Sunteți pe pagina 1din 325

1

Robin Cook
OCUL

www.virtual-project.eu

Traducere din limba englez i note OANA CRISTEA


ROBIN COOK Shock 2001
RAO 2005

Prolog
6 APRILIE 1999
Stai comod? o ntreb doctorul Paul Saunders pe pacienta
sa, Kristin Overmeyer, care sttea ntins pe vechea mas de
operaii, purtnd doar o cma de spital fr spate.
Cred c da, rspunse Kristin, dei nu se simea deloc n
largul ei.
Spitalele i strneau ntotdeauna o stare de nelinite care,
dei suportabil, era neplcut, iar sala n care se afla acum era
deosebit de dezagreabil. Era un fost amfiteatru de operaii, al
crui decor era exact opusul utilitarismului steril al unui spital
modem. Pereii erau acoperii cu faian de un verde ca fierea,
fisurat, cu pete ntunecate, probabil de snge vechi, care
murdreau tencuiala subire. Arta mai degrab ca o scen
dintr-un film de groaz gotic plasat n secolul al
nousprezecelea, dect ca o ncpere ntrebuinat n prezent.
Erau, de asemenea, rnduri de scaune care dispreau n
ntuneric dincolo de cercul de lumin aruncat de lmpile
chirurgicale. Noroc c scaunele erau goale.
Cred c da nu sun prea convingtor, spuse doctorul
Sheila Donaldson, care se afla de cealalt parte a mesei de
operaii fa de doctorul Saunders.
Zmbi n jos ctre pacient, cu toate c singurul semn vizibil
fu o ncreitur n colul ochilor. n rest faa i era ascuns de
masca i de boneta chirurgical.
Vreau s se termine odat, rosti cu glas pierit Kristin.
n acel moment, i dorea s nu se fi oferit pentru donaia de
ovule. Banii aveau s-i ofere un grad de independen material
de care puini dintre colegii ei studeni la Harvard se bucurau,
dar asta prea mai puin important acum. Singura ei consolare
era c n curnd va fi adormit; operaia minor prin care urma
s treac era nedureroas. Atunci cnd i se oferise posibilitatea
s aleag ntre anestezie general sau local, o alesese pe
3

prima fr s ezite nici o clip. Lucrul pe care i-l dorea cel mai
puin era s fie treaz atunci cnd i vor introduce n abdomen o
sond lung de treizeci de centimetri.
Sper c vom putea rezolva chestia asta azi, i spuse Paul
sarcastic doctorului Carl Smith, anestezistul.
Paul avea multe de fcut n ziua aceea i alocase numai
patruzeci de minute pentru operaia care urma s nceap.
innd seama de experiena sa n cazul procedurii respective i
de uurina cu care manevra instrumentele, considera c
dduse dovad de generozitate cnd alocase patruzeci de
minute. Singurul motiv de ntrziere era Carl; Paul nu putea
ncepe pn cnd pacienta nu era complet anesteziat, iar
minutele se scurgeau inexorabil.
Carl nu rspunse Paul se grbea ntotdeauna. Carl se
concentra asupra a ceea ce fcea: atinse cu stetoscopul
precordial pieptul lui Kristin. Deja i pusese perfuzia, poziionase
manonul tensiometrului, ataase firele pentru EKG i instalase
oximetrul. Mulumit de rezultatul auscultrii, se ntinse i trase
aparatul de anestezie mai aproape de capul lui Kristin. Totul era
pregtit.
n regul, Kristin, zise Carl pe un ton linititor. Dup cum iam explicat mai devreme, am s-i dau un pic de lapte pentru
amnezie. Eti gata?
Da, rspunse Kristin. n ceea ce o privea, cu ct mai
repede, cu att mai bine.
Somn uor, i ur Carl. Data viitoare o s stm de vorb la
reanimare.
Asta spunea de obicei Carl pacientului su nainte de a ncepe
anestezia i ntr-adevr astfel decurgeau lucrurile n mod
obinuit. Dar de data asta nu a fost aa. Fr s bnuiasc
mcar c urma s se produc un dezastru, Carl apuc perfuzia
care ieea din punga cu anestezic i, cu ndemnarea dat de
experiena, i administr pacientei o cantitate prestabilita n
funcie de greutatea ei, dar spre limita inferioar a dozei
recomandate. Politica Clinicii de Fertilizare Wingate privind
anestezierea pacientelor ambulatorii era s se foloseasc cea
mai redus cantitate adecvat din orice medicament. Scopul era
s se asigure externarea pacientului n aceeai zi, deoarece
4

facilitile de spitalizare ale clinicii erau limitate.


n timp ce doza de propofol folosit pentru inducerea
anesteziei intra n corpul lui Kristin, Carl privea i asculta
contiincios dispozitivele de monitorizare. Totul prea n regul.
Sheila chicoti pe sub masc. Laptele pentru amnezie era
porecla haioas pe care Carl i-o dduse propofolului un
anestezic preparat sub forma unui lichid alb iar termenul
reuea ntotdeauna s o amuze.
Putem ncepe? ceru Paul.
i mut greutatea de pe un picior pe altul. tia c nu putea
ncepe nc, dar dorea s le transmit celorlali nerbdarea i
nemulumirea sa. N-ar fi trebuit s-l cheme pn nu era totul
gata. Timpul su era prea preios ca s-l atepte pe Carl s se
joace cu instrumentele lui.
Ignornd n continuare suprarea lui Paul, Carl se concentra
asupra testrii nivelului de incontiena al lui Kristin. Mulumit c
aceasta
ajunsese
n
starea
corespunztoare,
inject
mivacurium, un calmant muscular, pe care l prefera altor
medicamente pentru intervalul scurt de absorbie. Dup ce
mivacuriumul i fcu efectul, introduse cu dibcie un tub
endotraheal pentru a controla cile respiratorii ale lui Kristin.
Apoi se aez, ata aparatul de anestezie i-i fcu semn lui
Paul c totul era gata.
Era i timpul, mormi Paul.
El i Sheila puser repede peste pacient cearafurile pentru
laparoscopie1. inta era ovarul drept.
Carl se instala confortabil dup ce scrise datele
corespunztoare n registrul de anestezie. Rolul su n acel
moment era s priveasc monitoarele n timp ce meninea cu
grij starea de incontien a pacientei cu ajutorul unei perfuzii
de propofol.
Paul se mica repede, Sheila anticipndu-i fiecare micare,
mpreun cu Constance Bartolo, sora care-l asista pe chirurg i
Marjorie Hickam, cealalt asistent, echipa lucra cu eficiena
unui metronom. n acest moment nimeni nu mai vorbea.
1

Examen vizual al cavitii abdominale (destins n prealabil prin


injectarea de aer sau gaz steril), cu ajutorul unui endoscop introdus prin
peretele abdominal sau pe cale vaginal, (n.tr.).

Primul obiectiv al lui Paul era s introduc trocarul aparatului


de insuflaie pentru a umple cavitatea abdominal a pacientei
cu gaz. Crearea unui spaiu cu gaz fcea posibil intervenia
laparoscopic. Sheila l ajuta apucnd din dou pri de pielea
de lng buric cu pense cu tifon i trgnd n sus peretele
abdominal relaxat. ntre timp, Paul fcu o mic incizie la ombilic
i apoi ncepu s introduc acul de insuflaie Veress, lung de
aproape 30 de centimetri. Minile sale experimentate percepur
dou pocnituri distincte la intrarea acului n cavitatea
abdominal. n timp ce inea ferm acul de manonul zimat, Paul
activ aparatul de insuflaie. Imediat, dioxidul de carbon ncepu
s se rspndeasc n cavitatea abdominal a lui Kristin cu un
debit de un litru pe minut.
n timp ce ateptau s se acumuleze nuntru cantitatea
adecvat de gaz, se produse dezastrul. Carl era preocupat s
urmreasc monitoarele de supraveghere a activitii
cardiovasculare i respiratorii, ca s vad semnele care indic o
cretere a presiunii intraabdominale i nu observ dou lucruri
aparent inofensive: o zbatere a pleoapelor lui Kristin i o uoar
ndoire a piciorului ei stng. n cazul n care Carl sau oricine
altcineva ar fi vzut aceste micri i-ar fi dat seama c nivelul
de anesteziere al lui Kristin devenea insuficient. Aceasta era
nc incontienta, dar aproape de a-i recpta cunotina, iar
disconfortul presiunii crescnde din abdomen nu fcea dect si grbeasc trezirea.
Deodat, Kristin gemu i ddu s se ridice. Nu reui s se
ridice complet n ezut; Carl reacion din reflex, apucnd-o de
umeri i trgnd-o n jos. Dar era prea trziu. Cnd se ridicase
de pe masa de operaii, acul Veress din mna lui Paul
ptrunsese mai adnc n abdomen, unde strpunsese o
important ven intraabdominal. nainte ca Paul s reueasc
s opreasc aparatul de insuflaie, o bul mare de gaz ptrunse
n sistemul vascular al lui Kristin.
O, Doamne! strig Carl auzind nceputul unui murmur de
ru augur, ca de roat de moar, cnd gazul ajunse la inim
un sunet asemntor zgomotului fcut de o main de splat. E
embolie gazoas, striga el. ntoarcei-o pe partea stng!
Paul trase afar acul nsngerat i l zvrli ntr-o parte, iar
6

acesta scoase un zgomot metalic cnd se lovi de dalele podelei.


l ajut pe Carl s o ntoarc pe Kristin, ntr-o ncercare
zadarnic de a izola gazul n partea dreapt a inimii. Paul se
sprijini apoi de ea pentru a o menine n poziie. Dei era nc
incontient, Kristin se zbtu.
ntre timp, Carl se grbi s introduc, ct mai aseptic cu
putin, un cateter n vena jugular a lui Kristin. Aceasta opuse
rezisten i se zbtu sub greutatea de deasupra ei.
Introducerea cateterului era ca ncercarea de a nimeri o int n
micare. Lui Carl i trecu prin minte s creasc volumul de
propofol sau s-i administreze mai mult mivacurium, dar nu vru
totui s piard timpul cu asta. n cele din urm reui s fixeze
cateterul, dar, cnd trase de pistonul seringii, nu scoase dect o
spum sngerie. Repet operaiunea, dar cu acelai rezultat. i
scutur capul cu disperare, dar, nainte s apuce s spun ceva,
Kristin nepeni un moment, apoi ncepu s aib o serie de
convulsii. Corpul i era zguduit de un atac devastator de
epilepsie.
Disperat, Carl ncerca s fac faa acestei noi probleme n
timp ce se lupta cu senzaia de angoas din mruntaie. tia
prea bine c anesteziologia era o profesie aflat sub semnul
unei rutine amoritoare, zdruncinate din cnd n cnd de
episoade de veritabil teroare, iar de data asta era ct se poate
de ru: o complicaie major n cazul unei persoane tinere,
sntoase, care era supus unei proceduri pur opionale.
Att Paul, ct i Sheila se dduser napoi, cu minile n
mnui sterile strnse la piept. mpreun cu cele dou asistente,
acetia l priveau pe Carl care se zbtea s pun capt atacului
lui Kristin. Cnd totul se termin, iar Kristin era din nou aezat
pe spate, nemicat, nimeni nu scoase o vorb. Singurul sunet
n afar de zgomotul vag al unui aparat de radio care se auzea
prin ua nchis a camerei de sterilizare era cel al aparatului de
anestezie care asigura respiraia pacientei.
Care este verdictul? ntreb n cele din urm Paul. Vocea sa
era lipsit de orice emoie i strni ecou ntre pereii acoperii cu
faian.
Carl expir ca un balon care se dezumfla. Fr nici o tragere
de inim, ridic pleoapele lui Kristin cu cele dou degete
7

arttoare. Ambele pupile erau puternic dilatate i nu


reacionar la strlucirea luminii din plafon. Carl i scoase din
buzunar lanterna tip stilou i ainti raza acesteia n ochii lui
Kristin. Aceasta nu reaciona n nici un fel.
Nu arat bine, murmur Carl.
Se uscase gtul. Nu se mai confruntase niciodat cu o
asemenea complicaie.
Ce vrei sa zici? ceru s afle Paul.
Carl nghii cu greutate.
Ceea ce vreau s zic este c, n opinia mea, am pierdut-o.
Adic n urm cu un minut era n regul, iar acum e n com.
Nici mcar nu mai respir singur.
Paul cltin din cap n timp ce cntrea informaiile primite.
Apoi i scoase furios mnuile, le azvrli pe podea i i desfcu
masca, pe care o ls s-i cad pe piept. Se uit la Sheila.
Continu tu procedura, da? Mcar ai ocazia s mai capei
experien. i execut intervenia pe ambele pri!
Serios? ntreb Sheila.
Nu are nici un rost s irosim ocazia, rspunse Paul.
Ce-ai s faci? continu Sheila.
M duc s-l gsesc pe Kurt Hermann i s stau de vorb cu
el, i replic Paul n timp ce-i dezlega i-i scotea halatul. Cu
toate c este vorba de un incident nefericit, am prevzut
posibilitatea ca un astfel de dezastru s se produc i mcar neam fcut planuri pentru o asemenea eventualitate.
l vei informa pe Spencer Wingate? ntreba Sheila.
Doctorul Wingate era fondatorul i eful clinicii, dar numai cu
numele.
Nu tiu. Depinde; prefer s mai atept i s vd cum
decurg lucrurile. Ce tii despre venirea lui Kristin Overmeyer de
azi?
A venit cu maina personal, spuse Sheila. Este n parcare.
A venit singur?
Nu. Dup cum am sftuit-o, a venit nsoit de o prieten.
Aceasta se numete Rebecca Corey. Este afar, n sala de
ateptare principal.
Paul se ndrept ctre u, dar mai nainte i ainti privirea n
ochii lui Carl.
8

mi pare ru, spuse Carl.


Paul ezit un moment. i veni s-i spun anestezistului ce
credea despre el, dar se rzgndi. Paul dorea s rmn cu
mintea limpede i, dac ncepea s discute cu Carl n acel
moment, s-ar fi enervat ru. Era destul c acesta l fcuse s
atepte atta timp.
Fr a se mai obosi s-i scoat echipamentul chirurgical
sterilizat, Paul apuc un halat lung, alb, de medic din ncperea
care servea drept salon chirurgical. mbrc halatul n timp ce
cobora pe scara cu trepte de metal. Trecnd de primul etaj, iei
pe peluza pe care ncepeau s se arate primele semne ale
primverii. Cu haina strns pe lng corp ca s-l apere de
rafalele de vnt specifice nceputului de aprilie n regiunea New
England, grbi pasul ctre construcia de piatr de la intrarea n
clinic. l gsi pe eful pazei n spatele biroului su zgriat i
uzat, aplecat peste programul departamentului su pe luna mai.
Dac Kurt Hermann fu surprins de sosirea brusc a celui care
conducea Clinica Wingate, nu o art. Singurul semn c
observase prezena lui Paul n afar de faptul c i ndrept
privirile n sus fu o uoar nlare ntrebtoare din sprinceana
dreapt.
Paul apuc unul dintre numeroasele scaune cu sptar drept
din biroul aproape gol i se aez n faa efului pazei.
Avem o problem, spuse Paul.
V ascult, i rspunse Kurt.
Acesta se ls pe spate, iar scaunul lui scri.
Am avut o complicaie anestezic serioas. Catastrofic, de
fapt.
Unde este pacienta?
nc n sala de operaii, dar va fi scoas de acolo n scurt
timp.
Numele?
Kristin Overmeyer.
A venit singur?
Kurt puse ntrebarea n timp ce-i nota numele lui Kristin.
Nu. A venit cu maina mpreun cu o prieten pe nume
Rebecca Corey. Doctorul Donaldson a spus c aceasta se afl n
sala de ateptare principal.
9

Marca mainii?
N-am idee, recunoscu Paul.
Aflm noi, zise Kurt.
i ridic ochii albatri pentru a ntlni privirea lui Paul.
Pentru asta v-am angajat pe voi, spuse Paul laconic. Vreau
s v ocupai de asta i nu vreau s tiu nimic.
Nici o problem, ncuviin Kurt.
Puse stiloul pe birou cu grij, ca i cum ar fi fost fragil.
Pre de o clip cei doi brbai se uitar fix unul la cellalt.
Apoi Paul se ridic, se ntoarse i iei afar n dimineaa
vntoas de aprilie.

10

Unu
8 OCTOMBRIE 1999
ORA 23.1 5
F-m s neleg, i spuse Joanna Meissner lui Carlton
Williams.
Cei doi prieteni stteau pe ntuneric n jeepul Cherokee al lui
Carlton, ntr-o zon de pe Craigie Street unde parcarea era
interzis, peste drum de blocul Craigie Arms din Cambridge,
Massachusetts.
Ai hotrt c ar fi cel mai bine pentru noi s ateptm cu
nunta pn dup ce termini tu rezideniatul n chirurgie, adic
peste trei sau patru ani.
N-am hotrt nimic, se apr Carlton. Tocmai discutam
despre asta.
Joanna i Carlton luaser cina n Harvard Square n acea sear
de vineri i se simiser foarte bine pn cnd Joanna adusese
vorba despre subiectul delicat al planurilor lor pe termen lung.
Ca de obicei, din acel moment conversaia degenerase.
Dezbtuser de multe ori pn atunci acest subiect spinos, dup
logodna lor. Relaia lor fusese una deosebit de lung: se
cunoteau de la grdini i ncepuser s se ntlneasc nc
din clasa a noua, fr a mai iei cu altcineva.
Ascult, spuse Carlton pe un ton mpciuitor. ncerc s m
gndesc la ce e mai bine pentru amndoi.
Pe naiba! i scp Joannei.
n ciuda faptului c i jurase c i va pstra calmul, simea
furia care i se acumula n stomac, ca i cum ar fi fost un reactor
nuclear pe punctul de a exploda.
Vorbesc serios, spuse Carlton. Joanna, muncesc pn nu
mai pot. tii ct de des sunt de gard. tii i la ce ore. S fii

11

rezident la MGH2 e mult mai solicitant dect a fi crezut


vreodat.
i cu ce schimb asta lucrurile? izbucni Joanna, incapabil
s-i mai in sub control iritarea pe care o resimea i care
deveni dureros de evident.
Nu putea s nu se simt trdat i respins.
Le schimb foarte mult, insist Carlton. Sunt epuizat. Nu
sunt o companie plcut. Nu pot purta o conversaie normal
despre altceva n afar de ceea ce se ntmpl la spital. E jalnic.
Nici mcar nu mai tiu ce se petrece la Boston, darmite n
restul lumii.
Genul sta de comentariu ar putea nsemna ceva dac ar fi
vorba pur i simplu de nite oameni care doar ies mpreun. Dar
problema e c ne ntlnim de unsprezece ani. i pn cnd am
abordat eu ast-sear subiectul sta delicat despre stabilirea
datei nunii, te simeai bine i erai o companie foarte plcut.
Sigur c este o plcere pentru mine s te vd spuse
Carlton.
Asta e linititor, strecur Joanna pe un ton sarcastic. Ce mi
se pare deosebit de ironic n situaia asta este c tu ai fost cel
care mi-a cerut s m mrit cu tine, nu invers. Problema e c
asta a fost acum apte ani. Dup mine asta arat c ardoarea ta
a sczut semnificativ.
Nu e aa, protest Carlton. mi doresc s m cstoresc cu
tine.
mi pare ru, dar nu eti convingtor. Nu dup atta timp.
Mai nti ai vrut s terminm colegiul. Asta a fost n regul. Nici
o problem. M-am gndit c aa se cdea. Apoi te-ai gndit c
ar trebui s treci de primii doi ani din Facultatea de Medicin.
Chiar i cu asta am fost de acord, pentru c puteam s mi fac
aproape toat stagiatura pentru doctorat ntre timp. Dar apoi teai gndit c ar fi cel mai bine s amnm lucrurile pn cnd
terminai tu facultatea. Nu descoperi un tipar aici sau mi se pare
mie? Apoi a aprut ideea de a atepta ca tu s treci de primul
an de rezideniat. Proasta de mine! Chiar am fost de acord cu
asta, dar acum este vorba de ntreaga treab cu rezideniatul.
2

Massachusetts General Hospital, (n.red.).

12

Ce zici de aranjamentul pentru burs de care vorbeai luna


trecut? i dup asta te-ai putea gndi chiar c e mai bine s
ateptm pn cnd i deschizi cabinet.
ncerc s fiu raional n legtur cu asta, spuse Carlton.
Este o decizie dificil i este n avantajul nostru s cntrim
argumentele pro i contra
Joanna nu-l mai asculta. n schimb, ochii ei verzi ca smaraldul
se ndeprtar de chipul logodnicului su, care, i ddu seama,
nici mcar nu o privea n timp ce vorbea. De fapt, evitase s se
uite la ea pe parcursul ntregii discuii; din cte vzuse ea, i
ntlnise privirea numai din cnd n cnd n timpul monologului
ei. Joanna rmase privind n gol. Dintr-odat, se simi ca i cum
ar fi primit o palm peste fa. Sugestia lui Carlton cu privire la
nc o amnare n fixarea datei cstoriei o adusese cu
picioarele pe pmnt i se trezi rznd nu de veselie, ci de
uimire.
Carlton se opri n mijlocul frazei n timp ce enumera
argumentele pro i contra privind ideea de a se cstori mai
repede n loc s mai atepte.
De ce rzi? o ntreb el.
i nl privirea, aintit pn atunci asupra propriilor mini
care se jucau cu cheile de la main i se uit lung la Joanna n
interiorul slab luminat al jeepului. Chipul ei se proiecta pe
fereastra lateral ntunecat, fiind luminat din spate de un
felinar aflat la distan, a crui strlucire trecea prin parbriz.
Profilul ei delicat i armonios era ncadrat de prul strlucitor,
blond-deschis, care prea s licreasc n penumbr. Dinii ei
foarte albi aveau scnteieri ca de diamant printre buzele pline,
uor ntredeschise. Pentru Carlton, era cea mai frumoas femeie
din lume, chiar i atunci cnd l btea la cap.
Ignornd ntrebarea lui Carlton, Joanna continu s rd ncet,
fr voioie, ca i cum revelaia ei devenea din ce n ce mai
clar. Brusc, ajunsese s-i dea seama ct adevr se ascundea
n spatele spuselor colegei sale de camer, Deborah Cochrane i
ale celorlalte prietene ale ei, care i tot cntaser c nu ar
trebui s-i fac din cstorie unicul i principalul scop n via.
Aveau dreptate pn la urm: crescut n suburbiile
Houstonului, i fuseser impuse clar anumite concepii. Joannei
13

nu-i venea s cread c fusese aa proast i c se opusese att


de puternic ideii de a contesta un sistem de valori pe care l
acceptase orbete. Din fericire, ct btuse pasul pe loc
ateptndu-l pe Carlton, fusese destul de deteapt s pun
bazele unei cariere pline de satisfacii. i mai rmsese s
susin teza de doctorat n economie la Harvard i tia foarte
bine s lucreze pe calculator.
De ce rzi? insist Carlton. Haide, vorbete cu mine!
Rd de mine, spuse Joanna n cele din urm.
Se ntoarse s-i priveasc logodnicul. Acesta era perplex,
ncruntnd din sprncene.
Nu neleg, zise Carlton.
Ciudat, replic Joanna. Eu una vd lucrurile destul de clar.
Se uit n jos la inelul de logodn de la mna stng.
Diamantul solitar absorbea lumina slab i o trimitea din nou
ctre Joanna cu o intensitate surprinztoare. Piatra fusese a
bunicii lui Carlton i Joanna fusese ncntat de ea, mai ales
datorit valorii sentimentale. Dar acum i prea ca o reclam de
neon lipsit de valoare care i amintea de propria credulitate.
Joanna fu dintr-odat cuprins de o senzaie de claustrofobie.
Fr nici o avertizare, deschise portiera, se strecur afar din
main i rmase n picioare pe bordura trotuarului.
Joanna! o strig Carlton.
Se aplec peste bordul mainii i privi n sus la faa Joannei.
Aceasta avea o expresie de hotrre nestrmutat. Buzele moi
de obicei erau acum strnse, dovedind o hotrre sumbr.
Carlton ncepu s o ntrebe pe Joanna ce se ntmplase, dei
tia prea bine. Chiar nainte de a rosti propoziia, ea i trnti
portiera n fa. ndreptndu-se, Carlton bjbi dup butonul
geamului din dreapta. Cnd se deschise fereastra, Joanna se
aplec nuntru. Expresia ei nu se schimbase.
Nu m insulta ntrebndu-m ce s-a ntmplat, l avertiz
ea.
Nu te pori ca un adult n aceast privin, afirm Carlton
hotrt.
Mulumesc pentru evaluarea ta neprtinitoare, i arunc
Joanna. Vreau s-i mai mulumesc i pentru c m-ai ajutat s
vd lucrurile att de clar. Cu siguran mi va fi mai uor s m
14

hotrsc.
S te hotrti n legtur cu ce? ntreb Carlton.
Fermitatea pe care tocmai o cptase vocea lui dispru. n
locul acesteia rmase un tremur evident. Presimea ce va urma
i aceast presimire era nsoit de o senzaie de lein.
n legtur cu viitorul meu, spuse Joanna. Uite!
ntinse pumnul ncletat cu intenia clar de a-i da ceva lui
Carlton.
Carlton ntinse ezitant palma i simi cum ceva rece i cade n
mn. Privind n jos, se trezi holbndu-se la diamantul bunicii
sale.
Ce e asta? se blbi Carlton.
Cred c e destul de limpede, spuse Joanna. Consider-te
liber s termini rezideniatul i orice altceva i mai dorete
inimioara. Cu siguran nu vreau s m simt ca o povar.
Nu vorbeti serios, nu? ntreb Carlton.
Luat complet prin surprindere de aceast ntorstur brusc a
evenimentelor, se simea ameit.
Ba da, cum s nu, i replic Joanna. Consider c am pus
capt n mod oficial logodnei noastre. Noapte bun, Carlton.
Joanna se ntoarse i o porni napoi pe Craigie Street, ctre
Concord Avenue i spre intrarea cldirii Craigie Arms.
Apartamentul ei se afla la etajul trei.
Dup o scurt lupt cu mecanismul de deschidere a uii,
Carlton sri din main i o lu la fug dup Joanna, care
ajunsese deja la col. n drum, strni cteva frunze roii de arar,
czute din copac n aceeai zi. O ajunse din urm pe fosta sa
logodnic n momentul n care ea se pregtea s intre n cldire.
Nu mai avea suflu. Strngea n pumn inelul de logodn.
n regul, reui s spun Carlton. Am neles ce vrei s
spui. Poftim, ia inelul napoi.
ntinse mna.
Joanna scutur din cap. Hotrrea sumbr dispruse, iar n
locul ei apruse un zmbet reinut.
Nu i-am dat inelul napoi ca un simplu gest sau ca o
metod de manipulare. De fapt, nici nu sunt suprat. E clar c
tu nu vrei s ne cstorim acum i brusc nici eu nu mai vreau.
Haide s lum o pauz. Rmnem prieteni.
15

Dar te iubesc, ls Carlton s-i scape.


Sunt flatat, spuse Joanna. i presupun c nc te mai
iubesc i eu, dar lucrurile au fost trgnate prea mult timp.
Haide s mergem fiecare pe drumul lui, cel puin deocamdat!
Dar
Noapte bun, Carlton, zise Joanna.
Se nl pe vrfuri i atinse obrazul lui Carlton cu buzele. O
clip mai trziu, era n lift. Nu se uitase napoi.
n timp ce introducea cheia n ua apartamentului, i ddu
seama c tremura. n ciuda modului plin de dezinvoltur n carel respinsese pe Carlton, simea c va cdea ct de curnd prad
emoiilor.
Hei! exclam colega ei de camer, Deborah Cochrane. Se
uit la ecranul calculatorului ca s vad ce or era. Cam
devreme pentru o sear de vineri. Ce s-a ntmplat?
Deborah purta un trening larg cu blazonul universitii
Harvard. Prin comparaie cu feminitatea dulce, de porelan a
colegei ei de camer, ea era un pic bieoas, avea prul
brunet, tuns scurt, tenul msliniu, mediteranean i o constituie
atletic. Trsturile feei erau i ele mai puternice i mai
rotunde dect cele ale Joannei, dar nu mai puin feminine. Luate
n ansamblu, cele dou colege de camer se completau una pe
alta i i puneau reciproc n valoare farmecul natural.
Joanna nu rspunse i i atrn haina n dulapul din hol.
Deborah o privi cu atenie cum intr n camera de zi cu puin
mobil i se prbuete pe canapea. Joanna i strnse
picioarele sub ea i numai atunci se uit n ochii ntrebtori ai lui
Deborah.
Nu-mi spune c v-ai certat, zise Deborah.
Nu a fost o ceart propriu-zis, i rspunse Joanna. Atta
doar c drumurile noastre s-au desprit.
Deborah rmase cu gura cscat. O cunotea pe Joanna de
ase ani, de la cursurile de orientare a studenilor din anul nti
i n tot acest timp Carlton fusese o prezen nelipsit n viaa
Joannei. Din punctul ei de vedere, nu existase nici cea mai mic
urm de nenelegere n relaia lor.
Ce s-a ntmplat? ntreb uluit.
Brusc am vzut lumina, spuse Joanna.
16

Deborah simi imediat un uor tremur n vocea ei.


Am pus capt logodnei i, ceea ce e mai important, nu voi
mai conta pe cstorie i cu asta basta. Dac are loc, e bine,
dac nu, iari e bine.
Nu se poate! exclam Deborah, incapabil s-i rein
bucuria din voce. Asta nu sun deloc a fata aia care visa la
domnioare de onoare n rochii de mtase fonitoare de
culoarea untului pe care am ajuns s o iubesc. De unde
schimbarea asta?
Deborah privea marul Joannei spre cstorie ca pe ceva
aproape religios n intensitatea sa de nezdruncinat.
Carlton a vrut s amnm nunta pn dup rezideniatul
lui, spuse Joanna.
Povesti pe scurt ultimul sfert de or al ntlnirii ei cu Carlton.
Deborah ascult absorbit.
Eti bine? ntreb aceasta cnd Joanna rmase tcut.
Se aplec spre ea pentru a se uita mai bine n ochii Joannei.
Mai bine dect a fi crezut, recunoscu Joanna. M simt un
pic zdruncinat, presupun, dar, avnd n vedere cele ntmplate,
sunt bine.
Atunci trebuie s srbtorim, exclam Deborah. Se ridic i
fugi la buctrie. Pstrez de luni de zile sticla aia de ampanie
care ncurca locul n frigider, zise ea peste umr. E timpul s o
deschidem.
Presupun c da, reui s spun Joanna.
Nu prea avea chef de srbtorit, dar ar fi trebuit s fac prea
mari eforturi ca s opun rezisten entuziasmului lui Deborah.
Perfect! exclam Deborah n timp ce se ntorcea cu
ampania ntr-o mn i cu dou pahare nalte n cealalt.
ngenunche n faa msuei de cafea i destup sticla. Dopul
zbur cu un pocnet rsuntor i se lovi de tavan. Deborah rse,
dar observ c Joanna nu fcu la fel.
Eti sigur c eti bine? ntreb Deborah.
Trebuie s recunosc c este o mare schimbare.
Puin spus, afirm Deborah. Cunoscndu-te aa bine, e o
diferen ca de la cer la pmnt. Ai fost programat pentru
cstorie de scena social din Houston nc dinainte de a fi n
pntecele mamei tale.
17

Joanna rse fr s vrea.


Deborah turn ampania prea repede. Ambele pahare se
umplur, mai mult cu spum i se revrsar pe mas. Fr s se
lase descurajat, Deborah nh paharele i-i ddu unul
Joannei. Apoi ciocni cu ea.
Bun venit pe scena social a secolului douzeci i unu, rosti
Deborah.
Amndou i ridicar paharele cu picior i ncercar s bea.
Se necar cu spum i rser. Ca s nu strice momentul,
Deborah duse repede ambele pahare la buctrie, le clti i se
ntoarse. De data asta turn cu mai mult grij, lsnd s se
preling ampania pe peretele paharului. Cnd bur, nu mai
avea mult spum.
Nu e cea mai grozav ampanie, admise Deborah. Dar nu
m mir. Mi-a dat-o David cu destul vreme n urm. Din pcate
a fost un zgrie-brnz de la bun nceput.
Cu o sptmn n urm, Deborah pusese capt unei relaii
de vreo patru luni cu cel mai recent prieten al ei, David Curtis.
Cea mai lung relaie a ei durase mai puin de doi ani i asta
fusese n liceu. n multe privine, cele dou tinere nu puteau fi
mai diferite. Pe cnd Joanna nflorise pe scena social plin de
influen din sud, presrat de baluri pentru debutante finanate
cu banii obinui din petrol, Deborah fusese crescut n
Manhattan de o mam singur, boem, care tria cufundat n
lumea universitar. Deborah nu-i cunoscuse tatl, deoarece
naterea ei iminenta pusese capt relaiei prinilor si. Mama
ei nu se cstorise dect destul de trziu, dup ce Deborah
plecase la facultate.
Oricum nu prea m dau n vnt dup ampanie, spuse
Joanna. De fapt, nici nu mi-a da seama dac ar fi o ampanie
bun.
Rsuci paharul ntre degete, hipnotizat cteva clipe de
efervescena lichidului.
Ce s-a ntmplat cu inelul tu? ntreb Deborah, observnd
pentru prima dat c bijuteria dispruse.
I l-am dat napoi, rspunse Joanna pe un ton detaat.
Deborah scutur din cap. Era uimit. Joanna iubea acel inel i
tot ceea ce reprezenta el. Nu-l scotea dect rareori de pe deget.
18

Sunt ct se poate de serioas n legtur cu asta, spuse


Joanna.
Aa mi se pare i mie, zise Deborah i de uimire nu mai tiu
ce s mai adauge.
Telefonul rupse scurta tcere. Deborah se ridic s rspund.
Trebuie s fie Carlton, dar nu vreau s vorbesc cu el, spuse
Joanna.
La birou, Deborah se uit la aparat s vad identitatea
apelantului.
Ai dreptate, este Carlton.
Las robotul s rspund, spuse Joanna.
Deborah reveni la msua de cafea i se ls uor s cad
lng ea. Cele dou tinere se uitar una la alta n timp ce
telefonul continua s sune insistent. Dup ce sun a patra oar,
rspunse robotul telefonic. Mesajul acestuia se auzi n tcerea
din jur. Apoi vocea ngrijorat a lui Carlton mpreun cu un uor
bruiaj umplu camera decorat ascetic:
Ai dreptate, Joanna! E o idee prosteasc s ateptm pn
cnd termin eu rezideniatul.
N-am spus niciodat c e o idee prosteasc, interveni
Joanna n oapt, ca i cum cel care sunase o putea auzi.
i tii ce? continu Carlton. Hai s facem i pasul urmtor
i s planificm nunta pentru iunie. Din cte mi amintesc,
ntotdeauna ai spus c i doreti s facem nunta n iunie. Ei
bine, din partea mea e perfect n iunie. Oricum, sun-m
imediat ce asculi mesajul sta i putem sta de vorb. n regul?
Robotul telefonic mai scoase cteva sunete mecanice nainte
ca beculeul rou s nceap s plpie.
Asta arat ct de puin se pricepe, zise Joanna. Mama n-ar
avea cum s organizeze o nunt aa cum se cuvine la Houston
n opt luni.
Pare un pic disperat, spuse Deborah. Dac vrei s-l suni i
doreti s ai intimitate, pot s dispar.
Nu vreau s vorbesc cu el, zise repede Joanna. Nu acum.
Deborah i nclin capul ntr-o parte i studie faa prietenei
sale. Voia s o susin, dar pentru moment nu prea tia cum s
o fac cel mai bine.
Asta nu e o simpl ceart, explic Joanna. i nu e nici vreun
19

joc de ndrgostii. Nu ncerc s-l manipulez i, la drept vorbind,


m-a simi nelalocul meu dac ne-am cstori acum.
Dar asta e o schimbare total de direcie.
Exact. Acum el ncearc s programeze data nunii mai
curnd, iar eu a fi n favoarea unei amnri. Am nevoie de timp
i de spaiu.
Te neleg perfect. i tii ce? Cred c ai fcut o micare
inteligent nelsnd situaia asta s se transforme ntr-o
dezbatere irascibil.
Problema e c l iubesc, spuse Joanna cu un zmbet ironic.
Dac ar avea loc vreo dezbatere, a putea pierde.
Deborah rse.
Sunt de acord. Te-ai convertit att de recent la o atitudine
mai modern i mai rezonabil faa de cstorie, nct eti
vulnerabil. Chiar ai nevoie de timp i de spaiu. i tii ce? Cred
c am soluia.
Soluia pentru ce? ntreb Joanna.
Las-m s-i art ceva, spuse Deborah.
Se ridic i lu ultimul numr din ziarul Harvard Crimson care
se afla pe biroul ei. Era mpturit pe lung la rubrica de mic
publicitate. i ntinse ziarul Joannei.
Joanna se uit peste pagina respectiv i citi anunul
ncercuit, i ridic privirea ntrebtoare spre Deborah.
Voiai s vd anunul sta dat de Clinica Wingate?
ntr-adevr, sta era, spuse Deborah cu entuziasm.
E un anun pentru donatoare de ovule, spuse Joanna.
ntocmai, zise Deborah.
i cum poate fi asta soluia? ntreb Joanna.
Deborah nconjur msua de cafea i se aez lng Joanna.
Cu degetul arttor indic spre plata oferit.
Banii sunt soluia, rspunse ea. Patruzeci i cinci de mii de
dolari dintr-un foc!
Anunul sta a aprut ntr-un numr din Crimson n
primvara trecut i a strnit multe zvonuri, afirm Joanna. Apoi
nu a mai reaprut. Crezi c e ceva serios sau e un fel de fars
de facultate?
Cred c e serios, fu de prere Deborah. Wingate este o
clinic de fertilizare din Bookford, Massachusetts, dincolo de
20

Concord. Asta e ceea ce am aflat de pe site-ul lor.


De ce sunt dispui s plteasc atia bani? ntreb Joanna.
Pe site scrie c au nite clieni bogai care sunt gata s
plteasc pentru a obine ceea ce ei consider lucruri de cea
mai bun calitate. Aparent clienii tia vor studente la Harvard.
Trebuie s fie ceva de genul bncii leia de sperm din
California unde donatorii sunt toi laureai ai Premiului Nobel.
Este o nebunie din punct de vedere genetic, dar cine suntem noi
s contestm ideea asta?
Sigur nu suntem laureate ale Premiului Nobel, spuse
Joanna. Teoretic, nu suntem nici mcar studente la Harvard. Ce
te face s crezi c ar fi interesai de noi dou?
i de ce n-ar fi? ntreb Deborah. Cred c, pentru c
urmm studiile postuniversitare, ne putem numi studente la
Harvard. Nu pot s cred c nu vor dect studeni din anii mai
mici. De fapt, pe site se menioneaz c sunt interesai de femei
cu vrsta de pn la douzeci i cinci de ani. Noi ndeplinim
cerina asta la limit.
Dar spun, de asemenea, c trebuie s fim stabile
emoional, atrgtoare, nu supraponderale i atletice. Nu
exagerm aici un pic?
Hei, cred c suntem perfecte.
Atletice? ntreb Joanna cu un zmbet. Poate tu, eu nu. i
stabile emoional. Aici chiar c nu am nimerit-o, n special n
starea mea de acum.
Totui putem ncerca, spuse Deborah. Poate c nu eti
femeia cea mai atletic din campus, dar le vom spune c nu
dorim s facem donaia dect mpreun. Trebuie s ne accepte
pe amndou. Totul sau nimic. i scorurile noastre SAT3 sunt
adecvate.
Chiar te gndeti serios la chestia asta? ntreb Joanna.
Se uit la colega ei de camer, care o tachina uneori.
La nceput nu m-am gndit serios, recunoscu Deborah. Dar
apoi am ajuns s m gndesc la asta mai devreme ast-sear.
Banii sunt tentani. i imaginezi? Patruzeci i cinci de mii de
3

Testele pe baza crora elevii de liceu sunt admii n universitile


americane, (n.tr.).

21

fiecare! Banii tia ne-ar putea oferi libertate pentru prima oar
n via, chiar acum, n perioada n care ne scriem tezele de
doctorat. i dac tocmai ai renunat la sigurana material
adus de mriti, ideea asta ar trebui s i se par i mai
atrgtoare. Pe lng educaie i mai trebuie i nite fonduri ca
s rmi la fel de hotrt i, la drept vorbind, ca s ncepi s-i
planifici viaa de persoan singur. Banii tia ar putea fi un
nceput.
Joanna azvrli ziarul colii pe msua de cafea.
Uneori nu-mi dau seama cnd rzi de mine.
Hei, nu glumesc. Ai spus c ai nevoie de timp i de spaiu.
Cu banii tia ai putea avea aa ceva i chiar mai mult. Uite la
ce m gndeam: s mergem amndou la Clinica Wingate, s le
dm cteva ovule i s le lum cele nouzeci de miare. Din banii
tia, lum cam cinzeci de mii i cumprm un apartament cu
dou camere la Boston sau la Cambridge, pe care l nchiriem ca
s pltim ipoteca.
De ce s cumprm un apartament ca s-l nchiriem?
ntreb Joanna.
Las-m s termin, zise Deborah.
Dar n-ar fi mai bine pur i simplu s investim cu chibzuin
cele cinzeci de miare? Amintete-i c eu sunt economistul, iar
tu eti biologul.
Oi fi tu pe cale s ii iei doctoratul n economie, dar eti un
copil mic cnd vine vorba despre viaa unei femei singure n
secolul douzeci i unu. Aa c taci i ascult! Cumprm
apartamentul ca s ncepem s prindem i noi rdcini cu
adevrat. Femeile din generaia de dinainte ateptau ca
mariajul s le aduc asta, dar acum trebuie s ne descurcm
singure. Un apartament ar fi un punct de plecare potrivit i o
investiie bun.
Pe cuvntul meu! exclam Joanna. Mi-ai luat-o cu mult
nainte.
i dai seama, zise Deborah. i asta nu e tot. Uite care e
partea cea mai frumoas: lum celelalte patruzeci de mii i
plecm la Veneia s ne scriem tezele de doctorat.
Veneia! strig Joanna. Eti nebun, fato!
Da? fcu Joanna. Gndete-te. Dac zici c ai vrea s ai
22

parte de ceva timp i spaiu, ce-ar putea fi mai bine? Am fi la


Veneia ntr-un apartament drgu i confortabil, n timp ce
Carlton urmeaz rezideniatul aici. Ne scriem tezele i ne i
distrm un pic n acelai timp, fr ca bunul doctor s-i sufle n
ceaf.
Joanna rmase cu privirea aintit nainte fr s vad nimic,
n timp ce n minte i reveneau imagini din Veneia. Vizitase o
singur dat oraul magic, dar numai pentru cteva zile,
mpreun cu prinii i cu fraii ei, pe cnd era la liceu. Revedea
scnteierea apelor din Canale Grande, n care se reflectau
faadele gotice. Cu aceeai claritate surprinztoare i amintea
efervescena din piaa San Marco, cu cvartetele rivale din cele
dou faimoase cafenele aflate vizavi. Atunci i spusese c avea
s revin ntr-o zi n cel mai romantic ora din lume. Sigur c
fantezia asta l includea i pe Carlton, care nu o nsoise atunci,
dar cu care se ntlnea pe vremea aia.
i mai e ceva, spuse Deborah, ntrerupndu-i Joannei
scurta reverie. Donnd cteva ovule, din care, c tot veni vorba,
avem cteva sute de mii, aa c nu o s le simim lipsa, nevoile
noastre de procreare vor fi ntructva satisfcute.
Acum tiu c m tachinezi, zise Joanna.
Nu! insist Deborah. Donnd cteva ovule, vom ajuta
cteva cupluri care nu pot avea copii s i vad visul mplinit,
iar copiii lor vor avea pe jumtate genele noastre. Vor fi cteva
jumti de Joanna i cteva jumti de Deborah pe lume.
Asta cam aa e, spuse Joanna.
Cu ochii minii vzu o feti care semna oarecum cu ea. Era
o imagine plcut asta pn i ddu seama c micua
aparinea unor persoane complet strine.
Sigur c aa e! insist Deborah. i partea frumoas e c nu
vom fi nevoite s schimbm scutece sau s ne privm de somn.
Ce prere ai, ncercm?
Ia-o mai uor! Ridic minile de parc ar fi vrut s se
apere. Presupunnd c vom fi acceptate, ceea ce nu mi se pare
deloc sigur avnd n vedere toate condiiile din anun, am
cteva ntrebri importante.
Ca de exemplu?
Ca de exemplu cum anume o s donm ovulele? Vreau s
23

spun, care e procedura? tii c nu-mi plac doctorii i spitalele.


Frumos din partea ta s spui asta, dup ce te-ai ntlnit n
ultima jumtate de secol cu un doctor n devenire.
Problemele apar atunci cnd sunt pacient, zise Joanna.
n anun se zice c stimularea va fi minim, spuse Deborah.
i asta e bine?
Absolut, zise Deborah. De obicei trebuie s hiperstimuleze
ovarele pentru a le determina s elibereze mai multe ovule, iar
hiperstimularea le poate provoca probleme unora, cum ar fi un
sindrom premenstrual de toat grozvia. Hiperstimularea se
face cu hormoni puternici. Vrei s crezi sau nu, unii dintre
hormoni provin de la clugriele italiene la menopauz.
Haide, mi! se plnse Joanna. Nu sunt chiar aa credul.
Jur pe ce am mai sfnt, spuse Deborah. Glandele pituitare
ale clugrielor stora la menopauz produc hormoni care
stimuleaz gonadele ceva de speriat! Sunt extrai din urina lor.
Crede-m!
Bine, te cred pe cuvnt, replic Joanna, strmbndu-se
scrbit. Dar s revenim la problema pe care o discutam! De ce
crezi c cei de la Wingate nu practic hiperstimularea?
Presupun c vor calitate, nu cantitate, zise Deborah. Dar nu
e dect o presupunere. Este o ntrebare rezonabil pe care
putem s le-o punem chiar lor.
Cum obin, de fapt, ovulele?
nc o dat, nu fac dect s presupun, dar cred c o fac
prin aspirare cu acul. mi imaginez c ntrebuineaz
ultrasunetele ca mijloc de ghidare.
A, nu! exclam Joanna cu un frison. Acele nu-mi plac chiar
deloc i cred c ar fi vorba de un ac destul de lung. Pe unde l
bag?
mi nchipui c prin vagin, spuse Deborah.
Joanna fu din nou scuturat de un fior.
Hai, las-o balt! zise Deborah. Presupun c nu va fi la fel de
plcut ca o plimbare prin parc, dar nu se poate s fie prea ru. O
mulime de femei fac asta pentru fertilizarea in vitro i
amintete-i c e vorba aici de patruzeci i cinci de mii de dolari.
Banii tia merit s supori un pic de disconfort.
Oare o s ne adoarm?
24

Habar n-am, spuse Deborah. Am putea pune i ntrebarea


asta.
Nu-mi vine s cred ca te gndeti serios la asta.
Dar e o situaie profitabil pentru ambele pri. Noi am
ctiga bani frumoi i cteva cupluri ar avea copii. E ca i cum
am fi pltite pentru un gest altruist.
Mi-a dori s putem vorbi cu cineva care a trecut prin asta,
spuse Joanna.
Hei, am putea face lucrul sta, zise Deborah. Semestrul
trecut, a venit vorba despre donaia de ovule n timpul unei
discuii de grup la laboratorul de biologie 101 la care predam eu
ca asistent universitar. Asta se ntmpl pe cnd Clinica
Wingate tocmai publicase primul anun n Crimson. O student
din anul nti a spus c ea fusese la o ntrevedere cu ei, fusese
acceptat i urma s o fac.
Cum o chema?
Nu-mi aduc aminte, dar tiu cum s dau de ea. Ea i colega
ei de camer erau n aceeai seciune a laboratorului i
amndou erau nite studente strlucite. Am s-o gsesc n
caietul meu cu notele de la curs. Stai s-l aduc.
Ct timp Deborah dispru n dormitor, Joanna ncerc s
digere noutile care intraser n viaa ei n ultima jumtate de
or. Era n stare de oc i se simea un pic ameit. Toate astea
preau s se petreac cu viteza luminii.
Gata! strig Deborah din dormitor.
O clip mai trziu, apru n u cu un caiet de note cu coperte
moi pe care-l inea deschis n mn i se duse int la birou.
Unde este cartea de telefon a campusului?
n al doilea sertar din dreapta, rspunse Joanna. Cum o
cheam?
Kristin Overmeyer, zise Deborah. Iar pe colega ei de
camer o cheam Jessica Detrick. Erau colege de laborator i leam dat notele cele mai mari din clas.
Scoase din sertar cartea de telefon i o rsfoi pn cnd
ajunse la pagina pe care o cuta.
Ce ciudat! Nu e aici. Cum e posibil?
Poate a renunat la coal, suger Joanna.
Nu pot s cred una ca asta, zise Deborah. Cum spuneam,
25

era o student nemaipomenit.


Poate c toat ncercarea asta cu donaia de ovule prin
care a trecut a fost prea grea.
Glumeti.
Sigur c glumesc. Dar e ciudat.
Acum trebuie s lmuresc chestia asta sau ai s te foloseti
de ea ca scuz, spuse Deborah.
Rsfoi din nou cartea de telefon, gsi un numr i-l form.
Pe cine suni?
Pe Jessica Detrick, zise Deborah. Poate c ne va spune cum
s dm de Kristin, asta n cazul n care fosta ei coleg st n
camer i nva ntr-o vineri seara.
Joanna ascult dup ce Deborah i fcu un semn c Jessica
rspunsese. Interesul Joannei crescu atunci cnd o vzu pe
Deborah ntunecndu-se la fa i ncepnd s spun lucruri de
genul: O, ce groaznic! i mi pare ru s aud asta i Ce
tragedie!
La sfritul unei conversaii destul de lungi, Deborah puse
ncet receptorul n furc, apoi se ntoarse i se uit la Joanna.
Rmase adncit n gnduri.
Ei bine? ntreb Joanna. Nu ai de gnd s m pui i pe mine
la curent? Ce tragedie s-a petrecut?
Kristin Overmeyer a disprut, spuse Deborah. Ea i cu nc
o student n primul an, pe nume Rebecca Corey, au fost vzute
ultima oar de un angajat de la Clinica Wingate cum luau n
main un autostopist atunci cnd au prsit clinica.
Am auzit de dou studente care au disprut primvara
trecut, spuse Joanna. N-am aflat niciodat cum le chema.
Oare ce le-a fcut s ia un autostopist?
Poate l cunoteau?
E posibil, spuse Deborah. Acum fu rndul ei s se
cutremure. Povetile de genul sta mi dau fiori.
i fetele n-au fost gsite deloc? Nici mcar cadavrele lor?
Numai maina, care era a Rebecci Corey. A fost gsit la
un popas pentru camioane pe autostrada cu tax spre New
Jersey. Fetele n-au mai fost vzute vreodat. i nici nu s-au
gsit lucruri de-ale lor precum poetele sau hainele.
Kristin a donat ovule?
26

O jumtate de duzin i familia ei a intentat proces ca s le


obin, dar pe care cei de la clinic le-au predat de bunvoie. Se
pare c familia voia s decid cine urma s le primeasc. Ce
poveste trist!
Iar acum nu mai avem pe cine ntreba despre procedura de
donare, zise Joanna.
Putem suna oricnd la clinic i putem cere numele unui alt
donator, spuse Deborah.
Dac sunm la clinic, le putem pune chiar lor ntrebri,
zise Joanna. Dac asta merge bine, dup aceea poate am putea
cere referine.
Atunci eti dispus s ncerci?
Presupun c nu ne stric s obinem mai multe informaii.
Dar fii sigur c nu m angajez la nimic, dect cel mult la o
vizit la clinic.
n regul! exclam Deborah. Se apropie de Joanna i btu
palma cu ea. Veneia, venim!

27

Doi
5 OCTOMBRIE 1999
ORA 7.05
Era o zi frumoas de toamn cu o explozie de frunzi
strlucitor care se ntindea de-a lungul Route 2, iar Deborah i
Joanna se ndreptau cu vitez n direcia nord-vest dinspre
Cambridge ctre Bookford, Massachusetts. n mod convenabil,
soarele btea din spate, dei uneori se mai produceau
strfulgerri de lumin orbitoare reflectat n parbrizele
numeroaselor maini de navetiti, care se ndreptau n direcia
opus, spre Boston. Amndou fetele purtau ochelari de soare i
epci de baseball.
Nu schimbaser nici o vorb de cnd nconjuraser Fresh
Pond. Fiecare era cufundat n propriile gnduri. Deborah se
minuna mai ales ct de repede se aranjase totul, de parc toat
povestea cu Clinica Wingate fusese sortit s fie. Gndurile
Joannei erau mai interiorizate. Nu-i venea s cread ct de mult
i se schimbase viaa ntr-o sptmn i cu toate astea ct de
mpcat se simea. Duminic, cnd se considerase n sfrit n
stare s stea de vorb cu Carlton i s fac fa insistenelor lui
de a se cstori n iunie, el era ntr-o asemenea stare de iritare
nct refuzase s discute cu ea. l sunase i-i lsase mesaje timp
de cteva zile, fr rezultat. Aa c nu vorbiser toat
sptmn, ceea ce o convinsese i mai mult pe Joanna c
brusca revelaie privind atitudinea ei fa de cstorie n
general i fa de Carlton n particular fusese cea just. Dup
toate ntmplrile prin care trecuse i pe care le interpretase ca
pe o respingere, prea nepotrivit ca tocmai Carlton s o fac pe
supratul n aceast situaie. n ceea ce o privea, nu era un
semn bun. Comunicarea era o prioritate n sistemul de valori al
Joannei.
28

i-ai amintit s iei cu tine lista de ntrebri pe care ai scriso? o ntreb Deborah.
Sigur c da, i rspunse Joanna.
Era vorba n cea mai mare parte de ntrebri despre urmrile
procedurii de extragere a ovulelor i dac dup aceea se
impuneau restricii privind exerciiile fizice etc.
Deborah fusese impresionat de receptivitatea Clinicii
Wingate. Ea i Joanna sunaser la numrul trecut n anunul din
ziarul Harvard Crimson luni diminea i cnd se descriseser i
menionaser eventualul lor interes de a dona ovule, li se fcuse
legtura cu dr. Sheila Donaldson, care se oferise s le viziteze
imediat. n mai puin de o or, doctoria sosise la apartamentul
lor din Craigie Arms i le impresionase cu profesionalismul ei. Le
prezentase imediat ntregul program i rspunsese eficient la
toate ntrebrile pe care le avuseser pn atunci Deborah i
Joanna.
Nu considerm c trebuie s hiperstimulm, spusese dr.
Donaldson la un moment dat n cursul discuiei. De fapt, nu
folosim deloc stimularea. Numim asta abordarea noastr
organic. Ultimul lucru pe care ni-l dorim este s avem vreo
problem cu donatorii notri, din cauza hormonilor sintetici sau
acumulai n organism.
Dar cum putei fi siguri c vei obine ovule? o ntrebase
Deborah.
Uneori nu obinem nimic, recunoscuse dr. Donaldson.
Dar chiar i n cazul sta tot pltii, nu?
Absolut, zisese dr. Donaldson.
Ce tip de anestezie folosii? ntrebase Joanna.
Asta era principala ei grij.
Asta e la alegerea dumneavoastr. Dar dr. Paul Saunders,
cel care face operaia de prelevare, prefer o uoar anestezie
general.
n acel moment, Joanna i fcuse semn lui Deborah c totul e
in regul.
n ziua urmtoare, dr. Donaldson sunase la prima or s le
spun c fuseser amndou acceptate i c medicii de la
clinic ar dori s efectueze procedurile ct mai repede posibil,
de preferin n acea sptmn i c ar dori s afle rspunsul
29

celor dou fete n aceeai zi. n urmtoarele ore, ele


dezbtuser toate argumentele pro i contra. Deborah era
puternic n favoarea ideii de a merge pn la capt. n cele din
urm, Joanna fusese convins de entuziasmul ei. Sunaser
napoi la clinic i i fcuser o programare pentru acea
diminea de vineri.
Ai vreo ndoial n legtur cu asta? ntreb Joanna
deodat, rupnd tcerea din ultimul sfert de or.
N-am nici cea mai mic ndoial. Mai ales cnd m gndesc
la apartamentul acela din Louisburg Square pe care l-am vzut.
Sper c nu ni-l sufl nimeni nainte s avem banii n mn.
Mai depinde i dac este dispus cel care-l vinde s ne
acorde o a doua ipotec, spuse Joanna. Altfel, ne depete cu
mult posibilitile.
Fetele contactaser ageni imobiliari att n Cambridge, ct i
n Boston i vizitaser mai multe apartamente de vnzare. Cel
din Louisburg Square, n cartierul Beacon Hill, le impresionase
cel mai tare. Era una dintre cele mai bune adrese din Boston,
amplasat n centru i aproape de metroul Red Line, care le-ar fi
dus imediat n Harvard Square.
S-i spun drept, m mir c preul este att de rezonabil.
Probabil pentru c este la etajul patru al unei cldiri fr
lift, zise Joanna. i pentru c este att de mic, mai ales al doilea
dormitor.
Da, dar dormitorul la are cea mai frumoas privelite din
tot apartamentul, plus garderobul.
Nu i se pare c e o problem faptul c trebuie s trecem
prin buctrie ca s ajungem la baie?
A trece i prin apartamentul altcuiva ca s merg la baie,
de dragul ansei de a locui n Louisburg Square.
Cum decidem ce dormitor ia fiecare? ntreb Joanna.
Hei, a fi bucuroas s stau eu n dormitorul mic, dac de
asta i faci griji, spuse Deborah.
Serios?
Absolut, ntri Deborah.
Poate am putea s stm prin rotaie, suger Joanna.
Nu e nevoie, spuse Deborah. A fi foarte fericit s stau n
dormitorul mai mic, crede-m!
30

Joanna i ntoarse capul s priveasc pe geamul lateral. Cu


ct mergeau mai spre nord, cu att deveneau mai intense
culorile toamnei. Roul ararilor era att de puternic nct
aproape c prea ireal, mai ales cnd avea ca fundal verdele
ntunecat al pinilor sau al brazilor de canada.
Nu te-ai rzgndit, nu? ntreb Deborah.
Nu chiar, spuse Joanna. Dar toate se ntmpl ameitor de
repede. Vreau s zic, dac totul merge conform planului,
sptmn viitoare pe vremea asta nu numai c o s fim
proprietare, dar vom fi la Veneia. E ca ntr-un vis.
Deborah intrase pe internet i gsise bilete de avion
surprinztor de ieftine ctre Milano prin Bruxelles. De la Milano
urmau s ia trenul spre Veneia, unde aveau s soseasc dupamiaza. Deborah gsise, de asemenea, o mic pensiune n
sestiere4 San Polo aproape de podul Rialto, unde urmau s stea
pn cnd reueau s-i gseasc un apartament.
De-abia atept! exclam Deborah. Sunt nnebunit!
Benvenuto a Italia, signorina!5
Se ntinse i-i ciufuli un pic coafura Joannei.
Joanna se ddu ntr-o parte, i mpinse mna lui Deborah i
rse.
Miile grazie, cara6, spuse ea pe un ton prefcut sarcastic.
Apoi i ddu capul pe spate i i trecu degetele prin prul
lung pn la umeri, n sperana c va reui s-l aranjeze mcar
puin.
Cred c sunt un pic derutat de ritmul rapid n care Clinica
Wingate face posibile toate astea, spuse n timp ce folosea
oglinda retrovizoare ca s vad rezultatele eforturilor de a-i
aranja prul.
Joanna era destul de obsedat de prul i de nfiarea ei n
general, mai mult dect Deborah, care o tachina adesea pe
tema asta.
Probabil c i preseaz cei doi clieni, spuse Deborah i
rearanj oglinda.
4
5
6

Cartier, (n.red.).
Bine ai venit n Italia, domnioar! (n.tr.).
Mii de mulumiri, drag, (n.tr.).

31

A pomenit dr. Donaldson ceva despre asta? ntreb Joanna.


Nu, rspunse Deborah. Am presupus doar. Dar a spus c
sunt interesai doar de dou donatoare, aa c suntem
norocoase c am sunat atunci.
Uite acolo un indicator care arat c Bookford este la
urmtoarea ieire de pe autostrad, spuse Joanna, artnd n
fa.
Indicatorul era mic i plasat n faa unui plc de stejari care
artau ca nite flcri portocalii scnteietoare.
L-am vzut, spuse Deborah i semnaliz schimbarea
direciei.
Dup nc douzeci de minute de mers de-a lungul unui drum
ngust cu dou benzi, mrginit de meri i garduri din piatr care
desenau serpentine printr-o regiune de ar cu dealuri domoale
i lanuri de porumb ruginii, tinerele intrar ntr-un ora tipic
pentru New England. La marginea acestuia era o plac mare pe
care scria: BUN VENIT LA BOOKFORD, MASSACHUSETTS,
ORAUL ECHIPEI DE LICEU WILDCATS, CAMPIOAN LA DIVIZIA A
II-A DE FOTBAL PE STAT N 1993. Drumul de ar care ieea din
autostrad devenea strada principal i mprea oraul n dou
direcii: nord i sud. De-a lungul lui se gseau obinuitele
magazine cu faad din crmid de la sfritul secolului al
nousprezecelea. Pe la jumtate se zrea o biseric nalt cu
turl alb, dup un spaiu verde, vizavi de cldirea municipal
din granit. O mulime zgomotoas de colari cu ghiozdane se
mbulzea nspre nord pe trotuare ca nite psri migratoare fr
aripi.
E un ora drgu, coment Deborah i se aplec n fa ca
s vad mai bine prin parbriz. ncetini la mai puin de treizeci de
kilometri la or. Arat aproape prea drgu ca s fie real, ca i
cum ar fi un parc tematic.
N-am vzut nici un indicator pentru Clinica Wingate,
coment Joanna.
Hei, tii de ce e nevoie de o sut de milioane de
spermatozoizi ca s fertilizeze un ovul?
Nu tiu, recunoscu Joanna.
Pentru c nici unul nu e dispus s se opreasc i s ntrebe
care e drumul.
32

Joanna chicoti.
Presupun c asta nseamn c ne vom opri.
Ai neles bine, spuse Deborah i opri maina ntr-o parcare
din faa farmaciei Ritesmart.
Era o parcare n care se intra att din susul, ct i din josul
strzii principale.
Vrei s intri sau atepi aici?
Nu o s te las s te distrezi de una singur, zise Joanna i
cobor din main.
Tinerele trebuir s evite copiii care se fugreau pe trotuar.
Strigtele i ipetele lor ascuite aproape te asurzeau i
amndou rsuflar uurate cnd ua farmaciei se nchise n
urma lor. Prin contrast, n magazin era relativ linite. Tcerea
era accentuat i de lipsa oricrui client. Nici mcar personalul
farmaciei nu era la vedere.
Ridicnd din umeri cnd vzur c nu apare nimeni, cele dou
tinere se ndreptar spre zona unde se preparau reetele, n
spatele magazinului, mergnd pe culoarul central. Pe tejghea
era un clopoel, pe care Deborah l lovi cu putere. Zgomotul
rsun puternic n tcerea profund. Peste cteva clipe apru
un omule aproape chel, obez, cu o bluz de farmacist
descheiat la gt, care trecu de dou ui batante precum acelea
de la intrarea n tavernele din westernurile de la Hollywood. Dei
n magazin era relativ rcoare, pe frunte avea broboane de
transpiraie.
Pot s v ajut, doamnelor? ntreb vesel proprietarul.
Cutm Clinica Wingate, zise Deborah.
Nici o problem, spuse proprietarul. Este la Spitalul de Stat
pentru Boli Mintale Cabot.
Poftim? fcu Deborah, surprins. Este un spital de boli
mintale?
Da, zise proprietarul. Btrnul doctor Wingate a cumprat
sau a nchiriat tot locul la afurisit. Nu tiu sigur care din dou.
Nimeni nu tie de fapt, nu c ar conta prea mult.
A, neleg, spuse Deborah. Pe vremuri, acolo a fost un spital
de boli mintale.
Da, repet proprietarul. Timp de vreo sut de ani. Era, de
asemenea i un sanatoriu de tuberculoi. Se pare c locuitorii
33

din Boston erau nerbdtori s i izgoneasc pe cei suferind de


tuberculoz i pe cei cu boli mintale. ntr-un fel, i nchideau ca
ntr-o fortrea. Ca i cum, odat ce nu-i mai vedeau i-i
scoteau din minte. Acum o sut de ani Bookford era considerat
ca fiind departe de lumea civilizat. Vremurile s-au schimbat,
asta-i sigur. Acum suntem o comunitate la marginea Bostonului.
Nu fceau dect s-i nchid pe oamenii ia acolo? ntreb
Joanna. Nu ncercau s-i trateze?
Presupun, spuse proprietarul. Dar pe vremea aia nu prea
erau tratamente. Ei, de fapt, nu e chiar adevrat. Fceau o
mulime de operaii chirurgicale acolo. tii, chestii
experimentale de genul colapsului pulmonar 7 la pacienii cu
tuberculoz i lobotomii8 la nebuni.
Sun groaznic, spuse Joanna i se cutremur.
mi imaginez c aa era, fu de acord proprietarul.
Ei bine, acum nu mai sunt pacieni cu tuberculoz sau boli
mintale, adug Deborah.
Sigur c nu, spuse proprietarul. Spitalul Cabot, cum i zicem
noi pe aici, este nchis de douzeci sau treizeci de ani. Cred c
ultimii pacieni au fost mutai prin anii aptezeci. inei minte:
asta a fost atunci cnd politicienii au nceput s se amestece n
chestiunile de sntate. A fost un fel de tragedie. Cred c i-au
trimis pur i simplu pe pacienii care mai rmseser la Boston
i le-au dat drumul n grdina public.
Cred c asta a fost un pic nainte de a ne fi nscut noi,
spuse Deborah.
Presupun c avei dreptate aici, fu de acord proprietarul.
Ne putei spune cum ajungem la Cabot? ntreb Deborah.
Cum s nu, spuse proprietarul. n ce parte v ndreptai?
Spre nord, zise Deborah.
Perfect, spuse proprietarul. ndreptai-v spre urmtorul
semafor i facei la dreapta. Aia e Pierce Street cu biblioteca
public pe col. De la intersecie putei vedea turnul de
7

Alipire a pereilor alveolari provocat de turtirea plmnului prin


pneumotorax, (n.tr.).
8
Secionare chirurgical a fibrelor nervoase ce pleac de la cortexul
lobului frontal, folosit ca tratament al unor tulburri psihice (de exemplu,
agresivitate patologic), (n.tr.).

34

crmid al spitalului Cabot. Se afl la aproape patru kilometri


la est de ora, cum ieii de pe Pierce Street. Nu se poate s nu-l
gsii.
Fetele i mulumir farmacistului i se ntoarser n main.
Pare s fie un loc fermector pentru o clinic de fertilizare,
spuse Joanna n timp ce i punea centura de siguran.
Mcar nu mai e un sanatoriu pentru tuberculoi plus o
instituie de boli mintale, zise Deborah n timp ce ddea napoi
ca s ias n strad. Cnd eram nuntru, pentru o clip am fost
gata s m ntorc la Cambridge.
Poate asta ar trebui s facem, spuse Joanna.
Nu vorbeti serios, nu?
Nu, nu chiar, zise Joanna. Dar un loc cu o asemenea istorie
mi d fiori. Poi s-i imaginezi la ce orori a fost martor?
Nu pot, spuse simplu Deborah.
Paul Saunders ls pe birou raportul pe care Sheila Donaldson
l pregtise pentru el i se frec tare la ochi cu degetele de la
amndou minile, inndu-i coatele pe birou. Se retrsese n
biroul su de la etajul patru al turnului dup ce petrecuse cteva
ore n laborator verificnd culturile de embrioni. Majoritatea
acestora erau n stare bun, dei nu perfect. Se temea c asta
se datora vrstei i calitii ovulelor, problem pe care spera s
o remedieze n scurt timp.
Paul era genul de persoan care se trezete devreme.
Programul su obinuit era s se dea jos din pat nainte de cinci
dimineaa i s fie n laborator nainte de ora ase. Aa putea s
fac o bun parte din treab nainte de sosirea pacientelor, care
avea loc n general la nou. n acea diminea i ncepea ziua la
clinic devreme, deoarece erau programate dou prelevri de
ovule. i plcea s efectueze prelevrile ct mai devreme
posibil, pentru a se asigura c donatoarele aveau suficient timp
s-i revin din anestezie ca s poat fi externate n aceeai zi.
Facilitile de spitalizare erau numai pentru urgene i chiar i
atunci Paul prefera s trimit pacientele respective la cel mai
apropiat spital de urgen.
Lund din nou raportul i ndeprtndu-se de birou, Paul se
ndrept ncet ctre ferestre. Acestea erau uriae, mult mai
35

nalte dect Paul, care avea un metru aizeci i cinci. De la


fereastr se vedea peluza mare din faa clinicii, care se ntindea
pn la gardul din fier forjat cu srm ghimpat ce ncercuia
ntregul teren. Puin mai la stnga lui Paul se afla casa de piatr
de la intrare, de unde venea drumul cu macadam. Acesta se
ndrepta ctre Paul, iar apoi descria o curb ndeprtndu-se,
nainte de a disprea din vedere ctre stnga, unde era o
parcare pe latura sudic a cldirii. n planul mai ndeprtat, Paul
putea vedea turla bisericii prezbiteriene din Bookford, precum i
courile ctorva cldiri mai nalte din ora, ivindu-se printre
culorile toamnei. n planul cel mai ndeprtat, nlimile
subalpine ale munilor Berkshire erau dispuse de-a lungul
orizontului sub forma unor vrfuri violet.
Paul reciti raportul, medit la el o clip, apoi i ntoarse din
nou privirea ctre fereastr. Avea toate motivele s fie
mulumit. Lucrurile n-ar fi putut s mearg mai bine, iar acest
gnd i aduse un zmbet pe faa rotund. Prea incredibil c
numai cu ase ani n urm fusese aproape izgonit din Illinois,
pierzndu-i dreptul de a practica n spital i pstrndu-i cu
greu autorizaia de medic. Avocatul su din acea vreme i
spusese c situaia nu arta prea bine, aa c plecase i
migrase spre est, totul din cauza unei altercaii prosteti privind
facturarea sa pentru Medicare9 i Medicaid10. Desigur, cam
ntinsese coarda, dar aa fcuser i colegii lui de la obstetricginecologie. De fapt, el nu fcuse dect s copieze i apoi s
perfecioneze o practic ntrebuinat de un alt grup care ocupa
aceeai cldire medical. Rmsese un mister motivul pentru
care autoritile l urmriser tocmai pe el un mister care-l
nfuria dac se gndea la asta. Dar nu mai trebuia s o fac,
acum c situaia era att de promitoare pentru el.
Cnd sosise n Massachusetts i era preocupat de faptul c ar
putea ntmpina dificulti n obinerea autorizaiei n cazul n
9

Program n cadrul Administraiei Asigurrilor Sociale din S.U.A din care


sunt pltite spitalele i medicii pentru ngrijirile asigurate persoanelor
eligibile cu vrsta de peste 65 de ani, (n.tr.).
10
Program n Statele Unite finanat de state i de guvernul federal, din
care sunt pltite spitalele i medicii pentru ngrijirile asigurate persoanelor
eligibile care nu i pot finana propriile cheltuieli medicale, (n.tr.).

36

care Consiliul Medical din Massachusetts afla de problemele lui


din Illinois, Paul hotrse s-i continue studiile cu o burs n
domeniul fertilizrii. Aceasta fusese cea mai bun decizie din
viaa lui. Nu numai c evitase problemele legate de acordarea
dreptului de practic, dar i i croise drum ntr-un domeniu n
care nu putea fi vorba de neglijen profesional sau de afaceri.
Pe lng toate acestea, era uimitor de lucrativ.
Infertilitatea i se potrivea ca o mnu, mai ales de vreme ce,
datorit norocului de a fi fost la locul potrivit n momentul
potrivit, venise n contact cu Spencer Wingate, un specialist
reputat n domeniul fertilizrii, care era nerbdtor s se retrag
parial, s se bucure de via, s se odihneasc pe lauri, s
participe la aciuni de strngere de fonduri i s in conferine.
n prezent, Paul ajunsese deja s conduc operaiunile att n
domeniul cercetrii, ct i n cel clinic.
Ori de cte ori se gndea la ironia faptului de a fi cercettor,
asta i aducea lui Paul zmbetul pe buze, deoarece nu se
nchipuise niciodat ntr-un asemenea rol. Fusese ultimul din
clas la Facultatea de Medicin i nu fcuse niciodat studii de
cercetare. Reuise chiar s nu urmeze nici mcar un curs de
statistic. Dar nu conta, n domeniul fertilizrii, pacienii erau
suficient de disperai ca s ncerce orice. De fapt, acetia doreau
s ncerce lucruri noi. Paul considera c imaginaia compensa
ceea ce i lipsea din punctul de vedere al experienei n
cercetare. tia c nregistra progrese reale pe multe fronturi,
ceea ce urma s l fac faimos i bogat la un moment dat.
ntorcndu-i gndurile de la domeniul pe care acum l
considera ca fiind al su, Paul i surprinse pentru un moment
imaginea ntr-o oglind cu rama bogat ornamentat aezat
ntre dou ferestre gigantice. Rsucindu-se ca s se uite direct
la propria reflecie, Paul i trecu mna peste obraji. Fu surprins
i ngrijorat de nuana pmntie a pielii, accentuat de prul
aproape negru, pn cnd i ddu seama c aceasta se datora
mai ales luminii fluorescente crude care venea de la neoanele
montate pe tavanul nalt. Rse de propria preocupare de
moment. tia c era palid; din cauza programului su, pielea lui
vedea arareori lumina zilei, cu att mai puin soarele, dar tia c
nu arta att de ru pe ct sugera oglinda. n reflecia sa, tenul
37

se potrivea cu uvia alb distinctiv.


Revenind la birou, Paul i promise s se duc n Florida la
iarn sau poate s gseasc vreo conferin de obstetricginecologie ntr-un loc nsorit, unde s i prezinte o parte din
lucrri. Se gndea, de asemenea, c poate ar trebui s-i
gseasc timp ca s fac exerciii fizice, deoarece se mai
ngrase n special n jurul gtului, dac aa ceva era posibil.
Nu mai fcuse sport de ani buni. Paul nu era un atlet, iar asta i
provocase neplceri serioase n liceul su din South Side
Chicago, unde atleii aveau un rol social important. ncercase s
joace pentru cteva dintre echipe, dar nu mersese deloc, iar
eforturile sale l fcuser de rsul tuturor.
Acum s m vad, spuse Paul cu glas tare, gndindu-se la
cei care l supraser. Probabil c acum ambaleaz produse, n
loc s mai joace.
tia c ntlnirea de douzeci de ani urma s aib loc n iunie
i se ntreba dac n-ar trebui s se duc s-i afieze succesul n
faa acelor ticloi care i fcuser viaa att de grea.
Paul ridic receptorul i form numrul de la laborator. Cnd i
se rspunse, ceru s vorbeasc cu dr. Donaldson. n timp ce o
atepta s vin la telefon, reciti raportul pe care-l inea n mn.
Ce e, Paul? ntreb Sheila fr nici o introducere.
Am raportul tu, spuse Paul. Crezi c aceste dou femei
care vin azi sunt bune candidate?
Perfecte, zise Sheila. Amndou sunt sntoase, au
obiceiuri normale, nu au nici un fel de probleme ginecologice,
nu sunt nsrcinate, nici una nu ia droguri sau medicamente de
vreun fel i amndou sunt cam la mijlocul ciclului.
Chiar sunt absolvente?
Aa e.
Asta nseamn c sunt inteligente.
Fr ndoial.
Ce e cu cea care dorete anestezie local? ntreb Paul.
i d doctoratul n biologie, spuse Sheila. tie cte ceva
despre anestezie. Am fcut cteva sugestii, dar nu au inut.
Presupun c poate ncerca i Carl.
Dar ai ncercat? insist Paul.
Sigur c am ncercat, spuse Sheila pe un ton iritat.
38

Bine, pune-l pe Carl s vorbeasc cu ea, zise Paul.


nchise fr s-i ia rmas-bun. Sheila l enerva uneori cu
gelozia ei evident.
sta trebuie s fie turnul despre care vorbea farmacistul,
spuse Deborah, artnd prin parbriz.
Tocmai viraser de pe strada principal pe Pierce Street i deabia puteau distinge la distan o structur ngust din crmid
care se ivea deasupra peisajului nconjurtor.
Dac se afl la civa kilometri distan, nseamn c este
un turn nalt.
De aici are un pic aspectul turnului Galeriei Uffizi din
Florena, zise Deborah. Uite cum se potrivesc lucrurile!
Odat ce lsar n urm oraul, copacii care mrgineau
oseaua blocar orice alt posibilitate de a vedea turnul sau
nsui complexul Cabot, pn cnd trecur de un opron rou
drpnat aflat pe dreapta. La urmtorul viraj ddur de un
indicator pentru Clinica Wingate pe stnga, cu o sgeat ce
arta spre un drum cu pietri.
Imediat ce apucar pe drumul nepavat, zrir amplasat n
apropierea porii o cas cu dou etaje, din granit cenuiu,
amplasat puin mai n spate, printre copaci. Era o structur
greoaie, ptrat, cu ferestre mici oblonite i cu acoperiul de
ardezie de un cenuiu-ntunecat, cu ornamente complicate.
Marginea era vopsit n negru. Din coluri ieeau gargui de
piatr.
Pe msur ce se apropiau, puteau vedea c drumul ducea pe
sub cas printr-un tunel blocat de o poart grea, de srm.
Dincolo de poart se vedea o pajite recent tuns, singura
dovad c locul respectiv era folosit n prezent. Un gard
impuntor din fier forjat cu srm ghimpat pornea de la
ambele capete ale casei i disprea printre copacii de pe
ambele pri.
Deborah ncetini, apoi opri maina.
Pe cuvntul meu, spuse, farmacistul la nu glumea cnd
zicea c pacienii de la Cabot erau nchii ntr-o fortrea. Arat
aproape ca o nchisoare.
Cu siguran nu are deloc un aer primitor, adug Joanna.
39

Cum crezi c o s intrm? Vezi vreo sonerie sau crezi c trebuie


s sunm pe un telefon mobil?
Trebuie s fie o camer video sau ceva de genul sta,
suger Deborah. Am s opresc maina la poart.
Deborah manevr uor maina nainte i o fcu s intre n
tunel. n clipa n care se opri din nou, o u grea, lambrisat,
fr geam se deschise i iei un brbat care inea strns un
blocnotes.
Cu ce v pot ajuta? ntreb paznicul pe un ton amabil, dar
care descuraja orice glume.
Purta un chipiu lucitor, cu cozoroc negru, asemntor celui de
poliist.
Am venit s o vedem pe dr. Donaldson, spuse Deborah.
Numele dumneavoastr, v rog? ceru brbatul.
Deborah Cochrane i Joanna Meissner, zise Deborah.
Brbatul i consult blocnotesul, bif cele dou nume, apoi
art cu pixul prin poart.
Urmai aleea la dreapta. O s vedei parcarea. V va
ntmpina cineva acolo.
Mulumim, spuse Deborah.
Brbatul nu rspunse, n schimb atinse marginea cozorocului.
Cu un zgomot scrnit, poarta grea de srm ncepu s se
deschid.
Ai vzut arma pe care o poart paznicul? ntreb Deborah
n oapt dup ce ridicase geamul portierei.
Paznicul nc mai rmsese n picioare n stnga.
Ar fi fost greu s nu o vd, spuse Joanna.
Am mai vzut poliiti narmai n spitalele din orae, zise
Deborah. Dar niciodat la o clinic medical rural. De ce or
avea oare nevoie de atta securitate aici, mai ales la o clinic
de fertilizare?
Te face s te ntrebi ce-i intereseaz mai mult: s nu lase
oamenii s intre sau s nu-i lase s ias.
Nu mai face asemenea glume! protest Deborah.
naint prin poarta deschis.
Crezi c fac i avorturi? Am vzut paznici la clinicile de
avorturi din statul sta.
Nimic nu mi s-ar prea mai nepotrivit ntr-o clinic de
40

fertilizare.
Presupun c ai dreptate, fu de acord Deborah.
Ieind din tunel i nconjurnd un plc de copaci cu frunziul
venic verde, tinerele putur s priveasc pentru prima oar
nestingherite complexul Cabot. Acesta era o structur imens
de crmid roie, cu patru etaje i un acoperi ascuit din
ardezie n spatele unei cornie crenelate, cu ferestre mici
zbrelite i un turn central nalt. Turnul avea ferestre mai mari,
cu mai multe ochiuri de geam, fr zbrele.
Deborah ncetini.
Ce oc s vezi o cldire imens ca asta aici, n pdure. i
ce construcie ciudat! Vznd turnul de aproape, a putea
paria c este o copie intenionat dup turnul Galeriei Uffizi.
Este att de asemntor, c nu se poate s fie doar o
ntmplare. Dac m ajut memoria, are chiar i acelai model
de ceas, atta doar c acela de la Uffizi funcioneaz.
Am mai vzut alte cldiri victoriene precum asta prin
Massachusetts, spuse Joanna. Este una n Worcester care e
fcut din piatr, nu din crmid i e aproape la fel de mare.
Diferena e c e prsit. Mcar asta este folosit.
Clinica Wingate trebuie s aib o activitate ampl i
intens ca s foloseasc atia metri ptrai.
Joanna ddu din cap.
Mergnd pe alee de-a lungul laturii din dreapta a cldirii,
Deborah intr ntr-o parcare cu surprinztor de multe maini.
Amndou observar repede c majoritatea mainilor nu erau
obinuitele Honda Civic sau Chevrolet Caprice. Printre
Mercedes-uri, Porche-uri i Lexus-uri se remarca n mod
deosebit o Bentley decapotabil, de culoare rou de Burgundia.
Doamne! coment Joanna. Vezi Bentley-ul la?
Cam greu s nu-l vezi. La fel ca arma paznicului.
Vopseaua metalizat scnteia n lumina dimineii.
Ai idee ct cost maina aia? ntreb Joanna.
Ctui de puin.
Peste trei sute de mii de dolari.
Dumnezeule! E de-a dreptul obscen, mai ales pentru o
instituie medical.
Deborah parc ntr-un spaiu pentru vizitatori marcat vizibil.
41

n timp ce coborau din main, se deschise o u cu portic care


ddea spre parcare. O femeie nalt, cu prul castaniu,
mbrcat ntr-un halat alb iei i le fcu semn cu mna.
Primirea asta este exact opusul celei de care am avut parte
la poart, spuse Deborah.
Fcu i ea semn cu mna n timp ce se ndrepta mpreun cu
Joanna spre ua care se afla la o distan de aproximativ
cincizeci de metri.
Pare s fie dr. Donaldson.
Cred c ai dreptate, spuse Deborah.
Sper c nu vom regreta asta, zise dintr-odat Joanna.
Mergea cu capul n jos ca s vad pe unde calc.
Nu-mi d pace sentimentul c facem o mare greeal.
Deborah i apuc prietena de bra i o fcu s se opreasc.
Ce spui? Nu vrei s mergem pn la capt? Dac e aa, ar
trebui s facem stnga-mprejur i s ne ntoarcem la Boston. Nu
vreau s crezi c fac presiuni asupra ta, pentru c nu e aa.
Joanna strnse din ochi n lumina dimineii, ca s o poat
vedea pe doctoria zvelt care sttea n ua clinicii. Acum erau
suficient de aproape ca s fie sigure c era dr. Donaldson i
puteau s-i dea seama c aceasta se bucura s le vad. Faa ei
slab afia un zmbet larg, de bun venit.
Vorbete cu mine! ceru Deborah, strngnd i mai tare
braul Joannei.
Joanna redeveni atent la Deborah.
Poi s m priveti n ochi i s-mi spui c ai ncredere c
totul va fi bine?
Absolut, spuse Deborah. Dup cum i-am mai spus de zece
ori, pentru noi este o situaie profitabil.
M refer la procedurile astea, zise Joanna.
Ah, te rog! Prelevrile astea sunt o nimica toat. Femeile
care fac tratamente de fertilizare trec prin aa ceva de mai
multe ori, pe lng faptul c suport tone de hormoni. n cazul
nostru nu e mare lucru.
Joanna ezit. Ochii ei verzi trecur de la Deborah la dr.
Donaldson de mai multe ori n timp ce ntorcea pe toate prile
sensibilitatea sa jenant fa de tot ce inea de medicin. Nu-i
plcea nici mcar s i se fac un vaccin antigripal. Cu un suspin,
42

i drese glasul i reui s zmbeasc.


n regul, haide s-o facem!
Eti sigur? Vreau s zic, nu te simi ca i cum ai fi forat
s o faci, nu?
Joanna scutur din cap.
Sunt bine. Hai s terminm cu asta.
Fetele rencepur s mearg.
M-ai speriat pentru un minut, spuse Deborah.
Uneori m sperii i pe mine, coment Joanna.

