Sunteți pe pagina 1din 1850

Constantin Chiri

Cirearii

Editura Cartea Romneasc


1976

www.virtual-project.eu

Copiilor mei:
Victor,
Diana i
Adrian

Cuprins
I. Cavalerii florii de cire
II. Castelul fetei n alb
III. Roata norocului
IV. Aripi de zpad
V. Drum bun, cireari!

I. Cavalerii florii de cire

Cuprins
Capitolul I

1 2 3 4 5 6 7

Capitolul II
1

Capitolul III

1 2 3 4 5 6 7

Capitolul IV
1

Capitolul V
1 2

Capitolul VI

1 2 3 4 5 6 7 8 9 10

Capitolul VII

1 2 3 4 5 6 7 8

Capitolul VIII
1 2

Capitolul IX

1 2 3 4 5

Capitolul X
1

Capitolul XI
1 2

Capitolul XII
1 2

Capitolul XIII
1 2 3

Capitolul XIV

1 2 3 4 5 6 7

Capitolul XV
1 2

Capitolul XVI

1 2 3 4 5 6

Capitolul XVII

1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12

Capitolul XVIII
1

Schie care ar putea folosi la ntocmirea unei hri a peterii


negre

Capitolul I
1
De aproape cincizeci de ani, orologiul cel mare din turnul colii
supraveghea cu cadranele sale cele patru puncte cardinale; de
aproape cincizeci de ani, acele sale enorme indicau fr greeal
ora exact. Rareori, iarna, n timpul viscolelor, zpada cotropitoare
oprea mersul lor pe cadranul dinspre soare rsare, iar primvara,
hulubii sau ciorile sau alte zburtoare, n zbenguiala lor, grbeau
mersul vreunui minutar. Dar de fiecare dat, mo Timofte
Pstrvanu, paznicul colii, care-i ncepuse meseria aceasta nc
de pe vremea instalrii marelui ornic, i care, aa cum spuneau
elevii din clasele superioare, i-o va ncheia doar odat cu oprirea
definitiv a ceasului, se urca n turn, scutura scripeii uriai i
ncepea s nvrteasc o manivel ct oitea carului. Dup ce
asculta cteva clipe tic-tacul tuntor i cltina din cap a
ncuviinare, mo Timofte scotea de la bru o cutie rotund de
metal, cndva strlucitoare, o cutie mare ct o farfurie, o proptea
pe genunchi i o pocnea cu pumnul n cretet. Ca la comand,
cutia lepda un capac pentru a dezveli un cadran de ceas cu
aceleai disciplinate cifre romane care mpodobeau feele
orologiului din turn. Paznicul scruta cu atenie ora exact i
potrivea ntocmai acele Gnglului, pentru c aa numea
dnsul ceasul din turn. Odat treaba terminat, nchidea cu
cteva zdravene lovituri de pumn capacul nglului, pentru c
aa numea dnsul ceasul de la bru. E de prisos s amintim c
lanul care purta dihania aceea de metal ar fi putut struni un
cogeamite dulu ciobnesc. Apoi, n mers agale, btrnul cobora
scrile, ieea n curte, se oprea n mijlocul ei, citea cu voce tare ora
exact de pe ceasul din turn i, dac era n timpul leciilor, fcea
iute o socoteal, tot cu voce tare, cam ct mai rmne pn la
recreaie. i chiar dac mai rmneau patruzeci de minute pn
9

cnd trebuia s sune clopoelul, mo Timofte nu mai cerceta nici


Gnglul, nici nglul. Putea s fie mpovrat de treburi, putea
s fie asaltat de griji, la secunda exact, clopoelul suna, n mna
lui, sfritul orei.
N-am spune ns adevrul ntreg, aa cum ne-am propus, dac
n-am aduga c erau totui cteva zile pe an n care mo Timofte
nu mai respecta ora exact. (O s ne ierte btrnul aceast
indiscreie, mai ales c ea rotunjete adevrul; i pn acum n-am
ntlnit un al doilea om care s fie n relaii att de cinstite i de
fidele cu adevrul ca mo Timofte.) Prin urmare, erau cteva zile pe
an n care paznicul colii se afla n conflict cu ora exact. Erau
zilele de dinaintea vacanei, ultimele zile de coal. n acele zile, de
cte ori ddea semnalul de recreaie, mo Timofte greea cu
regularitate. Suna clopoelul cu cteva minute nainte de ora
obinuit. Vreo cinci-ase directori foarte meticuloi i-au fcut, la
vremea lor, observaii pentru aceast neregul ciudat, dar mo
Timofte s-a mulumit s ridice din umeri i s spun, cu o voce
foarte calm i nepstoare, c n acele zile Gnglul i nglul
nu se neleg i pace: Gnglul se grbete i nglul e cuprins
de lenevie, m strduiesc i eu s-i mpac dup priceperea mea
srman. Dac gsii dumneavoastr alt chip de a-i mpca Aici,
mo Timofte i isprvea vorba. Directorii l priveau nedumerii,
ncercau s-i nchipuie cam cine poate fi Gnglul i cine poate
fi nglul, i, mergnd din presupunere n presupunere,
ajungeau la cu totul alte idei, uitndu-l, pn una-alta, pe mo
Timofte i meteahna lui. Aa se fcea, c de cte ori era numit un
nou director, n cldirea cea mare, cu etaj, de pe colina din nordul
oraului, se discutau dou lucruri de seam. n adunarea general
a colii se vorbea mai ales despre vechimea liceului care strbtuse
viteaz un veac ntreg i nainta la fel de viteaz prin altul,
atingndu-i sfertul, iar n cancelarie, ntre profesori i noul
director, se vorbea despre obiceiul neschimbat al lui mo Timofte
de a drui elevilor, n ultimele zile de coal, cteva minute n plus
n fiecare recreaie. Profesorii i nclinau capul ca n faa unui
decret vechi i inviolabil, dar de fapt se gndeau, sau chiar i
aminteau agitaia i nerbdarea elevilor n acele zile i l lsau pe
10

mo Timofte n obiceiurile lui de demult.


Altminteri, mo Timofte era omul cel mai corect i mai cinstit
care se pomenise pe acele meleaguri. n cei cincizeci de ani de cnd
deretica prin coal nu lipsise i nu ntrziase niciodat de la
slujba lui. De aceea pramatiile i chiulangii nu-l aveau deloc la
inim. Pe cei care fugeau de la ore i dibuia n orice ascunzi,
orict de iscusit ar fi fost ales, ceea ce nu era deloc uor pentru c
att curtea, ct mai ales grdina colii, nesfrit, ca orice spaiu
al amintirilor din copilrie, i plin de pomi, de copaci uriai cu
scorburi nfricotoare, de tufiuri, de tot felul de cldiri i ziduri
crora nu li se prea ghicea rostul, ofereau ascunziuri cu duiumul.
i dibuia oriunde pe chiulangii i-i scotea de chic la lumin, i
zglia ru i-i ocra nprasnic cu vorbele. n acele momente
puteai s afli de la dnsul toi oamenii de seam pe care i dduse
coala de-a lungul generaiilor, dascli, profesori, scriitori, artiti,
savani, oameni care au neles c coala este un cuib n care
nvei s te nali n vzduh, nu o mocirl n care nva s se
trasc jignii urcioase. i amintea numele de trist celebritate
ale unor borfai care au nceput tot aa ca voi, nelnd coala, ca
apoi s-i nele prinii, prietenii i ara. Burzuluit, mo Timofte
i freca apoi barba ascuit, scuipa chitocul de mult vreme stins
i-l apsa furios cu clciul bocancului. Vocea parc-i nghea.
Orele care urmau erau ore grele, de parc s-ar fi abtut nu tiu ce
aspre necazuri asupra lui. Nu-i mai gsea locul, umbla fr rost i
bombnea fr ncetare, i nici chiar protejaii lui nu puteau s-l
mbuneze. Numai dac vreunul dintre chiulangiii scoi la lumin
venea la el s-i cear iertare, fr cea mai mic urm de
prefctorie, numai atunci se schimba mo Timofte. Apoi de
bodognea btrnul, nu-i ru dar numai vorbele nu ajung
cam att spunea el, i nc ncruntat i gsea imediat ceva
important de fcut. Inima ns i btea cu putere i nu rareori
ncrunttura privirilor lui ascundea lacrimi de bucurie. Se puneau
pe socoteala lui mo Timofte nu puine ntmplri asemntoare,
care avuseser un rol binefctor n viaa unor oameni cu care se
mndrea coala.
Mare lucru era ns cnd inea mo Timofte la cineva. Erau
11

elevi, protejaii lui, crora le-ar fi deschis la orice or din zi i din


noapte slile de clas, de laborator, sala de gimnastic, chiar dac
ar fi trebuit s trudeasc apoi ore ntregi pentru a rndui lucrurile
ca mai nainte. Cteodat intervenea cu sfaturile sale foarte
chibzuite chiar n conflictele tcute dintre profesori i elevi, mai
ales atunci cnd anumii elevi timizi, speriai cdeau n dizgraia
unui profesor. Grozav se pricepea btrnul s culeag asemenea
cazuri i tia ca nimeni altul s deschid inima putilor
nfricoai, i la fel de bine tia s se fac ascultat de profesorii n
pricin, ndreptnd astfel, cu iscusina lui cinstit, situaii care ar
fi durat pn la sfritul colii. Mai circula printre elevi vorba c,
n anumite cazuri, cererile de reexaminare la vreun obiect erau mai
sigur aprobate dac se adresau verbal lui mo Timofte dect n
scris direciunii.
Dar, pentru a te bucura de preuirea i ajutorul lui mo
Timofte, trebuia s fii un elev de prima mn, ce mai! un model
ntre modele. i dac moul te trecea printre protejaii lui i se
ntmpla s ai vreun conflict cu pedagogii, i anticipa viitorul n
faa lor cu o siguran nemaipomenit. Era de ajuns s dea dou,
trei exemple de oameni mari care fuseser cndva n situaii
asemntoare, cu acel belug de amnunte al sinceritii i
ndejdii, i profesorii ncepeau s priveasc altfel lucrurile i s-i
cam schimbe prerile. Pentru c btrnul vorbea deschis,
adevrat, privea drept n ochi i se pare c nu greise niciodat
cnd luase aprarea cuiva.
n anul n care ncepe povestirea noastr, mo Timofte i avea,
ca ntotdeauna, protejai i nesuferii. De bun seam c numai
ntmplarea hotrse ca principalii si favorii s fie nite elevi
dintr-a opta, care locuiau cu toii n cartierul Cireului i pe care
se obinuise s-i numeasc Cirearii. i tot ntmplarea fcuse
ca printre urcioi, poate chiar n fruntea lor, s se afle doi
mecheri, tot dintr-a opta, pe care i prinsese ntr-o diminea
ascuni ntr-un an acoperit de blrii, n timp ce colegii lor
participau cu tot sufletul la ora de geologie. N-am putea spune ns
adevrul ntreg dac n-am destinui, de la bun nceput, c elevul
pe care mo Timofte l iubea cel mai mult, primul dintre favoriii
12

lui, era un prichindel dintr-a cincea, un mecher fr seamn n


toat coala, poate chiar n istoria colii, dar cruia btrnul nu-i
artase niciodat pe fa dragostea. Mai degrab l mutruluia
pentru nzbtiile i otiile sale; niciodat nu-l alintase, nici mcar
n glum, cum fcea cu ceilali elevi la care inea. Dac n cei
cincizeci de ani de slujb mo Timofte n-ar mai fi ntlnit un caz
asemntor, dac nu i s-ar mai fi ntmplat, cu vreo treizeci i
cinci de ani n urm, s-i ticie inima pentru un puti nebunatic,
care la fiecare pas fcea o nzdrvnie, care n fiecare fraz rostit
strecura un ghimpe i care acum era unul dintre oamenii de mare
faim ai rii, e mai mult ca sigur c prichindelul cel mecher,
blond i ciufulit, ar fi intrat n gloata nesuferiilor. Dar cum
moneagul avea o memorie precis a cazurilor i un sim al
comparaiei i previziunii care nu ddea gre, s-a lsat cu bun
tiin subjugat de apariia vesel i cuceritoare a lui Tic,
trecndu-l n rndul favoriilor. Adic i-a acordat n sinea lui un
mare viitor.
Tic n-avea ns de unde s tie aceasta i de cte ori trecea pe
lng mo Timofte, dac nu-i ducea mna la nas pentru a flutura
din degete, atunci trgea dup sine un dulu imaginar, prins de un
lan gros, pe care-l ntreba chiar n clipa cnd trecea prin faa
gheretei btrnului paznic:
Cuu, cuu, ngulic, ia spune-mi din coad ct e ceasul?!
Elevii cei mici rdeau de se prpdeau, mo Timofte se ncrunta
i amenina teribil cu degetul, dar Tic, nedumerit, fcea sforri
cumplite (hm!) pentru a afla cauza veseliei din jur. ntr-atta se
obinuise Tic cu aceast otie nevinovat, nct nscenase o a doua
ceremonie de botez, adugnd numele de ngulic lui ombi,
celul lui credincios pe care voia s-l fac celebru. Se chinuia ca
un drac s-l nvee diviziunea timpului i citirea orelor dup
mersul soarelui. Dar pentru ca noul nume s nu rmn o simpl
adugire, sortit unei uitri timpurii, i pentru c se credea
persecutat de mo Timofte, prichindelul a hotrt s foloseasc
numele de ngulic atunci cnd celul trebuia certat, adic
atunci cnd l descoperea n roluri negative, i numele de ombi
cnd celul trebuia alintat sau cnd merita s fie ncurajat, adic
13

atunci cnd interpreta roluri pozitive. A fcut Tic multe repetiii


pn s ajung s spun automat fraze de genul acesta:
Jigodie scrboas, mizerabile, ngulic afurisit, unde mi-ai
ascuns gheata? Mar n cuc, ngulic! Mar!
Bravo, ombi! Bravo! A doua oar s-i jupoi toat blana,
numai coada s i-o lai, ca s am de ce s-l trag
n ciuda acestor aparene, Tic inea la mo Timofte, ba n
adncul sufletului l iubea chiar foarte mult. l strmba el, i imita
vocea i strnutul, i flutura mereu din degete, dar cine altul i
strecura n gheret, pe neobservate, ntr-o anumit zi a
sptmnii, o portocal nvelit frumos n hrtie roie, mtsoas?
Printr-o ntmplare foarte norocoas, aflase putiul c nimic nu-i
place mai mult btrnului paznic dect portocalele i se fcea
luntre i punte pentru a avea ntotdeauna un fruct portocaliu gata
de sacrificiu.
Dup cum se vede, nici btrnul, nici putiul nu aveau curajul
s-i dea pe fa dragostea pe care n adncul sufletului i-o
purtau. Ceea ce li se ntmpla amndurora cam pentru prima dat
n via.

2
Mo Timofte scutur ndelung clopoelul. La drept vorbind, ceea
ce se ascundea sub aceast denumire era o talang ct toate zilele,
care n-ar fi fcut cine tie ce not discordant n clopotnia att de
cutreierat de elevi, lilieci i cucuvele, a bisericii Sfntul Dumitru,
de peste drum de coal. Nu era un simplu obicei, ci o adevrat
plcere pentru mo Timofte ntlnirea repetat, regulat i sonor
cu obiectul care ddea semnalul de recreaie, i n-ar fi folosit
pentru nimic n lume soneriile de mult vreme instalate n coal.
ritul lor impersonal, mecanic, uniform n-avea niciun farmec
pentru btrn. Mai degrab ar fi perindat coridoarele liceului
sunnd la ua fiecrei clase dect s apese butoanele acelea
mrunte de lng cancelarie, care nu puteau transmite niciodat
emoii sau cntece, cum fcea clopoelul n mna lui. i mai era i
14

un ceas electric instalat chiar deasupra butoanelor care l-ar fi


enervat crunt pe btrn dac i-ar fi nsuit acest stil modern de
semnalizare a recreaiilor. Ar fi avut impresia c se afl sub
controlul ceasului, el care de cincizeci de ani meterea fr gre
huiduma metalic din turn. De aceea, nici dup ce agit a doua
oar clopoelul nu-i arunc privirile spre ceasul electric. Dac ar
fi fcut ns altcineva gestul acesta, ar fi descoperit cu uimire c
mai erau aproape cinci minute pn la pauz. i fiindc era primul
semnal de recreaie mrit din acel an, nsemna, n graiul original
al lui mo Timofte, c pn la vacana mare mai rmseser cteva
zile. Da! i spuse btrnul i scutur pentru a treia i ultima
oar talanga, mprtiind un sunet curios, parc strbtut de note
duioase. Dup ce aez clopoelul la locul lui, cobor pe scara larg
de piatr care lega cldirea de curtea mare a colii. Ajuns pe
ultima treapt, se post ca o santinel lng leul de bronz din
dreapta i atept cteva clipe. Tresri la auzul uii care se
deschidea, i ainti ochii ntr-acolo, urmri cu privirea mogldeaa
care se prvlea pe trepte, i, cu un zmbet de mulumire, moul
fcu cale ntoars, poposind undeva lng cancelarie. Nu se
nelase nici de ast dat. Primul elev care ajunsese n curte,
primul elev care atacase recreaia era, bineneles, Tic.
Da, da! Tic fu primul care, cu un chiot ascuit, strpunse
tcerea ntins a curii i anun cavalcada sonor a pauzei.
Cteva clipe mai trziu, curtea imens, strjuit de plopi i
castani, cu irurile lungi de bnci simple, fr speteaz sute de
metri de bnci aezate n soare , cu spaii nesfrite care puteau
adposti zece meciuri simultane de fotbal, cu alte bnci, mici,
izolate, fcute din brne groase prinse n cuie de lemn, rspndite
ici-colo, la umbra deas a castanilor teritoriu ocupat numai de
elevii mari , curtea imens a colii se ls cucerit, n numai
cteva clipe, de avalana iptoare i colorat a elevilor. Se formar
grupuri, se reluar jocurile ntrerupte cu o zi nainte sau ncepur
altele noi, pe clase, pe grupe, pe iruri de bnci, un talme-balme
asurzitor, dar att de sigur i de precis mprit, n care fiecare elev
i avea locul: curse de cai, lapte gros, cincizeci de metri plat,
srituri, oin, echilibristic, urmriri, evadri, scncete, rsete,
15

ipete, aplauze, strmbturi, lecii repetate, taine, fotbal, laude,


rugmini, sandviuri, fotbal, ocheade, provocri i iar fotbal. Dar
erau i teritorii ocupate de cei mari, care repetau pentru examene
sau se plimbau preocupai, cu minile la spate, comentnd
sezonul sportiv sau ultimele filme i manifestndu-i din cnd n
cnd dispreul fa de cei mici, care le asurzeau urechile cu
zgomotele i opiala lor. Putii scoteau ns pe furi limba dup ei,
fr s le treac prin cap c dup civa ani vor face aceleai
gesturi de uimire i dispre; i nenchipuindu-i aceasta, i pentru
a le face n ciud celor mari, i mprosptau mereu joaca i
zbenguiala cu alte torente de ipete, pe care le dirijau ca pe nite
canonade spre teritoriile linitite de la umbra castanilor.
Undeva n curte, pe unul dintre terenurile de fotbal improvizate
la repezeal i delimitate de trupurile spectatorilor, se trgea la o
poart. i ncercau pe rnd norocul fotbalitii din clasele de mijloc.
uturi plasate, sau bombe fulgertoare, luau direcia porii fcut
ca ntotdeauna din haine, epci, pietre i pulovere. Portarul, un
elev dintr-a opta, nu lsa nicio minge s treac prin spaiul aprat
de el. Chiar cnd Tic, singurul dintre cei mici care nu era privit ca
un intrus acolo, din motive ce se vor descoperi mai trziu, se repezi
ca un bolid spre minge, prefcndu-se c va trage cu toat puterea
n stnga, dar de fapt mpingnd-o plasat spre colul din dreapta,
la gaura de oarece, portarul nu-i pierdu cumptul i opri
mingea, cum s-ar spune n termeni sportivi banali, chiar pe linia
porii. nciudat, nefericitul concurent scoase o limb uria pe care
i-o art n toat splendoarea ei portarului, i, bineneles,
dezamgit de insucces, i coti paii iui n alt direcie. Dup el se
inea, parc urmrind o lecie vie, sau supunndu-se unui obicei
demult statornicit, o droaie de puti.
B, Tic, ce apr azi Sergiu! Pun pariu, s mor eu, c nu-l
gureti!
Tic l privi de sus, cu dispre nedeghizat, pe piciul ndrzne, i
se hotr s-l pun imediat la punct:
Eu? Pe Sergiu?! Ha! Ha! Te-a lsa gol, m, auzi? Te-a
lsa ca plana de la anatomie, dac mi-a pune mintea cu tine. i
pielea i-a lua-o Dac n-a fi elev, a juca astzi n naional
16

Daaaa! Las c tiu eu Te lauzi. Afl de la mine c azi nu-l


gurete nimeni pe Sergiu. ii pariul?
Ai tu noroc c mie nu-mi plac oamenii sraci, adic oamenii
srcii Altfel a paria imediat.
Mna lui Tic se ndrepta amenintoare spre nasul bravului
amator de pariuri, dar micarea se opri brusc n aer, derutndu-l
i mai ru pe admiratorul lui Sergiu. Privirile lui Tic descoperiser
ceva n zona aparatelor de gimnastic, mai bine zis descoperiser
pe cineva acolo: un vljgan care se ntrecea n acrobaii. Temerarul
solitar n-avea mai mult de aisprezece ani, dar statura lui, i mai
ales braele sale goale care se prefceau n zeci de muchi
impresionani, ca nite coarde de oel, la fiecare micare dovedeau
o for i o elasticitate puin obinuite. Droaia lui Tic i urm cu
fidelitate eful, copiindu-i ntocmai mersul i atitudinea.
Micndu-se lent, cu gturile strmbe i privirile fixate ntr-o
singur direcie, prichindeii preau c oficiaz un ritual cu totul
misterios i necunoscut. Mai era i cadena pailor, i mai ales
tcerea uluitoare a celei mai guralive i mai nebunatice cete din
coal.
Tcerea era deplin i n zona aparatelor de gimnastic.
Spectatorii, mari i mici, urmreau cu sufletul la gur ceea ce se
petrecea deasupra capetelor lor. Vljganul se crase pe o frnghie
fr noduri, i fr ajutorul picioarelor, cum nregistr foarte
prompt Tic, sus, pe brna de care erau prinse aparatele, i de
acolo, printr-un salt uor, o jumtate de salt mortal, n vzduh,
cum notase Tic, se agase de un cablu gros de srm, care
traversa, inutil, la cinci metri nlime, toat curtea colii. Apoi,
foarte linitit i zmbind cuiva din vzduh, i gsi n cteva
secunde o poziie ideal de odihn.
l vedei, m! se rsti Tic la prichindeii nfiorai din jur. sta-i
Ursu, colegul sor-mii i cel mai bun prieten al meu. Lucrm
amndoi la bar. Dac ne-ai vedea cum facem amndoi gigantica
i salturile mortale Asta-i un fleac.
Ia nu te mai luda, m piigoiule, l apostrof pe neateptate
un slbnog lung i deirat, cu nasul ca o ptlgic. Pn la urm
te pomeneti c ajungi i acrobat la circ.
17

Insulta slbnogului, rostit chiar n faa prichindeilor, l amui


pe Tic i-l ls o clip cu gura cscat. Din fericire, slbnogul
porni imediat dup alte victime pe care le culegea numai din cetele
celor mici, aa c nu-l auzi pe Tic cum i dsclea nsoitorii:
B, dac v ntreab la naturale cum se cheam pasrea
aceea tmpit care d tot timpul din coad, s spunei c se
numete codobatur sau Pompilic
Ciufuliciul nu reui s-i duc pn la capt rzbunarea
verbal, cumplit n intenia ei, din simplul motiv c prietenul lui
cel mai bun, acel vljgan cruia i spunea Ursu, ncepu o nou
micare, acolo sus, deasupra capetelor lor. Se lansase ntr-o curs
rapid, a crei ciudenie nu consta numai din faptul c se fcea
pe un cablu, cu ajutorul minilor, ci mai ales pentru c fiecare
micare de naintare se fcea prin ntoarceri, i la fiecare
ntoarcere trupul se sprijinea ntr-o singur mn, ceea ce, s
recunoatem, nu era chiar n puterea oricui. Cnd distana dintre
cablu i brna aparatelor ajunse la vreo patru-cinci metri,
vljganul fcu pe neateptate o semigigantic, adic o pendulare
lung, i i ddu drumul n vzduh. Printre buzele deschise ale
spectatorilor rzbtu un ipt, un nceput de ipt, pentru c fu
retezat ntr-o clipit, atunci cnd braele acrobatului se ncolcir
sigure pe una din frnghiile de pe brn, transformndu-i trupul
ntr-o pendul ordonat.
Ei, b! se repezi Tic la bravul amator de pariuri. Nu mai spui
nimic? Acum s te vd! Arat-mi tu altul, n afar de mine i de
Ursu, care s fac figura asta. Nici nu tii cum se cheam figura,
m ggu. Zborul Liliacului, auzi, tu?!
Piciul era ns att de nspimntat de ceea ce vzuse, c nu
tlmci pe de-a-ntregul spusele lui Tic. i cum spaima are de
multe ori o mare putere de convingere, piciul crezu cel puin
jumtate din lauda colegului su.
Uite, dac vrei, continu Tic, ntr-o clip sunt lng Ursu. Ce,
crezi c mi-e fric?
Nu ntr-o clip, dar n cteva clipe, Tic fu ntr-adevr lng
Ursu. Nu pentru ca s repete figura acestuia, ci pentru c un biat
brunet i rotofei se apucase s zglie frnghia de care se agase
18

Ursu i-i fcuse semn s coboare. Vljganul alunec spre pmnt


cu atta iueal, c aproape toi spectatorii i imaginar un
accident. Unul singur se ls condus de inspiraie subit i se
strecur ca o nevstuic lng Ursu. Nu putea fi altcineva dect
Tic. Inspiraia lui se dovedi norocoas. Ciufuliciul blond i crn
mai avu timp s aud o parte din cuvintele pe care Dan, biatul cel
oache i rotofei, i le opti tainic acrobatului victorios.
Ne cheam Victor. Sub castanul de lng cimea. Tu du-te
repede i anun fetele.
ndemnul lui Dan l transform pe Ursu ntr-un fulger, iar pe
Tic ntr-un fel de fulgera, dac se poate spune aa. Pe potecile
deschise la iueal, printre spectatorii zpcii de goana de bolid a
vljganului, se strecura triumftor i Tic. Iar cnd trecur amndoi
ca nite rachete prin mijlocul terenului de fotbal aprat de
fenomenalul Sergiu, se ntmpl c mingea, scpat de cine tie
cine, venea chiar n ntmpinarea lui Tic. Prichindelul, n zodia
celor mai bune inspiraii, expedie, n plin goan, un ut
nprasnic spre poart, pe care Sergiu nici nu-l vzu. Doar l auzi
uierndu-i pe lng ureche. i dintr-odat, dndu-i seama de
marea lui fapt, Tic se opri ntr-un urlet de bucurie, uitnd cu
totul de Ursu. Arunc mai nti o privire dispreuitoare spre
Sergiu, apoi trecu n revist ntreaga asisten, absolut uluit de
ntmplare, n cutarea bravului amator de pariuri. Tic era
hotrt, dac nu s-l dezbrace de tot pe ndrzneul prichindel,
mcar ciorapii s i-i scoat din picioare. Ceea ce n limbajul su
original nsemna s-l descale i de pantofi, pentru c nu vd cine
ar izbuti s-i scoat cuiva ciorapii fr s-i ating i nclmintea.
Doamne, ce gol mare am bgat! se pomeni Tic ludndu-se.
Le-am cam rupt gura la toi. Ia zi-i, m plan de anatomie! Tot
mai crezi c m laud? Uit-te la Sergiu.
nciudat i parc ameit de o lovitur primit n ceaf, Sergiu
prsea poarta. Aa i nchipuia Tic, dar era numai jumtate din
adevr. Cealalt jumtate consta n chemarea misterioas pe care
i-o adresase bietanul acela lung i deirat cruia Tic i scornise o
nou porecl: codobatur.
Iar se-adun cirearii. Ce facem, Sergiule?
19

Cel ntrebat rmase doar o clip n cumpn. i rspunse


imediat lui Pompilic:
Eu m nvrtesc pe aici, iar tu Unde se-adun?
La locul lor, sub castan, lng cimea.
Formidabil! Cum, tot n-ai neles? Ei sub castan iar tu n
castan, blegule. Arde-o!

3
Ursu i opri goana brusc, printr-o frnare att de hotrt, c
era ct pe-aci s se dea de-a berbeleacul. n faa lui, pe o banc
retras la umbra castanilor, l priveau cu ochi mari, uimii, dou
fete. Una brunet, aproape palid, cu cozi lungi atrnndu-i pe
piept, cu ochi vistori i micri lente, desprinse parc din vis;
cealalt blond, cu prul scurt, tuns bieete, cu ochi iscoditori,
cu micri scurte, sigure, care se vor foarte convingtoare, cu ceva
aspru n voce i-n atitudine, spre deosebire de duioia pe care o
emana prietena ei. Fiecare prea contrastul celeilalte, aceasta la
prima vedere.
Fata blond, care rspundea la numele de Lucia, l cercet
sever pe mesagerul tcut:
Parc te-ar fi revrsat un ciclon din mrile Japoniei. Ce s-a
ntmplat?
Ursu i evit privirea. Puintel stingherit, bolborosi cteva
cuvinte:
Dan mi-a spus c Victor are, n sfrit, harta
Amndou fetele tresrir n acelai timp. Maria, fata
negricioas, cu cozi lungi i lucioase, sri sprinten de pe banc,
dar reverena care-i continua micarea i care n-avea nicio
destinaie prea lent, obosit:
Harta! i cuvntul o trezi din visul de o clip. Lucia! i dai
seama?
Lucia i schimb dintr-o dat atitudinea. Deveni rigid,
pedant, ca o profesoar nesigur:
Ascultai-m o clip i nu v pierdei cumptul. Eu m voi
20

ocupa de teriar. Singur i foarte repede l voi pune la punct.


Cuaternarul dac n-avei nimic mpotriv ar putea s fie copiat
de Dan.
Nedumerit, Maria ncerc un protest:
Lucia! Nu nelegi c
Ba neleg foarte limpede. Eu cred c tu nu nelegi. i pierzi
prea repede firea. Uite, ca s scap de orice team, i fgduiesc c-o
s-l ajut eu pe Ursu, dac va mai fi nevoie, bineneles. Harta
cuaternarului e destul de bine reprodus n manual. Sergiule! N-ai
manualul la tine?
Rostind ultimele cuvinte, Lucia i ntoarse, cu o micare
fireasc, aproape lene, capul ntr-o anumit direcie. Acolo, pe
un col de banc, ascuns privirilor de trunchiul unui plop
nesfrit, Sergiu citea de zor dintr-o carte, sau, aa cum pricepur
imediat cei trei cireari, se prefcea c e cufundat n lectur.
Furios c fusese prea repede descoperit, spionul nenorocos se rsti
la ei.
N-am niciun manual i, chiar dac a avea, nu vi l-a da,
tocilarilor. Asta-i!
Cnd silueta lui Sergiu dispru ntr-un grup de elevi, Lucia
ncepu s-i dojeneasc prietenii:
Ne-am neles de attea ori s fim mai ateni cnd discutm
despre expediie. Nu v-ai dat seama c Sergiu i ceilali din grupul
lui ne urmresc pas cu pas? Dac nu suntem n stare s ne ferim
de ntngii tia, atunci mai bine s dm planul pe fa ntr-o
adunare a clasei.
Ursu i Maria i plecar privirile ca doi vinovai. Mai mult
pentru sine, Maria ntreb n oapt:
Oare a auzit ceva? Eu nu cred
Nemulumirea n-o prsise nc pe Lucia. Ea avea un principiu
cu care se strduia s-i obinuiasc i pe ceilali: a pstra secretul
unui lucru nu nseamn a nvlui acel lucru n mister. Procednd
astfel nu faci altceva dect s atragi atenia ctre ceva care are
anse s rmn neobservat. Cel mai bun sistem de a pstra o
tain, susinea Lucia, e acela de a nu da nicio importan
obiectivului care constituie taina, de a-l trata asemenea tuturor
21

lucrurilor banale i cotidiene. De cte ori discutau aceast


problem, i ocaziile de a o discuta nu erau foarte rare, ea
amintea, fr s oboseasc sau s se plictiseasc, o povestire a lui
Poe, care o impresionase att de mult nct i sugerase principiul.
Era vorba n acea povestire de dispariia unui document
important, pe care poliia l cuta cu tenacitate cumplit, mai ales
c tia i camera n care se afla ascuns documentul. i cu toate
acestea, dei cercetase cu lupa, cu acul i sunetul fiecare
centimetru ptrat al ncperii-ascunzi, nimeni nu reuea s
descopere documentul. Pentru c se afla, n vzul tuturor, ntr-un
plic, aruncat parc la ntmplare, n cutia cu coresponden. Lucia
dezvoltase ideea, susinnd c documentul ar fi fost la fel de bine
pzit, poate chiar mai bine, dac ar fi fost aruncat n coul de
hrtii. Iat de unde i cum apruse principiul, supranumit ntre
cireari secretul Luciei, care, rezumat n cteva cuvinte, suna
cam astfel: un secret are cele mai mari anse s rmn secret
dac nu e considerat secret.
Iat de ce Lucia crezu c e cazul s mai adauge cteva cuvinte
prietenilor ei:
E de-ajuns s rosteti cteva vorbe n oapt, i imediat cei
din jur ciulesc urechile. S discutm planul nostru nchipuindu-ne
c am vorbi despre examene.
La ndemnul Luciei, Ursu lu o nfiare att de voit
nepstoare, apoi cut un zmbet att de caraghios, nct
amndou fetele izbucnir n hohote de rs.
Ne ntlnim sub castanul nostru, spuse Ursu, hlizindu-se mai
departe. Lng cimea. Dispoziie de la Victor.
Contrastul dintre schimonoseala feii i vorbele rostite de Ursu
era absolut inimitabil. Petrecut pe o scen, momentul ar fi
provocat, prin rs, zeci de fracturi ale maxilarelor, ale sternului i
nenumrate ncurcturi de intestine. Ceea ce o fcu pe Lucia s
anune sentenios:
Teodoru Teodor Ursu! Nota doi!
Teodoru Teodor, vljganul poreclit pe bun dreptate Ursu, din
cauza forei sale care-i depea cu mult vrsta, privi buimac spre
cele dou fete care porniser, ntr-o conversaie evident banal,
22

spre locul de ntlnire a cirearilor. n neputin de a afla pricina


neateptatei lor transformri, nu gsi ceva mai bun de fcut dect
s le urmeze, cu minile n buzunare i cu privirile aintite undeva
pe cer, ceea ce ndemn, ntr-o clipit, zeci de elevi s caute i ei
taina nevzut de pe bolta albastr.
Unde-i, m?
Am pierdut-o
Ce-ai pierdut?
Nu tiu
Uite-l! Acolo, deasupra plopului. Iar s-a dus
Zeci, sute de exclamaii, de ntrebri, sute de perechi de ochi
iscodind cu nfocare i tenacitate cupola albastr, imaculat, fr o
dr de nor. Doar ntmplarea atrase undeva un uliu pribeag pe
care privirile l descoperir i pe care vocile l transformar n
oim, n vultur, n pajur. Ba se gsir vreo civa care se jurau c
vzuser cum vulturul scpase un berbec din gheare. Trezit de
tcere i exclamaii, Ursu, dup ce trase cu urechea n jur, ncepu
i el s cerceteze bolta.

4
Sub castanul de lng cimea, un castan uria, un castan rege,
cum era supranumit, care ar fi putut adposti, singur, n ramurile
lui, o coal ntreag, se afla un singur biat, acel Victor care,
dup spusele lui Dan, fcuse rost de o hart. Dei aplecat
deasupra unei foi de bloc, i se putea ghici lesne statura, nalt,
bine legat, i, desigur, foarte supl. Avea faa lunguia, ochii
negri, adnci, prul nchis la culoare, era asemenea multor tineri
de vrsta lui, la nfiare. La o cercetare mai atent poate c i s-ar
fi descoperit o not de maturitate n trsturi, n gesturi, n
atitudine. Dar nu asta l deosebea pe Victor de ceilali. Tnrul
aplecat asupra foii de bloc era un elev cu totul excepional, i, n
primul rnd, un matematician care uimea prin logica i puterea sa
de demonstraie. E de prisos s spunem c era cunoscut n
ntreaga coal, i c rareori profesorii i puseser sperane mai
23

mari ntr-un alt elev. n ciuda precocitii sale, Victor era nc


foarte copilros, pasionat dup visuri, expediii i aventuri.
Cufundat n cercetarea hrii, tnrul nu observ o siluet
ascuns dup trunchiul castanului i nici nu auzi, cteva secunde
mai trziu, fonetul slab al frunzelor care parc sorbiser ntre ele
silueta elastic i tcut ca o fantom. Numai cteva clipe s fi
ntrziat, i intrusul, cocoat acum n castan, ar fi fost descoperit
de privirile iscoditoare ale lui Ursu, ale Luciei i Mariei, care se
apropiau, lenei, de copac. Dar cum nimeni nu observase nimic,
discuia prea c ncepe sub semnul celei mai depline sigurane.
Zu, Victor, chiar ai fcut rost de hart? ntreb Maria. Ar fi
fantastic
Dup cum vedei, rspunse Victor, descoperindu-le celor trei
foaia mare de bloc.
Privirile se repezir lacome asupra hrii. Numai Victor, calm,
ntreb ca pentru el:
Ionel i Dan de ce nu sunt aici?
Tocmai n acea clip i fcu apariia, gfind, Dan.
Nu vrea s vin Mgarul! L-am rugat, l-am ameninat, am
fcut-o pe clovnul Nu vrea! Spune c trebuie s repete la
geologie, mgarul Ia s vd i eu harta!
Victor se uit la ceas. Pn la semnalul clopoelului mai
rmseser vreo apte minute.
Ce facem? ntreb el. Maria Nu vrei s ncerci tu s-l aduci
pe Ionel?
Se vedea lesne c invitaia lui Victor nu-i fcea nicio plcere
Mariei, dar, cum nu prea avea obiceiul s-i contrazic prietenul, o
accept, fr s uite ns s strmbe de cteva ori din nas. Dac ar
fi mboldit-o altcineva s-ar fi iscat un trboi, sau mcar o ceart
pentru care n-ar fi ajuns o recreaie ntreag. Dar fiindc o invitase
Victor i nvinse repede senzaia de neplcere i porni chiar n
goan spre cldirea colii.
Ceilali i gsir iari de lucru cu harta. O ineau pe genunchi
i o cercetau cu ochi de Argus.
Dungile astea albastre ce sunt? ntreb Dan.
Tocmai tu s nu tii, tu, marele campion rebusist!? se mir
24

Lucia. Ce-ar putea s fie?


Formidabil! descoperi Dan ntr-o clip de genialitate. Ruri
subterane! Mam drag, peste tot numai ruri dar deodat se
simi cuprins de nelinite: Mam drag, dar cum le trecem?
Asta e, rspunse Victor. Asta-i problema numrul unu! Cum
trecem rurile? Despre adncimea lor harta nu spune nimic, nu
sufl niciun cuvnt; s zicem c ar fi de ordinul centimetrilor
Dar uitai-v la lacuri. S-ar putea ca lacurile s fie foarte adnci, i
tare mi vine s cred asta. Aici va fi cel mai greu. n orice caz, nu
ne vom lsa oprii de lacuri. Dar cum ne vom descurca?
Lucia lovi de cteva ori, ncet, cu pumnul n speteaza bncii:
Dou minute de gndire pentru gsirea celei mai bune soluii,
fiindc sunt mai multe Gata! ncepem!
ndemnul Luciei, dei neateptat i ciudat, fu totui luat n
seam. Capul n mini, ochii nchii, concentrare deplin. De acest
rgaz nesperat profit Pompilic, slbnogul, codobatura, cum l
poreclise nu cu mult timp nainte Tic. Ajunsese cu bine n spatele
castanului, dar abia acum urma greul. Cu chiu, cu vai izbuti totui
s se caere, nu fr s-i juleasc minile i s fie atacat chiar pe
ceaf de un ntreg furnicar scos din treburile lui. i gsi loc ntr-o
crcan i ncepu s se scuture de gngnii, suferind tcut i
cumplit. Urechile i stteau ns ciulite, chiar n aceast situaie de
neinvidiat, gata s nregistreze cel mai tainic cuvnt. Din nefericire
pentru el, momentul de tcere impus de Lucia se prelungea. Iar
cteva furnici mai curioase izbutiser s treac de bariera cmii
i coborau neptoare spre burt.

5
Dar Pompilic nu era singurul care simea furnicturi. Fr s
fie atacai de furnici, mai erau doi tineri, undeva ntr-o clas, care
aveau cam aceleai senzaii: Maria i Ionel, n mai puin de dou
minute izbutiser s se certe ct alii n trei zile, i asta pentru c
Maria l gsise pe Ionel singur n clas, rezemat tacticos de
pervazul ferestrei i privind undeva n netire, afar.
25

Ni s-a spus c junele Edison se pregtete la geologie,


tbrse Maria asupra lui. Sau poate ncearc s-i imagineze cum
arat jurasicul n curtea colii
La urma urmei ce vrei, Cosnzean vopsit?
Nesuferitule!
Urcioaso!
Edison nevertebrat!
Cum?
Aa cum ai auzit! Nevertebratule! Noi te ateptm cu toii i tu
i dai ifose de fiin evoluat. Stai i numeri frunzele salcmilor
Cel puin dac-ai numra firele de iarb
Ce am eu cu firele de iarb? ntreb nedumerit. Pentru ce?
Ca s vezi dac-i ajung pentru desert
Ascult, obraznico! Dac nu te crbneti imediat, am
impresia c o s-mi rtcesc minile prin cozile tale
Nu mai spune! se or Maria. Cred c ii prea mult la
obrjorii matale ca s faci isprava asta. i-a mai spus cineva c
eti un caraghios?
Ionel prea mai degrab dezgustat de insultele Mariei:
Nici mcar nu eti n stare s faci un spirit mai actrii.
Probabil c te-ai molipsit de la frate-tu
Maria era ct pe-aci s se npusteasc asupra lui:
Crezi c de spirite mi arde mie acum? Sunt nfuriat i tu eti
un caraghios foarte mare. tii doar c Victor a copiat harta, tii
c trebuie s lum o sumedenie de hotrri, tii c avem ntlnire
la castan Ce atepi? S venim toi i s te implorm? Nu nelegi
c am fcut rost de hart?
Ia mai lsai-m dracului cu harta asta. Parc ai fi fcut nu
tiu ce mare scofal. O hart, i gata. Cnd o s am timp, o s m
uit pe ea De altfel, peste cteva minute, trebuie s sune
Foarte bine! gsi Maria soluia salvatoare. Dac nu vrei s vii,
nu veni! Dar cred c eti ndeajuns de cavaler ca s m conduci
pn acolo
Asta ce mecherie mai e?
Nu e nicio mecherie, din pcate Sergiu i Pompilic
S se duc dracului amndoi, i tu s m lai n pace, auzi?
26

Maria i fcu o reveren.


S se duc dracului, cum spui tu. N-am nimic mpotriv.
Chiar poi s-i ajui s ajung mai repede acolo dac m conduci
pn la castan. M ateapt amndoi n curte i mi-au spus i ei
c vor s-i rtceasc minile prin cozile mele. Nu poi s m lai
n primejdie
Dar, spre surpriza Mariei, Ionel nici nu se gndise s se
urneasc. Dimpotriv, simulnd o tresrire, deschise repede cartea
i i ainti ochii pe nite desene.
Maria lovi ndurerat cu clciul n podea.
Laule!
Car-te, scrboaso! Nu vezi c am treab? i, la drept vorbind,
nu am niciun pic de simpatie pentru cozile tale. Hai, car-te!
Nu m duc!
N-ai dect Va s zic, deosebirea dintre arhaic i paleozoic
Era urmtoarea: Arhaicul era populat cu vieti primare, fr
nicio nsuire, care puteau foarte bine s se numeasc Ioneli, iar
paleozoicul
Avea o singur fiin, diform, mincinoas i nesuferit se
repezi biatul.
Un Ionel evoluat! puse punct discuiei Maria i se avnt pe
u, lsndu-i prietenul cu gura cscat.

6
Dei trecuser minutele pentru gndire, tinerii de sub castan se
fereau s-i destinuie soluiile. De cteva zile, de cnd gsise
harta ntr-o arhiv uitat, n care de mult vreme nu mai umblase
nimeni, Victor se gndea zi i noapte la obiectul de care aveau
nevoie. De bun seam c i gnditorii de cteva clipe, Lucia,
Ursu, Dan, descoperiser obiectul visat de Victor, dar li se prea
att de nfricotor de departe nct nu ndrzneau s-i rosteasc
numele. Dan i lu n cele din urm inima n dini i ncepu s
vorbeasc, ns cu o voce att de jalnic, de parc nu dezlegase o
problem, ci sesizase un obstacol de nenvins:
27

O barc, asta ne trebuie, mam drag


Tonul lui Dan i molipsi i pe ceilali, care ncuviinar ncet din
cap, prilej de a-i ascunde privirile triste i dezolate. Numai Ursu
se mpotrivi jalnicei uverturi:
Ei i! Mare lucru o barc dac
Privirile uimite ale Luciei i nghear ns vorbele pe buze.
Tocmai atunci apru bosumflat i Maria.
Nu vrea s vin cu niciun chip, anun ea. Caraghiosul! i
sunt sigur c numai din orgoliu.
Cine se mai gndea ns la Ionel!? Toi uitaser de el, altceva i
apsa cu spaim i rutate. Mirat c nu primete niciun rspuns,
Maria se adres indignat tuturor:
V batei joc de mine? Sau poate vi s-a ntmplat ceva?
Spunei! Parc vi s-au necat corbiile
Un moment de tcere, apoi un hohot de rs, un rs salvator
urm cuvintelor ei, ceea ce o zpci i mai mult. Nu mai nelegea
nimic, dar Dan, nelegndu-i starea, ncerc s-o liniteasc, n
felul lui:
Ehei! Ce bine-ar fi fost, zu, Maria, ce bine ar fi fost s ni se
fi necat cteva corbii Mam drag, tot am mai fi salvat noi
una Ce? Tot mai crezi c glumim? Numai la corbii i la brci ne
gndim Ia uit-te la hart, uit-te: ruri, lacuri Cum le vom
trece?
n clipa aceea, capul ascuit al lui Pompilic iei dintre frunze i
cobor ncet, att ct putea s coboare fr s-i frng gtul, i
ochii spionului, mari ct cepele, ncercau s se zgiasc pe hart.
Dar la civa metri deasupra lui, n acelai castan, o mn subire
i foarte dibace, dup felul cum se mica, strpunse crengile, se
nl ncet i precaut, apoi cobor fulgertor, slobozind din pumn
un fruct moale i epos. Fructul urm ntocmai traiectoria
hotrt de mna subire i iscusit, adic lovi cu precizie
milimetric vrtejul de pe cretetul lui Pompilic. Catastrofa nu
mai putea fi evitat. Cel lovit n cretet i pierdu pentru o
fraciune de secund echilibrul, i aa destul de precar, dar nu era
nevoie de mai mult pentru ca nimeni i nimic s nu-l mai poat
salva de la prbuire. ntr-un acompaniament fantastic de urlete,
28

trosnituri, fonete i burdueli, trupul lui Pompilic se prvli spre


pmntul pe care-l prsise hoete. Un ciot btrn i uitat se
nduio ns de coastele i membrele srmanului spion i-i
strecur captul n turul pantalonilor, oprindu-l astfel de la o
cdere barbar, dar meninndu-l suspendat, la vreo doi metri
deasupra pmntului. Dac n-ar fi scos urletele acelea de spaim,
oricine l-ar fi vzut pe Pompilic, blbnindu-se n vzduh, ar fi
crezut c asist la exerciiile unuia care vrea s se familiarizeze cu
imponderabilitatea.
Spectacolul neateptat, de un caraghioslc desvrit, strni un
rs cumplit n grupul cirearilor. Numai Ursu, pstrndu-i ntru
totul cumptul, cum i se ntmpla ntotdeauna n situaii
neobinuite, desprinse prizonierul din ciot i, aezndu-l cu
picioarele pe pmnt, se ncrunt la el teribil de sonor:
M!
Groaza celor ntmplate, ncrunttura lui Ursu i mai ales
silaba care pocnise ca o detuntur l determinar pe Pompilic si ncerce limita puterii de fug. Cirearii se jurau mai trziu c
nici un cal pursnge, n alergarea derby a vieii sale, nu ar fi putut
ine pasul cu Pompilic, n cursa lui nebuneasc spre cldirea
colii. n ciuda sprintului de arc, ei mai avur totui putina s
vad n spatele alergtorului, acolo unde se ntlnesc cracii
pantalonului, o gaur respectabil, prin care-i ieea cmaa ca o
coad alb. Dac ar fi avut inspiraia s-i ridice pentru o clip
privirile spre vrful castanului, cirearii ar fi zrit un prichindel
blond i ciufulit, atacat de un rs att de crncen nct cu o mn
i inea gura i cu cealalt pntecele. Putiul nu era altul dect
Tic. Ceea ce explic dintr-o dat i prbuirea lui Pompilic i
imposibilitatea ca putiul s-i piard echilibrul, fie chiar n toiul
unor crampe sfietoare de veselie.
Cirearii nu mai avur timp s mai descopere scena comic, din
vrful castanului, pentru c la secunda precis, mo Timofte
apru n capul scrii de piatr i ncepu s-i agite talanga.
Iureul era supt napoi n cldire cu aceeai for cu care se
revrsase. Mo Timofte nu se clinti ns de la locul su pn ce nu
vzu intrnd n coal ultimii elevi. Ultimii erau Sergiu i
29

Pompilic. Btrnul privi ndelung dup Pompilic i, cnd i zri


fundul gurit, ddu abtut din cap. n adncul sufletului i era
mil de pulamaua nefericit.
Sergiu, n schimb, i certa amarnic iscoada:
Bine, m dobitocule, nu eti n stare s te ii ntr-un copac?
S-mi sar ochii, s nu te mai vd n faa ochilor dac nu mia fcut vnt Ursu.
Pi ce, m, Ursu era n copac?
Nu era Adic
Abia atunci descoperi Pompilic misterul prbuirii sale. Ursu
fusese jos tot timpul. Dar cine dracu l mpinsese? Cine l pocnise?
C doar l pocnise cineva cu pumnul n cretet, destrmndu-i
echilibrul i provocndu-i prbuirea.
Pe ua cea mare a colii ptrunse n sfrit i ultimul dintre
ultimii. Mo Timofte se ncrunt ru la el i chiar tui de cteva ori
nfundat, mai mult ca s-l provoace pe ntrziat, pentru c arta
ntr-un hal fr de hal. Dar din cteva micri prichindelul scp
de orice urm a ascensiunii i coborrii lui tainice i temerare.
Cmaa n pantaloni, gulerul aranjat, ciorapii ridicai, hainele
netezite, totul n cteva secunde. Ba mai avu vreme s-i fac un
semn mecheresc din ochi lui mo Timofte i apoi s-i bage
minile n buzunar i s priveasc, o clip, fluiernd, fundul
rvit i prelungit al lui Pompilic.
Codobatura ns nu-l auzi i nu-l simi. Se ntreba n
continuare, fr s tie c porecla dat de Tic ncepea s i se
potriveasc:
Oare cine dracu m-a mbrncit?
Un hohot de rs al unui drcuor ciufulit care urca n goan
scrile spre etajul nti fu singurul rspuns.

7
Mo Timofte ag clopotul la locul lui, ntr-un ungher ferit al
coridorului, dar nu prsi imediat cldirea colii pentru a-i ncepe
inspecia prin curte i grdin, cum fcea de obicei. Rmase n
30

ungherul lui, pe coridor, preocupat s-i curee i s-i umple


luleaua, dar de fapt cu ochii i cu atenia fixat spre ua
cancelariei. Voia s schimbe o vorb cu profesorul de geografie i
naturale, dirigintele clasei a opta. l cunotea bine, de pe vremea
cnd, tnr i cu prul blond rzvrtit, cu micri de o rar
agilitate i siguran, cu priviri vesele i deschise, urcase pentru
prima oar scrile liceului pentru a-i ncepe apostolatul. Fusese
prima cluz a noului dascl prin labirintul colii. Era glume
tnrul, nu pierdea niciun prilej de glum, i se cra pe toate
movilele, i se strecura prin toate gropile i anurile, i se interesa
de fiecare pom i de fiecare arbore; se simea n el setea de a
cunoate, de a se familiariza cu noua sa ar, pentru c aa
numise el coala i domeniile ei:
O adevrat ar e coala asta, ar n care nu se poate s nu
te simi bine
Cum s-ar spune, i replicase paznicul, ai vrea s hlduii pe
aici Nu tiu cine mi spune mie c ar fi un lucru bun
Profesorul tnr i blond, cu mers sprinten i priviri vesele, nui rspunse imediat. Tcuse o vreme, tcere grea, care consfinea
pesemne o hotrre grea. Cnd se ntoarse cu faa spre paznic,
avea un luciu straniu n priviri, care ascundea pesemne i durerea
unei mari despriri:
Da spusese el. mi voi arunca o rdcin aici, sau o ancor,
nu tiu nici eu. Dar nu ca s hlduiesc. i fiindc m-ai nduioat
cu bun venitul dumitale, i voi spune i eu ce simt acum Nu
vreau altceva dect s am elevi cu priviri senine, care s nvee,
nainte de orice, s iubeasc ara, lumea i viaa Asta e ceea ce
trebuie i ceea ce vreau s predau aici
Dar profesorul care ieea pe ua cancelariei trezindu-l din
amintire pe mo Timofte era un omule slab, puintel ncovoiat, cu
capul pleuv; doar dou smocuri de pr, ca dou cornie albe, i
acopereau tmplele i faa lui uscat, plin de cute, ca o masc de
pergament, era aceea a unui om care nu se ntorsese cu spatele la
via, ci o nfruntase piepti. Micrile i erau obosite, btrneea i
cam ameise gleznele, nici glumele nu-l mai atrgeau ca altdat;
ba se mai ntmpla uneori ca vreun elev fr minte i inim s
31

ncerce s-l tulbure n timpul leciilor, dar n ntreg oraul nu era


un altul care s se bucure de mai mult stim, i niciun alt
profesor nu fusese mai iubit i mai ascultat ca dnsul, n aproape
patru decenii de apostolat, i niciun altul nu primea mai multe
semne de recunotin din partea fotilor elevi i absolveni ai
colii. Toate acestea pentru c vreme de patruzeci de ani rmsese
fidel unui legmnt tineresc fcut ntr-o zi oarecare de toamn.
Mo Timofte porni ncet pe urmele profesorului. Nu-i era team
c nu-l va ajunge. tia c nainte de a intra n clas se va opri n
faa uii i cteva clipe va sta nemicat i gnditor. Toi i
cunoteau obiceiul, dar nimeni nu cutezase s-l ntrebe la ce se
gndete n acele clipe. Nici chiar mo Timofte, care-l surprinsese
de nenumrate ori n aceast atitudine; cu att mai mult cu ct
avea credina c profesorul era att de preocupat de gndurile lui
nct nici nu-l zrea.
A treia a cincea calcul mo Timofte urmrind mersul
profesorului. A asea Acum e-acum A opta
Profesorul se opri chiar n faa uii. nchise ochii i vzu dintr-o
dat clasa, linitit, cu fiecare elev la locul lui, i trecu pe toi n
revist, i mai privi o dat, zmbi ctorva care-l umpleau mereu de
bucurii, dar brusc toate chipurile se dizolvar n ntuneric,
rmnnd unul singur: chipul unui elev speriat, nesigur, cutnd
mereu n jurul su, parc dup ajutor. Profesorul deschise ochii i
cltin din cap nedecis. Oare ce se ntmpla cu acel elev? Ce
adevr purta? l speriase sau l nedreptise cndva cu o not
proast sau era un elev slab, neajutorat, un derbedeu oarecare?
Tocmai cnd atinse clana cu mna, auzi vocea lui mo Timofte
i din primele accente cam nelese ce vrea btrnul.
Zi-i pe leau, mo Timofte. Vrei s intervii n favoarea cuiva
Cum v nchipuii aa ceva! se prefcu btrnul foarte
amrt. Tocmai dumneavoastr! Tocmai la dumneavoastr!
Las, nu te mai necji, l liniti profesorul. i cnd intervii n
sprijinul dreptii, tot se cheam c intervii n favoarea cuiva.
Aa da! accept bucuros moneagul. E vorba de un bietan
din clasa asta. S nu v nchipuii c mi s-a plns pe fa. L-am
simit eu, mai bine zis l-am prins eu. Nu prea l avei la inim, sau
32

hai s zic, nu l vedei cu ochi buni. Pesemne c ai avut, cine tie


cnd, vreo nenelegere cu el Da s tii de la mine c nva
toat ziua, srmanul i eu, pre ct l simt, sunt gata s pun
mna n foc c o s ias om din el
Te gndeti, probabil, la Teodoru Teodor, spuse profesorul cu
mna pe clan.
Mo Timofte rmase cteva clipe nedumerit. Ar fi vrut s spun
c nu-i vorba de Teodoru Teodor, dar nu mai avu timp, pentru c
profesorul, dup ce-i control ceasul, ptrunse n clas. Aa c
btrnul, cam suprat, i rsuci de cteva ori luleaua, pn cnd
brusc se dezmetici:
Apoi da, sigur c da! spuse el de parc i-ar fi vorbit
profesorului. Dumneavoastr v gndii la Teodoru Teodor, iar eu la
Ursu. Dar tii, bat-l norocul
Dndu-i ns seama c profesorul intrase n clas, mo
Timofte deschise ua i i se adres vesel, din prag, chiar n clipa
cnd se aeza la catedr:
La el m gndeam domnule profesor, numai c-i uitasem
numele adevrat i imediat nchise ua, lsnd clasa uluit.
Profesorul zmbi n urma lui mo Timofte, zmbi n felul su,
proptindu-i brbia n pumni i cltinnd din cap. Un fluierat
sacadat, imperceptibil i acompania gestul. Dar nu rmase mult
vreme astfel. Cu o micare lene ndeprt catalogul, apoi se
scul de la catedr i, plimbndu-se prin faa bncilor, se adres
cu voce tare elevilor:
M-am gndit s facem astzi o cltorie printr-o lume pe care
o cunoatei nc foarte puin, o lume ascuns, obscur,
misterioas, care se pare c-i intereseaz foarte mult pe unii dintre
voi Da S ncercm s ptrundem pentru ctva timp n lumea
peterilor
Victor se uit n jur. Toi cirearii i scoseser caietele de note.
Erau numai ochi i urechi. Apoi i arunc privirile spre profesor i
acesta i le ntlni i i rspunse cu un zmbet printesc, cald,
aproape duios.
Cltoria i purt pe asculttori ntr-o lume fantastic,
ispititoare, plin de miracole. Saloane uriae, adevrate palate de
33

gal, ncrcate cu podoabe de ghea i calcar, cu atoli de


marmur sau cu ghirlande de cristal, suprapunndu-se altor
saloane asemntoare unor peisaje lunare, apoi nghebondu-se
i prelungindu-se n nenumrate cotloane i coridoare asuprite de
ntuneric i mister, i mereu panglica albastr a rurilor
subterane, i lacuri limpezi, adnci i reci, cu maluri dantelate, i
uneori crpturi ndrznee spre lumin, i alteori prbuiri rele,
n cascade zgomotoase, i din nou saloane i labirinturi n
nelipsitul fir de ap al Ariadnei de ghea, toate, toate miracolele
subterane i dezvluiau nfricotoarele lor taine. Descrierile se
sublimau uneori n noiuni i legi i formule precise pe care elevii
le primeau ca pe nite leacuri tmduitoare. Creioanele
ncremeniser de mult vreme n mini. Ultimele cuvinte fuseser
rostite, dar imaginile, odat nchipuite, se repetau n mintea
tuturor ca ecourile peterilor.
n minutele de tcere care urmar povestirii, ncepur s
circule bileele ntre cireari, dar niciunul nu era scris n alfabetul
obinuit. Literele erau nlocuite prin linii i puncte.
Cu alte cuvinte, cirearii corespondau ntre ei cu ajutorul
alfabetului Morse. Victor tocmai njgheba o asemenea misiv, cnd
se pomeni cu un bileel trimis de Lucia, care purta meniunea: f.f.
urgent. l descifr cu o repeziciune uluitoare n gnd: Ateniune!
n spatele tu, Sergiu copiaz tot ce scrii. S nu te sperii, c abia a
nceput. nc o dat: ateniune! Lucia.
Victor nu ntoarse capul pentru a nu trda semnalul de
ateniune primit de la Lucia. n schimb, scoase din buzunar o
oglinjoar, pe care o potrivi ntr-un loc anume, cu ajutorul unor
cri, i astfel vzu ce se petrece n spatele lui. ntr-adevr, Sergiu
era prad unei agitaii teribile. Curiosul se strduia din rsputeri
s nu scape nicio micare de-a lui Victor i mai ales niciunul
dintre semnele pe care acesta le trecea pe caiet sau pe vreun
bileel.
Cirearul czu cteva clipe pe gnduri, dar, parc trezit brusc
de ascuiul unei idei, ntoarse o fil din caiet i, pe pagina alb
care i se ivi n fa, ncepu s niruie, cu meticulozitate, linii i
puncte. Dac s-ar fi uitat n oglind, l-ar fi vzut pe Sergiu
34

preocupat s-i copieze ntocmai semnele de pe caietul att de


neglijent aranjat. Lucia, creia nu-i convenea rolul de martor
neputincioas, i trimise un nou bilet cu o meniune i mai
nervoas: f.f.f.f.f. urgent! Dar Victor era prea adncit n gndurile
i-n scrisul lui ca s mai dea atenie biletului furios. Continu s
scrie, ntr-o poziie neobinuit i incomod, rezemat n cotul stng
i aplecat spre stnga, parc visnd sau amintindu-i ceva, iar
caietul cu linii i puncte, rmas n dreapta, nu-i mai punea niciun
obstacol lui Sergiu.
nfuriat la culme de atitudinea i imprudena lui Victor, Lucia
renun s-i mai trimit un bilet, aa cum avea de gnd, vznduse nevoit, din cauz de for major, s recurg la alt mijloc, mai
sigur i mai eficient. Se scul ncet din banc, i, dup ce-i
plimb doar o clip privirile prin clas, porni spre banca lui Victor
i, cu cel mai firesc gest, lu caietul pe care cirearul tocmai se
pregtea s-l nchid. Probabil c faptul se petrecuse prea trziu,
pentru c, n spatele lui Victor, Sergiu luase, pentru prima dat n
viaa lui, nfiarea unui nger. Bucurie, mulumire, nevinovie,
mai ales nevinovie, se puteau citi pe chipul lui. Tot ceea ce
scrisese Victor era copiat aidoma pe carneelul su i, pentru ca s
nlture orice surpriz posibil, i strecurase carneelul n sn,
simindu-l la fiecare rsuflare.
Vocea profesorului destrm dintr-o dat ndeletnicirile tainice
ale elevilor:
nainte de a ne spune la revedere, a vrea s v pun la un fel
de ncercare. O ncercare particular, la care nimeni nu este
obligat s participe. Dac rezultatul va fi pozitiv, foarte bine; dac
rezultatul va fi nesigur sau negativ, nimeni nu v va face vreun
repro. ncercarea se adreseaz mai ales logicii voastre i nu
jignesc pe nimeni dac adaug c o propun celor mai buni dintre
voi.
Emoia cuprinse aproape ntreaga clas. Era binecunoscut
acest obicei al profesorului de a adresa, la fiecare sfrit de an,
elevilor, o ntrebare mai complex, un fel de examen suplimentar,
care nu putea fi trecut printr-un simplu apel la memorie, ci prin
organizarea riguroas i oportun a multiplelor date oferite de
35

memorie. Obiceiul era binecunoscut i ateptat cu emoie, cu


team i nerbdare, pentru c de fiecare dat exerciiul, problema,
ncercarea date spre rezolvare erau altele. n cele aproape patru
decenii de apostolat, profesorul nu suferise niciun eec cu
ncercrile sale, i acest lucru nu putea fi pus pe seama
ntmplrii, mai ales c n fiecare an profesorul i alegea singur
att clasa, ct i elevul sau elevii care urmau s treac prin
neobinuitul examen.
Era i emoie i nerbdare i o und de spaim n clas. Pn i
vocea profesorului prea puintel tulburat:
Bine Pentru c unii au mai rmas cu imaginaia, sau poate
cu visele, n lumea de care abia ne-am desprit, s ne mai
ntoarcem o dat n aceast lume i s ncercm s-o parcurgem pe
alte ci, pe cile raiunii. Foarte pe scurt: cum se explic formarea
peterilor cu saloane largi, spaioase, i a celorlalte cu cotloane
nguste, nalte i lungi? S nu se uite un lucru esenial: de multe
ori, de cele mai multe ori, gsim ambele fenomene n una i
aceeai peter.
n clas se aternu o tcere deplin. Aproape c se auzeau
btile inimilor. Profesorul se aez ncet la catedr i mbri cu
privirile ncperea. Tcerea se apropia de clipa care urma s-o
preschimbe n erupie. De undeva ni nerbdtoare, avid mna
lui Ionel. Apoi ncet, aproape indiferent, aproape convenional, se
ridic mna lui Victor. Apoi Lucia, Dan, Maria ridicar la rndul
lor minile. n spatele lui Victor, Sergiu rsfoia de zor n manual,
fr s se gndeasc, mcar o clip, c nu n manual se afla
rspunsul. n alt parte, Pompilic l nghiontea pe Dan:
Spune-mi, b, i mie. Ce eti aa egoist?
Dan i rspunse imediat, tot n oapt:
Nu suntem la matematic sau la istorie, ntrule. Dar poi
s ridici mna, c tot nu te ntreab.
Aha! tiam eu c nici tu nu tii
ntr-o banc din fundul clasei, Ursu prea nconjurat de toate
flcrile iadului. Faa i se ncinsese, era roie ca para focului,
minile i ardeau pn sub unghii, ba i unghiile l frigeau ca jarul.
Pumnii se luptau aprig ntre ei, sub banc, parc voiau s-i
36

ncerce puterea. i dei ar fi fost n stare s fac banca ndri, nu


izbutea niciunul s se ridice la jumtate de metru deasupra i si desfac uor degetele n acel semn venic al elevului care tie.
Profesorul l cut i-l zri. i simi prin antene nevzute toat
agitaia. i poate pentru prima dat de cnd era profesor l npdi
un val de spaim odat cu hotrrea care cretea ntr-nsul. Nu se
mai uita la minile ntinse din primele bnci, la elevii care, n mod
sigur, i-ar fi dat rspunsul bun. Emoia biatului din fundul clasei
era prea mare; suferina lui, grea i tcut, merita orice risc. i n
timp ce cuvintele i ieeau de pe buze, profesorul avu deodat
senzaia c el e cel care trece printr-un examen decisiv:
S ne rspund Teodoru Teodor
Ursu se ridic n picioare, parc mpins de altcineva, i acel
altcineva i cuprinsese i gtul, cu gheare nevzute, i-l sugruma
pn la lacrimi. Blbi cteva sunete, apoi tcu.
Ateptm! l ndemn profesorul, cu ton sever, de catedr.
Ursu recept unda care i se aruncase i cu o micare energic
i scutur emoia care ncepea s-l nvluie ca un cearaf. Rsufl
adnc i vorbele lui ncepur s-i fac loc tot mai sigure printr-o
tcere ncrcat de uimire:
Cred c e vorba de aciunea apei Adic, tii, cum s v
spun A fost vorba de aciunea apei tii dac apa lrgete
crpturile pe direcia straturilor calcaroase, petera ia o form
larg tii, formeaz un fel de saloane lungi i nu prea nalte i
dac apa lrgete crpturile cele care cad Cum s v spun?
tii, aa
i n timp ce Ursu tie cu o micare violent aerul, profesorul,
din ce n ce mai tulburat, l ajut:
Perpendicular
Da, da perpendicular, se liniti Ursu, perpendicular pe
direcia de stratificare, atunci se formeaz, adic aa se formeaz
cotloanele nalte i nguste
Parc eliberat din nite chingi,. Ursu i ncorda muchii
pieptului, inspirnd cu nesa un val de aer proaspt pe care l
simea nvlind pe fereastr. Un zmbet cam ntng i rsri pe
fa, mai ales c, ducnd instinctiv mna la frunte, i-o descoperi
37

ud i fierbinte, ceea i se prea de neneles.


Ca n fiecare an, profesorul se duse s strng mna elevului
ales, care nu putea s dea dect un singur rspuns, cel bun;
poate, de ast dat, strngnd-o, sau strngndu-i-se cu mai
mult putere. Sau, pentru a nu lsa s se piard un adevr plcut,
de ast dat fcnd un tainic i necesar schimb de emoii cu elevul
pe care-l alesese n ultima clip i care-i transformase spaima
dinaintea alegerii ntr-o bucurie mare, neateptat.
Clopoelul lui mo Timofte sunase demult, dar nimeni nu-l
auzise. Nici mcar pulamalele clasei, care nu-i reveniser nc
din uimirea strnit de succesul lui Ursu.
Profesorul se ntoarse la catedr, lu catalogul i, n drum spre
ieire, mai zbovi cteva clipe pentru a-i lua rmas bun de la
elevi:
Da i n acest an m despart de voi mulumit. Poate chiar
mai mulumit dect n ali ani. Nu m gndesc numai la surpriza
pe care mi-ai oferit-o acum, la sfrit, m gndesc la puterea
ntregii clase. A vrea s fii primii, i chiar mi se pare c suntei
primii, crora le spun, cu o foarte mic rezerv, care ine mai mult
de viitor dect de trecut: iat cea mai frumoas clas cu care mam ntlnit! Sunt convins c unii dintre voi au fcut de pe acum
legturi trainice cu viitorul, dar nu vreau s v forez s srii
dincolo de vrst. Vreau s trii din plin, viu, agitat, nervos, liber
aceti ani neasemuii, aceti ani n care visul i fantezia nu in
seama de niciun obstacol, n care orice btaie a inimii se druie
ntregii lumi. tiu c multe dintre lucrurile i fiinele care v
nconjoar vi se par nvluite de taine, chiar dac pentru restul
lumii sunt de o simplitate liniar, elementar. Poate c vedei totul
astfel dintr-un instinct de exagerare care aparine numai acestei
vrste, i care vrea s transforme n efort grav, aproape tragic,
orice gest, orict de simplu ar fi el; e ceva frumos aici, pentru c
totul se subordoneaz inteniei sau dorinei de a drui foarte mult.
O clip sau un gest pot concentra tot oelul i toat credina din
voi, chiar dac gestul sau clipa aparin unui vis, unei fantezii. Dar
mie mi place s cred c un adevr mare, un adevr suprem
lucreaz n voi atunci cnd v descoperii nconjurai de taine:
38

Orice lucru, orice vietate ascunde o minune i v doresc s


desluii ct mai multe asemenea miracole n zilele libere care v
ateapt
i, ntr-o tcere frumoas, profesorul slab, puintel ncovoiat, cu
dou smocuri de pr alb deasupra tmplelor, prsi cu pai obosii
clasa. Elevii se ridicar n picioare. i mult timp dup aceea, nicio
micare, niciun sunet.

39

Capitolul II
1
Era o camer simpl, cu divan, birou i bibliotec, cu puine
cri, dar cu multe mape i dosare, cu cteva scaune aranjate la
ntmplare, cu un dulap ascuns ntr-o ni, cu pereii neregulai i
aproape goi; doar cteva fotografii nfind scene sportive erau
agate deasupra bibliotecii, cu tavanul oblic zugrvit ntr-un
albastru ciudat, i, din cauza aceasta, cineva o botezase: camera
albastr. De cteva zile ns cptase o alt denumire, o denumire
tainic, pe care n-o cunoteau dect dou fiine i despre care
aflase ceva foarte vag o a treia. Noua ei denumire? Observatorul!
Cele dou fiine care o botezaser? Sergiu i Pompilic. Cea de a
treia fiin creia i trecuse cuvntul pe lng ureche? Tic.
Camera i aparinea lui tefan, fratele lui Pompilic, i se afla la
mansarda unei vile cu dou etaje, n partea de rsrit a oraului,
la o rscruce de strzi. Una dintre strzile care se ntretiau acolo
se numea Cireului, i din camera albastr se zrea ca-n palm tot
cartierul Cireului. Ceea ce explica dintr-o dat o mulime de
lucruri.
Musafirul, Sergiu, sosise naintea gazdei la locul de ntlnire,
n faa vilei, i atepta de jumtate de or. Atepta e un fel de a
spune. Pentru c se foia ca un vrbioi, i dac ar fi avut pene, i-ar
fi stat tot timpul zbrlite i epoase. Srmanul! Parc-i plimba
picioarele numai pe jar, iar gtul parc-i fusese deurubat din
umeri de atta ntors. Mna stng i se ncleta furioas la fiecare
pas, iar cea dreapt nu i se dezlipea de pe piept nicio clip.
Carnetul cu nepreuita comoar i frigea degetele, iar nerodul i
blestematul de Pompilic i pierdea timpul cine tie pe unde. Oare
ce scrisese Victor? ntrebarea l mbolnvea, nu-i ieea nicio clip
din minte Din cauza ei nici nu mncase, iar blestematul de
Pompilic
40

Codobatura apru brusc de dup un col, abia trgndu-i


sufletul:
Stai las-m oleac, se rug el. Aoleu! Credeam c s-a zis
cu noi. N-a vrut tefan s-mi dea cheia A spus c n loc s-i
facem curenie, i murdrim camera. Am ateptat s plece ca s
pot terpeli cea de-a doua cheie.
Sergiu simi deodat vat n glezne:
Dac ne prinde?
Nu ne prinde, c m-am interesat eu. L-am i urmrit. S-a dus
la antrenament, la terenul de volei. N-am plecat de acolo pn nu
l-am vzut n tricou, pe teren
i dac vine? tremur iari vocea lui Sergiu.
Nu vine, m! Am auzit cu urechile mele cnd le-a spus
antrenorul c pn la apte nu le d drumul. Au duminic meci
greu Abia e patru. Trei ore ne ajung cu vrf i ndesat
Sergiu se mai liniti puin, dar din entuziasmul cu care venise
la ntlnire rmseser numai urme. Sus n observator se liniti
ns de-a binelea. Pompilic era n mare form, dar i el avea o
surpriz
B, Pompilic, n-am vrut s-i spun pn acum; am fcut, b,
o captur grozav
Las-m cu aiurelile tale; s-i art eu ce-am fcut n ultimele
zile Ia vino ncoa!
Din spatele unor dosare, Pompilic scoase o foaie de bloc i
ncepu s-o agite, triumftor, n faa lui Sergiu. Era o ngrmdire
de linii i corpuri geometrice, unele ncercuite n rou, altele n
albastru, unele purtnd cifre, altele litere.
Ghici ce-i? ntreb Pompilic.
Habar n-am Poate o fiuic la geometrie
E o hart, b, o hart original
Asta hart!!! se cruci Sergiu. Atunci pot s zic i eu c
nasturele sta e un castron cu sup
Iar eti tmpit! se enerv Pompilic. Ia vin-ncoace la
fereastr. Vino i spune ce vezi n direcia asta!
Sergiu se supuse i privi n direcia indicat de mna lui
Pompilic:
41

Acolo e strada Cireului, mare scofal!


i aici ce e? ntreb Pompilic superior, lipind foaia de bloc de
faa lui Sergiu.
Adic vrei s spui
Sigur c da, b alifie. Chiorte-te! Uite casa Mariei, ptratul
sta cu cifra 3. Uite-o i pe a lui Victor. Aici st Ursu, dincoace
idiotul de Dan, triunghiul sta cu litera D
Cercu sta cu I, se repezi Sergiu, e casa lui Ionel
Vezi, b! Vezi ce chestie mare am fcut? Acum i avem pe toi
cirearii n mn
Sergiu fu ct pe-aci s-i dea dreptate lui Pompilic, dar un gnd
neateptat i rutcios l opri:
i la ce folosete harta asta a ta?
Cum: la ce folosete? Vrei s-i trag dou labe? Trei zile m-am
chinuit s-o fac i tu ntrebi ca un tmpit la ce folosete Nu avem
aici pe coal toate casele cirearilor?
Dac zici tu, ridic Sergiu din umeri. Dar s tii c mai uor
se recunosc de la fereastr. Vezi? Casa aia alb cu cerdac astupat
de ieder i cu chiocul la rotund e casa Mariei. i dincolo, n
fund
Ce, crezi c eu nu tiu? se or Pompilic. n fund se vede
maghernia lui Ursu, aia din spatele movilei. i te rog s nu mai
faci pe nebunul c te ating ct ai zice pete. i-e ciud c eu am
fcut harta i tu n-ai fcut nimic
Zu!! spuse Sergiu uitndu-se plin de dispre la prietenul i
dumanul lui. Poftim!
Carnetul scos din sn cu iueala unui scamator fcu o curb
prin aer i czu exact la picioarele lui Pompilic.
Aiurea! l respinse Pompilic dup ce auzi povestea lui Sergiu.
Bag-l din nou n sn. Trebuie s fie rezumatul vreunei lecii, i la
ora asta n-am timp de lecii
Numai la ora asta nu scp Sergiu prilejul.
B! se or iari Pompilic. Dac mai scoi o singur liter
urt te fac ficat de post. Vii n casa mea i n loc s zici srumna
Da tu cnd vii la mine, ce faci? Bunica i pune vat n urechi
42

ca s nu mai aud tmpeniile tale


S fie sntoas, c nu eu am nvat-o s asculte la u
B idiotule! i iei Sergiu din pepeni. Dac-i pe-aa, atunci
spune dac n tot oraul mai exist vreun altul cu urechi att de
blegi ca ale lui frate-tu!
Numai o minune mai putea opri ncierarea crunt care era pe
cale s nceap. i minunea se ivi: trei bti n u, pauz, i din
nou trei bti.
Cei doi cocoi devenir nite mogldee de catifea din care se
scurseser trele. Fiecare atepta salvarea de la cellalt
Cine m-a pus s m gndesc la urechile blegi ale lui fratetu se cin n oapt Sergiu. Ce ne facem?
Nu-i el! se lumin dintr-odat Pompilic fr s scape ns cu
totul de tremurul care-i atacase ncheieturile. El are cheie
B, s nu fi pierdut cheia, se ngrozi Sergiu.
Ssss! Cavou! comand Pompilic.
Btile rencepur i se auzi o voce care avea n ea atta
limpezime i attea ondulaii c era imposibil s n-o recunoti:
Deschidei! Eu sunt
Trufaul care n-avea nevoie s-i rosteasc numele pentru a fi
recunoscut nu era altul dect Tic.
Fir-ar s fie de nasol! l njur Pompilic tot n oapt. Ce i-a
mai dili una peste muie! Zu c-i dau drumul i-l articulez
E prieten cu Ursu! se sperie Sergiu.
Hei! N-auzii? rsun vocea de dup u. V-am vzut pe
amndoi la fereastr.
Ce facem? ntreb Pompilic.
Aoleu! se lumin la rndul lui Sergiu. Tu tii alfabetul Morse?
Habar n-am N-o s ai curajul s-mi spui c-l tii tu nghit
cartea de fizic fr s-o mestec
S-l folosim pe nasol! spuse Sergiu. El l tie precis. S-l
punem s ne descifreze chestia aia a lui Victor.
Pompilic accept imediat, apoi ntreb ca de undeva de
departe:
Cine bate la u, la ora asta?
A fi venit mai devreme, rspunse Tic n timp ce intra pe u,
43

dar nu mi-a dat voie ombi.


Cine i-a spus c suntem aici? l lu la rost Pompilic.
Nimeni Dac nu v-a fi vzut la fereastr Da a cui e
camera asta?
N-ai s ghiceti niciodat! decret Sergiu.
Zu! zmbi cel mai mic dintre cireari uitndu-se n jur. i
dac aici st dac aici st
Tic se uit la cele cteva fotografii agate deasupra bibliotecii,
care nfiau scene din meciuri de volei. Eroul fotografiilor era
mereu acelai.
Ai un frate grozav, i fcu prichindelul un semn din ochi lui
Pompilic. Eu n-a lsa pe mna voastr o camer ca asta
Venim i noi din cnd n cnd ca s facem curat, i rspunse
Pompilic ntorcndu-i semnul din ochi. Dar de ce n-ai lsa o
camer ca asta pe mna noastr?
ntrebarea era cam argoas i lui Sergiu, care se gndea
mereu la carnet, nu-i prea convenea. Nici lui Tic.
Ia zi-i! repet i mai insistent Pompilic. De ce n-ai lsa-o?
Pentru c n-o am rse prichindelul.
Ce vorbeti, domle! interveni Sergiu foarte prompt. Dac eti
aa de iste precum vrei s ari, ia spune! tii cine a inventat
telegraful?
Oare ce vrea sta de la mine? se ntreb Tic n sinea lui. Apoi
cu voce tare:
Sigur c tiu
tii i alfabetul?
Cu ochii nchii! rspunse prichindelul.
Alfabetul Morse? Te lauzi, piciule
Pariem? l provoc Tic.
Pariem! accept Sergiu. Dar cu o condiie. S-l scrii aici n
faa noastr, uite! pe hrtia asta, n cel mult cinci minute!
Dei simea un iz ciudat n toat povestea, Tic primi totui
pariul: dac va izbuti s scrie alfabetul Morse n cinci minute, i
va putea alege din bibliotec orice carte, cu condiia ca ea s nu
depeasc 200 de pagini; dac nu va izbuti, se obliga s deseneze,
n cel mult trei zile, toate hrile din manualul de geografie al clasei
44

a opta.
Ahaaaa! nelese Tic. Vrei s v ludai cu un caiet mito la
examen Numai c n-o s vi-l fac eu Gata?
Pe cuvnt de onoare! ntri Sergiu pariul.
Pe cuvnt de onoare! rspunse solemn Tic.
Un singur lucru uitar toi: s-i potriveasc i s-i verifice
ceasurile. Dar cine se mai gndea la asta? n niciun caz Tic.
Prichindelul se puse imediat pe treab i n mai puin de cinci
minute reui s scrie alfabetul. Ba socotind c-i rmne nc timp,
mai adug o coloan dup terminarea literelor, aa c n clipa
cnd i napoie lui Sergiu foaia de hrtie, ceasul lui arta exact
scurgerea celor cinci minute.
Ai pierdut! strig Sergiu dup ce lu coala. Ai depit
termenul cu cu zece secunde.
Ba nu-i adevrat! se opuse Tic. i-am dat-o la secund, exact
la secund, dup ceasul meu. ntreab-l i pe Pompilic!
Nu! N-ai depit termenul cu zece secunde, rspunse
Pompilic uitndu-se la ceas. Ci cu treisprezece secunde.
Pe cuvntul meu de onoare, se rug Tic. Puteam s v dau
alfabetul mai repede, fiindc l-am terminat n patru minute, dar
m-am gndit s v fac o surpriz s scriu i cifre. Zu, uitai-v la
coloana de cifre n ct timp puteam s-o scriu? n cel puin
treizeci de secunde, nu? Chiar dac v-ai lua dup un ceas
flmnd, tot am terminat la timp alfabetul
S nu umbli cu scamatorii, se roi Pompilic, s nu caui s
ne duci, c-i dau un picior n fund de nu te vezi. Ai depit
termenul, gata!
Tic nelese c partida era pierdut. Mai ales cnd l auzi pe
Sergiu ntrebnd:
La urma urmei, pentru ce ai venit aici?
V-am vzut la fereastr i m-am gndit c poate gsesc la voi
o carte mai veche, cu basme. Am ntrebat peste tot
Umbli cu basme, va s zic! l amenin Pompilic.
Zu c e-adevrat Dac voiam s v mint gseam altceva
mai detept Zu! Trebuie s pregtim un basm, la romn,
pentru sfritul anului, i eu
45

i tu l ntrerupse Sergiu, ar fi bine s-o tergi imediat, pn


nu-i srim noi n ajutor
ncolit din dou pri, cu drumul spre u tiat, prichindelul
cut alt cale de salvare:
M duc singur m duc direct la tefan. tiu eu unde s-l
gsesc
Spaima lui Pompilic inu doar o clip:
Faci drumul de poman. Azi nu mai are antrenament.
Micul cirear fugise, la ntmplare i aproape fr ndejde,
dup un prpdit de iepura, i iat-l nhnd dintr-o dat doi, inc ce oldani. Mai nti aflase c mecherilor le era team de
tefan, i apoi aflase i locul unde, n mod sigur, l putea gsi. i
fcu repede un plan de rzbunare care ncepea cu o tentativ de
linitire:
Dar duminic, la meci, trebuie s vin
Ha, ha! i rse Sergiu n nas. Duminic avem serbare de
sfrit de an
Atunci cealalt duminic l liniti Tic cu totul. Dar dac-mi
dai i mie o igar nu v mai spun
igar!? se mir Pompilic. Unde vezi tu igri
Uit-le colo, n raft, dup dosarul albastru.
Cirearul porni cu mna ntins i scoase din raft un pachet de
igri Carpai. Descoperirea lui Tic i cam zpci pe cei doi
mecheri. Priveau pachetul de igri aezat disciplinat pe mas, i
aminteau rugmintea celui care-l gsise, dar nicio inspiraie nu
ncolea n capul lor.
Cirerelul profit de moment pentru a se lipi de u, mai ales
c i raftul din care scosese pachetul era n apropierea uii. Cnd
cei doi se dezmeticir nu mai vzur dect spatele lui Tic prin ua
deschis, iar piciorul lui Sergiu, dei pornise ca o sgeat, lovi n
gol.
Ce pcat c nu l-am atins! se plnse Sergiu. Cred c l-a fi
scos prin tavan. Fir-ar s fie de vagabond! Ai vzut ce ochi de
spion! ine-m, c-mi vine s sar pe geam dup el
Stai, stai ncepu Pompilic s-l domoleasc. Adic de ce s
ne par ru, de ce s ne nfuriem? De ce, m neghiobule? Ar trebui
46

s rdem cu hohote i s ne decorm. Ha! Ha! A venit la noi cu


aere de motan i l-am adus n stare de scrumbie. L-am pus s ne
scrie alfabetul, l-am dus cu frate-meu, ne-am btut joc de el, i
dup toate astea ne-a fcut rost i de igri Cum dracu de le-a
observat, spionul! Noi am trecut de o sut de ori pe lng ele fr
s le vedem Dar pn la urm tot i-am venit de hac. B, ce l-am
stors!
Ai dreptate! se nvior Sergiu. Ai vzut ce-nseamn s fii
detept? Acum recunoate i tu, Pompilic, ideea cu pariul i
alfabetul a fost grozav
B, da i ideea mea cu harta. Putem s notm pe hart toate
micrile lor Dar hai mai bine s descifrm textul!
Dup aproape o or de chin i certuri, de cazne i oftaturi,
Sergiu reui, n sfrit, s adune urmtorul text:
Cireari! Ferii-v de Sergiu i Pompilic. Ei caut s afle locul
expediiei noastre i data plecrii. Nimeni nu mai are voie s
rosteasc vorbele: Lacul Pstrvilor i data de 5 iulie. Victor.
Formidabil! rcni Pompilic. Am dat lovitura. B! Ori i avem
n lab, ori nu! Tot secretul cirearilor e n minile noastre.
Formidabil!
Acum recunoti c sunt destul de genial? l pironi Sergiu. Fr
hrtia asta n-am fi tiut nimic despre planurile cirearilor, i nici
i nici fr hart nu ne-ar fi stat bine, persevera Pompilic.
Recunoate i tu c nu se poate face nicio chestie mai interesant
fr hart. Aa c aproape suntem unu la unu. Nu zic c nu ai un
mic avantaj dar ca s te egalez de tot, vin i eu cu o idee mare:
ce-ar fi s fumm cte o igar, s vedem i noi cum e?
Sergiu privi nehotrt pachetul lsat de Tic pe birou:
Eu tiu? Nu e prea nu tiu cum?
Adu-i, b, aminte din filme cum stau ia n fotolii i fumeaz
cnd au de gnd s fac o chestie mai a dracului. igara e semnul
omului detept Ce zici de asta?
Sergiu nc se codea:
N-o s vad frate-tu c lipsesc igri din pachet? S nu ias
vreo crim
N-o s vad niciodat! descoperi Pompilic dup o clip de
47

ezitare. Fiindc o s cumprm alt pachet i o s-l nlocuim pe


sta nceput. Este c-s detept?
Dar mi se pare c nu avem chibrituri fcu Sergiu o ultim
ncercare.
ntr-adevr, nu se vedea nicio cutie de chibrituri la suprafa, i
nici dup vreun sfert de or de cutri furioase prin adncuri, prin
sertare, prin rafturi, pe sub divan, prin dulapuri, prin toate
spaiile ascunse ale ncperii, nu gsir urm de chibrit. Prin
camer parc trecuser cteva hoarde de barbari, una mai crud
dect alta, dar tinerii mecheri civilizai ai secolului 20 nu-i
ddeau seama de nimic.
Am gsit! ip Sergiu, cu atta triumf n voce c nu se poate
s nu fi nelinitit un anumit mormnt din Siracuza. Fierul de
clcat!
Adic? ceru lmuriri mai ample Pompilic.
nclzim fierul pn la rou! Este?
Este recunoscu Pompilic. Dar i harta mea
Nu numai c nclzir fierul pn la rou, dar l i uitar aa, n
priz, n timp ce amndoi, neavnd fotolii pe care s se tolneasc,
se lungir pe divan, sprijinindu-i picioarele pe dou scaune
rsturnate. Nu mai fumaser pn atunci, dar vzuser mii de
igri aprinzndu-se i fumndu-se, aa c nu le fu greu s imite,
cu o adevrat art, atitudinea i ticurile unui fumtor inveterat.
Tusea i lacrimile le mai atacau entuziasmul, dar erau prea drzi
ca s se dea btui, mai ales c printre sughiuri puteau s-i
slveasc isprvile grozave din ziua aceea, ncepnd cu cele din
recreaie i terminnd cu ultima: fumatul. i mereu i aduceau
aminte de Tic i rdeau cu atta poft de renghiul pe care i-l
jucaser c la un moment dat nu se mai puteau deosebi hohotele
de rs de accesele de tuse.
Aa i gsi tefan cnd deschise ca o furtun ua:
Va s zic, biletul pe care l-am primit la antrenament nu
minea! Aoleu! Ce-ai fcut aici, barbarilor, criminalilor,
sinucigailor!!?
Din nefericire pentru cei doi, tefan nu rostise la ntmplare
ultimul cuvnt. n timp ce palmele loveau sonor, autoritar, i mai
48

ales cu iscusin, Pompilic, ghemuit ca un arici jumulit de epi,


ncerc s se apere:
Nu eu, pe cuvnt s-mi sar ochii, el a gsit fierul de
clcat
Cum!!?? url tefan, descoperind fierul de clcat ntr-un nor
de fum. Aoleu!
Dar mai bine s ntoarcem pagina.

49

Capitolul III
1
Un altul n locul lui Tic ar fi urmrit felul cum se mplinete
planul de rzbunare; poate c s-ar fi postat sub ferestrele
Observatorului i ar fi auzit destule jurminte i ipete, i iar ipete
i jurminte pentru a pleca apoi mulumit i chiar bucuros la
treburile lui. Prichindelul ns nu era crud, ci mai degrab leal i
stpnit de spiritul dreptii: la infamia care i se fcuse nu putea
rmne nepstor, de aceea declanase rzbunarea, mai nti
sacrificnd un pachet de igri pe care i-l cumprase unui vecin, i
apoi ducndu-se la arena de volei pentru a-i strecura un bilet
alarmant lui tefan. E drept c, vzndu-l cu ct putere i dibcie
lovete mingea, i s-a fcut o asemenea mil de cei doi, nct, dac
ar mai fi avut putina, ar fi oprit mesajul alarmant. Zarul fusese
ns aruncat. Nu mai avea ce face. Biletul, cu coninutul su
lapidar: Pompilic i Sergiu fumeaz n camera dumitale. Un
cetean i fcu imediat efectul, asta din cauz c destinatarul se
lsase de fumat de vreo trei zile i suferea ca un martir cnd vedea
pe un altul cu igara n gur. Tic ns n-avea de unde s tie toate
acestea. El folosise ca mijloc de rzbunare primul lucru care-i
czuse n mn, i pentru c avea minile n buzunare, dduse
peste pachetul de igri cumprat vecinului. Nici mcar nu se
gndise c mecherii din Observator vor deschide pachetul i vor fi
prini n flagrant delict, ci i nchipuise c vor fi gsii cu
pachetul, nedesfcut, alturi i c vor fi pedepsii numai pentru
intenie. Iar prichindelul tia, din proprie experien, c intenia
nu se pedepsete tot att de dur ca fapta. Din fericire pentru el,
aa gndea tticul, care era responsabil cu judecata; mmica ar fi
procedat invers: ar fi pedepsit mai tare intenia. Avea ea un
principiu: copilul trebuie btut nainte de a sparge ulciorul, pentru
c dup ce-l sparge
50

Prin urmare, Tic nu urmri mplinirea planului de rzbunare,


mai nti pentru c nu era crud, i apoi pentru c avea cteva
treburi foarte importante, mai ales dou care-l apsau ca nite
greuti zimuite: cum s fac rost de un basm cu care s-i dea
gata colegii i profesorul, mai ales profesorul, pentru c era n
conflict cu el din cauza unor avioane neasculttoare care, n loc s
ias pe geam, cum li se hotrse, aterizaser pe catedr, chiar n
clipa cnd profesorul urma s-i treac un 10 uria, n catalog; i
cum s afle locul i data expediiei cirearilor, asta nu numai din
pricin c nu putea s sufere secrete i taine bineneles,
secretele i tainele altora , ci i pentru c voia s-i aranjeze i si mpart n timp plcerile vacanei.
Grea dilem dar nu pentru Tic, care era nzestrat cu un sim
practic nemaipomenit. Amintindu-i spontan zicala cu cei doi
iepurai, cirerelul uit, ntr-o clip de basm, de conflict i de
avioane, i hotr s fac pe dracul n patru pentru a dezlega taina
cirearilor. Nu-i trebui prea mult filosofie pentru a-i da seama c
dac taina expediiei era asemenea unei ape circulnd printr-o
conduct, existau, obligatoriu, i cteva robinete prin care apa
putea s ajung pn la el. Primul, i cel mai apropiat robinet,
era Maria, sor-sa. Bun Dar asta nc nu nsemna nimic. Cum
putea el s se apropie i s deschid robinetul? Brrrrr! Trebuia s
fie foarte prudent Maria nu se lsa prea uor dus, i
ntotdeauna era plin de toane, i de multe ori nici nu-l lua n
seam, orice-ar fi fcut. Cum s-o ia?
Nici nu-i termin ntrebarea mut, c sfetnicul lui cel mai
fidel, sfetnicul de zile grele, i fcu apariia, gudurndu-i-se docil
la picioare.
Ei, ce spui, ombi, s ncepem atacul?
Celuul mic foarte afirmativ din coad.
i dac nu reuim?
ombi mri slbatic, artndu-i colii.
Nu fi fraier, ngulic. La Maria nu se prind ameninrile.
Altceva!
Celul se lungi pe burt, i aez labele de dinainte sub bot,
i ntoarse ncetior capul cu ochii pe jumtate nchii,
51

transformndu-se n cel mai autentic monument al linguirii. Mai


ales c i coada i se mica molatec, parc ar fi mngiat pe cineva.
Aa, hoomanule! Cred c-am nimerit-o cu metoda asta. Nu se
poate s nu se prind la fete. Va s zic ne-am neles. Dar bag de
seam. S nu cumva s sufli vreun scncet
Celul sri brusc n picioare, i nepeni urechile, i, cum
sttea cu botul ntors i cu ochii rvii, prea cea mai ofensat
fiin de pe faa pmntului.
Ei, las, n-o mai pune i tu la inim. Parc nu tii c-am
glumit? Mi te cunosc eu, domnule sfetnic Gata cu glumele! La
aciune!
Tiptil, tiptil, fr s fac vreun zgomot, urmat de credinciosul
lui sfetnic, Tic se furi pe cerdacul acoperit de ieder. La captul
cellalt al cerdacului, pe un ezlong ntins la orizontal, sub btaia
mictoare a unor proiectile de lumin scpate prin frunzi, se
odihnea Maria. i acoperise ochii cu cozile i visa. n mna ei, un
caiet cu versuri i deschidea paginile. Una dintre poezii o nsoea,
sau i prilejuise cltoria imaginar n care plecase:
Iubesc cu-atta patim stejarii
Cu coapsele-mplntate n pmnturi,
Cnd i ncarc braele de soare
Sau cnd se-ncrunt seculari n vnturi,
Iubesc pdurea-nalt de mesteceni
Cnd zbrelete-n alb sfios azurul.
Ah, vnt albastru, vino s m legeni
i druiete-mi vesel mprejurul
Inspiraia, sau poate sarcina de a ataca primul, o avu ombi. Se
aez foarte tcut alturi de Maria, i lipi botul de labe, iar ochii i
se aintir asupra versurilor. Primul gest al Mariei fu acela de a-l
alunga, dar cnd i deslui expresia de inteligen i parc de
nelegere, ncepu s-i mngie, blnd, cporul ptat de buline
negre. Cu o voce cald, vistoare, ea recit primele versuri ale
52

poeziei.
Cocoat pe cerdac, dar parc nfipt ntr-o eap, att de
nerbdtor era, Tic suport cu greu poezia. Avu totui puterea de a
o asculta pn la capt.
Simindu-i stpnul n apropiere, pentru c tot scpase Tic
cteva icneli i oftaturi, celul ntoarse capul, dar la semnele
poruncitoare ale celui descoperit i-l aez iari pe lbuele-i
subiri. Un oftat prelungit, un oftat de admiraie i parc de
invidie, iei foarte gradat i nuanat din pieptul lui Tic:
Oooofff! tii ce frumos spui tu poeziile, Maria
Surprins nu att de apariia neateptat a friorului ei, ct de
tonul neobinuit cu care-i vorbise, Maria l privi ndelung i
iscoditor.
Zu, Maria continu Tic. Parc m-ai umplut de furnici. Ai o
voce att de frumoas! Nu-i aa c o s te faci artist?
Ticuor! Ia spune, de fapt ce vrei!
A vrea s m iubeti!
Asta-i bun! Dar cine i-a spus c nu te mai iubesc?
Vreau s m iubeti mult, muuuult. Att de mult, nct s nu
te mai despari niciodat de mine.
Maria l privi plin de duioie:
Pi te iubesc, nesuferitule. Dar cine i-a spus c-o s ne
desprim?
Las c tiu eu, se bosumfl Tic. Parc vd c-o s petreci
vacana fr mine.
Unda de duioie dispru din privirile Mariei fcnd loc unor
luciri de nencredere, de suspiciune i uimire. Tot ce spunea Tic nu
se potrivea cu felul lui de a fi. i n mintea ei se nfirip o idee:
Daaaaa!? Tic! Dac eti cuminte, mergem mpreun la
ar, la bunica.
La bunica?! spuse cu dispre prichindelul. Mare scofal! La
bunica pot s merg i singur
Atunci cum rmne cu declaraia ta de dragoste? Parc
spuneai c nu vrei s ne desprim nicio clip
Dar i n mintea lui Tic se aprinse o idee care l scoase din
impas:
53

Dac m duc singur la bunica, o s mi se fac i mai mare


dor de tine Tu ai crezut altceva?
Maria cltin gnditoare din cap:
Tic, tu tiai c eti un biat detept?
Ehei! De muuuuult timp
S-i spun drept, acum nu te mai iubesc chiar att de mult, i
mrturisi Maria. Dar voi aplica i eu metoda ta, i m voi duce
pentru cteva zile undeva. i-o s mi se fac un dor de tine!
Ia-m i pe mine, Maria te rog
Pi atunci ar nsemna c nu te iubesc foarte mult, i c nici
nu vreau s te iubesc foarte mult dup principiul tu
Ei, i! se avnt Tic. Dac m iei e totuna.
Stai, c nu te mai neleg, Ticuor. La nceput spuneai c vrei
s te iubesc, nu?
Vreau s m iei cu tine!
Chiar c nu te mai neleg deloc, l zgndri Maria.
Spune! M iei sau nu?
Tic! Te rog foarte mult s m crezi. Nu te iau cu mine pentru
c te iubesc totui foarte mult.
Maria era ntr-adevr nduioat. Fantezia ei descoperea tot
felul de ameninri i primejdii n calea expediiei, i nu putea s
i-l nchipuie pe friorul ei drag nfruntndu-le.
Tic! O s petrecem toat vacana mpreun, i spun din tot
sufletul. Numai cteva zile, la nceput
Vreau s tiu sigur: M iei?
Dar de ce vrei s fii att de sigur?
Spune! se nvolbur prichindelul. M iei sau nu?
Nu!
Sigur?
Sigur!
Tic i strnse dinii ntr-o ameninare teribil:
Hai, ngulic! Ne pierdem timpul degeaba cu rutcioasa
asta. Nu eti sor, eti o eti o cloan!
Tic!
i dac vrei s tii, habar n-ai s spui poezii.
54

2
Supunndu-se spiritului practic care domnea n el, Tic nu se
tngui prea mult vreme pentru nfrngerea suferit. Se rsti de
cteva opri la ngulic, transformndu-l n jigodie, javr i cauz
principal a eecului, apoi se hotr s-i ncerce norocul cu
cellalt iepure, adic s plece n lume, ca ntr-un basm, n
cutarea unui basm. Ca ntr-un basm, pentru c-i rmsese prea
puin timp pn a doua zi, cnd voia s se nfieze cu basmul, i
umblnd aievea, ca tot omul, nu prea vedea el cum i unde va gsi
cartea cu poveti. Era deci nevoit s renune la dezlegarea tainei
cirearilor pn a doua zi, cnd trebuia neaprat s-i vin de
hac.
mpovrat sau uurat de aceste gnduri, se pomeni n faa
porii. Spre surprinderea lui, poarta se deschise nainte ca s-o
ating el cu mna aa c abia avu vreme s se ascund dup un
pom salvator. Cu foarte mare prere de ru se vzu nevoit s fac
din nou schimb de iepuri, adic s revin asupra hotrrii luate,
deoarece pe poart intraser, cu gesturi misterioase, trei dintre
cireari: Victor, Dan i Ursu. S-i fi continuat acum fuga dup
iepurele cu basmul, ar fi nsemnat s dea cu piciorul norocului, i
Tic, renumit pentru iueala cu care primea orice provocare i orice
ceart, nu voia, n ruptul capului, s-i fac din noroc un duman.
Practic, ca ntotdeauna, i gsi imediat ceva de lucru prin curte,
spre bucuria nestpnit a lui ombi.
Maria iei nerbdtoare naintea bieilor:
Ai gsit vreun antier?
Dan, care prea cel mai abtut dintre toi, rspunse sec,
monosilabic:
Nu!
i nu prea vd unde am putea gsi, reflect Victor. Cine s
aib barc n ora? i pentru ce s aib?
Ghinionul nostru c ne-am nscut aici, se nfurie Dan. Auzi,
domle! Cine a avut oare ideea s ntemeieze oraul sta pe
marginea unui pria lat ct o curea de ham i adnc ct un
55

degetar? Eu, dac-a avea putere, l-a muta pe malul mrii, s


m satur de ap, de brci i de vapoare.
Eu m-a mulumi cu o putere mai mic, l temper Maria. S
pot face rost de o barc. O barc uoar cu pnze, sau una mic,
zvealt, cu motor, sau
Privirile Mariei se aintir involuntar asupra cimelei i vorbele i
se topir deodat pe buze. Acolo, la marginea unei bltoace, Tic,
ntr-o verv neobinuit, arunca n ap corbii dup corbii. Cel
puin zece brci de hrtie pluteau n bltoac.
Sau o barc de hrtie, complet Dan. Dup cum vedei, e
singurul lucru care st n puterea noastr. Mam drag, suntem
osndii la drumuri grele i mai ales la neputin.
Nu-i chiar aa, interveni Victor. Problema nu-i insolubil, cum
i se pare ie, Dan. Ar fi fost simplu, de pild, s construim o plut.
Nu tiu dac pn la urm nu vom rmne la soluia asta
Pi de ce nu ncepem s-o construim? se repezi Ursu.
Materiale, slav Domnului, avem destule.
Dac te ncumei s-o duci tu n spate pn acolo rse Victor.
Ursu era ct pe-aci s rspund c ar fi gata s care dou plute
n spate, numai s reueasc expediia, dar nu-i prea plceau
figurile de stil.
Dar tu, Victor, cum te gndeti s-o transportm? ntreb
Maria.
Ct se poate de simplu. n rucsacuri.
Arat-mi-o i pe asta, mam drag, i zu c m fac gsc, l
nfrunt Dan.
Vrei s spui gnsac, l corija Maria.
M rog, gsc, gnsac, ra, tot ce vrei. i cote de psri,
dac e nevoie. Ca s m jumulii de scnduri
Uite, drag domnule palmiped, cum se poate transporta pluta,
ncepu Victor s-l lmureasc. Vom lua n rucsac: cuie, ciocane,
cherpedine, funii, scoabe
Scnduri, leauri, pari, brne, adug Dan.
Nu! l opri Victor. N-avem nevoie s le lum cu noi. Lemne vom
gsi din belug pe munte, ori poate ai uitat c munii Cum se
spunea n poezia aia, Maria?
56

Maria rspunse imediat:


i potrivesc pe ceaf cume de pduri
Da, zmbi Victor. Cume cu lemne
Dan, Maria, Ursu i chiar Tic, care trgea fidel cu urechea,
neleser planul de compromis al lui Victor.
Pi atunci problema e ca i rezolvat, spuse Maria.
Nu-i chiar aa, chibzui Victor cu voce tare. Pluta are marile ei
neajunsuri. Pe un lac, pe un ru mare, pentru o persoan, dou, e
de mare folos. Dar acolo
Stai! ip Dan. Am gsit, mam drag!
Surprini de energia i decizia cu care intervenise, bieii, mai
ales, erau gata s tabere asupra lui Dan pentru a-i smulge
cuvintele care se lsau prea ateptate, dar el se chinuia prin tot
felul de semne i schimonoseli s-i fac pe ceilali s neleag c
nu descoperise nimic altceva dect urechile ciulite ale lui Tic, care
tot jucndu-se cu celul se apropiase la civa pai de ei,
bineneles ascunzndu-se cu art dup un butoi oarecare.
Tic! l strig Dan. Tot mai ai nevoie de basme?
Prichindelul, preocupat s numere cele cteva fire care
alctuiau mustile celului, nu auzi chemarea lui Dan, dect
doar a treia oar.
Pe mine m strigai? ntreb el mirat.
Dar ce, mai are cineva numele sta aici?
Dar ce, tu cnd spui mam drag i chemi neaprat mama?
i ripost fr ezitare Tic.
Dan rmase cu gura cscat, ca i ceilali de altfel, nu att
pentru spiritul prichindelului, ct pentru ceea ce se subnelegea
din acel spirit. Va s zic, Tic nregistrase absolut tot ce vorbiser
ei. Nu-i scpase nimic, nici mcar expresiile fiecruia. Prin
urmare, trebuia salvat ceea ce mai putea fi salvat.
Tic! se bucur Dan. i-am gsit basmul!
Crezi c eu nu-mi dau seama, i rspunse putiul.
Nu, m, serios. tiu pe cineva de la care poi afla un basm pe
cinste.
Las c pricep eu unde vrei s bai, spuse Tic.
Pe cuvntul meu, Ticuor! se ncpn Dan. Ai ncercat la
57

mo Timofte? E cel mai mare povestitor de basme din ora, dac


nu din toat ara
Ciufuliciul se pocni, fr voia lui, peste frunte. Gest pe jumtate
sincer. E adevrat c nu se gndise la mo Timofte, i era limpede
c Dan nu inventase totul. Dar tot att de adevrat era faptul c
nu-i mai putea spiona pe cireari fr s fie simit. Aa c trebuia
iari s schimbe iepurii, dar pentru ultima oar hotr el
pn mine diminea. Cu aceast credin porni Tic spre poart,
dar nu nainte de a-i adresa cteva vorbulie lui Dan:
S nu-i nchipui cumva c m-ai dus, mam drag. Ce rzi ca
un prost? Afl c mo Timofte e mai interesant dect voi toi la un
loc. Brrrrr!
Dar i de data asta poarta se deschise fr ca Tic s-o ating.
Chiar n clipa cnd ducea minile spre clan, ca i prima oar,
poarta se ddu n lturi. Tic se retrase civa pai i ncepu s
priveasc ostentativ cerul. Prin faa lui treceau Ionel i Lucia, sau
mai bine zis pluteau nite pachete uriae sub care se aflau Ionel i
Lucia. i cum Tic era un copil practic de ast dat iei ntradevr pe poart, fr mcar s apeleze la coada ochiului.

