Sunteți pe pagina 1din 422

Tom CLANCY

Pericol iminent

Decanul tehno-thrillerului i demonstreaz o dat n plus miestria neobinuit,


provocator, se citete pe nersuflate pn acum, cea mai bun carte a autorului.
Publishers Weekly
Fanii domnului Clancy nu vor fi dezamgii avei ncredere n el, autorul are cel mai bun nas
pentru ceea ce urmeaz s se ntmple PERICOL IMINENT ar trebui s fie lectur obligatorie.
Wall Street Journal

Cuvnt de mulumire
Ca de flecare dat, se cer adresate mulumiri multor oameni. Marelui Geraldo pentru
prietenie, lui Russ pentru a doua tran de sfaturi nelepte i orizontul extrem de larg, lui Carol i
Colin, crora nici nu le-a trecut prin cap ce au declanat, ca de altfel nici mie, lui Bill pentru
sftoenie, lui Rich pentru modul cum a tiut s pun degetul pe ran, lui Tim, alias Ninja-Six,
pentru ponturile despre deplasarea n terenul inamic, lui Ed, comandantul rzboinicilor, i Pat,
care a nscocit denumirea de varz peticit, pentru ospitalitate, lui Pete, fost director al celei
mai palpitante coli din lume (al crei certificat de absolvire i-l d viaa), lui Pat, care pred
aceleai cursuri la alt coal, lui Harry, pentru seriozitatea glumelor, lui W.H. care face tot ce
poate n limitele unei meserii pentru care nu aude n viaa lui o vorb bun i, firete, celor zece
subofieri care i-ar mai putea nva i pe astronaui cteva chestii, precum i multor altora
tuturor le doresc ca America s se poarte cu ei la fel de frumos cum s-au purtat ei cu ea i s le
arate aceeai statornicie.

n amintirea lui John Ball,


prieten i dascl,
profesionistul care a disprut
cu ultimul avion.

Legea fr for este neputincioas.


PASCAL
Rolul poliiei este acela de-a exercita for sau de a amenina cu fora, n executarea scopurilor
de stat, pe plan intern i n condiii normale. Rolul forelor armate este de-a exercita for, sau
ameninarea ei, pe plan extern n mod normal i pe plan intern numai n condiii excepionale.
Intensitatea forei pe care un stat este pregtit s o exercite n aplicarea scopului su este
att de mare pe ct consider guvernul n exerciiu c este necesar sau eficient n a o folosi
pentru a evita o criz n activitatea sa sau o abandonare a propriilor responsabiliti.
GENERAL SIR JOHN HACKETT

PROLOG
Situaia
ncperea era nc pustie. Biroul Oval se afla n colul sud-estic al Aripii de Vest a Casei Albe.
Existau trei ui care duceau la el, una din birourile secretariatului personal al preedintelui, alta de
la o mic buctrie care corespundea, de partea cealalt, biroului preedintelui, iar cea de-a treia
care ddea ntr-un coridor, fa n fa cu intrarea n Camera Roosevelt. Camera propriu-zis era de
mrime medie pentru un membru marcant al executivului, iar vizitatorii sfreau ntotdeauna prin a
observa c prea mai mic dect se ateptau. Biroul preedintelui, aezat exact n faa ferestrelor
groase din policarbonat blindat care distorsionau privelitea gazonului Casei Albe, era fcut din
lemnul provenit de la HMS Resolute, o nav britanic scufundat n apele americane n perioada
anilor 1850. Americanii o salvaser i o trimiseser napoi n Anglia, iar regina Victoria,
recunosctoare, ordonase un birou confecionat din lemnul su de stejar ca expresie a mulumirilor
oficiale. Construit ntr-o epoc n care oamenii erau mai scunzi dect astzi, fusese ntructva
nlat n timpul preedintelui Reagan. Biroul preedintelui era ncrcat cu dosare i hri, acoperite
cu o list a ntrevederilor, plus un interfon, un telefon obinuit cu mai multe linii i nc un aparat
n aparen banal, dar ultrasofisticat, care asigura securitatea convorbirilor secrete.
Fotoliul preedintelui era comandat pentru a se potrivi stpnului su, iar sptarul nalt era
capitonat cu un material dur, mai uor dect oelul ca protecie suplimentar mpotriva gloanelor
pe care vreun nebun le-ar fi putut trage prin ferestrele grele. Existau, firete, aproape o duzin de
angajai din Serviciul Secret la datorie n aceast parte a reedinei prezideniale n timpul
programului de lucru. Pentru a ajunge acolo, majoritatea oamenilor trebuiau s treac printr-un
detector de metale, iar lumea trebuia s nfrunte vigilena cu adevrat serioas a agenilor
Serviciului Secret, a cror identitate era evident din ctile de culoarea pielii care ieeau
ncolcindu-se din sacourile lor i a cror atitudine politicoas era doar un atribut secundar al
adevratei lor misiuni de a-l menine n via pe preedinte.
Sub sacoul fiecruia se afla un pistol foarte puternic, iar toi aceti ageni erau instruii s
priveasc pe oricine i orice ca o potenial ameninare pentru Wrangler, care era obinuitul nume
de cod al preedintelui. Nu avea alt neles n afar de acela c era uor de pronunat i se putea
recunoate cu uurin ntr-o transmisie radio.
Viceamiralul James Cutter din USN se gsea ntr-un birou situat de partea cealalt, n colul
nord-vestic al Aripii de Vest, i se afla acolo de la ora 6.15 a acelei diminei. Postul de asistent
special al preedintelui pe problemele de securitate naional cerea un om care s se scoale
devreme. La opt fr un sfert i termin cea de-a doua ceac de cafea din dimineaa aceea aici
cafeaua era bun i i puse teancul de hrtii ntr-o map de piele. Trecu prin biroul gol al
secretarului su care lipsea, fcu dreapta pe coridor, pe lng biroul, de asemenea pustiu, al
vicepreedintelui, care n acel moment se afla la Seul i coti la stnga ajungnd la biroul efului de
personal al preedintelui. Cutter fcea parte dintre puinii oameni considerai de-ai casei la
Washington vicepreedintele nu se numra printre ei cruia nu-i trebuia permisiunea efului de
personal pentru a intra n Biroul Oval cnd avea nevoie; totui, suna n general nainte, pentru a le
da de tire secretarilor. efului de personal nu-i plcea ca cineva s aib acest privilegiu, dar acest
lucru i fcea lui Cutter accesul nelimitat cu att mai plcut. De-a lungul drumului, patru paznici
din garda de securitate l salutar cu o nclinare a capului pe amiral, care le ntoarse gestul cum ar fi
salutat orice servitor priceput.
Numele de cod al lui Cutter era Lumberjack i, chiar dac tia c agenii Serviciului Secret l
porecleau altfel ntre ei, lui Cutter nu-i psa ce gndeau oamenii mruni despre el. Secretariatul era

deja la post i i ncepuse activitatea cu cele trei secretare i un agent din Serviciul Secret, aezai
fiecare la locul stabilit.
eful e punctual? ntreb el.
Wrangler coboar acum, domnule, spune agentul special Connor.
Avea patruzeci de ani, era eful grzii prezideniale i nu-i psa deloc cum era Cutter i cu att
mai puin ce credea despre el. Preedinii i consilierii veneau i plecau, unii plcui, alii detestai,
dar profesionitii Serviciului Secret i serveau i protejau pe toi. Ochii lui exersai alunecar peste
mapa de piele i sacoul lui Cutter. Astzi nu se ascundea nicio arm acolo. Nu era un paranoic. Un
rege din Arabia Saudit fusese omort de un membru al familiei, iar un fost prim-ministru al Italiei
fusese trdat de propria fiic i dat pe mna unor teroriti care sfriser prin a-l ucide. Nu trebuia
s se team doar de icnii. Oricine putea s fie o ameninare pentru preedinte. Connor era norocos,
firete, c trebuia s se ocupe doar de securitatea fizic. Mai erau ns i alte probleme; acelea
ineau de alii, mai puin profesioniti dect el.
Toat lumea se ridic n picioare cnd intr preedintele, urmat, bineneles, de garda de corp, o
femeie supl, n jur de treizeci de ani, ale crei trese negre anunau limpede faptul c era una dintre
cele mai bune intae aflate n serviciul Guvernului. Daga, porecla ei de serviciu, i zmbi n
semn de bun dimineaa lui Pete. Avea s fie o zi uoar. Preedintele nu pleca nicieri. Lista de
ntlniri fusese verificat cu atenie numerele de Asisten Social ale oaspeilor neobinuii erau
verificate de computerele seciei Criminalistic din F.B.I. iar vizitatorii erau supui celor mai
minuioase verificri ce puteau fi fcute n afara unui control corporal. Preedintele i fcu semn
amiralului Cutter s-l urmeze nuntru. Cei doi ageni trecur din nou n revist lista cu ntlniri.
Era o chestiune de rutin, iar pe agentul mai n vrst nu-l deranja c slujba unui brbat fusese
preluat de o femeie. Daga i ctigase slujba pe strad. Dac ar fi fost brbat, toat lumea era de
acord c ar fi fost deja colonel, iar dac un potenial uciga ar fi judecat-o greit dup aspectul ei de
secretar, ar fi fost ghinionul lui. La fiecare cteva minute, pn la plecarea lui Cutter, unul sau
altul dintre ageni aveau s priveasc prin vizorul aflat n ua vopsit n alb, pentru a se convinge c
nu se ntmpla nimic neobinuit. Preedintele ocupa biroul de mai bine de trei ani i era obinuit cu
supravegherea permanent. Cu greu le-ar fi trecut prin minte agenilor c unui om normal i s-ar fi
prut oprimant. Treaba lor er s tie tot ce era de tiut despre preedinte, ncepnd cu ct de des
mergea la toalet pn la femeile cu care se culca. Nu degeaba agenia se numea Serviciul Secret.
Antecedentele lor ascundeau tot felul de mici pcate. Prima Doamn nu era ndreptit s tie ce
fcea soul ei or cu or cel puin aa hotrser anumii preedini dar garda lui era la curent.
n spatele uii nchise, preedintele se aez pe locul lui. Dintr-o u lateral, apru un stuart
filipinez aducnd o tav cu cafea i cornuri i care lu poziia de drepi nainte de a pleca. Cu asta,
rutina preliminar zilnic era completat, iar Cutter i ncepu raportul privind serviciile secrete.
Acesta fusese trimis de la CIA pe adresa lui din Ford Myer, Virginia, nainte de ivirea zorilor, ceea
ce i permisese amiralului s-l citeze. Raportul nu dur mult. Primvara era pe sfrite, iar lumea
era un trm relativ linitit. Acele rzboaie care se desfurau n Africa i n alte pri nu prezentau
o importan deosebit pentru interesele americane, iar Orientul Mijlociu era mai linitit ca
niciodat. Asta lsa loc altor chestiuni.
Ce poi s-mi spui despre SHOWBOAT? ntreb preedintele n timp ce-i ungea un corn cu
unt.
Se afl n plin desfurare, domnule. Oamenii lui Ritter sunt deja la treab, rspunse Cutter.
Sunt nc ngrijorat de sigurana operaiunii.
Domnule preedinte, este pus la punct ct se poate de rezonabil. Riscuri exist nu le poi
elimina pe toate dar meninem numrul de oameni implicai la un minimum posibil, iar acei
oameni au fost selecionai i recrutai cu atenie.
Aceasta i aduse consilierului pe probleme de securitate naional un mormit. Preedintele era
prins n capcan i, aa cum se ntmpla cu aproape toi preedinii, aceasta era de fapt capcana
propriilor cuvinte. Promisiuni i declaraii prezideniale poporul are acest enervant obicei de-a i le
aduce aminte. i chiar dac n-o fcea, existau ziariti i adversari politici care nu pierdeau niciodat
ocazia de-a se deda evocrilor necesare. Foarte multe lucruri merseser bine n timpul acestui
mandat. Dar multe dintre ele erau secrete i, spre surprinderea lui Cutter, aceste secrete izbutiser

ntr-un fel sau altul s fie pstrate. Ei bine, fusese obligatoriu, firete. Exceptnd doar faptul c n
arena politic niciun secret nu era cu adevrat sacru, mai ales ntr-un an electoral. Cutter n-ar fi
trebuit s se preocupe de asta. El era ofier de carier n marin i n consecin presupus a fi
apolitic n viziunea celor din interiorul i exteriorul securitii naionale, dar oricine formulase
aceast regul special probabil c fusese clugr. Membrii marcani ai executivului nu jurau
austeritate i castitate iar supunerea era, de asemenea, un lucra rar.
Am promis poporului american c vom face ceva n legtur cu aceast problem, observ
preedintele mbufnat. Iar noi n-am fcut un pas.
Domnule, nu putei rezolva ameninrile la adresa securitii naionale prin intermediul
seciilor de poliie. Ori este sigurana naional n joc, ori nu.
Cutter insista pe problema asta de muli ani. Acum avea, n sfrit, un auditoriu receptiv.
Un nou mormit.
Mda, ei bine, i-am spus i asta, nu-i aa?
Da, domnule preedinte. E timpul s le dm o lecie despre cum joac bieii mari.
Asta fusese, de la bun nceput, poziia lui Cutter, de pe vremea cnd era adjunctul lui Jeff Pelt,
iar acum, cnd Pelt dispruse, punctul lui de vedere nvinsese n sfrit.
Bine, James. E treaba ta. Descurc-te. Dar ine minte c avem nevoie de rezultate.
O s le avei, domnule. Putei conta pe asta.
E timpul s le dm o lecie nenorociilor lora, gndi cu voce tare preedintele.
Era convins c leciile vor fi dure. n privina asta avea dreptate. Amndoi brbaii se aflau ntr-o
ncpere n care se concentra i de unde se rspndea fora suprem a celei mai puternice naiuni
din istoria civilizaiei. Oamenii care l aleseser pe brbatul care ocupa aceast camer o fcuser n
primul rnd pentru propria protecie. Protecie mpotriva capriciilor puterilor strine i a tlharilor
obinuii, mpotriva tuturor felurilor de dumani. Aceti dumani se manifestau n multe forme, iar
pe unele dintre ele strmoii nici mcar nu le bnuiser. Dar una dintre forme, pe care o
anticipaser, exista acolo, n fiecare ncpere, chiar dac nu era cea pe care o avea n minte
preedintele.
O or mai trziu soarele rsrea pe coasta Caraibelor i, spre deosebire de confortul controlat de
aclimatizator al Casei Albe, acolo aerul, mbcsit i greu de umezeal, era al unei zile ce se anuna
deja nbuitoare i apsat de un sistem de presiune atmosferic nalt. Colinele mpdurite din
vest domoleau vnturile locale pn la o oapt abia simit, iar proprietarul lui Empire Builder era
aproape gata de plecare n larg, unde aerul era rcoros, iar brizele nezgzuite.
Oamenii din echipaj ajunser trziu. Nu-i plceau figurile lor, dar nici nu trebuia. Cel puin atta
timp ct se purtau cum se cuvenea. La urma urmei, familia lui se afla la bord.
Bun dimineaa, domnule. Eu sunt Ramon. Acesta este Jesus, spuse cel mai nalt.
Ce-l deranja pe proprietar era c indivizii erau att de limpede nite versiuni spilcuite ale ale
cui? Sau doreau, mai degrab, s arate prezentabil?
Crezi c putei s manevrai asta?
Si. Avem experien n ambarcaiunile mari cu motor.
Brbatul zmbi. Dinii lui erau egali i curai. Era un om care avea grij n permanen de
aspectul su, i zise proprietarul. Probabil c era excesiv de grijuliu.
Iar Jesus, o s vedei, e un buctar grozav.
Ticlos fermector.
E-n regul, cabinele echipajului sunt n fa. I-am fcut plinul, iar motoarele sunt deja
nclzite. Hai s ieim n larg, la rcoare.
Bueno, mi cpitan.
Ramon i Jesus i descrcar echipamentul din Jeep. Le trebuir mai multe drumuri ca s
ncarce tot, dar pn la ora nou dimineaa, MY Empire Builder aluneca dincolo de locul de
acostare i ieea n larg, depind cteva ambarcaiuni de agrement pline cu turiti yankei i brcile
lor de pescuit. Odat ieit din apele teritoriale, iahtul coti spre nord. Avea s dureze trei zile.
Ramon se afla deja la crm. Asta nsemna c edea ntr-un scaun nalt i larg, n vreme ce
pilotul automat George manevra crma. Era uor de condus. Rhodes avea stabilizoare bune.

Aproape singura dezamgire era legat de cabinele echipajului, pe care proprietarul le neglijase.
Att de caracteristic, i zise Ramon. Iahtul unui multimilionar, nzestrat cu radar i toate facilitile
posibile, dar echipajul care-l deservea nu avea nici mcar televizor i video ca s se amuze n
timpul liber.
Se aplec nainte n scaun, ntinzndu-i gtul ca s priveasc spre prov. Proprietarul era acolo,
adormit i sforind de parc efortul de a fi scos iahtul n larg l extenuase. Sau poate c l extenuase
nevast-sa? Era lng soul ei, lungit cu faa pe prosopul ei. nurul sutienului de la costumul de
baie era desfcut pentru ca spatele s i se bronzeze uniform. Ramon zmbi. Un brbat se poate
amuza n multe feluri. Dar mai bine s atepte. Anticiparea mbuntea lucrurile. Auzi sunetul
unui film nregistrat, din salonul principal, pe puntea pupa, unde copiii lor priveau un film sau
altceva. Nici nu se gndise vreodat s-i fie mil de vreunul dintre cei patru. Dar nu era complet
lipsit de inim. Jesus era un buctar bun. Czuser amndoi de acord s le ofere condamnailor o
mas mbelugat.
Se luminase destul ct s poi vedea fr ochelarii cu infraroii; era un semintuneric pe care
piloii elicopterului l urau, fiindc ochiul trebuia s se adapteze cerului luminos i pmntului aflat
nc n penumbr. Oamenii din echipa sergentului Chavez edeau pe locurile lor, intuii cu centuri
de siguran, iar ntre genunchii fiecruia se gsea cte-o arm. Elicopterul UH-60 A Blackhawk,
se nl deasupra unei coline i apoi cobor brusc, ndat ce trecu de culme.
Treizeci de secunde, l inform pilotul pe Chavez prin interfon.
Trebuia s fie o ptrundere secret, ceea ce nsemna c elicopterele urcau i coborau de-a lungul
norilor, n aa fel nct planul operaional s deruteze orice posibil observator. Blackhawk-ul plan
deasupra solului i se ridic rapid, pe msur ce pilotul trgea de mana de control circular, ceea
ce fcea ca elicopterul s par cu nasul pe sus, semnalnd efului de echipaj s deschid ua din
dreapta, iar soldailor s rsuceasc butonul i s se elibereze din strnsoarea centurilor de
siguran. Blackhawk-ul putu, pre de o clip, chiar s ating pmntul.
Start!
Chavez iei primul, naintnd probabil trei metri de la u nainte de-a se face una cu pmntul.
Echipa i urm exemplul, permind Blackhawk-ului s se ridice imediat i s-i recompenseze
fotii pasageri cu un scrnet, n timp ce-i croia drum napoi n vzduh. Reapru n partea sudic a
colinei, ca i cum nu s-ar fi oprit nicio clip. n urma lui, echipa se regrup i dispru n spatele
lizierei. Misiunea abia ncepea. Sergentul ddu ordine, fcnd semn cu mna i ndemnndu-i s
alerge n ir indian. Era ultima lui misiune, dup care se putea odihni.
La baza marin de testare i mbuntire a armamentului din China Lake, California, o echip
de tehnicieni civili i civa experi aparinnd Marinei puneau la punct o nou bomb. Construit
exact la aceleai dimensiuni ca vechile bombe de o mie de kilograme, cntrea cu aproape trei sute
de kilograme mai puin. Asta datorit construciei. n locul unei carcase de oel, carapacea bombei
era construit din celuloz armat cu kevlar o idee mprumutat de la francezi, care fabricau
carcasele proiectilelor din fibre naturale avnd doar attea accesorii metalice ct s i se poat
ataa ghidaje sau dispozitive mai complicate care ar fi transformat-o ntr-o LGB, capabil s
urmreasc i s loveasc o int anume. Era puin cunoscut faptul c o bomb inteligent era n
general o simpl bomb metalic, avnd n interior un sistem de ghidare.
La naiba, din asta n-o s gsim niciun fragment, obiect unul dintre civili.
Ce rost are s ai un bombardier Stealth, ntreb un alt tehnician, dac bieii ri dispun de
radar i detecteaz armamentul?
Hm, observ primul. Ce rost mai are o bomb, dac cellalt poate face ceva pe ea?
Arunc-i bomba pe ua din fa i n-o s mai triasc destul ca s fac ceva pe ea, nu-i aa?
Hm.
Dar cel puin el tia pentru ce era de fapt bomba. La un semn dat i se va altura ATA, Advanced
Tactical Aircraft, un avion purttor de rachete, prevzut cu tehnologie secret. Ct de curnd.
Pentru moment totui, la ordinea zilei era s vad dac aceast bomb cu alt greutate i centru de
greutate diferit va nimeri o int, fiind prevzut doar cu un sistem standard de ghidaj LGB.

