Sunteți pe pagina 1din 254

Jack Higgins

Anul
tigrului
Traducere de Any Florea

Editura MIRON
Bucureti

Tehnoredactor: Monica Toader


Corectori: Georgeta Toma
Sanda Vidrighin

YEAR OF THE TIGER


by Jack Higgins
copyright for romanian language
by MIRON

ISBN 973-95062-2-9

n martie 1959, dup eecul revoltei poporului lui


Fobetan mpotriva cuceritorilor chinezi, Dalai Lama a
fugit n India cu ajutorul CIA i al Contrainformaiilor
Britanice. O treab remarcabil i totui, trei ani mai
trziu, britanicii au organizat o lovitur i mai
remarcabil. Asta s-a ntmplat cam aa

Capitolul 1
LONDRA
1995
Erau aproape acum; el putea auzi ltratul
slbatic al cinilor, vocile urmritorilor care se
strigau unii pe alii trgnd la ntmplare, n timp ce
el alerga tot nainte printre copaci. Exista o ans,
nu prea mare, s poat ajunge la ru i s-l treac
dincolo.
O alt ar i un cmin liber.
Alunec i czu, rostogolindu-se pe terenul n
pant. Cnd ajunse jos, se auzi un tunet uria,
cerul se despic i ploaia czu ca o cortin mare,
ntunecnd totul. Cinii nu mai aveau miros acum,
iar el ncepu s alerge din nou, rznd nebunete,
contient de zgomotul apei, acum foarte aproape,
tiind c a ctigat din nou acest joc afurisit pe care
l juca de att de mult timp. Iei dintre copaci,
trezindu-se pe o stnc, rul furios i umflat
auzindu-se jos, cu malul cellalt ascuns n cea. n
acel moment, se auzi o nou salv de puti. O
lovitur slbatic, ca de ciocan, n umrul stng, l
7

mpinse nainte, peste stnc, n apa nvolburat. I


se pru c se scufund o venicie, apoi ncepu s
dea cu disperare din picioare, ncercnd s ajung la
suprafaa pe care nu o atinsese nc. Acum, la
captul puterilor, se sufoca, dar mai lupta nc i
reui s-i umple plmnii cu aer.
Paul Chavasse se trezi cu o tresrire. Camera era
ntunecat. Era ntr-unul dintre cele dou fotolii
mari care se aflau de o parte i alta a cminului;
focul slab era singura surs de lumin din camer,
ntr-o sear ntunecat de noiembrie. Dosarul de la
Birou, pe care l citise, era pe podea la picioarele lui.
Probabil c aipise i apoi visase. Curios, nu mai
avusese visul sta de ani de zile, dar prea destul de
real i mna i se ndrept spre umrul stng, unde
vechea cicatrice se mai vedea bine. Trecuse mult de
atunci.
Pendula de pe perete btu de ase ori, iar el se
ridic n picioare i se ntinse s aprind lampa de
pe masa de lng el. Ezit, amintindu-i, i se duse
la fereastr unde draperia era nc tras. Se uit
spre St. Martin's Square.
Piaa era linitit ca de obicei, cu grdinile i
copacii din centrul ei n cea. O lumin aprins se
vedea la ferestrele bisericii de peste drum, iar
numrul de maini parcate era ca de obicei. Apoi,
8

observ o micare n umbr, lng gardul grdinii


din partea opus a casei, i femeia apru din nou
acolo. Purta o plrie de fetru de mod veche, ceva
care arta ca un pardesiu, i o fust care i ajungea
pn la glezne. Sttea acolo, la lumina unei lmpi,
uitndu-se peste drum, la cas, apoi dispru iar n
umbr, o siluet vaporoas.
Chavasse trase draperiile, aprinse celelalte
lumini i ridic telefonul. Sun la apartamentul de
la parter unde locuia Earl Jackson, oferul lui oficial
de la Ministerul Aprrii, mpreun cu Lucy, soia
acestuia, care era buctreas i ngrijitoare.
Se auzi vocea lui Jackson.
Cu ce v pot fi de folos, Sir Paul?
Chavasse se strmb. Nu se putea obinui cu
acest titlu, ceea ce nu era surprinztor; fusese
nnobilat de regin doar cu o sptmn n urm.
Ascult, Earl, e o femeie stranie care se nvrte
n umbr, peste drum. Poart o plrie veche de
fetru, pardesiu Burberry i fust pn la glezne.
Poate s fie o ceretoare, dar e a treia sear cnd o
vd. Am o senzaie curioas.
De asta mai suntei aici, spuse Jackson. M
duc s cercetez..
Ia-o uor, i zise Chavasse. Trimite-o pe Lucy la
magazinul din col, ca s vad mai bine n strad.
Bate mai puin la ochi.
9

Lsai pe mine. Ieim? ntreb Jackson.


O s trebuiasc s mncm. S zicem la
Garrick. O s fiu gata la apte.
Mai nti se brbieri, un obicei vechi, apoi fcu
du i se terse viguros. Se opri s-i ating
cicatricea rnii de glon de pe umrul stng, apoi i
trecu degetele pe o cicatrice asemntoare de pe
piept, n partea dreapt, o dung de optsprezece
centimetri, amintire de la o tnr periculoas care
ncercase s-l omoare, n urm cu nite ani buni,
mai muli dect ar fi dorit s-i aminteasc.
Se nfur cu prosopul n jurul taliei i i
pieptn prul, acum alb la tmple, dar nc negru,
dei nu att de negru ca ochii de pe faa lui
frumoas, aristocratic. Pomeii nali erau o
motenire de la tatl lui, breton, i avea aerul uor
blazat al unui brbat care a vzut prea multe din
latura ntunecat a vieii.
Totui, nu e prea ru, btrne, pentru aizeci
i cinci de ani, spuse el n oapt. Dar ce urmeaz
acum? Mine va fi ziua P?
Era gluma lui personal i nu prea vesel, pentru
c P nsemna pensie, iar a doua zi se retrgea de la
Birou, secia cea mai enigmatic din ntregul Secret
Intelligence Service britanic. Patruzeci de ani,
douzeci ca agent de teren i ali douzeci ca ef,
10

dup ce fostul lui ef murise; dar nu a fost o munc


de birou, avnd n vedere tulburrile irlandeze.
Acum, totul s-a terminat, i spuse n gnd n
timp ce i punea repede cmaa alb, moale i un
costum albastru-nchis de la Armani. Nu va mai fi
nici pasiune, nici aciune de noapte, se gndi el n
timp ce i nnoda cravata. i nu va nicio femeie n
viaa lui, pe care s se sprijine, dei ntotdeauna
avusese destule la dispoziie. Nenorocirea era c
singura pe care o iubise cu adevrat murise, mult
prea devreme i prea brutal. Chiar i rzbunarea ce
a urmat nu reuise s-i tearg gustul amar. Da, au
mai fost femei n viaa lui, dar nicio alta cu care s
doreasc s se nsoare.
Se duse n salon i ridic receptorul.
Am pornit, Earl.
Sunt gata, Sir Paul.
Chavasse i mbrc o hain de ploaie
bleumarin, stinse luminile i cobor.
Earl Jackson era negru, lucru care nu i-a produs
necazuri cu elementele mai rasiste din armata
britanic, unde servise att la Parautiti ct i la
SA.S., mai ales pentru c avea o nlime de un
metru nouzeci i trei i, la cei patruzeci i patru de
ani ai si, avea o greutate ideal de nouzeci i cinci
de kilograme. Cptase medalia de Comportare
11

Merituoas la Ealklands, iar n serviciul lui


Chavasse, el i soia sa Lucy erau de zece ani.
ncepuse s plou, iar cnd Chavasse deschise ua
din fa, l gsi ateptndu-l cu o umbrel deschis,
foarte elegant n uniform i cu apc. Cnd
coborr treptele spre Jaguar, Chavasse se uit
peste drum, la grdin. Observ o uoar micare n
umbr.
Mai e acolo?
El e tot acolo, i spuse Jackson i-i deschise
portiera din fa, pentru c Chavasse sttea
ntotdeauna alturi de el.
Vrei s spui c e brbat? ntreb Chavasse
cnd intr.
Jackson nchise portiera, ls n jos umbrela,
ocoli maina i se aez la volan.
Dar nu e un brbat obinuit, zise el pornind
motorul. Lucy zice c ar fi un fel de chinez.
Jackson demar i Chavasse zise:
Cum adic un fel de chinez?
Zice c are ceva deosebit. Nu seamn cu
niciun chinez pe care-l cunoate i e diferit de acei
thai i coreeni pe care i vezi n restaurantele lor.
Chavasse aprob din cap.
Dar fusta?
L-a zrit doar cnd era n lumin. Spune c
avea un fel de rob i, att ct a putut distinge, era
12

de o culoare glbuie.
Chavasse se ncrunt.
Din ce n ce mai curios.
Vrei s fac ceva n legtur cu treaba asta, Sir
Paul?
Deocamdat, nu, i rspunse Chavasse. i numi mai spune Sir Paul". Suntem mpreun de prea
mult vreme.
O s m strduiesc, zmbi Earl Jackson. Dar
cu Lucy o s v pierdei vremea. Ei i place.
Intr pe strada principal i lu vitez. Portarul
de la Garrick, clubul cel mai exclusiv din Londra, i
zmbi i i lu haina de ploaie.
M bucur c v vd, Sir Paul.
El spuse titlul de parc l-ar fi rostit toat viaa.
Chavasse renun la obiecii, urc scara
maiestuoas cu uluitoarea ei colecie de picturi n
ulei i intr n bar. Doi domni n vrst vorbeau
ncet ntr-un col, n rest, localul era gol.
Bun seara, Sir Paul, zise barmanul. Ca de
obicei?
i sta."
De ce nu?
Chavasse se duse i se aez ntr-un col, scoase
vechea tabacher de argint i aprinse o igar n
timp ce barmanul i aduse o sticl de ampanie
Bollinger R.D., o deschise i i turn. Chavasse o
13

gust, aprob satisfcut, iar barmanul i umplu


paharul i se retrase.
Chavasse toast pentru el nsui.
Ei, pentru tine, btrne, opti el. Dar ce
urmeaz, asta-i problema?
Goli paharul, cam repede, l umplu din nou, apoi
se ls pe sptarul scaunului. n acel moment, intr
un tnr, se opri, se uit n jur, apoi se apropie de el.
Sir Paul Chavasse? Sunt Terry Williams, de la
cabinetul primului ministru.
Trebuie s fii nou, zise Chavasse. Nu cred c
ne-am cunoscut.
Foarte nou, domnule. Am ncercat s v gsim,
iar menajera dumneavoastr ne-a spus c suntei
aici.
Pare s fie ceva urgent, zise Chavasse.
Primul ministru vrea s v spun o vorb,
asta-i problema.
Chavasse se ncrunt.
Dumneata tii despre ce-i vorba?
Mi-e team c nu, zmbi vesel Williams. Dar
sunt sigur c o s v spun personal. Tocmai urc
scara.
Un moment mai trziu, John Major, premierul
britanic, intr n bar.
Detectivul lui personal, care l nsoea, atept la
intrare. Premierul era n inut de sear, zmbi cnd
14

se apropie i ntinse mna.


M bucur c te vd, Paul.
Wilhams se retrase discret, iar Chavasse spuse:
Slav Domnului c nu mi-ai zis Sir Paul". S
fiu al naibii dac m pot obinui cu asta.
John Major se aez.
Te-ai obinuit n ultimii douzeci de ani ca
oamenii s-i spun eful".
Bine, asta a fost o tradiie a Biroului ce
dureaz din timpul predecesorului meu, i zise
Chavasse. Pot s-i ofer un pahar de ampanie?
Nu, mulumesc. Motivul inutei mele elegante
este c sunt n drum spre o serat pentru strngere
de fonduri la Dorchester i acolo au s m oblige la
mai multe pahare de ampanie.
Chavasse ridic paharul i toast.
Felicitri pentru victorie, domnule prim
ministru.
Da, sunt n continuare pe postul sta,
rspunse Major. Amndoi suntem.
Eu nu, i aminti Chavasse. Mine este ultima
zi.
Da, tocmai despre asta voiam s-i vorbesc. De
ct timp eti n Birou, Paul? Nu-mi rspunde, zise
zmbind. i-am vzut dosarul. Douzeci de ani ca
agent de teren, mpucat de trei ori, njunghiat de
dou ori.
15

Chavasse zmbi.
Apoi, douzeci de ani ca ef i, din cauza
problemei irlandeze, ai dus o via la fel de
periculoas ca i cnd ai fi fost agent de teren, zise
premierul cltinnd din cap. Nu cred c poi
abandona toat experiena asta.
Dar titlul de Cavaler i btaia ritual pe umr
la ieire, spuse Chavasse. Trebuie s-i amintesc,
domnule premier c am aizeci i cinci de ani.
Prostii, i zise John Major. Ai aizeci i cinci i
mergi pe cincizeci. Se aplec nainte. Necazul este c
problema cu Iugoslavia i Irlanda nu se dovedete
att de uoar pe ct speram. Nu, Paul, continu el
cltinnd din cap, avem nevoie de tine. Eu am
nevoie de tine.
n acel moment, Williams se apropie.
mi pare ru, domnule prim ministru, dar
trebuie s v amintesc de or.
John Major aprob din cap i se ridic. Chavasse
fcu la fel.
Nu tiu ce s spun.
Gndete-te i anun-m!
i strnse mna lui Chavasse.
Trebuie s plec. Mai vorbim.
Se ntoarse i plec, urmat de Williams i de
detectiv.
16

Chavasse se gndea la asta n timp ce sttea la


masa lung din sufragerie i mnca o salat rece cu
homar, ajutnd-o s alunece cu restul ampaniei.
Era o nebunie. Atia ani! Era un miracol c a
supravieuit i, tocmai cnd s ias, l voiau napoi.
Bu dou ceti de cafea, apoi cobor, i lu haina
de ploaie i porni pe scar pn n strad. Jaguarul
era parcat n apropiere, iar Jackson iei ntr-o
secund i deschise portiera.
A fost o mas bun? ntreb el.
Nu-mi amintesc.
Jackson se aez la volan i porni motorul.
V simii bine?
Chavasse rosti:
Ce-ai zice dac i-a spune c primul ministru
vrea s rmn n serviciu?
Doamne, Dumnezeule! exclam Jackson.
Chiar aa.
i vrei?
Nu tiu, Earl, zu c nu tiu.
i Chavasse aprinse o igar i se ls pe sptar.
Cnd ajunser la curba spre St. Martin's Square,
Chavasse spuse:
Oprete aici. O s merg pe jos restul drumului.
E timpul s arunc i eu o privire.
Suntei sigur c e n regul? ntreb Jackson.
17

Bineneles. D-mi umbrela.


Chavasse cobor din main, ndrept umbrela
mpotriva ploii necontenite i merse pe trotuarul ud
pn la urmtoarea cotitur, pn ajunse n piaa
din partea opus casei sale. Se opri. Ploaia era
amestecat cu o cea uoar, iar el avu senzaia c
se aud voci i rsete. Travers spre intrarea n
grdina din mijlocul pieei.
Acum, vocile erau mai clare, rsul aspru i
brutal. Se grbi nainte i vzu clar, n lumina unei
lmpi de strad, c brbatul misterios era bruscat
de trei tineri.
Unul dintre ei purta o apc de baseball i prea
a fi eful lor. El l lovi pe brbatul misterios pe latura
capului, iar plria de fetru a acestuia zbur,
dezvluind o east ras.
Iisuse, ce-avem aici? ntreb el. Un afurisit de
chinez. inei-l s-i dm o mardeal.
Chevasse, vznd clar faa brbatului n lumina
lmpii, tiu ndat ce era: un tibetan. Ceilali doi
tineri l apucar pe brbat de brae i cel cu apca
de baseball ridic un pumn.
Chevasse nu rosti nicio vorb, doar lovi tare cu
piciorul n spatele genunchiului stng al tnrului i
acesta se prbui. Tnrul rmase jos un moment,
uitndu-se urt n sus.
Hai s-o lsm balt, zise Chavasse, cobornd
18

umbrela.
Ceilali doi l lsar pe tibetan i se apropiar.
Chavasse l lovi tare pe unul cu vrful umbrelei,
ntre picioare, apoi se ntoarse i lovi cu piciorul n
genunchiul celui de-al doilea, fcndu-l s cad cu
un ipt de agonie. Auzi o pocnitur n spate, iar
tibetanul strig:
Fii atent!
Cnd Chavasse se ntoarse, cel cu apca de
baseball se ridica n picioare, innd n mn un i
i avnd o privire uciga. Earl Jackson pru c se
materializeaz din cea, ca o umbr ntunecat.
Se mai poate altura cineva? ntreb el.
Tnrul se ntoarse i se npusti spre el.
Jackson i prinse fr efort ncheietura minii
rsucind tare, iar tnrul scp cuitul, ipnd de
durere; se auzi ceva prind.
Jackson ridic iul i l arunc n canalul de
scurgere. Ceilali doi se ridicar n picioare, dar nu
erau prea zdraveni. Cel cu apca de baseball plngea
de durere.
Cioroi afurisit, mri el.
Ai dreptate, biete, i s nu uii c eu sunt cel
mai ru comar al tu. Acum pleac.
Ei plecar mpreun, disprnd n noapte, iar
Chavasse zise:
Halal brbat, Earl. i mulumesc.
19

Sunt prea btrn pentru genul sta de jocuri,


spuse Jackson. La fel i dumneavoastr. Gndii-v
la asta.
Tibetanul sttea acolo, innd n mn plria de
fetru; ploaia i cdea pe capul ras, iar roba galben
de sub haina de ploaie dezvluia un singur lucru: c
era un clugr budist. Arta s aib n jur de
treizeci i cinci de ani i avea o fa calm, placid.
E o lume violent, Sir Paul.
Ei, mcar eti la curent, i spuse Chavasse. De
ce te-ai nvrtit pe aici de trei zile?
Am vrut s te vd pe dumneata.
Atunci, de ce nu ai btut la u?
M-am temut c voi fi gonit fr a avea ocazia
s te vd. Sunt tibetan.
Asta vd i eu.
tiu c par straniu pentru muli oameni.
Aspectul meu i alarmeaz pe unii. M-am gndit c
este mai simplu s atept n sperana c o s te vd
pe strad.
Unde eti la bunul plac al unor animale ca
acelea.
Tibetanul ridic din umeri.
Sunt tineri, sunt aiurii, nu sunt rspunztori.
Vulpea omoar ginile. Aa-i natura. Ar trebui eu
oare s omor vulpea?
Cu siguran c a face-o dac ar fi vorba de
20

gina mea, spuse Earl Jackson.


Dar asta nu te-ar face un adept al lui Buda.
El se ntoarse spre Chavasse.
Dup cum putei vedea, eu sunt un clugr
budist. Numele meu este Lama Moro. Sunt clugr
la templul tibetan de la Glen Aristoun, din Scoia.
Iisus a spus c dac un brbat i d o palm
pe obraz, s-l ntorci i pe cellalt, dar a zis s o
facem doar o dat, rosti Chavasse.
Jackson rse tare. Chavasse continu:
Ai mncat?
Puin orez, azi-diminea.
Chavasse se ntoarse spre Jackson.
Earl, du-l la buctrie. S discute cu Lucy
despre ce mnnc. Spune-i s-l hrneasc. Apoi l
aduci sus la mine.
Eti un om bun, Sir Paul, spuse Lama Moro.
Nu, doar unul ud, i rspunse Chavasse. Aa
c, hai s plecm din ploaie.
i o lu nainte, traversnd drumul.
O or mai trziu se auzi o btaie n ua salonului
i intr Lucy, comoara lui Jackson, cu chipul unei
antice prinese egiptene, cu prul legat cu o panglic
de catifea, mbrcat corect, n rochie neagr cu
orule.
L-am adus, Sir Paul. Din fericire, am avut
21

destul orez i legume. E un om cumsecade. mi


place.
Ea se ddu n lturi i apru Moro, cu roba lui
galben.
I-am pus la cuier haina de ploaie i plria,
mai adug ea i plec.
Chavasse sttea pe unul dintre fotolii, lng focul
care ardea strlucitor. Avea un pahar n mn.
Vino, stai jos.
Suntei prea amabil.
Moro se aez pe fotoliul opus.
N-am s-i ofer din butura asta, zise
Chavasse ridicnd paharul. Este whisky irlandez
Bushmills. Unii spun c e cel mai vechi din lume i
c a fost inventat de clugri.
Buni ntreprinztori.
Eti foarte departe de cas, spuse Chavasse.
Nu prea. Am prsit Tibetul mpreun cu ali
refugiai, cnd aveam cincisprezece ani. Asta se
ntmpla n 1925.
neleg. i, de atunci?
Am stat trei ani cu Dalai Lama n India, apoi el
a aranjat s ajung la Cambridge, la vechiul vostru
colegiu, Trinity. i dumneata ai fost la Sorbona. i eu
am studiat acolo. Dar la Harvard n-am ajuns.
Vd c tii multe despre mine, i zise
Chavasse.
22

A, da, spuse calm Moro. Tatl dumitale a fost


francez.
Breton, interveni Chavasse. E o deosebire.
Desigur. Mama dumitale era englezoaic. Aveai
un dar unic pentru limbi, ceea ce explic studiile
dumitale n trei dintre cele mai mari universiti din
lume. Un doctorat n filozofie la douzeci i unu de
ani, dup care te-ai ntors la Cambridge, la colegiul
unde ai studiat i unde ai predat la douzeci i trei
de ani. Ai nceput deci o carier academic la o
vrst extrem de fraged, la o mare universitate.
i apoi? ntreb Chavasse.
Aveai un coleg la Trinity, a crui fiic era
mritat cu un ceh. Cnd acesta a murit, ea a vrut
s se ntoarc n Anglia cu copiii ei. Comunitii nu iau dat voie s plece, iar Ministerul de Externe
britanic nu voia s o ajute. Te-ai dus din proprie
iniiativ i i-ai scos, cptnd o ran uoar de la
puca unui grnicer".
Ah, nebuniile tinereii, oft Chavasse.
ntors n siguran la Cambridge, ai fost vizitat
de Sir Ian Moncrieff, cunoscut n cercurile
Contrainformaiilor ca eful, omul care controla
Biroul,
unitatea
cea
mai
secret
a
Contrainformaiilor britanice.
De unde naiba ai aflat toate astea? ntreb
Chavasse.
23

Din surse proprii, rspunse Moro. Ai fcut


douzeci de ani pe teren, pentru Birou, i douzeci
de ani ca ef, dup moartea lui Moncrieff.
Remarcabil activitate.
Singurul lucru remarcabil este faptul c m
mai aflu aici, coment Chavasse. Acum, cine eti de
fapt dumneata?
Dup cum am mai spus, sunt de la templul
tibetan de la Glen Aristoun din Scoia.
Am auzit de el, l zise Chavasse. O comunitate
budist.
Eu locuiesc i lucrez acolo. Sunt bibliotecarul.
Am adunat informaii despre fuga lui Dalai Lama
din Tibet, n martie 1959.
Brusc i se fcu lumin.
Ah, neleg acum, spuse Chavasse. Ai aflat c
eu am fost acolo. C eu am fost unul dintre cei care
l-au scos de-acolo.
Da. tiu totul despre asta, Sir Paul, am auzit
despre aceste aventuri chiar din gura lui Dalai
Lama. M intereseaz ns ceea ce a fost dup
aceea.
Ce anume? ntreb curios Chavasse.
n 1962, exact la trei ani dup de l-ai ajutat pe
Dalai Lama s scape, te-ai ntors n Tibet n oraul
Changu, ca s organizezi fuga doctorului Karl
Hoffner, care a lucrat timp de muli ani n regiune ca
24

medic misionar.
Karl Hoffner? ntreb Chavasse.
Unul dintre cei mai mari matematicieni ai
secolului, rspunse Moro. La fel de mare ca
Einstein.
Era aproape nerbdtor acum.
Haide, Sir Paul! tiu din surse sigure c i-ai
asumat misiunea i totui, nu exist date despre
Hoffner, n afar de perioada din Tibet. A murit
acolo? Ce s-a ntmplat cu el?
Pentru ce vrei s tii?
Pentru posteritate. Pentru istoria rii mele n
epoca tulbure a dominaiei chineze. Te rog, Sir Paul,
exist oare vreun motiv s se pstreze secretul dup
treizeci i trei de ani?
Nu. Presupun c nu.
Chavasse i mai turn un pahar de whisky.
n regul. Dar nu o consemnare oficial. S fie
ceva de ficiune, cnd o pui pe hrtie.
Sunt de acord. Poi avea ncredere n mine.
Chavasse sorbi din whisky.
Deci, de unde s ncep?
Dar cnd a nceput oare totul? Cu mult timp n
urm, i spuse n sinea lui. Al naibii de mult timp."

25

Capitolul 2
TIBET
1959
Chavasse purta o shuba din blan de oaie,
nfurat strns n jurul lui, cizme din blan de
oaie i o cciul dintr-o blan nedefinit, cu
marginile lsate peste urechi. Sub un bra inea o
puc englezeasc Lee Enfield i ls cluul de
munte s-i aleag singur drumul. La un moment
dat, i se pru c aude un avion, dar nu putea fi
sigur, deoarece zgomotul dispru repede.
Tibetanii numesc aceast regiune de grani ara
Zpezilor, iar numele este foarte potrivit. Un loc ca
un adevrat comar, cu trectori prin munte la o
nlime de peste ase mii de metri. Nu era un lucru
neobinuit, n vremurile vechi, ca mgarii
caravanelor s moar de astm i ca stpnii lor s
fac edeme pulmonare, plmnii lor umplndu-se de
ap.
Un mod ciudat de a muri, se gndi Chavasse,
necndu-te stnd pe picioare. Desigur, n timpurile
26

actuale nu mai avea importan. Din ordinul


chinezilor, nu se mai fceau caravane spre India.
ncepu din nou s ning uor i el se opri s
verifice drumul n prealabil. Cerul fiind acoperit de
nori joi, umflai, zpada nu strlucea. Noaptea
trecut o petrecuse n petera unui pstor,
adpostindu-se de o furtun brusc, i o pornise din
nou n zori. Acum trectoarea dintre vrfuri se lea
ntr-o ultim pant care ducea n jos, spre grania
indian. De fapt, n deprtare, se vedea ceva colorat
i mictor, probabil un steag, iar Chavasse i
ndemn cluul.
Postul de la grani era foarte simplu. O barac
mare de piatr, fr srm ghimpat, fr sisteme
de aprare. O jumtate de duzin de soldai indieni
stteau afar, mbrcai n uniforme de iarn albe,
de lupt, cu glugile trase peste turbane. Un jeep era
camuflat n alb, iar tnrul care sttea sprijinit de
main i fuma nainta i se uit la Chavasse.
Domnul Chavasse? Eu sunt locotenentul
Piroo. Am aflat prin radio de la lupttorii tibetani
pentru libertate c venii, zmbi el. M mir c mai
supravieuiesc, dac informaiile pe care le primim
despre reacia chinezilor sunt adevrate.
Chavasse cobor din a, iar un soldat lu cluul
de acolo.
27

Da, sunt adevrate. Ucid oamenii cu minile,


rad sate ntregi de pe faa pmntului.
Piroo i ddu o igar i i-o aprinse. Chavasse
continu:
Mi-e team c, de data asta, intenioneaz s
distrug odat pentru totdeauna rezistena tibetan.
De asta a fugit Dalai Lama?
Da. Sper s continue lupta, din India. Crezi
c premierul Nehru o s fie de acord?
A, da, asta s-a artat destul de clar. Dar haide,
domnule Chavasse, eful meu ateapt s te vad la
Gela. Asta e la vreo zece kilometri de aici, zmbi el.
Dar la numai cinci mii de metri altitudine.
Chavasse se urc n jeep i Piroo se aez la
volan.
i cine-i eful dumitale?
Colonelul Ram Singh. Foarte corect i de
coal veche. A studiat chiar i la Sandhurst.
n ciuda faptului c maina aluneca dintr-o parte
n alta pe drumul accidentat, Piroo gsi alt igar i
o aprinse cu o singur mn.
Credeam c CIA va face lucruri mari! S-i
ajute pe rebeli i altele!
Au introdus o cantitate de arme, i zise
Chavasse, majoritatea britanice. Chinezii nu trebuie
s constate vreo filier american. n afar de asta,
n-am fcut mare lucru.
28

Dar dumneata ai fcut, domnule Chavasse. Se


pare c Contrainformaiile britanice funcioneaz.
Aa mi s-a spus i mie.
Am neles c guvernul indian v-a cerut s nu
trecei grania, dar ai trecut-o, totui?
ntr-adevr.
Iar maiorul Hamid a plecat cu dumneata.
i asta-i adevrat.
Piroo cltin din cap.
Nebunul. Au s-l judece la Curtea marial
pentru asta.
Nu. El este n urma mea chiar acum, cu Dalai
Lama. Am venit nainte doar ca s confirm ora
sosirii lor. Hamid va fi imediat un erou pentru
oricare indian de pe continent.
Poate c nu, prietene.
Ce vrei s spui cu asta? ntreb Chavasse.
Ei, asta o s i-o spun eful meu.
Chavasse se ncrunt cnd ajunser pe o culme
i vzur n jos mai multe colibe Nissen lng o
pist pentru avioane.
Un avion Navajo? rosti Chavasse. Ce caut
aici?
Face legtura cu valea. Aprovizionare,
comunicaii. Putem aduce i brancarde aici.
i de ce e totul n alb?
Pentru c, dac trec grania, s le fie mai greu
29

chinezilor s m doboare. Zmbi. Da, domnule


Chavasse. Eu sunt pilotul. Forele Aeriene Indiene,
nu Armata.
i-l conduse n jos, pe drum.
Era cald n coliba Nissen n timp ce Chavasse i
cei patru ofieri stteau aplecai deasupra hrii de
pe mas. Colonelul Ram Singh era mic i dur, avea o
musta subire, iar nsemnele decoraiilor artau
bine pe cmaa lui.
Nu e bine, domnule Chavasse. Pot s-i spun,
neoficial, c premierul Nehru i guvernul indian
sunt pregtii s-l primeasc pe Dalai Lama. Piroo
aici de fa urma s-l transporte cu avionul, de
ndat ce sosete.
Ceea ce mi-e team c nu se mai poate acum,
zise Piroo. Am zburat peste grani, ilegal desigur,
zise el atingnd harta cu degetul. Aici este coloana
lui Dalai Lama. A aprecia acum c mai are peste
cincisprezece kilometri de mers. Iar aici, cu douzeci
i cinci de kilometri n urm, este coloana chinez
care vine repede, cu jeep-uri, nu cu cai. E sigur c i
vor prinde nainte de grani.
Chavasse examina cu atenie harta.
Cnd ai vzut toate astea?
n urm cu o or. Nu mai mult.
Chavasse aprob din cap.
30

Am venit i eu pe acelai drum. Terenul este


ngrozitor. Chiar i cu un jeep, eti norocos dac faci
zece kilometri pe or. Teren aspru i bolovani peste
tot.
i? fcu Ram Singh.
Asta nseamn c chinezii se afl nc dincolo
de trectoarea Cholo. E adnc de sute de metri.
Acolo este un pod vechi, de lemn. Este singurul loc
pe unde se poate trece de partea cealalt. Distrugeil i i-ai terminat. Dalai Lama o s fie liber.
O idee atrgtoare, domnule Chavasse, dar
dac sugerezi c locotenentul Piroo ar trebui cumva
s bombardeze podul, trebuie s spun c nu o fac.
Este teritoriu chinez, aa pretind ei, iar noi nu
suntem n rzboi cu China.
Ei bine, eu sunt, zise Chavasse ntorcndu-se
spre Piroo. Avei paraute pe aparatul la?
Desigur.
Chavasse i se adres lui Ram Singh.
ntmpin-m
la
jumtatea
drumului,
colonele. I-ai permis deja lui Piroo s zboare cu
avionul acolo. Las-l s se ofere din nou voluntar.
F-mi rost de nite exploziv. Pe drum spre interior,
lsm un mesaj coloanei lui Dalai Lama ca s-l
avertizm pe Hamid de ce se ntmpl, apoi m
parautez la pod i l arunc n aer.
Dar ce se ntmpl dup aceea? ntreb Piroo.
31

Ai s fii singur acolo i pe jos.


Sper c Hamid o s vin clare napoi s m
ia.
Urm o tcere prelungit. Ofierii schimbau
priviri ntre ei. Colonelul se uit n jos la hart,
btnd cu degetele pe ea. i ridic privirea.
Ai face treaba asta, locotenente? l ntreb el
pe Piroo.
Cu plcere, domnule colonel.
Este o nebunie, zise Ram Singh. Nebunie
total. Brusc, zmbi. Mai bine s ne micm,
domnule Chavasse. N-avem prea mult timp.
Ram Singh spuse:
Un exploziv foarte simplu, domnule Chavasse.
L-am cptat de la armata francez.
Deschise un sac militar i scoase un bloc verdenchis.
Plastic, spuse Chavasse.
Total inofensiv, dac nu este folosit mpreun
cu aceste creioane care marchez timpul, zise el
ridicnd cteva. sta e un detonator de cinci
minute, iar acestea dou, cu capete galbene, sunt de
dou minute.
Chavasse lu sacul i l puse n spate. Unul
dintre ofieri l ajut s-i pun parauta, un altul i
ddu o puc Sten cu dou cartuiere prinse
32

laolalt, pe care i le nfur n jurul pieptului.


Ram Singh lu o cutie de semnalizare, cu o
coad roie.
Mesajul pentru mairoul Hamid. i spune exact
ce intenionezi s faci. Sper c va considera c e
posibil, cum s zice, s vin s te culeag, prietene.
El este pathan, spuse simplu Chavasse. tii
cum sunt tia. S-ar bga i n iad, doar ca s poat
arunca o privire. Mai bine s o pornesc.
Ram Singh i puse pe el o parka i ieir afar.
Ningea puin, vntul purta fulgi rari i era foarte
frig. Merser spre avionul Navajo, unde Piroo
nclzise deja motorul. Chavasse se opri la scar, iar
Ram Singh i strnse mna i l salut.
Cum o vrea Dumnezeu, prietene.
Chavasse zmbi, urc scara i nchise ua. Piroo
se uit peste umr, ambal motorul, o porni pe pist
i se nl.
n ciuda straturilor de mbrcminte pe care le
purta, lui Chavasse i era frig foarte frig i respira
cu greutate. Se uita pe fereastr, la un peisaj pustiu
ca pe Lun, cu vrfuri acoperite de zpad pe
ambele pri. Din cnd n cnd cdeau nfiortor
ntr-un gol de aer i mereu erau mpini de un vnt
puternic.
Piroo se uit peste umr i strig peste urletul
33

motoarelor:
Am s zbor mai nti n jurul trectorii. S ne
asigurm mai nti c chinezii mai sunt nc n
partea cealalt. nainte de a-i comunica lui Hamid.
Bine, rspunse Chavasse.
Intrar n nori joi, care i nvluir cinci minute.
Cnd ieir pe partea cealalt, se vedeau jos foarte
clar trectoarea i podul. i mai clar se vedea
coloana chinezilor, aflat poate la o jumtate de
kilometru n partea cealalt, ndreptndu-se foarte
repede spre pod, pe o poriune de teren plat.
Nu e timp s mai ntrziem. Au s ajung la
pod n zece minute, strig Chavasse. Pornesc.
Coboar la cinci sute.
Piroo ls n jos botul avionului, care cobor apoi
se ndrept.
Chavasse
se
mica
greu
din
cauza
echipamentului. Deschise ua. Atept pn fur ct
se poate de aproape de pod i se rostogoli afar, cu
capul nainte.
Hamid desclec ateptnd, n timp ce unul
dintre lupttorii tibetani pentru libertate galop spre
locul unde era cutia salvatoare cu coad roie,
vizibil n zpad. Brbatul se aplec din a, lu
cutia i galop napoi.
Hamid arta tipic pentru un pathan, solid, nalt,
34

cu pielea mslinie, cu o privire mndr pe chipul


brbos. n spatele lui, coloana se oprise i toat
lumea atepta. Clreul sosi i i ddu cutia.
Hamid o deschise, scoase mesajul i-l citi cu
atenie. njur ncet.
Din spate se auzi o voce.
Ce este, maior Hamid?
Dalai Lama, acoperit cu blan de oaie, era culcat
pe un fel de sanie tras de un cal, pentru c era
prea bolnav ca s clreasc.
E de la Chavasse.
Deci a reuit s treac?
Din nenorocire, o coloan chinez se afl
foarte aproape de noi, de partea cealalt a trectorii
Cholo. Se pare c Chavasse s-a lansat cu parauta
acolo, ncercnd s arunce podul n aer. Trebuie s
m duc s-l ajut.
neleg, spuse Dalai Lama.
Bine. Am s iau cu mine doi oameni din
escort. Ceilali trebuie s v continuai drumul cu
toat viteza posibil.
Se duse la una dintre crue i lu o puc Sten
i dou ncrctoare pe care le bg n sacul de la
a, apoi ddu un ordin scurt unor tibetani i plec
n galop. Cteva momente mai trziu, doi dintre ei l
urmar, aducnd un cal n plus.
35

Chavasse atinse dur solul, la vreo doi metri de


pod. Rmase acolo un moment, se rsuci, se ridic
i se eliber de paraut. nc nu se vedeau chinezii.
i lu arma de pe umr i alerg pe crarea
neregulat, printre bolovani.
Desigur, era o prostie s faci un asemenea efort
la aceast altitudine. Cnd ajunse la pod, gfi,
respiraia lui fiind ca un abur alb. Porni s
traverseze podul, care se legna uor. Ajunse n
mijloc, i ddu jos sacul i alese un bloc de plastic,
introduse un detonator de cinci minute, se culc jos
i ntinse mna peste margine, fixnd explozibilul
ntr-un spaiu dintre dou brne. Activ detonatorul,
se ridic i, n acel moment, un jeep al chinezilor
apru pe nlimea din partea opus.
Mitraliera deschise imediat focul. Chavasse fugi
cu arma ntr-o mn i cu sacul n cealalt. Ajunse
la captul podului, se ascunse dup unul dintre
stlpii de sprijin, gsi un alt bloc de plastic,
introduse un detonator de dou minute i l activ.
Din jeep se trgea ntruna, iar gloanele rupeau
bucele din stlp. El puse jos blocul de plastic,
rspunse tipului cu puca Sten i un glon norocos
dobor un soldat. Jeep-ul, aflat la jumtatea podului
se opri, un altul fiind chiar n urma lui, iar restul
coloanei ajunse pe nlime.
Rmnei acolo, se rug Chavasse i arunc
36

blocul de plastic pe pod.


