Sunteți pe pagina 1din 413

JU LIETTE S O B A N E T

m b r i r i /La P a ris
6*A V E N T U R S A V U RdpA^ N O R A U L IUBIRII

U
JULlETTE SOBANET

mbriri la Paris
Traducere din limba englez i note de
C armen I o n

L E D A
GRUPUL EDITORIAL CORINT
Redactor: A l i n a C r e a n g , M i r e l l a A c s e n t e
Tehnoredactare computerizat: L o r e n a I o n i c ,
M ih a e l a C iu f u

Juliette Sobanet, KISSED I N PARIS


Copyright 2013 by Juliette Sobanet
All rights reserved.

Toate drepturile asupra acestei ediii sunt rezervate


GRUPULUI EDITORIAL CORINT
LEDA este marc nregistrat.

ISBN: 978-606-8623-40-5

Descrierea CIP a Bibliotecii N aionale a Rom niei


SOBANET, JULIETTE
m briri Ia Paris / Juliette Sobanet ; trad.: Carmen Ion.
Bucureti : Corint Books, 2014
ISBN 978-606-8623-40-5

I. Ion, Carmen (trad.)

821.111(73)-31=135.1
Pentru Alison, Karen, Marion,
Tracy, Sharon, Mary i Tara.

Suntei cele mai grozave prietene i partenere


din grupul meu critic.

Fie ca visurile voastre literare cele mai ndrznee


s se mplineasc!
MULUMIRI

Doresc s le m ulum esc prietenilor i familiei p en


tru entuziasm ul i sprijinul lor necondiionat. Amanda,
i m ulum esc p entru c mi-ai devorat cartea pe iPhone
i pentru c mi-ai fost o verioar i o prieten m inuna
t. Mii de m ulum iri i lui Kelly, care a parcurs ciornele
romanului m eu de debut, ca i lui Jam es i Zack, prim ii
cititori de sex masculin care s-au ncum etat s ncerce
marea cu degetul.
Toat recunotina m ea lui Kevan Lyon, uim itorul
m eu agent literar, pentru observaii i sfaturi. Fr tine,
n-a fi ajuns aici. i lui Leslie, p en tru ncurajrile con
stante i ncrederea pe care mi-a acordat-o. Apreciez
mai m ult dect i-ai putea nchipui to t ce ai fcut pen
tru mine.
Mii de m ulum iri fabulosului grup de sprijin pe
care m i l-am creat n ultim ul an pe blog, Twitter i
Facebook. N u am crezut c i poi face prietenii sta
tornice Online, dar voi mi-ai dovedit contrariul.
M am, i m ulum esc p e n tru c mi-ai spus n to t
deauna c p o t deveni orice mi doresc. i ie. Sean,
recunotina m ea p en tru c mi-ai ascultat toate
fanteziile, chiar i atunci cnd habar nu aveai despre
ce vorbesc.
N u n ultim ul rnd, doresc s le m ulum esc tuturor
cititorilor care au acordat o ans crilor mele i mai
ales acelora dintre ei care i-au dat osteneala de a-mi
transm ite vorbe de ncurajare. Faptul c v plac pove
tile mele m face mai fericit dect ar fi o femeie ndr
gostit lulea la Paris!
PROLOG

De la: Angela Kelly


Ctre: Chloe Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:00 a.m.
Subiect: F-i bagajele, Oraul Iubirii te ateapt.

Chloe,
A m czut la p a t cu o grip al naibii de pctoas
i nu pot face cltoria la Paris. Va trebui s te duci tu
n locul meu. N-am cum s m port cu rafinamentul unei
franuzoaice sofisticate atta timp ct trebuie s alerg la
baie din cinci n cinci minute. Recunosc, sunt o ef rea,
din moment ce i cer s faci asta cu doar o sptmn
nainte de nunt, dar lucrezi de ceva vreme pentru mine i
m cunoti deja. tii c sunt n stare sfiu o cea lipsit de
scrupule, dar i eu tiu c poi s faci treaba pentru care te
trimit. Pentru c te-ai descurcat ntotdeauna de minune.
Avionul pleac la 6 p.m. i aterizeaz pe Aeropor
tul Charles de Gaulle mine-diminea devreme. Confe
rina internaional pe probleme de predare a limbilor
strine va avea loc vineri i smbt, iar zborul napoi
e programat duminic diminea, aa c vei avea timp
suficient s-i pregteti nunta. Vei sta la ultraelegantul
Piaza Athne Hotel, la ieirea de pe Champs-Elyses.
F-i bagajele i ocup-te de treab, tiu c poi s o faci.
N um ai nu te ocupa i de vreun francez dintr-ia foc de
artoi. Presupun c lui Paul nu i-ar plcea. n plus, dei
nu prea m dau eu n vnt dup nuni, pe a ta o atept cu
nerbdare... asta, desigur, dac mai sunt invitat.

Angela Kelly
Kelly and Rain Premier Event Planning
Washington, D C

De la: Chloe Turner


Ctre: Sophie Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:03 a.m.
Subiect: Schimbare de plan

Drag Soph,
ncerc s n-o iau razna, dar tocmai ce-am prim it o
veste de la nebuna mea de ef, Angela. S-a mbolnvit i
m trimite pe mine la Paris cu treburi... disear. OK, acum
chiar c simt c o iau razna. Cum a putut? Doar tie c am
nunta peste nou zile. N O U zile! N-am cum s plec la Pa
ris n weekendul sta! Aa ceva nu se poate. n plus, tu vii
ncoace smbt i n-am de gnd s te las singur n cas cu
Paul, fr mine ca s mediez ntre voi. Doar tim cu toii ct
de mult v iubii. O s-i rspund Angelei i o s-i scriu c nu
m duc la Paris. Exclus! Te rog, nu le spune nimic lui tati,
Lily ori Magali. N u vreau s-ifac griji pentru mine.

Pupici,
Chloe
P.S. Dac totui o s m duc la Paris, trimite-mi in
formaiile despre zborul tu, ca s l m ut pe ziua de luni.
Doar aa, pentru orice eventualitate. Dei nu am de gnd
s m duc. Nici moart.

De la: Sophie Turner


Ctre: Chloe Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:07 a.m.
Subiect: Paris? Ce mama dracului?

Chloe,
Cum Dumnezeu de-i cere Angela s te duci la Paris
cnd nunta e weekendul viitor? Pe bune, jobul sta al tu e
de groaz. La fel i efa. Dar m gndesc c e att de nebu
n nct s te dea afar dac nu te duci. Pe de alt parte,
dac totui o s te duci. Paul o s fac o criz de nervi (i
nunta o s fie i mai distractiv, ai s vezi). Doar tii c
tot insist s renuni la serviciu i s devii casnic (ceea ce,
apropo, nici n-ar f i o idee foarte rea cnd te-ai relaxat
i tu ultima oar, mcar pentru cinci minute?). Problema
e c, dac pleci la Paris cu afaceri n weekendul sta, n-ai
sfaci dect s-i dai ap la moar lui Paul... iar dac nu te
duci, ei bine, cel mai probabil vei f i concediat.
Baft, sor-meal N-a vrea s fiu n locul tu.

XXX
Soph

P.S. Sunt suprat pe tine c n-ai ncredere n mine


c m-a putea nelege cu Paul. Dei mi-ar plcea mult mai
m ult de el dac n-ar avea bul la nfipt nfund, n-am de
gnd s-i fac viaa amar cu o sptmn nainte de nun
t. Totui, o s-i accept oferta de a schimba biletul de avi
on pentru luni. Asta numai pentru c nu vreau ca Domnul
Tricou Polo i Pantaloni Kaki (o spun cu toat dragostea
de care sunt capabil) s se simt inconfortabil cu sora ta
hippy din California care i invadeaz casa. Pentru orice
eventualitate", i trimit datele zborului. Ha!

De la: Angela Kelly


Ctre: Chloe Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:09 a.m.
Subiect: Bonjour?

Chloe,
Sunt convins c motivul pentru care nu mi-ai rs
puns nc e c i faci bagajele pentru Paris. Desigur, nu e
cazul s i amintesc c att prima, ct i cariera ta depind
de ndeplinirea cu succes a acestei sarcini. Prima conferin
internaional pentru Kelly and Rain. Doar n-o s-o ratm.

Angela Kelly
Kelly and Rain Premier Event Planning
Washington, D C

P.S. A r trebui s cur gresia din baie. Dar abia


dac am energie s tastez mailul pe telefon, darmite s
frec gresia asta jegoas. Te rog, rspunde repede, ca s m
ntorc la zcutul pe gresia rece i murdar, cu ochii nchii.
Uitatul la ecranul telefonului m ameete.
De la: Lily Turner
Ctre: sora cea mare" Cliloe Turner
CC: sora Lil" Magali Turner
Trimis: joi, 25 august, ia 1:11 a.m.
Subiect: Oh la la

Bun, sora cea mare,


Ce-i chestia asta cum c trebuie s-o tergi la Paris cu
o sptmn nainte de nunt? Doar nu te-ai rzgndit,
nu-i aa? Dar dac tot pleci, ce-ar f i s-mi aduci cteva
sticle de vin franuzesc? i poate i un amant francez sexy,
ca s se asorteze? Sau, i mai bine, n-ai putea s ne iei pe
toate cu tine acolo ca s-i organizm o petrecere a bur-
lcielor ca la carte ntr-un club parizian desfrnat de la
subsol? Cina aia cu taif de acas de la mama lui Paul, cu
toi veriorii ia sclivisii i cumini ai lui, nu se pune la so
coteal. Magali va mplini i ea n curnd optsprezece ani
i n-o s-o deranjeze stripperii. Nu-i aa, Mags?

Pup,
Lil

De la: Chloe Turner


Ctre: Sophie Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:14 a.m.
Subiect: Re: Paris? Ce mama dracului?

Sophie,
Te-am rugat expres s nu le spui fetelor de excursia
mea la Paris. N u poi s-i ii i tu gura, mcar o dat? i
ca s-i intre bine n cap, Paul tie ce m ult mi place munca
de organizator de evenimente, aa c nu mi-ar cere nicio
dat s renun la job din cauza unei cltorii de afaceri
aprute n ultima clip. Sunt totui sigur c nu o s-i con
vin, aa cum nici mie nu-mi convine.

Mersi pentru sprijinul neprecupeit.


Chloe
De la: Magali Turner
Ctre: Chloe Turner
CC: Lily Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:16 a.m.
Subiect: Re: Oh la la

Surioarelor,
Mergem la Paris? Dumnezeule! Ce palpitant! To
tui, nu tiu ce s zic de stripperii francezi. N u e cam prea
de tot? Tata tie de plecare? Dar de stripperi? i cum r
mne cu Paul? i cu nunta? O s ne ntoarcem la timp?

Mags

De la: Sophie Turner


Ctre: Chloe Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:18 a.m.
Subiect: Re: Paris? Ce mama dracului?

Chloe,
n primul rnd, afl c Paul i va cere s renuni la
job de cum i vei spune c trebuie s pleci la Paris. Poi s
fii sigur de asta. n al doilea rnd, tati, Lil i Mags ar f i
aflat oricum c eti la Paris n weekend. Doar tii c te-arfi
sunat tot timpul cu ntrebri despre nunt i s-arfi speriat
dac n-arf i dat de tine. Printre multe alte probleme cu pre
gtirile de nunt, s tii c tati nu a rezolvat cu smochin
gul, iar Lily se plnge c rochia nu e suficient de scurt.

Soph

P.S. M ai ii minte ct de mult iubea mami Frana?


Pun pariu c, dac ar mai f i printre noi, ar f i geloas pe
tine c te duci la Paris. Mi-e aa de dor de ea!
De la: Chloe Turner
Ctre: Sophie Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:21 a.m.
Subiect: Re: Paris? Ce mama dracului?

Sophie,
A i fi putut s atepi mcar pn mine-diminea-
nainte s le spui fetelor. m i trimit mailuri cum c vor
s-mi deturneze cltoria i s-o transforme ntr-o petrecere
a burlcielor cu tot soiul de stripperi. A m crezut c cina la
mama lui Paul a fost n regul... m-am nelat?
O s m ocup eu de smochingul tatei. Ct despr
chia de domnioar de onoare a lui Lily, dup prerea mea,
e oricum prea scurt. N-o lsa s-o mai modifice. Te rog.

Chloe

P.S. N -am neles niciodat de ce era mami att de


namorat de francezi. Pcat c nu-i aici, s fac ea cl
toria n locul meu. i mie mi-e dor de ea.
De la: Chloe Turner
Ctre: Lily Turner, Magali Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:25 a.m.
Subiect: Re: Oh la la

Surioarelor,
S-ar putea s fiu nevoit s fac o scurt cltorie
la Paris, n interes de serviciu. N u m-am rzgndit n pri
vina nunii i nu vor f i nici stripperi francezi. V rog din
suflet s v abinei s rostii cuvntul stripper" defa cu
tati ori Paul ct timp voi f i plecat (dac voi pleca) i, n
general, cu orice alt ocazie. Peste nou zile m mrit. Ai
neles? V iubesc. Ne vedem sptmna viitoare.

xoxo
Chloe

P.S. Lil Sophie mi-a scris c nu eti mulumit de


lungimea rochiei de domnioar de onoare. N-am ce s-i
fac. Dac o scurtezi i mai mult, invitaii o s te confunde
pe tine cu un stripper.
De la: Angela Kelly
Ctre: Chloe Turner
Trimis: joi, 25 august, la 1:30 a.m.
Subiect: Gndete-te la croasanii cu ciocolat, vinul
ce curge n valuri i la francezii sexy cu fundul tare!

Chloe,
Turnul Eiffel i strig numele... la fel i eu. De ce nu
rspunzi odat? tiu c dormi cu iPhone-ul lipit de ureche.

efa ta bolnav i pe moarte,


Angela
De la: Chloe Turner
Ctre: Angela Kelly
Trimis: joi, 25 august, la 1:34 a.m.
Subiect: Re: Gndete-te la croasanli cu ciocolat,
vinul ce curge n valuri i la francezii sexy cu fundul
tare!

Angela,
Ideea cu trimisul la Paris cu o sptmnrmmtte de

surorile mele m ateapt acas n weekendul sta i eu...


of, la naiba. Pe cine vreau s pclesc? Nu-mi pot permite
s-mi pierd slujba.

Angela,
A m nceput s-mi mpachetez lucrurile. Ca s tii,
nu cred c o s m intereseze prea m ult brbaii francezi
sexy cu fundul tare. n caz c ai uitat, sptmna viitoare
m mrit.

nsntoire grabnic!
Chloe
UNU

),Eti la Paris, Oraul Iubirii. N u mai f i aa de ncordat.


Uite, mai ia un pahar de vin. Te asigur, n-are s-i fac
ru.
Cu vocea joas i seductoare a brbatului rsunn-
du-mi n cap, m salt n fund pe pat.
Dar, de cum m ridic, bubuitul din east m face s
cad napoi pe pern. Gem, m rsucesc pe o parte i m
zgiesc cu ochii m ijii prin faldurile albe ale draperiei
din camera de hotel.
De ce vocea m i se pare att de real? i de ce m
sim t de parc m -ar fi clcat trenul? i cum de hotelul
sta luxos nu a investit nite bani n obloane pentru
confortul oaspeilor?
m i strng din nou pleoapele. Of, camera asta, ce
n-a da s nu se mai nvrt cu mine! S f i but asear
la barul hotelului? N u-m i amintesc s fi com andat alt
ceva dect ap gazoas. i oricum, n u beau niciodat
cnd nu sunt cu Paul. D e fapt, nu beau n general. i cu
siguran nu m-a fi apucat de but cnd m aflu ntr-o
cltorie de afaceri la Paris i chiar n seara de dinaintea
plecrii napoi spre cas.
M frec pe fruntea care mi zvcnete de durere i
simt n stom ac o cramp care m i amintete de gripa
contagioas a Angelei. Dumnezeule, probabil c am
luat-o i eu. Cum o s pot s zbor cnd sunt n halul
sta? D, Doam ne, s nu fie grip! Nu-mi pot perm ite
s m mbolnvesc. Sptmna asta e musai s fiu sn
toas. M m rit peste...
Numele meu este Claude."
M smucesc i m aez iari n fiind, cu ochii larg
deschii de data aceasta i cu rsuflarea oprit undeva
ntre stom acul care mi chiorie i capul care mi pul
seaz.
De ce mi-a rmas vocea asta n cap? i cine mai e i
Claude sta?
Fragmente de amintiri i croiesc drum prin pn
za de pianjen a creierului m eu, refuznd s formeze,
pentru m om ent, o imagine coerent.
Un costum negru proaspt clcat. Ochi indigo p
trunztori. Pom ei frumos sculptai i pr negru lins.
Haide s mai bem un pahar la tine n camer. M
simt att de bine cu tine. A vrea ca noaptea asta s nu se
termine niciodat."
Accentul lui puternic franuzesc mi rsun i acum
n urechi i parc i simt iari m na cald care mi-o
nfaoar pe a m ea i m conduce de-a lungul holului
acestui hotel de lux.
Ultim a imagine e ns cea care nu mi d pace. m i
amintesc c m -am mpiedicat i m -am izbit cu um rul
de u... atunci cnd l-am lsat pe francezul acela curte
nitor s intre n camera m ea de hotel.
Oh la la, m a chrie!' Fii mai atent, te rog. Doar ne
ateapt o noapte lung, non?"
Nu; rostesc eu cu voce tare, cltinnd din cap c
s-mi alung gndurile. Nu, repet. N -a fost dect un vis.
U n vis intens i oribil, dar un vis. Adun-te, Chloe.
Dar cnd um rul drept ncepe s-mi zvcneasc, nu
m pot abine, m uit n jos i vd un rotocol negru-al-
bstrui pe bra.
Dum nezeule! Ce-am facut?
ncet, mi ntorc capul spre jum tatea cealalt a pa
tului. N u tiu la ce sau cine s m atept, dar sunt
ngrozit.
Cearafurile albe boite i perna pufoas ce pstrea
z ferm urm a unui cap mi confirm cele mai negre
presimiri.
N u am dorm it singur noaptea trecut.
Parfumul am eitor de aftershave care se insinueaz
din cearafurile albe apretate mi ntoarce stomacul pe
dos. M dau jos din pat m pleticindu-m i aproape
c alunec pe podeaua din m arm ur crem din baie n
chpa cnd m reped spre chiuvet, mi um plu palmele

Vai, draga mea! (n Ib. fr. n original).


cu ap rece i m stropesc pe faa ncins ca s scap de
senzaia de grea.
i acum se instaleaz sentimentul de vin.
Cum de i-am perm is individului luia s intre la
mine n camer? Ce am fcut pe urm mpreun? i
unde naiba e acum?
mi ridic ochii injectai spre oglind i icnesc la
vederea sutienului negru i a lenjeriei intime care mi
strnge pielea pal; nici urm de taiorul business pe
care l-am purtat ieri.
De data asta m reped spre vasul de toalet.
Dup ce mi confirm n m odul cel mai neplcut cu
putin c asear am but mai m ult dect un pahar de
vin rou la barul hotelului, mi nfor trupul trem u
rnd ntr-un prosop i m forez s revin n faa chiuve
tei ca s m spl pe dini.
mi frec energic limba, gingiile i fiecare colior
din gur pn ce le simt curate, n sperana c voi scpa
astfel de sentim entul apstor de vin i de ntrebrile
care am enin s m nghit cu totul.
Ce s-a ntm plat azi-noapte? De ce am acceptat
s beau vin cu un francez ntlnit ntm pltor la bar?
Cum de l-am lsat s intre la m ine n camer? i, mai
ru dect orice, ce am fcut de am ajuns s m trezesc
dimineaa mbrcat doar n lenjerie?
Arunc periua napoi pe pohcioar, ignor bubuitul
din spatele pleoapelor i ncerc s-mi amintesc exact ce
s-a petrecut.
N u reuesc s pun fiecare crm pei de amintire la
locul lui, aa c-mi duc autom at degetul mare spre
inelarul de la m na stng ca s mi rsucesc inelul de
logodn un tic nervos cptat de anul trecut, cnd
Paul m-a cerut de soie.
n clipa cnd mi sim t pielea goal n locul unde, n
m od normal, ar fi trebuit s dau peste inel, prul de pe
ceafa mi se zburlete.
U nde mi-e inelul? Nu-1 scot niciodat de pe deget.
Nici mcar atunci cnd fac du.
Prosopul de baie pufos alunec de pe corpul m eu
m brcat sumar n m om entul cnd ies n fug din baie
i m npustesc spre m sua de toalet, locul unde mi
las de obicei poeta. D ar inelul strlucitor nu e acolo.
i nici poeta.
Rscolesc toat camera de hotel superb: arunc pe
jos pturile i pernele, deschid toate sertarele i toate
com odele i cotrobi prin fiecare col. N u dau dect
peste sfenice de cristal, nite pahare goale cu resturi
de vin rou pe fund, pantofii m ei negri cu tocuri nal
te unul la ua de la baie, cellalt azvrht lng o co
m od , plus o rochi roie strm t i scurt care n
m od cert nu mi aparine.
Nicio vahz. N icio poet. N iciun telefon. Niciun
inel cu diamante.
i nici urm de paaport.
Nimic. A bsolut nimic.
M prbuesc pe patul matrimonial; camera se n
vrte acum i m ai repede cu mine, iar paharele cu b
utur pe care le-am golit azi-noapte am enin s mi se
urce din nou n gt, cnd, dintr-odat, o imagine mi
trece fulgertor prin minte.
Silueta nalt i faa smead a lui Claude aplecate
peste mine, iar el mngindu-m i ferm prul n tim p ce
stau ntins pe pat.
Da, chrie^ acum culc-te. Ne vedem mine-diminea-
l..."
Ne vedem m ine-dim inea aiurea. Mi-ai furat
tot ce aveam.
mi ngrop capul n mini i las panica s m cuprin-
il. Cum am putut? Trebuie s prind avionul. i, mai
important dect att, peste ase zile m m rit cu Paul.
ase zile. Cum s m ntorc acas dac n-am paaport?
i ce exphcaie o s-i dau lui Paul? Dac o s ncerc s-i
povestesc ce s-a petrecut, n-o s m cread. Sunt genul
do persoan care nu-i pierde niciodat controlul. N u
boau. M spetesc m uncind. i n cei opt ani de cnd
suntem m preun, nici mcar nu mi-a trecut vreodat
prin cap c a putea s-l nel.
Cu alte cuvinte, Chloe T urner n-ar face aa ceva ni
ciodat. Niciodat.
Un sunet strident m face s sar din pat.
E telefonul hotelului. Poate l-a surprins cineva pe
francezul la m incinos i ho furindu-se afar din
camera mea.
Alo?
Chloe, am tot ncercat s dau de tine pe mobil,
dar se pare c l-ai nchis. Ce faci? Eti bine?
M fac mic i abia dac reuesc s ngim:
Bun, Paul. A... sunt bine. Totul e n regul.
DOI

ncepusem s-mi fac griji din pricina ta. Tu nu-i n


chizi niciodat telefonul. A m urit cumva bateria?
Ce a putea s-i rspund?
Chloe, mai eti acolo? Alo?
Haij scuip totj ce naiba. Doar Paul este logodnicul
tu. N u poi s-l mini, e ceva m ult prea grav.
i ce m fac cu urma aia de cap de pe pern? i cu
trezitul n lenjeria de corp? Cu inelul? Cu paaportul? O,
Doamne Dumnezeule!
Mi s-a furat telefonul, i-o trntesc.
Ce? Cum aa? se nal vocea lui Paul cu vreo
trei octave, ceea ce face ca panica mea s capete un gust
amar.
A... a fost vina mea. Asear am luat cina lng
sala de conferine i... i am lsat telefonul pe mas, iar
cnd m -am ntors dup el, nu l-am mai gsit.
mi sim t obrajii arznd. Pn acum nu l-am m init
pe Paul niciodat. Pentru c niciodat nu am fcut ceva
care s m oblige s-l m int. Niciodat de cnd suntem
mpreun, din colegiu. D ar n-am cum s i povestesc
ce s-a ntm plat cu adevrat... pn ce nu neleg eu n
smi.
Ce naiba, Chloe! D up ce c-ai acceptat s faci
cltoria asta de afaceri cu num ai o sptm n nainte
de nunt, acum, poftim, i neplcerea cu telefonul. Ce
dezastru!
A runc o privire n jur, la camera goal de hotel, apoi
spre corpul m eu pe jum tate dezbrcat; Paul nici nu
viseaz n ce belea m -am bgat.
i cum mai merg lucrurile pe acas? ntreb, dis
perat s schim b subiectul.
E o nebunie! Surorile tale m sun non-stop ca
s m ntrebe tot felul de lucruri despre nunt i, din
cte am neles, Sophie ajunge m ine aici. tiai? D e ce
trebuie s vin aa din timp?
Paul, ea e dom nioara de onoare... i sora mea, n
caz c ai uitat. Vine ca s ajute.
Bine-bine, dar tot nu neleg de ce e musai ca su
rorile tale s se imphce aa de m ult. Pentru Dum nezeu,
doar eti organizatoare de evenimente. Cred c poi s
te decurci i far ele. Pn i tatl tu m-a sunat i mi-a
pus nite ntrebri la care nu am tiut ce s rspund.
D oar tii ct am avut de lucru la firm n ultima vreme;
n-am tim p s discut cu el n detahu despre aranjam ente
de zbor sau despre ct e de ngrijorat c smochingul
nu-i vine bine. N u pot s cred c Angela i-a cerut s
faci cltoria la Paris. i nc i mai ru, c tu ai acceptat.
Chiar m erit attea sacrificii slujba asta a ta?
Paul, doar am mai discutat despre...
n fine, nu conteaz. Ce e facut e bun facut. O s
putem vorbi despre jobul tu disear, cnd te ntorci.
mi sim t buzele ngheate, paralizate din cauza gra
vitii situaiei.
Chloe? Alo? M ai eti pe fir?
Revin cu picioarele pe pmnt. N u pot s i m rtu
risesc lui Paul c s-a ntm plat ce s-a ntmplat. E deja
stresat de apropierea nunii i de venirea fam ihonului
meu de nebuni, care o s dea buzna peste el. O s m
descurc singur. A putea s m duc la ambasada am e
rican i ei o s m ajute s m ntorc acas. Ct despre
ceea ce am facut cu Claude..., indiferent ce-o fi fost, ei
bine, nu mi rm ne dect s sper c totul se va dove-
ili ntr-un final o imens nenelegere. Sunt sigur c
nici mcar beat m oart n-a fi p utut s am relaii cu
un francez oarecare, pe care abia l-am cunoscut, cnd
peste mai puin de o sptm n o s pesc n biseric
In rochie de mireas.
Chloe? se aude, nerbdtoare, vocea lui Paul.
Scuze, cred c nu mi-am revenit dup z b o r Pro
babil de vin e diferena de fus o rar Acum trebuie s
nchid. Vreau s iau micul dejun i pe urm s m pre-
jtesc de plecare. A runc o privire peste um r spre cea
sul de pe perete. E opt a.m. Avionul decoleaz la ora
unu.
O s te atept la aeroport.
Bine. Pa, Paul.
Atept s l aud cum i ia rmas-bun, dar m p o
m enesc cu zgom otul asurzitor al tonului de telefon n
ureche.
Cum de-am fcut aa ceva? Cum de m -am mbtat
att de tare, nct s nu mi am intesc ce am fcut cu
francezul? Sau cum de m-am trezit mbrcat doar n
lenjerie intim? A cum n-am ns tim p s m mai gn
desc la asta. Trebuie s m concentrez pe ntoarcerea
acas.
N u am alt alternativ n privina inutei, aa c mi
trag rochia roie m isterioas peste cap, mi vr picioa
rele n pantofii m ei negri cu tocuri de opt centim etri i
smulg cheia camerei de pe stativ m car pe asta nu
a luat-o totui Claude. Alerg pe coridor, m strecor n
lift n clipa cnd uile dau s se nchid i m trezesc n
faa unei femei cu o plrie mare pe cap, mbrcat n
tr-o rochie de var bleu, cu decolteu, care m msoar
din ochi, apoi i coboar sprncenele i se ntoarce cu
spatele la mine.
O, Doamne, probabil c-i nchipuie c sunt o prosti
tuat.
Ce comar!
C obor la parter i ignor irul de trepte largi care se
ntind n fa. O zbughesc pe dup col i m opresc
direct la biroul de recepie de la Piaza A thne Hotel.
Printre buchetele de cale proaspete, coloanele crem
nalte i lucrrile de art dem ne de M uzeul Luvru
expuse n hol, zresc doi ofieri de poliie care discut
cu directorul hotelului.
Dau s m reped spre ei, dar m opresc brusc cnd
l vd pe pohistul mai nalt, brunet, artndu-i o foto
grafie managerului.
mi mijesc och ca s vd mai bine poza lucioas
ndreptat n direcia mea.
Rsuflarea m i se oprete n gt n clipa cnd o recu
nosc pe femeia cu pr castaniu-rocat lung i ondulat
care ine n m n un pahar cu vin rou i rde.
Sunt eu... e o poz fcut asear.
De ce i arat pohistul poza m ea managerului?
Lafem m e s'appelle Chloe Turner}
Inima d s mi sar din piept. Chiar i cu accentul
la franuzesc puternic, tot reahzez c pohistul tocmai
mi-a rostit numele.
N-apuc s procesez noile informaii, c managerul
liotelului m zrete i d din cap n direcia mea. Poli
itii se rsucesc pe clcie i, dup ce i arunc iute o
[irivire unul celuflalt, pornesc spre mine.
Ofierul mai nalt i flutur insigna n tim p ce ochii
lui strlucitori m cntresc, pe m ine i... rochia asta
roie, stupid i m ult prea scurt.
Sunt ofierul Laroche, iar acesta este partenerul
meu, ofierul Fournier, zice gesticulnd spre nsoito-
rul su, mai scund i cu prul mai deschis la culoare. V

Femeia se num ete Chloe Turner (n Ib. fr. n original).


rog s ne urinai, Mademoiselle Turner. Trebuie s v
punem cteva ntrebri.
Cei doi o iau nainte pe hol, far s-mi dea ocazia s
reacionez.
Cum de-mi tiu numele? i de ce am senzaia asta
ciudat c eu sunt cea care a dat de necaz? Nu, nu se
poate, e ridicol. E lim pede, tipii se afl aici ca s m aju
te s pun mna pe individul la, Claude. Tot ce trebuie
s fac e s le povestesc punct cu punct ce s-a ntmplat...
m rog, punct cu punct din ceea ce mi amintesc, i iar
ndoial c m vor ajuta s obin un soi de paaport de
urgen sau aa ceva, ca s m p ot ntoarce acas.
i urm ez pe cei doi ntr-un birou m ai ferit din ca
ptul holului, unde mi fac sem n s m aez n faa lor.
D eschid gura ca s ncep s le explic ce s-a petrecut, dar
mi ntind dou poze peste mas.
Tot eu apar i n astea. A m obrajii m bujorai i p
rul desfcut i ciufuht. D ar nu sunt singur. Claude st
cu braele aruncate neglijent peste um erii m ei ntr-una
dintre fotografii, iar n cealalt, cu buzele apsate pe
obrazul meu.
m i sim t bila suind n gt cnd mi dau seama c nu
mi am intesc niciunui dintre cele dou m om ente sur
prinse n fotografii. D ar ceea ce m face s tresar i mai
tare e privirea pierdut i neconcentrat din propriii
ochi verzi. Abia dac m recunosc.
Cte pahare de vin m -o fi pus s nghit?
Ofierul Fournier e cel care deschide discuia.
Spunei-ne cum l-ai cunoscut pe acest brbat.
mi smulg cu greu ochii de pe poze i ntlnesc pri
virile ncruntate ale poliitilor.
' L-am cunoscut pe Claude asear la barul hotelu
lui. Presupun c m -a convins s beau foarte mult, ceea
ce nu mi s-a mai ntmplat niciodat, pentru c nu mi
amintesc exact ce s-a petrecut dup aceea. Dar cnd
m-am trezit azi-diminea, toate lucrurile mele disp
ruser. Paaportul, portofelul, bagajul, hainele. Mi-a
luat pn i inelul de logodn i nu mi-a lsat dect
rochia asta roie scurt i nfiortoare. n m od normal,
n-a purta niciodat aa ceva. i nici n-a sta de vorb
cu o persoan de genul lui. N u tiu ce s-a ntm plat i
am nevoie de ajutorul vostru. Trebuie s prind avionul
peste cteva ore i...
Ofierul Laroche ridic m na i m ntrerupe.
Da, tim. n weekendul viitor v cstorii. Dar,
v rog, nu ne phctisii cu vreo histoire triste. Am mai
auzit placa asta rochia roie, pierderea m em oriei i
toate cele. M ai bine spunei-ne adevrul despre cum
l-ai cunoscut pe Claude Dubois.
S nu i phctisesc cu vreo poveste trist? Poftim? i
cum de tiu ei c n weekendul sta m mrit? i despre
rochia roie? S fi fcut Claude aceeai manevr i cu
alte femei?
M prind cu minile de marginile scaunului i m
forez s rm n calm.
Dar ceea ce v-am spus e purul adevr, dom nilor
poliiti. L-am cunoscut pe brbatul acesta asear la
barul hotelului i el mi-a furat toate lucrurile. M cre
dei, nu-i aa?
Nu-m i rspund. n schimb, ofierul Laroche imi m
pinge o foaie de hrtie peste mas.
Putei s-mi explicai asta, Mademoiselle Tur
ner?
M zgiesc la un extras de cont bancar cu numele
m eu i al lui Paul scrise n partea de sus. E contul nos
tru com un curent i de economii. De unde au obinut
extrasul? Dar nu apuc s i ntreb, cci vd dou transfe
ruri subhniate. Unul e de 13.000 de dolari americani,
iar cellalt de 20.000. Stomacul mi se strnge n timp
ce m concentrez asupra celor dou sume, dorindu-m i
din tot sufletul ca ochii s mi joace feste.
D ar nu e deloc aa. Transferurile au fost fcute din
contul nostru. Fr ca eu s am habar. i, n m od cert,
nici Paul.
Minile mi trem ur pe sub mas. A runc priviri im
ploratoare ofierilor.
E o nebunie. A avut cumva acces la contul nos
tru. M i-a furat poeta, n care aveam crdul de debit,
aa c probabil l-a folosit ca s scoat bani din cont.
Trebuie s m ajutai s dau de capt povetii steia i
s-mi recuperez banii.
Ofierul Fournier bate cu degetul lung i subire n
coala de hrtie.
N u v grbii, Mademoisdle Turner. Uitai-v mai
bine. Dac Monsieur Dubois v-a furat lucrurile noaptea
trecut, aa cum susinei, atunci cum de transferurile
astea au fost fcute n urm cu aproape patruzeci i opt
de ore?
Cum? D ar nu se poate..., dau eu s zic, dar vocea
mi se gtuie cnd vd c data transferului a fost acum
dou zile. m i cer scuze, spun cu respiraia accelerat i
att de ngreoat nct mi vine s vrs acolo, pe mas.
Nu neleg ce se petrece. N u eu am facut transferurile
astea. Tot ce tiu e c astzi trebuie s ajung acas. i
c trebuie s-mi recuperez banii. n weekendul sta m
cstoresc i nu ne putem perm ite s pierdem atia
bani!
Ofierul Larouche se ridic brusc de pe scaun.
Mi-e team c nu vei pleca nicieri astzi,
Mademoisdle Turner. Suntei investigat pentru firau-
il i nu v putem perm ite s prsii ara pn cnd
ancheta nu va fi finalizat.
Ochii mi fug frenetic ncoace i-ncolo printre cei
iloi poliiti; ct a da ca unul dintre ei s-mi spun
IA totul nu a fost dect o imens greeal. O fars de
|)rost gust pe care o joac strinilor nevinovai. Dar tac
iiinndoi.
Nu pot s-i las s-mi fac una ca asta. Trebuie s m
ntorc astzi acas.
E o greeal, o greeal uria! izbucnesc nf-
I And o poz i fiuturndu-le-o n fa, incapabil s m
mai stpnesc. Brbatixl sta, escrocul sta, el e cel care
s-a luat de mine, cel care m -a m btat, mi-a furat lucru
rile i mi-a imiblat, el tie cum, n cont! Trebuie s m
credei! Uitai-v la m in e! Art eu a persoan n stare s
com it o firaud?
Ofierii ridic din sprncene i se uit unul la cel
lalt, apoi i ntorc privirile spre mine.
Calmez-vous, Mademoiselle T um er', m previ
ne ofierul Fournier i ironia din vocea lui m face s
tresar.
m i cer scuze, dar am impresia c nu ai neles
ce se ntm pl. N -am nimic de-a face cu frauda despre
care m i-ai spus i astzi trebuie neaprat s plec spre
cas.
Ba nelegem foarte bine c avei o urgen,
Mademoiselle Turner. Dumneavoastr suntei cea care
nu nelegei n ce bucluc v-ai bgat. Dac suntei
nevinovat, aa cum pretindei, atunci cu siguran
n-avei de ce s v facei griji. n orice caz, cred c
e n interesul dxmmeavoastr s cooperai cu noi i
s v abinei de acum ncolo s mai facei vreo scen.
D eocam dat va trebui s venii cu noi la secie p entru
interogatoriu.
A rogana din tonul lui m face s vreau s ip.
Vreau s discut cu avocatul m eu nainte de a v
rspim de la alte ntrebri, spun.

Calmai-v, domnioar Tum er (n Ib. fir. n original).


Ofierul Laroche se rsucete spre m ine i u n rnjet
urt i se lete pe fa.
Logodnicul dum neavoastr e avocat, nu-i aa?
M i se strnge stomacul. C um de o tie i pe asta?
Ce prere ar avea el dac ar afla c l-ai invitat pe
Monsieur Dubois la dum neavoastr n camer ieri-sea-
r? m ntreab scond un pufit de dezgust, apoi se
rsucete pe clcie i iese pe u m preun cu ofierul
Fournier.
M intea m i se nvrte n tim p ce i urmez pe cei doi
napoi pe hol, ntrebndu-m ce naiba se petrece i
cum de am ajuns de la organizatoare de evenimente,
aflat ntr-o cltorie de afaceri la Paris anunat n ulti
ma chp, la suspect de fraud. Trecem pe lng toaleta
doamnelor pe drum ul napoi spre holul de recepie i
mi dau seama c mi-ar prinde bine un m inut singur,
ca s stau s m gndesc n linite. S m decid ce am
cie fcut, pe cine s sun i cum s ies din beleaua n care
am intrat.
m i cer scuze, dom nilor, le spun pe tonul cel mai
calm cu putin. Trebuie s folosesc toaleta.
Se uit din nou unul la cellalt.
V rog, nu dureaz dect un minut. N u m simt
prea bine.
Ofierul Laroche d din cap n semn de ncuviinare.
D accord. Dar va trebui s vin cu dumneavoastr.
S vin cu mine?La toalet?
Deschid gura ca s ii spun s nu m mai trateze ca
pe un infractor, ns privirea sever din ochii lui negri
m face s m opresc. Tac n tim p ce ofierul Fournier
o ia nainte, iar ofierul Laroche m escorteaz napoi
pe holul elegantului hotel i dintr-odat m sim t att
de ameit, nct m ntreb dac nu cumva o s lein
nainte de a intra n cabin.
Va atept afar, m anun noul m eu babysitter.
Slav Domnului! Chiar aveam nevoie s rm n sin
gur cteva chpe.
Baia din m arm ur imaculat miroase a trandafiri i
miere, ns imaginea cu ochii obosii ce se holbeaz la
mine din oglind, ca i rochia roie scurt hpit de cor
pul m eu trem urnd mi am intesc c viaa mea aduce
acum a orice, num ai a miere i trandafiri, nu.
M aplec peste chiuvet i-mi rsfir degetele pe sub
apa rece, ncercnd s gsesc o cale de a iei din situaia
asta de neimaginat.
M intea mi e nceoat de team i refuz s coope
reze. Refuz orice, n afar de a-i face griji.
Cum naiba de-am ajuns s fiu investigat p en tru
fraud? D e ce nu m-au crezut? C um voi putea s-i ex-
phc toate astea lui Pau...?
Ua toaletei se d de perete i ofierul Laroche se
prvlete nuntru, izbindu-se de podea cu o bufni
tur. m i nbu strigtul, n tim p ce un tip soHd, cu
o coam de pr castaniu zburlit i obrajii nebrbierii,
se npustete asupra lui Laroche i-i arde un p u m n n
falc de-1 las lat la podea. Scoate pistolul ofierului
Laroche din toc, i-l vr n blugi, apoi i nal ochii
de un cprui adnc spre mine.
Cine eti? scncesc eu, dndu-m n spate i h-
pindu-m de zid.
Scoate o insign strlucitoare din buzunarul de la
spate.
Julien Moreau. Sunt agent sub acoperire i lucrez
la cazul unui oarecare Claude Dubois. Judecnd dup
rochia roie att de minuscule pe care vd c o po ri la
ora opt dimineaa i dup escorta de pohie care te a
tepta afar, presupun c l-ai cunoscut. Am dreptate?
Da... dar de ce...?
tiu c eti nevinovat, Chloe. Te pot ajuta s-i
recuperezi paaportul, dar trebuie s-o tergem de aici
nainte ca poliistul s-i revin. ntinde braul spre
mine: Haide, vino.
U n m ihon de ntrebri mi se nvlmesc prin m in
tea nfierbntat n tim p ce Juhen scoate capul pe u i
arunc o privire afar, apoi m conduce iute pe hol, pe
lng un aranjam ent luxuriant de trandafiri rou, i m
trage dup col, ntr-un loc pustiu.
m i smulg m na din strnsoarea lui.
C um de tu cum m cheam? i de ce l-ai pocnit
pe...?
t! mi acoper Juhen gura cu palma.
Faa lui e la doar civa centim etri de a mea.
Dac nu pleci din hotel m chpa asta cu mine, po-
hia o s te aresteze. Simt i pohiti infiltrai in opera
iunea lui Claude. Are pe cineva in pohie care lucreaz
p entru el, de asta nu trebuie s m ergi la secie cu ofie
rul Laroche i ofierul Fournier.
i ia m na de pe gura mea, dar st n continuare
m ult prea aproape de mine, dom inndu-m .
D ar au spus c...
N u conteaz ce au spus. Lucrez la cazul sta de
cteva luni bune i, crede-m, Claude n-ar fi putut s
pun la punct asem enea escrocherii i s scape de fieca
re dat dac n-ar fi avut ajutor din interior. Dac te duci
cu ei, nu vei ajunge napoi acas la tim p p en tru nunt.
Sunt la un pas de a-1 aresta pe Claude i tiu exact care
va fi urm toarea lui micare. Dac vii cu mine, o s-i
recapei paaportul i vei putea s te ntorci acas far
problem e. N um ai c trebuie s plecm n chpa asta.
C um de tii c sim t logodit? U nde vrei s m
duci? i cum p o t s fiu sigur c...?
Dac vrei s nu fii acuzat de fi-aud i reinut n
Frana m potriva voinei tale, va trebui s ai ncredere
n mine.
M uit mai cu atenie la brbatul care m i cere s am
ncredere n el. Poart u n tricou cenuiu n nuana cr
bunelui, o pereche de blugi de aceeai culoare i nite
bocanci negri zgriai, iar n ochii lui citesc o asem enea
intensitate, nct mi sim t stom acul zvrcolindu-se...
ilci probabil c e doar efectul vinului rou pe care
Claude m-a pus s-l beau asear.
D oar nu-i nchipui c o s m sustrag poliiei
ca s fiig cu tine. Tocmai ce l-ai lsat pe poliist lat pe
podeaua bii i i-ai fiirat pistolul, ssi eu.
n loc s mi rspund, Julien arunc o privire peste
umrul meu, mi ia capul n mini i i hpete buzele
de ale mele. Aud vag vocea aspr a ofierului Fournier
rsunnd pe hol n tim p ce Julien i apas pieptul fier
binte de al m eu i m mpinge cu spatele ntr-o coloa
n de m arm ur. M intuiete acolo cu un srut adnc
i lung, iar buzele lui um ede se plimb peste ale mele,
parfumul lui masculin rcoros m nvluie cu totul i
aproape c nbu zgom otul uii de la toalet care se
izbete de zid ori de cte ori este deschis i nchis.
Pn s-i ndeprteze gura, mi pierd com plet abi
litatea de a vorbi. O ri de a respira.
Le sunt superior n grad pohitilor, mi optete
ol i rsuflarea lui fierbinte m gdil pe gt.
Arunc o privire plin de ironie spre hol, de unde se
nal vocea ncordat a ofierului.
i dac nu vii cu mine, logodnicul tu va afla
ce ai facut. i nchipui cumva c ntm pltor te-a ales
Claude tocm ai pe tine, o americanc stpn m ereu pe
situaie, cu un cont bancar frum uel i pe deasupra lo
godit i pe cale s se m rite peste num ai o sptmn?
O s-i distrugi viaa ct ai clipi. M ulte alte femei au
pit-o.
l pironesc cu privirea pe brbatul care m-a srutat
i ncerc s m concentrez asupra spuselor lui, ns to t
ce reuesc s fac e s m ntreb de ce nu l-am mpins
deoparte i n-am fugit.
Tocmai au urcat n lift, adaug Julien complet
netulburat de falca m ea czut ori de incapacitatea
m ea de a m m anifesta n m od coerent. N-avem la dis
poziie dect dou m inute pn ce i vor da seama c
nu eti la tine n camer i vor cobor s te caute. Ulti
m a ans.
Ochii lui cprui m privesc i mai intens acum. m i
ia m na i o strnge.
Urm eaz-m i poart-te ct m ai firesc cu p u
tin.
In frntura aceea de secund e ca i cum o alt fat
s-ar fi strecurat n corpul m eu. M sim t de parc m-a
privi fihnat cu ncetinitorul m na m ea n m na lui,
picioarele mele urmndu-1 pe sub candelabrele de cris
tal, traversnd holul recepiei, i ochii m ei uluii privin-
du-1 cum i zmbete portarului n chpa cnd ieim din
Piaza A thne Hotel.
M trezesc pe strada parizian elegant i um idita
tea de sfrit de var m i se atrn de piele ca o hpitoa-
re, facndu-m s-mi revm brusc din trans. m i smulg
m na din strnsoare.
Cine te crezi? Sunt logodit! N u poi s m s
rui aa, cnd i vm e ie. Nici m car nu m cunoti.
Un zm bet afectat i se ivete pe buze.
Se pare c asear n-ai avut niciun fel de problem e
fcnd acelai lucru cu faimosul Claude, nu-i aa? n
plus, era singurul m od de a te face s taci. Allez, viens!^
N-avem tim p de pierdut.
M ia din nou de m n i m trage dup col. P
trundem pe Avenue M ontaigne i naintm spre o m a
in n miniatur, neagr i aerodinamic.
Intr, mi ordon n tim p ce descuie portiera
dinspre scaunul pasagerului.
OK, ateapt puin. Vd c tii cine simt i c l
cunoti pe Claude, tipul pe care l-am ntlnit asear.
Dar cum p o t eu s fiu sigur c nu eti de partea lui?
Dup m intea mea, ai putea fi chiar tu om ul din inte
rior care lucreaz p e n tru el. Am de prins avionul, iar
smbt am program at nunta. Trebuie s ajung n ch
pa asta la ambasad. Acolo voi prim i ajutor. N u merg
nicieri cu tine.
M rsucesc pe clcie i scanez strada, n cutarea
unui taxi, n tim p ce ncerc s mi alung din mintea
ameit srutul lui fierbinte.
N -ai dect, zice Juhen, sprijinindu-se de main
i ncrucindu-i braele peste pieptul lat. D ar trebuie
s tii c ambasada nu te va putea proteja. Num ele tu
i contul tu bancar sunt de-acum asociate cu o infrac
iune i va dura probabil sptmni, dac nu luni n
tregi, ca s-i dovedeti nevinovia i s i se perm it

S mergem! (n Ib. fr. n original).


s prseti ara. Ultim a tip escrocat de Claude
brazilianc frum oas foc se afl i acum sub anche
t. D ar dac vii cu m ine, o s facem o cltorie scurt
pn n locul u nde este Claude acum, eu l voi aresta,
tu i vei recpta paaportul, totul se va lm uri i vei
putea s prinzi avionul. Simple, nest-cepas?'
Clatin din cap. Stomacul mi fierbe n continuare
i mi simt nc picioarele nesigure dup evenimentele
din cursul nopii. i, ca s fiu sincer cu m ine nsmi...;
dup srutul lui.
N u m urc n m ain cu tine.
Ridic din um eri i scoate un h o h o t de rs prelung,
apoi d din cap n direcia hotelului.
Acum ori niciodat.
M rsucesc i-i vd pe cei doi pohiti preferai ai
m ei tocm ai ieind din cldire.
Cest elleF strig ofierul Fournier, nainte s o ia
la fug spre mine.
N -am mai avut ocazia s vorbesc franuzete de ani
buni, dar to t p o t nelege c nu se reped s m anune
c au facut o greeal i c m cred nevinovat. O ri ca
s m ajute s-mi recapt paaportul i s m pot n
toarce la tim p acas pentru nunt.
Julien e deja aezat pe scaunul oferul n cUpa cnd
m arunc pe locul pasagerului.

Foarte simplu, nu-i aa? (in Ib. fr. n original)


^Ea e! (n Ib. fr. n original).
Accelerm pe bulevardul mrginit de copaci i facem
tAnga, ptrunznd pe aglomeratul Champs-Elysees,
liir el mi arunc un zm bet dezarmant.
Acum m crezi?
TREI

U nde mergem?
A runc o privire peste umr, ca s m asigur c nu
suntem urmrii de poliie, n tim p ce inim a am enin
s-mi sar din piept.
Julien trece n viteza a patra i maina face un salt
nainte. Gonim nebunete pe lng hoardele de turiti
ncrcai cu pungi grele de cum prturi care se fie
de colo-colo pe un Champs-Elyses scldat n soare.
La Giverny. E locul unde a trit Claude M onet.
Ai auzit de M onet?
Da, tiu cine a fost M onet. D ar nu neleg ce le
gtur are. Oricum , unde e Giverny sta?
La o or de m ers cu maina. D ar cu m ine la vo
lan, vom ajunge m ai repede.
M ag de m nerul portierei n tim p ce Juhen face
n goan giratoriul de la Arc de Triom phe i zboar pe
culoarea roie a semaforului.
i eti sigur c e acolo Claude? La Giverny? l
ntreb.
ine volanul cu genunchiul i-i folosete o mn
lUMitru a deschide geamul, iar pe cealalt p entru a lua o
igar din pachetul pus pe consola central.
Pui prea m ulte ntrebri. Mi se pare mie sau ai
probleme cu ncrederea n oameni?
M rog, mi cer scuze c pun attea ntrebri, dar
mint ntr-o main cu un francez nebun care tocmai
m .1 acostat n holul de recepie al unui hotel de cinci
i'le cu mai puin de o sptm n naintea nunii mele,
.tNia dac mai apuc s ajung, pentru c un alt francez
nrhun mi-a furat paaportul. Ca s nu m ai vorbesc c
poliia e pe urmele mele! Cred c am dreptul la cteva
liilrcbri.
i aaz igara ntre buzele lite ntr-un rnjet i
KisA din nou volanul din mini ca s o aprind.
Mda, presupun c ai dreptul.
Stomacul m i se zvrcolete la mirosul fumului de
ijar care se ridic n valuri spre faa mea.
Toi poliitii francezi conduc n halul sta? i
I .ire-i treaba cu francezii i fumatul? N-ai auzit de can-
I crul la plmni?
n prim ul rnd, eu nu sunt pohist. Sunt agent
guvernamental sub acoperire. i n al doilea rnd, ame-
Ia anii n-au auzit de triete-i viaa i distreaz-te ct
poi de tare? Clatin din cap i pufie n continuare
ilin igar n m aina minuscul. Hm , se pare c nu!
ulaug.
Dac a te distra nseam n pentru voi a nghii
vin franuzesc otrvitor care te face s uii ce ai fcut cu
o noapte nainte i s i se fiire tot ce ai, atunci da, crec
c am aflat ce nseam n distracia.
Juhen se abine s treac pe rou la urm torul sema
for i prefer s se uite la mine. Zm betul i-a disprut
de pe buze.
N u eti singura care vrea cu to t dinadinsul s-
gseasc pe Claude, s tii. l urm resc pe nenorocitul
sta de voleur de luni de zile i am vzut nenumrat
femei care i-au czut n plas. N -o s m opresc pn ce
nu-1 arunc n nchisoare. i prom it.
Ce nseam n voleur?
Se foiete n scaun i o expresie ciudat i traversea
z faa.
Ho.
Apropo de hoi, ce tu despre contul m eu ban
car i aa-zisele ilegahti pe care le-am comis?
m i ignor ntrebarea i scoate n schim b pistolul
din beteha blugilor.
Ce faci? ip eu.
N -am nevoie de dou arme. Am luat pistolu
sta doar pentru c n-am vrut s risc ca pohistul s l
foloseasc asupra noastr.
i sprijin braul de genunchiul m eu gol n tim p ci
arunc pistolul n torpedou. nchide com partim entul
ntinde m na n spate i ncepe s cotrobie printr-c
pung din plastic.
U n croasant unsuros, nvelit n foi, i face apari
ia i aroma puternic de unt i aluat pufos aproape c
acoper m irosul de tutun. Julien las croasantul s-mi
cad n poal.
Mnnc. O s te ajute s te mai calmezi.
M holbez n jos la bucata de foitaj i dintr-odat o
alt scen din noaptea trecut mi vine n minte. l vd
|)c Claude, cu pom eii lui frum os sculptai i prul lins
yi negru ca tciunele, cum mi ofer o mslin. Aproa-
|)o c simt gustul zemos i amrui n gur. D up care
la un pahar de vin rou, mi mngie buzele cu el i mi
Ii'vrs Uchidul cu arom de coacze negre pe gt i n
Ktomac.
E hun, nu-i aa?"
Bleah! Stomacul m eu bolborosete. A runc pe furi
tt privire spre JuUen. igara subire i atrn ntre buze,
liiaele musculoase schimb vitezele, ochii cprui i
mint fixai pe bulevardul erpuitor ce se ntinde n faa
noastr. Observ cum pom eii i pleac imediat de dea-
iiipra liniei m axilarului i coboar pn la buzele ph-
iif, iar bolboroseala din stomacul m eu se transform
Ini r un trem ur de emoie.
O, Doamne! Cui i pas de pom eii lui? Ce naiba se
pcirece cu mine? C um e posibil ca toate astea s se n-
IAmple ntr-o singur zi? Acum ar trebui s fiu n drum
*pii- aeroport. n drum spre DC, unde m ine trebuie
A i) ntmpin pe sora mea. i s pun la punct ultimele
(liMalii ale nunii. S m pregtesc p entru cstoria cu
Paul logodnicul m eu, om ul statornic care nu admi
te niciun fel de prostii i care nici m car nu viseaz s
fumeze, s treac pe culoarea roie a semaforului ori s
m nnce un foitaj care ngra la m icul dejun.
Eti cam palid, mi ntrerupe Julien irul gn-'
durilor.
M in cu m na de stomacul care m doare.
N -am nimic... doar c situaia pare s fi scpat
de sub control.
ncerc s respir, dar dintr-odat sim t c nu mai pol
trage aer n piept i nici expira. Ce naiba caut eu aici?
C um de m -am urcat n main cu individul sta? Dac
m minte? Dac nu e agent sub acoperire? Trebuie ne
aprat s scap.
Trage aer adnc n piept. Te simi bine? m n
treab el i vocea lui mi rsun tare n urechi.
m i sprijin capul de tetier i nchid ochii. U n val
de fierbineal mi se nal din stom ac pn la faa care
sim t c m ustur. D ureri ascuite m i strpung pieptul
n tim p ce gfi i m forez s trag aer n plmni.
M na lui Juhen o acoper pe a mea; maina se
oprete brusc, urechile mi iuie to t m ai tare i ntune
ricul ncepe s m mpresoare.
Chloe, uit-te la mine. Chloe, deschide ochii,
zice el pe un to n ferm.
Clipesc, deschid ochii i i mijesc n direcia lui Juh
en, cu sperana c nu m va lovi. C u sperana c nu ana
fcut o greeal im ens cnd am ales s m ncred n el
liMitru c., n m od cert, noaptea trecut am luat o deci
zie catastrofal lsndu-m pe m na lui Claude.
Te rog s ai ncredere n mine, spune Julien cu
|>rivirea fixat asupra mea. tiu, eti derutat, dar totul
dl* va termina n curnd. L-am vzut pe Claude fcnd
liNla de nenum rate ori altor femei i nu vreau s te vd
l pe tine suferind. M ergem la Giverny, l gsim pe
( !laude, i recuperm paaportul i pe urm vei putea
pArsi Frana. i prom it.
Ritmul respiraiei mi se mai ncetinete cnd m
I oncentrez asupra ochilor lui. Abia dac-1 cunosc pe
Dinul sta, dar, din motive care mi scap, simt c pot
iivoa ncredere n el.
ntinde braul spre croasantul din poala mea.
Mangez'} Ai but m ult asear i, dac nu m
nnci ceva, o s i se fac ru.
Nu spun nimic, iau croasantul, rup o bucic din
aluatul pufos i mi-o ndes n gur.
Ilespir mai linitit acum, iar aluatul i croiete drum
|ii in stomacul m eu i absoarbe o parte din alcoolul care
liu Amai bolborosete acolo, nuntru, dndu-m i o sen
zaie de grea.
Te simi mai bine? m ntreab Juhen i pornete
Ilin nou motorul.
Dau din cap, m uit pe geam i vd iruri nesfr-
lle de blocuri de apartam ente gri, cu balcoane negre

' Mnnc! (n Ib. jfr. n original).


aliniate de pe care se revars o m ulim e de flori pur
purii i albe. Scena ferm ectoare care se deruleaz cu
repeziciune sub ochii m ei mi am intete de o carte po
tal din Paris pe care m am a o inea prins n oghnda
din d o rm ito r D up m oartea ei, tata aruncase vederea
ntr-o cutie pe care o depozitase la subsol, m preun
cu celelalte lucruri care i aparinuser.
Term in ultim a nghiitur de croasant i mi alung
din cap amintirea m am ei i a vieii ei frum os ambalate
n cutii. N u e m om entul s m gndesc la ea acum. Am
cteva ntrebri presante la care, din nefericire, ea nu ar
ti s-mi rspund.
Claude sta... profit de obicei de femeile pe
care le tlhrete? l ntreb pe Juhen.
Vrei s zici dac face sex cu ele? rspunde el fr
s clipeasc.
nghit cu greu nodul din gt.
Nu, sexul nu face parte din planul lui de btaie,
spune Juhen. Asta ar com phca prea m ult lucrurile i pe
el nu-1 intereseaz dect banii.
Deci nu le face nimic femeilor, n afar de a le m
bta i a le face s-i piard cunotina, p e n tru ca apoi
s le tlhreasc?
N u, n-am spus asta. A m spus c nu face sex cu
ele. D ar asta nu nseam n c nu le face alte lucruri.
C nd te-ai trezit, erai mbrcat doar n lenjeria intim,
nu-i aa?
mi ncletez minile n poal att de tare, nct n-
I hcicturile mi se albesc.
Da, m orm i printre dini.
Cu excepia sexului, Claude face orice pentru a
I onvinge femeile s bea mult, s-i scoat hainele de pe
i|' i s leine. N u tiu dac asta imphc srutri ori...
Bun, am neles, i tai eu hotrt vorba.
Nu vreau s mai aud nimic despre ceea ce a fi putut
Irfi e cu Claude nainte de a-mi pierde cunotina, ntin
sa |)c pat i mbrcat doar n lenjerie.
Nu-i face griji, spune Juhen. Crede-m, Claude
IUI face sex cu femeile de la care fiir.
Cum poi s fii att de sigur?
Ochii lui Juhen sfredelesc drum ul i maxilarul i se
Imicteaz.
Doar i-am spus c lucrez la cazul sta de ceva
vreme. tiu cum procedeaz Claude. Planul lui e s
(mo banii i tot ce au femeile. N-are de ce s-i bat ca
pul cu sexul.
Ce fel de om e n stare de aa ceva? Pe bune, p-
IIuii lui nu l-au nvat nimic? pufiiesc eu oripilat.
Julien rspunde turnd m otorul i lund o curb n
Nt l Aiiet de roi.
( !um de m -am vrt ntr-o asemenea porcrie?
M uit la ceasul de la bord i vd c s-a fecut deja ora
imu. Doar patru ore pn la decolarea avionului. Dac
ii)u iigcm la Giverny nainte de zece, recuperm paapor-
lul i Juhen m aduce napoi cu maina, teoretic a putea
fi la aeroport pe la unsprezece i jumtate sau douspre
zece, cel mai devreme.
D ar chiar dac voi reui s prind avionul, cum o s-i
exphc lui Paul c o sum considerabil a disprut din
contul nostru i c mi-am pierdut toate lucrurile? Cum
o s justific faptul c p o rt o rochie roie att de scurt?
i mai ales, cum D um nezeu o s-i spun c firumosul
inel de logodn cu diam ant de dou carate pe care mi
l-a druit nu mai e? Nici nu vreau s m gndesc.
A m vreo ans s-mi recapt inelul de logodn?
l ntreb pe Juhen.
Clatin din cap.
Cest possible... dei cred c l-a vndut deja.
D ar n-au trecut dect cteva ore de cnd l-a furat.
Nici n-are nevoie de m ai mult. Claude e escroc
profesionist. i nc unul foarte priceput.
A tunci de ce crezi c voi putea s mi recapt pa
aportul?
Pentru c, de obicei, ine paapoartele o zi sau
dou.
Dac tii att de m ulte despre Claude, cum de
nu l-ai prins nc?
Juhen tace, apoi cotete brusc pe alt strdu pie
truit.
D up cum i-am spus deja la hotel, credem c
Claude are un oarece n interiorul poliiei.
U n oarece?
Ofteaz.
N u un oarece adevrat. E o expresie n englez,
iiii-i aa? Atunci cnd cineva lucreaz pentru altcineva
illii interior i i d informaii ca s...
A, vrei s spui crti.
oarece, crti tot una, nu? M erde\ m orm
it* il n barb. Oricum , nu exist alt explicaie pentru
(aptul c ne-a scpat de attea ori. De asta m i s-a ncre-
illnat mie cazul. D ar asta nu e treaba ta. De cum vei
avea paaportul n mn, vei putea s iei avionul spre
I as i s nu te mai ntorci niciodat n ara asta infes-
lat de fum de igar i cu vin otrvitor
Slav Dom nului, abia atept! M uit la Julien, la blu
gii lui nchii la culoare, la barba neras de cteva zile i
Iricoul gri subire. Nici c se poate mai mare contrastul
I u laul. Paul este ntotdeauna proaspt ras, are obrajii
iH'tezi care se potrivesc perfect cu prul negru tuns cu
Hi ij, i, pn i n weekenduri, poart tricouri polo cu-
latc i clcate i pantaloni kaki impecabil croii.
i, deci, ce caui aici, la Paris?
Julien d geamul i mai jos i i strecoar mna afa-
l A, n briza rcoroas.
Am venit ntr-o cltorie de afaceri.
Ce fel de afaceri?
Sunt organizatoare de evenimente.
D din cap i buzele i se arcuiesc ntr-un rnjet atot-
ftiutor.
neleg. i
C um adic nelegi? |
neleg de ce Claude te-a ales tocm ai pe tine. i
Prefer fem ei obinuite s dein controlul. Genul p r u - !
dent, m brcate n taioare cumini, cu logodnici bogai,
inele cu diam ante i cariere prestigioase. Genul care au
m ult de pierdut. Pentru c im ediat ce le oferi acestor i
femei femei ca tine cteva pahare de vin, energia |
i dorina nbuite vor rbufni, iar stpnirea de sine i
va disprea n vnt. Am dreptate, nu?
m i ncruciez braele peste piept. M abin cu greu
s nu-1 pocnesc peste fa. N u vreau s m mai gndesc
la ceea ce a fi putut sau nu a fi p u tu t face m preun cu
afurisitul de Claude noaptea trecut.
H abar n-ai despre ce vorbeti, i rspund.
m i arunc o privire piezi.
Ba cred c tiu exact despre ce vorbesc.
Am crezut c eti agent sub acoperire, nu psiho-
terapeut, i-o trntesc eu.
Rde.
Cteodat e nevoie s gndeti ca un psihotera-
peut dac vrei s ptrunzi n m intea infractorului. Ca
s-i anticipezi urmtoarea micare.
Deci aa i-ai dat seama azi-diminea la hotel c
eu am fost cea pcht de Claude?
Da, aa. Plus rochia roie pe care Claude o las
fem eilor jefuite i pohistul care sttea lipit de tine. i
laptul c la Piaza A thne H otel nu sunt prea m ulte
Ifiiiei care arat... aa... hm, ca tine.
Mijesc ochii spre el, apoi m privesc n oghnda la-
U'ral. Rimelul negru s-a scurs i mi ncercuiete ochii
Injectai, iar prul castaniu-rocat lung, pe care l in de
obicei frumos strns ntr-un coc, atrn nfoiat i ciu
fulit pe umeri.
Stau n mainua lui Juhen care ruleaz cu o vitez
Imposibil pe autostrad i, n tim p ce Parisul se nde
prteaz, facndu-se tot mai mic n oglinda retrovizoa
re, tnjesc s fac un du, s m spl din nou pe dini i
nJ m schimb n nite haine curate care s fie ale mele.
I )up care s m ncolcesc n patul matrimonial, sub
I earafiirile din bum bac egiptean cu densitate de 400
lire, cu Paul ntins lng mine, m ngindu-m pe pr i
.isigurndu-m c totul nu a fost dect un vis urt.
Juhen arunc pe geam chitocul, apoi bea o gur de
ip dintr-o sticl pe jum tate goal.
i-e sete?
M holbez la sticl, ntrebndu-m pe ce altceva i-a
mai pus Juhen gura, i m decid c orict de sete mi-ar
li, mai pot atepta. C u toate c deja am intrat o dat n
i'ontact cu buzele lui..., num ai c acum am de ales.
Nu, mersi.
Cum vrei, zice i mai ia o nghiitur.
Pot s-i m prum ut telefonul? l ntreb. Trebuie
N sun la compania care mi-a ehberat crdul de credit i
.s le cer s-l blocheze.
m i pare ru, n-am telefon.
Cum? Eti plecat n interes de serviciu i n-ai un
telefon m obil la tine? Glumeti? Cum ii legtura cu
poliia ca s afli ncotro se ndreapt Claude?
i-am spus, sunt agent sub acoperire. N u in le
gtura cu poliia; contactele mele sunt m ult mai nalte.
Asta, ns, nu-i treaba ta.
Dac zici c ai contacte att de nalte, de ce fugi
de poliie?
Ba, pardon, tu fugi de poliie.
N u conteaz. De ce nu i-ai fluturat insigna aia
strlucitoare pe sub nasul lor i nu le-ai spus c de-acum
ncolo preiei tu cazul?
Pentru c o singur persoan n afar de m ine e
la curent cu acest caz i tie cu ce m ocup.
Cum? Vrei s zici c dac poliia ne prinde, nu
vei beneficia de niciun fel de protecie?
Confirm cu un sem n din cap.
E un tip de misiune... stai aa, cum se zice n en
glez? zice, scrpinndu-se n barb. A, mi-am amintit.
Neautorizat. Aa se zice, nu?
Ilegal, asta vrei s spui?
Ezit.
N u, nu e ilegal. D ar num ai aa p o t avea succes.
Ca s l po t prinde pe Claude, nim eni n afar de eful
m eu nu trebuie s tie c lucrez la acest caz. Altfel, oa
recele... pardon, crtia l va preveni i totul se va duce
de rp.
i dac ne prinde poliia, ie ce o s-i fac?
Acelai lucru pe care o s i-1 fac i ie. O s m
\runce in nchisoare. D ar asta, chrie, nu o s se ntm
ple, pentru c, dup cum te-ai convins, sper, la hotel,
unt foarte bun n meseria mea. i n-o s avem proble
me s scpm de pohitii ia imbciles.
mi ngrop faa n palme.
O, Doamne!
Acum, ca s ne ntoarcem la treburile tale car-
tlurile de credit. Pe Claude nu-1 intereseaz. Tot ce vrea
' crdul de debit accesul la contul curent.
Dar de ce mi-a luat tot? N-ar f p u tu t s-mi lase i
mie ceva? N -am bani nici m car s mi cum pr o cartel
(ie telefon, ca s sun la banc.
Niciunui ho nu-i pas de cum se descurc vic-
t linele lui.
Da, vd i eu.
Julien mai ia o nghiitur de ap.
Claude i-a um blat deja n cont, aa c n-are
niciun rost s suni la banc. Ct de curnd banca o
nA-i blocheze contul, pe m otiv de activiti suspecte,
(l.ic nu cumva i l-a blocat deja.
Asta nseamn c nu am nicio ans ca Paul s nu
.((le ce mi s-a ntmplat. Pentru c de cum va ncerca
Nii retrag nite bani, va vedea c nu poate. D oar dac
.ijung acas prim a i limitez proporiile dezastrului,
'i'rebuie neaprat s prind avionul.
Acum, revenind la crdul m eu de debit, spun,
ncercnd s m ai atenuez din disperarea care m-a cu
prins. Cum de a avut Claude acces la cont dac nu tie
codul m eu PIN?
Ai folosit crdul de debit la un bancom at de
cnd ai venit la Paris?
O dat. Am retras nite bani ca s mi cumpr o
poet. Poet pe care, apropo, Claude mi-a furat-o.
E t voil. Acum ai rspunsul.
Cum? Vrei s zici c am fost urm rit de Claude?
i am inteti dac era cineva la coad n spatele
tu, ateptnd s foloseasc bancomatul?
N u tiu, nu m -am uitat.
i-am spus, Claude se pricepe. A fcut chestia
asta de attea ori, nct ar fi n stare s o repete i cu
ochii nchii.
Ce nenorocit! izbucnesc eu. Ce n-a da s-l n
tlnesc iari pe Claude ca s-l pocnesc peste fa i s
i spun ce fiin dezgusttoare este!
mi ncruciez braele la piept p e n tru a cincea oar
pe ziua de azi i m zgiesc la pantele verzi ale dealuri
lor ce trec n fug prin fa ochilor mei. Nici n visele
mele cele mai urte nu m-a fi putut nchipui stnd n-
tr-o m ainu phn de fum de igar alturi de un de
tectiv francez sub acoperire, gonind prin peisajul rural
al Franei n cutarea paaportului m eu i punnd n
trebri despre m odul n care un escroc m echer mi-a
aflat codul PIN de la card.
Vii des n Frana cu afaceri? m ntreab Julien.
E prim a oar. Nici n-ar fi trebuit s m aflu aici.
efa m ea ar fi trebuit s vin, dar s-a mbolnvit brusc
i m-a trimis pe mine.
Atunci, ce s zic...? E mna destinului.
Mda. i-n clipa asta sunt suprat/oc pe destin.
PATRU

