Sunteți pe pagina 1din 109

Meridian

Eric Brown
1
FAA-LUMINAT
Supravieuiesc.
Triesc de pe o zi pe alta o zi Meridian pe care omenirea a creat-o dintr-o
etern, zi solar.
Noaptea, cnd ecranul plutitor de mylar acoper soarele i-i azvrle umbra
atotcuprinztoare peste arhipelag, stau pe verand i privesc pterozaurii
ndreptndu-se ctre aurora ademenitoare a Feei-luminate. Migraia
psrilor mi-a umplut dintotdeauna sufetul cu tristee i regret, cu
senzaia de a f abandonat. Dup ari, vntul suf dinspre Faa-
ntunecat, nforndu-m. n primele ore ale ntunericului, contemplu
adesea trecutul de i acesta nu e un refugiu i evenimentele care m-au
adus aici.
***
Privind retrospectiv, ntlnirea mea cu Rug Trevellion s-a datorat ntmplrii,
aa cum tind s se petreac toate lucrurile care i schimb viaa. nc nu
m pot hotr dac regret c am acceptat invitaia lui Abe Cunningham de
a-l nsoi la petrecerea dat de artista Transformat, Tamara Trevellion.
Urmrile au fost att tragice ct i, cel puin pentru mine, salvatoare ns
ceva luntric m-a ndemnat s m duc, poate instinctul de
autosupravieuire. n ultima vreme devenisem aproape complet izolat, i n
dimineaa aceea Abe nelesese probabil c m prbueam din nou i
aveam nevoie de ajutor. M invitase pentru a-mi alunga gndurile de la ceea
ce m obseda, vinovie i regret, ca ntotdeauna de i el nu putea zri
dect privirea mea pierdut i paloarea.
Dormisem prost noaptea, torturat de visele accidentului. Mi se pruse c
ore ntregi mai mult, de fapt, dec t n realitate fusesem intuit n
centurile de comand ale navetei. Auxiliarele nu mai funcionau i pilotam
pe manual, ajutat doar de un computer dereglat. Am retrit cu ncetinitorul
oroarea zborului pe furtun. Pe msur ce situaia devenea tot mai difcil,
m-am vzut lund, una dup alta, decizii greite, un efect de avalan a
erorilor ducnd inevitabil spre catastrofa fnal. n comar, am simit iari
teroarea ncercat atunci; nu teama responsabilitii mele pentru cei o sut
de pasageri, ci spaima teribil de a nu-mi pierde propria via. Ca o ironie,
atunci cnd m-am deteptat, rcnind, din vis, cu o clip naintea ciocnirii,
spaima ncercat era de fapt remucarea fa de pasagerii mori. Eu
scpasem viu ch iar dac nu ntreg, totui cu contuzii relativ minore.
Putusem f refcut, fzic dac nu mental. Pentru pasageri ns n-a existat
refacere.
Am rmas treaz o vreme, privind vrful domului. Am ncercat s-mi
regsesc somnul, dar imaginile s-au mbulzit, gata s se nchege n comar.
M-am refugiat pe verand, ignornd deliberat cochilia de pe msua din
salon. Cldura zilei era domolit de un vnt tios, sufnd dinspre tundra i
gheaa Feei-ntunecate. n direcia Feei-luminate, marginea ecranului
depise orizontul i acoperea strlucirea lui Beta Hydri. Singura lumin
provenea de la stelele ca nite puncte de diamant, deasupra Feei ntu-
necate. Spre est i vest, fia de ocean care nconjura planeta de la un pol la
cellalt scnteia aidoma unei benzi de lame argintiu. Insulele arhipelagului
se ntrevedeau precum protuberane ntunecate, ntinzndu-se de-a lungul
curburii planetei cu vertebrele unui leviatan tolnit la soare. Pe durata zilei
solare, panorama era de o incomparabil frumusee, cu aurora Feei-lumi-
nate ntrecndu-se cu piscurile ninse ale munilor din emisfera lipsit de
soare. Noaptea, cnd bezna era complet, cu excepia luminii palide a ste-
lelor, efectul era sinistru. n noaptea aceea, vederea spaiului cosmic mi-a
amintit prea mult de ultima mea curs.
Nu puteam dormi, i nici nu puteam rmne treaz fr s aud ntr-una
urletele pasagerilor, de aceea nu-mi rmnea dect un singur lucru de fcut.
Am revenit n salon i am deertat coninutul cochiliei n arztor. Apoi am
luat aparatul pe verand i mi l-am aezat n poal. Exista un anume ritual
nainte de administrare, i ntotdeauna avea efectul de a spori dorina. M-
am ntors cu gndurile cu douzeci de ani n urm, n varacnd mplinisem
aisprezece ani, pe nisipurile albe ale unei plaje mediteraneene, cu toat
viaa ntinzndu-se naintea mea. n urmtoarele opt ore am retrit fericirile
acelei vacane; pentru acest interval am scpat de agonia vinoviei.
Era ziu cnd mi-am revenit. Soarele ardea la cincisprezece grade, deasupra
orizontului nfcrat al Feei-luminate. Vidul zilei ce urma era accentuat
de amintirile vacanei. La rstimpuri, stnd pe verand i privind oceanul
scnteietor i insulele verzi, pulsul mi accelera la gndul intimitilor, tot
att de proaspete n minte de parc le trisem de abia ieri; apoi mi ddeam
seama, cu o brusc senzaie de pierdere, c dragostea pe care o
cunoscusem dispruse de douzeci de ani i se afa la tot atia ani-lumin
deprtare.
Am cobort, cltinndu-m, de pe fotoliul de spum, m-am mpleticit n
salon i am cercetat cochilia. Era goal, acoperit cu un strat subire de
pulbere care n-ar f avut absolut nici un efect. Am scotocit n caseta din
lemn pe care o ascundeam napoia benzilor dar i ea era goal. O parte a
mea, acel cincizeci la sut din Bob Benedict care tia c refugiul n drog nu
constituia nici o soluie, vzu ocazia perfect pentru a-mi ntrerupe
dependena. Cealalt parte, slab i iresponsabil, reui s m conving c
aveam nevoie de o rezerv de praf, n cazul cnd comarele se accentuau
prea tare; i apoi, ct de remarcabil mi era drzenia de-a abandona viciul,
dac o puteam face avnd o rezerva n dom! ncntat de aceast logic
strmb, am pus caseta la locul ei i am hotrt s merg pe Faa
luminat peste o zi-dou. Atunci ecranul a bzit, iar inima mi-a tresrit, de
parc apelul provenea de la contiina mea.
De pe ecran m privea chipul supt al vecinului meu, Abe Cunningham.
napoia sa, un pterozaur i pusese ciocul aidoma unei seceri peste umrul
brbatului i m privi cu ochi rotunzi.
Bob, ai ceva n program azi?
Sunetele produse de o sut de psri i animale exotice i acopereau glasul.
De fapt... dup -amiaz vin vreo douzeci de invitai la o petrecere... M-
am oprit nainte de a ncepe s sun prea auto-comptimitor.
Ah..., f cu Abe. mi pare ru. Voiam s beau cu cineva malul sta de
douzeci i cinci de ani vechime; tocmai mi-a fost Telemasat de pe Pmnt.
Ridic o sticl masiv. Eti sigur c nu poi veni?
P i, de fapt... i-a putea amna.
Perfect, z mbi el. Ne vedem peste o or?
Am fcut du i m-am schimbat, apreciind neateptata diversiune.
Cobornd treptele spre plaja micu i cheiul unde-mi amarasem alupa,
ara ncercat s alung viziunile persistente ale nopii. Pornind peste ocean,
imaginea chipului fetei a plit, neclar, astfel nct trsturile puteau
aparine oricrei dintre actriele vzute zilnic n vid-spectacole. Cu toate
acestea, la un nivel subcontient, eram stpnit de o tristee rezidual, o
senzaie de pierdere pe care n-o putea alunga nici chiar posibilitatea de a-mi trece ziua la
Abe.
Realitatea era perfect, ns nu se compara cu euforia indus a unui trecut
reamintit n mod artifcial.
Am deschis droselul i am accelerat peste oceanul calm i neted, ndreptnd
alupa spre insula lui Abe. Stropii de spum m udau ntr-o artezian
rcoritoare de nestemate. Fia ngust de ap care ddea ocol planetei
constituia unica regiune locuibil a globului, iar lungul arhipelag ce brzda
un sfert al emisferei, de la polul nord pn la ecuator, era locul unde
nouzeci i nou la sut dintre cetenii Meridianului i aveau locuina. n
ierarhia social a planetei, Abe i cu mine ne afam undeva aproape de
baz; amndoi deineam insulie la captul lanului, lng pol. Insulele mai
mari dinspre ecuator reprezentau teritoriul exclusiv al Transformailor i
Amplifcailor, o clic select de pretini aristocrai culturali care, de-a
lungul anilor, preschimbaser Meridianul ntr-o cunoscut colonie artistic.
n ciuda presupusului ei statut social minor, insula lui Abe, era unic i, n
ceea ce m privea pe mine, mult mai interesant dect insulele cu peisaje
pretenioase deinute de bogtai. Abe i nevasta lui sosiser pe Meridian
cu zece ani n urm i ntemeiaser un sanctuar i centru de cretere
pentru speciile periclitate de pe planet, care erau destule datorit ecologiei
precare. Cocoaa verde a insulei era presrat cu zeci de domuri
sclipitoare, aidoma unor picturi argintii de rou sub lumina soarelui
habitaturile reconstruite ale faunei planetei.
Abe m atepta pe chei, cu minile n olduri. M privi apropiindu-m, cu
pterozaurul alturi, tot att de scoflcit i coroiat ct el nsui.
I-am azvrlit funia i a nfurat-o n jurul unui pilon, apoi mi-a ntins mna.
Bob, nu te-am mai v zut de cteva sptmni. Ar trebui s vii mai des.
Nu atepta invitaii.
Am. promis c aveam s-l vizitez mai des o f gduial pe care o fcusem
probabil n fecare lun de la sosirea mea pe Meridian cu un an n urm.
Am pornit n susul potecii, ctre vila lui Abe afat n punctul cel mai nalt
al insulei. Am trecut pe lng domuri i cuti, coninnd toate tipurile de
psri i animale exotice, ale cror ipete brzdau vzduhul. Pterozaurul ne
urma ca un copil asculttor.
M-a condus prin dom, spre veranda de pe care se puteau zri terasele
abrupte ale insulei, azurul oceanului i celelalte insulie pierzndu-se n
deprtare. Ne-am ntins la umbr pe o spum, iar Abe a executat un ntreg
ceremonial pentru a deschide sticla i a turna dou msuri generoase n
paharele cu ghea.
Era un individ cu puine pretenii, ba chiar i mai puine plceri: whiskyul
nu b utura n sine, ct ocazia degustrii lui r msese unul din
puinele sale rsfuri.
O vreme am plvrgit despre una i alta, ultimele veti de pe Pmnt i
brfele din arhipelag. Tcerile noastre erau freti, mai degrab perioade de
refecie dect de anticiparea urmtoarelor cuvinte. Abe mi-a povestit cu ce
se ocupa acum un program de reproducer e, implicnd ultimii
supravieuitori ai analogilor iepuri de pe planet iar eu l ascultam i
admiram panorama. n deprtare, stoluri de pterozauri formau volburi,
aidoma unor imagini generate de calculator pentru ilustrarea dinamicii
termale. Pe una din insulele mari, ht spre sud, artitii se ntreceau ntr-un
concurs de sculptur n fum. Coloane impuntoare, reprezentnd fguri
legendare din istoria Pmntului, se nlau ctre cerul albastru scnteietor.
Am golit paharul i Abe mi l-a umplut iari, cu plcerea ndeplinirii unui
ritual. Deja lichidul i fcea efectul, ncetinindu-mi i nceondu-mi
gndurile.
n primele zile ale prieteniei noastre, m ntrebasem adesea de ce se
preocup Abe de mine. Era cu treizeci de ani mai n vrst i avea un
succes moderat n meseria lui i n modul cum i controla viaa. Pe
msur ce l-am cunoscut mai bine, am ajuns s constat anumite trsturi
comune. Poate c, find amndoi retrai i oarecum introspeci, aveam
aceleai reineri asupra Transformailor i Amplifcailor de pe insulele
superioare. Noi eram singurii non-artiti care deineam insule, i nici unul
dintre noi nu cedase naintea capriciului de a ne transforma formele, fe
pentru a ne spori aparena uman fe, cum devenea tot mai popular n
anumite cercuri de artiti frivoli, s imitm specii de o mare diversitate, de
la animalele legendare pn la formele de via extraterestre. Dimpotriv,
Abe purta prul lung, iar n ultimele luni fcuse i burt, sfdnd parc
estetica somatic la mod. Nici nu ne Amplifcase minusculul computer
occipital de la baza craniului, prin care interfaam cu comenzile navetei,
era acum sigilat i redundant. Aveam la dispoziie numai propriul nostru
intelect, spre deosebire de Amplifcai care purtau computere ca nite
jaguari i-i petreceau majoritatea timpului conectai ntr-un trm
abstract i metafzic, afat la mare deprtare de realitatea cotidian.
Poate c un alt motiv pentru prietenia lui era faptul c, n urm cu un an,
i pierduse soia ntr-un accident petrecut pe Faa-luminat. Se ntmplase
cu o lun nainte de sosirea mea; de neles, Abe nu menionase niciodat
ntmplarea. Tot ceea ce tiam afasem de la cunotine comune, i tot ce
cunoteau acetia era c, imediat dup accident, Abe i adusese nevasta la
un spital de pe Insula Principal, ns nu mai putuse f salvat.
n vil existau mai multe fotografi ale Patriciei Cunningham: o femeie
blond, zmbitoare, de abia trecut de cincizeci de ani. Alte poze i artau
pe Abe i Patricia loalalt: preau un cuplu fericit, i m surprinsesem
deseori ntrebndu-m dac pierderea cuiva drag era mai teribil dect a nu
avea niciodat un sufet apropiat.
Ocazional, irosindu-mi timpul n izolarea propriului dom, m gndisem la
vduvul de pe coama insulei. Era la fel de singuratic ca mine, cu wiskyul i
amintirile lui, i adesea mi prea ru c nu-i rspundeam invitaiilor de a-l
vizita. Totui regretele nu durau niciodat prea mult: aveam propriile mele
amintiri, i propriile ci de a le aborda.
Cred c ar trebui s m opreti, ncheie Abe, la sfritul unui monolog
incoerent asupra ultimului su proiect. Nu-i de mirare c nu vii mai des pe
aici. Scuz-m... snt de-a dreptul plictisitor cu fauna mea...
Lng el, pterozaurul i terse pliscul pe o arip ntins. Am dat din mn
i am spus c-mi fcea plcere s-l aud povestind despre munca lui, ceea
ce era adevrat. Ascultnd detaliile din vieile altor oameni, le uitam
temporar pe ale mele.
Tu ce-ai mai f cut n ultima vreme? ntrebAbe. Cum merge?
Am ridicat din umeri, trecnd n defensiv. Cnd mi se cerea s-mi
povestesc ndeletnicirile, m pomeneam brusc privindu-mi viaa cu obiec-
tivitate, i niciodat nu m ncnta ce vedeam.
Nimic deosebit. Afacerile stagneaz ... de cteva luni n-am mai a!ut nimic de
lucru.
nainte de a deveni pilot la vrsta de douzeci de ani, fusesem mecanic de
ntreinere pentru compania Javeline. Cnd sosisem pe Meridian, revenisem
la ocupaia respectiv, declarndu-m mecanic. Vreme de cteva luni
fusesem protejat de artiti bogai i de prietenii lor ex-pilotul de navete
care avusese ghinion dar n scurt timp simpatia se terminase i, odat
cu ea, vehiculele care trebuiau reparate.
Abe asculta, cu minile ncruciate la ceaf.
Dac te pot ajuta cu ceva... Ls fraza neterminat i m examin atent:
Dac nu te superi c i-o spun, ari groaznic. Sigur n-ai nimic?
Am rs cu hohote care mi s-au prut gunoase.
N-am nimic, Abe. Doar c -s obosit, asta-i tot. N-am prea dormit.
Abe tia despre accident. Cu cteva luni n urm i-l povestisem
bineneles, versiunea dezinfectat, lipsit de sentimentalisme. Din cte
cunotea el, fusesem un simplu pion inocent n explozia unei navete. Habar
n-avea de vinovia mea, de nevoia de a o suprima, i de mijloacele prin
care o fceam. Habar n-avea de dependena mea.
Erau momente cnd a f vrut s-i spun totul, de parc astfel m-a f putut
absolvi, ns m temeam de reacia lui i-i preuiam prea mult ocazionala
tovrie pentru a risca s-o pierd.
"terozaurul m privea acuzator. Hrana lui principal o constituiau forile de
cactus care creteau pe Faa-luminat, i pe care le consuma fr nici un
efect secundar.
Bob, cum i-ar plcea s mergi la o petrecere disear?
P i, ca s fu sincer...
Am fost inv itat la un "eveniment" n arhipelag. Nu doream s m duc,
totui ar putea f interesant ... S tii c trebuie s mai iei n lume...
M-am strduit s inventez o scuz, dar n-am gsit nici una. Am tras de
timp.
De fapt, despre ce-i vorba?
Nu-mi plcea felul n care orice artist novice, sau tehnician ambiios i
defnea spectacolele i expoziiile prin eticheta "eveniment".
Abe ncerc s nu surd.
E o combina ie ntre un recital de poezie i un flm. S-ar putea s fe
bun. Oricum, chiar dac nu va f, rmne ideea c-i trebuie o schimbare
de decor. Nu toi musafrii vor f Transformai i Amplifcai. Vor f i muli
tehnicieni din staia Telemass, venii numai pentru butura gratuit.
Continuam s m gndesc la o scuz pentru a putea refuza.
Ci ne-i artistul? am ntrebat.
Ai auzit de sculptori a i poeta Tamara Trevellion?
Nu e...?
Abe ncuviin.
Ai v zut-o probabil anul trecut, la tiri, cnd i-a pierdut soul. Este o
femeie-pete modifcat.
Urmream prea puin tirile cele mai multe proveneau de pe Pmnt, iar
planeta aceea mi rscolea memorii neplcute totu i vzusem reportajul
despre accidentul Telemass. Trei cetenii fuseser transferai greit i se
pierduser undeva pe vectorul Pmnt Meridian, cu pu ine sperane de
regsire.
Tragedia a devenit i mai senzaional cnd s-a anunat c unul dintre
disprui fusese Maximilian Trevellion, faimosul artist n cristale. Tamara
Trevellion fusese intervievat i transformase ocazia ntr-un "eveniment" pe
msura creaiilor ei de vrf. Puini din cei care o vzuser nu fuseser
impresionai de sigurana i valoarea femeii, declarnd lumii c acum, dup
ce trecuser trei zile, recunotea c soul ei era pierdut, dar spiritul i
creaiile lui aveau s struie n inima i minile celor care apreciau ade-
vrata art.
Mai trziu, tragedia urma s capete alte dimensiuni, atunci cnd se
dezvluise c drumul spre Pmnt fcut de Maximillian, pentru a o repre-
zenta la lectura unuia din poemele ei n proz, trebuia fcut de fica lor,
Rug. Fata se mbolnvise n ultimul moment, i cltoria fatal o fcuse
tatl ei.
Ce zici? ntreb Abe. Mi s-a spus s vin cu cineva. Eti mai mult dect
binevenit s m nsoeti.
O cuno ti pe Tamara Trevellion? ncercam s-mi ascund surpriza c
artista dorea s cultive relaii cu un conservator modest.
De-a lungul anilor, i-am adus o serie de animale mblnzite, mi explic
Abe. Spune: vii?
Mi-am reamintit masca tragic de frumusee i monologul ei curajos la
pierderea finei iubite, i m-am ntrebat cum o afectase timpul scurs pe
Tamara Trevellion. Curiozitatea aceasta, adugat faptului c tiam c Abe
avea dreptate cnd afrma c trebuie s ies mai frecvent, mi-a nfrnt
rezistena.
De ce nu? am ncuviinat.
Abe surse, mi umplu paharul i ncepu o peroraie asupra faptului c cel
mai bun whisky rmne cel terestru. O vreme am fecrit despre planeta
natal.
Apropo, rosti b rbatul, la ultima noastr ntlnire, vorbeai de
ntoarcere...
Trebuie s recunosc, am nlat din umeri, c m-am gndit din cnd n
cnd la posibilitatea asta. mi place aici, totui...
Totu i Pmntul este cminul, nu? Atunci, ce te oprete? Faptul c acolo
mai exist navete?
Am ridicat privirea. Abe mngia neglijent pliscul pterozaurului. tia c
marcase un punct.
Da, poate c are o anume legtur.
Pmntul continua s foloseasc navete pe toate cursele interne, i tiam c
vederea uneia urma s declaneze o adevrat avalan de amintiri i
asocieri nedorite. n acelai timp motivul pentru care le spuneam
oamenilor c intenionam s revin pe Pmnt ntr-o bun zi era de a-mi
putea cldi o inerie psihologic, i, eventual, s-mi pun de acord vorbele
cu faptele, scpnd de ceea ce m reinea pe Meridian. Continund s
priveasc pterozaurul, Abe vorbi:
tii, Bob, semeni mult cu el, cu Terror. L-am vzut alungat ntr-o bun zi
din stolul lui i l-am gsit pe plaj, rnit i oropsit. Habar n-am ce fcuse
ca s fe ostracizat. Acum i-a revenit i poate pleca oricnd..., dar, dup
cum vezi,n-o face... Poate c-i prea nfricoat s dea ochii cu trecutul.
Deci crezi c tot ce spun despre ntoarcere snt simple cuvinte?
#trnse din umeri.
Cred c ai arta cu mult mai bine, dac ai reveni acolo unde aparii cu
adevrat.
Am scpat de un rspuns dac a f putut gsi unul potrivit datorit
sunetului dinspre vid-ecranul din salon. Abe se scuz, intr n dom i
activ ecranul mural. Imaginea era a unei ntinderi de nisip, n mod vdit
de pe Faa-luminat, tremurnd uor datorit ariei. n prim-plan se vedea
o cuc, coninnd un animal.
M-am ntors cu privire asupra lanului de insule i m-am gndit la cuvintele
lui Abe. Pn acum crezusem c-mi deghizez destul de bine sentimentele
fa de accident ns Abe cunotea destul de bine sufetul omenesc, mai
bine dect bnuisem... Poate c ar f trebuit s m bucure grija lui, dar de
fapt m simeam aproape ameninat.
$e!eni peste un minut.
Era un senzor care controleaz o capcan. Tocmai a capturat femela
unei specii pe care sper s-o cresc n captivitate. i privi ceasul: Trebuie
neaprat s plec i s-o iau. Am timp s m ntorc nainte de petrecere.
Capcana e pe Fa a-luminat?
La o sut de kilometri n interior. O s fe un drum ferbinte.
Am ncercat s par ct mai nepstor:
Mai ai vreun loc liber?
M pri!i surprins apoi ncntat. %u eram !estit pentru asemenea camaraderii.&
Bine neles. M-ai putea ajuta la transportul cutii. Ai mai fost vreodat
pe Faa-luminat?
Nu, am min it. Ar f o experien deosebit.
ncuviin din cap.
Am pe undeva u n costum suplimentar.
***
mbrcnd costumele argintii, refectorizante, rcite cu ap, totui uoare i
fexibile, am simit o und de vinovie pentru c-l nelam. Mi-am salvat
contiina prin hotrrea c aceasta avea s nsemne nceputul unei
prietenii mai strnse cu Abe Cunningham.
Avioneta lui Abe avea forma unei picaturi argintii; era garat pe debarcader,
cu botul aintit ctre. Faa-luminat. Deschise chepengurile din dreptul
aripilor i am intrat nuntru. Interiorul capitonat i izolat, afat n
penumbr datorit geamurilor polarizate i ticsit cu echipament tehnic
ultramodern, mi reamintea de cabina pilotului dintr-o navet.
Abe cupl motorul; reactoarele pornir, i am nit de pe insul, la un
metru deasupra suprafeei linitite a oceanului.
Un display ncastrat n bord arta o imagine circular a emisferei Feei-
luminate. Era colorat n trei inele concentrice, precum e int de tir.
Inelul exterior, explic Abe, e zona albastr, regiunea cea mai rece,
locuibil de oameni. Al doilea inel, lat de cteva sute de kilometri, e zona
portocalie, unde te duci numai dac ai motive ntemeiate. Cercul central,
zona roie, este o regiune strict interzis. Noi sntem aici Indic o lumini
plpitoare ce nainta spre inelul exterior. Iar cuca e aici... Un al doilea
punct luminos, n adncul zonei portocalii.
Aveam s ptrundem n zona de foc mult mai. departe dect fusesem
vreodat.
n fa, la orizont, Faa-luminat se ntrevedea ca o linie joas, chiar
deasupra oceanului, tremurnd datorit curenilor convectivi. Peste
ndeprtatul uscat, cerul era alb de dogoare, decolorat de radiaia
permanent i nemiloas a soarelui. Puini indivizi, exceptnd ocazionalele
echipe de cercetare, se aventurau att de departe n emisfera orientat spre
soare; deocamdat nimeni n-o traversase. La Ecuator, pe o suprafa de o
mie de kilometri ptrai stratul de roc formase un infern de lav topit.
Pn i cele mai rezistente exemplare ale faunei planetei triau n sigurana
zonei albastre, lng oceanul meridional.
Dup o or de zbor, ne gseam nc la destui kilometri de rmurile glbui
ale Feei-luminate, iar termometrul de pe bord arta 43C n exterior.
Fiecare rsufare mi usca gtlejul. Sorbeam des din bidon.
Abe se aplec n fa i privi prin hublou, apoi indic:
Acolo...
I-am urmrit gestul. n stnga noastr, sus pe cerul azuriu de deasupra
oceanului, un fulger descendent de lumin alb apru brusc, ca prin
farmec. Primul fulger, cel asupra cruia mi atrsese atenia Abe, i gsise
deja inta, uriaa coloan arcuit reducndu-i lungimea cnd lovi rampa de
recepie Telemass. Al doilea fulger urm imediat, dup aceea al treilea,
toate cobornd pe cea mai mare insul a lanului, la vreo dou sute de
kilometri n sudul poziiei noastre. Din momentul primei sale apariii n
stratosfer i pn i atingea destinaia, fecare puls dura cel mult o
secund i, ca ntotdeauna, mi venea greu s cred c vzusem mediul care
transporta moleculele constituente ale finelor umane i materialelor pe o
distan de peste douzeci i opt de ani-lumin, de pe Pmnt pe Meridian.
mi venea i mai greu s accept c i eu trecusem prin aceleai procese de
reducere, transmitere i reconstruire.
ntotdeauna m nfoar cnd le vd...
Nu e ti singurul, zmbi Abe. Cred c toi simt la fel. Eu, cel puin, o simt.
i nu-i vorba doar de intelectul nostru, ncercnd s priceap minunea
aceea tehnologic...
Priveam spre stnga, imaginndu-mi senzaia de dizlocare i uurare simit
de cltorii reconstruii pe platforma staiei.
ntotdeauna sntem copleii de ceea ce nu nelegem, continu Abe.
Totui e mai mult dect att. Cnd vedem fulgerele, ne reamintim legtura cu
Pmntul. Este cordonul ombilical cu unicul nostru loc comun. Fulgerele
ne asigur c Pmntul-mam nu ne-a uitat, c sntem n continuare
cuplai la tehnologia care ne-a adus aici o via nou.
De aici i spaiul major acordat n cadrul tirilor cnd se ntmpl vreun
accident, cum a fost cel de anul trecut?
ncuviin din cap. Pe fa i se distingeau nenumrate picturi de
transpiraie.
i de aici i ngrijorarea n legtur cu zvonurile recente referitoare la
staie.
Existau momente cnd izolarea i indiferena mea fa de cele ce se
petreceau dincolo de graniele minii mele mi creau un deza!anta' serios.
Ce zvonuri?
N-ai auzit? Abe m privi scurt. n ultimele dou luni, a avut loc o
reducere a personalului staiei. n curnd va pleca i directorul, pentru o
poziie mult mai important. Se spune c transmisiile, n ambele sensuri
se vor limita la una pe lun.
Dar asta-i tot, nu? Un zvon ...
n momentul acela existau trei transmisii lunare de pe Pmnt i tot attea
de pe Meridian.
Un zvon pe care directorul Steiner n-a ca tadicsit s-l infrme. ntr-un
interviu, dat sptmn trecut, s-a abinut de la orice comentariu. Dac-i
adevrat, va nsemna probabil o list de nscrieri i o cretere extraordinar
a preurilor. M bucur c eu nu trimit prea multe pe Pmnt, ns unii
artiti nu vor f deloc ncntai.
Mi s-a prut c am simit n vocea lui o uoar und de ironie.
Meridian i-a mai pierdut din popularitate, am comentat.
Dup sperietura cu cutremurul de anul trecut, turismul a sczut cu
cincizeci la sut. n ultimele ase luni, s-au nchis zece hoteluri mari de pe
Principal. n plus, Consolidated Mining a scos tot ce-a putut de la
marginile Feei-luminate i-ntunecate; ei apreciaz c sporirea investiiilor
pentru avansarea exploatrilor n-ar f rentabil! Pmntul caut alte
colonii, mai mari, ca s investeasc; de-aici i zvonurile cu reducerile. Abe
rse: n curnd vom f mna a doua, Bob. Uite c-am ajuns!
Ajunsesem la esurile prjolite ale Feei-luminate. Abe acceler i am gonit
peste pustiurile zonei albastre, oarecum mai sigur. Att ct se putea zri,
n trei direcii, inutul se ntindea neted i lipsit de forme de relief, cu
excepia unor bolovani de mrimea unui pumn i a unor plante trtoare
mult mai mici. Deasupra orizontului, aerul ncins tremura precum un flm
proiectat pe un ecran corodat.
(rmam spre interior un drum vag fcut de vehiculele care trecuser pe
acolo naintea noastr. Eram recunosctor acoperiului anti-solar ai
avionetei i costumelor noastre. n cltoriile mele anterioare pe Faa-
luminat, incursiuni rapide pentru a obine ceea ce doream fr s irosesc
o secund, vehiculul fusese descoperit i-mi lipsise luxul unui costum cu
rcire i de fecare dat revenisem epuizat i deshidratat.
Pe cnd traversam zona albastr, o regiune cu ospitalitatea Saharei n
mijlocul verii, temperatura a crescut pn 1a 55C. Chiar i la adpostul
cabinei, aria mi usca pielea i fecare rsufare mi zgria gtul.
Goneam peste ntinderi acoperite de for tip cactus; am recunoscut
petalele roz, i mi-am dorit s ne putem opri, ca s le pot strnge i s m
ntorc. Am mers kilometri ntregi fr s vedem nici urm de vegetaie, i
am nceput s m ngrozesc la gndul c depisem ultimele regiuni cu
for, i c diurnul fusese zadarnic. Continuam mereu nainte, gonind spre
uriaul glob incandescent al soarelui ce ardea nemilos la cincisprezece
grade deasupra orizontului, parc intenionnd s ne auto-jertfm.
Ceva mai trziu, mi s-a prut c observ ceva n deprtare. Era o uoar
neregularitate, desprinzndu-se linie dup linie din orizontul tremurtor,
precum acumulare de grafi pe un ecran de calculator. Apropiindu-se,
imaginea cpt rezoluie; o cldire, un zigurat monolitic cu feele albe,
nelalocul lui aici, n mijlocul unui trm al nimnui.
Abe ncetini avioneta i am privit cu atenie. napoia unui gard nalt din
plas de srm, literele gigantice de pe faada cldirii proclamau; STAIUNE
DE CERCETRI... n vreme ce restul inscripiei, SOLARE, atrna piezi
peste intrare. Pe terasa cldirii, antenele radio i radar erau aintite spre
soare ca tot attea fori heliotropice. Locul avea un aer de dezolare fnal;
chiar faptul c instrumentele de pe teras continuau s fe ndreptate ctre
subiectul cercetrilor fcea abandonul cu att mai disperat.
nchis acum trei luni, coment Abe, cnd Pmntul a sistat fondurile.
Am accelerat i staiunea prsit se micor napoia noastr, punctul
plpitor de pe display indicnd c prseam zona albastr.
***
Faa-luminat, zona portocalie...
Abe opri motorul. Avioneta cobor. Pentru o clip, nisipul ridicat de
asolizarea noastr acoperi strlucirea nemiloas a lui Beta Hydri. Apoi
norul se aternu, i discul alb i ferbinte al soarelui reapru. Un zid de foc
se nla la orizont, o perdea mictoare de lumin, erupnd adesea n gi-
gantice cheaguri incandescente. Privind prin hublou, vedeam c vopseaua
argintie de pe fuselaj ncepuse s se cojeasc. Termometrul arta 82C.
Ne oprisem pe un es de nisip prjolit, n apropierea unui petec de stnci i
bolovani mediul de via al analogului iepure capturat de Abe. La zece
metri de avionet se afa cuca, n care se zrea o form micu, lipsit de
blan.
Apoi, dincolo de ea am vzut cactuii.
Se ntindeau ct vedeai cu ochii, o ptur deas de vegetaie verde,
spatulat, presrat ici-colocu )lori roz. *ederea lor m-a umplut de )ericire
Nu-mi mai rmnea dect s le nha fr ca Abe s m vad...
Nu m ndoiam c el tia c forile reprezentau sursa puternicului drog
mneomonic-halucinogen, att de popular printre coloniti n perioada de
nceput, nainte de apariia farmaceuticelor scumpe i cu destinaii precise.
Trise prea mult pe Meridian ca s ignore acest lucru. Nu tia ns despre
dependena mea, i nu intenionam s-l las s afe.
Era i aa destul de preocupat de fericirea mea, fr s ncerce s m scape
de singurul lucru care-mi fcea viaa suportabil.
M nui i glug, mi spuse. Nu uita masca facial i nu privi direct n
soare. O s stm afar ct mai puin posibil. Bgm cuca nuntru i o
tergem. n regul?
E clar, am minit, cu inima ct un purice. Mi-am pus mnuile, am fxat
gluga i masca.
Bun, f cu Abe. Hai...
Deschise chepengurile i am ieit.
Cldura soarelui m izbi cu fora unei lovituri fzice. M simeam
ncovoindu-m sub ea. Minusculul refrigerator al costumului ncepu s
bzie mai puternic, luptndu-se s menin rece apa dinuntru.
Ne-am ndreptat spre cuc, dou siluete argintii ntr-un trm strin, ostil.
De jur mprejur terenul nu era vizibil dect la semidistan; mai departe se
ridicau tremurtoarele iluzii optice ale curenilor convectivi, lsnd impresia
paradoxal c eram nconjurai de ntinderi de ap. Mintea mi zbur spre
piscine i pahare nalte, cu cuburi de ghea.
Cactuii cei mai apropiai se afau la civa metri napoia cutii, i tocmai
m ntrebam cum puteam ajunge la ei fr s fu observat cnd Abe m
opri, cu palma n piept.
Bob! napoi, n cabin e un laser. Re pede!
Am nit, alarmat de nenelegerea panicii lui. Am ajuns epuizat lng
avionet i am desprins laserul din rastelul de pe u.
Abe alerga spre mine.
Ce dracu...? am nceput eu.
nh arma.
Prive te...
La vreo sut de metri n spatele cutii se vedea silueta masiv, mpltoat
a unui leu-de nisip de dimensiunile i greutatea unui camion. i vzusem
doar n vid-documentare: patrupede uriae, aducnd cu o ncruciare ntre
un triceratops preistoric i un rinocer. Chiar de la deprtarea aceea,
trosnetul flcilor lui mi rsuna n urechi.
Cristoase, Bob...
Abe mi ntinse un binoclu, i de abia cnd l-am dus la ochi, am neles
motivul tulburrii sale.
Animalul devora ceea ce, cndva, putuse f o fin omeneasc. Acum forma
era eapn i lipsit de via, o marionet de dimensiuni umane n colii
leului. Cadavrul era mbrcat n resturile unei uniforme familiare albastru-
deschis...
Am cobort binoclul, i distana a fcut suportabil vederea mcelului.
Sunetele rmseser totui: clnnitul colilor i plescitul mulumit.
Peste cteva secunde, din trup nu mai rmsese prea mult.
Abe i cu mine continuam s privim nmrmurii, cnd leul ridic ochii i
ne zri. Urm o secund de ezitare, nainte ca animalul s decid c nu era
nc stul. Apoi se npusti.
Din vid-program, ineam minte c leii-de-nisip erau extrem de greu de ucis.
Platoa lor groas de aproape doi centimetri putea f strpuns de gloane
cu vitez foarte mare, dar acestea reprezentau o muniie strveche,
inexistent pe Meridian. ncrcturile laser puteau, n cel mai fericit caz,
doar s ameeasc farele. Mi-am amintit de moartea celor trei savani pe
Faa-luminat, cu numai ase luni n urm, atacai i devorai de o pereche
de lei. Atunci, m gndisem c era o moarte oribil...
Leul gonea spre noi, mrind viteza. i aplecase capul uria, artndu-i
creasta din coarne i epi. Duhoarea lui se simea deja: miasma grea de
carne putrezit i un miros neptor specifc. Am rcnit de spaim.
Calm, Abe ridic arma i trase. Fulgerul albastru-oeliu sfri i, pentru o
fraciune de secund, leg ntre ei vntorul i vnatul. Lovi n marginea
armurii osoase, chiar deasupra unui ochi. Leul czu la civa metri de noi,
cu o expiraie puternic.
Bob! r cni Abe.
Zrisem ns ansa i proftam.
Am alergat pe lng fara prbuit; un roi de mute se nl de pe ea, iar
n pelicula de seu ce-i acoperea exoscheletul chitinos viermuiau parazii
minusculi. Habar n-aveam ct timp avea s rmn ameit, i abia dup
aceea am neles ct de incontient fusesem. Atunci ns m gndeam la un
singur lucru. Cnd am ajuns lng rmie, cteva zdrene i resturi de
oase, am ngenuncheat i am luat o bucic de uniform albastr, laolalt
cu ct mai multe foricele roz.
Apoi am sprintat napoi; leul era tot ameit, totui zvcnea spasmodic i
mria, de parc i revenea treptat.
Bob... asta a )ost o nebunie+
I-am azvrlit petecul de estur albastr. L-a prins si m-a privit:
Un tehnician Telemass... N-a pierdut ns mult timp: Repede, hai s
bgm cuca.
Trgnd cu coada ochiului spre leul paralizat, am ridicat mpreun cuca i
am dus-o la avionet. Interiorul semintunecat i rcoros al cabinei prea
un frigider pe lng iadul din care abia scpasem. Abe a nchis
chepengurile i s-a lsat pe spate, oftnd uurat. Eu mi-am scos mnuile
i masca.
Chestia aia a fost o nebunie, Bob.
Tr ebuia s iau ...
Abe a desfcut petecul ptat de snge, dezvluind simbolul Telemassului
trei iatagane atingndu-se n !r).
Totu i, ce dracu cuta aa departe? N-a avut nici o ans...
Ridic ochii spre locul mcelului.
Dac a venit, singur, urm el, atunci unde-i vehiculul? Iar dac n-a fost
singur, atunci cineva trebuie s tie ceva.
Rsuf adnc, mpturi cu grij bucata de uniform i o puse n buzunar.
Leul-de-nisip ncerca s se ridice. Abe cupl reactoarele, ntoarse avioneta
i porni spre cas.
Am parcurs n tcere drumul napoi, umbra noastr alungit ntinzndu-se
mult n fa. Abe prea pierdut n gnduri; mi-am dat seama c scena la
care asistasem i amintise de alt moarte, una mult mai apropiat lui, care
se petrecuse cu un an n urm pe Faa-luminoas.. Nu tiam ce pot spune,
aa nct am rmas tcut. A fost o uurare s revenim la albastru rcoros al
oceanului meridian, lsnd ndrt comarul Feei-luminate.
Abe a mai vorbit doar cnd am ajuns la insul:
0 s -l sun pe Steiner, s-l anun. Mi-a zmbit obosit: Ne vedem disear,
Bob.
Mi-am luat alupa i am plecat spre insula mea. Am urcat poteca spre
dom, am intrat n salon i am rmas mult vreme pe loc, privind cochilia
goal. n mod normal, m-a f apucat imediat de treab, preparnd drogul,
ns m oprea imaginea lui Abe, rmas singur cu amintirile lui. Am azvrlit
forile uscate ntr-un col, mi-am fcut un du i m-am pregtit de
petrecere.
,
RUG I GER
Arhipelagul cele dou sute de insule locuite de aproximativ o sut de mii
de oameni se afa pe una dintre numeroasele falii ce nconjurau planeta.
Situate ntre presiunile infernale ale Feei-luminate i contraciile datorate
gerului de pe Faa-ntunecat, insulele erau supuse cu regularitate
cutremurelor. n medie, o dat pe an, sirenele avertizatoare i trmbiau
neplcutele semnale bi-tonale i ne pregteam pentru iminenta zglial. n
cei douzeci i cinci de ani de existen ai coloniei, nu mai puin de cinci
noi insule se ridicaser din adncuri, iar trei dispruser n adncuri.
Meridian nu era cea mai sigur planet a Expansiunii, dar poate c tocmai
asta atrsese comunitatea artitilor dorin a de a duce o via incert,
balansndu-se ntre sublima frumusee i permanenta ameninare a
dispariiei.
-amara i Maximilian Trevellion fuseser chiar mai ambiioi dect
majoritatea: cumpraser una dintre cele mai tinere insule. Dup spusele
lui Abe, insula nu fusese dect un petec de roc stearp cu douzeci de ani
n urm, cnd cei doi sosiser pe Meridian i vzuser, cu imaginaia i
intuiia artitilor, potenialul stncilor golae.
Le populaser cu o explozie de vegetaie local i conduseser lucrrile de
construire ale unui dom luxos n punctul cel mai nalt al insulei.
Am ajuns pe la nou. Abe i-a strecurat avioneta ntr-un port ticsit cu
iahturile scumpe i alupele puternice ale celor bogai i celebri. nce-
pusem s m simt stnjenit la gndul artitilor Transformai i Amplifcai.
Erau renumii pentru snobism i pentru dispreul elitist fa de cei care nu
erau aidoma lor. Regretam c nu gsisem nite scuze pentru a rmne
acas.
Unul dintre cei vreo zece indivizi n uniforme care se ocupau de amararea
vaselor ne-a preluat avioneta, i am pit pe chei.
Ziua era nc luminoas. Soarele ardea chiar deasupra orizontului cu
aceeai ferocitate nendurtoare ca i n miezul zilei. Sus n vrful pantei,
domul era iluminat de neoane interioare, pregtindu-se pentru cderea
brusc a nopii, prevzut peste o or, odat cu apariia ecranului orbital.
Putea f vzut la orizont, spre nord: muchia unei semiluni ntunecate,
naintnd lent ctre arhipelag.
Ali invitai ni s-au alturat pe debarcaderul de marmur, brbai i femei
din toate cele trei caste sociale, mbrcai parc pentru ceremonia
decernrii unor premii de prestigiu. Am remarcat numrul mare de paznici
din zona pontoanelor, precum i pe cei niruii de-a lungul potecii erpuite
ce suia spre dom. Purtau uniforme negre i arme laser, iar prezena lor la
ceea ce urma s fe un eveniment artistic mi s-a prut bizar. Mi-am
amintit c despre Tamara Trevellion se spunea c, scurt timp dup moartea
soului ei, petrecut cu un an n urm, i angajase propria armat
personal, care s pzeasc insula i s protejeze multele opere de art.
(n matre d' nalt, ntr-o uniform stacojie cu epolei lai, a luat invitaia lui
Abe, ne-a examinat i ne-a indicat drumul.
Dup ce am pit pe scara rulant, Abe m-a privit. mi simise probabil
reinerea.
Hei, Bob! Nu- i face griji. La urma urmei, noi avem treab aici. Nu l-am
putut prinde pe Steiner, aa c i-am lsat un mesaj. Am ajuns totui la
inspectorul Foulds. Mi-a spus c-o s discutm aici.
Am ajuns la intrarea n dom. Un uier ne-a condus prin foaier i salonul
mobilate luxos, la o alt ieire a domului naintea creia se ntindea o
pajite uria plin de oaspei. Cnd am pit peste prag, numele i
ocupaiile noastre eu am fost prezentat drept ex-pilot stelar s-au auzit
din difuzoare ascunse. Cteva capete s-au ntors spre noi, totui majoritatea
conversaiilor au continuat indiferente.
Gazonul era presrat cu numeroase opere de art, remarcabile sculpturi
laser i statuete din bronz i platin lucr rile lui Maximilian Trevellion.
napoia noastr soseau i erau anunai ali musafri unii n mod evident
nume importante, dac reducerea discuiilor putea reprezenta o indicaie.
La un moment dat, un ropot politicos de aplauze a salutat sosirea unui
artist Amplifcat, care fcu o plecciune drept rspuns. Invitaii se
risipiser pe pajite n grupuri corespunztoare celor trei caste n acest
stadiu timpuriu, doar consumul de alcool sau droguri putea distruge
barierele sociale. Muli se strnseser n jurul arztoarelor de pe piedestale,
inhalnd fumurile euforice. O orchestr cnta o seleciune de electro-clasice
din toat Expansiunea. Lng pajitea principal, exista o alta, n form de
ea, unde am zrit dou uriae ecrane ovale plutind n aer; de pe grav-srii
ce pluteau lng ele, tehnicieni grbii fceau ultimele retuuri. Am
presupus c vlceaua aceea urma s fe scena evenimentului artistic.
Am rmas la marginea peluzei, i am privit interesat mulimea. M gseam
pentru prima dat printre atia Amplifcai i Transformai, i ncercam o
reinere n a m amesteca printre ei. Pe Insula Principal, n singurul ora
adevrat al arhipelagului, majoritatea cetenilor ntlnii pe strzi erau
normali sau primitivi, cum eram denumii. A i T erau prea ocupai s-i
creeze capodoperele ca s fe vzui n timpul zilei, i oricum aveau ser!itori
care se ocupau de problemele cotidiene.