43

Trei
15 OCTOMBRIE 1999
ORA 7.45
Sper c ai cltorit fr incidente de la Boston pn aici,
ncepu dr. Donaldson, nchiznd ua clinicii dup cele dou
tinere.
A fost bine, zise Deborah, care tocmai vzuse o sal de
ateptare mare, goal.
Mobila prea s fie una scandinav, modern i scump,
contrastnd puternic cu detaliile arhitectonice din perioada
victorian, n centrul camerei se afla un birou mare de recepie,
n form de U. Pe lng perei erau aliniate scaune i canapele
cu tapierie de piele. Diverse reviste de actualitate erau
rspndite pe msua de cafea i pe msuele laterale.
Mi-am dat seama azi-diminea c am uitat s v dau
indicaii privind drumul, spuse dr. Donaldson. V cer scuze.
Nu e cazul s ne cerei scuze, zise Deborah. Eu ar fi trebuit
s ntreb. Dar n-am avut nici o problem. Ne-am oprit la
farmacia local i am ntrebat.
Foarte inteligent, spuse dr. Donaldson.
i mpreun minile.
S ncepem cu nceputul. Sper c nici una din voi nu a
mncat nimic de la miezul nopii.
Deborah i Joanna confirmar acest lucru.
Excelent! fcu dr. Donaldson. i voi da un telefon doctorului
Smith, anestezistul nostru. Ar vrea s stea de vorb cu voi. ntre
timp, v rog s v scoatei jachetele i s v facei comode, ca
s putem ncepe.
n timp ce dr. Donaldson vorbea la telefonul de la recepie,
Deborah i Joanna i scoaser hainele i le atrnar ntr-un
garderob.
44

Eti bine? o ntreb Deborah pe Joanna n oapt.


n spate o puteau auzi pe dr. Donaldson vorbind la telefon.
Da, sunt bine, rspunse Joanna. De ce m ntrebi?
Eti cam tcut. N-ai s te rzgndeti din nou, nu?
Nu! Locul sta mi d fiori, asta-i tot, zise Joanna. Este plin
de surprize de genul paznicului narmat. Pn i mobila din sala
de ateptare m deranjeaz.
tiu ce vrei s zici, fu de acord Deborah. Arat ca i cum a
costat o avere, dar nu se potrivete deloc cu restul.
E ciudat. Lucrurile de genul sta nu m deranjeaz de
obicei, mi pare ru. Sunt un pachet de nervi.
ncearc s te relaxezi i s i imaginezi c ne bem
cafeaua n piaa San Marco.
Revenir n ncperea principal, iar dr. Donaldson le conduse
spre o canapea. Luar loc, apoi ea le inform c dr. Carl Smith
urma s coboare. Le ntreb apoi dac mai doreau s tie ceva.
Ct de mult credei c o s dureze? ntreb Joanna.
O prelevare de ovule dureaz cam patruzeci de minute,
rspunse dr. Donaldson. Apoi v vei odihni vreo dou ore ca s
ne asigurm c au trecut complet efectele anestezicului. Nici no s v dai seama cnd o s vin momentul plecrii.
Ni se va face operaia n acelai timp? ntreb Joanna.
Nu, rspunse dr. Donaldson. Domnioar Meissner, vei fi
prima, deoarece vi se va face anestezia general uoar.
Desigur, dac domnioara Cochrane dorete s fac i dnsa
anestezie general, atunci putei hotr chiar dumneavoastr
cine preferai s fie prima.
Doresc s mi se dac anestezie local, spuse Deborah.
E alegerea dumneavoastr, zise dr. Donaldson.
Se uit de la una la alta.
Deocamdat mai avei ntrebri?
Clinica ocup toat cldirea? ntreb Deborah.
Dumnezeule, sigur c nu. Cldirea asta e uria. Pe
vremuri adpostea un mare spital de boli mintale i un sanatoriu
pentru bolnavii de tuberculoz.
Aa am auzit i noi, spuse Deborah.
Clinica de fertilizare ocup numai dou etaje n aceast
arip, le explic dr. Donaldson. Mai avem, de asemenea, cteva
45

birouri n turn. Restul cldirii este ocupat doar de vechile paturi


i de o mulime dintre echipamentele vechi. E aproape ca un
muzeu.
Cte persoane lucreaz aici? ntreb Joanna.
n prezent avem cam patruzeci de angajai, dar numrul lor
a tot crescut. Pentru o cifr exact, ar trebui s vorbesc cu
Helen Masterson, efa de personal.
Patruzeci de angajai nseamn mult, spuse Joanna. Trebuie
s fie un dar de la Dumnezeu pentru o comunitate rural mic
aa ca asta.
Aa s-ar putea crede, spuse dr. Donaldson, dar, de fapt,
avem o problem cronic n ceea ce privete recrutarea de
ajutoare. Tot timpul dm anunuri n ziarele din Boston, mai ales
pentru tehnicieni de laborator i personal administrativ cu
experien. Dorii nite slujbe, doamnelor? zmbi dr. Donaldson,
tachinndu-le.
Nu cred, replic Deborah, rznd.
Singurul departament care nu duce lips de mn de lucru
este ferma, adug dr. Donaldson. n direcia asta n-am avut
nici o problem nc din prima zi.
Ferma? ntreb Joanna. Ce vrei s spunei cu asta?
Clinica Wingate are o mare ferm de animale, explic dr.
Donaldson. Este parte integrant din eforturile noastre de
cercetare. Suntem interesai de cercetarea reproductiv
elementar i la alte specii n afar de oameni.
Serios? ntreb Joanna. Ce alte specii v mai intereseaz?
Orice specii importante din punct de vedere economic,
rspunse dr. Donaldson. Vite, porci, psri de curte, cai. i,
desigur, suntem implicai serios n reproducerea animalelor de
cas precum pisicile i cinii.
Unde este ferma asta? ntreb Joanna.
Pe proprietate, imediat n spatele cldirii acesteia
principale, creia i zicem cu afeciune monstruozitatea i
dincolo de un plc des de pini albi. Peisajul este idilic. Avem un
iaz, un stvilar i chiar i o veche moar, pe lng hambare,
lanuri de porumb, finee i padocuri. Instituia Cabot ocupa
peste optzeci de hectare, cu locuine pentru personal i propria
ferm care asigura aprovizionarea cu alimente. Ferma aceasta a
46

fost unul dintre principalele motive pentru care am nchiriat


proprietatea. Faptul c ferma se nvecineaz cu laboratorul ne
face cercetrile mult mai eficiente, fr s mai vorbesc de
locuine.
Avei un laborator aici? ntreb Deborah.
Absolut, spuse dr. Donaldson. Un laborator mare. Sunt
extrem de mndr de el, probabil pentru c eu am fost
principala persoan responsabil cu nfiinarea lui.
Am putea s facem o vizit? ntreb Deborah.
mi nchipui c se poate aranja, zise dr. Donaldson. Uitai-l
i pe dr. Smith.
ntorcndu-se, tinerele vzur un brbat corpolent, voinic,
purtnd echipament chirurgical steril, care intra n camer cu un
blocnotes n mn. Chiar atunci, ua din fa se deschise i
nuntru nvlir o mulime de angajai, prini ntr-o conversaie
zgomotoas. O femeie se ndrept ctre biroul de recepie, iar
restul se ngrmdir n sala din care Smith tocmai ieise.
Joanna simi c nlemnete. Vznd inuta de operaie a
anestezistului, realitatea viitoarei proceduri era mai greu de
reprimat.
Dup ce se prezent i strnse minile tinerelor, dr. Smith lu
loc, picior peste picior i i puse blocnotesul n poal.
S vedem. Domnioar Cochrane, neleg c preferai
anestezia local, zise el scond unul dintre pixurile din
buzunarul de la piept.
Corect, spuse Deborah.
Pot s v ntreb de ce?
M simt mai n largul meu, asta-i tot, rspunse Deborah.
Presupun c ai fost informat c noi preferm anestezia
general uoar pentru prelevrile de ovule.
Aa mi-a spus dr. Donaldson. Dnsa a spus, de asemenea,
c decizia mi aparine.
Asta aa e, fu de acord dr. Smith. Totodat, a dori s v
spun de ce preferm s fii adormit. Sub anestezia general
uoar, efectum prelevarea sub observaie laparoscopic
direct. n cazul anesteziei locale, paracervicale, efectum
prelevarea cu ajutorul unui ac ghidat cu ultrasunete. Dac mi
permitei o analogie, e ca i cum am lucra pe ntuneric.
47

Dr. Smith fcu o pauz i zmbi.


Avei vreo ntrebare despre ce v-am spus pn acum?
Nu, spuse simplu Deborah.
Mai este ceva, zise dr. Smith. Sub anestezie local nu
putem
controla
durerea
provocat
de
manevrele
intraabdominale. Cu alte cuvinte, dac ntmpinm probleme
cnd ncercm s ajungem la unul din ovare i dac trebuie s
facem anumite manevre pentru asta, s-ar putea s simii un
anumit disconfort.
Am s-mi ncerc norocul, spuse Deborah.
Chiar avnd n vedere posibilele dureri?
Cred c pot face fa, spuse Deborah. Prefer s fiu treaz.
Dr. Smith arunc o privire ctre dr. Donaldson, care ridic din
umeri. Apoi discut pe scurt cu cele dou tinere despre istoricul
lor medical. Cnd termin, se ridic.
Deocamdat, asta e tot ce mi trebuie. Am s v rog s v
schimbai i ne vedem sus.
Mi se va administra un sedativ? ntreb Joanna.
Sigur c da, spuse dr. Smith. V va fi administrat imediat
ce vi se va pune perfuzia. Pentru moment mai avei alte
ntrebri?
Cum nici una din tinere nu rspunse, dr. Smith zmbi i plec,
apoi dr. Donaldson le escort prin sala principal ctre o camer
de ateptare separata, mai mic. Pe o latur a acesteia se aflau
cteva compartimente cu ui glisante i pe cealalt un ir de
dulapuri. Lng acestea se afla un raft plin cu cmi de spital
fr spate, papuci cu talp de carton i halate de baie. O
asistent micu de statur, cu o figur plcut, punea pe rafturi
haine pentru paciente. Cteva trgi ateptau lng uile batante
duble de la intrare. n mijlocul camerei se aflau mai multe
scaune, o canapea i o msu de cafea acoperit de reviste.
Dr. Donaldson le prezent pe fete asistentei, care se numea
Cynthia Carson. Aceasta le ddu cte un set de haine de spital,
cte o cheie de la un dulap i sfatul de a-i prinde cheia de
cma i deschise uile a dou compartimente nvecinate. n
acel moment dr. Donaldson plec. Cteva clipe mai trziu
Cynthia le prsi i ea, s aduc perfuziile. Le spuse c va
reveni imediat.
48

S-a insistat cam mult n favoarea anesteziei generale,


spuse tare Joanna din cabina ei.
Poi s-o mai spui o dat, fu de acord Deborah.
Tinerele ieir din cabine, strngnd fiecare halatul subire cu
o mn i innd cu cealalt hainele de strad. Izbucnir n rs
cnd se vzur.
Sper c nu art la fel de jalnic ca tine, reui s spun
Joanna.
Nu-mi place s i-o spun, dar ari la fel, zise Deborah.
Se duser la dulapuri s i lase lucrurile.
De ce nu ai cedat i nu ai acceptat anestezia general?
N-ai s m iei i tu cu asta, nu? ntreb Deborah.
Argumentele anestezistului mi s-au prut foarte rezonabile,
zise Joanna. Mai ales cnd a explicat cum e cu durerile
provocate de manevrele intraabdominale. A fost destul ca s m
ia cu ameeli. Nu crezi c ar trebui s te mai gndeti?
Ascult! zise Deborah, trntind ua dulapului ei i trgnd
brusc cheia din ncuietoare. Se ntoarse spre prietena ei. Obrajii i
se nroiser. Noi dou am avut deja discuia asta. Am o
problem s fiu adormit. Poi s-i zici fobie dac vrei. ie nu-i
plac acele, mie nu-mi place anestezia, bine?
Bine, spuse Joanna. Doamne, linitete-te! Eu sunt cea care
ar trebui s fie agitat de toate astea, nu tu.
Deborah suspin. nchise ochii o clip i scutur din cap.
mi pare ru. N-am vrut s m rstesc la tine. Cred c i eu
sunt cu nervii ntini la maximum.
Nu-i nevoie s te scuzi, spuse Joanna.
n acel moment Cynthia reapru cu un bra de accesorii,
crora le ddu drumul pe o targ. n cealalt mn ducea o
pung de perfuzie, pe care o atrn de stlpul pentru perfuzie al
trgii.
Care din voi este domnioara Meissner? ntreb ea cu voce
tare.
Joanna ridic mna.
Cynthia btu cu palma pe suprafaa cptuit a trgii,
acoperit cu un cearaf curat.
Ce-ar fi s te cocoi pe mecheria asta ca s pot s-i pun
perfuzia? apoi am s-i dau un cocteil care o s te fac s te
49

simi ca de Anul Nou.


Deborah o strnse de bra pe prietena ei n timp ce schimbau
nite priviri comptimitoare. Apoi Joanna fcu aa cum i se
spusese. Deborah nconjur masa ca s stea de cealalt parte a
ei.
Cynthia pregti perfuzia din dou micri, dovedindu-i astfel
experiena. n acelai timp ntreinea o conversaie scitoare
despre vreme i, mai nainte ca Joanna s aib timp s se
enerveze, i puse un garou n jurul braului stng, un pic mai jos
de umr.
Joanna i ntoarse faa i se strmb cnd acul i intr n
piele. n clipa urmtoare garoul dispruse, iar Cynthia punea un
leucoplast.
Gata, mcar cu asta am terminat, spuse ea.
Joanna se ntoarse. Pe fa i se citea surprinderea.
Deja a intrat perfuzia?
Da, spuse vesel Cynthia, n timp ce trgea medicamentele
n dou seringi.
Acum urmeaz distracia. Dar hai s fim sut la sut
sigure: Nu ai alergie la nici un fel de medicamente, nu?
Aa e, spuse Joanna.
Cynthia se aplec peste orificiul perfuziei i scoase capacul de
la acul primei seringi.
Ce mi dai? ntreb Joanna.
Chiar vrei s tii? ntreb Cynthia.
Termin cu prima sering i trecu la cea de-a doua.
Da!
Diazepam i fentanil.
Astea ce sunt?
Valium i un analgezic opiaceu.
De Valium am auzit. Ce e cealalt chestie?
Face parte din familia morfinelor, zise Cynthia.
Asistenta strnse repede ambalajele i celelalte resturi i le
zvrli pe toate ntr-un recipient special. n timp ce nota ceva n
blocnotesul pe care l scosese de sub perna trgii, ua se
deschise i intr o alt pacient. Le zmbi fetelor, se ndrept
ctre raftul cu haine i lu un set de mbrcminte de spital,
apoi dispru ntr-una dintre cabine.
50

Crezi c e o alt donatoare? ntreb Joanna.


N-am idee, spuse Deborah.
Ea e Dorothy Stevens, spuse Cynthia n oapt, nconjurnd
capul mesei i deblocnd rotiele. Este o client a Clinicii
Wingate care a venit pentru nc un transfer de embrioni.
Sraca, a trecut prin multe dezamgiri.
Plecm deja? ntreb Joanna, vznd c masa ncepe s se
mite.
Da, plecm, spuse Cynthia. Cnd am fost s iau materialele
pentru perfuzie, mi s-a spus c v ateptau sosirea cu
nerbdare.
Pot s o nsoesc? ntreb Deborah.
O apucase pe Joanna de mn.
M tem c nu, zise Cynthia. Rmi aici i relaxeaz-te. Ai
s mergi i tu sus mai repede dect crezi.
N-am s pesc nimic, i spuse Joanna lui Deborah cu un
zmbet. Deja simt chestia aia cu opiu. Nu e ru deloc.
Deborah i strnse nc o dat mna Joannei. nainte ca uile
s se nchid, o mai zri o dat pe Joanna care i fcea vesel cu
mna. Deborah se ntoarse n ncpere. Se ndrept ctre
canapea i se prbui pe ea. i era foame, pentru c nu mncase
nimic dinainte de a se duce la culcare noaptea trecut. Lu
cteva reviste, dar i ddu seama c nu se putea concentra
cnd stomacul ei fcea glgie. ncerc atunci s i nchipuie
unde o duceau pe Joanna n cldirea veche i uria ca un
elefant alb. Zvrlind revistele deoparte, i arunc privirea prin
camer. i acolo era aceeai nepotrivire discordant ntre
mobil i mulurile bolilor arcuite ca n sala de ateptare
principala. Joanna avusese dreptate: Wingate era un loc plin de
contraste care i ddeau o stare de vag nelinite. Deborah i
dorea la fel de mult ca Joanna s termine odat cu procedura de
prelevare a ovulelor.
Una dintre uile cabinelor se deschise i Dorothy Stevens iei
inndu-i strns hainele. i zmbi lui Deborah nainte de a se
ndrepta spre dulapuri ca s le lase acolo. Deborah o privea i se
ntreba cum era s aib de luptat cu tratamentul de fertilizare
prelungit i cu dezamgirea continu.
Dorothy i ncuie dulapul, apoi veni spre zona cu scaune, pe
51

drum prinzndu-i cheia de la dulap de cmaa de spital. Lu o


revista, se aez i ncepu s o rsfoiasc. Simind probabil
privirea lui Deborah, i ridic ochii uimitor de azurii. De data
asta fu rndul lui Deborah s zmbeasc. Apoi se prezent, iar
Dorothy fcu la fel. Timp de cteva minute, cele dou femei
fcur conversaie despre tot felul de nimicuri. Dup o pauz,
Deborah o ntreb pe Dorothy dac era pacienta Clinicii Wingate
de mai mult timp.
Din pcate, da, spuse Dorothy.
i a fost o experien plcut?
Nu cred c plcut este cuvntul potrivit, zise Dorothy. Nu
a fost cu nici un chip uor. Dar, spre meritul celor de la Wingate,
m-au avertizat. Oricum, eu i soul meu nu vrem s ne dm
btui, cel puin nu nc sau mcar nu pn cnd nu ne-am
cheltuit toi banii.
i se face un transfer de embrion azi? ntreb Deborah.
Nu era dispus s admit c tia deja.
A noua oar, spuse Dorothy.
Oft i apoi i strnse pumnii.
Noroc, i ur Deborah sincer.
Mi-ar prinde bine un strop de noroc.
Deborah o imit, inndu-i i ea pumnii.
E prima oar cnd vii la Wingate? ntreb Dorothy.
Da, recunoscu Deborah. Att pentru mine, ct i pentru
colega mea de apartament.
Sunt sigur c vei fi mulumite de alegerea fcut, zise
Dorothy. Vi se face amndurora procedura in vitro?
Nu, spuse Deborah. Suntem donatoare de ovule. Am
rspuns la un anun din ziarul Harvard Crimson.
E minunat! exclam Dorothy cu o admiraie fr rezerve.
Ce gest extraordinar! Vei da speran unor cupluri disperate.
V admir generozitatea.
Deborah se simi dintr-odat ciudat de josnic. Se rug s
poat schimba subiectul nainte ca adevratul ei motiv de a
dona ovule s ias la suprafa. Din fericire, fu salvat de
ntoarcerea brusc a Cynthiei. Asistenta ddu buzna nuntru
prin uile batante fr nici un avertisment.
OK, Dorothy! strig Cynthia cu mult entuziasm. Tu urmezi!
52

Du-te n sala de transplantare. Toi te ateapt.


Dorothy se ridic, inspir adnc, iar apoi se ndrept spre u.
E o lupttoare, remarc Cynthia n timp ce ua se nchidea.
Sper din toat inima c de data asta va fi un ciclu cu succes.
Dac o merit cineva, cu siguran ea e.
Ct cost un ciclu? ntreb Deborah.
Preocuparea pentru venalitatea ei i atrsese atenia asupra
chestiunii materiale presupuse de acest proces.
Variaz un pic n funcie de procedurile implicate, zise
Cynthia. Dar n medie ajunge la opt-zece mii de dolari.
O, Doamne! coment Deborah. Asta nseamn c Dorothy
i soul ei au cheltuit aproape nouzeci de mii de dolari!
Probabil mai mult, spuse Cynthia. Asta nu include
pregtirile iniiale de fertilizare sau orice tratamente auxiliare
care e posibil s fi fost indicate. Fertilizarea e o treab
costisitoare pentru cupluri, mai ales c asigurrile nu o acoper
de obicei. Majoritatea cuplurilor trebuie s fac rost de bani ntrun fel sau altul.
Alte dou paciente intrar i ntreaga atenie a Cynthiei se
concentr imediat asupra lor. Lu hrtiile celor dou femei, i
arunc o privire peste ele, le ddu haine i le ndrum ctre
cabine. Deborah fu surprins de vrsta aparent a uneia din ele.
Nu putea fi sigur, dar se gndi c femeia prea btrn, ntre
cinzeci i cinci i aizeci de ani.
Negsindu-i locul, Deborah se ridic n picioare.
Scuz-m, Cynthia, spuse ea. Asistenta citea mai atent
hrtiile pacientelor. Dr. Donaldson a menionat c a putea face
un tur al laboratorului. Cu cine ar trebui s vorbesc pentru asta?
Pn acum n-am mai avut o asemenea cerere, zise
Cynthia. Se gndi un moment. Cred c ai putea ncerca s
vorbeti cu Claire Harlow de la Relaii cu publicul. Ea se ocup
de vizitele pe care le fac potenialele paciente, dei nu tiu dac
asta include sau nu i o vizit a laboratorului. Dac nu te
deranjeaz s te plimbi pe aici n halat, poi s mergi la
recepionera din camera principal de ateptare i s o rogi s o
apeleze pe domnioara Harlow pe pager. Nu ai la dispoziie prea
mult timp, aa c n locul tu nu m-a duce prea departe. mi
nchipui c o s te cheme cam peste un sfert de or.
53

n ciuda avertizrii privind timpul, Deborah trebuia s fac


ceva. Urmnd sugestia Cynthiei, se napoie n sala principal de
ateptare i obinu ca persoana de la Relaii cu publicul s fie
apelat pe pager. n timp ce atepta ca aceasta s rspund,
observ c sosiser cteva paciente de cnd ea i Joanna
trecuser pe acolo. Nu prea se fcea conversaie. Majoritatea
femeilor citeau reviste. Cteva priveau n gol.
Claire Harlow era o femeie cu voce blnd, drgu,
primitoare, care pru bucuroas s o duc pe Deborah la un etaj
mai sus i s-i arate laboratorul principal. Dup cum sugerase
dr. Donaldson, acesta era uria, ntinzndu-se n partea din
spate n aproape toat aripa ocupat de Wingate.
Deborah fu impresionat, aa cum se cuvenea. Deoarece i
petrecuse multe ore n laboratoare de biologie, tia n bun
msur la ce se uita. Echipamentul era de ultima or i de cea
mai bun calitate i includea lucruri surprinztoare precum
secvenatoare11 de ADN. Cealalt surpriz era numrul mic de
persoane care se aflau n ncperea mamut.
Unde e toat lumea? ntreb Deborah.
Doctorii efectueaz toi diverse proceduri clinice acum,
rspunse Claire.
Deborah se plimb pe lng un raft lung care susinea mai
multe microscoape de disecie dect vzuse ea n orice alt loc.
Acestea erau, de asemenea, mai performante dect
microscoapele pe care Deborah avusese plcerea s le
foloseasc.
Aici ar putea lucra o armat, afirm Deborah.
Cutm tot timpul personal calificat, i rspunse Claire.
Deborah ajunse la captul mesei de laborator i se uit pe
fereastr, care ddea n spatele cldirii i oferea o privelite
impresionant, deosebit de vast, deoarece cldirea se afla pe
coama unui deal, iar att n fa, ct i n spate se ntindea
peluza. Spre nord, dincolo de un plc de stejari portocalii i
arari roii, Deborah observ cldiri de piatr asemntoare
casei de la intrare, dar cu muluri albe.
11

Instrument pentru determinarea succesiunii radicalilor aminoacizi n


proteine, (n.tr.).

54

Cldirile alea fac parte din ferm? ntreb Deborah.


Nu, acelea sunt unele dintre cldirile de locuit, explic
Claire.
Artnd spre dreapta, n direcia sud-est, ctre locul n care
proprietatea cobora ntr-o pant i mai abrupt dect n rest, ea
i atrase atenia lui Deborah ctre o licrire de lumin de-abia
vizibil printre pinii btrni.
Scprarea aceea este soarele care se reflect pe
suprafaa iazului morii. Cldirile fermei sunt grupate n jurul lui.
Ce este cu coul acela de crmid care scoate fum?
ntreb Deborah, gesticulnd ctre un co de fum care se nla
din spatele copacilor i mai departe spre dreapta. i asta face
parte din complexul Wingate?
Fumul era alb cnd ieea din co, dar devenea de un cenuiuviolaceu ntunecat pe msur ce disprea n zare spre rsrit.
Cu siguran, zise Claire. Aceea este vechea central
electric pentru nclzire i ap cald. Este o structur destul de
interesant. A fost i crematoriu pentru Instituia Cabot.
Crematoriu? se blbi Deborah. De ce, pentru numele lui
Dumnezeu aveau un crematoriu aici!
Din necesitate, presupun, spuse Claire. Odinioar cred c
muli dintre pacieni erau, de fapt, abandonai de familiile lor.
Deborah se fcu mic la gndul unui spital de boli mintale
izolat care avea propriul crematoriu, dar, nainte de a putea
pune o alt ntrebare, pagerul lui Claire sun. Femeia se uit la
ecranul cu cristale lichide.
Asta e pentru dumneavoastr, domnioar Cochrane. Sunt
gata pentru procedura dumneavoastr.
Deborah se bucur. Era nerbdtoare s termine odat, ca s
poat pleca mpreun cu Joanna.

55

Patru
15 OCTOMBRIE 1999
ORA 9.05
Nu urm nici o perioad de tranziie. Acum Joanna era
profund adormit, iar n clipa urmtoare era pe deplin treaz. Se
trezi privind n sus la un tavan nalt, nefamiliar, cu modele n
relief.
Ia te uit, s-a trezit Frumoasa-din-Pdurea-Adormit, rosti o
voce.
Joanna se ntoarse n direcia din care se auzea vocea i se
trezi uitndu-se la o fa la fel de nefamiliar. Exact n clipa n
care voia s ntrebe unde se afl, confuziei de moment i lu
locul deplina nelegere a situaiei ei.
Hai s-i lum tensiunea, spuse asistentul, lundu-i
stetoscopul din jurul gtului i pregtindu-se pentru ascultare.
Era un tip impecabil, cu vrsta apropiat de a Joannei,
mbrcat n halat chirurgical. Pe plcua cu numele scria:
MYRON HANNA. ncepu s umfle manonul de tensiometru
care se afla deja n jurul braului Joannei.
Joanna privi faa brbatului. Ochii lui erau aintii asupra
indicatorului de presiune n timp ce inea apsat stetoscopul de
scobitura cotului ei. n timp ce manonul se dezumfla, i simi
pulsul inundndu-i braul. Brbatul zmbi i ndeprt aparatul.
Tensiunea e bun, spuse el.
Apoi i apuc ncheietura minii ca s-i ia pulsul.
Joanna atept pn cnd termin.
Cum rmne cu procedura mea? l ntreb.
Procedura ta s-a terminat, spuse Myron n timp ce trecea
cifrele pe un blocnotes.
Glumeti, spuse Joanna.
Nu putea s aprecieze corect trecerea timpului.
56

Nu, ai terminat, repet Myron. i procedura a avut succes,


presupun. Dr. Saunders cred c e mulumit.
Nu pot s cred, zise Joanna. Colega mea de apartament mia zis c, atunci cnd te trezeti din anestezie, i e ru de la
stomac.
n zilele noastre asta se ntmpl rar, spuse Myron. Nu cu
propofol. Nu e ceva extraordinar?
Asta mi s-a dat?
Da!
Ct e ceasul?
Nou i un pic.
tii cumva dac i colegei mele de apartament, Deborah
Cochrane, i s-a fcut procedura?
I se face chiar acum, n timp ce noi stm de vorb, spuse
Myron. Ce-ar fi s stai n ezut la marginea patului?
Joanna fcu aa cum i se spusese. Mobilitatea ei era limitat
de perfuzia care nc i era ataat de braul drept.
Cum te simi? ntreb Myron. Ameeti? Simi vreun
disconfort?
M simt bine, spuse Joanna. Perfect normal.
Era surprins, mai ales de absena oricrei dureri.
Stai aici cteva minute, i suger Myron. Apoi, dac te simi
bine, o s-i scoatem perfuzia i o s te trimitem jos s te
schimbi din nou n hainele de strad.
N-am nimic mpotriv, fu de acord Joanna.
n timp ce Myron i scria tensiunea i pulsul, se uit n jur la
ceea ce o nconjura. Mai erau nc trei paturi n afar de al ei.
Nici unul nu era ocupat. Camera era vetust; era clar c nu i se
fcuser modernizrile de care avuseser parte alte zone ale
vechii instituii.
Pe perei i pe podea erau plci vechi de faian, ferestrele
preau i ele vechi, iar chiuvetele erau fcute din steatit.
Aa-zisa camer de recuperare i amintea de amfiteatrul
arhaic de operaii unde i se fcuse procedura, iar gndul i ddu
fiori. Era genul de camer de urgene n care i imagina c se
fceau lobotomii mpotriva dorinei pacienilor vulnerabili. Cnd
fusese dus acolo la nceput, decorul i amintise de un tablou
nspimnttor, vechi de cteva sute de ani, pe care-l vzuse
57

odat i care reprezenta o lecie de anatomie. n pictur,


rndurile de scaune care dispreau n ntuneric erau ocupate de
brbai cu cutturi rutcioase care se holbau n jos la un
cadavru jupuit, nfiortor de palid.
Ua de la camera de recuperare se deschise. Joanna se
ntoarse i vzu un brbat scund cu o claie de pr negru. Tenul
su palid o fcu s se gndeasc din nou la tabloul vechi cu
lecia de anatomie, l vzu oprindu-se brusc, iar expresia de
surprindere i se schimb repede ntr-una de iritare. Purta un
halat alb de doctor, lung, peste hainele chirurgicale verzi.
Bun ziua, dr. Saunders, spuse Myron, nlndu-i privirea
de la biroul la care sttea.
Domnule Hanna, credeam c mi-ai spus c pacienta este
nc adormit, replic argos dr. Paul Saunders.
Ochii si rmaser aintii n ochii Joannei.
Aa era, domnule, atunci cnd am vorbit, zise Myron.
Tocmai s-a trezit i totul este n regul.
Joanna se simi extrem de stnjenit sub privirea neclintit a
brbatului. Asta era o reacie visceral, din reflex, n faa
oamenilor autoritari, n parte din cauza tatlui ei, director
general al unei companii petroliere, un brbat distant, cu un
puternic spirit de disciplin.
Tensiunea i pulsul sunt normale, spuse Myron.
Se ridic i ncepu s nainteze, dar se opri cnd dr. Saunders
ridic o mn.
Doctorul se ndrept spre Joanna cu gura ncletat. Nasul su
era lat la baz, lsnd impresia fals c avea ochii prea
apropiai. Dar de departe cea mai distinctiv trstur a lui erau
irisurile de culori uor diferite i o creast mic de pr alb care
se pierdea repede n restul coamei uor rebele.
Cum v simii, domnioar Meissner? ntreb Paul.
Joanna observ c tonul lui era lipsit de emoie, asemntor
cu tonul pe care tatl ei obinuia s o ntrebe cum fusese la
coal, pe cnd era la gimnaziu.
Bine, rspunse ea, nefiind sigur dac l interesa n mod
deosebit sau dac dorea ca ea s rspund. Adunndu-i
curajul, l ntreb: Suntei medicul care mi-a fcut prelevarea de
ovule?
58

Fusese adormit nainte de sosirea lui Paul n sala de operaii.


Da, replic Paul pe un ton care descuraja alte ntrebri. V
deranjeaz dac m uit la abdomenul dumneavoastr?
Presupun c nu, spuse Joanna.
Se uit la Myron, care trecu imediat de cealalt parte a
patului.
O ncuraj s se ntind pe spate i apoi i trase cearaful
pn n talie ca s-i acopere picioarele.
Paul trase uor de cma n sus, avnd grij ca cearaful s
acopere n continuare partea de jos a Joannei i se uit la
abdomenul ei expus. Joanna ridic capul ca s se uite i ea.
Avea trei pansamente adezive. Unul era imediat sub buric, iar
celelalte dou n regiuni inferioare, formnd un triunghi
echilateral.
Nu se vede nici un semn de hemoragie, spuse Myron, iar
gazul a fost absorbit.
Paul ddu din cap. Trase cmaa la loc, acoperind abdomenul
Joannei i se ntoarse s plece.
Domnul doctor, l strig Joanna impulsiv.
Paul se opri i se ntoarse napoi.
Cte ovule ai extras?
Nu-mi amintesc exact, spuse Paul. Cinci sau ase.
E bine?
Este perfect, spuse Paul.
Un uor zmbet i ndulci expresia pn atunci posomorit.
Apoi plec.
Nu prea e genul care s fac conversaie, coment Joanna.
E un om ocupat, spuse Myron.
Trase cearaful napoi, dezvelindu-i picioarele.
De ce nu te ridici n picioare ca s vezi cum te simi? Cred
c eti gata s i se scoat perfuzia aia.
Dr. Saunders face toate prelevrile de ovule? ntreb
Joanna n timp ce se ridica i i lsa picioarele s atrne peste
marginea patului.
Apoi se ls s alunece ca s stea n picioare, inndu-i
totodat cmaa strns la spate cu mna stnga.
El i cu dr. Donaldson le fac mpreun.
Crezi c faptul c a trecut pe aici nseamn c procedura
59

colegei mele de apartament a luat sfrit?


Aa a spune, zise Myron. Cum te simi? Ameeti vreun
pic?
Joanna cltin din cap.
Atunci hai s-i scoatem perfuzia aia i s te pregtim de
plecare.
Peste un sfert de or, Joanna i scotea hainele, pantofii i
geanta din dulap. Mai erau alte patru paciente n mbrcminte
de spital aezate pe canapele i scaune, rsfoind revistele. Nici
una dintre ele nu-i ddu atenie. Dulapul lui Deborah era nc
ncuiat.
n timp ce Joanna intra n aceeai cabin pe care o folosise
mai devreme, Cynthia sosi urmat de Deborah. Faa acesteia fu
luminat de un zmbet larg cnd o zri pe Joanna i se grbi s
se nghesuie n cabin. nchise ua dup ea.
Cum a mers la tine? ntreb Deborah n oapt.
N-a fost ru deloc, rspunse Joanna, netiind de ce
opteau. Anestezistul a zis c s-ar putea s simt o uoar
senzaie de arsur n bra n timp ce-mi administreaz laptele
pentru amnezie, dar n-am simit nimic. Nici mcar nu-mi
amintesc cnd am adormit.
Laptele pentru amnezie? ntreb Deborah. Ce naiba e asta?
Aa i-a zis anestezistul medicamentului pe care mi l-a
administrat, spuse Joanna. i-a fcut efectul tare rapid, ca i
cum cineva ar fi stins brusc lumina. N-am simit nimic pe
parcursul ntregii proceduri. i, pe lng asta, sunt fericit s-i
raportez c nu mi-a fost grea cnd m-am trezit.
Nici mcar o uoar senzaie de grea?
Nimic. i m-am trezit la fel cum adormisem: dintr-odat.
Joanna pocni din degete ca s-i arate ce voia s zic.
ntreaga experien a fost inofensiv. A ta cum a fost?
Doar un fleac, spuse Deborah. Nu mai ru dect un frotiu
vaginal de rutin.
Fr dureri?
Un pic, presupun, cnd a intrat anestezicul local, dar asta a
fost tot. Partea cea mai rea a fost umilirea pe care am simit-o
cnd s-au uitat nuntrul meu.
Cte ovule au prelevat?
60

N-am nici cea mai vag idee, recunoscu Deborah. Presupun


c numai unul. Cam att producem noi, femeile, n fiecare lun,
fr hiperstimularea hormonal.
De la mine au luat cinci sau ase.
Ei, ce impresionant, replic Deborah pe un ton maliios i
un pic sarcastic. Cum de tii?
Am ntrebat, spuse Joanna. Doctorul a trecut pe la mine
cnd eram n sala de recuperare. Numele lui este dr. Saunders.
Cred c l-ai ntlnit, pentru c el e cel care face prelevrile de
ovule mpreun cu dr. Donaldson.
Dr. Saunders sta e un tip destul de scund cu ochi ciudai?
El e. Cred c e i un pic cam ciudat, pe lng faptul c e
aa tcut. Ce mi s-a prut nefiresc a fost faptul c s-a purtat ca
i cum i-ar fi ieit din mini cnd a aflat c eram deja treaz.
Fugi de-aici! ls s-i scape Deborah.
Vorbesc serios.
Sunt surprins pentru c i cu mine s-a purtat la fel.
Nu mai spune! zise Joanna. Atunci cu siguran are o
problem i asta m linitete, pentru c m ntrebam dac mi
se pare mie. M tii cum reacionez cnd e vorba de oameni
autoritari.
Prea bine chiar, zise Deborah. i crezi c era iritat pentru
c erai treaz?
Da, spuse Joanna. S-a rstit la asistent pentru c i zisese
cu cteva minute mai nainte la telefon c nc dormeam.
Presupun c avea de gnd s intre i s ias fr s fie reinut
de cineva. n loc de asta, a trebuit s comunice cu mine, vrndnevrnd.
E absurd, spuse Deborah.
Asistentul i-a scuzat comportamentul spunnd c e un om
foarte ocupat.
i cu mine s-a purtat la fel de aiurea. Ca toi ceilali,
ncepuse s spun c vrea s se foloseasc anestezia general
i c aa ar fi mult mai bine. Dar am zis c nici vorb de aa
ceva. Asta l-a scos din mini. i tii ceva? Mi-am dat seama de
ce m-au pus s nu mnnc sau s beau de la miezul nopii.
Credeau c o s m conving.
Nu i-ai lsat, nu?
61

Ei, pe naiba! zise Deborah. Le-am spus c sunt gata s m


ridic i s plec i am fost ct pe-aci. Dac nu era dr. Donaldson,
care a aranjat lucrurile, cred c asta a fi fcut. Dar pn la
urm totul a ieit bine.
Hai s plecm de-aici, spuse Joanna.
Sunt de acord cu tine, rspunse Deborah.
Deschise ua glisant a cabinei, i fcu Joannei cu ochiul i
dispru.
Joanna o auzi pe Deborah n sala de ateptare cum deschidea
dulapul, n timp ce ea se dezbrca de hainele de spital i le
ndesa ntr-un co de rufe aflat la ndemn. Pentru o clip, se
uit la imaginea ei reflectata n oglinda mare a cabinei. Gndul
la micile incizii de sub pansamentele adezive i ddu fiori.
Acestea erau la locul lor, amintindu-i c cineva se uitase de
curnd n mruntaiele ei.
Trosnetul uii glisante nvecinate care se nchidea o readuse
brusc la realitate pe Joanna. Nevrnd s o fac pe Deborah, care
se mbrca incredibil de repede, s-o atepte, Joanna se apuc s
i trag hainele pe ea. Cnd fu gata, ncepu s-i perie prul, pe
care-l strnsese ntr-o coad la spate cnd se pregtise pentru
prelevare, dar care era acum grozav de nclcit. nainte de a fi
terminat, o auzi pe Deborah ieind n sala de ateptare.
Te descurci acolo? ntreb aceasta prin u.
Sunt aproape gata, rspunse Joanna.
Prul i ddea de furc mai mult ca de obicei i avea uvie
care-i atrnau libere pe fa. n liceu fusese tuns cu breton, pe
care-l lsase s creasc n facultate. Dup o ultim privire
aruncat n oglind, deschise n sfrit ua cabinei. Deborah o
rsplti cu o expresie exasperat.
M-am grbit, spuse Joanna.
Sigur c da, zise Deborah, ridicndu-se de pe canapea. Ar
trebui s ncerci s vezi cum e cu prul scurt ca al meu. Te
scutete de mult btaie de cap, e de zece ori mai simplu.
Niciodat, glumi Joanna, dar vorbea serios.
n ciuda faptului c i era mai greu aa, inea mult la prul ei
lung.
Fetele i strigar mulumesc Cynthiei, care le rspunse
fcndu-le cu mna. Femeile care stteau pe canapea i pe
62

scaune i ridicar privirile, cteva zmbir, dar toate se


ntoarser la citit nainte ca Joanna i Deborah s treac de uile
batante.
Tocmai mi-am dat seama c am uitat s ntrebm ceva,
spuse Deborah n timp ce se ndreptau spre intrarea principal.
Trebuie s te ntreb sau ai s-mi spui i singur? spuse
Joanna oftnd, vznd c Deborah nu i ducea gndul pn la
capt.
Se prea uor agasant tendina lui Deborah de a nu-i
urmri gndul pn la capt dect dac era ndemnat.
Am uitat s ntrebm cum sau cnd vom fi pltite.
Sigur nu o s fie n numerar, spuse Joanna.
tiu asta! bodogni Deborah.
Prin cec sau prin transfer telegrafic, zise Joanna.
Bine, dar cnd?
Contractele pe care le-am semnat prevedeau c vom fi
pltite dup ce ndeplinim partea noastr, ceea ce am fcut
deja. Asta nseamn c ne vor plti acum.
Pari mai ncreztoare dect mine, spuse Deborah. Cred c
ar trebui s ntrebm nainte s plecm.
E de la sine neles, zise Joanna. Cred c ar trebui s o
apelm pe dr. Donaldson pe pager, dac nu cumva este n sala
de ateptare principal.
Fetele revenir n pragul slii de ateptare i aruncar o
privire de jur mprejurul spaiului vast. Aproape toate scaunele
erau ocupate. Din loc n loc se desfura cte o conversaie
optit, dar n general camera era surprinztor de tcut pentru
un loc att de aglomerat.
Ei bine, nici urm de dr. Donaldson, spuse Deborah.
Mai strbtu nc o dat camera cu privirea, ca s fie sigur.
Aa c hai s o chemm pe pager, propuse Joanna.
Se apropiar mpreun de biroul central. Recepionera era o
rocat atrgtoare, tnr, bine dotat. Avea buze pline, ca
multe dintre femeile care pozau pe copertele revistelor expuse
n dreptul caselor magazinelor alimentare. Pe plcua cu numele
ei scria: ROCHELLE MILLARD.
M scuzai, spuse Joanna ca s-i atrag atenia.
Citea pe furi o carte de buzunar pe care i-o pusese n poal.
63

Cartea dispru ca prin farmec.


Pot s v ajut? ntreb Rochelle.
Joanna o rug s o apeleze pe pager pe dr. Donaldson.
Suntei Joanna Meissner? o ntreb Rochelle.
Joanna ncuviin dnd din cap.
Ochii lui Rochelle trecur la Deborah.
Suntei domnioara Cochrane?
Da, spuse Deborah.
Am cte ceva pentru amndou din partea contabilei
noastre, Margaret Lambert.
Rochelle deschise un sertar n dreapta i scoase de acolo
dou plicuri. Nici unul nu era sigilat. Le nmn celor dou fete
surprinse.
Dup ce schimbar un zmbet tainic, conspirativ, cele dou
fete aruncar o privire nuntrul plicurilor. Peste o clip, privirile
li se ntlnir i-i zmbir din nou.
Bingo! exclam Deborah ctre Joanna. Rse, apoi se
ntoarse ctre recepioner i-i spuse: Miile grazie, signorina.
Partiamo a Italia12.
Prima parte nseamn mii de mulumiri n italian, zise
Joanna. Ct despre restul, nu sunt sigur. i nu o mai chemai
pe dr. Donaldson. Nu mai e cazul.
Lsnd-o nedumerit pe recepioner, Joanna i Deborah se
ndreptar spre u.
M simt ca un mic ho fiindc plec de-aici cu atia bani,
spuse Deborah cu voce sczut n timp ce i croiau drum prin
camera aglomerat.
La fel ca Joanna, inea strns plicul. Evita s se uite la femeile
din jur, temndu-se c ar putea fi nevoit s priveasc pe
cineva care i ipotecase locuina ca s plteasc tratamentul de
fertilizare.
Cu attea paciente aici, cred c Wingate i permite s
plteasc banii tia, rspunse Joanna. ncep s am convingerea
c afacerea asta e o main de fcut bani. n plus, nu ne
pltete clinica, ci viitorii ei clieni.
Tocmai despre asta e vorba, spuse Deborah. Dei presupun
12

Plecm n Italia, (n.tr.).

64

c oamenii tia suficient de pretenioi ca s solicite ovule de


la studente la Harvard nu duc lips de bani.
Exact, zise Joanna. Concentreaz-te asupra ideii c ajutm
oamenii, iar ei, din recunotin, ne ajut la rndul lor.
E greu s te simi altruist cnd primeti un cec n valoare
de patruzeci i cinci de mii de dolari, spuse Deborah. Poate c
m simt mai mult ca o prostituat dect ca un ho, dar, s nu
m nelegi greit, nu m plng.
Cnd cuplurile astea o s aib copii, se vor gndi c au
avut mult de ctigat la afacerea asta.
tii ceva, cred c ai dreptate, spuse Deborah. N-am s m
mai simt vinovat.
Ieir n dimineaa proaspt de New England. Deborah era
pe punctul de a cobor scrile, cnd observ c Joanna ezita.
Uitndu-se la faa prietenei ei, vzu c aceasta se strmba.
Ce s-a ntmplat? ntreb Deborah ngrijorat.
Tocmai am simit un junghi n abdomen, spuse Joanna.
Indic zona respectiv cu mna stng.
Am simit chiar o tresrire n umr, dac-i vine s crezi.
Acum simi tot aa?
Da, dar e mai bine.
Vrei s ne ntoarcem s o consultm pe dr. Donaldson?
Joanna i aps cu pruden abdomenul, chiar lng oldul
stng. Simi un uor disconfort nainte de a lua mna. Apoi avu
un alt junghi i ls s-i scape un scncet.
Te simi bine, Joanna?
Joanna ddu din cap c da. La fel ca la primul spasm, durerea
dispruse, n afara unui uor disconfort.
Hai s o chemm pe dr. Donaldson pe pager, zise Deborah.
O apuc de bra pe Joanna, cu intenia de a o conduce napoi
n clinic, dar Joanna opuse rezisten.
Nu m simt aa de ru, zise ea. Hai la main!
Eti sigur?
Joanna ncuviin dnd din cap din nou, i desprinse uurel
braul din strnsoarea lui Deborah i ncepu s coboare scrile.
La nceput se simi mai bine mergnd uor ncovoiat, dar dup
civa pai putu s se ndrepte de spate i s mearg relativ
normal.
65

Cum te mai simi acum? ntreb Deborah.


Destul de bine, susinu Joanna.
Nu crezi c ar fi o idee bun s ne ntoarcem i s o vedem
pe dr. Donaldson, numai ca s fim sigure?
Vreau s ajung acas, spuse Joanna. n plus, dr. Smith m-a
avertizat c s-ar putea s am genul sta de dureri, aa c nu e
ca i cum nu m-a fi ateptat.
Te-a avertizat n privina durerii? ntreb Deborah cu
surprindere.
Joanna ddu din cap, ncuviinnd.
Nu era sigur n ce parte am s-o simt, dar mi-a spus c o s
fie o durere puternic nsoit de junghiuri chiar n locul la.
Ceea ce m surprinde e c n-am simit nimic pn acum.
i-a sugerat ce s faci ca s-i treac?
El credea c ibuprofenul va fi de ajuns, dar mi-a zis c dac
nu e aa, s rog farmacistul s-l sune la numrul de telefon de
la clinic. Mi-a spus c e disponibil douzeci i patru de ore din
douzeci i patru.
E ciudat c te-a avertizat n privina durerii, zise Deborah.
Pe mine nu m-a prevenit nimeni i nici nu m-a durut nimic.
Poate ar fi fost bine s fi insistat i tu s-i fac anestezie local,
aa cum am fcut eu.
Foarte amuzant, spuse Joanna. Mi-a plcut s fiu adormit
n timpul ncercrii steia. A meritat s ndur o uoar durere i
mica neplcere de a trebui s mi se scoat trei copci.
Unde ai copcile?
n locurile unde au fost orificiile de observaie.
Va trebui s revii aici ca s i le scoi? ntreb Deborah.
Mi-au spus c orice cadru medical poate s o fac, spuse
Joanna. Dac pn atunci Carlton o s vorbeasc cu mine, poate
s o fac el. Altfel, o s trec pe la infirmerie.
Ajunser la main, iar Deborah o ocoli ca s poat deschide
portiera spre locul din dreapta pentru colega ei de apartament.
O sprijini de bra cnd aceasta se urc nuntru.
Tot mai cred c ar fi trebuit s faci anestezia local, spuse
ea.
N-ai s m convingi niciodat, zise Joanna cu hotrre.
Era sigur de asta.
66

Cinci
7 MAI 2001
ORA 13.50
Un tremur strbtu avionul, semnalnd intrarea ntr-o zon de
uoare turbulene aeriene. Joanna i ridic privirea de pe cartea
de buzunar pe care o citea, ca s arunce o privire prin cabin,
s se asigure c nimeni altcineva nu-i mai fcea griji. Nu-i
plceau turbulenele. i reaminteau c era suspendat mult
deasupra pmntului i, pentru c nu era o minte cu nclinaii
tiinifice, nu credea c e rezonabil ca un obiect att de greu ca
un avion s poat zbura.
Nimeni nu bgase de seam cele cteva zglituri i
bufnituri, cu att mai puin Deborah, care sttea lng ea i
dormea dus. Colega ei de apartament nu arta deloc grozav.
Acum avea o coam de pr aproape negru, lung pn la umr,
care era ciufulit, iar gura i era uor cscat. Cunoscnd-o att
de bine pe Deborah, Joanna tia c ar fi jenat dac s-ar putea
vedea. Dei gndul de a o scula i trecuse prin minte Joannei, nu
o fcu. n schimb, se trezi minunndu-se cum i schimbaser
coafurile ntre ele. Prul lui Deborah era acum lung, n timp ce
Joanna l avusese n ultimele ase luni scurt, chiar mai scurt
dect fusese prul lui Deborah cnd locuiau n Cambridge.
ndreptndu-i atenia ctre fereastr, Joanna i aps nasul
de sticl. Putea vedea solul la mii de metri dedesubt i, la fel ca
n urm cu cincisprezece sau douzeci de minute, era tot
cmpia monoton, presrat cu lacuri. Cum consultase harta din
revista liniei aeriene, tia c zburau peste Labrador n drum spre
aeroportul Logan din Boston. Cltoria prea s nu se mai
termine, iar Joanna era nervoas i de-abia atepta s ajung.
Trecuse aproape un an i jumtate de cnd plecaser i era
nerbdtoare s calce din nou pe pmntul Statelor Unite.
67

Rezistase tentaiei de a reveni n State n tot acest timp, n ciuda


pledoariei repetate a mamei ei, care devenea extrem de
insistent n timpul srbtorilor de Crciun. Srbtorile erau
foarte importante n familia Meissner, iar Joannei i lipseau, mai
ales cnd Deborah se ducea la New York ca s fie cu mama i cu
tatl ei vitreg. Dar Joanna nu avusese chef s fie ciclit
permanent de mama ei n legtur cu dezastrul social total
provocat de faptul c ea rupsese logodna cu Carlton Williams.
Dup cum plnuiser iniial, ea i Deborah plecaser n Italia,
la Veneia, ca s scape de viaa monoton de doctorand i s se
asigure c Joanna nu va reveni la convingerea c mritiul era
un scop n via. La nceput au stat aproape o sptmn n
cartierul San Polo, aproape de podul Rialto, la pensiunea pe care
o gsise Deborah pe internet. Dup aceea se mutaser la
Dorsoduro Sestiere, la recomandarea unor studeni pe care i
ntlniser a doua zi, n timp ce i beau cafeaua n piaa San
Marco. Cu un strop de noroc i dup mult alergtur, reuiser
s gseasc un apartament mic, cu dou dormitoare, pe care il putuser permite, la ultimul etaj al unei cldiri modeste din
secolul al paisprezecelea, ntr-o pia numit Campo Santa
Margherita.
Ca nite studente serioase, tinerele se adaptaser repede la
un program strict care s le uureze munca. n fiecare diminea
se ddeau jos din pat la apte, indiferent de ora la care se
culcaser n seara dinainte. Dup ce fceau un du, coborau n
campo i fceau o scurt plimbare pn la un bar tradiional
italian pentru un cappuccino proaspt, ceea ce era deosebit de
plcut n lunile de var cnd stteau la umbra platanilor din
pia. Apoi mergeau mai departe pe Rio di San Barnaba pentru
a-i completa colazione13 cu fructe proaspete cumprate de la
aa-numiii verduriere, negustorii de legume i fructe care i
vindeau marfa n brci. O jumtate de or mai trziu, se
ntorceau n apartament ca s continue lucrul la calculator.
De fiecare dat fr excepie scriau la lucrare pn la ora unu
dup-amiaza. Numai atunci i nchideau laptopurile. Dup ce
fceau un du i se schimbau, mergeau la restaurantul pe care l
13

Gustare, (n.tr.).

68

aleseser pentru prnzul din acea zi, care includea adesea un


pahar sau dou de vin alb de Friuli. Apoi era timpul s treac de
la viaa de doctorand la cea de turist. narmate cu o colecie de
ghiduri aproape complet, plecau s viziteze obiectivele. Cte
trei dup-amiezi pe sptmn se duceau la universitate, unde
fcuser aranjamentele necesare ca s ia lecii de limba
italian, precum i ca s frecventeze cursuri de art veneian.
ederea n Italia nu nsemnase numai munc i turism. Se
distraser ntlnindu-se aproape exclusiv cu brbai italieni care
ntr-un fel sau altul aveau de-a face cu universitatea. Primul cu
care se ntlnise Deborah studia istoria artei i era gondolier n
timpul sezonului. Joanna ncepu s se ntlneasc cu un profesor
de la aceeai facultate. Dar nici una din ele nu-i permise s se
implice prea tare, pstrnd, aa cum spunea Deborah, o
atitudine tipic masculin fa de ntlniri, adic tratndu-le ca pe
un sport.
Joanna oft gndindu-se la toate privelitile minunate pe care
le vzuser i la toate experienele pe care le triser. Fusese o
perioad de un an i jumtate extraordinar din toate punctele
de vedere, inclusiv din cel profesional. n genile lor de voiaj
aezate n compartimentul de deasupra capetelor erau
strecurate dou teze de doctorat terminate. Datorit e-mailului,
care le ajutase s trimit capitolele i corecturile acestora,
tezele fuseser deja acceptate. Tot ce le rmsese de fcut era
s i pregteasc susinerea, dar erau sigure c asta nu va fi o
problem. La o sptmn dup sosire, amndou aveau
programate interviurile: Joanna la coala de Afaceri Harvard, iar
Deborah la Corporaia Genzyme.
Chiar i Carlton o vizitase de cteva ori. Prima dat apruse
din senin, ceea ce o nfuriase pe Joanna. nainte de a pleca n
Europa ncercase de cteva ori s-l sune, dar el se dduse la
fund ca s o evite i refuzase cu hotrre s-i rspund la
mesaje. Dup ce gsiser apartamentul, Joanna i scrisese o
scrisoare n care-i dduse adresa, ca el s-i poat scrie cnd ar
fi simit nevoia s o fac. n loc de asta, Carlton apruse la ua
lor ntr-o zi de iarn ceoas, cu ploaie.
Dac nu s-ar fi simit vinovat pentru faptul c din cauza ei el
strbtuse o asemenea distan, Joanna nu ar fi acceptat s-l
69

vad. Dar aa, l ls s fiarb cteva zile n camera sa de la


Gritti Palace nainte de a-l suna. Se ntlniser i luaser prnzul
la Harrys Bar, alegerea lui Carlton i, cu toate c la nceput
conversaia fusese dureroasa, reuiser s ajung la un fel de
nelegere, care mcar i ajutase s nceap s poarte o
coresponden. Corespondena dusese la alte dou vizite ale lui
Carlton n La Serenissima, numele dat de veneienii de altdat
frumosului lor ora. Fiecare vizit era mai plcut pentru Joanna
dect cea dinainte, dei nu pe deplin agreabil. Perspectiva
anului pe care urma s-l petreac n strintate o fcu s-l vad
pe Carlton ca avnd din ce n ce mai puin timp liber din cauza
druirii pe care i-o cerea medicina. Cu toate acestea, rezultatul
final al ntlnirilor lor fu un armistiiu prin care recunoteau c
in unul la altul, dar c simt c e mai bine s nu fie mai logodii
deocamdat, ceea ce i permitea fiecruia s-i vad de propriile
interese.
O nou serie de zglituri i bufnituri o fcu pe Joanna s
priveasc nc o dat n jur n avion. Era uimit c nimeni
altcineva nu prea s fie deranjat. Apoi turbulena se termin la
fel de brusc cum se declanase. Joanna privi din nou pe
fereastr, dar nimic nu se schimbase. Se ntreb cum de aerul
putea face avionul s se comporte ca i cum ar fi fost un vehicul
de teren condus pe un teren accidentat.
Dei zborul deveni mai linitit, Joanna nu putea s scape de
senzaia scitoare c viaa ei nu era complet, n ciuda bunei
dispoziii, a cltoriilor i a stimulrii intelectuale.
Deborah era convins c nelinitea Joannei avea ceva de-a
face cu respingerea intelor feminine tradiionale: un cmin, un
so, copii. Dar Joanna gsise o alt surs. Vznd legtura de
dragoste permanent a italienilor cu copiii lor, ajunse s se
ntrebe ce se alesese de ovulele care i fuseser prelevate.
Era din ce n ce mai tentat s afle ce se ntmplase cu ele.
Timp ndelungat, Deborah nu fcuse mare caz de curiozitatea ei,
dar, n ajunul ntoarcerii lor acas, prietena sa o surprinsese
printr-o schimbare de atitudine uimitoare.
N-ar fi interesant s aflm ce copii au ieit din ovulele
noastre? ntrebase ea n timpul ultimei lor cine la Veneia.
Joanna lsase jos paharul cu vin i se uitase n ochii ntunecai
70

ai colegei ei de apartament, cutnd o explicaie. Era perplex.


Cu o lun nainte ea pusese aceeai ntrebare i strnise o
reacie furioas din partea lui Deborah, care o acuzase c este
obsedat.
Crezi c avem anse s aflm ceva? ntreb Deborah,
aparent fr s-i dea seama de reacia Joannei.
Ar putea fi greu, avnd n vedere contractele pe care le-am
semnat, spuse Joanna.
Da, dar alea erau mai mult ca s ne asigure nou
anonimatul, contracara Deborah. Nu doream s vin cineva la
noi s ne cear pensie alimentar pentru copil sau altceva de
genul sta.
Eu cred c sunt valabile n ambele sensuri, spuse Joanna.
Clinica Wingate cu siguran nu dorea ca noi s venim dup
copii i s ne cerem drepturile materne.
Presupun c ai dreptate, spuse Deborah. Pcat, totui. Ar fi
interesant i numai s fim sigure c putem avea copii. tii, nu
exist garanii privind fertilitatea n zilele noastre. Sunt sigur c
toi oamenii ia pe care i-am vzut la Clinica Wingate pot s
confirme asta.
mi imaginez, zise Joanna, nc uimit de schimbarea de
atitudine a lui Deborah. Mi-ar plcea i mie s aflu. Aa c, ce-ar
fi s sunm la clinic cnd ne ntoarcem i s vedem ce zic? Navem ce pierde dac ntrebm.
Bun idee, fu de acord Deborah.
Asta se ntmplase cu o zi n urm, dincolo de ocean. Acum
interfonul avionului pri i o smulse pe Joanna din gnduri.
Vocea cpitanului anun c urmau s nceap n curnd
coborrea spre Boston. Adug c va aprinde becul pentru
centurile de siguran i dorea s se asigure c toat lumea i
le-a pus.
Joanna verific dac i strnsese bine centura de siguran.
De obicei nu i-o desfcea niciodat n timpul zborurilor,
indiferent dac becul era sau nu aprins. Aruncnd o privire spre
Deborah, vzu c i a ei era bine prins. ndreptndu-i din nou
atenia ctre ceea ce se vedea pe fereastr, constat c se
produsese o schimbare. Cmpia fusese nlocuit de o pdure
deas, presrat de ferme aflate la mare distan una de alta.
71

i ddu seama c zburau peste Maine, ceea ce era un semn bun


din punctul ei de vedere. nsemna c Massachusetts nu era att
de departe.
Uite i ultimul meu bagaj, strig Deborah.
ni napoi ctre banda rulant pentru bagaje, unde ea i
Joanna cutaser ntr-un morman de valize. Smulse geanta
umflat i o tr pn n locul n care ea i Joanna le strnseser
pe celelalte. Dup ce le ncrcar n dou crucioare, se aezar
la rnd pentru vam.
Ei bine, suntem napoi la Boston, coment Deborah,
trecndu-i mna prin prul lung i des. Ce zbor minunat! Mi s-a
prut mult mai scurt dect era de ateptat.
Mie nu, zise Joanna. A vrea s fi dormit i eu mcar
jumtate din timpul ct ai dormit tu.
Avioanele m adorm, spuse Deborah.
Ca i cum nu mi-a fi dat seama! zise Joanna cu invidie.
O or mai trziu, cele dou prietene erau n apartamentul lor
din Beacon Hill, recent eliberat de chiriaul care l ocupase n
timpul ederii lor n Italia.
Ce-ar fi s dm cu banul s vedem cine ce dormitor ia?
suger Joanna.
Nici vorb, rspunse Deborah. Am zis c eu voi lua
dormitorul mai mic i e n regul.
Eti sigur?
Absolut. Pentru mine un dulap mare n perete i privelitea
conteaz mai mult dect spaiul.
Baia e problema, zise Joanna.
Baia avea dou intrri: una din hol i cealalt din al doilea
dormitor. n mintea Joannei, asta fcea ca al doilea dormitor s
fie mult mai bun.
Dormitorul mai mic e perfect pentru mine. Crede-m!
OK, spuse Joanna. N-am s m cert cu tine.
Dup o or, tinerele repartizaser mobila i decalajul orar.
Cum vrei s facem cu cina? ntreb Deborah cu o voce
monoton.
Mai vreau s fac ceva nainte de a m gndi la mncare,
spuse Joanna.
72

Se scul i se ntinse.
S tragi un pui de somn?
Nu, zise Joanna. S dau un telefon.
Se ndrept spre telefon, pe care-l ridic de pe podea. Nu
aveau nici o msu de telefon acolo unde era mufa telefonului.
Ar fi putut pune biroul acolo, dar hotrser s-l aeze n
cealalt parte a ncperii, ca s nu bat lumina de la fereastr n
ecranul calculatorului.
Dac ai de gnd s-l suni pe Carlton, am s vomit.
Joanna se uit la colega ei de apartament de parc Deborah
ar fi luat-o razna.
Nu am de gnd s-l sun pe Carlton. Ce te face s crezi una
ca asta?
Aduse telefonul, care avea un fir lung de aproape opt metri,
pn la canapea.
Mi-am fcut griji c o s ai o recidiv, spuse Deborah. Am
vzut cte scrisori ai primit n ultima vreme de la doctoraul la
plictisitor i asta m ngrijoreaz, mai ales acum c suntem
napoi la Boston, la o azvrlitur de b de spitalul lui.
Joanna rse.
Chiar crezi c nu am coloan vertebral, nu?
Cred c nu eti suficient de pregtit mpotriva a douzeci
i cinci de ani de ndoctrinare matern.
Joanna chicoti.
Ei, vreau s te informez c nici nu mi-a trecut prin minte
s-l sun pe Carlton. Ce vreau s fac e s sun la Clinica Wingate.
Ai numrul?
Deja ai de gnd s suni? Abia am ajuns acas.
De ce nu? spuse Joanna. De luni ntregi mi-a stat gndul la
asta i ie la fel, sau cel puin aa ai zis.
Azvrle-mi agenda de telefoane, spuse Deborah fr s se
mite. E pe birou.
Joanna fcu aa cum i se spusese i, n timp ce Deborah cuta
numrul, se aez la loc lng ea. Deborah gsi numrul, puse
degetul pe el i ridic agenda ca Joanna s-l poat vedea.
Joanna tast cifrele, punnd telefonul pe speaker.
Se rspunse repede la apel. Joanna se prezent ca fiind o
fost donatoare de ovule i zise c dorea s discute cu cineva
73

care avea informaii despre acel program. Nu primi nici un


rspuns.
M-ai auzit? ntreb Joanna.
V-am auzit, spuse telefonista. Dar credeam c vei spune
altceva. Nu sunt sigur ce-mi cerei. Dorii s donai din nou?
Posibil, spuse Joanna.
Se uit la Deborah i ridic din umeri.
Dar deocamdat a dori s vorbesc cu cineva n legtur
cu donaia mea precedent. Este cineva disponibil?
Suntei n regula? ntreb telefonista. Avei o problem?
Nu, nu tocmai, zise Joanna. Am doar cteva ntrebri la
care doresc nite rspunsuri.
Poate ar trebui s o apelez pe pager pe dr. Sheila
Donaldson.
Joanna o rug s atepte i aps pe butonul mute al
telefonului. Se uit ncruntat la Deborah.
Ce zici? speram s dau de o secretar, nu de un doctor.
Cred c secretarele i-ar raporta oricum doctoriei
Donaldson, aa c am putea la fel de bine s vorbim direct cu
ea. mi nchipui c aa vom sri peste o etap.
Presupun c ai dreptate, zise Joanna.
Fcu o micare spre telefon.
Ateapt! spuse Deborah. Te gndeti s donezi din nou?
Nici vorb, spuse Joanna. Dar m-am gndit c ar fi mai bine
s-i avem de partea noastr. Cine tie, ne-ar putea ajuta.
Deborah ncuviin. Joanna aps din nou pe mute i-o rug
pe telefonist s o apeleze pe dr. Donaldson.
Dorii s ateptai sau s v sune doamna doctor?
Am s atept, spuse Joanna.
O clip mai trziu, din telefon se auzea o muzic ambiental.
Poate ar trebui s ne mai gndim la ideea de a dona din
nou, spuse Deborah. Nu m-ar deranja s pot tri n continuare n
stilul cu care m-am obinuit.
Zmbi, tachinnd-o pe Joanna.
Glumeti! sri Joanna.
Nu neaprat.
N-a mai face-o din nou. Am apreciat lucrurile de care am
avut parte datorit banilor, dar am pltit i un pre emoional
74

pentru asta. Poate c m-a gndi la asta dup ce a avea


propriii copii, dac se va ntmpla asta vreodat. Dar, desigur,
atunci probabil c a fi considerat prea btrn.
nainte ca Deborah s poat rspunde, vocea doctoriei
Donaldson ntrerupse muzica. Se prezent pe un ton uor grbit
i ntreb cu ce putea fi de ajutor.
Sunt o fost donatoare de ovule pentru instituia
dumneavoastr, spuse Joanna. Prelevarea a avut loc cu ceva
timp n urm, dar a dori s v ntreb ceva
Care este problema? ntreb nerbdtoare dr. Donaldson.
Centralista mi-a dat de neles c avei o problem.
Am subliniat c nu e nici o problem.
Cu ct timp n urm a avut loc donaia?
Acum aproximativ un an i jumtate.
Cum v numii? ntreb dr. Donaldson, pe un ton evident
mai calm.
Joanna Meissner. Am venit mpreun prietena mea.
mi amintesc de dumneavoastr, spuse dr. Donaldson. Vam fcut o vizit n apartamentul dumneavoastr din
Cambridge. Din cte mi amintesc, aveai prul lung i blond, iar
colega dumneavoastr de apartament avea prul scurt i
brunet, aproape negru. Amndou erai doctorande.
M-ai impresionat, zise Joanna. Sunt sigur c vedei mult
lume.
Ce ai dori s m ntrebai?
Joanna i drese vocea i apoi continu:
Am dori s aflm ce s-a ntmplat cu ovulele noastre. tii,
ci copii au rezultat i poate i sexul lor.
mi pare ru, dar aceste informaii sunt confideniale.
Nu vrem s aflm nume sau altceva de genul sta.
mi pare ru, toate informaiile adic orice informaie de
genul sta sunt strict confideniale.
Putei mcar s ne spunei dac s-au nscut copii? ntreb
Joanna. Ar fi linititor pentru noi s tim fie i numai dac
ovulele noastre sunt sntoase.
mi pare ru, dar avem reguli stricte care exclud
dezvluirea oricrui gen de informaii. Nu tiu cum s o spun
mai clar de att.
75

Joanna fcu o figur exasperat.


Bun ziua, dr. Donaldson! strig Deborah. Se aplec n fa
ca s vorbeasc direct n difuzorul telefonului. Sunt Deborah
Cochrane i sunt aici cu Joanna. Dac au nevoie copiii dintr-un
motiv sau altul de informaii genetice despre mama biologic
sau dac necesit un transplant de mduv sau de rinichi?
Joanna se cutremur la gndul sta.
inem o eviden computerizat, spuse dr. Donaldson. n
cazul improbabil n care s-ar petrece lucruri de genul celor
despre care vorbii dumneavoastr, v-am putea contacta. Dar ar
fi singura excepie i este extrem de improbabil. i, chiar dac
s-ar ntmpl asta, prile implicate ar avea totui opiunea de a
rmne anonime. Nu am divulga nici o informaie.
Deborah i ridic braele exasperat.
Singurul caz n care situaia este diferit este acela n care
unul dintre clienii notri i gsete singur propriul donator,
continu dr. Donaldson. Dar asta e o situaie complet diferit.
Se numete donaie deschis.
V mulumim, dr. Donaldson, spuse Joanna.
mi pare ru.
Joanna puse receptorul jos i ncheie astfel convorbirea.
Ei bine, asta a fost tot, spuse Deborah cu un suspin.
Nu renun eu aa uor, zise Joanna. Posibilitatea de a avea
progenituri pe undeva mi-a consumat prea mult energie
afectiv ca s renun pur i simplu.
Scoase cablul telefonic din telefon, puse aparatul pe podea i
se ndrept spre calculatorul de pe birou.
La ce te gndeti?
Joanna se aplec n spatele unitii centrale a calculatorului i
conect linia telefonic la modem.
Mai de mult mi-ai spus c Clinica Wingate avea un site de
internet i c obinusei unele informaii de acolo. Hai s vedem
ce fel de sistem de securitate au. Ai pstrat adresa de internet?
Da, am salvat-o la Favorite, spuse Deborah.
Se ddu jos de pe canapea i se apropie ca s se uite la ce
fcea Joanna. Aceasta se pricepea mai bine dect ea la tot ce
inea de calculatoare.
Ce este un sistem de securitate?
76

Este un software care blocheaz accesul neautorizat, spuse


Joanna.
Se conect repede la internet i gsi adresa. O clip mai
trziu, era pe pagina de internet a Clinicii Wingate. Trgndu-i
un scaun, ncerc s acceseze fiierele clinicii.
N-ai avut noroc, nu? spuse Deborah peste umrul Joannei
dup o jumtate de or.
Din pcate, nu. Bineneles, nu pot nici mcar s fiu sigur
c au pagina de internet pe propriul server.
Nici n-am s te ntreb ce nseamn asta.
Deborah csc i se ntoarse apoi pe canapea, pe care se
ntinse ct era de lung.
Brusc, Joanna se deconect de la internet, smulse firul de
telefon i se duse napoi la telefon, care zcea pe podea, n faa
canapelei. Dup ce reconect telefonul, sun la informaii ca s
obin numrul lui David Washburn.
sta cine naiba mai e? ntreb Deborah.
Un coleg de grup, spuse Joanna. Am fcut nite ore de
informatica mpreun. Un tip foarte drgu, a putea aduga,
care m-a i invitat de cteva ori s ies cu el.
i de ce l suni acum?
Se pricepe foarte bine la calculatoare, zise Joanna. Iar
pirateria informatic era una dintre pasiunile lui ca student.
Apelm la profesioniti, coment Deborah cu un zmbet
ironic.
Cam aa ceva, fu de acord Joanna.
Se ntoarse la birou dup creion i hrtie, ca s poat scrie
numrul, pe care l form imediat dup aceea.
Deborah i ncruci minile sub cap i urmri expresia
absorbit a Joannei n timp ce atepta s i se rspund.
De unde ai atta energie? o ntreb. Te-ai nsufleit toat,
iar eu m simt ca un cadavru ambulant.
Toat chestia asta m roade de prea mult timp, zise
Joanna. Vreau s gsesc o rezolvare.

77

Sase
7 MAI 2001
ORA 20.55
Ct e ceasul? ntreb Deborah adormit.
Aproape nou seara, rspunse Joanna, uitndu-se la ceas.
Unde naiba e?
Convorbirea cu David Washburn mersese bine. Dup ce
Joanna i explicase ce ncercau s afle, fusese bucuros s le
ajute, dar insistase s treac pe la ele ca s foloseasc
calculatorul lor pentru asta.
Nu-mi permit s las urme electronice care s duc la
calculatorul meu, explicase el. Neoficial, sunt sub supraveghere
dup ce am plasat nite poze porno pe pagina de internet a
Departamentului Aprrii, cu legenda Facei dragoste, nu
rzboi. Din pcate, cei de la FBI nu prea au fost amuzai.
Deborah csc zgomotos.
Eti sigur c a zis n seara asta?
Sunt sigur, spuse Joanna. I-am zis c o s ieim s
mncm ceva i c apoi vom fi acas. A zis c e n regul; c
aa are i el timp s termine ce avea de fcut.
M tem c n-am s pot sta treaz, spuse Deborah. i dai
seama c n Italia, acolo unde cred corpurile noastre c sunt
nc, e ora trei noaptea?
De ce nu mergi la culcare? suger Joanna. Am s-l atept
eu.
Nu eti obosit?
Sunt epuizat, recunoscu Joanna.
Deborah atinse podeaua cu picioarele, se ridic n ezut, dar,
nainte de a apuca s se ridice n picioare, rsun zgomotul
hrit al soneriei. Ambele tinere tresrir. Era prima dat cnd
auzeau soneria apartamentului i sunetul era mult mai tare
78

dect se ateptaser.
Nu trebuie s ne temem c n-o s auzim vreodat soneria,
spuse Deborah, prbuindu-se la loc pe canapea.
Joanna se ridic i merse repede la panoul de interfon de
lng u.
Ce s fac? ntreb uor panicat.
Erau mai multe butoane, precum i o zon circular cu
perforaii n metal.
Eti pe cont propriu.
Joanna aps primul buton. Se auzi o trosnitur.
Hei, hei! spuse cu gura aproape de perforaii.
Sunt eu, David! rspunse o voce de la distan.
OK, i rspunse Joanna.
Apoi aps cel de-al doilea buton, n timp ce l inea nc
apsat pe primul. Auzi un bzit ndeprtat, urmat de sunetul
slab al uii de la intrare care se deschise i apoi se nchise.
Ei, n-a fost chiar aa greu, zise Joanna.
Se duse la ua apartamentului, o deschise i iei pe scar.
Aplecndu-se peste balustrad, se uit n jos. Holul era ca o
cochilie compartimentat, cu scara descriind o spiral pn jos,
la nivelul strzii.
David srea treptele cu un zmbet larg zugrvit pe chip. Era
un afro-american nalt, atletic. Dup o ezitare de o clip, o
strnse tare n brae.
Ce mai faci, fetio? ntreb el.
Bine, rspunse Joanna, mbrindu-l i ea.
Chiar dac nu-l mai vzuse de mai bine de doi ani, arta
exact la fel; avea acelai barb scurt, dezordonat, aceeai
atitudine nepstoare i aceleai haine sport.
Mi, ce surpriz s aud de tine. Ari bine, foarte bine!
i tu, spuse Joanna. Nu te-ai schimbat ctui de puin.
Sunt doar un pic mai btrn i un pic mai nelept, spuse
David rznd. i sunt bucuros s-i spun c joc baschet la fel de
bine. Dar tu ari altfel. De fapt, ari mai tnr. Cum e posibil?
Vrei s m flatezi, zise Joanna.
Nu, serios! insist David.
Se mic n jurul ei ca s-o vad din unghiuri uor diferite.
Haide! protest Joanna. M faci s m simt prost.
79

N-ai de ce s te simi aa, spuse David. Ari extraordinar.


i tiu i de ce. Prul tu e scurt acum. Nu tiu dac te-a fi
recunoscut n cazul n care ne ntlneam pe strad. Ari de
parc ai avea aisprezece ani.
Da, sigur! spuse Joanna. Hai, intr i vino s-mi cunoti
colega de apartament.
Joanna l lu pe David de bra. l conduse nuntru i-l
prezent lui Deborah, care reuise s se ridice. Apoi, Joanna se
scuz c nu au ce s-i ofere de but.
Nici o problem, spuse David. O s v revanai cu alt
ocazie. Acum tiu c trebuie s fii obosite fiindc de-abia v-ai
ntors din Italia, aa c hai s trecem direct la treab!
i ddu jos jacheta neagr de f. Din buzunar scoase un
teanc de dischete i le ridic.
Am adus cu mine nite instrumente, inclusiv puternicul
meu program de detectare a parolelor. Unde e calculatorul
vostru?
Cteva minute mai trziu, David pornise calculatorul i se
conectase la pagina de internet a Clinicii Wingate. Cu o
rapiditate care o fcea pe Deborah s clipeasc ameit, David
naviga pe site. Degetele i se micau pe tastatur precum cele
ale unui pianist n timpul unui concert.
Pn acum e bine, raport el.
Poi s-mi spui ce faci? ntreb Deborah.
Deocamdat nimic, spuse David, continund s navigheze.
Doar inspectez lucrurile i caut guri vizibile n sistemul lor de
securitate.
Vezi vreuna?
nc nu, dar sunt acolo.
Cum poi fi sigur?
Unul dintre rolurile unui site este cel de a furniza lumii
ntregi acces la reeaua organizaiei. Aici poi vedea c cei de la
Clinica Wingate au aranjat ca oamenii s poat trimite date
legate de sntate i s primeasc informaii napoi. De fiecare
dat cnd are loc un asemenea schimb, exist posibilitatea
accesului neautorizat. De fapt, n general, cu ct un site este
mai interactiv, cu att este mai uor de spart. Cu alte cuvinte,
cu ct traficul este mai intens, cu att apar mai multe guri.
80

Deborah ddu din cap, dar nu era sigur c a neles. Nu


folosea calculatorul dect pentru munca ei de cercetare
biologic, folosind internetul ca resurs i trimind e-mailuri.
Dar cum e cu parolele? ntreb ea. Ori de cte ori folosea
calculatorul din laborator, trebuia s introduc parola ei, pe care
nimeni altcineva nu o tia. Nu-i mpiedic pe oameni s intre?
Da i nu, spuse David. Asta ar fi ideea, dar nu merge
ntotdeauna aa cum ar trebui. Muli administratori de reele
sunt lenei i nu schimb niciodat parolele standard ale
productorilor, iar asta restrnge numrul de ncercri. De
asemenea, n cazul unui server de internet, nu este nici o limit
privind numrul de ncercri pe care le poi face, aa c putem
folosi un program puternic de detectare a parolelor, precum cel
pe care l-am adus cu mine.
Deborah i ddu ochii peste cap ctre Joanna.
De fapt este foarte amuzant, spuse David, simind ndoiala
lui Deborah. E ca un joc al minii.
Nu cred c e prea amuzant pentru cei care sunt piratai,
zise Joanna.
De obicei este ceva destul de inofensiv, spuse David.
Majoritatea hackerilor pe care-i cunosc nu au intenii rele. E ca o
competiie permanent ntre ei i cei care concep sistemele de
securitate. Sau fac o favoare cuiva, aa cum v fac acum eu
vou. Nu suntei interesate s facei nimic altceva dect s
obinei informaii la care mie mi se pare c avei dreptul.
Ar fi fost mult mai uor dac cei de la clinic ar fi vzut
lucrurile aa, spuse Joanna.
Imediat David se opri din tastat. i mngie barba gnditor.
Ei bine, trebuie s recunosc meritele altora atunci cnd
este cazul. Se pare c este un site destul de bine protejat. Cu
siguran nu are guri evidente. De fapt, mi se pare c au un
sistem destul de sofisticat. Au un server de autentificare.
Organizaia asta are atia bani de aruncat?
Eu aa zic, spuse Joanna.
ncep s cred c avem de-a face cu un sistem de securitate
destul de serios, zise David, ceea ce nseamn c va trebui s
fim i noi mai sofisticai.
Ce ai dori s poi face, mai exact? ntreb Deborah.
81

A vrea ca serverul de internet s ne recunoasc i s ne


autentifice. Apoi am avea toate fiierele lor. Ce am s ncerc
acum s fac este s umplu memoria-tampon de pe formularul
lor pentru paciente noi i s vd dac pot strecura cteva
comenzi la nivel de asamblare n spaiul creat dup memoriatampon, pentru a trece de autentificare. E ca i cum a profita
de formularele pentru paciente pentru a intra prin CGI14.
Poi s vorbeti mai clar? spuse Deborah.
David se uit n sus la chipul lui Deborah. Ea privea peste
umrul lui stng.
De fapt, simplificam procesul cnd l-am descris acum.
Bine! zise Deborah, prefcndu-se suprat. Dac-i aa,
atunci am s m duc s zac pe canapea i am s v las pe voi,
experii n calculatoare, s v vedei de treab.
David se uit la Joanna peste cellalt umr.
Vreau s m asigur c ai neles c, dac fac asta i dac
merge, va exista o urm electronic prin furnizorul tu de
servicii internet pn la acest calculator. Dac i dau seama ce
am fcut, ar putea veni dup tine. Eti dispus s-i asumi riscul
sta?
Joanna cntri o clip ntrebarea. tia c fceau ceva ilegal i
cu toate astea informaiile erau importante pentru ea, chiar
necesare pentru linitea ei, date fiind schimbrile din viaa ei. i
care erau ansele ca o asemenea intruziune s fie observat
dac nu fceau dect s depisteze propriile ovule? Consider
c, ntr-adevr, ansele erau mici.
Ce crezi, Deborah? ntreb Joanna.
Sunt dispus s las totul n seama ta, zise Deborah.
Evident, sunt curioas, dar nu la fel de curioas ca tine.
Atunci s-o facem, spuse Joanna.
Imediat, drag! zise David bucuros, frecndu-i minile
pentru c anticipa provocarea.
i trosni cteva articulaii ale degetelor nainte de a trece la
treab. Din nou degetele i zburar peste tastatur. Sunetul
semna mai mult cu un zdrngnit continuu dect cu nite bti
individuale. Imaginile apreau i dispreau pe ecran ntr-o
14

Common Gateway Interface interfaa comun de acces, (n.red.).