D up o or i jum tate i alte patru m anevre ilegale pe


drum urile de ar nguste care duc spre Giverny) Juli
en trage maina pe dreapta i oprete lng un cmp
deschis.
Am ajuns, m anun i i arunc ultima igar
fum at pe geam, ieind din main.
Scot un oftat de uurare i trag cu nesa n piept ae
rul proaspt de ar care mi um ple plmnii, nlocuind
fum ul de igar cu care m-a intoxicat.
la-te dup mine, zice Juhen i-i aga pe nas
o pereche de ochelari negri de soare, pornind peste
cmp.
M lupt s in pasul cu el, dar, la fiecare micare, to
curile nalte mi se nfig n pm ntul jilav.
N-ai putea s m ergi mai ncet? Cum Claude mi-a
furat vahza i toate celelalte lucruri, n-am avut ocazia s
m schimb n nite pantofi mai comozi p entru plim ba
rea asta la ar.
Julien nu ncetinete ritmul.
Trebuie s ne grbim dac vrem s-i recuperm
paaportul. Se prea poate ca amicul Claude s o fi i
ters-o deja.
D ar cum de tii exact unde este? Nici m car n-ai
telefon.
Julien clatin din cap i m orm ie ceva n barb, far
s-i ntrerup mersul alert.
Tocul drept mi se m potm olete n noroi i m aplec
s l scot, ncercnd s fac n aa fel nct rochia cea ro
ie s nu-i dea vreo idee lui Julien.
Ascult, spune-mi de ce m ajui. Dac pe Claude
l urm reti i el e singurul care te intereseaz, de ce
n-ai lsat poliia s m aresteze? N u se poate, trebuie
c ai tu ceva de ctigat din treaba asta. Nici m car nu
m cunoti.
Juhen se oprete la marginea cmpului i-i trage
jos, pe vrful nasului, ochelarii de soare, descoperin-
du-i ochii cprui ptrunztori.
Ce? Ai prefera ca-n clipa asta s te afli la o secie
de poliie din Paris, acuzat de o infraciune pe care n-ai
comis-o? Dac nu doreti s te ajut, n-ai dect s-mi
spui i o s aranjez s fii dus imediat napoi la Paris.
Sunt sigur c ofierul Laroche i ofierul Fournier ar fi
ncntai s te revad.
Nu, n-a prefera s fiu la secia de poliie. Singu
rul loc n care a prefera s fiu e aeroportul.
Pi vezi? On y va.'
i mpinge ochelarii de soare napoi pe nas i intr
pe un drum de ar ngust, m rginit de copaci phni de
frunze verzi i de stlpi de felinar negri i subiri. D ou
femei cu prul grizonant trec pe lng noi cu nite pungi
de cadouri n m n i cnd privirile h se opresc asupra
m ea i a lui Juhen, observ c se ncrunt dezaprobator.
Lum ea se holbeaz la mme, i optesc lui Juhen
n tim p ce m strduiesc s in pasul cu el.
m i ncruciez braele peste piept n ncercarea de
a ascunde decolteul adnc, total nepotrivit al rochiei
rou.
Chicotete.
inuta ta nu este tocm ai adecvat unei phm bri
prin Giverny.
D au s-mi trec m inile prin pr ca s l mai aez
la locul lui, ns aerul um ed i lipicios l-a fcut s se
nfoaie ca nite flori de bumbac. N -am ce s-i fac.
D eocam dat, tot ce trebuie e s-mi gsesc paaportul
i s m car naibii ct m ai repede. N ici nu vreau s m
gndesc ce o s se ntm ple dac disear n-o s aterizez
pe aeroportul din D C. Paul va f ngrijorat de m oarte,
plus enervat la culme. Surorile mele o s nnebuneas
c i tata, sracul de el, va trebui s le calmeze. Lucru
pe care nu tie s-l fac. Eu sunt cea care ine ntotdea
una lucrurile sub control, aa c el n-are niciodat

S mergem (n Ib. fr. n original).


habar de nimic, nici mcar dac a fost vreun mcendiu
care a trebuit s fie stins.
n ciuda tocurilor mele nalte care mi fac bici
enorm e n talp, l ajung pe Juhen din urm. Dac, pen
tru a-mi recupera paaportul i a m ntoarce acas na
inte ca ofierii ia de poliie s m gseasc i s m in
n Frana p en tru D um nezeu tie ce infraciune, tot ce
p o t s fac e s am ncredere n Juhen, atunci o s am.
Trecem pe lng un alt grup de turiti veseh i Juhen
cotete brusc pe o alee lung de pm nt care duce spre
o csu zugrvit n bej, cu obloane maro de m od ve
che i tufe de trandafiri roii crtori pe ziduri.
l urm ez de-a lungul aleii i simt cum stomacul mi
bolborosete din nou. D, Doam ne, ca totul s se ter
m ine ct mai repede.
tu franuzete? m ntreab Juhen.
Am fcut cursuri de francez cu ani n urm, la
colegiu... dar nu-m i amintesc m are lucru. De ce?
Ne apropiem de u i se ntoarce spre m ine cu o
privire dur.
Pentru c nu vreau s rosteti nici mcar un cu
vnt dup ce intrm. Las vorbitul pe seama mea, da?
Apas pe clan, dar ua nu se deschide, aa c se
retrage civa pai, i ridic un picior i izbete cu b o
cancul negru n u.
Ceva mi spune c nu va avea loc un schimb panic
de bunuri.
Picturi de transpiraie mi alunec pe gt i se stre
coar pe sub rochia roie subire n tim p ce l urm ez
pe Juhen ntr-o buctrie mic i curat unde miroase
a boabe de cafea proaspt rnite i a miere. O baghet
pe jimitate m ncat i un borcan deschis de NuteUa
sunt aezate pe mas, ateptnd s fie devorate. Pentru
o fraciune de secund, mi doresc ca asta s fie csua
m ea de vacan. m i doresc s beau un pahar imens de
ap de la robinet, s ntind o lingur m are de Nutella pe
pine i s uit cu totul de beleaua asta. i pe urm s fac
un du i s m ntind pe pat, cu ciripitul psrelelor de
afar m biindu-m la somn.
nainte ca visul m eu cu ochii deschii s se mph-
neasc, Julien intr n camera urm toare. M strecor pe
u i ciulesc urechile la auzul unei voci hrite ce vine
de dup un col.
Salut, Julien.
Un brbat scund i cu nceput de chehe, mbrcat
ntr-o cma cu m neci lungi i guler negru, i face
apariia pe scara din partea opus a ncperii. C u sigu
ran nu e Claude.
Juhen se ncordeaz instantaneu. i ngusteaz ochii
i ncepe s latre ceva n francez.
M strduiesc s-mi amintesc brum a de francez n
vat la coal, dar tot ce reuesc s neleg din discurs
este cuvntul oii, care nseam n unde. nainte s m
dezmeticesc bine i s ncerc s mi imaginez restul, in
dividul cu bucata de scfrhe lucioas strig ceva total
incom prehensibil in francez. M rog, incom prehensi
bil p en tru mine.
Pentru c presupun c Juhen l-a neles perfect i
nu i-a plcut deloc ce i-a fost dat s aud , aa c se
repede i traverseaz ncperea, zboar n sus pe scri
i-i arde tipului un pum n drept n brbie.
M dau cu spatele pn ce m lipesc de u i mi
acopr gura cu palma ca s-mi nbu iptul. Juhen
st aplecat peste tip, l nfac de guler i l lovete cu
genunchiul n vintre. O m ul geme tare i se ncovrig,
iar Juhen i d drumul, dar continu s l descoas n
franuzete.
Tipul ezit, dar, ntr-un trziu, url ceva n chip de
rspuns. Nrile lui Juhen se umfl i l aud cum pufie
zgomotos, dup care se rsucete ctre mine.
H ai s mergem! Claude nu-i aici.
A runc o privire peste um rul lui i-l vd pe tip stnd
n continuare ncolcit pe scar, gemnd i frecndu-i
falca. i ridic ochii spre m ine i pre de o clip chiar
m i se face mil de el.
Doamne, n ce m-am bgat?
Juhen iese ca o furtun din cas i-i trie bocan-
cu negri pe drum ul de pm nt, tim p n care mormie
n barb n francez ceva ce presupun a fi njurturi.
Ce naiba a fost asta? l ntreb.
A trebuit s-o fac ca s aflu ce s-a ntmplat.
Deci, unde e Claude?
A plecat.
i paaportul meu?
E la el.
Bun, i el unde m am a naibii e?
tie c poliia l urm rete i c a plecat spre
Annecy.
Revenim pe drum ul de ar m rginit de copaci i
ncerc s in pasul cu Julien.
U nde e Annecy? Putem s ajungem acolo la tim p
ca s-mi recuperez paaportul i s prind avionul?
Clatin din cap.
N u, e la cteva ore distan de aici. Chloe, mi
pare ru, dar n-ai cum s prinzi avionul.
i trece m na prin prul zburht i o pictur de tran
spiraie i se scurge pe pom ei i se oprete sub brbie.
Panica n care m -am cufundat n ultim a or m co
pleete acum, cnd mi dau seama c am dat-o total
n bar.
D ar m mrit! Peste ase zile! ip fr s-mi pese
de turitii veseh care trec pe lng noi.
Juhen n u rspunde. C ontinu s mearg.
N -auzi ce-i spun? A m zis c m m rit peste mai
puin de o sptm n. Logodnicul m eu o s m atepte
disear la aeroport i tu n-ai nici m car un telefon, ca
s-l sun i s-i spun c nu ajung. i sora m ea sosete n
D C m ine i m ai avem de rezolvat im m ihon de lucruri
pentru nunt. Trebuie neaprat s prind cursa asta.
Poate c-ar fi trebuit s te gndeti la asta nainte
s accepi butura oferit de Claude asear.
M opresc pe drum ul de pm nt i m reazem de
un felinar ca s-mi recapt suflul.
De ce oi fi avut ncredere n tine? Ce o fi fost n
capul meu? Dac a fi rmas la Paris, cu poliia, a f
p u tu t s le explic din nou c nu am fcut nimic ilegal,
c individul sta, Claude, mi-a furat banii i lucrurile i
m car unul din ei m -ar fi crezut. Ar fi fost de ajuns s
cear date despre m ine i-ar fi vzut c n-am cazier i c
n niciun caz nu m-a fi implicat n activiti ilegale. In
schimb, m -am luat dup tine i uite unde am ajuns, s
te urmresc cum bai un tip nevinovat ntr-o csu de
ar. i nu sunt nici m car cu un centim etru mai aproa
pe de aeroport, de ambasada SUA ori de recuperarea
paaportului.
Tipul din csu nu era ctui de p uin nevinovat,
zice Juhen, continund s mearg n vitez pe drum.
Dac eti agent guvernamental, atunci de ce nu
l-ai arestat? i poi s-mi expUci cum de tia cum te
cheam?
Se pare c to t uii c sunt agent sub acoperire,
ceea ce nseam n c trebuie s m port ca i cum a
face parte din leahta lor. N u te-ai uitat niciodat la
serialele alea pohiste cu...? Juhen se ntrerupe i casc
ochii mari, m orm ind n barb: Merde.
M nfac de bra i m trage pe o alt crare de
pm nt, n spatele unui grup de turiti.
C ee?
N u te uita, uier el printre dini. Poliia ne-a
urm rit pn aici. Probabil c mi-au luat m m irul de
iimiatriculare al mainii i m-au dat n urmrire.
ntorc capul i-i vd pe ofierul Laroche i pe ofierul
Fournier innd n m ini o poz cu m ine i discutnd
cu u n brbat mbrcat n pantaloni m aro cu bretele
verzi ntinse peste pntecul rotunjit.
i-am spus s nu te uii, m boscorodete Juhen.
Poftim, pune-i tia la ochi.
m i vr ochelarii lui de soare n m n i m m pin
ge i m ai adnc n m asa de vizitatori.
Ba nu mi-i pun. M -am sturat. M duc s vor
besc cu pohitu i s le cer s m duc la ambasada am e
rican. N -am fcut nim ic ru i sunt convins c totul
nu e dect o imens nenelegere i c de cum vor da de
Claude adevratul infractor , vor pricepe c le-am
spus adevrul.
Juhen m strnge i mai tare de bra i rm nem
strivii ntre dou coreence cu borsete i un grup de
liceeni francezi.
Chiar nu nelegi? Pentru m om ent, nu pe Claude
l caut ei. Ci pe tine. i dac vor pune m na pe tine,
nu te vor duce la am basad ca s faci rost de un nou
paaport, optete Juhen agitat. ine m inte, Claude e
un artist al escrocheriei. Fur de la femei bogate, intr
n conturile lor bancare i asociaz o parte din bani cu
activitile ilegale, ca s fac s par cfemeia e de vin.
ntre tim p, fur restul banilor din cont i i transfer
ntr-unul ofF-shore. Aa c poliia n-o s cread niciun
cuvnt din ce le spui pn ce nu finalizeaz ancheta.
i pn cnd term in ei, Claude va fi disprut de m ult
cu tot cu banii ti i cu paaportul, iar tu vei fi ratat
nunta.
M ntreb dac Paul a prins de veste de suma fm-
muic de 33 000 de dolari americani transferat de
Claude din contul nostru comun. Stomacul m i se face
ghem num ai Ia gndul sta. O s nnebuneasc. i ar
nnebuni i mai tare dac ar afla c totul s-a ntm plat
pentru c eu i-am dat voie unui francez pe care nu l
cunoteam s intre n camera m ea de hotel. Ideea de
a continua cu m inciunile mi se pare insuportabil, ini
maginabil. Totui, nu i p ot spune Iui Paul c l-am in
vitat pe Claude n camera m ea de hotel. N u dac vreau
totui s m m rit cu el peste ase zile.
Bun, dac nu pot s m duc s discut cu pohi
tii, atunci ce-ar trebui s fac n clipa asta? ntreb.
Juiian se uit peste um r i continu s-mi opteas
c Ia ureche.
S vii cu m ine la Annecy. O s ajungem acolo
disear, i lum paaportul i m ine vei putea pleca.
Dar dac alegi s te duci Ia pohie, s tu c eti pe cont
propriu.
D intr-odat m imaginez stnd singur ntr-o celul
de nchisoare rece, cu podea din cim ent, n tim p ce ni
te pohiti nfricotori ip la m ine n francez, iar Paul
m ateapt la aeroport, uitndu-se Ia ceas din cinci n
cinci secunde i ntrebndu-se pe unde oi umbla. i pe
urm mi-1 nchipui pe Paul prim ind un telefon de la po-
Uie, care l anun c m-am lsat sedus de un escroc
francez care mi-a furat toate lucrurile.
N unta ar fi anulat. Viaa m ea ar fi com plet distrus,
exact aa cum m -a avertizat Juhen.
Trebuie s m erg la A nnecy ca s-mi recuperez paa
portul. N -am ncotro.
Bine, atunci putem pleca spre A nnecy chiar
acum? ntreb eu.
Da, dar m ai nti trebuie s scpm de pohiti,
rspunde Julien.
M ia de m n i ncepem s ne croim drum prin
m ulim ea de turiti nnebunii s fac poze.
Vino dup mine.
Strpungem u n zid de englezoaice vorbree i de
cum ajungem pe partea cealalt, Juhen m trage de pe
crare ctre o salcie uria din faa unui iaz verzui fer
mector. M hpete de pieptul lui, apoi ntinde m na i
mi ascunde prul pe sub spatele rochiei.
Ce fa...?
t, optete el. Pohia o s treac pe aici din
chp-n chp. N u vreau s risc s-i vad prul ori rochia
asta de un rou ip to r A propie-te de mine.
i nfaoar braele n jurul mijlocului m eu i m h-
pete de salcie, acoperindu-m com plet cu corpul lui.
N u te mica, susur cu obrazul moale i epos
apsat de al m eu.
nchid ochii i m rog n gnd ca pohitii s nu ne
dibuie. Arom a rcoroas a coloniei lui Juhen mi cal
meaz nervii, dar m face i s-mi amintesc de srutul
de azi-diminea. Strng din pleoape i ncerc s evoc
n m inte parfum ul obinuit al lui Paul acelai after
shave Tom my Hilfger pe care l tiu de cnd ne-am cu
noscut, n colegiu , dar nu reuesc s m concentrez.
Juhen m strnge i mai tare de mijloc.
E OK, aproape c-au plecat.
Deschid ochu i abia n chpa urm toare mi dau sea
ma c tremur.
Allez, viens! Trebuie s o lum pe alt drum.
i las mna s alunece de pe mijlocul m eu i-i m
pletete degetele cu ale mele.
Cu o senzaie de vinovie, nltur imaginea lui Paul
din m inte, ahnndu-m cu sperana c m ine m voi
ntoarce acas, la el, i c niciodat nu voi mai sta att
de aproape de un alt brbat.
ns, n tim p ce Juhen m ia de m n i m condu
ce napoi de-a lungul crrn mrginite de pom i i flori,
sunt tulburat i mi sim t inim a palpitnd n piept.
D m ocol iazului i abia cnd zresc podul verde cu
arce nlndu-se peste apa acoperit de nuferi mi dau
seama unde suntem. Acesta e celebrul lac cu nuferi din
picturile lui M onet.
Frumos, nu-i aa? spune Juhen, conducndu-m
pe lng un grup de hceeni itaheni, tot m ai departe de
ofierii de poliie.
Splendid! Pcat c nu sunt n vacan ca s m
p o t bucura cu adevrat de privelite!
Julien i relaxeaz um erii i scoate un hohot de rs
nervos. Pielea din jurul ochilor i se ncreete un pic.
D ar n-o s uii niciodat excursia la Giverny,
nu-i aa?
h ui duc m na la ceafa i-mi scot prul de sub rochia
roie, scuturnd capul ca s-l ehberez.
Nu, n-o s-o uit niciodat.
Trecem printre hoardele de turiti care-i agit m i
cuele aparate foto digitale n direcia grdinilor nflo
rite din spatele casei lui M onet, iar Juhen m mpinge
spre un autocar m are i negru parcat n captul crrii
de pmnt.
U nde te duci? l ntreb. N u sta e drum ul spre
locul unde ai lsat maina.
O s lsm maina acolo unde e. i-am spus, po-
hia tie num rul de nmatriculare. Urc n autobuz i
se ntoarce spre m ine: Ce faci? Vii?
Am de ales?
Urc n spatele lui n autocarul cu aer condiionat,
cu aceeai speran c brbatul pe care l urm ez se va
dovedi dem n de ncrederea mea.
CINCI

Julien strbate culoarul pn n capt, aparent deloc


tulburat de faptul c ne aflm ntr-un autocar gol des
pre care n-avem nici cea mai vag idee ncotro se n
dreapt.
Abia apuc s m aez i s-mi terg o pictur de
transpiraie de pe frunte, c un grup mare de brbai i
femei urc i um ple autocarul, rznd i sporovind n
tim p ce iau loc, doi cte doi.
Dac e plin autocarul? i optesc eu lui Julien. i
dac cineva observ c nu ne-a vzut aici nainte? Dac
trebuie s pltim locurile? N -am niciun ban la mine,
s tii. i, doar aa, de am orul artei, te ntreb: tii unde
naiba merge autocarul sta?
Julien ofteaz i a putea s jur c i nbu un ho
hot de rs.
Linitete-te. Autocarul merge la Paris i de aco
lo vom lua trenul spre Annecy. n plus, chiar dac afl
c suntem blatiti, chiar crezi c o s ne dea jos n mij
locul pustietii?
Hm... mda, exact asta cred c o s fac.
i prom it c dac se ntm pl aa ceva, voi gsi
o alt cale s ajungem la Paris. n caz c n-ai remarcat,
am resursele mele.
M rog. D ar cum de eti aa de sigur c autoca
rul merge la Paris?
D s deschid gura ca s-mi rspund, ns o fem e
ie blond nalt, de m axim um treizeci de ani, strig de
undeva din partea din fa a autocarului;
Bine ai venit napoi! Ce prere v-ai fcut, proas
pt nsurei, despre Giverny?
Pasagerii izbucnesc n urale i ncep s-i treac sti
cle de Bordeaux din m n n m n i s toarne cantiti
masive de vin n ceti rou din plastic.
Proaspt nsurei? M ai ru de att nu se poate...
O femeie cu pr negru scurt i breton tiat drept ca
o lam mi ntinde dou ceti.
Poftim, zice zmbind, n tim p ce brbatul aezat
lng ea mpinge o sticl de vin n direcia mea.
M ersi, dar nu prea obinuiesc s beau, i rs
pu nd eu.
Juhen ntinde m na peste pieptul m eu i ia cetile
i sticla.
M icua m ea Chloe glumete. tiu c nimic nu
i-ar face m ai m are plcere n chpa asta dect un strop
de vin.
Micua mea Chloe?
n tim p ce Julien um ple cetile cu vin rou pe
care nu am nici cea mai mic intenie s l beau , fe
meia mi ntinde mna peste culoar.
Eu sunt Liz, iar el e soul meu, Jack.
i arunc un zmbet drgstos i las s-i scape prin
tre buze un chicotit strident.
Sun aa de nem aipom enit c p ot s-l prezint
drept soul meu. m i place chestia asta la nebunie!
M uit la Juhen. epu m aronii din barb sunt deja
cu o nuan mai ntunecai dect acum cteva ore i an
tebraele sale musculoase se ncordeaz n chpa cnd
ridic ceaca de vin i bea cu sete, de parc ar fi un pa
har cu ap.
Ce? Trebuie s m prefac c el e soul meu?
i ce v-a fcut s v decidei s v nscriei la turul
rom antic al Franei pentru tinerii cstorii? ntreab
Liz, n tim p ce ia o nghiitur de vin i-i trece pahna
peste coapsa soului.
Juhen tocm ai soarbe din vin i nu d senm e c-ar
vrea s rspund. i smulg ceaca din m n, vrsnd
din vinul rou peste blugii lui.
D e ce am ales turul rom antic pentru tinerii cs
torii, dragule? l ntreb.
Juhen mi zmbete i m ia de mn. ncerc s m
ehberez din strnsoare, dar mi-a prins att de ferm de
getele, nct am senzaia c o s-mi rup oasele.
Pi, tii, tocm ai ne-am cstorit, i m icua mea
Chloe n u a avut ocazia s cltoreasc prea m ult. Mai
bine zis, nu a fost niciodat plecat de acas, aa c...
Nu-i adevrat, l ntrerup eu. A m fost peste tot n
SUA, n interes de serviciu, i...
Da, chrie, dar n-ai cltorit prea des de plcere.
N u-i aa?
m i arunc un rnjet enervant i o gropi i apare n
obrazul drept.
N u i rspund, aa c Liz continu cu plvrgeala.
Nici noi n-am cltorit prea m ult pn acum.
O ricum , nu m preun. i n-am fost niciodat ntr-un
loc att de frumos i de rom antic ca Frana. N u mi-a
venit s cred cnd am descoperit turul sta. Spunei i
voi, cine i-ar fi p u tu t nchipui c exist un tu r cu auto
carul p en tru proaspt cstorii, n care s vizitezi cele
mai rom antice locuri din Frana? Nici c se putea ceva
mai perfect.
M mm , m orm i eu, afind un zm bet fals. Bine
zis perfect.
Vinul rou ce se nvrte n ceac m face s tnjesc
dup u n pahar cu ap. N -am but nim ic toat ziua i
n-am de gnd s dau pe gt nici m car un strop din vi
nul sta nu dup toate cte am pit azi-noapte.
i cum v-ai cunoscut? ntreab Jack, strecurn-
du-i u n bra pe dup um rul soiei i trgnd-o pe
femeia subiric la pieptul lui.
Julien m i ia m na ntre palme nainte de a rs
punde.
Am cunoscut-o pe scimipa m ea Chloe la o plaj
pentru nuditi de pe Cte d'Azur. De cum am vzut-o,
m-am ndrgostit de ea. Dragoste la prim a vedere.
hni ehberez m na din strnsoare i-mi simt obrajii
n flcri. Plaj p entru nuditi? Glumete?
Juhen i pleac spre m ine capul i colurile gur i
zvcnesc n sus.
O h, chrie, n-ai de ce s te simi stnjenit. Apoi
se ntoarce spre Liz i Jack i continu s vorbeasc, n
tim p ce eu m gndesc cum s-i fac vnt afar din auto
car. tii, lui Chloe nu-i place s povestesc cum ne-am
cunoscut, dar eu nu m pot abine. Era aa frumoas,
ntins acolo pe nisip, la soare, cu s...
l ciupesc att de tare de bra, nct scoate un chi-
it.
Cred c ai povestit destul, spun, renunnd la
ciupitura m ortal i rugndu-m ca excursia noastr cu
autocarul s se term ine ct mai curnd.
Liz casc ochii m ari i chicotete din nou ascuit.
D intotdeauna mi-am dorit s m erg pe o plaj de
nuditi, dar n-am avut curaj. N u e cumva nfricotor
s fii complet... dezbrcat?
O, nu. N u e deloc jenant, rspunde Juhen pe un
ton serios. Dim potriv, nu exist gest mai ehberator.
Nu-i aa, chrie?
Vr ceaca m ea de vin in minile lui Julien i mi n-
cniciez braele la piept; nu vreau s mai particip nici
m car o clip la conversaia asta ridicol. Am acceptat
s-l nsoesc pe Julien ca s-mi recapt paaportul i s
m ntorc acas. N u am acceptat s m dau drept alt
cineva. i n-o s m vezi nici moart pe o plaj p entru
nuditi.
l ignor pe Julien i m ntorc cu faa ctre Liz. Vreau
s aflu dac autocarul merge ntr-adevr la Paris.
Ai mai fost vreodat la Paris?
Nu, niciodat, zice Liz i se trage i mai aproape
de Jack, cuibrindu-i capul n um rul lui. N u-m i vine
s cred c n m ai p u in de o or o s fim acolo. m i pare,
ns, ru c n-o s stm dect dou zile. Spunei i voi,
cum poi vizita toate obiectivele ntr-un rstim p att de
scurt?
Uf, slav D om nului! Vom ajunge curnd la Paris
i pe urm o s lum trenul spre Annecy, l vom gsi
pe Claude, vom recupera paaportul i voi zbura spre
cas. Totul o s se term ine cu bine. Trebuie s se ter
m ine cu bine.
D in fericire, Liz renun la conversaia m runt i-i
concentreaz energia asupra proasptului ei so. D up
m icul truc cu plaja de nuditi, nu mai am chef s discut
sau s m uit la Juhen to t restul cltoriei.
Mi-e dor de Paul. De Paul cel normal, statornic i
ferchezuit. Care n-ar visa n viaa lui s rosteasc o ex
presie precum plaj de nuditi.
N -am totui idee cum o s-i explic cele petrecute,
iar gndul c l m int din nou mi produce grea. D ar
cum am sperana c peste cteva zile voi ajunge napoi
acas, mi spun c ntre tim p o s gsesc eu ceva.
i n-o s m mai ntorc niciodat n Frana.

Autocarul Tortura Romantic a Franei pentru


Proaspt Cstorii oprete n fea Grdinilor Luxem-
bourg din Paris dup circa patruzeci i cinci de minute,
n viaa m ea n-am fost mai ncntat s scap de grupul
sta de americani fericii, ameii de vin i bei de iubire.
De cum pim pe aglomeratul Boulevard St. Mi-
chel, cu mainile n m iniatur gonind n sus i n jos i
claxonnd n tim p ce trec pe rou, Julien m prinde de
m n i m trage spre un taxi.
Gare de Lyon, s'il vousplat\ i spune oferului n
tim p ce ne strecurm pe bancheta hpicioas din piele.
Taxiul strbate n vitez oraul, erpuind pe strzile
pietruite ca un tren scpat de sub control. Bjbi dup
centura de siguran, dar maina n-are astfel de dotri,
aa c m ag de m nerul portierei. Care-i chestia cu
oferii tia francezii? Sunt cu toii nebuni de legat.
D e pe partea lui de banchet, Juhen m urmrete
cu im zm bet comptimitor.

La Gara Lyon, v rog (n Ib. fr. n original).


Ce e? l ntreb.
ntotdeauna eti aa?
Cum?
Att de obsedat de control, att de anxioas.
N u, n m od norm al nu sunt anxioas. n via
a m ea normal de acas, unde am un job stabil i un
logodnic, nu alerg de colo-colo m preun cu un agent
sub acoperire pentru a scpa de urmrirea poliiei i nu
um blu mbrcat ntr-o rochie roie de prostituat. Aa
c nu, de obicei nu sunt aa. Num ai c astea nu sunt
circum stane tocm ai normale. Cu toate c pentru tine
probabil c sunt, m ncrunt eu.
Ofteaz i-i terge zm betul com ptim itor de pe
fa.
Lui pare ru. N -am vrut s te jignesc. N u vreau
dect s te ajut s te ntorci acas.
Tot nu neleg de ce vrei s m-ajui. Dac tot ce
urm reti este s-l prinzi pe Claude i dac nimeni
n u trebuie s tie despre m isiunea ta, de ce m-ai crat
dup tine? i, c tot veni vorba, dac le eti superior n
grad poliitilor, aa cum pretinzi, i tii c n-am fcut
nim ic ru, cum se face c nu m-ai trimis la agenia aia
guvernam ental pentru care lucrezi ca s m ajute ei cu
paaportul n tim p ce tu l vnezi pe Claude?
Iari m bai la cap cu ntrebrile.
i iari, am nevoie de rspunsuri. M ai ales dac
vrei s m dau jos din tren cu tine.
Putain'} m orm ie el n barb.
Ce-ai spus?
Nimic, se trage el mai aproape, cu blugii apsn-
du-mi piciorul gol. Motivul pentru care nu poi s pleci
acas att de uor precum vrei este c eu sunt singura
persoan care tie c eti nevinovat. i adevrul este
c mi s-au dat ordine stricte s nu te ajut.
Cum adic?
n trecut, m ulte dintre femeile aparent victime
ale lui Claude lucrau, de fapt, pentru el. Schema era
pus la cale de amndoi. Claude transfera banii femeii
intr-un cont off-shore, femeia alerga la pohie ipnd
c a fost furat i banca i returna suma, considernd-o
victim a unei fraude. D up care ea mprea banii cu
Claude. D in chpa cnd poliitu au nceput s se prind
de schem, au stat cu ochii pe Claude i pe femeile n
rochii roii care pretindeau c i sunt victime. Prin ur
mare, nici m car colegii mei n-o s te cread i oricum,
o s h se cear s fac o anchet com plet asupra ta na
inte de a i se perm ite s prseti ara. Eu sunt singurul
lng care te poi simi n siguran, Chloe. Aa c nu ai
de ales, trebuie s vu cu mine.
M uit cu atenie n ochii lui, n tim p ce m intea mea
se lupt s proceseze noile informau.
Bine, dar dac alte femei au fost imphcate n es
crocherie, de ce nu ai respectat ordinele prim ite i ai

La dracu! (n Ib. fr. n original).


v ru t s m ajui? C um de eti att de sigur c sunt n e
vinovat?
Din cauza privirii pe care ai avut-o azi-diminea
la hotel. O privire de uunire absolut, de panic total.
Pe care am avut ocazia s-o vd de m ulte ori. M -am s
turat de jocurile lui Claude i nu sunt dispus s mai las
nicio femeie s treac prin aa ceva.
D ar poate c jucam teatru, la fel ca toate celelalte
femei.
Scutur din cap.
Nim eni nu poate juca teatru att de bine. S te
fi vzut erai vraite. n plus, sunt sigur c o persoan
ca tine n-ar putea avea nimic de-a face cu un escroc
mizerabil precum Claude.
Taxiul ia o curb in vitez i alunec, apropiindu-m
de Claude. l prind de genimchi i mi ridic faa spre el.
i m ulum esc c m-ai crezut.
O um br de duioie i traverseaz p en tru o chp
ochii cprui, dup care chpete ns iute i o alung.
Taxiul oprete brusc n faa grii. Abia acum reahzez
c in n continuare m na pe genunchiul lui Juhen. O
retrag i l atept s ndese cteva bancnote n m na o
ferului, apoi coborm amndoi.
Juhen nete spre intrarea n gar, iar eu l urmez
epuizat, transpirat, nsetat i nfometat, dar mai pre
sus de orice recunosctoare c m ajut, cnd, din cte
se pare, nim eni din ara asta uitat de D um nezeu nu e
de partea mea. N u-m i vine s cred c a prim it ordine s
m lase s m lupt de una singur cu poliia francez... i
mai ales c a ales s le ignore.
Nvlim n gara plin de animaie i traversm par
terul aglomerat, cu cltori trecnd grbii pe lng
noi, trindu-i valizele minuscule pe role i nfule
cnd sandviciuri cu baghete. Ajungem la ghieu i Juh
en i turuie ceva funcionarului. m i amintesc din nou
c nu am bani de bilet. D ar Juhen nu zice nimic. i d
crdul de credit funcionarului, ia cele dou bilete i
mi ntinde unul.
Mersi, spun ovitoare, gndindu-m c ntr-o
bun zi o s i returnez banii.
Pas deprobUme\ rspunde.
O scar rulant masiv ne transport pe peronul n
aer hber unde cete de pasageri se nghesuie n faa ecra
nului mare, ateptnd s plece cu unul dintre trenurile
care opresc n gar.
i-e foame? m ntreab Juhen.
N u vreau s mai cheltuiasc vreun ban cu mine, dar
sunt hhnit. n plus, n chpa asta a fi dispus s merg
pe o plaj de nuditi dac a cpta n schimb o sticl
cu ap.
Dau din cap.
i mi-e sete. Foarte, foarte sete.
Haide, o s-i iau ceva de mncare i ap. A m ob
servat c nu te-ai atins de vin n autocar.

Nicio problem (n Ib. fir. n original).


Poate c sunt nebun, dar m -am gndit c nu
m i-ar prinde prea bine.
Rnjete i gropia reapare n obrazul drept.
Mda, presupun c ai dreptate.
Pornim spre un grup mic de cafenele din partea
opus a grii i m aplec s mi trag mai bine pantofii
pe picioarele chinuite. Fac apel la toat voina mea ca
s nu arunc pantofii n coul de gunoi din stnga i s
continui s m erg descul.
Hm -hm, tuete Juhen zgomotos.
Ridic ochii i-l vd stnd cu o sprncean nlat.
Abia atunci reahzez c am fcut spectacol pentru el i
ceilali cltori din gar cu rochia m ea roie minuscul.
M salt imediat i-mi netezesc rochia peste fund.
Ce-i? l iau eu la rost pe Juhen, care nu-i dezli
pete privirea de pe mine.
Ce-ar fi s stai jos i s m duc eu s cum pr ceva
de mncare. OK? zice, cu un zm bet rutcios ntins pe
fa care mi spune c s-a bucurat din plin de spectacol.
Bleah!
Depistez n stnga un loc gol pe o banc i m de
cid c n-ar fi ru s i accept oferta. Oricum , num ai la
gndul de a mai merge, chiar i o secund, cocoat pe
tocurile astea nalte i mi vine s plng.
n regul, mersi.
Ce zici de un sandvici? C u unc i brnz n
baghet?
De fapt, sunt vegetarian.
N u m nnci carne?
N u. N u m nnc niciun fel de carne.
Uau, nu bei i nu m nnci carne. N u tiu cum
reueti. Bun, i atunci ce mnnci?
U n sandvici cu brnz i legume e tot ce-mi tre
buie.
Se rsucete pe clcie i se ndreapt ctre cafenele.
Un sentim ent ciudat m cuprinde urmrindu-1 cum se
ndeprteaz, cu um erii lai fermi i nemicai n tim p
ce i leagn braele musculoase nainte i napoi, cu o
alur nu amenintoare, dar puternic.
M prbuesc pe banc i clatin din cap ca s-mi
alung gndurile. Probabil c de vin e foamea.
m i masez tmplele care zvcnesc i arunc o privire
spre ceasul gigantic agat n centrul grii. E ora unu.
Avionul m eu st acum s decoleze de pe aeroportul
Charles de Gaulle i peste opt ore Paul m va atepta n
DC, ntrebndu-se unde sunt.
Trebuie s gsesc o cale de a lua legtura cu el, ca
s-l anun s nu m atepte la aeroport. i-ar face griji,
pentru c nu sunt genul care s rateze avionul. S-ar
gndi c m i s-a ntm plat ceva ngrozitor i pe urm
l-ar suna pe tata i pe surorile mele i toat lum ea ar
lua-o razna din pricina mea. Poate c a putea ruga pe
cineva n tren s-mi m prum ute telefonul i s pltesc
pentru convorbirea internaional. Dar n-am niciun
ban. i nu vreau s-i cer lui Juhen. i, presupxmnd c-a
reui s vorbesc cu Paul, ce i-a spune?
A r trebui s-l m int. S-i spun c am o alt ntlnire
de afaceri program at pentru m ine i c trebuie s r
m n la Paris dac nu vreau s-mi pierd slujba.
Sau a putea s-i spim adevrul.
Cum, ns, adevrul sta nseam n c i-am perm is
unui alt brbat s intre n camera m ea de hotel, m o
m ent dup care nu-m i amintesc m are lucru, nici nu se
pune problem a. M ai ales c peste ase zile Paul i cu
m ine vom pi spre altar i ne vom jura reciproc iubire
venic, la bine i la ru.
Iar situaia n care m aflu eu acum e, &r ndoial,
un exemplu de la ru.
i totui, stnd singur n gara asta parizian, att de
departe de cas, mi doresc s-l p o t suna pe Paul ca s-i
m rturisesc tot adevrul. mi doresc s p o t avea ncre
dere n el c o s m ajute s ies din ncurctur i c o
s-mi stea alturi cnd totul se va term ina.
N um ai c l cunosc pe Paul foarte bine. tiu ct de
raional, ct de practic este.
tiu c dac i-a spime c fiig de pohie i c sunt pe
cale s urc ntr-un tren de mare vitez cu un brbat pe
care abia l-am ntlnit, ca s-mi recuperez paaportul i
s m ntorc acas la tim p pentru nimt, ar rmne m ut
de uimire. N-ar nelege cu niciun chip c eu, Chloe Tur
ner femeia care ine ntotdeauna lucrurile sub con
trol, femeia pe care propria familie a porecht-o Chloe
pentru orice eventuahtate deoarece are tot tim pul n
geant im ntreg dulap de medicamente i truse de prim
ajutor, pentru eventualitatea c surorile ei, logodnicul,
tatl sau oricare trector de pe strad ar avea nevoie de
ceva , ar putea s se vre intr-o asemenea ncurctur.
i, totui, iat-m. Iat-m ntr-o situaie asupra c
reia nu am nicio putere.
Ct mi doresc s-l pot suna pe Paul i s l rog s
rezolve el ncurctura! D ar nu pot. Trebuie s-o rezolv
singur.
Julien apare i se aaz pe banc lng mine, ntreru-
pndu-m i irul gndurilor.
m i ntinde o baghet lung i dou sticle cu ap.
Voil\ zice zmbind. Sper s-i fie de folos.
M ulum esc mult, i spun cu toat sinceritatea.
n viaa m ea n-am fost mai fericit s beau ap. Dau
pe gt, pe nersuflate, prim a sticl, apoi muc din sand
vici.
E b u n sandviciul?
Da. E perfect. Brnz i legume, exact cum am
vrut. M ersi din nou.
Zmbete.
Bine. M bucur c-i place. Am observat c de-
veneai to t mai... hm... cum se zice n englezete? f-
noas?
M ncrunt.
Da, exact, preai ftioas. Dar mncarea i apa o
s te ajute s-i revii.

Poftim (n Ib. fir. n original).


N u rspund. C ontinui s m nnc i s beau i trep
tat alung ultimele rmie din m ahm ureala ngrozi
toare. Cnd term in de m ncat sandviciul, trenul nostru
sosete la hnie.
O ny va, zice Juhen i se scoal, facndu-mi sem n
s-l urmez.
Ce nseamn? l ntreb, tergndu-m i firimiturile
din colurile gurii.
M simt n m od cert cu m ult mai bine.
nseam n hai s mergem.
m i netezesc rochia care st lipit de mine ca un
erveel antistatic i mi dau la o parte de pe um eri c
teva fire din prul ncreit, apoi l urm ez pe Juhen pe
peron i urcm am ndoi n tren.
O dat ajuni n vagonul spaios i confortabil
apropo, cu mu/i mai drgu dect trenul supraaglomerat
cu care cltoresc de obicei de la D C la N ew York n in
teres de afaceri , Juhen i cu m ine ne trntim pe dou
locuri alturate i scoatem un oftat la unison. n chpa
cnd capul m eu intr n contact cu tetiera moale, sim t
c ochii m i se nchid. Sunt, pur i simplu, epuizat.
m i scot pantofii i i mping sub scaun, dup care
mi vr picioarele sub mine.
Ct facem pn la Annecy? ntreb.
apte ore, spune Juhen n tim p ce i ntinde bra
ele deasupra capului i picioarele n fa, n spaiul din
tre banchete.
apte ore? D ar unde e Annecy?
Calculez n minte ct tim p ne va lua s ajungem
acolO; s-mi gsesc paaportul, s m ntorc la Paris i
s-mi cum pr un alt bilet de avion, iar panica am enin
s m cuprind din nou.
Annecy e un orel din Alpii francezi. n drum
trenul va face multe opriri scurte i, cum vom traversa
m unii, va dura destul de mult.
D ar cnd o s ajungem acolo, o s tii unde s dai
de Claude? i cum s-mi gseti paaportul?
Da. O s-l gsim pe Claude, o s-i recuperm
paaportul i vei putea s te ntorci la Paris m ine-dimi
nea, cu prim ul tren. O s vezi, Chloe, totul va fi bine.
Pentru prim a oar de cteva ore, observ c nu zm
bete ori rde afectat. Ochii lui cprui m privesc in
tens, ndem nndu-m , mpotriva oricror evidene, s
i acord toat ncrederea.
M ulumesc, rostesc pe un ton blnd.
m i arunc un zm bet tont, i trece minile prin
prul ciufulit i se tolnete pe banchet, facndu-se
comod.
Un alt sentim ent ciudat mi nvluie stomacul n
tim p ce m sprijin mai bine de speteaz i nchid ochu.
Probabil c e de la m ncare i ap, dup ce toat
ziua n-am pus nimic n gur, mi spun. Ca s nu mai
vorbesc de noaptea oribil pe care am avut-o.
Aipesc cu interm itene, n tim p ce m gndesc la
tata i la surorile mele. Ce vor face cnd vor afla c nu
m-am ntors acas cu zborul programat? i vor face
m ii de griji i perspectiva asta mi se pare insuportabil.
A m trecut prin m ulte m preun dup m oartea mamei,
iar eu am fost m ereu cea mai puternic din familie. Cu
toate crizele de anxietate ale tatei, cu to t recursul spo
radic al lui Sophie la droguri recreaionale, cu tot irul
nesfrit de biei ri pe post de iubii ai lui Lil, cu toat
nevoia constant de o figur m atern a lui Magah, eu
am rmas stlpul famihei, om ul pe care toi ceilali se
p o t bizui c i va ine unii.
i asta am fcut i-am inut unii. N im eni nu a
trebuit s-i fac vreodat griji pentru mine.
Pn acum.
m i strng pleoapele ca s-mi alung lacrimile. Ce
n-a da s-o am din nou pe m am a alturi! Chiar i nu
m ai pentru o zi. Ca s mi spun ce s fac. Ca s le hni-
teasc pe surorile mele, ca s-l aline pe tata. Ca s mi
ia, mcar o dat, povara de pe umeri.
Rsuflarea m i se adncete i sim t c m aflu la
doar cteva secunde de un som n comatos, cnd, brusc,
amintirea unuia dm tre ultunele m om ente petrecute
singur cu m am a mi rsare n minte. Fusese un m o
m ent att de scurt, att de efemer, nct m ntrebasem
dac ftisese ceva real sau doar visasem.
M ama m luase la plim bare pe aleea C & O Tow
de pe faleza Potomacului, num ai noi dou. Avea burta
att de mare, nsrcinat cum era cu sora m ea cea mic,
Magah, nct nu putea merge prea repede, dar insistase
s ieim la aer. N u-i plcea s stea nchis n cas.
Mami, cum ai ales tu i cu tati numele Magali pen
tru bebelu? o ntrebasem, uitndu-m n sus n ochii
ei verzi i la prul castaniu-rocat buclat, la fel ca ochii
i ca prul meu.
m i zmbise cald i m luase de mn.
nainte ca tatl tu i cu m ine s ne cstorim, am
fost plecat ntr-o cltorie n Frana, singur. Acolo
m -am m prietenit cu o femeie frumoas pe num e M a
gah, aa c de-asta am ales num ele sta.
Dar dac urm a s te cstoreti cu tati, de ce te-ai
dus singur n Frana?
Uneori, o fat simte nevoia s i ntind aripile,
rspunsese ea. Pe urm i nlase capul spre soare i
zmbise, dup care mi prinsese umerii osoi cu braele i
m condusese de-a lungul rului schpitor. ntr-o bun zi
vei nelege ce i-am spus, C hloe, spusese, uitndu-se
n jos la m ine cu acel gen de privire pe care num ai o
m am poate s-l arunce fiicei ei.
n gara din Paris, trenul pornete cu o smucitur
uoar i amintirea vocii blnde a mamei m leagn,
cufim dndu-m ntr-un som n adnc.
ASE

Trenul huruie i m trezete din somn. O bserv c


Juhen vr iute ceva n buzunar.
i drege glasul, apoi se foiete stnjenit pe scaun.
Ai dorm it bine? m ntreab.
h. Ct a trecut?
Cred c vreo dou ore, dar nu p ort ceas, aa c
n-am cum s tiu exact.
Stomacul m i se strnge la gndul c Paul va porni
peste cteva ore spre aeroport.
M frec pe frunte. M doare capul. Trebuie s iau
legtura cu el. Trebuie s-l sun nainte de a pleca spre
aeroport i s l linitesc m car p entru o zi sau dou,
pn ce voi putea ajunge acas.
tii dac trenul va opri curnd ntr-o gar de
unde s pot cum pra o cartel de telefon ca s sun aca
s? Trebuie neaprat s vorbesc cu logodnicul meu. E
urgent. N u m ai p o t atepta.
D s deschid gura s-mi rspund, dar un bip se
aude tare dinspre blugii lui.
Ce-a fost asta?
m i plec ochii i vd o mic umifltur n buzuna
rul lui.
Cred c o s fac o oprire peste o or sau dou.
Atunci poate c vei putea s-l suni. Dei nu vei avea
prea m ult tim p la dispoziie, zice el, far s-mi ia n sea
m ntrebarea.
Un alt bip rsun din buzunarul blugilor. Ochii lui Ju
hen alearg de colo-colo prin vagon, ferindu-se de mine.
E pentru prima oar cnd l vd agitat.
Ai un telefon n buzunar, nu-i aa?
N u tiu despre ce vorbeti.
M ai devreme mi-ai spus c n-ai telefon mobil,
nu-i aa?
Exact.
Atunci ce bipie la tine n buzunar?
Nimic...
Alt bip.
Fr s stau pe gnduri, ntind mna i o vr n
buzunarul blugilor lui.
Hei, ce naiba crezi c...
Scot un telefon negru din buzunar i m ncrunt la
Julien.
D e ce m-ai m init? i-am pus o ntrebare sim
pl: dac ai sau nu un celular la tine.
m i smulge telefonul din mini i-l vr napoi n
buzunar
Telefonul sta e num ai pentru uz guvernam en
tal. N u p o t s te las s dai telefoane personale de pe el.
Bine, dar de ce nu ai zis aa de la bun nceput?
D e ce m-ai minit?
neleg c eti genul acela de femeie care, dac
i pune ceva n cap, nu se las pn nu obine. Am sau
nu am dreptate?
N u rspund i-l vd cum scoate celularul din buzu
nar i mi-1 ntinde.
m i cer scuze c nu i-am spus c am im telefon
la mine. Poftim, sun pe cine vrei.
nvrt celularul ntre palm e i mi dau seama c o
discuie cu Paul e ultimul lucru de pe lum e pe care mi-1
doresc.
Am putea fi localizai dup convorbirea telefoni
c sau aa ceva?
Nu, convorbirea nu poate f interceptat, zice
Julien i stnjeneala i se citete pe fa. D ar scurteaz-o
ct m ai m ult posibil. i ai grij ce i spui logodnicului
tu. E avocat, nu-i aa?
C um de...?
Chloe, e m eseria m ea s tiu astfel de lucruri.
Clatin din cap, deschid telefonul i m grbesc s
form ez num rul lui Paul nainte s m rzgndesc. M
ntorc cu faa spre geam, ca s am m car o brum de
intimitate.
Paul Smythe, rspunde el dup al doilea apel.
Mi-1 imaginez ntr-un tricou polo galben ters i n
pantaloni kaki, cu prul pieptnat cu crare pe o par
te, buzele strnse i sprncenele mpreunate, aa cum
arat de fiecare dat cnd e sunat de la un num r ne
cunoscut.
Iubitule, sunt eu, Chloe.
Chloe? D e unde suni? N -ar trebui s fii acum in
avion?
A intervenit o problem i n-am putut s prind
zborul programat.
Ce fel de problem?
A aprut o situaie de criz la conferin i e ne
voie s rm n aici ca s ndrept lucrurile. Am vorbit cu
Angela i slujba m ea e n pericol dac nu rmn ca s
rezolv problema.
Maele mi chiorie tot mai tare cu fiecare m inciu
n. E oribil.
Bine, dar e scandalos! N unta e n weekendul
sta. Sophie vine m ine ncoace i am ndou famihile
vor ajunge mai ncolo, sptm na asta. E nevoie de tine
aici. Cine se crede Angela de te pune s faci asemenea
lucruri?
Paul, trebuie s rmn ca s rezolv problema.
N -am ncotro.
i ct tim p o s dureze?
S sperm c... o zi, m axim um dou. O s te sun
ca s te anun. i i prom it c, dup ce ajung acas, o s
m ocup eu de tata i de surori. tiu c e cam stresant
atunci cnd cad cu toii pe capul tu.
Cam stresant?
OK, foarte stresant.
Paul e singur la prini i ori de cte ori surorile
mele vin n vizit la noi, i gsete pretexte s stea pn
trziu la serviciu p entru a nu da ochii cu ele. Spune
c n astfel de situaii se adun prea m ult estrogen n
camer.
O s te rog ns s te ocupi de Sophie o zi sau
dou, pn m ntorc. O s fiu napoi nainte s apar i
restul famihei. Aa c n-ai de ce s-i faci griji, da?
Paul ofteaz acum zgomotos n telefon.
Speram ca-n seara asta s lum cina m preun.
Tace i-i drege glasul. Am o veste grozav s-i dau.
Da? Ce veste?
Um erii mi se relaxeaz acum, c nu mai sunt nevoi
t s torn m inciuni.
Dac to t te ntorci peste o zi sau dou, vom p u
tea discuta atunci.
n sinea m ea m ntreb dac voi putea realmente s
m ntorc n D C peste o zi sau dou.
D ar nu poi s-mi spui de pe acum?
Voiam s lum cina ntr-un loc plcut ca s-i p o
vestesc totul, dar n fine... M i s-a oferit un post la firma
aia mic despre care i-am vorbit, Robins i Miller.
l simt cum zmbete n telefon.
mi storc creierii n ncercarea de a-mi aminti ceva
despre firma asta. Paul e de ceva vrem e nem ulum it
de dezvoltarea m ult prea lent a firmei mari de avoca
tur din D C la care lucreaz i a tot sperat s gseasc
Ofirm mai mic, unde s poat juca rolul de rechin-ef,
ca s zic aa.
Asta e nem aipom enit, iubitule! M ai spune-m i o
dat despre ce firm e vorba.
Firma din Pennsylvania.
Stomacul m eu se face ghem.
Pennsylvania? Firma din orelul la mic de tot?
tiu ce vrei s spui, Chloe. Dar asta ar putea fi o
ans formidabil pentru noi. Gndete-te, cu banii pe
care i-a ctiga a putea s cum pr o cas firumoas i
mare, cu grdin. Gata cu csuele nghesuite din ora
ele mari!
D ar mie mi place csua noastr din DC. Am
mai discutat despre asta. i i-am explicat c n orae
att de mici n-am cum s-mi gsesc un post de organi
zatoare de evenimente.
Da, tiu, iubito, dar ateapt s vezi ce ofert
mi-au facut. O s ctig atia bani i viaa acolo e att
de ieftin, nct nu va mai trebui s munceti.
D ar mi place ce fac. i vreau s lucrez n conti
nuare. i-am spus asta.
Da-da. Iar eu nu vreau s te mpiedic ctui de
puin. Dar n curnd vei m phni treizeci de ani, iar eu
am studiat un pic ofertele imobiliare i am gsit deja
cteva case care arat senzaional i tiu c o s-i pla
c... n plus, au nite coh foarte bune n apropiere.
coli?
D au s rspund, dar Julien m mpinge cu piciorul.
Pre de o clip, aproape c-am uitat unde m aflu. nso
itorul m eu agent secret st rezemat com od, cu ochii
nchii, minile aezate sub cap i picioarele ntinse n
fa, invadndu-mi spaiul. Pare c doarme. Ceea ce
nseam n c, din fericire, nu trage cu urechea la con
versaia mea.
Paul continu s turuie.
Tu ai aproape treizeci de ani, iar eu deja treizeci
i doi i niciunul din noi nu va ntineri. Va trebui s ne
gndim serios la copii. Asta ar putea f pentru noi ansa
cea mare, Chloe.
D ar am mai discutat despre asta, i spun, cobo
rnd vocea i ntorcndu-m iar cu faa spre geam. Am
un m asterat n adm inistrarea afacerilor i am studiat
m ult pentru a-mi face o carier. tiu c i-am spus c
mi doresc s am copii cndva, dar nu sunt sigur c
sunt pregtit. i nu tiu nici dac sunt capabil s plec
p e n tru totdeauna dintr-un ora mare.
Da, iubito, tiu. N um ai c oferta asta nseamn
p en tru m ine o oportunitate form idabil i, dac vei fi
de acord i vei vrea s-mi oferi ansa, cred c pe term en
lung se va dovedi o alegere bun pentru amndoi.
D ar nu cunoatem pe nim eni acolo i tu vei
m unci tot timpul. Aa c eu ce-ar trebui s fac?
Chloe, iubito, sunt sigur c i-ai face repede pri
etene noi. ntr-un ora mic ca sta sunt m ulte femei i
m ame. Ai putea s citeti toate crile pe care i-ai dorit
de atta vrem e s le citeti, dar n-ai avut timp, ai putea
s te plim bi prin mprejurim i sau s te apuci de gtit.
i-n clipa asta am o revelaie. Paul mi-o descrie pe
mama lui. Pentru c exact asta s-a ntm plat cu prinii
lui. Plecaser din D C atunci cnd tatlui su i se oferise
un post de nerefuzat la o firm mic dintr-un orel din
Maryland. i to t atunci mama lui rmsese nsrcinat
cu el.
Paul vrea s calc pe urmele m am ei lui. Num ai c eu
nu sunt ca ea. Eu am elurile i visurile mele i-mi place
la nebunie ceea ce fac. N u vreau s m m ut din ora ca
s am grij de cas i de copii. Cel puin, nu nc.
N -am putea s discutm despre asta cnd m n
torc? l ntreb.
Capul mi plesnete iari de durere.
Sigur c da, iubito, num ai c... hm...
Las fraza neterm inat i mi-1 nchipui cu uurin
cum se plim b n sus i n jos prin cas, aa cum face
ntotdeauna atunci cnd e n dezacord cu mine.
Da?
N um ai c... ei bine, te rog, prom ite-m i c o s
te gndeti bine la ce i-am spus, da? Ar putea fi ceva
grozav pentru am ndoi i eu...
D intr-odat nu l mai aud pe Paul.
Alo? Paul? M ai eti pe fir?
ndeprtez telefonul de la ureche i mi dau seama
c trenul gonete acum printr-un tunel.
Convorbirea s-a ntrerupt. M holbez la celular,
deloc dornic s sun din nou.

Las telefonul cu grij jos, pe banchet, lng Juhen,


ca s nu-1 trezesc. A m nevoie de tim p ca s m gndesc
la vestea primit.
D ar de cum dau s-mi hpesc capul de geam ca s
m uit la dealurile verzi ce reapar cnd ieim din tunel,
Juhen ncepe s se foiasc pe scaun.
N u tii deloc s mini, zice.
Bun, deci s-a prefcut c doarme.
M uit urt la el.
N u e frum os s tragi cu urechea la conversaiile
particulare ale altora.
Apas cteva taste pe telefon, apoi l vr napoi n
buzunar.
Necazuri n paradis?
Scutur din cap i mi aps fruntea de geamul rece.
Mersi c-i faci griji pentru mine.
Am impresia c logodnicul tu nu se poart ca
un brbat adevrat.
Vrei s spui c logodnicul m eu, om ul pe care l
iubesc, nu e un brbat adevrat?
Da, asta vreau s spun. Iar tu, chrie, tu nu te
com pori ca o femeie ndrgostit.
C um p o i s spui aa ceva? N-ai niciun drept s
emii judeci despre viaa mea. N u tii nim ic despre
mine i nici despre Paul. Dac ar fi fost aici n clipa
asta, ar...
Ar fi luat-o la goan, ca un bieel speriat.
Accentul puternic franuzesc al lui Julien are din
tr-odat asupra m ea acelai efect pe care l aveau mi
cuele de la coala prim ar catolic atunci cnd zgriau
pe tabl cu unghiile lor lungi.
Nu, dac ar fi fost aici, nimic din toate astea nu
s-ar f ntm plat, i-o trntesc eu.
i dac tu l-ai iubi, nimic din toate astea nu s-ar
fi ntmplat.
Ce tii tu despre iubire? Ai fost vreodat ndr
gostit?
i strnge buzele i nu-m i ofer niciun rspuns.
Bun, asta e tot ce poi s dai din tine? Tragi cu
urechea la conversaia mea. privat cu logodnicul, te re
pezi s m judeci i n schimb nu eti dispus s sufli o
vorb despre viaa ta?
Juhen i aintete ochii de un cprui intens asupra
mea.
M i-am dat seama, din felul n care i-ai vorbit, c
nu eti cu adevrat ndrgostit de el.
Dac eti aa ditamai expertul n problem e de
iubire, atunci spune-mi, ea unde e? Femeia pe care o
iubeti iu?
N u am nicio iubit. tiu ce tiu pentru c m ulte
femei au fost ndrgostite de mine. Pot mirosi de la dis
tan o femeie ndrgostit, chrie. D ar ai dreptate. N u
m privete ce faci cu viaa ta. M gndesc ns c un
brbat i o femeie care urm eaz s se cstoreasc ar
trebui s ia deciziile mpreun, nu-i aa?
nghit nodul care mi s-a pus n gt i mi ntorc faa.
N u vreau s m m ut n Pennsylvania. i exphcasem
asta foarte clar lui Paul atunci cnd adusese vorba pen
tru prim a oar de firma aia mic de avocatur. N um ai
c mi cunosc bine logodnicul; odat ce i-a intrat o idee
n cap, e ca i imposibil s i-o scoi.
Dei, de data asta, o s-l fac s se rzgndeasc.
Bine mcar c nc nu a acceptat postul. De cum voi
ajunge acas, o s discutm totul pe ndelete i o s-l
conving pe Paul s renune.
D ar im ediat mi aduc am inte c atunci cnd voi
ajunge acas vom avea de discutat chestiuni mai pre
sante ca, de pild, inelul de logodn furat, contul
nostru bancar fraudat i noaptea pe care am petre
cut-o n compania unui strin... asta doar ca s enum r
cteva. Of!
Am dat-o n bar cu unica m ea m are iubire, mi
ntrerupe gndurile vocea profiand a lui Juhen. i
nu-m i place s-i vd i pe alii cum o dau n bar,
asta-i tot.
Acestea fiind zise, se ridic brusc n picioare i str
bate culoarul spre captul cellalt al vagonului, lsn
du-m singur i m ut de uimire.
Trenul huruie pe ine, iar eu rsuflu adnc i ncerc
s dau uitrii, pentru m om ent, conversaia cu Paul i,
lucru nc i mai im portant, speculaiile lui Juhen cu
privire la viaa mea personal. N u tie ce vorbete. Cu
siguran i-a transferat asupra mea propriile tem eri i
sentimente de nesiguran din viaa intim distrus.
i oricum, peste mai puin de o zi o s ne desprim
i n-o s-l m ai revd niciodat.
Cu toate c perspectiva asta ar trebui s m lini
teasc, observ c ghemul uria format n stomacul m eu
pe parcursul zilei nu d sem ne s se desclceasc. M
uit pe geam la norii nali i cenuu care s-au adunat
peste csuele albe de piatr din deprtare i reahzez c
este pentru prim a oar dup m oartea mamei cnd m
simt neajutorat i deloc stpn pe mine. m i vine s
m ascund ntr-una dintre csuele acelea albe ca s-mi
alimg din m inte tot ce s-a petrecut n ultimele douzeci
i patru de ore.
N um ai c nu pot. M aflu ntr-un tren, cu un brbat
pe care abia dac-1 cunosc i care-mi spune c nu-mi
iubesc logodnicul.
E ridicol. l iubesc pe Paul. Sigur c l iubesc.
APTE