Spre groaza lui, acesta sri peste margine i
explod n aer. Jeep-ul o porni iar, trgnd
necontenit, urmat de cellalt, iar coloana se mic i
ea n partea cealalt.
Chavasse alerg printre stnci, innd capul jos;
se uit napoi i vzu cele dou jeep-uri ajungnd pe
teren solid. n acest moment, exact cnd convoiul
porni s traverseze podul, se auzi o explozie uria.
Mijlocul podului se ridic n aer, buci de lemn
zburau n toate prile. Primele dou maini din
convoi s-au dus odat cu podul.
Cnd reverberaia se stinse, se auzir ipete de
furie ale soldailor chinezi din cele dou maini care
trecuser podul, trei n prima i patru n a doua.
Trgeau cu putile automate uoare n stncile din
jur, iar Chavasse se piti i desfcu sacul. Mai
rmsese un bloc de plastic. Introduse detonatorul
de dou minute i ncepu s numere innd
pregtit arma n mna cealalt.
Trgea n rafale scurte, cu mna stng, numra
n continuare, dar ei trgeau att de mult cu armele
lor automate n stnci, nct fu nevoit s in capul
jos i s armeze orbete blocul de plastic. De data
asta avu mai mult noroc; bomba czu n maina cu
patru soldai i explod o secund mai trziu, cu un
efect devastator.
37

Se uit peste o stnc i vzu carnagiul. Cei


patru soldai erau mori, iar cellalt jeep se aplecase
ntr-o parte, cei trei ocupani fiind aruncai afar. n
timp ce Chavasse i urmrea, ei se ridicar n
picioare, tuind din cauza fumului neptor i i
luar armele. El se ridic i deschise focul cu puca
Sten, trei gloane nfigndu-se n pmnt alturi de
ei. Dar nu mai avea gloane. Arunc arma, se
ntoarse i fugi s se salveze, n timp ce cei trei
chinezi urlar i se repezir dup el.
Gloanele rscoleau pmntul n jurul lui,
mprtiind zpada, n timp ce el se lupta s urce
panta. Apoi, o voce vesel strig:
Culc-te, Paul, pentru Dumnezeu!
Hamid apru sus, innd puca automat Sten
cu ambele mini. El trase dintr-o parte n alta,
doborndu-i ntr-o secund pe cei trei chinezi. Cnd
ecoul se stinse, el se uit la rmiele podului.
A fost la musta.
Se poate spune i aa.
Chavasse urc panta i i vzu pe cei doi tibetani
care ineau calul lui Hamid i pe cel n plus.
Ce grijuliu ai fost. Ai adus un cal pentru mine.
Premierul Nehru i guvernul indian sunt gata s-l
primeasc pe Dalai Lama. Avionul Forelor Aeriene
Indiene care m-a parautat pe mine ateapt la
Gela. O s fim cu toii la Delhi, ct ai zice pete.
38

Excelent, zise Hamid. Putem deci s plecm


naibii de-aici?
Ambasada britanic de la Delhi strlucea de
lumini,
candelabrele
de
cristal
sclipeau,
ventilatoarele din tavan micau aerul cald, iar uile
mari erau deschise spre grdin.
Sala de bal era plin de lume. Oricine era cineva
n Delhi, cei mari i cei buni, nu doar ambasadorul
britanic, ci i premierul Nehru, erau acolo n
onoarea lui Dalai Lama, care sttea pe un fotoliu
lng intrarea principal, salutndu-i pe cei ce
stteau la rnd ca s-i fac urri de bine.
Chavasse, ntr-un costum alb de bumbac,
cma neagr i cravat galben pai, sttea i
privea. Hamid era alturi de el, superb, cu turban i
uniform kaki, nsemnele medaliilor, printre care
Crucea Militar de la englezi, confirmndu-i curajul.
Uit-te la ei, zise Chavasse. Nu vor altceva
dect s se laude c au dat mna cu el. I-ar cere un
autograf, dac ar ndrzni.
Aa-i lumea, Paul, coment pathan-ul.
n ir era un chinez, un brbat mrunt cu
ochelari cu rama de baga i cu un zmbet pe fa.
Chavasse se ncord.
Cine-i sta?
Tnrul locotenent din spatele lor spuse:
39

Numele lui este Chang. E medic. Conduce o


clinic pentru cei sraci. E un naionalist chinez din
Formosa. A venit aici acum ase luni.
Doctorul Chang lu mna lui Dalai Lama.
Chang Formosa, Sfinia Voastr, l auzir
spunnd. E o mare onoare.
Dalai Lama murmur un rspuns; Chang se
deprt i lu un pahar de la unul dintre chelnerii
cu turban.
Dalai Lama i fcu semn tnrului locotenent s
se apropie.
Cred c e destul pentru moment. Vreau s fac
un tur prin grdin, simt nevoia de aer proaspt. V
vd mai trziu, domnilor.
Le zmbi lui Chavasse i lui Hamid.
i fcu drum prin mulime, escortat de
locotenent, zmbind i salutnd oamenii n trecere,
apoi iei pe una din uile mari. Locotenentul se
ntoarse.
Prea obosit. Am s-i anun pe noii oaspei, la
intrare, c nu mai st la prezentri.
Locotenentul plec i Hamid ntreb:
Cnd te ntorci la Londra?
Chavasse aprinse o igar.
Nu sunt sigur. Atept ordine de la eful meu.
A, eful, faimosul Ian Moncrieff.
N-ar trebui s tii lucrul sta, spuse Chavasse.
40

Nu, cu siguran, zise o voce cunoscut.


Chavasse se ntoarse uimit i l vzu pe Moncrieff
stnd acolo, ntr-un costum ifonat de bumbac. Avea
prul cenuiu, pieptnat spre spate.
De unde Dumnezeu ai rsrit? ntreb
Chavasse.
Din zborul de la Londra, care a sosit acum
dou ore. Minunat treab, Paul. M-am gndit s
m alturi festivitilor.
Se ntoarse spre pathan.
Dumneata trebuie s fii Hamid?
i strnser minile.
Bucuros de cunotin, Sir lan.
Moncrieff lu un pahar de la un chelner, iar
Chavasse spuse:
Ei, dup cum vezi, sunt cu toii aici.
Moncrieff bu din vin.
Inclusiv opoziia.
Ce vrei s spunei? ntreb Hamid.
Prietenul nostru chinez de acolo.
Moncrieff l indic pe Chang, care i fcea drum
prin mulime spre uile mari.
E un naionalist chinez din Formosa. Conduce
o clinic pentru sraci, n centru, spuse Chavasse.
Da,
asta
crede
serviciul
indian
de
contrainformaii, dar sunt deosebit de prost
informai. Am vzut fotografia lui ntr-un dosar la
41

Secia Chinez a SIS din Londra, abia luna trecut.


Este agent comunist. Dar unde-i Dalai Lama?
n grdin, i rspunse Hamid.
n acel moment, Chang iei pe una din uile
deschise.
Haide, i zise Chavasse lui Hamid i i fcu
repede drum prin mulime.
Grdina
era
foarte
frumoas,
parfumul
magnoliilor era greu n aerul nopii, iar palmierii
foneau n briza uoar. O fntn artezian n
mijlocul grdinii i nla apa n noapte, iar Dalai
Lama se ndrepta pe o crare spre ea, singur cu
gndurile lui. Se opri cnd doctorul Chang iei din
tufiuri.
Prea Sfinte, iart-m, dar i-a sosit ceasul.
Avea ntr-o mn un pistol automat cu amortizor
de sunet, iar Dalai Lama, nelegnd, zmbi cu
senintate.
Te iert, fiul meu, moartea vine pentru toi
oamenii. Hamid, alergnd repede, cu Chavasse pe
urmele lui, se repezi la Chang ntr-o clip, cu un
bra n jurul gtului acestuia; cu mna i apuc
ncheietura minii drepte fcnd ca arma s cad la
pmnt. Aceasta se descarc ntr-un zgomot
nfundat. Chang, luptndu-se cu disperare, reui s
se ntoarc. Un moment fur piept la piept, pathanul
cel nalt i chinezul mrunt. Se auzi un alt zgomot
42

nfundat, Chang deveni rigid, apoi alunec la


pmnt. Un moment zcu acolo dnd din picioare,
apoi rmase nemicat.
Chavasse se ls pe un genunchi i l examin, n
timp ce Moncrieff sosi n fug. Chavasse se ridic,
innd arma n mn.
E mort? ntreb Dalai Lama.
Da, rspunse Chavasse.
Sufletul s i se odihneasc n pace!
V sugerez s venii cu mine, domnule, spuse
Moncrieff. Cu ct tiu mai puini de treaba asta, cu
att mai bine. De fapt, nici nu s-a ntmplat, nu-i
aa, domnule maior?
M ocup eu de asta, domnule, zise Hamid. Cu
cea mai mare discreie. l aduc pe eful Securitii.
Moncrieff l lu de acolo pe Dalai Lama. Hamid
spuse:
Pcat c srmanul nefericit a decis s se
mpute aici i n-o s tim niciodat de ce, nu-i aa?
E o poveste la fel de bun ca oricare alta. Tu rmi
aici, Paul. Ai s fii un martor bun, ca i mine.
Beijing-ul are braul lung.
Pathan-ul se grbi s plece. Chavasse aprinse o
igar, se duse i se aez pe o banc lng fntn
i atept.

43

Capitolul 3
LONDRA
1962
Chavasse sttea la intrarea clubului Caravel din
strada Great Portland i privea trist la ploaie.
Avusese o legtur de dragoste cu Londra timp de
mai muli ani, dar ora patru dimineaa, ntr-o zi de
noiembrie, era suficient ca s strice orice legtur,
i zise n sinea lui cnd cobor pe trotuar.
Avea un gust neplcut n gur de la prea multe
igri, iar gndul la cele o sut cincisprezece lire pe
care le pierduse la mesele verzi de la Caravel nu
mbuntea situaia.
Necazul era c sttea n ora de prea mult timp.
Trecuser deja dou luni de cnd revenise din
vacana de dup afacerea Caspar Schultz, iar eful l
inuse la un birou n sediu, s se ocupe de hroage
cu care s-ar fi descurcat orice funcionar competent.
El continua s se gndeasc la aceast situaie i
s se ntrebe ce s fac n legtur cu problema asta
44

cnd, dnd colul n strada Baker, se uit n sus i


vzu lumin n apartamentul lui.
Travers repede strada i intr pe uile laterale.
Holul era pustiu, iar portarul de noapte nu era la
biroul lui. Chavasse rmase pe loc gndindu-se un
moment, cu o uoar ncruntare pe fa. n cele din
urm decise s nu foloseasc ascensorul i urc
repede pe scar la etajul trei.
Pe coridor era linite. Se opri un moment n faa
uii apartamentului ascultnd, apoi se duse dup
col, la intrarea de serviciu, i i scoase cheia.
Femeia care sttea pe marginea mesei de
buctrie citind un ziar n timp ce atepta s fiarb
cafeaua era plinu i atrgtoare, n ciuda
ochelarilor negri, cam severi.
Chavasse nchise ncet ua, travers camera n
vrful picioarelor i o srut pe ceaf.
Trebuia s spun c e o or curioas pentru o
vizit, dar sunt mai mult dect dispus, zise el
zmbind mecher.
Jean Frazer, secretara efului, se ntoarse i l
privi calm.
Nu fi ncrezut i unde naiba ai fost? Am trimis
oameni n Soho i n West End de asear de la ora
opt.
l trecu un fior rece de emoie.
A aprut ceva important?
45

Ea aprob din cap.


Asta s-mi spui tu mie. Mai bine intr. eful e
aici de la miezul nopii, n sperana c o s vii acas.
Ce-ai zice de o cafea?
Am s o aduc cnd o s fie gata. Iar ai but,
strmb ea din nas, nu-i aa?
Ce nevast a naibii ai mai fi, draga mea, zise
cu un zmbet obosit i intr n camera de zi.
Doi brbai stteau pe fotoliile mari, lng foc, cu
un joc de ah pe msua de cafea dintre ei. Unul era
necunoscut lui Chavasse. Un brbat btrn, cu
prul alb, n jur de aptezeci i ceva de ani, cu
ochelari cu ram de aur, care studia cu atenie tabla
de ah.
Cellalt putea fi, la prima vedere, orice nalt
funcionar civil. Costumul gri nchis, bine croit,
cravata tip Eton, chiar i prul ncrunit, toate
fceau parte din imaginea tipic, familiar.
Doar cnd ntoarse capul brusc i-i ridic
privirea, deosebirea deveni evident. Era chipul unui
om neobinuit. Era o fiin extraordinar de
inteligent, cu ochii reci, cenuii, ai unui brbat
care, mai mult ca orice, este un om realist.
Am auzit c m caui, spuse Chavasse
scondu-i haina de ploaie ud.
eful zmbi slab.
E un eufemism. Probabil c i-ai gsit un loc
46

nou.
Chavasse aprob din cap.
Clubul Caravel de pe strada Great Portland.
Fac o friptur bun i au o sal de jocuri. Mai mult
rulet.
Merit s-i fac o vizit?
Nu prea, zmbi mecher Chavasse. Cam
plicticos i prea scump. E timpul s am alt gen de
activitate.
Cred c putem s-i facem pe plac, Paul, spuse
eful. Apropo, s-i fac cunotin cu profesorul
Craig.
Brbatul n vrst i strnse mna i zmbi.
Deci, dumneata eti expertul n limbi strine.
Am auzit multe despre dumneata, tinere.
Numai de bine, sper.
Chavasse lu o igar din cutia de pe msua de
cafea i i trase un scaun.
Profesorul Craig este preedintele Programului
Comun de Cercetare a Spaiului iniiat recent de
NATO, zise eful. El ne-a ridicat o problem destul
de interesant. Ca s fiu absolut sincer, cred c tu
eti singurul agent al Biroului capabil s se
descurce cu asta.
Ei, acesta e cu siguran un nceput flatant,
spuse Chavasse. Care-i problema?
eful puse cu grij o igar turceasc ntr-un
47

elegant port-igaret de argint.


Cnd ai fost ultima dat n Tibet, Paul?
Chavasse se ncrunt.
O tii la fel de bine ca i mine. Acum trei ani,
cnd l-am scos pe Dalai Lama.
Cum i-ar plcea s te duci din nou?
Chavasse ridic din umeri.
Tibetana o tiu nc bine. Nu fluent, dar destul
de bine. O alt problem, specific regiunii, m
deranjeaz mai mult. n special faptul c sunt
european.
Dar am neles c ai ajutat la scoaterea lui
Dalai Lama n urm cu trei ani, zise profesorul
Craig.
Chavasse aprob din cap.
Dar asta a fost altceva. Am intrat direct i am
ieit dup cteva zile. Nu tiu ct a trece
neobservat dac a sta acolo mai mult timp. Nu tiu
dac ai auzit, profesore, dar niciun soldat nu a
scpat din lagrele chineze de prizonieri n timpul
rzboiului i asta din motive clare. Dac m
aruncai n Rusia, n haine potrivite, m-a descurca.
ntr-o strad din Beijing a fi vizibil ca un buboi.
Nu-i aa, spuse eful. Apreciez punctul tu de
vedere, dar dac l-am putea ocoli?
Rmn n continuare chinezii, coment
Chavasse. Mai sunt nc nervoi de cnd am fost
48

acolo data trecut. Mai ales dup revolta tibetan.


tii, cred c ei controleaz regiuni ntregi. Dar
treaba asta este cu adevrat important?
eful aprob din cap cu gravitate.
Poate cea mai important de care i-am cerut
s te ocupi.
Mai bine s-mi spunei despre ce este vorba.
eful se ls pe sptarul fotoliului.
Care ai zice c e cea mai mare problem
internaional a momentului bomba?
Chavasse cltin din cap.
Nu, nu cred. Oricum, nu mai este. Probabil
cursa pentru spaiul cosmic.
eful aprob din cap.
Sunt de acord, iar faptul c John Glenn i cei
care i-au urmat au rivalizat cu Gagarin i Titov i-a
ngrijorat pe prietenii notri rui. Distana se
micoreaz, iar ei tiu asta.
i ei pot face ceva n legtur cu treaba asta?
ntreb Chavasse.
eful aprob din cap.
Da, i ei se ocup deja de asta, de al naibii de
mult timp. Dar poate c profesorul Craig vrea s-i
vorbeasc despre asta. El este specialistul.
Profesorul Craig i scoase ochelarii i ncepu s-i
tearg cu o batist scoas din buzunarul de la
piept.
49

Problema cea mare este propulsarea, domnule


Chavasse. Iar rspunsul nu-l constituie nite
rachete mai mari sau mai bune, mai ales cnd e
vorba de o cltorie n Lun sau mai departe, ceea
ce implic distane uriae.
i se presupune c ruii au ceva? ntreb
Chavasse.
Craig neg din cap.
nc nu, dar cred c sunt foarte aproape. Din
1956, ei experimenteaz o rachet ionic, folosind ca
for motrice energia emis de stele.
Sun ca o poveste tiinifico-fantastic, zise
Chavasse.
A dori s fie aa, tinere, spuse grav profesorul
Craig. Din nefericire, este un fapt real i, dac nu
venim repede cu un alt rspuns, putem s ne dm
btui.
i presupun c exist un alt rspuns, zise
ncet Chavasse.
Profesorul i puse cu atenie ochelarii i aprob
din cap.
n condiii normale a fi spus nu, dar avnd n
vedere unele informaii care mi-au parvenit recent,
se pare c mai avem o ans.
eful se aplec n fa.
n urm cu zece zile, un tnr nobil tibetan a
sosit la Srinagar, capitala Camirului. Omul nostru
50

de acolo s-a ocupat de el. n afar de faptul c avea


informaii valoroase despre situaia din vestul
Tibetului n momentul de fa, avea i o scrisoare
pentru profesorul Craig. Era de la Karl Hoffner.
Chavasse se ncrunt.
Am auzit vag despre el. N-a fost cumva un fel
de medic misionar n Tibet ani de zile?
eful aprob din cap.
Un om minunat, pe care majoritatea oamenilor
l-au uitat. O carier foarte asemntoare cu a lui
Albert
Schweitzer.
Doctor,
muzician,
filozof,
matematician. i-a consacrat Tibetului patruzeci de
ani din via.
Mai triete? ntreb Chavasse.
eful aprob din cap.
Triete ntr-un orel care se numete
Changu, la dou sute cincizeci de kilometri de
grania cu Camirul. Este sub arest la domiciliu, din
cte ne putem da seama.
Karl Hoffner este unul dintre cei mai mari
matematicieni
ai
tuturor
timpurilor,
spuse
profesorul Craig. Te deranjeaz dac devin puin mai
tehnic?
Deloc, rspunse Chavasse.
Nu cunosc ct de multe tii despre conceptele
matematice, zise Craig, dar poate ai cunotin c
Einstein a demonstrat c materia nu este altceva
51

dect energie, fixat ntr-un tipar rigid.


Da, murmur Chavasse. Pn aici am neles.
n tineree, ntr-o celebr lucrare de doctorat,
continu Craig, Karl Hoffner a demonstrat c
energia nsi este spaiu nchis ntr-un anumit
tipar. Dovada adus de el implic o dezvoltare
ndrznea a geometriei neeuclidiene, care era la fel
de revoluionar ca i teoria relativitii a lui
Einstein.
Acum nu te mai neleg deloc, mrturisi
Chavasse.
N-are importan, zmbi Craig. Poate doar
ase creiere din lume au fost capabile s neleag
teoria lui n vremea respectiv, din cauza
complexitii ei. Aceasta a trezit un interes
considerabil n cercurile academice, apoi a fost
practic uitat. Era doar teorie; nelegi? Nu ducea
nicieri i nu avea nicio aplicare practic.
Iar acum a adus-o cu un pas mai departe, zise
Chavasse. La asta vrei s ajungi?
Craig aprob din cap.
El a menionat n scrisoare, ca un fapt banal
a putea zice, c a ajuns la rezolvarea problemei. A
dovedit c spaiul poate fi modelat, dac vrei
manipulat, pn devine un cmp de energie.
i asta e cu adevrat important? ntreb
Chavasse.
52

Important? oft profesorul. n primul rnd,


mpinge fizica nuclear n eocen. n al doilea rnd,
ne d un concept cu totul nou despre cltoria n
spaiu. Am putea produce o energie motrice pentru
rachetele noastre chiar din spaiul n sine, un lucru
care ar fi infinit superior conceptului rusesc, ionic.
Crezi c Hoffner are idee de importana
descoperirii lui? ntreb Chavasse.
Craig neg din cap.
Cred c nu tie nici mcar c au avut loc
zboruri orbitale. Dac tia c omul a trecut pragul
spaiului, valoarea descoperirii i-ar fi fost imediat
clar.
Incredibil! spuse Chavasse. Absolut incredibil!
Mai grav este faptul c nu ne folosete c tim,
atta timp ct aceste cunotine rmn n creierul
unui om btrn i bolnav, aflat sub arest la
domiciliu, ntr-o ar sub dominaie comunist, zise
eful. Trebuie s-l scoatem de-acolo, Paul.
Chavasse oft.
Ei bine, eu m rugam s apar o aciune,
spuse Chavasse. Acum o am, dei nu tiu cum naiba
am s-o scot la capt.
Eu m-am gndit deja la asta.
eful mpinse tabla de ah la o parte i desfur
o hart.
Asta este regiunea implicat. Camirul i
53

vestul Tibetului; Changu e la vreo dou sute


cincizeci de kilometri de grani. Observ c, la circa
aptezeci i cinci de kilometri n interiorul Tibetului,
este un sat care se numete Rudok. Cnd mi-a
trimis scrisoarea, Ferguson m-a informat c, dup
spusele tnrului nobil tibetan care a scos
scrisoarea din ar, chinezii nu prea au control
asupra regiunii. El afirm c mnstirea din afara
localitii Rudok este un adevrat centru al
rezistenei. Dac te-am putea duce acolo, ai avea
mcar o baz. Desigur c mai departe va trebui s
acionezi dup capul tu.
S
lmurim
dou
probleme,
interveni
Chavasse. Cum intru acolo i cum fac ca s m
accepte localnicii n caz c ajung?
Astea toate s-au aranjat, zise eful. De ieri
sear, cnd profesorul Craig a venit i mi-a spus c
n scrisoare se poate citi mai mult dect e scris n
ea, am folosit linia special ca s vorbesc cu
Ferguson de patru ori. El a aranjat ca acel tnr
tibetan s mearg acolo cu tine.
Dar cum rmne cu transportul?
O s zburai.
Chavasse se ncrunt.
Este sigur c se poate zbura din Camir?
Munii Ladakh sunt al naibii de nali.
Ferguson a gsit un pilot pe nume Jan
54

Kerensky. E polonez a zburat n RAF n timpul


rzboiului. Face treab pentru guvern n regiune,
recunoateri aeriene, treburi din astea. Se pare c
exist o veche pist de aviaie a RAF n afara
localitii Leh, pe care el o folosete uneori. Asta este
la numai o sut douzeci sau o sut treizeci de
kilometri distan de grania tibetan. I-am oferit
dou mii ca s te duc cu avionul i s te aterizeze
la mnstirea de lng Rudok i alte cinci mii ca s
te ia de acolo la exact o sptmn mai trziu.
Crede c poate s fac asta?
eful aprob din cap.
Zice c este posibil. Nimic mai mult. E clar c
o s ai nevoie de al naibii de mult noroc.
Poi s mai repei asta, zise Chavasse. Cnd
plec?
Un bombardier Vulcan al RAF-ului pleac din
Edgworth spre Singapore la ora nou. O s te lase la
Aden. De acolo poi zbura spre Camir.
Se ridic n picioare i adug:
Cred c nu mai avem ce face aici, profesore. O
s te duc acas. Se pare c ai nevoie de un somn
bun.
Cnd Craig se ridic, Chavasse zise repede:
Un moment profesore, dac nu te superi.
Craig se aez i Chavasse continu:
Rmne problema cum am s m prezint eu
55

doctorului Hoffner. Trebuie s-l fac s m cread,


fr nicio umbr de ndoial, c sunt absolut sigur.
Poi s-mi sugerezi ceva?
Craig se uit un moment n gol, cu o uoar
ncruntare pe fa, apoi brusc zmbi.
Exist ceva n trecutul lui Karl Hoffner despre
care tim doar el i cu mine, spuse el. Era ntr-o
sear de mai, n camera lui de la Cambridge, cnd
am decis s rezolvm problema odat pentru
totdeauna. Ea se afla n grdin i, dup ce am dat
cu banul, Karl s-a dus la ea primul. N-am s uit
niciodat privirea lui cnd s-a ntors. Mai trziu,
stnd n grdin cu ea, dup ce acceptase s-mi
devin soie, el era nuntru n ntuneric i cnta la
pian Sonata lunii.
Mulumesc, domnule, spuse cu blndee
Chavasse.
Asta a fost cu mult mult timp n urm, dar el o
s-i aminteasc fiecare amnunt din noaptea
aceea, sunt sigur. Nu pot dect s v doresc noroc,
domnule Chavasse. Sper s v revd ct de curnd.
Craig i strnse mna.
i lu pardesiul i se ndrept spre u. eful se
ntoarse brusc i i zmbi.
Ei, Paul, o s fie o treab grea. Amintete-i
doar ct de important este pentru noi toi. Jean o
s rmn s-i pregteasc de mncare i aa mai
56

departe. Ea te va duce cu maina la Edgworth. mi


pare ru c nu vin chiar eu, dar am o conferin
important la Ministerul de Externe, la nou i
jumtate.
E-n regul, domnule, spuse Chavasse.
eful l conduse pe Craig la u, o deschise i se
ntoarse. Prea gata s mai spun ceva, apoi se
rzgndi i nchise uor ua n urma lui.
Chavasse rmase n mijlocul camerei un moment
prelungit dup plecarea lor, apoi aprinse o igar i
se duse napoi n buctrie.
Jean Frazer pregtea ou cu unc. Se ntoarse
i strmb din nas.
F mai bine un du. Ari groaznic.
La fel ai arta i tu dac ai avea de-a face cu o
treab ca asta, spuse el. Dar ce s-a ntmplat cu
cafeaua?
N-am vrut s v deranjez.
Ezit i veni spre el, netezindu-i cu nervozitate
oldurile cu palmele.
Nu-i prea bine, nu-i aa, Paul?
Pute, rspunse el. Ca s m exprim blnd.
Zmbi mecherete. Uneori m ntreb cum de m-am
bgat n afacerea asta nebuneasc.
Brusc, ea pru gata s plng. El se aplec
repede i o srut pe gur.
Acord-mi zece minute s fac un du i s m
57

schimb i o s iau micul dejun cu tine. Apoi, poi s


m duci cu maina la pieire.
El se rsuci foarte repede i intr din nou n
camera de zi unde ncepu s-i scoat cravata.
Deschise fereastra i rmase acolo un moment,
respirnd rcoarea aspr a ploii i brusc se simi
vesel teribil de vesel. Era pentru prima dat n
dou luni cnd se simea cu adevrat viu. Cnd
intr n baie fluiera.

58

Capitolul 4
INDIA
TIBET
1962
A doua zi dimineaa, cnd Chavasse travers
piaa aeroportului din Srinagar, Ferguson l atepta
lng intrare. Era un brbat nalt de peste patruzeci
de ani care arta bine i impecabil ntr-un costum
de pnz.
Zmbir i i strnser minile.
Nu ne-am vzut de mult timp, Paul. Ce mai
faci?
Chavasse era obosit i costumul lui arta de
parc ar fi dormit n el, dar reui s zmbeasc.
Foarte ru. Am prins la timp zborul din Aden,
dar am intrat ntr-o furtun electric i am pierdut
legtura la Delhi. A trebuit s atept ore n ir ca s
iau un avion care pleca.
Ai nevoie de un du i de o butur eapn, i
zise Ferguson. Ai bagaj?
59

Cltoria asta o fac fr greuti. M bazez pe


tine ca s-mi faci rost de cele necesare.
M-am i ocupat de asta, rspunse Ferguson.
Hai s plecm de aici. Maina mea e parcat afar.
Cnd intrar n Srinagar, Chavasse aprinse o
igar i privi pe fereastr la vrfurile albe, nalte, ale
munilor, desenate ca o linie zimat pe fundalul
albastru-viu al cerului.
Deci, asta este valea Camirului?
Eti dezamgit? ntreb Ferguson.
Dimpotriv, i rspunse Chavasse. Toate crile
pe care le-am citit nu sunt corecte. De ct timp eti
aici?
De optsprezece luni. Ferguson zmbi. A, tiu
c am fost pus la punat, dar nu m plng. De
acum nainte sunt doar un om de birou.
Ce-i mai face piciorul acum?
Ferguson ridic din umeri.
Putea fi i mai ru. Uneori mi nchipui c-l
mai am, dar ei spun c acest gen de halucinaie
poate dura i ani de zile.
ncetinir n timp ce maina nainta cu grij pe
strzile nguste ale unui bazar, iar Chavasse se uit
la mulimea care miuna i se gndea la Ferguson.
Era un agent bun, eficient. Unul dintre cei mai buni
pe care i avea Biroul, pn cnd, ntr-o sear
ntunecat, la Algiers, cineva a aruncat o grenad pe
60

geamul dormitorului lui. Era un lucru care i se


putea ntmpl oricrui agent. Orict de bun i de
atent ai fi, numrul tu iese din urn, mai devreme
sau mai trziu.
Goni gndul acesta i aprinse alt igar.
Aviatorul la pe care l-ai descoperit, Kerenski,
e demn de ncredere?
Este unul dintre cei mai buni piloi pe care iam cunoscut vreodat, spuse Ferguson. A fost ef de
escadril n RAF n al doilea rzboi mondial, decorat
de toat lumea posibil. E aici de circa cinci ani.
Cum se descurc?
Nu-i poate merge prost. Zborul sta peste
munte e destul de complicat, aa c nu trebuie s se
team de concuren.
i crede c poate zbura cu mine n interior?
Ferguson zmbi mecher.
Pentru ci bani i dau, ar ncerca s dea o
rait i prin iad. E genul sta de om.
Locuiete aici n Srinagar?
Ferguson aprob din cap.
Are o cas plutitoare, pe ru. Doar la vreo
cinci minute de locuina mea.
Circulau spre partea cealalt a oraului, iar
acum Ferguson ncetini i intr cu maina pe aleea
unei csue plcute, vopsit n alb. Un biat de
cas, cu turban rou, cobor n fug treptele
61

verandei i i lu lui Chavasse sacul de pnz.


nuntru era rcoare i ntuneric, geamurile
avnd jaluzelele trase, iar Ferguson l conduse ntr-o
baie cu faiana alb, strlucitoare, uluitor de
modern.
Cred c ai s gseti tot ce-i trebuie, spuse el.
I-am zis biatului s-i pun nite haine curate. Eu
sunt pe teras.
Dup ce plec, Chavasse se analiz n oglind.
Avea ochii puin nroii, faa brzdat de oboseal i
mare nevoie de un brbierit. Oft din greu i ncepu
s se dezbrace.
Douzeci de minute mai trziu, cnd iei pe
teras mbrcat n pantaloni de bumbac i cma
alb, curat, cu prul nc umed de la du, se
simea alt om. Ferguson sttea la o mas mic, sub
o umbrel. Dincolo de teras, grdina cobora pn
la rul Jhelum.
Grozav privelite ai, spuse Chavasse.
Ferguson aprob din cap.
E i mai frumoas seara. Cnd soarele
coboar dincolo de muni e nemaipomenit, credem!
Biatul de cas apru cu o tav pe care erau
dou pahare nalte, aburite. Chavasse lu o
sorbitur i oft de plcere.
62

Asta era tot ce aveam nevoie. Acum m simt


din nou o fiin uman.
Vreau s-i fac plcere, zise Ferguson. Vrei s
mnnci ceva?
Am mncat ceva acas, zise Chavasse. A vrea
s-l vd pe Kerensky ct se poate de repede, dac nu
te deranjeaz.
N-am nimic mpotriv.
Ferguson se ridic i l conduse pe nite trepte de
piatr subiri, spre pajitea ncins de soare.
Cnd trecur printr-o poart de nuiele i ieir
pe o crare, Chavasse ntreb:
Dar tibetanul? El cum e?
Joro? Cred c ai s fii impresionat. Are circa
treizeci de ani, e remarcabil de inteligent i vorbete
bine engleza. Se pare c Hoffner a aranjat ca el s
stea trei ani la o coal misionar la Delhi, cnd era
copil. Are o prere grozav despre btrn.
Unde e el acum?
Locuiete ntr-un fel de cantonament n afara
oraului, cu nite conaionali. Sunt muli refugiai
care trec grania n Camir n zilele astea. Uite-l pe
Kerensky, zise el brusc.
Casa plutitoare n rou i auriu era ancorat la
malul rului, la vreo patruzeci de metri. Brbatul
care edea pe acoperiul cabinei purta doar un
costum de baie. Cnd se apropiar, el se arunc n
63

ap.
Ferguson travers pasarela ngust cu oarecare
greutate din cauza piciorului, iar Chavasse trecu
primul i-i ddu o mn ca s-l ajute s coboare pe
punte. Aceasta fusese frecat pn la un alb orbitor,
iar tot vasul era n condiie foarte bun.
Cum arat nuntru? ntreb Chavasse.
Clasa nti! i rspunse Ferguson. Muli
oameni i petrec vacana n fiecare an ntr-o
ambarcaiune ca asta.
Mai multe scaune de rchit i o mas erau
grupate sub o tend la pupa; se aezar i ateptar
s vin Kerensky. Acesta i vzuse deja i se ntorcea
la ambarcaiune cu un crowl rapid, fr efort. Se
ridic peste balustrad, apa prelingndu-se de pe
trupul lui vnjos, i zmbi.
A, domnul Ferguson, omul cu toi banii?
ncepusem s cred c ai abandonat.
Prietenul meu a pierdut avionul la Delhi, i
spuse Ferguson.
Jan Kerensky avea o fa extrem de urt, o
coam de pr cenuiu ca oelul, iar cnd zmbea,
pielea lui fcea un milion de riduri.
Sper c are nervii tari, zise el, ntorcndu-se
spre Chavasse. O s ai nevoie de asta cnd o s
plecm.
Lui Chavasse i plcu brbatul din primul
64

moment.
Dup prerea lui Ferguson, n-a putea fi n
mini mai bune.
Kerensky i art dinii strlucitori ntr-un
zmbet larg.
Sunt nclinat s fiu de acord cu el, dar mai
bine pstreaz-i aprecierea. Scuzai-m un
moment.
Merse pe punte, apoi dispru jos.
Un tip deosebit, zise Chavasse.
Dac poate careva s te duc acolo, el e acela,
spuse Ferguson.
Cnd Kerensky se ntoarse pe punte, ducea o
tav cu buturi i o hart mare, mpturit. Puse
tava pe mas i se aez.
Vodc de la ghea, prieteni. Cea mai bun
butur din lume.
Chavasse lu o nghiitur zdravn.
Polonez, nu-i aa?
Desigur. Este cea mai bun pentru Kerensky.
Un brbat are nevoie de aa ceva n clima asta, ca s
se menin n form. Se lovi cu palma pe pieptul
puternic. Nu-i ru pentru patruzeci i cinci de ani,
nu-i aa, domnule Chavasse?
Chavasse, cu un efort, reui s-i pstreze faa
nemicat.
Sunt impresionat.
65

Kerensky mpinse tava i desfur harta.