Tehnicienii i ofierii pornir spre elicopterul care urma s-i duc la poligonul de ncercare. Nu
era nicio grab. O or mai trziu, adpostii n siguran ntr-un buncr foarte clar delimitat, unul
dintre civili regla un dispozitiv cu aspect ciudat ctre o int aflat la patru mile distan. inta era
un camion vechi, de cinci tone, la care renunaser cei de la Marin i care acum, dac totul se
desfura conform planului, urma s aib parte de o moarte violent i spectaculoas.
Aparatul de zbor este pregtit pe linia de foc. S-nceap muzica.
Recepie, replic civilul, apsnd pe trgaciul GLD. Orientat pe int.
Aparatul de zbor raporteaz reperarea ateptai rosti operatorul.
La cellalt capt al buncrului, un ofier privea o camer video fixat pe structura Intruder.
D-i drumul! Avem un sistem de decuplare minunat i curat al suportului de ejector.
Va verifica mai trziu nregistrarea fcut cu ajutorul unui bombardier de lupt Skyhawk A4,
care urmrea din zbor un A6. Puini oameni i ddeau seama c un simplu act de a arunca o bomb
dintr-un avion nsemna un exerciiu complet i potenial periculos. O a treia camer urmrea bomba
n cdere.
Ghidajele se mic foarte bine. Pornim.
Camera de pe camion era una de mare vitez. Aa i trebuia s fie. Bomba cdea prea repede ca
cineva s-o poat urmri la prima vedere, dar, pn cnd zgomotul exploziei s ajung n buncr,
operatorul ncepuse deja s deruleze caseta. Reluarea era dat cadru cu cadru.
O.K., iat bomba. Botul ei a aprut la patruzeci de picioare deasupra camionului. Cum a fost
detonat?
TV, rspunse unul dintre ofieri. TV.
TV nsemna timp variabil. Bomba era prevzut cu un mini-radar plasat n botul ei i
programat s explodeze ntr-un interval fix de distana de la pmnt, n acest caz aproximativ
1,70 metri, sau aproape n momentul coliziunii cu camionul.
Unghiul pare foarte bun.
M gndeam eu c o s mearg, observ n oapt unul dintre ingineri.
Voia s spun c, din moment ce bomba cntrea cinci sute de kilograme, echipamentul de
ghidaj putea fi programat pentru o greutate mai mic. Chiar dac ar fi fost mai uoar dect att,
densitatea redus a carcasei din celuloz a bombei era capabil de performane balistice similare.
Detonai!
Asemenea tuturor ocaziilor cnd se fotografiau cu o vitez mare asemenea evenimente, ecranul
deveni alb, galben, rou, iar apoi negru, pe msur ce gazele provenite de la ncrctura exploziv
se risipeau n aer. Exact n faa gazului se afla unda exploziv: aerul era comprimat pn la punctul
la care devenea mai dens ca oelul, micndu-se mai rapid ca orice glon. Nicio pres n-ar fi reuit
s repete efectul.
Tocmai am ucis nc un camion.
Era o observaie complet inutil. Un sfert din masa camionului era pulverizat exact n fundul
unui crater superficial, adnc de mai puin de un metru i larg de aproape douzeci. Resturile erau
azvrlite lateral ca rapnelele. De fapt, efectul general nu era prea deosebit de cel al mainilorcapcan de tipul celor folosite de teroriti, dar era ceva mult mai sigur pentru utilizator, i zise unul
dintre civili.
Fir-ar s fie, n-am crezut c va fi att de uor. Ai avut dreptate, Ernie, nici mcar nu-i nevoia
s reprogramm dispozitivul de cutare, constat un comandant din Marin. Au fcut Marinei o
economie de peste un milion de dolari.
Dar se nela amarnic.
i astfel ncepea ceva care nu se punea n micare chiar acum i nu avea s se sfreasc prea
curnd, cu muli oameni n multe locuri, acionnd n direcii i misiuni pe care cu toii aveau
impresia c le nelegeau. Cu att mai bine. Viitorul era prea nspimnttor pentru a fi contemplat,
iar iluzoriile obiective finale erau lucruri btute n cuie de hotrrile luate n dimineaa asta. Odat
hotrte, era mai bine s rmn nevzute.

1. Regele MCS
Nu puteai s-o priveti i s nu fii mndru, i zise n sinea lui Red Wegener. Cuterul Panache
aparinnd Pazei de Coast era unul obinuit, cu defecte de construcie, dar era al lui. Carena era
vopsit n acelai alb strlucitor pe care-l ntlneti la un aisberg, cu excepia dungii portocalii de la
prova care arta c nava fcea parte din Paza de Coast a Statelor Unite. Lung de nouzeci de
metri, Panache nu era o nav mare, dar era a lui, cea mai mare pe care o comandase vreodat i, cu
siguran, ultima. Wegener era cel mai btrn locotenent-comandant n Paza de Coast, dar era
Maestrul. Regele Misiunilor de Cutare i Salvare.
Cariera lui ncepuse la fel ca multe altele n Paza de Coast. Un tnr de la o ferm din Kansas,
care nu vzuse niciodat marea, intrase ntr-un centru de recrutare al Pazei de Coast la o zi dup
absolvirea liceului. Nu voia s-i triasc viaa conducnd tractoare i combine i cutase locul cel
mai diferit de Kansas pe care-l putuse gsi. Subofierul din Paza de Coast l declarase admis fr
mari probleme, iar o sptmn mai trziu i ncepea cariera cu o cltorie cu maina, care avea s
ia sfrit la Cap May, New Jersey. i-l amintea nc pe subofierul ef care-i spusese n dimineaa
aceea, de ziua Pazei de Coast: Eti obligat s iei n larg. Nu eti obligat s te ntorci.
Ceea ce gsise Wegener la Cap May era ultima i cea mai bun coal pentru marinarii din Vest.
nvase cum s manevreze parme i s fac noduri marinreti, cum s sting focuri, cum s se
arunce n ap dup un barcagiu aflat n pericol sau n panic, cum s-o fac de fiecare dat la fel ca
prima oar sau s rite s nu se mai ntoarc. La absolvire fusese repartizat pe Coasta Pacificului.
n mai puin de un an dobndise gradul de ef de echipaj de rangul trei.
Foarte devreme fusese recunoscut faptul c Wegener avea acel rar talent nnscut care era ochiul
marinarului. Un termen generic care nsemna c minile, ochii i creierul lui puteau aciona la
unison pentru a-i face ambarcaiunea deosebit de performant. ndrumat de un ef nelept,
dobndise n scurt timp comanda propriei lui ambarcaiuni de patrulare portuar. Pentru
misiunile ntr-adevr dificile, comandantul venea s-l supravegheze ndeaproape pe tnrul
subofier de 19 ani. Din capul locului, Wegener promitea s fie o persoan creia i era suficient si explici o singur dat. Primii si cinci ani n uniform preau acum s fi trecut la fel de repede
cum i nvase ambarcaiunea. Nimic cu adevrat dramatic, doar o succesiune de ndatoriri pe
care le executase ca la carte, repede i cu calm. n clipa n care se gndise i hotrse s-i
prelungeasc serviciul, era evident c, atunci cnd trebuia ndeplinit o sarcin dificil, numele lui
aprea primul. Deja la sfritul celui de-al doilea ciclu ofierii i cereau n mod obinuit prerea n
anumite privine. Cnd mplinise treizeci de ani, era unul dintre cei mai tineri ofieri comandani n
serviciu i avea mai multe perspective, una dintre ele sfrind cu comanda lui Invincible, o
ambarcaiune de treizeci de metri lungime care i ctigase deja un renume pentru rezisten i
ncrederea pe care o inspira. Coasta bntuit de furtuni a Californiei era cminul ei, iar n acel loc
numele lui Wegener ncepuse s fie auzit i n afara serviciului. Dac un pescar sau proprietar de
iaht se aflau n primejdie, Invincible prea ntotdeauna acolo, navignd adeseori de-a lungul
coastei, prin apele adnci de peste cincisprezece metri, cu echipajul intuit n centuri de siguran
dar fiind pe faz, gata s intervin, cu un cpitan rocat la crm, care avea o pip stins ntre dini.
n acel prim an salvase vieile a cel puin cincisprezece oameni.
Numrul crescuse la cincizeci pn la terminarea ciclului de serviciu, la baza izolat. Dup
civa km, se afla la comanda propriei baze i era posesorul unui titlu rvnit de toi marinarii cel
de comandant chiar dac gradul su real era inferior. Stabilit pe malul unui mic ru care se vrsa
n cel mai mare ocean al lumii, el i conducea baza la fel de bine ca pe orice alt nav, iar ofierii
sosii n inspecie veneau acolo nu att ca s-l controleze pe Wegener, ct s vad cum ar trebui
conduse treburile.
Spre binele su sau nu, traiectoria carierei lui Wegener se schimbase cu prilejul unei furtuni de

iarn ngrozitoare de pe coasta Oregonului. Ajuns acum la comanda unei baze de salvare mai mari,
situat la gura de vrsare a fluviului Columbia, recepionase un apel radio disperat de la o
ambarcaiune de pescuit n larg, pe nume Mary-Kat: aceasta avea motoarele i crmele stricate i
era trt ctre rm n btaia vnturilor care devorau vasele. Nava lui amiral, Point Gabriel, lung
de douzeci i cinci de metri, prsise docul n nouzeci de secunde cu echipajul su format din
veterani i elevi legndu-i centurile de siguran, n vreme ce Wegener coordona eforturile de
salvare pe propriile canale radio.
Fusese o btlie epopeic. Dup un chin de ase ore, Wegener i salvase pe cei ase pescari de
pe Mary-Kat, dar cu mare greutate, propria nav fiind asaltat de vnt i de apele dezlnuite. Exact
n clipa n care era adus la bord ultimul om, Mary-Kat euase pe o stnc de sub ap i se despicase
n jumtate.
Spre norocul lui, Wegener, avea la bord n ziua aceea un reporter, un tnr scriitor talentat de la
Portland Oregonian, care era totodat expert n iahturi, care credea c tia tot ce era de tiut despre
mare. n timp ce cuterul strbtea talazurile uriae din apropierea rmului, reporterul vomitase pe
carneel, apoi l tersese de sacoul Mustang i continuase s scrie. Seria de articole care urmase
fusese intitulat ngerul limanului, iar ziaristul ctigase Premiul Pulitzer pentru articol.
Luna urmtoare, n Washington, senatorul american pentru Oregon, al crui nepot fcuse parte
din echipajul de pe Mary-Kat, se mirase cu voce tare de ce cineva att de capabil ca Red Wegener
nu era ofier superior i, din moment ce comandantul Pazei de Coast se afla n ncperea aceea
pentru a discuta bugetul de serviciu, era o observaie creia un amiral de patru stele se hotrse s-i
acorde atenie. Pn la sfritul sptmnii, Red Wegener fusese numit locotenent. Senatorul mai
constatase c era prea btrn ca s fie subofier. Trei ani mai trziu, fusese recomandat pentru a lua
n primire urmtoarea comand disponibil.
Exista o singur problem n aceast privin, se gndise Comandamentul. El avea deja o
comand disponibil, Panache, care putea s par att un noroc, ct i un ghinion. Cuterul era
aproape complet. Ar fi trebuit s fie nava de comand a unei noi clase, dar fondurile fuseser tiate,
antierul naval dduse faliment, iar cpitanul numit fusese eliberat din funcie pe motiv c-i fcuse
treaba de mntuial. Asta lsase Pazei de Coast o nav neterminat, ale crei motoare nu
funcionau, ntr-un antier naval dezafectat. Wegener trebuia s fie un lucrtor miraculos, hotrse
comandantul de la biroul su. Pentru a-i acorda o ans onorabil, el se asigurase s aib civa
lucrtori buni, care s-i susin personalul lipsit de experien.
Sosirea sa la poarta antierului naval fusese ntrziat de pichetul muncitorilor nemulumii i,
pn s treac dincolo de ei, fusese convins c lucrurile nu puteau s mearg mai ru de-att. Apoi
vzuse ceea ce ar fi trebuit s fie o nav. Era un obiect din oel, ascuit la un capt i teit la cellalt,
vopsit pe jumtate, acoperit de cabluri, nesat de lzi i artnd n general ca un pacient care
murise pe masa de operaie i fusese lsat acolo s putrezeasc. i, ca i cum toate acestea nu ar fi
fost suficient de rele, Panache nici nu putea fi clintit din dan ultimul lucru pe care-l fcuse unul
dintre muncitori fusese s strice motorul unei macarale, care bloca drumul.
Fostul cpitan plecase deja, czut n dizgraie. Echipajul care fusese repartizat, strns pe puntea
de aterizare a elicopterului pentru a-l ntmpina, arta ca o aduntur de copii obligai s asiste la
sosirea unui unchi pe care nu-l puteau suferi, iar cnd Wegener ncercase s li se adreseze,
microfonul nu funcionase. ntr-un fel, asta sprsese ghinionul. Zmbind, el le fcuse semn s se
apropie i scoase un chicotit.
Oameni buni, rostise el. M numesc Red Wegener. n ase luni asta va fi cea mai bun nav
din Paza de Coast. n ase luni vei fi cel mai bun echipaj din Paza de Coast a Statelor Unite. Nu
eu sunt cel care va face asta, ci voi, iar eu doar o s v ajut puin. Deocamdat v dau liber tuturor,
pn cnd m lmuresc ce avem de fcut. Distracie plcut. Cnd v ntoarcei, trecem cu toii la
treab. Suntei liberi.
Din mulimea adunat se auzise un oh, fiindc se ateptau la ipete i urlete. Ofierii secunzi,
nou angajai, se priviser ridicnd din sprncene, iar tinerii ofieri care-i vedeau cariera ncheiat
i sfrind la buctrie fuseser ocai de uimire. nainte de-a vorbi cu ei, Wegener i chemase
alturi pe cei trei secunzi.
nti motoarele, spuse el.

Pot s scot cincisprezece la sut din capacitate toat ziua, dar cnd ncerc s folosesc
turboalimentatorul, totul se duce dracului ntr-un sfert de or, zisese secundul Owens. i nu de ce.
Mark Owens lucra cu motoarele Diesel ale Marinei de aisprezece ani.
Ne poi duce la Curtis Bay?
Dac nu v supr s dureze nc o zi, domnule cpitan.
Wegener lansase prima bomb.
Bun, fiindc plecm n dou sptmni i terminm acolo tot ce avem de montat.
Da o s dureze o lun pn-i gata motorul nou pentru macara, domnule, observase eful
echipajului, Bob Riley.
Macaraua nu se poate ntoarce?
E ars motorul, domnule cpitan.
La momentul potrivit o s ncolcim o parm de prova de partea din spate a macaralei.
Avem n faa noastr douzeci i cinci de metri de ap. Prindem crligul de macara i tragem uurel
nainte, ntoarcem macaraua, dup care ieim cu spatele, zisese cpitanul.
S-ar putea rupe, comentase Riley dup un moment.
N-o fi macaraua mea, dar, pentru numele lui Dumnezeu, nava e a mea.
Riley scosese un hohot de rs.
La naiba, ce bine-mi pare s te revd, Red scuz-m, domnule cpitan Wegener!
Misiunea numrul unu este s-o ducem la Baltimore ca s-o aranjeze cei de-acolo. S punem la
punct ce avem de fcut i s le lum pe rnd. Mai faci cafeaua aia bun, Navlositorule?
V fac praf, domnule, rspunse Oreza. Aduc un ibric.
Iar Oreza avusese dreptate. Dousprezece zile mai trziu Panache era ntr-adevr gata s ias n
larg, chiar dac nu mai mult de-att, fiind ncrcat cu lzi i utilaje pe punte. Macaraua fusese
ndeprtat din drum pn la ivirea zorilor, aa c nu observase aproape nimeni, iar cnd pichetul
de lucrtori i fcuse apariia n ziua aceea, le trebuiser cteva minute s-i dea seama c nava nu
mai era. Imposibil, i ziser ei. Nici mcar nu fusese vopsit toat.
Cu vopsitul se rezolvase n Strmtoarea Florida, ca de altfel i altceva, mult mai important.
Wegener se afla pe punte, moind n scaunul su de piele n timpul cartului dinaintea prnzului
cnd telefonul sunase strident, iar secundul Owens l invitase n camera motoarelor. Wegener
ajunsese acolo gsind singura mas de lucru acoperit cu planuri, iar un maistru aplecat deasupra
lor, asistat de eful lui.
N-o s v vin a crede, zisese Owens. Spune-i, biete.
Marinar Obrecki, domnule. Motorul nu este montat corect, rostise bieandrul.
Ce te face s crezi asta? ntrebase Wegener.
Motoarele Diesel mari folosite n marin, erau de tip nou, construite pentru a fi operate i
ntreinute foarte uor. n plus, existau manuale de folosire pentru fiecare lucrtor din camera
mainilor, iar n fiecare manual se gsea o schem care se utiliza mult mai uor dect planurile
fabricantului. O versiune mrit a schemei manualului fusese furnizat de fabricant i acum
constituia suprafaa laminat a mesei de lucru.
Domnule, motorul acesta seamn tare mult cu cel de la tractorul lui taic-meu, e mai mare,
dar
Te cred pe cuvnt, Obrecki.
Turboalimentatorul nu este instalat corect. Se potrivete cu planurile acestea, dar pompa de
ulei mpinge uleiul n sens invers prin turboalimentator. Schemele sunt greite, domnule. Civa
proiectani au zbrcit-o. Vedei? Conducta de ulei trebuia s intre aici, dar proiectantul a pus-o pe
partea cealalt a mbinrii, nimeni n-a bgat de seam i
Wegener rsese i privise spre secundul Owens.
Ct dureaz s-o dregem?
Obrecki zice c poate s-l porneasc mine pe vremea asta, domnule cpitan.
Domnule.
Era locotenentul Nichelson, maistrul mecanic.
E numai vina mea. Ar fi trebuit
Locotenentul atepta s se prbueasc cerul.