O briz uoar de var mi mngie obrajii n clipa cnd


cobor m preun cu Julien n gara de la Annecy.
Soarele abia a apus, dar felinarele lumineaz deja
drum ul n tim p ce m strduiesc s in pasul cu el, cu
tocurile nalte ptrunzndu-m i adnc i nemilos n
clcie.
Traversm n grab o intersecie aglomerat, cotim
printr-un labirint de strzi pietruite luminate difuz i
trecem pe lng m ulim ile de turiti veseli care beau
vin i fumeaz tolnii la cafenelele nenum rate nira
te pe trotuare.
Zresc un cuplu care i ofer reciproc de m nca
re din poriile m ari de cltite fierbini cu ciocolat i
expresia femeii este una de extaz pur n tim p ce linge
o pictur de Nutella lipicioas de pe lingura brbatu
lui. Pentru o firaciune de secund, a da orice ca s fac
schimb de locuri cu ea. Ce m ult m i-ar plcea s fiu n
vacan ntr-un ora de basm, m ncnd ciocolat din
lingura iubitului, far s am nicio grij!
Privirea aspr a lui Julien m readuce cu picioarele
pe pmnt.
Grbete-te, mai avem puin i ajungem, zice
far a ncetini pasul.
Ignor zvcnetul din picioare i continui s naintez.
Nu am scos nicio vorb dup scurta conversaie din
tren i nu vd motive ca s ncep acum. M in dup el
ca s-mi recuperez paaportul, dup care m voi urca n
trenul de Paris de data asta singur. Fr alte jude
ci emise de misteriosul agent secret francez care nu
tie nimic despre viaa mea.
Traversm un pria ce strbate oraul, ne strecu-
rm printre grupurile de turiti i intrm pe o strad
pietonal pietruit. Aromele delicioase de fondue i
ciocolat se nal n aer i-mi dau ameeal.
Julien m ia de mn i m mpinge spre o msu
din colul unei cafenele.
Ia loc i bea un pahar de vin. M ntorc peste un
sfert de or.
Scoate portofelul i mi ntinde o bancnot de zece
euro.
S beau un pahar de vin? Glumete?
U nde te duci? l ntreb, nelund n seam ordi
nul de a m aeza.
N u pleca de aici i nu vorbi cu nimeni, mi d
el ultimele instruciuni, pregtindu-se s plece i s m
lase singur la cafenea.
Dar de ce...?
Julien se rsucete pe clcie i vine napoi spre
mine, apoi se apleac att de aproape nct buzele lui
mi ating uor urechea.
S-ar putea ca locul unde m duc s nu fie sigu
spune, apoi trage un scaun spre m ine i i aaz o m n
pe um rul m eu. Te rog, ia loc i nu-i face griji. M n
torc repede.
Rem arc o oboseal n ochii lui, aa cum n-am z
rit toat ziua. D din cap prevenitor i cu seriozitate,
pentru ultim a oar, apoi revine pe strada pietruit
aglomerat i m las singur n ceea ce ar putea fi cea
mai ncnttoare cafenea n care am stat vreodat, asta
dac n-a fi singur i mbrcat ntr-o rochi roie
care mi dezgolete pielea, spre dehciul tuturor fi-an-
cezilor libidinoi care se ntm pl s treac pe aici. Ca
s nu mai am intesc de faptul c am venit la Annecy cu
unicul scop de a-1 vna pe maleficul escroc care mi-a
furat paaportul.
Ochii m ei rm n lipii de spinarea lui Juhen, care
continu s se ndeprteze pe strad, i, n chpa cnd
aproape c dispare din raza m ea vizual, m ridic brusc
de la mas.
Nu-m i pas c mi-a spus s nu m clintesc din loc.
Trebuie s aflu ce naiba se ntm pl i s-mi recapt pa
aportul.
Cu pantofii m ei cu tocuri nalte, m mpleticesc
m ult mai p uin graios dect Juhen de-a lungul strzu
pietruite i alunecoase. i zresc ceafa i tricoul gri nu
foarte departe, apoi l vd cum cotete brusc la stn
ga pe sub o arcad de piatr. ncetinesc, ca s nu m
surprind c l urmresc, apoi arunc o privire pe dup
arcad i vd c m eterete la o u roie ca sngele de
pe o alee linitit.
D up cteva secunde n care foreaz ua, reuete
s o deschid i se strecoar nuntru. Ua se trntete
n urm a lui i reahzez c singura m ea ans de a ptrun
de n cldire ar fi fost s m furiez n spatele lui Juhen,
ans pe care tocm ai am ratat-o.
m i ndeprtez o uvi de pr czut pe ochi i of
tez frustrat. Probabil c ar fi trebuit s l ascult i s r
mn la cafenea. Zona asta din ora pare cam dubioas.
Atunci de ce nu m-a luat cu el? M ai devreme nu s-a sfiit
s m trag dup el la csua aia din Giverny, unde, de
fa cu mine, l-a snopit n btaie pe individul chel.
n tim p ce ncerc s m hotrsc dac s-l atept pe
alee sau s m ntorc la cafenea, o fulgerare de pr cas-
taniu-rocat aproape de aceeai culoare i lungime
cu al m eu mi atrage atenia. m i concentrez privi
rea pe femeia aflat la cteva case mai jos pe strad i
m ntreb de ce m sim t aa de atras de ea. n clipa
cnd d s coteasc, se oprete i se sucete ntr-o par
te, dezvluindu-i profilul.
Clipesc i m mai uit o dat. Imposibil, nu e real
ceea ce vd. Fac civa pai n fa, ca s m asigur c
nu m nel.
Femeia arat exact ca mama.
Dispare dup col i, far s m gndesc, m iau
dup ea, cotesc i eu i o urm ez pe femeia cu prul rou
i cu un chip de care mi este tare dor.
Parcurge cu civa pai naintea mea strzile erpui
toare, ntunecate i pustii. nainteaz att de repede, n
ct abia po t s m in dup ea. N -am nici cea mai vag
idee ncotro m ndrept, dar nim ic nu m poate opri.
Trebuie neaprat s-i mai vd o dat faa.
M strduiesc s o ajung din urm n chpa cnd
silueta ei zvelt se face nevzut pe dup un col, dar
imediat ce cotesc, nu o mai vd.
Puf! S-a risipit n vnt. A disprut ca prin farmec.
Cercetez frenetic strada pe care sunt sigur, absolut
sigur c aceast copie perfect a m am ei a luat-o, ns
nu dau cu ochii de ea.
Minile mi trem ur i cteva picturi de sudoare
mi se preling pe ceafa cnd m opresc ca s-mi trag r
suflarea. S fi nnebunit? S am vedenii cu m am a um
blnd pe o alee din Annecy? Ce naiba se ntm pl cu
mine?
ns de cum vizualizez din nou n m inte profi
lul femeii, tiu c nu m -am nelat. Semna perfect cu
mama.
M sprijin cu spatele de una dintre cldiri i arunc
o privire n josul strzii, ncercnd s m reorientez n
spaiu. n chpa urmtoare, o femeie m inion, nu mai
nalt de u n m etru cincizeci i un pic, cu o coam de
pr lung, blond auriu, i face apariia dintr-un mic
garaj. Se ntoarce i coboar ua metalic zdrngni-
loare cu mare grij, ca s n-o trnteasc. Apoi o ncuie
cu o cheie uria, ndeas cheia n buzunar i verific
atent cealalt parte a strzii. Tresare vizibil cnd d cu
ochii de mine, dar i revine iute i o ia din loc.
Clatin din cap, ntrebndu-m dac i asta e tot o
iluzie. Ce-i cu mine? Probabil c deshidratarea de peste
zi m-a afectat grav.
In fine, acum n-am nicio idee unde sunt sau cum a
putea s m ntorc la Juhen. Ar fi trebuit s-l ascult i s
nu m clintesc din loc. Doamne!
Decid s-o urmresc pe femeia minion, n sperana
c se ndreapt spre centru, lucru care sper s m rea
duc pe aleea unde Juhen a intrat prin efracie ntr-o
cas, cu numai cteva m inute n urm. ns n chpa
cnd cotesc pe dup un col, femeia m inion se face i
ea nevzut.
OK, e limpede, trebuie s beau ap.
Continui s naintez de una singur, intrnd i ie
ind de pe strzi erpuitoare, cnd, dintr-odat, o briz
rcoroas se face sim it pe aleea ntunecat.
Spre uurarea mea, ua de un rou intens se ivete n
captul unei rue mititele, i un brbat solid cu mult
peste un m etru optzeci nlime o descuie cu brae
le lui musculoase phne de tatuaje.
N u tiu ce-mi vine poate c acionez din in
stinct ori curiozitatea m m n s aflu ce se ascunde n
spatele acestei ui roii la care am accesul interzis, sau
poate frica de a rm ne n continuare singur pe alee
i a vedea o alt fem eie-fantom , dar dintr-odat
m pom enesc alergnd s ajung la u nainte de a se
nchide.
Ceea ce i reuesc, n ultima chp.
in ua ntredeschis vreo treizeci de secunde, tim p
n care ascult bocnitul bocancilor negri ai Lidividului
Tatuat de-a lungul a ceea ce pare a fi un coridor lung.
n clipa cnd nu-i m ai aud paii, crp ua att ct s vr
capul i vd c nuntru e ntuneric bezn. Inima mi
bubuie cu putere n piept; trag din nou cu urechea, ca
s m asigur c tipul s-a ndeprtat ndeajuns de mult,
apoi m furiez pe u, ncercnd s nu fac niciun zgo
m ot.
nchid ua ct de ncet pot, ntind m na i ating zi
dul, apoi ncep s naintez n vrful picioarelor, spriji-
nindu-m de zidul lipicios, prin coridorul cufundat n
bezn, pn ce ochii m i se obinuiesc cu ntunericul. O
lum in ce plpie pe sub o u aflat m ai jos pe coridor
mi atrage atenia.
m i scot pantofii, m furiez pn la u i mi lipesc
urechea de suprafaa aspr din lem n. Recunosc im e
diat vocea joas a lui Julien, dar din ncpere se mai
aude un glas un glas de femeie.
N u desluesc ce spune, dar un lucru e sigur. N u vor
bete franuzete, ci englezete. Cu u n accent austrah-
an distinct.
M lipesc i mai tare de u, n ncercarea de a n
elege ce se discut, i ua se ntredeschide. Sar ntr-o
parte, mi lipesc spatele de zid i-mi in respiraia, ru-
gndu-m n gnd s nu fi fost zrit.
Pulsul m i se accelereaz i-mi spune c e cazul s o
iau la goan, dar mi ncletez pum nii i rm n pe loc.
Dup vreo treizeci de secunde, tim p n care nu sesizez
nicio schim bare survenit de partea cealalt a uii, m
apropu din nou de deschiztur i arunc o privire n
untru.
Liima m i se oprete n piept la vederea scenei din
faa ochilor mei.
O femeie cu o nfaiare izbitoare, cu picioare lungi
de ase kilom etri i pr negru ca abanosul revrsat pe
umeri i pe spate, st ntins pe o canapea alb elegant.
Corpul ei voluptuos abia dac e acoperit de o rochie
neagr strmt, care nu face dect s-i accentueze pie
lea alb ca zpada.
O chu ei verzi migdalai se uit n sus n tim p ce i
desface earfa roie de mtase care i atrn lejer la gt.
i iat-1 i pe Juhen, stnd aplecat deasupra ei. Ferm
i nemicat, cu capul nclinat n jos spre ea. N u pot de
ct s mi imaginez expresia de pe faa lui n chpa cnd
Seductoarea se ridic, i n&oar earfa n jurul um e
rilor lui i-l trage ctre ea.
S-ar putea ca locul unde m duc s nu fie sigur, aa mi
spusese.
Hm. Tipa pare ntr-adevr periculoas.
N u tiu nimic despre tablou, i m urm ur ea n
ureche. Ct despre Claude, nu-1 mai vzusem de aproa
pe doi ani nainte s apar astzi pe aici. i acum tu,
Juhen. Juhen al meu.
m i smulg privirea de la scen i un val de grea mi
cuprinde stomacul. Care tablou? Ce mi ascunde Juh
en? i asta s fie femeia de care amintise n tren? Singu
ra iubire a vieii lui, cu care o dduse n bar?
D au s-o terg far s m uit napoi, cnd o sclipire
dinspre partea opus a camerei mi ia ochu.
i atunci l vd. Inelul m eu de logodn, trntit cu
nepsare pe o m su jegoas de cafea, lng u n vraf de
paapoarte.
D intr-odat, puin mi pas de Juhen, de femeie ori
de ceea ce sunt cei doi pe cale s fac. Ridic m na spre
clan, ns n chpa cnd dau s nvlesc nuntru, o
m as de m uchi m prinde pe dup gt, tindu-m i res
piraia.
Icnesc i dau s trag aer n piept, dar, cnd nu reu
esc, intru n panic. ncerc s m zbat, ns n-apuc s
m nndc, c strnsoarea din jurul gtului m eu cedeaz
i braele acelea musculoase m arunc nuntrul nc
perii.
Ce naiba se petrece aici? tun om ul din spatele
m eu cu un accent identic cu al femeii. i cine-i ceaua
asta care spioneaz pe la ui?
Julien se rsucete brusc spre noi i face ochii mari
de tot cnd m mpleticesc i cad pe podea, icnind ca
s-mi recapt rsuflarea.
Seductoarea i azvrle earfa pe jos i se repede
spre m ine cu ochii nguti ca nite fante. Dar Juhen
ajunge la m ine naintea ei. Cu o micare iute, m trage
n sus i i blocheaz drumul, postndu-se n faa mea.
N u e periculoas. E doar o prieten cu care c
ltoresc i niciunul dintre voi s nu ndrzneasc s-o
ating.
Vocea lui rsun tare n apartam entul micu i
nghesuit, n tim p ce corpul i st ca un scut n calea
privirilor amenintoare.
Gfi i rsuflu adnc, ntrebndu-m de ce nu l-am
ascultat. Chiar am crezut c sunt n stare s m descurc
de una singur?
Brbatul care m-a mpins nuntru se apropie de Ju
lien i abia atunci mi dau seama c e Individul Tatuat
pe care l-am vzut intrnd n cldire. Probabil c a stat
ascuns n umbr, pndindu-m . N um ai la gndul sta
i sim t o rceal de-a lungul irei spinrii.
O expresie de dezgust se ntiprete pe faa brbatu
lui n m om entul cnd i fixeaz ochii pe Juhen.
Tu i Claude m i facei grea. V culcai cu sora
mea, v folosii de ea p entru escrocheriile voastre ne
norocite i pe urm i dai papucii. D e fiecare dat ace
lai lucru.
Ai dreptate n privina lui Claude. D ar nu i n
privina mea. N u vreau s-i fac niciun ru surorii tale,
rspunde Julien, far urm de team n glas.
A tunci ce naiba caui aici?
A m vrut s-i pun cteva ntrebri i nimic mai
m ult. Iar ea a fost m ai m ult dect ncntat s-mi rs
pund.
Tonul provocator al lui Julien l irit pe australian.
Colurile gurii Seductoarei se arcuiesc ntr-un rn
jet drcesc cnd se apropie unduitoare de Julien, dn-
du-1 la o parte din cale pe fratele ei. Rm ne la civa
centim etri distan de faa lui Julien, att de aproape
nct i sim t rsuflarea duhnind a alcool i igar.
Juhen D ubois, i susur ea n ureche. Tu eti cel
pe care l-am dorit m ereu.
i trece buzele phne peste obrazul lui Juhen, apoi
degetul arttor lung peste pieptul su.
N u pentru asta am venit ncoace, Marie, i tu o tii
prea bine, zice Juhen, dndu-i m na la o parte, lund-o
n schim b pe a m ea i ducndu-m spre u.
C hiar cnd suntem pe punctul de a iei din acest
apartam ent periculos, mi amintesc de inel.
N u se poate s plec far el.
M rsucesc spre m sua de cafea n cutarea dia
m antului strlucitor aflat acolo cu num ai cteva chpe
nainte, dar nu l mai zresc.
Sunt contient c att ochii Individului Tatuat, ct
i cei ai Seductoarei stau hpii de spinarea m ea n tim p
ce Julien m trage ctre u, aa c m sprijin de el i i
optesc la ureche;
D ar ine...
N u m las s term in propoziia i m ia pe sus prin
coridorul slab luminat, trntind ua n urm a noastr.
hielul meu! uier eu din nou n chpa cnd mi
strecor picioarele umflate napoi n pantofi.
N u scoate o vorb pn nu ieim.
M strnge de m n i m trage afar, n aerul rco
ros al nopu.
De cum suntem pe strad, mi smulg mna din
strnsoarea lui i mi ncruciez braele la piept.
hielul m eu de logodn era acolo, pe m sua de
cafea. Trebuie s ne ntoarcem s-l lum!
Juhen m orm ie ceva n tim p ce o ia de unul singur
nainte cu pai m ari pe alee.
Vorbesc serios! Trebuie s m ntorc. N -am de
ales.
Se rsucete spre mine. Ochii i arunc scntei i-i
ine minile ndesate n buzunarele de la blugi. Pe urm
ntinde braul spre mine.
Nu, nu vreau s te in de mn. Cine tie pe unde
o fi umblat m na asta nainte. i nc ceva, rbufiiesc eu.
Dar nu apuc s term in fraza, cci vd c Julien pune
ceva n palm a mea.
Inelul de logodn.
M holbez la diam antul mare care schpete n lum i
na slab a felinarului i capul m i se nvrte.
D ar cum ai...?
i-am spus c vreau s te ajut, ai uitat?
Se ntoarce i se ndeprteaz pe sub arcada din pia
tr.
ncerc s in pasul, ontcind n urm a lui.
i paaportul? L-ai gsit?
Clatin din cap, apoi scoate o igar din buzunarul
de la blugi i o aprinde.
Nu.
D ar am vzut u n vraf de paapoarte pe msu.
Al tu nu era acolo. Am verificat, spune pe un
ton im pacientat n tim p ce pufie fum ul de igar n
aerul nopii.
C um pot s am ncredere n tine c ai verificat?
Te-am vzut nuntru cu... femeia aia. N u preai prea
concentrat pe ideea de a-mi cuta paaportul.
i aintete ochii pe pavajul din fa i-i ncordeaz
m axilarul nainte de a vorbi.
N -a fost deloc aa cum i-ai nchipuit. i n-aveai
niciun drept s m urm reti. i-am cerut s m atepi
la cafenea. Asta era treaba mea i tiam perfect ce aveam
de fcut, num ai c tu, care crezi c le tii pe toate, i-ai
bgat nasul i ai distrus toat operaiunea.
m i pare ru c am distrus operaiunea, dar se
pare c mi ascunzi unele lucruri. Care e legtura dintre
paaportul i inelul m eu i tabloul despre care ai vorbit
cu femeia?
A runc m ucul de igar i cotete brusc spre ru.
Astea sunt informaii secrete. Nici n-ar fi trebuit
s le auzi, aa c uit tot.
Bine. i acum? ntreb, contient c dup toate
prin care am trecut, n-am reuit s dm de urm a lui
Claude i nu m i-am recuperat paaportul.
O s ne cazm la un hotel peste noapte, iar mi
ne vom lua prim ul tren.
Simt un gol n stomac. Ce m fac? Cum o s ajung
napoi acas? Ce-o s se ntmple cu m ine dac m n
torc la Paris i vd c pohia e n continuare pe urmele
mele? Iar dac transferurile bancare au fost ntr-adevr
legate de nite afaceri ilegale, atunci Paul va afla ct de
curnd. Cum am s-i explic ce s-a petrecut n ultimele
douzeci i patru de ore? Cum de l-am dezamgit pe el
i toat familia m ea n halul sta?
Arunc o privire n jos, la inelul de logodn din pal
ma mea. Cndva, diam antul simbohza sigurana vieii
pe care aveam s o duc alturi de Paul.
Dar, ntr-o singur zi, plasa de siguran pe care m
strduisem din greu s-o es n jurul m eu se sfiase. i
totul pentru c i perm isesem unui francez cu vorba
dulce s mi ofere cteva pahare de vin.
l urmez pe Juhen n tcere de-a lungul strzilor n
tortocheate din Annecy, cu inelul n mn, fizic inca
pabil s mi-1 strecor pe deget. i m ntreb dac i Paul
simte, ca i mine, c-n chpa asta suntem desprii nu
de unul, ci de m ult mai multe oceane.
OPT

N iciodat n-am fost mai fericit la vederea unui tro


tu ar norm al, asfaltat. D up ce, pre de cteva m inute,
am parcurs strada pietruit de pe malul prului, ajun
gem, n fine, la o intersecie mare, cu trotuare norm ale
i cu felinare. E un m iracol c nu m i-am scrntit glezna
dup ct am alunecat pe nenorocitele alea de pietre
neregulate.
Prul care traverseaz oraul se vars ntr-un lac
imens, cu ape m tsoase ce sclipesc n lum ina lunii. n
loc s continue drum ul ctre lac, Julien face la stnga
pe trotuarul asfaltat, indicndu-m i cu o micare de cap
s-l urmez.
Asta m ateapt de acum? U n dat din cap? Dar ce
sunt eu? Cine?
Unde mergem? l ntreb.
D intr-odat m sim t att de sfrit, nct mi vine
s m ntind pe o banc i s adorm n dou secunde.
E im hotel mai ncolo. Se cheam H tel Splendid.
O s lum o camer p en tru la noapte.
Splendid, rspund eu sec.
Un zm bet mic i plin de sine rsare pe buzele lui
Julien.
m i perm ii s te ntreb ce i se pare aa de am u
zant?
M gndeam c... vreau s zic, mi nchipui
c amicul Claude a vzut o cu totul alt latur a ta
ieri-noapte, cnd l-ai invitat n camera de hotel. Pre
supun c e aceeai latur pe care o voi vedea i eu n
noaptea asta, nu?
Francezi, americani, nu conteaz, toi brbaii
sunt la fel, oftez eu, ferindu-mi privirea de expresia
obraznic de pe faa lui. Acum un m inut erai furios i
acum nu te gndeti dect la sex.
Tu eti cea logodit i tot tu vei petrece o alt
noapte ntr-un alt hotel i cu un alt strin, chrie.
Mersi c mi-ai amintit. i unde ziceai c e hote
lul sta?
Chiar aici, arat Julien spre stnga.
Intrarea cu marchiz a hotelului Splendid se nal
chiar n faa noastr.
l urmez n holul de recepie linitit i meditez la ceea
ce mi-a spus. Are dreptate. Eu sunt cea logodit i tot eu
voi petrece a doua noapte consecutiv ntr-un hotel cu
un brbat pe care abia l-am cunoscut. Sunt, ns, bgat
pn-n gt n ncurctur i nu tiu cum s ies altfel de
ct acordndu-i din nou ncredere lui Julien.
Scoate crdul de credit i achit camera, lsndu-m
s m gndesc c, dei nu l cunosc dect de mai puin
de douzeci i patru de ore, perspectiva de a fi cu el
singur ntr-o camer de hotel nu m sperie ctui de
puin.
Dac e s privesc n urm Ia evenimentele de peste
zi, nim ic nu m-a speriat la el, cu excepia pum nului lu
ia zdravn pe care i l-a dat ofierului de pohie n toale
ta hotelului din Paris. n realitate, ceea ce sim t e chiar
contrariul. Juhen e nem aipom enit de protector, mi d
senzaia c indiferent ce s-ar putea petrece, el ar rezolva
totul... i m -ar apra.
N -am cunoscut niciun brbat aa ca el.
Dei, pe de alt parte, n-am cunoscut nici vreun
brbat precum Claude, m otiv pentru care alarma m ea
de escroc infam nu s-a declanat atunci cnd m -a am e
it cu vorbe dulci. Poate c n-ar mai trebui s m ncred
n instincte.
M car de data asta nu mai am nimic dem n de furat.
M ai m ult, acum a fi dispus s-i dau bani Iui Juhen ca
s-mi fure pantofii cu toc i rochia roie de prostituat,
num ai s scap odat de inuta asta.
Juhen ia cheia camerei i mergem am ndoi la hft.
Ca s tu, de cum se rezolv ncurctura, o s-i
napoiez toi banii cheltuii cu mine, i spun.
N u e nevoie, rspunde el i apas nc o dat pe
buton.
Se aude clopoelul sunnd i Juhen deschide ua,
dnd la iveal cel mai m ic hfi: pe care l-am vzut vre
odat.
Dup tine, m poftete el.
Ne nghesuim am ndoi n spaiul ngust, stnd cu
piepturile i genunchu lipii.
m i dau pe dup ureche o uvi de pr de acum
ncreit de-a binelea. D intr-odat m sim t stnjenit i
tulburat. m i feresc ochu i m uit pe perei.
Vorbesc serios, insist eu, chiar am de gnd s-i
returnez toi banii de cum ajung acas.
i aaz degetul arttor pe buzele mele.
t! Rnjete, cu un licr rutcios n ochi. Poi
s te hniteti cnd eti cu mine. N -o s spun nimnui.
i las m na s cad i vrfurile degetelor lui mi
ating uor braul. Un val de cldur se revars mai jos
de abdom enul m eu i simt furnicturi pe ira spinrii,
care mi dau o senzaie de ameeal. nghit n sec i mi
feresc din nou privirea.
nainte s apuc s zic orice, num ai s sparg tcerea
ciudat care s-a instalat n aerul sttut, hftul se oprete
la etajul patru. Respir adnc i l urm ez pe Juhen de-a
lungul coridorului ngust i ntunecat.
Descuie ua i d la iveal o camer minuscul, cu
un pat dublu de dim ensiuni deloc generoase, un biro-
ua i un scaun din lem n nchis la culoare, far pic de
spaiu ntre ele.
Rm nem n pragul uii i ne holbm pre de o chp
la pat.
Im i pare ru. N u m ai aveau camere cu dou pa
turi. i n Frana toate camerele de hotel sunt mici. M
rog, n afar de Piaza Athne.
Sunt aa de obosit c nu tiu ce-a mai putea spu
ne. Ce Dum nezeu, om ui sta m-a crat azi prin toat
Frana ncercnd s-mi gseasc paaportul, mi-a recu
perat inelul de logodn i mi-a pltit mncarea, biletul
de tren i acum i camera de hotel. Ce p o t s fac? S-i
spun s doarm n scaunul din lemn?
M prbuesc pe pat i-mi scot pantofii din picioa
rele nroite, umflate i pline de bici.
H m , zice Juhen, traversnd camera p entru a
arunca o privire n baie. Vd c ai problem e cu picioa
rele. Te las singur, n caz c vrei s faci un du. M n
torc ntr-o jum tate de or. OK?
Mersi.
Zmbete binevoitor nspre mine i iese din camer.
A proape far s-mi dau seama, spinarea m i cade pe
saltea, iar capul mi-e att de greu nct nu-1 m ai pot ine
ridicat nicio secund. m i ntind minile n lturi, mi
salt picioarele obosite pe pat i m holbez la tavan.
Dac m-a concentra suficient de m ult tim p pe felul
n care vopseaua se rsucete n cercuri nesfrite pe
deasupra mea, a putea uita ce se ntmpl. Sau mcar
a adorm i. D ar picioarele mi zvcnesc prea dureros
i, m ai m ult dect att, ori de cte ori nchid ochii, m
cuprinde aceeai fierbineal pe care am sim it-o n hft
lng Juhen, acum cteva clipe.
M forez s m salt n ezut i scutur din cap pen
tru a alunga fierbineala care m m uc de obraji i-n
cUpa asta vd u n telefon aezat pe biroul din faa mea.
Sophie urm eaz s ajung m ine n D C i nu tie c
n u voi fi acas. Ideea c Sophie ar putea sta singur cu
Paul chiar i pentru o zi m nelinitete la culme. Ei doi
nu doar c nu se plac, se ursc de-a binelea. Pe Paul l
scoate din srite trncneala ei inepuizabil, ntrebrile
nesfrite i lipsa de sim practic, iar, pe de alt parte,
aa cum foarte elocvent s-a exprimat Sophie n mailul
trimis nainte s plec din DC, ea nu-1 nghite pe Paul
pentru c are un b n fund.
De m ult vrem e am renunat s ncerc s-i fac s se
plac.
Ridic receptorul i formez num rul de mobil al lui
Sophie, hotrt s i servesc aceeai poveste pe care
i-am spus-o i lui Paul. N-am de ales. Dac i-a oferi chiar
i cea mai mic sugestie asupra situaiei reale n care m
gsesc, ntreg famihonul ar afla c e ceva n neregul cu
mine la nici dou m inute dup ce a nchide telefonul.
Alo? rspunde ea.
Soph, sunt eu, Chloe.
Surioar, ar trebui s-l sfatuieti pe viitorul tu
so s ia un calmant.
Ce to t spui? Cnd ai vorbit cu Paul?
Am sunat la voi acas acum vreo or ca s vd
dac ai ajuns cu bine, iar Paul prea s-i fi ieit din
mini.
Aha, bnuiesc c i-a spus c sunt nevoit s r
m n la Paris pentru nc o zi sau dou.
M da, i nu prea deloc ncntat. De fapt, era fu
rios de-a binelea pentru c a sunat la tine la hotel i i-au
spus c ai plecat.
m i prind capul n mini, pregtit s m int pentru a
treia oar pe ziua de azi.
Pi... da, am uitat s-i spun c Angela m -a m utat
la un hotel cu tarife mai rezonabile, ca s nu devalizez
cu totul crdul de credit al firmei pentru zilele de ede
re care nu au fost planificate.
A tunci ai face bine s-l suni pe Paul, ca s-i ex
plici. M i-a zis c trebuie neaprat s discute ceva cu
tine, e o chestie urgent. Ceva legat de blocarea con
tului vostru. Bnuiesc c-a ncercat s scoat bani de pe
crdul de debit i n-a putut. A tot blmjit la telefon.
Prea al naibii de stresat, Chloe..., nu c asta ar fi cu
ceva diferit de felul lui obinuit de-a se purta, dar...
Cred c e copleit, nunta e n weekend, mai sunt multe
de rezolvat, aa c prerea m ea e c-ar trebui s te ntorci
ct mai repede.
N -am nimic ce s-i zic altceva dect c viaa mea e
pe cale de a fi distrus.
Alo, Chloe?
M m hm m , m urm ur eu, nchiznd ochii i ncer
cnd s respir.
N um rul de pe care m-ai sunat acum e cel al h o
telului la care stai? Vrei s-i dau num rul lui Paul ca s
te sune el?
Nu! Adic... las, o s-l sun mai ncolo. N u te de
ranja.
Niciun deranj. D oar sunt dom nioara ta de
onoare i nu mi-ai cerut ajutorul aproape deloc cu pre
gtirile de nunt. Apropo, i vine s crezi c te mrii
peste mai puin de o sptmn?
Nu, Soph. Nu-m i vine s cred. Chiar nu-mi
vine.
Bun, acum povestete-mi despre Paris. Cum ara
t brbaii francezi? Sunt sexy, aa cum se spune? Sau
foarte slbnogi?
Sophie!
Ce-i? E adevrat c te mrii, dar asta nu nseam
n c-ai murit. i c nu poi s te m ai uii la niciun alt
brbat n afar de Paul pentru tot restul vieii tale.
Bine, am neles. Cred c se poate spune c br
baii francezi sunt... interesani. N u c a fi avut de-a
face prea m ult cu ei. D oar sunt aici cu afaceri i am avut
m ult de munc.
M fac ghem i m uit de jur m prejurul camerei.
De-ar ti ea...
Munc, m unc i iar munc. Dac tot trebuie s
mai rmi acolo o zi sau dou, ai putea i tu s te distrezi
un pic. D oar tii ce stres te ateapt la ntoarcere, cu noi
toi pe capul tu. Azi-diminea am vorbit la telefon cu
Lily, Magali i tata. i m -au nnebunit de cap. Trebuie s
te ntorci ct mai repede.
Da, Soph, tiu.
Bine, s ne spui cnd te ntorci. Pn atunci. Paul
i cu m ine vom rm ne pe metereze.
O, Doam ne!
Bine, Soph, aa voi face. Abia atept s ne ve
dem.
i eu. Te pup.
Te pup. Pa.
nchid telefonul i-mi pun problem a dac s-l sun
sau n u pe Paul. M hotrsc s fac mai nti un du.
Sunt transpirat, obosit i picioarele m d o r de mor.
n plus, am nevoie de tim p ca s m gndesc la ce i voi
spune. N -am dect dou opiuni: s continui cu m in
ciunile ori s-i m rturisesc adevrul. Dac voi continua
pe drum ul pe care am pornit, voi ajunge inevitabil la
o spiral a m inciunii total scpat de sub control. Va
trebui s-i spun c stau la im alt hotel. D in care, apropo,
voi pleca mine. Paul nu e prost. i va da seama ime
diat c ceva nu e n ordine.
i mai am pe cap i dezastrul cu nenorocitul la de
cont bancar. N -am nici cea mai vag idee cum i-a pu
tea explica asta.
Cealalt opiune adevrul nu m i se pare, pe
m om ent, viabil dac vreau s m cstoresc cu el n
weekendul sta.
Bun, deci va trebui s continui cu minciunile.
M holbez la telefon i cnd senzaia de grea mi
cuprinde stomacul, m rsucesc i intru n camera de
baie.

D up douzeci de m inute de stat sub uvoiul de ap


fierbinte ntr-o stare comatoas, refuznd s m mai
gndesc chiar i pentru o secund la ncurcturile din
viaa mea, m nfor ntr-un prosop i-n chpa urm
toare reahzez c va trebui s-mi pun din nou pe m ine
oribihtatea aia de rochie roie ca s m ntorc n pat.
Bleah!
Dau s-mi trag peste cap fia minuscul de estu
r, cnd aud o btaie n ua bu.
Da?
i-am cum prat o pijama, zice Juhen.
O, mersi, rspund eu, surprins de sohcitudinea
lui i ncntat c pot lsa rochia roie s cad ghem pe
gresia din baie.
Vrei s i-o dau acum?
Sigur c da, mersi.
Crp ua i ntind mna dup pijama.
Julien mi-a cum prat i un tricou scurt de culoare
purpurie, inscripionat pe piept cu num ele Annecy,
scris cu htere n rehef, i o pereche de pantaloni de
pnz de in bleu. Spre marea m ea mirare, ambele mi
vin perfect.
Curat i obosit m oart, ies din baie. Julien st la
birou i m nnc un sandvici.
M ersi p entru haine, i spun i m arunc pe pat,
ncercnd s-mi pieptn prul lung i ud cu degetele.
i-am luat i un sandvici, zice, m pingnd o p u n
g de plastic pe pat, spre mine. C u brnz i legume.
Fr carne. i nuntru ai o sticl cu ap. N u de vin.
Vai, ce amuzant!
n punga de plastic gsesc, n afara sandviciului i a
sticlei cu ap, dou periue de dini una roz, cealalt
albastr i u n tub mic de dentifrice'.
A runc pe furi o privire spre Juhen, care m uc
zdravn din sandvici, i, n ciuda a ceea ce mi-a spus n
tren i a evenim entelor dubioase petrecute cu cei doi
austraheni, m sim t im ens de recunosctoare c are
grij de mine. i tiu cumva, din instinct, c nu m -am
nelat acordndu-i ncredere. A avut dreptate atunci
cnd mi-a cerut s rmn la cafenea pentru ca el s se
ocupe de gsirea paaportului i, mai m ult dect att, a
reuit s-mi recupereze inelul.
Paaportul furat e o chestie pe care a putea s o jus
tific n faa lui Paul. Dar cum i-a fi p u tu t exphca dispa
riia inelului de logodn?
m i dau seama c nc nu m i-am pus pe deget ine
lul. D iam antul sohtar schpete n lum ina veiozei, lng

Past de dini (n Ib. fr. n original).


capul lui Julien, care se uit drept spre m ine n tim p ce
m estec din sandvici.
Vd c te gndeti intens la ceva, zice el ntre
dou nghiituri. La ce?
Uf, nu prea tiu... Cred c sunt cam confuz, cu
toate cte s-au petrecut. Am vorbit la telefon cu sora
m ea ct ai fost tu plecat. i ea vorbise cu logodnicul
meu, care era foarte suprat pentru c banca ne-a blo
cat contul.
Juhen soarbe dintr-o sticl cu ap, apoi i drege
glasul.
Claude se mic repede. E un profesionist i tie
exact cum s se descurce.
Bine, i atunci eu ce-o s fac? n chpa asta se pare
c Paul va afla, inevitabil, adevrul.
Dac reuim s-l gsim mine pe Claude, avem
toate ansele s-i recuperm paaportul, ca s poi s
te urci n prim ul avion spre cas.
Dar dac pohia m caut i dac transferurile
fcute de Claude din contul m eu sunt legate de activi
ti ilegale, cum voi trece de vam la aeroport?
Juhen nghite ultima bucat de sandvici, strnge
ambalajul ghem i l arunc n coul de gunoi.
N-ai de ce s-i faci griji pentru asta. Sper c n-ai
uitat c lucrez pentru guvern. O s m ocup eu i vei
trece de vam far nicio problem.
D ar mi-ai spus c nici mcar oamenii ti nu m
vor crede c sunt nevinovat. Pentru c s-a dovedit c
m ulte femei aflate aparent n aceeai situaie ca m ine
lucrau, de fapt, pentru Claude. m i prom ii c vei rezol
va tu asta?
Chloe, va trebui s ai ncredere n mine. tiu ce
am de fcut.
Pentru ce agenie lucrezi? Pentru echivalentul
francez al lui CIA?
Asta e o informaie confidenial. Deja tii prea
multe.
Mijesc ochii spre el.
Bine. Dac nu poi s-mi spui p entru cine lu
crezi, atunci vreau s tiu cine e austrahanca i care-i
treaba cu tabloul.
Ofteaz.
Bnuiesc c n-o s scap de insistenele tale, nu-i
aa?
Nu, dac nu vrei s te mai bat la cap cu ntrebrile.
Sunt sigur c nu vreau.
OK, atunci d-i drumul. Te ascult.
M rie e o femeie pe care Claude o folosete la
escrocherii i... cu care se i culc.
i, dac e s m iau dup spusele fratelui ei, cu
care... te culci i tu.
N u, asta nu e...
Ridic m na ca s-l opresc.
N u conteaz, nu vreau s tiu nimic. N u e treaba
mea. Dac lucrezi sub acoperire, presupun c trebuie
s faci anumite lucruri ca s pari din leahta lor, ca s
te citez.
Julien ridic din sprncene i gropia ii apare din
nou n obrazul drept n tim p ce rnjete maliios.
Ce-i pas ie dac m culc cu M rie sau nu?
D oar eti logodit, nu?
Faa mi ia foc i mi feresc privirea.
Nu-m i pas. D oar c ncerc s-mi form ez o ima
gine de ansamblu i s neleg ce naiba se petrece.
Crede-m; e o chestie tare comphcat i cu ct
tii m ai puin, cu att mai bine.
N u mi-ai rspuns la partea cu tabloul.
N u exist niciun tablou, rspunde el scurt.
Atunci ce tot spunea femeia c nu tie nimic des
pre tablou? i de ce mi-ai spus cnd am plecat de acolo
c informaia e secret?
Ca s-i distrag atenia lui M rie i ca s-i smulg
alte informaii far s-i dea seama. Dup cum ai vzut,
n u e o femeie prea intehgent.
Deci, nu e vorba de niciun tablou?
Nu. Dar am aflat ncotro se ndreapt Claude de
aici, iar M rie mi-a spus c mai are la el cteva paa
poarte de vnzare, aa c e posibil s-l aib i pe al tu.
U nde se duce Claude de aici? ntreb.
La Lyon. E un ora mare, la dou ore distan cu
trenul. O s plecm mine-diminea.
Tot nu neleg de ce i dai atta osteneal ca s
m-ajui. Mai ales c ai prim it ordin s m lai pe mine
pe m na pohiei ca s te ocupi de Claude. i pui slujba
n pericol i deocam dat nu am dat de Claude. De ce
faci asta?
N-ai de gnd s te opreti cu ntrebrile?
N u m obosesc s-l reped, aa c ofteaz.
Bine. Pe vrem uri am cunoscut... o femeie...
Vocea i se stinge i se uit la o pat de cafea de pe
mochet.
M area iubire a vieu tale?
i ridic och spre mine, dar n u mai adaug nimic
i iau rspunsul ca fiind afirmativ.
A fost o victim a escrocheriilor puse la cale de
Claude. La fel ca tine. i nu vreau s mai vd alte femei
trecnd prin ce-a trecut ea.
Ce s-a ntmplat?
Se ridic i se duce spre baie.
Cred c pentru m om ent i-am rspuns la destule
ntrebri.
i cu asta, nchide ua bu i m las singur, ntins
pe pat i ntrebndu-m ce ar fi p u tu t pi femeia aceea
mai ru dect mine.
Termin de m ncat sandviciul ct tim p Julien e la
du i, n clipa cnd m ridic s arunc resturile n coul
de gunoi, ceva de pe birou mi atrage atenia.
Celularul lui Juhen.
A nm c o privire spre ua bii, aud c apa de la du
curge i iau telefonul n mn. N u tiu exact ce anume caut,
dar trebuie s aflu mai multe. M ai multe despre agenia
pentru care lucreaz Juhen, despre tabloul despre care
pretinde c n-a fost dect un m od de a distrage atenia
lui M arie i despre motivele care l fac s-i rite pielea
p entru o femeie pe care abia a cunoscut-o.
D erulez meniul i gsesc imediat mesajele, apoi dau
clic pe cel mai recent. E din noaptea trecut i persoana
care l-a trim is are iniialele G.D.
Respiraia mi se oprete n gt n clipa cnd o fotogra
fie, i nu un text, ncepe s se ncarce pe micul display.
E poza mea.
Aceeai pe care poliitii i-au artat-o azi-diminea
m anagerului de la H te l Piaza Athne.
Iar sub fotografie e un text;
La fem m e s'appelle Chloe Turner. Si tu veux trouver
le tableau, empche cette fem m e de parler aux flics. Cest
urgent.'
Trebuie s notez mesajul. Nu-mi amintesc franceza
pe care am nvat-o n coal suficient de bine ca s
neleg to t textul. Trag iute sertarul biroului i scoto
cesc dup un notes i un pix, dar fr succes. Duul se
oprete n chpa urmtoare. Julien va deschide ua de la
baie din chp n chp.
M reped peste pat i deschid sertarul noptierei,
unde dau peste un pix aezat lng im notes. Sub an
tetul Htel Splendid mzglesc iute mesajul, apoi smulg
foia din notes, o m pturesc i o vr n sutien. M gr
besc s traversez camera, um blu frenetic la telefonul

* Femeia se numete Chloe Turner. Dac vrei s gset


tabloul, m piedic-o s discute cu poliia. E urgent (n Ib. fr. in
original).
lui Julien pentru a-1 aduce napoi la afiajul de pornire,
dup care l pun exact la locul lui pe birou.
n m om entul cnd m arunc pe pat, Julien iese din
baie cu un prosop nfaurat n jurul mijlocului. Prul
lui castaniu-nchis e um ed tot i nclcit, iar buzele
arcuite n sus, ntr-un rnjet dezarm ant pe care am avut
ocazia s l vd deja de cteva ori pe parcursul zilei, fac
ca gropia s-i apar n obrazul drept.
Ce du bun, nu-i aa? zice n tim p ce folosete un
prosop uscat p entru a se freca n urechi.
M mhm m , morm i eu, ncercnd s nu m uit mai
jos de faa Ivii Ia abdom enul tare ca piatra ori la um erii
m usculoi i bronzai.
m i trec m na peste piept, unde am ascuns foaia de
hrtie m pturit n sutien, apoi i zmbesc.
Cel m ai bun du pe care l-am fcut de m ult
vreme!
NOU

Zgom otul uii trntite m trezete din som n. Deschid


ochii i-l vd pe Juhen m brcat n aceleai haine ca ieri
i cu o expresie preocupat pe fa.
Ai dorm it bine? m ntreab.
h. Butean, m urm ur eu.
Asta faci cnd te culci cu un brbat?
Poftim?
Cnd logodnicul tu te duce n pat, asta faci,
adorm i imediat?
Trage draperiile i las o raz de lum in strlucitoa
re s ptrund n ncpere.
M salt n fund i-mi mijesc ochii pn ce m obi
nuiesc cu lumina.
Ce insinuezi? C sunt frigid?
Ridic din umeri.
Nu, doar m ntrebam.
C obor din pat mbufnat.
Locuii mpreun? m ntreab Juhen. Tu i cu
logodnicul tu?
Da, sigur c da. D e ce m to t descoi? De-abia
m-am sculat.
Te satisface?
m i cade falca.
Vorbeti serios?
Da. D e ce?
Ne-am cunoscut abia ieri de-asta. Dac-i n
chipui c-o s discut cu tine despre viaa mea sexual,
atunci nu eti ntreg la minte.
Ridic din um eri i-i nbu un rnjet.
N-ai de ce s te superi. Eram doar curios. tiu
c atunci cnd doi oam eni locuiesc mpreun, uneori
rom antism ul dispare.
Tu ai locuit vreodat m preun cu o femeie?
Nu.
Ei bine, dac vrei s tii, uneori lucrurile devin
mai puin incitante atunci cnd locuieti de ceva vrem e
cu cineva. N u c aa ar fi cazul cu m ine i logodnicul
meu, dar la m ulte cupluri se ntm pl ntr-adevr aa.
Desigur, exist ntotdeauna posibilitatea de a gsi lu
cruri noi ca s mai nviorezi atmosfera.
Ridic din sprncene.
Ca de pild?
Intru n baie i m stropesc cu ap pe fa.
Pune-i imaginaia la contribuie.
Scoate capul pe dup col i mi ntlnete privirea
n oglind.
A m o imaginaie foarte vie.
M da, mi-ai dovedit-o ieri, cu poanta cu plaja
pentru nuditi din blestem atul de autocar care facea
Turul pentru Proaspt Cstorii. Ce ncnttor, m or
mi n tim p ce m uit n oglind la obrajii m ei aprini,
dup care i nchid ua n nas lui Juhen, care rde! Ct e
ceasul? l ntreb prin u.
N ou i jumtate. Tocmai m-am ntors de la gar.
De ce m-ai lsat s dorm pn trziu? La ce or
e trenul?
Din pcate, avem o problem.
D eschid ua bii.
Ce problem?
i trece m na prin pr.
E grve.
Grve? Ce nseam n asta?
Cum se zice n englezete? zice Juhen i se aaz
pe marginea patului, btnd gnditor cu degetul art
tor n brbie. Grev?
Grev?
Da, aa se zice, nu? Toi lucrtorii din transpor
turi sunt astzi n grev. N u circul niciun tren.
Cum adic nu circul nicixm tren? Cum e posibil?
N u e ceva neobinuit n Frana. Aici avem tot
tim pul grves.
Bine, dar trebuie s plecm. N u ne putem permite
s mai pierdem vremea. Ce-ar fi s nchiriem o main?
N u se poate. i ei fac grev. Toate firmele de trans
port sunt n grev. Suntem blocai.
M holbez la el nencreztoare. N u se poate.
D e ce eti aa calm?
Crezi c-mi face plcere? D ar ce-a putea face?
D oar nu sunt eful transporturilor din Frana, mi-o
trntete el.
D ar trebuie s existe ceva! Chiar nu avem nicio
soluie s ajungem la Lyon astzi?
M ridic i ncep s m phm b de colo-colo prin faa
ferestrei.
Am lsat un mesaj cuiva care ar putea s vin
s ne ia cu maina i s ne duc la Lyon. Atept s m
sune. Oricum , dac asta nu merge, greva nu va dura de
ct o zi. M ine-dim inea la prim a or vom putea lua
trenul spre Lyon. Claude are o iubit la care locuiete
cnd e n Lyon, aa c va mai rm ne acolo cel puin
dou zile.
Eti sigur?
Da, sunt sigur.
La fel de sigur ca atunci cnd mi-ai prom is c-1
vom gsi la Giverny i pe urm la Armecy? ncep s m
gndesc c, la urm a urm ei, poate c n u eti cel mai bun
agent sub acoperire. Spune-mi, de ce nu poate s vin
unul dintre colegii ti s ne scoat de aici? Cum e posi
bil s fim blocai?
i-am exphcat, am lsat mesaj singurei persoa
ne care ne poate duce la Lyon, ns nu-i p o t da detalu
despre m unca m ea sau relaiile mele profesionale. As
tea sunt informau confideniale. Dac vrei s-mi insuli
abilitile de agent, n-ai dect, d-i drumul. Dar spune-mi,
ai vreo alt variant?
Nu, n-am. Dar totul e o nebunie. Ce-am putea
face ntre timp?
Privirea intens a lui Julien se ndulcete n tim p ce
ochii lui m msoar de sus pn jos.
A avea vreo cteva idei.
m i ncruciez braele la piept i m duc la fereastr.
O, Doam ne! N u p o t s cred ce mi se ntmpl.
Se ridic de pe pat i-i ia celularul de pe birou.
Voi, femeile americane, suntei mereu ncordate.
Haide s lum micul dejun i s stm de vorb ca s te
mai nveseleti. Arunc o ochead rochiei roii atr
nate pe speteaza scaunului i adaug: Dar mai nti va
trebui s-i cum prm nite haine noi.
n caz c ai uitat, n-am niciun ban, i spun i sto
macul m i se strnge la gndul c voi fi nevoit s p ort
din nou pantofii cu tocuri nalte care mi-au facut bici
n tlpi i rochia aia roie nfiortoare.
Vom face shopping. O s vezi ce bine ne vom
distra.
M ncrunt.
Shopping? Distracie? N iciunui brbat nu-i pla
ce la cumprturi.
Vrei s zici c niciunui brbat american nu-i place
shoppingul. D ar ai uitat c eu sunt francez. N oi suntem
o ras aparte. n Aimecy sunt o mulime de magazine
bune. Haide, mbrac-te. E vrem ea pentru un mic de
jun franuzesc cumsecade.
Dac-i nchipui c o s m fi printr-un orel
obscur din Alpii francezi, s m nnc i s fac shopping
cu un brbat aproape necunoscut, com portndu-m
ca i cum totul ar fi n regul, cnd nunta mea este pes
te cinci zile, atunci eti nebun! O s gsesc eu o cale de
a pleca de aici, cu sau far tine.
i arcuiete o sprncean.
N u zu? i cum ai de gnd s procedezi?
M holbez la el cu o privire tm p. Evident, n-am
niciun plan n cap. Iar stomacul a nceput s-mi chio-
rie de foame.
Bine. O s vin cu tine. D ar num ai pentru c sunt
lihnit i nu vd rostul s stau singur n camera asta
de hotel.
D up un du rapid, ndes bucica de hrtie cu m e
sajul napoi n sutien i-mi fac o not m ental s obin
traducerea textului ct mai curnd posibil.
Cele dou variante n materie de inut pe care le
am la dispoziie sunt rochia roie i pijamaua, ambele
asortate cu pantofii cu tocuri de opt centim etri. Orict
mi am intete rochia asta afurisit de Claude i de ceea
ce am fcut (sau nu) cu el cu dou nopi n urm, m
hotrsc s o port. Pur i simplu nu m simt n stare s
ies din hotel n pantaloni de pijama i pantofi cu tocuri
nalte. D up ce ies din baie l gsesc pe Julien tolnit pe
pat, butonnd pe canalele de televizor.
i ridic privirea de pe ecran i ochii lui cprui se
opresc pe decolteul meu.
La ce te zgieti? l iau eu la rost, n sperana c
nu a observat roeaa care mi-a cuprins gtul.
Privirea i urc acum spre faa mea.
M gndeam c, n ciuda defectelor lui, Claude
are gusturi bune n privina hainelor pentru femei. Nu
crezi?
Brbaii tia!
Trebuie s-mi sun logodnicul nainte de a pleca,
spun, aezndu-m pe pat lng el i vrndu-mi pan
tofii n picioare.
D ar n-ai vorbit cu el ieri? i nu crede c eti la
m unc acum?
M uit la ceasul de la mn. Are dreptate Julien. Paul
crede c sunt acum la m unc i, n plus, pe coasta de est
nu e dect trei i jumtate noaptea. Nu-i place deloc s
fie trezit n mijlocul nopii, aa c poate ar fi mai bine
s atept s se scoale.
ncordarea din stomac mi se mai risipete un pic. O s-l
sun mai trziu. Nu e cazul s agravez i mai mult situaia.
OK, telefonul mai poate atepta. Hai s mergem.
Juhen mi zmbete i gropia i apare n obraz.
O n y va.
***

Ieim din hotel i n chpa cnd pesc pe trotuar i


cuprind cu privirea lacul albastru cristahn nconjurat
de m unu mpdurii, uit cu totul de picioarele care m
chinuie, de rochia m inuscul pe care o port, de Paul,
de contul bancar fraudat i de Julien, care m calc tot
tim pul pe nervi, uit de to t i de toate.
n viaa m ea n-am vzut o privelite att de splendi
d. O adm ir cu respiraia tiat.
i-am spus eu c e inim os aici, zice Julien i i
aaz o m n pe braul meu. O s-i art locurile dup
ce mncm. Vino!
l urmez, dar nu-m i p o t lua ochii de la scenele ce
mi se dezvluie la fiecare pas. Brci albe m pestriea
z lacul sclipitor enorm . Plutesc far niciun el, far
griji, far vreo destinaie anume, neim plicate n nicio
ntrecere. Copii mici rd hrjonindu-se n iarb, cu p
rinii aezai pe bncile frum os aliniate pe sub copacii
um broi, iar m unii se nal pe deasupra frunzelor ce
fonesc n vnt. A erul e proaspt i rcoros i miroase a
pin. N e ntoarcem cu spatele la lac i, n tim p ce strba
tem strzile pietruite, arom a de ciocolat i cafea care
plutete n aer mi las gura ap i-mi face stom acul gol
s chiorie de foame.
nspre lac se ndreapt un pru nspum at ce curge
linitit prin ora. M nunchiuri de flori albe, roz i pur
puriu aprins se revars de pe balustradele ce mrginesc
micile poduri pietonale care traverseaz apa. Grupuri de
turiti hoinresc n sus i n jos pe alee i fac poze cldi
rilor de culoarea apusului, cu obloanele deschise pen
tru a lsa aerul curat de m unte s ptrund n case.
m i amintesc c am trecut pe aici asear, dar acum,
la lum ina zilei, privelitea e com plet diferit. Cuvntul
fermector e prea srac pentru a descrie acest orel.
E ca un basm adevrat.
Julien m conduce spre una dintre cafenelele de pe
malul prului i mi trage un scaun la o mas cu ve
dere perfect spre lacul maiestuos, m unii nali, florile
plcut mirositoare, psrile ciripitoare i copacii foni
tori toate, absolut toate.
Se aaz vizavi de m ine i rnjete.
Vezi, nu e o idee aa de rea s petreci o zi n A n
necy, nu? n Am erica n-avei asem enea locuri, am sau
nu am dreptate?
M gndesc la csua noastr din DC, de lng D u
pont Circle. Pare la ani-lumin distan.
Nu. n State nu avem aa ceva. Nici pe departe.
Un chelner nalt, brunet, cu un zmbet degajat, se
apropie de masa noastr.
Bonjour, Mademoiselle, Monsieur. Vous voulez
quelque chose boire
Un caf pour moi, ef... Julien se ntoarce spre
mine. Vrei o cafea?
Un caf pour moi auss?, i spun chelnerului, n
sperana c franceza m ea e comprehensibil. E t je...
... je suis une question?
Sprncenele chelnerului se mpreuneaz.

* Bun ziua, domnioar, domnule. Vrei s bei ceva? (


Ib. fr. n original).
^O cafea pentru mine i... (n Ib. fr. n original).
O cafea i pentru mine (n Ib. fr. n original).
Oui, Mademoiselle?
Sper c i-am spus c am o ntrebare. Sau poate c
sunt o ntrebare. Rahat. Oricum , a neles ce vreau.
II y a... Vreau s spun, il y a une gr'eve^ ? reuesc eu
s ngim.
Oui, Mademoiselle, il y a une grve aujourdhui? i
dac preferai, vorbesc engleza.
D e ce nu mi-o fi spus de la bun nceput? Sau poate
c st scris pe fruntea m ea c sunt o turist americanc
idioat?
Deci toate sunt astzi n grev? Trenurile, auto
buzele, mainile de nchiriat, totul?
Da, totul.
i nu tii cum p o t pleca de aici spre Paris sau
Lyon, de exemplu?
Nu, Mademoiselle. Lui pare ru. Dac n-avei m a
in personal, n-avei cum pleca din Annecy. Dar sunt
convins c o zi n plus n A nnecy n-o s v displac, zice
el, artnd spre privehtea pitoreasc ce ne nconjoar.
Sigur c nu. Merci.
nainte s apuce chelnerul s-o tearg spre o alt
mas, Juhen adaug:
Monsieur, deux pains au chocolat aussi, s'il vous
plal?. i arcuiete apoi sprncenele spre m ine: Ce? Ai
crezut c te m int cu greva?

E grev? (n Ib. fr. n original).


^Da, domnioar, astzi e grev (n Ib. fr. n original).
* i doi croasani cu ciocolat, v rog (n Ib. fr. in original).
Ridic din umeri.
ncerc s-mi p o rt singur de grij.
De ce s te fi minit?
M gndesc la fotografia m ea din telefonul lui i la
mesajul ciudat n care apare num ele meu.
Cine tie?!
Zmbete.
i-ai nchipuit c vreau s mai petrec o zi cu tine?
Nu, nu m i-am nchipuit. D oar c...
N u tiam c vorbeti franuzete, m ntrerupe
el i scoate pachetul de igri, pe care l aaz pe mas.
Nu pot s zic c vorbesc firanuzete. Am nvat un
pic cnd eram la colegiu, dar asta cu m ult timp n urm.
Ai totui un accent bun. tii, m ajoritatea am e
ricanilor care vin aici vorbesc franceza cu un accent
oribil. m i vine s le spun s se ntoarc n ara lor i s
vorbeasc englezete. Dar tu, tu ai un... hmm... frumos,
zice i-i plim b privirea peste corpul meu.
Am un ce... frumos?
Rnjete.
U n accent. Ai un accent frumos. Te-ai descurca
foarte bine dac te-ai strdui s nvei mai mult.
Chelnerul revine cu dou ceti m inuscule de cafea
i doi croasani pufoi din mijlocul crora nete cio
colata ntunecat la culoare.
Merci, apuc s zic nainte de a devora prim ele n
ghiituri din foitajul untos, saAmrnd ciocolata cleioas
i fierbinte care m i se topete pe limb.
M i-e att de foame, nct a fi n stare s nfiilec
cinci croasani. ncerc s m stpnesc, ns n numai
cteva secunde n farfiirie n u rmne dect o bucic
m inuscul de croasant cu ciocolat.
Julien chicotete.
n afara accentului oribil, voi, americanii, avei i
m ncare proast.
Ba nu, l contrazic eu cu gura plin de foitaj, pe
care l dau pe gt sorbind din espressoul tare. Ai fost
vreodat n State?
Da, am fost, i n-avei de ce s v ludai cu m n
carea voastr.
N u toi americanii m nnc la M cD onalds, dac
la asta te gndeti.
Sigur, tu, una, nu mnnci, asta e clar, din m o
m ent ce eti slab i pari sntoas. D ar cei mai muli
americani sunt destul de grai, nu-i aa?
Ai ceva mpotriva americanilor? l ntreb, dorin-
du-m i s-i nchid odat gura, ca s mi p o t savura n
linite croasantul.
N u, nici vorb. E doar o observaie i-att. Aa
mi ctig eu existena. Observnd. Tu, de exemplu.
Eti aici, n unul dintre cele mai frum oase locuri din
lume, m ncnd un croasant deUcios i, totui, eti n
cordat. N u vrei s te relaxezi nici m car o chp ca s te
bucuri de ziua asta splendid, cu toate c pe m om ent
nu poi face nim ic ca s-i rezolvi problem a.
Iar asta este pentru prim a oar cnd eti afar i
nu te vd fum nd, ripostez eu. Poate c una dintre cau
zele obezitii n America este excesul de fast-food, dar
tu, tu n-ai auzit c fumatul poate cauza cancer?
Soarbe din cafea i clatin din cap spre mine.
Americance, franuzoaice, toate suntei la fel.
Ce vrei s zici cu asta?
C to t tim pul nu facei dect s le spunei br
bailor ce s fac. S ne batei la cap cu ce e bine i ce e
ru pentru noi.
Buzele i se arcuiesc in sus ntr-un rnjet drcesc.
De ce nu-i trieti viaa i nu ncerci s nu-i mai
faci attea griji?
Eu nu-i spun lui Paul ce s fac. i nici nu-mi fac
griji tot timpul.
Ridic din nou din sprncene.
i nu mai face chestia asta.
Ce chestie?
Chestia pe care o faci cu sprncenele.
Scoate un h o h o t de rs, apoi ia o nghiitur zdrav
n din croasant i se reazem de scaun.
tu ce am uzant e s te enervez?
Ar fi i m ai am uzant dac ai tcea i m-ai lsa s
m bucur de peisaj.
Rde n barb, scoate o igar din pachet i o aprin
de, n tim p ce eu term in de m ncat croasantul cu cio
colat i trag n piept aerul rcoros de m unte care sufl
dinspre lac. i chiar n chpa cnd sim t c o parte din
grijile m ele au fost luate pe sus odat cu susurul pru
lui ce clipocete n apropiere, Julien arunc dou m o
nede pe mas, m ia de m n i m trage de pe scaun.
Are maxilarul ncordat i ochii ngustai.
Vino cu mine.
D ar nu mi-am term inat cafeaua, protestez eu.
Acum, zice i m mpinge pe trotuar.
C otim pe dup un col, n to t acest tim p uitndu-se
peste umr.
i cu asta, s-a zis cu plcerea de a savura m om entul.
ZECE

Ce naiba a fost asta? l reped eu im ediat ce-mi d


drum ul la m n i i reia mersul norm al, nonalant.
Sosise vrem ea s plecm, rspunde, trgnd din
igar.
Ai vzut pe cineva? Poate pe australienii ia n
spim nttori de asear? O ri poliia?
Continu s mearg cu privirea aintit n fa i bu
zele pecetluite.
Clatin din cap. N u tiu ce s mai cred. O clip am
sentim entul c se poart cinstit cu m ine i c ncearc
s m ajute, i-n clipa urm toare ceva aiurea se ntm
pl i m ntorc de unde am plecat, far s am nici cea
mai vag idee ce se petrece.
Vino, tiu un magazin bun de pantofi mai jos pe
strad, zice Julien, aruncnd nc o privire peste umr.
Chiar crezi c o s m erg cu tine la shopping i s
m prefac c nu s-a ntm plat nimic?
Dar nu s-a ntm plat nimic, enun el pe un ton
pragmatic.
Bine, cum z id tu. N u s-a ntm plat nimic. O s
ne prefacem c nu ai vzut pe cineva de care fugim.
n m om entul sta nu fugim de nimeni. Se hol
beaz la picioarele mele, cu tlpile bicate. Trebuie
s-i iei o pereche nou de pantofi, zice.
Se oprete i deschide o u n dreapta lui, dup care
mi face semn s intru.
l urm ez nuntru, ncercnd s dau uitrii porc
ria pe care mi-a facut-o mai devrem e la cafenea i spe
rnd c Lidividul Tatuat i Seductoarea n u ne-au luat
urm a. Aleg nite pantofi sport gri cu alb i-i rsucesc n
mini, iar tm plele m i zvcnesc la gndul c pierdem
atta tim p preios rm nnd n A nnecy nc o zi. Paul
se va trezi n curnd. i dac o s-l sun mai ncolo, ce-a
putea s-i spun?
Bun, iubitule! Fac un mic ocol printr-un orel
de basm din Alpi, cu un agent sub acoperire pe care
l-am cunoscut ieri. O, i apropo, m-a srutat n holul
de recepie de la Piaza Athne, am dorm it cu el n pat
azi-noapte i acum m -a scos la cumprturi. Abia a
tep t s m ntorc acas i s ne cstorim! Pa!
Doam ne, ce dezastru!
Arat bine. Vrei s-i ncerci? m ntreab Julien,
apropiindu-se un pic prea mult, dup gustul meu.
M holbez n jos la rochia cea roie.
N u prea cred c se asorteaz cu restul inutei.
Nicio problem. O s-i cumprm i nite hai
ne m ai confortabile. Presupun c nu vrei s te plimbi
toat ziua prin Annecy n rochia asta seductoare.
Am dreptate?
N -o s te las s-mi cum peri haine noi. E ridicol.
N -ar trebui mai bine s nu ne pierdem vremea cu tot
felul de cum prturi i s ne gndim cum s scpm
de aici?
i-am exphcat deja c am transm is mesaj per
soanei care se afl acum cel mai aproape de Annecy i
care ar putea veni s ne ia, dar deocam dat nu m-a su
nat. D in cauza naturii m uncu mele, din pcate, nu am
cum s procedez altfel far a-mi distruge acoperirea. O
s o sun din nou im ediat dup ce i cum pr nite pan
tofi noi.
Ochii i fug spre vitrin, apoi revin asupra mea.
Dac nu vrei s rm nem toat ziua n hotel,
s-ar putea s fim nevoii la un m om ent dat s o lum la
goan, i tu, crat cum eti pe tocurile astea, o s ne
mpiedici s ne micm repede.

Cu o saco phn cu osete i cu noua m ea pereche


de pantofi sport ic, l urm ez pe Juhen afar din maga
zin, ncercnd s-mi pstrez calmul. ncercnd s m
las dus de val i s savurez m om entul avnd n ve
dere c alt variant oricum nu am.
D up civa pai, Juhen se oprete brusc pe trotuar,
m ia de m n i m rsucete n direcia opus.
Ce se ntmpl? ssi i dau, far s reuesc,
s-mi eliberez m na din strnsoare.
Rien, zice, dndu-i ochii peste cap. Nimic. Vreau
s te duc la un alt magazin. Se num ete Camaeu. Cred
c-o s-i plac.
OK, atunci de ce m strngi aa de tare de mn
i m faci s merg cu o sut aizeci de kilom etri pe or?
m i arunc un zm bet maliios.
i-am spus eu c o s ai nevoie de pantofi mai
comozi.
Ce naiba, explic-mi odat ce se ntmpl, i tai
eu vorba. D e cine fugim?
Deschide ua urm toare pe lng care trecem i m
mpinge nuntru.
Cum pr ce-i place. O s fiu dup col, dnd un
telefon.
Ce? Pe cine vrei s suni? ntreb eu, dorindu-m i
n clipa asta s-i pun un m icrofon ca s l spionez i s
aflu ce se petrece cu adevrat.
Vas-y\ zice. N -o s lipsesc dect un m inut.
Se ntoarce i dispare pe dup rafturile cu m br
cminte ultim ul rcnet, lsndu-m cu gura cscat n
mijlocul magazinului.
O vnztoare atrgtoare i face apariia lng mine.
Je peux vous aider, Mademoiselle?^

' Du-te (n Ib. fr. n original).


^Pot s v ajut cu ceva, domnioar? (n Ib. fr. n original).
... nu,je... ...
Vorbii englezete? mi zmbete ea cu nite ochi
cprui phni de bunvoin.
Dau din cap, cu falca n continuare czut.
Venii cu mine. O s v ajut s alegei.
i aaz o m n pe um rul m eu i m conduce prin
magazin, lund n drum nite blugi i topuri n tim p ce
eu surd distrat i cercetez din ochi rafturile, n cuta
rea lui Juhen.
Chiar n chpa cnd ea deschide ua unei cabine de
prob, iar eu ncep s m ntreb dac Juhen nu m-a p
rsit cu totul, l vd cum apare de dup col, innd un
tricou de culoarea prunei n mini. Mi-1 ntinde.
Poftim. Cred c se asorteaz bine cu nuana p
rului tu.
Ce-ai fcut? l ntreb.
Iau tricoul i-l arunc n cabina de prob.
Am sunat, aa cum i-am spus.
i? Cnd putem s plecm de aici? Vine s ne ia
persoana? Care, apropo, cine e?
O cheam Camille. Nu, nu mi-a rspuns la tele
fon deocamdat. I-am lsat nc un mesaj.
S fie Camille una dintre iubitele lui Juhen? Un tip
ca el trebuie c are cel puin cteva iubite rspndite
prin toat Frana.
Dei Juhen are cu siguran o latur blnd i pro
tectoare, nu mi se pare deloc genul de brbat care s
vrea s se imphce. Marea lui iubire, la care a fcut aluzie
n tren, n-a fost probabil dect u n petior auriu pe care
a uitat s-l hrneasc.
N-aveai de ce s stai atta tim p doar p en tru a
lsa un mesaj, observ eu. Cu cine altcineva ai mai vor
bit la telefon?
O chii lui Juhen scapr cnd i aaz minile pe
um erii m ei i m mpinge n cabina de prob.
D u-te i probeaz hainele. i-am promis c o s
te scot din A nnecy ct mai curnd cu putin i o s m
in de cuvnt. Altceva nu trebuie s mai tii.
i ia minile de pe um erii m ei i-mi trntete ua
n nas.
Te atept aici, zice de dincolo de u. S mi ari
cum i vin hainele.
Ha, pufnesc eu.
De parc a fi dispus s m m popoonez n faa
lui i s-i art fiecare inut. Bun, sigur c abia atept s
scap de pantofii cu tocuri nalte i de rochia asta ridico
l i s m schim b n nite haine norm ale i curate, dar
nu asta conteaz.
Ceea ce conteaz e c situaia a scpat total de sub
control i c, judecnd dup faptul c Juhen se uit m e
reu peste umr, nu suntem n siguran aici. Trebuie s
plecm din A nnecy ct mai curnd posibil i s-l gsim
pe Claude.
m i arunc pe m ine o pereche de blugi evazai, albas-
tru-nchis, i tricoul de culoarea prunei, vd c-mi vin
bine i dau s scot tricoul, cnd Juhen crap ua.
H ai s te vd.
Hei! spun eu, trgnd napoi tricoul pe mine.
N u tii s bai la u?
M msoar de sus pn jos, zbovind o clip prea
m ult asupra snilor.
A m avut dreptate. Tricoul sta se asorteaz cu
prul tu, nu-i aa?
l m ping afar din cabin i trntesc ua n urma
lui.
Poate c Julien e gay, m i zic n tim p ce m uit n
oglind i vd petele de roea care mi-au aprut n
obraji.
D up care mi am intesc de privirea neruinat pe
care a aruncat-o spre pieptul m eu i de felul obraznic
n care m -a msurat din ochi azi-diminea la hotel i la
cafenea. Nu, n m od sigur nu e gay.
i mi mai amintesc ceva: expresia exasperat de pe
chipul lui Paul de fiecare dat cnd ieeam din cabina
de prob, la ultima noastr sesiune de cumprturi.
Juhen are dreptate ntr-o anum it privin: francezii
sunt ntr-adevr o ras aparte. Una nem aipom enit de
ciudat. Una cu care nu sunt obinuit i cu care nu voi
m ai avea de-a face i p e n tru care nu va mai trebui s-mi
bat capul, de ndat ce m voi ntoarce acas la Paul.
La cas, Julien scoate crdul de credit i insist s
m ai iau un top bleum arin pe care voiam s-l pun napoi
pe raft, precum i o jachet tricotat larg de culoare
bej, care se asorteaz cu orice.
Peste noapte s-ar putea s se fac rcoare, zice,
vrnd crdul napoi n portofel.
Asta e ultima m ea grij.
M ntorc n cabina de prob ca s mi pun pe mine
hainele noi i vd ali civa brbai n magazin, cu prie
tenele lor. Pe fee li se citete plcerea shoppingului, nu
mrie i nu se vait. Probabil c e ceva n apa de aici...
sau poate n vin. Pentru c nu e norm al ce se petrece.
Ies din cabina de prob mbrcat n blugi i tricoul
de culoarea prunei i cu pantofii sport n picioare.
Juhen mi zmbete.
Acum m car hainele tale nu mai sunt ncordate.
Prefer s nu-i rspund i s m strecor pe lng el.
E cazul s term inm cu prostule i s ne gndim la un
plan. Juhen ntinde m na i-mi ine ua deschis, dar
m surprinde punndu-i m na pe alele mele. ine
m na acolo pn ce ies pe u n strad.
U n val de cldur m i urc pe ira spinrii pn n
vrful urechilor n chpa cnd i ia mna de pe mine.
Mersi p entru haine, i spun cu ochu aintii n
fa, pe trotuar.
M ntreb de ce atingerea lui m tulbur att de tare.
D oar am mai avut contact fizic i cu ali brbai n afar
de Paul.
Bine, adevrul e c n u prea am avut contact fizic cu
ali brbai... uf, recunosc, nici nu-m i am intesc ultima
oar cnd un alt brbat dect Paul m-a atins. i, ca s fiu
sincer, nu-mi am intesc nici cnd Paul i-a pus ultima
oar m na pe alele mele, aa cum a fcut Julien. N u c
ar fi ceva ru n asta doar c Paul nu e tocm ai genul
de brbat tandru i pisicos.
Repet: nicio problem, spune Julien.
Continui s m concentrez asupra trotuarului. C u
rnd o s m ntorc acas i n-o s mai am niciodat de
ce s m ngrijorez c un brbat m face s roesc.
i acum ce facem? O suni pe fata aia? Pe C a
mille?
Nu, o s m sune ea.
Eti sigur?
Absolut.
Sigurana lui de sine nu mai nseam n acum mare
lucru pentru mine. A fost sigur de o m ulim e de lucruri.
Sigur c l vom gsi pe Claude plus paaportul m eu la
Giverny, i mai apoi la Annecy. Venirea tipei steia, Ca
mille, care s ne salveze din greva transportatorilor, se
va dovedi o chestie la fel de sigur?
ncep s m ntreb ce vom face dac individa pe
num e Camille nu va aprea, cnd Juhen se oprete i
se zgiete la vitrina unui magazin cruia i zice Darjee-
ling. Num ai c de data aceasta, n loc de blugi i trico
uri, corpurile netede ale m anechinelor sunt mbrcate
n piese de lenjerie intim incitante.
Juhen i nal ambele sprncene i-mi arunc un
rnjet viclean.
Probabil c i-ar trebui i nite lenjerie nou, nu?
Glimeti?
N u, vorbesc foarte serios. Presupun c po ri ace
eai pereche de chiloi pe tine de dou zile.
i tu? Am vzut c n-ai haine de schimb la tine.
A m crezut c n-o s lipsesc de acas mai m ult de
o zi. Bun, spune-mi, vrei lenjerie nou sau nu?
C uget la ntrebarea lui i reahzez ce m ult m i-ar pl
cea s nlocuiesc lenjeria intim pe care o p o rt de o zi i
jum tate cu una nou, curat i comod. Oricum , cu si
guran c-i voi returna banii lui Julien. N -o s-i rmn
venic ndatorat.
Of, ce mama naibii?!!
Haide, i spun i deschid ua magazinului. De
data asta nu o s m m ai vezi cnd probez lucrurile i s
tii c n-am de gnd s fac nicio... prostie.
Izbucnete n rs i pielea din jurul ochilor lui se n
creete.
C um vrei.
M plim b prin magazin n cutarea unei perechi de
bikini din bum bac alb sau negru genul de lenjerie
intim pe care l p o rt de obicei. Nu-m i plac chiloii
tanga, dar, chiar dac m i-ar plcea, doar n-o s cum pr
asem enea obiecte provocatoare de fa cu JuUen.
N -am mai intrat pn acum ntr-un magazin fran
uzesc de lenjerie i problem a e c se pare c n-au
nimic neprovocator. Um erae cu sutiene de dantel
transparent n nuane de violet, gri, verde-deschis i
negru, asortate cu pantalonai scuri i chiloei la fel de
transpareni, se nir de-a lungul pereilor. Trebuie s
recunosc, n viaa mea n-am vzut lenjerie mai fru
moas, dar pe cine vreau s pclesc? E aa de jenant.
D oar sunt logodit! Gndul la Paul m face s m simt
stnjenit; cercetez din ochi umeraele cu lenjerie
franuzeasc superb i sexy m preun cu Juhen, care
se poart de parc am fi venit s cum prm ceva cu
totul nevinovat, ca de exemplu un kilogram de mere.
Dup ce fac o tur a ntregului magazin far s fi ales
ceva, m ntorc spre Juhen.
N u cred c e nimic aici care s-mi convin. H ai
de s mergem.
Ce? N u po ri astfel de lenjerie la tine acas? Nici
mcar de fa cu logodnicul?
Asta nu te privete pe tine.
Traverseaz magazinul i ia un um era cu un sutien
alb cu dungi gri i o fiindi gri n mijloc, asortat cu o
pereche de pantalonai albi netranspareni.
Ce zici de astea? N-ai purta nici m car asemenea
lenjerie pudic n faa lui?
N u e deloc pudic! E... ei bine, e sexy. i da, sigur
c a purta aa ceva pentru el. Suntem m preun de opt
ani. D oar nu crezi c m tem s m art aa n faa lui.
Problem a nu e dac i-e team sau nu. ntrebarea
e dac pori vreodat lenjerie cnd eti cu el. Pentru c,
dac-ar fi s m iau dup cum te-ai phm bat prin maga
zinul sta, cu minile n buzunare i far s te atingi de
nimic, rspunsul ar fi nu.
Smulg sutienul i chiloii din m na lui, l dau deo
parte i m reped n cabina de prob. Julien chicote
te n urm a m ea i-mi vine s m ntorc i s-i ard una.
Cine se crede de m descoase tot tim pul n legtur cu
relaia m ea cu Paul? Nivelul nostru de intim itate e n
regul i n-am de gnd s-i divulg am nunte picante
despre viaa mea sexual.
n plus, se nal com plet n privina m ea i a lui
Paul. Sigur, nu obinuiesc s p ort lenjerie sexy n fie
care noapte i nici s-i dansez n poal lasciv, aa cum
sunt convins c-1 rsfa pe Julien iubitele lui, dar sun
tem m preun de opt ani i e norm al ca pasiunea s se
mai dom oleasc dup atta timp. Paul e statornic, e un
brbat pe care te poi baza. L-am cunoscut cnd aveam
douzeci i unu de ani. Ce tie Julien despre stabilitate?
Se vede treaba c nimic.
Intru n cabin clocotind de furie la gndul rem ar
cilor im pertinente ale lui Julien i scot hrtia cu m e
sajul telefonic din sutien, am intindu-m i c trebuie s
obin traducerea ct m ai iute cu putin. ndes biletul
n buzunarul de la blugi i-mi trag pe m ine setul de
chiloei i sutien, dup care m privesc n oglind. N u
am verificat m rim ea nainte de a-1 smulge din m i
nile lui Julien i im ediat mi dau seama c sutienul e
cu o m sur mai m ic dect mi trebuie. n rest, arat
grozav.
Vocea lui Julien rsun de partea cealalt a uii:
Am gsit altceva care s-ar putea s i plac.
Un sutien de culoarea zmeurei cu bretele fucsia i o
pereche asortat de chiloei de dantel cu fundie roz
de o parte i de alta apar prin crptura uii. Le iau far
s zic nimic i m decid c, dac tot am intrat n m a
gazinul sta, dou seturi de lenjerie intim curat sunt
mai bune dect unul.
m i trag pe m ine sutienul i chiloii i m nvrt ca
s vd cum art n oglind. Uau. Setul sta e aa de...
provocator. E, far ndoial, cel mai sexy i mai frumos
sutien pe care l-am purtat vreodat. N u c m-a con
sidera eu prea sexy, dar trebuie s recunosc, snii mei
arat destul de bine n sutien. n State mi e ntotdeauna
greu s gsesc sutiene bune, toate sunt cptuite, fapt
care m face s art greoaie i supradimensionat.
Sutienele astea nu sunt ns cptuite, aa c n cu
pele lor nu sunt dect snii mei, totul au naturel. i-mi
place. m i place chiar foarte mult.
ncep s m simt bine, dar n clipa urmtoare mi
amintesc unde m aflu i ce caut aici. Fac shopping
m preun cu un agent secret francez misterios care are
poza m ea pe telefonul m obil i care mi ascunde multe
lucruri. E vrem ea s m car naibii de aici i s m ocup
de traducerea mesajului.
Dau s-mi scot sutienul, cnd Juhen nvlete pe
ua cabinei de prob cu ochii m ari ct dou m onede
de douzeci i cinci de ceni.
Ce fa...? dau eu s-l iau la rost, dar nu apuc s m
acopr, cci Julien i nfaoar braele pe dup mijlo
cul m eu dezgolit.
M salt pe bancheta din cabin, pe care se urc
apoi i el i i strivete corpul cald de al meu.
t, optete, apsnd un deget peste buzele
mele.
O voce masculin bubuie n magazin. M intea mea
nnebunit face un salt n urm, la noaptea trecut i
la m uchii bom bai care m strngeau de gt.
E Individul Tatuat.
m i nal ochii spre Julien i i arunc o privire cu
neles. R m n nem icat, cu spatele rezem at de p e
rete i corpul com plet expus, cu excepia lenjeriei
provocatoare, i cu picioarele m ele scurte lipite de
blugii lui Juhen. ine m na plantat ferm pe um erii
m ei i obrazul lui m atinge, iar rsuflarea-i cald mi
gdil gtul, n tim p ce l ascultm pe Individul Tatuat
cum caut lenjerie p e n tru o tip care, presupun, este
iubita lui.
Uite, setul sta sexy ar fi tocm ai bun pentru tine,
m orm ie el cu accentul la austrahan al lui.
i ie ce m ult i-ar plcea s m vezi n el, toarce
femeia.
Aud pai ndreptndu-se spre zona de prob, apoi
intrnd n cabina de lng noi.
Arat-mi, zice el.
O, iubitule, rspunde ea.
Tipa chicotete n tim p ce Individul Tatuat scoate
un m orm it. Peretele despritor dintre noi vibreaz
cnd cei doi se izbesc de el, apoi ncep gfielile.
O, da, acolo, scumpule, geme tipa.
mi arcuiesc sprnceana spre Julien. Pe bune? Chiar o
fac de partea cealalt a peretelui, ntr-un loc public, i noi
nu putem face nimic dect s stm aici i s ascultm?
Colurile gurii lui Julien salt un pic n sus.
P, Doamne! Nu-mi vine s cred, chiar se distreaz.
Individul de care ne ascundem face sex cu o femeie n
cabina de lng noi, iar Julien st lipit de corpul m eu
aproape gol i se distreaz.
M ncrunt la el, atent s nu scot nici mcar un sin
gur sunet, cu toate c mi vine s-i dau un brnci i s-l
pocnesc n cap.
i terge urm a de zm bet de pe fa i-i reia ex
presia serioas, far s-i ia ochii de la mine. i n tim p
ce Individul Tatuat i iubita lui continu s se izbeasc
ritmic de zid, Julien m prinde de mijloc, coboar de
pe banchet i m trage dup el.
M icndu-se cu vitez i n linite, ndeas setul de
lenjerie alb nuntrul jachetei tricotate pe care toc
mai mi-a cumprat-o, apoi le vr pe ambele n sacoa
de cumprturi. Deschid gura ca s-l ntreb ce mama
naibii face, dar un geamt jos de dincolo de perete mi
amintete s rm n tcut.
Julien m i face sem n s m mbrac.
Vrea s ies din magazin purtnd lenjeria de culoarea
zm eurei pe sub haine? Vrea s fur?
m i rotunj esc gura i mimez un nu hotrt, ns cnd
arat cu degetul spre peretele despritor, apoi i phmb
ochii de-a lungul corpului m eu i ochii i se opresc asupra
snilor, mi amintesc c sutienul este practic transparent,
m i adun hainele de pe podea i le arunc pe mine.
D e cum m mbrac, Juhen o ia nainte, deschiznd
i nchiznd ua cabinei ntr-o tcere dephn, n tim p
ce Individul Tatuat continu s-i manifeste public
afeciunea n cabina alturat.
Se apleac spre urechea mea.
Iei tu prima. Vin i eu ntr-o clip.
Inim a mi bubuie n piept i faa mi arde; sunt si
gur, absolut sigur, c vnztoarea va ncepe s ipe i
va chema poliia i c va porni imediat alarma, care va
suna tare i nspimnttor, iar eu voi sfri petrecn-
du-m i restul vieii ntr-o nchisoare pentru vina de a fi
furat setul sta de lenjerie stupid, transparent, superb,
de culoarea zmeurei.
N u se ntm pl aa: i arunc femeii un zmbet i
m reped afar. n urm a mea, nimic, nici poliie, nici
alarm. Dei asta nu are im portan. Pentru c eu tiu
adevrul. Acum e oficial: sunt o infractoare. Sunt o ne
norocit de hoa de magazine. i de parc asta nu ar
fi de ajuns, am perm is unui alt brbat dect logodni
cul m eu s m vad n cea mai sexy lenjerie pe care am
purtat-o vreodat.
Pe de alt parte, Claude m-a vzut i el n lenjerie,
acum dou nopi. Bleah!
O zbughesc pe trotuar, cotesc i l atept pe Julien.
M gndesc la felul n care i-a apsat corpul de mine,
i-a phm bat minile pe pielea mea dezgolit, cu obrajii
atingndu-mi faa... i dintr-odat m sim t slbit. Sto
macul m eu face tum be. Urechile mi ard. Sunt ameit,
ruinat i excitat totodat.
Juhen apare lng mine, afind acelai zmbet dr
cesc.
Sunt impresionat.
De ce? l ntreb, ncercnd s nu iau n seam flu-
turu care-mi danseaz n stomac.
Ridic din sprncene n felul lui caracteristic.
Poftim? Eti impresionat c am furat din m a
gazin? C m-ai transform at ntr-o hoa? l reped eu,
stul de el i dorindu-m i din tot sufletul s nu m mai
simt att de ciudat.
Nu. N u de asta sunt impresionat, dei trebuie s
recunosc c m-ai surprins.
Bine. N u vreau s tiu mai m ult, zic eu, ndepr-
tndu-m pe strad, cu pulsul n continuare accelerat. .
Bnuiesc la ce se refer, dar m prefac c nu neleg.
Lnaginea lui Paul mi rsare brusc n contiina vinova
t, ns realizez c pe m om ent mi-e mai uor aa.
UNSPREZECE