Ei apreau numai seara, pentru a f remarcai n restaurantele de lux i la
petrecerile exclusiviste.
Amplifcaii nu erau prea spectaculoi. n esen erau primitivi, cuplai cu
cele mai moderne harduri asistate cerebral, auxiliare occipitale i tastaturi
antebra. Tehnologia atinsese un asemenea nivel de sofsticare nct multe
funcii de rutin putuser f miniaturizate i purtate fr a f remarcate
ns aa ceva ar f artat scopul: de a f recunoscut drept Amplifcat. Arta
produs de ei avea mai multe n comun cu fzica cuantic i matematica
superioar dect cu orice form de art recognoscibil ce putea f apreciat
de un normal, cum eram eu.
Pe de alt parte, Transformaii erau radical diferii. Muli se modifcaser
total, pstrnd numai caracteristici vestigiale care s le indice umanitatea
original transforma i astfel nct prezentau aspectul exterior al unor
animale disprute sau existente, pmntene sau extraterestre. O femeie
mersese pn la capt, ca s spun aa, i luase forma-soma a unei scroafe
supraponderale, doar chipul ei frumos, rmnnd nepotrivit de copilresc
pe un grumaz att de solid. Am auzit-o discutnd despre cubismul tri-
dimensional cu un brbat-urangutan. Erau destui oaspei astfel modifcai,
i uri dup prerea mea, despre care puteam doar presupune c
adoptaser trupuri extraterestre.
Ici-colo se puteau vedea i normali: un grup era strns n jurul unui arztor
de euforice, rznd amuzai, Am vzut civa tehnicieni Telemass, n
uniformele albastru-deschis ale Organizaiei, i civa oameni de afaceri de
pe Insula Principal .
mpreun cu Abe m-am apropiat de marginea pajitii i am admirat plaja
afat mult sub noi, oceanul i celelalte insule. Un normal dintr-un grup
din apropiere ne observ i porni ctre noi. Continua s zmbeasc sub
efectul fumurilor.
Abraham, Bob... m bucur s v vd!
Douglas Foulds era un brbat masiv i puternic,
trecut de cincizeci de ani. Venise de pe colonia Debarcrii lui Baxter, o
planet cu gravitaia mai mare dect pe Pmnt sau Meridian i n
comparaie cu ceilali oaspei prea ridicol de bondoc. Doug era Inspectorul
ef al Poliiei Meridian; avnd n subordine vreo douzeci de oameni care s
se ocupe cu munca de teren, el era mai degrab legat de hrograie.
Aceasta nu-l mpiedica ns de a participa la toate petrecerile importante,
sau la alte reuniuni mondene din arhipelag.
Ce dracu, Abe... de ce nu intra i i voi printre oameni? Hai, s v prezint
unor prieteni.
Doug m vizitase la scurt timp dup sosirea mea pe Meridian, i n
decursul urmtoarelor luni am devenit prieteni. Am descoperit c amndoi
ndrgeam deltaplanele cu motor, i am petrecut destule weekenduri
explornd oceanul. Conjuncia dintre volumul muncii lui i sporirea
dependenei mele de drog fcuse ca n ultimele ase luni s nu ne ntlnim
aproape deloc. n puinele ocazii cnd m sunase, propunnd s mai facem
vreo excursie, l refuzasem sub nite pretexte jalnice.
Acum sttea ntre noi, de abia ajungndu-ne pn la umeri. Ne apuc
deasupra coatelor i ne conduse de-a curmeziul gazonului, aidoma unui
temnicer.
Lng intrarea n dom, mai muli Transformai erau strni n jurul unui
piedestal-euforizant, bine dispui n urma unei combinaii ntre fum i
ampanie. Atmosfera era relaxat, abundnd n tachinri amicale i hohote
frecvente de rs.
Dougy! r cni cineva sau, mai degrab , ceva c nd am ptruns n
teritoriul hoardei. Prezint-ne prietenilor ti!
Propunerea suna aproape amenintoare, deoarece indi!idul purta pe umeri un
magni)ic cap de leu.
Abe, Bob, rosti Doug, face i cunotin cu fanii Tamarei Trevellion. Biei
i fete, ei snt Abe i Bob. Art spre omul leu: Leo Realisto. Leo este
probabil cel mai bun actor al planetei.
-rans)ormatul se nclin plin de modestie, vreo duzin de tipuri de animale n
grup, ns toate difereau de ceilali Transformai pe care-i vzusem pn
atunci, deoarece i pstraser poziia vertical doar capetele, i
ocazional busturile, find modifcate. Leo Realisto purta un costum alb cu
vest, iar acest rafnament de vestimentaie fcea de-a dreptul absurde i
chiar surprinztoare maiestuosul su cap leonin i coama aurie.
Doug ne-a prezentat i altor Transformai; de la domesticele i banalele
pisici i cini, la mai exoticele tatu, mandril i zebr. De la gt n jos, toi
erau mbrcai dup ultima mod, i aproape c m puteam auto-convinge
c purtau mti ingenioase, dac n-ar f fost verosimilitatea flcilor bloase
i a membrelor mucoase faciale.
To i sntem admiratori ai Tamarei Trevellion, ne-a explicat Doug. Ea a
fost prima care a adoptat transformarea integral a corpului, i modifcrile
lor pariale snt un omagiu. La urma urmei, ar f fost passe s-o imite... Ah -ri.i+
Se nl n vrful picioarelor i futur mna spre o fat micu, aproape tot
att de scund ca el. Ea i rspunse n acelai mod, se repezi ctre Doug i-l
mbri. Avea capul de vulpe cu ochi mari, negri, un bot mic i roz, iar
blana facial avea favorii albi. Restul trupului era al unei sporti!e de optsprezece
ani iar e)ectul general al combinaiei era, dup mine, destul de grotesc.
Un pilot! ip ea cnd Doug ne prezent. i acoperi cu palma ochii
uriai. Vai, vai! Prea tehnic! Se nfor ca de o spaim delicioas. midai !oie?
nainte s-o pot opri, ntinse mna i-i trecu degetele peste ceafa mea, nrile
ei umede apropiindu-se la numai civa centimetri de mine, mi pipi
consola occipital.
Nemaipomenit! scheun . Dar... oh, tu cum poi? -oate piesele alea n capul
tu!
E sigilat, am rostit i m-am blestemat pentru c o spusesem pe ton de
scuz.
i totui! exclam vulpea.
Cred c Doug mi-a simit stnjeneala. A prins o tav plutitoare cu buturi
i a oferit-o-mprejur.
Oricum, ce te-a adus aici, Bob? Ai auzit de e!enimentul -amarei?
N-aveam nimic mai bun de f cut, am ridicat din umeri. Care-i
evenimentul?
Nu tii? Ia gndete-te! Ce-i azi? Doug i Trixi ne surdeau, inndu-se cu
braele dup mijloc.
Am schimbat o privire derutat cu Abe.
Spune-le, Trixi chicoti /oug.
Vulpea, legnndu-i capul dup fecare cuvnt,
aidoma unui metronom, inton grav:
Se mplinete exact un an de cnd Tamara Trevellion i-a pierdut soul n
accidentul Telemass!
Cunosc torii se ateapt la ceva cu totul deosebit pentru aniversarea
tragediei, complet Doug. Ar trebui s fe un spectacol aparte.
Abe pri!i n 'ur.
Tamara n-a ap rut nc?
Doug pufni iari n rs, holbndu-i ochii uluitor de albatri sub crlionii
grizonai. l binedispuseser fumigaiile euforice care se nvolburau pe lng
capetele noastre. i eu ncepusem s m simt uor ameit sau poate c
de vin era anturajul.
Probabil c -i repet intrarea triumfal. N-ai auzit ultima brf?
Unii dintre noi muncesc ca s triasc, bombni Abe.
De-a dreptu l ngrozitor! replic Doug, De fapt, strngerea de informaii e
una din caracteristicile meseriei mele.
Deci, care-i b rfa? fcu Abe.
Doug ne fcu cu ochiul.
Se zice c Tamara l are amant pe Wolfe Steiner.
Trixi duse mna la gur.
Ce nebunie! chico ti ea.
A trecut totu i un an de cnd i-a pierdut brbatul, am ncercat s-i iau
aprarea artistei.
Ah, nu m -nelege greit... n-am nimic mpotriva vieii ei intime, zise
Doug, Dar chiar cu Wolfe Steiner?
Wolfe! str mt din nas Trixi. Puah, brbatul-sloi+
Nu neleg, se ncrunt Abe. tiu c el e Amplifcat, dar...
Destul de rar se ntmpla ca Transformaii s triasc cu Amplifcaii, totui
nu era ceva nemaiauzit.
Doug cltin din cap.
Ascult , Abe. Nu crezi c-i niel cam ciudat ca Tamara s se ncurce cu
directorul staiei Telemass la un an dup accident?
Nu-mi dau seama...
N-o cuno ti, continu Doug. E rece ca un pete... cred c de-aia s-a i
Transformat ntr-unul. Anul trecut era nnebunit, drmat de durere. Se
jura c nu se va putea obinui niciodat cu pierderea lui Max. Dac-i
aminteti, l-a ameninat pe Steiner c-l va da n judecat pentru neglijen.
Ancheta l-a absolvit de orice vin , am intervenit eu.
Nu asta-i important. Indiferent care ar f fost rolul lui, Tamara l -a
considerat vinovat. Asta face cu att mai suspect actuala lor legtur.
M-am ntrebat dac s-i spun lui Doug c lipsa de ocazii de a face pe
detectivul l mpingea s-i imagineze intrigi acolo unde nu existau.
Poate c , suger Abe, femeia i-a neles greeala, a constatat c Steiner
e un individ valabil i s-a ndrgostit de el.
Nu-mi vinde mie romantisme, Abe! Fac meseria asta de ndeajuns timp
ca s simt cnd ceva miroase... a pete stricat, chicoti din nou Doug de
propria-i glum. Trixi i se altur.
Abe proft de ocazie pentru a schimba subiectul.
Apropo de Steiner, spuse el, l-am c utat azi ca s-i spun despre cele
ntmplate pe Faa-luminat, dar nu l-am putut gsi. Oare o s apar i el
pe aici?
F r ndoial, ncuviin Doug. O srut pe Trixi pe botiorul roz i o
plmui uor pe fund. terge-o acum. Aa, fetio. Reveni spre noi: n
legtur cu rmiele acelea..., ncepu el cnd Trixi se ndeprtase.
Prea lipsit de cheful de a discuta probleme profesionale, atunci cnd
existau posibiliti de distracie.
n cele din urm, fu scutit de eforturi.
Am fost ntrerupi de sosirea nopii. Marginea anterioar a ecranului oval
pluti peste insul, aducnd cu ea scurtul amurg care anuna opt ore de
bezn total. Spre orizontul nsorit, ecranul avansa lent peste globul
arztor aidoma unui oblon gigantic. Odat cu naintarea ntunericului,
aurora Feei-luminate scnteia cu att mai magnifc, crend refecii
spectaculoase pe suprafaa oceanului. Dinspre oaspeii de pe pajite se
auzir aplauze spontane. Domul strlucea n noaptea tot mai profund, i
de nicieri sclipi un proiector, trimindu-i spotul pe ieirea boltit i pe
treptele care coborau n grdin.
Ce v-am spus? murmur satisfcut Doug.
Muzica amui. Tcerea se ls peste mulime; Transformaii de lng noi
priveau cu veneraie. Tamara Trevellion i fcu apariia.
M-am holbat i eu, dar ceea ce am simit a fost mai degrab repulsie dect
admiraie. La nceput, crezusem c purta o rochie de sear din lame negru.
Dar dup aceea, cnd s-a oprit n capul scrilor, la civa metri de noi, mi-
am dat seama c m nelasem. Tamara Trevellion era complet dezbrcat.
Aa-zisa rochie era o serie de volane i aripioare membranoase, care
pluteau i tremurau n jurul ei precum cea mai delicat dantel. Snii i
fuseser ndeprtai, iar vaginul era ascuns napoia unei cute de epiderm.
ns cel mai ocant mi se prea chipul ei. Buzele subiri uneau pomeii
mpltoai, iar ochii i erau uriai, cenuii i fr fund. O creast nalt,
epoas, ncepea de deasupra sprncenelor i continuau peste easta
prelung, pn la ceaf. Branhiile, nchise acum, erau tieturi rou-aprins
pe gt. Efectul general departe de a f pl cut estetic, aa cum bnuiesc c
intenionase era monstruos. Mi-am aminti t superba siren vzut pe
vid-ecran cu un an n urm, i nu m-am, putut hotr dac atunci
greisem apreciind-o sau dac Tamara se mai Transformase ntre timp.
Pe tele Vduva Neagr din abisurile Feei-ntunecate, mi opti Abe fr
s-i ia ochii de la ea. Pigmentul i se nnegrete n scop de camufaj, atunci
cnd masculul speciei a fecundat-o i a murit.
Priveam silueta nalt, regal. Trebuia s recunosc c o gseam
impuntoare, poate i datorit felului cum sttea, nemicat i tcut,
privindu-i oaspeii ca pe nite supui.
Abia atunci am observat cele dou persoane dinapoia ei. Una era o fat
scund i slbu, probabil o servitoare sau dam de companie.
M-a atras imediat: era mbrcat destul de modest, de parc salopeta
galben fusese aleas de altcineva, i nu reprezentase opiunea ei ns
nu fcea altceva dect s-i pun n eviden drglenia natural. Era
prima femeie vzut de mine n decursul serii care prea pe de-a ntregul
freasc i uman. M-am ntrebat dac Tamara avusese un cuvnt de spus
n privina vemintelor fetei, tocmai pentru a nu f eclipsat.
A doua persoan era un brbat gras i chel, pe care l-am recunoscut din
emisiunile de tiri ca find medicul artistei, responsabil pentru trans-
formrile ei. O urma ndeaproape pe femeia-pete, ca un fel de parazit
piscicol, parc ateptnd solicitarea n orice moment a capacitilor sale.
Doamnelor i domnilor, ncepu Tamara cu o voce de sopran, limpede,
dar rece, luminile scnteindu-i de pe solzii irizai. Snt, desigur, onorat de
prezena dumneavoastr. tii cu siguran c ziua de astzi are o
nsemntate aparte pentru mine. M-am gndit c aceast ocazie nu poate
trece fr o anumit celebrare care s-o marcheze, find vorba de o creaie de
o excepional nsemntate. n acest scop, n ultima lun, am ncercat s
realizez un montaj comentat pe care s-l spun aprecierii dumneavoastr.
Creaia este intitulat "Memorial" i va f proiectat, ca ntotdeauna,
deasupra grdinii peste aproximativ o jumtate de or. Sper din toat
inima c o vei aprecia.
Un val de aplauze i ntmpin cuvintele, i m-am pomenit participnd i eu.
Tamara ridic braele cu un gest imperios, solicitnd tcere.
Poate c n acest moment, ar trebui s proft i s menionez c am
aranjat ca un spectacol pe viu s aib loc sptmn viitoare... Un murmur
de apreciere se rspndi printre spectatori. l plnuiesc de cteva luni, i cu
modestie l consider opera mea cea mai desvrit. Nu are nc un titlu, i
va simboliza legtura Pmntului cu 0eridian. Sntei invitai cu toii. nclin
capul: Mulumesc.
Alte aplauze i, acceptndu-le ca freti, femeia prsi spotul refectorului,
trecnd printre invitai, cu fata i medicul urmnd-o ndeaproape.
Ei bine, coment Doug, merit ateptarea. Spectacolele ei pe viu snt cu
adevrat deosebite.
Se ntrerupse i fcu semn cuiva dintr-un grup de Amplifcai.
De cealalt parte a pajitii, Wolfe Steiner discuta cu un brbat scund,
brbos. Cnd l zri pe Doug, se scuz printr-o plecciune politicoas i ni
se altur. l domina prin nlimea lui pe inspector, i efectul celor doi
unul lng cellalt era aproape comic. Directorul Organizaiei Telemass era
mbrcat cu o uniform neagr, sobr; prul argintiu, tuns perie, i
sublinia inuta militroas.
Dom nule inspector... i nclin capul spre Foulds, apoi spre mine i
Abe.
Wolfe, rosti jovial Doug, i utilizarea prenumelui sun ca o provocare, te
distreaz petrecerea?
Am simit brusc o ncrctur de antipatie ntre cei doi.
Rezervat, Steiner nclin capul ntr-un gest de indiferen.
Comparativ cm altele, dep ete media.
De obicei, nu prea apari la ele, continu Doug.
n ultimul timp am )ost )oarte ocupat.
M-am ntrebat dac aerul de detaare al directorului de i prezent fzic,
prea absent, de parc i abandonase personalitatea altundeva era
rezultatul animozitii dintre el i Doug, sau un efect al Amplifcrii sale.
Muli Amplifcai pe care-i cunoscusem preau s triasc ntr-un trm
afat alturi de realitate, pierdui precum artitii ntr-o lume interioar
intim.
Totu i ocupaiile nu te-au reinut i de la asta, nu, Wolfe?
Steiner prefer s nu rspund.
Evenimentul ar trebui s fe grozav, nu? continu ncpnat Doug.
Directorul l privi cu ochii si att de castanii nct preau negri. O calot
nervurat i acoperea easta, innd capul uor nclinat, ntrebtor.
Rspunsul lui veni dup o pauz de cteva secunde:
Sincer vorbind, nu pot spune c de abia l atept.
Doug i frec palmele i-i fcu cu ochiul luiAbe.
Da? i de ce anume, Wolfe?
Dup opinia mea, rspunse Steiner dup o scurt refecie, mi se pare
un rspuns mult prea calculat ca s fe considerat drept art adevrat. n
plus, nu snt sigur c Tamara i-a revenit sufcient din tragedie, sau c a
asimilat-o complet pentru a produce o oper semnifcativ asupra
subiectului.
Amui. Pe suprafaa calotei, sub urechea lui dreapt, alergau puncte
luminoase.
Poate n scopul de a curma urmtoarele remarci ale lui Doug, Abe
interveni:
Acesta va i ultimul dumitale eveniment monden pe Meridian, domnule
director? Am auzit c pleci.
n mai puin de o sptmn, ncuviin Steiner. S-ar putea totui s mai
apuc si urmtorul eveniment al Tamarei. Data plecrii s-a amnat datorit
unor circumstane neprevzute...
i Tamara, interveni. Doug, vine i ea cu tine?
Steiner pru s nu observe, sau hotrse s ignore provocrile
inspectorului.
I-am cerut Tamarei s m nsoeasc n noul post.
i-a acceptat?
R mne de vzut.
Abe schimb o privire cu mine. tiam c era la )el de stn'enit de postura de
spectator la acest duel !erbal.
Poate c mi-ai putea spune, domnule director, ncepu el, dac snt reale
zvonurile potrivit crora transmisiile Telemass spre Pmnt vor f reduse la
una lunar? Am auzit c la staie au a!ut loc reduceri de personal.
L-am zrit pe Doug privindu-l pe director, cu un zmbet uor pe buze,
parc cunoscnd ceva ce noi nu tiam i find ncntat de interogatoriu.
Transmisiile P mnt Meridian, i invers, nu vor f reduse la una pe
lun, domnule Cunningham, rspunse Steiner. Personalul a fost redus,
asta-i adevrat. Nu va afecta ns n nici un fel frecvena importurilor i
exporturilor.
Chiar a a? pufni Doug. Atunci ce caut aici "consilierul tu tehnic"
nu aa a fost prezentat dac totu-i n regul?
Art spre brbosul n costum negru cu care Steiner vorbise mai devreme.
Prezen a lui Weller aici e pur i simplu monden, replic directorul.
Totu i nu negi c viaa i-a ncetinit ritmul pe Meridian? insist Doug. n
ultimul an, turismul s-a prbuit, operaiunile miniere au fost sistate.
i sugerez, s-i ntrebi pe economitii de pe Principal despre problemele
amintite. Eu conduc staia Telemass, domnule inspector, nu planeta.
/oug sorbi din pahar zmbind misterios.
i-am recepionat mesajul, domnule Cunningham, continu Steiner i se
ntoarse ctre Doug: Bnuiesc c acesta era motivul pentru care doreai s
m vezi, domnule inspector?
Wolfe, mi-ai putea spune dac -i lipsete vreun tehnician? Rmiele
descoperite azi par s aparin unuia dintre oamenii ti.
Steiner czu n trans. Rnduri de text miniaturizat alergar n josul
pupilelor sale. i reveni i spuse:
n clipa de fa am cinci oameni n concediu. Ei pot f oriunde pe
Meridian. Se opri o clip: tii cum a murit domnule Cunningham?
Nu tocmai. Este clar c a fost devorat de un leu-de-nisip, ns dac
animalul l-a ucis...
De asemenea, interveni Doug, este ciudat cum a reu it tehnicianul s
ajung att de departe. n apropiere nu exista nici un vehicul, i nici urme
de vehicul, dup cum spun Abe i Bob. Iar pe jos nu putea ajunge acolo.
Este posibil ca un leu s -l f atacat n apropierea coastei i s-i f trt
cadavrul n interior? ntreb Steiner.
Doug privi spre Abe care scutur din cap.
Nu este cuno scut ca leii s se aventureze n preajma coastei. Ei triesc i
vneaz ntr-o regiune situat la o sut-dou de kilometri spre interior. i
nici nu-i trsc prada. O devoreaz pe loc.
S-ar putea s mai apelez la tine, rosti Doug. i-a f recunosctor dac
i-ai putea gsi timp i pentru mine. ..
napoia noastr se isc animaie. Tamara Trevellion i croia drum printr-o
mulime de admiratori, urmat ndeaproape de fata cea drgu i de
medic. Steiner se scuz, i se altur i-i lu braul; o nsoi ctre grupul
nostru, discutnd cu ea.
Privindu-i, m-am ntrebat cum putea s aib o relaie intim cu o femeie
att de strin umanului.
Artista ajunse lng noi.
Domnule Cunningham, domnule inspector Foulds. i nclina capul spre
fecare, Wolfe, dragul meu, f prezentrile...
Glasul i era poruncitor, lipsit de cldur. Cnd i-am fost prezentat, mi
ntinse o mn rece.
De maxilarul ei inferior atrnau musti, cu extremitile iluminate aidoma
unor fbre optice.
ncntat, spuse ea pe un ton deloc convingtor.
Dei i pstrase silueta iniial, prea c fusese ntins n mod forat,
oasele i muchii membrelor ei, pn i cele ale bustului, elongate i
atenuate pentru a obine o estetic stranie dup orice criterii omeneti de
frumusee. Din deprtare, prea remarcabil de zvelt i cu un aer exotic;
din apropiere, dominndu-ne pe toi cu nlimea, m oca; mi se prea o
bizarerie monstruoas. Cnd i-am strns mna, am simit pelicula sebacee
rece care-i acoperea pielea, i abia atunci am remarcat petiorii parazii,
aidoma unor viermi, ancorai prin ventuze de solzii ei, micndu-se prin
lovituri rapide ale cozilor.
i ls cele patru degete unite prin membran pe braul lui Steiner.
Sper c i-ai ntreinut pe invitaii notri?
Pe fa nu-i puteam descifra nici o expresie, ns mi s-a prut c simt o
und de ironie n glas. Ultimul lucru la care te puteai atepta de la Steiner
era s "ntrein".
Aveam o discu ie fascinant, se altur Doug.
Amplifcat dincolo de asemenea fecutee, Steiner tcea lng femeia-pete,
sau poate c era pierdut n abstracii cunoscute numai lui.
B nuiesc c v istorisea despre trdarea lui, urm Tamara.
Abia atunci reacion Steiner. Ochii i se lrgir, de parc remarca l
biciuise. O privi pe artist.
Despre ce trdare e vorba? ntreb Doug ascunzndu-i sursul.
Ah, nu v-a spus? l strnse pe director de bra: Wolfe m prsete.
Nu-i o descriere prea cinstit , replic el. Te-am rugat s m nsoeti la
noul meu post, Tamara.
V vei duce, doamn Trevellion? ntreb Doug.
Meridian este acum c minul meu. l ador. Nu voi pleca niciodat,
indiferent de situaie, rspunse ea privindu-l pe Steiner cu ochi cenuii,
plai i lipsii de expresie. Schimb dup aceea subiectul, adresndu-se lui
Abe: domnule Cunningham... Wolfe mi-a spus c ai discutat despre leii-
de-nisip. Ai vzut pe cineva sfrtecat pe Faa-luminat, astzi?
Am inspirat brusc, aproape gata s m nec cu butura. Nu puteam spune
dac referirea Tamarei Trevellion la Faa-luminat fusese premeditat, o
alt cruzime, sau doar un faux pas de insensibilitate negndit.
n tcerea apstoare care urm, am privit-o mai atent pe fat
nsoitoarea care sttea napoia ei. n mod evident, ar f dorit s spun
ceva, s schimbe subiectul, ns nu putea gsi cuvintele s-o fac. Avea o
expresie chinuit, ntre durere i stnjeneal.
Exact, ncuviin Abe cu o privire sfdtoare,
Leii-de-nisip m fascineaz, continu Tamara. Snt cele mai feroce
animale originare de pe planet, nu?
S ntei bine informat, coment Abe rsucind paharul n mn.
tii ceva, rosti femeia adresndu-se cumva tuturor, cred c mi-ar place
s am unul domesticit.
E ceva imposibil, exclam Abe gata s-i piard cumptul.
Adev rat? Totui un leu n-ar putea f operat ca s-mi asculte comenzile?
Se ntoarse spre medic: Ce spui Hathaway?
Brbatul aproape c fcu o plecciune, apoi opti c o asemenea operaie
era posibil.
Doream brusc s fu altundeva, departe de scena adoratorilor unei femei
care clca n picioare sensibilitatea oamenilor prin egocentrismul ei nesocotit.
Se pare c aceeai dorin o avea i tnra ei nsoitoare. Se strecur pe
lng mine, strnse din buze i ridic ochii n sus, parc spunnd: "Iar
ncepe!" Era o uurare s vezi trsturi att de expresive dup chipul
lugubru al Tamarei.
Fata era micu, cu pr lung, blai, sprncene negre i o fa oval, palid.
Buzele i erau att de pline nct preau umfate, conferindu-i o fgur de
martir. Nu puteam s nu remarc starea uzat a salopetei de pe trupul
slbu: avea aspectul neglijent i nesofsticat al celor care au ncetat s mai
fe preocupai de aspectul lor, de pild pacienii spitalelor psihiatrice.
Pentru a completa aspectul de mizerie, era descul.
Cum dracu o po i suporta? am ntrebat-o.
i umezi buzele cu o expresie chinuit, strmb, de resemnare i nl din
umeri stoic.
tiu, am adugat, cineva trebuie s fac i treaba neplcut...
De data aceasta zmbi, apoi ovi, gata s spun ceva.
S ntei domnul Benedict, opti n cele din urm, pilotul?
Privi nervoas ctre Tamara, dar femeia-pete era absorbit n discuia cu
medicul. V-am auzit anunat...
Eram surprins c-i reamintise.
Ex-pilot, am corectat-o.
S ntei primul pilot... ex-pilot pe care l ntlnesc, rosti timid, evitndu-
mi privirea. Ai fost pe cursele din sistem?
Am ncuviinat, dorind s schimb subiectul.
P mnt-Marte, n principal? Vorbeam i eu n oapt, de parc n-ai f
dorit s ntrerup monologul Tamarei: acum declama cu patos despre
estetica deinerii unui leu mblnzit pe insul.
Dar de ce a i plecat? De ce ai venit tocmai aici?
Pentru o clip m-am ntrebat dac nu era o nscenare ns am respins
ideea. Fata era prea nervoas, prea timid ca s-mi testeze n mod
premeditat erorile trecutului.
M-am s turat de pilotat, i-am rspuns. Voiam o via linitit. Meridian
mi se prea planeta cea mai potrivit.
Ridic din umeri i surse.
tiu c-io prostie, dar visez de ani de zile s evadez de aici. Ursc
planeta. Nu vreau nimic altceva dect s scap.
i de ce n-o faci? am rs.
Oh, e imposibil! Rostise cuvintele cu pa tim, apoi se opri brusc simind
tcerea din jur.
Tamara Trevellion i ntrerupse discursul i o fxa pe fat, care prea c
vrea s intre n pmnt. Niciodat nu mai vzusem o expresie att de
ngrozit pe chipul cuiva.
tii, vorbi artista cu o rceal n perfect concordan cu aspectul ei, c
nu tolerez s fu ntrerupt. Poate c doreti s ne ncni cu comentariile
tale?
N-nu, se b lbi fata. Ia... iart-m...
n acest caz presupun c ai lucruri mai bune de fcut dect s-i etalezi n
public proastele maniere.
Fata pru plmuit i de abia reui s ncuviineze din cap, ntr-o aprobare
umilitoare. ndeprtndu-se grbit, privi spre mine i i-am vzut expresia
de disperare de pe chip. O anumit ncordare apruse printre toi cei de
fa, de parc fecare se simea vinovat pentru tolerarea unei asemenea
arogane.
Am privit-o pe fat alergnd peste pajite i disprnd n dom.
Ei bine, domnule Cunningham, relu Tamara, vrei s-mi capturai un
leu? V asigur c vei f recompensat corespunztor.
Indiferent care ar f recompensa, r spunsul este nu. Faa-luminat mi
trezete sufciente amintiri neplcute. Nu doresc s-mi risc viaa pentru un
capriciu.
Oferta mea este de o sut de mii de credite. Nu v grbii; mai gndii-
v...
nainte ca Abe s-i rspund, femeia i privi ncheietura minii i anun
c sosise momentul pentru nceperea evenimentului. Se ntoarse i se
deprt de noi, aripioarele unduindu-i n aerul cald al nopii, n vreme ce
traversa grbit prin mulime.
Abe i cu mine am rmas locului, urmrindu-i pe ultimii musafri pe o alee
n pant, asfaltat, printre begonii aromate i fori uriae n form de potire
ale unor tufuri native. Am trecut peste un pode din piatr i am ajuns la
vlceaua n form de ea. Iarba era presrat de perne, i invitaii se aezau
ct mai confortabil. Tvi pline cu buturi pluteau peste tot, iar fumurile
euforice se ncolceau prin vzduh. Eu ns nu m simeam deloc euforic.
Ce c ea, am comentat, ntinzndu-ne pe nite fotolii din spum.
tii ceva, Bob? Cred c habar n-avea ce-mi cerea s fac. Voia un leu-de-
nisip, i la altceva nu se gndea.
Eu m referisem la tratamentul aplicat fetei, dar n-am mai comentat.
***
Ateptnd nceputul spectacolului, m-am gndit la fat, i am regretat c nu
plecasem dup ea, s-o alin, n loc s m las ademenit s urmresc unul
din evenimentele auto-proslvitoare ale Tamarei Trevellion. Eram decis s
nu m las impresionat de ceea ce urma s vd.
Linitea cobor deasupra audienei. Am privit n jurul vlcelei; n-o puteam
zri pe Tamara, ns Wolfe Steiner se afa la vreo zece metri naintea
noastr, mpreun cu un grup de Amplifcai, privind cerul nopii.
Luminile, fcrui strlucitoare la periferia grdinii, plir, una cte una,
pn se ls bezna absolut.
Primul ecran plutitor, pn atunci un oval ntunecat de mrimea unei
avionete care acoperea stelele Feei-ntunecate, se activ; benzile de neon ce
formau rama se aprinser secvenial i crear un efect stroboscopic,
inundnd oaspeii ntr-un val de lumin albastr-oelie strlucitoare. Apoi
cu un neateptat vaier de corzi din difuzoare nevzute, ecranul se extinse
peste jumtate din cerul de deasupra vlcelei. Spectatorii ipar, mai nti
speriai, apoi n semn de apreciere, i privir fascinai. Pe membrana con-
vex, att de vast nct trebuia s m las pe spate ca s-o cuprind n
ntregime, aprur primele imagini.
Scena era Pmntul, colonia artitilor saharieni din Oaza Safr, iar
subiectul era artistul n cristal Max Trevellion, la o petrecere care celebra
logodna lui cu Tamara Christiansen. Filmul era preluat din arhiva vid-
tirilor, ns fusese subtil modifcat cu ajutorul computerului. Un glas re-
cita primele poeme de dragoste ale Tamarei. Vzusem sufciente viduri cu
Max Trevellion pentru a-mi da seama c aceste imagini, n care se bronza
pe marginea unei piscine, sau sculpta un cristal erau idealizate; Tamara i
prelucrase cu abilitate planurile feei, sporise strlucirea ochilor, i mrise
nlimea i-i fcuse gesturile fuide i poruncitoare. Prea chiar c eman
o aur charismatic. Abia cnd am auzit versul: "Ne apropiem de cei
iubii/Cu ochii perfeciunii...", am neles c imaginea nu era o versiune
mbuntit a lui Max Trevellion, creat n scopul de a-l preschimba n
ceva ce nu fusese, ci pur i simplu aa l vzuse Tamara Christiansen pe
viitorul ei so.
Timp de treizeci de minute am vizionat un rezumat al urmtorilor douzeci
de ani: nunta lor pe Pmnt, colaborrile artistice, mutarea pe Meridian. n
toate episoadele, Tamara aprea ca o siluet nalt, sever, frumoas, poate
chiar remarcabil dar c tui de puin Zeia Nordic dinaintea
modifcrilor. n portretizarea ei, aplicase aceleai tehnici de disimulare
folositoare pentru Maximillian, dei preferase s-i prezinte tinereea ntr-o
lumin rece, autocritic.
Dup aceea, flmul se concentra asupra carierelor artistice. Max ctiga tot
mai mult n fora, obinnd recunoaterea printr-o serie de cristale ce
prezentau viaa pe Meridian expuse acum n principalele galerii de art
pmntene. n privina Tamarei, ea aprea permanent n umbra soului.
Prea ovitoare n a-i etala operele, iar puinele creaii fcute publice
obinuser aprecieri modeste. Poeziile ei erau extrem de populare, ns
Tamara le dispreuia. Se prea c popularitatea versurilor slujea doar la a-i
sublinia insuccesul n alte domenii artistice.
Ultima scen a primei seciuni a evenimentului i prezenta pe Max i
Tamara lucrnd mpreun asupra unui cristal, cu comentariul: "n
creaie/Iubirea noastr, crend laolalt".
Uriaul ecran pli, scufundnd vlceaua n bezn. Urm un ropot politicos
de aplauze. Ca rezumat al vieii lor, precum i a viziunii Tamarei asupra
cuplului, fusese destul de interesant. Pregtise fundalul pentru tragedia
care avea s urmeze, totui nu putea f numit art. Max Trevellion
apruse ca un artist sincer, deschis i talentat, i simeam o oarecare
simpatie fa de el, ncepnd s neleg nenorocirea pierderii sale. Pe de alt
parte, Tamara se auto-caracterizase ca o paranoic, nevropat i
permanent chinuit de nencrederea n sine. Nu numai o dat se artase
nemulumit de creaiile ei: ntr-o scen, frmiase n buci un cristal pe
care-l considera nereuit. Dintotdeauna crezusem c artitii pot adopta
dou atitudini fa de munca lor: n mod egocentrist, ei pot aprecia c este
mai bun dect n realitate, sau c ar putea f mai bun. Tamara Trevellion
mpingea la extrem a doua atitudine.
Apoi al doilea ecran plutitor, redundant pn acum, i activ rama de neon
secvenial i se extinse brusc, ameitor. Acum tot cerul de peste noi,
ntregul cmp vizual de deasupra era ocupat de cele dou ecrane. O voce
anun data: aceeai zi, cu un an n urm. Ziua, mi-am amintit, accidentul
Telemass. Pe ambele ecrane apru un stop-cadru identic; un fotoportret al
lui Max Trevellion, cele dou chipuri privindu-se reciproc din emisfera
convexe. Apoi imaginea din stnga se puse n micare i spectacolul
continu.
"entru urmtoarea or, ecranele rular alternativ. Vreme de cinci minute,
primul prezent relatarea ofcial a celor ntmplate pe parcursul a cteva
ore n ziua tragic. Dup aceea, imaginea nghe i al doilea ecran art
ceea ce puteam doar presupune c reprezenta o versiune idealizat a
evenimentelor: cum ar fi dorit Tamara s se desfoare ziua.
Soarta e inevitabil, prea ea s spun, tragedia are nevoie de o victim:
deci, luai aceast victim...
Pe ecranul din stnga, l-am vzut pe Max Trevellion anunnd c fica lui era
bolnav: el urma s cltoreasc spre Pmnt n locul ei. Spectatorii
priveau, fascinai. Am simit un nod n gt, nelegnd c, prin acele cuvinte,
artistul se condamnase la dispariie. Apoi, pe ecranul din dreapta, apru o
feti blond, pregtindu-se fericit pentru drumul ctre Pmnt.
Zrind-o, m-am aplecat nainte, cu inima bubuind.
Fata..., am optind spre Abe.
Nu tiai? m privi el. E fata lor... Rug.
Da? Crezusem...
Am revenit cu atenia la ecran, atras i fascinat. Fata era aceeai pe care,
cu o or mai devreme, Tamara o tratase cu dispre absolut.
Cea despre care crezusem c era servitoarea sau ngrijitoarea ei, era de fapt
fica...
Privind, am constatat c artista utilizase aceeai tehnic pentru a modifca
subtil aspectul ficei sale, tot aa cum l idealizase pe al soului.
n realitate, Rug Trevellion era foarte atractiv; n aceast versiune,
trsturile ei fuseser uor transformate, denaturate; astfel c, dei uor de
recunoscut i pierduse toat atractivitatea, ntregul caracter. n scenariul
revizuit al mamei ei, nu era tocmai urt, ci oarecum... rutcioas i
capricioas. Am simit c m cuprinde furia fa de neltoria Tamarei. M-
am ntrebat ci musafri tiau ce fcuse.
#pectacolul trecu pe ecranul stng, ecranul care arta ceea ce se petrecuse n
realitate, i am vzut-o pe Tamara srutndu-i soul la desprire, n
sunete de fanfar nsoite de versurile: "Tragedia despririi lor/A fost c
nu-i cunoteau tragedia". L-am privit pe Max Trevellion ocupndu-i locul
pe platforma Telemass alturi de ceilali doi tahio-pasageri spre Pmnt: l-
am vzut fulgernd din existen, acompaniat de bubuit de talgere, apoi
tcere.
Ecranul din dreapta: Rug Trevellion lundu-i rmas bun de la prini care,
bra la bra, ndrgostii, o priveau suind pe platform i disprnd ntr-o
revrsare de lumin alb. Cei doi se ntoarser, zmbind i prsir staia.
Voce din of: "Destinul a decis, i dei tragedia e uria/ Poate f biruit".
tiam ns c versurile erau platitudini farnice, minciuni. Dac Rug ar f
luat locul tatlui ei n ziua aceea nefericit, tragedia artistei n-ar f fost att
de mare.
Totui spectacolul nu se terminase nc.
Tamara mai avea de sacrifcat o victim.
Cele dou ecrane se contopir, devenind o unic membran, aidoma
suprafeei interioare a unui dom. Apru o imagine neclar. Am rmas ocat
s-l vd pe directorul Wolfe Steiner, ntronat n fotoliul de comand de la
Centrul de Control Telemass ns nu acel Wolfe Steiner pe care-l
cunoteam. Grafca Tamarei preluase detaarea, rceala i amplifcarea i
le accentuase pe toate, astfel nct acum prea o caricatur, o mainrie,
lipsit de inim, inuman, un calculator. Ca i n cazul lui Rug, artista
remodelase trsturile: l fcuse mai puin uman, mai degrab o anex cu
chip dur a propriei Amplifcri.
Eram sufocai de imaginea mrit a lui Steiner, dnd ordine tehnicienilor
si care ncercau s gseasc vectorul n lungul cruia fuseser pierdui
Max Trevellion i ceilali. Era portretizat ca acionnd fr nici o tresrire de
emoie, ceea ce, aa cum intenionase Tamara, avea efectul de a trezi
ostilitate din partea spectatorilor dar oare mai mult pasiune din partea
lui l-ar f putut salva pe Max? Apoi l-am vzut anunnd familia, din nou cu
o total indiferen. L-am urmrit pe durata anchetei, rspunznd ntreb-
rilor i acceptnd verdictul "nevinovat", cu emoia unui android. Eram
manipulai s simim ur fa de el, i cnd s-au auzit versurile: "L-au gsit
n afara greelii/Dar oare l-ar f gsit vinovat?", cred c majoritatea
invitailor era de partea Tamarei. Am observat o siluet nalt trecnd
grbit pe lng noi i prsind vlceaua, iar cnd m-am uitat spre locul
unde sttuse mai devreme Wolfe Steiner, fotoliul su era gol.
Mi-am reamintit prerea lui Doug Foulds c legtura lor era dubioas, i
mi-am dat seama c avusese dreptate: Steiner fusese atras ntr-o curs.
Crezusem c pricep durerea artistei provocat de pierderea celui drag, dar
nu puteam nelege de ce n loc s ncerce s se vindece, sau poate s
nvee din durere i s-o utilizeze creator, aa cum ar trebui s fac artitii,
ea pornise s se rzbune, batjocorind n mod nedrept att pe Steiner ct i
pe fata ei.
M-am ridicat i am ieit din grdin. Cnd giganticul stop-cadru al feei
caricaturizate a lui Steiner dispru de pe ecran, nvluindu-mi retragerea
ntr-o binevenit obscuritate, am fost uluits aud napoia mea nceputul
aplauzelor, apoi tot mai sonor, pe msur ce privitorii i manifestau
completa aprobare pentru stilul rutcios i dispreuitor al Tamarei.
Simeam nevoia s rmn singur pentru o vreme. Mi se prea c pajitea
era contaminat de inumanitatea femeii, iar dac rmneam acolo i
puteam aproba n mod tacit creaia.
Umblnd fr int, m-am trezit pe o potec tiat prin stnc, deasupra
unei plaje pustii. Am cobort spre golfuleul retras, ptrunznd pe nisipul
plajei. Singura lumin provenea de la stelele afate deasupra Feei-
ntunecate.
n semintunericul dinaintea mea am auzit o uoar exclamaie de surpriz:
Domnul Benedict?
Am scrutat noaptea.
Rug?
Fata i terse grbit ceea ce putea f o lacrim de pe obraz. Era cocoat
pe un bolovan, cu genunchii strni la piept. Zmbi cnd m-am apropiat.
M-am g ndit c sntei dumneavoastr, domnule Benedict.
M-am aezat lng ea. n lumina ngheat a stelelor, prea redus n
mrime i substan, o gravur bidimensional din argint. Pe genunchiul ei
stng, zream sclipirea salivei i urma dinilor.
Am fcut un gest spre vrful insulei.
mi pare ru...
L sai, i feri ea privirea.
Am vrut s -i zic ceva mamei tale, s-i spun ce-am simit.
Ce putea i spune? Tonul i era lipsit de sperane.
Poate c reueam s-o fac s neleag ct de grosolan a fost...
$ug ntoarse spre mine ochii ei mari i verzi, curioi i inoceni sub crlionii
prelungi.
Vorbi i despre ce a fost mai devreme, cnd Tamara s-a nfuriat pe mine
pentru c am ntrerupt-o?
Bine neles.
Asta nu m deranjeaz, izbucni ea n rs. Aa m trateaz tot timpul.
Desigur, fa de strini... Ridic din umeri, cu un fel de hotrre: M pot
descurca.
Adic ?... Am fcut un gest nehotrt. Ai vzut spectacolul mamei tale?
Sperasem c poate nu-l vizionase.
ncuviin din cap fr sm priveasc.
Am fugit din camer. Crud, nu-i aa? Continu, cu o veselie forat pe
care o suspectam c masca adevratele sentimente: Ai vzut cum m-a
zugrvit, domnule Benedict? Am tiut mereu c ar f preferat s dispar eu
n locul tatei cu asta m pot obinui. Dar s m fac att de urt... n-
avea nici un motiv.
mi pare ru, am rostit complet inutil.
1ata pri!ea !alurile cu creste argintii.
i n faa attor oameni, spuse ea aproape vistoare. Asta a fost cel mai
groaznic. M pot obinui cu ura ei n intimitate dar s -o fac aa n
public ne degradeaz pe amndou.
M-am ntrebat dac auzise aplauzele.
ntre noi se ls tcere. Brusc m-am temut c avea s regrete c-i
descrcase sufetul unui strin, i s decid s plece, de aceea am rostit
primul lucru care mi-a venit n minte2
C i ani ai, Rug?
Trebui s se gndeasc puin...
Nou sprezece standard.
Atunci de ce te ine aici? De ce nu pleci, dac nu-i place cum te
trateaz?
Este o propunere, domnule Benedict? S fugim mpreun? Am putea
merge pe Pmnt. Nu-midoresc altce!a.
Am surs.
Nu-n eleg de ce nu-i strngi lucrurile i te mui pe alt insul?
Domnule Benedict, tiu c-mi vrei binele dar nu cunoatei totul. Snt
bolnav i-mi trebuie un tratament special; e foarte scump i doar Tamara
i-l poate permite, ai neles? Dac n-ar f fost Tamara i Grsanul, a f
murit.
N-am tiut... te rog s m ieri.
S nu credei c nu vreau s evadez, se ntoarse ea spre mine. Uneori
snt tentat s plec si s dau dracului toate consecinele. Adesea m
gndesc c o lun sau dou de libertate, departe de Tamara, ar reprezenta
un pre pentru care merit s mori. ns ntotdeauna mi se face fric,
rmn aici i nghit totul.
Am ncercat s destind tonul conversaiei.
Cu ce to ocupi aici? Lucrezi?
Alerg dup Tamara, oft ea. i snt secretar, servitoare i buctreas.
Am grij s aib la ndemn tot ce-i trebuie. Am fcut toate astea de cnd
aveam zece ani.
Nu po i iei deloc, s explorezi insulele?
Pru c se strnge n ea.
Tamarei nu i-ar place, opti.