Lecia, domnule Nichelson, este c nu poi avea ncredere nici mcar n manual. Ai nvat
lecia asta?
Da, domnule!
Corect Obrecki, tu eti marinar de gradul unu, nu-i aa?
Da, domnule!
Greit. Eti mecanic de gradul trei.
Domnule, dar trebuia s trec un examen scris
Domnule Nichelson, tu ce zici, a trecut Obrecki examenul la?
Sunt absolut convins, domnule.
Aa v vreau. Mine pe vremea asta vreau s mergem cu douzeci i trei de noduri.
i de-atunci totul mersese ca pe roate. Motoarele sunt inima mecanic a oricrei nave i niciun
marinar n lume nu prefer o nav nceat uneia rapide. Cnd Panache atinsese douzeci i trei de
noduri i i meninuse viteza timp de trei ore, vopsitorii vopseau mai bine, buctarii gteau mesele
mai repede, iar tehnicienii strngeau uruburile puin mai mult. Nava lor nu mai era o ruin, iar
mndria rsrise printre membrii echipajului aidoma curcubeului dup o ploaie de var cu att
mai mult cu ct problema o rezolvase unul dintre ei. n zorii uneia din zile, Panache intrase
victorios n Portul Curtis Bay al Pazei de Coast. Wegener preluase comanda la crm i i
mpinsese dincolo de limit ntreaga pricepere pentru a-i face intrarea n for spre dan.
Btrnul, comentase unul dintre cei care manevrau parmele pe puntea de la prova, tie ntradevr cum s-i conduc blestemata aia de barc!
n ziua urmtoare apruse un afi pe panoul de la bordul navei: PANACHE: SUPER
ELEGANA MANIEREI SAU STILULUI. apte sptmni mai trziu, cuterul primise numirea
oficial i plecase n sud la Mobile, Alabama, pentru a ncepe lucrul. Avea deja o reputaie ce se
potrivea cu numele su.
Dimineaa aceea era ceoas, iar asta era n avantajul cpitanului, chiar dac nu i al misiunii.
Regele MCS era acum poliist. Misiunea Pazei de Coast se schimbase la mai mult de jumtatea
drumului n cursul carierei lui, dar sta nu era un lucru pe care s-l poi observa prea bine la malul
rului Columbia, unde dumanul nsemna nc vnt i valuri. Aceiai dumani vieuiau i n Golful
Mexic, dar apruse unul n plus: drogurile. Drogurile erau un lucru la care Wegener nu se gndise
prea mult. Pentru el erau nite lucruri pe care le prescria doctorul i pe care le luai aa cum scria pe
sticl, pn se terminau, dup care aruncai sticla. Cnd Wegener voia s se ameeasc, o fcea n
strvechiul stil marinresc cu bere sau trie dei o fcea din ce n ce mai rar, dat fiind c se
apropia de cincizeci de ani. i fusese ntotdeauna fric de ace fiecare om i are propria spaim
ascuns iar ideea c oamenii i nfigeau de bunvoie ace n mn l uimise mereu. Ideea de-a
sufla praf alb n nasul cuiva ei bine, era imposibil de crezut. Atitudinea sa nu mai prea att de
naiv dac o priveai prin prisma perioadei n care crescuse. tia c problema era real. Ca toi acei
care purtau uniform, o dat la cteva luni trebuia s dea o prob de urin pentru a dovedi c nu
folosea substane controlate. Un lucru pe care tinerii membri ai echipajului l acceptau ca pe ceva
firesc, dar un motiv de enervare i jignire la cei din generaia lui.
Traficanii de droguri reprezentau interesul su imediat, ns prioritatea numrul unu era o
sclipire pe ecranul radarului.
Se aflau la o sut de mile de coasta mexican, departe de cas. Iar Rhodes ntrzia. Proprietarul
sunase cu cteva zile n urm, spunnd c rmne n larg cteva zile n plus dar asociatului su i
se pruse foarte ciudat i telefonase la biroul Pazei de Coast. Investigaiile ulterioare scoseser la
iveal faptul c proprietarul, un afacerist bogat, se ndeprta rareori la mai mult de trei ore de mers
n larg. Rhodes naviga cu cincisprezece noduri.
Iahtul msura aproape douzeci de metri lungime, era destul de mare ca s ai nevoie de civa
oameni care s te ajute s-l conduci, dar destul de mic pentru ca legea s nu te oblige s ai atestat.
n iahtul mare, prevzut cu motor, ncpeau cincisprezece oameni, plus doi din echipaj, i costase
cteva milioane de dolari. Proprietarul, un constructor de imobile care-i avea propriul imperiu
dincolo de Mobile, era nceptor pe mare i un navigator prudent. Asta l fcea inteligent, i zise
Wegener. Prea inteligent ca s se aventureze att de departe n larg. i cunotea limitele, lucru rar

printre pasionaii de iahting, mai ales cei din ptura bogat. Pornise spre sud cu dou sptmni n
urm, de-a lungul coastei fcuse cteva opriri, dar ntrziase s se ntoarc i lipsise de la o ntlnire
de afaceri. Asociatul su spusese c n-ar fi lipsit fr motiv. O patrul aerian obinuit localizase
iahtul cu o zi n urm, dar nu ncercase s ia legtura cu el. Comandantul districtului hotrse c
ceva nu-i mirosea a bine n legtur cu asta. Panache era cel mai apropiat cuter, iar Wegener
primise telefonul.
aisprezece mii de iarzi. Ruta zero-apte-unu, raport secundul Oreza de la pupitrul
radarului. Vitez doisprezece. Nu se ndreapt spre Mobile, domnule cpitan.
Ceaa o s se ridice ntr-o or, poate o or jumate, hotr Wegener. Acum hai s ne apropiem.
nainte cu toat viteza, domnule ONeil. Ai interceptat: ruta, secundule?
Unu-ase-cinci, domnule.
Asta e ruta ta. Dac mai ine ceaa, cnd ne apropiem la dou-trei mile, ne-aezm exact la
pupa lor.
ONeil ddu ordinele necesare. Wegener se ndrept spre masa hrilor.
Unde crezi c se ndreapt, Navlositorule?
Timonierul-ef tras ruta care nu prea s duc undeva n mod special.
Merge cu viteza cea mai economic i pariez c nu spre un anume port din golf.
Cpitanul lu un compas i ncepu s-l plimbe de-a lungul hrii.
Iahtul mai are combustibil pentru se ncrunt Wegener. S zicem c a fcut plinul n
ultimul port. Poate s ajung destul de uor n Bahamas. Alimenteaz acolo i dup aia poate s
mearg oriunde pe Coasta de Est.
Vitezoman, fu de prere ONeil. Primul pe care-l ntlnesc de-o bucat bun de vreme.
De ce crezi asta?
Domnule, dac a avea o barc aa de mare, cu siguran n-a merge cu ea prin cea, fr
radar. Al lui nu funcioneaz.
Sper s te-neli, biete, rosti cpitanul. De cnd n-ai mai ntlnit unul ca el, secundule?
Cinci ani, poate chiar mai mult. Credeam c a trecut vremea lor.
O s aflm peste o or.
Wegener se ntoarse s priveasc din nou ceaa. Vizibilitatea se situa sub dou sute de iarzi. Se
uit apoi la ecranul radarului. Iahtul era cea mai apropiat int. Se gndi un minut, apoi mut
sistemul n poziie de ateptare. Rapoartele contraspionajului spuneau c traficanii de droguri
aveau aparate ESM care detectau transmisiile radar.
l punem din nou n funciune cnd ne-apropiem, s zicem la patru mile sau aa ceva.
Neles, domnule cpitan, ncuviin bieandrul.
Wegener se aez n scaunul lui de piele i i scoase pipa din buzunarul cmii. Se trezea
umplnd-o din ce n ce mai puin n ultima vreme, dar fcea parte din imaginea pe care i-o
construise. Cteva minute mai trziu, cartul de punte intrase n normal. Conform obiceiului,
cpitanul urca pe punte pentru a supraveghea dou ore din cartul de diminea cel asigurat de cel
mai tnr din echipaj dar ONeil era un puti strlucit i nu avea nevoie de atta supraveghere, cel
puin nu atunci cnd Oreza se afla n preajm. Navlositorul Oreza, fiul unui pescar din Gloucester,
avea o reputaie pe msura celei avute de cpitanul su. Cu trei cicluri petrecute la Academia Pazei
de Coast, el ajutase la pregtirea unei ntregi generaii de subofieri, aa cum se specializase
odinioar Wegener n instruirea recruilor.
Oreza era, de asemenea, un om care nelegea importana unei ceti de cafea bun i de un lucru
puteai fi sigur cnd soseai pe punte n prezena Navlositorului. Anume, c vei primi o ceac din
butura lui personal. Sosea exact la timp, servit n ceti speciale, folosite de Paza de Coast,
artnd mai curnd a vaze, cu fundul larg, acoperit cu cauciuc, nguste i rsfrnte la partea de sus,
form ce le mpiedica s se rstoarne sau s se verse. Fcute pentru a fi ntrebuinate pe
ambarcaiunile mici de patrulare, erau folositoare i pe Panache, care naviga destul de rapid.
Wegener abia dac observase.
Mulumesc, secundule, zise cpitanul lund ceaca.
A zice c mai avem vreo or.
Cam aa, ncuviin Wegener. Ajungem la locul btliei la zero-apte-cinci. Cine-i de

serviciu?
Domnul Wilcox, Kramer, Abel, Dowd i Obrecki.
Obrecki a mai fcut asta vreodat?
E biat de fermier. tie s in puca n mn. Riley l-a verificat.
Riley s-l nlocuiasc pe Kramer.
S-a ntmplat ceva, domnule?
E ceva ciudat n legtur cu el, zise Wegener.
N-am mai avut aa ceva de cnd Doamne, nici nu mai in minte cnd a fost, dar bine. l
chem pe Riley?
Cpitanul ncuviin din cap, Oreza l chem, iar Riley apru dou minute mai trziu. Cei doi
secunzi i cpitanul se strnser pe aripa punii. Tnrul subofier gsi foarte ciudat c Wegener
prea s aib mai mult ncredere n secunzi dect n popot, dar ofierii btrni aveau metodele
lor.
Panache tia valurile cu toat viteza. Fusese reglat la douzeci i trei de noduri, dar se prea c
depise de cteva ori i douzeci i cinci, ceea ce se ntmpla doar cnd nava era uoar, cu un
fund proaspt vopsit i pe o mare linitit. Chiar dac turboalimentatoarele trimiteau aer n
motoarele Diesel, viteza maxim era acum doar cu puin peste douzeci i dou de noduri. Asta
fcea ca tangajul s fie destul de puternic. Echipajul de pe punte cuta s-l compenseze stnd cu
picioarele deprtate sau, ca n cazul lui ONeil, plimbndu-se ct mai mult posibil. Condensul
aburise ferestrele punii. Tnrul subofier ddu drumul la tergtoare. ntors afar, pe aripa punii,
el privea undeva n cea. Nu-i plcea s cltoreasc fr radar. ONeil ascult, dar nu auzi dect
huruitul nfundat al motoarelor lui Panache.
Ceaa fcea asta. Ca un giulgiu umed nghiea vizibilitatea i absorbea zgomotul. Mai ascult un
minut, dar, n afar de motoarele Diesel, era numai murmurul scos de carena navei alunecnd pe
ap. nainte de a se ntoarce n cabina crmaciului, privi spre pupa. Vopseaua alb a cuterului l
ajuta s treac neobservat.
Nu mai avem nevoie de sirena de cea. Acolo rzbate soarele, anun el.
Cpitanul ncuviin din cap.
Se risipete n mai puin de o or. O s fie o zi clduroas. Buletinul meteo a sosit?
Au fost furtuni azi-noapte, domnule. n zona Dallasului, pe la miezul nopii. A fcut ceva
pagube. Cteva tornade au distrus o colonie de locuine pentru muncitori.
Wegener cltin din cap.
tii, trebuie s fie ceva n legtur cu coloniile astea de atrag blestemele
Se ridic n picioare, ndreptndu-se ctre radar.
Gata, secundule?
Da, domnule.
Wegener comut butonul de pe poziia de ateptare pe pornit, apoi cobor privirea sub streaina
de cauciuc a ecranului radar.
Ne-am apropiat, secundule. Direcia de contact unu-ase-zero, distana de tragere ase mii.
Domnule ONeil, vine exact la unu-opt-cinci. Oreza, spune-ne n ct timp ajungem n spatele lui,
din stnga.
Neles, domnule cpitan. ntr-un minut.
Wegener opri radarul i se ridic.
Ocupai poziiile de lupt.
Aa cum era prevzut, alarma i surprinse pe oameni dup ce fiecare apucase s mnnce micul
dejun. Bineneles c deja se vorbea. Exista undeva n cea un posibil traficant de droguri. Echipa
care era de serviciu la brci asambla Zodiacul de cauciuc. Fiecare avea cte-o arm; unul o arm
automat M-16, altul o puc de vntoare, iar restul pistoale Beretta calibrul 9 mm automat. n
fa, un marinar ncrca arma de calibrul 40 mm de la prova. Era un Befors de fabricaie suedez
care aparinuse pe vremuri unei nave de rzboi i era mai btrn dect toi cei aflai la bord, cu
excepia cpitanului.
La pupa, un marinar scotea husa de plastic de pe o mitralier M-2, de calibrul 50, care era
aproape la fel de veche.

A zice s facem stnga acum, domnule, zise Oreza.


Cpitanul deschise din nou radarul.
Stnga pn la zero-apte-zero. Distana pn la int este acum trei-cinci-zero-zero. O s ne
apropiem de babordul intei.
Ceaa se risipea. Vizibilitatea era acum de aproximativ cinci sute de iarzi, mai mult sau mai
puin, pe msur ce aburul se risipea. Oreza consult radarul n timp ce puntea se umplea cu
dispozitivul de lupt. Exista o nou int, la douzeci de mile distan, probabil un petrolier n drum
spre Galveston. Poziia sa fu nregistrat ca un lucru firesc.
Distana pn la prietenii notri este acum de dou sute de iarzi. Direcia constant la zeroapte-zero. Ruta i viteza intei sunt neschimbate.
Foarte bine. O s-l vedem peste aproximativ cinci minute.
Wegener se uit de jur mprejurul cabinei crmaciului.
Secunzii si foloseau binoclurile. Era o pierdere de energie, dar ei n-o tiau nc. Iei pe puntea
de la tribord i privi spre pupa, la dispozitivul brcii. Locotenentul Wilcox i fcu un gest cu
degetul mare ridicat. n spatele lui, ajutorul efului de echipaj, Riley, ncuviin cu o nclinare a
capului. Un subofier cu experien controla macaraua. Lansarea la ap a Zodiacului n asemenea
condiii de navigaie nu era mare lucru, dar marea avea metodele ei de a te lua prin surprindere.
Mitraliera de calibrul 50 era orientat prudent, cu eava n sus, iar un ncrctor se afla n partea
stng. Auzi din fa un zgomot metalic, ca i cum s-ar fi ncrcat mitraliera de calibrul 40 mm.
n mod normal ar fi trebuit s fim prin preajm ca s acordm asistent. Acum ne ncrcm
armele, i zise Wegener. Blestematele astea de droguri
i vd, zise un marinar aflat de cart.
Wegener privi nainte. Iahtul vopsit n alb era greu de observat n cea, dar un moment mai
trziu oglinda de la pupa se vedea perfect. Acum i puse ochelarii ca s citeasc numele. Empire
Builder. sta era. Nu exista pavilion, dar nu era ceva neobinuit. Deocamdat nu se vedeau
oameni, iar iahtul nainta ca i pn acum. De-asta alesese s se apropie dinspre pupa. nc de cnd
ieise primul om n larg, i zise el, nimeni nu se obosea s priveasc spre pupa.
O s aib o surpriz, zise ONeil ieind i alturndu-se cpitanului. Legea mrii.
Wegener se simi un moment iritat, dar i reveni.
Radarul nu se mic. Bineneles, poate c l-a stricat.
Iat fotografia proprietarului, domnule.
Cpitanul nu se uitase la ea pn atunci. Proprietarul avea n jur de patruzeci i cinci de ani. Era
evident c se cstorise trziu, fiindc i se raportase c avea la bord doi copii de opt i treisprezece
ani, n afara soiei. Un brbat nalt, cam de un metru nouzeci, chel i supraponderal, care sttea pe
ceva care semna cu un ponton, alturi de un pete-sabie destul de mare. Probabil c avusese mult
de furc cu el, i zise Wegener, judecnd dup pielea ars de soare din jurul ochilor i de la
marginea ortului. Cpitanul i scoase ochelarii.
Te apropii prea mult, observ el. Mai spre babord.
Neles, domnule.
ONeil se ntoarse n cabina crmaciului.
Idioilor, i zise Wegener. Ar fi trebuit s ne auzii pn acum. Ei bine, avea o metod ca s fie
sigur de asta. Bg capul n cabina crmaciului.
D-le deteptarea.
La jumtatea catargului, Panache avea o siren de tipul celor folosite la mainile de poliie i
ambulane, dar ceva mai mare.
O clip mai trziu sunetul ei uiertor aproape c-l fcu pe cpitan s tresar. Avu ntr-adevr
efectul scontat. nainte ca Wegener s numere pn la trei, din cabina crmaciului aflat pe iaht, i
fcu apariia cineva. Nu era proprietarul. Iahtul ncepu s se ntoarc n scurt, spre dreapta.
Idioii! mri cpitanul. ine aproape, ordon el imediat.
Cuterul coti i el spre dreapta. Iahtul se stabiliz puin la pupa pe msur ce viteza cretea, dar
vasul Rhodes n-avea idee de rapiditatea lui Panache. Peste alte dou minute cuterul se afla la
travers de iahtul care ncerca n continuare s se rsuceasc. Erau prea aproape s se foloseasc de
Befors. Wegener ordon ca mitraliera s trag peste prova lui Empire Builder.

Mitraliera de calibrul 50 trimise cinci rafale. Chiar dac nu vzuser cartuele mprocnd apa,
zgomotul era inconfundabil. Wegener intr ca s-i aduc portavocea.
Aici Paza de Coast a Statelor Unite. Aruncai ancora i pregtii-v de abordaj.
Aproape c le puteai vedea nehotrrea. Iahtul se rsuci din nou, spre stnga, dar viteza rmase
neschimbat un minut sau dou. Apoi la pupa apru un brbat care flutura un steag steagul
panamez, observ Wegener amuzat. Urmtoarea micare va fi s-i anune prin radio c nu aveau
dreptul s urce la bord. Amuzamentul se opri imediat.
Empire Builder, aici Paza de Coast a Statelor Unite. Suntei nav sub pavilion american i
vom urca la bord. Oprii-v ACUM!
Iahtul se opri. Pupa lui se ridic pe msur ce motoarele se opreau. Cuterul trebui s se retrag
brusc pentru a evita s treac peste nava din clasa Rhodes. Wegener se ntoarse afar i fcu semn
echipajului brcii. Cnd le capt atenia, mim gestul de a trage cadrul unui pistol mitralier. Era
felul lui de a transmite echipajului s fie prudent. Riley btu de dou ori cu palma n tocul
pistolului pentru a-l anuna pe cpitan c membrii echipajului nu erau proti. Zodiacul fu lansat.
Urmtoarea comand n megafon cerea echipajului iahtului s ias pe punte. Aprur doi oameni.
Din nou, niciunul dintre ei nu semna cu proprietarul. Mitraliera cuterului fu ndreptat spre ei ct
de stabil permitea tangajul. Asta era partea cea mai tensionat. Singurul mod n care cei de pe
Panache puteau s protejeze echipajul brcii era s deschid primii focul, dar asta era imposibil.
Paza de Coast nu pierduse nc pe nimeni n felul sta, dar era doar o chestiune de timp, iar
ateptarea nrutea lucrurile.
Pe msur ce Zodiacul nainta, Wegener nu-i scpa din ochi pe cei doi brbai. Acelai lucru l
fcea i locotenentul care sttea lng mitralier. Dei nu se vedea mei o arm, un pistol nu era prea
greu de ascuns sub o cma larg. Cineva ar fi fost nebun s trag n asemenea condiii, dar
cpitanul tia c lumea era plin de oameni nebuni petrecuse treizeci de ani salvnd asemenea
oameni. Acum i aresta pe aceia a cror nebunie era mult mai periculoas dect simpla prostie.
ONeil veni din nou lng el. Panache sttea pe loc, cu motoarele mergnd n gol i, din cauza
valurilor la travers, avea un tangaj pronunat, dar lent. Wegener privi din nou mitraliera de la pupa.
Marinarul intea aproape bine, iar degetele lui erau ncletate pe trgaci exact aa cum trebuiau s
fie. Parc auzea aievea cele cinci ncrctoare goale rostogolindu-se pe punte. Wegener se ncrunt
o clip. ncrctoarele goale erau un factor de risc. Cineva ar fi trebuit s ia un sac i s le strng.
Putiul de la mitralier putea s alunece pe unul i s trag din greeal
Se ntoarse. Zodiacul se afla la pupa iahtului. Foarte bine, urcau la bord pe acolo. l privi pe
locotenentul Wilcox urcnd primul i ateptndu-i apoi pe ceilali. Crmaciul se retrase dup
urcarea ultimului om, apoi se deplas repede nainte pentru a le acoperi avansarea.
Wilcox se ndrepta spre babord urmat de Obrecki care-i acoperea spatele, cu arma ndreptat
spre cer. Riley ptrunse n interior, urmat de cel care-i proteja spatele. Locotenentul ajunse la cei
doi brbai n mai puin de-un minut. Era ciudat s-i vezi vorbind, dar s nu auzi ce anume
comunicau.
Cineva spunea ceva. Capul lui Wilcox se rsuci repede ntr-o parte, apoi n cealalt. Obrecki
pi alturi i cobor arma. Amndoi brbaii se culcar pe burt, disprnd din raza vizual.
Pare s fi fost o explozie, domnule, observ sublocotenentul ONeil.
Wegener fcu un pas n cabina crmaciului.
Radio!
Unul dintre membrii echipajului i arunc un Motorola portabil. Wegener ascult, fr s
apeleze. Orice ar fi descoperit oamenii si, nu voia s le distrag atenia. Obrecki rmase cu cei doi
brbai, n timp ce Wilcox ptrunse n interiorul iahtului. Un lucru era clar ca lumina zilei, Riley
gsise ceva. Arma era ndreptat spre ei, iar ncordarea din braele biatului rzbtea pe deasupra
apei, pn la cuter. Cpitanul se ntoarse ctre mitraliorul a crui arm era aintit spre iaht.
Asigur arma aia!
Neles, rspunse marinarul ntr-o clip i i cobor minile ndreptnd arma n sus.
Subofierul de lng el tresri jenat. nc o lecie nvat. Peste-o or sau dou i vor urma
cteva cuvinte. Fcuser o greeal cu arma.
Dup o clip Wilcox apra din nou, urmat de Riley. eful echipajului ntinse dou perechi de