Julien i cu m ine ne croim drum napoi spre hotel pe


strzile ntortocheate, trecnd pe lng o crperie, o p
tisserie, o boulangerie i o fromagerie^. M irosul de Nutel-
la, de aluat proaspt, de croasani pufoi i de brnze
turi picante care rzbate prin uile deschise m face s
m sim t am eit de foame. Turiti i localnici deopo
triv se plimb alene i far int pe trotuare, m ucnd
din sandviciuri cu baghete i sporovind n tihn.
O bserv un cuplu francez care merge n faa noastr,
inndu-se de m ini i legnndu-le nainte i napoi,
i sim t o m punstur familiar n stoniac, aceeai pe
care am simit-o i noaptea trecut, cnd am sosit la
A nnecy dorina de a fi n locul lor, de a fi altcineva
m car pentru o zi. Cineva care s viziteze de plcere
acest orel m inunat. Cineva care s nu-i fac griji
p en tru c s-a artat despuiat unui francez pe care abia
dac-1 cunoate, care este logodit i pe cale de a se

* O cltitrie, o patiserie, o brutrie i un magazin de brn


zeturi (n Ib. fr. n original).
m rita peste num ai cteva zile... i care nu-i poate
scoate din m inte fiorul provocat de atingerea minii lui
pe pielea ei goal.
A runc pe furi o privire spre Julien, spre ochii lui
mari cprui, prul castaniu zburht i pom eii puternici
i, cum stom acul mi clocotete, tiu ce am de fcut.
Trebuie s-l sun pe Paul.
Te simi bine? m ntreab Juhen n tim p ce ne
apropiem de hotel.
ncuviinez din cap, cu ochu aintii pe trotuar.
Da, num ai c mi-e foame.
N -am vrut s te fac s te simi prost.
A tunci de ce ai intrat n cabin? D oar tiai c
sunt pe jum tate dezbrcat. n plus, cu riscul de a m
repeta, sunt logodit.
Pentru c n-ar fi fost bine ca individul s ne vad.
Dup cum ai observat asear, tipul nu ne are la inim
nici pe mine, nici pe Claude, iar acum eti i tu pe hsta
lui neagr. Avem i aa destule problem e. N u e cazul s
ne mai facem nc una.
M rog, i cine este de fapt individul? Un gang
ster sau ce? D oar nu e stpnul oraului.
E o poveste prea lung i comphcat ca s
m-apuc acum s i-o istorisesc. Crede-m. N u vrem s
mai dm cu ochii de el ori de Mrie. Am intra n i mai
multe necazuri.
Am aa, o impresie, c toate povetile tale sunt
prea lungi i comphcate pentru a fi istorisite.
N u rspunde i-mi ine deschis ua de la hotel ca s
intru, dup care urcm n tcere n hft.
Cnd ajungem n camer, formez num rul lui Paul,
ignornd prezena lui Juhen n spatele meu.
Alo? rostete Paul cu mai m ult de o um br de
panic n voce.
Sunt eu. Paul.
Chloe, am tot ncercat s dau de tine. Mi-ai zis c
i-ai pierdut mobilul i am sunat la Piaza Athne, dar
mi-au spus c nu mai eti cazat acolo.
Scuze, am uitat s te anun. Angela m-a m utat
la un hotel mai puin scump, ca s nu devalizez crdul
companiei cu toate cheltuiehle neprevzute pentru zi
lele astea.
Ce Dum nezeu, Chloe, nu-i st n fire s uii s
m anuni unde eti!
Da, tiu. A fost cam agitaie pe aici.
Slujba asta a ta e prea stresant. N u-m i place ce
se ntmpl. Ar trebui s fii acas i s te ocupi de pre
gtirile de nunt. Iar dup ce vom term ina cu nunta, ar
fi frum os s-i iei o pauz de la afacerea asta cu organi
zarea de evenimente.
Se pare c Paul nu va renuna prea curnd la ideea
ca eu s devin casnic i m am ntr-o aezare suburba
n din Pennsylvania.
Rum eg ideea n tim p ce Paul continu s vorbeasc.
M ai e ceva: ieri am ncercat s folosesc crdul
nostru de debit i nu a mers. Am sunat la banc i m-au
anunat c au blocat contul pe tim p nelimitat din cauza
unei activiti potenial frauduloase. Le-am explicat c
eti plecat la Paris cu afaceri, dar mi-au spus c e ceva
grav. Fac o investigaie, Chloe, i pn nu o finalizeaz,
n-o s ne deblocheze contul.
Foarte ciudat, zic, frecndu-mi tmplele.
Mai ai crdul de debit la tine, nu-i aa? D oar nu
i l-au furat i pe sta, nu?
Rahat. Ce-ar trebui s rspund?
Nu, l mai am.
Dumnezeule, ce naiba fac?
Bun. O s sun iari la banc azi. Mai avem de
achitat nite facturi pentru nunt. Plus facturile curen
te pe care le pltim din contul sta. Te rog, ns, abi-
ne-te s foloseti crdul pn ce lmuresc eu problema.
Poi folosi crdul companiei ct stai acolo.
A runc pe furi o privire spre Julien i-l vd prefa-
cndu-se c se joac pe telefon.
Hmm? A, da, crdul companiei.
Te simi bine, Chloe? Pari un pic distrat.
Sunt bine. Ocupat cu conferina. M uncesc
de-mi sar capacele.
Deci cnd te ntorci acas?
S sperm c miercuri.
M iercuri? D ar am crezut c n-o s stai dect o
zi sau dou, aa mi-ai spus, se nal vocea agitat a lui
Paul.
tiu. D ar n-am de ales. Sunt singura organizatoa
re de aici i trebuie s m ocup de toate ncurcturile;
aa c n-am ncotro.
Te-ai mai gndit la ce i-am spus despre Penn
sylvania?
Scot un oftat uor vznd c Julien a ieit din came
r i a intrat n baie; nchiznd ua n urm a lui.
Hai s vorbim despre asta cnd m ntorc acas,
OK? Am m ulte pe cap acum i e o treab m ult prea im
portant ca s o discutm la telefon.
Te rog, prom ite-m i c o s te gndeti serios la
ce i-am spus, da?
OK, Paul. O s m gndesc. m i pare ru, dar tre
buie s nchid acum.
m i dai num rul de telefon al hotelului la care
stai acum?
Nu-1 am la m ine n chpa asta. A cum te-am sunat
de pe celularul unui coleg. D ar o s te sun eu mai nco
lo, nainte de culcare. i nu uita s-o iei pe Sophie de la
aeroport disear. Aterizeaz la ora apte.
Ofteaz zgomotos n telefon.
Ce bine ar fi dac ai fi aici acum! Tot nu-m i vine
s cred ce se ntm pl. M car fa to t ce poi ca s te n
torci miercuri. Tatl tu i surorile tale vin i ei n D C
to t miercuri, aa-i?
Uf!
Da. O s m ntorc pn atunci. Promit. Ba chiar
mai devreme, dac pot, dei n-am cum s-i garantez.
i nu uita s nu foloseti crdul de debit, da?
Am neles.
P un receptorul jos, mi ngrop capul n mini i n
chid ochii. Doamne, ce belea! D ar ce-a fi putut s-i
spun? C mi s-a furat tot portofelul, astfel nct fiascoul
cu crdul s aib mai m ult sens? N u mi-am imaginat
c se va ajunge att de departe. C m voi afla la ap
te ore distan de Paris i c-i voi turna m inciuni dup
m inciuni brbatului cu care urm eaz s m m rit peste
cinci zile.
M uit n jos la inelul de logodn pe care m i l-am
pus pe deget azi-diminea, nainte de a iei din ho
tel i-i m ulum esc n gnd lui D um nezeu pentru c
Julien a reuit s l recupereze. Nici nu vreau s m gn
desc ce ar fi zis Paul dac l-a fi pierdut i pe el. N-am
idee cum i voi explica restul, dar mcar am inelul.
Juhen apare lng mine.
Eti bine?
Da. N u. N u tiu.
Cu cine ai vorbit? Cu logodnicul tu?
Da, mi mijesc eu ochii la el. Cu logodnicul m eu
care nu e un brbat adevrat.
m i cer scuze. N u l-am cunoscut, dar... nu con
teaz, oricum n-ar fi trebuit s-i spun aa ceva.
M ridic brusc de pe scaun i ncep s m plimb n
sus i n jos prin camer.
Ce-o s-i spun cnd voi ajunge, n sfrit, acas?
Cum m voi putea dezvinovi de operaiunile ilegale
din contul nostru bancar? N u tiu cum voi putea evita
s afle adevrul. i dac-1 afl, va mai vrea s se nsoare
cu m ine weekendul sta?
M prinde de um eri i m mpinge cu fundul pe pat,
dup care se aaz i el alturi.
Aa cum i-am spus, Claude a fcut mecheria
asta de nenum rate ori. N u pot s-i prom it c totul va
fi n regul cnd vei ajunge acas, dar aici, n Frana,
p o t s te ajut.
De ce ai poza m ea pe telefon? l ntreb, stul s
i mai cnt n strun.
Se neac n clipa cnd deschide gura.
Ce?
Azi-noapte, cnd ai fost la du, m -am uitat n te
lefonul tu. i m i-am vzut poza, plus un mesaj ciudat
n care apare num ele meu. Ce se ntmpl?
tii deja totul, Chloe. i-am spus c lucrez pen
tru guvern i c m isiunea mea este s l gsesc i s l
arestez pe Claude. Asta-i tot.
N u zu? Ce amuzant! C nd te-am ntrebat cum
ai tiut c eu sunt victim a lui Claude atunci cnd m-ai
vzut ieri-diminea n holul de recepie de la Athne,
mi-ai rspuns c ai recunoscut rochia roie i ai obser
vat expresia uluit de pe faa mea. N-ai suflat o vorb
despre mesajul prim it pe telefon cu num ele m eu i cu
poza mea. Cine a trim is mesajul i ce spune?
Julien se ridic brusc de pe pat i se duce la fereastr
ca s-mi evite privirea... i ntrebrile.
Gata, mi-a ajuns. M duc spre el i i ntorc faa spre
mine, forndu-1 s m priveasc n ochi.
N u te face c n-auzi! Am fcut tot ce mi-ai spus
s fac, te-am urm at peste tot prin ara asta nenorocit
i n tot acest tim p l-am m init pe logodnicul m eu, cu
care m m rit sptm na asta! Mcar atta lucru poi
s faci i tu, s mi explici ce naiba se petrece i de ce ai
poza mea pe telefon.
De data asta nu-i ia ochii de la mine.
Relaiile mele de serviciu... sunt foarte sus-puse,
Chloe. i i repet, mi s-au dat ordine stricte s nu te
ajut i s las poliia s se ocupe de tine. La urm a urmei,
cei de la agenie n-au cum s fie siguri c eti nevino
vat, aa c prefer s lase pe seama poliiei anchetarea
ta, n tim p ce se concentreaz pe prinderea lui Claude.
Am ns un prieten agentul guvernamental care
mi-a ncredinat cazul i care are o funcie foarte im
portant care, cu civa ani n urm, dup ce uneia
dintre femeile nelate de Claude i s-a ntmplat ceva
foarte ru, mi-a promis un lucru. Mi-a promis c, dac
individul sta o va lua de la capt cu escrocheriile, mi
va repartiza mie cazul, ca s m ocup personal de prin
derea lui. i ca s m asigur c nicio alt femeie nu va
pi ce a pit ea. El e cel care mi-a trimis poza fcut
n noaptea aceea la hotel de un pohist sub acoperire i
to t el mi-a spus c, dac te mpiedic s te duci la pohie
i te ajut s-i recapei paaportul, va avea grij s poi
prsi Frana far nicio problem.
OK. Presupunnd c e adevrat, ce anum e i s-a
ntm plat acelei femei de-i dai atta osteneal ca s nu
se mai repete? Iar n mesaj apare cuvntul tableau, care,
dac nu m nel, nseam n tablou, nu-i aa?
Da, aa e. Chloe, n povestea asta sunt multe lu
cruri pe care nu trebuie s le tii. Sau pe care nu am voie
s i le dezvlui. D ar oricum, n-ai de ce s-i faci griji.
Iar o iei de la capt cu povetile lungi i com
plicate.
Tot ce fac e s ncerc s te ajut, Chloe. Vorbesc
serios, crede-m. Pentru c ceea ce i s-a ntm plat fe
meii..., zice, ntorcndu-i faa i privind n gol, ...a fost
ngrozitor. i nu voi m ai lsa s se ntm ple asta nicio
dat. Nici ie, nici altcuiva.
D ar ce anume i s-a ntmplat. De ce nu-mi...?
A m urit, rspunde el pe un to n sec.
U n fior de rceal mi cuprinde ira spinrii i acum
num ai linitea um ple prpastia cscat ntre noi. D in
tr-odat, sunetul ascuit al unui telefon sparge tcerea.
Tresar i fac un pas n spate.
Julien scoate telefonul din buzunar i verific n u
mele apelantului.
E Camille!
DOISPREZECE

Convorbirea nu dureaz mai m ult de dou minute.


Julien ndeas telefonul n buzunar i mi zmbete.
Orice urm a am intirilor sum bre i s-a ters de pe fa.
Vine Camille s ne ia.
Acum?
Peste vreo dou ore. Dar ne duce la Lyon as-
t-sear, aa c nu va trebui s ateptm pn m ine ca
s-l gsim pe Claude. ntre timp, vom rmne aici, la
hotel.
Se trntete pe pat, lungindu-i picioarele pe cu
vertura de un rou aprins, ia telecom anda i ncepe s
butoneze.
M aez pe im col al patului. Am un ghem n stomac.
Camille asta... e i ea agent sau e una dintre iu
bitele tale? l ntreb.
Rde.
Una dintre iubitele mele? Dar cte crezi c am?
m i trec privirea peste corpul lui.
Pi, din felul n care vorbeti, am presupus c...
i-am spus: nu sunt ndrgostit de nimeni.
M da, dar asta nu nseam n c nu sunt femei cu
care...
Cu care ce? M culc?
Dau din cap.
Se scarpin pe frunte.
Cum se zice n englez la cuvntul care descrie o
astfel de persoan? Trfa?
Chicotesc.
Mda, se poate zice i aa.
Deci ce-i nchipui tu despre mine? C sunt un
soi de trfa mascuhn?
N -am zis asta... D oar c m ntrebam cine mai e
i Camille asta.
Camille e sora mea, zice, fixndu-m cu o privi
re intens.
Oh. N-am tiut c ai o sor. De ce nu mi-ai spus?
Ridic din umeri.
Ca s tii, n-am m ai m ulte iubite. Adevrul e c
n m om entul sta n-am niciuna.
Stomacul m eu face tum be din nou i-mi amintesc
de ceea ce s-a ntm plat la magazinul de lenjerie i ct
de ciudat m-am sim it dup aceea. Trebuie s ies s
iau aer. Singur.
M duc s fac o plimbare pe m alul lacului, l
anun.
La urm a urmei, ce-mi pas mie de viaa amoroas a
lui Juhen? D oar nu e treaba mea.
D mai ncet volum ul la televizor.
E mai bine s rm nem la hotel i s-o ateptm
pe Camille.
D ar ai spus c n-o s ajung aici dect peste vreo
dou ore, aa c nu vd de ce a sta n camera asta de
hotel. n plus, este o zi superb. i cum rmne cu rela
xarea i cu savurarea momentului?
mi arunc o privire ncruntat i impacientat.
Nu-i cer dect s stai cu m ine n hotel vreo dou
ore. Nu-i m are lucru.
Traversez camera i deschid ua.
Trebuie s iau aer. O s fiu peste strad.
D ar n clipa cnd dau s nchid ua n urm a mea, Ju
lien m prinde de bra i m trage napoi n ncpere.
N u poi s te plimbi prin A nnecy de una singur.
Vin cu tine.
Ia sacoa de cumprturi cu hainele mele i-mi face
sem n spre u.
Onyva?
D ar n-ai de ce s vii cu mine..., ngim eu, ns
Julien m mpinge afar pe hol i trntete ua.
S-a zis cu plimbarea m ea solitar.
Femeile, m orm ie el n barb n tim p ce vine n
urm a mea pe coridor. Uite, vezi, de asta n-am eu nicio
iubit.
S tii c p o t s-mi p ort i singur de grij. M-am
descurcat foarte bine nainte de a te cunoate pe tine
ieri.
Ba pardon, nainte de a-1 cunoate pe Claude,
asta vrei s spui. Pentru c dup aceea se pare c totul a
scpat de sub control, nu-i aa?
Uile ascensorului se deschid i m strecor iute pe
lng Julien n holul recepiei, apoi ies n aerul curat de
m unte. Nu-1 atept i traversez strada spre parcul plin
de copaci care m rginete lacul sclipitor. Ce n-a da s
m lase de capul m eu mcar cinci secunde! m puns
turile lui nesfrite au nceput s m calce pe nervi. In
plus, fiecare clip pe care o petrec cu el m face s m
simt ca i cum l-a trda pe Paul. Pentru c, n fond,
asta i fac. l m int. Pe el i pe toat familia mea.
Dau s m aez pe o banc p entru a-mi mai limpezi
mintea, dar Juhen m ia de mn.
M i-a venit o idee. Ca s mai treac timpul, haide
s facem o phm bare cu vaporaul. Vino!
M trage un pic cam repede dup el peste gazon,
pn ce ajungem la un grup mare de turiti veseli i zgo
motoi care ateapt s urce la bordul unei brci mari,
vopsite n alb, ce seamn cu un mic vas de croazier.
Julien ntoarce capul i cerceteaz cu privirea aleea
care duce napoi spre ora. i strecoar braul pe dup
mijlocul m eu i m mpinge spre vapora.
Ce faci? D e ce te pori aa? L-ai vzut din nou
pe tipul la?
N u apuc s-mi rspund, c descopr singur m oti
vul pentru care m -a zorit s traversez parcul ofierul
Laroche i ofierul Fournier se deplaseaz n vitez pe
trotuar, m turnd din ochi gazonul pe care tocm ai l-am
traversat.
Juhen pivoteaz, ntorcndu-se cu spatele la ei i h-
pindu-se de mine, cu braul strns peste mijlocul meu.
N u te uita, m urm ur. Urc pe barc!
Urcm treptele spre punte, croindu-ne drum prin
m ulim e ca s ne adpostim ntr-un col, i observ c
toi pasagerii sunt mbrcai elegant brbaii, n c
mi cu guler i cravat, femeile, n rochii i c toi
par s se cunoasc ntre ei.
Crezi c ne-au zrit?
Pulsul m i se accelereaz n tim p ce Juhen i las
braul jos, facndu-m s m mpiedic i s intru cu na
sul ntr-un buchet uria de cale. Ce caut calele pe un
vapora?
Nu, spime Juhen. D ar am bnuit c era o chesti
une de tim p nainte ca pohia s dea de urm a noastr.
Urm a noastr'? Poate vrei s zici a mea.
Dureaz o secund nainte s rspund.
Da, sigur c da.
N -am tim p s-i analizez ezitarea, cci un brbat m
brcat ntr-un smoching negru cu alb apare lng noi.
Champagne? ne ntreab cu accent franuzesc i
ne mbie cu o tav cu pahare cu hcoare spumoas.
De ce servesc ampanie la bordul unui vapora?
Scanez feele care ne nconjoar i icnesc n chpa
cnd surprind o femeie ntr-o rochie lung de un alb
strlucitor, cu un vl diafan care i cade peste spate,
ntinzndu-se s srute un brbat nalt i subire, n
tr-un costum negru.
O, Doam ne! Am nim erit nepoftii la o nunt. Da
a fi fost eu organizatoarea, ne-a fi aruncat imediat
afar.
Julien nfac un pahar de ampanie de pe tav.
Merci, zice, deloc tulburat de situaie.
Pune paharul napoi! ssi eu.
E t vousj Mademoiselle? m ntreab chelnerul.
Nu, merci, i rspund.
Care-i treaba? m ntreab Juhen i inocena din
vocea lui aproape c m face s-i smulg paharul din
m n i s-i azvrl ampania n fa.
n caz c n-ai observat, am ptruns neinvitai la o
nunt! Trebuie s-o tergem de aici.
Juhen arunc o privire peste um rul m eu i d din
cap n direcia parcului.
D in cele dou opiuni, o prefer pe asta.
Vaporaul pornete de la debarcader i m rsucesc
ca s i vd pe cei doi ofieri de pohie trecnd exact prin
locul unde ne-am aflat noi cu cteva clipe n urm.
De-asta n-am vrut s ieim din hotel, zice Julien
pe un ton plat i iritat.
O, deci e vina mea!
Ridic din sprncene i soarbe din ampanie.
N u mai face aa! M scoi din srite!
Rde i mai ia o nghiitur de ampanie, de data
asta una mai zdravn.
M mm . Cest bon!' A r trebui s guti i tu.
N u e deloc amuzant.
l prind de bra i-l trag spre marginea vaporaului.
Sper c niciunui dintre invitai n-a observat c sutem
nite intrui.
Ai idee cam ct cost o nunt ca asta? N-avem
niciun drept s ne aflm aici i nici s participm la pe
trecere, spun, fcnd sem n spre paharul gol de am pa
nie din m na lui.
i ce propui? S srim din barc? m ntreab cu
un rnjet mare lit pe fa.
D e ce iei totul n glum? Chiar crezi c nim eni
nu ne va remarca prezena? Uit-te i tu cum suntem
mbrcai. Pori aceiai blugi i acelai tricou de dou
zile, spun, cobornd vocea i zmbind n tim p ce doi
oaspei trec discutnd pe lng noi.
Juhen ateapt s se ndeprteze.
Dac o s continui s ipi la mine, sigur cineva o
s ne observe. D ar dac te calmezi i te com pori ca i
cum ai fi fericit c te afli aici cu mine, iubitul tu, totul
va fi n regul.
N u vreau s m prefac c sunt iubita ta. i nu
cumva s-i treac prin cap s-mi mai faci o poant,
precum cea de ieri, din autocarul cu tinerii cstorii.

*E bun! (in Ib. fir. n original).


Pielea din junii ochilor lui Julien se ncreete cnd
rde la amintirea scenei.
Trebuie s recunoti c-a fost o poant bun.
Ba nu.
O, slav D om nului, se aude o voce ascuit i
trgnat, cu accent sudist. Mi se pare mie sau v-am
auzit vorbind englezete?
M ntorc i dau cu ochii de o femeie scund, ntre
dou vrste, cu breton blond platinat rsucit n sus i
stnd eapn la vreo doi centim etri i jum tate de frun
te, obraji durdulii acoperii cu un strat gros de blush
roz i dini albi sidefii sclipind n soare.
Hm , da, m orm i eu ovitoare.
N-am chef s fac conversaie cu nim eni de pe va
pora.
M i s-a prut m ie c aud vorbindu-se pe limba
mea.
Zm betul ncepe s se sting pe faa ei n tim p ce ne
m soar din ochi eu n blugi i pantofi sport, JuUen
n bocancii lui vechi.
N u-m i amintesc s v fi vzut la ceremonie.
Avionul de la Paris a ntrziat, aa c a trebuit s
ne grbim ca s ajungem la Annecy. N -am avut timp
s ne schim bm hainele, zice JuUen, strecurndu-i un
bra pe dup mijlocul m eu. Dar suntem bucuroi c am
ajuns totui la timp.
O, bieii de voi! Trebuie c suntei tare obosii!
Bine c ai ajuns totui s prindei croaziera. O s avei
tim p s v schim bai nainte de recepia de disear.
h, dau eu din cap.
Slav D om nului c nu asta e recepia. Croaziera nu
poate dura mai m ult de o or, m aximum dou.
Suntei prieteni cu Luc ori cu Charlotte? ntrea
b femeia.
Cu Charlotte, m reped eu s rspund, n spe
rana c tipa ne va lsa n pace.
N u pot s cred c nu ne-am cunoscut pn acum !
Eu sunt Liza, m tua lui Charlotte din Florida. M rog,
sunt nscut n Texas, dar nu conteaz. Uitai-v la ea
ct a crescut, iar acum s-a m ritat cu un francez!
Aa e. Tim pul zboar foarte repede, zice Julien,
cu ochii schpind de amuzament. Chloe i cu m ine spe
rm s avem o nunt la fel de frum oas atunci cnd ne
vom cstori. Se servete cu un alt pahar de ampanie
de pe o tav i adaug: i asta va fi curnd, nu, chrie?
M tua Liza i mpreuneaz minile i i le apas pe
inim.
Vai, ce drglai suntei!
Parfumul ei floral puternic mi asalteaz nasul n ch
pa cnd se apleac n fa ca s-mi opteasc la ureche:
i din cte am auzit, francezii sunt nem aipom e
nii la pat.
Mmixi; m orm i eu, dorindu-m i s m fac m ic i
s m evaporez cu totul.
Ceea ce se petrece e oribil. De-a dreptul oribil.
Chloe i cu m ine am decis s ateptm pn
dup nunt, zice Julien i-i freac nasul de obrazul
meu. Nu-i aa, chrie?
m i nfor braul pe dup mijlocul lui i l ciupesc
pe sub tricou ct de tare pot, n tim p ce mi aez un
zm bet larg pe fa.
Hei, atunci o s avei o noapte a nunii pe cinste.
Ei bine, porum beilor, mi-a fcut mare plcere s v cu
nosc. Plec s m mai servesc cu un cocteil. Ar fi pcat
s las butura s se risipeasc!
O ftez uurat i o urm resc pe m tua Liza cum se
ndeprteaz n rochia ei fucsia, lung pn la coapse i
sltnd un pic prea sus la fiecare pas fcut pe pantofii
cu tocuri de opt centim etri i im prim eu care imit pie
lea de leopard.
N u te pricepi deloc s m ini, zice Julien ntre
dou nghiituri de ampanie.
m i aez minile pe balustrad i m uit la csuele
albe care sclipesc pe m untele din deprtare.
Nici tu nu te descurci prea bine. S ateptm
pn dup nunt?
M -am gndit c ai aprecia aa ceva. Pare exact
genul de lucru pe care l-ai face.
Ba nu. Ca s tii, eu nu am ateptat pn dup
nunt.
N u zu?
Zu.
Ai avut i alte experiene n afar de cele cu lo
godnicul tu?
Ce? Nu-i treaba ta.
De ce te enervezi? Dup ziua de mine n-ai s m
mai vezi niciodat. Aa c fa-mi o plcere i rspunde.
Bine. Sunt cu Paul din colegiu, aa c a fost pri
m ul m eu iubit i va fi i ultimul.
Faa lui Julien se schim onosete i o expresie aproa
pe oripilat o traverseaz.
Dar cum ai putea s tu dac el e brbatul potrivit
p entru tine, atta tim p ct n-ai avut i alte experiene?
N u trebuie s m culc cu o m ulim e de tipi ca
s tiu c am ales persoana potrivit, h i plus, sexul nu
nseam n totul ntr-o relaie. N u e dect o parte, o mic
parte.
O mic parte?
M rog, pentru tine sunt convins c e unicul
lucru care conteaz. D ar pentru m ine sunt alte lucruri
mai im portante. Lucruri precum com patibihtatea i
stabilitatea.
Casc teatral.
Ce phctisitor! C um rmne atunci cu pasiunea?
Dar sunt pasional. Am ndoi suntem !
D din cap spre mirii mbriai aproape necuviin
cios ea, cu minile ciufulindu-i prul scurt castaniu,
el, plim bndu-i buzele n jos de la gur spre gtul ei.
Voi doi avei asem enea m om ente de pasiune?
nghit cu greu nodul care mi s-a pus n gt.
Sigur c da. Sigur c avem.
i arcuiete sprnceana dreapt spre mine, apoi i
ntoarce privirea ctre nsureii care se mozolesc.
N u te cred.
Eti ceva de speriat!
Ba nu, nu sunt de speriat, sunt francez. i br
baii francezi nu seamn cu cei americani, spune, apoi
arat spre peisajul uluitor care se desfaoar naintea
ochilor notri n tim p ce vaporaul nainteaz pe lac.
Uit-te la ceea ce are lum ea s-i ofere. N -ar trebui
s te nchizi n faa attor lucruri frumoase, eti m ult
prea tnr. Se ntoarce spre m ine i vntul i sufl n
pr, dndu-i-1 pe spate, iar ochii i schpesc n soarele
puternic. Ci ani ai?
Douzeci i nou. D ar tu?
Treizeci i patru. Treizeci i patru de ani de via
plin de pasiune. Tu poi s spui acelai lucru despre
tine?
Nu. N -am dect douzeci i nou.
M rog. Ce vreau s spun e c...
m i aez degetul arttor pe buzele lui ca s l fac
s tac.
t. Cu tot discursul tu despre triete-i viaa
habar n-ai cnd e cazul s taci i s savurezi m om entul.
m i ia mna de pe buzele lui, o ine cteva secunde,
apoi o aaz napoi pe balustrad. Fluturi mi zboar
prin stom ac la atingerea minii lui i gtul mi ia foc.
Ai dreptate, zice el ncet. N -ar trebui s stric m o
m entul cu trncneala mea.
m i smulg privirea de pe faa lui i mi ndrept aten
ia ctre m uni. Ce n-a da ca roeaa s-mi dispar din
obraji. D ar n tim p ce ncerc s m concentrez asupra
peisajului m unii superbi care ne nconjoar, cerul
albastru senin i norii albi i pufoi de deasupra cape
telor, un castel alb i m aiestuos ce se nal pe o insuli
din mijlocul lacului , nu m pot gndi dect la pielea
lui Juhen care se freac uor de um rul meu, trim in-
du-m i un fior pe ira spinru i facndu-m s m simt
sleit de puteri i ameit.
nchid ochii i rsuflu lung i ncet. Niciodat n-am
petrecut att de m ult tim p cu un alt brbat dect Paul.
Sunt doar nervoas, ngrijorat i epuizat dup toate
cte s-au ntmplat. Asta e tot. l iubesc pe Paul. Nu, nu
suntem cel mai pasional cuplu din lume, dar suntem
m preun de opt ani. Pasiunea pasiunea real, sen
zual dispare dup prim ul an, nu-i aa?
Deschid ochii i vd c Juhen st n continuare cu
privirea fixat pe mine.
La ce te gndeai? m ntreab cu o expresie i o
voce mai blnde ca oricnd.
... nu tiu. D oar c...
M intea mi se golete complet n tim p ce chipul lui
Julien se nal drept n faa mea i ochii lui cprui m
sfredelesc, fcnd ca toate convingerile mele practice,
toate judecile mele raionale i toat nevoia mea de a
deine perm anent controlul s se spulbere.
Da? m ntreab el insistent.
m i smulg ochii de pe faa lui i trag adnc n piept
briza cldu de var ce sufl dinspre copaci.
La nimic. N u m gndeam la nimic.
TREISPREZECE

La insistenele mele, Julien i cu m ine ne plim bm pe


marginea vaporaului, evitnd cu grij apropierea de
mire i mireas i de toi oaspeii lor cei zgomotoi.
Ajungem la o mas plin cu buci ptroase de pi
ne pufoas, cpuni nvelite n ciocolat i castroane
cu fondue fierbinte i-mi dau seama c sunt lihnit de
foame. N u am mncat nimic de la croasantul de azi-di-
minea.
Juhen i um ple cu neruinare o farfurie, deloc de
ranjat c suntem m usafiri nepoftii la aceast p etre
cere.
E total nepotrivit s le mnnci mncarea, zic eu,
furind o privire spre fondue i dorindu-m i s nu m i
roas att de al naibii de ademenitor.
Rspunde aezndu-se la o mas goal, vrnd o fur-
cuh ntr-o bucat de pine i ndesnd-o n fondue.
Obiceiul sta al tu cu respectarea ntocm ai a
reguhlor nu e deloc amuzant, zice cu gura plin, apoi
i face sem n unui chelner, care ne aduce dou pahare
cu vin rou.
Duce un pahar la nas, rotete lichidul din el i l
adulmec.
Vinul de A nnecy e excelent. O s beau un pahar.
N u vrei s ncerci?
Ridic din sprncene far s m nvrednicesc s i
dau vreun rspuns.
Bun, neleg c m refuzi. S tii c o s-i par
ru. S-ar putea s nu te mai ntorci niciodat la Annecy
i-ar fi pcat s ratezi ocazia.
Sunt sigur c i Claude mi-a spus acelai lucru
cnd a vrut s m fac s beau mai m ult vin.
A fcut probabil mai m ult dect att, m orm ie
Julien nainte de a-i ndesa n gur o alt m buctur
mare de pine cu fondue.
n tim p ce-i devoreaz ospul, m gndesc la ceea
ce mi-a spus. Tot nu reuesc s-mi amintesc mare lucru
din cele petrecute n noaptea aceea la barul hotelului.
N u p o t dect s evoc aceleai imagini din dimineaa
urmtoare, cnd m -am trezit m ahm ur i singur n ca
m era mea de hotel. Vocea lui Claude, ndem nndu-m
s mai iau un pahar de vin. Claude trecnd marginea
paharului peste buzele mele i vrndu-m i o mslin
n gur. D up care cteva crm peie de imagini eu
urcnd cu el la m ine n camer, lovindu-m cu um
rul de zid i Claude ntinzndu-m pe pat. Asta e tot.
Nu-m i am intesc ce am discutat. Cte pahare am but.
Dac m-a srutat sau nu. Dac am vorbit despre Paul.
Sau cum de m trezisem aproape dezbrcat.
D up ce Julien term in de mncat, l privesc drept
n ochi.
Ce-ai vrut s spui cu faptul c afurisitul de
Claude a fcut probabil mai mult dect att? m i amin
tesc c mi-ai zis c nu obinuiete s fac sex cu victi
mele lui.
N u la sex m -am referit.
Atunci ce altceva crezi c mi-a fcut?
i aminteti cte pahare de vin i-a dat s bei?
m ntreab el.
N u prea. Nu-m i amintesc dect de unul.
i probabil c nu te neh. Probabil c n-ai but
dect un pahar, m axim um dou.
N u sunt butoare, dar e imposibil s m fi mb
tat att de tare dintr-unul sau dou pahare, nct s l
invit la m ine n camer, ca s nu mai vorbesc c noap
tea aceea mi s-a ters com plet din memorie. Sigur am
but mai mult.
Clatin din cap.
Chiar i nchipui c un escroc att de abil ca
el n-o s recurg dect la cteva pahare de vin ca s-i
aduc victimele acolo unde vrea?
Vrei s zici c...?
D din cap i bate darabana pe faa de mas alb
apretat.
E foarte posibil s fi turnat ceva n butur.
M -a drogat?
N u tiu sigur. D ar da, e foarte posibil.
Scutur din cap i m holbez la el, m ut de uimire.
Cum de-am putut fi att de naiv? N u c nu m-a fi
gndit retrospectiv la asta doar nu sunt idioat. N u
mai c, dup noaptea aceea, evenimentele s-au derulat
cu atta repeziciune, nct nu am avxit tim p s stau s
m editez la cele petrecute. M -am calat pe ideea de a su
pravieui, de a reduce ct mai m ult posibil p entru cei
de acas daunele cauzate de im prudena mea.
D e ce nu mi-ai spus c m -a drogat? i de ce ai
adus vorba despre asta tocm ai acum?
Aaz paharul cu vin pe mas.
n prim ul rnd, probabil c te-a drogat, dar nu
putem ti cu siguran. n al doilea rnd, ar fi contat
dac ai fi aflat mai devreme?
Sigur c ar fi contat! Dac a fi tiut c am fost
probabil drogat i c acesta a fost m otivul p en tru care
l-am invitat pe Claude la m ine n camer, i-a fi spus lui
Paul adevrul. A fi p u tu t s m duc imediat la poliie,
iar ei m i-ar fi fcut un test i i-ar fi dat seama c spun
adevrul. C nu am nimic de-a face cu escrocheriile lui
Claude!
m i pare ru, dar trebuie s te contrazic: lucru
rile n-ar fi mers deloc att de lin pe ct i nchipui tu.
Crede-m , tiu ce vorbesc, zice Juhen, dar nu pe tonul
lui obinuit, blazat.
Acum nu mai are nicio im portan. Cred c pen
tru mine cel mai bine ar fi ca, im ediat ce coborm de pe
nenorocitul sta de vapora, s m duc la poliie i s le
spun c am fost drogat, dup care s vorbesc cu Paul
i s-i m rturisesc adevrul. Dac am fost drogat, cine
m-ar putea nvinovi?
Uii c poliia nu este doar pe urmele lui Claude,
ci i pe ale tale. i c te suspecteaz c lucrezi pentru el.
N u se poate aa ceva! Sunt o persoan corect!
Dup ce m vor investiga, vor vedea c e total exclus s
fi fost n crdie cu un individ att de infam precum
Claude.
Poate c ai dreptate, dar pn ce-i vor finaliza ei
ancheta, tu nu vei putea prsi Frana i vei rata nunta.
sta e m otivul pentru care ncerc s te ajut, Chloe.
Ei bine, mi pare ru, dar ajutorul tu se pare c nu
m va duce mai repede acas. i acum, spune-mi ce era
cu femeia aia care a murit. Lucra pentru Claude?
O um br trece peste ochii lui, ca i cum ar fi o am in
tire la care nu ar vrea s se gndeasc.
Nu, era o victim, la fel ca tine. N u a tiut nimic.
Dar prietenul tu din agenia guvernamental, cel
care ocup o poziie nalt i care i-a trimis pe telefon
mesajul i fotografia mea? N-ar putea el s le spun p o
liitilor c sunt nevinovat? Iar ei n-ar fi nevoii atunci
s-mi dea drumul?
Chloe, nici mcar amicul sta al m eu nu e con
vins c eti nevinovat. N u nelegi? El n-a fcut dect
s-i in promisiunea, i asta din cauza celor ntm pla
te cu Valrie.
Valrie. Bun, deci aa o chema. n sfrit, am aflat
ceva.
Am priceput.
M u it peste um rul lui Juhen la lacul schpitor i
lim pede i mi doresc s sar n el, s not pn la un s
tuc ndeprtat de undeva, din muni, s m ncui ntr-o
csu i s rmn acolo pentru totdeauna. Pentru c
nu ntrezresc nicio cale de a iei din ncurctura n
care am intrat.
Nici m car nu observ c Julien s-a dus la masa n
crcat cu mncare i a um plut o alt farfurie.
Eti cam pahd, zice, aeznd farfuria n faa
mea. Trebuie s m nnci ceva.
nfige furculia ntr-o bucat ptrat de pine, o n
deas n fondue i-o duce la gur.
M mm , m urm ur n tim p ce mestec. Dlicieux!
M concentrez din nou la vapora, la m ulim ea de
nuntai veseli care socializeaz pe punte, la sunetul lim
bii franceze ce rsun n aer. i ceva anum e bucuria
nenfrnat, veseha aceasta contagioas m face s
mi am intesc de mama. Aa fusese i ea. Vesel. M ereu
dispus s porneasc ntr-o nou aventur. i eu fuse
sem aa cnd eram m ai tnr..., nainte de m oartea ei.
i-n chpa aceea tiu, cu o certitudine absolut, c
dac m am a ar fi aici, indiferent de ncurctura n care
s-ar afla sau de faptul c e o intrus la o nunt, nici n-ar
visa s nu guste din mncare.
Iau furculia, strpung un ptrel de pine, l nfig
n brnza topit i mi-1 arunc n gur.
nchid ochii i simt cum o parte din ncordare mi
se ridic de pe umeri. n viaa m ea nu am m ncat ceva
att de bun.
Dup care, far s-mi pese, p entru prim a oar n
viaa mea, c ncalc regulile sociale, ntind m na dup
paharul de vin nainte ca Juhen s apuce s mi-1 fiare i
sorb din el. i mai iau o nghiitur, dup care l aez
pe mas.
Juhen rnjete, apoi comenteaz, de parc mi-ar fi
citit gndurile:
Viaa e scurt, nu-i aa?
Las arom a fructat de stafide s-mi alunece pe gt
i-i arunc o ochead firancezului care st lng m ine cu
prul lui zburht, um bra de barb i pom eii pronunai.
i, n ciuda ncurcturii ngrozitoare n care m-am b
gat, izbucnesc n rs. Nimic nu merge aa cum am pre
vzut, dar Juhen a avut dreptate m car n privina unui
lucru vinul de Annecy chiar e excelent.
Cteva m inute mai trziu, pitorescul Annecy rea
pare n raza noastr vizual i vasul se ndreapt spre
debarcader. Juhen i verific telefonul n tim p ce r
m nem aezai la masa noastr ferit, n spatele brch.
Camille aproape c a ajuns, m anun.
Term in de m ncat cu viteza lum in i m simt uu
rat. Acum vom pleca de pe vas, din Annecy i departe
de ofierii de pohie. D up care vreau s sper c voi fi
CU un pas uria mai aproape de recuperarea paapor
tului.
A runc farfuria de hrtie la co i m ridic de pe
scaun.
M duc la toalet. M ntorc imediat.
M reped i strbat puntea, spernd c voi reui s
intru i s ies din toalet far a fi nevoit s vorbesc cu
nimeni. Sunt dou cabine n toalet. Una e ocupat,
aa c intru n cealalt i-i dau zor. Ies naintea celeilal
te persoane, ns cnd dau s m spl pe mini, o voce
blnd i dulce se aude din spatele meu.
Scuz-m, cred c i-a czut asta.
Spre oroarea mea, este mireasa. Zm betul i se terge
de pe fa n tim p ce m cerceteaz din ochi, ntrebn-
du-se, far ndoial, cine sunt. m i ntinde o bucat de
hrtie i mi dau seama c e foaia cu mesajul telefonic.
Probabil c mi-a czut din buzunar.
M ulum esc, m orm i n tim p ce groaza pune st
pnire pe mine.
Cine... nu tiu dac ne-am cunoscut, zice cu ace
eai dulcea n glas, n ciuda privirii confuze.
ntind mna.
Sunt Chloe. i... i... o. D oam ne, ce ncurctur!
m i cer scuze. Am ncurcat vaporaele. Accidental, te
asigur.
Ai ncurcat vaporaele?
Am vrut s mergem ntr-o croazier pe lac, ca s
vedem m unii i toate celelalte, i ne grbeam s scpm
de... m rog, e o poveste lung, dar n esen am vrut s
facem un tu r cu vaporaul i am nim erit din greeal
la croaziera asta. tiu ct de aiurea sun. Sunt organi
zatoare de evenimente i m m rit i eu n weekendul
sta! Dac cineva mi-ar face aa ceva, a fi furioas. i
indignat. m i cer mii de scuze!
Ochii mari, cprui ai miresei se fixeaz asupra mea
i chiar n chpa cnd cred c-o s m pocneasc peste
fa cu buchetul ei frum os de cale, o vd c izbucnete
n rs.
Nu-i face griji! Sper c te-ai simit bine pe vapor.
Serios? N u eti suprat?
A fost un accident, nu?
Sigur c da. N iciodat n-a distruge intenionat
nunta cuiva. D oar la gndul sta i mi se face ru.
Zmbete.
Pcat c nu te-am cunoscut nainte s m apuc s
fac pregtirile de nunt. Se pare c-i iei m unca n serios.
Cam aa ceva.
ntinde m na spre clan.
M ult noroc la nunta ta, n weekend. Pun pariu c
ai em oii mari.
m i lipesc un surs pe fa.
E m oh mari, repet eu, cu toate c n secunda asta
nu simt pic de em oie pentru nunta mea.
Lucru care, avnd n vedere posibihtatea de a-mi
recpta paaportul peste num ai cteva ore, m cam
mir.
M bucur c te-am cunoscut, Chloe. Sper ca
restul cltoriei tale s decurg far alte incidente. i
fa-mi o favoare, te rog. N u mai fi aa de ncordat.
Rm n n toalet singur i consternat. M holbez
n jos la foaia din m n i, far s m gndesc, m reped
afar pe u.
Hei, Charlotte! strig dup ea.
Se rsucete spre m ine i rochia lung i sclipitoare
fonete la atingerea pantofilor.
Da?
N u cumva, cu totul ntmpltor, vorbeti fran
uzete?
Sigur c da, am fost profesoar de francez.
tiu c i-am creat deja destule probleme, dar
n-ai vrea s arunci o privire pe textul sta i s mi-1 tra
duci, te rog?
Se ntoarce i ia bucata de hrtie ntre degetele cu
manichiur franuzeasc.
Hm m , zice c dac vrei tabloul, mpiedic-o s dis
cute cu poliia. E urgent. m i d napoi notia. E ceva
dintr-o carte pe care o citeti? Pare o carte bun.
Mda, e dintr-o carte. M ulum esc, Charlotte.
Mi-ai fost realm ente de mare ajutor.
Vorbele mi ies prostete din gur i capul m i se n
vrte n tim p ce o urmresc cum se ndeprteaz.
S fie adevrat c Juhen caut un tablou? i c m-a
m init to t tim pul? Poate c nici nu lucreaz p e n tru
guvern.
De ce m-am luat dup el?
Ce-am fcut?
Trec ca o furtun pe lng nuntaii veseli i uor
am eii de la butur i m reped spre locul unde Julien
st de unul singur.
N u vin cu tine, i spun cnd vaporaul acosteaz.
Ce-ai spus?
Am spus c nu vin cu tine. M-ai m init i m-am
sturat pn peste cap de tine.
Ce tot zici acolo?
Plec de lng el i m altur irului de nuntai care
coboar de pe vas. M ajunge din urm i m prinde
de bra.
Ce tot zici acolo? repet ntrebarea, ssindu-mi
n ureche.
l m pung n stomac cu foaia de hrtie.
M ireasa a fost profa de francez. Mi-a tradus tex
tul. Se pare c nu mi-ai spus totul.
Ochii lui Julien trec repede peste text, dar eu am
cobort deja de pe vas i m erg cu pai mari pe trotuar,
spre ora. Imediat ce i voi gsi pe cei doi ofieri de po-
Uie, le voi spune tot ce vor s afle.
Juhen m ajunge din urm i m ia din nou de bra,
ncercnd s m fac s ncetinesc.
Las-m-n pace! l reped eu, smulgndu-mi bra
ul din strnsoare.
ncepe s mearg ntr-un ritm alert pentru a ine pa
sul cu mine.
OK, ai dreptate. Te-am m init n legtur cu ta
bloul. D ar e ceva ce n-are legtur cu tine. n rest, tot ce
i-am spus este adevrat. i dac nu ne urcm n maina
lui Camille imediat...
C um poi s pretinzi aa ceva cnd mesajul zice
clar c trebuie s m mpiedici s discut cu poliia ca
s pui m na pe tablou? Se vede treaba c m-ai m init
tot tim pul, inclusiv cnd te-ai dat drept agent sub aco
perire. Iar eu am fost att de disperat i de proast,
nct te-am crezut. M -am sturat! N u vreau s mai aud
nimic! O s m duc s vorbesc cu poliitii i o s le
povestesc tot ce mi s-a ntmplat. i dup aia o s-mi
sun logodnicul i o s-i spun adevrul. i dac asta te va
m pedica s pui m na pe tabloul la preios, tii ceva?
puin mi pas! n astea dou zile m-ai dus de nas cu tot
felul de m inciuni. M -am sturat de tine i vreau s m
ntorc acas!
i cu asta, traversez n fug intersecia, prin furnica
rul de turiti, cutndu-i din ochi pe poliiti.
Chloe, ateapt! Chloe!
n colul strzii, Juhen rsare n spatele meu, m
prinde pe dup um eri i m sucete spre el.
tiu, nu i-am povestit totul, dar, crede-m, dac
nu pleci din Annecy acum cu mine, vei rata nunta.
M amenini?
N u, asta-i realitatea. Dac te duci s vorbeti cu
pohia nainte ca eu s lm uresc lucrurile, totul o s se
duc de rp. Ai s-i distrugi viaa, Chloe.
N u vrei s discutm din nou despre dom nioara
Valrie? Asta n caz c exist cu adevrat o asemenea
persoan.
Ochii lui Juhen se nspresc i buzele i se strng n-
tr-o dung subire.
i-am spus, Valrie a murit. Nu-i de glum, Chloe.
Ai de-a face cu o situaie i cu un grup de oameni despre
care nu tii nimic. n tim p ce eu tiu de ce sunt capabih.
Juhen i las minile s cad de pe um erii mei i clatin
din cap, apoi adaug: Dar dac nu m crezi, n-ai dect.
Du-te la pohie. Vei vedea, lucrurile n-or s mearg aa
cum te atepi.
l las singur pe trotuar i sprintez pe lng prul
nvolburat, alunecnd cu nou m ei pantofi sport pe pie
trele din pavaj i cu ndoiala fierbnd n mine. Ce m
fac dac m duc la poliie, le spun c am fost drogat
i le dau toate informaiile pe care le vor despre Julien
sau tabloul la al lui, iar ei consider n continuare c
sunt am estecat n escrocheriile lui Claude? Dac in
sist s m in n Frana pentru anchet i nu m las
s plec la tim p pentru a ajunge la nunt? Dac Julien
mi-a spus adevrul mcar n aceast privin?
M rsucesc pe clcie i-l vd pe Juhen stnd n
acelai loc, urm rindu-m din ochi.
Cred c-i dai seama ct de aiurea pare totul pri
vit din punctul m eu de vedere, nu? i strig. Spune-mi,
dac ai fi n locul meu, ai crede ce mi-ai nirat tu?
Vine spre mine.
Ai dreptate. N u, n-a crede.
A tunci spune-m i adevrul. M car lucrezi pentru
guvern, aa cum ai pretins?
Da, lucrez p en tru guvern... dar n u tocm ai n cali
tatea despre care i-am spus iniial. sta e adevrul.
S zicem, pentru m om ent, c te cred i c am
neles ce-ai vrut s spui acum. M ai nti vreau s tiu
ce-i cu tabloul. De ce vrei s pui m na pe el cu tot dina
dinsul? i de ce, dac eu m duc la poliie, te mpiedic
s-l obii?
Un grup mare de liceeni francezi trece n grab pe
lng noi, glumind i flirtnd ntre ei. Julien i ateapt
s ne depeasc, apoi m nghesuie n colul strzii.
Dac i spun care-i treaba cu tabloul, va trebui
s-mi prom ii c nu vei discuta despre asta cu nim eni
i, mai ales, nu cu poliia. Va trebui s juri.
OK, jur, spun eu, nu foarte sigur c vreau de
fapt s aflu cine tie ce secret adnc i murdar.
M ia de m n i m conduce pe o alee pietruit
pn ce ajungem ntr-o zon mai linitit a oraului din
care turitii s-au evaporat i singurele zgomote care se
aud vin de la cei civa porum bei care uguie n cutarea
u nor resturi de mncare.
Cerceteaz din ochi strada i se oprete ntr-un col
pustiu.
E adevrat c lucrez la cazul lui Claude. D ar n
afar de a-1 opri s m ai comit alte escrocherii i s fac
ru altor femei nevinovate, am i un m otiv personal
pentru care vreau s-l gsesc.
Tabloul? ntreb eu.
Julien ncuviineaz din cap.
E un M anet. Un tablou care se afl n posesia
familiei mele de peste o sut de ani.
U n M onet? Claude M onet de la Giverny? n
treb eu.
N u, nu e un M onet. E un Manet. La fel ca i
Claude M onet, Edouard M anet a fost un pictor im pre
sionist din secolul al nousprezecelea.
neleg. i unde e acum tabloul?
Tocmai asta-i problem a. Claude l-a furat.
Deci de asta vrei s-l gseti pe Claude? Ca s-i
recapei tabloul? De ce? Pentru c valoreaz muli bani?
Da i nu. i-am spus, tabloul se afl n posesia
familiei m ele de peste o sut de ani. Tatl bunicului l-a
lsat m otenire bunicului m eu, bunicul, lui tata i aa
mai departe. Are o semnificaie aparte p entru noi i
nici prin cap nu ne-ar trece s-l vindem.
Vrei s zici c individul sta, Claude, a intrat, pur
i simplu, la tine n cas i i-a furat tabloul?
Julien se uit agitat n ju r i rsufl zgomotos.
M ai e ceva ce nu i-am spus. M -am gndit c i
vei da singur seama asear, cnd Mrie mi-a rostit nu
mele, dar se pare c n-ai observat.
M gndesc la noaptea trecut i mi sim t m intea
nceoat de attea indicii, m inciuni i secrete. Nu-mi
amintesc spusele lui Marie. Fusesem m ult prea preocu
pat de recuperarea inelului i de plecarea ct mai iute
de acolo.
Nu-m i amintesc. Ce-a spus Marie?
M i-a spus pe nume. Julien Dubois.
Dubois? Pi nu aa l cheam i pe Claude?
Juhen i aaz o m n peste braul meu.
Ba da, Dubois e num ele de famihe al lui Claude...
i al meu. Claude e fratele meu.
M smulg din strnsoare. Nu-m i vine s cred.
Claude e fratele tu? Cum de n u mi-ai spus pn
acum? Ce naiba se petrece aici?
t, optete Julien cnd un cuplu de vrstnici
trece alene pe lng noi.
Ia nu m lua tu pe m ine cu t. Vreau s aud ade
vrul. Tot adevrul.
Tata a m urit acum dou sptmni. Nim eni din
famiha noastr nu-1 mai vzuse pe Claude de doi ani. A
aflat, totui, cumva de m oartea tatei i a venit acas sp
tm na asta p entru nm orm ntare. M am a era nnebu
nit de durere, dar, n acelai timp, s-a bucurat enorm
s-l aib pe fiul cel mai mic acas. A crezut c va mai
rmne o vreme, c s-a schimbat. Toi am crezut la fel.
Num ai c n dimineaa de dup nm orm ntare, cnd
ne-am trezit, Claude plecase. i luase cu el tabloul.
M am a a zis s renunm . C n-are rost s scotocim prin
toat Frana dup Claude i tablou. D ar cnd m -am dus
cu m am a la banc pentru a discuta despre afacerea cu
podgoria familiei, pe care tata o condusese m uli ani,
am aflat c acesta cheltuise bani far chibzuin i c,
dac nu venim imediat cu o sum cash considerabil,
vom pierde totul. Via, casa, pmntul.
Icnesc.
Deci de-asta ai nevoie de tablou? Ca s-l vinzi i
s rscum peri via?
D din cap.
Aa c, vezi? Tu i cu mine avem de recuperat
lucruri im portante de la Claude. De-asta trebuie s lu
crm mpreun.
Capul mi bubuie n ncercarea de a pune toate pie
sele din puzzle la locul lor.
i ceea ce mi-ai spus ieri despre Claude, care are
o crti infiltrat n pohie, ce-a fost? O minciun, ca
s m convingi s vin cu tine?
O expresie posom ort i traverseaz faa.
Da. m i pare ru. Partea aceea n-a fost adevrat.
A trebuit s o spun ca s...
D ar chestia cu agentul sub acoperire? Presu
p un c i asta e tot o m inciun. Oi fi eu nebun, dar
nu prea-mi vine a crede c eti un agent guvernamental
cruia i s-a repartizat m isiunea de a da de urm ele pro
priului frate.
N u, Chloe. Partea asta nu e deloc o minciun,
n ultimii doi ani am lucrat pentru guvern pe baz
contractual, ca s zic aa. Am lucrat sub acoperire ca
s ajut la prinderea unor escroci de teapa lui Claude.
Tehnic vorbind, nu m i-a fost repartizat cazul Claude.
D ar sunt cel mai n m sur s-l prind, doar e fratele
meu. i dup ce a furat tabloul, asta n-a mai fost o opi
une. A devenit p en tru m ine o obligaie.
De ce nu mi-ai povestit toate astea de la bun
nceput?
i trece degetele prin prul ciufuht.
N-am tiut dac pot avea ncredere n tine.
Dar, n acelai timp, ai vrut ca eu s te cred? Chiar
dac m-ai m init cu neruinare nc de la nceput, ca s
m mpiedici s iau legtura cu pohia?
tiu c toate astea par far sens pentru tine. Dar
l cunosc pe Claude. tiu ce face i cum opereaz. i te
pot ajuta s-i recapei paaportul i s te ntorci cu bine
acas. Eti o femeie nevinovat, prins n ncurctura
asta stupid creat de fratele meu, i, n afar de recupe
rarea tabloului, vreau s te ajut i pe tine.
Bine, atunci exphc-mi de ce nu-i poi recpta
tabloul dac eu m duc la pohie. La urm a urmei, din ca
uza asta m-ai m init atunci cnd mi-ai spus c fratele tu,
Claude, are infiltrat pe cineva n pohie. Vreau s tiu c
n-am alergat degeaba prin toat ara asta nenorocit.
Sunt dou m otive pentru care n-ar trebui s te
duci la pohie. Prim ul este cel despre care i-am spus
deja i e legat de femeile care au lucrat pentru Claude
i de faptul c pohia nu te va crede cnd vei spune c
eti nevinovat i c el i-a furat totul. D oar ai vzut asta
i singur n dim ineaa aia la hotel, nu? Te vor suspecta
c eti m n n mn cu el i te vor ine sub anchet.
N u te m m t, Chloe. N u degeaba am tot ncercat s te in
departe de ei.
Chiar i aa, l ntrerup eu, s zicem c-mi recapt
paaportul i c tu i cu amicul tu sus-pus din guvern
m vei ajuta s trec cu bine de vam i s m ntorc
acas la tim p pentru nunt. Cnd voi ajunge acas,
tot va trebui s dau exphcaii referitoare la activitile
frauduloase din contul m eu bancar. Banca m ea va face
oricum o anchet. i cum voi putea s m ocup de asta,
cnd peste cteva zile am nunta?
Am discutat la telefon cu amicul m eu din guvern
n tim p ce tu erai la toalet pe vapora i mi-a promis
c, dac reuesc s-i recuperez paaportul, te va ajuta
nu num ai s treci de vam, ci i s-i clarifici situaia.
Vorbeti serios? Cine e individul sta?
i-am spus, e un bun prieten. Un prieten foarte
sus-pus care poate rezolva astfel de lucruri.
OK. Dac e aa cum spui, atunci de ce nu m
sprijin ca s m duc la pohie i s le povestesc totul?
Prietenul sta al m eu merge pe mna mea. M-a
crezut cnd i-am spus c nu eti defel imphcat n es
crocheriile lui Claude. N um ai c asta nu nseamn c
poate, pur i simplu, s spun pohiei c tu eti nevino
vat. Pohia trebuie oricum s fac o anchet comple
t asupra ta. n plus, prietenul sta al m eu nu le poate
spune c ine legtura cu m ine i c mi d informau cu
privire la locul unde se afl Claude. Dac pohia ar afla
asta, el i-ar pierde slujba, pentru c eu nu am dreptul
s m implic n cazul sta. Dar imediat ce te vei ntoarce
n State, te va ajuta s te dezvinoveti i atunci nu va
rmne dect ancheta bncii. Cum, ns, aici vei fi scoa
s de pe Usta suspecilor, banca ta nu va avea motive s
pun la ndoial ceea ce le vei spune. Le vei spune c i-a
fost furat crdul i ei i vor rambursa banii.
Capul mi vjie iari n tim p ce ncerc s dau de
captul acestei ncurcturi ngrozitoare.
Ai spus c sunt dou motive p en tru care n-ar tre
bui s discut cu poliia. Care e al doilea?
Prim ul nu e de ajuns? ntreab Julien, cu un rn
jet lit pe fa.
Ba da, a zice c unul e de ajuns. N um ai c vreau
s aflu totul. N u m ai vreau s alerg de colo-colo prin
Frana far s am idee ce se petrece.
Bine. Dac te duci la poliie, n afar de faptul c
i vei dim inua ansele de a ajunge acas la timp pentru
nunt, vei face aproape imposibil recuperarea tablou
lui. Le-ai oferi probe noi cu privire la Claude i, dup
finalizarea anchetei, cnd toate suspiciunile care pla
neaz acum asupra ta ar fi ndeprtate, poliia ar avea
suficiente dovezi p en tru a-1 aresta pe Claude. Iar dac
l gsesc i-l aresteaz nainte ca eu s dau de el i s re
cuperez tabloul, familia mea... va pierde totul. D ar dac
reuesc s ajung prim ul la Claude, s-i recuperez pa
aportul i s aflu ce-a fcut cu tabloul, am ndoi vom
obine ce ne-am propus. i atunci poliia n-are dect s
pun laba pe el. Julien i aaz minile pe um erii mei
i m privete int. Acum ai neles totul? m ntreab.
i m crezi?
Deschid gura ca s rspund, dar dintr-odat m ia
de m n i ncepe s alerge.
Ce...? dau eu s spun, dar ntorc capul i zresc
doi pohiti venind de dup colul unde eram noi cu
cteva secunde n urm.
Strig ceva n franuzete i o iau la goan dup noi.
hiim a mi bubuie cu putere n piept cnd prind rit
mul i ncep s fug ct pot de tare, cot la cot cu Juhen.
D m colul i, far un cuvnt, Juhen m trage pe
o alee ngust. Alergm unul n spatele celuilalt ntre
dou cldiri nalte din piatr pn ce m mpinge ntr-o
firid mic i ascuns.
Rm nem acolo nghesuii n spaiul mic i Juhen
scoate celularul din buzunar i ncepe s tasteze un
mesaj.
Ce faci? i optesc.
i scriu lui Camille s vin pe strada asta s ne ia.
i atunci reahzez c e oficial.
Eu, Chloe Turner, fata care nu a fcut niciodat un
lucru ru, care nu a copiat i nici nu a chiuht vreodat
de la coal, care n-a furat n viaa ei o scobitoare, care
nu s-a sustras nicicnd de la responsabilitile fa de
famihe, de logodnic ori de job, se afl de acum pe hsta
suspecilor cutai de pohie.
PAISPREZECE

D up cinci m inute de tcere intens, Julien scoate ca


pul i arunc pe furi o privire pe alee.
Stai aici, m i spune, apoi se strecoar spre stra
d, se uit n stnga i n dreapta i-mi face sem n s-l
urmez.
Ieim n strad i o m ain Sm art roie ca o cirea
d colul scrnind din roi i frneaz brutal n faa
noastr.
Julien deschide portiera, dnd la iveal o fat mi-
nion bronzat, cu pr castaniu lung pn la um eri
de exact aceeai nuan ca al lui i dat pe dup
urechi, cu cteva uvie subiri atrnndu-i peste p o
m eii nali.
Camille, zice Juhen pe un ton tios ca o lam. De
ce-ai venit cu maina asta? i-am spus c sunt cu Chloe.
Camille evit contactul vizual n tim p ce ridic din
umeri.
M aman nu m -a lsat s-i iau maina. tii c nu-i
place s conduc Smartul.
Juhen arunc o privire n josul strzu.
Bine, acum n-avem tim p de ceart. Trebuie s
mergem.
Se urc pe locul pasagerului, iar eu rm n pe tro
tuar, holbndu-m la cea mai mic main pe care am
vzut-o vreodat i ntrebndu-m dac Julien chiar se
ateapt ca; a) s m erg cu el dup toate nebuniile pe
care m i le-a spus, i b) s m aez la el n poal.
Sau poate c-i nchipuie c ncap n portbagaj. Ma-
inua asta are mcar portbagaj?
Julien ntinde m na spre mine.
Vino. tiu c nu-i convine, dar n-avem de ales.
Va trebui s stai la m ine n poal.
M uit n sus la cer, n sperana primirii unui rs
puns, a unui sfat. Ce s fac? S continui s m iau dup
el? S continui s fug de poliie? Oare acum a fost pe
de-a-ntregul sincer cu mine? Pot s am cu adevrat n
credere n Julien?
m i strng pleoapele.
Du-te."
Deschid ochii, n cutarea chipului femeii care toc
mai mi-a optit asta la ureche, a vocii aceleia att de fa-
mihare care seamn m ult cu cea a... mamei.
ns to t ce vd este privirea intens pe care Julien i
Camille mi-o arunc din interiorul mainuei.
Julien m strnge de mn.
Tot ce i-am spus e adevrat, Chloe. i prom it
c-o s te ajut s te ntorci cu bine acas. i dau cuvntul
meu. Vino. Urc n main.
O, Doamne!
Camille i m uc buza de jos i m urm rete cum
m car nuntru, lovindu-m cu capul de plafon de
nu mai puin de trei ori, pentru ca n final s m aez n
poala lui Julien.
Scuze, m urm ur, dar ochii ei nu cer iertare. Se
ntoarce apoi spre Juhen i pornete m otorul. N u cred
c centura de siguran se ntinde att de m ult nct s
v cuprind pe amndoi, spune ea. Va trebui s o ii
bine, Juhen. Pentru c-o s pornim n curs.
Juhen i nfoar braele pe dup mijlocul m eu
i, cum gtul mi se nconvoaie ntr-un unghi nefiresc,
n-am ncotro i-mi aps obrazul de fruntea lui i tot
corpul de corpul lui. i chiar n clipa cnd Camille o ia
pe strad i d brusc colul, i zresc pe cei doi pohiti
care alearg. Camille mai cotete o dat brusc la stn
ga i Juhen m strnge mai tare de mijloc ca s nu m
ciocnesc de sora lui.
Crezi c ne-au vzut? ntreb n tim p ce o pictu
r de sudoare mi se prelinge pe frunte.
Nu, se uitau n direcia cealalt. C red c dac
ieim acum din ora, vom f n siguran, rspunde
Juhen.
Camille coboar geamul i las briza cald de var
s ptrund n main. i ntoarce capul spre Juhen.
Cu tine nim eni nu e n siguran!
i cu asta apas pe acceleraie i las n urm ncn
ttorul orel Annecy.
D up ce Camille trece pe culoarea roie a semafo
rului la dou intersecii, ia patru curbe strnse i face
cel puin apte manevre ilegale n prim ele cincispre
zece m inute ale cursei noastre, mi dau seama c ofa-
tul nebunesc i periculos e o trstur de familie.
M car atunci cnd am mers cu Julien n main am
stat pe locul meu, legat cu centura de siguran. De
data asta sunt strivit ntre corpul tare ca piatra al lui
Julien i plafonul m ult prea jos al Smartului.
Dac Paul m-ar putea vedea acum, ar muri. Ar muri,
pur i simplu.
Ct dureaz pn ajungem la Lyon? ntreb, ru-
gndu-m n gnd ca drum ul s nu fie lung.
O or i jumtate, rspunde Julien i m strnge
i mai tare peste stom ac n tim p ce Camille cotete din
nou brusc. D ar cum Camille e cea care conduce, vom
ajunge mai repede.
N u tiu dac gtul m eu va mai rezista nc cinci
m inute n unghiul sta i cu att mai puin o or i
jumtate.
Pot s...? bhnjesc i ncerc s-mi m ut fundul
de pe coapsa lui Juhen ca s-mi p o t cobor capul i n
tinde gtul.
Stai, las-m s te ajut, zice el i m prinde de
olduri i m aaz pe coapsa lui dreapt. E mai bine
aa?
N u prea. Stau cu gtul rsucit ntr-un unghi
dureros.
i ntoarce faa spre m ine i nasurile noastre se
ating.
N u-i m ai ncorda gtul i las-i capul pe um
rul meu. N u m deranjeaz.
Faa m i se nroete pentru o secund, ct JuUen m
privete int, dup care i ntoarce ochii spre osea.
Ezit. N u vreau s cedez, dar fiecare salt al mainii
mi produce un spasm n gt, aa c m hotrsc s-i
accept oferta. Deja stau strivit de corpul lui, iar el i
ine braele nfaurate n jurul mijlocului meu. Oricum ,
Paul nu e n m ain cu noi ca s m vad. N -ar fi ncput
chiar dac ar fi m urit de poft s urce i el n Smart.
Cu capul odihnindu-mi-se acum pe umrul lui Julien,
o cercetez din ochi pe Camille. U n tricou gri subire i
o pereche de blugi nchii la culoare i acoper silueta
supl i elegant, iar o cruce din argint i atrn la gt.
G ene lungi i ncadreaz ochii de un cprui adnc, iar
pe buzele subiri i strlucete un pic de gloss. Scoate
braul stng pe fereastr i i rsfir degetele n vnt.
Credei c Claude tie c l cutm? ntreb.
Camille arunc o privire piezi spre JuUen.
tie, zice JuUen.
Camille ridic din sprncean n direcia lui.
Cum adic tie?
I-am povestit despre tablou. Despre tot. N-avem
de ce s ne mai ascundem de ea.
Camille ntoarce brusc capul spre el i l repede pe
un to n ascuit:
Pourquoi t as fa it a? T es dingue? Tu ne la connais
mme pas. T es vraiment stupide, Julien.'
Tt ce neleg din izbucnirea subit a lui Camille
sunt cuvintele care nseam n de ce i prost. Serios,
chiar am nevoie de un dicionar pentru m om ente ca
acesta, dar presupun c l-a ntrebat pe Juhen de ce mi-a
povestit despre tablou i c l-a fcut prost. D oar dac
nu m -a fcut proast pe mine, ceea ce n-ar fi deloc co
rect, avnd n vedere c nu m cunoate dect de zece
minute.
Vocea lui Juhen mi bubuie n urechi:
Ouais,je la connais. E t elle a ses propres problmes!
Elle se marie dans une semaine, donc elle a besoin de son
passeport. Tu vois? Elle sen fiche du tableau.^
Alors pourquoi tu lui as dit?^ ntreab Camille.
Elle voulait savoir la vrit, et j ai confiance en elle.
Donc, pourquoi pas?'^

' De ce-ai facut asta? i-ai pierdut minile? N ici mcar n-o
cunoti. Eti un prost de nu se mai poate, Julien! (in Ib. fr. n
original).
^Ba da, o cunosc. Are problemele ei. Peste o sptmn se
mrit i trebuie s-i recupereze paaportul. nelegi? Puin i
pas ei de tablou (n Ib. fr. n original).
^Atunci de ce i-ai mai spus? (n Ib. fr. n original).
A vrut s tie adevrul, iar eu am ncredere n ea. Aa c
de ce nu? (n Ib. fr. n original).
ncerc din rsputeri s p u n cap la cap cele spu
se. Am impresia c Julien a zis c eu am problem ele
mele s-mi recapt paaportul i s m cstoresc.
i pe urm a zis ceva despre tablou. Ceva de genul de
ce i-ar psa lui Chloe de tablou, atta tim p ct are pro
blem ele ei? Da, asta trebuie s fie. i pe urm CamiUe
l-a ntrebat din nou e ce. Presupun c a vrut s afle de
ce mi-a mai povestit despre tablou, din m om ent ce eu
am oricum motivele mele s doresc s-l gsesc pe
Claude. Iar Juhen i-a rspuns rostind cuvntul confiance,
care, dac-mi amintesc eu bine, nseamn ncredere.
Deci, bnuiesc c a spus c are ncredere n mine.
H m m m . Vad c-mi am intesc mai m ult francez
dect a fi crezut, ceea ce face ca plimbarea asta cu m a
ina s devin tot mai interesant. Desigur, pe de alt
parte poate c m -am nelat total n privina schim
bului lor de rephci. Ciulesc urechea ca s mai prind i
alte fraze, ns de data asta Cam ille l bom bardeaz pe
Juhen vorbind att de iute, nct nu reuesc s desluesc
niciun cuvnt. Juhen o ntrerupe i i strig i el ceva
i, dup ce toate acestea continu alte cteva minute,
tim p n care simt c un ciocan m pocnete n tmple,
decid c am dreptul s tiu exact ce se discut de fa
cu mine.
Hei! strig eu.
Se opresc amndoi din ipete i se holbeaz la mine.
Ce naiba se petrece aici?
Camille e suprat pe m ine p entru c i-am p o
vestit despre tablou, zice Julien, acoperind vocea ascu
it a surorii lui.
D up care revine la francez i o repede iari pe
Camille. Din nou nu neleg nimic. Cei doi vorbesc
prea repede.
Hai s vorbim englezete, Camille, i cere Julien.
E nepoliticos din partea noastr s ipm n franu
zete, cnd Chloe n u cunoate limba.
N u cred c-ar vrea s tie ce am eu de spus, zice
Camille, pufnind din nas n tim p ce gonete cu mai-
nua pe drum ul de m unte plin de curbe.
Obrajii-i palizi au cptat de acum nuana ptl
gelei.
Un val de grea mi cuprinde stomacul i nchid
ochi, surd la cioroviala lor. E limpede, Camille nu are
ncredere n m ine c a putea pstra secretele familiei
lor, dup cum nici eu nu am motive s m ncred n
ea. ofeaz ca o nebun, smucind m aina pe drumurile
nguste de m unte i facndu-m s m sim t ru i com
plet n afara oricrui control. Nim ic nu m i se mai pare
acum sigur.
ntr-un trziu, ipetele se opresc i tcerea se ater
ne peste spaiul infinitezimal pe care l m prim n m a
in. Senzaia de grea mi trece i cnd deschid ochii
surprind imaginea soarelui de un portocaliu aprins dis
prnd pe dup culmile munilor. i pentru prim a oar
de cnd m -am trezit far un ban n camera de hotel de
la Plaza Athne, m gndesc cu toat seriozitatea c e
posibil s nu reuesc s m ntorc acas la tim p pentru
nunt. i c aceast curs dem ent prin Frana s-ar pu
tea dovedi, ntr-un final, inutil.
Simt cum o lacrim se adun n dosul pleoapei i
chpesc m runt ca s-o alung, dup care nchid ochii din
nou i sper din toate fibrele corpului m eu c totul se
va term ina cumva cu bine. C voi ajunge ntreag i la
tim p acas. D ar cu nebuna de Camille la volan, nu pot
fi prea sigur.