A f vrut s-i spun s-o dea dracu pe Tamara cu ce-i place i ce nu-i place.
Apoi mi-am amintit c fata trise aproape douzeci de ani cu condiionarea
aceea i era supus pn dincolo de punctul unde simpla convingere
verbal ar f strnit gnduri de revolt.
Am simit c m privea.
Ceea ce a spus dup aceea m-a ocat.
De c t timp luai ger, domnule Benedict?
De unde tii...?
C ndva, Tamara a fost dependent, zmbi ea. Recunosc semnele, Pielea
palid, ochii... Se pare c luai destul de mult.
"entru moment, rmsesem fr replic. Pn acum nu discutasem cu
nimeni faptul c m drogam.
Pu in, am rostit.
S ntei dependent?
Am ezitat.
S zicem, obinuit. M-a putea opri i mine.
A a spunea i Tamara...
i-atunci cum s-a lsat?
A tratat- o medicul ei. Dup aceea, a modifcat-o. Acum nu mai are
nevoie de aa ceva. Metabolismul ei produce un alt drog, care-i d o stare
de graie permanent, i mai sigur.
Tcu cteva clipe, dup care urm:
Cine v aprovizioneaz, domnule Benedict?
Nimen i. Eu culeg forile i le prepar.
De pe Fa a -luminat? era n mod evident surprins.
Acolo cresc... n stare slbatic.
Deci... deci ave i cantiti mari?
Am ridicat din umeri, stnjenit de ntrebri.
Destul.
M privea atent.
Domnule Benedict.. . credei c mi-ai putea face rost de nite ger?
Nu tiu...
De ce nu? A i zis c ar trebui s evadez de aici. N-o pot face n mod fzic,
atunci de ce s nu aleg alt soluie? Ne putem ntlni aici, mine la aceeai
or. Ai putea rmne lng mine cnd l iau, s v asigurai c nu fac vreo
prostie. V-a plti pentru asta.
Nu vreau s fu pltit.
Atunci o s -mi aducei?
Zmbetul ei m ctig.
Numai pentru o singur doz, i-am spus, ntrebndu-m n ce m
bgasem. Att!
Grozav! S v lsai alupa n golful de alturi. Acolo nu poate f vzut
din dom.
Tresri brusc la un zgomot de pe plaj.
S-s-s-t! Cred c -i Tamara.
Am surs. Voiam s-i spun c era paranoic.
Dac m gsete aici, vorbind cu dumneavoastr, cnd ar trebui s fu n
camera mea... Sub lumina stelelor, chipul ei purta o masc a fricii. Trebuie
s plec, domnule Benedict!
M ateptam s porneasc pe poteca din stnc, dar se strecur prin
tufurile de la baza falezei. Am urmat-o. Ddu la o parte frunzele unei
ferigi i intr n spaiul strmt dintre doi bolovani.
$ug...?
ntoarse cu greu capul.
E un tunel pe care l-am descoperit, g fi ea. Urc pn la grdina camerei
mele. Este singurul secret pe care-l am fa de Tamara. Ne vedem mine!
Apoi dispru.
Am prsit plaja, trecnd nu pe lng mama ei, aa cum se temuse, ci pe
lng doi amani Amplifcai, care se mngiausub stele. Am urcat pe potec
i m-am alturat seratei de pe gazonul iluminat, gndindu-m la Rug
Trevellion i la situaia ei.
Nu doream s m mai rentlnesc cu Tamara i, gsindu-i pe Abe, m-am
simit uurat cnd mi-a propus s plecm.
Pe unde-ai fost, Bob? Eram preg tit s plec imediat dup aa-zisul
eveniment. Tamara a fost insuportabil. Parc s considere c a creat ceva
monumental. i ce-i mai groaznic, sicofanii ei i dau dreptate.
***
Revenit att de devreme n domul meu, m-am instalat pe verand i am
revzut evenimentele nopii, spectacolul i ntlnirea mea cu Rug. Apoi am
luat forile-gerde acolo unde le azvrlisem i am nceput s pregtesc
drogul. Am refcut o soluie slab pentru fat, am umplut cochilia pentru
mine i am depozitat restul.
M-am ntors pe verand cu o doz mic n arztor, pentru a-mi mai rezolva
noaptea. M-am gndit mai nti s retriesc discuia de pe plaj, apoi m-am
rzgndit. Era prea recent i nconjurat de multe incidente neplcute
descoperirea rmielor tehnicianului, spectacolul, felul cum Tamara i
trata fica. Dac oricare dintre ele aprea cnd m concentram asupra
perioadei petrecute cu Rug, riscam s m aleg cu un comar. Am preferat
s m gndesc la vacana petrecut n urm cu douzeci de ani, la plaja i
la fata blond i zvelt, att de asemntoare cu Rug Trevellion.
Am apropiat scnteia de pulberea roz, scnteietoare i s-a aprins cu un
sfrit, scond un fum gros, acrior.
Am inspirat adnc, i am visat.
3
4A/E
M-am trezit dup-amiaza, scit de un sunet insistent, dar neclar, undeva la
periferia contiinei.
Aproape treizeci de secunde dup ce-mi recptasem simurile, nu-mi
puteam aminti dect visul pe care-l trisem. Mi-am amintit nisipul i
soarele, gustul brnzei i mslinelor, ritul greierilor i rsetul unei fete. Se
prea c nu trecuse nici mcar o clip de la idila tinereii mele, de parc
puteam reveni pe plaj, pur i simplu ieind din dom. Atunci mi-am amintit
realitatea creia i aparinea domul i mi-am simit brusc copleit de
adevrul despre cine eram i unde m afam. Amintirea accidentului m-a
cuprins ca o migren brusc. Luasem ger ca s alung comarurile i s-mi
ofer o perioad de uitare, ns ca ntotdeauna amintirile erau mai intense
la trezire.
M gseam n salon. Probabil c atunci cnd efectul drogului se diminuase
i m cuprinsese oboseala, m trsem de pe verand i m prbuisem pe
canapea, ns nu-mi aminteam absolut nimic. M-am strduit s m scol n
capul oaselor i am gemut. La nceput m-am gndit c ar trebui s m
refugiez n alt evadare oferit de ger, totui tiam c o a doua doz, luat
att de repede dup prima, n-avea s fe la fel de efcient i oricum,
seara trebuia s m ntlnesc cu Rug Trevellion.
Am rmas, privind prin peretele transparent al domnului spre aurora
plpitoare a Feei-luminate, gndindu-m la gesturile pe care trebuia s le
fac pentru a m spla i mnca. Am izbutit s m conving c nu era nici o
grab. Puteam s f dormit tot restul zilei; mai era nc destul pn se
nsera, i pn lantlnire. M-am lsat pe spate i am nchis ochii, i abia
atunci am perceput pe de-a ntregul sunetul care m trezise.
Am ieit pe verand i am privit oceanul albastru, scnteietor. Siajul unui
scuter pe pern de aer brzda alb suprafaa oceanului, oglindind dra unui
reactor de pe cer. n timp ce priveam, vehiculul ajunse la insul i porni pe
crarea erpuit ctre dom.
/oug cobor scuterul pe sol lng verand i-i scoase casca. Spre deosebire
de seara trecut, azi purta uniforma albastr i cizme i, tot spre deosebire
de atunci, cnd fumurile euforice l fcuser jovial, acum era grav. Din
cauza expunerii prelungite la soare, piele feei i era roie i iritat.
i dau ceva de but? l-am ntrebat.
Mi-ar face bine un suc rece. Am fost toat ziua pe Faa-luminat. De
asta am i venit s te vd.
Am luat dou sucuri i le-am dus pe verand, unde o canapea din spum
era orientat spre ocean.
Ai afat cine era tehnicianul?
Se rezem de balustrad.
De fapt, nu. O s fe niel cam greu... tii, n-am gsit nimic.
A i tiut unde s cutai?
Abe mi-a dat coordonatele asear . Am scotocit toat zona. Trei oameni
de-ai mei nc mai caut pe acolo. Am gsit urmele lsate de cuc, i de
avioneta lui Abe. Dar nici vorb de oseminte...
Ar f trebuit totu i s existe ceva. Vreo urm de nisip...
Nimic. Nici o urm , nici un semn.
Poate c rmiele au fost luate de alte animale...
Perfect. Dar unde-s urmele?
Am ridicat2 din umeri.
Un v nt puternic le putea terge.
i s lase urmele cutii, i pe ale voastre, la nici o sut de metri
deprtare, complet neatinse? Bob, eti absolut sigur c ai vzut un trup
acolo?
Doug, am v zut cum l s)rteca...
Fa a-luminat poate da impresii ciudate, s joace feste ochilor...
Dac te ndoieti de ceea ce am vzut, Abe are toate dovezile care-i
trebuie. I-am povestit despre petecul de uniform cu emblema Telemass.
Nu se ls convins.
tiu asta. Mi-a spus i Abe, cnd l-am contactat acum o or. Adevrul
este c-i foarte posibil ca s f gsit acolo o bucat de uniform, dar nimic
mai mult. Restul poate s f fost... nu tiu un miraj. S-au ntmplat i
lucruri mai ciudate.
Am cltinat din cap.
tiu ce-am vzut.
Atunci cum i explici absena total a orice?
I-am evitat privirea i am fcut un gest de nenelegere.
Am pus pe cineva s verifce unde se af fecare tehnician Telemass de
pe Meridian, continu Doug. Dac-i gsim pe toi, atunci, n ceea ce m
privete, cazul e nchis.
Te neleg. Totui, ce-i cu resturile de uniform pe care le-am gsit? Cum
au ajuns acolo?
nl din umeri, fr interes.
Nu tiu, Bob. Ce conteaz? Dac nu putem gsi un cadavru, i se
dovedete c nu lipsete nimeni...
Mi se pare destul de corect, Am ar tat spre paharul su gol: Mai bei
ceva?
Am mai adus dou sucuri.
Ce zici de petrecerea de asear ? m ntreb cnd am: revenit.
P i... evenimentul n sine a fost unul dintre cele mai superfciale i
rutcioase pe care le-am vzut vreodat.
A a-i, ncuviin el. Nu i-am spus c mi se pare ceva dubios n faptul c
Tamara l-a luat amant pe Steiner? Trebuie totui s recunosc c nu m
ateptasem c se ntmple aa ceva. Nu crezusem c invidia poate cobor
ntr-att. Ai rmas pn la sfrit?
Am plecat cam la o or dup eveniment.
Atunci ai sc pat confruntarea dintre ea i Steiner?
Nu cred c m intereseaz.
Dup ce a plecat de la vizionare, Steiner n-a prsit insula. Dup vreo
dou ore s-a ntors n vlcea i a gsit-o pe Tamara. Era cu un grup de
admiratori, explicnd nu tiu ce metafor a porcriei leia de eveniment.
Oricum, Steiner a acuzat-o de calomnie i defimare. Mi-am dat seama c
era furios, dei se purta cu demnitate. A fost prima dat cnd l-am vzut ct
de ct afectat.
i ce s-a ntmplat?
P i, n-au ajuns chiar s se ia la btaie. Steiner a spus c se gndete s-o
dea n judecat, iar ea a rspuns c n-ar ndrzni aa ceva. A sunat
aproape ca o ameninare...
5-am oprit.
Chiar a a: "N-o s ndrzneti"? Ca i cum l-ar f avut cu ceva la mn?
Nu tiu, strnse din umeri Doug. Poate... ceva care el nu dorete s se
afe? Oricum, Steiner a amuit i a plecat. Trebuie s recunosc c-mi este
indiferent totui ieri mi-a prut ru pentru el.
A fost evident c voi doi nu v nelegei.
Am avut ni te confruntri n trecut, zmbi Doug. Ultima referitoare la
reducerea activitii Telemassului.
Crezusem c a fost doar un zvon...
Ridic privirea din pahar.
Este politica of icial, Bob. Autoritile de pe Meridian au fost anunate,
dar Steiner nc n-a dat-o publicitii. Eu i-am sugerat s-o fac i, ntr-un
fel sau altul, mi-a zis s-mi vd de treburile mele. Cred c trgneaz
lucrurile pn n momentul plecrii, lsnd treaba asta neplcut n grija
succesorului su. n esen, Steiner e un tip moale. E marioneta celor de
pe Pmnt.
Am v zut c ai fost destul de dur cu el asear, am ncuviinat. Ct de
drastic e reducerea?
0 transmisie pe lun , dintr-o direcie i din cealalt. Meridian a fost
catalogat planet n stagnare.
Am czut pe gnduri.
Tamara ar f putut s tie despre asta? Poate c amenina c va da
adevrul publicitii dac Steiner o acioneaz n judecat?
Nu cred; Mai devreme sau mai t rziu tot se va afa, totul este cine va
anuna situaia.
0i-am pri!it paharul apoi l-am ntrebat2
C t de bine o cunoti pe Tamara Trevellion?
Mai deloc. Bob. Este foarte retras , mai cu seam dup moartea soului.
Dup cele petrecute asear, ncep s cred c pierderea a afectat-o mai mult
dect se prea atunci.
O cuno ti pe fata ei? am ntrebat nepstor.
Rug? Cl tin din cap. Nu pot zice c am bgat-o prea mult n seam. E o
fin extrem de sensibil i de-a dreptul terorizat de maic-sa. Tamara o
trateaz ca pe un gunoi. Dup spectacolul de asear, e limpede din ce
motiv.
Cineva mi-a spus c fata ar f bolnav...
E prima dat c aud aa ceva.
Se pare c de asta i rmne pe insul. E tratat de medicul maic-sii i
nu poate tri fr tratamentul respecti!.
Am rta! Chiar c ar trebui s plece de acolo. Insula trebuie s aib
nite amintiri groaznice pentru ea.
5-am pri!it atent.
De ce? Ce s-a ntmplat?
Nu tii povestea? Prea surprins. Rug a avut o sor, Jade, cu civa ani
mai mare dect ea. A murit acum cinci ani, ntr-un accident de pe insul.
Se pare c Rug a vzut tot ce s-a ntmplat. Eu nu cunosc detaliile. Pe
atunci eram doar sergent. eful meu s-a ocupat de caz. tiu numai c Rug
a rmas mult vreme ocat.
Dumnezeule, bietul copil!
Familia a avut sufciente ghinioane. Nu-i de mirare c Tamara e o
persoan att de puin simpatic; este produsul unei serii de tragedii.
i privi ceasul i bu paharul.
Trebuie s plec, Bob. Vreau s trec pe la Abe nainte s se ntunece.
Hei... i ce-ai zice s mai facem i noi un planorism?
Am mormit ceva afrmativ i Doug porni spre vehiculul su. L-am urmrit
punndu-i casca, suind pe scuter, i cobornd panta. Cnd ajunse la
ocean, acceler n direcia insulei lui Abe.
Am rmas pe verand pn ce ecranul apru n deprtare, anunnd
venirea nopii. Deasupra Feei-ntunecate, stelele strluceau tot mai pu-
ternic n ntunecimea spaiului, dar n mod curios, n seara aceasta
spectacolul nu m tulbura.
Am intrat n salon, m-am aezat i am privit pungulia cu ger pe care i-o
pregtisem lui Rug.
***
Dup o or, cnd a cobort amurgul, m-am smuls din toropeal i am
pornit alupa peste ocean, ctre insula Trevellion.
Traversarea a fost calm. La ora aceea a serii, cu marginea ecranului
acoperind grbit lumina soarelui, apa avea proprietatea ciudat de a f
mai deschis la culoare dect cerul, refectnd aurora Feei-luminate. Pe
msur ce ntunericul sporea, oceanul cpta culoarea sngelui. La treizeci
de minute dup cderea nopii, am ajuns lng insul, o mas ntunecat
presrat cu sculpturi laser i objet d'art scnteind n penumbre. Pe vrful
insulei, domul sclipea aidoma urmi diamant. Gndul c Tamara mi
observase alupa i, astfel, n-avea s-i mai permit lui Rug s. vin la
ntlnire mi-a ridicat un nod n piept.
Am intrat n golfuleul indicat de fat n seara trecut si am amarat alupa
de un pilon vechi, rsturnat n ap. O potec nisipoas ocolea promontoriul
spre locul unde hotrsem s ne ntlnim.
Am pornit pe crare i m-am oprit cnd am ajuns pe plaj. Sub lumina
stelelor deslueam silueta micu a lui Rug Trevellion. Se plimba pe nisipul
umed de lng, ap, cu o apatie ce putea nsemna plictiseal, sau
descurajare. Purta un or i o bluz fr mneci, i inea n mini un
computer. Din timp n timp se oprea, lsnd valurile s-i nconjoare gleznele
cu spum, consulta ecranul luminos, apoi continua mai departe, vorbind
cu oceanul.
Intrnd pe plaj, am urmat-o. Se opri din nou, ns acum azvrli
computerul pe nisip, ca i cum se sturase. Privea peste valuri, cu minile
n buzunare. Cnd m-am apropiat, s-a ntors brusc, fr s mite
picioarele, i rsucirea trupului ei era n acelai timp stngace i
atrgtoare. Zmbi de-a dreptul fericit.
Domnule Benedict! Credeam c n-o s mai venii.
ntrziasem poate cu !reo zece minute totu i eram ndeajuns de realist s
neleg c plcerea ei de a m vedea era mai degrab legat de promisiunea
gerului.
Am artat spre computerul care se zrea ca o piatr parial acoperit de
nisip.
Ce recitai?
Nimic interesant. Simple poezii. Sur se: M bucur c ai venit.
Prul lung i era strns ntr-o coad de cal. Am observat c materialul roz al
tricoului i ortului avea aspectul uzat, de mna a doua, al hainelor de
ocazie, i m-am ntrebat dac aparinuser cndva mamei ei, nainte de
Transformare.
Parc stnjenit de examinarea mea, privi susul pantei, acolo unde se
putea distinge vrful domului. mi prinse braul cu o for nebnuit.
Haide i.Dac Tamara apare, o s ne vad. V nchipuii ce ar putea
spune...?
Am traversat grbii plaja, spre o crare ce ocolea insula.
Mamei i plac numai oaspeii invitai de ea. Are chiar i paznici pe
rmurile insulei. Stai linitit, m asigur, n seara asta snt n zona
portului. Sper c nu v-ai suprat c v-am pus n aceast situaie?
Bine neles c nu, am rs. M bucur c snt aici.
mi ddeam seama c fata era nervoas. Plvrgeala ei era ncercarea de-a
o ascunde.
Dac Tamara o s m ntrebe unde am fost o s-i... o s-i spun c m-am
plimbat ca s nv versurile. Deja le tiu aproape pe toate, aa nct nu se
poate plnge.
Nu pentru prima dat, voiam s-i zic s-o uite pe maic-sa.
Odat ieii din raza vizual a domului, am ncetinit pasul, mergnd pe
poteca de pe creasta stncii.
Dac mi aduc aminte, ncepu Rug, ieri am vorbit numai eu. Acum e
rndul dumneavoastr. Azi am ntrebat-o pe Tamara dac v cunoate. i
tie pe toi de pe Meridian. Mi-a spus c ai venit aici dup accidentul unei
navete. E adevrat?
Ce anume i-a mai spus?
Pru c se chircete, sub ntrebare. Zmbetul i tremur.
Doar at t. Spunea c ai supravieuit unui accident, apoi v-ai retras.
Att.
Iart -m. Este ceva despre care nu prea vorbesc. Asta era totul. Am
supravieuit unui nenorocit de accident i am hotrt s m retrag. De
obicei nu prea se scap cu via din asemenea accidente. Am fost norocos.
N-am vrut s forez norocul.
M-am rugat, atunci, s nu m ntrebe de ce consumasem ger. O mai
minisem o dat azi i n-a mai f vrut s-o fac. Era att de ingenu nct
minciuna mi se prea o violen fzic.
Ne-am aezat pe o banc, cu faa spre ocean, privind un stol de pterozauri
care se ndrepta ctre Faa-luminat. O briz cldu mngia insula.
A i adus gerul? opti ea.
I-am rspuns tot printr-ontrebare.
De ce- i trebuie, Rug?
Se ncrunt. Crlionii blonzi o fceau s par extrem de tnr.
V-am spus i ieri... vreau s evadez.
Ai avut un trecut ngrozitor. Ce vrei s-i reaminteti?
Prea rnit.
Ah, au fost i momente bune, m asigur ea. N-a fost chiar totul ru.
M privi, cu nelinite zmbetul ncremenit, ca s nu-i refuz drogul promis.
Uite ce-i, am rostit, evit ndu-i ochii, tiu despre Jade...
Cum a i afat? m fx atent. Cine v-a spus?
ntmpltor, Doug Foulds a pomenit despre asta ieri.
#e ntoarse cu spatele strngnd umerii.
i... Ce-i cu asta?
P i, a fost evenimentul cel mai traumatizant din viaa ta. Ar f periculos
s ptrunzi ntr-o perioad cnd Jade era vie. Din greeal, ai putea foarte
uor s retrieti tragedia...
M privi cu o franchee care mi se pru tulburtoare.
Dar asta exact i doresc s fac, domnule Benedict! Vreau s retriesc
accidentul.
M uitam la ea, incapabil s cred c cineva att de inocent putea avea
asemenea dorine macabre.
Traumel e ar reprezenta mai mult dect poi suporta. i dai seama c nu-
i doar o reamintire foarte vie? Vei f realmente acolo, trind realitatea
accidentului. Am cltinat din cap: De ce naiba mai vrei s mai treci nc o
dat prin toate?
O vreme rmase tcut examinndu-i degetele. Ridic ochii:
tiu c s-ar putea s vi se par ciudat, domnule Benedict. Dar, vedei,
eu n-am nici o amintire despre accident. M privi, cu o expresie de
implorare: Este o pat alb, un vid. Nu cred c nelegei ce nseamn ...
Am iubit-o pe Jade; a fost singura persoan care mi-a artat afeciune.
Apoi a disprut. Vreau s tiu adevrul despre ceea ce s-a ntmplat. Orict
de teribil i-ar f fost moartea, nu poate f att de ngrozitoare ct
comarurile pe care le-am avut n legtur cu ea.
Retr ind accidentul cu ajutorul gerului, s-ar putea s nu f capabil s
reziti ocului. De ce crezi c i s-a ters totul din amintirile accesibile?
i trecu ambele mini prin pr ntr-un gest de disperare, i le ls acolo.
Nu tiu! Poate c atunci m-a ocat. Totui nu-i bine s ii lucrurile
nbuite. Acum snt mai puternic. Trebuie s afu.
Ridic genunchii i-i cuprinse cu braele, strngndu-i la piept, cu ochii
nchii. A f vrut s fac un gest de simpatie sau afeciune, dar am con-
statat c mi era imposibil.
Ai mai discutat cu cineva despre accident? am ntrebat-o.
Scutur din cap. Deschisese ochii i privea oceanul.
Cum a f putut? Nu-mi amintesc nimic.
Poate c-ar f mai sigur dac ai discuta cu mine despre Jade... asta ar putea
elibera amintirile. Am ezitat2 Ai idee unde s-a ntmplat accidentul?
Rmase tcut mult vreme, privind cu ncpnare drept nainte.
Nu tiu. Adic, nu snt sigur. Cred c tiu, dar nu mi s-a spus niciodat.
E doar o senzaie pe care oam.
Poate dac am merge acolo...? i-am sugerat.
Crede i c ar putea ajuta?
Poate. Dac te simi n stare...
Nu tiu. N-am fost de civa ani. Locul m nspimnt.
Adev ratele amintiri vor f mult mai nspimnttoare, Rug.
Scutur iari din cap, prnd derutat.
A a credei? Totui amintirile se af undeva pe acolo, fac parte din
mine, ateptnd s fe eliberate. Unde s-a ntmplat, sau unde cred eu c s-
a ntmplat... asta-i oarecum mai real, mai amenintor...
Poate f primul pas spre reamintire i-am spus.
M-am ridicat i, dup o clip de ezitare. Rug mi s-a alturat. Am continuat
de-a lungul potecii care urma conturul insulei, cu oceanul n dreapta i
plcuri de copaci i tufuri n stnga. Calea era luminat de lampioane
micue, suspendate de un cablu ce nsoea crarea. Am ajuns la o poian,
o pajite verde urcnd pn n vrful colinei. Rug se opri i m apuc de
mn, precum un copil care are nevoie de o asigurare.
Aici este, domnule Benedict.
Am prsit poteca i am pornit n susul pantei. Noaptea coborse deja,
totui iarba era luminat de stele deasupra Feei-ntunecate i de
lampioane, Luminiul era inundat de mireasma forilor. Mi se prea greu de
imaginat c locul acesta plcut putuse f scena unui eveniment att de
tragic.
Apoi mna fetei se strnse peste a mea i am simit-o tremurnd.
Ur sc locul sta! Nu-l simii? Rul?
Nu- i poi aminti nimic?
Nimic, absolut nimic, cl tin ea din cap. Asta m-nspimnt. Poate c
dac mi-a putea aminti ceva, atunci nu mi-ar mai f att de fric. Are
vreun sens?
Am ajutat-o, ca pe un invalid, s urce colina.
neleg ce vrei s spui, am rostit nenelegnd nimic.
Absen a amintirilor face locul acesta att de interzis.
n tot restul insulei amintirile mele snt la tot pasul mai puin aici. De asta cred c
aici e locul.
M privi cu ochii mari i verzi de o disperare tcut.
i nc ceva: Tamara nu-l pomenete niciodat. Uneori m oblig s-o
nsoesc n plimbrile ei, dar aici nu ne oprim niciodat. Cnd trecem pe
crarea asta, ea este ntotdeauna foarte grbit.
%e-am oprit n mi'locul poienii.
Dup ce o inusem de mn, mi s-a prut absolut fresc s-o cuprind cu
braul dup umeri.
Poveste te-mi despre Jade, i-am spus.
Am simit ridicarea uoar a umerilor sub braul meu, o dovad c nu voia
s vorbeasc.
Ar f de ajutor, am insistat.
Ah... 6 se puse un nod n gt: N-a ti de unde s ncep...
C i ani avea cnd s-a petrecut accidentul?
Alt nlare din umeri.
Cam c t am eu acum, nousprezece-douzeci de ani. Eu aveam
cincisprezece ani. Semnm foarte mult. Semnam cu mama, nainte de a
se Transforma, i aveam frea calm a tatii. Cnd m gndesc, mi se pare c
eram tot timpul mpreun.
i ce fceai toat ziua?
$ug zmbi.
Tamara i Max erau foarte ocupai tot timpul, i ne lsau de capul
nostru. Exploram pdurea noi i ziceam 7'ungla7 cercetam golfule ele...
Lucrurile obinuite pentru copii. in minte c o dat...
Continu, rememorndu-i jocurile i aventurile copilriei. Se prea c
atunci cnd vorbea despre sora ei, i amintea adevrata fericire. Mai
nainte spusese c Jade fusese singura persoan care o iubise cu adevrat,
i nelegeam ce pierdere trebuie s f fost moartea surorii ei.
Vorbind , o vreme pru c uit de locul unde se afa i de persoana cu care
discuta. Se opri i-mi surse2
tii ceva, domnule Benedict? Dup ani de zile, m simt iar apropiat de
Jade.
La ndemnul meu, am continuat urcuul.
Tamara a l sat-o pe Jade s prseasc insula? am ntrebat-o.
Gnditoare, i ndeprt de pe chip o uvi de pr decolorat de soare.
Nu... Nu, n-a l sat-o. tii, avea aceeai problem pe care o am eu acum.
i trebuia un tratament permanent.
Am ovit.
Care-i starea ta?
Ah, p rea freasc, doar cu rsufarea puin accelerat de urcu ,
nu tiu denumirea medical exact, dar am o tumoare n cerebel. Nu se
poate opera, totui medicul mamei o poate controla.
Vorbea relaxat, cu o nepsare despre care am crezut c putea masca
adevrata disperare.
E dureros?
Nu, nici vorb , se ncrunt ea. Uneori m doare capul. Iar alteori m
simt de-a dreptul drmat. Zmbi din nou: Totui e ceva la care te poi
adapta.
Nu te-ai g ndit niciodat s solicii i un alt consult? Dac i-ai angaja
un medic personal, poate c ai izbuti s iei de aici.
i feri privirea.
V-am spus i ieri, tratamentul e scump; cost mai multe credite dect a
putea eu ctiga vreodat.
Totu i, am ridicat din umeri, Tamara te-ar putea lsa liber, continund
s-i plteasc tratamentul.
N-a putea face una ca asta,domnule Benedict. -amara are ne!oie de mine aici.
M lu de mn i m trase pe ultimii metri pn n vrful colinei.
Ne afam naintea unui postament hexagonal mare, similar cu cele folosite
pe insul de Tamara, pentru a-i instala diferite opere. Acesta era gol.
$ug pri!ea he.agonul din obsidian.
C nd Jade a murit, lucra mpreun cu Tamara la o creaie. A terminat-o
Tamara... am auzit c unii experi o consider cea mai valoroas oper a ei.
Ce s-a ntmplat cu ea?
A v ndut-o. Acum se af pe insula Principal, n Muzeul de Art
Modern. N-am vzut-o niciodat. Se nfor: Nici n-am dorit de fapt, pen-
tru c era ultimul lucru fcut de Jade... chiar dac Tamara m-ar f lsat.
Nu tiu, poate c ar trebui s m duc cndva...
Neateptata ei introspecie m stnjenea. Poiana avusese efectul unui
calmant. I-am ntins mna.
Mergem mai departe?
Rmase lng piedestal, privindu-m.
A i adus gerul, domnule Benedict? m ntreb.
Rug..., am nceput e.asperat.
M privea sfdtoare.
A a ai promis, domnule Benedict+
M-am ntors i am nceput s cobor panta. La jumtatea drumului spre
potec, am auzit-o pe Rug fugind dup mine, paii ei smulgndu-i gfituri
din piept. M ajunse i se opri n faa mea, rsufnd precipitat.
Domnule Benedict, trebuie s a)lu cum a murit+
N-o s poi rezista, Rug. O asemenea revelaie ar nsemna prea mult.
De unde tii? Nici mcar nu tii ce s-a ntmplat! Acum cobora cu
spatele, aproape strignd la mine, implorndu-m.
M-am oprit i-am prins-o de umeri.
Uite ce -i Rug, pot afa. Cnd voi ti ce s-a ntmplat, atunci voi decide
dac nu-i periculos s iei drogul.
Cum pute i afa? strig ea i urm panicat: S n-o ntrebai pe Tamara!
Dac af c am vrut s tiu... Nu-i place s pomenesc de ce-a fost.
S nt prieten cu Doug Foulds. i pot cere s afu ce anume s-a ntmplat.
i apoi mi vei da ger?
Apoi o s -i spun ce s-a ntmplat i o s vd ce amintiri se trezesc. S-ar
putea s izbuteti s-i reaminteti fr s recurgi la drog.
i dac nu?
Nu tiu... Atunci va trebui s vedem care-i situaia. Am cobort minile
de pe umerii ei. Poate c atunci voi putea s-i dau drogul.
ncuviin, cu o expresie reinut de parc tia c repurtase o victorie
minor.
Mi se pare corect. Sur se i ntinse mna: Iertai-m dac mi-am pierdut
cumptul, domnule Benedict. Facem pace?
Cu o exagerat politee, i-am scuturat mna.
Haide i, se face trziu, se grbi Rug. I-am spus Tamarei c nu lipsesc
dect o or.
Am pornit spre plaj unde ne ntlnisem i am rmas fa n fa, uor
stnjenii, pregtindu-ne de desprire.
M ine ai vreo treab, Bob? m ntreb ea cu glasul cel mi fresc de pe
lume. Era pentru prima dat c m tutuia.
Nimic special.
Iei leg tura cu inspectorul Foulds?
M ine diminea, am ncuviinat eu.
mi evit ochii.
Atunci ne-am putea ntlni aici dup amiaz, pe la trei...?
#e opri brusc. "ri!ea ce!a dinapoia mea unde era oceanul.
M-am ntors i i-am urmrit privirea.
Am desluit forma unei aripioare verticale brzdnd apa, urmat de forma
ntunecat a unui pete. Se ndrepta ctre rm.
Rug m prinse de bra, brusc nfricoat.
Hei, am r s, n-ai mai vzut peti aa mari?
Abia atunci am priceput c att de aproape de mal, apa ar f fost prea puin
adnc pentru o creatur aa de mare. n acelai moment fina se ridic la
ntreaga ei nlime i iei, cu o anumit elegan arogant, din spuma
valurilor.
Rug mi ddu drumul braului, de parc o fripsese.
Tamara Trevellion venea din ocean, cu mersul uor ncetinit de valurile care
se retrgeau. Picturi argintii se revrsau n cascad de pe membrele ei
lungi. Solzii i scnteiau multicolori sub lumina stelelor i o mulime de
parazii negri ca noaptea i viermuiau n jurul trapului.
Se opri n faa noastr.
Faa ei, n cel mai bun caz inexpresiv, prea acum ncremenit ntr-o
dezaprobare lugubr, amplifcat de maxilarul proeminent. Ne privea cu
ochi mari i umezi, lipsii de sentimente.
Am simit cum, lng mine, fata ncremenise.
Rug, vorbi Tamara, observ c i-ai permis s invii strini pe insula mea.
Pentru binele tu, sper c ai o explicaie acceptabil.
Am ...
Tamara deschise branhiile i evacu aerul n ceea ce putea reprezenta un
pufnet mnios. Rug amui numaidect.
Ah..., rosti femeia ntorcndu-i spre mine privirea ngheat, Benedict,
nu-i aa? Fostul pilot stelar.
Tonul cu care pronunase vechea mea profesiune sugera dispre. Mi-am
amintit c-i spusese lui Rug despre accidentul meu. M-am ntrebat ct de
mult tia.
Rug, continu ea. n camera ta, imediat.
Fata dispru fr un murmur de protest.
Benedict, urm artista cnd am rmas singuri, trebuie s te avertizez c
aceast insul este nchis tuturor, cu excepia celor civa indivizi pe care
i invit eu. Aici snt expuse multe opere de art de deosebit valoare.
S-ar putea s f nclcat, n necunotin de cauz, anumite reguli, dar
nu snt un ho, am rostit eu primul lucru care mi-a trecut prin minte. M-a
invitat Rug. N-am vzut nici un motiv s nu accept. Este adult...
Pentru informarea ta, Benedict, Rug e ste doar cu puin mai mult dect
un copil. Boala ei a mpiedicat-o s cunoasc lumea exterioar. Are o
situaie neurologic aparte, care necesit atenie constant i vigilent. Din
acest motiv, aplic activitilor ei zilnice o serie de reguli stricte. Pentru
mine, sntatea ei are prioritate absolut.
Discu ia noastr n-a pricinuit nici un ru.
Una din condi iile pstrrii sntii lui Rug este ca s nu se agite.
Ezit, privindu-m cu ochii mari, plai. V-am observat mai de mult, n
lumini. Ce cutaacolo?
Am nlat din umeri, trgnd de timp.
Nu c uta nimic. Ne plimbam...
A pomenit de sora ei?
Nu, am cl tinat din cap, n-a pomenit.
mi simeam inima bubuind i speram c minciuna nu fusese simit.
Bun, f cu)emeia. Accidentul a traumatizat-o i cnd se refer la el devine
depresiv. M examin tcut, apoi ntreb: De fapt, despre ce ai discutat,
Benedict?
0i-am dres glasul.
Este o chestiune confden ial.
i strnse buzele n ceva similar unui zmbet.
Presupun c a avut timp s-i cear s-o iei de aici, nu? Continu nainte
de a putea gsi un rspuns: Pentru binele tu i pot spune c nu eti
primul. Rug se folosete de evidentele ei nsuiri pentru a ademeni tineri
acceptabili, ca tine, n rolul cavalerilor neprihnii care s-o sal!eze. Ea nu
are nici un sentiment fa de tine, ca persoan. Eti pur i simplu mijlocul
de-a atinge un scop. Este bolnav, i va folosi pe oricine, i oricum, pentru
a ncerca s prseasc insula.
Mi-am amintit prima noastr ntlnire, cnd fata sugerase s fugim pe
Pmnt.
Este adev rat, mi-a cerut s-o iau de aici. Dar am refuzat...
Pupilele Tamarei se lrgir o fraciune.
Ai refuzat-o? M ntreb atunci ce altceva vrea de la tine?
Tov ria mea? am sugerat, nedorind s cred ceea ce-mi spunea femeia-
pete. Oare pe Rug o atrgea la mine doar faptul c aveam acces la ger?
Artista scoase un glgit sugrumat n laringele modifcat. Putea reprezenta
un hohot dispreuitor.
Nu te auto-am gi, Benedict. Rug te manipuleaz, aa cum, fr ndoial,
o s-i dai seama. Te avertizez pentru propriul tu bine. nclin capul ntr-
un aparent politicos rmas bun: n locul tu a prsi insula i as evita-o.
Trecu pe lng mine cu un freamt al aripioarelor fligranate i porni pe
poteca ce suia spre dorn. Am privit-o simind un nod greu n stomac.
Eram gata s revin la alup, cnd am zrit computerul lui Rug uitat pe
plaj. Curiozitatea m-a mpins s-l ridic, s terg nisipul de pe ecran i s-l
pornesc. Literele verzui sclipir n bezn.
Am citit titlul: "Trdare" de -amara -re!ellion.
/edesubtul lui poemul ncepea2
7#nt precum un abandonat
Fiin strin pe sol Strin
Prad unor spaime noi pentru mine..."
Am continuat s citesc aproape o pagin, dar n-am putut nelege mare
lucru. Am lsat computerul pe plaj i m-am ntors la golful adpostit i la
alupa mea, ntrebndu-m dac faptul c Rug nva poeziile mamei ei nu
reprezenta o alt form de tiranie psihologic impus de aceasta.
n mod premeditat, am decis ca n noaptea aceasta s renun la ger. M
preocupau prea mult gndurile despre Rug ca s m pierd n trecut. Fr
drog eram expus comarurilor accidentului, totui singurele vise avute n
noaptea aceea se refereau la Rug Trevellion; o vedeam n braele primului
brbat care-i putea oferi atta evadarea ct i adevrul despre ceea ce se
ntmplase cu sora ei.
***
A doua zi m-am sculat trziu, mi-am pregtit dejunul, i am stat pe
verand. Pe msur ce ziua se scurgea, m-am gndit la spusele Tamarei
Trevellion iar acestea mi tirbeau hotrrea de a renuna la ger. Trecuse
o zi de cnd luasem ultima doz, i puteam simi deja primele simptome ale
abstinenei. Transpiram i-mi tremurau membrele, de parc a f avut
grip. Peste alte dou ore era i mai ru, iar gndul la uurarea pe care
putea s-o aduc drogul era aproape irezistibil. M gndeam c nu trebuia
dect s intru n salon, s aprind puin pulbere pe arztor i s ajung
altundeva, netulburat de gndurile unei nelri. Voiam mai mult dect orice
s aleg calea cea mai simpl dar asta, mi spuneam, era similar cu a
recunoate c m ncredeam n spusele Tamarei. M-am silit s prsesc
veranda, am cobort spre ocean i am fcut o lung plimbare n jurul
insulei.
Mergnd, m gndeam la ntlnirea de dup-amiaz cu Rug. n ciuda
avertismentelor Tamarei, aveam s-o caut pe fat; eram prea implicat n
soarta i n situaia ei pe insul ca s m las intimidat de maic-sa. Mi-am
amintit c-i promisesem s iau legtura cu Doug n legtur cu accidentul
n care i pierduse viaa Jade. Am revenit n dom i m-am dus n cabinet.
Vid-ecranul s-a aprins i Doug s-a ntors spre el pe un scaun pivotant. M-a
privit atent.
Bob, ar i teribil!
N-am nimic, ani replicat. M-am culcat cam t rziu, asta-i tot. Auzi, m-
ntrebam dac m-ai putea ajuta?
Spune.
ii minte c ieri mi-ai povestit despre Jade Trevellion? Ai cumva i nite
detalii nregistrate ale accidentului?
Trebuie ga fe pe undeva, r spunse el precaut. Dar cum de te intereseaz
aa... deodat?
Am dat din umeri.
Ieri m-am ntlnit cu )ata lui -revellion. Am discutat despre accidentul sor-
sii. Ea nu-i mai amintete nimic, dar ar vrea s tie ce s-a ntmplat. I-am
promis c o s ncerc s afu, i dup aceea s decid dac ea trebuie s afe
adevrul.
Doug m fxa pe ecran.
Bob, n ce relaii eti cu fata?
S ntem prieteni.
V ntlnii deseori?
De ce ntrebi?
M gndeam dac n-ai putea veni mine pe Principal? Vreau s stm de
vorb.
Sigur c da. Despre ce?
E vorba despre descoperirea voastr de pe Faa-luminat.
i ce legtur are cu $ug?
Cltin din cap.
O s -i spun atunci. Cred c m-ai putea ajuta.
Bine..., am ncuviinat. Pe la ce or?
S zicem pe la cinci? Rmi conectat, s-ncerc s gsesc datele alea
despre cazul Jade.
Se ndeprt de ecran i travers ncperea ctre un terminal.
Continuam s m ntreb cum anume l puteam ajuta, i care ar f fost
implicaia lui Rug, cnd apru iari.
De unde vrei s -ncep, Bob?
P i... de fapt, ce s-a ntmplat?
Vrei versiunea ofcial , se ncrunt el, raportul dat publicitii de eful
meu de pe atunci... sau ce bnuia el c s-a ntmplat n realitate?
Ce-ar f s le spui pe amndou? am rostit, ntrebndu-m pentru ce m
bgam n toate astea.
Perfect. Privi un display pe care-l inea n poal. Versiunea ofcial este
c fica lui Trevellion, Jade, a alunecat i a czut ntr-o sculptur la care
lucra mpreun cu mama ei. A murit instantaneu.
O sculptur ? tii cumva unde era situat?
Vrei s zici, pe insul? Stai puin... Consult computerul. ntr-o poian
din sudul insulei. /e ce ntrebi?
Pur i simplu din curiozitate... Zici c a czut n ea? Din ce era fcut?
Era o sculptur laser, Bob. A fcut-o bucele.
Iisuse...
Bun, asta-i varianta ofcial . Vrei i opinia personal a inspectorului?
Nu-s sigur c de-abia o atept.
Dup prerea lui, Jade Trevellion a intrat pur i simplu n lasere. S-a
sinucis. Singurul martor a fost sora ei, Rug. Inspectorul a interogat-o i a
obinut versiunea real asupra evenimentelor, ns Tamara l-a nduplecat
s anune chestia cu accidentul.
Nu-i de mirare c Rug i-a blocat amintirile respective.
Doug cltin din cap.
Tragedia a fost c Jade Trevellion n-avea nici un motiv s se sinucid.
Conform raportului, era bolnav avea o afec iune cerebral, se pare
tratat cu succes i mai tiu c maic-sa era, i este, un printe destul
de exigent... totui lucrurile acestea n sine nu reprezentau motive s fac
ceea ce a fcut. Tcu cteva clipe. M bucur c n-am investigat eu cazul,
Bob. S i-o art pe Jade.
n colul din dreapta sus al ecranului meu apru fotografa n culori a lui
Jade Trevellion. Semna sufcient de mult cu Rug ca s-mi taie rsufarea:
o fat blond, drgu, cu chip inocent, zmbind de parc nu avea nici o
grij.
Dr gu putoaic, coment Doug. Ce dracu o f apucat-o? Am ters
insertul. M tulbura prea tare.
Cam asta-i, continu inspectorul. n locul tu, cred c nu i-a spune
sor-si adevrul.
Dumnezeule, nu tiu, am nlat din umeri. Oricum mulumesc pentru
ajutor, Doug.
Atunci pe m ine la cinci, rosti el i ntrerupse legtura.
Am rmas locului, gndindu-m la Rug Trevellion i la sora ei. Dup cele
afate, n-aveam de gnd s-i permit lui Rug s ia ger. n mod evident,
subcontientul ei i refuza accesul la amintirile respective, i cine tia ce
ru putea face, eliberndu-le cu ajutorul drogului? Poate c i-ar f fost
sufcient s tie ce se ntmplase; poate c amintirile aveau s revin de la
sinedac-i spuneam adevrul?
nainte de ora trei, am pornit cu alupa spre insula Trevellion ntrebndu-
m dac o simpl relatare asupra morii surorii ei avea s-o mulumeasc pe
Rug sau dac urma s insiste pentru ger. Dei nu voiam, era imposibil s
nu speculez cum anume putea reaciona cnd aveam s-i refuz drogul.
Din punct de vedere fzic m simeam mult mai bine acum; tremurturile
se reduseser i nici nu mai transpiram. Eram uurat c rezistasem ispitei
de a m pierde n trecut.
Am intrat n golfule, am amarat alupade pilonul drmat i am pornit
spre plaja unde hotrsem ntlnirea. Ca ntotdeauna pe Meridian, ziua era
perfect. n orice alt ocazie poate c a f apreciat lumina soarelui i cerul
senin i albastru, dar n dup-amiaza aceasta eram aproape temtor de
ceea ce s-ar f putut petrece ntre mine i fat.
Dup cum s-a dovedit, mi fcusem griji degeaba. Cnd am nceput s vd
plaja, a devenit limpede c nu aveam s m ntlnesc cu Rug. n captul
opus al fiei de nisip, diminuat datorit perspectivei, se afa un vehicul cu
pern de aer. n apropierea lui erau dou persoane; una era Wolfe Steiner,
nalt i dominator; cealalt, Rug, micu prin comparaie. Stteau fa n
fa, siluetele lor disproporionate conturndu-se ntunecate pe soarele afat
deasupra orizontului. Artau ca doi ndrgostii, nvluii ntr-o tcere n
care cuvintele nu mai erau necesare. Brusc, m-am simit din nou bolnav.