3
n sfrit, cirearii erau toi la un loc. Nu lipsea nimeni, i, ceea
ce era mai important, nu se afla niciun spion prin apropiere,
niciun nechemat care ar fi putut s le dibuie tainele. E adevrat c
ngulic le ddea mereu trcoale, dar se purta att de cuminte,
att de linguitor i inofensiv, c nici Lucia, cea mai bnuitoare i
mai prudent dintre toi, nu-i acord dect o privire trectoare.
Singurul care se ferea de dnsul era Ionel, dar nu teama c i-ar
putea nelege vorbele era cauza, ci grija pentru securitatea
gambelor proprii.
Povestea cu barca imaterial i necjise i nc necjea pe
cireari, dar pe cerul ntunecat al preocuprilor lor apru o oaz
de lumin odat cu sosirea ultimilor doi: Lucia i Ionel. Amndoi
erau veseli, adevrai mesageri ai bunei dispoziii. Lucia i uitase
58

undeva masca de seriozitate, i chipul ei blond era att de senin,


nct Dan o asemn imediat cu un nger, jurnd, tot n sinea lui,
c niciodat n-o vzuse mai frumoas. Era ct pe-aci s-i jure i
altceva, un jurmnt tainic care se rostete numai n gnd, dar
amintindu-i-o sever, distant i rece, aa cum o suporta tot anul
colar, renun vesel i uurat la jurmnt. Ionel se umflase n
pene ca un curcan i ar fi imitat i mersul rotit al ortniei cu
mrgele, dac nu l-ar fi simit pe ngulic prin apropiere. De
aceea i alese o atitudine nemicat i vertical, cu destinaia
nemrturisit: steaua polar. i privea prietenii de la nite nlimi
la care nu cutezau nici cei mai viteji cosmonaui.
Veselia celor doi cireari senintatea Luciei i saltul spre stele
al lui Ionel nu erau nici prefctorie i nici poze fr motiv. La
drept vorbind, Ionel era eroul zilei, dei Maria susinea mori, n
felul ei, c Lucia avea exact acelai drept la slav. Amndoi tinerii
izbutiser, dup aproape trei luni de ndrzneli, ncercri, eecuri
i reuite, dup atta sudoare extracolar, cum glumea Dan, s
construiasc dou aparate T.F.F., simple, portabile, pentru
comunicri la mic distan, absolut necesare expediiei. Fr
aceste aparate expediia cirearilor era de neconceput. Dar ele ar fi
rmas o simpl intenie, dac tinerii nu ar fi gsit un susintor
nfocat i foarte generos n persoana lui mo Timofte. Dei nu-l
avea ntru totul la inim pe Ionel, btrnul paznic nu scpase
niciun prilej de a-i ajuta pe cireari; le descuiase de zeci de ori, ca
un complice mut, ua laboratorului de fizic, fcuse ntotdeauna
ordine dup ei, dar mai ales le adusese celor doi constructori tot
felul de unelte i de materiale uitate de-a lungul anilor prin
magaziile liceului.
Copleii de buntatea lui, cirearii i propuseser n gnd s-i
fac un dar mare cu care s-l dea gata. Moneagul mirosise ceva i
prin cteva ntrebri meteugite aflase, de la Ursu, intenia lor. E
de prisos s amintim aici mhnirea i amrciunea lui mo
Timofte. Ba n adncul sufletului se simea jignit. Chipul lui nu-i
recptase strlucirea aceea de zpad, care aduna atta cinste i
dragoste n preajm-i, dect dup ce-i strnsese pe toi cirearii n
grdina colii, ntr-o sear, dup amurg, i le vorbise pe ndelete:
59

Eu n-am copii, ncepuse dnsul, iar nepoii mi s-au mprit


prin toat ara i le-am cam pierdut urma. Singura mea bucurie
suntei voi i ceilali ca voi. Nici nu v putei nchipui cum mi
crete inima cnd dau peste colari care neleg de timpuriu ce
hran trebuincioas e pentru om nvtura. Iac, eu spun c de
aici ncepe bogia rii i bogia lumii i mi s-a ntmplat mie
s ntlnesc mereu asemenea colari i s-i simt ca pe copiii mei.
Cum m-or fi simit ei? apoi aici nu-i mai au rost vorbele mele,
dar n dulapul sta sunt o groaz de scrisori primite de la ei. Dac
aud c vreunul dintre ei a ajuns om mare, m bucur cum se
bucur, pesemne, un tat cnd aude isprvi bune despre fiul lui.
Poate c o s par laud ceea ce spun, dar nu e an n care s nu
vin s m vad oameni de seam, dintre cei cu care se sftuiesc
capii rii. Nu zic c vin pentru mine. Vin s-i vad coala,
dasclii, locurile copilriei, dar niciunul, pn acum, n-a uitat s
treac i pe la mine, s zboveasc puintel i n ghereta mea, sau
s dea o rait cu mine prin curtea i grdina colii Iac, asta e o
parte din viaa mea, partea cea mai sfnt Orict aur mi s-ar da,
eu nu l-a primi n schimbul unor asemenea bucurii. S fii voi
sntoi i s nu-l uitai pe mo Timofte. Altceva nu-mi trebuie.
Poate cine tie? o da Dumnezeu -oi apuca anii cnd o s fii i
voi oameni n toat firea, cu nume i fapte de seam. Mo Timofte o
s fie btrn, dar o s in minte numele fiecruia, i dac o s
trecei pe la el i o s dai mpreun o rait prin curtea colii, o s
v aminteasc toate nzbtiile pe care le-ai fcut n anii acetia

4
n faa cerdacului, pe o mas de lemn cu picioarele n form de
X mplntate n pmnt, se aflau cele dou aparate, i cu toate c
lefuiala drz i zeloas nu ndeprtase toate urmele de vechime
i de rugin de pe piese, cirearii le priveau nfiorai i mndri ca
pe nite comori nepreuite. Numai ombi prsi ct se poate de
discret locul su de pnd de pe cerdac, furindu-se ca o umbr
nensemnat i obosit, dar n clipa cnd ajunse n punctul unde,
60

dup socoteala lui, nu putea fi zrit de cei care-i ignoraser blana,


prefernd scndura putred i fierul vechi, ni ca o nluc. i
opri goana undeva lng gard, n dreptul unei sprturi ascunse pe
care, n afar de el, o mai cunotea o singur fiin domestic.
Cnd vzu acea fiin strecurndu-se prin sprtur cu o agilitate
care o ntrecea pe a lui, ombi i nvinse invidia, aspir o porie de
ndrzneal i fcu un salt mortal napoi. Totul ns ntr-o tcere
desvrit. Dei foarte zorit de uimirea statuar a tinerilor de
lng cerdac, Tic nu uit totui s strng lbua pe care i-o
ntindea celul i apoi s-i frece cu blndee sfrcurile urechilor.
Abia dup ce termin ritualul de mult vreme convenit,
prichindelul porni cu pai ncei spre inta pe care i-o alesese nc
de dup gard: butoiul din apropierea cerdacului. Celul l urm n
culmea fericirii: stpnul su fusese foarte generos, pentru c de
obicei frecuul cu care culmina felicitarea l primea o singur
ureche; de bucurie ar fi fost n stare s fac opt salturi mortale, n
suit, dar mirosise el c trebuie s fie foarte linitit. De aceea nu
scoase niciun scncet trdtor, nici chiar atunci cnd l vzu pe Tic
disprnd ca o umbr n butoi. Auzi el un clipocit rutcios, dar se
grbi s-l acopere printr-un mrit antimotnesc.
Cu apa pn la glezne i nc sub senzaia de rceal pricinuit
de stropii care se abtuser asupra lui n momentul cnd atinsese
cam energic fundul butoiului, Tic se opunea din rsputeri
drditului care-l amenina cu cotropirea. Altul n locul lui ar fi
blestemat de mama focului i ar fi prsit ascunziul. Dar el avea
un sistem original de a scpa de necazuri: n loc s se cread
persecutat de soart i urmrit de ghinion, i nchipuia,
dimpotriv, c este cel mai rsfat copil al soartei i aproape
mereu nclat n papucii norocului. Pentru a preface un necaz n
bucurie i trebuiau doar cteva clipe i cteva ntrebri. De pild,
n situaia n care se afla: dac ar fi plouat n ajun? dac nu s-ar
fi scos, cu dou zile nainte, aproape toat apa din butoi pentru
splatul rufelor? dac n loc de ap ar fi fost cenu, sau var, sau
pcur? dac n locul butoiului ar fi fost lada de gunoi? ncetul
cu ncetul nu-i simi picioarele n ap, iar drditul l prsi. Era
i timpul, pentru c la masa din faa cerdacului rencepea
61

animaia.
Dup cum vedei, eu mi-am fcut datoria, spuse Ionel
plimbndu-i cam stingherit privirile pe cerul gol. La data la care
ne-am neles am adus aparatele probabil c i voi ai rezolvat
problema brcii, care, n orice caz, n-a fost chiar att de
obositoare
Mariei nu-i plcur deloc spusele i mai ales tonul lui Ionel:
Aha! joac teatru, scumpul nostru inventator i art eu imediat!,
dar Dan i dibui intenia ascuit i se transform imediat n
pavz:
Cum s n-o rezolvm? Victor a gsit soluia cea mai bun,
exact nainte de termen. Nu-i aa? Ei, acum s te vd, Ionel! Ia
spune, cu ce este egal o barc? Nu-i mai nenoroci creierii,
mam drag. i spun eu: cu o plut!
Chipul lui Ionel se adumbri:
Cu pluta?! Dar ar fi o impruden, o nesocotin, o o o
prostie, pur i simplu. Ori mergem echipai cum trebuie, ori
renunm la expediie. Dac n loc de aparate tefefe a fi adus i eu
nite goarne?
Privirile tuturor se ndreptar ctre Victor i n ele se putea citi
dorina unei replici tioase. Dar Victor nu rspunse imediat. Pn
la un anumit punct era i el cam de aceeai prere cu Ionel.
nelesese de la bun nceput c pluta era o soluie de ultim
moment, poate nu chiar cea mai rea, dar care i mpingea pe calea
unor riscuri, cel mai mare fiind acela de a mpotmoli undeva
expediia. Greoaie, greu de manevrat, greu de oprit, greu de
transportat prin locurile fr ap, greu de strecurat prin albii
nguste, pluta putea s devin un chin pentru tineri, dar de aici
pn la a renuna la o expediie pregtit cu atta migal i dorit
cu attea visuri era o cale imens. Nu! Un asemenea gnd nu
trebuia s ncoleasc n mintea nimnui.
Dac nu gsim alt soluie mai bun, vom fi nevoii s-o
ncercm pe asta, se hotr Victor. Cine tie? Poate c acolo, la
faa locului, pluta va fi mai necesar dect o barc.
Victor are dreptate! ni Maria. La expediie nici nu m
gndesc s renun. M duc singur, dac voi nu vrei.
62

i Dan, i Ursu, i Lucia rspunser prin aceleai afirmaii


categorice. Dup o clip de ncruntare izbi i Ionel aerul cu
pumnul:
S v spun drept, i eu m-am gndit la fel. Bineneles, nu
vom fi att de nesbuii ca s ne bgm n tot felul de capcane. De
altminteri, nici cu o barc n-am fi n cea mai deplin siguran
Dac ne-am lua dup tine, nu pierdu prilejul Maria, nici cu
un submarin n-am fi n siguran adic n cea mai deplin
siguran. Nici cu un cuirasat
Ce tii tu despre submarine i cuirasate? se enerv Ionel.
Vezi-i de hroagele tale cu inimi i sgei cu dor, i amor, i
omor, i
Cearta era gata. n ochi licre ascuite, ca nite fulgere
prevestind nite trsnete dar Lucia deveni fr voia ei un
miraculos paratrsnet:
Mi se pare c avei nevoie de o barc, nu? O barc uoar,
frumoas, ncptoare
Te-ai trezit i tu, o privi Dan comptimitor.
Cred c ai dreptate. M-am trezit. Dar numai eu m-am trezit,
pentru c voi toi dormii i cum mai dormii! Totui, nu
neleg cum de nu visai n somn barca lui Petrchescu barca
vntorului
Cirearii fcur nite ochi ca la iarmaroc. Dan i arse o palm
peste frunte de rsun toat curtea i-l fcu pe Tic s scoat,
intrigat, capul afar din butoi. Noroc c nu-l zri nimeni.
Petrchescu! ip Dan. Sfntul Petrchescu! Sfnta barc de
cauciuc a lui Petrchescu! Santa Lucia! Cum de nu i-a trecut ie
prin minte, nesfntule Dan! Mam drag, ce barc! Uoar ca
un fulg i ncptoare ca un autobuz.
Dar cine nu cunotea barca lui Petrchescu! Cine n-o admirase!
Petrchescu o gsise cu ani n urm ntr-una din peregrinrile lui
cinegetice. Fusese ascuns ntr-o colib pustie, n timpul
rzboiului, nu se tie de cine, i uitat acolo. O barc ntr-adevr
sfnt, cum spusese Dan, adic exact ceea ce le trebuia cirearilor
pentru misterioasa lor expediie.
Oare-o s ne-o dea Petrchescu? se auzi vocea timid, dar
63

foarte realist a lui Ursu. Toat lumea zice c vntorul e cam ntro ureche
ntr-adevr, tot oraul l bnuia pe Petrchescu cam sucit la
minte; nimeni nu tia cnd vorbete aiurea i cnd serios. i pe
deasupra mai era poreclit i mae negre, ceea ce n limbajul
oamenilor de prin acele locuri nsemna zgrcit fr pereche.
Pcatul acesta ca i sminteala lui erau puse pe seama rzboiului.
Petrchescu fusese ofier activ, dar o schij de brand i se
strecurase n east, ntrerupndu-i cariera militar. ncercase mai
multe meserii, cam n van, pn la urm alegndu-i-o pe aceea de
achiziioner la o cooperativ. Umbla haihui prin sate i peste
coclauri, i toi tiau c adevrata lui ndeletnicire e vntoarea. i
nu erau puini acei care susineau c vntor ca el nu se mai
pomenise pe acele meleaguri. Niciodat, ziceau ei, nu-l vzuser
trgnd un singur cartu n vnt, i mai ziceau c dac-l apucau
pandaliile ncepea s trag n rndunici i-n lstuni, dobornd cte
o psruic la fiecare foc.
Oare-o s ne dea barca? ntreb nc o dat Ursu ca pentru
sine.
Cum s nu ne-o dea? se nfierbnt Dan. Mergem cu toii la
el Mam drag, tii cum? Ne mbrcm n haine la fel: bluze i
cmi albe, fuste i pantaloni albatri, ciorapi i pantofi negri. n
uniform i aliniai pe dou rnduri. l dm gata ct ai zice pete.
i dac face nazuri i rezist Eu mi pun la btaie toate
economiile, i dac va fi nevoie voi cere i datoria de la Tic
n butoi, datornicul scoase o limb nesfrit, ba mai ntinse i
cotul n direcia lui Dan. Cirearul ns habar n-avea de rspunsul
dintre doage; numai atitudinea lui ombi, care-l privea
amenintor, cu o ureche ciulit i una atrnndu-i, cu un col
scpat n afar i un altul ascuns, i se pru cam ciudat:
Cu tine ce-i, m potaie? Ia terge-o dup haimana Adic, ia
du-te dracului! Auzi?
ombi i ciuli imediat i cealalt ureche i-i scoase i cellalt
col, dar un hrit pe care niciun alt auz nu l-ar fi putut recepta i
schimb ntr-o clipit gndul i micarea. Se retrase ncet spre
butoi, dar Dan nu descoperi n retragerea surprinztoare a
64

celului dect mplinirea propriei sale porunci. Poate c i


cuvntul rostit de Maria cu o voce ameit de prea mult vis l trezi
din gndurile lui noi, aa cum i trezi i pe ceilali:
Baaaaarcaaaaa
V mulumesc pentru idee, spuse, cu un zmbet cam
ngheat, Lucia. Cred c a sosit, n sfrit, timpul s ne ocupm i
de aparate
Cirearii se descoperir deodat posesorii a dou bucurii, sau
poate posedai de dou bucurii: barca i aparatele. i pentru c
aparatele erau chiar lng ei, i mai ales pentru c erau ale lor, se
lsar, docili, subjugai de ele. Ionel, de ast dat n largul lui,
fcu un plan stranic, la repezeal, pentru verificarea aparatelor.
De ct vreme, i cu ct emoie ateptau cirearii marele moment!
Se formar dou grupuri, fiecare avnd n sarcina lui un aparat.
Un grup trebuia s rmn chiar acolo, la masa din faa
cerdacului, cellalt urma s parcurg un drum de vreo doi
kilometri i jumtate, care trecea prin grdina casei, apoi printr-o
livad care-i crase prunii pe Dealul Cimitirului, apoi printr-o
vie care se nfunda ntr-un crnguor cu strluciri i flfiri de
beteal, i abia, la marginea crnguorului, la semnul de
recunoatere movila n form de cciul , trebuia s se
opreasc. Timpul se socoti cu mult zgrcenie: jumtate de or
drumul pn la movil, zece minute pregtirea aparatelor, zece
minute schimbul de mesaje, adic verificarea propriu-zis, zece
minute pauz, jumtate de or ntoarcerea. n total un ceas i
jumtate. Grupul de pe cerdac era compus din Ionel, Maria i Dan.
Cellalt, din Lucia, Victor i Ursu.

5
Dintre cei rmai n curte, n preajma cerdacului, cea mai
nesuferit jumtate de or o petrecu Tic. Prichindelul izbutise,
dup nite sforri crncene, s mping cepul butoiului afar. i
zdrelise degetele tot mpingnd i mpingnd, dar cnd i potrivi
ochiul n cerculeul de lumin zri o sumedenie de lucruri i fiine,
65

numai masa din faa cerdacului i aparatul care, probabil, se


desfta pe ea nu intra n raza privirilor lui. Dac butoiul nu ar fi
avut fund, l-ar fi potrivit la iueal cu ochiul de lumin spre mas,
dar n situaia n care se afla, un singur lucru i mai rmnea de
fcut pentru a se nfrupta i el din minunia din faa cerdacului:
s ridice din cnd n cnd capul afar din butoi. i treaba asta era
foarte riscant din cauza nenelegerii dintre Ionel i ombi. Celul
sttea nemicat, cu botul pe labe, la jumtatea distanei dintre
butoi i cerdac. Ionel, crezndu-se ameninat, pndea cu coada
ochiului fiecare micare a celului. i timpul se fcuse att de
lene, c lui Tic i venea s mnnce doagele.
Dar nici cirearii de pe cerdac n-o duceau mai bine. i asupra
lor se abtuser frigurile, dei nu stteau cu picioarele n ap ca
prichindelul ciufulit i curios. Ateptarea i ucidea i pe ei, i poate
c se simeau chiar mai ncarcerai dect prizonierul din butoi.
n sfrit, Ionel i privi ceasul:
Au trecut treizeci i cinci de minute Ufff! Greu au mai
trecut
Maria uit ntr-o clip toate certurile pe care le avusese cu
Ionel. Mai c-i venea s-i sar de gt, dar, atins de nu tiu ce fior
al amintirilor, se mulumi doar s se apropie de el i s-i
urmreasc febril, cu sufletul la gur, toate micrile. Tnrul
fizician i mai privi o dat ceasul, rsufl prelung, de parc ar fi
aruncat kilometri de vpaie din el, eliber antena subire i lung,
parc fr de sfrit, apoi ncepu semnalizrile. Emitorul se
supuse tocmai apsrii degetelor. cnituri, mai puternice, sau
mai slabe, se auzeau distinct, semnale repetate, repetate,
repetate cu pauze ntre ele, cu pauze pentru rspuns, dar
pauzele rmneau goale, tcute. Niciun rspuns
Cuprins de ngrijorare, Ionel se uit iari la ceas. i strnse
pumnii i se repezi din nou asupra emitorului. Semnale,
semnale, semnale, i pauze la fel de mute. O expresie de spaim i
durere se ntipri pe faa fizicianului. i ea deveni aproape groaz
cnd se uit la Maria. Atepta cuvinte rele, priviri crude, atepta
crlige reci n umeri i-n ceaf.
Alturi de Dan, Maria tria ns aceleai emoii i aceleai
66

spaime ca Ionel:
Nu se poate! se rzvrti ea. Nu se poate! Mai ncearc o dat.
Haide!
Ionel se supuse ndemnului, mai ales c-l vzu i pe Dan
cltinnd energic din cap. Rencepu semnalizrile, dar emitorul
rmase n continuare mut i nemicat.
Gndurile care ncoleau n mintea celor trei cireari se
asemnau ntocmai: sau erau prost fcute aparatele, sau se
ntmplase ceva, sus, pe deal.

6
ntr-adevr se ntmplase ceva sus pe deal. Chiar n clipa cnd
Victor i Lucia se pregteau s instaleze antena aparatului n
vrful movilei, fuseser oprii de vocea foarte convingtoare a lui
Ursu:
Stai! porunci el. Ia uitai-v colo pe muchia dealului La o
palm de captul crngului, lng copacul acela ndoit Vedei?
Chiar n dreptul copacului S nu pun mna pe nicio barc, toat
viaa mea, dac artarea aceea cu plrioar uguiat nu e chiar
Petrchescu!
Lucia i Victor i fcur minile streain i privir spre locul
indicat de Ursu. Zreau ei ceva ce aducea a om, dar nici vorb s-i
disting capul i plrioara. Silueta care se contura ncetul cu
ncetul era ns prea ciudat pentru a fi a altcuiva.
El e! se convinse Victor. Ce facem?
Mai nti ascundem aparatul n tufiul sta, spuse Lucia.
Numai s nu ne nelm
Dac v spun eu! se simi Ursu oarecum jignit.
E sigur Petrchescu, ntri Victor, i cel mai bun lucru pe
care-l avem de fcut e s ne ducem noi spre el, ca s nu vin el
spre noi. Aparatul nu-l mai putem ascunde dect cu riscul de a-i
atrage i mai mult atenia
Grozav! Accept Lucia. i poate c n-ar strica s ne prefacem
c tocmai pe el l cutm
67

Nu mai era nicio ndoial pentru nimeni. Individul care nainta


cu pai neverosimil de lungi, nalt i deirat i slab ca o prjin, cu
o plrioar verde ca un coif de hrtie, care purta o pan de coco
chiar n vrful uguiului, cu puca pe umr, cu cizme lucitoare
strnse pe gambe, nu era altul dect Petrchescu, posesorul brcii
de cauciuc.
Lsnd aparatul n paza nesigur a unor psrele, cei trei
pornir n goan spre vntor. Petrchescu venea ntins spre ei,
dar i ncetini mersul cnd descoperi c tocmai el era inta celor
trei tineri.
Ce vi s-a ntmplat, cetenilor? i ntmpin el cu o voce
subire, piigiat. V gonete din urm vreo dihanie?
Cetenii l salutar cu respect, toi. Dar de vorbit, numai Ursu
putea s vorbeasc, Lucia i Victor nu-i puteau reine gfitul
sonor i neprefcut. i Ursu i nvinse timiditatea, aproape ipnd
la vntor:
Plecm pentru cteva zile ntr-o excursie
Nu trebuie s ipi, domnule, i temper vntorul zelul. Am
urechi destul de bune. Amndou, nu cum zice lumea.
Ursu se fistici dintr-odat:
tii Adic nu ntr-o excursie Ne-am gndit, noi tii o
expediie tiinific Noi i ali prieteni tii Poate c ne ajutai
i dumneavoastr
Aha! pricepu vntorul. Vrei s v ajut ntr-o excursie Pi
dac-mi st n putin, cu cea mai mare plcere, pe cinstea mea
Artai-mi un altul care cunoate mai bine dect mine regiunea!
Nu s-a nscut nc, pe cinstea mea. Ai nimerit exact unde trebuie,
adic ai btut exact la ua cea bun, pe cinstea mea i cam ce
v doare?
Dup o scurt lupt cu sine nsui, Ursu ndrzni:
V-am ruga din suflet s ne mprumutai cteva zile barca
dumneavoastr de cauciuc!
Vntorul i plimb degetele pe sub plria uguiat,
cobornd-o pn la sprncene. Barba, parc desprit de maxilar,
i se roti de cteva ori, oferind un spectacol de circ, care ns n loc
s-i amuze i sperie pe spectatori. Rsul vntorului suna forat:
68

Hm Hm Barca! Lucru rar Hm Lucru foarte greu de


gsit Lucru imposibil de gsit, pe cinstea mea.
Dac Nu tiu cum s v spunem interveni Lucia. Ne-am
gndit la chirie Adic ne-am gndit c poate vrei s-o vindei.
Suntem gata s renunm la toate economiile noastre
Vntorul se uit i mai atent la cei trei tineri. Oferta fcut de
ei nu-i displcea de tot. Se gndea mai ales la chirie, i vzndu-i
mbrcai curat, Lucia chiar cu o anumit elegan, i nchipui c
economiile lor nu erau de lepdat. De aceea, dup ce-i mai
scarpin o dat ceafa, se hotr s le rspund cu o promisiune:
Hm Vz c v gndii la chirie, c de vndut, n-a vinde
barca, n mormnt de-a fi, pe cinstea mea. N-a vinde-o nici
mcar pentru cincisprezece mii, nici dac mi s-ar da n loc un
vapor Da-n ce parte facei excursia? La Poarta Dracului?
Lucia l atinse ncet cu cotul pe Victor, i tnrul, ca i cum s-ar
fi trezit atunci dintr-o lung meditaie, spuse:
A, nu la Poarta Dracului. Poate mai trziu, dar pentru Poarta
Dracului nu avem nevoie de barc. Ne-am gndit s mergem cteva
zile la Lacul Pstrvilor
Vntorul se nnegur la fa. Era ct pe-aci s spun ceva,
chiar deschise gura, dar dintr-o dat se rzgndi.
E o regiune foarte frumoas i foarte puin umblat, spuse cu
un ton rugtor Lucia. Am putea descoperi multe lucruri acolo
tiu tiiiiiiiu, i rspunse vntorul n zeflemea. Dar, din
pcate, numai spre sfritul lui august v-a putea mprumuta
barca. Pn atunci absolut imposibil, pe cinstea mea.
Numai pentru cteva zile, se rug Ursu.
Vntorul i desprinse iari brbia de maxilar rotindu-i-o
ns de ast dat n direcie contrar:
Hmm Eu nu am obiceiul s vorbesc n vnt, pe cinstea mea.
V convine n august? Bine! Nu v convine? Bun ziua! Clar
sau nu? Dei, eu v-a da un sfat printesc: Mai bine v-ai cuta
alt regiune. Sunt prea multe primejdii acolo, pe cinstea mea.
Dup ce-i puse pentru ultima dat la btaie cinstea, vntorul
i scoase n semn de salut plrioara cu pan mndr de pe vrful
capului i se deprt cu aceiai pai neverosimil de lungi.
69

Cirearii se uitar unii la alii ntristai, dar dezolarea nu-i


paraliz pentru mult vreme. i amintir toi odat, ca la un
semnal, de aparatul lsat la poalele movilei i pornir ntr-acolo,
hotri parc s doboare toate recordurile tuturor curselor cu
obstacole. Primul care ajunse la movil, lsndu-i prietenii cam
pe la jumtatea drumului, fu, bineneles, Ursu.

7
Pe cerdac lipseau numai acordurile unui mar funebru. Parc
fiecare i ducea la groap prietenul, atta jale era n priviri, atta
moleeal i amoreal bolnav n micri. Mai mult din inerie,
pentru c nu mai aveau nici mcar puterea de a-i ntrerupe
micarea, degetele lui Ionel loveau din cnd n cnd n emitor.
Dar tocmai n momentul cnd absolut orice speran prea
pierdut, exact aa cum se ntmpl n foarte multe cri, n
aparat se auzir cteva pocnituri. Trezit ca dintr-un vis ru, Ionel
btu automat semnalul convenional de recepie i-i fcu semn cu
mna lui Dan s nregistreze mesajul movilei. i Maria, i Dan, ba
chiar i Ionel, cu mna stng, notau n carnete sumedenie de linii
i puncte, i descifrarea lor era o joac pentru fiecare:
Eec. Eec total. Vntorul refuz s ne dea barca. Venim
imediat.
Eec! ip Ionel cuprins de o bucurie nebun. S se duc
dracului barca, vntorul i toate aiurelile! Nu m mai intereseaz
nimic! Merg aparatele? Merg! Ura!
Bravo, Ionel! se bucur Maria. Pe cuvntul meu c-mi pare
foarte bine.
i mie, spuse Dan cu o intonaie ciudat n voce. Dar tare m
necjete chestia cu barca. S tii c ilali s-au ntlnit pe deal cu
vntorul. De-aceea au ntrziat. Oare de ce nu vrea s ne dea
barca?
D-o-ncolo de barc! l pironi Ionel. Tu nu-i dai seama, m,
ce victorie am realizat? Ar trebui s te dai peste cap de bucurie i
s te lauzi la toi c-mi eti amic.
70

Maria se retrase repede dintr-o vraj primejdioas:


Ce s-a ntmplat cu tine, Ionel? Cum poi s spui c nu te mai
intereseaz nimic altceva?
Ionel i se propi dispreuitor n fa:
Arat-mi tu pe altcineva care la vrsta asta a construit un
aparat tefefe!
Sclipiri de uimire i apoi de dumnie fulgerar n ochii
negricioasei cu cozi:
Adic tu chiar nu tii? Ori numai te faci c nu tii?
Ionel era de-a dreptul surprins:
Vrei s spui c E
Nu! l opri Maria cu cruzime. Nu E, i nici M, i nici alii
dintre cei la care te gndeti tu. Vreau s spun c e cineva mai
tnr dect tine care a fcut aceast isprav.
Cine!? se holb Ionel. Chiar m-ai fcut curios
Lucia!
Lucia!!! Ap de ploaie Cu ea sau fr ea, acelai lucru, dac
vrei s fim drepi.
Tocmai ca s fim drepi, mincinosule! Dac nu v-am fi vzut
pe amndoi, i dac n-am fi vzut-o pe Lucia singur, i dac nam ti ce este n capul i n minile ei
Ionel o alung cu mna, ntr-un gest aproape dezgusttor:
ntotdeauna ai fost o scrboas
i tu un ngmfat fr pereche n privina asta ntotdeauna
o s fii cel dinti i cel mai tnr dintre toi ludroii care exist
Mizerabilo!
Neruinatule!
Tocmai n clipa aceea, ombi i aduse aminte c ar trebui ntrun fel s-l felicite pe Ionel pentru succesul su. i se repezi spre
dnsul cu aceast intenie vesel. Ionel ns, nenelegnd-o, ba
mai mult, interpretnd-o tocmai pe dos, se feri de ombi, de parc
s-ar fi trezit la o vntoare de lei, fr puc n mn, atacat de cel
mai fioros exemplar. Prin urmare, o lu la goan prin curte, n loc
s ncerce s se izoleze undeva pe cerdac. Acesta fu nceputul
ghinionului. n curte se afla o piatr oarecare, poate singura piatr
din curte, dar tocmai n ea nimeri piciorul lui Ionel. Zelul
71

ghinionului nu se mulumi ns cu att. n loc s cad lat la


pmnt i s rmn acolo lng piatr, Ionel fu aruncat n sus, n
cdere se ncovoie, astfel c atinse pmntul ca un colac azvrlit
cu putere de cineva. Ghinionul i fcu i ultima poft: lovi
mielete. Colacul n care se prefcuse Ionel porni de-a dura prin
curte i nu gsi n tot spaiul acela imens alt obiect de care s se
loveasc dect butoiul, cel mai linitit dintre toate. Ciocnirea dur
i neateptat rsturn ntr-o clip butoiul i opri rostogolirea
sinuciga a lui Ionel.
Cnd totul se liniti, apru i minunea: nu un singur npstuit
i ridic oasele din rn, ci doi. Ionel, prfuit i zugrvit de
spaim, i Tic, uluit i ud pn la piele.
Parc nelegnd c singura cauz a nenorocirii era el,
ngulic se gudur cu un entuziasm nemaipomenit la picioarele
stpnului su, hotrt s primeasc pe blana lui uscat toat
apa care se scurgea, iroaie, din mbrcmintea lui Tic.
Vezi, Ticuor! i spuse Dan cu duioie. Nu era mai bine s te
fi dus la mo Timofte?
Tic se scutur de ap ca un cel plouat, imitnd fr s vrea
jigodia de la picioarele lui:
M duc, zu c da, rspunse el. Numai s-mi schimb hainele.
Nimeni nu se mai ndoia de ast dat de sinceritatea
prichindelului plouat.

72

Capitolul IV
1
Mo Timofte cotrobi mult vreme n scrin pn gsi obiectul pe
care-l cuta. Era o lulea, cea mai veche din colecia lui rspndit
prin toat odaia. O primise n dar, cu vreo treizeci de ani n urm,
de la unul dintre directorii liceului, un vestit culegtor de poezii
populare. Era o pip frumoas, zvelt, ndoit cu elegan, pe care
profesorul o gsise ntr-un vechi burg german, renumit pentru
instituiile i tradiiile sale folclorice; i-o adusese lui mo Timofte,
pe atunci nu prea mo, ca un fel de mulumire pentru zelul cu care
paznicul cotrobise podurile cldirii n cutare de cri i hroage
vechi. Moul pstra luleaua ca pe un odor nepreuit i o folosea
foarte rar. Ce i-o fi venit s-o aprind n seara aceea, e greu de
spus Dar numai ce-l auzise pe Tic rostindu-i rugmintea i se
simi cuprins de o bucurie cum rar mai trise. Nu prea era bine ce
se ntmpla. Prichindelul cel crn, cu prul venic ciufulit, mereu
cu sacul doldora de pozne i nzbtii l cam frigea la inim. Hm
Cu micri lenee, domoale, btrneti, mo Timofte ndes
jumtate de pachet de tutun n lulea, o aprinse temeinic, pufi de
cteva ori, apoi i ndrept privirile i vorbele ctre Tic:
i zi-i aa Nu-i alt btrn n ora care s tie basme mai
frumoase ca mine Asta oare nu aduce olecu a laud? Aa, ct
negru sub unghie
i mai puin mrturisi Tic.
Ei, dac-i mai puin dect negru sub unghie, spuse moul
abia stpnindu-i rsul, atunci o s auzi o poveste veche de prin
prile astea
Btrnul mai pufi de cteva ori din lulea, i roti alene privirile
prin ncperea strmt, mobilat modest, dar sclipind de
curenie, i dup ce ndeprt cu palma valurile de fum din faa
ochilor i pironi iari privirile asupra musafirului care-i urmrise
73

aproape cu team ritualul:


Aaaaa Mmmmda Veche, veche poveste Am auzit-o i eu
cnd eram de-o chioap, de la un unchia foarte btrn, cltor
prin lume cu oile. ncepe i se termin ca toate povetile, dar tlcul
ei mustete de nelepciune Vezi mtlu, oamenii n-au fost
niciodat proti, au fost ei slabi sau lipsii de putere, dar judecau
cu mult glagorie rnduiala lumii i din gur n gur, prin vorbe
i parabole, prin poveti mai ales, i spuneau psurile i
zugrveau chipul n care ar fi vrut ei s se ornduiasc lumea
Nu eu am gsit adevrurile astea, mi le-a spus mai demult un
btrn profesor, un om care e pomenit n crile voastre de coal,
chiar acela care mi-a druit luleaua asta
Tic privi o clip luleaua, mai mult ca s-i fac plcere
btrnului. Era nerbdtor prichindelul s aud basmul, aa c se
ndes i mai bine n scaun. Mo Timofte nici nu trebuia s-l
priveasc pentru a ti ce se petrece cu el, i se hotr s nu-i mai
prelungeasc ateptarea:
Aaaaa Apoi, cic a fost odat un mprat mare i vrednic
cum nu mai fusese altul pe lume, iar faima puterii i bogiei sale
ajunsese pn la captul pmntului, ba cic trecuse i mai
departe. i avea acel mprat trei fete. Dar ce fete! Frumoase ca
primvara, strlucitoare ca stelele cele mai strlucitoare de pe
cerul iernii, i harnice ca albinele. i-i iubea mpratul fetele mai
dihai ca lumina ochilor, i le inea numai n bunti i-n podoabe
scumpe. Iar cine vedea o dat fetele, nu le mai uita pn la
sfritul zilelor lui i iat c ntr-o zi, cam spre asfinitul
soarelui, mpratul i chem fetele n faa tronului i le gri cam
aa:
Eu, fetele mele, simt c mbtrnesc, simt c mi se apropie
sfritul. ntr-o bun zi falnica noastr mprie va rmne fr
cap i atunci va trebui ca una dintre voi s poarte coroana i s
legiuiasc. Una singur, dragele mele fete, pentru c aa e legea i
aa e bine; dei voi tii c v iubesc pe toate deopotriv; dar e mai
bine pentru ara noastr s rmn mare i puternic i n mna
unui singur crmaci, dect s-o mprim n trei rioare asupra
crora s-ar putea npusti dumanii i ca s vedem care dintre
74

voi merit cinstea de a conduce ara, eu o s v pun la ncercare


i la un semn al mpratului, uile se ddur la o parte, i
printre irurile de sfetnici care ateptau cu capul plecat, i fcu
loc un omule tuciuriu i tcut, care purta n mini un taler
acoperit cu catifea neagr. Omuleul aez talerul n faa tronului,
apoi plec la fel de tcut precum intrase. Iari se nchiser uile i
iari rmase mpratul singur cu fetele sale. Cnd dezveli el
talerul, ncperea toat se lumin de parc atunci rsrise soarele.
Pasmite, pe taler se aflau trei pietre scumpe, fiecare mai mare
dect un ou de porumbel, de o frumusee fr seamn. Fetele se
minunar foarte de mrimea i strlucirea nestematelor, apoi i
ndreptar ochii spre jilul n care sttea mndru tatl lor,
ateptndu-i glsuirea.
Iat, fetele mele, zise mpratul, fiecare dintre voi va lua o
piatr i fiecare va face cu ea ce va crede de cuviin. Iar poimine,
spre sear, vei da socoteal, aici n faa mea, de faptele voastre. E
de prisos s v spun c faptele vor fi judecate pe ndelete i cu
dreptate, i msura lor va arta cui i se cuvine mpria.
i dup ce spuse aceste vorbe, mpratul, sprijinindu-se n
toiagul su de aur, btut cu diamante, porni spre sfetnicii care-l
ateptau dup ui, lsnd fetele s chibzuiasc singure,
singurele
Mo Timofte se opri o clip din povestit, ca s-i aprind
luleaua stins de mult vreme i s-i priveasc pe sub sprncene
musafirul vrjit. Dup ce trase un fum n adncul pieptului,
nnod iari firul basmului:
Aaaaa i iat c a doua zi, dis-de-diminea, fata cea mai
mare a mpratului alerg la meterul aurar, poruncindu-i s-i
fac pn la prnz o cutiu de aur i un lnior tot de aur. i la
prnz, ea se nfi mpratului, artndu-i c piatra cea scump
se afl n cutiua care nu se va dezlipi de la pieptul ei niciodat.
Cu faa plin de mulumire, mpratul gri astfel ctre fata lui
cea mare:
Iat o fapt neleapt, fata mea! Ai fcut un lucru demn de
toat lauda. Te-ai gndit c mpria e lucrul cel mai de pre, de
care nu trebuie s te despari niciodat, fiindc soarta ei e i
75

soarta noastr, i soarta noastr e i soarta ei. Ai artat prin fapta


ta c poi fi un bun crmaci al rii. Dar dreptatea ne cere s
vedem ce-au fcut i surorile tale
Cea de a doua fat chemase de cu noapte cei mai buni meteri
zidari din mprie, dndu-le porunc s nale numai ntr-o zi un
turn uria, care s-i mbrace capul n cuma norilor. i numai ceau terminat meterii de zidit turnul cel seme i fata a aezat n
cmrua cea mai de sus diamantul cel scump. i mprtia
diamantul, de acolo de sus, o lumin att de puternic, de parc
rsrise peste lume un al doilea soare. i fata mai rndui n jurul
turnului o ceat grozav de voinici narmai pn n dini, c
numai ce-i vedeai din deprtri i te cutremura groaza.
Iar mpratul, vznd toate acestea, i nvrednici iari cu un
surs de mulumire i bucurie btrna-i fa, i gri astfel:
Iat o fapt neleapt, fata mea! Ai fcut un lucru demn de
toat lauda. Te-ai gndit c fala rii noastre trebuie s
strluceasc, precum soarele, peste tot pmntul. i te-ai mai
gndit c ara trebuie s fie bine aprat de dumanii care ar
cuteza s-i tirbeasc puterea i strlucirea. Ai artat prin fapta ta
c poi fi un bun crmaci al rii. Dar dreptatea ne cere s vedem
ce-a fcut i surioara ta.
n vremea asta, fata cea mai mic a mpratului, care ca toate
fetele cele mai mici din basm era i cea mai frumoas, cutreiera
cmpiile i pdurile din jurul palatului, frmntndu-i mintea
amarnic: ce anume s fac ea cu piatra cea scump pe care i-o
dduse mpratul, pentru a da dovad de nelepciune i putere de
crmuire. Noaptea coborse demult peste pmnt, dar fata cea
mic nc nu ajunsese la vreun capt cu gndurile ei. i hotr s
se ntoarc la palat pentru a mai cere o zi de psuire de la tatl ei.
i cum fcea ea cale ntoars, apsat de gnduri cum era, grei
drumul. i merse, i merse ea, i ar fi mers nc mult vreme dac
nu i s-ar fi prut c aude undeva un plnset. Se opri i ascult
pn rsun din nou plnsetul. Miloas din fire i ncredinnduse c plnsetul nu era o simpl prere, porni spre locul de unde i
se prea c vine. i iat c se pomeni n faa ochilor cu un bordei
ascuns de nite copaci uriai, un bordei srac i prpdit, cum nu
76

mai vzuse pn atunci, i nici din citit sau din povestit nu aflase.
Uimit i nencreztoare de, ca n faa unui lucru pe care-l
vede pentru ntia oar fata se uit nuntru printr-o scobitur
care inea loc de fereastr i vzu o ncpere srman, luminat de
o singur lumnare, i aceea pe sfrite. La o mas joas, cu trei
picioare, stteau doi oameni necjii: un brbat i o femeie,
amndoi mbrcai n zdrene i amndoi plngnd cu hohote. Fata
de mprat se mir foarte cnd vzu toate acestea, fiindc
niciodat pn atunci nu ntlnise bordeie, i nici oameni n
zdrene, i nici nu vzuse oameni plngnd dect la nmormntri.
n palatul mprtesc, toat lumea rdea i era vesel. i voind s
afle numaidect de ce plng oamenii aceia cu atta amrciune,
fata intr n bordei, uitnd s mai bat la u, i cu voce blnd le
spuse celor dou fiine speriate de neateptatul oaspete:
Ce vi s-a ntmplat, oameni buni, i cu ce ai fost nedreptii
de plngei att de amarnic?
Brbatul se ntunec la fa i nu ndrzni s spun nimic,
fiindc recunoscu n oaspetele neateptat chiar pe fata mpratului
cel mare, dar femeia, ca orice femeie, i dezleg pe dat sufletul
fetei care o asculta nmrmurit:
Cum s nu plngem, mrit prines, cnd se abat necazurile
asupra bordeiului nostru ca mutele pe strv. apte copii ne-a dat
Dumnezeu i toi apte sunt bolnavi i flmnzi de nu tim dac
mai apuc ziua de mine. Banul fuge de casa noastr cum fuge
cprioara de lup, pinea e tot aa de rar n casa noastr ca
necazul n casa bogatului. Leacuri tmduitoare nu s-au pomenit
nicicnd aici n bordei, aa cum nu s-au pomenit pn acum
bucurii. Singura lumin i bucurie care a cutezat s ptrund aici
eti chiar dumneata, preamrit i frumoas prines.
Fata mpratului se cutremur cumplit de cele auzite, dar i
mai cumplit se cutremur cnd vzu cei apte copii, galbeni ca
ofranul i subiri ca trestia, amuii de durere i foamete, pe nite
paturi de lemn.
Oameni buni, spuse ea cu o durere nestpnit n glas, i voi
povesti mpratului despre tot ceea ce am vzut aici, i el o s v
ajute, c e nespus de puternic, de bogat i drept. Dar pn ce o s
77

vi se fac dreptate, luai aceast piatr scump, ducei-v cu ea la


trg i spunei negustorilor c eu v-am dat-o, cu porunca de a vi se
schimba ntocmai pe preul ei. Altminteri va fi vai i amar de capul
lor.
i nainte ca oamenii aceia srmani s aib timpul s i se
arunce la genunchi, fata aez nestemata pe msua joas cu trei
picioare i prsi n mare grab bordeiul, i nu-i opri goana dect
numai cnd ajunse n ncperea de giude a tatlui ei, mpratul.
Dup ce se nchin adnc n faa lui, aa cum i se cuvenea, spuse
cu glasul tremurnd de bucurie:
Slvite printe, tu ne-ai nvat ntotdeauna c ara cu
bogiile ei sunt pentru viaa i fericirea oamenilor care o locuiesc.
Eu am dat piatra cea scump unor oameni srmani, uitai de lume
i de dreptate, pe cuprinsul mpriei tale. Cu ajutorul ei apte
fiine vor scpa de la moarte i vor tri pn la captul vieii n
bucurie i ndestulare.
i fata istorisi mpratului i sfetnicilor care se adunaser n
grab, ntmplarea din pdure.
mpratul nti se nglbeni, apoi se nverzi de mnie, apoi se
nroi ca sfecla cnd tun cu o voce care cutremur pereii
palatului i fcu inima sfetnicilor ct un purice:
Piei din ochii mei, nemernico, fat neroad, care ai fost n stare
s-i faci de rs printele i ara! Piei din ochii mei, nebuno, care
nu tii s pstrezi lucrul cel mai de pre! Pleac la ceretorii ti i
s nu te mai ari niciodat n preajm! Acum s pleci, nesocotito!
i spuse apoi curii cuprins de spaim:
Toat mpria s tie c de azi nainte eu nu mai am dect
dou fete; i cine va ndrzni s-o gzduiasc pe cea de-a treia n
casa lui, sau numai numele de i l-ar rosti, va fi azvrlit n cele mai
adnci i mai ntunecoase temnie, va fi supus la cele mai grele
cazne i n vecii vecilor nu va mai iei la lumin. i s se afle n
toat lumea c, dup moartea mea, mpria va fi crmuit de
cele dou fete care au dat dovad de judecat i nelepciune!
Fata cea mic fugi chiar n acea noapte din palat, fr ca
nimeni s ndrzneasc s-i arunce o privire binevoitoare sau s-i
spun un singur cuvnt de duioie. Pasmite, surorile ei l
78

nvrjbiser pe mprat mpotriv-i, optindu-i la ureche n timpul


cruntei judeci, c e cam znatic i mpotriva rnduielilor
mpriei.
i merse fata cea mic pe drumuri necunoscute, prin noaptea
rece i dumnoas. Se opri din mers abia n zorii zilei, cnd
pantofiorii ei de prines se fcuser bucele, rochia i era numai
zdrene, o rochie frumoas de mtase purpurie. Picioarele i se
nsngeraser, iar foamea i oboseala o chinuiau cumplit, dar
fiindc fugise prin pdure, nu gsi nicieri o aezare omeneasc,
ori o poart n care s bat. Dar cel mai mult o chinuia dorul dup
tatl ei i dup surorile ei. i iat c n zori, ajunse fata ntr-un
lumini cu iarb deas i mtsoas. nvins de oboseal, se
prbui la rdcina unui copac btrn i, scncind ca un copil
mic, adormi repede, repede
i cum mo Timofte ncepu s-i scuture luleaua, Tic profit de
rgaz pentru a da glas unor gnduri care-l chinuiau:
Cum a putut mpratul s-i alunge fata dup ce fcuse o
fapt att de bun? Eu n locul lui a fi lsat fetei celei mici
mpria.
Apoi, nu toi oamenii judecau la fel de bine pe vremea aceea.
i dac aa vrea basmul, gata
Dar cum o chema pe fata cea mic?
Mo Timofte ridic neputincios din umeri:
Asta, s-i spun drept, am uitat-o, sau poate c nu l-oi fi
ntrebat pe unchia. Dar mi se pare mie c-i zicea Ileana sau
Maria, nu mai in bine minte Da unde rmsesem, c m-am luat
cu vorba? ntreb btrnul, mai mult ca s vad dac musafirul
era atent la poveste, pentru c tia el foarte bine unde se oprise.
Acolo, n lumini, la poalele copacului
Aa, aa Acolo Daaaa i numai ce dormi fata o bucat
de vreme, cnd deodat un zgomot o trezi din somn. i ncord ea
auzul i prinse direcia zgomotului: era foarte aproape, chiar la
rdcina copacului, lng ea. Deschiznd bine ochii, vzu, acolo
printre rdcini, un omule de-o chioap, un pitic btrn, cu
barb lung; pentru c nu exist pe lume pitici de-adevratelea,
tineri sau fr barb; vzu ea un pitic care se cznea s care
79

cteva pietre ntr-o scorbur a copacului. Fata sri iute n picioare


i-l ajut pe micul Barb-Cot s-i duc pietrele n scorburi. i
odat cu ultima piatr dispru i el n ntunecime, dar nu pentru
mult vreme, fiindc apru la lumin i-i gri astfel fetei de
mprat:
Preafrumoas i preabun prines! Eu cunosc soarta ta i
tiu de ce tatl tu, ntr-o clip de strmb judecat, te-a gonit de
acas. Ai fcut o fapt bun acolo n bordei, care merita o cu totul
alt rsplat, i acum, prin ajutorul pe care mi l-ai dat, ai dovedit
cu adevrat c ai un suflet bun, drept i cinstit. Fr s-i fi
fgduit vreo rsplat i fr s te fi rugat mcar, mi-ai srit n
ajutor. Preabun i preafrumoas prines! Toat averea mea se
afl n aceast cutie pe care o vezi acum
i piticul i arta prinesei o cutie mic, cenuie, o cutie
obinuit, de metal, care abia strlucea.
Cutia aceasta este tot ceea ce pot s-i druiesc, spuse mai
departe piticul, dar bag de seam c e o cutie fermecat,
nzestrat cu puteri nemaipomenite. Cnd o s fii trist, s
deschizi cutia i s lai lacrimile tale s cad nuntru, iar cnd
vei fi n primejdie, strnge cutia la piept i rostete de trei ori acest
cuvnt vrjit.
i piticul se apropie de prines, optindu-i la ureche cuvntul
vrjit. Apoi gri mai departe, cu voce tare:
Cutia i cuvntul vrjit te vor scpa din orice primejdie, orict
de mare ar fi ea. Dar ferete-te, preascump prines, s
mprteti altcuiva cuvntul vrjit! n aceeai clip, cutia i va
pierde toat puterea. i acum du-te sntoas i ncreztoare n
buntatea inimii tale.
i nainte ca fata s-i poat reveni din uimire, piticul dispru.
l cut ea, l cut peste tot, mcar o vorb de mulumire s-i
spun, dar nu-l gsi nicieri. Atunci, fata lu cutia, o ascunse n
sn, i porni la drum. i fiindc foamea, oboseala i tristeea i
creteau cu fiecare pas, se aez ndurerat pe o piatr i ncepu
s plng, aa cum fac femeile ca s se liniteasc. Srmana
prines, amarnic mai plngea! Dar aducndu-i aminte de
sfatul piticului, scoase cutia din sn, o deschise i ls lacrimile s
80

cad nuntru. Mare, mare minune! Fiecare lacrim se prefcea,


chiar n clipa cnd atingea cutia, ntr-o piatr scump. Repede,
repede, cutia se umplu de nestemate i de strlucire. Auzind voci
omeneti apropiindu-se, fata nchise cutia i se pregti s se
ascund, dar sttu imediat locului, pentru c n faa ei trecea o
ceat de tietori de lemne, oameni obosii i flmnzi care se
ntorceau de la munc.
Vznd-o n starea aceea groaznic, nsngerat, palid i n
zdrene, tietorilor li se umplu inima de mil. O luar cu ei i o
adpostir n casele lor prpdite, mprind cu dnsa mbuctura
de pine. Astfel avu fata putina s afle despre viaa amar i
necjit a attor oameni de treab. Dar nainte de a-i prsi,
nainte de a pleca la drum, fata nu uit s lase nevoiailor care-o
ajutaser cu atta grij toate nestematele din cutia cenuie.
i aa, fata de mprat, hulit de familie, alungat de la curte,
cutreier pe jos ntreaga ar i de cte ori privelitea mizeriei i
srciei o ndurera, lsa lacrimile s-i cad n cutia cea fermecat.
Muli, muli oameni srmani i nevoiai, fiindc mpria cea
strlucitoare era plin de astfel de oameni, simir din plin ajutorul
preafrumoasei prinese.
Dar iat c ntr-una din zile, cum mergea pe un drum larg care
tia mpria n dou, auzi n deprtare zgomot mare de surle i
trmbii. i grbind paii ntr-acolo, zri spre marea ei bucurie pe
tatl su, mpreun cu cele dou fiice ale lui, n fruntea unui
convoi mprtesc. Fericit, fata uit toate nenorocirile care se
abtuser asupra ei, toate necazurile pe care le ndurase dup
cumplita porunc a mpratului, i alerg n ntmpinarea celor pe
care nicio clip nu-i scosese din inima ei bun.
Dar mpratul, n loc s-o primeasc fericit i cu braele
deschise, numai ce o zri i se mnie crunt. Trgnd paloul de la
bru, ceru cu voce tare slujitorilor s loveasc fr mil n fiina
care i se aruncase la picioare. Fata cea mic, aducndu-i aminte
de povaa piticului, strnse cutia la piept, i rosti repede, de trei
ori, cuvntul vrjit. i spre marea ei mirare l auzi pe mprat, care
era numai la doi pai de ea, strignd ca un slbatic:
Unde e nemernica? Unde a fugit nebuna care a ndrznit s
81

apar n faa mea? Cutai-o i lovii-o fr mil!


Dar ostaii mpratului treceau cu sbiile scoase pe lng fata
care se ghemuise chiar la picioarele cailor i n-o zreau.
Pasmite, cutia avea darul de a face nevzut pe cel care o purta
i rostea cuvntul vrjit.
Tic tresri i-i ascui auzul. Mo Timofte i arunc o privire
blnd, apoi relu povestirea:
Asta era! Cutia avea darul de a face nevzut pe cel care o
purta i tia cuvntul vrjit. Aa c ostaii cutar n van. Fata se
furi la marginea drumului, iar convoiul trecu mai departe. i
dup ce pieri ultimul osta din convoi, i urm i dnsa calea fr
int. Cutreier mai departe toate drumurile mpriei, mprind
pinea cu cei nevoiai, adpostindu-se pe unde nimerea, i mereu
rspltind buntatea i cinstea cu nestematele din cutia cenuie.
i dac e s vorbim drept, cine alii dect nevoiaii i truditorii
meritau acele bogii?
Cnd o apuca dorul de cas, cnd simea c n-ar mai putea tri
fr s-i vad printele i surorile, fata cea mic optea n cutie
cuvntul fermecat i trecea, ziua sau noaptea, printre strji,
deschidea, nevzut, porile i uile palatului mprtesc i se
oprea n odile n care-i petrecuse viaa cu ani nainte. Nimeni n-o
vedea, nimeni n-o auzea, dar ea auzea i vedea totul, ba uneori,
cnd surorile ei dormeau, le mngia n somn i le optea cuvinte
de dragoste. i apoi iari colinda ara, rscolind cele mai
ndeprtate unghere i petrecndu-i viaa printre oamenii care
prin buntatea i cinstea lor i deveniser tot att de apropiai ca
prinii i surorile.
Dar iat c ntr-una din zile se ivir pe drumurile rii soli de la
curte care spuneau oamenilor c mpria se afl n mare
primejdie. Dumanii de la miaznoapte strnseser otiri puternice
i se pregteau s atace mpria din trei locuri deodat.
mpratul, cu toat truda sa, nu izbuti s-i fac otire pe msura
dumanului. Oamenii era nemulumii de asprimea lui, de
rnduiala nedreapt pe care el o susinea; nu se nghesuiau s
apere o ar n care triau apsai de necazuri i de suferine.
Auzind toate acestea, fata cea mic porni la drum greu i
82

anevoios, colind n lung i-n lat mpria, btu la uile oamenilor


pe care-i ajutase, le vorbi tuturor, cu patim i durere, despre
primejdia care se apropia, iar oamenii, auzind cuvintele ei nelepte
i simindu-le adevrul, nu zbovir prea mult. i luar rmas
bun de la casele lor i pornir dup prines, narmai cu de toate
pentru cea mai crunt btlie.
i iat c, spre uimirea mpratului, strjile vestir ntr-o bun
zi c se apropia de capitala rii, n nouri de colb care nu se mai
termin, o oaste cumplit. mpratul se cutremur la nceput de
spaim, dar iscoadele i aduser repede vestea cea bun, cum c
oastea care se apropie de palat nu e oaste strin, ci nsi oastea
mpriei. Cnd cpitanii otirii se nfiar mpratului,
mbrcai n zale i cu paloe scprtoare la olduri, toat curtea
i recpt linitea, iar cnd mpratul i ntreb din ce ndemn
porniser la lupt, ei au rspuns fr team i fr ocol:
Din ndemnul preamilostivei i preaneleptei tale fiice, pe care
odinioar ai alungat-o de-acas i care, nelegndu-ne suferinele
i necazurile, a fost toat vremea alturi de noi.
i se apucar s-i istoriseasc mpratului isprvile prinesei
celei mici.
Abia atunci mpratul pricepu c fata lui cea mai mic fusese
cea mai neleapt dintre toate, fiindc ea artase n chipul cel mai
limpede care trebuie s fie soarta bogiilor mpriei. i
mpratul i mai aminti c pietrele scumpe ale celorlalte fiice ale
lui demult se pierduser: fata cea mare o scpase n valuri pe cnd
se sclda, iar piatra celei mijlocii fusese furat din vrful turnului
de o pasre rpitoare
Mo Timofte fcu o pauz pentru a-i zgndri luleaua i a-i
iscodi musafirul, apoi mulumit i relu povestirea:
Aaaaaa Cei care povestesc basmul spun mai departe c n
faa otirii grozave, dumanul nici n-a mai ndrznit s atace
mpria, ci a trimis soli de pace; i ddea el seama c nu avea de
luptat cu o otire, ci cu un popor ntreg. i povestitorii spun mai
departe c dup moartea mpratului fata cea mic a crmuit cum
nu se poate mai bine mpria, niciodat nu s-a abtut de la
dreptate, de la cinste i de la omenie. i mai spun povestitorii,
83

cnd se sfrete basmul, c bine ar fi dac i alte ri ar lua pilda


mpriei aceleia
Tic nelese c mo Timofte terminase povestea, dar nc nu se
ndura s plece. Scpase de emoiile care-l nepeniser, tcut,
acolo pe scaun; l urmrea un singur gnd i tare mult voia s-l
dezlege:
Dar cutia aceea, cu care fata cea mic se fcea nevzut, pe
unde a rmas?
Apoi, de, rspunse mo Timofte, unii povestitori spun c s-a
pierdut odat cu prinesa, c aa a lsat ea cu limb de moarte: s
fie i cutia ngropat odat cu ea, dar sunt alii care zic c ar fi
ajuns pn la tefan cel Mare, c el ar fi fost, cic, cel din urm
stpn al cutiei.
Prichindelul deveni din ce n ce mai treaz i mai interesat:
i pe urm nu s-a mai aflat nimic despre ea?
Mo Timofte nu rspunse imediat. Prea c-i rscolete
amintirile:
Dac nu m nel, se hotr el, unchiaul care mi-a povestit
basmul, cltorul acela prin lume cu oile, zicea c nu s-ar fi
pierdut chiar cu totul cutia, c s-ar afla ascuns pe undeva. Zicea
el, pe-atunci, c ar fi ngropat de sute de ani ntr-o peter, n
fundul pmntului. Ei, dar toate astea-s poveti, basme
De ast dat, Tic nu mai era de aceeai prere cu mo Timofte.
El era convins pe de-a-ntregul c acea cutie fermecat existase, i
odat ce existase nu se putea pierde ca un lucru de nimic. Era
prea preioas ca s fi fost lsat uitrii. Exista ea bine ascuns
undeva.
i n-a spus unchiaul acela, cltor prin lume cu oile, n ce
peter se afl ngropat cutia? l iscodi iari prichindelul pe mo
Timofte.
El spunea c ar putea s fie chiar pe aici prin munii notri,
poate chiar n Petera Neagr dar poi s te iei dup spusele
oamenilor cnd e vorba de basme, de poveti?
Tic se hotr n sinea lui s nu-l mai contrazic pe mo Timofte
ca s-l poat iscodi mai bine:
Dar cuvntul vrjit care-o fi fost, mo Timofte?
84

Ahaaaaa! Cuvntul vrjit se trezi moneagul din alte


gnduri. Mi-amintesc c i eu l-am ntrebat pe unchia dup ce a
terminat de istorisit basmul Eram tocmai de vrsta mtlu
dar n-a tiut nici el. Nimeni nu-l tie L-a dus cu ea prinesa n
mormnt
Nu se poate, mo Timofte! se opuse Tic. tiu eu de la Maria,
de la sor-mea, c fetele-s guralive. Nu se poate s nu-l fi spus ea
cuiva.
Mo Timofte rdea amarnic pe sub musta auzind vorbele lui
Tic i mai ales tonul lui foarte serios i convingtor. De aceea l
ntrit cu bun-tiin:
L-o fi spus prinesa cuiva, da-n basm nu e dezvluit.
Daaaa? Eu cred mai degrab c n-a vrut unchiaul s-l
spun. Dar tot l aflu eu pn la urm!
Poate c-o fi scris pe cutie, i ddu mo Timofte cu prerea.
Asta-i greu! Cine tie cum se scria pe atunci!
Btrnul i scoase nglul i citi cu voce tare ora. Tic sri de
pe scaun ca ars. De mult vreme nu mai ntrziase att. i
mulumi din toat inima lui mo Timofte: i fac praf pe toi!, apoi
se pregti de plecare. Dar moul l mai opri o clip, att ct i
trebuia pentru a scoate dintr-o firid, acoperit cu grij, o
portocal nvelit n hrtie subire, roietic.
ine, i spuse el. tiu eu ct v plac portocalele.
Prichindelul n-avu ncotro. Lu portocala i o zbughi pe u
afar, uitnd s mai spun noapte bun. i era team s nu i se
vad lacrimile. Pe drum, se jur s nu-i mai fac nicio pozn lui
mo Timofte i s-i sfrme pe toi cei care se vor purta urt cu el.
Iar acas, dup ce adormi, vis c a ajuns n stpnirea cutiei
fermecate. Cum optea cuvntul vrjit, cum se fcea nevzut. l
trgea de nas pe Ionel, l nghiontea pe Pompilic, intra n
cinematografe fr s plteasc, auzea toate discuiile tainice ale
cirearilor, citea notele din catalog. Nimeni nu-l vedea, nimeni.
optea cuvntul magic i dintr-o dat devenea nevzut i ce de
mai pozne nscocea!
Dar dimineaa cnd se scul, Tic i aminti absolut totul, totul,
numai cuvntul vrjit l uitase cu desvrire.
85

Capitolul V
1
De aproape jumtate de veac, de cnd liceul se mutase n
cldirea aspr cu turn i orologiu, care domina partea de nord a
oraului, marele amfiteatru de la parter nu se deschidea dect de
trei ori pe an: la nceputul anului colar, la mijlocul lunii martie
cnd se srbtorea aniversarea liceului, i la sfritul anului
colar. Orice alt festivitate, orict de important ar fi fost, se inea
n alte locuri, de obicei n sala de gimnastic sau n aula de la etaj.
Niciun director nu se ncumetase vreodat s se abat de la
tradiie. Amfiteatrul rmnea astfel locul cel mai rvnit din coal,
dar nu numai pentru c se deschidea rar, la date fixe, i pentru c
arhitectura lui sever, maiestuoas, cu luciri de marmur, uimea
privirile i oprea rsuflrile. Mirajul pe care amfiteatrul l proiecta
asupra elevilor avea i alt cauz.
Amfiteatrul devenise cu timpul un fel de tezaur; tot ceea ce
primise coala de la fotii ei elevi se afla acolo, n irul de vitrine de
cristal care dubla ntreg zidul semicircular. Obiectele adunate i
expuse n vitrine nu constituiau podoabe prin ele nsele, dar
fiecare i toate la un loc vorbeau despre nrurirea hotrtoare pe
care o avusese coala asupra destinelor; speranele sau amintirile
privitorilor transformau toate obiectele n valori inestimabile. Ce
nu se afla acolo? Titluri de ziare i rafturi de cri, colecii de roci
i de obiecte de ceramic gsite n ar sau aiurea de geologi i
arheologi renumii, caiete de lucru ale unor scriitori i savani
cunoscui peste hotare, machetele unor mari construcii printre
ele i macheta liceului , diplome i distincii de vaz, miniaturi
reprezentnd invenii sau aplicaii tehnice de prestigiu ale unor
ingineri cu care se mndrea politehnica romneasc, plane, mape
cu scrisori i telegrame, portrete i fotografii, hrile unor inuturi
romneti aproape uitate, alturi de harta unei regiuni exotice
86

ntocmit de un grup de exploratori din care fcuse parte i un


savant romn, i multe alte obiecte, aparinnd toate fotilor elevi
ai liceului. Fiecare, ajuns la apogeul carierei sale, simea nevoia i
datoria de a recunoate printr-un gest poate simplu, dar de o
sinceritate definitiv, rolul covritor al colii n viaa lui. O
singur pies din acel tezaur att de divers fusese luat chiar de
pe banca unui elev i dus de-a dreptul n amfiteatru. Era o foaie
de hrtie plin de cifre i simboluri algebrice, un Extemporal la
matematic. Autorul lui, elev n clasa a VII-a, descoperise cu trei
decenii n urm, la o problem complicat, de algebr superioar,
patru soluii diferite; ultima dintre ele, profund original,
provocase, dup comunicarea ei, o adevrat senzaie n lumea
matematicienilor. Dezvoltat de maetrii curbelor algebrice, ideea
uluitoare a elevului de 17 ani devenise o teorie original care
ntregea un capitol, pn atunci infirm, al matematicii. Un
accident stupid curmase viaa tnrului chiar n primul an de
facultate. Nu rmsese n urma lui dect o sumedenie de foi albe,
nencepute i acel Extemporal la matematic, pstrat cu sfinenie
n amfiteatrul liceului.
n zilele cnd se deschidea amfiteatrul, intrarea elevilor i a
prinilor era permis timp de dousprezece ore: de la 8 dimineaa
la 8 seara, fr ntrerupere. n acele zile, liceul primea, dupamiaza, vizita unor grupuri de elevi i profesori din comune i
orae nvecinate, mai toate atrase de celebritatea amfiteatrului.
Dimineaa ns, amfiteatrul era deschis numai pentru elevii
liceului.
Toate cele trei zile erau ateptate cu nerbdare, cu emoie, cu
team chiar, dar niciuna nu era att de dorit ca ziua n care se
srbtorea sfritul anului colar. n afar de premiile obinuite
pretutindeni, cte trei pentru fiecare clas, tradiia liceului mai
cerea ca n acea zi s se decerneze Premiul de Onoare celui mai
bun elev din coal i Premiul Cancelariei unui elev desemnat de
corpul pedagogic pe baza unor criterii care niciodat nu erau fixe
sau limitate i pentru care nu se ddeau ntotdeauna justificri.
Tot cu aceast ocazie, respectndu-se de asemenea tradiia colii,
se scoteau la iveal fapte care umbreau prestigiul liceului i
87

batjocoreau strdaniile celorlali elevi.


Dac premianii claselor erau cunoscui cu multe zile nainte de
sfritul anului colar, dac premiantul de onoare era cunoscut
nainte de nceperea festivitii, pentru c numele lui era scris,
nc din ajun, cu litere de aur pe tabla de marmur din dreapta
scenei, elevul cruia i se decerna Premiul Cancelariei nu era
cunoscut dect n ultima clip, adic atunci cnd i se rostea
numele i i se nmna premiul. Era singurul premiant fr
diplom, dar premiul care i se oferea nu era simbolic; de cele mai
multe ori era un premiu foarte valoros, de obicei n obiecte, i
aproape de fiecare dat obiectul era altul.
E de la sine neles c acest Premiu al Cancelariei aa multe
fantezii. Zilele dintre ncheierea anului colar i serbarea de sfrit
de an erau zile n care nu se discuta altceva dect Premiul Mare,
cum mai era numit. Se fceau pronosticuri, pariuri, se rosteau zeci
de nume, se descopereau cele mai fanteziste cadouri, se cutau
cele mai nstrunice evenimente care puteau s ofere eroicandidai pentru premiul special.
E drept c n anumite plcuri mai retrase i mai puin
glgioase, n acele zile de liber i nestvilit glgie, se triau
clipe de spaim strnite de amintiri nu prea ndeprtate, dar care
s-ar fi vrut foarte ndeprtate: oare care amintire chinuitoare va fi
istorisit n faa ntregii coli i va fi pedepsit cu tcerea grea de
ghea a tuturor?
Dar nimic nu se putea compara cu magnetul Premiului Mare
Oare cine l va primi? i pentru ce? i ce anume i se va da?
Premiul Mare nu impunea nicio condiie prealabil. Putea fi
acordat oricui, uneori fcndu-se chiar abstracie de situaia
colar a elevului. Cu civa ani n urm fusese acordat unui elev
foarte slab la nvtur, care salvase un copil de la nec. Cel
premiat era fiul unor oameni bogai. I se fcuse cadou o pereche de
porumbei foarte scumpi, pentru c porumbeii erau pasiunea
ascuns a tnrului nottor. n alt an, premiul fusese decernat
unui biat de treisprezece ani, elev mediocru, linitit, bolnvicios,
care nu se remarcase prin nimic tot timpul anului. Poate doar prin
tcerea i sfiala lui. Abia dup civa ani se aflase c elevul
88

premiat, orfan de mam, fusese prsit de tatl lui i vreme de


dou luni de zile trise i se ntreinuse singur, tind lemne sau
crnd ap vecinilor, fr s se plng nimnui. Ali elevi fuseser
premiai pentru ctigarea unor concursuri naionale de literatur
sau de tiin, sau pentru lucrri excepionale de laborator, sau
pentru fapte de curaj, sau pentru gesturi i atitudini mictoare
fa de colegi, fa de profesori i de prini, sau fa de
necunoscui. Premiul Cancelariei rspltea mai ales aptitudinile
deosebite i calitile sufleteti deosebite ale elevilor.
Uneori numele fericitului se ghicea, dar asta nu nsemna nimic.
n coal circula o vorb: Dac vrei s i se acorde Premiul Mare,
s nu te gndeti niciodat la el ntrebarea rmnea: Oare cine
va fi fericitul n acest an?

2
Amfiteatrul gemea de lume. Prini i copii, poate mai muli
prini dect copii, zgriai de aceleai emoii, se ascundeau dup
vorbe convenionale i totul se transforma ntr-un cor ciudat,
nesupus vreunui ritm, din care nu se putea nelege nimic. Se
ntreba i se rspundea orice, discuiile nu aveau nicio noim;
dac cineva ar fi spus cu pasiune Tatl nostru, iar vecinul i-ar fi
rspuns cu o filipic la adresa echipei de volei a oraului, n-ar fi
fost de mirare ca nflcrarea celor doi s se termine cu o strngere
de mn, fiecare fiind convins c a primit ncuviinarea celuilalt.
Erau i insule de linite n aceast mare agitat, erau i teribile
nfruntri retorice, erau i fiine crora emoia le bubuia n piept,
sau plcuri sgetate din cnd n cnd de fiorii spaimei.
Cirearii se ntlniser lng vitrina cu hri, precum
conveniser. Erau avizi de nouti, dar mult vreme se mulumir
cu gesturi tcute, cu ntrebri i rspunsuri din priviri, sau cu
oapte ndrznee. Sergiu i Pompilic se lipiser de ei ca dou
umbre. Nici nu mai ncercau s se ascund. Ba la un moment dat,
Sergiu i potrivi n ureche o plnie de hrtie, bineneles ca s-o
necjeasc pe Maria, care-i optea ceva lui Ursu. Noroc c Dan
89

trecu printr-un moment de mare inspiraie. i apropie buzele de


plnie i opti cu o convingere nestrmutat:
Ai auzit bomba cea mic? Doi elevi din clasa noastr vor fi
bgai la exemple negative! mam drag! Am crezut c-i plnia
lui Victor Stai, m Sergiule! Stai, m, c-i un banc
A! Putea s-i roage Dan n genunchi, putea s se jure pe toi
sfinii n cteva clipe nu mai rmase urm de Sergiu i Pompilic
n amfiteatru. Nici Ursu, cu privirea lui care nu ddea gre, nu
izbuti s-i dibuiasc.
Pariez o barc de cauciuc pe una de hrtie c la ora asta s-au
pitit cu tot cu merinde n vreun cote de gini, spuse cel care-i
alungase. Trei zile n-au s se mite de-acolo.
Fuga celor doi spioni nu nveseli grupul. Dimpotriv. Tcerea
cobor acolo ca un clopot, izolndu-i pe cireari de restul lumii. Se
uitar toi la vitrina cu hri, dar nu vedeau liniile, semnele i
culorile convenionale care i dau ntlnire pe o hart. Vedeau i
auzeau ape iui rostogolindu-se n cascade, vedeau creste i
adncimi, poiene linitite i nchisori de ntuneric, poteci i pduri,
i, mai ales, se vedeau pe ei strbtnd neobosii toate reliefurile
care mai trziu vor deveni semne i linii i culori cumini pe o
hart.
Dac vom gsi ceva extraordinar, ceva ce nu s-a mai vzut!
opti Maria. Poate vom avea i noi harta noastr, aici
Numai Victor i auzi oaptele i privirile i fugir fr voie spre o
vitrin alturat n care se gsea o foaie nglbenit de vreme:
Extemporal la matematic.
Poate c vom gsi un diamant gigantic vis mai departe
Maria. Sau o comoar fantastic Va sta n vitrin alturi de
extemporal. Din partea cirearilor. S nu trecem niciun nume.
Att: Cirearii
De ce s nu trecem niciun nume? ntreb tot n oapt Ionel.
Extemporalul nu e isclit?
i deodat simir cu toii vacarmul. Parc atunci intraser n
amfiteatru. Primul se dezmetici Dan:
Dac nu renunm la oapte, strig el, riscm s atragem
atenia asupra noastr. Eu i dau dreptate lui Ionel. S isclim
90

fiecare!
Dac am nceput de pe acum s vindem pielea ursului din
pdure, l amenin Lucia, s nu gsim vreun ngulic n loc de
urs
De ce s ne gndim la urs, se supr Ionel, cnd purtm n
lan un ditamai leu? Eu sunt convins c vitrina cu Extemporalul
se va mbogi chiar astzi!
Era atta siguran n vorbele lui Ionel nct tcerea cobor din
nou pentru cteva clipe pe insula cirearilor.
Ahaaaaa! nelese Maria. tiu la ce te gndeti
i n-am dreptate?
Numai mpreun cu Lucia! se aprinse Maria.
Dan l atinse cu cotul pe Ursu:
Am impresia c se pregtete un eveniment formidabil. Nu
simi nimic n aer? Nu i se pare c ntrzie nceperea festivitii?
Ce-ar fi s se deschid vitrina! Ba nu, mam drag! Ar fi o
nenorocire. Rmnem cu un singur aparat Zu, Ionel
Mulumete-te numai cu Premiul Bomb Tu ce zici, Victor?
Rmnem fr aparat?
Victor ridic din umeri. Prea cam stnjenit, dar parc se
simea obligat s vorbeasc:
Nu cred Extemporalul e altceva, e o idee, teorie la care nu sa gndit nimeni pn la el. Aparatele noastre sunt asemenea attor
altora i mult mai rudimentare dect altele. Pentru noi sunt unice,
bineneles, dar nu cred c asta ajunge.
Lucia l aprob imediat, dar Ionel se nglbeni de ciud. i
vocea i tremura:
Mi-am nchipuit eu Crpai de invidie Las c-o s vedei, o
s vedei voi. Eu o s-l aranjez n vitrin. Numai pe-al meu!
Ahhhaaa! l prinse Maria. Acum recunoti c i Lucia a
construit unul dintre aparate ia spune! Cum poi s fii att de
ngmfat i de egoist? Extraordinar!
Hopa! se auzi vocea salvatoare a lui Dan. Bine c n-a inut
nimeni pariul, mam drag. Ia uitai-v! Acolo, n fund, lng mo
Timofte Sergiu i Pompilic Cine i-o fi adus din cote? Singuri
n-au venit ei n niciun caz
91

ntr-adevr, cei doi anticireari reapruser n sal. Iar Dan nu


era departe de adevr. Mo Timofte i prinsese chiar n clipa cnd
voiau s sar gardul colii i-i mutruluise cumplit. Ca doi celui
pleotii, trai de un lan nevzut, l urmaser n amfiteatru.
ncovoiai i mui ateptau amndoi judecata de ghea.
Btrnul uitase de ei. Atenia i interesul lui aveau alt direcie.
Undeva l descoperise pe Tic; i prichindelul cel neastmprat i cu
argint viu n priviri era ntr-o stare jalnic. Doamne! Ce mai feefee fcea! i cum cuta mereu s se ascund n spatele vreunui
elev mai mare!
Mo Timofte oft. Era n grea cumpn. Inima l mboldea s-i
fac un semn prichindelului i s-l aduc lng el; ntr-o clip
numai l-ar fi umplut de argint-viu. Dar ceva nu-l lsa, e meteahn
btrneasc, oooffff Asta era! Trebuiau s sufere amndoi
Altdat s-ar fi socotit nelept pentru judecata lui drz Acum i
zicea meteahn btrneasc!
Btrnul aflase din zece guri ce se ntmplase cu Tic n ultima
zi de coal, la sfritul ultimei ore, chiar nainte de a preda
lucrarea la romn, cu care, n sinea lui, rvnea la Premiul Bomb:
basmul cu fata cea mic de mprat. Prea o rzbunare pentru
toate nzbtiile pe care le fcuse n timpul anului. Numai c de
ast dat era oarecum nevinovat. Tot ceea ce fcuse, fcuse n
favoarea dreptii; foarte, foarte puin n favoarea i pentru
plcerea lui: aa se scuzase Tic fa de tatl su. Da mai avea de
scris o fraz de ncheiere. Dar un diavol mpieliat, cu care nu se
putea nelege niciodat, l ndemnase ca tocmai n clipa aceea si roteasc, triumftor, privirile prin clas. O singur clip, dar
ndeajuns pentru ca privirile lui neastmprate s descopere dubla
fraud. Tic sttea n rndul din mijloc, n ultima banc. La stnga
i la dreapta lui, mai n fa, dou pulamale copiau de zor dup
nite fiuici legate cu elastic i trecute prin mneci. Era prea mult!
Mai nti l ngrozise nedreptatea; apoi simise i o oarecare
spaim: dac una dintre pulamale va face o lucrare mai bun
dect a lui? Adio cu Premiul Bomb! Apoi simise cum l gdil
ceva plcut n palm. Fr s mai stea pe gnduri, Tic i potrivise
pratia mic, de clas, pe degetele minii stngi, apoi scosese
92

dintr-un buzunar tainic dou proiectile simple, de hrtie, ns att


de bine rsucite c aveau o duritate de metal. i ntr-o singur
secund realizase nemaipomenita performan de a-i lovi n acelai
loc n ceaf pe cei doi hoi. Att de fulgertor fusese atacul lui,
nct fiecare din cei atini, ntorcnd instantaneu capul, i
nchipuise c a fost lovit de cellalt. Ar fi urmat o btaie crncen
ntre cele dou pulamale, dup sfritul orei, dac la performana
lui Tic n-ar fi asistat un singur martor, i dac acel unic martor nar fi fost chiar profesorul de romn. Aproape zece minute,
prichindelul a fost fcut cu ou i cu oet n faa clasei i ameninat,
la sfrit, cu o pedeaps stranic. nainte de a-l fi poftit pe u
afar, profesorul, ntr-un ultim acces de bunvoin, l-a ntrebat
dac a tras vreo nvtur din cele ntmplate. Dup cteva clipe
de tcere, Tic a rspuns cu o voce tremurnd, care parc cerea
iertare:
Au dreptate cei mari: dac vrei s ctigi Premiul Bomb nu
trebuie s te gndeti niciodat la el!
Orict de ciudat ar prea, aceste vorbe uluitoare l salvaser pe
Tic pentru c profesorul, interpretndu-le n fel i chip,
descoperise pn la urm izvorul i sensul lor adevrat. Dar
prichindelul nu tia nimic din toate acestea i, din pcate, nu tia
nici c mo Timofte tie ceva, aa c n loc s se apropie de
moneag pentru a primi leacul binecuvntat al spaimei, se ferea de
el ca dracul de tmie.
Afurisite clipe! se tnguia n tcere cirerelul. i ameninarea
se apropia vertiginos pentru c sus pe scen directorul i
ncepuse cuvntarea tradiional. Linitea pusese stpnire pe
ntreg amfiteatrul. Din cnd n cnd aplauze, apoi iari linite
Se citea numele premianilor Clasa a cincea Auzindu-i
numele n grupa celor cu premiul doi, Tic nu se nvrti ntr-un
picior i nici nu sri n sus de bucurie, aa cum se temea mo
Timofte. Rvnise oare la premiul nti? Nu! Pentru c erau n
clas doi tocilari pe care nu i-ar fi putut ntrece dect cu preul
renunrii la pauze i la incursiunile misterioase de dup-amiaz.
Ori pentru el un asemenea pre era mai scump dect sngele i
dect lumina. Nu! Nu se ateptase i nu se gndise nicio clip la
93

premiul nti. Nu din cauza asta ntrzia bucuria prichindelului,


pentru c era vorba de o simpl ntrziere, nu de o renunare. i
era team s nu se bucure prea devreme; sau mai bine zis pentru
a-i tri din plin bucuria mai nti un foarte scurt i necesar
calcul: oare era cu putin s i se dea premiul doi i n acelai timp
s fie fcut de rs n faa ntregului ora? Imposibil! i
ciufuliciul simi o bucurie plin, ca o rcoare plcut dup o ari
ndelungat Se trezi trziu cnd auzi numele cirearilor: Victor,
Ionel, Lucia, Maria, Dan Unii premiani, alii citai pentru merite
speciale Niciunul nu fusese uitat Dar deodat prichindelul
simi cum l sgeteaz un fior ru, i toat bucuria i se topi. Nu
auzise numele lui Ursu.
Linitea nu mai era atotstpnitoare n amfiteatru. n primele
rnduri mai ales, adic acolo unde nu se afla niciun elev,
ncepuser comentariile. Unele foarte nsufleite, altele mai
potolite, mai n oapt, gravitau toate n jurul odraslelor care erau
chemate pe scen pentru a fi felicitate i admirate. Cnd se rosti
numele lui Ionel, o doamn foarte elegant i foarte uor de
remarcat din cauza plriei uriae, n form de talger, care prea
anume aranjat pe ceaf pentru a-i necji pe cei din spate, tresri
violent i privi n jur cu intenia vdit de a-i alege o victim. i
pentru c n dreapta ei se afla un brbat nc tnr, care-o
intrigase pn atunci prin atitudinea lui aproape timid, aproape
indiferent, nu mai ovi n alegerea sa:
Ai
auzit
i
dumneavoastr?
Aptitudinile
tehnice
excepionale! Credei c se poate spune mai mult despre un elev?
Cel ntrebat nu-i ascunse jena:
Nu sunt pedagog Nu cunosc criteriile
Pardon! spuse cu uimire sincer mama lui Ionel. Poate fi ceva
mai superior dect excepional? Sunt i eu intelectual
Excepional e excepional!
Victima ncepu s-i tearg sudoarea care-i invadase fruntea:
Sigur Avei dreptate Eu m gndeam la alt sens, adic la
alt la alt perimetru Aptitudini tehnice Aptitudini literare
Spirit tiinific Toate pot fi excepionale Sunt convins c fiul
dumneavoastr
94

Poate c v surprinde altceva, l ntrerupse mama lui Ionel.


Faptul c a luat numai premiul doi
N-am fost atent
Oricum n-ai fi neles nimic fiindc sunt nite dedesubturi.
Dac ar ti i el s se lingueasc pe lng profesori, dac le-ar
ine i el paltonul i isonul, ar lua un premiu mai mare dect
premiul nti Ghinionul lui c e coleg cu un asemenea specimen,
v spun asta cu toat discreia
Vzndu-i fiul pe scen, doamna renun la conversaie,
pentru a se dedica aplauzelor i gesturilor de felicitare, dar nu
nainte de a se debarasa de plrie. Momentul de liber privire
pentru cei din spate fu ns foarte scurt. Odat cu coborrea lui
Ionel de pe scen ncepu i aranjarea plriei pe ceaf. Cnd
doamna i ntoarse privirile n dreapta, n locul brbatului tnr i
timid descoperi o bbu, mbrcat n negru ca o clugri i cu
o broboad viinie pe cap. Noua vecin nu-i fcea prea mare
plcere, mai ales c o salut cu un zmbet foarte familiar. Pentru
a-i tia orice poft de conversaie trecu imediat la atac:
Parc ai i dumneata un biat, coleg cu al meu De ce nu ia
exemplu de la Ionel? N-o fi rmas cumva corijent?
Bbua nu se fstci deloc:
Apoi el, sracul, trebuie s in i casa, c tat nu are de
vreo apte ani n de-ale casei l nv eu coala e treaba lui. S-o
descurca i el cum o putea
S nu rmn repetent, c-i pierde prietenii. Ionel nu are
voie s se
Un val subit de tcere i opri cuvintele pe buze. Directorul se
pregtea s decerneze Premiul de Onoare al colii, i pentru prima
dat era nevoit s fac o precizare mai ampl:
Anul acesta, ncepu el, ne-am trezit cu doi candidai la
Premiul de Onoare, amndoi avnd exact aceeai medie,
distingndu-se amndoi printr-o comportare ireproabil i printrun spirit tiinific cu totul excepional: un elev din clasa a opta, i
un altul din clasa a unsprezecea. Tradiia colii nu accept ns
dect un singur premiant. Dup o ndelungat chibzuin, alegerea
noastr s-a fixat asupra acelui candidat care, dincolo de calitile
95

enumerate, a dat dovad, att n relaiile de coal, ct i n cele


extracolare, de un nalt spirit de camaraderie. De asemenea,
putem s adugm cu mndrie c alegerea noastr a fost primit
cu sincer nelegere de cellalt candidat, premiantul de onoare de
anul trecut, care n plus ne-a rugat s-i acordm plcerea de a
oferi el premiul.
Premiul de Onoare i fusese acordat lui Victor.
Cnd cirearul se urc pe scen, bbua din primul rnd,
fulgerat de o veselie nemaipomenit, o atinse cu cotul pe doamna
cu plrie:
Vai ce biat cumsecade! Vine des pe la noi, de multe ori i
doarme cu fiu-meu. Sunt cei mai buni prieteni.
Te bucuri de parc-ai fi mama lui, spuse uimit doamna cu
plrie. Extraordinar!
N-are mam, sracul. Numai tat Domnul acela nalt, care
mi-a dat locul, domnul cu care ai vorbit adineaori
Mama lui Ionel simi c i se nvrte plria pe cap, sau mai bine
zis capul sub plrie.
Premiul Bomb se acord fr niciun comentariu: un costum
de alpinist, de la baston pn la bocanci, probabil cei mai frumoi
bocanci care se vzuser n orel. Numele fericitului: Teodoru
Teodor, mai pe scurt Ursu, cum i se spunea n coal i n afar.
Timid, ncurcat, transpirat, rou ca para focului, Ursu cobor de pe
scen cu braele ncrcate. Bocancii i atrnau n mn ca nite
ghiulele. Cnd trecu prin faa irurilor de scaune se auzi vocea
emoionat a unei bbue:
Ai grij, mam, s nu-i pierzi

96

Capitolul VI
1
Pe prispa unei case mici, ca o jucrie, ncolcit toat de vide-vie i ieder, Ursu, cu trupul pe jumtate gol, scrijelea pe
pmnt, cu un briceag, contururile unei plute, fr s se
sinchiseasc de dogoarea soarelui de var i amiaz. Nu departe de
el, ntr-un petec de umbr, se odihneau bocancii de munte, obosii
de prea multe ncercri i mngieri. Desenul pe care-l zgria
briceagul i pierdea contururile, liniile i se nclceau i se
ngropau tot mai adnc n pmnt. Ursu uitase de plut; amintiri
vechi i cutreierau i i lsau n gur un gust amar. Era n plin
var, era un soare de jar, dar amintirile l purtau prin anotimpuri
reci, cu ploi i zpezi, pe drumuri slinoase, sumbre. Parc-i vedea
picioarele notnd greu prin zpezi i noroaie, mpotmolindu-i-se,
i parc simea umezeala i gerul i glodul mucndu-l i udndu-l
prin nclmintea peticit, cptat de la cine tie cine. De cte
ori nu-i jurase cu mintea i sufletul lui de copil, n timp ce-i usca
nclrile la sob, s-i cumpere, cnd va fi mare, nenumrate
perechi de pantofi, de ghete i de bocanci, s le aranjeze ntr-o
vitrin uria i s-i schimbe n fiecare zi nclmintea! i lipea
degetele goale de sob i le inea crncen aa, lipite, pn ncepea
s-i sfrie pielea. Ura iarna i ploile i zpezile i ntotdeauna
apropierea ei i producea spaim i-i mbolnvea picioarele. Ct de
mult rvnise, ct de greu visase ziua n care va purta nclminte
nou!
Dar era cald, era var, i picioarele se puteau tr dinadins prin
iarba mtsoas a cmpiilor, sau se puteau nveseli prin colbul
pufos al crrilor.
Ursu i ntoarse faa rvit de amintiri spre soare. O fa
osoas, cu trsturi regulate, poate cam aspr sau maturizat
nainte de vreme, ns mblnzit de ochi mari, limpezi,
97

extraordinar de albatri. i feri privirile cu mna, apoi i le cobor


spre petecul de umbr unde se aflau bocancii. Parc-i vedea atunci
pentru prima oar. nveselit ca un copil, i puse la iueal ciorapii
de ln n picioare, i netezi cu palmele lui uriae, apoi, cu micri
domoale ca ntr-un film lent, ncepu s-i ncale bocancii.
La o fereastr n spatele lui apru chipul palid i plin de riduri
al unei bbue. Femeia cltin alene din cap, oft ndelung, dar
privirile cu care-i urmrea feciorul erau nelegtoare i materne.
i vocea i deveni duioas:
Mai las i tu, Tudorele mam, bocancii, c de alaltieri nu
mai faci altceva. Mai bine pune oleac de ordine n magazie, c
stau lucrurile vraite acolo, ca alturi la aprozar.
Cu micri fulgertoare, Ursu i scoase bocancii din picioare i,
fr s se ntoarc, i azvrli pe fereastra deschis n cas. Dar nu
la ndemnul maic-sii se petrecu metamorfoza lui Ursu, ci pentru
c pe poart apruse fr veste Ionel.
Ai mai adus ceva? l ntmpin cam stnjenit Ursu.
Ionel nu-i rspunse imediat la ntrebare, ci l privi ca nuc
clipind des din ochi. mbrcmintea vljganului era prea ciudat:
pantaloni scuri, altceva nimic, numai n picioare ciorapi de ln,
pn sub genunchi.
Spune-mi i mie ce s-a ntmplat cu tine, Ursule?
Nu s-a ntmplat nimic. Am fcut i eu puin gimnastic.
Altceva, nu-mi aduc aminte
Gimnastic?!
Da! De ce te miri? M-am antrenat la bar O gimnastic
special cu ntreruperi i rsuciri
La ce bar, n ciorapi de ln?
Abia n clipa aceea Ursu nelese de unde vine uimirea lui Ionel
i dintr-o dat i simi obrajii de par. Noroc c i se aprinse n
minte o idee salvatoare:
Oho! Nici nu poi s-i nchipui ct de bine se lucreaz la
bar n ciorapi de ln, mai ales la antrenamente. Toi campionii
fac aa, dar n secret
Ionel fu nevoit s se mulumeasc i cu aceast explicaie, mai
ales c n viaa lui nu fcuse un singur exerciiu la bar. De unde
98

s cunoasc el obiceiurile secrete ale acrobailor?


Ai mai adus ceva? repet Ursu prima ntrebare.
Drept rspuns, Ionel i art o serviet plin ca un burduf pe
care o inuse pn atunci ascuns la spate. Bucuros de-a binelea,
Ursu l lu de bra i pornir amndoi spre o magazie de scndur,
rezemat de peretele casei. Trecnd prin dreptul ferestrei deschise,
i ntmpin o voce ngrijorat:
Ce i-a venit s azvrli bocancii, Tudorele mam? Nu de alta,
dar era s omori pisica, sraca
Din fericire, Ionel nu ddu nicio atenie incidentului. Ardea de
nerbdare s-i uimeasc prietenul, mai ales c avea cu ce. innd
servieta la piept, ostentativ, cu amndou minile, ca un trofeu
neasemuit, ptrunse pe urmele lui Ursu n magazie. ncperea
aceea strmt, de scnduri, cu pereii cocovii, cu acoperiul ntro rn, cu pnze de pianjen pe la coluri, era un adevrat tezaur.
Niciunul dintre obiectele necesare unui turist, adic unui grup de
turiti, nu lipsea de acolo. Ct de temeinic i pregtiser cirearii
expediia! Ce nu se afla n magazie?! Ranie, bastoane, frnghii,
securi, lopei, ciocane, cuie, scoabe, foi de cort, pturi, saci de
dormit, cuite, cri, caiete, sculee, cutii. i cte altele! Vznd
toat aduntura aceea de lucruri nu se putea s nu-i rsar n
minte ntrebarea: Oare uitaser ceva tinerii cuteztori? i-i
trebuia mult perspicacitate pentru a descoperi lipsa unui obiect
fr de care nu se poate concepe o expediie. Era chiar obiectul din
servieta lui Ionel.
Musafirul, foarte ncntat i mgulit de curiozitatea i
nerbdarea cu care l privea Ursu, deschise, ca ntr-un ritual,
servieta de piele i scoase din burduful ei trei lanterne de toat
frumuseea i vreo duzin de baterii cilindrice. Ursu i izbi
necrutor pumnul drept n palma stng: Era gestul lui de
suprem bucurie. Numai palma sa era n stare s primeasc ocul
unei asemenea lovituri. Orice alt obstacol ar fi fost zdrelit. Era
bucuros, nevoie mare, vljganul. De cte ori nu se oprise n faa
unei vitrine din centrul oraului pentru a admira asemenea
lanterne, mari i groase ca braul unui om! Le admira suferind.
Nu-i nchipuia n acele clipe c, n foarte scurt timp, lanternele
99

vor ajunge n posesia cirearilor, c vor poposi chiar n magazia lui.


Trei lanterne vntoreti! De ce trei, cnd pentru o expediie
oarecare ar fi ajuns i una singur, sau dou, trei mai mici?
Oare cirearii urmau s cltoreasc i noaptea? Sau expediia lor
avea o asemenea destinaie, nct nu puteau s-o ntreprind fr
ajutorul lanternelor? Dar care era la urma urmei taina expediiei
cirearilor?

2
Muli se preocupau de taina cirearilor, de enigma expediiei lor,
dar nimeni att de aprig i de primejdios ca Tic. Maria nu-l mai
putea suporta, i venea s-i ia lumea-n cap. N-o lsa nicio clip n
pace, o urmrea mereu cu ameninri sau cu linguiri, pe fa sau
pe furi, voind probabil s-o dea gata prin tenacitate. i fcuse un
plan diabolic prichindelul: mereu n preajma Mariei i mereu cu
aceeai ntrebare pe buze:
Hai, spune-mi, unde plecai n expediie? Zu c nu scap
nimnui vreo vorb. Nici lui ombi
i mereu aa, n fiecare secund dac se poate imposibil s
reziste, nesuferita. Pn la urm tot va rcni la el ca o apucat,
dezvluindu-i, cu o singur fraz de rzbunare, totul:
Da, idiotule, criminalule! Plecm acolo, na!
Acolo, n planul lui Tic, nsemna locul expediiei, data, m rog,
totul.
Dar iat c negricioasa cu cozi i cu privirile furate mereu de
cerul zilei sau al nopii era nemaipomenit de rezistent. Nici ea nui putea explica de unde avea atta putere. Rnia cu pr blond o
toca fr ncetare, acelai scrit ru trecea prin vat
mpungndu-i timpanele, nervii i se nvrjbiser cumplit, dar ea i
privea friorul cu un aer absent, de parc nici nu-l vedea. Dac lar fi avut puintel mai aproape i-ar fi nfipt unghiile n urechile lui
i i-ar fi ipat zece ceasuri ncheiate ceea ce merita. Dar
prichindelul nu fcea niciodat pasul primejdios. Rotea placa de la
distan, convins c victoria e cea mai bun prieten a lui.
100

Cnd Maria l vzu pe Victor la poart, nelese c va savura, n


sfrit, cteva momente de linite. Tic simea o team nelmurit
n faa lui Victor, o team pe care nu izbutea niciodat s i-o
nfrng sau s i-o ascund. De aceea Maria alerg vesel n
ntmpinarea musafirului, mai ales dup ce-i vzuse friorul
furindu-se aiurea, cu coada ntre picioare, urmat de un ombi
cu coada n aer ca un semn de ntrebare. Din pcate, Maria nu
vzuse dect coada invizibil a lui Tic. Scpat de pacostea cu pr
ciufulit, mai c se arunc, de bucurie, n braele lui Victor.
Doamne! Dac-am pleca odat! Cred c nici cei trai pe roat
n-au suferit mai mult Uffff! Bine c-ai venit!
Victor cam bnuia ce se petrece ntre Maria i friorul ei. Ca so scape de obsesie, se prefcu c nu-i aude vorbele, i fr nicio
introducere se apuc s-i povesteasc ultimele nouti adic
proslvi apariia celor trei lanterne vntoreti. Abia apoi i
destinui i scopul neateptatei vizite:
Trebuie s copiez cifrul secret. S-ar putea s avem nevoie de
mai multe exemplare.
Pentru ce mai multe exemplare? se mir Maria.
Din cauza unui gnd care nu-mi d pace, spuse Victor
oarecum stnjenit. E ceva nebulos, fir-ar s fie, mai degrab un
presentiment, dar odat i-odat tot se va limpezi. N-are niciun
rost s v chinuii i voi, mai ales c ai putea s-o facei pe
degeaba, zu Maria, i las mutra asta de bocitoare. Tot ce pot si spun e c trebuie s lum nite msuri de prevedere i una
dintre ele e copierea cifrului.
Maria nu avu nevoie de mai multe explicaii. l cunotea prea
bine pe Victor, poate mai bine dect ceilali cireari; tia mai ales
c Victor nu pune niciodat ntrebri, de dragul ntrebrilor i c
nu-i place s vorbeasc despre lucruri nesigure. Aa c se grbi
s-i mplineasc dorina. Fugi spre cas, sprinten, cu cozile n
vnt, iar Victor, n ateptarea ei, urmri zbenguiala lui ombi.
Undeva n mijlocul curii, celul prea cuprins de nebunie.
Cnd i rotea botul, cnd i nla coada, cnd fcea tumbe i
salturi mortale, cnd se ddea de-a dura pe iarb, sau alerga ntr-o
vitez ameitoare n jurul unui centru invizibil. i toate acestea pe
101

un spaiu foarte mic, niciodat nclcat, de parc l-ar fi dirijat cu


neasemuit miestrie un mare dresor.
Vocea iritat a Mariei ntoarse privirile lui Victor de la
extraordinarul spectacol din mijlocul curii:
Fantastic! Nu gsesc caietul! i doar l-am pus cu minile mele
n raft, ntre dou cri.
Poate c l-ai scos de acolo i l-ai pus n alt parte, fr s-i
dai seama. Se mai ntmpl i din astea
mi amintesc perfect! i strnse Maria pumnii. Nu m-am mai
atins de el. Dar dac tu crezi
Maria rscolise ntreaga ncpere i se duse iari s mai
cotrobiasc. Cut nc o dat prin sertare, scoase fiecare carte
din raft, se uit prin ziarele de dup sob, scotoci chiar i prin
dosarele i sertarele tatlui ei. Nimic. ncerc s deschid
biblioteca masiv de stejar n care inginerul Florescu i inea
crile i lucrrile. Biblioteca era ncuiat. Dar tia bine c nu
putea fi acolo caietul ei. Taic-su i pstra lucrrile ntr-o ordine
desvrit; de cte ori aprea ceva strin printre lucrrile sale,
de-ar fi fost o simpl coal de hrtie, nu numai c o napoia Mariei
sau lui Tic, dar indiferent cui i aparinea, i mustra ntotdeauna pe
amndoi.
Niciun colior al ncperii nu rmase necercetat. Sub fotolii,
sub birou, sub covoare, se uit peste tot, dar nicieri nici urm de
caiet. Aat la culme i neputincioas, Maria apru iari n faa
lui Victor:
Nu-l gsesc! M-am uitat peste tot mi vine s urlu!
Cnd ai umblat ultima dat cu el?
Alaltieri, dup serbare. Am trecut nite nsemnri. L-am pus
n raft, n locul n care-l in de obicei, i de atunci n-am mai
prsit casa. Nici la Ionel n-am fost asear. Mama e plecat din
ora i casa a rmas n seama mea. Dac n-ar fi telegrafiat c
sosete, nici nu m-ar fi lsat tata s merg n excursie.
Sosete sigur, sigur? ntreb Victor ngrijorat.
Absolut sigur Dar chiar dac n-ar sosi astzi, tot nu s-ar
schimba nimic. Dac tata mi-a dat voie s plec, e sfnt. El nu-i
ntoarce niciodat cuvntul.
102

Nu m-am gndit la asta zmbi Victor. Cine va rmne cu


Tic?
N-ai nicio grij! n primul rnd c mama va fi aici nainte de
plecarea noastr i n al doilea rnd tie foarte bine s se
descurce singur, urciosul Poate c-i i place
Discuia lor fu strident ntrerupt de ltratul neobinuit al lui
ombi. Scuturat de un acces de veselie sor cu sminteala, celul
se ddea ntruna peste cap i ltra nebunete la cer.
Ce-o fi avnd oare jigodia? se ntreb Maria. ngulic!
Bezmeticule! Ia vino aici!
Dar celul ignor cu desvrire chemarea Mariei. El i
continua i mai frenetic zbenguiala fr rost.
L-or fi pocnit cldurile, rse Victor. Pcat c nu suntem i noi
tot att de veseli, dei de cldur nu ducem lips Ce facem cu
caietul? Mi-e team c va trebui, pn la urm, s nscocim un
nou cifru.
Nu se poate! se opuse Maria. Trebuie s-l gsesc! N-o fi intrat
n pmnt
Maria nu greea n presupunerile ei. Caietul nu intrase n
pmnt. Adic nu coborse. Ci se ridicase. Era undeva n nlimi.
Nu prea sus. Se afla deschis, fixat cu o piatr, pe acoperiul casei.
Lng el se afla alt caiet, nenceput. Iar lng caietul nenceput se
afla un prichindel blond, crn i ciufulit. n mna prichindelului
un creion cu vrful ascuit. Dar dup cteva minute vrful
creionului se toci, iar caietul nu mai era nenceput. Pe prima
pagin a caietul apruser nite fraze. Creionul i fcuse cu
prisosin datoria; avea deci dreptul la odihn, n buzunar. Ceea ce
se ntmpl imediat. Apoi prichindelul i guri cu degetele prul
blond i ciufulit i privi o clip, hai s spunem: de la nlime,
cerul. Povestea se ncheiase. Adic se descheiase. Sau mai bine zis,
taina cirearilor ncetase, n sfrit, s mai fie o tain pentru micul
cuteztor de pe acoperi.
Semnele multiple de pe caietul Mariei deveniser, pe cellalt
caiet, litere obinuite. n faa lui Tic, se aflau toate particulele
tainei, ba chiar i o copie dup cifrul pe care urmau s-l foloseasc
cirearii n emisiunile T.F.F. Se afla, mai ales, o nsemnare pe
103

prima pagin, o nsemnare scurt, dar de o importan


covritoare pentru detectivul fr stpn i fr obligaii.
nsemnarea era scris sub forma unui titlu:
EXPEDIIA TIINIFIC DIN PETERA NEAGR
i dedesubt, o alt nsemnare, tot att de important, dar i
foarte crud:
Plecarea joi, 5 iulie, ora 5 a.m.
i mai erau i alte fraze copiate de Tic pe caietul cu cteva
minute nainte nenceput, dar toate i se preau lipsite de orice
interes. Cnd citi din nou titlul, ciufuliciul tresri prima oar.
Petera Neagr! Locul unde se afla ascuns cutia fermecat, care lar face nevzut! Fiuuuu! Dac ar fi posedat cutia! dac ar
poseda-o! Ar putea s plece cu cirearii, printre ei Ce i-ar mai
necji, mai ales pe nesuferita de Maria! i pe Dan pe toi i
nimeni nu l-ar vedea! Dar oare i-ar da voie tticul s plece?
Cnd reciti cealalt nsemnare, Tic tresri a doua oar. Abia
atunci descoperi cruzimea ei:
Plecarea joi, 5 iulie adic da da! Chiar mine! i el navea nimic pregtit. Nici rani, nici bocanci, nici frnghii, nici
lantern, nici Nimic n-avea! Cnd o s poat aduna totul O s
fac pe dracu n patru Sigur c da! N-o s doarm. O s-i ajung
o noapte ntreag. O s caute un ac i de cte ori i se va face somn
o s se nepe Dar o s-i dea voie tticul?
Tic tresri a treia oar cnd i arunc privirile n curte.
ngulic fcea un asemenea trboi i-i zgia cu atta
indiscreie ochii, c prichindelul nu nelegea cum de nu fusese
nc descoperit. Las c-i art eu, mizerabile! i nnod eu coada
i-i pun o fund roie n nod ca s te faci de rs n tot neamul
cinesc Cnd putiul auzi vocea Mariei chemndu-l pe
ngulic, tresri iari. Dar de ast dat att de violent, nct
micrile membrelor evadar pentru o clip din centrul de
comand care le inea fixate i lipite pe acoperiul sinuciga.
104

Alunecnd undeva la ntmplare, braul drept lovi caietul n care


i trecuse nsemnrile. Cu aceast micare dezechilibrul sinuciga
ncet, dar nu i urmrile lui. Caietul lovit alunec la rndul lui
pn ce ntlni primul obstacol: caietul Mariei. O clipit rmase
nemicat i Tic izbuti s-l ating cu vrful degetului, salvndu-l
de la cdere. Caietul Mariei ns nu mai avu n ce s se propteasc
i nici nu rsri degetul vreunui miracol pentru a-l opri. Aluneca
ncet, ncet, la vale Ce cruzime feroce! Privirea lui Tic parc
urmrea cursa unei bombe, a unei ghiulele. Niciodat nu fusese
prichindelul att de neputincios Caietul atinse streaina i deacolo Tic nchise ochii i-i strnse orb pumnii de parc n capul
lui urma s se prbueasc ngrozitorul caiet, i nu n capul
Mariei, care discuta linitit cu Victor pe cerdac.

3
Cirearii aveau ntlnire la Ursu, ntr-un loc ferit, n spatele
magaziei-tezaur. Bieii sosiser exact la ora fixat, fetele ns
ntrziau. Maria avusese grij s-i scuze prin Victor o eventual
ntrziere sau chiar absen. Cu Lucia era alt poveste. Ea nu
trimisese niciun mesaj, nu spusese nimnui nimic. Dar nu asta i
intriga cel mai mult pe biei. Lucia era ntotdeauna foarte
punctual, la orice ntlnire sosea prima; Dan o poreclise n stilul
lui alambicat regina politeii, i toi se temeau de limba ei
ascuit i de rolul ei de ceasornic infailibil i implacabil. Iat de ce
ntrzierea Luciei era ceva de neneles.
Santa Lucia! se enerv Dan. n sfrit, s-a fcut i ea de
ocar. Mam drag, ce de ardei pisat o s-i suflu n ochi, ha, ha!
S nu i se fi ntmplat ceva! se ngrijor Ursu.
La asta m gndesc i eu, spuse Ionel. Ba chiar bnuiesc ce i
s-a ntmplat Cred c nu-i d voie tatl ei! Nu uitai c e doctor
i oamenii tia nu vd, nu gndesc i nu viseaz altceva dect
microbi, fracturi i hemoragii. Pentru ei, o excursie e un accident
probabil Aa c
Aa c ar fi bine s mai ateptm puintel propuse Victor.
105

S nu ne grbim cu anticiprile Probabil c s-a ntmplat ceva,


dar poate c nu e ceva foarte grav
Eu rmn la prerea mea, se ncpn Ionel. O s v
convingei i voi imediat. N-o las doctorul, i n-ar fi de mirare s
ne pun i nou bee n roate V-am spus eu?!
Ionel art cu privirile poarta. Imediat se uitar i ceilali ntracolo. Din locul n care se aflau, cirearii puteau s vad fr s fie
vzui. Lucia ptrunsese pe poart, dar nu singur. O nsoea un
brbat scund, n floarea vrstei, ns cu prul complet alb.
Ochelarii cu rame de aur i ddeau i mai mult distincie figurii.
Numai zmbetul pe care i-l cunotea tot oraul parc dispruse de
pe faa doctorului Istrate.
S vedei acum trboi! se sperie Ionel.
Ia mai arunc, m, cucuveaua aia la dracu! spuse Dan. De
trei zile cobeti ntruna ca un cretin
Cretin eti tu, sau individul care se ascunde sub hainele pe
care le pori, i ripost Ionel.
Insultele se schimbar n oapt i n mers, pentru c bieii se
vzur nevoii s ias n ntmpinarea oaspeilor.
Doctorul rspunse la salutul nu prea entuziast al bieilor cu
un zmbet cam posac. Ddu mna cu fiecare n parte, i, cnd
Lucia i-l prezent pe Ursu, faa i se ncrunt de-a binelea:
Ah! Dumneata eti Ursu, campionul de box. Am avut de furc
din cauza dumitale cu nasurile i arcadele unor tineri. Poi s
loveti puintel mai ncet i caut mai ales plexul. E mai sigur i
nu las urme Cum s-ar spune, dumneata joci rolul de nger
pzitor al grupului
Intimidat, Ursu ncerc s protesteze
tii eu toi mpreun, toi pentru unul
tiiiiu Cum s nu tiu, rspunse doctorul foarte grav, dar
cu un simplu gest i ndeprt masca neobinuit de sever,
redevenind omul zmbitor dintotdeauna. Dac pleci i dumneata
n expediie nu mai am nicio team
Fr s vrea, Dan l mpinse cu cotul pe Ionel, dar vorbele lui
erau adresate musafirului care zmbea, n sfrit:
Ne era team c n-o vei lsa pe Lucia i voiam s v
106

asigurm, toi: eu, Ionel


De ce toi? rse doctorul. N-ai fi fost n ctig. Eu, de pild,
nu sunt n relaii bune cu cei care nu fac sport. Sunt mai fricoi i
mai slabi dect sportivii Nu mi-a ncredina fata unuia care, n
loc s-o mpiedice s cad n vreo groap viclean, s-ar prbui el
mai nainte i agndu-se de piciorul ei i-ar mri ansele de a
rmne n fundul gropii Va s zic dumneata ai luat Premiul
Bomb!
Cu o singur ntorstur de fraz, doctorul Istrate i liniti pe
biei, dar nu i pe Ursu, care deveni i mai ncurcat, i mai
fstcit:
tii nici nu mi-a venit s cred Adic Nu mi-a trecut
nicio clip prin cap
Foarte bine! l felicit doctorul. Dac te-ai fi gndit o singur
clip la el, l lua altcineva. Exact ca pe vremea mea Peste un an,
doi vei afla i pentru ce i s-a dat Ai terminat toate pregtirile?
O alt ntorstur de fraz, care, de ast dat, l nvior pe
Ursu. Amintindu-i c e gazd, l invit pe doctor, i bineneles i
pe fiica lui, n magazia cu comori. i urm i Victor; n curte
rmseser numai Dan i Ionel, aa cum hotrse cel care
conducea n iad departamentul certurilor.
Zi-i, cetene! se repezi Dan. i-au plcut microbii, fracturile
i hemoragiile doctorului?
Poate c-i doctor n vreo disciplin sportiv, se apr Ionel
fr prea mult convingere.
Mai bine recunoate c-i doctor n drept n dreptul de a te
pune la punct
Bancurile tale seamn cu ma aceea stoars.
i aici ai greit, replic imediat Dan. Seamn cu tine, adic
sunt tmpite
Atunci puteau s mprumute numele tu i mai du-te
dracului! i mai leapd pupza aia infam care i-a fcut cuib n
gura ta!
Aoleu! ncremeni Dan. Vrei s m ucizi cu propriile-mi arme.
mi furi stilul i-mi dai la cap. Mielule! Cu ceea ce ai tu nici s m
zgrii nu eti n stare
107

Cearta primi un punct nedrept i neateptat. Obiectul ei tocmai


ieea din magazie, urmat de Lucia, Victor i Ursu.
Nu e ru i rosti doctorul nota. Chiar mi place. M-am
convins c i copiii pardon, tinerii, pot s fie uneori serioi, mi
place, mi place.
Ionel nu rezist la felicitri:
Dac-am fi plecat ntr-o simpl excursie, ar fi fost altceva. Nu
tiu dac v-a spus Lucia noi ne-am pregtit pentru o expediie
tiinific, nu pentru o simpl excursie
Lucia mi-a fluturat nite clopoei pe la ureche, o amenin
doctorul. Mi-a rmas numai amintirea unor sunete vagi. Dar, m
rog, dac nu sunt indiscret, a putea s aflu i eu scopul expediiei
voastre?
Ionel atta atepta:
Vrem s facem o hart precis a regiunii, s retum erorile
eventuale i s-o completm pe cea veche. Harta pe care am gsit-o
la muzeul oraului e plin de lacune e ct se poate de sumar i
de superficial
Nu e ru, accept doctorul. mi place, mi place n planurile
voastre intr i harta peterii?
Din nou o ntorstur de fraz care-i puse n derut pe toi
cirearii. Tinerii se neleseser s nu le vorbeasc prinilor prea
multe despre peter, s-o nfieze ca pe o grot oarecare, lipsit
de interes, pe care o vor vizita n trecere. ntrebarea i cam
ncolise. Dan, profitnd de faptul c nu putea fi vzut de doctor, o
ndemn pe Lucia, din priviri, s dea un rspuns.
Vom trece i prin peter, spuse ea. Dar te rog foarte mult,
tticule, s nu scapi vreun cuvnt. Avem noi nite gnduri grozave.
Discreie total!
Te ndoieti de tatl tu? se prefcu mirat i ofensat doctorul
Istrate.
Fiecare are planul lui, interveni Ionel. Eu, de pild, a vrea s
dovedesc un adevr tiinific important
Nu e ru mi place
Era un fel de invitaie de a continua, i Ionel se supuse imediat:
tii Formaiunile de muni din regiunea noastr sunt foarte
108

vechi, din vremea paleozoicului. Eu cred, ns, c i aceste


formaiuni sunt suprapuse, c exist unele i mai vechi.
Adic profesorul nostru de naturale crede acest lucru,
preciza Dan. n penultima lecie
M rog l opri Ionel. Atunci vreau s dovedesc c
formaiunile paleozoice nu sunt cele mai vechi
Aha! nelese tatl Luciei. Vrei s folosii scobitura aceea
natural, sonda aceasta care e petera, pentru a descoperi cele
mai vechi straturi
Exact! se aprinse Ionel. Eu sunt absolut convins c vom da
peste formaiuni arhaice!
n cel mai ru caz peste rmie de granit arhaic, spuse
Victor.
S sperm c vei avea noroc, zmbi doctorul. Ei, i pentru c
pn la urm ai fost sinceri, voi fi i eu. Pentru o simpl excursie
n-a fi lsat-o pe Lucia. Dar cnd mi-am dat seama c v gndii la
o expediie tiinific n toat regula, m-am linitit. Am fost convins
c v vei pregti cu toat seriozitatea i c vei legifera prudena
Acesta ar fi vrut, de fapt, s fie sfatul meu
N-o s-l uitm! l asigur Dan.
Dar mi-ai luat-o nainte continu doctorul. mi place
seriozitatea cu care v-ai pregtit Dei ai omis ceva, i nu ceva
neimportant. Dimpotriv! Nu v vorbesc ca medic, ci ca turist
inveterat. S nu plecai niciodat la drum, fie chiar ntr-o simpl
excursie, fr o trus medical la voi. S fie sfnt, da? Am
ntrebat-o pe Lucia, nainte de a porni spre voi, dac avei trus
i n sfrit mi-am permis s v pregtesc eu o trus complet.
Din cauza aceasta am ntrziat, lucru pentru care v cerem totui
scuze.
Doctorul le oferi trusa, le strnse brbtete minile, urndu-le
succes deplin, i le mai fcu un semn de succes din pragul porii.

4
Seara ncepuse s-i lase voalurile negre asupra oraului.
109

Umbrele erau nc subiri, nesigure, tremurnde, dar purtau n ele


smna misterelor care vor rodi n noapte. Felinarele se aprindeau
lene, apropiind noaptea i sporindu-i taina.
Cirearii erau n parcul din centrul oraului, umbre mute n
jurul unui copac uria. i chemase acolo Ursu, printr-un mesaj
special, folosit numai n cazuri de extrem urgen. Erau toi; i
Maria se supuse chemrii imperioase. Priveau toi ntr-o singur
direcie, spre chiocul fanfarei. Chiar n faa chiocului, pe o banc
fr speteaz, sttea drept i nemicat, cu privirile fixate n zenit,
Petrchescu, vntorul, posesorul brcii de cauciuc.
Oare e el? ntreb Maria. S nu fie vreun stlp, sau trunchiul
unui copac. Cum poate rmne atta vreme ncremenit?
O fi fantoma lui, ncerc Dan s glumeasc.
Eu zic s nu ne mai pierdem timpul, se hotr Lucia. S facem
ceva! Cine se duce la el?
S mergem toi! i aminti Dan o propunere mai veche. Poate
c-l impresionm i-l jumulim de barc
Cirearii pornir n grup, doi cte doi, tcui, abia atingnd
pmntul cu vrfurile picioarelor. Mersul acesta de fantom fusese
hotrt incontient de Maria i Dan care conduceau irul. Cnd
ajunse n apropierea chiocului de lemn, grupul se desfcu iute n
evantai, nconjurnd banca pe care se afla Petrchescu. Vntorul
sri n sus ca mpins de un arc ascuit, iar minile i se nfipser
fulgertor n buzunare:
Ce-i? Ce-i? bigui el.
Bun seara! l salutar n cor cirearii.
Ce dorii dumneavoastr? ntreb el nc nedumerit.
Nu v amintii? ncepu Ursu. V-am ntlnit la Movil, atunci
cu barca
Vntorul i privi cu atenie, la nceput cam nencreztor, dar
ncetul cu ncetul se dezmetici. Trei dintre cei care-l nconjurau nui erau necunoscui. Ba chiar i zmbi unui al patrulea, lui Ionel.
Rsufl uurat, apoi se aez pe banc:
Ia uite, domle! Vasc voi erai! Am crezut c vrea s m atace
cineva, i zu c nu i-ar fi mers bine, pe cinstea mea Ei! V-ai
rzgndit? V ducei n alt parte? Stai, stai c vreau s v
110

mai spun ceva: Nu-i frumos s v inei de coada omului. Nu-i


frumos! Pe cinstea mea!
Treceam ntmpltor prin parc, se scuz Victor. i fiindc vam zrit
V-a fi primit cu mai mult bucurie acas Aici, dup cum
vedei, nu pot s fiu o gazd prea bun, pe cinstea mea. Nu pot s
v ofer nimic doar nite vorbe. Dar mai nti aezai-v pe
banc Nu! Nuuuu Mai nti domnioarele, c aa e obiceiul, i
dac rmne loc, i cavalerii
Vorbria vntorului nu prea i plcea lui Victor. Prea un
preludiu amenintor, primejdios. Tocmai cnd luase hotrrea de
a-i spune pe leau pentru ce ndrznise s-i tulbure visarea,
Petrchescu ncepu cu vocea lui piigiat:
Da, domle Sunt exact ase! Extraordinar, pe cinstea mea!
Nemaipomenit coinciden Acum vreo da, domle! exact cu
patruzeci de ani n urm ca s vezi cum a trecut timpul, pe
cinstea mea! Extraordinar! Da, domle! Eram la Cerboaica, la
Poiana Cerbilor E un loc vestit acolo lumea i spune Cerboaica,
pe cinstea mea! Loc vestit Tot ase eram, ase biei ca voi, ase
ai domle, un care i jumtate, ase ai ndrznei, pui numai pe
excursii, veseli, domle, pe cinstea mea!
nfricoat c vntorul e pus pe o poveste lung, Lucia profit
de prima pauz pentru a-l ntrerupe:
Nu v suprai, dar n-am vrea s v reinem. Poate c avei
treburi
Nu m supr, pe cinstea mea! Chiar mi face plcere s stau
cteodat de vorb cu tinerii
nfrnt, Lucia i cut o ultim consolare: s numere n gnd
de cte ori va spune vntorul pe cinstea mea.
Cum v ziceam Da, domle Eram la Cerboaica, ase biei
ca voi, ase ai, pui numai pe excursii, veseli, domle, pe cinstea
mea
Una! grei cu voce tare Lucia.
Poftim?! ntreb vntorul, dar neprimind niciun rspuns se
grbi s continue: Eram la Cerboaica
ase biei ca noi, l ngn Maria, ase ai
111

Un care i jumtate, adug imediat Dan.