Hai s discutm afacerea. Ferguson zice c ai
mai fost n Tibet.
Doar n nord-est, i rspunse Chavasse.
Vestul este diferit, i spuse Kerensky. Aproape
tot este la peste cinci mii de metri peste nivelul
mrii. O ar aspr, slbatic.
i crezi c putem zbura n interiorul ei?
Kerensky ridic din umeri.
Putem ncerca. Este o pist de necesitate la
Leh, pe care eu o folosesc uneori. Este un sat n
cheile Indus, la vreo trei mii i ceva de metri
nlime. De acolo la Rudok sunt doar o sut optzeci
de kilometri.
i putem ateriza acolo n siguran?
Kerensky aprob din cap.
Am discutat deja cu tibetanul acela care merge
cu dumneata. El mi-a descris un loc perfect, la vreo
doisprezece kilometri de Rudok. E un teren plat,
nisipos, de lng un lac.
Sun bine, coment Chavasse. Ce avion
foloseti?
Un Havilland Beaver. Un avion mic, uor
manevrabil, are mai multe anse n munii tia,
rspunse Kerensky. O s trecem n Tibet prin pasul
Pangong Tso. E la aproximativ cinci mii de metri
nlime, aa c o s-l scarpin pe burt. Te avertizez
66

c nu e un picnic i e mult zpad i ghea acolo


sus. Dac vrei s renuni, spune de pe acum.
i s-i stric distracia, spuse Chavasse. Cnd
plecm?
Kerensky zmbi mecher.
tii c-mi placi, prietene? Aproape c m
convinsesem s fac treaba doar de amorul artei, dar
natura mea mercantil triumf, ca de obicei. O s
zburm la Leh astzi dup-amiaz. n noaptea asta e
lun plin. Dac va fi senin, putem ncerca s
mergem imediat la Rudok. Dar nu putem ncerca s
trecem munii, dac sunt nori.
i convine aa, Paul? ntreb Ferguson.
Chavasse ridic din umeri.
n ce m privete, cu ct intrm mai repede,
cu att mai repede ieim. La ce or?
S zicem, la ora trei la aeroport, spuse
Kerensky. Cum rmne cu tibetanul?
Mergem acum la el, hotr Ferguson. Am s
aranjez s ajung la timp acolo.
Se ridicar n picioare, iar Kerensky lu paharul
lui i toasta:
Cum se spune n ara mea, s avem o moarte
bun.
Un moment, faa lui rmase serioas, apoi goli
paharul i zmbi.
i acum, domnilor, scuzai-m, trebuie s-mi
67

termin notul.
Se ntoarse i se arunc n apa glbuie, peste
balustrad, iar Chavasse i Ferguson trecur
pasarela spre mal i pornir napoi spre cas.
Ceva mai trziu, ieind cu maina din Srinagar
spre tabra de refugiai ca s-l caute pe Joro,
Ferguson era tcut i avea o uoar ncruntare pe
fa.
Ce te roade? l ntreb Chavasse.
Ferguson ridic din umeri..
Probabil c nu e nimic. Doar c am impresia
c Kerensky nu e chiar att de bucuros de treaba
asta, pe ct pretinde.
Pentru banii pe care i capt, nu trebuie s
fie bucuros, zise Chavasse. n plus, a trecut printrun rzboi afurisit. Probabil c este ngrijorat c duce
att de des ulciorul la ap.
Dar tu, Paul? Cu tine nu-i la fel?
Ferguson ntoarse puin capul spre el.
Ar trebui s nu pui o asemenea ntrebare,
spuse Chavasse. Eu m duc acolo unde m trimite
Biroul. Asta e alt misiune, n ceea ce m privete.
Poate ceva mai grea dect celelalte, dar nimic
altceva.
Dar pe tine nu te ngrijoreaz gndul de a
intra acolo? insist Ferguson.
68

Bineneles c da, zmbi Chavasse. Altfel nu


m-a duce.
Ferguson coti cu maina de pe oseaua
principal i civa kilometri merser pe un drum de
pmnt. Urcau printre poiene nverzite, apoi
ajunser pe un platou i vzur douzeci sau
treizeci de corturi, jos, lng un mic ru.
Era o scen panic, fumul focurilor la care se
gtea ridicndu-se n aerul linitit. Mai multe femei
stteau n ap pn la genunchi i splau, cu fustele
lor de ln prinse n bru, iar copii desculi se jucau
zgomotos de-a v-ai ascunselea.
Corturile erau tipic tibetane, fcute din piei de
iac, cusute mpreun i ntinse pe un schelet
rotund, din nuiele, i nconjurat de un zid mic din
pietre.
ntreaga tabr avea un farmec primitiv propriu,
iar Chavasse zmbi cnd un biat observ
apropierea lor i i strig prietenii. Un moment mai
trziu, apru un grup ntreg. Copiii le chemau
emoionai pe mamele lor de la ru.
Femeile se uitar, ferindu-i ochii de soare. n
acel moment un clre galop peste un deal, la vreo
cincizeci de metri deprtare, mprtiind o turm de
iaci, i clrind spre tabr.
El purta o rob lung cu mneci largi i o shub
din piele de oaie, care i lsa pieptul gol pn la
69

bru, i cizme pn la genunchi, din blan


neargsit, vopsit n verde. Avea prul strns n
cozi laterale, acoperit cu o plrie conic din piele de
oaie. n urechea stng avea un cerc mare de argint.
i opri calul mic, tibetan, desclec i veni spre
ei, o stranie figur medieval. Era nalt i musculos,
iar faa foarte bronzat nu era deloc oriental.
Pomeii nali i nasul acvilin i ddeau un aer
aristocratic. Copiii, care i fcur loc repede, i
lsar capul n jos n semn de respect.
Joro, spuse Ferguson. Acesta este domnul
Chavasse.
Tibetanul ntinse mna.
M bucur c suntei aici, zise el simplu.
Chavasse fu impresionat. Engleza lui Joro era
excelent, dar nu numai asta. Era un brbat care ar
fi fost remarcat n orice companie. Prea inteligent i
dur un adevrat conductor. Nu era deloc genul de
om care s fug de lupt. Chavasse era intrigat.
Merser puin n afara taberei i se aezar pe un
dmb cu iarb. Chavasse i oferi lui Joro o igar, pe
care acesta o accept, i lu i el una. Cnd i oferi
un foc tibetanului, i zise:
Ferguson mi spune c eti dispus s te ntorci
n Tibet i s m ajui ci poi. De ce?
Din dou motive, rspunse Joro. Pentru c
domnul Ferguson mi-a spus c eti unul dintre cei
70

care l-au ajutat pe Dalai Lama s fug i pentru c


vrei s-l ajui pe doctorul Hoffner.
Dar pentru ce ai plecat din Tibet? Ai avut
necazuri?
Joro cltin din cap.
Nu eram o persoan suspect, dac la asta te
referi. Nu, domnule Chavasse. Poporul meu e
curajos, dar nu ne putem lupta cu chinezii cu sbii
i muschete. Avem nevoie de puti moderne i de
mitraliere. Am venit prin pasul Pangong Tso cu aur
n cptueala shubei. Am venit s cumpr arme, dar
domnul Ferguson a aranjat treaba asta pentru mine.
O s le iei cu dumneata, spuse Ferguson. Totul
e aranjat. Nite puti i nite mitraliere, vreo dou
arme automate i o cutie cu grenade. E tot ce am
reuit s obin. Tocmai venim de la Kerensky. Vrea
s zboare la Leh, azi dup-amiaz. i convine?
Joro aprob din cap.
Nu vd niciun motiv de amnare, dac domnul
Chavasse e gata.
Dac vremea e bun, Kerensky vrea s ncerce
s ajung n noaptea asta la Rudok, zise Chavasse,
aa c nu avem prea mult timp. Ar fi bine s-mi mai
spui nite lucruri. Care-i n general situaia n vestul
Tibetului?
Foarte diferit fa de restul rii. Chinezii au
construit o osea mare s lege Gartok i Yarkand
71

prin teritoriul disputat al platoului Aksai Chin, pe


care l revendic de la India, dar oseaua nu e prea
circulat. Regiunea este partea cea mai slab
populat a Tibetului, iar ei controleaz doar oraele
i satele, i nici mcar alea pe toate.
Deci, a existat o oarecare rezisten local?
Joro zmbi slab.
Poporul meu e format n majoritate din
pstori, care se mut mereu cu turmele lor, munteni
duri crora nu le place brutalitatea chinezilor. La ce
te-ai atepta?
M gndeam c, fiind buditi, tibetanii sunt n
general mpotriva oricrui fel de violen, remarc
Ferguson.
Asta era adevrat cndva, spuse Joro cu
tristee, dar apoi au venit roii ca s-i cspeasc pe
tinerii notri i s ne pngreasc femeile. nainte ca
zeul Buda s ne aduc nou calea pcii, noi tibetanii
eram rzboinici. Chinezii ne-au fcut din nou
rzboinici.
Are dreptate, i spuse Chavasse lui Ferguson.
Cnd eram n sud, chiar i clugrii luptau.
Aa este, zise Joro. Lng Rudok, la
mnstirea Yalung Gompa, vom gsi muli prieteni.
Clugrii ne vor ajuta cum vor putea.
Acum vorbete-mi despre Hoffner, zise
Chavasse. n ce stare era cnd l-ai vzut ultima
72

oar?
Fusese foarte bolnav. De aceea m-am dus s-l
vd. I-am zis c intenionez s vizitez Camirul i
atunci mi-a cerut s duc scrisoarea.
n cazul sta, nu e foarte bine pzit.
Joro cltin din cap.
I se permite s locuiasc n vechea lui cas la
Changu, un ora vechi, cu ziduri, cu populaie de
vreo cinci mii de oameni. Comandantul chinez al
ntregii regiuni locuiete acolo, colonelul Li.
Iar Hoffner e nchis n cas?
Umbl uneori pe strzi, dar i este interzis s
plece din ora. Joro ridic din umeri. Nu se
strduiesc s-l pzeasc strict, dac asta vrei s tii.
Unde s se duc un brbat ubred?
Asta nseamn c am putea gsi o cale fr
prea mare greutate, spuse Chavasse. n fond, va
trebui doar s-l ducem din Changu pn la acea
pist pe care am gsit-o lng Rudok, iar Kerensky
s-i continue drumul.
Ar putea aprea dificulti pe care nu le-am
prevzut, preciz Joro. De exemplu, este vorba de
femeia de serviciu a lui Hoffner. Ultima dat cnd lam vzut, nu era acolo, dar eu nu am ncredere n
ea.
De ce? ntreb Chavasse.
Din cel mai bun motiv dintre toate, rspunse
73

Joro. E chinezoaic sau, mai bine zis, mama ei era.


Tatl ei era rus, ceea ce este la fel de ru. O cheam
Katya Stranoff. Cltorea cu tatl ei de la Sankiang
la Lhasa. El a murit pe drum.
i Hoffner a primit-o la el?
Joro aprob din cap.
E marea lui greeal; vrea ntotdeauna s-i
ajute pe alii, indiferent ct de mult l-ar costa pe el
nsui.
Chavasse se gndi un moment, ncruntat. n cele
din urm spuse:
Totul se reduce la asta: tu nu ai ncredere n
ea, dar nu ai nimic concret pe care s ne bazm. Ar
putea s fie complet inofensiv.
Aa-i, zise de nevoie Joro.
Atunci, o s trebuiasc s riscm n ce o
privete. Cnd ajungem la mnstire, o s
trebuiasc s te duci oricum la Changu, ca s
spionezi terenul pentru mine, dar despre asta putem
discuta mai trziu.
Ferguson se ridic.
Dac asta-i tot pentru moment, mai bine s ne
ntoarcem la Srinagar. Am o mulime de lucruri de
aranjat nainte de plecarea avionului, iar tu ai putea
folosi timpul ca s recuperezi din somn, Paul.
Chavasse aprob din cap.
Asta-i cea mai bun idee pe care ai avut-o
74

pn acum.
Zmbi i ddu mna cu Joro.
Pe dup-amiaz.
l lsar stnd acolo pe iarb i se ntoarser prin
tabr la main. Cnd se deprtar, Ferguson
ntreb:
Ce crezi despre el?
E aa cum ai spus i ceva pe deasupra. Nu-mi
puteam dori un tovar de drum mai bun.
Trebuie s recunosc c, dup ce am ascultat
tot ce avea de zis, toat treaba pare mai uoar
dect credeam, coment Ferguson. Desigur, mai e
femeia de care a pomenit, dar probabil c e
inofensiv.
Probabil, fu de acord Chavasse i oft. Se pare
c totdeauna exist o femeie pe undeva i aceasta
este cantitatea necunoscut care dorete rzbunare.
Oricum, timpul i va spune cuvntul.
Se aez ntr-o poziie confortabil pe scaun, i
plec fruntea i nchise ochii.

75

Capitolul 5
Ploaia se oprise i o fie de lumin a lunii se
ntinse peste pat. Chavasse era culcat, n acea stare
dintre somn i trezie i privi prin ntuneric spre
tavan.
Dup un timp, se uit la ceas. Era aproape
unsprezece. Mai rmase un moment sprijinit pe
pern cu trupul umed de transpiraie, apoi ddu
ptura la o parte i cobor din pat. Se terse repede
cu un prosop i se mbrc, trgnd peste cap un
pulover de ln, nainte de a deschide fereastra i a
iei pe teras.
Casele din Leh, cu acoperiul plat, coborau pn
la Indus, pereii nali ai cheilor prnd nite umbre
uriae pe fundalul cerului. Era pace i linite, unicul
zgomot fiind ltratul unui cine undeva dincolo de
ru, un glas ca de clopot nfundat.
Chavasse aprinse o igar protejnd-o cu palmele
de vnt. Cnd stinse chibritul, norii se deprtaser
de lun i satul prea scldat ntr-o lumin alb,
dur. Cerul nopii era incredibil de frumos, cu stele
76

nirate spre orizont, unde munii se ridicau greoi ca


s le ntlneasc.
El inhal aerul reavn al pmntului, ud dup
ploaia deas, i se ntreb de ce nu putea fi totul
att de simplu i de necomplicat. Nu trebuia dect
s stai i s te uii, i nu te costa nimic n afar de
puin timp, n schimb i se oferea att de mult.
Un vnticel l atinse cu rceal pe obraz,
transmindu-i un val de tristee, amintindu-i c la
o jumtate de or de zbor prin ntuneric era grania.
Vntul l chema parc, gemnd deasupra
acoperiurilor, iar el se ntoarse nuntru.
Hotelul era cufundat n linite. Cnd cobor scara
fu ntmpinat de un val de aer cald, sttut, n micul
hol, unde un ventilator scria nefolositor n tavan
fr ca mcar s mite aerul.
Funcionarul de noapte, un hindus, dormea la
biroul lui, inndu-i capul ntre mini iar Chavasse
pi ncet pe lng el i intr n bar.
Kerensky se afla la o mas lng fereastr, cu un
ervet la gt. Era singurul client, iar un chelner era
n apropiere privind cu uimire cum polonezul
nfuleca puiul mare, prjit, din farfuria lui.
Chavasse se duse n spatele barului, i turn un
whisky mare i adug ap rece. Cnd se ndrept
spre locul unde era Kerensky, polonezul i ridic
privirea i zmbi.
77

A, iat-te. Tocmai voiam s vin s te trezesc.


Nu mnnci ceva?
Chavasse cltin din cap:
Nu, nimic. Mulumesc.
Cum te simi? ntreb Kerensky.
Bine.
Chavasse sttea la fereastr privind afar peste
teras, la lumina lunii.
Cu siguran c e noaptea potrivit.
Nu putea fi mai bun, chicoti Kerensky. Cu
luna asta luminoas poi zbura printre chei fr
probleme, iar asta era ntotdeauna partea cea mai
periculoas a operaiunii. O s fie o plcere.
Sper s ai dreptate, spuse Chavasse.
Totdeauna am dreptate. n timpul rzboiului
am zburat n peste o sut de operaiuni. De fiecare
dat s-a ntmplat ceva ru. Mereu m simeam
prost nainte. Prin bunica mea din partea mamei am
snge ignesc. Eu tiu ntotdeauna ce va fi. Iar n
seara asta m simt bine.
El se aplec i turn vodc n paharul lui
Chavasse, acum gol.
Bea i o s plecm la pist. L-am trimis acolo
pe Joro, cu omul meu de aici.
Chavasse se uit n pahar cu o ncruntare uoar
pe fa. Undeva, n fiina lui, un instinct primitiv,
poate acel element uor mistic, comun tuturor
78

raselor vechi i motenit de la strbunii lui bretoni, i


spunea c lucrurile nu stteau bine. n ciuda
vorbelor lui Kerensky, nu era deloc bine!
Acceptnd acest fapt, l cuprinse un straniu
fatalism. Ridic paharul, zmbi i nghii vodca
dintr-o sorbire.
Sunt gata cnd eti i tu, spuse.
Pista de aterizare era la mai puin de un
kilometru n afara localitii Leh, pe un teren plat,
lng ru. Nu era un loc oficial de oprire pentru
marile companii aeriene i fusese construit de
R.A.F. n timpul rzboiului, ca o pist de urgen.
Era un singur hangar din prefabricate, din
ciment vopsit n culorile de camuflaj ale rzboiului,
cenuiu-verde. Cnd intrar, apa de ploaie picura
continuu prin acoperiul deteriorat.
Avionul era n mijlocul hangarului sclipind n
lumina a dou lmpi de vnt atrnate de cpriori.
Jagbar, mecanicul lui Kerensky, sttea la comenzi cu
un aer de mare concentrare pe fa, n timp ce
asculta motorul. Joro se afla alturi de el.
Jagbar sri jos, urmat de Joro.
Cum sun? ntreb Kerensky.
Jagbar zmbi, artndu-i dinii ptai, stricai.
Perfect, sahib.
i alimentarea?
79

I-am fcut plinul, inclusiv rezervorul de


urgen.
Kerensky aprob din cap i mngie aripa
avionului.
Zboar bine pentru mine, ngera, mormi el
n polonez i se ntoarse spre Chavasse. Sunt gata
cnd eti i dumneata.
Chavase se uit spre tibetan i zmbi.
Acum s m deghizez.
Joro aprob din cap i scoase din avion o
legtur. Coninea o rob de ln maronie, o shuba
din blan de oaie, o cciul i cizme tibetane din
piele netbcit.
Chavase se schimb repede i se ntoarse spre
Kerensky.
Merge aa?
Polonezul aprob din cap.
De la distan, nimeni n-o s se uite de dou
ori la dumneata, dar ine minte s-i acoperi faa. E
la fel de galic precum un pachet de igri
Gauloises, sau Pigalle ntr-o sear de duminic.
Absolut deosebit pentru stepele tibetane.
Chavasse zmbi.
Am s ncerc s in minte.
El i Joro se urcar primii n avion, apoi
Kerensky se aez pe locul pilotului. El desfcu
harta i se ntoarse spre Joro.
80

Eti sigur de legtura cu patrula de grani?


Tibetanul aprob ncreztor din cap..
Trebuie s patruleze zilnic n pasul Pangong
Tso dar, n ultima vreme, a fost cam greu pentru ei
s fac lucrul sta. Sunt doar zece soldai i un
sergent. Sunt destul de aproape de Rudok.
Kerensky se aplec spre Sagbar.
Ateapt-m peste dou ore.
Mecanicul aprob din cap.
Kerensky scoase ncet avionul din hangar i iei
n vnt. Un moment mai trziu, pista venea repede
spre ei. El trase maneta i avionul se ridic, iar
pereii de stnc ai cheilor strluceau de ambele
pri. Muntele se nla s-i ntmpine, uria i
nspimnttor. Urcar mai sus i fcur un viraj
uor, care i duse ntre dou vrfuri gemene i n
alt trectoare.
Pereii de stnc erau neplcut de aproape.
Chavasse ntoarse grbit privirea, cutnd s se
preocupe de ceva. Joro, cu o arm automat pe
genunchi, o ncrca tacticos.
Chavasse scoase arma lui proprie, un Walther, i
o control nu c o asemenea arm i-ar fi fost de
folos, dac ar avea neplceri. Bg revolverul napoi
n tocul de piele de la old i ntinse mna dup
cealalt arm automat.
81

Dup o jumtate de or, preau rtcii ntr-un


peisaj att de gola, nct puteau fi i pe Lun.
Vrfuri mari acoperite cu zpad se nlau n
ambele pri, iar Kerensky mnuia avionul cu
ndemnarea unui geniu micndu-se printr-un
labirint fr sfrit. Dincolo de muni, stelele erau
ca nite diamante aezate pe o pern de catifea
neagr, mai luminoase dect vzuse Chavasse
vreodat.
Din cnd n cnd, cdeau n goluri de aer. La un
moment dat, ieind dintr-un pas i intrnd n altul,
Chavasse ar fi putut jura c vrful aripii drepte a
atins peretele de stnc, dar zburar mai departe,
minile mari ale lui Kerensky fiind sigure pe manete.
Brusc, trecur peste umrul unui munte, iar mai
jos strlucea un lac n lumina lunii.
Tangong Tso! strig Joro peste zgomotul
motorului.
Marele pas se nla s-i ntmpine. Kerensky
trase uor napoi maneta, dar, pe msur ce avionul
se nla, se ridica i pmntul ngheat de
dedesubt.
Chavasse i inu respiraia i atept izbitura,
dar aceasta nu veni. Trecur de nlimea aceea la
nici douzeci de metri distan i acum zburau ntre
perei de stnc de o parte i un ghear de cealalt
parte.
82

Sub ei se desfura, ct vedeai cu ochii, un


platou ntunecat. Kerensky se ntoarse i zmbi n
lumina slab a bordului avionului.
M gndeam c ai vrea s tii c acum
suntem deasupra Tibetului, ip el. Schimb doar
direcia ca s ocolim oraul Rudok. N-are rost s ne
facem reclam.
Avionul o coti brusc spre est, apoi continu lin.
Privelitea era spectaculoas. Stepa se ntindea spre
orizont. Ici-colo, prpstii sau vi se ntindeau
maiestuoase, ntunecate, reliefate de lumina alb a
lunii care descoperea ntinderile mai nalte ale
solului.
Apoi apru un lac i, cteva momente mai trziu,
un altul. Joro l btu pe umr pe Kerensky, iar
polonezul aprob din cap i ncepu s coboare.
ntinderea plat de nisip de la captul de est al
lacului strlucea alb n lumina lunii. Kerensky o
ocoli o dat i ncepu s se pregteasc de aterizare.
Brusc, se ddu napoi i urc din nou.
Ce s-a ntmplat? ntreb Chavasse.
Mi se pare c am vzut o lumin jos, acolo,
zise Kerensky. Chiar deasupra dealului de la mal.
Am s cobor s m uit.
Mai fcu un ocol cu avionul, dar nu se vedea
nicio lumin.
Ce credei? ntreb el peste umr.
83

Chavasse se uit ntrebtor la Joro, iar tibetanul


ridic din umeri.
Dac era o lumin, nu putea fi dect focul
unui pstor. Soldaii chinezi n-ar ndrzni s
petreac o noapte n aer liber, n regiunea asta.
Asta ne lmurete.
Chavasse l btu pe umr pe Kerensky.
Aterizeaz.
Kerensky aprob din cap i mai oocoli locul o
dat nainte de a se ntoarce contra vntului pentru
o aterizare perfect pe mal. Chavasse nu pierdu
timpul. Cnd avionul se opri, deschise ua, sri jos
i se ntoarse spre Joro, s-l ajute s coboare putile
i muniia.
Nisipul ridicat de elici l nvlui ntr-un nor de
particule neptoare, dar, n cteva momente, cutiile
fur jos i Joro era alturi de el.
Kerensky se aplec s nchid ua.
Peste o sptmn, n acelai loc i la aceeai
or, le strig el peste zgomotul motorului. S fii aici
la timp, nu vreau s stau prea mult.
Chavasse i Joro luar repede din drum cutiile i
rmaser n spate, s-l vad pe Kerensky naintnd
spre captul opus i ntorcndu-se contra vntului.
n timp ce se mica, zgomotul motorului spori,
iar peste cteva momente, avionul se ridic
deasupra lacului, nlndu-se mereu, i dispru
84

spre nord-vest.
Chavasse se ntoarse spre Joro, urechile iuindu-i
nc de zgomotul motorului.
S gsim un loc unde s lsm bagajele astea
pn ce prietenii ti din Yalung Gompa vor putea s
le ia.
O porni prin nisip spre un fga ngust, tiat n
latura dealului, la vreo patruzeci de metri mai
departe. Straniu cum i mai suna n urechi zgomotul
motorului, dar locul acela era perfect.
Se ntoarse s-l strige pe Joro, cnd un jeep
apru n vrful dealului, ca printr-o minune.
n acele prime momente de panic ngheat, el
i ddu seama de epcile cu cozoroc ale soldailor i
de eava urt a unei mitraliere pe un stativ rotativ,
apoi alerg pe cmp deschis, ntinznd mna spre
revolverul Walther.
Atenie, Joro! strig el n englez.
eava mitralierei se ndrepta deja spre tibetan i
panglici de foc n noapte ridicar nisipul n jeturi
nalte. Joro se arunc pe o parte, rostogolindu-se cu
disperare, iar Chavasse se ls pe un genunchi i
trase cteva gloane, ca s atrag tirul asupra lui.
Joro se ridic i dispru la adpostul unei
aglomerri de bolovani, la marginea apei, cnd eava
mitralierei se ndrept spre Chavasse. El se retrase
la gura fgaului, trntindu-se cu faa-n jos, n timp
85

ce gloanele loveau stncile de lng el.


O achie i tie obrazul, iar cnd se ridic n
picioare s intre mai bine n adpostul ntunecat, un
glon i ptrunse prin umrul stng.
Se trnti iar la pmnt i atept; iar cnd
gloanele ncetar s zboare, tcerea era mai greu de
suportat. Se ridic din nou n picioare, cu pruden,
i imediat urm o explozie nbuit, iar locul fu
scldat ntr-o lumin alb, aspr.
Se uit n sus la vpaia n cdere i atept,
pentru c nu avea unde s fug. Dup un timp,
czur jos pietricele i doi soldai chinezi aprur la
marginea de sus a fgaului, cu armele pregtite.
Cnd ridic arma s trag, apru un al treilea
brbat ntre ei. El rmase la marginea fgaului, cu
un zmbet slab pe fa, att de aproape, nct
Chavasse i putea vedea pana de la plria tirolez i
gulerul de blan al hainei de vntoare.
Nu fi prost! zise el calm n englez. Obiectul
la n-o s-i fie de niciun folos.
Chavasse se uit n sus la el, uluit, apoi, n ciuda
durerii din umr, rse. n fond, fusese o noapte a
surprizelor.
tii, cred c ai dreptate n privina asta, zise el
i arunc Walther-ul, ateptnd s vin spre el.

86

Capitolul 6
Vntul din step cobor i l atinse pe Chavasse
cu degete ngheate. Tremur i i trase cu o
singur mn shuba de oaie spre fa.
Durerea din umr devenise scitoare, lent, dar
carnea sngernd era anesteziat de frig; avea o
durere de cap cumplit i o uoar senzaie de
grea. Probabil c asta se datora faptului c nu
avusese timp s se aclimatizeze cu altitudinea.
Sttea cu spatele sprijinit de una dintre roile
jeep-ului, iar la civa pai mai ncolo, o lamp cu
spirt plpia n vnt n faa unui cort. Cei doi soldai
chinezi erau ghemuii lng ea. Unul dintre ei i
inea arma pe genunchi i fuma o igar, n timp ce
cellalt nclzea cafea ntr-un vas de aluminiu.
Chavasse se ntreba ce se ntmplase cu Joro.
Cel puin, el reuise s-o tearg ntreg, aa nct
ceva fusese salvat din nenorocirea asta, dar
deocamdat nu se putea atepta la ajutor din partea
lui. Fr arme i singur, tibetanul nu putea face
nimic. Dac ar reui s ia legtura cu nite oameni
87

de-ai lui, ar fi alt poveste.


Cortul se deschisese i brbatul cu plria
tirolez i haina de vntoare se strecur afar, cu o
trus de prim ajutor.
El se ls pe vine alturi de Chavasse i zmbi cu
simpatie.
Cum te simi?
Chavasse ridic din umeri.
Am s supravieuiesc, dac la asta te referi.
Brbatul scoase un pachet de igri.
ncearc una din asta. S-ar putea s te ajute.
Avea vreo treizeci i cinci de ani, era nalt, bine
fcut, iar chibritul aprins ntre minile fcute cup
dezvluir o fa puternic, sensibil i o gur
mobil.
Chavasse trase adnc fumul n plmni i tui
cnd acesta i se opri n gt.
Ruseti! exclam el innd n sus igara, iar
lucrurile i devenir puin mai clare.
Desigur,
zmbi
brbatul,
sunt
Andrei
Sergheevici Kurbsky, la dispoziia dumneavoastr.
Sper c nu te vei supra dac nu-i ntorc
complimentul.
E de neles, rse Kurbsky cu amabilitate.
Neansa dumitale e c am aprut n momentul
acela.
Dac m gndesc la asta, ce cutai aici
88

noaptea? ntreb Chavasse. neleg c asta nu e o


regiune prea sigur.
Eu eram n drum spre Changu. Maina
noastr s-a stricat i pn cnd am diagnosticat ce
are, s-a ntunecat i am decis s facem tabr aici
peste noapte. A fost o surpriz cnd ai aterizat.
Aproape la fel de mare ca atunci cnd te-am auzit
avertizndu-l pe tovarul dumitale n englez.
Probabil c mbtrnesc, oft Chavasse. Deci
lumina voastr e cea pe care am vzut-o noi?
Kurbsky aprob din cap.
Mi-ai ntrerupt cina. Bineneles c am stins
spirtiera de ndat ce ai aprut. Era clar c
intenionai s aterizai i nu am vrut s v
descurajai.
i noi am crezut c este focul vreunui pstor, i
spuse cu amrciune Chavasse.
Sorii rzboiului, prietene, zise Kurbsky. i
acum, dac eti pregtit, am s vd n ce stare eti.
E doar o zgrietur, spuse Chavasse. Glonul a
trecut prin umr, atta tot.
Rusul examina rana, apoi o bandaj cu
pricepere.
Se pare c eti meter n treburile astea, i
spuse Chavasse.
Kurbsky zmbi.
Am fost corespondent de rzboi n Coreea. O
89

coal dur.
i ce faci n Tibet? Constai direct cu ct
recunotin rspund ranii noului regim?
Cam aa ceva. Kurbsky ridic din umeri. Am
ceea ce s-ar putea numi o sarcin itinerant. Sunt
ziarist la Pravda, dar materialele mele apar n ziarele
i revistele din ntreaga Uniune Sovietic.
Pot s pariez c-i aa.
Aceast mic aventur o s constituie o
lectur foarte interesant, coment Kurbsky.
Misteriosul englez, dac asta eti, aterizeaz
noaptea cu arme deghizat n tibetan". E mare pcat
c nu eti american. Ar fi fost mult mai senzaional.
Flacra lmpii de spirt tremur n vnt, dans pe
faa lui i n ochi i se vzu o sclipire de umor. Un
mic zmbet i trgea colurile gurii. Chavasse oft.
Era greu s nu-i plac un brbat ca sta.
i acum, ce-o s se ntmple?
O cafea, ceva pentru cin i un somn, dac
poi.
Dar mine?
Kurbsky oft.
Mine plecm mai departe, la Changu i la
colonelul Li, comandantul militar al regiunii.
Se aplec nainte i faa lui binevoitoare deveni
solemn.
Dac mi asculi sfatul, eu i voi spune ceea ce
90

vrea el s tie, fr eroisme prosteti. Mi s-a zis c


este un om dur.
Un moment fu tcere ntre ei, apoi Kurbsky se
lovi peste coaps.
i acum, o mic cin.
Fcu un semn i unul dintre soldai aduse o
cafea i o cutie cu biscuii.
S nu-mi spui c Armata Republicii Populare
se poart blnd cu mine, coment Chavasse.
Kurbsky cltin din cap.
Sunt din rezerva mea particular. Te asigur c
eu consider c mici obiecte de lux creaz o mare
schimbare ntr-o cltorie ca asta, ntr-o ar aspr.
Chavasse nghii puin cafea. Era bun i el i
mormi aprobarea.
Scoi o floare din cartea vechilor edificatori ai
imperiului, aa-i?
Mulumim lui Dumnezeu c exist englezii,
zise Kurbsky solemn. Cel puin ei au dat lumii
respectabilitatea.
n orice moment asta este o calitate dubioas,
spuse Chavasse i rser amndoi.
Cum mai arat Londra acum? ntreb
Kurbsky.
Un moment, Chavasse ezit, apoi ridic din
umeri.
n fond, de ce nu?"
91

Cnd am plecat era o ploaie mrunt, venind


dinspre ru i aducnd toate semnele tipice ale unei
ierni englezeti, n Regent's Park nu se vedea nicio
frunz, iar cinci adepi ai dezarmrii nucleare s-au
legat cu lanuri de balustrada sediului premierului
n Dowing Street 10.
Kurbsky oft.
Doar la Londra. tii, am fost acolo anul trecut.
Am reuit s-l vd pe Gielgud ntr-o sear n Livada
cu viini. Un spectacol memorabil pentru un englez
care joac o pies de Cehov, bineneles. Apoi am
luat masa la Saddle Room a lui Helene Condet.
Pentru un rus aflat n strintate, te-ai dus
exact n locurile potrivite, i spuse Chavasse.
Kurbsky ridic din umeri.
Este necesar pentru munca mea s m
amestec prin toate clasele sociale i s ncerc s vd
cte ceva din fiecare faet a societii voastre. Altfel,
cum am putea s v nelegem?
Sentimentul te onoreaz, i spuse Chavasse,
dei nu pot spune c l-am ntlnit frecvent printre
ziaritii rui.
Atunci probabil c nu te-ai nvrtit n cercurile
bune, replic politicos Kurbsky.
Unul dintre soldai mai aduse cafea. Cnd se
ndeprt, Chavasse zise:
M uimete un lucru. Credeam c situaia este
92

ncordat ntre Moscova i Beijing. Cum de te las


chinezii s te nvri liber n provincia lor cea mai
pzit?
Avem divergene din timp n timp. Dar nimic
mai mult.
Chavasse cltin din cap.
Nu te amgi singur. Vou v place s facei
glume pe seama imaturitii politice a americanilor,
dar cel puin ei au avut bunul sim s-i dea seama
naintea restului lumii care este adevratul duman
al pcii. China este problema voastr la fel ca i a
noastr. Chiar i Hruciov a avut atta minte nct
s vad asta.
Politica i religia! oft Kurbsky cltinnd din
cap. Chiar i prietenii se ceart pe asemenea
chestiuni. Cred c e cazul s ne culcm.
n ciuda sacului de dormit cptuit pe care i-l
ddu Kurbsky, lui Chavasse i era frig. l durea capul
i era din nou contient de senzaia aceea de grea.
Se uit afar prin ua cortului i ncerc s se
concentreze asupra flcrii spirtierei, ncercnd s
adoarm. Un soldat se nfurase ntr-o blan de
oaie, lng lamp, iar cellalt patrula n sus i n
jos, stnd de paz, cizmele lui de cauciuc bocnind
pe zpada ngheat.
Chavasse se gndi la Kurbsky, amintindu-i
93

unele lucruri pe care le spusese rusul i felul n care


rsul sclipise mereu n ochii lui verzi. Un brbat care
era greu s nu-i plac. n alte condiii ar fi putut fi
prieteni.
Aipi i se trezi o or mai trziu; dinii i
clnneau i faa i era acoperit de transpiraie.
Kurbsky era n genunchi lng el cu o ceac ntr-o
mn.
Chavasse ncerc s se ridice, dar rusul l
mpinse napoi.
Nu trebuie s te ngrijorezi. Ai ru de munte,
asta-i tot. nghite pilula asta. O s te ajute.
Chavasse lu pilula cu degete tremurnde i o
nghii cu cafea rece, din ceaca pe care Kurbsky i-o
inea la buze.
i bg minile n sacul de dormit ca s nu mai
tremure i reui s zmbeasc.
M simt de parc a avea malarie.
Kurbsky cltin din cap.
Mine dimineaa o s te simi mult mai bine.
Iei afar, lsndu-l pe Chavasse s priveasc n
sus, n ntuneric, reflectnd asupra faptului c nvei
ceva nou n fiecare zi din via. Ultimul rus cu care
avusese un contact fizic direct fusese un agent al
SMERSH, tocmai nainte ca Hruciov s desfiineze
aceast plcut organizaie. Nu prea posibil ca
acela i Kurbsky s aparin aceleiai naiuni.
94

Dar nu exista un rspuns real niciun fel de


rspuns, de fapt i nchise ochii. Orice o fi fost cu
pilula aceea, avusese efect imediat. Durerea de cap
dispruse i o cldur delicioas i cuprindea ncet
tot trupul. i trase pe cap gluga sacului de dormit i
adormi aproape imediat.
Cerul de diminea era incredibil de albastru dar
vntul era rece i stnd lng jeep i urmrindu-i pe
cei doi soldai care strngeau cortul, Chavasse se
simea cu zece ani mai btrn i fr putere.
Chiar i Kurbsky arta altfel, avea o privire
solemn i faa obosit de parc ar fi dormit prost.
Cnd terminar, el se ntoarse spre Chavasse
aproape scuzndu-se i fcu un gest spre jeep.
Chavasse se urc n spate i se aez pe un scaun
de rezerv de sub mitralier.
Stepa se ntindea n faa lor, iarba prea scurt,
aurie, cu mrgele de ghea, iar roile zdrngneau
pe pmntul ngheat.
Dup o jumtate de or, ajunser la oseaua
principal pe care chinezii o construiser n 1957
pentru a uura micarea trupelor de la Sinkiang la
Yarkand.
E o realizare, ce spui? ntreb Kurbsky.
Depinde din ce punct de vedere, zise
Chavasse. M ntreb cte mii de tibetani au murit
95

construind-o.
O umbr trecu pe faa lui Kurbsky. Latr un
ordin scurt n chinez i maina merse nainte,
peste step, lsnd oseaua pustie i cumva strin
n urma lor.
Prea c nu mai dorea conversaie, iar Chavasse
se ls pe sptarul scaunului, examinnd terenul.
De o parte, platoul Aksai Chin se nla spre cerul
albastru. n fa, stepa prea c se desfoar la
infinit.
Dup o jumtate de or ajunser jos, pe o cmpie
plat de nisip i pietri bttorit, iar oferul aps
cu piciorul pe acceleraie pn la podea.
Jeep-ul alerga pe cmpie i cum vntul rece l
btea n fa, Chavasse ncepu s simt c-i revine o
scnteie de via, de vitalitate. Cnd ajunser la
marginea cmpiei, oferul ncetini pentru a trece un
deal uor. Cnd ajunser n vrf, Chavasse vzu n
valea de sub ei o mnstire.
ocul fu aproape fizic, iar cnd coborr dealul,
emoia i sperana l agitau. Se ntoarse spre
Kurbsky i spuse ntr-o doar:
Ne oprim aici?
Kurbsky aprob din cap.
Nu vd de ce nu. Scriu un serial despre
budism i aceasta este una dintre puinele mnstiri
care mai funcioneaz n aceast parte a Tibetului.
96

Cteva ore nu schimb cu nimic lucrurile.