82

succesiune rapid.
Dup mai mult de o jumtate de or de concentrare intens,
David se opri. Inspir adnc, exasperat, n timp ce i ntindea
degetele n aer.
Nu merge, nu? zise Joanna.
M tem c nu, spuse David. Asta nu e o configurare fcut
de nite novici, pot s te asigur.
Ce propui?
David se uit la ceas.
Ar putea lua mult timp. E un site mai bine protejat dect
mi-a fi imaginat i nu m las s strecor nici un fel de
comand. Credeam c avem de-a face cu un mediu Windows
NT, dar acum cred c e vorba de Windows 2000 cu Kerberos.
Kerberos este metoda de autentificare dezvoltat la
M.I.T.15?
Aa e, zise David.
i care e sugestia ta final privind cel mai uor mod de a
obine informaiile pe care le vrem?
David rse.
Las-m s stau aici timp de o sptmn i am s ncerc
s intru cu lucruri de genul Lophtcrack. n afara de asta, i-a
sugera s gseti pe cineva care lucreaz la Clinica Wingate,
care are acces i care ar putea susine cauza voastr.
Astea dou sunt singurele opiuni?
Nu, mai e una. S intri tu sau s m ajui pe mine s intru
n ncperea n care se afl serverul. David rse din nou. De
fapt, asta e metoda cea mai eficient i sigur. La naiba, ar lua
probabil mai puin de zece minute s i creezi propria cale. Apoi
ar fi floare la ureche, fie de la o staie de lucru din reea, fie
chiar din afara acesteia, dac o faci cum trebuie.
Joanna ddu din cap n timp ce cntrea n minte opiunile. Se
simea din ce n ce mai prins n toat povestea, ca i cum, cu
ct se lovea de mai multe obstacole, cu att i dorea mai mult
s reueasc, mai ales pentru c i putea nchipui pe undeva
prin apropiere o feti care arta ca ea n pozele pe care le avea
15

Massachusetts Institute of Technology reputat institut de tehnologie


din Massachusetts, (n.tr.).

83

de cnd era mic.


David arunc o privire la ceas, apoi se uit din nou la Joanna.
E trecut de zece. Vrei s continui aici sau ce? Dac vrei
asta, pe mine nu m deranjeaz, dar, cum am spus, nu pot s
promit nimic altceva dect c sunt sigur c la un moment dat
voi reui s sparg site-ul sta. Numai c nu tiu ct mi va lua.
Ai fcut destul, spuse Joanna. i mulumesc.
Rmase cu privirea n gol, adncit n gnduri.
David remarc privirea pierdut din ochii ei verzi, care nu
clipeau. Atept ca pleoapele ei s se mite de cteva ori, apoi
i trecu mna prin faa ochilor ei, fluturnd-o.
Eti aici, fetio?
Joanna i scutur capul ca i cum s-ar fi trezit din trans i
zmbi.
mi pare ru, spuse. M gndeam doar la ce mi-ai spus
referitor la intrarea n ncperea n care se afl serverul. Ct de
greu ar putea fi odat intrat n cldire?
Depinde. Evident, dac i intereseaz securitatea, nu ai s
poi intra oricnd doreti.
Dar este practic o camer, spuse Joanna. Nu este doar un
termen din jargonul informatic despre ceva care exist n
ciberspaiu.
Este o camer real, aa e, zise David. i are nuntru
hardware real, care include o tastatur i un monitor pentru
accesarea procesorului central.
Cum crezi c ar fi securizat ncperea?
Cu o u ncuiat, spuse David. Toate pe care le-am vzut
aveau accesul pe baz de card. tii, ca o carte de credit.
Interesant, fcu Joanna. Dac ar fi s intru acolo, ce ar
trebui s fac?
Asta e partea uoar, spuse David. Ai nite hrtie la
ndemn?
Joanna deschise unul dintre sertarele biroului i scoase un
carneel nenceput cu foi galbene. I-l ntinse lui David, care
ncepu s-i noteze etapele de urmat. Joanna l urmrea cu toat
atenia. La cteva puncte ceru lmuriri, pe care David i le ddu
bucuros.
i asta e tot, zise David.
84

Rupse foaia din carnet i i-o ddu Joannei. Ea se mai uit o


dat peste schem. Mulumit c nu mai avea alte ntrebri, o
mpturi i o strecur n buzunar.
i mulumesc din suflet c ai venit, spuse Joanna.
Hei, plcerea a fost de partea mea, zise David. Trase
scaunul napoi i se ridic. Oricnd pentru o fost coleg de
grup.
Apropo, cum stai cu teza de doctorat? ntreb Joanna.
Acum vorbeti ca mama, rse David. i strnse dischetele
ntr-un teanc ordonat. Din pcate m-am blocat un pic pe la
capitolul al doilea. Cum merge treaba cu a ta?
Foarte bine, spuse Joanna. Este gata.
Gata! ip David nainte de a expira puternic printre buzele
strnse. i pierdu vizibil curajul. Ce mod bun de a descuraja
total un prieten.
mi pare ru.
Hei, nu e vina ta.
Poate n-ar strica s te gndeti s schimbi puin atmosfera,
suger Joanna. Asta am fcut eu i Deborah. i ea a terminat.
Poate e pentru c nu m mai dau n vnt dup Procesele
stohastice pe pieele de mrfuri din rile lumii a treia. Dar
daca stm s ne gndim, cine s-ar da n vnt? Pe de alt parte,
dac nu sunt prea indiscret, cum mai merg lucrurile cu
logodnicul tu?
Nu mai sunt logodit, spuse Joanna.
Dispoziia lui David se mbunti.
Serios? Cnd s-a ntmplat?
Acum un an i jumtate.
i eti n regul?
A fost ideea mea.
Bun. Ce-ar fi s lum cina ntr-o sear?
Mi-ar face plcere, spuse Joanna.
inem legtura, zise David.
i mbrc jacheta i puse dischetele n buzunar. n drum
spre u arunc o privire spre silueta culcat a lui Deborah.
Spune-i la revedere colegei tale din partea mea.
Nu dorm, coment Deborah.
Se ridic n ezut i clipi de mai multe ori n lumin.
85

Dup nc o porie de taifas, David i lu rmas-bun i plec.


Deborah, care nc mai sttea pe canapea, se uit la Joanna
care nchidea calculatorul.
N-ai reuit s intrai n fiierele Clinicii Wingate? ntreb
Deborah i csc.
nc nu, spuse Joanna.
Monitorul calculatorului se stinse i ventilatorul unitii
centrale amui.
O s mai ncerce David?
Nu, eu am s-o fac.
Joanna trecu de Deborah i dispru n baie.
Nu neleg, strig Deborah. Motivul pentru care l-ai chemat
pe David a fost c tu nu ai putut s o faci. i-a dat el nite
sugestii sau sfaturi care te fac s crezi c o poi face acum?
Trecem la planul B, strig Joanna ca s acopere zgomotul
apei care curgea.
Deborah se ridic de pe canapea. Atept un moment ca s i
treac valul de grea care o cuprinsese. Ameit de oboseal,
gsi drumul pn la ua deschis a bii i se sprijini de toc.
Joanna se spla pe dini.
Mi-e team s ntreb, dar care e planul B?
Am s m angajez pe termen scurt la Clinica Wingate,
rspunse Joanna cu gura plin de past de dini.
Cred c glumeti, sri Deborah.
Joanna scuip cu putere n chiuveta, apoi se uit la Deborah
n oglind.
Vorbesc serios. Singurul mod sigur i rapid de a intra n
fiierele Clinicii Wingate este s intru n ncperea n care se afl
serverul lor cel puin dup prerea lui David.
Asta e o nebunie, zise Deborah. Somnolena din voce i
dispruse. Mai nti, David nu pare s fie o surs de informaii
infailibile. Cnd a ajuns aici era sigur c va putea sparge codul
de la Wingate, dar nu a putut.
Ar putea s o fac, dar i-ar lua mult timp. tie despre ce
vorbete. Mi-a dat sugestii foarte precise despre ce trebuie s
fac odat ce intru n ncperea cu serverul Clinicii Wingate.
Joanna continu s se spele pe dini.
Deborah fcu un gest de exasperare cu minile, apoi i le
86

puse n olduri. Se uit la colega ei timp de cteva minute


nainte de a reaciona.
i ncperea asta cu serverul nu o s fie ncuiat?
Probabil, spuse Joanna.
i clti gura i puse periua n pahar.
Va trebui s fiu descurcrea. David crede c accesul se
face cu card. Va trebui doar s pun mna pe unul dintre
cardurile alea.
Joanna ncepu s se spele pe fa.
i dai seama ct de nebunete sun? o ntreba Deborah.
Nu cred c sun ctui de puin nebunete, zise Joanna.
Vreau s tiu dac din ovulele mele s-au nscut copii i credeam
c vrei i tu s tii despre ale tale.
Sigur c vreau, dar nu despre asta e vorba.
Eu cred c despre asta e vorba.
Hai s fim realiste, spuse Deborah, ncercnd s-i
controleze vocea. Cum ai s obii o slujb la Clinica Wingate?
Ar trebui s fie uor, zise Joanna. i aminteti c, atunci
cnd am fost acolo, spuneau c ntotdeauna caut noi angajai.
Spuneau c singurul dezavantaj n a fi ntr-o zon rural este c
le e greu s gseasc ajutoare. Ei bine, m pricep la
tehnoredactare. Sunt sigura c pot gsi ceva de fcut.
Dar o s te recunoasc, spuse Deborah cu o vehemen
vecin cu furia.
Calmeaz-te! o sftui Joanna. Se uit fix la colega ei de
apartament care se fcuse roie la fa.
Nu nelegi? O s te recunoasc, repet Deborah. Probabil
majoritatea celor cu care am avut de-a face atunci sunt nc
acolo, de la recepioner la doctori.
Nu cred c o s m recunoasc, spuse Joanna. Am petrecut
acolo doar o diminea, acum un an i jumtate. Asear David
mi-a zis c nu m-ar fi recunoscut cu prul scurt dac ar fi dat
peste mine pe strad i m-a vzut de cel puin trei ori pe
sptmn timp de mai muli ani. i n-am s-mi folosesc
numele adevrat.
N-ai s poi obine o slujb fr s le dai un numr de la
asigurrile sociale, spuse Deborah. Iar numrul i numele
trebuie s se potriveasc. N-o s mearg.
87

Joanna se terse pe fa i se uit la propria imagine din


oglind. Deborah spunea un lucru la care ea nu se gndise. O s
aib nevoie de un nume i un numr de asigurri sociale care s
se potriveasc. Se gndi c ar putea s-i cear unei prietene si foloseasc identitatea, dar respinse imediat ideea. Nu putea
s-i implice cu bun tiin una dintre prietene ntr-un plan prin
care urma, de fapt, s ncalce legea.
Ei bine? ntreb Deborah.
Am s iau numele i numrul de asigurri sociale ale cuiva
care a murit de curnd, zise Joanna.
i amintea vag c citise ceva de genul sta ntr-un roman. Cu
ct se gndea mai mult, cu att era mai convins c o s
mearg.
Deborah rmsese cu gura cscat auzind ultima sugestie a
Joannei. Se adun i spuse:
Nu pot s cred. Chiar eti obsedat!
Prefer s spun c m dedic scopului meu, replic Joanna.
O mpinse pe Deborah i intr n dormitorul ei. Deborah o
urm.
Cred c ai s fii dus la nchisoarea Walpole 16, zise
Deborah. Ori acolo, ori ntr-un spital de nebuni. sta e genul de
implicare care duce la aa ceva.
Nu jefuiesc o banc, spuse Joanna. i desfcu rapid
cureaua i i ddu jos blugii. Nu fac dect s obin informaii
despre progeniturile mele.
Nu tiu ce fel de infraciune este aceea de a fura
identitatea unei persoane decedate, spuse Deborah. Dar tiu c
accesul neautorizat la fiiere de calculator se pedepsete cu
nchisoarea.
tiu asta, zise Joanna. Cu toate astea, am s-o fac.
Joanna continu s se dezbrace. Cnd termin, trase pe ea o
cma de noapte. O aranj ca s cad uniform, apoi i puse
hainele pe umera. n cele din urm, se uit la Deborah, care
nc mai sttea n prag. Deborah nu reacionase la ultima ei
afirmaie altfel dect privind-o cu o exasperare amestecat cu
nencredere.
16

Importanta nchisoare din statul Massachusetts, (n.tr.).

88

Ei bine? spuse Joanna, rupnd tcerea. Ai s stai acolo


sau mai ai ceva de spus? Dac da, s te aud. Altfel, m duc la
culcare. Mine o s fie o zi plin.
Bine, spuse Deborah cu o hotrre furioas. Ridic mna i
i ndrept arttorul spre Joanna. Dac insiti cu planul sta
nebunesc i idiot, atunci sunt alturi de tine.
Poftim? ls Joanna s-i scape.
N-am s te las s te duci acolo i s te bagi n tot soiul de
belele fr mine. La urma urmelor, a fost ideea mea s facem
donaia de ovule. Nu eti singura care se simte vinovat i n-am
s m pot suporta dac ai s peti ceva ce-a fi putut
mpiedica.
Nu trebuie s vii cu mine numai ca s fii protectoarea mea,
zise Joanna, mbujorndu-se de mnie.
Deborah nchise ochii i ntinse minile cu palmele n jos.
Nu ne certm. Zarurile au fost aruncate. E clar c eti
serioas n privina cruciadei steia i acum sunt i eu.
Pleoapele ei se zbtur ca i cum i-ar fi fost greu s deschid
ochii.
Joanna veni lng ea i se uit lung n ochii prietenei ei.
Acum eu trebuie s te ntreb dac vorbeti serios.
Vorbesc serios, zise Deborah dnd din cap. Am s m
angajez i eu. Cu un asemenea laborator imens, sunt sigur c
au tot atta nevoie de laborani ct au de ajutor n treburi de
secretariat.
Atunci s-o facem! exclam Joanna.
Ridic mna cu degetele rsfirate i btu palma cu Deborah.

89

apte
8 MAI 2001
ORA 6.10
nc obinuite cu ora din Italia, fetele se trezir devreme, n
ciuda epuizrii. Deborah se ddu prima jos din pat. Creznd c
Joanna nc mai dormea, ncerc s nu fac zgomot cnd trecu
prin buctrie n baie. Cnd trase apa la toalet, ua care ddea
din baie n dormitorul Joannei se deschise.
Ari jalnic, spuse Deborah cnd ddu cu ochii de colega ei
de apartament.
Nici tu nu ari mai bine, zise Joanna. Ct e ceasul?
ase i un sfert, dar hipofiza mea crede c e prnz.
Scutete-m de detalii, zise Joanna. Tot ce tiu e c voiam
s dorm pn trziu i cu toate astea sunt treaz de cel puin o
or.
i eu la fel, spuse Deborah. Ce-ar fi s mergem pe Charles
Street s lum micul dejun? Am mare nevoie de o cafea.
Cum dulapul nostru din buctrie este gol, nu prea avem
de ales.
Dup trei sferturi de or, fetele coborr n scuar i o luar pe
Mt. Vemon Street pentru a ajunge n Charles Street. Era o
diminea frumoas de primvar cu multe flori frumoase n
jardinierele de la ferestre. Dei ntlnir puini trectori pn
cnd ajunser pe Charles Street, psrile deja ciripeau vesele.
La captul strzii, vizavi de grdina public din Boston, gsir o
cafenea Starbucks deschis. Intrar i comandar cappuccino i
nite produse de patiserie. Se duser cu mncarea la o mas
mic de marmur de lng fereastr. La nceput mncar i
bur n tcere.
Cafeaua e bun, spuse Joanna n cele din urm. Dar trebuie
s recunosc c avea un gust mai bun n Campo Santa
90

Margherita.
Asta aa e, aprob Deborah. Dar m revigoreaz.
nc mai vrei s mergem la Clinica Wingate i s obinem
slujbe? ntreb Joanna.
Absolut, spuse Deborah. Sunt pregtit. Dar ar fi mai bine
s discutm detaliile. Cum o s obinem numele i numerele de
asigurri sociale ale unor oameni mori?
Asta-i o ntrebare bun, zise Joanna. Ct am stat n pat de
diminea m-am tot gndit la asta. Acum civa ani am citit ntrun roman despre cineva care a fcut asta.
Cum a fcut-o?
Avea pe cineva nuntru. Lucra ntr-un spital i a obinut
informaiile din documentele spitalului.
Ce a fcut cu ele?
Era vorba de o fraud legat de Medicare.
Doamne! coment Deborah. Este interesant, dar, din
pcate, n-o s ne ajute. n afar de cazul n care te gndeai s
apelezi la ajutorul lui Carlton.
Cred c ar fi mai bine s nu-l amestecm pe Carlton n
treaba asta, spuse Joanna. Dac ar avea o idee despre ceea ce
punem la cale, probabil ne-ar da pe mna celor de la FBI.
Deborah sorbi din cafea.
Cred c ar trebui s mprim problema n dou. Prima
obinem numele. Dup ce le avem, ne facem griji n legtur cu
obinerea numerelor de asigurri sociale i a orice altceva ne
mai trebuie, cum ar fi data de natere i poate chiar numele de
fat al mamei.
Obinerea numelor nu va fi o problem, spuse Joanna.
Mcar atta lucru am rezolvat i eu pe cnd stteam n pat. Tot
ce avem de fcut e s mergem la bibliotec i s cutm n
paginile cu necrologuri din ziarul Globe.
Bun idee! zise Deborah. Se aplec n fa nerbdtoare.
Cum de nu m-am gndit la asta? E perfect. Necrologurile
menioneaz de obicei mcar vrsta, dac nu i data naterii.
Asta o s ne ajute s alegem nume corespunztoare, pentru c
ar trebui s ncercm s cutm femei de vrsta noastr, orict
de bizar sun asta.
tiu, spuse Joanna. E nfiortor. i trebuie s fie femei care
91

au murit relativ recent.


O s fie mult mai greu s obinem numerele de asigurri
sociale, spuse Deborah.
Poate va trebui s cedez i s-i cer ajutorul lui Carlton, zise
Joanna. Sunt anse ca orice femeie de vrsta noastr care a
murit s fi fost pacient ntr-un spital local. Dac a fost la MGH
i dac am putea gsi un motiv pentru care s avem nevoie de
numrul asigurrii sociale care s nu-i trezeasc bnuieli lui
Carlton, poate c ne-ar ajuta.
Cam muli de dac i poate, coment Deborah.
Cam aa e, recunoscu Joanna.
tiu ce facem, zise Deborah. Lovi tblia mesei cu palma.
Acum doi ani, cnd a murit bunicul meu, bunica a trebuit s
obin un certificat de deces ca s-i poat radia numele de pe
actul de proprietate al casei.
i cu ce ne ajut asta?
Certificatul de deces este un act public, zise Deborah i
rse. Nu pot s cred c nu m-am gndit la asta imediat. Pe
certificatul de deces este trecut numrul asigurrii sociale.
Doamne, e perfect.
Sigur c da, spuse Deborah. nti mergem la bibliotec,
apoi la primrie.
Stai un pic, zise Joanna. Se aplec nainte cu un aer
conspirativ. Trebuie s ne asigurm c numrul asigurrii
sociale nu a fost retras. tiind birocraia din administraie, sunt
sigur c ia un timp, dar trebuie s fim sigure.
Ai perfect dreptate, zise Deborah. Sigur ne-ar da de gol s
mergem la Clinica Wingate i la o verificare de rutin s reias
c una din noi sau amndou suntem moarte.
Rse sinistru.
tiu ce putem face, spuse Joanna. Dup ce mergem la
primrie, trecem pe la Fleet Bank. O s deschidem conturi de
economii pe ambele nume. Ca ceteni americani, va trebui s
le dm numerele de asigurri sociale, iar ei le vor verifica
imediat, aa c o s tim.
Sun bine, zise Deborah. La ct crezi c se deschide
biblioteca?
Cred c la nou sau zece, spuse Joanna. Dar ar mai trebui
92

s discutm nc un lucru. Ce-ar fi s ne schimbm un pic mai


mult nfiarea? Cred c, ntr-adevr, coafurile noastre diferite
sunt destul de eficiente i probabil asta va fi suficient dat fiind
situaia, dar de ce s nu facem nc un pas, ca s fim sigure.
Te referi la culoarea prului?
Culoarea prului e una, dar m refer i la stilul nostru n
general, la modul n care artm. Amndou avem un aer de
studente. Cred c fiecare ar trebui s i aleag un alt tip.
Ei bine, mi place ideea s-mi schimb culoarea prului, zise
Deborah. Mi-am dorit ntotdeauna s fiu blond. Am auzit c voi
v distrai mult mai bine.
Eu vorbesc serios, spuse Joanna.
Bine, bine, zise Deborah. La ce altceva te-ai mai gndit:
piercing facial n puncte strategice i vreo dou tatuaje
slbatice?
Joanna nu se putu abine s nu rd.
Hai s ncercm s vorbim serios o clip! M gndesc la
haine i machiaj. Am putea face multe.
Ai dreptate, spuse Deborah. Uneori am avut fantezia s m
mbrac ca o prostituat. Cred c am o latur exhibiionist n
mine i niciodat n-am inut cont de ea. Asta ar putea fi marea
mea ans.
i bai joc de mine din nou sau vorbeti serios?
Vorbesc serios, spuse Deborah. De ce s nu ne amuzm cu
ocazia asta?
M gndeam s m ndrept spre direcia opus, zise
Joanna. Ctre stereotipul de bibliotecar pudic.
Asta va fi uor, glumi Deborah. Practic ai ajuns deja n
stadiul la.
Ce nostim, coment Joanna.
Deborah se terse la gur cu erveelul i-l arunc n farfuria
pe care se aflaser pateurile.
Ai terminat?
Da, rspunse Joanna.
Atunci hai s trecem la treab, spuse Deborah. Pe drum am
trecut pe lng un magazin alimentar. Ce-ar fi s mergem i s
ne facem nite provizii ca s nu fie nevoie s ieim pentru
fiecare mas? Pn atunci biblioteca ar trebui s se deschid.
93

E un plan perfect, zise Joanna.


Tinerele se aflau pe treptele din faa vechii cldiri a Bibliotecii
din Boston, uitndu-se la Trinity Church17, care se afla vizavi,
dincolo de aglomerata Copley Square, cnd custodele bibliotecii
deschise ua din fa. Era ora nou. Cum nici una din fete nu
mai fusese n aceast bibliotec, fur dup spusele lui
Deborah date pe spate de arhitectura maiestuoas i de
frescele vii ale lui John Singer Sargent18.
Nu-mi vine s cred c am trit n regiunea Bostonului timp
de ase ani i n-am venit niciodat aici, spuse Deborah n timp
ce strbteau slile din marmur, cu ecou.
Capul ei era parc pe un ax i pivota dintr-o parte n alta ca
s observe toate detaliile.
Nici mie nu-mi vine s cred, zise Joanna.
Dup ce ntrebar unde trebuie s mearg ca s consulte
numere mai vechi din ziarul Boston Globe, fetele fur ndrumate
ctre sala microfilmelor. Dar, odat ajunse acolo, aflar c se
ntmpla s treac uneori pn la un an nainte ca ziarele s fie
microfilmate. Aa c fur trimise la sala ziarelor.
Ct de mult n urm s ne uitm? ntreb Deborah.
A sugera o lun i apoi s mergem i mai mult napoi,
spuse Joanna.
Luar un teanc de ziare pe cteva sptmni i le duser la o
mas liber. mprir teancul n dou i se apucar de treab.
Nu e aa uor cum credeam, zise Deborah. M-am nelat n
legtur cu vrsta i data naterii. Puine anunuri de deces le
menioneaz.
Va trebui s ne uitm la necrologuri, spuse Joanna. S-ar
prea c toate menioneaz vrsta.
Trecur prin primul teanc de ziare fr succes i mai luar
nc unul.
Cu siguran nu sunt multe femei tinere, comenta Joanna.
Nici brbai tineri, adug Deborah. Cei de vrsta noastr
se presupune c nu mor n numr att de mare. i, chiar dac
17

Biserica Sf. Treime, (n.tr.).


Sargent, John Singer, 1856-1925, pictor american cunoscut n special
pentru portretele i peisajele sale elegante n acuarele, (n.tr.).
18

94

asta se ntmpl, de obicei nu sunt suficient de renumii pentru


a se scrie un necrolog despre ei. Pe de alt parte, sigur c nu
vrem nici numele cuiva faimos, aa c s-ar putea s avem o
problem. Dar s nu renunm nc.
Dup nc trei drumuri ca s se aprovizioneze din nou cu
teancuri de ziare, avur succes.
A, uite una! zise Deborah. Georgina Marks.
Joanna se uit peste umrul lui Deborah.
Ce vrst avea?
Douzeci i apte, spuse Deborah. S-a nscut pe 28
ianuarie 1973.
Perioada e bun, zise Joanna. Se spune de ce a murit?
Da, spuse Deborah. Citi n tcere restul articolului. A fost
mpucat accidental n parcarea unui mail. Evident, se afla la
locul nepotrivit, n momentul nepotrivit. Se pare c nite bande
rivale se ncieraser, iar ea a ncasat un glon rtcit. Poi s-i
imaginezi cum e s fii sunat i s i se spun c soia ta a fost
ucis n timp ce-i fcea cumprturile la supermarketul din
cartier? Deborah se cutremur. Ca lucrurile s fie i mai rele, se
spune aici c era mama a patru copii. Cel mai mic avea doar
ase luni.
Cred c e mai bine dac nu ne lsm obsedate de detaliile
triste, zise Joanna. Pentru noi, ar trebui s fie nite simple nume,
nu nite persoane.
Ai dreptate, recunoscu Deborah. Mcar n-a fost faimoas
prin nimic n afar de felul n care a murit, aa c ar trebui s fie
un nume bun pentru scopurile noastre. Presupun c eu am s fiu
Georgina Marks.
i not numele i data de natere pe un carneel.
Acum hai s gsim un nume pentru tine, spuse ea.
Amndou se ntoarser la parcurgerea necrologurilor. Numai
dup ce trecur n revist alte ase sptmni, Deborah ddu
peste alt posibil nume.
Prudence Heatherly, de douzeci i patru de ani! citi
Deborah cu glas tare. Numele sta chiar are o rezonan
interesant. Chiar sun a bibliotecar, aa c va merge cu
deghizarea ta.
Nu mi se pare deloc nostim, zise Joanna. Las-m s citesc
95

necrologul. Se ntinse dup ziar, dar Deborah l trase de lng


ea. Credeam c nu o s lsm detaliile s ne obsedeze, o
tachin ea.
Nu m obsedeaz nimic, spuse Joanna. Vreau s m asigur
c nu e o celebritate local n Bookford. n plus, simt c trebuie
s tiu ceva despre femeia asta dac am s-i mprumut numele.
Credeam c astea nu sunt dect nite simple nume, nu
persoane.
Te rog! pronun Joanna ncet, ca i cum i pierdea
rbdarea.
Deborah i ddu ziarul i se uit la faa colegei ei de
apartament n timp ce citea necrologul. Joanna avea o expresie
din ce n ce mai trist.
E grav? ntreb Deborah cnd Joanna i ridic privirea.
A spune c e la fel de grav ca povestea Georginei, spuse
Joanna. Era absolvent a Universitii Northeastern.
E cam aproape de cas, zise Deborah. Cum a murit, sau nar trebui s ntreb?
A fost mpins n faa metroului Red Line n staia
Washington Street. De data asta fu rndul Joannei s se
cutremure. A fcut-o un vagabond, aparent fr nici un motiv.
Doamne! Ce tragedie pentru un printe s primeasc un telefon
prin care s fie anunat c fata lui a fost mpins n faa
metroului de un vagabond.
Mcar avem cele dou nume, spuse Deborah.
Smulse ziarul de la Joanna i l mpturi la loc. Scrise
Prudence Heatherly pe carneel sub Georgina, apoi i fcu de
lucru cu rearanjarea ziarelor n teanc. Joanna rmase nemicat
un moment, dar apoi se puse pe treab ca s o ajute. mpreun,
duser ziarele la loc.
Dup nc un sfert de or, Deborah iei din bibliotec, urmat
de Joanna, prin aceeai intrare prin care ajunseser nuntru.
Dei erau cufundate n gnduri, erau mulumite de progresele
fcute. Le luase numai o or i trei sferturi ca s gseasc cele
dou nume.
Mergem pe jos sau lum metroul? ntreb Deborah.
Hai s lum metroul, propuse Joanna.
Din faa bibliotecii era puin de mers pn la stopul de pe
96

Boylston Street, iar metroul Green Line le duse direct la Centrul


Administrativ. Cnd ieir la nivelul strzii, erau suficient de
aproape de cldirea nepotrivit de modern a Primriei din
Boston, care se nla pe strada pavat cu crmid ca un
enorm anacronism.
Putei s-mi spunei unde gsesc certificatele de deces? o
ntreb Joanna pe recepionera de la biroul de informaii din
holul cu mai multe etaje al cldirii.
Joanna ateptase cteva minute nainte de a vorbi. Femeia
era prins ntr-o discuie animat, dar pe optite, cu o coleg
care sttea lng ea.
Jos la Departamentul registre, rspunse femeia fr s-i
ridice privirile i abia ntrerupndu-se din conversaie.
Joanna i ddu ochii peste cap ctre Deborah. Fetele se
ndreptar spre scrile largi care duceau ctre parter. La etajul
inferior gsir fr dificultate ghieul de la Departamentul
registre. Singura problem era c nu se vedea nimeni pe acolo.
Capul unei femei apru din spatele unui ir de dulapuri pentru
dosare.
Cu ce pot s v ajut? strig ea.
Am dori s vedem cteva certificate de deces, i rspunse
Deborah.
Femeia se deplas pe lng irul de dulapuri pentru dosare,
legnndu-se dintr-o parte n alta. Purta o rochie neagr care-i
strngea formele generoase ntr-o serie de rotunjimi orizontale,
descresctoare.
Ochelarii de citit i atrnau de gt prini de un lan i se
sprijineau pe pieptul opulent. Veni la ghieu i se sprijini de el.
Spunei-mi numele i anul, spuse cu voce plictisit.
Georgina Marks i Prudence Heatherly, zise Joanna.
Amndou au decedat anul sta, n 2001.
Dureaz ntre o sptmn i zece zile pn cnd
certificatele ajung aici, spuse femeia.
Aa mult trebuie s ateptm ca s le obinem? ntreb
Joanna exasperat.
Nu, atta ia pn s ajung aici certificatul de deces de la
registru dup ce persoana respectiv moare. V-am pomenit de
asta pentru c, n cazul n care persoanele care v intereseaz
97

tocmai au murit, certificatele nu sunt aici.


Amndou sunt moarte de peste o lun, zise Joanna.
Atunci ar trebui s fie aici, spuse femeia. V cost ase
dolari de fiecare.
Nu vrem dect s vedem certificatele, zise Joanna. Nu
avem nevoie s le lum de aici.
ase dolari de fiecare nici o problem, interveni Deborah.
i ddu Joannei un ghiont n coaste ca s-o fac s tac.
Dup ce scrise numele n timp ce i arunca Joannei o privire
sceptic, femeia dispru fr grab n spatele dulapurilor pentru
dosare.
De ce m-ai nghiontit? se plnse Joanna.
Nu voiam s strici lucrurile ca s economiseti doisprezece
dolari, opti Deborah. Dac femeia asta i d seama c suntem
aici numai ca s facem rost de numerele asigurrilor sociale,
poate deveni suspicioas. Eu una cred c aa a deveni. Aa c
o s dm banii, o s lum certificatele i o s plecm naibii de
aici.
Da, cred c ai dreptate, zise Joanna fr tragere de inim.
Sigur c am dreptate, spuse Deborah.
Funcionara se ntoarse cu formularele peste un sfert de or.
Deborah i Joanna aveau banii pregtii i fcur schimbul. Cinci
minute mai trziu, fetele erau din nou afar, unde fiecare copie
cu atenie numrul respectiv al asigurrii sociale. Puser n
buzunar certificatele de deces.
Eu zic s ncercm s memorm numerele n drum spre
banc, zise Joanna. Altfel am putea atrage atenia.
Mai ales dac din greeal am scoate certificatele de deces
la banc, spuse Deborah.
Joanna chicoti.
i mai cred c-ar trebui s ncepem s ne adresm una
alteia cu numele de mprumut. Altfel o s uitm de fa cu alii
i asta chiar ar fi o problem.
Bine gndit, Prudence, zise Deborah chicotind la rndul ei.
De la primria oraului pn la Charles River Piaza, unde se
afla sucursala local a bncii Fleet, fcur zece minute. Cea mai
mare parte a drumului fetele rmaser tcute n timp ce
memorau fiecare numrul respectiv al asigurrii sociale. Cnd
98

ajunser la Charles River Plaza, Joanna o opri pe Deborah.


Hai s discutm un moment nainte de a intra, spuse. Ar
trebui s deschidem conturile numai cu o depunere simbolic,
pentru c n-o s putem scoate banii tia.
Ce sugerezi?
Nu cred c ar conta de fapt, zise Joanna. Ce zici de
douzeci de dolari?
E n regul, spuse Deborah. Dar a zice s trecem pe la
bancomat nainte de a intra.
Nici asta nu e o idee rea, fu de prere Joanna.
Fiecare scoase cteva sute de dolari nainte de a intra n
banc. Apoi se ndreptar direct spre biroul de servicii. Fiind la
mijlocul pauzei de mas, banca era plin de cadre medicale de
la MGH, iar fetele trebuir s atepte aproape douzeci de
minute nainte de a le veni rndul. Deschiderea conturilor fu
realizat ns repede, funcionara care se ocup de ele fiind
deosebit de eficient. Se numea Mary. Singura mic problem fu
lipsa oricrui act de identitate, dar Mary o rezolv zicndu-le c
le pot aduce a doua zi. Pn la ora unu Mary se dusese s
activeze conturile i s le aduc napoi chitanele. Joanna i
Deborah stteau pe scaunele de vinii din faa biroului lui Mary.
Dac se ntoarce i zice c suntem moarte? opti Deborah.
Atunci suntem terminate, rspunse Joanna. Dar pentru asta
suntem aici.
Dar ce-o s zicem? Va trebui s zicem ceva.
O s zicem c ne-am nelat n privina numerelor. O s le
spunem c o s le verificm i o s revenim.
Acum o jumtate de or mi se prea amuzant, se plnse
Deborah. Acum am emoii. Nu le putem spune o asemenea
poveste dubioas.
Uite c vine! zise Joanna n oapt.
Mary se ntoarse cu chitanele de depunere.
V-am deschis conturile, raport ea. Totul e n regul.
Ddu fiecrei tinere o chitan mpreun cu cte un pachet de
materiale informative aflat pe biroul ei, pregtit dinainte.
Totul e gata. Avei un tichet de parcare?
Nu, am venit pe jos, spuse Joanna.
Dduser ca adres Seven Hawthorne Place, care fcea parte
99

din complexul de apartamente Charles River Park din spatele


spitalului.
Dup alte cteva minute, erau din nou afar, n soarele de
mai. Deborah era euforic.
Am reuit! declar ea n timp ce se ndeprtau repede de
banc. Pentru o clip am avut ndoieli, dar se pare c avem
nume i numere de asigurri sociale bune.
Sunt bune deocamdat, spuse Joanna. Dar n viitorul
apropiat nu vor mai fi. Hai napoi acas, s sunm la Clinica
Wingate i s mai eliminm o etap.
Ce-ar fi s mncm ceva? zise Deborah. Sunt lihnit. Din
cafeaua i pateurile de la ora apte azi-diminea n-a mai rmas
nimic.
i mie mi-ar prinde bine ceva de mncare, accept Joanna.
Dar s nu pierdem mult timp cu asta.
Clinica Wingate, spuse vesel o voce plcut.
Aceasta rsun din telefonul dat pe speaker din apartamentul
Joannei i al lui Deborah. Era ora 14.35, iar soarele tocmai
ncepea s se reverse prin ferestrele din fa pe podeaua din
lemn de esen tare.
Sunt interesat s m angajez la instituia dumneavoastr,
spuse Joanna. Cu cine trebuie s vorbesc?
Tinerele dduser cu banul ca s vad cine o s dea telefon.
Ctigase Joanna.
Cu Helen Masterson, directoarea de personal, zise
centralista. S v fac legtura?
V rog, spuse Joanna.
Din telefon se auzi aceeai muzic ambiental pe care o
auziser cu o zi nainte, dar nu dur mult. Muzica fu ntrerupt
de vocea puternic, profund a unei femei. Amndou fetele
tresrir.
Aici Helen Masterson. neleg c dumneavoastr cutai de
lucru.
Da, att eu, ct i colega mea de apartament, zise Joanna
cnd se dezmetici.
Ce
experien
avei
dumneavoastr
i
colega
dumneavoastr? ntreb Helen.
Eu am o bogat experien de tehnoredactare, zise Joanna.
100

Ca student sau ca angajat?


Ambele, spuse Joanna.
Lucrase vara n timpul primilor ani de facultate la o firm de
avocatur din Houston cu care tatl ei fcea multe afaceri.
Suntei absolvente de facultate?
Da, zise Joanna. Eu am o diplom n economie. Colega mea
de apartament, Georgina Marks, are o diplom n biologie.
Joanna se uit la Deborah, care i fcu semn c se descurca
bine.
Are experien de laborator?
Deborah ddu din cap cu emfaz.
Da, are, zise Joanna.
Trebuie s recunosc c prei amndou perfecte pentru
Clinica Wingate, spuse Helen. Cum ai aflat de noi?
Poftim? zise Joanna fcnd o grimas de consternare ctre
Deborah.
Era o ntrebare pe care nu o anticipase. Deborah se ntinse
dup carneelul i creionul de pe podea. n timp ce Helen repeta
ntrebarea, ea scrise repede: Un prieten a aflat dintr-un anun.
Verbal, zise Joanna. Un prieten de-al nostru a aflat dintr-un
anun.
Era un anun la ziar sau unul la radio?
Joanna ezit. Deborah ridic din umeri.
Nu sunt sigur, spuse Joanna.
De fapt nu conteaz dect ca s vedem care metod e mai
eficient, zise Helen. Locuii aici, n Bookford?
n prezent stm la Boston, spuse Joanna.
i suntei dispuse s facei naveta.
sta e planul, cel puin deocamdat. O s venim mpreun,
cu maina.
De ce dorii s lucrai aici n Bookford? ntreb Helen.
Avem nevoie s gsim de lucru repede, zise Joanna. Am
auzit c organizaia dumneavoastr are nevoie de ajutor.
Tocmai am revenit dintr-o edere destul de lung n Europa i,
sincere s fim, avem nevoie de bani.
Se pare c ne-am putea ajuta reciproc, spuse Helen. Pot s
v trimit chestionarele de angajare fie prin fax, fie prim e-mail i
le putei completa i trimite napoi n acelai mod n care le-ai
101

primit. Cum ai prefera?


Prin e-mail ar fi bine, zise Joanna.
i ddu lui Helen adresa ei de e-mail, care, din fericire, nu
avea nici o legtur cu numele su.
V voi trimite imediat un e-mail, zise Helen. ntre timp,
cred c ar trebui s facem urmtorul pas i s programm
interviurile. Ce dat v-ar conveni, dumneavoastr i colegei
dumneavoastr de apartament? Suntem disponibili n aproape
orice zi din sptmn asta i din cea viitoare.
Cu ct mai repede, cu att mai bine, spuse Joanna.
Deborah ddu din cap. De fapt, mine ar fi bine pentru noi, dac
putei i dumneavoastr.
Cum s nu, zise Helen. Nerbdarea voastr m bucur. La
ora zece e bine?
E perfect, spuse Joanna.
Avei nevoie de ndrumri? ntreb Helen.
Nu cred c e necesar, spuse Joanna. Suntem destul de
descurcree.
V ateptm mine, zise Helen nainte de a ncheia
convorbirea.
Joanna nchise telefonul.
Foarte abil! coment Deborah. Cred c am reuit.
i eu, zise Joanna. Decupl telefonul i se duse la
calculator. Haide s ne conectm ca s putem primi e-mailul
imediat ce sosete.
inndu-se de cuvnt, Helen trimisese e-mailul la cteva
minute dup ce nchisese i acesta apru pe ecranul
calculatorului fetelor la cteva clipe dup ce se conectar la
internet. ntr-un sfert de or, Joanna i Deborah completar
formularele de angajare direct pe calculator i le trimiser
napoi prin e-mail la Clinica Wingate.
Pare aproape prea uor, coment Deborah n timp ce
nchidea calculatorul.
Nu cobi, spuse Joanna. Poi s zici c sunt superstiioas,
dar n-am s spun nimic de genul sta pn nu intru n ncperea
serverului de la Wingate. nc sunt prea multe lucruri care pot
s nu mearg bine.
Ca de exemplu s nu mai putem folosi dintr-odat unul sau
102

ambele numere de asigurri sociale.


Ori asta, ori cum ar fi ca vreun angajat de la clinic, aa ca
dr. Donaldson, s ne recunoasc mine-diminea.
Las-m s ghicesc, zise Deborah. Ai revenit la ideea de a
ne deghiza.
N-am ncetat deloc s m gndesc la asta, spuse Joanna. i
avem restul dup-amiezii la dispoziie, aa c hai s-o facem.
Putem s mergem la Galleria Mall din Cambridge i, fr s
cheltuim mult, s ne lum nite haine noi.
De acord, zise Deborah. Stricata n ton cu moda asta o s
fiu eu. Poate o s gsesc haine cu buricul gol pe care s le
combin cu un sutien-minune. Apoi la ntoarcere ne putem opri la
salonul CVS s ne vopsim prul i s ne lum machiaje. i-o mai
aminteti pe recepionera de acum un an i jumtate cnd am
fost noi la Wingate s donm ovule?
Ar fi greu s-o uit, zise Joanna.
Am s-o fac s crape de invidie, declar Deborah.
Nu cred c-ar trebui s exagerm cu chestia asta, zise
Joanna pe un ton sceptic. Nu vrem s atragem atenia inutil
asupra noastr.
Vorbete pentru tine, spuse Deborah. Tu nu vrei s ne
recunoasc, iar eu am s m asigur c asta n-o s se ntmple,
mai ales n ceea ce m privete.
Dar vrem s ne angajeze, zise Joanna.
N-ai de ce s-i faci griji, spuse Deborah. N-am s merg
att de departe.

103

Opt
9 MAI 2001
ORA 8.45
Spencer Wingate azvrli deoparte revista pe care o citea i
privi peisajul de ar care se ntindea dedesubt. Primvara
venise n cele din urm cu ncetineala ei tipic pentru New
England. Cmpurile ntretiate de pajiti cptaser o culoare
verde proaspt, vie, dei nc mai erau vizibile petice izolate
de ghea i zpad n fgaele i viroagele mai adnci. Muli
dintre arborii cu lemn de esen tare nc nu nfrunziser, dar
erau acoperii de muguri galben-verzui delicai, gata s
plesneasc, care ddeau dealurilor unduitoare o moliciune de
parc ar fi fost tapisate cu o ln verde, diafan.
Ct mai avem pn cnd aterizm la Hanscom Field? strig
Spencer, suficient de tare ca pilotul s aud peste vuietul
motoarelor cu reacie.
Spencer se afla ntr-un avion Lear 45; deinea un sfert din
aciuni, dei nu pentru avionul cu care zbura acum. Cu doi ani
mai nainte, se nscrisese n cadrul uneia dintre societile n
proprietate cu cot fracionar, iar acest serviciu i slujise
nevoile n mod admirabil.
Mai puin de douzeci de minute, domnule, i strig pilotul
peste umr. Nu este trafic deloc, aa c o s zburm direct
acolo.
Spencer ddu din cap i se ntinse. De-abia atepta s se
ntoarc n Massachusetts, iar privelitea fermelor pitoreti din
sudul regiunii New England i sporea aceast dorin. i
petrecuse iarna pentru al doilea an la rnd la Napoli, n Florida i
n ultima vreme se plictisise, mai ales n ultimele luni. Acum deabia atepta s se ntoarc i nu numai pentru c profiturile
Clinicii Wingate sczuser serios.
104

Cu trei ani mai nainte, cnd clinica funciona bine, iar banii i
intrau n buzunare mai repede dect considerase vreodat c va
fi posibil, avusese fantezii despre cum ar fi s se retrag s
joace golf, s scrie un roman pe baza cruia s se fac un film,
s se ntlneasc cu femei frumoase, adic, n linii mari, s se
relaxeze. Cu scopul sta n minte, ncepuse s caute un brbat
mai tnr care s preia friele afacerii sale nfloritoare. Din
fericire, gsise un tip entuziast, care tocmai terminase o burs
n infertilitate la o instituie n care Spencer confereniase;
acesta pruse trimis de Dumnezeu.
Dup ce avusese grij de soarta afacerii, Spencer i
ndreptase atenia asupra locului n care s mearg. La sfatul
unui pacient care avea o bogat experien cu proprietile
imobiliare din Florida, gsise un apartament n coproprietate pe
coasta de vest a Floridei. Odat ce tranzacia fusese ncheiat,
se ndreptase ctre inuturile nsorite.
Din pcate, realitatea nu se ridicase la nlimea ateptrilor
sale. Avu ocazia s joace mult golf, dar mintea sa competitiv
gsi acest sport mai puin plin de satisfacii dect i-ar fi dorit
pe termen lung, mai ales pentru c el nu reui niciodat s
depeasc un nivel iritant de mediocritate. Spencer se
considera un nvingtor i gsea c a pierde era ceva intolerabil.
n final, hotr c sportul sta nu era bine gndit.
Iar ideea de a scrie se dovedi chiar i mai proast. Descoperi
c implica o munc mai grea dect se ateptase i c necesita
un grad de disciplin pe care el nu-l avea. Dar ceea ce era i
mai ru, nu obinu imediat nici un fel de feedback pozitiv aa
cum se ntmplase pe vremea cnd consulta pacieni. Prin
urmare, renun destul de repede la ideea romanului-film, ca
fiind nepotrivit pentru personalitatea lui activ.
Situaia social reprezenta cea mai mare dezamgire.
Aproape toat viaa, Spencer simise c trebuie s sacrifice
ideea de a ncerca stilul de via pe care i l-ar fi asigurat
nfiarea i talentele sale. Se cstorise din timpul facultii,
mai ales pentru c se simea singur, cu o femeie despre care
ajunsese s descopere c i era inferioar att ca inteligen, ct
i din punct de vedere social. Imediat ce copiii, care se
nscuser repede, plecaser la facultate, Spencer divorase. Din
105

fericire, asta se ntmplase nainte de nfiinarea Clinicii


Wingate. Soia sa luase casa, care nu valora mare lucru i o
sum de bani ntr-o singur tran.
Domnule doctor Wingate? strig pilotul peste umr. S le
cer prin radio s v asigure transportul la sol?
Maina mea va fi acolo, i strig Spencer. Zi-le s o aduc la
pista de aterizare.
Am neles, domnule! rspunse pilotul.
Spencer se ntoarse la gndurile sale. Dei oraul Napoli nu
ducea lips de femei frumoase, lui nu-i fusese deloc uor s
obin ntlniri, iar cele cu care se ntlnise erau greu de
impresionat. Dei Spencer se considera bogat, n Napoli se
gsea ntotdeauna cineva care s i-o ia cu mult nainte att ca
avere, ct i n ceea ce privete celelalte semne exterioare ale
succesului.
Aa c singurul aspect din visul iniial al lui Spencer de a se
retrage, care ajunsese s se realizeze, era ocazia de a se relaxa.
Dar chiar i asta i pierduse farmecul dup primul an i nu-i mai
ddea mari satisfacii. Apoi, ncepnd din ianuarie, auzi zvonuri
cum c profiturile clinicii scdeau vertiginos. nti, Spencer
crezuse c era vorba despre o anomalie sau un truc prin care
contabilitatea ncerca s acopere o datorie ntr-o lun, dar, din
nefericire, situaia se agrav. Spencer analiz lucrurile ct de
bine putea de la distan. Nu era vorba c sczuser veniturile,
ba dimpotriv. Costurile de cercetare ns crescuser vertiginos,
indicnd faptul c era imperios necesar ca Spencer s conduc
lucrurile de la faa locului. Atunci cnd Paul Saunders se
angajase n aceast ntreprindere, Spencer i spusese c
ncuraja cercetarea, dar evident lucrurile scpaser de sub
control.
Mi-au spus c maina dumneavoastr este deja n faa
cldirii Jetsmart Aviation, i strig pilotul lui Spencer. i punei-v
centura, ncepem aterizarea.
Spencer i fcu semn pilotului c a neles. Deja i pusese
centura de siguran. Uitndu-se pe fereastr n timp ce
aterizau, i vzu maina, un Bentley decapotabil de culoare
rou de Burgundia, cum scnteia n soarele dimineii. i iubea
maina. Se ntreb ntr-o doar dac n-ar fi trebuit s o ia la
106

Napoli. Poate c ar fi avut mai mult succes la femei.


Primvara era un anotimp pe care Joanna l iubise
dintotdeauna, pentru florile sale i pentru promisiunea serilor de
var clduroase i blnde ce urmau s vin. Primvara sosise
ntotdeauna devreme la Houston, cu o avalan de culori, care
transformau peste noapte peisajul monoton, plan, ntr-un regat
al znelor, plin de azalee, lalele i sngeri. n timp ce conducea
spre Bookford, ncerca s se concentreze asupra unor asemenea
amintiri fericite i asupra euforiei pe care o declanau, dar nu
era uor.
n primul rnd, se zreau puine flori i prin urmare nu erau
prea multe culori, n afar de iarba verde i de verdele-crud al
copacilor nmugurii. n al doilea rnd, era agasat de Deborah,
care sttea alturi i cnta fericit mpreun cu formaiile care
se auzeau la radioul fixat pe un post de soft rock. Dei prietena
ei i promisese c nu va merge prea departe cu deghizarea,
dup prerea Joannei ceea ce fcuse era inadmisibil. Prul ei era
acum de culoare blond-veneian, buzele i unghiile lungi de un
rou-aprins, iar ea purta o rochie mini cu decolteu, n combinaie
cu un sutien-minune cu burete i pantofi cu toc nalt. Ultimele
retuuri fuseser cerceii lungi i un mic pandantiv n form de
inim cu strasuri. Contrastnd puternic, Joanna purta o fust
albastru-nchis lung pn la jumtatea gambei, o bluz alb pe
gt cu nasturi, un pulover roz-pal tricotat ncheiat i el pn sus
i ochelari cu ram de plastic transparent. i vopsise prul ntrun aten-tem.
Am ndoieli serioase c vei obine slujba, zise Joanna brusc,
rupnd o tcere lung. i poate n-am s-o obin nici eu din cauza
ta.
Deborah i abtu atenia de la privelitea pe care o admira
prin parbriz la profilul prietenei ei. Dei nu spuse nimic pe
moment, se aplec n fa i opri radioul.
Ochii Joannei se ntoarser o clip spre cei ai lui Deborah, apoi
revenir asupra oselei.
De-asta eti aa tcut? ntreb Deborah. N-ai scos o vorb
de cnd am plecat de acas.
Mi-ai promis c nu ai s iei asta ca pe o glum, spuse
107

Joanna.
Deborah se uit o clip n jos la genunchii si acoperii de un
dres fin.
Nu e o glum, zise ea. Asta nseamn s profii de o ocazie
i s te distrezi un pic.
Tu-i zici distracie, iar eu i zic un model de prost gust.
Asta-i prerea ta, spuse Deborah. i, ironic, e i a mea. Dar
nu toat lumea ar fi de acord, n special nu populaia masculin.
Tu chiar crezi c brbaii o s fie incitai de nfiarea ta?
De fapt, cred c vor fi, zise Deborah. Nu toi brbaii,
trebuie s recunosc, dar muli. Am urmrit reacia brbailor la
vederea unor femei mbrcate aa. ntotdeauna reacioneaz,
poate nu din motive care s-mi plac, dar oricum au o reacie i
o dat n via am s vd ce nseamn asta.
Eu cred c e un mit, zise Joanna. Cred c e o deformare n
mintea femeilor, asemntoare ideii pe care o au brbaii c
femeile ar fi incitate de tipii musculoi.
Nu! Nu cred c e acelai lucru, spuse Deborah fluturnd din
mn. n plus, vorbeti din perspectiva educaiei tale
tradiionale, de femeie care consider ntlnirile un preludiu
pentru cstorie. D-mi voie s-i reamintesc c brbaii pot
considera femeile i ntlnirile ca fiind un joc sau chiar un sport.
Ei vd asta ca pe un amuzament, dup cum o pot face i femeile
moderne din secolul douzeci i unu.
Nu vreau s ne certm pe tema asta, spuse Joanna.
Problema e c avem o ntlnire cu o femeie, iar eu m ndoiesc
c va fi amuzat de nfiarea ta. Pur i simplu nu cred c vei
obine slujba.
Nici n privina asta nu sunt de acord, spuse Deborah.
Directoarea de personal este femeie, asta aa e. Dar trebuie s
fie realist n privina recrutrilor. Solicit o slujb n laborator, nu
n fa, s ntmpin pacientele. n plus, li s-a prut nimerit s o
angajeze pe recepionera aia rocat, care era mbrcat
aproape la fel de provocator ca mine.
Dar de ce s ne asumm riscul sta? se plnse Joanna.
Grija noastr era, dup cum ai zis i tu, s nu fim
recunoscute, zise Deborah. Crede-m! N-o s fim recunoscute.
Pe lng asta, o s ne i distrm. N-am s renun la ideea de a
108

te face s te mai relaxezi i s te mpiedic s ai o recdere


social.
Da, sigur! spuse Joanna. Acum ai s ncerci s m convingi
c, dac te mbraci ca o stricat, o faci spre binele meu. Mai
scutete-m!
Ai dreptate, o fac mai ales pentru mine, dar un pic i pentru
tine.
Pn cnd ajunser la Bookford i trecur prin ora, Joanna se
mpcase cu nfiarea lui Deborah. i ddu seama c n cel
mai ru caz Deborah nu ar primi slujba, dar nu prea erau motive
ca greutile ntmpinate de aceasta s-i afecteze ei ansele. La
urma urmei, Joanna plnuise iniial s mearg singur la Clinica
Wingate. Deborah fusese cea care insistase s vin i ea.
i mai aminteti unde era drumul acela secundar? ntreb
Joanna.
La vizita precedent nu condusese ea i, ori de cte ori era ea
pasagerul, i era greu s-i aminteasc reperele.
E la stnga, imediat dup curba care se apropie, zise
Deborah, mi amintesc c era imediat dincolo de opronul sta
de pe dreapta.
Ai dreptate, vd semnul, spuse Joanna n timp ce maina
intra n linie dreapt, dup un ultim viraj.
ncetini i opri pe drumul cu pietri. n fa puteau vedea casa
de la poart. n faa lor, blocndu-le drumul, era un ir de
camioane intrate n tunelul de sub casa de piatr. l puteau
vedea pe paznicul n uniform, cu blocnotesul n mn, prnd
c st de vorb cu oferul din cabina primului camion.
S-ar prea c e ora de livrare pentru ferm, zise Deborah.
Pe spatele ultimului camion scria: WEBSTER HRAN PENTRU
ANIMALE.
Ct e ceasul? ntreb Joanna.
i fcea griji n privina orei, pentru c pn la urm
plecaser din apartament cu douzeci de minute mai trziu
dect intenionaser, din cauz c trebuiser s atepte s se
usuce oja lui Deborah.
E zece fr cinci, spuse Deborah.
Extraordinar! coment Joanna disperat. Ursc s ntrzii la
ntlniri, mai ales dac e vorba de o slujb.
109

Nu putem face dect ceea ce ne st n puteri, zise


Deborah.
Joanna cltin din cap. Ura comentariile condescendente de
genul sta i tia c Deborah era contient de asta, dar nu
spuse nimic. Nu voia s-i dea satisfacie lui Deborah. n schimb,
ncepu s bat darabana pe volan.
Minutele se scurgeau. Darabana Joannei i ntei ritmul.
Tnr oft i arunc o privire n oglinda retrovizoare cu intenia
de a verifica cum suportase prul ei cltoria. nainte de a putea
regla oglinda, zri o main ieind din Pierce Street i intrnd pe
drumul cu pietri. n timp ce privea, maina avans ctre ele,
ncetini i se opri exact n spate.
i aminteti de Bentley-ul la decapotabil de culoare rou
de Burgundia pe care l-am vzut n parcarea clinicii data trecut
cnd am fost aici? ntreb Joanna.
Vag, rspunse Deborah.
Niciodat nu o interesaser mainile, dect ca mijloc de
deplasare dintr-un loc n altul i nu putea face diferena ntre un
Chevrolet i un Ford sau ntre un BMW i un Mercedes.
Tocmai a oprit n spatele nostru, raport Joanna.
O, coment Deborah. Se ntoarse i privi n spate. A, da,
mi-o amintesc.
M ntreb dac e a vreunuia dintre doctori, zise Joanna,
continund s priveasc vehiculul de culoare rou de Burgundia
n oglinda retrovizoare.
Din cauza soarelui care btea n parbriz, nu putea s vad
nuntru.
Deborah se mai uit o dat la ceas.
Doamne, e trecut de zece. Ce se ntmpl? Paznicul la
prostnac nc mai st de vorb cu oferul de camion. Oare
despre ce naiba or fi vorbind?
Cred c au grij s nu lase pe oricine nuntru.
Poate, dar avem stabilit o ntrevedere, zise Deborah.
Debloc portiera i se strecur afar.
Unde te duci? ntreb Joanna.
Am s aflu ce se petrece, spuse Deborah. E ridicol.
Trnti ua, apoi ocoli maina. Cltinndu-se pe vrfuri ca s
nu-i intre n pietri tocurile subiri, se ndrept ctre casa porii.
110

n ciuda iritrii de mai nainte, Joanna nu se putu abine s nu


rd de mersul prietenei ei, pn cnd observ c rochia scurt
a lui Deborah era ridicat la spate din cauza electrizrii cu
ciorapii. Lsnd geamul n jos, se aplec afar.
Hei, Marilyn Monroe! i se vede posteriorul!
Cu ncheieturile arttoarelor, Spencer i frec scurt ochii ca
s vad mai bine. Oprise n spatele unui Chevrolet Malibu
oarecare, simindu-se iritat c, acum c se afla n cele din urm
aici, calea i era blocat de un miniambuteiaj. Vzuse cele dou
capete din maina din fa, dar nu le bgase n seam pn
cnd una dintre persoane nu se dduse jos.
Pentru Spencer fu ca i cum ar fi vzut un miraj. Femeia arta
ca persoana pe care o cutase i nu o gsise n ntreaga
perioad ct sttuse n Napoli. Nu numai c era atrgtoare, cu
un corp subire, atletic, dar era mbrcat ntr-un stil atrgtor
cum nu mai vzuse dect n rarele vizite la South Beach, n
Miami. Pentru ca situaia neateptat s fie i mai provocatoare,
rochia femeii era ridicat la spate, expunnd privirilor un
posterior aproape dezgolit, n ciorapi.
mbrbtat de sentimentul c era pe terenul lui, Spencer nu
ezit aa cum ar fi fcut dac ar mai fi fost nc la Napoli.
Deschise portiera i iei. Auzise strigtul persoanei care o
nsoea pe femeie, iar acum rochia revenise acolo unde trebuia
s fie i cu toate astea nc mai plana deasupra jumtii
coapsei, iar pentru c era fcut dintr-un material sintetic,
electrizant, se unduia senzual n timp ce femeia mergea nesigur
pe aleea cu pietri.
ncepnd s alerge uor, Spencer se ndrept spre casa de la
intrare ntr-o urmrire nfocat. Cnd trecu pe lng maina
celor dou femei, o zri n treact pe cealalt i asta i fu de
ajuns ca s-i dea seama c aceasta era dintr-un cu totul alt
aluat. ncetinind, trecu de primul camion i se apropie de
femeie, care era cu spatele la el. Aceasta se certa cu paznicul,
inndu-i minile n olduri.
Ei bine, punei-i s dea napoi blestematele astea de
camioane i lsai-ne s trecem, spunea Deborah. Avem o
ntlnire cu doamna Masterson, efa de personal i deja am
111

ntrziat.
Paznicul cu blocnotesul era neintimidat. Avea sprncenele
ridicate i un zmbet satisfcut pe fa, n timp ce se zgia n
jos la Deborah prin ochelarii de soare ca de aviator. ncepu s
rspund la sugestia ei, dar Spencer l ntrerupse:
Care e problema aici? ntreb Spencer cu cel mai autoritar
ton pe care-l putu gsi.
Imitnd incontient atitudinea lui Deborah, i puse minile n
olduri.
Paznicul se uit la Spencer i i spuse n termeni foarte clari c
nu era treaba lui i c ar trebui s se ntoarc la main. Folosi
cuvintele v rog i domnule, dar evident doar ca o simpl
formalitate.
Aceste camioane cu nutre nu sunt pe lista lui, explic
Deborah cu dispre. Nu e posibil, se poart de parc aici ar fi
Fort Knox!
Poate c un telefon la ferm va lmuri lucrurile, suger
Spencer.
Ascultai, domnule! zise paznicul, pronunnd cuvntul
domnule de parc ar fi fost un epitet. Art cu blocnotesul
spre Bentley-ul lui Spencer, n timp ce inea cealalt mn pe
tocul revolverului automat. Vreau s v ntoarcei IMEDIAT n
main.
Nu ndrzni s m amenini, mri Spencer. Te informez c
sunt doctorul Spencer Wingate.
Expresia amenintoare a paznicului i pierdu din fermitate
cnd l privi pe Spencer n ochi. Prea c nuntrul lui se ducea o
lupt referitor la modul n care s procedeze. Atenia lui
Deborah se abtu de la paznic la Spencer odat cu anunul
surprinztor al acestuia. Se trezi uitndu-se la faa unui doctor
tipic din serialele de la televizor: nalt, zvelt, cu faa coluroas,
cu pielea bronzat i prul argintiu.
nainte s poat cineva s reacioneze, ua grea i neagr
fr ferestre se deschise. Pe ea iei un brbat musculos,
purtnd o cma negar de tricot, pantaloni negri i pantofi
sport negri. Prul de un blond-cenuiu era tuns scurt. Se mic
parc cu ncetinitorul, nchiznd ua n spatele lui.
Doctor Wingate, zise calm, ar fi trebuit s ne prevenii c
112

vei veni.
Ce e cu camioanele astea care ateapt aici, Kurt? ceru s
tie Spencer.
Ateptm aprobarea doctorului Saunders, rspunse Kurt.
Nu erau pe foaia de eviden, iar dr. Saunders dorete s fie
informat despre toate neregulile.
Sunt camioane cu nutre, ce naiba! zise Spencer. Ai
aprobarea mea. Trimite-le la ferm ca s putem intra.
Cum dorii, spuse Kurt.
Scoase un card de plastic dintr-un buzunar i-l trecu printr-o
fant de pe un stlp din apropierea primului camion. Imediat,
poarta grea de srm ncepu s se deschid cu un scrit.
Reacionnd la micarea porii, oferul din primul camion
porni motorul diesel. n spaiul strmt din tunel, zgomotul i
gazele erau considerabile. Deborah iei repede i la fel fcu i
Spencer.
V mulumesc c ai rezolvat problema, zise Deborah.
Observ c ochii doctorului, care se uitau de sus n jos la
corpul ei, erau aproape la fel de albatri ca ai tipului de la paz
mbrcat n negru.
Cu plcere, spuse Spencer.
Spre disperarea lui, vocea i sun spart n ncercarea de a
ascunde nervozitatea care l cuprinsese pentru c vorbea direct
cu Deborah. De aproape i cu un asemenea decolteu la vedere,
i ddu seama c pielea ei nu era mslinie din cauza bronzului,
cum presupusese iniial. Asta era culoarea ei natural. Observ,
de asemenea, c sprncenele ei erau nchise la culoare, la fel ca
ochii. Toate acestea, combinate cu prul blond, i lsar
impresia c era un spirit liber, slbatic i senzual.
Ei bine, pe curnd, domnule doctor, zise Deborah.
Zmbi i porni napoi ctre main.
O clip, strig Spencer.
Deborah se opri i se ntoarse.
Pot s v ntreb cum v numii?
Georgina Marks, rspunse Deborah.
Simi cum pulsul i se accelereaz. Era prima dat cnd i
folosea numele de mprumut.
E adevrat c avei o ntrevedere cu Helen Masterson?
113

La ora zece, rspunse Deborah. Din pcate am ntrziat,


mulumit tipului luia de la paz.
Am s-i dau un telefon s-i spun c n-a fost vina
dumneavoastr.
V mulumesc, suntei foarte amabil.
Aadar cutai de lucru aici, la clinic?
Da, spuse Deborah. Eu i colega mea de apartament
suntem amndou interesate. Intenionm s facem naveta
mpreun.
Interesant, spuse Spencer. Ce dorii s lucrai?
Eu am o diplom de biologie molecular, zise Deborah,
fiind intenionat evaziv n legtur cu tipul de diplom. A dori
s lucrez n laborator.
Biologie molecular! Sunt impresionat, spuse Spencer
sincer. De la ce facultate?
Harvard, zise Deborah.
Ea i Joanna discutaser aspectul sta cnd completaser
cererile de angajare trimise prin e-mail. Pentru c i fceau griji
s nu fie recunoscute prin asociere cu Harvard, se gndiser s
treac o alt facultate. Dar hotrser s spun adevrul pentru
a putea rspunde la orice ntrebare specific despre pregtirea
lor de la facultate.
Harvard! reacion Spencer.
Pe moment rmase perplex. Biologia molecular fusese o
surpriz destul de mare. Harvard nrutise lucrurile, sugernd
c Deborah ar fi putut s nu fie un spirit chiar att de liber cum
crezuse el la nceput i poate nu att de uor de impresionat.
i colega? ntreb el ca s schimbe subiectul. i ea dorete
s lucreze n laborator?
Nu, Prudence Prudence Heatherly ar dori s lucreze la
birouri, zise Deborah. Se pricepe la prelucrarea de texte i la
calculatoare n general.
Ei bine, sunt sigur c avem nevoie de amndou, spuse
Spencer. i permitei-mi o sugestie: trecei cu colega
dumneavoastr i pe la biroul meu dup ce o vedei pe Helen.
Deborah i nclin capul ntr-o parte i strnse din ochi ca i
cum ar fi evaluat motivele lui Spencer.
Am putea bea o cafea, suger Spencer.
114

Cum v pot gsi? ntreb Deborah.


ntrebai-o pe Helen, zise Spencer. Dup cum am spus, o
voi suna n legtur cu dumneavoastr i am s-i spun c
urmeaz s ne vedem.
Aa am s fac, spuse Deborah.
Zmbi, apoi se ntoarse i se ndrept spre main.
Spencer o privi ndeprtndu-se. Nu putu s nu remarce felul
voluptuos n care i se micau fesele sub estura sintetic,
mtsoas a rochiei. Dei i ddea seama c nu era o rochie
scump, se gndi c i venea foarte bine.
Harvard se minun n sinea lui.
Ar fi crezut c era mai curnd de la vechiul su liceu,
Sommerville High i la urma urmelor ar fi fost mai promitor
aa.
Cum poate cineva s mearg toat ziua n asemenea
pantofi? ntreb Deborah n timp ce urca n main.
Ar fi trebuit s te vezi, rse Joanna. E aa caraghios!
Ai grij! o avertiz Deborah. Ai s-mi subminezi buna
prere despre mine nsmi.
Joanna porni maina n timp ce camionul din fa ncepu s se
mite.
Am vzut c vorbeai cu domnul din Bentley.
N-ai s ghiceti cine e, zise Deborah cu fals modestie.
Joanna bg maina n viteza nti i ncepur s nainteze
ncet.
Spre necazul ei, Deborah, ca de obicei, o fcea s pun ea
ntrebrile. Joanna rezist cteva clipe, dar curiozitatea fu mai
puternic.
Bine, cine e? ntreb ea.
Chiar doctorul Wingate! i, n ciuda grijilor tale, a fost
strnit de hainele mele.
Strnit sau dispreuitor? E o mare diferen, dei poate nu
e foarte evident.
Fr ndoial, strnit, zise Deborah. Am dovada: suntem
invitate la o cafea dup ce ne ntlnim cu directoarea de
personal.
Glumeti?
Sigur c nu, spuse Deborah triumftoare.
115

Joanna intr cu maina n tunel. Spencer era nc acolo, ntre


omul n negru i paznicul n uniform. Dei poarta era deschis,
ncepu s se nchid pe msur ce Joanna strbtea distana
lsat ntre maina lor i camion. Spencer i fcu Joannei semn
s opreasc. Aceasta se conforma i deschise geamul.
V atept mai trziu pe la mine, doamnelor, spuse. V urez
s avei un interviu plcut.
Din portofel scoase un card din plastic albastru asemntor
celui pe care-l folosise mai devreme brbatul n negru i-l trecu
prin dispozitiv. Poarta se opri, se cltin, iar apoi ncepu din nou
s se deschid. Spencer le fcu semn s treac, cu un gest
aristocratic de bun venit.
Arat destul de distins, zise Joanna n timp ce ieea din
tunel.
Aa a zice i eu, fu de acord Deborah.
Ciudat, seamn mult cu tatl meu.
Acum tu eti cea care glumete, spuse Deborah. Se uit la
Joanna. Nu cred c arat ctui de puin ca tatl tu. Pentru
mine arat ca un doctor din serialele de la televizor.
Vorbesc serios, zise Joanna. Are aceeai conformaie i
acelai ten. Pn i aceeai semeie rece.
Cred c interpretezi tu rceala asta, zise Deborah. Cu mine
a fost oricum, dar numai distant nu. Ar fi trebuit s vezi cum i
jucau ochii n cap datorit decolteului creat de sutienul-minune.
Nu crezi c seamn un pic cu tata?
Nu!
Joanna ridic din umeri.
E ciudat, pentru c mie aa mi se pare. Poate e ceva
subliminal.
Maina trecu de plcul de copaci cu frunziul venic verde
care se afla lng casa de la intrare, iar tinerele vzur pentru
prima dat vechea cldire Cabot n ntregime.
Locul sta e chiar mai sumbru dect mi-l aminteam, zise
Deborah. Se aplec nainte ca s vad mai bine prin parbriz. Nici
mcar nu-mi amintesc de garguii tia de piatr de la burlanele
de scurgere.
Sunt attea decoraiuni victoriene nct e greu s le vezi pe
toate odat, spuse Joanna. E uor s-i dai seama de ce angajaii
116

i spun monstruozitatea.
Aleea curbat le duse n zona de parcare de pe latura sudic.
Pe cnd ajunser n vrful dealului, vzur coul crematoriului la
distan, spre rsrit. La fel ca data trecut, cnd Deborah l
vzuse, scotea fum.
tii, zise Deborah, coul la mi amintete c am uitat s-i
spun ceva despre locul sta.
Joanna gsi un loc de parcare i opri maina. Scoase cheia din
contact, apoi numr n tcere pn la zece, spernd ca mcar
o dat Deborah s-i duc la capt unul dintre gndurile
ntrziate, fr ca ea s fie nevoit s-o ntrebe.
M dau btut, zise ea n cele din urm. Ce-ai uitat s-mi
spui?
Cabot are propriul crematoriu, care face parte din centrala
electric. Mi-a dat fiori s aflu despre el i m-am ntrebat dac
pe vremuri n-au folosit rmiele unora dintre pacieni ca s
nclzeasc locul sta.
Ce gnd cumplit, spuse Joanna. Cum i-a trecut prin minte
aa ceva?
Nu m-am putut abine, zise Deborah. Crematoriul, gardul
cu srm ghimpat, muncitorii de la ferm toate m-au fcut s
m gndesc la lagrele de concentrare naziste.
Hai s intrm, propuse Joanna.
Nu avea de gnd s onoreze un asemenea gnd cu un
rspuns. Deschise portiera i cobor din main. Deborah fcu la
fel pe partea cealalt.
Un crematoriu ar fi, de asemenea, un mod la ndemn ca
s acopere orice greeli sau belele de orice fel, adug
Deborah.
Am ntrziat, zise Joanna. Hai s intrm i s obinem
slujbele alea!

117

Nou
9 MAI 2001
ORA 10.25
Mirosul era cald, umed, fetid i suprtor de slbatic. Paul
Saunders purta o masc chirurgical, dar nu n scopuri
antiseptice, ci pur i simplu pentru c gsea intolerabil mirosul
din boxa unde fta scroafa. Sttea n picioare lng Sheila
Donaldson i Greg Lynch, veterinarul cu o constituie solid pe
care reuise s-l ademeneasc de la programul veterinar al
Universitii Tufts19 cu ajutorul unui salariu mare i al promisiunii
c va avea opiunea de a cumpra aciuni la clinic. El i Sheila
purtau echipament chirurgical peste hainele de strad i cizme
masive de cauciuc.
Credeam c ai spus c naterea asta era iminent, se
plnse Paul.
i inea braele ncruciate, iar minile i erau protejate de
mnui chirurgicale.
Toate semnele arat asta, zise Greg. n plus, asta e ziua
dou sute optzeci i nou din sarcina asta. A trecut de mult de
termen.
Btu uor cu palma pe capul scroafei, iar animalul ls s-i
scape un guiat tare i prelungit.
Nu putem s-i inducem naterea? ntreb Paul, tresrind la
auzul sunetului strident, nalt.
Se uit peste ngrditura boxei la Carl Smith, ca pentru a-l
ntreba dac adusese oxitocin20 sau orice alt tip de stimulator
uterin. Carl sttea lng aparatul de anestezie pe care-l
cumpraser pentru ferm. Se afla acolo pentru cazurile de
urgen.
19
20

Universitate particular din Massachusetts, (n.tr.).


Hormon care accelereaz naterea, (n.tr.).