M-am gndit s m apropii la urma urmei, stabilisem o ntlnire aici nc
m-a oprit intimitatea lor. A f vrut s le vorbesc, ca s-mi pot alunga
bnuielile, dar n acelai timp m temeam la fel de bine, mi puteam
confrma temerile cale mar apstoare.
ncepuser s vorbeasc, cuvinte pierdute datorit deprtrii. Ceva din
atitudinea i inuta lor sugera o confruntare de rupere a relaiilor: Steiner
era impuntor, aproape amenintor; la rstimpuri fceau gesturi ce
puteau nsoi rugmini. Fata sttea cu capul aplecat, ridicndu-l uneori ca
s arunce scurte priviri. Avea un aer oarecum ncpnat prnd c refuz
s se lase convins de argumentele iubitului. Sau n gelozia mea mi
nchipuiam mai multe dect e.istau n realitate?
Rug nl din nou privirea i scutur sfdtoare din cap. Steiner se ntinse
i o prinse de umeri. Ea pru c se crispeaz. Brbatul i lipi capul de
pieptul lui, mngindu-i prul.
n clipa aceea Rug l mpinse, smulgndu-se din mbriare. Strig ceva, care
m ferici prin vehemen, dei nu auzisem dect: "Nu..."
ntr-un acces emoional destul de strin pentru el, Steiner aproape c
strig: "Nu-i dai seama c...", ns restul frazei nu ajunsese pn la mine.
Rug cltin din cap, evitndu-i privirea.
Brbatul o prinse de umeri i o scutur. Rug deveni inert i ngrozit de
ceea ce fcuse, Steiner i ddu drumul. Ea se prbui pe nisip.
Eram gata s alerg ntr-acolo, cnd am zrit trei siluete ieind din umbra de
la piciorul falezei i apropiindu-se de Steiner i de fata czut. L-am
recunoscut pe medicul cel gras; era nsoit de doi paznici n uniforme.
Medicul ngenunche i o examin pe Rug, ntrerupndu-se din cnd n cnd
pentru a-i pune ntrebri lui Steiner. Paznicii ineau armele pregtite i
directorul pru n mod limpede tulburat. Doctorul rosti ceva i paznicii
Coborr armele. O apucar pe Rug i o transportar cu grij spre crarea
ce urca la dom.
Doctorul rmase cu Steiner; urm o discuie scurt i agitata, apoi se
ntoarse i plec. i ajunse din urm pe paznici i se nvrti pe lng fata
leinat n vreme ce suiau. Steiner i privi o vreme, dup aceea porni ctre
vehiculul cu pern de aer l ntoarse i prsi insula.
Am re!enit la alupa mea. Nu-mi puteam alunga din minte evidenta
afeciune a directorului fa de Rug, sugernd o anumita intimitate n
trecut. Pornind spre cas, mi-am spus c nu trebuia s m simt trdat
era foarte probabil c exista o explicaie pentru tot ceea ce vzusem. Totui
o alt parte a mea bnuitoare nu putea uita cuvintele Tamarei spuse cu o
sear n urm.
Cochilia de ger m atepta, ademenitoare, pe msu. Parc pentru a
semnala ntoarcerea acas mi reveniser crampele stomacului i greaa.
Am izbutit s traversez n goan salonul i s m ncui n dormitor. Am
avut o noapte agitat i m-am trezit a doua zi simindu-m bolnav.
8
INSULA PRINCIPAL
Dou sute de kilometri i aproape tot attea insule m despreau de
Principal cea mai mare ins ul a arhipelagului. Oraul, dac aezarea
putea f numit ora, acoperea toat suprafaa uscatului, cldiri cu un etaj,
anti-seismice, i strzi largi mrginite de arbori. Staia Telemass era situat
pe o insuli din apropiere, legat de Principal printr-un pod suspendat.
Am pornit cam la o or dup rsritul zorilor i am ajuns naintea amiezii.
Mai aveam cteva ore pn la ntlnirea cu Doug Foulds, aa nct am decis
s vizitez staia Telemass. Plecasem devreme cu sperana c o schimbare de
peisaj putea aduce i o schimbare a strii mele: ori de cte ori m gndeam
la Rug, ceea ce se ntmpla destul de des, ncercam o senzaie echivalent
unei stri de grea, emoionale. ncepusem s doresc s n-o f vzut
niciodat. naintea ntlnirii noastre, viaa mea fusese, chiar dac izolat,
cel puin lipsit de complicaii.
Am traversat podul suspendat, mi-am lsat vehiculul n parcare i am
cumprat un bilet de vizitator de la ofciul afat sub cei trei piloni curbai ai
staiei. Un ascensor dinsticl m-a urcat, mpreun cu ali vizitatori, n
susul trepiedului. De la nlimea aceea, arhipelagul se arcuia n ambele
direcii, un ir de smaralde tot mai mici, ncrustate ntr-o fie de lapislazuli
strlucitor.
Liftul se opri i am ieit pe un culoar circular ce se afa deasupra slii de
transfer, n form de hexagon, nsemnat cu hieroglife ezoterice i ticsit de
tehnicieni n uniforme albastre. De la sosirea mea pe Meridian, era a doua
oar cnd vizitam staia, i din nou aceast parte a ei mi reamintea de
puntea i suprastructura unui crucitor. M-am rezemat de balustrada
capitonat, ce se ntindea de-a lungul galeriei cu perete de sticl, populat
de turiti, pensionari i colari, i am urmrit macaralele deplasnd
containere de la ascensorul pentru mrfuri n centrul platformei. Sus, pe
cellalt turn de control, un monitor uria afa minutele i secundele pn
la urmtoarea transmisie. Spectacolul de lumini urma s nceap peste
treizeci de minute.
Privit ca o colonie, Meridian era o planet lipsit de nsemntate. Nu
produceam nimic vital pentru Pmnt, i importam de acolo toate ali-
mentele necesare supravieuirii. Putem nelege logica pe care se bazase
decizia de-a reduce operaiunile Telemass ctre noi. Fiecare transmisie
transstelar costa miliarde de credite i, deoarece Pmntul asigura o reea
masiv de legturi Telemass n Expansiune, era clar c avea s-i reduc
cheltuielile cauzate de lumile nensemnate. Privind pregtirile fnale pentru
transmisia n exterior, m-am gndit cum anume puteau reducerile s
afecteze planeta. Reducerea transmisiilor de la trei la una pe lun nsemna,
n realitate, o micorare corespunztoare a prodviselor. Urma s se renune
la importurile lipsite de importan, dndu-se prioritate alimentelor.
Majoritatea materialelor folosite de artitii de pe Meridian erau aduse de pe
Pmnt, i eram curios cum aveau s fe afectate ele. ntrevedeam un brusc
exod al artitilor... iar fr acetia economia planetei urma s se
prbueasc. Speram c extrapolarea nu era totui corect, find rezultatul
direct al strii mele din dimineaa aceea.
Gndurile mi-au fost ntrerupte de numrtoarea invers ce se auzea din
difuzoare. Centrul platformei de sub noi era ticsit cu o piramid nalt de
containere; n timp ce priveam, ele ncepur s strluceasc. i pierdur
contururile geometrice i devenir lipsite de form, dup aceea se dizolvar
ntr-un milion de puncte de lumin aurie, plpitoare, care i ntei sclipirile
i se nl, formnd o coloan nalt, spectaculoas. Apoi fulgerul orbitor
ni spre cer, la nceputul cltoriei sale de o secund ctre Pmnt. Poate
c trstura lui cea mai incredibil era absena oricrui sunet. Pe coridorul
circular, spectatorii oftar ncntai i aplaudar.
-ehnicienii rencepur s roiasc pe platform, ridicnd chepenguri din
pardosea i opernd mainriile de acolo. Difuzoarele anunar o trans-
misie de pe Pmnt peste o or.
Am mers la bar, mi-am luat ceva de but i m-am instalat naintea
ecranului. Senzaia neplcut cu care m trezisem diminea disprea i
ncepeam s m simt puin mai bine. M-am ntrebat peste ct timp avea s
se manifeste urmtoarea criz i dac simptomele de reacie la abstinen
aveau s se nruteasc nainte de a dispare. Pn atunci nu mai
rezistasem att de mult fr ger.
Stnd cu paharul n fa, am remarcat c ridicam atent privirea ori de cte
ori dedesubt aprea vreun ofcial al staiei. De abia cnd l-am zrit pe Wolfe
Steiner traversnd platforma i urcnd treptele spre bar, am nceput s m
ntreb dac nu cumva motivul pentru care venisem azi aici era de a-l cuta
pe director. Vzndu-l, am simit nevoia imperioas de a ti ce se petrecuse
la ntlnirea lui cu Rug. Poate c pn ieri a f ezitat s m apropii de
silueta lui impuntoare, ns faptul c pe plaj dovedise atribute pe care nu
i le bnuisem, cum ar f fost tandreea i grija, l fceau oarecum mai
abordabil.
Discuta cu Weller, consilierul brbos azi purt nd ochelari ntunecai
pe care-l vzusem i la evenimentul Tamarei. Sttea rigid lng tejgheaua
barului, sorbind dintr-o butur nealcoolic. Ca ntotdeauna cnd era
observat o perioad mai lung, lsa impresia c, din timp n timp, se gsea
cu totul altundeva, ascultnd fascinat cntecele de siren ale implantului
su.
Am ateptat pn cnd a plecat Weller, apoi m-am apropiat de tejghea i m-
am aezat lng Steiner, sub pretextul comandrii altei buturi. Directorul
prea c nu-mi remarc prezena; ochii i erau tot att de ndeprtai ct i
punctele luminoase niruite pe carotid. Cnd i, reveni din visare i sorbi
din pahar, i-am prins privirea i am nclinat din cap.
ntrebarea lui a fost brusc, aproape brutal, i n nota comportamentului
su mecanic.
Ne-am mai ntlnit?
Am zmbit sardonic naintea politeii lui.
Acum c te!a seri la petrecerea -amarei -re!ellion...
M privi rece. parc ncercnd s aprecieze ameninarea pe care o
reprezentam.
Ce dori i, domnule...?
Benedict. Bob Benedict. S nt un prieten al lui $ug -re!ellion.
Sorbi iari total neinteresat.
i cum v-a putea ajuta, domnule Benedict?
Am decis s ncerc o abordare diplomatic.
Speram, c mi-ai putea spune ceva despre ea, domnule director.
Chiar a a? surse rece Steiner.
Trebuie s-o cunoa tei destul de bine. N-ai )ost cnd!a bun prieten cu -amara
-re!ellion?
Nu izbutesc s vd cum relaia respectiv v-ar convinge c snt o
persoan care tie ceva despre fica ei.
Dar o cunoa tei?
Pe chip i apru un licr de nerbdare.
De fapt ce dori i, domnule Benedict?
V-am vzut pe plaj ieri.
Reacia lui fu imediat:
V-a trimis Tamara?
V asigur c individa mi displace la fel de mult ca i dumneavoastr. Nu
m intereseaz dect Rug.
ntr-adevr? Acum expresia i era condescendent, aproape amuzat.
Atunci sper s avei mai mult noroc dect mine.
Eram derutat. mi aminteam grija vdit cu care se purtase ieri cu fata.
Ai fost apropiai? l-am ntrebat.
Steiner rse forat.
C tui de puin ... o comptimesc. Dac dorii s tii, am ncercat s-o
fac s prseasc insula. Avei obiceiul s-o spionai pe Rug i pe toi cei cu
care se ntlnete?
Trebuia s ne ntlnim tot acolo, i-am explicat. Oricum, nu va prsi
insula din cauza bolii. Nu v-a spus? O trateaz doctorul Tamarei, i e un
tratament foarte scump.
Asta v-a spus, nu-i a a? ntreb, privindu-m atent. i de fapt, de ce
nu? Probabil c o i crede.
Am simit un gol n stomac.
Ce vre i s spunei?
Pur i simplu c Rug Trevellion nu-i cunoate propria realitate. Este
complet controlat de maic-sa. V poate spune ceva despre care ea crede
realmente c este adevrat, ns determinanii subiectivi ai acelui adevr
snt guvernai de Tamara. Nu uitai c i-a trit toat viaa pe insul, sub
infuena neierttoare a maic-si.
Am cltinat din cap.
Pa rc ai vorbi despre o marionet...
Steiner ridic colurile buzelor parodiind un surs.
Este o descriere foarte bun , domnule Benedict. Rug este marioneta
sensibilitilor deformate ale Tamarei Trevellion, Prizoniera unui scenariu
pe care n-are cum s-l priceap. ovi o clip: V dau un sfat. n locul
dumneavoastr, le-a evita pe amndou. Tamara este o femeie crud i
periculoas, iar Rug este att de inocent i naiv nct poate f la fel de
periculoas. Privi spre monitorul care afa numrtoarea invers.
Domnule Benedict, nu mai pot s ntrzii. Sper c ai reinut ce v-am spus.
Am rmas mult timp la bar, privind n pahar. De fapt, Steiner nu-mi
spusese nimic la care s nu m f gndit deja, chiar dac felul cum pre-
zentase el faptele fusese mai dramatic. nelesesem subordonarea lui Rug
fa de maic-sa, dar fusese nevoie de observaiile unei tere persoane ca
s contureze dimensiunile controlului Tamarei. Chiar i aa, consideram
avertismentul directorului, dei bine intenionat, sufcient de vag pentru a
f ignorat. Bnuiam c-i amintise propria lui legtur dezastruoas cu
Tamara Trevellion, atunci cnd m sftuise s le evit.
Prsind staia Telemass i traversnd podul suspendat, spre Insula
Principal, mi-am spus c, dedesubtul amplifcrii sale i a unui formalism
destul de rece, directorul Steiner era totui uman.
***
Aveam nc destul timp pn la ntlnirea cu Doug, aa nct am parcat n
faa unui local, i m-am aezat pe teras, n btaia soarelui. Am comandat
un prnz simplu u nul din efectele abstinenei era reducerea poftei de
mncare i am privit locuitorii Principalei plimbndu-se pe bulevardul
larg, mrginit de arbori. Majoritatea erau normali, cu ocazionalii
Transformai i Amplifcai pentru varietate. Dup sihstria insulei mele,
unde petreceam adesea sptmni ntregi fr s vd pe nimeni, ncercam o
senzaie stranie s fu printre atia oameni i totui singur. Am decis ca
imediat dup ce m ntorc s strng cu adevrat relaiile cu Abe sau Rug .
Relaia cu Rug slujea doar s sublinieze faptul c izolarea, care atta timp
reprezentase starea mea natural i preferat, se apropia de sfrit.
Ptrundeam pe un teritoriu necunoscut i n vreme ce o parte a mea saluta
schimbarea, cealalt nu putea s nu simt team.
Ceva mai departe, n faa unui angrosist de produse tehnice, un vehicul
lung de marf se ls pe sol cu oftatul pernei de aer decuplate. Vreo zece
brbai i femei n salopete albe, purtnd pe spate emblema unui magazin,
ncepur s aduc dinuntru lzi mari. Unul din obiecte nu era ambalat: o
anten de satelit, sau un radiotelescop micu.
Priveam de cteva minute operaiunile de ncrcare, nainte de a-mi da
seama c silueta nalt i ntunecat care le supraveghea mi era cunos-
cut. Conducea totul cu arogana celui pentru care munca fzic era un
blestem. Putea f oricare femeie-pete Transformat, totui ceva din inuta
ei trufa mi spunea c nu poate f dect Tamara Trevellion. M-am gndit la
ironia care fcea s cltoresc dou sute de kilometri doar pentru a gsi
persoana cea mai puin agreat de mine de pe planet. M-am ntrebat ce
nou proiect se pregtea s abordeze, cu atta aparatur tehnic?
Am terminat berea i tocmai m pregteam s achit nota i s plec, cnd
cineva mi-a astupat ochii cu palme calde.
Nu scapi a a uor, domnule Benedict! Ghici cine-i?
6-am atins mna.
Rug?
Mi-am dat seama c-i tremurau degetele i mi le-am retras repede.
Ai ghicit din prima! Se l s pe scaunul din faa mea i fcu un gest larg
cu braul: Nu-i aa c-i o zi grozav? Iubesc oraul!
Purta un costum-pantalon galben strlucitor, cu corsajul strmt i
pantalonii evazai. Hainele erau demodate i-i confereau aspectul unui
individ n ziua prsirii spitalului ceea ce, ntr-un anume fel, era
adevrat.
Ce c oinciden s ne ntlnim tocmai azi! adug ea.
Am zmbit. M ncnta exuberana ei n absena maic-sii. Privind-o, am
ncercat iari acel for periculos de gelozie, simit prima dat cu o zi n
urm cnd o vzusem cu Steiner pe plaj.
N-ajung prea d es aici, vorbi fata, privind peste umr, acolo unde Tamara
mustra un muncitor pentru cine tie ce greeal.
Se ncrunt, apoi mi zmbi orbitor.
Dar, c nd ajung, proft ct mai mult. Auzi... Tamara nu mi-a dat nici un
credit azi i mor de foame. Crezi c mi-ai putea cumpra ceva de mncare?
O s-i restitui banii. Am nite economii....
I-am ntins meniul i l-a studiat derutat. Ridic privirea, scuturnd din
cap:
S nt attea... Rencepu s citeasc, concentrat.
Cnd se hotr n cele din urm o s alat de scoici se l s pe spate
mulumit i surse.
Ultima dat cnd am fost pe-aici, m-am plimbat i m-am rtcit. Tamara
era disperat. Cnd m-a gsit, a spus c n-o s m mai aduc niciodat.
De ce s-a r zgndit?
Poate c s-a temut s m lase singur pe insul, cu tine n preajm,
zmbi ea.
Stilul ei mi evoca amintiri de acum trei zile, cnd sugerase, cu o bravur
excesiv, s fugim mpreun. Singura cale pe care o tia de a face aluzii la o
via mai bun era s o transforme n subiectul uneiglume.
Am ridicat transportorul.
Ce cump r Tamara? am ntrebat. Un radar, ca s m poat ine la
deprtare?
Rug nl din umeri, ca i cum maic-sa ar f fost ultimul subiect pe care
ar f dorit s-l discute.
Nu tiu... Credc-i un emitor special. Intenioneaz ca pe viitor s-i
transmit "evenimentele" pe Pmnt n direct, nu nregistrate. Snt sigur
c locuitorii Pmntului vor f absolut ncntai.
Sosi salata pe care o comandase, i abundena ei o ului n aceeai msur
ca i meniul. Pentru o vreme, se dedic mncatului, privindu-m printre
mbucturi.
Hei..., cl tin din cap, te simi bine, domnule Benedict?
n mod evident, se referea la transpiraia care-mi brobonise fruntea. M-am
simit stnjenit.
N-am nimic.
Nu ar i prea bine, insist ea.
O s supravieuiesc.
Deci..., z mbi fata, cu ce ocazie prin Principal?
M ntrebasem de mai mult vreme cum s aduc vorba despre ntlnirea ei
cu Steiner.
Ei bine, am rostit, dup ziua de ieri m-am simit att de dezamgit nct
am decis s vin aici i s-mi nec suprarea. Am ridicat paharul.
Se ncrunt cam jumtate din propoziie, apoi, cnd nelese, privi
ngndurat farfuria.
Am ajuns mai devreme, am continuat eu. Te-am v zutpe plaj cu
directorul.
Ochii i erau mrii, nspimntai. ncerc s-i regseasc detaarea,
ridicnd nepstoare din umeri.
Trebuia s f venit oricum. Poate c ai f oprit ceea ce s-a ntmplat mai
trziu... am leinat. Se mai ntmpl cteodat.
Ce voia Steiner?
Cobor din nou pri!irea.
Mi-a cerut s plec cu el, murmur fata.
S prseti insula? S vii cu el pe Principal? Tonul meu era
nencreztor. Steiner nu-mi spusese nimic despre aa ceva.
Rug scutur din cap, continund s-i fereasc ochii. Vorbi cu un glas att
de sczut, nct a trebuit s m aplec nainte pentru a distinge cuvintele:
Voia s prsim planeta sptmna viitoare, s-l nsoesc la noul post.
Am rmas pironind-o cu privirea; o pictur de transpiraie mi se prelinse
pe gt i pe piept. Mi-am amintit c Steiner mi spusese c fa de Rug nu
simea altceva dect mil. Am simit o mpunstur de gelozie, i m-am
detestat pentru asta.
Dar nu voia, s ptmna trecut, s fe nsoit de Tamara? am ntrebat.
Ea l-a refuzat... i atunci i s-a adresat ie?
Fata nl din umeri.
tii, ovi ea, povestea e mult mai veche. Cu cinci-ase ani n urm, avea
o legtur cu Jade. Se ntlneau des, dei Tamara s-a strduit s-i
opreasc. Dup aceea. Jade... a avut accidentul. Fcu o pauz i continu:
Acum un an. dup dispariia tatii, Steiner a reaprut pe insul. Se prea
c se simea direct responsabil pentru cele ntmplate. La nceput. Tamara
nu l-a suferit, dar apoi... treptat, a ajuns s-l plac, ba poate chiar s-l
iubeasc cel pu in aa credeam eu pe atunci. Dup spectacolul de acum
dou zile, tiu c s-a jucat cu el.
M-am gndit la obsesia stranie a lui Steiner fa de femeile din familia
Trevellion. Puteam nelege interesul oricrui brbat fa de Rug i Jade,
dar nu pricepeam cum putea cineva s fe atras de Tamara Trevellion.
Ce crezi c simea Steiner pentru mama ta? am ntrebat.
uguie buzele, gnditoare.
Pe atunci, vorbi ea cu glas obosit, credeam c-o iube te cu adevrat.
Poate c, de fapt, spuneam c ar putea nlocui tatl pecare-l pierdusem.
nghiea absolut toate rutile Tamarei, dei rmnea, cum s-i spun...,
detaat. Prea interesat de ea nu ca persoan, ci ca artist. Voia s afe
totul despre arta ei. Dup aceea...
Tcu.
Dup aceea?
Ridic din umeri.
A nceput s fe atras de mine. Ori de cte ori venea pe insul, insista s
ne ntlnim pentru o or, sau dou. De cteva ori s-a oferit s m conduc
pe Principal pentru cumprturi, ns Tamara n-ar f permis aa ceva.
Poate c , dup accident, simea o responsabilitate fa de tine. tia ct
de ru te trateaz Tamara?
Nu era orb. A v zuttotul. Prin comportarea lui, parc ncerca s
compenseze dispreul mamei. Ridic ochii. Niciodat nu m-a atins, n-a
fcut nimic de genul sta. Totui nu-mi plcea grija lui...
Eu a f crezut c lipsit atta timp de afeciune...
Nu tiu, se ncrunt Rug. Era stranie, nelalocul ei, grija asta dup ce
atta vreme nu mi-o acordase nimeni. Parc m-ar f comptimitpentru ceea
ce eram i asta nu-mi plcea. Nu-i doream mila. Cu cteva luni n urm,
mi-a propus s plec cu el cnd prsete Meridianul. Mi-a descris un
tablou minunat al tuturor minunilor Expansiunii pe care le-a f putut
vedea, i a insistat s-l nsoesc.
Dar l-ai refuzat?
Se juc cu furculia prin salata rmas n farfurie.
I-am spus c ar f imposibil s plec trebuie s urmez tratamentul
pentru boala mea. Mi-a zis c medicii pmnteni m-ar putea vindeca
defnitiv, s scap de analize i tratamente. S fu liber.
i... ce te-a oprit? am insistat.
A afat Tamara. Dup aceea nu m-a mai lsat s ne ntlnim. Nu cred c
a f plecat. Nu-mi place. Este prea.... cut cuvntul potrivit. ...prea distant,
prea mecanic.
Ridic privirea spre mine, lu o furculi de salat i ncepu s mestece.
Schimb subiectul:
Ai reu it s afi ce s-a ntmplat cu Jade, aa cum ai promis.
Am simit un nod n stomac.
mi zri expresia.
Ce s-a ntmplat? ntreb cu o voce ovitoare.
A f vrut maimult dect orice s-i spun c uitasem s-l ntreb pe Doug
Foulds, ns ochii ei nu permiteau minciunile. Trebuia s-i spun adevrul
dar, desigur, existau dou versiuni ale acestuia. Intenionasem s-i
relatez varianta "ofcial" a morii surorii ei, care punea tragedia pe seama
unui accident. Totui pericolul celui mai puin neplcut scenariu putea f
ca Rug s-mi cear drogul, pentru a retri rolul jucat de ea atunci.
Trebuia s-i spun adevrul.
Deci, domnule Benedict? Ce-a spus inspec torul?
Am vorbit cu el ieri. N-a investigat personal cazul... eful luia fcut-o.
Atunci nu tie ce s-antmplat?
Am ezitat.
A c utat n arhiv i mi-a rezumat raportul respectiv.
i?
6-am e!itat ochii.
S-ar putea s fe cam neplcut...
Vreau s cunosc adevrul, domnule Benedict.
Perfect. Am fcut o pauz, ntrebndu-m cum s-l)ormulez. -amara lucra cu
4ade o sculptur laser n poiana unde m-ai dus alaltieri. Dup accident,
mama ta l-a solicitat pe inspectorul de pe atunci s fac ancheta. A afat ce
se petrecuse, dar Tamara n-a dorit ca adevrata versiune a tragediei s fe
cunoscut. Inspectorul a redactat un raport n care afrma c Jade a czut
in sculptur i a murit pe loc...
i adevrul...? m privi Rug.
Conform versiunii reale, Jade a intrat premeditat n lasere. #-a sinucis.
Rug prea ocat. Cltin ncet din cap.
Nu... nu: N-ar f f cut aa ceva. De ce s fac asta?
mi pare ru...
M prinse de mn, imploratoare:
Este posibil ca inspectorul s se f nelat... s f fost totui un accident?
Rug...
Nu tiam de unde s ncep. Brusc, gura mi era uscat. Am sorbit din bere
i am privit oriunde altundeva dect n ochii ci verzi rugtori.
Rug, tu ai fost singurul martor al incidentu lui. Ai fost acolo cnd Jade...
cnd a fcut ceea ce a fcut. Inspectorul te-a anchetat, i i-ai spus. ceea ce
ai vzut.
Fata continu s-i fxeze farfuria, ncremenit
Este evident de ce i-ai blocat accesul contient la aceste amintiri; de ce
nu mai tii ce s-a ntmplat. Nu pricepi?
Nu pot crede c Jade s-a sinucis, murmur ea.
S ncerc s-i fac rost de o copie a raportului ofcial. Ne-am putea duce
n poieni ntr-o sear i s mai parcurgem o dat declaraia ta. Poate c
declaneaz ceva...
Exist o calc mai simpl, ncepu ea.
Rug...
Adu-mi gerul, domnule Benedict. Vreau s retriesc ntmplarea. Atunci
nu l-a f putut lua, pentru c eram prea mic i ataat de Jade. Acum
am crescut. tiu ce s-a petrecut cu ea... dar vreau s vd.
Nu i-a putea permite. Poate f mult prea periculos. Iniial ai blocat
memoria dintr-un anumit motiv. A retri acum totul poate f mai mult dect
poi suporta. Imagineaz-i drama de a-i retri moartea!
I-am supravie uit o dat, domnule Benedict. Vreau amintirile acelea!
Nu s nt nite simple amintiri. Vei retri cu adevrat momentele
respective. Vei avea din nou cincisprezece ani, o vei iubi pe Jade; t cnd
ea... cnd ea va muri, vei simi toat groaza simit atunci Dumnezeu tie
ce efect ar putea avea!
N-ai habar ce iad este s nu tii.
Dar tu tii ce s-a ntmplat. Eram e.asperat. Ce mai !rei?
i privi degetele.
Vreau s -mi satisfac o dorin, atta tot.
Rug, o s-i fac rost de copia declaraiei tale. Dac o vom parcurge, o
dat, de mai multe ori, poate c va reapare ceva. Mi se pare mai sigur dect
s iei ger. Te rog, crede-m, snt de partea ta. Pur i simplu, nu vreau s i
se ntmple vreun ru.
Am ncercat s-i apuc mna, peste tblia mesei, dar ea i-a retras-o i a
ridicat ochii.
Deci nu-mi vei da drogul, domnule Benedict?
Nu pot, am cl tinat din cap.
Rmase tcut, privind tblia mesei. Nu puteam s nu-mi amintesc ce-mi
spusese Tamara Trevellion, c Rug m manipula, cu implicaia c avea s
renune la mine dac obinea ceea ce dorea, sau dac nu obinea...
Apoi fata fcu un lucru surprinztor. Se ntinse peste mas mi prinse
mna i o strnse uor.
Hei, domnule Benedict... nu mai f at t de amrt, da? Ridic din umeri:
neleg de ce nu vrei s-mi dai drogul. Poate c ai dreptate. Poate c ar
trebui s ncerc s-mi amintesc n alt fel ce s-a ntmplat.
Zmbi att de deschis nct m-am simit ruinat de bnuiala pe care mi-o
strecurase n minte maic-sa.
Mi-am amintit de afrmaia lui Rug, potrivit creia sculptura la care
lucraser Tamara i Jade era acum expus ntr-un muzeu de pe Principal.
Dac vrei, i-am zis, poate c ntr-o bun zi am putea vizita muzeul de
aici, s vedem piesa creat de mama ta i de Jade. Nu se tie niciodat,
poate c ar f de folos. ..
Ar f grozav! Tonul i fusese entuziast, ns i puteam citi ndoiala din
ochi.
napoia ei, ultimul container era aranjat n camion. Tamara Trevellion
examina diferite acte mpreun cu eful depozitului. n cele din urm,
semn de primire apoi ncepu s priveasc n jur, cutnd-o probabil pe
Rug.
Ce faci n zilele urmtoare? am ntrebat-o repede pe fat.
Nu mare lucru, nl ea din umeri. De ce?
Ai vrea s faci un planorism cu mine?
Sigur c da! De la ncntarea pricinuit de idee, expresia i se posomori.
Dar n-o s m lase Tamara.
Trebuie s -i spui? Nu poi disprea cteva ore?
Rug oft.
i s-i suport furiile, cnd m ntorc?
Nu te-ai obi nuit deja? N-ar merita? Ai mai planat vreodat?
Cltin din cap, desennd cu degetul pe tblia mesei.
Nu. Ai un deltaplan?
Un model cu dou locuri. L-am cumprat cnd am ajuns aici... la
nceput, zburam sptmnal. Am putea pleca de diminea i s venim aici,
s vizitm muzeul.
Fata privea drele umede lsate de vrful degetului.
E imposibil, domnule Benedict. Nu nelegi ce ar putea face Tamara cnd
o s m ntorc?
S -i ntrerup tratamentul? am rs eu. Rug, poate c motivul pentru
care-i att de crud este c te dai btut. Poate c dac te-ai mpotrivi...
Nu nelegi.... opti ea. tii ce mi-a fcut luna trecut, cnd din greeal
i-am scpat unul din cristale? Mi-a dat comaruri.
Aproape c am izbucnit n rs.
Ce anume?
Nu tiu cum face. Poate c-mi pune ceva n mncare, sau n butur.
Dup aceea, cnd m culc, visez c snt n oceanul de lng Faa-
ntunecat, i e noapte i m atac un fel de rechini care m sfie. E
ntotdeauna acelai vis, i ntotdeauna l visez dup ce am greit cu ceva.
Mama ta e un mons tru+
O ur sc att de mult nct o comptimesc, domnule Benedict.
Am pri!it-o o !reme apoi am spus2
Singurul lucru care te ine legat de ea este boala ta, aa-i?
ncuviin posac.
Ce-ai zice dac i-a angaja un consult la un specialist de aici, de pe
Principal?
La ce bun? nl ea din umeri.
Pi, poi afa exact care e problema ta. Singura care i-a spus c
tratamentul e foarte scump a fost Tamara. De fapt, s-ar putea s fe relativ
ieftin. Atunci...
Nu tiu...
Ce pierzi? Dac poi f tratat de un alt doctor, la un pre moderat... Asta
ar nsemna c poi f liber. Poi tri oriunde doreti.
Oriunde? Absolut oriunde?
Oriunde. Ce zici?
Mi-e fric . Nu i-am ieit niciodat din cuvnt.
Vrei s -i petreci restul vieii ntemniat pe insul cu ea?
Tamara Trevellion ne observase i venea ctre noi.
Uite-o, i-am spus. Preg tete-te.
Femeia se opri lng masa noastr. tiam c era numai o prere, totui
prezena ei pru c reduce temperatura cu douzeci de grade. M scrbea
vederea petilor-ventuz, viermuind peste corpul ei.
Lng mine, Rug se nfor i se chirci.
Deci aici erai. Rug, se r sti artista. Benedict... vd c recurgi la orice
msuri pentru a aranja o ntlnire.
Ne-am ntlnit ntmpltor, i-am rspuns. Nu tiam c sntei aici.
Tamara se aez pe scaun, aranjndu-i aripioarele i membranele aa cum
ar f fcut cu mtasea fn a unei toalete luxoase. i oprise atenia asupra
mea.
ntmpltor, Benedict, eti exact omul pe care voiam s-l ntlnesc.
Chiar a a? am privit-o bnuitor.
De mai mult timp doresc s -mi completez menajeria de faun aborigen,
de pe Meridian. Cu ocazia evenimentului, l-am ntrebat pe Abraham
Cunningham dac nu-mi poate procura un leu-de-nisip. Din motive
personale, m-a refuzat. Cu toate acestea, continui s doresc un specimen.
M ntrebam.... m privi cu ceea ce putea f o cuttur estimativ, dac ai
putea s-mi prinzi unul i s mi-l aduci pe insul?
Nu, Bob, izbucni Rug. E prea periculos!
Taci! Hot rrea i aparine domnului Benedict.
M ntrebam de ce dup refuzul lui Abe m considerase tocmai pe mine
potrivit de a captura un leu. M-am gndit la tot ceea ce-mi spusese Abe
despre animale. n alt situaie, i-a f putut spune ce s fac cu
propunerea ei.
Rug are dreptate, am ncu!iinat. E o treab foarte primejdioas.
i pentru care vei f recompensat corespunztor.
Nu vreau bani.
Bob! sc nci )ata.
Tamara i ignor fica i m privi cu ochi reci, inumani.
Aha, i cum ai vrea s fi rspltit?
A dori s-o plimb pe Rug cu deltaplanul.
Fata se uit la mine cu ochii mari.
S neleg c eti pilot califcat? ntreb Tamara.
"ot pilota orice de la deltaplane la na!e mari.
Artista se rsuci spre fica ei.
Vrei s zbori cu domnul Benedict? o ntreb.
$ug deschise gura dar nu se auzi nimic. ncuviin din cap.
n acest caz, nu vd nici o obiecie de a-l nsoi ntr-un zbor.
C nd dorii leul? am ntrebat-o.
C t de repede, Benedict. S zicem... mine?
i cnd poate veni Rug?
i convine ziua urmtoare? Bineneles, dac aduci animalul.
Mi se pare normal, am ncuviinat.
nclin graioas capul.
Atunci e hot rt. Abia atept s te vd mine. Rug, e timpul s plecm.
Benedict...
Se ridic i se deprt, razele soarelui scnteindu-i pe solzi.
Rug o urm asculttoare, dar nu nainte de a privi napoi spre mine, cu o
expresie n care se amestecau bucuria i durerea. Au urcat ntr-o limuzin
cu ofer. Vehiculul se ridic i porni pe bulevard, urmat de transportor.
"ri!indu-le m-am gndit la ceea ce m putea atepta ncapturarea unui leu-de-
nisip... doar pentru ocazia de a )i singur cu $ug -re!ellion.
***
Agenia pentru Aplicarea Legii pe Meridian i avea sediul n ntr-un bloc
modest, cu dou nivele, situat pe drumul de coast, deasupra unui gol) izolat
de pe partea nsorit a insulei. Mi-am lsat maina n parcare i am intrat n
antreul mochetat. Un individ de la recepie m-a condus pn la biroul lui
Doug de la etaj.
Bob, bine-ai venit!
Am trecut ntr-un salon pluat, alturat biroului.
ntre patru perei, n spaiu restrns, prea mai scund i mai masiv dect
oricnd.
Iart -m c te-am trt pn aici.
Nu- i face probleme. N-aveam ceva mai bun de fcut. Mi-am umplut
ziua.
Turn dou beri i am rmas mpreun naintea peretelui din sticl,
admirnd panorama. n dreapta noastr, arhipelagul se curba, pierzndu-se
n deprtare. Drept nainte, deerturile Feei-luminate ardeau cu o
strlucire violent. M-am gndit la drumul cate m atepta mine.
Cum merg cercet rile? l-am ntrebat.
nainteaz ncet. Foarte ncet. Prea mai sobru ca de obicei.
Deci tot mai crezi c Abe i cu mine am avut nluciri? am rs eu.
/oug zmbi.
De fapt nu. Au ap rut unul-dou lucruri care tind s confrme
afrmaiile voastre.
Ce anume?
Am f cut cteva analize ale bucii alea de uniform. Prin mostre de
esut i specimene sudoripare, am afat cui i aparinea. De fapt, tim cine
era persoana. Sntem nouzeci i nou la sut siguri c uniforma era a
directorului adjunct, Hannah Rodriguez, a doua funcie din staia
Telemass.
A i gsit-o?
- Aici e aici. Dup spusele lui Steiner, acum o sptmn, Rodriguez i-a
luat o lun de concediu. Era pasionat de navigaie le spusese lui
Steiner i celorlali din staie c plnuia o cltorie n sud, dincolo de
ecuator. Se pare c ar f plecat acum cinci zile. Am verifcat portul unde-i
inea catamaranul, dar nu-i nici urm de barc. Am trimis un avion s
cerceteze oceanul de aici pn la ecuator, dar n-a gsit nimic. Parc ar f
disprut fr urme.
Deci trupul v zut putea f al ei?
Doug ncuviin din cap.
Cineva a dus-o acolo, a ucis-o i a lsat corpul prad leilor. Poate c a
scufundat i barca, pentru a se crede c s-a necat. Poate c mai trziu cnd
s-a afat c ai descoperit ceva, a revenit pe Faa-luminat, i a distrus toate
do!ezile.
0i-am terminat berea.
n legtur cu asta voiai s m vezi?
Travers odaia pn la mas, lu un plic argintiu i mi-l ntinse. Am extras
poza unei femei cu ten msliniu i pr negru, de abia trecut de patruzeci
de ani. Fusese fotografat pe platforma staiei Telemass, purtnd uniforma
azurie a organizaiei.
Hannah Rodriguez?
F cut acum doi ani, la sosirea pe Meridian.
Cum te pot ajuta? l-am ntrebat.
Rodriguez a fost prieten cu Tamara Trevellion. Era i ea artist,
amatoare, i-i plceau operele Tamarei. Pn n momentul dispariiei,
fusese un oaspete regulat al insulei. Era o tip singuratic nici unul din
colegii ei din staie nu pretindeau c o cunosc cu adevrat. M-am gndit c
Tamara sau fc-sa ar f putut ti ceva despre ea, ceva care s mai fac
lumin.
Doar n-o suspectezi pe Tamara Trevellion?
S-o zicem altfel eu suspectez pe to i cei care au avut vreodat de-a
face cu Rodriguez. E mai sigur aa. Am fost deja s-o ntreb, ns n-a spus
nimic.
i ce vrei s fac eu?
M-am g ndit c ai putea s-o ntrebi pe Rug cum se descurcau cele dou
prietene, i dac au existat vreodat diferene de opinie. S-ar putea chiar s
tie dac Rodriguez avea dumani, oameni n care nu se ncredea. Chestii
de-astea...
9 s-o anchetez eu mai trziu, ns cu tine s-ar putea s fe mai deschis.
Bine, am ncuviinat. O s-o vd peste o zi, dou.
Perfect. Realmente, mi trebuie ct mai multe date despre Rodriguez.
Deocamdat nu cunosc aproape nimic, i n primul rnd, ce interes ar f
avut cineva s-o omoare? Doug prea obosit, tras la fa: Ia zi, mai iei o
bere?
***
Peste treizeci de minute, ieeam din cldire i intram ntr-o vid-cabin din
parcare. Am gsit clinica unui neurospecialist i am programat-o pe Rug
peste dou zile. Apoi m-am ntors la vehicul i am rmas locului o vreme,
privind oceanul i insulele i rememornd discuiile mele cu Rug, Tamara i
Doug. Treptat-treptat eram atras i m implicam ntr-o situaie pe care,
doar cu cteva zile n urm, a f privit-o alarmat.
Acum singurul meu motiv de alarm era c ncepea s-mi plac.
:
FAA LUMINAT REVIZITAT
n dimineaa, urmtoare m-am trezit scuturat de frisoane. Am ncercat s
mnnc ceva, dar dup cteva nghiituri am fost nevoit s alerg n baie i s
vomit. Dup aceea, m-am simit ceva mai bine n privina stomacului,
totui durerea ce-mi chinuia restul corpului persista, sporind odat cu
scurgerea dimineii.
M-am ntins pe canapea i m-am luptat cu crampele. Pulberea roz
scnteietoare din cochilie era o ispit permanent. Voiam s cedez s caut
alinarea drogului. De ce m torturam oare ntr-att? Existena mea nainte
de a o cunoate pe Rug, o via de singurtate, apatie i sntate relativ
bun, prea acum destul de atractiv... Uit-o pe Rug, mi-am spus nu- i
risca viaa ncercnd s prinzi un leu-de-nisip; rmi pe insula ta, caut
evadarea n drog i las intrigile planetei s continue fr tine... Trecuser
deja dou nopi de cnd nu mai luasem ger, iar comarurile accidentului nu
apruser. M ntrebam ns ct mai putea dura, ct avea s treac pn s
am un comar de proporii, care s renvie groaza, durerea i vinovia? Ct
de uor ar f fost s scap de durerea fzic i de ameninarea angoasei
mentale, arznd o dr de ger i ajungnd... altundeva.
Am neles ns unde m duceau aceste gnduri i mi-am amintit expresia
de fericire a lui Rug cnd auzise c vom zbura mpreun. Aproape c am
alergat afar din dom i n josul potecii ctre chei. Am urcat n alup, am
pornit motorul i am accelerat peste ocean nainte s m rzgndesc. Dup
cincisprezece minute am ajuns la insula lui Abe. Am oprit alupa i am
pornit spre vil. Pe la jumtatea crrii m-am oprit, nu att s admir
peisajul ct s m odihnesc. M simeam slbit; cldura m topea.
M-am aezat pe un bolovan, n mijlocul zgomotelor produse de o duzin de
animale diferite, i am privit peste ocean spre contururile tremurtoare ale
Feei-luminate i, mai departe, ctre perdeaua de foc ce dansa la orizont.
Faptul c azi urma s ptrund n slbticia aceea neospitalier nu m
ncnta i, nu pentru ntia oar, am nceput s m ntreb dac ceea ce
fceam avea rost.
Am continuat urcuul ctre veranda suspendat deasupra pantei abrupte.
Abe sttea lng balustrada scund, privind oceanul. Avea un binoclu
atrnat de gt. M-am gndit c-l surprinsesem ntr-un moment de
introspecie personal, poate chiar de tristee. Se ntoarse i zmbi, cnd m
vzu.
Bob! Bei ceva?
Ar merge un suc.
Ce mai faci? ntreb comandnd automatul.
Bine, i-am spus, dup o scurt ezitare. Am nceput s mai ies; m-am
ntlnit de cteva ori cu Rug Trevellion.
mi ntinse paharul i m privi ciudat.
i Tamara ce zice? E notoriu faptul c o ine pe fat din scurt.
La nceput a fost mai rece. Acum a cedat puin.
Nu tiam dac era momentul potrivit s-i cer informaii asupra leului-de-
nisip. Tocmai m pregteam s-i pomenesc despre solicitarea artistei, cnd
i-am observat expresia. M privea cu un fel de ngrijorare patern.
Ce s-a ntmplat? l-am ntrebat.
Bob, n-a vrea s ai neplceri.
Cuvintele lui mi-au trimis un for rece pe ira spinrii.
Am ridicat din umeri rznd.
Tamara nu-mi poate crea nepl ceri.
Nu m gndesc la Tamara, cltin el din cap. M refer la Rug.
Rug este o fat minunat.
Abe se rezem de balustrad i-i privi paharul.
Bob... a vrea s-i spun ceva. Poate c n-o s-i plac...
Ce anume? L-am privit atent.
Anul trecut, imediat dup ce-a murit Pat, Tamara m-a invitat de cteva
ori la petreceri, evenimente... chestii de-astea. Firesc, am cunoscut-o i pe
Rug. Ne-am neles bine. Eu nc nu-mi revenisem, i Rug era fr tat...
Ce s-a ntmplat? Am sorbit ner!os din pahar.
Ne vedeam frecvent. tia c merg des pe Faa-luminat i m-a rugat s-o
iau i pe ea. S-i spun drept n-aveam nimic mpotriv, ns maic-sa s-a
opus. Dup o sptmn sau dou, Rug mi-a cerut s-i aduc nite fori-de-
ger de pe Faa-luminat. Mi-a zis c dorea s afe mai multe despre felul
cum a murit sora ei. Bineneles, am refuzat-o. Mi se prea o idee nebun,
i i-am spus-o. Dup aceea, n-a vrut s m mai vad. Recunosc, mi-a
prut ru. Cred c vedeam n ea fica pe care n-am avut-o niciodat.
Am surs uurat.
tiu c vrea ger. Mi l-a cerut i mie. Am refuzat-o , totu i se pare c
fr urmri. Continum s ne ntlnim.
Atunci m bucur pentru tine, zmbi Abe. E clar c Rug a gsit pe cineva
important pentru ea, care s nu reprezinte btrnul arhetip al tatlui. Fcu
o pauz. Tamara ce spune despre voi doi...?
La nceput, m-a avertizat c am ptruns ilegal pe insula ei i m-a oprit
s-o vd pe fat. Pentru ca ieri s-mi spun c o pot plimba pe Rug cu
deltaplanul.
O schimbare destul de radical ...
De fapt, am fost de acord s -i fac un serviciu. De aceea am i venit aici.
Am nevoie de sfaturile tale.
Cum te-a putea ajuta?
ii minte evenimentul de pe insula ei? Te-a ntrebat dac ai fi de acord
s-i prinzi un leu-de-nisip. Continu s doreasc unul. Mi-a spus c dac-i
aduc un leu, o pot lua pe Rug cu deltaplanul.
i-ai fost de acord?