Exact, domle, pe cinstea mea! Stteam acolo pe un butuc
Acolo ne adunam, la trunchiul prbuit, pe cinstea mea! ase i
eram, un care i jumtate i toi n jurul unui inta faimos Asul
ailor, ce mai, domle, chint roial, nu alta l chema Dobrescu,
pe cinstea mea Stteam n jurul lui la butuc, exact cum stai voi
acum n jurul meu Extraordinar, domle! Dac m-a numi
Dobrescu, mi s-ar prea c sunt la Cerboaica, pe cinstea mea!
Ba nu! Fiindc noi ne ntlneam mai pe ntuneric, da, domle, spre
miezul nopii Dac ar fi mai trziu, i dac eu m-a numi
Dobrescu, i dac am fi la Cerboaica, da domle, extraordinar, pe
cinstea mea
Poate c o s ajungem i noi la miezul nopii, spuse cu voce
jalnic Dan.
Asta ar fi grozav, domle, pe cinstea mea Ar fi exact ca
atunci Adic, stai Ar trebui s fim i la Cerboaica, la butuc
i ar trebui s v numii Dobrescu, i aminti Maria.
Da domle Uitasem, pe cinstea mea. Ar trebui mai nti s
m numesc Dobrescu
Nu v-ai gndit s v schimbai numele? ntreb Dan.
M-am gndit, domle, m-am gndit acu un minut, pe cinstea
mea dar e prea mult pierdere de timp, i mie nu-mi place s-mi
pierd timpul, pe cinstea mea da, domle Era spre miezul nopii,
sigur trecut de zece, poate chiar spre unsprezece i era cald,
domle, nemaipomenit! Ni se coceau creierii n cap, domle, pe
cinstea mea De unde dogoarea aceea? Nu tiam Parc se
ascunsese soarele n butuc, domle, aa frigea aerul Cum ni se
mai coceau creierii n cap, domle! Dar eram ai mari, pe cinstea
mea! Nu ne clinteam din jurul lui Dobrescu. l ascultam, domle, i
el ne spunea isprvi vntoreti, i noi l ascultam, i era cald,
domle, nemaipomenit, parc ardea tot pmntul, pe cinstea mea
i cum de-ai rezistat? ntreb Victor, gndindu-se bineneles
la cireari, nu la vntor.
Cum s nu rezistm, domle, dac era Dobrescu n mijlocul
nostru, pe cinstea mea? inta, chint roial, domle. Am fi rezistat
orict Ehei! Pentru voi e-o plcere: sear, rcoare, pe cinstea
112

mea i nici eu nu cred c-s mai prejos dect Dobrescu S-i


dm cezarului, nu? Sunt, domle, inta ca Dobrescu Dac v-ar
frige acum cldura, dac ai simi iroaie de sudoare, ca noi
atunci, mare lucru, domle, pe cinstea mea!
Povestea bine Dobrescu? ntreb Maria ca n vis.
Ca la vntoare, domle! Povestea nemaipomenit, pe cinstea
mea De la el am nvat i eu s istorisesc Ehei! ntmplrile
nu se povestesc aa, la ntmplare, domle
Cirearii rbdau ngrozitor, i sacrificau maxilarele i pumnii
ncordai, i sacrificau sngele i prul care-i nepa adnc cu
fiecare fir, n sperana nebun c pn la urm vntorul le va
mprumuta barca de cauciuc. Meritau nu o barc, ci o flot
ntreag pentru supliciul pe care-l ndurau.
Da, domle, oft vntorul. Stteam n jurul lui Dobrescu, toi
ase, i povestea, domle, povestea ca n cri, pe cinstea mea

5
n timp, ce cirearii
ascultau n
parcul mohort
nemaipomenitele povestiri ale vntorului, blestemndu-i zilele i
nopile, i cptnd o ur slbatic fa de toate brcile de cauciuc
de pe pmnt, n alt parte a oraului, ntr-un cerdac acoperit de
ieder, un prichindel cu nasul crn i cu prul numai vrtejuri
tria clipe mai nesuferite. l alungase pe ngulic undeva n curte
i nici nu-i lua n seam, sau poate nu-i auzea, scheunatul
sfietor. Parc era o pern cu ace prichindelul. Se nvrtea fr
niciun rost, se oprea, se cltina ameit, i iar se nvrtea, i mii de
ace l nepau, sau l ameninau cu nepturi. Uneori i lua inima
n dini, pornea nenfricat spre biroul luminat, dar n clipa cnd
ajungea la u i-l vedea pe taic-su aplecat asupra planelor, i
simea inima ca un purice i fcea cale ntoars. Hotrt lucru! Tic
nu era n apele lui. Orice acuzaie i se putea aduce prichindelului,
dar nimeni nu putea s-l nvinuiasc de lips de curaj i, cu
toate acestea, nu era n stare s pun mna pe clan i s treac
pragul! El, care Pentru a-i face curaj, ncepu s-i aminteasc
113

nite isprvi care-i duseser faima n toate locurile stpnite de


putii oraului.
Odat, n timpul unei ore de matematic, dup ce rspunse
att de inspirat i de ndrzne nct profesorul, de obicei posac i
zgrcit la vorbe, fcuse din el un adevrat Gauss, profitnd de un
moment de neatenie a dasclului, adic de momentul cnd i
trecea nota n catalog, deschise la repezeal geamul i, fr nicio
ezitare, se arunc n vid adic se prinse cu minile de o creang
de arar, pe care avusese grij s-o studieze i s-o verifice la
rezisten. Colegii nu tiau ns de antrenamentul lui, de altfel
fcut n cea mai mare tain, tiau doar c sala lor de clas se afl
la etaj, la vreo nou metri deasupra pmntului. Se lsase o
asemenea tcere disperat n clas, nct rmase i profesorul
nmrmurit. Un minut de moarte inexplicabil, apoi se auzir
ciocnituri n u, ciocnituri obinuite, dar care n atmosfera
aceea preau explozii de bombe. Primul i reveni profesorul. n loc
s-l invite pe cel care ciocnea, se duse el s deschid ua i n
cadrul ei era Tic! Profesorul se ddu doi pai napoi, i scoase
ochelarii, sufl n ei, apoi i-i terse cu batista. Dup ce i-i potrivi
din nou pe nas, se apropie de u i cercet pe ndelete apariia cu
nas crn, nu fr s se uite din cnd n cnd spre o banc goal de
lng fereastr. n ciuda calculelor fulgertoare pe care le fcu,
profesorul, de altfel renumit pentru rapiditatea neverosimil cu
care rezolva orice probleme, tot nu nelese ce se ntmplase.
Elevul pe care-l ascultase cu cteva minute nainte, micul Gauss,
nu fusese de fapt n clas! De ieit nu avusese pe unde s ias,
pentru c sala avea o singur u i ea se afla la civa pai de
catedr Se vzu nevoit s ncerce rezolvarea problemei apelnd la
absurd Frecuul noduros pe care l-a primit Tic pentru aceast
isprav, la cancelarie i acas, e alt poveste
Alt dat, n miezul zilei i n plin strad, oprise o main
nou, pe care pusese de mult vreme ochii, i care i se prea din
cale afar de arogant. Maina trecea cu o vitez nebun, dar el
izbuti s-o opreasc, nepenindu-se pur i simplu ca o cruce n
mijlocul strzii. oferul amator, un tnr cu barba neagr,
ascuit, o adevrat huidum, l ntreb ngrijorat dac s-a
114

ntmplat ceva.
V rog s nu v suprai, i rspunse prompt prichindelul. Am
pariat cu putii ia de peste drum c o s opresc maina i c o s
v spun c-am oprit-o din cauza pariului
Cele dou domnioare, un cavaler i bineneles oferul, adic
toi pasagerii mainii, fcur mare haz auzind otia prichindelului
cu argint viu n ochi.
i am mai pariat, continu Tic, c dumneavoastr o s rdei
ca protii, c eu o s v spun exact ce v-am spus, iar oferul cu
cioc o s fug dup mine
Ca-n celebra balad a duelului din Cyrano, gesturile rivalilor
erau cele comandate de Tic. oferul cu cioc sri din main,
repezindu-se ca un ogar dup originalul spadasinel. Startul
prichindelului fusese ns perfect, aa c avansul era destul de
mare pentru a-i da rgazul s-i ntoarc, n fug, capul i s
termine fraza:
fr s m prind!
ntr-adevr, oferul nu-l prinse pentru simplul motiv c naintea
celor doi alergtori se ivi un gard uria, probabil cel mai nalt din
ora. Gardul avea o singur crptur, ngust ct palma, dar Tic
se strecur prin ea ca fulgerul. oferul rmase n partea cealalt,
doar civa centimetri l despreau de Tic, cei mai lungi centimetri
pe care-i ntlnise n viaa lui. Neputincios, se nvrti de cteva ori
n faa crpturii, mrind njurturi grele, nu de ofer, ci de
birjar; semna cu un dulu furios c jevrua care-l jignise i
scpase printre labe. Se ntoarse spre main cu senzaia c e
mbrcat n urzici, dar pe drum i zri pe putii cu care pariase Tic,
orbii de lacrimile unui rs fr sfrit, aa c fcu o scurt escal
printre ei: lacrimile devenir i mai abundente, dar cauza lor, din
pcate, se schimbase, lucru pe care Tic l prevzuse cu precizie i
chiar l dovedi cteva minute mai trziu, cnd pericolul se
ndeprt cu 120 de kilometri pe or. Prichindelul scotoci
buzunarul unui pguba i scoase de acolo o hrtiu pe care era
scris negru pe alb: i dac n-o s primii o chelfneal numrul
unu, nseamn c am pierdut pariul. Tic. Strecurase hrtia n
buzunarul strin n timp ce perfecta pariul De fapt, ciufuliciul
115

nu avea nimic cu maina i cu pasagerii ei, ci cu putii cu care


pariase, nite derbedei care toat ziua nu fceau altceva dect s
arunce cu pietre n maini. Nu putea s-i lecuiasc dect printr-o
chelfneal competent. Cam aa se scuzase el acas, n ora
destinuirilor. Chiar iertat pe jumtate, pcatul mrturisit i atrase
nite sanciuni destul de sonore, pe care le primi ns fr s
crcneasc sau s clipeasc. Oare avea cineva dreptul s-l acuze
de fric?
i iat c-i era team s apese clana i s treac pragul
biroului pentru a-l ruga pe omul cel mai drag s-i dea voie s plece
cu expediia cirearilor. ncuviinarea cirearilor nu-l interesa La
urma urmei, puteau s se duc dracului, pentru c niciunul nu-i
vorbise despre expediie Dac i-ar da voie tticul, ce mai surprize
le-ar face! Ideea acestor surprize-pedepse, pe care le meritau
cirearii, l umplu de avnt pe prichindel. Se pomeni deodat c
bate n u, sau poate c i auzea btile inimii, apoi fr s-i
dea seama dac i s-a rspuns, intr n birou.
Ce s-a ntmplat, dom ef? l ntreb inginerul. Mi s-a prut
mie, sau chiar te nvrteti de ctva timp prin faa uii?
Chiar! rspunse Tic.
Atunci ar fi cazul s rspunzi la prima ntrebare
Ce nseamn, tticule, a me?
Inginerul l privi fr s-l neleag:
Despre ce a me e vorba? O nou boacn?
Nu, tticule Ce nseamn ora cinci a me?
Asta era! se dumiri inginerul. Ora 5 a.m.! nseamn ora cinci
dimineaa.
Primul succes l repurtase uor. Cu un curaj de zile mari, trecu
la cucerirea celui de al doilea:
Tticule Vreau s merg i eu n expediia Mariei.
Nu! rspunse inginerul, aplecndu-i privirile n hrtii.
Era un rspuns prea calm i Tic nelese c totul e pierdut.
Mcar dac ar descoperi cnd i unde a fcut greeala. Altceva?
Zadarnic! tia c n-are niciun rost s mai insiste. Tatl su nu-i
ntorcea niciodat cuvntul. Fir-ar s fie! Oare cnd, oare unde
greise?
116

Prichindelul ns nu greise. Orice-ar fi fcut, oricum s-ar fi


prezentat n faa lui taic-su, oricnd s-ar fi nfiat, ar fi primit
acelai rspuns. Avu totui puterea s prseasc biroul cu o min
indiferent:
Bine, tticule Noapte bun
Dar cnd ajunse pe cerdac l podidir lacrimile.
Noapte bun Inginerul Florescu avea mare nevoie de o
asemenea urare, pentru c presimea o noapte rea. De cnd sosise
acas atepta ntrebarea lui Tic. Era mirat c n-o auzise mai
demult. tia c Tic va suferi cu lacrimi i cu convulsii, dar prefera
s-l tie acas, suferind astfel, dect s i-l nchipuie prin locuri
necunoscute, pline de primejdii. Oare fusese crud? Nu mai avea
importan.
Tic era trist, foarte trist, abia i stpnea plnsul. Dar nu-i
judeca tatl. Mintea lui tot mai cuta sprturi prin zidul pe care l
ridicase rspunsul crud. nc nu voia s se dea btut. Cuta cu
ncpnare ngeri salvatori, i aminti i basmul cu fata cea mic
de mprat, cutia fermecat dac ar fi tiut mo Timofte unde e
ascuns Cutia fermecat dar la ce i-ar mai putea folosi cutia? De
ce s-l mai necjeasc pe mo Timofte? Vizibil sau invizibil,
totuna era. Rspunsul exista Subit, l fulger o idee, o idee
nemaipomenit Fr s mai piard o secund, zbur prin cas,
deschise ua biroului i ntreb cu un aer oarecare:
Tticule, mi dai voie n ora pentru jumtate de or?
Cu acelai ton oarecare, inginerul i rspunse:
Poi s te duci pentru jumtate de or
Tic nchise ua cu grij, fcu trei pai lenei, apoi se desprinse
ca o sgeat.
Nici ombi, uimit peste msur, nu izbuti s in pasul cu
goana ultimei sperane.

6
n parc, cirearii simeau pentru prima dat, i se rugau
tuturor sfinilor i diavolilor s fie i ultima, realitatea unui verb: a
117

fi sleit. Erau sleii, toi.


Da, domle! spunea vntorul. Dobrescu era o adevrat
chint roial. La as, pe cinstea mea! Ardea butucul lng noi,
parc era umplut cu jar, acolo la Cerboaica, i noi eram ase,
veseli, domle, i-l ascultam ca pe un sfnt, i ni se coceau creierii
n cap, dar nu ne micam de lng butuc, pe cinstea mea. Dac
ne-ar prinde i pe noi miezul nopii, i dac am fi la Cerboaica
i dac v-ai numi Dobrescu spuse Dan cu ultimele puteri.
Da, domle! Ar fi i mai exact, pe cinstea mea!
O sut patruzeci i nou, oft Lucia cu o voce de muribund.
Poftim?! Nu n patruzeci i nou V-am spus, pe cinstea mea!
Exact cu patruzeci de ani n urm, domle! Cum ne mai povestea
Dobrescu! Ehei! Toi vntorii mari trebuie s tie s povesteasc,
domle, pe cinstea mea!
Pe cinstea mea! aproape c url Ursu. Nu vrei s ne
mprumutai barca dumneavoastr pentru cteva zile?
Vntorul i trecu n revist de parc atunci ar fi aprut n faa
lui:
Barca mea? Care barc?
Barca dumneavoastr de cauciuc! explod i Lucia. V-o
aducem napoi intact. i ne-am gndit i la chirie Sau dac
vrei v-o cumprm
Vasc tot plecai! Domle, zu! i tot la Lacul Pstrvilor,
pe cinstea mea? Da?
nelegnd c tcerea tinerilor nsemna de fapt un rspuns,
vntorul se strdui s-i adune n vorbe toat puterea de
convingere:
Domle, eu v-am avertizat! S nu-mi spunei pe urm c nu vam zis, pe cinstea mea! Domle, acolo-i iad, domle, acolo-s
primejdii, nu glum. Pndesc primejdiile ca lupii. Ba i lupii sunt
acolo, pe cinstea mea. Iar lacul n-are fund. M-am chinuit de vreo
zece ori s-i ating fundul, domle, pe cinstea mea, i nici dracul n-a
putut
Poate c n-ai nimerit dumneavoastr dracul cel mai iste,
spuse Dan cu jumtate de glas.
Domle, v-am spus! i dac nu v-am spus, v repet, pe cinstea
118

mea S v fereasc Dumnezeu de vrtejurile de pe Lacul


Pstrvilor. i Dobrescu ne-a spus asta, pe patul de moarte, pe
cinstea mea! Sunt adevrate uragane, cataclisme
Dumneavoastr ai fost pe-acolo?
Am fost, domle! Am fost de vreo dou ori. Odat m-a prins un
vrtej i m-a izbit cu tot cu barc de fund, c era s-mi crape
easta, pe cinstea mea
Cirearii nu mai luau n seam aiurelile din spusele
vntorului. Erau i ei cuprini de un amoc special. Voiau cu orice
pre s-i smulg barca.
Nu se poate s nu reziste barca dumneavoastr! ncerc Maria
s-l lingueasc.
Singura barc, domle, singura care poate s reziste, pe
cinstea mea. Altminteri sunt vrtejuri. i mai sunt i altele, mai
rele i mai cumplite ca vrtejurile, pe cinstea mea. Domle, v spun
eu! Pe lac umbl duhuri necurate. Toate grotele sunt pline de
strigoi i stafii Duhuri adevrate, domle, nu vorbe i nscociri,
pe cinstea mea
Le-ai vzut i dumneavoastr? l ntreb Ionel.
Aa cum v vd aici, n jurul meu. Nite stafii de doi metri. i
urlau domle, de-i sfrmau creierii. Cine le-a vzut o dat, n-a
mai rmas om ntreg, pe cinstea mea!
Precis! l aprob Victor.
Da, da, domle! Eu nu m nel. Eu am ochi buni. i Dobrescu
la Cerboaica mi-a spus: Biete! Ai ochi buni! Lucru mare, domle,
pe cinstea mea!
Dan nu mai putea rbda. Se strdui doar s ntrebe cu un ton
cu care se ntreab de obicei ct e ceasul, sau unde se afl prima
cutie potal:
V batei joc de noi sau i-a btut cineva joc de
dumneavoastr?
Vntorul se ridic demn de pe banc:
Domle, nu-i permit! i te rog s fii cuviincios! tii dumneata
cu cine vorbeti? Pe cinstea mea! Chiar atunci, la Cerboaica,
Dobrescu mi-a spus
Atunci te rugm s ne spui i dumneata nou! l ntrerupse
119

Dan. Ne dai sau nu barca?


Ultimatumul l nfurie ru pe vntor:
Domle, s v fie ruine! dac n-ar fi aici biatul lui dom
director, a putea spune c suntei nite mgari serioi, pe cinstea
mea!
Biatul lui dom director nelese c e momentul s intervin:
V rugm foarte frumos s ne spunei mcar dac putei sau
nu putei s ne mprumutai barca.
Petrchescu i plec neputincios umerii n faa lui Ionel:
Drag domle, asta nu se poate. Odat s-ar fi putut, dar acum
nu se mai poate Barca am vndut-o demult, pe cinstea mea!
Cirearii simir cum crap fierea n ei. Oare cine i de ce i
pedepsise cu o asemenea tortur?
Dan se repezi spre vntor ca un smintit. Noroc c-l opri Ursu
n ultima clip.
Bine, domle, ip Dan. Nu puteai s ne spui asta nainte de a
ne amesteca sngele i creierii cu tot felul de butuci i Dobreti i
Cerboaice i atia ali cretini?
Vntorul spumeg de furie. Cuvintele i ieir din gur ca nite
proiectile:
Domle! Pe cinstea mea!
Dup care plec scurt, militrete.
Ursu nchise ochii i se prvli ca un butuc pe banc:
Domle! Dac mai sttea un minut, smulgeam copacul sta i
i-l puneam n locul plriei, cu tot cu rdcini. Pe cinstea mea!
Copacul cu pricina era cel mai mare din tot parcul.

7
Noaptea era n plin putere. Cu bezn groas, cu zgomote
neateptate, cu nenumrate taine. i cu o lun care-i nclcea
desiurile.
La un col de strad, doi biei care se aliaser cu duhurile rele
ale nopii se sfdeau pe optite:
Du-te tu, b caracati anchilozat!
120

De ce nu te duci tu?
i-e fric, blegule! i-au rmas oasele n palton
Mie?! Nu vezi c tremuri ca o buleandr nesplat?
Dac nu-i pui belciug n flci, i dau limba la mirghel,
idiotule. Caut-te n pantaloni
Ei erau: Sergiu i Pompilic. Se ndemnau unul pe altul, n
limbajul lor obinuit. Puneau la cale o frdelege, dar nc le lipsea
curajul.
Va s zic nu te duci? Vreau s tiu sigur!
Ia n-o mai f, b, pe eful. Cine eti la urma urmei? Un bou
Eu m ntorc
Stai, b! Mi-a venit o idee grozav! Ce-ar fi s mergem
amndoi?
Eu zic c ine. Mergem amndoi
Le trebuise jumtate de or ca s descopere soluia cea mai
simpl. n sfrit, pornir, dar numai dup ce se zgir n toate
direciile. Mergeau n vrful picioarelor, lipii de garduri i de
umbre, ca doi oameni cu gnduri necurate O strad alt
strad O cas mare, cu lumini multe, n preajma creia
nepenir cteva clipe.
Casa lui Ionel, opti Pompilic. Vezi ce bine mi-a prins harta?
Idiotule
Cine nu tie c asta e casa lui Ionel, ggu?
i continuar drumul, tot n umbra gardurilor, ferindu-se s
fac vreun zgomot. Se oprir la un col, nu prea departe, n faa
unei pori solide. Se uitar n curte. Nicio micare. Niciun zgomot
nu tulbura linitea nopii. O csu ca o jucrie, ncolcit toat n
verdea, se zrea vag n razele lunii. Una dintre ferestre era
luminat.
Dac e acas, i cerem cu mprumut manualul de fizic, opti
Sergiu. i spunem c ne preparm pentru corijen.
Tu crezi c-i chiar att de fraier? S nu miroas ceva i s
ias jale
Nu, m! l ducem uor. i spunem c plecm amndoi, mine
diminea, la ar pentru toat vacana. Zicem i o chestie cu
pierderea crilor Scpm
121

Scpm, accept Pompilic, dar adio cu planul


Poate c nu-i acas D doamne!
Pulamalele i fcur curaj i intrar n curte. Pn n faa
casei rezistar uor. Acolo ns iar i cuprinse drditul i dispreul
reciproc.
Hai, m! Ce-ai ngheat? N-o s ne omoare pentru c am
venit s-i mprumutm cartea de fizic
Sergiu i lu inima n dini i btu la u. Dinuntru se auzi
vocea unei btrne:
Intr, mam, intr, c-i descuiat ua
Se mboldir unul pe altul, dar intrar amndoi odat. Abia
ncpur pe ua strmt.
Bun seara! Ursu nu-i acas?
Nu-i i nici nu mi-a spus unde se duce, dar stai jos, mam
Trebuie s vin, c mine pleac i mai are nevoie de somn
Am venit s mprumutm o carte de la el, spuse Sergiu.
Plecm i noi mine
Dac-ai venit numai pentru asta i dac plecai i
dumneavoastr, atunci cutai cartea n odaia lui E pcat s
pierdei timp ateptndu-l
Musafirii se grbir s-i mulumeasc bbuei, apoi intrar n
camera lui Ursu. O ncpere mic, strlucind de curenie, n care
fiecare lucru i avea locul su. Crile de coal se gseau pe
mas. Pompilic ncepu s caute prin ele. Sergiu, n schimb,
umbla dup altceva. n sfrit, gsi obiectul dorit: o hain subire,
uoar, de excursie, fcut parc numai din buzunare i
buzunrele. Cu o iueal de scamator, deschise un buzunar i
strecur nuntru un obiect lucios, de lemn, un fel de cutiu mai
mic dect o tabacher. Att! Apoi nchise rapid buzunarul i din
doi pai fu alturi de Pompilic, tocmai cnd acesta gsi manualul
de fizic printre celelalte cri.
S-a fcut! l nghionti Sergiu. S ne grbim!
Ieir din camera lui Ursu cu atta bucurie n priviri i n
gesturi de parc se plimbau prin ncperile raiului. Pompilic inea
manualul ca un permis de liber trecere. Mulumir foarte
politicos bbuei, care mpletea cu andrelele o flanel pentru
122

biatul ei, apoi i fcur vnt pe u. Cnd ajunser n mijlocul


curii, auzir poarta deschizndu-se. Amndoi simir n aceeai
clip cum li se moaie genunchii. Asta spre norocul lor. Pentru c se
pomenir lungii n iarb, fr s-i dea seama dac s-au trntit
singuri sau dac au czut. Spre surprinderea i fericirea lor,
silueta care alunec pe lng ei i vocea pe care o auzir nu
aparineau lui Ursu.
Madam Teodoru! Madam Ursu! se auzi vocea alarmat a unei
femei.
n momentul cnd femeia cu voce de sfredel trecu pragul casei
lui Ursu, dou pete negre nir din iarb.
B! E mama lui Ionel! S-o uchim!
Dac a se uchi nseamn a goni mai repede dect trenul,
atunci Pompilic gsise ntr-adevr cuvntul cel mai nimerit.

8
Femeia mrunic i slab, mbrcat numai n negru i
mbtrnit nainte de vreme, dei nu fusese strigat niciodat
pn atunci madam Ursu, se simi la nceput foarte onorat de
vizita cucoanei de peste drum. Dar vznd-o cum e mbrcat, n
rochie de cas i n papuci multicolori, i mai ales observndu-i
paloarea i agitaia, nelese c numai un lucru foarte grav o
ndemnase s traverseze strada
Aoleu! fcu bunica. Nu cumva i biatul dumitale se ine de
pacostea aia care se cheam bosc? Doaaaamne, Doamne, numai
necazuri am din cauza asta Mereu vine cte-o mam i se
jeluiete c Ursu i-a stlcit fecioru i s m trsneasc
Dumnezeu, cucoan, dac nu se in dup el ca dup urs,
rugndu-se cu ceasurile ca s-i bat Aa ceva n-am vzut: s te
rogi de om i s-l plteti ca s te bat. Poate n-o s m crezi,
cucoan, dar cu ct i bate mai vrtos, cu-atta sunt mai
mulumii Zu, c s-a ntors lumea pe dos
Mama lui Ionel i revenise dup efortul fcut:
Nu, madam Ursu, Ionel nu face box i accentu ultimul
123

cuvnt cu intenia generoas de a-i nva vecina s vorbeasc


mai corect. Alta-i pacostea, madam Ursu
Bbua fcu ochii mari i ridic netiutoare din umeri. Cucoana
se ls pe un scaun, dup ce se nveli bine, ca scuturat de friguri,
n capotul de catifea roie care atingea cu poalele podeaua.
Alta-i pacostea, madam Ursu, repet ea. Brbatu-meu e plecat
la Bucureti, la o edin cu ministrul. Cred c tii i mata c fr
el nu se poate face nimic i eu am rmas singur, madam Ursu,
i dumneata eti singurul om de pe-aici cu care pot s m
sftuiesc Chiar adineauri a trecut pe la mine un funcionar,
adic un fel de angajat de-al lui brbatu-meu trebuie s-l cunoti
i dumneata E vorba de Petrchescu, vntorul, maiorul
Petrchescu care-a avut nainte vreme casa aia cu lei la poart,
lng podul Pescriei
Cum s nu-l tiu! la de parc-i un par ubred cu plria n
vrf, ca un cuib. Lumea zice c-i un vntor fr pereche
Da, da, madam Ursu, i-i chiar cum zice lumea. tii i mata
c ne aduce n fiecare sptmn vnat Ei bine, madam Ursu, ia prut foarte ru maiorului c nu l-a gsit pe brbatu-meu acas
ca s-i spun ce primejdie l pate pe Ionel Mi se pare c i
feciorul dumitale pleac mine
Pi, da, se duce i Tudorel Pleac mai muli n zori
Sracii! De luni de zile numai la drumul sta se gndesc
Vai, madam Ursu! Cum poi s vorbeti aa?! Cic-s nite
primejdii nemaipomenite pe-acolo Mi-a spus vntorul. Cic-s
numai prpstii, ape fr fund, tot felul de dihnii i cic mai
sunt i duhuri, madam Ursu Auzi matale? Cic ies noaptea
strigoi i stafii. Maiorul s-a jurat pe cinstea lui c a vzut tot felul
de artri acolo Cic le-ar mai fi vzut i unul Dobrescu, un om
de vaz i una Cerboaica, vreo boieroaic de pe timpuri,
pesemne Mi-a spus c el nu crede s se mai ntoarc cineva viu
de tot de acolo Zu, madam Ursu! M-a rugat s nu-l las pe Ionel,
i m-a rugat s le spun i celorlali prini Iar mata, fiindc eti
vecin
Bbua ascultase totul, cltinnd mereu din cap, de parc ar fi
acceptat fiecare vorb a cucoanei n capot rou.
124

Apoi nu zic c n-or fi primejdii i fiare, spuse ea. Numai c


primejdii ntlneti oriunde, la tot pasul. Treci pe strad, i cade o
crmid n cap, sau te mpiedici i-i rupi un picior Ba i-n
cas, poi s-aluneci pe-o scar i te duci de-a dura pn-n
mormnt, cum s-a ntmplat mai an cu madama aceea de-i zicea
trboana, madam Vasiliu. Dar i fiare ntlneti la tot pasul,
unele de-adevratelea, altele cu chip de om i-aici la noi, pe
coasta dealului sunt lupi, iarna. -or fi i vara. D-apoi n codri!
Dar duhuri i strigoi i artri, astea-s basme, cucoan, astea-s
scorneli bune pentru speriat copii de .
Mama lui Ionel strmb puintel din nas auzind cuvntul vulgar
folosit de madam Ursu. Dar asta i trecu repede. Altceva o enerva
la culme: btrna nu voia s dea crezare spuselor vntorului.
Adic mata nu crezi n duhuri, madam Ursu? Doamne ferete!
Ce s fac, cucoan, dac n cincizeci de ani n-am ntlnit
niciun duh, nici bun, nici ru? M-am obinuit s-mi spun: Feretem, Doamne, de oameni, c de duhuri m pzesc singur!
Adic mata crezi c n-o s se npusteasc niciun duh asupra
biatului?
S dea Domnul s fie asta singura primejdie, cucoan. n
privina asta nu-i face griji Alte primejdii nu zic c n-or fi Dar
ca s-i rupi o mn, sau s te juleti la un picior, astea i acas se
pot ntmpla. S-or feri ei -or scpa. i nu-i ru s se deprind
omul de mic cu de-ale vieii. Astfel ajunge la vrsta de nsurtoare
fricos ca un iepure i netiutor ca un pui de coofan
De tiu eu, simi c se linitete mama lui Ionel.
Las-l, cucoan! Las-l! Dac pleac i fete la drum! Ce, eles mai ferite de primejdii dect feciorul dumitale? S-l fi vzut pe
doctorul Istrate cum i mboldea fata
Mama lui Ionel nu mai avea ce s spun. Uitase spaima care o
fcuse s traverseze strada, n capot i-n papuci. Plec spre cas
cu alt suflet. n drum spre poart chiar i mulumi bbuei pentru
curajul pe care i-l dduse.
Aa-i ade bine omului, i rspunse bbua. S se gndeasc
frumos la ziua de mine, c dac are numai gnduri negre n cap,
viaa nu se mai cheam via.
125

E cam aa, madam Ursu


-apoi s nu te temi se gndi bbua s-o ncurajeze deplin.
Dac feciorul dumitale i-o sparge capul sau i-o rupe vreun picior,
scap repede, c le-a dat doctorul Istrate o geant plin cu scule i
leacuri
Mama lui Ionel simi c alunec din capot.

9
La frizeria Higiena, frizeria cea mai vestit din tot oraul, cei
doi lucrtori ateptau ora de nchidere. Unul dintre ei, un brbat
nalt, att de nalt c parc natura i pierduse simul lungimii la
naterea lui, ddea n faa celuilalt un spectacol gratuit de muzic
din opere. Aa fcea el ntotdeauna cnd n-avea clieni. i cum
acest lucru se ntmpla destul de des, din cauza unor legi vechi,
nescrise, care-i obliga pe cetenii oraului s foloseasc numai
briciul propriu i s se tund numai n ajunul marilor srbtori,
nlimea Sa devenise cu vremea un artist destul de reputat. E
adevrat c auditoriul lui nu era prea numeros: un singur
meloman, n persoana colegului su; i nici repertoriul lui nu era
prea bogat: o singur arie, care nu putea fi alta dect
nemuritoarea cavatin a strmoului su de breasl din Sevilla.
Poate c nici aria nu era interpretat cu o fidelitate muzical
exagerat, uneori se mai confundau becarii i bemolii ntre ei, se
mai prelungeau nite note, se mai uitau altele n schimb, artistul
punea un asemenea entuziasm i folosea o asemenea gestic, nct
nici Tito Gobbi sau Ricardo Stracciari nu s-ar fi putut msura cu
el. i pregtea aria ncovoindu-i spatele ca un arc. Apoi i aeza
un prosop foarte curat pe braul stng. Cu mna dreapt lua
briciul, apoi de acolo din mijlocul camerei i prelungea piciorul
stng pn n pragul uii. Mna care inea briciul descria un
semicerc uria care ntotdeauna nspimnta pianjenii refugiai n
colurile ncperii. Dar nc nu ncepea. Mai nti zmbea. Apoi
rdea. Apoi ajungea la hohote. Hohotele deveneau triluri. ncepea
aria: Hoo, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho, ho! Hoo!
126

Iar n timpul trilurilor care expulzau orice intenie de cuvnt din


arie, capul i se mica multiplu, cu o rapiditate uluitoare: la
dreapta, la stnga, n sus, n jos, n fa, n spate, oblic, cruci,
curb, frnt, rotat, paralel, i cu o for care te bga n speriei. Dar
nu numai capul participa la aceast gestic unic. Mna cu
prosopul, animat de fora octavelor, alunga ultimul pui de musc
din prvlie, iar cea cu briciul nu rmnea milimetru cub din
spaiul ncperii care s nu fie ras simplu i cu perdaf, de zeci de
ori, n timpul unei singure reprezentaii. Cnd artistul ajungea la
fragmentul care tradus ar suna cam aa: Eu sunt brbierul cel
iscusit, demonstra un asemenea instinct al ariei brbieritului,
bineneles dac exist un asemenea instinct, nct n acele clipe
oricine putea s nvee, acolo, sublimul. Gesturi frenetice, unice,
nscute din micare i dimensiune, iar cnd ncepeau piruetele i
venea s alergi afar ca s vezi dac nu cumva capul transfigurat
al artistului iese prin acoperi ca un horn. Un picior se nfigea n
mijlocul camerei, ca un vrf de compas, iar cellalt croia cercuri,
pe tavan, pieptul i devenea o gigantic semilun, iar vocea ei
bine, n acele momente, vocea cpta puteri de canonad. O
cazarm ntreag transformat n cor ar fi sunat alturi de vocea
lui precum cderea unui strop de ap lng o cascad. Finalul
gsea interpretul n aceeai atitudine de la nceputul ariei, doar
figura lui mrturisea oboseala drumului spre mreie. Tot pcatul
era c spectacolul avea loc nuntru i nu n faa prvliei. N-ar
mai fi dus frizeria Higiena lips de clieni.
n afar de aceast meteahn, uriaul era un om pinea lui
Dumnezeu. Meseria de mna-nti, inimos, cinstit pn la
naivitate, de o buntate care uimea lumea, politicos, prieten al
tuturor: bogai i sraci, veseli sau necjii, i n afar de toate
acestea era i cel mai harnic i mai vestit cititor al bibliotecii
oraului. Aproape n fiecare zi se citea n frizerie un roman,
aceasta i datorit sprijinului generos al cetenilor care nu fceau
niciodat coad la tuns sau la ras. De aceea, dac era n anumite
toane, uriaul artist oprea pe strad cte un individ nebrbierit i-i
ddea suprema reet:
Vrei s scpai pentru venicie de chinul rasului? Lsai-v
127

barb!
Artistul entuziast i necunoscut tocmai terminase de cntat
celebra arie i se hotr s ncheie concertul de noapte pentru c
auditoriul, adic tovarul lui, n ciuda acutelor i mediilor care
zguduiser ncperea, adormise n scaun. Ceasul arta exact ora
nchiderii magazinului. ncepu s fac ordine micndu-i braele
kilometrice cu o ndemnare de necrezut. Chiar atunci intr pe u
Dan fiul lui. Cirearul era obosit nevoie mare, abia i trgea
picioarele. Venise la frizerie pentru a pleca mpreun cu tatl lui
acas dar i pentru a face o scurt escal. Se ls ostenit pe un
scaun i i povesti lui taic-su, adic ncepu s-i povesteasc,
ultimele panii. Frizerul i fcu semn s tac. Zrise, peste drum,
o siluet care venea glon spre prvlie.
Domnul Wilhelm Tell! tresri dnsul. Te pomeneti c vrea s
se rad!
Contrariat, cirearul se uit spre u i abia avu timp s se
ascund dup un dulap. Domnul Wilhelm Tell nu era altcineva
dect Petrchescu, vntorul! Fr s rosteasc un singur cuvnt,
clientul ntrziat i ocup locul n faa oglinzii i fcu un semn cu
mna spre barb. Artistul, cel mai nverunat adversar al
oamenilor tcui, l mboldi la vorb:
Cnd mai plecai la vntoare, maestre?
Dup cteva clipe de meditare grav, Petrchescu se hotr s
rspund:
Domle, de astzi am intrat n concediu. Trei sptmni nici
nu mai dau prin ora Puca i vnatul i coclaurile, pe cinstea
mea!
V abatei i pe la Cerboaica, maestre?
Domle nu sunt foarte sigur, pe cinstea mea
Ce-o fi fost acolo, acum patruzeci de ani! l zgndri frizerul
Dobrescu, butucul i creierii, creierii, maestre!
Auzi, domle! explod vntorul. Nite derbedei nite mgari
Le-am vorbit despre Dobrescu, domle, i despre Cerboaica, auzi
domle Mgarii, pe cinstea mea
Ce tot spunei?! se mir Figaro. Cum? Nu v-au ascultat n
genunchi? Dar cine erau, maestre?
128

Nite elevi, domle, nite derbedei, prieteni cu biatul lui dom


director, pe cinstea mea Mi se pare c i biatul dumitale e coleg
cu biatul lui dom director?
Mi se pare c da, rspunse Figaro diplomatic. Chiar astsear o s-l ntreb, maestre.
Rspunsul frizerului fusese dirijat prin semne mute de
cirearul ascuns dup dulap.
Nu cumva pleac i fiul dumitale undeva aiurea?
Am cam auzit eu ceva despre o excursie, spuse Figaro dup ce
trase cu coada ochiului nspre fiu-su.
Domle! N-ai voie s-l lai! Acolo-i moarte, domle, e
nenorocire, pe cinstea mea. i Dobrescu spunea
Dac zicei dumneavoastr c-i foarte primejdios, nu-l las!
Gata!
Da, domle! i ar fi bine s le spui i celorlali prini. Poate c
par eu cam sucit, domle, pe cinstea mea, dar nu vreau altceva
dect binele lor. Nu-i lsai, domle
Dan prsise ascunziul, dar nu ca s trag mai bine cu
urechea la ceea ce spunea Petrchescu. Nu. Se ndeletnici cteva
clipe cu sculele i pomezile frizeriei. Figaro l spuni vrtos pe
vntor, apoi cu un gest automat lu de pe mas un brici, exact cel
pe care i-l mpinsese Dan. Cu o rar delicatee ncepu s-i rad
clientul, dar la fiecare alunecare a briciului vntorul se zguduia i
scrnea din dini. Bravul frizer nu reuea s neleag ce se
petrece cu clientul. Niciodat nu-l vzuse att de nervos. Pn ce
vntorul nu mai putu rbda:
Schimb, domle briciul! Vrei s m distrugi? Pe cinstea mea
Cnd Figaro i privi mai atent unealta, constat cu uimire c
are n mn briciul de fcut achii pentru aatul focului. Nici
mcar nu avu putere s se scuze. Lu briciul, verificat, i micrile
lui devenir i mai elegante. Chipul vntorului exprima o
adevrat voluptate. Dup ce spl faa clientului, Figaro l pudr
cu generozitate pe obraji, pe gt, pe ceaf. Vntorul plti i avu
grij, nainte de a pleca, s-i repete frizerului:
Nu-l lsa, domle, pe cinstea mea. i Dobrescu spu
Dar nu-i mai termin cuvntul. i cobor gtul ntre umeri i
129

ncepu s i-l frece, i zgli ceafa, i pipi coastele, ira spinrii,


subsuorile, abdomenul, i mereu i mica umerii i-i cufunda
capul, i-i zgria ceafa, i-i freca gtul. Parc-l apucase o boal
necunoscut, dac nu inea cu orice chip s dea un spectacol
nocturn de mimic.
Figaro privi ndelung i uimit silueta deirat care srea i se
oprea din loc n loc, i iar srea i iar se oprea.
n prvlie, Dan, profitnd de singurtate, rsturn repede
coninutul cutiei de pudr ntr-o pung de hrtie. n pung se afla
cel mai neastmprat praf de scrpinat din cte se fcuser
vreodat.

10
Lumina nc ardea n biroul inginerului Florescu. Nu era ceva
neobinuit n cartier. Altceva era neobinuit: vizita pe care o
primise inginerul la acea or trzie din noapte. Surprinderea sa nu
inu mult: o clip, dou, pentru c bucuria de a avea un asemenea
oaspete birui repede. Mo Timofte era mbrcat n costumul lui de
zile mari i inea n mn, ca un talisman, vestita lui pip.
Stai, mo Timofte! l invit inginerul. Stai ca la dumneata
acas. Uite, aici, pe fotoliu
Btrnul se aez, i ndes pipa, apoi pufi lene.
Aaaaa spuse el. Am czut cam trziu, dar tiam eu c-n
odaia asta lumina nu se stinge prea devreme
Oricnd eti binevenit, mo Timofte, asta o tii matale bine
Biroul inginerului era plin de dosare i hroage i moneagul,
vzndu-le, cltin admirativ din cap:
Grea treab ingineria asta Da i frumoas, zic oamenii i
cnd m gndesc c prin clasa a cincea voiai s te faci artist de
circ
De cte ori i amintea ntmplarea, inginerul rdea. ntradevr, la cincisprezece ani, dup un mare eec colar, i pusese
n gnd s fug cu un circ i nimeni nu-i dibuise planul, nici cei
mai buni prieteni. Se antrena toat ziua, fcea tot felul de acrobaii
130

i jonglerii, imagina numere extraordinare. Pe cei de la circ i


cucerise. i-n ultima clip a aprut mo Timofte, nainte de a le
spune prinilor Rdea cnd i amintea ntmplarea, dar ct de
groaznice fuseser atunci clipele! Oare cum i dibuise gndul?
Niciodat nu l-a ntrebat pe mo Timofte.
Cum de-ai simit c vreau s fug cu circul, mo Timofte
Abia acum m ntrebi, zmbi moneagul. A trecut atta amar
de vreme c nici eu nu mai tiu bine Pesemne c te-am vzut
prea des fcnd tumbe i dnd trcoale circului. M-am cam mirat
i m-am dus la ei
Ai vorbit cu cei de la circ? ntreb inginerul uluit. La asta nu
m-am gndit
Pi altfel de unde-a fi tiut c vrei s pleci? I-am luat din
scurt i mi-au spus totul Ei, i fiindc nu mai e niciun pericol,
acum pot s-i spun c tare puseser ochii pe dumneata
Rse i inginerul. Cam n doi peri. l ncoleau sentimente i
senzaii nelmurite.
tii ce n-am neles eu, mo Timofte? Cum de nu i-ai spus
nimic tatei
Btrnul se emoionase:
Parc mai tiu Dar mi se pare c mi-a fost team. Mi-a fost
team c dac se afl ceva acas o s fugi cu alt circ.
i inginerul se emoionase:
Cred c aa s-ar fi ntmplat Dac mi s-ar fi spus un singur
cuvnt, dac a fi simit un singur gest, a fi luat-o razna n
lume sta-i marele dumitale har, mo Timofte. tii ntotdeauna
cnd i cum trebuie s ndrepi ceva.
O fi cum spui dumneata, accept btrnul cu modestie. Eu
m iau dup inim
Luat cu vorba, inginerul uitase c este gazd. Puse repede
naintea musafirului o fructier plin cu portocale.
Servete-te, mo Timofte Ca la dumneata acas
Btrnul privi cu luare-aminte portocalele nvelite frumos n
hrtie roie, mtsoas. Un gnd neateptat i se nfiripa n minte.
Da unde gsii dumneavoastr portocale nvelite cu atta
grij? iscodi btrnul.
131

n casa inginerului Florescu! rspunse rznd cel ntrebat.


Asta-i una din plcerile lui Tic: s nveleasc portocalele, aa zice
maic-sa Eu mai degrab cred c plcerea lui real e s
descopere ascunziul foielor mele roii. De fiecare dat l schimb,
i de fiecare dat l gsete
Eu a zice c mai degrab i place s le nveleasc, protest cu
blndee mo Timofte.
Dac spui matale aa, atunci aa e i chiar e aa, mo
Timofte. Adineauri am glumit
Atunci nici eu n-a vrea s-o mai lungim. Ai spus dumneata
mai nainte c a avea un har. Poate c-o fi adevrat.
Da, mo Timofte: tii ntotdeauna cnd i cum trebuie s
ndrepi ceva
Apoi te-a ruga tare mult s-i lai feciorul s plece mine
cu ceilali la peter.
Inginerul rspunse fr s-i ridice privirile spre btrnul care-i
atepta palid rspunsul:
l las, mo Timofte
....................
Cnd ajunse n curte, mo Timofte se auzi strigat n oapt de
la o fereastr:
Plec, mo Timofte?
Pleci
Prichindelul crn i ciufulit i ls, ameit, capul pe umrul lui
mo Timofte. i-l aps pn la lacrimi.
Era o noapte groas, aa c nimeni n-a putut susine vreodat
c l-a vzut pe mo Timofte plngnd.

132

Capitolul VII
1
(n care autorul i ia, pentru o clip, permisiunea de a se
adresa direct cititorului.)
Nopi dinaintea marilor plecri Pnze albe, nesfrite, nlate
pe corabia unic a copilriei Te vd nfiorat, la rmul unui
ocean de neliniti i deprtri; oricine ai fi, tu pentru mine pori
drapelul pur al copilriei; i-i simt toate spaimele, i mai ales
spaima deprtrii, i spaima rmului de dincolo, care vine numai
la tine pe toate valurile Nopi dinaintea marilor plecri Le-ai
trit i le-ai visat de attea ori, i dac nu i le aminteti, mi s-au
druit mie, i de aceea le aduc n clipa asta aici, ca s i le dau
napoi mai nti le-ai visat, multe zile, sptmni, poate luni, zile
multe n care ai nvat preul timpului mic, al orei i al minutului.
Zile multe n care te-ai druit tuturor micrilor, n care te-ai
mprietenit cu toate gndurile, n care ai fi vrut s nchizi ochii i
s-i spui timpului mare: du-te! du-te mai repede! Vreau s vin
noaptea cea mare dar nu vine dect o noapte obinuit, o noapte
asemenea celorlalte, i atunci rogi somnul s-i apropie pleoapele.
i pleoapele se nchid, dar mintea e nc plin de fulgere i toate
lumineaz clipite i spaii ciudate din marea cltorie. Ai vrea s
dormi, s te cufunzi n moartea efemer a somnului, s prseti
timpul tu, s aluneci n timpul cellalt care nainteaz fr tine,
fr gndurile tale, fr dorinele tale, fr nerbdarea ta
groaznic. Dar somnul nu vine, fulgerele nu s-au stins de tot, fiorii
n-au prsit toate clopotele trupului tu.
ncetul cu ncetul, gndurile tale trimise n cutreier ndeprtat
se ntlnesc cu alte gnduri venite dintr-o lume pe care n-o vei
cunoate i n-o vei stpni niciodat. Imaginile create de gndurile
tale sunt supte de imaginile groteti care nvlesc din neant i care
133

se dilat i ncep s stpneasc. Un dans halucinant, fr sens,


i sparge contururile. De unde vin atia oaspei negri, elastici, cu
attea dimensiuni? Ct de repede i anuleaz vibraiile! Eti robul
lor i ei exist doar n acele clipe unice. Mai trziu nu va rmne
din ei nici mcar amintirea. Nimic, nimic, dect senzaia c au
sosit. Au fost au fost Cine? Nu vei ti niciodat i cnd
oaspeii se ngroa, i te apas, moi i cotropitori, i te nvluie, i
te nfoar n giulgiuri negre, n spirale negre, care urc, urc,
atunci simi c pleoapele s-au mbriat demult, i tii, n sfrit,
ntr-o clip subire de lumin, c a venit somnul Somnul
somnul Ai adormit. Lumea care te nconjoar i te privete poate
c nva atunci, prin tine, fericirea. Braele somnului sunt calde i
blnde, parc ar fi braele mamei din vremurile pe care nu poi s
i le aminteti. Dormi Numai fulgii de zpad, n zborul lor tcut,
i seamn. Fulgii aceia mari linitea lor mersul lor despre
care nu tiu nimic numele lor silabele blnde, care-i
alctuiesc ful-gii optete-le! ful-gii
i mai trziu ncep visele, aceast lume ciudat, stranie,
nchis totui n tine, i care totui singur se alege i se proclam
i care invadeaz spaiul i timpul somnului tu. Oaspeii noi sunt
mai familiari, relieful lor e relieful posibil al lumii tale de toate
zilele, ei pot fi ntrecui, pot fi re-creai de imaginea ta. Unii te
mngie, alii te neap sau te rnesc, alii, mai ru, vor s te
ucid Dar naintea marilor plecri vin ali oaspei, mai
ndeprtai, mai singuratici. Te iau de mn i te duc n spaii
necunoscute, pe care poate c le-ai cutreierat odat, dar le-ai uitat
ca pe o rsuflare. Sau poate n-ai fost niciodat n acele lumi, poate
c le-ai gsit odat n cri, sau ntr-o hart ndeprtat i
nclcit a fanteziei, sau tot ntr-un vis. Fantastice lumi! Coastele
zvelte pe care chiar imaginaia ta le-a nzestrat cndva cu
nfiarea falnic din visul pe care-l trieti, stnci ascuite pe
care ai poposit n basmele copilriei i pe care zbori, asemenea
calului nzdrvan din aceleai basme, ah! atotputernice i
generoase basme ale copilriei! dar sunt i mlatini care
bolborosesc i-i caut picioarele, sunt i pduri populate de fiinelucruri, hidoase, care se furieaz prin haine, n piele, i
134

rzvrtirile tale sunt groaznice i neputincioase; o neputin


crud, de plumb, i condamn toate micrile i rzvrtirile. i
atunci somnul se nspimnt, i singura speran rmne
sperana visului, dar cnd i nfigi degetele n carne simi dureri i
ncepi s plngi c visul tu nu e vis Dar ntotdeauna, n ultima
clip, o mn bun i mngie pleoapele, i o adiere nceat i
nelinitete respiraia ngrozit Vizitatorii din somn dispar, aa
cum au aprut, ntr-o clipit. Dispar pentru totdeauna, niciodat
nu se vor mai ntoarce. Visele nu se repet niciodat i somnul
va aluneca linitit spre ziu, va trece ca o culoare blnd prin
culorile ameitoare ale zorilor, va nfrunta molatec rsritul i va
disprea ncet i netiut aa cum se dizolv un nor albicios pe
cerneala albastr a cerului. Zorii te mngie cu degete uoare,
prima rsuflare a soarelui care se trezete e o adiere pur,
rcoroas, naiv Dac i-ar putea zugrvi cineva chipul i
tresririle
O, nopi, sublime i istovitoare nopi dinaintea marilor plecri
....................
Miezul nopii sosise tcut, aprinznd alte smocuri de stele pe
cerul inundat. Parc ntreaga lume se nfurase n giulgiul
somnului. Oraul dormea linitit sub bolta nesat de paznici de
jar. Poate c mai opteau uneori frunzele, mpotrivindu-se adierilor
uitate, poate c se mai speriau puii n cuiburi calde, poate c se
mai auzea flfitul unor aripi nevzute, dar toate erau ale nopii,
toate sporeau atotputernicia linitei. Era noapte i linite: noapte
linite Era noaptea dinaintea marii plecri
Niciun cirear nu adormise. Degete calde i degete reci, strine,
nfiorau coardele subiri ascunse n sufletul lor. Emoia i asemna
pe toi, ca pe nite picturi de ap, dar ct de felurit o triau! Nu
era numai emoie, erau i gnduri, i tresriri, i mai ales culori
care treceau prin toate i care nvluiau totul i pe care nimeni nu
le deosebea. Nimeni?
Dar undeva, n lume, exist i cel care trebuie s cunoasc
ntotdeauna i ntocmai gndurile i simmintele unor eroi

135

2
Dan alese cel mai sigur leac mpotriva propriei emoii: s
triasc emoia altora. Adic s citeasc pn i va cdea cartea
din mn, pn cnd i va cdea capul pe pern, pn cnd i vor
cdea, grele, pleoapele. Cartea l duse n evul mediu, printre
dueluri i cavalcade; era o carte pe care o mai citise de cteva ori,
era una dintre marile cri ale copilriei, i recitea cu disperare
paginile cele mai frumoase, dar fr s-i dea seama, i fr s tie
cum i cnd, se pomenea n grote nfricotoare, ameninat de
bezn i ghea, i trebuia s-i strng pleoapele pn la durere
pentru a regsi castelul cu oglinzi i lumini ameitoare.
Maic-sa, rnit de lumina care inunda odaia, i ceru s se
culce, taic-su i lu aprarea:
Crezi c l poi obliga pe un om s se culce, aa cum l-ai
obliga s-i rad barba?
Eu tiu c dac-i ntuneric, copilul doarme. Asta-i!
Aici greeti. Dan nu mai este un copil
Treaba voastr Dac v-ai neles amndoi s-mi stricai
noaptea
Dan stinse lumina i chiar n prima clip de ntuneric descoperi
ideea jurnalului: un jurnal de cltorie, inut n cel mai strict
secret, un jurnal cu ntmplri nostime, da! cu avnturile, cu
certurile, cu nenelegerile care se vor ivi, un jurnal original, fr
altitudini i longitudini, fr calcule i msurtori, fr denumiri
latine Iar la sfritul expediiei, sau poate mai trziu, sau poate
chiar mult mai trziu, i va aduna prietenii i le va citi Ochii lui
Dan se nchideau, i n faa lui se afla jurnalul, i creionul din
mna lui ncepea s alerge pe pagini; rnduri, rnduri despre
spaime i bucurii, despre surprize i eecuri, rnduri multe pe
care ntunericul grotei voia s le tearg, rnduri nclcite, ptate
de ntuneric, uvoaie de cerneal neagr curgnd peste pagini
Nu cititul, cum crezuse el, ci scrisul acela i nchise pleoapele.

136

3
i Lucia descoperi, trziu, n prima cea a somnului, ideea
jurnalului. Parc ar fi nepat-o cineva, att de iute se nl n
capul oaselor. Mintea i se limpezi ntr-o clip: cum de uitaser
lucrul cel mai important? Expediia avea nevoie de un secretar,
de cineva care s noteze toate datele culese cu voie sau fr voie
Cine tie? Poate c vor descoperi lucruri mult mai importante,
alturi de care harta peterii va prea o copilrie i ct de uor
se pot pierde, sau ct de simplu pot fi ignorate dac nu sunt
judecate ca nite pri posibile ale unui ntreg posibil!
Lucia aprinse lumina. Tot chipul ei era un semn de ntrebare
zugrvit din temeri i naiviti, din dorine i tresriri. Poate c
niciodat lucrurile care o nconjurau i care-i cunoteau fiecare
zvcnet nu ntlniser atta puritate i frumusee. Dar totul inu o
clip. Hotrrea ferm i nspri trsturile, i umbri strlucirile de
aur. Sri din pat i ncepu s caute prin sertare. Micri sigure,
fr zgomot, fr ezitri, n sfrit, gsi tot ceea ce cuta: un caiet
gros, cu scoare de piele i un buchet de creioane colorate, culese
cu chibzuin. Imediat mpri caietul. Descoperise patru capitole
mai importante: geologie faun flor impresii personale.
Fiecrui capitol i atribui un numr egal de pagini. i pentru ca
delimitarea s fie i mai precis i orice eroare exclus, repartiz i
creioanele: creionul rou geologie; creionul albastru fauna;
creionul verde flora; creionul negru impresiile personale da!
Mai rmneau mesajele T.F.F. Vor avea loc la ultimul capitol.
Dup ce puse totul ntr-un buzunar al rucsacului, Lucia stinse
lumina i se lungi pe pat. Somnul era undeva departe, i poate
pentru a-l atrage mai repede, pentru a-i arta supunere, nchise
ochii. Dar gndurile nu voiau s se liniteasc. Caietul cu scoare
de piele le aa mereu. Creionul rou se ridica n aer ca un semn
de exclamare! Apoi ca un stlp de hotar. Straturile triasice i
jurasice, n disput aprig, voiau s-i dovedeasc i ntietatea.
Se ntlniser la vrful creionului rou, i creionul alunec ncet la
orizontal, i straturile se nnodar la mijlocul lui, i totul se
137

transform ntr-o balan. Care era mai greu? Care era mai
important? Balansau, balansau i Lucia fu absorbit de micarea
lor i proiectat undeva n legnarea aceea lin, tocmai n clipa
cnd simi c mai uitase ceva. Uitase ceva Dar nu-i mai aminti
ce uitase Legnarea straturilor era lin, ameitoare.

4
Valea e plin de ferigi i palmieri, de cedri i eucalipi. Colibri i
papagali, pinguini i vulturi pleuvi i-au dat ntlnire pe marginea
unei cascade albastre. Jeturi nalte, ca nite curcubeie verticale,
nesc din aisberguri crenelate. O frunz uria, sau o floare, sau
o arip pierdut, plutete peste ape, peste aburi i nori. Din
nlimile ei privete Maria fantastica vale. Doarme? Viseaz? Nu
tie Aripa o nal, o nal mereu, i valea e o insul, insula e un
punct, i punctul e o floare, o floare cu multe pleoape, un
trandafir O rsuflare ntrziat i ecranul gndurilor s-a fcut
alb, iar fata cu visuri i cozi speriate i aps, fr s tie, pieptul
nfiorat. Buzele se deschid, subire, parc ar vrea s cnte un
cuvnt uitat dar ecranul se tulbur, la nceput valuri i pete,
apoi reliefuri, i culori, i contururi.
ntunericul e greu, e numai ntuneric i totui sunt cotloane,
i grote, i caverne, i rcnete Iat-i! Ptrai, proi, fr frunte,
cu brae lungi, pn la glezne, aprndu-se de montri cenuii, cu
coli ct braele. mping bolovani spre intrri, i poart sub brae
prjini cu vrf ascuit, de cremene, i unii duc bee aprinse i
cranii umplute cu jar. Stau fa n fa. Unii au puterea, cruzimea,
numrul Ceilali au cranii umplute cu jar i bee aprinse i
fiarele sar i ea fuge, fuge prin scorburi ntunecoase, prin
cotloane, prin ntuneric. Dar ntunericul se face vscos i o
mpotmolete. E ntr-o mlatin care vrea s-o nghit Dac ar
putea s deschid ochii, numai pentru o clip, totul s-ar dizolva.
ip i nu poate i nici iptul nu i se aude, i mlatina o
absoarbe, fierbinte, vscoas, umed Nu poate
Maria deschise ochii i se trezi sufocat, transpirat sub ptura
138

care-o acoperise de tot. Azvrli ptura i cut cu privirile un


obiect, un col familiar, orice lucru cunoscut care ar putea s-o
scape de amintirea comarului. Chiar lng ea, pe noptier, ticia
ceasul detepttor. Fosforul cifrelor i acelor adunau o or att de
trzie nct i ddu seama c ncepe s fie devreme. Cu minile
sub cap, cu cozile desfcute i torturate, se ls furat de somnul
limpede dinspre diminea.

5
Ursu dormea afar, pe prisp. Acolo i instala patul de var: o
saltea tare, de paie, cel mai sntos pat pentru un sportiv, cum l
nvase un antrenor. Dar nu dormea. i rezemase capul de o
rani uria, n care ndesase aproape tot depozitul expediiei, i
privea undeva n noapte. n tind, lumina nc nu se stinsese. Se
uitase de cteva ori pe geam i o vzuse pe maic-sa tot cu
andrelele n mn, mpletind, mpletind mereu. Nu ndrznise s-o
tulbure. Dac i-ar fi spus c n-are nevoie de puloverul la care se
chinuia de atta timp, ar fi mhnit-o greu. De unde gsise bani ca
s cumpere ln? Era un mister pentru Ursu. Cu zece zile n
urm, era ngrozit c va trebui s plece n expediie cu un pulover
vechi, ros i decolorat, care ar fi plesnit pe el. i iat c-o surprinde
ntr-o sear pe maic-sa mpletind de zor, cu vechiul pulover n faa
ei. mpletea numai seara, pe furi, ca s n-o vad el. Pregtea cea
mai frumoas surpriz din viaa ei. Ct de greu se stpnise Ursu!
i venea s treac prin u i s ngenuncheze n faa ei. i iat-l,
dou zile mai trziu, cum i se ncarc braele cu tot ceea ce poate
dori un tnr care vrea s-i petreac vacana prin muni. Absolut
totul i un pulover cum nu mai era altul n ora Oare cnd va
afla de ce i s-a dat premiul cel mare?
Lumina se stinse n tind. Ursu oft. Alte gnduri l sciau.
Expediia era primejdioas, sau putea s devin primejdioas.
Nimeni nu cunotea regiunea, nimeni nu tia de ce s se fereasc
i cum s se fereasc. Unii erau prudeni, ca Ionel. Alii antrenai,
ca Victor. Dar ceilali? Mai ales fetele? Oare vor rezista greutilor
139

i neprevzutelor? Maria, da Dar Lucia? Nu era prea fragil?


Ba nu! mai multe pericole o pndeau pe Maria. Era prea
nepstoare i ndrzneala ei putea s se transforme n
impruden i mai era Dan, mai ales Dan! Moale, fr vlag, la
prima excursie din viaa lui, incapabil s se descurce ntr-o situaie
grea Da! Maria i Dan S nu-i scape nicio clip din ochi, mai
ales n locurile slbatice i ispititoare dar Lucia? Ursu ar fi
vrut s-i ncordeze braele, s-i ncerce puterea pe care
presimea c i-o va cere muntele, dar braele i alunecar i
somnul l cotropi i pe el.

6
De cnd se bgase n pat, Ionel se gndea la un singur lucru:
cine va fi conductorul expediiei? i i fcea reprouri amare c
nu ceruse mai demult rspuns la aceast ntrebare. Nici mcar n-o
cutase, ba chiar se ferise de ea Pentru c ateptase s se
decerneze mai nti Premiul Bomb! Acesta era adevrul! Dac ar
fi primit el premiul, poate c nici n-ar mai fi fost necesar
ntrebarea Fusese prea sigur i iat c acum se ridica
amenintoare! Cine putea fi conductorul expediiei? Ursu? Nu!
Pentru prea multe motive, dar mai ales pentru c nu se gndea la
aa ceva Dan? Nici att Fetele? Nu aveau asemenea veleiti i,
mai ales, nu voiau s apar ridicole Victor! Singurul rival tia
asta de mult vreme, i mai ales tia c Victor va fi greu de nfrnt.
De aceea se aliase cu sperana Premiului Bomb
Ionel simi cum l trec nduelile. Clocotea. Nu putea s suporte
pe altcineva deasupra lui. i nu era numai att. Ce fcuse Victor
pentru expediie? Cutase o hart oarecare la un muzeu? El se
chinuise luni de zile, i duminica, i nopile, ca s construiasc
aparatele T.F.F. Muncise ca un nebun, ca un bezmetic. i toat
puterea i frumuseea expediiei i mai ales toat sigurana
expediiei o constituiau aparatele T.F.F. Orice-ar spune Maria Ar
fi o nedreptate s conduc Victor expediia.
Ionel se ddu jos din pat i ncepu s se plimbe prin camer. De
140

cteva ori se opri n faa diplomelor obinute la diferite concursuri:


fizic, naturale, chimie dac ar fi fost la alt coal, ar fi luat
ntotdeauna Premiul de Onoare. Totul era nedrept! Cumplita
neans! Poate din cauza aceasta devenise mai retras, i mai
invidios, i mai nchis, i mai Mereu al doilea Nu! De ast dat
nu va mai accepta. El mbogise expediia cu aparatele, el trebuia
s-o conduc
Cnd se trnti din nou pe pat, Ionel scpase de chinurile
ndoielii. tia ce trebuie s fac. Mai nti s-o conving pe Lucia, i
pe urm s discute cu Victor Da! Poate c Victor nici nu se
gndea la conducerea expediiei. Poate c tocmai Victor l va
propune conductorul expediiei
Ionel adormi imediat. Pe chipul lui se citeau vise frumoase.

7
Victor ncremenise la fereastr. i trsese acolo scaunul lui de
veghe, i, sprijinit n coate, privea de ore ntregi stelele, fr s le
vad. ncremenirea lui ascundea o violent frmntare. Totul
plecase de la hart. Dup ce o cercetase, poate a mia oar, inutil,
c o avea mereu n faa ochilor, cu toate liniile ei, se simi deodat
npdit de o sumedenie de ntrebri. Oare nu era prea mare
cutezana cirearilor de a explora o peter de mult vreme
neumblat i foarte puin cunoscut n regiune? Oare nu era o
impruden? Dar Victor ura aceast ntrebare. O respingea
mereu: Deocamdat totul era un gnd, o dorin, nu se putea vorbi
de impruden. Oare petera rmsese aceeai pe care o nfia
harta, dup atta amar de vreme? aceasta era ntrebarea cea
mai chinuitoare. Cutase rspunsul n cri, n prerile
profesorului i aflase c n nicio peter procesul de eroziune nu se
termin. El continu n timp, de cele mai multe ori lent, uneori
ns violent, se produc schimbri de straturi, prbuiri,
transformarea unor simple praie n lacuri i cascade subterane.
Cine tie ce schimbri se petrecuser n Petera Neagr, dup
atta timp? Poate c harta nu mai corespundea noilor formaiuni
141

din peter. Dar acest lucru, tocmai acest lucru i atrgea pe


cireari n peter: s fac o hart nou, care s nfieze
ntocmai relieful peterii. Relieful nou, schimbat, poate cu totul
altul, pentru ca harta peterii s fie Harta Cirearilor.
Dar era o ntrebare i mai chinuitoare: dac procesul de
transformare era n toi i petera ar fi suferit o prbuire n
straturi chiar cnd cirearii se aflau nuntru? Dac prbuirea
s-ar petrece n faa lor, n-ar fi nicio primejdie Dar dac se va
petrece n spatele lor Ar nsemna s rmn ngropai de vii n
adncul muntelui
Acest gnd l nelinitea pe Victor i acestui gnd i gsise, n
sfrit, un rspuns. Era unul singur, n puterea lor. S se formeze
dou grupuri: unul s strbat petera, iar cellalt, paralel, coasta
muntelui. Unul nuntru, altul afar, cu obligaia unor comunicri
telegrafice periodice, iar n caz de pericol: S.O.S. Grupul de pe
coast ar da alarma i astfel salvarea celor dinuntru ar deveni
cert.
Victor mulumi, n gnd, lui Ionel i Luciei pentru marea lor
realizare: aparatele T.F.F. Cu ele, cirearii vor fi tot timpul
mpreun. Da! Era foarte limpede: toat sigurana expediiei sttea
n formarea celor dou grupuri. i nainte de a adormi, Victor se
gndi c primul cu care trebuia s discute desprirea era Ionel.

8
De pe birou dispare un creion. Creionul se ridic n aer,
plutete, face cteva rotaii, apoi se aaz la locul lui. n clas se
deschide ua, nu intr nimeni, dar pe catedr catalogul se
deschide i o voce ngroat, pentru a nu fi recunoscut, rostete
notele: Apostolescu! Romna patru istoria doi! Doi! Nu i-e
ruine, mgarule! Pompilic e nfcat zdravn de pr. Se
ntoarce: nimeni Bombeul unui pantof l izbete n spate: tot
nimeni. Un crlig i prinde urt nasul: dar nu e nimeni n faa lui,
n spatele lui, n apropierea lui. nspimntat, o ia la goan, se
uchete Mo Timofte doarme. Pe geamul deschis nu ptrund
142

dect razele lunii. i totui, pe mas, se mic o pip. Din nevzut


curge n ea tutun. Cel mai fin tutun de pip care exist n lume. Pe
o farfurioar goal poposesc, una dup alta: patru, cinci, ase
portocale nvelite n hrtie roie, de mtase. n somn, btrnul
parc ar simi cum i se nclzesc sprncenele Deschide ochii:
nimeni. Adoarme iari
Ciudate, nemaipomenite ntmplri! Toate se petrec n capul
unui prichindel care rde, rde tot timpul, mai ales cu ochii. Cutia
fermecat a i ajuns n buzunarul lui. Nu trebuie s spun dect
trei cuvinte, s le sufle ncet n cutie, i gata! Poate s fac orice
vrea. Ce bine e s fii nevzut! Fiuuuuu! Un singur cuvnt Dar
care-o fi cuvntul vrjit?
Tic i chinuiete mintea, i caut, i caut, dar n zadar.
Cuvntul Care-o fi cuvntul? Pleoapele i se apropie, ochii i se
subiaz, i se nchid Dar ct de iute tresare! Deschide ochii, i
pic obrazul poate c-ar trebui s caute un ac N-are voie s
doarm! n afar de tticu, nimeni nu tie c pleac i el n
expediie, nimeni. i nici nu trebuie s tie O s-i urmreasc pe
cireari pn la ieirea din ora, i nc puin, o s ocoleasc pe un
drum lturalnic, l cunoate el bine, o s ias deodat n faa lor!
Ce mai mutre vor face! Mai ales urcioasa, nesuferita, scrboasa
i la nceput n-o s-i spuie c i-a dat voie tticu O s cread c-a
fugit de-acas! Cum de i-a dat voie tticu?
Ce bun e mo Timofte! Credea c nu mai vine vine vine
Nu! Nu trebuie s adoarm. Poate c era mai bine s caute un ac
N-are voie s adoarm S nu piard plecarea Care-o fi
cuvntul vrjit? Ce fel de cuvnt o fi? ntuneric? Somn?
Moale? Clopoei? Clopoei? Da! Clopoei! acesta e cuvntul:
clopoei
Ceasul detepttor o trezi cu rutate pe Maria, o trezi din
somnul cel mai dulce. Dar sri imediat din pat, stinse sunetul
ceasului i privi afar: zorile
n camera de alturi, Tic, prichindelul care se rzboise att de
cumplit cu somnul, era cel mai fericit om de pe pmnt.
Descoperise cuvntul vrjit. Somnul i visul i zugrviser pe chip
143

fericirea neasemuit a descoperirii. Clopoeii ceasului tcuser


ns, i nimeni, nimeni nu-i opti la ureche c adormise Doar o
zn frumoas se aplec i-i srut ochii. Dar zgomotul pailor
care fugeau spre zori nu-l mai auzi

144

Capitolul VIII
1
Toate strzile din ora, orict de ntortocheate i de nclcite ar
fi fost, de oriunde ar fi pornit, se strecurau toate spre oseaua
principal i se revrsau toate n ea, transformnd-o astfel n
singura cale de ieire din trg spre munii care se profilau n
deprtri. Mai era i o grl prpstioas care mpiedica celelalte
strzi s prseasc oraul de capul lor, o grl care nconjura
trgul ca un an de cetate i peste care nu se aruncase dect un
singur pod, un pod mare, de piatr, la captul dinspre nord.
Locului unde se afla podul i se spunea: la barier. n preajma
podului se njghebaser, de-a lungul anilor; cteva csue
pipernicite i nite gherete de brne, toate roase de oftica
vremurilor. Dac n timpul nopii bariera dormea somn greu,
rareori tulburat de vreun scrit de care sau de claxonul vreunui
camion, de cum se iveau zorii ncepea o forfot care nu se mai
termina pn la asfinit. Drumei, care cu boi, docare, biciclete,
mai rar camioane sau maini de osea, crue, mai ales crue cu
coviltirul deasupra, se scurgeau, se scurgeau ntruna spre ora.
Strini sau cunoscui, oamenii i ddeau binee ntr-un fel ciudat,
care se mpmntenise n toat regiunea: ntotdeauna i
destinuiau i scopul colindei lor la ora. Cam n felul acesta se
salutau oamenii la barier:
Bun s-i fie ziua, cumetre! Ia, m-a trimis nevasta cu nite
verdeuri
Cellalt, poate chiar cumtru, poate un strin, i ntorcea
cuviincios vorba:
S te-aud Domnul! C azi o s cam fie belug de psri la
trg
Vreun altul poate c se cam grbea cu rspunsul:
Bun s fie! Bun inima mtlu. Desear nu m mai ntorc
145

n sat pe jos. mi iau biciclet.


Ei na! Parc nu tot picioarele, sracele, se chinuie la ea.
Oamenii se cunoteau, mai schimbau nouti, mai trgeau o
lulea, i mai fceau curaj, de ca nainte de a intra ntr-un ora.
Iar dac erau unii crora li se potriveau mrfurile, nu uitau s
statorniceasc preurile cu care urmau s le vnd, mai trziu, la
pia. Fr acel bob de taifas de la barier, oamenii n-ar fi intrat
cu inima plin n ora. Aa se obinuiser ei. i dac se pomenea
vreun necunoscut, isteii se grbeau s-l ghiceasc dup mrfuri i
dup port.
sta-i de sub pdure, de la urlui Ia caut-l la jambiere!
i ca s se conving sau s-i conving pe ceilali, trebuia s
scorneasc o singur ntrebare:
Din care ai? Zarzre sau caise?
Eu a zice c din amndou
V-am spus eu c-i de sub pdure, de la urlui.
n dimineaa plecrii, isteii de la barier fur pui n grea
ncurctur.
Cine-o fi, bre, btrnul? Ia uite-te-l!
Eu a zice: drume, c-i ras de cu sear
Fugi, bre, ncolo! Nu vezi c poart ghete?
O fi vreun controlor c prea se uit napoi
Ei na, controlor! ia-s mai diplomai. Se fac c n-au nicio
treab
Bre! Eu a zice c-i un preedinte, sau cam aa ceva Ia uite
cum zgiete ochii la ciree!
Te pricepi i tu la oameni cum se pricepe fiic-mea la prit
Ei na! i asta-i de laud la tine!
Nici de laud, nici de ruine, c fiic-mii abia i-au ieit
diniorii
Oamenii fcur haz. Cel cu fiica nu se ddu btut:
Dup port pare oran Pcat c nu fumeaz. C omul se
cunoate i dup cum ine igara
Bre! Asta-i i mai i! Uite-te-l! Trage din lulea!
Orean e! c-i prea nervos pentru btrneea lui. A zice c-i
pensionar sau vreun nvtor Luleaua
146

Ei na! Sunt gata s pun mna-n foc! Din lulea trag numai
dasclii. La noi n sat sunt doi: unuia-i zice Petec celuilalt
Prohab. i-amndoi trag din lulea.
Bre! Aici prea o potrivii dac-o lum aa, atunci toi cei cu
baston sunt pompieri
Ei na! i asta ce-ar vrea s mai spun?
Pi e unul la noi n sat care poart baston, unu Scurtu. Un
pompier i-a zdrelit piciorul la un foc, pe deal, i pn i-l
lecuiete
Oamenii fcur iari haz, dar tot nu izbutir s afle meseria
drumeului neobinuit de la barier. Ba o bun bucat de vreme l
uitar rezemat de o barac. i asta nu pentru c i-ar fi aranjat
marfa n crue sau i-ar fi adpat animalele nsetate. Altceva le
atrase interesul. Pe osea apruse o ceat de tineri cum nu prea
vzuser ei de multe ori, dei erau aproape toi oameni de sub
munte.
Bre! ia uite, bre, ce dihnii! Parc-ar avea o sut de capete i o
sut de picioare Numai pe cretet s mai duc un ceaun i de
picioare s le atrne nite putini i n-ai mai gsi alt loc de povar
Eu a zice c-s nite studeni Parc-ar avea i lopei i securi.
Ia uite, minune! Alea trebuie s fie aparate de filmat sau poate ceva
de gurit munii
Ei na! Studeni! Nu vezi c nici nu li s-a dus caul de la
gur i nici n-are de gnd s le mijeasc tuleiele? Nite tinerei
Taci, bre, c nici tu nu te-ai pune cu zdrahonul la, care
uite-te-l! duce-n spate o cas ntreag i n-a uitat nici hambarun ograd
Eu a zice c-s pui pe fapte mari Prea se contreaz la
drum
Las c mi-i cunosc eu. Am mai vzut din tia. Dup juma de
kilometru ncep s scoat limba i se iau la btaie c nu s-au dus
cu trenu
Nu-i necaz O s-i ajungem disear la llalt pod -o s-i cam
lum cu crua. Cinci, ase kilometri or face ei
Bre Numa s nu te rogi tu de ei s-i ia mroaga-n spate
Eu a zice c eful nu pare a fi cel zdravn
147

Ei na! Atunci care e?


la de merge cu lanterna la ale
Pi dac toi cei cu lanterna ar fi efi, atunci fnaragiul nostru
cel blbit
Stai, bre! Vezi-l cum merge cu minile-n buzunare i n-are
dect un scule n spate
Ei, na-i-o bun! Sunt i dou fete-n ceat!
Fugi de-aici!
S m bat Dumnezeu! Ei, nici acu nu le vezi pletele? Uite-tele!
Ce plete, bre omule!? C aia blan e tuns curat ca bieii.
-ai vzut, cumetre? Amndou cu pantaloni!
Eu a zice c nu-i lucru de ag. Nu se poate s nu aib ei
vreo treab! i ncercm?
i! Dimineaa bun, domniorilor! Da-ncotro?
Bun! Bun! Spre Petera Neagr
D-apoi s v in norocul! C-i drum lung pn-acolo inuntru nu prea se-ncumet omul Da ce facei acolo? Poze sau
niscai esperene?
Facem! Facem! i rmnei cu bine!
i mneavoastr s v-ntoarcei sntoi O luai tot nainte
pn la pod, la cel de-al doilea pod, tot de piatr ca sta i deacolo o luai la stnga, pe-un drum pietruit, vreo paipce kilometri
pn la Znoaga, iar de la Znoaga sunt dou drumuri spre
Negroaia, c noi aa i zicem peterii Cel din dreapta ocolete
mult al dracului, dar e mai domol Cel din stnga, mai piepti,
duce n apte, opt kilometri acolo
Dar cui i vorbeti tu, bre, ca s-l nspimni, c oamenii au
trecut de pod?
Ei na, cui? Ce, n-am dreptul? Cam ci erau cu toii?
Cinci a zice eu
Taci, bre, c erau ase
Cinci, c doar n-am chiort dintr-odat
Bre! degeaba vrei s te betegeti, da erau ase. Unu! Cel
zdravn cu hambaru-n spate, este?
Este! Pe urm, la, eful cu minile-n buzunare pe urm
148

aia blan, care se uita la tine ca la un urs pe urm oachea cu


cozile pe spate
Ei na! C parc mai era una cu cozile pe piept
Stai, bre, c m-ai ncurcat! Vasc patru pn-acu, da?
Zdrahonul, eful, fetele
i cu la care gfia, la grsuliu, care-o s-i dea sufletul
pn la pod, sunt cinci?
Sunt!
i mai era unul!
Care? Da, bre! Biatul la care inea sprncenele n sus de
parc mereu ntreba ceva Da! ase
Ia uite-te-l! Luleaua a luat-o napoi spre ora! Ce i s-o fi
ntmplat de-i foreaz aa de crunt btrneile?
Bre! Dar voi tii c ne-am cam ntrecut cu vorba? Ca babele
de la Putinei care, cnd n-au ce face, cheam coofenele la taifas
Aa-i la drum de cnd e lumea Bunicul, fie-i rna uoar,
mi povestea el o istorie adevrat cu drumul i cltorul Dar voi spune-o seara, la ntoarcere, pe osea
Ceilali rsuflar uurai.
Atunci, spre amurg, tot aici la barier, oameni buni.
Apoi i ndemnar animalele, care cu bice, care cu strigte,
care cu o smucitur de h, i pornir spre ora, parc pe urmele
moului cu luleaua, pentru a-i afla ndeletnicirea.
Moul era ns departe. Se grbea amarnic pentru c vzuse
numai ase tineri lund calea muntelui. Ce se ntmplase cu al
aptelea, cel pe care-l atepta el? Moul se opri nehotrt n faa
unei case cu cerdacul acoperit de ieder.

2
Ursu era mereu n frunte, obligndu-i pe ceilali s in pasul
cu el. Ajunsese primul la pod. Toi oamenii care-l ntlniser pe
drum l priviser crucii i-i ludar puterea: Un flcu ca sta nar strica deloc la casa omului, gndea cte unul. ncrcat cum
era, prea de trei ori mai voinic.
149

Vljganul i rezem rania nfricotoare de balustrada


podului, i astfel, uurat de povar, atept prietenii.
Po pas! gemu Dan cu ultimele-i puteri.
i fr s atepte ncuviinarea celorlali, se desctu de poveri
i se ntinse pe iarb.
Scoal, imprudentule! i ordon Lucia. Iarba-i ud i rece, iar
corpul tu e cald i transpirat Cea mai bun combinaie pentru
o dubl pneumonie perfect
Tripl, cvadrupl, sextupl, infinitupl s fie i tot nu m scol!
Lucia nu se mulumi, din fericire, numai cu ndemnul verbal, l
nsoi imediat de o stranic zglitur.
Hai, nerodule! Hai, c n-avem sanatorii n peter.
Poate c s-au gndit strmoii ncerc Dan o glum. Dar
Lucia n-avea chef de glume. l mai zgli o dat, apoi l trase n
sus cu ajutorul Mariei, care-l apucase de cealalt ureche.
Se apropiau de pod i ultimii doi: Victor i Ionel. i ncetiniser
dinadins mersul cnd i vzur pe ceilali c se opresc. Victor era
mulumit c Ionel acceptase de la bun nceput ideea despririi
grupului, considernd-o i el absolut necesar pentru securitatea
expediiei. Ionel, n schimb, prea cam necjit, sau poate
preocupat de un gnd cruia nu-i gsea captul.
Popasul se fcu sub supravegherea foarte sever a Luciei:
jumtate de or, fr nicio prelungire; nimeni s nu se lungeasc
pe iarb; ceai fierbinte i biscuii; dou mere de cap; interzicerea
discuiilor triste. Punct!
Maria, fr s-i dea seama, nclc primul punct:
Sracul Ticuor! Mai bine-l luam i pe el
Atunci ar fi trebuit s ateptm ora deschiderii magazinelor, o
ntrerupse Ionel.
Maria nu nelese unde bate Ionel.
Ca s facem o provizie bun de biberoane
Zu! schimb Maria tonul. Eu cred c ie i-ar fi ajutat foarte
mult
De data asta, Ionel nu tia unde intete Maria:
Biberoanele? ntreb el ofensat.
Nuuuu Tic! El i-ar fi ajutat. Dup ce i-ai fi dat rania, poate
150

c te-ar mai fi luat din cnd n cnd n spate.


Ha, ha, ha! fcu Ionel strmbndu-i faa. Ce spirit! Pcat c
n-a adus Dan cu el praful de scrpinat
Cine i-a spus c-i un spirit?
Lucia, ncredinat pe deplin c ultimul punct va trebui scos
din orice program de popas, opri cearta tradiional printr-o veste,
la urma urmei nu prea vesel:
Mai avei cinci minute!
Numai cinci minute?! se prefcu Dan foarte mirat. stora nu
le-ar ajunge nici cinci secole ca s-i termine sfada
Pn i Lucia schi un zmbet, dar nu uit s rectifice cu un
aer sever:
Cinci minute pn la plecare! Leneilor!
Poate c n-ar strica s le folosim mai bine, spuse Dan. De
pild s mai mbucm ceva. Atta drum n fa
Trei bucele de zahr fiecruia i
Fcu o pauz forat ca s-l ae pe Dan.
i? se interes cam bnuitor cel flmnd
i calorii din surs direct, l potoli Lucia.
Drag Lucia, te-a ruga s hrneti cu mai mult lumin un
biet netot. Stau prost cu inteligena
Probabil oft ea. Lumin ai vrut, lumin vei avea. Poi s te
tot saturi de razele soarelui. i dac-ai fi asemenea Lycossei de
Narbona, nu te-ai hrni dect cu soare
Dac ar avea inima neagr ndrzni Dan.
Nu! l opri Lucia. E o arahnid celebr. Are pntecele negru:
tarantula cu pntecele negru! Nu inima
M gndeam c ar fi putut semna cu tine
Lucia l privea aproape admirativ, dar Dan n-o vedea; i plimba
privirile temtoare pe cmpia larg.
Complet echipai, Ursu i Victor se apropiar de grupul
certreilor.
Ne-am interesat la un cltor, i ntiin Victor. O lum pe
drumul din stnga. Pn la Znoaga, calea e dreapt. Acolo iar
vom ntreba.
Cale dreapt?! spuse Dan ngheboat de greutatea raniei.
151

Mam drag! dac ar trece un tunel prin dealurile astea idioate, a


zice i eu c-i cale dreapt. i cam ct e pn la Znoaga?
Vreo cincisprezece kilometri, l liniti Ursu, nainte de a pi
n fruntea grupului.
Ct!?! se nspimnt Dan, i czu jos, frnt, de parc
strbtuse cei cincisprezece kilometri. Asta-i rsplat la lipsa mea
de curaj! Dac a fi avut curajul s-i dau eu primul, lui Ursu,
poverile aa cum mi-a trecut prin cap de la nceput Acum mam convins, Ionel Eti foarte curajos!
Haide, nu te mai tngui! l mboldi Maria. Pot s te mai ajut i
eu. Ce vrei s-i duc?
Asta m apas cel mai greu rspunse Dan artndu-i un
obiect. L-am uitat asear n buzunar. E cel mai bun brici de
frizerie. Mam drag, o singur scpare mai am
tiu eu ce vrei s spui, l imit Maria: S-l folosesc la gtlejul
meu
Mam drag, ce perspicacitate! N-ai nimerit-o! Nu. Dac
pleac Petrchescu la vntoare, rmn viu
Adic vrei s napoiezi briciul lui Petrchescu? l lu Maria n
serios.
Tot n-ai nimerit-o El e singurul client al frizerului. D,
Doamne, s plece!
Dan i Maria ncheiau irul. Primul cuta din rsputeri s-i
potriveasc pasul dup ritmul energic al fetei cu pr de crbune. i
tocmai cnd reui isprava, Maria se opri pentru a rde n voie.
Merit! se nfurie Dan. La bancurile mele se rde cu
ntrziere Nu vrei s mai faci ceva provizii?
Iart-m, Dan. Nu m gndeam la bancul tu. M gndeam la
Higiena. Mi-a povestit tata, ntr-o sear, despre Figaro. l
simpatizeaz teribil
D-aia se rade acas Nu, Maria, nu rde De cte ori nu iam reproat tatii c i-a ales meseria asta tmpit. i mereu mi-a
rspuns c i-ar alege-o i a doua oar. i-a fcut el un fel de
filosofie. Zice c un om cnd se rade i leapd o parte din tristee
sau de suprare, c mcar cteva minute dup ce-i rade barba se
uit la lume mai senin i i se pare viaa mai proaspt. Aa spune
152

el i i nchipuie c e un fel de apostol al veseliei i-al bunei


dispoziii Dar eu cred c toat filosofia lui e o scuz n care a
nceput s cread
Dan i potrivise temeinic pasul dup Maria. Criza, care la un
moment dat l sufoca, dispruse ca prin farmec. Amndoi mergeau
voinicete. Urcau nite dmburi domoale. Calea trecea prin
crnguri de alun cotropite de tot felul de psruici. ncetul cu
ncetul, uitar amndoi gndurile de-acas. i subjugase melodia
aceea a dimineii pe care o cnta tot crngul. Maria nchidea din
cnd n cnd ochii pentru a-i imagina o orchestr ciudat,
compus din mii de instrumente: psri i frunze, care se
supuneau unui dirijor nevzut. Se vedea cum i mic, vioi,
cpoarele, toate odat: la stnga, la dreapta, sus, jos, mii de
psruici n fracuri i rochii de sear, ca rndunelele i graurii, i
milioane, milioane de frunze, vibrnd toate n acelai ritm. Dar de
ce inut de sear? Era cristal i diminea
Dan o ocoli pe Maria, tcut, respectndu-i visarea. Se simea n
form. Chiar grbi pasul i-i ajunse din urm pe Lucia i pe Ionel.
Ei, inventatorule! Aha! V-ai pus capul la priz solar? S
nu nimerii n vreo pat i cu inferioarele n vreo groap
i trecu mai departe, tot cu capul ascuns ntre umeri, pentru a
nu tulbura contactele inteligenei.
Ionel i Lucia l privir n treact. i preocupa prea mult o
anumit problem pentru a mai fi ateni la ce se ntmpl n jurul
lor.
Zu, Lucia relu Ionel. M-au trecut nduelile tot gndindum la eventualitatea asta, i alt soluie nu exist! E inutil s-i
mai bai i tu capul. Absolut totul e pentru aceast soluie!
Cu Victor ai discutat? ntreb Lucia ngrijorat.
Am discutat, rspunse Ionel fr ezitare. Am vrut s vorbesc
mai nti cu tine, dar nu tiu cum s-a fcut
Nu trebuie s te scuzi. Spune mai bine ce crede Victor. Sau
vrei s-l ntreb eu?
Nu-i nevoie, Lucia. Victor are exact aceeai prere. Mi-a dat
imediat dreptate
i eu cred c e singura soluie, Ionel. Cu ct m gndesc, cu
153

att m conving mai tare. Ai dreptate! Numai desprindu-ne n


dou grupuri putem asigura succesul expediiei, sau, n cel mai
ru caz, ntoarcerea tuturor acas. Zu, Ionel! Merii toate
felicitrile
Las, Lucia se apr Ionel. Nu e cazul s faci caz de ideea
asta. Oricine putea s-o descopere. n clipa de fa, ideea nu mai
este a mea. E a noastr, a tuturor.
Totui
Nu. Lucia! spuse Ionel sentenios. E ideea tuturor, aa cum
aparatele au devenit ale noastre, ale tuturor. Gata! Mai bine s ne
gndim la alte probleme, nc nerezolvate. Cum s facem cu
alegerea conductorului expediiei?
Ca s fiu sincer, i mrturisi Lucia, m-am gndit foarte mult
la Victor.
Eu m gndeam c eful expediiei trebuie s fie cineva cu
preocupri tiinifice, cu
Exact! ntri Lucia. i n plus, Victor are darul de a convinge
i de a te face s te simi aa cum eti Dar acum m gndesc c
ai putea s fii i tu. Ideea asta a ta e extraordinar Zu, Ionel!
Acum mi se pare simpl: n loc de un grup, dou: unul n peter,
altul n afar; legtur permanent prin telegraf Oul lui Columb!
Dar eu cred c face mai mult dect o mie de aparate tefefe
Iar ncepi s exagerezi? Te rog s faci abstracie de mine, ba
chiar i ordon!
Stai, c nc nu eti ef, rse Lucia. i mai e ceva care mi d
ghes s te propun. Zu, Ionel mi place c nu-i mai dai ifose.
Uite, chiar acum m duc s vorbesc cu Victor.
Protestele lui Ionel nu mai avur puterea s-o opreasc pe Lucia.
Ba chiar i iuir paii. n cteva minute l ajunse pe Victor. Dei
obosit de alergtur, cu respiraia cam neregulat, izbuti s in
pasul cu el. i ncetini i Ursu mersul, i deodat se pomenir toi
trei alturi.
Am o idee! spuse brusc Lucia.
Numai una? se prefcu Ursu posomort.
Una i bun! accentu Lucia. Ce-ai zice dac l-a propune pe
Ionel eful expediiei?
154

Ursu se pomeni c fluier a uimire, i poate pentru prima dat


n viaa lui cut privirile Luciei:
E o chestie de-a lui Dan fr praful la?
N-am vreme de glume! l repezi Lucia. Am fost ct se poate de
serioas
Atunci mai bine l-am fi luat pe Tic cu noi! se nfurie Ursu. Ca
s fac o contrapropunere n acelai stil
i-am spus c nu glumesc!
Adic a putea s te propun i pe tine i revrs Ursu tot
nduful.
n orice caz nu un urs, se enerv Lucia. Tare-mi sttea pe
limb alt cuvnt i de ce crezi dumneata c un om nu se poate
schimba?
N-am spus aa ceva, se apr Ursu. Un om sigur c se poate
schimba, dar Ionel e nc un copil. Copilul mamei
Ca s-l potoleasc, sau pentru c nu mai putea rbda atta
mpotrivire, Lucia explod. Dar explozia ei, tuntoare i
nentrerupt, era totui foarte logic: vorbi despre aparatele lui
Ionel, despre ideea explorrii peterii n dou grupuri, gsit de
Ionel, despre modestia lui M-a obligat s nu spun nimnui c el
a venit cu ideea despririi i n concluzie:
Eu cred c am putea s-l alegem ef ca o rsplat, ca o
ncercare, ca o recunoatere, termin ea ntr-o suflare.
Victor nu spuse nimic, nu-i scp nici mcar un gest, care ar fi
putut s-i trdeze gndurile. Numai cnd l vzu pe Ursu
ncruntndu-se i gata s urle, interveni categoric:
Stai! N-ai niciun drept s te amesteci!
Ba am! Am o mie de drepturi, nu unul! i nici nu e vorba de
drept!
Se poate, spuse Victor. De aceea: te rog!
Ursu nu mai zise nimic. Dar ni de lng ei i se ls purtat
pn n deprtare de pai furioi.
Lucia i ceru lui Victor lmuriri, dar Victor i rspunse ridicnd
neputincios din umeri.
Nu-l mai neleg pe Ursu, se plnse fata. De cnd s-a fcut
att de ranchiunos? i de ce? i nici pe tine nu prea te neleg,
155

Victor. Altdat te-ar fi bucurat asemenea veti, mai ales


atitudinea lui Ionel
N-a fi sincer dac i-a spune c sunt bucuros dar sunt de
acord s facem o ncercare
Lucia era i intrigat i nedumerit:
Dumnezeu s v neleag Totui mi pare bine c eti
sincer cu mine, Victor. i m obligi s fiu i eu la fel. Nu mi-a fi
nchipuit c o problem de efie poate tulbura un om n asemenea
hal
Nici eu nu mi-a fi nchipuit! rspunse sec Victor.
Lucia ncetini anume pasul pentru a-i da a nelege lui Victor c
i-a spus tot ceea ce avea s-i spun. i ct de bucuroas fusese cu
ctva timp nainte! O durea inima, fizic. Tocmai Victor i Ursu!
Oamenii cei mai Uuuuh!
Victor l ajunse pe Ursu, sau poate Ursu se lsase ajuns. Mult
vreme merser cot la cot, mui, fr s se priveasc. Nu vedeau
nimic, nici n dreapta, nici n stnga. Mergeau cu capul plecat, nu
se uitau dect la drumul pe care clcau paii lor. Tristeea i
amrciunea i asemna pe amndoi. i deodat neleser c se
ndeprtaser prea mult de ceilali. Nu se mai zrea nimeni n
urma lor Se oprir amndoi i abia atunci Ursu ddu fru liber
mniei care clocotea n el:
Cum poi s tolerezi asta? E o mielie!
Nu tiu, Ursule, dar nu vreau s greesc. Poate c Ionel crede
sincer c e ideea lui
Ionel!! i relu Ursu atacul. O mie de frunze dac-ai amesteca,
i printre ele ase de-ale noastre, Ionel i le-ar alege n trei
secunde. tii tu bine ce crede tii tu ce vrea
Ursule! Ce se poate ntmpla cu cineva care ajunge
conductor, fr s merite? Eu cred c sunt dou posibiliti
Una singur! se opuse Ursu. S fie aruncat jos!
Ce ru mi pare c nu te-ai linitit! spuse Victor cu toat
sinceritatea. Mi-ai fost de mare folos.
Nu pot, Victor, dar uite! i jur c o s ncerc.
i-am spus c sunt dou posibiliti, Ursule. Poate chiar trei:
ori va ajunge s merite cu adevrat conducerea ori i va da
156

seama c n-o merit ori vor nelege alii c n-o merit Aa


cred eu
Adic tu accepi?! se nspimnt Ursu.
Da!
F-m s neleg mai bine, te rog. Mi s-a nnegrit capul Nu
tiu ce am
Uite ce cred eu! Ionel ine mori s fie ales conductorul
expediiei. Poate c asta i va prinde bine, poate c-l va schimba,
cum crede Lucia. De unde tim noi c efia asta, pe care o dorete
atta, nu-l va deschide, nu-l va nclzi, nu-l va apropia de noi?
S-ar putea s fie i pe dos dar eu cred c orice s-ar ntmpla, va
fi spre binele tuturor, nu numai al lui Ionel. Acum nelegi?
Nu!
Eu a da dracului toat povestea asta, Ursule. Zu c lund-o
aa ca problem n-are absolut nicio importan. Oricum, vom
veghea toi la bunul mers al expediiei. ef, neef, nu conteaz.
Nimeni nu poate impune idioenii M gndesc numai la Ionel
Poate c-i va prinde foarte bine experiena
Adic tu nu-l urti deloc? Nici mcar nu-l dis
Nu! i jur, Ursule Doar simt c m doare ceva. Att. A vrea
s fie un biat bun, ca tine, sau ca Dan
Ursu se nduio ntr-o clip:
Iart-m, Victor i mulumesc.
n fund se zrea Znoaga.

157

Capitolul IX
1
La podul de piatr, la cel de al doilea pod, stteau abtute dou
fiine. Fiecare la un capt al podului. Doamne! cum li se mai
asemna soarta! Amndou erau triste, nenorocite, izgonite
ngulic fusese gonit de nenumrate ori, cu rutate, de stpnul
lui. i nu o dat i uieraser pe la ureche pietre veritabile.
Bineneles, celul tia c dac stpnul lui ar fi vrut cu orice pre
s-l ocheasc, nu i-ar fi scpat nici vrful cozii, nici cea de a treia
bulin cafenie de pe urechea dreapt. Cine cunotea mai bine
dect el tirul infailibil al marelui maestru! Dar, oricum, s
azvrle dup el! Asemenea insult nu mai primise, ehehehei! de
cnd!
Iar Tic Povestea lui e bine cunoscut. De fapt, cnd mo
Timofte ajunsese la casa cu cerdac i ieder, prichindelul era
sculat, mbrcat, nfuriat, distrus i nenorocit. Altruist din fire,
cut imediat un ap ispitor, i prndu-i-se lui c ngulic
seamn ntructva cu animalul cutat, i revrs nduful asupra
lui: De ce n-a dat alarma? De ce n-a fugrit cocoul pe sub
geamuri ca s-i aud cucurigul? De ce n-a provocat motanul la
btaie, ca s ias trboi chiar la ivirea zorilor? De ce n-a avut
curajul s sar pe geam i s-i latre la ureche, c doar geamul
fusese deschis toat noaptea? De ce a tinuit plecarea Mariei?
De ce? De ce? Celul, sracul, nu mai tia ce s cread. De cte
ori fcea asemenea fapte era pedepsit, fr mil, chiar de cel care-l
jignea acum. Ce vin avea el dac stpnu-su rsturnase toate
obiceiurile fr s-l ntiineze?
Prichindelul foarte ciufulit simea protestele grave ale celului,
dar nu voia deloc s le accepte. De-aceea trecu la pedepse i nu
uit s-i laude indulgena, pentru c n loc de zece pedepse, ct
ar fi meritat, celul primi una singur: s rmn acas! Mai
158

bine moartea! gndi javra nenorocit, i folosi un ntreg cortegiu de


sisteme, nvate tot de la stpnul lui, pentru a-l ndupleca: se
tngui, se lingui, se gudur, se prefcu nepstor, vesel, temerar,
se or, se repezi la el. n zadar. Ba se alese i cu cteva insulte
dureros de vulgare. Nu-i rmnea s fac altceva dect ceea ce
fcuse i stpnul: se gudur pe lng mo Timofte, care apruse
n faa casei. i primi drept rspuns un semn din ochi, un semn de
complicitate care-l liniti ntr-o secund. Se duse imediat n cuc
i se aez grav, cu botul pe labe. Iar cnd Tic se despri de mo
Timofte i porni n goan pe urmele cirearilor, iei frumos din
cuc, iei frumos pe poart, adic i scoase numai capul,
frumos, i privi dup stpnul lui. Cnd crezu c a ajuns destul de
departe: dup el! Presto!
Prima greeal a lui ngulic fu aceea c, n loc s se strecoare
pe lng garduri, mergea chiar pe mijlocul drumului. Tic l zri
imediat, l batjocori bine i-l alung. A doua greeal o fcu pe
osea. Dei mergea prin an, pentru c se nvase minte, n
momentul cnd auzi un zgomot neobinuit, i nl curios capul
i-i vzu stpnul ntins ct era de lung n praful drumului.
Creznd c s-a ntmplat ceva grav, alerg repede acolo spre ajutor.
Tic se mpiedicase de o piatr i czuse, el care putea s alerge
prin cea mai deas pdure fr s ating creanga unui copac. i
mai era i un martor! Chiar cu piatra care-l trntise arunc n
ngulic. A treia greeal o fcu la barier. Nite jigodii scrboase
ncercar s se grozveasc fa de el, adic l ncolir cu gndul
de a-i guri i smulge blana, i el n-avea alt aprare dect s bage
zzanie ntre ele. i ncepu o btlie ntre javrele de la barier cum
nu se mai pomenise. Tic azvrli cu pietre a doua oar, dar aici mai
exista o scuz: poate c ochise n lupttori, nu n arbitru. Insultele
i erau ns adresate lui i mai ales acel: Huuuuuoooo! javr
mizerabil! Acas, n cuc, mgarule! nu era pentru btui,
pentru c btuii, n mod sigur, nu aveau cas, sau dac aveau
cas nu aveau cuc i i s-au mai ntmplat cteva mizerii grele,
dar tot a ajuns pn la urm la al doilea pod.
Aici tristeea, jalea i mila se npustiser toate asupra
prichindelului. Nu mai era nevoie de nicio vorb, de niciun gest.
159

Celul l simi imediat. ntr-o clipit fu lng el. De ast dat,


stpnul su se ls cotropit de altruismul cel bun:
Ce facem acum, rule, ncpnatule? Pe unde-o apucm?
La dreapta, la stnga? Unde?
Se uit i ombi cu priviri nesigure spre un stlp cam nesigur,
care ncremenise cu braele ntinse. Mic i el capul, a
nedumerire, ca stpnu-su. ngulic nu era chiar ntruchiparea
perfeciunii pentru ntreg neamul canin. Avea multe caliti, mai
ales inteligena lui, ntr-adevr fr egal, n schimb i lipsea
aproape cu desvrire mirosul; nu i-l antrenase niciodat,
considerndu-l prea comun i prea specific cinesc. Prichindelul l
acceptase ns aa, de la nceput, i nici nu-i reproase defectul
aiurea! defect!
Ce ne facem, ombi? Nu vezi c nu-i nimeni s ne ajute?
ombi se deghiz totui pentru cteva clipe n cine poliist, dar
numai de form, ca s nu se cread c n-ar fi interesat n gsirea
drumului bun, pentru c mirosul lui avea doar trei direcii:
motanul, mncarea i Tic.
Ei! Ai gsit ceva? l ntreb nerbdtor Tic.
Mutra celului era att de dezolat, nct ciufuliciul nu mai
insist. i cum stteau amndoi la captul podului, abtui i
nenorocii ca nite ceretori de mult vreme nemiluii, deodat li se
pru c se aude un zgomot n deprtare. ntr-adevr, n zare, se
vedea ceva: un nor de praf. Dup vreo cinci minute de groaznic
ateptare se zri i crua, iar dup alte cinci minute crua se
opri lng ei.
Bun ziua! spuse Tic, nsoindu-i vorbele cu un gest foarte
politicos. Nu tii dumneavoastr ce drum duce la Petera Neagr?
Nu cumva vrei s mergi acolo? l ntreb la rndul su
moneagul din cru. Pi acolo-i departe, bre. Hai, suie-te, suie
aici, s te duc la ora, c te-o fi cutnd mum-ta cu toi vecinii.
Hai, hai!
Putiul o sfecli, timp de o clip, pentru c imediat i veni ideea
salvatoare:
Cum o s m duc la peter? Nuuuuu! Am pus rmag cu
fonfitul de vru-meu, pe trei kile de caise i pe doi pumni. Eu am
160

zis c-i drumul din dreapta, el zice c-i l din stnga


Ai cam ctigat, spuse moul destul de mirat de amnuntele
pe care i le ddea prichindelul. M ginrelule! Nu cumva
Nu, moule! se grbi Tic. Da de unde! Vas c o iau prin
dreapta Mulumesc
Suie-te, bre, n cru, i hai acas, n-auzi?
Aud foarte bine! i rspunse Tic ndeprtndu-se. Dar n-am s
m ntorc de dragul matale n ora. Ce, crezi c tata e att de
rutcios ca matale?
Du-te sntos, pezevenchiule! l afurisi moul n felul lui, i
un zmbet i miji sub musta.
Dar o iau pe drumul din stnga! i mai spuse prichindelul i
apoi i art limba.
Nu limba l supr pe moneag, ci faptul c putiul i mirosise
minciuna.
Da cin te-a fcut, bre, aa de iste? Ia uite, domnule!
Apoi abia acum am aflat drumul adevrat, se crezu dator Tic
s-i rspund moului i-o lu pe drumul din stnga.

2
Znoaga era o scobitur adnc i prpstioas, ca o coaj de
ou, nconjurat de stnci pleuve i cristaline, precum constatase
Ionel. Iar dup calculele Luciei, altitudinea buzelor stncoase i a
platourilor din jur se apropia de 1200 de metri. Era altitudinea la
care se ntlneau frete fagii i brazii. Ca i brazii, fagii din
prile Znoagei erau nali i drepi i cu crengile dispuse simetric.
Numai culoarea alb a scoarei, culoarea norilor de diminea, i
frunziul lat i deosebeau de brazi.
Cirearii poposir ntr-un lumini cu iarb mtsoas. Acolo i
lsar poverile, acolo prnziser, un prnz mbelugat, gtit la
repezeal din alimente reci, dar pe care foamea i iueala celor
dou gospodine l ridicaser la rangul de rafinament gastronomic.
n apropiere se auzea susurul unui pria; termosurile se
umplur repede i se golir i mai repede, i iar se umplur, dar de
161

ast dat pentru a se filtra i a se gusta cu pictura de ctre Lucia


i Ionel, care trgeau ndrtnici elasticul unei savante dispute
tiinifice. Fiecare trgea, ct putea, de captul su, aa c pn la
urm apa deveni feruginoas-gazoas, pentru a-i mulumi pe
amndoi.
ncntai de marea lor descoperire tiinific, dar mai ncntai
de atitudinea pe care-o avuseser fa de descoperire, o buser cu
plcere nebun. ndestulai, foarte obosii, cirearii se ntinser pe
iarb, dup ce, bineneles, desfcuser i aezaser pturile sub
privirile de Argus ale Luciei. Odihna era absolut obligatorie, ca
orice lucru foarte plcut. Un ceas i jumtate nimeni n-avea voie
s se mite de pe ptur, dar nici n-avea voie s mai rmn o
secund dup semnalul ceasului detepttor cruia Dan i i
pusese gnd ru. Nimeni nu crcni mpotriva regulamentului
numai Ursu prea puintel nelinitit. Aceasta era impresia Luciei,
care hotr n sinea ei s-l supravegheze foarte strict. i era team
s nu prseasc pe furi poiana. Din fericire, Ursu i aez
ptura chiar pe marginea Znoagei, i astfel Lucia rsufl uurat.
Ca s prseasc poiana ar fi trebuit s sar peste ceilali, ceea ce,
fr ndoial, ar fi atras atenia cuiva. Alt cale de evadare nu
avea, pentru c n partea cealalt zcea, nendurtoare prpastia.
Mai trziu, Lucia se blestem amarnic c nu urmrise niciodat
acrobaiile lui Ursu, celebre n tot oraul. De unde s tie ea c
dou cluburi sportive trimiseser emisari n orel pentru a-l
culege pe campionul colar de gimnastic? Trecuser doar cteva
minute de la semnalul de odihn general i obligatorie, i Lucia,
hotrndu-se s-i cear un sfat lui Ursu, de fapt vrnd s se
conving c e la locul lui, nu mai vzu dect ptura pe buza
prpastiei. Spaima o paraliz cteva clipe Nu cumva? Aceast
ezitare i fu fatal. Cnd se duse apoi cu Victor la locul cu pricina
pentru a privi mprejurimile i strfundurile, nu mai zri nimic,
nici urm de Ursu.
Pcat i opti Victor. Am fi asistat la un spectacol
extraordinar
Ce vrei s spui?
Nu l-ai vzut niciodat pe Ursu fcnd exerciii la bar sau
162

trapez?
Nu! i-mi pare foarte ru dac e aa cum vrei s se
subneleag
Eu cred c Znoaga asta n-a vzut de cnd e ea, nici pe
vremea maimuelor, dac au existat vreodat pe aici, o mai grozav
demonstraie de acrobaie.
Lucia era ct pe-aci c caute dovezi sau argumente pro sau
contra existenei antropoidelor, dar i aminti c abia a nceput
programul de odihn obligatorie, i mai ales c e responsabil cu
ndeplinirea programului.
Victor nu exagerase deloc cnd imaginase spectacolul acrobatic
al lui Ursu. Vljganul i fcuse planul de evadare n timp ce-i
potrivea ptura i nu cuta dect un moment de rgaz, pe care l
provocase el, aruncnd o pietricic undeva lng Lucia i obligndo s caute mirat prin iarb. Nu-i trebuia mai mult. Se mpinsese,
ncet, fr zgomot spre buza prpastiei, i ncrligase vrful
piciorului drept ntr-un ciot de pe margine i dispruse n
prpastie. Exact n clipita cnd toat greutatea corpului se lsase
n vrful agat de ciot, prinsese cu braul stng trunchiul unui
brad, iar cnd piciorul drept se eliberase din ciot i corpul
ncepuse s coboare ncet, atrnat n puterea de cteva clipe a
braului stng, piciorul odihnit ntlnise sub talp creanga pe care
o cuta. Ursu rsuflase uurat. Tot greul fusese trecut. i nc fr
s se fi dat alarma! Restul era un joc de copil. i fcuse vnt i se
prinsese de creanga altui brad, srise apoi n altul, apoi n altul, i
iari, pn ajunsese n partea cealalt a Znoagei, chiar n clipa
cnd Lucia i Victor se opriser pe ptura lui. Niciunul nu vzuse
semnalul de desprire fcut de Ursu de pe marginea cealalt a
Znoagei, pentru c numai acolo nu se uitau. l cutau pe muchia
cea mare, printre brazii de pe coasta abrupt, printre ierburile i
bolovanii din vale, dar n faa lor, peste prpastie, la vreo treizeci de
metri deprtare, nu-i nchipuiau c poate s fie.
Dup ce mai flfi o dat din mn spre locul de popas, Ursu
porni n recunoatere. i lu mai nti cteva puncte de reper, ca
s evite orice ntrziere la ntoarcere, apoi dibui o crruie de
mult vreme neumblat, precum dovedeau iarba i florile care se
163

lfiau n mijlocul ei. Foarte capricioas i nestatornic, potecua l


amei cu ocolurile ei. Cum ntlnea un fir de ap pe care i un
copil l-ar fi srit, cum fcea un ocol de vreo douzeci, treizeci de
metri; la orice col de stnc ieit afar printre copaci, alt ocol
lbrat; se ntlnea cu un dmb care putea fi urcat din dou, trei
salturi, iar cotea speriat pe la poalele lui. i Dan ar fi dispreuit o
asemenea potec. Argumentul prndu-i-se hotrtor, prsi
poteca mofturoas lund-o de-a dreptul la vale.
Drumul ales de Ursu, la nceput uor, ca o suprapunere de mici
platouri, un fel de trepte late i blnde, deveni, pe msur ce
cobora, un adevrat chin. Arborii, bolovanii, suiurile i
coborurile neateptate, priaele, crpturile nenumrate, toate
deveneau obstacole scitoare, care nu-l lsau nicio clip s
rsufle n voie. Mai c ncepea s regrete abandonarea crruii
Oare de cnd nu mai clcase picior de om prin acele locuri?
ntrebarea l trezi pe Ursu. Pn atunci nu-l preocupase nimic
altceva dect naintarea lui, nu cutase nimic altceva dect locuri
sigure n care s poat pune piciorul i puncte de sprijin pentru
brae. Cnd i ls privirile s alerge n voie se minun de
frumuseea i bogia peisajului. Parc era o ntrecere ntre culorile
i miresmele florilor, i sub scoara de frunze uscate roiau tot felul
de gngnii multicolore. Fr s stea pe gnduri, culese cele mai
frumoase i mai neobinuite flori, i despri de frunziul uscat
cteva gngnii ciudate, cum nu mai vzuse pn atunci. Mai ales
o rdac uria, cu coli ct degetul i cu un corn n mijlocul lor.
Tot culegnd podoabele cu care voia s-o mbuneze pe Lucia, la
ntoarcere, Ursu se pomeni deodat n faa unei crrui. Abia se
deosebea printre ierburi i bolovani. Era crruia pe care-o
prsise. ntlnirea neateptat l nclzi, i strecur n suflet o
und de duioie. Parc ar fi regsit un vechi prieten. i continu
drumul pe crruie la vale, i fusese inspirat apucnd noul drum,
pentru c ntlni la un cot o aglomerare de stnci care-i furniz n
cteva minute o adevrat colecie de roci. Gata! Nu-i mai era
team de Lucia! Cu bogiile pe care le avea n buzunare i-n mini
putea s-i cumpere toate libertile sau evadrile. Mai rmnea
s fac o ultim recunoatere de jur mprejurul regiunii i pe urm
164

putea s se ntoarc la Znoaga.