118

Cel mai bine ar fi s lsm natura s-i urmeze cursul, zise


Greg. Se apropie, crede-m.
De-abia rosti asta, c un jet de lichid amniotic ni pe
podeaua acoperit cu paie, fiind nsoit de un alt guiat care-i
sprgea timpanele. Att Paul, ct i Sheila trebuir s sar ntr-o
parte ca s nu fie udai de lichidul cald.
Paul i ddu ochii peste cap dup ce-i regsi echilibrul.
Cte grozvii trebuie s ndur n numele tiinei! se plnse.
Nu e posibil!
Lucrurile se vor precipita acum, zise Greg.
Se poziion n spatele animalului, ncercnd n zadar s nu
calce n fecale. Scroafa era culcat pe o parte.
Nu e suficient de repede pentru mine, spuse Paul. Se uit
la Sheila. Cnd a fost fcut ultima ecografie cu ultrasunete?
Ieri, rspunse Sheila. i nu mi-a plcut dimensiunea vaselor
ombilicale pe care le-am putut vedea. i aminteti c i-am
spus, nu?
Da, mi amintesc, zise Paul, cltinnd din cap descurajat.
Uneori eecurile pe care trebuie s le ndurm n afacerea asta
m afecteaz, mai ales cnd vine vorba de partea asta din
cercetare. Dac i lotul sta de pui e format numai din nounscui mori, am s fiu pierdut. Nu tiu ce altceva s mai
ncerc.
Putem mcar ncerca s fim optimiti, suger Sheila.
Un telefon sun n fundal. Unul dintre ngrijitorii animalelor
care priveau de pe margine fugi s rspund.
Scroafa gui din nou.
Acum e acum, zise Greg. i vr mna nmnuat
nuntrul animalului. Acum e dilatat. Facei-mi loc.
Paul i Sheila fur bucuroi s se dea la o parte pe ct de mult
permitea boxa.
Domnule doctor Saunders, trebuie s v transmit un mesaj,
zise ngrijitorul. Se ntorsese de la telefon i venise n dreapta lui
Paul.
Paul i fcu omului semn s-l lase n pace. Primul dintre pui
ieea din scroaf printre guiturile mamei. n urmtoarea clip,
primul nscut fu afar. Dar nu arta bine, iar creatura vnt
fcea numai nite slabe ncercri de a respira. Vasele ombilicale
119

erau uriae, de cel puin dou ori mai mari dect dimensiunea
normal. Greg le tie i apoi se pregti pentru urmtorul.
Dup ce naterea ncepu, totul se petrecu ntr-o succesiune
rapid. n cteva minute, toi puii erau aliniai pe podeaua
acoperit cu paie a boxei, nsngerai i nemicai. Carl schiase
gestul de a-l lua pe primul pui ca s ncerce s-l resusciteze, dar
Paul i spuse s nu se oboseasc, deoarece avea clar prea multe
malformaii congenitale. Timp de cteva minute, ntregul grup
se uit n tcere la nou-nscuii jalnici. Scroafa i ignor
instinctiv.
E limpede c ideea de a folosi mitocondrii umane nu a
funcionat, rupse Paul tcerea. E descurajant. Am crezut c
ideea mea era genial. Avea atta sens i cu toate astea i dai
seama numai uitndu-te la creaturile astea c au toate aceeai
patologie cardiopulmonar ca acelea din ultimul grup.
Mcar le facem s se nasc la termen n mod sistematic,
zise Greg. Cnd am nceput, aveam de-a face de fiecare dat cu
avorturi spontane n primul trimestru.
Paul suspin.
Vreau s vd un pui normal, nu unul nscut mort. Am
trecut de mult de faza n care consideram faptul c sarcina e
dus la termen un semn de succes.
S le facem autopsia? ntreb Sheila.
Aa ar trebui, ca s fie totul complet, spuse Paul fr
entuziasm. tim care e patologia, deoarece este evident aceeai
de data trecut, dar trebuie dovezi pentru posteritate. Ce
trebuie s aflm este cum s o eliminm, aa c va trebui s-o
lum de la capt.
Cum rmne cu ovarele? ntreb Sheila.
E de la sine neles, zise Paul. Asta trebuie fcut acum, ct
nc mai sunt vii. Autopsiile mai pot atepta. Dac e nevoie,
dup ce sunt scoase ovarele, putei pune creaturile astea n
frigider i le putei autopsia cnd v convine. Dar dup ce se fac
autopsiile, incinerai cadavrele.
Cu placenta cum rmne? ntreb Sheila.
Ar trebui fotografiat mpreun cu scroafa, zise Paul.
mpinse masa nsngerat cu cizma de cauciuc. Ar trebui i ea
examinat. E clar c i asta e anormal.
120

Dr. Saunders, spuse ngrijitorul animalelor. n legtur cu


telefonul
Pentru numele lui Dumnezeu, nu m mai sci cu telefonul
la! ip Paul. Pentru c, dac e vorba de nenorocitele alea de
camioane cu nutre, nu-mi pas dac stau acolo douzeci i
patru de ore. Trebuia s fi venit ieri, nu azi.
Nu era vorba de camioane, spuse ngrijitorul. De fapt,
camioanele sunt deja aici, la ferm.
Ce? strig Paul. Am spus clar c nu li se va da drumul
nuntru pn cnd nu dau eu aprobarea i n-am dat nici o
aprobare.
Au primit aprobarea de la domnul doctor Wingate, zise
ngrijitorul. Despre asta era mesajul telefonic. Doctorul Wingate
e aici, la clinic i dorete s v vad la monstruozitate.
O clip, singurele sunete din grajdul spaios fur mugetele
vacilor, guiturile celorlali porci i ltrturile cinilor, toate
auzindu-se de la distan. Paul i Sheila se uitar unul la altul cu
surprindere.
tiai c urma s vin? o ntreb n cele din urm Paul pe
Sheila.
N-aveam nici cea mai vag idee, zise Sheila.
Paul se uit la Carl.
Nu te uita la mine, spuse Carl. Nici eu n-am tiut nimic.
Paul ridic din umeri.
Presupun c e nc o provocare creia trebuie s-i fac fa.
Ei bine, asta e tot, domnioar Heatherly i domnioar
Marks, zise Helen Masterson, ncheindu-i monologul standard
dinainte de orice angajare.
Se ls pe spate n scaunul de la birou, cu palmele i degetele
unite, ca pentru rugciune. Era o femeie zdravn, cu o fa
roie, crnoas, cu gropie n brbie i cu un pr scurt, care-i
ddea un aer franc. Cnd zmbea, ochii deveneau nite simple
fante. Joanna i Deborah stteau pe scaune n faa ei, de
cealalt parte a biroului plin de lucruri n dezordine.
n cazul n care condiiile, regulile i salariul pe care vi leam prezentat sunt acceptabile, Clinica Wingate se bucur s v
ofere locuri de munc.
121

Joanna i Deborah i aruncar o privire una alteia i ddur


din cap.
Mie mi se par n regul, spuse Deborah.
i eu zic la fel, fu de acord Joanna.
Minunat, zise Helen cu un zmbet care fcu s-i dispar
ochii aproape de tot. Voi avei s-mi punei ntrebri?
Da, spuse Joanna. Am dori s ncepem ct mai curnd
posibil. De fapt, speram c mine ar putea fi prima noastr zi.
Este posibil?
E cam greu, zise Helen. Nu avem suficient timp s v
procesm cererile. Ezit un moment nainte de a continua: Dar
presupun c asta n-ar trebui s ne rein din treab i, la drept
vorbind, ne extindem att de repede nct ne-ar fi de folos orice
ajutor. Aa c, dac putem aranja s v ntlnii azi cu domnul
doctor Paul Saunders, care insist s-i ntlneasc pe toi noii
angajai i dac cei de la paz v pot procesa azi, de ce nu?
Ce nseamn s fim procesate de cei de la paz? ntreb
Joanna.
ntre ea i Deborah avu loc un scurt schimb de priviri.
Nu e vorba dect s v dea cte un card de acces, spuse
Helen. Cu acesta putei intra pe poarta principal i v permite
s v conectai la calculator de la staia voastr de lucru. Poate
face mai mult de att, desigur, n funcie de cum este
programat.
Sprncenele Joannei se ridicar cnd Helen pomeni de
calculator. Gestul ei nu fu observat dect de Deborah, nu i de
directoarea de personal.
Sunt curioas n ceea ce privete configurarea
calculatorului de aici, zise Joanna. Deoarece presupun c voi
lucra la prelucrarea multor texte, a dori s aflu mai multe
despre el. De exemplu, presupun c sistemul dumneavoastr
are mai multe niveluri de autorizare.
Nu sunt expert n domeniul calculatoarelor, zise Helen cu
un rs nervos. Va trebui s v trimit la administratorul nostru de
reea, Randy Porter, pentru rspunsuri clare. Dar, dac i-am
neles bine ntrebarea, rspunsul e cu siguran da. Reeaua
noastr local este configurat pentru a recunoate diverse
tipuri de utilizatori, fiecare cu privilegii de acces diferite. Dar nu
122

v facei probleme, amndou vei avea cu siguran privilegiile


corespunztoare activitii voastre, dac asta v preocup.
Joanna ddu din cap.
M preocup, mai ales c sistemul pare sofisticat. Ar fi
posibil s vd i partea de hardware? Presupun c asta m-ar
ajuta s-mi fac o idee la ce s m atept.
Nu vd de ce nu, spuse Helen. Alte ntrebri?
Am i eu o ntrebare, zise Deborah. L-am ntlnit pe
doctorul Wingate la poarta principal. Zicea c o s ia legtura
cu dumneavoastr n ceea ce ne privete. A fcut-o?
Da, a fcut-o, spuse Helen. Asta a fost o uoar surpriz. i
trebuie s v conduc n biroul su dup ce terminai cu mine.
Alte ntrebri?
Joanna i Deborah se uitar una la alta nainte de a da din cap
c nu.
Atunci am eu cteva ntrebri, spuse Helen. tiu c planul
vostru era s facei naveta de la i spre Boston, dar mi-ar plcea
s v gndii la posibilitile de cazare foarte bune pe care le
avem aici, n incint. i ncurajm pe angajaii notri s le
utilizeze, deoarece preferm s locuiasc aici. Ai dori s vedei
camerele? Va dura doar cteva minute. Avem un mic
autovehicul pentru golf n spatele cldirii, care ne poate duce
pn acolo.
Joanna ddu s refuze, dar Deborah i-o lu nainte, spunnd
c ar putea fi interesant s viziteze apartamentele dac aveau
timp.
Ei bine, asta m face s ajung la ntrebarea final, zise
Helen.
Se uit la Deborah.
Nu tiu cum s spun asta, domnioar Marks, dar v
mbrcai mereu aa de aa de exuberant?
Joanna i reinu un chicotit, n timp ce Deborah se blbia
ncercnd s dea o explicaie pentru stilul ei de a se mbrca.
Ei bine, n-ar strica s fii un pic mai moderat, zise Helen,
ncercnd s fie diplomat. La urma urmelor, suntem
profesioniti n domeniul sntii.
Fr s mai atepte un rspuns din partea lui Deborah, Helen
ridic receptorul i form un interior. Conversaia care urm fu
123

scurt. ntreb doar dac Napoleon era n birou, ascult o


clip dnd din cap i apoi spuse c va veni imediat cu cele dou
persoane nou recrutate.
Helen se ridic i tinerele o urmar. Privir peste pereii
despritori care separau fostul salon vast cu tavan nalt n
spaii de lucru individuale. Se aflau n zona administrativ
amplasat la etajul al doilea, unde Joanna urma s-i aib biroul.
Ferestrele cubiculumurilor care aveau aa ceva ddeau spre
partea din faa cldirii, permind o privelite de ansamblu
asupra zonei de vest. n labirintul de spaii de lucru se vedeau
doar cteva capete. Era ca i cum majoritatea persoanelor erau
n pauza de cafea.
Venii cu mine, spuse Helen, ieind din cubiculumul ei.
O lu pe culoarul central, vorbind n acelai timp peste umrul
solid:
V voi duce s-l ntlnii pe dr. Saunders. Este o
formalitate, dar trebuie s avem aprobarea lui nainte de a
merge mai departe.
i aminteti cine e, nu? i opti Joanna lui Deborah, n timp
ce mergeau la civa pai n urma directoarei de personal.
Helen intr pe coridorul care separa zona administrativ de
laboratorul amplasat n partea de rsrit a aripii respective.
Sigur c-mi amintesc, zise Deborah. Va fi primul test de
trecut dac e s o scoatem la capt cu asta.
Nu-mi fac griji n privina lui, spuse Joanna. Dr. Donaldson e
cea care m ngrijoreaz. Dr. Saunders nu s-a uitat la faa mea
suficient ct s-i aminteasc de mine, cel puin nu atta timp
ct eram treaz.
La mine s-a uitat destul, zise Deborah i nu era prea
mulumit, dup cum i-am spus.
Helen se opri brusc lng o u pe care era lipit un afi cu
avertizarea: ACCESUL INTERZIS.
De ce nu? zise ea dup o clip i fr nici o explicaie.
Deschise ua, care nu era ncuiat i intr. Tinerele o urmar.
Coridorul lung de aproape apte metri din spatele acesteia se
oprea n faa unei a doua ui fr nici o inscripie. Helen ncerc
ua, dar era ncuiat. Scoase portofelul i din el lu un card de
acces albastru asemntor celui pe care-l folosise Spencer ca s
124

deschid poarta de afar. Avnd grij s in banda magnetic


orientat corect, trecu cardul repede printr-un dispozitiv prins
de peretele de lng u. Se auzi un clic. Cnd ncerc din nou
clana, ua se deschise.
Helen deschise larg ua i pi nuntru. Se ntoarse ca s o
priveasc pe Joanna.
Asta e ncperea n care se afl serverul nostru. Uite
echipamentul nostru. Mai mult de att nu prea mai pot s-i
spun.
Privirile Joannei cercetar ncperea fr ferestre, a crei
podea fusese nlat cu douzeci de centimetri pentru a
ascunde cablajul. n camer se aflau patru uniti electronice
mari amplasate pe vertical i o bibliotec mic plin cu
manuale. Mai important, se afla acolo i o consol de server cu
o tastatur, un mouse i un monitor care afia un screen saver
activ. Calcani aurii i rechini albatri-cenuii notau nencetat
nainte i napoi. n faa consolei se afla un singur scaun
ergonomie neocupat.
Foarte impresionant, spuse Joanna.
Eu una nu mi-a da seama, recunoscu Helen. Ai vzut
destul?
Joanna ddu din cap.
Voi avea acces la ncperea asta cu cardul meu?
Helen o privi ca i cum spusese ceva extraordinar de
prostesc.
Sigur c nu! Accesul n spaii ca acesta este rezervat numai
directorilor de departamente. i, oricum, de ce ai putea dori s
vii aici?
Joanna ridic din umeri.
Numai dac a avea o problem pe care s n-o pot rezolva
de la tastatura staiei mele de lucru.
Pentru genul sta de probleme, va trebui s discui cu
Randy Porter, dac poi s-l gseti. Trebuie s recunosc, este
destul de dificil s dai de el dac nu e n biroul su.
Helen nchise ua, care se bloc, scond un clic rsuntor.
Haidei s-l vedem pe conductorul nostru nenfricat, zise
Helen.
Reveni la coridorul principal i i relu drumul. Purtndu-se
125

ca i cum micul ocol pentru a vedea ncperea serverului le


fcuse s ntrzie, grbi pasul. Joanna i Deborah trebuir s se
grbeasc ca s nu rmn n urm. Tocurile lui Deborah loveau
mozaicul podelei, scond zgomote puternice, aidoma focului
unei mitraliere. Tavanul boltit amplifica sunetele, producnd
ecou.
Ce crezi? opti Deborah ntre dou respiraii.
Dac nu ne prsete norocul i obinem acces la dosarele
noastre, atunci va trebui s intru n camera aia timp de zece sau
cincisprezece minute.
Ceea ce nseamn c o s avem nevoie de un card albastru
care s deschid ua. Se pare c ale noastre n-o s poat face
asta. Cum o s ne descurcm?
Va trebui s dm dovad de creativitate, zise Joanna.
mi pare ru c v alerg aa, le strig Helen peste umr din
locul n care se afla, innd deschis o u grea antifoc care
ddea din aripa de sud a cldirii n turnul central.
Doctorul Saunders poate fi greu de prins. Dac pleac din
birou nainte ca noi s ajungem, ar putea fi greu de gsit i,
dac nu reuii s-l vedei, nu vei ncepe lucrul de mine.
Joanna i Deborah trecur prin ua antifoc pe care Helen o
ls s se nchid n urma lor. Locul n care intrar era extrem
de diferit. n loc de mozaic, podeaua era din stejar, iar n loc de
plci ceramice, ghips sau crmid netencuit, pereii erau
cptuii cu lambriuri de mahon. Coridorul lung avea chiar o
carpet oriental tocit pn la urzeal.
Haidei! le grbi Helen.
Le conduse de-a lungul coridorului i trecur printr-o u
ajungnd la recepie. La un birou sttea o secretar, n spatele
creia se aflau dou ui: una nchis, cealalt ntredeschis. n
ncpere se aflau mai multe canapele i o msu de cafea.
Nu-mi spune c dr. Saunders a plecat? se adres Helen
secretarei.
Este nc aici, zise femeia artnd peste umr spre ua
nchis. Dar pe moment este ocupat.
Pe faa lui Helen se citi c nelesese. tia perfect al cui birou
se afla n spatele uii nchise. Cobornd vocea, spuse:
M-a ocat s aflu c dr. Wingate a sosit.
126

Nu numai pe tine, ci pe toat lumea, opti secretara dnd


din cap. Nimeni nu se atepta la asta. A sosit azi-diminea
neanunat. A ieit un pic de scandal, dup cum i nchipui.
Fu rndul lui Helen s dea din cap. Apoi ridic din umeri.
Va fi interesant s vedem ce se mai ntmpl.
Asta aa e, zise secretara. Oricum, sunt sigur c dr.
Saunders va iei repede. Poate dorii s v facei comode, tu i
fetele tale.
Zmbi graios ctre Joanna i Deborah.
Aproape n acelai moment n care grupul se aez, ua
nchis a biroului se deschise i se izbi de opritor. Silueta scund
a lui Paul Saunders apru n prag, dar atenia lui era ndreptat
spre biroul lui Spencer. Era rou la fa i avea pumnii strni.
Nu pot sta aici toat ziua s m cert n legtur cu asta,
izbucni Paul. Am paciente de consultat i treab de fcut, chiar
dac tu nu ai.
Silueta lui Spencer apru n spatele lui Paul i l izgoni pe
acesta din prag, forndu-l s fac un pas napoi n anticamer.
Spencer era cu aproape treizeci de centimetri mai nalt, iar
pielea lui bronzat l fcea pe Paul s arate i mai palid ca de
obicei. Ochii si aruncau flcri cu aceeai intensitate ca ai lui
Paul.
Am s trec cu vederea impertinena asta considernd-o o
consecin a discuiei aprinse, mri el argos.
Asta e extrem de generos din partea ta, avnd n vedere c
tot ce am spus e adevrat.
Am o responsabilitate fa de clinica asta i de acionarii ei,
uier Spencer. i vreau s nelegi c intenionez s-mi
ndeplinesc ndatorirea asta. Wingate e n primul rnd o
instituie clinic i asta a fost din prima zi. Cercetarea noastr
are ca scop s sprijine eforturile noastre clinice, nu invers.
Asta e o atitudine reacionar, cum n-am mai ntlnit pn
acum, atac Paul din nou. Cercetarea este o investiie n viitor:
sacrificii pe termen scurt pentru beneficii pe termen lung. Ne
plasm n fruntea cercetrii celulelor stem, care au potenialul
de a deveni baza medicinei secolului douzeci i unu, dar
trebuie s fim dispui s sacrificm o parte din profituri i s ne
asumm unele riscuri pe termen scurt.
127

O s relum discuia asta cnd o s ai mai mult timp, spuse


Spencer fr a lsa loc de comentarii. Caut-m dup ce termini
cu ultima pacient!
Intr brusc n birou, trase de u i o trnti n urma lui cu un
zgomot rsuntor.
Paul se ddu napoi cu nc un pas, ca i cum ar fi fost
spulberat de curentul iscat de ua trntit. Furios c fusese dat
afar cnd, de fapt, intenia lui fusese s plece singur, se
ntoarse. Nu fcu dect un pas spre biroul lui, cnd ddu cu
ochii de publicul neateptat. Ca turela unei nave de lupt, capul
su se roti sacadat n timp ce ochii amenintori ca nite guri de
tun se opreau asupra fiecrei persoane n parte. Privirea i se
opri asupra lui Deborah. Expresia i se mblnzi.
Doamna Masterson are nite persoane nou recrutate pe
care s le intervievai, anun secretara.
Vd i eu, spuse Paul. i desclet pumnii i fcu un gest
ctre ua sa deschis, n timp ce cntrea din ochi pantofii cu
toc nalt, rochia scurt i decolteul adnc al lui Deborah. Poftii,
poftii! spuse. Gladys, le-ai oferit oaspeilor notri ceva de but?
Nu mi-a trecut prin minte, recunoscu Gladys, iar fruntea i
se ncrei.
Va trebui s ndreptm acest lucru, zise Paul. Ce zicei de
nite cafea sau de o butur nealcoolizat?
Eu nu vreau, mulumesc, zise Deborah, luptndu-se s se
ridice n picioare.
Era un efort pe tocurile nalte, deoarece canapeaua era
neobinuit de adnc. Paul reacion, repezindu-se s ocoleasc
biroul lui Gladys ca s-i ofere mna, dar Deborah reui s se
descurce fr ajutor. Trase de rochie n jos, ceea ce nu fcu
dect s-i adnceasc i mai mult decolteul i aa destul de
adnc.
Paul i arunc o privire Joannei.
Nici eu nu vreau, zise Joanna.
Se simi ca o rud srac atunci cnd atenia lui Paul se
ndrept imediat din nou asupra lui Deborah i apoi insist s o
conduc cu amabilitate n biroul su. Joanna i Helen i urmar.
Paul mai trase un scaun lng cele dou din faa biroului i le
fcu tuturor semn s ia loc. Ocoli biroul i se aez i el. Helen
128

ncepu s le prezinte pe cele dou fete sub numele lor de


mprumut i menion diplomele lor de la Harvard mpreun cu
departamentele n care sperau s lucreze.
Excelent, spuse Paul cu un zmbet larg, care-i dezvlui
dinii din fa, mici, ptrai, cu o strungrea mare, care se
potriveau cu nasul lat, turtit. Al naibii de bine, cum spuneau n
Vechea Anglie de odinioar. Rse. Fr s-i ia ochii de la
Deborah, adug: Doamn Masterson, se pare c ne-ai gsit
nite viitori angajai grozavi. Merii felicitri.
Deci s continum procesul de angajare? ntreb Helen.
Sigur c da. Cum s nu?!
Domnioarele i-au exprimat interesul de a ncepe lucrul
chiar de mine, spuse Helen.
Asta e i mai bine, zise Paul. Zelul lor ar trebui rspltit,
pentru c avem mare nevoie de ajutor, n special n laborator.
Vei fi bine-venit, domnioar Marks!
V mulumesc, zise Deborah, vag contient de atenia de
care se bucura n detrimentul Joannei. De-abia atept s
folosesc echipamentele extraordinare pe care le avei.
Imediat ce fcu aceast afirmaie, Deborah simi c pulsul i se
accelereaz i c roete. i trecuse trziu prin minte c de data
asta nc nu vzuse laboratorul. Din fericire, singura persoan
care pru s sesizeze gafa fu Joanna. Paul continu discuia fr
s clipeasc:
Permitei-mi s v ntreb ceva n legtur cu experiena
dumneavoastr de laborator, domnioar Marks, spuse Paul. Ai
efectuat vreodat un transfer la nivelul nucleului?
Niciodat, se blbi Deborah. Dar sunt dornic s nv.
Facem multe transferuri la nivel nuclear, zise Paul.
Reprezint o parte integrant din eforturile noastre de
cercetare. Cum mi petrec mult timp n laborator, voi fi bucuros
s v art personal tehnica.
Vei vedea c sunt un elev silitor i, s sperm, capabil,
zise Deborah, recptndu-i stpnirea de sine.
Cu coada ochiului vzu c Joanna i ddea ochii peste cap.
Bine atunci, zise Helen dup o scurt tcere. Se ridic.
Cred c-ar trebui s trecem la treab dac vrem ca domnioara
Heatherly i domnioara Marks s nceap lucrul de mine.
129

Tinerele se ridicar i la fel fcu i Paul.


mi pare ru c ai fost martore fr voie la schimbul de
cuvinte de mai nainte, zise Paul. Eu i fondatorul clinicii avem
de-a face cu o nenelegere minor, dar e mai mult o chestiune
de stil dect de fond. Sper c micul episod la care ai asistat nu
o s v afecteze prerea despre instituia noastr.
Cinci minute mai trziu, Helen le conducea napoi prin ua
antifoc n aripa de sud a cldirii.
Din cte am neles, doctorul Wingate nu vine prea des la
clinic, i spuse Joanna lui Helen.
De un an i jumtate nu a mai trecut pe aici, zise Helen. Cu
toii am crezut c s-a retras definitiv ca s triasc n Florida.
Sunt probleme ntre el i dr. Saunders? ntreb Deborah.
Nu tiu nimic n legtur cu asta, zise Helen vag.
Dup cum fcuse i mai devreme, odat aflate n coridorul din
aripa de sud de lungimea unui teren de fotbal, se repezi nainte.
n primul rnd din cauza pantofilor cu toc nalt ai lui Deborah,
tinerele rmaser n urm.
A fost un interviu neobinuit, spuse Joanna pe optite.
Omul la e ciudat, dar asta o tiam deja.
Mcar nu ne-a recunoscut, zise Deborah.
Aa e, dar nu datorit ie.
Asta ce-ar trebui s nsemne? vru s tie Deborah, vorbind
n oapt ntre dou gfieli.
Nu cred c ar trebui s te dai la tipii tia aa cum o faci.
Du-te de-aici! Nu m dau la nimeni. Ei se dau la mine!
Dar nici tu nu faci lucrurile mai uoare. Se presupune c
asta e o operaiune clandestin, rapid, nu o parodie prelungit.
Eti geloas i atta tot.
Asta ar fi culmea. Nu-mi doresc ca brbaii s se holbeze
aa la mine.
Am s-i spun ce cred eu c dovedete asta, zise Deborah,
dar se opri fr a-i duce gndul la bun sfrit.
Spune-mi, pled Joanna n btaie de joc dup o scurt
tcere.
E clar c noi, blondele, ne distrm mai bine!
Joanna ncerc s-o loveasc n glum pe Deborah, care ns
evit lovitura. Amndou izbucnir n rs. n fa o puteau
130

vedea pe Helen stnd lng o u i privindu-le nerbdtoare.


Ce prere ai de mica disput dintre cei doi efi? ntreb
Deborah ct nc se mai aflau n afara razei auditive a lui Helen.
Aici sunt clar nite probleme interesante de management,
zise Joanna. N-am putut s nu remarc cum l-a numit Helen pe
dr. Saunders Napoleon la telefon i cum i-a zis nenfricatul
nostru conductor cnd vorbea cu noi. Asta nu denot prea
mult respect.
Sunt de acord, spuse Deborah. i nici n-am crezut afirmaia
ei cum c nu tie nimic despre vreo problem ntre cei doi.
Ei bine, asta nu e problema noastr.
Aa e, fu de acord Deborah.
Urmtorul pas n procesul de angajare a fetelor fu vizita la
Departamentul de paz. n pofida grijilor pe care Joanna i le
fcuse mai devreme, era o procedur simpl. Ajunser ntr-unul
dintre birourile din zona administrativ, unde se afla un paznic
mbrcat cu aceeai uniform ca tipul cu blocnotesul de la
poart. Le fcu tinerelor poze cu aparatul polaroid i le ddu
carduri de identitate din plastic laminat pentru Clinica Wingate,
pe care fetele fur sftuite s le aib asupra lor tot timpul ct se
aflau n incint.
Cea de-a doua parte a procesului de acordare a avizului de
securitate privea cardurile albastre de acces. Paznicul le realiz
introducnd nivelul prestabilit de acces al tinerelor, obinut din
materialele predate de Helen ntr-un formular afiat pe
monitorul staiei sale de lucru. Dur un pic, deoarece nu scria la
calculator dect cu dou degete. Dup ce termin de scris,
cardurile fur extrudate automat. Le ddu fetelor i le spuse s
le pstreze cu grij.
Urmtorul pas era accesul la calculator. Asta nsemna s
mearg ntr-un alt birou, unde tinerele fur prezentate lui Randy
Porter. Potrivit spuselor lui Helen, erau norocoase c-l gsiser
la staia sa de lucru. Randy era un tip subire, cu pr nisipiu,
care arta ca un adolescent. Le explic fetelor c atunci cnd se
vor aeza prima dat la staiile lor de lucru i vor trece cardurile
albastre prin fanta din partea superioar a tastaturii, va apra o
fereastr care le va cere o parol. Le spuse c va trebui s
aleag butonul PAROL NOU i s scrie apoi un cuvnt secret
131

pe care s nu-l tie dect ele i pe care s i-l poat reaminti


fr probleme.
Parola trebuie s aib un anumit numr de litere sau de
cifre? ntreb Joanna.
Asta e la latitudinea voastr, spuse Randy. Dar cel mai bine
ar fi s fie format din ase sau mai multe cifre alfanumerice.
Atta doar, s v asigurai c e ceva ce putei ine minte,
deoarece, dac uitai parola, trebuie s venii la mine i asta
poate lua ceva timp.
Helen scoase un hohot de rs, ca pentru a-i ntri spusele.
Alte ntrebri? zise Randy.
Ce fel de sistem este? ntreb Joanna.
Sistemul de operare este Windows 2000 Data Center
Server.
i partea de hardware?
Este un Server IBM xseries 430 cu firewall Shiva, zise
Randy. Asta voiai s tii?
Mulumesc, spuse Joanna simplu.
Pentru mine totul e n limbi strine, zise Helen. Asta e tot?
Din punctul meu de vedere, e tot. Asta dac nu mai avei
ntrebri.
n timp ce prseau biroul administratorului de reea, Helen
se uit la ceas. Era aproape ora unu. Ezit pe culoar.
A dori s v prezint efilor departamentelor unde vei
lucra, zise Helen. Dar e ora prnzului. Poate mi permitei s v
invit s luai masa n sala noastr de mese. Judecind dup
reacia doctorului Saunders, sunt sigur c n-ar dori s v fie
foame.
Joanna vru s refuze invitaia, dar Deborah o ntrerupse
zicnd:
Prnzul e o idee bun.
Minunat, spuse Helen. Eu una tiu c sunt moart de
foame.
Sala de mese era amplasat la etajul doi al unui pavilion
arcuit cu dou etaje, lipit de partea din spate a seciunii centrale
a cldirii. Helen le conduse pe tinere pe acelai drum pe care-l
folosiser ca s ajung la biroul directorilor, dar dup ua
antifoc o luar la dreapta n loc s-o ia la stnga.
132

La naiba! De ce-ai fost de acord s lum masa aici? opti


Joanna ctre Deborah cnd fu sigur c Helen o luase nainte
suficient ca s nu le poat auzi.
Pentru c mi-e foame, i rspunse Deborah cu dezinvoltur.
Cu ct facem mai multe pe ziua de azi i cu ct stm mai
mult, cu att sunt anse mai mari s fim recunoscute.
O, nu sunt sigur c e aa, zise Deborah. n plus, cu ct
tim mai multe despre locul sta, cu att sunt mai multe anse
s reuim mine cnd totul o s nceap cu adevrat.
A dori s iei mai n serios ceea ce facem.
O iau n serios! protesta Deborah.
Joanna i fcu semn s tac pentru c se apropiau de Helen,
care le atepta.
Sala de mese avea form semicircular, cu ferestre ce
ddeau spre partea din spate a cldirii. Cum terenul era n
pant, privelitea spre rsrit era ampl. Deborah i reaminti c
laboratorul are o privelite asemntoare, dei ferestrele erau
mai mici i prin urmare panorama nu era aa impresionant.
Vrfurile acoperiurilor i hornurile unora dintre cldirile de
locuine se vedeau nlndu-se deasupra copacilor nmugurii,
la fel cum putea fi vzut i coul mult mai mare al centralei
electrice. De asemenea, acoperiul rou al unui siloz se zrea
ntre centrala electric i cldirile de locuine.
Helen le reinu pe fete n prag, n timp ce se uita la
persoanele care luau masa, evident cutnd pe cineva anume.
ncperea era mare i, la fel ca restul cldirii, avea numeroase
detalii victoriene, printre care i un candelabru de epoc, de
cristal, n centru. Avnd n vedere dimensiunile sale, camera nu
era deloc aglomerat. Numai treizeci-patruzeci de persoane
stteau la mesele desprite de spaii largi. Vocile se auzeau
doar ca un murmur slab.
Joanna nepeni cnd o vzu pe dr. Donaldson stnd cu alte
cinci persoane care preau a fi colegi de breasl. ntorcndu-se
cu spatele n direcia doctoriei, Joanna o apuc pe Deborah de
bra i-i fcu semn cu capul. Deborah nelese imediat.
Calmeaz-te, pentru numele lui Dumnezeu! zise Deborah.
Comportamentul paranoic al Joannei o clca pe nervi.
S-a ntmplat ceva? ntreb Helen.
133

Nu, nimic, spuse Joanna pe un ton nevinovat.


i arunc lui Deborah o privire dumnoas.
Uitai-le, zise Helen, artnd spre dreapta. Acolo sunt
Megan Finnegan, efa de laborator i Christine Parham, efa de
birou. Ce bine c stau amndou la aceeai mas! Haidei,
permitei-mi s v prezint!
Joanna ncerc s se fac mic i s rmn cu spatele ctre
dr. Donaldson n timp ce o urma pe Deborah, care mergea n
urma lui Helen. Aceasta le conducea ctre una dintre mesele de
lng fereastr. Spre consternarea Joannei, sunetul tocurilor lui
Deborah pe parchetul vechi, combinat cu nfiarea ei
provocatoare, atrsese tuturor atenia, inclusiv doctoriei
Donaldson.
Deborah nu-i fcea griji n privina agitaiei pe care o
strnea. Atenia ei fusese absorbit de o mas la care se aflau
vorbitori de limba spaniol, pe lng care trecuse la intrarea n
sala de mese. Toate persoanele de la acea mas erau femei
tinere, bine fcute, cu tenul ntunecat, despre care Deborah
presupuse c erau din America de Sud sau din America
Central. Ceea ce-i atrase atenia fu faptul c toate preau s
fie nsrcinate i toate preau s fie n aceeai lun de sarcin.
Dup ce le prezent celor dou efe de departament care
terminaser prnzul i erau pe punctul de a pleca, Helen le duse
pe Joanna i Deborah la o mas separat. Acolo fur servite de o
alt femeie care, la fel ca tinerele femei pe care le vzuser la
intrare, prea, dup prerea lui Deborah, s provin din America
de Sud sau Central. i ea era nsrcinat n aceeai lun ca
toate celelalte.
Dup ce li se servi prnzul, curiozitatea o coplei pe Deborah,
care o ntreb pe Helen despre femeile respective.
Sunt din America Central, zise Helen, confirmnd impresia
lui Deborah. Sunt din Nicaragua. Fac parte dintr-un aranjament
pe care doctorul Saunders l-a fcut cu un coleg din acea ar.
Vin pe o perioad de cteva luni cu o viz de lucru, iar apoi se
ntorc acas. Trebuie s v spun c aa s-a rezolvat o mare
problem de-a noastr, pentru c ele fac treburile care in de
buctrie, curenie i servire, pentru care nu reueam s gsim
ajutoare n zon.
134

Vin cu familiile lor?


Nu, vin singure. E o ans pentru ele s ctige o sum
mare de bani, pe care o trimit acas.
Dar par toate nsrcinate, remarc Deborah. Asta e un fel
de coinciden?
Nu e nici o coinciden, spuse Helen. Pentru ele e un mod
de a ctiga mai muli bani. Dar, v rog, mncai! Mi-ar plcea
s v art cldirile de locuine i sper c v vom putea convinge
s profitai de posibilitatea de cazare pe care v-o oferim. tiu c
vei fi satisfcute n legtur cu chiriile. Sunt ocant de
rezonabile, mai ales prin comparaie cu cele din Boston.
Deborah se uit la Joanna ca s vad dac ascultase. Aproape
tot timpul mesei, Joanna fusese preocupat de prezena
doctoriei Donaldson i de presupusa necesitate de a sta cu
spatele la masa la care se aflase aceasta, dar acum dr.
Donaldson plecase i lui Deborah i se pru c Joanna auzise
spusele lui Helen despre muncitoare. Joanna se uit la rndul ei
la Deborah, cu o privire ce exprima un amestec de consternare
i nencredere.

135

Zece
9 MAI 2001
ORA 14.10
Dup prnz, Helen reui s le suie pe tinere n autovehiculul
pentru golf, n ciuda rezervelor Joannei. Odat ce turul ncepu, i
se pru interesant chiar i Joannei. Dimensiunile proprietii
erau impresionante i cea mai mare parte a terenului era
acoperit de pduri dese, btrne. Personalul cu funcii de
conducere, precum Wingate, Saunders, Donaldson i ali civa,
locuia n case separate, asemntoare ca stil casei de la poart,
dei aveau finisaje albe i nu negre, ceea ce le fcea mult mai
atrgtoare.
Chiar i locuinele lucrtorilor obinuii erau ncnttoare. Se
gseau n case identice cu dou etaje grupate laolalt ntr-un fel
care amintea de un sat din Anglia rural. Apartamentul cu dou
dormitoare pe care Helen l art fetelor era foarte primitor.
Ferestrele din fa ddeau spre un scuar central mic, pietruit, n
vreme ce ferestrele mai mari din spate erau orientate spre sud,
avnd vedere spre iaz. i chiria era la fel de atrgtoare: opt
sute de dolari pe lun.
La insistenele lui Deborah, dup ce prsir apartamentul,
Helen le duse ntr-un scurt tur n jurul fermei i chiar la centrala
electric, nainte de a le aduce napoi la cldirea principal.
Singurul neajuns al ntregii excursii fu c Joanna i Deborah se
aflar tot timpul n raza auditiv a lui Helen, aa c nu avur nici
o ocazie s vorbeasc ntre patru ochi. Numai atunci cnd Helen
le ls n anticamera birourilor lui Wingate i Saunders s-l
atepte pe dr. Wingate reuir s stea de vorb.
Ce prere ai de muncitoarele alea nsrcinate din sala de
mese? ntreb Deborah n oapt ca s nu le aud Gladys,
secretara.
136

Am rmas cu gura cscat, zise Joanna. Nu-mi vine s cred


c au un ntreg grup de femei imigrante care sunt pltite ca s
rmn nsrcinate!
Crezi c e vreun soi de experiment?
Dumnezeu tie, spuse Joanna, cutremurndu-se.
ntrebarea este ce fac cu copiii!
Eu una sper c se ntorc cu mamele n Nicaragua, spuse
Joanna. Nici n-a vrea s m gndesc la vreo alt posibilitate.
Primul lucru care mi vine n minte e c-i vnd, zise
Deborah. Practica mamelor purttoare nu pare probabil,
deoarece sunt toate n acelai stadiu al sarcinii. Vnzarea
copiilor ar putea fi o afacere profitabil la negru. Fiind o clinic
de fertilizare, cu siguran au clienii potrivii, iar cnd am fost
aici acum un an i jumtate am fost impresionate de banii pe
care locul sta prea s-i produc.
Eu am fost impresionat de banii pe care probabil c-i obin
din afacerea cu fertilizarea, zise Joanna. Cu cifrele pe care clar le
ctig aici, n-au nevoie s se amestece n afaceri cu copii
vndui ca s scoat profituri serioase. N-are sens! Vnzarea de
copii este pur i simplu ilegal, iar Helen Masterson a fost foarte
direct n legtur cu subiectul sta. Dac fceau ceva ilegal, cu
siguran n-ar fi fost aa deschis.
Presupun c ai dreptate, spuse Deborah. Trebuie s existe
o explicaie rezonabil. Poate i femeile alea sufer de
infertilitate. Poate faptul de a le ajuta s rmn nsrcinate
face parte din nelegerea de a le aduce aici la lucru.
Joanna i arunc lui Deborah o privire nencreztoare.
Asta e i mai puin probabil dect ideea mamelor
purttoare i din acelai motiv.
Mda, bine, nu m pot gndi la o alt explicaie.
Nici eu, fu de acord Joanna. Am s m mulumesc s aflu
despre ovulele mele, apoi voi ntoarce bucuroas spatele
acestei organizaii. M-am simit nelalocul meu aici nc din
prima zi n care am venit ca s donm ovule, iar ziua de azi mi-a
accentuat aceast senzaie.
Ua biroului doctorului Wingate se deschise i doctorul iei,
avnd pe vrful nasului nite ochelari de citit cu ram subire. n
mn inea nite bilanuri contabile, pe care continu s le
137

examineze cu atenie pn n clipa n care le puse pe biroul


secretarei. Nu prea mulumit.
Sun-i pe contabili, mormi ctre Gladys, Spune-le c
doresc s vd toate cele patru trimestre ale anului trecut.
Da, domnule, zise Gladys.
Spencer mai mpunse o dat bilanurile cu degetul ca i cum
ar mai fi meditat nc asupra coninutului lor, nainte de a privi
n direcia fetelor. Trase aer adnc n piept i se ndrept apoi
nspre locul n care stteau. n timp ce se apropia, expresia i se
mblnzi i pe buze i apru un zmbet timid.
Bun ziua, domnioar Marks, spuse, strngndu-i mna lui
Deborah, pe care o reinu ntr-a sa o clip n plus n timp ce nui mai putea dezlipi privirile de ale ei. Apoi se ntoarse spre
Joanna i zise: mi pare ru, nu v-am reinut numele. Georgina la menionat, dar mi-a ieit din minte.
Prudence Heatherly, spuse Joanna.
i scutur mna lui Spencer i-l privi drept n fa. Deborah
avusese dreptate: brbatul nu semna cu tatl ei, dar avea
totui ceva care era la fel de plcut n aparen.
mi pare ru c v-am lsat s ateptai, zise el, ntorcndui privirea ctre Deborah.
Am avut ocazia s stm i s ne relaxm, spuse Deborah.
i ddea seama c bunul doctor nu-i putea dezlipi privirea de
picioarele ei ncruciate. Doamna Masterson ne-a inut ocupate.
Sper c vizita voastr a avut succes.
Chiar aa a fost, zise Deborah. De mine ncepem lucrul.
Excelent, spuse Spencer. ntr-adevr, excelent.
i frec minile agitat i se uit de cteva ori de la una la
cealalt, ca i cum ncerca s se hotrasc n legtur cu ceva.
i trase un scaun i se aez n faa lor.
Ei bine, cu ce v putem servi? Cafea, ceai sau o butur
rcoritoare?
Nite ap minerala, zise Deborah.
La fel i pentru mine, rspunse Joanna n sil.
Se simea ca un intrus. Nu prea voise s vin n biroul
doctorului Wingate, iar acum, c o fcuse, era dureros de
evident c brbatul era interesat fr reinere de Deborah. n
ceea ce o privea, felul n care el se uita la Deborah era aproape
138

dezgusttor.
Spencer i spuse secretarei s aduc buturile rcoritoare. n
timp ce aceasta era plecat, fcu conversaie n legtur cu
clinica. Cnd secretara se ntoarse, adusese doar doua sticle
mici de ap San Pellegrino.
Dumneavoastr nu bei nimic? ntreb Deborah.
Nu, mi-e bine aa, spuse Spencer.
Dar nu prea s fie. i ncruci i descruci picioarele de
cteva ori n timp ce tinerele turnau apa n pahare. Era clar c
avea emoii dintr-un anumit motiv.
Nu v rpim prea mult timp? ntreb Joanna. Poate ar
trebui s plecm i s v lsm s v ntoarcei la treab.
Nu, nu plecai, zise Spencer. La capitolul timp stau bine.
Domnioar Marks, a dori s stau de vorb cu dumneavoastr
ntre patru ochi.
Deborah i lu paharul de la buze i se holb la Spencer.
Cererea era att de neateptat, nct nu era sigur c auzise
bine.
Spencer art spre biroul su.
A aprecia dac am merge un moment n cealalt ncpere.
Deborah se uit la Joanna, care ridic din umeri, artnd c
pentru ea nu conta, dei Deborah i ddu seama c ntreaga
situaie nu o amuza.
Bine, zise Deborah, ndreptndu-i din nou atenia spre
Spencer.
i puse paharul pe msua de cafea i cu un mrit nbuit
se ridic n picioare. Urmnd invitaia lui Spencer, intr n birou.
Acesta o urm i nchise ua.
Am s trec direct la subiect, domnioar Marks, zise
Spencer. Pentru prima dat evita s o priveasc, ndreptndu-i
atenia ctre fereastra uria. Aici la clinic am promovat o
politic nescris care descurajeaz legturile sociale ntre
conducere i angajai. i, avnd n vedere faptul c practic
dumneavoastr nu suntei o angajat pn mine, m ntrebam
dac n-ai dori s luai cina cu mine disear.
n clipa n care rosti ultimul cuvnt, se ntoarse de la fereastr
i o privi, ateptndu-i rspunsul.
Pe moment, Deborah rmase fr grai. Se simise bine jucnd
139

rolul respectiv, dar nu anticipase c va atrage orice altceva


dect o a doua privire. Nu se ateptase s fie invitat la ntlnire
de eful clinicii un brbat despre care presupusese c e
cstorit i care avea de dou ori vrsta ei.
La distan mic de ora este un restaurant pitoresc, zise
Spencer n timp ce Deborah ezita. Nu tiu dac ai mai fost
acolo. Se numete opronul.
Sunt sigur c e ncnttor, reui s articuleze Deborah,
regsindu-i vocea. i este foarte drgu din partea
dumneavoastr s v gndii la mine, dar sunt cteva probleme.
Vedei, eu i colega mea de apartament nu locuim aici, ci n
Boston.
neleg, spuse Spencer. Ei bine, atunci poate v pot
convinge s acceptai o cin mai devreme. Cred c localul se
deschide la cinci i jumtate, aa c n-ar mai fi mult pn
atunci. n felul sta ai putea pleca spre Boston la ora apte sau
opt seara.
Instinctiv, Deborah se uit la ceas. Era aproape patru dupamiaza.
Mi-a fcut mare plcere discuia noastr de azi-diminea,
adug Spencer ncurajator. Mi-a dori s o continum i s aflu
mai multe despre chestiunile de biologie molecular care v
intereseaz. E limpede c avem interese comune.
Interese comune, i spuse Deborah cu dispre n timp ce se
uita n ochii albatri ai brbatului. Simi un pic de disperare la
medicul plin de succes i destul de atrgtor. Se hotr s
ncerce marea cu degetul.
Ce-ar zice doamna Wingate de ideea asta?
Nu exist nici o doamn Wingate, rspunse Spencer. Din
pcate, soia a divorat de mine cu civa ani n urm. A fost
ceva neateptat. Privind n urm, presupun c eram prea
devotat muncii mele i c mi-am neglijat mariajul.
mi pare ru, spuse Deborah.
Nu-i nimic, zise Spencer, plecndu-i ochii. Asta e crucea
pe care a trebuit s o port. Partea bun este c n sfrit m-am
mpcat cu situaia i sunt gata s ies n lume i s socializez
ntr-o anumit msur.
V dai seama c m simt flatat de faptul c v-ai gndit
140

la mine. Dar sunt aici n Bookford cu colega mea de apartament


i nu avem dect o singur main.
Nu credei c i-ar putea gsi ceva de fcut vreo dou ore?
Lui Deborah nu-i venea s cread cum se purta tipul sta.
Chiar credea c ea ar fi dispus s-i cear celei mai bune
prietene s taie frunz la cini timp de dou ore ca ei s poat
lua cina? Era egoist ntr-un mod att de absurd, nct nu-i venea
n minte nici o replic pe loc.
Ar putea face multe lucruri n ora, zise Spencer. E un bar
drgu i o pizzerie surprinztor de bun, iar librria local este
un loc predilect de petrecere a timpului liber, cu o cafenea n
spate.
Deborah era pe punctul de a-i spune bunului doctor s se
duc s se arunce n iaz, cnd se opri. Ca un trsnet, i veni o
idee de a profita de situaia neateptat n interesul su i al
Joannei. n loc s-l trimit pe Spencer la plimbare, zise:
tii, cina la opron ncepe s sune foarte tentant!
Spencer se lumin la fa.
M bucur i sunt sigur c Penelope sau cum o cheam se
va simi bine la plimbare prin ora. Ct despre dumneavoastr,
sunt sigur c vei vedea c opronul e un restaurant
surprinztor de bun. Mncarea e n stil country, dar gustoas, iar
lista de vinuri nu e nici ea rea deloc.
O cheam Prudence, spuse Deborah. Iar nelegerea este
s vin i Prudence cu noi la restaurant.
Chipul lui Spencer se nnegura. Era pe punctul de a protesta,
dar Deborah i-o tie scurt:
E o fat tare bun, spuse Deborah. Nu v grbii s o
judecai din cauza stilului ei. Poate c pare conservatoare, dar
dai-mi voie s v spun c poate fi slbatic dup ce ia la bord
cteva pahare.
Sunt sigur c e ncnttoare, zise Spencer. Dar speram s
avem timp s stm doar noi doi.
Poate nu o s credei, spuse Deborah, dar adesea mergem
mpreun la ntlniri cu acelai tip, cu condiia ca tipul s aib o
minte deschis.
Improviznd cu sperana c va fi cochet ntr-un mod
seductor, i fcu cu ochiul n timp ce-i atingea buza de sus cu
141

vrful limbii.
Chiar aa? comenta Spencer, n timp ce imaginaia i se
nflcra.
Nu mai fusese niciodat cu dou femei n acelai timp, dei
vzuse asemenea lucruri n filme deocheate.
Chiar aa! spuse Deborah, ncercnd s-i fac vocea mai
rguit dect era n realitate.
Spencer fcu un gest cu palmele n sus i cu degetele
deprtate.
Hei, cu siguran am o minte deschis! S-o facem!
Minunat, spuse Deborah. Ne ntlnim la opron la ora cinci
i jumtate. i facei-mi o favoare.
Cum s nu, zise Spencer. Ce anume?
Nu lucrai prea mult restul dup-amiezii. Ar fi mai bine s
nu fii prea obosit.
Ai cuvntul meu, spuse Spencer, ridicnd minile n semn
de capitulare.
Joanna trnti portiera i bg cheia n contact, dar nu porni
maina. n schimb, i sprijini fruntea de volan n timp ce
Deborah se urca n main pe partea cealalt.
Acum mai spune-mi o dat, scuip Joanna vorbele. Mi-ai zis
c ai fost de acord ca noi dou s lum cina cu fustangiul sta
dezgusttor, despre care recunoti c are n minte anumite
fantezii sexuale n legtur cu asta? Spune-mi c am visat!
Nu, ai neles, fu de acord Deborah. Dar sunt surprins de
descrierea pe care i-o faci bunului doctor. De diminea ai zis c
e distins.
Asta a fost o reacie la nfiarea, nu la comportamentul
lui i a fost de diminea, nu azi dup-amiaz.
Ei bine, spuse Deborah, ar fi trebuit s m informezi c ai
resentimente att de puternice nainte de a fi luat pe sus i
dus n biroul lui.
Deborah tia c o tachineaz pe Joanna, dar aceasta nu-i
dduse nici o ans de a-i explica situaia. Cnd prsiser
biroul lui Wingate, Deborah pomenise de planurile pentru seara
aceea, iar Joanna se lansase imediat ntr-o critic furioas. Apoi,
fr s-o lase pe Deborah s mai zic un singur cuvnt, ieise ca
142

o furtun din Clinica Wingate.


Maina asta se ntoarce la Boston imediat, anun Joanna.
Dac vrei s rmi aici i s-i faci de cap cu dezmatul la, e
treaba ta, dar eu una cred c eti nebun.
Calmeaz-te! zise Deborah.
Sunt suficient de calm, spuse Joanna. Acum, te dai jos din
main sau nu?
Taci i ascult! i ordon Deborah. Am avut aceeai reacie
ca tine la nceput cnd mi-a propus s lum cina. Dar apoi mi-a
trecut prin cap c el are ceva ce ne trebuie nou: ceva esenial!
Joanna inspir adnc ncercnd s se abin s nu mai sar
din nou la Deborah. Ca de obicei, aceasta o fora s ntrebe.
n regul, spuse Joanna dup un timp. Ce are el i ne
trebuie nou?
Cardul de acces albastru! zise triumftoare Deborah. E mai
mult dect un director de departament, e fondatorul clinicii!
Cardul lui albastru va deschide cu siguran ncperea
serverului i probabil orice alt u din acest loc.
Joanna i nla capul de pe volan. Ce spunea Deborah era
fr ndoial adevrat, dar conta oare? Se uit la prietena ei.
Nu o s ne dea cardul de acces numai pentru c lum cina
cu el.
Sigur c nu, zise Deborah. O s i-l lum! Nu trebuie dect
s-l mbtm i, n timp ce una din noi i distrage atenia,
cealalt i terpelete cardul albastru.
La nceput Joanna crezu c Deborah glumea ca de obicei i c
va rde i-i va zice c a fost o pcleal. Dar nu fcu aa. i
arunc Joannei o privire plin de mulumire de sine.
Nu tiu, spuse Joanna. Teoretic pare uor, dar greu de pus
n practic.
Ai spus chiar tu c va trebui s fim inventive ca s intrm
n ncperea serverului, zise Deborah. Asta e o dovad de
inventivitate.
Faci multe presupuneri, spuse Joanna. De unde tii c bea?
Poate e o persoan care nu bea deloc alcool.
Nu cred c trebuie s ne facem griji n privina asta, zise
Deborah. A pomenit c restaurantul unde trebuie s-l ntlnim
are o list bun de vinuri. E clar c-i st mintea numai la vinuri
143

i femei.
Nu tiu ce s zic, spuse Joanna fr tragere de inim.
Haide, zise Deborah. Recunoate c e o idee bun! Ai un
alt plan cum s intrm n ncperea aia?
Nu, dar
Dar nimic, o ntrerupse Deborah. Ce avem de pierdut?
Demnitatea noastr.
Nu se poate! Las-o mai moale!
Chiar atunci dr. Donaldson i Cynthia Carson ieir pe ua
clinicii. Joanna se ls repede n jos i-i ordon i lui Deborah s
fac la fel.
Acum ce mai e? ntreb Deborah, imitnd-o pe Joanna i
lsndu-se n jos sub nivelul geamului portierei.
Dr. Donaldson i Cynthia Carson tocmai au ieit din clinic,
opti Joanna.
Trecur cteva minute. Fetele auzir zgomot de portiere
deschise i trntite la loc, apoi cauciucurile pe pavajul cu pietri.
Numai dup aceea se ridicar.
Eu plec de aici, zise Joanna dup ce se asigur c drumul
era liber.
Porni maina, o bg n vitez i iei din parcare.
n concluzie, eti alturi de mine sau nu? ntreb Deborah.
Joanna suspin.
Bine, rspunse ea. Hai s ncercm! Dar ca s punem mna
pe cardul la albastru o s fie probabil nevoie de mai mult dect
o simpl cin. Va trebui s-l facem s ne duc la el acas.
Probabil, admise Deborah. Dar am putea avea noroc.
Ct despre diviziunea muncii, vreau s fie clar c tu ai s te
ocupi de partea cu distragerea ateniei, iar eu cu sustragerea.
Cred c va trebui s improvizm. Cum am spus mai
devreme, se ateapt la un fel de menage a trois.
Doamne Dumnezeule! exclam Joanna ndreptnd maina
ctre poart ca s-o fac s se deschid. Nici una dintre vechile
mele prietene din Houston n-ar putea crede aa ceva!
Fetele conduser pn n ora i trecur din nou pe la
farmacia Ritesmart, ca s cear ndrumri privind drumul pn
la restaurantul opronul. Farmacistul se mai ngrase un pic,
dar era la fel de vesel cum fusese cu un an i jumtate n urm.
144

opronul e la aproape patru kilometri de ora, spre nord,


zise el, artnd spre Main Street n direcia din care veniser. E
un restaurant bun. V recomand friptura de vit nbuit,
cartofii copi i prjitura cu brnz cu sos de ciocolat.
Pare o mas uoar, sntoas, l lu n rs Joanna cnd
ieir n strad.
Fetele i pierdur o jumtate de or prin magazine nainte de
a se ntoarce la main i de a se ndrepta spre restaurant. Era
un local pitoresc, care odinioar chiar fusese un opron.
mprejurimile era decorate cu multe unelte agricole de mod
veche, dintre care unele fuseser prinse de pereii cldirii.
nuntru, boxele pentru animale fuseser transformate n spaii
de mese cu banchete. Singurele ferestre erau n fa, crend n
interior o atmosfer plcut, n penumbr.
Domnioara Marks i domnioara Heatherly? le ntreb o
chelneri nainte ca tinerele s apuce s spun vreun cuvnt.
Cnd confirmar, le fcu semn s o urmeze. Ducnd ntr-o
mn mai multe meniuri, le conduse ctre separeul cel mai
ndeprtat. Acolo, n coliorul obscur, luminat doar de lumnri,
se afla doctorul Spencer Wingate, mbrcat cu un blazer, cu o
earf i o batist asortat la buzunarul hainei. Cnd le vzu pe
Joanna i pe Deborah, se ridic repede de la mas, le srut
minile cu galanterie i apoi le invit amabil s ia loc. Patroana
puse cte un meniu n faa fiecrei fete, le zmbi i se retrase.
Sper c nu v suprai, zise el. Mi-am luat libertatea de a
comanda nite vin nainte de sosirea voastr.
Se ntinse n fa i ntoarse ctre fete cele dou sticle
aezate pe mas, astfel nct acestea s poat vedea etichetele.
Un vin alb rcoros i unul rou, tare! mi place ca vinurile
roii s fie tari.
Rse scurt.
Deborah i fcu Joannei cu ochiul. Se gndi c seara ncepea
bine.
Dorete cineva un cocktail nainte de vin? ntreb Spencer.
Nu suntem amatoare de buturi tari, spuse Deborah. Dar
nu lsa asta s te rein.
Un martini ar fi numai bun, zise el. Suntei sigure c nici
una din voi nu vrea s mi se alture?
145

Ambele fete refuzar.


Seara se scurse repede. Conversaia nu cerea mari eforturi,
pentru c Spencer era uor de pornit cnd era vorba s
povesteasc despre el nsui. Pn la desert, fetele ascultaser
deja o poveste lung i detaliat despre Clinica Wingate i
despre succesul acesteia. Spencer, cu ct vorbea mai mult, cu
att bea mai mult. Singura mic problem era c nu arta nici
un semn c alcoolul pe care-l buse avea un efect asupra lui.
Am o ntrebare despre clinic, spuse Deborah cnd
Spencer fcu o pauz n monolog ca s atace prjitura cu
brnz necat n sos de ciocolat. Care e povestea femeilor
nsrcinate din Nicaragua?
Sunt nsrcinate unele dintre femeile din Nicaragua?
ntreb Spencer.
Nou ni s-a prut c toate sunt nsrcinate, zise Deborah.
i toate cam n acelai stadiu, ca i cum ar fi rmas nsrcinate
din cauza unui virus transmis pe calea aerului.
Spencer rse.
Sarcina ca proces infecios! Asta-i o glum bun! Dar nu e
aa departe de adevr. La urma urmelor, este cauzat de
invazia a cteva milioane de microorganisme.
Rse din nou de propria glum.
Vrei s spui c nu tii de aceste sarcini? ntreb Deborah.
Nu tiu nimic de ele, o asigur Spencer. Ce fac doamnele
respective n timpul lor liber e treaba lor.
Te ntreb pentru c ni s-a spus c pentru ele sarcina este
un mod de a ctiga mai muli bani.
Serios? ntreb Spencer. Cine v-a zis asta?
Doamna Masterson, spuse Deborah. Am ntrebat-o despre
ele la prnz.
Va trebui s o ntreb i eu, zise Spencer.
Pe fa i apru un zmbet ezitant.
n ultimii doi ani, nu m-am mai implicat activ n treburile de
la clinic, aa cum ar fi trebuit s-o fac, aa c sunt anumite
detalii care-mi scap. tiam desigur despre femeile din
Nicaragua care lucreaz la noi. Este un aranjament pe care l-a
fcut dr. Saunders cu un prieten medic din Nicaragua, ca s ne
rezolve problema cronic de lips a minii de lucru.
146

n ce fel de cercetri este implicat dr. Saunders? ntreb


Deborah.
Cte puin din toate, zise vag Spencer. E un cercettor
foarte creativ. Infertilitatea este o specializare care face
progrese rapide i ale crei descoperiri vor avea n curnd un
impact puternic asupra medicinii n general. Dar discuia asta
devine prea serioas. Rse i pentru prima dat se cltin un
pic, dup care i reveni. Haidei s o facem mai vesel. Propun
s mergem la mine acas i s dm o rait prin pivnia mea de
vinuri. Ce zicei, doamnelor?
Cu ct mai repede, cu att mai bine, zic eu, rspunse
Deborah, dndu-i pe ascuns un cot Joannei, care era prea tcut
i cuminte.
Cred c e o idee minunat s mai bem nite vin, zise
Joanna.
Cnd sosi nota de plat, fetele se uitar cu interes s vad
unde-i inea Spencer portofelul. Amndou sperau c n
buzunarul de la hain. Dar nu. Spre necazul lor, era n buzunarul
de la spate al pantalonilor, unde se ntoarse dup ce cartea de
credit fu pus la loc.
Cnd ajunser n partea din fa a restaurantului i erau pe
punctul de a pleca, Spencer se scuz i se duse la toalet.
Va trebui s fii inventiv ca s-i dai jos pantalonii, opti
Joanna.
Erau aproape de estrada unde sttea chelneria care
ntmpina oaspeii. Dei cnd sosiser ele nu erau clieni, acum
restaurantul era aproape plin.
Nu o s fie nevoie de inventivitate ca s-i dea jos ndragii,
i rspunse Deborah tot n oapt. Inventivitatea o s fie
necesar cnd va trebui s-i satisfacem ateptrile. Sunt uimit
de ct de mult a but i de ct de bine rezist. A dat pe gt
dou martini i dou sticle de vin, minus cantitatea infim pe
care am but-o noi dou.
n timpul desertului avea o mic problem s articuleze
cuvintele, zise Joanna.
i s-a cltinat un pic, adug Deborah. Dar asta nu mi se
pare mare lucru la atta alcool. Ca s reziste aa bine la
butur, trebuie s fie un beiv mai mare dect pare. Dac
147

nghieam eu atta alcool, a fi fost n com trei zile.


Spencer apru n pragul toaletei brbailor, zmbi cnd le
vzu pe fete i ncepu s mearg cltinat ntr-o direcie piezi,
lovindu-se de estrad. Se ag de aceasta ca s se sprijine.
Uimit, chelneria se apropie ca s-i dea o mn de ajutor.
Bun! exclam Deborah ntr-o oapt triumftoare ctre
Joanna. E ncurajator. Trebuie s fie un fel de reacie ntrziat.
Se simte bine? ntreb chelneri, n timp ce tinerele
treceau de-o parte i de alta a lui Spencer ca s-l ajute.
O s fie bine, zise Deborah. S-a relaxat un pic, asta e tot.
Frumoase doamne, tii unde e casa mea? ntreb Spencer,
articulnd din nou cuvintele cu greutate.
Sigur c da, spuse Deborah. Doamna Masterson ne-a
artat-o azi.
Atunci o s facem o ntrecere, anun Spencer.
nainte ca Deborah s resping ideea, Spencer se scutur i
iei n fug din restaurant.
Deborah i Joanna schimbar priviri uimite nainte de a o lua
dup el. Cnd ieir n amurg, Spencer se urca deja n Bentley-ul
su. l auzir rznd.
Ateapt! strig Deborah.
Fugir spre main, dar, pn ajunser la ea, Spencer ambala
deja motorul uria. Deborah puse mna pe mnerul portierei din
dreptul oferului, dar aceasta era blocat. Ciocni n geam.
ncepu s sugereze ca ea s conduc, dar Spencer nu fcu
dect s rd i mai tare, fcu semn spre ureche c nu aude i
apoi demar n tromb din parcare.
Ce porcrie! zise Deborah, uitndu-se mpreun cu Joanna
cum stopurile roii ale mainii dispreau n ntunericul care se
lsa peste ora.
N-ar trebui s conduc, spuse Joanna.
Mda, pi nu ne-a lsat s avem un cuvnt de spus,
rspunse Deborah. Sper s ajung cu bine. Dac nu, hai s
ajungem primele la locul accidentului nu c aa a fi plnuit s
punem mna pe blestematul la de card!
Amndou se ndreptar n fug spre Chevrolet-ul Malibu.
Joanna l scoase n drum ct de repede putu. Dup fiecare curb
aproape c se ateptau s vad Bentley-ul rsturnat pe una
148

dintre miritile de la marginea drumului. Cnd ajunser la


semaforul de la intersecia strzilor Pierce i Main, ncepur s
se relaxeze, dndu-i seama c, dac Spencer ajunsese teafr
pn acolo, urma s ajung cu bine acas.
Ce crezi n legtur cu reacia lui Spencer privindu-le pe
femeile din Nicaragua? ntreb Deborah n timp ce intrau pe
Pierce Street i se ndreptau spre rsrit.
Prea ntr-adevr surprins n legtur cu faptul c sunt
nsrcinate, zise Joanna.
Aa mi s-a prut i mie, spuse Deborah. Am impresia c la
Clinica Wingate se petrec lucruri despre care fondatorul acesteia
nu tie prea multe.
Sunt de acord, zise Joanna. Doar a recunoscut c n ultimii
doi ani nu prea a fost implicat n activitatea clinicii aa cum ar fi
trebuit s fie.
Ieir de pe drumul principal pe cel cu pietri i se apropiar
de casa porii de la Clinica Wingate. Era ntuneric, cu excepia
unei lumini aproape imperceptibile de la una dintre ferestrele
mici, cu obloane. Cnd intrar n tunelul de sub structur,
farurile mainii luminar poarta grea i stlpul cu dispozitivul de
citire a cardurilor.
Crezi c paznicul va iei afar? ntreb Joanna n timp ce
ncetini pn cnd maina aproape se opri.
Deborah ridic din umeri.
Nu cred, doar programul i s-a terminat. Aa c hai s
tragem maina lng dispozitivul de cifre i s ncercm unul
din cardurile noastre noi.
Deborah scoase cardul din geant i i-l ddu Joannei. Joanna
cobor geamul, se aplec n afar i trecu cardul prin dispozitiv.
Poarta reacion imediat i ncepu s se deschid.
Poftim, zise Deborah.
Lu cardul napoi i-l puse la loc.
Joanna o lu pe aleea care ocolea plcul de copaci cu
frunziul venic verde. Cldirea principal apru n raza lor
vizual. Se vedeau doar cteva lumini la primele dou etaje ale
aripii de sud.
Restul cldirii era o matahal neagr, crenelat, proiectat pe
fundalul cerului violaceu, a crui culoare se ntuneca treptat.
149

Locul sta arat i mai sinistru noaptea, coment Joanna.


Sunt perfect de acord, zise Deborah. Arat ca un loc unde
s-ar simi bine contele Dracula.
Joanna trecu de zona de parcare i intr n pdurea din spate.
Cteva clipe mai trziu ncepur s vad n ntunericul din ce n
ce mai profund lumini printre copaci, venind dinspre casele
aparinnd conducerii Clinicii Wingate. Zrir o cas despre care
considerar c e cea a lui Spencer i o luar pe aleea care
ducea spre ea. i ddur seama c nu se nelaser cnd
vzur spatele Bentley-ului ieind piezi din garaj. Joanna opri
motorul Chevroletului Malibu.
Ai vreo idee cum s procedm n continuare? ntreb
Joanna.
Nu chiar, recunoscu Deborah. Dect s-i dm nainte cu
butura. Poate c ntre timp ar trebui s ncercm s-i gsim
cheile de la main i s le ascundem.
Bun idee! zise Joanna, cobornd din main.
n timp ce urcau pe aleea din faa cufundat n ntuneric,
auzir muzic rock. Pe msur ce tinerele se apropiau, muzica
se auzea tot mai tare, dar, n ciuda zgomotului, Spencer auzi
soneria i deschise larg ua. Avea obrajii mbujorai i ochii roii.
Renunase la blazer i purta o hain de cas din catifea verdenchis, cu o broderie elaborat. Cu un gest teatral, exagerat,
care l fcu s se in de tocul uii ca s-i pstreze echilibrul, le
invit nuntru.
Am putea da muzica un pic mai ncet? strig Deborah.
Cu un mers nesigur, Spencer se duse spre consola audio.
Tinerele se folosir de aceast ocazie pentru a inspecta
interiorul. Locuina era decorat ca un conac englezesc, cu
mobil masiv mbrcat n piele maroniu-nchis, cu covoare
orientale roii i zugrveal verde-nchis. Pe perei se aflau
picturi n ulei reprezentnd cai i vntori de vulpi, fiecare fiind
iluminat separat. Decoraiunile erau aproape toate articole de
clrie.
Ei bine, zise Spencer, ntorcndu-se dup ce dduse
aparatul mai ncet, ce pot s v aduc, doamnelor, nainte de a
trece la treab?
Joanna i ddu ochii peste cap spre Deborah.
150

Hai s explorm pivnia aia de vinuri de care ne-ai


pomenit, spuse Deborah.
Bun idee, zise Spencer, de-abia pronunndu-l pe d.
Pivnia arta de parc nimeni nu mai umblase pe acolo de la
mijlocul secolului nousprezece, excepie fcnd montarea
ctorva becuri electrice de mic putere. Blocurile de granit care
alctuiau fundaia erau nnegrite de mucegai. Rafturile erau
fcute din scnduri de stejar nefinisate, njghebate laolalt cu
ajutorul unor piroane de fier, primitive. Pe jos era pmnt. Aerul
era rece i umed din cauza mai multor bltoace noroioase.
Cred c-am s atept aici pe trepte, zise Joanna n timp ce
se uita prin grota slab luminat, dar Deborah porni nainte n
ciuda tocurilor nalte.
Deborah se temea c Spencer nu va reui s mai ias avnd
n vedere starea de ebrietate n care era. n cteva rnduri,
trebui s-l sprijine ca s nu cad.
Pivnia de vinuri se dovedi a fi doar una dintre numeroasele
boxe nchise ale cror ui grosolane erau nchise cu lacte
uriae i vechi. Spencer scoase din buzunarul hainei o cheie ct
degetul su mare i deschise ncuietoarea. n compartiment
erau ase lzi de vin aezate la ntmplare pe rafturi
improvizate. Spencer nu ezit. Deschise prima lad i scoase
trei sticle.
Astea sunt numai bune, zise.
Fr s se mai oboseasc s pun lactul la loc, urc din nou
scrile cltinndu-se i innd sticlele strns sub bra.
Pantofii mei Farya sunt distrui, gemu Deborah n btaie de
joc spre Joanna n timp ce urcau scrile pivniei.
n buctrie, Spencer scoase un tirbuon i desfcu cele trei
sticle, toate Cabernet de California. Lu din dulap trei pahare de
vin, iar Deborah se oferi s le duc. Spencer o lu napoi spre
camera de zi. Se aez la mijlocul canapelei i le fcu fetelor
semn s se aeze de o parte i de alta. Apoi turn vinul i le
ntinse paharele.
Nu-i ru, nu-i ru deloc, zise el dup ce lu o sorbitur. i
acum, cu ce ncepem? rse. N-am mai ncercat chestii din astea
n trei.
Mai bine am bea nite vin mai nti, spuse Deborah.
151

Noaptea e lung.
Beau pentru asta, zise Joanna.
Ridic paharul cu vin i ceilali fcur la fel.
nc o dat fetele reuir s-l fac pe Spencer s vorbeasc,
numai ntrebndu-l despre copilria sa. ntrebarea asta simpl
dezlnui un lung monolog cu influene din Horatio Alger 21. n
timp ce vorbea, Spencer i fcea de lucru serios cu vinul. La fel
ca la restaurant, pru s nu observe c fetele de-abia se
atinser de butur.
Dup ce golir o sticl i jumtate, iar povestea primei pri a
vieii lui Spencer ajunse la facultate, Deborah l ntrerupse ca si spun Joannei c vrea s vorbeasc cu ea un moment. Joanna
fu de acord i fetele se traser la o parte. Ochii albatri ai lui
Spencer le urmrir cu mare interes, n anticiparea plcerii ce
avea s urmeze.
Ai vreo sugestie? ntreba Deborah pe un ton sczut.
Cu muzica rock pe fundal, era sigur c nu era nici o ans ca
Spencer s le aud.
Omul la e ca un burete. Vinul sta s-ar prea c n-a prea
avut efect dect asupra ochilor i a obrajilor lui.
N-am nici o sugestie, dect
Dect ce? ntreb Deborah.
Devenea disperat. Era aproape nou seara i voia s ajung
acas s doarm. Era epuizat, iar a doua zi urma s fie o zi
mare.
Spune-i s se schimbe n ceva mai confortabil, cum ar fi
nite pijamale de mtase sau orice de genul sta. E un clieu
banal care s-ar putea s mearg, iar dac muc momeala, asta
nseamn c pantalonii i portofelul lui vor rmne n dormitor,
unde pot ajunge la ele.
Ceea ce nseamn c eu va trebui s m descurc cu el fr
pantaloni, mri Deborah.
Trebuie s-i reamintesc c a fost ideea ta? se rsti Joanna.
Bine, bine, zise Deborah. Vorbete mai ncet! Dar, dac ip,
ar fi bine s apari imediat.
21

Scriitor american (1832-1899), autor de cri de aventuri, precum Dick


Zdrenrosul (1867), ale cror personaje principale erau biei sraci care,
prin munc grea i virtui, reueau s ctige avere i respect, (n.tr.).

152

Tinerele se ntoarser, iar Spencer se uit n sus la ele, n


ateptare. Deborah ncerc ceea ce-i sugerase Joanna. Spencer
reacion printr-un zmbet strmb. Ddu din cap i se strdui s
se ridice n picioare. Fetele srir imediat s-l susin.
M descurc, protest el.
Se ridic singur i se cltin un moment. Apoi trase aer adnc
n piept, i ainti privirea asupra scrilor i porni. Fetele l privir
legnndu-se i mpleticindu-se n drumul su prin camera de zi,
ca i cum nu prea nelegea unde i erau diferitele pri ale
corpului.
mi retrag vorbele de adineauri, anun Deborah. La urma
urmelor, vinul i face efectul.
Fetele fcur o grimas cnd Spencer se izbi de o mas i
trnti pe podea un grup de soldei de cavalerie pictai, de
jucrie. n ciuda izbiturii, i pstr echilibrul i ajunse la scri.
inndu-se cu minile de ambele balustrade, se descurc mai
bine pe scri dect o fcuse pe podea i dispru la etaj.
Hai s vedem ce-o s facem cnd coboar, zise Deborah cu
nelinite. n funcie de ce va purta sau ce nu va purta, ar putea
fi prea preocupat ca s mai vorbeasc despre subiectul su
preferat.
Imediat ce coboar am s spun c m duc la baie, spuse
Joanna. Tu ine-l ocupat.
n buctrie e o scar de serviciu, zise Deborah. Dac urci
pe ea, probabil c o s ajungi n dormitor.
Am vzut-o, spuse Joanna. Am s m grbesc ct am s
pot de tare.
Ai face bine s te grbeti, o avertiz Deborah.
Instinctiv, ncerca s trag n jos de rochia mini ca s acopere
o poriune mai mare din coapse, dar nu reui dect s expun
mai mult din decolteu.
Dup cum poi s-i imaginezi, m simt cam vulnerabil
mbrcat aa.
N-o s m faci s te comptimesc pentru asta.
Mersi, zise Deborah. Hai s stm jos, m omoar picioarele.
Fetele se aezar i discutar despre povestea vieii lui
Spencer.
Cnd epuizar subiectul, vorbir despre ce vor face a doua zi
153

dac reueau s pun mna pe cardul albastru de acces al lui


Spencer.
Scopul nostru va fi s intru n ncperea serverului ct mai
repede posibil, ca s obin accesul la fiierele lor confideniale,
zise Joanna. David spunea c mi-ar lua numai un sfert de or.
Odat ce reuesc s fac asta, putem obine informaii despre
ovulele noastre de la o staie de lucru sau chiar de la
calculatorul de acas.
S ne lum telefoanele mobile, zise Deborah. Aa pot sta
de paz ct timp eti n ncperea serverului i te pot anuna
dac vine cineva.
Asta nu e o idee rea, fu de acord Joanna.
Deborah se uit la ceas.
De ct timp a urcat Casanova s se schimbe n nite haine
mai comode?
Joanna ridic din umeri.
Nu tiu. De cinci sau zece minute.
A vrea s se grbeasc, spuse Deborah. Sunt aa obosit
c a putea s m ntind pe canapeaua asta i s adorm n dou
secunde.
i eu m simt la fel, zise Joanna. E din cauza diferenei de
fus orar. Organismul nostru nc mai funcioneaz dup ora
Italiei.
Plus c suntem n picioare de la ora ase dimineaa.
Aa e, zise Joanna. Spune-mi, ce-ai de gnd s faci mine
n laboratorul clinicii n timp ce m atepi pe mine s intru n
ncperea serverului?
Vreau s aflu exact ce fac cu toate echipamentele alea
ultramoderne, spuse Deborah. O s ncerc s aflu detalii despre
munca lor de cercetare, iar asta nseamn printre altele s aflu
care e adevrata poveste cu femeile din Nicaragua.
S ai grij, da? o avertiz Joanna. Indiferent ce faci, nu ne
pune n pericol acoperirea pn cnd nu obinem informaiile
care ne intereseaz cu adevrat.
O s am grij, zise Deborah.
Se uit din nou la ceas.
Doamne! Cu ce se mbrac omul la acolo, cu costumul lui
Superman?
154

i ia cam mult, fu de acord Joanna.


Ce s facem?
Joanna ridic din nou din umeri.
S ndrznim s urcm i s aruncm o privire? Dac e gol
puc i ne ateapt n pat?
O, Doamne! Ce imaginaie! spuse Deborah. Chiar i faci
attea griji? Ce-o s fac, o s sar i o s fac bau? Cnd a ieit
din camer, avea picioarele moi, ca de gelatin.
tii, suger brusc Joanna, s-ar putea s-i fi pierdut
cunotina.
sta e un gnd fericit i presupun c e i foarte posibil.
Pn acum a but dou martini i trei sticle i jumtate de vin n
trei ore.
Hai s mergem sus s vedem, dar tu o iei nainte!
Mulumesc, drgu din partea ta.
Merser mpreun pn la capul scrilor. Cu muzica bubuind
chiar i dat mai ncet, nu puteau auzi nici un zgomot de sus.
Stnd aproape una de alta, urcar scrile i, ajunse sus, ezitar.
Se vedeau mai multe ui nchise, dar la captul coridorului una
era ntredeschis. O gean de lumin slab se revrsa afar pe
covorul din hol. Cu excepia muzicii de la parter, nu se auzea
nici un sunet.
Deborah i fcu Joannei semn s o urmeze i, simindu-se ca
nite intruse, se ndreptar spre ua deschis. Cnd ajunser n
prag, vzur dintr-o privire un pat mare, neatins. Singura lumin
venea prin ua deschis a bii care comunica cu dormitorul.
Spencer nu se vedea pe nicieri.
Unde naiba e? opti Deborah furioas. Oare se joac cu
noi?
i veni n minte sugestia de mai devreme a Joannei.
Ar trebui s ne uitm n celelalte camere? ntreb Joanna.
Hai s vedem n baie, propuse Deborah.
Nu fcuser mai mult de trei pai n camer cnd Joanna o
strnse dintr-odat pe Deborah de bra.
Nu m speria n halul sta! protest Deborah.
Joanna art spre pat. n partea opus, de-abia vizibile,
picioarele lui Spencer ieeau afar din pantaloni. Cu team,
fetele ddur ocol patului i se uitar n jos. Spencer zcea pe
155

burt, cu cmaa scoas pe jumtate i cu pantalonii n vine.


Dormea dus i respira zgomotos.
Pare c a czut, zise Joanna.
Deborah ddu din cap.
Cred c n grab s-a mpiedicat de pantaloni. Cnd a ajuns
la orizontal, deja i pierduse cunotina.
Crezi c s-a lovit?
M ndoiesc, zise Deborah. Nu era destul de aproape de
ceva ca s se loveasc la cap, iar covorul sta e gros de cinci
centimetri.
S ndrznim?
Glumeti? spuse Deborah. Normal c o s ndrznim. N-o
s se trezeasc.
Se aplec i, dup ce cut i trase un pic, scoase portofelul
lui Spencer. Spencer nu se mic.
Portofelul era neobinuit de gros. Deborah l deschise i
ncepu s cotrobiasc n el. Cardul albastru de acces nu era
vizibil, dar l gsi ntr-unul dintre compartimentele din spatele
crilor de credit.
mi place c era ascuns, spuse.
I-l ddu Joannei, se aplec din nou i strecur portofelul la loc
n buzunarul n care-l gsise.
De ce-i pas unde-l inea n portofel? ntreba Joanna.
Pentru c asta nseamn c nu-l folosete des, spuse
Deborah. Nu vrem s-i simt lipsa nainte s avem ocazia de a-l
folosi. Haide! S gsim cheile de la main, s le ascundem i s
plecm naibii de aici.
S plecm de aici e cea mai bun sugestie pe care ai fcuto toat ziua, zise Joanna. Ct despre cheile de la main, de ce
s ne mai obosim? N-o s se trezeasc timp de cel puin
dousprezece ore i, cnd se va trezi, n-o s prea aib chef de
condus.
Kurt Hermann se uita lung la fotografia polaroid a noii
angajate, Georgina Marks. O inea n mna care nu-i tremura
niciodat, sub lampa de birou cu abajur de sticl verde. n timp
ce-i studia faa, i aminti cum arta corpul ei, cu snii gata s i
se reverse din rochie i cu fusta att de scurt nct de-abia i
156

acoperea ezutul. Pentru el ea era o mrvie, un afront direct


adus mentalitii sale fundamentaliste.
n stilul su lent, msurat, Kurt ls poza pe birou, lng cea
a celeilalte noi angajate, Prudence Heatherly. Ea era diferit
evident o femeie cu frica lui Dumnezeu.
Kurt sttea la biroul lui din casa pustie de la poart, unde-i
petrecea nopile n mod frecvent. Lipit de birou era o sal de
sport, unde i putea antrena trupul musculos, bine fcut. Ca un
singuratic convins ce era, evita contactul cu lumea. i faptul c
tria n incinta Clinicii Wingate fcea ca asta s fie mai uor, mai
ales c instituia era amplasat lng un orel care, din punctul
lui de vedere, nu avea nimic de oferit.
Kurt lucra pentru Clinica Wingate de trei ani. Slujba era
perfect pentru el, cu suficiente intrigi i provocri ca s-o fac
interesant i cu toate astea fr a fi att de aglomerat nct
s munceasc din greu. Experiena militar l fcea s fie
calificat pentru paz ca nimeni altul. Se nrolase n armat
imediat dup liceu i ajunsese n Forele Speciale, unde fusese
antrenat pentru operaiuni secrete, nvase s ucid cu minile
goale, precum i cu nenumrate arme i asta nu-l deranjase
niciodat.
nrolarea n armat nu reprezentase nceputul asocierii lui cu
armata. Ca fiu de militar de carier, Kurt nu cunoscuse niciodat
alt stil de via. Tatl su fcuse parte din Forele Speciale i
fusese un om al disciplinei stricte, care ceruse perfeciune i
ascultare deplin de la soia i copilul lui. n primii ani ai
adolescenei lui Kurt, acesta trise cteva scene urte, dar apoi
ajunsese destul de repede s-i dea dreptate tatlui su. Acesta
fusese omort n zilele de declin ale Rzboiului din Vietnam, n
cadrul unei operaiuni n Cambodgia care i n prezent era
secret. Spre groaza lui, dup moartea tatlui, mama sa se
aruncase ntr-o serie de aventuri amoroase i sfrise prin a se
mrita cu un agent de asigurri afectat.
Armata i purtase de grij lui Kurt. Apreciindu-i talentele i
atitudinea, atenuase ntotdeauna ciocnirile minore cu legea pe
care le provoca uneori comportamentul agresiv al lui Kurt.
Acesta nu putea suferi mai multe lucruri, dar prostituia i
homosexualitatea sub toate formele erau n fruntea listei, iar
157

Kurt nu era dintre aceia care se abineau s acioneze conform


principiilor.
Lucrurile merseser bine n viaa lui Kurt pn cnd fusese
trimis n Okinawa. Pe insula aia slbatic recunotea i el c
situaia scpase de sub control.
ncet, Kurt se aplec i se uit din nou lung n ochii Georginei.
Pe Okinawa ntlnise multe femei exact ca ea. Att de multe, de
fapt, nct simise o chemare religioas s le reduc numrul.
Era ca i cum Dumnezeu i-ar fi vorbit direct. Era uor s scape
de ele. Fcea sex cu ele ntr-un loc izolat, iar apoi, cnd aveau
depravarea s-i cear bani, le omora.
Nu fu niciodat prins sau acuzat, dar n cele din urm fu
implicat prin dovezi indirecte. Armata rezolvase problema
dndu-l afar n timpul preediniei lui Clinton, n cadrul planului
de reducere a numrului de angajai, care se dovedi c i vizase
mai degrab pe militari dect pe birocrai. Cteva luni mai
trziu, Kurt rspunsese la un anun dat de Clinica Wingate i
fusese angajat pe loc.
Kurt auzi poarta deschizndu-se cu un scrit, apoi sunetul
unei maini care accelera n tunel. Ridicndu-se de la birou,
merse la fereastr i trase jaluzelele. Vzu farurile din spate ale
unui model destul de nou de Chevrolet care disprea pe aleea
cu pietri. Se uit la ceas.
Dup ce ls jaluzelele la loc, Kurt se ntoarse la birou. Se uit
iari la faa de acum familiar a femeii. Vzuse c maina
aceea sosise la scurt timp dup cea a lui Wingate i o urmrise
cu privirea pn la casa acestuia. Nu trebuia s fii om de tiin
ca s-i dai seama ce se petrecea n spatele uilor nchise.
Imediat i venir n minte pasajele biblice adecvate i, n timp ce
le recit, strnse tare din pumni. Auzea din nou vocea lui
Dumnezeu.

158

Unsprezece
10 MAI 2001
ORA 7.10
Era nc o diminea minunat, nsorit, de primvar, iar
fetele goneau ctre nord-vest, ndreptndu-se din nou ctre
Bookford, pe care l prsiser n urm cu doar nou ore.
Amndou erau moarte de oboseal. Spre deosebire de
dimineaa trecut, nu se mai treziser din proprie iniiativ, ci le
smulsese din paturi sunetul ceasurilor detepttoare.
Cnd ajunseser acas noaptea trecut, nici una nu se
dusese la culcare, dei i doreau asta cu disperare. Deborah se
simise obligat s-i curee pantofii, care se umpluser de noroi
n pivnia lui Spencer. i mai luase ceva timp i s i
pregteasc accesoriile pentru inuta de a doua zi; i dduse
seama cu ntrziere c trebuia s poarte aceeai rochie, pentru
c toate celelalte haine ale ei aveau un stil complet diferit, iar
ea simea c asta ar sugera c nu era ceea ce pretindea s fie.
Joanna l sunase pe David Washburn ca s recapituleze exact
ce urma s fac odat ce intra n ncperea serverului de la
Wingate. La insistenele lui, se dusese chiar pn la el acas ca
s ia un program de-al lui de spart parole. i spusese chiar c, cu
ct se gndea mai mult, cu att i se prea mai probabil ca pn
i consola din ncperea serverului s i cear o parol ca s
poat folosi tastatura, i artase cum s foloseasc programul i
o pusese s-l ncerce de mai multe ori pn cnd vzu c se
familiarizase cu el. Cnd Joanna ajunsese acas, era trecut de
miezul nopii, iar Deborah era deja cufundat ntr-un somn
adnc.
Fiind aa de obosite, merser cu maina n tcere, n timp ce
ascultau cu mintea aiurea vorbria de diminea de la radio.
Cnd ajunser la intrarea pe domeniul Wingate, Deborah, creia
159

i venise rndul s conduc, i folosi cardul de acces. Poarta se


deschise fr smucituri, iar ele intrar. Cum erau printre primii
angajai care sosiser n acea diminea, puteau parca aproape
oriunde. Deborah alese un loc de parcare aproape de ua din
fa.
i faci griji c o s dm de Spencer? ntreb Joanna.
Nu prea. La mahmureala pe care sigur o s-o aib, nu cred
c o s-l vad prea mult lumea pe ziua de azi.
Cred c ai dreptate. n plus, probabil c n-o s-i mai
aminteasc prea multe din seara trecut.
Atunci i urez noroc, partenere, zise Deborah.
i eu ie, spuse Joanna.
Am uitat s te ntreb dac i-ai luat celularul.
Sigur c da. i tu?
Da! i mi-am adus aminte chiar i s ncarc bateria. Aa c
hai s-o facem!
Cu sentimentul c au o misiune de ndeplinit, dar i cu destul
team, se ddur jos din main i intrar n cldire. Conform
instruciunilor pe care le primiser cu o zi nainte, merser nti
n biroul lui Helen Masterson, unde mai completar nite hrtii.
Fur uurate s vad c peste noapte nu apruser nici un fel
de probleme cu numerele lor false de asigurri sociale.
n biroul lui Helen se desprir, Joanna ndreptndu-se ctre
cubiculumul lui Christine Parham, iar Deborah traversnd sala
principal ca s ajung la biroul lui Megan Finnegan.
Joanna nu era sigur cum s fac s-i atrag atenia lui
Christine. Femeia sttea la birou, cu spatele la intrarea fr u
a cubiculumului. nti, Joanna btu n peretele despritor, dar,
fiindc acesta era alctuit dintr-un metal care absorbea
sunetele, zgomotul slab nu fu suficient pentru a se face
observat. Joanna se hotr s-o strige pe nume.
Christine i aminti c Joanna i fusese prezentat cu o zi n
urm n sala de mese. De asemenea, avea i o copie dup
chestionarul de angajare al Joannei pe un col al biroului.
Intr, te rog i ia loc, Prudence! o invit Christine.
Lu cteva dosare de pe scaunul nghesuit ntr-o parte a
biroului ei.
Bun venit la Wingate!
160

Joanna se aez, dup cum i se ceruse i se uit la efa de


birou. Era o femeie fcut din acelai aluat ca Helen Masterson,
cu aceeai constituie solid i cu mni mari, ca nite lopei,
sugernd c strmoii ei direci erau probabil fermieri. Avea o
fa amabil, cu pomei mari, cu pete roii care preau fcute
cu ruj.
Fr s piard timpul, Christine o inform pe Joanna ce se
atepta de la ea i care urmau s-i fie ndatoririle iniiale. Dup
cum anticipase Joanna, urma s introduc date pentru facturi
pentru latura clinic a operaiunilor de la Wingate. I se spuse c
ndatoririle i responsabilitile ei vor crete n viitorul apropiat
dac lucrul la Wingate continua s fie reciproc satisfctor.
Ai vreo ntrebare? fcu Christine.
Care e politica biroului privind pauzele de cafea? ntreb
Joanna i zmbi. Presupun c asta sun ca i cum a ntreba de
concediu din prima zi, dar cred c trebuie s tiu.
E o ntrebare foarte rezonabil, zise Christine. Nu suntem
strici n legtur cu pauzele de cafea i ncurajm oamenii s
fac ceea ce e mai bine pentru ei. Cel mai important e s-i faci
treaba, n general vorbind, majoritatea angajailor i iau o
jumtate de or de diminea i o alt jumtate de or dupamiaza, fie odat, fie mprite n cteva perioade mai scurte.
Prnzul dureaz, de asemenea, jumtate de or, dar, din nou,
nu suntem rigizi n privina asta.
Joanna ddu din cap. i surdea ideea de a putea lua o pauz
de jumtate de or, n special dac putea s o coordoneze cu
Deborah.
Atunci urma s ncerce s intre n ncperea serverului. Dac
asta nu mergea, avea s foloseasc pauza de prnz.
Trebuie s-i reamintesc c aici nu se fumeaz, zise
Christine. Dac fumezi, trebuie s mergi la main.
Nu fumez. Nu e nici o problem la capitolul sta.
n cererea de angajare scrie c ai mult experien cu
calculatoarele, spuse Christine. Aa c presupun c nu va trebui
s recapitulm nimic n legtur cu sistemul nostru. E destul de
simplu i tiu c ai vorbit cu Randy Porter.
Cred c-am s m descurc n privina asta, murmur Joanna.
Ei, hai s ncepem, zise Christine. Am un birou liber pentru
161

tine i un co plin cu lucrri.


Christine o conduse pe Joanna la un cubiculum lipit de
peretele comun cu sala principal, aflat cel mai departe de
ferestre. Avea un birou standard de metal, un fiet, un scaun de
birou, un alt scaun suplimentar i un co de gunoi. Pe birou se
afla un co care ddea pe-afar de lucrri, un co pentru
lucrrile terminate, o tastatur, un monitor, un mouse i un
telefon. Pereii despritori erau complet goi.
M tem c nu e prea primitor, Prudence, recunoscu
Christine. Dar poi s-i aduci orice obiecte decorative cu care
doreti s personalizezi spaiul.
Nu m deranjeaz, zise Joanna. i puse geanta pe birou i-i
zmbi i ea efei de birou.
Apoi Christine o prezent pe Joanna celorlali oameni care
ocupau cubiculumurile imediat nvecinate. Preau a fi un grup
plcut i primitor i se aplecar imediat peste pereii despritori
care ajungeau pn la nlimea pieptului, ca s dea mna cu
Joanna.
Ei bine, spuse Christine, cred c asta e tot deocamdat.
ine minte! Sunt aici ca s fiu de ajutor, aa c, dac ai nevoie,
strig-m.
Joanna zise c aa va face i-i fcu un semn cu mna cnd
Christine plec. ntorcndu-se spre birou, i scoase telefonul
mobil din geant i form imediat numrul lui Deborah. i
rspunse csua vocal a lui Deborah i presupuse c aceasta
nu terminase nc cu prezentarea. i ls un mesaj lui Deborah
s-o sune imediat ce va avea o clip liber.
Apoi, Joanna se aez la tastatur. Dup ce-i trecu cardul
albastru prin fant, pe monitor apru o fereastr care i cerea s
creeze o nou parol. Joanna scrise cuvntul Anago; era
numele restaurantului ei preferat din Boston. Odat conectat la
reea, Joanna i petrecu un sfert de or s verifice ce fel de
acces avea. Cum se ateptase, acesta era foarte limitat, iar
fiierele donatorilor care o interesau pe ea erau indisponibile.
Atunci Joanna i ndrept atenia ctre ceea ce era n coul cu
lucrrile care o ateptau. Inteniona s rezolve ct mai mult din
munca pe care trebuia s-o fac, pentru ca atunci cnd va avea
ocazia de a intra n ncperea serverului nimeni s nu o caute
162

din motive practice, legate de munc.