ctue subofierului, care se aplec s le pun. Trebuie s fi fost numai cei doi la bord; Riley i
puse pistolul n toc dup cteva clipe, iar arma lui Obrecki intea din nou cerul. Lui Wegener i se
pru c-l vede pe biat privind din nou sigurana. Fermierul i cunotea armele i nvase s trag
la fel cum nvase s trag i comandantul lui. Atunci de ce scosese sigurana? Radioul se auzi
exact n clipa cnd mintea lui Wegener i punea ntrebarea.
Domnule cpitan, aici este Wilcox.
Locotenentul se opri i amndoi brbaii ajunser fa n fa, la o distan de o sut de iarzi.
Sunt aici.
Situaia e grav, domnule e snge peste tot. Unul dintre ei cura salonul de jos, dar este
un adevrat dezastru aici.
Sunt doar ei doi?
Da. Doar doi oameni la bord. Le-am pus ctuele.
Mai verific o dat, ordon Wegener.
Wilcox i citise gndurile cpitanului: rmase cu prizonierii, lsndu-l pe Riley s caute. eful
echipajului apru trei minute mai trziu, cltinnd din cap. Vzut prin binoclu, faa lui prea
palid, observ Wegener. Ce-l fcuse pe Bob Riley s pleasc?
Doar tia doi, domnule. N-au acte. Nu cred c mai avem ce cuta
Bine, i mai trimit un om i i-l las pe Obrecki. Poi s conduci iahtul pn n port?
Sigur, domnule cpitan. Avem combustibil din belug.
La noapte o s fie cam vnticel, l avertiz Wegener.
Am verificat buletinul azi-diminea. Nicio grij, domnule.
n regul, stai s-l chem la ordine i s organizez lucrurile. Rmi pe recepie.
Am neles. Domnule, v recomand s trimitei o camer video aici, ca s fac o nregistrare
care s dubleze fotografiile.
O.K., o s soseasc peste cteva minute.
Baza Pazei de Coast avu nevoie de jumtate de or ca s obin acordul F.B.I. i D.E.A.
Ateptnd confirmarea, Zodiacul transport un alt membru al echipajului cu o camer portabil i
un casetofon. Unul dintre cei aflai la bord trase aizeci de cadre cu un aparat Polaroid, n timp ce
camera video nregistra totul pe band. Oamenii Pazei de Coast repuser n funciune motoarele
de pe Empire Builder, orientndu-l n direcia nord-vest, spre Mobile, i avnd cuterul la babord. Se
hotrse n sfrit c Wilcox i Obrecki puteau duce iahtul napoi la Mobile i c un elicopter urma
s-i ridice pe cei doi pasionai de iahting n acea dup-amiaz dac vremea o permitea. Era
drum lung pn la baza aerian. Panache ar fi trebuit s aib propriul elicopter, dar Paza de Coast
nu avusese fonduri. Un al treilea marinar fusese trimis pe iaht i sosise timpul s aduc prizonierii
pe Panache.
Secundul Riley i duse la pupa. Wegener l urmri pe eful echipajului cum i transbordeaz pe
Zodiac. Cinci minute mai trziu barca era deja la bord. Iahtul se ndrept spre nord-vest, iar cuterul
se ntoarse s-i continue patrularea. Primul cane urc pe punte din echipajul care fusese pe iaht era
marinarul care lucrase cu Polaroidul. i ntinse cteva cadre color.
Secundul a cules cte ceva ca s v arate, domnule cpitan. E mai ru dect se vede aici.
Ateptai pn vedei caseta. Am trimis-o deja la copiat.
Wegener i ddu fotografiile napoi.
O.K., totul merge n seiful cu probe. Pune-le lng celelalte. Spune-i lui Meyers s pun o
caset nou n camera video i-a vrea s povestii n faa camerei ce-ai vzut. tii cum e treaba.
S fim siguri c totul e-n regul.
Da, domnule.
Riley apru imediat. Robert Timothy Riley era un brbat care reprezenta tipul clasic de ajutor de
ef de echipaj. Un metru optzeci i peste nouzeci de kilograme, cu braele proase ca ale unei
gorile, curajul unui brbat care nu ducea sticla la ureche i o voce tuntoare, care putea acoperi
vuietul unei furtuni. Mna sa dreapt uria strngea cteva pungi de plastic cu mncare. Figura sa
lsa s se vad c furia luase locul strii de oc.
E un abator blestemat, domnule. De parc cineva a fcut s explodeze nite cutii cu vopsea
maronie doar c n-a vopsit. Isuse. la mai mic tocmai cura cnd i-am scos de-acolo. n salon e

o lad de gunoi cu o jumtate de duzin de tuburi de cartue. Pe astea dou le-am cules de pe covor
aa cum ne-au nvat, domnule cpitan. Le-am ridicat cu pixul i le-am rostogolit n pung. Am
lsat la bord dou arme, le-am bgat i pe ele n pungi. Dar sta nu-i lucrul cel mai ru.
Urmtoarea pung coninea o fotografie mic, nrmat. Trebuia s fi fost a proprietarului i
familiei lui. Venea la rnd punga ce coninea
Am gsit-o sub o mas. A fost i violat. Probabil i venise ciclul, dar asta nu i-a oprit. Poate
doar nevasta. Poate i fetia. n buctrie sunt cteva cuite de mcelrie, toate pline de snge. Cred
c au cioprit cadavrele i le-au aruncat peste bord. tia patru sunt deja hran pentru peti.
Droguri?
Cam douzeci de doze de pudr alb depozitate n cabinele echipajului. i nite marijuana,
dar seamn mai degrab cu o provizie personal. Nici mcar nu m-am obosit s folosesc trusa de
analiz, domnule. Nu mai conteaz. Asta-i curat crim i piraterie. Am vzut o gaur de glon n
punte. Red, n-am vzut aa ceva n viaa mea. Ceva ca n filme, da mai ru. Trebuia s fi fost
acolo, domnule.
Ce tim despre prizonieri?
Nimic. N-au scos dect nite mormieli, cel puin ct am fost eu prin preajm. N-au niciun
act la ei i n-am vrut s cotrobi pe-acolo dup paapoarte sau altceva. Am zis s las asta pe seama
poliitilor adevrai. Cabina crmaciului e curat. La fel i una dintre cabinele de comand. Wilcox
n-o s aib prea mult de furc s duc nava napoi i l-am auzit spunndu-le lui Obrecki i lui
Brown s nu ating nimic. Au combustibil destul la bord, pot s mearg cu toat viteza. Ajung cu
ea n Mobile nainte de miezul nopii, dac vremea ine tot aa. Frumoas barc.
Ridic din nou din umeri.
Adu-i aici, zise Wegener dup un moment.
neles.
Riley plec la pupa.
Wegener i umplu pipa, apoi trebui s-i aduc aminte unde pusese chibriturile. Lumea se
schimbase n timp ce era ocupat cu altceva, iar lui Wegener nu-i plcea asta. Era destul de periculos
aici. Vntul i valurile erau un posibil duman al omului. Marea i ateapt ntotdeauna ansa. Nu
conta ct de bun credeai c eti; o singur dat trebuia s uii, doar o dat, c nu trebuia s ai
ncredere n ea. Wegener era un om care nu uitase niciodat i i dedicase viaa protejndu-i pe cei
care uitau.
Faptul c-i amintea permanent de acest risc i c-i proteja pe cei care-l uitau i adusese o via
complet i plin de satisfacii. i plcea s fie ngerul pzitor din barca alb ca neaua. Niciodat nu
erai pierdut dac Red Wegener se afla n preajm. Aveai ntotdeauna o ans; ca el s ajung pn
n mormntul ud i bntuit de furtuni, i s te scoat de-acolo cu minile goale dar rechinii se
delectau acum cu patru oameni. Wegener iubea marea pentru toate capriciile ei, dar rechinii erau
ceva respingtor, iar el se gndea c acum mncau nite oameni pe care i-ar fi putut salva patru
oameni care uitaser c nu toi rechinii triau n mare, i spuse Wegener. Asta era schimbarea.
Pirateria. Cltin din cap. Aa i se spunea pe mare. Piraterie. Ceva despre care Errol Flynn fcea
filme n copilria lui Wegener. Ceva care luase sfrit cu dou secole n urm. Piraterie i crim,
partea care se omitea, de obicei, n filme. Piraterie, crim i viol, fiecare un delict capital pe
vremuri.
Drepi, mri Riley.
i ducea pe amndoi de brae. Erau nc nctuai, iar minile lui Riley i ineau s nu se
ndeprteze. i fcu apariia i Oreza, pentru a supraveghea micrile.
Amndoi aveau n jur de douzeci i cinci de ani i erau slabi. Unul era nalt, peste unu optzeci,
arogant i i fcuse o impresie ciudat cpitanului; era contient de buclucul n care intrase, nu-i
aa? Ochii lui ntunecai l priveau arztor pe Wegener care-l studia pe tnr tacticos, din spatele
pipei. Era ceva ciudat n legtur cu ochii lui, dar Wegener nu-i ddu seama ce.
Cum te cheam? ntreb cpitanul.
Nu primi niciun rspuns.
Trebuie s-mi spui cum te cheam, insist Wegener calm.
Apoi se petrecu ceva complet neobinuit. Brbatul nalt scuip pe cmaa lui Wegener. Urm o

perioad lung de timp n care cpitanul refuz s cread ceea ce se ntmplase, fr ca pe figura lui
s se citeasc mcar surpriza. Riley fu primul care reacion.
Nenorocitule!
eful echipajului l ridic pe prizonier ca pe o ppu de crp, rsucindu-l n aer i izbindu-l de
balustrada punii. Tnrul ateriz pe burt i pentru un moment pru s se fi rupt n dou. Aerul iei
uiernd din gura lui, iar picioarele se blbnir ncercnd s gseasc puntea, nainte de-a cdea
n ap.
Isuse, Bob, reui s rosteasc Wegener n vreme ce Riley l ridica napoi.
eful echipajului l rsuci i mna sa stng se nclet pe gtul brbatului, ridicndu-l de pe
punte cu un singur bra.
Dac nu reuise mai mult, cel puin Riley dinamitase arogana prizonierului. Pentru o clip
existase o fric autentic n ochii aceia, atunci cnd prizonierul se luptase s respire. Oreza l
adusese deja pe cellalt pe punte. Riley l trnti pe brbat lng el. Piratul Wegener se gndea
deja la el n aceti termeni se aplec nainte pn cnd fruntea lui atinse puntea. Icnea i se lupta
s respire, n vreme ce Riley, cel puin la fel de palid, ncerca s-i recapete stpnirea de sine.
Scuz-m, domnule cpitan. Cred c mi-am pierdut firea o secund.
eful echipajului sugerase clar c i cerea scuze doar pentru jena provocat comandantului su.
nchide-i, rosti el, iar Riley i duse pe amndoi la pupa.
Drace, observ Oreza calm, dup care i pescui batista i terse cmaa cpitanului. Isuse,
Red, ce se ntmpl?
Nu tiu, Navlositorule. Cred c suntem amndoi prea btrni ca s rspundem la ntrebarea
asta.
Wegener i gsi n sfrit chibriturile i reui s-i aprind pipa. Privi n largul mrii cteva
secunde, pn gsi cuvintele potrivite.
Cnd m-am nrolat m-a surprins un buctar btrn care spunea poveti despre Prohibiie. Dar
nimic nu era att de dezgusttor, povestea n aa fel nct prea un joc grozav.
Poate c oamenii erau mai civilizai pe vremuri, mormi Oreza.
Mai mult ca sigur c nu puteai s cari butur de zece milioane de dolari ntr-o barc cu
motor. Nu te-ai uitat niciodat la Incoruptibilii. Conflictele dintre bandele de atunci erau la fel de
respingtoare ca cele despre care citim acum. Poate chiar mai ru. Drace, nu tiu. Nu m-am nrolat
aici ca s fiu poliai, efule.
Nici eu, mormi Oreza. Noi mbtrnim, iar lumea merge mai departe i ne trage pe sfoar.
Totui, un lucru a fi vrut s nu se schimbe.
Care-i la, Navlositorule?
Timonierul-ef se ntoarse s-i fixeze cu privirea comandantul:
Ceva ce-am nvat la New London, acum civa ani. Obinuiam s asist la nite cursuri cnd
n-aveam altceva mai bun de fcut. Pe vremuri, cnd prindeau un grup de pirai puteau s aleag
varianta curii mariale i s rezolve lucrurile pe loc i tii ceva? A mers. Cred c de-asta a i
renunat la metoda asta.
F-le o judecat dreapt i dup-aia spnzur-i?
La dracu, de ce nu, domnule?
Lucrurile nu mai merg aa. Acum suntem civilizai.
Mda, civilizai.
Oreza deschise ua de la cabina timonierului.
Eu tiu ce-nseamn. Am vzut fotografiile.
Wegener zmbi, apoi se ntreb de ce. Pipa i se stinsese. n timp ce-i cuta din nou chibriturile,
se ntreb de ce nu renuna pur i simplu, dar pipa fcea parte din imagine. Btrnul lup de mare.
mbtrnea, i zise Wegener. O pal de vnt zbur chibritul pe care ncercase s-l azvrle,
aruncndu-l pe punte. Cum ai putut s uii s verifici direcia vntului? se ntreb n sinea lui,
aplecndu-se s-l ridice.
La jumtatea jgheabului de scurgere al punii se afla un pachet de igri. Wegener era fanatic n
privina cureniei pe nav i era gata s se burzuluiasc la oricine-ar fi aruncat pachetul gol, cnd
i ddu seama c el nu provenea de la cei noi din echipajul su. Pachetul era de Calverts, iar

asta, i aminti el vag, era o marc de igri latino-americane de la o fabric de igri din Statele
Unite. Era un pachet cartonat, cu capac i, din simpl curiozitate, l deschise. Nu erau igri. Cel
puin nu erau igri din tutun. Wegener pescui una. Nu erau rsucite manual, dar nici nu erau att
de minuios fabricate la fel cu cele scoase de o adevrat fabric de cancer american. Cpitanul
zmbi fr s vrea. Un fabricant inteligent inventase un mod ingenios de disimulare nu-i aa?
Artau ca nite igri adevrate sau poate erau mai uor de transportat aa. Probabil czuser din
buzunarul brbatului cnd Riley l rsturnase, i ddu seama Wegener ntr-un trziu. nchise
pachetul i l bg n buzunar. l va pune n seiful cu probe cnd va avea ocazia. Oreza se ntoarse.
tirile meteo. Frontul furtunii ne va ajunge nu mai trziu de 21.00. vnturile au crescut puin
n intensitate. Ateptm rafale pn la patruzeci de noduri. O s fie ceva vnt, domnule.
E vreo problem pentru Wilcox i iaht?
Mai aveau timp s-l ntoarc.
N-ar trebui s fie, domnule. A luat-o spre sud. Dinspre Tennessee vine un sistem de presiune
ridicat. Domnul Wilcox ar trebui s mearg ca-n palm, domnule cpitan, dar ar putea s fie puin
riscant pentru elicopter. N-am plnuit s vi-l trimit mai devreme de 18.00 i asta a apropie destul
de mult. O s traverseze zona frontal la ntoarcere.
Dar mine?
Ar trebui s se nsenineze nainte de rsrit, dup care s se instaleze sistemul de presiune
ridicat. O s ne cam zglie la noapte, dar dup aia o s avem patru zile de vreme bun.
Oreza nici nu ddu glas sfatului su. Nu era nevoie. Cei doi se nelegeau din priviri.
Wegener ncuviin cu o nclinare a capului.
Spune-le celor din Mobile s amne preluarea pn mine dup-amiaz.
Neles, domnule cpitan. N-are rost s rite un elicopter ca s remorcheze nite gunoaie.
Corect, Navlositorule. Asigur-te c Wilcox va primi buletinul meteo dac sistemul i
schimb direcia.
Wegener i privi ceasul.
Este timpul s-mi pun ordine n acte.
Deja ai avut o zi plin, Red.
ntr-adevr.
*
Cabina lui Wegener era firete cea mai ncptoare de pe vas i singura ncpere personal de la
bord, de vreme ce intimitatea i singurtatea erau luxul tradiional acordat unui cpitan. Dar
Panache nu era un vas de croazier, iar camera lui Wegener abia dac depea treizeci de metri
ptrai, dar avea baie proprie, ceea ce pe orice vas era un lucru pentru care merita s lupi. De-a
lungul ntregii sale cariere n Paza de Coast, actele fuseser un lucru pe care Wegener l evitase de
cte ori fusese posibil. Avea un ofier intendent, un tnr locotenent inteligent cruia i ddea de
lucru att ct putea s justifice n faa propriei contiine. Asta-i lsa ns dou-trei ore de lucru pe
zi. Cpitanul atac treaba cu entuziasmul unui om n drum spre spnzurtoare. Jumtate de or mai
trziu i ddu seam c era mai greu ca de obicei. Asasinii i distrgeau atenia. Crim pe mare, i
zise el, privind bibeloul din cloasonul de la tribord. Bineneles, nu era ceva neobinuit. Auzise de
cteva cazuri n decursul celor treizeci de ani, chiar dac nu fusese direct implicat n niciunul.
Existase un caz, pe coasta Oregonului, cnd un membru al echipajului i ieise din mini i
aproape c-i omorse un coleg se aflase apoi c bietul biat suferea de-o tumoare pe creier i c
mai trziu murise din cauza asta, i aminti Red. Point Gabriel ieise n larg, l preluase pe individ,
deja n cmaa de for, i apoi l predase. Aceasta fusese suprema form de violen experimentat
de Wegener pe mare. Cel puin cea generat de mna omului. Marea este suficient de periculoas i
fr s aib nevoie de asemenea lucruri. Gndul i revenea ca laitmotivul unei melodii. ncerc s-i
reia lucru, dar nu reui.
Wegener se ncrunt n faa propriei nehotrri. Chiar dac i plcea, chiar dac nu, actele intrau
n atribuiile lui. Reaprinse pipa n sperana c-l va ajuta s se concentreze. Dar nici asta nu-l ajut.
Cpitanul mormi o njurtur la adresa lui, jumtate de distracie, jumtate de suprare, i trecu n
baie s bea ap. Actele l chemau ns napoi. Se privi n oglind i constat c avea nevoie s se
rad.

Iar actele nu se rezolvau singure.


Eti btrn, Red, spuse el chipului din oglind. Btrn i senil.
Se hotr c trebuia s se brbiereasc. O fcu n felul su, demodat, cu castron i pmtuf,
singura concesie fcut modernului fiind aparatul cu lam mobil. Avea faa plin de spum i pe
jumtate brbierit cnd cineva btu la u.
Intr!
Ua se deschise, dndu-l la iveal pe secundul Riley.
Scuz-m, domnule cpitan, n-am tiut c
Nicio problem, Bob, ce s-a ntmplat?
Am prima versiune a raportului de bord, domnule.
M-am gndit c vrei s-aruncai o
privire. Avem declaraiile tuturor pe band audio i video. Myers a fcut o copie a nregistrrii de
pe iaht. Originalul este pus la probe ntr-o cutie ncuiat n seiful cu documente secrete, aa cum ai
ordonat. Am copia dac vrei s-o vedei.
E-n regul, las-o aici. Vreo veste de la musafirii notri?
Nu, domnule. Afar s-a fcut o zi tare frumoas.
Iar eu sunt ngropat n actele astea blestemate.
Secundul poate lucra din zori i pn-n sear, dar treaba comandantului nu se termin
niciodat, constat Riley.
Nu eti obligat s-i lingueti cpitanul.
Wegener reui s-i opreasc rsul numai pentru c se afla cu lama pe gt.
Cu umilin cer iertare cpitanului. i, cu permisiunea dumneavoastr, i eu mai am treab.
Putiul care a fost diminea la mitralier face parte din divizia de punte. Are nevoie de-o
lecie despre siguran. A ntrziat s abat eava din direcia iahtului. Totui, nu-i tia capul, rosti
Wegener, sfrind brbieritul. O s vorbesc personal cu Peterson.
n mod sigur n-avea nevoie de oameni care se joac cu lucruri din astea. O s vorbesc cu
flcul imediat ce-mi termin rondul.
O s fac i eu unul dup prnz o s avem de furc cu vremea disear.
Mi-a spus Navlositorul. Totul o s fie legat cum trebuie.
Ne vedem mai trziu, Bob.
Neles, spuse Riley i se retrase.
Wegener i strnse sculele de brbierit i se ntoarse la masa de lucru. Versiunea preliminar a
abordajului i raportul arestrii se aflau deasupra teancului de hrtii. Versiunea definitiv era n
curs de dactilografiere, dar lui i plcea ntotdeauna s citeasc prima versiune. n general, era cea
mai exact. Wegener o rsfoi n timp ce sorbea nite cafea rece. Fotografiile Polaroid erau bgate
n buzunarele unui film de plastic. Nu gsiser ceva mai bun. Nici pentru acte. Se hotr s bage
caseta video n aparatul su personal i s-o vad nainte de prnz.
Calitatea nregistrrii era cu cteva clase mai jos dect orice se putea numi profesional. S ii
camera nemicat pe un vas n tangaj era aproape imposibil i nu fusese suficient lumin pentru o
calitate decent a imaginii. Din aceste cauze, ea era neclar. Sunetul prinsese fragmente de
conversaie, iar ecranul se lumina brusc cnd declana bliul Polaroidului.
Era limpede c cei patru oameni muriser la bordul lui Empire Builder i c tot ce rmsese n
urma lor erau nite pete de snge. Nu rmsese mare lucru, dar imaginaia putea completa restul.
Patul de campanie din ceea ce fusese probabil cabina fiului era mbibat cu mult snge n partea sa
de sus. O mpuctur n cap. Alte trei grupuri de pete nsngerate decorau salonul principal. Era
ncperea cea mai spaioas a iahtului, locul unde se petrecuse distracia. Distracia, i zise
Wegener. Trei grupuri de pete nsngerate. Dou apropiate, unul mai distanat. Brbatul avea o
nevast atrgtoare i o fiic de treisprezece ani l obligaser s priveasc, nu-i aa?
Isuse, oft Wegener Asta fusese, nu-i aa?
l obligaser s priveasc, apoi i omorser pe toi mcelriser cadavrele i le aruncaser
peste bord.
Blestemaii!