Un moment Chavasse era aproape s-i dezvluie
gndurile, pentru c aceasta nu putea fi alta dect
mnstirea Yalung Gompa, cea care, dup spusele
lui Joro, era centrul rezistenei ntregii regiuni. Era
ultimul loc pe care s-l viziteze un rus i doi soldai
chinezi; i, totui, soarta i artase drumul sta lui
Kurbsky i nu putea fi cale de ntoarcere. Cu un
sentiment straniu de respect n suflet, Chavasse se
ls pe sptar i atept.
Mnstirea consta n cteva cldiri cu acoperiul
plat, vopsite n crem i construite ntr-o latur a vii.
ntregul loc era nconjurat de un zid nalt, iar nite
pori mari, duble, erau deschise spre interior.
Turme de vaci i cai mici tibetani pteau sub
ziduri, iar corturile din piele neagr ale pstorilor se
ngrmdeau lng un pru.
Era o scen panic, iar fumul focurilor pentru
gtit purtat de vnt le nepa nrile, ducndu-l pe
Chavasse, printr-un artificiu de memorie, napoi la
focurile de tabr ale copilriei.
Un grup de cincizeci sau aizeci de oameni
stteau lng poart, uitndu-se n curte i, brusc,
aerul fu invadat de un sunet adnc, bubuitor,
nepmntesc, care strni ceva ntre pereii vii.
Kurbsky art cu emoie.
Vezi, acolo, pe cel mai nalt acoperi? Un
97

clugr sufl ntr-un radong. neleg c pot


semnaliza cu asta la kilometri distan.
Mulimea de la poart se ntoarse spre ei. Erau n
majoritate pstori, munteni ndrznei n shuba din
piele de oaie, unii purtnd la bru cuite late.
Artau vizibil neprietenoi, iar soldatul chinez de la
mitralier o ndrept repede i i control
cartuiera. Jeep-ul ncetini cnd oferul schimb
viteza, iar mulimea se despri ca s-i lase s
treac.
Un moment, la vederea minunatului spectacol
care avea loc n curte, din mintea lui Chavasse
dispru orice alt idee.
Un grup de lama, n costume tradiionale,
strlucitoare, se afla n mijloc; se desfura un soi
de ceremonie religioas. n robele lor de mtase n
albastru, rou i verde, purtnd mti mari cu
chipuri hidoase de demoni pictate pe ele, se
nvrteau mpreun ntr-un aranjament complicat,
mortal, innd deasupra capului sbii mari.
Ce noroc! exclam Kurbsky n extaz. Am auzit
de acest ceremonial. Este ceva ce vd puini cltori.
E Cderea regelui Iadului".
El desfcu rucsacul, scoase un aparat de
fotografiat i ncepu s fac poze ct putea de
repede. Pentru Chavasse, era o fascinaie teribil s
stea acolo i s atepte s se ntmple ceva i, brusc,
98

simi o ameeal curioas i, din nou, acea uoar


senzaie de grea.
Demonii se nvrteau n cercuri tot mai rapide,
sreau n aer, iar orurile lor din oase de om se
nvrteau pn ajungeau paralele cu solul. Muzica
tobelor deveni i mai nebuneasc, iar soldatul de la
mitralier se aplec neglijent n fa, cu gura
cscat de uimire.
Apoi, Chavasse i ddu seama c, treptat,
demonii nconjuraser jeep-ul i se micau mai
aproape, tot mai aproape, strngnd cercul n fiecare
moment, iar mulimea care sttuse afar intrase
acum pe poart.
Kurbsky i oamenii lui nu observaser nimic. La
un moment dat, rusul njur, rencrc aparatul de
fotografiat i continu s fac poze ct putea de
repede.
Chavasse i ainti privirea asupra unui brbat
care prea c i conduce pe ceilali n dans. Avea
roba roie, masca roie i alb, cu cozi negre de cal.
Sabia din mna lui se nvrtea ntr-un cerc
strlucitor de oel i, brusc, el ajunse foarte aproape.
Braul lui drept se balans din spatele umrului
stng cu o lovitur teribil de revers. Soldatul de la
mitralier se prbui lng Chavasse, cu capul pe
jumtate desprins de trup, i se ls pe o parte.
Fu un moment de linite total, cnd toat lumea
99

pru c nu mai rsufl, apoi mulimea mugi i se


apropie. Totul prea c se deprteaz de Chavasse,
cnd demonul i smulse masca i Joro se uit n
sus spre el; avea o fa rece, dur, i o fa de
uciga.
oferul url cnd nite mini se ntinser spre el,
trgndu-l de la volan, iar Kurbsky sttea acolo, cu
faa ngheat de groaz, cu aparatul nc pe
jumtate ridicat. Arunc o privire ngrozitoare, de
agonie spre Chavasse, apoi fu tras cu spatele afar
din scaunul lui.
Un moment, el reui s se ridice n picioare, plin
de praf, cu snge pe fa, apoi ei se npustir
asupra lui ca o mare, i el dispru din vedere.
Chavasse se trezi cobornd n mulime, cu gura
deschis ntr-un ipt fr glas, ncercnd s-i fac
drum, prin zidul uman, spre rus.
Feele se ntorceau spre el, oarbe de furie i
pasiune, cu buzele dezvelind dinii stricai. n timp
ce mini trgeau de hainele lui, el ddu un pumn n
gura cuiva i atunci o durere nfiortoare i travers
capul i se scufund n ntuneric.

100

Capitolul 7
Deschise ncet ochii. Un moment, mintea lui fu
complet alb; se strdui s se ridice ntr-un cot,
cuprins de panic.
Era culcat pe un pat ngust n colul unei camere
fr ferestre. O lamp atrnat la mijloc de un lan
plpia i toi zeii i diavolii din panteonul budist se
urmreau n penumbre pe vechile tapiserii care
acopereau pereii.
Feele marilor lor demoni se uitau la el din
ntuneric; el nchise ochii un moment i i ddu
seama c aude o voce joas, monoton. Cnd i
deschise din nou, realiz c un clugr n haine
portocalii, cu o plrie conic, sttea n umbr la
vreo civa pai distan i mica mrgelele n timp
ce se ruga.
Cnd Chavasse se mic, btrnul ncet
rugciunea, se ridic n picioare i veni mai aproape.
Arta incredibil de btrn, cu faa lui galben ca
papirusul brzdat de un milion de riduri. Brusc,
zmbi i, trgnd la o parte tapiseria de la picioarele
101

patului, iei pe o arcad joas.


Chavasse se simea complet odihnit, iar durerea
de cap dispruse. Ddu la o parte pielea de oaie i
i ls picioarele pe podea. n acel moment,
draperia se trase din nou i apru Joro.
Tibetanul era mbrcat cu roba maronie i shuba
de piele din oaie pe care le purtase n avion i avea
un zmbet pe fa. Cellalt Joro, cel cu masca
Regelui Iadului parc nici n-ar fi existat.
Cum te simi? ntreb el.
Avnd n vedere condiiile, destul de bine, i
rspunse Chavasse. Nu tiu de ce m-am comportat
aa. Cred c am avut febr, sau aa ceva.
A fost rul de munte, nimic mai mult. Asta l
face pe un brbat s greeasc. Abatele i-a dat ceva
pentru asta, cnd dormeai.
A fost o pcleal frumoas cea pe care ai
fcut-o acolo, n curte, zise Chavasse.
Joro ridic din umeri.
Ei aveau mitraliera, aa c trebuia s fim
ateni. M bucur c a avut efect. A trebuit s merg
toat noaptea ca s ajung aici la timp. Dar am tiut
c or s te duc la Changu i asta nsemna c vor
trebui s treac pe aici.
Ce s-a ntmplat cu rusul? E mort?
Joro aprob din cap.
Natural. Pentru poporul meu, ruii i chinezii
102

sunt cele dou fee ale aceleiai monede. Uite


revolverul tu Walther. L-am gsit n buzunarul lui.
Chavasse oft cu un sentiment de regret sincer.
Era un om bun, dup orice standarde.
Nu dup ale noastre, i spuse Joro. Pentru
mine, el era dumanul i e vorba de rzboi. E
simplu. Oricum, nu-i mai puteam opri pe oameni,
odat pornii. Am avut destule greuti s te salvez
pe tine, cnd ai intrat printre ei.
Oricum, pentru asta i mulumesc.
Joro cltin din cap.
Nu-i nevoie. Plteam pur i simplu o datorie.
La lac, viteza ta m-a salvat.
Presupun c ai gsit armele, spuse Chavasse.
Erau la spate, n jeep.
Joro aprob din cap.
Oamenii mei le pregtesc n camera de alturi,
pentru a fi folosite. Vino i tu. Acolo e foc i nite
ceai.
Trase din nou tapiseria, iar Chavasse l urm
ntr-o camer mult mai mare cu un tavan jos i
ferestre mici aezate sus. Putile erau ntinse pe o
mas mare de lemn i trei tibetani le curau cu
ndemnare.
Se pare c-i cunosc treaba, coment
Chavasse.
Joro aprob din cap.
103

nva repede. sta e un lucru pe care chinezii


trebuie abia s-l descopere.
Un foc de baleg de iac ardea vesel ntr-un cmin
de piatr. n timp ce Chavasse privea, Joro sfrma
o mn de ceai bloc ntr-un ceaun cu ap fierbinte i
adug unt i puin sare.
Nu ai ceva ce se numete igar, nu-i aa?
ntreb Chavasse.
Joro art peste mas.
Unul dintre oamenii mei a golit buzunarele
rusului. Lucrurile lui sunt acolo. Cred c erau trei
sau patru pachete de igri.
Chavasse se duse la mas i se opri un moment
uitndu-se n jos. La tot ce rmsese dintr-un om.
Un portofel, documentele de cltorie i trei pachete
de igri.
Aprinse una ncet, reveni lng foc, cu portofelul
i documentele de cltorie, i se aez pe o banc
aspr de lemn.
Portofelul coninea nite bancnote chinezeti,
dou scrisori primite probabil de la prieteni din
Rusia i o legitimaie de la un club al presei din
Moscova. Nu erau fotografii intime ale unei soii sau
ale copiilor i se simi cumva uurat, apoi se ocup
de documente.
Erau permisele obinuite de cltorie plus o viz
special pentru Tibet, pus la Beijing i
104

contrasemnat de guvernatorul militar din Lhasa.


Erau murdare de snge i rupte de o lovitur de
cuit, dar figura lui Kurbsky continua s existe pe
fotografia de identificare.
Chavasse sttea acolo, uitndu-se la documente
att de cufundat n gnduri, nct, cnd Joro
anun c era gata ceaiul i i ntinse o ceac de
metal, o bu fr s-i dea seama.
Joro zmbi.
Ceaiul. i-a plcut?
Chavasse se uit la ceaca goal din mna lui cu
o uoar ncruntare, apoi zmbi.
Nu l-am simit nici mcar alunecndu-mi pe
gt. Mai bine mai d-mi unul.
Era curios ct de repede l mprospta i simi c
revine la via. Mai aprinse o igar i zise:
Ct de departe de aici este oraul Changu?
Poate o sut douzeci de kilometri, rspunse
Joro. Dou zile de cltorie aspr pe cai.
Dar dac am cltori cu jepp-ul?
Dar asta ar fi imposibil. Sunt cel puin dou
sute de soldai staionai acolo care controleaz cu
regularitate mprejurimile. Dac doar am ncerca s
ne apropiem cu jeep-ul de ora, am fi arestai.
Dar dac intrm direct n ora?
Joro se ncrunt zpcit.
Cum ar fi posibil aa ceva?
105

Dac eu le-a spune autoritilor c sunt


Andrei Sergheevici Kurbsky, un ziarist rus n vizit
n Tibet, pe baza unor vize ale Comitetului Central
din Beijing? Apropo, vorbesc excelent limba rus.
Dar cum rmne cu escorta ta?
Au fost ucii de bandiii care ne-au atacat
tabra n timpul nopii. Tu poi fi ghidul pe care l-am
angajat la Lhasa, care a pretins c e de partea lor,
dar ne-a salvat viaa, convingndu-i s m rein
pentru a obine rscumprarea.
Joro ddu ncet din cap.
neleg i probabil am scpat n jeep, n timp
ce ceilali dormeau?
Chavasse zmbi mecherte.
Te prinzi repede.
Tibetanul cltin din cap.
Ai uitat un lucru. Documentele rusului au
fotografia lui.
Chavasse le arunc n foc. Documentele
nsngerate devenir maronii i se ndoir la
margini. Un moment, Kurbsky se uit la el pentru
ultima oar, apoi dispru n flacr.
S spunem c bandiii mi-au luat ce aveam n
buzunare. Altceva?
Joro cltin din cap.
Doar c va fi foarte periculos. Exist poate un
singur lucru n favoarea noastr. Unul dintre
106

oamenii notri a sosit noaptea trecut de la Changu.


Se pare c domnul colonel Li e plecat pentru cteva
zile s viziteze satele din jur. A rmas doar un
cpitan pe nume Tsen, iar el e tnr i fr
experien.
Nu putea fi mai bine, zise Chavasse. Chiar
dac ia legtura prin radio cu Lhasa, ce pot face n
afar de a regreta o asemenea neplcere pe care a
avut-o ceteanul rus pe teritoriul lor i s confirme
existena mea?
Presupunnd c Tsen ne accept, ce se
ntmpl atunci?
Kurbsky era n cutare de subiecte, zise
Chavasse. Nu vd de ce nu ar fi vrut s viziteze
Changu ca s-i ia un interviu doctorului Hoffner.
Tibetanul zmbi brusc i ochii i strlucir.
Asta ar fi cu adevrat o glum bun pe seama
chinezilor. Poate c doctorul Hoffner va fi de acord
chiar s te gzduiasc la el acas, n timpul ederii
tale.
Brusc, zmbetul i dispru i art din nou
serios.
Dar orice facem trebuie realizat repede i
nainte ca acel colonel Li s se ntoarc. El nu e
omul pe care s-l prosteti uor, te asigur.
Atunci ar fi mai bine s pornim.
l ls pe Joro s fac aranjamente cu lociitorii
107

lui. Apoi iei afar, se opri n captul unor trepte de


piatr i se uit n jos, n curtea prfoas.
Era panic i pustie, n afara unui ir de
clugri care stteau lng un perete n lumina pal
a soarelui i se rugau mpreun, vocile lor alctuind
doar un murmur n aerul linitit. Prea incredibil c
moartea vizitase locul acela cu att de puin timp n
urm. Totui, cnd travers spre jeep, trecu pe lng
pete mari, purpurii, de snge care nmuiaser
praful.
Se urc la volan i aprinse o igar, gndindu-se
la via. n urm cu cinci mii de anii, un profet al
Vechiului Testament s-a exprimat mai bine ca oricine
n acest sens: Fiecare om are timpul i ansa sa."
Pentru Kurbsky, care trecuse prin attea pericole
n via, moartea a aprut ca din senin n aceast
curte prfoas, la o mie de kilometri, cnd se
atepta cel mai puin la ea.
Chavasse se nfior. Era un gnd nspimnttor
i el nc l analiza cnd Joro i se altur, cteva
minute mai trziu, i ieir pe poart ncepndu-i
cltoria.
Primele dou ore urmar calea erpuit a
caravanelor, acum brzdat de roile vehiculelor
militare chineze.
De mai multe ori trecur pe lng ciobani cu
108

turmele lor, iar o dat, pe lng o caravan cu iaci i


mgari ncrcai din greu. Terenul era aspru i
neprietenos, cu orizontul rupt ici colo de stranii
altare de piatr sau stlpi cu ghirlande sacre i
steaguri de rugciune.
La vreo patru ore de la plecarea din Yalung
Gompa, Chavasse opri maina i l atinse pe umr
pe Joro care moia n col.
Changu se ntindea lng un ru, pe o vale larg,
joas, iar cldirile cu acoperi plat urcau n trepte
pe panta opus. Cea mai impuntoare dintre cldiri
era de departe mnstirea, care se nla n centrul
oraului vechi, nconjurat de ziduri colorate n
rou, verde i negru.
Mnstirea mai funcioneaz nc? l ntreb
Chavasse pe Joro n timp ce cobora jeep-ul ncet pe
panta abrupt.
Tibetanul neg din cap.
Colonelul Li o folosete drept cartier general.
Acum au rmas puine mnstiri n Tibet. Doar
izolarea mnstirii Yalung Gompa a salvat-o pn n
prezent.
Corturile familiare ale pstorilor se nghesuiau n
jurul zidurilor oraului, iar ei trecur pe lng o
caravan, fcnd capetele s se ntoarc, pline de
curiozitate. Apoi intrar prin arcada mare a porii
principale.
109

Imediat n interior, o cutie de ciment arta cumva


nepotrivit, iar trei soldai n uniforme vtuite,
ponosite, stteau ghemuii n praf i jucau zaruri.
Se vede cu uurin c nu e aici colonelul Li,
spuse Joro.
Chavasse nu se obosi mcar s opreasc. Cnd
soldaii se uitar n sus alarmai, el i continu
drumul mai departe, mprtiind oamenii i
animalele, trase n curtea mnstirii i opri ntr-o
manevr ce spera c este arogant.
Soldatul care sttea sprijinit de zid, lng
intrarea principal, se ndrept imediat i i lu pe
umr arma automat.
S vin cu dumneata? ntreb Joro.
Chavasse neg din cap.
Nu, rmi aici. i-ar da oarecum o ans, dac
lucrurile merg prost cu mine.
El urc treptele scrii late care duceau la intrare
i aprinse o igar de-a lui Kurbsky.
Soldatul fcu un pas nainte, pipindu-i puca,
iar Chavasse latr n chinez:
Du-m imediat la colonelul Li i repede.
n vocea lui era suficient oel i soldatul fu
impresionat. El explic n grab c, din pcate,
colonelul era plecat i c doar cpitanul Tsen era n
biroul lui, oferindu-se s-l conduc pe Chavasse la
el.
110

Trecur printr-un coridor pavat cu piatr, urcar


o scar la captul lui i trecur n alt coridor, cu
podea de lemn. n captul ndeprtat, santinela
deschise o u i se ddu n lturi respectuos, ca
Chavasse s intre primul.
Un caporal tnr, cu un aer sincer i ridic
surprins privirea de la birou. Cnd l vzu pe
Chavasse, ochii i se mrir n spatele lentilelor cu
ram de metal i se ridic grbit n picioare.
Unde-i
cpitanul
Tsen?
ntreb
furios
Chavasse.
Caporalul deschise gura s vorbeasc, o nchise
din nou i, instinctiv, se ntoarse spre ua din
spatele lui.
Chavasse trecu pe lng el, o deschise i intr.
Tnrul ofier din spatele biroului avea poate
douzeci i cinci de ani, iar cnd se ridic n picioare
cu o ncruntare de uimire pe fa, Chavasse vzu c
nu avea mai mult de un metru cincizeci i doi
nlime.
Dumneata eti Tsen? ntreb el furios.
Doamne, ce afurisit de post avei aici? Grzile joac
zaruri la intrare, iar santinela st rezemat de zid,
n timp ce rebelii se plimb dup bunul lor plac,
ucigndu-i chiar pe oamenii notri.
Tsen ncerc s-i arate autoritatea. Iei din
spatele biroului nchizndu-i gulerul i i spuse
111

furios caporalului care sttea n u:


Ce se ntmpl aici? Cine-i omul sta?
Cine sunt? interveni Chavasse. Sunt Kurbsky.
Cu siguran c v-au transmis prin radio din Lhasa
c vin ncoace.
Kurbsky? spuse alb Tsen. Lhasa.
Sunt ziarist, nerodule, url Chavasse, cu o
misiune itinerant n Tibet, ca s fac relatri pentru
ziarul meu din Moscova. i am o poveste
interesant, pot s-i spun. Am fost inut prizonier
de o band de cuitari, iar escorta mea a fost ucis.
Asta o s arate bine n Pravda. Nu tiu cine se
presupune c rspunde aici, dar cnd Comitetul
Central de la Beijing o s aud despre asta, i
promit c vor cdea capete.
Faa cpitanului Tsen era cenuie; trase repede
un scaun.
Te rog, ezi, n-am tiut.
Pun pariu c n-ai tiut, spuse Chavasse. Cred
ns c ai la ndemn ceva de but.
Tsen se ntoarse spre caporal care se duse la un
bufet i se ntoarse cu o sticl neagr i un pahar pe
care l umplu generos.
Ce naiba e asta? ntreb Chavasse cnd
alcoolul l arse pe gt. Gaz?
Tsen reui s schieze cu greutate un zmbet i
se ntoarse la scaunul lui.
112

A putea s-i vd documentele dumitale,


tovare Kurbsky?
Documentele? spuse cu uimire Chavasse.
Doamne, omule, mi-au luat totul. Sunt norocos c
am ajuns aici ntreg. Ia legtura prin radio cu Lhasa.
Au s-i spun totul despre mine.
Cpitanul Tsen zmbi.
Desigur, tovare, m pot ocupa de asta mai
trziu. Poate mi relatezi ce s-a ntmplat?
Chavasse nir repede povestea, iar cnd
termin, Tsen spuse:
Tibetanul care te-a salvat, e acum cu
dumneata?
Chavasse aprob din cap.
E afar n jeep, dar s nu ncerci s faci din el
un erou. M-a ajutat doar pentru c tia care-i era
interesul. Sunt al naibii de necioplii tibetanii tia.
E o singur cale ca s v rezolvai problema aici,
cpitane, i asta-i s-i clcai pe gt i nc apsat!
Sunt total de acord cu dumneata, tovare,
spuse cpitanul Tsen cu ardoare, dar Comitetul
Central de la Beijing a ordonat deocamdat alte
metode.
Sunt nebuni, zise Chavasse i se ridic. Dac
nu mai ai ntrebri pentru moment, a vrea s m
mic. Mi-ar trebui o baie i nite mncare
cumsecade.
113

Cpitanul Tsen arta zpcit.


Dar unde intenionezi s te duci? i voi
asigura cazarea aici, e natural.
Chavasse i permise s se mbuneze puin.
E foarte amabil din partea dumitale, cpitane,
dar sper ca Hoffner s m primeasc. n fond, el este
omul pe care am venit s-l vd.
Tsen se lumin, sri n picioare cu faa numai
zmbet.
Ah, neleg acum! Ai venit la Changu ca s
scrii pentru ziarul dumitale un articol despre bunul
doctor?
Nu m pot gndi ce altceva m-ar fi putut
aduce pn aici, i spuse Chavasse. Am auzit de
doctorul Hoffner n Lhasa i mi s-a prut c este un
om extraordinar.
Aa-i. Este, cu adevrat, tovare, spuse Tsen.
ranii l divinizeaz i asta ajut foarte mult cauza
noastr. Se ntinse dup apca lui. Am s te conduc
personal la el acas.
Chavasse se trezi ncruntndu-se.
Bunul doctor aprob deci aciunea voastr de
aici?
Tsen aprob din cap.
Desigur. E un mare umanist. El i colonelul
sunt prieteni apropiai. Joac ah mpreun.
Se oprir n birou, iar el vorbi repede cu
114

caporalul care i lu apca i iei n fug din


camer.
L-am trimis nainte s o anune pe tovara
Stranoff c venim.
Stranoff? ntreb Chavasse cu o ncruntare n
timp ce coborau scara.
Menajera doctorului Hoffner, spuse cpitanul
Tsen. Tatl ei era rus, mama chinezoaic. O femeie
minunat.
Brusc se simi o oarecare cldur n vocea lui, iar
Chavasse i ascunse un zmbet
Abia atept s-o ntlnesc.
Reui cel mai scurt gest din cap ctre Joro,
atunci cnd tibetanul se mut pe unul din scaunele
din spate ca s-i fac loc lui Tsen i pornir ieind
din curte, apoi pe strzile nguste.
Trecur pe lng bazar, unde stteau negustorii
cu covoare, iar cizmarii i argintarii i fceau
meseria n aer liber. Oamenii se rspndeau repede
cnd Chavasse claxona, priviri triste, neprietenoase,
ndreptndu-se spre ei.
Casa lui Hoffner era una dintre cele mai mari din
ora. Era o cldire cu trei etaje, cu acoperiul plat,
nconjurat de un zid nalt, iar Chavasse intr pe
poart, la indicaiile lui Tsen, i se opri n curte.
Opri motorul, cobor de la volan i o porni pe
treptele intrrii din fa, cu Tsen n urma lui. n acel
115

moment, ua se deschise i o femeie tnr,


inocent, iei s-l salute.
Purta pantaloni vtuii i o cma n stil rusesc,
de mtase neagr bordat cu argintiu, ncheiat
pn sus la gt. Avea prul blond, dar pielea ei avea
culoarea crem, specific femeilor euroasiatice,
buzele foarte pline dndu-i un uor aer senzual.
Avea o frumusee care i tia rsuflarea, asociat
totodat cu simplitatea. Chavasse se nfiora brusc
i, fr niciun motiv raional, simi de parc cineva,
undeva, ar fi clcat pe mormntul lui.
Ea sttea n faa lui uitndu-se direct i cu
gravitate n ochii lui, apoi zmbi i parc n
interiorul ei s-ar fi aprins o lumin.
M bucur s v vd aici, spuse ea n rus.
Chavasse i umezi buzele uscate.
M bucur c m aflu aici, rspunse el i, n
timp ce ea l conducea n cas, fu surprins c
vorbise serios.

116

Capitolul 8
Era clar c acea camer era una dintre cele mai
bune din cas.
Pereii erau acoperii cu vopsea de ulei, iar
covoare din piei de oaie erau rspndite pe podeaua
de lemn. Mai important dect toate, patul arta
extrem de confortabil.
Cufundat pn la gt n ap fierbinte, Chavasse
se ls pe spate, n cada mare de lemn, de lng
focul din cmin. Fuma una dintre igrile lui ruseti
i se gndea la Katya Stranoff.
Era o femeie nemaipomenit, dar va trebui s fie
prudent. Aparent, era bucuroas c-l vede, n
special din cauz c elementul rusesc din natura ei
era predominant, iar ea se considera o occidental, o
strin ntr-o ar strin.
El se ntreb unde i gsete ea oare o companie
masculin potrivit. Dumnezeu tie c Hoffner era
prea btrn pentru ea, iar cpitanul Tsen nu fcuse
niciun secret din admiraia lui i mai era colonelul
Li, o entitate necunoscut n multe privine.
117

Ua se deschise i intr Joro ducnd o legtur


pe care o aez pe un scaun. Se ls pe vine lng
cad i zmbi.
Femeia mi-a spus s-i aduc haine curate.
M ntrebam cnd ai s-i faci apariia, spuse
Chavasse. Te trateaz cum se cuvine?
Joro aprob din cap.
Eu dorm n buctrie, unde mcar e mai cald
dect n grajd, zise ncruntndu-se i cltinnd din
cap. S-au produs schimbri de cnd am fost ultima
dat aici.
Chavasse ntinse mna dup un prosop, se ridic
i ncepu s se usuce.
n ce fel?
Nu mai e nimeni pe aici dintre cei pe care i
cunosc, ceea ce ntr-un fel e bine i nu am
cunoscut-o pe femeia Stranoff pn azi. Acum sunt
doar doi servitori, un brbat i soia lui.
i de ce ar trebui s te ngrijoreze asta?
Pentru c sunt amndoi chinezi i nu le pas
de tibetani, au i artat asta n mod direct.
i crezi c ei lucreaz pentru colonelul Li?
Joro aprob din cap.
Nu putem fi siguri, dar cred c trebuie s fii
foarte atent.
Nu te ngrijora, spuse Chavasse, aa i vreau
s fiu.
118

Se mbrc repede cu hainele trimise de Katya


Stranoff. Era o cma ruseasc neagr de mtase,
ca aceea pe care o purtase ea cnd s-au ntlnit
prima dat, o pereche de pantaloni vtuii i un
pulover gros de ln.
El se examin atent n oglind, se pieptn i se
ntoarse spre Joro.
Cum art?
Joro zmbi mecherete.
Foarte drgu. Sunt sigur c o s fie
impresionat.
S sperm c da. S-ar putea s se dovedeasc
important. Acum ar fi bine s te ntorci la buctrie.
Ne vedem mai trziu.
n timp ce cobora, se deschise o u i Katya
Stranoff travers holul. Ea se opri cnd i auzi paii
pe scar, se uit n sus i ochii i sclipir n lumina
lmpii.
Purta o rochie dreapt, chinezeasc, din mtase
neagr, grea, brodat cu maci roii, i care i se lipea
de trupul micu ca o a doua piele. Se ncheia sus, n
jurul gtului, iar dou despicturi discrete n
ambele pri ale fustei lsau s i se zreasc
picioarele zvelte cnd veni spre el s-l salute.
Ari mai bine dup baie. Tot ce ai nevoie
acum e o butur i o mas cumsecade.
Le accept pe amndou, zise el, dar, mai nti,
119

n-ai nimic mpotriv dac i fac un compliment


pentru rochia asta uluitoare?
Putea jura c ea roise, dar n lumina lmpii nu
putea fi sigur. Ea l lu de bra i zmbi.
Doctorul Hoffner ateapt s te cunoasc.
Deschise ua i l conduse ntr-o camer mare,
confortabil.
Pereii erau mbrcai n rafturi pline de cri din
tavan pn la podea, iar n col era aezat o mas
pentru prnzit. Un foc plcut ardea n cmin, iar
flcrile dansau pe suprafaa lucioas a unui pian
mare aezat la perete, lng fereastr. ntreaga
ncpere avea un aer de pace i linite.
Brbatul, care sttea citind ntr-un fotoliu lng
foc, se ntoarse i se ridic n picioare. Era unul
dintre cei mai solizi oameni pe care i vzuse
Chavasse, cu umeri foarte largi i prul alb ca o
coam de zpad, dat pe spate dup urechi. Purta o
hain veche de catifea i o cma cu gulerul
descheiat, dar Chavasse observ n primul rnd
ochii lui remarcabili. Negri, adnci i plini de o
senintate imens.
Un moment, ochii artar uimire i se produse o
uoar ncruntare, apoi Hoffner zmbi i ntinse
mna.
E o mare plcere, tovare Kurbsky. O foarte
mare plcere. Nu avem prea des vizitatori la Changu.
120

Am ateptat de ctva timp aceast ntlnire,


spuse Chavasse. Felicitri pentru rusa excelent pe
care o vorbii.
Pe Katya trebuie s-o lauzi pentru asta, nu pe
mine, zise Hoffner privind la ea cu afeciune. Cnd a
venit aici, acum un an, eu nu tiam rusa deloc.
Ea l srut pe obraz.
Haidei s mncai. Tovarului Kurbsky
trebuie s-i fie foame. Dup aceea, o s avei timp de
vorbit.
Probabil c se strduise mult ca s transforme
masa ntr-o ocazie special. n mijloc ardeau
lumnri, iar mncarea era surprinztor de bun.
Au mncat o sup limpede de gin, miel, orez i
legume n stil chinezesc, iar ca desert compot de
pere din conserv. Era chiar i o sticl de vin
acceptabil.
Cnd se ridic de la mas, Hoffner oft i cltin
din cap.
Nu tiu cum reueti s faci asta, Katya. Zu
c nu tiu.
Ce ipocrit e, i zise Katya lui Chavasse. n
fiecare sptmn i permite colonelului Li s ctige
la ah, lucru care l bine dispune ntr-att, nct mi
d de bunvoie tot ce-i cer.
Colonelul Li este unul dintre cei mai buni
juctori de ah pe care i-am cunoscut vreodat, zise
121

Hoffner. N-are nevoie de ajutorul meu ca s ctige.


Dar trebuie s recunosc c e foarte bun cu noi.
Se duser i se aezar lng foc, iar Katya
pregti cafeaua pe o spirtier. Arta foarte
atrgtoare n lumina focului strlucind prin prul
ei blond, iar Chavasse se simi brusc relaxat, total n
apele lui.
Aprinse una dintre igrile lui ruseti i, cnd
sufl o dr lung de fum, Katya inspir adnc i
oft.
Mirosul sta. Nimic nu-i seamn. mi
amintete de cas mai mult dect orice pe lume.
Vrei una?
Ea suger din cap.
Mai bine nu. Ce-o s m fac cnd o s pleci?
Turn cafea n ceti delicate de porelan i i
ntinse una.
Cum mai e Moscova acum?
El ridic din umeri.
Se construiete mult la periferie. n rest, la fel.
Ca s spun drept, am vzut foarte puin vechiul
ora. mi petrec majoritatea timpului n strintate.
Viaa unui corespondent n strintate trebuie
s fie foarte interesant, zise ea. Mereu locuri noi,
chipuri noi.
Are momentele ei. Din nefericire, se pare c nu
stau nicieri suficient timp ca s ajung s cunosc
122

locul respectiv.
Ce anume exact te-a adus n Tibet?
El ridic din umeri.
n Rusia exist un interes deosebit fa de ceea
ce se ntmpl aici. n plus, un ziarist bun se duce
acolo unde sunt necesiti i unde exist perspectiva
unor relatri interesante.
i, ai gsit ceva?
Experiena mea de ieri e suficient, zise el. Dar
sper s obin ceva de la doctorul aici de fa.
Hoffner, care ascultase conversaia lor, i aprinse
pipa i i nl sprncenele:
M surprinde c se mai intereseaz cineva de
mine.
Eti prea modest, spuse Katya, apoi se
ntoarse spre Chavasse. Are aptezeci i patru de ani
i nc i mai supravegheaz clinica n fiecare zi. iau spus asta la Lhasa? i-a nchinat toat viaa rii
acesteia, dei ar fi putut avea o catedr ca profesor
la orice universitate din Europa, oricnd ar fi dorit.
Haide, draga mea, zise Hoffner. Nu trebuie s
ncerci s m faci un fel de sfnt. Nu sunt nici pe
departe aa ceva.
Dar aa te vd unii oameni, interveni
Chavasse. Ca un mare misionar.
Hoffner oft.
Mi-e team c am abandonat cu muli ani n
123

urm acest gen de activitate.


Pot s ntreb de ce? spuse Chavasse.
E simplu, zu, zise Hoffner i se aplec n fa
privind la foc. Am venit aici ca medic misionar.
Voiam s salvez att suflete, ct i viei. Dar m-am
trezit n mijlocul unui popor deja profund religios,
care crede n calea blndeii ntr-o msur aproape
de neneles pentru mintea occidental. Ce le
puteam oferi spiritualicete acestor oameni?
neleg acest punct de vedere, spuse Chavasse.
Care era soluia?
S le dau ajutor medical atunci cnd aveau
nevoie, explic Hoffner. n afar de asta, s ncerc
s-i neleg i s fiu prietenul lor.
Iart-m c i pun o ntrebare care ar putea
s te jeneze, dar a vrea s am o imagine ct se
poate de complet. Chinezii s-au amestecat n vreun
fel n treburile dumitale?
De fapt, m-au ncurajat minunat, zise Hoffner.
Clinica mea e mai aglomerat ca oricnd. Fii atent,
nu mi se permite s ies n afara zidurilor oraului,
dar asta este pentru propria mea protecie. ara este
nc ntr-o stare de nelinite, dup cum ai descoperit
singur.
Ai spune c schimbarea guvernrii a fost n
bine?
Absolut. Ia de exemplu aprovizionarea cu
124

produse medicale. Pe vremuri, orice aveam nevoie


trebuia s vin din India, cu caravanele.
i acum?
Colonelul Li mi face rost de tot ce am nevoie,
fr nicio dificultate. tii, nainte de venirea
chinezilor, ara asta era nc medieval, oamenii
napoiai i ignorani. Acum toate astea se schimb.
Chavasse pstra un zmbet pe fa, dar n sinea
lui era ngrijorat pentru c btrnul prea a crede ce
spune. nainte de a continua convorbirea, Katya se
ridic i zise zmbind:
M scuzai! V las s v continuai discuia.
Eu trebuie s m duc la buctrie.
Ua se nchise n urma ei, iar Chavasse spuse:
O tnr femeie remarcabil!
Hoffner aprob din cap.
Tatl ei a fost rus, arheolog. Lucra pentru
guvernul chinez la Beijing i era nsrcinat cu
excavarea vechiului palat imperial. I s-a permis s
viziteze Lhasa nainte de a pleca acas, dar a murit
pe drum. Katya a venit aici cu o caravan, la o
sptmn dup nmormntare.
i s-a hotrt s rmn?
Colonelul Li ar fi putut aranja s o trimit la
Yarkand, i spuse Hoffner, dar atunci eu m-am
mbolnvit de inim pe baz nervoas. Timp de ase
luni, ea m-a ngrijit pn m-am nsntoit. De
125

atunci, nici nu s-a mai pus problema ca ea s plece.


Toate astea fac un material foarte interesant,
zise Chavasse. Deci, n ansamblu, ai spune c
ducei o via mulumitoare?
Desigur, aprob Hoffner fcnd un gest cu
mna n jurul camerei. Am crile mele i pianul i
mai e i clinica.
Pianul m intereseaz n mod special, spuse
Chavasse. Un obiect ce nu prea se gsete ntr-o
regiune att de izolat. Am auzit c tii s cntai
remarcabil de bine.
N-a spune asta, coment Hoffner, dar ar fi o
lovitur foarte grea pentru mine dac ar trebui
vreodat s m lipsesc de muzic. Pianul aceasta lam transportat din India, cu o caravan, nainte de
rzboi. Lumina lmpii i flateaz aspectul, dar
sunetul i e nc bun.
El se duse la pian, l deschise i se aez. Cnt
cteva msuri, un fragment dintr-o Polonez de
Chopin, apoi privi n sus.
E ceva special ce ai dori s asculi?
Chavasse sttea n continuare lng foc,
aprinzndu-i o igar. Sufl o uvi lung de fum
i spuse linitit n englez:
Ah, nu tiu. Ce-ai zice de o muzic potrivit
unei seri de mai, la Cambridge?
De pe faa btrnului brbat disprur parc
126

toate ridurile i, un moment, fu atta linite, nct


Chavasse putu auzi vntul uiernd n storurile de
lemn din afara ferestrelor.
tiam c nu e n regul ceva cu dumneta, zise
calm Hoffner, tot n englez. Din momentul n care
ai pit n camer, am tiut.
Ai trimis, n urm cu ctva timp, o scrisoare
unui vechi prieten, spuse Chavasse. S-ar putea
spune c eu sunt rspunsul lui.
Deci Joro a reuit s ias? ntreb Hoffner.
Chavasse aprob din cap.
E jos la buctrie acum. El e tibetanul care se
presupune c mi-a salvat viaa din minile
bandiilor. Poi s-l vezi mai trziu, dac vrei.
Ai zis ceva despre muzic potrivit pentru o
sear de mai la Cambridge? ntreb Hoffner.
Chavasse aprob din cap.
Cu mult timp n urm, ai pierdut un pariu cu
Edwin Craig, iar el i fata, care l alesese pe el n
locul dumitale, stteau ntr-o grdin ntr-o sear de
mai, n timp ce dumneata, n cas, cntai pentru ea.
Hoffner oft.
Uneori mi se pare c asta a fost acum o mie de
ani i totui mai simt nc parfumul liliacului umed
dup ploaie. mi amintesc chiar i ce am cntat.
ncepu s cnte primele msuri din Claire de
Lune, iar Chavasse cltin din cap.
127

Nu cred, doctore, a fost Sonata Lunii.