Vreau s merg chiar azi pe Faa-luminat.
Chiar a a? chicoti Abe.
Bine neles, am nevoie i de sfaturile tale. Tamara i-a zis de ce-i
dorete un leu?
Presupun ca s -l transforme n animal de cas. n rest, are absolut totul.
Un leu-de-nisip ar produce senzaie n cercurile ei sociale. Fcu o pauz i
m privi: Bob, de ce n-ai refuzat-o?... continund s te ntlneti cu Rug pe
ascuns?
Am fcut un gest vag.
Nu tiu. Poate c subcontient m-am temut c Rug nu va mai dori s m
vad, dac maic-sa strnge urubul. Are o infuen ciudat asupra fetei.
Oricum am venit s te ntreb cum anume ar trebui s procedez ca s prind
leul.
Abe i goli paharul, merse la automat i umplu nc unul. Prea cufundat
n gnduri. Se rezem de balustrada verandei.
Exist dou modaliti, ncepu el. Una este destul de sigur, cealalt mai
puin,
Care-i cea sigur ?
Simplu. Duci o cu c pe Faa-luminat, la vreo sut de kilometri n
interior, o umpli cu carne i-o lai acolo. Te ntorci dup cteva zile i n
noua cazuri din zece,ai prins un leu.
I-am zis c -i aduc unul azi.
Atunci trebuie s foloseti cealalt metod. Ieio arm laser i o cuc
special, mergi acolo unde snt leii i mputi unul. Cu puin noroc, va f
ameit sufcient timp ca s ai vreme s poziionezi cuca deasupra lui i s-
l capturezi. Dar e riscant.
Nu tiu dac m dau n vnt dup metoda asta...
Dezavantajul ei este c ar trebui s existe dou persoane narmate. i
preferabil, una trebuie s aib ceva experien.
N-a vrea s vii cu mine, Abe. Eu m-am bgat singur n chestia asta.
Nu te-a putea lsa singur acolo, pentru Dumnezeu! Oricum pe Faa-
luminat se ntmpl ceva i vreau s arunc o privire, dac tot snt acolo.
Da? Instinctiv, am privit peste ocean spre linia orizontului. Se z rea doar
un zid de foc, permanent, tremurtor.
Uit -te n stng centrului, imediat sub auror.
M-am uitat, i dup cinci secunde am fost rspltit de imaginea unui
fulger, semnnd perfect cu o raz laser, care descria o linie paralel cu
orizontul.
ine, poi vedea mai bine aa...
mi ntinse binoclul i, dup o scurt ateptare, am vzut alt strfulgerare
luminoas, disprnd dup curbura ndeprtat a emisferei. Spectacolul
era extrem de familiar.
A a se ntmpl de o or, explic Abe. Snt transmisii Telemass, care vin
din sud i se descarc n vecintatea vechii cldiri pentru Cercetri Solare.
Ai idee ce se-nt mpl?
Cltin din cap.
Habar n-am. O s lum camionul meu, capturm un leu i la ntoarcere
aruncm o privire. De acord?
***
Am mbrcat costumele protectoare, ne-am narmat cu puti-laser i am
ncrcat cuca n spatele camionetei cu pern de aer. Abe acceler, i n
urmtoarea or am strbtut fr probleme oceanul linitit. Drept nainte,
rmul vertical, glbui, al Feei-luminate tremura i vibra precum coard
unui instrument muzical. La orizont, linia de foc dansnd, deasupra cruia
se afa discul sclipitor al lui Beta Hydri, ce ardea pete purpurii pe retine.
Abe inea strns volanul i plvrgea ntruna oarecum nervos;
volubilitatea aceasta nu-i era deloc caracteristic, i puteam doar s
bnuiesc c era emoionat la gndul de a captura un leu-de-nisip.
n ultimele dou zile, coment el, activitatea solar a fost extrem de
susinut i de-aici i aurora. Cnd se ntmpl aa, temperatura crete cu
10-20 de grade peste medie.
Continu, spunndu-mi c vehiculul nu era izolat a a cum fusese
avioneta i nici parbrizul polarizat; trebuia s ne bizuim exclusiv pe
costume.
Nu vom intra la fel de ad nc ca ultima dat, cel mai aproape sla de lei
pe care-l cunosc este la grania dintre zonele albastru i portocaliu, Pe de
alt parte ns, vom ntrzia mai mult acolo, depinznd ct de repede putem
pune mna pe un leu.
Privi nainte, cu chipul scldat n sudoare.
rmul lipsit de via al zonei de foc se apropie, i camionul sui pe nisip
fr nici o hurductur. Mi-am pus mnuile i am ridicat gluga; termo-
metrul de bord indica temperatura interioar de 49;C. Ne-am abtut de la
ruta urmat cu cteva zile n urm, ndreptndu-ne spre nord, unde, exista
o regiune de rpe i canioane.
Din acest loc, spectacolul de lumin esut ntre Insula Principal din sud
i Cldirea Cercetrii Solare era impresionant. Dei cldirea se afa cu mult
n stnga noastr, n afara razei vizuale, uriaele fulgere aurii preau scurte
raze de foc, incendiind zona din jurul staiei n explozii orbitoare.
Activitatea Telemass mi reaminti de vizita pe Principal.
I-am spus lui Abe c m ntlnisem cu Doug Foulds.
i? m privi el.
Crede c tie cui aparine uni)orma.
Abe izbucni n rs.
Deci acum e gata s admit faptul c am vzut un trup?
S spunem doar c nu-i ncuiat la minte. Uniforma aparine unei femei
care lucra n staie, i care recent a disprut n decursul unei croaziere.
Cum o chema?
Hannah $odriguez< era ad'uncta lui #teiner.
Rodriguez?
O cuno ti?
Ne-am ntlnit anul trecut. "etrecea mult timp pe insula -amarei.
Am ncuviinat din cap.
Mi-a spus Doug. De altfel m-a rugat s-o ntreb pe Rug despre Rodriguez
i Tamara.
Doar nu crede c ...
Asta l-am ntrebat i eu. Nu cred c deocamdat are vreo pist.
Pe Steiner l-a ntrebat despre ea?
Nu s nt sigur. "robabil.
Cred c ar f afat multe de la el, bineneles dac era dispus s-i spun.
Steiner i Rodriguez aveau opinii diferite asupra modului cum trebuie
condus staia. Rodriguez petrecea destul vreme pe insula Tamarei i am
auzit-o de mai multe ori plngndu-se n legtur cu el.
Am tcut amndoi, cufundai n propriile gnduri.
Goneam cu o sut de kilometri pe or spre zona portocalie, lsnd n urm
un nor de nisip. n cabin, temperatura cretea mereu, ajunsese la 70C;
am but un litru de ap din canistr i mi-am cobort vizorul, ns n-am
reuit dect s atenuez strlucirea; cldura era ngrozitoare.
Am trecut pe lng insulie de vegetaie scund cactu i, palmari cu fori
roz, luminoase. La vederea lor am simit un val familiar de ncntare, urmat
imediat de contiina c zilele dependenei mele de drog rmseser, din
fericire, n urm, apoi mi-am dat seama c senzaiile de ru i grea din
timpul dimineii dispruser. Eram ncins, transpirat i iritat, ns nu m
mai simeam bolnav. M-am gndit iari la evenimentele din decursul
dimineii i am simit uurare i mndrie pentru c avusesem tria s refuz
gerul din cochilie. n urmtoarea or, strduindu-m s-mi abat gndurile
de la cldura nbuitoare, m-am concentrat asupra lui Rug i a locurilor
unde puteam merge cu deltaplanul.
Cnd am prsit zona albastr, terenul ncepu s se schimbe. O fsur
brzd nisipul deertului lng noi, deschizndu-se dup aceea ntr-o vale
de rift, lung de douzeci de kilometri, lat de cinci i adnc de unul. Pe
fundul ei ngust, ascuns de lumina direct a soarelui, am distins frul
erpuit al unui pria, mrginit pe alocuri de pete de verdea tropical.
Un izvor subteran, coment Abe observndu-mi interesul. Irig valea i
asigur adevrate oaze pentru animale. Nu sntem departe de zona de
mperechere a leilor Se adun aici, o dat pe an, se mperecheaz i nasc
pui, apoi avanseaz spre interior, hrnindu-se cu strvuri. Ar trebui s mai
fe civa ntrziai pe aici.
Am ajuns la un al doilea canion, mai mare i paralel cu primul. Abe a oprit,
i am examinat mprejurimile. De aici i pn la coast, inutul era sfrtecat
de o mulime de fsuri din care se nlau aburi. naintea noastr, deertul
se oprea ntr-un canion lat. Un curcubeu atrna la jumtatea pantei opuse,
n ceaa fn creat de arcul perfect al unei cascade. Fundul vii era o
jungl deas, pe jumtate ascuns de nori. Niciodat nu-mi nchipuisem
c pe Faa-luminat putea exista un asemenea loc.
Doamne Dumnezeule, e superb...
Riftul Cunningham, z mbi Abe.
Tu l-ai descoperit? am ntrebat surprins.
Nu, r se el descoperirea a f cut-o prima echip de explorare, i i-au
dat un numr.
i-atunci cum...?
Este numit dup soia mea. Pat. i-a pierdut viaa anul trecut, aici.
L-am privit. i cobor iute vizorul.
Pierdem timpul, Bob. Hai la treab !
Lu un laser din rastel, deschise portiera i sri afar. Merse pn la
marginea canionului i examin terenul de dedesubt. Am venit lng el.
mi indic o stnc la cinci metri n josul pantei. Am alunecat ntr-acolo,
inndu-ne unul de cellalt pentru echilibru i strnind o mic avalan de
nisip i pietricele, scrnetele rsunnd puternic n linitea din jur.
Am ajuns la adpostul stncii i Abe i-a instalat arma pe trepied, aidoma
ultimului aprtor al unei strvechi caravane de nomazi. Eu gfiam de
oboseal; poate c acum ne afam cu cincizeci de kilometri mai aproape de
coast dect n ultima noastr incursiune, ns intensitatea exploziilor
solare n cretere n ultima vreme anula, practic, diferena.
Pe durata perioadei de mperechere, leii se menin pe fundul vii, explic
Abe. Imediat cum vd unul corespunztor, vreau s te ntorci la camionet
i s-o treci peste margine. Eu ameesc leul, suim la bord i ne ducem direct
la el, pn nu se trezete.
Am ncuviinat din cap, privind n josul pantei spre jungla ndeprtat. Se
zrea cte un pterozaur, zburnd printre vrfurile copacilor, ns nici urm
de leu.
Lng mine. Abe njura ori de cte ori vreo micare de pe fundul vii se
dovedea a f o alarm fals. Nu-l mai vzusem niciodat att de ncordat;
era foarte ndeprtat de obinuita sa manier reinut, i m-a surprins c
dorina de a captura un leu era caracteristic lui Abe pe care-l tiam,
conservatorul care-i transformase insula ntr-un sanctuar pentru speciile
ameninate ale planetei.
Am ntrerupt tcerea.
Abe, i snt recunosctor.
M privi scurt. Sub vizor, am desluit un surs.
Pentru pu in.
Nu te deranjeaz ...?
Scutur din cap.
M-am g ndit la asta din seara cnd Tamara mi-a fcut aceeai ofert.
Atunci n-am vrut s-o fac, pentru ea, totui... Trebuie s recunosc c am
regretat c am refuzat-o. n ultimele dou zile, ideea respectiv nu m-a
prsit deloc chiar am visat-o.
Reveni cu privirea asupra vii.
M gndisem c s-ar putea s ai obiecii fa de ce dorete ea s fac cu
leul, am nlat clin umeri.
Cred c o parte din mine se opune. Bob. ns o alta, cea infantil, salut
ocazia.
5-am pri!it atent.
Trebuie s alung fantomele, s m rzbun. tiu c-i o prostie, c nu
trebuie s m cobor la aa ceva...
S te rzbuni? l-am ngnat.
S m rzbun, Bob, pentru ceea ce s-a ntmplat aici acum un an. N-ai
tiut? Pat a fost atacat i ucis de un leu-de-nisip.
n ciuda cldurii, am nceput s tremur.
Cristoase, Abe! Dac a f tiut... iart-m. N-ar f trebuit s-i cer aa
ceva.
El rse scurt.
Bob, i-am spus... Am nevoie de aa ceva. Poate c va iei ceva bun de
aici.
Se opri. Trupul i se ncord, i privi n josul vii spre o siluet care ieise
dintre tufuri i avansa ncet, arnd nisipul cu coarnele botului. La vederea
animalului, am fost copleit de fora i ameninarea pe care le degaja.
Adu camionul! uier Abe.
Am alergat napoi n susul pantei, alunecnd de cteva ori. Cu cteva
secunde nainte de a ajunge, am auzit uierul scurt al razei laser, urmat de
un pocnet sec, cnd fulgerul lovi leul. Am plonjat n cabin i am trecut
camioneta peste marginea rpei lovind valahul cu pieptul cnd am nceput
s cobor povrniul, cu turbinele vuind. Abe suise pe stnc i cnd am
trecut pe lng el, sri pe platform i pregti vinciul.
La dou sute de metri sub noi, leul zcea pe o parte, zvcnind din labele
butucnoase. Botul era cscat, lsnd s se ntrevad o aglomerare
impresionant de coli de forma unor seceri, iar fruntea groas era prlit
de impactul laserului,
Am ncetinit i am tras lng el fr s opresc turbinele, pentru a ne putea
retrage rapid dac animalul i revenea. Pe platform, Abe se strduia din
rsputeri s fxeze cuca de braul macaralei. Pe cnd ateptam,
ntrebndu-m ct de repede i va reveni leul i va contraataca, umbra
zbrelit a cutii trecu peste cabin i se opri deasupra animalului. Abe o
cobor dac mai rmsese o palm liber pe lng leu apoi activ
barele din podea. Acestea micar leul, deplasndu-l puin, i se fxar n
peretele opus.
Zoologul comand ridicarea cutii, i vinciul gemu, iar camioneta se
balansa pe perna ei de aer, cnd cuca purtnd o ton de carne i plato
osoas se nl, apoi trecu, ngrozitor de ncet, peste cabin spre
platform. Cobor acolo, i camioneta se zgli.
Eram gata s ntorc i s pornesc n sus, cnd un al doilea leu apru brusc
dintr-un hi de liane. Se opri att ct s permit minusculului creier s
evalueze situaia, apoi apreciind c dumanul era camioneta, se npusti.
Abe! am r cnit. A fost primul i ultimul lucru pe care l-am putut face
nainte ca leul s loveasc cu fruntea n bara din fa. ocul nprasnic
trimise camioneta ntr-un derapaj necontrolat. M-am luptat cu comenzile,
turbinele iuind n efortul de-a menine echilibrul i nlimea cu o
ncrctur att de grea.
Am izbutit s stabilizez. Nucit leul se scul de jos i, abia cnd am vzut
c fxa o alt int, l-am zrit pe Abe. Impactul l azvrlise de pe platform;
era n patru labe, la jumtatea distanei dintre mine i animal. Ignornd
camioneta leul se npusti ctre prada mai accesibil.
Am accelerat, am scos capul prin geamul deschis i am urlat:
Abe+
Avu prezena de spirit s se lipeasc de sol, cnd camioneta trecu peste el i
izbi n leu. De data aceasta se auzi un troznet de os, bara din fa sri, iar
capota se ndoi. M-am rsucit cu volan cu tot, i vehiculul vir,
descoperindu-l pe Abe ntins pe burt, la civa metri de animalul ameit,
care ncepuse s-i mite labele. Am accelerat din nou, i-am deschis
portiera. Zoologul s-a ridicat mpleticindu-se i a srit n cabin, exact
nainte ca leul s atace i s loveasc portiera n urma lui. Am deschis
droselul i am pornit n susul pantei. Iar Abe se nmuie n scaun i ncepu
s rd ocat i uurat n acelai timp.
Dup ce am ieit din canion, am oprit turbinele. Camioneta cobor pe sol;
rcindu-se, motorul ticia. Leul din cuc nu-i revenise nc.
Cristoase. Abe...
M privi i rse iari.
N-am nimic. Bob. i snt dator. Nu mi-ai spus niciodat c ai fost
campion la cursele de demolat maini.
Am surs.
N-am fost, i-am r spuns. Am zdrobit numai navete.
Bu ndelung din canistr i mi-o ntinse.
Am schimbat locurile, i Abe alese o rut paralel cu oceanul.
i-am zis vreodat ce s-a ntmplat acolo, anul trecut? m ntreb dup
un timp. Continu nainte s-i pot rspunde: Urmrisem leii vreo doi ani
pn am descoperit canionul, i cnd am neles c era terenul lor de
mperechere, ne-am decis s-i flmm. Am f putut instala camere cu
telecomenzi pe fundul vii, dar eu am vrut o chestie i mai bun. i poi
imagina ce anume?
A i cobort acolo ca s-i flmai?
Hot rsem s coborm n vale, s ameim unul i s-i montm o camer.
Fcusem aa ceva cu animale mai mici, ns niciodat cu unele mari i
periculoase ca leii-de-nisip. tiam ns c o raz bine intit i putea nuci
ndeajuns ca s le prindem o minicamer de east. Trebuia s fe o chestie
rapid, de rutin... .
n cuca dinapoia noastr, leul url. Am privit n retrovizor, i vederea
animalului furios, la numai un metru de noi, m indispuse. Pe cnd m
uitam, se ridic i se izbi de gratii. Camioneta lunec n lateral, i Abe se
lupt s-o aduc pe traiectorie.
A a nct, urm el, am cobort n vale cu camioneta era chiar asta
i dou lasere, ne-am oprit i-am ateptat. Nu dup mult vreme, a aprut
un leu, adulmecnd pe lng noi. L-am ateptat pn s-a ntors s plece, am
tras i l-am lovit n cap. S-a prbuit imediat i n-a mai micat.
Se opri i strnse puternic volanul.
Am cobor t i ne-am apropiat de el. Pat avea camera. A venit n dreptul
capului i a poziionat-o la baza coarnelor frontale. Eu am legat curelele.
Am lucrat rapid. Apreciasem c aveam la dispoziie patruzeci i cinci de
secunde maxim aizeci. Apreciasem greit. Leul i-a revenit i s-a ridicat.
Am alergat, ns era ntre Pat i camionet. Pat a ncercat s-l ocoleasc...
dar i-a tiat calea. Prostia a fost c-mi lsasem laserul n cabin. A trebuit
s fug dup el n timp ce leul... n timp ce-o ataca pe Pat. Am golit vreo
duzin de ncrcturi n el, probabil c l-am ameit pentru multe zile. Apoi
am luat-o pe Pat i am dus-o n camionet. Cristoase, era ru de tot...
totui mi-am spus c dac ajung destul de repede pe Principal... minunile
medicinei moderne, i alte chestii de-astea... Rchira degetele pe volan,
apoi le strnse din nou i scutur din cap: Degeaba... Am ajuns dup dou
ore i chirurgii s-au apucat imediat, dar degeaba. Nu mai puteau face
nimic. Rse brusc, amar. Din ziua aia, m-am ferit de lei. M-am nvinuit c
nu-mi luasem laserul cumine.
Poate dac l-a f luat... M privi i surse:
Ne-putem juca de-a "dac" orict de mult, Bob, doar nu schimb nimic.
Se cufund apoi n tcere i urmtoarele treizeci de minute nici unul dintre
noi n-a scos nici un cuvnt. Numai leul rgea, protestnd i izbindu-se de
pereii laterali ai cutii.
Staiunea de Cercetri Solare se ivi din pcla ariei la orizont, un zigurat
de blocuri orbitor de albe, cu ferestre negre, nclinate. Alturi distingeam
parc o alt cldire, mai mic de i nu-mi aminteam s o f vzut acolo.
Operaiunile Telemass ncetaser.
Abe intr pe poart, ptrunznd n curte. Opri camioneta n faa cldirii,
deschise portiera i sri jos. Rmase locului. Privea gnditor i preocupat
de la staie la camionet i napoi.
Abe? l-am ntrebat.
Se uit spre mine.
Stai locului, mi zise... Culcat+
M-am micat rapid, lunecnd sub bord. Abe trnti portiera.
Hei! r cni cineva. Strigtul reverber din cldire, acompaniat de
zgomotul de pai.
Din poziia mea, nu puteam zri dect cretetul lui Abe. Dup cteva clipe,
lng el apru o apc Telemass azurie i eava unei puti-laser.
Ce dracu...? rosti paznicul Telemass.
Treceam pe-aici i am vzut luminile. Snt Abe Cunningham, zoolog.
M tem c va trebui s venii cu mine, domnule Cunningham.
Plecar i zgomotele pailor se stinser.
Eram sfiat ntre dorina de a rmne locului i de a sri jos, ca s-i
urmresc. Totui avertismentul lui Abe i paznicul narmat convinser
laul din mine. Am rmas pe loc, ghemuit inconfortabil.
Abia dup mai mult vreme am nceput s-mi analizez ridicolul reaciilor.
Nu aveam nici un motiv s presupun c Abe se afa n pericol. La urma
urmei, paznicii Telemass cu lasere reprezentau o prezen obinuit pe
Principal.
Am decis s afu ce se ntmpla cu Abe. M-am ridicat, am deschis portiera
i am srit jos. n aceeai clip, terenul din jurul staiei a fost scldat ntr-o
explozie de lumin aurie, cu durata unei strfulgerri.
Prudent, m-am ndeprtat de camionet, am ocolit staia i am zrit ceea
ce, puin mai devreme, crezusem c era o alt cldire. Acum vedeam c nu
era vorba de aa ceva. n curtea Staiunii de Cercetri se afa o duzin de
containere industriale lungi un monolit, contu rndu-se pe orizontul
strlucitor.
Nici urm de Abe, de paznic, sau de orice alt persoan.
napoia cldirii, Organizaia Telemass montase o, mica platform
hexagonal din metal, avnd limea de vreo cincizeci de metri. Lng ea se
gsea un turn de control, identic cu cel de pe Principal, dar mai mic. Peste
aparatura Telemass domnea un aer de nemicare i pustietate similar cu
atmosfera din restul staiei.
Am revenit lng containere. Pe suprafaa corodat a primului scria: B26a/
Hidroponice/ Meridian/ Beta Hydri *6. Pe urmtorul am citit: B26/
Secertoare/ Meridian= Beta >?dri *6.
M-am ntrebat de ce asemenea obiecte fuseser trimise pe Meridian, i de
ce Organizaia Telemass considerase necesar s le depoziteze aici, n ara
nimnui. Dup aceea mi-am amintit fulgerul de lumin aurie, i am neles
c Abe fusese teleportat napoi, pe Insula Principal...
M-am ntors la camionet, am ieit din curte i am pornit spre ocean,
simindu-m nu att tulburat ct mai degrab derutat. Micrile furioase
ale leului din cuc m-au silit s m concentrez doar asupra condusului.
Dup o or, am ajuns la oceanul binevenit, i dup alte treizeci de minute
opream pe cheiul insulei mele.
Imediat, am fcut legtura cu Staia Telemass. Am cerut s vorbesc cu
directorul Wolfe Steiner ns mi s-a spus c era ocupat i nu putea vorbi
cu nimeni.
M-am calmat, gndindu-m c-mi fceam probleme inutile; probabil c Abe
fusese reinut deoarece ptrunsese n mod ilegal ntr-o zon aparinnd
Organizaiei Telemass. Mi-am spus c mi aveam motive de ngrijorare. Am
hotrt s nu-l mai sun pe Doug Foulds pentru a-i cere sfatul. Fr
ndoial, Abe avea s m caute cu prima ocazie.
Mi-am amintit de leul-de-nisip. Am fcut un du, mi-am schimbat hainele
i am plecat spre insula Trevellion.
***
Am ambalat motorul camionetei i, ieind din port, am pornit de-a lungul
unui drum ngust care ocolea golful i suia lin spre domul din vrf. Leul nu
mai rgea i se mulumea s road barele cutii.
Ajuns pe pajitea unde se inuse petrecerea, am oprit camioneta i am
cobort. Undeva n lateral, o echip de muncitori lucra ntr-o zon mprej-
muit cu zbrele: viitoarea locuin a leului-de-nisip. O baterie de
refectoare era orientat spre interior, pentru a asigura animalului lumina
i cldura Feei-luminate.
-amara -re!ellion cu solzii sclipind !ineiu n razele soarelui supraveghea
operaiunile. Trecea de la un om la altul, dnd sfaturi i instruciuni cu
obinuitul ci aer de superioritate. M-am uitat dup Rug.
Tamara se ntoarse, m zri i porni peste gazon, cu aripioarele fremtnd
n curentul strnit de mersul ei. Chipul de pete, nemicat era la fel de
inexpresiv.
Benedict, rosti ea. S neleg c animalul nu i-a provocat necazuri?
Muncitorii introduseser o sanie gravi sub cu c i ncepuser s-o
transporte spre mprejmuire. Am rmas unul lng cellalt, privind
operaiunile.
nainte de a porni spre Faa-luminat, Abe mi dduse o dischet cu
informaii strnse de el asupra leilor-de-nisip.
M-a nsoit Abe Cunningham. V trimite asta. I-am artat discheta.
Cteva detalii despre cum s cretei leul.
Am f cut deja cercetrile necesare. Oricum mulumete-i lui
Cunningham.
Am ncuviinat, derutat, cu discheta ntins ca o mn gata s fe
scuturat. Am pus-o la loc n buzunar.
Rug este aici? am ntrebat.
Deocamdat studiaz, dar va termina n curnd.
A dori s discut cu ea despre ziua de mine. Desigur..., m-am uitat spre
femeia-pete, dac m poate nsoi.
Tamara mi azvrli ceea ce bnuiam c era o privire rece de i toate
privirile ei, cu ochi care clipeau rareori, puteau f descrise ca find reci i
ptrunztoare.
S nt o femeie de cuvnt, Benedict. Bineneles c te poate nsoi.
Am tcut amndoi i i-am privit pe lucrtori cobornd cuca n ngrditur.
Deschiser ua i leul-de-nisip ni afar, goni prin interior i atac
gratiile cnd i ddu seama c libertatea lui era iluzorie. Acestea tremurar
sub asalt. Animalul degaja o duhoare acr, de putrefacie i, dei era
ntemniat, ferocitatea lui primitiv m nspimnta.
Tamara se rsuci spre mine.
Dore ti ceva de but,Benedict?
Fr s-mi atepte rspunsul, porni ctre dom. Am urmat-o bucuros s
plec de lng leu. Mi-l imaginam evadnd din cuc i ucigndu-i pe toi cei
de pe insul. Nu pentru prima dat, m-am ntrebat dac tiina medicului
avea s fe sufcient pentru a potoli i controla fara.
Am intrat n salonul uor afundat, care ocupa un sfert din dom. Cei doi
perei interiori erau acoperii cu opere de art semnate, dup cum am
constatat examinndu-le ndeaproape, cu scrisul famboiant al Tamarei.
Erau montaje de cristale i pietre preioase, atrgtoare pentru ochiul meu
de necunosctor.
Opere de nceput lipsite de mare valoare, vorbi ea din cellalt capt al
ncperii. Doreti un coniac de import?
Spre mulumirea femeii i-am spus c prefer un suc de fructe. Mi-a ntins
un pahar dar, n loc s rmn lng ea i s ntrein o conversaie, m-am
plimbat prin ncpere, privind i celelalte lucrri.
Erau expuse pe piedestaluri: sculpturi n fecare material imaginabil, de la
cristal la lemn i de la aur la diamant. Mi-a atras atenia faptul c, spre
deosebire de creaiile lui Maximillian Trevellion, cele semnate de Tamara nu
erau la fel de realizate. Mi-am amintit c ea fusese recunoscut drept
artist original, cu evenimentele pe viu, de-abia dup moartea soului ei.
Acum sttea n mijlocul salonului, lng o sculptur triunghiular din
cristal. Sorbea delicat dintr-o cup monstruoas de sticl.
n anii de ucenicie, am exersat n toate materialele, Benedict. Am
considerat permanena acelor lucrri atrgtoare de i, n acelai timp,
eram nemulumit. n ce const avantajul pstrrii unei opere de art
inferioare?
Am evitat un rspuns direct.
Nu tiu... mie mi se par foarte bune.
Ai dreptate, Benedict, rosti t ios Tamara. Nu tii! Lucrrile acestea snt
grosolane i vulgare. Le pstrez pentru ca s-mi aduc aminte de eecul
meu pentru ca s m ndemne s produc lucrri mree. Cnd se va
atinge evenimentul absolut, voi f extrem de ncntat s distrug cu mna
mea fecare din aceste... aceste obiecte.
Se pare c obinei aprecieri pentru evenimente, am comentat.
#orbi agale din coniac.
Am fost dintotdeauna o poet , iar creaiile mele cele mai recente snt cele
mai bune. Combinnd cuvinte evocatoare i imagini de excepie se pot
obine lucruri mult mai interesante dect operele acestea statice. Pn acum
ns nu m-am gndit s nregistrez i s-mi pstrez evenimentele pentru
posteritate sau, de fapt, m-am g ndit, dar difcultile tehnice ale unei
asemenea ntreprinderi m-au oprit s-o fac.
n ultimul timp m-am ocupat n mod aparte de soluionarea lor, i
urmtorul meu eveniment va f nregistrat i difuzat. Va avea loc peste trei
zile. Eti invitat.
Oarecum surprins, i-am mulumit. M mira brusca amabilitate, la scurt
timp dup ce-mi interzisese s mai pun piciorul pe insul i s-o vd pe
Rug.
Abia a tept, am rostit.
nclin capul.
Va f un spectacol deosebit.
Se pare c ajunsesem ntr-un punct mort. M adusese aici ca s m invite
la urmtorul ei eveniment, iar eu acceptasem politicos. Acum m simeam
stnjenit. Fr ndoial, orice alte observaii ale mele referitoare la opera ei
urmau s fe primite cu indiferen, i nu era o femeie care s-i treac
vremea fecrind. Mi-am but grbit sucul, ntrebndu-m dac puteam
ndrzni s-i cer s-o vd pe Rug.
n cele din urm, n-a mai fost nevoie.
mbrcat n salopet de lame argintiu i surztoare, fata apru de sub
arcada ce ducea spre restul domului.
Domnule Benedict! Ce faci...
n secunda dinainte de a o vedea pe maic-sa, era fata cea plin de via pe
care o cunoteam; apoi, cnd Tamara pi dinapoia cristalului ce o
mascase, Rug amui i o privi cu ochi mari, de parc etalarea unei normale
exuberane tinereti era sufcient pentru a atrage pedepse.
Oh, iart -m. Nu te-am vzut...
R ug, nu tolerez ntreruperile. Ai putut crede fe i numai o secund, c
a lsa un musafr singur? Benedict i cu mine discutam despre lucrrile
mele. i sugerez s iei, pn terminm.
i porunci cu un ton care nu admitea nici o mpotrivire. Fr s mai
priveasc spre mine, Rug travers grbit salonul i iei. Am privit-o
strbtnd pajitea de afar i urcnd colina de lng dom, cu minile n
buzunare i capul plecat.
D -mi voie s m scuz pentru comportarea ficei mele, Benedict.
Comportarea lui R ug? Am cltinat din cap. Dar n-a fcut nimic ru...
Se pru c un surs futur pe buzele ei nguste.
Rug este un copil voluntar. V d n ea multe trsturi de-ale mele la
aceeai vrst... aspecte ce nu m ncnt n mod deosebit.
M nfuriasem.
Cum v ateptai s creasc, s-i dezvolte propriul caracter, dac o
inei ntemniat aici i o tratai n felul acesta? V-ai gndit vreodat c ar
putea crete n ochii dumneavoastr dac i-ai acorda puin libertate?
Cred c i-am explicat situaia, replic Tamara.
A f putut ncheia acolo, s ies i s-o caut pe Rug. ns arogana artistei
m exaspera.
Cred c neleg de ce o tratai aa.
Nu nelegi nimic!
Ar trebui s rupei legtura cu trecutul, am continuat. S uitai tragedia
i rolul lui Rug, i s nvai s-o acceptai.
E imposibil, Benedict.
Am traversat salonul i am privit afar, prin peretele curb i transparent al
domului. Rug sttea pe colin, cu picioarele ncruciate sub ea i cu
spatele spre noi. M-am ntors ctre Tamara, care se rezemase de un
piedestal i m examina.
Crezusem c un artist de talia i sensibilitatea dumneavoastr i poate
soluiona mai bine problemele personale.
Tamara ls capul pe spate i rse:
E limpede ca nu e ti un artist, Benedict. Crezi c deoarece noi ncercm
s obinem perfeciunea , vieile noastre snt perfecte? Mai gndete-te! Noi
crem art din haos, ncercm s dm sens mtilor existenei noastre.
Viaa mea intim i relaiile mele nu mai conteaz, important e opera
mea. Arta mi hrnete nevroza. Fr ea, n-ar exista nici art.
M-am uitat la obiectele de pe socluri i piedestale.. Le-am artat cu mna.
Dar toate astea s nt creaii ale frumosului, am spus. Nu... Fusesem gata
s spun "nu ale nebuniei",dar m oprisem.
1emeia fcu un gest larg, dispreuitor.
S nt vechi i imperfecte. Importante snt creaiile mele recente. Se opri
i-mi arunc o privire calculat: Dar dac nu m crezi, vino la urmtorul
meu eveniment.
O s vin, am ncuviinat.
Ea i termin coniacul.
i sugerez s le duci la Rug; te ateapt. ns nainte de a pleca, doresc
s-i pun o ntrebare: o iubeti pe fica mea, Benedict?
M-am oprit lng ieire, m-am ntors i am privit-o.
i admir bravura, i-am rspuns, i rezistena. Muli n-ar f suportat
regimul pe care i-l aplicai. Am nlat din umeri. Poate ...
Da? Ochii ei gelatino i m priveau impasibili.
Poate c o comptimesc. Dar asta nu nseamn c nu simt i o
afeciunea fa de ea.
Tamara m studie cu o privire att de rece, nct, pentru o clip, m nfor,
apoi se ntoarse i-i umplu paharul.
Am prsit domul, am traversat pajitea i am suit colina, spre Rug. Fata
privea ntinderea oceanului fr s o vad cu adevrat; inea minile n
poal, cu palmele n sus.
M-am aezat, obosit, lng ea.
M gndeam cum vom plana mpreun, zmbi Rug. M ntrebam cum se
vede insula din aer... nl sprncenele, brusc alarmat; Pot merge, nu?
Eu mi-am ndeplinit promisiunea, i-am rspuns. Vin s te iau, cum se
lumineaz.
M gndisem c... poate Tamara s-a rzgndit. N-a vrea s fac ceva ce
nu vrea, mai ales dup... despre ce vorbeai? m ntreb pe neateptate.
Despre arta ei. Despre tine. Cred c-am nfuriat-o. I-am spus c nu-mi
place cum te trateaz.
Nu- i place? repet ea?
Nu puteam s stau i s tac.
1ata strnse din umeri.
Eu nici nu-mi mai dau seama. i privea minile n timp ce vorbea, i m-
am ntrebat dac spunea adevrul. Bnuiam c declaraia ei de indiferen
stoic era numai o masc.
Cred c i-a mncat zilele dup accident, i-am zis.
Accident? Dezorientarea i se citea n ochi precum imperfeciunea dintr-o
nestemat.
Moartea tat lui tu. Motivul pentru care Tamara...
Hohoti scurt de disperare, sau poate de neajutorare, naintea ignoranei
mele.
N-a fost un rai nici c nd tria tata. Tamara m-a urt cu mult nainte de
accident dar pe atunci cred c nu tia exact motivul. Nu avea o scuz.
Se cufund ntr-o tcere cu att mai profund, cu ct era evident c voia s
se destinuie.
ntr-un fel, murmur, nainte de accident era chiar mai ru. Tamara m
ura, i bineneles habar n-aveam de ce. Am priceput abia mai trziu.
Ridic din umeri, ntr-un gest de derut.
Tamara nu avea succes c nd tria Max, spuse ea. Ctiga binior, poeziile
erau populare, ns rmnea permanent n umbra lui. Se strduia, totui
nimic din ce fcea n-o mulumea. Nu era recunoscut drept o mare artist,
aa cum dorea. Nimic nu-i mai autodistrugtor dect insuccesul artistic,
Bob. Se ura pe sine, dei personalitatea ei nu-i permitea aa ceva. O vreme
i-a ndreptat sentimentul sta mpotriva lui Max, minimalizndu-i
succesul. Apoi a aprut Jade, i dup aceea eu de parc am f fost
programate s existm pentru simplul motiv c Tamarei i trebuiau i alii
pe care s-i urasc. Recunosc sincer, primii ani nu mi-i amintesc. Snt
neclari. in minte doar c eram foarte nefericit i nu pricepeam de ce
mama mea m trata aa cum o fcea. Nici tata nu era de cine tie ce ajutor.
Era prea ocupat cu lucrrile lui. De abia m bga n seam. Apoi Max a
murit, i brusc Tamara a avut un motiv s m urasc. Bnuiesc c a venit
ca un soi de uurare. Aproape c-o puteam accepta. tii, dei l respingea pe
Max ea tot l iubea. Eu triam n locul lui, i n felul sta avea un motiv clar
s m deteste.
n mod ironic -amara a obinut primele ei succese adevrate de artist dup
moartea lui Max. Cu adevrat trist este c, deoarece asta s-a ntmplat abia
atunci, Tamara dispreuiete succesul i se urte chiar mai mult pentru
c n-a avut parte de el cnd tria soul ei. Este dezechilibrat, Bob. Totui
a prefera s nu se rzbune pe mine.
Ascultnd-o, priveam insula, spre panta urmtoarei vi. Era luminiul pe
care-l vizitasem mpreun cu Rug. M-am gndit la Jade Trevellion i la
moartea ei.
Tamara o trata pe Jade la f el ca pe tine? am ntrebat.
Rug ncuviin.
Ne d deam putere una celeilalte. N-o iubeam pe Tamara, i asta ne
apropia i mai mult. Nu tiu dac nelegeam lucrul sta pe atunci, sau l-
am neles doar mai trziu, cnd am ajuns s pricep de ce Tamara ne ura ntr-
att.
Crezi c Jade l-a neles?
Mie nu mi-a zis niciodat nimic..., se ncrunt Rug concentrat. ns era
de vrsta mea, sufcient de mare ca s priceap motivaiile adulilor. Tcu,
apoi m privi: Sigur c trebuie s-o f neles pe Tamara. n ultimul timp
devenise tolerant fa de ea, adesea i lua aprarea. M nfuria. Nu
nelegeam... n ultimul ei an, Jade a nceput s lucreze mpreun cu
Tamara la mai multe proiecte. Prea ciudat c mama i permitea s
participe la creaiile ei. in minte c pe atunci m simeam trdat. Lucrau
mpreun cnd s-a petrecut accidentul... Tcu, nedorind parc s continue.
M-am ntins pe iarb, i am privit cerul. naintarea lent a ecranului
aducea un amurg trandafriu peste insul. Ne uitam la pterozaurii care
migrau en masse ctre Faa-luminat.
Am schimbat subiectul.
M ine o s zburm cu deltaplanul pe Principal, am spus. Dac vrei,
putem merge la muzeu, ca s vedem sculptura. Dup aceea dup-amiaz,
avem o programare la un neurospecialist.
Bob...
A i )ost de acord i-am reamintit.
tiu, ncuviin ea. Att doar c... Ridic din umeri: Gndul s-o nfrunt
pe Tamara...
Hei! M-am ridicat ntr-un cot i am apucat-o de mn. Tamara n-are cum
afa, e clar? Ea tie c ne plimbm cu deltaplanul.
1ata continu s par nesigur.
i dac medicul m poate trata? Doctorul Tamarei va afa cu siguran, i
atunci...
Atunci o s ai ocazia perfect s pleci de aici.
Aprob din cap, dei prea n mod clar tulburat.
Am pri!it ecranul acoperind soarele umbra gonind peste ap ctre insul.
Orizontul Feei-luminate ardea precum un morman de tciuni plpitori.
Rug sttea lng mine i, privind-o, am ntrezrit un licr argintiu la ceafa
ei, sub uviele lungi i blonde . Fr un cuvnt, am tras-o spre mine se
ncord puin interpretndu-mi altfel gestul i nainte de a putea protesta,
i-am rvit prul, descoperind o consol; o band ngust, ncastrat n
craniu.
Se ntoarse, atingndu-i ceafa cu mna.
Nu s nt Amplifcat, protest ea.
Ce conteaz ? am rs. Uite... I-am luat mna i i-am dus-o la consola mea
occipital. O sub-cortical, i-am explicat, cu cipuri n zece regiuni din
creier. Cnd eram pilot, o foloseam ca s m integrez navei.
Asta e pentru c doctorul s-mi poat controla starea, rosti Rug
atingndu-i propriul implant. El doar interfaeaz i vede cum merge.
De c t timp eti bolnav? am ntrebat-o
Nici nu mai in minte... De ani de zile... Consola mi s-a instalat imediat
dup ce mi s-a diagnosticat tumoarea. ovi: Te rog, Bob...
%oaptea coborse i stelele rsriser deasupra Feei-ntunecate . O vreme
am rmas tcui, privind punctele strlucind aidoma unor vrfuri de
diamant.
Mi-am amintit de rugmintea lui Doug.
Apropo, am rostit, sco nd fotografile din buzunarul interior al jachetei:
O cunoti?
Lu poza i se ncrunt.
Este Hannah Rodriguez.
O cuno ti bine?
Nu, deloc. E prieten cu Tamara.
Erau apropiate?
Habar n-am. uguie buzele: n mod rezonabil, presupun. Petrece mult
timp pe aici. Dei n-am mai vzut-o de o vreme.
Tamara a mai pomenit-o n ultimul timp?
Nu tiu, Strnse din umeri. De ce te intereseaz?
A disp rut.
A disp rut? Prea alarmat. Cum adic... disprut?
Acum c teva zile, Abe i cu mine am gsit resturi ale uniformei ei pe
Faa-luminat. Doug Foulds consider c cineva ar f putut s-o...
Se uita n gol, cltinnd din cap.
Rug?
Se ncrunt spre mine.
Ciudat... Rodriguez i-a petrecut atta vreme pe aici nct simt c ar
trebui s mi-o reamintesc mult mai bine. n realitate, nu in minte s f
vorbit vreodat cu ea. Dei tiu c trebuie s-i f vorbit, cndva. M privi n
ochi: Asta-i partea cea mai neplcut a bolii mele, Bob. Nu durerea, ci
faptul c buci ntregi din trecutul meu, pur i simplu... dispar.
Am privit tcui stelele, inndu-ne de mn, pn cnd Tamara a ieit din
dom i-a strigat-o pe Rug.
Ea mi ddu drumul minii.
Asta-i Tamara. Ne-am sculat n picioare2 %e !edem mine da?
Aproape c se prbui n josul colinei.
Am pornit ctre camioneta de pe pajite.
***
Eram la 'umtatea potecii spre domul meu cnd am auzit bzitul permanent
al vid-ecranului. Am alergat restul drumului, ateptndu-m ca apelul s se
ntrerup imediat cum ajungeam n salon. Am lovit butonul accept i m-am
prbuit epuizat n scaun.
Ecranul mural plpi i se aprinse. Abe m privi. Era mbrcat tot n costumul
de protecie. Prul lui lung i sur era rvit, i nu se brbierise.
Bob... credeam c n-o s mai rspunzi.
Unde dracu e ti, Abe? Ce s-a ntmplat?
S nt n hotelul 0eridian #tar. #tau aici o vreme. Cred c-i mai sigur, dect s
m ntorc pe insul.
Abe, ce se-nt mpl...?
i frec rdcina nasului, adncit n gnduri. Mna i tremura. Ridic ochii.
M-au arestat la sta ie i m-au teleportat pe Principal. M-a anchetat
Steiner. L-am ntrebat ce-i cu containerele. 0i-a spus.
Ce?
Abe prea tulburat.
M-a scos din birou i mi-a explicat c bnuia c exist microfoane. Apoi
mi-a spus totul. M-a avertizat c dac consilierul lui af c tiu... Ridic
din umeri. Mi-a sugerat c dac Weller af, el nu-mi mai poate garanta
securitatea.
Ce i-a spus, Abe?
Se uit la mine, cu o expresie teribil.
Bob... O sa vin s te vd, n curnd. Atunci o s-i zic totul.
M ine o s fu n Principal. Ne-am putea ntlni.
M privi n ochi.
Ar f mai bine dac nu te-a bga i mai mult.
Cristoase, Abe! Vreau s tiu! Din expresia feei lui mi ddeam seama c
avea nevoie s se destinuie.
Continua s m fxeze, parc hotrnd calea cea mai neleapt.
Bine. Unde o s fi?
La Muzeul de Art Modern. Ne ntlnim n hol, pe la unu?
Bine. ncerc s zmbeasc apoi ntrerupse legtura.
Am rmas privind ecranul gol, ncercnd s pricep ceva din tot ce-mi
spusese. Fie ca o reacie la starea lui, fe pentru c simptomele abstinenei
atinseser din nou vrful lor ciclic, m simeam ngrozitor. Membrele mi
tremurau, iar durerea din partea superioar a stomacului era dublat de
un junghi pulsnd n ceaf. Nu tiam dac abstinena de la ger ucisese pe
cineva, dar acum m simeam n pragul morii.
0-am aezat pe canapea. Cochilia se afa n faa mea, pe msu. Am
apucat-o i am inut-o n poal. Unele granule din movilia de pulbere
trandafrie scnteiau precum diamantele. Am inspirat adnc, bucurndu-m
de aroma greos de dulceag a drogului neprelucrat. Era sufcient s iau
puin ntre dou degete, s-l presar pe discul de cupru al arztorului s-l
aprind i s inhalez... Timp de opt sau mai multe ore aveam s uit totul
situaia lui Abe, dilema lui Rug, durerea care-mi chinuia trupul iar
diminea aveam s m simt mult mai bine, vindecat de boal.