Joanna nu trebui s lucreze mult ca s-i dea seama exact ct
de muli bani putea produce clinica i avea n faa ochilor numai
o mic parte din facturile unei singure diminei. Chiar fr s
tie care erau costurile, deduse c afacerea cu fertilizarea era o
investiie extrem de atrgtoare.
Deborah ddea din cap din cnd n cnd ca s par c
asculta. Sttea n biroul mic ct un timbru potal al lui Megan
Finnegan, lipit de ncperea principal a laboratorului. Toi patru
pereii erau cptuii cu rafturi pline cu manuale, cri de
referine de laborator i teancuri de ziare puse vraite. efa de
laborator era o femeie ca o prjin, cu prul de un aten-tern cu
uvie crunte, care-i cdea tot timpul n ochi. Cu precizia unui
metronom, o dat la un minut i jumtate, fcea o micare
brusc din cap, ca s-i ndeprteze uviele rebele de pe fa.
Ticul ei fcea ca lui Deborah s-i fie greu s o priveasc fr s-i
vin s-o apuce de umeri i s-i spun s nceteze.
Lui Deborah i zbura mintea la alte lucruri n timp ce femeia i
inea o prelegere tipic despre tehnicile de laborator. Deborah
se ntreba cum se descurca Joanna.
Ai ntrebri? ntreb brusc Megan.
Ca i cnd ar fi fost prinsa moind, Deborah i ndrept
spatele.
Nu cred, spuse repede.
Bun, zise Megan. Dac i trece vreuna prin minte, tii unde
s m gseti. Acum am s te las n seama uneia dintre
tehnicienele noastre mai experimentate. Se numete Maureen
Jefferson. i va arta cum se fac transferurile nucleare.
Sun bine, spuse Deborah.
i, ca o ultim observaie, zise Megan, i-a sugera s pori
nite pantofi mai comozi.
Da? ntreb Deborah, fcnd-o pe nevinovata. Se uit n jos
la tocurile ei nalte, care artau bine n ciuda peripeiilor prin
care trecuser cu o zi nainte. E vreo problem cu tia?
Hai s spunem c sunt nepotrivii, zise Megan. Nu vreau s
aluneci pe pardoseal i s-i rupi un picior.
Nici eu nu-mi doresc asta, spuse Deborah.
163

E bine c ne nelegem, zise Megan.


Arunc o scurt privire spre rochia lui Deborah, care lsa s
se vad mare parte din picioare, dar nu spuse nimic. n schimb
se ridic, iar Deborah fcu la fel.
Maureen Jefferson era o tnr afro-american de douzeci i
doi de ani, a crei piele avea culoarea cafelei cu mult fric.
Avea civa pistrui la rdcina nasului, prul era tuns scurt,
punnd n valoare la maximum o colecie impresionant de
cercei. Sprncenele i erau destul de arcuite, dndu-i o expresie
de uimire continu.
Dup ce fcu prezentrile, Megan plec. La nceput Maureen,
nu zise nimic, ci i scutur capul n timp ce Megan se ndeprta
pe culoarul central. Numai dup ce aceasta dispru n birou ei,
Maureen se ntoarse ctre Deborah.
E o figur, nu?
E ca o main, zise Deborah.
Cred c i-a inut prelegerea ei clasic despre curenia din
laborator.
Nu sunt sigur, spuse Deborah. N-am prea ascultat ce
zicea.
Maureen rse.
Cred c-o s ne nelegem de minune, fata mea. Cum i
zice, Georgina sau cum?
Georgina, spuse Deborah.
ntotdeauna cnd folosea numele de mprumut inima i btea
mai repede.
Prietenii mi zic Mare22, ca la iepe, spuse Maureen.
Atunci i eu o s-i zic Mare, spuse Deborah. i mulumesc.
Hai s trecem la treab. Am un microscop de disecie cu
dou capete montat aici, ca s ne putem uita la acelai cmp.
S iau nite ovule din incubator.
n timp ce Mare se duse la incubator, Deborah i scoase
telefonul mobil i-l porni. Vzu c avea un mesaj, dar n loc s-l
asculte, o sun pe Joanna. Aceasta rspunse imediat.
M-ai sunat? ntreb Deborah.
Da, dar mesajul nu era dect ca s m suni tu.
22

Joc de cuvinte: mare = iap, (n.tr.).

164

Cum merge?
Plictisitor, dar suportabil, spuse Joanna. Primul lucru pe
care l-am fcut a fost s ncerc s accesez fiierele donatorilor,
dar n-a mers.
Nu m surprinde.
Planul e s iau o pauz de jumtate de or la unsprezece.
Putem s ne ntlnim?
Unde?
Hai s zicem la nitoarea din sala principal, lng ua
spre ncperea serverului.
Am s fiu acolo, zise Deborah.
nchise i strecur telefonul la loc n geanta de umr. n timp
ce vorbea, aruncase o privire prin laborator. ntr-un spaiu de
lucru n care ar fi ncput cincizeci de oameni nu se vedeau
dect ali cinci. Era evident c la Clinica Wingate miza pe o
dezvoltare exponenial.
Mare reveni ducnd o capsul petri23 care coninea o cantitate
mic de fluid. Privit cu ochiul liber, fluidul era limpede i
uniform, dar, de fapt, era stratificat. Deasupra se afla o pelicul
de ulei mineral, iar dedesubt era un strop de fluid de cultur ce
coninea vreo aizeci de ovule.
Mare se aez de o parte a microscopului cu dou capete i-i
fcu semn lui Deborah s ia loc pe taburetul aflat de cealalt
parte. Aprinse lumina-surs i lumina ultraviolet. Apoi
amndou se aplecar s priveasc prin oculare.
n urmtoarea or Deborah avu parte de o demonstraie de
transfer nuclear cu ajutorul unor micropipete. Prima parte
presupunea scoaterea nucleelor din ovule. A doua parte
presupunea plasarea de celule adulte, mult mai mici, sub
nveliul exterior al ovulelor. Procesul cerea destul finee, dar
Deborah nva repede i, nainte ca ora respectiv s se
termine, fcea totul aproape la fel de bine ca Mare.
Cu asta am terminat lotul sta, zise Mare.
Se ndeprt de microscop i-i relax muchii ncordai ai
umerilor.
23

Vas circular puin adine cu un capac mare, folosit la cultivarea de


bacterii sau alte microorganisme, (n.tr.).

165

Trebuie s recunosc c ai neles totul mai repede dect


m ateptam.
Datorit unui instructor excelent, zise Deborah.
Se ntinse i ea. ntrebuinarea cu delicatee a micropipetelor
necesita un control att de strict nct toi muchii stteau
ncordai.
Am s-i aduc o alt capsul petri pregtit cnd am s duc
grupul sta pe care l-am fcut celor care se ocup cu fuziunea,
zise Mare. Nu vd de ce s nu faci deja lucrurile de una singur.
De obicei dureaz o zi sau dou, dar tu deja te descurci ca un
profesionist.
Cred c eti prea generoas, spuse Deborah. Dar spune-mi:
cu ce fel de ovule lucrm aici? Sunt de bovine sau de porcine?
Deborah vzuse civa grnei feminini din specii diferite fie
n microfotografii, fie pe viu n laboratorul de la Harvard. tia c
artau uimitor de asemntor cu excepia dimensiunilor, care
puteau varia considerabil. Dup dimensiunea ovulelor cu care
lucrase, dedusese c erau de porcine, pentru c i se prea c
ovulele de bovine erau mai mari, dar asta era o simpl
presupunere.
Nici una, nici alta, zise Mare. Astea sunt toate ovule
umane.
Dei Mare rspunsese foarte detaat la ntrebarea lui
Deborah, informaia fu ca o lovitur pentru aceasta din urm. n
ultima or ct lucrase cu celulele, nici mcar nu-i trecuse prin
cap c lucra cu ovule umane. Gndul acesta o fcea s tremure,
mai ales c ei i se pltiser patruzeci i cinci de mii de dolari
pentru un singur ovul!
Eti sigur c sunt ovule umane? reui Deborah s
articuleze.
Sunt destul de sigur, rspunse Mare. Cel puin aa am
neles.
Dar, ce facem aici? se blbi Deborah. Ale cui sunt ovulele
astea?
Nu e treaba noastr s aflm asta, spuse Mare. Asta-i o
clinic de fertilizare foarte solicitat. Noi le ajutm pe cliente s
rmn nsrcinate. Ridic din umeri. Sunt ovulele clientelor i
celulele clientelor.
166

Dar, efectund transferul nuclear, noi clonm de fapt, zise


Deborah. Dac astea sunt celule umane, clonm fiine umane!
Teoretic, poate, spuse Mare. Dar asta face parte din
protocolul pentru celulele stem embrionare. n clinici particulare
precum Wingate, ni se permite s facem cercetri cu celule
stem pe materialele suplimentare care nu sunt folosite la
tratamentul de fertilizare i care altfel ar fi distruse. Nu primim
finanri de la guvern, aa c oricine este mpotriva genului
stuia de activitate nu are motive s simt c pltete pentru
asta atunci cnd i achit impozitele. i ine minte: tia sunt
gamei n plus, iar clientele de la care s-au obinut grneii tia
au fost de acord s fie folosii. i, cel mai important, celulele
fuzionate nu sunt lsate s devin embrioni adevrai. Celulele
stem sunt recoltate n stadiul de blastocist, nainte de a se
produce diferenierea celular.
neleg, zise Deborah dnd din cap, dar nu era sigur c
nelegea.
Se gsea ntr-o situaie pentru care nu era pregtit i se
simea tulburat.
Hei, calmeaz-te! o ndemn Mare. Nu e mare lucru. Facem
asta de civa ani. E-n regul, crede-m!
Deborah ddu din cap iar, dei nu era sigur ce simea
referitor la toate astea.
Nu eti una dintre trsnitele alea religioase, nu? ntreb
Mare.
Se aplec n fa ca s-o priveasc pe Deborah n ochi.
Deborah scutur din cap. Mcar de asta era sigur.
Slav Domnului, fcu Mare. Pentru c cercetarea asta pe
celule stern este viitorul medicinii. Dar cred c nu trebuie s-i
spun eu asta.
Se ls s alunece de pe taburet.
M duc s mai aduc nite ovule, zise ea. Dac vrei, putem
s mai vorbim despre asta cnd m ntorc.
Bine, spuse Deborah, recunosctoare c avea la dispoziie
ceva timp de gndire.
Cu coatele pe masa de lucru din laborator, Deborah i legn
capul. Stnd cu ochii nchii, ncerc s-i imagineze cum putea
obine Clinica Wingate attea ovule n plus. Estim c ea i Mare
167

deja lucraser cu patru sau cinci duzini, iar ziua de-abia


ncepuse. tiind ceea ce tia despre hiperstimularea ovarian,
era ceva extraordinar s le rmn attea ovule pentru
cercetare. De obicei nu rezultau dect vreo zece ovule dintr-un
ciclu stimulat i majoritatea acestora erau folosite pentru
fertilizarea in vitro.
A, domnioara Marks, zise o voce.
n acelai timp, cineva o btu pe umr. Se uit n sus i, dei
sttea pe scaun, se trezi ochi n ochi cu doctorul Paul Saunders.
M bucur s te vd, ari la fel de ncnttoare ca ieri.
Deborah reui s zmbeasc.
Cum i se pare munca de laborator?
Interesant, zise Deborah.
neleg c domnioara Jefferson i-a artat cum merge
treaba, spuse Paul. Este cu siguran unul dintre cei mai buni
tehnicieni ai notri, aa c eti pe mini aproape la fel de bune
ca n cazul n care a fi avut ocazia de a ajunge aici de
diminea la prima or, aa cum intenionasem iniial.
Deborah ddu din cap. Atta afectare i aminti de Spencer i
se trezi ntrebndu-se dac asta era o trstur de caracter
universal la specialitii n fertilizare.
Presupun, continu Paul, c nu trebuie s-i explic ct de
important este munca asta pentru clienii notri i pentru
viitorul medicinii n general.
Domnioara Jefferson mi-a spus c ovulele pe care am
realizat transferul nuclear erau ovule umane, zise Deborah. Nu
mai e cazul s v spun c am fost ocat, tiind ct de rare sunt
ovulele umane.
A spus c e sigur? ntreb Paul.
Faa palid i se ntunec.
Cred c a zis c e destul de sigur, spuse Deborah.
Sunt ovule de porc! spuse Paul.
Cu un aer absent, i trecu mna prin pr.
Am lucrat mult cu porci n ultima perioad. tii care este
principalul obiectiv al cercetrii noastre n prezent?
Domnioara Jefferson spunea c e vorba de celulele stem,
zise Deborah.
Asta e o parte, fu de acord Paul. Categoric este o parte
168

important, dar nu neaprat cea mai important. Chiar acum


principala mea preocupare se refer la modul n care citoplasma
ovocitului reprogrameaz nucleul unei celule adulte. Asta e baza
pentru tehnicile actuale de clonare animal. tii, felul n care a
fost clonat oaia Dolly.
tiu despre Dolly, spuse Deborah.
Se ls pe spate. n timp ce vorbea, ardoarea lui Paul cretea,
lucru subliniat de culoarea care i se rspndea n obrajii de
obicei palizi. Treptat, i apropie faa de cea a lui Deborah, aa
c ea putea simi aerul expirat cnd el pronuna consoanele
dure.
Ne gsim la o rscruce fantastic n biologie, zise Paul,
cobornd vocea de parc dezvluia un secret comercial. Ai
noroc, domnioar Marks! Ni te-ai alturat n momentul cel mai
emoionant i revoluionar. Suntem n pragul unor descoperiri
uriae. Spune-mi, i-a explicat Helen Masterson planul de opiuni
privind aciunile, destinat angajailor notri?
Nu cred, spuse Deborah.
Acum se nclina pe spate ct de mult ndrznea s o fac fr
a-i periclita echilibrul pe scaunul de laborator pe care edea.
Noi, cei din conducere, vrem ca toat lumea s beneficieze
de pe urma viitoarei mine de aur care urmeaz a fi domeniul
sta de cercetare, zise Paul. Aa c oferim opiuni privind
aciunile tuturor angajailor notri valoroi, n special celor care
iau parte la operaiunile de laborator. Imediat ce va avea loc i
va fi anunat prima descoperire, probabil n revista Nature,
vom fi cotai la burs. Clinica Wingate se va transforma dintr-o
societate privat deinut de o mn de oameni ntr-o companie
cotat la burs. Cred c poi s-i dai seama cum va influena
asta valoarea opiunilor privind aciunile.
Cred c va crete, se pronun Deborah.
Paul era acum att de aproape nct putea privi direct n
adncimile negre ale pupilelor lui. i ddu seama de ce artau
att de ciudat ochii lui. Nu numai c irisurile aveau culori uor
diferite, dar unghiul interior al pleoapelor acoperea destul din
albul scleroticii ca s-l fac s par c se uit un pic strmb.
Va exploda! zise Paul, pronunnd separat fiecare cuvnt.
Ceea ce va nsemna c toi vor fi milionari, adic toi cei care au
169

opiuni privind aciunile. Prin urmare, este important ca totul s


rmn secret. Paul duse un deget la buze ca s-i sublinieze
spusele. Secretul este de o importan crucial. De-asta
ncurajm angajaii i mai ales personalul din laborator, s
locuiasc n incinta i de-asta descurajm vorbria de poman
cu oricine din afara organizaiei. Asemuim acest efort Proiectului
Manhattan, n cadrul cruia a fost creat bomba atomic. Am
fost limpede?
Deborah ddu din cap. Paul se retrsese uor, dei nc o
intuia cu privirea, fr s clipeasc. Deborah reui s se
ndrepte n scaun.
Avem ncredere c nu vei vorbi cu nimeni despre ceea ce
facem aici, continu Paul. Este n interesul tu.
Ezita.
Sunt o persoan n care se poate avea ncredere, spuse
Deborah cnd i ddu seama c el atepta o reacie din partea
ei.
Nu vreau ca o alt organizaie s ne-o ia nainte, continu
Paul. Nu dup atta munc. i sunt mai multe instituii care
lucreaz la aceleai chestiuni chiar aici, n zona Bostonului.
Deborah ddu din cap. tia destule despre industria local de
biotehnologie, mai ales c avea programat un interviu la
Genzyme ct de curnd.
Pot s v pun o ntrebare? ntreb Deborah.
Cum s nu, spuse Paul.
Acesta i puse minile n olduri i se legn pe clcie. Poza
adoptat, precum i claia de pr brunet i reamintir lui Deborah
de porecla pe care i-o dduse Helena Masterson: Napoleon.
Sunt curioas n legtur cu muncitoarele din Nicaragua.
Toate par a fi n acelai stadiu al sarcinii. Care e treaba cu ele?
Hai s zicem pentru moment c ne ajut, zise Paul. Nu este
mare lucru i a fi bucuros s-i explic mai amnunit altdat.
Paul ncet s-o mai fixeze pe Deborah i arunc o privire prin
laborator. Linitit c nimeni nu le ddea atenie, i ndrept din
nou privirea ctre ea. De data asta ochii lui msurar rapid
picioarele lungi, n ciorapi i decolteul adnc, nainte de a reveni
asupra feei. Inspecia asta sumar nu-i scp lui Deborah.
M bucur c-am avut ocazia s stm un pic de vorb, zise
170

Paul, cobornd vocea. mi place s discut cu cineva despre care


simt c are aceeai inteligen i cu care am interese comune.
Deborah i reprim un rs sardonic. i aminti clar acelai
comentariu idiot despre interesele comune fcut de Spencer
i avu intuiia c avea s duc la acelai lucru. Nu fu
dezamgit. n urmtoarea clip, Paul spuse:
Mi-a dori s am ocazia s-i descriu toate cercetrile
pasionante pe care le fac, inclusiv s-i vorbesc despre
contribuia femeilor din Nicaragua, dar cel mai bine ar fi ntre
patru ochi. Poate ai vrea s lum cina disear. Dei Wingate
este din pcate departe de lume, exist un restaurant destul de
bun, unde s-ar putea s-i plac.
E vorba cumva de opronul? ntreb Deborah sec.
Dac Paul fu surprins c Deborah tia numele restaurantului,
nu o art. n schimb, se lans ntr-o descriere elogioas a
mncrii i a decorului romantic i a faptului c i-ar plcea s
mpart toate astea cu Deborah. Apoi continu, sugernd c
dup cin ar putea s mearg la el acas, unde i-ar arta
protocoalele pentru unele dintre experimentele epocale majore
care datorit lui erau n prezent n plin desfurare la Wingate.
Deborah i reinu nc un hohot de rs. Faptul c fusese
invitat acas la Paul ca s vad protocoale de cercetare suna
ca o variaie a stratagemei vino s-mi vezi stampele japoneze.
Deborah nu avea nici un interes s ias cu cretinul la, n ciuda
curiozitii ei puternice privind cercetrile de la Clinica Wingate.
i refuz invitaia folosind-o pe Joanna ca scuz, aa cum fcuse
i cu Spencer cu o zi nainte. Spre surprinderea sa, reacia lui
Paul fu aproape identic cu a lui Spencer, sugernd acelai lucru
cum se putea simi bine Joanna n timp ce ei luau cina.
Deborah se ntreba acum dac nu cumva megalomania era o
cerin ca s fii specialist n fertilizare sau dac slujba n sine o
suscita. Refuz din nou, energic.
Atunci poate mai trziu, n cursul sptmnii? insist Paul.
Sau chiar n weekend. A putea veni la Boston.
ntoarcerea lui Mare o salv pe Deborah de disperarea tot mai
accentuat a lui Paul. Aduse o capsul petri la masa de
laborator i o puse pe platina microscopului nainte de a observa
cu deferen prezena doctorului Saunders.
171

Cum se descurc noua noastr angajat? ntreb Paul,


revenind cu o agilitate surprinztoare la modul lui obinuit,
condescendent, de a se purta.
Se descurc minunat, zise Mare. Are talent. Din punctul
meu de vedere, e gata s lucreze singur.
Astea sunt veti bune, spuse Paul.
O ntreb apoi pe Mare dac puteau schimba dou vorbe n
particular. Mare fu de acord i se retraser amndoi la o
distan de cteva mese ca s nu-i poat auzi Deborah.
Deborah se prefcu interesat de noua capsul petri, dar
trgea cu coada ochiului la Paul i Mare. Se vedea c el era
agitat dup felul n care gesticula energic.
Monologul dur mai puin de un minut, dup care se
ntoarser la Deborah.
Vorbim mai trziu, domnioar Marks, spuse Paul nepat
nainte de a pleca. ine-o tot aa!
S te ajut la nceput cu grupul sta nou, zise Mare,
aezndu-se n faa lui Deborah.
Deborah privi prin microscop, iar pentru urmtoarele cteva
minute tinerele lucrar mpreun grupnd ovocitele pentru ca
Deborah s nceap s extrag ADN-ul. La primul grup
ncepuser prin a da toate ovulele de o parte. Mai devreme,
Mare i explicase c fcea asta ca s nu-i scape nici un ovul.
Cnd termin, Mare se ndrept de spate.
Poftim, spuse ea, rostind primele cuvinte de cnd plecase
Paul. Noroc! Dac ai ntrebri, strig-m. Am s fiu la masa
alturat i am s lucrez la un alt lot.
Deborah nu putu s nu observe rceala care se strecurase n
modul n care se purta Mare cu ea. n timp ce tehniciana se
ridica s plece, Deborah i drese vocea:
Scuz-m, nu tiu cum s spun asta
Atunci poate e mai bine s nu spui nimic, zise Mare.
Trebuie s m apuc de treab.
Porni spre masa de laborator alturat.
Am fcut ceva care te-a pus ntr-o situaie neplcut?
strig Deborah dup ea. Dac am fcut-o, mi pare ru.
Mare se ntoarse. Faa i se mai mblnzi puin.
Nu e vina ta. Pur i simplu m-am nelat.
172

n legtur cu ce?
Cu ovulele astea, spuse Mare. Sunt ovocite de porcine.
A, da, spuse Deborah. Doctorul Saunders mi-a zis deja.
Bun! Trebuie s trec i eu la lucru.
Mare art spre cellalt microscop pe care-l pregtise mai
devreme. Zmbi slab, apoi se ndeprt.
Deborah o privi cteva clipe n timp ce se instala, pregtinduse de lucru. Apoi i aplec faa ctre ocularele propriului
microscop. Privi cmpul, care n stnga era arhiplin cu cercuri
mici, granulare, coninnd fiecare cte o mas fluorescent de
ADN, dar pe moment mintea nu-i sttea la sarcina pe care o
avea. Se gndea n schimb la specia creia i aparineau ovulele.
n ciuda declaraiilor lui Paul i Mare care afirmau contrariul,
Deborah credea c are sub ochi un grup de ovocite umane.
ntr-o jumtate de or, Deborah enuclease mai mult de
jumtate din ovulele de sub obiectivul microscopului. Avnd
nevoie de cteva clipe de repaus din cauza concentrrii
necesare n timp ce lucra, se nclin pe spate i se frec tare la
ochi. Cnd i deschise, tresri. Fiind att de concentrat, nu
auzise pe nimeni apropiindu-se i fu surprins s se trezeasc
uitndu-se la faa pocit a lui Spencer Wingate. n spate, o
putea vedea pe Mare, care i ea i ridicase privirea, iar pe faa
ei se citea aceeai surprindere.
Bun dimineaa, domnioar Marks, zise Spencer.
Vocea sa era mai aspr dect cu o zi nainte. Purta un halat
alb, lung, impozant, de medic, o cma alb curat i o cravat
discret de mtase. Singurul semn exterior lsat de ebrietatea
din noaptea trecut erau ochii roii.
Pot s vorbesc cu tine o clip? ntreb Spencer.
Sigur, spuse Deborah cu o uoar nelinite.
Prima ei grij fu c venise s o ntrebe de cardul lui albastru,
dar respinse imediat ideea ca fiind improbabil. Se ddu jos de
pe scaun, presupunnd c Spencer voia s stea de vorb mai
deoparte. O privire scurt n direcia lui Mare i art c fata i
privea cu mult atenie.
Spencer art spre una dintre ferestre, iar Deborah se
ndrept ctre ea. Spencer o urm.
Vreau s-mi cer scuze pentru noaptea trecut, zise el. Sper
173

c n-am fost prea plictisitor. M tem c nu-mi amintesc prea


multe dup ce am ajuns acas.
Cu siguran n-ai fost plictisitor, spuse Deborah cu un rs
forat, ncercnd s ia lucrurile ct mai uor. Ai fost foarte
amuzant.
Nu sunt sigur c sta e un compliment, spuse Spencer.
Desigur, din punctul meu de vedere, cel mai ru e c am pierdut
ocazia.
Nu sunt sigur c neleg.
tii, spuse Spencer cobornd i mai mult vocea, cu tine i
cu colega ta de apartament, Penelope.
i fcu sugestiv cu ochiul.
A, da! zise Deborah, dndu-i seama c se referea la
fantezia ridicol despre ateptatul menage a trois.
Imediat se simi la fel de dezgustat de Spencer cum fusese
mai devreme de Paul, dar i inu gura. n schimb, spuse:
O cheam Prudence.
Sigur, zise Spencer, dndu-i cu palma peste frunte. Nu tiu
de ce mi e att de greu s-i rein numele.
Nici eu nu tiu, spuse Deborah. Dar i mulumesc pentru
scuzele pentru noaptea trecut, chiar dac nu erau necesare.
Acum ar fi mai bine s m ntorc la lucru.
Deborah fcu un pas napoi ctre locul ei, dar Spencer trecu
n faa ei, blocndu-i drumul.
M gndeam c-am putea ncerca din nou mine, spuse.
Promit s-o iau mai uor cu vinul. Ce zici?
Deborah se uit n ochii lui albatri. Cut un rspuns
adecvat, care era greu de gsit din cauza lipsei de respect pe
care ajunsese s-o aib fa de el. Gndindu-se la nenelegerile
dintre Spencer i Paul la care fusese martor cu o zi n urm, i
veni brusc s-i spun c tocmai fusese invitat la o ntlnire de
ctre rivalul su aparent, ca s toarne gaz pe foc. n situaia n
care se aflau, se gndi c-ar fi cel mai umilitor lucru pe care
putea s i-l spun. Dar se abinu. Avnd n vedere ceea ce ea i
Joanna ncercau s fac, nu era prea nelept s-i fac un
duman din fondatorul clinicii.
N-are rost s mergem cu dou maini, adug Spencer
cnd Deborah ezit s rspund. Ne-am putea ntlni toi trei n
174

parcare pe la cinci i un sfert.


Nu disear, Spencer, zise Deborah cu o voce pe care i-o
fcu intenionat ct putu de dulce.
Atunci mine? suger Spencer.
Las-m s te caut eu, spuse Deborah. Eu i Joanna adic
Prudence trebuie s ne odihnim, ca s ne recptm puterile.
Deborah simi cum o ia cu clduri i tiu c roise. Nu
ncurcase numele dect o singur dat, dar era cu att mai ru
c o fcuse n faa fondatorului clinicii.
Poate la sfritul sptmnii, suger Spencer, aparent fr
s-i dea seama de gafa lui Deborah. Ce crezi?
E foarte posibil, adug repede Deborah, ncercnd s par
entuziasmat. Ne convine mult mai mult s ne facem de cap
ntr-o noapte dac a doua zi nu trebuie s ne trezim dis-dediminea.
Sunt perfect de acord, spuse Spencer. Aa am putea dormi
cu toii pn trziu.
E o idee minunat, czu de acord Deborah.
Numrul meu direct este opt-opt-opt, spuse Spencer,
fcndu-i din nou lasciv cu ochiul. Atept telefonul tu.
inem legtura, rspunse Deborah, dei nu avea nici o
intenie s o fac.
Spencer iei din laborator. Deborah l urmri cu privirea pn
cnd dispru, apoi i ndrept atenia ctre Mare, observnd c
tehnician nc se mai holba la ea. Deborah ridic din umeri ca
i cum ar fi vrut s spun c nu poate rspunde pentru
comportamentul celor din conducere. Aezndu-se din nou pe
scaun, se uit la ceas. Slav Domnului c nu mai era mult pn
cnd trebuia s se ntlneasc cu Joanna i apoi puteau s
treac la treaba pentru care se aflau aici.

175

Doisprezece
10 MAI 2001
ORA 10.55
Ora unsprezece se apropia, iar Joanna cptase deja mult mai
mult respect pentru persoanele care fac o munc de birou. Dei
era adevrat c muncise din greu ca s fac ct mai mult
treab, introducerea de date era mai obositoare dect i
nchipuise. Trebuia s fii extrem de concentrat ca s nu faci nici
o greeal i era greu de imaginat c putea cineva s fac asta
zi de zi, tot anul.
Cu exact cinci minute nainte de unsprezece, Joanna se ridic
i se ntinse. i zmbi colegei din cubiculumul de la biroul
nvecinat pe latura sudic, care se ridicase cnd auzise c
scaunul Joannei fusese mpins napoi. Femeia se dovedise a fi
destul de bgcioas i inuse cu tot dinadinsul s treac pe la
Joanna din cnd n cnd pe tot parcursul dimineii. Numele ei
Gale Overlook24 i se pru Joannei nimerit.
Joanna se gndise mult la planul ei; tia ce va face mai nti.
Apropiindu-se momentul ntlnirii stabilite cu Deborah, Joanna
i lu geanta, n care se afla programul de spargere a parolelor,
celularul i cardul albastru de acces al lui Wingate. O lu pe
culoarul dintre cubiculumuri. Se ndrept ctre spaiul de lucru
al administratorului de reea. Spera s-l gseasc la birou, dintrun motiv simplu: dac era acolo, n-avea cum s fie n ncperea
serverului.
Mai devreme, n timpul unui uor atac de panic strnit de
gndul c putea fi prins n ncperea serverului, Joannei i
trecuse prin minte c probabil singura persoan care se ducea
vreodat acolo era Randy Porter. Prin urmare, dac el era la
24

Joc de cuvinte n lb. englez, n original: overlook nseamn i a privi de


sus, a examina, a supraveghea, (n.tr.).

176

cubiculumul su, nu prea avea de ce se teme.


Simi un val de uurare cnd trecu prin dreptul biroului lui.
Randy se afla n faa calculatorului. Lund-o la stnga, Joanna se
ndrept spre coridorul principal. Deborah era acolo, n locul
stabilit pentru ntlnire. La vreo apte metri n spatele ei se
gsea ua de la holul care ducea la ncperea serverului, cu
plcua pe care scria: ACCESUL INTERZIS.
Sper c ai avut o diminea la fel de interesant ca mine,
zise Deborah cnd Joanna ajunse lng ea i bu o gur de ap
de la nitoare.
Pentru mine a fost la fel de interesant ca i cum m-a fi
uitat cum crete iarba, spuse Joanna. Se uit pe hol ca s se
asigure c nimeni nu le ddea atenie. Nu s-a ntmplat nimic,
dar nici n-a fi vrut s se ntmple ceva.
Am fost invitate la cin la opronul nc o dat, zise
Deborah mndr.
Cine te-a invitat de data asta?
Spencer Wingate i ne-a invitat pe amndou, nu numai pe
mine.
L-ai vzut n persoan?
Sigur c da. A trecut pe la laborator ca s ne cear scuze
c a adormit noaptea trecut i apoi a pledat n favoarea unei
reluri. I-am zis c sunt ocupat, dar c tu eti disponibil.
Ce amuzant! spuse Joanna. Cum arta?
Nu prea ru, avnd n vedere situaia, zise Deborah. Nu
cred c-i amintete prea multe.
E de neles, spuse Joanna. Sper c n-a venit vorba deloc de
cardul albastru n conversaia voastr.
Nici un cuvnt.
Cine altcineva s-a mai dat la tine?
A doua invitaie am primit-o de la Paul Saunders! Poi s-i
imaginezi cum ar fi o ntlnire cu el?
Numai ntr-un acces de scrb la adresa propriei persoane,
spuse Joanna. Dar nu cred c am fost inclus i n invitaia asta
nu dup cum se uita la tine ieri n biroul lui.
Deborah nu neg. Arunc o privire rapid pe coridor ca s se
asigure c nu le ddea nimeni atenie.
Hai s ne vedem de treab, zise, vorbind mai ncet. Ai
177

vreun plan anume pentru incursiunea noastr n ncperea


serverului?
Am, rspunse Joanna.
Cobor vocea i-i spuse lui Deborah la ce se gndise n
legtur cu Randy Porter.
Grozav idee, zise Deborah. S-i spun drept, mi fceam
griji cum am s stau de paz. Fr o ieire prin spate din
ncperea serverului, chiar dac i dau de veste c vine cineva,
n-ai avea cum s iei.
ntocmai, spuse Joanna. Acum tot ce ai de fcut e s m
anuni dac Randy Porter i prsete cubiculumul. n
momentul n care o face, apas butonul de apel de pe celular.
Dac telefonul meu sun, am s ies imediat din ncperea
serverului.
Mi se pare bun planul, spuse Deborah. ncercm acum?
Aa zic. Dac nu merge, indiferent din ce motiv, putem
ncerca din nou la prnz. Dac nici atunci nu reuim, o s avem
o alt ans dup-amiaz. Altfel va trebui s venim i mine.
Hai s gndim pozitiv, spuse Deborah. Form numrul
Joannei pe telefonul su mobil. N-am de gnd s mai port rochia
asta nc o zi!
Am verificat unde e Randy Porter chiar nainte de a veni
ncoace, spuse Joanna. Era n cubiculumul su. Cred c era pe
internet, iar asta probabil o s-l in ocupat.
Ai tot ce-i trebuie?
Joanna i art geanta.
Am programul, instruciunile lui David i cardul albastru de
acces al lui Wingate. S sperm c o s mearg cardul sau ne
ntoarcem de unde-am plecat.
Trebuie s mearg, zise Deborah. M duc chiar acum la
Departamentul administrativ, iar tu rmi aici. Dac Randy
Porter e nc la birou, te apelez i las telefonul s sune de dou
ori. sta e semnalul c ai und verde i poi s mergi s-i faci
treaba.
Tinerele i strnser minile un moment. Apoi Deborah o
porni repede pe coridor. Cnd ajunse la intrarea n zona
administrativ, se opri i privi napoi. Joanna era tot lng
nitoare, sprijinindu-se de perete, cu braele ncruciate. i
178

fcu cu mna, iar Deborah i rspunse n acelai fel.


Deborah nu-i amintea exact unde se afla biroul lui Randy
Porter n labirintul din fosta secie de spital. Dup ce cercet
rapid zona n care credea c trebuie s fie i nu-l vzu, ncepu o
cutare mai sistematic. n cele din urm l gsi i fu mulumit
s vad c Randy nc mai sttea n faa monitorului. Deborah
nu se uit prea insistent, dar avu impresia c juca un joc pe
calculator.
Deborah scoase celularul din geant. Aps pe tasta de
apelare i atept ca telefonul s sune de dou ori, dup care
aps pe tasta de ncheiere a apelului. Puse telefonul la loc n
geant.
Stnd cu un ochi pe biroul lui Randy Porter, se ndrept spre
coridorul principal. Nu exista nici un loc perfect unde putea s
stea fr s atrag atenia, aa c trebuia s se plimbe.
Joanna comut celularul de pe sonerie pe vibraii imediat
dup ce primi semnalul lui Deborah. Zgomotul o fcu s tresar
chiar dac se ateptase la el. Era limpede c avea nervii
ncordai.
Dup ce arunc pe furi o ultim privire n lungul coridorului
ca s se asigure c nu se uita nimeni, intr ct de repede putu
n holul mic prin ua pe care scria ACCESUL INTERZIS. n timp
ce ua se nchidea n spatele ei, i ddu seama c respira greu,
de parc ar fi alergat o sut de metri. Pulsul i se accelerase. Se
simea un pic ameit. Dintr-odat, faptul c se simea un intrus
o paraliz. Joanna descoperi prea trziu c nu era fcut pentru
sarcini de genul intrrii prin efracie n ncperea serverului; s
fac asta era mult mai solicitant din punct de vedere psihologic
dect s o plnuiasc.
Cu spatele lipit de ua care ddea n coridorul principal,
Joanna respir adnc de cteva ori. Dup ce i controla
respiraia i rosti pentru sine un scurt monolog ncurajator, reui
s se calmeze suficient ca s poat continua. O lu nainte
timid, la nceput ncet, dar cptnd treptat curaj. Ajunse la ua
de la ncperea serverului. Dup ce arunc o ultim privire spre
ua de la captul holului, scoase din geant cardul albastru de
acces al lui Wingate. l trecu repede prin dispozitivul de citire.
179

Declicul mecanic care se auzi i risipi orice ngrijorare c nu o s


funcioneze cardul. Deschise ua. n secunda urmtoare era
nuntru, grbindu-se s ajung la consola serverului.
Ceea ce i plcea cel mai mult lui Randy Porter n legtur cu
calculatoarele erau jocurile. Putea s le joace toat ziua i s
aib poft de mai mult cnd ajungea noaptea acas. Era ca o
dependen. Uneori nu se culca pn la ora trei sau patru
noaptea, pentru c pe internet se gsea ntotdeauna cineva
care s fie treaz i s aib chef s se joace. Chiar i la astfel de
ore i prea ru s renune i nu o fcea dect pentru c tia c
a doua zi la lucru o s fie mort de oboseal.
Slujba sa de la Clinica Wingate era nemaipomenit, pentru c
putea s-i ofere aceast plcere n timpul orelor de program.
Nu fusese aa la nceput, cnd fusese angajat imediat ce
terminase studiile la Universitatea din Massachusetts. Atunci
trebuise s petreac multe ore ca s conecteze la internet
reeaua local de la Wingate. i dup aceea i se ceruse s
asigure cel mai bun sistem de securitate disponibil. Asta
necesitase munc suplimentar i chiar consultri cu persoane
din afara clinicii. i la urm trebuise s creeze o pagin de
internet: asta i luase cteva luni, nti s o realizeze i apoi s o
modifice pn cnd toat lumea fu mulumit. Dar acum totul
mergea ca pe roate, ceea ce nsemna c nu avea mare lucru de
fcut n afar de a fi disponibil ca s rezolve problemele tehnice
ocazionale ce ineau de operarea sau de echipamentele
calculatoarelor. Chiar i problemele astea apreau de obicei
pentru c indivizii respectivi erau att de prostnaci nct nu-i
ddeau seama c fceau ceva incredibil de stupid. Desigur,
Randy nu le spunea una ca asta. Era ntotdeauna politicos i
pretindea c era vina calculatorului.
O zi obinuit ncepea pentru Randy la tastatur. Cu ajutorul
directorului activ Windows 2000, verifica situaia, pentru a se
asigura c toate sistemele funcionau normal i c toate
terminalele erau logate. Asta-i lua n general cam un sfert de
or.
Dup o pauz de cafea se ntorcea la biroul su pentru poria
de jocuri de diminea. Ca s nu fie prins de Christine Parham,
180

efa de birou, se muta frecvent de la o staie de lucru neutilizat


la alta. Asta-l fcea uneori greu de gsit, dar nu-i cauza
niciodat probleme, deoarece toat lumea credea c era pe
undeva reparnd calculatorul cuiva.
Pe 10 mai, la ora 11.11, Randy era prins ntr-o lupt pe via
i pe moarte cu un adversar alunecos, talentat, cu numele de
SCREAMER. Jocul, Unreal Tournament, era preferatul lui Randy
din acea perioad. Iar n acel moment, era prins ntr-un impas
tensionat, care urma s se rezolve curnd fie prin uciderea sa,
fie prin cea a lui SCREAMER. Palmele lui Randy erau umede de
team, dar merse nainte, pe deplin convins c experiena i
abilitile sale l vor ajuta s nving.
Se auzi un bip brusc i neateptat. Randy reaciona srind de
pe scaunul ergonomie. n colul din dreapta jos al ecranului
apruse o mic fereastr, n care cuvintele: INTRARE
NEAUTORIZAT N CAMERA SERVERULUI clipeau insistent.
nainte ca Randy s apuce s reacioneze la acest anun, auzi un
rpit fatidic de gloane, care-i atrase atenia napoi la fereastra
principal. Spre necazul lui, ceea ce vedea era un tavan virtual.
O secund mai trziu apru faa adversarului, care se uita n jos
la el cu un zmbet triumftor. Creierul lui Randy calcul mai
repede dect un procesor Pentium 4 c fusese omort.
Ce porcrie! mormi Randy.
Era prima dat cnd fusese omort de mai bine de o
sptmn i era o mare dezamgire. Iritat, se uit din nou la
fereastra care clipea, din vina creia i fusese distras atenia
ntr-o situaie mai mult dect critic. Cineva deschisese ua de
la ncperea serverului. Lui Randy nu-i plcea ca altcineva s
intre n ncperea serverului i s-i fac de cap pe acolo. O
considera domeniul lui. Nu era nici un motiv ca altcineva s se
afle acolo, dect dac veneau cei de la IBM care efectuau
operaiunile de service la echipament i, dac se ntmpla asta,
era responsabilitatea lui s fie acolo cu ei.
Randy iei din Unreal Tournament i mpinse joystick-ul n
spatele monitorului, ca s fie mai puin vizibil. Apoi se ridic.
Urma s vad cine naiba era n ncperea serverului. Oricine ar
fi fost, era responsabil pentru uciderea lui.
181

Cnd telefonul porni s vibreze, Joannei i sri inima din piept.


Se luptase cu panica din clipa n care trecuse de ua ncperii
serverului. Se simea nendemnatic la tastatur. i lua mai
mult s realizeze lucruri simple, ceea ce o fcea s intre n
panic i mai tare i s se descurce i mai prost cu tastele.
Presupunnd c apelul era de la Deborah, Joanna tia c are
la dispoziie numai cteva secunde ca s ias din ncperea
serverului nainte ca Randy Porter s apar. La fel de
nendemnatic, ncepu s ias din sistem. Tot ce avea de fcut
era s revoce ferestrele pe care le deschisese pe ecran, dar
prea s-i ia o eternitate, pentru c aciona mouse-ul cu micri
sacadate. n cele din urm dispru i ultima fereastr, lsnd
ecranul gol. Repede, Joanna bg n geant programele de
spargere a parolelor; nu reuise nc s introduc CD-ul n
unitate. Telefonul se declanase numai la cteva minute dup
ce se aezase la consola din ncperea serverului i ea nu
parcursese dect etapele iniiale care urmau s-i creeze o cale
de acces.
i nha disperat geanta de pe birou i se npusti spre ua
de la ncperea serverului. Dar n secunda n care o deschise,
auzi cum se deschide i ua de la hol. Cuprins complet de
panic, Joanna ddu drumul uii i fcu un pas napoi. Se simea
disperat i prins n capcan. Neavnd de ales, se repezi napoi
n jurul unitilor electronice dispuse pe vertical, fiecare de
dimensiunile unui fiet cu patru sertare, nu foarte adnc.
Chircindu-se ct putu n spatele celei mai ndeprtate uniti,
ncerc s se fac mic. Nu era o ascunztoare prea bun, dar
nu avea alt opiune.
Inima i btea att de puternic, nct era sigur c, oricine era
cel care se apropia, va putea s o aud. i bubuia n urechi.
Simea cum i transpir pumnii strni, pe care i-i inea apsai
pe sni. ncerc s se pregteasc pentru clipa n care urma s
fie descoperit, gndindu-se ce va spune. Problema era c nu
putea spune absolut nimic.
Din momentul n care Randy i prsise cubiculumul
ndreptndu-se spre ncperea serverului, i descrcase n
tcere mnia. Era suprat mai mult c fusese ntrerupt i c
182

fusese omort din cauza asta dect pentru c intrase cineva n


ncperea serverului de care el avea grij. Pn cnd ajunse la
locul faptei, se gndea mai mult la cum o s se ntoarc la
Unreal Tournament i o s-l provoace pe SCREAMER la o nou
lupt dect la cum o s se rsteasc la persoana care-i
nclcase teritoriul.
Ce naiba? ntreb Randy cnd ajunse la ua deschis a
ncperii serverului i n camera goal.
Privi n urm la ua exterioar ce ddea n coridor, pe care o
lsase ntredeschis, ntrebndu-se cum ieise cel care fusese n
ncperea serverului. Apoi privirea lui travers a doua oar
camera serverului. Totul era n ordine. Se uit la consola
serverului. i aceasta era aa cum o lsase, cu monitorul
afind screen saver-ul. Apuc bine ua i o mpinse nainte i
napoi. i trecuse brusc prin cap posibilitatea c atunci cnd
fusese ultima oar n ncperea serverului nu nchisese complet
ua, iar aceasta se deschisese pur i simplu.
Ridicnd din umeri, Randy trase ua dup el. Auzi declicul
linititor scos de ua care se nchidea i apoi ncerc s o
deschid din nou, mpingnd-o. Ua rmase bine nchis.
nlnd nc o dat din umeri, se ntoarse i, cu intenia de a se
ntoarce la biroul su i la SCREAMER, se grbi s ias n hol.
Gata, ai scpat! repet Deborah cu o voce linititoare.
O inea pe Joanna de umeri, ncercnd s o calmeze. Joanna
era scuturat din cnd n cnd de cte un hohot de plns. Erau
n laborator, n picioare, lng fereastra unde Deborah sttuse
de vorb cu Spencer mai devreme n dimineaa aceea. Mare le
vzuse intrnd, dar se prea c vzuse suprarea Joannei i,
respectndu-le intimitatea, nu se apropiase.
Deborah o sunase pe Joanna n clipa n care vzuse capul lui
Randy aprnd deasupra peretelui despritor al cubiculumului,
chiar nainte ca el s neasc afar. Deborah trebuise s dea
telefon din fug, deoarece Randy se mica repede. Cele mai
negre temeri i se mplinir cnd l vzu pe Randy ndreptndu-se
direct spre coridorul principal i lund-o n direcia ncperii
serverului. Cealalt problem era c nu o vzuse pe Joanna, iar
intuiia i spuse c aceasta nu avusese destul timp ca s ias.
183

Cnd Randy se dusese int la ua exterioar de la ncperea


serverului i intrase imediat, orice speran ct de mic nutrit
de Deborah c el se ducea oriunde n alt parte fusese
spulberat. Ajungnd i ea la u, nu tiuse ce s fac.
Incapabil s se hotrasc, nu fcuse nimic.
Trecuser cteva minute de comar. Deborah se ntrebase
dac s intre i s ncerce s ndrepte situaia, oricare ar fi fost
ea. Chiar i trecuse prin minte s dea buzna acolo, s-o nface pe
Joanna i s fug la main. Apoi, spre marea ei surpriz, Randy
Porter reapruse, singur i vizibil mai calm dect cnd intrase.
Deborah se aplecase repede i sorbise o nghiitur din
nitoare ca s nu dea impresia c pierdea vremea pe acolo.
Randy trecuse pe lng ea, iar Deborah simise c i ncetinise
paii. Dar nu se oprise. Cnd se ndreptase de spate, Randy se
ndeprtase. O luase pe coridor n direcia din care venise ceva
mai devreme, dar cu trunchiul rsucit ca s n-o piard din ochi
pe Joanna. Cnd li se ntlniser privirile, i fcu semn c arta
trsnet. Deborah roise, dndu-i seama c o poriune destul de
mare din posteriorul ei fusese probabil expus atunci cnd se
aplecase peste nitoarea relativ joas.
Nu sunt fcut pentru asta! zise Joanna furioas, ca reacie
la ncercrile lui Deborah de a o calma, dei nu era prea clar pe
cine era furioas.
Strnse din buze, dar acestea i tremurar ca i cum urma s
izbucneasc din nou n plns.
Vorbesc serios!
Deborah fcu semn s vorbeasc mai ncet.
Nu sunt fcut pentru asta! repet Joanna, coborndu-i
vocea. Am cedat acolo, am fost jalnic.
D-mi voie s fiu de alt prere, spuse Deborah. Indiferent
ce-ai fcut, a mers. Nu te-a vzut. Relaxeaz-te! Eti prea aspr
cu tine nsi.
Chiar crezi c e aa?
Joanna trase aer n piept de cteva ori.
Absolut, spuse Deborah. Oricine altcineva, inclusiv eu, ar fi
dat-o n bar. Dar tu te-ai descurcat cumva, iar acum suntem
aici, gata s mai ncercm o dat.
Dar nu m mai ntorc acolo, zise Joanna. Poi s uii de
184

asta.
Chiar eti gata s renuni dup toate eforturile pe care leam fcut?
E rndul tu, spuse Joanna. Du-te tu n ncperea
serverului. Eu am s stau de ase.
Dac a putea, a face-o, zise Deborah. Problema e c eu
nu m pricep la calculatoare aa ca tine. i poi s-mi spui ce
trebuie s fac pn cnd ai s rmi fr suflu, iar eu i
garantez c-am s-o dau n bar.
Joanna se uit la Deborah ca i cum ar fi fost suprat pe ea.
mi pare ru c nu sunt un as n calculatoare, spuse
Deborah. Dar cred c n-ar trebui s renunm. Amndou vrem
s aflm ce s-a ntmplat cu ovulele noastre, iar eu am acum un
nou interes.
Presupun c-ai s m faci s te ntreb despre ce este vorba,
bombni Joanna.
Deborah arunc o privire spre Mare, ca s se asigure c nu
ncerca s le asculte conversaia. Apoi cobor vocea i-i explic
Joannei episodul cu ovulele umane versus ovulele porcine, care
avusese loc n dimineaa aceea. Joanna fu imediat intrigat, n
ciuda suprrii.
E ciudat, exclam ea.
Expresia lui Deborah sugera c ciudat nu i se prea un
cuvnt suficient de gritor.
Mai curnd incredibil, zise ea. Gndete-te! Au cheltuit
nouzeci de mii de dolari pe o jumtate de duzin de ovule de la
noi, iar apoi mi pun la dispoziie cteva sute cu care s m joc
azi. Nu de alta, dar sunt o amatoare la capitolul transferului
nuclear. Asta e mai mult dect ciudat.
Ai dreptate, e incredibil, spuse Joanna.
Aa c avem i mai multe motive s ne crem o cale de
acces la fiierele lor computerizate, zise Deborah. Vreau s aflu
ce fel de cercetri fac i cum obin toate ovulele astea.
Joanna cltin din cap.
O fi o motivaie bun, dar i spun: nu cred c am s m pot
convinge singur s intru din nou acolo.
Dar stm mai bine dect nainte, zise Deborah.
Nu vd cum, spuse Joanna.
185

Din cte mi dau seama, domnul Randy Porter a srit de pe


scaun n aceeai clip n care tu ai deschis ua de la ncperea
serverului. Asta ne arat c a instalat nite echipamente acolo
care-i dau de tire pe monitor. Este evident. Sincronizarea asta
nu se poate s fie o coinciden.
Cred c asta este o presupunere rezonabil, fu de acord
Joanna. Dar cu ce ne ajut?
Pur i simplu pentru c asta nseamn c trebuie s nu ne
mulumim s-l supraveghem cum st n biroul lui, zise Deborah.
Trebuie s-l ademenim afar i s-l inem ocupat.
Joanna ddu din cap, gndindu-se la ceea ce spunea Deborah.
S neleg c ai un plan despre cum s faci asta?
Bineneles, zise Deborah cu un zmbet iret. Cnd a trecut
pe lng mine cu cteva minute n urm pe hol, n timp ce eu
eram aplecat peste nitoare i-a sucit gtul tot uitndu-se
dup mine. Judecnd dup reacia asta, a fi foarte surprins
dac n-a putea s-l ncolesc n sala de mese la prnz ca s
stm de vorb. Cred c am s reuesc s-i menin interesul.
Apoi, dup ce termini n ncperea serverului, poi s-mi dai un
apel pe celular ca s m salvezi.
Joanna ddu din nou din cap, dar nu era complet de acord
nu att de repede.
Uite cum o s facem, zise Deborah, simind ndoiala
rmas n mintea Joannei. Mergi napoi la Departamentul
administrativ i asigur-te c Randy Porter este la biroul lui.
Apoi du-te la al tu. Nu m intereseaz dac lucrezi sau nu, asta
nu conteaz. Ceea ce conteaz e ca tu s-l vezi pe Randy Porter
cnd pleac pentru a lua masa de prnz. n momentul n care o
face, m suni. Aa poate reuesc s-l interceptez n drum spre
sala de mese, ceea ce ar fi mai uor dect dac ajung acolo
cnd el e deja aezat la mas. Imediat ce ncep s vorbesc cu el
i vd c merge, te sun. Atunci tu te strecori napoi n ncperea
serverului i faci ceea ce ai de fcut. Cu ct m gndesc mai
mult, cu att sunt mai convins c e mult mai bine s o facem n
timpul pauzei de prnz. E mult mai nelept aa. Cnd ai
terminat, vii direct n sala de mese. M poi salva i poi lua i
prnzul n acelai timp.
Faci s par att de uor, spuse Joanna.
186

Chiar cred c va fi uor, zise Deborah. Ce zici?


Presupun c e un plan rezonabil. Dar dac ncepi o
conversaie, iar el i pune capt? M anuni?
Normal, te-a suna imediat, spuse Deborah. i ine minte!
Dac el e n sala de mese, o s ai timp destul s iei. Nu e la fel
ca atunci cnd era la birou.
Joanna ddu din cap de cteva ori.
Acum ai mai mult curaj s te duci din nou acolo?
Cred c da, spuse Joanna.
Bun! exclam Deborah. Acum, hai s ncepem! Dac din
ntmplare domnul Randy Porter nu e la biroul lui cnd ajungi
acolo, mai bine m suni. Va trebui s modificm planul dac nu-l
putem gsi.
n regul! fu de acord Joanna, ncercnd s-i adune
curajul.
Strnse scurt mna lui Deborah i apoi se ntoarse s plece.
Deborah o urmri cum se ndeprteaz. tia c prietena ei
era suprat, dar mai tia i c Joanna este hotrt. Avea
ncredere c se putea conta pe Joanna n momente dificile.
Deborah se ntoarse la microscopul ei i ncerc s-i reia
lucrul. Dar era imposibil. Se simea prea agitat ca s se ocupe
de o sarcin att de complicat ca enuclearea ovocitelor. n
plus, mai era i cu nervii ntini pentru c Joanna putea s sune
s-i spun c Randy Porter nu era la biroul lui. Dup ce trecur
cinci minute fr s primeasc nici un telefon, Deborah se ridic
i se duse pn la masa lui Mare. Tnra i ridic ochii de la
ocularele microscopului cnd simi prezena lui Deborah.
Am o ntrebare, spuse Deborah. De unde vin ovulele astea
cu care lucrm noi?
Mare art cu degetul mare peste umr.
Vin de la incubatorul la din captul cellalt al
laboratorului.
i cum ajung n incubator?
Mare i arunc o privire nu chiar urt, dar nici foarte
prietenoas.
Pui o mulime de ntrebri.
Dup asta se cunoate un viitor cercettor, spuse Deborah.
Ca om de tiin, cnd nu mai pui ntrebri, e timpul s te
187

retragi sau s-i gseti o alt vocaie.


Ovulele vin cu liftul de aprovizionare din interiorul
incubatorului, zise Mare. Dar asta e tot ce tiu. N-am fost
niciodat ncurajat s pun ntrebri, nici n-am avut nclinaia s
o fac.
Cine-ar putea ti?
Presupun c domnioara Finnegan.
Cu minile pe braele scaunului, Randy se ridic ncet ca s
aib o vedere mai larg asupra zonei administrative. Voia s
vad dac Christine era la biroul ei, fr ca ea s tie ca el
verifica. Dac se ridica de tot, ea ar fi putut s-l vad, dar,
fcnd asta ncet, putea s se opreasc atunci cnd i zrea
partea de sus a capului ei mare, cu pr crlionat. Bingo! Era
acolo, iar Randy se ls n jos la loc.
tiind c efa de birou era prin apropiere, Randy ddu mai
ncet volumul boxelor de la calculatorul lui. Dei atunci cnd era
acas lsa efectele sonore s se aud la maxim, cnd era la
birou era realist, mai ales cu Christine prin preajm.
Apoi, Randy scoase joystick-ul. Dup ce l puse n poziia
preferat, se aez mai bine n scaun. Ca s joace la cel mai
nalt nivel al capacitilor sale, trebuia s stea confortabil. Cnd
totul fu aranjat dup placul lui, apuc mouse-ul, pregtindu-se
s intre pe internet. Dar apoi se opri. Destul de ciudat, i veni o
alt idee.
Randy nu numai c programase ua de la ncperea
serverului astfel nct s fie alertat cnd era deschis, ci i ca
dispozitivul de citire a cardurilor care deschidea ua s
nregistreze identitatea individului.
Din cteva clicuri rapide cu mouse-ul, Randy fcu s apar
fereastra respectiv. Se ateptase s-i vad propriul nume
ultimul pe list, de cnd fusese acolo s verifice camera dup ce
Helen Masterson intrase n ea. Asta i-ar fi confirmat suspiciunea
c ua se deschisese de una singur pentru c el nu o nchisese
bine. Dar, spre surprinderea sa, numele lui nu era ultimul.
Ultimul nume era cel al doctorului Spencer Wingate, fondatorul
clinicii, iar ora era 11.10.
Randy rmase uitndu-se la intrarea respectiv cu un
amestec de confuzie i nencredere. Se ntreba cum era posibil.
188

Fiind att de serios n privina ndemnrii sale la jocurile pe


calculator, inea un jurnal exact al triumfurilor i chiar al rarelor
nfrngeri. Dup ce minimiz fereastra n care se afla, Randy
deschise nregistrarea pentru Unreal Tournament. Asta era:
fusese omort la ora 11.11.
Trgnd adnc aer n piept, Randy se ls pe sptarul
scaunului, cu privirea aintit la ecranul calculatorului, n timp
ce n minte revedea cum se npustise spre ncperea serverului.
Estim c i luase numai un minut sau dou s ajung de la
biroul lui n ncperea serverului, ceea ce nsemna c ajunsese
acolo n jur de 11.12 sau 11.13. Dac aa se ntmplase, atunci
unde naiba era doctorul Wingate, care intrase la 11.10? i, ca i
cum asta n-ar fi fost o enigm suficient, de ce lsase doctorul
ua ntredeschis?
Randy se gndi c se petrecea ceva foarte ciudat, mai ales
pentru c se presupunea c doctorul Wingate era aproape
retras din activitate, chiar dac circulau zvonuri c acum se afla
n clinic. Randy se scrpin n cap, ntrebndu-se ce s fac.
Trebuia s-i raporteze doctorului Saunders toate breele n
sistemul de securitate, dar nu era sigur c fusese vorba de o
asemenea bre. n ceea ce-l privea, dr. Wingate era persoana
cea mai important din toat organizaia, deci cum ar fi fost
posibil ca tocmai el s fie de vin pentru cele ntmplate?
Apoi lui Randy i veni o alt idee. Poate o s stea de vorb cu
ciudatul de Kurt Hermann. eful pazei l pusese pe Randy s-i
programeze calculatorul n aa fel nct i acesta s nregistreze
toate deschiderile uilor cu card de acces. Asta nsemna c
Hermann tia deja c dr. Wingate intrase n ncperea
serverului. Ce nu tia eful pazei era c doctorul sttuse acolo
numai dou minute i lsase ua deschis.
Ce porcrie! zise Randy cu glas tare.
S-i fac griji n privina asta era la fel de neplcut ca munca.
Ceea ce voia cu adevrat s fac era s se conecteze din nou cu
SCREAMER, aa c se aplec i apuc mouse-ul.
Domnioar Finnegan! strig Deborah din pragul uii
biroului efei de laborator.
Ciocnise, dar Megan Finnigan era att de concentrat asupra
189

calculatorului, nct nu rspunsese. Dar vocea lui Deborah


ajunsese pn la ea, iar femeia i nl privirea cu o expresie
surprins.
A prefera s bai la u, zise ea.
Am btut, repic Deborah.
Femeia ddu din cap ca s scape de uviele care o deranjau.
mi pare ru. Sunt foarte ocupat. Cu ce pot s te ajut?
M-ai ncurajat s vin la dumneavoastr dac am ntrebri,
spuse Deborah. Ei bine, am o ntrebare.
Despre ce este vorba?
Sunt curioas de unde vin ovulele cu care lucrm. Am
ntrebat-o pe Maureen, dar mi-a zis c nu tie. Sunt multe ovule.
Nu tiam c sunt disponibile n numr att de mare.
Numrul ovulelor a fost unul dintre principalii factori care
ne-au limitat cercetrile nc din prima zi, spuse Megan. Am
fcut multe eforturi pentru a rezolva problema i a fost una
dintre contribuiile majore ale doctorilor Saunders i Donaldson
n domeniu. Dar munca lor nc nu a fost fcut public i, pn
cnd va fi, este considerat secret profesional.
Megan zmbi cu superioritate i zvrli din nou din cap n felul
ei att de caracteristic, care o enerva la culme pe Deborah.
Dup ce vei fi lucrat aici o perioad rezonabil i dac vei
mai fi interesat, sunt sigur c vom putea s-i mprtim din
succesele noastre.
Atept cu nerbdare clipa aceea, zise Deborah. nc o
ntrebare: crei specii i aparin ovulele pe care am lucrat?
Megan nu-i rspunse imediat, ci-i arunc lui Deborah o privire
cercettoare, n aa fel nct aceasta se simi de parc efa de
laborator i cntrea motivele. Pauza fu suficient de lung ca
Deborah s se simt nelalocul ei.
De ce ntrebi asta? o chestion Megan n cele din urm.
Dup cum spuneam, sunt doar curioas, rspunse
Deborah.
Reaciile lui Megan la ntrebrile ei simple erau prin ele nsele
nite rspunsuri. Deborah simi c nu avea s scoat nici un
rspuns direct i c n momentul la i dorea s plece de acolo.
Avea senzaia c alte ntrebri n-ar face dect s atrag atenia
n mod nedorit.
190

Nu sunt chiar sigur n cadrul crui protocol lucreaz


Maureen, spuse Megan. Ar trebui s verific, dar pe moment sunt
prea ocupat.
neleg, spuse Deborah. V mulumesc pentru timpul
acordat.
Pentru puin, rspunse Megan, zmbindu-i fals.
Deborah se simi uurat cnd se ntoarse la microscopul ei.
Vizita la biroul efei de laborator nu fusese o idee prea bun sau
foarte productiv. Deborah se ntoarse la lucru, dar nu reui s
enucleeze dect un singur ovocit pn cnd curiozitatea, care-i
fusese strnit i mai tare de scurta conversaie cu Megan, o
cuprinse din nou. Simplul fapt de a arunca o privire masei de
ovocite din cmpul microscopic atrgea dup sine ntrebarea
privind originea lor, n special dac erau ovule umane, dup
cum bnuia Deborah.
Lsndu-se pe spate, Deborah se uit la Mare, care o ignora,
aa cum fcuse de fapt de la ciondneala cu Paul Saunders din
cauza originii ovulelor. Arunc apoi o privire prin laboratorul
uria, convingndu-se c nici una dintre cele vreo dousprezece
persoane care lucrau acolo nu-i ddeau atenie.
Lundu-i geanta ca i cum inteniona s mearg la toalet,
Deborah se ridic de pe scaun i se ndrept spre coridorul
principal. Creznd c urma s lucreze la Wingate numai n acea
zi, hotrse c originea ovulelor era un mister prea mare ca s
poat fi ignorat. Nu tia cum l-ar putea elucida, dar se gndi s
afle tot ce putea ct mai avea ocazia.
Strbtu coridorul principal n direcia turnului central pn
cnd ajunse la ultima dintre cele trei ui care duceau din coridor
la laborator. Uitndu-se n laborator, o vzu pe Mare la o bun
distan, aplecat peste microscop. Imediat n dreapta lui
Deborah era incubatorul, suficient de mare pentru ca o
persoan s poat intra n el, unde fusese Mare ca s aduc
capsulele petri pline cu ovule. Deborah se duse la ua de sticl a
acestuia, o fcu s culiseze i ntr nuntru.
Aerul era cald i umed. Un termometru mare montat pe
perete, care msura i umiditatea, arta c erau exact 37C i o
umiditate de sut la sut. Pe ambele laturi ale ncperii nguste
erau aliniate rafturi pentru capsulele petri. n partea din spate
191

se afla liftul de aprovizionare, dar trecuser de mult zilele cnd


acesta era folosit s aduc mncarea sus n secii din buctria
instituiei aflat la subsol. Era fcut din oel inoxidabil i nu din
lemn, cum erau construite de obicei asemenea lifturi i avea o
u i rafturi de sticl.
Era spaios pentru un lift de aprovizionare, cam de mrimea
unei comode nalte cu sertare. Avea i el propria surs auxiliar
de cldur i umiditate, ca s fie asigurate temperatura i
umiditatea potrivit nuntru.
Deborah mpinse liftul ca s vad dac nu se mica suficient
ct s poat privi n jos n pu, dar acesta era neclintit ca o
stnc. Era evident un dispozitiv de nalt tehnologie. Fcu vreo
civa pai napoi i se uit la ansamblu. Bnuia c partea din
spate a puului liftului era comun cu peretele coridorului
principal.
Ieind din incubator, reveni n holul principal i msur din
ochi locul n care era amplasat puul liftului. Apoi msur
distana pn la casa scrilor de lng ua antifoc ce ducea la
turnul central. Folosind vechea scar de metal, urc pn la
etajul doi. Cnd deschise ua, rmase surprins.
Dei i amintea vag c dr. Donaldson le spusese c instituia
veche i vast era ca un muzeu n afar de mica parte ocupat
de Clinica Wingate, nu era pregtit pentru ceea ce avea n faa
ochilor. Era ca i cum cndva, prin anii 1920, personalul medical
i pacienii plecaser pur i simplu, abandonnd totul n urm.
Se aflau acolo birouri vechi, trgi de lemn pentru pacieni i
scaune cu rotile cu o nfiare demodat, aliniate de-a lungul
slii ntunecoase. Imense pnze de pianjen spnzurau ca nite
ghirlande de instalaiile de iluminat victoriene. Pe perei chiar
atrnau strmb nite litografii vechi, nrmate, de Currier 25 i
Ives. Podeaua era acoperit de un strat gros de praf i de buci
de tencuial czute de pe tavanul uor boltit.
Superstiioas, Deborah i acoperi gura cu palma i ncerc
s respire superficial, n timp ce se retrgea spre casa scrilor.
25

Nathaniel Currier (1813-1888), litograf american care mpreun cu


partenerul su de afaceri James Merritt Ives a produs peste 7 000 de litografii
diferite ce ilustrau viaa i tradiiile americane, fiecare dintre ele semnat
Currier & Ives, (n.tr.).

192

tia de fapt c oricare dintre organismele tuberculoase i orice


alte miasme care bntuiser slile dispruser de mult, dar se
simea nc vulnerabil i nelinitit.
Dup ce i ddu seama cu aproximaie unde se afla puul
liftului de aprovizionare, intr pe ua cea mai apropiat. Aa
cum se atepta, se trezi ntr-o ncpere fr ferestre care
servise drept oficiul majordomului, dotat cu dulapuri pline de
vase i farfurii ale instituiei. Erau acolo chiar i nite maini
vechi de gtit cu uile ntredeschise. n semintuneric artau ca
nite uriae animale moarte cu gurile cscate.
Uile de la puul liftului de aprovizionare se aflau acolo unde
se ateptase s le gseasc. Erau concepute s se deschid pe
vertical, ca un lift de marf, dar cnd Deborah trase de chinga
de pnz groas scmoat, i ddu seama c undeva era un
mecanism de siguran care le inea nchise pn cnd sosea
liftul de aprovizionare.
Scuturndu-i minile de praf, Deborah se ntoarse la scri i
urc pn la etajul trei i ultimul. Lucrurile stteau la fel ca la
etajul inferior. ntorcndu-se pe scri, cobor pn la parter.
n clipa n care Deborah prsi casa scrilor, tiu imediat c
ovulele nu veneau pe acolo. Parterul fusese renovat n i mai
mare msur dect primul etaj, ca s adposteasc toate
cabinetele de la Wingate, iar n acel moment al dimineii era
nesat de un flux constant de medici, asistente i pacieni.
Deborah trebui s se dea la o parte ca s lase s treac o targ
cu un pacient.
Evitnd mulimea, Deborah msur distana de la casa
scrilor pn n locul n care presupunea c se afla puul liftului
de aprovizionare, n spatele peretelui coridorului. Ieind de pe
culoar, se gsi ntr-o secie de tratament pentru pacieni. Acolo
unde trebuia s se afle uile de la puul liftului de aprovizionare,
nu ddu dect de un dulap cu lenjerie. i ddu seama limpede
c acolo nu era nici o u pentru liftul de aprovizionare.
Printr-un proces simplu de eliminare, ajunse la concluzia c
numai subsolul putea fi locul de provenien a ovulelor. Deborah
se ndrept din nou ctre scri. Ca s ajung la subsol, trebui s
coboare trei rnduri de scri n loc de dou, cte separau fiecare
dintre etajele superioare. Asta-i suger c subsolul avea tavanul
193

mai nalt, dar se dovedi c nu era aa. ntre subsol i parter era
un fel de mezanin, care adpostea nenumrate evi i conducte.
Subsolul arta ca o temni, luminat de becuri rare, fr
aplice. Pereii erau de crmid netencuit cu tavane boltite, iar
podeaua din lespezi de granit. Nelinitea pe care o simise
Deborah la etajele doi i trei era amplificat n subsolul sumbru.
i aici se aflau o mulime de relicve din trecutul su de instituie
de boli mintale/sanatoriu de tuberculoz, dar acestea erau ntr-o
stare mai proast, de parc ar fi fost abandonate n nie
ntunecoase, reci i umede. Prima senzaie a lui Deborah fu c,
n cazul n care mai existau vreunii dintre vechii germeni
infecioi prin cldire, acolo supravieuiser.
Luptndu-se cu puterea propriei imaginaii, Deborah ncepu
s msoare cu pasul distana de la scri. Planul etajului
respectiv nu includea coridorul simplu, central, ca toate celelalte
etaje de deasupra. Semna mai mult cu un labirint, cerndu-i
inventivitate ca s poat estima distana n timp ce mergea n
zigzag printre stlpi masivi de susinere.
Dup ce trecu pe sub o arcad i ocoli o buctrie mare cu
tejghele largi de metal, maini de gtit imense i chiuvete din
steatit, Deborah ddu peste ceva la care nu se ateptase: o u
modern, metalic, fr geam, clan, balamale sau ncuietori.
Cu pruden, Deborah avans n semintuneric i atinse uor
suprafaa lucioas. i ddu seama c era din oel inoxidabil. Cu
toate acestea, n mod curios, nu era rece, ci avea o cldur
plcut atunci cnd o atinse. Se uit n jur prin semintuneric la
echipamentele vechi de buctrie, apoi i ntoarse privirea
asupra uii strlucitoare. Contrastul era puternic. Lipindu-i
urechea de u, auzi bzitul mainilor dinuntru. Ascult timp
de cteva minute, spernd s aud voci, dar nu fu aa.
ndeprtndu-se de u, vzu un dispozitiv de citire a cardurilor
aidoma celui de lng ua de la ncperea serverului. n acel
moment i dori s fi avut la ea cardul lui Wingate.
Dup o clip de nehotrre i o scurt disput cu ea nsi,
Deborah se ntinse i ciocni la u. Rsun puternic, ca i cum
ua era groas. Nu era prea sigur c-i dorea s rspund
cineva la u i nimeni nu o fcu. Cu mai mult curaj mpinse n
u, dar aceasta nu se clinti. Lovi cu pumnul n jurul uii, ca s
194

vad dac putea s-i dea seama unde se afla ncuietoarea. Nu


reui.
Ridicnd din umeri n faa unui obstacol de netrecut, Deborah
se ntoarse i merse la scri. Era aproape amiaz i era timpul
s revin sus ca s atepte telefonul Joannei. Deborah nu aflase
prea multe n expediia ei, dar mcar ncercase. Se gndi c,
dac totul mergea bine, ar putea s se ntoarc dup-amiaz cu
cardul lui Wingate. Ua din oel inoxidabil i ceea ce se afla n
spatele ei i strniser curiozitatea.

195

Treisprezece
10 MAI 2001
ORA 12.24
Mai devreme, Joanna cptase mai mult respect pentru
persoanele care fceau o munc de birou, introducnd date.
Acum simea c i crescuse mult stima fa de hoi. Nu-i putea
imagina cum ar fi s-i ctige traiul fcnd ceva de genul a
ceea ce trebuia s fac n prezent. Deborah o determinase s se
ntoarc n ncperea serverului cu un argument convingtor i
cu un plan care prea s mearg. Joanna se afla n ncperea
serverului de aproape douzeci i dou de minute i nimeni nu o
deranjase. Ea nsi fusese cel mai mare duman al su.
Panica paralizant pe care o resimise la prima vizit revenise
nzecit n momentul n care intrase pe ua exterioar de la
ncperea serverului i sczu numai ct s-i permit s
acioneze, dei nu la eficien maxim. Cea mai dificil parte din
ntregul episod fusese ateptarea agonizant ca programul de
spargere a parolelor s gseasc o parol cu care s deblocheze
tastatura serverului. Ct acesta rula, Joanna fusese un pachet
de nervi se simea jalnic i tremura, scuturat de tresriri
intermitente de spaim din cauza zgomotelor pe care le auzea
constant i care erau fie inofensive, fie inventate de creierul ei
surescitat. Era surprins de modul n care reaciona. Trise cu
impresia fals c, n condiii de stres asemntoare celor prin
care trecea acum, ar rmne calm.
Imediat ce intrase n sistem, teroarea care o stpnea se mai
domolise puin, numai datorit faptului c fcea mai mult dect
s priveasc. Apoi principala problem devenise tremuratul,
care o fcuse s-i fie greu s lucreze cu mouse-ul i cu
tastatura.
Pe msur ce avansa, Joanna i mulumea n tcere lui Randy
196

Porter. Acesta i fcuse treaba cu mult mai uoar neascunznd


ceea ce cuta ea n prea multe subfiiere. n prima fereastr pe
care o deschise, Joanna gsi o unitate de server denumit Date
D, al crei nume suna promitor. Deschiznd unitatea
respectiv, gsise o mulime de directoare cu denumiri foarte
clare. Unul dintre acestea se numea Donator. Fcnd clic pe el
cu butonul din dreapta al mouseului i alegnd opiunea
Proprieti, vzu c accesul era extrem de limitat. De fapt, pe
lng Randy Porter n calitate de administrator de reea, numai
Paul Saunders i Sheila Donaldson aveau accesul autorizat.
Sigur c gsise directorul corect, Joanna se adug pe ea
nsi ca utilizator. Nu fu nevoie dect s tasteze denumirea
contului ei de utilizator i domeniul ei de birou. Cnd era pe
punctul de a da clic pe butonul Add (Adaug), auzi o u
deschizndu-se undeva la distan, fcndu-i inima s-i sar din
piept i fruntea s i se umple de broboane de sudoare.
Timp de cteva secunde Joanna fu incapabil s se mite sau
mcar s respire, deoarece se fora s aud sunetele care
semnalau c paii veneau pe coridorul spre ncperea
serverului. Dar nu auzi nimic. Se atepta totui s fie cineva n
spatele ei. Se ntoarse ncet. Simi o vag senzaie de uurare
rspndindu-i-se prin vene cnd vzu c n pragul uii de la
ncperea serverului nu se afla nimeni. Ridicndu-se i dndu-se
napoi civa pai, se uit la coridorul de la ncperea serverului
care ducea la ua exterioar. Aceasta era nchis.
Trebuie s ies de aici, suspin Joanna.
Se ntoarse repede la tastatur i, cu o mn tremurnd,
fcu clic ca s se adauge pe lista de acces la directorul cu
donatori.
Ct de rapid putu, Joanna nchise ferestrele pe care le
deschisese treptat, ajungnd n cele din urm la desktopul
monitorului serverului i la etapa n care se solicita parola. i
nha geanta i era gata s fug, cnd i aduse aminte c
programul de spargere a parolelor era nc n CD-ROM.
Tremurnd mai tare ca oricnd, acum c numai cteva secunde
o mai despreau de succes, reui s scoat CD-ul i s-l pun n
geant. n sfrit putea s plece.
nchise ua de la ncperea serverului i apoi alerg cei civa
197

pai care o despreau de ua exterioar. Din pcate, nu avea


cum s anticipeze dac era sau nu un moment potrivit s ias n
coridorul principal. Nu depindea dect de cine se nimerea s fie
pe acolo. Nu putea dect s-i ncerce norocul i s spere c va
fi bine. Dintr-o micare, deschise ua i pi afar, nchiznd-o
dup ea. ncercnd s nu intre n panic, evit s se uite pe
coridor i, n loc de asta, se duse imediat la nitoare. Nu
pentru c i era sete, dei gura i era uscat. Voia s aib ns
ceva de fcut, n loc s arate ca un ho care evada.
Joanna se ridic. Faptul c n timp ce buse ap nu auzise nici
o voce fusese ncurajator, iar acum cnd privi n jurul su, avu
impresia c alesese un moment deosebit de favorabil ca s ias.
Aceasta era una dintre puinele di cnd vedea coridorul
complet pustiu.
Nerbdtoare s se conving c avusese succes i, de
asemenea, s trag cu ochiul la coninutul fiierului chiar dac
Deborah nu era cu ea, Joanna se grbi s se ntoarc la biroul ei
din zona administrativ. Cum era pe la mijlocul pauzei de prnz,
zona era aproape pustie, ceea ce-i convenea de minune. Se
repezi la biroul su, arunc geanta pe mas i se aez.
Introduse parola n staia de lucru. Cu ceva mai mult
dexteritate fa de cum se descurcase n ncperea serverului,
Joanna realiz repede o proiecie a unei uniti de reea n
directorul cu donatori. n timp ce fcu clic pe comanda dorit, i
inu rsuflarea.
Da! uier Joanna tare printre dinii ncletai.
Intrase n directorul fiierului. i venea s strige de bucurie,
dar se abinu i bine fcu.
Da ce? ntreb o voce pe un ton ntre comand i ntrebare.
Ce se petrece?
Resimind un strop din teroarea de a fi descoperit, pe care o
trise n ncperea serverului, Joanna i ridic privirea i se uit
n sus, la dreapta. Aa cum se temea, se trezi uitndu-se la faa
ciupit de vrsat a lui Gale Overlook.
Ce-ai fcut, ai ctigat la loterie? o ntreb Gale.
Avea un mod de a vorbi care fcea ca tot ce spunea s par
depreciativ.
Joanna nghii n sec. Avu o alt revelaie instantanee i crud.
198

Dei se considera destul de spiritual i capabil s dea replica


la fel ca oricare dintre prietenii ei, faptul c n acel moment se
simea temtoare i vinovat i fcea mintea s se blocheze. n
loc de cuvinte, din gur i iei un fel de blbial.
Ce ai pe ecran? ntreb Gale, devenind i mai interesat
atunci cnd observ tulburarea vizibil a Joannei.
Gale i nclin capul, ncercnd s vad ecranul prin lumina
reflectat.
Dei Joannei i pierise glasul pe moment, avu prezena de
spirit de a nchide fereastra calculatorului, revenind pe desktop.
Erai pe internet? ntreb Gale acuzatoare.
Da, rspunse Joanna, regsindu-i vocea. Verificam s vd
care mai e cursul unor aciuni.
Lui Christine n-o s-i plac asta, spuse Gale. Se supr pe
cei care intr pe internet din motive personale n timpul orelor
de program.
Mulumesc c mi-ai spus, zise Joanna.
Se ridic, zmbi nepat, i apuc geanta i plec.
Joanna mergea repede. Faptul c era furioas pe ea nsi c
se purtase att de suspect i iritat pe Gale Overlook c era aa
o bgcioas avu efectul pozitiv de a o ajuta s-i ndrepte
nelinitea excesiv mpotriva a ceva anume. n timp ce se
ndrepta spre sala de mese, ncepu chiar s se simt mai bine.
n momentul n care ajunse la ua antifoc ce ducea la turnul
cldirii, i revenise suficient ca s-i fie chiar un pic foame.
Ezitnd n pragul slii de mese, Joanna cercet ncperea n
cutarea lui Deborah. Era mult mai aglomerat dect cu o zi
nainte, cnd Helen Masterson le dusese acolo. Joanna ddu cu
ochii de Spencer Wingate, dar privi repede n alt parte. Nu
avea chef s se uite n ochii brbatului. i vzu pe Paul Saunders
i pe Sheila Donaldson la o alt mas i se uit la fel de grbit
n alt parte. Apoi o zri pe Deborah stnd la o mas de dou
persoane cu Randy Porter. Preau cufundai n conversaie.
Joanna i croi drum spre Deborah, ncercnd s-i fereasc pe
ct posibil chipul de Sheila Donaldson. Deborah i simi prezena
i i ridic privirea numai atunci cnd ajunse lng mas.
Bun, Prudence drag! spuse vesel Deborah. Sigur i-l
aminteti pe Randy Porter.
199

Randy zmbi timid i i strnse mna, dar nu se ridic. Joanna


nu fu surprins. Se obinuise de mult cu faptul c muli brbai
crescui n statele de deasupra liniei Mason-Dixon 26 nu prea
tiau ce sunt bunele maniere.
Eu i Randy am avut o discuie interesant, spuse Deborah.
Nu tiam c lumea jocurilor pe calculator este att de
fascinant. Se pare c-am pierdut ceva important. N-am
dreptate, Randy?
Absolut, zise Randy.
Se ls pe spate cu un zmbet ce exprima mulumirea de
sine.
Ascult, Randy, zise Deborah. tii ce? Am s trec mai trziu
pe la staia ta de lucru i-ai s poi s-mi ari Unreal
Tournament. Ce zici?
E o idee bun, spuse Randy.
Se legna nainte i napoi ca i cum s-ar fi aprobat singur n
permanen.
mi pare bine c am avut ocazia s stau de vorb cu tine,
Randy, adug Deborah. A fost amuzant.
Ddu din cap i rnji, spernd c Randy va nelege aluzia.
Dar nu se ntmpl aa.
Mai am vreo dou joystick-uri n main, spuse Randy.
Doamnelor, pot s v ajut s fii gata de joc ct ai clipi.
Ne-ar plcea asta, replic Deborah, pierzndu-i rbdarea.
Dar acum eu i Prudence avem ceva de discutat.
Hei, n-am nimic mpotriv, spuse Randy.
Dar nu se clinti.
Am vrea un pic de intimitate, adug Deborah.
A! fcu Randy.
Se uit de la una la alta de parc s-ar fi simit confuz, dar n
cele din urm nelese mesajul. ns se juc un pic cu ervetul
nainte de a se ridica.
Ne mai vedem.
Cum s nu! spuse Deborah.
26

Grania dintre statele Pennsylvania i Maryland, privit ca linia de


demarcaie ntre statele aboliioniste i cele care menineau sclavia nainte
de Rzboiul Civil. A fost stabilit ntre 1763 i 1767 de britanicii Charles
Mason (1730-1787) i Jeremiah Dixon (1733-1777).

200

Randy plec, iar Joanna i lu locul.