M trezesc la atingerea mai ferm peste mijloc a bra


elor lui Juhen. CamiUe a luat probabil ima din curbele
ei ultrastrnse.
Chpesc, ncercnd s-mi obinuiesc ochii cu ntu
nericul care s-a lsat peste noi. N u tiu cnd am ador
mit. Ceasul de la bordul Sm artului arat ora nou p.m.
N -ar fi trebuit s ajungem la Lyon?
Ridic capul de pe um rul lui Ju h e n i m trag mai
la dreapta, ca s-i vd faa. n chpa cnd i zresc p ro
filul m axilarul ncordat, buzele strnse, ochii o b o
sii i concentrai asupra drum ului erpuitor care se
ntinde n faa noastr - u n sentim ent de groaz m
cuprinde.
Ceva e n neregul.
Ce se ntmpl? ntreb, fr a ncerca s-mi as
cund panica din voce. Ar fi trebuit s ajungem deja la
Lyon.
Julien i ine n continuare ochii fixai pe ntuneri
cul de afar.
Schimbare de plan.
Cum adic?
Ct tim p dormeai, am prim it un telefon. M ama
nu se simte bine. M ergem acas la noi, la vie.
m i strng pum nii n poal i dau s deschid gura ca
s le spun c trebuie neaprat s fiu mine n trenul de
Paris, cu tot cu paaport, i c trebuie neaprat s ajung
la Lyon, dar m opresc. Ei doi tocm ai i-au pierdut tatl
i dac m am a lor e bolnav, n-au ncotro. Trebuie s fie
alturi de ea.
U nde e via? ntreb.
La patruzeci de m inute de mers cu maina spre
nord de Lyon. Aproape c ajunseserm acolo cnd am
prim it telefonul, aa c am ocoht oraul i am luat-o
spre nord.
Ct crezi c-o s stm?
N u tiu.
Senzaia de grea cu care, din nefericire, am n
ceput s m obinuiesc pune iar stpnire pe stom a
cul meu.
ntlnesc privirea nehnitit a lui Juhen.
m i pare ru. N -am avut de ales.
D au din cap.
neleg.
N u tiu ce altceva a mai putea spune n clipa aceas
ta i, cu toate c simt c sunt pe cale s explodez dac
nu ies ct mai repede din m ainu i nu stau s m
gndesc bine la ceea ce am de fcut, realizez c, de fapt,
sunt blocat. i cum Julien i cu sora lui sunt la fel de
pornii ca i m ine ca s-l gseasc pe Claude, i ei sunt
blocai.
D up cinci m inute de tcere tensionat, Camille
iese de pe oseaua principal i se nscrie pe o alee lun
g cu pietri, apsnd i mai tare pe acceleraie. Corpul
lui Julien se ncordeaz, fapt care mi semnaleaz c ne
aflm pe aleea care duce ctre casa lor.
ntunericul ce a nvluit cerul nu poate ascunde cl
direa masiv din crmid care se nal n captul aleii.
La fiecare fereastr arde o lumin ce ne arat drumul.
Asta s fie casa lui Julien? E superb!
D ar dac Julien m -a minit? Dac sora lui l-a con
vins s m lase undeva, ntr-o cas de ar oarecare,
pen tru ca ei s poat recupera tabloul nestingherii de
am ericanca nebun?
N u o credeam n stare pe Camille s conduc i mai
repede pe aleea plin de hrtoape, dar se dovedete c
m -am nelat. Chiar e n stare. O prete maina, zboar
im ediat afar i se repede spre cas. M lovesc cu ca
pul de plafon n tim p ce m dau jos din main ct de
repede p o t i, im ediat cum ies, Julien o zbughete pe
urm ele lui Camille.
m i frec fruntea i i urmez, realiznd n tim p ce ei
doi nvlesc pe ua de intrare c puin le pas de ce fac
eu. Ceea ce nseamn c asta chiar este casa lui Juhen i
c mama lui realmente nu se simte bine. Am dificulti
cu procesarea noilor inform au cu faptul c Juhen
e fratele lui Claude, c trebuie s-l gseasc din cauza
tabloului i c lucreaz pentru guvern la prinderea altor
escroci. Totul a devenit i mai confuz i mai comphcat
dect mi-a fi putut imagina ieri-diminea, atunci cnd
m trezisem far a avea nimic altceva de pus pe m ine
dect o rochi roie cu aspect ndoielnic, iar acum, ca
pentru a pune capac la toate, iat-m acas la Juhen i
pe cale s fac cunotin cu mam a lui.
Ezit n faa uu i dintr-odat mi amintesc de fe
meia cu pr castaniu-rocat pe care am zrit-o ieri la
Annecy copia perfect a mamei. i de vocea care
mi-a optit n ureche du-te. Stnd pe veranda casei lui
Juhen, sunt contient c pare o nebunie, dar o simt
pe m am a aici, lng mine. m pingndu-m de la spate,
ndem nndu-m s continui s-mi mic picioarele.
N u p ot dect s sper c nu mi-am pierdut minile.
Litru n cas i i urm ez pe Juhen i Camille prin-
tr-un hol puternic luminat i mai apoi n camera de zi,
unde o femeie m icu de statur, cu pr negru scurt i
rar, un or galben ca fioarea-soarelui legat peste mijloc
i obraji durduhi i pahzi st ntins pe o canapea bleu
ciel. U n doctor st aplecat lng ea i-i adun instru
mentele.
Camille se grbete spre ea, n tim p ce Julien se duce
ctre doctor i ncepe s discute cu el pe un ton sczut,
iar colurile gurii i se curbeaz n jos din cauza ncrun
trii. A m un alt flashback cu mama, care m face s m
lipesc cu spinarea de u i s nghit cu greu nodul for
m at n gt. D e data asta, cu ochii m inh o vd ntins pe
patul de spital, rece i nemicat. Scena cu ea la spital,
dup lupta pe care o dusese p en tru a da natere suro
rii mele, e o am intire vie i deloc bine-venit care mi
apare adesea n comaruri, dar niciodat nu m i-am per
mis s m gndesc la ea n tim p ce sunt treaz. Acum
ns, la vederea m am ei lui Juhen, stnd att de pahd i
de slbit pe canapea, m om entul mi revine n m in
te. M om entul n care a trebuit s-mi iau adio de la
mama.
N um ai c ea nu mai era vie i nu putuse s-i ia adio
de la mine.
M cutrem ur la rem em orarea acelei scene dureroa
se, dup care m gndesc ce oribil trebuie s fie pentru
Juhen i Camille, care i-au pierdut de curnd tatl i
acum i vd m am a bolnav. i n ciuda cursei nebu
neti cu maina, n ciuda cioroviehlor mele nesfrite
cu Juhen, n ciuda faptului c pn azi m-a m init, sper
cu toat sinceritatea ca mama lor s se fac bine.
M am a lui Julien deschide ochii cprui de exact
aceeai nuan cu a copiilor i i zmbete slab lui
Camille.
Maman, optete Camille i se apleac pentru a
o mbria.
Julien continu s discute cu doctorul i sper, lun-
du-m dup faptul c fruntea i maxilarul nu i mai sunt
att de ncordate, c vetile sunt bune. Strnge mna
doctorului, l conduce la u, apoi reapare lng mine.
O s se fac bine? l ntreb.
i trece minile prin pr i scoate un oftat adnc, de
parc i-ar fi inut respiraia ore n ir.
Da, doctorul sper c se va face bine. A avut ni
te dureri n piept i ameeli, care ar putea fi cauzate de
durerea pierderii tatei i de stresul pierderii casei.
M uit n jur la livingul spaios i la milioanele de
fotografii de familie agate pe pereii zugrvii ntr-un
galben ca de rsrit de soare i simt cum aici a pul
sat i nc mai pulseaz viaa lui Julien i a famili
ei sale. Iar cutarea ncrncenat a tabloului capt mai
m ult sens pentru mine.
m i pare ru, Chloe, dar doctorul ne-a spus s
stm cu ea mcar n noaptea asta, n caz c i se face ia
ri ru. tiu c i-am prom is c vom ajunge la Lyon
astzi, dar...
Las fraza n suspans, iar privirea i alunec spre
m am a lui, ntins pe canapea.
E OK, spun. neleg. Dac i mai revine, mine
o s putem s plecm.
Da, mine sigur plecm.
Se apropie de marna lui i o srut pe frunte. Ea se
rsucete i pentru prim a oar d cu ochii de mine.
Julien i las cu duioie o m n pe um rul ei.
M aman, i-o prezint pe Chloe, prietena mea.
M ncrunt la Julien i dau s deschid gura ca s
protestez. D ar cnd un zm bet dulce se ivete pe faa
m am ei lui, mi mblnzesc privirea i i surd la rndul
meu. Ce altceva a putea face?
CINCISPREZECE

D in fericire, m am a lui Julien e prea slbit pentru a face


conversaie m runt, aa nct Camille o conduce sus
pe scri spre dorm itor, n tim p ce Julien i cu mine ie
im ca s lum geanta cu hainele mele din main.
Aerul nopii e lipicios din cauza umiditii, iar zum
zetul cicadelor mi rsun n urechi cnd l urm ez pe
Julien n jos pe scri, ctre m icuul Smart. m i ntinde
sacoa cu lucrurile mele, nchide portiera i se reazem
de ea oftnd.
Ce mai zi, spune, cltinnd din cap. Nu, ce mai
sptmn nebun!
i ridic brbia i m privete int. Eu mi ncruci
ez braele la piept i mi reiau expresia ncruntat.
De ce i-ai spus mamei tale c sunt prietena ta?
n lumina lunii, vd colurile gurii lui strmbndu-se
n sus, ntr-un nceput de rnjet. E pentru prim a oar
de la plim barea cu vaporaul de mai devreme cnd l
surprind zmbind.
Ce? Dac n-ai fi logodit, nu i-ar plcea s fii
iubita mea?
m i m ut greutatea de pe un picior pe cellalt i-mi
smulg privirea de pe faa lui, n sperana c nu a obser
vat c obrajii mi s-au ncins sub cerul nstelat. N icio
dat n viaa m ea nu am crezut c voi putea considera
im brbat de genul lui Julien agreabil ori atrgtor. Dar
acum, cnd am vzut ct de devotat este familiei i ct
de m ult dorete s salveze casa printeasc, dintr-odat
nu m i se m ai pare att de... respingtor.
Simplul fapt c m gndesc la asta face ca roeaa
s-mi urce pn la urechi i mi accelereaz btile inimii.
Linitete-te, am glumit, zice Juhen, dezhpin-
du-se de portier i fcnd u n pas spre mine. I-am spus
m am ei c eti prietena m ea pentru c e prea stresat
ca s mai afle i de escrocheriile puse la cale de Claude.
Dac i-a spune c eti una dintre victimele lui, ar nnebu
ni de ngrijorare. A fost ncredinat c fiul ei a terminat
cu toate tm peniile astea. Aa cum i-am spus, el e cel
mai m ic dintre frai i, cum m am a a trecut prin multe
dup pierderea tatei, n-ar suporta s tie c m ezinul ei
ncalc din n o u legea i face ru unor femei nevinovate.
Aa c am ncercat s o cru.
m i flutur m na stng pe sub nasul lui.
i nu crezi c va observa inelul m eu de logodn?
Poate, zice Juhen, m ucndu-i buza i uitn-
du-se la diam antul sclipitor. N-ai putea s i-1 scoi de
pe deget, m car pn mine?
S scot inelul de pe deget? Nu, n-o s-l scot!
Chiar dac am nceput s n trev d blndeea din
spatele aparenei de duritate a lui Julien, asta nu n
seamn c sunt dispus s renun n m od public la lo
godna mea de dragul lui.
De ce nu? D oar e un inel i atta tot.
N u e un inel oarecare e un inel de logodn.
Dac m am a l observ, i va nchipui probabil
c noi doi ne-am logodit. Asta vrei s cread?
Ce nebunie!
M ntorc cu spatele la Julien i-mi las privirea s
alunece dincolo de cas, ctre dealurile dom oale scl
date n lumina argintie a lunii i ctre irurile ordonate
de vi-de-vie ce fonesc linitit n btaia uoar a vn
tului. m i vine s m duc i s m ntind pe dealurile
acelea tcute, s adorm i s m prefac c nimic din
toate astea nu s-a ntmplat. C viaa m ea a rmas ace
eai ca ntotdeauna.
Da, Chloe, tiu, e ntr-adevr o nebunie. i-mi
pare ru. Se pare c nimic nu merge aa cum mi-am
propus.
m i m ut privirea de la scena idiUc din jurul nostru
i clatin din cap. N u mai vreau s aud nimic. Tot ce-mi
doresc acum este s fiu lsat singur.
Vrei s m conduci la m ine n camer, te rog?
Julien rsufl adnc.
Asta nseam n c am czut de acord?
Nu, nseam n c sunt epuizat i c vreau s
dorm. De data asta, singur n pat.
Pi... S-ar putea s avem o mic problem.
Ce problem?
Dac vom dorm i n camere separate, m am a va
ti c am minit-o de cum se va trezi.
Vrei s zici c m am a ta vrea ca tu s dorm i n ace
eai camer cu iubita?
D oar am treizeci i patru de ani, mi rspunde
Julien. Sunt un brbat n toat firea. Dac nu vom dor
m i n aceeai camer, i va da seama c am minit-o.
D up care o s m piseze cu ntrebrile. i, crede-m, e
foarte insistent.
N u pot s cred, m orm i n tim p ce m imaginez
dorm ind nc o noapte n acelai pat cu Julien i mi
dau seama c unei pri mici, foarte mici, din m ine per
spectiva nu-i displace cu totul.
D ar sunt logodit. i n ciuda blndeii pe care am
sesizat-o n seara asta la Julien, asta nu schim b cu ni
m ic faptul c m-a m init i c nu mi-a spus pn de cu
rnd c este fratele lui Claude.
N -ar fi deloc n regul dac a dorm i n acelai pat
cu el. Ce naiba o fi n capul meu?
N u e cine tie ce m are scofal, zice el, ridicnd
din umeri. D oar am mai m prit patul.
Asta pentru c am fost nevoii s m prim ace
eai camer la hotel. n tim p ce casa ta e uria. Are pro
babil apte dormitoare!
O pt, m corecteaz el.
M rog, mi arunc eu braele n sus. N u pot s
dorm din nou n pat cu tine.
De ce nu? m ntreab i buzele i zvcnesc n
sus ntr-un rnjet obraznic. Ieri-noapte n-ai avut nicio
problem cu m ine i ai adorm it butean la hotel, i la fel
ai fcut i acum, n braele mele, n main.
Obrajii mi ard i-mi ntorc faa de la el.
A fost altceva.
Dac o s fie la fel ca azi-noapte, o s te ncol
ceti pe partea ta de pat i o s adorm i oricum imediat.
N-ai motive s te simi vinovat, dac de asta i faci
griji-
Ai dreptate. D oar n-o s fac nimic ru: o s m
culc iari n pat cu tine, o s-mi scot inelul de logod
n de pe deget, o s pretind n faa m am ei tale c sunt
iubita ta i-n tot acest tim p l voi m ini pe brbatul cu
care ar trebui s m cstoresc peste num ai cteva zile.
Chiar c n-am nici cel mai mic m otiv s m simt vino
vat!
Brbatul cu care ar trebui s te mrii?
Las, ai neles foarte bine ce-am vrut s zic. Br
batul cu care o s m mrit peste cteva zile.
Chicotete.
Ce e fcut e bun fcut. H ai s ne culcm. Sunt
obosit.
M iau dup el i ne ntoarcem n cas. Pe alee, arunc
o privire n jos, la inelul m eu de logodn i la diam an
tul care sclipete n lumina lunii. i-mi amintesc c n
graba de a o terge din Annecy, am uitat cu totul de in
tenia de a-1 suna pe Paul pentru a-i m rturisi adevrul.
D ar cnd Julien m conduce in camera lui i m
holbez la patul dublu ngust pe care l vom mpri, m
ntreb dac ideea de a-i spune lui Paul m car o parte
din adevr mi-ar folosi n clipa asta la ceva.
Julien scoate o pereche de pantaloni scuri negri i
un tricou alb dintr-un ifonier maro nalt i le arunc
pe pat.
Avei internet aici? l ntreb.
Sigur.
Se duce la birou, deschide un sertar i scoate din
u n tru un laptop. Bag firul n priz, se logheaz i-mi
face sem n s m aez.
Voil!
M holbez la iconia de internet i decid c nu sunt
pregtit s m ocup de cmpul m inat al mailurilor
necitite care, cu siguran, m ateapt, pn ce nu-mi
limpezesc, ct de ct, gndurile. ntorc laptopul, astfel
nct Julien s nu poat vedea ecranul, deschid un fiier
W ord i ncep s tastez o list cu problem ele pe care
trebuie s le rezolv.

1. De nscocit o poveste pentru Paul, astfel nct s


vrea n continuare s se nsoare cu mine n weekendul sta,
cu toate c n ultimele cteva zile l-am minit pe rupte i
am petrecut mult timp n compania a doi brbai francezi
necunoscui.
2. De luat legtura cu Angela ca s-o previn ca, sub ni
cio form, s nu rspund telefoanelor sau mailurilor lui
Paul, n cazul n care el va ncerca s o contacteze.
3. De luat legtura cu Sophie ca s-o avertizez s stea cu
ochii pe Paul, dar i pe tata i pe surorile noastre mai mici
atunci cnd vor ajunge n DC, i s nu-l omoare pe Paul
ori s-l lase pe el s-mi ucid familia.
4. De recuperat naibii paaportul, ca s m ntorc
acas.

M holbez la hst i ncerc s-mi alung spaima cui


brit n m runtaie. Da, o s m descurc. O s rezolv
totul. tiu c pot. Voi ncepe prin a trim ite mailuri An-
gelei i lui Sophie.
Litru pe net i m loghez la csua mea de mail. Am
aptezeci i trei de mesaje noi. Iar n capul hstei din
inbox e un mesaj de la Angela. O, Doamne!

De la: Angela Kelly


Ctre: Chloe Turner
Trimis: luni, 29 august, la 0:04 p.m.
Subiect: Unde eti?

Chloe,
Tocmai am vorbit cu Paul la telefon. Mi-a cerut num
rul de la hotelul la care eti cazat la Paris. A zis ceva cum
c aif i n continuare acolo i c ncerci s rezolvi ncurc
turile" aprute la conferin. Prea cam suprat c te-am
pus s faci aa ceva. Evident, eu nu te-am pus s faci nimic
i n-am idee la cefei de ncurcturi se refer. ncepnd
de ieri-diminea i-am tot trimis mailuri ca s aflu cum
au decurs lucrurile la conferin, dar nu mi-ai rspuns. Iar
celularul tu pare a f i deconectat. Ce se ntmpl? M ai
eti la Paris? Conferina a fost cumva un eec i i-e team
s-mi spui? tiu c uneori m port ca o cea, dar te asigur
c poi s fii sincer cu mine. Cum eti persoana cea mai
eficient i mai demn de ncredere pe care compania asta
a avut-o vreodat, m ndoiesc c au aprut ncurcturi"
la Paris. n plus, n buget nu ai aprobate cheltuieli supli
mentare cu ederea unor zile n plus n Frana. Iar logod
nicul tu pare c i-a ieit din mini. i n W EEKEND U L
STA te mrii. Unde eti? Te rog, spune-i logodnicului
tu c nu sunt o ef infam i exploatatoare de sclavi, aa
cum se vede treaba c i nchipuie. Sper c mai sunt invi
tat la nunt i c n-ai fugit cu cine tie cefrancez sexy.

Angela Kelly
Kelly and Rain Premier Event Planning
Washington, D C

terg punctul doi de pe lista m ea i l nlocuiesc cu:

2. De analizat cu toat seriozitatea varianta mutr


mpreun cu Paul ntr-un orel unde s stau ncuiat n
cas, s port or i s m reproduc, cariera mea de organi
zatoare de evenimente fiind n mod cert terminat.
De la: Chloe Turner
Ctre: Angela Kelly
Trimis: luni, 29 august, la 10:18 p.m.
Subiect: Re: Unde eti?

Angeluj
Totul a decurs bine la conferin nu exist niciun fel
de ncurcturi". Totui, m aflu n continuare n Frana,
lucru pe care, n mod evident, nu l-am planificat, iar ntre
mine i Paul au intervenit nite probleme de comunicare,
m i pare ru c te-am implicat, fr voia ta, n toate aces
tea. Te rog, dac se poate, nu rspunde altor apeluri tele
fonice sau e-mailuri de la Paul. Crede-m, e mai bine aa,
inclusiv pentru tine. Nu-i face griji. M voi ntoarce acas
peste cteva zile i m voi cstori cu Paul smbt. Doar
c am fost deturnat pentru scurt vreme. S tii c nu
folosesc crdul de creditai companiei i c mi voi plti din
banii mei biletul de ntoarcere. i, c tot a venit vorba,
dac observi cumva activiti suspecte pe card i ai timp
s-l anulezi, arfi grozav.
O s i spun negreit lui Paul c nu eti o ef infam i
exploatatoare de sclavi, i da, sigur c mai eti invitat la
nunt. Dac dup toate astea o s-mi pstrezi postul, i
voi rmne venic recunosctoare.

Chloe

Trag de cteva ori aer n piept ca s m calmez, dup


care dau clic pe urm torul mesaj-bomb.
De la: Paul Smythe
Ctre: Chloe Turner
Trimis: luni, 29 august, la 0:03 p.m.
Subiect: Angela, contul bancar, Pennsylvania

Chloe,
Tocmai am vorbit cu Angela i cnd am rugat-o s-mi
dea numrul de telefon al noului hotel la care stai, ea nu
tia nimic. Ce se ntmpl acolo? De ce nu tia Angela c
ai rmas la Paris?
Azi-diminea am vorbit i la banc. Dou transferuri
de sume mari au fo st fcute din contul nostru i nu ne p u
tem atinge de restul banilor pn ce banca nu va finaliza
ancheta. A i vreo idee cum s-au fcut transferurile? Eti si
gur c mai ai crdul la tine? Mi-au spus c vor s discute
cu tine ct mai curnd cu putin i tocmai de aceea am i
cutat-o pe Angela.
Toate astea n-au niciun sens, Chloe, i sunt convins c
nu mi-ai spus totul. Nunta e n weekendul sta i toat
familia ta va veni la noi acas, aa c trebuie neaprat s
te ntorci i s stm de vorb.
n plus, cei din Pennsylvania mi ateapt rspunsul i
cred c pentru noi asta arfi cea mai bun soluie. Gnde-
te-te bine i, te rog, spune-mi ce Dumnezeu se petrece acolo.
Pentru c nu-i st deloc n fire s faci asemenea lucruri,
Chloe.

Paul
Revin la list i terg prim ul punct. n locul lui
scriu:

1. N-am nici cea mai vag idee ce a putea s-i spu


lui Paul.

tiu c nu-i treaba mea, intervine Julien, dar ce


ai de gnd s-i spui logodnicului tu?
U n Julien far tricou se zgiete la m ine cu ochii lui
cprui imeni. m i smulg iute privirea de pe pieptul lui
i m concentrez din nou pe ecranul computerului. Ce
mare greutate s-i trag pe el un afurisit de tricou?
N -am idee, recunosc, ncercnd s-mi iau gndul
de la felul n care m uchii lui abdom inah sunt sculptai
pe trunchiul bronzat, form nd un soi de bax perfect
cu ase doze de bere. Totul e o nebunie, adaug. Ce-a
putea s-i spun lui Paul ca s-l hnitesc? A devenit b
nuitor i crede c-i ascund unele lucruri. D e la banc i
s-a spus c frauda din contul nostru com un este acum
cercetat, iar eu i-am spus c am n continuare la mine
crdul. Aa c nimic din toate astea nu are sens pentru
el, ceea ce e perfect normal. Pentru c nu sunt dect
minciuni.
Exasperat, nchid cu zgom ot laptopul i m ntorc
ca s m uit la Juhen, rmas to t far tricou.
Se aaz pe m arginea patului, cu genunchii la numai
civa centim etri distan de mine.
D in cauza familiei mele ai dat de necaz i m
sim t vinovat. O s te ajut s nscoceti ceva ca s-i spui.
Dac mi vei perm ite.
Asta p entru c te pricepi att de bine la m in
ciuni?
Zmbete, ns n ochii lui surprind un m ic licr de
om rnit sau poate de regret?
Oftez.
Bine. Ce crezi c ar trebui s-i spun?
Julien se ridic n picioare i se apropie de mine,
pieptul lui gol frecndu-se de um rul m eu n tim p ce
deschide din nou laptopul.
D-te mai ncolo, zice n tim p ce se aaz pe
m arginea scaunului, cu antebraele atingndu-le pe ale
mele, i ncepe s tasteze, facndu-m s m simt din
n o u am eit i confuz.
Ce fa...?
Ai ncredere n mine, zice, btnd frenetic cu de
getele n tastatur.
D up zece m inute, Julien m ajut s vin cu un m e
saj plauzibil care, sperm noi, l va liniti pe Paul pentru
o zi sau sau dou, pn cnd m voi ntoarce acas. i
scriem c mi-a fost furat crdul, nu num ai paaportul,
i c lucrez cu ambasada SUA pentru rezolvarea situ
aiei, aa nct s p o t zbura napoi spre cas h cteva
zile. Lsm deoparte orice detalii referitoare la Claude,
la vntoarea de-a lungul i de-a latul Franei, la poliia
care e pe urm ele mele i la faptul c n ultim ele dou
zile am petrecut fiecare m inut cu Julien, iar acum stau
ghem uit pe acelai scaun cu el, care, tot far tricou,
compune, de fapt, mailul sta.
Recitesc mesajul de vreo sut de ori nainte ca Juhen
s m conving s-l trim it naibii odat i s ne culcm.
Ignor toate mailurile ngrijorate de la surorile mele, de
la tata, de la florrie, DJ i fotograf i, n schimb, fac un
du, m spl pe dini i mi pun pijamaua cumprat de
Juhen din Annecy. Ies din baie i l gsesc rezemat de
pern, citind o carte n lumina slab a unei veioze, cu o
pereche de ochelari cu rame m etahce negre pe nas.
M ai remarc i c nc nu i-a pus tricoul pe el.
Trag ovitoare ptura i m strecor lng el n pat i
realizez c aa arat probabil Juhen ntr-o sear norm a
l cnd nu gonete prin toat Frana dup fratele lui,
stricnd nuni i fugind de poliie. Sunt de atta amar
de vreme cu Paul, nct niciodat nu m-am gndit cu
toat seriozitatea c a putea s m part aceste m om ente
intime de final de zi cu altcineva.
i uitndu-m la Julien cum st relaxat, cu spatele
proptit pe pern, ntorcnd paginile crii, m ntreb
de ce m sim t dintr-odat att de tulburat. i de ce
simt fluturi n stomac.
i de ce, pe de alt parte, scena asta mi se pare to to
dat att de fireasc.
Ce citeti? l ntreb n tim p ce-mi las capul s
cad pe perna moale, ncercnd s m imaginez urcnd
n pat lng Paul i am intindu-m i cum seara i place
s-i revad notiele pentru cazurile de a doua zi...,
fapt care nu ajut la naterea u nor conversaii plcute
nainte de culcare.
E o carte despre vinuri. Acum, c tata nu mai e,
eu voi prelua conducerea afacerii..., asta dac voi reui
s rscum pr via.
M rsucesc ca s m ntorc cu faa spre Julien, h o
trt s ignor senzaia ciudat care m i se furieaz n
piept.
D in m om ent ce ai crescut aici, cum de nu cu
noti secretele cultivrii viei-de-vie?
Ba le cunosc, dar aici e vorba de afaceri, iar lu
crurile astea nu le stpnesc eu foarte bine. Chiar dac
vom reui s rscum prm podgoria, trebuie s gsesc
ci de a dezvolta rapid afacerea, ca s putem intra iar pe
profit i a ne m enine pe pia.
Organizai evenim ente aici?
Cum adic?
Degustri, petreceri, nuni. G enul sta de eveni
m ente.
Ocazional am organizat degustri, dar att, zice
i i aaz cartea peste stomacul gol. Cu asta te ocupi
tu, nu-i aa?
Dau din cap.
Dac ai organiza aici evenimente, ai putea ob
ine venituri suphm entare considerabile. n plus, ar fi
o m odahtate excelent de a face pubhcitate vinurilor
voastre. Vnzrile ar crete cu maxim certitudine...,
n fine, cu condiia ca vinul s fie realmente bun.
Sigur c vinul e foarte bun, zice Julien, scon-
du-i ochelarii i m ucnd gnditor din captul brae
lor. H m m m . Nu-i o idee rea. Tata a fost genul de per
soan care se inea departe de lume i niciodat nu i-au
plcut sindrofiile. D ar m am a e altfel. i place s ias n
lume i e foarte sociabil. Ar fi ncntat s gzduiasc
petreceri sau nuni i ar avea i ceva de fcut de acum
ncolo, c tata nu mai e.
Exact. De pild, am o client fiica unui sena
tor care caut o destinaie n afara rii pentru nunta
ei. N u vrea, ns, o nunt tipic n decor tropical. i do
rete ceva diferit. i din ceea ce am vzut aici, proprie
tatea asta ar corespunde perfect. Sigur, mine ar trebui
s cercetez totul cu atenie, dar...
Las fraza n aer n clipa cnd observ c Julien se hol
beaz intens la mine, ncruntat i cu buzele schind
ezitant un surs.
Ce-i? l ntreb.
Sunt surprins.
D e ce?
Pentru c vorbeti de parc ai fi dispus s-mi
faci legtura cu clienta asta a ta i s m ajui cu afacerea
familiei.
Oh... i de ce te surprinde asta?
A m presupus c dup ce te vei ntoarce n DC,
la logodnicul tu i la viaa ta, vei dori s uii to t ce
S -a ntm plat aici. Inclusiv faptul c ne-ai cunoscut pe
m ine i familia mea.
Are dreptate Julien. N iciodat nu am luat n consi
derare posibilitatea de a rm ne n contact cu el dup
ntoarcerea acas i cu att m ai puin pe cea de a-i tri
m ite clieni. D ar acum, stnd ntins n pat lng el i
vznd cum se uit la mine, cu pieptul lui m usculos ri-
dicndu-se i cobornd la fiecare suflare, dintr-un m o
tiv oarecare i destul de bizar, nu m mai p o t imagina
prsindu-1 fr a-i mai vorbi vreodat.
- Dac te hotrti s gzduieti evenim ente aici
i dac proprietatea voastr se dovedete a fi la lumina
zilei la fel de m inunat precum pare noaptea, atunci nu
vd nicio problem s te pun n legtur cu unii dintre
clienii mei.
U n rnjet prostesc se lete pe chipul lui Julien, iar
gropia i face apariia n obraz.
Logodnicul tu e un brbat norocos, tiai asta?
m i sim t tot corpul cum arde la auzul com plim entu
lui su. nghit cu greutate n sec, m rsucesc pe spate
i m holbez n sus, la tavan, concentrndu-m asupra
lui Paul. D ar cnd ncerc s m i evoc n m inte chipul
logodnicului meu, nu reuesc.
Acum vreau s m culc, spun, nchiznd ochii.
Julien stinge veioza i aaz cartea pe noptier. Se
foiete pe sub ptur pn ce i las piciorul s se odih
neasc uor peste al meu.
N oapte bun, zice i vocea lui blnd plutete
n bezn.
N oapte bun, optesc.
Deschid ochii, m uit la reflecia lunii pe tavan i
sim t cum ceva se mic nuntrul meu. i atunci m n
treb dac n clipa cnd m voi ntoarce acas voi putea
s-mi reiau viaa de unde am lsat-o, ca i cum nimic
din toate astea nu s-ar fi ntmplat.
AISPREZECE

Fereastra e deschis i m trezesc n ciripit de psrele.


M ijesc ochii n lum ina nceputului de dim inea ce se
strecoar n camer prin perdelele galbene subiri. M
rsucesc i vd c sunt singur n patul lui Julien, iar
ceasul de pe noptier arat doar ora ase dimineaa.
M dau jos din pat, mi trag pe m ine jacheta cea
nou i ies tipitil pe hol, n cutarea lui Julien. M n
drept ctre scar i observ c n cas e tcere. Nicio u
trntit la dulapuri, niciun zgomot de discuii... nimic.
Probabil c m am a lui Julien i Camille nc nu s-au scu
lat. D ar unde o fi Julien?
La parter, cotesc pe dup scar i arunc o privire n
living, care e pustiu, dup care naintez pe hol i des
chid ua urmtoare, care se ntm pl s fie cea de la
buctrie. Dau ocol m esei lungi din m ahon, admirnd
oalele i tigile din alam atrnate frum os pe pereii de
culoarea apusului de soare i vd o baghet m ncat pe
jumtate, lsat ntr-un co p entru pine, i o cecu
de espresso aproape goal, iar un parfum familiar mi
gdil nrile.
Rm n nem icat n mijlocul buctriei, ncercnd
s-l recunosc.
E miros de colonie. Dar nu colonia folosit de Juli
en. Asta e diferit.
i totui de ce mirosul mi se pare att de familiar?
M ntorc i m ndrept spre u, iar n clipa cnd
mi trec degetele de-a lungul suprafeei de lem n netede
i ntunecate a mesei, mna m ea ntlnete n cale o b u
cat de hrtie. Foaia alunec pe podea, se deschide i
d la iveal cuvntul M aman mzght n capul paginii.
O iau de jos i ncerc s parcurg paragraful lung n
francez, dar scrisul este att de necite, nct abia dac
descifrez hterele, darmite s pot s traduc cuvintele.
D up care, la finalul biletului, zresc un num e pe
care l tiu deja prea bine.
Claude.
Dintr-odat, podeaua scrie n spatele meu. M
ntorc iute i surprind imaginea unei siluete nalte, cu
um eri lai i pr negru drept, trecnd prin faa uii.
Inima mi se oprete n piept cnd acelai parfum
m ascuhn mi inund nrile.
E Claude.
Las biletul s cad, ies n fug din buctrie i aud
ua de la intrare trntindu-se. Alerg spre ea, o deschid
izbind-o de perete i zbor n jos pe scri n picioarele
goale. Claude e n faa mea, ndreptndu-se cu pai gr
bii spre o m ainu de culoare gri.
Claude! strig eu disperat. Oprete-te, te rog!
Spre surprinderea mea, se oprete i se rsucete cu
faa spre mine.
lat-l! Iat-1 n toat splendoarea pom eilor frumos
sculptai, a ochilor albatri ptrunztori, a buzelor
periculos de ademenitoare! Fragmente de imagini din
noaptea n care ne-am cunoscut mi strfulger prin
m inte ca un film alb-negru vechi din care lipsesc jum
tate din cadre.
N u spune nimic, dar expresia care i traverseaz
p entru o clip faa mi dovedete c m-a recunoscut.
O, da, tie exact cine sunt!
Ai paaportul m eu la tine? l ntreb.
Nu.
Se rsucete pe clcie i continu s nainteze spre
main, ca i cum nim ic im portant nu s-ar fi petrecut.
Ca i cum e perfect normal ca femeia creia i-a furat totul
cu num ai cteva seri n urm, la Paris, s se afle n casa
lui printeasc din mijlocul unei vii din Frana la ora
ase dimineaa, cerndu-i s-i napoieze paaportul.
OK, bine. S lsm deoparte paaportul, strig
eu dup el, n tim p ce o furie aa cum n-am mai simit
vreodat nete din m ine la suprafa. i s lsm i
contul m eu bancar. i faptul c ai reuit de unul singur
s m faci s pierd orice ans de a m ntoarce acas
la tim p p entru nunt! Ce-i pas ie? La urm a urmei,
nu sunt dect una dintre victimele tale. D ar cu tabloul
cum rmne?
nghea.
Ce-ai spus?
Te-am ntrebat de tablou. tii tu, tabloul pe care
l-ai/rai de la propria familie? tiu c eti un ho i c te
doare n cot de victimele tale credule, dar cum ai putut
s le faci una ca asta alor ti? M am ei tale? Cum ai p u
tut s furi unicul lucru de valoare din cas, unicul lucru
care ar fi putut s o ajute s rscumpere via? Gesticulez
spre dealurile verzi cu pante dom oale care ne ncon
joar, m podobite cu rnduri nesfrite de vi de vie
sclipind n lum ina soarelui de diminea: Vor pierde
totul din cauza ta! N-a fost de ajuns c i-a pierdut
soul. Acum vrei s-i iei i casa! S-a mbolnvit din
cauza ta..., francez ticlos i mrav ce eti!
O bserv cum ochii lui arunc scntei i falca i se
ncordeaz n tim p ce se repede furtunos spre mine.
Ce to t spui? Cum adic s rscumpere via?
D up m oartea tatlui vostru, cnd mama ta s-a
dus s discute la banc, a aflat c suntei ntr-o situaie
financiar precar i c avei datorii mari, aa c, dac
nu recuperai tabloul, atunci m am a ta, dup ce c e bol
nav, va pierde i casa, pmntul, via, totul.
Incredibil!
Claude se ntoarce, o ia napoi spre main i des
chide cu for portiera.
U nde te duci? l ntreb, lund-o la fug dup el.
Se strecoar n spatele volanului, cltinnd din cap.
N u p o t s cred c te-ai lsat pclit ntr-un ase
m enea hal. Eti chiar mai proast dect am crezut.
N u, greeti! Ce D um nezeu crezi c fac eu aici,
la via familiei? De ce-i nchipui c fratele tu m-a trt
dup el prin toat ara asta nenorocit, n cutarea ta?
D oar p en tru ca eu s-mi gsesc paaportul? Trebuie s
recupereze tabloul ca s-o ajute pe m am a voastr s-i
salveze casa... care, presupun eu, a fost la un m om ent
dat i casa ta.
ntind m na spre clana portierei. N -o s-l las pe in
dividul sta s scape aa de uor.
O um br de ndoial i traverseaz ochii reci, care
i reiau ns iute expresia dur n chpa cnd se concen
treaz asupra mea.
Chiar crezi c poi s ai ncredere n Juhen? l
crezi com plet nevinovat? De unde i nchipui c am
nvat to t ce tiu? De la el el e expertul.
M dau napoi, cltinndu-m, i degetele mi alu
nec de pe clan n m om entul cnd Claude pornete
m otorul i mi arunc o ultim privire.
n plus, zice, i trsturile lui frum os sculptate
nu trdeaz pic de emoie, tabloul a disprut.
i cu asta accelereaz n ceaa matinal, lsndu-m
singur n norul de p ra f

MT-S41-RW. MT-S41-RW. MT-S41-RW.


Urc cte dou trepte odat spre camera lui Juhen i
mi repet secvena de num ere n m inte, o dat i nc o
dat i nc o dat. M reped spre birou, scot din sertar
un pix i o foaie de hrtie i notez num rul de runa-
triculare al mainii lui Claude. D up cte mi-a fcut, a
naibii s fiu dac o s-l las s scape!
M aez un m inut pe m arginea patului ca s mi trag
rsuflarea i s alung greaa care m cuprinde de cum
ncep s m gndesc la cele ntmplate.
Dac afurisitul de Claude nu m-a m init, acum sunt
ferm convins c mi-am pierdut definitiv paaportul.
i avnd n vedere fiascoul cu pohia i contul bancar,
m ndoiesc profund c voi m ai gsi o cale de a m n
toarce acas la tim p pentru nunt.
Cu toate c perspectiva ratrii propriei nuni ar
trebui s fie singurul lucru care s m preocupe, ulti
ma propoziie rostit de Claude naintea plecrii m
deranjeaz mai m ult dect faptul c nu mai am nicio
alternativ de a ajunge n tim p util acas.
De unde i nchipui c am nvat tot ce tiu? De la
el ele expertul."
D up evenimentele din ultimele dou zile, mi-am
dat i singur seama c Juhen e versat n arta minciunii.
Dar dac el este cel care l-a nvat pe Claude tot ce tie,
nseam n c Juhen a tlhrit i el femei, la fel cum m-a
tlhrit Claude pe mine.
D intr-odat, vorbele lui din dimineaa aceea teri
fiant de la Piaza A thne H otel mi revin n m intea
nvolburat de attea gnduri.
i nchipui cumva c ntmpltor te-a ales Claude
tocmai pe tine, o americanc stpn mereu pe situaie, cu
un cont bancar frumuel i pe deasupra logodit i pe cale
s se mrite peste numai o sptmn? O s-i distrugi
viaa ct ai clipi din ochi. Multe alte femei au pit-o."
Acum totul se leag.
Julien tie c m ulte femei au pit-o pentru c el a fost
creierul din spatele escrocheriilor, nu Claude. Julien nu
e un agent sub acoperire care se d drept infractor.
Este un infractor.
De asta a insistat att de tare s stau departe de
poliie. Aa i-a cunoscut pe cei doi austraheni nspi
m nttori din Annecy. i din acest m otiv cunoate n
detaliu m odul n care opereaz Claude cum mi-a
furat PIN-ul, cum mi-a um blat n contul bancar, cum a
transferat banii ntr-un cont off-shore i cum m-a dro
gat, dup care nu mi-a lsat n camera de hotel dect o
rochi roie provocatoare, ca s art ca o prostituat.
Julien a folosit aceeai schem cu alte femei.
Cum de-am p u tu t fi att de oarb?
Mi-l imaginez pe Julien, proaspt brbierit i m br
cat la costum, dnd trcoale ntr-un hotel de lux. Pn
dind o femeie inocent, aa ca mine. Simt cum bila mi
se ridic n gt cnd mi amintesc cum, dei m minise
i nu mi spusese c e fratele lui Claude, ncepusem s
am ncredere n el, s socotesc c vrea realm ente s m
ajute. M ai mult, m gndisem s i trim it cUeni!
Dum nezeule, ce proast am fost!
Dintr-odat, imaginea lui Julien srutndu-m n
holul de recepie al hotelului mi rsare n minte. n
chid ochii i ncerc s evoc chipul lui Paul, aa cum am
fcut i azi-noapte, dar nu reuesc nici de aceast dat.
N u m pot gndi dect la buzele moi i calde ale lui
Juhen. La corpul lui lipit de m ine n cabina de prob de
la magazinul de lenjerie din Annecy. La Julien cu oche
larii cu rame metalice pe nas, citind din cartea despre
viticultur, cu gropia aprndu-i pe obrazul neras n
tim p ce mi arunc un rnjet prostesc.
Scutur din cap, ncercnd s alung furia, dezamgi
rea i confuzia care m macin. Dac Juhen l-a nvat
pe Claude to t ce tie, atunci Juhen este capabil de ori
ce. i nu p ot s mai am ncredere n el.
Trebuie s-o terg de aici ct mai repede.
D in cas nu rzbate n continuare niciun zgomot
i, cum n-am idee unde ar putea fi ceilali, verific toate
dormitoarele toate cele opt dormitoare , far s
dau de nimeni. M uit pe fereastr, n cutarea unui
sem n de via printre irurile de vi-de-vie, dar din
nou nimic.
ncep s m gndesc la un plan de a iei naibii din
podgoria asta i a ajunge la ambasada american, cnd
o strfulgerare roie mi ia ochii.
E Smartul, n toat splendoarea sa de doi oii, parcat
n locul unde l-am lsat asear.
m i azvrl pe m ine blugii i tricoul, deschid lapto
pul lui Juhen, m conectez la internet i caut pe Google
podgoria familiei Dubois, ca s aflu unde Dum nezeu
sunt. Dau clic pe cteva linkuri i aproape cad de pe
scaun cnd vd num ele oraului n care m gsesc.
i zice Saint-Julien.
Pe bune?
Caut traseul de la Saint-Julien la ambasada am eri
can din Paris i vd c drum ul cu maina dureaz cam
patru ore. N otez instruciunile pe o coal curat de
hrtie, apoi scotocesc prin camera lui Juhen dup bani,
u n card de credit, orice. N u vreau s rm n n drum
far benzin.
Cotrobi prin fiecare sertar, fiecare cotlon, i nu dau
de nimic. Oftez exasperat i m gndesc s plec chiar
i aa, far a mai pierde vrem ea i, dac e cazul, s fur
nite benzin de la o staie ntlnit n cale, dup care
realizez c nu am cutat n sertraul de la noptier.
Gsesc nuntru portofelul negru pe care Juhen l-a
crat tot tim pul cu el de cnd l-am cunoscut. Deschid
portofelul, scot crdul de credit albastru cu care am v
zut c a pltit camera de hotel, micul dejun, pantofii i
hainele mele i, n tim p ce l rsucesc n mini, icnesc
de surpriz. N um ele im prim at n partea de sus a crdu
lui nu este al lui Juhen. E al lui Claude.
Juhen a folosit n to t acest tim p un card furat. D e la
propriul frate! E limpede, n famiha asta nu exist pic
de loiahtate. D ar de ce s m mir?
Cum singura persoan din toat aceast poveste fa
de care nu am niciun fel de rem ucri c o tlhresc
este Claude, ndes crdul n buzunarul de la blugi i m
decid s m erg cu maina pn la Lyon. Iar de acolo s
iau trenul spre Paris.
Vr portofelul napoi n sertar i caut pe Google n
drum ri pentru a ajunge la Lyon, apoi nfac hrtia pe
care am mzght num rul de nmatriculare al mainii
lui Claude i cobor n fug scrile spre holul de la intra
re. Acolo, pe o msu, sunt cheile de la Smart, exact n
acelai loc unde Juhen le-a azvrlit asear.
Cheile argintu strlucitoare rnjesc parc batjocori
tor spre mine, iar sngele mi curge clocotind prin vene.
S o fac sau nu? Chiar sunt capabil s fur o main?
La urm a urmei, nu m erg dect pn la Lyon, care
e la num ai patruzeci de m inute distan cu m aina de
aici. i o s gsesc eu o m odahtate de a-i anuna unde
am lsat Smartul, dac o s vreau ntr-adevr s o fac,
aa c propriu-zis nu e vorba de un furt. Iar dac vreau
s plec de aici nainte de ntoarcerea lor, nu mai am nici
m car un singur m inut de pierdut.
nfac cheile, sprintez spre m ainu i, pentru pri
m a oar de cnd am intrat n toat ncurctura asta, m
aez pe scaunul oferului, pornesc m otorul i o iau din
loc de una singur.

Accelerez pe drum ul deluros de ar, cu minile tre


m urnd pe volan i prul rvit de vnt, i neleg de
ce Juhen i fratele lui au o slbiciune p entru hoie. In
clipa cnd faci un lucru interzis, simi cumva c exuli.
E o senzaie pe care nu am trit-o niciodat nainte de
ultimele dou zile petrecute cu Julien, i pe care, n m o
m entul de fa, sper s nu o mai triesc vreodat dup
ce voi prsi pentru totdeauna Frana.
m i concentrez privirea asupra drum ului erpuitor
ce se ntinde n fa i m forez s nu m mai gndesc
la faptul c tocm ai am furat m aina familiei lui Julien.
D ar totul va fi bine. O s rezolv lucrurile de ndat ce
voi ajunge la Paris.
D ar chiar n clipa cnd minile mele dau s se calme
ze i ncep s m obinuiesc cu atingerea volanului neted
ntre palme, o main bleumarin care a trecut n vitez
pe lng mine, gonind n direcia opus, ntoarce brusc
i se apropie vznd cu ochii de spatele Smartului.
Aps pn la fund pe pedala de acceleraie i m uit
n oglinda retrovizoare ca s vd dac nu recunosc faa
oferului.
i imediat cum dau cu ochii de prul castaniu zbur
lit i de igara inut afar, pe geamul deschis, tiu exact
cine e persoana. Fir-ar s fie!
m i ntorc napoi privirea spre drum i icnesc la ve
derea unei curbe n ac de pr care mi apare brusc n
fa, n tim p ce Julien m claxoneaz din spate. Aps
pe frn, ns maina a luat-o deja n jos pe dealul aco
perit cu iarb. nchid ochii cnd un trunchi de salcie
plonjeaz n faa mainii i airbagul se deschide i m
izbete din plin.
D up cteva secunde, tim p n care mi ascult respira
ia hrit pe deasupra airbagului, mi dau seama c am
scpat cu via. Ridic capul care mi bubuie de durere i
vd cum din capota mainuei se nal fum. Trunchiul
de salcie se afl la numai doi pai de capul meu.
S-a zis cu planul meu mre i curajos de evadare.
Pai coboar tropind dealul i nainte s apuc m
car s mi ntorc gtul chinuit, Julien deschide portiera
i m salt de pe scaun. M aaz pe iarba moale i se
las s cad n faa mea, rsuflnd greu i repede.
Eti bine? m ntreab.
m i frec ceafa cu mini trem urtoare i cu inim a b-
tndu-m i tare n piept.
Da, aa cred.
Bine, zice el.
Apoi se ridic, se duce calm spre maina cu tabla
ndoit i izbete cu pum nul n capot.
Putainl ip el i mai lovete nc o dat cu pum
nul. Se rsucete spre m ine cu ochi furioi. T'es dingue?^
Ce naiba a fost n capul tu?
M ridic nesigur n picioare i mi mijesc ochii la el.
Pi sigur. Tu poi s-l nvei pe ticlosul de fra-
te-tu cum s trag femeile pe sfoar, dar eu n-am voie s
fur un Smart nenorocit ca s scap naibii odat de tin e!
Ce to t blmjeti? Ce s-l nv pe fratele meu?
Pufnesc din nas.

' Eti nebun? (n Ib. fr. n original).


G h id cine a fcut o vizit-surpriz azi-diminea
la casa printeasc n tim p ce tu i cu famiha ta erai
plecai Dum nezeu tie pe unde?
Casc ochii mari.
Claude a trecut pe-acas?
Dau din cap.
h ... i mai vrei s tu ceva? N u mai are paa
p ortul meu.
i arunc braele n aer.
Paaportul tu! Paaportul tu! Putain! N um ai
la asta te gndeti? U nde e Claude acum?
m i ncruciez braele la piept.
A plecat.
Cum? L-ai lsat s plece?
D ar ce-ar fi trebuit s fac, dup prerea ta? S-l
in legat cu o sfoar? Sau, nc i mai bine, s-i strecor
nite droguri n pahar i s-l seduc, aa cum ai fcut tu
probabil cu sute de femei?
Juhen se repede la mine cu ochii scprnd de furie.
De ce a fost pe-acas?
A lsat un bileel n buctrie pentru m am a voas
tr. Are un scris oribil n-am desluit niciun cuvnt.
D ar ce i-a spus? Ai vreo idee unde s-a dus?
U n h o h o t sec de rs mi scap printre buze.
Glumeti? Claude s spun cuiva unde se duce?
Scoate un m rit furios din gt, apoi izbete din nou
cu pum nul n main.
Le salaud!^
Tresar i fac un pas n spate, neobinuit s-l vd
att de mnios.
Se rsucete spre m ine cu privirea ncrcat de furie.
De ct tim p a plecat?
N u tiu. De o jum tate de or sau cam aa ceva.
Trece pe lng m ine i ncepe s urce dealul.
Haide! mi strig peste umr. S nu mai pierdem
vremea pe aici. Trebuie s pornim dup el.
m i nfig ferm picioarele n pmnt.
N u cred c merit. Mi-a zis c tabloul a disprut.
Julien se rsucete brusc spre mine.
Asta nu nseam n nimic, venind din partea lui. E
un m incinos i un ho.
Ca s vezi, mi-a zis aceleai lucruri despre tine,
replic eu pe un ton rece.
N u m mir.
Se ntoarce i continu s urce dealul.
N u mai vreau s m erg nicieri cu el.
Deci e adevrat, ip eu n urm a lui. Tu l-ai nvat
tot ce tie? Tu l-ai nvat s fure?
A runc un rspuns tuntor peste umr.
N-avem tim p acum pentru discuii de-astea.
Rspunde la ntrebare.
i rsucete capul i m sfredelete din ochi.
Da, e adevrat.

*Ticlosul! (n Ib fr. n original).


M holbez la el i-mi vine s m reped i s-l lovesc
cu pum nii n piept.
Dum nezeule, cum am p utut s fiu aa de proas
t? Am pierdut dou zile din via lundu-m dup
tine, m ergnd cu tine ncolo i-ncoace prin toat Fran
a, discutnd cu tine despre viaa m ea privat, cnd tu
eti exact ca el. Eti la fel ca om ul care m-a bgat n
ncurctura asta oribil. i presupun c m-ai m init i
n legtur cu faptul c lucrezi pentru guvern, nu-i aa?
Juhen d cu piciorul ntr-un bulgre de pm nt i
coboar napoi ca o furtun dealul, ctre mine.
Acum doi ani, cnd una dintre escrocheriile
noastre a sfrit ru i un lucru ngrozitor i s-a ntm
plat femeii despre care i-am vorbit, Valrie..., m -am
lsat de pungii. Eram term inat. D ar prietenul meu,
om ul acela cu poziie nalt n guvern, mi-a propus un
trg. Dac eram dispus s lucrez sub acoperire i s-i
ajut s prind ali escroci, nu m ergeam la nchisoare.
N u sunt deloc m ndru de trecutul meu, Chloe. D ar
acum sunt un cu totul alt om. Am neles ct durere
am provocat altor oameni i-mi voi petrece restul vieii
ncercnd s-mi rscum pr greelile.
i ce crezi c-ai fcut n tot acest rstim p ct m-ai
minit? Crezi c m-ai ajutat cumva? i cnd m gn
desc c ncepusem s... te comptimesc. Bun, tii ce?
Nici c-mi pas de ceea ce se va alege de tine ori de
podgoria ta. M erii tot ce-i mai ru.
Se nfioar i pentru o clip am senzaia c zresc un
licr de suferin in ochii lui.
N u e num ai podgoria mea. E a ntregii famihi
i-n prim ul rnd a mamei. i n-o s perm it s se piard.
Acum o s plec. Fie vii cu m ine i i prom it c-o s te
ajut s te ntorci cu bine acas, fie, dac nu, o s rmi
pe cont propriu.
N-am nevoie de ajutorul tu ca s m ntorc
acas.
Se uit la Smartul din care se nal n continuare
fum, apoi i ntoarce privirea lipsit de orice expresie
ctre mine.
Treaba ta!
Se rsucete pe clcie i ncepe s urce iari dealul,
far s se uite peste umr.
nchid ochii i un spasm mi strfulger gtul. Of, la
naiba cu toi i cu toate!
Stai! strig dup el.
N u ncetinete. M reped ca s-l prind din urm i
naintm unul lng altul, iar el nu m privete, ca i
cum nici n-a exista.
Urcm am ndoi n main, iar tcerea e att de ap
stoare nct m sufoc.
D up ce ajungem la tine acas, o s gsesc sin
gur o cale de a m ntoarce la Paris. N -am nevoie de
ajutorul tu, i spun.
Bag m aina n vitez. Venele de pe antebrae i sunt
umflate i o pictur de sudoare i se prelinge pe frun
te.
Bine, zice.
Bine, m burzuluiesc eu la el.
Dar, n tim p ce accelereaz pe osea, un sentim ent
de groaz mi cuprinde stomacul. Ce D um nezeu o s
m fac de acum ncolo?
APTESPREZECE

Unde e biletul? ntreab Julien, parcnd cu o smuci-


tur i ieind din main ca o vijelie.
Pe masa din buctrie, i rspund. O h, i presu
pun c o s ai nevoie de sta.
Ies din m ain i-i ntind crdul lui Claude peste ca
pot.
Ce...? d el s spun, lund crdul cu ochii ct
cepele. L-ai furat? D in portofelul meu?
N ici mcar nu-i al tu.
Clatin din cap, cu colurile gurii frem tnd i ochii
aruncnd scntei, apoi ndeas crdul n buzunar i
urc n fug scrile spre cas.
M uit la dealurile ce se ntind pe kilom etri ntregi
n jur i la irurile nesfrite de vi-de-vie, n sperana
c o soluie va rsri cumva de-acolo. Ceva ce mi-a sc
pat pn acum. O vraj care s m duc napoi acas
la tim p pentru nunt far a fi nevoit s-i povestesc lui
Paul i restului familiei ce s-a ntmplat. Fr a discuta
cu poliia. Fr a-mi face griji c nu am paaport.
D ar nimic. Niciun bec nu se aprinde. N icio idee sal
vatoare magic nu-m i vine.
Dintr-odat, fiecare m uchi din corpul m eu e cu
prins de durere. Am cram pe n gambe, capul mi bu
buie i respiraia mi se accelereaz. M sprijin de main,
gata s lein. Vorbele spuse deunzi de Juhen mi rsu
n tare n urechi.
M i-a spus c totul se va duce de rp. i c o s-mi
distrug viaa.
ntunericul m nvluie i o ghear m i se pune n
piept cnd ncerc s respir.
N u. N u voi perm ite aa ceva. N u vreau.
Deschid ochii i trag cu putere aer n plmni. N u
am nevoie de ajutorul lui Juhen. Tot ce trebuie s fac
este s dau un telefon.

Parlez-vous anglais?^ spun n receptor dup ce mi


acopr gura cu palm a p en tru a nbui zgomotul.
Un moment, s'il vousplaf, rspunde glasul femi
nin de la cellalt capt al liniei telefonice de urgene a
poliiei.
C t tim p atept, ntind firul aparatului telefonic
vechi de-a curmeziului camerei de lucru de la parter
i arunc pe fiiri o privire pe hol, ca s m asigur c

Vorbii englezete? (n Ib. fr. n original).


^Un m oment, v rog (n Ib. fr. n original).
nimeni nu trage cu urechea. C nd am intrat n cas
acum cteva chpe, l-am auzit pe Juhen sus, n dorm ito
rul lui, ipnd la cineva pe telefonul lui mobil.
Stau i ascult i tresar cnd i aud din nou vocea bu-
buind la etaj. nchid ua, m aez la birou i scot foaia
pe care am notat num rul de nmatriculare al mainii
lui Claude.
Privesc cifrele cu ochi nceoai. sta ar putea fi bi
letul m eu de ntoarcere acas ori de intrat n pucrie.
D ar alt opiune nu am. Nu-m i mai pot lsa soarta n
minile lui Juhen.
O voce rguit rsun n telefon.
neleg c ai sohcitat s discutai cu un vorbitor
de englez?
Da, donm ule pohist. Vreau s raportez un fiirt.
De fapt, mai m ulte toate fcute de acelai individ.
Claude Dubois. L-am vzut cu puin timp n urm i am
num rul de nmatriculare al mainii cu care a plecat.
Claude Dubois? Aa ai spus?
Da, dom nule pohist. Claude Dubois.
V rog s ateptai un m om ent.
Bat darabana pe lem nul rece, cu m intea gonind ne
bunete i cu sperana c fac ceea ce trebuie.
Pohistul revine pe linie.
M adamei
Da?
Va voi face legtura cu agentul Bertrand M artin.
Dnsul v poate ajuta. i vorbete englezete.
M ulumesc.
U n ait glas se aude peste cteva clipe.
Bun ziua, dom nioar. Sunt agentul M artin.
Are o voce profund, gutural i vorbete cu un ac
cent franuzesc puternic.
Sunt oficial guvernam ental i lucrez la Paris. n
eleg c deinei informaii cu privire la locul unde se
afl n prezent dom nul Claude D ubois i c dorii s
raportai un fiirt.
Da, aa e. D e fapt, furturi. La. plural.
Desigur, dom nioar. Dar, mai nti, v rog s-mi
spunei num ele dumneavoastr.
O pictur de transpiraie mi se prelinge pe frunte.
M ntreb dac nu cumva o siren va ncepe s urle n
cHpa cnd mi voi rosti numele. Dac individul abia a
teapt s m aud prezentndu-m drept Chloe Tur
n er pentru a asm ui toat poliia francez asupra mea?
D ar nu am de ales. nghit n sec i respir adnc.
Num ele m eu este Chloe Turner.
M ulumesc, dom nioar Turner. i spuneai c
l-ai vzut recent pe dom nul Dubois?
Oftez uurat. N u pare deloc interesat de persoana
mea.
Da, n Saint-Julien, la via familiei de lng Lyon.
Da, tiu unde este. Care este num rul de nm a
triculare al mainii?
MT-541-RW.
Culoarea i marca?
U n Renault Twingo gri.
M ulumesc, dom nioar. i acum v rog s mi
explicai pe scurt chestiunea cu furturile.
M i-a furat paaportul i portofelul i a luat un
M anet valoros din casa printeasc.
O scurt pauz.
U n M anet ai spus?
Da, dom nule pohist, un M anet.
i cnd au avut loc furturile?
Tabloul l-a furat probabil cam cu o sptm n
n urm , iar paaportul i portofelul meu, duminic, la
Piaza A thne H otel din Paris.
neleg.
Urmeaz o pauz lung, apoi i drege glasul.
m ulum esc c ne-ai sunat, dom nioar Tur-
ner. Va trebui s vorbim din nou i s discut cu un
m em bru al famihei D ubois n legtur cu tabloul. Avei
u n num r la care s v p o t contacta?
N u apuc s rspund, c ua camerei de lucru se des
chide cu zgomot. Juhen st n prag, holbndu-se la mine.
Trntesc receptorul.
Ce faceai aici? m ntreab.
... am ncercat s sun acas. Dar n-a rspuns
nimeni.
Juhen m msoar din ochi suspicios.
Spune-mi adevrul!
N u rspund i arunc o privire peste um rul meu,
spre birou.
i dintr-odat mi dau seama. Foaia cu num rul de
nmatriculare al mainii lui Claude a rmas pe birou.
La naiba!
ncerc s o acopr cu corpul m eu, dar e prea trziu,
ntinde m na peste m ine i o nfac.
E num rul mainii lui Claude?
Dau din cap.
Ai raportat num rul poliiei?
N u m mai sim t capabil s m int. i oricum, nu
m -ar crede. M ridic de pe scaun i l nfrunt.
Da, am sunat la poliie i le-am dat num rul. N u
asta ai fi fcut i tu dac ai fi fost n locul meu?
Se plim b n sus i-n jos prin camera de lucru mic.
N u, n-a fi fcut asta. N u eti n stare s gndeti
limpede. Poliia ne urmrete pe amndoi. Iar noi am
fugit de ei. Trebuie s plecm de aici. Acum.
N u plec nicieri. Eu, una, n-am fcut nim ic ru.
n fine, n afar de faptul c am fugit de poliie. Totul e
din vina lui Claude i, dac vreau s ajung napoi acas,
n-am de ales, va trebui s discut cu ei. Acum, c am aflat
c paaportul m eu a disprut, cred c pricepi c nu am
alt soluie. Sau poate vrei tu s m luminezi la m inte i
s-mi oferi vreuna dintre gselniele tale de escroc?
Merde, zice Julien, cltinnd din cap.
Cuvntul sta mi-1 amintesc de la orele de francez.
nseam n rahat.
Merde i ie, spun, dnd s-mi fac loc s trec pe
lng el.
Dac vrei s discui cu poliia, n-ai dect. Ai s
vezi, n-o s fie deloc bine. Oricum, eu n-o s fiu aici
cnd vor veni. n clipa asta nu vreau s am de-a face cu
ei.
U nde te duci?
Trece pe lng m ine i iese pe hol, ia cheile de la
main i deschide ua de la intrare.
Unde te duci? strig eu dup el.
E mai bine s nu tii. Ca s nu ai ce s le spui
poliitilor.
Urc n main i iese derapnd de pe alee, exact aa
cum a fcut i fratele lui mai devreme.
N u-m i vine s cred c m-a lsat singur aici. Singur
cuc n casa familiei Dubois. i m am a lui i cu Camille
pe unde Dum nezeu or fi umblnd? N -apuc ns s m e
ditez m ai profund la aceast problem, c o alt main
i face apariia pe alee.
E vopsit negru cu alb i are o siren pe capot.
A avut dreptate Julien. S-au micat al naibii de re
pede.