2. Creaturi ale nopii


Numele de pe paaport era J.T. Williams, dar omul schimbase mai multe paapoarte. Acoperirea
obinuit era ca reprezentant al unei firme americane cu profil farmaceutic i era n stare s tin un
lung discurs pe tema diferitelor antibiotice sintetice. Putea s discute, de asemenea, probleme
legate de echipament greu ca reprezentant zonal pentru Caterpillar Tractor i mai avea alte dou
legende pe care le schimba la fel de uor cum i schimba hainele. Numele lui nu era Williams.
Era cunoscut n Conducerea Operativ a CIA sub numele de Clark, dar nici acesta nu era numele
real, chiar dac sub acesta locuise i i crescuse familia. n principal era instructor la coala de
ofieri superiori CIA, cunoscut ca Ferma, dar lucra ca instructor pentru c era foarte bun n ceea
ce fcea, iar din acelai motiv se ntorcea adeseori pe teren.
Clark era un brbat cu o constituie robust, peste un metru optzeci, cu o claie de pr negru i
obraji supi care-i trdau originea alturi de nite ochi albatri care scnteiau atunci cnd o dorea i
ardeau atunci cnd nu. Trecut bine de patruzeci de ani, Clark nu avea acea linie lbrat a taliei
care nsoete munca de birou, iar umerii si vorbeau prin anvergur despre programul de
gimnastic. Din aceast cauz, ntr-o epoc ce acorda atenie pregtirii fizice era destul de greu de
remarcat, n afara unui singur semn distinctiv. Pe antebra avea tatuat un sigiliu rou. Ar fi trebuit
s i-l scoat, dar valoarea lui sentimental l mpiedicase. Sigiliul fcea parte dintr-o motenire pe
care o alesese pe vremuri pentru el. Cnd fusese ntrebat despre tatuaj, n timpul unui zbor,
rspunsese sincer c fusese pe vremuri n Marin, iar apoi continuase minind despre cum i
finanase Marina studiile la colegiul de farmacie, inginerie mecanic sau alt domeniu. De fapt,
Clark nu avea facultate sau o alt atestare superioar, dei acumulase suficiente cunotine pe drum
ca s se specializeze n cel puin cteva domenii. Lipsa licenei l-ar fi fcut ar fi trebuit s-l fac
nepotrivit pentru poziia pe care-o deinea n Agenie, dar Clark avea un talent care era curios de rar
la majoritatea agenilor de spionaj din Vest. Faptul c se transformase ntr-un ofier superior foarte
capabil mai ales pentru misiuni speciale scurte era cu att mai oportun pentru Agenie. Clark
reprezenta un fel de legend, chiar dac numai o mn de oameni de la Langley cunoteau motivul.
Exista un singur maior Clark.
Ce v aduce n ara noastr, seor Williams? ntreb funcionarul oficial de la imigrri.
Afacerile. i sper s pot pescui nainte de-a m ntoarce acas, rspunse Clark n spaniol.
Vorbea fluent ase limbi i putea trece drept originar n trei dintre ele.
Vorbii excelent spaniola.
Mulumesc. Am crescut n Costa Rica, mini Clark, care era deosebit de bun i la asta. Tatl
meu a lucrat acolo civa ani.
Da. Mi-am dat seama. Bun venit n Columbia.
Clark se ndeprt s-i recupereze bagajele. Atmosfera era rarefiat, observ el. Deprinderea
zilnic de a alege l ajuta, dar i aminti n sinea lui s atepte cteva zile nainte s ncerce ceva cu
adevrat obositor. Se afla pentru prima dat n ara asta, dar ceva i spunea c nu va fi i ultima.
Toate operaiunile importante ncepeau cu recunoaterea. Asta era misiunea lui curent. Obiectul
recunoaterii furniza informaii despre care va fi adevrata lui misiune. Mai fcuse asemenea
lucruri i nainte, i spuse Clark n sinea lui. De fapt, o asemenea misiune fusese motivul pentru
care CIA l racolase, i schimbase identitatea i-i oferise viaa pe care-o ducea de aproape douzeci
de ani.
Unul dintre lucrurile deosebite n Columbia era c autoritile ddeau permisiunea oamenilor s
introduc arme de foc n ar fr s ntmpine prea multe piedici. Clark nu se obosise de data asta.
Se ntreb dac data viitoare va fi puin diferit. tia c nu putea s rezolve problema prin eful
bazei. La urma urmei, eful bazei nici nu tia mcar c el se afla aici. Clark se ntreb de ce, dar
ridic din umeri nepstor. Nu asta-l interesa pe el. Ci misiunea.

*
Forele Armate ale Statelor Unite reintroduseser doar cu civa ani n urm ideea Diviziei de
Infanterie (Uoar). Unitile nu erau prea greu de constituit. Trebuia doar s se aleag o Divizie de
Infanterie (Mecanizat) creia i se lua tot echipamentul (Mecanizat). Ce rmnea n urm era o
organizaie a Comandamentului Forelor Aeriene Militare, de cel puin o mie cinci sute de oameni,
al cror TOE (Tabel de Organizare i Echipament) era chiar mai sumar dect cel al unei divizii
aeropurtate, de obicei cu cel mai puin echipament dintre toate i n consecin putnd fi transportat
n cel mult cinci sute de zboruri. Dar diviziile infanteriei uoare, sau LID, cum ajunseser s fie
cunoscute, nu erau att de folositoare cum i-ar putea imagina un observator ntmpltor. Nici pe
departe.
Pentru crearea lupttorilor uori, armata hotrse s se ntoarc la timpurile imemoriale ale
istoriei. Orice lupttor nzestrat cu gndire putea confirma c existau dou feluri de lupttori:
infanteristul i cei care, ntr-un fel sau altul, sprijineau infanteria. Mai mult ca orice, LID-urile era
instituii superioare pentru cei mai talentai membri ai infanteriei. Acesta era locul n care Forele
Armate i educau sergenii cu metodele de pe timpuri. Ca dovad de recunoatere, Forele Armate
desemnaser cu mult grij pe civa dintre cei mai capabili ofieri la conducerea ei. Coloneii care
comandau brigzile i generalii aflai la comanda diviziilor erau veterani ai rzboiului din Vietnam,
ale cror amintiri despre conflictul amar includeau admiraia pentru inamicii lor mai ales pentru
felul n care Viet Cong i NVA transformaser lipsa lor de echipament i armament ntr-un avantaj.
Nu exista niciun motiv, hotrser creierele Forelor Armate, pentru care soldaii americani s nu
aib aceeai pricepere n lupta de teren pe care-o dobndiser soldaii lui Vo Nguyen Giap; i nc
mult mai mult mai bine-ar fi fost dac aceste nsuiri ar fi fost nsoite de fascinaia tipic american
n privina echipamentului i a armamentului. Ceea ce rezultase erau patru divizii de elit, a 7-a din
Fort Ord, California, a 10-a la Fort Drum, New York, a 25-a la Schofield Barracks, Hawaii, i a 6-a
la Fort Wainwright, Alaska. Ciudat, fiecare dintre ele avea probleme n a-i stpni sergenii i
ofierii comandani de companii, dar asta fcea parte din planul general. Lupttorii infanteriei
uoare duceau o via foarte ncordat i, apropiindu-se de treizeci de ani, chiar i cei mai buni
dintre ei ajungeau s tnjeasc s poat porni la lupt ntr-un elicopter sau ntr-un transportorblindat, eventual s reueasc s-i petreac o perioad de timp rezonabil mpreun cu nevestele
tinere i copiii lor, n loc s se care pe dealuri. Astfel, cei mai buni dintre ei, cei care rmseser
s urmeze cursurile dificile ale NCO, organizate n fiecare divizie, nvaser c sergentul trebuia
s acioneze uneori fr ordinul locotenentului, alturndu-se formaiunilor grele care cuprindeau
restul armatei i aducnd cu ei deprinderi pe care n-aveau s le uite vreodat. LID erau pe scurt
instituii uzine n care Forele Aeriene fabricau sergeni cu extraordinare caliti de conductori i
ndrumtori n privina adevrurilor implacabile ale rzboiului iar asta se reducea ntotdeauna la o
mn de oameni cu bocanci plini de noroi i uniforme urt mirositoare, care erau n stare s
foloseasc terenul i ntunericul ca aliai pentru a semna moarte printre semenii lor.
Sergent Domingo Chavez era unul dintre ei. Cunoscut sub porecla Ding de ctre cei din grupa
lui, avea douzeci i ase de ani. Deja veteran cu nou ani vechime, ncepuse ntr-o band din Los
Angeles, iar bunul sim nnscut compensase educaia lui precar hotrse c n-avea niciun viitor
n lumea interlop cnd un prieten bun de-al su murise ntr-un schimb de focuri al crui scop nu
reuise niciodat s-l descifreze. Lunea urmtoare, diminea, luase autobuzul spre cel mai apropiat
birou de recrutare, dup ce fusese respins de cei de la Marin. n ciuda faptului c era aproape
analfabet, sergentul de la recrutri l nregistrase imediat aciunea fusese scurt, iar putiul i
exprimase dorina s mearg la infanterie, aa c avusese grij s completeze dou rubrici goale pe
raportul lunar al sergentului.
Mai mult, tnrul dorea s nceap imediat. Nici nu putea fi mai convenabil pentru sergentul de
la recrutri.
Chavez nu avusese prea multe idei despre cum va fi serviciul militar, iar majoritatea lor se
dovediser a fi greite. Dup ce i pierduse prul i barba care-l fceau s semene cu un oarece,
nvase c inteligena nu fcea doi bani fr disciplin i c Armata nu tolera obrznicia. Lecia o
primise n spatele unor barci vopsite n alb, din minile unui sergent-instructor cu faa neagr ca
ntunericul junglei. Descoperind c Armata nsemna, de asemenea, o ierarhie cu reguli stricte,

rmsese n limitele lor i treptat se transformase ntr-un recrut peste medie. Ca fost component
al unei bande de strad, tia deja ce nsemnau camaraderia i spiritul de echip i i fusese destul de
uor s redirecioneze aceste trsturi n direcii pozitive. Pn la sfritul perioadei de instrucie,
constituia sa firav devenise zvelt i puternic asemenea unui cablu de oel, aspectul su fizic
fiind un lucru de care era foarte mndru, i se descurca deja bine cu toate armele din dotarea
infanteriei. Unde n alt parte, se ntrebase n sinea lui ntr-o bun zi, i mai dau o mitralier i te
pltesc s tragi?
Dar soldaii se instruiesc, nu se nasc. Primul dispozitiv al lui Chavez a fost Coreea, unde-a
nvat despre dealuri i ct de mortale pot s fie bandele inamice, de vreme ce serviciul pe DMZ
nu putea fi numit nici pe departe sigur. Disciplina, a nvat el acolo odat pentru totdeauna, avea
un scop real. Te inea n via. Un grup mic de iscoade nord-coreene aleseser o noapte ploioas ca
s strpung liniile ocupate de unitatea lui, n scopuri cunoscute doar de comandanii lor. n drum,
dduser peste un post de ascultare nemarcat ai crui ocupani americani se hotrser s doarm
noaptea i s nu se mai trezeasc niciodat. Unitile ROK i-au interceptat i ucis mai trziu pe
invadatori, dar Chavez fusese cel care-i descoperise pe brbaii din plutonul lui cu gturile tiate n
acelai stil cum vzuse n cartierul n care crescuse. Armata, realizase el imediat, era o afacere
serioas, o afacere pe care dorea s-o stpneasc perfect Sergentul de pluton observase primul, apoi
i locotenentul. Chavez era interesat de lectur, ncercnd chiar s ia notie. Realiznd greutatea lui
de-a citi i scrie lucrurile pe care le memorase nainte, conductorul de pluton primise ajutorul
PFC.
Strduindu-se din greu n timpul liber, nainte de sfritul anului Chavez reuea s treac cu bine
un test echivalent cu absolvirea liceului din prima ncercare! O spusese tuturor celor care-l
ascultau n seara aceea i devenise specialist clasa a patra, ceea ce-i aducea un venit suplimentar de
cincizeci i opt de dolari i cincizeci de ceni pe lun. Locotenentul su nu a neles n ntregime,
spre deosebire de sergentul de pluton, c Chavez a fost schimbat complet de acele evenimente.
Dei avusese ntotdeauna mndria tipic latino-americanilor, o anumit parte din soldatul de
optsprezece ani nelesese acum c fcuse ntr-adevr un lucru de care s fie mndru. Din aceast
cauz se simea ndatorat Forelor Armate i, datorit adncului su sim al onoarei, ce fcea parte
din motenirea sa cultural, era o datorie pe care avea s-o plteasc muncind toat viaa.
Anumite lucruri nu dispar niciodat. Ding cultiv pregtirea fizic. Aceasta se datora ntr-o
oarecare msur staturii sale mici doar un metru aptezeci dar ajunse s neleag, de asemenea,
c lumea nconjurtoare nu era un teren de fotbal: cei mai rezisteni care duceau greul erau cel mai
adesea lupttorii agili i zveli. Chavez ajunsese s adore alergarea i s tie s se bucure de o
transpiraie bun. Din cauza asta, numirea sa n divizia a 7-a Infanterie (Uoar) a fost aproape
inevitabil. Dei ncartiruit la Ford Ord, lng Monterey, pe coasta Californiei, diviziei a 7-a se
antrena departe, n josul coastei, la Hunter-Liggett Military Reservation, pe vremuri un domeniu
ntins al familiei Hearst. Un loc cu o vegetaie minunat n iernile umede. Hunter-Liggett devenea
un peisaj selenar sub soarele verii din California, un inut cu dealuri abrupte i sterpe, copaci
diformi i noduroi i iarb care se pulveriza sub bocanci. Chavez se simea ca acas. Sosise ca
proaspt sergent E-5, fiind trimis imediat la cursul de comandani de dou sptmni, organizat de
divizie, o coal ce pregtea sergeni de grup i care, de asemenea, netezea drumul spre admiterea
la Ranger School din Ford Benning, Georgia. ntors de la cel mai riguros curs de pregtire al
armatei, Chavez era mai puternic i mai stpn pe sine ca oricnd. ntoarcerea la Fort Ord a coincis
cu sosirea unui nou contingent de recrui n batalionul su. Ding Chavez a fost desemnat s
comande o grup de absolveni spilcuii, proaspt ieii de la pregtirea superioar de infanterie.
Sosise prima scaden pentru tnrul sergent. Forele Armate investiser mult timp i pregtire n
el, iar acum sosise timpul s pregteasc la rndul su nou proaspt recrui i, de asemenea, sosise
timpul ca Armata s se conving dac Chavez avea stof de conductor. Prelu comanda grupei
asemenea unui tat adoptiv al unei familii numeroase i nesupuse care-i ntmpina copiii proaspt
sosii. Voia s se scoat ceva bun din ei fiindc erau ai lui i, pentru c erau ai lui, era al naibii de
sigur c aa va face.
nvase de asemenea la Fort Ord adevrata art de-a fi soldat, deoarece tacticile de lupt ale
infanteriei constituiau pentru un soldat o expresie a artei. Repartizat la compania Bravo, batalionul

3 din Regimentul 17 Infanterie al crui oarecum ambiios moto era Ninja! Noi suntem stpnii
Nopii!, Chavez ieea n teren cu faa acoperit cu vopsea de camuflaj n divizia a 7-a Infanterie
Uoar chiar i piloii elicopterelor foloseau vopsea de camuflaj i i nvase meseria foarte bine
n timp ce-i instruia oamenii. Dar cel mai mult, ajunsese s ndrgeasc noaptea. Chavez nvase
s se deplaseze pe sine i echipa lui la fel de silenios ca o briz uoar. Obiectivul acestor misiuni
era n general acelai. Neavnd posibilitatea s fac fa dumanului din punct de vedere numeric,
Chavez era antrenat s duc la bun sfrit treaba cea mai grea, caracteristic lupttorului de gheril:
raiduri i ambuscade, infiltrri i spionaj. Metoda lor era camuflajul, iar surpriza arma lor s apari
acolo unde eti ateptat mai puin, s loveti cu maxim violen, apoi s dispari n ntuneric nainte
ca tabra duman s poat reaciona. Asemenea lucruri fuseser ncercate pe vremuri pe americani
i era cel puin corect ca americanii s-nvee s ntoarc favorurile. ntr-un cuvnt, Domingo
Chavez era un brbat pe care apaii sau Viet Cong-ul l-ar fi recunoscut ca pe unul de-al lor sau ca
pe unul dintre cei mai periculoi inamici ai lor.
Hei, Ding! strig sergentul de pluton. Te cheam lentul.
Fusese o zi grea la Hunter-Liggett, care se sfrise la dou ore dup rsrit. Exerciiul durase
aproape nou zile i pn i Chavez l resimea. Nu mai avea aptesprezece ani, l anunau
picioarele cu oarecare amuzament. Cel puin era ultima asemenea misiune cu Ninja. Ciclul se
terminase, iar urmtoarea repartiie era de subofier la coala de pregtire de la Fort Benning,
Georgia. Chavez era extraordinar de mndru de asta.
Armata l nvase multe lucruri pentru ca acum s fie un exemplu pentru tinerii recrui.
Sergentul se ridic n picioare, dar, nainte de-a porni n direcia locotenentului, se scotoci n
buzunar i scoase o stea zburtoare. nc de pe vremea cnd colonelul cptase obiceiul de a-i
numi lupttorii Ninja, micile proiectile ucigae de oel deveniser nelipsite din arsenalul oamenilor
si.
Oarecum spre ngrijorarea mai-marilor zilei. Dar exista ntotdeauna o porti pentru cei buni,
iar Chavez era unul dintre ei. Arunc steaua cu o zvcnire puternic a ncheieturii minii i o
nfipse un centimetru ntr-un copac aflat la cinci metri distan. O recuper n drum spre eful su.
Da, domnule! rosti Chavez, lund poziie de drepi.
Pe loc repaus, sergent, spuse locotenentul Jackson.
Sttea rezemat de-un copac pentru a-i risipi ncordarea din picioarele pline de bici. Absolvent
al West Point n vrst de douzeci i trei de ani, nva acum ct de greu era s ii pasul cu soldaii
pe care trebuia s-i conduc.
Am primit un telefon. Vor s te ntorci la cartierul general. Ceva legat de hrtiile tale de
transfer. Poi s pleci cu un zbor de aprovizionare. Elicopterul va fi aici ntr-o or. Apropo, ai fcut
treab bun azi-noapte. O s-mi par ru c te pierd, Ding.
Mulumesc, domnule.
Jackson nu era ru pentru un tnr ofier. Crud, firete, dar se strduia din greu i nva repede.
i adres brbatului mai tnr un salut morocnos.
Ai grij de tine, sergent, spuse Jackson i se ridic pentru a-i ntoarce salutul regulamentar.
Noi suntem stpnii nopii, domnule, rspunse Chavez n stilul lupttorilor Ninja din
batalionul 3, Divizia 14 Infanterie.
Douzeci i cinci de minute mai trziu se urca la bordul unui elicopter Blackhawk Sikorsky UH60 A pentru drumul de ntoarcere de cincizeci de minute, spre Ord. Tocmai cnd urca la bord,
sergentul major al batalionului i nmn un mesaj. Chavez avea la dispoziie o or ca s se
aranjeze nainte de a aprea n biroul G-l al diviziei sau n biroul efului de personal.
Fcu un du prelungit ca s ndeprteze sarea i culorile rzboiului, dar reui s ajung mai
devreme, mbrcat n cel mai bun costum de camuflaj BDU pe care-l avea.
Hei, Ding, spuse un alt sergent instructor care lucra la G-l pn i se vindeca piciorul rupt.
Tipul te-ateapt n sala de edine, la captul coridorului de la etajul doi.
Despre ce-i vorba, Charlie?
S fiu al naibii dac am idee. Tot ce tiu e c un colonel a vrut s te vad.
Drace, trebuia s m i tund, mormi Chavez, urcnd cu zgomot scrile de lemn.
Bocancii lui ar fi avut, de asemenea, nevoie de mai mult atenie. Nepotrivit inut n care s