De mult vreme cuta Ursu copacul care s-i nlesneasc
recunoaterea. l gsi ntr-un lumini, cam departe de locul de
popas. Era un fag uria care-i ntrecea toi frnii dimprejur. Nici
nu-i ddu seama cnd ajunse n vrful lui. i roti ncet ochii: nu
afla n toat regiunea un loc mai bun pentru recunoatere. Apoi
ncepu, meticulos, atent, ncordat, fr grab, s cerceteze
punctele cardinale.
Spre nord se ridica bariera munilor: stnci pleuve sau
mpdurite, coli ca nite crenele, gheburi ncordate ale unor
gigani plumburii. Undeva, la poalele unui con uria, trebuia s fie
intrarea n peter. Cel mult zece kilometri, gndi Ursu.
Retrgndu-i privirile din muni, descoperi, la vreo doi kilometri
de locul unde se afla, o scobitur ca o corabie. Era Znoaga. Locul
de popas nu se desluea bine din cauza arborilor care-l acopereau
ca o pavz. La dreapta i la stnga, pdurea era att de deas,
nct nu se putea deosebi nimic. Numai copaci, copaci, copaci.
Doar undeva n zare, spre dreapta, cercetaul ghici, urmrind
nesigurana reliefului, o vale adnc i deci existena unei ape. i
ntipri bine direcia, apoi ndrept privirile spre vale, spre
regiunea pe care o strbtuser cirearii. Valea se vedea ca-n
palm, pn la al doilea pod de piatr, pe care mai degrab l ghici
dect l zri. Se vedea i panglica erpuitoare a drumului, alturi
de panglica argintie a apei i crarea care urca la Znoaga
Cercetaul i ncord subit privirile. Parc zrise un punct pe
drumul care urca la Znoaga. Era un punct mictor, parc
nainta o gnganie. Un cltor, gndi el, dar nici nu-i termin
gndul c tresri din nou. n urma punctului mictor parc se
mai zrea un punctule, tot mictor. Simi cum se strecoar n el
o nelinite stranie. i ncord aprig privirile, fixndu-le asupra
celor dou puncte. Mai bine de un minut nu-i dezlipi ochii de pe
ele.
Poate c a sosit timpul s se afle c, n privina vederii, Ursu
era un adevrat fenomen. Profesorul de astronomie i-o ncercase
ntr-o noapte, punndu-l s descopere, aa cum fac arabii, vestita
stea Alcoor, lng Mizar, la ndoitura oitei Carului Mare. Numai
165

respectul fa de pedagog l oprise pe Ursu s rd: steaua se


vedea foarte limpede. Cea de a doua ncercare se fcuse dup un
adevrat ritual. Trebuia s descopere, n Crucea Nordului, la
captul unui cadrilater care o cuprindea i pe Deneb, cea mai
frumoas stea din Lebda, o stea foarte mic, numit 61-Lebda,
una dintre cele mai apropiate de sistemul solar. O deosebise i pe
aceasta, fr nicio greutate. ncercarea se sfrise prin
descoperirea unei alte celebriti a firmamentului, supermobila
Mira Cetti, aflat atunci ntre poziia a asea i a aptea. Profesorul
rmsese de-a dreptul uluit: ntr-adevr, vederea lui Ursu era cu
totul ieit din comun. Puini muritori se puteau luda cu o astfel
de vedere.
Cercetaul i obosi ochii pn la lacrimi i ceea ce zri i se
pru de o mie de ori mai grav i mai important dect faptul c
descoperise ntr-o singur noapte cele mai celebre podoabe ale
lumii stelare.
Gonit de descoperirea de ultim clip, Ursu ajunse ntr-o
suflare la Znoaga. Prsiii se sculaser doar de cteva minute i
se constituiser imediat ntr-un tribunal imparial i sever. O clip
s mai fi ntrziat i pedeapsa ar fi fost hotrt n contumacie. I
se ddu dreptul la aprare i Ursu ncepu s scoat din
buzunare, din cutii i cutiue, tot ceea ce adunase n cutreierul
su. Nu rosti niciun cuvnt. Numai energia i ndrtnicia Luciei
opri o aprig ncierare n apropierea tezaurului adus de evadat.
Spiritele se linitir repede, fuga lui Ursu fu uitat, sau poate
trecut sub tcere, ba se pomeni i cu cteva elogii, hai s zicem:
laude, i parc recunoscuse i vocea Luciei Atmosfera fiindu-i
prielnic, Ursu ndrzni s cear o porie suplimentar de hran.
Nu mai poi rbda? l ntreb Lucia cu destul bunvoin n
glas.
Nicio secund! supralicit el. Dac ai ti ct m-am chinuit
pn am gsit rocile! Am scobit tunele, zu i floarea aia
albastr ca un clopoel Era s-mi rup gtul
Lucia se vzu nevoit s cedeze struinelor i-i scoase, din
rania pe care tot el o purta, un pacheel cu hran rece. I-l ddu cu
inima ndoit, dar i-l ddu
166

Poate mai gseti unul


Gata! se ncpn Lucia.
Era un gata! definitiv i Ursu se retrase. Dar mai era Maria!
Tocmai se oprise n faa lui.
Mie ce mi-ai adus? l judec ea.
Era jale! Nu oprise nimic pentru Maria. Tot ceea ce culesese se
afla pe ptura din faa Luciei. Cut n buzunare, dar nu gsi
nimic. Nicio pietricic, nicio frunzuli
Nu mi-ai adus nimic se ntrist Maria.
Ursu reveni ca prin farmec. Chiar se nvior:
i-am adus ceva!
Ce? Unde e? Arat! D-mi!
Acum nu pot i fcu el cu ochiul. Ateapt pn desear
Cam pe la asfinit
Ahaaaa! Te-am priceput Nu vrei s recunoti c m-ai uitat
i-i nchipui c pn desear o s gseti ceva n drum Nu mam ateptat la asta, nesuferitule!
Zu, Maria Dac-i spun Crede-m
Nu te cred! Nu te mai cred!
Atunci Te rog s-mi dai ceva de mncare Poate i-a mai
rmas
Maria rmase cu gura cscat. Era ultimul lucru la care s-ar fi
ateptat:
Eti nebun?! Sau poate n-ai mncat? Sau cine tie?
Ai ghicit! Sau: cine tie? Spune-mi! Ai?
Am o coaj de pine, dac-i ajunge i mi se pare c mai am
o roie i nite brnz i un adio
Grozav! dar bucata de adio n-o vreau. O primesc desear
dac ii cu orice chip
Maria scotoci n rucsac i-i ntinse lui Ursu rmiele
prnzului, refuznd, ostentativ, s se mai uite la cel flmnd:
Tot Luciei s-i mulumeti Dac nu ne obliga ea s pstrm
resturile
V mulumesc la amndou Suntei fete cumsecade,
gospodine, bune, ce mai
Ei! Acuma-mi spui? atac brusc Maria.
167

Ce s-i spun?! se holb Ursu.


Aaaaaa! Ai i uitat? n cazul sta O s vezi!
Zu, Maria se rug Ursu. Numai desear sau puintel
mai trziu Poate chiar nainte de asfinit Acum ns nu pot, pe
cinstea mea
Mi-e team c ai mprumutat i altele de la Petrchescu
Foarte bine c nu vrei!
Ursu ns nu-i mai rspunse. Se ncrunt, gonind-o pe Maria.
Dar nu la ea se gndea. Faa i se lumin repede i un licr cald i
trecu prin priviri. O ntrebare chinuitoare pierise. Rmsese numai
rspunsul, un rspuns duios.
Cnd cirearii prsiser Znoaga, Ursu mai zbovi cteva
clipe: ca s fixeze n alt parte centrul de greutate al uriaei ranie.
Dar cnd prietenii disprur dup un cot i ieir din raza vederii
lui, sri ca un popndu. Cotrobi undeva ntr-o rani, scoase
ceva, i porni n goan, la vale, pe potec. Se fcu repede nevzut
printre copaci. Dup numai dou minute se ntoarse cu un aer
foarte mulumit, i potrivi bagajele cu ndemnarea unui maestru
i pi vesel, grbit, pe urmele prietenilor si.
i ajunse, gfind, chiar la locul unde poteca se desprea n
dou brae. Dar nu erau singuri. Dou fiine neateptate le
tiaser calea: un cioban voinic, sprijinit ntr-o ghioag groas i
noduroas, i un ciobnel de vreo zece ani, probabil fecioru-su,
sprijinit i el ntr-un ciomag. Preau amndoi, acolo pe costi,
nepenii, cine tie de cnd, n poziii oblice. n vale, o turm i
suna tlngile.
i care ar fi cel mai bun drum? l ntreb Dan pe ciobanul cu
ghioag.
Fr s se clinteasc i s fac cel mai mic gest, fr s
clipeasc mcar, cel ntrebat rspunse domol:
De Asta-i dup om Poate c mtlu i-ar conveni cel din
dreapta Poate c mnealui, i art spre Victor, i-ar conveni
cellalt.
Omul era greoi la vorb, nu se destinuia cu una, cu dou.
Lucia voia precizie:
Drumul din dreapta-i mai lung?
168

De Mai lung! E un fel de-a spune Vezi mneata? De


aici i pn la fagul la prbuit de lng turm e tot atta cale ca
de la fag i pn-aici Ori zicei c nu-i aa?
Asta-i limpede ca lumina zilei ncerc Ionel s imite graiul
ciobanului.
Tot fr s se clinteasc, nici mcar buzele nu i se vedeau
micndu-se, ciobanul rspunse:
De Ia du-te dumneata pn-n vale la fag i uit-te mneata
la ceas i vezi ct ai fcut -apoi vino napoi, i uit-te iar la ceas
i vezi ct ai fcut Nu mai e aceeai poveste Ori zicei c nu-i
aa?
Ionel, i odat cu el i ceilali cireari, se simeau cam
nghesuii. Era firoscos ciobanul, nu un rupe-vorbe cum crezuser
la nceput.
Cam aa e, cum spui dumneata, i ddu Dan dreptate.
Ei! Acu o s tii i mneavoastr de ce noi, aici la munte,
nu socotim drumurile dup lungime, ci dup ceasuri
i cam ct facem pn acolo pe drumul din dreapta? relu
Dan sub o form nou vechea ntrebare?
De Dac amu soarele-i spre prval, eu a zice c pn n
amurg ajungei la Pietroaia Dac inei pasul vrstei
mneavoastr, se nelege
i pe drumul din stnga? ntreb Maria.
Pe istlalt? De Dac v-ncumetai la drum pn-n
amurg ajungei la Pietroaia
Atunci am putea s-o lum pe oricare drum, descoperi Lucia.
Totuna e
De Cum s nu se poat! Numa c st din dreapta ocolete
binior
i st din stnga? ntreb Ursu.
De istlalt e mai anevoios, c urc mai de-a dreptul.
Cirearii erau, n sfrit, lmurii pe deplin asupra
caracteristicilor celor dou drumuri care duceau la Pietroaia, la
Petera Neagr.
Dumneata ce ne-ai sftui? cut Victor s-l intereseze pe
cioban.
169

Abia atunci ciobanul fcu prima micare: i mut ghioaga la


cealalt subsuoar:
De Asta-i alt poveste Cine vrea povee, s le cear -a
zice s-o luai pe drumul cel panic
Nici vorb c vom apuca pe el! sri imediat Dan. i v
mulumim foarte mult
Dar ciobanul nu mai avu vreme s rspund la mulumiri. Se
desprinse fulgertor din pmnt, cu tot cu ghioag, i alunec la
vale, pentru c oile, simindu-se neobservate, o apucaser razna i
ajunseser la buza unei rpe prpstioase. Exact cu aceleai
gesturi se desprinse din pmnt i puiul de cioban.
Pe care drum apucm? ntreb Lucia.
Parc-am hotrt o dat! se burzului Dan. Pe drumul cel
panic, pe drumul din dreapta.
La vot! propuse Lucia. Cine merge pe drumul din dreapta,
mna sus!
Dan se grbi s ridice mna, dar constat cu uimire c nu mai
avea niciun tovar.
Cirearii i continuar drumul spre peter, cotind pe poteca
din stnga. n frunte, Ursu, fluiernd vesel La urm, Dan,
gfind i bolborosind cuvinte nenelese care aduceau a
blesteme.

3
Lng trunchiul unui copac prbuit, la Znoaga, poposiser
dou fiine obosite. Nu trecuse prea mult vreme de cnd
ncetaser s fie i foarte flmnde. Dar, aa cum numai n basme
se ntmpl, Tic descoperise, aproape de intrarea corabiei de
piatr, un pachet foarte insinuant. L-ar fi ocolit el cu grij i cu
respect, chiar cu ochii nchii, dac nu l-ar fi intrigat poziia
ciudat n care se afla i dac n-ar fi presimit o anumit nrudire
ntre cel i pachet. ombi se prefcuse ntr-o sgeat, nemicat
i vertical, cu botul i mai ales cu nrile transformate n vrf
necrutor, chiar sub pachet pentru c pachetul era agat de
170

creanga unui brad, i potrivit n aa fel ca s nu-i scape nici chiar


unui orb care ar fi urcat poteca: tot s-ar fi ciocnit cu nasul de el.
Dup acest raionament lturalnic, prichindelul se apropie de
pachet i vzu cu uimire c-i era adresat chiar lui! Adresa scris
cu litere mari de tipar era vizibil de la o pot: PENTRU TICUOR.
i mai trebuia un b cu crcan la capt. l gsi repede i astfel
pachetul ajunse la destinaie. Cine i-l trimisese? Anvelopa de
hrtie groas nu spunea nimic, dar ciufuliciul bnuia pe cineva,
tia el c prin codri slluiesc i zne bune, nu numai mumele
pdurii Oare anticipa el ceea ce se afla n pachet? De ce se
gndea la o zn bun i nu la muma pdurii? Trsese cu coada
ochiului la ombi i, dup felul cum i mica vrful nasului
ceretorul! , se convinse, fr urm de ndoial, c n mna lui
norocoas se afla un pachet cu mncare! l desfcu grijuliu, sub
supravegherea nendurtoare a celului, i pe hrtia groas n
care era nvelit, stteau gata s se predea: trei buci de pine,
cteva felii de salam, dou roii, o frm de brnz, trei biscuii i
un mr. Gusturile culinare moderne ale znei bune nu-l
preocupar nicio clip. Tbr asupra bogiilor noi, fr s uite s
njumteasc tot ceea ce se preta la njumtit cu bravul lui
sfetnic, adic: pinea, salamul, din pcate, i mai ales biscuiii
nfulecnd de zor, i imitat cu fidelitate de ombi, Tic mulumi
din suflet znei bune. Fr darul ei, cine tie ce s-ar fi ntmplat!
Doamne, ct l mai chinuise foamea! Cum i mai mucase stomacul
i intestinele! i ct sfreal i scursese n trup, n picioare mai
ales! Ba la un moment dat ncepuse s aib vedenii. De cteva ori,
n urcuul spre Znoaga, i se pruse c vede n frunziul pdurii,
legnndu-se n btaia vntului, crnai i crenvurti, pulpe i
glute, i struguri negri, psssst! ce mai bunti! dar nu erau
dect cioturi, sau crengi rupte, sau conuri de brad, sau frunze
bolnave. Ce foame crncen ndurase! i aminti prichindelul
sorbind cu buze nfiorate roiile. Ba la un moment dat se gndise
c ar putea s invoce znele bune: s se preschimbe tot codrul
ntr-o pdure tropical cu palmieri i cocotieri dar nu-i mai
rostise rugciunea de team c pdurea necunoscut ar putea s
miune de jivine scrboase i rele.
171

Cele dou fiine de lng trunchiul prbuit ajunser la ultima


nghiitur. Amndou n aceeai clip. Privirile li se ntlnir
dar prichindelul se mpotrivi valului de duioie care-l amenina.
Soarele se cam rostogolea spre muni.
Ei! se adres stpnul sfetnicului cu urechi supuse. Acum e
acum! Ajungem noi la Petera Neagr?
Coada lui ombi rspunse foarte afirmativ, i ca s nu rmn
niciun dubiu i botul particip la rspuns.
Pi dac-i aa, l lu la rost prichindelul, de ce mai zboveti,
leneule? La drum!
i o ntinser amndoi la drum, pe crarea ngust care intea
munii. i merser ei ct merser, cum se spune n basme, dar nu
prea mult, pentru c se vzur nevoii s se opreasc ntr-o
poieni dumnoas unde poteca devenea asemenea limbii
arpelui, adic se bifurca. Tic parc simi o eap n inim.
Soarele se lsa spre asfinit i de jur mprejur era numai pdure
i nici urm de aezare omeneasc. Numai pdure, i copaci, i
desiuri amenintoare. Deodat, ombi ciuli urechile. O secund
mai trziu i ncorda i prichindelul auzul. Undeva, nu prea
departe, parc se auzeau voci. Fr zbav, dar cu precauii
teribile, prichindelul se strecur n direcia din care veneau
zgomotele. Se opri la buza vii. Jos se zreau dou siluete loase,
una mai mic, alta mai mare, rezemate oblic n nite pari. Erau cei
doi ciobani pe lng care vremea prea c trece fr s-i ating. Tic
i continu totui coborrea, dar amintirea paniei de diminea
ntlnirea cu moneagul rutcios , l oblig la o pruden
ntreit. Pe la jumtatea costiei se opri. Mai jos era primejdios. De
acolo ddu binee celor doi mocani i primind rspuns, dar mai
ales prndu-i-se amndoi zidii n pmnt, ndrzni s ntrebe:
Nu tii care drum duce la Petera Neagr?
Fr s se clinteasc, fr s fac un gest, i parc fr s
mite buzele, ciobnelul i rspunse cu voce domoal:
Api de Vrei s spui la Pietroaia? De Amndou ar cam
duce acolo
i care-ar fi cel mai bun? strui prichindelul.
De Asta-i dup om, i aminti puiul de cioban. Mtlu
172

poate c i-ar conveni l din dreapta iar iar mnealui i-ar


conveni poate istlalt.
Tic era prea grbit ca s se mai ntrebe cine era mnealui.
Altceva l interesa:
Care-i mai lung?
De Mai lung! E un fel de a spune Vezi mneata de-aici
i pn la fagul din vale
Dar fagul era att de aproape de el nct ciobnelul fcu prima
micare: ntoarse capul spre ttne-su rugndu-se pesemne, din
priviri, s-l scoat din ncurctur.
Ideea salvatoare poposi ns n mintea lui Tic:
N-ai vzut pe unde-au apucat-o bieii care-au trecut
naintea noastr?
Tic folosise ultimul cuvnt din spirit de prevedere: s-l cread
ciobanii trimisul unui grup, care rmsese sus. i la drept vorbind
nici nu minise: nu erau doi cei care cutau drumul spre peter?
Ciobnelul i mutase ciomagul la cealalt subsuoar:
Api de Au apucat-o pe drumul cel panic
Drumul cel panic!? se mir Tic a ntrebare.
Drumul din dreapta
Dup un mulumesc rostit n fug i dup un ndemn energic
adresat unui ngulic prostit de nemicarea celor doi ciobani,
prichindelul porni iari la drum. i nu-i trebui mult vreme
pentru a tlmci expresia ciobnelului: drum panic. ntr-adevr,
poteca era domoal, linitit, parc voia s se strecoare
neobservat printre obstacole i zgazuri, ocolindu-le ntotdeauna.
De voie, de nevoie, prichindelul suport o bun bucat de timp
cuminenia crruii, dar cnd ntlni n cale o rp lat de numai
zece metri i adnc numai de vreo doi, n faa creia poteca se
speriase, nu mai reui s se stpneasc i se hotr s scurteze
drumul. i dup ce trecu de rp i ajunse iari n crruie fcu
o socoteal care-l bucur grozav: ctigase aproape jumtate de
kilometru! Adic o mulime de minute. ncurajat de succes, mai
scurt drumul de cteva ori i de fiecare dat regsi prietenoasa
potec. Pn ce i apru la un cot, ntr-un desi, o ridictur ca o
cocoa de cmil. Aproape vesel, prsi crruia cu gndul c o
173

va putea regsi n scobitura dintre cele dou cocoae. Urc i


cobor i iar urc, dar nu ddu imediat peste poteca prsit.
Puintel nfricoat de discul soarelui, care nu mai dogorea i nici
nu mai lumina cu puterea lui de zi, prichindelul fcu marea
greeal de a ncepe s caute poteca numai nainte, n loc s se
ntoarc foarte simplu napoi, la poalele cocoaei. nainte! Dar
erau copaci, i stnci, i gropi, i desiuri, i toate trebuiau ocolite
i numai nainte nu mergea prichindelul. Cnd i se aprinse n
minte gndul cel bun, era prea trziu. Nici urm de cocoae,
nicieri, nici mcar vreo ridictur nu se mai vedea. Ba nici
soarele nu-i mai arta dect o felie roietic i foarte grbit.
Prichindelul se ntoarse iute cu faa spre asfinit ca s mai aib
timp s fixeze punctele cardinale. Dar la ce i-ar folosi oare punctele
cardinale, dac nu tie precis unde se afl petera? i de unde s
aleag puncte de reper pentru nord sau pentru sud cnd n-aveau
n jur dect copaci care se asemnau ca nite dumani unii cu
alii? i cum va mai stabili punctele cardinale dup ce soarele i
va retrage ultimele culori? ntrebrile l mboldeau rele i ascuite
ca nite lnci.
ombi drag ncepu el s se tnguie. Mi se pare c ne-am
rtcit prin pdure
i n clipa aceea prichindelul nelese ct de ru i-ar fi fcut
dac ar fi gonit celul acas cu tot dinadinsul.
ombi simi nelinitea stpnului i i se gudur viu la picioare
i ncepu s-i frece botiorul umed i cald de nite gambe reci.
naintau ncet printre copaci spre nord, i ciufuliciul izbuti s-i
menin curajul pn cnd umbrele copacilor prinser a se lungi,
iar desiul pdurii deveni mai ntunecos. Primul val de team i
ncrei carnea, dar nu se ls dobort. Se nveruna la drum spre
nordul lui halucinant i iluzoriu. Ceva i spunea c petera se afl
n direcia nordului, dar nimeni nu-i mai spunea n ce direcie se
afla nordul. Nimeni, pentru c soarele nu se mai vedea, i nici
culorile asfinitului nu mai ajungeau pe cerul ngustat al pdurii.
Cnd primii lilieci i luar zborul din scorburile lor aate de
ntuneric, prichindelul simi cum i se strecoar frica n oase.
Gambele i se muiau, i dac se oprea undeva, oriunde, n vreo
174

oaz ntrziat de lumin, ncepeau s-l ncoleasc ghearele


ascuite ale groazei.
Oare de ce nu putea s nchid ochii? Nu putea! i privirile
lui descopereau pretutindeni n jur figuri i forme ciudate, pe care
un vnt, venit iute la chemarea groazei, le agita amenintor. i
mai erau i ipetele stranii ale psrilor de noapte, ipetele cu care
se trezeau. Pdurea ntreag, pdurea cea bun i plin de culori,
i scotea din vguni ascunse fiine de groaz. Uriai cu zeci de
brae, babe deirate, gheboase, cu prul plin de lighioane i cu
unghii care zgriau pn-n inim, dihnii cu coli ncovoiai i cu
coame zburlite care-i nepau pulpele, balauri cu zeci de capete, cu
limbi uiertoare care-i atingeau ochii i ceafa, se micau, i
dansau, i hriau, i rnjeau mereu, din toate prile.
ngrozit, prichindelul lu celul n brae i ncerc s se apere
de asediatorii nclcii, diformi i muctori, fugind, fr s tie
unde, fr s se ntrebe unde. i dihniile pdurii i tiau drumul,
i loveau faa cu cozi, cu gheare i cu limbi scrboase, i ncolceau
picioarele, i zgriau braele. Cele dou fiine bezmetice, ascunse
parc una n alta, triau din plin teroarea pdurilor ntunecate. Un
flfit greu i cald se apropia de ei i ipete sinistre ca nite bocete
rsunar undeva aproape. O arip moale lovi pieptul
prichindelului i cinele, schellind, i scp din brae i o lu la
goan aiurea.
Singur, fr niciun suflet bun alturi, ciufuliciul, att de vesel
i de neastmprat altdat, nchise ochii ateptnd ceva ru, i
parc devenea de piatr, i parc ncepea s nghee Se rzvrti
cu ultimele puteri, cu ultimele dorine, cu ceea ce mai rmsese
cald i lumin ntr-nsul. Protejndu-i mersul speriat cu minile,
fcu pas dup pas, pas dup pas i deodat auzi, aproape, un
scheunat prietenos i simi la glezne o rsuflare bun. Era o gean
de lumin n aer, oare de unde? i ombi i lipise botul de un loc
bttorit, cu iarb scurt, rvit. Regsise poteca! Dar ncotro
s apuce? Unde era nordul? n dreapta? n stnga? Lumina
nc mai tremura pe potec. Dar oare ct timp? Dac dihniile
pdurii vor sri din nou asupra lui? Iar simea piatr i ghea
n membre Se uit n jur, se uit spre cerul care se zrea ca nite
175

pete albastre, apoi porni ncet, pe potec, trndu-i picioarele,


tremurnd i ateptnd s i se nfig n umeri gheare i ciocuri
reci.

4
Cirearii i aleseser locul pentru popasul de noapte ntr-o
poian larg, aflat la vreo cinci sute de metri de intrarea n
peter. i instalaser n grab dou corturi: unul mare pentru
biei, altul mai mic pentru fete. Masa de sear se servi repede,
transformndu-se printr-o hotrre unanim n cea mai
mbelugat mas a zilei. ndeletnicirea lor de moment, foarte
domestic i comun, se petrecea ntr-un decor unic, de o rar
slbticie i mreie. Parc erau n fundul unei cldri, nconjurai
de stnci uriae, de dantele i zorzoane de piatr, i mai erau
arborii cu rcori nmiresmate, i mai ales culorile amurgului ca
nite falduri blnde, binecuvntndu-i i veghind deasupra
capetelor lor.
Cuteztorii fuseser harnici i inimoi: ajunseser la peter
odat cu asfinitul, i pregtiser locul pentru popasul de noapte,
erau toi sntoi, nu mai erau flmnzi i parc i oboseala pleca
ncet din ei Da! Ziua nc nu se terminase i nici lumina nu se
subiase de tot, i mai erau cteva treburi de fcut, unele plcute,
poate chiar distractive, altele ceva mai grele, la care nu oricine
putea s se ncumete. Dar rolurile erau mprite de mult vreme.
Astfel, n timp ce Ursu i Victor, cu toporitile n mini, se
repezir spre marginea pdurii pentru a alege lemne de plut,
Lucia i Dan, manevrnd cam la ntmplare dou lopei scurte, de
excursie, rdeau iarba i frunziul dintr-un cerc trasat cu grij
ntre cele dou corturi i spau chiar n mijlocul cercului o groap
oval. Ionel i Maria aduceau vreascuri, cu braele, parc ferinduse unul de altul, fiecare fcndu-i depozitul propriu.
Gata! i trezi Lucia din preocuparea lor oarb i ndrtnic.
Cu ce ai adus pn acum, putem petrece aici o noapte polar
i se pregti s aprind focul, dar Maria se nepeni n faa ei:
176

Stai! nc n-ai voie s faci focul!


De ce? se mir Lucia.
Oooofff! Suflet rece de savant! Nu nelegi, nu simi c focul nare niciun farmec dac nu-l aprinzi atunci cnd ncepe s te ia cu
fiori ntunericul, cnd ncep s licreasc stelele i s arunce
scntei pentru aat, cnd l ateapt toi cu ochii dornici de fum!

Ssssttt! opri Dan poezia Mariei. Las coofana aia n pace i


mai bine ascult mierla.
Dac fata cu cozi negre i vise albastre n-ar fi dorit de atta
vreme s asculte cntecul mierlei, cte sgei, i poate chiar cteva
unghii nu s-ar fi npustit asupra lui Dan!
De la marginea pdurii strbtea ns pn la corturi cntecul
duios, cntecul trist al mierlei. Maria uit orice altceva i se
pomeni c optete:
Pasre galben-n cioc Ru mi-ai cntat de noroc i
deodat se rzvrti: Nu vreau s cnte ru! i nici nu cnt ru!
Spune tu, Lucia!
Suflet cald de artist! i rspunse Lucia. Nu nelegi, nu simi
c nu cnt mierla ci mierloiul. Ea clocete oule n cuib i el i
ine tovrie cu cntecul. Acolo, la marginea pdurii, se afl un
cuib
Stai! Staaaai! se rug Dan. Zu, Lucia. Sau dac ii cu orice
chip s ne omori, f-ne descrierea ei. Dar te rog s nu uii s ne
spui cam cte grame de puf are pe burt n prima sptmn a lui
iulie
Mie mi s-ar prea foarte interesant descrierea mieriei sri
Ionel n aprarea Luciei.
Aoleu, mam drag! Zu, Ionele! Am impresia c ai confundat
buzunarele. n loc s scoi o glum, ai scos o piatr, un granit din
la, arhaic. Nu mai da omului la cap!
N-am fcut nicio glum! se enerv Ionel. i tu, dac i-ai
confundat gura cu o rni, du-te i macin n alt parte. Poate
gseti o bab care triete numai cu cafea.
Mai bine o bab tirb care triete cu cafea, dect unul ca
tine care triete cu ifose i cumpr laude S nu crezi c m-ai
177

prins pe picior greit. Cu tine nu mai fac glume!


Noroc c se ntorceau din pdure, trind dup ei o groaz de
pari, Victor i Ursu. Cine mai avea vreme de ceart? Parii trebuiau
aranjai, i fcur din ei un fel de metereze n faa corturilor, focul
trebuia fcut, i aduser cteva brae de vreascuri la marginea
gropii, i mai era i Lucia:
edin n mers! anun ea. Fr vorbrie i digresiuni.
Exemplul l voi da eu: Trei puncte la ordinea de zi! Unu: Alegerea
efului Doi: Hotrri cu privire la sigurana expediiei Trei:
Urmrile hotrrii i la sfrit, tii ce ne ateapt: ceva care se
numete somn.
Dar focul!? protest Maria.
Focul?! Rmne la decizia efului. Gata? Atunci s ne
pregtim pentru vot.
Ionel mpri bileelele, Lucia, creioanele colorate; Dan, urna,
adic un pahar de campanie.
i acum propuneri de ef! ceru Lucia. ncep eu: l propun pe
Ionel! Mai vrea cineva
Eu! se repezi Maria. l propun pe Victor
Cine mai are propuneri? ntreb Lucia cu un ton iritat. Ursu!
Vrei s spui ceva? Ce tot te-nvri? Vino la scrutin! i dac i
nchipui c ne jucm de-a formalitile stupide
Ursu era ns prea tulburat ca s mai aib gnd de har. Nici
nu nelesese ce vrea Lucia; simise parc o provocare n vorbele ei,
dar n-o accept. Se uit nc o dat spre creste: nu se mai vedea
soarele, nici voalurile lui de lumin, i asta l nelinitea cumplit. Se
apropie de corturi mpotriva inimii.
Ai alt propunere? l ntmpin Lucia cu o voce care prevestea
alt explozie.
Tic! opti Ursu fr voia lui.
Lucia i aminti discuia pe care-o avusese, n cursul dimineii,
cu Ursu i Victor:
Foarte bine! Dac i nchipui c ne jucm i vrei s strici un
joc, ar fi mai bine s te retragi din el. Dar eu cred c e altceva la
mijloc. i mai cred c-ar fi cazul s te punem la punct! Imediat!
Nedreptatea, numai asta putea s-l nfurie pe Ursu i s-l fac
178

s-i piard capul:


i dumneata cu ce drept i dai aere de ef? Nici mcar n-ai
fost propus.
Dac-i vorba de asta, o propun eu! sri Maria.
Sssssst! porunci Dan n prima secund de tcere. Am i eu o
propunere: s ascultm numai un minut mierla
Toate pornirile de ceart nghear subit. Nu se auzea niciun
cntec, niciun zgomot, linitea era groas, grea, nucitoare. Se
ntmpla exact ceea ce urmrise Dan: stingerea incendiilor printrun minut de linite.
Cred c-am putea ncepe, spuse el. Poate c totul e un joc, dar
mie mi se pare un joc frumos. Vorbesc n numele meu, bineneles.
Dar de fapt
De fapt i lu Lucia vorba din gur, e un lucru ct se poate
de serios. Cred c putem ncepe votarea.
Dac e un lucru serios, i este, spuse Dan, atunci resping
acest creion. Cine mai are creion cafeniu? Mi se pare c numai
eu
Al meu e rou! descoperi Maria. Cine mai are creion rou? Va
s zic nimeni!
Al meu e albastru! se mir Ionel.
Aoleu! se ngrozi Lucia. Creioanele mele! Colecia mea! Daimi-le napoi imediat! Fiecare s scrie cu creionul lui Doamne! Ce
era s pesc!
Tu!? o cntri Dan. Ce era s pim noi! Am citit nu tiu ce
carte despre nite alegeri cu culori i cret i rzbunri
Poate c ar fi mai bine s votm cu mna, la primul scrutin
spuse Maria.
Nu-s de acord! rsun vocea ferm a lui Ionel. ncepe s par
totul o joac gata!
Gata! n cinci secunde bileelele celor ase alegtori poposir n
urn. Lucia se vzu nevoit s aprind lanterna pentru a le citi.
ntunericul coborse brusc.
Victor trei Ionel trei anun Lucia.
i rezultatul o mir foarte tare. Nu putea s-i nchipuie cine-i
acordase lui Ionel cel de al treilea vot. Mai c-i venea s regrete c
179

alegtorii nu folosiser colecia ei de creioane colorate. Cine-i


dduse al treilea vot lui Ionel? Dan? Maria? Ursu? Imposibil.
Singurul la care nu se gndea era Victor. Dar timpul se grbea:
Trebuie un al doilea scrutin se grbi i ea.
De data asta rsun foarte dur i categoric vocea lui Ursu:
Nu! Votul poate s mai atepte. E ceva mult mai grav!
Toi presimir apropierea unei ameninri. Dar vocea lui Ursu
deveni imediat calm i linititoare:
Poate c nu-i chiar att de grav Mi se pare c s-a rtcit
cineva n pdure
Cine? ntreb un cor uluit.
Tic! rspunse Ursu. L-am vzut de la Znoaga i i-am lsat
semne foarte sigure. Dac n-a ajuns aici pn acum i din
pcate s-a ntunecat
n cteva clipe toi cirearii cunoteau povestea lui Ursu.
Zguduit, Maria rosti ntrebarea tuturor:
Ce putem face?
Umbrele serii se transformaser n pcl groas.
Mai nti focul! spuse Victor. Trebuie s facem un foc mare ca
s se vad de departe.
i noi s rmnem de mmlig lng foc? spuse cu un ton
de protest Ionel.
Eu zic s facem dou grupuri, l liniti Ursu, i s intrm n
pdure pe dou ci. Fiecare grup cu o lantern. Cte doi
Atunci s facem trei grupuri, socoti Lucia.
Ursu are dreptate, interveni Ionel. Trebuie s fac cineva focul
i s-l pzeasc.
Ba putem face trei grupuri, pentru c avem trei lanterne,
spuse Victor. Ursu, un grup, i alte dou grupuri de cte doi. Eu
cu Maria
Deodat se auzir vreascurile prind i o limb galben,
uria ni spre cer. Ionel aprinsese focul.
i eu cu Dan! spuse Lucia. Ionel s rmn la foc. Gata! Luai
lanternele!
O secund! ceru Victor. S ne nelegem asupra semnalelor.
Fiecare i va striga numele ca s ne recunoatem direciile. Din
180

minut n minut, sau la jumtate de minut. Prin A se d alarma,


prin IU se anun gsirea lui Tic.
Plecarea! strig Ursu uitndu-se n urm.
Totul se petrecuse n cteva minute. Focul de lng corturi
devenise o vlvtaie. Ionel arunca mereu vreascuri, i nicio
primejdie nu amenina mprejurimile. Groapa fusese spat dup
ce ncercaser roza vnturilor. Cercetaii nocturni ptrunseser n
pdure pe trei ci: Lucia i Dan pe potec, Ursu n dreapta lor,
Victor i Maria n stnga. Strigndu-i la intervale regulate
numele, naintau spre inima pdurii. Copleii de spaim i de
speran.

5
Prichindelul avusese o licrire de luciditate n groaza lui.
Amintindu-i c muchiul copacilor arat cam ntotdeauna nordul,
i nvinsese spaima i pipi cu minile scoara ctorva arbori.
Dup ce simi pe alocuri, n vrful degetelor, poriuni mtsoase,
reveni apoi pe crarea n care pzea ca o santinel ombi cel iari
curajos, i astfel ghici direcia peterii.
Rolurile celor doi nenorocii se inversar. ombi trecu n frunte
cu misiunea foarte strict de a nu se abate cu un centimetru de la
potec. Poate c pentru prima dat, celul cu snge albastru
regret c nu seamn la miros cu javrele obinuite, dar i
scormoni cu atta tenacitate amintirile ancestrale c parc simi n
nri nite odoruri cunoscute, sau poate numai unul cunoscut
care-i deveni imediat chiar familiar. Tic nu putea s-l urmeze n
ntunericul tot mai gros dect slujindu-se de coada lui ca de o
antecrm. naintarea amndurora era ns extrem de prudent.
Un pas dura o venicie. Mai ales dup ce ombi ezit ndelung la o
bifurcare neateptat a potecii. Mirosuri cunoscute gsi pe ambele
potecue dar mirosul familiar parc trecuse pe cea din dreapta.
Mergeau ncet nenorociii, ombi n frunte, prichindelul n urma
lui inndu-i coada ntr-un gest prelung, nesfrit, de mngiere i
recunotin, ameninai de toate spaimele nopii, de toate
181

dumniile pdurii, dar cu un mic bob de speran n suflet Un


bobule care ncepu s se agite cnd ciufuliciul, mult vreme
neciufulit de pieptenul fricii, zri, n deprtare, o tresrire
luminoas, i care explod de-a binelea cnd auzi strigte i nume
cunoscute. Erau cirearii! Fiecare i rostea numele. Oare cnd i
unde dispruse spaima i groaza i gheaa? Oare existaser
vreodat? Atras de jocul cirearilor ncepu i el s strige, ct l
ineau puterile:
Tic! Tic!
Ursu! Ursu! se auzea de undeva de departe.
Lucia! Dan! rsuna undeva n faa lui.
Victor! Maria! Maria! Maria!
Era singura care-i repeta numele. i ntr-o clip uit toat
mielia ei. Dar din pcate uitarea inu tot o clip:
Las c-i art eu! Din cauza ei
Dar strigtele i chemrile rsunau prea frenetic i prea
aproape. Acum mai ales, ar trebui s se pzeasc. S nu-i intre
vreo creang n ochi, sau s nu-l mpung vreun ciot. Dar
hrmlaia l amei att de ru c nu mai reui s se stpneasc.
Un singur lucru tia: lumina pe care-o vzuse tresrind i care
cretea mereu era un foc. Parc-i simea i fumul n ochi. Acolo
trebuia s ajung. Strigndu-i din cnd n cnd numele, porni n
goan, cu ombi dup el, spre lumin. i deodat se trezi n faa
focului! Vesel, curajos, ce mai: Tic! Bine i-ar fi prins curajul i
veselia care-l cotropiser definitiv, cu un ceas nainte n pdure!
Uitase totul prichindelul crn i iari ciufulit. Sosirea lui nu
fusese simit. Dar el vedea spatele cuiva i vedea cum se reped
vreascurile n vlvtaie.
Scuzai, v rog ncepu bravul ciufuliri. Aici a poposit
expediia cirearilor?
Ionel se ntoarse uimit i speriat i nucit spre vocea nevzut:
Tic!
n carne i oase! Ba chiar i cu ombi lng el!
Cum ai ajuns aici, prpditule? Rule!
M-am luat dup semnalul tu, dup foc. Bravo!
Mare iste mai eti, l alint Ionel. Ai gsit pachetul cu
182

mncare? Te pomeneti c i-o fi foame?


Prichindelul era suprancrcat de primirea lui Ionel. Se
ateptase la nite mutruluieli i la nite ghionturi!
Am gsit pachetul, cum s nu-l gsesc! i eu care am crezut
c mi l-a pus acolo zna cea bun! Va s zic tu mi l-ai pus!
E un secret! rse Ionel. Cine l-a pus nu mai conteaz. Bine
c l-ai gsit. Ei! Cum stai cu foamea?
Aoleu, ce foame mi-e! A mnca i foc! Dar ceilali unde-s?
N-au terminat joaca?
Aoleu! se vait Ionel la rndul lui. Am uitat s dau semnalul.
i ei te caut. Am organizat o expediie n regul ca s te gsim.
Stai puin
i fcu minile plnie i ncepu s strige din toate puterile
ctre toate direciile:
Iuuuuu! Ionel Iuuuuu! Ionel! Iuuuuu! Ionel! Iuuuuu!
Ionel!
Din pdure i se rspunse cu chiote. Toi tiau c prichindelul se
afla la foc, lng Ionel. Dar chiotele nu ncetar imediat, i nici
semnturile orale ale cercetailor. Jocul se apropia ns de foc.
Ionel i oferi crnului cu ochii numai neastmpr tot felul de
bunti i-i povesti pe scurt, n timp ce asculttorul nfuleca de
zor, cum decursese prima zi a expediiei. Tic ddea mereu din cap,
dar nu uita s rup n dou tot ce ducea la gur i s-l
blagosloveasc astfel pe ombi cu cel mai mbelugat osp din
viaa lui meritat cu prisosin.
Grozav friptur, ombiorule, nu? Las, nu te mai preface
modest! O meritm amndoi.
Poate vrei un ceai cald? l ntreb Ionel.
Mai ntrebi? rspunse putiul uitndu-se ns cu ochi de
pisic spre nite pete albe. Astea ce-s?
Am uitat s-i spun! tresri Ionel. Avem alegeri Astea-s
biletele de vot. Alegem eful expediiei Ia stai puin! Tu te pricepi
la Morse?
Tic, n loc de rspuns, btu de cteva ori cu degetul n ceaca
de ceai.
S.O.S.! descifr Ionel. Bravo, Ticuor! nseamn c poi s m
183

nlocuieti din cnd la aparate.


De emoie i bucurie, Tic scp mbuctura din gur:
Zu, Ionel? Pe cuvntul tu? Nu glumeti?
Serios, Ticuor Tot mi trebuia un ajutor. Mai ales dac voi fi
ales eful expediiei. Lucia se va ocupa de aparatul ei.
Chiotele cirearilor rsunau foarte aproape.
Zu, Ionel!? Chiar m lai la aparat?
D mna ncoa! Dar cu o condiie: s ai grij de el ca de ochii
din cap! Sfnt, Ticuor, auzi? i mai e ceva: s nu fii ru cu Maria
i cu Victor dac te vor certa, auzi? O s aranjm noi s nu te
pedepseasc prea ru Asta-i o nelegere tainic, Ticuor. Numai
noi o tim. D mna!
ntlnirea minilor fu foarte scurt, abia se atinser, pentru c
n poiana luminat ptrunseser cirearii. Tic i privi de departe cu
un aer mirat i naiv.
Nesuferitule! l pironi Maria oprindu-se brusc la mijlocul
drumului.
i ntr-o singur clip prichindelul uit toate blestemele, toate
suferinele ndurate din cauza ei, c i va arta el, i sri pe lng
foc ca dintr-o explozie oprindu-se exact n braele care-l ateptau
deschise.
Nesuferitule!
Spuser i ceilali cte ceva, cuvinte pe jumtate dojenitoare, pe
jumtate bune, unii i plimbar degetele prin prul lui, alii i
atinser urechile, simea c ajunsese erou.
Cum ai crezut voi c o s plecai fr mine?! i lu imediat la
rost prichindelul. i pe sub pmnt s fi mers i tot a fi ajuns
aici. Tocmai cu mine v-ai pus?
Nici chiar aa, Ticuor! ncerc Victor s-l potoleasc. Dac nar fi noapte, te-a trimite imediat acas ca s-i ceri voie
Gata! interveni Ionel. Zarurile s-au aruncat. Va trebui s-l
lum cu noi n expediie.
i cu biberoanele ce facem? ntreb Dan.
Victor era nemulumit de panta pe care alunecase discuia:
Tic! spuse el. Mai nti trebuie s lmurim ceva. Nici unul
dintre cei pe care i-ai gsit aici n-a fugit de acas
184

De unde tii voi c-am fugit?


Nu vrei s spui c i-a dat voie tticul? l ncoli Maria. L-am
ntrebat nainte de a m culca
Eu am spus c n-am fugit! se ncpn Tic.
Aha! l dibui Dan. Vrei s spui c ai ieit pe poart, domol, ca
orice om Nu?
Da Am plecat ca orice om M-am grbit eu, dar n-am fugit.
Tic! interveni iari Victor. Mi se pare c ne jucm cu vorbele.
Ai plecat cu voie sau fr voie?
i ce dac-am plecat fr voie?
E ru i urt i vai de noi! izbucni Maria. Un copil care-i
nal prinii
i o sor care-i nal friorul o ntrerupse Tic. Care a
vrut s-l nele repar el imediat.
Ticuor, de ce nu nelegi? l dojeni Ursu. Maria te tia acas
Gndete-te la prinii ti, ce e n sufletul lor acum? Ce-i
nchipuie?
mi nchipui foarte bine ce-i nchipuie
Adic l mboldi Maria. Ce-i nchipui, urciosule?
Adic nu-mi nchipui tiu sigur! Tticu e foarte bucuros. ia dat seama ce greeal era s fac dac nu venea mo Timofte
Crnule! sri Dan ca o fantom. i-a dat voie!
Da! rspunse crnul pronunnd un da nepstor; parc ar fi
rspuns la cea mai banal ntrebare, de pild: ai pantofi?
Maria i i cuprinse capul:
Rule! Urciosule! Nesuferitule! Mielule!
Dac-ai vorbi la feminin mai izbuti el s ngne, dar fu repede
sufocat de mbriarea cald.
De undeva de lng foc, Ursu i fcu, prietenete, din ochi, iar
trengarul i rspunse cu un zmbet ascuns.
Acum fii sincer, Ticuor, i spune! l ndemn Victor. Nu era
mai bine s ne anuni de-asear?
Am vrut s v fac o surpriz, pe cuvnt
Dac ai ti prin ce emoii am trecut, mam drag
Voi!?
Te pomeneti c i ie i-a venit surpriza de hac l zgndri
185

Lucia. Ia recunoate!
A! respinse prichindelul provocarea. Dac-ai ti ce frumos i
interesant e n pdure, seara! Am vzut attea dihnii. Adic nui frumos, dar e interesant. Mai ales dac nu-i pierzi firea i te uii
la grozviile din jur
i cam ce-ai vzut? l iscodi Lucia.
Psssst! o groaz de dihnii Pcat c n-ai fost i voi. i mai
ales tu, Lucia. Am vzut un balaur cu vreo cincizeci de capete i
nite babe cu gheburi de cmil, s mor eu i nite jivine cu coli
i gheare de un metru tii cum am trecut pe lng ele?
Chiar le-ai vzut? persevera Lucia.
Aa cum v vd pe voi. i cnd nchideam ochii.
i nu i-ai fost fric? ntreb Dan.
Fric?!! Mie!!?
Tic! l potoli Lucia pe marele curajos. tii tu cine d drumul
tuturor acestor dihnii? tii cine le face i le aduce n faa ochilor?
Cine, m rog?
Frica, prostuule! Te-ai dat singur de gol!
Ba nu! Voi suntei nite rutcioi i nite invidioi. V pare
ru c-am venit singur, noaptea, prin pdure. Las c tiu eu! i la
urma urmei, mai mare spaim ai tras voi!
Asta e adevrat l mustr Ursu de lng foc.
Era un moment de pauz, i Ionel le aminti celorlali c prima
zi a expediiei nu s-a ncheiat:
Ar fi bine s trecem la al doilea scrutin
Exact, la asta m-am gndit i eu, spuse Lucia. Dar, ce facem
cu Tic? Face sau nu parte din expediie?
Sigur c face, de vreme ce a plecat cu voie, rspunse Ionel. Eu
sunt de prere s-i dm i lui drept la vot. Se pricepe destul de
bine la Morse, are ochi buni, poate s ne ajute cu adevrat. Nu-i
aa, Tic?
Tic se grbi s ncuviineze, iar Lucia, vznd c spusele lui
Ionel capt aprobarea celorlali, i lmuri prichindelului situaia.
Dar Tic i dduse de mult vreme votul.
Alte bileele se mprir, iari se umplu urna, iari se
rsturnar, iari se auzi vocea Luciei, mai mirat de ast dat,
186

dar rezultatul nu mai era acelai, nici nu mai putea fi acelai:


Victor, trei Ionel, patru!
Ionel devenise conductorul expediiei! Cnd cellalt candidat i
ur succes, Lucia nelese, abia atunci, c nu Tic, ci Victor
hotrse rezultatul.
Ionel, molipsit de energia i dinamismul Luciei i lu imediat n
primire atribuiile. O imita pe Lucia ntocmai, fr s-i dea
seama, bineneles: n felul cum vorbea, n rapiditatea pe care o
impunea, chiar i n unele gesturi.
Strni n jurul focului, fr neliniti rele, zgndrii din cnd
n cnd de emoii plcute, cirearii i ascultau conductorul, ales
prin vot secret, unii cu uimire chiar, i toi aprobndu-i spusele.
Ionel argumenta necesitatea despririi expediiei n dou grupuri.
Devenise foarte clar pentru toi: sigurana i reuita expediiei
depindeau de aceast msur. Dar odat cu aceast convingere
cretea i altceva n sufletele cuteztorilor: o nelinite, o emoie, o
durere. Tocmai pentru a atenua acest sentiment, interveni Victor:
Desprirea va dura foarte puin: o zi, poate dou zile, poate
chiar mai puin de o zi, pn vom face prima explorare. Cnd ne
vom hotr s ncepem harta, numai unul dintre noi va rmne cu
schimbul la aparat, afar, ceilali vor putea s colinde n voie
petera. Lanterne avem, baterii avem, timp avem destul Pn la
urm ne vom plictisi de peter i vom sta mai mult afar
Totui prima ntlnire, primii fiori se auzi o voce cu tristei
i nostalgii.
Da! Prima explorare, primele emoii, primele descoperiri! Cui i
erau hrzite? De aici izvora nelinitea dureroas a ctorva
cireari. Cine va intra n peter? Cine va rmne afar?
Ionel propuse ca grupurile s se alctuiasc n urma unor
discuii deschise, i Victor l susinu din primul moment, dar toi
ceilali se opuser ca nite draci. Nici nu voiau s aud de discuii
i aranjamente: Las c tim noi, insinuase Dan fcndu-i cu
ochiul lui Tic. S trag la sori! Mcar s aib fiecare aceeai
ans. Nicio concesie! Ori vor hotr sorii, ori la revedere!
Ionel mai ncerc o dat s-i conving, dezvluindu-le o team,
care era i a lui Victor, c sorii ar putea, de pild, s hotrasc o
187

asemenea componen: Maria, Lucia, Dan i Tic n peter, pentru


c peterii i erau repartizate patru locuri, ceilali afar. Exemplul
lui Ionel dezlnui un uragan acolo ntre corturi. Numai Ursu
rmase tcut. Ceilali, i mai ales prichindelul fioros, fcur un
trboi cumplit. i ca s nu se mai piard timpul, i ca s arate c
sunt democrai, mai ales c erau foarte siguri de rezultat,
scandalagiii cerur s se pun la vot modalitatea alctuirii
grupurilor: prin vot sau prin discuii? Victor i Ionel votar pentru
discuii, Lucia i Ursu se abinur, Maria, Dan i Tic indicar sorii
i ctigar partida. i totui discuiile, adic adepii discuiilor
se aleseser cu ceva: conductorul expediiei va face parte, de
drept, din grupul peterii. i mai obinuser ceva: dac grupurile
vor fi foarte neechilibrate, plenul va putea hotr prin majoritate de
voturi transferuri dintr-un grup n altul.
i calificativul de neechilibrat cine-l va da? ntreb Dan. Va
trebui s-l punem la vot i dreptul de a pune calificativul la vot,
tot prin vot trebuie s-l obinem ca s vedei ce limpede i sigur
e democraia
Lucia i fcu semn s tac i Dan se supuse, dar nu i Tic care
ncerc, ingratul, s-l oblige i pe conductorul expediiei s se
nfrunte cu sorii. Probabil pentru prima dat, prichindelul nu
avea ncredere n anturajul cu care se nelesese att de bine pn
atunci, chiar n situaii foarte grele, aproape fr scpare,
anturajul Fortunei. Din pcate, argumentaia lui fu respins fr
cruare, i trebuia deci s se mulumeasc doar cu trei anse din
apte, nu cu patru, cum ar fi fost drept. Cea de a patra ans m
va nenoroci, i spuse foarte speriat prichindelul. i cu voce tare:
Dac ar fi patru locuri n peter, unul ar fi absolut sigur al
meu
Numai Dan i ddu dreptate, miznd ns i el tot pe al patrulea
bilet.
Lucia agit urna cu cele ase bileele. Pe trei din ele scria:
peter, pe celelalte trei: afar. Cteva clipe, nimeni nu ndrzni si ncerce, primul, ansa. Se uitau unii la alii ndemnndu-se,
adic speriindu-se, cu privirile. i totui, zburlindu-se i
mpungndu-i pe ceilali, prichindelul cu pr de aur i cu argint
188

viu n priviri provoc sorii. Scoase biletul, l despturi i deodat


sri ca un apucat azvrlindu-i vocea pn la captul pdurii:
Petera! Merg n peter! Uitai-v i voi!
i plimb, cu un gest de triumf, bileelul aductor de fericire,
oare numai fericire? pe la nasul celorlali. De la primul bileel,
ansele se mpuinaser, dar sporiser n schimb emoiile. Alte
ezitri, pn ce Victor bg degetele n urn i spuse cu un uor
tremur n glas:
n peter
Apoi indiferena Luciei care nu era deloc simulat:
Afar, pe munte
Apoi, Dan, consolndu-se cu un oftat i cu:
Soarele i Lucia Sau Lucia i soarele
Mai erau dou bileele n urn. Unul dispru n pumnul Mariei.
l strnse aproape cu disperare, dar nc nu-l deschise. Ultimul se
desfcea n mna lui Ursu. Dar nici el nu spuse vreun cuvnt. Se
uit mai nti la Maria i-o vzu aruncnd hrtia n flcri, i apoi
privind, pn la durere, pn la lacrimi, jarul galben i ru: Adio
primii fiori, prima ntlnire
Afar spuse Ursu cu un glas incolor.
Maria tresri i se uit nedumerit la vljganul care mototolea
bileelul. Ar fi vrut s i-l cear, s citeasc i ea cuvntul care era
scris pe el. Dar bileelul zbur n flcri i ea nelesese tot ce se
ntmplase i nu mai avu nicio urm de ndoial cnd l vzu pe
Ursu ocolindu-i privirile care voiau s-i mulumeasc.
Tcerea era prea grea. Noroc c o spulber prichindelul prin
nite aplauze pe care le adresa tuturor:
Grozav! spuse el. Fiuuuuu! Ce grozav!
Dar oare ce s-ar fi ntmplat dac mna lui ndrznea ar fi
nimerit alt bileel? Era ntrebarea care-l speriase pe Ursu. i ct de
mult voise s-l mpiedice pe prichindel s trag primul! i
prichindelul nelesese tocmai pe dos!
Ionel reconstitui grupurile:
Eu, Victor, Maria i Tic vom intra n peter. Lucia, Dan i
Ursu vor explora, paralel cu noi, coasta muntelui. Precum am
convenit trebuie s ntreb dac vrea cineva s fac vreo observaie
189

cu privire la grupuri dac i nchipuie c e necesar un transfer


oarecare
Toi erau de prere c grupurile erau perfect echilibrate. Alte
observaii nu se auzir. Numai Tic se apropie de Ursu i-l privi cu
tristee sincer. Ar fi vrut att de mult s mearg mpreun dar
numai n peter.
mi pare foarte ru c ne desprim, opti el. Ce sori
rutcioi! Las c
Ursu i acoperi blnd, cu palma, chica aurie i rzvrtit, apoi l
trase ncet spre pieptul su:
Las c ne nelegem noi prin aparat i sunt sigur, Ticuor,
c-o s ne-ntlnim repede
Ionel anun programul zilei care urma:
Scularea n zori Desprirea La gura peterii confecionm
pluta Aa! Peste cinci minute: stingerea. Somnul obligatoriu. i
v urez: Noapte bun!
Ursu se uit spre Lucia: Lucia se uit la Victor.
Somnul fiind obligatoriu, dar mai ales pentru c oboseala suia
iari prin membre, iar fantezia nsila o zi plin i grea ziua a
doua , tinerii intrar repede n corturi. Somnul nu se mai furi
ca alt dat, ameind mai nainte gndurile, ci veni iute i
autoritar. n cortul bieilor, doi cire ari i mai rezistar cteva
clipe, clipele n care ar fi vrut s-i spun, simultan, unul altuia:
Ai grij de ceilali. Dar gndurile lor se ntlnir naintea
oaptelor, pecetluind acelai mesaj nerostit. Noaptea molatic
ptrunse pe nesimite i n gndurile lor.
Cerul era mprocat cu jar. Stelele parc se neleseser s
vegheze neostenite i duioase pn n zori visele acelor care peste
cteva ore i vor ncepe marele vis.
Cine le-a optit oare att de blnd tinerilor cuteztori: Noapte
bun! Poate chiar tu

190

Capitolul X
1
Unul dintre grupuri, cel pe care sorii, i duioia lui Ursu, l
hrziser primei ntlniri, primilor fiori, ajunsese la intrarea
peterii. Cellalt abia se mai zrea undeva, departe, pe coasta
muntelui. Cirearii ncepeau s bat la poarta marelui vis
Toi se sculaser odat cu zorii, fr s-i trezeasc cineva, i
mprir merindele cu cntarul infailibil al camaraderiei, apoi
uneltele, i abia apoi se strnseser n jurul feei de mas
aternut pe iarb de gospodinele amuite. n timpul mesei se
stabilise programul emisiunilor T.F.F., absolut obligatoriu, cea mai
sever lege a expediiei. Desprirea se oficiase chiar acolo, pe
platou, cu glume i ncurajri, dar i cu o umbr de tristee.
Grupul Luciei luase imediat drumul muntelui, grupul lui Ionel se
abtuse, pentru scurt vreme, la o colib de brne asuprit de
uitare i ruin, de unde se aprovizionase cu cteva scnduri, cam
ubrede, dar care ar fi putut folosi la confecionarea plutei. Alte
poveri, grele i scitoare, apsau umerii ncrcai ai vistorilor.
Noroc c Ursu tra dup el o ciread ntreag de brne i pari,
legat ingenios cu funiile de rezerv. O alt ciread, asemntoare,
ns mai srac, se hurduca i gemea n urma lui Victor. Abia cnd
se opriser n faa gurii ntunecoase, ascuns de arbori i
bolovani, rsunar primele cuvinte, adic primele exclamaii. Dar
nainte de a sfredeli ntunericul, se mai uitar odat n deprtri i
braele lor fluturaser un semn de dragoste i durere unor
mogldee care n-aveau dreptul la primii fiori al visului.
Grota i ntmpin binevoitoare i primele exclamaii ale
cuteztorilor fur exclamaii de surpriz i plcere. Ptrunseser
nuntru, printr-o crptur ca un triunghi de crbune, nclzii i
transpirai, i se pomeniser deodat nvluii n rcoare i linite,
iar lumina era discret i odihnitoare. Dar senzaia de plcere nu
191

dur mult vreme. Dup prima recunoatere, un amestec de


dezamgire i deziluzie ncerca s pun stpnire pe ei. Antreul
peterii, camera de primire, era foarte srac: o scobitur fr
asperiti, fr cotloane, fr podoabele de calcar pe care i le
imaginaser, fr urme i semne care s-i poarte cu fantezia n
noaptea timpurilor. O scobitur oarecare, cu bolt joas,
ngustndu-se spre fund. naintar cu pruden spre ntuneric i
chiar dup primii pai avur senzaia c sunt nghesuii i
ameninai cu strivirea. Bezna se ngroa, iar fundul peterii se
ndeprta transformndu-se ntr-un tunel din ce n ce mai ngust
i mai scund.
n sfrit, Ionel ddu semnalul pe care-l ateptau toi: lumin!
Fiat lux! cum l corect Maria. Patru lanterne puternice i
mpreunar razele ntr-un mnunchi orbitor. Tunelul n care
intraser era destul de larg i de primitor i mult mai generos
dect antreul din urma lor. Pereii lui erau umezi, tavanul avea
crpturi profunde, iar mai departe se zreau ieituri, vguni i
bolovani rzlei.
Cel mai fericit era Tic. Parc intrase ntr-o mprie a
minunilor. Nici nu mai voia s tie de ceilali. Uneori rmnea n
urma lor, alteori o lua nainte, i i plimba lanterna peste tot.
Cuta i cerceta totul: firide, scobituri, crpturi, gropi, orice
spaiu mai ciudat care putea fi un adpost sau un ascunzi pentru
cutia fermecat. ntr-un cotlona cam zurliu la nceput, dar
imediat cuminindu-se i oprindu-se n barajul muntelui, Tic zri
cteva pietre, cteva pietricele, care pe lng bolovanii uriai de
pn atunci preau nepoftite n peter. Le ridic de jos, le cntri,
apoi strig:
Ionel! Stai! Am gsit ceva
Prichindelul rmsese n urm i Ionel l atept cteva clipe,
destul de nerbdtor, dar cnd zri pietrele din mna lui, l pufni
rsul.
Pietre obinuite, ntrule le gseti n orice curte. Nicio
scofal
Cam mpotriva inimii, prichindelul arunc pietrele, dar nu-i
trecu nicio clip prin minte s renune la cutri. O luase naintea
192

tuturor, iscodind cu botul curios al lanternei pereii tunelului.


ngulic i se strecura printre picioare numai cnd nu trebuia i
asta l cam necjea pe ciufulici, dar nu ntr-atta nct s uite cu
ct iscusin i ndeplinise rolul de crmaci n ajun. l apostrof
de cteva ori, chemndu-l cu numele de momente rele i astfel
celul accept rolul de tren. Lng un bolovan ca un cub gsi
cteva pietre i chiar se gndi s transforme una dintre ele n pies
de colecie, dar amintindu-i dispreul lui Ionel i gndindu-se c
ar putea fi iari batjocorit, renun, dei cu inima ndoit. i
puse n cap s nu mai caute altceva dect ascunziuri Dar nu-i
termin gndul pentru c l nepeni vocea lui Ionel:
Stai! Victor! Vino repede! Uitai-v i voi! Pun mna-n foc c-s
rmie de granit paleozoic
Ionel avea n mn chiar piatra pe care era s-o ia Tic. Amrt
nevoie mare, putiul se or la el:
Ei i! Mare scofal! De cnd le-am vzut eu! Dac nu ddeam
cu piciorul n ele nici tu nu le gseai!
Mai bine puneai mna, l repezi Ionel. Tu tii, m ggu, ce
vrst au pietrele astea? Cam o mie dou sute de milioane de
ani
-ale mele, alea pe care le-ai aruncat? Ce, alea n-aveau
mcar vreo nou sute de milioane? Las
Victor i liniti pe toi anunndu-i c nu mai este mult pn la
intrarea primului salon, bineneles dac petera nu se rzvrtise
mpotriva hrii.
Din fericire petera fusese cuminte. Dup numai cteva minute,
tinerii ptrunser ntr-o ncpere larg, ca o sal de bal, luminat
straniu de razele care se furiau iscusit prin nite crpturi subiri
ca firul de a. Cnd lanternele incendiar cu lumina lor unit
salonul, exclamaii uluite i salutar splendorile generoase. Zeci de
ururi albicioi se spnzuraser de cupola neagr, iar n mijloc,
stalactitele i stalagmitele aproape c-i atingeau vrfurile. i mai
erau ciorchini de marmur lipii de vreun perete, i firide tainice, i
statui ciudate, i coliere suspendate, i stnci singulare ca nite
vrfuri de sgei, i alte forme, i reliefuri bizare, i mereu spaii
negre, ca nite stele ale ntunericului, nenumrate podoabe cioplite
193

i finisate i lefuite de sute de milioane de ani meteri. Tinerii se


nfruptau din ele cu priviri i fantezii flmnde, i exclamaiile erau
optite, sau tcute pe buze fierbini. Iar Tic, refugiat n spaiul
anilor lui, nelese, n sfrit, ct de nelept fusese acel care
alesese petera drept ascunzi al cutiei fermecate. Iar Maria,
fascinat, se strduia s-i aminteasc visele ei pentru a le
compara cu miracolele care-o nconjurau.
Parc simind-o cum arde i tremur n visele ei, Ionel ncerc
s-o trezeasc:
i totui, de la spaiu la relief, toate podoabele de aici se
datoreaz apei i bioxidului de carbon care transfor
Maria i fix raza lanternei drept n ochi:
Care transform calcarul n bicarbonat de calciu, ip ea.
tiu, domnule mare savant. Dac ai reduce i fiina ta nesuferit la
elementele de baz: hidrogen, oxigen, fosfor, carbon, calciu,
etcetera, etcetera n-ai mai fi n stare s faci observaii tiinifice
i nici n-ai mai simi regrete c te-ai legat de mine
Fata peterii spusese totul ntr-o suflare. Ionel nici nu avu timp
s deschid gura, mai ales c lanterna duman i ardea toat
faa. Dar erau numai ei doi n locul acela. Victor i Tic ajunseser
la captul salonului, urmai de un ombi cam nelinitit.
Ateniune! ajunse vocea lui Victor la urechile celor doi. Am dat
de ap!
Vestea era prea grav pentru a nu anula ntr-o clipit pornirile
de ceart. De fapt, Victor nc nu dduse de ap, dar simea
umezeal n aer, i parc auzea i un clipocit n apropiere; i mai
era i harta din mna lui care indica la captul primului salon
existena unui lac subteran. Din prevedere l apuc pe Tic de
mn, dar prichindelul creznd c e un gest de mngiere,
rspunse prompt lipindu-se de el. Aa i gsi Maria i Ionel. i
tuspatru naintar cu pruden exagerat, ncet, cu pai de plumb,
dar nu numai prudena i obliga la acest mers chinuitor, ci i
poverile care parc se ngreuiaser i care erau mai greu de
strecurat printre attea i attea obstacole. Se oprir la marginea
lacului. Malul cellalt nu se vedea. Numai ap, ap de cristal, ca o
oglind, spart uneori de picurii care se prvleau invidioi din
194

ntuneric.
Victor arunc sfoara cu plumb, i ghemul ncepu s se
desfoare mereu, mereu, pn ce rmase un mosor gol n mna
lui. i tot nu atinsese fundul!
Foarte adnc! spuse el. Probabil o prpastie umplut cu ap.
Pcat c nu tim i ct de lat este
Brrrrr! fcu Tic dup ce-i plimb o clip degetele prin apa
lacului. Rece ca gheaa! Nu l-a trece not
Nici nu-i nevoie, Ticuor, l liniti Victor. l vom trece cu pluta.
Numai c mai nti trebuie s-o facem, i, i mai nti trebuie s
aducem materialele din antreu. Tot cu cireada
Dar i, i mai nti, interveni Ionel, n-ar fi cazul s cutm o
cale de trecere terestr?
Victor fcu un semn de neputin cu mna, dar lanternele se
mpreunar iari sprgnd pe spaii mari ntunericul.
Pretutindeni: ap, ap, numai ap.
Da recunoscu Ionel. E cazul i timpul s ne ocupm de
plut
Cireada de brne i scnduri adus destul de repede de Victor
i Ionel fu depozitat la marginea lacului, n dreptul unei crpturi
piezie prin care ptrundea o fie timid de lumin solar. Locul
se transform imediat n antier. Cele mai groase brne se
ntlnir ntr-un patrulater nchegat solid cu cteva scoabe. Alte
brne, mai subiri, fur fixate, paralel, n interiorul patrulaterului,
iar deasupra scheletului, prins cu atta strnicie n cuie i scoabe
c nici mcar nu scria, se aezar scndurile fostei colibe,
btute i ele zdravn n cuie i legate, pentru mai mult siguran,
cu srm i funii. Estetica plutei cam lsa de dorit, dar rezistena
ei nu ddea nimnui dureri de cap.
Cam rudimentar spuse Victor. Dar n lips de altceva S
sperm c e destul de solid
Oare ne ine? se nfiora Maria. Cum fceai tu, Ticuorule?
Brrrrr! ncpem toi pe ea?
Brrrrr! rspunse Victor n acelai stil. Cum poate s-i treac
prin cap aa ceva? Cred c ne-am prbui nainte de-a ajunge n
ap. E o plut de tranzit, un fel de bac, pentru o singur persoan.
195

La mare nevoie ar ncpea i dou Vom trece pe rnd i vom


trage pluta napoi cu frnghia.
Imediat ce termin de vorbit, Victor scoase din rucsac doi colaci
de frnghie pe care-i leg de brnele cele mai groase: fiecare la alt
capt al plutei. Unul urma s rmn pe mal, cellalt cltorea cu
pluta pn la rmul nevzut al lacului. Apoi pluta se transforma
ntr-un bac original. Frnghia o trgea sau nainte, sau napoi,
dup nevoie. Sistemul descoperit de Victor era n acelai timp
simplu i sigur. Numai primul cltor, cel care urma s duc funia
pe malul cellalt, trebuia s nfrunte riscurile unei traversri
neobinuite i nesigure.
Gata! anun Victor dup ce control nc o dat nodurile
celor dou frnghii.
Chiar n clipa aceea, Ionel descoperi ntr-o firid cteva pietre
curioase:
Oare nu sunt urme de granit arhaic? se ntreb el emoionat
i iscoditor.
Mi se pare c e tot piatra aia paleozoic, n care am dat cu
piciorul, spuse Tic, care apruse ca prin farmec lng el.
Ionel! strig Maria. ncepem trecerea.
Imediat! rspunse Ionel. S vd numai dac n-am dat marea
lovitur. Voi putei s trecei
Ba nu! Tu trebuie s treci primul! Aa se cuvine! Hai, c te
ateptm!
Dar Victor se i afla pe plut i pluta se afla pe ap. Cum l
vzu, Ionel ls balt granitul lui i veni la plut:
Stai, Victor! Las-m pe mine! N-ai voie s
Atenie! strig Victor. Prindei funia i luminai drumul. i
avei grij de Tic
Folosind o scndur lat drept vsl, Victor ncepu traversarea
lacului. Dup civa metri numai, ndreptnd raza lanternei sale n
fa, zri malul cellalt. Vsli i mai energic i acost fr nicio
greutate. Malul nou prea mai primitor dect cel pe care-l
prsise. Dup ce debarc, lund cu el colacul de frnghie nc
nedesfurat, i anun prietenii:
Gata! Am ajuns i vd lumina lanternelor voastre. Totul e n
196

ordine aici Acum tragei de funie, tragei pluta! Trimitei mai


nti bagajele i celul Gata?
De pe malul cellalt i se rspunse afirmativ i sistemul intr
imediat n funciune. Ionel i Maria traser de funia lor, aducnd
pluta acolo, n timp ce colacul lui Victor se desfura domol.
Toate bagajele fur ncrcate la iueal, i, deasupra lor, Tic l
puse pe ombi, ca o santinel, dar ngulic se mpotrivi teribil
despririi inutile. Sri de pe plut drept la picioarele stpnului
ingrat, care ns nelegndu-l i acceptndu-i pentru prima dat
nesupunerea l transform iari n ombi. E adevrat c
mecherul cu buline pe ureche avu grij s-i dea obolul de
linguire lipindu-i i frecndu-i blana cald de gambele reci ale
prichindelului.
Ionel anun semnalul convenit i, de pe malul cellalt, Victor
ncepu s trag de frnghie. Dup trecerea bagajelor veni rndul
pasagerilor: Maria, apoi Tic i ombi, i la urm Ionel.
Conductorul expediiei i puse imediat rucsacul n spate pentru
a-i ndemna i pe ceilali la drum:
Mi se pare c suntem n ntrziere
Plecm imediat i rspunse Victor. Dar nu mai este nevoie s
cari rucsacul. Avem un cru grozav.
Ionel l privi, odat cu ceilali, foarte mirat:
Adic?
Pluta! Cel mai neobosit cru!
ntr-adevr, din lac pornea prin tunel un pria subteran
destul de lat i de adnc pentru ca pluta s poat naviga
nestingherit. n cteva clipe, ca ntr-o ntrecere, toate bagajele
poposir pe plut.
O vom trage cu funia! spuse Ionel.
Nu trebuie s-o tragem, l corij Victor. Trebuie s-o inem.
Priaul nu se vars n lac, izvorte din lac. Curge la vale i nu e
deloc nrva.
Perfect! spuse Ionel. Vom ine funia cu rndul.
Cirearii pornir n aval cu alte puteri n trupuri, parc i cu
alt dispoziie. Ideea lui Victor i descotorosise de toate poverile i
de multe griji. Parc niciodat nu se simiser mai sprinteni, mai
197

veseli, mai senini, dei se aflau n inima muntelui, desprii de


lumea luminii i culorilor prin zeci de milioane de tone de piatr.
Victor inea funia de care era legat pluta. Dar priaul curgea
cuminte i nu-i stingherea deloc micrile.
Mai avem de trecut un lac mai mrior spuse Victor,
uitndu-se pe hart. Apoi cteva saloane. Acu ajungem la punctul
terminus. Cred c pn la prnz
Victor! l ntrerupse de undeva din ntuneric Maria. Unde s-a
gsit scheletul mastodontului?
Dar nu-i rspunse Victor, ci Ionel care de asemenea cerceta
harta:
n primul salon n care vom intra. Un salona, mai degrab,
dac ar fi s ne lum dup hart.
Tic, care pn atunci rmsese n urm, se strecur ca o
fantom pe lng Victor i Ionel, o ntrecu i pe Maria, dar nu i pe
ombi care provocase toat aceast schimbare de poziii.
Stai, Tic! ncerc Victor s-l opreasc. Atenie! Auzi? E o
scobitur n dreapta!
Tic! ip Maria. napoi, mgarule!
Uraaaa! se auzi rspunsul celui insultat. Alarm! Alarm
bun! Venii toi aici! Uraaa! Am gsit un os de mastodont!
Tustrei cei chemai alergar spre aureola pe care o lansa
lanterna lui Tic i-l gsir pe norocosul prichindel instalat comod
pe o platform de grohoti chiar n locul unde harta indica o
scobitur primejdioas. n mna lui se afla un oscior care aproape
i fu smuls de ctre Maria. Cercetarea osului nu inu prea mult.
Ionel i Victor l privir neputincioi, dar Maria i veni repede de
hac:
Chiar tu l-ai descoperit, Ticuor?
Aproape eu rspunse ciufuliciul.
Hmmm l amenin Maria. S tii, Ticuor, c mastodontul
tu s-a transformat de-a lungul erelor n viel.
n viel!? Nu se poate! n elefant!
Nu, Ticuor Chiar n viel. E un antricot de viel, foarte
veritabil.
Ce s caute vieii aici? o nfrunt prichindelul. Poate e de la
198

un pui de mastodont, se rug el.


Dar cel care aduse argumentul incontestabil fu ombi. Ionel l
prinse n raza lanternei n timp de rodea cu pasiune alt os.
Cini care s road oase de mastodont nc n-am vzut
spuse Ionel.
Dar ce, nu-s tot oase?
Nu! Mai mult seamn cu pietrele
Zu? Chiar nu-i de la un pui de mastodont? se tngui Tic. i
cum a ajuns vielul aici?
Era ntrebarea care-l frmnta pe Victor, care-l speria pe Ionel,
care-o nelinitea pe Maria. Pentru c ntrebarea nu avea dect un
singur rspuns: n peter mai fusese cineva. i dac osul era bun
de ros nsemna c nu trecuse prea mult timp de cnd petera
fusese vizitat. Dar cine o vizitase? i n ce scop? i cnd? Toi
gndeau astfel
Fiuuuuuiuuu! nelese Tic. S tii c sunt oase dintr-un
pachet de mncare
i-a venit mintea la cap, l lu Maria la rost.
Atunci, se nfurie prichindelul, nseamn c a trecut altcineva
prin peter naintea noastr.
Asta-i, piciule!
Nu se poate! Nu vreau! Cine a avut un asemenea curaj?
Cine
i opri ntrebarea, pentru c simi un obiect cam moale sub
talpa piciorului. De fapt, piciorul i alunecase ntr-o groap, la
marginea priaului. Cnd abtu raza lanternei asupra obiectului
cu pricina, Tic era ct pe-aci s se prbueasc de emoie. n
groapa aceea nu se afla altceva dect o cutie ruginit, o cutie de
metal lunguia O scoase la iueal din groap, o bg n sn i
alerg imediat spre Maria:
Am gsit cutia fermecat! i spuse el la ureche. Tu nu tii
cuvntul vrjit?
Ce cutie, prostule? Ce cuvnt vrjit?
Abia dup ce-i art cutia, Tic i aminti c, spre a-i menine
farmecele, n-avea voie s vorbeasc nimnui despre ea, i mai ales
n-avea voie s-o arate nimnui. Era foarte nfuriat i avea atta
199

ciud pe cineva nct i venea s-i pocneasc easta de pereii


tunelului. Maria l liniti repede, nelinitindu-i ns pe ceilali:
E tot att de cutie fermecat tinicheaua asta, cum era
antricotul la os de mastodont Biei! Venii repede! Ia uitai-v!
Cutia aceea ruginit i uimi pe amndoi; i Ionel i Victor o
ntoarser pe toate feele. Concluzia lor se asemna cu a Mariei:
O cutie de sardele! Unde ai gsit-o, Ticuor?
Tic le art locul: o groap oarecare. Probabil c fusese
aruncat la ntmplare acolo, sau poate o adusese apa. Ba nu! N-o
adusese apa. n interiorul ei mai erau pete de ulei.
Acum e sigur! spuse Victor. A trecut cineva prin peter
naintea noastr O persoan? Mai multe? i nu e mult timp
de cnd a trecut
Da ncuviin Ionel. Am vzut i eu urmele de ulei din
cutie Trebuie s ne ncordm atenia i s nu ne ndeprtm
prea mult unii de alii Auzi, Tic?
Cine i-a spus c nu aud? sri prichindelul. Aud mai bine
dect tine, aud i ce nu vrei s spui. tiu eu c i-e fric i dai din
gur ca s rmnem lng tine
Din clipa asta i interzic s mai atingi aparatul! l pedepsi
Ionel. i cum ieim din peter, cum te trimit acas!
Asta ai vrea tu, acum! nu se ls Tic btut. Ce-ai mai vrea s
fii afar sau acas, fiuuuu!
Maria i nghionti friorul i-l rug apoi, n oapt, s se lase
de har.
Mi-e ciud! mrturisi el tot n oapt. Cine tie ce idioi au
trecut pe-aici, naintea noastr
i iari tinerii se simir apsai de poveri, dar i mai apsai
de griji i neliniti. Uitar de expediie, uitar de hart, deveniser
toi nite cercetai nervoi i tcui, mereu cu ochii n patru,
iscodind cu lanternele toate spaiile, centimetru cu centimetru.
Noroc c tunelul i salonaele erau anoste, cumini, lipsite de
podoabe, netede, plictisitoare. Mai gsir un b de chibrit i dou
mucuri de igar. Altceva nimic. Dar nici nu trebuia mai mult: un
b de chibrit i dou mucuri de igar. n jurul lor brod Victor
primul su raionament din acea suit uluitoare care va umple de
200

faim toi cirearii.


N-a trecut o singur persoan prin peter ncepu el. Nu
una singur, ci cel puin dou
Ce te face s crezi asta? ntreb mirat Ionel.
Cele dou mucuri de igar.
Dar asta nu e o lege, Victor, spuse Maria. Nimeni nu e obligat
s fumeze o singur igar
Nu te grbi! o opri Victor. La ce deprtare am gsit mucurile?
Mi se pare c erau aproape unul de altul
La civa pai, preciz Ionel.
Nu sare n ochi? relu Victor. Mai multe persoane, dar, hai s
spunem: dou persoane, pentru c dou mucuri am gsit, dei
poate au fost aruncate i alte mucuri n ap dou persoane i-au
aprins n acelai timp igrile i le-au stins aproape n acelai
timp E imposibil ca un singur om s fi aprins i s fi fumat dou
igri deodat. Prin urmare, au trecut prin peter, naintea
noastr, cel puin dou persoane. Asta ar fi prima concluzie.
i ceilali nclinau spre concluzia lui Victor. Nu aveau alte
argumente, erau poate cteva ntrebri. La una din ntrebri se
gndea Ionel:
Dar dac unul din mucuri a fost aruncat altdat?
Aproape cu neputin, spuse Victor. Nici unu la mie ans.
S-l arunce n acelai loc, i pe urm uitai-v amndou
mucurile au cam aceeai mrime Imposibil, Ionel.
i eu cred c ai dreptate, interveni Maria. Dar adineauri ai
vorbit de o prim concluzie mai e i alta?
A doua concluzie, zmbi Victor, e nc n studiu de ipotez
Persoanele care au trecut prin peter erau ntr-un fel familiarizate
cu petera. Cred c o cunoteau
Ipoteza lui Victor strni i mai mare uimire i a i nite
licre de team n sufletele celorlali.
Cum ai ajuns la concluzia asta adic la ipoteza asta? i
aminti Ionel.
Da cltin Victor din cap. E mai bine s-o numim
presupunere dar mai nainte de a rspunde, a pune i eu o
ntrebare: cine dintre noi s-a gndit mcar o clip s nfulece ceva?
201

Mie, cel puin, nici nu mi-a trecut prin cap i nici n-am simit
crampe de foame
Maria, Ionel i chiar Tic nu-l contraziser cu o iot. Dar
prichindelul ridic subit mna ca la coal:
ombi! Nu numai c i-a trecut prin minte, dar a i nfu a i
ros ceva
Hai s-l lsm pe ombi, Ticuor relu Victor. De ce nu neam gndit la mncare? nsi ntrebarea pare idioat. Cnd s
ne gndim la mncare i cum s ne gndim la mncare, cu attea
minunii, cu attea podoabe nemaivzute, cu attea surprize n
jurul nostru, poate chiar cu ameninri pentru c n-am fost
mereu siguri c pasul nostru nu ne duce spre vreo capcan a
naturii S te apuci s mnnci i pe urm s fumezi ntr-o
peter pe care o vezi prima dat, e prea din cale-afar V
amintii unde am gsit chibritul? n singurul loc din tot tunelul
unde curentul e foarte slab. Oare e o simpl coinciden c tocmai
acolo a ncercat cineva s aprind igara? i mai e ceva: toate
lucrurile pe care le-am gsit, le-am gsit pe malul stng al
priaului, pe partea pe care mergem noi Dar noi tim c
partea asta e accesibil pentru c aa ne arat harta. Dac
obiectele pe care le-am gsit ar fi fost aruncate la dreapta i la
stnga, ar fi nsemnat c vizitatorii orbeciau n cutarea unui
drum accesibil, pentru c i pe partea dreapt sunt locuri
accesibile.
De ce s nu ne gndim mai bine c aveau i ei o hart?
ntreb Ionel.
Pentru c e imposibil, Ionel Singura hart a peterii se afl
la muzeul oraului i dosarul din care am scos-o i am copiat-o
dovedea de la o pot c nu fusese desfcut de zeci de ani. i nu e
numai att S zicem c ar fi avut o alt hart, de la o surs
misterioas o copie necunoscut a hrii noastre. Atunci n-ar fi
trebuit s ospteze n locul unde Tic a gsit oasele i cutia, ci s-ar
fi ferit de locul acela, pentru c pe hart e nsemnat ca un loc
primejdios: o scobitur n proces de eroziune Deci nu dup hart
cunoteau cei doi vizitatori petera, ci fiindc au mai trecut prin
peter i cine tie? poate c i-au fcut o hart proprie. Prin
202

urmare, avem de-a face cu nite obinuii ai peterii


Mai ai i alt surpriz? ncerc s-l provoace Maria.
Nu! Nu mai am nicio surpriz. Ceea ce urmeaz e limpede ca
lumina zilei. Cei doi vizitatori erau fr ndoial oreni. Sut la
sut!
Poate c erau cei doi ciobani! i aminti Tic.
Ce ciobani! spuse Victor. Oreni sut la sut, Ticuor. Crezi
tu c ranii, i mai ales ciobanii, vin la munte cu cutii de sardele
i cu antricoate n desag? Brnz, slnin, ou, ceap, asta e
mncarea lor de drumeie i pe urm mai sunt i mucurile de
igar. Amndou mucurile provin de la igri cu filtru, i nc cu
filtru fin, de nailon n povestea asta cu fumatul, a avea curajul
s spun c numai unul dintre cei doi vizitatori era fumtor, cellalt
a fumat pentru c a fost servit cu o igar E o presupunere i se
bazeaz pe faptul c nu e lege ca doi fumtori s fumeze aceeai
igar
Dar nici nu e lege care interzice s se fumeze aceeai igar,
spuse Ionel.
E adevrat ansele sunt jumtate, jumtate. Dar e totui
curios ca doi fumtori s termine exact n aceeai clip igara.
Unul fumeaz mai rar, altul mai iute, unul fumeaz pn la capt,
altul pn la jumtate. Eu a zice, mai degrab, c nefumtorul,
vzndu-l pe cellalt c arunc igara, a fcut i el la fel, adic i-a
imitat ntocmai gesturile. Adic a aruncat-o n acelai timp i cam
n acelai loc, fr s se gndeasc s-o sting, strivind-o cu
piciorul, cum fac aproape toi fumtorii. Chiar amndoi s nu
striveasc mucurile e puintel cam curios i pe urm
chibriturile
Care chibrituri? se mir Tic. N-am gsit dect un singur
chibrit.
Tocmai acest lucru m face s cred i mai tare c avem de-a
face cu doi oreni, i c numai unul din ei e fumtor. Cnd X, s
spunem, a fost servit cu o igar de Y, primul lui gest a fost acela
de a scoate chibriturile, pentru c fr chibrituri nu intr nimeni
ntr-o peter. A aprins primul b, care ns s-a stins imediat, din
cauza curentului, probabil. Uitai-v i voi! A ars numai fosforul,
203

bul nici n-a fost atins de flacr. Y l-a linitit probabil aprinznd
primul igara.
Dar n-am gsit dect un singur chibrit! insist Tic. i-am
cutat i eu i ombi i toi.
Pi tocmai asta, Ticuor, i-am mai spus, mi ntrete
presupunerea: lipsa altor bee de chibrituri. Cu un singur chibrit e
imposibil s se aprind dou igri ntr-o peter bntuit de
cureni. Nu de la chibrit s-au aprins igrile, ci de la o brichet, de
la bricheta lui Y. ranii, i mai ales ciobanii, nu prea folosesc ei
brichete cu benzin, cu pietre, cu fitil i nici amnarul nu prea
are anse s se aprind n atmosfera asta umed i apoi igri
cu filtru de nailon i amnar Nu prea merge combinaia, zu,
Ticuor
Cu alte cuvinte, recapitul Maria, au trecut pe aici, naintea
noastr, dou persoane, hai s zicem doi indivizi, amndoi oreni,
unul dintre ei e fumtor, altul nu, aa i ceea ce e mai grav: nu
erau la prima lor vizit n peter
Mai bine zis, preciza Victor, nu le era necunoscut petera
E cam acelai lucru, interveni Ionel.
Nu-i chiar acelai lucru, spuse Victor. Poi s te plimbi, de
pild, de zece ori printr-un loc, s zicem printr-o sal cu tablouri,
sau cu cri, de zece ori, dar de fiecare dat cte zece secunde i
nu vei cunoate nimic din sala aceea. Dar dac stai mult vreme n
ea, o dat sau de dou ori, poi s nvei totul pe dinafar E mai
bine s spunem c nu le era necunoscut petera
Ai dreptate, accentua Maria. Totul pare foarte simplu.
Tocmai acest simplu, Maria, se preschimb, dac te uii la el
din alt unghi, n ceva foarte ciudat i complicat, n ceva care nu
mai e simplu. tii cte probleme obscure se agit!
Eu nu prea vd cine tie ce probleme obscure, spuse Ionel.
Adic a vrea s nu vd.
Asta-i altceva, Ionel. Eu nu vreau s vd neaprat ceva.
Problemele exist. Hai s ne ntrebm: din ce ora veneau indivizii
ti, Maria? Dintr-un singur ora puteau s vin, de vreme ce am
czut de acord c sunt obinuii ai locurilor. Din oraul nostru!
ntr-adevr! opti Maria nfiorat.
204

Atunci cine sunt? Iat prima ntrebare obscur, Ionel. Orict


m chinuiesc, nu pot s-i gsesc rspuns. De bine, de ru
cunoatem aproape toi oamenii din ora, mai ales pe cei care au
preocupri mai neobinuite. Dac vreunul dintre acetia, s
spunem: profesorul nostru de naturale, ar fi fost vreodat n
peter, n-am fi tiut noi? Atunci cine sunt aceti vizitatori
temeinici pe care noi nu-i cunoatem?
Nici ceilali nu izbutir s rspund. Prini de discuie, asaltai
din cnd n cnd de fiorii unor spaime, cirearii uitar s-i
continue drumul. Se aezar pe nite bolovani paralelipipedici, la
marginea ultimului salona, fr s tie, sau nevrnd nc s tie,
c mai e foarte puin pn la punctul terminus al peterii.
Cine sunt indivizii, Maria? continu Victor ntrebrile. Iat
primul mister. i pentru ce au venit n peter? Cu ce scop? Doar
cunoteau petera?
Poate c au venit s caute cutia fermecat! spuse Tic att de
ncet c nu i se neleser cuvintele.
i atunci, relu Victor, nu putem spune c, de vreme ce
cunoteau petera, au venit aici cu alt scop dect acela de a o
vizita?
Care ar fi scopul? ntreb Ionel.
Acesta e al doilea mister, rspunse Victor. A doua problem
obscur: de ce au venit cei doi indivizi aici?
Atunci ndrzni Maria, de ce au mncat n peter?
Exact! o aprob Victor. De ce au mncat n peter? Aceasta e
a treia i cea mai obscur ntrebare! Primele dou ntrebri sunt
ntr-adevr interesante ca probleme de rezolvat: Cine? De ce? Sunt
ntrebri chiar atrgtoare, i ar putea s aib o rezolvare foarte
simpl dac am cunoate cteva amnunte care ne scap acum.
Ultima ntrebare ns e insolubil; orict mi-a bate capul, nu pot
s gsesc un rspuns. Prin logica de toate zilele nu se poate
rspunde la ea. Poate c ar trebui s apelm la absurd. Nu tiu
nici eu De ce s mnnce n peter? n ntuneric? n frig? n
umezeal? De ce? Dac locul n care au mncat ar fi foarte
departe de intrarea n peter, adic de ieirea la lumin, a mai
nelege. Li s-a fcut foame i au mncat Dar nici foamea nu vine
205

pe neateptate, ca un junghi, i chiar dac vine, cnd tii c dup


cteva sute de metri poi s mnnci, ca omul, la lumin E prea
de tot! Povestea asta cu mncarea e prea ciudat, prea misterioas.
Celelalte mistere sunt mai cum s spun? sunt ca nite
probleme distractive Cu o cheie oarecare le poi rezolva Da sta
cu mncarea nu poate fi rezolvat cu o cheie oarecare Numai
dac-l form prin absurd
i ce nseamn absurdul sta? ntreb Maria. D-mi mcar o
idee
Maria! Orice om poate s intre ntr-o peter, printr-o
ntmplare, sau voluntar, ca s vad, s revad, s rs-revad
ceva Orict de ciudat ne-ar prea, orict ne-ar durea pe noi, care
am vrut s fim primii vizitatori ai peterii, prezena cuiva, chiar
repetat, devine normal Dac am face abstracie de noi,
vizitarea repetat a peterii de X sau Y, sau de X i Y, mai pare
ciudat? Nu Dar n clipa cnd X sau Y mnnc n peter, la
dou palme de lumin, i nu mnnc biscuii, ci deschid o cutie
de conserve, lucrul mai pare normal? Iat de ce spun eu c numai
prin absurd poate fi neles acest gest pentru c numai un om
anormal l poate face un om cruia nu-i place lumina, care
urte lumea i soarele, care se simte mai bine n ntuneric
Ionel se uit la ceas:
E timpul s ncepem semnalizrile S nu cread cei de afar
c ni s-a ntmplat ceva
Victor i Ionel montar n grab aparatul. Controlar bateriile i
nlar antena, strecurnd-o cu grij printr-o crptur a
peretelui care mijea a lumin. Ionel fcu semn c e pe cale s
nceap emisiunea, un semn de tcere, fr s-i dea seama c e
inutil, i toi se supuseser, ateptnd cu sufletul la gur vetile
celor de la lumin.
Ta-ta-ti-ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti, btu Ionel i atept semnalul de
rspuns.
Niciun rspuns. Semnaliz din nou. Nimic. i control ceasul:
secundarul ajunse n dreptul cifrei 12. Imposibil ca Lucia,
punctualitatea ntruchipat, regina politeii, cum o denumise Dan,
s ntrzie.
206

Ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti,
semnaliz
Ionel
cu
ncpnare.
Aparatul rmase mut. Mai ncerc o dat. Apoi nc o dat.
Niciun rspuns. Nimic.
Imposibil! spuse Maria. Lucia nu poate ntrzia. Mai
ncearc sau las-m pe mine. Poate am mai mult noroc
Exact n clipa cnd Maria i termin vorbele, aparatul ncepu
s recepioneze. ncurajat de rspuns, Ionel transmise mesajul
peterii n cifrul unu, adic n cifrul cel mai simplu, aa cum se
neleseser telegrafitii n cazul emisiunilor obinuite. i anun pe
cei de afar c explorarea se desfoar normal, c fcuser pluta,
c primele obstacole fuseser trecute cu uurin i c erau n
apropierea punctului terminus.
Spune-le c e o minunie, un vis l rug Maria pe Ionel.
Sau mai bine las-m pe mine.
Ionel fcu un semn de negaie care o nfurie pe Maria. Dar cnd
l auzi repetnd primul mesaj, nelese c iar s-a ntmplat ceva
neplcut. ntr-adevr, aparatul peterii nu mai recepiona nimic.
Nu mai neleg nimic ridic Ionel din umeri. Nici primele
semnale recepionate n-au fost prea clare
Dar tocmai cnd nimeni nu se mai atepta, aparatul mereu
deschis ncepu s primeasc impulsuri. Victor i Ionel, cu
creioanele de mult vreme pregtite, nregistrau cu emoie mesajul
care li se transmitea de afar. Se transmitea repede, i amndoi
transcriau semnele, automat, fr s ncerce s le tlmceasc.
Recepia ncet brusc, i, dup o clip numai, Ionel holb ochii ct
cepele. Pe hrtia din faa lui se niruiau o sumedenie de cifre i
litere:
A3CDE41BIDV6SPO5DRGGL12AAIG238UV
N L 5 3 F S M I I C A D 4 3 S 5 U O V M 1 3 S 1 1 B L C D 6.
Ce s-a ntmplat cu mine!? ntreb el cu un aer ntng. Am
nnebunit? Am uitat alfabetul? Am uitat cifrul?
Lu ca un nuc caietul lui Victor. Victor lu caietul lui. Semnele
erau exact aceleai, n ambele caiete.
Atunci niciunul dintre noi n-a greit, spuse Victor. Ia mai
ncearc o dat!
207

Ionel btu iari semnalul convenional de ncepere a emisiunii,


dar n zadar: nu rspunse nimeni.
Nu mai neleg nimic se nfurie el. Ori a nnebunit Lucia, ori
eu
Nici eu nu neleg nimic recunoscu Victor, Imposibil de
descifrat.
Ne-am neles s transmitem cu cifrul unu
Cunosc ambele cifruri pe de rost, l liniti Victor. Mesajul
Luciei n-are absolut niciun sens.
Indescifrabil.
S nu se fi ntmplat ceva afar? spuse Maria cuprins de
nelinite.
Se privir unii pe alii neputincioi.

208

Capitolul XI
1
Cercetaii de pe munte, cei trei cireari pe care sorii i
hrziser soarelui, naintau de-a lungul coastei, pe o potec
imaginar, trasat de ochiul lui Ursu i de calculele Luciei. Fata cu
pr de lumin era ca ntotdeauna activ i sever: l transformase
pe Ursu ntr-un hamal suprancrcat, fr s se gndeasc la
limitele rezistenei umane, sau poate tocmai pentru c le calculase,
oprindu-i doar o rani uoar, un caiet cu scoare de piele i cele
patru creioane care fuseser la o clip de a-i ctiga o alt
celebritate dect cea pe care i-o pregteau acum. Ursu fusese
transformat ntr-un hamal greoi iar Dan n cea mai sprinten
vietate a acelor locuri, dar nu pentru c aceasta ar fi fost suprema
dorin a cirearului cu gnduri ascunse de scriitor. A Era
voina de fier a Luciei care hotrse pe rnd metamorfoza lui: cnd
unitate de msur, cnd binoclu, cnd mesager, cnd gnditor,
cnd main electronic i de cele mai multe ori paratrsnet.
Ia vezi! i ordon Lucia. Ci pai sunt de-aici pn la brad? i
ai grij s-i potriveti egali altminteri te pun s msori distana
cu pantoful, ca atunci cnd v facei porile la fotbal
i Dan msura, potrivindu-i pasul la centimetru, dar tot
temndu-se c va simi n ceaf vorbele de mirghel ale Luciei.
Nu ai impresia c stnca aia din vale seamn cu un cal de
ah?
Cal de ah!? se mira el filologic, dar pentru c se temea de
alte corvezi care l-ar fi purtat pn n vale, aproba imediat cu
entuziasm: Sigur c da! Aidoma cu calul meu de ah
Ct fac paisprezece ori douzeci i opt?
Dan dorea din tot sufletul s poat face ct mai repede
socoteala, dar numai sufletul nu-i ajungea. Capul ns i era prea
rvit, de aceea apela la creion i hrtie. Nu mai era nevoie. Vocea
209

Luciei i alinta cu acelai mirghel credincios urechea:


Trei sute nouzeci i doi! i e ct se poate de simplu:
paisprezece ori treizeci minus douzeci i opt! Tot i se mai pare
complicat?
Ba nu, Lucia E foarte simplu i mai ales ar fi totul foarte
simplu dac n-ai fi tu att de complicat De ce nu eti i tu
mai simpl?
Ia las prostiile, nclcitule! Va s zic, suprafaa
aproximativ ar fi cam Ursule! Cam ce suprafa ar putea s
aib costia asta?
Amintindu-i de cei 14 ori 28 i vrnd s-i scuteasc prietenul
de cine tie ce rzbunare topometric a Luciei, Dan se pregtea si sufle. Dar nu mai era nevoie.
Vreo patru sute de metri, aproape patru sute rectific el
dup ce mai privi o dat costia cu pricina.
Poftim! se repezi Dan la Lucia. Tu i pierzi o groaz de timp,
mi scoi i mie limba de-un cot i-mi fierbi creierii mai ru dect
soarele lui Petrchescu, iar Ursu e capabil s rezolve totul n trei
secunde. Asta nseamn la tine simplu!
O simpl coinciden ncerc Lucia s-i stpneasc
uimirea. i mai bine vezi s nu prinzi mucegai! De la bradul sta
ncepi s-i numeri paii pn la bolovanul la rotund Mai
repede!
Dan se supuse, sracul, i cnd ajunse la bolovan i ddu,
gfind, raportul:
Dou sute treizeci i patru de pai foarte egali.
nmulete-i cu optzeci! Hai! Mai repede! Ct fac?
Dan i nfipse minile n pr:
Dou sute de draci mi se zvrcolesc n creier.
Numai o sut optzeci i apte, l corect Lucia imediat. Ursule!
Cam ce distan s fie ntre brad i bolovan?
O simpl ochire, apoi vljganul spuse fr s ezite:
Ceva mai puin de dou sute de metri Cu vreo zece metri
mai puin
N-ai auzit nimic? l ntreb suspicioas Lucia. Nu i-a optit
Dan ceva?
210

Ursu nici nu-i ascult ntrebarea. Dan, n schimb, se simi


foarte ofensat:
neleg c m bnuieti pe mine de fraud Dar s te legi i
de Ursu, asta e prea de tot!
Ca ntotdeauna, cirearul cel cumsecade suferea pentru altul.
Ursu i fcu un semn de nepsare.
Scuzai se nclin Lucia n direcia lui Dan, apoi se adres
lui Ursu: Te-a ruga s-mi spui cam ci metri sunt de la bolovan
la brdet Aproximativ
Cam circa aproximativ, exager Dan pleonasmul.
Lucia nici nu-l privea. Se uita la Ursu, i pndea orice micare,
hotrt s rezolve problema coincidenelor. Vljganul i alerg o
clip ochii n direcia brdetului, mai privi o dat printre gene, apoi
rspunse:
Peste trei sute cinzeci, poate chiar peste trei sute aizeci de
metri n jurul lui trei sute aizeci
n sfrit, Lucia putea s controleze! i pentru a ndeprta orice
urm de nesiguran l scuti pe Dan de msurtoare, adic
numr chiar ea, n pai, distana. Cnd ajunse la capt, spuse cu
voce obosit:
Cinci sute douzeci i trei de pai! Ia calculeaz tu, Dan!
Dan i pregtise hrtia i creionul. Rspunse imediat:
Patru sute optsprezece metri i patruzeci de centimetri.
Nu se poate! se opuse vljganul.
Nici eu nu cred, se mir Lucia la rndul ei.
Atunci facei voi socoteala! se enerv Dan. Ct fac cinci sute
douzeci i trei ori optzeci?
De ce ori optzeci? ntreb Lucia.
Pi pn acum n-am calculat aa? se mir Dan.
Stai puin l domoli Lucia. Eu n-am pasul tu. Pasul meu
are numai aptezeci de centimetri. Ia calculeaz din nou!
Rsuflnd parc pentru ultima dat n via, Dan refcu, destul
de iute, calculul, i terminndu-l, i schimb imediat, mina:
Formidabil! Trei sute aizeci i ase de metri! Ursule, eti un
geniu topometric! Acu ce mai spui, domnioar?
M mir i eu, recunoscu Lucia cam n doi peri. Cum de le
211

nimereti, Ursule?
Nu-i prea complicat rspunse nepstor vljganul. M
gndesc, adic mi nchipui cam prin ce loc se mplinete un
kilometru i l mpart n zece, adic n sute. i dac ajung la sute,
s-a simplificat totul: Una, dou, trei sute, ajung la cea de a patra i
o mpart la zece i dac am ajuns la decametri, i mpart: unu,
doi, trei, patru, cinci i la al aselea obin metrii, pe urm mpart
metrii la zece: unu, doi, trei, patru, i la al cincilea pe care-l mpart
la zece
La nceput, Lucia l luase n serios. Cnd ns Ursu ajunse pe la
a treia mprire ncerc s i se uite n ochi: nici urm de ironie pe
faa lui. Dan, n schimb, mocnea ca un berbec haiducesc pus pe
jratec ntr-o groap. i cnd l ghici pe Ursu la centimetri explod
ntr-un hohot de rs cumplit.
i pe urm n milimetri ngn el. Ha, ha, ha! i pe urm
n Ha, ha, ha! Ce vine dup milimetri, Lucia?
Lucia se bosumfl puintel. Nu att gluma o necjea, ct tonul
foarte serios cu care Ursu o rostise.
Drept pedeaps, anun ea, ncepnd chiar din clipa asta
Ursu va face msurtorile i Dan verificrile!
Pardon! se rsti Dan. Sper c m confunzi cu alt persoan
care poart numele sta. Mai las-m dracului n pace! M-am
sturat de attea calcule i socoteli. Vreau s mai vd i eu
privelitea, vreau s mai zburd
De-aceea te-am pus s msori, i spuse Lucia. Ca s observi i
ca s zburzi Dac te-ai gndi puintel
Nu vreau s m gndesc deloc! se ncpn rebelul. Am chef
s m dau peste cap, na!
Nici nu termin bine ultimul cuvnt i simi cum se prbuete,
fr anse de salvare, ntr-o scobitur pe care n-o observase. Lucia
vzu cum l nghite pmntul, dar emoia i spaima o paraliz.
Ursu, n schimb, i azvrli cu o micare toate bagajele i dintr-un
salt fulgertor ajunse la marginea crpturii, prinzndu-l pe Dan
de bra, chiar n clipa cnd dispruse cu totul n prpastie, adic
n ultima clip. Totul durase o fraciune de secund. Dar cnd l
ridic pe Dan la suprafa, Ursu vzu bagajele azvrlite mai nainte
212

rostogolindu-se spre vale, ca ntr-o curs bezmetic i, dintre toate


bagajele, cel mai ambiios era chiar aparatul T.F.F. Spaima Luciei
se transformase n groaz:
Ursule! ip ea. Aparatul! Ce ne facem?
Ursu nu mai auzise ntrebarea. Pornise n goan dup aparat
i-l ajunse cu civa metri nainte de sfritul cursei: un bolovan
uria care inea locul firului de a. Dei l aduse napoi cu mare
grij, tot nu se putu abine s nu-l scuture de cteva ori. i
zorniau nuntru toate mruntaiele!
Mare jale! spuse el, lsnd aparatul jos. Mi se pare c s-a cam
dus dracului.
Lucia era palid i avea lacrimi n ochi:
Doamne! Mai bine
Mai bine mi rupeam eu gtul spuse Dan foarte smerit i
foarte sincer. De ce nu m-ai lsat, Ursule?
i Ursu era posomort, dar mai mult furios:
Eu sunt de vin! M-am pierdut ca un netot Puteam foarte
bine s-i dau drumul, nu s-l arunc
Lucia desfcuse cutia hodorogit i privea nspimntat
masacrul dinuntru. Dar nu la aparat se gndea, nu la aparatul ei
se gndea, se gndea la cellalt aparat i la cei care erau n jurul
lui, i la ntunericul i la primejdiile care poate i apsau i-i
ncoleau acolo, n noaptea de sub munte.
Oare se mai poate face ceva? se uit Dan spre Lucia. Sracul!
Parc-ar fi o lad cu srme i uruburi vechi Ufff!
Las scncelile! l sget Lucia. Pn una-alta trebuie s
gsim un loc de popas, i pe urm
Dup o scurt trecere n revist a mprejurimilor, Ursu
descoperi o pajite verde, bogat n iarb i ferit de soare. Era
chiar la poalele unei movilie stinghere de pe care se putea vedea
toat regiunea peterii. Acolo se fcu popasul, primul popas al
zilei. Nimeni nu se gndea la odihn, la mncare, la discuii. Un
popas trist, pe care nemicarea i gndurile l mbolnveau cu
spaime i neliniti. nainte de a lua orice hotrre, cei trei urgisii
se crar n vrful movilei pentru a-i da seama unde se afl.
Masivul care adpostea petera se desprise pe nesimite de ei
213

azvrlindu-i pe o coam paralel, foarte asemntoare. Jos, n vale,


se zrea i tiul iscusit i aprig care despicase masivul: o ap
argintie, cu luciri nevinovate. Nu se aflau, aa cum i nchipuiser
tot timpul, deasupra peterii!
Lucia se uit aproape rugtor la Ursu:
Ct ne ocupm noi de aparat, n-ai putea s dai o rait pn la
vale? i pentru noi e important, dar m gndesc i la cei din
peter. Trebuie s ne apropiem unii de alii i trebuie s le
spunem cum arat muntele Ai putea, Ursule?
O joac rspunse vljganul. n jumtate de or sunt
napoi i dac vrei dovezi, i aduc bradul la strmb de lng
calul de ah O joac
Nu era chiar o joac, pentru c scobitura care-l supsese pe Dan
era de fapt o crptur lung, abrupt, care izola locul de popas de
restul coamei. Ca s ajungi la o sut de metri n fa pentru a
cobor spre calul de ah, trebuia s ocoleti crptura pe o
distan de civa kilometri i numai acest drum dura cel puin
jumtate de or. Ursu se gndi s-l scurteze, dar pentru c era
prea abrupt crptura i deci n-o putea cobor, i prea lat ca s-o
poat sri, singura cale de a o scurta era aceea de a arunca o
punte. Fr s mai zboveasc, lu o funie lung, o toporic, un
ghem de sfoar i n cteva minute, folosind fora de aruncare i
doi copaci curioi de pe marginile scobiturii, izbuti s njghebe o
punte de frnghie peste prpastie. Se prinse apoi cu minile de ea
i pluti cteva clipe deasupra hurilor ascuite.
nainte ca Ursu s-i dea drumul n gol, Dan se apropie de
Lucia i ncepu s-i boscorodeasc la ureche:
Am vzut la circ un accident groaznic S-a prbuit un
zburtor pentru c n momentul cel mai periculos o fat din loj a
ipat, iar el i-a pierdut echilibrul, sracul
Lucia i duse mna la gur pentru a-i opri iptul prevestit de
Dan: Ursu trecea prpastia, agat de puntea aceea fragil i
mictoare.
Obstacolele pe care vljganul le ntlni mai departe n cale i se
preau floare la ureche. Un bolovan, un an natural, o rp
oarecare mai degrab l aau i ucideau monotonia vertiginoasei
214

coborri. Ursu avea un fenomenal sim al echilibrului. Nu-i baza


micrile numai pe gesturi reflexe, pe resorturi instinctive, nu i le
ncredina numai hazardului. Avea darul de a alege fulgertor, de
cele mai multe ori n plin micare, punctele de ntlnire, i de
rezisten, punctele de trecere i de oprire. De fapt aceasta era
marea lui art: de a deosebi, ntr-o singur clip, punctele de
trecere de cele de oprire, punctele de ntlnire de cele de rezisten.
De a alege o anumit creang ca simplu punct de trecere ntr-un
salt: o clip de ntrziere i creanga s-ar rupe; de a alege un
bolovan, o ieitur ca simplu punct de ntlnire a corpului n
cdere: o clip de ntrziere i bolovanul s-ar desprinde, iar
ieitura ar ceda. nc de copil i uimise prietenii cu cderile lui din
copaci: de fapt nu cdea, ci cobora din creang n creang; sau cu
prbuirile lui n rpe abrupte i adnci: de fapt nu se prbuea, ci
aluneca folosind fulgertor asperiti invizibile. Odat pusese
rmag cu mai muli colegi c va ajunge n fundul unei adncituri
abrupte din cinci salturi. Toi voiau s-l opreasc. Rpa avea vreo
treizeci de metri. Cnd i dduse drumul n rp fiecare micare i
era cunoscut: prima cdere, primul salt drept n jos vreo opt
metri; al doilea lateral, vreo doi metri, pentru a evita coborrea
strict perpendicular care l-ar fi dus ntr-un grohoti; al treilea salt
oblic, spre o ieitur de lut care se va prbui la o fraciune de
secund dup ce o va prsi, catapultat; i ultimele dou salturi
ntr-o perpendicular perfect cu o scurt escal la mijloc, pe o
excrescen sigur. Cderea lui fusese att de rapid i de precis
calculat, nct cei de sus o vzuser nentrerupt, iar el avusese
senzaia sublim a zborului. Ursu era convins c ar fi putut s
alerge chiar pe peretele unei prpstii nclinat spre 90 de grade,
dac i s-ar fi dat un rgaz de cteva clipe pentru a cerceta tot
peretele i a alege punctele de siguran i de trecere. Un singur
accident avusese n toat cariera lui de acrobat, un accident
ridicol, ntmplat pe la treisprezece ani. Srise de pe o scar, de la
o nlime oarecare, n salt mortal, i-i rupse mna stng,
pentru c nainte de a sri, cu o clip nainte de a sri, se rstise
la un copil, cu intenia de a i-l preface n admirator. n timpul
cderii i dduse seama c uitase ceva: nu-i mai amintea treapta
215

de pe care srise. Fcuse micarea de relans cu o fraciune de


secund mai devreme. Pmntul l surprinsese ghemuit,
necesitatea echilibrului i ncordase mna stng i cderea nefiind
atenuat, contactul violent i rupsese braul.
Tot felul de amintiri acrobatice nsoir goana lui Ursu spre
creasta calului de ah. Ajuns n vale, fcu o scurt oprire, mai ales
pentru a-i sclda capul n apa rece a priaului i pentru a sorbi
cteva nghiituri. Apoi se cr pe un bolovan de pe mal pentru a
cerceta coasta muntelui care adpostea petera. Coasta era
prpstioas, cu poriuni abrupte care nu puteau fi urcate fr
funie. Pe alocuri se zreau uvie negre, ca nite dungi trase
nehotrt cu crbunele. Erau crpturi. Oare erau profunde?
Ajungeau pn n interiorul masivului? Ajungeau pn n peter?
Pentru a rspunde la ntrebri i-ar fi trebuit zile ntregi de
ascensiuni i coborri. Se strdui s memoreze caracteristicile cele
mai importante ale masivului care adpostea petera, apoi i
arunc privirile spre stnca aceea ciudat, care i de acolo, de jos,
continua s semene cu un cal de ah. Capul i coama calului se
odihneau pe un soclu uria, un adevrat piept de munte. Ca s
ajung pn acolo nu i-ar fi trebuit mai mult de cinci minute,
parcurse n goan, bineneles. Erau cteva obstacole, care puteau
fi ns trecute fr prea mari eforturi. Tocmai punea n balan un
dac i un dar n legtur cu drumul pn la calul de ah,
cnd o anumit micare petrecut la poalele stncii l fcu s
tresar. Ochii ncordai aveau puterea unor lentile: nu se nelase.
Micarea nu fusese o prere. La poalele stncii se zrea silueta
unui om. Uimirea l fulger. De unde apruse silueta? Jur
mprejurul ei nu se afla niciun bolovan, nicio groap, nicio
dezordine de relief care ar fi putut-o ascunde. Parc ieise din
pmnt sau de undeva din munte. i ainti privirile asupra
ciudatei apariii i dup cteva clipe de ncordare izbuti s-o
identifice. Uimirea lui Ursu nu mai avea margini: omul acela care
apruse ca din pmnt la poalele stncii nu era altul dect
Petrchescu, vntorul!
Dei clipele ncepeau s devin foarte preioase, Ursu nu putea
s renune la ntlnirea cu Petrchescu. Porni spre stnca botezat
216

de Lucia, fr s prseasc o clip din ochi silueta de dedesubt.