Un moment prelungit, Hoffner rmase uitndu-se
la el cu atenie, apoi un zmbet lent apru pe faa
lui. Se ridic n picioare i l lu pe Chavasse de
mn.
Drag biete, m ntreb dac poi s-i
imaginezi mcar ct de ncntat sunt c te vd.
Traversar spre foc i se aezar. Hoffner i trase
fotoliul mai n fa i i apropiar capetele.
Spune-mi, ce face vechiul meu prieten Edwin
Craig?
E foarte bine i foarte dornic s te vad.
Pentru asta sunt aici.
S m vad? spuse Hoffner i un aer de
nedumerire apru pe faa lui. n primul rnd,
chinezii n-au s m lase niciodat s plec.
Nu te gndi la asta pentru moment, l liniti
Chavasse. Dar dac s-ar putea, ai vrea s ncerci?
Am avut impresia, din conversaia de mai devreme,
c aprobi cele ce s-au ntmplat n ultima vreme
aici.
Hoffner chicoti.
Ce naiba te ateptai s-i spun unui
corespondent strin al Pravdei? A, colonelul Li mi-a
artat mult amabilitate personal. Asta nu pot
nega i chiar a fcut tot ce era posibil ca s primesc
medicamentele i ce mai aveam nevoie pentru
128

clinic.
Trebuie s spun c pare remarcabil de
filantrop pentru un comunist dur, coment
Chavasse.
Este foarte simplu, spuse Hoffner zmbind.
Mi-am fcut o oarecare faim n ar de-a lungul
anilor i oamenii au ncredere n mine. Faptul c nu
mi-au nchis clinica asta implic nu doar c i aprob
pe comuniti, ci i c sunt dispus s colaborez cu ei.
Iar singurul mod de a nega acest lucru ar fi s
refuzi s lucrezi n clinic, ceea ce ar nsemna lipsa
unui centru medical pentru tibetani, complet
Chavasse. Colonelul Li tie cum s pun oamenii n
situaii imposibile.
O ndemnare pe care se pare c o
mprtete cu toi bunii comuniti, coment
Hoffner.
Asta m aduce din nou la prima mea
ntrebare. Dac a putea s te scot, ai dori s pleci?
ntreb Chavasse.
Hoffner scutur cenua din pip n cmin, apoi
ncepu s-o umple dintr-o pung veche de piele, cu o
uoar ncruntare pe fa.
Dup un timp el zise:
Tinere, am aptezeci i patru de ani. Sunt i
destul de bolnav, ceea ce nu e de bun augur pentru
viitor. Eu nu aprob regimul comunist care se
129

practic n ara asta, dar mcar mi permit s


continui s acord asisten medical unor oameni
destul de napoiai care altfel ar trebui s se
descurce singuri. Mi se pare de datoria mea s
continui s le-o ofer n cei civa ani care mi-au mai
rmas.
i dac i-a spune c e nevoie mai mare de
dumneata afar? Cu mult mai mare? ntreb
Chavasse.
Cred c ar fi bine dac mi-ai explica, spuse
Hoffner i zmbi. Ar fi bine dac i-a ti numele
adevrat.
Chavasse ridic din umeri.
Pentru dumneata n-ar nsemna nimic, dar de
ce nu? E Chavasse. Paul Chavasse.
A, francez, spuse Hoffner. Interesant! Dar sper
c nu te deranjeaz s continum n englez,
deocamdat. Te asigur c e o schimbare
ncnttoare.
Chavasse aprinse o igar i se aplec n fa.
Cu muli ani n urm, ai elaborat o tez de
doctorat n matematic n care ai dovedit teoretic c
energia este spaiu nchis ntr-un anumit tipar.
Hoffner se ncrunt.
Dar de unde tii asta?
Ai menionat lucrul sta n scrisoarea ctre
Craig. Ai continuat spunnd c acum ai dus
130

lucrurile mai departe. Ai dovedit c spaiul nsui


poate fi transformat ntr-un cmp de energie.
Dar nu neleg, zise Hoffner surprins. De ce l
preocup pe Edwin Craig un lucru care, n cel mai
bun caz, este o nou teorie matematic? Totul este
complet teoretic, te asigur.
A fost, pn cnd ruii au trimis n spaiu, pe
orbit, un om pe nume Gagarin, i explic Chavasse.
Apoi au mai trimis unul, ca s arate c nu e o
mecherie.
Hoffner tocmai i aprindea pipa. Se opri i ceva
strluci adnc n ochii lui negri.
Ar fi o prostie din partea mea s-mi nchipui
c glumeti.
Chavasse aprob din cap.
Americanii au realizat deja i ei performana.
Sunt puin n urm, dar distana se micoreaz
repede. N-a vrea s spun cine va fi primul pe Lun.
De un lucru sunt ns sigur. Nu vor fi chinezii. Ei
nici mcar nu sunt n curs.
Ceea ce explic de ce noi aici, la Changu, am
fost inui n ntuneric.
Hoffner se ridic i se duse nelinitit la fereastr.
Se ntoarse.
Pentru prima dat n via sunt furios. Nu
doar ca om de tiin, ci i ca fiin uman. Cnd
m gndesc c aici zilele s-au scurs la fel, una dup
131

alta i, n afar, n lume, omul a fcut deja primul


pas n cea mai mare aventur cunoscut vreodat!
Reveni la fotoliul lui i se aez. Faa i era
animat i roie i ochii i strluceau.
Vorbete-mi despre asta, i ceru el. Tot ce tii.
Ce fel de propulsie folosesc, de exemplu?
Carburant solid i lichid, rspunse Chavasse.
Rachete cu mai multe trepte, desigur.
Hoffner cltin din cap.
Dar asta-i un lucru primitiv, prietene. S duci
un satelit la marginea spaiului e una, dar s atingi
Luna, sau mai departe
Aici vine rndul dumitale, explic Chavasse.
Ruii lucreaz de ani de zile la o rachet ionic
folosind ca for motrice energia emis de stele. Ei
sunt cu civa ani naintea Occidentului. Dac i
menin avansul, asta ar putea nsemna eventual o
dominare comunist a lumii.
Iar Craig crede c aceast nou teorie a mea le
poate lua acest avans?
Chavasse aprob din cap.
Eu nu sunt om de tiin, dar el crede c prin
descoperirea dumitale noi am putea produce pentru
rachetele noastre o energie motrice chiar din spaiul
nsui. Are dreptate?
Hoffner ddu din cap cu sobrietate.
Viteze mai mari dect am visat vreodat i
132

sunt eseniale dac vrem s explorm universul.


Urm un moment de tcere, nainte ca Chavasse
s spun linitit:
tiu c pacienii sunt importani pentru
dumneata, dar acum trebuie s vezi de ce este
esenial s te ntorci n lumea din afar.
Hoffner oft i i scutur pipa.
Da, ntr-adevr, vd.
Un moment prelungit se uit la foc, apoi i ridic
privirea i zmbi.
Nu tiu cum intenionezi s reueti lucrul
sta, tinere, dar cnd plecm? Se ncrunt brusc.
Cum rmne cu Katya? Nu pot s-o las aici.
Chiar crezi c ar veni? ntreb surprins
Chavasse.
Hoffner aprob din cap.
Ea e orice numai animal politic nu i nu are pe
nimeni aici sau n Rusia. N-are familie.
Chavasse oft.
Poate fi stnjenitor. S m mai gndesc la asta
dar, pentru Dumnezeu, s nu-i spui nimic. Ce nu
tie, nu poate fi stors de la ea. ntotdeauna e
important lucrul sta ntr-o asemenea treab, dac
nu merge ceva. Nu e nevoie s ne grbim. Avem cinci
zile pn la sosirea avionului meu. Singura
problem real este s gsim o modalitate s te
scoatem din Changu.
133

De cteva momente, fusese contient de o uoar


adiere pe obrazul drept. Se ntoarse i o gsi pe
Katya stnd n u, cu o tav n mini pe care era
un pahar cu lapte cald.
Se ntreb de ct vreme oare sttuse ea acolo i,
mai important, ct auzise, dar ea nu ddea niciun
semn.
Veni spre ei, i ddu paharul lui Hoffner i zise n
rus:
E timpul de culcare, doctore, a fost o zi lung.
Hoffner oft, lu o nghiitur din lapte i se
strmb.
Vezi, prietene, i spuse el lui Chavasse. Roata
s-a nvrtit un cerc complet. Ca un elev, eu fac acum
tot ce mi se spune s fac.
Sunt sigur c tovara Stranoff tie ce e mai
bine pentru dumneata, zise Chavasse.
Ea i zmbi enigmatic.
Desigur, tovare Kurbsky. n toate privinele.
Un moment, se zri ceva straniu n ochii ei. Doar
scurt timp, dar i spusese lui ceea ce voia s tie;
apoi, ea se ntoarse, se duse la u i iei din nou.

134

Capitolul 9
n dormitor era o cldur plcut i cineva
aranjase focul, nu demult. Chavasse puse lampa de
gaz pe masa de lng pat, deschise ua i iei pe un
balcon acoperit care se ntindea de-a lungul casei iar
n spate ddea spre grdin.
Nu ploua, dar vntul era umed i el inspir
prospeimea pmntului reavn, apoi l lu
oboseala, intr din nou i nchise obloanele.
Cnd ncepu s se dezbrace, se auzi o uoar
btaie n u i intr Hoffner. Ducea pe bra un
halat vechi de baie i, zmbind, l puse la captul
patului.
M-am gndit c-i trebuie aa ceva.
Era ceva n vocea lui, un uor element de
ncordare care l fcu pe Chavasse s se ncrunte.
Ce s-a ntmplat? ntreb Chavasse.
Hoffner oft i se aez pe pat.
Mi-e team c acum Katya tie tot.
Chavasse i aprinse linitit o igar.
Mai bine spune-mi despre ce este vorba.
135

E foarte simplu. Ea a auzit mai mult dect


credeam din conversaia noastr. n primul rnd,
vorbete bine englezete i nu e proast. Tocmai a
venit n camera mea. Voia s tie exact ce se
ntmpl i cine eti de fapt.
Ce i-ai spus?
Hoffner ridic din umeri.
C sunt un om btrn i obosit care vrea s se
ntoarc s moar acas i c prieteni de-ai mei teau trimis aici s m ajui s ies.
Nimic mai mult dect att?
Nu prea necesar pentru moment.
A fost un lucru nelept, i zise Chavasse. n
fond, ea este cetean rus. Dac te ajut pe
dumneata e una, dar dac ajut sau susine o
treab al crei succes poate leza n final ara ei, asta
i pune n fa o alegere psihologic dificil. n orice
caz, dup cum am spus mai nainte, cu ct tie mai
puin cu att mai puin poate spune dac e forat.
Tu tii mai bine, zise Hoffner, dar nu cred c
trebuie s te ngrijorezi. Dup cum i-am mai spus,
nu e interesat de politic. Nu e nici mcar membr
de partid.
Dac se ncurc lucrurile i cei de la
contrainformaiile chineze pun mna pe ea, va
ajunge pn la urm tot ce vor ei s fie, i spuse cu
tristee Chavasse.
136

Presupun c ai dreptate, zise Hoffner i se


ridic. Mai bine s vorbeti cu ea diminea, acum e
convins c am s m sinucid. C inima mea nu va
rezista la cltorie.
Am s m ocup de asta, i zise Chavasse.
Dormi puin i nu te ngrijora. i promit.
Ua se nchise ncet n urma btrnului, iar
Chavasse rmase un moment acolo, gndindu-se la
toat problema, apoi oboseala l coplei din nou,
alungnd orice altceva din mintea lui.
Abia avu putere s-i scoat hainele i s se urce
n pat. Sufl n lamp i zcu aa un timp, lsnd s
se relaxeze fiecare muchi obosit, uitndu-se la
umbrele de pe tavan, apoi adormi.
Nu-i ddu seama c se trezise, ci doar de faptul
c era culcat acolo i c focul aproape se stinsese.
Ridic ncheietura minii i cadranul luminos al
ceasului strluci n ntuneric. Era dou noaptea,
ceea ce nsemna c nu dormise mai mult de patru
ore i totui nu se mai simea obosit.
Cum sttea culcat, aerul n sine prea electrizat
i ncrcat de energie, de parc nimic nu dormea, de
parc afar, n ntuneric, o prezen atepta s se
ntmple ceva.
n acel moment, un tunet bubui amenintor;
apoi apru un fulger i, n secunda iluminrii, vzu
clar fiecare pies de mobilier din camer.
137

Cobor pricioarele pe podea, ntinse mna dup


halatul de baie pe care i-l mprumutase Hoffner i se
duse la ua de sticl. Cnd o deschise i iei pe
balcon, ploaia ncepu s se intensifice umplnd
aerul cu zgomotul ei.
Era foarte frig dar el sttu acolo un moment sau
dou inspirnd adnc, trgnd n plmni aerul
proaspt, cuprins de o stranie nelinite interioar.
O voce linitit spuse n englez:
Aerul nopii nu e bun la altitudinea asta,
domnule Chavasse.
Se ntoarse ncet, cu simurile n alert. Katia
Stranoff sttea la civa pai mai ncolo, lng
balustrad, i cnd un fulger izbucni din nou, faa ei
prea c rsare din noapte, cu pomenii nali
accentund cumva adncimea ochilor ei negri, cu
prul ca de in, lung pn la umeri.
Era frumoas, asta era ideea care i veni brusc n
minte, cu un sentiment de mirare. i fusese clar i
nainte c era drgu i atrgtoare, dar n aceast
fraciune de secund ct lumin fulgerul, el vzuse
ceva mai mult.
Avea un aer de nevinovie care ncerca disperat
s se adapteze la realitile aspre ale lumii, ceea ce i
reamintea dureros de o alt fat, din alt moment i
din alt loc.
Nu poi s dormi? ntreb el.
138

Ea neg din cap.


S-ar putea spune c am prea multe gnduri.
Atunci s intrm i s le discutm, zise el.
Focul aproape s-a stins n camera mea, dar e cald
nc.
Ea trecu pe lng el fr o vorb, iar el o urm i
trase jaluzelele. Cnd se ntoarse, vzu c ea trezise
focul la via i mai pusese dou lemne din grmada
frumos aezat ntr-o parte a cminului.
Ea se aez pe covorul din blan de oaie i
ntinse mnile spre flcri, iar el i trase un fotoliu.
L-am vzut mai devreme pe Hoffner ieind din
camera dumitale, zise ea fr s-l priveasc.
Presupun c i-a vorbit despre conversaia noastr.
El aprob din cap i zise:
Vrei s spui despre faptul c ai tras cu
urechea la ce vorbeam dup cin?
Ea se ntoarse repede i ceva strluci n ochii ei.
Nu mi-e ruine. El e un om btrn. Dac eu
nu m ngrijorez de el, nimeni altcineva n-o face.
n vocea ei era o duritate, o dovad c avea n ea
ceva mai puternic dect i-ar fi nchipuit el.
Hei, eu sunt de partea ta, zise el.
mi pare ru, spuse ea imediat, dar Hoffner a
fost fa de mine ca un tat. E un om minunat, i
vreau numai binele.
Cu asta suntem de acord.
139

Dar suntem oare? ntreb ea. Crezi sincer c


un brbat de aptezeci i patru de ani, cu o inim
slab, are cea mai mic ans s fac o cltorie ca
aceea la care te gndeti?
n condiii potrivite, da, i rspunse Chavasse.
Dar e un om bolnav, insist ea. Crezi serios c
ar putea supravieui unei cltorii clare la
altitudinea asta, n regiunea cea mai aspr din
lume?
Poate c nu va trebui s-o fac aa.
Imediat ea se ncrunt.
Mi-e team c nu neleg.
Nu trebuie s nelegi, nici tu, nici doctorul, n
acest moment. Las detaliile n seama mea, zise el i
zmbi. i relaxeaz-te! Totul va fi bine. Te asigur.
Ea cltin din cap cu exasperare.
Faci ca totul s sune att de uor cum fcea
tatl meu. Dac spunea un lucru, aa trebuia s fie.
Nu e un mod ru de a fi.
Aa crezi, oft ea. A spus c vom merge la
Lhasa cu o caravan. C va fi simplu, cltoria vieii.
Planurile lui nu includeau ns c va muri de febr
tifoid pe drum.
Cum ar fi putut include asta? spuse cu
blndee Chavasse. Moartea are un obicei pervers de
a-i face propriile ei programri.
n tcerea scurt ce a urmat, el scoase igrile i
140

i oferi una. Ea accept fr murmur, iar el i-o


aprinse. Dup un moment, ea spuse:
Adevratul Kurbsky e mort, nu-i aa?
El ddu din cap sobru.
Din pcate, da?
Tu l-ai ucis?
El neg din cap.
El i escorta lui au fost ntr-adevr nconjurai
de partizani. Era clar c acestora le psa la fel de
puin de rui ca i de chinezi.
neleg, zise ea. i tu ai luat pur i simplu
identitatea lui. Partizanii aceia, erau prietenii ti?
EI ridic din umeri.
ntr-un fel. Dac vrei s m ntrebi dac
puteam s-i salvez viaa lui Kurbsky mi-e team c
nu puteam s-o fac. Nu aveam o asemenea influen
asupra lor.
Dar ce-i cu acest tibetan care a venit aici cu
tine? Parc spuneai c-l cheam Joro. El nu putea
face nimic?
Este clar c nu te-ai nvrtit n cercurile care
trebuie, i zise Chavasse. Ct i privete pe oamenii
tia, ei sunt n rzboi. Ei lupt mpotriva unui
invadator brutal, care ncearc s le schimbe cu
fora tot modul de via.
Te rog, nu sunt un copil, spuse ea. tiu c
chinezii au fcut unele lucruri ngrozitoare aici, dar
141

toat aceast vrsare de snge i crimele E o


uria risip de viei omeneti, se cutremur ea.
Poate c da, rspunse el, dar amintete-i ce-a
spus Lenin odat: Scopul terorismului este s
terorizeze". Este singura cale care i rmne unui
popor mic de a lupta mpotriva unui imperiu.
Tatl meu obinuia s spun c niciun om nu
e Dumnezeu, coment ea. Cu att mai puin Lenin.
Mi-e team c tatei nu-i plcea foarte mult.
Pare s fi fost un om pe placul meu. Vorbetemi despre el, i ceru Chavasse.
Ea ridic din umeri.
Acum pare puin de spus. Era un nvat, pe
care nu-l interesa guvernarea sau politica. Cred c,
dintre toate activitile, arheologia este aceea n care
statul poate s se amestece cel mai puin. Aveam
tendina s ne trim viaa noastr proprie.
Dar mama ta?
A murit cnd m-am nscut eu. Copilria miam petrecut-o la coal, la Moscova, cu o mtu a
tatlui meu. Cnd m-am fcut puin mai mare, a
putut s m ia cu el pe teren. n ultimii trei ani ai
vieii lui am trit la Beijing.
De ce era att de dornic s viziteze Lhasa?
Ea cltin din cap.
De fapt, nu tiu. Cred c era un vis pe care l
avea de mult. Pruse o ocazie bun, nainte de a se
142

ntoarce n Rusia.
Nu simi niciodat dorina s te ntorci acolo?
Nu prea, zise ea. Ah, mi lipsesc teatrele,
crile, lucruri din astea, dar nu mai mult. Mtua
mea a murit acum trei ani i nu mai am pe nimeni
altcineva.
n afar de Hoffner, spuse Chavasse cu
blndee.
Ea se ntoarse i un zmbet cald i lumin faa.
Adevrat. n afar de Hoffner. El m-a primit
cnd eram bolnav i m-a ngrijit s m fac
sntoas. A nceput s nsemne mult pentru mine.
Se pare c i el simte la fel pentru tine. i-a
spus c vrea ca tu s pleci cu el? ntreb Chavasse.
Ea aprob din cap.
A pleca bucuroas cu el. Vreau s accepte
lucrul sta. Dar toat povestea mi se pare att de
imposibil!
El cltin din cap.
Crede-m, nu e imposibil. A putea chiar s
spun c va fi uluitor de simpl. Dar deocamdat nu
trebuie s te ngrijorezi din cauza asta. Mai avem
cteva zile pn s putem face o micare. Avnd n
vedere starea sntii lui Hoffner, e mai bine s le
petrecem aici dect pe dealuri.
neleg, zise ea i se ridic n picioare. Va
trebui s ateptm ct putem de linitii pn cnd
143

vei fi gata s ai ncredere n noi.


Prea puin furioas, iar el se ridic i zmbi.
Nu o lua n sensul sta. M gndesc doar la
tine i la doctor. Ce nu tii, nu v poate face niciun
ru.
Puse minile pe umerii ei.
Singura problem real este cum s ne
petrecem timpul. Cu ce v distrai pe-aici?
Ea ridic din umeri.
Nu cu prea multe. De obicei, eu clresc n
afara zidului, dac vremea este acceptabil.
Ei, asta e ceva exact pe gustul meu.
Ea se relax brusc i zmbi.
i-ar plcea s vii cu mine? De obicei, m duc
dup masa de prnz. Ct de bun clre eti?
El zmbi mecher.
Destul de bun. E nc una dintre calitile
mele.
Ea zmbi.
i ai multe, nu-i aa, domnule Chavasse? Mi
se pare c un om obinuit n-ar putea s vorbeasc
chineza i rusa ca un btina.
Dar tu? coment el. Vorbeti foarte bine
engleza.
Ea ridic din umeri.
Am nceput s-o nv de la ase ani, la prima
mea coal din Moscova. Azi, n Rusia, engleza e a
144

doua limb folosit. Totui, dumneata eti altfel. Ai


ceva special. De un lucru sunt sigur. Nu eti doar
un aventurier.
Dar te asigur c sunt.
Ea cltin din cap.
Nu, eti ceva mai mult dect att.
Atunci i veni un gnd i ochii i se lrgir. Fcu
un pas nainte spre el i l apuc cu o mn de
reverul halatului.
Mai e i altceva, nu-i aa? Ceva n legtur cu
doctorul?
El fcu singurul lucru posibil. O nconjur cu
braele i o srut.
Tot trupul ei pru c se trezete la via i ncepu
s tremure. O inu puin, apoi ea l mpinse cu
blndee. Cnd privi n sus, ochii ei erau ntunecai
i tulburai.
Cred c e mai bine s plec.
El nu se putu gndi la nimic ce s spun, cnd
deschise ua i ea trecu pe lng el. Afar mai ploua
nc. Ea se ntoarse i l privi un moment, apoi se
ridic pe vrfuri i i atinse obrazul cu o mn, apoi
dispru.
El mai rmase puin acolo cu pielea excitat, un
vnt uor, jucu atingndu-l, apoi nchise ua i se
duse la culcare.
145

Capitolul 10
A doua zi dup prnz, cnd ieir clare pe
poarta principal din Changu, ziua era ameitoare
ca un vin nou, iar cerul albastru se pierdea la
orizont.
Aveau cai mici, tibetani, iar Katya i ndemn
calul la galop i o porni nainte. Purta pantaloni de
clrie i cizme moi, ruseti, iar cciula i gulerul
erau de astrahan negru.
Chavasse purta cizmele tibetane i shuba cu care
venise. O urm, mprtiind turme de yaci cnd
nconjurar tabra ciobanilor, iar apoi ieir din
vale.
Stepa era de un galben-portocaliu, aurie n
lumina soarelui, iar el se opri lng o balt de ap
ntunecat, la piciorul unor stnci nalte, unde
vntul uotea prin iarba uscat. O pasre ip
nlndu-se; l cuprinse o tristee stranie,
inexplicabil.
Tremur fr un motiv raional i atunci Katya l
strig, vocea ei fiind adus de vnt din vrful unui
146

deal din deprtare, iar el ndemn calul nainte i


porni dup ea.
Deasupra pmntului era o cea uoar care
masca distanele iar vntul era cald ca o mngiere.
Se opri n vrful dealului i vzu un ru curgnd
jos, prin nite chei nguste, iar Katya sttea la
marginea stncilor. Desclec i cu o palm pe fund
i trimise calul lng al ei. Se opri s aprind o
igar, iar cnd se uit n sus, ea se ntoarse.
Se mica prin iarba uscat venind spre el, cu
soarele n spate, iar imaginea ei era neclar pe
margini.
Arta ireal, eteric, de parc n orice moment
putea disprea n aer. Cnd vorbi, vraja se risipi
imediat.
Hai s stm, Paul.
Se lsar pe iarba scurt i, dup un timp, el
nchise ochii i se relax. Era att de plcut, att de
minunat de plcut s stai culcat la soare cu
persoana potrivit i s nu faci nimic.
Ceva l gdila pe nas, deschise ochii i o prinse c
i atingea blnd faa cu un fir de iarb.
tii c de ani de zile n-am mai fcut aa ceva?
spuse el.
Dar ar trebui s faci. n fond, viaa este fcut
s o trieti.
Aici ai dreptate, i zise el. Necazul este c, pe
147

ct se pare, nu am timp niciodat. Bnuiesc c e un


defect de personalitate.
Ea chicoti.
Nu te cred. Tot aa ai fost i cnd erai un
bieel?
El ncrunt fruntea i strnse ochii ncercnd s
exploreze adncimea nesfrit a cerului.
Nu-mi pot aminti. Tata era francez. Mama
englezoaic. El a fost ucis cnd lupta cu regimentul
la Arras n 1940, cnd tancurile Pantzer au trecut
prin Belgia i Frana ca un cuit prin unt. Mama i
cu mine am scpat pe la Dunquerque.
Ce s-a ntmplat dup ce ai ajuns n Anglia?
Se trezi c se dezvluie, cum nu o fcuse n faa
nimnui de ani de zile. Se gndea la trecut i, brusc,
evenimente pe jumtate uitate revenir din nou la
via.
Cnd ajunse s vorbeasc despre anii lui de
lector la Univeristatea Cambridge, trecuse aproape o
or.
Se opri, iar ea se ncrunt uitndu-se la el.
Dar nu neleg. Ai avut tot ce i-ai dorit
vreodat i perspectiva unui viitor academic
strlucit i totui ai aruncat totul.
Mi-am schimbat doar ideea despre ce
nseamn a tri, asta-i tot, i rspunse el. ntr-o
vacan de var am ajutat un prieten s scoat o
148

rud din Cehoslovoacia i experiena mi-a fcut


plcere.
Ea oft i cltin dojenitor din cap, de parc el
era un bieel pe care l prinsese cu vreo otie.
i ai decis s te ocupi permanent de asemenea
chestii.
Ei, acum sunt specialist la aa ceva. M-au
chemat anul trecut s ajut s-l scoat pe Dalai
Lama n India, zise el.
Se dezvluia prea mult, tia asta, i totui, fata
aceasta avea un efect straniu asupra lui, cum nu
avusese vreo alt femeie pe care o cunoscuse pn
atunci.
i ce crede mama despre toate astea?
Chavasse zmbi mecher.
Ea crede c sunt un fel de funcionar public,
ceea ce i sunt ntr-un fel.
Katya arta n continuare uimit.
i chiar i place sincer acest gen de via? Si pui mereu capul sub sabie i s nu tii cnd va
cdea?
Ei, nu-i chiar att de ru tot timpul, spuse el.
A lucra pentru Birou poate nsemna orice, de la o
misiune ca asta la asigurarea ca nimeni s nu trag
n tovarul Hruciov cnd acesta s-a aflat la
Londra. Nu eti de acord?
Problema nu e de a fi sau nu de acord. Nu are
149

nicio legtur cu politica sau guvernele sau cu aa


ceva. Mie mi se pare doar c e greit ca o minte att
de bun s se iroseasc.
El nchise ochii, amintindu-i c i altcineva
spusese cndva aceleai vorbe. Vocea ei continu,
apoi ncepu s se ridice i s scad, ca susurul
rului n chei, iar apoi ca picurul linitit al apei pe
stnci.
Se trezi brusc. Deasupra lui, norii se rsuceau i
se nvrteau pe cer, indicnd o schimbare a vremii.
Katya plecase.
Se ridic n picioare i se uit n jur.
Nu era nici urm de ea i o neptur dureroas
l fcu s alerge la marginea stncilor. Ea sttea pe
un bolovan la marginea apei, aruncnd distrat
pietricele n ru. Cnd cizmele lui fcur zgomot, ea
se ntoarse spre el.
M-ai prsit, i spuse el. M-am trezit i am
constatat c ai plecat ca prinesa vrjit din poveste.
Ea cobor de pe bolovan i se mpiedic, iar el se
repezi nainte i o prinse n brae.
Te simi bine?
Ah, Paul, a dori s fie ca o poveste, zise ea. A
dori ca aceast zi s fie vrjit, s nu se mai
termine, iar tu i cu mine s fim mpreun n vecii
vecilor.
150

Vocea ei adnc vdea o dorin care fcu s i se


pun un nod n gt. Un moment, se uit n ochii ei,
apoi o srut cu blndee. Un timp, ea se topi lng
el, apoi se desprinse i se ndrept spre crare.
Cnd el ajunse n vrful stncilor, ea era deja pe
cal i galopa, iar lui i mai trebui un moment sau
dou s-i prind calul.
Cnd trecu de vrful dealului, norii acoperir
soarele i o fie mare de umbr se ntinse pe
pmnt.
O vzu pe Katya venind spre el; ndemn calul la
galop, pentru c, dintr-un motiv neneles, simi o
nevoie disperat s ajung la ea nainte de a o
ajunge umbra.
Cnd se afla nc la treizeci sau patruzeci de
metri deprtare, umbra o nvlui, iar el i nfrn
calul. Umbra trecu i peste el i se simi brusc
nfrigurat, iar teama i atinse inima cu degete reci ca
gheaa.
Ctva timp rmase acolo, ascultnd sunetul
copitelor calului ce se deprta, iar cnd ea dispru
ascuns de o neregularitate a terenului, el i
ndemn calul la pas i o urm. Cnd ajunse la
poarta casei, Joro l atepta cu o figur serioas.
Cnd Chavasse desclec i i ddu frul, tibetanul
zise:
Cpitanul Tsen a fost aici i a pus nite
151

ntrebri.
Despre ce? se interes Chavasse.
Face un raport ctre Lhasa, i spuse Joro. M-a
interogat o jumtate de or. I-am zis c aveam
tabra lng Rudok, atunci cnd ne-au atacat. Am
zis c au aruncat cele dou trupuri ntr-o groap, n
pmnt.
Sun destul de raional. Unde-i el acum?
nuntru. Era gata s plece, cnd s-a ntos
femeia Stranoff. Ce s-a ntmplat acolo afar? V-ai
certat?
Chavasse cltin din cap.
Am decis s facem o curs napoi spre cas.
i aprinse ncet o igar, apoi spuse repede:
Pn acum, totul merge bine. Doctorul vrea s
vin cu noi, la fel i femeia.
Joro se ncrunt.
Eti sigur c e de ncredere?
n acel moment, ua casei se deschise, iar Katya
i cpitanul Tsen se apropiar de trepte.
Acesta e un moment la fel de bun ca oricare
altul ca s aflm, zise Chavasse i travers curtea n
ntmpinarea lor.
Katya arta calm i complet relaxat, iar
cpitanul Tsen zmbi politicos.
Sper c v-a fcut plcere plimbarea clare,
tovare.
152

ntr-o asemenea companie, cum putea s numi plac?


Chavasse se nclin spre Katya.
mi pare ru c am fost eliminat att de repede
din curs. Calul meu nu-i putea face fa, adug el.
Trebuie s vedem dac i gsim altul mai bun
data viitoare, spuse ea. Cpitanul Tsen ar vrea s
stea de vorb cu dumneata.
Tsen ridic o mn.
Nu e nicio grab. Vreau s aud relatarea
dumitale despre nefericita experien, tovare.
Pentru raportul meu ctre Lhasa, nelegi.
ntmpltor, bunul doctor m-a invitat la cin n
seara asta. Putem vorbi atunci?
Cu plcere, i rspunse Chavasse.
Chinezul zmbi.
Pe disear, atunci.
O salut pe Katya, btu clciele ca un prusac i
plec prin curte.
Trebuie s m scuzi, zise Katya. Vreau s
vorbesc cu buctreasa n legtur cu masa de
disear.
Tonul ei era oficial, aproape rece i, nainte ca
Chavasse s poat rspunde, ea se ntoarse i
dispru n interiorul casei. Un moment, el rmase
acolo cu o uoar ncruntare pe fa, apoi o urm
nuntru.
153

l gsi pe Hoffner n bibliotec, stnd n faa unui


foc mare, cu o carte pe genunchi, bnd ceai dintr-o
ceac delicat de porelan.
Btrnul i ridic privirea.
i-a plcut plimbarea?
Chavasse i nclzi minile la foc.
A fost destul de plcut, dar inutul pe aici
este groaznic de monoton. Nu cred c l-a suporta
prea mult timp.
Ah, are unele pri bune, spuse Hoffner.
Presupun c tii c Tsen a fost aici?
Chavasse aprob din cap.
L-am ntlnit cnd pleca. A stat deja de vorb
cu Joro. Nu e niciun motiv de ngrijorare; e vorba
doar de un raport pe care trebuie s-l trimit la
Lhasa. A zis c vorbete disear cu mine, dup cin.
Katya prea foarte spit cnd a venit, spuse
tentativ btrnul. S neleg c ai avut o discuie cu
ea?
Chavasse se aez pe fotoliul din faa lui i se
servi cu ceai.
Nu e bucuroas de ntreaga poveste, dar e
dispus s continue alturi de noi.
Presupun c nu i-ai spus motivul real pentru
care plec.
Chavasse cltin din cap.
Nu-i nevoie. Motivul pe care i l-ai dat e perfect
154

raional. De fapt, doctore, zise el dup o mic


ezitare, dac nu merge ceva bine n treaba asta i
chinezii te interogheaz, s le-spui exact ce i-ai spus
Katyei. C eti btrn i bolnav i preferi s-i
sfreti zilele n ara ta. Frumuseea este c asta
are un sens. Ar accepta cred ideea, fr s cerceteze
mai adnc.
Btrnul zmbi slab i cltin din cap.
Dar am cea mai mare ncredere posibil c
nimic nu va merge prost.
n acel moment, se auzi zgomotul unui vechicol
frnnd afar. Hoffner se ncrunt i puse jos
ceaca.
M ntreb cine poate fi acum?
Cnd Chavasse se ridic n picioare, ua se
deschise i Katya nvli nuntru.
Colonelul Li! spuse ea repede, n rus.
Chavasse i ddu seama de paloarea extrem de
pe faa ei, de ochii negri cuprini brusc de umbre. l
trecu un fior rece i lu n mn ceaca de ceai.
Ce plcere neateptat, spuse el calm.
Se auzi un pas rapid n hol i un brbat se opri
n u. Era aproape tot att de nalt ca i Chavasse,
cu uniforma perfect croit pe trupul subire i cu un
palton kaki cu guler de blan aruncat pe umeri.
n mna nmnuat inea o cravaa i, zmbind,
o atinse de marginea cciulii de blan..
155

Drag doctore, ce bine-mi pare c te vd!


Vorbea n chinez cu o voce adnc, plcut i, la
fel ca i Katya, se vedea c are n el snge european.
Ochii lui erau uor ridicai la coluri, dar erau
ptrunztori i amabili pe o fa sntoas iar
buzele, sub nasul drept, erau bine formate i pline
de umor.
Nu ne-am ateptat s v vedem nainte de
sfritul sptmnii, colonele, zise calm Hoffner.
Dup cum ar zice englezii, a aprut ceva.
Li se ntoarse spre Katya i i ridic o mn.
Draga mea, ari fermector, ca ntotdeauna.
Ea reui s zmbeasc slab.
Am avut un oaspete neateptat, de cnd ai fost
aici ultima oar, colonele. Permite-mi s i-l prezint
pe tovarul Kurbsky, corespondent extern al
Pravdei, care e aici s-i ia un interviu doctorului.
Colonelul se ntoarse spre Chavasse care ntinse
mna.
Am onoarea, colonele!
Colonelul Li zmbi cu bunvoin i i strnser
minile.
Dar am avut deja plcerea de a face cunotin
cu tovarul Kurbsky, anun el.
Urm un moment de tcere, n care prea c
toat omenirea nu mai rsufla.
Mie team c nu neleg, zise cu grij
156

Chavasse.
Dar cu siguran c-i aminteti, tovare.
Gura lui Li se rotunji plin de umor. Acum dou
nopi, la Rangong. Am stat amndoi la hanul din
sat. mpuit gaur, nu-i aa?
Chavasse fcu un pas rapid nainte, lovi piciorul
colonelului Li de sub el i l proiect n spate peste
fotoliul lui Hoffner, printr-o lovitur cu braul drept.
Cnd alerg afar din hol, punea deja mna pe
Walther. Nu avea timp s se gndeasc acum la
Hoffner sau la Katya. Asta era o chestiune de
supravieuire i, n via, ca i la rzboi, viteza i
neprevzutul erau pe primul plan.
Un jeep era parcat la captul scrii din faa uii
principale i patru soldai erau lng el, vorbind
lenei. Ei se uitar n sus alarmai, iar el se ntoarse
nuntru.
Colonelul Li apru n hol cu o arm automat
ntr-o mn. Chavasse ridic revolverul Walther i
trase cocoul, dar nu se ntmpl nimic. Mai ncerc
o dat fr succes, arunc n capul lui Li arma
inutil i sri peste parapet, n curte.
Ateriz prost, pierzndu-i echilibrul, i, cnd se
ridic n picioare, simi o durere brusc n glezn.
Scrni din dini i alerg spre poart.
n spatele lui bocneau cizme i l auzi pe Li
strignd:
157

Nu tragei!
Era la un metru de poart, cnd i se puse piedic
i czu, punndu-i instinctiv minile la fa i
rostogolindu-se mai ncolo, ca s evite loviturile
ulterioare. Un picior l lovi n coaste, un altul i
zgrie faa; se ridic din nou n picioare, stnd cu
spatele la zid.
Zri scurt faa Katyei Stranoff stnd n dreptul
uii cu Hoffner, apoi cei patru soldai ncepur s se
apropie.
Unul dintre ei avea un baston lung militar; l
ridic i l repezi spre capul lui Chavasse. Acesta se
aplec i, n timp ce bastonul muca din zid, el ddu
o lovitur cu cizma ntre picioarele soldatului.
Bastonul czu jos i soldatul se prbui.
Ceilali trei ezitar un moment, apoi unul dintre
ei scoase baioneta i o porni cu precauie nainte.
Colonelul Li alerg prin curte i strig:
Nu! l vreau viu!
Chavasse se ls ntr-un genunchi, nha
bastonul i lovi braul soldatului. Osul acestuia
pocni ca o creang uscat; omul ip, iar baioneta i
czu din mna neputincioas.
Cnd Chavasse vru s se ridice, ceilali doi venir
repede spre el. Primul l lovi n coaste ridicndu-l
lipit de perete.
Chavasse l apuc pe soldat de picior i czur
158

amndoi rostogolindu-se de mai multe ori. Cnd el


ajunse deasupra, colonelul Li care ntre timp
ajunsese lng ei, lu de jos bastonul i i ddu o
lovitur de specialist, peste ceaf.