Apoi partea mea raional recpt controlul. M-am mpleticit afar din
salon, m-am ncuiat n camer i am petrecut o noapte de nesomn.
@
%E0E#6#
Vzute de la altitudinea de peste un kilometru, oceanul i arhipelagul
ntins de-a lungul arcului su lat i albastru se reduceau la o perspectiv
ce putea f observat n totalitate. n mod similar, dramele i incidentele
petrecute n domurile multor insule erau micorate, reduse ca semnifcaie.
n ultima sptmn fusesem implicat n attea evenimente nct uneori mi
venea greu s mai neleg ceva: felul cum Tamara o trata pe Rug, boala
fetei, descoperirea de pe Faa-luminat i, dup ultima discuie cu Abe,
implicarea evident a directorului Steiner... Dei mi s prea c toate erau
legate ntre ele, nu puteam discerne structura general. Desprindere a mea
de suprafaa planetei nu-mi oferea rspunsul ntr-o mrea strfulgerare
transcedental, i nici nu-mi permitea s vd seria de incidente ntr-un
singur mozaic de circumstane clar legate ntre ele, totui, brusc, am
priceput ce anume era important pentru mine n vlmagul de mister i
confuzie. Porneam acum pe un drum despre care speram c putea aduce
eliberarea lui Rug de sub infuena maic-si. Simeam ns c nu puteam f
la fel de optimist asupra modului cum s-l ajut pe Abe.
Stteam la orizontal n harnaamentul termic de sub aripa galben,
refectorizant, motorul bzind permanent. Am privit insuliele ce se
pierdeau n deprtare. Chiar sub mine, presrat cu o duzin de domuri
argintii, era cea a lui Abe. Am depit-o n mai puin de o secund i am
continuat peste oceanul scnteietor. Cnd insula Trevellion apru dedesubt,
mult mai mare dect cele dinaintea i dinapoia ei, am nclinat i am descris
o spiral larg i lene spre plaja unde hotrsem ntlnirea cu Rug. Mi-am
cobort picioarele i m-am oprit uor pe nisip, cu aripa precum un
baldachin deasupra mea.
Fata nu se zrea nicieri, dar era nc devreme. Plecasem de acas nainte
ca marginea ecranului s f dezvluit soarele. De abia acum, lumina lui
Beta Hydri ardea peste pustiurile Feei-luminate, alungnd umezeala din
vzduh i nclzind nisipul.
Am rmas cteva minute n chingi epuizat. Partea bun era c azi nu m
simeam mai ru dect ieri la aceeai or; speram c efectele abstinenei
ncepeau s se reduc. n mod sigur, dac crizele de transpiraie i
tremurturi, nsoite de greuri, se nruteau, mi se destrma i hotrrea
de-a nu m mai atinge de ger. mi prea ru c nu fusesem ndeajuns de
decis ca s-mi distrug provizia de drog ns laul din mine se ngrozise la
gndul de a reteza legtura cu viaa singuratic pe care o dusesem pn
acum.
M-am desprins din harnaament, am traversat plaja i m-am aezat pe un
bolovan, cu faa ctre ocean. Eram destul de ngrijorat, nu att datorit
zborului cu un pasager pn pe Principal, ceva ce nu mai fcusem
niciodat, ci de ceea ce avea s se ntmple acolo. Azi urma s afu n mod
precis ct de grav era boala lui Rug i dac exista, sau nu, un tratament
efectiv i ieftin. Bineneles exista i posibilitatea ca Tamara i medicul ei s
f spus adevrul n legtur cu costul tratamentului. De asta m temeam
i, poate, de gndul c maic-sa i ascunsese ceva, c boala era chiar mai
grav.
Trecur treizeci de minute i fata nu apruse. M-am gndit c poate Tamara
se rzgndise, dup observaiile mele de ieri, i nu-i mai permisese s m
nsoeasc.
Eram gata s traversez plaja, cnd am zrit silueta masiv a unui paznic la
captul potecii care suia dealul. Sttea cu un picior pe zidul scund de
beton, cu braul pe genunchi. Atitudinea lui, n acelai timp relaxat i
ostil, sugera c m urmrea de mai mult vreme.
mi fcu semn s m apropii, apoi cobor mna pe mnerul armei din toc.
M-am ndreptat ctre el i privirea lui fx m-a nforat.
Doamna Trevellion rosti el f r s-i schimbe poziia, i sugereaz s-i
iei scula i s te-ntorci de unde ai venit.
Am rmas locului.
Am venit la Rug, i-am spus.
Nici vorb , tipule, cltin el din cap. Putoaica nu vrea s te vad.
Cu!intele lui mi-au brobonit )runtea
Spune-i doamnei Trevellion c avem o nelegere. Vreau s-o vd pe Rug.
Am fcut un pas nainte.
Cu un aer de infnit rbdare, paznicul ridic un bra, barndu-mi calea.
Zmbetul lui m scotea din srite.
i mai spun o dat: putoaica nu vrea s te vad. Ai avut o ocazie i-ai
pierdut-o.
E bolnav ?
Benedict, las ntrebrile i suie-te n aparat; nu m sili s te-ajut!
Din cine tie ce motiv, folosirea prenumelui meu m ngrijora mai mult
dect felul afectuos n care i mngia pistolul.
Am ezitat, gndindu-m care ar f fost varianta cea mai bun de aciune. Nu
puteam trece de el totu i nu intenionam s plec spit, aa cum mi se
poruncise. M-am ntors la deltaplan, mi-am fxat centurile i am decolat.
Fr s m nal, am urmat linia rmului i, cnd am ieit din raza vizual
a paznicului, am cobort n golful unde-mi ancorasem alupa cu ocazia
vizitelor anterioare. Am lsat deltaplanul i m-am ntors napoi pe mal.
Cnd am ajuns pe plaj, m-am pitit napoia unui tuf i am privit crarea
ce urca dealul. Paznicul suia ncet, cu spatele la mine. Am alergat peste
nisip pn la desiul unde Rug dispruse n seara primei noastre ntlniri.
Dup cteva minute am descoperit intrarea tunelului despre care mi
povestise, o deschiztur strmt ntre dou stnci vulcanice negre,
mascat de ferigi.
M-am strecurat nuntru i am czut mai mult dect m ateptasem. Am
aterizat, cu genunchi fexai, ntr-o grot mic, slab luminat de o raz de
soare venind de sus i de lucirea palid a unei linii de vopsea argintii,
fcut f r ndoial de Rug de-a lungul zidului, pentru a marca
drumul.
Mi-am tras rsufarea, cu tmplele bubuind la gndul celor fcute, i am
pornit precaut. Cu braele ntinse, m-am poticnit de-a lungul marcajelor de
vopsea. Sub tlpi, stnca era denivelat i, pe msur ce naintam, suia,
urmnd poteca de deasupra. n curnd, pata de soare dispru ndrt, ns
vopseaua continua s strluceasc. Mergnd cu tot mai mult ncredere i
tot mai repede, m-am gndit la Rug i la fericirea pe care trebuie s-o f
simit cnd descoperise acest mijloc de evadare. La intervale regulate, alte
tunele se ramifcau gurile lor se z reau precum pete ntunecate n
penumbr. Mi-am dat seama ct de uor te puteai rtci, dac n-ar f fost
ingeniozitatea lui Rug.
Dup o or de urcu obositor, am ajuns la captul drumului: dra argintie
strluci tot mai tare, bezna se destrm si tunelul deveni orizontal.
Ajunsesem n alt grot; printr-o] fant de deasupra, ptrundea un snop
gros de raze de soare. M-am strecurat prin deschiztur i am ieit la
lumina zilei. M afam ntr-o grdin micu, lng un dom secundar legat
de cel mare printr-un coridor scurt.
Un tuf strategic plantat masca intrarea tunelului. M-am ghemuit napoia
lui i am privit peste pajitea n form de semilun. Peretele domului
secundar era transparent, dei lichidul rou de la baza celor dou
membrane, interioar i exterioar, dovedea c putea f opacizat. Un pat
mare i rotund ocupa centrul ncperii. Pe el sttea Rug, ntins pe spate,
cu minile ncruciate la ceaf, privind plafonul. Alturi era deschis o
carte mare. Fata prea pierdut n visare, sau melancolie.
Am simit imboldul de a m npusti peste pajite, ca s ptrund n
dormitor i s-o salvez n mod eroic totu i prudena m-a oprit. Mai nti
trebuia s m asigur c nu puteam f observat. Grdina era mprejmuit de
tufuri i copaci, totui nivelul cel mai de sus al domului principal se
nla peste camera lui Rug. Din cte puteam distinge, n seciunea aceea a
domnului nu era nimeni. Am prsit adpostul tufului i, aplecat, din
mijloc, am alergat pn la peretele curb i transparent al dormitorului.
Rug ntrevzu o micare i se scul n capul oaselor. Pentru o clip, rmase
ncremenit, cu o expresie nedumerit pe fa. Apoi sri din pat i se repezi
ctre ua circular. Se lupt disperat cuncuietoarea, avnd n ochi o
privire ce trda hotrre. M fxa prin u: expresia i deveni speriat i se
grbi i mai mult, acionnd zvorul. Cu o brusc i oribil intuiie, m-am
npustit n u, deschiznd-o. Rug se mpotrivea, mpingnd-o cu umrul i
plngnd n hohote. Pe neateptate, ced i m-am mpleticit n ncpere.
Fata m privea ncruntat, n mod clar decis.
Rug!
Pleac , domnule Benedict, rosti ea. Te rog.
Purta o salopet verde, avnd aceeai culoare cu ochii ei. i trsese
mnecile mult peste palme, cu un gest care mi se pruse att copilros ct i
rzboinic.
#e prea c era gata s se repead asupra mea cu o ploaie de lovituri.
Rug... Ce s-a ntmplat? Credeam c-am stabilit...?
Rmase tcut. Am privit dincolo de ea, spre pat. Cartea cea mare era un
album de fotografi, deschis la o poz a surorii ei. Alturi se afa
computerul de pe care nva poemele Tamarei.
n dom, pe mese i rafturi, se afau zeci de obiecte: elefnei roz i ppui
arlechin, fotografi ale Pmntului i machete de nave. M-am simit atunci
mai apropiat ca oricnd de Rug i asta fcea cu att mai insuportabil gndul
s-o pierd. Am neles c ambele noastre viitoruri urmau s fe decise de
ceea ce aveam s spun n urmtoarele minute. Trebuia s fu foarte, foarte
atent, aidoma cuiva care mpiedic un sinuciga afat pe marginea hului.
Ideea aceasta aproape c m paraliza.
Tamara i-a spus ceva..., am optit aproape neauzit, ...aa-i?
Cea mai proast reacie posibil: tcere. Continua s m priveasc. Eram
deja descumpnit. Rug avea ochii roii i umfai de plns, iar buzele ei
preau maipline ca oricnd.
M-am hazardat s pesc n necunoscut.
Despre accident, nu?
Deci este adevrat! strig ea, aplecndu-se nainte.
n secunda aceea am simit un val imens de uurare, aproape de triumf.
tiam c era la ndemna mea s distrug orice minciuni rutcioase i
spusese Tamara; era limpede c fata suferea deoarece credea n ele.
Nu tiu ce i-a zis Tamara, am continuat eu n oapt, aa c nu-i pot
spune adevrul pn nu tiu ce i-a spus ea.
Rug i nghii un suspin; atunci am neles de ce-i acoperise pumnii cu
mnecile salopetei nu ca s m loveasc, aa cum bnuisem, ci ca s-i
tearg lacrimile. Cltin din cap, ncpnat.
Orice i-ar f spus... te-a minit.
Atunci nu tu... nu tu e ti vinovat de accident?
Asta i-a spus?
Mi-a zis c-ai fost pl tit ca s-i ucizi pe oamenii aceia. Mi-a zis c lucrai
pentru cineva.
Am zmbit, tremurnd de uurare:
E o minciun , Rug. Nu-nelegi? Maic-ta nu mai vrea s ne ntlnim, mai
ales dup tot ce i-am zis ieri. Nu vrea s-i acorde nici cea mai mic
independen. n clipa cnd vei pricepe c i se deschide o ntreag lume, cu
infnite posibiliti ce te va mai re ine aici?
Rmnea suspicioas, nendrznind s spere.
N-ai avut nici o contribu ie la accident?
Am ezitat.
Eu pilota m naveta. Trebuia s fe un drum fr probleme; l mai fcusem
de multe ori. Pe traseul Pmnt-Marte nu se petrecuse niciodat vreun
accident...
Rug uguie buzele, punnd n eviden vrful brbiei.
Ce s-a ntmplat?
Am inspirat adnc, ntrebndu-m ct anume s-i spun; nu voiam s stric
tot ce fcusem pn acum printr-o cantitate prea mare de adevr.
Am nimerit ntr-o distorsiune. Auto-pilotul s-a dereglat i a trebuit s
pilotez manual. Am pilotat prost. Aveam reacii lente i ne-am prbuit. Au
murit cincizeci de diplomai Terrani i familiile lor. Eu i ali civa am
scpat.
Bineneles, eu eram vinovatul; fusese greeala mea un pilot mai bun ar
f salvat naveta.
Fata cltina din cap, mucndu-i buza inferioar. Cnd m privi, n ochi i
se citea ndoiala. Nu cred c Tamara m-ar mini ntr-att...
Nu crezi? Cristoase, te-a torturat psihologic de at tea ori n trecut+
Dar asta-i altceva... atunci nu erau impli cai i alii!
Aproape am izbucnit n rs.
Rug, mamei tale nu-i pas cui i face ru, ie sau altuia. Ar face orice ca
s obin ceea ce dorete.
Continua s m priveasc nencreztoare.
Nu-n elegi, am continuat, ea se teme s nu te piard. Dac tu pleci, pe
cine o s mai urasc?
Am tcut, lsnd cuvintele s-i fac efectul. Rug fxa covoraul dintre noi,
sfiat ntre ascultarea fa de mam i propriile ei dorine.
N-ai fost pl tit? opti ea.
Bine neles c nu!
M scurt atent.
i... ce s-a ntmplat? Dup accident?
M-am relaxat. Treptat o rectigam de partea
mea. Sttea lng pat, acolo unde se retrsese speriat, ns dduse
drumul manetelor i m privea cu sperana renscut n ochii ei verzi.
Am stat un an n spital...
Dar de ce ai venit pe Meridian? De ce n-ai mai pilotat?
Dup accident a avut loc o anchet i, desigur, am fost gsit vinovat de
neglijen. M-au dat afar. Am ridicat din umeri. Aa nct, am cutat un
loc cald i linitit.
Cu un drog care s-mi permit s uit...
Rug cltina din cap.
Pur i simplu, voia s te ursc. Probabil c s-a bucurat, vzndu-m
cum reacionez.
6-am ntins mna.
Ea rmase lng pat.
Mi-e fric , Bob. Dac af Tamara?
O s fu cu tine.
M privi ndelung gnditoare. Apoi lu o hotrre, mi prinse mna.
Am prsit domul i am traversat iute pajitea, apoi am intrat n coridorul
subteran. Rug alerga naintea mea. i simeam uurarea, dar i spaima c,
fr intervenia mea, ar f putut crede orbete minciunile Tamarei.
Ne-am strecurat afar, ieind n lumina soarelui, i am ngenuncheat
ndrtul ferigilor. Nu se zrea nici urm de paznici, pe plaj ori pe crare.
Mn n mn, am ocolit golfuleul, direct prin mrcinii de la baza
dealului, apoi am traversat promontoriul. Deltaplanul ne atepta precum
un gigantic zmeu jucrie.
L-am ntors cu faa spre ocean i i-am introdus coordonatele 6nsulei "rincipale.
Brusc, Rug m strnse de bra.
Bob! ar t ea spre vrful colinei. Pe crarea ce nconjura insula, am
desluit silueta micu a unui paznic. Se ndeprta de noi, innd minile la
spate.
Fata i ndeprt prul de pe frunte; avea ochii plini de lacrimi. De-abia i
mai putea controla agitaia.
Nu putem pleca! rosti ea. Dac aude motorul i-i spune Tamarei...
Nu- i face griji. Suie! Am apucat-o de mn i am ajutat-o s urce n
harnaamentul termic, apoi am tras fermoarul nchiznd-o ca pe un copil n
scutece.
M-am strecurat lng ea. Eram gata de plecare dac n-ar f fost paznicul.
Nu prsise crarea, dar se afa mai departe, din fericire continund s nu
priveasc spre noi.
C t timp trece pn apare urmtorul? am ntrebat.
Rug era gata s izbucneasc n plns.
Nu tiu. Nu prea mult. Snt civa care patruleaz permanent prin
insul.
Paznicul dispru napoia unei stnci.
Trebuie s riscm, am spus. ine-te bine!
Ea surse scurt, n mod clar speriat:
N -am fost niciodat n chestiile astea, Bob.
Am pornit motorul i am nceput s alerg pe plaj. Paznicii tot nu
apruser. Singura noastr speran de a scpa neobservai era faptul c
vntul btea dinspre insul, purtnd ctre ocean zgomotul motorului.
S per c nu i-e fric de nlimi! am rcnit n momentul nlrii,
semiluna aurie de nisip micorndu-se sub noi.
Fata strig ceva: un amestec de spaim, ncntare i nencredere c eram n
sfrit, liberi.
Am planat jos, deasupra valurilor, aa nct corpul insulei se afa ntre noi
i domul Tamarei. Apoi m-am ridicat treptat, arhipelagul deschizndu-se
dedesubt.
Lng mine, Rug strnse mnerul comun i privi n jos, prul ei lung i
blond futurnd n vnt.
C te insule! strig. N-am tiut niciodat c snt attea! Lacrimi argintii i
iroir pe obraji i czur n ocean. Am virat i ne-am ndreptat spre
Principal.
***
Peste dou ore, coboram pe pajitea verde a Clubului Deltaplan, parcam
aripa i luam un taxi spre ora. Eram nehotrt dac s-o duc pe Rug la
Muzeul de Art Modern. Pe de o parte, speram c lucrarea lui Jade i
Tamara ar putea exorciza spectrul care o obseda ntr-att pe fat elibernd
amintirile despre ceea ce se ntmplase cu sora ei; pe de alt parte, m
temeam ca n cazul unui eec, Rug s-i ntreasc convingerea potrivit
creia unica modalitate de a retri episodul acela o constituia folosirea
gerului.
Strbtnd strzile ticsite din Principal, am ntrebat-o:
Rug, chiar vrei s mergi la muzeu?
Se ntoarse i m privi.
Mi-ai promis+
Am ridicat din umeri. Razele soarelui ptrunznd prin parbriz m iritau.
S nu fe mai mult dect poi rezista, am comentat fr convingere.
Exact a a ai spus i despre ger! Credeam c mergem la muzeu tocmai
pentru a detepta nite amintiri, ca s nu mai recurg la ger...
S sperm c n-o s te fac s-l doreti i mai mult, am murmurat
resemnat.
Am oprit lng muzeu, o cldire din marmur alb n stil grecesc clasic,
situat la captul unui bulevard lung, mrginit de arbori. Am urcat treptele
i am intrat n holul rcoros i tcut. Custozi n uniforme stteau pe lng
perei. ase arcade se deschideau spre tot attea galerii radiale, operele de
art expuse pe piedestale sau n vitrine micorndu-se n deprtare. La ora
aceasta muzeul era linitit. Unul sau doi vizitatori priveau sculpturile i
cristalele cu un aer solemn, dar majoritatea galeriilor erau pustii. Am
cumprat un catalog i am consultat indexul: Tamara i Jade Trevellion,
Nemesis, sculptur laser, galeria ase, exponatul CINCIZECI.
Am trecut pe sub arcada, n galerie. Lng mine, Rug prea pierdut, parc
nelegnd pentru prima dat c urma s vad cauza morii surorii ei. I-am
simit mna prinznd-o pe a mea i strngnd-o.
Galeria nu mai avea vizitatori, i mi-a prut bine. mi ddeam seama prin
ce trecea Rug, i dorisem singurtate n momentul vederii sculpturii.
Mergeam pe culoarul dintre dou rnduri de exponate. De o parte erau
expuse cristalele: fecare bucat, de aproape un metru ptrat i groas de
un centimetru, era aezat nclinat i oferea o suprafa corodat pentru a
f atins. Din punct de vedere vizual, nu erau spectaculoase, dar pipitul
transmitea sentimentele i emoiile creatorilor. n stnga se afau mai multe
sculpturi, ncepnd cu reprezentrile fgurativeale fecrui obiect imaginabil
i terminnd cu opere abstracte. Materialele utilizate mergeau de la titan
pn la lemn. Suportul fecreia era etichetat cu denumirea piesei i cteva
date biografce despre artist.
Sculptura cutat ocupa o ni chiar n captul galeriei. Ne-am oprit n
faa ei i am privit-o aidoma unor pelerini. Se gsea pe un postament din
obsidian i era luminat de deasupra o construc ie geometric din
vergele argintii, semnnd cu o tarantul mecanic, nalt de aproape trei
metri i multifaetat ca un diamant. n stare dezactivat, deinea o
anumit putere primar a concepiei, promind lucruri mree atunci cnd
se conectau laserele.
Pe plcua de pe piedestal am citit: "Nemesis Tamara i Jade Trevellion.
Remarcabil pentru designul novator, pentru utilizarea complex a
laserelor i oelului, care produc o excepional armonie vizual. Poate c
atributul ei cel mai important este c efectul fnal a fost rezultatul unei
tragedii, aa cum devine evident n momentul activrii lucrrii. Tamara
Trevellion este poet i artist, iar Nemesis este prima ei creaie expus ntr-un
muzeu. Jade Trevellion, fica ei, a murit n mod tragic n timpul realizrii
lucrrii."
Am citit textul de dou ori, tot mai puin sigur c voiam s vd sculptura n
stare activat. M-am uitat spre Rug. Citea, iar buzele i se micau ncetior.
Termin i m privi.
S -i dau drumul?
Am ncuviinat din cap i Rug a naintat i a trecut palma pin dreptul unei
raze luminoase de lng postament, ntrerupnd un circuit i activnd
laserele.
Efectul a fost instantaneu i spectaculos, ameitorul spectacol de lumini
obligndu-ne s ne retragem un pas, surprini i, la nceput, ncntai. Din
puncte situate de-a lungul muchiilor construciei nir raze laser, care
traversar interiorul lucrrii, crend ptrate de culoare mai nchis acolo
unde se intersectau, ntr-un efect general asemntor tartanului luminos.
Prins n vectorii policromatici ai nodurilor laser se zrea imaginea
spectral a unei fguri feminine, tot att de lipsit de substan ct i forma
unei naiade proiectat pe o coloan de fum. Rug scoase o exclamaie
nbuit i rmase cu ochii pironii asupra a ceea ce putea f propria ei
oglindire. Figura lui Jade Trevellion ne privea din pienjeniul de raze; la
rstimpuri, imaginea tremura i cnd focaliza din nou, Jade era prezentat
din alt unghi, n alt poziie, de fecare dat cu alte haine. Asemnarea cu
Rug era remarcabil i frustrant acela i pr lung i blond, aceleai
buze pline i ochi verzi, oblici cu at t mai mult cu ct recunoatem
vemintele: costumul galben, tricoul i ortul, salopeta din lame argintiu...
Pn atunci, imaginile lui Jade fuseser distante, ca prin vis. Brusc, scena
din reeaua laser se modifc, deveni defnit: Jade pe pajite, ntr-un bikini
rou, pe care nu-l vzusem la Rug. Imaginea ddea iluzia c fata sttea de
cealalt parte a sculpturii, privindu-ne. Expresia ei era contemplativ,
serioas, chiar trist. n timp ce priveam, fcu un pas nainte, nc unul...
Apoi scena se preschimb n ndri.
Rug se ncletase de mine, privind la seria de imagini fragmentate un
rapid colaj anatomic. Am desluit curba unui old, un genunchi lipit de
stomacul dezgolit, o strfulgerare de ochi verzi... Mozaicul dispru i
reapru peste o clip n alt confguraie: am ntrevzut o frntur dintr-un
chip familiar, n ghearele durerii, o mn cu degetele rchirate n agonie.
Am lipit-o pe Rug de mine i am ncercat s-i acopr ochii, deoarece
simeam ce avea s urmeze dar ea mi mpinse mna.
Am privit mpreun cum silueta fragmentat a lui Jade Trevellion ntr-un
bikini rou czu prin razele-laser ncruciate. Expresia de pe chipul ei era
una de teroare ncremenit, de parc n ultima secund de contientizare
nelegea pe de-a ntregul uitarea ce avea s-o nghit. Razele precum
bisturie o fcur buci. Segmente de bra i picior, abdomen i cap, se
rostogolir printre lasere, proiecia devenind tot mai slab pe msur ce
oroarea imaginilor sporea.
Rug ip i, mai mult trnd-o, am scos-o din galerie n hol. Am gsit un
scaun mai izolat i am aezat-o, continund s-o strng n brae, i simindu-
m inutil, deoarece nu m puteam gndi la ceva care s-i aline durerea.
Rug, Rug... Am nchis ochii, i-am simit lacrimile udndu-mi cmaa, i
am zrit-o iari pe fata identic ei, cznd n desiul uciga de raze.
Cel mai n-ngrozitor..., reui n sfrit Rug,... este c nu ne spune nimic.
Dac a fost accident, sau sinucidere...
Am rmas mult vreme sub o statuie a fondatorului muzeului i, treptat,
lacrimile lui Rug ncetar, i fata se scul, i terse ochii i ncerc s
surd.
Hei, i-am spus, trebuie s m ntlnesc cu Abe la ora unu. Mergem la un
restaurant i prnzim. Bine?
Mi-ar place, ncuviin ea.
Am pri!it ceasul de pe perete. Trecuse de unu, totui Abe nu apruse n hol.
Bob? f cu Rug.
Am surs.
Uite ce-i... Abe mi-a zis c dac nu ajunge pn la unu, s ne ducem la
el.
Am prsit muzeul i am luat un taxi. I-am dat destinaia, hotelul Meridian
Star. Rug sttea tcut lng mine, prea cufundat n propriile ei gnduri ca
s-mi remarce nelinitea. Gonind pe strzile aglomerate, am ncercat s nu
amplifc prea mult ceea ce-mi spusese Abe asear.
0-am uitat spre $ug. 0-a obser!at.
Degeaba, Bob, mi opti, nu-mi pot aminti nimic. Ai f crezut c ceva att
de teribil mi-ar )i trezit amintirile nu?
I-am strns uor mna.
Lucrurile astea dureaz , am debitat cu uurin o platitudine; mintea
mi era n alt parte.
Taxiul opri lng o cldire anti-seismic, cu dou nivele, din centrul
oraului. Am pltit i am cobort. Ziua era att de normal, cu locuitorii
Principalei, bronzai i mbrcai fstichiu, trecnd pe strad nainte i
napoi, nct m-am simit nelalocul meu, exclus din activitile banale ale
vieii cotidiene de ctre tiina c nu totul era aa cum trebuia s fe. Am
zorit-o pe Rug n hotel i m-am interesat la recepie n ce camer era Abe
Cunningham. Am intrat n lift i am ateptat parc o eternitate, cu Rug
rbdtoare alturi, pn am ajuns la etaj. Ua a glisat i m-am grbit pe
coridor spre camera douzeci i cinci. Am ciocnit. Nici un rspuns. Primul
meu gest a fost s ncerc clana, ns m-am gndit, n mod absurd, c
fcnd aa recunoteam, ntr-un fel, faptul c tiam c se petrecuse ceva
ru.
Am ciocnit iari, copleit de fgduiala stranie c dac Abe avea s
deschid, n-aveam niciodat s m mai plng de orice ghinion pe care-l
puteam avea.
Nici un rspuns.
Rug lovi uor cu vrful piciorului n rama uii.
Poate c nu-i nuntru, Bob.
Era nc mult prea ndeprtat de ceea ce se ntmpla pentru ca s-mi
simt teama.
Am apsat pe clan i ua s-a deschis. Odaia era cufundat n
semintuneric, o lumin slab ptrunznd prin perdelele din cellalt capt
al dormitorului micu. Am intrat, urmat de $ug.
Nu m-am considerat niciodat superstiios, ns n momentele acelea, dei
evenimentele izbutiser s-mi ofere o noiune despre cele ntmplate, mi-era
team s-l strig pe Abe, ca nu cumva s forez destinul. M obseda ideea c
toat comportarea mea din aceste momente, gesturile mele puteau hotr
dac Abe tria sau nu. Mi-am dat seama c ncercam deja s gsesc scuze
pentru circumstanele care-l aduseser pe zoolog pe Principal.
Datorit mie, Abe se aventurase pe Faa-luminat...
Din aceast cauz, investigase Staiunea de Cercetri Solare i fusese
arestat.
Abe sttea ntr-un scaun, n faa mesei, cu spatele la noi. Chiar n
penumbra odii, puteam vedea c inea capul nclinat ntr-un unghi anor-
mal, pe umrul drept. Braele i atrnau de ambele pri ale scaunului,
accentund poziia nefreasc.
Un sunet m-a fcut s tresar.
napoia mea, Rug plngea. M-am ntors i ea a ieit, n fug, din ncpere.
Am pit ctre Abe i i-am vzut gaura din tmpl. Am nchis ochii i m-am
aezat pe pat.
Dac cineva ar f anticipat situaia aceasta, m-a f ateptat s simt furie, i
dorina arztoare de a-l rzbuna pe Abe ucigndu-l pe asasin... ns stnd
pe colul patului i privindu-i braul care atrna lipsit de via, nu simeam
dect un fel de neeacceptare, rece i amorit, a faptului morii sale. Abe pe
care l cunoteam era viu i energic, iar moartea era un concept abstract ce
nu putea f n nici un fel legat de brbatul pe care-l cunoscusem i
ndrgisem.
Am ieit din camer i am cobort n hol. Rug sttea ntr-un uria fotoliu
capitonat dintr-un salona auxiliar, aproape pierdut ntre perne, cu tlpile
atrnnd deasupra podelei.
Am intrat ntr-o vid-cabin i am sunat biroul lui Doug. L-am cerut pe
inspectorul Foulds, dar secretara m-a informat c lipsea. Am vrut s anun
ce se ntmplase... apoi m-am oprit. Mi-am amintit ce-mi spusese Abe
asear, despre directorul Steiner care-l avertizase c dac "consilierul" su,
misteriosul Weller, afa c Abe tia ce se ntmpl... Brusc, am intuit c, cu
ct mai puini tiau de legtura mea cu Abe, cu att mai bine.
V pot f de folos? a ntrebat secretara.
I-am dar numrul de acas i am rugat-o ca Doug s m sune imediat cum
vine. Apoi am nchis i m-am dus dup Rug. Docil, mi-a apucat mna i
am plecat grbii.
Am oprit un taxi i am dat adresa: Institutul de Medicin.
***
Sala de ateptare era o uria ncpere pluat, cu o mochet groas,
ghivece cu ferigi i o mas n form de * din marmur. ntregul perete
sudic era din cristal bombat, oferind o panoram spectaculoas a oraului.
Vreme de aproape treizeci de minute, am strbtut odaia nainte i napoi,
ateptnd specialitii s ias din cabinetul de consultaii i s-mi spun ct
de grav era problema lui Rug.
Cnd am intrat pentru a cincizecea oar n ovalul lentilei, m-am oprit i m-am
strduit s m concentrez asupra diferitelor aspecte ale peisajului:
vehiculele de pe strzi, arborii ce mrgineau bulevardele, nenumratele
ferestre ce refectau soarele. Mi se prea c dac-mi pstrez atenia
ocupat, a f reuit s nu m mai gndesc la cele ntmplate. Moartea lui
Abe continua s aib un aer de ireal, aspectul trector, fugar al unui
comar. Nu-mi puteam nchipui c Abe n-avea s mai existe, plin de via,
cnd urma s mai poposesc pe insula lui.
Am privit un ir de vehicule traversnd podul suspendat spre staia
Telemass: camioane i platforme cu containere alturi de mici maini
particulare. Mi-am amintit c, peste dou zile, urma s aib loc ultima
transmisie, naintea reprogramrii lunare. M-am ntrebat dac acesta era
motivul afuxului de vehicule.
Auzind un zgomot n fundul ncperii, m-am rsucit. Ua cabinetului se
deschisese larg, i apru specialistul: o femeie micu, cu prul sur,
trecut de aizeci de ani. napoia ei puteam distinge o mulime de aparate
medicale, ce preau prea mari pentru a putea f aplicabile vindecrii bolilor
omeneti: monitoare masive i rame cromate, aidoma unor accesorii ale
torturii.
Domnule Benedict..., sur se ea. Scuzai-m pentru ntrziere.
Ce-i cu ca? am ntrebat.
S ntem n faza analizelor, domnule Benedict. mi art un scaun la vrful
mesei-sgeat, iar ea se aez ntre cele dou laturi: A dori s v pun
cteva ntrebri... Consult un display ncastrat n tblia mesei. tiu c este
o formalitate, i snt sigur c-o vom rezolva rapid... dar tiai c
domnioara Trevellion nu are f medical pe Meridian, dei s-a nscut
aici?
I-am explicat c Rug fusese tratat la domiciliu.
Femeia se ncrunt.
Are vreo nemul umire fa de tratamentul respecti!?
De fapt... vrea s mai afe o prere.
Sper c nu v deranjeaz ntrebarea, domnule Benedict... dar ce
legtur avei cu pacienta.
i snt... sntem prieteni.
#pecialista zmbi.
Serviciile melc s nt destul de costisitoare, m avertiz.
Eram un normal, purtam costumul de zbor, i nu puteam prezenta o
imagine prea convingtoare a bunstrii.
Am scos din portofel cartea de credit i i-am ntins-o. A luat-o, a introdus-o
ntr-o fant, a citit informaiile de pe ecran, dup care mi-a restituit-o fr
un cuvnt.
nc ceva. M ntreb dac mi-ai putea spune numele medicului care o
trateaz pe domnioara Trevellion?
Auzisem numele tipului pronunat la petrecerea Tamarei.
Heathway, Hathaway... cam a a ceva. E important?
Eram pur i simplu curioas. Acum v rog s m scuzai. Se ridic i
travers camera.
Am urmat-o.
tii exact ce-i cu Rug? am ntrebat-o.
Femeia se opri lng ua deschis.
Domnule Benedict, din punct de vedere fziologic, pacienta nu are nimic.
Dar e imposibil, am sur s eu.
V rog s m credei. Domnioara Trevellion este la felde sntoas ca
mine, sau ca dumneavoastr. Se opri i intr n cabinet.
nainte ca ua s se nchid, am privit nuntru i am ntrezrit-o pe Rug.
Era legat de un pat ataat de ceva asemntor unui froscop. Tabla fusese
rotit, i acum fcea un unghi de patruzeci i cinci de grade cu podeaua,
oferind acces la ceaf. Fire i cuplaje atrnau dintr-un raft de deasupra, iar
mufele erau conectate la consola occipital a fetei. La rstimpuri, zvcnea.
Ua se nchise i am revenit la umblatul prin ncpere, gndindu-m la
diagnostic i ce nsemna acesta...
Dup treizeci de minute de i mie mi se pruser ore specialista a ie it
mpreun cu Rug. Fata mergea precum o somnambul, cu ochii fci. Am
condus-o pe locul de lng mine. mi cut mna.
Rug?
S nt bine Bob. #nt bine. *orbea ncet mpleticindu-se.
Am privit ntrebtor spre specialist.
Domni oara Trevellion nu are nici o boal, tumoare sau afeciune
cerebral, ncepu femeia.
0i-a spus c, din cte tie, consola occipital i-a fost instalat de medic,
atunci cnd a fost bolnav, pentru a-i urmri evoluia. Consola nu-i dect
terminalul unui modul, conectat la neo-cortexul ei pentru a facilita
administrarea unor droguri.
Am strns mna lui $ug.
Ce fel de droguri?
Domni oara Trevellion sufer de o anumit amnezie?
Lng mine, fata ncuviin tcut, poate copleit de nelegerea
dimensiunilor pe care le avea tirania maic-sii.
Medicul mamei ei, Hathaway...? am nceput eu.
I-a a dministrat amnezice chimice pentru suprimarea unor amintiri. Asta
am afat... ceea ce nc nu tiu este ordinul de mrime n ceea ce privete
amnezia domnioarei Trevellion.
Am privit-o, dup aceea am ntrebat:
Pute i face ceva pentru a o ajuta s-i rectige amintirile acelea?
Mda. Domnule Benedict, n momentul acesta nu pot rspunde cu prea
mult siguran la aceast ntrebare. Dac ai putea reveni cu domnioara
Trevellion peste vreo dou sptmni...
Dou sptmni?, fcu Rug. Mai devreme nu s-ar putea?
#pecialista pri!i ecranul ncastrat n birou.
M tem c-i imposibil. Am un program destul de ncrcat. Chiar i aa,
nu pot garanta c voi izbuti s v readuc toate amintirile. nainte de a
putea aprecia dimensiunile amneziei, trebuie fcute multe teste
examinatorii, de fnee. E posibil s dureze chiar luni de zile.
Am ncuviinat.
Vom reveni peste dou sptmni.
Ceea ce s-a petrecut cu domni oara Trevellion, continu ea, reprezint o
grav nclcare a eticii profesionale, domnule Benedict. N-am alt opiune
dect s informez autoritile...
Rug scutur clin cap.
Nu pute i... Habar n-avei ce poate maic-mea... Se opri i cobor ochii.
Cel puin, nu le informai imediat.
Va trebui s-o fac n urmtoarele zile.
1ata scoase un o)tat disperat i m prinse de mn.
Am mulumit specialistei, i am ieit din cabinet i cldire. Am luat un taxi
napoi la clubul deltaplan.
Ce s fac, Bob? ntreb Rug.
Sttea ncremenit, parc paralizat.
Nu m pot ntoarce acas, adug ea.
Brusc mi-am simit gAtle'ul uscat.
Nu- i fe fric, nu intenionez s te duc acas.
O simeam privindu-m.
Pot sta cu tine? m ntreb.
C t doreti de mult, am ncuviinat.
Zborul de ntoarcere a fost tcut, amndoi find cufundai n propriile
gnduri. Arhipelagul trecea pe sub noi, fecare petec de uscat identic cu cel
dinainte din toate punctele de vedere, mai puin al dimensiunilor. Cnd
apru insula lui Abe, i apoi a mea, am priceput sentimentele contrarii i
ipocrite pe care le ncercam: simeam o durere permanent, paralizant,
pentru pierderea lui Abe, i n acelai timp o bucurie tot mai mare pentru
c, n sfrit, o ctigasem pe Rug.
***
Am mncat pe verand. Mai trziu, am but coniac ieftin, privind apropierea
ecranului plutitor, i am stat de vorb. Am discutat despre Pmnt i
despre colonii ndeprtate i locuri pe care ne-ar f plcut s le vizitm, dar
napoia cuvintelor noastre se afa adevrul nerostit al evenimentelor trite
azi.
Rug luase un teanc de reviste n poal, i le rsfoia, una cte una. Gsi o
reclam a rezervaiei de animale a lui Abe. Ridic privirea ctre insula
ndeprtat.
Ce vor face animalele? murmur ea.
Animalele...?
Cele de pe insul . Cum vor mai tri fr Abe? Se uit la mine. Bob,
trebuie s ne ducem acolo i s le eliberm, da? Aa ar f dorit Abe. Nu le
putem lsa ntemniate... Se nfor. Ar f ngrozitor...
I-am cuprins umerii cu braul i am privit ecranul aducnd o alt noapte.
Se ntuneca, amurgul trecu de la indigo la albastru nchis, apoi negru. n
deprtare, munii cu piscurile nzpezite ale Feei-ntunecate scnteiau sub
un cmp de stele. Pe insula lui Abe, o form neagr pe oceanul mai deschis
la culoare, halogenele din domuri clipir una cte una, stimulnd lumina
natural a Feei-luminate. M-am ntrebat de cte ori sttusem aici, pe
verand, observnd aceeai scen i lund hotrrea ferm de a-l vizita pe
Abe.
Am rmas tcui, privind pterozaurii care zburau spre Faa-luminat.
Mai trziu, uor ameit de coniac, Rug mi prinse mna i m privi. Avea
ochii plini de lacrimi.
Jade, opti ea. Maic-mea mi-a ters din minte accidentul lui Jade. Se
opri, ncruntndu-se. i pe Hannah Rodriguez. Nu-mi amintesc nimic
despre ea. De ce o f vrut s nu-mi amintesc nimic despre ea, Bob?
i Hannah? Am simit un nod n piept.
Rug ncuviin, prea ocat ca s mai vorbeasc. Am tras-o lng mine, i-
am cutat brizele, i srutul a fost aidoma unei mpliniri, a unei afrmaii
de loialitate dup toate prin care trecusem laolalt. M strngea n brae
mai mult din disperare ct din afeciune.
ncet, ne-am dezbrcat unul pe cellalt. Ea mi descheie cmaa i urmri
cu vrful degetelor reeaua de cicatrici de pe piept. M privi n ochi.
Bob?
Am fost norocos, am optit.
n noaptea aceea am !isat accidentul. /in nou eram n centurile cabinei de
comand, din nou, printr-o combinaie de neglijen i panic, eram lipsit
de orice puteri de a preveni prbuirea. Naveta se rostogoli ctre suprafaa
marian i n explozia ce a urmat am auzit ipetele acuzatoare ale sutelor
de pasageri murind.
M-am trezit brusc i m-am sculat n capul oaselor. Trecusem de attea ori
prin asta n trecut, singur; orele de remucri, cedarea n faa ispitei
gerului... Acum o simeam pe Rug lng mine, silueta spatelui ei luminat
de stele, i teroarea accidentului, i vina mea, devenir suportabile.
Abia atunci, mi-am dat seama c fata plngea. M-am ntins lng ea i m-
am lipit de trupul cald.
Rug... Rug, am optit, i eu i simt lipsa.
Trziu, lacrimile i se oprir i izbuti s vorbeasc. ntoarse capul n bezn i
m privi.
Eu pl ng pentru 4ade... rosti ea.
B
TRDARE
n dimineaa aceea, pe msur ce ecranul plutitor se deplasa treptat din
faa lui Beta Hydri i lumina soarelui se revrsa n odaie, am rmas ntins
pe spate i m-am gndit la Rugi amintindu-mi intimitile nopii trecute.
Am privit prin peretele domului i am analizat soarta care m adusese aici,
i n special petrecerea la care o cunoscusem pe fat. ntlnirea noastr
fusese consecina mai multor evenimente improbabile invita ia lui Abe,
hotrrea de a-i da curs, plimbarea mea pe plaj nct mai normal ar f
fost s nu ne cunoatem niciodat, iar gndul acesta era nspimnttor.
Lng mine, patul era gol; doar parfumul fetei rmsese i forma capului ei
pe pern. Urmele fceau gndul revenirii cu att mai atrgtor. Faptul c
plecase undeva prin dom, n baie sau n buctrie, utilizate pn atunci
doar de mine, prea s ne lege mai mult, ntr-un soi de ritual casnic, pe
care-l gseam att inedit ct i linititor.
M-am relaxat sub razele calde ale soarelui. Pentru prima dat dup trei
zile, nu mai sufeream de efectele abstinenei. M simeam mai bine dect
fusesem de mult vreme.
Activat de program, sistemul muzical transmitea n tot domul o melodic
blnd, ciudat: table mariene, org de ap i o sopran cntnd ntr-un
dialect colonial, cu att mai misterios i semnifcativ cu ct nu puteam
nelege nici un cuvnt. De abia ateptam s afu prerea lui Rug despre
melodie, una dintre favoritele mele.
0-am gndit la alt trstur a fetei, necunoscut mie: sculatul matinal.
Ceea ce, dac refectam mai bine, era de neles. Ani de zile, mama ei
insistase s se culce devreme, din motive de sntate. Avea s treac destul
pn s nvee s-i nving multele obiceiuri care-i fuseser condiionate.
innd-o pe Rug n brae, trziu n cursul nopii, mi reamintisem c dac
Weller fcea legtura ntre mine i Abe, eram n pericol. Pe moment mi se
pruse oarecum melodramatic: realitatea ns era c Abe fusese ucis de
consilierul lui Steiner pentru c tia prea multe. Am decis s-o duc pe Rug
pe una din insuliele de dincolo de Principal, i s ne ascundem o vreme,
poate chiar s ncepem o via nou...
M-am sculat i am ieit din camer. Rug nu era n baie, aa nct am fcut
du i am trecut n buctrie. Dup ce am pus de cafea am mers n
grdina cea micu. mi nchipuisem c o voi gsi pe fat acolo, bucurndu-
se de soare. Am revenit nuntru, am luat cafeaua i am trecut n salon. Nu
se afa nici aici i, dei domul era cufundat ntr-o tcere i o pace care
sugerau c eram singurul su ocupant nu eram chiar alarmat. Am ieit pe
verand i am privit crarea ce cobora n golf.
Rug...?
Mi-am auzit nota de ngrijorare din glas i m-am reinut. Brusc m tortura
ideea c m prsise, ns prea att de imposibil nct abia m-a incitat mai
mult: fr ndoial, era un joc al ei. Senzaia inevitabilitii mi ardea
pieptul precum bucuria, sau aarea.
Rug... tiu c te-ascunzi!
M-am repezit n dom, spre odile n care nu intrasem. Ptrunzndn
fecare, m ateptam s-o gsesc acolo, tremurnd de ncntare. Nu era ns
nicieri, iar ua subsolului era ncuiat.
Panicat acum, sfiat ntre dorina de a m amgi n continuare cu gndul
c aveam s-o gsesc n curnd i posibilitatea inimaginabil ca, din cine tie
ce motiv, fata s f prsit ntr-adevr insula, am revenit pe verand i am
pornit n josul potecii erpuitoare. Poate c Rug plecase ntr-o plimbare
matinal.
La jumtatea drumului spre golf, m-am oprit. Distingeam pe ocean dou
punctulee, apropiindu-se de insul. n timp ce priveam, ambarcaiunile se
separar; una continu ctre golf, iar cealalt ocoli insula. Prima acost i
din ea debarcar vreo ase indivizi n uniforme negre similare cu ale
paznicilor de peinsula -amarei.