Pe la jumtatea drumului, i ddu seama c i Petrchescu l
zrise. Mai ales cnd l vzu cum i duce mna streain la ochi i
privete n direcia lui. La un moment dat, Petrchescu fcu
stnga-mprejur, cu o iueal cazon, apoi doi pai, apoi se opri
brusc. Ridic ceva de jos i se ntoarse din nou cu faa spre Ursu.
Avea n mn o arm de vntoare. Apoi i duse mna la bru,
dar i-o retrase imediat spre mijlocul armei.
Ursu nelese ce se ntmpl. Petrchescu i ncrca arma. Nu
pricepea ns ce de umblase cu arma descrcat. Sau poate
schimbase cartuele? Sau poate trsese n vreun vnat? Dar
nu auzise niciun pocnet de arm Un firicel de ghea zvcni n
ceafa lui Ursu. Petrchescu i potrivise arma n old, i eava ei,
ridicat la nlimea pieptului, era ndreptat n direcia lui. O
simpl apsare pe trgaci, involuntar sau chiar o tresrire
puternic, incontient Niciun vntor n-avea voie s in astfel
arma, nici n toiul vntorii; era o lege ca arma s fie inut mereu
cu eava n jos.
Cnd Ursu ajunse mai aproape de stnc, la mai puin de o
sut de metri. Petrchescu cobor eava armei i cltin ncet din
cap, ca i cum i-ar fi dat a nelege vizitatorului c-l recunoate i
c e bine venit. Ba mai mult: porni n ntmpinarea lui Ursu, dar
nu fcu prea muli pai. Auzi ipt de psri i ncepu s scruteze
vzduhul. Ursu l imit fr s vrea, aa cum i se ntmpl oricui
cnd i vede semenul uitndu-se spre cer, i descoperi un stol de
psri zbenguindu-se. Petrchescu le urmri cu puca ridicat; la
un moment dat puca intea exact scfrlia lui Ursu, i vljganul
simi iari firicelul de ghea, zvcnindu-i n ceaf. Un simplu
strnut i Dar amintindu-i faima lui Petrchescu, se liniti.
Bun ziua! salut Ursu, oprindu-se la civa metri n faa
vntorului.
Dac nu erai dumneata, rsturnam vreo dou, trei becae, pe
cinstea mea
Norocul lor zmbi Ursu. Nu ne-am nchipuit c o s v
ntlnim pe munte. Numai la asta nu ne-am ateptat, pe cinstea
mea
217

Vas-c tot nu v-ai lsat pn la urm! se ncrunt


Petrchescu. Dup tot ce v-am spus Nu v-a fost team de duhuri
i primejdii?
Duhuri!? tii i dumneavoastr c nu exist. Noi am crezut
c vrei s ne speriai cu duhurile ca s ne ferii de celelalte
primejdii adevrate
Ia uite, domle! Vasc nu credei n duhuri! Asta e ru, domle,
pe cinstea mea S nu v pun gnd ru duhurile, domle, c
direct la azil ajungei Eu n-am glumit niciodat cu duhurile, i
nici nu vreau s glumesc, i v sftuiesc i pe voi s le mpcai, pe
cinstea mea
De unde s tim cum s le mpcm? ntreb Ursu destul de
nedumerit. Nu tii, trebuie s facem jertfe?
Vntorul scormoni cu eava putii n iarb:
Domle, trebuie s le mpcai, eu asta tiu, pe cinstea mea
Cealalt chestie e treaba voastr. Eu nu m-am certat niciodat cu
ele, ca s tiu cum trebuie s le mpac, pe cinstea mea. Poate c ar
fi bine s nu le tulburai aici n slaul lor, s v ducei n alt
parte
Nu tiu cine zicea adic un cioban ne-a spus mai ieri c
duhurile s-au mutat de prin prile stea, cic ar fi prea multe
primejdii pe-aici
Zu, domle? N-am auzit, pe cinstea mea Da s nu fie o
curs, domle, s nu fi fost ciobanul la un duh
Nu era duh, spuse foarte serios Ursu. Avea i un biat i era
i o turm lng ei Spunea c nite duhuri mai importante au
avut accidente, c unul mai mare chiar i-a fracturat baza
craniului, spunea el, i din cauza asta au ters-o n alt parte.
Zicea el c spitalul duhurilor de-aici a cam rmas n paragin i
nu-l mai calc stafiile rnite. Cic nici penicilin nu s-ar mai gsi
Ciobanul s-a jurat c nu minte
Minea, domle! se enerv Petrchescu. Pe cinstea mea,
domle! i de unde tia el toate? Era duh, domle, i vrea s v
prind n capcan! i de primejdii nu v-a vorbit?
Despre primejdii!? se mir Ursu. N-a suflat un cuvnt Dar
dac spunei dumneavoastr
218

Dumneata mini, domle, pe cinstea mea! Cum n-a suflat


niciun cuvnt despre primejdii? Pi nu v-a spus c duhurile iau rupt gtul? i la cu baza craniului? N-ai spus dumneata c
v-a spus ciobanul c duhurile s-au speriat de primejdii i s-au
mutat n alt parte? Pi dac i duhurile s-au speriat de
primejdiile de pe-aici, i dai seama, dumneata, pe cinstea mea?!
O s ne ferim, pe cinstea mea! ncerc Ursu s-l liniteasc.
Dar s tii, tot ciobanul la zicea, c unde nu-s primejdii nu se
poate zidi coal. Cic numai aa nva omul
Cum s-ar zice, domle, umblai dup primejdii cu lumnarea,
pe cinstea mea
Nu chiar cu lumnarea se retrase Ursu. Avem lanterne
vntoreti
Bun! Asta da! Lanterne vntoreti, da! Pe cinstea mea. Va s
zic avei lanterne Da, domle Nu ne mpru Nu avei una de
mprumut? Ba chiar v-a cumpra-o
Dac ne-ai fi mprumutat i dumneavoastr barca
Iar, domle? Iar? V-am spus c-am pierdut-o Nu i-am spus
fetei doctorului? Aia brunet, pe cinstea mea
Aia-i cealalt, spuse Ursu. Dar sunt amndou cu noi.
Aha! se lumin vntorul. Vas-c-ai adus i fete cu voi! Pi de
ce nu spui aa, domle, pe cinstea mea! Acum neleg eu ce cutai
voi pe-aici! Locuri, domle, locuri cutai! Locuri frumoase, pustii
aia-i, domle Pe-aici putei s mergei o zi ntreag n pielea goal
i nu ntlnii suflare de om, pe cinstea mea. Asta era, domle.
Bravo! Fete bune, fragede, domle Ohohoho! De la Dobrescu am
nvat Ia zi, domle, ca ntre brbai! E bine, domle, cald, aa?
Ursu avu marea putere s se stpneasc:
Dac-ar auzi fetele cum vorbii despre ele, nu tiu ce vi s-ar
ntmpla cu ochii. Credei c-i ca pe vremea idiotului luia?
Las-m, domle, pe cinstea mea. Ce m prelucrezi, c nu-s
tat de fat? Da despre ce idiot vorbeai?
De Dobrescu la al dumneavoastr
Domle! Pe cinstea mea! De Dobrescu s nu te mai legi
niciodat, c nu se iart. Prima oar zic c n-ai tiut, pe cinstea
mea. Dar a doua oar nu se iart, domle. Om ca el mai rar,
219

domle. n tot oraul nu e unul s-i semene!


Eu zic c este unul, spuse Ursu. Dumneavoastr
Domle i mulumesc, dar e cam mult, domle, pe cinstea
mea Peste civa ani, cine tie
Pcat c nu l-ai cunoscut pe Buridan V-ai fi neles foarte
bine cu el
Domle! Numai dac era vntor bun!
Dac-ai fi fost mai tnr poate c ai fi ajuns n slujba lui, c
era foarte bun vntor nnoptai pe-aici?
Domle sunt nite stne ncotro mergei? Spre lac, ncolo?
Ne-am mprit n dou, rspunse Ursu. Unii spre lac, alii
prin peter
Zu, domle?! Eu v-am spus Dar mcar scoatei-v prleala
cu fetele. Sunt fragede, domle. Acum e nemaipomenit, pe cinstea
mea!
i dumneavoastr nu uitai s ntrebai de Buridan
Nicio grij, domle. Cum ajung n ora poate chiar mai
nainte Pe cinstea mea
Cu puca n mn i cu eava la nlimea pieptului, vntorul
l urmri ndelung pe Ursu. i nu se mic din poziia asta, pn
ce vljganul nu dispru cu totul din raza vederii lui. Abia atunci se
apropie de o crptur a stncii, care nu se vedea dect dintr-un
singur unghi, i ncepu s discute cu un personaj, mai bine zis cu
vocea unui personaj, pentru c posesorul ei nu iei nicio clip la
lumin.
Era unul dintre bieii care mi-au cerut barca, spuse
Petrchescu. ia de-alaltsear i de nc-o dat
Ce vorbeti, coane?! Asta am aflat-o singur Alta!
Alta e c-i un prost, pe cinstea mea
S nu te-neli, coane! i-a pus mereu capcane
Domle! Fii serios! E o ggu S nu-i treac prin cap vreo
prostie
i-a btut mereu joc de dumneata. M-am amuzat tot timpul,
coane, i m mir cum de-am putut s-mi in rsul. Mai ales la
urm
Domle, te rog! Pe cinstea mea! A ncercat el, dar pe urm s-a
220

fcut politicos. N-ai auzit chestia cu Buridan


Tocmai tii cine-i personajul la al lui Buridan cu care-a
spus c semeni?
Aflu eu n ora, dac nu tii dumneata. Gsesc eu un coleg
care tie dar mi-e totuna, domle Ori aflu, ori nu. Mi-e
indiferent, domle. Am libertatea asta O s ntreb n ora
S nu cumva s faci asta, coane! Personajul lui Buridan e un
mgar, un mgar celebru! Stai, coane! Ce spuneai c i-e totuna,
indiferent?
Nu mai tiu, domle, pe cinstea mea. Am uitat Va s zic ma fcut mgar!
Da, coane! Mgarul lui Buridan! E celebru n toat lumea. Tea insultat ru! i pe dumneata i pe Dobrescu!
Domle, l mpuc, pe cinstea mea. Aa ceva nu se iart,
domle. l mpuc
Las-m, coane, las prostiile. Dumneata l-ai provocat, la
urma urmei Dac te pui la vorb cu ei
Mie mi plac copiii, domle, stau mereu de vorb cu ei Dar s
nu m fac mgar! Pe cinstea mea! Eu, mgar! Asta nu se iart,
domle! Numai s-mi intre n btaia putii
i-am spus o dat s dai dracului idioeniile
Ce idioenii, domle?! Eu dac nu iert, trag!
Mai bine ai veni ncoa Ia spune, coane! Ce e cu fetele alea?
Parc-ai turnat jratec i ghea n mine
Domle, pe cinstea mea!

2
Ursu i gsi prietenii trebluind la aparat, i nu se bucur de o
primire prea entuziast; mai ales Lucia era bosumflat, din pricina
ntrzierii sale inadmisibile! Dar cnd ncepu s le povesteasc
ntlnirea neateptat cu vntorul, interesul amndurora, i mai
ales al Luciei, se transform n foame i spaim. Nu trecu sub
tcere nimic, nici chiar insinurile de la sfritul discuiei, avnd
ns grij s le mai atenueze.
221

Nu tiu cum de mi-am stpnit minile, spuse el n ncheiere.


mi venea s-i prind nasul ntre degete i s i-l laminez pn l-a
fi fcut ct o foi de igar mare noroc a avut, mgarul!
Poate c-ai avut tu mare noroc, se nfior Lucia.
Bun chestia cu mgarul lui Buridan! l felicit Dan. Grozav!
Mai ales dac-o s se apuce s ntrebe n ora. Dar s tii, Ursule,
c mgarul n cauz era doar o ipotez creat de doctorul Buridan
prin secolul al paisprezecelea. Asta pentru a argumenta libertatea
indiferenei. El ddea exemplul unui mgar deopotriv de flmnd
i de nsetat care are n faa lui, cam la aceeai deprtare, i ap i
mncare. Cu ce va ncepe? Libertatea indiferenei!
Eu tiam numai c se face caz de mgarul sta al lui Buridan,
mrturisi Ursu, i-am crezut c-i o ntruchipare a tmpeniei. Ei i!
Al lui Buridan sau nu, tot mgar rmne! Voi cum stai cu
aparatul?
Lucia, cu un Dan foarte binevoitor i entuziast alturi, mai ales
n laude, elogii i exclamaii, izbutise s demonteze i apoi s
monteze din nou aparatul. Lucrase ca un roi de albine, precum
spunea Dan. Iar degetele i alergaser i-i bziser ca nite
viespi. Din pcate, terminase montajul aparatului prea trziu.
Nici nu se uitase la ceas pn cnd nu nurubase ultima pies.
Dar cnd ridicase antena pentru emisie i recepie descoperise cu
groaz c ora fixat pentru primul schimb de mesaje fusese
depit demult.
Aproape un ceas ntrziere, l anun ea pe Ursu. Nu tiu
nimic. Nici ce este n peter i nici dac aparatul s-a reparat.
Mi-e team s nu se fi stricat vreo lamp Uuffff!
Ufffff, eu! se ntrista Dan. Prpastia aia nenorocit! Nu
putea s m nghit mai repede, s nu m mai vad Ursu.
Apoi se duse lng aparat i ncepu s-l mngie:
Hai, puiorule! Hai, c eti nou-nscut Spune i tu ceva!
Uite, mmica ta
i aparatul rspunse! Ba chiar foarte energic. De emoie, Dan
era ct pe-aci s-l scape a doua oar. i Lucia i Ursu se repezit
spre el. Inventatoarea de 14 ani se nroi toat de bucurie i
nchise, nevzut, ochii ca s striveasc o usturime. Prea repede i
222

ucidea frumuseea! O clip mai trziu, caietul se desfcu exact la


pagina de serviciu, un creion cu vrful foarte ascuit amenin
aerul, iar vocea cu puin metal rece n ea i trezi pe ceilali:
Notai i voi! Fiecare! S putem controla mesajul!
Notau toi cu nfrigurare sunetele sonore, distincte. i deodat
receptorul se stinse. Se terminase transmisia cirearilor din bezn?
Cirearii soarelui profitar de rgaz i ncercar s descifreze
mesajul. Dar dup cteva minute se uitar nucii unii la alii. Pe
foile lor de hrtie se tlmciser aceste cifre i litere ciudate:
A3CDE41B1DV96SPOIDTGS112AAA1G238
U V N L 5 3 F S M 1 1 C A D 4 3 S 5 U O V M 1 3 S 1 1 B L C 0 6.
Nu cunosc cel de al doilea cifru, mrturisi Ursu.
Nu corespunde nici unui cifru, spuse Lucia. E absolut
indescifrabil. Oare s-a ntmplat ceva n peter
Oare nu s-a ncurcat vreo srm n aparat? ndrzni Dan.
Vreo lamp, ceva
Dac s-ar fi ncurcat ceva, n-ar fi funcionat deloc, rspunse
Lucia. Din moment ce funcioneaz
Mai ncearc o dat! ceru Ursu. Cine tie!
Lucia mai ncerc. Transmise iari semnalul convenional al
primei emisiuni:
Ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti.
O secund dou trei patru tcere i deodat rsun
foarte clar semnalul de rspuns:
Ta-ta-ti-ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti.
Dup zmbetele lor, dup strlucirile din ochi, i imaginau
cum trebuie s arate n clipa aceea chipurile celor din peter.
Cirearii erau din nou mpreun. Cu ajutorul celor dou aparate,
prin unde, i uneau gndurile i sentimentele, i speranele, i
bucuriile i ntrebrile. Lucia ncepu s noteze. Dan i Ursu
uitaser c trebuiau s copieze i ei mesajul, Lucia nu uitase, dar
i trecu peste inim, se prefcu c uitase, i-i ls pe cei doi s-i
lumineze privirile cu vorbele pe care le citeau pe caietul ei:
TOTUL MERGE BINE / AM TRECUT I DE AL DOILEA LAC /
NE APROPIEM DE INT / OBSERVAI CU ATENIE
DESCHIZTURILE
/
EVENTUAL
DIMENSIUNILE
CU
223

APROXIMAIE.
Lucia transmise la rndul ei mesajul care anuna c i afar, pe
munte, n soare, programul se desfoar n general bine. n trei
cuvinte, cu adevrat telegrafice, Lucia ntiin petera despre
ntlnirea lui Ursu cu Petrchescu. Cteva secunde de pauz, apoi
din nou recepie i Lucia i ntinse cu mna liber o foaie de hrtie
lui Ursu, cu un coninut foarte scurt:
PETRCHESCU ERA SINGUR?
Ursu cltin capul afirmativ i Lucia transmise. Aparatul cni
iari:
SIGUR? SIGUR? UNDE?
Caietul ajunse iari n minile lui Ursu, dar de ast dat
vljganul nu mai putea rspunde printr-un simplu gest:
N-a putea spune cu siguran unde Cum dracu s plasez
locul? Cam la vreo patru kilometri de locul nostru. La poalele
unei stnci, stnca ta, Lucia. Calul de ah E lipit de muntele n
care se afl petera. Era singur dei mi s-a prut foarte ciudat
apariia lui, i foarte brusc.
Lucia transmise imediat:
SINGUR DEI APARIIE BRUSC, CIUDAT / LIPIT DE
MUNTELE PETERII.
Apoi recepiona o nou ntrebare a peterii:
A STAT MULT DE VORB CU EL? A FUMAT?
Ursu rspunse prin dou micri cu capul la ntrebrile puse.
Una de afirmaie i una de negaie. Lucia transmise.
Ultimele cuvinte schimbate ntre bezn i soare erau salutul
pe care-l adoptaser cirearii pentru expediie:
NOROC BUN!
NOROC BUN!
Ultimele pocnituri, apoi tcere, clipe de respiraie nceat, clipe
de emoie, clipe de tristee apoi privirile Luciei care scormoneau
i trezeau ascuit.
Recitir mesajul i completrile, dar nu nchiser imediat
caietul. ntrebrile din bezn nu erau foarte linititoare. De ce-i
interesa pe cei din bezn dac Petrchescu era singur, sau dac
fuma, sau dac era vorbre? Ce amnunte necunoscute posedau
224

ntunecaii? Ursu se uit la Dan, Dan se uit la Lucia, iar Lucia se


mulumi s ridice din umeri i apoi s nchid aparatul.
Era umbr n locul acela, era rcoare, iarba plin de mtase,
iar lumina blnd i parc aductoare de miresme.

225

Capitolul XII
1
Cuteztorii din bezn trecuser al doilea lac, aa cum l
trecuser pe cel dinainte, slujindu-se de plut, de funii i de
curajul lui Victor. Pluta i dusese cu rndul pe un mal srac i
zgrcit, pe o fie ngust de piatr, care i surprinse pe toi, i mai
ales pe Victor. Harta, n care Victor fcea mereu rectificri, indica
un lac mai mic dect primul, ntr-un salon mare, cu largi suprafee
de piatr. Lacul se mrise, spaiile de piatr fuseser inundate i
acoperite definitiv de ap, numai platforma pe care debarcaser
cirearii rmsese necotropit. Erau cele mai mari transformri pe
care le ntlniser pn atunci n peter.
Prul subteran i continua mersul spre o confluen
necunoscut, sau spre punctul terminus al peterii, dup
indicaiile hrii. Cirearii l folosir ca i pn atunci: cru
cuminte, docil, un adevrat prieten n bezna aceea cu ecouri i
ntrebri amenintoare. Dar fuseser nevoii s peasc pe
cellalt mal, pe malul drept, singurul care devenea accesibil dup
al doilea lac. Harta era foarte ferm n aceast privin i, ntradevr, la lumina lanternelor unite descoperiser, pe o distan
destul de mare, un mal larg, mai ridicat, ferit de capriciile
priaului, un mal cu podea neted i cu perei dezordonai.
Tot lui Tic i fusese hrzit s descopere, nu departe de
marginea noului lac, la civa pai de debarcader, n interiorul
tunelului de scurgere, un al treilea muc de igar identic cu
celelalte. Dar la numai dou bti de lantern de debarcader,
malul drept se ngusta brusc, devenind inaccesibil. Era inundat de
ap. Pe hart nu se vedea nimic. Alt schimbare grav a reliefului.
Cu ajutorul plutei trecuser pe malul stng, pe care se putea
merge nainte, dei mult mai anevoios ca pn atunci.
Ionel devenise foarte tcut. Nu mai ddea ordine i nici mcar
226

comentarii nu mai fcea, dect foarte rar. Din cnd n cnd


bolborosea cte ceva, atunci cnd descoperea un sediment cu
compoziie dubioas, sau cnd credea c a gsit o mostr din acel
granit arhaic care prea c-l obsedeaz cumplit. Victor i Tic,
mereu n frunte, cutau i cercetau cu ardoare peste tot: pe mal,
prin firide i nulee, prin crpturi, pe dup bolovani. Tic avea
una i bun n cap: cutia vrjit. De aceea, de cte ori avea ocazia,
o lua naintea tuturor, mereu cu ombi dup el, ca s nu dea
altora ansa de a gsi cutia. i Victor umbla parc dup ceva
anume, i cutarea lui prea c are o destinaie foarte precis.
Cuta ceva, cu atta hotrre cuta, nct aveai impresia c acel
ceva fusese lsat chiar de el n peter. Numai Maria, dei ncolit
uneori de fiori reci, dei simind uneori n ecouri ameninri, nu
voia s caute i s gseasc nimic, nu voia s se mai gndeasc la
ntrebri rele; ea mai visa sala de bal prin care trecuse, cu cavalerii
de marmur spnzurai de cupol, cu coliere i candelabrele
stinse, gata s se prbueasc, i mai visa o sal i cea mai mare,
cu lumin violet i albastr, cu podea de lespezi albe, i se vedea,
frumoas i cald, fcnd piruete, piruete
Dar o trezi vocea lui Victor, o voce nceat, fr acele accente
imperceptibile de duritate, pe care numai ea i le cunotea.
n sfrit, am gsit
Parc vorbea unui strin, sau nimnui, dar toi l auzir i se
apropiar de el. Era o igar fumat pe jumtate, poate mai mult.
Dar de cnd o cuta Victor!
Acum nu mai am nicio ndoial, spuse el. Indivizii care au
trecut pe aici, naintea noastr, cunoteau foarte bine petera. i
mai cred c fumtorul era nervos E prea mic distana dintre
cele dou mucuri; parc au fost aprinse una dup alta igrile,
poate chiar una de la alta tii ce mi se pare foarte ciudat la
vizitatorul sta? Faptul c nu pare un vizitator! Aa mi face mie
impresia: n loc s viziteze petera, se ine de fumat. Cam mult
patru igri, Ticuorule aa c nu mai e cazul s cutm
chitoace
Ce te face s crezi c eu umblu dup capete de igri?
rspunse cam nepat prichindelul.
227

Scuz-m spuse Victor. Dac vei gsi totui, din ntmplare,


vreunul
Asta o tiu i singur mai bine i-ai spune lui Ionel, sau steia
care n-a gsit absolut nimic
Ctva timp vocile amuir. Toi tiau c se apropie ultimul
salon, punctul terminus al peterii. Chiar la intrarea salonului,
Maria zri un obiect lucitor, dar n-avu vreme nici mcar s-i
anune descoperirea, necum s ajung la ea, pentru c friorul ei
crn se repezise ca un hultan asupra obiectului. Mare deziluzie
pentru prichindel! Era o simpl cutie de conserve, o cutie goal,
care plutea ntr-un ochi de ap. Tic i-o ddu lui Victor, iar Victor
dup ce se uit la ea, fr prea mare interes, o ddu mai departe
lui Ionel.
Cutia asta complic foarte mult povestea, spuse Victor. De ce
dracu a mai aprut i ea? Fir-ar s fie!
i tu de ce te enervezi? ncerc Ionel s-l domoleasc. Indivizii
erau flmnzi i au mncat Mi se pare foarte simplu.
Mie nu! se ncpn Victor. Oare nu sunt prea flmnzi
indivizii tia? Doar au mncat o dat acolo, lng intrare Iar li
s-a fcut foame?
Poate c unul a mncat acolo, iar cellalt aici, medit Ionel. I
s-a fcut foame omu individului
Dac au fost mpreun n peter, ceea ce e aproape sigur,
spuse Victor, e greu de presupus c unul mnca iar cellalt privea.
Ori i-e foame i cnd l vezi pe altul mncnd te repezi i tu, ori
nu i-e foame deloc i-atunci vei atepta s iei afar ca s te
osptezi n regul. Dar nici aa: X mnnc pe sturate, antricoate
i sardele, Y l privete, iar dup jumtate de or, sau o or, i
amintete i el c-i este foame i se apuc s deschid o cutie de
conserve Cornuri, biscuii mai mergeau. Dar chiar conserve!
Prea din cale afar!
Dar, n fond, tu ce crezi? l ntreb Maria. Pn acum n-ai
fcut altceva dect s ne respingi prerile
V-am spus: misterul celor doi antevizitatori se complic.
Prerea mea e c unul dintre cei doi, unul singur, a fcut de mai
multe ori drumul prin peter
228

Aoleu! se sperie Maria. Vrei s spui c ne-a luat-o nainte


fiindc nu vd de ce s-ar fi plimbat de mai multe ori prin peter,
dar nu pentru a o cerceta foarte atent, adic pentru a face harta
peterii!
La asta nu m-am gndit, spuse Victor, i nici nu cred c
trebuie s ne gndim. Imposibil! i noi am venit pentru hart, i
noi vom trece de mai multe ori prin peter, dar sunt absolut
convins c n-o s transformm petera, sau vreunul dintre
saloanele ei, n sufragerie. Tot afar, la aer i la lumin o s
mncm. Nu, Maria, eu cred altceva, cred c unul dintre cei doi
vizitatori a stat mai mult timp n peter
Mult de tot? ntreb Tic. Un ceas, dou, o jumtate de zi? De
dormit, brrrr! nu cred c-a dormit aici
Nu tiu, Ticuor. Nu se poate calcula n ore precise. Hai s
zicem, ca s nu greim, c a stat atta timp ct i trebuie unui om
ca s mnnce de cteva ori. Pn acum tim c a mncat de trei
ori
E de necrezut! se revolt Ionel. Parc nu s-ar ntmpla aievea
toat povestea, parc am citi dintr-o carte
i mie mi-e team de asta, spuse repede Victor. Mi-e team s
nu fim sub influena unor cri. Poate c povestea e mult mai
simpl, i o complicm noi cu tot felul de presupuneri. Oare n-am
uitat de ce am venit aici?
Oare n-ar fi bine s mai ncercm o dat s prindem legtura
cu cei de-afar? i aminti Maria.
Ca trezii din somn, cirearii se repezir asupra aparatului.
Mesaje dup mesaje, semnalizri dup semnalizri, i cnd nimeni
nu se mai atepta: legtura. n timpul schimburilor de mesaje,
Victor interveni cu ntrebrile cunoscute. Iar dup ce prima
ntlnire pe unde se termin, Ionel se grbi s-i liniteasc
prietenii:
Cred c misterul s-a limpezit: prin peter a trecut
Petrchescu. Cunoate regiunea ca nimeni altul i nsui faptul c
se afl la doi pai de noi
Victor l ntrerupse aproape brutal, ceea ce nu se potrivea firii
sale:
229

Nu, Ionel! De ce s ne amgim? Ai auzit ce l-am ntrebat pe


Ursu. Vntorul n-a fumat ct a stat de vorb cu el, i nici cnd
ne-a inut n parc, aproape toat noaptea, n-a fumat. Nu e
fumtor. Dar asta nu nseamn c n-a trecut prin peter. Sunt
sigur c e unul dintre cei doi vizitatori. Dar n cazul acesta
nseamn c ne-a minit. nseamn c n-a vndut barca, pe
cinstea mea
Poate c a avut cellalt individ o barc, sau poate c i-au
fcut i ei o plut ca noi. Asta trebuie s fie! i-au fcut i ei plut!
Victor tempera imediat zelul lui Ionel:
i unde e pluta?
Cum unde? se mir Ionel.
S nu-i nchipui c au luat-o cu ei afar, spuse Victor. Ar fi
prea de tot. Noi o s lum pluta afar sau o s fim fericii c
scpm de ea, acolo la lac? Cu o barc de cauciuc e altceva O
dezumfli i o iei pe bra ca pe un palton. Dar asta nseamn c
vntorul ne-a minit, i
i? ntreb Maria cam nelinitit.
Iar o presupunere cam hazardat, se retrase Victor.
Ionel mai avea ns o ntrebare cu care ncerca s-i susin
prerile:
i dac barca sau pluta, adic ambarcaia pe care au folosit-o
se afl aici?
neleg la ce te gndeti, spuse Victor. Vrei s spui c unul din
indi c unul din vizitatori se afl nc n peter, poate chiar
lng noi, poate c e chiar martor la discuia noastr
Ionel se cutremur. Nu la asta se gndise, dar nelese imediat
c nu putea exista alt rspuns logic la ntrebarea lui. Parc-i
zbrnia ceva n ira spinrii.
Dac barca sau pluta e n peter, continu Victor, nu poate fi
altundeva dect pe malul acestui lac. Aici e punctul terminus. De
aici ncolo, apa i bicarbonatul de calciu nu s-au mai mpcat, nau mai fcut cas adic peter bun
ncercarea lui de glum nu avu ns niciun ecou. Oare erau toi
sub apsarea unor presimiri ntunecate, sau simeau flfirile
molatece ale beznei?
230

Ce ne facem? ddu Tic glas ntrebrii tuturor.


Ce facem? l corect Victor. Am ajuns la captul peterii,
Ticuorule, i trebuie s vedem i noi cum se termin petera. S
dm ordin lanternelor.
n aceeai clip, lanternele i adunar razele ntr-un buchet
luminos i rscolitor. Toate umbrele se topir speriate. Farul se
plimb ncet prin toate spaiile i n toate direciile. n stnga,
peretele muntelui era neted, mai ales la baz, doar cteva
asperiti, civa zgrunuri de marmur, timizi, albicioi se
craser spre cupol. Drept nainte, apa lacului, nemicat ca
un disc uria de sticl, nu-i lsa descoperite rmurile dinspre
miaznoapte. Lumina lanternelor nu era n stare s sparg toat
bezna nordului. i acolo unde se termina parc se rsculau uriae
spirale de ntuneric. Peretele din dreapta era format numai din
dantele i broderii. Sute de firide i scobituri, nenumrai ciorchini
strivii n perete, o dezordine fantastic, o rscoal mpotriva
oricror simetrii i intenii rectilinii.
Fiuuuuufiuuuuu! se minun Tic uitnd toate spaimele i
nelinitile. Ce mai de ascunziuri!
S le cercetm pe toate ar fi o nebunie, spuse Victor. i nici
nu vd ce s-ar putea ascunde n ele. Plute i brci n niciun caz.
Sunt prea mici, prea strmte depozite ideale pentru cutii de
conserve
Tic tresri cnd auzi ultimele cuvinte ale lui Victor; ar fi vrut s
spun c i alte cutii se pot ascunde acolo, mai ales alte cutii, dar
i aduse aminte c n-are voie s rosteasc niciun cuvnt despre
cutia fermecat. ndrept imediat cuvntul scpat printre buze:
i cutii de sardele, nu?
Alea-s tot conserve, spuse Ionel.
i tu ce eti? ripost prichindelul.
Dup cum vedei, se auzi de undeva din ntuneric vocea lui
Victor, apropiindu-se, nici urm de barc sau de plut. Asta
nseamn c vizi c indivizii ia ciudai au ieit la lumina zilei
Iar ansele ca unul dintre ei s fie Petrchescu cresc i descresc n
aceeai msur. Pcat c nu l-am ntrebat pe Ursu dac nu i-a
vzut barca!
231

Ne-ar fi spus fr s-l ntrebm, l liniti Maria.


Sigur c da accept imediat Victor. Cred c ni s-ar fi
telegrafiat special pentru asta
Sunt prea multe cotloane aici, n dreapta, spuse Ionel. Oare
unul dintre cotloane nu poate s fie o cale de ieire afar, o cale
nc necunoscut, pe care o tie numai Petrchescu?
Tot ce se poate, rspunse Victor. Dar ca s rspundem la
ntrebarea asta, ar nsemna s trecem de la teorie la aciune. i noi
n-am intrat pentru asta n peter. Misterul e interesant, adic
ntrebrile sunt interesante: cine a fost aici? Cnd? De ce? Dar
nimeni nu ne oblig s rspundem foarte precis la ele. Altceva ne-a
adus aici
Absolut de acord! aproape silabisi Ionel. i aa ne-am pierdut
destul vreme cu raionamente gratuite. Ar fi trebuit s ne dm
seama mai din timp. i eu sunt cel mai vinovat c
De ce? l ntrerupse Maria. Eu m-am simit foarte bine, am
privit, m-am distrat, am nchis ochii la ifosele tale.
Eu n-am gsit nimic se plnse Tic. ombi tot a gsit ceva,
dar eu
Las, Ticuor, c nu ne-am pierdut timpul, l mbrbt
Victor. Poate c, dac nu s-ar fi iscat povestea asta a vizitatorilor
ciudai, ne-am fi mulumit cu o simpl trecere n revist a
locurilor. Aa, tot cutnd i rscolind prin toate ungherele, putem
s ne ludm c am nvat petera pe dinafar chiar de la prima
vizit. Erorile mari le-am i ndreptat pe hart
tiu, tiu, se retrase Ionel. Dar poate c era mai bine s
subordonm toate cutrile noastre unui scop principal
Asta-i dintr-o lecie, mi amintesc eu, spuse Maria. Ia s vd
dac eti sincer! Tu cu granitul tu idiot, care e un scop secundar,
recunoate! tot cutndu-i-l, n-ai descoperit o mie de alte lucruri
pe lng care, altminteri, ai fi trecut fr s le vezi?
Nu tiu, rspunse Ionel, Poate c o fi aa. Dar n-am venit aici
pentru distracii, cum te lauzi tu. La urma urmei, nici nu m
intereseaz ce ai tu n cap, i cred c e timpul s ne ntoarcem.
Destul pentru prima vizit. Am ajuns la capt, gata!
Asta e! mrturisi Victor. Oare am ajuns la capt? Lacul sta
232

m tortureaz de parc a sta n el mbrcat. M nghea peste


tot.
Lacul?! ntrebar ceilali.
Da, lacul. Dar mai nti a vrea s mai cercetm puintel
peretele din dreapta, s ne apropiem mai mult de el i s-l batem
cu lanternele. Poate ne spune ceva.
naintar toi pe malul din dreapta pn cnd i opri apa. Acolo
aprinser farul lor orbitor.
S coborm ct mai jos! ceru Victor. Acolo unde apa lacului se
ntlnete cu peretele, la gura cotloanelor.
Buchetul de raze se supuse ntocmai. Gura fiecrui cotlon fu
luminat cu drnicie.
Mi-am nchipuit eu, murmur Victor. Cotloanele de aici sunt
nite scobituri superficiale. Ai observat i voi?
Ce anume?
Apa lacului nu se scurge prin cotloane. Niciunul n-o suge.
Nici urm de nvolburare, nicio dr de spum la gura cotloanelor.
i? ntreb Maria nfiorat.
Atunci unde se scurge apa? ntreb Victor la rndul lui.
Peretele din stnga n-are nicio fisur
ntr-adevr! se amestec Ionel. Cum de nu ne-am gndit pn
acum?
Trebuie neaprat s se scurg undeva? spuse Maria cu un ton
care mai mult afirma dect ntreba.
Neaprat! accentua Victor. Primul lac e un izvor, nu mai
ncape nicio ndoial. Apa lui e adus de pru aici, dar nu poate
rmne aici. Eu cred c lacul sta e un ghiol, nu un liman. i dai
seama, Ionel?
Ionel nc nu nelese tot gndul lui Victor:
Ce vrei s spui?
C prul merge mai departe i dac prul nu se termin
aici
Vrei s spui c petera spuse Ionel cu glasul ngheat. Vrei
s spui c petera dar tot nu avu tria s-i duc gndul pn la
capt.
Da! opti Victor foarte emoionat. Sunt aproape sigur c
233

petera nu se termin aici! Ticuor! Ia f iute o barc de hrtie c


te tiu meter n ndeletnicirea asta.
Bucuros c are, n sfrit, ocazia s ajute cu ceva expediia,
pentru c Ionel nu-i mai ddea voie s se ating de aparatul T.F.F.,
prichindelul confecion n doi timpi i trei micri o barc fr
cusur.
S mai fac una? ntreb el n timp ce i-o ddea lui Victor. Mai
cunosc un sistem
Deocamdat luminai cu lanternele drumul brcii, spuse
Victor. Eu o s-i fac vnt spre mijlocul lacului.
Victor azvrli barca pe apa de cristal a lacului, apoi manevr cu
mare atenie scndura care-i inuse loc de vsl pentru a o
mpinge ct mai spre mijlocul apei. Unduirile strnite de vsla lui
Victor pieriser, apa devenise iari ca sticla, fr nicio tresrire,
fr niciun bob de spum Dar barca nainta domol, nainta
mereu, punct alb pe cristalul ngheat, punct mictor, pn ce
ntunericul o sorbi definitiv.
Lanternele se stinseser toate ca la un semnal, bezna era
groas i grea, iar vocea lui Victor tremura:
Lacul se scurge uufff! da! Cred c suntem pe cale s
facem o descoperire extraordinar, la care niciunul dintre noi nu sa gndit la care poate nimeni nu s-a mai gndit pn acum.
Dar harta? ntrebar Ionel i Maria n acelai timp.
Harta? E o hart, nu e o lege. Cei care au fcut-o s-au oprit
aici, cine tie din ce cauze. Au fost siguri c aici se termin grota.
i dac greeti? spuse Ionel. Dac apa se scurge n adnc,
printr-un fel de pu, printr-un canal natural care e sub nivelul
lacului?
Nu se poate! rspunse imediat Victor. Un asemenea tub de
scurgere ar transforma tot lacul ntr-o plnie, ntr-un vrtej. i
chiar dac ar fi cum spui tu, asta nu nseamn c petera
continu printr-un etaj inferior?
i ce dac? se opuse foarte tios Ionel.
Nu te grbi! Etajul inferior e o simpl idee la coada logicii. Eu
cred c petera continu la acelai etaj.
i ce dac? atac i mai vehement Ionel.
234

i rspunse Victor surprinztor de calm, trebuie s


nlocuim presupunerea cu Trebuie s ne convingem!
Nu! relu Ionel protestul. Nu-s de prerea ta. Cred c prerea
ta e mai degrab o dorin! Uit-te la bolta peterii! e perfect
curb. Apa s-a izbit de rezistena unor roci mai puternice, a
ntlnit formaii granitice care au obligat-o s caute alt drum.
Unde? n scobitura asta calcaroas Aici a lucrat, aici a strpuns,
aici a putut s strpung, n rocile astea sfrmicioase. Lacul sta
e un tub de scurgere, un pu! Nu zic c prul nu continu la un
etaj inferior, dar etajul poate s fie i la zece metri i la o mie de
metri sub noi
Eu cred altceva, Ionel, spuse Victor dup vehementa
demonstraie a efului expediiei. Eu cred c de-a lungul
vremurilor s-a produs o prbuire n masa calcarelor, care a
acoperit tunelul i a desprit petera n dou. Iar apa ridicndu-i
nivelul, la nceputul primverii, dup dezghe, a modelat i a
netezit pereii. Nu vezi c de la un anumit nivel pereii sunt plini de
asperiti? Mai ales cel din dreapta
Imposibil!
De ce imposibil? Mi se pare foarte firesc. Prbuirea s-a
produs aici, iar tunelul
Nu-s de acord! se ndrji Ionel. Ce spui tu e o simpl ipotez i
eu n-o accept, o refuz cu ochii nchii
Nici eu nu accept ipoteza ta! Nu spun c-o resping cu ochii
nchii. Dac poi s m convingi
i tu poi? se rsti Ionel. Cum poi s m convingi? Prin vot?
Nu! Mult mai simplu i mai sigur: verificnd!
Punct! deveni Ionel foarte autoritar. Cred c ne-am ndeplinit
cu prisosin misiunea pentru o prim explorare. Ne vom sftui
i cu ceilali i dac va fi cazul
Ros de gndul c n spaiile necunoscute, de dincolo, pe care le
i vedea n dimensiuni i forme fantastice, ar putea fi ascuns, dar
mai ales ar putea fi gsit cutia fermecat, Tic i se adres foarte
duios conductorului expediiei:
Zu, Ionel, de ce eti aa? Hai s vedem
Tu chiar vrei s ne ntoarcem fr s ne convingem dac
235

petera continu sau se termin? ntreb uimit Maria.


Da! rspunse Ionel fr cea mai mic ezitare. Ne-am propus
s explorm o peter oarecare, nu s scobim una nou din
dorine i ambiii. Punct. Am spus.
Dar e o prostie Ionel, relu Maria. Dac petera nu se termin
aici? i eu l cred pe Victor, nu pe tine i nu neleg de ce te opui
cu asemenea vehemen? Eu am mereu senzaia c suntem ntr-o
cas, c am trecut prin cteva camere, i c ne-am oprit n faa
unei ui. Cineva ne-a spus c la ua la care ne-am oprit se termin
casa. i noi, dei auzim dincolo de zgomote, i vedem dre de
lumin sub u, ne ntoarcem pentru c nu tiu cine ne-a spus c
la ua a treia se termin casa.
i ce vrei tu?
S ncercm ua! S vedem dac mai e o camer sau mai
multe, precum susine Victor, sau dac ua e zidit, precum susii
tu. De ce te ncpnezi?
Pentru c am o anumit rspundere, i tiu eu de ce! Scurt!
Ne pregtim de ntoarcere!
Ce tii tu? insist Maria.
tiu c nu trebuie s facem prostii!
i dac facem prostii tocmai creznd c nu facem? se
nfierbnt Maria. Asta-i culmea! La primul obstacol s-o lum la
goan napoi! Ei bine, eu nu vreau!
Nici eu nu vreau! se auzi ca un ecou vocea lui Tic.
tii ce cred eu? Ca s fim sinceri Cred c v ameete i v
ia minile dorina de glorie
De ce neaprat ne ameete i ne ia minile? se nfurie
Maria. Poftim: vreau glorie! i chiar vreau! N-am voie? Spune! ie
nu i-ar plcea s descoperi ceva extraordinar? Nu te-ai ridicat n
toate slvile cu aparatul tu idiot? Aici ai devenit dintr-o dat
foarte modest. Vorba lui Tic: Las c tiu eu! Aici nu mai e Lucia
care s te duc n spate.
Pentru c m-ai enervat i m-ai nfuriat, poftim! ne ntoarcem
imediat.
Te ntorci tu singur! Auzi? Singur!
Stai c v-ai certat destul! interveni Victor. Abia acum ncep
236

s-i fac de cap ambiiile Ionel! Maria are dreptate cnd spune
c trebuie s ncercm ua aceea O voi ncerca eu i sunt sigur
c o s m ajutai i voi
Se ls tcere, dar Victor rosti ultimele vorbe cu atta calm i
siguran, nct tcerea care urm prea un leac cutat de mult
vreme i aprut pe neateptate.
S nu credei c vreau s fac pe grozavul, continu Victor cu
acelai glas linitit. Ct v-ai certat voi, eu am gndit planul
explorrii. Vom lega pluta de o frnghie lung. Un capt al
frnghiei l vei ine voi. Eu voi vsli cu scndura asta spre peretele
din fund, care nu se vede n ntuneric. Dac drumul va deveni
primejdios, sau dac se va ivi ceva ru, voi striga sau voi scutura
frnghia. sta s fie semnalul! dac frnghia se scutur n minile
voastre, tragei de ea, tragei vrtos ca s m aducei napoi. Nu e
nici complicat, nici imprudent
Nimeni nu spuse nimic. Victor vorbise cu atta convingere,
nct orice cuvnt ar fi sunat de prisos. i imediat trecu la aciune.
nnod una dup alta toate frnghiile care se gseau n bagaje, cu
noduri ingenioase pe care numai sabia i gestul lui Alexandru cel
Mare le-ar fi putut desface. Captul nesfritei frnghii nnodate
ajunse n mna Mariei i a lui Ionel i emoia lor subit pecetlui
parc o nelegere. Dar i mna lui Tic apru de undeva din
ntuneric i prinse captul ca o ghear.
nainte de a-i prsi prietenii, Victor le aminti ce aveau de
fcut, cu aceeai voce nepstoare i calm, n care Maria simi o
imperceptibil und de emoie:
Luminai-mi drumul ct putei i chiar dup ce nu mai vedei
pluta lsai lanternele aprinse. Dac scutur
Apoi pi cu atenie pe plut, dar nu plec imediat. ntrzie
doar cteva clipe parc pentru a controla nodurile plutei. Maria
vzu ce se ntmpl acolo pe plut i i impuse muenia total.
Dar cnd Victor ncepu s vsleasc i s se deprteze de mal, o
npdi spaima i remucarea. Poate c trebuia, sau poate c ar fi
trebuit s-l opreasc. n cele cteva clipe ct zbovise nainte de a
porni, Victor i legase picioarele de plut cu un capt de funie.
Maria citise undeva, c atunci cnd i cuprinde vijelia n largul
237

mrii, pescarii din delt se leag de barc, pentru ca trupurile lor,


dac vijelia va fi hain i uciga, s ajung totui la mal, la cei pe
care i-au prsit pentru totdeauna.
Frnghia pe care toi trei o ineau n mini se deira fr
ncetare. Metri dup metri, zeci de metri dup zeci de metri. O
frnghie lung, parc nesfrit. Cnd vzur c se apropie
captul, nepturi de spaim i nelinite urcar din braele lor
spre piept. Dar pe neobservate, frnghia se ntinse, ajunse
nemicat i dreapt ca o coard. Se simeau i ei ca nite
prelungiri ale frnghiei, ca nite corzi intuite de bezn i tcere, i
dac umbra unei mini le-ar fi atins, s-ar fi sfrmat n vibraii cu
mii de rezonane. Clipele se ntindeau ca nite elastice grele,
ameninnd cu explozii ngrozitoare.
Frnghia era ns nemiloas, ca bezna, ca linitea, ca aerul rece
i ru, ca apa de sticl, fr unduiri, fr culori, fr via. Cnd
ateptarea i ncordarea atinser clipa exploziei, frnghia ncepu s
se mite n mna lor, s loveasc apa rea a lacului, s-i oblige la
micare. Tot ce era via n ei vibra n braele care trgeau funia.
Ritm tcut, nverunat, rzbuntor. O mn prsi funia i lumina
unei lanterne spintec bezna de deasupra apei. Pluta se lovi de
lumin i odat cu lumina se apropie de mal. Alt mn scp
frnghia i alt raz ni spre monstrul de lemn care se apropia.
Cele dou lumini mpreunate nu se mai nelau. Pluta se
ntorcea goal!
n locul exploziei trsni tcerea, o tcere mai rea dect explozia.
Clipe de nucire i spaim, apoi vocea nebun a lui Ionel:
Ai vzut?! Ucigailor! Cum ne mai ntoarcem?
La asta te gndeti?! uier Maria. Pleac imediat n cutarea
lui!
M duc eu! se nfipse prichindelul cu prul nepat de groaz.
Eu sunt mai mic. Pe mine m ine pluta i pot s m strecor peste
tot
Stai! l prinse Ionel de bra. Smintitule!
Stai! porunci i vocea Mariei. M duc eu!
Unde vrei s v ducei! zbier Ionel. Ai nnebunit amndoi?
La dracu s v ducei! Voi, cu idioeniile i cu ambiiile voastre
238

suntei vinovai!
i-e fric, laule! uier Maria.
i ie nu i-e fric? Nu e o nebunie i o prostie s riti
pentru
Taci! strig Maria. Uitai-v la plut.
Pe un col al plutei, gata s se prbueasc n ap, se afla un
bolovan. i sub bolovan o pat alb, o foaie de hrtie. Trase ncet i
cu grij pluta la mal. Tic se repezi primul, se lungi pe burt i lu
hrtia de sub bolovan. Ar fi vrut s dea el glas mesajului, dar
Maria i-l smulse din mn, l puse sub lantern i citi cu voce tare:
Ura! Petera nu se termin! E o minunie aici. Venii pe
rnd, dar trimitei mai nti echipamentul. Ateniune! Cotlonul e
ngust ca un tunel de crti. Neaprat s v lungii pe burt!.
Ura! exclam Tic nnebunit de bucurie. Venim! Venim imediat!
Ura!
ntunericul nchise, undeva ntr-o celul a lui, spaima i
durerea din privirea lui Ionel i mnia amestecat cu dispre din
privirea Mariei.
S ncrcm bagajele! lu Maria iniiativa. Tic! Tu lumineaz
pluta. S punem mai nti raniele i pturile. Aparatul l lsm la
urm. Cine merge cu bagajele?
Tic era gata s se ofere, dar Maria zdrobi imediat pauza
involuntar:
Plec eu! Pe urm hotri ntre voi
Pluta se despri de mal. Frnghia se deir iari, pn ajunse
la nemicare. Tic simi scuturtura violent care venea n valuri de
la captul de departe i mpreun cu Ionel trase cu toat puterea
de funie. Al doilea se mbarc Ionel. Apoi veni i rndul lui Tic i al
lui ombi. Leg aparatul de plut i n mijlocul uriaului colac de
funii, ca ntr-o redut circular, i ascunse celul. Vsli pn la
mijlocul lacului, domol, condus de lanterna fixat ca un far la
botul plutei. Acolo fcu o prim escal, pentru a iscodi
mprejurimile, dar nu vzu nimic altceva dect ap. Nici naintea
lui nu se zarea vreo dr de lumin sau gura vreunui cotlon. Tot
cutnd tunelul de legtur, simi c pluta merge singur i chiar
ntr-un ritm mai iute. Se ls dus de ea i dup cteva clipe, drept
239

naintea lui, departe, parc la captul lumii, zri o semilun


neagr ca o sprncean: intrarea tunelului. ntr-acolo l ducea apa.
Se lungi pe burt cu mult nainte de a intra n tunel i transform
vsla n crm pentru a potrivi pluta n deschiztur. Era att de
ngust sprnceana de intrare i att de puin arcuit nct i era
team c nici pluta i nici el, aa lungit cum era, nu vor putea
trece prin ea. ntr-adevr, pluta atinse de cteva ori pereii
tunelului, iar spatele lui atepta, din clip n clip, izbitura rece a
cupolei de piatr. Colacul n care se afla ombi fusese presat de
plafon, aparatul puintel hrit, dar prichindelul se fcu punte i
luntre! pentru ca nepreuitele comori s rmn intacte. Brrrr! i
tunelul nu se mai sfrea! Dac n-ar fi fost sigur c l ateapt
dincolo cei care plecaser naintea lui, ar fi spus c a pornit n
drumul spre iad. Puintel iad tot ndur el n cotlonul nesfrit.
Numai ap i ntuneric, ap i ntuneric. Deodat, lumina
lanternei, pn atunci nghesuit i strivit, evad n spaii largi.
i alte lumini, i, n sfrit, vorbe i rsuflri omeneti l primir de
undeva din dreapta. Ieise, scpase din crarea iadului. Se ridic
n picioare, o vzu undeva pe Maria i, fr s se mai gndeasc la
altceva, sri nspre braele ei. Dar distana dintre plut i rm era
mai mare dect i-o nchipuise el, i nc n aer prichindelul simi
rutatea apei care-l pndea. Picioarele-i atinser apa, se
scufundau, braele cutau sprijin n ntuneric i ntr-adevr
ntlnir dou odgoane care-l sltar pe rm. Erau braele lui
Victor.
Ai pit ceva, Ticuor? l ntreb Victor cu blndee. N-ar fi
trebuit s te lsm singur
Demult i ncolcise Maria braul de gtul lui:
Spune ce ai! Nesu
M-am udat leoarc la picioare, rse cel crn.
feritule! i termin Maria alintarea. Mcar ai adus ciorapi
de schimb?
Prichindelul clipi din ochi, inutil, pentru c bezna nu accepta
culori i gingii.
Nu trecuser dect cteva clipe de la debarcarea nenorocoas a
ciufuliciului, cteva clipe mici Cine i-ar fi nchipuit c puteau s
240

fie att de crude! La drept vorbind, o singur clip fusese crud i


rzbuntoare, aceea n care Tic srise pe mal. Alte cteva o imitar
i cnd Victor simi n aer i n piept nenorocirea, era prea trziu.
Pluta! strig el. Aparatul!
ombi! se sperie Tic. Doamne!
Pluta era departe i viteza ei se mrise. Victor abia i mai prinse
marginea cu raza lanternei. Dar porni dup ea n goan de cmp
deschis. Noroc c Maria i Ionel neleser ce se petrece i i
luminar fulgertor drumul. Victor nc mai inea raza lanternei
lipit de plut, chiar i dup ce prul subteran se desfcu n
dou brae. Pluta cotise spre stnga, pe braul mai iute i mai
nvolburat, i Victor trecu prin ap spre malul stng i i continu
urmrirea, mai repede, pe piatra neted a malului. Oare o va
prinde? Rspunsul i-l dete un zgomot ndeprtat, pe care goana
dement l transform n asurzitor, apoi n vrtej de tunete. O
cascad! Nu erau mai mult de zece metri pn la plut, dar nici de
la plut pn la cascad nu erau mai mult de zece metri. Goana
era att de nebun nct cel dezlnuit implor cu mna liber
bezna, pentru a se opri la timp. Dac nu-l va opri o plas de
cauciuc, gndi el dar l opri, ca un recul neateptat, tunetul
asurzitor i spuma sfrmat i rece a prbuirii. Era la un pas de
marginea cascadei. Se lipi de peretele ud, iar lumina lanternei se
prbui n cataracta de sub pmnt. Aburi i zvrcoliri i gemete i
tunete. Altceva nimic. Pluta fusese nghiit de abis. Presimi o
ameeal rea i se retrase repede civa pai. Oboseala i muia
mijlocul. Capul i vjia. Necunoscutul devenise dintr-odat att de
crud necunoscutul de sub pmnt cu bezna i capcanele lui.
Victor se ndes n perete pn la durere, pn la trezire. Nu avea
voie s-i piard firea. Momentul era hotrtor. Porni spre ieirea
tunelului, ncet, pentru a-i aduna gndurile. La bifurcarea
prului i ntlni prietenii i le anun vestea cu un ton iritat,
parc-ar fi anunat o pagub oarecare:
S-a dus pluta! Fir-ar s fie!
Ceilali preau de ghea i Victor simi parc pentru el nevoia
unor vorbe tari:
Sunt absolut sigur c ne vom descurca. Nu suntem cireari?
241

Bine c-am salvat bagajele


Eti nebun!? ip Ionel ca un semnal de alarm. Nu nelegi c
suntem ngropai de vii? Cum vom scpa de aici? n fa
cascada, n spate cotlonul iadului
Victor i puse mna pe umr:
tiu c e foarte grav, dar mult mai grav ar fi dac ne-am
pierde firea. Mergem pe braul din dreapta. Poate c ne va duce
undeva afar
i dac ne pndete alt cascad? ntreb Ionel.
Se apropiase i Tic de Victor. Prichindelul, nenorocit i ntristat
cum rareori fusese, cu nite lacrimi de jar n ochi, care din fericire
nu se vedeau, lu parte cu sughiuri la lupta aceea pentru via:
Eu l-am prpdit pe ombi Of! Doamne!! i uite, m jur c
n-o s plng i n-o s m mai gndesc la el pn ieim afar. Pe
urm o s fac eu ceva
Se nduio i Ionel. Vocea i se stingea:
Mergem i noi pe urmele lui ombi n acelai mormnt am
intrat
Dar suntem vii, Ionel! se revolt Maria. i simt o asemenea
furie, c a putea s sparg stnca! i nu suntem numai noi, mai
sunt i ceilali, afar. Dac n-o s putem noi, ne vor salva ei! Dac
am fi n locul lor, am face la fel!
i cum i anunm pe cei de afar? ntreb Ionel chinuinduse. Cu ce aparat? Cu ce semnale? Pe ce unde?
Pe undele dinuntru! spuse Maria strivindu-i pieptul. Ce-ai
face dac ai fi n locul lor i dac n-ai primi nicio veste din peter?
N-ai da alarma? N-ai alerga ca s vezi ce s-a ntmplat? N-ai
chema ajutoare?
Da spuse foarte ncet Ionel. Numai c nimeni din lumea
asta nu tie i nu poate ti dac suntem n peter, sau undeva
afar, n vreo prpastie N-am lsat niciun semn n urma noastr!
Nimic, nici mcar o bucat de hrtie Cui poate s-i treac prin
minte c petera nu se termin acolo unde arat harta? De ce s
nu cread c am ieit afar?
Glasul lui Ionel tremura i uiera i pauza care urm vorbelor
lui era un moment umplut de spaime i neliniti.
242

Un semn totui am lsat! se rzvrti Victor.


Nu, Victor, opti prichindelul. Am luat i bileelul tu, tii,
mesajul tu cu descoperirea. E la mine n buzunar. Am vrut s-l
in amintire i-a spus Maria c l-a pierdut? I l-am i l-am
mprumutat eu fr s-i dea seama
Va s zic tu! l trsni Maria.
Victor prinse capul prichindelului i-l strnse la piept, aproape
cu cruzime:
Nu, Ticuorule nu la semnul sta m-am gndit. Am lsat alt
semn, Ticuor. Pluta!
Dar pluta? ngn Maria fr voia ei. S-a dus n cascad
Crezi c-o s ias undeva afar?
Nu rspunse Victor. E altceva: absena plutei va fi cel mai
sigur semn c s-a ntmplat ceva n peter, nu afar. Toi se vor
ntreba unde e pluta i avem marea ans s se descopere
legtura cu noua peter.
E o probabilitate, totui spuse Maria.
tiu accept Victor. Dar iat c exist o speran i dincolo
de noi, adic o cale de salvare dar nu putem s ne ncredinm
numai ei. Trebuie s ne bizuim n primul rnd pe noi. ncepnd
din clipa asta nu mai exist expediie, peter, hart, nimic! Exist
un singur scop: salvarea! ncotro? Braul stng e nchis. Nu ne
intereseaz. Vom nainta pe braul drept. Va trebui s facem
economie la baterii. Vom aprinde o singur lantern, cu schimbul.
i vom merge n ir, unul dup altul. Fr team pentru c
mergem spre via, nu spre moarte
Dar nainte de a porni, propun s alegem un alt ef! spuse cu
voce ferm Maria.
Victor! adug imediat Tic.
N-avem timp pentru asta se mpotrivi Victor.
Am avut timp sun foarte stins glasul lui Ionel, pecetluind
momentul care se scursese.
i tinerii pornir la drum prin bezna groas i necunoscut, pe
care poate c n-o mai strbtuse pn atunci nicio fiin
omeneasc. naintau cu pai prudeni, cu auzul permanent
ncordat, pe fia de lumin care le tia calea. Din loc n loc se
243

opreau i cercetau cu toate lanternele relieful. Orice neregularitate,


orice scobitur, orice firid era umplut de lumin. i la un
semnal toate lanternele se stingeau pentru a obliga la destinuire
orice cale de ieire ascuns, orice cotlon care avea vreo legtur cu
lumea i cu lumina de-afar. ntr-o firid mai nalt, pe unul dintre
perei, lanternele ntlnir cteva semne ciudate, nite scrijelituri
care preau o aglomerare de linii, sau mai bine zis o ntlnire de
linii drepte i curbe. Incrustaiile bizare fur cercetate mai
ndeaproape. Maria frec peretele cu o crp i chiar i sacrific
periua de dini pentru a adnci scobiturile ispititoare. Vocea i
tremur de bucurie:
Uitai-v! Privii din unghiul sta! Sunt gata s jur c e
conturul unui mamut.
Imaginea, odat creat, cpt imediat aprobarea i admiraia
tuturor, dar mai ales nsufleirea lui Victor:
Da! Am vzut ntr-un album de reproduceri dintr-o peter
Seamn exact cu reproducerile din albumul acela
Altamira! spuse Maria. mi amintesc i eu
i e chiar att de frumos? ntreb prichindelul cu voce
nesigur. Eu
E foarte frumos, Ticuor! l mngie Victor. i are o valoare
extraordinar, mai ales pentru noi
Da ce, putem lua mamutul de-acolo? se mir Tic.
Nu trebuie s-l lum, spuse Victor. Important e c l-am gsit.
Nu vezi c mamutul sta vorbete? i tii ce spune? Ceva foarte
frumos i foarte important, Ticuor: petera a fost locuit. i dac
a fost locuit, nseamn c odat, demult, a avut totui o ieire. De
ce s nu ajungem i noi la ieirea de demult?
nsufleirea lui Victor se transmise i celorlali. Singurul care
nu putea s participe cu tot sufletul la bucuria ce se ntea era
Ionel. Tristeea i durerea l scurmau fr ncetare i-i nnegurau
gndurile. Uneori se simea singur pe urma lanternei i i se prea
c merge spre un abis din care nu se va mai putea ntoarce.
Privirile lui nu vedeau nimic, se lsa purtat de gnduri pe drumuri
de groaz i speranele cu care voia s le alunge erau ca nite
scntei care se stingeau la prima suflare a beznei. Mergea mecanic,
244

jefuit de sperane, pe un fir de lumin palid i chinuit. Stnc,


mereu stnc, piatr umed, alunecoas, crpturi, bolovani,
ochiuri de ap, pietre Cteva pietre, pierdute n ungherul unei
nie profunde, i aprinser scntei n priviri. Lanterna Mariei
trecuse nepstoare pe deasupra pietrelor, Tic cuta altceva, Victor
lumina drumul. Aps butonul lanternei i-l fix asupra pietrelor.
Lu cteva n mn, le frec i le pipi i le nconjur contururile
cu degetul mare. O clip rmase mut.
Nemaiauzindu-i paii, Maria se opri i-l descoperi lng ni cu
pietrele n mn:
Ce s-a ntmplat? De ce te-ai oprit?
Se apropiar i Tic i Victor de ei. Razele lanternelor rscoleau
nc o dat firida srac.
Ai gsit ceva? ntreb Victor. Ce sunt alea? Pietre?
Fr nicio vorb, Ionel ntinse palma desfcut, n care oprise
cteva pietre cenuii, unsuroase.
Granit?! i Maria era ct pe-aci s adauge cuvntul care-l
obsedase atta vreme pe Ionel: arhaic, dar vocea indiferent a
culegtorului de pietre o ntrerupse:
Nu Paleozoic Cred c sunt unelte pietre lefuite unelte
vechi de silex
Da! Unelte de silex! confirm imediat Victor. Prin urmare ne
aflm pe drumul cel bun. Nu mai ncape nicio ndoial, Ionel.
Petera a fost locuit! i trebuie s existe un drum de ieire. Am
ales braul cel bun!
i dac oamenii ia vechi n-aveau nevoie s ias din peter?
ntreb cu naivitate Tic.
Prostule! l dojeni Maria fr rutate. Oamenii ia vechi numai
se adposteau i se aprau n peteri. Hrana i mbrcmintea i le
luau de afar Prin perei nu puteau s ias
D-mi i mie o piatr se rug Tic de Ionel.
Ia-i! i rspunse Ionel. E un depozit ntreg acolo, dar dac le
vrei pe astea, poftim!
Dar Tic deja cotrobia prin firid. i alese cele mai ciudate
pietre, ca nite vrfuri de suli i de sgei, i umplu buzunarele,
apoi se altur iute irului indian.
245

n fruntea irului, Victor vzu primul ntinderea de cristal i


coloanele de calcar de pe margine, care anunau apropierea unui
nou salon din noua peter. Se opri la marginea lacului i-i atept
i pe ceilali. Cnd proiectorul se aprinse i-i ncepu colinda
nceat prin spaiul necunoscut uimirea cirearilor se stinse n
oapte i exclamaii.
Noul salon era mult mai mare i mai nalt i mai bogat dect
cele pe care le ntlniser n vechea peter. Tavanul de pe margini
era o aglomerare de boli i arcade, iar pereii de sub el, plini de
arabescuri i de dantelrii i scurgeau picioare albicioase de
calcar n apa fonitoare a lacului. Stalactitele i stalagmitele
atingeau lungimi i grosimi de vis. i n apropierea pereilor se
nlau colonade sau stilobai care ateptau poveri i podoabe. i
fiecare form geometric din salon era ornamentat i sculptat la
filigran, cu o iscusin uluitoare. Iar apa care se scurgea lene la
marginea coloanelor ca trena albastr a unui miracol nevzut
mplinea grandoarea i rafinamentul salonului. Imaginea palatelor
de cletar din basmele i visurile copilriei era ndeprtat i
palid i timid i copleit de splendoarea arhitecturii de
marmur, ascuns cu atta furie i durere n strfundurile lumii,
parc pentru a nvrednici cu privelitea ei numai ochii celor mai
ndrznei.
Fr s mai ntrebe, fr s se mai ntrebe, fiecare i lu
libertatea de a cutreiera n voie i dup placul su marea catedral
subteran. Unul dintre perei se transformase de-a lungul erelor
ntr-o org alb, imaculat, care cnta cu picurii de ap ai bolii i
cu ecourile lor, i cu vnturile necunoscute i, n sfrit, cu vocile
i exclamaiile unor tineri ndrznei, melodii de frumusee i
spaim. Privelitea miracolelor ncremenite era o ap vie pentru
cirearii din bezn. Fiecare se ntlni cu sine nsui, cu anii i
fanteziile lumii lui, cu vigoarea i sigurana libertii i nespaimei
de altdat
Iar prichindelul cel crn i ciufulit, i cu pr de gru n lumin,
i cu ochii iari argintai, simi n toate melodiile i tcerile
castelului de marmur un cntec al cutrilor, i cnd nu mai
erau melodii, auzea oapte reci n ureche i totul i toate i
246

spuneau c aici i numai aici se afl cutia fermecat. i porni n


cutarea ei, furindu-se i strecurndu-se ca o raz de lumin
printre colonade i stalagmite, printre ururi i statui neterminate
nc, peste uvie de ap, peste trepte stinghere, printre coliere i
arcade gheboase, prbuite, departe, spre peretele dantelat i
misterios care alctuia pavza din dreapta a catedralei subterane.
Acolo, n miile de crpturi, unele subiri ca un fir de a, altele
largi ct palma, acolo, n noianul acela de gropi i scobituri ca
nite cuiburi spate de psrile altor ere, acolo trebuia s caute i
mai ales acolo trebuia s gseasc. Prichindelul ncepu s-i
zgiasc ochii prin toate crpturile mai largi dect degetul, prin
toate gropiele n care i-ar fi ncput pumnul. Crpturile i gropile
abia zgriau muntele de calcar. Dar erau unele mai late prin care
i plimba mna i i strecura braul pn la umr i care
cltoreau departe n trupul muntelui, departe, dincolo de moartea
luminii. Cum putea s ajung pn acolo, dac nici privirile nu
ndrzneau? Era aproape trist prichindelul, pentru c bnuia c la
captul unui asemenea ascunzi putea s fie cutia vrjit. Unde s
mai caute? Privirile lui ntlnir o scobitur piezi, lat la
nceput de dou palme, dar care dup civa metri se lrgea ca o
plnie lung, nesfrit. Zgndri ca un drac cu raza lanternei
pereii crpturii, dar nu ntlni nimic, nicio firid, i mai ales
nicio strlucire de metal. Furios i trimise raza departe, spre
buzele plniei, departe, la zeci de metri i deodat simi o sgeat
izbindu-i inima, i era o sgeat ascuit i blnd, rece i cald
Acolo la buzele plniei se afla
Victor! ip el ca un nebun, azvrlind bubuituri n ecourile
peterii. Venii aici! Aici! Am gsit barca!
Tic nu nnebunise. La buza plniei se afla o barc!
Era o glum! Prichindelul voia s-i nveseleasc sau combinase
o fars toi gndeau astfel, dar nu rezistar chemrii lansat de
trompeta blond i se apropiar de colul minunii. Tic art cu
degetul spre crptur i sperana zvcni odat cu degetele care
apsau butoanele lanternelor. Lumina ajunse departe, la captul
buzei de piatr, i tremurul pierdut al prichindelului renscu n
trupurile celorlali i se nghesui iari n el. Da! La captul plniei
247

era o barc, dar nu o barc oarecare, i nicio corabie de marmur


euat acolo, din ere neomeneti, ci o barc adevrat de cauciuc:
barca lui Petrchescu.
i ceea ce fcuse Tic pn atunci cercetarea peretelui scobit
repetar ceilali, mai temeinic i cu alt scop. Dac la zeci de metri
se afla o barc, poate c se afla i o cale de ieire afar. Nicio
scobitur, nicio crptur a peretelui nu scp cutrii disperate a
cirearilor. Dar peretele era crud, nendurtor. Toate cotloanele
erau strmte, nici un obolan nu s-ar fi putut strecura prin ele, i
aproape toate crpturile se subiau i i opreau tiul dup
civa metri. Numai crptura lui Tic nvinsese calcarul i se
afunda spre deprtri. Dar era att de strmt la nceput, nct
abia ncpea braul lui Victor. Dup civa metri se lrgea,
generoas, ca o crare, ca un bulevard al imaginaiei, dar pn la
crarea lat de jumtate de metru, i pn la bulevardul lat de un
metru, poate chiar de doi spre gura lui, erau acei civa pai de iad
de la nceput, acel spaiu de tortur care ura lumea, care strangula
speranele i bucuriile.
Tinerii priveau neputincioi i fierbini tietura din faa lor.
Civa metri, poate numai trei metri de buntate i calea raiului ar
fi fost deschis. Civa centimetri, poate numai zece centimetri
dac s-ar ndupleca pereii plniei s se deprteze i din nou
trupurile lor, i mai ales inimile lor ar simi fiorii calzi i
neastmprai ai bucuriei.
Dac-ai ncerca tu, Ticuor? spuse Maria ca o rugciune
inutil. Mcar s punem mna pe barc
De cnd se gndea Tic la atacul plniei! De multe minute capul
i trupul lui fuseser zgriate i zdrelite de zimii calcarului. tia
c dac i-ar ncpea capul
Prichindelul se apropie aievea de crptur i ncerc s-i
strecoare capul. Numai trei, sau poate numai doi centimetri s fi
fost mai larg i ar fi trecut n lumea de basm pe care o presimea
la buzele plniei. Maria iscodi cu lanterna mai sus i i se pru c
ntr-un anumit loc crptura se mai deschidea cu civa
centimetri, dar imediat se strmta. Din fericire, buchetul de raze
rmase mai multe clipe acolo, i privirile flmnde de speran,
248

cobornd piezi, din spaiul descoperit de Maria, deosebir un fel


de tub oblic, parc mai lung dect nceputul n linie dreapt al
plniei. Poate c totul era o iluzie optic, reflexul unei ngrozitoare
dorine. Dar era singurul smbure de speran. Tic se uit la
Victor i puse mna pe umerii lui. Maria ncerca s-i plimbe
degetele prin prul lui ciufulit, dar prichindelul se apr. i fr
mna Mariei l usturau ochii.
Victor se nghebo i ntr-o clipit tlpile prichindelului erau
pe umerii lui. Dup un fluierat scurt, Tic ncepu s-i mping
ncet, ncet, capul prin crptura luminat de lanterna Mariei.
Cnd simi mpunsturi i zgrieturi rele la ambele urechi i veni
s urle de bucurie. Capul i intrase! Cu minile nainte, se ls s
alunece, piezi, prin tubul care prea mai larg dect nceputul de
jos al crpturii. Dup ce se juli cumplit pe fa, pe nas, pe urechi,
dup ce simi cum i trec umerii printr-un laminor, prichindelul
rzbtu i ajunse cu tot corpul n tub. Se tr nainte cu o voin
turbat i deodat simi c alunec i i opri cderea n mini. Se
ntoarse i se ls n picioare n cel mai larg spaiu prin care
trecuse vreodat, dei vrful nasului i occipitalul erau apsate de
milioane de tone de piatr. Dup nc doi metri de potecu
zgrcit, trecu ntr-o crare de piatr, apoi ntr-un adevrat
bulevard prin care putea merge cu braele desfcute, sau dac nu
cu braele, atunci cu coatele. Vreo douzeci, treizeci de metri
naint pe bulevardul speranei pn ajunse n sala brcii de
cauciuc. Era o ncpere de piatr, cam ct camera lui de acas,
care se prelungea n dou tunele strmte i parc fr de sfrit.
Dar nu se gndi nicio clip s porneasc pe tunele mai departe.
Rmase n sala brcii, chiar lng comoara de cauciuc, care se
tolnea lene i nesimitoare, la poalele unui cub de piatr. n
barc se aflau cteva pturi puse una peste alta ca o saltea. n
dou secunde nu mai rmase nimic din patul improvizat. Pturile
i gsir alt loc, tot la baza cubului de piatr, iar barca ncepea
s-i dea duhul, dup ce prichindelul i dibuise i-i rsucise
supapele. i grbi moartea tvlindu-se pe ea i apsnd-o cu
piciorul. Cnd ajunse moale ca o crp i subire ca un covora, o
nfc i porni cu ea pe umeri spre cei care-o jinduiser cu atta
249

patim. Mai nti azvrli barca prin crptura care se ngusta,


apoi, ducndu-i minile la urechi, ncepu s nainteze. Dar l opri
vocea lui Victor:
Nu facem nimic fr pomp, Ticuor. Dac barca era umflat,
trebuie s fie i pomp prin apropiere
Nu foarte fericit, prichindelul se napoie n fosta sal a brcii i
ncepu s caute pompa. ntr-un ungher zri o firid i n firid
parc lucea ceva. Era o magazie de cartue. Se ridic n vrful
picioarelor i reui s pun mna pe ea. Dar i vrful picioarelor
ntlni un obiect dur. Era tot o magazie cu cartue. Le cercet
curios pe amndou, apoi le puse la loc: una pe firid, alta jos.
Apoi cut pompa. O gsi chiar la intrarea unui tunel, lng un
sac de dormit. Dup ce o nh, avu inspiraia s ridice raza
lanternei Ochii i ieir din orbite, iar inima, inima prichindelului
crn i inimos btea att de tare, nct de team c ar putea s-i
sparg pieptul i duse mna n dreptul ei i ncepu s apese cu
toat puterea.
ntr-o ni ct palma, chiar lng scobitura care ducea la
peter, se afla un obiect. Lunguie, strlucitor ca un diamant.
Doamne! Ce mai mnunchiuri de raze mprtia! n clipa cnd
prichindelul ascunse obiectul n sn, acolo unde apsase cu o
secund nainte att de tare, jur pe tot cerul i pe tot pmntul c
nu va sufla nimnui nicio vorb pentru a pstra ntocmai
nemaipomenitele vrji ale cutiei. Abia dup aceea, cu pompa n
mn, cu marele diamant vrjit n sn i cu toat bucuria lumii
adunat n ochii aceia dragi i neastmprai, se strecur prin
scobitur, suferind, fr s crcneasc, toat rutatea pereilor de
piatr cu zimi, toi colii i ghearele care-i cutau carnea. Ajunse
n sala minunilor i toi l primir ca pe un erou, dar el se feri de
mbriri de team s nu simt i alt piept cutia.

2
Poate chiar n clipa cnd Tic simea suflarea cald a Mariei pe
fruntea lui, la captul tunelului nesfrit care pornea din sala
250

brcii de cauciuc, afar, n soare, doi oameni discutau, rezemai de


peretele unei stnci care semna cu un cal de ah. Unul dintre ei
era nalt, voinic, i, dei tnr, avea o barb neagr i lung ca a
unui preot. Ochii lui clipeau des, uneori i strngea pleoapele i
scutura nervos din cap. Era mbrcat ntr-o salopet groas i
fonitoare, tiat n toate direciile de fermoare. Cellalt era
Petrchescu, vntorul. nalt, slab, cu nasul subire azvrlit
nainte, cu plriua uguiat pe vrful capului, aducea cu o
paia pierdut ntr-un iarmaroc. De cte ori vorbea, se strduia s
ia un ton grav, dar vocea lui piigiat nu-i servea:
Domle, dac cotrobiesc prin peter?
N-au ce s caute n peter, coane, rspunse cel brbos. i
chiar dac intr, cum vor trece de lacuri?
Domle, dar dac trec ei ntr-un fel de lacuri?
Atunci din dou, una! se nfurie brbosul. Ori se ntorc i se
duc dracului acas, ori descoper tunelul nostru i vin ncoace.
Vom vedea atunci ce-i de fcut
Domle, tot m gndesc, pe cinstea mea! Dac petera nu se
termin acolo? Dac merge mai departe?
Unde s mearg, coane? Pe unde s mearg?
Acolo, domle Prin fundul lacului
Of, Dumnezeule! Pn la urm o s m omori cu ntrebrile
astea. Dumneata de ce n-ai avut curajul s mergi pn la marginea
lacului? i eu de ce m-am ntors de pe la mijlocul lui? Suntem
oameni n toat firea i nu ne-am ncumetat, i dumneata crezi c
nite copii or s se arunce n ntunericul la de iad? Ia s fim
serioi, coane, pe cinstea mea.
Argumentele brbosului parc-l mai linitir pe vntor. Dar nu
ntr-atta ca s-i abat cu totul gndurile de la cireari. i
amintea ce i se ntmplase mai adineauri:
Domle, eu pe vljganul la tot l mpuc, pe cinstea mea! Auzi!
S m fac pe mine mgar!? i pe Dobrescu, domle! Nu se iart! i
dac nu iert, trag!
Iar ncepi, coane? Dumitale, cnd i intr ceva n cap, i
rmne acolo pentru toat viaa. Cerboaica, Dobrescu, acum
vljganul! Coane, cum spunea cineva: ai puine idei, dar fixe!
251

Eti ca un dicionar din care n-a mai rmas dect o singur


pagin
Asta cine-a mai spus-o, domle? Pe cinstea mea!
Asta am spus-o eu, coane mi mai vine i mie cte o idee
Vntorul i plimb mna pe eava armei, apoi amintindu-i
ceva, sri brusc n picioare:
Domle! Dar dac ajung pn la ultimul lac, la captul
peterii, i caut acolo, i descoper tunelul nostru, pe cinstea
mea!
Brbosul simi o clip impulsul de a respinge ideea, dar
uitndu-se mai atent la Petrchescu i vzndu-i aerul ngrijorat,
fcu un gest de supunere:
La urma urmei, putem astupa intrarea tunelului. Da, coane!
Nu stric uneori excesul de pruden Numai s gsim bolovani
prin apropiere
Vagoane, domle! l liniti Petrchescu. Trenuri ntregi, pe
cinstea mea.
Apoi fcu un ocol n spatele stncii ca un cal de ah i se opri
n faa unei crpturi, ateptndu-l pe brbos. Acesta i fcu semn
s intre primul, i dei lunguie i slab, lui Petrchescu i trebui
destul cazn ca s-i strecoare trupul prin crptur. Brbosul,
mai elastic i mai priceput, se rsuci pe o coast, i bg mai nti
picioarele, apoi trunchiul, dar nu dispru imediat. Se rsuci ncet
pn ce-i eliber minile i izbuti s apuce o lespede groas, un
fel de capac de piatr, pe care l cobor i-l potrivi deasupra
crpturii n aa fel, nct nici un ochi foarte exersat n-ar fi putut
observa ascunztoarea. Nimeni nu tia c n acel loc se afl un
drum de ieire din Petera Neagr. Nici chiar cirearii, pentru c
nici ei nu cercetaser toate cotloanele i toate crpturile de pe
rmurile marelui lac de la punctul terminus.
Brbosul i continu drumul pe ntuneric, fr s aprind
lanterna. ncperea pe care abia o prsise Tic era luminat de un
felinar. La intrarea ei sttea Petrchescu, ncremenit, cu o mutr
de cretin definitiv:
Domle, ai ascuns mata barca?
Brbosul se uit cu mil la el i nici nu se gndi s-i rspund.
252

n sinea lui i blestema soarta care-l osndise s in tovrie


unui asemenea exemplar uman. ncerc s intre n ncpere, dar
vocea lui Petrchescu l opri:
Domle, pe cinstea mea! N-ai ascuns-o? Barca de cauciuc,
domle!
Ce s-ascund, coane? Te ii de goange?
Barca, domle! Unde-i barca mea?
E jale, coane, dac nici vederea nu i-a rmas ntreag. Nu
tiu cum o s-o scoatem la capt!
Domle, nu-i! Pe cinstea mea! Dumneata ai rmas ultimul aici,
dumneata ai ascuns-o, domle, dumneata rspunzi!
Petrchescu se propise n faa brbosului i figura lui avea un
aer crunt, amenintor. Brbosul l ddu ns la o parte i se
ndrept spre locul unde lsase barca. n ncpere nici urm de
barc. Numai pturile, foarte grijuliu aranjate, aminteau c n
mijlocul hrubei barca se preschimbase n pat. Cu iueala unui
scamator, brbosul scoase dintr-un buzunar o lantern mic i
plat i-i schimb raza orbitoare n interiorul altor dou tunele cu
care comunica ncperea. Nu se vedea nimic! Ca un titirez se
ntoarse spre Petrchescu:
Unde ai ascuns-o, coane? Ai profitat de faptul c-am rmas n
urm i-ai dosit-o? La mine nu se prind putisme, nene! Hai!
Scoate-o!
Domle! Pe cinstea mea! Ori au luat-o duhurile, ori dumneata
ai bgat-o undeva! Asta nu se iart, domle!
Iar i dai cu duhurile? Nu te-ai lecuit? Fir-ar
Nu le insulta, domle, c ele au luat-o! Altcineva cine, dac
dumneata nu? Nu insulta duhurile!
La ce le-ar trebui duhurilor barca dumitale, coane?
Pi
Dar vntorul rmase ca pi-ul n gur. Nu tia ce s-i
rspund brbosului
Poate i-o fi rupt vreun duh gtul, rspunse tot brbosul, i nau avut cu ce s-l duc la spital s-i fac o penicilin. D-aia i-au
luat barca
Lanterna lui cut ceva ntr-o scobitur, i deodat rsul care-i
253

apruse pe fa se transform n rnjet:


Candela i grijania m-sii! Unde-i cutia, coane?
Se uit i vntorul spre firida goal i amui. Sprncenele i se
ntlnir ntr-o singur dung neagr i ochii i se nchiser ncet,
ncet, transformndu-i ntreaga-i figur ntr-o masc slbatic i
nendurtoare.
Brbosul folosi raza lanternei pe toat lungimea ei. Dar nicieri,
n niciun tunel, n niciun cotlon, nu se zrea nimic. Nici oameni,
nici obiecte.
A fost cineva aici! Ct am stat noi afar, a intrat cineva aici!
spuse brbosul.
Cu un efort ngrozitor, vntorul deschise ochii i ncepu s
trsneasc din nou:
Cine, domle? Pe cinstea mea!
Cineva care n-a putut s intre dect pe dinuntru. Pe
dinafar am pzit noi!
Ei, domle, numai ei! Tot umblau dup barc
Cristosul ei de barc! Nu puteai s le-o dai de la nceput? Asta
m intereseaz acum? Ria aia de cauciuc? S se duc dracului!
Domnule! Nu insulta, domle, pe cinstea mea! S nu te mai
legi, domle, de barc! Auzi?
Brbosului i reveni repede calmul:
Las, coane, barca aia! Las-o dracului! spuse el cu alt ton,
parc de nepsare. De ea ne arde nou acum? Spune, coane!
Dac-i dau seama pe ce au pus mna? nelegi?
Poate c n-o s-i dea seama, domle
i dac simt ceva? i dai seama ce se ntmpl?
Fii serios, domle! Nite copii, pe cinstea mea! Ce s priceap
ei? Ce s simt ei? Nici eu nu mi-a da seama.
Dumneata!? Dar ce-i nchipui dumneata? Crezi c eti un
etalon al inteligenei?
Dup cte ndur, spuse vntorul, regsindu-i masca aceea
de moarte rece i crud, mi mai trebuie i asta? Mama ei de
via! Dumnezeii i strmoii dumnezeilor! Nu-mi ajung attea!
Trebuie s m feresc i de derbedeii ia? Domle, eu l mpuc! l
mpuc ca pe-un iepure, domle, pe cinstea mea. Ca pe un lup,
254

domle, c-i periculos!


Las-m, coane, cu mpucturile! Un singur lucru conteaz
acum: s nu-i dea seama pe ce au pus mna!
De data asta, vntorul ncerc s-l liniteasc pe gliganul cu
barb:
Poate c nu-i dau seama, poate c nici nu pot s-o deschid
cu butoanele alea nclcite
i ce-am realizat din asta? i ce dac nu pot ei s-o deschid?
Dac-au ajuns cu ea n lume, gata!
Cum vine asta, domle, pe cinstea mea?
E chiar att de greu de neles? Dac ajung n lume, orice om
mai actrii vede ce au n mn, i s-a dus dracului totul. Tot n-ai
neles?
Pi da, domle! E crunt, dom-le, auzi? Pi, domle, pe cinstea
mea! Dumneata ai pierdut o chestie i eu pierd totul, domle! Asta
nu! Pe cinstea mea!
Stai, coane! Mai domol, c nu s-a terminat istoria. Trebuie s
chibzuim, s vedem ce se mai poate face
Pi ce se mai poate face, domle? Numai aia, tii dumneata
care Pe cinstea mea
Stai, coane! Primul lucru e s le ieim nainte.
Pi de unde tim noi pe unde-au intrat, domle?
Asta o aflm noi numaidect. Numai prin dou locuri puteau
s intre. Prin tunelele care duc la peter.
Dar pe care din ele, domle?
Brbosul nu-i mai ascult ntrebarea. i ddu vntorului o
lantern i-i art tunelul pe care trebuie s-l cerceteze: tunelul
din stnga. Pe cel din dreapta intrase el. Dar se mai ntoarse o dat
pentru a-l dscli pe Petrchescu:
Bag de seam, coane! S nu treci cu vederea nici cel mai mic
semn. Orice pietricic desprins din perete poate s dea o
indicaie. Orice urm, orict de mic, chiar i un fir de pr, coane,
auzi? Ochii mari, coane, ca nite faruri!
Brbosul se strecur apoi prin deschiztur, cercetnd cu
atenie fiecare centimetru ptrat al pereilor. Gsi cteva pietre
rvite, dar nu se mulumi cu att. i continu cutarea cu
255

migal i tenacitate, pn ajunse la locul unde se ngustau pereii


plniei. Nu mai putea nainta. i plimb lanterna i raza ei
descoperi cteva pete ntunecate pe unul dintre perei. i muie un
deget n gur i apoi l lipi de una din pete. Pata se terse. i
retrase degetul, l mirosi, l gust. Rmase un moment paralizat.
Nu mai avea niciun dubiu. Petele pe care le zrise i le gustase
erau pete de snge, snge proaspt. Cineva trecuse crptura
aceea! Stinse brusc lanterna i i ncord auzul. Reui s
perceap un zgomot slab, ndeprtat. ncetul cu ncetul se obinui
cu el i-l distinse: era clipocitul apei. Dac ar fi ajuns acolo numai
cu cinci minute mai devreme, ar fi auzit vocea lui Victor poftindu-i
prietenii s se mbarce. Tinerii erau departe. Niciun alt zgomot nu
mai atinse urechea brbosului. Barca de cauciuc, uoar i
ncptoare, i scosese din marea catedral subteran, purtndu-i
iute spre necunoscut. Brbosul i ddu seama c nu mai are voie
s piard nicio clip. Se ntoarse iute n fosta sal a brcii de
cauciuc i i chem napoi tovarul care cuta zadarnic prin
cellalt tunel. l puse repede la curent cu descoperirea:
S-a lmurit, coane! Au ptruns pe-aici.
Ia uite, domle! Pi ce mai ateptm? S ne lum numaidect
dup ei, pe cinstea mea!
Numai c pentru asta ne-ar trebui dinamit ca s ne facem
loc de trecere. Aa nu se poate trece dincolo. Imposibil!
Atunci s-o lum prin partea astlalt, pe la lacul cel mare, pe
cinstea mea.
Nu, c ne-ar trebui o barc i cam mult curaj
Stai, domle! Ia stai puin! se trezi vntorul. Dar cum au
ajuns ei n partea asta? Pe unde-au trecut, pe cinstea mea. Nu
cumva
Asta-i culmea! descoperi brbosul. Numai pe-acolo au putut
trece! Cum s-au ncumetat ei pe ntuneric, i cu ce? E o chestie,
coane! Cine i-o fi conducnd? Nu-i i vreun profesor, vreun tat cu
ei?
Nu cred, domle, nu e! Asta-i nemaipomenit! Vasc petera nu
se termin acolo!
E cam lat istoria, coane czu brbosul pe gnduri. Cum au
256

trecut prin grozvia aia i cu ce? Mult m-a mira s nu fie i cineva
mare cu ei!
Atunci n-avem altceva de fcut, domle. Trebuie s-i ajungem
din urm. Chit c-s cu unul mai mare sau nu, pe cinstea mea.
Domle, s-i dm drumul!
De unde lum dinamit? ntreb brbosul.
Domle, dinamit n-avem, dar avem cartue
Pe cinstea mea! spuse brbosul. Poate drmm ceva din
crptura aia.
Vntorul rsturn n mare grab, pe un ziar, toat pulberea pe
care o avea la el, i goli apoi cartuierele i ncepu s desfac
fiecare cartu. Adun peste un kilogram de pulbere pe care-o
altur celei vrsat din cutii. Umplu un scule pe care-l potrivi
cu ndemnare i pricepere ntr-o scobitur de la baza crpturii.
Mai pstrase un dram de pulbere pe care-l presr ntr-o uvi
subire, formnd un fitil rapid de la scule la locul de adpost.
Cnd i dai drumul? ntreb brbosul nerbdtor.
S-i lsm s se mai ndeprteze, domle, s nu aud prea
aproape detuntura
Aa, coane! l lud brbosul. Aa mai merge, coane. Nu-i ru
s mai apelm i la cap, c de-aia l avem Poate-i ajungem fr
s ne simt, i atunci putem s punem mna pe cutie, cu vreo
capcan, coane. i dac lum cutia i ei nu i-au dat seama, pe
cinstea mea, coane! Ai spus c sunt i nite fete, nu?
Domle, pe mine fetele nu m intereseaz. Pe mine m
intereseaz vljganul. Eu l mpuc!
Las, coane, neroziile! De cte ori s-i spun?
Ce nerozii, domle? Care nerozii, pe cinstea mea? Eu nu
glumesc! Ce, dumneata glumeti cnd tot vorbeti de fete?
O s vedem la faa locului, spuse brbosul. Acum ar fi bine s
ne pregtim pentru explozie. Eu o s dau foc fitilului, iar dumneata
n-ar strica s iei afar. S vezi efectul exploziei i mai cu seam
s vezi dac nu sunt oameni prin mprejurimi
Da, domle, trebuie, pe cinstea mea! Trebuie s lum toate
msurile. Eu ies!
Dac nu-mi faci niciun semn n trei minute, dau foc fitilului,
257

coane. S fim nelei.


Petrchescu porni n grab prin tunelul care-l ducea afar, la
stnca botezat de Lucia, dar nu nainte de a bga n tocul unui
pistol magazia de cartue din firid.
Brbosul i privi ceasul, naintarea secundarului pe cadran i
minutarului din discul cronometrului. Trecur trei minute grele i
nu auzi niciun semnal la ieirea tunelului. Nu se grbi. Cu gesturi
aproape lenee i scoase bricheta dintr-un buzunar, i aprinse
mai nti igara care-i tremura n colul buzelor, apoi lipi flacra
brichetei de firul de pulbere. arpele de foc naint ca un fulger i
cnd ajunse la vrful plniei declan o explozie formidabil care
mbolnvi urechile brbosului. ncperea se zgudui, dar nicio
pietricic nu se prbui nicieri. Doar la vrful piramidei, acolo
unde tunelul se revrsa n salon prin crptura lui Tic, se
desprinseser cteva achii din perei. Cnd brbosul ajunse acolo
i muc de furie pumnii. Crptura rmsese la fel de strmt.
Explozia n-avusese niciun efect. i ca un nebun izbi cu pumnul n
stnc. Durerea l trezi, dar nu numai durerea. Colul de calcar pe
care-l izbise se prbuise trnd dup el ali bolovani.
Deschiztura se lrgise cu civa centimetri. Cu rbdare i ur s-ar
fi putut trece pe acolo. tia c-i va schilodi trupul, dar n
momentul acela era supus unei singure legi i religii: s treac
dincolo!

258

Capitolul XIII
1
De departe, povrniul pe care cirearii soarelui i aleseser al
doilea loc de popas, semna cu un ceaun uitat cu fundul n sus,
despicat drept n dou de o lovitur nprasnic. Crptura care
desprea povrniul era o adevrat prpastie, cu perei abrupi,
adnc, parc fr fund, plin de stnci ascuite, cu vrful n sus,
ca nite sulie. Numai aruncndu-i o clip privirile spre fundul
prpastiei simeai cum te cuprinde ameeala. Pn i Ursu,
deprins cu cele mai temerare escaladri, se vzu nevoit s se
lungeasc pe burt pentru a cerceta pereii i fundul crpturii.
Povrniul, n punctul lui cel mai nalt, era pesemne cel mai bun
post de observaie din toat regiunea Peterii. Nicio creast, nicio
stnc izolat, niciun copac, niciun alt masiv care s mpiedice
vederea, loc ideal pentru a observa orice micare pe o raz de muli
kilometri dac n-ar fi fost soarele arztor de iulie. Ras de
obstacole, povrniul era ras i de adposturi. Nimic, nici mcar
un copcel, care s dea o palm de umbr, i Ursu nu se simea
niciodat bine n apele lui dac nu-i putea odihni privirile n
coroana vreunui arbore. Dincolo de crptur, la o sut de metri
era un fag de o rar frumusee, cu o coroan bogat i cu multe
crengi i, probabil, cu nite fotolii nnodate din ramuri n care ai fi
putut s i dormi. Dar Lucia hotrse locul de popas n cretetul
povrniului i cu ncpnarea ei nu se putea pune nimeni.
Stui de prea mult soare, cercetaii muntelui nlaser cortul de
campanie. Ursu i Dan priveau cu jind fagul ispititor din vale, dar
Lucia le interzisese orice ndeprtare de cort. Raza permis fusese
fixat la cincizeci de metri. Abia ajungeau la buza prpastiei,
singurul loc mai deosebit, dar care nu-l atrgea deloc pe Dan. i
dincolo de prpastie era un zmeuri! Celelalte ntlniri ale razei
cu circumferina erau goale i rase de orice vegetaie. La evadare
259

nu se gndea niciunul. Lucia i consemnase n acea circumferin


meschin pentru a fi alturi de ea la cea de a doua comunicare cu
cirearii din bezn. De dou ore ateptau ca pe ace semnalele
aparatului. Nimic, nici mcar o pocnitur n receptor, absolut
nimic. i Lucia emitea, emitea fr ncetare. Nici nu-i dezlipea
degetul de emitor.
Nu tiu ce s mai cred? se plnse Lucia. Dou ceasuri
ntrziere, dup ce ne-am neles att de clar?
S-or fi holbnd la minuniile dinuntru, spuse Dan cu un
dram de invidie. Nu mai au ei timp i pentru nite prpdii ca noi.
Suntem prea comuni: doi ochi, un nas, dou urechi, dou
sprncene, o barb dac mcar i-am fi anunat c ne-a mai
crescut cte o ureche, poate c s-ar mai fi interesat i de noi
Aa-i cnd te nghesuie prea multe frumusei
Ia las aiurelile! l repezi Lucia. Cine tie ce s-o fi ntmplat
acolo i tu bigui ca un neghiob.
i ce vrei s fac? S mai ncerc o dat s m sinucid? Iar o s
m prind Ursu n ultima clip Mai bine s fac haz de necaz
Poate c sunt preocupai cu dezlegarea vreunui mister,
ndrzni Ursu. l tiu eu pe Victor
i eu l tiu! i-o ntoarse Lucia. l tiu i pe Ionel, o tiu i pe
Maria
i pe mine m tii cteodat, ncerc Dan s-o scoat din
neliniti. Nu mai fi pesimist. Mai sunt i neprevzute
Ne-am neles foarte clar Zu Am jurat c nu mai
ntrziem. Voi n-ai auzit Doar am fcut legmnt cu Ionel.
i dac li s-a stricat aparatul? ntreb Dan. Dac l-au scpat
n ap? Noi cum era s-o pim? Fr geniul tu Crezi c Ionel
ar putea s-l repare?
De ce te prosteti cu bun tiin? l lu Lucia la rost. Tu ai
putea s-l sari?
Aparatul? se mir Dan.
S-l sari. Nu tiu ce, nu tiu cum, nu tiu unde. Tot aa mi-ai
cerut s-i rspund i eu. De unde s tiu ce s-a stricat, de unde
s tiu dac s-a stricat, de unde s tiu dac Ionel nu-i bolnav
Zu, Dan, nu m mai fierbe i tu.
260

S mai ateptm, interveni Ursu mpciuitor. Tot n-avem ce


face Doar pentru asta suntem aici, pe coasta muntelui. Ca s
primim mesajele din peter
Sau ca s nu le primim! i spuse Lucia tot gndul. tii foarte
bine c dac s-a ntmplat ceva n peter nu vom mai primi
mesaje. Dac s-a ntmplat ceva foarte grav
Da! opti Dan emoionat. Ai dreptate, Lucia. Mai mult pentru
asta suntem aici Dar, zu, c ar putea s fie i un fleac. Dac nu
ni s-ar fi ntmplat i nou
Cnd ai stabilit viitoarea emisiune, cea de a treia? ntreb
Ursu.
Dac nu ies din peter, mine diminea la ora zece. Dar eu
voi ine tot timpul aparatul deschis. Baterii avem, slav
Domnului La noapte vom face cu schimbul.
Eu zic s ateptm pn mine diminea, spuse Ursu. i
dac, s zicem, pn la ora zece dimineaa, nu dau niciun semn de
via, vom lua o hotrre
S nu fie prea trziu, Ursule se pierdu Lucia, dar imediat i
reveni: poate c avei dreptate: sunt cam pesimist. Vom atepta
pn mine diminea, dei Bine! Hai, ducei-v! Dar n-avei voie
s v ndeprtai prea mult. Mcar s ne putem auzi
Bravo! cut Dan s-o nvioreze. Vreo cinci kilometri tot ne
putem deprta Ursule! Pn unde se aude vocea ta, dac strigi
din toi rrunchii?
Mai stai o clip! le ceru Lucia. Nu ne-am hotrt asupra
locului de popas. Rmnem aici sau nnoptm la caban?
Dan se codi s rspund, dar pe Lucia o interesa foarte puin
rspunsul lui. Specialistul popasurilor i cel care ducea greul
transportului era Ursu. i Ursu fu foarte prompt:
Eu cred c n-are niciun rost s ne ndeprtm de peter,
adic de gura ei.
Poate c totui ar fi mai bine s ne apropiem de caban,
spuse Lucia.
De ce? ntreb Ursu nedumerit.
M gndesc tot la ru rspunse Lucia. Dac primim o veste
rea? Am putea cere ajutor de la caban.
261

Ursu se opuse:
E mai bine aici, la jumtatea drumului. De aici putem s ne
micm mai iute n ambele direcii: spre peter i spre caban.
Dac tot am ales locul sta
Zu, Lucia, interveni Dan. Tot suntem aici Iar s ne crm!
Mi s-au umflat picioarele
Nu te-am ntrebat pe tine! l repezi Lucia furioas. De
diminea te tngui ntruna Pe tine te-ntreb, Ursule! Unde ar fi
mai bine s nnoptm?
Parc i-am mai spus o dat Aici e locul cel mai bun.
Pentru tine? l zgndri Lucia.
i pentru mine, i pentru tine, pentru toi. Dac i-ai scoate
odat negura de pe ochi
i tu dac i-ai scoate lenea din oase! La cei din peter de ce
nu te gndeti? Cum poi fi att de nepstor!? L-ai molipsit i pe
neghiobul sta! Toat ziua n-ai fcut altceva dect grozvenii.
Muchi ai cu carul, dar altceva n-ai!
Ursu se uit prostit spre Lucia; niciodat n-o auzise vorbind
astfel. Dar mai prostit se uita Dan. Tocmai Lucia s fie att de
nedreapt? Era ultimul om la care s-ar fi gndit. Vljganul nu
spuse nimic. Prsi cortul fr s se mai uite napoi. Dan ns
tbr asupra Luciei i o fcu cu ou i cu oet.
Pleac i tu de-aici! se rsti Lucia.
Ai nnebunit?!
Am nnebunit! Hai, pleac! Voi v gndii la tot felul de prostii,
eu nu pot, nu nelegi?
Tu te gndeti la prostii i i-ai pierdut capul. i s tii ceva!
Mie poi s-mi spui i s-mi faci orice, nici nu-mi pas i probabil
c merit orice. Dar de Ursu numai un miel se poate lega!
Dan se duse glon spre Ursu. Vljganul se oprise la marginea
prpastiei, aa c Dan se nepeni la vreo cinci pai n spatele lui.
S nu-i faci gnduri negre, Ursule! A nnebunit idioata aia
Ar fi trebuit s-i zici una tare i s-o dai dracului.
De ce? spuse Ursu ntorcndu-se spre el.
Pi, dup cte i-a fcut Chiar n-ai simit cum i se
nfierbnt palma? Dac ar fi avut cozile Mariei a fi ncercat-o eu
262

puintel.
Nici nu mi-a trecut prin cap, rspunse Ursu cu gndurile n
alt parte. Ba am simit tocmai pe dos
Cum!!? se scandaliza Dan. Poate c-ai fi vrut s-o iei n brae i
s-o srui!?
Nu chiar att de mult spuse Ursu i apoi oft.
Te-a ruga ceva Ai putea s m faci i pe mine s neleg.
Mcar o gean de lumin
Ursu ridic din umeri. Mergea pe marginea prpastiei la vale,
cu Dan lng el.
Tot ce-a fcut Lucia a fcut din dragoste, din prietenie. Numai
c i-a pierdut capul. i nchipuie attea nenorociri dincolo, n
peter, i e att de zbuciumat, c zu, Dan, mi vine s-o strng
brusc n brae
Doamne! se cruci Dan. Ct de nclcii suntei amndoi!
Sau, cine tie? Poate c suntei cei mai simpli oameni din lume
Merser mai departe pe marginea prpastiei. La vreo trei sute
de metri deprtare de cort ddur peste o punte fragil care lega,
sau ncerca s lege, cele dou margini ale despicturii. Primul se
aventur Ursu. Fragilitatea punii era o simpl aparen. Singura
ei meteahn era lipsa balustradelor. n clipa cnd Dan voi s pun
piciorul pe punte, Ursu ridic mna stng i arttorul i-i spuse
lui Dan s priveasc exact n vrful arttorului. Cirearul se
supuse i trecu puntea fr s observe.
n fond ce-ai vrut s-mi ari? ntreb el cnd ajunse cu bine
n partea cealalt.
Am vrut s nu te uii n prpastie, att. tii c unora le vine
cheful s se arunce cnd se uit ntr-o prpastie. Ameesc sau nu
se mai pot stpni.
Uhhhh! se ghemui Dan. Cum s-ar spune m-ai salvat a doua
oar de la moarte. Da de ce-ai luat frnghia cu tine?
Ca s ne crm n fagul la, rspunse Ursu cu cel mai firesc
ton din lume.
S ne? ntreb Dan, ducndu-i minile plnie la urechi.
Foloseti pluralul seniorial. Noi, Ursu, gndindu-ne de atta amar
de vreme, etcetera
263

Nu, nu Vreau s te nv s faci un tur de recunoatere.


Fr s tii asta, n-ai ce cuta pe munte
i chestia asta nu se poate face de pe sol?
Din copac e mult mai precis i mai frumos, rspunse Ursu.
Sunt convins c o s devii un as al recunoaterilor superioare.
Ajunseser la rdcina uriaului fag. De la pmnt pn la
prima creang erau vreo zece metri, dar pe la jumtatea distanei
ieea din trunchi un ciot btrn cam ct braul unui om i cam gol
pe dinuntru.
Dan se aez pe iarb, se lungi i privi cu admiraie podoaba
naturii:
Mie mi place rolul de spectator. O singur dat am ncercat,
cu vreo cinci ani n urm, s m urc ntr-un viin pe care nici
mcar nu-mi crestasem numele. i nu m cheam Constantin sau
Alexandru, ci Dan. Am nume scurt. i cu toate astea mizerabilul!
i-a rupt o creang numai ca s-mi rup mie piciorul. De-atunci
nu mai mnnc viine. Tot de-atunci n-am mai ncercat s m
car n al doilea pom.
Am un sistem foarte sigur i simplu, ncerc Ursu s-l
ncurajeze. n doi timpi i trei micri eti sus.
Te rog, Ursule, vorbete la persoana nti. De ce s-mi dai
emoii cnd pot s te admir din tot sufletul de aici de pe iarb? Mi
se pare c ne pndete i Lucia.
Distana dintre fag i cort era foarte mic, peste prpastie. Mai
puin de o sut de metri. Vreo optzeci. Lucia ieise ntr-adevr din
cort i privea spre locul unde se aflau cei doi cireari.
Ursu se oprise sub fag i ochise prima creang a copacului.
Apoi i scoase de la bru toporica i o leg de un capt al funiei.
Se ddu civa pai napoi, inti ndelung, apoi arunc toporica.
Greutatea azvrlit cu putere trase funia dup ea trecnd-o peste
prima creang. Ursu ncepu apoi s unduiasc funia, cu captul
lui, i toporica se ls n jos aducnd cellalt capt la pmnt.
Vljganul scoase toporica din la i n locul ei i bg piciorul
drept. Apoi prinse cu minile cellalt capt al funiei i ncepu s
trag ncet. Corpul i se ridic de la pmnt, nlndu-se parc
fr niciun efort spre coroana fagului. Dup ce atinse cu minile
264

creanga, se ls n jos, cu aceleai micri i cobor la fel de sigur


i de domol precum urcase.
Fii atent c repet figura! Fii foarte atent.
Ursu repet figura i Dan l urmri ca un obiectiv fotografic.
Nicio micare nu-i scp. Totul prea de o simplitate copilreasc
i chiar era. Ursu nu mai avu nevoie s-i ndemne prietenul. Cu
un curaj de zile mari, Dan fugi spre fag, strduindu-se s imite
ntocmai micrile lui Ursu. i introduse piciorul n la, prinse cu
minile captul cellalt al frnghiei i ncepu s trag n jos. Simi
cum se ridic de la pmnt, se gndi la simplitatea sistemului i la
plcerea nlrii, dar o clip mai trziu avu senzaia c se
prbuete n cap. Ceea ce s-ar fi ntmplat cu siguran, dac nu
l-ar fi prins Ursu, pregtit, pare-se, pentru acest deznodmnt. Ca
apucat, Dan ncerc a doua oar, dar cu acelai rezultat.
Imposibil! Fir-ar s fie de sistem! Fac exact ce ai fcut i tu. Tu
te urci i eu cad. Mai ncerc o dat.
ncerc i a treia oar, mai furios, i furia l trnti i mai ru la
pmnt.
Asta-i culmea! Nemaipomenit! M las pguba, gata! Nu sunt
fcut pentru crat n copaci. Nu m mai intereseaz asta. M
intereseaz enigma. De ce tu poi i eu nu?
Ursu i lmuri repede tot misterul. i tot misterul era un fleac:
braele trebuiau s nconjoare frnghia n care era piciorul, s fac
un cerc n jurul ei, s nu rmn n afara lor.
Acum ai neles? ntreb Ursu.
Am neles, fir-ar s fie, dar m-am lecuit de acrobaii iari
pentru cinci ani.
Nu vrei s mai ncerci? l mboldi vljganul.
Nici nu m gndesc. Gata! Ce, eu n-am voie s fiu puintel
mai ciudat? Mereu numai voi?
Eu m urc n copac s vd cam ce se mai ntmpl prin jurul
nostru
N-ai dect! l mbrbt Dan n felul lui. Mai bine m duc s
caut nite zmeur, mai la deal, c vd o groaz de tufe acolo. Cel
puin voi fi n siguran.
Din cteva micri, Ursu ajunse la prima creang, se prinse cu
265

minile de ea, se nl n muchi i dispru printre frunze, nu


nainte de a-i potrivi lui Dan frnghia. n cteva clipe ajunse n
vrful copacului. N-avea niciun obstacol n calea privirilor. n
partea unde cobora soarele spre apus, muncelul pe care se aflau ei
era desprit, dup vreo trei kilometri, de o vale adnc. Mai
departe i ridicau coamele zbrlite ali muni. nspre nord, cteva
gheburi cenuii mascau orizontul, iar spre rsrit un singur
masiv: cel care adpostea petera. Undeva, nuntrul cocoaei
pleuve, ptat ici-colo de insule de ienuperi, se aflau prietenii lui,
prietenii lor: Maria, Victor, Tic i Ionel. Oare pn unde nainta
petera n munte? Trecea oare de stnca aceea ciudat,
asemntoare cu un cal de ah, la rdcina creia l ntlnise pe
Petrchescu? Stnca se afla cam n dreptul povrniului pe care
poposiser ei. Privit din coast nu mai avea exact forma sesizat
de Lucia prima dat. Spre vest, se vedea numai cortul, i Lucia
care se deprta de cort i se apropia de marginea prpastiei.
Hei! Dan! strig ea oprindu-se la civa metri de prpastie.
Cum se poate ajunge la voi?
Dan i art cu mna direcia unde se afla puntea:
Mergi cam vreo trei sute de metri, la vale, i dai de o punte.
Treci fr grij.
Lucia porni n goan la vale. Din vrful fagului, Ursu se adres
cu voce nceat cirearului din zmeuri:
Spune-i s nu se uite n jos cnd trece puntea. Hai!
Dan ip ct l ineau puterile:
Luciaaaaa! Ursu zice s nu te uii n jos cnd treci puntea! Nu
e voie, auzi?
Lucia i fcu semn cu mna c auzise, iar Ursu, n vrful
fagului, simi cum l npdesc sudorile. Se uit furios spre Dan i
abia l deosebi n zmeuri. Dan se legna printre tufe i arbuti,
atras de bogia i mireasma fructelor. Erau roii, puintel
acrioare, exact cum i plceau lui i nu numai lui. Nu simise
pn atunci gustul adevrat al zmeurii i plcerea de a le culege cu
ochii nchii din rmurelele ncrcate. Iari nchise ochii, buzele i
limba alergar n cutarea boabelor roii. Simi un ciorchinel pe
vrful limbii, l strivi ntre buze, apoi un al doilea, un al treilea, i,
266

nfiorat de plcere, deschise ochii Mai trziu, de cte ori i


amintea pania, lui Dan i plcea s spun c pentru prima dat
n viaa lui simise rceala zero-ului absolut n faa lui, la civa
metri, se afla un urs, mai amator de zmeur dect el, i din cauza
asta nchipuindu-i c e proprietarul tufelor. Ursul era foarte
veritabil, i era brun, uria, probabil cel mai mare i mai fioros
exemplar din neamul lui. Cnd i auzi mormitul i cnd l vzu
apoi micndu-i laba, Dan nelese c nu e prada unui vis, a unei
halucinaii, c nu se afl n faa unui urs mpiat, sau a unei blni
de urs, transformat n sperietoare. O tuli ca din puc, spre
mirarea lui mo Martin. i pe drum avu nefericita inspiraie s
ridice o piatr i s-o arunce n capul ursului, care se luase dup el
mai mult ca s-l sperie.
Singurul Dumnezeu al lui Dan, n acea clip a morii, se afla n
copac. Spre el i nl ultima rugciune:
Ursule! Ursu!
Ce vrei? i rspunse din fag vocea vljganului.
Ursuuuuu!
Eti nebun? Nu m vezi Nu m auzi?
Ursu, Ursule!
Ursu ddu la o parte crengile i rmurelele fagului i deodat
vzu toat scena. Dan fugea ca un iepure cu ursul dup el.
Urc imediat n copac! Funia e acolo. i nu te uita n spate!
Hai, urc!
Dan se apropie de fag i, fr s se uite napoi, i bg piciorul
n la, prinse funia cu braele i ncepu s trag. Dac s-ar fi uitat
napoi i ar fi vzut ursul fioros la civa metri n spatele lui, n-ar
mai fi avut tria s ncerce urcuul. n clipa cnd trase prima dat
de funie, Dan simi c-l apuc nebunia. Dac greise? Trase nc o
dat i nc o dat, cu toat nverunarea. Cnd deschise ochii,
vzu creanga fagului la civa metri deasupra capului. Jos pe
pmnt, departe, ursul se nvrtea furios. nchise ochii i smuci
din nou. Dou brae puternice l prinser i-l traser sus. Era
salvat! Putea s deschid din nou ochii. Se ag de o ramur
groas i se uit la Ursu. Vljganul, cu toporica n mn, se
pregtea s ntmpine, dac va fi nevoie, atacul fiarei n copac.
267

Animalul mormia furios, nvrtindu-se n jurul copacului, i


agita mereu labele i vznd frnghia erpuind n aer, o prinse cu
ghearele i o smuci n jos. Lumea toat parc se linitise, primejdia
trecuse, dar chiar n clipa cnd culoarea unui zmbet ncerca s
mijeasc pe feele celor din copac, se auzi cristalin i nevinovat
vocea Luciei:
Unde v-ai ascuns! Hei! Unde suntei?
Cnd vzu animalul fioros la zece metri n faa ei, Lucia
nepeni. n aceeai secund, Ursu i fcu planul. Strig cu o for
cumplit, care, singur, o mpinse pe Lucia ntr-o goan nebun:
Fugi, Lucia! Fugi la vale!
Fiara se repezi spre prada cea uoar, dar o opri o lovitur grea
i tioas din spate: toporica azvrlit de Ursu. Furios, animalul
cut n jur inamicul nevzut. Att i trebuia vljganului: cteva
secunde de zpceal. Cu un salt calculat la milimetru, zbur din
creang n creang, i prinse minile de ciotul fagului i,
fulgertor, pentru ca nu cumva ciotul s se rup din pricina
greutii i izbiturii, sri n jos. Salturile fur executate cu atta
rapiditate, nct Dan, de sus, nu vzu dect o singur sritur.
Ajuns pe pmnt, Ursu arunc n ceafa animalului nehotrt un
bolovan uria. Zguduit de lovitur, animalul nu mai avu n cap
dect imaginea agresorului. Prada cea mai uoar dispruse
pesemne din mintea lui de urs. Se repezi furios, ca un bolid, spre
cel care-l atacase. Vljganul porni n goan spre povrni. O vzu
departe, n vale, pe Lucia privind ngrozit scena i aproape simi
n ceaf rsuflarea fierbinte a dihniei nnebunite.
Fugi, Lucia! strig el, continundu-i goana.
n secunda cnd o zrise pe Lucia la rdcina fagului, Ursu
fcuse un singur plan: acela al salvrii Luciei. Pe pmnt, urmrit
de dihania turbat, ncerca s-i fac i planul propriei salvri.
Avea un avans de civa metri asupra ursului, dar animalul era
mai rezistent dect el, i peste ctva timp cnd l vor prsi
puterile Ursu fugea, fugea ca un animal ncolit de un altul mai
iute i mai puternic. Se gndi ntr-o clip absurd c, poate
alergnd n cerc n jurul fagului, ursul va amei Apoi alt clip,
la fel de absurd, n care i nchipuia c fugind n zigzag, ursul nu
268

se va putea ine dup el. Cnd o zri pe Lucia, dincolo de


prpastie, n apropierea cortului, i veni n minte, n cea mai
absurd clip, cel mai nebunesc gnd: s sar peste prpastie. i
ncord ultimele puteri i alerg ca un fulger, cu ursul mereu la
civa metri n spatele lui. Crptura hidoas se apropia vertiginos.
Prinse btaia pe muchia prpastiei i-i azvrli trupul n sritura
morii. n aer i strnse picioarele, apoi i le mpinse crud,
transformndu-i trupul n sgeat. Cnd tlpile atinser muchia
cealalt, braele i fcur trupului ultimul avnt n aceeai clip
i czu din buzunar un obiect pe care nu-l vzuse niciodat;
tabachera, de lemn, pe care Sergiu o strecurase n buzunarul
hainei lui, n seara dinaintea plecrii.
Vljganul se rostogoli ca o minge pe pmnt. Avusese inspiraia
s-i fac trupul colac. Cnd se ridic buimcit n picioare, la
civa pai de el, Lucia se prbuea ca o zdrean n primul lein
din viaa ei. Dincolo de prpastie, animalul, nspimntat de tot ce
i se ntmplase, hotr brusc s-i caute un alt loc de zmeur, fr
capcane i lovituri mieleti. nfrnt i umilit, cobor repede la vale,
dar n partea cealalt, spre stnca vnjoas, pe care se odihnea
calul de ah.
Ursu o lu pe Lucia n brae. Figura ei palid l nfiora. O privi
mult i descoperi pe chipul ei alte nelesuri care l necau. Fr
s-i dea seama o strnse la piept i-i atinse cu fruntea obrajii
fierbini.

2
Lumea se linitise. Cirearii erau n cort: Ursu nu izbutea s
ridice capul din pmnt, Dan cuta glume cu uri i vntori,
Lucia lovea mereu cu degete fierbini n emitor. Pocnete mici,
imperceptibile. Poate c nici nu lovea emitorul. Poate c
tresreau degetele nfiorate de furnicile spaimelor trecute. Obosir
i cuvintele, adic Dan. Se ntlni i el cu amintiri i cu imagini
care-i mai rsuflau n ceaf. Prin cte trecuse ntr-o singur zi! i
ziua nici nu se terminase
269

Din deprtri rzbtu pn la ei o bubuitur nfundat. Un


proiectil electric parc trecu prin inimile lor. Ursu srise n picioare
ca un arc.
i eu care credeam c dormi l lu Dan n primire. Oare ce-a
fost?
Lucia se uita spre Ursu cu ochi care implorau, dar vocea voia s
fie nepstoare:
Probabil c-a tras cineva cu puca vntorul
Ursu neg mai trziu cu o micare a capului:
Nu N-a fost zgomot de puc A fost un zgomot mai greu,
mai din adncuri
Dan i duse minile la gur dar dup ce scpase vorbele
mocnite i ascunse ale tuturor:
N-o fi fost oare zgomotul unei prbuiri n peter? Nu mai
sunt alte adncuri
Ursu voia s fie calm i linititor:
Parc a fost o explozie Trebuie s fie pe undeva pe-aici vreo
carier de piatr
i iari se ls tcerea, o tcere grea prin care se strecura
neostenit bzitul aparatului telegrafic deschis fr ncetare. Dar
undele erau nenduplecate.