Spunei-mi din nou cnd l-ai cunoscut pe Claude


Dubois.
E ofierul Laroche, poliistul cel nalt, subire i b ru
net care ne-a urm rit peste tot prin Frana. L-am atep
tat o jum tate de or singur ntr-o camer ntunecoas
zugrvit n alb dintr-o secie de poliie din Lyon, apoi
a venit i s-a aezat vizavi de m ine la mas, cu o expre
sie rigid i impasibil.
Aa cum v-am spus deja, l-am cunoscut sm
bt seara la Piaza A thne H otel din Paris, i rspund,
ncercnd s-mi pstrez calmul.
Vrei s spunei c nainte de asta nu l-ai vzut i
n-ai vorbit cu el niciodat? m ntreab cu accentul lui
franuzesc puternic i cu ochii ca nite mrgele negre
sfredehndu-m .
Da, aa este.
Va amintii, sper, c am discutat i n urm cu
dou zile, i am neles c n weekendul acesta urmeaz
s v cstorii. Dac vei m ini n legtur cu circum
stanele n care l-ai cunoscut pe dom nul Dubois, asta
n-o s v uureze situaia i nu v va ajuta s v ntoar
cei la tim p acas.
Pe sub mas, mi strng genunchii cu palmele tre-
m urnde. N u vreau s-l las s vad ct de nervoas sunt.
Pentru c dac i-ar da seama, nu m-ar crede.
L-am cunoscut pe Claude smbt seara. na
inte de cltoria aceasta, nu m ai fusesem niciodat n
Frana.
i care a fost, mai precis, scopul vizitei?
A m venit cu afaceri. Sunt organizatoare de eve
nim ente i firma la care lucrez a organizat n weeken
dul trecut, la Paris, o conferin internaional pe tem a
predrii lim bilor strine.
neleg.
Noteaz ceva n carneel, apoi i ridic privirea se
ver napoi spre mine.
De fiecare dat cnd se uit la mine, mi vine s m
fac mic, s m ascund sub mas i s nu mai ies nici
cnd de acolo. Interogatoriul sta este de-a dreptul te
rifiant. D ar trebuie s l privesc direct n ochi i s-mi
pstrez cumptul. La urm a urmei, nu l mint, aa c
n-am de ce s-mi fac griji.
i de ce conducerea firmei a ales s v trim it
aici n ultima clip tocm ai pe dumneavoastr?
Cum de tiu asta? Au discutat cu Angela? Sau, i
mai ru, cu Paul?
efa m ea s-a mbolnvit grav chiar naintea con
ferinei i n-a pu tu t s fac deplasarea. Oricum, eu am
fost cea care s-a ocupat de m ajoritatea problem elor le
gate de organizarea conferinei, aa nct nu am avut
de ales.
Chiar dac urmeaz s v cstorii n acest
weekend? Dac i-ai fi exphcat, sunt sigur c efa dum
neavoastr ar fi neles c trebuie s rm nei acas
pentru a pune la punct ultimele detalii ale nunii.
Acum a nceput s vorbeasc aidom a lui Paul.
Sigur c da, ns conferina nu urm a s se ntin
d dect peste weekend. Dum inic ar fi trebuit s zbor
napoi spre D C i a fi avut suficient tim p la dispoziie
pentru ultimele pregtiri. V-am spus, Claude mi-a furat
paaportul, portofelul, valiza, totul. Evident, efa mea
nu a avut cum s prevad c toate astea se vor ntm pla
cu o sptm n naintea nunii mele.
O fierul Laroche i nal sprncenele negre i stu
foase, cu aceeai expresie rece ntiprit pe fa, apoi
noteaz iar ceva n carneel.
Spunei-mi, dom nioar Turner, dac nu l-ai
cunoscut pe Claude naintea acestei cltorii de afa
ceri, cum se face c ai nnoptat n casa familiei D ubois
m preun cu fratele lui Claude, Julien, i de ce fugii de
poliie?
Dau s rspund, dar nicio vorb nu-m i iese din
gur. n schimb, pulsul m i se accelereaz i obrajii mi
iau foc.
ns n clipa cnd o expresie de satisfacie ncepe
s se leasc pe faa, i aa ngmfat, a ofierului La
roche, m ndrept n scaun, decis s nu l las s m
ncoleasc. O s-i explic totul, din m om entul cnd
Claude mi-a strecurat droguri n paharul cu vin.

D ou ore mai trziu, dup ce le-am relatat celor doi


ofieri de poliie ntreaga poveste, de la nceput pn
la sfrit, stau singur n camera m ohort, cu spetea
za incom od a scaunului zdrelindu-mi spinarea, ru-
gndu-m i spernd c se vor ntoarce ct mai iute ca
s m anune c pot pleca. C m cred c n-am fcut
nimic ru i c regret c am fost trt far voia mea
ntr-o asemenea ncurctur n ara lor. i c mi vor
elibera un paaport nou i mi vor cumpra un bilet de
avion spre cas.
OK, poate c exagerez un pic cu astfel de speran
e. Dar ceea ce mi doresc cu adevrat i cu toat ar
doarea este s scap naibii de aici. Ce Dum nezeu, doar
m aflu ntr-o secie de poliie din Lyon. O secie de
poliie. i sunt interogat. Eu! m i vine s le urlu n
fa c am fost efa de prom oie n liceu, c am ab
solvit summa cum laude la Princeton, c sunt o tn
r inteligent, m uncitoare i virtuoas din DC, care
nu ar visa niciodat, niciodat n viaa ei s fure un pai
i cu att mai puin s se lase prins ntr-o ncurctur
cu un tip de teapa lui Claude Dubois.
Nim ic din toate astea nu are ns pic de im portan,
pentru simplul m otiv c sunt prins ntr-o ncurctur
cu cineva de teapa lui Claude Dubois i anum e fra
tele lui, Julien. Poliia tie de lenjeria de corp furat din
magazinul din Annecy, iar judecnd dup privirile pe
care poliitii m i le arunc de cte ori pom enesc num e
le lui Julien, tiu totul i despre trecutul lui.
D ar ce altceva a mai putea s fac de acum ncolo?
Le-am spus tot ce tiu i probabil c am fost o proast
c am facut-o far a cere s mi se repartizeze un avo
cat, ns ce alt opiune am avut? M -am concentrat pe
ncercarea de a m dezvinovi, n sperana de a putea
prsi Frana ca s ajung napoi acas pn smbt.
Bat darabana cu degetele n m asa m etalic i din-
tr-odat m imaginez nchis n cine tie ce pucrie
francez nfricotoare, far telefon la dispoziie i far
ca famiha s tie unde am disprut, n tim p ce nite
colege de celul ciudate ncearc s intre n vorb cu
mine.
M cutrem ur i-mi strng pleoapele. Nu. Trebuie s
gndesc pozitiv. Totul o s fie bine. N -ar fi trebuit s
fug de poliie, n-ar fi trebuit s fur lenjerie intim, n-ar
fi trebuit s fac nim ic din ceea ce am fcut n ultimele
trei zile, dar sper c exphcaiile mele i-au lm urit pe p o
liiti cu privire la m otivele pentru care m -am luat dup
Juhen i c, astfel convini de nevinovia mea, mi vor
da drumul.
D ar orict de m ult m strduiesc s mi-i nchipui
pe cei doi poliiti intrnd napoi n camera n care m
aflu, afind nite zm bete largi pe fa i spunndu-m i
c totul a fost o uria nenelegere i c sunt hber s
plec, imaginea refuz s se formeze n m intea mea. Pe
cine vreau s pclesc? Exclus s fac aa ceva. M -am
vrt pn n gt ntr-o belea ngrozitoare cu o famihe
de escroci pe care pohia m oare de poft s-o bage dup
gratii. Ce motive ar avea s m cread c nu sunt ames
tecat n afacerile lo r necurate, cnd toate indiciile do
vedesc contrariul?
M cufund to t m ai m ult n disperare, n gur simt
un gust amar i transpiraia mi curge pe gt. Ua se d
de perete.
M atept s-i vd pe ofierul Laroche i pe ofierul
Fournier cu ctuele n mini, conducndu-m spre o
celul de nchisoare ntunecoas i umed.
n schimb, dau cu ochii de un brbat mai tnr, m
brcat ntr-un costum negru i cu o cravat rou-nchis
la gt, cu ochi cprui i pom ei puternici care seamn
n m od izbitor cu cei ai unui alt brbat n a crui com
panie am petrecut m ult tim p n ultima vreme... nu, e
ridicol.
O, Doam ne! Aceasta este probabil versiunea fran
uzeasc a FBI-ului, venit s m interogheze mai n
amnunt. O ri s m duc ntr-o nchisoare federal.
Ori...
Dom nioar Turner, zice brbatul, apropiindu-se
de mas.
Da?
Scoate o insign din buzunarul de Ia costum o
insign ce aduce cu cea fals pe care Julien mi-a ar
tat-o n holul de recepie de la hotel cu dou zile n
urm i n tim p ce mi-o flutur prin fa, inima mi
se prbuete n piept. Asta e. D e acum e oficial. Sunt
terminat.
Sunt agent special i lucrez pentru guvernul
francez. Am revzut acuzele care v-au fost aduse i...
Dum nezeule! Nu.
V rog, ascultai-m. N u am fcut nimic ru. M
rog, am fugit de poliie, cu toate c ar fi trebuit s dis
cut cu ei. D ar n-am nimic de-a face cu brbatul acesta,
Claude Dubois. N u sunt n stare s terpelesc o gum
de m estecat dintr-un magazin, darm ite s pun la cale
o fraud precum cea fcut de Claude. V rog s nu m
aruncai n nchisoare. Smbt m mrit. Trebuie s
m credei. i...
Dom nioar Turner, m ntrerupe agentul, v
rog, calmai-v. N u sunt aici ca s v arestez i nici ca
s v interoghez.
m i ridic capul, ochii notri se ntlnesc i abia
atunci i vd expresia cald de pe fa... i din nou, nu
tiu de ce, dar mi se pare familiar.
Nu?
Zmbete.
Nu. Sunt aici ca s v anun c suntei liber s
plecai. Toate acuzaule mpotriva dum neavoastr au
fost retrase.
M holbez la el. N u-m i vine s cred.
Serios?
Da, serios.
M ridic de la mas i nu tiu ce s fac sau ce s cred.
Un lucru l tiu cu certitudine c-a vrea s-mi arunc
braele pe dup gtul lui i s-i plantez un srut mare
pe obraz.
M stpnesc totui.
M ulumesc, i spun. M ulum esc foarte mult.
Pohteea m ea am erican pare s fie prea m ult pen
tru el, fiindc l vd c-i trece greutatea, stingherit, de
pe un picior pe cellalt i se uit n jos.
Deci pot s plec?
Da, ai term inat cu interogatoriul. Banca dum
neavoastr v va ram bursa banii care v aparin i p u
tei prsi Frana.
M opresc n faa uii.
D om nule agent, nu mi-ai spus cum v numii.
Ridic o sprncean.
M -am gndit eu c vei remarca asemnarea.
Sunt Guillaume Dubois. neleg c i-ai cunoscut deja
pe cei doi frai ai m ei zilele acestea, n'est-cepas?^
Dau din cap n sem n de ncuviinare. Instinctul nu
m-a nelat.
Deci dum neavoastr suntei aa-zisul prieten
despre care mi-a vorbit Julien, cel care i-a oferit un
trg ca s scape de nchisoare? Dum neavoastr ai fost
omul lui de legtur n tot acest timp? Cel care i-a tri
mis mesajul telefonic i i-a cerut s m mpiedice s
discut cu pohia? i care i-a furnizat informaii despre
locurile unde urm a s se ndrepte Claude i l-a ajutat
mereu, pentru c i dum neavoastr vrei s gsii ta
bloul... pentru a salva averea famihei?
D din cap.
Da, e adevrat. m i pare ru c ai intrat far voie
n toat aceast ncurctur, dom nioar Turner. E ulti
mul lucru de pe lume pe care eu i Juhen ni l-am dorit.
N u m pot stpni i pufnesc pe nas.

' Nu-i aa? (n Ib. fr. n original).


Poate c e adevrat n ceea ce v privete, dar nu
prea cred c lui Julien i pas de m ine sau de orice alt
femeie, n general.
Guillaume face un pas n fa i asemnarea lui cu
Julien e att de puternic, nct rm n far suflare.
Va nelai, dom nioar Tum er. V-a povestit Ju
lien de ce s-a apucat de escrocherii?
Ce conteaz? Ceea ce conteaz e c a furat de la
fem ei nevinovate, c le-a distrus vieile i c l-a nvat
i pe Claude s fac aceleai lucruri. Dac n-ar fi fost el,
n-a fi dat de necaz.
Da, Chloe, din pcate, aici ai dreptate. i tot din
pcate, lucrurile stau m ult mai ru cu fratele nostru,
Claude, iar el nu vrea s se schimbe. C t despre Julien, a
nceput cu escrocheriile n adolescen, ca s com pen
seze banii pierdui de tata, care era un m are cartofor,
i ddea banii mamei, ca s ajute la afacerile cu via, la
ngrijirea casei i la creterea mea, a fratelui i a surorii
mele, cnd eram noi mici.
i mama voastr a tiut cum ctiga el banii?
Nu, pn acum doi ani, cnd Julien a fost prins.
i tu, care provii dintr-o familie de cartofori i de
escroci, ai ajuns agent guvernamental. Logic, nu?
Ridic din um eri.
Am gsit m etode proprii de a face fa defecte
lor tatei. n plus, am crezut, n m od greit, c-n felul
sta voi putea sta cu ochii pe fraii m eu. Ca s-i ajut din
interior i s m asigur c nu dau de belele mari. Dar,
dup cum vezi, planul m eu nu a fimcionat..., altfel n-ai
n aici. i de acum ncolo, orict de m ult a ine la fra
ii mei, am term inat cu ei. Trebuie s am grij de noua
mea familie.
Face nc un pas spre m ine i i aaz un bra pe
umrul meu. i abia atunci zresc o verighet de argint
pe inelarul de la m na lui stng.
m i pare ru pentru to t rul pe care i l-a fcut fa
miha mea, Chloe. i tiu c nu crezi ce i-am spus des
pre Juhen, dar s-a schim bat i nu mai e acelai om.
N-are im portan ce fel de om este Juhen acum.
M ntorc acas, la logodnicul meu, i rspund eu pe un
ton rece. M ulum esc pentru ajutor, Guillaume. M car
cu un m em bru al su famiha Dubois n-a dat gre.
Ies din cm rua cu aer nchis i traversez secia de
pohie nesat de lume, far s m obosesc s verific
dac ofierii mei preferai mai sunt pe aici. N u vreau s
Ie ofer ocazia s se rzgndeasc.
mping uile duble de la intrare i sunt contient c
ar trebui s sim t cum o greutate mare ct China mi s-a
ridicat de pe umeri. Sunt hber s prsesc Frana. m i
voi recpta ban furai de Claude. N -o s trebuiasc
s mai fiig de pohie. Sau s m int. i s m ascund. Am
terminat cu toate astea. Pot s plec.
Dar greutatea m apas n continuare. E tot acolo,
n toat splendoarea ei. Cuvintele lui Guillaume mi se
nvrt prin m intea ameit, facndu-m s m ntreb de
ce mi pas att de m ult de Juhen i de motivaiile lui.
N u va m ai trebui s dau niciodat ochii cu Juhen
sau cu oricare ah m em bru al famihei lui de nebuni. Ar
trebui s m simt n al noulea cer.
Ies pe strada animat, m i ridic ochii spre cerul al
bastru senin i-mi spun c-i cazul s m adun. A sosit
vrem ea s ncep s caut o cale de a m ntoarce acas. A
sosit vrem ea s m ntorc la Paul. S m cstoresc.
i s-l uit pe Juhen.
D ar cnd mi cobor privirea napoi la strada aglo
m erat i la mainuele ce trec n zbor pe ea, zresc un
brbat cu pr castaniu zburlit, o um br de barb i p o
m ei proem ineni stnd rezemat de o m ain bleum a
rin pe care o recunosc. Poart o pereche de blugi uzai,
u n tricou rou-nchis i bocanci negri i se ntoarce i
stinge chitocul de igar aruncat pe jos, far s-i dez-
hpeasc privirile de pe mine.
E Juhen.
OPTSPREZECE

Deci, neleg c eti o femeie liber.


Ochii cprui ai lui Julien sunt impenetrabili, iar rn
jetul obraznic i s-a ters de pe fa.
Ce caui aici? l ntreb.
Vd c n-ai neles nimic, ofteaz i mi ndea
s n m n un plic, dup care se rsucete s deschid
portiera mainii.
nuiitrul plicului sunt dou coli de hrtie m ptu
rite. Prima are desenat pe ea o rut de tren este un
bilet dus Lyon-Paris.
Ce...? dau eu s ntreb, ns cnd despturesc a
doua foaie, cuvintele mi rmn n gt.
Air France. U n bilet dus. Plecare din Paris, de la
A eroportul Charles de Gaulle. Sosire n W ashington,
DC, pe Dulles International. Mine.
Julien s-a instalat deja n spatele volanului.
Pleci mine-diminea. ntre timp, vei sta la
m ine acas. Hai, urc.
Expresia i rm ne impasibil, iar vocea seac.
M aez pe scaunul pasagerului i observ c are ochii
rou i cearcne m ari i cenuii. Culoarea i s-a ters din
obraji, barba i e neras i nengrijit, iar gropia a dis
p rut cu totul.
Tu ai fcut toate astea? l ntreb. Ai cum prat bi
letul de tren i biletul de avion i l-ai convins pe fratele
tu s m exonereze?
Juhen pornete m otorul, schim bnd far efort vite
zele cu antebraele lui bronzate i stnd cu ochii aintii
nainte.
M ine-dim ineaa, n gara din Paris o s te atep
te cineva care o s-i dea paaportul.
U n paaport adevrat?
N u e furat, dac asta vrei s afli.
D ar cum ai rezolvat toate astea att de repede?
D oar ne-am desprit acum cteva ore, i n tim pul sta
l-ai determ inat pe fratele tu s m tearg de pe hsta
suspecilor, mi-ai fcut rost de un paaport nou i mi-ai
cum prat bilet de tren i de avion. Pe bune, spune-mi,
cine eti?
ntr-un trziu, o gropi, mic de tot, i apare pe
fa.
W d c, dei ai stat mai m ult de dou zile cu un
fost escroc, n u te prinzi prea repede.
Juhen apas mai tare pe acceleraie n chpa cnd ne
nscriem pe un drum de ar, lsnd Lyonul n urm.
Clatin din cap i ncerc s pun laolalt piesele din
puzzle.
D eci s-a renunat cu totul, sut la sut, la anche
tarea mea?
Da. N u m ai prezini interes p entru ei. n fond,
eti nevinovat, m rog, cu excepia faptului c ai fugit
de poliie i c ai furat un sutien dintr-un magazin. Po
liia e pe urm ele lui Claude, nu ale tale.
Foarte bine. Pe urmele lui ar fi trebuit s fie de
la bun nceput.
ncheieturile degetelor i se albesc pe volan, n tim p
ce expresia i rm ne indescifrabil.
Desigur. Tabloul. Dac poliia l gsete pe Claude
naintea lui Julien, tabloul ar putea disprea, i odat cu
el i via familiei.
Guillaume nu te poate ajuta s dai de urm a lui
Claude naintea poliiei?
Asta a ncercat pn acum. D ar de acum ncolo
nu mai are nicio putere.
Cum adic nu mai are nicio putere? Pare s ocu
pe o funcie im portant, din m om ent ce e de ajuns s
intre ntr-o secie de poliie i gata, sunt eliberat.
Guillaume a ftcut tot ce-a putut. Dac ar conti
nua, i-ar risca slujba. Are soie i un copil mic, aa c
nu-i pot cere m ai mult. A fost ultim a favoare pe care
mi-a facut-o.
Tac, nu foarte convins c am neles bine.
u? Asta vrei s spui? C eu am fost ultima favoa
re pe care i-a fcut-o?
Tcerea lui Julien mi confirm temerea.
N u-m i vine s cred c a fcut toate astea pentru
mine, cnd nu m cunoate dect de dou zile. De ce?
D e ce s-a zbtut att de m ult s m ajute dup ce i-am
buit m aina i, m potriva voinei lui, m -am dus la poli
ie i am dat declaraii care i incrim inau fratele?
M gndesc la podgoria superb, la frum oasa cas
printeasc n care a crescut Julien i la pierderea tat
lui. La m am a lui, acea femeie m inion i drgu care
zcea, bolnav, pe canapea ieri-sear. U n sentim ent
puternic de vin m cuprinde. N u vreau ca, din cauza
mea, familia Dubois s piard ultima ans de a-i ps
tra averea.
Trebuie s existe o cale. Ai idee unde ar fi putut
duce Claude tabloul?
D eocam dat nu m p o t gndi la tablou, mi taie
vorba Julien. Am alte lucruri de care trebuie s m ocup
acas. Astzi poi rm ne la noi i m ine-dim inea te
duc eu cu maina la gara din Lyon.
M ulum esc, Julien, i spun eu cu blndee. N u
era cazul s te strduieti att de m ult pentru mine.
D din cap, far a-i ntoarce faa spre mine.
m i sprijin capul de tetier i trec in revist eveni
m entele din ultimele trei zile. Tot ceea ce Julien mi-a
spus c avea s se ntm ple atunci cnd m voi duce
la poliie s-a adeverit. N u m -au crezut. i-au nchipuit
c sunt una dintre femeile acelea uoare care lucreaz
pentru Claude i l ajut cu escrocheriile lui.
Dar chiar i dup ce am apelat la poliie, Juhen a g
sit o cale de a m ajuta s m ntorc acas, exact aa
cum mi-a promis.
Arunc pe furi o privire spre el i mi dau seama c
nu mi-1 pot imagina fcnd ceea ce Claude mi-a fcut
mie. N u mi-1 p o t imagina intrnd ntr-un bar de hotel,
fcnd pe grozavul i tlhrind o femeie nevinovat.
N u acum. N u dup ce i-a folosit ultim a favoare prim i
t de la Guillaume pentru mine.
Brbatul care st lng mine, brbatul lng care
am petrecut fiecare chp n ultimele trei zile nu pare s
aib inima s fac aa ceva.
Dar, chiar dac se presupune c a fcut ce a fcut
pentru a-i ajuta famiha, asta nu schimb cu nimic fap
tul c a furat de la femei nevinovate asem enea mie. i
c l-a nvat i pe Claude. Prin urmare, dei a gsit o
cale de a m ajuta s m ntorc acas, tot el se face par
ial vinovat p en tru faptul c am ajuns unde am ajuns.
D in acest motiv, tiu c ar trebui s m bucur c l
voi prsi, c nu voi mai fi nevoit s vorbesc niciodat
cu el. tiu c ar trebui s m bucur c m ntorc acas,
la viaa m ea norm al din D C i la logodnicul m eu cel
statornic, care n-ar ti cum s fure ceva nici dac i-ai
oferi instruciunile pe tav.
ns, n tim p ce maina ne hurducie pe drum ul de
ar plin de curbe, m ntreb de ce sim t aa o apsare
n stomac i de ce, atunci cnd ncerc s mi imaginez
figura zmbitoare a lui Paul ateptndu-m m ine la
aeroport, nu reuesc.
Imaginea refixz, p u r i simplu, s apar.

U n singur lucru vreau s te mai rog, nainte s


pleci mine, zice Julien n tim p ce parcheaz m aina n
faa casei printeti.
OK... Ce?
Cnd m am a se va ntoarce acas, trebuie s ne
purtm ca i cum ai fi iubita mea. i nu trebuie s le
spunem , ei i lui Camille, c ai fost la poliie, i nici des
pre Guillaume. i-ar da seama c ceva e n neregul. O
s pun eu la punct un alt plan, dar pe m om ent nu m
sim t n stare s fac fa unor femei nevricoase.
OK, spun, uitndu-m n jos la inelul de logod
n. Aa o s facem. D ar apropo, unde sunt m am a ta i
Camille? i unde ai disprut cu toii azi-diminea?
M am a e la spital. A trebuit s-o internm n toiul
nopii trecute.
Oh!
U n sentim ent puternic de vin m inund. Am fost
att de preocupat de propriile problem e, nct nici
m car nu m-am gndit la o asem enea posibilitate.
m i pare foarte ru, i spxm.
Trebuie s m duc la spital s o vd.
Desigur.
Ua e descuiat. N u tiu ct voi lipsi, dar poi s
te serveti cu mncare i s foloseti telefonul. Sunt si
gur c ai de sunat cteva persoane.
Mersi.
D eschid portiera, dar m opresc nainte de a cobo
r.
Sper din toat inim a ca m am a ta s-i revin.
M ulumesc!
Ochii notri se ntlnesc pentru o fraciune de se
cund, apoi el i ferete privirea.
A tunci ne vedem mai trziu? l ntreb.
Da, ne vedem mai trziu.
D cu spatele i scoate maina de pe alee, apoi go
nete pe lng irurile de vi-de-vie i se face nevzut.
M ntorc cu faa spre casa masiv, cu obloane indi
go pal ce ncadreaz ferestrele, m ucate roz i albe ce se
revars din ghivece i lujeri de vi-de-vie care se car
pe crmida de un rou nchis. n tim p ce m erg ncet
pe alee ctre ua din fa, storcndu-mi creierii dup o
idee p en tru a-1 ajuta pe Juhen s salveze casa printeas
c, un vnticel cald se nal, aducnd cu el un parfum
pe care nu l-am mai m irosit de ani de zile. Un amestec
de lavand i rozmarin.
Parfum ul mamei.
nchid ochii i trag cu nesa n piept aroma alintoa-
re. E att de puternic i de real ca i cum m am a
s-ar afla aici, lng mine. Aproape c i sim t minile
m oi m ngindu-m i faa i i aud vocea linititoare care
mi spune c m iubete.
Parfum ul m nvluie i m face s m i-o reamintesc
pe m am a ntr-un fel cum nu am reuit de aptespre
zece ani, de la m oartea ei. i-n clipa asta tiu c e aici,
cu mine. i c poate, ntr-un m od straniu, a jucat i ea
u n anum it rol n rezolvarea lucrurilor.
Clipesc i deschid ochii, apoi m uit la cas i la
pantele dom oale ce m nconjoar. M sim t de parc
a vedea acum locul p en tru prim a oar. D e parc l-a
vedea prin ochii mamei.
E absolut m inunat. M am ei i-ar fi plcut la nebunie.
Vntul adie, ns, din nou i ia cu el parfiim ul m a
mei, lsndu-m singur i tnjind dup ea. Tnjind s
i p o t cere s m ajute s gsesc un m ijloc pentru ca
Juhen s i salveze via.
i, mai m ult ca orice, tnjind s am ajutorul ei pen
tru ceea ce intenionez s fac.

Paul, sunt eu, Chloe.


Chloe, ce D um nezeu se ntmpl? U nde eti?
Sunt la Paris, Paul. Ascult, am veti bune...
tiu c n u eti la Paris, Chloe. D oi detectivi au
venit azi-noapte la noi acas i m -au chestionat ore n
ir. Aveau nite fotografii cu tine ntr-o rochie roie
foarte scurt i mi-au spus c fugi de pohie. Cu doi
frai escroci francezi. i c te suspecteaz c eti im
plicat ntr-un soi de escrocherie m preun cu ei. D es
pre ce naiba e vorba? Nu-m i p o t perm ite s fiu ames
tecat ntr-o asem enea porcrie. A r putea s-mi afecteze
cariera!
Vocea lui Paul se nal mai ascuit ca oricnd.
Calmeaz-te, Paul. Pot s-i ex...
N u-m i spune tu mie s m calmez. Spune-mi ce
mama naibii se ntmpl acolo. i far m inciuni de data
asta.
M nfior cnd mi-l imaginez pe Paul plim bndu-se
de colo-colo prin casa noastr din D Q urlnd n te
lefon i, far ndoial, trezind-o pe Sophie din somn.
Dup care mi dau seama c Sophie era probabil n
cas i azi-noapte, cnd au fost acolo poliitii. Ceea ce
nseamn c a aflat totul. i mai nseamn i c toat
familia m ea tie.
Respir adnc i ncerc s-mi adun tot curajul, uitn-
du-m pe fereastra camerei lui Julien la peisajul linitit
de ar. Pot s o fac. i dup ce i voi fi explicat totul lui
Paul, va nelege. Cum nunta este peste doar trei zile,
trebuie s m neleag.
D um inic dimineaa, cnd ar fi trebuit s iau
avionul napoi spre cas, m -am trezit n camera mea
de hotel de la Piaza Athne cu lucrurile furate. Valiza,
paaportul, totul. N -am gsit n camer dect rochia
aia roie pe care i-au artat-o poliitii, i care, evident,
nu-mi aparine.
A intrat cineva prin efracie la tine in camer?
nchid ochii. Ce n-a da ca pulsul s m i se mai do
moleasc! Acum ns trebuie s continui. S-i spun lui
Paul adevrul.
n ultima noapte pe care ar fi trebuit s-o petrec
la Paris, m-am dus s beau ceva la barul hotelului o
sticl de ap m ineral i am cunoscut un brbat pe
num e Claude Dubois. Nu-m i amintesc m are lucru din
noaptea aceea, dar tiu c am acceptat un pahar de vin
pe care mi l-a oferit i c el mi-a turnat ceva pe furi n
pahar... sunt sigur p entru c dup aceea i-am perm is
s m conduc n camer. Dei de aici ncolo nu mi
m ai amintesc nim ic i...
L-ai lsat s intre la tine n camer?
Da, ns aa cum i-am spus, nu-m i amintesc ni
mic. Sunt sigur c mi-a turnat ceva n vin. D oar m
cunoti, Paul. N u beau aproape deloc i niciodat nu
te-a nela. tu asta, nu-i aa?
Tcerea care se aterne la telefon m seac la inim.
Paul?
N u tiu ce s mai cred, Chloe. Pohia zice c eti
anchetat p entru fraud. Claude e num ele unuia dintre
fraii ia escroci francezi, aa mi-au spus. Te bnuiesc
c eti m n n m n cu el i cu fratele lui. i m-ai ames
tecat i pe m ine n toat povestea asta, pentru c e vor
ba de contul nostru bancar comim.
Paul, doar m cunoti. Eu nu ncalc regulile.
N-am fcut n viaa mea un lucru ru. N-am m init
niciodat, niciodat!
D ar ce-ai fcut cu m ine n ultimele trei zile?
Ai dreptate. N-am vrut s te sperii. Am crezut
c pot s-mi recuperez paaportul i s m ntorc aca
s far ca tu s afli de ncurctura n care am intrat, i,
n plus, n-am vrut s stric nunta. Las-m s termin cu
explicaiile, da? O s vezi, dup ce vei auzi toat poves
tea, lucrurile vor cpta sens. i sunt convins c m
vei nelege.
Paul scoate un pufnet sarcastic pe care m decid s
l ignor. C ontinui cu explicaiile. Trebuie s-i spun to
tul. Acum, c am certitudinea ntoarcerii acas la tim p
pentru nunt, trebuie s m asigur c aceasta chiar va
avea loc.
Aa nct n urm toarea jum tate de or i poves
tesc totul. M rog, aproape totul. Las deoparte cteva
detalii nesemnificative, ca de pild faptul c Julien m -a
srutat n holul recepiei de la Piaza Athne Hotel, c
m-am prefcut c este soul m eu n autocarul cu Tu
rul Rom antic pentru Proaspt Cstorii, c m-a vzut
probnd lenjerie intim provocatoare ntr-un magazin,
c am dorm it n acelai pat cu el dou nopi la rnd,
lucru pe care, dup toate probabihtile, l vom repeta
i disear.
Am nuntele acestea sunt com plet nerelevante. i
oricum, nu vor conta n m om entul n care, smbt, voi
pi n biseric pentru a m m rita cu Paul. A tunci voi
uita cu totul de Julien i de aceast cltorie dement.
Sunt convins c aa se va ntmpla.
D up ce term in de povestit tot ceea ce Paul trebuie
s afle pentru a nelege pe deplin ce m i s-a ntm plat n
ultimele cteva zile i de ce nu i-am m rturisit adevrul
pn acum, atept s mi rspund. A tept s-l aud spu-
nndu-m i c m iubete i c m crede, c nu are nicio
im portan ce s-a petrecut i c arde de nerbdare s
m revad i s ne cstorim.
D ar viaa nu e niciodat att de simpl pe ct am
vrea noi, nu-i aa?
Spune-mi un lucru. Ce anume intenionai s faci
cu acest Claude atunci cnd de bunvoie l-ai adus la tine
n camer?
D ar i-am spus. Paul, nu-mi amintesc nimic din
noaptea aia. tiu doar c mi-a dat s beau un pahar de
vin la barul hotelului, dar dup aceea nu m ai tiu mare
lucru. Juhen mi-a spus c fratele lui mi-a turnat pe furi
ceva n pahar, fapt care exphc de ce i-am perm is s m
conduc n camer i de ce nu-mi mai am intesc nimic
dup asta.
Ct de convenabil!
Paul, sta e adevrul!
Chloe, aa cum i-am spus i mai nainte, nu tiu
ce s mai cred, mai ales c acum se pare c sunt i eu
amestecat n toat ncurctura asta cu banca. Ceea ce ar
fi un dezastru p entru cariera mea. Cum ai putut s-mi
faci aa ceva?
Bine, dar i-am explicat. Am fost exonerat aici,
n Frana, ceea ce nseamn c nici tu nu vei fi pus sub
acuzare. Au term inat cu verificrile asupra noastr.
Poliia tie c nu am fost dect o victim nevinovat
a unei escrocherii a lui Claude i n m om entul sta e
pe urmele lui. Aa cum ar fi trebuit s fac de la bun
nceput.
Cum de eti aa de sigur c ai scpat basma cu
rat i c am scpat i eu? De ce ai atta ncredere n Ju
lien? Nu-1 cunoti dect de dou zile i e un fost escroc!
Cum de a reuit ca, dnd doar cteva telefoane, s te
scoat din ncurctur? N-are sens.
M ine m ntorc acas i totul se va termina. N u
eti investigat i nu ai niciun fel de problem e cu legea.
Cariera ta nu este n pericol. Totul va fi bine.
Dac vrei cu adevrat s te m rii cu m ine sm
bt, Chloe, atunci de ce nu mi-ai povestit ce se ntm
pl cnd am vorbit prim a oar la telefon? Dac ai tiut
c ai fost drogat, sau mai tiu eu ce, de ctre individul
la, Claude, de ce nu mi-ai spus chiar atunci adevrul?
Ce Dum nezeu, doar sunt avocat, un avocat bun, i, pe
deasupra, logodnicul tu. i a fi putut, cu siguran,
s te ajut.
... n-am crezut c o s nelegi. i am fost
convins c m voi putea descurca de una singur, far
s pun pe jar restul familiei.
Acum e prea trziu. Surorile tale i-au ieit
din m ini. Sun to t tim pul i ip la m ine la telefon.
Azi-noapte, dup ce au venit poliitii, Sophie a vrut s
urce n prim ul avion i s vin n Frana dup tine. E
convins c ai fost rpit. I-am spus c a nnebunit.
Pi, ntr-un fel...
Ascult, Chloe, nu ai fost rpit. De bunvoie l-ai
chem at la tine n camer pe tipul la. i tot de bunvoie
l-ai urm at pe fratele lui prin toat ara aia nenorocit. Ce
m am a dracului, e clar ca bun ziua, n-ai fost rpit.
M cutremur. Paul n-a njurat niciodat n prezena
mea.
i n cUpa asta realizez c pe tot parcursul conver
saiei nu m-a ntrebat niciodat dac sunt bine. N u i-a
m anifestat suprarea p en tru ceea ce mi-a fcut Claude
i nici pentru faptul c Julien m -a trt prin toat Frana
n vntoarea lui nebun dup tablou. N u a prut gelos
ori ngrijorat p en tru m ine i nici m cinat de vreun sen
tim ent din cele pe care a putea eu spera ca logodnicul
m eu s le nutreasc auzind ce mi s-a ntmplat.
D intre surorile mele, Sophie m cunoate cel mai
bine. tie c sunt o persoan ultracorect, care se con
duce dup reguli stricte. N u m m ir c i-a nchipuit c
am fost rpit. Pentru oricine m cunoate bine, aceas
ta ar fi singura explicaie plauzibil.
D ar Paul este ngrijorat pentru cariera lui. Pentru
reputaia lui.
Acum trebuie s m pregtesc s plec la serviciu,
rsun vocea dur i rece a lui Paul n telefon.
Eti bine? l ntreb.
Cum adic bine?
N unta mai rmne valabil pentru smbta
asta?
m i in respiraia, deloc sigur c vreau s i aud rs
punsul. Indiferent c ar fi da sau nu.
Vino acas i o s mai discutm. Acum trebuie s
plec la serviciu i s m asigur c nim eni de la firm n-a
aflat despre catastrofa asta.
Bine. A tunci ne vedem mine-sear. O s-i tri
m it un mail cu ora de sosire.
O s vin Sophie s te ia. O ricum trebuie s fie
mine la aeroport ca s-i ntm pine pe ceilali m em bri
ai familiei tale de nebuni.
M cutrem ur din nou. Tonul m uctor al lui Paul
mi zgrie urechile.
OK, atunci ne vedem cnd ajung acas.
Pa.
La revedere, Paul.
nchid telefonul i m holbez la el ore n ir, sau cel
puin aa mi se pare, iar ochii mi sunt nceoai de la
crimi i inim a m ea nu mai tie ce ar trebui s simt.
NOUSPREZECE

N u prea tiu ncotro m ndrept sau cnd m voi opri


din mers. Tot ce tiu e c trebuie s-mi lim pezesc gn
durile. Trebuie s m autoconving c totul se va ter
m ina cu bine. D ar faptul c Paul a refuzat s-mi con
firm e c ne vom cstori sm bt ngreuneaz cumva
situaia.
iruri de vi-de-vie de un verde aprins m ncon
joar n tim p ce naintez de-a lungul unei poteci aco
perite cu iarb, cu soarele de nceput de dup-amiaz
scldndu-m i faa. Ridic braul i mi trec m na peste
frunzele delicate care fonesc n briza cald de var, iar
cnd nchid ochii am din nou senzaia aceea. Acelai
parfum alintor adie spre m ine e parfum ul mamei.
m i nal ochii spre cer i m ntreb unde o fi. Dac e
aici, cu mine, ori undeva, sus, veghindu-m i viaa, acum
att de ncurcat, i ntrebndu-se i ea cum se vor sfri
toate acestea.
Ce m-ar sftui s fac? i dac ar fi aici, ce mi-ar spune
ca s m consoleze?
A trecut atta vreme de cnd am vzut-o ultima
oar, de cnd i-am inut n palma m ea mna catifelat,
nct aproape c nici nu-m i mai amintesc.
Continui s merg printre irurile nesfrite de
vi-de-vie, cu psrele ciripind n jur i rsfirnd fnin-
zele rcoroase ntre degete, i m pom enesc dorindu-m i
s rmn aici pentru totdeauna. Pentru c atunci cnd
m gndesc la dezastrul care m ateapt la ntoarcerea
acas de mine, groaza m inund ca o cldare de ap
rece ca gheaa aruncat n fa.
Paul nu e sigur dac vrea sau nu s m mai ia de ne
vast. N u m-a crezut c n-am avut intenia s-l nel. i
c nu sunt imphcat, n niciun fel, n escrocheriile puse
la cale de Claude.
Dac m -ar cunoate cu adevrat i dac m-ar iubi
necondiionat aa cum mi doresc eu s fiu iubit
de viitorul m eu so , n-ar trebui s aib ncredere
n mine? D up opt ani de stat mpreun, n-ar trebui
s tie c niciodat nu a intra deliberat n astfel de
ncurcturi?
Cnd m gndesc cum a tot repetat ntruna expre
sia de bunvoie, m cutremur.
Mai ru, cnd mi amintesc de felul cum mi-a vorbit
despre cariera lui, de parc ar fi vorba de cineva, de o
persoan, i nu de ceva, de parc pierderea ei ar fi cel
mai ngrozitor lucru care i s-ar putea ntmpla, mi vine
s vomit.
N u pierderea mea ar trebui s fie lucrul cel mai n
grozitor care i s-ar putea ntmpla?
Pe de alt parte, dac ar fi s m p u n n locul lui i
dac ar fi s m gndesc cum a reaciona eu ntr-o situ
aie similar ntm plat lui, trebuie s recunosc c nici
eu nu m-a grbi s-l cred. Privite din punctul de ve
dere al unui cuplu stabil de oam eni cu serviciu i cu o
via lipsit de evenimente, toate astea par o adevrat
nebunie. n plus, cu toate c nu m -am implicat de bun
voie n escrocheriile lui Claude, prin faptul c am ales
s l urm ez pe Julien i s fiig de poliie am contribuit
i eu, n m od cert, la dezastru. i, nc i mai ru, l-am
m init pe Paul n legtur cu to t ce s-a petrecut.
Trebuie s m revanez fa de Paul, i datorez asta.
E speriat i suprat pe mine. Lucru foarte normal,
avnd n vedere toat situaia asta. D ar o s-i treac.
M ine voi fi acas i vom discuta totul pe ndelete, iar
smbt ne vom rosti jurmintele, ca i cum nimic nu
s-ar fi ntmplat.
naintez pe poteca srutat de soare, ncercnd s
m imaginez pind n biseric spre Paul, i din nou nu
reuesc s-mi proiectez n m inte faa lui.
n schimb, chipul care mi invadeaz visul cu ochii
deschii despre n u n t nu aduce defel cu cel al lui Paul.
E o fa aspr i nebrbierit. Are prul zburlit i ochi
cprui m ari i o gropi n obrazul drept.
Scutur din cap i ncep s naintez mai repede. Ce
caut el n capul meu? Totui, orict de m ult ncerc,
nu-mi pot terge chipul lui din minte. Cnd parfum ul
mamei m izbete iari drept in fa, purtat de o alt
pal a vntului de var, o iau la goan. Alerg orbete,
trgnd cu disperare aer n piept i clipind din ochi ca
s nltur lacrimile care am enin s-mi neasc din
ochi i s m fac s simt lucruri pe care nu le-am sim it
de ani de zile.
Refuz s las lacrimile s curg i continui s alerg.
Alerg att de repede i att de concentrat, cu ochii
aintii asupra potecii pline de iarb din fa, nct
aproape c m mpiedic n chpa cnd poteca se sfr
ete brusc ntr-o csu alb de pe un deal ce dom in
ntreaga vie.
M opresc pe verand i m aplec, cu minile spiji-
nite pe genunchi, ca s-mi recapt suflul. M cuprinde
ameeala i oboseala i realizez c n-am m ncat i n-am
but nim ic toat ziua.
Ca o escroac ce sunt, nu m obosesc s ciocnesc,
ci aps clana uii vopsite n rou aprins i intru n c
sua asta nostim , de m od veche, locuit de persoane
necunoscute.
E cineva acas? strig.
nainte ca locatarul nebnuitor s apuce s rs
pund, mi prind piciorul ntr-un evalet prfuit i m
prbuesc, iar un tablou m are se rstoarn drept lng
mine. La naiba!
Din noul punct de observaie de pe podeaua mpro
cat cu vopsea, m uit n jur la csu i remarc izbitoarele
lucrri de art atrnate pe fiecare centim etru de perete,
ntinse peste masa de buctrie i sprijinite de evalet.
Artistul a pictat apusuri de soare pline de cldur ce n
vluie malurile Senei, peisaje splendide cu Tum ul Eiffel,
Luvrul, Champs-Elysees. Fiecare imagine surprinde
Parisul altfel, ntr-un stil absolut unic care i taie pur i
simplu respiraia, ns un lucru au toate n comun un
cuplu tnr nlnuit ntr-o mbriare senzual, pasio
nal. Cldura mbririi lor eman din pnze i se insi
nueaz n oasele mele obosite.
Clipesc ca s-mi alung lacrimile din ochi i refuz s
recunosc c gndul care m-a sgetat la vederea acestor
cupluri imaginare ce se srut n Paris a fost acela c o
singur dat cnd am fost mbriat de un brbat am
sim it o astfel de pasiune arztoare.
Iar brbatul nu era Paul.
M ridic, mpleticindu-m, i m erg direct n buct
rie, far s-mi pese c artistul s-ar putea ntoarce acas.
La naiba cu tablourile astea stupide! Trebuie neaprat
s m nnc ceva, dac nu vreau s lein. m i torn un
pahar cu ap, l golesc, apoi gsesc o roat de camem-
bert i nite pine ntr-un co i m apuc pe loc s le
devorez.
D up ce rad aproape o jum tate de roat de brn
z i beau un alt pahar de ap, mi sim t capul ceva mai
normal, iar ameeala ncepe s cedeze.
ns confuzia rmne. i n tim p ce chipul brba
tului cu care sunt de opt ani pare cumva s se fi ters
perm anent din m intea mea, cel al brbatului pe care l
cunosc de num ai dou zile s-a ntiprit aici, n mine, i
refuz cu ncpnare s se dea dus.
Aez coul cu pine la loc pe mas i zresc o sticl
plin cu Beaujolais, cu dopul scos, pe blatul de buct
rie prfuit. nfac sticla, m aez iar la mas i-mi torn
pe gt o nghiitur uria de alcool fructat.
M ai sorb de cteva ori din vin i, ca prin farmec,
confuzia dispare, ca i amintirea oribilei conversaii
avute cu Paul.
Singurul lucru care rmne este faa lui Julien.
m i aplec capul la acelai nivel cu sticla i decid s
continui s beau pn ce i ea va disprea.

Chloe, trezete-te!
O voce joas i ndeprtat m strig. Probabil c
visez.
Chloe! zice iar vocea, de data asta mai tare.
O m n cald mi cuprinde obrazul, apoi cealal
t m prinde pe dup gt. Flutur din gene i deschid
ochii, i nchid la loc, apoi i deschid iari.
Obraji nerai, ochi cprui ngrijorai i o claie de pr
castaniu m ntmpin.
Ce caui aici? l ntreb n tim p ce-1 las s-mi aeze
o pern sub cap.
M -am ntors de la spital i te-am cutat prin toa
t casa. Am crezut c i s-a ntm plat ceva ru. M -am
gndit c poate Claude s-a ntors i c... n fine, nu con
teaz.
Clatin din cap i expresia de ngrijorare i se terge
de pe chip.
neleg c ai fcut o plimbare. Flutur sticla goa
l prin faa mea. i ai gsit nite vin.
Bleah! Stomacul m i se face ghem cnd mirosul de
alcool plutete spre mine.
Ia chestia asta de la nasul meu.
Se abine s n u rnjeasc.
Bun, deci ai devenit o beiv. N -am crezut c-o s
ajung s-o vd pe asta.
N u sunt beiv.
Sigur c nu, zice i m trage, proptindu-m n
ezut.
Ct e ceasul? ntreb i strng din pleoape ca
s-mi mpiedic capul s se mai nvrt.
Trei.
Capul mi se blbne dintr-o parte n alta i, n clipa
cnd m ntorc p en tru a-1 privi pe Juhen n ochi, observ
c i capul lui se blbne.
La naiba, n u mi-a trecut beia.
JuUen i aaz minile pe um erii mei.
Eti cam am eit, nu? Te simi bine?
M m hm m . Sunt bine. D oar un pic...
Beat? term in el fraza n locul meu.
Dac aa vrei s-i zici.
Trebuie s mnnci ceva, zice n tim p ce m rea
zem de pernele canapelei i se ridic n picioare.
Am mncat. Am m ncat nite brnz camena-
burt.
Vrei s zici camembert?
Aa am zis i eu.
Asta e tot ce ai m ncat astzi? Nite brnz?
Se rsucete pe clcie i se ndreapt spre buct
rie, m orm ind ceva n barb. nchid ochii i l aud for
fotind, i dintr-odat un gnd mi vine n minte.
M salt iute de pe canapea i m reped n buctrie.
Trebuie s plecm de aici!
M prind cu minile de blatul din buctrie ca s nu
cad. Pesem ne c m-am ridicat prea brusc n picioare.
Se ntoarce spre m ine i vd c are o expresie am u
zat.
Ce tot spui?
N u suntem la tine acas, ssi eu. Am intrat prin
efracie n casa unui artist. N u putem s-i m ncm
omului mncarea. Trebuie s plecm de aici. Acum.
Rde i se ntoarce cu faa spre frigider.
Tu eti cea care a intrat prim a prin efracie i care
a furat vinul i brnza. Dac e ca unul din noi s dea de
necaz, tu eti aceea.
O senzaie de lein m cuprinde i camera se nvr
te cu mine.
N u-m i p o t perm ite s dau de alte necazuri. Tre
buie s plecm de aici.
Linitete-te, mi arunc el peste umr. Casa e a
mea.
Ce?
E casa mea. Am cumprat-o de la tata cnd m-am
m utat napoi aici, acum doi ani. N u locuiesc n cas cu
m am a dect de cnd a m urit tata.
Oh, zic, i un sughi mi scap printre buze.
Aa c ai ptruns prin efracie n casa mea i ai
fiarat brnza i vinul meu. Ar trebui s pun s fii ares
tat.
F-f-foarte amuzant, m blbi eu i m uit din
nou la tablourile nfind cupluri srutndu-se n Pa
ris ce m podobesc fiecare suprafa goal a casei. Stai
aa, tu eti artistul? Tu ai pictat toate tablourile astea?
Da, eu. i n-am fost deloc ncntat s vd cum
cineva a dat buzna aici i mi-a drm at tabloul la care
lucram, zice ridicnd din sprncene, dup care aaz
un platou cu fructe, legume i pine n faa mea i um
ple un pahar m are cu ap. n caz c-i faci griji, cu toate
c, din cte se pare, puin i pas, tabloul pe care l-ai
trntit pe podea e intact. Acum stai jos i mnnc.
Uluit, m prbuesc pe scaunul de buctrie.
N u i-am trntit dinadins tabloul, m -am m pie
dicat de el. M ai bine spune-m i de ce nu mi-ai zis pn
acum c pictezi? i unde ai nvat s pictezi aa de
bine? M ai ai i alte secrete? ntreb i iau o felie de m or
cov pe care mi-o ndes n gur.
Julien se aaz de partea cealalt a mesei i m ur
mrete cum ciugulesc din mncare. Se sprijin de sp
tarul scaunului i ofteaz.
Voi, femeile, suntei aa de melodramatice. Tot
ce vreau eu este s duc o via simpl. S stau n csu
a mea, s pictez, s beau vin i, desigur, s ajut poliia
la prinderea unor escroci, aa ca mine. D ar atta timp
ct sunt femei n viaa mea, o astfel de existen nu e
posibil.
M ncrunt la el peste mas, cu toate c n secret
sunt bucuroas c mi-a pregtit platoul sta. Niciodat
n-am m ncat fructe i legum e att de delicioase.
C red c, de fapt, i plac dramele, spun eu.
Asta-i ridicol. N iciunui brbat nu-i plac dra
mele.
Nici mcar francezilor?
Nici mcar francezilor.
Ei bine, cum eu sunt femeia cel mai puin m elo
dram atic pe care o vei ntlni vreodat, dac sunt prea
m elodram atic pentru gustul tu, atunci...
m i pierd irul i las fraza suspendat n aer. Cpu
na gigantic din gura m ea m mpiedic s-mi amin
tesc ce-am vrut s spun.
Atunci...? ntreab Julien.
A, nu tiu. Oricum , ai neles.
Rde i pielea din jurul ochilor i se ncreete.
Deci, n sfrit, am de-a face cu versiunea rela
xat a lui Chloe. i-a luat ceva vrem e, tii?
N u sunt relaxat, i spun cu gura plin de cp-
une.
Nu? ridic el din sprncene. i de ce nu, m rog?
D oar ai fost exonerat i eti hber s pleci. Poliia n-o
s te m ai deranjeze. i m ine te ntorci acas. C um de
nu eti m car un pic mai relaxat?
Foarte adevrat. Aa c-i mulumesc, tii tu,
zic, fluturnd un bra ncolo i ncoace, pentru c te-ai
ocupat de toate astea. Dar am o problem . O problem
uria. Logodnicul m eu nu tie dac mai vrea sau nu s
se cstoreasc smbt cu mine.
Zm betul lui Juhen dispare.
Asta da problem .
D oi detectivi au venit la noi acas i l-au ches
tionat, iar famiha m ea a aflat i cnd voi ajunge acas va
fi oribil. Orrrribil, bolborosesc n tim p ce nchid ochii
i-mi iau capul n mini.
Chestia cu vinul are acum m ai m ult sens.
i tu te-ai mbta dac ai fi n locul meu. m i ridic
privirea. Scuz-m. Trncn ntruna despre mine, ca i
cum nim ic altceva n-ar mai conta pe lumea asta. Cum
se mai simte m am a ta?
U n pic mai bine. O s-o externeze peste vreo
dou ore.
Zmbesc.
Ce veste bun! A tunci de ce te-ai mai ntors aca
s? D e ce n-ai rmas cu ea la spital?
Ochii i fug n jurul mesei, apoi se aintesc asupra
mea.
A m vrut s m asigur c eti bine.
O h, exclam eu i sim t cum roesc. Mersi.
D intr-odat mi am intesc cum am ipat la Julien
azi-diminea i cum i-am spus c m erit to t ce e mai
ru. C m erit s piard via. i c nu-mi pas dac nu va
gsi niciodat tabloul la de M anet.
tii, rostesc eu ncet, plim bnd o grmjoar de
morcovi prin farfurie, mi pare ru pentru ce i-am zis
azi-diminea. C m erii s pierzi casa. N -am vorbit se
rios. M rog, n clipa aia am vorbit serios. D ar numai
pentru c eram suprat fiindc aflasem de trecutul tu
de escroc. ns nu vreau ca tu ori familia ta s pierdei
via. E aa de frum os aici.
Ochii cprui ai lui Julien sclipesc.
N u face nimic. La urm a urmei, ai avut dreptate.
Dup cte am fcut, nu m erit nimic bun.
N u e adevrat.
Poate c nu e de ajuns s te schimbi. Poate c
rul pe care l-am fcut m va urm ri toat viaa.
Clatin din cap.
N u. Eu cred c toat lumea are dreptul la o a
doua ans.
Voi, americanii, cu optim ism ul sta al vostru!
Dar acum faci lucruri bune. Ai grij de mam a ta.
ncerci s-i ajui familia. i, crede-m, tiu tot ce e de
tiut despre ajutatul familiilor nebune. Asta am fecut
toat viaa. M rog, toat viaa dup ce a m urit mama.
m i pare ru. N -am tiut c i-ai pierdut mama.
C nd a murit?
Acum m ult timp, cnd aveam doisprezece ani.
A m urit la naterea mezinei din familia noastr.
Cred c i-a fost tare greu, erai destul de mic. i
pentru m ine a fost greu s-mi pierd tatl i doar sunt un
brbat n toat firea.
Vr nc o cpun n gur i ncep s mestec.
Greu e prea puin spus. D ar e-n regul acum...
dei m ult tim p n-a fost deloc OK. Anxietatea tatei a ur
cat pn la tavan n perioada aia, cnd a fost nevoit s
creasc de unul singur trei fetie i un bebelu, aa c
eu am pus um rul la treab i am preluat ndatoririle
mamei. De fiecare dat cnd tata sau una dintre suro
rile mele o lua razna, eu interveneam i salvam situaia.
i m asiguram c totul revenea la normal. Asta fac i
acum. Iar lui Paul nu i prea place, pentru c din cau
za asta nu am tim p mai m ult s am grij de el. n plus,
nu ajut nici faptul c surorile mele se poart ca nite
nebune cnd suntem toate mpreun, iar el nu tolereaz
femeile n doze mari. D ar nu conteaz, trebuie s accep
te asta fiindc nu are de ales, din m om ent ce se csto
rete cu dom nioara Chloe pentru orice eventuahtate.
Pentru c asta sunt eu. O m ul pregtit s fac fa oric
rui dezastru provocat de ceilali.
Julien se uit in ochii mei gnditor.
D ar de tine cine are grij? Cine cur dezastrele
pe care le lai tu n urm?
Eu nu las dezastre n urm.
Nu? A tunci cum ai descrie cltoria ta n Frana?
Drept o aventur?
Ai dreptate. Cu excepia ultim elor cteva zile, n
viaa m ea n-am provocat niciun dezastru. Dar tu? i tu
pari singurul care rezolv situaiile pe aici.
D ar eu sunt brbat. Se presupune c brbaii tre
buie s aib grij de famihile lor. E obhgaia noastr.
Asta e o concepie cam nvechit, nu crezi?
i trece m na peste lem nul neted al mesei i dege
tele lui le ating n trecere pe ale mele. Deschide gura i
d s spun ceva, apoi o nchide brusc.
Ce voiai s zici?
Clatin din cap.
Nimic.
U neori m ini la fel de prost ca i mine. Ce voiai
s zici? Spune-mi.
Dac eu a fi logodnicul tu, a avea grij de tine.
Nu invers.
M intea m ea ameit de vin face un salt napoi, la vi
sul cu ochii deschii despre nunt pe care l-am avut n
vie acum cteva ore. m i amintesc c nu am fost capa
bil s-mi terg din m inte imaginea lui Juhen n tim p
ce m ndreptam spre altarul unde Paul ar fi trebuit s
m atepte.
Nu. Nu. E ridicol.
Dar Paul are grij de mine, spun, ncercnd s
adopt un ton ncreztor. N um ai c el e... altfel. N oi doi
avem o relaie m ai m odern. G enul la, tii tu, n care
partenerii sunt egali n toate. Iar eu am o carier. N u e
nevoie ca el s m ntrein.
i dac v m utai n Pennsylvania? m mpunge
Julien. A tunci n-o s te ntrein el?
Aproape c-am uitat de Pennsylvania.
Paul tie foarte bine c n-o s vreau s ne m utm
acolo.
Eti sigur?
N u vreau s mai discut pe tem a asta.
Ce-ai de gnd s faci n legtur cu tabloul?
D eocam dat n-am reuit s-mi fac un plan.
Hm, se pare c am ndoi avem de rezolvat nite
problem e tare ncurcate.
Da, aa se pare. St cu ochii fk a i asupra mea,
apoi i ntoarce privirea. Cred c-ar fi bine s m duc
acum la spital. M am a i Camille ateapt s le iau i
Guillaume va ajunge i el acolo din clip n clip.
Desigur.
M ridic de la mas, sim indu-m ceva mai sigur
pe picioare cu atta mncare n stomac, ns n chpa
cnd un nou sughi mi scap printre buze, mi dau sea
m a c beia nu mi-a trecut nc.
Julien rde i m rsucesc cu faa spre el.
Ce i se pare aa de amuzant?
D up ce ajungi acas, cred c ar trebui s te apuci
de but vin. Ai s vezi, face bine la sntate.
Dac zici tu, i rspund, ns n secunda urm
toare m lovesc cu oldul de colul mesei. Au!
Hai s ne ntoarcem acas. i culc-te ct tim p
stau eu la spital, ca s-i treac beia.
OK.
Oi fi eu beat, dar nu ntr-att nct s nu observ c
Julien i-a aezat palma pe alele mele n tim p ce m
conduce pe lng tablourile nfind cuplurile care
se srut n Paris i ieim n aerul curat i cald de afar.
Nu pot s nu observ nici c nu-i ia mna de pe mine
tot tim pul ct strbatem drum ul printre irurile de
vi-de-vie.
Ceea ce m fac, ns, c nu observ e faptul c mi
place.
DOUZECI

Deci ea e noua iubit americanc a lui Julien! Z-a


trezit ji ea, n fine! zbiar un btrnel rotofei, cu o bere
t neagr care abia dac-i acoper cretetul chel i cu o
m usta ncrunit.
Rm n n pragul uii din spate a casei lui Julien, nc
buim ac dup cele patru ore de siest de dup beie, i
o m ulim e de francezi aezai la o mas lung, pregtit,
pare-se, pentru o fest, i ntorc capetele spre mine.
Noua iubit americanc a lui Julien.
Dum nezeule!
Btrnelul mi zmbete cu toi dinii, dup care
se ridic de la mas. Dincolo de bereta lui, vd soare
le apunnd peste vie. Individul se apropie cu un mers
legnat de mine, se apleac i m srut pe am ndoi
obrajii.
Eu zunt Pierre-Franois, unchiul lui Juhen. Se
apleac i mai tare i mi optete la ureche cu o voce
rguit: Juhen ne-a zpus c ejti o fat frumoaz, dar nu
m -am ajteptat z fii aja de firumoaz!
Julien i-a spus unchiului lui c sunt frumoas? Se
vede treaba c mica pies pe care am pus-o n scen a
fost doar nceputul, din m om ent ce nu num ai mama, ci
ntreaga lui famihe crede c noi doi suntem mpreun.
Obrajii mi iau foc i i surnd la rndul m eu lui
Pierre-Franois, uitndu-m ntre tim p la ceilali oas
pei, care continu s m cerceteze cu interes, aruncn
du-i oapte nfundate peste mas.
Vino, mi ordon Pierre-Franois, aezndu-
ferm o m n pe um rul meu. O z te prezint eu reztu-
lui familiei. Se apleac i-mi optete din nou, de data
asta cu un glas mai dulce: Zunt nijte nebuni cu toii, aja
c nu te zperia ji n-o lua la fug. O z aib Julien grij de
tine el e cel mai norm al dintre noi.
Dac un fost escroc care lucreaz sub acoperire
pentru guvern i picteaz n secret portrete de cupluri
srutndu-se n Paris e cel mai norm al dintre ei, famiha
asta are problem e foarte serioase.
Fac nconjurul m esei i caut din ochi printre m em
brii familiei figura lui Julien, a lui Camille ori a mamei
lor, ns n schimb dau peste un am estec de trsturi
ale lor pe feele care ateapt s m salute ochi de
un cprui intens, pr nchis la culoare, de la nuane de
castaniu la negru, i chiar civa pom ei nali, la fel ca
ai lui JuHen.
Pierre-Franois ncepe din stnga i nainteaz de-a
lungul mesei nspre dreapta, prezentndu-m pe rnd
tuturor celor dousprezece rubedenii ale lui Julien
venite s ia cina afar, pe terasa acoperit de crengi
de copaci.
Ea e m tuja Caroline, vrul Aurlien, unchiul
M anu, zoia lui M anu, Coralie...
Dup Corahe, pierd irul i m m ulum esc s zm
besc politicos fiecruia i s rsucesc inelul cu diam ant
n interior, ca s nu se vad. Am uitat s-l scot de pe
deget nainte de a cobor din dorm itorul lui Juhen. Dar
Juhen nu m -a anunat c-i voi cunoate ntreaga famihe
lrgit.
Cnd fam ihonul i m ut atenia de la m ine i n
cepe s-i treac din m n n m n prim a dintre cele
cinci sticle de Beaujolais care stau cu dopurile scoase
pe mas, sim t atingerea famihar a unei mini pe ale.
Cldura mi cuprinde ira spinrii cnd m ntorc i-l
vd pe Juhen cu im rnjet lit pe fa i innd n m na
cealalt un platou aburind cu pui, orez i legume.
Vad c ai fcut deja cunotin cu famiha mea.
Dau din cap, n tim p ce m tua Caroline sau o
fi mtua Corahe? m rog, nu conteaz mi ndeas
n mn un pahar cu vin.
Merci, i spun zmbind, cu gndul c m va apu
ca greaa doar mirosindu-1, dar cnd parfum ul fructat
mi gdil nrile, simt cum stom acul mi chiorie de
foame.
Juhen aaz platoul n mijlocul mesei, apoi se aplea
c i mi optete la ureche:
N u trebuie neaprat s bei vin. O s-i aduc ap.
E n regul, i rspund.
m i arunc o ochead amuzat, apoi m conduce
spre un scaun gol de la mijlocul mesei.
Uite, stai aici. Camille i cu m ine o s aducem
restul m ncrii ntr-un m inut, dup ce o trezim pe M a
man. A m pregtit un quiche i o salat.
m i face cu ochiul, dup care traverseaz terasa i
dispare n cas, lsndu-m n mijlocul grupului de
francezi voioi i vorbrei.
De ce m -a inclus Juhen n cina asta de familie? N u
ar fi fost cu m ult mai simplu pentru el s-mi spun s
rmn sus, n dormitor?
Chloe, ejti vgtarienne? m ntreab peste mas
una dintre mtui, ntrerupnd irul de ntrebri cu pri
vire la Julien pe care m i le pun n gnd.
Dau din cap afirmativ i iau o nghiitur de ap, i-
nndu-m i tot tim pul m na stng pe sub mas.
Ce interezant! Azta e o cheztie tipic americ-
neazc, nu?
D e fapt, nu am muli prieteni acas care sunt ve
getarieni, aa ca mine. i presupun c-n Frana sunt i
mai puini.
Unchiul M anu scoate un mormit.
O via far carne. Nici nu mi pot imagina aja
ceva!
Izbucnesc cu toii n rs i-i trec o baghet din mn
n m n, rupnd din ea far s le pese de firimiturile ce
cad pe mas. Rsetele lor phne de cldur plutesc n
briza m olcom de sear i nu m p o t abine i m altur
lor.
Zpune-ne, Chloe, zice una dintre verioarele l
Julien dup ce rsetele se sting, cum l-ai cunozcut pe
Julien? El ne-a poveztit c zuntei m preun de puin
timp, dar mi dau zeama din felul cum vorbejte dezpre
tine c e ndrgoztit lulea.
M nec cu apa i ncep s tuesc tare, iar lacrimi mi
apar n ochi. Ce naiba e cu mine? D oar tiu c Juhen e
un m are m incinos. A trebuit s se prefac i s pretind
c sunt iubita lui pentru c aa i-a spus m am ei lui, aa
c, indiferent ce le-a povestit dup asta celorlalte rude,
n-a fcut dect s joace teatru.
Cnd reuesc, ntr-un trziu, s-mi calmez tuea,
observ c toat lum ea st cu ochii pe mine, n atep
tarea unui rspuns. Deschid gura, deloc sigur de ceea
ce o s blmjesc. Dar dintr-odat atenia tuturor se
m ut spre ua casei, unde Julien i cu Camille stau ln
g mam a lor.
Uf, de data asta am scpat!
Toi m em brii familiei schim b priviri ngrijorate n
tim p ce Juhen i Camille, flecare innd-o pe m am a lor
de un bra, o conduc spre un scaun din capul mesei.
M am a lui Juhen e pahd, are prul tu rtit de la atta stat
n pat i ochii obosii.
Se face hnite i m am a lui Juhen i ridic privirea,
zmbete slab i m urm ur ceva n franuzete, dup
care toat lumea izbucnete n rs, iar discuiile se reiau
n jurul mesei. Apoi ea arunc pe furi o privire spre
mine i-mi face cu ochiul.
i rspund cu un surs, apoi i vd pe Julien i Ca
mille cum se reped napoi n cas i reapar dup cteva
secunde cu patru platouri uriae ncrcate cu mncare.
Oh la la! chiie una dintre mtui, adulm ecnd
m irosul de quiche cu crusta doar uor maronie, din
care se scurge brnza topit. a sent bon!^
Julien^ tes le meilleur chef de cuisine, tu sais! rc
nete verioara Aurlie i se servete cu o felie generoa
s de quiche.
Am impresia c tocm ai l-a ludat pe Julien c e cel
mai b u n buctar, dar nu sunt sigur. Vorbesc cu toii
att de repede, nct mi-e greu s in pasul.
M ais bien sr il le sait! Il est vaniteux, monfrre!^
i strig Camille lui Julien nainte de a sorbi lung din
paharul cu vin i a izbucni n hohote de rs.
OK, de data asta m simt pierdut cu totul. Julien
d ocol mesei, cu cel mai m are i mai relaxat zmbet pe
care i l-am vzut pn acum, apoi se aaz lng mine.
E m brcat cu o cma alb cu guler i i-a suflecat m
necile, iar braele lui musculoase i bronzate se ntind
peste m as pentru a-i servi pe ceilali.
i trece un bra pe dup speteaza scaunului m eu i
mi optete la ureche:

' Ce bine miroase! (n Ib. fr. n original).


^Sigur c tie [c e cel mai bun buctar]. Fratele meu e un
ngmfat! (in Ib. fr. in original).
i rm n dator.
M tulbur la atingerea minii lui pe um rul m eu i a
pielii antebraului su pe ceafa.
Cu plcere. La urm a urmei, i-am buit maina.
Ai ti au aflat de chestia asta? i optesc la rndul meu.
Lui M am an nu-i place oricum m aina asta. Va
rsufla uurat c a scpat de ea. Dar nu, nc nu i-am
spus. O s-i spun c a fiirat-o Claude.
Chicotete i-i toarn un pahar m are de vin rou.
N -am tiut c avei o reuniune de famihe n sea
ra asta, spun eu cu blndee printre zmbete.
Restul familiei plvrgete n continuare tare, fiir-
cuhele zngne la contactul cu farfuriile, paharele se
ciocnesc unul de altul, aa c Juhen e obligat s ridice
glasul ca s-l p o t auzi.
Vezi tu, am ratat cina tradiional de famihe din
fiecare duminic. i astzi, n drum de la spital spre cas.
M am an mi-a spus c vrea s fie n com pania rudelor. i
c num ai m ncarea i famiha o pot ajuta s se simt mai
bine. Aa c am pregtit cina, i acum iat-ne.
Vrei s spui c tu ai pregtit toate astea?
D din cap.
Lui Camille nu-i place s gteasc, aa c mama
m -a nvat pe mine. m i place la nebunie s creez feluri
noi de mncare, s arunc nuntru diverse ingrediente
i s vd ce iese. ntr-un fel, seamn cu pictatul, tii?
Uau! Deci eti un pictor i un buctar nedesco
perit. Incredibil!
M uit la puiul de pe mas, la legumele nbuite
n unt, la salata frum os colorat i la quiche-ul aburind
i stomacul m eu tnjete s se um ple cu felurile astea
m inunate. N u-m i vine s cred c Julien a preparat
totul de unul singur. Cum nici Paul i nici eu nu tim
s gtim, iar eu nu am niciodat suficient energie ca,
la sfritul unei zile lungi de m unc, s ncropesc ceva,
ne-am obinuit s com andm cina acas.
i m am ei i plcea m ult s gteasc, i m rturi
sesc eu lui Julien. A nceput s m nvee cnd eram
mic, dar, dup ce a m urit, tata a optat pentru cine la
m icrounde i pentru macaroane cu brnz.
M acaroane cu brnz? repet Julien, ncruntn-
du-se.
Voi, aici, n Frana, nu prea mncai m ncare
procesat, nu-i aa?
Clatin din cap.
O parte din legumele p entru cin le-am cules
de acolo, din grdin, zice, artnd cu capul n dreap
ta. Ct despre poulet..., pardon, voiam s zic pui, l-am
cumprat de la o ferm din josul strzii, iar vinul, sigur,
se tie de unde provine. Aa c da, francezii nu se dau
deloc n vnt dup mncarea care nu e proaspt.
Probabil c de-asta suntei att de slabi.
Aha, deci eti de acord cu m ine c francezii sunt
mai sntoi dect americanii?
N -am spus asta.
Glumesc, zice i rupe o bucat de pine, pe care
mi-o ntinde, apoi gesticuleaz spre mas. Vezi tu, mie
mi plac familiile m ari i nebune. N u p o t s neleg cum
unii oam eni po t tri far aa ceva. Ele dau sare i piper
vieii.
Am crezut c nu-i plac dramele.
M m m , da. Aa am spus, nu? zice i mi arunc o
privire ireat. Ei bine, am m init. A dor dramele.