159

Capitolul 11
Cnd l aruncar n celul, Chavasse se
mpiedic de un trup i czu la peretele opus. Se tr
n patru labe i inspir adnc de mai multe ori ca
s-i limpezeasc creierul. Dup un timp se simi
ceva mai bine i ncerc s examineze ce era n jur.
Celula avea vreo ase metri pe ase, singura lumin
fiind o lamp de gaz aezat ntr-o ni n perete,
deasupra capului lui. n lumina palid vzu c
aceasta era plin de omenire puturoas. Cteva
capete se ntoarser spre el, uitndu-se n gol, ca
apoi s revin la loc.
Majoritatea erau rani tibetani, cu shuba de
blan strns pe ei i care dormeau. ntr-un col era
un lama btrn, cu faa brzdat de ani, cu roba
galben rupt i murdar. Privea n gol, micnd
mrgelele cu degetele, n timp ce intona rugciuni cu
o voce joas, monoton.
Era incredibil de frig, iar ploaia ptrundea n
picturi fine printre gratiile micuei ferestre aezate
sus, n zid. Chavasse se ridic n picioare, pi peste
160

un srman nefericit care sttea ghemuit i avea faa


transpirat de febr, i se nl ca s se uite afar.
Un perete de chirpici al curii se drmase, iar el
putu vedea n ora. Vntul care urla pe acoperiurile
plate din Changu venea din stepele Mongoliei
aducnd cu el iarna, atingndu-i faa cu degete reci.
Se nfior fr s vrea i l cuprinse un val de
tristee de parc cineva, undeva, clcase pe
mormntul lui.
O u se deschise n captul cellalt i lumina
nvli dinspre curte, ncadrnd la intrare un soldat
chinez. El se ntoarse i vorbi cu cineva din interior.
Se auzi brusc un hohot de rs, apoi soldatul nchise
ua i alerg prin curte aplecnd capul mpotriva
ploii.
Chavasse se ls jos de la fereastr. Omul cu
febr gemea continuu, ca un animal suferind, cu
dinii dezgolii i strni. Chavasse i fcu drum cu
grij printre trupurile adormite spre un col liber
lng u i se retrase repede cnd un groaznic
miros de excremente umane i umplu nrile.
Se ntoarse la locul iniial i se ls pe paiele
umede.
La civa pai mai ncolo, un tibetan nalt, cu o
rob rupt i o plrie concav de fetru, sttea pe
vine lng perete i se uita fix la el, cu o mn
scrpinndu-se de pduchi. Dup un moment,
161

scoase de undeva de pe el o bucat de tsampa


amestecat cu unt, o rupse n dou i i oferi
jumtate lui Chavasse. Chavasse reui s
zmbeasc, dar cltin din cap. Omul ridic din
umeri i ncepu s mestece tsampa.
Chavasse ncerc s se ntoarc dar membrele i
tremurau incontrolabil din cauza frigului care l
cuprinsese. i strnse braele n jurul lui i nchise
ochii, concentrndu-se la ce se ntmplase,
ntrebndu-se cum naiba va iei din ncurctura
asta? Dar nu avea niciun rspuns. Dup un timp,
czu ntr-un somn nelinitit.
Deveni contient de zgomotul cheii n broasc i
de ua care se deschise, dar lovitura peste fa fu
aceea care l trezi de-a binelea. O mn l apuc dur
de reverele hainei, ridicndu-l n picioare i
mpingndu-l spre u.
Doi soldai i un sergent l ateptau pe coridor,
mbrcai la fel, n uniforme vtuite, ponosite;
steaua roie a Armatei Republicii Populare de pe
epcile lor era singura pat de culoare. Sergentul se
ntoarse i, fr o vorb, o porni pe coridor.
Chavasse l urm, cei doi soldai ncheind grupul, cu
armele automate pregtite.
Urcar nite trepte de piatr spre un coridor aflat
mai sus i se oprir n faa unei ui. Sergentul btu,
ascult un moment, apoi l conduse nuntru.
162

Era clar c odaia fusese locuina unei persoane


importante. Pereii din lemn erau frumos vopsii,
covoare de blan de oaie acopereau podeaua, iar
focul ardea n cminul din piatr. Fiierul verde
dintr-un col i biroul din mijlocul camerei artau
nefiresc, nelalocul lor.
Colonelul Li sttea n spatele biroului cu un
raport dactilografiat n mn pe care continua s-l
citeasc. Chavasse era n picioare lng un scaun, la
nici jumtate de metru de birou, cu trupul ndoit de
oboseal i se examina n oglinda ngust cu ram
aurie de pe peretele din spatele lui Li.
Faa frumoas aristocrat a lui Chavasse era
palid i tras, ochii preau nite lacuri negre, prea
nfundate n orbite, iar sngele picura dintr-o
tietur pe frunte. n timp ce ridic o mn ca s se
tearg, colonelul LI mormi, ls raportul pe birou
i-i nl privirea.
O expresie de preocupare apru imediat n ochii
lui i se ncrunt.
Dar, dragul meu, ce i-au fcut? ntreb el ntro englez impecabil.
Preocuparea dumitale e att de emoionant! i
zise Chavasse.
Li se ls pe sptarul scaunului, cu un uor
zmbet ntr-un col al gurii!
Aadar, vorbeti engleza. Vezi, deja am fcut
163

progrese.
Chavasse njur n gnd. Era obosit mai obosit
dect fusese de mult, foarte mult vreme i, din
cauza asta, czuse n cea mai veche mecherie din
manual.
Ridic din umeri.
Punctul dumitale!
Natural! spuse Li i fcu semn sergentului i
celor doi soldai care se retraser imediat.
Cldura din camer ncepea s-l fac pe
Chavasse s se simt ameit. Se cltin uor i se
apuc de marginea biroului ca s se sprijine.
Colonelul Li se ridic imediat n picioare.
Cred c ar fi mai bine s te aezi, prietene.
Chavasse se ls pe scaun, iar Li se duse la un bufet
lcuit dintr-un col, l deschise, scoase o sticl i
dou pahare i reveni. Umplu repede paharele i
mpinse unul peste birou. Chavasse l atept pe
chinez s bea primul.
Li zmbi slab i i goli paharul.
Bea prietene, zise el. Cred c o s fii uimit.
Era cel mai fin whisky scoian, iar Chavasse tui
puin cnd i se opri o clip n gt. ntinse mna
dup sticl i i umplu din nou paharul.
M bucur c-i place, zise Li.
Chavasse toast n gnd i l ddu pe gt dintr-o
dat. Cnd alcoolul se rspndi n el, se simi mai
164

bine. Se ls pe sptarul scaunului i zise:


Tot confortul de acas, aa-i? Voi tia o ducei
tare greu muncind pentru proletariat. Apropo, nu ai
un lucru care se cheam o igar? Bieii ti m-au
curat. Dup aerul lor, cred c nu-i plteti foarte
des.
Colonelul Li scoase din bunzuar un pachet de
igri americane i l arunc peste birou printr-o
pocnitur rapid cu degetele.
Vezi, pot s-i ndeplinesc toate cerinele.
Chavasse lu o igar i se aplec peste mas,
dup foc.
Cum rmne cu mrcile voastre de igri?
Li zmbi amabil.
Dar igrile Virginia sunt extrem de bune.
Cnd o veni vremea noastr, o s le lum fr
ndoial pe toate pentru consumul nostru intern.
Atenie, tovare, l avertiz Chavasse. Asta la
Beijing s-ar numi trdare.
Colonelul Li zmbi i i lu o igar din
portigaretul lui elegant de jad.
Dar nu suntem la Beijin, prietene. Aici eu
controlez totul.
Vocea era n continuare plcut, starea de spirit
linitit, dar Chavasse ncepu s recunoasc
tehnicile. Recunoscu, de nevoie, c se gsea n faa
unui expert.
165

Ce se ntmpl acum? ntreb el.


Colonelul Li ridic din umeri.
Asta depinde n ntregime de dumneata,
prietene. Dac cooperezi, lucrurile pot fi fcute mai
uoare pentru dumneata.
Chavasse deveni interesat. Era o sugestie c nc
se mai putea ajunge la o nelegere, asta era clar, dar
i asta fcea parte dintr-un tipar familiar. i zmbi
colonelului prin fum.
Deci mai am o ans?
Desigur, rspunse Li. Tot ce trebuie s faci este
s-mi spui cine eti cu adevrat i care este
misiunea dumitale aici la Changu.
Ce se ntmpl dac fac lucrul sta? ntreb
Chavasse.
Li ridic din umeri.
i putem folosi ntotdeauna pe cei care i
recunosc greelile.
Chavasse rse aspru i stinse igara n scrumiera
de jad.
Dac asta-i tot ce poi face, nu sunt amator.
Chinezul btu n mas i zise gnditor:
Mare pcat!
Suna de parc i prea sincer ru, iar Chavasse l
ascult ntr-un mod curios de detaat, gndindu-se
n acelai timp i la alte lucruri.
Ce anume e pcat?
166

Faptul c suntem n tabere opuse. Eu nu sunt


un idealist sau fanatic din punct de vedere politic.
Sunt pur i simplu un om care s-a conformat
circumstanelor majore.
Sper s-i mearg bine n felul sta, spuse
Chavasse cu o und de ironie n glas.
Aa o s fie, te asigur, zmbi blnd Li. Vezi, eu
am ales partea victorioas, nu grei n privina asta.
Mai ai timp s te rzgndeti.
El aranj hrtiile de pe mas n ordine.
Chavasse oft i cltin din cap.
Nu, mulumesc, colonele. Mai bine trec la faza
a doua.
Li se ncrunt.
Faza a doua? Mi-e team c nu neleg.
Ar trebui s mai citeti, coment Chavasse. Ca
s fiu mai precis, ultima publicaie a Comitetului
Central din Beijing: Interogarea prizonierilor politici
i a strinilor. Mai nti, eti amabil, apoi eti ru
cu recunoaterea tovarului Pavlov, desigur.
Colonelul Li oft.
Voi chiar avei cele mai stranii idei despre noi.
El aps o sonerie pe birou i aproape imediat se
deschise ua i intr sergentul, care rmase lng
Chavasse.
Chavasse se ridic n picioare, obosit.
i acum ce urmeaz?
167

Colonelul ridic din umeri.


Depinde de dumneata. i pot acorda cteva
ore s te mai gndeti. Dup aceea
Ridic din umeri, lu alt raport i l deschise.
Cei doi soldai ateptau afar i mergeau n urma
lui, n timp ce Chavasse l urma pe sergent de-a
lungul coridorului i n jos, pe treptele de piatr,
spre parter apoi intr ntr-un coridor luminat
puternic. De-a lungul unui perete erau ui grele de
lemn. Sergentul deschise una i l conduse pe
Chavasse nuntru.
Acesta se trezi ntr-o celul mic, de piatr, care
nu era mai mare de doi metri ptrai, cu un pat de
fier lng perete, i nu avea fereastr. Ua se nchise
n urma lui, iar el fu cufundat imediat n ntuneric.
Din perete i tavan picura umezeala. Pipi drumul la
patul de fier. Nu avea saltea, dar, n starea n care
era, ar fi putut dormi pe podea. Se ntinse; arcurile
ruginite i intrau n coaste; privi n tavan, n
ntuneric.
Avea un spaiu de respirat. Nu tia de ce, dar se
relax imediat, disprndu-i orice urm de
ncordare. Era att de obosit, l dureau membrele,
iar n mijlocul capului avea o durere scitoare. Oft
i nchise ochii i imediat celula se umplu de un
zgomot hidos, nfiortor.
Se ridic n picioare, cu fiecare nerv n alert.
168

Chiar deasupra uii era un clopot mare, care suna


ntruna, n timp ce o lumin roie se aprindea i se
stingea repede.
Rmase n picioare uitndu-se n sus, cu grea
de la stomac, tiind ce avea s urmeze cnd cheia
scri n broasc i ua se deschise.
Sergentul cel mrunt sttea n u cu minile n
olduri i zmbea blnd. Chavasse iei afar. Cei doi
soldai ateptau i l escortar de-a lungul
coridorului. Cnd sergentul deschise ua n captul
ndeprtat i ieir afar n noapte, i ntmpin
ploaia.
Sergentul merse n ntuneric spre un camion
parcat lng ghereta paznicilor, iar Chavasse rmase
n mijlocul curii, cu cei doi soldai. Vntul din step
era ca o baionet n spatele lui.
Se ntreb obosit ce avea s se mai ntmple;
apoi, dou raze de lumin de la farurile camionului
luminar n noapte.
Sergentul se ntoarse, scoase arma automat i
fcu un semn celor doi soldai care se retraser n
ntuneric. Chavasse atept. n acel moment, el i
sergentul preau a fi singuri. Fcu precaut un pas
nainte, cu ochii la arma automat, dar simi n
spate apa rece ca gheaa.
Se rsuci i mai primi o gleat n fa. Cei doi
soldai stteau acolo, rznd, cu gleile n mn.
169

I se prea c tot trupul i este prins ntr-un urub


mare care i storcea aerul din plmni, n timp ce
vntul l tia prin hainele ude, arzndu-i carnea.
Reui s fac un pas cltinat spre ei, cu minile n
sus, nainte ca sergentul s-l loveasc peste rinichi.
Cnd se prbui, ei se repezir cu cizmele i pumnii
n trupul lui fr aprare.
Era contient c se afla acolo n mijlocul curii,
cu faa sprijinit de pietrele ude. Deschise ochii i
luminile de la camion l orbir, apoi auzi voci i fu
ridicat i dus spre ua luminat.
Cu un sentiment de surprindere, se trezi c e n
faa biroului colonelului Li, sprijinit de cei doi
soldai. Sergentul btu la u, o deschise i intrar.
Rmaser n picioare n faa biroului i, pentru a
doua oar n seara aceea, Chavasse se examin n
oglinda lung cu ram aurie. Prezenta o privelite
extraordinar. Prul negru era lipit pe fruntea
nalt. Un ochi era pe jumtate nchis i partea
dreapt a feei era umflat i desfigurat de o
vntaie mare, purpurie. Avea gura zdrobit,
sngernd, i pieptul cmii era plin de snge.
Colonelul Li se uit n sus la el i oft.
Eti un brbat foarte ncpnat, prietene. De
ce o faci?
Sticla cu whisky i paharele mai erau pe mas.
El umplu unul i l mpinse spre el. Soldaii l
170

aezar pe scaun i sergentul i inu paharul la


buze.
Chavasse gemu de durere cnd alcoolul i arse
carnea rnit, dar, dup un moment, i se rspndi
n corp o cldur i se simi ceva mai bine.
Ai organizat un ntreg spectacol, spuse el
crit.
Faa lui Li se rid de furie.
i imaginezi c-mi plac lucrurile de genul
sta? Crezi c sunt un barbar? ntreb el. Aps o
sonerie de pe birou. Ajunge cu acest joc copilresc
de-a oarecele i pisica. tiu cine eti. tiu totul
despre dumneata.
Ua se deschise i o tnr chinezoaic, soldat n
termen, intr cu un dosar i l puse pe birou. Cnd
femeia iei, Chavasse observ c uniforma i venea
pe corp ca o mnu, c avea cizme ruseti de piele
i picioare frumoase.
Am aici totul, zise colonelul Li ridicnd
dosarul. Am luat legtura cu Lhasa i ei au
contactat imediat contrainformaiile noastre din
Beijing. Nu m crezi?
Chavasse ridic din umeri.
Rmne de vzut.
Colonelul Li deschise dosarul i ncepu s
citeasc.
Paul Chavasse, nscut la Paris n anul 1930, tat
171

francez, mam englezoaic, are dubl naionalitate.


Studii la Sorbona i Cambridge i Harvard, doctorat
n Limbi moderne, lector la Universitatea Cambridge
pn n 1955. De atunci, e folosit ca agent al Biroului,
o organizaie secret folosit de guvernul britanic n
rzboiul subteran mpotriva statelor comuniste libere.
Chavasse i ddu seama c nu era prea ocat c
tiau att de multe. Nici mcar nu era suprat. Tot
trupul l durea i se strdui s poat ine ochii
deschii.
Ai cu siguran o imaginaie foarte clar,
spuse el.
Colonelul Li sri furios n picioare.
De ce m faci s te tratez astfel? sta-i un mod
de comportare pentru un brbat inteligent?
Ocoli biroul i se aez pe margine, la vreun
metru de Chavasse. Cnd vorbi, vocea i era blnd
de parc ncerca s aduc pe calea cea bun un
copil ncpnat, plin de voin.
Spune-mi ce faci aici, asta-i tot ce vreau s
tiu. Dup asta, poi avea un doctor, o mas, un pat
cald. Tot ce doreti.
Lui Chavasse totul i era confuz. Fcea un efort
s in ochii deschii i i se pru c faa lui Li se
umfl, cptnd proporii uriae. ncerc s
deschid gura, dar nu iei niciun sunet.
Colonelul se apropie mai mult.
172

Spune-mi ce vreau s tiu, Chavasse. Asta-i


tot ce trebuie s faci. Voi avea eu grij de restul, i
promit. Chavasse reui s-l scuipe n fa o dat,
nainte ca lumini colorate s explodeze n capul lui
i ntunericul l cuprinse ca o ap mare.

173

Capitolul 12
Chavasse, trndu-se n ploaie n coada coloanei,
prezenta un tablou extraordinar. Ochii i erau czui
n orbite, prul era soios i lipit, iar trupul slab era
acoperit cu o shuba de blan de oaie, veche i plin
de insecte.
Avea minile strns legate n fa, iar cellalt
capt al frnghiei lungi era legat de aua de lemn a
paznicului lui.
ncepea s se simt obosit. Ploaia, pe care vntul
i-o arunca n fa, era rece, iar stomacul lui ipa de
foame. ncetini puin i imediat paznicul trase tare
de frnghie, fcndu-l s se impiedice i s cad n
nas.
Brbatul ip furios n chinez i Chavasse se
ridic cu greu n picioare i o porni din nou.
l putea vedea pe colonelul Li clare n fruntea
unei coloane de vreo treizeci de oameni, toi clare
pe cai tibetani, cu arme automate la spate i se
minun din nou de straniul amestec de vechi i de
nou care prea att de tipic pentru chinezi.
174

n ciuda mrimii regiunii de sub supravegherea


lui, colonelul avea doar trei jeep-uri i un camion,
iar cnd fcea turul satelor de pe platoul nalt unde
nu era n siguran i avea nevoie de o escort
puternic, era obligat s se foloseasc de cavalerie.
Ploaia se ntei iar Chavasse se tra mai departe,
simindu-se nefericit, rceala ptrunzndu-l pn la
oase.
Se afla poate n cel mai dificil moment al vieii,
iar faptul c o recunotea n sinea lui era extrem de
periculos. Colonelul Li ar fi fost surprins ct de
aproape era de a ceda. Chavasse ridic minile
legate ca s-i tearg faa de ploaie i merse
mpleticindu-se mai departe.
Timp de aproape trei sptmni fusese btut i
umilit n toate chipurile posibile. Noapte de noapte
sunase clopotul din celula lui i se aprinsese lumina
roie; uneori au venit dup el, alteori nu.
Totul fcea parte dintr-un plan, bazat pe
experienele lui Pavlov cu cinii lui i cu clopotul
care suna la ora mesei; treptat, schimbnd ordinea
lucrurilor, se poate produce o prbuire nervoas,
pn cnd unui om i se frnge spiritul la fel ca i
trupul. Atunci i doar atunci ncepe procesul
renaterii care, cnd se ncheie, face ca partidul s
aib nc un robot loial i eficient care s-i
sporeasc rndurile.
175

Se ntreba cum se descurcau Katya i doctorul


Hoffner, dar mai era i Joro. Colonelul Li nu fcuse
nicio referire la tibetan din ziua n care Chavasse
fusese luat iar asta nsemna o speran.
Ploaia l izbi din nou n fa iar el renun s mai
ncerce s-o nlture i se retrase n eul lui interior,
secret, capacitate care l fcuse s funcioneze n
ultimele douzeci i dou de zile.
Un moment se gndi cu jind la celula lui. Mcar
acolo era uscat i avusese i mncare uneori; apoi
se cutremur amintindu-i de noaptea n care
veniser de opt ori dup el i de ziua n care Li i
cpitanul Tsen l-au interogat pe rnd, douzeci i
patru de ore.
Se ntreba de ce oare a decis Li s-l ia cu el n
acest turneu de inspecie. Li, cu falsa lui amabilitate
i faa lui fin de om nvat, era de fapt un adevrat
diavol.
Chavasse ncerc s-i imagineze cum l-ar ucide
dac ar avea ansa. Era un joc care i uurase multe
ore n celula lui dar acum era prea obosit ca s
gndeasc iar trupul i tremura de frig.
Se mpiedic i czu din nou i, de data asta, nu
simi o smucitur nerbdtoare a funiei. Cnd se
uit n sus, vzu coloana oprit la adpostul unor
stnci care ddeau spre o vale n care era cuibrit
un mic sat, cu fumul focurilor ridicndu-se greoi din
176

cauza ploii.
Paznicul desprinse funia de a iar Chavasse se
duse i se aez lng o stnc, folosindu-se de
scurta pauz, sprijinindu-i capul pe genunchi.
O piatr se rostogoli n faa lui, iar colonelul Li
zise n englez:
Paul, ari cu adevrat bolnav. Pot s fac ceva
pentru tine?
Prea cu adevrat preocupat, iar Chavasse se
uit n sus i zise obosit:.
Du-te s te joci cu zmeul.
Colonelul Li rse, se aez alturi pe un bolovan
i turn ntr-o ceac de plastic ceai cald din
termosul lui. I-o inu n fa.
Uite, ia puin.
Chavasse ezit un moment, apoi nh ceaca
nainte ca Li s se rzgndeasc i nghii
coninutul.
Ceaiul era foarte fierbinte i i arse gtlejul. Se
aplec nainte, tuind i necndu-se, iar Li l btu
pe spate.
Ei, o s te simi mai bine ntr-un moment.
Dup un timp, Chavasse se ndrept i i napoie
ceaca.
A vrea s tiu ce este n spatele acestui
zmbet, zise el. Nu m-ai adus aici afar pentru c ar
fi bine pentru sntatea mea, asta e clar.
177

Este pentru binele sufletului tu, Paul,


rspunse colonelul Li. Pentru binele sufletului tu
nemuritor.
n versiune comunist, desigur.
Li zmbi slab i puse o igar n portigaretul lui
de jad.
tii c am nceput s in foarte mult la tine n
ultimele trei sptmni, Paul. Sunt absolut hotrt
s te aduc de partea noastr. Ar fi pcat c un
asemenea material bun s se iroseasc.
O s ajungi mai nti n iad, i spuse Chavasse.
Nu cred, zise Li cltinnd din cap. Se pare c
uii c am enervantul obicei de a obine pn la
urm ceea ce vreau.
N-am observat.
Ah, dar obin. De exemplu, cnd ai venit prima
oar la mine, ai refuzat s-mi spui cine eti cu
adevrat. Am aflat singur foarte repede, din dosarele
noastre de contrainformaii din Beijing. Apoi, am
vrut s tiu ce fceai aici.
Asta ncerci s afli de trei sptmni, coment
Chavasse. i unde ai ajuns?
Li chicoti.
Dar asta am tiut de la nceput. Katya mi-a
spus totul, din prima sear. Sperai s-l scoi pe
doctorul Hoffner din Tibet.
Chavasse i umezi buzele.
178

Katya i-a spus? zise cu rceal.


Desigur. E foarte simplu. mi era foarte clar c
aveai un motiv ca s fii la Hoffner acas, poznd
drept Kurbsky. I-am subliniat c atitudinea lui poate
avea efect asupra relaiilor noastre n viitor. Katya a
intervenit imediat i mi-a relatat toat povestea, ca
s-l fereasc de orice neplcere.
Ei, acum tii, spuse Chavasse. M bucur c a
fost deteapt i i-a zis. Ce-ai fcut cu ei?
Mai sunt amndoi acas la Hoffner. Mi-e
team c, n cele din urm, o s trebuiasc s-l
trimit la Lhasa i de acolo la Beijing, dar numai
dup ce se lmurete toat treaba.
Dar ce mai e de tiut? ntreb Chavasse.
Multe lucruri, zise Li ridicnd din umeri. Cum
ai intrat n Tibet? Cine te-a ajutat cnd ai ajuns
aici? Ce s-a ntmplat cu Kurbsky i cu escorta lui?
M tot ntrebi toate astea de trei sptmni, i
spuse Chavasse, i unde ai ajuns? Nu renuni
niciodat?
Nu, Paul. Nu renun. Vocea lui Li deveni brusc
rece cu gheaa. n primul rnd, pentru c nu sunt
total prost. Ceva nu e n regul n toat chesiunea
asta, ceva nu e cum trebuie. Vreau s tiu ce
anume.
Chavasse i rse n fa.
Mai bine m-ai mpuca i am termina totul.
179

Ah, nu, Paul. Nu voi face asta. nainte s


termin cu tine, o s-mi spui ceea ce vreau s tiu
adevrul. Tot adevrul i o s mi-l spui, pentru c
vrei s-o faci. Apoi, te vei duce la Beijing, unde nu m
ndoiesc c, la Comitetul Central, te vor considera
un aliat foarte valoros.
Omoar-m, i spuse Chavasse. O s ne
scuteti pe amndoi de multe necazuri.
Colonelul Li cltin din cap.
Am s te ajut, Paul. Am s te salvez fr voia
ta.
Se ridic repede i plec, iar un moment mai
trziu se urc pe cal, n fruntea coloanei. Chavasse
i atept paznicul i, dup un timp, omul veni i
leg iar captul funiei de a, iar coloana se mic n
jos spre vale.
Cnd se apropiar de sat, i ntmpinar cinii,
ltrturile lor rsunnd a gol n aerul umed. Se
nvrteau printre cai, iar soldaii njurau i i loveau.
Civa copii n zdrene, subnutrii, le ddeau
trcoale innd pasul cu ei, n timp ce coloana intra
n sat.
Chavasse decise c rareori mai vzuse o privelite
mai mizerabil n viaa lui dect aceste strzi
noroioase i bordeiele drpnate din jurul pieei
mari. El se tra la coada coloanei, cinii ltrau la
clciele lui, iar copiii alergau alturi de el, ipnd
180

emoionai.
n mijlocul pieei era o platform mare de piatr;
aici se opri cel din frunte, cu civa soldai grupai
n jurul lui. Colonelul Li opri calul alturi de ei i
atept, n timp ce oamenii lui galopau prin strzile
nenorocite, scondu-i afar n ploaie pe locuitori i
mnndu-i spre pia.
n decurs de zece minute i ndepliniser sarcina
i o mulime de vreo sut cincizeci de oameni fur
adunai n pia. Li fcu un semn i un soldat l
mpinse pe Chavasse nainte, sus pe platform.
El se uit prin ploaie peste marea de chipuri
triste, la cavaleritii aliniai n spate i se ntreb ce
urma s se ntmple acum.
Curnd afl. Colonelul Li ridic o mn, ca s se
fac linite.
Oameni din Sela! strig el. De multe ori n
trecut v-am spus despre diavolii strini care sunt
dumanii notri. Cei din lumea occidental, care vor
s ne fac ru. Azi v aduc unul din tia, ca s v
putei uita voi niv la el.
Fu o uoar micare n mulime, dar nicio licrire
de interes, iar el continu:
A putea s v spun multe lucruri rele despre
omul sta. A putea s v spun c a ucis
compatrioi de-ai votri, c vrea s v fac tuturor
ru, dar s-a fcut vinovat de o crim mai diabolic
181

dect toate celelalte la un loc.


Brusc, se fcu linite, toat lumea atepta, iar Li
spuse lent:
Omul acesta este unul dintre cei care a ajutat
la rpirea lui Dalai Lama i care l-a dus cu fora pe
Dumnezeul cel Viu n India, unde este inut acum n
captivitate, mpotriva voinei lui.
Se auzi brusc un ipt din spate, apoi altul. ntr-o
clip, toat mulimea naint. O piatr zbur prin
aer. Chavasse se mic pentru a o evita, dar alta l
lovi sub ochiul drept, provocndu-i sngerare.
Murdrii i gunoaie de toate felurile, luate din
noroiul pieii, fur aruncate spre el i, n cteva
minute, fu acoperit din cap pn n picioare. Cnd
au nceput, colonelul Li se dduse n lturi cu calul
su, dar acum strig din marginea mulimii.
Ce pedeaps se potrivete unui asemenea
monstru?
Un moment, mulimea se opri, apoi cineva url:
Omori-l! Omori-l!
Chavasse lovi cu piciorul, speriat, cnd o mn
se ntinse spre piciorul lui i nite degete apucar
marginea robei lui rupte. Cineva apuc de captul
funiei care mai era legat de ncheietura mnilor lui,
trgndu-l n mulime, cu capul nainte.
Era cu faa n noroi, nconjurat de o pdure de
picioare; teama i se urc n gt, necndu-l; ip i
182

lovi nebunete, apoi mulimea se risipi, cnd


nvlir cavaleritii.
Ei fcur un cerc liber n jurul lui, iar el se ridic
greoi n picioare i se uit la ei. Oamenii l priveau n
tcere, cu ur, iar colonelul Li i ndemn calul
nainte i zise:
Nu, moartea ar fi o scpare uoar, tovari.
Trebuie s-l ajutm s se schimbe. S devin ca noi.
S gndeasc la fel ca noi. Nu-i aa?
Se auzi un murmur suprat din mulime i, cnd
el i nclin capul, cavaleritii mprtiar oamenii.
Li i zmbi lui Chavasse.
Vezi, Paul, dac nu eram eu, te-ar fi ucis. n
cele din urm, sunt cu adevrat prietenul tu.

183

Capitolul 13
Zcnd n ntuneric, suspendat cumva n ireal,
Chavasse fu readus n prezent cnd clopotul ncepu
s sune undeva n capul lui i celula fu luminat de
plpiri intermitente de rou. Pielea de pe faa lui
prea c se strnge i i se prea c terminaiilor
sensibile ale nervilor lui li se ddeau ocuri
electrice.
Zcea acolo uitndu-se n tavan; arcurile goale
ale patului de fier i intrau dureros n spate i
atepta s vin cineva s-l ia.
Auzi cizme pe piatra coridorului, apoi cheia
scri n broasc. Zvorul fu tras i o raz de
lumin alb, dur despic ntunericul.
ncet, foarte ncet el i puse picioarele pe podea
i se ridic. Nu era dect sergentul cel mrunt, care
rmsese n u i care i fcu semn s ias, cu o
micare iute din cap.
Chavasse se mic pe coridor, printr-o perdea de
pnze de pianjen cenuii, sclipitoare, trndu-i
uor picioarele. Nu mncase nimic de trei zile i
184

cnd punea fiecare picior jos, pe podeaua de piatr,


avea impresia c se mic cu ncetinitorul.
Era totui calm, se ntoarse spre sergent i i
zmbi cnd ajunser la captul coridorului.
Sergentul se uit straniu la el, iar n ochii lui se
vedea ceva ce era aproape team.
Dar de ce s-i fie team de mine?" se ntreb
Chavasse. Cnd se oprir n dreptul uii familiare i
atept ca sergentul s-o deschd, i zmbi din nou
acestuia.
n primul birou, tnra femeie soldat n termen,
edea la un birou i scria de zor. Se uit n sus i
ddu din cap, iar sergentul deschise a doua u i l
ls pe Chavasse s intre primul. Cpitanul Tsen
edea la biroul colonelului Li i inea capul n jos,
citind un raport dactilografiat, ignorndu-l complet
pe el.
Lui Chavasse nu-i psa ctui de puin. Printre
pnzele de pianjen din oglinda de pe perete se uita
la el un strin, slab i brbos. El zmbi i strinul i
rspunse cu un zmbet, iar n spatele lui era
sergentul care sttea lng u; n ochii lui era din
nou acel aer de team.
Dar de ce s-ar teme? Strinul din oglind se
ncrunt i el era uimit de aceast problem, apoi o
lumin puternic strbtu prin pnzele de pianjen,
nlturndu-le ntr-o clip. Nu mai puteau s-i fac
185

nimic mai mult. sta era singurul rspuns.


Ctigase!
Cpitanul Tsen i ridic privirea, complet lipsit
de expresie. El deschise gura i vocea lui suna foarte
deprtat, de parc venea din captul cellalt al
tunelului.
Chavasse zmbi politicos, iar Tsen lu un
document dactilografiat i ncepu s citeasc cu glas
tare, iar de data asta Chavasse auzi fiecare cuvnt.
Paul Chavasse, ai fost judecat de un tribunal
special al Comitetului Central al Contrainformaiilor
din Beijing i ai fost gsit vinovat de crime grave
mpotriva Republicii Populare.
Nu prea s poat spune prea multe. Era desigur
mica problem c nu fusese prezent la judecat, dar
asemenea chestiuni minore n-aveau dect o
semnificaie mrunt n schema general a situaiei.
Atept i Tsen continu:
Sentina tribunalului este ca prizonierul s fie
mpucat, atunci cnd va fi oportun.
Simi de parc s-ar fi deschis un stvilar i l
cuprinse bucuria, ca un soi de emoie, care fcu s-i
dea lacrimile.
Mulumesc, spuse el. V mulumesc foarte
186

mult.
Tsen se ncrunt la el.
Urmeaz s fii executat. nelegi?
Perfect, l asigur Chavasse.
Tsen ridic din umeri.
Foarte bine. Scoate-i hainele.
ncet, cu degete greoaie, ncepu s se dezbrace,
iar strinul din oglind l aproba din cap ncurajator
i l urm. Cnd ls s cad pe podea cmaa
murdar, Tsen i zise sergentului:
Controleaz-i hainele. Nu trebuie s evite
sentina prin sinucidere.
Cnd Chavasse termin, rmase gol n faa
biroului, ca n ziua n care se nscuse, i se uita
uimit la sergentul care era n genunchi, pe podea, i
analiza atent fiecare obiect de mbrcminte.
Tsen aps soneria de pe birou i se ntoarse la
documentul lui. Dup un moment, femeia soldat
intr brusc. Ea sttea lng birou i, n timp ce Tsen
i vorbea, l ignora total pe Chavasse. Lu hrtiile pe
care i le ddu Tsen, se duse la un fiet mare, verde,
i le clas.
Chavasse atepta rbdtor ca sergentul s
termine. Atunci, n spatele lui se deschise ua i l
vzu ncadrat n oglind pe colonelui Li.
Pe faa lui Li apru un aer de uimire, care fu
curnd nlocuit de un aer de furie rebel. Travers
187

camera din doi pai iui i l ridic pe Tsen de pe


scaun.
Porc tmpit! mri el. N-a suferit oare destul?
Trebuie s fie oare complet umilit?
Am avut grij s fie percheziionat ca de obicei,
naintea unei execuii, colonele, explic Tsen.
Ordinele Comitetului Central sunt explicite, iar
procedura de urmat este clar.
Piei din ochii mei! ip colonelul Li. i ia cu
tine afurisita asta de femeie!
Cpitanul Tsen i femeia soldat se retraser n
grab, iar sergentul ncepu s-l ajute pe Chavasse s
se mbrace.
mi pare ru pentru asta, Paul, spuse el. Zu,
mi pare ru, crede-m!
N-are importan, i zise Chavasse. Nimic nu
mai are importan.
Deci cpitanul Tsen i-a spus?
Chavasse aprob din cap.
Am ctigat n cele din urm, nu-i aa?
Pe faa lui Li se citea o prere de ru adevrat.
A fi dat orice s vd treaba asta ncheiat
altfel Paul, tii asta. Dar nu mai este n rspunderea
mea. Ai fost condamnat la moarte de Comitetul
Central i cu asta basta.
E straniu, zise Chavasse, dar sunt bucuros.
188

Sunt bucuros chiar i c arma mea automat s-a


blocat atunci i nu i-am bgat un glon n cap. i
d timp s te gndeti c greeti. C toi greii.
Li gemu, se ridic i se duse lng foc. Ctva
timp el se uit n jos la flcri, apoi se ntoarse.
Dac mi-ar mai fi dat puin timp! Doar cteva
zile n plus. Era aproape, Paul. Mai aproape dect
crezi.
Chavasse neg din cap i zise linitit:
Uleiul i apa nu se amestec, domnule colonel.
Asta este chimie elementar. Suntem la distan de
un milion de kilometri, acum i totdeauna.
Colonelul se lovi cu pumnul n palm.
Dar noi avem dreptate, Paul. Progresul nostru
este inexorabil, ca o lege a naturii. Noi o s
nvingem, iar voi o s pierdei..
Voi nu inei niciodat seama de fiinele
umane, spuse Chavasse, iar ei sunt factorul cel mai
variabil din univers. Nimic nu e sigur n viaa asta.
Nici pentru mine, nici pentru tine, pentru nimeni.
Colonelul Li ridic din umeri.
Vd c-mi pierd timpul discutnd cu tine.
El se ndrept din umeri, lipi clciele i ntinse
mna.
Adio, Paul.
Chavasse i lu mecanic mna, pentru c i se
prea c acum nu mai conta, apoi se ntoarse,
189

sergentul i deschise ua i ieir.