3
Vntorul mai atept cteva minute dup declanarea
exploziei. Se uit de jur mprejur, se rotea mereu, parc era un
manechin uitat ntr-un pustiu. Ecourile exploziei se topiser.
Nicieri nicio micare: lumea rmsese linitit, nu presimea
crima care se pregtea. nc o rotire, ultima, apoi se ndrept spre
intrarea tunelului: o crptur aproape orizontal, ascuns printre
bolovani i tufe de munte.
Petrchescu tia c va trebui s intre n deschiztur aa cum
intra brbosul, pentru a avea minile libere i a astupa gaura cu
lespedea de piatr de alturi. Sprijinindu-se n mini i ls
trupul s alunece nuntru, apoi fcu jumtate de rotire, ca un
270

stnga-mprejur, susinut numai de muchii braelor, n timp ce


vrfurile picioarelor cutau treptele de susinere din interiorul
tunelului. Semirotirea se termin cu bine, dar cnd i ndrept
privirile spre capacul de piatr, vzu, doar la civa metri de
lespede, un urs pentru care s-ar fi dat n vnt orice mare vntor,
un urs rege, idealul oricrui as al aventurilor cinegetice dac sar fi gsit bineneles n alt situaie dect n cea n care se afla el.
Dup felul cum inea capul, dup mormitul ntretiat i gros, dar
mai ales dup agitaia i ncordarea labelor, Petrchescu nelese,
ntr-o clip, c ursul era sau rnit, sau prdat de pui, i pus deci
pe crunt rzbunare. Groaza morii se ntipri pe faa vntorului.
Cu riscul de a-i sfrma oasele feei, se mpinse cu toate puterile
n deschiztur. nc un centimetru, nc o fraciune de secund
Dar chiar n clipa n care capul lui Petrchescu dispru n gaur,
ursul i nfipse ghearele n plin. Laba animalului smuci fulgertor
i capul vntorului iei afar pn la brbie, apoi alunec
nuntru. n ghearele ursului rmsese plria uguiat ca un con,
iar din plriu atrna un smoc de pr cu rdcini nsngerate.
Dac prul ar fi fost mai des i rdcinile mai adnci Furios cum
nu mai fusese vreodat, ursul duse captura la nas, o mirosi, i
strmb nrile a grea, apoi o arunc n deschiztur, dup
vntor. Pesemne c l btu o clip gndul s ia i el urmele
omului fr pr, dar fie c deschiztura era prea strmt, fie c-i
era team de alte lighioane, fie c nu-i plcea mirosul plriei i
gustul mtreei, ceva l fcu s-i schimbe gndul. i apoi soarele
cam cobora: ora aventurilor se terminase. Ursoaica o s-l neleag,
iar puii n-aveau nc vrsta care le-ar fi permis s-i ia prinii la
rost. Astfel, animalul necjit i resemnat porni fr grab ntr-o
direcie care nu mai intereseaz pe nimeni.
Brbosul aplic pe cretetul nsngerat al vntorului un
pansament plat i dens pe care-l lipi cruci i-n diagonale cu fii
de leucoplast.
Un fleac, coane. Puin usturime i trece Ca s vezi, coane,
cum viaa omului atrn de un fir de pr. Dac aveai cteva n
plus
Doare crunt, domle, pe cinstea mea! Mi-a smuls i prul i
271

pielea, domle dar tot l prind eu odat n btaia putii. Bine c iam dibuit slaul Mi-a smuls tot prul, domle i doare c-mi
vine s urlu, pe cinstea mea
i-am fcut un pansament, coane, cum n-ai mai vzut
dimineaa. Pansament fulger. n dou ore trece totul, i ran i
durere. Poate c-o s creasc i prul la loc
Domle! Aa s fie, cum spui dumneata. Dar eu nu-i iert,
domle, auzi? Nu-i iert. Toate-s din pricina lor, pe cinstea mea
Mai bine spune dac te-ncumei la drum, sau vrei s te mai
ntinzi vreun ceas?
Cum poi s-i nchipui asta, domle, pe cinstea mea! Avem noi
timp de pierdut? Uite, c mi-a trecut i durerea Nu trebuie,
domle, s ajung n lume, tii i dumneata
Brbosul i ntinse vntorului o pereche de cizme lungi, care
aveau aceeai culoare i acelai fonet ca salopeta lui tiat de
fermoare.
mbrac-le dumneata, coane, i strnge-le bine la coapse. Eu
nu mai am nevoie.
Cizmele erau fcute dintr-un material impermeabil dens i
foarte elastic. Nici tlpile nu erau prea groase i nuleele care le
ntretiau n toate sensurile asigurau o priz solid pe orice teren.
Petrchescu le trase pe el cu vdit plcere.
Gata? l ntreb brbosul, prinzndu-l n raza lanternei i
msurndu-l din cap pn n picioare. i st bine, coane, zu c te
fac mai tnr i mai inteligent. Gata?
Gata! rspunse vntorul dup ce-i duse mna la old i
control dac pistolul e la locul lui.
Brbosul ncepu s nainteze n tunelul prin care venise Tic.
Prudent, luminnd fiecare ungher, fiecare crptur, fiecare piatr
dezlipit de la locul ei. Petrchescu era la civa pai n urma lui,
cu lanterna n mna stng, cu mna dreapt lipit ntruna de
old. Se oprir la locul exploziei. Sprtura parc fusese calculat la
milimetru: exact ct s ncap easta brbosului. Ceea ce nsemna
c Tic scpase mult mai uor dect cei doi urmritori. Iadul, cu
muli draci i cu mult smoal i cu multe scule zimuite i
fierbini, se mut pentru ctva timp n locul acela. Cnd ajunser,
272

n sfrit, n marea catedral cu org i statui, feele i braele celor


doi stlcii ardeau de parc stteau nc pe frigare. i cnd vzur
apa aceea ca oglinda se repezir spre ea, ca nite broscoi inui la
uscat, pentru a-i rcori feele. i cufundar feele n ap, dar i le
retraser fulgertor, scrnindu-i maxilarele. Apa era rece ca
gheaa, dar era mai ales srat, mai srat dect ntr-o ocn de
sare.
Fr s mai piard vremea, roi de usturimi i cu plpiri de
ur n suflet, pornir amndoi pe marginea prului subteran, pe
drumul pe care credeau c apucaser tinerii.

273

Capitolul XIV
1
ntr-adevr, tinerii porniser pe drumul acela. Stteau
nghesuii n captura plutitoare de cauciuc, unul n spatele altuia.
Victor n cap, la comand, cu vsla n mn, n spatele su, Ionel,
apoi Maria i la urm Tic. Aaaa, da! Civa centimetri naintea
prichindelului, ntre el i Maria, se mai afla ceva, cel mai preios
odor din toate cte existau pe pmnt, i era chiar la snul lui,
lipit de carnea lui: cutia vrjit cu puterea ei fantastic. Dac n-ar
fi gsit cutia, tristeea l-ar fi nnebunit, l-ar fi sfiat. Chiar cu
cutia la piept, nenorocirea lui ombi i nfipsese n inim un
sfredel, care de multe ori se nvrtea zgriindu-l cu dureri pn n
ochi. Mai ales cnd i amintea un gnd care-l gdilase att de
plcut ntr-o sear nu prea ndeprtat: s-l trag pe ombi de
coad i de urechi cu o mn invizibil. Din cnd n cnd l ataca o
ntrebare perfid, rutcioas, brrrr! ce ntrebare rea se ascundea
n capul prichindelului. nchidea ochii, inutil n bezna aceea
groas, pentru a-i alunga ntrebarea, dar ea i irita urechile i-i
pompa atta jale n suflet cteodat, c parc simea cum i se
topete ceva nuntrul pieptului. Oare ce diavol mpieliat o
scornise? Oare de ce nu-i era dat s triasc mcar o singur or
de bucurie plin, o or n care s tie, aa, pe deasupra bucuriei,
c la sfritul ei nu vor fi pedepse, ameninri sau tristei? Acum
avea cutia vrjit la piept, adic toat bucuria lumii De ce oare l
npstuia ntrebarea aceea rea? Ei da! se zvrcoli prichindelul,
nemaiputnd s suporte. Da! Oricnd a schimba! i acum! Daimi-l pe ombi i v dau cutia napoi! Ufff! Ce ntrebare urt
Dar mai era cineva care tria o dram n alunecarea aceea
moale spre necunoscut. O dram cu ntrebri grele i cu
rspunsuri simple i mai ales o dram a obrajilor roii, care din
fericire nu se vedeau, i din cnd n cnd a unor zvcniri
274

sfietoare care transformau bezna n aer i sufocau fr mil.


Ionel nu mai suferea pentru ceea ce se ntmplase n peter, ci
pentru ceea ce se petrecuse afar, n ultimele ore, n ultimele zile,
n ultimele luni. Dac ar fi fost undeva n soare ar fi rs i s-ar fi
pocnit cu pumnii n cap i ar fi strigat n gura mare c a fost sau
c este un prost i un dobitoc fr pereche. Voise i fcuse tot felul
de manevre ca s ajung Ce? Conductorul expediiei Pentru
ce? Pentru ca n clipe foarte grele s-l topeasc frica i s nu fie
n stare din cauza asta s rmn lucid i s scape de negurile de
pe ochi i s ia hotrrea cea mai bun? Pentru ca s vad i s
simt toi c e un un ce? Orice! Dar n primul rnd cel care nu
merit s conduc. Crezuse c totul va fi un joc n care va spune
nite lucruri foarte uor de spus: cnd s se scoale, cnd s se
culce, ce s mnnce, ce s mbrace, unde s poposeasc, unde s
aprind focul. Doamne! ce idioenie! De ce trebuie pentru toate
acestea un conductor? Oricine le poate spune i le poate face. i
ce s-ar fi ntmplat dac le-ar fi spus el? S-ar fi schimbat culoarea
Soarelui? S-ar fi mrit Pmntul? Ar fi crescut el mai nalt sau ar fi
schimbat mcar cu o iot prerea pe care Maria o avea despre
dnsul? Numai aa de dragul de a comanda s fac attea
manevre, i s spun attea minciuni, i s-l mechereasc pe Tic!
Ct de bine i ddea seama acum c nu era el cel mai potrivit
pentru a fi conductorul expediiei. La greu nu i-a pstrat
cumptul. L-a apucat frica i din cauza fricii s-a ncpnat n a
spune i a face prostii. Dar i mai grav era c atunci, sub teroarea
spaimei, credea c adevrul e de partea lui. Iat unde poate duce
frica! Cu broboane de sudoare pe frunte i probabil cu obrajii ca
focul, i spuse n gnd, i erau nite vorbe grele care dureau, c
un conductor aa cum voise el s fie seamn cu broasca aceea
care se umfl fr s-i nchipuie c ar putea s i plesneasc
Aa trebuie s fie, i termin gndul Ionel: cine vrea s conduc
trebuie s fie hotrt ca atunci cnd e greu i foarte greu s dea el,
primul, exemplu. Nu s spun frecndu-se la ochi somnoros:
sculai-v, c e ora deteptrii ci s se urce pe plut i s treac
primul prin ntunericul iadului Dar oare ar fi gndit la fel dac
nu ar fi trit momentul cel greu? Mi se pare ceva att de frumos
275

ceea ce se ntmpl acum, i spuse Ionel cu lacrimi n colul


ochilor, i mai ales ceea ce mi se ntmpl mie acum, dar atta
ruine m cuprinde pentru ceea ce mi s-a ntmplat, nct n-o s
spun gndurile acestea nimnui, niciodat
Maria plutea n lumea ei, plutea aa cum visase i cum nu-i
nchipuise c poate fi aievea. Trecuse totui aievea i nc mai
trecea printr-o lume altora necunoscut, cu castele i catedrale
fantastice, cu orgi i colonade i cupole i coliere i oglinzi albastre
n care i privise chipul i se mirase c e frumoas. Uneori i
mngia pleoapele cu vrful cozilor pentru a simi o atingere care
s-i spun c e treaz, c nu e un vis nici plutirea lin, nici
amintirea slilor de bal mpietrite, nici bezna care se lsa
strbtut, nici surprizele de marmur i calcar care poate
ateapt undeva o simpl raz de lumin pentru a se drui
privirilor vii. Era bogat, aa se simea Maria, parc atrnau pe ea
bogiile asemenea unei trene nevzute, ducea cu ea attea imagini
i amintiri de ghea i marmur i mai ales amintirea unei oglinzi
albastre mirate care-i nfiora pieptul, i dac s-ar fi ivit din loc n
loc braele unor candelabre de argint cu lumini palide, i dac
barca cenuie s-ar fi transformat ntr-o iol alb i ea i-ar fi lsat
capul pe spate i cozile i-ar fi atins apa, i dac undeva la captul
beznei o va atepta un lac cu valuri i unduiri line i mai ales
soare, soare mult, bulgri i ploaie i aer i soare Maria tresri,
dar nc nu voia s soarb toat realitatea, mai avea nevoie de
visul adevrat pe care n attea sute de nopi l visase i pe care
i gndul o purt pentru o clip ntr-o privelite solar, afar,
unde erau prietenii ei ceilali, i printre ei cel care-i deschisese
calea spre visul adevrat. Dar clipa trecu, i iari se ls nvluit
de bezn, i i ls braele s-i cad, i i lsa degetele n ap, i
fiorii reci i ddeau tot timpul certitudinea fantasticei realiti.
Victor era treaz. Nicio imagine nou, nicio amintire veche nu-l
subjuga i nu-i fura clipele. Vedea totul, pn n detalii de a i
sorbea totul i ntuneca totul ca nite imagini pe un film care se va
developa cndva. Barca era bun i apa era nc bun, dar pn
cnd oare? Curentul i rul i duceau oare spre lume, spre lumin,
spre clipe panice cu soare i umbr, cu glumele lui Dan i
276

acrobaiile lui Ursu, spre o noapte cu gngnii i fonete i cu stele


deasupra capului i cu sigurana aceea cald c n zori, sau mai
trziu, cnd ochii se vor deschide lenei, pleoapele se vor speria de
lumin i iari se vor nchide pentru acea clip lung n care se
scutur visele i ultimele pnze negre ale somnului? Oare unde-i
ducea calea de ap i de ntuneric? Victor era asuprit de ntrebri
care se ncruciau violent i-l fulgerau de multe ori cu spaime i
dureri. Poate c Ionel avusese dreptate cnd se opusese continurii
cltoriei Ce s-ar fi ntmplat dac nu ar fi dat peste barca de
cauciuc i dac Tic n-ar fi ncput pe crarea iadului? i iari:
oare unde ducea calea de ap? Petera fusese locuit:
incrustaiile i uneltele erau dovezi de netgduit. Calea de ieire i
de intrare a peterii locuite nu era napoi, spre catedrala de
marmur, ci nainte pe drumul pe care pluteau ei. Nu era o dorin
sau o speran gndul acesta, ci o certitudine. Grota locuit nu
putea s aib o alt ieire spre lume. Calea era bun gndea
Victor cu spaim Dar pn cnd? De ce nu fusese descoperit
pn acum petera? Sau ieirea ei era att de bine ascuns nct
nimeni n-o bnuia n cine tie ce crptur astupat de tufe i
bolovani sau calcarul se rzvrtise i, cndva, n negura
timpurilor, prvlise asupra ei lespezi gigantice de mormnt. Dac
petera, altdat locuit, era nchis? Dac prbuirile rocilor
calcaroase transformaser, undeva, nainte, calea de ap ntr-o
cascad? Victor nu vedea, nu voia s vad, podoabele i tainele de
marmur i calcar, nu auzea, nu voia s aud, melodiile i ecourile
catedralelor i castelelor i grdinilor mpietrite. i pstra simurile
treze, crude, gata s dea alarma, pentru a nu se lsa furat de acel
prea trziu care poate c-i pndea i-i atepta undeva n bezn.
Sperana era ca o ancor dureroas i Victor nu voia s-o arunce, o
pstra pentru clipa cea mare, pentru rmul solid, primitor i
sincer, pentru rmul cu soare.

2
Gndurile tuturor se ntrerupser subit i brutal i parc mii
277

de crlige li se nfipseser n spate. Pentru c n spatele lor


rsunase zgomotul unei explozii cumplite, care umpluse cu
nesfrite ecouri bolnave bezna peterii. Victor i transform vsla
n crm i lipi barca de mal. Sri primul pe stnc i dup el
ceilali. Captul de funie cu care legase barca se afla n mna lui.
Stteau toi nemicai, tcui, cu auzul ncordat. Dar nicio alt
bubuitur nu mai tulbur linitea grotei, iar ecourile vechi se
topiser, toate, n bezn.
Oare ce s-a ntmplat? ntreb Maria. S-a prbuit vreo
stnc, s-a sfrmat ceva?
Parc a fost o explozie gndi Victor cu voce sonor. Mai tare
dect o prbuire.
Explozie!! se mir Maria. Cine s-o fac? Unde? i pentru ce?
O explozie n petera noastr?
ntr-adevr recunoscu Victor. Nici eu nu neleg cum s-ar fi
putut produce o explozie. Dar dac a fost zgomotul unei prbuiri,
atunci undeva n munte s-a ntmplat o adevrat catastrof.
Catedrala! se nfior Tic. Bolile i orga
Poate c nu se rug Maria. Lacul meu cel albastru, i
aminti ea clipa neateptatei destinuiri.
Ionel se hotr s ias din mutismul lui:
Orice zgomot este amplificat la maximum de vibraii i
ecouri n orice peter
E adevrat, spuse Victor. Dar a fost un altfel de zgomot. Un
zgomot rotund, greu Parc-mi amintesc nucleul lui, clipa lui fr
ecouri. Nu pot s-l redau dect printr-o comparaie, aa l-am i
simit: mi-a prut ca bubuitura unui tun fa de un pocnet de
puc.
Nu tiu se retrase Ionel. Poate c ai dreptate. Ce-o fi fost o fi
fost. Sigur e un singur lucru: prbuirea sau explozia, adic
zgomotul, a izbucnit aici n peter Afar n niciun caz. i acum
m dor urechile.
Asta e! se nfurie Victor. S-a ntmplat ceva n peter. O
explozie, o prbuire catastrofal? Nu tim. i mai ales nu tim n
ce msur ne privete pe noi zgomotul, fir-ar s fie de zgomot!
Poate c nu ne privete deloc, spuse Maria. Mai ales dac s-a
278

petrecut vreo prbuire n masa calcarelor, cum v place vou s


spunei
Chiar dac e o catastrof? ntreb Ionel.
Ei i? ntreb la rndul ei Maria. S zicem c a fost o
catastrof. Ce ne privete pe noi?
Ionel tcu. Simi broboane de sudoare pe frunte i arsuri sub
ochi. i era team c spusele lui vor fi interpretate altfel, ca o
rzbunare sau ca un ipt de cucuvea. Dar Victor i simi reinerea:
Ionel vrea s spun, c o prbuire catastrofal nu-i aa,
Ionel? ar fi ca o lespede pe un mormnt n cazul cnd calea pe
care mergem acum e nchis Dac rul nu ne scoate la lumin,
n cel mai ru caz ne-am putea ntoarce pe drumul pe care am
venit. Dar o prbuire catastrofal ar putea s ne nchid calea de
ntoarcere pentru totdeauna
Aha! nelese Maria. Tot cu gndul la mormnt i pe deasupra
mi mai ucizi i amintirile Atunci mai bine s fi fost o
explozie
Ar fi la fel de grav, spuse Victor. Dac nu i mai grav Da!
Asta e nenorocirea: c i una i alta s-au petrecut n peter.
i eu, ngn Tic, parc simt cum m frige ceva n spate. Pn
acum mi era fric numai de ce-ar putea s fie naintea noastr,
zu
Vorbind astfel, fr s vrea, Tic i uurase pe toi ceilali de
povara unor vorbe i gnduri grele. Toi simeau cum cresc nite
gheare n spatele lor. Iar nainte: oare ce era naintea lor? Ce li se
pregtea? Maria nc mai avea sperana catedralei cu ap
albastr:
i dac a fost o explozie? De ce e mai ru?
Pentru c a fost fcut de nite oameni, rspunse Victor, i
oamenii nu fac exploziile fr scop i nu vd ce scop ar putea s
aib acum o explozie n peter. Adic nu pot s-i gsesc un scop
bun
i unul ru poi s-i gseti? l iscodi Maria.
n orice caz e mult mai uor de gsit chiar dac ne-am
gndi c un singur om ar fi putut s provoace explozia dar eu zic
c ar fi mai bine s lum o hotrre
279

Eu a vrea totui s m lmuresc, se ncpn Maria. De ce


te opreti la jumtatea gndului?
i iari se auzi vocea salvatoare a lui Tic:
Ne oprim aici? Poposim aici?
Maria parc uitase ntrebarea la care nu i se rspunse sau
poate ntrzia voluntar rspunsul. i plimb raza lanternei prin
tunelul srac, cu maluri strmte, fr nicio podoab, fr coturi,
fr firide. Prea nemulumit:
Poate gsim alt loc de popas mai bun, adic mai frumos
Sau nu mai am voie s m gndesc la frumos?
Ionel simi c ntrebarea i se adresase lui:
Nu m-am gndit la mormnt atunci cnd m-a speriat
catastrofa. M-am gndit, pe cuvntul meu, la ceva frumos. Gata!
Nimeni nu mai spuse nimic. Se mbarcar la repezeal, lsnd
iari corabia n voia curentului. naintau destul de iute, cu vsla
lui Victor drept crm. Trecur printr-un ghiol n care se vzur
nevoii s struneasc viclenia curenilor, apoi regsir tunelul,
adic priaul bun, numai c devenise foarte capricios dup
ntlnirea lui cu ghiolul: malurile i se ngustaser i mai ru,
pereii erau bortelii de tot felul de scobituri i firide, i mai ales
fcea tot felul de coturi, la dreapta, la stnga, nu se mai mpca
deloc cu linia dreapt.
Aici trebuie s fie din belug roci granitice, gndi Ionel, dar
hotrse s nu-i mai rosteasc gndurile cu glas tare, mai ales c
nici nu interesa pe nimeni n acel moment granitul lui nenorocit.
Undeva, dup un cot, n apropierea unei stalagmite retezat
parc de o lovitur de spad, pe o ntindere de piatr care putea
oferi adpost, barca se opri pentru un popas mai ndelungat. De
mult vreme nu mncaser i, mai ales, simeau nevoia s se
lungeasc undeva, chiar i pe piatr, s-i odihneasc trupurile
obosite, s-i odihneasc pleoapele, s uite mcar pentru o clip
spaimele i nelinitile, durerile, bezna, chiar i speranele. Atta
sete de lumin era n ei i i doreau vise s le aminteasc, care
s-i nvee iari cu lumina.

280

3
Departe, n peter, prin cotloane prin care trecuse de mult
vreme barca de cauciuc, dou fiine nevzute peau dup lumina
unei lanterne. Nu se vedea nimic altceva dect o fie de lumin
strpungnd bezna. Mergeau anevoie pe maluri dezordonate,
printre gropi i bolovani, ferindu-se de alunecri i de izbituri. Nu
era mers, ci echilibristic naintarea lor prin vgun. Pn ce
unul dintre indivizi, ferindu-se de un bolovan se prvli n ap.
Priaul era lat i iute i, privit de pe margine, prea foarte
adnc. Dar prbuindu-se n ap, vntorul descoperi c
adncimea ei nu trece de genunchi, ba pe margine abia ajunge
pn la glezne. naintarea lor deveni mai rapid. Bezna era
strpuns de dou fii luminoase, uneori apropiate, alteori
ndeprtate, uneori paralele, alteori una dup alta.
Fiecare era apsat de emoii i gnduri felurite, dar era ceva
care-i asemna pe amndoi: ura. Amndoi urau i amndoi se
urau. Mergeau prin bezn i ap, ca nite jivine izgonite din urm.
De ce? Se poticneau i cdeau, stropii srai le aau durerile de
pe fa, bolovani vicleni le pndeau picioarele, coluri i ieituri
ascuite i mpungeau n drumul lor bezmetic. De ce? Poate
pentru c erau mpreun, i ura cretea n ei odat cu frica unuia
fa de cellalt.
Brbosul simea o sil cumplit pentru tot ce se petrecea cu el,
pentru tot ce i se ntmplase: traiul din grot, tovria
vntorului, spaima de lumin, primejdii din fiecare punct
cardinal, sperane zdrelite i chinuite, i acum hituirea prin
bezn. Oare cine erau cei urmrii? Diminea, ieise afar n
lume i se uitase n oglinda unui izvor, i vzuse cu groaz cum l
pndete cineva, n spate, gata s se npusteasc asupra lui. Era
un om-fiar n spatele lui, cu ochi ieii din orbite, cu fa de
cear, cu prul zburlit i nnodat, i cu o barb de catran. Se
ntorsese ca s se apere, dar nu zri pe nimeni n pustiul de piatr
din jurul lui. i abia atunci nelesese c omul care-l pndea era
chiar el, era chipul lui, chip necunoscut. Izbise cu pumnul n apa
281

izvorului pentru a sfrma oglinda, dar chipul rmnea; nu putea


s nu-i poarte propriul chip necunoscut Oare cine erau cei
urmrii? Cine pe cine hituia! Dar l apucau i clipe de negur i
atunci pasul lui se grbea, lovea stnca i apa i bezna i fia
bolnav de lumin i aerul i mergea nainte cu capul aplecat, cu
gtul apsat de dureri, tras de nite coarde nemiloase de oel spre
undeva unde trebuia s strng i s distrug.
Mai repede, horcia el. Mai repede! Undeva tot trebuie s
ajungem.
Undeva Pentru prima dat, n bezna aceea groas i bolnav,
cuvntul i spunea i altceva, scpa de teroarea unei singure
direcii, cuvntul se bifurca.
Aproape tot timpul n spatele brbosului, aproape tot timpul
gemnd de ur i bolborosind njurturi, vntorul mergea ca un
halucinat, fr s simt ap, bezn, durere, lumin. Puterile l
prsiser de mult vreme, de cnd privise cu atta siguran
moartea la gura tunelului. l duceau nainte, i-l ineau n picioare
instinctele. Ar fi putut merge aa, fr lumin, fr mncare, fr
vorbele altora, fr rsuflarea altuia, pn la captul pmntului.
Viaa lui se afla n stpnirea incontient a unor fiine plpnde
nchise i ele n bezn i groaz. Fiinele acelea erau undeva
naintea lui i trebuia s le ajung pentru a-i lua napoi dreptul
de a tri. i ura lui prefcut fa de acele fiine devenise ur
adevrat i cretea n el, cretea cu fiecare clip, o simea n oase.
Minile lui strngeau uneori bezna ca nite gheare care strng
gtul cuiva. Mergea fr s simt, uneori se lovea de pereii
tunelului, sau de bolta joas, sau se prvlea n ap, dar mereu se
ncorda n linie dreapt, n vertical, i-i purta mai departe paii,
i-i antrena mereu minile strangulnd ntunericul.
i omor pe toi, i auzea vocea, o voce care nu mai avea n ea
acele zgomote ridicole de tinichea. i omor pe toi, domle.
Altminteri va trebui s-mi zic adio, pe cinstea mea.
Termin cu aiurelile! i rspundea cellalt. Trebuie s le
smulgem prada. Eu asta vreau! nainte de orice! Chiar naintea
fetelor, auzi? nti cutia, auzi?
i dac i-au dat seama, domle? i dac au umblat la ea,
282

domle Pe cinstea mea.


Asta n-o tim. Mai nti s vedem
Domle, i dac?
Termin odat, c m nnebuneti! Tot n-ai neles? Mai nti
trebuie s-i ajungem din urm!
Domle, pe cinstea mea! Oare-i ajungem? tii cu ce ne ntrec
pe noi? tii cum se ndeprteaz de noi? Cu barca mea, domle!
Unde-a ajuns viaa mea? Auzi, domle! Cu barca mea!
Grijania i candela i toi sfinii. Nu puteai s le dai barca!?
Domle! i-am spus s nu insuli! Domle, oare-i ajungem?
Pe cinstea mea
Doar n-or s mearg tot timpul fr s se odihneasc. Asta e
toat ansa noastr: s-i prind oboseala i s poposeasc undeva.
Numai aa i putem ajunge
Vntorul nelese c nu avea dreptul la nicio clip de odihn.
Dar nici n-avea nevoie de odihn. Ar fi mers pn la captul
pmntului, prin bezn i ghea. i lipi mna dreapt de old i
se ls tras nainte de fore neomeneti.

4
Cirearii hrzii primilor fiori, primelor ntlniri, dar osndii
apoi beznei nendurtoare, se nveliser n pturi i n saci de
dormit, ateptnd, cu gene de plumb i cu plumb n oase, somnul
tmduitor. Dar somnul ntrzia. nti l doriser toi, pn cnd
ncepuse s-i usture pleoapele, apoi se luptaser mpotriva lui, fr
s-i dea seama. Fiecare se retrsese n lumea lui, pregtindu-i
visele, vise cu mult soare, cu lumin care s cad peste ei n stropi,
ca o ploaie.
Victor i camuflase lanterna sub ptur. Numai o uvi
rzbtea pe caietul lui de nsemnri. i mna lui obosit tlmcea
n cuvinte de toate zilele gnduri grele, gnduri nclcite, gnduri
adnci.
Nu pot s fiu sincer cu voi, scria Victor, a vrea, dar nu pot.
Sunt sigur c spaima m roade mai tare dect pe voi, dar nu
283

trebuie s se vad nimic. Dac v-a spune ce gnduri mi trec prin


minte! Dar voi nu trebuie s simii V jur c nu m gndesc la
mine tiu c ne amenin primejdii, brrrrr! cum face Ticuor,
dar deasupra tuturor e ceva foarte frumos, ca o lumin am
obosit o lumin Toat cltoria noastr e o lumin Oricine ar
fi fcut ca noi E ca o lumin pentru c aici, la noi, nimic nu
poate fi mai frumos ca lumina aici n bezna noastr Toat
cltoria noastr e o lumin Uffff
Victor nchise carnetul i stinse lanterna. Somnul voia cu orice
pre s-l biruie.
Cel mai aprig duman al somnului era Tic. Se opunea somnului
cu tot ce-i venea n minte: cu picturi, cu degete ude i reci
plimbate pe pleoape, dar mai ales pipindu-i cu minile cutia lui
de vraj i cutnd cu disperare, n mintea-i febril, cuvntul
magic. Rostise de cteva ori cuvntul: clopoei, apoi i luminase
cu lanterna mna sau piciorul, sau chiar faa. Dar de fiecare dat
i vzuse prile luminate ale trupului, i de fiecare dat ceilali se
uitaser urt la el, poruncindu-i s sting lumina. Deci l vedeau i
ei. Dac nu l-ar fi vzut, s-ar fi mirat, ar fi spus altceva i
deodat, Tic fcu descoperirea cea crud: nu aflase cuvntul vrjit,
cuvntul adevrat! Trebuia s fie altul, nu cel pe care-l visase el.
De aceea atinse ncet cu mna, ca o mngiere, prul Mariei i o
ntreb n oapte abia auzite:
Dormi?
Nu, Ticuorule. Dar tu de ce nu dormi?
Aa Ca tine Maria, tu tii cuvinte vrjite?
Maria ar fi vrut s-i pun mna pe ochi i s-i spun cteva
vorbe mai rele, dar simindu-l aievea, lng ea, auzindu-i
rsuflarea i btile inimii, n noaptea aceea de bezn i spaime,
deveni subit cea mai ginga i mai bun sor din cte cunoscuse
i din cte putea s-i nchipuie prichindelul crn i cu pr de
lumin.
Ce fel de cuvinte, Ticuorule?
Cuvinte din basme tii tu! Cuvinte cu care se fac vrji,
cuvinte cu care se deschid tii tu
Aaaaaa! se dumeri Maria. Se poate, Ticuor? mi nchipui ce-i
284

cu tine. Te crezi n petera lui Ali Baba i ai uitat formula magic!


Se poate, Ticuor?
Am uitat-o se tngui prichindelul, dei nu avea ce s uite
pentru c nu citise basmul. Spune-o!
Sesam, deschide-te! Asta-i formula!
Tic opti n gnd cele dou cuvinte i apoi ncepu s se pipie.
De vreme ce se simea nu erau bune cuvintele. Dar i adusese
aminte c mo Timofte nu-i spusese nimic despre harul cutiei de a
pulveriza fiinele. Cutia avea o singur vraj. De aceea aprinse
lanterna, scoase limba i-i lumin faa.
Maria se uit la el gata s-l mutruluiasc, dar iari i aminti
unde se afl, i vocea i rsun blnd, duioas:
Tic! Nu-i frumos s scoi limba Mai bine te-ai culca. i eu
Te rog, Maria Spune-mi alt cuvnt vrjit
Zu, Tic, ar trebui s te culci
Te rog mult, mult de tot, spune-mi
Abracadabra
Cum? ntreb nfiorat posesorul cutiei magice.
A-bra-ca-da-bra! i silabisi Maria pe optite.
Abracadabra! reinu de ast dat, foarte precis, prichindelul.
opti apoi cuvntul pe nfundate, aprinse lanterna i din nou
scoase limba.
Tic! M supr Vrei s-i trezeti pe ceilali? Zu c
aipisem. Doamne
tiind c este absolut nevinovat, prichindelul mai ncerc o
dat:
Maria Te rog dar se rzgndi nduioat de oboseala ei.
Ce vrei, Ticuorule? ntreb ea din somn.
Noapte bun, Maria opti prichindelul.
Maria nu mai izbuti s-i rspund, pentru c somnul o
cuprinse ntr-o clip n sacul moale i odihnitor. Tic mai rmase o
bucat de vreme cu gndurile treze i cu ochii deschii n bezna
care n-avea nevoie de licrirea lui. Mai nti i se nchiser ochii,
apoi i se nclcir gndurile.
Abracada mai opti el i capul i alunec blnd pe mn,
fr s-l poat reine, i mai ales fr s tie.
285

Primul vis l duse ntr-o lume fantastic, subpmntean. Parc


era cluzit de mna unui uria nevzut, care l apra de orice i
de oricine. i pe unde nu-l ducea! Cte minunii! Castele i
coloane, i arcade i cupole, i statui, i oglinzi de ap albastr i
iraguri de mrgele, mari, la gtul unor fiine gigantice, care nu-i
fceau niciun ru i o catedral! Doamne! Ce minune! Cum
strluceau tuburile orgii! i cte, cte, cte minunii! Numai n vis
se pot vedea!
Dac bezna i-ar fi deschis numai o clip ochii, i-ar fi ntiprit
pentru vecie, alturndu-l celor mai de pre podoabe, zmbetul
unui prichindel blond i ciufulit, care ajunsese dup milioane de
ani n ascunsa ei mprie.

5
Timpul nu se mai supunea conveniilor i nu mai avea valoare
n noaptea nesfrit pe care o strbteau cei doi urmritori. Parc
trecuser zile, luni, poate c trecuser chiar viei de cnd
prsiser lumina zilei. Cndva nconjuraser, crndu-se pe
rmuri i stnci prpstioase, un lac mare, apoi ptrunseser
ntr-un tunel plin de cotloane i firide, care erpuia fr ncetare.
Lampa brbosului lumina drumul, oprindu-i raza n stncile
fiecrui cot. Mergeau fr s scoat un cuvnt, fr s mai ating
apa, fr s fac vreun zgomot. Presimeau c se apropie locul de
popas al celor dup care porniser. De cteva ori oboseala le
ntinsese lanuri la picioare, dar izbutiser s scape de ele, chemai
de fore mai tari.
Lumina lanternei se izbi pe neateptate de o barc lung de
cauciuc i atinse mna unui copil, care-i alunecase degetele n
ap. Vntorul era ct pe-aci s se repead nainte, prin ap, dar
brbosul l opri, strngndu-i braul ntr-un clete de fier. Apoi,
fr o vorb, l trase spre el i i reluar amndoi mersul, dar nu
nainte ca pn atunci, ci napoi spre lac.
Vntorul se supuse, dar cnd i nchipui c se deprtase prea
mult de locul unde zrise barca, se smulse din strnsoarea
286

celuilalt, optind cu voce furioas:


Domle! Eti nebun? Vrei s-i lsm s ne scape? Pe cinstea
mea! Trebuie s punem mna!
Stai! Nu te repezi ca un bolovan! Mai apeleaz i la chestia aia
de pe umeri. Ce-ai vrea s faci?
tiu eu, domle, ce vreau! Orice!
Uite ce-i, coane! S ne nelegem! Primul lucru e s le lum
prada! Al doilea e s le-o lum fr s ne simt. i pe urm vin i
chestiile personale. i ale mele i ale dumitale, fiecare vrem cte
ceva.
Domle! n ce spui dumneata e ceva care nu-mi convine. Pe
cinstea mea. Dac le-o lum fr s ne simt, zici s ne dm la o
parte
Cam aa spuse brbosul. Dac nu simt i dac ne dm
seama c nu i-au dat seama, atunci stm de vorb. i vedem ce
facem i cu chestiile personale. Poate c nu riscm nimic
Domle, cam pricep eu i zic da! Pn cnd o s zic altfel,
pe cinstea mea. Dar cum o lum?
n aa fel ca s nu simt sau dac ne simt, s nu ne
recunoasc. Cu dibcie, coane!
Domle S nu se trezeasc vreunul. Dac ne vd la chip,
gata! Pe cinstea mea: nu mai au scpare!
Uite ce e, coane! Cea mai bun chestie ar fi s te prefaci n
stafie i s caui cu tcerea unei stafii printre lucrurile lor
Vntorul tresri. Era singurul procedeu la care nu se gndise
i care i se prea cel mai nimerit:
Nici Dobrescu n-ar fi gsit ceva mai bun, domle, pe cinstea
mea. Tot i-am speriat eu cu duhurile
Numrul unu, coane! Chiar dac te vd, sau nainte, sau
dup ce-ai luat cutia, nu mai conteaz! Niciodat nu vor ti cine lea luat-o cu adevrat.
Este, domle, este! Pe cinstea mea! Ce e, e!
Brbosul scoase dintr-un rucsac o pnz lung i un cuit. La
lumina lanternei se vedea lama cuitului spintecnd mtasea alb
i fin a unei paraute. Dup ce guri pnza n dou locuri, o
aez pe capul vntorului, potrivind cele dou guri n dreptul
287

ochilor lui. i ceru s in lanterna aprins sub pnz, apoi se


ndeprt civa pai pentru a-i privi opera. n btaia lanternei se
vedea o artare alb, nedefinit, nfricotoare.
Ca-n filme! spuse brbosul. i mie mi s-ar face fric, dac ma ntlni cu aa ceva, coane Ai grij s nu faci vreun zgomot.
Apropie-te de barc i caut nuntru. Dac nu, pe mal, n bagaje.
i lanterna, coane! Doar o dr de lumin
Fr s mai rspund, vntorul porni spre locul unde zrise
barca, fr zgomot, ca o stafie. Auzi i ultimele oapte:
S nu faci vreo prostie c ne-am dus amndoi

6
Tic tria n somn alt vis. Se cufundase ntr-un lac de munte, un
lac nesfrit, plin cu pstrvi argintii. nota pe sub ap dup ei,
dar pstrvii se strecurau, uneori i scpau chiar din vrful
degetelor, i uti! printre pietre, printre tufe i bolovani. Fiuuuu!
i aminti pescarul ndrcit. Cum de nu se gndise s prind
pstrvi cu cutia fermecat! Se va apropia de ei i-i va prinde cu
mna, cu trei degete, aa cum prinzi o floare. Sri iute pe mal s ia
cutia. Dar n-o gsi! Dispruse! Se uit n alte locuri i o zri sub
trupul unui rac mare i hidos. Cum s-l goneasc de pe cutie? i
ncepu s-l bombardeze cu bolovani. i racul, aprndu-se cu
mnui de box i cu o pavz medieval, fugi spre un cotlon care
se deschise imediat i-l ascunse nuntru. Tic lu repede cutia, o
ascunse la sn i alerg ntr-un suflet spre lac. Era lumin, lumin
alb, frumoas, dar soarele nc nu rsrise!
Oare cum? Numai cnd se cufund n ap, zri departe, n
spate dar oare cum putea s vad n spate? , prima raz
strlucitoare a soarelui. Rceala apei l cutremur
Tic deschise ochii i nu ntlni nimic, nu zri nimic, parc era
orb. Niciun firicel de lumin. Bezn, numai bezn! Visase poate
c undeva, afar n lume, zorii ncepeau s aprind cerul i s
trezeasc toat suflarea pmntului la via. Dar el nu tia nimic.
De unde s tie? Cine s-i spun? Pentru el era nc miezul
288

nopii!!! i i ncoli n minte o idee stranic.


Aprinse cu grij lanterna i-i feri raza cu mna. Nu ls dect o
uvi subire de lumin pe care o ndrept spre una din ranie. Cu
micri neauzite, desfcu rania i scoase din ea o fa de mas
mare, alb. Fr s-i pese i s ezite, borteli pnza n dou locuri
cu briceagul de care nu se desprea niciodat. Apoi se nvlui cu
pnza, potrivind gurile exact n dreptul ochilor. Era gata! Un
singur lucru l ntrista: c nu poate s se vad i s se sperie i el
puin de stafia pe care o interpreta. Ce pcat c nu era prin
apropiere o oglind!
Puiul de stafie porni apoi fr zgomot, aa cum i se cuvenea
unei artri, n amonte, spre un cot al tunelului, unde ochise mai
demult o stalagmit groas i retezat, probabil izbit cndva de
prbuirea stalactitei de deasupra, din care nu mai rmsese nicio
urm. Acolo trebuia s ajung: n vrful coloanei retezate. Doamne!
Ce mutr vor face toi! i cum or s le mai clnneasc dinii n
gur! Se cr cu grij pe stalagmit, i potrivi bine picioarele pe
discul zgrunuros i atept cteva clipe Numai acum se rug
fierbinte prichindelul numai acum s nu nceap cutia fermecat
s-i mprtie vrjile. Pentru prima dat i prea bine, sau, n
orice caz, nu-i prea ru, c nu tie cuvntul vrjit.
n clipa cnd aprinse lanterna, auzi un zgomot n spatele lui:
zgomotul unei naintri prin ap. Urechea lui se obinuise n
peter cu asemenea zgomote. Se ntoarse speriat i zri zri o
stafie venind spre el!
Cele dou stafii se privir o clip n tcere, apoi amndou, ca
la un semnal, slobozir ipete neomeneti: un ipt i un urlet pe
care ecourile le prelungir i le amplificar pn la demen. Stafia
din ap o lu la goan napoi, czu, se ridic i iar ncepu s
alerge. Stafia uria se prbui de pe soclu, transformndu-se ntro artare de-o palm cu vitez de ogar. Direcia ei era barca de
cauciuc.
Urletul prelung, nspimnttor, i trezise pe cei de lng barc.
Parc nite resorturi i ridicaser n picioare. Victor aprinse
lanterna i-i ndrept raza spre direcia din care i se prea c
venise urletul. i vzur toi, uluii, zburnd spre ei o mic artare
289

alb care ipa cu glasul lui Tic! i puiul de stafie czu i se ridic i
iar se mpiedic i se pomeni n braele lui Victor. Cnd izbuti s
ias din valurile de pnz alb i din braele lui Victor, spectatorii
de lng barc vzur chipul unui puti ciufulit, care, cu tot nasul
lui crn, trda o spaim nemaipomenit.
Stafia! ip prichindelul. Am vzut stafia! Zu! Era alb i
mare i avea faa luminat ca un glob electric.
Ahaaa! ai vrut s ne sperii! l dibui Maria. i mi se pare c iai venit singur de hac! Te-ai uitat n ap, nu?
Nu! bia prichindelul. Zu! Am vzut-o cu ochii mei. Venea
drept la mine, prin aer, nu prin ap
n loc s rd, Victor prea cuprins de nelinite. Povestea lui Tic
nu era terminat.
Tic! ntreb el. Cine a urlat aa de tare?
Stafia! rspunse fr ezitare prichindelul.
Imediat mbarcarea! porunci Victor n oapt. Nu avem voie s
pierdem nicio secund. Pn la trei!
Nimeni nu se gndi s numere pn la trei. Dar nu ncape
ndoial c, nainte de a se ajunge la aceast cifr att de
apropiat, raniele, pturile, sacii de dormit i pasagerii erau n
barc. Victor nu mai ls naintarea n puterile curentului. Adug
i puterile lui vslind temeinic cu bucata aceea de scndur care
devenise dintr-odat att de preioas. Dup o vreme, Maria se
hotr s-l ntrebe:
Ce s-a ntmplat, Victor? i-e fric de stafii sau te-a necjit
vreun vis? De ce fugim?
Din cauza stafiilor, rspunse Victor. Ele nu exist dect dac
vrea cineva Aa cum a vrut Tic
Crezi c mai este cineva n peter? ntreb Ionel.
Nu cred sunt sigur! i nu sunt nite copii care se joac de-a
stafiile, ca Tic. Ne-ar fi oprit, ar fi strigat dup noi E ceva ru n
urma noastr
Se ls iari tcere. Nu se auzea dect scurgerea apei, i
zgomotul vslelor, i fiecare i auzea btaia inimii: iute, bolnav,
pentru c asupra ei se npusteau toate nelinitile, toate spaimele,
toate crligele i ghearele beznei.
290

7
Brbosul se cutremur cnd auzi urletul. Se lipi cu trupul de
stnc i atept. Numai vntorul era n stare s scoat un
asemenea urlet. Dar parc auzise i-un ipt subire? Oare ce se
ntmplase? Cineva clca apa, uiernd; rsun i zgomotul unei
czturi, i iari pai n ap care se apropiau. i duse imediat
mna dreapt la old, iar cu stnga fix lanterna spre direcia
zgomotelor i aps butonul. Era vntorul, cu chipul rvit. n
spatele lui, atrna ca o coad nesfrit mbrcmintea de
fantom.
Stai! i porunci n oapt brbosul.
Vntorul se opri greoi, abia trgndu-i sufletul:
O stafie! opti el. O stafie adevrat. Eram ct pe-aci s m
ciocnesc cu ea. Pe cinstea mea!
Eti nebun?! l zgli brbosul. Trezete-te!
Domle! Am vzut-o cu ochii mei. Era alb, domle, i nalt de
dou ori ct mine, domle, i luminat pe dinuntru.
Ai prostit de tot! Ai dat n mintea copiilor! La vrsta dumitale
ai vedenii!
Ce vedenii, domle? N-ai auzit cum ipa?
Un gnd neverosimil se aprinse n mintea brbosului:
Dobitocule! Imbecilule!
Domle! i-am spus s nu insuli! A doua oar nu mai iert,
domle, pe cinstea mea. i dac nu iert
Stai, coane! ncerc s-l domoleasc brbosul i-au Te-au
dus, coane, te-au dus uor de tot
Domle! Am vzut-o cu ochii mei. Avea vreo trei metri.
Unde-ai mai auzit, coane, stafii ipnd? Nu zice toat lumea:
mut ca o stafie?
Pi atunci de ce-a ipat, domle? Cine-a ipat?
Dumneata n-ai urlat? Aa a ipat i ea! Era la fel de fantom
ca dumneata. Te-au speriat nite copii, coane!
Nu se poate, domle! Eu pun mna pe ei i-i prefac pe toi n
fantome, domle. i amuesc pentru toat viaa
291

Cum i-au mai btut joc de dumneata!


Domle, i-am mai spus! Uit, domle, nite cuvinte! Pe cinstea
mea! Dumneata ce-ai fi fcut dac te-ai fi trezit cu o ditamai stafie
n fa? Ai fi luat-o n brae? Ai fi rs cu ea?
Brbosul nu-i putu reine un tremur nchipuindu-i scena i
vntorul i prinse chiar n acea clip chipul n raza lanternei. Era
o figur nspimntat.
Pi vezi, domle! i mai zici s nu-i omor
Singura noastr ans, i reveni brbosul, este s te fi luat
drept stafie. Coane, dac n-ai fi urlat! Fantomele care url nu
mai sunt fantome, i oamenii se feresc de ele
Pi atunci ce facem, domle? Pe cinstea mea!
Mai avem o ans, coane. S ntlneasc un obstacol n drum,
ceva care s-i opreasc. i dac-i ajungem
Domle! Eu tiu singur ce trebuie s fac dac-i ajungem.
Dumneata ncearc s mai taci, pe cinstea mea
Totui s ne dm seama dac i-au dat seama
Las, domle, chestiile! spuse vntorul amenintor. Mai am
i eu glas i din altele, auzi? La drum!

292

Capitolul XV
1
Aurora se transform ntr-un semn al groazei n dimineaa
aceea. Cerul se umplu de mnie i trimise asupra pmntului o
vijelie nspimnttoare. Fulgerele despicau n tromb zrile, iar
tunetele cutremurau vzduhul. Cortul de pe povrniul care avea
forma unui ceaun cu fundul n sus ar fi fost ridicat ca o frunz n
vzduh, dac Ursu, presimind uraganul, n-ar fi mplntat
ancorele n pmnt pn la funii. Bubuiturile parc sudau
ncheieturile, iar fulgerele rneau i mbolnveau ochii. Era o
minune c rezista cortul atacului nentrerupt al hurilor. Cnd
vijelia se domoli cteva clipe pentru a-i reface i rennoi forele,
Ursu iei din cort. Munii erau acoperii de cerneala cenuie a
ploii. Zarea se nchidea ntr-un cerc foarte strmt, cu centrul n
vrful povrniului, chiar unde se afla cortul. Vljganul simi un
fior zglindu-i inima cnd privi peste prpastie spre fagul mre.
Copacul fusese retezat de lampa aprins a unui trsnet i prefcut
n crbune. Un trunchi jalnic, carbonizat, din care mai urcau dre
de fum, att mai rmsese din copacul care-i salvase i-i
mbogise n ajun. Ursu nu mai pierdu nicio clip. Intr imediat n
cort:
Trebuie s plecm de aici numaidect! Am devenit singura
int a trsnetelor pe tot povrniul.
Ieir i ceilali afar, pentru a vedea ravagiile dureroase ale
furtunii.
Norii n-au de gnd s plece! se nfurie Dan.
Numai nori de ploaie i de vijelie, spuse Lucia, nvluind cu
privirile zarea. i nicio gean de lumin, niciun smbure
albastru
O ntindem? ntreb Dan cam speriat.
Ursu are dreptate! se hotr Lucia. Cortul nostru a devenit
293

singura int a trsnetelor Doamne! Ct de uor ne-am putea


schimba compoziia chimic Ai vzut fagul? Plecm!
Cnd se ntoarser din clcie, nu mai vzur cortul. Ursu
smulsese ancorele, ncolcise funiile, mpturise pnza groas,
cazon. Totul devenise un pachet care nconjura ca o potcoav
uriaa rani din spatele vljganului. Aproape toate bagajele erau
n ghebul lui diform, copleitor.
Nu mai putem pierde nicio secund, se scuz el. Gata!
Plecm! Direcia: cabana! Dup mine!
Lucia i Dan ncercar s-l uureze de cteva greuti. Nici nu
voia s aud. i mpinse cu for pe crare:
A putea s mai car nc de dou ori pe-att. Dup Ba nu!
Luai-o voi nainte. Goan! S batem recordurile!
Dan i Lucia pornir n goan spre puntea din vale. Oare mai
exista puntea? Ursu o vzuse, i cu voin turbat, porni pe
urmele prietenilor. Poverile l zdrobeau, i frngeau ira spinrii, i
mbolnveau picioarele. Un scule dac i s-ar fi luat din spate, un
termos gol, o batist i tot ar fi simit o uurare. Dar tia, simea
c Lucia i Dan ar fi fost stingherii, i-ar fi mpleticit mersul i
echilibrul, dac ar fi dus cu ei cel mai mic obiect. Mai ales cnd va
ncepe urcuul, i cnd urcuul se va ntlni cu vijelia Dar oare
el va rezista la urcu? Lucia i Dan treceau peste punte. Puntea
rezistase, i sub ea nu se mai afla prpastia, cu aburi albi i deni
ca nite valuri de vat. Trecuser amndoi, ncepu s treac i el
puntea, cltinndu-se ca un om beat, nu pentru c se gndea la
prpastia ascuns de sub el, ci la urcuul de groaz care va ncepe
n curnd. Dan i Lucia erau departe, abia se mai zreau prin
cea, urcau coasta muntelui cu pai iui, fr s se uite napoi.
ncepu i el ascensiunea. i nclet maxilarele, rsufl rar i
adnc, i duse paii cu nverunare nainte, spre nori. tia c mai
trziu nu se va mai putea grbi. Cnd vedea poriuni rase i fr
obstacole nchidea ochii i trgea. Se opri doar atunci cnd auzi
glasul Luciei n spatele lui:
Mai ncet, c ne-a ieit sufletul
Nu tia cnd i ntrecuse, dar tia altceva: va rezista urcuului,
va putea s reziste. i n-o ascult pe Lucia. Paii se supuneau
294

unui ritm iute i regulat cu care se obinuise corpul. N-avea voie


s schimbe ritmul sau s se opreasc.
Dar din cer se auzi clocotul amenintor al vijeliei. i Ursu se
vzu nevoit s-i schimbe ritmul, s i-l iueasc pn la limita
rezistenei, i s-i oblige i pe cei din spate s alerge, s alerge
Altfel nu-i putea salva i nici n-avea putere s se ntoarc i s
urle la ei, s-i cheme, s-i dea dracului, s-i mping sus Nerozii!
Unde erau? De ce nu treceau pe lng el, nainte? De ce nu
nelegeau c atrnau n spatele lui ca nite greuti de plumb, c-i
trgea i pe ei cu genunchii care i se muiau i cu mijlocul zdrelit de
dureri, i cu horcielile care-i aduceau vlvti n gtlej? De ce
rmneau n urm, nerozii? i deodat, zri departe, pe o coast
ocolit de cea, o colib de brne. De cnd atepta un loc de
adpost: o cas, o colib, o vgun? Dar cnd zri coliba din
deprtri, l cuprinse furia. Cine-o cocoase tocmai acolo, la mama
dracului, la captul iadului? Nu putea s-o rstoarne mai n vale, la
jumtatea drumului mcar? i i continu blestemele
ntrtndu-i paii. Blestema totul, i mai ales pe cei din spate
care nu simeau c trebuie s sar din rucsacul lui, i norii i
cerul i blestemele, pentru c se apropia iadul
i atunci se porni vijelia! Mai nti trebuia s scape de
plumbul din spate care-i lovea picioarele, care-i topea coapsele i
gleznele. Se ntoarse i i vzu la doi pai n spatele lui, folosindu-l
ca o pavz mpotriva furtunii. Rcni la ei din toate puterile ca s-l
aud i ca s-i alunge:
Fugii nainte! i vocea lui acoperi vijelia. Fugii la colib. De-a
dura, cum putei!
Lucia i Dan abia i auzir cuvintele, dar simir pe faa lui
puterea i chinul. i ncordar ultimele puteri i trecur n goan
pe lng dnsul. Vedeau coliba i se prvleau spre ea. Dar vijelia
i oprea ca o cortin grea, nevzut, i rsucea i-i ntrta i parc
i fceau drum prin ea cu tot trupul.
Ursu, cu coroana lui de bagaje, atrgea toat furia vnturilor.
Dac i-ar fi ntins o singur dat minile i i-ar fi lsat apoi
corpul pe spate, ar fi rmas liber i uor, iar bagajele s-ar fi
mprtiat n huri. Uit gndul i ncepu lupta cu infernul.
295

Hurile se dezlnuiser sonor i luminos cu tunete i fulgere.


Furtuna ndoia copacii i azvrlea crengi n vzduh. Muntele parc
se ntorsese i se sprijinea pe spatele lui. Abia i mai urnea paii,
abia se mai inea n picioare, ncovoiat ca un crlig, trsnit de
greuti i dureri. Dar prietenii lui erau nainte, i vedea cum
rzbat prin vijelie, i vedea cznd i apoi ridicndu-se, i
rsucindu-se i rostogolindu-se, i transformndu-se i ei n
crlige i mucnd i ei cu dinii din vijelie i cutnd i ei cu
ghearele sprijin n aburi i-n ploaie. Iar se rostogoli Lucia, dar se
ridic i apoi Dan se prbui ntr-o groap i Lucia i ntinse mna
i amndoi disprur n groap, sau poate Dan i ntinsese mna
Luciei. i iar i vzu fugind i cznd spre coliba care se mrise.
Dar vrtejurile l urmreau i-l atacau mereu i unul l prinse
la mijloc, i-l rsuci, i-l lovi, i-l aps, i-l dobor n genunchi,
hotrt s-l nfrng de tot. Era n genunchi, dar spatele i se
apropia de pmnt i mai ales fruntea, i se mpotrivea cu coardele
gtului i cu grumazul. i parc fcea o mtanie i se ruga cuiva
s nu-i lase pe cei din fa s se ntoarc i s-l vad apsat spre
pmnt; ar fi crezut c-i dobort. Nu el s-ar fi prbuit, ci ei, iar
crarea era pe o creast, mrginit la dreapta i la stnga de
prpstii. i propti genunchii n stnc, i fruntea, i pumnii n
pmnt, se opinti, se azvrli n sus. Era din nou n picioare,
fichiuit i izbit, iar cei din fa, ncovoiai ca nite semne de
ntrebare, mergeau spre colib Iar coliba de brne Un trsnet i
trimise arsuri pe limb i fichiuiri de foc n creieri i-n ochi
Ploaia se prvli din nalturi ca un talaz nesfrit Coliba Un
vrtej l prinse din nou n mijlocul lui i-l rsuci slbatic, dar nu se
ls. nchise ochii, coarde de oel i plesneau n gt, i pi nainte
ca un turbat n lanuri.
Cnd deschise ochii nu mai vzu n fa nimic. Nici nori, nici
copaci, nici munte, nici cer. Coliba singur acoperea toat zarea.
Civa oameni alergau n ntmpinarea lui. i smulser poverile,
dar se prbuir ca nite nuiele sub greutatea lor ncrcat de
furtun.
Ursu mai vzu chipul Luciei aplecat deasupra lui, i simi mna
rece plimbndu-i-se pe frunte, prin pr. Apoi nchise ochii.
296

2
La vreo zece kilometri de coliba n care poposiser cirearii
hituii de vijelie, pe lacul Pstrvilor, se petrecea o alt dram. O
barc pescreasc, n care se aflau doi elevi, fusese prins de
furtun chiar n mijlocul lacului. ipetele i strigtele de ajutor ale
pasagerilor adunaser la rm o sumedenie de oameni.
Istoria nu ncepe ns cu drama din larg i nici nu se sfrete
cu ea
Cu o zi nainte, sosiser la lacul Pstrvilor doi elevi de la ora.
Nu le fusese greu s gseasc sediul cresctoriei de pstrvi,
pentru c pe tot malul lacului nu se aflau dect patru case de
brne, cam la zece metri una de alta. Erau foarte veseli cei doi
vizitatori, i fceau mereu cu ochiul, i ddeau coate i-l cutau
pe eful de la pstrvi. eful era la punctul silvic, adic la a treia
cas. l gsiser certndu-se cu un alt ef de la pdure i, pentru
c li se pruse un btrn cumsecade, i ntinseser un plic. n plic
se afla un bilet scris la main, prin care tatl unuia dintre elevi,
inspector pe undeva, l ruga pe eful cresctoriei s le dea elevilor o
mn de ajutor n cele trei zile pe care urmau s le petreac la lac,
pn va veni n inspecie.
Vasc vacan? ntreb comandantul pstrvilor.
Expediie! rspunse cu mndrie unul dintre elevi, mai rotunjel
la fa i cu priviri ca de iepure Vrem s cunoatem regiunea i
s inem o conferin la coal.
Ei da! Brava! Pi s mergem la camera de oaspei ca s v
lsai bulendrele
Avem puine lucruri spuse cellalt, cam nalt i deirat,
poreclit n multe feluri, dar mai ales Codobatur n ultima vreme.
Numai cri, caiete i creioane
eful de la pstrvi i instal musafirii n camera de oaspei, se
interes cu cteva ntrebri iscusite despre predileciile domnului
inspector i ale feciorului su, apoi propuse o plimbare cu barca pe
lac. Plimbarea inu aproape toat dup-amiaza, pentru c fcur
ocolul lacului i lacul era mare i cu rmuri neregulate ca nite
297

fiorduri. n unele locuri acostar, acolo unde era apa mic i


numai bun de scald. Seara i-o petrecur pe munte, la o colib
de tietori, mpreun cu ali oameni, n jurul unui foc vesel, i
auzir cei doi musafiri o groaz de snoave i glume.
mecherii cu scrisoarea de recomandare erau n culmea
bucuriei. Sosiser la lac naintea cirearilor, fcuser deja o prim
explorare, care nu-i costase niciun efort, dar i notaser pe
carnete i n cap o sumedenie de amnunte, care pe cireari i vor
costa sptmni de eforturi. tiau tot ce se poate ti despre lacul
Pstrvilor, despre legendele care circulau n legtur cu el, despre
flora i fauna mprejurimilor, i mai ales despre pstrvi, lostrie i
lipani, tiau ntmplri despre oamenii de-acolo, ba aflaser o
mulime de istorii i despre Petera Neagr, care se afla nu departe
de lac.
Oboseala expediiei i adormise repede pe cei doi ghiftuii. Nu
mai avur timp s recapituleze formidabilele lor cuceriri. Paturile
moi i primitoare din camera de oaspei i aerul tare al nopii i
duse repede n lumea viselor. Dar cnd se trezir a doua zi, nu
chiar n zori, prima lor grij, nainte de a se mbrca, nainte de a
se spla i de a sri din pat, a fost aceea de a se lua la har.
B! dac nu recunoti c iar sunt geniu eti un bou, spuse
Pompilic. Tu tceai ca un fle. Noroc c l-am tras eu de limb Ca
un ziarist l-am luat: cu carnet i creion.
Ha! Ha! i url Sergiu la ureche. Dup ce i-am fcut de drum!
Cine a avut ideea cu biletul? Cine a scris biletul?
Ia mai romp! B, diribelule! Eu puteam s-l fac din partea lui
Matei Corvin dac voiam. Diribelule!
Zu!? Eu acu te-ating peste la de la care i se trage
numele, de rmi fr fotografie
Ce s-atingi, b chestie cu buric?
Nasul, b nasolule fr garnitur
Labele se ntlnir n aer, apoi se nfipser n pr, apoi i
cutar nasurile pe care le i gsir, nite uruburi, nite
scncete, cte doi pumni n cap de persoan, nite genunchi n
burt, nite atingeri sensibile cu Aaaaaa!-uri cumplite azvrlite
din gtlej. n aceeai clip i ntoarser spatele, cu gndul de a nu
298

mai schimba o vorb toat ziua. Dar dup dou minute, cel care
pornise hara se ridic n capul oaselor:
B Sergiule! Dac eu spun c eti detept, zici i tu la fel
despre mine? Hai! Amndoi odat: Una Dou Trei!
Se auzi un urlet.
Aa nu merge! sri Sergiu. Eu am zis eti detept i tu ai zis
eti tmpit.
N-am zis, b, s mor eu! Am zis eti un fle ca s se
potriveasc. Eti detept eti un fle Merge, nu?
Facem pace? Dar de-adevratelea. Fr trdare.
B, facem! D laba i gata! B, tu tii c azi trebuie s
ajung la lac?
Ce le spunem? S-i lum aa ca s le crape maiul!
S le spunem c-am btut de-o sptmn locurile!
Stai, b, c nici n-am luat vacan de-o sptmn
Iar eti bou! Adic am uitat Tu crezi c ei or s mai
socoteasc? B! Cnd o s ncepem s le turnm! B! Cum le-am
mai luat caimacul!
S le rdem n fa, aa: Ha! Ha! Ha! i cnd te gndeti c
tim totul fr s fi mers mcar o sut de metri pe jos! B! Zu c
ai dreptate. Bine e s fii detept!
tii ceva? Hai pe lac!
Cu ce? Moul s-a dus la caban. Aa spunea asear.
Iar eti Pi ce, o s mergem cu moul pe lac, s rd ei de
noi? Singuri n barc, b!
Ai tu curaj? Dac urci tu, urc i eu
Nu ne aiurim, b. tii cum facem? Stm la mal. i cnd i
vedem, fuga n barc i ne prefacem c acostm. i le spunem c
venim din fundul lacului, din chestiile alea stncoase
Grozav! Dar ce-ar fi s le spunem c am nnoptat pe lac, n
barc! Nu e i mai! O uchim? Hai! C eu am vzut unde ascunde
moul cheia de la lanul brcii.
Dar tia care ateapt inspecia ce-or s zic?
Le spunem c ne-a dat voie moul
i moului?
i spunem c ne-a dat voie unul din ei. Unul nalt, cu plrie
299

i cu igara n gur. Zicem c ne-a poftit el.


i se potrivi c n clipa cnd ieir din cas, furtuna era n
pauz, i pregtea alte fore, mai turbate. ncurajai de linitea i
pustietatea de pe lac i de la marginea lacului, mecherii se duser
ntr-un suflet la debarcader, dibuir cheia i dezlegar barca. Apa
era att de linitit nct se urcar n barc fr un pic de team.
B! Dar n-avem vsle. Ce facem? Ce le spunem?
Zicem c ne-a prins furtuna i le-am pierdut
i cum am ajuns la mal, fr vsle?
B, iar eti cum am jurat c nu-i mai spun O s zicem cam tras cu minile. Ce tiu ei despre brci?
Uite vslele! Sunt legate de barc. Le tragem!
Pi dac-s acolo, s le lsm acolo. Ce s facem cu ele? Aoleu!
Hai s ne stropim puintel ca s par c chiar am fost pe lac
B, i dac nu vin i ne stropim degeaba?
Vin! Dac-i spun eu! Acui trebuie s pice.
Deodat, un fulger despic vzduhul, deschiznd din nou drum
liber vijeliei. nceputul uraganului fu att de violent i de
neateptat, nct mecherii deghizai n cuteztori se privir cteva
clipe nspimntai i nehotri. Cnd Pompilic vru s-l ntrebe
pe Sergiu ce s fac, sau invers, cnd Sergiu vru s-l ntrebe pe
Pompilic, dar asta nu mai are importan, primele valuri
desprinseser deja barca de mal. Apoi mai trecur cteva clipe n
care i ascultar dinii clnnindu-le, i cnd se uitar mai bine
vzur c au ajuns n mijlocul lacului. i niciunul dintre ei nu
avea nevoie s se uite pe carnetele cu nsemnri pentru a ti ct de
adnc e lacul spre mijloc. Era un fund de prpastie fr fund, aa
le spusese moul. Singura lor scpare era tot cuvntul, dar nu
celebrele lor combinaii de cuvinte, ci un singur cuvnt strigat cu
toate puterile, din gt pn-n tlpi.
Ajutooooooor!
Ajutoooooooooooor!
Barca intrase cu totul n voia valurilor. Din fericire, era nc
atacat din fa, aa c mai avea pn s se rstoarne. Slta i
cobora. Vijelia o purta ca o coaj de nuc pe ntinsul mnios al
lacului. Valurile i pierdur orice direcie i ncepur s loveasc
300

barca din fa i din coast, ba o trimiser i unor vrtejuri, care o


rsucir ca pe o frunz. Vitejii se lungiser pe burt. Nu mai aveau
curaj nici s strige, nici s se uite unul la altul, le era chiar team
s rsufle, sau poate c uitaser, n spaima lor nemaipomenit,
unde sunt, dac triesc, dac viseaz. Dar din pcate erau
trsnetele i tunetele i fulgerele i uvoaiele i scndurile de care
se loveau i scncetele: tot ce le mai rmsese din graiul att de
aparte altdat. C barca nc nu se rsturnase? La asta nu
puteau s rspund nici constructorii ei. Dar vijelia nc nu se
terminase, ea nu avea nicio mil fa de pasagerii brcii, nu
asculta nici rugciunile, nici jurmintele lor. Doar i amgea din
cnd n cnd. i lsa s nvie cu cteva clipe de linite, ca s-i
omoare iari, i tot aa i tortura pentru toate frdelegile lumii.
i pentru c nu se vedeau unul pe altul, i pentru c nu vedeau
nimic, i nici nu mai tiau nimic altceva dect c i ateapt
moartea, pentru prima dat nu se mai rzboir ntre ei, ci se
rzboi fiecare cu sine nsui. Poate c nu vijelia i izbea cu capul de
perei, ci ei singuri se izbeau amintindu-i multe.
Barca fusese totui zrit de un copilandru iste, care vznd-o
dezlegat de mn omeneasc, nu de vijelie, ddu imediat alarma.
Pdurarii i pescarii se adunar la rm, dar la nceput i
nchipuir c barca e goal. Noroc c lui Sergiu i veni mintea cea
de pe urm. Nici nu-i trecea prin cap s se scoale n picioare, de
team c l-ar lua vijelia ca pe-o frunz, dar vznd printr-o gaur
oamenii adunai la mal, i arunc apca, apoi batista, apoi
carnetul cu nsemnrile din ajun. Cei de pe rm vzur obiectele
zburnd i neleser.
Civa flci zdraveni, obinuii cu furtunile, dezlegar alt
barc, mai mic, i ncepur s vsleasc aprig spre sora mai mare
din mijlocul lacului. Dar acolo n mijloc, valurile potriveau barca
pentru a-i da lovitura fatal, pentru a o rsturna. O ntorceau
sigur cu coastele ctre ele. nelegnd pericolul care o ptea,
pescarii salvatori ncepur s strige:
M, cei din barc! La vsle, m!
Strigau s-i rup plmnii, strigau cu atta putere, c
ndemnul lor ajunse i la urechile celor doi.
301

M, cei din barc, m! inei barca de-a curmeziul! Contraio, m!


Pn la urm, Sergiu i Pompilic pricepur cam ce vor s
nsemne ipetele pescarilor. ntr-un moment de rgaz se uitar
unul la altul i n aceeai clip lu fiecare cte o vsl n mn.
Unul n dreapta, altul n stnga, lsar vslele n ap. Nu tiau
dect s le in, habar n-aveau cum se manevreaz, i se agar
de ele cu, toat puterea care le rmsese, convini c asta era tot
ceea ce trebuiau s fac: s se in de ele. Dar barca era att de
violent scuturat nct vslele lor nepenite tot atingeau apa. n
cteva secunde i ajunse barca salvatorilor. Doi vljgani i fcur
vnt peste bord, srind n barca celor doi naufragiai. Le smulser
vslele din mini i ncepur s trag vrtos spre rm.
Ce v-ai apucat de joac pe furtun? ntreb unul din ei. Mai
nti am crezut c nu tii s vslii. Lacul sta e ru al dracului pe
timp de vijelie.
Dac nu potriveai la mare precizie vrful brcii pe talaz, cu
cngile v scoteam din fundul lacului. Brava!
Sergiu nu mai avea putere i curaj s mint:
n viaa noastr n-am pus mna pe vsle
Glum! fcu unul dintre pescari uitndu-se spre Pompilic.
Mai rar aa dibcie!
Zu c n-am pus niciodat mna pe vsle, spuse la rndul lui
Pompilic.
Cei doi salvai erau prea galbeni i prea tremurau ca s le ard
de glume, neleser pescarii. i imaginea nenorocirii care putea s
se ntmple cu bieii lui dom inspector i fcu s-i piard pentru
o clip cumptul. ndeajuns ca un val s rsuceasc barca, iar
cellalt s-o izbeasc n coast, rsturnnd-o ca pe-o nuc. Din
fericire, rmul era numai la vreo douzeci de metri. Dac ar fi
sosit atunci, cirearii ar fi vzut doi flci vnjoi purtnd n spate,
spre malul lacului, dou fiine zgribulite care ar fi semnat cu
Sergiu i Pompilic dac ar fi fost mai vesele i mai glgioase. Dar
cu mutrele lor nenorocite, plouate, nspimntate, aduceau mai
degrab cu doi oricei trai afar, de coad, dintr-o vgun
inundat.
302

Capitolul XVI
1
Groaznica vijelie nu izbutise s cotropeasc i lumea ntunecat
a grotei. Doar pe alocuri, prin unele cotloane i crpturi
ntortocheate care rtceau neobosite prin pntecele muntelui
pentru a-i gsi ci firave de ieire la lumin, rzbteau din cnd
n cnd slabe ecouri ale uraganului de afar. Dar i apa
priaului subteran, mai tulbure, mai iute i mai mult,
mrturisea ceva despre zvrcolirile i prefacerile violente de
undeva din lume. Schimbrile pe care i le nchipuiau i le simeau
n lumea de-afar i ngrijorau prea puin pe cirearii din barca de
cauciuc. Ei erau sub obsesia altor gnduri i mai ales erau nsetai
de lumin. Voiau s scape ct mai repede de tentaculele beznei, de
urmrirea acelor fiine necunoscute, care, cu fantomele i tcerile
lor, nu puteau s doreasc binele! Nu! le spusese Victor i
simiser toi. Oamenii din urma lor nu erau mnai de gnduri
bune. Imaginea primejdiei din spate cretea mereu, i parc se
apropia cu fiecare clip care trecea, pentru c fiecare clip
scormonea jraticul unei ntrebri rele: de ce oamenii din spatele
lor nu voiau s-i arate chipul? De ce, dup ntlnirea celor dou
fantome, nu azvrliser niciun cuvnt nspre ei? Cine era? Cine
erau? Numai Petrchescu? Sigur Petrchescu, dar poate c nu
era singur. Lui Victor i se prea nefiresc ca din pricina unei brci
Petrchescu s porneasc ntr-o asemenea urmrire primejdioas.
i dac ar fi vrut s le ia barca, oare n-ar fi putut s strige dup
ei? Dar cellalt personaj al grotei? Cel care petrecuse mai mult
timp n prima peter, cel care locuise i mncase n peter, oare
era i el mpreun cu vntorul? Cine era? Ce cuta n peter? De
ce voise s-i sperie? i de ce nu spulbera odat tcerea aceea grea
din spatele lor? Oamenii care-i urmreau nu aveau gnduri bune,
nu puteau fi nite rtcii care caut scpare i-ar fi mpreunat
303

forele Atunci? Victor nu putea s dezlege enigma. Orict se


chinuia, nu putea nelege mobilul acelei urmriri tcute, rele, ca o
tortur. i Maria i Ionel gndeau ca Victor i simeau ca i el ceva
nfricotor, rece, nedefinit, ca nite tentacule gata s nface, n
tcerea din urma lor.
Dar n fa? Necunoscutul din fa l nelinitea i mai tare pe
Victor. Se cutremura cnd se gndea c orice piedic, orice
obstacol, orict de mic, i-ar fi apropiat pe urmritori. i ct de
simplu era s li se iveasc n cale o cascad, un zgaz de piatr
sau o prbuire care s fi nchis, cine tie de cnd, ieirea din
grot! Era gndul pe care Victor nu voia s-l destinuiasc i
celorlali, dei, n sinea lui, era convins c i pe ei i obseda.
i Tic era foarte necjit, dar necazul lui avea alte pricini. Mai
nti i era ruine c se speriase de o scamatorie, c dduse bir cu
fugiii vznd o stafie tocmai cnd se prefcuse i el n stafie. Dar
mai ales era necjit c avea la snul lui o putere nemaipomenit,
cu care ar fi putut stvili orice primejdie, chiar i ghearele acelea
care-l cotrobiau uneori cu ghea din spate, dar pe care n-o putea
folosi. De cteva ori i trecuse prin minte s le spun i celorlali
marele lui secret, pentru a cuta mpreun cuvntul vrjit, dar i
amintise tocmai la timp c orice destinuire ar fi rupt vraja cutiei.
Maria! i refcu Tic curajul. Mai spune-mi nite cuvinte
vrjite.
Iar i trec prostii prin cap? se supr Maria. Iar vrei s scoi
limba? Nu, Ticuor! Fii cuminte!
Am eu un secret, Maria i am nevoie de cuvinte vrjite. Te
rog din tot sufletul
De ce ai nevoie de cuvinte vrjite?
Doamne! Ce rea te-ai fcut dintr-o dat! Dac tii cuvinte
vrjite, de ce nu mi le spui. Zu, Maria! Spune-mi ca i cum mi-ai
rspunde la tabla nmulirii
Uffff. Ce ciclitor, ufffff!
Tic tia c btlia e ctigat. Avea undele lui specifice care nu-l
nelase niciodat:
Eti cea mai frumoas sor din lume, tii?
Maria tresri. Niciodat friorul ei n-o fcuse frumoas. Oare
304

ce-i trecuse prin minte?


Ce vorbeti, frior ru, urcios i nesuferit i foarte drag,
Ticuorule.
Era bezn i nelinite i parc avea nevoie de duioii.
Ssssst! se auzi semnalul optit al lui Victor.
Hai, spune-mi! se rug Tic foarte n oapt la urechea Mariei.
Bu hu hu!
Cum? Aa de simplu?
Da, Ticuor, Bu hu hu!
Sssst! se rsti Victor. Linite. Se aude ceva
Se fcu tcere i parc se auzea undeva, naintea lor, un zgomot
nedefinit.
Lanternele! porunci Victor tot n oapt. Toate! nainte!
Razele nmnuncheate i trimise ca un proiectil nu zugrvir
cine tie ce spectacol neobinuit privirilor celor din barc. Tunelul,
apa care curgea cu vlurele spumoase, cotloane, firide, bolovani,
nimic altceva. Zgomotul ns se apropia. Pentru a prentmpina
orice pericol, se hotr debarcarea i continuarea drumului pe jos,
prudent, fiecare inndu-se de cellalt. Primul obstacol apruse!
Oare ce era? O cascad? Da! Zgomotul care se apropia era cel
fcut de o cdere de ap!
Victor lu din mna lui Ionel funia de care era legat barca i
ncepu s-o nfoare pe bra lsnd numai o distan de doi metri
ntre mna lui i barc. Pierderea brcii ar fi nsemnat o catastrof.
ncetul cu ncetul, lumina unit a lanternelor descoperi obstacolul.
Mai nti aburi, apoi nvolburare, apoi apa prvlindu-se n
uvoaie nspumate. Era o cascad dar nu pe prul pe care
mergeau ei, ci pe altul care venea de undeva din dreapta.
Rsunar uurai, dar nu-i continuar imediat drumul, ci se
abtur pe malul celuilalt pru pentru a cerceta cataracta. Dac
tocmai de acolo pornea o cale de ieire spre lume? Dar nu reuir
s descopere nimic, niciun cotlon, nicio deschiztur. Numai
cderea nebuneasc a apelor, pe unde nu puteau s treac. Se
ntoarser pe prul lor, la barca legat de un col de stnc. i
iari pornir pe drumul de ap care prea c nu-i va mai sfri
niciodat limanul. Coturile rului se nmuliser i-l obligau pe
305

Victor s nu mai lase nicio clip vsla crm din mn. n spatele
lui, Ionel lumina cu lanterna calea de ap.
Atenie! strig brusc Maria. Luminai toi n stnga, n spate!
Am vzut ceva.
Trei lanterne luminar n acelai timp, n spate, malul stng al
prului, descoperind obiectul zrit de Maria. Probabil c-l
aruncase apa la mal. Era o cutie de lemn, ca o tabacher
lunguia.
Cutia! ip Tic, uitnd consemnul ancestral. Cutia fermecat!
Noua descoperire l azvrli pe Tic din barc. Dar i pe ceilali.
Prichindelul se mpiedic i n ultima clip se prinse de gambele
lui Ionel. Nu czu, nu-i juli nasul cum crezuse c se va ntmpla,
dar nu mai ajunse primul la cutie. O ridic Victor de jos, i, nainte
de a o deschide, propuse un scurt popas. Locul n care acostaser
nu era bun pentru popas. Apa era prea lacom, ngustase rmul,
iar coturile dese ale prului nu le lsau libertate de manevr n
cazul unei primejdii din spate.
Ar fi bine s trecem pe dreapta, spuse Victor. Mi se pare c se
ntmpla ceva n stnga
Victor lumin cu lanterna malul stng i vzu c ntr-adevr se
ntmpla ceva n stnga. Prul subteran primea un alt afluent,
mai linitit ns dect cel cu cascada. Dup ce mai merser vreo
treizeci de metri de la confluen, ajunser la o firid ncptoare,
care putea fi folosit ca loc ideal de popas. Traser barca la mal,
ncolcir frnghia n jurul unui bolovan, apoi i amintir despre
cutia de lemn a Mariei.
Cutia vrjit! se repezi iari prichindelul, tiat n dou de o
dilem cumplit. Dar nu se poate. Dou cutii?!
Care era cutia cea bun? Cea de la snul lui sau cea din mna
lui Victor? Uit orice i smulse cutia din mna lui Victor. Nimeni navu timp s-l mpiedice.
Tic! Eti nebun? strig Maria.
Bu hu hu! url el n loc de rspuns. M mai vedei?
Cum s te vedem n ntunericul sta, nesuferitule! S dai
imediat cutia napoi!
Lumina lanternei nfuriate a Mariei descoperi n minile lui Tic
306

nu o cutie, ci dou! Maria i le smulse din mini cu violen.


De unde ai asta? ntreb ea, artnd spre cutia grea i
strlucitoare de metal.
Ce te privete pe tine? se ncontr ru prichindelul. E cutia
mea i s mi-o dai imediat napoi!
De unde-o ai? Acuma s spui!
Din petera vntorului! rspunse prichindelul. Am gsit-o
ascuns ntr-o firid. E cutia vrjit. D-mi-o!
Dar Maria nu puse cutia n palma deschis i fierbinte a
friorului jefuit, ci i-o ddu lui Victor i Victor tresri atingnd-o.
Ticuor spuse el. Aprinde i tu lanterna. Ionel, ia uit-te
aici!
Victor i Ionel pipir i ntoarser cutia pe toate feele. Gsir
mai multe butoane, apsar pe fiecare, dar cutia nu voia s se
deschid.
Mi-ai furat vrjile! se tnguia Tic. Suntei nite idioi Numai
eu v puteam scpa
Sssst! l nfrunt Victor. Nu mai mica lanterna.
Din ntmplare, Ionel aps pe trei butoane odat i cutia se
desfcu zgomotos ca un aparat de fotografiat cu burduf. Ionel se
uita la Victor i Victor la Ionel. Nici nu le trecea prin cap s-i fac
vreun repro prichindelului care tremura de furie, de ciud, de
durere, de spaim, de neputin.
Ce este? ntreb Maria.
Un aparat tefefe extraordinar, ca o bijuterie, rspunse Ionel.
Cred c poate s comunice i cu luna
Maria se nfior. Descoperirile din grot, primul mesaj, att de
ciudat, stafiile, barca, toate cptau parc un neles. Cuvintele i
se rostogolir pe buze fr s vrea.
Da ncuviin Victor. M-am gndit mai demult la toate
acestea, dar nu puteam s cred, nu puteam Mi se prea
imposibil Parc era dintr-o carte
Ce facem? ntreb Maria.
Imediat mbarcarea! Primejdia e mai mare dect ne-am putea
nchipui. i cred c nu ne amenin numai pe noi.
i cealalt cutie? ndrzni Tic, care parc se trezea ntr-un
307

basm ca un pui de uria adormit mult vreme.


Victor o deschise i citi cu voce tare bileelul pe care-l gsi
nuntru:
V-am luat-o nainte! Sergiu i Pompilic. Sc!
Cum se poate asta? se mir Maria. Cum, cnd, cu ce au
trecut naintea noastr?
Nu medit Victor. Imposibil! Sau aproape gata!
mbarcarea! N-avem voie s mai pierdem o clip!
Ionel l opri pe neateptate:
Stai! Nu putem renuna la cercetarea celuilalt pru. Dac
tocmai cellalt bra e drumul de ieire din peter?
Victor ezit doar o secund: Oare prul acela s fie drumul de
ieire?
Nu cred! spuse el. E un simplu pria care se vars ntr-al
nostru. Gata! Ne-am hotrt! Mergem pe prul nostru!
E o prostie! se aprinse Ionel. Pentru c am fost odat cum am
fost, nu vrei s m asculi? Dac acolo e calea? Nu-i dai seama c
pripeala ne poate distruge?
Nu pripeala! se nfurie Victor. Nehotrrea! Orice minut
conteaz. Singura cale de ieire e asta! Nu simi?
Eti nebun? ip Ionel. E viaa noastr n joc i poate c dm
cu piciorul unicului mijloc de salvare Eu m duc
Nu atept nicio ncuviinare, nicio vorb, niciun gest. Porni ca
din puc spre confluena unde gsiser cutia.
Ionel, stai! strig Victor n urma lui.
M ntorc se mai auzi vocea lui din bezn.
Victor era gata s porneasc n goan pe urmele lui Ionel, dar
alunec i izbi bolovanul care ancora barca. Funia se descolci ca
un arc i barca eliberat fu luat de curent.
Barca! ddu Victor alarma i ncepu s alerge prin ap,
nebunete, dup ea.
Tic i Maria neleser ce se ntmpl i pornir dup el,
luminndu-i drumul i eliberndu-i astfel micrile. Barca se
ndeprta cu iueal, abia se mai zrea, dar apru un cot salvator,
cu bolovani i cureni care o opri cteva clipe. Victor o ajunse n
clipa din urm, nfc funia i o nfur iari n jurul braului.
308

Erau salvai. Dac n-ar fi fugit Ionel ca un neghiob!


Repede dup el! spuse Victor i, trgnd barca mpotriva
curentului, porni spre confluena celor dou priae.

2
Cnd ajunse la confluen, Ionel i ddu seama c fcuse un
act de eroism gratuit. Voia din tot sufletul s-i ajute prietenii, voia
s ias dintr-o carapace care-l anchiloza, dar momentul pe care-l
alesese nu era cel mai nimerit. Victor avea dreptate. n graba care
se cerea, exista o singur cale de ieire posibil, i probabil:
prul care-i continua nentrerupt mersul. Numai n cazul cnd
prul care-i dusese cu atta fidelitate pn atunci s-ar fi vrsat
ntr-un altul mai mare, numai atunci ar fi trebuit s-l prseasc.
Priaul pe care Ionel ncepuse s-l exploreze se ngusta mereu,
apoi se mprea n nite uvie cu neputin de cercetat. Nu mai
avea niciun rost s-i continue explorarea. Porni repede napoi.
Cnd ajunse la confluen, urechea lui Ionel nregistr un
zgomot ciudat, ca o rsuflare, ca un horcit i simi cum l
cutremur groaza. Ar fi vrut s fug i chiar se gndi s-o ia de-a
dreptul prin ap, dar zri la rdcina unei stnci un obiect care
semna cu Se aplec s disting mai bine: erau nite cizme cum
nu mai vzuse i aici contiina lui se opri. Dou brae puternice
l cuprinser de dup ceaf i de dup umeri, capul i fu strns cu
putere i presat n ceva moale i nbuitor. Se zbtu, cteva clipe,
apoi mintea i se ntunec.
Dup un minut, vntorul l dezlipi de piept. Corpul celui
nbuit devenise inert. Brbosul l arunc pe umr ca pe un
prosop i cu un ghiont i porunci vntorului s porneasc napoi,
de-a dreptul prin ap. Dup ce fcur un cot i nc unul, ddur
amndoi drum liber razelor pn atunci subiate. Luminar faa
prizonierului.
Domle, biatul directorului, pe cinstea mea!
Fii atent, coane. S nu te recunoasc. S nu-i ari faa, i
caut s-i schimbi vocea.
309

Domle, pe mine nu m-ar interesa chestia asta


Brbosul duse mna spre old i vntorul se vzu nevoit s
continue:
dar dac zici dumneata, bine, domle
Mai merser o bucat de drum napoi, pn socotir c s-au
ndeprtat ndeajuns de confluena celor dou priae. Brbosul
ls ostaticul jos, pe piatr, apoi i stropi faa cu ap rece din
pru. i fiindc victima nu fcu nicio micare, i trase capul spre
pru i i-l cufund de cteva ori n ap. Ionel se trezi, se scutur
de cteva ori, deschise ochii, dar i nchise la loc pentru c nu
distingea nimic n bezna groas.
Nu-i fie team, putiule, auzi Ionel un glas necunoscut. Eti
n mna unor oameni buni.
Dar chiar n aceeai clip vrful unei cizme l lovi cu sete n
coaste. i imediat alt lovitur n fluierul piciorului.
Oameni buni, domle, foarte buni, prea buni scrni o voce
ngroat, nefireasc. Dac spui, scapi, auzi? Dac nu spui,
scrti! auzi?
i o alt lovitur l izbi n fluierul piciorului, n acelai loc n
care mai fusese lovit, sau poate c durerea i mbolnvise tot osul.
Stai, coane! spuse brbosul. Prea te grbeti
Domle pe se ntrerupse brusc vocea ngroat. Trebuie s
tie ce-l pate. Dac spune totul, scap. Asta-i toat legea. Auzi,
m?
Mi-e fric se tngui cel trntit pe piatr.
Cine-a luat barca? se auzi vocea nefireasc.
Care barc? ntreb buimac Ionel.
Talpa care-i apsa urechea i i-o freca, parc avea zimi. Simea
cum i se prelinge ceva cald pe ceaf.
Cine-a luat, domle barca? Pe cinstea mea!
Cel mai mic dintre noi rspunse Ionel. Numai el a ncput
prin crptur.
i cutia? ntreb vocea necunoscut. Cine-a luat cutia Adic
tot la mic a luat-o Unde-i cutia?
Nu tiu, rspunse Ionel. N-am vzut nicio cutie.
Piciorul intr iari n aciune: lovea, apsa i freca. Lovitura o
310

primi dup ureche.


Nici acum nu tii, domle?
Am vzut o cutie de lemn, o tabacher rspunse Ionel.
Vntorul l cut jos cu minile, l ridic ncet de guler, pn l
potrivi n faa pumnului drept. Braul se retrase, apoi lovi scurt,
nprasnic. Prizonierul se prbui ca o crp.
Ce faci, cretinule? uier brbosul. Te arunci singur cu capul
n jos n prpastie?
Taci! se zburli vntorul. M arunc cu picioarele, nu cu capul.
i s nu m mai insuli, domle, auzi? E ultima dat, domle.
Trebuie s tie ce-l ateapt, domle. S nu cread c glumim,
dobitocule!
Brbosul ncremeni de uimire. Parc ar fi auzit vocea altcuiva.
i mai ales nelegea c vntorul are dreptate.
Poate c-ar fi bine s mai chibzuim, spuse cu alt glas brbosul.
Dar nici dumneata s nu m mai insuli
Domle, tot una e: libertatea indiferenei, pe cinstea mea! Eu
mi-am fcut planul. Mai sunt ase. tiu pe ce-au pus mna, nu
tiu pe ce-au pus mna, tot una e, domle
Coane, eu zic s mai ncercm
Domle ncearc dumneata, pe cinstea mea
Brbosul reui s-l aduc pe Ionel n simiri, dup multe
strdanii.
Te-ai trezit? ntreb el. Acum te-ai convins c nu glumim.
Buci te facem!
Nu tiu, plnse Ionel. Nu tiu. Doamne!
Dar piciorul vntorului nainta i cuta urechea.
Domle, spui?
Piciorul cu zimi ncepuse s-apese urechea. Apoi s-o frece.
Pocneau zgrciurile ca varza.
Spun rcni Ionel.

3
Victor l strig pe Ionel, dar nimeni nu-i rspunse. Ajunsese n
311

locul unde uviele acelea subiri se revrsau n braul care-l


atrsese pe Ionel. Terenul era accidentat, inaccesibil. Nu trecuse
nici Ionel mai departe. Imposibil! Teama de a i se fi ntmplat un
accident l prsi repede, dup cercetarea braului inaccesibil pe
toat poriunea lui. Nu erau nici prpstii, nici cascade, numai
nfundturi sau crpturi verticale, prin care nu se putea strecura
corpul unui om. Atunci unde era Ionel?
Victor se ntoarse la confluen. Tic i Maria l ateptau
nelinitii.
Aprindei lanternele! opti el. S cutm peste tot. Maria! Tu
s ii lumina lanternei numai nainte.
Cutar cu atenie pe mal, dar nu gsir nimic, nicio urm,
niciun semn, niciun indiciu care s explice dispariia brusc i
misterioas a prietenului lor.
S cutm i-n ap, spuse ntr-o doar Maria.
n ap i Tic zri n ap farul unei lanterne. Mna se cufund
iute: era lanterna lui Ionel. O recunoscur toi. Numele lui era
scrijelit pe metal.
Aici n-avea ce s caute Ionel, spuse Victor. Numai dac l-a
atras ceva, dac a zrit ceva neobinuit dar ce putea s-l atrag
aici?
Cutar n poriunea n care Ionel zrise cizma vntorului.
Terenul era umed i uns cu un ml moale, slinos, ca o past
cleioas. Victor lumin centimetru cu centimetru fia de ml de
lng ap, cu sperana c va gsi urmele ghetelor lui Ionel. Urme
erau din belug, dar nu urmele cirearului. Erau urme de cizme
mari, brbteti. nuleele de pe tlpi i ajutar s descopere
numrul agresorilor, pentru c nu mai rmnea nicio ndoial:
Ionel fusese atacat. Doi oameni pndiser acolo. Victor i
destinui gndurile cu glas tare:
Au fost doi indivizi care l-au pndit aici pe Ionel. i pentru c
nu exist nicio urm de-a lui, nseamn c l-au luat pe sus.
Direcia urmelor duce spre catedral Mai ncolo urmele dispar:
nseamn c-au luat-o de-a dreptul prin ap.
Simeau, n bezn, c se uit unii la alii i mai ales simeau
cum crete n ei acelai gnd.
312

Poate c e-o nebunie ce facem, opti Victor, dar alt gnd numi trece prin cap. S-au schimbat rolurile: acum trebuie s
urmrim noi Pornim? Gata!
Lum i barca? ntreb Tic.
Funia brcii era n mna lui Victor.
Trebuie, Ticuor, rspunse Victor. La nceput o s ne cam
ncurce, dar poate s ne fie de mare folos, mai trziu.
Tic ceru cu mna funia brcii i Victor i-o ncredin strngnd
cu durere braul prichindelului. Apoi trecu n frunte pentru a
conduce napoi, pe drumul pe care veniser, grupul obosit i jefuit
al cirearilor. Victor lumina drept nainte calea, fie dreapt, fr
cutri, Maria iscodea malul drept, iar Tic malul stng. Nicio
pietricic nu putea s scape luminii orbitoare. Lanternele bteau
departe, prentmpinnd orice atac prin surprindere. De aceea, la
coturile prului, cirearii ncetineau mersul i, de fiecare dat
cnd l ncetineau, prichindelul cel blond i ciufulit i lipea cotul
de mijloc pentru a simi un obiect dur pe care i-l agase la
cingtoare: o toporic luat din rucsac. l vzu pe Victor i fcuse
i el la fel, dar Victor nu-l vzuse pe el. Dup un timp dispru i
fia de ml care trdase urmele agresorilor. Drumul continua
tcut, cu ncordri i emoii, i mai ales cu sperane.
Pssst! ddu Tic semnalul convenit de alarm. Am gsit o
piatr, o pietricic
i Maria i Victor se pregteau s-i reia drumul cam
nemulumii de zelul exagerat al prichindelului. Dar Tic i opri:
E granit din la, paleozoic, pe care l-a gsit Ionel la intrare,
cnd ne-am certat prima dat
Victor lu piatra, apoi i-o art Mariei:
Unde ai gsit-o, Ticuor? ntreb Victor.
Aici! Uite alta! i nc una! Trei la un loc! Cum de le-a scpat
Ionel?
Unde le inea? se interes Maria.
n buzunar la pantaloni, am vzut eu cnd le-a pus. ntr-un
buzunar cu fermoar Am vrut eu s-i mprumut una i tiu
Dup ali civa pai, Tic mai descoperi o piatr i lng ea nc
dou.
313

Uneltele de silex, l lmuri Victor.


De ce tot trei? ntreb numaidect prichindelul.
Dar cnd Victor descoperi, doar dup civa pai, alte trei pietre
granitice, ntrebarea lui Tic ncepu s-l chinuiasc. Trei, trei, trei.
De ce mereu cte trei? Era evident c fuseser aruncate cu bun
tiin, nu pierdute. Dar de ce cte trei? Trei pietricele de granit,
trei unelte
Ticuor! tresri Victor. Ia arat-mi pietrele aa cum le-ai gsit
pe mal. nir-le!
Poftim! spuse prichindelul cam bosumflat.
Nu te supra, crnuleule Tu mi-ai dat ideea. Nu observi.
Trei pietre mici, trei pietre mari, trei pietre mici Tot nu nelegi?
Nu recunoscu foarte trist ciufuliciul.
Trei mici, trei mari, trei mici: trei puncte, trei linii, trei puncte!
S.O.S.! tresri putiul. Salvai sufletele noastre!
Doamne! se ngrozi Maria. Oare ce i s-a ntmplat?
Tu nu simi ct de frumos e mesajul sta? ntreb Victor cu
tremur n glas. Ionel vrea s fie salvat, ne cheam s-l salvm, i
ne mai spune c poate s fie salvat!
i reluar drumul cu o hotrre de nenfricat. Tic i pipi
securea. Era la locul ei i securea era un palo de foc, i paloul nu
putea fi mnuit dect de un Ft-Frumos. Las c

4
Cei doi agresori i ostaticul lor mergeau mpotriva curentului.
Pe mal, prin ap, pe unde gseau loc. Ionel era la mijloc, ntre ei,
fiecare l inea de o mn. n dreptul unei scobituri, camuflat de
un bolovan n form de piramid, se oprir. l lipir pe prizonier de
perete, se ddur civa pai napoi, apoi i proiectar brusc
lanternele asupra lui.
Acum gata, domle! Ai minit, domle! S-a dus!
N-am minit se rug Ionel. Am spus tot ce tiam. Poate-am
uitat cte ceva
Vocea lui plngea. Vntorul i fcu un semn cu cotul
314

brbosului. Una dintre lanterne se stinse i vocea brbosului


ntreb crunt:
Ia zi-i! Cte fete sunt cu voi? Aici n peter
Una rspunse Ionel.
i cealalt unde-i, domle? C erau dou, pe cinstea mea. Va
s zic mini
Nu mint Cealalt e afar, pe munte, cu biatul la solid, cu
Ursu
Da, domle, tiu S nu mini, domle, c scrti!
i zi-i aa! E o fat cu voi. Fraged, nu? De vrsta dumitale,
nu?
n clipa aceea, Ionel fcu un pas, parc ar fi vrut s se fereasc
de cineva, i se prbui dureros n ap. Brbosul l ridic de piept.
Prizonierul gemea i se scutura de durere.
Ce s-a ntmplat, domle? se interes vntorul.
Piciorul se jelui Ionel n sughiuri. Aoleu! Mi-am rupt
piciorul, la genunchi.
Jale, domle, i spuse vntorul. Pe cinstea mea. Eu nu te iau
n spate, domle. i tot ai spus totul
Vntorul se apropie de cel czut, l primi din minile
brbosului i-l ntoarse cu faa la perete. Apoi i scoase pistolul de
la old i-l lovi scurt i dur n ceaf.
tiu eu un loc bun, domle Pe oricine l-ai atinge acolo,
adoarme ct ai zice pete, pentru cel puin dou ceasuri.
Ionel czuse ca un cearaf. Brbosul l tr n scobitura
camuflat de piramida de piatr i-l acoperi cu pnza care fusese
odat mbrcmintea unei fantome.
Aa, domle! aprob vntorul. S stea acolo pn ce ne
ntoarcem cu cutia. i pe urm vedem noi. Ori iese o chestie mai
aa, ori scrti! Pe cinstea mea
Cei doi pornir iari prin noaptea peterii. Alergau ca nite
bezmetici, prin ap, printre stnci i bolovani, cu ndejdea c
undeva i ateapt libertatea i soarele.

315

5
Dac Tic n-ar fi descoperit piatra aceea nensemnat, o
pietricic lefuit gata s cad ntr-o groap cu ap, oare ce s-ar fi
ntmplat n Petera Neagr?
Era ultima piatr care mai rmsese n buzunarul lui Ionel i
pe care prizonierul o aruncase nainte de a se prbui lng
piramida de piatr, atunci cnd i rupsese piciorul. Dar Tic vzu
piatra, era o unealt veche de silex, nvase i el s le
deosebeasc, i imediat ddu alarma:
Pssst! O chestie de silex!
i iat c piatra aceea murdar deveni cel mai preios diamant:
Ionel tria, se afla pe undeva prin apropiere, i i chema spre el.
Cutar la nceput n jurul locului unde gsiser piatra. Erau
multe scobituri acolo i una dintre ele era mascat de o piatr
uria n form de piramid. Acolo se strecur Tic, acolo l gsi pe
Ionel sub pnza parautei. l traser afar din ni i Maria se
repezi s-i fac respiraie artificial, dar Victor o opri:
Mai nti n barc, apoi plecarea i pe urm respiraia! Pn
la trei!
nainte de trei, barca porni n aval. Tic n fa, ghemuit, lumina
calea cu lanterna. Victor n spatele lui trgea din rsputeri la
vsl. Drumul i era cunoscut: nc nu-i pndea niciun pericol din
fa. Restul brcii era ocupat de Ionel i de Maria, care inea n
poal capul bolnavului i ncerca toate metodele sanitare i
nesanitare ca s-l aduc n simiri. Faa lui Ionel era plin de
vnti i julituri, urechile la fel, iar n ceaf avea un cucui ct
pumnul. n sfrit, cnd barca ajunse la confluena celor dou
priae, Ionel scoase primele gemete i fcu primele micri.
Imediat, Victor hotr prima escal.
Tic, Maria, Victor i opteau, i spuneau tot ce le trecea prin cap
pentru a-l trezi mai repede i a-l face s neleag de la nceput c
a scpat de agresori.
Pe cinstea mea se auzi vocea lui nceat. Nu-mi vine s cred
c am scpat.
316

Nesuferitule! izbucni Maria.


l lsar s-i revin cu totul. Maria mai muie o dat batista n
ap i ncepu s-i frece fruntea.
Aoleu! ip Ionel ridicnd capul. Ustur ca dracul! Sau ai vrut
s m trezeti de-a binelea?
Nerbdtor, Victor l ntreb ntr-o suflare:
Ci sunt n total? Ai recunoscut vreunul?
Sunt numai doi i mi se pare c nu prea se neleg. Unul e
Petrchescu. Cellalt nu tiu cine e, nu i-am auzit niciodat vocea.
Un individ cu barb, foarte solid
Petrchescu! tresri Victor. Acum ncep s se lmureasc
multe. Povestete-ne totul, n amnunte
Ionel le spuse tot ce i se ntmplase. Mai ales nu uit s-i
aminteasc metodele lui Petrchescu: urechile, faa, fluierul
piciorului, coastele, ceafa.
Cum ai scpat? ntreb nerbdtoare Maria.
M-am prefcut c mi-am rupt piciorul Dar ce spaim am
tras! Brrrrr! vorba lui Tic. Am crezut c-o s m mpute, bestia i
s tii c am plns Uneori m-am prefcut, alteori am plns mai
ru ca un crocodil
i cutia? ntreb Victor.
Le-am spus c n-am putut s-o deschidem i c am ascuns-o
ntr-o firid, chiar lng deschiztura lor, acolo la crarea iadului.
S-au dus dup ea.
Grozav! se bucur Tic. Ce-o s se mai chinuiasc!
Chiar aa grozav nu-i, Ticuorule. Dac se-ntorc i dau de
noi, cu voi nu tiu ce-or s fac, dar cu mine tiu n bucele m
taie i pun i sare deasupra, c se gsete
Cum te simi? l ntreb Victor.
mi vine s urlu de durere. Dumnezeule! M-a tocat ca pe
roat. i-n ceaf parc mi-a bgat un fier rou
Dac te doare, e bine, spuse Maria.
Zu c nu-i bine, se rug, Ionel. E cumplit
Ba e bine! l ncuraj i Victor. Avem o parte din trusa
medical la noi. Trebuie s plecm imediat. Dac dau a treia oar
peste noi, nu mai scpm. Dac ieim noi nu mai scap ei. Dac-ai
317

putea, Ionel, s pui n funciune aparatul tefefe


O s ncerc, spuse Ionel, cu voce bolnav. Ceafa m
nenorocete, dracii i smoala de-acolo Vezi, Tic. Dac punem
cutia asta n funciune va fi de o mie de ori mai preioas dect
cutia ta fermecat
Daaa dar mie tot mi pare ru, zu, Ionel
i prea ru nu pentru cutie, ci pentru c-i pierduse basmele.

6
Undeva n peter, departe sau aproape, cine poate ti? Bezn,
ur, disperare.
Domle, numai dumneata eti de vin, pe cinstea mea. Trebuia
s-l mpuc.
Parc ziceai, coane, c metodele dumitale nu dau gre. i ce
foloseai dac-l omorai? Aflai ceva n plus?
Cei doi agresori cotrobiser prin toate cotloanele i firidele,
prin toate scobiturile i crpturile, dar nu gsir nimic, absolut
nimic.
Asta-i, domle! Aa-i cnd nu dai ascultare primului gnd. Pe
cinstea mea!
Ai dreptate, coane! Ai spus o vorb mare. i eu trebuia s fac
la fel. S m predau!
Cum, domle? Pe cinstea mea!
Da, coane. Din prima zi mi-a trecut asta prin cap. De cnd
am tiut c voi intra n cavern Pe urm Ca un animal care nu
tie ce s fac
Pi atunci de ce-ai venit, domle, aici? Pe cinstea mea! De ce
n-ai rmas acolo? Ai stricat o paraut, domle
Dar ce eti dumneata? Procuror? Comandant?
Domle! Ai auzit de Expresul negru?
Am auzit, de cnd tot aud de el
Eu sunt, domle
Brbosul nlemni. Apoi ncepu s tremure din toate
ncheieturile. Expresul negru era unul dintre cei mai faimoi
318

spioni, omul care nu greise niciodat n anii unui sfert de secol.


Dar nu se putea Ba da!
Dumneata?
Da, domle. i acum pot s las la o parte mascarada, pe
Dobrescu, Cerboaica, i pe toi ceilali. Am dreptul, dup atia
ani, mcar pentru jumtate de ceas Am i uitat de mine, de
gndurile mele. Nici nu mai tiu cine sunt n realitate? Petrchescu
sau
Dumneata Expresul negru?
De ce te miri? Nu mi-am jucat bine rolul? Toi m cred un
smintit, un inofensiv, pn i copiii rd de mine. i dumneata,
domnule, m-ai crezut
i pentru ce faci toate astea? se ngrozi brbosul.
Pentru ce? Pentru c asta mi-e meseria, domnule. Unii bat
cuie, alii vopsesc, alii predau lecii. Mi-am ocupat i eu locul n
via. Nici nu mai tiu cnd i pentru ce. La nceput cred c-am
avut destule motive. Pe urm mi fac meseria, aa cum bat alii
cuie gata
Brbosul i reveni din uimire i cut un plan de scpare. Dar
Petrchescu l simi:
Stai, domnule! nu mai f nicio micare i s nu iei din raza
lanternei, c trag. Eu nu greesc niciodat, domnule. Orice copil
tie asta. Spuneai c vrei s te predai? De ce, domnule?
Pentru c e o prostie Ce caut eu aici? Ce fac? Oamenii
cldesc i eu stric De ce? Am fugit cnd eram tnr i cnd erau
ruine Acum am ajuns eu ruin ntr-o lume tnr De ce s
mai stric?
Ghinionul dumitale c te-ai ntlnit cu mine Altminteri
puteai s te predai. Mie nu-mi pas. Pot i fr dumneata. Dar
dac te predai, eu nu mai exist. i mie, domnule, mi place viaa.
Nu renun la ea pn-n ultima clip. E prima dat cnd mi divulg
secretul, nelegi? Stai, domnule, nu mica. i-am spus c nu
greesc niciodat!
Nu te trdez, pe viaa mea, se rug brbosul presimind
groaznica sentin.
Copilrii! tiu, domnule. Dac-ai avea pistolul n mn, nu la
319

old, ai trage apte gloane n mine. i pe cel de pe eav l-ai trage.


tiu, domnule, de-aceea triesc.
Nu spun un cuvnt
Stai, domnule! Am opt gloane n revolver. Ei sunt apte. Am
opt gloane, domnule, exact cte trebuie
Adic? ncepu s priceap brbosul.
Domle, ai fost trimis aici. i ai fost ucis, ai disprut. Crezi c
intereseaz pe cineva de cine ai fost ucis? Cei care te-au trimis vor
pune o cruce n dreptul unei cifre i gata! Eu tiu, domnule, aa se
ntmpl. Nimeni nu se mai intereseaz pe urm de dumneata
Dar mama
Fleacuri, domnule, pe cinstea mea. Mama! Un cuvnt,
domnule. Aa cum spui mas, pistol, igar Mama? i ce dac se
spunea lon sau slag? Un cuvnt, domnule Eu n-am dreptul
s pierd niciun cartu. apte sunt ei, al optulea eti dumneata. Cu
dumneata voi ncepe. Numai dac bag fiecare cartu ntr-o east,
pot s scap. Stai! ntoarce-te! Aa, domnule, cu spatele Morii
tac, domle tii cine-a spus primul asta? Cezar, domle Morii
tac, domle, tac, pe cinstea mea. i Petrchescu va tri, domle, va
tri cu Dobrescu, i cu Cerboaica, iar dumneata, domle, te-ai
sinucis fiindc-ai omort apte copii Da, domle Ai omort apte
copii i te-ai sinucis ntoarce-te cu faa, cu tmpla!
Vntorul aps pe trgaci. Brbosul se prbui exact n
dreptul deschizturii.
Primul cartu, domle Mai sunt apte n fiecare east cte
unul, pe cinstea mea

320

Capitolul XVII
1
Ceasul lui Victor arta ora patru, dar niciunul dintre cirearii
flmnzi de lumin nu era n stare s fixeze timpul: patru
dimineaa? patru dup amiaza? Era atta bezn n urma lor, i
attea ntmplri, i attea emoii, i attea spaime, i atta
marmur ntortocheat, i attea taine de calcar, i attea
ntrebri, nct nimeni nu mai reinuse numrul zilelor sau al
sptmnilor trite n grot, nimeni nu mai simise clapele
convenionale ale timpului. Patru dimineaa? Patru dup amiaza?
i deodat se ndrgostiser toi de cifra patru. Dac ar fi fost
ora unu sau dou, dilema i-ar fi nvrjbit, poate chiar le-ar fi
ngrat nelinitile. Dar ora patru era bun prieten: ori ncepea o
zi, ori era plin zi Peste un ceas, afar n lume, totul va fi mai viu
i mai treaz, pentru orice cinci al cadranului, oamenii ar putea s-i
asculte Numai dac ar izbuti Ionel s aduc semnale i pocnituri
i bzit n aparat! n goana aceea prin ap i bezn, ntrebarea
cea grea devenise o rugciune: va izbuti Ionel?
Barca trecuse fr s acosteze prin dou saloane grandioase i
prin dou lacuri albastre, ncrcate toate cu minuni de marmur i
calcar. Erau orgi i oglinzi acolo, i milioane de boabe roii,
albastre, verzui i albe mprocate n arcade i cupole, erau statui
ciudate i crestturi pe lespezi prbuite, dar ei n-aveau voie s
piard nicio clip, nu trebuiau s ntrte timpul. Tunelul parc
nu mai avea capt, parc voia s strbat tot lanul de muni ai
lumii. Oare ct goniser n venicia lor subpmntean? Cte
grade i meridiane depiser? Oare-i va duce vreodat tunelul la
lumin? i iari cea mai grea i mai repetat ntrebare: va
izbuti Ionel?
Lanternele luminau fr ncetare necunoscutul dinaintea lor,
tubul de ap i bezn, n care reveniser, dup ere de tcere i
321

moarte, fiine omeneti. Dar parc ecourile i curenii crescuser,


iar tubul devenise drept ca un cilindru, iar picurii de ap se
rriser pe tavanul mai nalt.
S stingem lanternele se auzi vocea emoionat a lui Victor.
Lanternele se stinser, toate odat, i bezna le intr n ochi,
moale, rea, usturtoare.
S nu se-ntmple ceva chiar acum opti Maria cu emoiile
ntinse spre un prag ptima al luminii.
Numai cteva secunde cteva clipe
ntunericul da! ntunericul parc se mblnzise. Parc era o
noapte, cum sunt multe nopi n lumea obinuit, o noapte fr
lun, o noapte cu un luceafr mare, viteaz, care vrea s deseneze
umbre pmnteti. ntunericul fusese spart undeva. Unde?
Numai s nu fie o crptur sus, spre cretete, dar nu cred
nu se poate!
Era mai degrab un protest dect o speran, era poate gestul
naufragiailor disperai, care simt, nainte de a vedea, coaja de
pmnt de la orizont, i nu mai au putere s-o anune, nu mai au
dect puterea protestului mpotriva unei posibile torturi: tortura
prin speran. Totui sperana cretea n sufletele lor; fusese un
licr, o scnteie, dar totul putea deveni explozie. Oare ce fore
necunoscute clocoteau n pieptul lor?
Victor i ntoarse capul spre Ionel:
Ar fi bine s nu mai aprindem lanternele, s lsm ochii s ni
se obinuiasc ncetul cu ncetul cu lumina E un adevrat noroc
c nu s-a fcut dintr-odat lumin. Am fi orbit.
Nu rspunse nimeni. Teama nc nu pierise de tot. Se rugau n
tcere. Victor l cuta pe Ionel, dar bezna nc nu admitea
contururi:
Ionel Cum s facem ca s te ocupi mai departe de aparat?
S-i lumineze Tic cu o lantern acoperit?
Nu-i nevoie l liniti Ionel. Am nvat aparatul pe dinafar.
i cunosc fiecare urub, fiecare resort, fiecare srmuli. N-am
nevoie de niciun pic de lumin ntr-adevr e un mare noroc c
nu ne-a trsnit soarele
Dup atta vreme, dup atta venicie ntunecoas, cirearii
322

vorbeau din nou despre lumin i despre soare i abia acum,


cnd simeau c lumea i lumina se apropie, ncepea s-i doar
apsarea muntelui, oboseala, setea de odihn i de aer, de aer
cald, uscat Se gndeau c poate va fi un cer albastru i nori albi
de sidef i nite ntinderi verzi i cretetele gri ale munilor Ct
de departe erau culorile, culorile de toate zilele, culorile de odihn
i mers, culorile de cas, culorile n care nchizi ochii i spui!
Uffff! Ce cald e astzi!
Barca nainta purtnd spre rmul luminii de toate zilele patru
fiine pline de speran. Noaptea se transformase n sear, seara
devenea o cea groas, apoi o negur dintr-o dup-amiaz de
munte, apoi o cea dinaintea zorilor. i dup un cot undeva,
departe se vedea printr-o gaur mic, mic, lumea. Lumea cea
adevrat. Era o pat alb sau albastr acolo, un punct alb,
ndeprtat. Dar acolo, n discul acela mic ct o unghie, ct un bob
de mazre, ct o perl erau toate bogiile i fericirile lumii: prini,
prieteni, oameni, via, lumin. Totul era acolo n bobul acela de
lumin, care devenise ct un nasture, apoi ct podul palmei, apoi
ct o farfurie, apoi
Aerul era cald, uscat, lumina se apropia. Nu mai era o simpl
sprtur rotund i albastr, ca un semn de speran al
deprtrilor. Se vedea cerul cu norii albicioi ai Mariei, se
deosebeau culorile. Cirearii nici nu simiser cnd ieiser din
grot i ptrunseser n lume. Deasupra lor era cer. O uvi
subire, albastr susinut parc de pereii de piatr cu creste
dantelate care mrgineau prul. Barca plutea pe fundul unei
prpstii hidoase. Soarele nu se vedea, dar cine se ndoia oare n
acea clip c potopul de lumin pe care-l revrsa nu era druit,
tot, celor care ieeau din tirania beznei.
Prpastia era ns nemiloas, crud, rea, cu inim de piatr.
Pereii tiai cu spada i lefuii de ploile i zpezile mileniilor nu
lsaser nicio pecingine, niciun colier s urce sau s coboare pe
netezimile lor neverosimile. Nimeni nu s-ar fi putut cra pe ei
spre lumin. Cnd priveau dra albastr de deasupra capetelor i
nelegeau ct de departe e cerul, pasagerii brcii simeau nc fiori
de bezn i nchisoare. Tunelul descoperit i adnc, tunelul din
323

fundul pmntului, i ntmpina cu o melodie gemut i nfundat,


cntat de o orchestr nevzut peste care parc se trsese o
cortin sferic, groas, nbuitoare. Parc totul, tot cntecul cu
ecourile lui, urc de undeva din fundul pmntului dar mai
putea fi oare i un alt fund al pmntului? Zgomotul era mai greu
i uneori rzbteau ecouri de alarm, ale unor trmbie ascuite
sau bubuiturile unor tobe gigantice. Era un cntec care aducea
neliniti, era un preludiu dureros, funebru
Cirearii se priveau cu tceri. Presimeau ce-i ateapt la
captul drumului. Dar numai departe, n zare, munii i coborau
gheburile spre pmnt. Poate c acolo Cnd cntecul lugubru se
transform n zgomot ru i apoi n rcnet asurzitor, cirearii
prsir barca i i continuar drumul pe malul drept al prului.
Natura era hain. Uitase ct i chinuise cu bezna i spaimele ei,
sau poate era furioas c-i fuseser vzute i mngiate podoabele
din adncuri i le pregtea o coroan a cruzimilor: nchisoarea de
la pragul lumii, dup ce i sngerase cu neasemuita tortur a
speranei.
Cascada era la civa pai. Dintr-un loc ferit de vlmagul
apelor i de spuma prbuirii, Victor privi n jos dac l-ar fi
vzut Ursu, l-ar fi mpins napoi numai cu puterea rcnetului.
Cascada avea vreo zece metri. Lacul pe care-l fcea era nconjurat
de lespezi de piatr netede ca parchetul slilor de bal, dar i sulie
groase cu vrful treaz nlat spre cer, parc ateptnd cderea
cuiva. Dup ce ieea din lac, prul cotea brusc dup un col de
munte i nu se mai vedea. Victor se retrase de la marginea
cascadei, paii i obosiser, vorbele nu voiau s se destinuie, dar
nici nu mai era nevoie. i urmreau toi privirile, i privirile lui
cutau, rugtoare, un semn pe pereii lefuii, i nicio cut, niciun
col de piatr nu se lsa nduplecat. Netezimea pereilor era aspr
i definitiv.
Numai Ionel nu participa la drama mut de lng cascad. El
nici nu tia ce se ntmplase, dar el scoase cuvintele ncrcate de
speran:
Gata oft el. L-am prins. Doamne, ce simplu!
Ceilali nu-l nelegeau. Nu puteau s sar dintr-o dat de la un
324

capt al lumii la altul.