Rsetele i glumele continu n tim p ce sticlele


de vin sunt consumate cu vitez record, iar m ncarea
dispare de pe platouri pn la ultim a bucic. i, cum
conversaia se poart n cea m ai mare parte n francez,
nu neleg nimic, ns Julien se mai oprete din cnd n
cnd din vorbit ca s-mi traduc.
N u m deranjeaz s stau aici, pierdut n ceaa
necunoaterii limbii franceze. Cu toate c am alungat
aproape cu totul aburii beiei trgnd un pui de som n
dup episodul de depresie, m sim t m ai m ult dect un
pic indispus la gndul c n mai puin de douzeci i
patru de ore voi fi acas, ncercnd s-mi rezolv proble
mele cu familia, cu logodna, cu viaa mea. n secret, sper
c plvrgeala n francez va continua nentrerupt pe
to t parcursul cinei, ca s nu fiu nevoit s rspund altor
ntrebri despre noua mea relaie cu Julien.
ns, pe la jum tatea mesei, starea de spirit se
schimb dintr-odat, devenind sobr. Pierre-Frangois
se ridic i se ndreapt spre capul mesei, unde mama
lui Juhen i terge o lacrim din ochi. i aaz o mn
pe um rul ei, apoi nal paharul.
A Jacques\ spune cu ochii brusc tivii cu rou.
A Jacques, repet toi ca un ecou, ridicnd paha
rele.
Reahzez c se refer la tatl lui Juhen. Ridic i eu
paharul i sorb un pic, lsnd hcoarea cu parfum fruc-
tat s mi se scurg pe gt. Arunc o privire spre Juhen,
ai crui ochi strlucesc cu blndee i cldur, aintii
asupra mam ei lui.
Mi se rupe inima cnd l vd cum se ntoarce spre
sora lui, care i terge i ea o lacrim stingher de pe
obraz. Juhen i zmbete, ciocnete paharul cu ea, apoi
ia o nghiitur de vin.
papa^, spune el.
A papa, repet Camille.
Juhen i drege glasul, apoi se ntoarce spre mine.
Din ceea ce ai auzit pn acum despre tata, pro
babil c i-ai creat impresia c n-a fost un om prea bun.
Dar, n ciuda defectelor lui, era cel mai vesel om din
lume, iar pe m am a a facut-o fericit. I-ar fi plcut de
tine. Pcat c nu-i aici n seara asta ca s te cunoasc.

' n amintirea lui Jacques! (n Ib. fr. n original).


^n amintirea tatei! (n Ib fr. n original).
M uit n sus, spre cer.
Poate c e acolo sus, cu mama.
JuHen zmbete.
Sper. Dac semeni cu m am a ta, sunt sigur c a
fost o femeie frumoas.
M foiesc pe scaun, mi las privirile s cad i m
ntreb de ce se obosete Julien s-mi spun vorbe dulci
cnd rudele lui nu se uit la noi.
Vd c ai but din vin, zice Julien, dnd din cap
spre paharul m eu. Dup ce i s-a ntm plat astzi, eram
convins c n-o s mai bei n viaa ta.
R njetul drcesc i-a revenit pe buze.
Dau s rspund, dar o voce feminin m strig din
captul cellalt al mesei. M rsucesc i o vd pe m am a
lui Juhen privindu-m cu un zm bet mic schiat pe faa
palid.
Sunt sigur c n-ai fcut atta drum pn aici ca
s vezi nite francezi btrni plngnd. n plus, soul
m eu n-ar fi vrut s fim triti. A r fi fost m ulum it c Ju
hen i-a gsit n fine o femeie att de drgu. Alors, ra
contez-nous l'histoire!^ Cum l-ai cunoscut pe fiul meu?
A runc o privire spre Juhen i sper c nu se ateapt
s rspund. La urm a urmei, el este im m incinos m ult
mai versat. Spre uimirea m ea ns, obrajii lui sunt un
pic mai m bujorai ca de obicei, iar gura i rm ne de
aceast dat nchis.

' Bun, acum spune-ne povestea! (n Ib. fr. n original).


M am a lui Julien nal din sprncene.
Poate c povestea nu e potrivit pentru cin. Am
dreptate?
O, Doamne! i nchipuie c noi doi am avut o
aventur de o noapte. M ntorc din nou spre Julien,
n sperana c va nscoci ceva credibil de povestit. Dar
imediat mi amintesc cum le spusese tinerilor csto
rii din autocar c m cunoscuse pe o plaj de nuditi.
Merde.
Nu, Maman, nici vorb, o asigur el. Eram la
Paris cu... ... afaceri i am vzut-o pe Chloe ieind
dintr-un hotel, i... Las fraza n aer i ochii i se opresc
asupra mea. Apoi continu: Iar n m om entul cnd am
vzut-o, am tiut c e o persoan lng care vreau s
petrec m ult timp. Aa c am srutat-o.
Aa a fost, Chloe? Fiul m eu te-a zrit pe o strad
din Paris i, pur i simplu, te-a srutat?
Stomacul m eu face tum be cnd mi amintesc de bu
zele lui Julien apsate peste ale mele n holul recepiei
de la Piaza Athne. U n hohot de rs nervos mi scap
printre buze.
Da, exact aa s-a ntmplat.
Oh la la. Povestea asta seamn cu tablourile lui
Juhen, nu-i aa? N u p o t s cred c ai venit cu el aici.
Probabil c eti o fat deosebit, Chloe.
Restul famiUei chicotete, far s-i ia ochii de la
mine.
M am a lui Julien i mpreuneaz minile i un zm
bet iret i puin culoare i inund obrajii.
tii ceva, asta mi-a am intit de un cntec.
Maman, zice Camille pe un ton ca de feti care
bate cu picioruul n pmnt.
Tais-toi, mafiile! Va chercher mon disque de Charles
Trenet}
Camille se scoal i pornete cu pai apsai spre
cas, far s-i ascund dezaprobarea fa de cele spuse
de mam orice ar fi fost.
Ce se ntmpl? i optesc eu lui Julien.
Sper c-i place s dansezi.
Ce?
nainte s apuce s-mi explice, un cntec franuzesc
vechi se revars de pe fereastra buctriei n aerul nm i
resmat de var.
M ama lui Julien i las privirea zmbitoare asupra
noastr i oboseala pare s-i fi pierit, ca prin m inune,
din ochi.
Dansez!^ne poruncete, artnd cu capul spre
curticica um brit de copaci de lng mas.
Julien chicotete, m ia de m n i m conduce spre
curte.
D oar n-ai de gnd s dansezi? uier eu, prefacn-
du-m c zmbesc n tim p ce l urmez.

'' Taci, fata mea! Du-te i caut-mi discul lui Charles Trenet
(in Ib. fr. n original).
^Dansai! (n Ib. fr. n original).
N u rspunde. i strecoar braul drept pe dup mij
locul m eu i m trage spre el.
Quelle chanson, Mamanl^ ip Camille de dup
geam, pe u n ton iritat.
La Romnce de Paris, i strig mama lui Julien,
sorbind din vin i privindu-ne rbdtoare.
N u-i face griji, conduc eu, se nal vocea lui
Julien peste m elodia vesel care se revars n noaptea
cald de var.
nainte s apuc s protestez, m nvrte, apoi m tra
ge la pieptul lui i-i simt rsuflarea fierbinte pe obraji i
m na cum m strnge de mijloc. M legn cu el pe rit
m ul rapid, contient c toi ochii sunt aintii asupra
noastr noul cuplu ce pare s fi aprins o scnteie de
bucurie unei familii care tocm ai a suferit o mare pier
dere.
i ncerc s nu savurez m om entul. ncerc s-mi spun
c nu este dect un act al piesei pe care am pus-o n
scen. C nu m distrez incredibil de bine cu Juhen ori
cu famiha lui num eroas i m are amatoare de petreceri.
C-i fac, pu r i simplu, o favoare pentru c m -a ajutat s
m ntorc acas la tim p pentru nunt.
Dar nu pot s ignor senzaia de confort pe care o
simt n braele lui, fiorul pe care nvrtitul cu Juhen
prin curte l trezete n m ine i nici gndul chinuitor c
n chpa asta noi doi nu jucm teatru.

*Ce cntec, mam? (n Ib. fr. n original).


Julien i ine obrazul nebrbierit aproape de al m eu
i fredoneaz cntecul franuzesc vechi, rostogolind
versurile scurte ale m elodiei ce m i am intete de filme
le alb-negru care i plceau att de m ult mamei.
Ce spun versurile? l ntreb, dup ce m rsuce
te din nou i m trage napoi la pieptul lui.
Juhen m strnge i mai tare i o expresie de dorin
i traverseaz ochii.
Se iubesc de m unai dou zile. Uneori gseti
fericirea n durere. D ar acum c s-au ndrgostit, des
tinul sau soarta nu le mai e potrivnic. Asta e ro
m ana parizian.
D intr-odat, uit de spectatori, a cror plvrgeal
se stinge undeva, n fiindal, i to t ce mai aud e textul
melodiei, care se repet la nesfrit n m intea mea.
Romana parizian. De numai dou zile. Fericire n
durere. O soart care nu mai e potrivnic.
Toate urm ele zilelor turbulente pe care le-am petre
cut m preun se terg atunci cnd braele lui JuUen m
rsucesc prin aceast bucat magic de paradis n care
nuane de portocaliu i roz se nvolbureaz pe cer, pe
deasupra capetelor noastre, aruncnd raze aurii n jos,
pe pantele dom oale ale viei.
i-n clipa asta uit de Paul. i de nunta noastr. De
Claude, care mi-a furat paaportul. De trecutul lui
Julien. i de faptul c dansul sta nu e dect un spec
tacol pe care l jucm n faa famiUei lui.
Pentru c n aceste scurte m om ente, n tim p ce m
relaxez n braele lui i-l las s m nvrt prin curte,
sim t cu adevrat c triesc.
Simt c asta ar putea fi viaa mea... soarta mea.
i n tim p ce cntecul continu i fiecare vers ne
aduce to t mai aproape de clipa cnd dansul se va ter
mina, cnd ne vom duce cu toii la culcare, cnd m voi
trezi dimineaa i voi prsi pentru totdeauna via i nu
i voi mai vedea niciodat pe Julien sau familia lui, mi
dau seama c nu vreau ca lucrurile s se sfreasc aici.
N u cntecul. N u m om entul. N u tim pul petrecut
aici.
Julien i fireac obrazul neras de faa mea.
La ce te gndeti?
Scutur din cap, ncercnd s mi alung sentimentele
care, ntr-o clipit, s-au instalat adnc n m ine i refuz
s se dea duse. ns cu fiecare rotire a oldurilor noas
tre, cu fiecare strngere a minii lui Julien pe talia mea,
cu fiecare privire plin de dorin pe care mi-o arunc,
straturi dup straturi din armiira n care m -am nfau-
rat de la m oartea m am ei ncep s se destrame. i tot ce
mai rm ne este adevrul.
Barba neras a lui Julien nu mai e nengrijit, ci sexy.
Braele puternice care m nvluie mi dau un senti
m ent de siguran i tiu c dac a aluneca, m-ar prin
de. tiu c nu m -ar lsa s cad.
Pentru c asta a fcut el dintotdeauna pentru fami
lia lui. i asta a fcut i p en tru m ine n ultimele trei zile.
A vegheat asupra mea. M -a mpiedicat s m prbu
esc. i asta far ca m car s m cunoasc.
Chloe? ntreab el din nou, aducndu-m cu pi
cioarele pe pm nt.
Da? optesc eu, i-n chpa urm toare observ c
restul famihei a form at perechi i s-a alturat dansului
nostru n curticic, far s ne m ai acorde atenie.
La ce te gndeai?
La nimic. Adic, doar c... nimic, bolborosesc
eu, ferindu-m i ochii i cu inima bubuindu-m i n piept.
Rde i mi arunc un zmbet care m topete toat,
pn n strfunduri.
tii, o s-mi fie dor de tine dup ce o s pleci
mine.
O fierbineal mi cuprinde corpul n tim p ce el m
strnge mai tare de mijloc i m trage mai aproape la
piept, pn ce nasurile noastre se ating.
N u rspund. N u sunt capabil s rostesc o vorb.
N u fac dect s m legn n braele lui, cu ochii lui c
prui sfredelindu-m i buzele att de apropiate, nct
mi vine s lein.
Julien mi ia obrazul n palm, apoi mi nal capul.
i nainte s p o t gndi lim pede ori s i dau un rs
puns raional, buzele lui m oi i phne sunt peste ale
mele.
nchid ochii i m las n voia srutului, iar barba lui
neras mi mngie obrazul, rsuflarea lui e fierbinte i
ncrcat de dorin i minile lui m strng. Iar n chpa
cnd m atept s se smulg din mbriare i s-mi
opteasc la ureche c n-a fcut dect s joace teatru,
c nu a fost nimic serios, buzele lui m apas i mai
tare. i plim b minile n sus, de la talie spre umerii
mei, apoi mi cuprinde ceafa i i mpinge corpul tare
n pieptul m eu care pulseaz, facndu-m s zvcnesc,
s simt durere n locuri unde n-am mai sim it nimic de
ani de zile... ori poate niciodat.
Buzele noastre se despart, ns i ine minile n
lnuite n jurul gtului m eu i nasurile noastre se ating
n continuare, iar ochii lui m privesc iscoditori.
Tot te mai gndeti? mi optete Julien.
Clatin din cap, mut.
D ar m. gndesc. M gndesc la faptul c acesta a fost
cel mai am eitor srut de care am avut vreodat parte.
i la faptul c dup ce m voi ntoarce mine acas pen
tru a m angaja s-mi petrec tot restul vieii alturi de
Paul, nu voi mai tri niciodat un asemenea mom ent.
Sau, mai precis, nu voi mai cunoate niciodat pe
cineva ca Julien. Pentru c, orict de m ult l-a iubi eu pe
Paul, el e exact opusul lui Julien.
Julien d s deschid gura pentru a rosti ceva, dar
mi aez un deget pe buzele lui.
- t!
m i aps obrazul de obrazul lui i corpurile noastre
se mic iar la unison, de data aceasta pe o melodie len
t. N u vreau s aud ce ar avea de zis. Pentru c, orice ar
fi, nu m sim t n stare s-i fac fa.
D ansm n tcere alturi de celelalte cupluri din
familia lui i rotocoalele roz de pe cer se transform
treptat ntr-un albastru ntunecat, iar m nunchiurile
de stele strlucitoare nconjoar luna plin i falnic. i
iat c revine arom a de lavand i rozmarin.
M ntreb dac m am a e aici, cu mine, n clipa asta.
i dac ar fi, m i-ar spune ca m ine s m ntorc acas i
s m m rit cu Paul?
Sau mi-ar spune s am ncredere n sentim entul
acesta copleitor pe care l sim t n adncul fiinei mele,
dar deocam dat nu reuesc s-l neleg pe deplin, i s
rm n aici, n braele lui JuUen, ct mai m ult tim p cu
putin?
DOUZECI l UNU

Dansul s-a term inat; rudele lui Julien au plecat i vntul


a prins s se-nteeasc, aducnd cu el o rcoare ce m
aduce napoi la realitate.
Ce-am fcut? D oar sunt logodit. Sunt cu Paul de
opt ani i nainte de a ajunge aici, n Frana, acum trei
zile, nici m car n-am flirtat cu un alt brbat. i acum,
uit-te la mine. Am dansat cu un fost escroc i l-am s
rutat. L-am srutat! i-n plus, de fa cu familia lui.
Logodit sau nu, nu pot nega c fierbe ceva n mine.
Un sentim ent pe care nu l-am m ai trit pn acum, nu
n cei opt ani petrecui alturi de Paul i nici nainte. Un
sentim ent pe care sper s l pot da uitrii mine, cnd
voi zbura napoi spre cas i voi ncerca s mi salvez
viitoarea csnicie.
Ins n clipa cnd intru n buctrie i-l urm resc
pe Julien cum i ncordeaz um erii lai cnd ia o oal
gigantic i o freac pentru a o cura, simt cum m to
pesc toat. Julien se rsucete spre m ine i n ochii lui
cprui m ari citesc aceeai dorin, i atunci tiu. tiu c
nu-m i va fi deloc uor s l uit.
Pot s te ajut cu ceva? m ofer eu.
Camille i cu m ine o s ne ocupm de toate.
Du-te i odihnete-te.
Eti sigur?
M gonete spre u, aezndu-i m na pe alele
mele i transm indu-m i fiori pe ira spinrii.
Du-te, repet. Odihnete-te.
M ntorc ca s plec, ncercnd s-mi calmez nervii
i s reacionez norm al dup toate cte s-au petrecut,
i o surprind pe Camille privindu-m ncruntat. N u
spune nimic, dar i mijete ochii, se rsucete i ncepe
s fi-ece un platou cu atta ftirie, nct m tem c o s-l
sparg.
M nfior. Camille a aflat adevrul. tie c sunt lo
godit. tie c eu i Julien nu form m un cuplu i c
i-am m init pe toi m em brii familiei. i, evident, nu-i
convine. Dac cineva ar face aa ceva famihei mele, i
eu a fi fiirioas.
Ceea ce nu tie e c eu am sunat la poliie i le-am
dat num rul de nmatriculare al mainii lui Claude sau
c Julien i-a folosit ultima favoare acordat de Guil
laume pentru a m ajuta. Ies din buctrie, ndreptn-
du-m spre scri, i realizez c JuUen a avut dreptate s
nu le spun lui CamiUe i m am ei lui despre confrunta
rea mea cu poUia de azi-diminea. ntr-adevr, n-ar fi
avut niciun rost s compUce i mai m ult o situaie i aa
scpat de sub control.
Ajung la jumtatea treptelor scritoare i o aud pe
m am a lui Julien c m strig.
Chloe, tu eti?
M rsucesc i o vd stnd ntins pe canapeaua din
Hving, sorbind ap dintr-un pahar i rsfoind un vechi
album cu poze.
Vino i stai cu mine, m ndeam n, btnd ncet
cu palm a n perna de alturi.
Are un aer att de blnd, cu ochii ei cprui i calzi i
vocea dulce i suav, nct nu p o t s nu m simt vino
vat c am minit-o. Apoi mi spun c oricum voi pleca
mine i c Julien va fi cel care va da explicaii familiei.
La urm a urmei, este treaba lui.
Totui, am minit-o. i faptul c n ultimele trei zile
n-am fcut altceva dect s m int ntruna nu ajut ca
lucrurile s-mi fie acum mai uoare.
m i zmbete cu drglenie cnd m aez pe ca
napea lng ea.
D e cnd te-am vzut ieri-sear, mi-am zis c ai
ceva special. Ceva care m i s-a prut familiar. N u mi-am
dat seama ce, dar am sim it aici. i duce o m n la cap.
Ai avut vreodat senzaia asta? m ntreb.
D au din cap n sem n de aprobare, far s am idee
unde vrea s ajung.
Aa c m -am gndit la asta toat ziua. Chiar i
la spital to t la asta m -am gndit. M -am gndit la tine.
i m -am ntrebat de ce am impresia c te cunosc. Iar
cnd te-am vzut dansnd cu Julien, mi-am dat seama.
Uit-te aici, bate ea cu degetul ntr-una dintre fotogra
fiile din album ul aezat n poal.
M aplec n fa, intrigat. D ar aerul refuz s-mi
mai ias din plm ni n clipa cnd dau cu ochii de ea.
Ochii si verzi flirteaz cu aparatul de fotografiat.
Prul castaniu-rocat, lung i ondulat, i flutur n vnt,
iar dealurile cu pante dom oale ale podgoriei se ntre
vd im ediat n spate. Zm bete fericit i pare tnr i
far griji, de parc toat viaa ar fi a ei. D e parc nimic
n-ar putea s o opreasc.
E mama, aa cum mi-o amintesc de cnd eram
mic.
Iar cnd m uit la femeia care st lng m am a n
fotografie minion, pr ntunecat i rar, ochi cprui
mari i un zm bet dulce pe fa , o recunosc pe m am a
lui Juhen.
Femeia din fotografie este m am a ta, nu-i aa? m
ntreab m am a lui Juhen, scondu-m din trans.
m i ridic ochii spre ea, cu rsuflarea tiat i inim a
btndu-m i cu putere n piept.
Da, e m am a mea.
i-n chpa aceea totul mi revine n minte. Discuia
avut cu m am a cu puin vrem e nainte de a m uri la
naterea celei mai mici dintre surorile mele. Cltoria
ei n Frana. Femeia pe care o cunoscuse atunci i al
crei num e l alesese pentru bebeluul nenscut.
Tu eti Magah? o ntreb, nc nevenindu-m i s
cred c m am a m ea st alturi de m am a lui Juhen ntr-o
fotografie fcut chiar aici, la vie, c asta e Magali des
pre care mi-a povestit in ziua cnd ne-am plim bat pe
malul Pbtomacului, cnd m luase de m n i mi spu
sese c uneori ofat simte nevoia s i ntind aripile.
M am a lui Julien d din cap.
Da, eu sunt Magali. i-a povestit despre mine?
Da. i i-a dat num ele tu surorii mele. nainte
s...
M am a lui Julien mi acoper m na cu m na ei.
tiu, chrie. tiu c mama ta a m urit.
Oh, spun i sim t cteva lacrimi srate cum mi
nesc din ochi.
M uit n jos la poz. N u pot s cred c e ea.
N u pot s cred c a fost aici, la via asta, cu tine.
C tu eti Magali despre care mi-a vorbit.
M am a lui Julien scoate fotografia din album i mi-o
ntinde.
Poftim, e a ta.
M ulumesc, spun i o lacrim m i se scurge pe
obraz.
Continui s m holbez nencreztoare la poz, co
pleit la vederea frum oasei mele m am e care a stat, cu
att de m ult vrem e n urm, acas la Julien.
M ama ta a fost unul dintre oamenii cei mai buni
i m ai drgui pe care i-am cunoscut. De cum am v-
zut-o, am sim it c ntre noi s-a creat... cum se zice, o
legtur? Da, o legtur. Ne-am m prietenit imediat ce
a venit n vizit la noi. I-a plcut foarte m tilt aici, s tii.
Mi-a spus c via asta e unul dintre locurile cele m ai fru
m oase pe care le-a vzut n viaa ei. I-a plcut i vinul...
da-da, dac m i amintesc eu bine, am but m preun
m ult vin ct a stat aici, adaug, chicotind n sinea ei.
M am a a locuit aici, n casa asta?
Da, la vrem ea aceea, tatl lui Julien i cu m ine
obinuiam s gzduim oaspei. M am a ta a fost ulti
m a persoan venit n vizit la noi nainte s-l am pe
Julien.
M uit din nou la poza pe care o in n mn. N -am
observat nainte, dar e acolo. O m ic umfltur n burta
lui Magah.
Erai nsrcinat cu Julien cnd a fost fcut
poza?
Da, zice i se mngie pe stomac. G reu de cre
zut, dar au trecut mai bine de treizeci i patru de ani de
cnd am fcut fotografia asta n vie. Dup ce a plecat
din Frana, m am a ta i cu m ine am corespondat. tiu
despre cstoria cu tatl tu i despre tine.
Ochii i se aprind, ca i cum i-ar fi am intit ceva.
tii ceva, am pstrat scrisorile, spune.
Serios?
M inile m i trem ur la gndul de a atinge scrisorile
pe care m am a le-a compus cu atta vreme n urm.
Da. Uitasem de ele. Au trecut atia ani. D ar cred
c mi am intesc exact unde le-am pus. Vino s-i art.
O urm ez n camera de lucru mic, unde descuie un
dulap cam ubred i scoate dinuntru o cutie veche de
pantofi. Cotrobie prin ea cteva clipe, apoi extrage
o coal de hrtie m pturit, nglbenit de vreme, i
zmbete.
Voil, hni ntinde scrisoarea. M ai sunt i altel
nuntru, sunt sigur, adug.
C ontinu s scotoceasc prin cutie, iar eu respir
adnc i m holbez n jos, la foaia de hrtie.
Scrisul nflorat al m am ei mi sare im ediat n ochi,
aa cum s-a ntm plat de fiecare dat, i m face s mi
amintesc de minile ei pale i moi i de personalitatea
ei cald i phn de via.

Drag Magali,
a va?' OK, tiu, sunt groaznic, dar cam la atta se
rezum franceza mea. M bucur tare m ult c tu vorbeti
englezete, altminteri prietenia noastr nu ar mai f i la fel
de frumoas. i scriu ca s te anun c acum trei spt
mni am nscut-o pe minunata mea Chloe. Pn s-o vd,
nu mi-am nchipuit vreodat c a putea iubi pe cineva aa
de mult. E un nger. Sper ca ntr-o zi s o cunoti. Ai avut
dreptate. A fi mam e cel mai mare dar de la Dumnezeu.
Sper c micul Julien e bine i abia atept ziua cnd
voi putea s mi aduc fetia la via ta fermecat, locul meu
favorit din toat lumea, iar ea i cu Julien se vor putea
juca mpreun (n timp ce noi dou vom savura, desigur,
o sticl din vinul vostru nemaipomenit).

Ce mai faci? (n Ib. fr. n original).


Bisous* ie i lui Jacques i bientt!^
Claire

Clipesc ca s-mi alimg lacrimile din ochi i m uit


iari la scrisul mamei. E incredibil. De neimaginat.
M am a a vrut s m aduc aici, la via asta.
i iat-m, la aptesprezece ani de cnd m -a prsit.
O privesc pe Magali cu ochi nceoai, pierdut n
gnduri i n am intiri i tulburat de gravitatea celor n
tmplate.
Magali m privete cu blndee, apoi ntinde braul
i-mi terge o lacrim de pe obraz. m i d un vraf de
scrisori.
Lui Claire i-ar fi plcut s le ai tu. m i ia m ini
le ntre ale ei i le strnge. N u l-am vzut niciodat pe
fiul m eu att de fericit ca-n seara asta, cnd a dansat
cu tine. Trebuie s-i m ulum im m am ei tale c te-a adus
la noi.
Buzele mele schieaz un surs trem urtor i, din
tr-odat, stnd aici cu m am a lui Julien, m sim t cople
it de un sentim ent de gratitudine p entru buntatea
ei, p en tru faptul c mi-a oferit acest dar de la m am a la
atia ani dup m oartea ei.
D ar dup aceea stom acul m i se strnge cnd mi
am intesc cum am m init-o pe Magali, cum am facut-o

*Srutri (n Ib. fr. n original).


^Pe curnd! (n Ib. fr. n original).
s cread c formez u n cuplu cu fiul ei i c voi rmne
n vieile lor.
N u mai p o t s mint.
Magali, mai am ceva s-i spun.
Iau scrisorile i-mi terg lacrimile care m i se preling
pe obraji.
Da? zice cu aceeai privire dulce i cald, care
mi frnge inima.
Sunt logodit cu un alt brbat din State. Julien i
cu mine... nu suntem mpreun. m i pare ru c te-am
minit.
Ridic din sprncene, la fel ca Julien, i licrul de
buntate i dispare din ochi. Dup care m prinde de
mn i o rsucete, dnd la iveal inelul cu diamant,
pe care l-am inut ascuns toat seara.
neleg, zice i-i pleac dezaprobatoare capul.
Presupun c Julien tie despre asta.
Dau din cap i-mi aintesc privirea n podea, incapa
bil s m mai uit n ochii ei.
Da, tie.
Cine s tie ce?
M ntorc i-l vd pe Julien, holbndu-se la scrisori
le vechi din m na mea, cu nite cute adncite pe frunte
care i trdeaz nedumerirea.
Eu tiu c nu mi-ai spus adevrul n legtur cu
relaia ta cu Chloe, rspunde Magali pe un ton nu la fel
de blnd i cald ca acum cteva m om ente.
Maman..., d Julien s spun, ns Magali ridic
o m n i l ntrerupe.
N -am idee de ce m-ai m init n privina unui
asemenea lucru, ns sunt prea obosit i am trecut prin
prea m ulte n sptm na asta ca s-mi m ai fac i alte
griji. Julien, dac ii la Chloe, aa cum bnuiesc eu dup
ce te-am vzut dansnd cu ea, nu fi la. Iar tu, Chloe,
draga mea, logodit sau nu, m am a ta te-a adus aici cu
un anum it scop. Eu, una, nu cred n coincidene.
i cu asta, pufie uor i iese, lsndu-ne pe m ine i
Juhen singuri n camera de lucru.
M sim t ca o feti prins srutndu-se cu un biat
n vestiarul cohi. Diferena e c sunt un om m atur i
c am m init o femeie care tocm ai i-a pierdut soul i
care, n plus, a fost prieten cu mama. M sim t oribil.
Ce sunt alea? ntreab Julien, artnd spre scri
sorile din m na mea.
N-am niciun chef s-i rspimd. Vreau s cred c fap
tul c mam a a fost aici, la vie, cu ani n urm, nu e dect
o mare coinciden. Unul dintre acele lucruri bizare i
inexphcabile, dar care nu au, de fapt, nicio senmificaie.
Chloe? insist el i-mi ia scrisorile din mn. Ce
sunt astea?
Sunt... sunt nite scrisori de la mama.
Scrisori ctre tine?
Nu, sunt nite scrisori vechi ctre m am a ta. Se
pare c m am ele noastre au fost prietene, spun i i n
tind fotografia.
Seamn perfect cu tine, zice Julien cu respiraia
tiat i ochii fixai pe poz. De-asta i-ai spus mamei
adevrul despre noi?
N-am fost n stare s-o mai mint. Am sim it c nu
e corect s o las s cread c noi doi form m un cuplu.
i n-am vrut s cread c vizita m am ei aici acum muli
ani are vreo legtur cu venirea mea.
Chiar crezi c nu e dect o coinciden?
M gndesc ct de puternic am simit prezena ma
mei de cnd am pus piciorul aici. Cum parfumul ei in-
confundabil m-a nvluit de mai m ulte ori n ultimele
douzeci i patru de ore, n tim p ce n toi anii n care
am locuit cu Paul la doar o arunctur de b de casa din
D C n care am crescut, nu i-am simit parfumul nicio
dat. Dar nu pot s recunosc toate astea n faa lui Julien.
Pentru c dac m am a este cea care m-a adus aici, dac
i-am simit cu adevrat prezena, atunci ce nseamn
toate astea pentru viaa mea de acas, din State?
Sigur, e cel puin ciudat c mamele noastre s-au
cunoscut, spun eu pe un ton ct mai elocvent, ncer
cnd s m conving i pe mine nsmi, dar asta nu n
seam n nimic.
Julien las scrisorile s cad pe birou i face un pas
spre mine. i sim t parfum ul cald de m osc i rsuflarea
fierbinte pe buze.
Chloe, ast-sear, cnd am dansat i te-am sru
tat, nu poi s-mi spui c n-ai sim it i tu acelai lucru
ca mine.
i evit privirea arztoare i m foiesc, frngndu-mi
minile i inndu-1 la distan.
N -a fost dect teatru, ca s-i facem pe ai ti s
cread c noi doi suntem m preun. Nici tu i nici eu
n-am sim it nimic.
Julien se apropie i mai m ult i pieptul lui mi atinge
minile nervoase.
N u mai m ini, Chloe!
m i nal ochii spre el pentru o fraciune de secund
i felul n care m privete m face s m tem c picioa
rele o s-mi cedeze. Trebuie s plec de aici.
N u pot, nu p o t s fac asta, spun i m strecor pe
lng el.
C obor n fiig scrile i ies pe ua din spate, trn-
tind-o n urm a mea. Trag n piept aerul mblsmat al
nopii i alerg pe iarb spre masa unde familia lui Juhen
a stat cu doar cteva ore nainte. M prbuesc pe unul
dintre scaune p en tru a-mi recpta suflul i observ ct
de tcut i de gol pare totul acum, far sticlele de vin
trecute din m n n mn, far flecreala nencetat n
francez, far rsetele care se nlaser n aer ca o m e
lodie.
Dar nainte s apuc s mi pun ordine n gndurile
care mi se nvrtejesc prin cap, nainte de a ncerca s-mi
limpezesc, ct de ct, situaia inimaginabil n care m
gsesc, ua zdrngne n spatele m eu.
N u e nevoie s m ntorc. tiu c e Juhen. tiam c
va veni dup mine, c nu-m i va da drum ul cu uurin.
i, dei o parte din m ine ar vrea ca el s se ntoarc n
cas i s m lase n pace, nu pot ignora cealalt par
te cea care l vrea aproape, care dorete ca el s i
rm n alturi pentru totdeauna.
Julien apare n faa mea, acoperind cu capul luna
care i arunc razele strlucitoare peste via ntunecat.
Vino cu mine, mi cere, artnd spre irurile de
vi-de-vie.
M ridic nesigur pe picioare i l urm ez n tcere
de-a lungul potecii, cu briza nopii adiind printre cr
ceii de vi ce se leagn de o parte i de alta a noastr.
N u tiu de ce m-am ridicat. De ce l-am urm at. Dar cu
m intea vjind de attea ntrebri far rspuns, n-am
tiut ce altceva s fac.
Ast-sear nu ne-am prefecut, sparge tcerea vocea
ferm a lui Julien. N u am jucat teatru, aa cum susii tu.
A tunci ce a fost? ntreb, deloc sigur c am tria
s aud rspunsul.
A fost real, Chloe. tiu c totul s-a ntm plat re
pede i c tu nu eti obinuit cu aa ceva, dar adevrul
e c in la tine.
nghit cu greu i mresc pasul.
Ai nnebunit, Juhen. N u ne cunoatem dect de
cteva zile. E imposibil s ii deja la mine. i chiar dac
aa i nchipui tu, sm bta asta m mrit, aa c oricum
nu conteaz.
M ndeprtez iute de el i minile mi tremur, iar
faa mi se nroete ca un ardei iute.
Chloe, treaba asta cu m am a ta nseamn ceva.
N u poi nega asta. N u e o coinciden faptul c ne-am
cunoscut. tiu c tu crezi c este imposibil s te ndr
gosteti att de repede de cineva, dar num ai la tine m
gndesc. i nu vreau s se sfreasc ce avem.
C ontinui s m erg naintea lui, deloc sigur pe ceea
ce simt, ce cred ori ceea ce ar trebui s spun. E o nebu
nie. Viaa m ea nu e deloc aa. Viaa m ea e ordonat,
stabil, planificat. Iar Julien este exact opusul acestor
lucruri. E imprevizibil i periculos. Cnd sunt cu el m
sim t fragil i deloc stpn pe situaie, i fac lucruri la
care nici n-a fi visat acum trei zile.
II iubeti? strig Julien dup mine, pind aproa
pe, n urm a mea.
Ce naiba tii tu despre iubire? i strig peste umr.
Pentru num ele lui Dum nezeu, eti un fost escroc. U n
expert n pclirea oam enilor i, din cte se pare, acum
ai ajuns s te pcleti i pe tin e !
N u vreau s pclesc pe nimeni, zice Julien, m er
gnd acum alturi de mine. Tu eti cea care se tem e s
recunoasc un lucru evident, c vrei s te mrii cu un
brbat pe care nu-1 iubeti.
H abar n-ai ce...
N -apuc s term in propoziia, c minile lui Julien
se aaz ferm pe umerii mei. M rsucete cu faa spre
el i expresia din ochii lui m face s ncremenesc. E
aceeai privire pe care mi-a aruncat-o m ai devreme n
seara asta, imediat dup ce m-a srutat un amestec
de pasiune, dorin i nevoie.
Se apropie de m ine i nu-m i d rgaz s term in pro
poziia, s-mi revin, s i enum r motivele pentru care
ar trebui, n clipa asta chiar, s m lase n pace. m i prin
de faa ntre mini i i apas corpul tare ca o stnc de
corpul meu, iar rsuflarea m i se oprete n piept.
Buzele lui pline i um ede rmn o clip nemicate
peste ale mele, apoi mi acoper gura ntr-o izbucnire
de pasiune pe care n-a putea s-o opresc chiar dac a
ncerca.
Iar cnd i rspund la srut, cnd mi trec minile
prin prul lui, cnd pielea m i se face de gin la atinge
rea palm elor lui ce zbovesc pe snii mei, pe stomacul
trem urnd i apoi se aaz pe talie, reahzez c nici nu
vreau de fapt s l opresc.
Pentru c nimic, nimic din tot ce am trit n viaa
mea n-a fost att de bine i, n acelai timp, att de ru.
Julien i smulge buzele de pe buzele mele i rsufla
rea noastr grea i fierbinte um ple aerul dintre noi. M
uit n ochii lui, am eit de dorin. Corpul m eu tnjete
s l lase s m posede, acum i aici, n vie, ca s m fac
s uit c peste mai puin de dousprezece ore trebuie s
plec acas i... o. D oam ne, s m mrit.
Buzele nfom etate ale lui JuUen coboar acum pe
gtul m eu i i croiesc drum spre sni, n tim p ce mi
nile i rtcesc pe oldurile mele i ctre locul acela
dintre coapse, i n aceast clip mi sim t inelul de lo
godn pe m na stng.
Dumnezeule, cefa ci
M gndesc la Paul, care m ateapt acas. i la ct
de suprat a fost cnd am vorbit cu el mai devrem e la
telefon. M gndesc la ct de m ult l-am m init, la cum
l-am nelat.
N u e corect, nici fa de Paul, nici fa de Julien.
N u pot. N u p o t s-o fac.
Trebuie s ne oprim , i spun lui Julien i un am es
tec de uurare i regret m cuprinde de cum las vorbele
s-mi scape din gur.
ns Julien continu s m srute, s m ating,
continu s m fac s vreau s uit c am avut o via
nainte de a-1 cunoate.
Julien, repet ceva mai tare. Oprete-te.
i ridic faa spre mine, dar i ine braele nfu
rate n jurul m eu i respir iute, n tim p ce ochii lui nu
i ascund dezamgirea.
m i pare ru. N u p o t s-o fac, spun eu.
Face un pas n spate i corpurile noastre nfierbn
tate se despart, apoi i terge fruntea cu antebraul,
dnd la iveal o cut de frustrare.
Nu, eu sunt cel care trebuie s-i cear scuze. Se
rsucete pe clcie, dar se oprete brusc i se ntoarce
n grab spre m ine. Nu, retractez, spune. Nu-m i pare
ru i nu-m i cer scuze. tiu c am fcut m ulte greeh n
trecut. Am trit m uli ani o via de om necinstit. D ar
de u n lucru nu mi pare ru. Nu-m i pare ru c te-am
srutat la hotel atunci cnd te-am vzut prim a oar,
nu-m i pare ru c am petrecut cu tine ultimele trei zile,
c am dansat cu tine i c te-am srutat ast-sear. Nu
am de ce s-mi cer scuze, cnd tot ce am sim it a fost
real. C nd tu m faci s m simt aa cum nu m-am mai
sim it cu nicio alt femeie.
Stau cu gura cscat i m uit la el, incapabil s ros
tesc vreun cuvnt, incapabil s m mic. N im eni nu
mi-a m ai spus aa ceva vreodat. Nici m car Paul.
Aa c rspunde-m i sincer, zice el. l iubeti?
A vrea s-i p ot rspunde c da, mi iubesc logod
nicul. i c faptul c l-am srutat i m -am lsat luat
de val n-a fost dect o imens greeal. U n capriciu
pe care amndoi l vom da uitrii din clipa cnd, mi-
ne-dim inea, m voi urca n tren i voi prsi pentru
totdeauna Frana.
D ar nu reuesc s articulez aceste vorbe.
M ine m ntorc acas. N -am de ales.
ntotdeauna ai de ales.
Ce? Vrei s anulez nunta? Vrei s m despart
de brbatul cu care sunt m preun de opt ani pentru
cineva pe care nu-1 cunosc dect de cteva zile? Pen
tru cineva care i-a petrecut cea mai mare parte a vieii
m inind i furnd ca s-i ctige existena?
m i regret vorbele im ediat ce-mi ies din gur. Julien
nu m ai e acea persoan, iar eu o tiu. D ar nu conteaz.
Sunt logodit i peste cteva ore o s m ntorc acas.
N u p o t s iau n considerare ceea ce Julien i-ar dori
s fac.
M forez s-mi pstrez rceala din priviri, dei pe
dinuntru sim t c m fac frme.
l iubesc pe Paul, declar cu o voce tremurtoare.
i-n weekendul sta m m rit cu el.
Julien tresare i ochii lui i caut pe ai mei.
N u cedez i nu retractez cele spuse i privirea lui
Julien se nsprete, iar colurile gurii i cad.
Bine, zice.
m i ntoarce spatele i m las singur n vie, cu mi
nile trem urnd i sngele clocotindu-m i n vene.
i n tim p ce i urmresc um erii lai disprnd n lu
m ina lunii, realizez c a avut dreptate.
C am de ales.
Pot doar s sper c alegerea m ea este cea corect.
DOUZECI l DOI

M trezesc dimineaa singur n dorm itorul lui Julien.


N oaptea trecut am zcut treaz n pat ore n ir, gn-
dindu-m la cele spuse de Julien, la mama, la Paul. i
spernd c dup ce m voi ntoarce acas, voi uita tot
ce s-a petrecut aici, la vie, i voi putea s mi salvez lo
godna i s-mi vd mai departe de viaa mea, aa cum
am planificat-o.
Dar cnd cobor din pat, cu capul bubuind de atta
vin i de attea drame cte s-au petrecut ieri-sear ,
inima m i se frnge cnd vd c partea de pat a lui Julien
a rmas neatins.
Intru la du, hotrt s spl de pe m ine parfumul
am eitor al lui Juhen, rmas pe piele de asear, o amin
tire a atingerii lui... i a plcerii pe care o simisem. Sub
uvoiul de ap fierbinte, nchid ochii i mi spun c am
fcut alegerea corect. C Paul este brbatul pe care l
iubesc. C s m m rit cu el i s m in de plan e ceea
ce trebuie s fac. N u mai am dect un singur drum cu
m aina m preun cu Juhen, dup care m voi elibera de
toate cele petrecute n ultim ele zile.
i dup ce mi voi lua la revedere de la el pentru tot
deauna, m voi simi, cu certitudine, uurat.
M terg cu prosopul, m schimb n hainele cump
rate de Julien i, folosind pieptnul iui subire i negru
ca s-mi desclcesc prul lung i ncreit, deschid ua
bii i dau cu ochii de Julien, stnd aezat, cu pieptul
gol, pe patul lui, trntind telefonul i m orm ind ceva
furios n barb.
Ochii notri se ntlnesc, vd c i nchide gura i o
tcere apstoare se las peste mica ncpere. Scnteia
pasional din ochii lui a disprut. i tot ce a rmas este
o furie rece.
E totul n regul? l ntreb i-n clipa urmtoare
realizez c e o ntrebare prosteasc.
Sigur c nu e n regul. Probabil c i-ar dori s m erg
pe jos cei cincizeci de kilom etri pn la gar, ca s nu
m ai fie nevoit s m priveasc nicio secund n plus.
Se ridic i azvrle telefonul pe birou cu atta for,
nct m m ir c nu se sparge.
Da, totul e n regul.
ncep s m pachetez n tcere lucrurile strnse n
ultimele zile hainele noi, lenjeria, scrisorile de la
m am a i fotografia ei. D ar cnd Julien lovete cu pum
nul n ua de la ifonier ca s-o nchid i m orm ie ceva,
m opresc din trebluit.
Ce este? Ce s-a-ntmplat?
Nimic, zice, aruncndu-i pe el un tricou gri-nchis
i lundu-i pachetul de igri de pe birou.
N u te cred. Ce e?
Nim ic ce te-ar putea interesa pe tine. Strnge-i
lucrurile, trebuie s plecm la gar!
Are o voce att de dur i de rece, nct aproape c
nu o recunosc.
Are vreo legtur cu plecarea mea? Cu paapor
tul sau altceva?
N u, m repede el cu ochii spumegnd de fiirie.
Paaportul tu e n regul. Totul e n regul cu tine. M-a
sunat Guillaume. L-au arestat pe Claude.
Prim ul m eu impuls este s sar n sus de bucurie
houl hpsit de scrupule a prim it ce merita. Dar cnd l
vd pe Juhen cum i ncordeaz maxilarul i ochii i se
um plu nu numai de mnie, ci i de ngrijorare i tristee,
mi am intesc de tablou.
M aez pe pat i las lucrurile s-mi cad grm ad la
picioare. Dac n-a fi sunat la pohie i nu le-a fi spus
num rul de nmatriculare al mainii lui Claude, nu l-ar
fi arestat.
m i pare ru, rostesc eu ncet.
N-are de ce s-i par ru, zice el scurt, plimbn-
du-se de colo-colo prin faa ferestrei i frngndu-i
minile. N u e treaba ta.
Guillaume a aflat ceva despre tablou? Poliia l
caut?
Se oprete din m ers i m privete ncruntat.
C um i-am spus, asta nu e treaba ta. E problem a
m ea i o s m ocup de ea. Te atept afar.
Tonul lui dur m face s m cutremur. R m n ae
zat pe pat i-l urmresc, cu inim a frnt, cum iese ca o
furtun din dormitor. Dac nu va gsi tabloul, familia
lui va fi ruinat. i tiu c n parte este i vina mea.
Iar de parc asta n-ar fi fost de ajuns, l-am rnit pe
Julien. n tim p ce acum trei zile sentim entele lui pentru
m ine nu m -ar fi interesat ctui de puin, dup toate
prin cte am trecut m preun, i mai ales dup ziua de
ieri, mi pas. m i pas mai m ult dect vreau s recu
nosc fa de mine, ori fa de el.
D ar nu m ai pot face nimic. Are dreptate nu mai
e treaba mea. Am ales s m ntorc la Paul, aa nct
cu ce drept m-a putea am esteca n problem ele lui de
familie? i aa le-am fcut destul ru.
Term in de m pachetat i ies din cas. l gsesc pe
Julien pe verand, fum nd o igar.
Sunt gata, i spun, dorindu-m i din toat inim a s
nu se ntoarc spre mine, dorindu-m i s nu fiu nevoit
s-l mai privesc o dat n ochi.
Stinge igara ntr-o scrum ier i se ndreapt de spa
te far un cuvnt.
Singurele zgomote care ne nsoesc n m ersul stin
gherit spre m ain sunt cele fcute de pantofii notri pe
pietri, de psrelele care ciripesc vesele i de frunzele
ce freamt sus, n copaci, cnd vntul prinde s adie.
Cu m na pe portier, arunc o ultim privire spre
vie. N u m las n voia em oiilor amestecate care am e
nin s m cuprind la plecarea din acest loc m inunat.
acest loc att de iubit de mama, acest loc unde mi-am
nelat oficial logodnicul, i mi strng pleoapele, spu-
nndu-m i c e m om entul s m ntorc acas i s dau
piept cu ceea ce m ateapt acolo. Spunndu-mi c
totul va fi n regul dup ce voi ajunge n D C i voi re
zolva lucrurile cu Paul. Sunt convins de asta.
Stomacul m i se strnge cnd urc n main lng Ju
lien i el pornete m otorul far s se uite la mine, far
s spun o vorb. D eschid geamul i-mi ntorc capul n
cealalt parte. N u vreau s m gndesc la ceea ce simt
stnd aa de aproape de el, far s vorbim, far s ne
ciorovim, far s-i vd gropia aprut n barba neras
ori de cte ori zmbete.
C nd m gndesc c acest drum penibil i tcut cu
maina va fi ultim a ans de a-1 vedea pe Juhen i de a-i
vorbi, un ghem de m rimea unei mingi de golf mi se
pune n gt. N u vreau ca totul s se term ine n acest fel.
D ar noi doi nu mai avem nimic s ne spunem.
D up o jum tate de or, Juhen oprete maina n-
tr-un loc de parcare de pe o strad aglomerat din
Lyon. Arat pe geam.
Uite, acolo e gara. Crezi c te descurci singur
de aici?
Dau din cap, m hnit.
M ulum esc c m-ai ajutat s m ntorc acas.
Caut n ochii lui cldura pe care am vzut-o asear.
D ar cldura, schpirea, pasiunea toate s-au dus.
m i aez m na pe clana portierei i-mi spun s m
ridic i s plec. E tim pul s m ntorc acas. Julien a ter
m inat-o cu m ine i pe bun dreptate. L-am respins. i
are problem e mai im portante acum pe cap.
n plus, m -a m init. Claude nu are un om infiltrat
n poliie. Iar el nu e un agent sub acoperire. Ci u n fost
escroc. U n brbat la fel ca i Claude.
E vrem ea s revin la logodnicul m eu cel statornic i
anti-dramatic.
m i smulg privirea de la Julien, deschid portiera i
pesc pe trotuarul ticsit de lume, dorindu-m i s nu-m i
mai sim t inim a aa de sfiat. Fiindc, la urm a urmei,
eu am fost cea care a ales s plece.
Rm n nem icat lng main, cu picioarele ca de
plum b nfipte n beton.
La revedere, Julien, i spun ncetior.
La revedere, Chloe, rspunde pe un to n sufi
cient de blnd nct s m ndem ne s-i m rturisesc ct
de m ult mi va lipsi.
D ar nu-i m rturisesc. N u m ai rostesc niciun cu
vnt.
nchid portiera, m rsucesc pe clcie i m nde
prtez, ncercnd n tot acest rstim p s m autocon-
ving c, odat ajuns acas, la Paul, voi ti c am fcut
alegerea corect.
M ai trziu, in tim p ce trenul iese din gar, urmresc
pe peron un cuplu care se srut lundu-i rmas-bun,
pn ce se transform n nite punctioare ndeprtate.
Arat exact ca ntr-un tablou de-al lui Julien.
n clipa cnd dispar cu totul din raza mea vizual,
sim t un gol n stom ac i o durere ascuit n inim. mi
vine s alerg la mecanicii de locomotiv i s le spun s
opreasc trenul i s se ntoarc.
Chiar dac sunt contient c n clipa asta tot ce ar
trebui s mi doresc ar fi s m ntorc acas, nu pot s
ignor sentim entul copleitor dinluntrul fiinei mele
care mi spune c, de fapt, nu vreau s-l prsesc pe
Juhen. C nu vreau s plec din Frana.
D ar orice ar fi fost ceea ce a nceput ntre m ine i
Juhen la vie, acum s-a terminat.
n tim p ce trenul huruie pe ine, accelernd i n-
deprtndu-m de Juhen cu asem enea vitez i att
de brusc, nct aproape c nu mai p ot s respir, nchid
ochii i ncerc s m concentrez pe urm torul lucru pe
care trebuie s-l fac s m ntorc acas.
Respiraia mi se oprete n gt la gndul c l voi
vedea pe Paul, c voi ncerca s ndrept ce am fcut...
dup ce mi-am perm is s am sentim ente i chiar s m
srut cu un alt brbat. O, Doamne, cnd m gndesc la
buzele lui Juhen, la minile lui, la... OK, e cazul s m
opresc aici.
Concentreaz-te, Chloe. Concentreaz-te.
Am nevoie de un plan de btaie. Trebuie s antici
pez ce se va ntm pla nainte ca avionul s aterizeze n
DC, altfel haosul se va extinde i dezastrul va fi total.
Problem a e c sunt att de confuz n legtur cu
Paul, cu Julien, cu mama, n legtur cu totul , nct
nu tiu de unde s ncep.
Aa c renun. R enun s ncep. i petrec n schimb
cele dou ore n tren uitndu-m pe geam, urm rind
soarele care se nal to t mai sus pe cer, aruncndu-i
razele asupra peisajului deluros i nverzit al Franei ru
rale. N u m gndesc c nu-m i place destinaia trenului,
c mi se face ru la gndul de a-1 revedea pe Paul, c-mi
fac mai m ulte griji cu privire la posibilitatea ca Julien
s recapete tabloul familiei dect la m odul n care mi
propun s rezolv problem ele de acas.
M forez s nu m gndesc la nimic. Pentru c tiu
c peste dousprezece ore, dup ce Paul va pune cap la
cap evenim entele din ultimele patru zile i le va diseca
la m icroscop aa cum face cu toate cazurile legale la
care lucreaz , pacea i linitea pe care le-am gsit n
casa i via lui Julien i n acest peisaj franuzesc de ar
de dincolo de geam vor fi pierdute.
Sper doar c nu pentru totdeauna.
DOUZECI l TREI

D e pe scaunul m eu nghesuit din avion zresc M onu


m entul lui W ashington i m simt de parc a fi fost
transportat ntr-o cu totul alt lume n ultim ele dou
sprezece ore.
Totul a mers exact aa cum mi-a promis Julien la
gara din Paris m-a ateptat un brbat ntr-im costum ne
gru. Mi-a dat un plic ce coninea un paaport, care m-a tri
mis direct prin vam fr s-mi fie aruncat vreo privire.
D ar acum toate acestea m i se par la o distan de
ani-lumin. i, n tim p ce zburm pe deasupra locului
pe care toat viaa l-am num it acas, sentim entul n
spim nttor c m aflu pe un teritoriu strin se insinu
eaz adnc n m ine i refuz s m prseasc.
Pot s-o fac, mi repet n tim p ce ies din zona de re
vendicare a bagajelor, cutnd din ochi un chip cunos
cut. Totul va f i n regul. O s m simt mai bine n clipa
cnd voi f i cu ai mei i cu Paul.
Chloe!
M rsucesc pe clcie spre locul de unde a rsunat
vocea lui Sophie, i iat-o, cu prul castaniu-auriu care i
acoper to t spatele, ns zm betul ei califomian degajat
a disprut. Iar de o parte i de cealalt a ei stau surorile
noastre m ai mici Lily, frum useea blond cu ochi
albatri, de douzeci i trei de ani, i Magali, singura
care a m otenit tenul msliniu i prul nchis la culoare
al tatei. La cei aptesprezece ani ai ei, mie m i se pare i
acum c arat ca un copil.
i flutur minile spre m ine la unison, iar feele lor
exprim panic i durere.
Gata, a nceput
Dum nezeule, Chloe, se repede Lily spre m ine
nainte s apuc s le salut. Ce naiba s-a ntmplat?
N u e adevrat, nu-i aa? i ine isonul Magali. C
ai fost im plicat ntr-un soi de... Se apleac n fa i mi
optete tare n ureche, att de tare nct mai m ult ca
sigur toat lum ea din jur a auzit-o: ntr-un soi de escro-
cheriel Cu doi hoi francezi?
i c i-au furat toate lucrurile? i c au um blat
la contul tu bancar? adaug Lily, holbndu-i oripilat
ochii albatri limpezi precum cristalul.
D e ce nu mi-ai povestit toate astea cnd am vor
bit la telefon? m ia la rost Sophie, pe un ton cu o not
mai ascuit dect normal. Paul face pe el de fric, iar
tata i-a pierdut minile. Iar eu am fost ngrijorat de
moarte! I-am spus lui Paul c bnuiesc c-ai fost rpit,
pentru c altfel nu p o t s-mi explic cum tocm ai tu te-ai
putut lsa prins ntr-o asem enea ncurctur.
OK, OK! strig eu n zadar la ele, n tim p ce ne n
dreptm spre parcare. Cte o ntrebare pe rnd, v rog.
Fetele nu se las ns cu una, cu dou. Se in scai
dup mine, ciorovindu-se ntre ele i bom bardn-
du-m cu ntrebri, incapabile s priceap c sora lor
m ai mare, Chloe, cea care toat viaa lor se purtase ca
o m am cu ele m am a lor cea responsabil, neleg
toare i m atur , ar fi putut fi amestecat n ceea ce,
de fapt, am i fost amestecat.
M opresc brusc i m ntorc spre ele.
Gura! strig i imediat sesizez ocul de pe feele lor.
Tcei! M scoatei din mini. Ce-ar fi ca, n loc s m des-
coasei i s v purtai ca nite nebune, s v calmai i voi,
mcar o dat? i ce-ar fi s m ntrebai dac sunt bine?
Eti bine? m ntreab Lily, nvrtind o uvi de
pr blond pe degete, aa cum facea cnd era mic i d
dea de necaz.
Da, att ct se poate de bine dup... nu conteaz.
H ai s urcm n main.
Sophie arat n fa spre un BM W negru.
M ntorc spre ea.
i-a dat voie Paul s-i iei maina?
Se uit n jos i o ia nainte.
Pi, astzi nu era tocm ai n toane bune i cnd
a trebuit s plec ca s v iau pe tine i pe Lily de la ae
roport, era ncuiat la el n birou, aa c am luat, pur i
simplu, cheile.
De ce n-ai luat maina mea?
Ridic din um eri i descuie portierele.
D-mi cheile, i spun, ntinznd m na cu palma
deschis.
De ce? De ce nu m lai s conduc eu?
Paul nu va fi deloc ncntat c i-ai luat maina
far s-i ceri voie, aa c-ar fi mai bine s conduc eu.
n clipa asta e mai suprat pe tine dect pe mine,
deci ai putea s m lai s conduc eu.
Sophie, mri eu n tim p ce m aez pe scaunul
oferului i mi arunc punga de cum prturi la picioa
rele ei, sub scaunul pasagerului.
Sophie ia sacoa de jos, i-o aaz n poal i arunc
o privire nuntru.
sta e tot bagajul tu?
Deci e adevrat? i-au fiirat lucrurile? ntreab
Magali, vnturndu-i prul negru i cre peste scaunul
m eu, n tim p ce-i vr capul ntre m ine i Sophie.
Oftez, m uit n oghnda retrovizoare i ies din par
care.
Da, e adevrat. D ar nu mi-au furat, ci mi-a furat
lucrurile. A fost un singur ho.
Dum nezeule, ce-i chestia asta? chiie Sophie.
A runc o privire n lturi i o vd fluturnd setul de
sutien i chiloi de culoarea zmeurei pe sub nasul meu.
Pune-le la loc! urlu eu.
Sunt ale to/e? m ntreab ea. Tu nu pori aa ceva.
De unde tii?
D e pe bancheta din spate se aud chicoteli.
Ce-i de rs? ntreb n tim p ce accelerez i m n
deprtez de aeroport.
Pe bune, Chloe. Chiar porii lucruri att de sexy?
N u te-a fi crezut n stare, zice Sophie.
N u rspund, aa nct continu s scotoceasc prin
saco.
Sophie, ce Dum nezeu, doar nu ai zece ani! N u
mai scotoci prin lucrurile mele, spun, strngnd vola
nul att de tare, nct ncheieturile degetelor m i se al
besc.
Cu ce bani ai cum prat lucrurile astea, din m o
m ent ce i s-a furat portofelul? m chestioneaz ea, pe
un ton un pic prea ridicat p en tru gustul meu.
Uite ce e, Sophie, o s v povestesc totul. D eo
camdat, te rog, pune lucrurile napoi n saco.
Bine.
Sophie arunc setul de sutien i chiloi n saco i
o aaz la picioare.
Rspunde la ntrebare. Cu ce bani ai cumprat
lenjeria?
Mi-a dat cineva bani, rspund i simt c roesc
la am intirea corpului lui Juhen lipit de al m eu n cabina
de prob a magazinului de lenjerie.
Cine? chiie Lily, aplecndu-se peste um rul lui
Sophie.
U n tip pe num e Julien.
Ai lsat un brbat francez necunoscut s-i cum
pere lenjerie? zice MagaH i n oglinda retrovizoare vd
c ochii ei cprui sunt acum m ari ct dou m onede de
douzeci i cinci de ceni.
N u era un francez necunoscut. Era fratele celui
care mi-a furat lucrurile.
Dum nezeule, exclam Lily. D ar nu e i el to t ho?
Ai lsat un h o francez s-i cum pere lenjerie intim?
D e ce te-ai nroit? ntreab Magali, privindu-m
n oglind.
Ba nu m -am nroit, rspund eu ct pot de cal
m, dei pielea m ea a atins tem peratura soarelui.
Aps pn la podea pedala de acceleraie. Ce n-a
da s p o t s sar n clipa asta din m ain ca s evit toate
ntrebrile lor. Doam ne, e cu m ult mai ru dect m i-am
imaginat!
Ba da, eti roie ca focul, zice Lily.
i-a jjtcu tipul? ntreab Sophie.
Aveam nevoie de lenjerie curat, o reped eu.
D oar v-am spus, m i se furaser lucrurile.
E drgu? spune Magali.
OK, ajunge. N u vrei s v potolii i s term i
nai cu ntrebrile? Tocmai am cobort dintr-un avion
cu care am zburat din Frana, sunt m oart de oboseal,
viaa m ea e un dezastru, iar voi nu m ajutai deloc, ba
dimpotriv!
Tacerea ahntoare m nvluie cam zece secunde,
dup care Magali chiie din nou de pe bancheta din
spate.
Dar nu nelegem ce s-a ntmplat. N u vrei s ne
explici?
Capul mi se nvrte i ncerc cu disperare s m con
centrez la autostrada din faa mea. Oftez.
Bine. D ar far alte ntrebri, da? Tcei i ascul-
tai-m. Ai neles?
Da, spun fetele la unison.
Le spun toat povestea, aa cum i-am relatat-o i lui
Paul, lsnd deoparte detaliile care mi se nvrtejesc i
acum ntr-un cotlon al m inii ca de exemplu faptul
c Julien m-a srutat asear sau felul n care m -am simit
cnd l-am prsit n dimineaa asta, de parc a fi lsat
o parte din m ine n urm , o parte pe care nu sunt deloc
sigur c o s-o mai recuperez vreodat. N u m enionez
nici ceea ce am aflat despre mama; din fericire, Sophie
a renunat s-mi mai cotrobie prin saco nainte de a
da de scrisorile i de fotografia ei.
M concentrez exclusiv asupra faptelor. Claude
mi-a furat paaportul. L-am urm at prin toat Frana pe
Juhen presupusul agent sub acoperire pentru a-1
recupera. Am aflat c Julien e, de fapt, firatele lixi Claude
i un fost escroc, iar dup ntlnirea cu afurisitul de
Claude am sunat la poliie. Cellalt frate al lui Julien
care e, ntr-adevr, agent guvernam ental m-a scpat
de acuzaii i de acum ncolo totul va fi bine.
A jung pe aleea spre cas, opresc maina, m ntorc
spre surorile mele i vd c se holbeaz toate la m ine cu
ochii ct cepele i gurile cscate.
Ce e? zic eu. N u v mai uitai aa la mine. V-am
povestit to t ce s-a ntm plat. Acum hai s intrm n
cas i s ne vedem de treburile noastre. M ai avem o
m ulim e de lucruri de rezolvat pentru nunt.
S ne vedem de treab?
Ochii albatri ai lui Sophie m sfredelesc.
Vorbeti serios? Ai o saco plin de lenjerie fran
uzeasc cumprat de tipul cu care ai petrecut ultimele
patru zile i de fiecare dat cnd i rosteti numele,/Zien,
te nroeti. N u ne-ai dat amnunte. Amnuntele j?icanie,
asta vrem noi s auzim. Zu aa, Chloe, e pentru prima
oar n viaa ta cnd i se ntmpl ceva interesant.
Ce vrei s spui cu asta?
Nim ic, doar c viaa ta e cam... tii tu.
Of, Sophie, spune-o odat, pentru num ele lui
D um nezeu, intervine Lily de pe bancheta din spate. E
phctisitoare!
m i rsucesc brusc capul i m zgiesc la sora mea
cea blond, cu pielea alb i ochi albatri care din-
tr-odat nu mai par att de inoceni.
Deci, zi-ne i restul, insist Sophie.
N u exist niciun rest. V-am povestit to t ce s-a n
tm plat i acum vreau s intru n cas i s m ntorc la
ceea ce voi credei a fi viaa mesi plictisitoare.
Sophie m prinde de bra.
N iciodat nu te-ai priceput s mini. Care e trea
ba cu tipul?
N u e nicio treab, Sophie. D-mi drumul.
Lucrurile o s fie n regul cu tine i Paul?
N-apuc s nscocesc un rspuns, c telefonul ei sxon.
Smulg sacoa din minile lui Sophie i ies din main.
m i simt picioarele atrnnd ca nite pietre pe aleea pa
vat, iar corpul moleit i stors de puteri dup attea cio
rovieli i minciuni. De obicei, lucrurile stau invers ntre
m ine i surorile mele. Ele sunt cele care apeleaz la mine
atunci cnd au probleme, iar eu sunt cea care le pune n
trebri, le d sfaturi i rezolv tot ce e de rezolvat.
N u sunt obinuite s se ngrijeasc de mine pentru c
nu au fost puse niciodat ntr-o asemenea situaie. Dup
ce mama, punctul nostru de sprijin, ancora noastr, ne-a
fost smuls att de brusc, eu i-am preluat sarcinile, hot
rt s nu las s se destrame mica noastr familie.
M opresc pe alee i m holbez n sus la casa din c
rmid roie n care locuiesc cu Paul de un an i la no
rul mare i negru ce st atrnat deasupra acoperiului,
am eninnd s reverse torente de ap rece peste locul
pe care am crezut c-1 voi considera m ult tim p de aici
ncolo cminul meu. nchid ochii i realizez c m-am
ntors unde eram la doisprezece ani. Pe marginea pr-
pastiei, pe punctul destrmrii unei alte familii. Numai
c, de data asta, la douzeci i nou de ani, dup ce am
petrecut atta tim p dnd sfaturi, reparnd i organiznd
vieile altora, nu am nici cea mai vag idee ce a putea
face pentru a mpiedica distrugerea vieii mele.
Chloe, m strig Sophie n clipa cnd m i
ad u n curajul s descui ua din fa. M -a sunat tata. E
la M aggiano, pe W isconsin Avenue, eu Paul i p rin
ii lui. N e ateapt acolo s lum cu to ii cina.

S nu suflai o vorb despre ce v-am povestit n


main sau despre ceea ce ai gsit n sacoa mea, le in
struiesc pe surorile mele n tim p ce dm toate patru n
val la Maggiano, im presionantul restaurant italienesc
n stil familial la care prinii lui Paul insist s ne invite
ori de cte ori vin n ora.
Evident D oar nu suntem idioate, Chloe, zice
Magali.
Bnuiesc dup tonul ei de adolescent care tie tot
c i-a dat ochii peste cap, dar nu pot s m ocup de ea
acum. N u m p o t ocupa de niciuna dintre ele. Fluxul
m eu de adrenalin este la fel de ridicat precum cel al
unei pisici duse la veterinar p en tru vaccinul anual i
aproape c a prefera s fiu n locul ei. Orice e prefe
rabil dect s dau ochii cu Paul pentru prim a oar de
la ntoarcerea din Frana n acest local imens, steril, de
fa cu tata, cu surorile mele i nc i mai ru cu
socrii mei. M rog, cu potenialii mei socri. Uh!
A rom a de lasagna i sos de roii ar trebui s vin ca
o alinare p en tru stomacul m eu gol, n schimb mi face
grea. Tropim n urm a unei hostess ultraenergice i
ne croim drum printre m ulim ea de mese aglomera
te, iar rsetele i m punsturile amiabile m izbesc n
urechi precum o alarm de main n miez de noapte.
Trebuie s discut cu Paul la noi acas, n linite. Sin
guri. N u n restaurantul sta ca o grdin zoologic.
i nainte s apuc s m opresc, iat-1! Paul.
Se ridic n clipa cnd ne vede aprnd i un zmbet
convenional, cu buzele strnse, i strbate faa alb.
ncerc s surd, s dau senzaia de normalitate, ns
rnjetul prostesc al lui Julien, gropia din obraz i ochii
lui mari, cprui i zm bitori mi fulger prin minte, iar
colurile gurii mele nu se mic.
Paul, politicos i bine-crescut, ca ntotdeauna, vine
spre m ine i m srut pe obraz, dar nu p o t s nu ob
serv cum privirea lui ngheat mi evit ochii, iar bra
ele i le ine stngaci pe lng corp, ca i cum nu ar fi
sigur c vrea s m ating.
Cuvintele rostite ieri-sear de Julien mi rsar ne
poftite n creierul i aa ameit, n tim p ce dau ocol m e
sei ca s-i salut pe prinii lui Paul.
ntotdeauna ai de ales.
Eu am ales. i atunci de ce mi se pare acum c alege
rea nu a fost cea corect?
i ce mai face viitoarea mireas? behie James,
tatl lui Paul, pe deasupra zumzetului conversaiei din
restaurant.
M ulumesc, bine, m urm ur, ncercnd s-mi ps
trez vocea ferm n tim p ce m aplec s-o mbriez pe
Patricia, m am a lui Paul.
Srut aerul de lng obrazul m eu, apoi zmbete
stingher, aa cum face de fiecare dat atunci cnd ci
neva, chiar i fiul ei, o mbrieaz.
M aez ntre Paul i tatl meu, masiv ca un urs, cu
prul ncrunit i n disperat nevoie de un tuns, dar i
cu burta un pic mai m are dect atunci cnd l-am vzut
ultima oar.
Bun, tat, i spun pe un ton obosit, ncercnd
s nu iau n seam ridurile care s-au adunat pe fruntea
lui, dovad incontestabil a anxietii pe care o crat-o
dup el n toi anii de dup m oartea m am ei i care, far
ndoial, a rbufnit cu toat fora n sptm na asta.
Se apleac spre m ine i mirosul lui de aftershave O ld
Spice e prea puternic pentru stom acul m eu sensibil.
lisuse, Chloe. Vrei s m faci s am un atac de
cord? mi optete el la ureche.
m i aez m na peste m na lui i i-o strng cu un su
rs implorator.
i eu m bucur s te vd, tat.
M rog n gnd ca surorile mele i tata s se poarte
norm al i s-i in gura de data asta n faa prinilor
lui Paul. tiu cu certitudine c Paul nu le-a povestit cele
ntmplate, aa c, dac voi reui s trec cu bine peste
cina asta...
Chloe, Paul tocm ai ne-a spus c ai fost nevoi
t s-i prelungeti cltoria de afaceri n Frana, zice
James i-i taie o feUe de pine pe care o unge cu o
bucat zdravn de unt.
M m hnun, ncuviinez eu.
Sper c Patricia nu a remarcat privirile nelinitite pe
care surorile mele i le arunc peste mas.
Prost m om ent i-a ales i efa ta, cu nunta peste c
teva zile, continu James. Se poart ca o stpn de sclavi.
Din fericire, nu va mai trebioi s o supori mult timp.
Dau s schimb subiectul, cnd dintr-odat reahzez
ce a spus James. M ntorc spre Paul i vd c ochii i
fug de colo-colo n jurul mesei, evitndu-m.
i-ai dat demisia? ntreab Sophie, n tim p ce
trei chelneri vin la masa noastr i ncep s aeze plato
uri uriae cu mozzarella proaspt, paste i salate.
Am ochii aintii asupra lui Paul, ns cuvintele
mi-au rmas n gt. ntr-un trziu, reuesc s le fac vnt
afar.
Despre ce vorbete tatl tu. Paul?
Se rsucete spre m ine i m privete cu ochi reci.
tii tu. Despre slujba din Pennsylvania.
ntinde m na i se servete cu o lingur plin de
spaghete.
Ai acceptat postul? l ntreb, convins c mi va
rspunde c nu, sigur c nu l-a acceptat far s m a
tepte s m ntorc acas, ca s discutm, i c tatl lui
s-a grbit cu presupunerile, aa cum face de obicei.
n schimb, d din cap.
Ce post din Pennsylvania? ntreab Lily, cu gura
phn de salat.
m utai n Pennsylvania?. adaug Magali, far
s-i ascund dezgustul din voce.
De ce nu ne-ai spus pn acum? se nal vocea
tatei, acoperind-o pe cea a chelnerilor care intonea
z o versiune jalnic a lui Muli ani triasc! la masa de
alturi.
Iar Paul se mulumete s stea pe scaun, mestecnd
spaghete i sorbind din apa cu ghea, ca i cum nimic
nu s-ar fi ntmplat. Ca i cum logodnica lui nu s-ar fi n
tors cu puin vreme n urm de la o vntoare dem ent
prin toat Frana, ca i cum nu mi-ar f spus, chiar ieri, c
nu e sigur c mai vrea s se nsoare cu mine, ca i cum eu
nu a fi aflat, prin intermediul tatlui su, c acceptase
postul oferit n acel orel ndeprtat din Pennsylvania.
Dintr-odat, surorile mele, tata i prinii lui Paul
ncep s vorbeasc toi de-a valma. Un pluton de exe
cuie care m m puc drept n cap cu ntrebri.
i pentru prim a oar n viaa m ea nu am rspunsu
rile. N u sunt capabil s rezolv problem a. Tot ce p ot s
fac este s m ridic i s strbat orbete sala de mese i
holul, drm nd n drum o vaz nalt cu gladiole roii,
far s m opresc s mi cer scuze.
Trag n piept aerul jilav al serii i alerg pe trotuarul
aglomerat, ncercnd cu disperare s regsesc parfumul
alintor de lavand i rozmarin pe care l-am simit la vie.
D ar nu pot. Parfum ul s-a risipit.
DOUZECI l PATRU

Taxiul m las n singurul loc unde tiu c o p ot gsi.


m i trec peste inscripia funerar minile ude de la
tersul uvoiului de lacrimi care mi umple ochii.