Nu prea tie s neleag o aluzie, coment Joanna.
Deborah scoase un hohot de rs scurt, batjocoritor.
i tu crezi probabil c partea cea mai grea din toat
afacerea asta a fost intratul n ncperea serverului.
A fost chiar aa ru?
E un idiot care nu tie nimic altceva n afar de
calculatoare, se plnse Deborah. N-a putut s vorbeasc despre
nimic altceva. Absolut nimic! Dar a trecut. i drese vocea, se
aplec n fa i cu o voce nerbdtoare, dar sczut, ntreb:
Ei, ce s-a ntmplat? Ai reuit sau nu?
Joanna se aplec i ea n fa. Chipurile lor erau la numai
civa centimetri unul de altul.
S-a fcut.
Fantastic! Felicitri! i ce ai aflat?
Deocamdat nimic, spuse Joanna. N-am reuit dect s
verific de la staia mea de lucru dac ceea ce am fcut n
ncperea serverului a mers. Am intrat n fiierul care trebuia.
Chiar i-am vzut numele n director.
i atunci de ce n-ai aflat nimic?
Pentru c m-a ntrerupt vecina mea cea bgcioas, zise
Joanna. E ca o jucrie pe arcuri ori de cte ori spun sau fac ceva
ieit din comun. Credeam c o s fie la mas cnd m-am ntors
la birou, dar, din pcate, m-am nelat.
Una dintre osptriele din Nicaragua veni la masa lor, iar
Joanna comand sup i salat. Felurile de mncare erau cele
recomandate de Deborah, care i spusese c astea erau aduse
cel mai repede.
De-abia atept s ne ntoarcem la staia ta de lucru, spuse
Deborah imediat ce plec chelneria. Sunt n culmea nerbdrii.
i, destul de ciudat, n momentul sta am ajuns s fiu la fel de
interesat s aflu despre cercetrile care se fac aici pe ct sunt
n legtur cu ovulele noastre.
Asta o s fie o problem, zise Joanna. n primul rnd va
trebui s avem grij cu vecina mea care-i bag nasul peste tot.
Cred c-ar fi cel mai bine s ateptm s plece de la birou nainte
de a redeschide directorul cu donatori.
Atunci hai s-o facem n laborator, spuse Deborah. Sunt o
201

mulime de staii de lucru disponibile unde am avea suficient


linite. Nu va trebui s ne facem griji c altcineva ne spioneaz.
Nu putem folosi o staie de lucru din laborator, spuse
Joanna. Calea de acces creat de mine este doar prin domeniul
biroului.
Doamne Dumnezeule! fcu Deborah. De ce trebuie s fie
aa de complicate toate astea? Dar e-n regul! O s folosim
staia ta. Cred ns c-ar trebui pur i simplu s o ignorm pe
vecina ta. La naiba, pot foarte bine s stau ntre ea i ecran.
Imediat ce termini de mncat, mergem s-o facem.
Mai e o problem, spuse Joanna. Singura cale de acces pe
care am creat-o duce la directorul cu donatori. n aceeai
unitate erau mai multe fiiere, precum Protocoale de
cercetare i Rezultatele cercetrii, dar nu mi-am creat acces
i la ele.
De ce naiba nu? ntreb Deborah.
ncrunt din sprncene.
Pentru c mi era prea fric s mai stau acolo, zise Joanna.
O, Doamne! se plnse Deborah. Nu pot s cred! Ai fost
acolo cu fiierele alea chiar sub nasul tu. Cum ai putut s pierzi
o aa ocazie?
Deborah scutur din cap cu uimire i totodat cu iritare.
Nu nelegi ct de agitat eram, spuse Joanna. Am avut
noroc c-am putut s fac ceva n camera aia.
Ct timp ar mai fi luat? o chestion Deborah.
Nu mult, admise Joanna. Dar i spun c eram ngrozit. A
fost o lecie dur, dar am aflat c nu sunt deloc bun s comit
infraciuni. nelegi c ceea ce facem este o infraciune, nu?
Presupun c da, zise Deborah absent.
Era clar dezamgit.
Dac se ntmpl ce e mai ru i suntem prinse, spuse
Joanna, mcar putem dovedi c nu urmream dect s obinem
informaii despre ovulele noastre i cred c-am fi tratate cu
clemen. Dar cu siguran c lucrurile n-ar mai sta la fel dac
am fi prinse violndu-le protocoalele de cercetare, indiferent de
motive.
Bine, poate ai dreptate, zise Deborah. Oricum, am un alt
plan. D-mi cardul albastru al lui Wingate!
202

De ce? ntreb Joanna.


O privi ntrebtor pe prietena ei. tia c Deborah putea fi
impulsiv.
nainte ca Deborah s poat rspunde, sosi mncarea.
Chelneria o servi i plec. Deborah se aplec din nou nainte i-i
spuse Joannei povestea despre cum cutase sursa ovulelor
cercetnd puul liftului de aprovizionare. i spuse cum gsise ua
din oel inoxidabil, lefuit, total nelalocul ei n buctria
arhaic, drpnat de la subsol. Cnd termin, conchise
simplu:
Vreau s vd ce-i n spatele uii leia.
Joanna termin de mestecat o gur de salat i nghii; apoi
se uit exasperat la Deborah.
N-am s-i dau cardul lui Wingate!
Poftim? ls s-i scape Deborah.
Joanna i fcu semn s tac nainte de a se uita n jur ca s
vad dac izbucnirea lui Deborah atrsese atenia cuiva. Din
fericire, nu se ntmplase aa.
N-am s-i dau cardul lui Wingate, repet Joanna aproape
n oapt. Suntem aici s aflm ce s-a ntmplat cu ovulele
noastre. sta a fost scopul nc de la nceput. Indiferent ct de
fascinant i se pare ie s afli ce fac aici, nu ne putem permite
s periclitm obiectivul pentru care am venit. Dac ua aia de la
subsol are un dispozitiv de citire a cardurilor precum ua de la
ncperea serverului, iar tu intri acolo, sunt anse serioase s fie
cineva alertat, aa cum s-a ntmplat cu ncperea serverului. i
dac se ntmpl asta, intuiia mi spune c o s dm de un
mare necaz.
Deborah i rspunse Joannei aruncndu-i o privire iritat, dar,
cu trecerea secundelor expresia i se mblnzi, iar indignarea i se
mai domoli. Dei nu-i plcea, ceea ce spunea Joanna era
adevrat. Cu toate acestea, Deborah se simea frustrat. Cu
cteva minute mai nainte, se gndise c avea dou modaliti
la fel de promitoare de rezolvare a ceea ce ea considera un
mister important. Intuiia i spunea rspicat c, n cel mai bun
caz, Clinica Wingate era implicat n cercetri ndoielnice din
punct de vedere etic i, n cel mai ru caz, cei de acolo nclcau
legea.
203

Ca biolog care era la curent cu multe dintre aspectele


biomedicale ale zilei, Deborah tia c clinicile de fertilizare
precum Wingate funcionau pe o scen medical fr
supraveghere. De fapt, clienii disperai ai acestor clinici i
implorau adesea pe cei care lucrau aici s ncerce proceduri
netestate. ntr-un asemenea mediu, pe pacieni nu-i deranja
deloc s fie proverbialii cobai i respingeau cu nonalan
posibilele consecine negative pentru ei sau pentru societate n
general, atta timp ct exista cea mai mic posibilitate de a
avea un copil. Asemenea pacieni aveau, de asemenea, tendina
de a-i ridica medicii pe un piedestal, ceea ce-i ncuraja pe
acetia s cread, prad unei vaniti intelectuale, c etica i
chiar legile nu se aplicau n cazul lor.
mi pare ru c n-am fcut mai mult, spuse Joanna.
Presupun c te-am dezamgit. Mi-a dori s nu fi fost aa un
pachet de nervi n ncperea serverului. Dar am fcut tot ce am
putut n situaia aia.
Sigur c ai fcut, zise Deborah.
Acum se simea vinovat pentru c se suprase pe Joanna,
care, de fapt, ndeplinise o sarcin aproape eroic. n ciuda
fanfaronadei sale, se ntreba sincer dac ea ar fi fost n stare s
fac ceea ce fcuse Joanna, chiar dac ar fi avut cunotinele de
calculator necesare. S-l amuze pe Randy fusese o treab
scitoare, nu o provocare stresant.
Ce-ar trebui noi s discutm este unde ar fi mai bine s
accesm directorul cu donatori, spuse Joanna, lund o alt
mbuctur din masa de prnz.
Explic! zise Deborah.
M-a simi mult mai bine s o fac disear, de acas, prin
modem, spuse Joanna. Ar fi mai sigur, dar sunt unele probleme.
Cum ar fi?
Dac este detectat faptul c am descrcat un fiier
securizat, ar putea s-i dea de urm n calculatorul nostru de
acas prin intermediul furnizorului nostru de internet.
Nu e bine, zise Deborah.
Mai e, de asemenea, posibil ca, dac ateptm, calea mea
de acces s fie descoperit i eliminat nainte de a profita de
ea.
204

Acum mi spui, se plnse Deborah. Asta n-o tiam. Care


sunt ansele s se ntmple aa ceva?
Probabil nu foarte mari, recunoscu Joanna. Randy ar trebui
s aib un motiv s o caute.
Se pare c trebuie s-o facem aici, spuse Deborah.
Sunt de acord, zise Joanna. Mai trziu n cursul acestei
dup-amiezi. Dar cred c-ar trebui s plecm imediat dup
aceea. Dac Randy detecteaz ceea ce descrcm noi i i d
seama c provine din reea, o s gseasc calea. Apoi nu-i va
lua mult ca s o urmreasc pn la staia de lucru a lui
Prudence Heatherly.
Ceea ce nseamn c va trebui s fim plecate de mult,
spuse Deborah. n regul, am neles! Ai terminat de mncat?
Joanna se uit la supa i salata din care nu mncase dect
jumtate.
Te grbeti?
Nu pot zice c m grbesc, spuse Deborah, dar tot timpul
ct am stat aici, inclusiv jumtatea de or pe care am petrecuto n compania noului meu prieten Randy, eful pazei s-a holbat
la mine.
Joanna ddu s se ntoarc, dar Deborah se ntinse repede i
o apuc de ncheietur.
Nu te uita!
De ce nu?
Nu tiu exact, recunoscu Deborah. Dar mi d fiori i a
prefera ca nici mcar s nu-i confirm faptul c am observat c sa tot uitat la mine. Din cte pot s-mi dau seama, e vorba din
nou de blestemata asta de rochie. Ceea ce iniial a fost o glum
a devenit o btaie de cap.
De unde tii c e eful pazei?
Nu tiu sigur, admise Deborah. Dar e de la sine neles. i
aminteti ieri cnd ncercam s intrm, iar camioanele ne
blocau drumul? Numai cnd a ieit el afar i i-a ordonat tipului
n uniform s le lase s intre s-a rezolvat impasul. Cnd am
condus noi maina n incint, sttea lng Spencer. i-l
aminteti?
Nu chiar, recunoscu Joanna. Amintete-i, n acel moment
Spencer mi acaparase atenia, cci tocmai mi venise ideea
205

denaturat c-mi amintea de tata.


Deborah chicoti.
Bine zis denaturat! Dar ne ndeprtm de la subiect. Cum
rmne cu mncarea? Nu te-ai mai atins de ea de cinci minute.
Joanna i puse ervetul pe mas i se ridic.
Sunt gata! S mergem.
Cu excepia faptului c frecventa sala de mese, Kurt Hermann
intra rareori n cldirea propriu-zis a Clinicii Wingate. Prefera s
rmn la casa de la intrare sau pe terenurile vaste, sau n
apartamentul lui din satul angajailor. Problema era c tia c la
clinic se petrec anumite lucruri pe care el nu le tolera, dar
datorit instruciei sale militare putea s separe lucrurile n
minte. Neducndu-se la clinic, era ca i cum, dac n-o mai
vedea i-o scotea din minte, aa c pur i simplu nu se mai
gndea la ea.
Dar erau anumite ocazii cnd era necesar s intre n cldirea
principal a clinicii, iar preocuparea lui actual pentru Georgina
Marks era una dintre ele. Folosindu-i relaiile i puinele date
din formularul ei de angajare, plus nregistrarea mainii pe care
o conducea, solicitase informaii despre ea. Rezultatele pe care
le primise pn acum erau derutante, dac nu chiar curioase.
Intenionase iniial s o abordeze n sala de mese n timpul
prnzului, dar se rzgndise. Era clar c l agase pe putiul la
cu calculatoarele mpreun cu care venise, iar ultimul lucru pe
care-l dorea Kurt era s fie respins de o persoan de genul ei.
Apoi situaia se schimbase brusc. Apruse prietena Georginei
i, de la distan, se prea c expertul n calculatoare fusese
expediat brusc. Kurt trebuia s tie de ce.
Nu este la biroul lui? ntreb Christine Parham, efa de
birou.
Kurt privi un moment n alt direcie, ca s nu izbucneasc la
o asemenea ntrebare prosteasc. Tocmai i spusese femeii c
Randy Porter nu era la biroul su. Kurt i ntoarse ncet privirea
furioas spre Christine. Nu fu nevoie s-i rspund.
Doreti s-l apelez pe pager? ntreb Christine.
Kurt se mulumi s dea din cap. Pentru el, cu ct se vorbea
mai puin, cu att era mai bine. Avea o tendin
206

contraproductiv de a le spune oamenilor ce gndea despre ei


cnd era iritat, iar Georgina Marks l iritase.
Christine sun. n timp ce atepta un rspuns, l ntreb pe
Kurt dac cei de la paz aveau probleme cu calculatorul. Kurt
scutur din cap i se uit la ceas. Mai aloc acestei misiuni nc
cinci minute. Dac Randy Porter nu era gsit pn atunci, urma
s lase instruciuni ca ntngul la s vin la casa de la intrare.
Kurt nu voia s lipseasc prea mult timp din birou. Cu attea
antene pe urmele Georginei Marks i cu telefoanele pe care le
atepta, dorea s fie acolo, ca s le rspund personal.
Ce vreme frumoas, coment Christine.
Kurt nu rspunse, dar femeia nu mai trebui s se chinuiasc
s gseasc alte subiecte de conversaie, mulumit ritului
insistent al telefonului ei. Era Randy, care raport c lucra la
calculatorul cuiva de la contabilitate, dar putea trece imediat pe
la ea dac era nevoie. Christine i spuse c eful pazei era acolo
ca s-l vad, aa c mai bine ar veni imediat.
Am s-l atept n cubiculumul su, spuse Kurt nainte ca
femeia s nchid.
Aceasta i transmise lui Randy mesajul.
Kurt se ndrept spre spaiul de lucru al administratorului de
reea. Ajuns acolo, se aez pe cel de-al doilea scaun i se uit
mprejur cu dispre la lucrarea de art science-fiction care
mpodobea pereii biroului. Observ joystick-ul mpins prostete
n spatele monitorului, ca pentru a-l ascunde. Se gndi c
putiului i-ar prinde bine cteva luni ntr-o tabr de instrucie
ceea ce gndea despre toi tinerii care nu avuseser parte de
aa ceva.
Bun ziua, domnule Hermann, spuse Randy jovial, n timp
ce intr dezinvolt n cubiculum. Acest tip de atitudine fa de
oameni precum Kurt disimula prudena unui cine n tovria
unui stpn crud i imprevizibil.
Ceva nu e n ordine cu unul dintre calculatoarele de la
paz?
Se arunc pe scaunul su de la birou ca i cum ar fi fost o
plac de skateboard, ceea ce fcu s fie nevoie s se in de
marginea biroului ca s nu se izbeasc cu scaunul de perete.
Calculatoarele sunt bine, zise Kurt. Sunt aici ca s stm de
207

vorb despre femeia cu care ai avut ntlnire la prnz.


Georgina Marks?
Kurt i ntoarse privirea o clip, aa cum fcuse recent cu
Christine. Rumeg chestiunea de ce toat lumea trebuia s-i
rspund la ntrebri cu aproape aceleai ntrebri. l scotea din
mini.
Ce vrei s tii despre ea? ntreb Randy vesel.
S-a dat la tine vizibil?
Randy cltin din cap.
Aa i aa, spuse el. Mai mult la nceput. Vreau s zic c ea
a deschis discuia.
i-a fcut propuneri?
Ce vrei s zici?
Kurt i ntoarse din nou privirea pentru un moment. Era
obositor s vorbeasc cu majoritatea celor din personal i n
special cu Randy Porter, care arta i se purta de parc mai era
nc la liceu.
i-a fcut propuneri? nseamn i-a oferit sex n
schimbul banilor sau al unor servicii?
Randy avusese impresia clar c eful pazei era un tip ciudat,
dar ntrebarea asta venit din senin le ntrecea pe toate. Nu tia
ce s rspund, cci simea c cellalt era suprat i cu nervii
ntini la maximum.
Vrei s rspunzi la ntrebare?! mri Kurt.
De ce s-mi ofere sex? reui s articuleze Randy.
nc o dat, Kurt i ntoarse privirea. ntrebarea lui dduse
natere la o alt ntrebare, ceea ce i amintea n mod neplcut
de discuiile obligatorii pe care le avusese cu un psihiatru, pe
care i se ordonase s-l vad nainte de a prsi armata. Trgnd
aer n piept, repet apoi ntrebarea lent i amenintor.
Nu! ltr Randy. Apoi cobor vocea. N-a venit vorba despre
sex. Am discutat despre jocuri pe calculator. De ce s
pomeneasc de sex?
Pentru c sexul e ceea ce face tipul la de femeie.
E biolog, zise Randy pe un ton defensiv.
Are un mod ciudat de a se mbrca pentru un biolog, spuse
Kurt batjocoritor. Mai arat vreunul dintre ceilali biologi ca ea?
n acest moment al investigaiei, Kurt nu era sigur c
208

Georgina era biolog sau c numele ei era Georgina, dar nu


pomeni nimic de suspiciunile sale. Nu voia s ajung ceva la
urechile femeii i s-o alerteze nainte de a-i fi terminat
cercetrile. n prezent, credea c ea venise la Wingate cu un
motiv ascuns i, fiind mbrcat aa provocator, prostituia era
printre primele lucruri de care o bnuia. La urma urmelor, asta
fusese i prima lui impresie despre ea i se prea c deja se
culcase cu Spencer Wingate n aceeai zi n care-l ntlnise la
poart.
Mi-a plcut cum era mbrcat, spuse Randy.
Da, sunt sigur c i-a plcut, ripost Kurt. Dar de ce ai
plecat att de brusc azi dup-amiaz? Ai fost dezgustat dintr-un
anumit motiv? Asta s-a ntmplat atunci cnd te-a ntrebat dac
te intereseaz s-i fii client?
Nu! protest Randy. i-am spus, n-am vorbit de sex. Am
avut o conversaie plcut, dar apoi ea a vrut ca eu s plec.
Apruse prietena ei i doreau s stea de vorb, aa c am
plecat.
Kurt se uit lung la putiul slbnog cu calculatoarele. Din
experiena lui Kurt n ceea ce privete interogatoriile, simea c
biatul spune adevrul. Problema era c ceea ce spunea Randy
nu se potrivea cu nici una dintre convingerile actuale ale lui Kurt
despre aceast nou angajat. n loc s se lmureasc, lucrurile
legate de ea deveneau i mai nclcite.
A dori s vorbesc ceva cu tine, spuse Randy, nerbdtor
s schimbe subiectul discuiei, ndeprtndu-l de Georgina
Marks.
Continu spunndu-i lui Kurt despre episodul ciudat legat de
dr. Wingate i ncperea serverului.
Kurt ddea din cap n timp ce absorbea informaiile. Nu tia
ce s neleag din asta sau ce s fac cu asemenea informaii.
n ultimii ani, rspunsese n faa lui Paul Saunders i nu a lui
Spencer Wingate. Ca militar, ura situaiile cu o ierarhie neclar.
S m anuni dac se mai ntmpl, zise Kurt. i s m
anuni dac mai ai de-a face cu Georgina Marks sau cu prietena
ei. i nu mai e nevoie s-i spun c discuia asta trebuie s
rmn ntre noi doi. Ai neles?
Randy ddu imediat din cap.
209

Kurt se ridic i fr un alt cuvnt iei din biroul lui Randy.


Deborah renun s mai ncerce s munceasc. Cu mintea
zbrnindu-i, i era imposibil s se concentreze i, cum ea i
Joanna urmau s prseasc scena n curnd, era oricum o
mascarad. Atepta de mai bine de o or ca Joanna s o sune
s-i spun c vecina ei zgomotoas de birou a plecat, lsndu-le
drumul liber s acceseze directorul cu donatori, dar telefonul nu
suna. Se prea c vecina nu se ducea nicieri deocamdat.
Deborah btu darabana cu degetele pe mas. Nu fusese
niciodat foarte rbdtoare, iar ateptarea asta fr rost o
nnebunea.
La naiba! exclam deodat cu voce sczut.
Se ridic de la microscop, i lu geanta i se ndrept spre
u. Cedase destul timp n faa temerilor i a paranoiei Joannei
n legtur cu vecina ei. La urma urmelor, ce conta? Imediat ce
obineau informaiile, urmau s plece. n plus, aa cum sugerase
deja, putea s ascund plasndu-se n dreptul lui, astfel nct
colega Joannei s nu poat vedea.
Evitnd s priveasc n direcia celor civa oameni care
lucrau n laborator i pe care-i cunoscuse, Deborah iei din nou
pe hol ca i cum s-ar fi ndreptat spre toaleta femeilor. Cteva
minute mai trziu, se strecur n biroul Joannei. Joanna muncea
contiincioas.
Fr un sunet, Deborah mim ntrebarea:
n ce direcie este Gale Overlook?
Joanna art ctre peretele despritor din dreapta.
Deborah pi ctre el i se uit pe deasupra. Era un
cubiculum care arta ca imaginea n oglind a biroului Joannei.
Ceea ce era foarte interesant era neocupat.
Nu e nimeni aici! raport Deborah.
Cu o expresie ntrebtoare, Joanna se uit i ea.
Ei, drcie, spuse. Era aici acum dou minute.
Ce convenabil, zise Deborah. i frec minile de
entuziasm. Ce-ar fi s-i faci trucurile chiar acum? Hai s
obinem informaiile despre progeniturile noastre i s splm
putina.
Joanna iei din cubiculumul ei i privi n ambele pri.
210

Mulumit, se ntoarse i se aez n faa tastaturii. i arunc o


privire ezitant lui Deborah.
Am s stau de ase, o asigur aceasta. Apoi adug: i,
dup attea eforturi, ar face bine s merite.
Din cteva taste i clicuri cu mouse-ul, Joanna afi rapid
prima pagin a directorului cu donatori. Acolo, printre alte nume
de la nceputul alfabetului, aprea Deborah Cochrane.
Hai s te vedem pe tine mai nti, spuse Joanna.
N-am nimic mpotriv, zise Deborah.
Joanna fcu clic pe numele lui Deborah i fiierul acesteia
apru. Amndou fetele parcurser materialul, care includea
informaii de baz i informaii medicale generale. n partea de
jos a paginii era o notaie subliniat, scris cu caractere aldine,
cum c ea insistase categoric s i se fac anestezie local
pentru prelevarea de ovule.
Chiar c-au luat chestiunea aia cu anestezia n serios, spuse
Deborah.
Ai terminat cu pagina asta? ntreb Joanna.
Da, hai s trecem la chestiile interesante!
Joanna fcu clic pe urmtoarea i, dup cum se dovedi, ultima
pagin. n partea de sus se afla notaia NUMRUL DE OVULE
PRELEVATE. Alturi era scris un zero.
Ce naiba? ntreb Deborah. Asta sugereaz c de la mine
n-au recoltat nici mcar un singur ovul.
Dar i-au spus c-au fcut-o, zise Joanna.
Sigur c da, spuse Deborah.
Asta e ciudat, coment Joanna. Hai s vedem fiierul meu!
Reveni la director i derul pn cnd ajunse la litera M.
Gsindu-i numele, fcu clic pe el. n urmtoarele treizeci de
secunde parcurser materialul, care era asemntor cu ceea ce
citiser pentru Deborah pe prima ei pagin. Dar la pagina
urmtoare avur o surpriz i mai mare dect cea provocat de
cele zero ovule ale lui Deborah. n dosarul Joannei scria c
fuseser prelevate 378 de ovule.
Nu tiu ce s neleg din asta, spuse Joanna. Mi-au spus c
au recoltat cinci sau ase, nu sute.
Ce e dup fiecare ovul? ntreb Deborah.
Scrisul era prea mic ca s poat fi citit.
211

Joanna mri afiajul. Dup fiecare ovul urma numele unui


client, mpreun cu data unui transfer embrionar. Dup asta
urma numele lui Paul Sanders i apoi o scurt descriere a
rezultatului.
Dup ce scrie aici, fiecare dintre ovulele tale a avut un alt
destinatar, spuse Deborah. Chiar i asta e ciudat. Credeam c
fiecare pacient va primi mai multe ovule, in cazul n care
acestea sunt disponibile, ca s creasc la maximum ansele
implantrii.
Asta credeam i eu, zise Joanna. Nu tiu ce s neleg din
toate astea. Nu numai c sunt prea multe ovule, dar nici unul nu
a dat vreun rezultat.
Cu degetul cobor pe lista lung unde gsea fie o notaie
despre eecul implantrii, fie data unei pierderi de sarcin.
Ateapt! Uite unul care a avut succes, spuse Deborah.
Se ntinse i-l art. Era oul cu numrul treizeci i apte. Era
menionat o dat de natere 14 septembrie 2000. Aceasta
era urmat de numele mamei, o adres, un numr de telefon i
notaia c era vorba de un biat sntos.
Ei, mcar a fost unul, fcu Joanna, uurat.
Uite nc unul, zise Deborah. Ovulul numrul patruzeci i
opt cu data de natere 1 octombrie 2000. i de data asta a fost
un biat sntos.
Bine, dou, spuse Joanna.
Se simi ncurajat pn cnd ea i Deborah parcurser
ntreaga list. Din cele 378, numai alte dou ovule mai
avuseser rezultat pozitiv: ovulul 220 i ovulul 241, ambele
implantate n ianuarie acel an. Fiecare era urmat de notaia c
sarcinile evoluau normal.
Cum e posibil s le fi implantat att de recent? ntreb
Joanna.
Presupun c asta nseamn c folosesc ovule congelate,
zise Deborah.
Joanna se ls pe sptar i se uit n sus la Deborah.
Asta nu seamn deloc cu ce mi imaginam.
Poi s-o mai spui o dat, rspunse Deborah.
Dac e corect, asta e o rat de succes de aproximativ unu
la sut. Nu e o recomandare prea bun pentru ovulele mele.
212

Este absolut imposibil s fi obinut aproape patru sute de


ovule de la tine. Asta trebuie s fie vreo invenie din cine tie ce
motiv. Aproape patru sute de ovule cam sta e numrul total
de ovule pe care ai s le produci toat viaa!
Crezi c toate astea sunt doar invenii?
Aa presupun, spuse Deborah. Dup cum tim amndou,
aici se petrec lucruri ciudate. Avnd toate astea n vedere, nu
m-ar mira ctui de puin dac datele ar fi falsificate ntr-o
oarecare msur. Ce naiba, aa ceva se ntmpl n cele mai
reputate instituii, darmite ntr-un loc izolat ca sta. Dar i
spun: acum, c ne confruntm cu mimaul sta, sunt i mai
dezamgit c nu putem s intrm n dosarele lor de cercetare.
Joanna se ntoarse din nou ctre tastatur i ncepu s apese
pe butoane.
Ce faci acum? ntreb Deborah.
Am s tipresc documentele, spuse Joanna. Apoi le lum i
plecm. Rezultatele astea m-au dat gata.
Pe tine te-au dat gata! zise Deborah. Pe mine m-au trecut
fr nici un ovul. Mcar despre tine au o prere suficient de
bun ca s i atribuie nite copii vii.
Joanna se uit n sus la Deborah. Dup cum bnuise, prietena
ei zmbea. Joanna trebui s-i recunoasc meritul sta. Datorit
personalitii sale exuberante, putea gsi ceva amuzant n
aproape orice situaie. n ceea ce o privea, Joanna nu era deloc
amuzat.
Dar observ un lucru, spuse Deborah. La nici una dintre
intrrile pentru ovulele tale nu este menionat donatorul de
sperm.
Presupun c era vorba despre soii femeilor respective, zise
Joanna.
Termin de configurat comanda de tiprire i fcu clic pe
butonul Imprimare.
O s dureze vreo dou minute, la ct de mare este fiierul.
Dac vrei s faci ceva, f-o acum, cci, odat ce avem fiierul,
vreau s plecm.
Sunt gata acum, spuse Deborah.
Ce zi, se lament Randy.
213

Era bucuros c scpase de Kurt Hermann, dar nemulumit c


trebuise totui s poarte o asemenea conversaie ciudat. Omul
la era ca un tigru n cuc, cu atitudinea tcut i felul lent n
care se mica i vorbea. Randy se scutur de parc ar fi simit
un val de grea numai amintindu-i c sttuse de vorb cu el.
Randy tocmai terminase de reparat staia de lucru de la
contabilitate, treab pe care fusese nevoit s o ntrerup cnd
fusese chemat s aib o discuie cu eful pazei. Era aproape
dou dup-amiaza, iar el era nerbdtor s se ntoarc n
cubiculumul su. Cea mai proast parte a zilei nu fusese cea n
care trebuise s-l suporte pe Kurt, ci atunci cnd pierduse n
faa lui SCREAMER, aa c Randy tnjea dup o ans de a-i
lua revana.
Ajungnd n birou, Randy recurse la trucul lui obinuit ca s
vad dac Christine era prin preajm. Se bucur s constate c
nu era, ceea ce era un lucru obinuit pentru acea or a amiezii,
cnd ea avea edinele cu efii de departamente. Asta nsemna
c putea s-i permit s dea volumul un pic mai tare.
Aezndu-se, trase joystick-ul din spatele monitorului. Apoi
introduse parola ca s-i deblocheze tastatura. n clipa n care
fcu asta, vzu acelai anun scitor din cauza cruia fusese
omort n dimineaa aceea plpind n colul din dreapta jos al
desktopului calculatorului su. Din nou cineva fusese n
ncperea serverului!
Cu
micri
nervoase,
Randy
deschise
fereastra
corespunztoare. Cu siguran, ua fusese deschis la ora 12.02
i rmsese aa pn la 12.28, ceea ce nsemna c oricine
intrase acolo sttuse timp de douzeci i ase de minute. Randy
tia c o vizit de douzeci i ase de minute nu era ca i cum
cineva bgase capul pe u i trsese cu ochiul, iar asta l
deranja serios. n douzeci i ase de minute cineva putea crea
multe probleme.
Apoi Randy apel directorul corespunztor ca s vad cine
intrase. Fu ocat s descopere c i de data asta fusese dr.
Spencer Wingate! Randy se ddu napoi i se holb la numele
fondatorului clinicii, n timp ce ncerca s se hotrasc cum s
acioneze. i spusese lui Kurt despre primul incident, dar eful
pazei nu pruse prea impresionat, dei ceruse s fie informat
214

dac se mai ntmpl nc o dat.


Randy se aplec din nou n fa. Hotr s-l sune pe eful
pazei, dar numai dup ce va vedea dac poate gsi ceva n
sistem care fusese schimbat. Primul lucru care-i trecu prin minte
fu o modificare a nivelurilor utilizatorilor. Tastnd rapid i
manevrnd mouse-ul, i acces propriul director activ. Dup
numai cteva minute, avea rspunsul. Dr. Wingate o adugase
pe Prudence Heatherly pe lista de acces pentru directorul
Donatori din unitatea de date a serverului.
Randy se ls din nou pe sptar. Se ntreb de ce fondatorul
clinicii ar aduga numele unui angajat nou la un fiier protejat la
care nici mcar el nu avea acces. Nu prea avea sens, dect dac
Prudence Heatherly lucra pentru el sub acoperire.
E incredibil, zise Randy.
ntr-un fel, se distra. Era ca un joc pe calculator n care
ncerca s-i dea seama care era strategia adversarului su. Nu
era la fel de incitant ca Unreal Tournament, dar, la urma
urmelor, puine lucruri erau att de incitante. Sttu i medit
cteva minute.
Negsind o explicaie plauzibil, Randy se ntinse dup
telefon. Nu era nerbdtor s vorbeasc cu Kurt din nou, dar
mcar o fcea la telefon, nu personal. Decise, de asemenea, s-i
prezinte numai faptele, nu i supoziiile sale. Cnd form
interiorul, observ ct era ceasul. Era dou fix.

215

Paisprezece
10 MAI 2001
ORA 14.00
Joanna ncerc s se poarte normal, n ciuda senzaiei
nelinititoare c era urmrit n timp ce cobora treptele de la
intrarea Clinicii Wingate i se ndrepta pe alee spre Chevrolet-ul
Malibu. Deborah era deja n main, iar Joanna o vedea pe locul
oferului. Deoarece mai era destul pn la sfritul zilei de
lucru, hotrser c ar atrage atenia mai puin dac plecau
separat dect dac plecau mpreun. Pn acum se prea c
mersese. Deborah ajunsese acolo aparent fr probleme i
nimeni nu o ntrebase nimic pe Joanna.
Aceasta avea atrnat geanta de umrul drept, iar n mna
stng ducea un plic gros ce coninea fiierul de donator tiprit.
n timp ce mergea, trebui s lupte cu dorina aprig de a o lua la
fug. nc o dat se simea ca un ho care evada, numai c de
data asta ducea cu ea lucrurile furate.
Ajunse la main fr incidente, ocoli pn ajunse pe partea
din dreapta i se urc ct de repede putu.
Hai s plecm naibii de aici! exclam ea.
Nu-i aa c sta ar fi un moment bun ca maina s nu
porneasc? glumi Deborah n timp ce bga cheile n contact.
Joanna o lovi n joac, descrcndu-i tensiunea pe care o
acumulase.
Nu ndrzni nici mcar s sugerezi asta, afurisito! D-i
drumul!
Deborah se feri de palma Joannei, porni maina i iei din
parcare.
Ei, mcar am fcut-o, zise Deborah n timp ce manevra
maina ca s coboare panta aleii lungi, curbe. Cred c ar trebui
s fim mulumite de noi, chiar dac recompensa a fost o mare
216

dezamgire.
Nu se poate spune c am fcut-o pn cnd nu ieim cu
bine pe poarta aia, replic Joanna.
Presupun c aa e, teoretic, fu de acord Deborah.
Opri maina n faa porii, n spatele liniei albe indicatoare.
Joanna i inu respiraia n scurtul interval pn cnd poarta
ncepu s se deschid ncet, balansndu-se.
O clip mai trziu, Deborah conduse maina prin tunelul de
sub casa de la intrare i n spaiul deschis de dincolo de acesta.
Joanna se relax vizibil, iar Deborah observ asta.
Chiar i-ai fcut griji acum cteva momente? o ntreb ea.
Mi-am fcut griji toat ziua, recunoscu Joanna.
Deschise plicul i scoase teancul gros de foi tiprite.
Deborah i arunc Joannei o privire n timp ce cotea la dreapta
pe Pierce Street, ca s intre n Bookford.
Ce-ai de gnd s faci, o mic lectur de plcere pe drumul
spre cas?
De fapt, mi-a venit o idee, zise Joanna. i una destul de
bun, cum sunt sigur c i se va prea i ie.
ncepu s rsfoiasc din nou paginile tiprite, cutnd dou
pagini anume, n timp ce avea grij s le pstreze ordinea. i lu
cteva minute.
Ai s m pui i pe mine la curent sau ideea asta minunat
a ta este un secret? o ntreb Deborah n cele din urm.
Era uor indispus de tcerea pe care o pstra Joanna.
Aceasta din urm zmbi n sinea ei. i ddea seama c,
neterminndu-i gndul, fr s vrea o fcuse pe Deborah s
suporte acelai mic fel iritant de a vorbi pe care Deborah l
folosea ntotdeauna cu ea. Savurndu-i rzbunarea, Joanna nu
rspunse dect dup ce dduse deoparte paginile care o
interesau i pusese restul documentului pe bancheta din spate.
Uite! spuse ea.
Ridic foile ca Deborah s se poat uita pe ele.
Aceasta i lu privirea de la drum suficient ca s vad c foile
pe care le inea Joanna erau cele care ddeau detalii despre cei
doi copii care se presupunea c se nscuser din ovulele ei.
OK, vd ce ai acolo. i care e ideea aia genial?
Ambii copii ar avea cam apte sau opt luni, spuse Joanna.
217

Asta n cazul n care exist.


Mda; i?
Avem aici numele, adresele i numerele de telefon, spuse
Joanna. Sugerez s dm un telefon i s vedem dac le putem
face o vizit acestor persoane.
Deborah i arunc Joannei o scurt privire, afind o expresie
de nencredere total.
Glumeti, zise ea. Spune-mi c glumeti!
Nu glumesc, spuse Joanna. A fost sugestia ta c lista asta e
o pur invenie. Hai s verificm! Cel puin una din adrese e
chiar aici, n Bookford.
Deborah opri la marginea drumului. De unde se aflau, puteau
vedea biblioteca public de la intersecia strzilor Pierce i Main.
Parc maina i se ntoarse s-o priveasc pe Joanna.
mi pare ru s te dezamgesc, dar nu cred c e o idee
bun s-i vizitm pe oamenii tia. Un telefon, mai zic, dar nu o
vizit.
nti o s sunm, zise Joanna. Dar, dac copiii chiar exist,
vreau s-i vd.
Asta nu fcea parte din planul nostru, spuse Deborah. Nu
urma dect s aflm dac s-au nscut copii. N-a fost vorba
niciodat de vreo vizit. Nu este indicat i nici nu cred c prinii
ar aprecia lucrul sta.
N-am s le spun c eu am fost donatoarea, zise Joanna,
dac de-asta i faci griji.
mi fac griji pentru tine, spuse Deborah. Una e s tii c
exist un copil i alta e s-l vezi cu ochii ti. Nu cred c-ar trebui
s te pui ntr-o asemenea situaie. Caui suferina cu lumnarea.
N-o s-mi provoace nici o suferin, zise Joanna. O s m
liniteasc. O s m fac s m simt bine.
Aa a zis i drogatul la prima doz de heroin, spuse
Deborah. Dac exist copiii tia i dac-i vezi, ai s vrei s-i
vezi din nou, iar asta nu-i corect fa de nimeni.
N-o s m convingi s-o las balt, zise Joanna.
i scoase celularul i ncepu s formeze numrul familiei
Harold Sard. Se uit la Deborah n timp ce telefonul suna. Asta
nsemna c era un numr real, nu unul inventat.
Bun ziua, doamna Sard? ntreb Joanna cnd i se
218

rspunse la telefon.
Da, cine e?
Sunt Prudence Heatherly de la Clinica Wingate, spuse
Joanna. Ce face mititelul?
Jason e bine, zise doamna Sard. Suntem foarte
entuziasmai. Tocmai a nceput s mearg de-a builea.
Joanna ridic din sprncene ctre Deborah.
A nceput deja s mearg de-a builea! Ce minunat!
Ascultai, doamn Sard, v-am sunat pentru c am dori s-l
vedem pe Jason. V deranjeaz dac am s trec cu o coleg de
la clinic s-i facem o scurt vizit biatului?
Nici vorb s m deranjeze! spuse doamna Sard. Dac nai fi muncit atta, nu l-am avea azi pe ngeraul nostru. E o
binecuvntare pentru noi. Ne doream un copil de atta timp.
Cnd ai dorii s trecei pe la noi?
Peste aproximativ o jumtate de or ar fi bine?
Ar fi perfect. Tocmai s-a trezit din somnul de dup-amiaz,
aa c o s fie binedispus. Avei adresa?
Da, dar nu mi-ar strica nite indicaii, spuse Joanna.
Indicaiile se dovedir a fi foarte simple. Nu trebuia dect s
ntoarc la stnga pe Main Street, intrnd n ora i apoi s fac
la stnga pe prima strad dup farmacia Ritesmart. Casa era n
stilul anilor aizeci, cu etaje de nlime diferite; crmida fals
se desprindea de pe faad i ornamentele aveau mare nevoie
s fie vopsite din nou. n contrast cu acestea, un leagn nounou pentru copiii scnteia n soarele amiezii ntr-o parte a casei
modeste.
Deborah parc maina pe alee, n spatele unei camionete
Ford vechi i observ leagnul.
Un leagn nou construit pentru un copila de ase luni! Pun
pariu c avem de-a face cu un ttic nerbdtor!
Femeia a zis c i doreau un copil de ceva vreme.
Nu arat ca o cas pentru nite oameni capabili s
plteasc banii pe care-i cere Clinica Wingate.
Joanna ddu din cap.
Te face s te ntrebi unde-au gsit banii. Infertilitatea face
cuplurile s fie disperate. Adesea ncheie o a doua ipotec pe
cas sau pur i simplu mprumut banii, dar casa lor nu-mi
219

sugereaz nici una din posibilitile astea.


Deborah se ntoarse ctre Joanna.
Ceea ce nseamn c au rmas probabil cu puini bani
pentru povara material pe care o presupune creterea unui
copil. Eti sigur c vrei s treci prin asta? Ceea ce vreau s zic
e c lucrurile ar putea fi destul de sumbre aici i ar putea s te
ntristeze. Sfatul meu e s ntoarcem maina i s plecm,
nainte de a face ru cuiva.
Vreau s vd copilul, spuse Joanna. Ai ncredere n mine!
Pot s fac fa.
Deschise portiera i iei. Deborah fcu la fel i cele dou
tinere o luar pe aleea din fa. Cu tocurile ei nalte, Deborah
trebuia s mearg cu mare grij ca s evite crpturile
numeroase din beton. Chiar i aa, un pantof i rmase cu tocul
nfipt, ceea ce o fcu s se aplece i s-l scoat.
F-mi o favoare i ndoaie genunchii cnd faci asta, i zise
Joanna. neleg de ce i-ai atras atenia lui Randy la nitoare.
Invidia ta nu are limite, o tachin Deborah la rndul ei.
Urcar amndou treptele din fa.
Eti pregtita pentru ceea ce urmeaz? ntreb Deborah cu
degetul pe sonerie.
Sun naibii odat! spuse Joanna. Faci atta caz de chestia
asta!
Deborah sun la u. Auzir cum rsuna nuntru. Sunetul se
prelungi cteva secunde, ca o melodie.
Ce drgu, zise Deborah sarcastic.
Nu mai judeca oamenii aa aspru! se plnse Joanna.
Ua se deschise i fetele ntrezrir prin geamul murdar al uii
duble o femeie aproape obez ntr-un capot, innd n brae un
copila cu o claie de pr negru. Cnd ua dubl se deschise i le
oferi o vedere nestingherit, fetele rmaser cu gura cscat de
uimire. Deborah chiar se cltin pe tocurile nalte i numai
inndu-se de balustrad reui s-i menin echilibrul.
Paul Saunders avea treburi mai importante de fcut dect s
se ntlneasc cu Kurt Hermann. Fusese nevoit chiar s amne
autopsia pe care urma s-o fac mpreun cu Greg Lynch pe puii
scroafei n sala de autopsie de la ferm. Dar Kurt spusese c era
220

de o importan crucial s stea de vorb imediat, iar Paul


fusese de acord n sil, mai ales cnd Kurt insistase s se
ntlneasc la casa de la intrare, departe de urechile altora. Paul
tia c asta nsemna c au necazuri, dar nu era ngrijorat. Avea
ncredere n abilitile i discreia lui Kurt, pentru care acesta
primea muli bani foarte muli bani!
n timp ce Paul se apropia de construcia scund, i aduse
aminte de ultima dat cnd fusese aici. Trecuse mai bine de un
an de la dezastrul acela provocat de anestezie. Nu putu s nu-i
aminteasc ct de eficient i cu ct aplomb rezolvase Kurt
situaia aceea de criz, iar amintirea asta l ajuta pe Paul s stea
linitit.
Ajuns la u, Paul i terse noroiul care i se lipise de tlpi
cnd traversase peluza umed care nc nu se uscase complet
de pe urma zpezii din iama trecut. Odat ce intr, l gsi pe
eful pazei n biroul su ascetic. Paul lu un scaun i se aez.
Avem o problem grav de securitate, zise Kurt cu calmul
care-l caracteriza.
i inea coatele pe birou i minile mpreunate n aer. i
ndrept spre Paul arttoarele, nclinndu-le ca s-i sublinieze
spusele, dar altminteri nu ddu nici un semn de emoie sau de
panic.
Ascult, zise Paul.
Astzi au nceput lucrul dou angajate noi, spuse Kurt.
Georgina Marks i Prudence Heatherly. Presupun c le-ai
intervievat, aa cum faci n mod obinuit.
Absolut, zise Paul.
Cu ochii minii o vzu imediat pe Georgina i curbele trupului
ei.
Am fcut nite investigaii. Nu sunt cine spun c-ar fi.
Explic!
Au folosit nume de mprumut, zise Kurt. Georgina Marks i
Prudence Heatherly erau din zona Bostonului, dar au murit
amndou de curnd.
Paul nghii ncercnd s-i umezeasc gura care i se uscase
brusc.
Cine sunt? ntreb. i drese glasul. Ai vreo idee?
tim numele uneia din ele, zise Kurt. O cheam Deborah
221

Cochrane. Maina pe care o conduceau este nmatriculat pe


numele ei. Deocamdat nu tim i cellalt nume, dar o s-l
aflm curnd. Adresa pe care ne-au dat-o nu este cea corect,
dar am obinut adresa real, cel puin pentru Deborah Cochrane
i n momentul sta presupun c e adresa corect pentru
amndou.
Felicitri c ai aflat att de repede, zise Paul.
Nu cred c deocamdat e cazul de felicitri, spuse Kurt.
Mai e ceva.
Te ascult n continuare, zise Paul i se foi pe scaun.
Era ngrijorat n acel moment c, fiind att de bun, Kurt
descoperise poate c o invitase la cin pe femeia care folosea
numele de Georgina i c fusese refuzat.
Randy Porter a descoperit c femeia care-i zicea Prudence
Heatherly a reuit s descarce i s scoat la imprimant unul
dintre fiierele tale protejate. E un fiier numit Donator.
Doamne Dumnezeule! izbucni Paul. Cum de s-a ntmplat
una ca asta? Idiotul la cu calculatoarele m-a asigurat c
fiierele mele sunt n siguran.
Nu m pricep la calculatoare aa cum ar trebui, zise Kurt.
Dar Randy a lsat s se neleag c a avut ajutor din partea
doctorului Spencer Wingate, pe care cred c l-au sedus.
Paul trebui s se calmeze ncletndu-i minile pe braele
scaunului. tia c Spencer era nemulumit, dar mersese prea
departe cu asta.
Cum a ajutat-o?
Adugndu-i numele pe lista de utilizatori ai fiierului, zise
Kurt. A trebuit s scot cu cletele informaia asta de la Randy,
dar astea au fost spusele lui.
Bine, izbucni Paul, simind cum obrajii i iau foc. Am s
vorbesc cu Spencer i am s descopr dedesubturile ntmplrii
steia n ceea ce-l privete, cu toate c s-ar putea s am nevoie
de ajutorul tu i n cazul lui. ntre timp, ai grij de femei i fii la
fel de meticulos ca atunci cu decesul acela nefericit cauzat de
anestezie, dac nelegi unde vreau s ajung. Nu vreau ca
femeile alea s prseasc incinta de capul lor i ar fi chiar mai
bine s n-o mai prseasc deloc. i vreau s am fiierul la
care a fost scos la imprimant.
222

Spre sfrit, ajunsese s ipe.


Din nefericire, femeile au plecat deja, zise Kurt, rmnnd
la fel de calm n ciuda enervrii crescnde a lui Paul. Imediat ce
am aflat toate astea am ncercat s dau de ele ca s le rein. Se
pare c-au plecat imediat ce-au fcut rost de fiier.
Vreau s le dai de urm i s le elimini! ltr Paul,
mpungnd cu degetul de mai multe ori n direcia lui Kurt. Nu
vreau s tiu cum scapi de ele, dar f-o! i f-o ntr-un fel care
s nu implice Clinica Wingate. Trebuie s inem situaia asta sub
control!
Asta se nelege de la sine, zise Kurt. i, cum m-am gndit
deja la asta, sunt mulumit s-i spun c eu consider c va fi
destul de uor. n primul rnd, avem o adres, ceea ce
nseamn c vom ajunge repede la ele. Iar n al doilea rnd,
femeile sigur tiau c fceau ceva ilegal, ceea ce nseamn c
n-au fost tentate s spun i altora ce aveau de gnd. n acelai
timp, cel puin una din ele a fost donatoare aici, ceea ce
nseamn c motivul pentru care doreau s pun mna pe fiier
este mai curnd unul personal, dect vreo cruciad social.
Toate astea duc la concluzia c, dei a avut loc o nclcare
grav a securitii, situaia poate fi inut sub control dac
acionam repede.
Atunci acioneaz repede, sigur c da, strig Paul. Vreau ca
asta s se rezolve pn la noapte cel trziu. Femeile astea ne-ar
putea da serios de furc.
Am fcut deja aranjamentele ca s pot pleca la Boston, zise
Kurt.
Se ridic i, n timp ce-o fcea, se asigur c Paul zrete
pistolul automat Glock cu amortizor pe care-l scoase din sertarul
din mijloc al biroului. Dorea s i se atribuie meritele pentru c
intuise gravitatea situaiei. Dar reacia lui Paul fu alta dect cea
la care se ateptase Kurt. Nu numai c nu ncerc s dea
impresia c nu vzuse arma, dar chiar l ntreb dac nu avea
nc una la ndemn pe care s i-o poat mprumuta peste
noapte. Kurt fu bucuros s-i fac acest serviciu. Spera c Paul va
rezolva singur problema cu Spencer Wingate. La urma urmelor,
putea fi o situaie neplcut s aib doi poteniali comandani
aflai la cuite unul cu altul.
223

Joanna nc mai tremura din cauza ocului iniial provocat de


realitatea cu care se confrunta i avea senzaia c i Deborah i
mprtea tririle cu aceeai intensitate. Doamna Sard le
invitase n camera de zi i insistase s le ofere cafea. Dar Joanna
nu se atinsese de ceac. Casa era att de murdar, nct se
temu s o fac. Canapeaua era mnjit cu ceea ce prea iaurt
vechi de o sptmn, aproape de locul n care edea Joanna.
Jucrii i haine murdare erau aruncate peste tot la ntmplare.
Mirosul de scutece murdare plutea n aer. Buctria, pe care
Joanna o ntrezrise cnd intraser, era plin de grmezi de
vase nesplate.
Doamna Sard sporovise necontenit, n principal despre
copilaul care sttu agat de ea pe aproape ntreaga durat a
vizitei. Era vdit bucuroas de vizita neateptat, dndu-i
Joannei impresia c tnjea dup compania cuiva.
Aadar, copilul este sntos? ntreb Deborah cnd
doamna Sard se opri s respire.
Sntos tun, zise doamna Sard, dei ni s-a spus de curnd
c sufer de o uoar form de pierdere a auzului de cauz
central.
Joanna n-avea idee ce era pierderea auzului de cauz central
i, dei nu deschisese gura pe durata ntregii vizite, reui s
ntrebe.
nseamn surditate cauzat de o problem la nervul
auditiv, explic Deborah.
Joanna ddu din cap, dar tot nu era sigur. Cu toate acestea,
nu mai insist. n schimb i privi minile, care tremurau. Le
puse repede una peste alta. Asta schimb lucrurile serios. Tot ce
voia s fac era s plece.
Ce pot s v mai spun despre micuul sta? zise doamna
Sard.
l lu cu mndrie pe copila de pe umr i-l slt pe genunchi.
Joanna se gndi c era drgla ca orice sugar, dar c ar fi
fost i mai drgla dac-ar fi fost curat. Pijamalele cu picior pe
care le purta erau murdrite n fa, prul era nesplat i nite
cereale uscate erau bine lipite de obrazul lui.
Ei bine, cred c-am obinut informaiile de care avem
224

nevoie, zise Deborah.


Se ridic, iar Joanna o urm imediat, recunosctoare.
Nu mai dorii nite cafea? ntreb doamna Sard cu o not
de disperare n glas.
Cred c am stat deja prea mult, spuse Deborah.
Doamna Sard ncerc s protesteze, dar Deborah insist. Cu
prere de ru, doamna Sard i conduse oaspeii pn la ua din
fa i rmase pe verand n timp ce ele se ndeprtau pe alee.
Cnd ajunser la main, Deborah fu singura care se uit n
urm, iar cnd o fcu, o vzuse pe doamna Sard fluturnd mna
copilaului n semn de rmas-bun.
Hai s plecm de aici, zise Joanna imediat ce nchiser
portierele.
Evit cu hotrre s priveasc napoi la copil.
Asta ncerc s fac, spuse Deborah.
Porni maina i ddu napoi pe alee.
Merser cteva minute fr s scoat vreo vorb. Amndou
erau bucuroase c se ndeprtau de locul la.
Sunt ngrozit, spuse Joanna, rupnd n cele din urm
tcerea.
Nu pot s-mi imaginez cine n-ar fi ngrozit, zise Deborah.
Ce m uimete e faptul c femeia se poart de parc n-ar
avea nici o bnuial, spuse Joanna.
Poate c n-are nici una. Dar, chiar dac ar avea, probabil
i-a dorit un copil de atta vreme nct nu o intereseaz. Se tie
ct de disperate sunt cuplurile sterile.
Ai tiut imediat? ntreb Joanna.
Evident, spuse Deborah. Era s cad de pe blestemata aia
de verand.
Ce a declanat la tine asocierea asta?
ntreaga nfiare, zise Deborah. Dar, dac e s fiu mai
precis, presupun c semnul revelator a fost uvia alb a
copilului. E destul de spectaculos, mai ales la un copil de ase
luni.
Ai vzut ce ochi are?
Joanna tremur de parc ar fi luat-o dintr-odat cu frig.
Sigur c da, zise Deborah. Mi-au amintit de un cine husky
pe care-l avea unul dintre unchii mei, dei diferena de culoare
225

dintre ochii cinelui era i mai ocant.


Ce m deranjeaz pe mine att de mult e c probabil prima
clon uman a trebuit s fie realizat tocmai cu unul dintre
ovulele mele.
mi dau seama ce simi, zise Deborah. Dar trebuie s-i
spun c pe mine cel mai mult m deranjeaz persoana care a
fcut asta i persoana care a fost donat. Paul Saunders nu este
genul de om de a crui copie ar avea nevoie lumea. Faptul c sa clonat singur nseamn c este mai egocentric, mai ncrezut i
mai arogant dect mi-a fi putut nchipui vreodat, dei pariez car ncerca s susin c a fcut-o de dragul tiinei ori al
omenirii sau c-ar gsi o alt justificare ridicol.
Mcar nu e nimic din mine n copilul sta, spuse Joanna.
Pentru moment, nu putea s vad dincolo de aspectul
personal al nenorocirii.
mi pare ru s-i spun, dar probabil c nu e adevrat, zise
Deborah. Ovulul contribuie cu ADN-ul mitocondrial. Copilul are
mitocondriile tale.
Nici n-am s te ntreb ce sunt alea mitocondrii, spuse
Joanna. Nu vreau s tiu, pentru c nu vreau s cred c n
copilul la e ceva din mine.
Ei, acum avem o explicaie pentru faptul c rata de succes
a ovulelor tale a fost att de sczut. Aa se ntmpl n cazul
donrii prin transfer nuclear. Dar ca s vedem i partea bun a
lucrurilor, rezultatele au fost mai bune dect cele obinute de
oamenii care au clonat-o pe oaia aia, Dolly. Cred c tipii ia au
trecut prin vreo dou mii de ncercri nainte de a avea un
rezultat pozitiv. Tu ai avut patru rezultate pozitive din mai puin
de trei sute de ncercri.
ncerci s faci o glum proast? ntreb Joanna. Dac
despre asta e vorba, nu mi se pare amuzant.
Vorbesc serios, zise Deborah. Probabil c fac ceva bine.
Statisticile lor sunt aproape de dou ori mai bune.
N-am s-i aplaud pentru asta, coment Joanna. ntreaga
afacere mi face ru. Mi-a dori s nu fi fcut vizita asta, aa de
groaznic m simt.
Nu i-a spune niciodat c i-am spus eu, o tachin
Deborah. N-a face niciodat una ca asta. Ar fi prea crud din
226

partea mea.
Joanna zmbi n ciuda suprrii ei. Era uimitor cum reuea
Deborah ntotdeauna s-i ridice moralul, indiferent de
circumstane.
Dar am o alt sugestie, dac te simi n stare.
Nu vreau s te ntreb la ce te gndeti, zise Joanna.
Cred c-ar trebui s-i facem o vizit i celui de-al doilea
copil, ca s vedem dac temerile noastre sunt justificate.
Merser o vreme n tcere, n timp ce Joanna se gndea la
sugestia prietenei sale.
N-o s nruteasc lucrurile, spuse Deborah n cele din
urm. Deja am resimit ocul. Mcar ne-ar putea ajuta s
hotrm ce-o s facem n legtur cu asta. Este o enigm pe
care am evitat-o pn acum cu tot dinadinsul.
Joanna aprob din cap. n privina asta Deborah avea perfect
dreptate. Nu numai c nu discutaser ce urma s fac, dar ea
nsi evitase cu obstinaie chiar i numai s se gndeasc la
asta. n afar de a transmite subiectul presei, caz n care ar fi
imposibil ca ele s nu fie implicate, cui i-ar putea spune?
Problema era c obinuser informaiile comind o infraciune.
Joanna nu tia prea multe despre legi, ns tia c obinerea
unor dovezi n mod ilegal fcea ca acestea s devin inutile. Pe
deasupra, nici mcar nu tia dac donarea uman efectuat
ntr-o clinic particular era mpotriva legii n statul
Massachusetts.
n regul, spuse dintr-odat Joanna. Hai s ncercm s-l
vedem pe al doilea copil. Dar, dac situaia este aceeai, hai s
nu intrm!
Lu cea de-a doua foaie de hrtie i i scoase celularul.
Numele de familie al celui de-al doilea copil era Webster, iar
familia Webster locuia ntr-un ora ceva mai aproape de Boston
dect Bookford. Joanna form numrul. Telefonul sun de mai
mult de cinci ori. Voia s nchid, cnd i rspunse o femeie cu
rsuflarea ntretiat.
Conversaia cu doamna Webster fu aproape identic cu cea
purtat cu doamna Sard, n afar de faptul c doamna Webster
respira cu greu. i explic c trebuise s fug ca s rspund la
telefon, pentru c tocmai l scosese pe Stuart din baie. Cel mai
227

important fu faptul c le spuse fetelor c erau bine-venite i le


ddu indicaii clare cum s ajung.
Cel puin copilul o s fie curat, zise Joanna cnd nchise
celularul.
Peste o jumtate de or fetele oprir maina pe aleea unei
case care era exact opusul celei n care locuia familia Sard.
Locuina familiei Webster era o vil de crmid n stil colonial,
cu hornuri masive care rsreau precum buruienile ntr-o
grdin. Fetele se uitar la cas i la parcul bine ngrijit. Peluza
era nfrumuseat de explozia de magnolii i de sngeri n
floare.
Trebuie s recunosc c dr. Saunders este eclectic cnd i
alege prinii vitregi, coment Deborah. Asta n cazul n care
copilul sta este o alt clon.
Haide! zise Joanna. S terminm odat!
Tinerele pornir pline de rezerv pe aleea cu dale. Nici una
din ele nu era sigur c voia s fac i vizita asta, dar
amndou simeau c trebuie. Joanna aps pe sonerie.
Din nou Joanna i Deborah tiur amndou imediat c
micuul era o clon a lui Paul Saunders. Copilul arta exact la fel
ca al familiei Sard, cu aceeai uvi alb, aceleai irisuri de
nuane diferite i acelai nas lat la rdcin.
Doamna Webster era la fel de afabil ca doamna Sard, fr s
manifeste ns dorina disperat de companie a acesteia. Le
invit pe fete n cas, dar acestea refuzar i insistar s
rmn pe veranda din fa.
Cum Joanna avusese timp s-i revin emoional din ocul
iniial, putu s ia parte la scurta conversaie cu doamna Webster
mai mult dect o fcuse n discuia cu doamna Sard. Totodat,
faptul c avea de-a face cu un copil ngrijit, crescut ntr-un
mediu mai propice unei dezvoltri normale, fcea ca situaia s
fie mai suportabil. Din curiozitate, Joanna ntreb dac micuul
are vreo problem de auz. I se rspunse c da era o afeciune
similar cu aceea a copilului familiei Sard.
Dup ce prsir casa familiei Webster, fetele rmaser
tcute, fiecare cufundat n propriile gnduri nelinitite. Numai
cnd ajunser pe Route 2 i accelerar pn la viteza permis
pe autostrad, Deborah spuse ce gndea:
228

Nu vreau s bat apa n piu pe tema asta, dar acum poi


s-i dai seama de ce-am fost dezamgit c n-am putut avea
acces la fiierele de cercetare ale Clinicii Wingate. Intuiia mi
spune c acolo se petrec lucruri necurate i c aceast donare
peste care am dat nu este dect vrful aisbergului. La arogana
pe care cu siguran o are doctorul Saunders, nu exist limite.
Clonarea oamenilor este suficient de grav.
Nu cred c e suficient de grav ca s nchid definitiv
clinica lui Saunders i a complicilor lui, spuse Deborah. De fapt,
dac se afl n pres c ei ofer servicii de clonare, s-ar putea
s se ngrmdeasc o mulime de cupluri sterile la ua lor.
Ce pot s spun? mormi Joanna. Cum i-am spus, am fcut
tot ce-am putut n ncperea serverului.
Nu te nvinuiesc pe tine.
Ba da!
Bine, poate doar un pic. E aa de frustrant!
Se cufundar din nou n tcere. Motorul zumzia. La distan,
contururile oraului Boston aprur la orizont.
Ateapt un pic! izbucni Deborah deodat, fcnd-o pe
Joanna s tresar. ocul de a descoperi donarea ne-a fcut s
uitm de ovule!
Despre ce vorbeti? o ntreb Joanna.
Numrul de ovule pe care se presupune c le-au recoltat
de la tine, zise Deborah. Cum au putut obine sute de ovule,
doar dac
Deborah fcu o pauz i rmase privind prin parbriz, cu o
expresie ngrozit.
Doar dac ce? ntreb Joanna.
n situaia n care se aflau, i se prea i mai enervant ca de
obicei c Deborah recurgea la vechile ei trucuri.
Uit-te n fiierul cu donatori, zise repede Deborah i vezi
dac mai sunt alte donatoare care se presupune c au donat
sute de ovule.
Mormind cu voce joas, Joanna se ntinse i lu de pe
bancheta din spate documentul greu, pe care-l puse n poal cu
un oftat. O lu de la nceput i nu trebui s treac prin prea
multe pagini.
Sunt o mulime. i uite una care e i mai impresionant.
229

Anna Alvarez este trecut ca fiind donatoarea a 4 205 ovule!


Cred c glumeti!
Nu glumesc, spuse Joanna. Uite alt donatoare cu mai
multe mii de ovule: Marta Arriga. i nc una: Maria Artiavia.
Sun ca nite nume hispanice.
Aa e, fu de acord Joanna. Uite nc una, chiar mai
uluitoare. Scrie aici c Mercedes Avila a donat 8 721 de ovule!
Uit-te i vezi dac se sugereaz c toate aceste ovule au
fost implantate individual la fel ca ovulele tale.
Joanna trecu la pagina urmtoare din dosarul lui Mercedes
Avila i urmri cu degetul n josul coloanei.
Se pare c aa s-a ntmplat.
Atunci probabil c au fost toate destinate s fie clone
realizate prin transfer nuclear, zise Deborah. Sunt toate urmate
de numele lui Paul Saunders?
Majoritatea, spuse Joanna. Dar mai sunt i unele cu numele
doctoriei Sheila Donaldson.
Ar fi trebuit s ghicesc, zise Deborah. nseamn c lucreaz
mpreun. Dar spune-mi! Cnd te uii la numele astea, par s fie
destule nume hispanice n general sau a fost doar o ntmplare
la litera A?
Joanna fcu aa cum sugerase Deborah. i lu cteva minute.
Da, se pare c sunt destule i toate sunt nregistrate ca
donatoare a mii de ovule.
M ntreb dac asta e legtura cu femeile din Nicaragua?
ntreb Deborah cutremurndu-se.
Cum aa?
Embrionii feminini au n ovare numrul maxim de ovule
prin comparaie cu ntreaga via a unui individ, explic
Deborah. Am citit undeva c, ntr-un anumit moment al
dezvoltrii embrionare, embrionul feminin are aproape apte
sau opt milioane de ovule, n timp ce la natere nu are dect un
milion i la pubertate scade la trei sau patru sute de mii. Unele
mini diabolice ca ale lui Paul Saunders i Sheila Donaldson ar
putea considera c embrionul feminin este aproape o min de
aur.
Nu cred c-mi place ceea ce sugerezi, spuse Joanna.
Nici mie, zise Deborah. Dar din pcate este evident.
230

Femeile astea din Nicaragua s-ar putea lsa implantate i apoi


supuse avortului dup douzeci de sptmni numai ca s le
furnizeze ovulele.
Joanna i ntoarse privirile i se uit afar pe geamul lateral n
timp ce era scuturat de un val de dezgust. Ceea ce spunea
Deborah era la fel de groaznic ca donarea, avnd n vedere
implicaiile privind rolul femeilor i lipsa ideii de inviolabilitate a
vieii omeneti, i reprim cu greutate emoiile n fierbere care
ameninau s dea n clocot. Se trezi dorindu-i s nu fi avut
nimic de-a face cu Clinica Wingate. Faptul c era implicat n
toate astea ca donator o fcea s se simt ca un complice.
Problema cu scenariul sta, chiar dac este adevrat, este
c e legal. Ar putea s fie un dezastru n ceea ce privete
reputaia, pentru c se petrece la o clinic de fertilizare, dar ar fi
greu s fac cineva ceva n privina asta atta timp ct femeile
nu au fost constrnse.
Faptul c le-au pltit este un tip de constrngere! izbucni
Joanna. Femeile astea sunt srace i vin dintr-o ar din lumea a
treia!
Hei, calmeaz-te! ncercm s discutm problema.
N-am de gnd s m calmez! rbufni Joanna. i ce idee i
venise n legtur cu ovulele mele pe care-ai lsat-o
neterminat? Ursc s m lai aa s atept!
A, da, mi pare ru, zise Deborah. Legtura cu femeile din
Nicaragua m-a fcut s deviez de la subiect. Singurul fel n care
mi pot nchipui c au obinut attea ovule de la tine e s-i fi
scos un ovar cu totul.
Joanna se cltin de parc Deborah ar fi plmuit-o. Trebui s
scuture din cap ca s se poat concentra din nou. Cu o voce
tremurnd, Joanna o rug pe Deborah s repete n caz c
nelesese greit.
Deborah i desprinse privirea de pe osea ca s arunce o
cuttur rapid ctre colega ei de apartament. Putea s-i dea
seama din vocea Joannei c pe moment aceasta era pe un teren
periculos din punct de vedere emoional.
Nu fac dect s gndesc cu voce tare, explic Deborah. Nu
te agita.
Am dreptul s m supr dac sugerezi c mi-au scos un
231

ovar, spuse Joanna, ncet i aparent controlndu-se perfect.


Atunci gsete tu o alt explicaie pentru toate ovulele, o
provoc Deborah. Asta e o edin de brainstorming prin care
ncercm s compensm lipsa de informaii.
Joanna se stpni i se strdui s descopere o alt explicaie,
cum sugerase Deborah. Singurele ei surse de informaii privind
tehnologiile de reproducere fiind biologia din liceu i
plvrgeala din vestiarul fetelor, nu putu s gseasc nimic.
Cel mai mare numr de ovule de care am auzit vreodat c
a fost recoltat cu ajutorul hiperstimulrii ovariene era n jur de
douzeci, zise Deborah. Prelevarea a sute de ovule mi
sugereaz un gen de cultur a esutului ovarian.
Se poate cultiva esut ovarian? ntreb Joanna.
Deborah ridic din umeri.
tii, habar n-am. Specializarea mea e biologia molecular,
nu biologia celular. Dar sun rezonabil.
Dac mi-au luat unul din ovare, ntreb Joanna, cum m va
afecta asta?
Stai s m gndesc, zise Deborah, ncreindu-i fruntea ca
i cum s-ar fi concentrat. Cu jumtate din producia ta ovarian
obinuit de estrogen, nivelul tu de testosteron suprarenal ar
trebui aproape s se dubleze. Asta nseamn c o s-i creasc
probabil barb, o s-i pierzi snii i-o s cheleti.
Joanna se uit la prietena ei cu i mai mult groaz.
Glumesc! exclam Deborah. Ar trebui s rzi.
M tem c nimic din toate astea nu mi se pare amuzant.
Adevrul este c efectele ar fi probabil foarte mici, asta n
cazul n care ar exista efecte, zise Deborah. Poate c ar avea loc
o uoar scdere statistic a fertilitii tale, deoarece nu ai mai
ovula dect cu un ovar, dar nici mcar nu sunt sigur de asta.
Totui e un gnd groaznic c i-a fost furat un ovar, spuse
Joanna, fr s se calmeze. E ca un viol sau poate chiar mai ru.
Sunt perfect de acord, zise Deborah.
De ce doar eu i tu nu?
Asta e o alt ntrebare bun, spuse Deborah. Presupun c
din cauz c-am refuzat s mi se fac anestezia general. Ca s
scoat un ovar ar trebui s foloseasc cel puin o procedur
laparoscopic i cu siguran nu numai un ac ghidat cu
232

ultrasunete.
Joanna nchise ochii o clip. Se trezi dorindu-i s nu fi fost
att de la n legtur cu procedurile medicale atunci cnd
donase ovulele. Ar fi trebuit s-i urmeze sfatul lui Deborah.
Tocmai m-am gndit la ceva, zise Deborah.
Joanna rmase nemicat. i jur c nu o va ntreba.
Merser n tcere timp de aproape dou minute.
Nu eti interesat? ntreb Deborah.
Numai dac-mi spui, replic Joanna.
Dac putem dovedi c i-au luat un ovar, atunci am putea
avea ceva mpotriva lor. Nu spun c i l-au luat, dar, dac au
fcut-o, am putea avea un temei legal. Dac i-au luat ovarul
fr consimmntul tu, asta e lovire i rnire, ceea ce e o
infraciune.
Mda, bine i cum se poate dovedi? fcu Joanna fr
entuziasm. Ce-ar trebui s fac, s m deschid i s se uite?
Nu, mulumesc!
Nu cred c-ar trebui s te deschid, zise Deborah. Cred c
i pot da seama la ecografie. i sugerez s-l suni pe Carlton, si explici ct de mult sau de puin doreti i s-i spui c trebuie
s afli dac i lipsete un ovar.
E un pic ironic ca tu s-mi sugerezi s-l sun pe Carlton,
spuse Joanna.
Nu te ndemn s te mrii cu el, ce naiba, zise Deborah, ci
numai s profii de faptul c este medic rezident. Rezidenii se
cunosc ntre ei. E ca o frie. Sunt sigur c poate aranja s faci
o ecografie.
M-am ntors acas de trei zile i nu l-am sunat nici mcar o
dat, fcu Joanna. M simt vinovat s-l sun din senin ca s-i cer
o favoare.
Nu, te rog! gemu Deborah. Educaia ta n stil Houston i
face din nou simit prezena. De cte ori trebuie s-i
reamintesc c brbaii pot fi folosii ntocmai cum le folosesc ei
pe femei? De data asta, n loc s-l foloseti ca s te distrezi, l
foloseti ca s faci o ecografie. Mare scofal!
Joanna trecu n revist conversaia cu Carlton, aa cum
credea ea c se va desfura. Din punctul ei de vedere, nu urma
s fie aa uor cum sugera Deborah. n acelai timp, Joanna
233

dorea s tie dac a fost violat sau nu n interior. De fapt, cu


ct se gndea mai mult la asta, cu att simea mai mult nevoia
de a ti.
Bine! exclam ea. Cut celularul. Am s-l sun.
Bravo, murmur Deborah.

234

Cincisprezece
10 MAI 2001
ORA 18.30
Louisburg Square se afla sus, pe panta de la Beacon Hill, unde
se ajungea urcnd pe Mount Vemon Street i lund-o la stnga,
fie pe oseaua din susul scuarului, fie pe cea din josul acestuia.
Nu era un scuar propriu-zis, nefiind ptrat, ci avea mai degrab
forma unui dreptunghi lung, mrginit de un ir de case din
crmid, cu faade rotunjite i cu ferestre cu mai multe ochiuri
de geam, oblonite. n centrul scuarului era un petic de iarb
firav, clcat n picioare, mprejmuit de un gard nalt,
amenintor, din font i acoperit de bolta format din
coroanele unor ulmi btrni, care reuiser s supravieuiasc
ravagiilor fcute de maladia parazitar specific ulmilor. La
cellalt capt se aflau pilcuri modeste de arbuti i o statuie de
grdin care purta urmele intemperiilor.
Kurt gsise scuarul fr probleme, n ciuda faptului c nu
cunotea Bostonul i a mulimii de strzi cu sens unic de pe
Beacon Hill. Dar cu parcarea era alt poveste. n parcarea
scuarului era pus o plcu discret pe care scria PARCARE
PARTICULAR, cu avertismentul c oricine ncalc interdicia va
fi remorcat. Kurt nu voia s fie remorcat. Conducea una dintre
dubiele de securitate negre, nemarcate ale Clinicii Wingate, cu
un compartiment care se putea ncuia n spate. n compartiment
se aflau aruncate diversele lucruri de care putea avea nevoie,
precum i suficient spaiu pentru pasagerii necooperani.
Planul lui Kurt fusese vag nc de la nceput, n afar de faptul
c tia c le va aduce pe fete napoi la Wingate. Se gndi c
nti le va gsi i c apoi va improviza, iar n acel moment era
nc n recunoatere prin zon. Era a treia oar cnd trecea prin
scuar. Prima dat localizase cldirea. Era prima pe dreapta,
235

venind de sus. Sttuse suficient ct s observe c avea cinci


etaje, c pe acoperi erau lucarne i c mai era un etaj aflat
parial sub panta drumului. Nu tia dac sub acesta se mai afla
un subsol. Cldirea avea o intrare n fa, la care se ajungea
urcnd cinci trepte. Presupuse c mai era o u n spate, dar pe
partea aceea parterul era ascuns privirilor de un zid de
crmid.
Cnd trecu a doua oar, observ gradul de activitate din
zon. Aveau loc multe lucrri de renovare, aa c erau nite
muncitori i nite vehicule de construcii. n scuar se aflau civa
copii cu vrste ntre patru-cinci i unsprezece-doisprezece ani.
Cteva bone fie stteau la taifas, fie erau absorbite de sarcinile
lor.
Acum, a treia oar, Kurt ncerca s se hotrasc unde s lase
dubia. Majoritatea muncitorilor constructori plecaser deja, aa
c eliberaser nite locuri de parcare. Decise c era cel mai bine
s opreasc n captul dinspre Mount Vemon, n ciuda
indicatorul PARCARE PARTICULAR la urma urmelor,
vehiculele de construcii nu fuseser remorcate i, ocolind din
nou grupul de cldiri, trase maina aproape de gard. ntorcnd
capul la dreapta, putea vedea nestingherit cldirea care-l
interesa.
n acel moment, singura preocupare a lui Kurt era c nu zrise
nc Chevrolet-ul Malibu. Memorase numrul de nmatriculare
cnd l dduse n urmrire, aa c acum nu-i fcea griji c-l va
confunda cu un automobil asemntor. Presupusese c va da de
el fie n timp ce conducea n jurul scuarului, fie pe strzile din
apropiere. Dar asta nu se ntmplase.
n ciuda adrenalinei care-i curgea prin vene, aparent Kurt i
pstra calmul. tia din experiena c era periculos s se lase
prad emoiei unei asemenea misiuni. Era important s
acioneze ncet i metodic, ca s evite greelile. n acelai timp
trebuia s rmn vigilent ca un arpe la pnd, gata s atace
cnd va avea ocazia.
Ducndu-i mna la spate, Kurt scoase pistolul Glock i-i
verific din nou ncrctorul. Mulumit, l puse la locul lui n toc.
Apoi cercet cuitul prins cu o curelu de gamb. n buzunarul
din dreapta al pantalonilor avea cteva perechi de mnui de
236

latex, iar n cel din stnga o masc de schi. n buzunarul din


dreapta al gecii i inea colecia de peracle cu care se
antrenase pn cnd devenise expert; n buzunarul din stnga
avea cteva dispozitive automate de injectat cu un tranchilizant
puternic.
Dup ce sttu n dubi aproape o jumtate de or, Kurt se
hotr c era momentul potrivit s acioneze. Activitatea din
scuar se mai potolise, dar nu ntr-att ca el s fie remarcat. Kurt
se ddu jos din main i o ncuie. Dup o ultim privire fugar
aruncat njur, Kurt o porni spre imobilul cu numrul unu din
Louisburg Square.
Cu cheile dubiei n mn, Kurt urc treptele pn la ua de la
intrarea n cldire. innd cheile ca i cum ar fi avut nite
probleme neateptate cu ncuietoarea, Kurt trecu la treab cu
peraclele. i lu mai mult dect se ateptase, dar cilindrul ced
pn la urm n faa eforturilor lui. Fr s priveasc napoi, Kurt
mpinse ua i intr n cldire.
ipetele copiilor care se jucau nc n scuar se stinser cnd
nchise ua. Fr s se grbeasc, Kurt i puse la loc
instrumentele i o lu n sus pe scri. Aflase de pe panoul
interfonului c Deborah Cochrane i Joanna Meissner ocupau
apartamentul de la etajul patru. Presupuse c Joanna Meissner
era Prudence Heatherly, dar inteniona s caute confirmarea
acestei presupuneri.
Cu fiecare etaj, nerbdarea lui Kurt cretea se ddea n vnt
dup genul de aciune pe care-l anticipa. Cu ochii minii o putea
vedea pe Georgina Marks n rochia ei dezgusttor de
provocatoare. Voia ntr-adevr s-o prind vie i dorea s o tie n
vila sa de pe domeniul Wingate.
Trecnd de etajul trei, Kurt i puse o pereche de mnui. Apoi
duse mna dreapt la spate i atinse pistolul Glock, dar l ls n
toc. Cu mna stnga ridicat, se pregtea s ciocneasc la
u, cnd auzi ua din fa a cldirii deschizndu-se la parter.
Kurt nu intr n panic aa cum ar fi putut s-o fac cineva mai
puin experimentat. Se apropie doar de balustrad i se uit n
jos n casa scrilor. Se gndi c-ar putea fi cele dou tinere, dar
nu fu aa. Vzu n schimb un brbat singur urcnd cu greu
scrile dup o zi petrecuta la birou. Kurt nu-l vedea pe tip, ci
237

doar mna acestuia inndu-se de balustrad.


Kurt se pregti pentru orice gen de confruntare care ar fi
putut avea loc. Planul lui era s coboare ca i cum inteniona s
ias din cldire, n cazul n care omul ncepea s urce la etajul
trei. Dar tertipul nu fu necesar. Brbatul se opri la primul etaj,
deschise cu cheia o u i dispru nuntru. Holul se cufund din
nou ntr-o tcere mormntal.
Kurt se ntoarse la ua apartamentului de la etajul patru.
Ciocni suficient de tare pentru ca locatarii s aud n cazul n
care erau acas, dar nu prea tare, ca s nu-i deranjeze pe
vecini. Atept, dar, vznd c nu rspunde nimeni i neauzind
vreun zgomot dinuntru, trecu din nou la lucru cu peraclele.
Din experien, Kurt tia c, de obicei, ua apartamentului
reprezenta o provocare mai mare dect ua imobilului, n
principal pentru c avea dou ncuietori: una obinuit i una cu
un zvor separat. Cu ncuietoarea obinuit fu uor, dar pentru
cea cu zvor separat fu nevoie de rbdare. n cele din urm,
aceasta ced i se deschise. n clipa urmtoare Kurt era n
apartament i nchidea ua. Cu o vitez care-i dezminea
micrile lente, deliberate de mai nainte, Kurt strbtu rapid
camerele ca s se asigure c apartamentul era gol. Nu voia s
dea ocazia cuiva de a suna la 911. Ca s scape complet de grija
asta, verific fiecare ncpere i fiecare dulap. Se uit chiar i
sub paturi.
Odat ce fu satisfcut c era singur n cas, cut cealalt
ieire. Era o ieire de incendiu care cobora n zigzag n spatele
cldirii. Accesul era asigurat de fereastra dormitorului din spate.
Dnd s ias din dormitor, zri o fotografie a unui cuplu tnr.
Femeia semna suficient cu Prudence Heatherly, n ciuda
prului mai lung i Kurt fu sigur c cele dou fete pe urmele
crora se afla erau colege de apartament i c Joanna Meissner
era Prudence Heatherly.
Ieind din dormitor i mergnd pe hol, Kurt intr n camera de
zi. Ducndu-se la birou, cut orice hrtii care ar fi putut sugera
o asociere cu Clinica Wingate. Nu gsi nimic, dar ddu peste
nite materiale referitoare la numele de mprumut pe care le
folosiser fetele. Kurt mpturi cu grij foile i le bg n
buzunar.
238

Continund, gsi o poz a Georginei. Prefera s se gndeasc


la ea ca fiind Georgina, nu Deborah. n fotografie, Georgina avea
braul petrecut pe dup umrul unei femei mai n vrst, despre
care Kurt presupuse c era mama ei. Fu uluit s vad ct de
diferit arta Georgina cu prul brunet i n haine decente.
Transformarea sa lasciv era clar lucrtura diavolului.
Kurt puse poza la loc i deschise sertarul de sus al comodei.
Bgnd mna nuntru, scoase o pereche mtsoas de chiloei
din dantel. Dei mnuile de latex i atenuau simul tactil,
atingerea lenjeriei avea ceva care-l excit.
Prsind cel de-al doilea dormitor, Kurt trecu din nou prin
camera de zi i intr n buctrie. Deschiznd ua frigiderului, fu
dezamgit. Se ateptase s gseasc o bere rece, iar faptul c
nu era nici una l irit foarte tare.
Revenind n camera de zi, Kurt scoase Glock-ul de la spate i-l
puse pe podea. Apoi se aez pe canapea. Se uit la ceas. Era
trecut bine de apte i se ntreb ct trebuia s mai atepte ca
Georgina i Prudence s se ntoarc.
Se numete sindromul Waanderburg, zise Carlton.
Ddu din cap ca i cum s-ar fi aprobat singur, apoi se ls pe
spate cu o expresie mndr pe faa lui tnr. Sttea mpreun
cu cele dou fete la o mas de plastic n centrul cantinei de la
subsolul MGH, unde le adusese pentru o cin rapid, deoarece
nici unul nu mncase. Carlton era de gard n acea noapte i le
preveni c putea fi apelat pe pager n orice moment pentru vreo
urgen.
Pentru numele lui Dumnezeu, ce e aia sindromul
Waanderburg? ntreb nerbdtoare Joanna.
Rspunsul lui Carlton sugera c nu fusese atent la ceea ce
spusese ea. Joanna tocmai terminase de descris ocul pe care-l
triser ea i Deborah descoperind cei doi copii clonai.
Sindromul Waanderburg este o anomalie de dezvoltare,
spuse Carlton. Este caracterizat de uvia alb, de pierderea
congenital a auzului de cauz central, de situarea anormal a
pleoapelor i de heterocromie27.
27

n oftalmologie, coloraia diferita a celor dou irisuri, (n.tr.).

239

Joanna se uit o clip la Deborah, care-i ddu ochii peste cap


artnd c avea aceeai reacie. Carlton se purta de parc era
de pe alt planet.
Ascult, Carlton! zise Joanna, ncercnd s fie rbdtoare.
Nu suntem la o vizit de spital precum cele pe care mi le
descriai mai de mult. Nu i dm o not, aa c nu trebuie s ne
mpuiezi urechile cu toate detaliile astea medicale. Tu nu vezi
pdurea din cauza copacilor.
Credeam c-ai vrea s tii de ce anume sufer doctorul sta
pe care mi l-ai descris, zise Carlton. Este o boal ereditar care
implic migrarea celulelor auditive din cordonul neural. Nu e de
mirare c i copiii donai o au. i copiii si legitimi ar avea-o.
ncerci s sugerezi c aceti copii pe care i i-am descris nu
sunt clone? ntreb Joanna.
Nu, probabil c sunt clone, zise Carlton. Combinarea
genetic obinuit care ar avea loc ntr-un ovul fertilizat n mod
normal ar face s apar unele variabile, chiar i n genele
dominante. Copiii n-ar arta exact la fel. Ar exista variaii
semnificative ale acelorai caracteristici.
Intenionat eti aa de ambiguu? ntreb Joanna.
Nu, ncerc s v ajut.
Dar tot crezi c aceti copii sunt clone, am dreptate?
interveni Deborah.
Absolut, dup felul n care mi i-ai descris, recunoscu
Carlton.
Asta nu te ocheaz? ntreb Joanna. Nu vorbim de
musculie sau de oi. Vorbim de clonarea unor fiine umane.
S-i spun drept, nu sunt aa surprins, admise Carlton. Se
aplec din nou nainte. Dup prerea mea, era doar o chestiune
de timp. Odat ce Dolly a fost clonat, am crezut c la un
moment dat va avea loc i clonarea uman i c s-ar petrece n
genul de mediu pe care l-ai descris: o clinic de fertilizare care
s nu depind de nici o universitate. Muli dintre tipii care se
ocup de probleme de infertilitate, n special nonconformitii, au
tot glumit despre clonare i au ameninat c o s-o fac nc de
cnd a fost anunat Dolly.
M ocheaz c spui aa ceva, declar Joanna.
nainte s poat rspunde, i sun pagerul. Dup ce se uit la
240

ecranul cu cristale lichide, Carlton i trase scaunul.