M-am napoiat grbit n dom; invazia trupelor artistei, n loc s m
ngrijoreze, mi potolise nelinitea. n mod clar, Rug fe c prevzuse
evenimentele, fe observase apropierea vehiculelor i, speriat, se
ascunsese... M-am gndit c poate avusese timp s-mi lase vreun mesaj n
care s-i explice planul. Ignoram varianta potrivit creia ar f putut la fel
de bine s m trezeasc i s m previn asupra pericolului; reuisem s
m conving c nu dorise s m ngrijoreze. Am scotocit prin salon, dar n-
am gsit nimic.
Cel puin, acum, aveam o explicaie pentru dispariia ei.
Am revenit pe verand. Mercenarii alergau n susul potecii. Am simit un
brusc i intens val de mnie: ei erau vinovai de fuga lui Rug i, oricum, n-
aveau nici un drept s-mi ncalce proprietatea. Mi-am nchipuit-o pe
Tamara Trevellion, pe insula ei, conducnd operaiunea aidoma unui
pianjen n centrul plasei sale de intrigi.
M-am calmat, exact cnd indivizii depiser ultimul cot i se apropiau de
verand. Aveam s m prefac inocent, s afrm c nu tiam nimic despre
Rug, s pretind c eram singur pe insul. Altfel zis, s spun adevrul.
Singura mea grij era c a doua trup, care debarcase n cellalt capt al
insulei, o putea gsi pe Rug nainte ca eu s-i conving pe primii c fata
plecase n decursul nopii.
Se oprir n faa mea, condui de acelai ins masiv care m alungase ieri
diminea de pe insula Tamarei.
Unde-i fata, Benedict?
M-am prefcut surprins.
Rug? A plecat asear . A luat feribotul spre Principal.
ndat ce am terminat de vorbit, am tiut c fcusem o greeal. Feribotul
fcea dou curse pe zi spre Principal, oprindu-se pe insulele arhipelagului
atunci cnd era solicitat. Lista pasagerilor se putea verifca.
Brbatul fcu un semn din cap spre nsoitorii si i intr n salon. n timp
ce m privea cu acelai dispre indiferent, i puteam auzi pe ceilali
cercetnd ncperile domului.
eful se apropie de automatul pentru buturi, comand o bere, apoi veni
pe verand i puse un picior pe parapetul scund. Vorbi scurt n
transmitorul-brar, dup aceea sorbi din pahar, n mod evident
ateptnd un rspuns. M-am gndit c poate aceast intenionat ignorare a
prezenei mele avea rolul s m sperie.
Transmitorul bzi scurt i chipul minuscul de pe ecran rosti ceva.
Discuia nu dur nici cinci secunde. Am nghiit un nod, tiind c
minciuna mi fusese descoperit. Individul goli paharul, l azvrli n
tufurile de sub verand i reveni lng mine.
Min i, Benedict. N-a fost pe feribot.
M privea, ateptnd.
Am ridicat din umeri.
N-am v zut-o cnd a plecat. Eram n dom. Am presupus doar c-a luat
feribotul.
Ajunsesem ntr-un punct mort. M surprindea c rmsesem att de calm.
Mai devreme sau mai t rziu, tot o gsim, Benedict. N-are unde fugi.
#e uit n sus, dincolo de vrful domului i rnji. Deasupra celui mai nalt
pisc al insulei, la o jumtate de kilometru deprtare, plana un mercenar
susinut de un reactor individual. Folosea o camer n domeniu infrarou,
cu care baleia ntreaga insul. Vederea ei mi-a potolit entuziasmul;
speranele mele c Rug putea scpa, ascunzndu-se pe acolo, preau
zadarnice.
eful m privea oarecum comptimitor. Cltin din cap.
Nu tiu de ce ai fcut-o, Benedict... N-o s-nvei niciodat?
Mi se pruse, sau era cu adevrat ngrijorat?
Am ncercat s-mi menin poziia.
Despre ce-i vorba?
Nu face pe prostul, r se el. tii foarte bine. Ce naiba, Principala e plin
de femei. De ce nu umbli dup ele?
Nici una nu-i Rug, am replicat sfd tor.
Ai dreptate, amice. Com and nc o bere, se ntoarse i gesticul cu
paharul: nti Steiner i Jade, acum tu cu Rug. Ce-i cu voi, milostivilor?
Ezit, apoi urm: Ascult-m pe mine, Benedict. Las-o-n pace pe Rug. E
fruct oprit. Aparine doamnei Trevellion i n-ar trebui s-i bagi nasul n ce-
i aparine ei.
"arc-ai !orbi despre un obiect am remarcat.
i nu-i aa? rnji el. Benedict, uit c-ai vzut-o vreodat pe fat. Caut
s n-o superi pe doamna Trevellion. Poate f tare a dracului, dac-o enervezi.
Mi se pare mie, sau n- o prea nghii?
Bu berea, privi paharul de plastic zburnd peste verand, apoi rspunse:
n meseria mea, sentimentele personale nu conteaz. Doamna Trevellion
e efa mea. i ndeplinesc ordinele.
i nu simi nici un regret s-o duci pe Rug napoi, la viaa de pe insula
maic-sii?
Putea f i mai ru. Fa de alii, o duce chiar bine.
E destul de mare ca s aib propria ei via; cum dorete i unde
dorete.
E bolnav , Benedict, repet el vechea minciun. Are nevoie de
tratamentul pe care i-l poateda numai doctorul doamnei -re!ellion.
Eram pe punctul de a-l repezi, spunndu-i adevrul, dar m-am oprit. Am
tcut, lsndu-l s cread c avusese ultimul cuvnt.
Vreo duzin de mercenari aprur dinapoia domului, i-i raportar. M-am
simit uurat c n-o gsiser pe Rug, dar n acelai timp ngrijorat de
soarta ei. Au venit i cei care cutaser zadarnic prin dom. eful ncuviin
din cap i le fcu semn s plece; Coborr spre golf.
Brbatul i consult din nou transmitorul. De data aceasta, am desluit
chipul inconfundabil al Tamarei.
Da, da, sigur, rosti el. P rea mutruluit.
nchise aparatul i m privi.
A fost doamna Trevellion. Dore te s te duc la ea, ca s te interogheze.
tii ce-nseamn asta? Se spune c doctorul ei nu se limiteaz la a vindeca...
Gtlejul mi se uscase. Cred c am surs.
Nu po i face aa ceva. Tamara n-are nici o putere...
Ai f cut pe tine de fric, rnji el.
Chiar dac ar f fost aa, n-a f recunoscut-o niciodat n ruptul capului.
ntmpltor snt prieten cu inspectorul 1oulds... am nceput.
" ntmpltor snt prieten cu inspectorul Foulds", m ngn brbatul i
izbucni n rs.
Am ncercat s par ct mai stpn pe mine.
Nu m poi lua...
Dac -mi spui unde-i Rug, facem un trg. Te las aici. Ce zici?
i-am mai spus2 habar n-am unde-i.
Am impresia c dac-ai tii, ai f n stare s mi-o dai pe tav, rnji el. Unde
i-e loialitatea?
Nu i-a f spus, chiar dac a f tiut, am rostit. A plecat asear.
Mi-am dat seama c asudasem nu doar la g ndul de a )i luat pe sus, ci la
ideea c ntr-adevr nu tiam unde era Rug, sau de ce plecase. Ceea ce, cu
o or n urm, fusese o idil, acum era un comar.
tii ceva, Benedict? mi vine s te cred...
E adev rul...
ncuviin din cap.
Uite ce-i, nu te iau acum. Ne ducem s-o cutm pe Principal. Dac nici
acolo n-o gsim, ne-ntoarcem dup tine.
Vrei s m sperii. Nici Tamara n-ar face aa ceva.
Nu? P rea amuzat. Mai discutm noi...
Arunc o ultim privire scruttoare n jurul
verandei, n caz c scpase vreun amnunt, apoi se ntoarse i cobor spre
golf. L-am privit, uurarea mea sporind cu fecare pas ce-l ndeprta de
dom. Se altur oamenilor si din alup. Vehiculul se ridic, se rsuci n
jurul axei i porni. Apru i a doua alup i o urm pe prima. Le-am
privit pn s-au pierdut n deprtare, apoi m-am lsat greoi pe canapea.
Relaxarea mi-a fost scurt; mi-am reamintit-o pe Rug, pierdut i avnd
nevoie de ajutor. M-am grbit n salon, o parte din mine convins nc, n
ciuda oricrei logici, c ea se ascundea prin dom. Am strigat-o; i-am spus
c paznici plecaser i putea iei.
Salonul era rvit. Mobilierul fusese deplasat, rafturile desprinse din
perei de parc fata s-ar f putut ascunde ndrtul lor! ntr-o
rzbuntoare demonstraie de for. Am presupus c n toate camerele era
la fel i am ncercat o senzaie arztoare de nedreptate. Singura mea
consolare era c nu gsiser nimic.
M-am oprit lng fierul mural unde ineam vid-discurile; i el fusese
desprins de la locul lui. Am cutat n nia din spatele lui. Asear, dintr-o
msur de precauie pentru care m blestemam acum, ascunsesem acolo,
cochilia cu ger. M asigurasem mai nti c Rug era altundeva cel pu in,
aa crezusem ns fe c m vzuse, fe c scotocise domul pn gsise
tainia; frida era goal. Cochilia dispruse.
Am prsit salonul, prea ocat ca s analizez implicaiile aciunii fetei.
Acum era absolut necesar s-o gsesc. Am ncercat s-mi limpezesc mintea
i s m gndesc unde s-ar f putut duce. Dac paznicii aveau dreptate i ea
nu mai era pe insul, putuse pleca numai cu unul din cele dou mijloace,
disponibile, alupa i deltaplanul. Deoarece nu avea experien n pilotarea
deltaplanului, rmnea doar alupa. Am nceput s alerg pe potec. Ajuns
n golf, am pornit pe chei. ntr-adevr, alupa lipsea. Am rmas ncremenit,
privind locul gol, i atunci mi-am amintit broura pe care Rug o rsfoise
asear i dorina ei de a merge pe insula lui Abe. Dac bnuise c
Tamara avea s-i trimit trupele, insula aceea putea reprezenta
ascunztoarea perfect unde s testeze drogul.
Am scos deltaplanul din hangar i l-am pregtit de zbor. Peste cinci minute,
instalat n harnaament, cuplam motorul i m nlam deasupra golfului.
M-am ntors spre interiorul insulei, am virat i am cobort, astfel nct s
pun promontoriul ntre mine i direcia n care plecaser mercenarii
Tamarei, apoi am accelerat la rasul valurilor.
Insula lui Abe se gsea la un kilometru de a mea, ns drumul pru c
dureaz o venicie. n timpul zborului, ncercam s m conving c unul
dintre paznici furase drogul din ni, totui orict m strduiam, nu-mi
puteam aminti pe cineva cu un pachet masiv, de dimensiunile cochiliei.
Adevrul era c Rug luase gerul, i puteam nelege nevoia ei de a ti dac
moartea lui Jade fusese accident sau sinucidere. M implorase s-i dau
drogul, dar o refuzasem... iar ea l furase. Cu toate acestea, continuam s
m simt trdat. Apropiindu-m de insula lui Abe, am decis s-i pun fetei o
singur ntrebare, o ntrebare foarte simpl: voiam s tiu dac nsemna-
sem ceva pentru ea, sau dac dovezile de iubire fcuser parte dintr-un
scenariu.
Am cobort lin pe crarea ce urca spre vila lui Abe i am ascuns
deltaplanul n desi. Jos, n golf, mi puteam zri alupa, amarat la dan.
Urcnd pe potec, mi simeam pulsul nteindu-se. Mi-am amintit de cte
ori trecusem pe aici, mergnd s beau o bere i s plvrgesc cu Abe, i ct
de diferite erau astzi circumstanele.
Acum, cnd sosise momentul confruntrii cu Rug, m apropiam nelinitit,
iar cuvintele pe care mi le pregtisem mi se nvlmeau n minte. Fata nu
era pe verand. Am ptruns n salon prin uile deschise i am simit
imediat mirosul amrui-neptor al gerului ars. Am tuit i am alungat
fumul ce plutea prin aer. Am auzit un zgomot i o form se ndrept spre
u pterozaurul lui Abe.
n cele din urm, n-am avut posibilitatea s-o ntreb ceva pe Rug. Era
ntins pe canapea, cu braele i picioarele rchirate, sub infuena
drogului. Cochilia zcea pe podea, acolo unde o scpase. Am ngenuncheat
lng fat i i-am apucat mna. Respira ncet i pulsul era slab.
Necunoscnd gerul, l folosise greit, inhalase prea mult. Nu era periculos
n sine, dar nsemna c atributele evenimentului retrit probabil
moartea lui Jade aveau s fe amplifcate, prelungite. N-o puteam ajuta
cu nimic, doar s fu alturi de ea n momentul trezirii.
Am deschis nc o u, pentru a face curent i aerisi odaia, apoi am revenit
lng Rug. Pn atunci nu dorisem dect s-o gsesc ca s-i pun ntrebarea
care m frmnta, att i nimic mai mult. Acum ns era mai important s-o
scap de oamenii Tamarei. Deineam un mijloc perfect de evadare
deltaplanul i puteam pleca imediat ce fata i recpta cunotina.
Dup aceea, ne puteam ndrepta, aa cum plnuisem, spre o insuli
dincolo de Principal.
O umbr apru n camera. M-am rsucit. n pragul uii se afa o siluet.
Datorit luminii puternice de de afar, nu-i puteam distinge chipul, ns
uniforma mi era familiar. naint, i mi-am dat seama c inea arma
aintit spre mine.
O dovad de netgduit a ncpnrii omeneti, sau a prostiei pur i
simplu, era faptul c, pn i n situaia aceea, m gndeam cu disperare la
o cale prin care, mpreun cu Rug, am f putut scpa de brbat, ajunge la
deltaplan i prsi insula fr s fm urmrii...
Apoi ns mai muli mercenari nvlir n ncpere i, realmente ocat, am
priceput c n-aveam s mai ajung nicieri, c indiferent ce am f fcut,
aveau s m nfrng i s-o ia pe Rug.
Chiar i aa, m-am npustit asupra primului, cu ideea vag de a-l dezarma
i a face uz de arm ca s ne croim drum. Clocoteam de furie pur, fr s
m gndesc ctui de puin la lucruri practice. Eram un netiutor n
domeniul luptelor corp la corp; brbatul tia ce are de fcut i m
ntmpin cu o efcien distrugtoare. N-am reuit s-l vd micndu-se,
ns am simit ceva ce putea f o cizm, proptit ferm n plexul meu solar,
urmat de un pumn n plin fgur, i am czut pe spate pe podea. Am
cutat s-mi trag rsufarea, gata s vomit, dar nici mcar nu eram bgat
n seam. Indivizii au nconjurat-o pe Rug, i-au ridicat pleoapele i i-au
cercetat pulsul. Apoi, fr nici un fel de ceremonie, unul dintre ei a ridicat-
o i a pus-o pe umr, astfel nct pletele aurii atrnau paralele cu braele
subiri i bronzate. Au prsit odaia fr mcar s arunce o privire ndrt,
lsndu-m s-i blestem n oapt, nghiindu-mi lacrimile. Am ncercat s
m consolez cu gndul c, mai devreme sau mai trziu, ar f scotocit i
insula aceasta, iar faptul c eu i condusesem aici nu fcuse dect s
grbeasc inevitabilul.
Am rmas pe podea, trgndu-mi rsufarea. M-am ridicat cltinndu-m i
m-am mpleticit afar. Pe ocean nu se mai zrea nimic. Am comandat o
butur rece i am dat-o peste cap, de parc muream de sete. Pe msur
ce minutele treceau i ncepu s se estompeze senzaia de nedreptate fa
de cele ntmplate, am ajuns s privesc rpirea lui Rug ca pe o micare
preliminar din jocul de intrigi al Tamarei nu un act de triumf fnal din
partea ei. Poate c, deocamdat, reuise s-i ia napoi fata, dar fusese un
act contrar voinei acesteia, i nu intenionam s admit nfrngerea. Cum
anume urma s procedez n continuare nc nu tiam cu exactitate.
Am pri!it n jur i m-am gndit la Abe. Aici sttusem ntotdeauna mpreun
cu el, iar acum absena lui conferea cldirii, i insulei, o teribil atmosfer
de dezolare, de redundan. Oriunde m-a f uitat, la automatul de buturi
de pe verand, ori la parapetul scund pe care se aeza deseori ca s
priveasc oceanul, mi aminteam de el. Dintr-o clip n alta, m ateptam
s-l vd aprnd din salon.
Mi-am amintit reacia lui Rug de asear ciudat dar, n mod straniu,
corect c nd insistase s eliberm animalele. Am prsit veranda i am
pornit pe crare spre cutile i domurile care adposteau numeroasele
specimene ale faunei de pe Meridian. Animalele ar f putut tri oricnd
acolo erau hr nite i adpate de ctre un complex sistem computerizat,
proiectat chiar de Abe ns continua lor captivitate, acum cnd zoologul
nu mai exista pentru a-i continua cercetrile, prea o crim. Am deschis
una cte una uile, apoi m-am retras. Unele animale proftau de aceast
neateptat eliberare i se mprtiau n libertate. ns altele se ghemuiau
bnuitoare la adpostul habitaturilor lor artifciale, privindu-m
nencreztoare. Cele care aleseser libertatea, disprnd n vegetaia
nconjurtoare, mi creaser o senzaie ciudat de bucurie.
Peste o or, toate cutile i domurile erau deschise, iar majoritatea se
goliser; din tufurile verzi i dese ale insulei se nla un vacarm de tri-
luri, mugete i mormieli, parc jelind dispariia lui Abe. Ud leoarc de
transpiraie, am revenit n dom i am luat o bere.
M gndeam la urmtorul pas cnd, dintr-un arbore din apropiere, se
desprinse pterozaurul lui Abe i cobor pe verand. i frec pliscul de
piciorul meu i emise un sunet care mi se pru de jale. Ne-am privit
amndoi mult timp, comunicnd ceva din tragedia noastr mut. Apoi,
mnat de un impuls, m-am ridicat, am apucat pasrea i, n ciuda
protestelor ei, am azvrlit-o n vzduh de la marginea verandei. A flfit
disperat din aripi, dup care s-a nlat maiestuoas, cu gtul ntins,
parc ntr-o postur de indignare. S-a ndreptat ctre ocean i ideea
libertii ei m-a nforat apoi a revenit i a poposit pe un promontoriu, la
vreo cinci sute de metri deprtare. Sfdtoare, i-a mai agitat de cteva ori
aripile, strngndu-le i desfcndu-le cu hotrre. Am njurat-o i am
aruncat paharul gol n direcia ei. Pterozaurul i cltin agitat aripile i
plonj la adpostul unui tuf din apropiere nu at t speriat de proiectilul
meu, ct de apariia unei zburtoare mult mai mari.
Helicabul ivit lng insul rmase o vreme nemicat n vzduh, dup care
cobor pe plaj n mijlocul unui nor de nisip. De la distan, nu puteam
deslui literele de pe fancul bombat, totui emblema alb pe fond albastru
era inconfundabil; cele trei iatagane unite la vrfuri ale Organizaiei
Telemass. Elicele ncetinir i, oprindu-se, se curbar aidoma frunzelor de
palmier. De lng pilot cobor o persoan care-i scoase casca i o azvrli n
carling. Puse palma pavz la ochi i privi n susul potecii, dup care
porni de-a curmeziul plajei. Cnd se mai apropie, am vzut c era scund,
brunet i brbos: Weller, consilierul tehnic al lui Steiner.
Devenind evident c se ndrepta spre dom, m-am strecurat de pe verand i
m-am ascuns n jungl. Weller trecu la civa metri de mine, privind n jur,
cu o arm n mn. Pentru o clip ngrozitoare, am crezut c m zrise de
pe plaj apoi, spre u urarea mea., intr n cldire. n urmtoarele
treizeci de minute, am auzit, sfritul constant al razei laser i pocnetele
obiectelor care ardeau. La un moment dat, insula se zgli datorit unei
explozii, urmat de trosniturile lacome ale fcrilor. M-am ghemuit
acoperindu-mi capul cu braele.
Cnd mi s-a prut c lucrurile se mai linitiser, m-am uitat precaut
printre ramuri. Weller apru pe verand i, prin ua salonului, am putut
deslui resturi arse i contorsionate ale mobilelor. O ncpere din spate
ardea violent, i n curnd tot domul era un infern de fcri. Dogoarea m
izbi ca un val, i mi-am inut rsufarea. Era tot ce puteam face ca s nu
m nece fumul, i s m trdez.
Weller puse pistolul n toc i sri de pe verand. L-am urmrit cobornd
poteca i traversnd plaja, lsnd pe nisip un ir de urme simetrice cu cele
fcute la venire. i puse casca, mai privi o dat spre dom i urc n
helicab. Aparatul se ridic, aplecndu-i botul, i se ndeprt de rm.
Curentul elicelor spulber nisipul pe o raz de cincizeci de metri, tergnd
orice urm.
Am privit plaja, nelegnd brusc...
Am ateptat pn cnd helicabul dispru n deprtare, n direcia
Principalei, apoi am alergat spre dana unde Rug mi amarase alupa. Am
srit nuntru, am pornit motorul i am ndreptat-o spre insula mea. Pn
am tras la chei, m cuprinsese un val de grea.
A trebuit s m calmez, nainte de a m aeza n faa ecranului. Mi-am
nchipuit imaginea rvit pe care urma s i-o prezint lui Doug, dar mi-
am spus c era lipsit de importan. Conta doar ceea ce aveam s-i zic.
5-am sunat la birou.
Secretara mi-a spus c plecase de o jumtate de or.
Nu-mi putei face legtura pe traseu?
mi pare ru. Putei sta de vorb cu ajutorul lui...
Trebuie s vorbesc neaprat cu domnul inspector. Nu v-a zis unde se
duce?
Un minut... Consult un alt display, apoi rspunse: Particip la o
festivitate, pe insula Trevellion, dar a lsat instruciuni s nu fe...
Am ntrerupt legtura i am rmas privind n gol. n nebunia ultimelor zile,
uitasem de evenimentul Tamarei, la care, mi-am amintit, m invitase i pe
mine. n primul moment, m-am gndit s plec imediat acolo, s provoc
scandal i s solicit eliberarea lui Rug... Dup aceea, m-am rzgndit. Dac
apream pus pe har, Tamara nu avea nevoie de alte motive ca s nu m
primeasc. Pe de alt parte, dac soseam cuminte i sobru, lsnd s se
neleag c-mi acceptam nfrngerea, atunci poate c artista nu-mi anula
invitaia.
Peste o jumtate de or, plecam pentru ultima oar spre insula Trevellion.
C
E*E%60E%-(5 16%A5
Cnd am ajuns, se ntuneca. Deja petrecerea ncepuse. O formaie cnta
muzic ritmat, glgioas, zgomotul ntmpinndu-m nc din port. n
vrful insulei, domul sclipea iar pajitea de lng el era iluminat ca un
stadion n nocturn. M-am apropiat rapid de dan i am srit afar,
amintindu-mi c, numai cu cteva zile n urm, Abe Cunningham m
nsoise la evenimentul anterior. Acum n port se afau mai puine am-
barcaiuni i, n consecin, nici prea muli oaspei nu ateptau ascensorul
care urca n zig-zag panta. Cele dou cupluri din faa mea s-au prezentat
paznicului narmat. Li s-a permis intrarea cu zmbete politicoase. Cnd a !enit
rndul meu paznicul mi-a blocat calea.
Benedict, am rostit. M-a invitat doamna Trevellion.
Individul se ntoarse ntr-o parte i vorbi n transmitor.
Poate c n seara aceasta nu era prea muli musafri, ns paznicii erau
exagerat de muli postai n jurul portului i n poziii strategice pe traseul
ascensorului. Din cte mi ddeam seama, nici unul dintre ei nu fcuse
parte din trupa care invadase insula mea i pe a lui Abe, n decursul
dimineii. M-am ntrebat dac Tamara le sporise numrul i, n caz
afrmativ, de ce o fcuse.
Continund s vorbeasc n aparat, paznicul se ntoarse ctre mine i m
examin din cap pn n picioare. Cu un gest scurt, mi indic s trec. Am
pornit, ncercnd s nu-l bag n seam, ns a fost mult mai difcil s ignor
privirile celorlali zece-doisprezece paznici niruii pn sus. Era clar c, n
ciuda invitaiei primite, n seara aceasta eram persona nan rata. M-am
felicitat c abandonasem primele intenii, violente, de a ataca insula ca s-o sal!ez
pe $ug.
Un majordom am observat i alii, la intrrile diferitelor cldiri m-a
condus prin dom, pe pajitea iluminat. Ca i data precedent, numele mi-
a fost anunat alturi de fosta profesiune. Ca i data precedent, a fost
primit cu indiferen. Pe gazon discutau glgioi mai muli Transformai,
Amplifcai i normali. I-am vzut pe Leo Realisto i pe Trixi, i am trecut
grbit, ca s nu fu recunoscut. Arome euforizante se nlau din arztoare
montate pe piedestaluri, coloanele de fum scnteind albastre, verzi i roii
n lumina lampioanelor plutitoare. Am decis s nu m apropii prea mult de
ele. Voiam s fu lucid n momentul confruntrii cu Tamara.
Rug nu se zrea nicieri printre musafri, dar nici nu m ateptasem s-o
gsesc aici. N-o vedeam nici pe Tamara, dei, dac respecta ritualul de data
trecut, avea s apar ceva mai trziu, cu fastul de rigoare. Am luat un
pahar de pe o tav i am cercetat mulimea, cutndu-l pe Doug Foulds,
ns fr succes. Vzduhul vibra de rsete, ceea ce era de ateptat dup
numrul mare de arztoare pentru euforice, totui napoia veseliei se
simea limpede tensiunea ateptrii. Pe cerul ntunecat de deasupra
grdinii vecine, puteam deslui un obiect dreptunghiular, care putea f o o
scen plutitoare.
M-am ciocnit de un cunoscut cineva c ruia i reparasem alupa i am
plvrgit o vreme. Msimeam stnjenit, iar faptul c gsisem pe cineva cu
care s discut nu schimba prea mult lucrurile. Eram frustrat c m afam
att de aproape de Rug fr s am nici mcar posibilitatea s-o ntlnesc ca
s nu mai vorbesc de-a o lua cu mine. Acum trebuia s afez o atitudine
de interes politicos, o bonomie pe care n-o simeam, ntrebndu-m n
acelai timp dac, la sfritul serii, urma s fu mpreun cu Rug
bineneles, presupunnd c i ea dorea acest lucru.
Am nceput s m plimb printre invitai, constatnd c astfel nu m
simeam att de vulnerabil. Dup vreo cincisprezece minute, m-am aezat
pe balustrada din jurul unei sculpturi, fxnd preocupat imaginea nocturn
a oceanului. Din poziia aceasta, puteam zri curba superioar a domului
lui Rug. Era luminat, sugernd c n interior se gsea cineva. Mi-am plnuit
un traseu prin tufuri, i n acelai timp am cercetat i amplasamentul
grzilor din jurul pajitii. De acum, fata trebuie s-i f revenit de sub
infuena drogului, i dac a f putut ajunge, neobservat pn la domul
ei...
Eram gata s m ndrept ctre un desi, o prim ascunztoare en route spre
dom cnd di)uzoarele plutitoare anunar sosirea directorului Wolfe Steiner i a
consilierului su tehnic, Guy Weller.
Am simit o ciudat senzaie de gol dnd Steiner a ieit din dom, urmat de
brbosul scund pe care-l vzusem n aceeai zi. Poate c ar f trebuit s
simt mine i revolt n clipa aceea, cnd un freamt de aplauze politicoase
strbtu audiena, ns, dei m gseam numai la o arunctur de piatr
de ucigaul lui Abe Cunningham, eram contient doar de absena oricror
sentimente personale.
Cred c mi ddusem seama de atunci c Weller i Steiner nu erau dect
simpli pioni ntr-un joc Expansionist de politic-i-putere, n scopul de a
elimina piesele ajunse, accidental, n calea progresului dei despre ce
anume progres era vorba i care era elul lui, nu tiam. Mi-am amintit c
cineva, cred c Doug, mi spusese c Steiner era o marionet manevrat de
superiorii lui de pe Pmnt, i cred c, fr s tiu exact de ce anume,
ncepusem s-l simpatizez pe directorul Amplifcat. Sttea n capul scrii,
privind musafrii cu aerul su destul de arogant. Cobor i ncepu s
descrie un tur printre invitai, urmat ndeaproape de Weller.
Brusc m-am simit ndeprtat de realitatea petrecerii, chiar nstrinat. Am
revzut multele incidente din ultimele zile, i am neles c experiena
dobndit de pe urma lor m detaa de spectacolul din jur, care avea prea
puine n comun cu izolarea mea fzic. I-am comptimit pe oaspei, pe
insulari, elita de artiti, ageni i bgtori-de-seam; i-am comptimit
deoarece ignorau faptul c, sub pojghia superfcial a vieii lor de zi cu zi,
se petrecea ceva semnifcativ. Sau poate c mila mea nu era altceva dect
un mecanism de aprare; poate c doream ca i eu s fu tot att de
ignorant.
Atenia mi-a fost atras de activitatea ce se desfura n partea opus a
pajitii. Un refector lumina ieirea boltit a domului, i discuiile se
reduseser la un murmur general. Capete se ntoarser, iar musafrii mai
ndeprtai se apropiar pentru a asista la apariia Tamarei. Din poziia
mea, puteam zri, pe deasupra tuturor, treptele scldate n lumin argintie.
Pe cnd priveam, Tamara pi n spotul de lumin, urmat ndeaproape de
medic. Se opri n faa unui microfon plutitor, nclinnd din cap ntr-o
acceptare a aplauzelor. Purta un al auriu, nfurat n jurul trupului i
drapat peste un umr, i o diadem de aceeai culoare. Poate c faptul c
se deranjase s se mbrace reprezenta o msur a importanei acordate de
ea acestui eveniment.
Vocea ei rece i precis fchiui rumoarea general, reducnd-o la tcere.
Doamnelor i domnilor.... Ca ntotdeauna, este o onoare s v avem
aici...
M-am gndit s proft de ocazie, n vreme ce lumea era concentrat asupra
ei, i s ncerc s-o gsesc pe Rug. ns ceva anume din tonul Tamarei, i
apoi din discursul ei, m reinu. Ascultnd obinuitul preambul de
politeuri, mi s-a prut mai animat ca de obicei, ba chiar excitat. Prin
comparaie cu obinuita lui monotonie distant, glasul i era marcat de
emoie. n acelai timp, mi-am dat seama c suna precum un mesaj de
desprire.
Mul i dintre cei care v afai aici ast-sear mi-ai fost prieteni
credincioi i colegi, n mulii ani de cnd m-am stabilit pe Meridian. Am
sosit aici ca o artist necunoscut i am muncit ani de zile. pentru a
schimba aceast postur. De abia n ultima perioad am fost n stare s
afrm cu ncredere c m-am apropiat de mplinirea potenialului meu. n
seara aceasta, cred, am creat o oper care va rmne pe vecie ca o
declaraie asupra colonialismului planetar o lucrare c e va rezona, sper,
cu adevrurile cosmice. V mulumesc pentru sprijinul i prietenia voastr
de-a lungul anilor.
Se nclin scurt, i o explozie de aplauze rsun pe pajite. Ridic un bra,
unit de trup printr-un vl subire, nervurat. La nceput am considerat
gestul drept unul din adio; dup aceea ns, cnd invitaii au amuit, am
priceput c nu terminase.
C teva cuvinte, dac se poate, despre evenimentul din aceast sear.
Vreme de cinci minute, m nuci cu referine ezoterice, i probabil lipsite
de sens, despre metafor, simbolism, locul evenimentelor pe viu n
panteonul artelor moderne, i interpretare. Accentu cuvntul i continu,
spunnd c urma s fm martori la un ansamblu de efecte produse de
tehnici artistice necunoscute pe Meridian. Deja, musafrii, tropiau de
nerbdare, ncntai la gndul spectacolului. Din punctul meu de vedere, o
consideram pe Tamara un arlatan, un fariseu n domeniul realizrilor
artistice, cu sufetul tot att de corupt pe ct de mre pretindea c-i este
talentul. nl o mn cu membran palmar, pentru a potoli murmurele
speculative.
Evenimentul va ncepe peste o or.
Cobor treptele de marmur i fu imediat nconjurat de Trixi, Realisto i
ceilali admiratori ai ei.
n timp ce atenia general era ndreptat asupra Tamarei, care nainta
ncet prin mulime, m-am asigurat c paznicii din jurul grdinii slbiser
vigilena. Apoi, nepstor, m-am oprit i m-am gndit la urmtorul pas.
Apreciasem c pn la domul lui Rug erau peste dou sute de metri. Cea
mai mare parte din aceasta distan era ferit de privirile gardienilor,
datorit unui gard viu ornamental, dincolo de care se gsea o aglomerare
de tufuri tropicale dar habar n-aveam dac prin tufuri nu se gseau
paznici, sau dac nu cumva zona era supravegheat de camere TV.
Am alergat pn la urmtorul adpost i de acolo m-am afundat n
vegetaia nconjurtoare. n scurt timp, n-am mai zrit pajitea; pn i
muzica prea ndeprtat, nbuit de frunzi. N-am ntlnit nici paznici,
nici camere cu circuit nchis. Am fugit, aplecat, spre cldirea care se
ntrevedea sub form de lumini, printre frunze i ramuri.
Am ajuns la marginea grdinii i m-am pitit napoia unei tufe. n mod
miraculos, se prea c domul nu era pzit. n lumina aurie ce se revrsa
dintr-acolo n-am zrit nici o siluet amenintoare, n uniform neagr.
Totul era nemicat, linitit. Petrecerea care se desfura de cealalt parte a
domului principal putea s f fost la un milion de kilometri deprtare.
Cnd mi-am desprins ochii de la grdin, pulsul mi-a crescut brusc. Am inspirat
adnc, zrind-o pe Rug, nuntru, aezat turcete pe patul rotund, cu
coatele pe genunchi i capul n palme. Purta o rochie alb, iar prul blond
i era mpletit i nfurat n jurul capului. Mi se prea c niciodat nu
fusese mai frumoas.
Deocamdat ajunsesem aici fr probleme, totui tiam c asta nu putea
s dureze. Undeva n adncul minii eram contient c fusese prea uor
iar pesimistul din mine atepta urmrile cele mai rele. M-am asigurat nc
o dat c nu era nimeni n jur, apoi am sprintat peste semiluna de gazon,
spre peretele transparent.
Din unghiul acesta, Rug nu m putea zri. Am ocolit prudent domul, ctre
intrare, apoi m-am oprit. Acum eram n raza ei vizual... dac ar f ridicat
ochii. Privea n jos cu o expresie de tristee, sau dezndejde, i prezena
mea, la numai civa metri, era neobservat. Am ciocnit n perete,
ateptndu-m la un rspuns imediat, plin de fericire. Fata nl ncet
capul i m fx cu ochi verzi i mari, dei opaci acum, parc drogai.
Expresia ei sau, mai degrab , evidenta ei lips de expresie nu se
modifc. M privea nenelegtoare i neutr, de parc nu m mai vzuse
niciodat.
Rug! am strigat. Am nhat clana, ns ua n-a cedat.
Rspunznd parc strigtului meu, o licrire scurt i anim ochii: o derut
nelinitit, ca i cum era contient c trebuie s m cunoasc. Buzele i se
uguiar ntr-o contemplare chinuit. Un nod rece de anticipare mi-a
cobort n piept,
Rug! am strigat iar i, fr s m mai preocupe dac puteam f auzit i
de alii. I-am fcut semn s deschid ua.
Cu graia unei balerine drogate, se ridic i travers odaia, rochia alb
unduind n urma ei.
Confuzia i adumbrea ochii; se ncrunt, parc ntrebndu-se dac fcea
bine ceea ce fcea. ndoiala aceea mi s-a prut i mai dureroas dect
expresia anterioar.
Ce i-au fcut, Rug?
Mi-am rchirat degetele pe sticla ce ne desprea i, aidoma unei imagini
din oglinda ntrziat cu cteva secunde, a repetat gestul cu palma ei
micu.
Rug... deschide!
I-am artat mecanismul de pe rama interioar a uii. Mna ei se apropie i
degetele l prinser, apoi fata se ncord, strduindu-se s-l acioneze. n
timp ce se chinuia, ochii ei m privir i se pru c o lumini de
recunoatere tresri o recu noatere n acelai timp linititoare i ngrozi-
toare; poate c ncepea s-i de a seama cine snt, dar n acelai timp
nelegea c este ntemniat.
Cnd pricepu c ua era ncuiat, mna i czu neajutorat pe lng trup.
Nu-i nimic. M poi auzi?
ncuviin.
Mi-am adunat toate puterile i am ntrebat:
Rug, m mai ii minte?
O ovial. Nesiguran. Apoi, aproape n sil, alt ncuviinare mai scurt.
Am expirat o rsufare ncordat, convins c deruta ei era cauzat de vreun
sedativ i nu de un amnezic.
Bun... Grozav. Am ezitat, ne tiind cum s continui. Rug, poi face ce-i
spun eu? M nelegi?
Se ncrunt i aprob aproape imperceptibil.
Ie i din camer fr s fi vzut, am urmat eu. Poi s-o faci. Ocolete
domul principal i vino aici, n grdin. Te atept. Dup aceea, mergem la
tunelul secret.
ncuviina acum, parc abia ateptnd.
D -i drumul.
Dup cteva secunde, se ntoarse i porni ctre ua care fcea legtura cu
domul principal. Am privit-o, cu inima btndu-mi nebunete. mi fcusem
un plan vag: coboram mpreun pe plaj, eu aduceam alupa i o luam pe
fat de acolo. Dup aceea, ne ndreptam spre o insuli ndeprtat i ne
ascundeam ct timp oamenii Tamarei rscoleau planeta.
Dup cteva secunde, Rug se napoie n dormitor, micndu-se la fel de
pasiv. Am simit o und de disperare fa de imposibilitatea ei de a
executa o comand simpl apoi am z rit paznicul, nalt i impuntor
urmnd-o. Privea direct spre mine i, nainte ca disperarea mea fa de
eecul lui Rug s se transforme n furie, o mna m prinse de bra cu un
gest aproape blnd.
Benedict...
Vocea prea sincer ndurerat. M-am rsucit i l-am vzut pe brbatul
care, n aceeai dup-amiaz, m btuse fr mil.
De dup dom apru Tamara Trevellion, creasta ei zimat ncordat de
mnie. Se opri i m privi cu ochi plai, cenuii i goi.
Benedict, rosti ea. Trebuia s -mi f dat seama.
alul auriu pe care-l purta nfurat n jurul trupului i drapat pe un
umr, departe de a-i conferi o anume umanitate, avea exact efectul opus:
servea doar s sublinieze aspectul ei strin umanului. mi venea greu s
cred c ntre fancurile alungite i plate ale craniului femeii funciona o
minte omeneasc, cu obinuitele sentimente considerate normale la orice
indi!id.
Rug rmsese n mijlocul ncperii, privind n gol.
Simeam strnsoarea degetelor paznicului, oprindu-m s fac ceva ce s
regret mai trziu. M-am strduit s-mi pstrez un ton fresc.
De ce dracu' o ii nchis?
Branhiile de la gtul -amarei se deschiser, dezvluind fantele roii ntr-un gest
despre care credeam c putea indica nemulumire.
Du-l napoi la petrecere -anner rosti ea.
Brbatul m trase de bra.
tiu ce i-ai fcut, am spus.
Cu!intele au a!ut un e)ect imediat. #e opri din mers. Capul, el nsui aidoma unui
pete cu individualitate proprie, se rsuci ca s m priveasc independent
de trup. Expresia ei nu trd nimic, totui tcerea spunea multe.
i fcu semn lui Tanner s plece. Solzii de pe obrajii ei scnteiau precum
paiete n lumina domului.
Domnule Benedict, poate vrei s explici ce anume nelegi prin asta?
M-am gndit cu rapiditate. Am decis s pstrez pentru mine tiina faptului
c Rug era absolut sntoas.
Ai folosit implantul ca s-o droghezi...
M cercet atent.
Benedict, grija ta fa de Rug e mprtit i de mine; de asta trebuie
tratat, pentru propriul ei bine.
A a cum i Jade a trebuit s fe tratat pentru propriul ei bine? i ea
a avut un implant, nu?
Jade era bolnav , Benedict. Starea ei era similar cu a lui Rug i trebuia
supravegheat. Am fost nevoii s-o echipm cu un implant.
M-am reinut s-o fac mincinoas.
i a fost o simpl coinciden c aceste implanturi puteau f utilizate i
pentru administrarea de droguri? Am cltinat din cap. Voiai s controlezi
vieile ficelor tale, s le aserveti complet... Nu-i de mirare c Jade s-a
sinucis nu mai rezista cruzimilor tale.
Branhiile i se deschiser, expirnd zgomotos.
i nu-i singura moarte n care eti implicat am continuat. tii de ce-au
fost ucii Rodriguez i Abe...
Abraham? P rea cu adevrat surprins. Abraham Cunningham? Nu
tiusem...
I-a omor t Weller, consilierul lui Steiner. tiau prea multe... De ce ai
ters amintirile lui Rug despre Jade i Hannah Rodriguez?
Cum ai.. . ncepu ea apoi se opri.
Deci recuno ti c-i adevrat! Ce dracu se-ntmpl?
Benedict... Vocea ei avea o not aspr, amenintoare.
E ti tot att de implicat ct i Steiner i Weller, am spus. Ateapt numai
s afe Doug Foulds.
Tamara ls capul pe spate i scoase un sunet asemntor unui hohot de
rs.
De parc Foulds ar putea face ceva!
O s vedem! M-am prefcut c plec.
M opri printr-o simpl ntrebare:
Mai vrei s-o vezi pe Rug i alt dat, Benedict?
Ce vrei s spui?
Nu face ceva care s poat strica evenimentul din seara asta, i s-ar
putea s-o mai vezi. Dar dac umbli i "strigi ,,crim"...
Am privit n dom, spre fat. n cuca ei din cristal prea un personaj tragic,
cu ochi lipsii de vedere.
Brusc, n-am mai putut suporta prezena Tamarei. Pe lng izul marin,
prea s degaje o aur de intenii rele. Am scos un sunet nbuit, de
dezgust nearticulat, am ocolit domul principal i am revenit pe pajitea
petrecerii.
Am apucat un pahar de pe o tav i l-am dat peste cap. Rememornd
discuia cu Tamara, mi se prea c cedasem prea uor. Voiam s-o ntlnesc
din nou, s am mai mult for, ba poate chiar s-o amenin cu violen
fzic.
Sorbeam din al doilea pahar cnd, n cellalt col al grdinii, am zrit
silueta butucnoas a lui Doug Foulds. Sttea lng un piedestal cu fumuri
euforizante, cu un pahar n mn, i rdea zgomotos.. Era clar c se distra
i, cu dou crime nerezolvate i nici mcar anchetate, asta m irita. Tocmai
verifcam dac Tamara nu era prin preajm, cnd Doug, se ntoarse i m
zri. Deodat pru s se trezete. Travers grbit pajitea; mi ddeam
seama de prezena paznicilor, dar speram c discuia mea cu inspectorul n-
avea s-i fe raportat Tamarei. Nu m ndoiam c, dac dorea s-o in pe
Rug departe de mine, n-ar f ntmpinat greuti.
Doug i drese glasul:
... salut, Bob...
Ieri n-ai primit mesajul meu? l-am atacat direct.
Pru stnjenit i se uit mprejur, parc temndu-se s nu fe auzit. M
prinse de bra i m conduse pn la marginea grdinii, napoia unei
sculpturi masive din oel, care ne ferea de orice ochi curioi. Locul mi
convenea, totui m ntrebam de ce-l considera necesar.
tiu despre Abe, mi spuse.
tii?
De asta m-ai sunat ieri, nu? Cadavrul a fost descoperit asear i am
identifcat i apelul tu din hotel.
nainte de a ncepe s m suspectezi: tiu cine i-a omort pe Abe i
Rodriguez.
Vorbe te!
tiu cine a fcut-o.. . mai trebuie doar s afu motivul. !e ce i-a ucis pe
Abe i Rodriguez? Las asta pe seama ta. M-am sturat... L-am privit atent:
Bnuiesc c vrei s tii cine"i autorul.
tiu deja.
Deruta, un sentiment cu care m obinuisem n ultima vreme, m coplei.
tii? Atunci de ce dracu nu faci nimic? Am artat cu mna spre locul
unde Wolfe discuta cu Steiner.
/oug i feri ochii, nervos.
Am fost avansat, opti el.
Am scuturat din cap, ncercnd s-i neleg logica.
Avansat? Cum dracu' po i f avansat? Eti eful poliiei!
S nt transferat. Mine plec pe Pmnt.
Felicit ri, am izbucnit. Totui asta nu explic de ce nu l-ai arestat pe
Weller. Am ezitat o clip, apoi am urmat: Autoritile de pe Pmnt i-au
bgat coada, nu?
Bob, s tii ca nici mie nu-mi place situaia. Abe mi-a fost prieten... Ieri
am fcut nite cercetri i am afat c Weller a fost vzut intrnd n
Meridian Star n seara morii lui Abe. L-am reinut pentru anchet, ns
dup o or, guvernatorul mi-a cerat s-l eliberez. Peste alte cteva ore, am
fost anunat c fusesem avansat i urmeaz s plec spre Pmnt cu prima
transmisie. La dracu', Bob, mi-e scrb i mie de corupia asta. Dar ce pot
face?
Ce se-nt mpl, Doug? am murmurat.
Realmente, nu tiu, cltina el din cap.
Am fcut un gest resemnat, de nfrngere.
Cristoase, n-ai putea... nu tiu... nu exist nimeni cu care s putem lua
legtura?