Cnd ajunser la celula lui se opri, dar sergentul
l mpinse nainte i l conduse n faa altei celule, la
captul coridorului, deschise ua i l mpinse
nuntru.
Era complet ntuneric. Chavasse sttea cu braele
ntinse n fa, pi ncet, iar cizma i se lovi de patul
de metal i, n acel moment, se aprinse o lumin
alb.
Brbatul care zcea pe pat era nfurat n
zdrene nsngerate, iar minile i erau ncruciate
pe piept, de parc era mort. Avea ochii nchii i
niciun sunet nu ieea de pe buzele lui umflate. Avea
faa ca de cear, iar pielea att de transparent,
nct puteai jura c strlucesc oasele sub ea; i
totui, pe ea se vedeau urmele unei incredibile
suferine.
Chavasse se ls la marginea patului, cltinnd
din cap.
Joro! spuse el ncet. Joro! i-i atinse cu
blndee cu vrful degetelor obrazul rece.
ncet, incredibil, ochii acestuia se deschiser i se
uitar alb la el, apoi apru o uoar licrire de via
n ei. Tibetanul deschise gura s vorbeasc, dar nu
iei niciun sunet i, dup un timp, capul i czu i el
nchise din nou ochii.
Nimic nu mai prea real, totul prea s fac parte
190

dintr-un comar de necrezut. edea acolo lng


tibetan uitndu-se n gol la perete, iar dup un timp,
se apropiar pai i se deschise ua.
Erau cinci, inclusiv sergentul. Doi l luar pe Joro
ntre ei i plecar primii; Chavasse i urm, cu
ceilali doi.
Cnd deschiser ua, la captul coridorului, i
izbi ploaia adus de o pal de vnt. Afar, n curte,
era frig i mizerabil, cerul era negru, acoperit cu
nori amenintori; era diminea, devreme.
Cpitanul Tsen atepta n mijlocul curii cu un
ir de ase pucai i atepta acolo ca sergentul si ndeplineasc partea lui de treab ct mai repede
posibil.
Doi stlpi de lemn, la distan de vreo trei metri,
fuseser nfipi n pmnt, la un metru de zidul
opus. Chavasse atept pn l legar la locul lui pe
Joro, care era incontient.
Cnd l luar la rndul lui i-l legar cu
ndemnare, fu contient c nu-i era fric. Nu simi
nici mcar muctura funiilor care se legau strns
n jurul braelor.
n cele din urm, terminar. Soldaii se deprtar
i luar poziie ntr-o latur, sergentul stnd n faa
lor. Toat lumea atepta.
Colonelul Li veni n capul treptelor de la intrarea
principal. Purta apc i mnui albe, totul foarte
191

oficial i corect, iar cpitanul Tsen se ntoarse i


salut.
Li cobor ncet treptele i travers curtea. Se opri
la civa metri mai departe, cu minile la spate, i se
uit direct la Chavasse, apoi pocni din clcie cu un
gest rapid, salut i se deprta.
Tsen latr un ordin rapid i cei ase soldai
naintar i ridicar putile. Lui Chavasse i se prea
c vede totul prin captul cellalt al unui telescop;
toate sunetele erau nbuite i ndeprtate. Vzu
deschizndu-se gura lui Tsen, braul care ncepu s
cad i nchise ochii.
Rafala rsun plat peste ora, prin ploaia deas,
iar el atepta moartea, dar aceasta nu veni.
Undeva, n linitea care l nconjura, i ddu
seama c se apropiau pai i deschise ochii. Joro era
aplecat nainte, trupul lui mort, nefolositor, atrna
pe frnghiile care l ineau de stlp. Colonelul Li
sttea un pas mai ncolo, examinndu-l indiferent.
Cnd Chavasse se uit fix la el, nedumerit,
mintea lui ngheat refuznd s accepte cele
ntmplate, Tsen latr un ordin i sergentul cu patru
oameni venir n fa. Cnd l dezlegar pe
Chavasse, el se uit la ce mai rmsese din Joro, la
sngele care picura de pe faa lui sfrmat pe
pietrele ude.
Li naint cu faa calm, nepstoare.
192

Aa-i, Paul, spuse Li. Uit-te bine. E vina ta c


srmanul ignorant prost atrn acolo. Tu l-ai bgat
n treaba asta, nimeni altcineva.
Cnd funiile czur de pe el, Chavasse ncepu s
tremure.
De ce? spuse el rguit. De ce?
Colonelul Li era ocupat s pun o igar n portigaret. Fcu o pauz destul de lung ca s accepte
un foc de la sergent, scoase o uvi de fum i zmbi
blnd.
Dar, drag Paul, doar nu i-ai nchipuit c am
terminat cu tine?
Cu un ipt fr sunet care izbucni n el,
Chavasse se arunc nainte, degetele ntinzndu-se
spre beregat, deasupra gulerului nalt, militar. N-a
ajuns acolo. Un pumn l trosni n ceaf, un picior i
puse piedic i el se prbui pe pietre.

193

Capitolul 14
O lumin se apropie foarte mult, apoi se deprt.
Asta se ntmpl de mai multe ori. Chavasse gsi
lucrul acesta foarte enervant. I se nvrtea capul i
fcu un efort ca s deschid ochii.
Cnd se trezi n cele din urm, era culcat pe un
pat de o persoan. Camera era mic i ngust iar
peste tot predomina acel miros particular i
distinctiv de spital, dezinfectant i curenie.
Camera era n semintuneric, o lamp cu abajur
era aezat pe un dulpior lng pat. O tnr
infirmier chinezoaic sttea n lumina lmpii, iar
cnd el se ridic n capul oaselor, ea ls cartea i se
ntoarse spre u.
Cheam-l pe doctor, spuse ea unei persoane
anonime de pe coridor, i nchise din nou ua.
Chavasse zmbi slab.
Mai sunt nc n lumea celor vii? Viaa e plin
de surprize!
Ea puse o mn pe fruntea lui. Era rcoroas i
fin, iar el nchise ochii.
194

Odihnete-te, zise ea. Nu trebuie nici s


vorbeti. Ua se deschise iar el i ridic pleoapele.
Vzu o fa cafenie, blnd, cu pielea ntins peste
pomei nali, brzdat de riduri. i ridic delicat
ncheietura minii, n timp ce doctorul se uit la
ceas i zise:
Cum te simi?
Infect! rspunse Chavasse.
Doctorul zmbi.
Ai
o
constituie
uluitoare.
Majoritatea
brbailor n situaia dumitale ar fi murit pn
acum.
Nu i-a nvinovi, zise Chavasse. Mai ales
dup ce au avut o mostr despre cum trateaz ai
votri trupul omenesc.
Te rog! Doctorul ridic din umeri. Politica nu e
preocuparea mea. Vei tri, sta-i singurul lucru
important.
Asta-i o chestiune de opinie, i spuse
Chavasse.
Se auzi o btaie descret n u i infirmiera o
deschise.
Colonelul Li e aici.
Doctorul se ntoarse spre u, iar colonelul intr.
Cincisprezece minute, te rog, colonele, spuse
el. Are nevoie de mult somn.
i zmbi lui Chavasse.
195

Ne vedem diminea.
El i infirmiera plecar, iar Li iei din umbr i i
zmbi. Arta subire i sntos, n uniforma care i
venea ca o mnu.
Bun, Paul, zise. Cum te simi?
Ca o igar, rspunse Chavasse. Ai una?
Li aprob din cap, trase un scaun i se aez,
apoi scoase igaretele. Chavasse inhal adnc,
oftnd de plcere.
Acum e mai bine.
La fel i toate astea, nu? ntreb Li.
Cearceafuri curate, un pat confortabil, trupul splat
de mizerie.
Dar pentru ct vreme? ntreb Chavasse.
Li ridic din umeri.
Dragul meu Paul, asta depinde n ntregime de
tine.
Aa m gndeam i eu, zise Chavasse cu
amrciune. Ai crezut c am s mor, nu-i aa? Asta
explic tratamentul de lux. n momentul n care voi
fi din nou pe picioare, trec din nou n mica i
plcuta mea celul i o lum de la capt.
Aa-i, Paul, spuse calm Li. O lum de la capt.
n locul tu eu m-a gndi la asta..
Ah, te asigur c o s m gndesc, i zise
Chavasse.
Li se ndrept spre u i se ntoarse.
196

Apropo, eti la etajul al treilea al mnstirii i


este o paz la u. S nu ncerci vreo prostie.
Nu pot s merg nici pn la toalet, rspunse
Chavase.
Li zmbi slab.
Dormi. Ne vedem diminea.
Ua se nchise ncet n urma lui, iar Chavasse se
uit n tavan, ncercnd s-i adune gndurile. Un
lucru era sigur: ar prefera s moar dect s o ia de
la capt cu treaba asta ngrozitoare. Aa stnd
lucrurile, nu avea nimic de pierdut.
mpinse ptura i i ls picioarele pe podea.
Inhal adnc, se ridic n picioare i ncepu s
umble.
Se simi curios de ameit i, cteva momente, avu
senzaia c umbl pe vat apoi ajunse la peretele
deprtat. Se odihni puin, apoi se ntoarse.
Se aez pe marginea patului i apoi ncerc din
nou. n colul ndeprtat era un bufet. l deschise,
plin de speran. Era acolo un halat de baie i o
pereche de papuci, nimic altceva, aa nct nchise
ua, se duse la fereastr i se uit cu precauie
afar.
Cnd ochii i se obinuir cu ntunericul, vzu c
solul era la circa doisprezece metri. Se descuraj, se
ntoarse i reveni la pat. Abia se culcase, cnd ua
se deschise i veni infirmiera.
197

Ea btu perna i ndrept ptura.


Cum te simi? ntreb ea.
El gemu puin i rspunse cu voce sczut:
Nu prea bine, cred c am s adorm din nou.
Ea aprob din cap i n ochii avea compasiune.
Am s vin mai trziu. ncearc s te odihneti.
Prsi camera tot att de ncet cum intrase.
Chavasse zmbi moale.
Pn acum, destul de bine.
Trase din nou ptura de pe el i se duse la u.
Afar se auzea un murmur de conversaie;
infirmiera rdea i o auzi spunnd:
O s mori de plictiseal stnd aici toat
noaptea.
O voce de brbat rspunse:
Nu i dac a avea pe cineva att de drgu ca
tine, s-mi in companie, floarea mea.
Ea rse din nou.
Vin din nou la unsprezece i jumtate, s vd
ce face el. Dac eti cuminte, am s-i aduc ceva
cald de but.
Ea plec pe coridor, iar Chavasse auzi un
scrit, cnd soldatul se aez pe scaun.
Avea o singur ans, surpriza. Dac nu pleca
acum, tia c n-o va mai face niciodat. n seara
asta, era singura perioad relaxat. l credeau att
de bolnav i de slab, nct nsui gndul la fug
198

prea ridicol.
Lu halatul de baie i papucii din bufet, se
mbrc, apoi stinse lampa de lng pat i se duse la
fereastr.
Ceva mai la dreapta i la circa zece metri mai jos
era intrarea principal, unde era o lantern atrnat
de un fier, formnd o pat de lumin spre drum. O
ploaie fin strbtea lumina glbuie ca un praf
argintiu. Deschise fereastra i se aplec n afar.
n dreapta i n stnga lui se ntindeau ferestrele
ca nite degete de lumin galben care cercetau
noaptea de afar printre scndurile jaluzelelor.
Deasupra lui nu era ieire, iar streain acoperiului
era la civa metri i nu putea fi atins.
Un vnt puternic i arunc ploaia n fa cnd se
aplec mai mult i se uit n jos. n camera de sub
el, nu era lumin.
Nu prea lu n considerare pericolul cnd desf
patul i leg dou cearceafuri i o ptur laolalt.
Sub fereastr se ntindea eava de fier care ducea
apa de la chiuveta din col. Leg cu grij un capt al
funiei lui improvizate n jurul evii, iar cellalt capt
l arunc n noapte. Iei nti cu picioarele, apuc
bine cearceafurile i ncepu s alunece n jos. Vntul
ngheat trecea prin materialul subire al halatului
de baie, iar ploaia l orbea. Ajunse la marginea
ferestrei de dedesubt i era salvat. Rmase acolo un
199

moment, inndu-se de funie cu o mn


tremurnd, iar cu cealalt ncerc s deschid
geamul. Era ncuiat. Ridic cotul i lovi puternic n
geam. O pal de vnt veni de dup col, acoperind
pe jumtate zgomotul, iar el intr i desfcu zvorul.
Un moment mai trziu, era ghemuit n ntunericul
cald.
Se prea c se afl ntr-un oficiu; pereii aveau
rafturi de lemn pline cu rufrie. O fie subire de
lumin ptrundea pe sub u. Deschise ua cu grij
i iei pe coridorul pustiu.
Apoi nchise uor ua n urma lui i merse ncet,
atent la un eventual pericol. Nu tia care va fi
urmtoarea micare. Prefera s lase totul n seama
ansei. Acum se simea calm i ncreztor, pentru
c, n mod curios, tia c va reui s scape.
Cnd ajunse la captul coridorului auzi voci
nfundate iar cnd se uit dup col, vzu doi soldai
narmai cu pistoale automate.
Se prea c Li nu risca. Chavasse se retrase i se
opri brusc cnd auzi voci apropiindu-se din cellalt
capt al coridorului. n spate era o u mic, o
deschise i pi n ntuneric..
Sttea n capul unei scri circulare de piatr care
prea s coboare prin grosimea zidului exterior.
Cobor cu atenie i, cnd deschise ua de jos, se
strecur ntr-un coridor lung, vruit.
200

Merse repede de-a lungul coridorului, verificnd


camerele. Brusc auzi voci venind din spatele uii de
la captul ndeprtat. Era uor ntredeschis i se
uit nuntru. Doi soldai edeau la o mas de lemn,
mncnd i rznd de vreo glum. Trecu mai
departe pe un coridor mai mic n care erau doar
dou ui. O deschise pe prima i se trezi nr-o
spltorie; dar a doua ddea spre o camer mai
promitoare. Avea cinci paturi i mai multe
dulpioare de metal, fiind probabil locuina
soldailor de paz.
Toate dulpioarele conineau aceleai lucruri:
uniforme de rezerv, cizme de cauciuc i diverse
obiecte personale. Apuc prima uniform care prea
aproape de msura lui. i ncl o pereche de
cizme de cauciuc i ncepu s se schimbe repede.
Cnd fu gata se examin n oglinda crpat. n
uniforma vtuit, ponosit, putea, cu puin noroc,
s treac pe oriunde. Mai avea nevoie doar de un
amnunt.
Gsi ce avea nevoie n ultimul dulpior. Era o
apc de uniform cu steaua roie a Armatei
Republicii Populare, aezat deasupra cozorocului,
i i-o trase peste ochi, ca s-i ascund ct mai
mult posibil din fa. n acel moment, se deschise
ua i intr un soldat.
Era un ran tnr, vnjos, cu picioarele uor
201

crcnate i mini de plugar. i czu falca de uimire,


apoi intr.
Charvasse nu era n stare s lupte corect. Lng
perete, n spatele lui, era un scaun stricat. l apuc
i l ls n jos cu putere, peste capul i umerii
nefericitului soldat.
Acesta czu n genunchi cu un geamt teribil.
ncerc s se ridice, cu braele ntinse, cnd
Chavasse se ndrept spre u. Degetele lui l
apucar de uniforma vtuit, dar Chavasse se
ntoarse i l lovi cu piciorul n stomac. Brbatul
czu pe spate i se strnse pe podea, cu faa roie.
Chavasse nchise ua i se mic repede de-a
lungul coridorului. Urc treptele din captul
ndeprtat, deschise o alt u i se trezi ntr-un
pasaj ngust, care ddea n holul principal.
Lng intrare era un mic birou din sticl; doi
soldai stteau nuntru i beau ceai. El merse
linitit nainte, inndu-i capul n jos, iar unul
dintre ei se uit peste umr, strig ceva i rse,
artndu-i dinii galbeni, stricai. Chavasse fcu un
gest indiferent cu mna i iei afar n noapte.
Un jeep era parcat la captul treptelor, cu prelata
ridicat contra ploii. El ezit doar un moment,
nainte de a cobor repede treptele i a se urca la
volan. Motorul porni la prima atingere a cheii de
contact. Eliber frna de mn i plec ncet.
202

Atept s aud vreun zgomot din spate sau


strigte de alarm, dar nu se ntmpl nimic. La
intrarea principal, era un soldat cu o arm
automat sub bra. Chavasse ncetini s se
opreasc, dar soldatul ridic braul i i fcu semn
s treac mai departe. ntoarse n piaa de afar i o
lu spre centrul oraului Changu.
Cnd parc jeep-l n faa casei lui Hoffner mai
ploua nc ncet i era frig. Fusese uor aproape
prea uor i cnd urc treptele spre ua din fa,
nu simi nicio bucurie deosebit. Era obosit, foarte
obosit, i curios de ameit.
Cnd trase de lan, clopotul fcu ecou n
ntunericul din interior. Se sprijini de u i cnd
aceasta se deschise brusc, el se mpletici n fa.
Apoi fu n siguran cu adevrat n siguran.
Brae se ntinser s-l prind, brae moi, dar totui
cu for, iar faa Katyei Stranoff strluci n
semintuneric.

203

Capitolul 15
Era plcut i departe de lumea din afar; ploaia
btea n jaluzele; Chavasse, relaxat de focul care i
nclzea pieptul gol, o urmrea cu privirea pe Katya
care pregtea ceaiul lng cmin.
Hoffner, cu faa concentrat, l consulta cu un
stetoscop.
Dup un timp, el se ndrept i cltin din cap.
Ar trebui s fii n spital, Paul. Din punct de
vedere fizic, eti ntr-o stare ngrozitoare.
Starea mea n-o s se mbunteasc dac
mai stau mult vreme pe-aici, spuse Chavasse. Am
nevoie de ceva care s m in n funciune ctva
timp. Poi face ceva?
Hoffner aprob din cap.
Dar numai pentru un timp limitat.
Se duse la trusa lui neagr i scoase o fiol mic
i o sering.
Ct timp o s in asta? ntreb Chavasse.
n condiii obinuite, douzeci i patru de ore,
rspunse Hoffner. Dar, n starea n care eti, nu poi
204

fi sigur. Pot s-i dau asta i nimic altceva. Dou zile


cel mult. Dup asta, o s cazi lat pe spate.
Dar n siguran dincolo de grani, n Camir.
Abia dac simi acul intrnd, iar cnd i-l scoase
ncepu s se mbrace din nou, n grab. Katya se
ntoarse i i ddu un ceai fierbinte ntr-un bol de
porelan iar el l ridic la gur i l bu lacom.
Cnd intenionezi s pleci? ntreb ea.
El se ncrunt.
Cnd intenionez eu s plec? Dar plecm toi!
Ea puse o mn pe genunchiul lui i zise cu
sinceritate:
Tu trebuie s ncerci s iei, asta neleg, dar
doctorul Hoffner e un om btrn. Sunt cel puin
dou sute douzeci de kilometri de-aici i pn la
grani, pe un teren aspru. N-o s reueasc.
Am un jeep militar n curte, cu rezervorul plin
de benzin, zise Chavasse. Putem merge de aici
pn dincolo de Ru Dok, lsm jeep-ul la picioarele
podului Pangong Tso i trecem pe jos ultimii civa
kilometri.
Dar inima lui nu va suporta altitudinea,
insist ea.
Hoffner se ridic n picioare i i puse minile pe
umeri.
Katya, eu trebuie s plec. Trebuie s nelegi
asta, dar vreau mai mult ca orice pe lume ca i tu s
205

vii cu noi.
Chavasse i ncheie tunica vtuit i se ridic.
Vreau s v reamintesc c n urmtoarea
jumtate de or vor descoperi c lipsesc de-acolo.
Ea cltin din cap.
Dar de ce este att de imperativ? E ceva aici ce
nu neleg.
Hoffner schimb o privire cu Chavasse, iar acesta
aprob din cap. Btrnul se uit la ea i zise:
Mi-e team c nu am fost total sinceri cu tine,
draga mea. Vezi, eu am fcut o descoperire de o
oarecare
importan.
O
nou
contribuie
semnificativ la conceptul matematic.
Iar sta e un eufemism, spuse Chavasse.
Hoffner l ignor i continu:
Descoperirea asta nseamn c am devenit
brusc un om important, nu doar pentru patria mea,
ci i pentru ntreaga lume occidental.
Faa ei era complet lipsit de expresie totui se
citea durere n ochii ei.
De ce nu mi-ai spus asta nainte? N-ai avut
ncredere n mine? nsemn att de puin pentru
tine?
Se ntoarse spre Chavasse.
Pentru voi amndoi?
Dar ar nsemna s-i cerem att de mult! zise
Hoffner. S te ntorci mpotriva alor ti. S trieti
206

printre strini tot restul vieii tale.


Voi suntei ai mei!
Se ntoarse spre Chavasse i i zmbi:
Tu i cu Paul! Pe cine altcineva mai am eu pe
lumea asta?
Chavasse o strnse n brae, iar cnd o srut, ea
avea faa plin de lacrimi. Zmbi fericit cnd se
uit la el, apoi zmbetul ei dispru. El simi un
curent de aer rece venind din holul exterior, care-i
atinse ceafa i ceva l furnic pe ira spinrii. O
mpinse pe Katya i se ntoarse lent.
Cpitanul Tsen era n u, cu omul de serviciu
chinez al lui Hoffner n spatele lui, cu o arm
automat n mn.
Pe faa lui Tsen era o expresie de bucurie
diavoleasc la lumina flcrilor.
Acum cel puin tim adevrul, domnule
Chavasse! Sunt sigur c vei fi de acord c a meritat
mica noastr stratagem, dar acum jocul s-a
terminat.
Ar fi trebuit s tie, i zise cu amrciune
Chavasse. Toat povestea a fost prea al naibii de
uoar. Colonelul Li, care i cunotea omul, conta
pe faptul c va ncerca s fug. O nou micare n
joc dduse roade.
Hoffner fcu un pas nainte, mpingndu-l pe
Chavasse ntr-o parte.
207

Uite ce, cpitane, ncepu el.


Te rog, rmi unde eti, i spuse Tsen cu
rceal.
Un moment, ochii servitorului se ndreptar spre
Hoffner i asta fu tot ce-i trebui lui Chavasse. O
mpinse pe Katya fcnd-o s se clatine i s ias
din calea pericolului i se arunc n sigurana
umbrei din spatele unui fotoliu mare.
Cnd servitorul roti pistolul automat iar gloanele
gurir mobilele, Katya alerg n fa, strignd:
Nu, Paul, nu! Apoi ip i czu pe podea.
Ea zcea pe covorul din ln din faa focului iar
sngele i curgea dintr-o ran din frunte. Chavasse,
pe vine, n spatele fotoliului, se uita pe dup col.
Servitorul i Tsen erau tot n u, iar Hoffner
ngenunchease lng Katya.
Nu poi scpa, Chavasse, strig Tsen. Iei afar
cu minile sus.
Chavasse se tr pe burt n spatele unui divan
antic i ridic atent un ornament chinezesc de pe
msua de lng el. l cntri un moment n mn.
mi pierd rbdarea, strig Tsen.
Chavasse arunc ornamentul prin camer, n
umbra colului ndeprtat. Servitorul se ntoarse i
trase de dou ori, iar Chavasse se ridic, fcu
repede trei pai nainte i-l lovi cu muchia palmei
peste ceaf i apuc pistolul automat.
208

Tsen abia reuise s-i scoat automatul dar l


scp, iar Chavasse se aplec repede s-l ridice.
Un singur lucru te mai ine n via, zise
Chavasse. Faptul c ntmpltor, am nevoie de tine.
Acum, scoate cureaua i ntoarce-te.
Tsen se execut cu ur i team n ochi, iar
Chavasse i leg minile la spate i l mpinse pe un
scaun.
Se duse i se aplec deasupra lui Hoffner i a
Katyei. Btrnul avea vechea lui trus medical pe
podea i tergea cu blndee sngele de pe faa ei.
Ct de grav este? ntreb Chavasse.
E o fat norocoas, i spuse Hoffner. Glonul a
zgriat-o doar. O s fie incontient un timp, iar
cnd se va trezi, va suferi un oc.
Poate cltori? sta-i lucrul cel mai important.
Hoffner ridic din umeri i ncepu s desfoare
un bandaj.
O s trebuiasc s-o fac, nu putem s-o lsm
aici, dup asta.
Chavasse puse pistolul automat pe podea, lng
el.
Am s iau eu hainele necesare i ce mai
trebuie din dormitoare. Las arma aici, n caz c
prietenul nostru i d de furc.
Cnd se ntoarse cteva momente mai trziu cu
cteva haine din blan de oaie i jachete vtuite n
209

brae, Hoffner tocmai terminase de bandajat capul


Katyei i-i fcea o injecie.
nchise repede trusa i se ridic.
Ei, acum e la fel de gata ca oricnd.
Chavasse o ridic blnd de pe podea, iar Hoffner
i bg braele ntr-o jachet vtuit, i puse o hain
grea din blan de oaie i-i trase gluga n jurul
capului.
Chavasse o duse n brae afar, la jeep, n timp ce
Hoffner se pregti de plecare. Afar continua s
plou i sufla un vnt rece. O aez ct putu de
confortabil pe bancheta din spate, apoi se grbi s
intre din nou n cas.
Hoffner sttea n mijlocul casei mbrcat cu un
palton lung din blan de oaie i cu o cciul cu
urechi, cu pistolul automat ntr-o mn, artnd
cumva neobinuit i nelalocul lui.
Faa i se ncrunt o clip, dar se lumin brusc;
se duse la biroul lui, deschise un sertar i scoase o
serviet veche de piele.
Dintre toate, pe asta nu trebuie s-o uit!
Lucrarea?
Btrnul aprob din cap.
Altceva? ntreb Chavasse.
Hoffner se uit n jur prin camer i oft.
Atia ani! Cred c a vrea s las totul aa
cum este. Nu am crezut niciodat n nlarea unor
210

monumente sentimentale i sunt prea btrn s


ncep acum.
i lu trusa medical.
Tsen continua s ad legat n fotoliu i se uit la
ei cu rutate.
N-o s scapi basma curat.
Ba da, spuse Chavasse ridicndu-l n picioare,
pentru c o s stai lng mine cnd o s trecem prin
poarta principal.
Tsen art brusc de parc i venea s vomite dar
Chavasse i aminti de Joro i n inima lui nu exista
mil. l mpinse n hol cu un brnci puternic i l
urm.
Ajungnd la jeep, Hoffner se duse n spate i se
aez lng Katya, iar Chavasse la volan, cu Tsen
alturi de el.
Cnd circular prin ora, strzile erau pustii.
Cnd se apropiar de poart, Chavasse scoase
automatul din buzunar i l inu pe genunchi.
ine minte s spui numai ceea ce trebuie, zise
el amenintor.
Nu exista o gheret a grzii iar soldatul care
sttea sub felinar, lng porile nchise, era imaginea
nefericirii, aa cum sttea n ploaie.
Chavasse ncetini i soldatul veni nainte, cu
arma strlucind n lumina farurilor. Tsen se aplec
n afar i strig:
211

Deschide porile, idiotule, m grbesc!


Omului i czu falca de uimire, dar se ntoarse
imediat i ridic zvorul mare de fier care nchidea
porile. Le trase repede n lturi i se ddu ntr-o
parte.
Chavasse inu capul n jos cnd trecur,
cozorocul epcii umbrindu-i faa. Se uit o dat
ndrt i vzu c porile ncepeau s se nchid,
apoi trecu n ultima vitez i acceler, intrnd n
ntuneric.
Cinii ltrar cnd trecur prin tabra
ciobanilor; apoi ncepur s urce, ieind din vale,
lsnd jos n ntuneric orelul Changu.
Vreo douzeci de minute mai trziu, puse frn i
opri; se ntoarse spre Tsen, spunndu-i:
Coboar!
Dar legturile de la mini? pled Tsen. Cum
pot s merg pe jos tot drumul napoi?
Am zis s cobori, se rsti cu rceal Chavasse.
Tsen cobor cu greu i o porni napoi pe crare,
iar Chavasse cobor imediat i se duse dup el.
Cpitane Tsen! strig el. Am uitat ceva. i
datorez ceva, pentru mine i muli ali oameni.
Cnd Tsen se ntoarse, Chavasse scoase din
buzunar pistolul automat i l mpuc de dou ori
n cap, de aproape.
Se aplec un moment peste trupul acestuia, apoi
212

se ntoarse n jeep i, fr s in seama de figura


ocat a lui Hoffner, porni n noapte.

213

Capitolul 16
n cenuiul zorilor zidurile de la Yalung Gompa
erau o pat vie de portocaliu pe fundalul cerului de
furtun. Chavasse se ncrunt cu uimire. Era ceva
deosebit la locul acela, ceva ce nu era n regul.
Cnd cobor n vale i ddu seama ce era. Sub
ziduri nu era nicio tabr. Tot locul avea un aer
straniu, de prsit. Era de parc se apropiau de un
ora antic, ruinat, gol i uitat de ani de zile. El intr
ncet n curte prin porile deschise i frn imediat.
Un ir de clugri mbrcai n galben se ntindea
lng zidul ndeprtat, unii cu degetele nfipte n
praf, alii cu genunchii la pntece, de parc
muriser greu.
Ah, Doamne! spuse Hoffner, iar n vocea lui se
simea mirarea.
Asta i d o oarecare idee despre cum ncearc
chinezii s conduc ara, i zise Chavasse.
Dumneata stai aici, iar eu m duc s arunc o privire
n jur.
Mai devreme, n main, lng bord, gsise o
214

excelent hart militar a regiunii, dou grenade i


o cartuier, probabil pentru mitraliera care se
instala de obicei n spate. i rencrc pistolul, mai
puse nite ncrctoare n buzunar i travers
curtea spre u principal.
nuntru era ntuneric i frig. naint cu
precauie pe un coridor pavat cu piatr. De undeva,
de aproape, auzea o voce joas, monoton, care se
ruga; intr aplecat pe o u mic i se trezi n
templul central.
Lumnri ardeau sub un Buddha mare de aur,
iar un clugr era ngenuncheat acolo, n rugciune.
Acesta se ridic n picioare i se ntoarse iar
Chavasse se uit la faa familiar ca pergamentul a
abatelui, btrnul pe care l vzuse eznd lng
patul lui cnd se trezise din somnul adnc, dup
moartea lui Kurbsky, acum parc o mie de ani.
M bucur c te vd, zise abatele calm.
i eu c te vd pe dumneata. Ce s-a ntmplat
aici?
Chinezii au decretat c toate mnstirile
trebuie s se nchid. Noi am tiut c, mai devreme
sau mai trziu, va veni i rndul nostru. Au venit
ieri. O for puternic de cavalerie.
Dar ce e cu oamenii lui Joro? ntreb
Chavasse. Ei n-au putut s v ajute?
Btrnul cltin din cap.
215

Au plecat acum dou sptmni s-i uneasc


forele cu un grup mai puternic din sud.
Ochii lui nelepi se ridicar spre Chavasse i
puse o mn pe umrul lui.
Dar tu, fiule? Eti un brbat schimbat. Ai
trecut prin foc.
Joro a murit, zise Chavasse.
Abatele cltin din cap.
Vine vremea pentru toi oamenii. Nu exist
scpare. Pot s fac ceva ca s te ajut?
Chavasse neg din cap.
Acum nu. ncerc s trec grania n Camir, cu
doi prieteni. Speram c m pot ajuta oamenii lui
Joro.
Acum dou zile a trecut pe aici o familie, spuse
abatele. Erau cazaci din Sinkiang. Un cpitan, soia
i doi copii. Sperau i ei s treac n Camir. Aveau
cai, aa c merg mai ncet. Poate o s-i ajungei din
urm.
Chavasse aprob din cap.
Trebuie s plec. Pot s fac ceva pentru
dumneata?
Abatele zmbi linitit i cltin din cap.
Nimic, fiule.
El se ntoarse i czu din nou n genunchi, iar
vocea lui joas, monoton, umplu holul de ecou n
timp ce Chavasse se ndeprta.
216

Se urc la volanu jeep-ului i se ntoarse spre


Katya.
Ce face?
A czut ntr-un somn adnc, zise Hoffner. Ar
trebui s ias din el peste cteva ore. Ai gsit pe
cineva?
Chavasse aprob din cap.
Pe btrnul abate. A insistat s rmn aici.
Dar noi trebuie s ne micm repede. Colonelul Li
trebuie s fie deja pe urmele noastre.
Crezi c are muli oameni cu el?
Chavasse cltin din cap cnd iei pe poart.
Singura lui ans ca s ne ajung este s-i
foloseasc jeep-urile, i are doar dou. Poate s aib
cel mult zece oameni cu el.
La Radok nu este o garnizoan? ntreb
Hoffner.
Dup Joro, sunt doar zece oameni i un
sergent, dar asta e o regiune nesigur. Stau aproape
de baz.
Dar e sigur c Li va lua legtura cu ei prin
radio, nu?
S-ar putea s nu aib aa ceva. E uimitor ct
de primitivi pot fi chinezii n unele privine. Oricum,
nu au prea mare speran s ne gseasc n stepele
astea.
neleg, zise Hoffner i se ncrunt un
217

moment. Chiar crezi c avem vreo ans s ieim deaici?


Oamenii fac lucrul sta mereu, i spuse
Chavasse. Camirul e plin de refugiai. De fapt,
abatele mi-a spus c o familie de cazaci din
Sinchiang a trecut acum dou zile pe la Yalung
Gompa, ndreptndu-se spre grani. S-ar putea s-i
ntlnim la trectoare. S-ar putea s ne fie de mare
ajutor la trecere.
Dar nu neleg, spuse Hoffner. De ce vor ei s
plece din Sinchiang? Cazacii au locuit acolo de
generaii.
Colonelul Li te-a inut n ntuneric, doctore,
zise Chavasse. n 1951, cazacii au ncercat s-i
instaleze propriul lor guvern. Chinezii i-au adunat
ca s discute problema, apoi i-au cspit.
Hoffner se ncrunt.
i ce s-a ntraplat dup aceea?
De atunci, ei ncearc s ias de acolo n
grupuri mari sau doar cu familia. Mai erau nc
destui n Camir cnd am trecut eu, iar guvernul
turc i-a instalat pe muli pe Platoul Anatoliei.
Se pare c am fost ndeprtat de firul principal
al evenimentelor mai mult dect mi nchipuiam,
spuse cu amrciune Hoffner.
Se ls pe sptarul scaunului cu o ncruntare pe
fa i nu mai fcu nicio ncercare de conversaie.
218

Vreo dou ore mai trziu ncepu s ning cu fulgi


mari, pufoi, care se lipeau de parbriz, astfel c
Chavasse trebui s foloseasc tergtoarele.
Traversar oseaua mare, militar, ce ducea la
Yarkand, iar puin dup aceea se uit afar i vzu
n dreapta locul unde Kerensky aterizase cu avionul,
n acea noapte care i se prea c fusese tare demult.
Se ntreb dac polonezul reuise s se ntoarc la
baz i, brusc, zmbi amuzat. Acesta era un brbat
cu care ar fi dorit s mai bea un pahar.
Brusc, Katya gemu i se mic, iar Hoffner l
atinse pe umr.
Se trezete, Paul.
Chavasse opri jeep-ul i se ntoarse repede.
Roeaa i prsise obrajii, iar pe sub bandaj se
vedea pielea feei.
Paltonul prea mult prea mare pentru ea. El
zmbi i se uit la ea.
Bun, ngere!
n ochii ei negri era uimire i ncerc s se ridice,
dar Hoffner o mpinse napoi cu blndee.
Nu, Katya, spuse el. Ai nevoie de odihn. Toat
odihna pe care o poi avea.
Ea i mpinse mna care o reinea, se ridic i se
uit afar la peisajul pustiu i la zpada care cdea
necontenit.
Nu neleg. Unde suntem?
219

Undeva la nord de Rudok, la vreo patruzeci i


cinci de kilometri de grani, i zise Chavasse i
zmbi. Suntem aproape acas i uscai.
Ea se ncrunt i puse o mn la bandaje.
Ce s-a ntmplat acolo?
A fost o lupt n cas i un glon te-a zgriat,
zise Hoffner linititor. Nu ai de ce s te ngrijorezi.
Relaxeaz-te. O s ai nevoie de toat puterea pentru
ultima etap.
Ea se ls pe spate, trgndu-i gluga n jurul
feei. Chavasse se ntoarse s porneasc, dar
Hoffner l btu uor pe umr.
Ateapt, mi s-a prut c aud ceva.
Chavasse atept cu o uoar ncruntare apoi de
undeva din spatele lor se auzi clar adus de vnt,
zgomotul unui motor.
Katya se aplec nainte.
Ce este?
Colonelul Li e pe urmele noastre, dup ct se
pare, i spuse Chavasse cu blndee i porni repede.
Hoffner strig peste zgomotul motorului:
Probabil c trage tare.
Bineneles, replic Chavasse. Dac noi reuim
s plecm, el se afl n faa unui eec i a dizgraiei,
cariera lui e distrus. S-ar putea s nsemne i viaa
lui.
Dintre toate alternativele, cred c asta ar
220

nsemna pentru el cel mai puin, coment Hoffner.