apari n faa unui colonel scoros, dar Chavez merita s fie totui avertizat. sta era unul din
lucrurile cele mai amuzante n Armat, i zise sergentul. Regulile erau valabile pentru toi. La
urma urmei, nu mai rmnea mult vreme acolo. Actele pentru Fort Benning erau deja ntocmite i
se ntreb cum artau rncuele grase din Georgia. Tocmai rupsese legtura cu o prieten stabil.
Poate c felul de via mai stabil al unui ofier instructor i va permite s
Intr, tun o voce n replic la btaia lui n u.
Colonelul edea n spatele unui birou ieftin de lemn. Purta un sacou negru deasupra unei cmi
de culoarea lmii verzi i avea un ecuson pe care era scris SMITH. Ding lu poziia de drepi.
Sergent Domingo Chavez, la ordinele dumneavoastr, domnule.
O.K., repaus i ia loc, sergent. tiu c ai avut o perioad destul de agitat. E nite cafea n
colul la, dac vrei.
Nu, mulumesc, domnule.
Chavez se aez i aproape c se relax puin, pn observ dosarul su cu date personale aezat
pe birou. Colonelul Smith l ridic, deschizndu-l. Faptul c cineva i rsfoia dosarul personal
era, de obicei, un motiv de ngrijorare, dar colonelul i ridic privirea i zmbi relaxat. Chavez
observ c acest colonel Smith nu avea nsemnele unitii deasupra ecusonului de identificare,
nici mcar simbolul clepsidrei cu baionet al Diviziei a 7-a Infanterie Uoar. De unde venea? Cine
era tipul sta?
Arat al dracului de bine, sergent. A zice c peste doi sau trei ani vei fi un pariu ctigat
pentru E-7. Vd c ai fost i-n sud. De trei ori, nu-i aa?
Da, domnule. Am fost de dou ori n Honduras i o dat n Panama.
Te-ai descurcat bine de fiecare dat. Scrie aici c vorbeti excelent spaniola.
Aa am crescut, domnule.
Era un lucru pe care-l dezvluia tuturor accentul su. Voia s afle despre ce era vorba, dar
sergenii nu puneau asemenea ntrebri coloneilor. Oricum, dorina i se ndeplini.
Sergent, noi adunm o echip special i vrem s faci parte din ea.
Domnule, am primit ordine noi i
tiu asta. Cutm oameni care s aib i nclinaii pentru limbi strine i drace, cutm cei
mai buni lupttori de gheril. Din recomandrile pe care le vd, se pare c eti unul dintre cei mai
buni din divizie.
Erau i alte criterii pe care colonelul Smith nu voia s le aprofundeze. Chavez era necstorit.
Prinii lui muriser amndoi. Nu avea rude apropiate sau cel puin nu scria i nu suna frecvent pe
cineva. Nu se potrivea perfect tiparului mai existau cteva lucruri pe care ar fi trebuit s le aib
dar tot ce vzuser era promitor.
E o nsrcinare special. Ar putea fi puin cam periculoas, dar cel mai probabil nu. nc nu
tim sigur. O s dureze cteva luni, ase cel mult. La sfrit vei obine un E-7 i-i vei alege
repartiia.
Ce presupune aceast nsrcinare special, domnule? ntreb Chavez radios.
ansa de-a obine un E-7 cu un an sau doi mai devreme i captase imediat ntreaga atenie.
Asta nu-i pot spune, sergent. Nu-mi place s-mi recrutez oamenii legai la ochi, mini
colonelul Smith, dar am primit i eu nite ordine. Pot s-i spun c vei fi trimis undeva la est de
locul sta, pentru o pregtire intensiv. Poate c se va opri la asta, poate c nu. Dac se oprete aici,
promovarea i repartiiile rmn valabile. n cazul c va continua, o s fii trimis probabil undeva
pentru a-i pune n practic nsuirile tale speciale. O.K., i pot spune c este vorba de o echip cu
o misiune secret. N-o s te trimitem n Nicaragua sau undeva n genul sta. N-o s fii trimis s
duci un rzboi secret.
Aceast declaraie nu era, din punct de vedere tehnic, o minciun. Smith nu tia exact ce
presupunea misiunea i nu fusese mputernicit s fac speculaii. El primise lista problemelor
necesare acestei misiuni, iar sarcina lui, aproape finalizat, era s gseasc oamenii care o puteau
duce la ndeplinire oricare ar fi fost.
Oricum, asta-i tot ce pot s-i spun. Ceea ce-am discutat pn acum trebuie s rmn ntre
noi asta nseamn c n-ai voie s discui cu nimeni fr acordul meu, ai neles? spuse brbatul pe
un ton hotrt.

Am neles, domnule.
Sergent, am nvestit mult timp i muli bani n tine. A sosit scadena. ara are nevoie de tine.
Avem nevoie de ceea ce tii. Avem nevoie de ceea ce tii s faci.
Problema fiind pus n felul sta, Chavez tia c nu prea avea de ales. De asemenea, o tia i
Smith. Tnrul atept aproape cinci secunde nainte de-a rspunde, ceea ce era mai puin dect
se atepta colonelul.
Cnd trebuie s plec, domnule?
Smith trecu direct la afaceri. Din sertarul din mijloc al biroului scoase un plic de hrtie. Pe el
era scris CHAVEZ cu un marker.
Sergent, mi-am permis s fac cteva lucruri n locul tu. Ai nuntru fia medical i pe aceea
cu situaia ta financiar. Am aranjat deja s-i scot foaia matricol ntr-o form ct de ct legal
pentru ca s administreze cineva fondurile pentru tine i arunci o privire?
Chavez ncuviin, dei capul su se nclin uor. Oricine-ar fi fost acest colonel Smith, avea
ceva influen ca s manevreze att de repede actele prin birocraia legendar a Armatei americane.
Foaia matricol nsemna de obicei cinci zile de ateptare. Lu plicul din mna colonelului.
mpacheteaz-i echipamentul, iar la 18.00 s fii aici. Nu te obosi s te tunzi sau chestii de
genul sta. O s-i lai prul s creasc o vreme. Eu o s aranjez lucrurile cu cei de la parter. i tine
minte: nu discuta asta cu nimeni. Dac te ntreab cineva, trebuie s raportezi ceva la Fort Benning
cu cteva zile mai devreme. Asta-i misiunea ta i a vrea s-o respeci ntocmai.
Colonelul Smith se ridic n picioare i i ntinse mna n timp ce rostea o nou minciun,
amestecat cu o urm de adevr.
Ai fcut ceea ce trebuia. Am tiut c ne putem baza pe tine, Chavez.
Noi suntem stpnii, domnule.
Eti liber.
Colonelul Smith repuse dosarul cu date personale n servant. i cu asta, basta. Majoritatea
oamenilor se aflau deja n drum spre Colorado. Chavez era printre ultimii. Smith se ntreb cum
se vor rezolva lucrurile. Numele lui adevrat era Edgar Jeffries i fusese pe vremuri ofier n
Armat, dar trecuse mult vreme de cnd ieise; apoi fusese angajat de Agenia Central de
Informaii. Se trezi dorindu-i ca lucrurile s se desfoare conform planului, dar lucra de prea mult
timp pentru Agenie ca s-i mai fac asemenea iluzii. Nu era la prima misiune de recrutare. Nu
toate se desfuraser bine i conform planului. Pe de alt parte, Chavez i ceilali se nrolaser
voluntar n armata rii, i prelungiser voluntar termenul i tot voluntar se hotrser s accepte
propunerea lui de-a face ceva nou i diferit. Lumea era un loc periculos, iar aceti patruzeci de
oameni luaser o decizie contient de-a exercita una dintre cele mai periculoase meserii. Pentru el
era un fel de consolare i, dat fiind c Edgar Jeffries avea o contiin, avea nevoie de consolare.
Mult noroc, sergent, rosti el n oapt, ca pentru sine.
Chavez avu o zi grea. Dup ce se schimb n haine civile, i spl uniforma de instrucie i
echipamentul, apoi i mpachet fot echipamentul pe care nu-l lua cu el. Echipamentul trebuia
splat pentru c erai obligat s-l predai n stare mai bun dect l luasei, aa cum pretindea
sergentul Mitchell. Pn cnd sosi de la Hunter-Liggett la 13.00 i restul plutonului, treaba lui era
terminat. Activitatea fu consemnat de ofierul de serviciu i curnd apru sergentul comandant de
pluton.
De ce i-ai strns lucrurile, Ding? ntreb Michell.
M-au chemat mai devreme de la Benning, de asta m-au adus dimineaa cu elicopterul.
Locotenentul tie?
Probabil c i-au spus cred c-au anunat la cancelaria companiei, nu?
Chavez era puin jenat. l deranja c trebuia s-l mint pe comandantul de pluton. Bob Mitchell
i fusese prieten i profesor n cei aproape patru ani petrecui la Fort Ord. Dar primise ordin de la
un colonel.
Ding, mai trebuie s afli ceva n legtur cu actele. Vino. Locotenentul este la el n birou.
Locotenentul Timothy Washington Jackson, de la Infanterie, nu terminase nc de fcut ordine,
dar era aproape gata de plecare la biroul su din cartierul general al ofierilor superiori, numit BOQ
sau cel mai adesea Q. i ridic privirea ca s-i ntmpine pe doi dintre tineri.

Domnule locotenent, Chavez aici de fa a primit ordin s plece la Fort Benning. Vin s-l ia
n seara asta.
Am auzit. Tocmai am primit un telefon de la sergentul major al batalionului. Ce dracu este
asta? Noi nu lucrm n felul sta, mri Jackson. Cnd?
18.00, domnule.
E trziu. Trebuie s plec i s m aranjez nainte de-a intra la S-3. Sergent Mitchell, poi s
iei n primire echipamentul?
Da, domnule.
E-n regul, m ntorc la 17.00 ca s termin treaba. Chavez, s nu pleci nainte s vin.
*
Restul dup-amiezii trecu repede. Mitchell voia s-i termine treaba nu era prea mult de fcut
aa c i povesti tnrului cte ceva despre cele mai bune metode de expediere a documentelor.
Locotenentul Jackson se ntoarse la timp i i invit pe cei doi brbai n biroul lui. Era linite.
Majoritatea soldailor din pluton plecaser deja pentru o binemeritat noapte n ora.
Ding, nu sunt nc pregtit s-i dau drumul. N-am hotrt cine ia comanda grupei tale. Tu l
propusesei pe Ozkanian, sergent Mitchell?
Da, domnule. Tu ce prere ai, Chavez?
tie aproape tot ce trebuie, aprecie Chavez.
E-n regul, o s-l punem la ncercare pe caporalul Ozkanian. Eti norocos, Chavez, urm
locotenentul Jackson. Mi-am completat fiele exact nainte de ultimul exerciiu n teren. Vrei
aruncm o privire peste caracterizarea ta?
Ar fi bine dac ne-am uita mcar peste aspectele pozitive, domnule, rnji Chavez.
O.K., prerea mea este c eti al naibii de bun i chiar eti. mi pare ru c te pierd att de
repede. Ai nevoie de-o main? ntreb Jackson.
Nimic care s nu poat atepta pn luni, domnule. A zice c meritm cu toii un weekend
linitit.
Judecata ta este, ca de obicei, impecabil. A sosit n vizit fratele meu, aa c m ntorc luni
diminea la 6.00.
Va s zic, petrecei. Distracie plcut, domnule.
Chavez nu avea prea mult echipament personal i, lucru neobinuit, nu avea main. De fapt, i
strngea bani ca s-i cumpere un Chevrolet Corvette, maina care-l fascinase nc din copilrie,
i i trebuiau cel puin cinci mii de dolari ca s-o cumpere cu banii jos. Cnd locotenentul apru din
barac, bagajul lui era deja ncrcat n portbagajul Hondei CVCC a lui Jackson. Chavez i arunc
napoi cheile.
De unde te iau?
De la divizia G-l, aa mi-a spus brbatul la, domnule.
De ce acolo? De ce nu de la Martinez Hall? ntreb Jackson, pornind motorul.
Martinez Hall era locul obinuit de plecare.
Eu doar execut ce mi se spune, domnule locotenent.
Jackson rse auzindu-l.
Nu facem cu toii acelai lucru?
Nu avur nevoie dect de cteva minute. Jackson l ls pe Chavez, nu nainte de a-i strnge
mna. Acolo mai erau nc cinci soldai, observ locotenentul. Sergeni cu toii, ceea ce era
surprinztor. Lon fcea parte din plutonul lui Ben Tucker, divizia cinci, compania 17-a, iar Muoz
era de la divizia de recunoatere: i ceilali doi erau foarte buni. Locotenentul Jackson ridic din
umeri n timp ce demara.

3. Procedura Panache
Wegener fcu inspecia nainte de prnz i nu dup, cum avea obiceiul. N-avea prea multe
motive s se plng. Secundul Riley trecuse pe-acolo naintea lui. n afara ctorva cutii de vopsea
i pensule cu care, de altfel, se lucra curent vopsirea unei nave este o activitate care nu ncepe i
nu se termin vreodat; pur i simplu, se desfoar nu existau alte materiale mprtiate.
Mitraliera vasului era pregtit i asigurat ca la carte, la fel i lanurile ancorei. Parmele de
siguran era legate, iar tambuchiul nchis n ateptarea furtunii de sear. Civa marinari care-i
terminaser serviciul era lungii ici i colo, citind sau fcnd plaj. Acetia nir n picioare la
comanda lui Riley.
Toat lumea pe punte!
Un marinar de rangul trei citea un exemplar din Playboy. Wegener l inform nonalant c va
trebui s fie atent la urmtoare curs, deoarece urmau s soseasc trei femei n echipaj peste mai
puin de dou sptmni i nu se fcea s atenteze la pudoarea lor. Faptul c Panache nu avea nicio
femeie la bord era o anomalie statistic, iar aceast schimbare nu-l deranja prea mult pe cpitan,
dei secunzii lui erau mai sceptici. Exista, de asemenea, problema legat de folosirea duurilor, de
vreme ce apariia femeilor n echipaj nu fusese prevzut de proiectanii cuterului. Era pentru prima
oar n ziua aceea cnd Red Wegener avusese motiv s zmbeasc. Problemele legate de luarea
femeilor pe mare zmbetul muri din nou pe msur ce-i reveneau n minte imaginile de pe caseta
video. Cele dou femei nu, o femeie i o feti plecaser i ele pe mare, nu-i aa?
Pur i simplu nu reuea s le uite.
Wegener privi n jur i observ ntrebarea conturndu-se pe chipurile oamenilor adunai acolo.
Ceva l nfuriase pe cpitan. Nu tia ce, dar tiau c nu era bine s te afli prin preajm cnd
cpitanul era nervos; i vzuser chipul schimbndu-se. Cpitanul i-a pus o ntrebare, i ziser.
Totul mi se pare n ordine, oameni buni. Aa vreau s i rmn.
Cltin din cap apoi porni spre cabina lui. Ajuns acolo, l chem pe Oreza.
Timonierul-ef sosi n mai puin de un minut. Panache nu era destul de mare ca s permit o
plimbare mai ndelungat.
M-ai chemat, domnule cpitan?
nchide ua, Navlositorule, i ia-i un scaun.
Timonierul-ef, era de origine portughez, dar avea un accent din Noua Anglie. La fel ca Bob
Riley, era un marinar desvrit i, asemenea cpitanului su, un instructor talentat. O ntreag
generaie de subofieri ai Pazei de Coast nvase s foloseasc sextantul de la acest profesionist
grsu, cu pielea oache. Oamenii ca Manuel Oreza erau cei care conduceau cu adevrat Paza de
Coast, iar Wegener regreta uneori c prsise brana lor pentru funcia de ofier. Dar nu-i prsise
complet, iar n particular Wegener i Oreza i spunea nc pe nume.
Am vzut caseta cu nregistrarea de pe iaht, Red, rosti Oreza, citindu-i gndurile celuilalt. Ar
trebui s-l lai pe Riley s-l fac buci pe nenorocitul la.
Nu aa trebuie s rezolvm treburile, zise Wegener slab.
Piraterie, crim i viol trafic de droguri, pentru variaie. Eu tiu ce-ar trebui s facem cu
oamenii tia. Problema este c nimeni nu o face.
Wegener tia la ce se referea. Dei intrase n vigoare o nou lege federal care prevedea
pedeapsa cu moartea atunci cnd era vorba de crime legate de droguri, ea fusese rareori aplicat.
Problema era simpl, anume c fiecare plasator de droguri pe care-l arestau cunotea pe cineva mai
mare, care era o int mult mai tentant adevraii barosani nu se plasau niciodat ntr-o poziie n
care puteau fi ajuni de braul lung al legii. Ageniile juridice federale ar fi trebuit s fie ntre
graniele Statelor Unite, iar Paza de Coast ar fi trebuit s aib puteri plenipoteniare pe mare
chiar pn la punctul n care le era permis s urce la bord i s verifice navele sub pavilion strin

dar exista ntotdeauna plevuc din belug, dispus s-i ncerce norocul n treburile periculoase
mai ales c erau pltii mult mai bine dect n orice armat a lumii. Aceti spioni erau suficient de
periculoi i detepi ca s ngreuneze ntrecerea, dar chiar i cnd erau prini erau ntotdeauna
capabili s-i vnd informaiile pentru imunitate parial.
Rezultatul era c nimeni nu prea s fie pedepsit suficient n afar de victime, bineneles. irul
gndurilor lui Wegener fu ntrerupt de ceva mult mai grav.
tii ceva, Red? tia doi s-ar putea s scape de tot.
Stai puin, Navlositorule, nu pot
Fiica mea cea mare urmeaz dreptul, domnule cpitan. Vrei s afli vetile cu adevrat
proaste? ntreb timonierul-ef cu nduf.
Continu.
Noi ducem cele dou persoane n port adic elicopterul i va duce mine i vor cere un
avocat, corect? Oricine se uit la televiziunea american tie mcar atta lucru. S zicem c tipii i
in gura pn s-au urcat la bord. Ambarcaiunea pe care se aflau s-a ntors de oriunde venise, iar ei
s-au hotrt s-o aduc la mal i ca s cear drepturile de salvare. N-au folosit radioul fiindc n-au
tiut cum s umble la el l-ai vzut pe caset? Era un aparat din la caraghios, cu scal
computerizat i cu manual de folosire de o sut de pagini, iar prietenii notri nu prea citesc
englezete bine. Cineva de pe pescador va confirma o parte a povetii. Totul este o eroare
regretabil, nu? Deci, Procuratura Statelor Unite din Mobile decide c n acest caz nu exist
suficiente probe, iar prietenii notri scap cu o acuzaie mai uoar. Cam aa stau lucrurile.
E greu de crezut.
N-avem cadavre. N-avem martori. Avem arme la bord, dar cine poate spune cine-a tras cu
ele? Numai dovezi indirecte. Fiica mea mi-a explicat luna trecut cum merg lucrurile astea. O s
cheme pe cineva care s susin versiunea lor despre cum au urcat la bord cineva curat, fr
cazier i deodat adevraii martori se afl n cealalt tabr, iar noi ne alegem cu un rahat, Red.
Primesc o amrt de condamnare i cu asta basta.
Dar dac sunt nevinovai, de ce n-au
N-au vorbit? Ah, drace, asta-i partea cea mai simpl. O nav de rzboi sub pavilion strin i
acosteaz i le ofer o distracie armat la bord. Bieii de la petrecere aintesc o mulime de arme
spre ei, i scutur puin, iar ei sunt att de speriai, nct nu scot o vorb asta o s spun avocatul.
Pariez. A, probabil c nu vor coopera, dar procurorul se va teme att de mult s nu piard cazul,
nct va cuta o rezolvare uoar. Prietenii notri vor primi un an sau poate doi, dup care un bilet
de avion gratuit spre cas.
Dar sunt criminali.
Asta-i sigur, ncuviin Navlositorul. Dar nu trebuie s fie dect nite criminali mici ca s
scape. i mai pot spune i alte lucruri. Ceea ce mi-a spus fiica mea, Red, este c lucrurile nu sunt
att de simple cum par. Cum i-am spus, trebuia s-l lai pe Bob s rezolve treaba. Putii te-ar fi
sprijinit, domnule cpitan. Ar trebui s auzi ce spun despre chestia asta.
Cpitanul Wegener rmsese tcut un moment. Lucrurile erau logice, nu? Marinarii nu se
schimbaser prea mult de-a lungul anilor, nu? Pe plaj se strduiau din rsputeri s ajung ntre
picioarele fiecrei femei pe care-o vedeau, dar, cnd era vorba de crim i viol, putii simeau la
fel ca pe vremuri. Vremurile totui nu se schimbaser prea mult. Brbaii erau nc brbai. tiau ce
nsenina dreptatea; tribunalele i avocaii, dimpotriv.
Red se gndi la asta cteva secunde. Se ridic apoi, ndreptndu-se ctre raftul su de cri.
Alturi de ultima ediie din Codul de Reguli al Dreptului Militar i Manualul Curii Mariale, se
afla o carte mult mai veche, cunoscut mai degrab dup titlul prescurtat: Stnci i bancuri de
nisip. Era un manual vechi de reguli, a crui origine data din secolul optsprezece i care fusese
nlocuit de UCMY imediat dup cel de-al doilea rzboi mondial. Exemplarul lui Wegener era o
pies de muzeu, l gsise zcnd acoperit de praf ntr-o cutie de carton cu cincisprezece ani n
urm, la o veche baz naval de pe coasta Californiei. Acesta fusese publicat n 1879, cnd
regulamentele erau foarte diferite. Pe vremuri lumea era mai sigur, i zise n sinea lui cpitanul.
Nu era greu de neles de ce. Nu trebuia dect s citeti regulile care fuseser pe vremuri.
Mulumesc, Navlositorule. Am ceva de lucru. Vreau ca tu i Riley s venii aici la 15.00.