M duc s dau un telefon i m ntorc imediat!
Joanna i Deborah l privir cum i face drum printre
mulimea de mese goale i se ndreapt spre unul dintre
telefoanele montate pe perete.
Analogia ta cu pdurea i copacii a picat la anc, coment
Deborah.
Joanna ddu din cap.
Dup cum mrturisete singur, este prea izolat aici. Cu
mintea plin de lucruri inutile de genul sindromului
Waanderburg, nu e de mirare c are tendina s nu se
gndeasc la ce se ntmpl n lume sau la etic. Accept
clonarea asta cu senintate.
Nu l-a ocat prea tare nici ceea ce i-am spus despre
femeile din Nicaragua, zise Deborah. i nici mcar ceea ce i-am
spus despre tine.
Joanna ddu din cap cu prere de ru. Carlton nu fusese prea
comptimitor. Cnd ajunseser, Joanna i fcuse griji pentru
sentimentele lui i insist s i cear scuze c nu-l sunase n cele
trei zile de cnd era n Boston. Dei Carlton fusese amabil n
legtur cu faptul c ea nu-l cutase, Joanna tot se simise
vinovat c-i cerea o favoare, dar sentimentul sta dispruse
din cauza lipsei de reacie a lui Carlton la temerile ei.
Tinerele hotrser c ar fi cel mai bine s-i spun lui Carlton
toat povestea, ncepnd cu clonarea ovulelor. El ascultase
foarte atent i fr s le ntrerup pn cnd ajunseser la
partea n care obinuser slujbe la Clinica Wingate sub nume de
mprumut i deghizate.
Stai puin! intervenise Carlton. Se uitase la Deborah. Deaia i-ai decolorat prul i pori rochia aia extravagant,
minuscula?
Nu credeam c-ai s observi, zisese Deborah, fcndu-l pe
Carlton s rid pe nfundate, ca i cum ar fi fost imposibil s nu
observe.
n acel moment, Joanna l ntrebase pe Carlton ce credea
despre deghizarea ei. Spre necazul su, el replicase:
Ce deghizare?
Singura parte din ntreaga poveste care chiar i strnise
241

interesul fusese dilema legat de ovule. Cnd aflase despre ce


numr de ovule era vorba, reacia sa, la fel ca n cazul lui
Deborah, fusese s suspecteze c doctorii de la Clinica Wingate
puseser la punct o tehnic reuit de cultivare a esutului
ovarian, mpreun cu capacitatea de a determina maturizarea
unor ovocite extrem de imature. Le spusese fetelor c un
asemenea progres ar fi o descoperire tiinific extraordinar.
Cnd acestea i dezvluiser c erau acolo ca s i se fac o
ecografie Joannei pentru c se temeau s nu i se fi scos unul din
ovare, fusese de acord s ncerce i dduse nite telefoane.
Faptul c nu avusese o reacie emoional mai puternic le
surprinsese pe amndou.
Nu vreau s vorbesc aiurea, zise Deborah n timp ce ea i
Joanna se uitau la Carlton care vorbea la telefon. Dar acum sunt
i mai bucuroas dect nainte c nu mai eti logodit cu
brbatul sta.
Nu vorbeti aiurea, o asigur Joanna.
Carlton termin conversaia, nchise i o porni napoi. n timp
ce se apropia, le fcu semn c totul e n regul.
Am reuit! zise el cnd ajunse la mas. Nu se mai aez.
Era una dintre rezidentele de la Radiologie, care este de gard.
A aranjat s faci ecografia.
Cnd? ntreb Deborah.
Chiar acum! spuse Carlton. Aparatul este pregtit.
Cele dou tinere se ridicar i-i luar lucrurile.
N-am fcut niciodat o ecografie, zise Joanna. O s fie un
chin? Nu trebuie s v reamintesc c ursc acele.
N-o s te deranjeze deloc, o liniti Carlton. Nu sunt nici un
fel de ace. Cel mai nesuferit e gelul, dar numai pentru c o s te
cam murdreti. Partea bun e c se spal.
Se nghesuir n lift i urcar la etajul unde se afla Radiologia.
Carlton le inu ua deschis ca s ias i art n direcia
corespunztoare. Dup ce cotir de cteva ori n secia ca un
labirint, ajunser la unitatea de ecografie. Sala de ateptare era
pustie. Un ngrijitor cu un dispozitiv electric cura podeaua.
S atept aici? ntreb Deborah.
Nu, nici vorb, zise Carlton. Cu ct mai muli, cu att mai
bine.
242

Le conduse napoi n spatele biroului de recepie, ntr-un hol


cu numeroase ui aliniate pe ambii perei. Fiecare u ddea
ntr-un cabinet de ecografie neocupat i ntunecos. Fetele l
urmar pe Carlton pn aproape de captul holului, unde ieea
lumin dintr-una dintre ncperile laterale.
nuntru, o femeie n halat alb scurt se ridic i se prezent
nainte s aib timp Carlton s fac onorurile. Se numea dr.
Shirley Oaks. Avea prul tuns scurt, destul de asemntor cu al
Joannei ca stil i culoare. Spre deosebire de Carlton, se art
preocupat n legtur cu ovarul care putea s lipseasc i le
spuse i lor asta.
Joanna i mulumi, dar apoi i arunc o privire ngrijorat lui
Carlton. l rugase s fie ct mai discret cu putin.
N-am spus toat povestea, zise Carlton aprndu-se. Dar a
trebuit s spun ce cutm.
Nici nu vreau s tiu ntreaga poveste, spuse Shirley.
Btu cu palma canapeaua de ecografie ca s-o ncurajeze pe
Joanna s se urce pe ea. O acoperise cu hrtie curat dintr-o
rol de la capul patului.
Trebuie s fim expeditivi, adug ea. Am o alt procedur
de care tocmai voiam s m apuc, plus c a putea fi chemat
pentru o urgen n orice moment.
Joanna ncepu s fac ceea ce i se ceruse, dar Shirley o opri.
Ar fi mult mai uor dac i-ai da jos fusta i i-ai descheia
bluza.
Desigur, zise Joanna.
Am s atept afar, ca s ai puin intimitate, spuse
Carlton.
Din partea mea nu e necesar, zise Joanna n timp ce-i
ddea jos fusta, pe care i-o ddu lui Deborah, care atepta cu
minile ntinse. Nu e nimic ce n-ai mai vzut nainte.
Joanna se urc pe canapea, iar Shirley i dezgoli partea
inferioar a abdomenului ridicndu-i bluza i lsndu-i puin n
jos chiloii. Cele trei locuri mici de perforare rmase de la
laparotomia de recoltare a ovulelor erau abia vizibile.
Cicatricele astea arat normal pentru o laparotomie? l
ntreb Shirley pe Carlton, n timp ce se pregtea s aplice gelul
pentru ecografie.
243

Carlton se aplec i se uit mai de aproape.


Sigur c da. Sunt de dimensiunea obinuit i s-au vindecat
normal.
Ar putea fi scos un ovar printr-o incizie att de mic?
ntreb Shirley.
Desigur, zise Carlton. Pielea tnr i sntoas ca a
Joannei este surprinztor de elastic. N-ar fi nici o problem.
Haidei s terminm odat, spuse Joanna.
Desigur, fu de acord Shirley.
Stoarse o doz bun de gel pe abdomenul dezgolit al Joannei.
Aaaaah! E rece! strig Joanna.
A, da, scuze, zise Shirley. Am uitat c de obicei nclzim
chestia asta sau mcar aa fac asistentele i tehnicienii.
Shirley stinse luminile cu ajutorul unei pedale i puse sonda
pe abdomenul Joannei. Monitorul era susinut de un bra i era
poziionat astfel nct s poat vedea toat lumea, inclusiv
Joanna.
Bun, s ncepem! spuse Shirley, vorbind cu ea nsi. sta
e uterul. Arat bine, perfect normal.
Joanna i Deborah se minunar cum de putea cineva s-i dea
seama ce reprezint nite linii albe curbe pe un fundal
ntunecat.
Acum ne vom deplasa n lateral, spuse Shirley. Putem
vedea ligamentele i trompele i uitai! sta e ovarul stng.
l vd, zise Carlton. Arat normal.
Foarte normal, spuse Shirley. Acum s ne ntoarcem la
uter. Aa! Acum la dreapta.
Joanna rmase cu ochii pironii pe ecran, spernd s vad
ceva ce s poat recunoate, dar de fapt tia prea puine despre
propria alctuire intern i prefera s fie aa atta timp ct totul
funciona normal.
Shirley mic sonda cu ultrasunete ntr-un cerc strns n
partea din dreapta a abdomenului inferior al Joannei. Apoi
ncepu s apese cu ea n punctul n care Joanna simise un
disconfort.
Au, se plnse Joanna. ncepe s doar!
nc o clip, zise Shirley.
Apoi se opri, se ndrept de spate i se uit la Carlton.
244

Ei bine, din cte mi dau eu seama, ovarul drept nu e acolo.


N-ar putea fi curbat spre napoi sau ceva de genul sta?
ntreb Carlton.
Nu e acolo, spuse Shirley. A putea pune pariu c e aa.
Pot s m ridic? ntreb Joanna.
A, bineneles, zise Shirley.
i ddu Joannei nite erveele ca s poat terge gelul de pe
abdomen. O ajut i ea.
Joanna se ddu jos de pe canapea i i ncheie nasturii de la
bluz.
Care sunt ansele ca Joanna s fi avut un singur ovar din
natere? ntreb Deborah.
Asta e o ntrebare bun, spuse Carlton i ridic din umeri.
Nu tiu.
Sun un rezident de la ginecologie, suger Shirley. Ei ar
trebui s tie.
Bun idee, fu de prere Carlton.
Dac pot s mai ajut cu ceva, caut-m pe pager, spuse
Shirley. Trebuie s plec.
Grupul i mulumi rezidentei de radiologie, care i prsi.
Joanna i lu fusta i-i ndrept cutele.
Venii la biroul principal cnd suntei gata, zise Carlton. Am
s-l caut de acolo pe pager pe rezidentul de la ginecologie.
Iei pe coridor i dispru n hol.
Ei bine, temerile ne-au fost confirmate, spuse Deborah.
O inu de bra pe Joanna n timp ce aceasta i trgea fusta.
Acum c rmsese singur cu Deborah, Joanna simi un val
de emoie i chiar i ddur lacrimile. Le terse cu dosul minii.
Nu tiu de ce plng acum, spuse cu un rset scurt, nervos.
Cred c e deoarece am avut o relaie intim, de durat cu
ovarul la i nici n-am tiut c dispruse.
Deborah zmbi.
M impresioneaz c poi gsi ceva amuzant n toate
astea!
La ct de obosit sunt, mi se pare mai uor s rd dect s
plng.
Ei bine, eu sunt nfuriat! zise Deborah. Ct tupeu pe Paul
Saunders, Sheila Donaldson i pe cine o mai fi amestecat n
245

toat povestea asta! Numrnd pe degete, continu: Gndetete ce fac din cte tim: unu, fur ovare de la nite femei care nu
bnuiesc nimic; doi, se doneaz pe ei nii pn nu mai pot;
trei, fecundeaz femei srace din Nicaragua i le provoac
avorturi ca s obin ovule. i asta e numai ceea ce bnuim noi!
Trebuie s facem ceva n privina asta.
Joanna i aranj fusta i bluza i se ncl.
Eu una tiu ce-o s fac. Am s merg acas i-am s m bag
n pat. Dup zece sau unsprezece ore de somn, poate o s
reuesc s m gndesc la ceva potrivit pentru Clinica Wingate.
tii ce cred c-ar trebui s facem? zise Deborah.
Joanna i lu geanta. Nu avea chef s joace jocul lui Deborah,
aa c nu rspunse. n schimb, iei din ncpere.
Deborah o urm.
Am s-i spun ce-ar trebui s facem, chiar dac nu vrei s
auzi. Cred c-ar trebui s ne ntoarcem la Clinica Wingate n
seara asta i s vedem ce e n ncperea ovulelor. Am putea
gsi dovezi incriminatoare acolo. Am putea chiar s-i gsim
ovarul. i dac asta nu merge, poi s intri din nou n ncperea
serverului i s obii fiierele de cercetare. La ora asta din
noapte nu vom avea probleme cu Randy Porter.
Joanna se opri i se ntoarse.
Asta e cea mai nebuneasc idee pe care am auzit-o de o
bun bucat de vreme. De ce s ne ntoarcem acolo la noapte,
pentru Dumnezeu?
Pentru c putem s o facem!
Trebuie s fii la fel de obosit ca mine. Ce fel de rspuns e
sta?
nc mai avem cardurile de acces, explic Deborah. Am
plecat devreme astzi i sunt sigur c au descoperit asta, aa
c am rmas fr slujbe. Dar tiind cum e cu birocraia,
cardurile probabil c nc mai funcioneaz. Mine lucrul sta se
va schimba, dar a fi foarte surprins s aflu c n seara asta nu
merg. i nc mai avem cardul de acces al lui Spencer, care nu
va rmne nici el funcional o venicie. Nu vreau s zic dect c,
dac nu mergem acolo ct mai repede, probabil n-o s mai
avem ocazia. Avem ansa asta unic i ar trebui s profitm de
ea.
246

Presupun c ai dreptate, zise Joanna cu un aer obosit. Dar


suntem amndou prea epuizate.
Se ntoarse i o porni din nou pe coridor. Deborah o urm
ndeaproape, ncercnd s-o conving c avea o rspundere
moral. Cnd aprur n zona de ateptare, nc se mai certau.
Carlton trebui s le fac semn s tac ca s poat auzi ce i se
spunea la telefon.
De ce v certai voi, fetelor? ntreb cnd termin
convorbirea.
Joanna i Deborah se uitar urt una la cealalt.
ncearc s m conving s m ntorc n seara asta la
Clinica Wingate, explic Joanna. Vrea s intrm n ceea ce ea
numete ncperea ovulelor i vrea ca eu s sparg fiierele lor
de cercetare.
Dorii s aflai i prerea mea? ntreb Carlton.
Depinde, fcu Deborah. Eti pentru sau mpotriv?
mpotriv.
Atunci nu vrem s auzim, zise Deborah.
A dori s-o ascult, spuse Joanna.
Nu cred c-ar trebui s nclcai legea mai mult dect ai
fcut-o deja, zise Carlton. Suntei norocoase c-ai scpat
neprinse pn acum. Lsai profesionitii s se ocupe de-acum.
Mergei la autoriti!
Care autoriti? replic Deborah. Poliia din Bookford? Ce-o
s fac o s se mpute n picior? Cei de la FBI? N-avem nici o
dovad c toat povestea are un aspect interstatal, care s
justifice obinerea unui mandat de percheziie i sunt sigur c
Saunders i Donaldson au planuri de rezerv pentru orice
anchet general. Autoritile medicale? N-o s fac nimic
pentru c nu fac niciodat. Pentru ei clinicile de fertilizare sunt
ceva nesemnificativ.
Ce-ai aflat de la rezidentul de la ginecologie? ntreb
Joanna.
Absena congenital a unui ovar e o pasre rar, spuse
Carlton. Mi-a spus c ea n-a vzut niciodat aa ceva, n-a auzit
niciodat de aa ceva i n-a citit niciodat despre aa ceva, dar
crede c s-ar putea ntmpl.
i-au furat ovarul! ripost Deborah. Lucrurile sunt clare. Ce
247

naiba, cred c tu ar trebui s fii cea care s ncerce s m


conving pe mine s m ntorc n locul la, nu invers.
Asta nu se ntmpl pentru c se pare c am mai mult bunsim dect tine.
Lui Carlton i sun iari pagerul. n sala de ateptare goal
rsun mai tare dect n cantina de la subsol. Folosi telefonul
care se afla chiar n faa lui.
Nu cred c-ar trebui s pierdem ocazia asta, insist
Deborah.
n regul, cobor acum! zise Carlton i nchise telefonul. mi
pare ru c v prsesc, dar erau cei de la Urgene. Nite
maini s-au ciocnit pe Storrow Drive, iar ambulanele sunt pe
drum.
Carlton le nsoi pe fete n lift, n timp ce acestea continuau
discuia n oapt, din respect fa de ceilali aflai de fa.
Continuar chiar s se ciondneasc de-a lungul coridorului
principal pn la ua de la intrarea spitalului.
Aici trebuie s v prsesc, zise Carlton, ntrerupndu-le i
artnd ctre Secia de urgene. Apoi, uitndu-se la Joanna,
continu: Mi-a prut bine s te vd. i mi pare ru pentru ovarul
la.
Mulumesc c ai aranjat s fac ecografia, spuse Joanna.
M bucur c-am putut s te ajut. Am s te sun mai trziu.
Aa s faci, zise Joanna.
i zmbi, iar el i rspunse n acelai fel. Apoi el i fcu timid cu
mna nainte s dispar prin uile batante.
Deborah mim c-i vr un deget pe gt ca s verse.
Te rog! zise Joanna. Nu e un tip chiar aa de ru.
Nu zu? ripost Deborah. mi pare ru pentru ovarul la!
Ce lucru prostesc i insensibil s zici aa ceva! Ca i cum i-ai fi
pierdut estoasa, nu o parte din ceea ce te definete ca femeie.
Fetele ieir din spital i se ndreptar spre parcarea
subteran. Se fcuse noapte, iar felinarele se aprinseser. La
distan se auzeau urlnd sirenele ambulanelor ce se apropiau.
Doctorii vd n fiecare zi tragedii mai cumplite dect
pierderea unui ovar, spuse Joanna. El nu vede asta ca noi. n
plus, ai zis-o i tu, faptul c am rmas cu un ovar nu m va
afecta fizic.
248

Dar ai fost logodnica lui, replic Deborah. Nu e ca i cum ai


fi un alt pacient. Dar tii ce? Hai s-o lsm balt! Este problema
ta, nu a mea. Hai s revenim la discuia noastr! Am s merg la
Wingate n noaptea asta fie c tu vii sau nu. Nu pot face nimic n
privina calculatorului, dar pot intra n ncperea aia cu ovulele,
iar dac exist dovezi incriminante, am s le gsesc.
Nu te duci acolo de una singur! i ordon Joanna.
Serios? o ntreb Deborah dispreuitor. Ce-ai s faci, ai smi dezumfli cauciucurile sau ai s m ncui n dormitor? Pentru
c va trebui s faci unul din lucrurile astea ca s m mpiedici.
Nu pot s cred c eti aa categoric n legtur cu o idee
att de prosteasc, idioat i obtuz de-a ta.
A gnguri Deborah n btaie de joc, ncep s am impresia
c i-ai dat seama ct de puternic este ataamentul meu fa de
ideea asta! Sunt impresionat. Ct clarviziune!
Simindu-se iritate una de cealalt i de comentariile lor tot
mai tioase, se cufundar n tcere ct urcar la etajul parcrii
spitalului la care lsaser maina, o gsir, se urcar n ea i
plecar.
Tcerea dur pn cnd ncepur s urce pe Mount Vemon
Street, apropiindu-se de Louisburg Square. Joanna vorbi prima:
Ce zici de un compromis? Ai putea accepta aa ceva?
Te ascult, rspunse Deborah.
Am s vin cu tine, dar ne vom restrnge cutrile la
ncperea ovulelor sau ce-o mai fi acolo.
Dac nu se afl acolo nici o dovad clar despre ceea ce
fac?
sta e un risc pe care va trebui s ni-l asumm.
De ce n-ar fi bine s mergem din nou n ncperea
serverului dac tot suntem acolo?
Fiindc eu cred c Randy Porter a fcut deja schimbri n
sistem, ceea ce nseamn c, dac ne-am ntoarce n ncperea
serverului, asta ar implica un risc mare cu anse mici de succes.
Trebuie s fi descoperit c a intrat cineva n fiierele protejate
pentru c le-am descrcat i o s-i dea seama cum am fcut-o
de la tastatura din ncperea serverului. M ndoiesc c-a mai
putea intra n sistem.
De ce n-ai zis aa mai devreme?
249

Pentru c eu cred c e pur i simplu o prostie s mergem


acolo, zise Joanna. Dar n-am s te las s-o faci singur, aa cum
nici tu nu m-ai lsat s m duc i s m angajez de una singur.
Aa c am ajuns sau nu la un compromis?
Bine, accept compromisul, spuse Deborah, n timp ce intra
cu grij ntr-un loc de parcare de la captul scuarului.
njur printre dini, cci spaiul era att de ngust nct tia c
ea i Joanna vor trebui s se chinuiasc ca s se poat da jos din
main. Problema era o dubi neagr parcat acolo unde parca
ea de obicei.
N-am s pot cobor din maina asta, zise Joanna, vznd
vehiculul nvecinat care se afla la o distan mai mic de
doisprezece centimetri.
De asta m i temeam, spuse Deborah.
Se uit peste umr i ddu napoi, dndu-i Joannei
posibilitatea de a iei nestingherit. Apoi intr din nou cu
maina n spaiul ngust, apropiindu-se i mai mult de vehiculul
de pe partea dreapt. Deschiznd ua pn cnd atinse
nesuferita de dubi neagr, reui s se strecoare afar.

250

aisprezece
10 MAI 2001
ORA 21.48
Kurt simi un nou val de adrenalin prin corp cnd zri o
main care arta promitor urcnd pe Mount Vemon Street.
Pe msur ce timpul se scurgea tot mai greu, ncepuse s-i
fac griji c fcuse o presupunere greit creznd c fetele se
vor ntoarce direct la apartament. La nou i jumtate era
suficient de ngrijorat nct s strbat camera n lung i-n lat, o
activitate care era strin de calmul su obinuit, pe care i-l
exersase de attea ori. Dac ar fi putut citi, ateptarea ar fi fost
mai suportabil, dar nu ndrznise s aprind lumina. n cele din
urm, lui Kurt nu-i mai rmase altceva de fcut dect s
priveasc pe fereastra din fa la scuarul luminat cu gaz,
ntrebndu-se ce nsemna absena fetelor i ct de mult ar
trebui s atepte nainte de a-i face un alt plan. Sttea la
fereastr numai de cinci minute, cnd apru un Chevrolet
Malibu, care se opri chiar n locul de parcare de lng dubia sa.
Kurt era destul de sigur c erau ele, dar se convinse cu
adevrat cnd maina ddu napoi ca s lase s coboare
pasagerul din dreapta nainte de a intra din nou cu pruden n
locul de parcare. Femeia care coborse era Prudence Heatherly,
cea decent. Kurt i zrise faa n treact, dar o vzuse bine la
lumina felinarului cu gaz de la col, aflat aproape direct sub el.
Apoi o vzu pe Georgina ieind din spaiul ngust dintre
automobilul lor i dubi. n timpul acestei manevre, unul din
sni i iei din rochie. Kurt o vzu rznd n timp ce i-l aranja la
loc.
Stricata! exclam Kurt n oapt, cu dezgust.
n mintea lui, femeia era o neruinat, dar urma s-i arate el
curnd consecinele obscenitii ei. Cu toate astea, ceea ce Kurt
251

nu-i permise s recunoasc fa de el nsui era c scurtul


moment n care vzuse expus goliciunea l excitase sexual.
Se pregtea s se ndeprteze de fereastr ca s-i termine
pregtirile pentru sosirea fetelor, cnd atenia i fu atras din
nou de scena care se petrecea dedesubt. n loc s nainteze
ctre u, fetele se angajaser ntr-o discuie care se nflcrase
rapid. Chiar de la deprtarea la care se afla i cu geamul dintre
ei, putu auzi frnturi de conversaie. Era clar c aceasta se
transformase ntr-o ceart.
Fascinat de ntorstura neateptat a evenimentelor, Kurt i
lipi nasul de geam ca s vad mai bine toat scena. Georgina
era la jumtatea drumului de la main la cas, dar Prudence
rmsese lng main i tot arta spre ea.
Brusc, Georgina i ridic minile n aer i se ntoarse la
main. La fel de greu cum reuise s coboare din main, se
urc napoi. Kurt privi cu tot mai mult ngrijorare cum maina
ddea napoi. Cnd Prudence se urc la loc n ea, gemu n sinea
lui. Iar apoi, cnd maina o lu n jos pe Mount Vernon Street,
njur.
Rencepu s strbat camera n lung i-n lat. O misiune
despre care crezuse c va fi uoar se dovedea a nu fi aa i
amenina acum s scape de sub control. Unde puteau s
mearg fetele astea la aproape zece noaptea? i suger singur
c puteau merge s ia cina, dar apoi respinse ideea, gndinduse c probabil cina fcuse parte din ceea ce le inuse departe de
cas atta timp. i ct de mult urmau s lipseasc? i oare se
vor ntoarce singure? Ultima ntrebare era un motiv deosebit de
ngrijorare.
Kurt nu avea rspunsuri, iar clipele se scurgeau. Reveni la
fereastr. Singurele persoane pe care le putea vedea erau
civa oameni care-i plimbau cinii. Automobilul Chevrolet
Malibu nu se zrea nicieri.
Kurt i scoase celularul. Dei se simea stingherit s nu poat
raporta un succes, simea c e mai bine s-l informeze pe
comandant n legtur cu situaia actual. Paul Saunders
rspunse cnd telefonul sun a doua oar.
Putei vorbi liber? ntreba Kurt.
Ct de liber se poate la un telefon mobil.
252

Recepionat! zise Kurt. Sunt n casa clientelor mele. S-au


ntors acum cteva clipe, dar au plecat cu maina fr s intre,
spre o destinaie necunoscuta.
Paul rmase tcut un moment.
Ct de greu a fost s intri n casa clientelor?
Uor, raport Kurt.
Atunci vreau s revii aici, zise Paul. Poi s te ntorci dup
fete mai trziu. Pe moment Spencer e problema. Am nevoie de
ajutorul tu.
Am s fiu acolo imediat, spuse Kurt, nu fr s fie
dezamgit.
Asta nsemna c trebuia s mai atepte pn cnd se va
ocupa de Georgina.
Apoi Kurt se gndi s mai stea puin ca s caute un set de
chei de rezerv. Cnd se ntorcea, voia s poat intra mai
repede dect o fcuse mai devreme.
Tot nu tiu de ce nu m-ai lsat s urc n apartament i s
m schimb, se plnse Deborah. Nu mi-ar fi luat dect cinci
minute.
Ea i Joanna se aflau pe una dintre culoarele din magazinul
nonstop CVS, care era mai mult un minimarket dect o
farmacie. Medicamentele erau doar o mic parte din marfa pus
la dispoziia clienilor, care varia de la produse pentru maini
pn la ageni industriali de curare.
Da, sigur, cinci minute, zise Joanna pe un ton sarcastic.
Cnd a fost ultima oar cnd te-ai schimbat n mai puin de o
jumtate de or? i e deja trecut de zece. Dac ne ntoarcem la
Wingate, vreau s terminm odat cu asta.
Dar nu-mi place s m mpiedic n pantofii tia cu toc nalt
n timp ce ne facem treaba de detectivi.
Atunci ncal-te cu teniii, zise Joanna. Ai zis c ai
echipamentul sportiv n portbagaj.
i se presupune c o s port tenii la o rochie mini?
Nu mergem la o prezentare de mod! Haide, Deborah! Ai
luat ce voiai de aici? Dac da, s-i dm drumul!
Presupun c da, zise Deborah. Ducea cteva lanterne de
buzunar, baterii i un aparat foto de unic folosin. Ajut-m!
253

Ar mai trebui s mai lum ceva? Nu-mi dau seama.


Dac ar vinde nite bun-sim, poate ar trebui s cumprm
i noi.
Foarte amuzant, zise Deborah. Te pori ca un copil
obraznic, s tii. Bine, hai s mergem.
La cas, Deborah lu un pachet de gum i cteva batoane
de ciocolat nainte s plteasc pentru ceea ce voia s
cumpere. n scurt timp erau napoi n main, ndreptndu-se
spre ieirea din ora.
Cum obosiser tot certndu-se n jumtatea de or de
dinainte, merser aproape tot restul drumului n tcere.
Nemaifiind trafic, parcurser distana n mai puin de jumtate
din timpul care le trebuise nainte ca s ajung la clinic.
Bookford prea pustiu n timp ce trecur pe Main Street.
Singurele persoane pe care le vzur fur dou cupluri n faa
pizzeriei. Cellalt semn de activitate pe care-l mai observar fu
nocturna care lumina terenul de fotbal din Liga mic, din spatele
cldirii municipale.
ntr-un fel sper s nu mai mearg cardurile noastre, zise
Joanna n timp ce se apropiau de cotitur.
Eti aa pesimist, i rspunse Deborah.
Conduser pn la casa de la intrare, care arta la fel de
ntunecat i de neprimitoare ca i n noaptea trecut.
Ce card s folosim? ntreb Joanna. Unul de-al nostru sau
pe-al lui Spencer?
Am s-l ncerc pe al meu, zise Deborah. Opri maina chiar
lng dispozitivul de citire a cardurilor i trecu cardul su prin
el. Poarta se deschise imediat. ntocmai cum am bnuit: nici o
problem cu cardurile de acces. Ironia este c nu m-a fi gndit
niciodat c voi aprecia ineficiena birocratic.
Joanna nu o aprecia absolut deloc. Dup ce intrar n incinta
Clinicii Wingate i o pornir pe alee, se ntoarse i ntrezri cu
tristee imaginea porii care se nchidea. Acum erau nchise aici
i nu reuea s alunge senzaia c fceau o mare greeal.
Cnd i sun celularul, Kurt era adncit n gnduri, iar sunetul
l fcu s tresar. Fr s vrea, trsese brusc de volanul dubiei
i pentru o clip trebui s se chinuiasc s ndrepte vehiculul pe
254

osea. Mergea cu aproape o sut treizeci de kilometri la or,


ndreptndu-se spre nord pe Route 2 i apropiindu-se de cotitura
ctre Bookford.
Dup ce recpt controlul mainii, bjbi fr succes dup
telefon n buzunarul gecii, n timp ce acesta continua s sune
insistent. i desfcu n grab centura de siguran. De-abia
atunci reui s scoat telefonul i s rspund.
Avem contact, zise o voce.
Kurt recunoscu vocea. Era Bruno Debianco, mna dreapt a
lui Kurt, care era angajat pe postul de supraveghetor al pazei
din tura de noapte. Fusese n Forele Speciale n aceeai
perioad ca Kurt i, la fel ca acesta, fusese lsat la vatr n
circumstane mai puin onorabile.
Ascult, rspunse Kurt.
Chevrolet-ul Malibu cu cele dou femei tocmai a trecut de
poart.
Kurt simi un fior de incitare pe ira spinrii. Uoara
descurajare pe care o simea pentru c i se ordonase s se
ntoarc n incint ca s se ocupe de Spencer Wingate se
evapor ntr-o fraciune de secund. Faptul c fetele se aflau
acolo fcea prinderea lor la fel de simpl ca o vntoare de
curcani.
Ai neles? ntreba Bruno cnd Kurt nu rspunse imediat.
Am neles, zise Kurt detaat, ca s-i mascheze
nerbdarea. Urmrete-le, dar s nu faci contactul. Vreau s am
eu plcerea. E clar?
Recepionat, rspunse Bruno.
Cu o condiie, zise Kurt dup ce se mai gndi un pic. Dac
ncearc s se ntlneasc cu Wingate, reine-le i mpiedic
asta. S-a neles?
Perfect, spuse Bruno.
Ar trebui s ajung peste douzeci de minute, adug Kurt.
Recepionat, zise Bruno.
Kurt nchise telefonul. Un zmbet i se li pe fa. Seara, care
ncepuse att de promitor, dar devenise sumbr, redevenise
promitoare. Acum era clar c ntr-o or cele dou fete vor fi
nchise n celula de detenie pe care o construise n subsolul
locuinei lui i vor fi la dispoziia sa.
255

innd o mn pe volan, Kurt folosi opiunea de apelare


rapid a celularului ca s-l sune pe Paul.
Veti bune, zise el cnd Paul rspunse. Fetele au revenit la
baz din proprie iniiativ.
Excelent! spuse Paul. Bun treab!
Mulumesc, domnule, zise Kurt.
Era dispus s-i aroge meritul, dac Paul i oferea ocazia.
Ai grij de fete, apoi ne vom ocupa de problema Wingate,
zise Paul. Sun-m cnd te-ai eliberat!
Da, domnule, spuse Kurt.
Ca i cum ar fi avut reflexe condiionate precum cinele lui
Pavlov, simi nevoia aproape irezistibil s salute.
Nu m-am ateptat la aa ceva, zise Deborah.
Eu n-am tiut la ce s m atept, spuse Joanna.
Fetele stteau n main n parcarea Clinicii Wingate.
Vehiculul era tras lng captul aripii de sud a cldirii, cu
motorul pornit. Locul de parcare era orientat uor spre est,
oferind o vedere asupra prii din spate a cldirii. Toate
ferestrele de la etajul nti n partea din spate a aripii erau
luminate.
Lumina e aprins n tot laboratorul, zise Deborah. Credeam
c locul sta o s fie pustiu ca un cimitir dup program. M
ntreb dac lucreaz nonstop.
ntr-un fel e logic, spuse Joanna. Dac aici se petrec lucruri
de care n-ar vrea s tie lumea, ar fi cel mai bine pentru ei s le
fac atunci cnd nu sunt aici pacienii clinicii.
Cred c ai dreptate, zise Deborah.
Ei bine, ce-o s facem?
nainte ca Deborah s poat rspunde, vzur nite faruri
aprinse care aprur la baza aleii i ncepur s urce.
Tii, sri Deborah, avem companie!
Ce s facem? ntreb Joanna uor panicat.
n primul rnd stm calme! fcu Deborah. Pe moment nu
cred c-ar trebui s facem altceva dect s ne lsm n jos ct de
tare putem.
Bruno vzu maina despre care tia c le aparine femeilor
256

nc nainte de a-i da seama c era un Chevrolet Malibu. Era


parcat ntr-un loc ndreptat spre intrarea n clinic. Ceea ce-i
atrase atenia fu faptul c, dei farurile erau stinse, stopurile
erau nc aprinse. Cineva sttea n main cu piciorul pe frn.
Cnd dubia neagr de paz a lui Bruno ajunse la marginea
parcrii i farurile mturar maina respectiv, putu s vad
partea superioar a celor dou capete deasupra scaunelor din
fa. Bruno nici mcar nu ncetini, darmite s opreasc.
Continu s traverseze parcarea i cobor drumul pe cealalt
parte de parc s-ar fi ndreptat spre zonele de locuine ale
complexului.
Imediat ce tiu c era n afara razei lor vizuale, Bruno trase
maina la marginea drumului, stinse farurile, opri motorul i sri
afar. mbrcat n negru la fel cum era i Kurt, nu se vedea
deloc n ntuneric. O lu la fug napoi n susul drumului, apoi
ocoli marginea parcrii. n numai cteva minute avu Chevroletul Malibu n raza vizual i putu s-i dea seama c tinerele
stteau nc pe locurile din fa.
Sunt un pachet de nervi, recunoscu Joanna. De ce nu
plecm pur i simplu? Ai recunoscut chiar tu c nu te ateptai ca
n locul sta s fie atta activitate. Acum sigur o s dm peste
oameni dac intrm. Ce-o s spunem?
Calmeaz-te! ordon Deborah. Tu eti cea care a insistat
s vin. N-a fost dect o dubi care a trecut pe lng noi. N-a
oprit, nici mcar n-a ncetinit. Totul e n regul.
Nu e-n regul, zise Joanna. Acum putem aduga pe lista
noastr de infraciuni i nclcarea proprietii. Cred c-ar trebui
s plecm.
Nu plec pn cnd nu aflu ceva concret despre locul sta,
zise Deborah. Poi s rmi n main dac vrei, dar eu intru,
dei mai nti am s-mi pun teniii.
Deborah deschise portiera i iei afar n aerul rcoros al
nopii. Se duse la portbagaj, i scoase teniii i se ntoarse n
main.
Tocmai am vzut pe cineva la o fereastr de la etajul unu,
spuse Joanna cu nervozitate.
Mare lucru, coment Deborah.
257

Se ncl cu teniii i le leg ireturile.


O s arate caraghios cu rochia asta scurt, dar cui i pas?
Nu pot s cred c nu-i faci probleme c o s dm peste
cineva, spuse Joanna.
Destul cu asta! se rsti Deborah. Vii sau nu?
Vin, zise Joanna fr tragere de inim.
Ce crezi c-ar trebui s lum cu noi?
Pe ct posibil, ct mai puine lucruri, spuse Joanna, avnd
n vedere c s-ar putea s fie nevoie s fugim de aici. Poate ar
trebui s ntoarcem maina invers ca mcar s putem s-o
tergem de aici repede dac e cazul.
Presupun c nu e o idee rea, zise Deborah.
Reporni maina, fcu o ntoarcere din trei micri, apoi trase
n locul de parcare cu spatele.
Mulumit?
Dac-a zice c sunt mulumit, ar fi o mare exagerare.
Hai s lum doar lanternele, cardurile de acces i aparatul
foto de unic folosin, spuse Deborah.
Bine, aprob Joanna.
Deborah se ntinse i lu punga de la farmacie de pe
bancheta din spate. i ddu Joannei una din lanterne i o pstr
pe cealalt, plus aparatul foto.
Gata?
Presupun c da, zise Joanna fr entuziasm.
Ateapt un pic, spuse Deborah. Tocmai mi-a venit o idee.
Joanna i ddu ochii peste cap. Dac Deborah se atepta s
ghiceasc ce era n mintea ei n situaia dat, era nebun.
Nu vrei s tii care e ideea mea?
Numai dac e ceva de genul c ar trebui s plecm.
Deborah afi o expresie exasperat.
Nu, domnioar-tie-tot! Prima dat cnd am venit aici s
donm ovule, ne-am lsat hainele ntr-un garderob. Acolo erau
halate lungi de doctor. Cred c-ar trebui s mprumutm vreo
dou. O s ne fac s artm mai profesionist, n special pe
mine cu rochia asta mini.
n cele din urm se ddur jos din main i se grbir s
ajung la intrare. Fur uor surprinse s descopere c aveau
nevoie de un card de acces ca s intre n cldire, dar, la fel ca la
258

poart, cardul funcion. nuntru marea zon de recepie era


pustie i cufundat n ntuneric. Se strecurar n garderob i,
dup ce nchiser ua, aprinser luminile.
Memoria lui Deborah le fu ntr-adevr de ajutor. Acolo erau
multe halate albe de doctor, dei puine mrimi mici. Le lu
cteva minute s gseasc dou destul de potrivite. i puser
n buzunare lanternele, cardurile de acces i aparatul foto. Astfel
echipate, stinser lumina i ieir n zona de recepie.
Sunt chiar n urma ta, opti Joanna.
Deborah ddu din cap. Ocoli biroul gol al recepionerei i o
porni pe coridorul principal aflat n ntuneric, trecnd pe lng
vestiarul pentru paciente de pe stnga, unde cu un an i
jumtate n urm mbrcaser cmi de spital fr spate
nainte de operaia de prelevare a ovulelor. Destinaia lui
Deborah era prima scar, la care ajunser fr s ntlneasc pe
cineva. Singurul zgomot pe care-l auzeau era cel al propriilor
pai.
Amndou suspinar uurate cnd ajunser pe scri. Se
simeau mai n siguran dect pe coridorul deschis, cel puin
pn cnd coborr cele trei rnduri de scri i deschiser ua
antifoc care ddea n subsolul ntunecat, rece i umed.
Nu sunt lumini! zise Deborah. Bine c suntem pregtite.
i scoase lanterna i o aprinse.
Joanna fcu la fel i, n momentul n care raza acesteia lumin
holul subsolului, care arta ca un mausoleu, i inu rsuflarea.
Ce s-a ntmplat? vru s tie Deborah.
Doamne! Uit-te la tot echipamentul sta vechi de spital
care i d fiori! zise Joanna.
Ainti raza de lumin asupra unei mulimi de scaune cu rotile
din lemn dezafectate, ploti ciobite i mobil de spital stricat.
Un aparat de radiografie vechi, portabil, cu un cap mare, sttea
n lumina lanternei ca o pies de decor pentru un film vechi cu
Frankenstein.
Nu i-am spus de toate lucrurile astea? o ntreb Deborah.
Nu! i rspunse Joanna cu iritare.
Nu trebuie s te nfurii, spuse Deborah. Se pare c restul
cldirii este plin cu tot felul de echipamente din vremurile de
odinioar, cnd era o instituie de boli mintale/un sanatoriu de
259

tuberculoi.
Arat nfiortor, se plnse Joanna. Puteai mcar s m fi
pregtit pentru asta.
mi pare ru, zise Deborah. Dar doctorul Donaldson ne-a
spus despre asta cnd am venit aici prima dat. Zicea c locul
sta e un fel de muzeu. i aminteti?
Nu! spuse Joanna.
Bine, hai s mergem oricum, propuse Deborah. Nu sunt
dect nite mormane de gunoaie.
Intr prima n coridor i se ndrept spre nord. Aproape
imediat coridorul coti la dreapta i apoi coti din nou. De ambele
pri se deschideau arcade mai mici.
tii unde mergi? ntreb Joanna.
Era chiar n spatele lui Deborah.
Nu chiar, recunoscu aceasta. Scrile pe care am cobort nu
erau cele pe care am ajuns aici azi n timpul zilei. Dar mcar tiu
c mergem n direcia cea bun.
De ce m-am lsat trt n povestea asta? mormi Joanna
chiar nainte de a-i scpa un ipt nbuit.
Deborah se ntoarse brusc i-i ainti lumina pe faa Joannei.
Joanna i feri privirea de strlucirea lanternei i i puse mna
ntre lumin i fa.
Nu-mi bga chestia asta n ochi!
Care naiba e problema? ntreb Deborah pe un ton suprat,
printre dini, dup ce vzu c Joanna era teafr.
Un obolan! reui Joanna s articuleze. Am vzut un
obolan uria cu ochii roii i strlucitori chiar acolo, dup biroul
la vechi.
Doamne, Joanna! se plnse Deborah. ine-i firea! Asta se
presupune c e o incursiune clandestin. ncercm s trecem
neobservate!
mi pare ru. Nervii mei sunt ntini la maximum n temnia
asta care arat ca un cimitir de vechituri. N-am ce face.
Adun-te! M-ai speriat ru.
Deborah o porni din nou nainte, dar nu reui s fac dect
civa pai cnd Joanna se ntinse i o apuc, oprind-o.
Acum ce mai e? se plnse Deborah.
Am auzit ceva n spatele nostru, spuse Joanna.
260

Arunc o raz de lumin n spate, pe drumul pe care veniser.


Dei se atepta s vad din nou obolanul, nu ddu cu ochii
dect de vechiturile pe lng care trecuser. i ridic privirea
pentru prima dat spre masa nclcit de conducte i evi.
O s stm aici toat noaptea dac nu eti mai cooperant,
zise Deborah.
Bine! ripost Joanna.
Mai merser nc cinci minute de-a lungul coridorului sinuos
nainte de a ajunge la un mare mixer de buctrie de mod
veche, ataat la propriul stand cu rotile. Era acoperit de un strat
de praf. Din bolul de amestecare ieeau diverse ustensile de
buctrie. Partea de sus a mixerului era nclinat n spate, iar
paletele erau ndreptate undeva ntr-un unghi de patruzeci i
cinci de grade.
Cred c ne apropiem, zise Deborah. Ua pe care o caut se
afla de cealalt parte a buctriei, iar noi trebuie s fim aproape
de buctrie acum.
Dup urmtoarea cotitur se dovedi c Deborah avusese
dreptate. Curnd traversau vechea buctrie. Cu ajutorul
lanternei, Joanna rmase uitndu-se lung la cuptoarele murdare
cscate i la chiuvetele uriae din steatit. Deasupra capului,
lumina juca pe o linie de vase i cratie nnegrite i tirbite,
atrnate de un suport.
Asta e, zise Deborah.
Art n fa. Ua din oel inoxidabil ieea n eviden n
mediul ntunecat, prfuit, ca i cum ar fi strlucit. Suprafaa sa
lustruit reflecta aproape n ntregime fasciculul lanternei lui
Deborah.
Chiar c-ai avut dreptate cnd ai descris-o ca fiind nelalocul
ei aici jos, spuse Joanna.
Se duser pn la u. Deborah i lipi urechea de ea cum
fcuse mai devreme.
Se aud aceleai sunete pe care le-am auzit i mai nainte,
spuse.
i zise apoi Joannei s-i lipeasc palma de u.
E cald, observ Joanna.
i ddu apoi lui Deborah cardul de acces al lui Spencer
Wingate, care fusese la ea.
261

Cred c are o temperatur n jur de 37 de grade Celsius, i


ddu cu prerea Deborah.
Lu cardul, dar nu-l trecu prin dispozitivul de citire.
Intrm sau nu? o ntreb Joanna.
Deborah nu fcea dect s se uite la u.
Sigur c intrm, rspunse ea. ncerc numai s m
pregtesc pentru ceea ce o s gsim.
n cele din urm, dup ce inspir adnc, ca s prind curaj,
trecu cardul prin dispozitivul de citire. Dup o scurt ntrziere,
se auzi sunetul aerului care scpa, ca i cum spaiul din spatele
uii avea o presiune uor mai mare. Apoi ua groas i grea
ncepu s se retrag ncet n perete.

262

aptesprezece
10 MAI 2001
ORA 23.05
njurnd ncet pentru c se lovise la fluierul piciorului de un
obiect necunoscut de metal, Bruno se mpletici napoi prin
coridor n ntuneric inndu-i degetele pe peretele de crmid
ca s se ghideze. ncerc s nu se mai mpiedice de vechiturile
ngrmdite pe podea, dar era imposibil i tresrea de fiecare
dat cnd se ciocnea de ceva, mai mult din cauza sunetului pe
care-l fcea dect din cauza durerii provocate. Imediat ce ddu
cu degetele de un col, se trase uor dup el. Numai atunci se
aventur s arunce o privire napoi n direcia din care venise.
La distan, ua din oel inoxidabil a camerei de culturi se
nchise dintr-odat de o sut de ori mai repede dect se
deschisese. Dar n scurtul interval n care rmase deschis,
Bruno reui s le zreasc pe cele dou tinere care stteau n
spaiul luminat din spate.
Repede, Bruno i scoase lanterna, o porni i i-o puse ntre
dini ca s-o poat ine. ndrept fasciculul n cotlonul din care
ieise, nu pe coridor. Nu voia ca femeile s se ntoarc brusc i
s vad lumina n cazul n care se ntmpla s deschid ua.
Apoi se chinui s-i scoat celularul din buzunar. Ct de repede
reui, folosi agenda telefonului ca s gseasc numrul camerei
de culturi. n momentul n care acesta apru pe ecran, aps
butonul de apelare.
Dei semnalul celularelor nu era bun n subsolul de la
Wingate, putu auzi telefonul sunnd printre parazii.
Hai, rspunde! zise cu glas tare.
n cele din urm se auzi o voce:
Camera de culturi, Cindy Drexler la telefon.
Aici Bruno Debianco. M putei auzi?
263

Cam greu, rspunse Cindy.


tii cine sunt?
Desigur, zise Cindy. Suntei supraveghetorul de la paz.
Atunci ascultai! zise Bruno, vorbind ct de tare ndrznea.
Dou femei tocmai au intrat n camera de culturi. N-am idee
cum au fcut rost de un card de acces. Le vedei?
Urm o pauz.
nc nu, spuse Cindy ntorcndu-se la telefon. Dar nu sunt
deloc n apropierea intrrii.
Este important, continu Bruno. inei-le ocupate vreo
cincisprezece-douzeci de minute. Fii inventiv! Spunei-le
orice vor s tie, dar inei-le acolo. nelegei?
Cred c da, zise Cindy. S le spun tot?
Orice i tot; nu conteaz, spuse Bruno. Numai nu le
alarmai. Kurt Hermann este pe drum ncoace i le va aresta
personal. Sunt considerate intruse.
Am s fac tot posibilul, zise Cindy.
Asta e tot ce v cer, spuse Bruno. Vom fi acolo imediat ce
ajunge el aici.
Bruno nchise, apoi l sun repede pe Kurt. Cnd acesta
rspunse, se auzeau i mai muli parazii dect atunci cnd
Bruno vorbise cu tehniciana din camera de culturi.
M auzi? ntreb Bruno.
Destul de bine, rspunse Kurt. Ce se ntmpl?
Sunt lng camera de culturi din subsolul clinicii, zise
Bruno. Femeile aveau un card care le-a permis s intre. Ai s
poi pune uor mna pe ele.
Te-au vzut?
Nu, nu bnuiesc nimic.
Perfect! Acum intru n Bookford. Ajung n zece minute, cel
mult cincisprezece. Ai ctue la tine?
Negativ, zise Bruno.
Ia vreo dou perechi de la casa de la intrare! i ordon Kurt.
i ne ntlnim la poart! O s punem mna pe femei mpreun.
Recepionat, zise Bruno.
Timp de cteva minute fetele rmaser nemicate, cercetnd
zona. Vznd ua extrem de modern de care tocmai trecuser,
264

amndou se ateptaser s gseasc o lume a adncurilor


futurist. n schimb, se trezir ntr-un labirint de camere cu
acelai decor ca restul subsolului, desprite una de alta prin
aceleai arcade de crmid. Diferena era lumina strlucitoare
care venea de la bateriile de neoane recent instalate,
temperatura ambiant i coninutul. n locul materialelor de
spital i a obiectelor de buctrie aruncate, ncperea n care se
aflau i celelalte pe care le putur vedea erau pline cu
echipamente modeme de
laborator,
majoritatea
fiind
incubatoare mari, ticsite de vase cu culturi de esuturi. Marea
parte a incubatoarelor erau pe roi.
M ateptam la ceva mai impresionant, zise Joanna.
i eu, spuse Deborah. Nu e nici mcar la fel de
impresionant ca laboratorul de la etaj.
Parc-am fi la tropice. Ce temperatur crezi c e?
Apropiat de temperatura corpului, spuse Deborah.
Se ntoarse ctre ua din oel inoxidabil. O cutie laminat era
montat pe perete chiar la dreapta uii. Cutia avea un panou
rou central n relief. Pe panou erau scrise cu majuscule
cuvintele DESCHIS/NCHIS.
nainte de a face un tur vreau s m asigur c putem iei
de aici, zise Deborah. Dup cum s-a nchis ua, vreau s m
conving c o s se deschid din nou.
Aps pe panoul rou.
Ua se ntredeschise exact cum fcuse i cu doar cteva
momente mai nainte. Apoi, cnd Deborah aps din nou pe
panou, ua grea, izolat se nchise ct ai clipi, iar absena
oricrui zgomot fu la fel de impresionant ca viteza cu care se
nchise.
Deborah era gata s fac un comentariu despre u, cnd
Joanna o apuc cu frenezie de bra i opti:
Avem companie!
Deborah rsuci brusc capul n direcia n care se uita Joanna,
ntr-una dintre arcade sttea o femeie ntre dou vrste,
zmbitoare, cu o fa ngust, foarte bronzat, pe care se
vedeau riduri proeminente n colul ochilor i cute n colul gurii.
Purta un halat alb de bumbac dintr-un material foarte uor.
Prul i era strns ntr-o bonet din acelai material. O masc
265

chirurgical era legat n jurul gtului i-i atrna pe piept.


Bine ai venit n camera de culturi! zise femeia. M numesc
Cindy Drexler. Dumneavoastr cine suntei?
Joanna i Deborah schimbar o privire scurt, plin de
confuzie i de panic.
Suntem angajate noi, reui Deborah s zic dup cteva
ncercri.
Ce drgu, spuse Cindy.
naint spre ele i ddu mna cu fiecare.
i cum v numii? repet ea, uitndu-se direct la Joanna,
creia tocmai i strnsese mna.
Joanna se blbi o clip, cutnd disperat un mod raional
de a decide dac s foloseasc numele ei real sau pe cel de
mprumut.
Prudence, ls ea s-i scape, amintindu-i c nclcase o
proprietate particular.
Georgina, o imit repede Deborah.
mi pare bine, zise Cindy. Presupun c-ai venit ca s facei
un tur, nu?
Joanna i Deborah schimbar nc o privire rapid, dei
aceasta era una de surprindere plcut, nu de panic.
Ne-ar face plcere un tur, spuse Deborah. Am fost att de
fascinate de ua asta nct a trebuit s vedem ce era n spatele
ei.
Deborah fcu un gest timid spre ua din oel inoxidabil.
Nu sunt obinuit s duc oamenii s viziteze locul sta, zise
Cindy cu un rs nesigur, dar am s m strduiesc ct am s pot.
Aici, n ncperea asta, care, c tot veni vorba, a fost vechea
cmar a buctriei n vremurile n care aici funciona instituia
Cabot, pregtim ovulele pentru transferul nuclear de mine.
Acestea vor fi trimise sus n laborator cu liftul de aprovizionare
care e chiar dup col. Se afl n incubatoare cu etichete roii.
Aici jos folosim un cod de culori. Incubatoarele cu etichete
albastre sunt celulele fuzionate care se vor ntoarce n ncperea
embrionilor.
Ce fel de ovule sunt? ntreb Deborah. Vreau s zic, ce
specie?
Ovule umane, desigur, zise Cindy.
266

Toate?
Da, ovulele de animale sunt manipulate n camera de
culturi de la ferm.
De unde vin attea ovule umane? ntreb Deborah.
Vin din ceea ce numim camera organelor, spuse Cindy.
Putem s-o vedem? ntreb Deborah.
Desigur, zise Cindy. Urmai-m!
Cindy fcu un gest spre arcada prin care venise i le fcu
semn s o nsoeasc. Joanna i Deborah o urmar.
Ce noroc s ne ntlnim cu ea, opti Deborah, apropiindu-i
capul de al Joannei. E aproape prea uor.
Ai dreptate! opti la rndul ei Joanna. E prea uor. Este
prea amabil. Asta nu-mi place. Dac-ar fi dup mine, am pleca
acum!
O, pentru numele lui Dumnezeu, se plnse Deborah. Mereu
cinic! Hai s ne bucurm de norocul sta, s aflm ce putem i
apoi o tergem.
Dup ce trecur prin cteva ncperi de proporii i cu un
coninut similar celui din prima camer, ajunser ntr-o sal mult
mai mare. n spatele unui ir de incubatoare era un grup de
peste cinzeci de ui vechi din lemn, fiecare cu o suprafa cam
de un metru ptrat, cu zvoare grele ca la camerele frigorifice
pentru carne. Deborah ezit.
Scuz-m, Cindy. Art ctre uile mcinate de vreme.
Astea sunt ceea ce par a fi?
Cindy se opri din drumul ctre o sal i mai mare alturat.
Urmri degetul lui Deborah.
ntrebi de compartimentele acelea vechi pentru ghea?
n viaa anterioar a cldirii, asta era zona n care se afla
morga? ntreb Deborah.
ntr-adevr, aici era, zise Cindy.
Se ntoarse i, cu un pic de efort, trase unul dintre
incubatoarele mari pe rotile ntr-o parte, ca s poat expune
uile. Deschise una dintre ele i trase afar tava ptat din
lemn.
Interesant, nu? Trebuiau s ncarce ghea n cealalt
parte. Nu mi-a fi dorit s fiu aici jos dac ar fi rmas vreodat
fr ghea. V putei nchipui?
267

Rse stingherit.
Deborah i Joanna se uitar una la cealalt. Joanna se
cutremur.
Haidei s terminm cu vizita asta!
Ai dori s vedei restul morgii? ntreb Cindy. Vechiul
amfiteatru pentru autopsii cu tribune este nc intact. n secolul
nousprezece trebuie s fi inut locul distraciilor aici, n
pustietatea asta!
Rse din nou, de data asta mai mult sinistru dect nelinitit.
n zilele acelea lua o zi ntreag s ajungi la Boston cu
trsura, iar personalul nu prea avea ce face dup orele de
program. Haidei s v art!
Cindy o porni n direcia opus celei n care se ndreptase la
nceput. Deborah o urm dup ce ncerc n zadar s-i atrag
atenia. Joanna ncheia irul, nedorind s fie lsat n urm.
Cindy! strig Deborah, grbind pasul. Am prefera s vedem
camera organelor!
Netulburat, fie c nu o auzea, fie c o ignora pur i simplu pe
Deborah, Cindy continu s mearg, trecnd prin dou ui duble
acoperite cu piele, cu mici ferestre ovale. Deschiznd-o pe una
din ele, se aplec n ntuneric i aps pe un ntreruptor. Se
auzi un sunet ca o pocnitur surd, joas i se aprinser luminile
de forma unor timpane mari, de mod veche. Acestea se aflau
sus, pe tavan i erau ca nite reflectoare ndreptate asupra unei
mese de autopsii vechi, din metal.
Joanna, care apruse din spatele lui Deborah, observ scena
i-i inu respiraia. Decorul cu rndurile de locuri pentru
spectatori disprnd n semintuneric semna i mai mult cu
groaznica pictur ce reda o lecie de anatomie dect sala de
operaii de la etaj unde i se efectuase ei procedura.
E foarte interesant, zise Deborah cu o nuan de sarcasm,
dup ce azvrli repede o ochead prin sal. Dar, dac nu te
superi, am prefera mai curnd s vedem camera organelor.
Ce-ar fi s v art vechile instrumente de autopsie? ntreb
Cindy. mpreun cu ali doi tehnicieni, glumeam zilele trecute c
le-am putea trimite la Hollywood s le foloseasc pentru un film
de groaz.
Hai s vedem camera organelor, zise Joanna pe un ton
268

categoric.
Nici o problem din partea mea, spuse Cindy.
Stinse lumina i o porni iar pe hol. Se uit la ceas, gest care
nu-i scp Joannei, dar pe care Deborah nu-l observ. Era a treia
oar cnd Joanna o vedea pe femeie fcnd asta. Deborah era
ocupat s priveasc napoi pe unde veniser.
Camera organelor nu e n partea cealalt? i strig Deborah
lui Cindy, care era la civa pai n fa.
Putem ajunge la ea pe ambele pri, zise Cindy peste umr.
Dar drumul sta e mai scurt.
n timp ce Deborah le ajungea din urm, vzu nainte dou ui
orientate la orizontal, ca uile liftului de aprovizionare, ntr-o
ni de dimensiunea unui mic garaj. n timp ce grupul trecea pe
lng ele, Deborah ntreb ce erau.
sta e vechiul ascensor de mrfuri, zise Cindy oprindu-se.
Cadavrele erau trimise cu el de la etajele superioare.
Ce gnd ncurajator, coment Joanna. Haidei s mergem!
De fapt, ne-a fost de folos, spuse Cindy. Btu uile
apreciativ cu degetele. L-am folosit s aducem aici jos
majoritatea echipamentelor. Vrei s vedei cum funcioneaz?
Am prefera s vedem camera organelor, i-o tie Joanna.
Cred c tim cum funcioneaz un ascensor de mrfuri.
Nici o problem din partea mea, repet Cindy.
Dup ce trecur printr-un coridor lung cam de ase metri,
strimt i boltit, care, le explic Cindy, trecea prin structura de
susinere a fundaiei turnului n stil italian al cldirii, fetele
ajunser n pragul celei mai mari ncperi pe care-o vzuser n
complexul subteran. Avea cel puin treizeci de metri lungime i
vreo aisprezece metri lime. n ea se aflau rnduri ntregi de
containere voluminoase din plexiglas ca nite acvarii, de
aproximativ un metru optzeci lungime, nouzeci de centimetri
adncime i aizeci de centimetri lime. Fiecare coninea mai
multe sfere de sticl cu diametrul de aproximativ treizeci de
centimetri, scufundate n lichid. Din partea de sus a fiecrei
sfere ieea o nclceal de tuburi i de conductori electrici. La
suprafaa lichidului plutea un strat continuu de sfere mici din
sticl.
Pentru o clip, fetele rmaser absorbite de spectacol. Dei
269

pereii ncperii erau tot din crmid netencuit, scena era mai
apropiat de ceea ce-i imaginaser cnd trecuser de ua din
oel inoxidabil. Chiar i tavanul era mai nalt n acest spaiu
dect n celelalte ncperi, datorit absenei evilor i
conductelor de deasupra capetelor. Lumina era, de asemenea,
mai puin aspr, dar cu o component ultraviolet vizibil.
n timp ce Deborah era stupefiat de privelite, Joanna o
surprinse din nou pe Cindy uitndu-se la ceas. Ceea ce o fcuse
s remarce gestul repetat era ospitalitatea de altfel evident a
femeii. Dac era att de preocupat n legtur cu ora, dup
cum o sugera faptul c se uita des la ceas, de ce petrecea att
de mult timp cu ele? Era o ntrebare la care Joanna nu avea un
rspuns imediat, dar care o preocupa din ce n ce mai mult.
Ce vedem aici, mai exact? ntreb Deborah.
Aceasta este camera organelor, explic Cindy. Bazinele
astea sunt bi de ap la temperatur constant. Micile sfere
plutitoare mpiedic apa s se evapore. n sferele mai mari se
afl ovarele.
Aadar, ai reuit s meninei n via ovare ntregi,
coment Deborah, presupun c prin perfuzii etc.
Cam asta am fcut, n linii mari, zise Cindy. Le-am reprodus
mediul intern obinuit cu oxigen, substane nutritive i stimulare
endocrin. Bineneles, ndeprtarea produselor reziduale este i
ea important. n orice caz, atunci cnd o facem bine, ovarele
produc constant ovocite mature.
Putem s ne uitm mai de aproape? ntreb Deborah.
Cindy fcu un semn cu mna.
V rog.
Deborah merse pe culoarul dintre dou iruri de bazine i se
opri s se uite n interiorul uneia dintre sfere. Ovarul care se afla
n aceasta era cam de mrimea unei nuci aplatizate, cu o
suprafa neregulata, ciupit, asemntoare cu suprafaa lunii.
Canule28 de perfuzie minuscule erau conectate la principalele
vase ovariene. Diverse dispozitive de msurare erau ataate n
alte puncte ale micului organ.
28

Tub sau jgheab folosit pentru a introduce un lichid sau gaz ntr-o
cavitate a organismului, (n.tr.).

270

Avem i culturi de celule mai tradiionale, de ovogonii29,


spuse Cindy. Pot s vi le art dac vrei.
Unele sfere conin dou ovare n loc de unul, zise Deborah.
Aa e, dar majoritatea sunt singure, dup cum vedei. Cear fi s mergem n sala ovogoniilor?
Ce nseamn cnd sunt dou ovare la un loc? ntreb
Joanna.
sta e domeniul doctorului Donaldson, zise Cindy. Eu nu
sunt dect unul dintre numeroii tehnicieni care le
monitorizeaz i au grij de ele.
Joanna i Deborah schimbar una dintre privirile lor specifice.
Cunoscndu-se att de bine, fiecare putea s-i dea seama n
general ce gndea cealalt.
Vd c fiecare sfer este etichetat alfanumeric, zise
Joanna. Asta nseamn c tii care e proveniena fiecrui ovar?
Pentru prima dat n cursul vizitei, Cindy fu clar deranjat de
ntrebare. Se blbi i ncerc din nou s schimbe subiectul i s
revin la culturile de ovogonii, dar Joanna insist.
Avem o idee vag despre originea fiecrui ovar, recunoscu
Cindy n cele din urm.
Ce nseamn o idee vag? strui Joanna. Dac v-a spune
numele unui donator de ovar, ai putea gsi ovarul respectiv?
Cred c da, spuse Cindy evaziv.
Se uit la ceas i se legn de pe un picior pe altul.
Numele care m intereseaz este Joanna Meissner, zise
Joanna.
Joanna Meissner, repet Cindy.
Se uit n jur ca i cnd n-ar fi tiut unde se afl lucrurile.
Am avea nevoie de o staie de lucru computerizat.
Uitai una chiar n spatele dumneavoastr, spuse Joanna.
A, da, aa e! zise Cindy, prnd surprins.
Se ntoarse, debloc tastatura introducnd parola ei, apoi
scrise numele Joannei. Pe ecran fu afiat JM699. Cindy mzgli
codul pe o bucat de hrtie i dup aceea o lu nainte. Fetele o
urmau ndeaproape. Dup ce trecu de dou rnduri i de nc
29

Prima celul sexual format n cursul ovogenezei, pornind de la


celulele epiteliului germinativ ovarian. Ovogoniile se transform n ovocite,
(n.tr.).

271

dou bazine, se opri i le art. Pe suprafaa de sticl a sferei


era scris JM699 cu un marker permanent.
Joanna i Deborah rmaser cu privirea aintita asupra
micului organ. Suprafaa lui era mult mai ciupit dect a
primului ovar pe care-l vzuser, iar Joanna ntreb ce nsemna
asta.
Este unul dintre specimenele noastre mai vechi, explic
Cindy. Se apropie de finalul vieii sale utile.
Am i eu un nume de donator, zise Deborah. Kristin
Overmeyer.
Bine, spuse Cindy amabil, de parc s-ar fi mpcat cu
situaia.
Reveni la calculator, recptndu-i stpnirea de sine. Scrise
numele fr ezitare, iar calculatorul fumiz imediat codul:
K0432.
Pe aici, spuse Cindy, fcndu-le semn fetelor s o urmeze.
Ocoli pe la marginea camerei nainte de a se ndrepta spre
primul rnd. Joanna o reinu pe Deborah i-i opti:
tiu la ce te gndeti. E o idee bun!
Deborah nu fcu dect s dea din cap.
Aici, zise Cindy aproape cu mndrie, oprindu-se lng un
anumit bazin.
Art spre sfera de sticl din mijloc.
K0432. Este un specimen dublu.
Interesant, zise Deborah dup ce arunc o privire scurt.
Specimenul are un numr mai mic dect cel dinainte, dar arat
mai tnr. Cum este posibil?
Cindy se uit la cele dou ovare. Se vedea c se enervase din
nou. Se blbi o clip nainte de a spune:
sta e un lucru despre care nu tiu nimic. Poate c are de-a
face cu modul n care sunt prelevate specimenele, dar chiar nu
tiu. Sunt sigur c doctoria Donaldson ar putea s v explice.
Mai am un nume, zise Deborah. Rebecca Corey.
Suntei sigure c nu vrei s vedei culturile de ovogonii?
ntreb Cindy. Noi considerm c este domeniul n care am
nregistrat cele mai mari progrese. Culturile de ovogonii vor face
curnd ca aceste culturi de ovare ntregi s fie de domeniul
trecutului.
272

sta e ultimul nume, promise Deborah. Apoi o s trecem la


culturile de ovogonii.
Dup ce se uit nc o dat la ceas, Cindy repet procedura
ca s obin numrul de cod. Apoi le conduse la bazinul din
imediata vecintate a celui n care se aflau ovarele lui Kristin
Overmeyer i le art sfera corespunztoare. nc o dat era
vorba de un specimen dublu.
Att Joanna, ct i Deborah se uitar la ovarele care,
asemenea celor ale lui Kristin, artau mai tinere dect cele ale
Joannei. Ambele fete se cutremurar cnd i ddur seama c
se uitau la ovarele unei femei despre care se presupunea c
dispruse mpreun cu Kristin Overmeyer, dup ce luaser n
main un autostopist.
Sala unde sunt culturile de ovogonii este alturat
acesteia, zise Cindy. Ce-ar fi s mergem acolo?
Joanna i Deborah i luar ochii de la ovare n acelai timp i
se uitar una la cealalt. Groaza reflectat n ochii lor art
imediat n mod clar c se gndeau la acelai lucru.
Descoperiser semnificativ mai mult dect anticipaser i era
oribil.
Cred c v-am rpit deja prea mult timp, zise Joanna.
i zmbi prefcut lui Cindy.
Este adevrat, interveni Deborah. A fost interesant, dar
este timpul s plecm. Poate ne-ai putea arta direcia corect
ctre intrare i n-o s v mai inem din treab.
Am o mulime de timp la dispoziie, zise Cindy repede. Nu e
nici o problem, credei-m! Mi-a fcut plcere s iau o pauz
de la munca mea de rutin i cred c-ar trebui s vedei ntregul
mod de organizare nainte de a pleca. Venii! Haidei s vedem
culturile de ovogonii.
ncerc s-o ia de bra pe Deborah, dar aceasta se eliber.
Vrem s plecm, zise Deborah mai categoric.
O s pierdei partea cea mai semnificativ, spuse Cindy.
Trebuie s insist!
Nici nu se pune problema s insiti! ripost Deborah. Am
plecat de-aici!
O s gsim singure drumul, spuse Joanna.
O porni napoi pe drumul pe care veniser. Dei din ceea ce
273

zisese Cindy mai devreme tia c era posibil s nu fie cea mai
scurt rut, n-o interesa. Mcar urma s treac pe lng repere
pe care le putea recunoate.
Nu v pot lsa s umblai pe aici singure, susinu Cindy.
Este mpotriva regulamentului.
O apuc pe Joanna de bra cu mai mult for dect o fcuse
cu Deborah, reuind s-o opreasc.
Joanna se uita n jos la mna femeii ncletat pe braul ei.
Plecm, spuse ea hotrt. Ia-i minile de pe mine!
Nu v pot lsa pe aici nensoite, repet Cindy.
Atunci du-ne la ieire! se rsti Deborah.
i smulse lui Cindy mna de pe braul Joannei i o mpinse pe
femeie, care se mpiedic de unul dintre containerele de
plexiglas.
Uoara izbitur declan o alarm sonor mpreun cu o
lumin roie intermitent pe panoul de comand al bazinului.
Cnd Cindy se ntinse dup buton ca s dezactiveze alarma,
Joanna i Deborah o luar la fug, alergnd ct de repede
puteau pe intervalul ngust dintre bazine. Cnd ieir dintre
acestea, condiia fizic a lui Deborah i spuse cuvntul, aceasta
depind-o pe Joanna i ndemnnd-o s se grbeasc. n spate
o auzeau pe Cindy, care le striga s se opreasc.
tiam eu c n-ar fi trebuit s venim aici! gfi Joanna,
ncercnd s se in dup Deborah.
Taci i fugi!
Alergar prin tunelul boltit, pe lng vechiul ascensor de
mrfuri i pe lng fosa de autopsii cufundat n ntuneric, apoi
prin seria de ncperi unde se aflau incubatoarele. Deodat
Deborah se opri. Joanna trebui s fac tot posibilul ca s nu se
izbeasc de ea.
n ce parte? ntreb Deborah.
Cred c ntr-acolo, zise Joanna, artnd spre sud printr-o
succesiune de arcade.
Sper c ai dreptate, spuse Deborah.
Puteau auzi ecoul strnit de Cindy care se apropia i le striga
numele, dar ecoul le mpiedica s-i dea seama de direcia din
care venea aceasta. Dup o clip, Cindy apru n fug de dup o
arcad i se ciocni de ele. Se ag de hainele fetelor ct de
274

tare putu.
Doamne Dumnezeule, femeie! strig Deborah.
Se smulse cu mult for din strnsoarea femeii, ceea ce o
fcu pe aceasta s-o apuce pe Joanna cu amndou minile.
Deborah se rsuci prin spatele lui Cindy i, apucnd-o de piept,
o trase departe de Joanna. Apoi, nvrtindu-se uor, o arunc pe
Cindy la podea, unde aceasta se lovi de unul dintre incubatoare.
Se auzi sunetul inconfundabil, dei atenuat, de sticl spart.
Fr s atepte ca s vad n ce stare e femeia, Deborah o
apuc pe Joanna de mn i ni n direcia pe care i-o
sugerase prietena ei. Spre uurarea lor, dup ce trecur prin
cteva arcade, ddur cu ochii de ua din oel inoxidabil.
Alergnd i mai repede spre ea, Deborah lovi panoul
DESCHIDERE/NCHIDERE. Ua ncepu s culiseze cu ncetineal
spre stnga. Fetele se uitar peste umr, de team s n-o vad
pe Cindy pe urmele lor, ceea ce se i ntmpl. ntorcndu-se
spre u, Deborah ncerc n zadar s-i grbeasc micarea prin
fora muscular. n momentul n care deschiztura era suficient
de mare ca s se strecoare prin ea, Deborah o mpinse pe
Joanna spre aceasta ca s se poat ocupa ea de Cindy.
O, nu! strig Joanna i se trase napoi dup ce se repezise
prin crptura din ce n ce mai mare a uii.
Deborah, care se ntorsese o clip s-i dea seama ct de
aproape era Cindy, se rsuci ca s vad ce-o fcuse pe Joanna
s ipe i ce-o oprise s ias din camer. Ceea ce zri peste
umrul Joannei i aduse i ei pe buze un strigt involuntar. Doi
brbai voinici, mbrcai n negru, veneau rnjind spre ele prin
buctria drpnat, dar luminat acum. Fiecare avea ntr-o
mn ctue, iar n cealalt o arm. Brbatul blond din fa,
vznd ua deschizndu-se i zrindu-le pe fete, ncepuse s
alerge. Deborah l recunoscu. Era brbatul care se uitase urt la
ea n sala de mese i despre care presupunea c era eful pazei.

275

Optsprezece
10 MAI 2001
ORA 23.24
Deborah reacion instinctiv, lovind din nou cu palma butonul
n relief DESCHIDERE/NCHIDERE, nchiznd ua grea de oel n
faa brbailor care se npusteau spre ele. n acelai timp fu
atacat din spate de Cindy, care o apuc de gt i ncerc s-o
ndeprteze de u. Deborah opuse rezisten, innd butonul
apsat.
Ia-o pe zgripuroaica asta de pe mine! strig Deborah.
Cindy striga c trebuie deschis ua.
Joanna i desprinse lui Cindy degetele din jurul lui Deborah io mpinse cltinndu-se napoi. Dar femeia i reveni repede i
se npusti din nou spre Deborah.
Joanna, ine blestematul de buton apsat, strig Deborah n
timp ce o respingea pe Cindy cu o mn.
Imediat ce Joanna aps pe buton, Deborah i folosi
amndou minile mpotriva ncpnatei tehniciene. Dei
Deborah nu mai lovise pe nimeni de cnd l pocnise pe un coleg
obraznic din clasa a cincea, se repezi i-o izbi pe Cindy n falca
stng. Dup patru ani de lacrosse universitar, Deborah era
mult mai puternic i era un agresor mai periculos dect fusese
n clasa a cincea, iar lovitura o buimci pe Cindy, fcnd-o brusc
s amueasc i s nu se mai mite. Peste o clip, se prelinse
ncet pe podea, mai nti cznd n genunchi i apoi prbuinduse la pmnt ca un cornet de ngheat care se topete.
Deborah ip din cauza durerii de la mn, pe care o scutur
tare un moment. Forndu-se s-i recapete controlul, apuc cel
mai apropiat incubator i-l fcu s alunece pe rotile spre u.
Joanna nelese imediat ce avea de gnd Deborah i-o ajut s
ghideze incubatorul n aa fel nct greutatea acestuia s in
276

apsat butonul, care inea ua nchis, dup cum i ddur


fetele seama. Ca s fie sigure c incubatorul nu se va deplasa,
Joanna i Deborah continuar s se in de el ca s-l menin n
aceeai poziie.
Care-i planul tu? ntreb Joanna n oapt, cuprins de
panic.
Singura cale de ieire este liftul de aprovizionare sau
ascensorul de mrfuri! Ce zici?
Ascensorul de mrfuri! zise Joanna. tim exact unde e i
tim c-o s ncpem n el.
La civa pai mai ncolo, Cindy se ridic pe jumtate n ezut,
ntr-o poziie nesigur. n ochi avea o expresie absent,
nefocalizat, ca un boxer care ncasase prea multe lovituri.
Bine! zise Deborah dup ce arunc o ultim privire spre
Cindy, care acum se chinuia s se ridice n picioare. S-o facem!
Ddur drumul amndou odat incubatorului i o luar la
goan prin labirintul de ncperi. Din nefericire, o luar ntr-o
direcie greit la o cotitur i se trezir ntr-o camer goal.
Trebuir s se ntoarc nainte de a putea relua drumul. n spate
auzir sunetul inconfundabil al unui incubator care se izbea de
altul, urmat de strigtele puternice ale brbailor.
Dumnezeu s ne-ajute dac ascensorul de mrfuri nu
merge, reui s zic Deborah printre gfieli.
Luar ultima curb, trecur n fug pe lng uile
amfiteatrului de autopsii i se izbir de uile ascensorului de
mrfuri. O ching grea de pnz groas ieea din spaiul
orizontal de la nivelul pieptului. Deborah apuc de ea prima, dar
Joanna i ddu i ea o mn de ajutor. Sub greutatea lor
nsumat, uile cedar, ua de jos glisnd n jos, n timp ce ua
de sus se ridica. Cnd spaiul dintre cele dou ui fu suficient de
mare, fetele se crar nuntru.
Ascensorul n sine era o cuc grea din plas metalic, cu o
suprafa de 2,40 metri ptrai. n dreapta, la nivelul pieptului,
se afla un tablou de comand cu ase butoane. Podeaua era
fcut din scnduri grosolane. Deasupra, cablurile de susinere
dispreau n ntuneric; singura lumin venea din hol, prin uile
deschise. La mic distan se puteau auzi paii grei ai cuiva care
alerga spre ele, apropiindu-se repede.
277

Uile! strig Deborah n timp ce se ntindea i apuca banda


de pnz prins de marginea interioar a uii de sus.
Joanna se ntinse i se prinse i ea de band. nc o dat prin
greutatea amndurora fetele reuir s urneasc uile grele.
Mai nti ncet i apoi din ce n ce mai repede, acestea ncepur
s se nchid, dar, nainte s apuce s se nchid de tot, brbaii
ajunser lng ele. Cineva bg o mn n spaiul care se
ngusta i apuc bine de halatul medical al lui Deborah, trgnd
de el n sus n timp ce uile se mbinar i le azvrlir pe fete n
ntuneric. Cu minile nc ncletate de chinga de pnz,
Deborah se simi tras tare i lipit de u.
Lovete unul dintre butoane! ip strident Deborah ctre
Joanna fr s dea drumul la ching.
Simea c de afar cineva ncerca acum s deschid uile, dar
ca s reueasc trebuia s-o ridice i pe Deborah n acelai timp.
Ca un orb, Joanna bjbi dup tabloul de comand pe care-l
ntrezrise nainte ca uile care se nchideau s le lase n
ntuneric.
Grbete-te! La naiba! strig Deborah.
Simea c e ridicat de pe podea.
Frenetic, Joanna i extinse cutarea orbeasc pe suprafaa
plasei metalice. n cele din urm ddu cu mna de tabloul de
comand. Orbete, aps primul buton pe care-l ntlnir
degetele ei.
Se auzi un sunet strident, ascuit, ca ipetele unor pui de
gin crora li se tia gtul i, cu o zglitur, vechiul ascensor
de mrfuri ncepu s se ridice.
Deborah ddu drumul chingii de care se inuse strns i,
cznd n genunchi i rsucindu-se, reui s-i smulg braele
din halatul de doctor, care era nc prins ntre uile nchise ale
ascensorului de mrfuri. O clip mai trziu, cu un zgomot
agonizant de sfiere i strivire, Deborah simi cum dispare
halatul n spaiul ngust dintre marginea din fa a liftului care
se ridica i peretele de piatr al puului liftului.
Ce naiba a fost zgomotul sta? ntreb Joanna n timp ce se
chinuia s-i recapete rsuflarea.
n ntuneric, Deborah simi cum o trece un fior. tia c
zgomotul de ceva strivit ar fi putut fi fcut de corpul ei dac n-ar
278

fi reuit s ias din hain. i ea gfia.


Au fost lanterna mea i cheile de la main zdrobite n
halatul meu de doctor.
Am rmas fr cheile de la main? gemu Joanna, cu
pieptul umflndu-i-se i cobornd.
Pe moment, asta e cea mai mic grij a noastr, reui s
zic Deborah. Slav Domnului c liftul sta a funcionat. Brbaii
ia aproape puseser mna pe noi. Mai aproape de-atta nu se
putea.
Joanna i aprinse lanterna i ndrept fasciculul de lumin
spre tabloul de comand. Butonul apsat era pentru etajul doi.
Ce-ar trebui s facem? ntreb Joanna cu o voce crispat.
Mergem la etajul doi. S ncercm s vedem dac putem
schimba destinaia?
sta nu e un lift cu vitez mare, se plnse Deborah.
Probabil e mai bine s mergem la etajul doi dect la parter sau
la etajul nti. Nu vreau s dm din nou peste brbaii ia.
Clar, zise Joanna.
Acum c reuea s-i controleze ct de ct respiraia, fu
rndul ei s se nfioare.
Acum avem dovada c unii dintre cei de aici sunt n stare
de crim i probabil ei tiu c noi tim. Iar nenorocita aia de
Cindy tia de cnd am intrat c brbaii ia veneau dup noi.
De-asta a fost aa drgu. Ar fi trebuit s bnuim c ceva nu en regul n momentul n care ne-a oferit un tur al locului. Cum
de nu am gndit?
Acum e uor de zis, spuse Deborah, nc gfind. Ne
amgeam c pe aici se ncalc doar etica, nu i cele Zece
Porunci. Comiterea de crime pentru nite ovule schimb cu totul
situaia.
Trebuie s plecm de-aici!
Aa e, zise Deborah. Dar fr cheile de la main n-o s
putem conduce, cel puin nu maina noastr. Cred c cel mai
bine pentru noi ar fi s ajungem la un telefon din clinic, de la
parter sau de la primul etaj.
Problema e c tocmai la asta se ateapt probabil, spuse
Joanna. Cel puin eu la asta m-a atepta dac a fi n locul lor.
Ce zici dac ne-am ascunde un timp ca s putem s ne gndim
279

ce-ar trebui s facem i s concepem un plan?