Ce v uitai aa? Gata! V-am spus Aparatul
funcioneaz
Suntem salvai! sri imediat fostul posesor al cutiei fermecate.
Maria i Victor se lipiser de Ionel. Aparatul bzia. De cnd
atepta tresririle unor degete bune!.
Ne poate auzi lumea opti Maria. Uffffff!
Da! Sigur i provoc prichindelul pe toi la adevr. Cutia
mea! Ai vzut?
Cutia ta, Ticuorule i rspunse Ionel. Ei, acum vezi,
Ticuorule! Crezi c poate s existe n lumea asta, acum, o vraj
mai mare dect vraja din cutia ta?
Cirearii se aezar pe o limb uscat de piatr i ncepur s
trimit prin degetele lui Ionel mesajul lor ctre lume. Linii i
puncte, linii i puncte, dar mai nti: trei puncte, trei linii, trei
puncte
Tic privea cerul, parc-i lipise genele de albastrul ndeprtat.
Dar cine ar putea s jure c prichindelul nu urmrea n vzduhul
ocolit de nori zborul uluitor al unor linii i al unor puncte?

2
Vijelia care ntmpinase dimineaa cu atta spaim i distragere
i pierduse aproape toate urmele. n vlmagul vieii devenise
ceva care a fost, iar pentru oamenii care o nfruntaser o amintire
urt, sau cine tie? o amintire frumoas. Soarele ieise
biruitor din btlia cu stihiile care voiser s-l rpun nc nainte
de a se trezi, i oamenii l gsir, dup fuga norilor, exact acolo
unde trebuia s fie n ziua i la ora aceea. i i cheltui cu atta
drnicie puterea sa de foc, nct foarte repede readuse pace i
linite pe pmnt. O psruic i fcu ndat curaj i diapazonul
ei ddu semnal i deteptare ntregii naturi. Era cntecul
dintotdeauna al lumii. Pmntul i scutur amoreala i se
nzdrveni, iarba sufl n aer podoaba grea a ploii, copacii i
ndreptar braele i i recucerir spaiile furate, iar oamenii i
325

reluar treburile ntrerupte.


Cirearii, cei iari ai soarelui, prsiser de mult vreme
coliba de brne. Se despriser de oamenii care-i gzduiser
acolo, dup ce unul dintre ei, un brbat zdravn, uitndu-se la
Ursu, rosti ca pentru sine:
Asta-i: nu exist pe lume o fiin mai tare ca omul!
Plecaser nviorai, i poate c ar fi trebuit s se predea
bucuriilor dup marea lor biruin asupra vijeliei. Dar nu
scpaser i nu puteau scpa de neliniti. Vijelia turbat
mpiedicase orice ntlnire pe unde. Lucia ncercase de mai multe
ori, emind zadarnic semnale care nu se auzeau nicieri. Nu mai
avea nicio veste din peter, iar aparatul nu recepiona nimic.
ncetul cu ncetul fur npdii de gnduri negre n mpria
aceea att de alb i de galben a soarelui de dup amiaz.
Mergeau spre caban cu privirile mereu ntoarse spre masivul care
adpostea petera. Oare ce se ntmplase acolo? Cnd cabana se
zri n faa lor, la mai puin de jumtate de kilometru, Lucia
propuse un popas scurt care prevestea emoii.
E aproape cinci, spuse ea. Oare n-ar fi cazul s mai ncercm
o dat, nainte de a urca la caban?
Dac i place att de mult ora cinci fr opt minute i zece
secunde i anun Dan ora exact.
Oare nu-i pierdeau iari timpul? Oare nu era mai bine s
alerge n caban? Tustrei czur ns de acord s mai fac o
ultim ncercare nainte de Aparatul intr n funciune i nainte
ca Lucia s nceap semnalizarea, auzi un cnit:
Ta-ta-ti-ti-ta-ta-ti-ti-ta-ta
Petera! spuse Ursu strngnd braul lui Dan ca un clete.
Petera! gemu Dan care nu-i mai simea braul amorit de
strnsoare.
Lucia nchise ochii i lovi automat cu degetele n emitor; voia
s i-i imagineze pe cei cu care se ntlnea pe unde, voia s-i vad
nainte de a le primi mesajul, mcar o clip nainte. Aparatul o
paraliza. Semnalele cdeau grele:
Ti-ti-ti Ta-ta-ta Ti-ti-ti!
i din nou:
326

Ti-ti-ti Ta-ta-ta Ti-ti-ti!


S. O. S.! se cutremur Lucia. S. O. S.!
i ncepu s noteze, nfrigurat, mesajul acelora care
rzbtuser prin noaptea muntelui i scpaser pentru o vreme de
mnia oamenilor din caverne:
SITUAIE APROAPE DISPERAT / AVEM NEVOIE DE
AJUTOR / SUNTEM URMRII DE DUMANI PERICULOI /
FOARTE PERICULOI / AM IEIT DIN PETER / PRIN PARTEA
CEALALT / NU PUTEM DA NICIUN PUNCT DE REPER / SUNTEM
LA MARGINEA UNEI CASCADE / AM PARCURS UN DRUM
FOARTE LUNG / NU PIERDEI NICIO CLIP / UNUL DIN SPIONI
E PETRCHESCU / TRANSMITEM CU UN APARAT CAPTURAT DE
TIC DE LA EL / AL NOSTRU S-A DISTRUS DEMULT / V VOM
INE LA CURENT / V VOM SPUNE MULTE DAC VOM SCPA /
NU MAI PIERDEI NICIO CLIP / NOROC BUN
NOROC BUN, rspunse Lucia i adug: PORNIM IMEDIAT!
i totui, cteva clipe, nimeni nu fcu nicio micare, nimeni nu
fu capabil s mite buzele. Mesajul prea de necrezut. Dar ei nu
trecuser oare prin ntmplri aproape de necrezut? i aparatul
nou capturat de Tic i Petrchescu care nu voise s le
mprumute barca i apariia lui Petrchescu la poalele stncii ca
un cal de ah Ursu tresri. Dac Petrchescu era n peter,
atunci ptrunsese pe acolo. Prin urmare, petera nu se termina
nainte de stnca aceea. Era primul punct de reper. Trebuia s
caute dup stnca aceea, dincolo de creasta masivului. Mai exista
un punct de reper: la gura unei cascade!
Cei trei cireari se uitar n aceeai clip spre masivul n care
se afla petera. Dup stnca asemntoare cu un cal de ah,
masivul parc i nla crestele, apoi i le ngheboa, se prvlea
parc la pmnt.
Dac ieirea se afl spre captul masivului? ntreb Lucia. Eu
cred c numai acolo se afl drumul de ieire
i adpostir bagajele dup nite tufe de ienupr, apoi se
pregtir pentru plecare i cutare.
Fiecare trebuie s cerceteze ntr-o anumit regiune,
delimitat, spuse Lucia, ca s avem ct mai mult spor. Ursu la
327

mijloc. Dan la stnga, eu la dreapta


Foarte bine! o aprob Ursu cu un ton ciudat. Voi facei ce
vrei. Eu, din clipa asta, gata! sunt eu cu tot ceea ce am i cu tot
ceea ce pot. Luai partea stng sau dreapt, orice vrei. Eu iau
totul. Gata!
i acea fiin care se prvlea prin vi i coclauri nu mai
aducea cu nimic a om. Un animal nspimntat, o nluc, un
fulger. Acrobaiile nebuneti ale copilriei, sriturile i salturile
rmagurilor, exerciiile de nalt clas de prin sli erau un fleac
pe lng grozviile goanei spre cascad. Ursu auzea n urma lui
prbuiri, rostogoliri de bolovani, crengile brazilor se rupeau sub
greutatea trupului catapultat, prpstiile i rpele i cscau
ntunecimi ascuite, dar el era mereu, mereu cu o fraciune de
secund nainte. Piciorul gsea ntotdeauna locul cel mai potrivit,
de trecere sau de rezisten, braele nimereau ntotdeauna
punctele de sprijin sau de avnt. Numai goana prea nebun, dar
micrile care o compuneau erau de o luciditate revolttoare. Pasul
lui trebuia s fie sigur i era, pentru c un picior rupt sau zdrelit,
chiar dac pentru el nu ar fi nsemnat nimic, ar fi nsemnat poate
pentru alii totul. Cnd ajunse pe creasta masivului n care se afla
petera, i ncord auzul. Dar niciun zgomot de cascad nu
ajungea la urechile lui.

3
La gura cascadei, cirearii care evadaser din bezn triau
clipele cele mai grele. Priveau ntruna de-a lungul tunelului
descoperit care ducea spre peter sau i crau privirile pe
pereii netezi de piatr, spre uvia albastr de deasupra capului.
Moartea sau viaa puteau s se prefac dintr-o clip n alta n
certitudine.
Victor tocmai i terminase de notat cteva nsemnri n caiet.
Pe o pagin trecuse numele fiecruia, vrsta, adresa, iar pe alte
cteva istorisise pe scurt ceea ce se ntmplase: descoperirea noii
peteri, apariia celor doi dumani, rpirea i salvarea lui Ionel,
328

urmrirea, ieirea din peter, bariera crud de la cascad. Ar fi


vrut s mai spun i altele, gnduri care-l dureau sau care-i
dureau pe ceilali, legmintele pe care le fcuser, hotrrea lor de
a-i pzi prietenia, dar timpul se grbea. Fcu sul caietul i-l
introduse ntr-un termos gol cu gndul de a-l arunca n cascad n
cea mai grea clip, n clipa fr ieire.
Oare nu putem face nimic? ntreb Maria. Nu ne putem
apra? Ateptm aa cu minile la piept?
Nu era nicio scobitur n perei n care s-ar fi putut refugia,
nicio stnc sau un bolovan dup care s-ar fi putut adposti,
nimic, nimic
S ridicm o baricad! spuse Ionel. Din barc, din bagaje, din
ce avem. i s ne aprm cu pietre.
Era o idee absurd. Cum puteau ei, n spatele unei baricade
fragile, s opreasc naintarea unor oameni narmai? Nici n-ar fi
vzut n cine s arunce, iar dac s-ar fi uitat ar fi fost ochii i
fulgerai.
Extraordinar! se nfricoa Maria. tii ce facem noi acum?
Ateptm s vina cineva ca s trag n noi! Nu ne putem apra n
niciun fel. Dac Lucia i ceilali nu ne gsesc nainte
Dar dac am face dou baricade? sri Tic. Fiecare lipit de un
perete. Aa facem noi n btile cu zpad. Niciodat nu tii din ce
parte s te fereti. Vrei s ataci ntr-un loc i te atinge de dincolo.
Zu, noi aa ctigm cu inamicii. i inem n ah i tocmai cnd se
ateapt mai puin, arde-i!
Lui Victor i venea s rd de seriozitatea cu care vorbise
prichindelul. Ar fi fost ca ntr-o btaie cu zpad. Numai c unii se
aprau cu bulgri, iar alii atacau cu gloane. Dar i aminti i
disperarea Mariei. Acea ateptare neputincioas era cumplit.
Parc se scurgea viaa din ei, parc se scurgea sngele, pictur cu
pictur, i se uitau unii la alii cum li se scurge i nu fceau
niciun gest ca s-l opreasc.
Bravo, Ticuor! se pomeni Victor spunnd. Numai s gsim
materiale pentru baricade.
Nu se temeau de un atac neprevzut. Nici agresorii n-aveau
cum i unde s se ascund. i se apucar toi, cu zelul disperrii,
329

s adune pietre i bolovani din pru sau de pe maluri, pietricele,


orice gseau i s le aranjeze n jurul rucsacurilor i sacilor de
dormit, s improvizeze nite adposturi, la nceput jalnice, nalte
de jumtate de metru fiecare, dar care pn la urm ajunser la
un metru i preau destul de rezistente mpotriva unui atac dac
i ei ar fi avut arme, sau dac nici agresorii n-ar fi avut arme. Mai
ales Tic era foarte mndru de cele dou baricade; de cele dou
redute, cum le numea el, i avusese grij prichindelul s-i pun la
ndemn o toporic i un uria morman de pietre care i-ar fi
ajuns pentru dou zile de btlie nentrerupt.
Umblnd dup pietre, nu prea departe n amonte, Victor zrise
o crptur lung, cu deschiderea spre cascad i invizibil
dinspre peter. Era un fel de firid, spat n malul stng, sus, la
vreo ase metri de suprafaa apei. n firida aceea s-ar fi putut
ascunde un om. De la firid pn la baricade erau vreo cincizeci de
metri. Ideea lui Tic devenea dintr-o dat redutabil. Trei persoane
s-ar fi putut adposti dup baricade, iar a patra, ascuns n firid,
ar fi lsat agresorii s treac pentru a-i ataca din spate cu
bolovani. Adic nu pentru a-i ataca, ci pentru a-i dobor din
numai dou lovituri fulgertoare. Altminteri n-ar mai fi fost nicio
scpare, nici pentru cel din firid, nici pentru cei de dup
baricade.
Maria i Ionel respinser cu violen propunerea lui Victor. Nici
nu voiau s aud de ea, dar nici Victor nu voia s cedeze.
Alt cale de scpare nu avem! insist Victor. Numai aceast
aprare combinat. i nu neleg de ce nu nelegei. Adpostul din
perete nu se vede deloc dinspre peter i abia se zrete dinspre
cascad, i numai dac te uii anume. Agresorii nu-l vor descoperi.
Ei vor vedea numai baricadele de la cascad. i se vor apropia cu
precauie. Nu vor trage nainte de a ajunge la mai puin de
cincizeci de metri. Poate c se vor opri chiar sub mine E de ajuns
s lovesc din prima lovitur pe unul din ei, i nu se poate s nu-l
lovesc. i las bolovanul n cap, nu nelegi? i pe urm arunc i n
cellalt. Imposibil s nu-i dobor!
Eu i-a atinge sigur! spuse Tic cu ur. Dar tiu c nu vrei s
m lai acolo. Pe mine nu m ntrece nimeni din ora n ochit. Zu,
330

Victor.
Victor vorbise cu nsufleire, cu patim, cu ur. Maria i Ionel
erau impresionai de sigurana lui, dar nc nu acceptau, nc se
codeau. tiau c n cazul unui eec, primul care ar fi fost dobort,
fr nicio putin de scpare, era Victor.
Dar nu nelegei, url Victor, mi-e absolut indiferent dac m
mpuc acolo sau aici! Acolo, cel puin, am o ans s scap i s
scpai. Aici, ne aprm cu bulgri de zpad dup baricade de
zpad, mpotriva gloanelor Nu te supra, Ticuor, dar fr
folosirea redutei din perete, baricadele tale nu fac dou parale
Maria i strnse pleoapele de durere cnd ntreb:
i cum ai s ajungi acolo, n firid?
Eu pot s ajung! se nsuflei prichindelul. i ochesc i mai
bine dect tine. Facem o piramid i ajung n firid ct ai zice
pete!
Cam aa voi face i eu l ntrist Victor pe Tic. O s m urc
pe umerii votri i pe urm vd eu Sunt cteva asperiti sub
firid, nite crpturi, nite scobituri, cteva ieituri; mi-am
imaginat o scar
Cirearii privir n deprtri, spre gura peterii. Nu se vedea
nicio micare, nu se zrea nicio siluet, niciun punct mictor.
Pornir apoi toi spre firida lui Victor. Conductorul lor avusese
dreptate. Numai privit anume crptura se zrea dinspre
cascad, iar dinspre peter era absolut invizibil. Dar, odat
descoperit, nu mai oferea niciun adpost.
nainte de a ncepe ascensiunea, Victor culese din apa rului
civa bolovani, mari ct capul lui Tic, pe care-i arunc, unul dup
altul, din primele lovituri, n firida pe care i-o alesese ca loc de
atac. Sigurana cu care-i aruncase mai atenuase ceva din tristeea
i durerea prichindelului cu toporica la bru.
Ascensiunea deveni repede un chin; mai nti pentru umerii lui
Ionel i ai Mariei, care, dei zdrelii de apsare, rezistar, pn ce
Victor i prsi, pentru a rmne suspendat ca un desen, ca un
basorelief pe peretele prpastiei. Apoi ncepu chinul lui Victor. i
barba i se transformase n crlig. Dar basorelieful se ridica pe
perete, centimetru cu centimetru, iar una dintre mini apuc buza
331

de jos a crpturii, apoi urm un salt care-l minun pe Tic, o


scurt pendulare ntr-o mn i, n sfrit, cealalt mn se ag
de muchia crpturii. O ridicare nceat i chinuit n muchi i
Victor ajunse n firid.
i pstrase o speran absurd: poate c firida era nceputul
unei grote n care s-ar fi putut adposti toi, i n care ar fi putut
rezista oricrui asediu, orict de ndelungat. Generozitatea cu care
crptura primise proiectilele i nscuse aceast speran. i era
fericit c nu-i destinuise gndul i c nu-i fcuse din el idol.
Dezamgirea ar fi fost cumplit. Firida abia l putea adposti. Nici
nu tia unde s plaseze bolovanii pentru a-i avea la ndemn,
pentru a nu-i stingheri micrile cnd va trebui s arunce Nu!
Cnd va trebui s inteasc, s loveasc.
Ducei-v la baricade! i ndemn Victor prietenii care nu
voiau s se urneasc de sub firid. ntrii-le!
Se ntoarser mpotriva inimii la cascad. Viaa lor atrna de
sigurana cu care vor cdea nite bolovani asupra unor oameni
narmai i cruzi, asupra unor oameni care tiau c nu pot scpa
dect ucignd. Uitaser, sau poate c-i ascunseser undeva, n
cel mai ascuns ungher al sufletului, o alt speran, sperana
cerului albastru, pe care l cerceta cu atta ardoare prichindelul cu
prul iari de aur.
i Victor, din firida lui oarb, din firida lui cu un singur ochi
spre cascad , privea i cerceta cerul albastru al prichindelului.
Odat cu Tic vzu micndu-se ceva, sus, ntre cer i munte, i
parc era capul unui om acolo, ba nu, era
Ursu! strig prichindelul ca un apucat.
Ochii celor patru cireari rugau pn la lacrimi marginea
cerului. Ursu dispruse. Oare nu-i vzuse, oare nu-i auzise?

4
Dintr-o singur privire, Ursu nelese i mai ales simi drama
cirearilor de la marginea cascadei. Era o singur cale de salvare:
s le arunce frnghia, iar ei s coboare pe rnd, pe lng cascad,
332

sau prin cascad, jos, pe malul lacului. S se caere pe funie pn


la el, era imposibil. Nici ei n-ar fi rezistat, nici el n-ar fi rezistat. Se
ls din nou pe burt i-i art capul deasupra prpastiei.
Noroc bun! i salut el prietenii dup ce-i fcu planul de
salvare. Un moment O clip
Era zgrcit cu bucuriile. Iari i retrase capul. Se mira singur
de tria din el. Nu! N-avea nevoie de emoii, de bucurii, de nimic.
Un singur gnd: cum s-i salveze? Va cobor frnghia, o va lega de
ceva, i va ndemna s se prind de ea i s coboare spre lacul
cascadei. i deodat l atac spaima cea de la urm: dac nu va
ajunge frnghia? Pn jos la gura cascadei erau vreo patruzeci
de metri ba nu! mai puin vreo da! treizeci i cinci de
metri. Iar de la buza cascadei pn la malul lacului, sau pn n
lac mai erau vreo zece metri. n total patruzeci i cinci de metri
Fir-ar s fie! Nu-i ajungea frnghia! i venea s urle. i lipseau
numai cinci metri. Att. Frnghia care-i nconjura ca o centur
pieptul nu avea mai mult de patruzeci de metri. Precis. Fir-ar s
fie!
Hei! strig el. Avei vreo stnc de care s prindei frnghia?
Nimic! rspunse Ionel. Absolut nimic.
Pcat dar Victor unde-i? Dup care baricad?
Victor i rspunse din reduta lui i Ursu se minun, apoi se
nfrico auzindu-i planul de aprare. Dar nu spuse nimic, nici
mcar nu-i ceru lui Victor s coboare din adpostul suspendat.
nelegea i el c e singura aprare n cazul apariiei imediate a
agresorilor. De sus de unde era el nu avea anse s-i loveasc pe
agresori de la primele aruncri i, odat surpriza trecut, cirearii
de dup baricade erau sortii morii.
Mama ei de frnghie! njur Ursu cu voce tare.
Ce-ai spus? ntreb prichindelul cu urechile mereu ciulite.
Trebuie s mai ateptai Puin Trimit imediat dup
frnghie.
Pe cine? se sperie Maria.
Pe ceilali Pe Lucia i pe Dan. Eu n orice caz nu plec.
Numai o clip.
Dar clipa inu vreo zece minute. i atunci, abia i auzir glasul:
333

Ducei-v dup frnghie! La caban! Frnghie!


Era o voce slab, ajungea ca un firicel la urechile cirearilor
adunai sub firida lui Victor. Dar niciodat n viaa lui nu strigase
cu atta putere. Parc vibrau i se cutremurau stncile din jur.
Alergase n ntmpinarea lui Dan i a Luciei, i vzndu-i departe,
n vale, ncepuse s strige:
La caban! Frnghie! Frnghie!
i vzuse apoi pe cei doi ntorcndu-se i alergnd spre caban.
Abia dup aceea simi oboseala strigtului. Pmntul ncepu s se
nvrteasc n jurul lui, cerul deveni dintr-odat cenuiu. nchise
ochii, rsufl adnc de cteva ori, apoi porni repede spre cascad.
Ursule! l strig Victor chiar n clipa cnd l zri. Avem i noi
un capt de funie. Hai s-l nnodm la funia ta. Poate ajunge.
Ursu cobor frnghia la care Ionel adug captul luat de la
barca de cauciuc. Apoi slobozi funiile nnodate pe lng cascad.
Abia i stpni o njurtur. Frnghia aproape atingea apa
lacului, dar pn la cel mai apropiat copac de lng el, de care o
putea lega, mai erau vreo trei metri. nc trei metri de funie, i
Victor ar fi putut s coboare din reduta sinuciga, iar ceilali s-ar
fi legnat i s-ar fi lsat lin pe marginea lacului.
N-ajunge! spuse el. Lipsesc vreo trei metri i ceva. Dar trebuie
s vin dintr-un moment n altul cei de la caban. Nicio grij
Ursule! strig Maria. Ce face Lucia? Dar Dan? i tu, ce faci,
Ursule?
Ce s rspund? se ntreb cu gndul la cei care fugiser spre
caban. Oare ce fceau ia acolo? Dac mcar s-ar grbi
Bine! rspunse el fr s zmbeasc mcar. i eu foarte
bine

5
Cabana era plin de oaspei. Unii care-i petreceau multe dupamiezi i seri acolo, la un pahar de vin i de vorb, alii care-i
trecuser pentru prima dat pragul, i mai era un oaspete care,
fr s mai fi fost vzut prin mprejurimi, fusese primit ca un
334

inspector de ctre cabanier. Nu avea nici vrst i nici aer de


inspector, pentru c era un btrnel cu prul alb, cam obosit, dar
cu ochii vioi i iscoditori, i care avea o mare plcere s pufie
ntruna dintr-o pip cum iari nu se mai vzuse pe-acolo.
i zici c te cheam Vasile spuse moneagul cabanierului.
Bravo! Ia spune, Vasile! N-a poposit o ceat de tineri la dumneata?
Vreo ase, apte, i unul din ei mai mic i crn, cu prul ca de
oaie, i cam neastmprat
Nu, mo Timofte i rspunse ntristat cabanierul. Zu c nu.
Poate c-or veni mai trziu.
Dar unde s-au dus bieii aceia? se interes imediat nevasta
cabanierului, o femeie slab, cu nas subire i priviri speriate, i
cu prul pus pe nite moae venice.
Apoi s-au dus la Petera Neagr, cic ar avea ei
Vai de mine! se cruci i-i scuip de trei ori n sn nevasta
cabanierului. Cum s-au dus acolo, Doamne. Toat petera e
bntuit de duhuri! Doamne ferete! Ptiuuuu!
Iar ncepi?! o fulger cabanierul.
Ua cabanei se deschise la timp, parc anume pentru a opri
ncierarea cu ipete i cu unghii dintre soi. Cei doi brbai care
intrar n caban salutar din cap, cutar cu ochii pe cineva i
negsindu-l, unul dintre ei se adres cabanierului:
Nu cumva l-ai vzut pe-aici, zilele astea, pe Neculai
Petrchescu, vntorul?
Pe vntorul la cu nasul mare, l de ochete pasrea din
zbor? ntreb un cioban proptit ntr-o ghioag uria i ncremenit
n faa tejghelei.
L-ai vzut dumneata?
Ieri mi se pare, rspunse ciobanul. Ieri diminea. Parc
mergea spre peter, singur cu arma lui, aa cum face mereu.
Spre peter, spui?
Da, da Pe poteca veche
Cei doi schimbar cteva cuvinte n oapt apoi prsir
cabana. Preau foarte grbii.
Moneagul cu luleaua i arunc ochii pe geam, dar nu mai zri
dect o dr de pulbere n urma unor clrei. Cltin nedumerit
335

din cap, apoi i relu pufitul. Nevasta cabanierului se apropie pe


nesimite de el i-i opti misterios la ureche:
Pe crucea mea, mo Timofte toat petera-i bntuit de
duhuri. Numai stafii i strigoi Doamne! Cte ne-a povestit dom
Petrchescu despre artrile de-acolo, Doamne ferete! Cum de iai lsat nepotul, mo Timofte? Pe crucea mea!
Dar femeia descoperi nite priviri ascuite sfredelind-o slbatic
i halba din mna cabanierului gata s zboare spre ea. i pipi
moaele, apoi o tuli n camera ei. Mai nti se uit n oglind ca si potriveasc mai bine prul aurit de bigudiuri, apoi se uit pe
geam. Era ns att de subjugat de calitatea moaelor, nct nu
observ la nceput dou fiine harnice, care strngeau n cea mai
mare linite rufele uscate sau ude de pe funia ntins n spatele
cabanei. Rufele cdeau pe iarb, erau numai cearafuri i fee de
mese, albe ca norii. Moata zri micarea din spatele cabanei
numai dup ce Lucia i Dan o vzuser la geam, adic dup ce se
ascunseser n nite cearafuri albe, foarte curate, singurele
adposturi pe care le puteau gsi cirearii cei harnici i grbii.
Femeia de la geam, cu prul pe bigudiuri aurite, nu lein cnd
vzu stafiile alunecnd printre rufe i deprtndu-se apoi spre
nite tufiuri, numai ca s-i vin odat de hac brbatului, s-i
arate, s vad cu ochii lui, necredinciosul, cum arat i cum se
plimb duhurile prin jurul cabanei. Veni la el ntr-un suflet i ip
cu atta putere, de parc voia cu orice pre s-i rup coardele
vocale:
Vasiiiileeee! Vinoooo! Vino s vezi stafiile cu ochii ti,
necredinciosule! Vino pn nu fug de tot!
Vasile i arunc ns o privire att de furioas i cele dou
halbe pe care le inea n mini aveau atta dorin de zbor n ele,
nct femeia i simi gleznele de cauciuc. Dar chiar dac Vasile ar
fi ascultat-o, tot n-ar mai fi vzut nicio stafie. Lucia i Dan alergau
pe dealuri, cu funia fcut ghem. Alergau cum nu alergaser
niciodat n viaa lor, chinuii de gndul c s-ar putea s nu
ajung la timp.

336

6
Ursu zri de departe silueta vntorului. Nu deosebea niciun
contur, ci doar o pat mobil, dar nu putea fi nimeni altcineva
dect vntorul sau cellalt. Vljganul i ncord privirile pn
la durere. Era o singur pat mictoare, una singur, a doua nu
se mai vedea. i pata era subire i lung. i ntoarse apoi privirile
spre caban. Se vedeau i ntr-acolo, pe deal, dou puncte
mictoare: probabil Lucia i Dan. Fcu iute o socoteal i nelese
c dac vntorul nu va ajunge la cascad naintea celor care
veneau cu frnghia, va ajunge, n cel mai ru caz, odat cu ei.
Fcu i o alt socoteal cu acelai rezultat: dac s-ar duce n
ntmpinarea celor cu frnghia ar ajunge napoi la cascad tot cam
n acelai timp cu vntorul i n ambele calcule existena
frnghiei era o certitudine. Dar dac Lucia i Dan nu gsiser
frnghie? tia c e o ntrebare absurd, dar n-avea voie s nu se
gndeasc, n absurdul n care se afla i n care se va afla i mai
adnc acui, la absolut orice. Dar mai era o soluie, ultima, o
soluie nebuneasc, pe care o pstrase pentru cazul cnd agresorii
ar aprea nainte de a avea frnghia. Vntorul apruse, frnghia
era departe
Gata! url el. Pregtii-v! A venit frnghia!
Leg un capt al frnghiei ntr-un nod mobil, dar foarte sigur,
de braul drept, deasupra pumnului. Apoi arunc funia spre cei de
la marginea cascadei, apoi se ls pe burt i i mpinse capul,
umrul drept i braul drept deasupra prpastiei. O treime a
corpului era n vzduh i trebuia s se uite n jos, i l apuc
ameeala, dar era singura soluie, singura cale de salvare. Cellalt
capt al funiei aproape atingea apa lacului.
Ai legat-o bine de copac? ntreb Ionel ncercnd rezistena
funiei. Vd c ine.
ine! Nicio grij! rspunse Ursu zglit i dezechilibrat de
ncercarea lui Ionel. E un brad solid.
Doamne, Ursule! se nfior Maria. Nu te mai apleca!
Eu zic s aruncai barca de-a dreptul n cascad, ca s nu ne
337

mai pierdem vremea i cu ea. i primul care coboar s-o


pescuiasc. Da?
Vntorul se apropia. Ursu i putea distinge silueta. Nu mai
avea nicio ndoial. Era el.
Cine ncepe? ntreb Ursu. Ticuor!
Tic i bg aparatul n sn, dar nu ca s mai caute vrji i
farmece, apoi se repezi n salt asupra frnghiei, ca s-i transforme
coborrea n joac. Nu-i era nicio fric. tia c nu va scpa
frnghia din mini.
Ursu, n schimb, se simi atras n abis. N-avea niciun punct de
susinere. Saltul neprevzut al lui Tic l prinsese visnd. Mna
stng cut ceva n alunecuul spre prpastie, ntlni o gaur,
dar i se prea c degetele lui scobesc cu putere de fier stnca.
Ghearele ncordate ale minii stngi i oprir alunecarea, dar
umerii i atrnau n gol. i refcu echilibrul, i stpni trupul i
Tic ajunse jos, chiar pe spuma apei.
Vljganul se retrase civa pai napoi, rsufl o dat adnc,
apoi se ls iari pe burt, dup ce ochi ieitura unei rdcini n
care i i nfipse vrful bocancului.
Maria! strig el.
Vntorul se apropia. i distingea mbrcmintea i plriua
verzuie i uguiat.
Maria se ag cu minile de funie i se desprinse de pmnt.
Rdcina n care-i proptise Ursu vrful bocancului se rupse ca un
pai de trestie. Se simi atras cu iueal spre abis: mna stng
cuta zadarnic o susinere. i-o roti de cteva ori prin aer, apoi i-o
nfipse n muchia prpastiei, i azvrli picioarele napoi i gsi o
poziie de echilibru de cteva secunde. Greutatea ns i aduse tot
trunchiul n gol. i aproape n cdere, se ncord ca un arc i-i
ls toat puterea n genunchi. Cnd simi greutatea i asprimea
sngelui n cap, pe fa, n ochi, cnd se gndi c prbuirea nu va
mai fi primejdioas pentru Maria, braul i se eliber brusc.
Ionel! porunci Ursu nfricotor.
Vntorul zrise silueta de la marginea cascadei i deodat i
transform mersul n goan. Ursu i vedea nasul ascuit. Amndoi
se grbeau.
338

Ionel! mai strig o dat Ursu, apoi rcni din toate puterile:
Victor! Nu f nicio micare. Ascunde-te!
Ionel ntoarse capul i-l vzu pe vntor alergnd cu pistolul n
mn. Se arunc dintr-un salt asupra funiei. Exact n aceeai clip
se azvrli napoi i Ursu pentru a contrabalansa smucitura
mortal. Dar ncetul cu ncetul, secund cu secund, vljganul
simi alunecarea definitiv spre prpastie. ncerc totui s se
mpotriveasc. i simi nti capul, apoi pieptul, apoi mijlocul n
gol, n vzduh. Printr-o rsucire fulgertoare ajunse cu tot trupul
pe muchia prpastiei, paralel cu ea. Jumtate din corp era n abis,
jumtate lipit nc de pmnt. Mna stng cuta guri n stnc,
mna dreapt cuta sprijin sub muchia prpastiei. i trupul i se
prvlea, i aluneca, greu pentru c-l inea cu rsuflarea, cu
btile inimii, dar i aluneca, i aluneca, sigur, n prpastie. l vzu
pe vntor sub el. i nfipse dinii ntr-un smoc de iarb i mai
rezist o secund. i turti faa de stnc i mai rezist o fraciune
de secund.
Vntorul ridica pistolul. inta era aleas. Dintr-un foc intit
sus dobora doi. i pe cel agat de frnghie i pe cel care inea
frnghia.
Ursu se mai lipi o clip de muchia prpastiei. Mna dreapt se
nfipse n aer poate va mai rezista a zecea, a suta parte dintr-o
secund
Auzi o detuntur cumplit i ntreg abisul era sub el. Dar simi
n aceeai clip dou brae speriate oprindu-i cderea. I-ar fi ajuns
i un fir de pr.

7
Vntorul cobor eava pistolului. tia c nu greete niciodat.
De cnd i amintea nu trsese niciun foc n gol. Corpul celui intit
nu se prbui ns n prpastie, ci se rostogoli n partea cealalt.
Se apropie de marginea cascadei, dar acolo jos nu mai zri dect
umbra unei fiine care cotise dup o stnc. Se ntoarse cu faa
spre bezn. Partida dar nu mai avu timp s-i termine gndul.
339

Zrise o micare pe unul dintre pereii prpastiei. Porni ntr-acolo


cu ochi nendurtori. Nu se nelase. Era o crptur n perete, pe
jumtate astupat de bolovani. Dar printre doi bolovani se zrea o
pat alb, de carne. O pat ct podul palmei. Cel care se
ascunsese n scobitur nu-i ddea seama c a fost vzut i c
gtul lui se zrea printre bolovani. i cut un unghi de tragere
care s trimit proiectilul piezi, din gt n craniu. Nu se grbi.
inti atent, apoi aps pe trgaci. Vzu tresrirea de dup
bolovani Niciodat nu-i greise inta.
Partida era pierdut. Petrchescu, Expresul Negru, nu mai
era un mister n lumea n care lovea. Nite copii vor da alarma,
poate c au i dat-o, i Petrchescu va trebui s dispar. Va pieri
un nume, dar nu el! i rmnea viaa. Trebuia s i-o salveze.
Oriunde s triasc, oricum s triasc, dar s triasc. i
singura lui scpare era fuga. Undeva n lume. Oriunde. i porni n
goan spre grot. Ca un nebun. Alerg prin ap, pe stnci, sri
peste bolovani, cdea, se ridica, iar cdea, gonea ca un nebun prin
bezn dup o fie de lumin pe care nu putea s-o ntreac. Era
sub stpnirea unui singur gnd: s nu se opreasc din goan
dect n faa deschizturii unde zcea hoitul brbosului. Cnd va
da cu ochii de cadavru, va ti c libertatea i viaa sunt la doi pai.
Civa pai prin cotloane i printre stnci i iari n lume.
Vntorul n-avea de unde s tie c hoitul nu mai era acolo.
Nu-l luase nimeni. Brbosul se trezise, la cteva minute dup
detuntur, i pipise tmpla i fruntea, i simise faa plin de
snge, i gsi i rana, dar nu era rana unui glonte, era rana unei
izbituri, era o simpl zgrietur pe care o suferise n cdere.
Vntorul greise inta. De la doi pai nu-l nimerise. Nu glontele l
prbuise pe brbos, ci spaima i fora detunturii. Vntorul
greise inta. Cu eava pistolului la civa centimetri de tmpl,
greise inta.
Cu ultimele puteri, brbosul se ndreptase spre deschiztur,
ptrunsese n cotlon i de acolo o luase pe tunelul care l scotea
afar din grot, sub o stnc asemntoare cu un cal de ah. tia
ce trebuie s fac. Ieise n lume cu minile ridicate, dei nu era
nimeni n preajma lui. Merse mai departe, fr direcie, cu minile
340

mpreunate pe ceaf. Voia s ntlneasc un om, orice om, chiar i


un copil

8
Braele care-l atinser pe Ursu, oprindu-i cderea, erau braele
Luciei. O singur secund s fi ntrziat i corpul lui s-ar fi
prvlit n prpastie. Lucia prinsese umerii lui Ursu exact n clipa
bubuiturii. Glontele vntorului nu-l lovise. Vntorul greise
inta!
Lucia era lng Ursu. Tremura i tcea. Dar braele ei nc l
frigeau pe Ursu. Un zmbet ntng rsrit pe faa lui, palmele
mari i se deschiser ca aripile unor fluturi uriai care ar vrea s
zboare. Apoi se nchiser la loc, zmbetul i se topi ntr-o clipit,
pentru c i aminti c mai auzise i o a doua detuntur. n cine
trsese vntorul a doua oar? Oare ce se ntmplase cu Victor?
Vljganul se azvrli n sus, uluind-o pe Lucia nc fascinat de
palmele lui uriae i alerg ca un nebun, cu frnghia legat nc
de bra, pe muchia prpastiei i se opri exact acolo unde se afla, la
treizeci de metri mai jos, firida lui Victor. n firid se zrea un
spate ncovoiat i un cap czut ntre genunchi. Ursu nlemni. Nicio
micare, nicio tresrire n firida morii. Arunc o pietricic n
firid, chiar n spatele ncovoiat, dar nu rspunse nicio micare.
Victor! strig el. Lucia! Vino aici!
i atunci se ntmpl minunea. Capul din firid se rsuci, fr
s prseasc ns genunchii i fr s se nale cu un centimetru.
Privirile lui Victor se crau spre el pe pereii abrupi.
Ursu nelese! Din firida n care se afla, Victor nu putea s vad
dac vntorul a plecat sau nu. i i nchipuia c vntorul l
pndete pentru a-l mai inti o dat, definitiv. De aceea nu se
mica, de aceea sttea cu capul ntre genunchi, aprat de bolovani.
Victor! strig Ursu cu alt glas, de parc ar fi spart o trompet
a bucuriei. A plecat vntorul! Nici urm nu se mai vede din el
Abia atunci Victor se ridic n picioare, dar era ct pe-aci s se
prbueasc n prpastie. Tot corpul i era anchilozat, l dureau
341

toate ncheieturile i toate oasele, i cele care nu-l dureau erau


amorite, de-aceea nu le simea.
Fir-ar s fie! njur Victor ntre rs i plns. tii ce-am
ateptat pn acum, fr s m mic? Moartea! Cel de al doilea
glonte Dar cum de nu m-a nimerit? Va s zic, domnul
Petrchescu a greit, o dat n viaa lui, inta! Bine c n-a greit cu
un iepure
i pe mine m-a ratat! i strig Ursu de sus. N-a fost n zi bun,
chiar n ultima lui zi
Dup cteva minute, cobornd pe o frnghie lung, nesfrit,
legat de un brad uria care se gsea la vreo cinci metri de
prpastie, Victor ateriz pe marginea lacului sub cascad. Prietenii
din bezn, prietenii din soare, i ateptau dup un col de stnc.
Sus, lng bradul legat, apruse Dan, gfind, plin de
zgrieturi, cu hainele fcute ferfeni. Lucia se uit la Dan, apoi la
Ursu i spuse nroit de soare i de alte bucurii:
El i-a salvat viaa. Ne-a nconjurat pe drum o hait de duli
ciobneti. Trebuia s se sacrifice unul din noi. Dan s-a oferit i a
luat-o la fug cu dulii dup el. Eu am ters-o ncet, apoi am luato la goan i am ajuns
Aici, Lucia se ntlni din nou cu emoia i spaima. Dar mai era
i Dan, din fericire:
Mam drag, dar ri mai sunt! M doborau cu labele i m
nconjurau. Apoi ncepeau s-i bage colii n haine. Se fereau ca
dracii s-mi ating carnea. Dar cum m sculam, cum tbrau
asupra mea. Ce mai, m-au inut prizonier pn a venit mocanul.
Noroc c m cunotea. la cu ghioaga i cu fiu-su. I-a luat la
nite njurturi, aoleu! ce i-a mai njurat! i acum putei s-mi
spunei i mie ce s-a ntmplat pe aici. Dar numai dac merit, c
sunt stul de fleacuri
Dar pe msur ce Ursu povestea, Dan holba nite ochi ct
cepele. Cnd ajunse la episodul coborrii cu frnghia, Lucia l
ntrerupse:
De care copac ai legat frnghia?
Ursu art spre un copac din spatele lui, la vreo trei metri. Dar
Lucia nu accept:
342

Ia stai puin! Ia arat mna! Braul, mai sus! Ce fceai cu


frnghia legat de bra cnd te-am gsit eu?
Ursu se uit undeva pe cer:
Voiam s-o nfor ca s-o ca s n-o pierd
Nu cumva! se nspimnt Lucia. Dar, nu, nu se poate! Aa
ceva nu exist n legile fizicii!
Dan fcu un semn de negaie indiferent cu mna:
Nici pn acum n-ai neles c la Ursu nu se pot aplica toate
legile fizicii?
Ursu se ridic de pe iarb. Se lovi cu mna peste frunte, apoi se
acuz:
Eu mai am de fcut dou lucruri pe ziua de azi Iar pe
urm
Pe urm? se interes Lucia.
Vreau s m uit mcar dou minute la stele, i s rsuflu i
s nchid ochii
Mai nainte de toate, Ursu se uit n ochii Luciei, se fstci, dar
l salv goana.

9
Pasagerii brcii de cauciuc, fotii cireari ai beznei, erau n
sfrit n soare, n soare mult, i erau veseli i nicio spaim nu-i
mai ncolea. Prpastia i desfcuse pereii ca un evantai, i
primea o ap lat, cu verdea pe margini, iar mai departe se vedea
lacul.
Un gnd amrui tot mai ciocnea la porile sau la ferestrele
bucuriei lor. Tic i ddu drumul:
Unde-i cutia lui Sergiu?
S fi trecut ei prin peter naintea noastr? i aminti
deodat Maria. Dar cum au aflat planul nostru, i cum au intrat n
peter, i pe unde, i cu ce au trecut?
Imposibil! se nfurie Ionel. Dup ce am ptimit attea s vin
derbedeii ia
Ia stai puin, spuse Victor. S gsim un fir n toat povestea
343

asta n prima peter n-au fost, pe unde-am intrat noi, n-au


intrat. Prin partea lacului n-au putut s intre din cauza cascadei.
Deci n peter n-au fost. Dar cum a ajuns mesajul lor acolo? Prin
ce miracol?
Dac ar mai fi fost cineva n peter, interveni Ionel, am putea
spune c l-au rugat pe X-ul acela s ne azvrle mesajul cnd ne-o
fi lumea mai drag
Dar vntorul i brbosul? i aminti Maria.
Exact! spuse Ionel. Vntorul! El trebuie s fi fost mesagerul
derbedeilor.
Nu! se opuse Victor. Unde am gsit noi mesajul nu mai fusese
nimeni naintea noastr. Dar mi amintesc o istorie poliist, n
care un individ era purttorul unor valori, fr s tie. Houl i le
strecurase n serviet, iar el, mare demnitar, nu deschidea
niciodat servieta i nici nu era controlat de nimeni. Valorile erau
n cea mai deplin siguran n servieta lui. Aa c
Aa c? ntreb Tic.
Eu cred c tabachera a ajuns n grot adus de unul din noi.
Unul dintre noi a purtat-o fr s tie.
Da, Victor, spuse Maria. Dar n-am gsit tabachera n urma
noastr, ci naintea noastr, n locuri pe unde n-am fost i unde
nu putea fi pierdut de noi niciunul dintre noi
Dar ceilali? i aminti Victor. N-am pornit numai noi n
expediie. Mai sunt i cei de-afar, care, nainte de a pleca, nu
puteau ti c vor rmne afar. Lucia, Ursu, Dan Dac suntem
de acord c Sergiu i Pompilic n-au fost n peter, rmne o
singur posibilitate: unul dintre cei de afar a purtat, incontient,
mesajul, i tot incontient l-a pierdut. Eu tiu? L-a scpat poate
ntr-o ap, ntr-un pru care l-a adus n peter Mi se pare c lam gsit lng o confluen
Dar dac l-au aruncat chiar Sergiu sau Pompilic? spuse
Maria. Dac l-au aruncat ei contient ntr-un pru?
Nu cred asta din dou motive, rspunse Victor. Mai nti,
mesajul nu a fost ntocmit pentru a fi aruncat undeva la
ntmplare, ci ne-a fost adresat sigur, deci a fost ascuns la unul
dintre noi. n al doilea rnd, dac Sergiu i Pompilic ar fi aprut
344

n preajma peterii, ar fi fost descoperii de grupul de afar, i n


primul rnd de Ursu i n al treilea rnd, dac vrei, Sergiu i
Pompilic, n cazul c ar fi venit spre munte, au venit cu trenul
care nu are staie dect la lac
Dar Tic puse brusc capt discuiei. Zrise un col de stnc,
foarte ciudat, care ieise furios n calea brcii.
Ia uitai-v! strig el. Parc ar fi un corn de rinocer!
Tic nici nu-i nchipuia efectul pe care l va avea descoperirea
lui att de ntmpltoare. ndreptar barca spre cornul de rinocer
i dup cteva clipe se ddu i verdictul cel mare:
Granit arhaic, Ticuorule.
i Victor i Ionel i Maria erau s se repead asupra lui, i
prichindelul se fcu mic, dar nu uit s opteasc, mai ales pentru
sora lui cu cozi i cu amintiri albastre:
Daaaa! Acum Adu-i aminte ct m-ai chinuit pe cerdac
i deodat spaiile se lrgir, parc toat lumea voia s apar
cu lumini i culori n faa privirilor lor. Era cer mult, i ap mult,
i lumin blnd de asfinit, i culori multe: nfiorate i speriate i
crude i arogante, toate culorile amurgului, i mai erau munii, i
undeva agat de muni, cabana care-i atepta, i mai aproape, pe
lac, o barc i n barc doi vslai: Sergiu i Pompilic.
i n loc de salut i lu n primire vocea lui Tic:
M, mecherilor! Care dintre noi v-a purtat mesajul?
Sergiu pufni n rs:
Aha! Va s zic ai dat de el. I l-am pus lui Ursu, adic n
haina lui Ursu, seara nainte de plecare Dar voi de unde venii?
Dac-ai ti prin ce-am trecut! ncepu Tic s se laude. i dacai ti pe ce-am pus mna!
Las c i noi am trecut prin nite chestii! spuse Pompilic
scuturndu-i capul ca dup o boal. i am fcut i noi o captur
formidabil: o plut i un cel. Adineauri le-am gsit
Dar nici nu mai era nevoie s spun. Pentru c din fundul
brcii mecherilor, ceva se descotorosi din nite pnze i o sgeat
neagr sri n barca de cauciuc, drept n braele lui Tic.
ombi! ip prichindelul i de bucurie i pierdu echilibrul
cznd n ap cu celul n brae.
345

Era limpede acum. Cirearii se ntorseser n lume.

10
Cirearii solari erau la caban. n timp ce Lucia i Dan aezau
rufele la loc pe frnghie, n spatele cabanei, Ursu vorbea la telefon
nuntru. Alturi de el, mo Timofte cltina afirmativ din cap.
Dup ce ag receptorul, vljganul poposi la masa lui mo Timofte
i se apuc s-i povesteasc ntmplrile prin care trecuser
cirearii. Cnd ajunse la Petrchescu, moneagul l ntrerupse:
Aha! Abia acum neleg de ce l-au cutat oamenii aceia acum
cteva ceasuri Noroc c-au pornit pe urmele lui.
ncotro au plecat? ntreb Ursu.
Cum ncotro? Au plecat la gura peterii, acolo unde i-a
ndrumat un cioban.
Mo Timofte ncremeni pe scaun netiind ce s cread. Fr s
fi spus un cuvnt, musafirul lui zburase de pe scaun ca o nluc.
Ba n drum spre u, n goana lui necuviincioas, era ct pe-aci s
trnteasc vreo doi oameni foarte linitii.
Vljganul se opri n spatele cabanei i cut cu privirile un
mijloc de locomoie, cel mai rapid care putea s existe pe acele
meleaguri. i l descoperi sub nfiarea unui catr care pea
lene i plictisit. Tocmai voia s alerge spre el, dar l oprir nite
vorbe de tinichea, care se auzeau prin geamul deschis al cabanei:
i-am spus eu, Vasile? N-ai vrut s m crezi c rufele au
zburat singure de pe frnghie. Poftim! Uit-te! S nu zici c sunt
nebun
Ursu colind curtea cu privirile, dar vzu c Lucia i Dan
refcuser decorul gospodresc cu o fidelitate fr cusur. Toate
rufele erau spnzurate exact cum fuseser mai nainte. Fr
ndoial c nici cabanierul nu vzu altceva. Se convinse definitiv
cnd i auzi vocea:
Dac te mai aud cu tmpenii din astea, mi iau lumea n cap
i m fac strigoi i vin n fiecare sear la tine n piele de mgar!
Poate te lecuieti odat. Doamne, Doamne!!
346

Apoi bubui o u trntit i se mai auzir, ncet, scncetele


unei femei. Din doi pai, Ursu ajunse n spinarea catrului, fr
ndoial cel mai ncpnat catr din rasa lui.
Stai, bieaul tatii! rcni Ursu n urechea lui. S nu cumva
s te prind c fugi, bieaul tatii! Stai, m! N-auzi? S nu te
prind c-alergi N-auzi, m?
Bineneles c animalul se hotr s-i dea o lecie
nemaipomenit de ncpnare celui din spate i porni ntr-o
asemenea goan, c nu i se mai deosebeau picioarele dinainte de
cele dinapoi.
i tot nevestei cabanierului i era sortit s vad goana de
fantom a catrului, care niciodat pn atunci nu se micase mai
repede dect un melc. ngrozit, fcndu-i ntruna cruce i
scuipndu-i n sn, alerg mai repede dect catrul fantom spre
sufrageria cabanei:
Vasiiileeee! Vasileeeeeee! A fugit catrul cu un strigoi n spate.
Doamneeeee!
Dac n-ar fi avut cte ase halbe n fiecare mn Nu se auzi
dect un rcnet, ns att de cumplit, nct nevasta cabanierului
se lovi singur, n lein, de o halb de bere care sttea linitit pe
tejghea.

11
Vntorul nu descoperi ns hoitul brbosului la deschiztur.
Nu-l gsi nicieri. Dispruse! Cum? Oare s fi greit inta?
Imposibil! Mna lui nu greise niciodat!
Tulburat, nucit, se strecur prin deschiztura de groaz, prin
cotlon, i intr n ncperea de piatr care-i servea de adpost.
Unde era cadavrul brbosului? S fi greit inta? Imposibil! i
deodat, un gnd de iad i fulger mintea. i arunc privirile spre
firida mare i zri jos, la muchia ei, magazia de cartue oarbe, pe
care o aruncase acolo, cndva. O lu n mn i vzu c e plin de
cartue bune, cu cartue cu plumb n vrf.
Atunci? Vntorul scoase la iueal pistolul, desfcu magazia
347

i cercet cartuele. Cartuele din pistol erau i fuseser oarbe!


Mna lui nu greise inta Dar cine nlocuise magaziile? Cine l
fcuse att de inofensiv? Se ntreba ca un turbat: Cine? n niciun
caz brbosul. Dac el ar fi schimbat magaziile, n momentul
execuiei ar fi rs, i-ar fi scos pistolul i ar fi tras. Ar fi devenit el
clul. Atunci cine schimbase magaziile? Cine?
Zadarnic ntrebare! Petrchescu nu mai putea s intre n
legend ca singurul inta care nu greise niciodat. Nimeni nu va
dezlega enigma lui, pentru c nici autorul faptei, prichindelul cel
crn i ciufulit, nu tia c n joaca lui, atunci cnd ptrunsese
prima dat n sala brcii de cauciuc, nlocuise, printr-o simpl
ntmplare, magaziile cu cartue. Pe cea cu cartue oarbe o pusese
n locul celei cu cartue bune i invers. Vntorul nu mai
controlase magazia cnd i ncrcase pistolul. Pornise pe drumul
morii cu o arm inofensiv.
Petrchescu i-ar fi bgat n trup, oriunde, un fier nroit
pentru a simi durere. Dar mai putea oare s-l doar ceva? Lu
ultima hotrre. i ncrc arma, o bg n buzunar, i mai
rmase o singur clip n ncperea de piatr: Pe care drum s
apuce? i adun apoi rsuflarea i hotr: va iei n lume pe
drumul cel mai scurt.

12
Ursu i ndemna catrul ca un catr:
Stai, bieaul tatii! hai, ncet, bieaul tatii! Stai, m, c ne
rupem oasele! N-auzi? Stai!
i ce mai rdea catrul n sinea lui! Ce mai lecii i ddea,
Doamne sau diavol al catrilor! Cum i mai fcea n ciud
clreului necunoscut! Alerga cum nu alergase niciodat, parc
voia s rscumpere lncezeala i nemicarea tuturor anilor lui, a
prinilor i a tuturor strmoilor lui. Alerga pentru tot neamul lui
la un loc, pentru lenea zilelor de munc i a zilelor de odihn,
trecute i viitoare.
Cu toat iueala de necrezut a dihaniei urecheate, Ursu era
348

totui nelinitit. i era team s nu ajung prea trziu la ieirea din


peter, sub stnca botezat de Lucia.
Da mai stai odat, m! url el, nenchipuindu-i ns c
animalul cel ncpnat mai avea vreun arc n picioare.
i catrul adug civa kilometri, absolut ultimii, vitezei sale
nspimnttoare. n acele momente ar fi ntrecut cel mai rapid
exemplar din rasa aristocratic i arogant a cailor. Poate c la
urma urmei cam asta voia el s dovedeasc necunoscutului
clre.
Cnd ajunse n dreptul stncii calului de ah, Ursu folosi exact
acelai sistem:
Acum s te vd. D-i drumul! Alearg, m! N-auzi?
i catrul se opri att de brusc, c era s-i azvrle clreul
chiar n gura cotlonului.
Fr s mai piard o clip, Ursu se repezi spre un bolovan
uria, ncremenit lng deschiztur. Era tocmai bolovanul cu care
putea s astupe gaura. Dar bolovanul era ncpnat i supus
altor legi. Nu se clinti cu un milimetru, dei Ursu i mbolnvise
alele de tot mpingnd. Trebuia s caute o prghie i o gsi n
coroana unui fag. Se ag de o creang groas i trase de ea pn
cnd o auzi prind i o simi desprinzndu-se de trunchi. O
desfrunzi i se ntoarse la deschiztur. Dar tocmai cnd o propti
sub bolovan i se pregtea s salte, zri capul vntorului ieind
din deschiztur. Privirile li se ntlnir i amndoi gndir i
acionar n aceeai clip. Vntorul i smulse din buzunar
pistolul. Ursu se avnt ca o sgeat n aer. Braul se deprt i se
repezi odat cu zborul corpului n vzduh. Pumnul izbi fruntea
vntorului cu puterea unui ciocan. Trupul celui lovit alunec n
peter.
Ursu reveni ntr-o clip la prghia de sub bolovan i aps cu
toat puterea. Parul trosni, dar bolovanul se rostogoli oprindu-se
exact deasupra deschizturii. Drumul era nchis. Rmnea o
singur cale de ieire, calea pe care o cunotea toat lumea, calea
pe care intraser cirearii.
Vljganul ciuli urechile. Se auzea tropot de cai. ndat se ivir
i clreii de dup stnci. Erau doi. Unul ntreb:
349

Dumneata eti Teodoru Teodor?


Ursu l privi mirat, dar clreul continu zmbind:
Ne-a vorbit un moneag, la caban, nu e niciun mister. i
mulumim i dumitale i celorlali cireari
Ursu nu mai pierdu vremea. Le spuse n cteva cuvinte ce se
ntmplase la deschiztur. Mai rmnea o singur cale de ieire.
Clreii pornir ntr-un galop nebun.
Cnd vntorul iei la lumin, se pomeni ntr-o clip nconjurat
de un grup de clrei. ncerc s duc mna la arm, dar braul
altcuiva se dovedi mai iute.
Expresul negru a ncetat s mai circule! spuse cel care-l
dezarmase. Comunicai imediat.
Vntorul se uit la clreii din jur, ridic din sprncene
neputincios, apoi spuse cu glas obosit:
Da! Mi se pare c s-a cam sfrit. Pe cinstea mea.

350

Capitolul XVIII
1
Umbrele serii, furiate din vgunile munilor, sau poate numai
din petera n care se ascundeau, naintau domol, nvluind
deprtrile, apoi i apropierile. Era o sear de var, o sear
blnd, cu adieri, cu rcori i miresme, cu acel cntec ncet, naiv,
tremurtor care prevestete o noapte calm, panic. La marginea
lacului, pescari i pdurari, adunai n jurul focurilor molcome de
var, privegheau moartea dintotdeauna a zilei. Cte un flcu
ncerca melodii vesele sau alunga chiote colorate, apoi i pironea
privirile n zrile cenuii care necau pe nesimite gheburile
nemicate ale munilor. Aripile nopii flfiau tot mai aproape,
prinznd n rsuflarea lor neguroas natura despletit i fiinele
obosite de sprinteneala zilei. n curnd, toate culorile i vor pierde
undele intime, transformndu-se n ntuneric i jar.
n caban, oamenii se nveseleau cu vorbe, cu cntece i cu
pahare. Cabanierul alerga de la un oaspete la altul, primea i
ducea veti, glume i halbe. Dar era cineva care nc nu putea s
se amestece n veselia din jur. Nerbdarea i chiar crligul unei
neliniti i transformase luleaua mrea ntr-un adevrat leac.
Urechile moneagului, pentru c era un moneag posesorul acelei
pipe nemaivzute, auzeau n jur tot felul de vorbe despre nite
tinerei care, cic, strbtuser toat petera i nc una pe care
nimeni n-o cunotea, i ieiser teferi pe la cascada Mtrgunei.
Ba mai i ajutaser lumea s scape de nite nelegiuii. i priau
moneagului nvluit n fum vorbele acelea de laud. tia el cine
erau tinerii, dar nu tia ct va crete cu anii, n toat lumea, faima
lor de legend. Dar parc prea ntrziau, i nc nu aflase nicio
veste despre cel mai mic dintre ei, nici mcar nu tia dac fusese
mpreun cu ei. Tocmai cnd voise s-l ntrebe pe cel mai mare
dintre cireari despre prichindelul cu pr de aur nclcit Aa
351

ceva nu se cuvenea! i spuse mo Timofte, amintindu-i plecarea


din tun a lui Ursu. Mcar un cuvnt s fi spus, precum fac toi
oamenii oameni Nu att plecarea neateptat a lui Ursu l scia
pe mo Timofte, ct faptul c nu-i dezlegase limba, c nu aflase de
la el dac i cel mai mic dintre cireari i nsoise peste coclauri
Vzndu-l ngndurat, cabanierul trecu n fug i pe la masa
lui:
Vin, mo Timofte, cum s nu vin! Le-am i oprit camere i
n-ai grij c vine i nepoelul cu ei
Moneagul se gndi s caute prin caban pe vreunul cu care s
mai schimbe o vorb, c aproape toi oaspeii l salutaser ca nite
oameni care l cunosc de mult vreme. Dar tocmai atunci o vzu
intrnd n sal pe femeia cu moae. i scoase la repezeal jurnalul
din buzunar i ncepu s citeasc, fr mcar s controleze dac l
ine ca lumea sau pe dos.
Speriat de attea fee necunoscute i de ziarul larg deschis n
locul unde fusese mai nainte un moneag cu care s-ar fi putut
nelege, de bun seam, femeia cu moae nu avea altceva de fcut
dect s se destinuie tot brbatului nconjurat de zeci de halbe:
Vasile! S m trsneasc l de sus dac am nnebunit. Dar
vino s vezi cu ochii ti cum s-a dus Gtlan, catrul. Crezi, nu
crezi c-a avut un strigoi n spate, mcar vino s vezi c nu mai
este
L-o fi nghiit negura serii, i rspunse brbatul, milos i
binevoitor.
Doar tii ct de ncpnat e Gtlan, continu ea s
sfredeleasc. Nu se urnete din loc s dai cu parul
Ooooof, oooof! Cine m-a pus s m fac cabanier!
Cine m-a pus pe mine s m fac nevast de cabanier! i nici
mcar nu vrei s vezi cum l-au furat strigoii pe Gtlan.
Pi dac l-au furat cum s-l mai vd?
Dar femeia cu moae nu voia s opreasc rnia de tinichea:
Hai mcar s vezi c nu mai este sracu Gtlan!
i iei s se mai uite napoi, ncredinat, aa cum i opteau
duhurile, c brbatul o va urma. Ceea ce se i ntmpl.
Chiar n clipa cnd cabanierul i nevasta ieeau din sufragerie,
352

Ursu descleca de pe catr.


Niciodat urechile urechiatului n-au primit mngieri mai
solide i mai brbteti.
Bravo, m! Ai btut toate recordurile. i cine spune c nu eti
un animal de treab se aseamn cu tine cnd eti cum eti
Catrul i plec urechile a da, apoi se tolni pe iarb pentru o
binemeritat odihn.
Cnd Ursu i vzu pe cei doi ivindu-se la fereastr, se gndi s
le alunge nnegurarea prin cteva laude:
Frumos catr avei! i voinic, i cumsecade i mai
nelegtor dect orice animal. Cum l cheam?
Dar nu primi niciun rspuns. Pentru c femeia cu moae
alunec, moale, de la geam, iar Vasile prsi ncperea scond un
urlet care n-avea nimic omenesc n el. Tnrul cltin nedumerit
din cap, iar Gtlan, presimind ceva, se scul n cele patru picioare
obosite i porni spre fereastr. Foarte intrigat de tcerea care
urmase rcnetului, i bg capul pe geam. Cnd femeia deschise
ochii i vzu capul acela urecheat deasupra ei, mai nti auzi cum i
se ciocnesc bigudiurile n pr, apoi nu mai auzi nimic pentru c
nchise ochii pentru mai mult vreme.
Din deprtri rsunau chiote care se rostogoleau prin ecouri n
toate mprejurimile. Nu chiotele, ci vocile pe care le simea adunate
n chiote l gonir pe Ursu spre vale. Cuprins de o veselie nebun,
sri peste tufiuri i bolovani, peste gropi i alte obstacole lungite
nfricotor de umbrele nopii, n ntmpinarea acelora care
druiser o fie din bezna lumii, luminii. Trebuia s-i ajung ct
mai repede, atta timp ct braele lui i mai puteau menine tria
oelului.
Ursu culesese din noapte cele cteva clipe de stele i de
ntuneric blnd, pe care le visase cndva, i cnd se ntoarse o zri
pe Lucia n spatele lui, i o lu de mn i mpreun intrar n
caban.
Toi cirearii erau acolo. Cu ochi sclipitori, cu rsuflri
nerbdtoare, cu julituri i cucuie, i, Doamne! cu cte visuri i cu
cte amintiri!
i povestiser totul, i iar i mai povesteau. Maria i prinsese
353

cozile n colul buzelor i se gndea la oglinzile ei albastre. Dan i


astupa cum putea i cu ce putea gurile i zdrenele hainelor i
rdea ca un nebun. Ionel i freca i-i mngia cucuiul care-l
adormise i care-l trezise, Lucia l privea pe Ursu, i-i privea
palmele mari ca nite aripi, Ursu se uita cnd n podea i cnd n
plafon, iar Victor i ncovoia din cnd n cnd spatele, i tresrea,
i rsufla apoi, parc ar fi scpat de nite vpi. i toi se
descopereau n momente uluite de tcere, privindu-se
nencreztori unii pe alii, dar iari li se aprindeau obrajii peste
paloarea de-o clip, i atunci tiau i simeau c vor mai fi
mpreun, c vor mai fi de multe ori mpreun, prieteni ai tuturor
frumuseilor.
Iar Tic? Tic era undeva lng un moneag, i rdea i se
luda i se uita n jur ca s vad dac i se ascult vorbele, i iar
rdea i iar se luda, Doamne! ct de vesel era!
Mo Timofte nchise ochii i-l vzu dintr-odat ncolit i atacat
de spaime i de dureri i fugrit de tentaculele nendurtoare ale
beznei. Dar cnd deschise ochii l zri pe prichindel cu privirile
pline de argint i cu minile la nas, fluturndu-le iret nspre
nevasta nspimntat a cabanierului.
Sfrit

354

Schie care ar putea folosi la ntocmirea unei


hri a peterii negre
Nota autorului:
M-am gndit s prezint n paginile urmtoare exact aceleai schie din
jurnalul lui Victor, care se gsesc n Amfiteatrul Liceului unde nva
Cirearii, ntr-o vitrin de sticl, alturi de un celebru extemporal la
matematic

355

356

357

358

359

360

361

362

363

364

II. Castelul fetei n alb

365

Cuprins
Capitolul I

1 2 3 4 5

Capitolul II

1 2 3 4 5 6

Capitolul III
1 2 3

Capitolul IV

1 2 3 4 5 6 7

Capitolul V
1 2

Capitolul VI
1 2 3

Capitolul VII
1 2 3

Capitolul VIII

1 2 3 4 5 6 7 8

Capitolul IX

1 2 3 4 5 6 7 8

Capitolul X

1 2 3 4 5

Capitolul XI

1 2 3 4 5

Capitolul XII

1 2 3 4 5

Capitolul XIII
1

Capitolul XIV
1 2

Capitolul XV

1 2 3 4 5 6

Capitolul XVI

1 2 3 4 5 6 7

Capitolul XVII
1 2 3 4

366

Capitolul XVIII
1 2 3 4 5 6 7 8 9 10

Capitolul XIX

1 2 3 4 5 6 7 8 9

Capitolul XX

367

Capitolul I
1
n orel se aciuase linitea zilelor de var. Tinerii plecau disde-diminea la scldat, lsnd curile, strzile i mahalalele
pustii, moleite i tcute. Spre sear se pornea un oarecare
freamt care se risipea ns la primele adieri ale nopii, cnd
orelul i aternea docil strzile la picioarele perechilor vistoare.
Era var i cald, era vacan, era un ora mic, era monotonie, lene,
amoreal, adic tot ceea ce nu se potrivete tinereii. Pentru c
tinerii erau acei care sufereau cel mai mult n orel. i era cald i
era moleeal i nimic neobinuit nu se profila nc n zarea
vremii.
Un timp, toi tinerii, i nu numai ei, i obosiser gura tot
povestind i ludnd isprava cirearilor n Petera Neagr. Dar
gloria, cu ct crete mai repede, cu att dispare mai repede. Mai
ales ntr-un orel unde zgomotul unei ferestre sparte n centru se
aude n acelai timp n toate mahalalele. S-au spus vrute i
nevrute pe socoteala cirearilor, dar se tie c orice melodie
cntat prea des ncepe, dup un timp, s oboseasc. Singurul
care nu prea prea ncntat de cele spuse cndva de un mare
spirit al omenirii despre glorie era, bineneles, Tic. Pentru el gloria
nu se asemna cu acele cercuri pe care le strnete cderea unei
pietre n ap, cercuri din ce n ce mai mari, tot mai mari, pn ce
dispar pe nesimite n luciul apei. El continua s cread n ea i de
aceea, mai n fiecare zi, spre sear, alerga la frizeria Higiena n
cutare de admiratori, dar cum frizeria nu prea era vizitat de
clieni, strdania lui Tic era cam n van. ndurerat n adncul lui,
prichindelul cel crn i ciufulit asculta ntotdeauna nainte de
plecare replica necrutoare, mereu aceeai, pe care o rostea tatl
lui Dan:
Domnule, oamenii din oraul nostru au dou mari pcate: nu
368

se rad i nu-i iubesc copiii.


i Tic pleca puintel mai nviorat spre cas.
Cirearii sufereau cumplit din cauza cldurii, a moleelii, a
inactivitii i mai ales din cauza unor despriri neprevzute.
Victor plecase pentru cteva sptmni undeva n strintate, ntro tabr tinereasc, iar Ionel i petrecea o parte din vacan,
departe, mpreun cu familia. Ursu lua parte la tot felul de
concursuri sportive, se pregtea mai ales pentru un meci amical de
box cu campionul naional de juniori, iar ceilali, Maria, Dan,
Lucia i petreceau timpul citind, scriind, visnd.
i nimic neobinuit nu se profila nc n zarea vremii.
Dac Tic nu s-ar fi dus n ziua aceea la coal, s-l caute pe
mo Timofte, poate c prietenii notri cirearii ar mai fi lncezit
vreo cteva zile. i se mai poate, cine tie? ca vizita aceasta
ntmpltoare a lui Tic s nsemne chiar mai mult dect un strigt
menit s zgndre i s ae pe candidaii la lene i plictiseal.
Tic n-a vzut la nceput n curtea colii dect un brbat strin
plimbndu-se cu un mo Timofte foarte bucuros, ceea ce,
bineneles, nu i-a strnit nicio exclamaie, nici mcar o ntrebare,
cu toate c nu mai zrise personajul acela niciodat pn atunci n
ora. Dar puintel mai trziu, Tic a vzut altceva. Ceva care i-a
furat toate privirile, emoiile i preocuprile. Toi cei care au
copilrit n orae mici de provincie vor nelege att de bine reacia
prichindelului!
Lng cimeaua din curtea colii era o fat! O fat brunet,
cu prul scurt, ondulat, mbrcat ntr-o rochie foarte alb. Tic navea nc vrsta aceluia care n faa unei asemenea artri i duce
minile la buze i-i optete: Doamne, ce frumoas! Biatul crn
i ciufulit, ncarnare perfect a tot ce e practic i concret, i-a pus
o singur ntrebare: Cine e?
Pentru a nu fi descoperit i a nu fi silit s roeasc, Cirearul a
calculat c nu are altceva mai bun de fcut n calitatea sa de
iscoad calitate pe care i-o asumase ad-hoc i fr
consimmntul nimnui , dect s se furieze n curtea colii i
s-i aleag cel mai sigur post de observaie. i pentru c nimeni
nu cunotea mai bine dect el labirintul vizibil i invizibil al colii,
369

precum i cile de intrare i de ieire din labirint, n mai puin de


un minut, dup ce srise gardul la adpostul unui trunchi de
copac i se strecurase ca un arpe printre tufe i tarlale de flori, i
fix postul sub scara mare de piatr ntr-o firid triunghiular. De
acolo, din ntuneric, urmri cu privirile, cu tresririle i cu auzul
uimitoarea apariie alb.
Fata cu pr negru, ondulat rmsese nemicat, ncremenit,
tot acolo lng cimea, cu privirile furate de zarea albastr.
Atitudinea ei i-a inspirat putiului prima remarc: Asta seamn
cu sor-mea: pesemne c spune n gnd poezii. Iar cnd fata n
alb a nceput s-i scuture capul i s taie cu un gest iute aerul,
Tic a fcut o remarc mai puin amabil, pe care ns a atenuat-o
imediat: Asta pare i puintel znate sau poate c o fi atacat-o
vreo viespe. Numai atunci cnd, trecnd pe lng scara de piatr,
fata n alb a rostit cu voce rea i sigur neptoare: Ce proti sunt
spionii n oraul sta!, lui Tic i-au ngheat toate gndurile, ba
chiar i buzele puintel deschise, nemaifiind n stare, pentru un
moment, s fac alt remarc. i-a revenit ns dup cteva clipe
i, ca s nu se dea btut cu una cu dou, a scos o limb stranic
n direcia fetei, dup care a adugat amenintor: Las c-o s vezi
tu, deteapto!
Nu se poate ti foarte precis ce planuri i-au trecut atunci prin
cap lui Tic. Prichindelul avea ns n minile lui o tob de veti cu
care trebuia s scoale i morii din morminte. Ceea ce nsemna, la
urma urmei, o victorie.
Iat cum ntmplarea l-a adus pe biatul crn i cu prul de
aur n situaia de a semnala, primul, faptul neobinuit care
apruse n orel sub nfiarea unei fete negricioase, vistoare,
istee, mbrcat ntr-o rochie foarte alb.

2
Tic avea nevoie de un prim confident i n dou clipe l i alese.
Dan. Era o alegere obligatorie, pentru c avusese grij dis-dediminea s se certe cu sor-sa din pricina unei flori; adic, fr
370

ncuviinarea Mariei, rupsese cele mai frumoase flori din grdin


ca s-i ntocmeasc un ierbar nemaipomenit, i la mustrrile ei, o
confundase mai nti cu o sor invidioas, apoi, pe msur ce ea
ridica glasul, el se cufunda n tcere, pentru c faa i limba lui
colaborau de minune la naterea unor strmbturi i mti att de
caraghioase c orice caricaturist i actor ar fi crpat de invidie. Cu
Ursu nu se certase, dar nu tia de unde s-l ia, pentru c n
fiecare diminea se antrena n secret, undeva, departe, pe malul
rului.
Dan citea de zor la umbra unui nuc btrn n spatele casei.
Tic l gsi, i bg minile n buzunare i tuind boierete trecu
de cteva ori prin faa lui. Dan era att de cucerit de lectur, nct
i uit obligaiile de gazd. Prichindelul ddu ns alt
interpretare purtrii sale i se gndi imediat la rzbunare. Cu cel
mai senin aer din lume, rosti ca pentru sine:
Zu c era foarte simpatic, pcat de el.
Zadarnic. Dan ntoarse linitit fila.
Poate c n-o s-i taie piciorul. Sau poate c-o s i-l taie numai
de la genunchi. Tot ar fi ceva.
Imperturbabil, lectorul se ntoarse pe partea cealalt.
i totui e cel mai bun frizer din ora
De ast dat, Dan sri n sus ca un resort:
Cine, m? Ce s-a ntmplat? i azvrli cartea aiurea.
A, aici erai? Nu te vzusem tii
Ce-i cu piciorul, m? Care frizer? Ce s-a ntmplat?
Care picior de frizer? ntreb Tic cu o uimire provocatoare.
Pi n-ai spus c o s-i taie piciorul celui mai bun frizer din
ora. i bai joc de mine, m crnule?
Eu? Am spus asta? Poate-ai visat, m necrnule. Eu m
gndeam la celuul lui Ifrim. i-a rupt sracul piciorul, i tii era
att de simpatic, celuul
i cu frizerul? N-ai spus tu c frizerul? Cnd i-oi trage un
picior
Mai nti l ntrerupse Tic nc nu s-a nscut derbedeul
care s-mi poat trage mie un picior. i apoi, cnd am vzut c nici
nu-i pas de srmanul celu, m-am ntrebat: cum se poate ca
371

un asemenea biat nemilos s fie fiul celui mai bun frizer din ora?
Eu cred c tu ai ceva cu mine dac mereu mi iei pe dos spusele
i te rsteti la mine de parc i te-a ruga s nu m mai faci
crn. Eu, dac a fi n locul tu i a vrea s insult un crn, a
gsi ceva mai detept. Mopsule sau mgarule!
Dar ce, mgarul e crn?
Dar ce, tu eti crn?
Dan intrase bine n cursa lui Tic. Fusese ntrerupt din lectur,
fusese ndeprtat pe nesimite i cu art de la istoria cu tierea
piciorului i cu frizerul cel mai bun din ora, ba mai primise, la
urm, i o insult stranic. S continue conflictul, era fr
speran. De aceea i schimb atitudinea:
N-ai venit tu degeaba aici, crnule. Trebuie s ai ceva n cap.
De ast dat Tic nelese porecla ca o manifestare de simpatie,
aa cum era n realitate, i socoti ncheiat rzbunarea mpotriva
lui Dan. Era cazul i momentul s nceap atacul adevrat:
Care-i femininul de la Harap Alb?
Dan l privi zpcit. Va s zic musafirul continua s-l
batjocoreasc.
Dac-i vorba pe-aa, zise el suprat, eu in s te-anun c nam terminat cartea.
Pe cinstea mea c nu glumesc. M intereseaz femininul de la
Harap alb.
Vocea lui Tic, intonaia, aerul feei exprimau atta senintate,
nct Dan se ls convins.
Dar ce, tu nu tii?
Nu tiu cum s zic: hrpi sau hrpoaic?
Cred c-i mai bine hrpoaic
Nu se poate! Sun urt. Nu-i aa?
Atunci zi hrpi!
Nu cred c merge. Sun cam alintat. Alt feminin nu exist?
Dar ce ai tu la urma urmei cu acest feminin? l ntreb Dan la
captul rbdrii. Altul, eu, n capul meu, nu gsesc.
Hrpoaic nu merge c nu-i urt. Hrpi, la fel, nu merge
c-i antipatic Oare s-i zic Hrpina Alb?
Zi cum vrei. Poi s zici i hrpin i hrpel i hrpoaie,
372

ce m-ntrebi pe mine? Dar stai, stai despre cine-i vorba? Ce


hrpin?
Aha! te-ai trezit. Am ntlnit-o n curtea colii. Adic n-am
ntlnit-o. Cum s-i spun? Ne-am observat reciproc pe furi.
Dar am crezut c numai eu stau la pnd.
Spune odat! Despre cine e vorba?
Dac-a ti i Tic se apuc s-i istoriseasc ntlnirea
neateptat din curtea colii.
Dan l ascult cu ochii mari, fr s-l ntrerup, dei
curiozitatea i era aat la culme.
Eti sigur c nu-i din oraul nostru? Sigur, sigur?
La fel de sigur cum tiu c sor-mea e din oraul nostru i c
e o scrboas Ca i celelalte. De altfel i seamn, continu Tic
amintindu-i povestea cu florile, sunt amndou nite hrpoaice
i-s amndou mpotriva mea. Mai bine s-i zic hrpoaic alb
De ce s-i zici i alb?
Dac-ai vedea ce rochie alb are Ca zpada
i s-a prut ie, pesemne c ea e negricioas.
Ei i! Eu tot Hrpina Alb o s-i zic.
De ct timp e n ora?
Nu tiu sigur, dar bnuiesc c de cteva zile
Ce te face s crezi asta?
Dup felul cum calc prin curtea colii i pe strad. Se vede
c nu merge pentru prima oar.
Aha! Va s zic, e de cteva zile aici i nici nu s-a gndit s ne
cunoasc, descoperi Dan imediat. Trebuie s aib ea ceva fumuri
n cap.
Ba a i ncercat s-i bat joc de noi cnd a spus c n oraul
nostru spionii sunt proti.
Ceea ce nseamn c te-a observat, c a auzit despre noi i
ntr-adevr a vrut s-i bat joc de tine, fcndu-te iscoad
ntng. Vorbete cu dou nelesuri. Ceea ce nseamn c nu e
proast.
Ba e proast i-i art eu! se nfurie Tic.
Ce s-i ari? Trebuie s procedm diplomatic, s-o punem
uurel la punct i dac-i fat de treab
373

E-o ngmfat fr pereche, am vzut eu, se nfurie


prichindelul, dar imediat se domoli. i cum am putea oare s ne
batem puintel joc de dnsa?
Hai s-i facem o scrisoare, propuse Dan. Dar cine i-o d? Cine
face pe factorul nevzut?
Cine altul? Eu! M deghizez n oficiu P.T.T. dac vrei.
tii unde st?
Aflu eu nainte ca tu s termini scrisoarea.
Dan primi fr mofturi invitaia subneleas de a compune
scrisoarea, iar Tic i asum imediat sarcina de detectiv.

3
Aa se face c, n faptul serii, o artare ciudat, un biat
mbrcat n nite haine rupte, cu un bandaj alb peste un ochi, cu
un basc uguiat pe cap i cu un b gros n mn, mergea
chioptnd pe strzile din preajma liceului, cercetnd cu ochiul
liber fiecare curte, fiecare cerdac, fiecare grdin. Rnitul se aez,
n sfrit, obosit pe bordura unui trotuar i ncepu s mnnce
semine iscodind cu amndoi ochii, bineneles dup ce-i ridicase
o idee bandajul, ceea ce se petrecea pe cerdacul casei din faa lui.
Acolo, pe cerdac, o fat negricioas, mbrcat ntr-o rochie
foarte alb, vorbea cu o btrn nalt i uscat. Rnitul care
mnca de zor semine nelese destul de repede, mai ales din
gesturile fetei, c discuia de pe cerdac nu era amical. Dar pentru
c nu auzea nicio vorb i murea de curiozitate s aud totul, i
trase din nou bandajul peste ochi i chioptnd cumplit travers
strada. Se aez fr zgomot pe bordura trotuarului din fa. Apoi
i relu la iueal ocupaia de mnctor de semine, ciulindu-i
teribil urechile. i nregistra totul ca pe band de magnetofon.
i-am mai spus, Laura! amenina cu voce aspr btrna. N-ai
ce cuta printre haimanalele de aici nelege odat pentru
totdeauna!
Ce btrn scrboas, reflecta rnitul n sinea lui.
Bunicuo, dar te rog, te rog foarte mult rsun o voce fcut
374

parc din clinchete de clopoei.


Poi s te plimbi unde vrei, continu btrna cu o voce
obinuit dar pe care rnitul o calific imediat urcioas i
scrit, dar nu-i dau voie s faci cunotine. Taic-tu te-a lsat
n seama mea Eu hotrsc, Laura. Eu nu rog i nu sftuiesc.
Dar tticul spunea
Las-l n pace pe tticul. tiu eu mai bine cum se cresc copiii.
Eu l-am fcut i pe dnsul om Dei ar putea s-i fie ruine N-a
mai dat pe la mine de cnd erai attica
Rnitul nu vzu gestul btrnei, dar auzi n schimb vocea fetei
n alb: aceeai voce de clopoei.
Zu, bunicuo, gndete-te, singur, atta timp. Asta e o
tortur. Mai bine m duceam cu tticul
Dar eu cum stau de atta timp singur i nu m vaiet. i s
nu-mi mai spui c era mai bine s te duci cu tticul, c m supr
ru tii foarte bine unde e el.
Bunicuo, iart-m, n-am vrut s te jignesc, zu, bunicuo
i-am spus, fiindc tticul m-a nvat s fiu sincer
Asta, bunicu! reflect din nou rnitul. Buniloaie sau mai
bine bab mpieliat
Biatul cel att de nenorocit de soart, lovit la ochi i la picior,
nu mai auzi o bucat de vreme nimic. Dar nici nu ntoarse capul,
aa c nu vzu privirea iscoditoare a fetei n alb cercetndu-l. Oare
ce-o fi acolo? se ntreb dnsul, dar nu mai avu timp s-i dea
rspunsul pentru c o javr crn i crud iei din curte, se post
n faa lui i ncepu s-l latre i s-l amenine cu colii fr s-i
pese ctui de puin de starea lui jalnic. Schilodul se blestem
groaznic, n gnd, c din anumite motive nu poate s-i altoiasc
javrei vreo cteva ciomege bune pe spinare.
Vocea fetei n alb l scoase din gndurile lui rzboinice.
Bunicuo, n-ai o bucat de pine, c vd un pui de ceretor n
faa casei. Sracul e orb i olog, i cred c e i idiot
Rnitul era pe drept cuvnt nenorocit. Javra l ltra fr
ntrerupere, fata n alb i remarcase prezena Aa c proced
cum ar fi procedat orice alt biat foarte detept aflat n situaia lui.
Se scul ncet, fcu doi pai chioptnd pe trotuar, apoi atinse cu
375

o lovitur fulgertoare javra crn i antipatic. i mai arse una cu


piciorul i abia dup ce javra ncepu s schellie amarnic se
azvrli ntr-o goan att de nprasnic, nct nici sntoas i cu
curajul ntreg jigodia urltoare nu l-ar fi putut ajunge.
Singura lui prere de ru era c nu mai putea s nceap
discuia cu Dan amintind despre un cine simpatic cruia, cine
tie, va trebui s i se taie piciorul de la genunchi. Mai nti pentru
c javra nu era simpatic. Apoi pentru c nici Dan n-ar mai fi
crezut povestea spus a doua oar i, n sfrit, pentru c nu
pocnise cinele la picior, ci undeva mai sus, ntr-un loc mai puin
fragil, dar n schimb foarte dureros.

4
Tic se pomeni att de repede n faa casei lui Dan nct n-avu
vreme, sau poate uit s-i scoat bandajul de pe ochi i s-i reia
nfiarea de toate zilele.
Ce caui aici, haimana? l ntmpin n poart vocea mamei
lui Dan. Vrei s asmut cinii dup tine?
Las, mam, tii interveni Dan cam cu ntrziere,
descoperind abia dup cteva clipe de uimire identitatea
vagabondului care ptrundea att de nestingherit pe poart.
Ce s las! Te-ai nhitat cu derbedeii! Iei afar, golane!
Grivei? Azor? Ia luai-l!
Tic n-avea ce face. Se retrase, dei tia c dulii chemai sunt
imaginari, dar dup cteva clipe era din nou n curtea pe care o
prsise, pe undeva prin spatele casei, fr bandaj, n schimb cu
gaura de la pantaloni mrit din pricina unui ciot pe care nu-l
observase cnd srise gardul. Dan i ascult pania cu baba i
javra, l consol pentru ghinionul care se inea scai de capul lui
cnd i asuma rolul de detectiv, apoi i citi cu voce nflcrat,
dei se fcuse destul de ntuneric, scrisoarea la care lucrase toat
dup-amiaza:
Stimat necunoscut. Dac a fi poet, scrisoarea aceasta ar fi
compus toat n versuri. Iart-m, deci, pentru faptul c natura nu
376

m-a nzestrat cu acest dar. i ofer, n schimb, toate celelalte daruri cu


care poate fi nzestrat un tnr. Chipul tu nu m prsete nicio
clip
Doamne, dar mare mincinos mai eti, l ntrerupse Tic. N-ai
vzut-o niciodat
Nu nelegi c-i vorba de o scrisoare. Ascult mai departe n
vise mi apari ca o zn alb
Nu i-am spus c-i negricioas?
Sssst plutind n lumi ireale i adunnd n jurul tu fei
frumoi nenfricai cu care m lupt pn la istovire pentru a avea eu
singur fericirea s te vd, fericirea s mngi urmele pailor ti, s
srut florile care i-au alintat obrajii i prul de aur
Ce pr de aur? Nu i-am spus c are un pr ca smoala
Da, ai dreptate, trebuie schimbat, admise Dan. Pr ca smoala
ns nu merge. Nu-i poetic. S gsim altceva.
Negru, negru, negru se gndi Tic. Cioar! Nu! E jignitor
Ce mai este negru? Coada lui ombi Cerneala! Tuul lui tticu!
Negru ca tuul Ce zici?
Nu, nu sun, spuse Dan. Ca tciunele
Zu c nu-mi place! Cum dracu de nu gsim noi ceva
negru?
tii ce? Facem ca poeii. Cnd nu gsim cuvntul care trebuie
punem ceva care merge ca un peraclu oriunde i oricnd, un
peraclu poetic. De pild: minunat sau fantastic. Prul tu
fantastic. Merge fantastic! Mai departe Dar sosirea dimineii care
pe alii i fericete, pe mine m duce ntr-o lume trist, adic n
lumea adevrat, care-mi ascunde chipul tu, care-mi oprete
ndrzneala i-mi amplific tristeile.
Stai oleac. Nu i se pare c amplific sun puin a
megafon zu, Dan, nu te supra
Ssst Cred c eti o fiin generoas, nobil, cu sufletul
ncrcat de sentimente nltoare i calde. Gata oricnd s alini
marile suferine Arunc deci o privire ncnttoare tnrului
enigmatic care tresare cnd i aude paii asta e inspirat din
Eminescu, tii?
377

Nu! lu Tic ntrebarea n serios. Dar chestia cu enigmatic


Sssst! red-i veselia care nainte nu-l prsea nicio clip,
insufl-i mai ales ndejdea c poate zbura spre cuibul inimii tale.
Iar dac dorinele mele i se par prea ndrznee, ofer-i mcar
putina s-i ating o dat mna, s te aud optindu-i numele cu
clopoei din glasul tu
De unde tii tu c-i sun vocea cum sun clopoeii? Zu, c-i
adevrat
Suflet de poet, ce vrei
Daaaa se ndoi Tic. Cnd a fost vorba de pr n-ai mai avut
suflet de poet
Las i tu critica i mai bine ascult i s se despart cu
icoana fiinei tale pentru totdeauna pstrat n inima sa mare i
bun. Iar atunci cnd vei voi, peste un an, peste zece, sau mai trziu
s vii din nou n faa mea
Mi-e team c atunci o s se semene cu bunic-sa, spuse Tic
n sinea lui.
m vei gsi n acea venic ateptare pe care un singur
sentiment e n stare s-o pstreze. ncnttoare necunoscut, accept,
te rog, propunerea de ntlnire pe care cu atta team i speran io fac i vino mine la orele 6 dup-amiaz, n grdina public, pe
banca din faa statuii aceluia care a cntat ca nimeni altul
dragostea, marele Eminescu. Ce zici, Tic? Cu scrisoarea asta atrag
la ntlnire i arborii
Asta nu mai cred.
De ce, crnule?
Pentru c arborele e de genul masculin. Poate slciile, c sunt
feminine i plng. Cunosc ns o fat pe care scrisoarea ar lsa-o,
sigur, indiferent i rece.
O fat?! se mir Dan. Crezi c exist o fat care ar rezista la
scrisoarea asta?
Lucia. Aia i-ar face o demonstraie c inima n-are cuib, c n
gur nu pot s existe clopoei, dect poate la blci, c nu se pot
sruta toate florile, pentru c unele-s amare, ca s nu mai vorbim
de urzici i altele. O cunosc eu bine.
378

Hrpina ta vine la sigur, Ticuor. Gndete-te i tu, singur


aici i-i sosete o scrisoare, dar ce scrisoare! Vine sigur! Cum i-o
trimitem?
Asta-i treaba mea. Cnd mi-o dai?
Dac m atepi, i-acum. Dac nu, mine diminea. Dar
vezi s nu afle de la cine e. S i-o dai n mare secret.
i dac vine, cum scoatem cmaa? Adic nelegi tu
Dac vine? tii ce facem? Ne ascundem n stejarul la gros
din spatele statuii. i-i pregtim un bileel. Dup ce-o lsm s
atepte vreo jumtate de or i aruncm bieelul drept n poal.
i ce vrei s-i scriem n bileel?
Ceva cam aa: Urcioas i ngmfat necunoscut. Am vrut
s ne batem joc de tine ca s-i mai scad puin nasul i s-i mai
ias ceva fumuri din cap. Dac vrei, ns, te primim n cercul nostru.
Doi cireari. Ce zici?
Grozav! S-i spun ceva, Dan. Odat mi-a trecut prin cap c
eti, tii tu, aa cum zice profesorul de chimie despre tmpiii ia
cam neajutorat, dar acum mi dau seama c n fond eti un biat
detept. Mine diminea sunt la tine.
Dan ascult cu gura cscat spusele lui Tic. N-o fi vrut cumva
putiul s-i bat joc de el? Dar vorbise cu atta naivitate

5
Tic avu grij s nu intre n cas dect dup ce-i lepd
zdrenele, aa c inuta lui nu atrase nicio atenie deosebit i mai
ales niciun repro din partea prinilor. Rspunse n doi peri
maic-si la ntrebarea pe unde hoinrise, iar atunci cnd taic-su
i spuse c Maria are oaspei, putiul se ndrept cu un tremur n
inim spre camera albastr, cu ferestre mari i pian. Dar pentru c
nu vzu nuntru nicio fat cu rochia foarte alb, aa cum i
fulgerase un gnd de o clip, ddu un bun seara morocnos, i
strmb plictisit din nas, gest care ls indiferente pe Maria i
Lucia, dar care neliniti oarecum pe Ursu.
Ce-i cu tine, Ticuor? l ntreb vljganul. Ai luat btaie la
379

fotbal?
ntrebarea lui Ursu l dezmetici pe Tic i-i readuse ntr-o
secund vioiciunea.
Ce?! Aoleu! I-am btut de i-am rupt. Am bgat trei goluri n
cinci minute. apte la doi, i-nc s-a-ntrerupt meciul din cauza
ntunericului.
Te pomeneti c-ai bgat dou goluri dintr-un ut! l nep
Lucia.
Nu, c mi-a fost mil de tine. n poart apra prlitul la de
vru-tu, tii tu care: la cu ventuz sub barb.
Prlitul de vru-meu a plecat de ieri la bi. L-ai confundat
poate cu vrul tu care e plecat la munte.
Ia spune drept, Tic, pe unde-ai fost? l lu din scurt Maria.
Dup plante, pentru ierbar Cioboica pupezii, ferigi,
ciuperci, urzici de balt
i unde-s plantele? Mcar urzicile, o ferig
Unde-s? Tic se gndi la numele unui coleg dar, amintindu-i
ce i se ntmplase cu vrul Luciei, gsi un alt rspuns: M-am
ntlnit pe drum cu un miel i cum era flmnd, sracul, i le-am
dat s le mnnce. S-l fi vzut, mititelul De-abia se nscuse
Grozav oaie trebuie s fie maic-sa dac l-a fcut acum n
iulie interveni Lucia. Tu nu tii c mieii zburd cam pe la
nceputul primverii.
La urma urmei, ce tot mi cerei socoteal. Le-am mncat eu
i erau bune, mai ales urzicile, i n-am nimic, ca s terminai o
dat cu ntrebrile.
Ceilali, ntr-adevr, nu-l mai ntrebar pe Tic, dar cam toi
pricepur c prichindelul le ascunde ceva. Crnul cu ochii srcii
de argint nelese c fcuse o greeal la nceput i cuta s
schimbe vorba.
Dar voi de ce v-ai adunat aici? E ziua lui ombi?
Am primit o scrisoare de la Victor, din Salzburg, i rspunse
Ursu. Adic Maria a primit-o. i trimite i ie salutri i spune c
i-a cumprat o lantern grozav.
Tic smulse scrisoarea din mna Mariei, o citi pe nersuflate i
cnd ajunse la lantern i veni s sar n sus:
380

Psst! O s vedei voi. Cu lanterna asta i fac i ie faa alb i


se adres Mariei i atunci i aminti o alt fat negricioas
mbrcat n alb. i chiar Dar vocea i se rupse la timp.
Nu mai era o simpl impresie; purtarea lui Tic devenea de-a
dreptul ciudat. Ursu se repezi s-l scoat din ncurctur.
Vii mine dup-amiaz, la ase, la ultimul antrenament?
Poimine am meci, Ticuor, cred c tii
i de ce-i mai trebuie antrenament? primi Tic ajutorul. Parc
ai tu cu cine s te bai?
ntr-adevr, aa cum era mbrcat n maiou, cu umerii goi, cu
pielea bronzat, Ursu prea ntruchiparea forei i supleei. La cea
mai mic micare muchii i se zvrcoleau ca o ngrmdire de
erpi.
Nu fi chiar att de optimist, rspunse Ursu prichindelului.
Individul la e i mai nalt i mai greu dect mine. De doi ani e
campion la juniori.
L-ai vzut?
L-am vzut anul trecut. n repriza a doua i-a fcut
adversarul knock-out. Are un pumn cumplit. Pocnete ca un
ciocan i se mic foarte iute, Ticuor.
Chiar eti obligat s-l nfruni? se interes Lucia. tiam c
sunt nite categorii dup greutate
Nu-i fie fric, ncerc Tic s-o consoleze. i vine Ursu de hac.
Croeul lui de dreapta! Cred c nu-i om pe lume s-i reziste. Te-am
vzut eu la sacul de nisip. Brrrr! tii, Ursule simulezi lovitura cu
stnga, te deplasezi un pas spre stnga, te roteti cu tot corpul i-i
trimii dreapta. Exact cum te nva antrenorul. Eu pun rmag
Antrenorul lui crede c-i viitorul campion naional la grea
spuse Ursu cu un glas cam nesigur.
Dac te vedea pe tine spunea c e fostul viitor campion
naional. Tu s-l atingi cu dreapta i-i schimb el cariera i civa
dini.
Atunci, vii mine!
Tic se frmnt un moment, apoi avu impresia c spune prima
minciun din viaa lui:
Vin!
381

i mini cu att mai mult cu ct spuse un vin categoric.


Putiul iei din camera Mariei odat cu Lucia i cu Ursu, dar
nu mai avu putere s-i conduc oaspeii, lsndu-i n grija sorsi. Se duse direct n camera lui, se trnti n pat i ncepu s
mediteze asupra tuturor faptelor rele i minciunilor pe care le
fcuse i le scornise n ziua aceea. Cnd maic-sa l chem la
mas, se grbi s rspund c mncase nite prjituri la Dan, cu
un ceas nainte, ceea ce i aduse cteva reprouri de ordin medical,
cum c nu e bine s mnnci dulciuri nainte de mas, pentru c
piere pofta de mncare i se deranjeaz stomacul, i
Las, mmico, tu i acas vorbeti ca un medic, dar tii,
copiii
n faa acestui rspuns ea nu gsi altceva de fcut dect s
zmbeasc i s dea ngduitor din cap. Gest care-i strni mare
plcere prichindelului, i readuse linitea, sau, dac e s vorbim
drept, nelinitea unor gnduri i apoi a unor vise foarte agitate cu
boxeri, emoii, spectatori urlnd, cu nite babe urcioase i cu o
fat n alb.

382

Capitolul II
1
Ursu se scul iari odat cu zorii, rsufl adnc de cteva ori
i se ddu jos de pe prisp. Dormise, ca ntotdeauna n timpul
verii, afar. Patul fcut din scnduri solide, cu cteva pturi
deasupra, un pat tare, cazon, i asigura trupului o odihn
desvrit n timpul somnului. Nu departe, n spatele casei, Ursu
i instalase un du original. Doi pari puternici prindeau ca un
clete un butoi, sau mai bine zis o putin, la gura creia aplicase
un acoperi de tabl perforat n sute de locuri. Dup ce turna trei
cldri de ap n putin, printr-o simpl smucitur de sfoar, Ursu
o prvlea cu gura n jos. Cteva minute se ncingea n locul acela
o adevrat ploaie artificial. ntotdeauna nainte de a se culca i
imediat ce se scula, Ursu se bga sub du.
Apa rece, ap de fntn adnc, l trezi de-a binelea pe Ursu.
Se agit sub du ca un drac iar cnd putina i goli coninutul se
scutur de ap, fcu de cteva ori nconjurul casei, apoi se opri
sub bara fix. Cteva ridicri gigantice n fa i pe spate, alte
ridicri, flexiuni, apoi din nou de cteva ori nconjurul casei i
Ursu era gata pentru datoriile i ntmplrile neprevzute ale zilei.
Se mbrc sumar: pantaloni scuri, maiou, tenii, i lu de pe o
grind pachetul cu mncare agat nc seara de maic-sa, apoi
porni cu pai mari i sprinteni pe strzile nc pustii ale orelului.
De cteva sptmni, Ursu fcea cu regularitate acest drum.
Antrenamentele pe cmp i se preau cele mai pline i mai
frumoase. Acolo nu-l tulbura nimeni, nu-l urmrea nimeni, se
simea liber, nestingherit.
Cnd ajunse pe cmp, soarele se ridicase cu cteva palme
deasupra orizontului. i prinse pachetul de mncare de creanga
unui copac, tot de o creang i ag pantalonii i maioul i i
ncepu goana obinuit. Oricine l-ar fi vzut alergnd aa, n
383

netire, l-ar fi luat poate drept un znatec. El ns simise i apoi


nelesese c aceast goan, care uneori inea dou i trei ore, era
cel mai bun antrenament pentru un atlet i pentru un boxer. Mai
ales pentru un boxer. Fuga tenace, dur i dezordonat pe o
cmpie plin de gropi i povrniuri, cerea corpului for i
rezisten, micri spontane, neregulate, l obliga la reflexe, la
eforturi subite, l trecea printr-o adevrat scar a eforturilor,
adic obinuia corpul cu cele mai variate i mai nefireti micri.
Suflul se adapta astfel efortului brusc i Ursu tia c nimic nu e
mai necesar unui boxer dect meninerea respiraiei, a suflului n
acel haos de micri violente i neregulate care este un meci de
box.
Ursu i cunotea adversarul, i cunotea calitile: fora,
rezistena, iueala i tia c nu poate s-l nving, ateptndu-l cu
o lovitur puternic, pentru c tot att de bine putea el s
primeasc lovitura pe care voia s-o dea, ci opunndu-i aceleai
caliti la un nivel superior.
Goana neregulat i plcea lui Ursu i pentru c-i ncerca
reflexele, pentru c, aa avea el senzaia, i obliga corpul s
gndeasc. Srea peste o groap i i se ivea n fa o tuf de
scaiei. Srea peste ea i dup civa metri de teren neted se nla
o movil. O urca i o cobora n goan apoi se ndrepta spre o
aduntur de copaci, trecnd fulgertor printre ei, n cele mai
ciudate figuri geometrice, ca liliecii, noaptea, fr s-i ating, fr
s-i loveasc braele sau corpul. Uneori se aga cu minile de
creanga vreunui copac i se arunca la civa metri mai departe.
Acesta era secretul forei lui Ursu, secretul supleei sale, a
fenomenalei sale rezistene.
Dup dou ore de goan, Ursu se aez undeva la umbr, i
deschise pachetul cu mncare, sorbi aproape dintr-o nghiitur
ceaiul din termos i ncepu s nfulece de zor. Imaginea
adversarului nu-l prsea nicio clip. Era nalt, puternic, foarte
mobil i mai ales avea rutin i aceasta i ddea siguran i
ncredere n sine. Nu era genul btuului orb, pe care l-ar fi
linitit foarte repede. Ca s-l nving, se gndea Ursu, trebuia s
atace n permanen, s nu-i dea posibilitatea s-i pun n
384

aplicare niciun plan de atac, s-l foreze s fie mereu n aprare i


n repriza a doua sau a treia s ncerce lovitura lui secret, cea pe
care o amintise Tic: simularea atacului de stnga cu acea
ntoarcere i naintare lateral care fcea din croeul su, dup
spusele antrenorului, cea mai formidabil lovitur pe care o
vzuse n viaa lui! Ursu exersase ndelung micarea i lovitura,
antrenorul le perfecionase i se convinsese de eficacitatea
croeului pe pielea lui, la un antrenament, cnd ndemnndu-i
elevul s-l pun n practic i pregtindu-se s-l eschiveze l
primise, din cauza fulgertoarei aplicri, n plin figur, ceea ce
avu ca rezultat un knock-out discret i mai ndelungat.
Dar dac i adversarul va folosi aceeai tactic? Dac va ataca
i el mereu? Atunci va hotr numai rezistena. De aceea Ursu se
scul din nou, i dezmori membrele, apoi i relu goana sa fr
int.

2
Tic se nfiin dis-de-diminea la Dan, recitir scrisoarea,
compuser bileelul de rspuns, exact aa cum l sugerase Dan
cu o sear mai nainte, i pornir amndoi, n recunoatere, spre
grdina public. n spatele statuii lui Eminescu, la vreo douzeci
de metri, se afla un stejar mare, stufos, care putea deveni la nevoie
un post ideal de observaie. Lui Dan nu prea-i convenea s
cucereasc arborele apelnd numai la mijloacele riscante ale
omului primitiv: minile i picioarele, dar negsind alt soluie
problemei numrul unu a zilei a observa fr s fii observat , se
strdui s-i caute nsuiri ancestrale. Urmri atent ncercrile
pline de reuit ale lui Tic i se hotr, dup mari confruntri cu
sine nsui, s treac i el la atac. Tic deveni stat major i Dan se
mulumi doar s-i urmeze ordinele: adic se prinse mai nti de o
crac, apoi bg piciorul ntr-o scobitur, apoi se ag de alt
crac, apoi i sprijini genunchiul ntr-un ciot i n sfrit ajunse n
mijlocul coroanei. E drept, puin cam julit, rsuflnd greu, dar
oricum era sus n postur de cuceritor.
385

S tii c m fac acrobat. Tii, dar bine se mai vede!


ntr-adevr, la adpostul coroanei stufoase, puteau s vad ca-n
palm aproape tot parcul, adic jumtatea din faa lor. Mai ales
banca de lng statuie, care cptase rol de complice, li se prea,
de-acolo din nlimi, la doi pai de ei.
Grozav! se bucur Tic. O lsm jumtate de or s-atepte i pe
urm i trimit cu parauta, bileelul. Dac vrei i-l plasez chiar n
poal. Zu, Dan, n tirul sta cu pratia nu m ntrece nimeni.
Dan ncuviin vesel i dup ce puser la punct ultimele
amnunte cei doi strategi coborr din stejar i se desprir,
fiecare cu gndul la treburile lui. Adic Dan urma s-i continue
lectura, ceea ce era un lucru plcut, iar Tic trebuia s fac pe
dracul n patru pentru ca o anumit scrisoare s ajung la o
anumit destinaie n alb, ceea ce era, discret vorbind, i mai
plcut.
Putiul se duse mai nti la Alimentara de pe strada babei
mpeliate, cu gndul de a culege nouti despre evenimentele din
cartier, cel mai de seam fiind, fr ndoial, apariia fetei n alb.
Cu o micare mechereasc din ochi, l scoase afar pe vnztorul
lui preferat, sau mai bine zis pe vnztorul al crui client preferat
era el, i cum nu se prea mbulzeau cumprtorii n dimineaa
aceea, avu vreme s sporoviasc mai pe ndelete cu dnsul.
Bineneles c prichindelul i ncepu noul asalt prin cteva
manevre ocolite; ntreb mai nti ce mrfuri noi sunt pe cale s
soseasc, vorbi apoi despre ingratitudinea i mojicia unor clieni,
mai ales a unor babe uscate i scrite, apoi despre obrznicia
unor fete care mai au i tupeul s se mbrace n alb, dar creznd
c spusese prea mult i c, ntr-un fel, i trdase inteniile, fcu
greeala s aminteasc n treact i despre gala de box de a doua
zi. i nchipuise c o s poat reveni imediat la subiectul n alb.
Cnd auzi ns de box, vnztorul, un biat de vreo aisprezece
ani, i transform gura ntr-o asemenea moar de pronosticuri,
aprecieri, subtiliti tehnice i previziuni tactice nct ai fi crezut c
el o s boxeze n locul lui Ursu. Tic i ntrerupse elanul de
specialist sportiv propunndu-i un rmag: o ciocolat contra
cinci sticle de bere c Ursu ctig prin knock-out n repriza nti.
386

Vnztorul susinea c n cel mai bun caz Ursu poate s bat la


puncte, dar de fapt era absolut sigur c va fi nvins. Spre a nu-i
periclita pariul, Tic propuse un al doilea rmag: dou ciocolate
contra zece sticle de bere c Ursu nvinge. Cellalt primi cu plcere
gndindu-se c-l va aduce la ruin pe Tic, dar fr s-i treac prin
cap c i prichindelul are aceleai anse.
Va s zic dou ciocolate contra zece sticle de bere. S-mi
sar ochii c in! se bucur vnztorul.
S-i spun drept, cut Tic un pretext, nici nu tiu ce-o s fac
cu atta ciocolat. Dac-a cunoate vreo zgripuroaic uscat i
nalt i-a da-o ei, c babelor le cam place s morfoleasc dulciuri.
Dar parc fetelor mbrcate n alb nu le place i mai mult
ciocolata Ce zici?
Stai, stai puin, se rug vnztorul cruia Tic i desconsidera,
i nu chiar pe nedrept, inteligena. Avem noi aici pe strad o
zgripuroaic nalt i uscat la care st de cteva zile o fat
mbrcat n alb. S-mi sar ochii.
Zu?
Zu! Cic baba are nite biei, oameni mari. Din ia care fac
chestii cu cri i cu un fel de icoane. Da-i tare a dracului btrna.
Am auzit-o spunndu-i fetei c n-are voie s-i fac prieteni aici, n
ora la noi. Fata-i din Bucureti, o cheam Laura, mi se pare c
mai are doi sau trei ani pn termin liceul. Chiar pe la ora asta
vine btrna dup trguieli la noi. S-mi sar ochii. Vrei s le dai
lor ciocolata?
Care ciocolat?
Pi n-ai spus c
Dar tu cnd spui s-mi sar ochii chiar te gndeti s-i
sar?
Vnztorul nu mai avu timp s rspund, pentru c l chem
eful nuntru. Tocmai n acel moment, Tic zri venind spre
Alimentara o btrn nalt i uscat cu un paner n mn. Fr
s se intimideze, putiul o ls s intre n magazin, i n timp ce ea
i fcea cumprturile, care prevesteau vreme lung pentru c era
mereu nemulumit, se gndi cum s se prefac n pot
clandestin. S trimit pe cineva cu scrisoarea? Tic n-avea
387

ncredere n necunoscui, iar prichindeilor din ceata lui nu avea


voie s le ncredineze un secret. ia-s mult mai curioi dect
fetele, n-a mai scpa de ei n vecii vecilor. S strecoare scrisoarea
n panerul btrnei ar fi nsemnat o impruden de neiertat,
deoarece btrna i va controla mcar de cteva ori, n drumul
spre cas, mrfurile i va da peste ea, ceea ce va declana o
catastrof general. Atunci!? Abia i reinu un strigt de bucurie.
Biatul cu pr blond i ciufulit simea c zboar. Gsise n sfrit
dezlegarea. Intr glon n magazin, trecu naintea celorlali clieni i
ceru de un leu ace cu gmlie.
Bineneles c obrznicia i necuviina lui atraser imediat
curiozitatea, nemulumirea, uimirea i mnia cumprtorilor i
vnztorilor.
Dar ce, ne-am mutat n jungl, ne-am rentors n codru?
rsun vocea scrit a btrnei. Auzi, domnule! Am avut i eu
copii, slav Domnului, mi mai triesc i astzi, sunt oameni mari,
dar
Tic ncerc s-o mbuneze rostind cu mult nelegere:
Parc nu tii cum sunt copiii Dar s tii c ajung toi
oameni mari
Asta-i culmea! E nemaipomenit! Auzi, tupeu, madam!?
Iei afar! C nu-i prvlia lui tac-tu! Iei, derbedeule!
Dac-ar fi asta prvlia lui tticu, nu m-ai mai certa acum pe
mine. tiu eu
N-avem bolduri! La ferometal. n centru, sub cinematograf.
Dar pentru ce-i trebuiesc bolduri, ntrule?
Mi-au intrat nite ghimpi n picior i n-am cu ce s-i scot. De
cnd m chinuiesc
Srmanul biea. i noi l ocrm.
Sracul! Ia cutai un bold. Sau chiar un ac de siguran
Na, ine un ac, bieaule E mai bun ca boldul la achii
Sru-mna, mtuico mulumi Tic. S v triasc nepoii
i oamenii mari
S te-aud Dumnezeu! Da-n care picior i-a intrat?
Tic ns o zbughise pe u. i abia atunci btrnele i ddur
seama c era fermecat la picioare.
388

Ne-o fi amgit pulamaua Ai vzut, madam!?