Chavasse nu se preocup s rspund pentru c,
brusc, constat c nu putea face altceva dect s
continue s se menin pe vechiul drum al
caravanelor pe care erau. Acesta cobora printr-o
ravin ngust, acoperit cu ghea i tare ca oelul.
Apoi ravina se termina i drumul o lua n pant spre
nite chei mari, tiate prin inima muntelui care se
nla, iar jos, departe, vzu un pod.
Se opri un moment s studieze harta, apoi cu
vitez redus ncepu s coboare cu pruden. Podul
era ngust, sprijinit pe stlpi de lemn de ambele
pri ale cheilor, pe principiul consolelor.
Se opri, sri jos pe pmntul ngheat, se duse la
pod i se opri un moment n centrul lui. Rul care
trecea lene peste bolovani era doar la circa apte
metri dedesubt, dar era destul de departe i el alerg
napoi la jeep.
O s in? ntreb Hoffner.
E solid ca o stnc, spuse Chavasse, ncercnd
s sune convingtor. Ar putea ine uor un camion
de trei tone.
La trecerea podului erau doar vreo doi metri de o
parte i alta. Simea cum transpiraia i ud cmaa
cnd scndurile scrir amenintor la mijlocul
podului, dar curnd fur dincolo, n siguran.
Mai era ns ceva de fcut. El opri, lu o grenad
221

i merse ndrt la pod. Arunc grenada n centru i


se ntoarse cu spatele cnd explozia sparse tcerea.
Buci de piatr i de lemn se ridicar spre cer,
iar cnd se uit napoi, vzu c toat partea de la
mijlocul podului czuse. Se mic mai n fa,
ateptnd s treac fumul ca s vad mai bine. n
acel moment dou jeep-uri ieir din gura ravinei,
de partea cealalt a rului i o luar n jos.
n prima main erau circa cinci oameni cu o
arm automat uoar, montat n spate. i ddu
seama de toate astea n timp ce se ntorcea n fug la
jeep.
Roile alunecar pe noroiul ngheat i l apuc
un moment de panic, apoi pornir. Trecu n vitez
mai mare i aps tare pe accelerator, nct jeep-ul
sri cu toate roile peste marginea cheilor, cnd
arma automat ridic noroi i pietre pe lng ei.
Odat trecui de margine, drumul ducea n jurul
bazei unei stnci mari. Chavasse acceler i roti
volanul ca s ocoleasc stnc; n acel moment,
Katya scoase un ipt de groaz, iar el frn
puternic.
Dar era prea trziu. Drumul era distrus,
transformat ntr-o groap alunecoas. Roile din fa
ajunser n groap i jeep-ul alunec spre marginea
drumului. El trase nebunete de frna de mn. Un
moment, prea c ine manevra, apoi jeep-ul se
222

nclin i una dintre roile din fa trecu de


marginea prpastiei.
Aveau doar cteva secunde ca s acioneze. El
sri jos, o lu pe Katya, iar Hoffner l urm, cu trusa
medical strns la piept.
n acel moment, se auzi un scrnet i jeep-ul
ncepu s alunece. Chavasse ntinse mna, apuc
pistolul automat i grenada i sri ndrt, n clipa
cnd vehicolul alunec peste marginea prpastiei.
Maina atrn un moment acolo, apoi dispru. Se
auzir trei bubuituri de metal sfrmat, apoi
tcerea.
Chavasse se duse i se uit n jurul stncii.
Vntul ncepu s mture zpada prin step, ca o
perdea, dar putu vedea destul de clar cele dou jeepuri parcate n partea cealalt a podului, iar soldaii
roiau pe jos, ca s traverseze rul cu piciorul. Se
ntoarse spre ceilali.
Situaia nu arat prea bine. Ei traverseaz
cheile cu piciorul.
Katya arta ostenit i ngrijorat, dar Hoffner
prea extraordinar de calm.
Ce facem acum, Paul?
Dup hart, suntem doar la vreo cincisprezece
kilometri de grani, i spuse Chavasse. Dac
prsim drumul i trecem peste urmrul muntelui,
ajungem la pasul Pangong Tso. La vreo trei kilometri
223

de-a lungul lui este un vechi post vamal tibetan.


Acolo ar putea s fie soldai, dar trebuie s riscm.
Este imposibil, Paul, exclam Katya, i vntul
i transform vocea ntr-un ipt. Eu nu pot merge
niciun kilometru n starea asta, nici doctorul.
El o apuc de bra i o ndemn s urce.
Nu avem de ales.
Hoffner o lu de cellalt bra i urcar, innd
capetele n jos, ferindu-se de zpad. Se oprir la
adpostul unor stnci i Hoffner se ntoarse cu faa
cenuie.
Servieta, Paul, am uitat-o n jeep!
Chavasse se uit alb la el, apoi furia l strnse de
gt, ameninnd s-l sufoce. Pentru asta se
strduise. Toat suferina din ultimele sptmni,
totul, pentru nimic.
Hoffner l apuc de bra.
N-are importan, Paul. Totul e aici, n capul
meu, sta-i lucrul cel mai important.
Cum s nu aib nicio importan, dac pune
colonelul Li mna pe hrtiile alea? Nu-i dai seama
de asta?
El bg grenada n mna btrnului.
Ia asta, tiu c nu te prea descurci cu o arm.
Dac vine cineva la voi, trage cuiul i arunc-o n ei.
Se ntoarse cu pistolul automat n mna stng i
alunec din nou la vale spre drum. Panta continua
224

pe partea cealalt, iar el cobor fr s ezite,


alunecnd spre jeep-ul aflat la vreo doisprezece
metri mai jos, ngrmdit ntre bolovani mari.
Gsi servieta aproape imediat, bgat sub
scaunul sfrmat al oferului, o scoase i o porni
din nou n sus. i btea tare inima i avea snge n
gur, dar inea servieta i pistolul n mna stng i
cu dreapta se trgea n sus.
Se car peste marginea drumului i porni s
traverseze. Alunec i czu ntr-un genunchi, iar
cnd se ridic, auzi voci strignd prin ninsoare.
Se ntoarse i se uit repede n lungul drumului,
cnd vzu soldai care ddur colul stncii celei
mari, strni n grup. Se ls pe un genunchi,
sprijini pistolul automat pe bra i trase tot
ncrctorul ntr-o rafal lung. Continu s mearg
pe drum i urc dealul cu inima btnd, ca a unui
animal rnit.
Auzi n spatele lui strigtele brbailor care
ncepur s-l urmreasc, apoi grenada care i-o
dduse lui Hoffner zbur peste capul lui, spre
soldai, i urm o explozie. Cnd aceasta se stinse,
nu mai auzi zgomotul urmritorilor ci ipetele
rniilor i muribunzilor.
Nu mai avea putere. Un moment, zcu acolo cu
faa n jos cnd, brusc, zpada ncepu parc s
fiarb n jurul lui, ascunznd valea de jos.
225

Se ridic greoi n picioare i zgomot de copite


rsun pe pietre; un cal cobora n ntmpinarea lui.
Brbatul care edea n a purta o cciul de
blan, o hain de leopard de zpad i cizme negre,
moi. inea o puc sub bra.
Chavasse se uit neajutorat la el i deodat faa
frumoas, maronie, se destinse ntr-un zmbet larg.

226

Capitolul 17
Zpada prea vie, mturat de un vnt puternic
peste step dar jos n spaiul dintre stncile nalte
era straniu de linitit.
Chavasse edea cu spatele sprijinit de o stnc i
i dezgoli braul ca Hoffner s-i poat face o
injecie. Osman Sherif, cazacul, sttea pe vine lng
el, cu puca pe genunchi i zmbea.
Cile lui Allah sunt stranii, zise el n chinez.
Pare c soarta ne-a hrzit s facem mpreun
aceast parte a cltoriei.
n spatele lui, lng cai, sttea soia lui mpreun
cu Katya, iar cei doi copii, bine nfurai n blnuri,
erau deja pe cal, unul n spatele celuilalt.
Chavasse i trase jos mneca i se ridic.
Dac nu ne micm curnd, s-ar putea s nu
mai ajungem la grani.
Osman Sherif se uit n sus la zpad, la cer, i
cltin din cap.
Cred c lucrurile au s se nruteasc
curnd. Aveam intenia s facem tabr aici peste
227

noapte. E un loc bun.


Nu cu trupele chineze care pot aprea n orice
moment, i spuse Chavasse.
Dar nu putem trece grania nainte de cderea
nopii, spuse cazacul.
Nu-i nevoie, spuse Chavasse. Dac mergem
mai departe peste umrul muntelui, ajungem la
pasul Pangong Tso. La vreo trei kilometri de grani,
este un vechi post de vam tibetan. Nu poate fi mai
departe dect nou, zece kilometri de aici. Putem s
ne odihnim acolo i s trecem mai trziu.
Dar dac sunt chinezi acolo?
Trebuie s ne ncercm ansa oricum, nu vor fi
mai mult de ase.
Se ntoarse spre Hoffner.
Ce crezi, doctore?
Nu cred c avem de ales, zise Hoffner.
Osman Sherif ridic din umeri.
Cum o vrea Alah. nseamn c va trebui s
lsm multe dintre obiectele noastre personale, ca
fiecare dintre noi s aib un cal.
Nu te ngrijora pentru asta, zise Chavasse.
Cnd o s ajungem la Camir, o s avem grij de voi.
O s m ocup personal ca s fii transportai n
Turcia s v alturai celorlali conaionali, n
Platoul Anatoliei.
O cldur strluci brusc n ochii cazacului.
228

Ar fi trebuit s menionezi asta mai devreme,


prietene.
i puse puca pe un umr, apoi ncepu s
descarce un cal de povar.
Chavasse se duse la Katya i i zmbi.
Cum te simi?
Arta alarmant de palid i ochii i czuser
adnc n orbitele negre.
O s fie bine, Paul. Nu te ngrijora pentru
mine. Dar o s reuim.
El o btu pe umr linititor.
O s reuim, nu-i face griji din cauza asta.
Apoi se duse s-l ajute pe cazac la cai.
Zece minute mai trziu, cnd ieir din rpa
aceea, Osman Sherif era n fruntea micii coloane, iar
Chavasse la urm.
Caii se cufundau n zpada adnc iar Chavasse
clrea innd capul aplecat mpotriva vntului,
singur cu gndurile lui. Nu se mai temea. Era sigur
c va supravieui la orice avea s vin, chiar i la
ameninarea brbatului care l urmrea undeva,
acolo, n urm, n vnt i zpad.
ncepu s se gndeasc la colonelul Li,
amintindu-i interogatoriile nesfrite i prietenia
stranie, pervers pe care ncearc s o creeze ntre
ei. De exemplu, obiceiul pe care i-l fcuse de la
229

nceput de a-i spune Paul, de parc ar fi fost buni


prieteni! De parc era de conceput c au ceva n
comun!
Totul fusese n zadar, de la nceput, bineneles.
O alt mecherie psihologic, dar care n-a dat roade.
i totui, omul pruse aproape sincer sta era
lucrul cel mai incredibil n toat treaba asta.
O durere ascuit i tie faa, se ncrunt i opri
calul. Spre surprinderea lui, constat c animalul
era pn la genunchi n zpad i, cnd i scoase
mnua i i atinse faa, simi bulgrai de zpad
i ghea pe obraji, iar pielea i crpase n cteva
locuri.
Se ncrunt, i trase mnua, apoi l cuprinse
repeda panica, pentru c, ridicndu-i privirea, vzu
c era singur i se lsa ntunericul.
Trecuse pe lng o stnc mare, neagr, ca un
deget, care sttea singur ca un fel de santinel, iar
vntul nvrtea furios zpada, tergnd urmele
lsate de ceilali.
Cnd i mn calul nainte, urmele disprur cu
totul.
Clri orbete mai departe, un timp ce i se pru
ore, bazndu-se doar pe instinctul calului. Vntul se
rotea n jurul capului lui, tindu-i obrajii, pn ce
faa i amori i nu mai simi durerea.
nl capul, iar calul se opri. Profilndu-se n
230

ntuneric, se vedea stnca neagr pe lng care


trecuse cu o or mai nainte. Mersese n cerc.
i ls capul n jos, mpotriva unei pale brute
de vnt; cnd se uit jos, vzu urme mari pe
zpad. i ndemn calul ostenit, ca s le poat
urma.
Vntul urla ca lupii, iar el era complet acoperit de
zpad ngheat, dar inea mereu capul plecat i,
dup un timp, vzu o mnu de blan.
Frigul i nghease creierul, iar mintea i lucra cu
vitez mult redus. i examina minile proprii. Avea
mnui. Atunci cui aparinea oare mnua asta?
Ceva mai ncolo, ddu peste o cciul militar
chinezeasc, de blan. Descleca, o lu i se uit la
ea nedunerit, apoi o siluet apru din ntuneric i se
mpiedic de el.
Chavasse distinse cu greu o masc alb,
ngheat, iar cnd se uit la mna care se sprijinea
de umrul lui, vzu c era goal i ngheat.
Ridic mnua, terse zpada de pe chipul din
faa lui i se uit n ochii pierdui, lipsii de expresie,
ai colonelului Li. Chavasse rmase acolo un moment
prelungit, uitndu-se la el, apoi i scoase mnua i
bg mna n buzunarul din dreapta al paltonului
de blan de oaie, dup automatul pe care l luase de
la cptanul Tsen.
l scoase, cu degetul deja pe trgaci i l inu la
231

pieptul lui Li. Brusc, l bg din nou n buzunar i


i trase mnua.
De ce nu te omor oare, nenorocitule? De ce nu te
omor?" Nu avea niciun rspuns nimic ce ar fi avut
oarecum un sens. l trase spre cal pe colonelul Li,
care nu opunea rezisten i ncerc s-l urce n a.
Dar n-avea rost. Nu mai avea atta putere. Se
sprijini de cal cu un bra n jurul umerilor
dumanului su; pe faa lui era nepsare, un
sentiment de detaare fr limite. Simi c i scade i
fora rmas.
Dar ceva incandescent mai ardea nc n el, un
fel de esen a curajului care nu-i ddea voie s
renune. Inspir adnc i fcu un efort suprem,
final, reuind s-l atrne pe Li de-a latul pe cal.
Cnd Chavasse se urc n aua nalt, de lemn, i
i ndemn animalul, Osman Sherif venea clrind
din furtun, ca s-l ntmpine.

232

Capitolul 18
Coliba era joas, construit din blocuri mari de
piatr. Afar, vntul din Mongolia urla prin pas,
adunnd zpada n jurul pereilor.
Semna cu un grajd, caii ocupnd mai mult de
jumtate din spaiul existent. Chavasse sttea
ameit, bnd ceai fierbinte dintr-un bol, n timp ce
din haina lui din piele de oaie ieeau aburi.
De cealalt parte a focului, Katya, total epuizat,
dormea lng cei doi copii, iar mama lor atepta s
mai fiarb nite ap ntr-un vas de metal.
ntr-un col, mai departe de u, o lamp mic de
ulei plpia ntr-o ni. La lumina aceasta slab,
Hoffner i Osman Sherif stteau pe vine, lng
colonelul Li. El gemu de cteva ori, iar Hoffner i
vorbi linititor; o dat Li se nl brusc, dar cazacul
trebui s-l in cu fora.
Dup un timp, btrnul se ridic n picioare,
venind din nou lng foc i lsndu-l pe Osman
Sherif s-l acopere pe chinez cu o blan de oaie.
Cum se simte? ntreb Chavasse.
233

Hoffner oft.
A trebuit s-i amputez trei degete de la mna
stng. O hotrre drastic, dar preferabil unei
cangrene. E bine c Osman Sherif te-a gsit la timp.
Vntul urla prin tunelul pasului iar Chavasse se
nfior.
N-am fi rezistat mult timp afar, ntr-o noapte
ca asta. Li e un brbat adevrat, i-a trebuit mult
curaj ca s vin s m caute pe o asemenea furtun.
M nvrtisem deja pe propriile mele urme, cnd lam gsit.
Hoffner i umplu ncet pipa i se ncrunt.
Credeam c-l neleg destul de bine, dar acum
nu mai sunt aa de sigur. M ntreb ce-l mna s ne
urmreasc pe jos, pe o asemenea vreme?
Dumnezeu
tie
cum
lucreaz
mintea
comunist. E prea complicat pentru nelegerea mea.
Osman Sherif se ls pe vine lng ei i zmbi
cnd soia lui i ddu un bol cu ceai.
Voi complicai lucrurile, sta-i necazul cu voi,
occidentalii. Adic, la noi, valorile sunt mai
fundamentale. Vntorul nu se oprete din
urmrirea vnatului pn nu-l ucide, sau moare el
nsui.
Hoffner cltin din cap i spuse cu blndee:
Nu, n cazul sta e mai mult dect att. Era
nevoie de ceva mai puternic care s aduc un brbat
234

n starea n care era colonelul Li.


E foarte simplu, i spuse Chavasse. Venea
dup serviet.
Dar cum putea face asta? Cpitanul Tsen n-a
avut ansa s-i raporteze.
Hoffner cltin din cap i continu cu blndee:
Cred c pe tine te voia, Paul.
Venea dup noi toi, coment Chavasse. Asta-i
clar.
Hoffner cltin din nou din cap.
M refeream la ceva mai mult dect att, dar
acum nu mai are importan.
Se ls pe spate, innd capul pe serviet i i
trase pe el o piele de oaie.
Cred c am s dorm puin.
Chavasse se ntinse lng el i se uit fix spre
foc, ncercnd s neleag toate astea, dar nu avea
niciun rspuns. Sau niciunul la care s se poat
gndi. Dup un timp, adormi.
Se trezi i rmase culcat cteva momente,
uitndu-se la tavan, ncercnd s ghiceasc unde se
afla. Attea locuri! Se gndi el. Att de multe locuri!
Dar unde m aflu acum? i ddu seama i ncerc
s se ridice.
Avea minile umflate i crpate, iar faa l durea
foarte tare. ntinse mna spre obraji i se strmb
cnd degetele atinser crpturile mari din piele.
235

Toi preau c dorm, iar el se aplec nainte i


sufl, ncercnd s reaprind crbunii. Cnd
flcrile se ridicar, o vzu pe Katya pe vine, lng
colonelul Li.
Arta palid i bolnav. i croi drum printre
trupurile adormite i se aez lng el, inndu-i
minile la foc.
Cum te simi? ntreb ea.
Am s supravieuiesc. Ce face prietenul
nostru?
Nu puteam s dorm i l-am auzit gemnd. Mam gndit c e mai bine s m duc s m uit. Dar
ce-i cu mna lui?
Degertur, spuse Chavasse. Doctorul Hoffner
a trebuit s-i amputeze trei degete.
Ea oft printre dini, iar el i puse un bra pe
dup umeri.
tiu c toate astea i se par ca un comar
incredibil, dar n-o s mai dureze mult. De ndat ce
se limpezete vremea, putem trece grania.
Un timp, se las tcerea, apoi ea spuse:
Paul, de ce crezi c a continuat el s ne
urmreasc, singur i pe jos, pe o vreme ca asta?
Orice ar fi fost, trebuie c l rodea n interior,
coment Chavasse. Hoffner afirm c de fapt venea
dup mine, nu dup voi ceilali.
Ea se ntoarse cu o uoar ncruntare pe fa.
236

Ce vrea s spun cu asta?


El ridic din umeri.
Colonelul Li este un brbat care triete cu o
credin, la fel ca un preot, dar credin n crezul
politic pe care i-a bazat viaa.
Dar ce legtur are asta cu tine?
Pot doar s ghicesc. Cred c, dintr-un motiv
personal, straniu pentru el, a devenit de o suprem
importan ca eu nu numai s-mi mrturisesc
crimele mpotriva Republicii Populare ci s devin i
un sincer convertit la comunism.
Dar ce te face s crezi lucrul sta?
Cred c m place. Dumnezeu s-l ajute, oft
Chavasse. Cred c, n alt timp i n alt loc, puteam
s fim prieteni.
Se ls o tcere ndelungat, nainte ca ea s
spun cu blndee:
i acum, ce-o s se ntmple?
Chavasse cltin din cap.
De fapt, nu tiu. Eu i-am zdruncinat
ncrederea n credina lui pentru c am refuzat s o
accept, chiar sub constrngere. Nu poate continua
n aceast stare de spirit. Acum n-are de ales. Dac
nu reuete s m distrug pe mine, se distruge pe
el nsui.
Straniu, zise Katya ncruntndu-se. Vorbeti
despre el cu vorbe care ar trebui s nsemne
237

compasiune, dar nu e buntate n vocea ta.


Mila e ultimul lucru pe care l simt pentru el.
Are prea mult snge pe mini pentru aa ceva.
Ce-o s faci cu el cnd pleci?
O s-i dau unul dintre cai i ceva mncare.
Poate uor s ajung de-aici la Rudok, dac vrea. Nam s-l omor, dac la asta te referi. Nu mai e nevoie.
Pentru c l-ai distrus, oricum?
El aprob din cap.
Cam aa ceva.
Ea se uit n foc un timp, n tcere.
Dar cum rmne cu mine, Paul? Ce-o s se
ntmple cnd o s trecem n Camir?
El zmbi i o srut blnd pe obraz.
Sunt sigur c o s-i gsim ce s faci.
Atunci, crezi c exist o speran pentru noi?
Faa ei era ca a unei fetie iar ochii ei i cercetau
sufletul.
ntotdeauna exist speran, Katya, zise el.
Asta face ca viaa s merite s fie trit.
Ea i ls capul pe pieptul lui, iar el o inu
strns.
Dup un timp, ea adormi, iar el sttea acolo,
uitndu-se la flcri i ateptnd zorile.
naintea zorilor vntul amui iar Osman Sherif
iei afar. Cnd se ntoarse, zmbea.
238

Nu mai ninge. Ar trebui s putem trece fr


dificultate.
Cnd ncepu s scoat caii afar pe u, toat
lumea se mic i, n cteva momente, soia lui
a focul i fierse ap pentru ceai.
Chavasse iei s ajute la neuarea cailor i i
spuse c voia s lase unul dintre animale pentru
colonelul Li.
nseamn s irosesc un cal bun, zise cazacul.
Chavasse se ncrunt.
Nu crezi c poate ajunge singur la Rudok?
Cazacul cltin din cap.
M gndeam la altceva. M-am uitat n ochii
lui, prietene. E un om mort, care umbl.
Chavasse se ntoarse n colib i se aez lng
Hoffner, care bea ceai. Btrnul era cenuiu la fa,
dar prea ntr-o stare de spirit remarcabil de bun.
Ari cam trist, Paul, zise el vesel.
Nici dumneata nu ari minunat, replic
Chavasse i ntinse mna dup bolul de ceai pe care
i-l ddea soia lui Osman Sherif.
Katya sttea lng copii, n partea cealalt a
focului, privind pierdut flcrile. Arta bolnav, iar
pielea ei era foarte ntins pe obrajii proemineni.
Nu mai e mult acum, i spuse n oapt
Chavasse. Ea iei din visare cu o tresrire. Un
moment, se uit fix la el de parc ar fi fost un strin,
239

cu o ncruntare uimit pe fa, apoi zmbi. Un


zmbet straniu, trist, care atinse ceva adnc n sinea
lui.
El goli bolul, l umplu din nou i se duse s se
aeze pe vine lng colonelul Li. Acesta sttea cu
spatele la un perete, cu o piele de oaie pe picioare.
inea mna bandajat la piept i prea calm.
Zmbea strmb n timp ce sorbea ceaiul.
Presupun c ar trebui s te felicit.
Un lucru m mai uimete nc, spuse
Chavasse. De ce nu a avut Tsen trupe care s-l
sprijine atunci cnd m-a aeptat s apar acas la
Hoffner?
Colonelul Li zmbi slab.
ase oameni trebuiau s se prezinte la el la
miezul nopii, dar viteza cu care ai scpat ne-a
dejucat planurile. A supravieuit vreunul dintre
oamenii mei? Erau trei cu mine, cnd am pornit.
N-am vzut niciunul. i eu m rtcisem n
furtun, cnd te-am ntlnit.
Osman Sherif intr i se aez lng foc, iar
Chavasse art din cap spre el.
i datorezi viaa prietenului de colo.
Colonelul Li goli bolul i l aez cu atenie pe jos,
alturi de el.
Dar mi nchipui c nu pentru mult vreme.
Chavasse cltin din cap.
240

Ai neles totul greit. i lsm un cal i ceva


de mncare. Ar trebui s ajungi destul de uor la
Rudok.
Buzele colonelului Li se ncordar puin i brusc,
pe frunte, i apru transpiraia.
Vrei s spui c n-o s m mpucai?
Chavasse neg din cap.
Nu-i nevoie, colonele. Dup cum ar spune
prietenii notri americanii, eti terminat.
El ncepu s se ridice i, cu o voce linitit,
spuse:
Nu chiar, Paul.
Se ntoarse foarte ncet. Katya sttea n captul
opus al focului, cu faa la ei toi. inea n mini
pistolul automat.
Hoffner vorbi primul.
Katya, pentru Dumnezeu! Ce nseamn asta?
Paloarea extrem o fcea mai frumoas. Pielea de pe
faa ei era aproape translucid, iar ochii ei negri
triti aveau o expresie hotrt, pe care Chavasse
avea s-o in minte toat viaa.
Chavasse se mic uor nainte, cu minile
bgate adnc n buzunarele blnii de oaie, zmbind
blnd.
Spune-i, ngere! Spune-i tot!
Brusc, n ochii ei apru ceva ce semna a groaz.
Ai tiut, opti ea. Ai tiut tot timpul. Dar dac
241

e aa, de ce m-ai adus cu tine?


Ai mei te-ar fi considerat un premiu. Ei nu
folosesc aceleai metode ca voi pentru a obine
informaii, dar au mai mult succes. Am ateptat si joci cartea, de ndat ce i-ai recptat cunotina,
spuse Chavasse. Prietenul tu aici de fa a fost cel
care te-a trdat, dac te intereseaz. Cnd mi-a
demascat mica mascarad, acas la Hoffner n
dup-amiaza aceea, a zis c el i Kurbsky s-au
ntlnit n urm cu cteva zile ntr-un ora numit
Rangong. Dar Kurbsky mi spusese c nu se
ntlniser niciodat.
Cu toii facem greeli.
Nu n jocul sta, dac vrei s rmi n via, i
zise el. Iar tu ai fcut dou. Cnd am ieit s ne
plimbm clare i-am zis c l-am ajutat pe Dalai
Lama s ias din Tibet. Eram sigur c Beijingul nu
putea ti c eu am fost implicat n asta, i totui
colonelul Li tia asta. n ambele cazuri, erai singura
persoan care putea fi sursa lui de informare. Te
nsoeti cu cine vrei.
El e fratele meu, zise ea cu mndrie. Noi tim
ce facem i ncotro mergem.
Pentru Dumnezeu, nu m mai hrni cu
porcriile astea, spuse el. Mi s-a umplut burta cu
ele n ultimele sptmni. Ar fi prea mult dac a
ntreba de ce ai fost plantat pe lng doctor?
242

El era important pentru noi ca personalitate,


pentru c oamenii aveau ncredere n el. Era necesar
ca o persoan de ncredere s-i aud confidenele.
nsi povestea asta a dovedit valoarea prezenei
mele n casa lui.
Mai este o mic problem care m frmnt de
mult, spuse el. Cnd am ncercat s-l mpuc pe
fratele tu, pistolul meu Walther s-a blocat. Nu se
mai ntmplase niciodat aa ceva.
Am avut grij s-l golesc n seara precedent,
cnd dormeai, rspunse ea.
Foarte eficient din partea ta. i dai seama ce o
s se ntmple cu noi cnd o s ne duc napoi? tii
cum vom fi tratai?
Vor face doar ceea ce este necesar pentru
binele statului, zise ea. Nimic mai mult.
Katya! n vocea lui Hoffner era durere. Eu nam nsmnat nimic altceva pentru tine?
Nimic, doctore, rspunse ea plat.
Nu te cred.
El o porni spre ea, nconjurnd focul, iar ea
ridic amenintor pistolul.
Stai pe loc, doctore. i promit c altfel trag.
i omori creierul, spuse batjocoritor Chavasse.
Totul este n serviet, i spuse ea calm. N-am
nimic de pierdut.
Hoffner continua s nainteze cu o mn ntins
243

spre ea.
Katya, te rog, ascult-m.
Te avertizez, spuse ea.
Chavasse urmrise degetul ei pe trgaciul
pistolului automat, fiind i el cu mna pe pistolul lui
Tsen. Cnd i se albi ncheietura degetului, el trase
de dou ori prin buzunarul paltonului de blan.
Fora gloanelor o mpinse pe Katya cu spatele la
perete, scp arma din mn i alunec la podea.
Hoffner scoase un ipt de agonie, duse minile
la fa, iar Chavasse l mpinse din drum i
ngenunchie lng ea. Ea se uit fix la el, cu acea
uoar ncruntare caracteristic ei, apoi se nec i
sngele ncepu s-i curg din gur. Cnd o ntinse
pe jos, capul i alunec ntr-o parte.
Osman Sherif i mpingea deja afar pe soia sa i
pe copii, n timp ce Chavasse se ridic n picioare cu
faa spre Hoffner.
mi pare ru, spuse. tiu ct de mult a
nsemnat ea pentru dumneata.
Hoffner cltin ncet din cap.
Nu puteai face nimic altceva. Pentru prima
dat n viaa mea ncep s-mi dau seama de fora
opoziiei. Cred c ar trebui s facem ceva n privina
asta.
El i lu servieta i trusa medical i iei afar
dup ceilali. Chavasse se ntoarse i se uit la
244

Katya pentru ultima oar.


Colonelul Li ngenunchie lng ea. Dup un
moment, se ridic n picioare i, cnd vorbi, vocea
lui era parc a altei persoane.
Eti un brbat dur, zise el. Mai dur dect miam imaginat vreodat c poate fi un om.
Sunt un profesionist, rspunse Chavasse. E
ceva ce n-ai putea nelege, dar ea ar fi neles. Era i
ea o profesionist.
Vru s plece, dar Li l prinse de bra.
Omoar-m, Paul.
Chavasse se eliber cu o smucitur i iei afar.
Cerul era cenuiu, dar ncepea s se limpezeasc,
iar zpada era uluitor de alb.
Ceilali erau deja clare, iar Osman Sherif inea
un cal pregtit pentru el. Chavasse prinse aua
nalt de lemn i ncalec. Era un efort pentru el,
dar l fcu i pornir nainte.
Era contient c Li ieise i sttea lng calul pe
care ei l lsaser, dar nu se obosi s se uite ndrt.
Efectele injeciei lui Hoffner ncepeau s dispar
i brusc se simea cu adevrat obosit. Dar nu avea
importan. Nimic nu avea importan dect c, ntrun mod straniu, viaa ncepea din nou.
Trebuie s fi fost o or mai trziu cnd ajunser
n vrful pasului. De undeva, de la mii de kilometri, i
se pru c-i aude strigat numele. Se ntoarse i se
245

uit pentru ultima oar spre mica siluet neagr de


lng coliba vmii. i ndemn calul nainte i o
porni dup ceilali, n jos, spre Camir.

246

Capitolul 19
LONDRA
1995
Focul se fcuse mic iar camera rmase tcut
cteva momente, cnd Chavasse termin de povestit.
Moro vorbi primul.
Deci, ai ajuns n India n siguran,
dumneata, doctorul Hoffner i cazacii?
Da, aa-i.
Dar dup aceea, ce s-a ntmplat? N-am auzit
nicio vorb despre Hoffner, nicieri. Am controlat
toate sursele.
Toat treaba a fost fcut n total secret, de
parc nici nu ar fi existat. Totul era s derutm
contrainformaiile chineze.
Deci, a fost dus n Anglia?
Chavasse aprob din cap
Moncrieff a aranjat totul. Cum am mai spus,
n secret total. Era o cas sigur, aranjat la ar, n
apropiere de Cambridge, unde urma s se
247

ntlneasc cu profesorul Craig de la Programul


comun al NATO de cercetare a spaiului.
Urm o pauz. Moro spuse:
Ai spus c urma s se ntlneasc".
Viaa a fcut o glum proast obinuit. Karl
Hoffner a murit de un atac de cord n prima noapte
n casa aceea. Era un om btrn, nu uita. Cltoria
aceea ngrozitoare i stresul au fost prea mult
pentru el. Cum el nu exista n mod oficial, ca s
spunem aa, a avut parte de o incinerare foarte
restrns, efectuat de Birou.
Dar aveai lucrarea lui, toate amnuntele
cercetrii. Despre asta de ce nu s-a auzit nimic?
Ah, profesorul Craig i colegii lui au lucrat pe
materiale. Au folosit cele mai bune creiere pe care leau putut gsi, dar n-a ieit nimic. Fie c teoria lui
Hoffner avea o greeal serioas, fie c era att de
genial nct nicio alt minte de pe pmnt nu o
putea nelege.
Urm o nou tcere. Apoi Moro zise:
Toate
astea
pentru
nimic!
Cltoria
nspimnttoare, colonelul Li infirm. Moartea
Katyei. Atia mori!
Cltin din nou din cap i repet:
Totul pentru nimic.
Aa se ntmpl uneori. Viaa poate fi
sngeroas, i spuse Chavasse i zmbi.
248

Totui, dumneata eti tot aici, coment Moro.


Singurul supravieuitor.
Nu chiar.
Chavasse se ntinse la msua de cafea i lu o
igar dintr-o cutie de argint.
Mai eti i dumneata.
De data asta, tcerea fu profund. Faa lui Moro
se schimb de parc era o alt persoan. Bg mna
n rob.
Ce vrei s spui?
Hai s uitm cunotinele dumitale cam intime
despre trecutul meu i s rmnem la faptul c tiai
despre Karl Hoffner i despre faptul c l-am scos din
Tibet. Asta e foarte interesant. Cnd te-am ntrebat
de unde ai informaia, mi-ai spus c din surse
proprii.
Ei i? ntreb Moro.
Hai s-o lum din nou. Am trecut n India cu
Hoffner, iar Osman Sherif cu familia lui s-au dus n
Turcia, deci putem s-i lsm deoparte. Atunci, cine
altcineva tia? Profesorul Craig care a murit acum
muli ani? Sir lan Moncrieff e mort i el. Nu exist
niciun dosar oficial al operaiunii, la Birou. tiu asta
sigur, pentru c am fost ef al Biroului douzeci de
ani.
Vd c eti logician, Sir Paul.
A, da, rspunse Chavasse. mi place ca
249

lucrurile s aib un sens. i atunci la ce ajungem?


C eu sunt singura persoan din lume care tiu ceva
despre afacerea Hoffner. Mai lu o igar. De fapt, se
pare c exist o singur persoan de la care puteai
s ai informaiile despre Hoffner i, dup sursele
mele de contrainformaii, persoana a murit de
cancer acum zece ani, la Beijing. Sufl fumul i se
ls pe sptarul fotoliului. Colonelul Li.
Moro zise:
El era tatl meu. Eu am fost produsul unei
scurte ntlniri cu ngrijitoarea lui tibetan de Ia
Changu. M-am nscut n 1960. Ea a murit la scurt
timp dup afacerea Hoffner. Tatl meu m-a luat la
Beijing, m-a crescut, m-a educat, m-a iubit. Studiile
universitare despre care i-am vorbit sunt adevrate.
Am urmat la Cambridge.
Iar el i-a vorbit despre Hoffner? Oricum, tiai
cea mai mare parte a povetii. De ce m-ai pus s-o
relatez din nou?
Ca s-o aud de pe buzele dumitale. De asemeni,
toi anii acetia m-am ntrebat ce fel de om eti. Ai
ucis-o pe mtua mea Katya, tatl meu a rmas
infirm, cu o ghiar n loc de mn, total dezonorat.
Era ca un acid care l ardea n interior. N-a uitat
niciodat.
i acum, vrei rzbunare? Ai ateptat mult.
Am visat la asta de ani de zile. E o chestiune
250

de onoare de familie, iar ateptarea nu conteaz. Am


tiut c-mi va veni vremea.
Chavasse aprob din cap.
Trebuie s-i spun c, n timp ce te hrneau la
buctrie, am telefonat la templul Glen Aristoun. Ei
nu au auzit de un Lama Moro. Am vorbit i cu
Jackson, prin telefonul interior. A fost chiar lng
u tot timpul. Dac te uii, ai s vezi c este puin
ntredeschis. Intr, Earl, zise el.
Ua se deschise brusc i intr Jackson.
Am auzit totul. Mai interesant dect filmul de
noapte de la T.V.
Mna lui Moro iei de sub mbrcminte innd
un pistol. Se ridic n picioare i se ddu napoi, ca
s-i poate acoperi pe amndoi.
Interesant, i zise Chavasse lui Earl. O copie
chinez a pistolului rusesc Tokarev.
Tip 070, aprob din cap Jackson. Nenorocirea
cu ele este c, atunci cnd l foloseti, nu poate trage
dect o dat, iar noi suntem doi.
O dat este de-ajuns, zise Moro. Sunt un
adevrat clugr, Sir Paul, de la templul Shaolin.
Moartea nu nseamn nimic pentru mine. Asta e
pentru Katya i pentru tatl meu.
Cnd intenionezi s ucizi pe cineva, f-o, nu
vorbi despre asta, coment Chavasse.
Gsi pistolul Walther pe care l pusese sub pern
251

alturi de el, mna lui se ridic i l mpuc pe


Moro de dou ori n inim, mpingndu-l napoi spre
perete. Moro scp Tokarev-ul i czu la podea.
Jackson ngenunchie i l ntoarse pe spate.
Mort, spuse. Dou n pomp. E bine c v
controlai arma n fiecare sptmn. Afurisitul sta
mic voia s v omoare.
tiu.
Chavasse se duse la telefon. Dup un moment,
zise:
Aici e eful. Spune la secia a treia c am o
alarm roie la mine acas. Am nevoie de echipa de
incinerare.
Puse telefonul jos.
S ateptm douzeci de minute, Earl, i s-o
lsm pe Lucy n afara povetii steia.
Cum doreti, Sir Paul, spuse oficial Jackson.
Maina mortuar apru discret, la timp. Doi
domni mai n vrst, n haine sobre, intrar n salon
cu un cociug i disprur cu trupul lui Moro.
Sngele i se absorbise n haine i pe covor nu era
nicio pat.
Cteva grame de cenu gri, zise Jackson.
Asta e tot ce va rmne din el mine diminea. Au
s-o arunce probabil pe una dintre pajiti.
Eti un brbat dur, Earl.
Pentru c am fost soldat atta vreme, zise el
252

ridicnd din umeri. Nu puteai face altceva. Era de


ales: dumneavoastr sau el. Pot s v aduc ceva?
Nu, mulumesc.
Atunci v spun noapte bun.
Ua se nchise, iar Chavasse se aez, gndinduse la toate astea, apoi ridic telefonul i sun n
Downing Street. Cnd i se rspunse, zise:
Cod Vulturul. F-mi legtura cu primul
ministru. Un moment mai trziu, intr pe fir John
Major.
Paul?
Voiam doar s v spun, domnule prim
ministru, c voi fi mine la masa mea de lucru i o
voi ocupa att timp ct vei avea nevoie de mine.
Minunat, zise Major. O s stm de vorb
curnd.
Chavasse puse jos telefonul i i turn un pahar
de Bushmills, apoi se duse, trase draperia i
deschise uile. Ploaia btea pe teras.
Dup ce s-a spus i s-a fcut totul, ce avea s
mai fac? Ridic paharul i toast n noapte

Sfrit

253

254