Treze te-te, Bob, rosti cublndee Doug. Cine? Cui dracu-i putem
spune? A dori s rzbun asasinarea lui Abe, ns nu vreau s mor ca un
martir. M privi cu mil: Sntem nite pioni, Bob. Tu i cu mine, Abe toi...
Pn i Steiner. Nu putem face nimic. Nici mcar nu-nelegem regulile
jocului... Ascult sfatul meu. ntoarce-te pe insula ta i uit tot ce s-a
ntmplat.
Grija lui denot toat furia din adncul meu.
S uit? Abe mi-a fost prieten bun, Doug... i zici s uit?
n clipa aceea muzica se opri. Pentru o clip, rumoarea conversaiilor umplu
vzduhul, apoi se stinse i ea. Toi ochii se ntoarser ctre dom, i Tamara
Trevellion i fcu cea de-a doua intrare triumfal a serii. i schimbase
vemintele; acum purta o rochie alb, cu o diadem mare, fcut parc din
ururi, semnnd cu Regina Zpezilor dinpoveti. Era fancat de medic i
de Rug. Zrind-o pe fat, am simit, involuntar, un nod n stomac. Privea
drept nainte, fr s vad. Am reuit s m stpnesc s n-o iau la goan
prin mulime, spre ea. Parc pentru a preveni aceast posibilitate, cei trei
erau nconjurai de paznici narmai.
Tamara ncepu s vorbeasc.
Doamnelor i domnilor, v mulumesc pentru rbdare, care v asigur, va
f rspltit din plin. n scurt timp, evenimentul va ncepe. Dac avei
amabilitatea s m urmai...
Cobor i, nsoit de medic i Rug, trecu printre musafri, disprnd
napoia tufurilor i statuilor.
Eram gata s urmez procesiunea, cnd am zrit, la piciorul podeului de
acces n vlcea, silueta nalt i autoritar a lui Steiner. Sttea nemicat,
conturndu-se aidoma unei statui pe fundalul aurorei Feei-luminate. Prea
concentrat asupra oaspeilor care porniser ctre amfteatru. Weller nu se
vedea nicieri.
Doug vzu ncotro priveam. M strnse de bra.
Bob... Nu f imbecil! Dac te vede Weller...
Vreau' s tiu ce se-ntmpl. M-am eliberat din strnsoarea lui i am
traversat grbit pajitea.
0-am oprit naintea lui #teiner sau mai degrab sub el i abia dup ctva
timp binevoi s-mi remarce prezena. Era pierdut n vreo realitate
digitalizat a Amplifcrii sale; peste traversa carotid a implantului
occipital se perindau hieroglife. Ochii i erau fci.
Benedict? rosti n cele din urm.
Ce se-ntmpl; Steiner? am ntrebat.
i mut privirea asupra mea.
Depinde de ceea ce cuno ti tu, Benedict.
Se ntoarse i porni peste pode, iar ceva din atitudinea lui sugera o
invitaie. I-am dat curs, mergnd alturi de el. Am strbtut podeul i am
trecut pe sub plcul de brazi care ascundeau !lceaua.
Ei bine? l-am ntrebat dup o vreme.
tiu c Weller e responsabil pentru morile lui Abe i Rodriguez.
M-am simit uurat cnd s-a oprit i m-a privit. Oft.
Benedict, nu m atept s m crezi... dar n-am nimic de spus n privin
asta. Nu snt un uciga i moartea lor m ndurereaz. Desigur, asta nu-i
va ajuta pe ci, nici pe tine... Porni mai departe.
Steiner, pentru cine lucreaz Weller? Pentru Pmnt, ori pentru
Meridian? Sau snt implicate ambele planete?
%e-am oprit n dreptul unui lumini. n dreapta se putea deslui panta larg a
versantului opus al vlcelei. n stnga, o falez abrupt pn la oceanul
argintat de stele.
Stnd acolo, unul lng cellalt, ntr-o tcere ce se prelungea, am distins cu
coada ochiului o micare. Deasupra oceanului, poate la civa kilometri
deprtare, un elicopter mare se apropia de insul. Cnd zgomotul lui a
ajuns pn la noi, Steiner se rsuci i privi. Prea cu totul transpus, numai
nveliul fzic i mai rmsese aici. n cele din urm, se smulse din trans i
vorbi scurt n transmitorul-brar. Se ntoarse i se uit dincolo de
copaci, ctre grzile din vlcea care-i ocupaser deja poziiile.
Steiner?
Pru surprins c mai eram lng el; m privi amabil.
Benedict, este vorba de spre ceva mai important dect noi. Dac i-a
spune..., o secund fx absorbit amfteatrul care se umplea,... i superiorii
mei ar prinde de veste, n-ar avea absolut nici o reinere ca s te elimine.
Se opri, iar cnd continu mi s-a prut c i-am simit n glas o und de
emoie..
Uite ce s-a ntmplat cu Abe Cunningham... i-am spus, l-am prevenit c
dac Weller af c el tie...
Ce s-a ntmplat? am optit.
#teiner nchise ochii.
Cunningham nu m-a ascultat, Benedict. Fie asta, fe nu m-a crezut. L -a
acuzat pe Weller. N-a repetat tot ce-i spusesem... Dar destul ca s-l
conving c tia prea multe i era periculos.. .
Tcu brusc i se rsuci pe trei-sferturi, parc rspunznd unui mesaj al
implantului su. Privea peste ocean.
Am avut atunci senzaia subliminal c urma s se ntmple ceva despre
care n-aveam habar. Numrul paznicilor de la petrecere, elicopterul care se
apropia, comportarea, ciudat a directorului...
Ce-i? am ntrebat alarmat.
S zicem c am de pltit o mic datorie nainte de a prsi planeta.
O datorie? am repetat, surprins. Vrei s strici evenimentul Tamarei?
nainte de a putea afa, un fulger laser orbitor ni dintre brazi i-l izbi pe
Steiner. Rico din blindajul pieptului su transformat i-mi nep coastele
ca o suli de foc. Am rcnit i am czut. Ameit de durere, l-am vzut pe.
Steiner fugind. Prsi poteca, intrnd printre copaci; un al doilea fulger l
urm, lovind o tulpin i m-am bucurat c scpase. De undeva dinapoia
mea, grzile ieir din pdure i pornir n urmrirea lui: siluete neclare pe
fundalul brazilor ntunecai. Am ncercat s-mi dau scama ct de grav
fusesem rnit. Am pipit cu degetele locul unde m lovise raza. Era foarte
puin snge laserul cauterizase rana ns durerea era teribil.
/in poziia mea, culcat pe partea opus rnii, vedeam perfect oceanul.
Elicopterul se ndrepta ctre ran, cu botul aplecat apari ia lui re-
prezentnd o alt component dintr-un mister care mi depea cu mult
puterea de nelegere. Rmase n vzduh deasupra stncilor i am putut
deslui n cadrul uii cteva siluete, pregtindu-se s sar.
n clipa aceea, o raz sclipitoare de laser fulger din Stncile de dedesubtul
meu. Atinse aparatul n dreapta, i fragmentele din motorul distrus se
nlar n noapte, rotindu-se parc cu ncetinitorul. Am distins emblema
Organizaiei Telemass pe fancul elicopterului, care rmase cteva secunde
nclinat, apoi se prbui n ap, de la o nlime de vreo doi metri. Mai
multe forme minuscule l prsir, naintnd cu greutate, datorit adncimii
oceanului i stncilor alunecoase. Dup cteva secunde, alte lasere
despicar bezna dinspre falez. Se abtur nemiloase asupra elicopterului
i celor din ap. Vehiculul explod, iar cascada de foc fu urmat de un
bubuit nfundat. Revrsarea de lumin sporea tragedia mcelului; oamenii
Tamarei i distrugeau pe invadatori cu o uurin dispreuitoare. Am zrit
trupuri prbuindu-se, sfiate, unul cte unul, pn ce toate intele au fost
atinse i, dup dou minute de la ncepere, lupta se termin. Oceanul
stinse fcrile, iar valurile nhar cadavrele i le purtar sub stnci. n
scurt timp, singura dovad a invaziei nereuite rmsese carcasa ars a
elicopterului .
Am nchis ochii, simind din nou durerea intercostal. Zceam aidoma unei
victime, prins ntre sfritul unui episod dramatic i nceputul altuia. Am
ncercat s neleg scopul atacului lui Steiner, s-l leg de ntmplrile din
ultimele zile. Mi se prea straniu c invazia trebuia s coincid cu
evenimentul Tamarei. Devenise imperativ s-l vd.
Nereuind s m ridic, m-am trt spre luminiul dintre brazi, i cei trei
metri pn acolo au durat o eternitate. M-am oprit la o lungime de bra de
marginea peste care a f putut privi n vlcea, i am fcut un ultim i
disperat efort. Am simit pe toat lungimea trupului zgrieturile nisipului,
pietricelelor i conurilor de brad. Sclipirea lampioanelor m-a ameit. Mi-am
culcat obrazul pe pmnt, gfind. Dup aceea, ochii mi s-au obinuit cu
lumina i am ridicat capul pri!ind scena.
Rug sttea complet nemicat pe o platform-grav circular, n mijlocul
vlcelei, plutind la un metru deasupra solului. Aspectul ei sugera apatia,
sau o pasivitate indus de drog. inea capul plecat iar braele i atrnau pe
lng corp.
Spectatorii se tolniser pe perne i canapele ngropate, privind n sus,
dincolo de fat; acolo unde scena plutitoare fu brusc scldat ntr-o lumin
aurie care se ntinse ca o ramp peste pajite. Se ls linitea. Mi-am dat
seama c-mi inusem rsufarea.
Pe scena aurita pru o siluet micu. mpleticindu-se, cocoat, se
apropie de margine i privi. Apoi pi pe rampa de lumin i cobor prin
vzduh. Era un om-maimu, purtnd o bt noduroas: n curnd l
urmar i alii forme scunde; care aler gar, dispunndu-se n jurul
pajitii, ghemuindu-se n ateptare. Unul se opri la un metru de mine, i
soliditatea lui, realitatea lui spuneau multe despre talentul Tamarei.
Dedesubt un refector fusese aintit asupra lui Rug, i fata recita poeme ale
mamei ei n oapte prea slabe ca s le pot auzi.
Apoi de pe scen nvli o hoard de mamui, cu o vitez i o ferocitate ce
m nspimntar. Un vnt programat suf peste vlcea, purtnd duhoarea
lor rnced, i iluzia veridicitii era sporit de raportul galopului cnd se
npustir n josul pantei. Cu puin nainte de-a ajunge la mine, mamutul
din frunte czu i dispru, iar troglodiii nir i azvrlir sulie i
bolovani n groapa invizibil.
n acest timp, de pe scen, aprur i coborr egiptenii, fancai de statui
impuntoare. Urm dup aceea o scrie de scenete, prezentnd o succesiune
de popoare strvechi, fecare jucndu-i istoria i disprnd, lsnd loc
urmtorului lider al civilizaiei n decursul istoriei umane: de la egipteni la
chinezi, de la greci la romani, i apoi minunile lumii moderne:
industrializarea Pmntului, era fuziunii, perioada fericit a epocii post-
nucleare, pn la miracolele prezentului. Totul era nsoit de poeziile
Tamarei, recitate de Rug, i dei nu distingeam cuvintele spectacolul n sine era
)ascinant.
Cnd se dizolv i ultima scen, un refector se ainti asupra platformei-
grav pe care se afa fata, urmrindu-i urcuul n vzduh. Rug inton: "n
Pmnt, nestemata Expansiunii / Cu toii avem o motenire..." Continu,
ns n-am mai putut distinge altceva. Platforma cobor iari, i spectacolul
aerian continu.
Tema celui de-al doilea act era cucerirea spaiului. Pe scen apru una din
primele rachete cu trepte. Exclamaii de surpriz i strigte de ncntare
rsunar din audien, cnd nava decol, cu atta realitate nct prea cu
adevrat din foc i oel, i nu doar o proiecie extrem de reuit. Am fost
asurzit de bubuitul motoarelor, ba chiar am simit un val de aer cald, cnd
trecu deasupra locului unde m afam. Dup aceea se ivi un alt vehicul, i
am asistat la o adevrat procesiune, ncepnd din zorii explorrii spaiale;
primele vehicule lunare, primitive, emoionante prin vechimea lor, navele
care exploraser pe Marte, apoi cele ndreptate ctre stelele apropiate. Au
urmat supernavele, care transportau coloniti spre nou-descoperitele
planete locuibile, vehicule de mrimea unor cvartete de blocuri, ce se de-
plasau prin continuumul nada cu graia lent a tuturor obiectelor gigantice;
nave purtnd denumirie!ocati!e ca #ndria #adrasului, $mintirea %recutului,
&xpresul 'atori... Dup dispariia ultimelor, locul lor a fost luat de tehnologia
ce nlturase leviatanii spaiului: am privit staiile Telemass transmind
fulgere de ncrctur demolecularitat de pe Pmnt spre multele enclave
de via din jurul Expansiunii.
Refectorul o gsi pe Rug, i ea recit: "Am cucerit Pmntul i / Cu
ambiiile necucerite / Am pretins stelele..." Continu, slvind mndria
realizrilor omeneti, permanenta noastr modelare a marilor procese
evolutive culminnd cu cucerirea stelelor. M chinuiam s disting fecare
cuvnt, dar era clar c la rstimpuri, mi pierdeam contiina revenindu-
mi la auzul vreunei fraze amplifcate, sau la o explozie brusc de lumin,
doar pentru a aluneca iari, mpotriva voinei mele, ntr-o bezn
nelinititoare, unde cuvintele i imaginile se contopeau ntr-o alternativ de
comar a episoadelor de pe scena aerian. n delirul meu, m-am gndit c o
fptur cu fragilitatea lui Rug, avea, cu siguran, s fe strivit de
recitarea attor fapte istorice. Oare asta inteniona Tamara, dorea s
zdrobeasc spiritul fetei prin etalarea propriei miestrii i erudiii, n pre-
zena mea? Dup aceea, brusc, reveneam la normal; comarul se destrma
i-mi ddeam seama c-mi proiectam propriile temeri, spaima personal de
a nu f copleit de greutatea i semnifcaia patimilor lui Rug (poate cu
rdcini n contribuia mea la cel mai mare dezastru spaial din istorie). n
decursul perioadelor de luciditate, ncercam s alung groaza aceasta
iraional, ns chiar i atunci oroarea nedefnit i angoasa pndeau ntr-
un colior al minii. La un moment dat, am czut ntr-un lein ce a durat
parc ore ntregi, din care m-a deteptat un fulger luminos. Cerul nopii se
transformase ntr-o serie de panorame extraordinare, nici una identic cu
cea dinaintea ci. Am bnuit c reprezentau scene de pe mai multe planete-
colonii. Am vzut o delt acoperit de jungl i un ocean de argint viu;
esuri de nisip crmiziu, presrate cu domuri sferice; lumi acvatice pe
care pluteau megalopolisuri...
Cnd scenele se schimbau, Rug repeta cuvintele familiare mie: "Snt precum
un abandonat/ Fiin strin pe sol Strin..." Acum imaginile erau de pe
Meridian, att de reale nct aveam senzaia c m deplasam fzic. Am zrit
locuri de pe Faa-luminat, cele mai ndeprtate unde se aventuraser, fr
a f distruse, sondele automate: ruri alb-incandescente, revrsndu-se n
uriae oceane aburind de magm bolborositoare i arztoare. Urmar apoi
alte peisaje, din regiuni tot mai temperate, pn aprur zona albastr i
rmurile rcoroase ale oceanului meridional. n continuare, o succesiune
de scene din pustiurile ngheate, dumane, ale Feei-ntunccate. Prima, n
contrast absolut cu infernul de iad al Feei-luminate, prezenta imaginea
ostil a unor gheari gigantici i calote glaciare ntinse, refectnd lumina
permanent a stelelor... Pe ansamblu, trecerea de la prjolul uneia la
frigiditatea celeilalte, afrma c Meridianul se dovedea prea ostil pentru o
specie att de inadaptabil cum era omenirea, dezvoltarea vieii n
srccioasele zone locuibile, fcndu-se numai pentru a sfda forele
atotputernice, iraionale, strine ce operau n ambele emisfere... Pe
fundalul acestei concluzii melancolice, Rug jeli locul omenirii pe Meridian
iar viziunea nimicniciei noastre mi complet propriile comaruri de eec
personal, i am leinat din nou, cu mintea plin de fcrile iadului i de
neantul ngheat al cosmosului, cruia i sacrifcasem o sut de victime
inocente.
Cnd mi-am revenit, imaginile aeriene se destrmau. Luminile se
stinseser, urmate de refectorul platformei-grav. Spectatorii se scular
aproape simultan i ovaionar, iar strigtele lor se repetar i fur purtate
n jurul vlcelei ntr-un uria vuiet de apreciere. n cele din urm, ncepur
s prseasc amfteatrul, revenind n grdina de lng dom pentru a-i
relua buturile i conversaiile, gata s elogieze geniul Tamarei Trevellion.
Minutele trecur. ncercam o ciudat senzaie de slbire a ncordrii. Apoi
refectorul se aprinse din nou i platforma cobor n faa unei vlcele pustii.
Rug era o siluet micu, epuizat, stnd cu picioarele ncruciate sub ea i
cu capul plecat aproape pn n poal. Apoi, ncet, ridic ochii i am vzut-
o c privea ntr-una din cele ase vid-camere ce pluteau lng platform. Se
scul fr tragere de inim, gesticul i declam spre aparat, n mod clar
continundu-i rolul, ns vorbele nu-i mai erau amplifcate i de aceea se
pierdeau n distana dintre noi. Abia atunci am remarcat c mai exista un
spectator. Chiar sub mine, pe o canapea din spum expandat era Tamara
Trevellion. Se aplecase nainte, privind atent, i inuta ei indica anticipare
care, n acelai timp m nghea i m speria.
Fusese oare imaginaia mea, sau Rug ridicase capul, cu o expresie
torturat pe chipul ei perfect? Mi-am nchipuit chiar c vzusem lacrimi n
ochii fetei. Cu toate puterile de care eram n stare, am ridicat capul i am
strigat:
Rug!
1usese ns mult prea ncet, aa nct cu greu m-ar f putut auzi. Privind,
gata s-mi pierd iari cunotina, am auzit strigtul meu repetat, i la
nceput am crezut c era ecoul. Apoi, din umbrele din jurul platformei, l-
am vzut nind pe Wolfe Steiner. Se npustise ntr-un ultim i disperat
efort i am fost alturi de el, rivalitatea noastr uitat, dorind s
reueasc i n numele meu.
Dup razele laser care au fulgerat din bezn, cel puin ase paznici l
ateptau n ambuscad. Liniile albastre strlucitoare au alctuit o reea ce
l-a sfrtecat pe director. Mi-am acoperit ochii, dar n-am putut s nu aud
sfritul laserelor pe piele i s nu simt mirosul dulceag i greos.
/edesubt -amara se ridicase n picioare.
De pe platform, Rug privi descumpnit cadavrul. Se ntoarse cu spatele
i, parc mpotriva voinei sale, cobor i porni peste iarba vlcelei. Am
strigat-o din nou, ignornd pericolul. Rug s-a oprit. A ridicat capul i s-a
uitat spre mine cteva secunde lungi, i cine poate ti ce spaime i regrete i-
au fulgerat atunci prin minte... Cu fatalismul condamnatului, a
ngenuncheat i a apsat ceva de pe sol. S-a sculat i s-a ntors. La cinci
metri n faa ei, o trap s-a deschis automat, dezvluind o intrare
subteran. Chiar i n clipa aceea, ncercam s refuz ceea ce tiam c urma
s se ntmple.
Leul-de-nisip iei, se opri i o privi pe fat. Pentru o secund interminabil,
m-am gndit c avea s-i uite imperativele speciei i s-o ignore pe Rug
apoi am vzut-o pe Tamara micndu-se. Purta ceva, un fel de aparat. Leul
naint, legnndu-i capul imens cu coarne. Deschise botul ntr-un rget
care-mi nghe inima. Am ncercat s m ridic, ns durerea m-a lsat s
ajung doar n genunchi. Tot ce-am putut face a fost s rmn contient i s
vd leul npustindu-se. Rug ncerc s fug; puteam distinge teroarea de
pe chipul ei; n vreme ce se strduia s anuleze condiionrile implantate
prin droguri, ns rmnea intuit, precum ntr-un comar.
Leul, sri, i trnti trupul frav, i eu am rcnit de suferin.
***
Cnd mi-am revenit, se fcuse ziu.
Am rmas cu faa n iarb, cele petrecute n noaptea trecut asaltndu-m
in secundele care au trecut pn m-am trezit pe deplin. ineam ochii nchii
naintea strlucirii soarelui, ns motivul adevrat era c nu voiam s mai
vd rmiele evenimentului din cursul nopii. Cnd i-am deschis, o
atracie macabr m-a mpins s privesc jos, n vlcea. Spre surpriza mea
era pustie. Nu se zrea Scena, platform-grav sau trapa subteran. M-am
sculat nesigur, cu coastele pulsnd durerea. Indiferent la pericolul de a f
zrit de unul din paznici, am nceput s cobor panta.
Eram evident n stare de oc: asta poate f singura explicaie c am putut
ajunge pn unde, doar cu cteva ore n urm, Rug i pierduse viaa, i am
privit derutat n jur. Am pornit spre locul unde-i zrisem pe Steiner
prbuindu-se, ns n-am gsit absolut nimic. nc ameit, am prsit
vlceaua i m-am ndreptat ctre grdin. Continuam s fu prea copleit de
o nenelegere paralizant ca s m gndesc la rzbunare, i singurul motiv
pentru care mergeam n dom era c reprezenta o legtur cu un trecut
mult mai bun. Poate c o parte din mine credea c s-ar putea s o gsesc
pe Rug, ascunzndu-se n odaia ei. ncercam s m autoconving c fnalul
reprezentaiei de asear fusese doar un truc macabru, cu ecrane i
proiectoare....
Am intrat n dom. Era cufundat ntr-o linite stranie. Am trecut prin
camere, pn n dormitorul fetei. Nu rmsese nimic care s sugereze c,
odat, locuise acolo. Mi-am spus c puteam simi, vag i ademenitor,
parfumul ei n aer. Cnd multele amintiri ale momentelor petrecute alturi
de ea mi-au revenit, n-am mai putut opri imaginea fnal, teribil, i
pentru prima dat am nceput s pricep complexitatea chinuitoare a
motivaiilor Tamarei Trevellion. M-am ntrebat dac aveam vreodat s
neleg pe deplin ceea ce se ntmplase, i dac, nu, atunci cum aveam s
pot continua s triesc n ignoran.
M-am ntors pe acelai drum. Ajungnd n salon, am nlemnit. Lng u se
afa Tamara Trevellion. Aripioarele i tremurau n jurul trupului zvelt,
conferindu-i aspectul unui spectru.
C nd se va atinge evenimentul absolut, rosti, iar glasul ajunse la mine
parc din deprtri, voi f extrem de ncntat s distrug cu mna mea toate
aceste... aceste obiecte.
M-am repezit ctre ea i cnd a disprut, o fantom a imaginaiei mele, am
observat pentru prima dat rmiele operelor ei. Pe piedestalele din
odaie, sculpturile n cristal i lemn erau ndri i cenu distrugere a:
un testament al ultimei creaii.
D
$(E
n zilele ce au urmat, am rmas n domul meu, fr s am nici un contact
cu lumea exterioar. Am decuplat vid-ecranul, pn i canalele de di-
vertisment; voiam s fu singur cu gndurile mele. n izolarea aceea,
aproape m puteam convinge c cele ntmplate n noaptea de pe insula
Trevellion nu fuseser altceva dect o halucinaie, un scenariu de comar,
mai teribil dect orice realitate Desigur, o alt parte a mea cunotea
adevrul; cnd reueam s cred c Rug era vie, absena ei permanent i
amintirile fulgertoare ale atacului leului-de-nisip mi afrmau contrariul...
Chiar i atunci cnd, n cele din urm, am ajuns s accept realitatea morii
fetei, reaciile mele erau stranii. mi puteam aminti momentele petrecute
mpreun, i m simeam fericit; pentru ca apoi, fr nici un motiv, un
amnunt, oarecare, de pild, amintirea zmbetului ei sau al mocasinului n
nisip, s m trimit n criza de plns.
Obinuiam s stau pe verand i s privesc oceanul. Insula lui Abe, n
prim-plan, i a Tamarei pe fundal, o pat neclar la orizont, mi reaminteau
permanent pierderea suferit. mi spuneam c, privindu-le zi dup zi, a f
putut ajunge la acceptarea psihologic a celor ntmplate. Nu zboveam
ns asupra Tamarei Trevellion: ncercam s mi-o alung din minte,
temndu-m c ideile rzbunrii puteau deveni atotstpnitoare i, cu
timpul, autodistrugtoare. n puinele ocazii cnd m gndisem la ea, m-am
nspimntat da capacitatea mea de a simi ur.
ntr-o diminea, la vreo cinci zile dup eveniment, stteam ca de obicei pe
verand, privind oceanul n ateptarea feribotului. n ultimele zile foloseam
apariia lui punctual drept semnal al prnzului. Astzi nu trecuse nici pe
lng insul, n drum spre Principal, i nici la ntoarcerea din arhipelag.
Speculam alene asupra motivului, cnd am zrit o alup aprnd dinapoia
insulei Trevellion i descriind o lung curb parabolic pe suprafaa
albastr a oceanului. Am apreciat c dac siajul avea s formeze un
semicerc perfect, destinaia alupei era insula mea.
Am privit-o frnnd i intrnd n dan, ntrebndu-m cine putea f
vizitatorul. Fr Rug, Abe i Doug, nu cunoteam pe nimeni care s-mi
fac o vizit de curtoazie. Un brbat scund i masiv cobor din alup, privi
spre dom cu palma fcut streain la ochi apoi porni n susul potecii.
Peste cinci minute, cnd apru de pe ultima serpentin i se apropie de
verand, l-am recunoscut. Oamenii arat altfel n uniform, i eful merce-
narilor Tamarei, Tanner acel ai care o luase pe Rug de pe insula lui Abe
p rea de-a dreptul uman n pantaloni i cma cu carouri.
Eram deja n picioare. Cred c dac a f avut o arm, l-a f mpucat fr
s stau pe gnduri.
Ce dracu...
#e opri imediat cum mi auzi e.plozia de furie i ridic braele
U urel, Benedict...
Lipsit de autoritatea uniformei sau a armei, i poate contient de justeea
mniei mele, era mpciuitor.
Cum ndrzneti s mai apari, m-am blbit, dup tot ce-ai... Cltin din
cap.
N-am f cut nimic, Benedict. Cnd am vzut ce se ntmpl, am plecat. N-
am mai lucrat pentru doamna Trevellion dinainte de eveniment.
Dac te-atepi s cred...
Am ceva pentru tine, Benedict.
%ici nu l-am auzit.
Unde-i Tamara?
nl din umeri.
Habar n-am. S-a mutat p e alt insul, nu tiu care...
Am ncercat s m calmez, rsufnd adnc, ns n acelai timp simind
cum ceva se acumula n adncul meu. Era prima persoan cu care vorbeam
de la noaptea cu pricina, prima confrmare exterioar c ceea ce vzusem
nu fusese o halucinaie. ntr-un fel, era purttorul de veti rele i-l uram
pentru asta.
Ce vrei?
nainte de-a... nainte de eveniment, Rug a fcut o nregistrare...
Din buzunarul de la piept al cmii scoase un vid-disc argintiu. Mi-l
ntinse. Am observat c mna i tremura.
M-a rugat s i-l dau... Privi discul: I-am promis. Eu nu l-am vzut. N-
am putut s... aa c nu tiu ce-i pe el.
Fcu nc un pas, cu mna ntins, privindu-m cu o expresie care putea f
comptimitoare.
Am rmas nlemnit, incapabil s rspund. Faptul c fata se gndise la mine
n ultimele ei ore, i teama de ceea ce putea conine discul mi produceau o
reacie ambivalen: doream mai mult dect orice s iau nregistrarea, s
restabilesc legtura cu Rug, ns n acelai timp nu voiam s fu distrus de
durerea pe care, deocamdat, mi-o stpnisem.
Tanner fcu nc un pas.
Te rog, ia-l. M-a implorat s i-l dau. A zis c vei nelege.
Am ntins mna i l-am luat, nclinnd capul ntr-o mulumire tcut.
Cu discul atrnndu-mi greu n palm, l-am privit pe Tanner cobornd crarea.
Abia dup ce alupa a accelerat, ndeprtndu-se de insul, am intrat n
salon. Chiar i atunci, am amnat i mai mult clipa, privind vid-ecranul
stins, parc ncercnd s ntrzii inevitabilul.
Cnd am introdus discul n fant i l-am simit cuplndu-se, mi-am dat seama
de pulsul pe care-l simeam n tmple. M-am concentrat asupra ecranului,
excluznd totul din jur. Am ncercat nevoia brusc de a scoate discul i a-l
distruge a a nct am apsat tasta de pornire nainte de a ceda impulsului.
Imaginea plpi, mai nti dungi alb-negre, apoi se limpezi. Rug era n
dormitorul ei. i zream doar capul i umerii. Era aplecat deasupra
reglajelor nregistrrii. Apoi se ndrept i privi n obiectiv. Purta rochia
alb, iar prul i era mpletit i ncolcit n jurul tmplelor. n mod evident,
fcuse nregistrarea nainte ca medicul s-o drogheze pentru ultima dat.
I-am privit chipul palid, oval, brbia ascuit, linia neagr a sprncenelor i
crlionii blonzi, scuri de pe frunte. Prea calm, destins. Doar cnd vorbi,
i trd teama, tulburarea. Privi n jur, prin pereii domului, verifcnd
dac nu este observat, apoi ncepu:
Bob... n-am mult vreme... Un paznic mi-a promis c-o s-i aduc discul
i... De fapt, tii deja toate astea. tii i c... Se opri, mucndu-i buza de
jos. Nu pot ns face nimic s scap. Au nconjurat insula. n curnd, o s
vin aici Tamara cu doctorul. Tcu din nou, i cnd relu pru stingherit:
A mers, Bob... gerul... Privindu-i degetele, opti: tiu de ce Tamara mi-a
blocat accesul la memoriile privind moartea lui Jade.
Se aplec nainte, strngnd tblia mesei.
Ai auzit, Bob? rosti ea, cu ochii verzi arz nd. tiu i de ce a fost ucis
Hannah Rodriguez. Cunotea prea multe. i spusese -amarei iar eu le auzisem...
Apoi Rug mi spuse totul, i clarifc teribilele evenimente din ultima
sptmn.
***
Am suit n alup i am pornit spre Insula Principal.
Fceam drumul nu att ct s verifc spusele lui Rug o simpl convorbire
cu cei de acolo ar f fost sufcient ci ca s m ndeprtez de vid-disc.
Primul meu impuls, cnd Rug se ntinsese s opreasc nregistrarea, fusese
s iau discul i s-l distrug. Am tiut ns c voi regreta gestul. Cu vremea,
dup ce durerea avea s treac, el urma s fe mrturia clipelor petrecute
de noi laolalt. A-l distruge ar f nsemnat s distrug momentele trite
mpreun, experienele mprtite reciproc. Avea s fe cu adevrat
dureros s privesc nregistrarea peste ani de zile, ns dincolo de tragedia
aceasta puteam f fericit c Rug se gndise la mine, c o fcuse pentru ca s
nu m lase ignorant.
Apropiindu-m de portul cel mare al Insulei Principale, m gndeam nu att
la ceea ce mi spusese )ata ci la )aptul cum o fcuse. Dovedise curaj naintea morii
i-mi spusese tot ceea ce tia, contient c dac ar f cedat, trdndu-i, fe
numai pentru o clip, adevratele sentimente, nregistrarea ar f fost i mai
zguduitoare dect era deja.
n privina celor povestite, avea s mai dureze pn s m obinuiesc
aidoma durerii mele, pe care urma s-o accept dup ani de zile; ba chiar i
atunci puteam s n-o accept complet. ofnd ncet pe strzile Principalei,
mi s-a prut c sesisez n jur o transformare subtil. Era adevrat, se
vedeau mai puini oameni ceea ce era de a teptat ns transformarea
remarcat se referea la atitudinea celor rmai. Preau mai prietenoi,
unii n faa nefericirii. Se strngeau la colurile strzilor pentru a discuta
situaia, sau se adunau naintea intrrilor parcurilor. Cnd m-am oprit la o
staie de ncrcare, mecanicul, un tip necunoscut, m-a salutat, zmbind, ca
pe un client vechi: zmbetul lui mi-a spus c eram aliai, opunndu-ne unei
nedrepti cu care nu aveam cum ne lupta. Pentru prima dat n istoria
Meridianului ne con)runtam cu un !iitor nesigur.
Am mers mai departe, spre staia Telemass. Am trecut pe lng un grup
mare, adunat ntr-un parcaj, privind n tcere un ecran uria pe care se
transmitea n direct din reedina guvernatorului. Adjunctul acestuia fcea
apel la populaie s rmn calm i s strng rndurile mpotriva a ceea
ce el numea "teribila trdare". M-am oprit i am ascultat o vreme:
adjunctul afrma c nu i se spusese nimic ceea ce era probabil destul de
adevrat, altfel n-ar mai f fost aici i c nu trebuiau acuzai ofcialii care
rmseser. El milita pentru solidaritate i perseveren, i vorbea
nfcrat despre anii de munc grea care-l ateptau pe fecare cetean al
Meridianului... Am ambalat i am traversat podul ctre staie.
Nu eram singur. Se prea c jumtate din populaia insulei avusese aceeai
idee, parc pentru a verifca ei nii c staia era moart, neoperant. Se
nla, mrea i maiestuoas pe cerul azuriu, un epitaf dominator pentru
un popor sechestrat. n jurul tripodului erau parcate vreo sut de vehicule,
iar oamenii se plimbau de colo-colo, netiind ce anume s fac acum, cnd
ajunseser la destinaie. Ascensorul funciona, i transporta grupuri
tcute la platforma de operaiuni. M-am aezat la rnd i am urcat
mpreun cu ali zece coloniti. Pe pasarel, insularii se plimbau ntr-o
tcere gnditoare, copleii de libertatea de a pi acolo unde, nainte,
fusese interzis.
La un capt al platformei, mai muli oameni erau adunai naintea unui
ecran. Mi-am croit drum printre ei i am ncremenit, vznd chipul lui
Wolfe Steiner, ntr-o nregistrare care anuna nchiderea general a staiei.
nregistrarea mi amintea prea mult pe aceea de care fugisem, i am simit
un nod n gt. Steiner se strduia s justifce ncetarea total a transmisiilor
spre planeta colonie Meridian 673. "mi pare ru c trebuie s repet..." era
una dintre expresiile cele mai frecvente. "Trebuie s nfruntm realitatea
dur", spunea, i mi-am amintit de sacrifciul su, ntrebndu-m dac, n
cazul cnd ar f supravieuit, ar f prsit planeta sau ar f rmas,
nfruntnd consecinele. "Meridian nu este o colonie proftabil, iar
Pmntul n-o mai poate subveniona, alturi de alte douzeci de planete
similare din Expansiune. n ciuda opiunii mele i a altor membri din
consiliu, s-a decis sistarea operaiunilor Telemass pe Meridian. Staiile vor
f nchise pe nc douzeci i ase de colonii. S-a apreciat drept imposibil
repatrierea tuturor locuitorilor acestei planete, aproape un miliard de
ceteni. Personal, regret hotrrea i pot doar sftui..." Continu, fr s
pomeneasc faptul c, pentru a supravieui, Meridian se baza pe
aprovizionarea regulat din partea Pmntului ns tinuirea unui
adevr i se citea n ncordarea chipului.
Cnd termin de vorbit, pe ecran apru un alt ofcial. Anun o serie de
ntruniri publice, care urmau s se desfoare n urmtoarele zile pe
diferite insule din arhipelag, pentru o apreciere a situaiei, alegerea
organismelor guvernamentale i numirea celor care aveau s coordoneze
programul de dezvoltare. Un imbecil aplaud i toi spectatorii ovaionar.
I-am lsat i am pornit spre lift. Peste un minut, traversam parcajul ctre
vehiculul meu.
Apropierea de attea persoane preocupate de un singur lucru i ignornd moartea lui
Rug, accentua senzaia mea de izolare i pierdere.. Am cuplat motorul i
am traversat rapid podul suspendat. n curnd m afam pe ocean, n drum
spre sanctuarul propriei mele insule.
Zumzetul motorului i izbiturile regulate ale valurilor mi induceau o
trans hipnotic. Chipul lui Rug mi reapru n minte i n-am putut face
nimic ca s-l alung. I-am auzit ultimele cuvinte.
"Steiner nu-i prost, Bob. tie ce fel de femeie este Tamara, tie ct este de
torturat psihologic. A fost apropiat de Jade a b nuit ce i s-a ntmplat
n realitate, i a putut-o vedea pe Tamara fcndu-mi acelai lucru. Mi-a
spus c snt n pericol dac rmn pe insul, c moartea lui Jade a fost mai
mult dect un simplu accident. Chiar i atunci, credeam c voia s spun
c cruzimea Tamarei a mpins-o pe Jade s-i ia viaa; i nu...". Se oprise
s-i adune puterile. ...Acum nelegi de ce trebuia s iau gerul? nelegi?
Trebuia s afu ce i s-a ntmplat!" Fcuse o alt pauz, dup care
continuase. "Acum cnd tiu... cnd tiu sigur cum s-au petrecut lucrurile...
mi pare ru c-am..."
Faptul c era contiena de ceea ce urma s i se ntmple i se citea limpede
pe chip, i-mi frnsese inima.
Am oprit alupa lng ponton i am rmas locului mult vreme, strngnd
volanul i privind n gol, vznd doar faa rvit a fetei, sus, pe cer.
"tiu c m-am folosit de tine. Bob...", ncheiase ea. "Dar n acelai timp...
dac lucrurile ar f putut s fe altfel, dac...( Ridicase capul i-mi zmbise
curajoas printre lacrimi, apoi ntinsese mna i oprise nregistrarea nainte
de a se prbui cu totul.
Mai trziu, beat i nrit, cu ntmplrile din ultimele zile alergndu-mi
mereu prin minte, mi-am dat seama c Rug explicase totul cu o excep ie.
De ce Tamara Trevellion pstrase pentru ea secretul abandonrii planetei,
i nu-l fcuse public?
Rspunsul era att de evident, nct nu-l pricepusem ctui de puin.
L-am afat n ziua urmtoare.
1F
"TRDARE"
0-am trezit trziu ca de obicei m-am trt n buctrie i am fcut cafea. Am but-o
n salon, privind afar, spre insule. Ceva m mpingea s pornesc vid-
ecranul i s ncerc s gsesc un canal de tiri, apatia mea social cednd
naintea dorinei de-a afa cum progresa salvarea planetei. Am trecut de la
un program la altul, ntrebndu-m dac situaia se deterioreaz n
asemenea msura nct autoritile nu erau capabile nici mcar s
redacteze un buletin de tiri. Apoi am nimerit peste un flm.
Era e.trem de )amiliar.
Incapabil s m clintesc, am rmas privind scurgerea imaginilor pe ecran.
Erau acompaniate de o voce care recita poezii, vocea lui Rug. Priveam,
ngrozit i n acelai timp fascinat, cum istoria Pmntului se derula
naintea ochilor mei. Imaginile erau intercalate cu planuri simple ale fetei,
rigid pe platforma-grav, recitnd.
De la Pmnt i zborurile spaiale, imaginile trecur la coloniile ndeprtate
i Meridian. Ar privit succesiunea familiar de peisaje de pe Faa-luminat,
urmate de gheurile Feei-ntunecate i culminnd cu panorame ale
oceanului i arhipelagului, prinse n menghina planetar a celor dou
emisfere dumane. Poemele Tamarei Trevellion accentuau lipsa de
ospitalitate a planetei. "Clrim talazul naintrii/ Populnd lumi ce n-au
fost hrzite omenirii..." Glasul lui Rug, prim-planul feei ei, lacrimile ei m
fcur s rcnesc de furie. Am tiut, atunci, ce avea s se petreac n
continuare. Pentru spectatorii din seara respectiv, evenimentul luase
sfrit aici. ns aceast vid-art nregistrat urma s depeasc
spectacolul pe viu, artnd ceea ce vzusem doar eu i Tamara. Rug recit:
"Trdai, sntem izolai/ La douzeci de ani-lumin de cas/ Pe o planet
ostil i neierttoare".
Planurile generale ale fetei, singur n noapte, cu teama vizibil pe chip,
alternau cu imaginile unui leu-de-nisip, din alt lume, rea. O coloan
sonor prevestitoare de dezastru sporea tensiunea, imaginile fetei i leului
find montate ntr-o succesiune rapid, cu un efect insuportabil. Am n-
cercat s nchid ochii cnd muzica spori, ns n-am fost capabil s-o fac.
Leul sri. Fata care de-acum nu mai era Rug, ci personifcare perfect a
omenirii ip, i fara o sfrtec. Cadrele erau scurte, din toate unghiurile
posibile, iar ansamblul nu rmnea niciodat att de mult nct s trezeasc
repulsie. Vzut astfel ntr-o mie de cadre i nu n cteva secunde, cum
fusese n realitate, moartea lui Rug f cea scena cu att mai
nspimnttoare, i morala creaiei cu att mai ocant. n viziunea
Tamarei, locuitorii Meridianului aveau s moar lent, lsai fr hran de
ctre o autoritate central nemiloas.
Ultima imagine ochii mari i mori a lui Rug privind acuzatori obiectivul
se destr m, lsnd loc titlului: "Trdare VidArt de Tamara Trevellion".
Apoi dispru i acesta, nlocuit de imagini ale istoriei Pmntului, i de
glasul lui Rug, rencepnd iari ciclul: evenimentul Tamarei find emis de
Meridian, peste anii-lumin, spre un Pmnt acuzat.
M-am ntins i am decuplat ecranul. Am rmas locului mult vreme,
ncercnd s-mi analizez reaciile fa de cele vzute. Mi se fcuse ru, ns
starea aceea nu era legat numai de coninutul ngrozitor al flmului, ci i
de nelegerea calitilor sale.
Nu putea f nici o ndoial c Trdare era cea mai important creaie a
Tamarei Trevellion. Bnuiam c avea s fe apreciat ca atare de cei de pe
Pmnt i Meridian care o vedea fr s cunoasc ntreaga istorie a
realizrii sale. Poate c numai eu eram n stare s judec creaia, s neleg
motivele artistului. Eu singur tiam c ceea ce o mpinsese s produc
Trdarea era nu att indignarea, sau mnia fa de perfdia Pmntului, i
nici dorina altruist de a vorbi n numele cetenilor Meridianului. Tamara
fusese mistuit de nevoia de a sacrifca ceea ce-i era cel mai apropiat, fiica
ei pe care o ura ea nefind n stare s se auto-deteste , pe altarul Artei,
ca o jertf de mbunare a demonului interior, care o zgndrea pentru
eecurile din trecut. ncercase acelai lucru cu Jade, ns dup prerea ei
dduse gre; i ncercasedin nou cu $ug.
Timp de dou zile dup ce am vzut prima dat Trdarea, n-am dorit dect
s-o caut pe Tamara Trevellion i s-o ucid. Nu m gndeam la nimic altceva.
Mi se prea c atta timp ct Tamara mai tria, balana universal a binelui
i rului era de-a pururi nclinat spre ru. Pentru o lume mai bun,
pentru restabilirea echilibrului, era de datoria mea s-o omor.
Apoi, cu impactul unei revelaii, am neles c rzbunarea nu era necesar.
Stnd pe verand ntr-o sear i urmrind ecranul plutitor de mylar
pornind o alt perioad de ntuneric, am priceput adevrul. Mi-am dat
seama c, prin nsi natura lor, artitii snt de-a pururi nemulumii. Ei
snt buni i generoi numai ct ine realizarea lucrrii n curs, iar cnd
satisfacia ncepe s piar, cnd timpul intervine i le arat c ultima
creaie nu-i chiar att de mrea pe ct speraser, atunci snt mpini s
produc altceva care, cel puin n ochii lor, este mai mre. i tot aa.
Aceasta este axioma efortului artistic. Tamara o folosise mai nti pe 4ade apoi
pe $ug n arta ei i, tiu c indiferent ct de excepional i considera
ultima oper, urma s vin o vreme cnd satisfacia avea s se uzeze,
reaprnd nevoia de a crea... Acum Tamara nu se avea dect pe sine ca s
se urasc, i m-am gndit c lsnd-o prad proceselor auto-distructive ale
artei ei, urma s obin adevrata rzbunare. Am ntrevzut o vreme cnd
Tamara fe c se sinucidea, disperat c nu are pe cine ur, fe c, forat
s se confrunte cu auto-detestarea, s produc, ntr-o rbufnire
sadomasochist de energie creatoare care i atunci se putea dovedi
sinuciga , o oper de art ce avea cu adevrat s-i aparin, i s fe
aclamat ca mrea, i astfel s mai ndrepte, cumva, toate mizeriile i
suferinele pentru care era rspunztoare.
Senzaia de a nu mai simi ur a fost ca un balsam.
***
Seara, dup o zi de pescuit sau munc la cmp, stau pe verand i privesc
pterozaurii zburnd spre Faa-ntunecat. ntotdeauna vederea lor m
umple de tristee i regret, i-mi reamintete de Rug, care dorea att de
mult s evadeze, dar n-a putut.
n fecare sear m gndesc la tot gerul de pe Faa-luminat, care ateapt
s fe cules. Apoi revd ntmplrile care m-au adus aici, i ceea ce fcuse
drogul din mine, i alung din minte orice gnd despre ger.
Supravieuiesc. Triesc de pe o zi pe alta, dorind uneori s n-o f cunoscut
niciodat pe Rug Trevellion, s nu f suferit niciodat atta durere, n vreme
ce alteori mi dau seama c desigur durerea era necesar.
--------------------------------------------------