Am mai ntlnit eu derbedei din tia tiu eu ce le trebuie!
Fereasc Dumnezeu, unii i bag minile n buzunare i nu
ca s i le nclzeasc
Aoleu, unde mi-i punga cu bani? Srii, mi-a furat-o houl.
Mnca-l-ar focul! la micul cu boldul
Auzi, prefcutul! Chemai sergentul!
Da a cui e punga asta? Asta de lng tejghea?
Mulumescu-i Doamne, e-a mea. i l-am blestemat, sracul,
degeaba. Ptiu, ptiu Iart-m, Doamne
Te pomeneti c chiar i-or fi intrat nite ghimpi n picior. i
biatul meu, mai acu vreo treizeci de ani
i de ce s nu-i intre? S-o fi nclat pe urm i l-au apucat
durerile
Sracul biea, n-ai vzut ce respectuos era
Tic nu auzea ns nimic din sporovial nestatornic El se
ascunsese dup un col de strad, nu departe de casa n care
locuiau btrna i fata n alb. Pndi la col i o zri pe
zgripuroaic apropiindu-se. O ls s treac i, cnd o vzu
oprindu-se n apropierea porii, fugi repede spre ea, o nghionti
parc fr s vrea, i ceru iertare, dar totul se ntmpl fr s-i
potoleasc o clip goana.
Bestemeticule! l afurisi btrna. Ce, n-ai alt loc de fug dect
pe trotuar? Dumnezeule! Parc-ar fi tot derbedeul la. Te
pomeneti c mi-a furat ceva!
Se convinse ns repede c nu-i lipsete nimic. Dar nici nu-i
trecu prin cap gndul c ar putea s aib ceva n plus. Cine tie?
atunci poate c ar fi descoperit agat de fusta ei un plic pe care se
putea citi: Prizonierei n alb. Plicul nu rmase ns mult vreme
agat de fust, pentru c o mn subire, delicat, l desprinse
fr zgomot i-l purt ctre sn. Prizoniera n alb primise mesajul.

3
Exact la ora 5, Ursu sosi n sala de antrenament. tia c
389

maestrul su ine foarte mult la punctualitate. Antrenorul, un


brbat trecut de 50 de ani, cu o statur impuntoare, cu umeri
largi i ceaf puternic, i primi ca ntotdeauna zmbind elevul
su preferat. Dei se putea luda cu o carier ndelungat n ring,
figura lui nu prea aducea a boxer. Prea mai degrab a unui om
obinuit, a unui intelectual deprins cu micarea i sportul, dect a
unui fost as al categoriei grele. De altminteri, ntreaga sa concepie
despre box era foarte mult diferit de a altor maetri ai sportului
cu mnui, mai ales de cei care susineau c boxul este prin
definiie i exclusiv un sport al forei i rezistenei. Antrenorul lui
Ursu nu nega valoarea calitilor fizice, dar predica fr ncetare
elevilor lui ideea c n lupta cu pumnii conteaz, cel puin n
aceeai msur, inteligena i psihologia. Adversarul trebuie
cntrit, judecat, susinea el, stilul su trebuie studiat cu atenie,
de asemenea i loviturile sale specifice i, n raport cu rezultatul
acestui studiu, boxerul angajat trebuie s-i organizeze lupta. El
nu propovduia o singur tactic de lupt dus pn la
desvrire de un boxer, ci o multitudine de tactici, fiecare
prilejuit de adversarul dat, de specificul boxului su. Uneori i
ndemna elevii s-i schimbe nu la fiecare repriz, ci la fiecare
minut tactica n ring: atac sau dans n jurul adversarului, corp la
corp sau lovituri de la distan, aprare simulat cu contre dure i
oportune, retragere direct care s faciliteze plasarea unei lovituri
decisive. Lupttorul trebuie s judece tot timpul, s simt
momentele adversarului, s-l enerveze sau s-l calmeze, s-l
nghesuie sau s-i dea satisfacia unor succese uoare. Clipele
decisive, fie pentru acumulare de puncte, fie pentru plasarea unor
lovituri puternice, trebuiau alese fr greeal. Provocarea unui
asemenea moment i fructificarea lui era, la urma urmei, o
problem de psihologie i de inteligen.
Antrenorul i aminti lui Ursu toate aceste idei nsoindu-le cu
exemple multiple din cariera lui i din cariera altor boxeri care
fcuser faim sportului cu mnui.
Ce tim despre adversarul tu? l ntreb antrenorul pe Ursu.
C e puternic, mai puternic dect tine, c e tot att de agil ca tine,
c are mai mult experien dect tine. Dou plusuri i un egal n
390

fia lui, dou minusuri i un egal n fia ta. Raional i psihologic,


aceasta duce la o anumit concluzie: sigurana. Adversarul e sigur
de el. Adversarul e sigur de victorie. Nu se ndoiete nicio clip c
va obine victoria. Ei, eu cred c aici trebuie s cutm ceva, aici
trebuie s acionm noi. Adic, n raport cu aceast ncredere n el,
cu aceast siguran a victoriei s ne furim tactica de lupt, toat
concepia noastr de lupt. nelegi, Ursule?
Ursu prinsese tlcul celor spuse dar i se prea c ideea
antrenorului nu se potrivea cu ideea pe care i-o fcuse el despre
meciul de a doua zi. De aceea se mulumi s clatine din cap, dar
gestul lui aducea mai degrab a nedumerire.
Adversarul e sigur pe el. ntrete-i sigurana. Acord-i cteva
succese uoare. F-l s se autoliniteasc, s te desconsidere,
atrage-l n atac, apr-te mereu cu ovieli, i n repriza a doua
cnd va ncerca, sigur, s pun capt luptei plaseaz-i croeul de
dreapta. Te asigur c-l faci knock-out! Fr discuie!
Ursu i privi gnditor profesorul. Tactica pe care acesta i-o
predica era ntr-un fel opus celei la care reflectase el. Logica
profesorului i se prea ns cu neputin de atacat. Maestrul nu-l
ls prea mult vreme s mediteze; era vremea s nceap
antrenamentul. Frmntrile i ntrebrile lui Ursu nu
dispruser, nici mcar nu se atenuaser. Simea nevoia s se
destinuiasc cuiva. De aceea l i chemase pe Tic la antrenament.
Voia s-i vorbeasc putiului ca unui prieten, s se uureze mcar,
pentru c la alt sprijin nu se putea atepta de la el. i nu nelegea
ce se petrece cu Tic de ntrzie att de mult.
Mai era ns cineva cruia Ursu putea s i se destinuie, dar la
care nu ndrznea s se gndeasc: Lucia. Dup ntmplrile din
Petera Neagr, prietenia dintre cei doi se rcise. Dac acolo, pe
munte, n mijlocul primejdiilor, firile lor deosebite se ntlniser i
se atinseser plcut, dac n noianul de spaime i emoii i
trimiser unul altuia unde calde, duioase, necesare, uneori
aproape imperceptibile, rentori n linitea i monotonia
orelului, simiser amndoi un fel de team i apoi nite valuri
de ghea peste ceva ce fusese blnd i cald. Ursu i amintea cu
un tremur care-i zguduia tot trupul clipele cnd o purtase,
391

leinat, n brae, cnd i lipise obrazul de prul ei, cnd i


atinsese cu fruntea faa i buzele. Sentimentul c fptuise un
sacrilegiu nu-l prsea niciun moment. Timiditatea lui fa de
Lucia se accentuase, se amestecase cu un sentiment de team i
ruine. Din cauza aceasta, uneori se purta prea bieete cu
dnsa. Atitudinea lui Ursu, att de diferit de cea pe care o
avusese pe munte, o readusese pe Lucia n starea veche de
superluciditate, de rceal i indiferen, fr s-i dea seama c
ascunde n carapacea ei voluntar durerea unei adolescente care
ar dori s priveasc altfel florile i culorile. Nu-l nelegea pe Ursu
sau poate fiorii aceia necunoscui care renviau odat cu amintirile
o obligau s nu ncerce s-l neleag.
Ursu se simi trsnit cnd o vzu pe Lucia ptrunznd pe ua
slii de antrenament. Nici nu-i trecea prin cap c apariia
neateptat fusese determinat de zvcnetul unui al aselea sim
feminin care-o fcuse pe Lucia s intuiasc, s descopere c Ursu
are nevoie de un confident naintea ntlnirii de mine. Fata
simise c prezena ei n preajma lui Ursu l va liniti, i va spori
ncrederea n propriile fore. Simise totul? Nu, judecase totul i
ajunsese la aceast concluzie, sesizase cu nevinovie, fata.
Apariia Luciei declana ns n Ursu un noian de gnduri i
ntrebri i emoii Muntele, petera, prpastia i dintr-o dat
nu mai vzu n faa ochilor dect chipul acela blond, cu ochii puin
oblici, cu buze subiri, cu obrajii pudrai de o uoar paloare.
Alerg spre Lucia, o prinse de umeri cu minile sale deformate
groaznic din cauza mnuilor i aproape o sfrm la pieptul su.
Lucia deveni livid Se uit n ochii agresorului cu priviri
speriate Ursu i retrase minile. Se ngrozi. Se ddu un pas
napoi i Lucia, speriat i ea, i cu convulsii n piept, fugi pe strzi
fr s mai vrea s se gndeasc la ceva.

4
Tot cam pe la ora aceea, ali doi cireari, cocoai n stejarul din
spatele statuii lui Eminescu, triau clipe grele i-ncepeau s simt
392

gustul amar al nfrngerii. Se urcaser n stejar pe la cinci i un


sfert. Ateptaser n linite jumtate de or, dar minutele care
urmar erau pline de emoii. Unul din ei ntreb cu fric:
E ase?
Fix. S tii c nu vine. Eu n locul ei eram aici nainte de ase.
Hrpina dracului.
Ssst! Vine cineva din dreapta.
Se ls din nou linite n stejar. De pe o alee din dreapta veneau
doi ndrgostii. O pereche din familia celor care fac senzaie pe la
baluri. Mergeau dansnd i frecndu-i obrajii, dar deodat se
oprir i se aezar pe banca din faa statuii. Cteva clipe de ritm
din umeri i clcie apoi ncepur s ciripeasc.
Ce le-a venit stora s se aeze tocmai pe banca noastr?
ntreb nfuriat Dan.
Tu eti de vin, rspunse Tic. Trebuia s lipeti un bileel
ocupat pe banc. La asta de ce nu te-ai mai gndit?
Dar ce, crezi c suntem la teatru?
Eu i scol de pe banc, se nfurie brusc prichindelul.
Cum? Vrei s ipi la ei i s trdezi ascunziul?
Aiurea! cu pratia! n mai puin de un minut.
Tic scoase pratia, puse n arunctoarea de piele o ghind,
ntinse elasticul i inti spre banc. Nu slobozi ns imediat
proiectilul. Atept. Pe banc, tnrul cu plete feminine savura
tacticos o igar. Cu un gest larg i sprijini mna cu igara de
speteaza bncii. Dar numai dup o clip sri ca ars. igara i
fusese pur i simplu smuls din mna.
Ce s-a ntmplat, greieraule? l ntreb speriat fata cu buze
foarte roii i cu sprncene de catran.
Nu, nimic, se ncuraj greieraul, m uitam, tii, nite fluturi
formidabili.
Tic pregti o a doua arunctur. Greieraul i cuta o poziie
ct mai comod. Sttea picior peste picior ns cu spatele att de
lsat, c parc sttea cu picioarele n sus. Cirearului inta i se
pru prea indecent poziia, aa c a doua lovitur i-o trimise n
talpa pantofului. Pocnitura se auzi bine n jur. Greieraul sri de
pe banc att de iute i o lu att de cavalerete din loc, c
393

nsoitoarea cu buze roii se vzu nevoit s alerge dup el pentru


a-l ajunge.
Dup cteva minute de la retragerea greierailor i fcu
apariia, de ast dat din stnga, un nou cuplu: o btrnic gras
i scund i un biea molu cu ochelari. Tic i pregti din nou
pratia:
Dac se aaz pe banc, l transform pe molul la cu patru
ochi n campion de fug cu obstacole. Ia uite, tmpitul!
ntr-adevr, molul se mpiedicase chiar n faa bncii i era ct
pe-aci s-i ntind oasele pe jos. Noroc c se prinsese de banc.
Aoleu, maic! i s-a ntmplat ceva? auzir cei doi vocea
btrnei.
D, Doamne, s se aeze! se ruga Tic, cu pratia pregtit.
Zu c-l prefac n popndu.
Cirearul cel blond era nfuriat. Simea nevoia s se descarce,
s tabere asupra cuiva. Dar pentru c btrnica se crbni
trgndu-i molul de mn, i amn explozia. Mai trecur pe
alee doi oameni serioi, apoi un ofier, apoi dou rnci, un pop,
un lungan cu nite mini pn la genunchi i cu un nas de
Pinochio, cruia Tic i pusese gnd ru, mai ales vrfului roz, o
fetican nalt ct o prjin, innd de mn dou fetie care
urlau dup maic-sa, acelai ofier, doi colegi de-ai lui Tic, dintre
care unul fu gratulat cu un proiectil, ntr-un loc crnos i
usturtor, o btrn cu prul alb ca zpada, aplecat deasupra
unui crucior, i optind fr ncetare: uguloi, uguloi, uguloi, o
servitoare oache cu un borcan n mn, din nou ofierul
E ase i jumtate, spuse Dan. Ce facem? Mi se pare c n-a
ajuns scrisoarea la destinaie. Sau o fi pus btrna mna pe ea.
Dac-o fi enervat-o scrisoarea i-o fi citit-o numai pn la
jumtate?
Imposibil! N-a citit ceva asemntor n viaa ei.
Poate c ai i tu dreptate spuse rar i cu subneles Tic.
Adic ce vrei s zici? C n-oi fi scris aa la nlime?
Mai stm? l ntrerupse mnios intaul.
Eu unul nu mai stau. Dac tu vrei
Nici eu! M-am sturat. Gata! Las c
394

Tic sri repede jos, iar Dan i mai repede pentru c-i
pierduse echilibrul. Artau amndoi ca nite nvini. O or i mai
bine sttuser cocoai n stejar, de poman.
Hrpina ta e-o fricoas fr pereche, ncerc Dan s se
consoleze. i n-are niciun pic de romantism n ea. Dac nu accept
dnsa riscul i surpriza unei ntlniri
Numai zgripuroaica e de vin. tiu eu. Cred c o ine legat
n lanuri. La mini i la picioare.
Cei doi nvini se apropiar de banc. Lui Dan i veni ideea s
se aeze. Dar nici n-apuc s ating speteaza de lemn, c se azvrli
n sus de parc i intrase un cui n spate:
Ia uit-te, Tic! Ce-i asta? Cine-a adus-o? Cnd?
Tic se uit spre mna lui Dan. Pe speteaza bncii, la mijloc, era
lipit un bilet. l smulse ntr-o clipit i-l citi cu voce tare:
Stimai copilai! Am primit mesajul vostru care mi-a
declanat ntr-adevr un sentiment de mil fa de voi. V-am fcut
i cinstea de a v arunca o privire ncnttoare, plin de admiraie
cnd am vzut cu ct uurin v-ai crat n copac. mi pare
totui ru c nu vei putea mngia urmele pailor mei i mi-e team
c din aceast cauz vei crede c sunt o zn, ceea ce pentru
vrsta pe care presupun c-o avei n-ar fi deloc de mirare. Sfatul meu
este s v gsii preocupri mai apropiate de vrsta i posibilitile
voastre. Ce-ai zice s participai la un concurs de trotinete sau
triciclete? Dac nu-l vei ctiga, fiina mea generoas se va strdui
s aline marile voastre suferine. Acesta este rspunsul Prizonierei
n alb.
P.S. Pariez c vei sta n copac cel puin pn la ase i jumtate
i c vei face nite mutre cnd vei citi aceste rnduri
Fata n alb nu greise cu nimic n ultimele presupuneri.
Mutrele celor doi erau jalnice. Niciodat un cirear nu primise o
insult asemntoare. Se uitau unul la altul i nu tiau cu ce s
nceap. Dan era nfuriat c ideea lui cu scrisoarea fusese
falimentar i c l luase n derdere o fiin pe care nici n-o
cunotea i care, dup spusele lui Tic, nu depea vrsta Mariei i
Luciei. Pe Tic l scoteau din srite ntrebri mult mai concrete.
395

Cine i cnd lipise biletul pe banc? i venea s plng de ciud


c fusese dus de nas ca un nc. Ca s nu mai vorbim de chestia
cu trotinetele i tricicletele.
Numai bboaica e de vin! scrni putiul. Dac-a putea s
aranjez s i se plimbe un oarece pe spate Las c tot i-o fac eu!
Dan nu nelese care putea fi rolul babei n lovitura pe care o
primiser. i, dac e s vorbim drept, nici Tic nu tia ce rol jucase
bunica n piesa care-i ridiculizase, ci vorbise, aa, ca s-i reverse
mnia asupra cuiva. Isteimea fetei, dei l enerva la culme, i
strnea parc un anumit sentiment de respect i de admiraie, pe
care bineneles l ascundea ct putea mai bine. Astfel se explic de
ce paratrsnetul descrcrilor lui l constituia btrna.
i totui cum a ajuns biletul aici? ntreb Tic. Cine i cnd l-a
adus? E nemaipomenit!
n orice caz nu nainte de venirea noastr n parc, pentru c lam fi gsit atunci. Ticuor! Sunt sigur c bileelul a fost scris dup
ora cinci i jumtate. Adic n loc s-o observm noi pe ea, ne-a
observat ea pe noi. i s-i bat joc n aa hal de scrisoarea mea!
N-o iert toat viaa!
Ia s ne gndim cine a trecut pe alee i cine a stat pe banc,
reveni la concret fostul inta.
Greieraul! Imposibil!
Baba cu molul la cu ochelari i mai imposibil.
Pi alii nici nu s-au mai aezat pe banc.
Atunci cine dracu a lipit biletul? Cu pratia n-a fost azvrlit.
Dac Tic ar fi avut inspiraia s iscodeasc n acel moment casa
n care locuia fata n alb, ar fi dezlegat repede enigma. Btrna
nalt i uscat i cuta de zor ochelarii pe cerdac n timp ce, ntro camer n fund, o fat negricioas i obosit i aranja n faa
oglinzii rochia cea alb. Pe un scaun, alturi, zceau aruncate: o
pereche de pantaloni scuri de excursie, o bluz groas bieeasc
i un basc decolorat, caraghios. Costumat n vemintele de pe
scaun i mascat cu ochelarii pe care-i cuta bunica, luase
nfiarea unui biat molu i prostu, ntr-att de molu nct
reuise s conving o bab fr ocupaie s-i arate ieirea din
grdina public i chiar s-o conduc pn la poart. Dar pentru c
396

Tic nu avu aceast inspiraie, rmase mai departe cu ntrebarea pe


buze i mai ales cu sentimentul unei nfrngeri cum nu se poate
mai ruinoase.
Cei doi cireari descoperiser totui ceva foarte important i
anume c au avut de-a face cu un adversar greu de btut.
nfrngerea le aduse mintea la cap i astfel ntr-un moment de
luciditate czur de acord s discute despre fata n alb i cu ceilali
cireari. Chiar n cursul serii. De aceea plecar amndoi n
cutarea prietenilor: Tic spre Ursu, mai ales c trebuia s-i cear
scuze pentru ntrziere, iar Dan spre Lucia i Maria. O bun
bucat de drum merser mpreun, tcui, numai cnd ajunser
pe strada pe care locuia fata n alb, amndoi parc se trezir.
Aceasta cu att mai mult cu ct chiar n apropierea locuinei
inamicului, cam pe la centrul strzii, acolo unde Tic prinsese
mesajul pentru prizonier de fusta btrnei, se afla chiar fiina pe
care n acea clip cei doi cireari doreau cel mai puin s-o
ntlneasc.
Hrpina lui Tic discuta vesel, micndu-i braele ca o
balerin, cu un tnr impuntor, foarte nalt i solid. i Dan i Tic
fur npdii de emoie, dar imediat i trsni uimirea pe amndoi,
pentru c descoperiser n nsoitorul fetei un alt redutabil inamic:
adversarul lui Ursu, cel care de doi ani deinea titlul de campion de
juniori.
M, da frumoas-i! se minun totui Dan.
Tic nu ddu nicio atenie vorbelor scpate de prietenul lui. Pe el
l chinuiau amarnic, ca ntotdeauna, ntrebrile concrete: De unde
cunoate vljganul pe fata n alb? De ce dac voia i putea s aib
prieteni, fata n alb n loc s-i caute pe cireari se mprietenise cu
individul sta urt care nici mcar nu era din oraul lor? i cum
de i-a dat voie babornia s se ntlneasc seara cu el?
Zu, Dan, dac mai neleg ceva! se plnse Tic.
Nici eu. Doar att: c are o gard personal cumplit.
Amndoi se opriser n mijlocul strzii. Fr s se destinuie
unul altuia, amndoi ncercar aceeai manevr: s se ntoarc din
drum pentru a nu da cu ochii de inamicii lor. Tocmai cnd s-i
pun n aplicare gndul, fata n alb i ntoarse fr voie capul i-i
397

zri. Tic avu fericita inspiraie s se aplece i s-i dezlege iretul


pentru ca s aib motiv s-l lege la loc. Fr aceast inspiraie, i
imagin el, s-ar fi fcut de rs! Dan nu nelese imediat i-l ntreb:
Ce-ai pit? Cnd te-ai lovit?
Vrei s-i nchipuie c suntem lai? ntreb la rndul su Tic.
Scap ceva jos i apleac-te s-l iei.
Dan scp o batist scoas n fug din buzunar i abia pe urm
se simi caraghios.
Nu cumva ai de gnd? Ne-am fcut de rs!
Ne-a zrit! Sunt sigur c acum i bate joc de noi.
Bineneles! mormi Dan. Dac facem mtnii n mijlocul
strzii ca doi caraghioi.
Hai s mergem chiar pe partea lor! se mbo subit
prichindelul.
nelei parc, amndoi luar un aer ct se poate de senin i de
nepstor i se ndreptar cu pai foarte obinuii spre cei doi
inamici. Dan i ainti privirile asupra fetei n alb i observ c e
puintel crn i are ochi verzi, foarte mari, iar Tic l privi pe
vljgan cu fulgere n ochi. Fata rdea cu toat faa. i povestea ceva
vesel nsoitorului ei. Cu toate strdaniile sale, Tic nu prinse dect
o fraz:
nite copilai! le place s joace roluri de ceretori, de spioni,
de prostnaci care-l nfurie att de cumplit, mai ales cnd auzi
hohotele de rs ale lunganului i remarca lui idioat: ce tmpii,
nct aproape c rcni la Dan:
Ah, dac i-ar muta Ursul nasul, mcar cu civa centimetri
mai sus
M hahaler! auzi Tic o voce groas i rea n spatele su.
Spre surprinderea lui Dan, Tic se dezlipi de lng el i se
ndrept spre vljgan. i nfipse minile n buzunare cnd ajunse
n dreptul acestuia i-l msur din cap pn-n picioare:
Ce dorii, m rog?
ntrebarea i aerul lui Tic l uluir pe vljgan. Chiar i fata n
alb rmase descumpnit. Cirearul profit de aceste clipe de
uluire i porni atacul:
Spunei-i, v rog, domnioarei c atunci cnd vom avea nevoie
398

de roluri de mgari, ne vom adresa dumneavoastr


Dup care se ntoarse, merse linitit civa pai, apoi se lans
ntr-o goan nebun. Cirearul calculase exact. Abia n clipa cnd
Tic i ncepu goana, vljganul nelese c insulta i fusese adresat
i vru s se ia pe urmele lui, dar fata n alb l opri reinndu-i o
furtun de hohote de rs. Vljganul agit pumnul i rcni dup
Tic:
Golan!
Putiul se opri undeva n mijlocul strzii, fcu i el un semn cu
mna, apoi rosti cu voce tare:
Iar eu m numesc Tic! ncntat de cunotin.
De ast dat fata n alb nu mai izbuti s-i stpneasc rsul.
O adevrat cascad. Tic, n schimb, cuta s-l conving pe Dan
c se ateptase dinainte la insulta adversarului su i-i pregtise
replica.
Zu, Ticuor? Dar dac accentua, dac spunea: golanule?!
ntreb Dan.
Atunci l puneam n conflict cu un cetean de pe strad. De
pild cu btrnul sta. i spuneam: Domnule, auzii, derbedeul la
v face golan Era i mai grav.
Isteului i scpase ns ceva. Nu se gndise c vljganul nu va
primi cu aceeai indiferen i cea de a doua insult, i nici nu-i
nchipuise c fata n alb va rde cu atta poft nct nu va mai
avea timp s-i domoleasc prietenul. De aceea nu se mai uit n
spate i nu-l vzu pe vljgan pornind n goan spre el. Cnd
ntoarse capul era prea trziu. Vljganul se afla la doi metri de el.
E drept c startul lui Tic putea fi invidiat de orice campion de 100
metri plat. i numai acest start de sgeat l scp de-o
chelfneal crunt. Totui piciorul vljganului ntins pn la limit
atinse cu vrful bombeului fundul cirearului grbit.
Dup vreo sut de metri de goan inutil, pentru c vljganul
satisfcut se ntorsese demult la locul de unde plecase, Tic se opri,
l atept pe Dan, i cnd acesta ajunse lng el i spuse cu un
calm nucitor:
Ai vzut cum m-a atins?
Dan, cu toat mila pe care o simea fa de prietenul lui, nu
399

reui s-i rein rsul:


Parc spuneai c nc nu s-a nscut omul care s-i dea ie
un picior n spate.
Tic l privi oarecum dispreuitor pe Dan:
Mai nti c abia, abia m-a atins cu vrful piciorului, ca s
tii. i n al doilea rnd i jur c pentru aceast ncercare, l fac
knock-out, chiar dac-ar trebui s m antrenez zece ani la sacul
cu nisip i s-mi schimb cariera de biat detept n cea de boxer.
Putiul vorbea cu atta calm i cu atta siguran, c Dan l
ascult cu gura cscat. i culmea e c nu avu nevoie s se
antreneze zece ani i nici s-i schimbe cariera pentru a-i duce la
capt teribila rzbunare.

5
n sala de antrenament, Tic l gsi pe Ursu singur i foarte
abtut i parc ascuns ntr-un col. Purtat de elicea rzbunrii,
ciufuliciul se mir enorm de starea n care era Ursu. De unde s
tie el c Lucia fusese pe-acolo cu aproape o or nainte i c se
petrecuse o scen care ar fi avut alt desfurare i alt
deznodmnt dac el n-ar fi ntrziat? Ursu se simea distrus.
Aproape un ceas rmase nemicat n colul n care-l gsi Tic, sub
povara unor gnduri i sentimente sfietoare.
Ce-i cu tine, Ursule? l ntreb Tic. Nu cumva i-e fric? Sau
te-a pocnit i pe tine cineva cu piciorul n spate?
Cel ntrebat nici mcar nu ndrzni s-i arunce o privire lui Tic.
Ciufuliciul deveni dintr-o dat nflcrat:
Ursule, zu s-l bai! Dar tii aa s nu-i mai ard toat
viaa de box. Dac-ai ti ce mi-a fcut!
i se apuc s-i povesteasc ceea ce i se ntmplase pe strada
fetei n alb. Ursu ns nu auzea i nu nelegea nimic. Se gndea
mereu la ceea ce se petrecuse ntre el i Lucia, l scprau emoiile
cu duiumul, iar pe spate parc i se urcau reptile. Ce mai, era
nenorocit! Tic i isprvi istorisirea cu un of! greu i amenintor
apoi, aducndu-i aminte c ntrziase, i ceru iertare lui Ursu.
400

Abia atunci i auzi prietenul rostind primele cuvinte:


Ah, Ticuor, dac n-ai fi ntrziat! Uf! Doamne! De ce-ai
ntrziat?
Zu, iart-m, te rog din tot sufletul s m ieri Te rog s
m ieri i pentru altceva Ceva mult mai grav i-am ascuns un
lucru
Ticuor drag am am jignit-o groaznic pe Lucia, se
destinui pe neateptate i fr s vrea Ursu.
i de-aceea eti trist? Nu cred
Da nici nu poi Nici nu poate s-i treac prin cap! Mai
bine s tac.
Tic se porni pe un rs nebun.
Ha, ha, ha! Lucia jignit! Eti un prost! N-o cunoti. Pe Lucia
poi s-o bai cu varga la spate o zi ntreag i nu se simte jignit. O
face pe nebuna.
Nu, Tic, nu poi s nelegi e altceva.
Tocmai atunci ptrunse pe u antrenorul:
Ei, cum a mers? Bag de seam, Ursule! Tactica e clar.
ntrete-i adversarului sigurana. Acord-i cteva succese uoare.
F-l s te desconsidere, s se autoliniteasc, atrage-l n atac,
apr-te mereu, f-l s cread c i-e fric i n repriza a doua,
cnd va cuta s-i plaseze lovitura decisiv, azvrle croeul. N-are
niciun rost s fii abtut. Dac nu-l faci knock-out, mi dau
cuvntul de onoare c m retrag din box. nseamn c habar n-am
ce-i boxul. Haide, nu mai fi abtut! Niciodat n viaa mea n-am
fost mai sigur de o victorie. Ai tot ce-i trebuie pentru victorie i n
primul rnd tactica!
Da, da, rosti Ursu cu o voce foarte puin convingtoare.
mbrac-te repede c trebuie s lsm sala liber pentru
adversarul tu.
Ursu urm sfatul antrenorului, se mbrc i iei din sal
mpreun cu Tic. Dup civa pai se opri ruinat:
Tic, nu te supra, dar
Aaaa! descoperi putiul. Vrei s fii singur. Tocmai m
gndeam cum s fac ca s nu te superi tii, vreau s mai rmn
puin, s-i vd adversarul. Aoleu! Era s uit. Am hotrt s ne401

ntlnim la opt, la mine, s discutm ceva extraordinar. Toi


cirearii
Ursu ddu din cap, afirmativ, iar Tic se ntoarse cu pai tcui,
spre sal. Ptrunse cu bgare de seam nuntru, se ascunse
lng u, dup nite bnci, i rmase n ateptare.
Cnd gliganul pi pragul uii, Tic simi un fior de spaim n
ceaf. n costumul su sumar de sportiv vljganul era i mai fioros.
nalt, cu umeri lai, cu mini lungi, musculoase, cu gt puternic,
cu figur specific de boxer, prea c-i petrecuse toat viaa n
ring. Antrenorul i indica micrile, l ndruma ca pe un copil:
Va s zic, mna stng n sus cu pumnul strns nseamn
s te bagi n corp la corp. Mna dreapt n sus cu pumnul strns
nseamn retragere. Palma stng deschis nseamn atac furios.
Palma dreapt deschis nseamn contrare. Amndou minile n
sus cu pumnii strni nseamn eschiv. Amndou minile n sus
cu palmele deschise nseamn plasarea loviturii decisive. Ia s
ncercm.
i astfel, Tic avu prilejul s asiste la cea mai perfect dirijare a
unei lupte pe care ar fi putut s-o vad vreodat n viaa lui. Elevul
realiza aproape instantaneu semnalele maestrului su. Uneori
aplica dou indicaii n mai puin de-o secund: eschiv-contrare
sau atac furios-retragere. Era o plcere s vezi cum un simplu
semn cu mna declana o imagine de corp la corp cu zeci de
lovituri n cteva secunde, sau cum un alt semn transforma
dreapta gliganului ntr-un piston formidabil.
Perfect! spuse antrenorul. Sunt mai sigur de victoria ta dect
de faptul c exist. Aici greesc, dragul meu, o mulime de
antrenori. Ei i nchipuie c n toiul luptei un boxer mai poate si pstreze luciditatea i judecata. Ei uit c nimeni nu e n stare
s aprecieze mai bine lupta dect cel din afara ringului. Numai cel
din afar vede ceea ce nu vd boxerii i simte ceea ce ei nu simt.
Totul este s tii s-i conduci lupttorul! Ei, i-acum treci la sacul
de nisip! Adversarul tu e puternic. Trebuie lovit tare ca s cad.
Antrenorul prsi sala cu chipul scldat ntr-un zmbet de
mulumire, iar elevul su ncepu atacul sacului de nisip. Lui Tic i
se ncrncen carnea cnd vzu cu ct for izbete n sac. Unei
402

asemenea lovituri nu-i poate rezista nimeni, gndi ciufuliciul. La


fiecare lovitur sacul de nisip fcea un arc de aproape 90 de grade.
Se mica sacul de nisip ca un pendul bezmetic, parc-ar fi fost
umplut cu puf, Doamne, zu c mi-e fric de Ursu! Gliganul
lovea din ce n ce mai cu sete, mai vrtos. Oscilaia sacului cretea.
Scoase ncet capul de dup banc, se apropie cu pai neauzii de
u, atept cteva clipe
Vljganul trimise un pumn ucigtor n sacul cu nisip. n
aceeai clip acion i Tic. Scoase un ipt, scurt: Aaaa!
Surprins, boxerul ntoarse capul n direcia sunetului. Dar nu mai
apuc s vad cine strigase. Pentru c, revenind din oscilaie sacul
l pocni nprasnic n falc. Gliganul se prbui ca o ub grea n
primul knock-out din viaa lui. Cirearul i respectase ntocmai
cuvntul.

6
n camera albastr, cu ferestre mari i pian, Maria l iscodea pe
Dan:
Nesuferitule, spune odat! Nu-i dai seama c m-ai fcut
curioas?
Numai cnd o s vin Tic i Ursu. Ai puintic rbdare
Dac-ai ti ct de urcioi mi sunt bieii care se prefac
discrei. Vor s-i dea i ei aere de brbai. S-i spun un secret,
Dnel. Cu fetele nu-i bine s fii discret. ntre biei mai merge
i de ce nu e bine s fii discret cu fetele?
Pentru c, pn la urm, tot nu poi rezista insistenelor lor i
devii cu att mai mult un caraghios i pentru c fetele tiu
aproape ntotdeauna care e obiectul marii discreii.
Eu sunt sigur, de pild, c nici nu poate s-i treac prin cap
despre ce e vorba!
Vrei s ncercm? Eu i pun ntrebri i tu rspunzi prin da
sau nu. Att: da sau nu. Nimic altceva.
Dan se codi o clip, apoi i se pru nostim jocul.
Hai! M-ai fcut i tu pe mine curios.
403

Bine! ncep E vorba de o fat


Asta-i culmea! De unde tii? Aha! Cam neleg eu: i-a spus
Tic?
Maria pusese ntrebarea numai pentru ncercare. Dac i s-ar fi
rspuns simplu, cum era jocul, prin da sau nu, ar fi fost n mai
mare ncurctur. Rspunsul ntrebtor al lui Dan i ddu ns
certitudinea. i ncerc s-l imite pe Victor: E deci vorba de o alt
fat dect Lucia. E deci vorba de o fat cu care nu pot veni n
contact. Altfel nu s-ar putea explica uimirea lui Dan. i nu pot veni
n contact dect cu o fat pe care n-o cunosc Acesta trebuie s
fie al doilea salt.
Tic? nu mi-a spus niciun cuvnt. Dar s continum.
i Maria continu cu un ton n care plutea oarecare siguran
i ncredere, chiar puin zeflemea:
Nu-i aa c n-o cunosc?
Dan o privi cu ochii mari:
S nu m mini! i-a spus Tic. Fir-ar s fie de guraliv! Las c-i
art eu!
Maria, cu o masc zmbitoare, i continu raionamentul: Nui deci vorba de o prieten, nu-i vorba de o coleg, dar trebuie s fie
o fat de vrsta mea, altfel n-am discuta despre dnsa. i eu n-o
cunosc! Dar pe care fat din ora n-o cunosc eu? Deci nu e o
fat din oraul nostru! Sigur!
i-am mai spus o dat c n-am aflat nimic de la Tic i
rspunse Maria cu un ton ciudat n voce, pentru a-i strecura
ndoiala c ar fi putut afla anumite amnunte de la altcineva: Nu-i
aa c nu-i din oraul nostru?
Tu i bai joc de mine, Maria. Cine i-a spus? Ea?
Va s zic nu-i din oraul nostru, gndi Maria, fr s ia n
seam ntrebarea lui Dan: Atunci cum de n-am aflat despre dnsa?
nseamn c e de puin timp n ora. Precis!
Nu-i aa c a sosit numai de cteva zile n ora?
Dan rspunse de ast dat sec:
Da!
Maria i ascunse nemulumirea fa de rspunsul zgrcit al lui
Dan sub masca unui zmbet atottiutor. Dac a sosit totui de
404

cteva zile i eu n-am aflat de ea, nseamn: a) c st n alt parte


a oraului; b) c st toat ziua n cas; c) c nu are niciun prieten;
d) c familia unde st nu e numeroas, dac n-a putut rzbate n
rndul fetelor din ora vestea sosirii unei strine. l privi scruttor
pe Dan i spuse cu voce sigur:
S-mi rspunzi prin da sau nu cum ne-am neles: Dar
repede, fr ezitri: St n cealalt parte a oraului?
Da!
St toat ziua n cas?
Da! rspunse Dan din ce n ce mai uluit.
Nu-i aa c n-are niciun prieten n ora?
N-are!
Fiindc o ine de scurt, acas, nu?
Da.
Maria puse atunci ntrebarea cea mai primejdioas, ntrebarea
de care atrna tot succesul jocului ei.
Crezi c e cazul s mai continum ntrebrile? i dup o
pauz cu subneles: mi nchipui c te-ai convins
Da de unde dracu tii? se prinse Dan. Cine a putut s-i
vorbeasc despre fata n alb? Cine altul dect Tic?
Tu!
Eu? i bai joc de mine? N-am obiceiul s vorbesc n vis i
chiar n cazul sta nu prea vd cum ai putea tu s-mi
supraveghezi visele.
Tu mi-ai spus!
Cnd?
Acum!
tii ceva, Maria dar cuprins de o bnuial, nu-i mai duse
la capt insinuarea. Zici c eu i-am spus? Chiar acum? Adic
Da! i te-am avertizat c n-o s poi ine secretul. N-am
procedat ca alte fete cu linguiri, cu promisiuni, cu dezmierdri
sau cu ameninri. Am jucat corect. i tu te-ai lsat prins n joc.
Tot nu nelegi?
Explic-mi mai clar. tii tu c m-am nscut cu o anumit
debilitate n chestia asta care-mi st pe umeri.
Maria i explic lui Dan tot raionamentul. Autoindiscretul se
405

cam nfurie la nceput, apoi se ls prins de frumuseea jocului,


deveni chiar cavaler i o felicit pe Maria. Bineneles n felul lui:
Eti o drcoaic i jumtate i vorba lui Tic, am impresia c
te-am subestimat pn acum. Dac-a fi tiut ai fi avut anse
mari s m ndrgostesc turt de tine. Pcat
Astfel se face c, atunci cnd Tic ptrunse bosumflat n camer,
Maria cunotea n toate amnuntele misterul fetei n alb. Dup ce
se nsenin puin istorisind povestea knock-out-ului, Tic le
mrturisi celor doi c Ursu nu vine la sfat i c-l lsase la
desprire cam abtut, probabil din cauza meciului, dei el a vrut
s m conving c ar fi alt cauz la mijloc.
Am trecut pe la el pe acas, s-l iau, dup ce l-am fcut pe la
knock-out, dar nu vrea n ruptul capului, spuse Tic nu fr prere
de ru.
Nici Lucia nu vrea s vin, anun Dan. i, tii voi, ea cnd
spune ceva
Nici Lucia! se mir Tic. Ce dracu i-o fi apucat pe amndoi? S
vezi c din cauza lor rmne hrpina alb nepedepsit. Dar eu tot
nu m las.
Ai putea s-mi spunei i mie de ce vrei s-o pedepsii?
ntreb Maria.
Urcioasa! Scrboasa! Spioana! Parc nu tii ce ne-a fcut?
sri ca fript prichindelul. i-a btut joc de noi!
i pentru asta vrei s-o pedepsii? continu Maria. Voi de ce
n-ai reuit s v batei joc de ea? Sau poate c nici nu v-a trecut
prin cap s-o ridiculizai?
Nu cumva i iei aprarea? se mir Dan. Maria! Mi se pare c
pn la urm tot ai fcut cunotin cu ea
N-o cunosc deloc! O cunosc numai din spusele voastre i
orict ai cuta voi s-o nnegrii nu reuii dect s-o facei i mai
alb. tii cum v purtai voi? Ca un coleg de-al nostru, Pompilic
sau Sergiu care vorbete cam aa despre Ionel sau despre Victor:
M ce tmpit e, m; tie toate rurile la geografie parc s-ar gsi
pe moia lui. i la istorie, m, s-l vezi, tocilarul, tie toate datele i
toi domnii, m, auzi ce bou, dac pn i la botanic, unde toi l
copiaz pe profesor, nva pentru tez de-i ies ochii din cap.
406

Spune i tu, m, nu-i un tmpit? Ei, acu, spunei i voi care-i de


fapt tmpitul?
Adic vrei s insinuezi c noi suntem tmpii? se ofens
friorul cu crlionii zburlii.
Nu fi chiar att de categoric. Dar nite prostui ai cam
fost Nite neajutorai
Tic se uit la sor-sa, apoi la Dan. N-avea niciun rost s se mai
ascund. Simea i el c ar fi momentul s nceteze jocul:
Dan poate c-a fost un prostu. Dar eu am fost tmpit mare.
Auzi! S m duc de nas o fat! Dar eu tot i fac baborniei ceva!
O prind eu pe strad odat, o opresc i-i spun: Srut mna. Nu v
suprai, v rog, dar am impresia c suntei surd Sau tot i fac
eu rost de un oarece frumuel care tie s umble pe spate.
i Dan i Maria rser cu poft la gluma serioas a lui Tic.
Cam mirat, prichindelul i ls s-i termine rsul, apoi ntreb
nevinovat:
i cu fata n alb cum rmne? Chiar s n-o pedepsim deloc?
Eu zic c dup faptele ei merit s-o atragem n cercul
nostru i spuse Maria prerea. Cred c i Ursu ar fi de acord. i
Lucia
Lucia?! oft Tic. Aia pn nu-i pipie toate ncheieturile, pn
nu-i afl toate notele, la toate obiectele, n toi anii de coal prin
care a trecut, nici n-o s vrea s aud de ea. Las c-o tiu eu
Exact ca babornia o s arate i Lucia cnd o s fie btrn.
Tic era ntr-unul din momentele sale de exagerare. Era nfuriat
pe Lucia pentru c o bnuia vinovat de tristeea i nepsarea lui
Ursu chiar naintea meciului. Nu c se gndea la pariu civa lei
acolo, dar nfrngerea lui Ursu ar fi drmat toat autoritatea lui
n materie de sport i de pronosticuri sportive. i de cnd, vrnd
s-i bat joc de un terchea-berchea care-i ceruse prerea la
ntocmirea unui buletin pronosport indicndu-i cele mai aiurite
pronosticuri, buletinul respectiv obinuse singur 12 rezultate
exacte, Tic devenise un adevrat rege al pronosticurilor n ora. O
s ntrebai: dar ce s-a ntmplat cu buletinul acela? Dac vrei s
aflai, ducei-v n piaa orelului, lng biserica Sf. Ilie, e acolo o
dughean cu mruniuri, cerei de un leu nasturi, unui individ
407

scurt, gros, cu nite urechi mari, blegi, care-i atrn ca urechile


unui elefant, i o s-l auzii spunnd: S v dau de doi lei Cine
tie, poate mai pierdei unul S v dau i de un leu agrafe? Cine
tie, poate v cade nasturele pe strad i n-avei cu ce s v
prindei imediat pantalonii Dect s-i inei cu mna S v dau
i nite ireturi? Cine tie, poate suntei c-o fat, vi se rupe
iretul V-a sftui s luai i-un stilou. Un stilou modest dar
garantat Cost nousprezece lei Nu!!!? Pcat! Eu din cauza
unui stilou am ajuns nenorocit, vnztor de mruniuri. Nu
rdei, un stilou m-a nenorocit. Ah, Doamne dac-a fi ntlnit n
ziua aceea un vnztor, aa cum ai ntlnit dumneavoastr azi,
care s-mi ofere un stilou! Oooof tii! Jucam la Pronosport
Am fcut un buletin Uitai-l! 1-1-X-2-1-X-2-2-2-X-X-2
Concursul 27, uitai-v bine Asta s-a ntmplat duminic
dimineaa. M-am dus la agenie tii, pe strada principal, undea fost nainte bodeg Era o lume, mai ceva ca la circ i niciun
loc liber Ce s fac? M uit la buletin. Zic: d-l dracului. E prea
aiurit. Un copil mi-l dictase: Tic, biatul inginerului Florescu. Un
pezevenghi fr pereche Am bgat buletinul n buzunar. Mai
jucasem zece. Am zis: Unul n plus sau n minus ce conteaz? Of,
Doamne Dac a fi avut un stilou la mine, l-a fi completat
repede i l-a fi dat. Doi lei? Ce conteaz! Seara am auzit la radio:
1-1-X-2-1-X-2-2-2-X-X-2. Poftii i ziarul. Vedei? Concursul
douzeci i apte. Niciun buletin cu dousprezece rezultate Miam luat la btaie nevasta. i i-am dat pn-a-nceput s zic frncetare: unu, unu, ics, doi, unu, ics, doi, doi M-am dus la Iacob,
vnztorul de stilouri criminalul! , i-am spart vitrina, i-am rupt
coastele i nu l-am lsat pn ce n-a spus: unu, unu, ics, doi,
unu, ics, doi, doi, ics, ics, doi tot buletinul, off M-am dus la
Pronosport am spart toate climrile i-am urlat la neghiobii ia
c dac nu aduc pn ntr-o or o sut de tocuri i de climri i
omor pe toi M-am dus acas i m-am bgat sub pat cu gndul
s mor acolo Ca s vezi! Niciun buletin cu dousprezece
rezultate. Of, Doamne! Cel puin dou sute de mii de lei Ce s
mai fac? M-am apucat s vnd mruniuri stilouri stilouri
zu luai un stilou. Optsprezece lei Poftim! Nu dorii i-o pereche
408

de papuci de cas? Ieftini, buni ca la comand


i cum nu era om n orel i n mprejurimi cruia vnztorul
cu urechile de elefant s nu-i fi istorisit pania, e lesne de
nchipuit ce popularitate i autoritate avea Tic n domeniul
pronosticurilor sportive. Tocmai aceast autoritate nu voia s i-o
piard prichindelul. n afar, bineneles, de faptul c nfrngerea
lui Ursu ar fi nsemnat pentru dnsul o durere creia nu i-ar fi
putut gsi niciodat leacul.
Atunci, ncerc Maria s clarifice situaia, chiar dac Lucia ar
fi mpotriv, tot am avea majoritatea. n cel mai ru caz, trei voturi
pentru i dou contra, dei nu-mi nchipui c Ursu ar fi contra.
i cum crezi c-am putea s-o atragem spre noi? se interes
Dan. Cam ce metod ar prinde?
Cea mai simpl, rspunse Maria. Discutnd cu ea totul pe
fa.
Cine s discute? se sperie Tic.
n niciun caz voi. Voi v-ai compromis n ochii ei. Va trebui s
ncerc eu!
Cum?
Mine diminea i voi face o vizit

409

Capitolul III
1
A doua zi diminea, Maria se duse ntr-adevr la locuina fetei
n alb. Era o zi frumoas de var, bntuit de o adiere rcoroas.
Maria btu de cteva ori n poart, mblnzi cu un cuu-cuu
javra care nu descoperise n ea pe sora celui care-i ciomgise
spatele, i atept cu o und de emoie apariia necunoscutei.
Dup cteva momente de linite, iei pe cerdac o btrn nalt i
uscat. Apariia nedorit o cam puse n ncurctur pe Maria.
Pe cine caui dumneata? ntreb btrna cu voce suprat i
mai ales indignat c fata din faa ei nu rostise niciun cuvnt de
salut.
Maria descoperi ns repede greeala comis i cut s-o
ndrepte:
Srut mna, nu v suprai c v deranjez A vrea s
mprumut o carte
Btrna i puse ochelarii pe nas, o msur cu atenie i-i
spuse cu voce posac:
Nu cred c te pot interesa pe dumneata crile mele. Cunoti
alfabetul chirilic?
Neprevzutul rspunsului i al ntrebrii o fstci din nou pe
Maria. n sinea ei ncerca s-i dea dreptate lui Tic sau mai bine zis
ncepea s neleag pornirea lui mpotriva btrnei. Deodat
Maria vzu la una dintre ferestre cum se mic o perdea i, o clip
mai trziu, zri chipul unei fete negricioase i ochii ei mari, uimii,
privind-o. ncurajat parc, rspunse fr ezitare btrnei:
Poate c are Laura cartea de care am nevoie
Dar de unde o cunoti dumneata pe Laura?
n clipa aceea, ua casei btrneti se deschise i cerdacul
umbrit se lumin la erupia fetei mbrcat ntr-o rochie alb ca
zpada. Apariia alb o privi pe Maria fr s clipeasc, dar n
410

afar de curiozitate i o urm de uimire, faa ei nu exprima nimic


altceva.
Ne cunoatem de la Bucureti mi se pare de la un concurs
mini nroindu-se Maria.
Btrna se uit cercettoare la Laura. Fata n alb se uit iari
uimit la Maria:
La ce concurs ne-am ntlnit?
Maria i nvinse cu ultimul dram de rezisten emoia pe care o
simea n gt, i astfel rspunsul nscocit se auzi:
La concursul de literatur anul trecut.
Fata n alb tresri i se uit iari fix la Maria. Pe faa ei apru
mai nti un val de roea, apoi o paloare dureroas. Parc i
amintea ceva, vag O mas mare mbrcat n rou n sal elevi
i eleve, i team i emoii i sperane Auzea parc vocea aceea
groas anunnd: Premiul nti pentru compoziie i parc
vedea naintnd lin prin sal o fat negricioas, cu cozi, cu sngele
n obraji
Dumneata eti Maria Florescu? ntreb de-a dreptul tulburat
fata n alb.
Da! rspunse Maria tulburat i ea.
Fata n alb se ls din nou npdit de amintiri. Abia ieise de
cteva zile din spital: meningita o inuse n pat aproape dou luni.
Era slbit capul o mai durea uneori Venise totui la
concurs l atepta de un an de zile O sal mare Bncile pline
cu fete i biei ntr-o banc sttea ea Scria scria Despre
pduri i castele despre sli mari, ntunecoase despre o fat
mbrcat n alb care se plimba maiestoas pe lespezi de
marmor Auzea parc zbrnitul unei sonerii Auzea fonetele
caietelor care se nchid O profesoar btrn, cu prul alb, lipit
de banca ei Dar ea continua s scrie Profesoara i cerea
caietul I-l ntindea cu mna tremurnd Apoi din nou
amfiteatrul acela O voce groas: Premiul doi, pentru o lucrare
excepional, din nefericire neterminat Dar n sal nicio
micare Din nou vocea aceea groas, strignd un nume Dar
nimeni nu rspundea Ea plngea undeva ntr-un col, plngea
adnc, fr zgomot Era prima nfrngere din viaa ei
411

Dumneata eti Maria Florescu? Dar nu ne-am cunoscut


niciodat
Speriat, Maria i duse mna la piept. Btrna prsi imediat
starea de muenie i ateptare la care o condamnase convorbirea
nesigur:
Atunci ce caui dumneata aici? i cum poi s mini n
asemenea hal? Te rog s pleci imediat!
Vorbele grele ale btrnei trecur pe lng Maria fr s-o
ating. Toate gndurile, toate simurile ei nvrjbite inteau numai
apariia alb uimit, speriat i palid. Se uit drept n ochii
Laurei i-i spuse tios:
Eti rea! Eti fricoas! Ct laitate!
Maria nu mai privi n urm. Plec iute, aproape fugind, aproape
plngnd.

2
Fata n alb veni totui la meci. Se aez ntr-un rnd de scaune
care i se pru mai liber, nu departe de ring, i i roti ochii prin
sal, cutnd parc o anumit persoan. O descoperi undeva pe
Maria i-i ainti privirile asupra ei, ba simi i impulsul de a fugi
spre ea. Dar privirile Mariei erau prea dispreuitoare. i retez
micarea. O clip czu pe gnduri, dar deodat i scutur capul i
alung ceva cu mna, parc ar fi alungat o viespe.
Tic i Dan aflaser ce se ntmplase diminea pe cerdacul
baborniei, dar erau amndoi att de frmntai de starea lui
Ursu, nct se mulumiser doar s ridice din umeri neputincioi
i s amne pentru a doua zi discutarea cazului fetei n alb. Tic,
mai ales, era foarte nelinitit, i simise prichindelul c i
antrenorul lui Ursu se scald n ape strine. l auzise de prea
multe ori dsclindu-i elevul:
Nu-i fie team, Ursule! Gndete-te la ce i-am spus. Victoria e
n mna ta, n tactica ta i n croeul tu.
Iar Ursu rspundea prea stereotip, nclinndu-i capul i
refuznd s scoat o singur vorb. Micarea lui din cap i
412

mutismul care o nsoea, numai convingere nu nsemna.


Antrenorul repeta ntruna aceleai vorbe. Ursu rspundea cu
acelai gest Nu prea-i convenea lui Tic ce se petrecea n cabin.
Prichindelul se convinse c lui Ursu i se ntmplase ceva
neobinuit. l cunotea bine, tia cu ct rbdare ateptase
ntlnirea, tia ct de minuios se pregtise pentru ea, i iat c
numai cu un ceas naintea meciului nfia tuturor o mutr de
nmormntare, nu emoia i nerbdarea omului care se pregtete
s urce o mare treapt n viaa lui.
O clip lui Tic i flutur n minte ideea de a-i destinui lui Ursu
ceea ce aflase la antrenament: semnalele cu care antrenorul
cellalt i va dirija elevul. Ursu ar fi cunoscut astfel n orice clip
inteniile adversarului, pentru c prichindelul reinuse absolut
totul, poate chiar mai bine dect gliganul cel antipatic. Dar era un
gnd de o clip, un gnd speriat. Cu toate nzbtiile i otiile sale,
Tic era un spirit loial, un adevrat spirit de sportiv. Ar fi fost o
fapt josnic, pentru c ar fi strecurat unuia din lupttori o arm
n plus, o arm mieleasc. Ce deosebire ntre a-i destinui lui
Ursu semnalele de lupt ale adversarului sau a-i ascunde o bucat
de plumb n mnu? Dar totul nu s-ar fi oprit numai aici. Ursu
l-ar fi refuzat fr nicio ezitare i l-ar fi privit apoi toat viaa cu
dispre.
Tic se mai duse o dat n cabin. Antrenorul i masa elevul
fr s-i vad faa, dar Tic o vedea i faa lui Ursu exprima aceeai
stare jalnic, ba parc mai agravat. ncerc s fac o glum;
spuse, clipind din ochi, c gliganul se laud n toate prile c-l
va face knock-out nainte de nceperea meciului, dar Ursu nu
schi niciun zmbet, nici mcar o strmbtur de dezgust. Abia
dup ce antrenorul prsi cabina pentru a pune la punct cteva
detalii tehnice, Ursu scp, n sfrit, primele vorbe:
Lucia a venit?
Tic rspunse bineneles cu o glum, nchipuindu-i c e cel
mai bun moment pentru a-i nveseli prietenul:
Aia s vin?! Eu pun pariu c n momentul sta Lucia
calculeaz n ce ritm se schimb conformaia oaselor feei la un
boxer care are douzeci de ntlniri pe an i patru nfrngeri prin
413

abandon Parc n-o tii!


Chiar n-a venit?
Ce tot te gndeti la ea?! se enerv prichindelul. Dac i-a
fcut ceva, uite, m jur c o oblig s nvee boxul sau luptele
pentru a se apra de rzbunarea mea
Zu, Ticuor E ceva foarte serios
Zu, Ursule, c tu nu eti serios dac i nchipui c poate fi
ceva serios
Nu, Ticuor Nu poi s nelegi Am jignit-o
Ei, na! D-o dracului! Las c-o tiu eu
Din pcate, Tic nu mai avu timp s-i liniteasc prietenul.
Antrenorul se napoie n cabin pentru a anuna c n cteva
minute va ncepe meciul:
Ursule, ne-am neles! ntrete-i ncrederea! F-l s-i piard
orice team Las-i cteva succese uoare, atrage-l i cnd l-ai
plasat n zon deschis, azvrle croeul
Altceva prichindelul nu auzi. Pentru c se grbi s prseasc
mica ncpere, spre a-i ocupa locul din spatele fetei n alb.
Avusese el grij s lase pe scaun un bileel pe care scrisese cu
litere mari un nume scurt: TIC. nainte de a se aeza pe scaun, avu
grij s-i fac un semn energic de ncurajare lui Ursu. Cirearul
din ring parc se mai trezise puin. l auzea pe antrenor vorbind i
se strduia s priceap tlcul spuselor lui. Vorbea de raionament,
de logic, de tactic, de psihologie Ursu, ntr-o clip de
ncordare, i ddu rspunsul: Tactica asta e foarte logic, dar nu
poate duce dect la nfrngere. M voi supune Cu aceast
concluzie ngrozitoare se urc Ursu pe ring.
Apariia celor doi boxeri strni o larm de nedescris n sala
tixit de tineri, mai ales elevi i studeni. Chiar n jurul lui Tic,
vreo douzeci, treizeci de puti alctuiau o galerie formidabil,
condus cu o energie neobosit de cirearul crn i ciufulit.
Ur-su! Ur-su! Ur-su! rsunau ca nite bubuituri vocile
adunate ale putilor.
Tic, bineneles, striga mai tare dect toi, i de cte ori se
simea n form suprem, i apropia, ca din greeal, buzele de
urechile fetei n alb. Dar Laura parc era de marmur. Nu scp
414

niciun gest, nicio micare. Avea n mn o pung cu bomboane de


care nici nu se atinsese. Calmul i nemicarea ei l cam enervau pe
prichindel. ntr-o clip de mare curaj, atinse uor cu mna umrul
fetei i cnd ea se ntoarse i spuse cu o voce care provoca i
amenina n acelai timp:
Ai ctigat un pariu tii, cel cu copacul De fapt din
pricina unui prieten de-al meu cam neajutorat Nu vrei s-mi
acordai posibilitatea unei revane, chiar acum
Nu pariez dect la concursuri de trotinete, rspunse ea
prompt.
Pcat c nu pariai i la concursuri de nfrumuseare, nu se
ls Tic mai prejos. Sunt sigur c prietenul dumneavoastr va
arta mult mai frumos dup meci
Dar fata n alb se prefcu c nu mai aude vorbele care-i
zbrniau la ureche. i Tic se rzbun trimind o nou salv spre
timpanele rezistente:
Ur-su Ur-su! Ur-su!
Galeria putilor, confundnd gestul lui de rzbunare cu
semnalul convenit, declana canonada:
Ur-su! Ur-su! Ur-su!
De pe ring, Ursu fcu un semn cu mna spre galeria
nfierbntat, ba chiar i schimonosi faa ntr-un zmbet. Fericii
c fuseser descoperii, barbcoii se umflar n pene i ncepur
s se sfdeasc ntre ei, fiecare considerndu-se destinatarul
salutului i zmbetului viitorului nvingtor.
Ursu i uit repede. i roti ochii prin toat sala cutnd cu
disperare ceva. Dar nu gsi ceea ce cuta. Pentru c privirile care
se oprir o clip asupra lui Tic erau triste i abtute. Prichindelul
se simi nvluit de nelinite i nelinitea lui aduse linite n
ntreaga sal. Putii cu blazonul lui Ursu pe revere, un blazon
simplu: desenul unui urs cu mnui de box n labe, aveau un
consemn foarte strict: s nu fac galerie dect la semnalele
dirijorului cu prul nclcit. i cum ei erau cei care ddeau tonul
i iscau tumult n sal
Linitea continu i deodat o voce amplificat anun
numele boxerilor, categoria, greutatea, durata meciului, numele
415

antrenorilor, poziia n ring


Iar linite Apoi gongul!
Gliganul porni fulgertor la atac. Ursu se retrase, eschiv cu
miestrie primele lovituri, ceea ce l fcu pe Tic s se nvioreze i s
dea semnalul convenit. Vocea galeriei nsufleite sparse pereii slii.
Conductorul nucleului glgios privi spre antrenorul gliganului
i-l vzu ridicnd mna stng n sus, cu pumnul strns. Corp la
corp, opti el. Schimbarea tacticei, cu totul neateptat, l
surprinse pe Ursu. Pumnii gliganului nu mai loveau umbrele i
aerul. Ursu se strdui s ias din nghesuial cu o retragere
mascat, urmat de un atac fulgertor. Dar antrenorul gliganului
parc-i ghicise gndurile. Ridic mna dreapt cu pumnul strns:
elevul su se retrase imediat, anihilnd intenia dur de atac a lui
Ursu. Apoi ridic mna dreapt cu palma deschis. Ca un
automat, gliganul mpinse o contr de stng care-l nimeri pe
Ursu n plin brbie.
Tic nchise ochii i scrni din dini. Parc n falca lui se oprise
cumplita lovitur. Cnd deschise ochii vzu mna stng a
antrenorului cu palma deschis: atac furibund! i nu se mai putu
stpni:
Ferete-te, Ursule! ip el din toate puterile.
Dar cine-l putea auzi n vacarmul de nedescris al slii? Mai ales
c, nainte de a-i termina fraza, gliganul dezlnuise atacul
comandat. Ursu se retrgea mereu, eschiva, para, bloca, fcea
adevrate minuni, se lsa foarte greu nimerit de o lovitur mai
puternic, dar adversarul era mereu peste el, ca o main care nu
poate obosi niciodat.
n colul albastru, antrenorul lui Ursu nu prea deloc speriat
sau nelinitit. Elevul i urma ntocmai indicaiile. i ntrea
adversarului sigurana victoriei i ncrederea n sine, i oferea
succese uoare, l ducea spre autolinitire, spre calm, spre
momentul cnd i va pregti o lovitur ngrozitoare. Dar pn
atunci, pn la lovitura aceea de final, va ni surprinztoare i
cumplit reacia lui Ursu
n retragerea sa, n rolul su de lupttor care se apr, Ursu
simea din ce n ce mai sigur c tactica pe care i-o indicase
416

antrenorul l va duce la nfrngere. Dar nimic din el, niciun gnd,


niciun simmnt, niciun reflex nu se mpotrivea presimirii rele i
coluroase. Bloca, para, eschiva, se apra cu ndrjire ncerca
uneori s simuleze lovituri cu stnga sau cu dreapta, dar
ntotdeauna adversarul lui era pregtit pentru eschiv.
Sus, n lumea galeriei, n mijlocul ei, Tic urmrea cu sufletul la
gur nenorocirea din ring, pentru c l nepa mereu gndul unei
nenorociri. i deodat observ semnalul antrenorului dirijor i
groaza i strangula vocea. Vzuse dou brae ridicate cu palmele
deschise. n aceeai clip, gliganul l fulger pe Ursu la brbie. O
lovitur cumplit, o lovitur n plin, o lovitur sonor care amui
sala. Ursu se cltin, se ndoi, se sprijini n genunchi Arbitrul
ncepu s numere. Antrenorul gliganului inea mereu amndou
minile ridicate cu palmele deschise. Elevul lui atepta n col, cu
mna dreapt ncordat, ca de oel, plasarea celei de a doua
lovituri de ciocan. Descifrase ntocmai semnalele maestrului su:
lovitur dup lovitur, fiecare cu toate puterile. La opt, Ursu se
ridic. Gliganul porni ca o sgeat spre el i-i azvrli dreapta.
Ursu, nc buimcit, mai avu totui puterea s eschiveze scurt.
Pumnul de oel aproape c-i terse faa. Fora loviturii, dar mai
ales eschiva de miracol l rsucir pe gligan, i transmiser chiar o
spaim de cteva clipe. Antrenorul nu-i coborse ns braele i
nici nu-i nchisese palmele.
Ursu resimea nc lovitura. Nu-i revenise pe de-a ntregul.
Directa adversarului fusese ngrozitoare, ca un ciocan de fier
ncins la rou. i faa i ardea. Pe un altul l-ar fi aruncat dincolo de
corzi. mpins de disperare ncerc un corp la corp salvator, un
paleativ de moment care ar fi ntrziat poate deznodmntul.
Antrenorul dirijor i ghici iari gndul i ridicase mna dreapt cu
pumnul strns, adic i ordona elevului retragere grabnic, n plin
retragere mai primi o indicaie: palma stng deschis, i aproape
n aceeai clip alta: i deschisese i palma dreapt: atac furios
ncheiat cu lovitura decisiv!
Ursu primi un upercut de stnga care-l trimise n corzi.
Antrenorul gliganului rsufl uurat i-i desfcu braele ntr-un
gest de triumf: era sfritul! Nu exista om care s poat rezista la o
417

asemenea lovitur. Dar mai era i gongul Rsun puternic n


linitea slii, n clipa cnd Ursu se sprijini pentru a doua oar n
genunchi. Dar auzind vibraiile gongului, mai avu putere s se
ridice i s peasc nucit, ameit spre scaunul lui. Czu pe
scaun i nchise ochii.
n colul ringului, alturi de el, antrenorul l masa, l nviora,
sau ncerca s-l nvioreze, dar parc n netire. Era i el nelinitit.
Simea c-i scpase ceva, dar nu descoperea ce anume. n timpul
primei reprize i revzuse ntreaga tactic dar parc nu-i gsea
nicio fisur. i cu toate acestea undeva se strecurase ceva ubred.
Dup cteva secunde, sub efectul unei salve de ap rece ca
gheaa, Ursu se trezi. Rsufl adnc, clipi de cteva ori din ochi,
apoi roti privirile prin sal. Nu ntlni dect figuri triste, l zri pe
Tic i-i fcu un semn moale din ochi. Cele dou lovituri fuseser
cumplite Nu-i nchipuise c un om poate lovi cu atta for. i
mai arunc o dat privirile n sal, i iari toat jalea lumii se
adun n ochii lui.
Minunea se petrecu n galerie, n mijlocul ei, acolo unde se
gsea conductorul. Tic se uit la ceas. Mai erau treizeci de
secunde pn la nceperea reprizei. Cel de al doilea ocol pe care l
fcuser privirile lui Ursu l lmuriser definitiv. Scoase iute
carnetul, creionul, scrise cteva cuvinte pe o foaie rupt cu
violen, dar pe care o mpturi cu grij. Mai rmseser 20 de
secunde. Nu mai avea timp s ajung n colul lui Ursu. Avea prea
multe obstacole n fa i trebuia s mai nconjoare i ringul.
Scoase pratia din buzunar. Mai rmseser 15 secunde. O
ntrebare rea i opri rsuflarea: Cu ce? n faa lui, fata n alb, cu
punga de bomboane neatins, privea absent ringul. Tic tresri.
Gsise. Se aplec spre Laura i i bg mna n pung, spunnd
cu voce grbit:
Nu v suprai Am nevoie de o bomboan
Cu plcere i se rspunse foarte prompt. Sunt cu lapte
Tic ls ofensa fr replic. N-avea timp. nfur bomboana n
hrtia pe care scrisese cele cteva cuvinte misterioase, pregti
pratia, puse ghemotocul n arunctor i ntinse. Mai erau apte
secunde. Multe, multe inte extraordinare ochise prichindelul n
418

cariera lui de campion al pratiei ncepnd cu vrbii i terminnd


cu igrile de pe buzele unor tinerei care fceau pe emancipaii.
Odat, ncheiase un pariu fabulos cu zece colegi: va sparge un bec
ntr-o camer fr s sparg geamul! Pentru c geamul n cauz
avea o crptur lat ct unghia. Fusese cea mai mare victorie din
cariera lui, prin ea i ctigase titlul de zeu al pratiei i pariul:
o minge de fotbal, o minge adevrat. Dar niciodat nu dorise mai
fierbinte ca n acea clip s nu greeasc inta. ntindea elasticul
rugndu-se. Mai erau 6 secunde. Tic inti. i opri rsuflarea i
slobozi proiectilul neobinuit.
Ghemotocul l lovi pe Ursu drept n piept. Prichindelul ntinsese
elasticul pn la limit. Ursu tresri de usturime. Ghemotocul
czu la picioarele lui. Se uit n sal, aiurit, i vzu semnele
disperate ale lui Tic, i mai ales i vzu pratia n mn. nelese.
Mai erau 3 secunde. Desfcu hrtia, o netezi i citi: Trebuie s
nvingi! Lucia. Mai era o secund
Exact n acea clip antrenorul lui Ursu se repezi asupra
elevului, voind parc s-l rein, s-i spun c ntreg
raionamentul lui se baza pe o eroare profund, c trebuie totul
schimbat, dar gongul i azvrli elevul de pe scaun. Ursu hotrse
s nceap i s termine noua repriz cu alt tactic, cea la care se
gndise de mult timp.
i porni la atac odat cu sunetul, odat cu ultimele lui vibraii,
ntocmai ca adversarul su care-l credea nc buimcit.
nfruntarea treaz i dur isc momente de o frumusee fr egal.
Lovituri, eschive, contre, blocaje, simulri, reveniri, dans, for,
suplee, elegan. Un timp antrenorul gliganului mai avu putina
s-i dirijeze elevul. Iueala luptei, dar mai ales surprizele n lan
pe care le nscocea Ursu l lsau n ntrziere. Mai mult asuda el,
acolo, afar, dect elevul din ring.
Atacul lui Ursu l surprinse pe campion. l crezuse sfrmat i
deodat Ursu dansa mereu n jurul lui. i trimitea la momentul
oportun lovituri seci la corp i la figur, eschiva orice contr, lansa
upercuturi dure i refuza prin fente uluitoare orice ncercare de
corp la corp. Era un dans de o elegan i ntr-un ritm cum nu se
mai vzuser pe un ring de box. Sala se trezise. Galeria putilor
419

parc fusese mprocat cu ap vie. Strigtele i exclamaiile nu


mai conteneau. Nu le mai dirija nimeni, pentru c nici Tic nu mai
tia ce se ntmpl cu el. Aproape c-i smulgea prul de bucurie.
La un moment dat l vzu pe Ursu pregtindu-se s atace cu
stnga. Vzu rotirea corpului, deplasarea lateral spre dreapta,
nainte, i simi braul drept ncordat i de oel, i stngul
ridicndu-se amenintor. Gliganul i duse ambele mnui
pentru a para o lovitur pe care o simea cumplit n partea
dreapt a feei. Dar nu acolo urma s fie lovit. Celebra simulare a
lui Ursu i cnd vzu braul drept smucindu-se scurt, napoi,
apoi plecnd ca un fulger, prichindelul nchise ochii. Zgomotul
loviturii se auzi pn la el. Cnd deschise ochii, Tic nu mai vzu n
picioare dect un singur lupttor. Cellalt zcea, pe podea,
nemicat.
Arbitrul numr rar i inutil, apoi ridic braul lui Ursu.
nvingtorul cobor treptele ringului n urale care nu mai
conteneau. Adversarul ncepea s se mite, dar cine se mai putea
uita la el! Toate privirile i toate vorbele i toate respiraiile erau ale
lui Ursu. Antrenorul i felicita elevul cu un aer de vinovie pe
fa:
Ursule, cum de m-ai neles? N-am mai avut vreme s-i
spun c trebuie s schimbi tactica. Chiar cnd am vrut
Ursu i rspunse cu capul plecat:
Mi-ai spus, mi-ai spus altdat M-ai nvat c psihologia
conteaz enorm la un boxer. De la asta am plecat. Raionamentul
dumneavoastr pornea de la certitudinea adversarului n victorie.
i al meu pleca tot de aici. Dar dumneavoastr spuneai s-i acord
cteva succese uoare ca s-i ntresc sigurana i s-l duc la
autolinitire. Dar dac n loc s-l duc la autolinitire aceast
tactic l-ar fi dus la hotrrea de a termina ct mai repede cu
mine? Mai ales cnd va vedea c totul i merge uor De ce s nu
evite de la nceput orice surpriz, orice pumn norocos? Eu am
simit tot timpul c raionamentul dumneavoastr i aplicarea lui
va obliga adversarul la aceast reacie, nu la autolinitire.
i raionamentul tu? ntreb uimit antrenorul.
Pleca tot de la certitudinea adversarului n victorie. Numai c420

l continuam altfel. Mi-am spus c dac a ataca de la nceput, i-a


zdruncina certitudinea, i-a inspira teama c ar putea s piard
meciul. i cred c asta ar fi dus la un anumit dezechilibru, cred c
adversarul, cu teama i nesigurana n el, ar fi rmas la discreia
mea. Aa cum s-a ntmplat n repriza a doua. V mulumesc
pentru c m-ai nvat s gndesc dar s tii c a mai fost un
factor care a contribuit la victoria mea
Cellalt factor intr tocmai atunci n cabina lui Ursu sub
nfiarea unui biat blond, crn, cu prul de aur rvit, care se
prinse dintr-un singur salt de gtul nvingtorului. Aproape
plngea de bucurie:
Iart-m, Ursule, dar nu tiu cum ai ctigat. Cnd am vzut
cum i pleac dreapta am nchis ochii. Mi-era mil s-l vd a doua
oar knock-out.
Unde-i Lucia? ntreb imediat Ursu.
Care Lucia? se mir Tic cu un aer foarte sincer.
Pi biletul biletul pe care l-ai?
Aaaaa! Biletul! L-am scris eu! Crezi c eram nebun s te las
s pierzi meciul din cauza ei? Dar ce-i cu tine?
Ursu se ls moale pe canapea. Ar fi dorit din tot sufletul s
mai primeasc o lovitur crunt de la gligan, cea de a treia, iar
Lucia s fie de fa.

3
Fata n alb ncremenise n cadrul ferestrei. Pe strada slab
luminat trectorii erau rari. n cas se lsase de mult vreme
linitea. Gndurile ei puteau s zboare libere. Se simea singur,
prea singur, revolttor de singur. Cnd tatl ei i spusese c-i
va petrece vacana la bunica, srise n sus de bucurie. Orelul
pierdut undeva pe harta rii o atrgea ca un magnet. Amintirile
unei copilrii vesele, cam nebuloase ele i foarte ndeprtate,
chipul bunicii, casa mare, cu cerdac, ograda fr sfrit cu iarba
aceea mtsoas care-i alinta picioarele, cnd bunica o lsa s
umble descul, toat vraja unor zile nsorite, de demult, i suna n
421

urechi ca o melodie luminoas, albastr. Dar n afar de toate


amintirile, orelul o chema i o ispitea i prin cirearii lui.
Ascultase multe istorisiri despre cireari, dar cea mai bogat i cea
mai adevrat o auzise chiar din gura unuia dintre ei.
Nici nu-i trecuse prin minte, la nceput, c biatul acela
slbu i stngaci, pe care-l ntlnise cu cteva sptmni nainte
n biroul tatlui ei, era unul dintre cireari. l gsise cam
stingherit, plimbndu-i ochii peste crile care se niruiau cu
miile n rafturile bibliotecii, n timp ce tatl ei discuta aprins cu un
brbat nalt i blond, un fost coleg de liceu. Cnd, n sfrit, se
fcuser prezentrile, tnrul roise pn n vrful urechilor, ceea
ce adusese un zmbet superior pe faa ei.
Mai mult din politee, i fr ndoial sub influena crilor din
rafturi, tnrul o ntrebase, timid, dac-i plac cltoriile. Ea
afirmase cu o micare a capului i-i aruncase, repezit i indiferent,
aceeai ntrebare. El rspunse la fel: cltinndu-i capul, pentru a
se retrage apoi n muenia n care l gsise. Rmseser singuri n
bibliotec. Prinii lor ieiser n grdin. l ntrebase brusc:
i-e fric de mine?
ntrebarea, prin cruzimea ei, l scosese pe tnrul musafir din
carapacea n care prefera s stea. O privise n ochi, ncruntase din
sprncene a dojan, dar dintr-o dat lovise fr ocol:
i place s faci pe emancipata?! S tii c nu-i st bine.
Caut-i alte roluri care nu se bizuie pe ifose i pe dorine, ci pe
inteligen, pe sinceritate
Nici ie nu-i st bine ca psiholog. Vrei s-i spun cine eti?
Eti un timid, nepat de spaime. Eu, s fi fost n locul tu, de
mult vreme a fi tiut cu cine stau de vorb
Aaaaa, sigur Dac n locul tu ar fi fost o fat mai n
sfrit
Negsind cuvntul potrivit, sau prefcndu-se c-l caut, se
mulumise s uguiasc buzele.
Eu sunt Laura
Eu a fi Ionel
Mie-mi place s cltoresc, s fiu singur i regin, mi plac
munii, castelele, pdurile, mi place s beau ap din izvoare i s
422

fiu mai deteapt dect toi! i s scriu mi place s scriu, s


scriu, s scriu despre orice despre pduri, despre castele
Teribil mai eti! se mirase Ionel, propunndu-i s-o scoat pe
Laura din reverie. Dar peterile de ce nu-i plac?
Nu-mi plac peterile? Cine i-a spus? Ba mi plac!
Dac erai simpatic a fi putut s-i povestesc o ntmplare
adevrat petrecut ntr-o peter fantastic
Aaaaa! Despre cireari! Am auzit-o! Nu mai in minte de cte
ori am auzit-o i de la cine am auzit-o. tiu totul! Victor, Ursu,
Maria, Lucia, Tic, Ionel, Dan De ce ai roit?
Nu! N-am roit Adic Ei bine! Nu tii nimic! n primul
rnd nu tii cine sunt eu. Eu sunt Ionel! De ce ai roit?
Tu?! Ionel? Eti cirear? De ce nu mi-ai spus de la
nceput? S nu te lauzi, c
Ionel i rspunsese cu un zmbet. Apoi i dusese mna dreapt
undeva la ceaf i o chemase lng el.
Dac vrei s te convingi, pune mna aici. Aici m-a pocnit
Petrchescu cu tocul pistolului. Aoleu! Ct m-a mai durut! Dac
nu era Maria
tii ceva? Haidem n grdin, ntr-un col cu iarb i
povestete-mi totul. Dar dac uii ceva, i las i eu un semn
i fugiser amndoi n grdin, i acolo, la umbra gutuiului,
Ionel i povestise de-a fir-a-pr extraordinara expediie a cirearilor
din Petera Neagr. i fcuse portretul fiecruia, i vorbise despre
curajul i fora neasemuit a lui Ursu, despre energia i
clarviziunea lui Victor. Mai ales despre Victor, fa de care nc se
simea vinovat, i vorbise n culorile cele mai frumoase.
Uimirea i admiraia ptrunseser pe nesimite n sufletul ei.
Seara, se despriser amndoi ca nite prieteni vechi i foarte
buni. i fgduiser s-i scrie, s se viziteze, s-i cunoasc
prietenii. i se simise dintr-o dat att de apropiat de cireari,
nct fcuse o groaz de ncercri pe lng tatl ei, s-i petreac o
parte din vacan la bunica ei, n orelul cirearilor. La nceput,
tatl ei nici nu voise s aud: va veni cu el, ca i n alte vacane.
Dar pn la urm, rugminile i rugciunile ei nvinseser
ncremenit n cadrul ferestrei, Laura i aduna amintirile.
423

Venise n orel cu gndul s-i caute prietenii pe care i visa de


atta vreme, dar bunica o ferea din calea oricui, o obliga s stea
mereu n cas sau s se plimbe numai cu dnsa i Laura se
simea i era singur, prea singur, revolttor de singur.
Un zgomot de pai apsai pe caldarm o trezi din gnduri. Pe
strada pustie zri o siluet nalt. Parc venea spre dnsa. Cnd
ajunse n dreptul felinarului, silueta cpt o identitate care o
bucur pe Laura. Era Ursu. i parc o cuprinse un vrtej. Zeci de
gnduri i simminte o ncoleau i mai ales unul: s vorbeasc
imediat cu Ursu, s-i cear iertare pentru ntlnirea cu Maria,
care-i aprinsese o amintire foarte dureroas, s-i spun fr ocol
c vrea s se mprieteneasc i s se alture cirearilor, s le
propun o mare, o extraordinar aventur
ntr-o clip de nflcrare, Laura sri geamul chiar cnd Ursu
ajunse n dreptul casei.
Vljganul rmase nemicat ca un stlp n faa artrii albe. Nu
putea s neleag ce se ntmpl. Chiar fcu un pas napoi. i
auzi o voce optit:
Eti Ursu, nu? Eu sunt Laura
Ursu mai fcu un pas napoi, dar artarea alb se apropie i
mai mult de el:
Nu te supra i nu-i fie team vorbi ea cu oapte
tremurnde. Vreau s-i spun ceva foarte important
Dar chiar n aceeai clip becul de pe cerdac se aprinse
mprtiind o lumin orbitoare, se auzi zgomotul unei chei care se
nvrtete n broasc, i n deschiztura uii apru chipul ngrozit
al btrnei. Cnd i zri pe cei doi tineri fa n fa, aproape
atingndu-se, btrna din cadrul uii abia mai avu putere s se
rezeme de pervaz i s ngne un singur cuvnt:
Intr
Laura se supuse ca hipnotizat.
Ursu mai auzi ua nchizndu-se, cheia rsucindu-se furioas
n broasc i, nc uimit, i ndrept paii spre cas.
Btrnei i trecuse uimirea. O cuprinsese spaima i furia. Ochii
ei scprau fulgere.
Cum se poate asta? La vrsta ta? S sari geamul?
424

Laura nu izbuti s-i explice nimic. De cte ori deschidea gura,


btrna o oprea dup primele cuvinte, pentru a tbr asupra ei:
E nemaipomenit! O ruine! O oroare! De mine nu mai ai voie
s iei din cas. Gata!
O s fug! se ncpn Laura i o podidi un plns amarnic,
care lsa s se aud printre sughiuri aceleai cuvinte: o s fug!
o s fug!
De mine nu mai ai voie s iei din cas. Te voi ncuia cu
cheia!
Bunico! sri Laura. De ce nu vrei s m asculi? Mcar
ascult-m dac nu vrei s m nelegi!
Btrna prsi ns ncperea fr s se mai uite la nepoata ei.
Laura se arunc pe pat i n timpul plnsului linititor i fcu un
plan temerar.

425

Capitolul IV
1
Nu exist elev, i poate c nu exist om n tot orelul, cruia
un costum s-i poat schimba att de mult nfiarea, cum se
ntmpla cu Tic atunci cnd i mbrca hainele de srbtoare.
Cmaa alb ca zpada, cravata maro cu dungi negre, hainele
clcate cu migal, pantofii lustruii ca oglinda, un vrf timid i alb
de batist n buzunarul de deasupra inimii, i ddeau celui mai
nebunatic biea de pe acele meleaguri o nfiare ngereasc.
Prichindelul tia bine acest lucru; de aceea i pstra costumul de
srbtoare numai pentru cazuri excepionale. De fapt nici nu prea
l mbrca de srbtori.
ntotdeauna cnd comitea vreo otie cu rsunet i trebuia s
apar n faa unui judector sever din afara familiei, prima aprare
a lui Tic era costumul de srbtoare.
ntr-o zi, la ora de geografie, venise un suplinitor care, dup ce
se blbise amarnic i absolut inutil ncercnd s predea lecia
viitoare, chemase civa elevi pentru examinare. Printre ei i pe
Tic pentru c-l zrise fcnd nite scamatorii n banc.
Prichindelul rspunsese corect la nceput, dar cnd suplinitorul
ntrebase: Unde se afl vulcanul Popocatepelt? nu mai putu s
rabde. i pn atunci suferise. Suplinitorul mutase Aconcagua n
Peru, dar pentru c era o epoc de revoluie n America Latin,
tcuse. Cine tie? Poate c se modificaser graniele. Apoi
schimbase cursul lui Mississippi, fcndu-l s treac prin
Colorado. Iari nu zise nimic. Poate c se spase n ultimul timp
vreun canal de care el nu aflase. l auzise apoi pe suplinitor
plasnd Huronul naintea Michiganului. i duse repede mna la
gur. Poate c avea el un sistem original de a parcurge apele de la
vrsare spre izvor. Dar cnd l auzi mutilnd numele unuia din cei
mai mari vulcani de pe glob, nu mai putu s rabde:
426

Vrei s spunei Popocatepetl


Suplinitorul l privi cam cu mnie:
Ei! Rspunde unde se afla Popocatepeltul!
Vrei s spunei Popocatepetlul
S iei imediat afar, obraznicule! se nfurie de-a binelea
pedagogul.
Tic se supuse ordinului categoric, dar n u se opri i spuse cu
un ton naiv i rugtor:
Dac ar fi fost un prlit de vulcan, a fi tcut ca un melc. Dar
gndii-v i dumneavoastr Unul din cei mai mari vulcani de pe
glob
Nota doi! decret suplinitorul.
Nedreptatea era prea din cale afar. i asta l fcu pe Tic s-i
piard cumptul:
Vreau s v spun, adic s le spun lor, c Aconcagua se afl
n Chile, c Mississippi nu trece prin Colorado, c Michiganul nare nicio vin c e naintea Huronului i c n America nu exist lei
dect la circ sau la grdinile zoologice i c Parisul e capitala
Franei nu a Japoniei Asta v-o spun dumneavoastr
Ultima remarc era bineneles opera lui Tic. Prichindelul se
auzi chemat la cancelarie imediat. Dar ntrzie un ceas, att ct i
trebuise ca s ajung acas, s-i mbrace costumul de srbtoare,
i s se napoieze la coal. Directorul, suplinitorul, dirigintele i
nc vreo civa profesori l ateptau n cancelarie. Mai nti i
bgase capul pe u i simise dintr-o privire ct de ostil era
atmosfera. Suplinitorul fierbea, iar dirigintele i directorul ateptau
ncruntai, unul plimbndu-se cu minile la spate, altul
sprijinindu-i capul n pumni. I se fcu semn s intre. O secund
n care-i insufl curaj i-i mai potrivi o dat cutele pantalonilor,
apoi ptrunse n ncperea de judecat.
Apariia lui cu nfiarea aceea ngereasc i puse n mare
ncurctur pe judectori. Mai mult ca s spun ceva, dirigintele l
privi ncruntat de sus:
De ce ai ntrziat atta?
Nu puteam s m prezint n faa dumneavoastr
Bine, bine interveni directorul. Nu despre ntrziere e vorba.
427

Cred c-i aminteti.


Fcu un semn ctre suplinitor, ca i cum ar fi invitat procurorul
s-i nceap rechizitoriul. Dar i procurorul se simea puintel
cam ncurcat:
tii foarte bine ncepu el. tii c nu e frumos ca un elev
care care nu e un elev ru
Nu v suprai spuse Tic cu voce mieroas. Numai din
cauza Popocatepetlului Dac n-ar fi unul din cei mai mari
vulcani de pe glob
Cum vine asta? se interes directorul.
Tic i spuse nc o dat psul i directorul pricepu imediat
totul. i administr ns o mustrare foarte sever prichindelului
sub form de nger.
Dac n-ar fi fost Popocatepetlul se apr el.
Dar chestia cu Parisul? sri din alt box i foarte aspru
dirigintele.
E vina mea dar tii tot din cauza Popocatepetlului. Dac
n-ar fi unul dintre cei mai mari vulcani de pe glob
Directorul l invit pe Tic, cu un gest oarecare, s prseasc
ncperea. Dar prichindelul trase o clip cu urechea la u, aa c
izbuti s-l mai aud pe director spunndu-i suplinitorului:
Bine, domnule, tocmai Popocatepetlul s-l mutilezi? N-ai gsit
i dumneata n toat America alt vulcan, mai mic

2
Tic era mbrcat n costumul de srbtoare, ceea ce nsemna c
se ntmplase ceva deosebit. De fapt, fata n alb era cauza
neateptatei lui transformri.
Imediat dup victoria lui Ursu, Maria se dezmeticise, ntr-o
singur clip nelese c se purtase urt cu Laura. Vorbele care o
nfuriaser pe ea: dar nu ne-am cunoscut niciodat conineau
mai degrab o und de uimire. Nu sunau nici pe departe a repro
sau a fug Maria se frmntase toat noaptea, mai ales dup cei descoperise greeala, i l scul pe Tic odat cu zorii spre a i se
428

destinui. Tic o nelese, dar nu uit s-o fac urcioas, apoi primi
fr ovire rugmintea ei de a se duce la locuina fetei n alb, de a
o scoate afar din cas cu un pretext oarecare, pentru a-i oferi
scuzele Mariei i propunerea unei ntlniri. Pentru a nu da gre i
de ast dat, friorul i mbrc hainele de srbtoare.
Pn s ajung la casa fetei n alb, Tic mai fcu vreo cteva
escale n ora. Trecu prin parc pentru a-i felicita galeria, poposi
apoi n faa Alimentarei pentru a-i primi i a-i consuma rapid
pariul, se opri i pe la ghereta lui mo Timofte dar i se spuse c
btrnul e plecat undeva la ar. Aa se face c ajunse la locuina
fetei n alb ctre prnz.
nfiarea lui Tic era att de distins c nici javra nu mai
recunoscu n el pe ciomgarul de mai ieri. Dar nici Tic nu-i pierdu
cumptul vznd btrna pe cerdac. Porni la atac cu o voce suav,
foarte potrivit nfirii sale:
Srut mna A vrea s v dau o veste
Prichindelul i opri vorbele n gtlej. Btrna plngea. ncerc
s se retrag, dar apariia lui fcuse, pesemne, o asemenea
impresie c auzi o voce slab, aproape rugndu-l:
Intr, intr! Pe cine caui?
Tic se supuse chemrii, urc n cerdac, srut politicos mna
btrnei i dup aceea rspunse:
Pe fata adic pe Laura
La auzul numelui, btrna i duse din nou batista la ochi.
Plngea cu lacrimi adevrate.
Am pierdut-o i pe ea A plecat a fugit Am rmas iari
singur N-am neles-o i nu m-a neles.
Lui Tic i se opri inima n piept. Dar nu ndrzni s dea crezare
vorbelor pe care le auzea.
Sor-mea ar fi vrut ngn el.
A plecat, oft btrna. A fugit Mi-a lsat o scrisoare
Nite firicele de spaim atingeau inima prichindelului.
Dac tot ce auzea era adevrat?
Parc e blestemat familia asta Nu-i gsete sla i
odihn dect prin muni, printre ruine i slbticiuni. Doamne
Dumnezeule! La vrsta ei s plece singur i voiam att de
429

tare s am i eu un suflet lng mine De aceea o ineam n cas,


mereu, n preajma mea
Btrna era prea nenorocit pentru a-i da seama cui i se
jeluiete. nfiarea ngereasc a micului oaspete i muiase i-i
deschisese inima. Despturi o foaie de hrtie i ncepu s citeasc
ncet, uotit, ca pentru ea:
Iart-m, bunicuo ai ncredere n mine nu vreau s ne
chinuim amndou m duc la munii mei, m duc n castelele
mele printre coloanele mele nalte M cheam, bunicuo, toate,
totul m cheam i plec pentru c te iubesc
Plnsul cutremur din nou trupul uscat al bunicii prsite, iar
Tic se retrase ncet, fr zgomot, cu sufletul sfiat de spaime i
ntrebri.

3
Printr-un defileu ngust, slbatic, nscut din ncpnarea
unei ape firave, urca un trenule forestier. Pe platformele
neacoperite oamenii i ntinseser trupurile obosite. Erau btrni
rezemai de desagi ncrcai, erau femei cu prunci de-o chioap n
brae, erau brbai cu toporitile lng ei, erau tineri cu poft de
chiuituri n glas, erau copilandri cu priviri mereu iscoditoare, era
i o fat negricioas, puintel crn, mbrcat ntr-o rochie care
cu o zi nainte fusese foarte alb. Un rucsac, nnegrit i el de
funinginea locomotivei, purta toat averea fetei. Fata tcea. Nimic
nu-i ntorcea privirile de la cerul care i le furase i cruia niciun
nor nu ndrznea s-i ameeasc albastrul. Fata n alb i cuta
cetile i castelele i numai cerul fr nori, fr culori i relief, i le
putea drui.
n jurul ei, oamenii vorbeau. Erau oameni de munte, att de
obinuii cu ciudeniile c nu ddeau nicio atenie strinilor.
Oamenii vorbeau vrute i nevrute.
Tot la Brazi mergi?
Tot!
La pdure sau treci dincolo la uzin?
430

Apoi oi vedea i eu. Cine d plat mai bun i cum se poart


omul. Alt lege mai bun nu-i.
Da ai auzit? Cic iar iese aur Amu vreo trei, patru luni, la
dezghe, cic-o prins unul nite bani de aur cu plasa.
Ei na! Poveti pentru copchii Am mai auzit eu
Dac-i spun Aici e aur mult, mi biete, aur greu E pe
undeva o comoar Cic-aa scrie n crile vechi
Da ci ani ai, moule?
Apoi dumneata ct mi-i da? Ia-n s-te vd?
aptezeci! a zice eu, da cu curaj.
Mai! C nu mi-s muiere.
i cinci, dac nu m-oi fi grbit.
Mai!
Ei na! Optzeci?
i-nc patru.
Ei na! Da te ii ca un flcu. De-aceea-i dau fetele ocol.
Api la noi e unul n sat, i zice Costache Titireaz. S-l vezi pe
la cum alearg dup ortnii. i-are opt peste-o sut.
Ei na! Da din ce sat eti dumneata?
De dincolo, din Trtcua. Apoi s-i spun Titireaz cte-o
ptimit el din cauza aurului de pe-aici. C el viaa i-a petrecut-o
prin locurile aistea. A fost pndar. Nu era noapte s nu vin
oamenii, acolo sus, la cetuie. Rsuna toat noaptea pdurea de
bocniturile lor. Dar el ce putea face? L-ar fi tiat n buci.
i-au gsit ceva?
Titireaz zicea c taina comorii n-o poate afla nimeni. Numai
cnd vrea Dumnezeu sloboade cte ceva din comoar n apele
primverii. Da oamenii i-ai gsit. Ei au spart zidurile, au
sfrmat buntate de podoabe Unii au dibuit cte ceva. Acum
vreo cinci-ase ani, unul a dus la trg, n Bucureti, acolo la
muzu nite bazaconii de metal. Nu tiu cte mii de lei i-au dat
pentru ele i de-atunci iar miun hoii pe-aici.
Ia uit-te, domnule, ca s vezi!
Da, miun ca iepurii, toamna. Mai anul trecut au prins o
band, vreo patru tlhari care atacau prin sate i mai aineau i
calea oamenilor. Cic i-a pedepsit tare ru. Da eu zic c trebuie s431

i spnzure n faa oamenilor. C-aa le trebuie la toi tlharii. Ce, ei


dac te prind, crezi c te iart?
Tare mi se pare mie toate aestea nite scorniri, moule
Apoi dac te-ndoieti de spusele unui moneag neleg daca vorbi de muieri sau de alte bazaconii Poi s-ntrebi pe orice
copilandru i-o s-i spun la fel.
Oamenii continuau s vorbeasc. Dar fata n alb nu se
desprise nicio clip de castelele i cetile ei, de visurile ei, de
cerul ei cel albastru. Nu auzise nimic din nfricotoarele vorbe
care se rostiser n jurul ei. i urma senin visurile, cu
certitudinea c vor deveni repede, repede tot att de reale ca norii
aceia ndrznei care ncepuser s ia cu asalt albastrul cerului.

4
n aer se simea apropierea nserrii. n spatele casei lui Dan,
sub acelai nuc stufos, dei nimeni nu mai avea nevoie de umbra
lui, n pragul serii, stteau mui, nemicai trei dintre cireari: Tic,
Dan i Maria. Asediai de attea evenimente neprevzute, tustrei se
simeau incapabili s ia o msur mai actrii. Fr s spun
nimnui nimic, Ursu i luase cortul n spinare i se aciuase
undeva pe cmp; Lucia nu voia s ias din cas, i nici nu-i trecea
prin cap s dea explicaii. Fata n alb fugise, dispruse fr s tie
nimeni unde.
Cel mai trist dintre toi era Tic. Dispariia fetei n alb devenise o
surs nesfrit de emoii pentru el. Dar mai era ceva:
prichindelului i prea teribil de ru c ndrznise cndva s se
gndeasc necuviincios la btrna nalt cu ochelari, pe care o
gsise i o lsase plngnd pe cerdac. i mai era ceva: plecarea lui
Ursu, fr s-i spun un cuvnt, absolut de necrezut i groaznic
de dureros. Tic i ddea seama i mai ales simea c asist la
cteva evenimente neobinuite, care nu se vor lmuri prea repede.
i pentru c nu-i plcea s stea ca un monument, se ls ispitit de
o idee: s porneasc n cutarea fetei n alb. Dar cine l-ar fi luat n
serios? Maria? Maria simea doar regretul c nu se mprietenise cu
432

o fat deteapt, demn de grupul cirearilor. Nu tia cine e fata,


n-o cunotea i n adncul ei nu ddea crezare scrisorii pe care Tic
o nregistrase liter cu liter n memorie Dan? Dan declarase
imediat c e vorba de o nou fars a fetei n alb.
Precis c e o curs! spuse el. i-a nchipuit c o s ne ducem
din nou la ea i a ticluit scrisoarea.
Bine, dar btrna? l nfrunt Tic.
Btrna?! Ha! O mecher ca Laura ar fi n stare s scoat
orice bab din groap i s o pun s joace rol de capr sau de
moneag viu, darmite s-o nvee pe bunic-sa s plng. Nu uita
cum ne-a dus!
Eti nebun? se aprinse Tic. Dac mergi aa, n-o s m mir
cnd o s-mi spui c l-oi fi ndemnat i pe vljgan s ia btaie de la
Ursu.
Ei i, crezi c nu se poate?
Tic se nfurie de-a binelea. I-ar fi ars una n coaste lui Dan, dar
tia sigur c nu va primi nicio ripost i c nu va iei motiv de
btaie mai rea.
Am impresia c te-ai prostit, cut Tic alt mijloc de rzbunare.
De cnd umblu cu tine, replic cellalt.
Da, pentru c nainte erai idiot poate chiar bou!
Tic! interveni Maria. N-ai voie s vorbeti astfel!
Nici tu s-mi porunceti! De ce nu m aperi pe mine?
Pentru c eti un nesuferit. Cnd o s-i ias neroziile din
cap?
Cnd o s fac bucele i ultimele trei flori care-au mai rmas
n grdin
Era rndul lui Dan s intervin cu intenii de mpcare:
Ho! Potolii-v! Ce v-a apucat?
N-o vezi? Dup ce c din cauza ei a fugit fata din ora, mai are
i curajul
Aaa! Asta te doare?! nelese Maria. Nu cumva, domniorule
Tic simi cuvntul rou pe care voia s-l arunce Maria i i-o lu
nainte:
V potrivii ca dou picturi de ap. La fel de rele i de
urcioase. i la ce s-mi bat eu capul cu voi? De-ai pleca i tu n
433

vreun castel De ce nu pleci?


Ai dori dumneata, i s nu crezi c nu te-am ghicit Afl,
Ticuorule
Mie s-mi zici mgru!
De ce? ntreb surprins Maria.
Pentru c-mi eti sor mai mare.
Obraznicule! O s-i rup urechile! i art eu!
Ai mai ncercat tu odat i i-ai potrivit att de bine urechile
tale urte n minile mele
Hi! strig Dan. Luai-v oriunde la btaie, dar nu aici. Stai!
Am gsit! Numrai pn la trei. Unu doi
n loc de trei se auzi vocea lui Tic:
Prostule! Adic eti mai ru dect un prost. Eti un
Tic ar fi vrut s spun: la dar i era fric s nu se trdeze. De
aceea, nlocui cuvntul cu un gest care ascundea ceva foarte
dispreuitor. Dup care plec, trist, bosumflat i mai ales
dezamgit.
Hotrt lucru, cirearii erau n zodie proast. Nimic nu le
izbutea. Totul le ieea pe dos. ncepuser i certurile. Nici nu le
trecea prin cap c undeva, departe n muni, se ntmpla ceva care
va influena enorm viaa lor.

5
Oamenii numiser muntele acela Gleata. i nu greiser cu
nimic botezndu-l astfel. Un lan muntos, circular, cu perei
abrupi ntinzndu-se pe zeci de kilometri, care nchidea n
interiorul lui o vgun uria cu neputin de explorat. n
mijlocul vgunii se mai nlau cteva stnci semee, dar nimeni
nu reuise s ajung pn la ele. Singura cale de acces spre
Gleata era cea numit a Cetuiei. O coam stncoas ndrznise
s-i suie captul spre Gleata, oferind oamenilor un drum de
trecere. n locul unde spinarea se ntlnea cu Gleata, la Cetuie,
se gseau ruinele unei ceti foarte vechi. Istoricii dovediser la
nceput c se afl acolo ruinele unei ceti romane din secolul al
434

III-lea al erei noastre. Mai trziu ns descoperiser, sub ruinele


romane, altele mai vechi care atestau fr dram de ndoial c n
locul acela se nlase prin secolul I o cetate dacic. Zidurile fr
mortar i alte dovezi de metal i ceramic sprijineau afirmaiile
arheologilor.
Regiunea era slbatic, greu de strbtut, drumurile erau
presrate la tot pasul de primejdii. Viperele mai ales ofereau acolo
exemplare rare. Exista o specie cu corn a crei muctur ucidea
un adult n mai puin de dou ore. Oamenii de prin partea locului,
dar mai cu seam pstorii care uneori ndrzneau s urce pn la
Cetuie, vorbeau i despre alte primejdii. Urii nu se sfiau s
atace omul, lupii pndeau n haite, rii se azvrleau asupra
oricrei vieti. i mai spuneau pstorii c legenda unor comori
ascunse n ruine atrgea deseori prin vgunile de la Cetuie tot
felul de oameni i nu arareori cete de hoi. Cel mai apropiat sat,
Strmba, era la vreo doisprezece kilometri, la captul dinspre nord
la coamei muntoase. Alt sat, oimenii, se gsea tocmai n partea
cealalt a masivului Gleata, la poalele lui.
Linitea era att de adnc n prile acelea, de parc niciun
picior de om sau de fiar nu-i mai fcuse sla. Totui, nu
departe de Cetuie, la o arunctur de piatr de nlimile jalnice
ale unor ruine, stteau de vorb civa oameni. Locul pe care i-l
aleseser pentru sfat le ddea posibilitatea s observe pn
departe singurul drum care urca spre Cetuie. Erau patru ini, cu
toii, acolo. Trei din ei preau oreni, mbrcai aproape la fel, n
haine rezistente de bumbac, cu cizme n picioare, cu epci de doc
pe cap. Fiecare purta la bru o toporic ascuit, lucitoare, cu
coada foarte lung. Unul dintre ei, mai n vrst, mai nalt, puin
adus din spate, cu umeri largi i brae puternice prea a fi un fel
de ef. Figura lui tiat de cute prea venic ncruntat. Era greu
s-i nchipui c pe faa aceea apruse vreodat un zmbet. O
cicatrice adnc pornea de sub ochiul stng i aproape se ntlnea
cu colul buzei nsprindu-i i mai mult chipul. n stnga omului
cu cicatrice, rezemat de un copac, i blbnea minile un
personaj scund i slab, foarte palid la fa, ras pe cap i att de
supt c ntlnindu-l noaptea n vreun loc pustiu te apuca spaim
435

de cimitir. Minile, neobinuit de lungi, aproape c-i atingeau


genunchii i trdau o for neobinuit. Cel de-al treilea personaj,
mbrcat n straie de ora, era mai mult gras dect voinic, tot
tnr, cu nite ochi de viezure ascuni n fundul capului, cu buze
mari, crnoase, ieite mult n afar, cu un aer de om lacom i
hrpre.
Cam aa i vedea i-i judeca pe cei trei oreni aciuai la
Cetuie, cel de-al patrulea personaj, un cioban n floarea vrstei,
sprijinit n faa lor ntr-o ghioag uria. Statura lui mai c o
ntrecea pe cea a omului cu cicatrice. Un nas foarte lung i ascuit
strica ns armonia contururilor sale. Ciobanul prea c posed n
el puterea i curajul omului n stare s se ia la trnt cu ursul.
Era unul dintre puinii oameni din regiune care n fiecare an fcea
de cteva ori drumul spre Cetuie. Cunotea, poate ca nimeni
altul, tainele locurilor de la Gleata i putea astfel s ocoleasc i
s prentmpine primejdiile care pe alii i ndeprtau.
Omul cu cicatrice i art ciobanului o creast stncoas,
pleuv de pe Gleata i-l ntreb c-o voce groas ptrunztoare:
Pe-acolo ai fost?
Ehei! Acolo numai caprele negre ajung. Au ncercat odat
unii, nite flci, c se spune c acolo ar fi ngropate comorile, dar
nici n-au ajuns la jumtatea drumului, c pe unul l-au mucat
viperele i dus a fost, iar altul s-a rostogolit ntr-un hu, c l-au
scos de-acolo cu picioarele zdrelite.
Omul cu cicatrice cltin din cap i-i continu ntrebrile.
Prea cineva sigur pe el, obinuit s ntrebe scurt i s i se
rspund prompt:
n timpul verii mai urc cineva pe-aici?
Apoi, pn pe-aici mai vin oameni. Aa n cete. -o dat pe
lun mai vin i ostai Tot cte trei, patru, c de unul singur, nu
prea vine nimeni.
Individul cu ochii de viezure l acost cu vocea sa piigiat pe
cioban:
Cnd au fost ultima dat ostaii?
Apoi c n-au trecut nici zece zile. Ba chiar dou duminici i
dou zile.
436

Da, bun spuse ca pentru el individul cel foarte slab i cu


minile lungi.
Tot el scoase dintr-un buzunar de la pantaloni un pachet de
igri Carpai i dup ce lu una l ndemn i pe cioban s se
serveasc:
Ia, ia te rog, c uneori prinde bine o igar i de ce vin
ostaii pe-aici? ntreb el aa ntr-o doar.
Apoi cic aa au porunc de sus. Cic s pzeasc pe-aici
locurile de hoi C muli tlhari au atras comorile de-aici C se
i spune prin lume: cuib mai bun pentru hoi ca la Cetuie nu se
afl n toat ara.
Omul cu ochii de viezure se apropie de cioban. Pea ncet,
sprijinit n toporic. Se uit drept n ochii ciobanului:
Dumneata cobori acum spre sat? Sau urci dinspre sat?
Da pentru ce m-ntrebai?
Am avea nevoie s ne aduci ceva din sat, interveni omul cu
cicatrice.
Apoi cu prere de ru n-o s v pot sluji, c o iau tocmai pe
drumul dimpotriv
Te-ntorci tot pe-aici?
Alt cale nici slbticiunile nu tiu Sau dac tiu
slbticiunile nu poate omul
i cam pe cnd eti napoi? ntreb slbnogul.
Apoi dup vreo trei amurguri Da-mi pare mie c m-am luat
cu vorba i orict ai cunoate drumul nu-i bine s te prind
noaptea pe-aici
Ciobanul i ndrept trupul, apoi i ridic ghioaga pe umr.
Omul cu cicatrice i urmri micrile i apropiindu-se de el spuse
cu glas de laud:
Bun bt. Cu asta te-ncumei la drum i noaptea.
Pn-acum opt luni am ucis cu dnsa i-o ursoaic i-un
urs i erpi nu mai in minte. Ia-n vedei i dumneavoastr
Ciobanul ntinse ciomagul omului pe care i-l nchipuia ef. i
spre marea lui mirare vzu cum l ridic deasupra capului i cum
l rotete de cteva ori.
Apoi nu mi te credeam att de voinic! spuse ciobanul foarte a
437

laud. Ghioaga asta n-o mnuie uor oriicine. Dumneata trebuie


s fi fost odat cioban A pune rmag.
Omul cu cicatrice i napoie mocanului ghioaga fr s ia n
seam ncercarea de rmag:
S nu uii, omule, s dai pe la noi cnd te-ntorci. Sau poate
i-om aine noi calea Drum bun.
Dup un rmas bun cuviincios, ciobanul se ndrept cu pai
mari spre o potec ce prea c nconjoar muntele.
Oare nu se duce spre sat? ntreb omul cu ochii de viezure.
Nu cred! rsun vocea groas i autoritar a omului cu
cicatrice. Sculele-s pregtite?
La rspunsul afirmativ al omului cu ochii de viezure, i
ndrept privirile spre cellalt:
Bag de seam la provizia de baterii! S nu ne pomenim c
rmnem fr lumin
Nicio grij, rspunse cel ntrebat. Sunt la loc sigur.
Omul cu cicatrice i arunc privirile n vale. Tresri.
Dai-mi binoclul!
Cel cu ochii de viezure se repezi s i-l aduc de undeva de dup
o stnc. eful duse binoclul la ochi, fixndu-l ntr-o anumit
direcie. Ceilali doi i urmrir micrile cu oarecare team.
Simeau c eful descoperise ceva. ntr-adevr n cmpul
binoclului apruse ceva mictor Acum se putea distinge bine
Pe poteca de piatr venea o fat mbrcat ntr-o rochie alb, cu
un rucsac n spate. Faa omului cu cicatrice deveni brusc teribil de
ncruntat. nmn ocheanul celor de lng el i le spuse
poruncitor:
Pregtii pentru noapte! Avem un musafir nedorit i
neateptat.
Dup care se afund n pdure, dar nu pe potec ci paralel cu
ea, prin desiuri, printre brazi, ferindu-se s fac cel mai mic
zgomot.

438

6
Oprit pe o movil ascuns de o ngrmdire de puiei, ciobanul
scrut cu ochi ageri drumul spre Cetuie. l zri pe omul cu
cicatrice mergnd prin pdure, paralel cu poteca, i mai zri o
siluet alb, parc o fetican mbrcat n rochie alb, urcnd
spre ruine. Cercetaul nevzut nelese c undeva, n pdure, cele
dou fiine care mergeau una ctre alta vor trebui s se
ntlneasc. Spre mirarea lui, omul cu cicatrice fcu ns un ocol
mare, evitnd ntlnirea. Dup cteva clipe, silueta alb dispru
ntr-un desi. Un minut mai trziu, feticana iei din nou la vedere,
n schimb dispru omul cu cicatrice, parc nghiit de pmnt.
Reapru i el, mai trziu, ns n spatele fetei n alb. Omul cu
cicatrice fcuse ocolul pentru a ajunge n spatele siluetei albe fr
s fie zrit.
Ciobanul l vzu apoi urmrind fata, cu pai de lup. Cnd
silueta alb ajunse n luminiul Cetuiei, omul cu cicatrice grbi
pasul, o ajunse, o prinse de umeri, i-o rsuci spre el. Ciobanul
auzi iptul fetei, o vzu cltinndu-se i apoi agndu-se cu
minile de cel care-o ajunsese din urm. Printr-o micare rapid,
omul cu cicatrice o ridic pe umeri, apoi se ndrept cu povara vie
spre ruine. Cteva clipe mai trziu pieri dup stnci.
Sprijinit n ghioaga sa uria, ciobanul chibzuia asupra
hotrrii pe care urma s-o ia. i parc se hotr mpotriva inimii,
i continu agale drumul. n luminiul Cetuiei apruse omul cu
ochii de viezure Ciobanul i continu linitit drumul spre
crestele pustii din deprtri. Undeva ns coti pe nevzute la
dreapta. Cu pai mari, parc l-ar fi gonit cineva, naint prin
pdure, pe un drum tiut numai de el, un drum primejdios, care l
ducea ns ntr-un timp foarte scurt napoi n sat.

7
Omul cu cicatrice lumina cu o lantern puternic spaiile
ntunecoase dintre ruine. La doi pai n faa lui mergea fata n alb.
439

Vocea lui era poruncitoare i nu admitea replic:


S nu te abai niciun pas din raza lanternei!
Fata n alb ncerc s ngne ceva:
Niciun cuvnt! uier nsoitorul ei.
Drumul ducea ctre peretele muntelui. Acolo se opreau ruinele
cetii vechi. Dup cteva ocoliuri strmte i ntortocheate printre
stnci, drumul prea c se termin. Dar ntr-un anumit loc se
zrea o gaur n munte, o deschiztur fcut parc de mn
omeneasc i dup toate urmele i semnele din jur de foarte
puin vreme descoperit. Fata n alb i ntoarse privirile speriate
spre omul din spatele ei.
Apleac-te i intr nuntru! comand el.
Fata se supuse i se pomeni ntr-un coridor lung cptuit cu
plci de marmur. Uimirea i aduse pe buzele palide o exclamaie
optit. Aat de lumina lanternei marmura arunca sclipiri
ciudate. Vocea groas porunci din nou:
Drept nainte!
Fata n alb se dezmeticise. Mergea nu printre ruinele unei ceti
ci prin ncperile unui castel prin care, cine tie de ct vreme, nu
mai ptrunsese nimeni. Emoia neateptatei ntlniri era mai tare
dect orice alte sentimente care ncercau s-o domine. Din loc n
loc, coloane vechi, solide, de granit, mbrcate n marmur,
susineau tavanul lucios.
La dreapta!
Ajunsese la o rscruce, la o adevrat rscruce; alte trei brae
de marmur se ntlneau acolo. O apuc n direcia indicat. La
dreapta i la stnga coridorului, fa n fa, se zreau dou ui
mari de metal. Fata n alb nregistra n memorie fiecare amnunt
al drumului, fiecare coloan, fiecare treapt pe care o urca sau o
cobora, fiecare u pe care o ntlnea.
Am ajuns!
Se oprise n faa uii de fier din dreapta. Ua uria era
acoperit de rugin. Omul cu cicatrice i ncord forele, mpinse
cu umrul. Ua se deschise. Fata n alb observase c ua de fier
avea un dispozitiv simplu cu care putea fi ncuiat pe dinafar.
Acelai dispozitiv se afla i nuntru. ncperea n care intrase
440

prea imens. Ultimele zvrcoliri ale amurgului ptrundeau pe


undeva pe sus mprocnd cu voaluri colorate pereii camerei. i
ridic ncet privirile. Tavanul boltit era departe, sus. Parc se afla
sub cupola unei catedrale nalte. O coloan groas i urca trupul
lucitor spre tavan. Camera era goal i avea ziduri reci, drepte.
Podeaua de marmur i pstrase ntocmai netezimea de odinioar.
Cteva firide sprgeau pe-alocuri zidurile. ntr-una se afla o
lantern. ntr-alta un ulcior i un cuit. Omul cu cicatrice observ
privirea fetei Ea continua s-i roteasc ochii prin ncpere. ntrun col se afla un pat. Un pat simplu, de campanie. Era singura
mobil din spaiul nconjurat de marmur. n lumina amurgului,
n rceala zidurilor, lovit de umbra trufa a coloanei, patul prea
o ncercare i un nceput de profanare. Cnd i ntoarse privirile
spre firid, fata nu mai vzu luciul cuitului.
Omul cu cicatrice se ndrept spre u. Trezindu-se parc din
vis, fata n alb nelese gndul lui. Se repezi la el, spre ua care se
deschidea, dar vocea poruncitoare o intui locului:
Nu-mi plac bocetele i ipetele. Scurt! Vei rmne deocamdat
aici!
Ua se nchise n urma lui. Fata n alb auzi zgomotul rngii de
fier care transforma ncperea de marmur n nchisoare. ntr-un
gest de disperare alerg spre u i lovi cu pumnii mici i bolnavi
n metalul rece. Durerea loviturilor o dezmetici. Se afla prizonier
ntr-un castel necunoscut! Aproape fr voia ei aez drugul de fier
de-a lungul uii. Nu putea s ias Dar nici nu putea s ptrund
nimeni n ncperea ei. Obosit, copleit de emoii, fata n alb i
ntinse trupul pe patul de campanie Deodat o trecu un fior rece
Ceva se mica n spatele ei Groaza o paraliza. Auzi i un
zgomot Vzu o form mic, ntunecat Apoi nchise linitit
ochii Nu mai era singur n nchisoarea alb de marmur
Fiina aceea mic i ntunecat se lipi de dnsa, alunec spre
captul patului, apoi i frec urechile de umrul ei. Fata n alb
ncepu s mngie motanul acela prietenos, uitat parc acolo de
sute de ani, apoi rosti primul nume care-i veni n minte:
Philippe! Dragul meu. Suntem prizonieri, tii? Nu te speria!
Dar nc avem noroc, Philippe. S fim cumini, s ateptm i s
441

pregtim n tain un plan de evadare


Apariia felinei blnde i alinttoare parc o umplea de
sperane. Iar Philippe, nelegnd-o, simindu-i tresririle, ncepu
s-i toarc lin i monoton o poveste veche care o adormi repede
pentru a i se nfia apo