Oreza se ridic.
neles.
Timonierul-ef se ntreb o clip pentru ce i mulumise cpitanul. Era destul de priceput n a citi
gndurile cpitanului, dar de data sta nu-i mersese. tia c se petrecea ceva acolo. Dar nu tia ce.
Oricum, putea s atepte.
Cteva minute mai trziu, Wegener lua prnzul cu ofierii si. edea tcut n capul mesei,
rsfoind buletinul de trafic. Meniul era proaspt i frugal. Conversaia era animat, ca de obicei.
Discuia se nvrtea n jurul subiectului zilei, iar Wegener o lsa s curg n vreme ce rsfoia
paginile galbene scoase de imprimanta navei. Gndul care-i venise-n minte n cabin prindea
contur. Cntrea n linite argumentele pro i contra. Ce puteau s-i fac? Nu prea mult, i zise n
gnd. Oare oamenii lui ar fi alturi de el?
L-am auzit pe Oreza zicnd c pe vremuri tiau cum s procedeze cu nenorociii de teapa
stora, observ un sublocotenent aflat n captul ndeprtat al mesei.
Se auzir mormieli afirmative de jur mprejurul mesei.
i nu-i progresul o trf? rosti un altul.
Ofierul de douzeci i patru de ani nu tia c tocmai l fcuse pe comandantul su s ia o
hotrre.
Va merge, hotr Wegener. i ridic privirea din paginile buletinului pentru a cerceta chipurile
ofierilor si. i instruise bine, i zise cpitanul. Se mpliniser zece luni de cnd i avea sub
comand, iar instruirea lor corespundea aproape n ntregime exigenelor cpitanului. Cnd sosiser
n port, erau un grup trist i descurajat, dar acum debordau de entuziasm. Doi dintre ei i lsaser
musta pentru a semna mai bine cu marinarii care-i doreau s devin. Sprijinii de sptarele de
lemn ale scaunelor, radiau competen. Erau mndri de vasul i de cpitanul lor. L-ar fi sprijinit.
Red se altur conversaiei doar ca s se conving, doar ca s le testeze spiritul.
i termin prnzul i se ntoarse n cabina lui. Actele erau nc acolo, iar el le parcurse ct putu
de repede, apoi deschise Stnci i bancuri de nisip. La ora 15 sosir Oreza i Riley, iar el i schi
planul. Cei doi secunzi se artar surprini la nceput, dar i se alturar repede.
Riley, a vrea s duci sta jos oaspeilor notri. Unul dintre ei l-a pierdut pe punte.
Wegener pescui pachetul de igri din buzunar.
Exist ventilator n nchisoarea vasului, nu-i aa?
Bineneles, domnule cpitan, rspunse eful echipajului oarecum surprins. El nu tia despre
Calverts.
ncepem la ora 21, zise cpitanul.
Cam cnd ncepe furtuna, observ Oreza. Mi se pare corect, Red. tii c trebuie s fii foarte
atent cum
tiu, Navlositorule. Dar ce-nseamn viaa fr puin risc? ntreb el zmbind.
Riley plec primul. Porni spre scar, cobor apoi dou niveluri i se ndrept spre pupa nainte
de-a ajunge la nchisoare. Cei doi se aflau n interiorul curii de treizeci de metri ptrai.
Amndoi stteau ntini pe paturile de campanie. Probabil c vorbiser pn atunci i se
considera c ar fi trebuit pus un microfon n nchisoarea vasului, dar avocatul le explicase pe
vremuri c un asemenea lucru ar fi o violare a drepturilor constituionale, o violare a imunitii sau
un alt rahat legal.
Hei, Gomez, rosti el.
Cel care sttea pe patul de jos cel pe care-i aruncase peste parapetul punii privi n jur s
vad cine era. Ochii i se mrir.
Voi ai mncat, biei? ntreb eful echipajului.
Da.
Vorbea cu accent, dar cu unul ciudat, i zise eful echipajului.
i-ai pierdut igrile pe punte mai devreme.
Riley arunc pachetul printre gratii. igrile czur pe podea, iar Pablo eful echipajului
gsi c semna cu un Pablo le ridic iute cu o expresie mirat pe chip.
Mulumesc, zise brbatul.
Cu plcere. Biei, s nu plecai undeva fr s m anunai, se aude? chicoti Riley,

ndeprtndu-se.
Era o nchisoare adevrat. Proiectanii lucraser bine la partea asta, i zise eful de echipaj.
Avea pn i baie proprie. Asta-l jignea pe Riley. Dar nsemna cel puin c nu trebuia s aduci nite
oameni ca s-i pzeasc. Cel puin nu acum, zmbi Riley n sinea lui. Biei, v ateapt o mare
surpriz.
Vremea urt pe mare este ntotdeauna impresionant. Poate din cauz c ploaia cade pe-o
suprafa uniform sau probabil cuminea omeneasc tie, pur i simplu, c vremea urt are pe
mare o for care-i lipsete pe uscat. Vntul btea acolo cu peste douzeci i cinci de noduri, iar
rafalele aproape i dublau fora. tia din experien c valurile blnde de aproape un metru i
jumtate pe care le tia acum Panache aveau s se transforme n curnd ntr-o rafal dement de
talazuri ucigae i biciuitoare. Nu prea periculoase, dar suficient ct s imprime cuterului o
alunecare rapid. Unii dintre tinerii membri ai echipajului aveau s regrete masa de sear. Ei bine,
era un lucru pe care trebuiau s-l nvee despre mre. Nu-i plceau oamenii care mncau prea mult.
Wegener se bucura de sosirea furtunii. n afar de faptul c i oferea atmosfera de care avea
nevoie, i ddea i o scuz ca s sar peste orele de serviciu. Secundul ONeil nu condusese pn
atunci vasul pe timp de furtun, iar n noaptea asta avea ocazia.
Vreo problem? l ntreb cpitanul pe sublocotenent.
Nu, domnule.
E-n regul, ine minte c dac apare ceva, m gseti n sufragerie.
Una dintre regulile instituite de Wegener suna astfel: Niciun ofier de serviciu nu va fi
sancionat dac i cheam cpitanul pe punte. Chiar dac dorii numai s verificai ora exact:
CHEMAI-M! Era o metafor obinuit. Trebuia s spui astfel de lucruri, altfel subofierii ar fi
fost att de speriai, nct mai degrab s-ar fi ciocnit cu un petrolier dect s strice somnul
cpitanului i s-i sfreasc astfel cariera. Caracteristica unui bun ofier, le spunea mereu
Wegener ofierilor tineri, era disponibilitatea de-a recunoate c ntotdeauna mai avea ceva de
nvat.
ONeil confirm din cap. Amndoi brbaii tiau c
n-aveau motive de ngrijorare. Atta
doar c putiul nu nvase c o nav se manevreaz puin diferit cnd are valuri la travers. n plus,
secundul Owens era cu el. Wegener se ndrept spre pupa, iar ajutorul efului de echipaj, care era
de serviciu, anun: Cpitanul prsete puntea.
n cabina echipajului, cei care-i terminaser serviciul se uitau la un film. Era o caset nou, cu
nsemnul Hard R pe nvelitoarea de plastic. Riley se ocupase de asta. Suficiente filme erotice ca
s le capteze atenia. Acelai film se putea viziona i n sufragerie; tinerii ofieri aveau aceleai
porniri hormonale, dar n-aveau s i le exercite n noaptea asta.
Furtuna care cretea urma s-i in pe oameni departe de punte, iar zgomotul era de asemenea n
folosul lor. Wegener zmbea n sinea lui cnd deschise ua sufrageriei. Nici nu se putea mai bine.
Suntei gata? ntreb cpitanul.
Entuziasmul iniial cu care primiser planul dispruse. Realitatea lucrurilor i copleise puin.
Era de ateptat, i zise Wegener. Tinerii erau sobri, dar nici nu ddeau napoi. Aveau nevoie de un
imbold i l primir.
Gata, domnule, zise Oreza de la locul su aflat la cellalt capt al mesei.
Toi ofierii ncuviinar cu o nclinare a capului. Red se ndrept spre locul su din mijlocul
mesei. Privi spre Riley.
Adu-i aici.
neles, domnule cpitan.
eful echipajului prsi camera i cobor spre celul. Cnd deschise din nou ua, simi duhoarea
acr care-l duse cu gndul la un incendiu, dar o clip mai trziu intui adevrul.
Drace! mri el scrbit. Pe vasul meu! n picioare, idioilor! tun vocea lui, adugnd apoi:
Amndoi!
Cel de pe patul de jos arunc chitocul n toalet cu un bobrnac i se ridic ncet, cu un zmbet
arogant pe figur. Riley i rspunse scond cheia din buzunar. Asta-i mai terse zmbetul lui
Pablo, dar nu de tot.
Facem o mic plimbare, copii.

eful de echipaj ddu la iveal i o pereche de ctue. Putea s se descurce uor cu amndoi
chiar dac n-ar fi fost legai, dar cpitanul dduse instruciuni clare n privina asta. Riley ntinse
mna printre gratii, fcnd semn unuia dintre ei s se apropie. La un ordin scurt, brbatul se supuse
i se ls nctuat. La fel i cellalt. Lipsa de rezisten l surprinse pe eful de echipaj. Apoi Riley
descuie ua celulei i le fcu semn s ias. Cnd, Pablo iei, i scoase pachetul din buzunar i, n
lips de altceva, l arunc napoi pe pat.
Hai.
Riley i apuc pe amndoi de bra i i mpinse nainte. Mergeau ovitor tangajul crescnd al
vasului nu le era favorabil, dar era mai mult de-att. Se scurser trei sau patru minute pn
ajunser.
Curtea s-a ntrunit.
Cei doi nghear auzind asta, fiindc bnuiau ce se petrecea. Imediat Riley i mpinse ctre
locurile lor la masa aprrii. E greu pentru cineva s suporte privirile camaradului su n tcere,
mai ales cnd simte c se ntmpl ceva, dar nu tie sigur ce anume. Dup un minut, brbatul solid
rupse tcerea.
Ce se ntmpl?
Domnule, rspunse Wegener calm, am ntrunit Curtea Marial.
Asta i atrase doar o privire curioas din partea lui, aa c urm.
Procurorul Curii Mariale va da citire acuzaiilor.
Domnule preedinte, inculpaii sunt acuzai de piraterie, viol i crim sub prevederile
articolului 11 din Codul de rzboi. Fiecare dintre ele reprezint o acuzaie capital. Sunt acuzai c
pe data sau n jurul datei de 14 ale lunii inculpaii au urcat la bordul iahtului Empire Builder; odat
aflai la bord, au ucis pe proprietar i cpitan, pe soia lui i pe cei doi copii minori; mai mult, n
cursul acestor evenimente, inculpaii le-au violat pe soia i fiica proprietarului i cpitanului; n
plus, ei au dezmembrat cadavrele i le-au aruncat peste bord naintea sosirii noastre pe iaht n
dimineaa de 15 ale lunii. Acuzarea va demonstra c toate astea s-au petrecut n cursul unei aciuni
de trafic de droguri. Crima legat de traficul de droguri reprezint un delict capital dup Codul
Penal al Statelor Unite. n plus, crima i violul nfptuite n cursul aciunii de piraterie constituie
delicte capitale dup prevederile Codului de Rzboi. Dup cum prea bine cunoate curtea, pirateria
constituie un delict grav sub doctrina jus gentium i intr sub jurisdicia oricrei nave de rzboi
constituit ca parte interesat. Mai mult, crima asociat cu pirateria, dup cum am mai spus,
reprezint un delict capital. Dei, ca nav a Pazei de Coast a Statelor Unite, avem drepturi de jure
s abordm orice nav sub pavilion american, aceast autoritate nu este strict necesar n cazuri de
acest fel. n concluzie, acest tribunal are drepturi depline de-a judeca i, dac este necesar, de-a
executa prizonierii. Acuzarea i anun astfel intenia de-a cere pedeapsa cu moartea n acest caz.
Mulumesc, rosti Wegener, ntorcndu-se ctre masa aprrii. Ai neles acuzaiile?
Poftim?
Procurorul Curii Mariale a spus c suntei judecai pentru piraterie, viol i crim. Dac vei
fi gsii vinovai, tribunalul va hotr dac o s fii sau nu executai. Avei dreptul legal la aprare.
Locotenentul Alison, aflat la aceeai mas cu voi, este ofierul care v apr, nelegei?
Trecur cteva secunde pn cuvintele s-i fac efectul, dar inculpaii le neleser.
Aprarea a luat cunotin de toate acuzaiile i explicaiile?
Da, domnule preedinte. Domnule, aprarea cere judecarea individual a cazurilor i cere
permisiunea curii de-a se consulta cu clienii.
Domnule preedinte, acuzarea se opune judecrii separate a cauzelor.
Motivul? ntreb cpitanul. nti aprarea.
Domnule preedinte, aa cum ne-a spus Procurorul Curii Mariale, acesta este un caz n care
se cere pedeapsa capital. Solicit ncuviinarea curii s-mi dea voie s-mi apr clienii ct pot de
bine n aceste condiii i
Wegener i fcu semn s se opreasc.
Aprarea a subliniat corect c, din moment ce acesta este un caz n care se pretinde pedeapsa
cu moartea, este o practic obinuit s i se dea toate posibilitile de aprare. Curtea sugereaz
aprrii s-i sftuiasc clienii s colaboreze cu completul de judecat.

Locotenentul i duse, cu ctuele la mini, ntr-un col al camerei i ncepu s le vorbeasc n


oapt.
Ascultai-m, sunt locotenentul Alison i am fost nsrcinat s v menin n via. Pentru
nceput, ai face bine s-mi spunei cine dracu suntei.
Ce e rahatul sta? ntreb cel mai nalt.
Rahatul sta este o curte marial. Te afli pe mare, domnule, i, n caz c nu i-a spus nimeni,
cpitanul unei nave de rzboi americane poate s fac ce vrea. N-ar fi trebuit s-l superi.
i?
i acesta este un proces, idiotule! Adic un judector, un juriu. Pot s te condamne la moarte
i s te execute aici, la bordul navei.
Rahat!
Pentru numele lui Dumnezeu cum te cheam?
Soarbe zeam, rosti lunganul sfidtor.
Cellalt prea mai puin sigur pe sine. Locotenentul se scrpin n cretet. Cinci metri mai
ncolo, cpitanul Wegener i observ gestul.
Ce dracu ai fcut pe iahtul la?
Aducei-mi un avocat adevrat.
Domnule, eu sunt singurul avocat pe care-l ai, zise locotenentul. nc n-ai priceput lucrul
sta?
Brbatul nu-l credea, lucru la care se atepta toat lumea. Avocatul aprrii i conduse clienii
napoi la locurile lor.
Curtea i reia lucrrile, anun Wegener. Aprarea are de fcut vreo declaraie?
Curtea va fi probabil bucuroas s afle c niciunul dintre inculpai nu a dorit s-i declare
identitatea.
Acest lucru nu bucur curtea, dar trebuie privit la adevrata sa valoare. Pentru buna
desfurare a acestui proces i vom numi pe clieni John Doe i James Doe.
Wegener i art cu degetul pe fiecare.
Curtea alege s-l judece pe John Doe. Exist obiecii? Foarte bine, Procurorul Curii Mariale
va ncepe prezentarea cazului su.
Ceea ce i fcu n urmtoarele douzeci de minute, chemnd doar un singur martor, eful de
echipaj Riley, care reconstitui abordajul i fcu un comentariu colorat al nregistrrii video de la
bordul iahtului.
Inculpatul a declarat ceva?
Nu, domnule.
Putei descrie coninutul pungii cu probe? ntreb apoi procurorul.
Domnule, cred c acesta se numete tampon. Pare a fi folosit, rosti Riley cu oarecare jen. Lam gsit sub msua de cafea, n salonul principal al iahtului, aproape de-o pat de snge; de fapt,
de aceste dou pete de snge din fotografie. Eu personal nu folosesc asemenea lucruri, nelegei,
dar, din experiena mea, femeile nu le las pe jos, la tot pasul. Pe de alt parte, dac cineva ar fi
vrut s violeze o doamn i sta i-ar fi stat n cale, ntr-un fel i l-ar fi scos i aruncat ca s-i
termine treaba. Dac observai locul de unde l-am luat i locul n care sunt petele de snge, atunci e
limpede ce s-a-ntmplat acolo.
Nu mai avem ntrebri. Acuzarea se retrage.
Foarte bine. nainte de-a lua cuvntul aprarea, curtea dorete s ntrebe dac aprarea vrea
s cheme i ali martori n afara inculpatului.
Nu, domnule preedinte.
Foarte bine. Acum curtea se va adresa direct inculpatului.
Wegener i mut privirea i se nclin nainte, n scaunul su.
n aprarea dumneavoastr, domnule, avei dreptul s alegei una dintre urmtoarele trei
variante. n primul rnd, putei s nu facei nicio declaraie, n care caz curtea nu va interpreta
negativ aciunea dumneavoastr. n al doilea rnd, avei dreptul s facei declaraii fr prestare de
jurmnt i fr s fii supus unui interogatoriu. n al treilea rnd, avei dreptul s facei declaraii
sub prestare de jurmnt i s fii supus unui interogatoriu de ctre Procurorul Curii Mariale.

nelegei aceste drepturi, domnule?