Claire Mrie Turner


Soie i mam devotat
20 martie 1953 1 septembrie 1993

Degetele mele trem urtoare zbovesc asupra datei


m orii ei i-n clipa urm toare realizez c m ine e, cu to
tul ntmpltor, nti septembrie. Este aniversarea zilei
n care am pierdut-o pe mama. Am fost att de prins
cu problem ele mele, nct am uitat.
Nici nu-m i sim t picioarele ndoindu-se sub m ine
pn ce nu ating cu minile pm ntul rece i ud. A
vrea ca pm ntul s m nghit cu totul i s m duc
acolo unde este mama, ca s o p ot revedea. Ca s i
spun c-mi pare ru c am uitat.
i s-o ntreb de ce.
De ce viaa pe care mi-am planificat-o att de per
fect, att de precis, s-a rsturnat cu fundul n sus n nu
mai cteva zile?
i de ce nu tiu ce s fac ca s ndrept lucrurile?
M las s cad pe spate, cu ochii obosii cutnd n
sus spre norii ntunecai i am enintori care se mic
iute pe deasupra capului meu, gata s-i descarce sacii
cu ploaie grea, dar nc nedispui s cedeze.
Oare i eu sunt la fel de ncpnat ca norii tia i
m in cu dinii de un lucru la care ar trebui s renun?
i m ngrijesc de cei apropiai, de parc a ti ce e mai
bine pentru ei, cnd n m od clar nu am idee ce e mai
bine pentru mine?
O pictur m are i rece m stropete pe obraz, ur
m at de o alta i o alta, pn ce picturile se transform
ntr-o avers n toat regula.
C orpul m eu ngreunat se afund i mai m ult n p
m nt, lng mama, iar apa mi se scurge pe fa, inun-
dndu-m i ochii. i atunci mi dau seama c ntr-adevr
asta am fcut to t tim pul. M -am inut cu dinii. Am pla
nificat, controlat i reparat vieile altora atta am ar de
vreme, nct nu am avut niciodat tim p s m opresc ca
s o evaluez pe a mea. Am jucat la sigur. M i-am propus
s nu clatin barca. S m enin m ereu controlul.
Paul a fost parte a acestui plan. nc din colegiu,
cnd ncepuserm s ieim m preun. Paul fusese cea
mai sigur opiune. m i sttuse alturi i m consolase
atunci cnd aflasem c iubitul pe care l aveam de doi
ani m nelase i, dintr-o singur privire din felul
cum i pieptna prul negru ca smoala cu crare pe
o parte i cum purta ntotdeauna un pix n buzunarul
de la piept , am tiut c el nu m va nela niciodat.
Era un om statornic i, dup anii petrecui ncercnd s
mi ndrept familia spre lim an dup pierderea mamei,
aveam nevoie de stabilitate. Tnjeam dup ea.
i dintr-odat o aud. Vocea dup care jinduiesc att
de tare i cu atta disperare vocea mamei punn-
du-mi ntrebarea la care evit de m ult tim p s rspund.
Aceeai ntrebare pe care Julien mi-a pus-o acum o zi,
la un ocean distan.
l iubeti'?
tiu rspunsul. Da, l-am iubit pe Paul. L-am iubit cu
adevrat.
D ar totodat tiu c nu m ai sunt ndrgostit de el.
Ploaia m ud pn la piele i spinarea mi se afund
i mai adnc n pm ntul rece, mbibat de ap. M spri
jin de piatra funerar a m am ei i m ridic.
D e ani de zile tiu c nu m ai sunt ndrgostit de
Paul.
D ar Paul e statornic din fire. Iar eu m -am agat de
aceast stabilitate ca de o vest de salvare, de team s
nu m nec.
i acirni, iat, m nec oricum.
D ar a sosit vrem ea s not i s ies la suprafa.
Stau drdind de frig n pragul camerei de lucru a
lui Paul din casa noastr din DC, cu prul i hainele
iroind de ap.
Paul e aezat la birou, uitndu-se drept nainte, spre
peretele pe care st nrmat, chiar deasupra traiec
toriei privirii lui, diplom a n drept de la Universitatea
Georgetown.
Trebuie s stm de vorb, i spun, aezndu-m
cu grij pe m arginea canapelei, cu corpul scuturat nc
de frisoane.
U nde ai fost?
Se ntoarce spre m ine cu o expresie am orit pe fa
i ochii lui negri par un gol adnc, far fund.
Am vrut s fiu singur, ca s-mi limpezesc gn
durile. M -am dus s-o vd pe mama.
N u spune nim ic i nu d niciun sem n c m-ar fi au
zit, aa c insist.
Paul, eti m ulum it de viaa noastr mpreun?
tiu c e o ntrebare grea, dar sim t cu disperare nevoia
de a afla rspunsul.
Paul clatin din cap i expresia lui pasiv se transfor
m ntr-una de frustrare n clipa cnd izbete cu pum
nul n birou.
Nu, acum nu sunt. N u sunt deloc m ulum it. Ce
naiba a fost n capul tu de ai ieit din restaurant ca o
furtun i i-ai lsat pe prinii m ei cu gura cscat? D oar
tii c nu le-am povestit nim ic despre ce s-a ntm plat
sptm na asta. Tu i familia ta ai fi putut, m car de
data asta, s v purtai ca nite oam eni normali i s v
inei dracului gura.
m i pare ru c familia m ea nu este la fel de per
fect ca a ta, l reped eu, incapabil s-mi ascund am
rciunea din voce. D ar poi s-mi spui de ce trebuia s
lum cina n ora cu ai ti n prim a sear de dup n
toarcerea mea, cnd, n m od clar, noi doi avem de dis
cutat lucruri m ult mai im portante, ca de pild dac mai
vrei sau nu s te nsori cu m ine smbt?
Paul m ototolete o foaie de hrtie n pum n i o
arunc n coul de gunoi, ratnd inta cu vreo doi cen
tim etri. A poi i nal ochii spre m ine cu un amestec
de fiirie, durere i tristee. N u zice nimic.
nainte de toate astea, nainte de sptm na asta,
erai fericit cu viaa pe care o duceam noi doi?
Ce vrei s spui?
m i nfor cu braele corpul nfrigurat, cu pielea
nc de gin, i mi adun to t curajul pentru a conti
nua.
Rspunde-m i, Paul. A sta e viaa pe care i-ai do
rit-o dintotdeauna? Cu noi doi lucrnd non-stop, fa-
cndu-ne proiecte pentru casa asta...
D ar am crezut c-i place casa noastr.
m i place. Paul. D ar nu despre asta e vorba.
tiu c noi doi suntem m preun de opt ani i mai tiu
c e norm al ca o parte din pasiune, din romantism, ca
s zic aa, s fi pierit ntre timp, adaug, aintindu-mi
privirea asupra lui ca s fiu sigur c m urmrete.
ntrebarea este: a existat cu adevrat pasiune ntre noi,
mcar la nceput?
Ce to t spui? Pasiune? Romantism? Unde te tre
zeti, Chloe? sta nu-i un rom an de dragoste, ce naiba!
Nu, Paul, nu mi nchipui c viaa noastr ar tre
bui s fie aidom a unui rom an de dragoste. D ar cred c...
cred c noi doi trim m preun de ani de zile ca nite
parteneri de afaceri. N u facem dect s m uncim i s
amenajm casa i s discutm despre m unc i despre
amenajarea casei.
N u uita de orele m ai bine zis de anii pe
care i i-ai petrecut ocupndu-te de familia ta. Poate c
dac n-ai fi stat fiecare m inut liber la telefon, discutnd
cu tatl i cu surorile tale i dndu-le sfaturi la fiecare
criz prin care treceau, am fi avut mai m ult tim p de p e
trecut m preun.
m i vine s-l pocnesc. S-i spun c nu e treaba lui s
m judece, s judece prin ce am trecut cu ai m ei i felul
cum m -am descurcat eu.
Are ns parial dreptate. Lucru pe care nu mai p o t
s-l neg.
m i pare ru c am lsat toate dramele lor perso
nale s se am estece n viaa mea... n viaa noastr. Dar
aa am considerat eu c trebuie s m com port dup ce
am pierdut-o pe mama.
Chloe, ce Dum nezeu, m am a ta a m urit acum
vreo douzeci de ani. N u crezi c tatl i surorile tale ar
trebui s se ocupe singuri de treburile lor?
M ine se mplinesc optsprezece ani. D ar da, ar
trebui s-i rezolve problem ele singuri, far ajutorul
m eu, i sunt contient c sta e un lucru de care va tre
bui s m ocup. Dar i iubesc. Paul. Ei sunt familia mea.
Sunt oamenii cei mai im portani din viaa mea. i dac
noi doi ne vom cstori, ei vor fi i familia ta. Probabil
c ntotdeauna am sperat n sinea mea c o s te pori
mai ngduitor cu ei i c o s ajungi s-i ndrgeti cu
tim pul. i c, n cele din urm, vei fi chiar ncntat s ai
o famihe mare i nebun, cu att mai m ult cu ct tu eti
singur la prini. D ar se vede treaba c m -am nelat.
M rog, bom bne Paul pe tonul bosumflat al
unui copila de cinci ani.
Familia mea nebun n-o s dispar peste noapte.
Paul. i n-am de gnd s m nstrinez de ei doar pen
tru c uneori o mai iau razna.
Paul pufnete suprat i i ncrucieaz braele la
piept. Dispreul pe care l-a nutrit ntotdeauna fa de
tata i de surorile mele e nc un indiciu alarmant pe
care am ales s l ignor de ani la rnd.
Rspunde-m i la ceea ce te-am ntrebat, insist eu,
stul s tot batem cmpii. Eti mulumit? Eti m ulu
m it de viaa noastr mpreun?
D e ce crezi c am acceptat postul din Pennsyl-
vania?
Chiar crezi c m utatul n suburbii i o via de
casnic i de mam ne va ajuta s ne rezolvm proble
mele?
N u m i-am dat seama c avem problem e, rspun
de el pe un ton rece. D ar acum, dup cte s-au ntm
plat sptm na asta, vd c sunt m ulte lucruri pe care
nu le tiu despre tine.
m i prind picioarele cu braele i sim t picturi reci
de ap alunecnd din pr i scurgndu-mi-se pe ceafa.
m i pare ru. Paul. mi pare foarte ru de to t ce
s-a ntm plat sptm na asta. N -ar fi trebuit s te mint.
A r fi trebuit s-i spun de la bun nceput adevrul, n
loc s ncerc s rezolv singur totul.
Se reazem de sptarul scaunului, cu gura strns
pung i ochii obosii.
D ar vreau s fii sincer cu mine, continui eu. Dac
i-a fi povestit ce se ntmpl, crezi c te-ai fi sim it
altfel dect te simi acum?
C nd ochii lui negri i reci i ntlnesc pe ai mei, re
cunosc privirea pe care am vzut-o n ei de luni de zile,
dac nu de ani. i pe care m -am priceput att de bine
s-o ignor, grbit, cum am fost, s desluesc n ea nu
mai ce mi-a convenit, nct acum am senzaia c o vd
pentru ntia oar.
Nici el nu m mai iubete.
Ce-ai vrea s-i spun, Chloe? C dac m-ai fi su
nat atunci i mi-ai fi zis: Bun, iubitule, asear am lsat
un francez s m mbete, apoi de bunvoie l-am condus
la m ine n camer, unde am leinat i el mi-a furat lu
crurile. Poi s m ajui? a fi srit n prim ul avion spre
Frana? Asta ai vrea s auzi de la mine?
O lacrim rece mi neap pleoapa.
D ar i-am explicat, Paul. Individul m-a drogat.
N-a f perm is n viaa m ea unui strin s m conduc
n camer dac a fi tiut ce fac.
D ar n clipa cnd vorbele astea mi zboar din gur,
imaginea lui Julien srutndu-m mi apare brusc n
minte. A tunci am tiut ce fac i totui o fcusem.
Totul e aa de incredibil. Am impresia c nu te mai
cunosc, zice Paul, privind pe lng mine pe fereastr.
M intea m ea refuz s nu se m ai gndeasc la Julien
i m uit n jos.
Poate c nici nu m cunoti.
O tcere chinuitoare se aterne peste camera mic
de lucru, pn ce, dup cteva clipe. Paul o sparge.
De-aici i-a venit ideea, nu-i aa? ngrijorarea
asta subit referitoare la lipsa de rom antism din relaia
noastr? Fuga de poliie cu fostul escroc te-a fcut s
reaUzezi c ai avea nevoie de mai mult pasiune n viaa
ta? De mai m ult emoie?
Tonul sec i sarcastic ai lui Paul m lovete drept n
inim. Dar, dac e s fiu sincer cu mine nsmi, i cu el,
trebuie s recunosc c exact asta s-a ntmplat.
N u te-ai ntrebat niciodat dac noi doi nu am
pornit pe o cale greit? Dac tot ce-am fcut n-a fost
dect s m uncim i s econom isim bani i iari s
m uncim i s econom isim p entru o via pe care de
fapt nu o triam'? l ntreb.
Nu, Chloe, n-am sim it asta niciodat, nici m
car acum. Am vrut s urm ez Facultatea de D rept i asta
am fcut. Am v rut s m fac avocat i asta am fcut. Am
v ru t s lucrez la firma aia din Pennsylvania i s locu
iesc intr-un ora m ai mic i asta intenionez s fac.
Aproape c aud vorbele lui Julien rsunndu-m i n
cap. Ce plictisitor! Cum rmne atunci cu pasiunea?
Acum, la mii de kilom etri distan de Julien, gn-
dindu-m n urm Ia toate acele conversaii n care m-a
acuzat c nu-1 iubesc pe Paul, c nu mai simt nicio pa
siune pentru el, realizez c a avut dreptate. ntr-adevr,
un de e pasiunea?
Paul, am intete-i de prim ele noastre ntlniri,
cnd eram la colegiu. Ai sim it vreodat c trebuie nea
prat s fim m preun? C far m ine n-ai putea tri?
Se ncrunt nedum erit.
Dar a existat mcar o scnteie ntre noi? insist eu.
N u toate relaiile sunt aa, Chloe. Unele sunt,
p u r i simplu, stabile.
Iat, o lum de la capt. Stabilitatea. Vesta m ea de
salvare.
D ar acum n-o mai vreau. N u mai am nevoie de ea.
D ar p en tru o csnicie e nevoie de mai m ult de
ct de stabilitate, spun eu.
Acum nu mai conteaz. D up sptm na asta,
stabilitatea noastr, atta ct a fost, s-a dus.
Deci te-ai hotrt? Te m ui n Pennsylvania?
Da, am acceptat postul pentru c vreau s m
mut! strig Paul i venele i se ncordeaz pe frunte. Am
crezut c noi doi ne dorim aceleai lucruri. Am crezut
c vei nelege ce ocazie nem aipom enit ar fi putut fi
pentru noi. Am crezut c-i doreti o cas mai m are i
o familie mai numeroas, aa cum vreau i eu. La urm a
urmei, nu asta ar fi trebuit s-i doreti dup ce am stat
m preun opt ani?
Poate c-mi voi dori toate aceste lucruri... cnd
va. D ar deocam dat nu sunt pregtit. i i-am spus
asta. i-am spus-o de nenum rate ori.
Sau poate c nu eti pregtit s faci toate aceste
lucruri m preun cu mine, zice Paul i falca i cade, iar
ochii i sunt obosii i abtui.
O lacrim stingher mi alunec pe obraz. Are drep
tate.
m i pare ru. Paul. m i pare foarte ru.
i trece degetele peste firunte, ascunzndu-i ochii
pre de o clip, apoi i ridic spre mine.
Deci totul s-a sfrit? C u asta ne alegem dup
atia ani?
N u-i rspund. N u sunt nici m car n stare s-l pri
vesc n ochi. M sim t de parc m-a fi spart n dou i
nu tiu, dup ce-1 voi lsa s plece, cine anume dac
va exista cineva va aduna cioburile.
Ce facem cu nunta? m ntreab cu voce dezum
flat.
M ocup eu, i rspund. n cariera m ea de or
ganizatoare de evenimente, am anulat destule nuni...
dei nu i pe a mea.
D din cap i se ridic n picioare.
n w eekend o s stau la ai mei, iar sptm na vii
toare o s vin s-mi iau lucrurile.
Tonul i-a revenit la cel formal, pe care-1 folosete
atunci cnd discut cu clienii la telefon.
OK, rspund i, urmrindu-1 cum se ndreap
t spre u, sim t nevoia s m ai spun ceva, s continui
s-mi cer iertare, dar, n adncul inimii, tiu c am vor
bit deja destul.
Se ntoarce, mi arunc o ultim privire obosit,
apoi iese. D up dou m inute, ua de la intrare se trn
tete i ecoul rsun n casa goal.
Paul a plecat i a luat cu el toat stabilitatea pe care
am nmagazinat-o n m ine n ultim ii opt ani.
M prbuesc napoi pe canapea, mi nfor cuver
tura mai strns n jurul braelor care trem ur i sper cu
fiecare fibr a corpului c am luat decizia corect i c,
ntr-un fel sau altul, dup ce ploaia va nceta s cad,
voi gsi n m ine tria de a m aduna i de a porni spre
locuri mai nsorite.
DOUZECI l CINCI

oapte nbuite m i se strecoar n urechi. Visez?


M rostogolesc pe o parte i mijesc ochii prin fanta
ce s-a deschis nepoftit ntre gene. Toate cele trei su
rori ale mele stau buluc aplecate peste m ine i i arun
c una alteia priviri ngrijorate.
nchid ochii la loc.
Chloe, de ce dorm i n camera de lucru? i de ce
eti fleac?
Sophie se aaz n genunchi lng canapea i d
deoparte o uvi de pr care m i s-a lipit de obraz.
Paul nu e acas, zice ea pe un ton blnd. Voi doi
ai discutat asear?
O, Doam ne! Asear. Cum o s le spun c unica re
laie pe care au contat ele n ultimii opt ani s-a term inat
n m od oficial? C sora lor mai mare i-a pierdut com
plet controlul asupra propriei viei?
D ar chiar s-au ntm plat toate astea?
m i amintesc de silueta subire a lui Paul ieind din
camera de lucru i aud n m inte ua de la intrare trn-
tindu-se i tiu c da, totul a fost real.
M ridic cu greu n ezut i golul din stom ac m face
s ameesc. M ntorc i le nfrunt pe surorile mele.
N -am cum s le evit. N -am cum s fug de ele.
Paul a plecat. N unta a fost anulat, rostesc i vor
bele mi ies m ecanic din gur, chiar dac nc nu-m i
vine s cred.
Ai anulat nunta? chiie Lily din spatele lui
Sophie.
Lily, uier Sophie. Adun-te.
Scuze, m orm ie ea.
Sophie se aaz lng m ine i m pregtesc s fac
fa celor o sut i una de ntrebri pe care tiu c mi
le va pune.
n schimb, m ia n brae i m trage la pieptul ei.
m i pare ru, Chloe, zice, m ngindu-m pe pr.
m i pare tare ru.
Prim ul m eu impuls e s-o ndeprtez i s i spun c
totul e n regul, c m pot descurca singur, dar m
trezesc prbuit n braele ei, recunosctoare pentru
tria pe care mi-o ofer ntr-o diminea n care puteri
le par s m fi prsit.
Totul va fi bine, ai s vezi, spune ea pe vocea cea
mai linititoare pe care am auzit-o vreodat ieind din
tre buzele ei.
m i las obrazul pe um rul ei i oftez.
Cum? Cum o s fie totul bine? N unta urm a s se
in peste dou zile. i viaa m ea e u n dezastru.
Sophie i aaz m inile pe um erii m ei i se apleac
spre mine.
De-asta suntem aici. Tu ne-ai ajutat toat viaa.
Acum e rndul nostru s te ajutm.
D ar nu se poate...
Termin, Chloe. O s ne ocupm noi de toate.
Tot ce ne trebuie e hsta celor pe care trebuie s-i sunm
i o s-o facem. N -o s te lsm s te apropii de telefon.
Serios? D ar cum rmne cu tata? O s-i ias
din mini. i cu banii pe care i-a cheltuit cum rmne?
N-avem cum s-i recuperm pe toi.
Tata n-o s peasc nimic, zice Lily, fcnd un
pas spre mine. O s ne ocupm noi de el i de anxieta
tea lui. Astzi nu e treaba ta.
OK, spun, ntrebndu-m cum de s-au m aturi
zat surorile mele far ca eu s observ.
Hai, vino, m trage Sophie de pe canapea.
Pui, du-te i fa un du. Pe unde D um nezeu ai um blat
azi-noapte? Te-ai rostogolit n noroi?
M rog, poate c, la urm a urmei, nu s-au maturizat
att de tare.

D up du i dup ce nfulec o farfurie mare de clti


te pufoase necate n sirop de arar pregtite de Sophie
p en tru mine, le dau fetelor lista i num erele de telefon
ale celor o sut optzeci i patru de invitai, precum i
datele de contact ale fotografului, operatorului video,
florresei, DJ-ului, i aa mai departe, iar ele se ncuie
n camera de lucru cu telefoanele lor celulare, far s
protesteze ctui de puin.
M rsucesc circa o jum tate de or de pe o parte pe
alta n patul uria i stingher, incapabil s m gndesc
la altceva dect la faptul c, n clipa asta i la cererea
mea, surorile m ele mi anuleaz nunta, prom ind pri-
etenor i m em brilor familiei c-i vor prim i cadourile
napoi i rostind cuvinte de genul N-a fost s fie, ne
legei, nu-i aa?
D ar dup o vrem e i dup ce m forez s nu-mi mai
fac attea griji p e n tru nunta ratat, un nou sentim ent
m i se strecoar n piept.
Sunt liber.
n avionul care m -a adus acas, m i-am repetat de
nenum rate ori c voi simi uurare la revederea lui
Paul. C voi gsi alinare n stabilitatea pe care relaia
noastr mi-a oferit-o ntotdeauna.
D ar nu sim isem acea uurare sau alinare. n schimb,
cnd sttusem la m as la restaurant cu m am a lui cea ri
gid i tatl dom inator, cu Paul, cruia nu-i psa c ac
ceptase un job ntr-un loc n care tia foarte bine c nu
vreau s triesc, mi ddusem seama c dac mai rmn
acolo o secund, o s m sufoc.
Iar acum senzaia aceea de sufocare a pierit din-
tr-odat, ca o furtun care se abate peste noapte i di
m ineaa dispare. Iar n locul ei rm ne libertatea.
Am stat cu Paul atta tim p i, nainte de sptm na
asta, niciodat nu am evaluat relaia noastr. N u mi-am
luat nicicnd rgazul de a m gndi c uneori relaia
era extenuant c el era extenuant. El, cu obsesia lui
pentru curenie, cu perfecionismul, cu predictibilita-
tea, cu stabilitatea lui. Aceste trsturi m atrseser la
nceput, ns acum, cnd zac ntins singur n pat, cu
viitorul com plet necunoscut i nceoat n fa, tiu c
sunt ultimele lucruri de pe lume pe care mi le doresc.
D intr-odat simt c pieptul mi se deschide, ca i
cum po t s respir din nou. De acum ncolo mi voi p u
tea um ple viaa cu tot ce mi doresc. N u mai trebuie s
m limitez la ceea ce mi-ar fi p u tu t oferi viaa alturi
de Paul.
ncep s m editez la ceea ce mi doresc cu adevrat
s includ n acest viitor nou i neatins care se aterne n
faa m ea ca o pagin alb ce ateapt s fie scris, ns
n clipa urm toare ua dorm itorului se crap. Silueta
masiv a tatei um ple cadrul uii i ngrijorarea i este
spat n frunte ca un tatuaj.
Intr i se aaz pe m arginea patului, la picioarele
mele. Anticipez c va da drum ul uneia dintre diatribele
lui obinuite despre faptul c noi, fetele, o s-i provo
cm u n atac de cord, ns cutele de pe frunte i dispar
ca prin farmec, apoi i mblnzete ochii cprui de urs
mare i m i zmbete.
Sunt foarte m ndru de tine, s tii.
M ndru? repet eu, i m gndesc c surorile
mele l-au drogat sau aa ceva, din m om ent ce niciodat
nu l-am vzut att de calm cnd vreuna dintre noi tra
versa o criz.
Da, m ndru. D intotdeauna am tiut c Paul nu e
brbatul potrivit pentru tine. i sunt convins c m am a
ta ar fi fost de aceeai prere.
Ce vrei s spui?
N u te facea s radiezi.
OK, e clar, Sophie i-a strecurat n pahar una dintre
substanele alea pe care le lua cnd era la colegiu. N u l
mai recunosc pe tata.
N u m facea s radiez?
Da, aa cum radia m am a ta cnd tria.
N u apuc s zic nimic, c tata m trage spre el i m
mbrieaz, lucru pe care l face foarte rar, iar barba
lui neras m zgrie pe fa i braele lui solide m n
vluie cu totul.
S neleg c nu te-ai suprat pe mine? C nu eti
suprat c ai pierdut banii cheltuii pentru nunt? i c
toate rubedeniile i toi prietenii vor afla c m -am des
prit de Paul?
Tata i aaz minile calde pe um erii m ei i mi
zmbete.
Chloe, eti cea m ai grijulie i responsabil tn
r pe care am cunoscut-o vreodat, iar dup ce m am a
voastr a m urit, i-ai sacrificat adolescena i prim a ti
neree p e n tru a te ocupa de noi. Cnd prietenele tale
mergeau la ntlniri cu bieii, se mbtau pentru pri
m a oar i ddeau de necazuri, tu erai acas cu mine i
aveai grij de m icua Magali, mi ddeai m edicam ente
le mpotriva anxietii nainte de a m duce la culcare,
o ateptai m preun cu mine pe Lily, care ntrzia seara
s se ntoarc acas, i aruncai marijuana dosit de
Sophie la toalet nainte ca eu s dau de ea.
Chicotesc la amintirea tuturor acestor episoade,
dar m simt i uurat c toate au trecut.
Tata mi vorbete acum cu i mai m ult blndee.
Dar n-a fost corect pentru tine, Chloe. Te-ai ma
turizat prea repede. Ai ratat anii cnd aveai dreptul s te
pori iresponsabil. Sau s faci greeli. S umbU haihui i
s dai de belele. Ai fost tot tim pul acas, m ereu gata s
i salvezi familia. Iar acum... acum e pentru prim a oar
cnd i se ntm pl ceva ce nu poi rezolva de una sin
gur. Aa c, draga mea, nu sunt suprat pe tine. Sunt
suprat pe m ine p en tru c nu am fost un tat mai bun
pentru voi. Pentru c nu v-am stat alturi aa cum ar fi
trebuit.
Tat...
Nu, Chloe. sta e adevrul. N -am fost cel mai
bun tat pentru tine i surorile tale. Tu ai intervenit de
fiecare dat cnd eu nu mi-am asumat ndatoririle de
printe. Dar acum e cazul s nelegi c suntem bine cu
toii. Eu sunt bine. Surorile tale sunt bine.
l vd cum se apleac i-mi d o uvi de pr pe
dup ureche, cu ochii strlucind de lacrimi.
i totul m ulum it ie. M am a ta ar fi foarte m n
dr de tine, de om ul care ai devenit. D ar i-ar fi dorit
s-i trieti viaa. i, n calitate de tat, i ordon s o
faci. Triete-i viaa, scumpo, p entru c. D um nezeu
tie, anii trec att de repede i nu vreau s-i petreci tot
restul vieii facndu-i griji pen tru mine. n plus, chiar
nu-i cunoti deloc surorile? zice, i un rnjet apare pe
faa lui mare, n tim p ce o lacrim i alunec pe obraz.
Cnd i pun ele ceva n cap, nu se las pn nu obin
ce-i doresc. i recuperarea banilor cheltuii pentru
nunt nu va face excepie.
Chicotesc i-mi terg propriile lacrimi, n tim p ce
tata m trage ntr-o nou mbriare cald.
Mersi, tat. M ulum esc m ult de tot.
D up cea mai strns mbriare de care am avut
vreodat parte, l ntreb:
De ce nu mi-ai spus m ai de m ult ce credeai des
pre Paul?
N u era treaba mea.
D ar eti tatl meu.
Chloe, doar te cunoti prea bine. Trebuia ca sin
gur s-i dai seama. N -am idee cum de s-a ntm plat,
dar m bucur c n-a fost prea trziu.
M uit peste um rul lui la sacoa de cum prturi
azvrlit ntr-un col al dorm itorului sacoa n care
stau i acum scrisorile m am ei i fotografia ei frumoas.
i neleg c nu mi-am dat chiar singur seama.
Tat, vreau s-i art ceva. Poate c o s ajute un
pic la lmurirea lucrurilor.
Oh? zice el i-i arcuiete o sprncean, amintin-
du-mi de Julien.
m i ridic corpul obosit de pe pat, traversez ncpe
rea i iau de jos singura saco cu care m -am ntors din
Frana, spernd c poate, poate, pstreaz nc n ea o
licrire din zilele acelea nsorite pe care mi doresc cu
disperare s le ntrevd ct de curnd la orizont.

n noaptea asta, dup ce i ultima persoan de pe


list a fost sunat, dup ce familia m -a ajutat, pentru
ntia oar, pe mine s ies dintr-o criz, n loc s o ajut
eu pe ea, m ntind pe pat i mprtii scrisorile mamei
n jurul meu.
Azi-diminea l-am lsat pe tata s le citeasc singur,
dar nc nu mi-am luat inim a n dini ca s le parcurg
eu nsmi. Acum ns, la mplinirea a optsprezece ani
de cnd am pierdut-o pe mama, tiu c a sosit vremea.
M am a m ea cea istea a gsit ea o cale de a se ntoarce
la m ine prin cuvintele aternute pe hrtie cu atta tim p
n urm i tiu c, ntr-un fel sau altul, i din indiferent
ce loc s-ar afla acum, m -a condus pn aici. Sper doar
ca scrisorile s m ajute s m lmuresc, m car un pic,
n legtur cu ceea ce ar trebui s fac n continuare.
n urm toarea or, m aplec cu atenie asupra scri
sului ei nflorat i vesel iar cuvintele ei m fac s rd,
m fac s plng, m fac s m sim t iari vie. M ama nu
a trit dect patruzeci de ani, dar a avut o via bun. A
trit a trit cu adevrat. L-a iubit pe tata mai m ult de
ct mi-am nchipuit eu c cineva ar putea iubi, iar cnd
eu i cu surorile mele am aprut pe lume, s-a bucurat
de fiecare clip petrecut m preun cu noi. E totul con
semnat aici, n scrisorile ctre MagaH a cltorit, nu
a ratat nicio ocazie s bea un pahar de vin bun, a fost o
fire aventuroas i, mai presus de orice, nu s-a tem ut s
i asume riscuri.
N u i-ar fi dorit s m vad irosindu-m i viaa, ale
gnd calea sigur i planificnd vieile altora. i exact
asta am fcut n ultimii optsprezece ani.
E vrem ea s schimb toate astea, e vrem ea s m erg
mai departe. i, aa cum mi-a ordonat tata, e vrem ea
s l las pe el i pe surorile mele s-i triasc vieile i
s-i poarte singuri btliile. Iar eu o s-o apuc pe o nou
cale, pentru c cea veche nu m i se mai pare acum deloc
bun.
m pturesc la loc scrisorile mamei, atent s nu rup
cumva hrtia subire i nglbenit de vreme, i ua dor
m itorului se d de perete. Cele trei surori mai mici ale
mele se nghesuie n prag, mbrcate n tricouri i pan
taloni largi de pijama, am intindu-m i de cum obinuiau
s intre la m ine n camer cnd erau micue, ateptnd
s fie mbriate, s li se spun o poveste nainte de
culcare i s fie alinate dup m oartea mamei.
D ar nu de asta au venit acum la mine. Au crescut,
sunt nite oameni maturi, iar astzi mi-au dovedit-o. Le
zmbesc, copleit de iubire.
Nvlesc n camer i se car toate trei n pat cu
mine.
Am vrut doar s ne asigurm c te simi bine,
chiie Magali, i orice urm din atitudinea de adoles
cent rebel a disprut cnd m privete cu ochii ei c
prui inoceni.
O strng de mn.
Mersi, Mags.
M uit pe rnd la toate.
V m ulum esc tuturor pentru ce ai fcut pentru
mine.
Pi nu se ntm pl n fiecare zi ca sora mai mare
s-i anuleze nunta, zice Lily.
S sperm c e pentru ultima oar cnd suntem
nevoite s anulm o nunt, rspund eu oftnd. Insist s
nu-m i urm ai exemplul.
Fr suprare, surioar, dar cnd ne-ai vzut co
piind ce faci tu? riposteaz Lily.
Ai dreptate, spun far s m supr, dup cte a
fcut azi pentru mine, pentru remarca ei sarcastic.
Ce-i cu alea? ntreab Sophie, artnd spre vra
ful de scrisori din mna mea.
M uit in jos la paginile pline de vorbele mamei, un
dar incredibil pe care l in acum n mini, i tiu c a
sosit vrem ea s le povestesc totul. A sosit vremea s le
ofer toate amnuntele, toate amnuntele picante, dup
cum se exprimase Sophie, a ceea ce am nceput s n u
mesc aventura m ea n Frana.

O or mai trziu, dup ce am scos totul din


m ine de la dim ineaa n care Julien m -a srutat n
holul de recepie de la Athne, la cltoria cu autoca
rul n Turul R om antic al Franei p en tru Proaspt C
storii, dezastrul din magazinul cu lenjerie intim, in
terogatoriul poliiei, felul cum m -am m btat n csua
lui Julien dup ce am descoperit tablourile cu perechile
de ndrgostii care se mbriau la Paris, pn la dan
sul i srutul sub stele i la pasiunea pe care o simisem
p entru el n noaptea aceea n vie, iar n cele din urm la
legtura dintre m am a i toate aceste ntm plri nebu
ne , fetele stau tcute i m urm resc cu ochii cscai
de uimire. Sigur, tac num ai p en tru c le-am interzis s
scoat o vorb pn ce nu term in, dar chiar i aa, ex
presiile lor ocate trdeaz nencrederea.
D up ce sfresc, n fine, cu istorisirea tuturor aces
to r evenim ente uluitoare, far ca de data asta s-mi mai
ascund sentimentele, realizez c acum nu mai cred nici
eu c n-a fost dect o simpl coinciden faptul c am
ajuns la via lui Julien aceeai vie la care a stat i mama
acum m uli ani i pe care a ndrgit-o att de mult.
i mai tiu, far um br de ndoial, c dac nu voi
face ceva n sensul sta, dac nu-mi voi urm a propriul
instinct, ca i ndem nul mamei, i nu voi ndrzni s ies
de pe crarea pe care am m ers pn acum pentru a m
aventura n necunoscut, n-o s mi-o iert toat viaa.
Acum avem voie s deschidem gura? ntreab
Lily, cu ochii ei albatri i limpezi cscai de umire.
M sprijin de pern i-mi adun puterile. Le voi n
frunta ntrebrile. De data asta sunt pregtit.
Dai-i drumul, spun.
D um nezeule mare! Te-ai srutat cu un escroc
francez de trei ori n tim p ce erai logodit cu Paul! chi
ie Lily, ndeprtndu-i o uvi lung de pr blond
de pe fa. Nu-i de mirare c-ai anulat nunta! Nu-m i mai
recunosc sora cea mare! Cred c a rpit-o careva i ne-a
trimis-o n schimb pe trfa asta.
Lily! o repede Sophie.
D ar nu spun c-ar fi un lucru ru! m i place noua
Chloe. D oar c nu-mi vine s cred.
Srut bine? m ntreab Magali.
Se mai ocup i acum cu... tii tu... escroche
riile? ntreab Sophie.
E b u n la pat? zice Lily.
i m iroase respiraia? vrea s tie Magali.
Ce ntrebare mai e i asta? o ia la rost Lily, poc-
nind-o peste genunchi.
OK, OK, spun eu, ncercnd s le calmez. Da,
srut bine, nu, respiraia nu-i miroase, i nu, nu se mai
ocup cu escrocheriile. i n-am cum s tiu dac e bun la
pat, pentru c nu sunt o trfa aa de mare ca tine, Lily.
Hei! strig ea, ns dup sclipirea din ochi, mi
dau seama c mi-a luat rem arca drept un compliment.
Sophie i nbu rsul.
Zi c nu e aa, o provoac ea pe Lily.
Bine, recunosc. D ar nu m-am culcat niciodat
cu un francez. P un pariu c sunt al dracului de buni la
pat.
Ce Dum nezeu, Lily, eti dezgusttoare, pufie
Magali.
Potolii-v am ndou, zice Sophie, aruncndu-le
o privire urt, dup care i ntoarce atenia spre mine.
n prim ul rnd, nu pot s cred toat povestea asta cu Ju
lien, dar... i mai incredibil mi se pare legtura mamei
cu via aia din Frana. Sunt chiar scrisori de la mama?
M m hm m , i rspund i i ntind foile.
Putem s le citim? ntreab Magali.
Sigur c da. A povestit despre fiecare din noi,
chiar i despre cum se simea cnd era nsrcinat cu
tine, Magali. i despre ct de m ult l iubea pe tata. i ct
de bine se simeau ei doi mpreun.
Lily i ntoarce faa spre perete, aa cum face ntot
deauna cnd nu vrea s o vedem c plnge.
Ochii lui Sophie strlucesc de lacrimi n tim p ce ia
scrisorile din m na mea.
i fotografia?
ntind mna spre noptier, iau poza i o aez n cen
trul micului cerc form at de surorile mele.
Ne aplecm toate i ne uitm ndelung la chipul m a
mei, strlucind de tineree, de frum usee i de iubire.
Apoi, una dup alta, fetele i ridic ncet ochii
spre mine, i s-a term inat cu toate ntrebrile i toate
ciorovieHle.
A mai rmas totui o singur ntrebare.
i ce-ai de gnd s faci acum? zice Sophie.
Strng n m ini fotografia m am ei i le zmbesc
prim ul zmbet autentic de cnd am revenit n DC.
M ntorc n Frana.
DOUZECI l A SE

Biletele de avion last nainute ctre Frana m sunt ieftine.


Dar n m om entul de fa, cu banii pe care i vom pierde
din anularea nunii i cu jumtate din suma din contul
m eu bancar nc nerambursat, ce mai conteaz?
E ora cinci n dimineaa de dup Ziua Cnd Mi-Am
Anulat N unta i iat-m clare pe internet, n cutarea
unui bilet spre Frana, far s am nici cea mai vag idee
ce voi face odat ajuns acolo. N -am num rul de m obil
al lui Julien, dar, chiar dac l-a avea, ar fi dispus s dis
cute cu mine? i dac da, ce i-a putea spune?
Bun, Julien. Ieri m i-am anulat nunta i tiu c
te-am respins i c te-am fcut s te simi m runt i lip
sit de im portan, dar nu m p o t gndi dect la tine.
m i pare ru c am distrus orice ans ca famiUa ta s-i
recapete tabloul i via, dar i c i-am buit Smartul. Pot
s vin s stau o vreme la tine? Asta presupunnd c mai
ai unde s stai.
N u, n-am cum s-i spun aa ceva.
Dac Julien nu mai vrea s m vad? Are i aa des
tule pe cap s salveze casa i via, s aib grij de
m am a lui bolnav i s-i plng tatl. De ce i-ar dori
s se in scai dup el o americanc isteric?
D ar cnd m gndesc la ceea ce mi-a spus n seara
aceea n vie, la felul cum m -a privit, cum m -a atins i
m -a srutat, sunt absolut convins c a sim it ceea ce
simt i eu. ns dup cte i-am fcut, dup ce am plecat
lsndu-1 balt, nu tiu dac va mai vrea s dea ochii cu
m ine vreodat i, cu att mai puin, s-mi acorde o a
doua ans.
Scutur din cap i m concentrez asupra ecranului
computerului. n Frana nu am putut s planific i s
controlez nimic din ceea ce s-a ntmplat, iar acum si
tuaia se repet. Dac vreau s m ntorc n Frana i s
vd ce a putea s fac n privina lui Julien, atunci n-am
dect s-mi cum pr un bilet de avion i s las restul s
decurg de la sine. Chiar dac e posibil ca pe parcurs s
am parte de suferine.
D up ce mi-am anulat nunta i am pus capt unei
relaii de opt ani, m ai jos n-am cum s decad, aadar ce
am de pierdut?
D up vreo jum tate de or de cutri, gsesc un bi
let dus spre Lyon la cel mai rezonabil pre cu putin.
D ar nainte de a face rezervarea, deschid o fil nou i
caut pe net via familiei lui Julien. Iar dup ce dau de
site, n partea de jos vd postat un num r de telefon.
ntind m na i iau telefonul i, far s stau pe gn
duri, far s planific ce am de zis, far s-mi fac griji
inutile, form ez num rul internaional.
All? se aude vocea dulce a lui Magali, iar inim a
m ea o ia la trap.
Magali? Bun, sunt eu, Chloe.
Urmeaz un m om ent de tcere. Sper c nu-mi va
trnti telefonul n nas. Dei, dac ar face-o, n-a putea
s-o condamn.
M-am gndit eu c-o s prim esc veti despre tine.
Glasul ei e blnd, atottiutor i deloc nfuriat, aa
cum m-am tem ut.
Am greit, Magali. M ntorc n Frana. M ntorc
la Julien.
N u te-ai cstorit?
Nu, am anulat nunta. A cum tiu c n-a fost o co
inciden c l-am ntlnit pe Julien, c am ajuns la via
voastr i c m am a a fost prietena ta.
Un chicotit uor traverseaz linia telefonic.
M bucur, chrie, c i-ai dat n fine seama c nu
exist coincidene. Cnd soseti?
Tensiunea acumulat n um erii m ei se atenueaz
cnd realizez c nu-mi va spune c dorete s nu m
apropii la mai puin de o mie de kilom etri de fiul ei.
nc nu sunt sigur de dat. Probabil c spt
m na asta. Julien va fi acas?
M i-e team c nu.
U nde e?
Azi-dim inea a plecat la Annecy. Presupun c
i-a povestit despre tablou, nu?
Da. L-a gsit?
N u nc. Dar a descoperit c tabloul e n Annecy.
N u tie unde anume n Annecy, dar, dup cte mi cu
nosc eu fiul, sunt sigur c va afla.
Te superi dac te rog s-mi dai num rul lui de
mobil?
Deloc, zice, i a putea s jur c zmbete. tii
ceva? mi spune dup ce-mi dicteaz num rul lui Juli
en. Sem eni foarte m ult cu m am a ta.
Zmbesc.
M ersi, Magali. Sper s ne revedem n curnd.
i eu sper.
Iau crdul de credit nou pe care tocm ai l-am prim it
prin pot i mi rezerv un bilet dus spre Lyon la un
zbor cu decolare la patru p.m. Nu-mi pas c a costat de
trei ori mai mult dect mi-am planificat s cheltuiesc.
Iar motivul pentru care nu-mi pas este c dintr-oda-
t tiu exact unde i va gsi Julien tabloul la Annecy. i
c va avea nevoie de mine ca s l duc n acel loc.
DOUZECI l APTE

All?
Inima am enin s-mi sar din piept la auzul vocii
lui Julien.
Julien, sunt eu, Chloe.
O pauz lung.
Chloe?
Ascult, n-am m ult tim p la dispoziie. Sunt n
aeroportul din Lyon i trebuie s prind peste jum tate
de or trenul spre Annecy. M ai eti acolo, da?
N u rspunde. D, Doamne, s nu nchid, m rog n
gnd.
Eti aici? n Frana? ntreab el.
D oar la auzul vocii lui profunde i-mi vine s zm
besc, dei, n acelai timp, nu p o t s ignor groaza care
mi-a cuprins stomacul n care roiesc fluturi. Dac ajung
la A nnecy i el nu vrea s m vad?
Acum, ns, nu-m i perm it s-mi fac griji pentru asta.
Pentru c trebuie s-l ajut s gseasc tabloul.
Da, Juhen. Sunt aici i tiu unde este tabloul.
Da, am aflat c e n Annecy, dar...
N u, n-ai neles, eu tiu exact locul unde se afl.
Ai ncredere n mine, te rog. Sosesc cu trenul la An-
necy la zece dim ineaa. Poi s vii s te ntlneti cu
m ine la gar?
Tace din nou i i aud rsuflarea grea.
Bine, te atept la gar.
OK, ne vedem la ora zece.
m i nchid noul celular internaional i scot din
m ine rsuflarea pe care mi-am inut-o pe parcursul
convorbirii. N u tiu dac Julien va fi ncntat s m re
vad, dar mcar l voi ajuta s gseasc tabloul.
M aez pe scaun n autobuzul care face legtura
dintre aeroport i ora i nchid ochii. N u-m i vine s
cred c m -am ntors n Frana. C n chiar dimineaa
cnd ar fi trebuit s pesc spre altar, cltoresc prin
ara asta n cutarea unui tablou furat... i p entru a m
ntlni cu un fost escroc pe care nu mi-1 p o t scoate din
m inte i care ar putea s nu vrea s dea ochii cu mine.
Poate c Lily a avut dreptate. Poate c, ntr-adevr,
cineva m -a rpit i m -a nlocuit cu o versiune a mea mai
nou i mai nebun.
D ar trebuie s recunosc c, i dac efortul m eu se va
dovedi inutil, versiunea asta mi place tot mai mult.

Cu poeta i doar un mic rucsac agat pe umr, co


b or din tren n A nnecy i trag n piept aerul rcoros de
m unte, n sperana c m i va liniti nervii din stomac.
N -am eu norocul sta.
M in de stom ac i urm ez m ulim ea care coboar
scrile, cutndu-1 ntre tim p din ochi pe JuUen.
Iar cnd zresc o pereche de ochi cprui adnci, o
um br de barb ce acoper doi pom ei proem ineni i
un nceput de gropi care m face s m topesc toat
aici, pe scri, nu m po t abine i zmbesc.
n clipa cnd privirile noastre se ncrucieaz, Julien
pornete spre m ine i ne ntlnim n mijlocul grii aglo
merate.
Stnd fa n fa cu el, toate vorbele m i se evapor
de pe limb. Iar cnd i vd expresia din ochi, tiu pe
loc c am luat decizia corect ntorcndu-m . N u tiu
ce se va ntm pla de acum ncolo, ct tim p voi rmne
n Frana sau cum se va sfri totul, dar nu conteaz.
Pentru ntia oar n viaa mea, m i-am ascultat inima,
nu capul, iar cnd Julien mi cuprinde minile i-mi
mngie obrazul cu buzele lui moi, m sim t de parc
toat povara lumii m i-ar fi fost luat de pe umeri.
N u pot s cred c eti aici, zice Julien, privin-
du-m scruttor, iar gura lui schieaz un zm bet ezi
tant. Ce s-a ntm plat cu nunta?
Am anulat-o, i rspund. Ai avut dreptate. Nu-1
iubesc pe Paul. i, din cte se pare, am, n schimb, sen
tim ente pentru altcineva.
Ridic din sprncene.
Da? i cine ar putea fi acest altcineva, m rog?
l lovesc n joac n coaste i izbucnesc n rs.
Presupun c ai idee.
Rnjete, cu ochii nc mari i respiraia iute.
Ct vei rmne aici?
Ridic din um eri i i arunc un surs seductor.
Depinde.
D epinde de ce? Cnd trebuie s te ntorci la
munc?
N u-m i fac griji n privina asta, spun eu.
N u i faci griji n privina jobului?
Nu, nu i de data asta. Depinde doar de tine i de
ct timp m vei putea suporta. Biletul m eu e numai dus.
ntr-un trziu rnjete cu toat gura, cu zmbetul
la dulce i tont al lui, i i strecoar braele n jurul
taliei mele, m salt i m srut drept pe buze n m ij
locul grii aglomerate.
Ai venit ca s rmi? m ntreab dup ce-i des
prinde buzele de pe gura mea i-i simt nc pe piele
atingerea electrizant.
Da, am venit ca s rmn.
M mai strnge o dat n brae i m srut iari pe
obraz.
m i pare foarte ru pentru nunt. Sper c eti
bine, totui.
N u te preface c-i pure foarte ru.
Eu ncerc s m p ort ca un brbat sensibil i te
ntreb dac eti bine, iar tu presupui c am intenii rele,
i nbu el un chicotit.
Eti imposibil!
Clatin din cap, far s-mi pot terge zm betul de pe
fa.
D ar hai s am nm cearta. N-avem timp, trebu
ie s gsim tabloul.
Julien mi ia rucsacul i i-l arunc pe um r i p o r
nim n aceeai direcie spre care ne-am ndreptat acum
cteva zile, num ai c lucrurile stau acum cu totul altfel.
Bun, acum spune-mi, zice el dup ce ieim din
gar i ne oprim la semafor, ateptnd s traversm o
strad. Cum de tii unde e tabloul? i unde crezi c e?
Am sosit la Annecy ieri-diminea i am aflat cine are
tabloul, dar nc n-am descoperit unde l ine ascuns.
tii la cine e tabloul? l ntreb n tim p ce ne cro
im drum prin strzile pietruite care mi par acum att
de famihare, trecnd pe lng ncnttoarele cafenele
aliniate pe trotuare, de unde, cu num ai cteva zile n
urm, am fugit de poliie.
Da. Sunt sigur c-i aminteti de magazinul de
lenjerie, de tipul tatuat i de iubita lui.
Nu-m i scap licrul seductor care i traverseaz
ochii.
C um a putea s uit? i spun.
Nici eu n-am uitat. Adevrul e c m -am gndit
de multe ori la toat ntm plarea aia.
l pocnesc uor peste bra.
Pi sigur c te-ai gndit. C ontinu cu povestea.
i nbu rsul.
OK, OK. Se uit n jur i i coboar vocea: M-am
dus la nchisoare i l-am ameninat... vreau s spun, am
discutat cu fratele meu. Mi-a spus c le-a dat lor tabloul
spre pstrare p entru c tia c poliia e pe urm ele lui.
Planul era ca Ralph, tipul cu tatuaje, i Sara, iubita
lui, s scoat tabloul din ar i s-l vnd unui muzeu
din strintate, dup care s m part banii pe din trei.
i am inteti de sora lui Ralph, Mrie? Femeia cu pr
negru lung?
M m hm m , m um ur eu. Sigur c-mi amintesc.
S tii c-n ziua aceea M rie mi-a spus adevrul.
N u tie nimic despre tablou. Se pare c ia doi n-au
vrut ca ea s afle. Prin urmare, tabloul nu e la ea n apar
tam ent i ieri am ncercat s ptrund n casa lui Ralph,
num ai c m ereu a fost cineva nuntru fie el, fie iu
bita lui. i M rie mi-a spus c Ralph i cu Sara plea
c din ar n seara asta. Ea crede c pleac n vacan,
n-are idee ce se ntmpl.
Iubita lui Ralph e o femeie foarte scund? Cu
pr lung i blond? l ntreb.
Da, dar de unde tii? D oar n-ai vzut-o atunci n
magazinul de lenjerie. Sau poate c-ai zrit-o?
N u, n-am zrit-o atunci. Ci cu o sear nainte.
Faa lui rm ne ca un senm de ntrebare uria. M
opresc din m ers i m ntorc spre el.
tiu c o s i se par foarte ciudat, dar te rog, ai
ncredere n m ine, da?
D din cap.
OK, dar acum explic-mi unde ai vzut-o.
M ai tii c-n seara cnd am ajuns la Annecy
te-am urm rit pn la apartam entul lui Mrie?
Da, da, in seara aia, cnd nu ar fi trebuit s te iei
dup mine, ci s stai cum inte i s m atepi, nu-i aa?
m ntrerupe el, dndu-se la o parte p entru a face loc
hoardelor de turiti.
Exact. Ei bine, dup ce te-am vzut intrnd n apar
tam ent, am zrit o femeie cu pr lung rocat, ca al meu.
Iar cnd i-a ntors capul, am vzut c semna perfect cu
mama. N u tiu ce m-a apucat, dar am simit un impuls
foarte puternic i m-am luat dup ea. A fost ca i cum nu
mai eram stpn pe mine. Femeia mergea ns repede
i n-am putut ine pasul cu ea, iar n cele din urm, cnd
a cotit dup un col, n-am mai vzut-o. Parc a intrat n
pmnt. Aa c am rmas intuit pe loc ca o proast, far
s tiu unde anume m aflu i cum s m ntorc, i din-
tr-odat o femeie foarte scund cu pr blond lung a ieit
dintr-un garaj, s-a uitat n stnga i n dreapta i l-a ncuiat.
M -a zrit i a tresrit. Ca i cum avea ceva de ascuns.
Juhen face ochii mari.
U nde e garajul?
m i trec greutatea de pe un picior pe. cellalt i simt
un junghi n piept. ,
Tocmai asta e. N u tiu num ele strzii, dar dac
m conduci la apartam entul lui Mrie, la ua aia roie,
sper s-mi amintesc drumul.
Julien zmbete, dar nc desluesc o um br de n
doial n ochii lui.
tiu c pare o nebunie, repet eu disperat, dar ai
spus i tu, cu gura ta, c fata e foarte scund i cu pr
lung i blond. n Frana nu sunt m uli oameni blonzi.
Aproape toat lumea de aici e brunet. i cnd afirm
c tipa e scund, tiu ce vorbesc, nu-i mai nalt de un
m etru cincizeci i un pic.
Se scarpin n barb i d din cap, iar ndoiala i dis
pare din ochi.
Da, cred c vorbim de aceeai femeie.
i spun eu, simt c instinctul nu m nal. Cnd
am vzut-o pe femeia aceea care semna att de bine cu
mama..., am avut sentimentul c m-a condus acolo cu un
m otiv anume. La m om entul respectiv, n-am dat atenie.
Am crezut c mi-am pierdut minile, dar acum...
Te cred, Chloe, zice Julien i i aaz minile pe
um erii mei. O s te duc la ua aia roie. S nu mai pier
dem vremea, da? O n y va?
Zmbesc.
O n y va.
M ia de mn i m conduce la rul nvolburat ce
traverseaz centrul oraului, unde zresc din nou lacul
albastru sclipitor i munii superbi. Numai c acum, c
vremea s-a rcit un pic, im strat alb de zpad acoper
culmile cele mai nalte, &cndu-le s arate i mai fiiimos.
Parcurgem strzile pietruite i ajungem la arcada de
piatr pe care mi-o amintesc. i mai ncolo, iat-o. Ua roie.
OK, am ajuns, zice Julien, furind priviri de o
parte i de alta a strzii. Trebuie s ne micm iute i
cu discreie, ca s nu fim vzui. N u vrem s dm pes
te Ralph ori Sara nainte de a ne face un plan. Bun, i
am inteti pe unde ai luat-o de aici?
nchid ochii i m ntorc cu m intea la noaptea aceea
cnd vzusem faa mamei cu atta claritate. n ultimele
ore am ncercat s recreez imaginea, n sperana c atunci
cnd voi reveni n acest loc, m am a se va ivi din nou i m
va conduce, ntr-un fel sau altul, imde vreau s ajung.
D ar cnd deschid ochii mi dau seama c nu am ne
voie de ea ca s-mi arate calea. O tiu deja.
l trag pe Juhen de m n i sprintez pe drum ul pe
care am mai fost, num ai c de data aceasta cu ncrede
re n m ine i cu siguran. naintm prin labirintul de
strdue i m car c toate casele din piatr arat la fel,
cnd simt pielea de pe ceafa c m i se face de gin, tiu
c ne apropiem.
Cotim, cu m ine trgndu-1 pe Juhen de mn, dup
ultimul col dincolo de care mi amintesc cu precizie c
am vzut-o disprnd pe femeia cu pr castaniu-rocat.
D ar inim a mi st n gt atunci cnd, uitndu-m
de-a lungul strzii, vd c toate casele au acelai tip de
garaje mici, vopsite n gri-argintiu i cu lact dublu n
partea de jos.
Aici e? ntreab Juhen, plim bndu-i ochii peste
cele m inim um zece ui gri, toate la fel.
Dau din cap dezamgit.
Da, dar nu tiu care-i casa. D in seara aia nu-m
amintesc dect de un garaj, nu de att de multe. Ce fa
cem? Le spargem rnd pe rnd?
D ar nainte ca Julien s apuce s rspund, o u de
garaj ncepe s se ridice.

Julien m trage n um bra unei case i ne ascundem,


ateptnd s vedem cine iese din garaj.
Ua e acum complet ridicat, dar dinuntru nu rz
bate nicio lumin, aa c nu ne putem da seama ce sau
cine se afl de partea cealalt.
Dac tot am ajuns pn aici, Doamne, f ca asta
s fie casa, m rog eu n tcere, n sperana c, dac
m am a ne-a condus pn n acest loc, ne va ajuta n
continuare.
U n bra umflat, tatuat se ivete. Respiraia m i se ac
celereaz, la fel i a lui Julien.
A sta e. Da, asta e. Mulumesc, mam!
n clipa cnd capul lui Ralph i face apariia din spa
iul ntunecat, o mainu albastr se npustete pe aleea
ngust i oprete scrnind din roi drept n faa lui, iar o
uvi de pr lung i blond flutur pe geamul deschis.
Julien scoate din buzunar telefonul mobil, tasteaz
ceva i mi-l vr n palm.
Introdu num ele strzii i apas pe butonul de t
mitere, mi optete. i indiferent ce se ntmpl, nu te
m ica de aici. OK?
Am neles.
Adrenalina m i curge cu vitez prin vene, n tim p
ce-mi ntind gtul ca s vd indicatorul stradal albastru
de pe casa de vizavi. ncerc s-mi stpnesc trem urul
minii i tastez num ele strzii, apoi aps pe trimite.
Ridic ochii i-i vd pe Ralph i iubita lui ndesnd
pe bancheta din spate a mainii un obiect mare drep
tunghiular nfaurat ntr-o ptur albastr. Nici urm
ns de Julien.
N-apuc s m gndesc unde a plecat Julien ori cum
intenioneaz s-i opreasc pe cei doi care i-au furat ta
bloul, c un cilindru rece m apas pe tmpl i un bra
asudat mi se ncolcete n jurul gtului. Inima mi bubu
ie n piept i lacrimi mi nesc instantaneu din ochi.
S nu ndrzneti s sufli o vorb, mi optete o
voce feminin la ureche n tim p ce sunt mpins spre
main.
Recunosc imediat accentul este Mrie, Seductoa
rea Australianc. ine pistolul apsat pe fruntea mea n
tim p ce naintm pe strad, astfel nct suntem acum per
fect vizibile pentru Ralph i iubita lui. Ochii mei alearg
frenetic dintr-o parte n alta, ns nici urm de Julien.
O, Doam ne! Unde el
M rie ndeprteaz eava pistolului de pe fruntea
m ea i intete drept n fa, spre iubita cea m inion a
lui Ralph.
m i las braele i minile s cad pe lng corp i
ncerc s-mi stpnesc trem urul, ncerc s-mi spun c
totul va fi bine. Dar cu braul lui M arie strngndu-m
cu atta for de gt nct abia pot s respir i cu Julien
de negsit, panica m cuprinde.
Gura! se rstete M arie la Ralph, facndu-m s
tresar. Dac vreunul din voi se mic un centim etru, v
mpuc pe amndoi i o mpuc i pe ea.
Cine naiba e asta? latr Ralph, far s-i dea seama
c sora lui cea dem ent ine un pistol ndreptat spre ei.
N u i-o aminteti? E prietena lui Julien, am eri
canca. A, apropo, Julien! Unde eti? strig M arie cu un
glas turbat i tremurtor. U nde te-ai ascuns? Te-am v
zut acum un m inut. Dac iei din ascunztoare, m icua
i preioasa ta amricaine nu va pi nimic.
Julien!
JuUen nu apare, iar M arie nainteaz, mpingn-
du-m n fa, pn ce ajunge cu eava pistolului la doar
civa pai de nasul Sarei. Privirea de pe faa Sarei tre
ce de la panic la groaz absolut. Vocea nnebunit,
disperat a lui M arie m zgrie iari n urechi cnd i
ntoarce pistolul i-l flutur spre Ralph.
Frate ticlos ce eti! tiu ce ai de gnd: s pleci
p entru totdeauna i s m lai singur aici. D up cte
am fcut pentru tine, ai fi putut s-mi dai i mie o parte
din banii pe care o s-i capei pe tablou. tii bine c
n-am niciun ban. C sunt lefter.
Marie, las pistolul jos, te rog, i spune Ralph pe
u n to n ferm, stnd cu pum nii ncletai de o parte i de
alta a corpului.
O bserv un licr brusc n privirea lui Ralph, care
se uit acum nu la faa lui M rie, ci la ceva din spate
le capului ei, ns n chpa urm toare M rie m strnge
i mai tare de gt. M strnge i m tot strnge, facn-
du-m s-mi pierd rsuflarea. Ultim ul lucru pe care l
vd nainte ca ntunericul s m nvluie, iar aerul s
refuze s mai ptrund n pieptul care mi se nal i
coboar spasm odic este faa schim onosit de spaim
a Sarei. D up care corpul m eu se nmoaie, faa Sarei
dispare i m prbuesc ntr-un ocean ntunecat.
U n pocnet m trezete brusc. ntorc capul ntr-o
parte i o tuse violent mi strbate corpul. l vd pe
Juhen, la num ai civa pai de mine, luptndu-se s
smulg pistolul din minile lui Mrie.
C nd reuete, n fine, s l recupereze din ghearele
ei ncletate. M rie l lovete peste bra i arm a zboar
din minile lui Julien nspre mine. M salt cu greu de pe
pietrele tari care mi-au zdreht spinarea i tuesc iari,
iar gtul i plm nii mei url de durere. Mijesc ochii i-l
vd pe Ralph nghesuind tabloul n spatele mainii i
pe Sara crndu-se pe scaunul pasagerului.
M arunc nainte, iau pistolul de pe jos, m ridic
m pleticindu-m n picioare, apoi alerg spre main. n
clipa cnd Ralph i iubita lui trntesc portierele i por
nesc m otorul, intesc spre cauciucurile din fa i trag.
Fora reculului m arunc n spate, dar mi revin ra
pid, intesc cauciucurile din spate i las nc un glon s
uiere pe aleea hnitit.
i chiar n m om entul cnd ochii lui Ralph iau foc,
iar el se repede afar din main ctre mine, un sunet
ascuit de siren l oprete din drum . D ou maini de
poliie bareaz dintr-o dat aleea din ambele pri,
blocndu-ne.
Las pistolul s cad i tresar cnd se izbete cu zgo
m ot de pavaj. Julien a intuit-o pe M arie cu braele la
spate, iar ea a ncetat, n fine, s se zbat i se uit acum
la poliitii care coboar n fug din maini.
N -apuc s procesez toate evenimentele, cnd o fi
gur familiar apare printre poliitii n uniform e care
alearg ctre noi. Este Guillaume fratele lui Juhen i
adevratul agent secret din familia Dubois.
Rahat, mrie Ralph cnd Guillaume l mpinge
cu faa n main i i nctueaz braele la spate.
U n alt ofier d ocol mainii i prinde ctue i la
minile Sarei, n tim p ce un al treilea o salveaz pe M
rie din strnsoarea lui Julien i o aresteaz i pe ea.
Clatin din cap, incapabil deocam dat s diger toate
cele petrecute. Juhen se apropie de m ine cu o expresie
ngrijorat n ochii cprui. mi ia faa n mini.
Eti bine? m ntreab.
Dau din cap.
Aa cred.
Cum de-ai tiut s m nuieti pistolul? zice i faa
i trdeaz uluirea.
Un rnjet mi se strecoar pe buze.
n adolescen, l-am rugat pe tata s m nvee...
pentru orice eventualitate, dac se ntm pla ceva ru
cnd eram singur acas cu surorile mele.
M privete intens i och i se lumineaz.
Chloe, eti incredibil!
Obrajii m i se aprind la atingerea m inilor sale p u
ternice pe pielea mea..., inim a m i se nclzete cnd l
vd cum se uit la mine, ca i cum n-ar mai fi privit pe
nim eni aa nainte.
D up care Juhen se apleac i i apas buzele peste
ale mele ntr-o izbucnire violent de pasiune i dorin,
minile lui mi mngie prul i braele lui sohde m
nfaoar i m strng.
M relaxez n mbriarea lui, incapabil s m mai
gndesc la orice altceva, i m las nvluit de parfum ul
lui masculin i sexy.
D up ce buzele noastre se desprind i mi recapt
rsuflarea, m uit adnc n ochii lui.
i acum?
i strecoar braele n jurul mijlocului m eu i, tr-
gndu-m i mai tare la pieptul lui, i trece buzele peste
gtul meu, apoi i croiete drum spre clavicul, fcn-
du-m s uit cu totul de durerile din ceaf i de respiraia
gfit din m om entele cnd Marie m-a strns de gt.
M gndeam s te scot n ora la un resturant
bun, ca s lum cina i s srbtorim. A m putea rm ne
peste noapte la Armecy. Voi rezerva o camer la Splen
did Htel. C um i se pare?
Rd i-mi trec minile prin prul lui castaniu mtsos.
Splendid.
ns n timp ce minile lui Julien continu s se plim
be cercettoare pe spatele meu, oprindu-se num ai cnd
ajung la olduri, m aplec i i optesc la ureche:
tii ceva? Ce-ar f s srim peste cin...? N u prea
mi-e foame.
Scoate un h ohot de rs adnc din gtlej i m srut
iari pe obraz. i urm rim pe doi dintre poliiti des-
crcnd tabloul familiei Dubois din maina lui Ralph i
m nndu-i pe infractori spre nchisoare, unde sper c
vor petrece ct mai m ult timp.
Guillaume apare lng noi, l bate pe Julien pe umr,
apoi ridic o sprncean n direcia mea.
Vd c nu v-a luat m ult s v decidei s revenii
n Frana.
U n rs din toat inima mi scap dintre buze i simt
c nervii mei, n fine, s-au calmat.
Chloe e cea care mi-a artat locul unde a fost i
n u t ascuns tabloul, zice Julien, radiind de m ndrie.
Privirea plin de curiozitate a lui Guillaume se
oprete din nou asupra mea.
Fratele m eu mai mare i-a gsit i el, n fine, pe
rechea. S v spun ceva, dom nioar Turner, nu vei
ntlni om mai loial ca Julien. V-o garantez.
Poi s-mi spui Chloe, zmbesc eu.
Rde.
Haidei, v duc cu m aina oriunde vrei s ajun
gei. i m ocup eu ca tabloul s fie transportat napoi
la vie. Sunt sigur c M am an va fi foarte bucuroas.
JiJien i bate firatele mai mic pe spate i i mulumete,
n tim p ce ne ndreptm toi trei spre maina de poliie.
l iau pe Julien de mn, ns cnd dau s urc pe
bancheta din spate, o strfulgerare de pr castaniu-ro-
cat ondulat mi ia ochii. m i rsucesc brusc capul... dar
a disprut.
hni nal ochii spre cerul albastru senin pe care plu
tesc ncetior nori albi pufoi, iar razele calde de soare mi
mgie faa i n chpa asta tiu cu certitudine c niciodat
nu m voi mai simi singur pe lume i neajutorat.
M am a a fost to t tim pul lng mine, veghindu-m,
ndrum ndu-m i dndu-m i curajul de a iei din sta
rea de amoreal p en tru a-mi asuma riscuri, pentru
a-mi tri viaa cu adevrat.
Aa c, rostind n gnd un mulumesc ctre mama
mea cea frumoas, care m-a cluzit pe aceast crare
imprevizibil i uneori de-a dreptul nebuneasc, arunc
pe fereastr orice pretenii de gndire raional i, lund
mna care mi-a fost ntins, m avnt spre un viitor plin
de aventuri i pasiune, spre o via magic pe care nici n
visurile mele cele mai ndrznee nu mi-am imaginat-o.
EPILOG

De la: Angela Kelly


Ctre: Chloe Turner
Trimis: smbta, 8 octombrie, la 1:00 a.m.
Subiect: i=osta ta ef i caut cu disperare un Iubit
francez.

Chloe,
Mi-a ajuns la ureche zvonul cum c nunta a fost muta
t n Frana i c un fost escroc francez nemaipomenit de
sexy a luat locul vechiului mire.
A m dou ntrebri presante pentru tine:
1) Unde e invitaia mea ?
2) Fostul escroc francez nemaipomenit dc sexy n-are
cumva vreun frate? Dac da, nu te obosi s-mi mai triniifi
invitaia. O s sar n primul avion spre Frana.

Angela Kelly
Kelly and Rain Premier Event Planning
Washington, DC

P.S. Cnd suntei n pat, i vorbete murdar n franu


zete? i nelegi ce-i spune? Sau nici nu-i pas? Vive la
France, surioar!