Poate-ar trebui s ne ascundem pn diminea, suger
Deborah. Eu una cred c foarte puini dintre cei care lucreaz
aici tiu cu adevrat ce fac i, dac-ar ti, ar fi la fel de ngrozii
ca noi. Ne-am putea adresa cuiva pentru ajutor.
Eu cred c o s ne caute n noaptea asta pn cnd o s ne
gseasc. Trebuie s ieim de aici.
Dar cum? Oamenii ia aveau arme, pentru numele lui
Dumnezeu!
Tocmai de-asta trebuie s gsim un loc unde s ne
ascundem. Trebuie s ne gndim. Nu putem s ne pripim.
Singurele lucruri n avantajul nostru sunt cldirea asta
mare i faptul c e nesat cu tot felul de lucruri, spuse
Deborah. Trebuie s fie locuri sigure unde s ne putem ascunde
o vreme. n afar de cazul n care o s cheme o mulime de
ajutoare, o s le ia marea parte a nopii ca s caute cu atenie.
Exact, zise Joanna. Cred c-o s caute mai nti rapid,
superficial, iar dac asta nu d rezultate, o s se ntoarc s
caute amnunit. Pn atunci trebuie s plecm, altfel o s fim
prinse.
Deborah cltin din cap i inspir ovielnic.
mi pare ru c am insistat s venim aici. E numai vina
mea.
Nu e momentul pentru nvinuiri, spuse Joanna. i ine
minte: nu m-ai fcut s vin aici. Am venit de bunvoie.
Mulumesc, murmur Deborah.
Joanna stinse lanterna.
Cred c-ar fi mai bine s ne obinuim ochii cu ntunericul. No s putem umbla pe-aici cu lumina aprins.
Ai dreptate, reui Deborah s zic, ncercnd s se
stpneasc.
Peste cteva minute, cu un ultim scrit i cu o hurductur,
ascensorul se opri. n jur se ls imediat o tcere apstoare.
Fetele srir la u. O deschiser ct de repede putur i se
trezir nconjurate de un ntuneric de neptruns.
N-avem de ales, trebuie s aprindem lanterna, spuse
Joanna.
Declicul fcu un zgomot puternic n tcerea din jur. Joanna
280

trecu fasciculul de lumin de jur mprejurul ncperii mici, fr


ferestre. Aceasta era vestibulul ascensorului de mrfuri, cu o
u dubl, mare.
O s-i dea seama repede c liftul este aici la etajul doi,
zise Deborah. Asta nseamn c vor fi aici curnd. Hai s gsim
scrile i s urcm la ultimul etaj. Acolo ar trebui s gsim un
loc unde s ne ascundem pn cnd ne gndim ce s facem.
De acord!
Deborah deschise una dintre uile ce ddeau n coridor, iar
Joanna iei afar. Repede, Joanna mtur holul cu lanterna.
Chiar dac acum era prevenit n legtur cu accesoriile
medicale care zceau n neornduial n vechiul spital, tot fu
surprins de scen. Nu se ateptase s vad gravuri nrmate
care nc se mai aflau pe perei sau un crucior pentru rufe
splate care nc mai avea cearafuri mpturite pe rafturi.
Parc ar fi avut loc un exerciiu de evacuare n caz de
incendiu i toat lumea a ieit afar i nu s-a mai ntors, spuse
ea.
Uite un semn de ieire, zise Deborah, artnd ctre sud.
Trebuie s fie scrile. Hai s mergem!
Joanna acoperi lanterna cu mna. Voia s reduc din
intensitatea luminii la ct le trebuia, ei i lui Deborah, ca s
evite mesele, crucioarele de aprovizionare i vechile scaune cu
rotile. Se micau repede. Ajungnd la scri, Deborah deschise
puin ua. Ascultar o clip tcerea nvluia totul.
Hai! o ndemn Deborah, grbindu-se spre scri.
O luar imediat la fug n sus pe scri, dar ncetinir imediat
din cauza zgomotului pe care-l fceau. Scrile erau de metal i
rsunau ca nite timpane n spaiul nchis.
Nu ajunser dect pe palierul dintre etaje i nlemnir n loc.
Auziser undeva o u deschizndu-se cu zgomot i trntindu-se
de perete. Joanna i reveni suficient ct s sting lanterna.
n clipa urmtoare pai rsuntori se auzir pe treptele de
metal, nsoii de o lumin tremurtoare. Unul din brbai alerga
n sus pe scri cu o lantern n mn.
Joanna i Deborah se retraser i se lipir cu spatele de
peretele de crmid netencuit n timp ce sunetele i lumina
de dedesubt deveneau tot mai puternice. n acelai timp un
281

brbat apru pe palierul de la etajul doi, doar la ase metri mai


jos. Era att de aproape de ele nct i se auzea clar rsuflarea
ntretiat. Din fericire, nu se uit n sus i nu-l interes dect s
ajung pe coridorul de la etajul doi i la ascensorul de mrfuri
ct mai repede posibil.
n momentul n care ua de la casa scrilor se nchise n
spatele brbatului, Joanna i Deborah rencepur s urce spre
etajul al treilea. Prea speriate s mai aprind lanterna, trebuiau
s se mite ncet, pipind drumul, n timp ce se luptau s nu
cad prad panicii rennoite. Pe palierul de la etajul trei le fu
deosebit de greu s nainteze n ntuneric din cauza stivelor de
cutii de carton goale.
Odat ce ajunser n coridorul de la etajul trei, Joanna aprinse
din nou lanterna. Acoperi cu mna fasciculul acesteia i o
pornir spre nord, naintnd ct de repede le permitea holul
nesat cu tot felul de lucruri. Amndou simeau instinctiv c,
cu ct se ndeprtau mai mult de partea cldirii ocupata de
Clinica Wingate, cu att erau mai n siguran. ncercau s fac
ct mai puin zgomot cu putin pe podeaua veche de lemn, din
cauza brbatului care le cuta la etajul aflat imediat dedesubt.
Ajunser la ua antifoc ce ducea n turn. Fr s mai stea la
discuii, traversar turnul i trecur prin cealalt u antifoc n
aripa de nord. Cu excepia unui scrit al podelei din cnd n
cnd, naintau n tcere, fiecare fiind roas de propriile temeri.
Saloanele din aripa de nord erau imaginea fidel a celor din
aripa de sud, dispuse de-a lungul unui coridor central, de
ambele pri ale acestuia. Fiecare salon era separat de cel
nvecinat prin ncperi laterale i avea ntre douzeci i treizeci
de paturi. Majoritatea paturilor erau acoperite numai de saltele,
dei cteva mai aveau pe ele i pturi mncate de molii.
Ai vreo idee unde s ne ascundem? opti Joanna cu
nervozitate.
nc nu, zise Deborah. Cred c ne-am putea vr n nite
dulapuri din una dintre numeroasele ncperi de depozitare, dar
ar putea fi prea uor.
N-avem mult timp.
Din pcate cred c-ai dreptate, spuse Deborah.
O puse pe Joanna s ndrepte lumina spre ncperea dintre
282

ultimele dou saloane de pe colul de nord-vest al cldirii. n loc


s fie o ncpere de depozitare ca majoritatea celorlalte, fusese
amenajat ca o sal de intervenii minore, avnd o mas de
examinare din fier i o chiuvet. Pe peretele opus se afla un
dulap mare, cu geamuri, pentru instrumente. Trecnd prin ua
alturat, gsir o camer mic de depozitare pentru rufrie i
pansamente, mpreun cu un sterilizator mare, de mod veche.
Deborah se duse repede la sterilizator i, n timp ce Joanna l
lumina cu lanterna, i deschise ua. La nceput aceasta opuse
rezisten, dar apoi se deschise ncet, scrind.
Ce zici de sta? ntreb Deborah.
Sterilizatorul avea aproape un metru n diametru i un metru
i jumtate n adncime. Joanna lumin interiorul acestuia. Pe
un grtar de metal se aflau mai multe cutii din oel inoxidabil.
N-ar ncpea dect una din noi dup ce am scoate toate
astea, zise Joanna. i chiar i aa ar sta nghesuit.
Cred c-ai dreptate, spuse Deborah.
Ls sterilizatorul i se repezi la ua care ddea n ultimul
salon. Joanna o urm cu lanterna, continund s o in
acoperit. Cnd Deborah deschise ua, Joanna stinse lanterna.
Prin ferestre se strecura lumina slab a lunii, destul ca s
lumineze obiectele mai mari din ncpere.
Salonul avea aceleai dimensiuni i arta la fel ca toate
celelalte, dar ceea ce-l fcea s fie diferit era un cilindru
orizontal lung de un metru optzeci, montat pe picioare. Ajungea
pn la nlimea taliei i era pus n locul unuia dintre paturile
de lng peretele interior al camerei.
Asta e o posibilitate, exclam Deborah.
Ce anume?
Cilindrul la, zise Deborah, artnd spre obiectul de mari
dimensiuni. mi amintesc c-am citit despre aa ceva. Le numeau
plmni de oel i le foloseau n cazul celor care nu puteau
respira, precum pacienii cu paralizie infantil din anii cincizeci.
Fetele strbtur ct de repede putur salonul ntunecat i se
apropiar de aparatul de ventilaie de mod veche. De departe
prea cenuiu-deschis, dar, cnd se apropiar, i ddur seama
c era galben. Pe laturi avea vizoare foarte mici, rotunde, din
sticl. Captul care era orientat spre salon avea articulaii i un
283

guler negru central din cauciuc, menit s se potriveasc n jurul


capului pacientului ca s etaneze interiorul. Chiar deasupra
gulerului se afla o mic oglind orientat la un unghi de
patruzeci i cinci de grade. Sub guler se afla o platform pentru
capul pacientului.
n timp ce Deborah desfcea capacul superior, Joanna se uita
n jur cu nervozitate. i fcea griji c trecea prea mult timp.
Aveau nevoie de o ascunztoare i asta ct mai repede cu
putin.
Cnd Deborah deschise ua plmnului de oel, aceasta
scri, dar nu la fel de tare ca sterilizatorul.
Lumineaz nuntru, zise Deborah.
Deborah, n-avem timp de pierdut cu joaca, se plnse
Joanna.
Lumineaz nuntru, repet Deborah.
n clipa n care Joanna fcu aa cum i sugerase Deborah, o
u antifoc se trnti de perete, urmat fiind de licrirea unei
lanterne pe coridorul principal.
O, Doamne! fcu Joanna.
Stinse lanterna.
Ei bine, trebuie s ne descurcm cu asta, spuse Deborah.
Ne ascundem aici.
Apuc un scaun dintre dou paturi i-l bg sub marginea din
fa a plmnului de oel. O apuc pe Joanna de bra.
Repede! Tu prima, cu picioarele nainte!
Micarea luminii tremurnde se intensific prin ua deschis
ctre coridorul principal.
Repede! repet Deborah.
Cu ovial, dar simind c n-are de ales, Joanna se urc pe
scaun. inndu-se de marginea superioara a cadrului cilindrului,
i vr un picior nuntru. Deborah o sprijini de posterior i
Joanna bg nuntru i cellalt picior. Apoi i strecur tot
corpul nuntru.
Deborah lu scaunul i-l puse la loc unde-l gsise.
Unde te duci? ntreb pe optite Joanna cnd Deborah
dispru din raza ei vizual.
Deborah nu rspunse, dar reapru aproape imediat.
Trebuie s intru fr scaun, zise. Ne-ar da de gol.
284

Folosindu-se de traversa dintre cele dou picioare din fa ale


plmnului de oel ca de o treapt, Deborah se ridic cu pieptul
deasupra prii de sus a cilindrului. Dnd de o mic scobitur de
care se putea sprijini cu vrful pantofului n partea de sus la
piciorului, unde acesta era sudat de corpul plmnului de oel,
se ls s atrne peste partea de sus. Apoi, rsucindu-se, reui
s-i bage picioarele n deschiztura cilindrului. Dar apoi
ntmpin greuti. Nu putea s-i dea seama cum s-i bage
restul corpului nuntru fr s cad pe fundul cilindrului, chiar
dac Joanna ncerca s o apuce de picioare.
N-o s mearg, zise Deborah.
Se rsuci ntr-o parte i-i ddu drumul pe podea.
Trebuie s te grbeti, opti Joanna rguit.
Lumina care venea din hol era din ce n ce mai strlucitoare i
era acum nsoit de voci. Erau cei doi brbai care veneau pe
coridor.
Deborah i vr ct putu de mult din partea de sus a corpului
n plmnul de oel, cu capul nainte.
Apuc-m bine i trage, i spuse Joannei n disperare de
cauz.
Cu un mic salt i cu ajutorul Joannei, Deborah reui s intre n
plmnul de oel, dar nu fr s-i zgrie partea din fa a
coapselor i a tibiei de marginea cilindrului de metal. Trebui s
se trasc n adncime. Din cauza spaiului strimt, fetele
sfrir prin a sta pe o parte, lipite una de alta din cap pn la
picioare.
ncearc s nchizi ua ct de mult poi, opti Deborah din
strfundurile aparatului de ventilaie.
Joanna se ntinse, apuc de gulerul de cauciuc i trase. Ua
ncepu s se nchid ncet, dar imediat ce scri, se opri. Era i
timpul. O raz de lumin ptrunse n camer i-i ddu ocol.
Pentru o clip, fasciculul intr direct n plmnul de oel prin
cele trei vizoare laterale din sticl de pe partea dinspre u.
Apoi raza cobor i descrise un cerc n sal pe sub paturi,
cutnd prin cotloane.
Fetele i inur fr s vrea respiraia. Unul din brbai se
plimb repede prin centrul salonului, trecnd la o distan de
trei metri de plmnul de oel pe jumtate deschis, nu doar o
285

dat, ci de dou ori. Mergea aplecat i legna raza de lumin


dintr-o parte n alta pe sub paturi, ca s vad ce era dedesubtul
lor, mai ales n partea dinspre cap i de-a lungul laturilor dinspre
mesele interpuse.
Vezi ceva? strig deodat brbatul, fcndu-l pe fete s
tresar.
Din salonul aflat de cealalt parte a holului, cellalt brbat
rspunse negativ.
O clip mai trziu, brbatul care venise n salonul fetelor
putea fi auzit n ncperea alturat, deschiznd i trntind
repede uile dulapurilor i njurnd cu voce tare. Deborah i mai
putea vedea nc licrirea lanternei printr-unul dintre vizoare,
pn cnd trecu de sala de intervenii i de-acolo n salonul
urmtor.
Aproape la unison, fetele ddur drumul la aerul din plmni
i inspirar adnc. Aerul pe care-l inspir Deborah nu era deloc
proaspt.
A fost cam la fel de aproape ca la ascensorul de mrfuri,
opti Joanna.
Cred c trec prin toat cldirea, cum ai zis tu, rosti
Deborah.
Hai s stm ascunse un timp n caz c se ntorc, spuse
Joanna. i-ar fi mai bine s ncepem s ne gndim ce-o s facem
ca s ieim de-aici.
Timpul trecea greu, mai ales pentru Deborah, care ncepea s
se simt claustrofob cum sttea chircit n partea de jos a
cilindrului ngust conceput pentru o singur persoan. Pentru ea
situaia nu prea era favorabil conceperii de planuri. Salteaua
veche neacoperit cu nimic mirosea urt, iar praful din ea o
deranja. n cteva rnduri trebui s fac mari eforturi de voin
ca s nu strnute. n cele din urm ncepu s transpire i s
rsufle din ce n ce mai greu.
Dup aproape o jumtate de or, Deborah nu mai putea
suporta.
Auzi ceva sau vezi vreo lumin? ntreb ea.
Singura lumin pe care-am vzut-o erau nite licriri care
veneau de la ferestre, zise Joanna. Afar este o lumin care nu
era nainte.
286

Nimic n cldire?
Nimic, zise Joanna.
Trebuie s ies de-aici, recunoscu Deborah. Deschide ua i
ncearc s-o faci fr zgomot.
Joanna mpinse ua, care se deschise aproape complet fr
nici un sunet.
Ies, zise Deborah. Dac pun mna din greeal n vreun loc
n care ai prefera s nu te ating, i cer scuze de pe acum.
Rsucindu-se i mormind, Deborah reui s ias din
plmnul de oel. Scan camera cu privirea, observnd c
intensitatea luminii crescuse dup cum spusese Joanna. Apoi i
terse fruntea cu dosul minii i-i trecu degetele prin prul
umed, lung pn la umr. Se simea ud leoarc i epuizat, dar
tia c urma s fie o noapte lung i c le mai ateptau multe
pericole. Cu ochii minii vzu gardul cu srm ghimpat i tiu
c, chiar dac reueau s ias din cldire, nu le va fi uor s
prseasc incinta.
Ce-ar fi s-mi dai scaunul la? zise Joanna.
A, mi pare ru, spuse Deborah.
Grijile i distrseser atenia. Trase scaunul lng gura
plmnului de oel.
i-a venit vreo idee cum s ieim de-aici? ntreb Joanna n
timp ce ieea din aparatul de ventilaie.
Nu, mrturisi Deborah. nghesuit cum eram n tubul la, nam putut s gndesc. Dar tu?
Mi-a trecut ceva prin cap, zise Joanna. Centrala electric ar
putea fi calea de ieire din cldirea asta.
Cum aa? o ntreb Deborah.
Dac acolo se produce cldura cu care se nclzete
cldirea asta, trebuie s ajung pn aici, zise Joanna. Trebuie
s existe un tunel.
Ai dreptate! spuse Deborah.
Am observat c tabloul de comand al ascensorului de
mrfuri avea ase butoane, zise Joanna. Nu i-am dat importan
pn nu am nceput s m gndesc la un tunel. Cldirea asta
trebuie s mai aib un nivel sub subsol. Poate ar trebui s ne
ndreptm ntr-acolo. Cu ct m gndesc mai mult la ncercarea
de a ajunge la un telefon din Clinica Wingate, cu att mi se pare
287

mai riscant.
Dar n-am vzut nici o cale de acces la vreun nivel sub
subsol, spuse Deborah. Nu era nici una pe scrile pe care le-am
folosit ast-sear cnd am ajuns aici i nici pe cele pe care am
mers azi dup-amiaz.
Hai s verificm ascensorul de mrfuri, propuse Joanna.
Nu-l putem folosi, spuse Deborah. E prea zgomotos.
Nu zic s folosim ascensorul propriu-zis, explic Joanna. De
obicei exist o scar n puurile ascensoarelor. Nu tiu de ce,
presupun c pentru lucrrile de ntreinere.
De unde tii asta? vru s afle Deborah.
Era impresionat.
Datorit lui Carlton, i explic Joanna. Filmele de aciune
stupide sunt preferatele lui i mi s-a ntmplat la un moment dat
s vd destule. Erau zeci de scene n puuri de lift.
Presupun c merit s verificm, zise Deborah. Crezi c-am
ateptat suficient?
Nu putem ti sigur, dar, cum nu putem sta aici toat
noaptea, trebuie s-o facem la un moment dat. Las-m s verific
holul.
n regul, f-o, spuse Deborah. Vreau s vd ce e cu lumina
asta care vine prin ferestrele din fa.
n timp ce Joanna se deplasa cu pruden pn la arcada care
ducea n coridor, Deborah travers salonul. Stnd aplecat de
mijloc ca s-i in capul jos, Deborah se apropie de una dintre
ferestre. Ridic ncet ochii deasupra pervazului i vzu mai
multe faruri de maini poziionate n aa fel nct s lumineze
cldirea. Dei automobilele erau la o distan considerabil, pe
peluz, Deborah se ddu repede napoi ca s fie sigur c nu va
fi zrit. Observase n treact civa paznici n uniforme
detandu-se n lumin. ineau n lese nite cini mari. Cei doi
brbai n negru chemaser ntriri.
Deborah i se altur n grab Joannei, care o atepta lng
arcad i-i povesti ce vzuse.
Partea cu cinii e o veste proast, spuse Joanna pe un ton
grav. Oamenii tia nu glumesc.
Cred c tiam asta deja, replic Deborah.
Mai nseamn i c a devenit brusc necesar s prsim
288

cldirea pe sub pmnt, zise Joanna.


Apoi deschise gura s-i zic lui Deborah c nu era nimeni n
coridorul principal, cnd sunetul unui megafon ce rsun deafar o fcu s tresar.

289

Nousprezece
1 MAI 2001
ORA 00.37
Joanna Meissner i Deborah Cochrane! rsun o voce din
faa cldirii. Nu trebuie s mai prelungim comedia asta. Nu ne
facei s intrm n cldire cu cinii, cci exact asta vom face
dac nu ieii de bunvoie. Cei de la poliia din Bookford sunt pe
drum. Repet! Ieii imediat.
S-a zis cu numele noastre de mprumut aranjate cu atta
grij, zise Deborah. Dac-a crede c ne vor preda poliiei din
Bookford, a iei de aici ntr-o clipit.
N-o s ne predea nimnui, spuse Deborah.
Exact asta voiam s zic, fcu Joanna. Haide! S verificm
ascensorul de mrfuri nainte s-mi pierd curajul.
Fiind de-acum destul de obinuite cu cldirea, fetele refcur
drumul parcurs mai devreme de la etajul trei pe scara pe care o
mai folosiser o dat. La nceput ncercar s coboare fr s
aprind lanterna, dar i ddur seama repede c riscul de a se
mpiedica de obiectele abandonate pe scri era mai mare dect
cel prezentat de lumina lanternei. O stinser din nou nainte de
a intra n coridorul de la etajul doi. Pe hol, auzir din nou
mesajul de la megafon.
Fur nevoite s aprind din nou lanterna n vestibulul
ascensorului de mrfuri. Acesta era exact aa cum l lsaser,
cu uile pe jumtate deschise. Joanna lumin cabina liftului. Prin
reeaua de plas metalic a peretelui din spate se vedea o scar
prins de crmida din care era construit puul liftului.
Ai avut dreptate c o s fie o scar, zise Deborah. Dar cum
ajungi la ea?
Joanna mut raza de lumin pe peretele lateral al
ascensorului. De peretele cabinei era prins o scar. Treptele ei
290

duceau sus la un chepeng din plas metalic, aflat n plafonul


liftului.
Nu trebuie dect s ne urcm pe partea de sus a liftului,
zise Joanna.
Asta-i tot? ntreba Deborah sarcastic. De unde gseti atta
curaj dintr-odat?
M prefac c sunt ca tine, spuse Joanna. Aa c hai s-o
facem nainte s revin la modul meu natural de a m purta!
Deborah rse scurt, ironic.
Tinerele intrar pe ua inferioar pe jumtate deschis a
liftului. Joanna inu lanterna n timp ce Deborah urca pe scar.
inndu-se de ultima treapt, mpinse chepengul n sus. Chiar
nainte de a atinge un unghi de nouzeci de grade, acesta se
fix ntr-o opritoare i rmase deschis.
Joanna i ntinse lanterna, iar Deborah o aez pe plafonul
liftului nainte de a se slta sus. Ascensorul se legn uor cnd
ea se ridic n picioare, fcnd-o s se prind de cablurile de
susinere, care erau acoperite cu o unsoare de consistena
vaselinei. Un moment mai trziu, Joanna apru prin gaur, dar
prefer s stea n patru labe dect s se ridice n picioare.
Scara se afla pe peretele din spate al puului i trecea pe
lng lift la o distan de numai treizeci de centimetri.
Ei, ce zici? ntreb Deborah.
Cred c-ar trebui s ncercm, fu de prere Joanna.
ndrept lanterna n josul puului. Nu era suficient de
puternic ca s ajung la fundul acestuia. Scara disprea pur i
simplu ntr-o negur de neptruns.
Tu prima, zise Deborah. i tu ii lanterna.
N-am s pot s cobor pe scar i s in i lanterna n
acelai timp.
tiu, spuse Deborah. Dar tu ai buzunar, iar eu n-am.
Bine, fcu Joanna resemnat.
Era obinuit ca Deborah s preia efia n asemenea situaii.
Joanna stinse lumina i rmaser cufundate n cel mai adnc
ntuneric. i puse lanterna n buzunar, apoi bjbi dup scar.
Cnd se apuc de ea, trebui s se strduiasc din rsputeri ca
s abandoneze sigurana relativ a liftului, mai ales cnd acesta
se legn uor n timpul trecerii. Strngnd treapta scrii cu
291

ambele mini, ncerc s nu se gndeasc c va fi suspendat


pe o scar vertical la patru etaje deasupra unei guri negre.
Eti bine? opti Deborah n ntuneric cnd nu auzi nici o
micare.
E un chin, zise Joanna.
Eti pe scar?
Da! exclam Joanna. Dar mi-e fric s m mic.
Trebuie s te miti!
Joanna cobor un picior pe urmtoarea treapt i apoi pe
cellalt. Mai greu i fu s dea drumul scrii cu o mn. n cele
din urm reui, apoi repet micarea cu cealalt mn. La
nceput ncet, apoi cu tot mai multa ncredere, cobor ntre
ascensor i scar. Era un spaiu strmt, ceea ce fcea totul i
mai greu.
Poi s luminezi un pic ca s vd unde e scara? ntreb
Deborah de deasupra.
Nu pot, zise Joanna. Nu pot s dau drumul scrii atta timp.
Deborah i zise ceva de dulce n timp ce ntindea orbete o
mn, cu cealalt inndu-se n continuare de cablul unsuros.
Dar scara era prea departe. n cele din urm trebui s se lase n
patru labe ca Joanna i s se trasc pn la marginea cabinei
liftului. Se apuc n sfrit de scar, trecu pe ea i-o urm pe
Joanna n jos.
Fetele se micau ncet, mai ales Joanna. Dei ncepuse s se
simt mai ncreztoare, o nou grij o cuprinsese din cauza
ruginii pe care o simea pe trepte. ncepu s-i fac probleme c
una dintre trepte ar putea fi att de mncat de rugin nct ar
putea ceda sub greutatea ei. nainte de a-i lsa ntreaga
greutate pe o treapt, o lovea ca s-i dea seama ct e de
zdravn.
ntunecimea din pu o ajuta pe Joanna, n special dup ce
ajunse sub cabina ascensorului. Neputnd vedea, nlimea nu
era dect o problem mental, nu una vizibil.
Deborah trebui s ncetineasc atunci cnd o ajunse din
urm.
Dup un sfert de or de cobort, Deborah era gata s fac o
recunoatere.
Poi vedea fundul? ntreb n oapt.
292

Muchii braelor ncepeau s-o doar i-i imagin c i Joanna


se simea la fel.
Cred c glumeti, rspunse Joanna. Nu-mi pot vedea nici
mcar vrful nasului.
Poate-ar trebui s aprinzi lanterna o clip. Ai putea s-i
petreci braul n jurul unei trepte.
Cred c-am s merg n continuare pn cnd piciorul meu o
s ating podeaua, zise Joanna.
Vrei s ne odihnim?
Chiar cred c-ar trebui s coborm n continuare.
Mai trecur nc zece minute nainte ca piciorul ntins al
Joannei s dea de pavajul acoperit cu resturi. i trase piciorul
napoi.
Am ajuns, spuse. Stai aa!
Petrecndu-i braul pe dup o treapt, cum i sugerase
Deborah mai devreme, scoase lanterna i-o aprinse. Fundul
puului era plin de resturi, ca i cum de-a lungul anilor ar fi fost
folosit ca groap de gunoi.
Poi s-i dai seama dac suntem la nivelul de sub subsol?
ntreb Deborah.
Nu pot, zise Joanna. Haide jos, s vedem dac putem
deschide uile.
Joanna mpinse cu piciorul nite gunoaie de la baza scrii
nainte de-a pi pe pavaj. Atept ca Deborah s coboare i
restul scrii, acoperind lanterna cu mna.
Uff, e groaznic de frig aici, spuse Deborah, frecndu-i
braele dup ce se ddu jos de pe scar. Chiar c te simi ca-ntrun beci.
Se ndreptar prudent ctre u printre gunoaiele formate din
hrtii, crpe i tot felul de buci de lemn amestecate cu nite
cutii de conserve. n timp ce Joanna inea lanterna, Deborah se
ntinse i-i bg degetele ntre ua de sus i cea de jos. Orict
ar fi ncercat, acestea nu se deschideau.
Joanna puse lanterna pe podea i-i ddu o mn de ajutor.
Dar uile nici mcar nu se clintir.
Nu e bine, zise Joanna.
Deborah lu lanterna i fcu un pas napoi. Plimb lumina n
jurul uilor. Poposi asupra unui bra de prghie cu resort care
293

ieea din perete la marginea uilor, chiar deasupra locului n


care se mbinau.
Asta e problema noastr, zise Deborah. N-am vzut prea
multe filme de aciune, dar sta tre s fie un mecanism de
protecie care s in uile nchise pn cnd ascensorul este n
faa lor.
i asta ce nseamn? ntreb Joanna.
nseamn c una din noi trebuie s trag de prghie n jos
n timp ce cealalt deschide uile.
Tu eti mai nalt, zise Joanna. Ocup-te de mecanismul de
protecie, iar eu o s ncerc la ui.
O clip mai trziu, uile se ntredeschiser, dar se deschiser
complet numai dup ce Joanna se ls cu toat greutatea pe
ua de jos. Deborah lumin spaiul aflat n spatele uilor.
E un nivel sub subsol, ntr-adevr, zise Joanna.
ntregul nivel era ntretiat de arcadele de susinere prin care
trecea un talme-balme de conducte de canalizare din lut i
conducte de nclzire din font, cu izolaie. Nu existau ui sau
ncperi separate. Pereii erau din crmid, la fel ca aceia ai
subsolului de deasupra, dar arcadele erau mai puin arcuite i
stlpii care le mrgineau, mai groi.
Un coridor cu tavan boltit mai nalt dect restul nivelului
ducea de la ascensorul de mrfuri pn la un coridor
asemntor cu care se intersecta i care mergea de-a lungul
cldirii. Cabluri electrice neizolate fceau meandre de-a lungul
prii celei mai nalte a bolii, mergnd la corpurile de iluminat,
care nu erau totui aprinse.
Fetele se oprir la intersecie i luminar n ambele direcii. n
fiecare din acestea, privelitea era un adevrat studiu de
perspectiv, cu arcadele pierzndu-se n ntuneric, acolo unde
lumina slab nu mai putea ptrunde.
n ce parte s-o lum? ntreb Joanna.
A zice c-n stnga, zise Deborah. Asta o s ne duc spre
seciunea turnului, care e centrul cldirii.
Dar dac o lum la dreapta, o s fim mai mult n direcia
centralei electrice, spuse Joanna. Centrala electric este ctre
sud-est.
Art la un unghi de patruzeci i cinci de grade fa de axa
294

coridorului principal.
Cum o s ne hotrm? ntreb Deborah, uitndu-se n
ambele direcii.
Lumineaz podeaua, zise Joanna.
ngenunche. Pardoseala coridorului care venea de la
ascensorul de mrfuri, la fel ca aceea a coridorului principal, era
pavat cu igle de argil, n timp ce restul nivelului era pavat cu
aceeai crmida din care erau fcui pereii i tavanul boltit.
Clar sunt mai multe urme de pai nspre dreapta, zise
Joanna. iglele din pavaj sunt mai uzate n direcia asta, ceea
ce-mi sugereaz nu doar c tunelul este la dreapta, dar i c el
n-a fost folosit doar pentru nclzire.
Pe cuvntul meu, coment Deborah, privind n jos. Cred c
ai dreptate. Asta e un alt truc pe care l-ai nvat uitndu-te cu
Carlton la filme de aciune?
Nu, dar e la mintea cocoului.
Mulumesc mult, zise Deborah sarcastic.
Fetele ncepur s mearg repede ctre sud. Deborah inea
lanterna ndreptat nainte. Paii lor strneau ecouri sub tavanul
concav.
Aici jos e ca n catacombe, coment Joanna.
Poate n-ar trebui s ntreb, dar la ce te gndeai cnd ai
sugerat c tunelul n-a fost folosit doar la nclzire?
Mi-a trecut prin minte c tunelul era probabil calea pe care
transportau cadavrele de la morg la crematoriu.
sta da gnd ncurajator, zise Deborah.
Hmm, fcu Joanna. Poate-am vorbit prea repede. Se pare
c aici se termin coridorul nostru tocit.
La aproximativ nou metri n fa raza lanternei ntlni un zid
de crmid netencuit.
E-n regul, zise Deborah dup ce mai fcur civa pai.
Drumul o ia la stnga.
Cnd ajunser la perete, vzur c pasajul boltit nu numai c
fcea o curb brusc la stnga dup un stlp cu arcad, ci i
cobora ntr-o pant relativ abrupt. Pe acest coridor cobora i o
eav izolat cu diametru mare.
Datorit spiritului tu de detectiv, cred c ne ndreptm
spre centrala electric, zise Deborah n timp ce-i ncepeau
295

coborrea. Acum nu trebuie dect s sperm c o s ne in


bateriile astea.
Doamne! exclam Joanna. Nici mcar s nu sugerezi aa
ceva!
Cu o nou grij, de a nu se rtci n subteran n bezna
profund, tinerele mrir ritmul pn cnd ajunser s mearg
n pas alergtor. La cteva sute de metri mai ncolo, tunelul
redevenea plan i era mult mai umed. Din cnd n cnd
ntlneau chiar bli i stalactite care atrnau din tavanul boltit.
M simt ca i cum am fi fcut jumtate din drumul spre
Boston, zise Deborah. N-ar trebui s fi ajuns deja?
Centrala aia electric era mai departe dect prea, spuse
Joanna.
Rmnnd fr suflu, fetele se grbir n tcere, fiecare
nutrind n gnd griji referitoare la ceea ce le va atepta la
cellalt capt. O u ncuiat, solid ar nsemna dezastrul,
forndu-le s se ntoarc pe unde veniser.
Vd ceva nainte, zise Deborah.
n timp ce mergeau, ntinse braul n care inea lanterna.
Cteva clipe mai trziu, fetele se trezir ntr-o situaie
neateptat: coridorul i conducta de nclzire se bifurcau.
Se oprir, ntrebndu-se ce s fac mai departe. Deborah
lumin ambele tuneluri. Acestea artau identic i toate trei
tunelurile se intersectau n aproximativ acelai unghi de 120 de
grade.
Nu m ateptam la aa ceva, zise Joanna agitat.
Deborah lumin colul dintre tunelul n care erau ele i noul
tunel de la stnga. n crmid, la nivelul pieptului, era fixat o
piatr fasonat, din granit. Cu podul palmei, terse de pe
aceasta un strat de mucegai, sub care erau spate nite litere.
Bun! spuse Deborah, recptndu-i entuziasmul. Am
rezolvat un mister: tunelul de la stnga duce la ferm/zona de
locuine, ceea ce nseamn c cellalt trebuie s duc la
centrala electric.
Desigur, afirm Joanna. Acum, c m uit, conducta care se
ndreapt ctre centrala electric are un diametru vizibil mai
mare.
Ateapt un moment, spuse Deborah, ntinzndu-se i
296

oprind-o pe Joanna, care o pornise deja n direcia centralei


electrice. Dac tot avem de ales, poate ar fi bine s ne gndim
un minut care ar fi cea mai bun destinaie. Presupunnd c o
s reuim s ieim la suprafa n fiecare din aceste locuri, cred
c
Nu-mi spune c n-o s putem iei afar, rbufni Joanna.
Bine, bine! o liniti Deborah. Hai s ne gndim unde-ar fi
mai bine s fim: la centrala electric sau la ferm. Odat ce-am
ieit din cldirea spitalului, problema noastr este s prsim
locul sta. Poate cea mai bun idee ar fi cea cu ferma. Probabil
c acolo vin regulat camioane de aprovizionare precum cele pe
care le-am vzut ieri.
Credeam c-am hotrt c trebuie s ieim din incint n
noaptea asta, zise Joanna.
Aa ar fi cel mai bine, dar trebuie s avem nite alternative
n cazul n care nu reuim.
Eu tot mai cred c, dac nu plecm n noaptea asta, vom fi
prinse.
Ai vreo idee?
innd cont de gardul din srm ghimpat, cred c singura
noastr ans e s ieim pe poart. Dac-am putea pune mna
pe un vehicul, mai ales un camion, poate am reui s spargem
poarta.
Hmm, asta e o idee, zise Deborah. i unde am avea cele
mai mari anse s gsim un vehicul cu chei cu tot?
Presupun c la ferm, spuse Joanna. Dar nu tiu sigur.
i eu cred la fel, zise Deborah. Hai mcar s ncercm nti
acolo.
i mai hotrte, tinerele se ndreptar spre ferm. Se micau
repede, evitnd pe ct puteau bltoacele. Acestea erau tot mai
dese n poriunea de tunel n care se aflau fetele acum. Dup
numai o sut de metri, tunelul se bifurc din nou. O alt piatr
inscripionat le ndruma la dreapta pentru ferm i la stnga
pentru zona de locuine. Fetele continuar s mearg pe firul
din dreapta.
Vznd semnul care indica zona de locuine, am ajuns s
m gndesc la Spencer Wingate, zise Joanna. Poate ar trebui s
ne gndim s ne adresm lui pentru ajutor.
297

Deborah se opri, iar Joanna fcu la fel. innd fasciculul


lanternei ndreptat n jos, Deborah se uit la prietena ei. Ochii
Joannei erau pierdui n ntuneric.
Sugerezi s ne ducem la Spencer Wingate?
Da, zise Joanna. Mergem n casa lui mcar pe asta o
cunoatem i-i zicem ce-am descoperit aici. i mai spunem c
oamenii de la paz ncearc s ne vneze i s ne adauge
eventual la colecia lor de ovare.
Deborah ls s-i scape un rs scurt, dispreuitor.
E cam ciudat s-i manifeti tocmai acum un sim al
umorului bolnav.
n momentul sta, e singurul mod n care pot face fa
realitii cu care ne confruntm.
Ideea asta de a ne lsa pe mna lui Spencer Wingate se
bazeaz pe faptul c am fost martore la cearta dintre el i Paul
Saunders?
Pe asta i pe reacia lui la ntrebarea ta legat de femeile
din Nicaragua, zise Joanna. Nici una din noi nu crede c Spencer
tie ce se ntmpl aici cu adevrat. Dac e un om normal, o s
fie la fel de ngrozit ca noi.
sta e un mare dac i ar nsemna s ne asumm un risc
serios, spuse Deborah.
Ne-am asumat deja destule riscuri venind aici, replic
Joanna.
Deborah ddu din cap i rmase cu privirea pierdut n
ntuneric. Joanna avea dreptate: riscaser mai mult dect se
ateptaser. Dar asta justifica oare asumarea riscului ireversibil
de a se duce la Spencer Wingate?
Hai s vedem la ferm, zise Deborah. Ideea cu Spencer
Wingate o s-o pstrm ca plan de rezerv. Pe moment, s gsim
un camion mare care ne poate scoate de aici mi se pare cea mai
bun variant. Eti de acord?
Da, spuse Joanna. Cred doar c trebuie s avem n vedere
toate opiunile.
Spre uurarea tinerelor, tunelul intra n complexul fermei la
fel cum prsea cldirea spitalului. Acesta ptrundea
nestingherit ntr-un subsol, unde conducta de cldur se
298

ramifica n mai multe direcii nainte de a disprea n sus prin


tavan. La fel ca n spital, coridorul care se afla n continuarea
tunelului ducea la un ascensor de mrfuri. Dar fetele nu
ncercar s deschid uile liftului. n schimb cutar nite scri,
pe care le gsir n spatele puului ascensorului.
La ua de la captul de sus al scrilor, fetele se oprir.
Deborah i lipi urechea de u i-i zise apoi Joannei c se auzea
doar bzitul linitit al unor mainrii aflate la distan. Dup ce
stinse lanterna, Deborah ntredeschise uor ua. Dup miros, i
ddur seama imediat c erau ntr-un opron. Nimic nu tulbura
tcerea.
Deborah deschise ua suficient ca s-i scoat capul i s se
uite n jur. ncperea era luminat slab de nite becuri
neacoperite aflate la distan mare unul de altul, atrnate de
tavanul structurii de stlpi i grinzi. Peste drum, de-a lungul
peretelui, erau aliniate numeroase boxe dispuse pe trei rnduri.
La stnga erau cteva ui nchise. ntre boxe i ui se gseau
stive de cutii de carton, baloturi de fn i saci de hran pentru
animale.
Ei bine? ntreb n oapt Joanna, care sttea cu cteva
trepte mai jos pe scar. Vezi ceva?
Sunt o mulime de animale n boxe, zise Deborah. Dar nu
vd nici picior de om, cel puin nu deocamdat.
Deborah deschise ua i pi pe podeaua din scnduri
grosolane, presrat cu fn. Cteva animale i simir prezena
i grohir, trezindu-le i pe altele. Joanna i se altur lui
Deborah i mpreun continuar s priveasc n jur.
Pn acum e bine, zise Deborah. Dac e vreun schimb de
noapte, probabil c respectivii dorm.
Ce miros, fcu Joanna. Nu pot s-mi nchipui cum poate
lucra cineva ntr-un asemenea mediu.
Pun pariu ca e de la porci, zise Deborah.
Se trezi c privea peste drum n ochii ca nite mrgele ai unei
scroafe mari, alb-rozalii. Aceasta prea s se uite la ea cu mare
interes.
Cineva mi-a zis c porcii sunt curai, zise Joanna.
Sunt curai dac li se face curat, spuse Deborah. Dar nu-i
deranjeaz dac sunt murdari, iar excrementele lor sunt
299

ngrozitoare.
Tu vezi ce vd i eu pe peretele din spatele tu? ntreb
Joanna i art n direcia respectiv.
Deborah se uit peste umr i se lumin la fa.
Un telefon!
Fetele se repezir amndou spre el. Deborah ajunse prima i
duse receptorul la ureche. Joanna o urmri cu sufletul la gur,
pn cnd expresia lui Deborah se schimb ntr-una de dezgust
i lovi de mai multe ori n ir butonul de deconectare. Deborah
nchise.
N-am fcut nici o scofal! Au decuplat telefoanele.
Nu m mir, zise Joanna.
Nici pe mine, recunoscu Deborah.
Lsnd uor ntredeschis ua care ddea spre scri, fetele
ocolir poriunea unde erau inute fnul i hrana pentru animale
i se ndreptar ctre cea mai apropiat u. Deborah o
deschise i plimb lanterna prin ncpere.
Ia te uit! exclam ea.
Ce-i? ntreb Joanna, ncercnd s vad peste umrul lui
Deborah.
E un alt laborator, zise Deborah cu uimire.
Nu se ateptase s gseasc un laborator, iar faptul c
treceau de la un opron la tehnologia de ultim or pur i simplu
pind peste un prag era copleitor. Laboratorul nu era deloc la
fel de mare ca acela din spital, dar prea s fie aproape la fel de
bine dotat.
Deborah ddu drumul uii i intr n ncpere, iar Joanna o
urm. Deborah plimb lanterna de la un instrument la altul,
vznd secveniatoare de ADN, un microscop electronic de
scanare i sintetizatoare de polipeptide. Era visul oricrui
specialist n biologie molecular.
N-ar trebui s cutm un camion? ntreb Joanna.
Imediat, zise Deborah.
Se ndrept spre un incubator i se uit la capsulele petri.
Acestea erau la fel cu cele folosite n aceeai zi de ea n
laboratorul principal i Deborah presupuse c i aici se fceau
transferuri nucleare. Apoi raza lanternei i czu pe o fereastr
mare din sticl care desprea o camer separat de seciunea
300

principal a laboratorului.
Deborah se ndrept ctre aceast camer. Joanna o urm ca
s nu rmn pe ntuneric.
Deborah! se plnse Joanna. Te abai de la inta noastr.
tiu, zise Deborah. Dar, de fiecare dat cnd cred c ne-am
fcut o imagine de ansamblu asupra activitilor de la Clinica
Wingate, se dovedete c ei fac mult mai multe. Nu m-am
ateptat la un alt laborator aici la ferm i cu siguran nu la
unul att de bine dotat.
E vremea s-i lsm pe profesioniti s se ocupe de asta,
pled Joanna. Avem destule informaii care s justifice obinerea
unui mandat de percheziie. Tot ce avem de fcut e s plecm
de aici.
Deborah ainti lanterna direct asupra peretelui despritor din
sticl ca s evite reflecia luminii n timp ce se uita n ncperea
de dincolo de geam.
i uite nc o surpriz. Arat ca o sal de autopsii complet
funcional, ca acelea pe care le folosesc pentru oameni, dar cu
o mas foarte mic. Ce poate s caute aa ceva ntr-un opron?
Haide! o ndemn Joanna, din ce n ce mai iritat.
Las-m numai s verific chestia asta, spuse Deborah. N-o
s-mi ia dect un minut. Au un compartiment frigorific ca la
morg.
Joanna i ddu ochii peste cap n semn de frustrare, n timp
ce Deborah intra pe ua slii de autopsie. Joanna privi prin
despritura de sticl cum Deborah se duse la compartimentul
frigorific i trase zvorul de la u. n afar de lumina de la
lanterna lui Deborah, care trecea prin geam, Joanna era n
ntuneric. Arunc o privire n spate ctre ua laboratorului i
cntri o clip ideea de a cuta singur un camion, dar decise
c era o prostie s-o fac fr lantern.
njurnd printre dini, Joanna o urm pe Deborah n mica sal
de autopsie, cu intenia de a-i cere s-i vin n fire, dar uit
repede de asta. Deborah trsese afar tava din compartimentul
frigorific i rmsese paralizat de ceea ce se afla acolo. Joanna
nu putea vedea ce era, dar putea s-i dea seama c Deborah
tremur dup felul n care inea lanterna.
Ce este? ntreb Joanna.
301

Vino i vezi! zise Deborah cu o voce nesigur.


Nu poi s-mi spui tu? fcu Joanna. Amintete-i, nu sunt
biolog ca tine.
Trebuie s vezi asta, zise Deborah. N-am cum s-i descriu
aa ceva.
Joanna nghii cu nervozitate. Inspir adnc, se duse lng
Deborah i se for s se uite n jos.
Pfui! murmur Joanna, iar buza de sus i se trase n sus de
dezgust.
Se uita la cinci copii nou-nscui cu vasele ombilicale umflate
i cu un puf extrem de des i negru. Aveau feele teite i late i
ochii micui. Nasurile erau nite simple cioturi, cu nrile
orientate n sus. Membrele aveau extremiti ca nite lopei, cu
degete minuscule. Capetele erau ncununate de o claie de pr
negru, scos n eviden de bucle albe mici, dar bine definite.
Sunt alte clone de-ale lui Paul Saunders, zise Joanna cu
dispre.
M tem c da, spuse Deborah. Dar asta e o ntorstur
nou. Cred c aici i cloneaz propriile celule n ovocite de porc,
iar apoi le implanteaz n scroafe, de dragul cercetrilor lui din
domeniul celulelor stem.
Joanna o apuc de bra pe Deborah. Pe moment avea nevoie
de un sprijin. Deborah avusese dreptate n privina Clinicii
Wingate. Aceast nou descoperire arta c Paul Saunders i
echipa sa realizau un salt uimitor dincolo de principiile etice
rezonabile sau chiar de cele pe care era de ateptat s le
respecte. Egocentrismul i arogana lor intelectual depeau
pur i simplu capacitatea de nelegere a Joannei.
Deborah fcu tava s alunece la loc n compartimentul
frigorific i trnti ua.
Hai s gsim nenorocitul la de camion!
Mnia i revolta le ajutar s-i revin din ocul recentei lor
descoperiri, aa c se ntoarser n opronul propriu-zis. Ieind
din laborator, prezena lor strni din nou agitaie printre
animale. Mai devreme se agitaser numai porcii de lng ua
care ddea spre scri. Acum larma era sporit de vaci, care li se
alturaser porcilor.
Fetele trecur de la o u la alta pn cnd gsir un coridor
302

care ducea la ceea ce presupuser c era un garaj. Dar se


dovedi a fi ceva mai mult dect att. Cu ajutorul luminii de la
cele dou indicatoare ale ieirii, vzur c era un hangar. Un
elicopter de tip Aerospaial cu turbopropulsor era scldat n
strlucirea rubinie.
Uite i rspunsul nostru, dac am ti s-l pilotm, zise
Deborah.
Rmase o clip s admire cu invidie aparatul de zbor.
Vino, o ndemn Joanna. Cred c dincolo de cldirea asta se
afl un garaj.
Se dovedi c Joanna avea dreptate i, dup ce trecur de
urmtoarea u, efortul lor fu rspltit: vzur un tractor i un
autocamion cu ben basculant. Se ndreptar amndou ctre
autocamion.
Sper s fie aici cheile! se rug Deborah cu glas tare, n timp
ce urca pe treapta autocamionului i deschidea ua.
Se repezi n cabin. Degetele ei cutau frenetic cheile, n timp
ce Joanna inea lanterna. Deborah verific pe arborele de
direcie, apoi de-a lungul tabloului de bord. Gsi fanta pentru
cheia de contact, dar nu i cheile.
La naiba! njur Deborah i lovi volanul cu palma. Presupun
c-am putea face camionul s porneasc umblnd la fire, dar nu
tim cum.
Se uit n jos la Joanna.
Nu te uita la mine, zise Joanna. N-am idee cum se face,
habar n-am!
Hai s ne ntoarcem n biroul pe care l-am vzut n opron,
suger Deborah. Poate gsim acolo cheile.
Deborah se ddu jos din autocamion. Fetele fcur calentoars la opron i se uitar din nou lung la elicopter n timp ce
treceau prin hangar.
Cnd intrar n opronul propriu-zis, animalele devenir i mai
agitate.
Probabil cred c e ora mesei, coment Deborah.
Fetele ajunser la ua biroului cnd auzir sunetul
inconfundabil al unui vehicul care parca lng opron. Zrir
farurile luminnd o clip prin geamurile uii, n timp ce maina
ntorcea nainte de a opri.
303

Nu se poate! Vine cineva! zise Deborah cu o voce rguit.


napoi la scri! strig Joanna.
Fetele nir spre scri, dar nu reuir s ajung la ele. Ua
opronului fu deschis rapid cu cheia i o siluet ddu buzna
nuntru. Primul lucru pe care-l fcu fu s aprind toate luminile,
prinzndu-le pe fete la mai mult de ase metri de obiectivul lor.
Ele nu reuiser dect s se lase n jos n spatele cutiilor de
carton, a baloilor de fn i a sacilor cu hran pentru animale i
s se ghemuiasc n timp ce brbatul ddea o rait printre boxe.
l puteau auzi vorbindu-le tot timpul animalelor, printre altele
ntrebndu-le cine fusese vinovat c le fcuse pe toate s fie
att de agitate.
Crezi c-am putea ajunge la scri? ntreb Deborah, cnd
vocea brbatului se auzi ca i cum acesta ar fi ajuns la o
distan semnificativ.
Numai dac poi vedea exact unde se afl i dac este sau
nu suficient de ocupat cu ceva.
Deborah se ridic ncet pn cnd reui s vad zona boxelor.
Nu-l putea vedea pe brbat, dei nc-l mai putea auzi vorbind
cu unul dintre animale. Apoi acesta se ridic brusc n picioare,
iar Deborah se tupil la loc.
Nu e aa de departe cum am crezut, zise ea.
Atunci mai bine-am sta locului, spuse Joanna.
Ne-am putea acoperi cu nite fn din mormanele astea.
Cred c-ar fi mai bine s stm nemicate i s nu facem
zgomot, zise Joanna. Ar trebui s fim n siguran, n afar de
cazul n care vine ncoace s ia din proviziile astea.
Dac vine n partea asta ca s intre n birou, am putea da
de necaz.
n cazul sta, ar trebui s avansm ncet-ncet n jurul
cutiilor, spuse Joanna. N-ar trebui s fie prea greu i, odat ce-ar
intra n birou, am putea s ajungem la scri.
Deborah ddu din cap, dar nu era att de ncreztoare c o s
mearg. Era unul dintre acele lucruri care preau uoare, dar
care se dovedeau de fapt a fi greu de fcut.
Deodat, fetele auzir sosind un al doilea vehicul. Schimbar
nite priviri ngrijorate. O persoan le putea face i aa
probleme, dar dou puteau nsemna c urma s se produc un
304

dezastru.
Nou-venitul intr i trnti cu zgomot ua n urma lui. Fetele se
ghemuir cnd l auzir strignd un nume Greg Lynch.
Hei, mai ncet! strig Greg dintr-una dintre boxe. Animalele
sunt i aa nelinitite.
Scuze, zise nou-venitul. Dar avem o urgen.
Da?
Cutm dou tinere. Au intrat aici sub nume false, ne-au
spart fiierele din calculator i-au intrat n sala ovulelor. Acum
sunt pe undeva pe-aici, n incint.
N-am vzut pe nimeni, zise Greg. Iar opronul a fost
ncuiat.
Ce faci aici la ora asta din noapte?
Am o scroaf creia i se apropie termenul. Prin monitor am
vzut c animalele se agit i-am crezut c urmeaz s fete, dar
e n regul.
Dac le vezi pe femei cnd te ntorci acas, anun-i pe cei
de la paz, spuse nou-venitul. La nceput au fost n cldirea
principal, dar am cutat peste tot. Au ieit de acolo, dar nu sau ntors la poart, aa c trebuie s se ascund pe undeva.
Noroc!
O s le prindem. Toat echipa de la paz le caut pe-afar,
cu toi cinii. i, apropo, telefonul fix este decuplat pn cnd le
prindem. Nu vrem s dea vreun telefon i s ne fac probleme.
Nici o grij, spuse Greg. Am celularul la mine.
Dup ce brbaii i luar rmas-bun, fetele auzir ua
opronului deschizndu-se i apoi trntindu-se la loc.
E din ce n ce mai ru, opti Deborah. Se pare c
scormonesc peste tot dup noi.
Nu-mi place ideea c au pus cinii pe urmele noastre, zise
Joanna.
Nici mie, spuse Deborah. M mir c nu s-au gndit la tunel.
Nu tim c n-au fcut-o.
Adevrat, zise Deborah. Dar cred c tipul sta care tocmai
a plecat ar fi pomenit de asta. Poate c singura cale de acces la
nivelul de sub subsolul cldirii clinicii este prin puul
ascensorului de mrfuri, iar ei nu s-ar gndi niciodat c-am fi
att de proaste nct s coborm pe scar.
305

S ndrznim s ne ntoarcem n tunel?


Dac ne caut pe-afar cu cinii, nu cred c avem de-ales.
Peste nc un sfert de or, fetele l auzir pe Greg cscnd
zgomotos i oftnd. Apoi vorbi cu glas tare, ca i cum avea de-a
face cu un grup de copii:
Bine, biei. Fii cumini! Vreau s v linitii, pentru c nam chef s mai vin o dat aici n noaptea asta.
Dup ce zise asta, Greg ncepu s fluiere ncetior. Fetele
bgar de seam c sunetul ncepea s se aud mai tare, iar
Deborah se aventur s arunce repede o privire.
Se ndreapt spre birou, opti ea imediat.
Fcnd aa cum sugerase Joanna mai devreme, fetele se
ddur napoi, ncercnd s se afle tot timpul n spatele stivei de
provizii astfel nct aceasta s se afle ntre ele i Greg. Era o
manevr tensionat, dup cum se ateptase Deborah, pentru c
trebuiau s se descurce fr s se uite la ce se petrecea n jurul
lor. Brbatul se ndrepta cam n direcia lor.
Odat ce auzir ua biroului nchizndu-se, Deborah i nl
capul.
n regul, opti ea cnd vzu c drumul era liber i
amndou se ndreptar direct spre ua care ddea ctre scri.
Deborah nu aprinse lanterna dect dup ce Joanna trase ua
dup ea. Coborr scrile fr o vorb. Cnd ajunser jos,
Joanna i fcu semn lui Deborah s se opreasc. Amndou
rsuflau greu din cauza tensiunii i a epuizrii.
Trebuie s hotrm ce-o s facem de acum ncolo, zise ea,
vorbind ncetior.
Credeam c-o s mergem la centrala electric.
Eu sunt de prere s mergem la Spencer Wingate, zise
Joanna. Aici la ferm nu erau chei n camion. Dac gsim un
camion lng centrala electric, n-avem nici o garanie c o s
dm i de chei. De fapt, mi se pare logic s nu gsim cheile nici
acolo, iar, de fiecare dat cnd ieim la suprafa, riscm s fim
prinse. Cred c e momentul s facem o ncercare cu Wingate.
Deborah se legn de pe un picior pe altul i-i muc partea
dinuntru a obrazului, n timp ce rumega sugestia Joannei. Nu
putea suferi s ia decizii care nu lsau nici o alternativ. Dac
Spencer Wingate era mn-n mn cu actuala conducere a
306

clinicii, ea i Joanna se duceau pe copc. Nimic mai simplu. Cu


toate astea, situaia lor devenise disperat, la nceput cnd
fuseser fugrite napoi n sala ovulelor, iar acum devenea rapid
imposibil.
Bine! zise Deborah deodat. Hai s ne lsm la mila lui
Spencer Wingate, fie ce-o fi.
Eti sigur? Nu vreau s simi c te-am convins eu s faci
asta.
Nu sunt sigur de nimic dect de faptul c nc mi mai
exercit liberul arbitru.
Deborah ntinse mna i fetele ddur palma.
La bine i la ru, adug Deborah cu un zmbet strmb.
Fetele se ntoarser n tunelurile de nclzire cu grija nerostit
c-ar putea da peste urmritorii lor n orice clip. Dar ajunser la
ramificaia care ducea spre zona de locuine fr nici un
incident, n afar de faptul c observar c lumina lanternei era
mult mai slab.
Cam la o sut de metri dup bifurcaie, ddur peste nc
una. De data asta, nu era nici o piatr care s le ndrume.
Fir-ar s fie! se plnse Deborah. Lumin ambele tuneluri. Ai
vreo idee?
A zice s-o lum la stnga. tim c satul se afl ntre
locuinele separate i ferm, aa c satul ar trebui s fie la
dreapta.
Deborah se uit la Joanna cu uimire.
Iar m impresionezi. De unde atta ingeniozitate?
Din educaia mea tipic houstonian, de care i-ai btut joc
cu neruinare.
Da, cum s nu! zise Deborah dispreuitoare.
Dup nc cinci minute de mers, fetele ajunser la o serie de
bifurcaii care veneau una dup alta.
Cred c fiecare dintre tunelurile astea duce la cte o cas,
zise Deborah.
i eu cred la fel, adug Joanna.
Ai vreun presentiment la care cas ar trebui s ncercm
mai nti?
Nu, zise Joanna. Dei logic ar fi s le lum n ordine.
307

Prima pivni n care fetele traser cu ochiul dup ce


deschiseser o u simpl lambrisat clar nu era a lui Spencer,
pentru c fusese renovat ct de ct. Fetele i aminteau bine
amndou beciul lui Spencer de cnd l nsoiser n pivnia de
vinuri. Lund-o napoi, o apucar prin urmtorul tunel. Acesta se
termina cu o u brut, de stejar, cioplit grosolan.
Asta arat mai promitor, zise Deborah.
Scutur lanterna ca s fac raza de lumin mai puternic. n
ultimele cteva minute fusese nevoie s o mai scuture din cnd
n cnd.
i ddu Joannei lanterna nainte de a mpinge ua. Aceasta
hri de pragul din granit. n loc s mping n continuare,
Deborah ncerc s ridice mai nti ua. Apoi reui s-o deschid
aproape fr zgomot. Deborah lu napoi lanterna i, scuturndo, ainti fasciculul tremurtor n pivnia de dincolo de prag.
Lumina slab dezvlui ua pivniei de vinuri cu lactul nc
atrnnd desfcut.
Asta e, zise Deborah. Haide s mergem!
Traversar podeaua noroioas ca s ajung la treptele
pivniei, pe care le urcar cu Deborah n frunte. n capul
scrilor ezitar. Pe sub u intra o gean de lumin.
M gndesc c trebuie s improvizm, opti Deborah.
N-avem de ales, zise Joanna. Nici mcar nu tim dac e
treaz. Ai vreo idee ct e ceasul?
Nu prea, spuse Deborah. Presupun c e n jur de unu.
Ei bine, e o lumin aprins. Presupun c sta e un semn c
e nc treaz. Hai s ncercm s nu-l speriem prea tare. Ar putea
avea un buton de alarm pe care s-l apese.
E bine de tiut, spuse Deborah.
Deborah ascult cu atenie nainte de a rsuci ncet mineral
uii i de-a o ntredeschide. Cnd vzu c nu urmeaz nici o
reacie neprevzut, o deschise ncet, nfind treptat privirii o
poriune din ce n ce mai mare din buctrie.
Aud muzic clasic, zise Joanna.
i eu, spuse Deborah.
Fetele se aventurar n buctria cufundat n ntuneric.
Lumina pe care o vzuser pe sub ua pivniei venea de la
candelabrul din sufragerie. Avansar pe hol ncercnd s fac
308

ct mai puin zgomot, mergnd ctre camera de zi, de unde


venea muzica. Drept n fa vedeau holul de la intrare i
observar c soldeii de jucrie pe care Spencer i drmase n
beia sa de pe masa consolei cu o sear nainte fuseser
aranjai cu grij la loc.
Deborah era n fa, cu Joanna urmnd-o ndeaproape. Fetele
aveau atenia ndreptat spre camera de zi, care se afla n
partea stng cum ieeai din hol i unde se ateptau s fie
Spencer. Joanna arunc o privire la dreapta n timp ce treceau
pe lng un coridor ntunecat, care se intersecta cu holul i care
ducea la un birou. Acolo, la distan, se afla Spencer Wingate,
aezat la birou ntr-un con de lumin proiectat de o lamp de
citit. Era cu spatele spre fete i studia nite planuri.
Joanna o btu pe umr pe Deborah. Cnd aceasta se ntoarse,
Joanna art agitat n direcia siluetei ncovoiate a lui Spencer.
Deborah se uit la Joanna i mim n tcere ntrebarea: Ce
facem?
Joanna ridic din umeri. N-avea nici o idee, dar apoi se gndi
c ar fi cel mai bine s-l strige. Gesticula ducnd mna la gur i
apoi artnd ctre Spencer.
Deborah ddu din cap. i drese glasul.
Doctore Wingate! strig ea, dar vocea i era ezitant i se
pierdu n corul din Simfonia a IX-a de Beethoven, care rsuna
din camera de zi.
Doctore Wingate! strig Joanna cu mai mult hotrre i
suficient de tare ca s acopere muzica.
Spencer i nl capul i se ntoarse repede. O clip faa
bronzat i se albi i se ridic aa de repede c scaunul de la
birou se rsturna cu o trosnitur.
N-am vrut s v speriem, strig Deborah n grab. Speram
c-am putea sta de vorb cu dumneavoastr.
Spencer i reveni repede. Zmbi uurat cnd le recunoscu pe
fete, apoi le fcu semn cu mna s vin la el, n timp ce se
apleca s ridice scaunul.
Fetele se ndreptar spre ncperea n care se afla el.
Amndou erau foarte atente la reacia lui Spencer fa de
prezena lor acolo, care deocamdat era de bun augur. n timp
ce se apropiau, acesta i netezi cu mna prul argintiu i-i
309

aranj haina de cas din catifea. Dar cnd fetele aprur la


lumin, expresia lui se schimb ntr-una de uimire.
Ce-ai pit? nainte ca fetele s aib timp s-i rspund,
ntreb: Cum ai ajuns aici?
Joanna ncepu s explice cum au intrat prin pivni, n timp ce
Deborah se lansa ntr-o poveste despre ceea ce fcuser n acea
sear.
Spencer ridic mna.
Oprii-v! Pe rnd. Dar mai nti, are vreuna din voi nevoie
de ceva? Artai groaznic.
Pentru prima dat de cnd ncepuse toat povestea, fetele se
uitar fiecare la ea nsi i una la cealalt. Felul n care artau
le fcu s se simt stingherite. Deborah sttea cel mai ru, cu
rochia ei mini sfiat i zdrenuit i cu zgrieturi pe coapse i
pe fluierele picioarelor de la marginea plmnului de oel. i
pierduse unul din cerceii lungi i de pe pandantivul micu n
form de inim czuser aproape toate pietrele. Avea minile
negre de la unsoarea de pe cablurile liftului, iar prul i era
nclcit.
Joanna nc mai avea pe ea halatul de doctor, care-i protejase
hainele destul de bine. Dar acesta se murdrise groaznic, mai
ales cnd se trse pe burt pe podeaua opronului. Din
buzunare i ieeau cteva paie.
Deborah i Joanna schimbar apoi una dintre privirile lor cu
subneles. Combinaia dintre team i felul n care artau le
fcu s izbucneasc n rs, ceea ce le lu prin surprindere i le
fcu s aib nevoie de cteva clipe ca s-i revin. Chiar i
Spencer se trezi zmbind.
Mi-ar plcea s tiu de ce rdei voi dou, zise Spencer.
Avem mai multe motive, reui s spun Deborah. Dar mai
ales din cauza tensiunii.
Cred c e de uurare, zise Joanna. Speram s fii aici i nu
eram sigure c n-o s v deranjeze vizita noastr.
mi pare bine c-ai trecut pe la mine, spuse Spencer. Ce s
v aduc?
Acum c ntrebai, mi-ar prinde bine o ptur, zise
Deborah. Sunt ngheat.
Ce zicei de nite cafea fierbinte? spuse Spencer. Pot s o
310

pregtesc ntr-o clip. Chiar i ceva trie, dac vrei. i a putea


s v mai aduc un pulover sau o bluz cu mnec lung.
De fapt am dori s stm de vorb cu dumneavoastr chiar
acum, zise Joanna. E ceva urgent.
Rse din nou nervos.
O s m descurc cu ptura asta, afirm Deborah.
Lu un pled scoian de pe o canapea de catifea i-l nfur
pe dup umeri.
Bine, luai loc, spuse Spencer.
Fcu un gest spre canapea.
Fetele se aezar. Spencer apuc scaunul de la biroul i-l
trase lng ele, aezndu-se n faa lor.
Care e urgena? le ntreb Spencer.
Se aplec spre ele, mutndu-i privirea de la una la cealalt.
Tinerele se uitar una la alta.
Vrei s vorbeti tu sau vrei s-o fac eu? ntreb Deborah.
Nu m intereseaz, rspunse Joanna. Nu prea conteaz de
fapt.
Nici pe mine nu m intereseaz cine vorbete, spuse
Deborah.
Bine, tu te pricepi mai bine ca mine la biologie, zise Joanna.
Adevrat, dar tu poi explica mai bine despre fiierele de
calculator.
Ateptai, ateptai! fcu Spencer, ridicnd minile. Nu
conteaz cine povestete. S nceap cineva.
Deborah art ctre sine, iar Joanna ddu afirmativ din cap.
Bine, spuse Deborah. l privi pe Spencer n ochi. V amintii
seara trecut cnd v-am ntrebat despre femeile nsrcinate din
Nicaragua?
Da, spuse Spencer. Apoi rse timid. Poate nu-mi amintesc
prea multe despre restul serii trecute, dar asta mi-o amintesc.
Ei bine, credem c tim de ce sunt nsrcinate, zise
Deborah. Credem c scopul e de a produce ovule.
Faa lui Spencer se nnegur.
Sunt nsrcinate ca s produc ovule? Trebuie s-mi
explicai ce nseamn asta.
Deborah trase aer n piept i-i spuse ceea ce credea ea. Dup
aceast explicaie, despre care recunoscu c era doar o
311

supoziie, continu prin a-i spune c n mod sigur Clinica


Wingate obinea ovule printr-un procedeu i mai lipsit de etic,
care nclca legea i mai mult. i explic felul cum cei de la
clinic scoteau ovare, fr consimmnt, unor femei care nu
bnuiau nimic i care credeau c doneaz doar cteva ovule. n
cele din urm Deborah i spuse c cel puin dou femei fuseser
ucise, pentru c ambele ovare se aflau n incubator, iar femeile
nu mai fuseser vzute de atunci.
Spencer rmsese cu gura cscat n timpul monologului lui
Deborah. Cnd ea termin, se ls pe spate, clar ngrozit de
ceea ce auzise.
Cum ai aflat toate astea? ntreb rguit. I se uscase
gtlejul. nainte ca vreuna din fete s-i poat rspunde, adug:
Trebuie s beau ceva. Pot s v aduc i vou un pahar?
i Deborah i Joanna scuturar din cap.
Spencer se ridic uor ezitant i se ndrept spre un dulap de
buturi ncastrat n perete. l deschise i-i turn un pahar de
whisky. Ddu pe gt o parte din butur nainte de a se aeza la
loc pe scaun. Fetele l priveau cu atenie i observar c mna
care inea paharul mare tremura.
Ne pare ru c trebuie s v spunem toate astea, zise
Joanna, lund cuvntul pentru prima dat. Dumneavoastr fiind
fondatorul acestei clinici, pe care-ai nfiinat-o ca s ajutai
cuplurile care nu pot avea copii, cred c e suprtor s aflai ce
se petrece aici.
Suprtor e un cuvnt blnd, spuse Spencer. Trebuie s
nelegei c aceast clinic reprezint ncununarea muncii mele
de-o via.
Din pcate mai sunt multe lucruri pe care trebuie s le
aflai, zise Deborah.
Continu cu descrierea clonrii i a modului n care erau
exploatate o dat n plus nite femei care nu bnuiau nimic.
Apoi i spuse cu detalii vii despre nou-nscuii himerici care
fuseser purtai n pntece de nite scroafe la ferm, pe care ea
i Joanna de-abia i descoperiser. Dup aceast ultim
informaie ocant, Deborah amui.
Fetele l privir pe Spencer. Acesta era vizibil bulversat i-i
trecea n repetate rnduri degetele prin pr; un timp, nu fu
312

capabil s se uite n ochii lor. Ddu peste cap dintr-o nghiitur


restul de whisky din pahar i clipi.
Apreciez faptul c ai venit la mine, reui s spun el. V
mulumesc.
Motivaia noastr n-a fost pur altruist, zise Joanna. Avem
nevoie de ajutorul dumneavoastr.
Spencer i ridic chipul i rmase cu privirea aintit asupra
Joannei.
Ce pot face?
Ne putei scoate de-aici, zise Joanna. Efectivul de paz al
Clinicii Wingate ne caut. Ne-au vnat de cnd am reuit s
intrm n ncperea ovulelor. i-au cam dat seama ce tim.
Vrei s v scot din incint, spuse Spencer.
Exact, rspunse Joanna. Trebuie s ieim pe poart.
Asta n-o s fie greu, zise Spencer. O s plecm cu Bentleyul meu.
Vrem s ne asigurm c nelegei ct de mult vor s ne
prind, spuse Deborah. E o situaie foarte grav. Nu trebuie s
ne vad. Sunt sigur c v-ar opri chiar i pe dumneavoastr
dac ar bnui ceva.
Presupun c ai dreptate, zise Spencer. Ca s m asigur c
n-o s fie probleme, voi dou v putei nghesui n portbagaj. No s fie confortabil, dar va dura doar vreo cinci minute, cel mult
zece.
Joanna se uit la Deborah. Deborah ddu din cap.
Mi-am dorit ntotdeauna s m plimb cu un Bentley;
presupun c va trebui s ne mulumim cu portbagajul.
Joanna i ddu ochii peste cap. Nu putea s neleag cum i
ardea de glume lui Deborah n momentul la.
O s m descurc n portbagaj. De fapt, n condiiile astea,
m-a simi probabil mai n siguran n portbagaj.
Cnd vrei s-o facem? ntreb Spencer. Probabil ar fi mai
bine ct mai curnd. Se tie c mai ies s conduc uneori
noaptea trziu, dar dup ora dou ar fi deja suspect.
Mie-mi convine mai repede, zise Joanna.
Eu sunt gata chiar acum, adug Deborah.
Hai s mergem, spuse Spencer.
Se plesni peste picioare n timp ce se ridica.
313

Le conduse pe fete prin buctrie, de unde lu cheile mainii,


nainte de a intra n garaj. Se duse direct n partea din spate a
Bentley-ului i deschise portbagajul cu cheia.
Fetele fur surprinse s vad ct de mic era acesta.
E din cauza spaiului necesar atunci cnd capota se
rabateaz automat, explic Spencer.
Deborah se scrpin n cap.
Cred c va trebui s ne nghesuim.
Joanna ddu din cap.
Tu eti mai mare, aa c intr prima.
Mulumesc mult, zise Deborah.
Se vr n portbagaj cu capul nainte i se rostogoli pe o parte.
Joanna o urm, ncovoindu-se ca s ncap lng Deborah.
Spencer nchise ncet capacul ca s se asigure c nu le lovea
braele i genunchii, iar apoi l ridic din nou.
De fapt, e mai confortabil dect n plmnul de oel,
coment Deborah.
Ce plmn de oel? ntreb Spencer.
Asta e o alt poveste, zise Deborah. Hai s ncheiem
capitolul sta!
n regul, s mergem! spuse Spencer. S nu intrai n
panic. Am s opresc i-am s v scot afar imediat ce-o s fim
n siguran. Bine?
S-i dm drumul! zise Deborah cu voioie, ncercnd s
vad partea bun a lucrurilor.
Capacul portbagajului se nchise cu un zgomot nbuit i cu
un declic de mecanism scump. nc o dat fetele se trezir n
ntuneric. Urmtorul lucru pe care-l auzir fu ua garajului care
se ridica, urmat de motorul mainii care pornea.
Presupun c-ar fi trebuit s ne gndim mai devreme s
venim la Spencer, zise Deborah. Ne-am fi scutit de multe
chinuri.
Simir cum maina iei din garaj n mararier, fcu o
ntoarcere din trei micri, apoi rul pe aleea care ducea n
strad.
E un mod njositor de-a prsi locul sta, zise Joanna.
Mcar plecm.
mi pare ru de bunul doctor, spuse Joanna dup ce
314

merseser o bucat de drum.


Ceea ce i-am spus noi l-a luat cu siguran prin
surprindere.
Urmtoarele cteva minute tcur, ncercnd s-i dea seama
unde se aflau. n cele din urm, simir maina oprindu-se, cu
motorul nc torcnd.
Trebuie s fim la poart, zise Deborah.
t! fcu Joanna.
Capacul portbagajului era att de bine izolat nct fetele nu
putur auzi nimic pn cnd motorul i mri din nou turaia i
chiar i atunci simeau mai mult vibraiile dect zgomotul. Dup
ce mai parcurser o distan mic, i ddur seama c
mergeau pe pietri. Cteva minute dup aceea, maina se opri
din nou, doar c de data asta motorul fu oprit i el.
M-a fi ateptat s conduc un pic mai departe de casa de
la intrare, zise Joanna.
i eu m gndeam la acelai lucru, spuse Deborah. Dar, ce
naiba, mcar am trecut de poart, aa c-am putea s cltorim
pe picior mare.
Auzir
sunetul
bine-venit
al
cheii
n
ncuietoarea
portbagajului, urmat de ridicarea capacului acestuia. Joanna i
Deborah privir n sus i le sri inima-n piept. Spencer nu era de
vzut nicieri. n schimb se uitau la rnjetele de pe faa efului
pazei de la Wingate i a acolitului su.

315

Epilog
1 MAI 2001
ORA 9.35
Spencer privea afar pe fereastra biroului su la peluza vast,
verde. Dincolo de aceasta se vedeau turla bisericii din Bookford
i cteva couri care se proiectau pe cer printre copacii
nmugurii. Era o privelite plcut i-l ajuta ntr-o anumit
msur s-i liniteasc emoiile care-i fuseser strnite. Nu-i
putea aduce aminte cnd fusese ultima oar att de copleit.
Ceea ce nrutea situaia i mai mult era faptul c nu dormise
deloc de mai bine de douzeci i patru de ore i nc i revenea
de pe urma beiei recente.
Spencer i drese vocea.
Ceea ce m ngrijoreaz nu este doar faptul c fetele tiau,
ci modul n care au aflat. Se ntoarse de la fereastr cu faa spre
Paul Saunders i Sheila Donaldson, care stteau calmi n fotoliile
din faa biroului su. M-au dat gata cnd au aprut n casa mea,
mai ales c voi aveai, chipurile, o mic armat pe urmele lor.
Dac sta nu e un semn de incompeten, nu tiu ce mai e. Dar
ceea ce este i mai important, dac astea dou au putut afla
ntr-o singur zi ce-ai fcut voi aici, ar putea afla i alii la fel de
bine.
Spencer, calmeaz-te, l ndemn Paul. Totul e sub control.
Sub control, repet Spencer sarcastic. Dac asta nseamn
c lucrurile sunt sub control, nu-mi pot imagina cum e cnd
scap de sub control.
Se ntoarse la scaunul de la birou i se aez greoi.
Suntem pe deplin de acord, zise Paul calm. tim c trebuie
s aflm exact cum au reuit fetele s afle ce-au aflat.
tiau c implantm clone umane n porci, spuse Spencer.
Asear nu mi-ai pomenit de aa ceva. Pentru Dumnezeu,
316

despre ce-i vorba aici?


Asta are rolul de a ne ajuta s nu mai depindem de femeile
din Nicaragua, zise Paul. Imediat ce punem la punct tehnica
asta, va fi o surs important de ovule noi pe lng culturile de
ovogonii.
Ei bine, cum naiba au aflat de asta? zbier Spencer.
O s aflm, spuse Paul. Crede-m!
Cum poi fi aa ncreztor? ntreb Spencer. Kurt Hermann
i idioii din subordinea lui le-au tot interogat pe fetele alea n
casa de la intrare nc de la ora trei i ai recunoscut chiar voi
acum cinci minute c n-au aflat nimic.
D-mi voie s te contrazic, zise Sheila. Pn acum eu le-am
interogat, nu Kurt i nu e adevrat c n-am aflat nimic.
Ai stat de vorb cu fetele? o ntreb Spencer.
Sigur c da, rspunse Sheila. Ddusem ordine clare s fiu
apelat pe pager n momentul cnd urmau s fie prinse. Dup
cum am ncercat s-i spunem, suntem la fel de preocupai ca
tine s le descoperim metodele. i facem progrese. De exemplu,
am aflat c s-au folosit de cardul tu de acces ca s intre n
ncperea serverului i n sala ovulelor.
O, aa deci, spuse Spencer, aruncnd priviri furioase
presupuilor lui subordonai. Deci eu sunt de vin pentru
dezastrul sta.
Nu e deloc n intenia noastr s dm vina pe cineva, zise
Paul.
Informaiile astea nu prea nseamn mare lucru dup ase
ore de interogatoriu, spuse Spencer.
Sunt nite femei extrem de inteligente, explic Sheila. i
dau seama c informaiile pe care le dein sunt importante. Nu
sunt deloc uor de convins, dar eu am rbdare.
Folosim procedura poliistul bun i poliistul ru, explic
Paul.
Exact, spuse Sheila. Evident, eu sunt poliistul bun. Ct
avem noi ntrevederea asta, Kurt face prima ncercare s
vorbeasc cu ele. El e poliistul cel ru. Imediat ce termin aici,
am s merg din nou acolo i-am s intervin. Sunt ncreztoare
c pn la amiaz o s aflm tot ce trebuie s tim.
Odat ce obinem informaiile, zise Paul, o s facem
317

schimbrile operaionale adecvate. Am nceput deja s lum


msuri n ceea ce privete sigurana calculatoarelor. De acum
ncolo, accesul la ncperea serverului va fi limitat doar la Randy
Porter.
Ar trebui s privim toat afacerea asta nefericit ca pe o
experien din care s tragem nvminte, spuse Sheila.
Precis! interveni Paul. i-ar trebui s-o considerm ca pe
nc un stimul de a muta ntreaga clinic, laboratoarele de
cercetare i tot restul peste grani, aa cum am discutat
asear. Chiar, Spencer, ce crezi n legtur cu planurile pe care
i le-am dat asear pentru centrul din Bahamas?
Planurile arat bine, recunoscu Spencer fr tragere de
inim.
i care e reacia ta general la ideea de a ne muta peste
grani? l ntreb Paul.
Trebuie s recunosc c-mi place, spuse Spencer. mi place
ideea de a avea parte de i mai puine controale dect aici,
chiar dac asta nu ne-a deranjat prea tare. Spencer cltin din
cap. Hai s revenim la femei! Ce-o s se ntmple cu ele dup
ce le interogm?
Nu tiu, rspunse Paul.
Cum adic nu tii? ntreb Spencer, simind c se nfurie
din nou.
Nu vreau s tiu, zise Paul. Las genul sta de probleme n
seama lui Kurt Hermann. Pentru asta l pltim.
l lai pe Kurt Hermann s rezolve problema i pstrezi
totui ovarele, zise Spencer dispreuitor. Asta mi spui?
Prelevarea ovarelor a fost o greeal pe care-am fcut-o n
trecut, strecur Sheila. Nu e nici o urm de ndoial c n-ar fi
trebuit s-o facem. Acum ne-am dat seama i nu o vom repeta.
Ca s ai o explicaie, s-a ntmplat n zilele n care ne
confruntam cu o penurie grav de ovule.
O penurie cu care nu mai avem de-a face, adug Paul. Cu
ajutorul verigii din Nicaragua i al progreselor nregistrate cu
tehnica noastr de cultivare a ovogoniilor, avem acum la
dispoziie o surs de ovule aproape nelimitat. Ce naiba, am
putea probabil s aprovizionm necesitile de clonare pentru
ntreaga ar.
318

Voi doi ncercai s-mi sugerai c nu v-a deranjat episodul


sta? ntreb Spencer.
ntre Paul i Sheila avu loc un schimb de priviri.
Cu siguran l lum ca pe un eveniment grav, zise Sheila.
Cum am spus, este o experien din care putem nva. Dar
pn la urm a fost inut sub control, ntocmai ca episodul cu
catastrofa anestezic. Chiar dac episodul sta cu cele dou
femei bgree nu s-ar fi terminat att de bine, tot am fi reuit
s facem fa situaiei.
Ascult, Spencer, spuse Paul. Se aplec nainte i-i frec
minile, apoi le ridic ntr-un gest de reconciliere. Cum am spus
i asear n timpul discuiei pe care am avut-o, din punctul de
vedere al cercetrii, stm pe o adevrat min de aur. Cu ceea
ce aflm din activitatea noastr de donare referitor la generarea
de celule stem, noi vom fi liderii biotehnologiei secolului
douzeci i unu. Clonarea i celulele stem vor revoluiona
medicina, iar noi o s fim n vrful piramidei.
Faci totul s sune att de promitor, spuse Spencer.
Exact sta este adjectivul pe care-l folosesc i eu ca s
descriu situaia, zise Paul. Este promitoare! Foarte
promitoare!
ncuietoarea de la ua biroului lui Spencer fu deschis cu un
declic puternic. Spencer, Paul i Sheila se ntoarser s vad
despre ce era vorba. Toi erau contrariai de ntrerupere. Faa
secretarei apru de dup u.
Ce e, Gladys? ntreb Spencer. Am spus s nu fim
deranjai.
Este domnul Hermann, zise secretara cu sfial. Trebuie s
vorbeasc imediat cu doctorul Saunders. Spunea c e o urgen.
Paul se ridic. O expresie ntrebtoare i nnegur chipul. Se
scuz i-o urm afar din camer pe secretara tulburat. O
singur privire aruncat lui Kurt fcu s se topeasc ca prin
farmec toat dezinvoltura i stpnirea de sine pe care Paul le
afiase n mod intenionat.
Avem o problem serioas, zise Kurt dintr-o suflare.
De ce i-ai pierdut suflul?
Am alergat tot drumul de la casa de la intrare pn aici.
Paul deschise violent ua de la biroul lui i-i fcu semn lui Kurt
319

s intre, apoi nchise ua n urma lor.


Ei bine?
E un procuror federal la casa porii, scuip Kurt cuvintele
dintr-un foc.
Mai ncet! i ordon Paul. Ce caut aici?
Are un mandat de percheziie i mpreun cu nite erifi
federali rscolesc casa. Plus c cer s fie lsai s intre n
incint.
Cum naiba a obinut un mandat de percheziie?
Paul era perplex.
Am ntrebat. Se pare c datorit unei plngeri fcute de un
doctor pe nume Carlton Williams.
N-am auzit de el niciodat.
Tatl lui e un tab texan care are cunotine la
Departamentul de Justiie. Problema e c acest Carlton Williams
tie c femeile au fost aici noaptea trecut i c nu s-au ntors
acas.
La naiba! rbufni Paul. Unde sunt femeile acum?
Sunt tot n beciul de la casa de la poart.
Le-a gsit procurorul federal?
Nu tiu. Am fugit aici imediat ce-am putut s-l amn cinci
minute. Amenin c aduc o echip de intervenie dac nu
cooperm.
E bine c doar amenin, zise Paul, recptndu-i o parte
din stpnirea de sine. Mcar n-au aprut aici cu tot cu echipa
de intervenie. Asta ne d cel puin o jumtate de or. S
activm codul rou. Du-te la Randy Porter. Spune-i s arhiveze
toate fiierele i s le treac pe discuri i apoi s tearg toate
hard diskurile. Apoi ia-l pe Randy, mergei la hangar i pornii
motorul elicopterului. Am s vin i eu cu dr. Wingate i dr.
Donaldson dup ce distrugem dosarele din birou i dup ce
iniiem distrugerea slii pentru ovule. OK?
Recepionat! zise Kurt.
Salut nainte de a se npusti afar din birou i de a fugi ca
din puc pe coridor ctre ua antifoc. Paul se uit dup el pn
cnd dispru. Apoi trase aer n piept de cteva ori ca s
reueasc s se calmeze puin. Cnd simi c i revenise
suficient, se ntoarse n biroul lui Spencer. Acesta mpreun cu
320

Sheila se uitar la el ntrebtori n clipa n care apru.


Ei bine, zise Paul, se pare c o s ne mutm peste grani
mai repede dect ne-am fi ateptat

321

Cuprins
Prolog
6 APRILIE 1999....................................................................................................3
Unu
8 OCTOMBRIE 1999
ORA 23.1 5..........................................................................................................11
Doi
5 OCTOMBRIE 1999
ORA 7.05.............................................................................................................28
Trei
15 OCTOMBRIE 1999
ORA 7.45.............................................................................................................44
Patru
15 OCTOMBRIE 1999
ORA 9.05.............................................................................................................56
Cinci
7 MAI 2001
ORA 13.50...........................................................................................................67
Sase
7 MAI 2001
ORA 20.55...........................................................................................................78
apte
8 MAI 2001
ORA 6.10.............................................................................................................90
322

Opt
9 MAI 2001
ORA 8.45...........................................................................................................104
Nou
9 MAI 2001
ORA 10.25.........................................................................................................118
Zece
9 MAI 2001
ORA 14.10.........................................................................................................136
Unsprezece
10 MAI 2001
ORA 7.10...........................................................................................................159
Doisprezece
10 MAI 2001
ORA 10.55.........................................................................................................176
Treisprezece
10 MAI 2001
ORA 12.24.........................................................................................................196
Paisprezece
10 MAI 2001
ORA 14.00.........................................................................................................216
Cincisprezece
10 MAI 2001
ORA 18.30.........................................................................................................235

323

aisprezece
10 MAI 2001
ORA 21.48.........................................................................................................251
aptesprezece
10 MAI 2001
ORA 23.05.........................................................................................................263
Optsprezece
10 MAI 2001
ORA 23.24.........................................................................................................276
Nousprezece
1 MAI 2001
ORA 00.37.........................................................................................................290
Epilog
1 MAI 2001
ORA 9.35...........................................................................................................316
Cuprins...............................................................................................................322

324

325