John Doe, care asista de mai bine de-o or n tcere i cu o expresie amuzat pe chip, se ridic
nesigur pe picioare. Cu minile prinse n ctue la spate, se nclin uor nainte i, de vreme ce
cuterul se mica acum ca un butean dus de torent, avea mari probleme ca s-i menin echilibrul.
Ce-i porcria asta? strig el, fcndu-i din nou pe cei prezeni s se ntrebe de unde venea
accentul. Vreau s fiu dus napoi n camera mea i lsat n pace pn cnd o s capt un nenorocit
de avocat.
Domnule Doe, rspunse Wegener, n caz c nu i-ai dat nc seama, eti judecat pentru
piraterie, viol i crim. Aceast carte cpitanul ridic Stnci i bancuri de nisip arat c am
dreptul s te judec aici i acum i spune c, dac te gsim vinovat, avem dreptul s hotrm s fii
spnzurat de catarg. E drept c Paza de Coast n-a mai fcut asta de cincizeci de ani ncoace, dar ai
face bine s crezi c pot s fac asta foarte bine, dac vreau! Nimeni nu s-a obosit s schimbe legea.
Lucrurile stau puin diferit de cum te ateptai, nu-i aa? Doreti avocat l ai pe domnul Alison
lng tine. Vrei s te aperi singur? Ai ocazia. Dar, domnule Doe, acest tribunal nu este o instituie
de caritate i ai face bine s reflectezi la asta adnc i rapid.
Cred c nu-i dect un rahat. Ducei-v dracului!
Curtea nu va lua n considerare declaraia inculpatului, rosti Wegener, strduindu-se s-i
pstreze expresia feei nemicat i sobr, aa cum trebuia s fie cea a unui preedinte, n cazul
unui delict capital.
Aprarea pled cincisprezece minute, fcnd o ncercare temerar, dar aproape inutil, de-a
diminua greutatea probelor prezentate de Procurorul Curii Mariale.
Prezentarea cazurilor dur cinci minute pentru fiecare. Apoi veni momentul ca Wegener s ia
din nou cuvntul.
Dup audierea probelor, membrii completului de judecat vor da verdictul. Modalitatea va fi
prin vot scris i secret. Procurorul Curii Mariale va nmna buletinele de vot i apoi le va aduna.
Asta dur mai puin de un minut. Toi membrii completului de judecat privir spre inculpat
nainte i dup ce-i ddur votul. Procurorul strnse apoi buletinele de vot i, dup ce le amestec
cu aceeai ndemnare cu care amestec un copil de cinci ani crile de Pclici, le aez pe mas n
faa lui. nainte de-a vorbi, i not ceva n carneelul su galben.
Acuzatul s se ridice n picioare, cu faa spre completul de judecat. Domnule Doe, ai ceva
de spus nainte de-a se rosti verdictul?
Brbatul nu rosti nimic i privi amuzat, cu o expresie nencreztoare pe fa.
n regul. Dup ce s-a efectuat votul, dou treimi din membri l-au gsit pe acuzat vinovat i lau condamnat la moarte prin spnzurtoare. Sentina va fi executat n minimum o or de la
pronunare. Dumnezeu s aib grij de sufletul tu. Curtea este liber.
Regret, domnule, rosti aprtorul ctre clientul su. Nu mi-ai dat ocazia s m mpotrivesc.
Aducei-mi un avocat, rcni domnul Doe.
Acum nu mai ai nevoie de avocat, domnule. Ci de un preot.
Ca pentru a sublinia faptul, Riley l apuc de bra.
Haide, iubitule. Ai ntlnire cu un treang.
eful echipajului l conduse afar din camer.
Cellalt prizonier, denumit James Doe, urmrise ntreaga procedur cu o nencredere fascinat.
Nencrederea exista nc, observau cu toi, dar era mai degrab genul de nencredere pe care te
ateptai s-l vezi pe chipul unui om aflat naintea trenului.
nelegi ce se petrece aici? ntreb locotenentul.
Nu poate fi adevrat, omule, zise prizonierul, dar n vocea lui se citea mult mai puin
siguran dect cu o or sau dou mai devreme.
Ascult, omule, de ce nu eti atent? N-ai fost anunai c suntei o specie pe cale de dispariie
n zon? Facem asta de aproape ase luni. Toate pucriile sunt pline, iar judectorii nu vor s fie
deranjai. Dac prindem pe cineva i dac avem probele necesare, ne dau voie s ne descurcm la
faa locului. Nu v-a zis nimeni c regulile s-au schimbat puin?
Nu putei face asta! replic el aproape strignd.
tii ceva? n zece minute o s te duc pe punte i-o s vezi. Te previn, dac nu cooperezi, noi

n-o s jucm cum vrei tu, amice. De-asta suntem stui. Mai bine stai cuminte, reflecteaz i, cnd o
veni vremea, o s vezi ct de serioas e treaba.
Locotenentul se servi cu o ceac de cafea, ca s treac timpul, fr s-i vorbeasc clientului su.
Cnd aproape c terminase de but, ua se deschise din nou.
Toat lumea pe punte ca s asiste la execuie, anun Oreza.
Haide, domnule Doe. Ai face bine s priveti.
Locotenentul l apuc de bra, conducndu-l nainte. Imediat lng ua sufrageriei se afla o scar
care ducea pe punte. La captul ei, se deschidea un culoar ngust, iar amndoi brbaii se ndreptar
spre pupa, ctre puntea cuterului unde trebuia s aterizeze elicopterul, dar care era liber.
Locotenentul se numea Rick Alison. Un puti de culoare din Albany, New York, care era
specialistul n navigaie al vasului i care mulumea lui Dumnezeu n fiecare sear c activa sub
comanda lui Red Wegener, care era de departe cel mai bun comandant pe care-l ntlnise n viaa
lui. Se gndise, nu o dat, s prseasc serviciul n Marin dar acum avea de gnd s rmn ct
putea de mult l conduse pe domnul Doe spre pupa, la aproximativ zece metri deprtare de locul
execuiei.
Acum marea era ntr-adevr agitat, observ Alison. Aprecie vntul la peste treizeci de noduri i
valurile la aproape patru metri nlime. Panache avea un ruliu stnga dreapta de aproape douzeci
i cinci de grade, legnndu-se nainte i napoi ca un leagn de copil. Alison i aminti c ONeil
pilota nava i sper c secundul Owens l supraveghea pe biat. Proasptul numit era un puti
destul de priceput, dar mai avea multe de nvat despre cum se manevreaz o nav, i zise
navigatorul, care el nsui n-avea dect cu opt ani mai mult. Din cnd n cnd fulgera la tribord
luminnd pentru o fraciune de secund marea. Ploaia cdea n rafale puternice, iar picturile
piezie loveau puntea. Una peste alta, era o noapte care l-ar fi fcut pe Edgar Allan Poe s saliveze
la gndul posibilitilor ce i se ofereau. Nu se vedeau lumini, dei vopseaua cuterului le oferea un
contur fantomatic cu reper vizual. Alison se ntreb dac Wegener se hotrse s fac asta datorit
vremii sau fusese o coinciden fericit?
Cpitane, ai fcut destule lucruri nebuneti de cnd ai venit la bord, dar asta le ntrece pe
toate.
Vzu i frnghia. Cineva o ncolcise de captul catargului care susinea antena radio i radarul.
Trebuie s fi fost distractiv, i zise Alison. Fusese cu siguran mna secundului Riley. Cine altul
ar fi fost att de nesbuit ca s ncerce?
Apoi apru prizonierul. Avea nc minile la spate. Cpitanul i subofierii se aflau i ei acolo.
Wegener rostea ceva oficial, dar ei nu-l puteau auzi. Vntul uiera deasupra punii i scutura
catargul i fungile de semnalizare aha, deci asta fcuse Riley, pricepu Alison. Se folosise de-o
fung ca s trimit treangul n captul catargului. Nici mcar Riley nu era att de nebun ca s se
care n vrful catargului pe o asemenea vreme.
Apoi se aprinser cteva lumini. Erau reflectoarele de pe punte, folosite la orientarea
elicopterelor. Nu fceau dect s lumineze perdeaua de ploaie, dar reueau totui s dea o oarecare
claritate scenei care tocmai avea loc. Wegener mai rosti ceva prizonierului pe a crui figur era
ntiprit nc o expresie arogant. Tot nu-i venea s cread, i zise Alison, ntrebndu-se dac
atitudinea lui avea s se schimbe. Cpitanul cltin din cap i fcu un pas napoi. Riley i trecu apoi
treangul de gt prizonierului.
Imediat expresia feei lui John Doe se schimb. Nu-i venea nc s cread, dar dintr-odat
lucrurile deveneau puin mai serioase. Cinci oameni erau adunai la cellalt capt al frnghiei.
Alison aproape c izbucni n rs. tia c aa urmau s se desfoare lucrurile, dar nu se ateptase
din partea cpitanului s mearg att de departe.
Ultima micare fu gluga neagr. Riley ntoarse prizonierul cu faa la pupa, spre Alison i
prietenul lui mai exista i un alt motiv nainte de a-l lua prin surprindere. Apoi sosi sfritul
pentru domnul Doe.
NUUUUU!
Urletul fu perfect, un ipt lugubru, care se potrivea cu vremea i vntul mai bine dect ar fi
sperat cineva. Genunchii i se ndoir, aa cum era de ateptat, iar brbatul aflat la cellalt capt al
funiei se ndrept n fug spre pupa. Picioarele prizonierului se ridicar de pe puntea neagr i

nealunecoas, iar trupul i ni n aer. Picioarele se mai micar de cteva ori, apoi, nainte ca
frnghia s fie legat de-un stlp, rmaser nepenite.
Ei bine, asta-i tot, rosti Alison.
l apuc pe cellalt domn Doe de bra silindu-l s nainteze.
Acum e rndul tu, amice.
Cnd ajunser la ua ce ducea napoi la cabinele de jos, fulger foarte aproape de nav.
Prizonierul se opri nlemnit, privind n sus pentru ultima oar. Acolo, n ploaie, atrnat de catarg, se
blngnea ca un pendul prietenul su mort.
Acum m crezi? l ntreb marinarul, mpingndu-l nuntru.
Pantalonii domnului Doe erau uzi leoarc de la ploaie, dar i din alt motiv.
Prioritatea numrul unu era ca toat lumea s scape de hainele ude. Cnd membrii completului
de judecat i fcur din nou apariia erau cu toii mbrcai n haine uscate. James Doe purta acum
o uniform albastr a Pazei de Coast. Ctuele i fuseser scoase, iar pe masa aprrii l atepta o
ceac de cafea fierbinte. Nu observ c Oreza nu se mai afla la masa completului i nici c
secundul Riley nu se gsea n acel moment n sufragerie. ntreaga atmosfer era mai destins dect
nainte, dar prizonierul abia dac bgase de seam. James Doe nu era nici pe departe calm.
Domnule Alison, glsui cpitanul, i-a sugera s te consuli cu clientul dumitale.
Treaba este simpl, amice, zise Alison. Ori vorbeti, ori atrni. Cpitanului nu-i pas ctui
de puin ce-i alegi. Pentru nceput, cum te numeti?
Jesus ncepu s vorbeasc. Unul dintre subofierii completului lu o camer videoportabil, de
fapt aceeai pe care o folosiser la abordaj i ncepu s-l ntrebe din nou.
Bine, nelegi c ai dreptul s nu spui nimic? ntreb cineva.
Prizonierul abia dac l observase, aa c brbatul repet ntrebarea.
Mda, bine, am neles, O.K.? rspunse el fr s ntoarc faa. Ei bine, ce vrei s tii?
ntrebrile erau, bineneles, deja scrise. Alison, care era i subofierul consultant juridic al
navei, parcurse lista ct mai ncet, n faa camerei video. Urmrea prin asta s-l determine s dea
rspunsuri ct mai inteligibile. Interogatoriul dur patruzeci de minute. Prizonierul vorbi repede,
dar foarte degajat i nu observ privirile aruncate de membrii completului de judecat.
Mulumim pentru cooperare, rosti Wegener la sfrit. O s ne strduim s-i uurm situaia,
avnd n vedere c ai o atitudine cooperant. Pentru colegul tu nu vom putea face prea multe.
nelegi asta, nu-i aa?
Cu att mai ru pentru el, rspunse brbatul, iar toi cei aflai n ncpere rsuflar uurai.
Vom discuta cu Procuratura Statelor Unite, promise cpitanul. Locotenent, poi duce
prizonierul n celul.
neles.
Alison scoase prizonierul din ncpere, n vreme ce camera video i urmrea. Totui, pn s
ajung la scara ce-i conducea jos, prizonierul czu. El nu observ mna care-l mpiedicase i nici
nu avu timp s vad cealalt mn care-i ncolci gtul. Apoi secundul Riley rupse antebraul
brbatului nc incontient, n timp ce Oreza i presa un tampon mbibat cu eter peste gur. Cei doi
secunzi l transportar la infirmerie, unde asistentul medical al cuterului i imobiliz braul cu o
atel. Era o fractur simpl, care nu necesita ngrijiri deosebite. Braul i era legat de patul
infirmeriei, aa c fu lsat acolo.
Prizonierul se trezi trziu. I se aduse micul dejun de la buctrie i i se ddu permisiunea s se
spele nainte de sosirea elicopterului. Oreza sosi i l duse din nou pe punte, iar de-acolo la pupa, pe
pista de aterizare a elicopterului, unde secundul Riley l ducea pe cellalt prizonier. Ceea ce-l uimi
pe James Doe adevratul su nume se dovedise a fi Jesus Castillo fu faptul c John Doe
Ramon Jos Capati era n via. Un cuplu de ageni DEA plas prizonierii ct mai departe unul de
altul, conform instruciunilor primite. Unul dintre ei mrturisise, le explicase cpitanul, iar cellalt
n-ar fi fost prea ncntat de asta. Castillo nu-i putea lua privirea de la Capati, iar uluirea din ochii
lui aducea prea mult a groaz pentru ca agenii care agreau ideea mrturisirii n delictele capitale
s nu se strduiasc s menin prizonierii ct de departe le ngduiau condiiile. Toate probele
materiale i nregistrrile video plecar o dat cu ei. Wegener urmri decolarea elicopterului Pazei
de Coast i se ntreb cum vor reaciona cei aflai la rm. Se simi cuprins de acea stare de

gravitate care urmeaz ntotdeauna aciunilor puin nebuneti, dar Wegener anticipase asta. De fapt,
i nchipuia c anticipase totul. Numai opt membri ai echipajului cunoteau ce se ntmplase, iar
acetia tiau ce trebuiau s spun. Marinarul de cart apru lng Wegener.
Nimic nu este ceea ce pare, nu-i aa?
Cred c nu, dar au murit trei oameni nevinovai. n loc de patru. Sigur c proprietarul nu era
u de biseric, reflect cpitanul. Dar oare trebuiau s ucid i nevasta, i copiii?
Wegener rmase privind marea neschimbat, fr s tie ce declanase, sau ci oameni aveau s
moar din cauza asta.

4. Pregtiri
Primul indiciu despre ct de neobinuit era misiunea lui, Chavez l primi la aeroportul San Jos.
Adui acolo ntr-o camionet nchiriat, fr numr de nmatriculare, se trezir n zona interzis
publicului, unde i atepta un avion cu reacie particular. Asta chiar c era ceva nemaipomenit.
Colonelul Smith nu urc la bord Dup ce ddu mna cu fiecare i le spuse c vor fi ateptai, se
ntoarse n camionet. La bord, sergenii observar c era mai puin o aeronav de pasageri i mai
degrab un miniavion de pasageri. Exista chiar i o stewardes care servea buturi. Dup ce i
aranjar echipamentul, fiecare dintre ei i permise cte un pahar cu butur, n afar de Chavez,
care se simea prea obosit fie i s-o priveasc pe tnra femeie. Abia dac simi decolarea avionului
i adormi nainte ca aeronava s ating altitudinea de zbor. Ceva anume i spunea c trebuia s
doarm ct avea timp. Era un instinct propriu soldailor i cel mai adesea se dovedise corect.
Locotenentul Jackson nu mai fusese la baza Monterey, dar, urmnd instruciunile fratelui su,
gsi fr greutate clubul ofierilor. Se simi brusc singur. n timp ce ncuia portiera Hondei, i ddu
seama c era singurul individ din zon care purta uniform militar. Cel puin nu-i era greu s-i
dea seama pe cine trebuia s salute. Ca sublocotenent, era obligat s salute pe aproape toat lumea.
Hei, Timmy! strig fratele su din apropierea intrrii.
Salut, Rob.
Cei doi se mbriar. Dei familia lor era foarte unit, Timmy nu-i mai vzuse fratele mai
mare, comandantul Robert Jefferson Jackson, din Marina Statelor Unite, de aproape un an. Mama
lui Robby murise cu muli ani n urm. La numai treizeci i nou de ani se plnsese de dureri de
cap, se hotrse s se ntind cteva minute i nu se mai ridicase niciodat, cznd victim unui
infarct fulgertor. Se descoperise mai trziu c fusese un caz nediagnosticat de hipertensiune, unul
dintre multele cazuri de negri africani suferinzi de acea maladie lipsit de simptome. Soul ei,
reverendul Hosias Jackson, inuse doliu alturi de comunitatea n care amndoi i crescuser
familia. Dar n afar de faptul c reverendul Jackson era un brbat pios, era i un tat ai crui copii
aveau nevoie de o mam. Patru ani mai trziu el se recstorea cu o enoria de douzeci i trei de
ani, lund totul de la capt. Timothy era primul copil din a doua cstorie. Cel de-al doilea copil
clcase pe urmele primului. Liceniat la Annapolis, Robby Jackson devenise pilot pe avioanele de
lupt ale Marinei. Timmy obinuse numirea la West Point i i dorea o carier n infanterie. Un alt
frate era fizician, iar al patrulea avocat cu ambiii politice. Vremurile se schimbaser n Mississippi.
Pentru cineva din afar era greu s-i dea seama care dintre frai era mai mndru de cellalt.
Robby, cu trei trese aurii pe epolei, purta pe buzunarul de la piept steaua aurie care-l desemna fost
comandant navigant n cazul lui, VF-41, un escadron de lupt compus din avioane F-14 Tomcat.
Acum, lucrnd la Pentagon, Robby se afla n ascensiune ctre comanda unui sector de portavion i
apoi, probabil, ctre comanda propriului portavion. Pe de alt parte, Timothy fusese vreme de
civa ani cel mai firav din familie, dar viaa la West Point l schimbase complet. Era cu cinci
centimetri mai nalt dect fratele su mai mare i avea cel puin cinci kilograme de muchi n plus.
nc un biat care devenise brbat dup metodele vechi.
Ari bine, biete, observ Robby. Bei ceva?
Nu prea mult. N-am dormit n ultima vreme.
Ai avut, cum se spune, o zi lung.
De fapt, o sptmn lung, rspunse Tim, dar ieri am aipit puin.
Frumos din partea lor, constat cel mai vrstnic cu un fel de ngrijorare fratern.
Ei las, dac a fi vrut o via uoar nu m nrolam n armat.
Cei doi frai rser din toat inima, ndreptndu-se spre bar. Robby ceru John Jameson, butur
pe care i-o recomandase un prieten. Tim lu o bere. Conversaia ncepu, firete, cu noutile despre

familie, apoi se ndrept ctre problemele profesionale.


Nu-i mare diferen fa de ceea ce faci tu, explic Timmy. ncerci s te gropii i s loveti un
tip cu un proiectil nainte ca el s-i dea seama c te afli acolo. Noi ncercm s ne apropiem i s-i
mpucm n cap, nainte s-i dea seama unde suntem. tii despre ce e vorba, nu-i aa, frioare?
ntreb Timmy, zmbind nu fr o urm de invidie.
Robby fusese acolo o dat.
Este suficient o dat, rosti Robby grav. Las rahatul sta de lupt corp la corp n seama
idioilor ca tine.
Mda, ei bine, noaptea trecut am fost avangarda batalionului. Conductorul meu de grup a
atacat superb. FORIN scuz-m, Forele Inamice erau un grup al Pazei din California, n
majoritate tancuri. Nu s-au ocupat aa cum trebuia de aezarea taberei, iar sergentul Chavez a
ptruns n lagr nainte ca ei s-i dea seama. Ar trebui s-l vezi pe tipul sta la treab. Pe cinstea
mea, Rob, devine aproape invizibil atunci cnd vrea. O s fie foarte greu de nlocuit.
Poftim?
A fost transferat azi dup-amiaz. Oricum l pierdeam n cteva sptmni, dar l-au ridicat
mai devreme i l-au trimis la Fort Benning. Astzi au transferat un grup ntreg de sergeni buni.
Tim se opri un moment.
Toi de origine spaniol. Ce coinciden.
Se opri din nou.
E ciudat, dar nu trebuia i Lon s plece spre Fort Benning?
Cine-i Lon?
Un sergent din plutonul lui Ben Tucker. Ben i cu mine am btut mingea mpreun la Point.
Mda, trebuia s plece la Ranger School ca instructor peste cteva sptmni. M ntreb de ce el i
Chavez au plecat mpreun. Ei, dar aa-i armata. Ia zi, cum i place la Pentagon?
Se putea i mai ru, recunoscu Robby. nc douzeci i cinci de luni i, mulumit lui
Dumnezeu Atotputernicul, voi fi n sfrit liber. Sunt n curs pentru un post mai tare, explic
fratele mai mare.
Se afla ntr-un moment dificil al carierei sale. Existau mai muli oameni capabili dect posturi
vacante. Ca i n cazul operaiunilor de lupt, unul dintre factorii decisivi era acum norocul.
Observ c Timmy nu tia nc acest lucru.
Avionul cu reacie ateriz dup un zbor de aproape trei ore. Odat aflat la sol, se ndrept spre
terminalul de marf al micului aeroport. Chavez nu tia care anume. Abia se trezise din somn cnd
ua avionului se deschise larg. Prima lui impresie fu c nu prea era aer. Prea o constatare ciudat,
aa c o puse pe seama buimcelii care urma oricrui somn scurt.
Unde dracu suntem? ntreb un alt sergent.
O s v spun afar, rspunse nsoitorul. O s v distrai bine aici.
Zmbetul ce nsoi rspunsul era prea fermector e s merite o replic usturtoare.
Dup ce i strnser bagajele i coborr din aeronav, o camionet i atept n imediata
apropiere. Chavez avu un rspuns la ntrebarea sa nc nainte de a urca n main. Aerul era
extrem de rarefiat acolo i, privind spre vest, i ddu seama de ce. Ultimele licriri ale apusului
luminau conturul crestat al munilor, i ddu seama c se aflau undeva n Munii Stncoi, chiar
dac nu fusese niciodat acolo. Din camioneta care se ndeprta, vzu pentru ultima oar avionul i
o cistern de alimentare care se ndrepta spre el. Chavez nu se putu mpiedica s nu fac legtura.
Avionul urma s plece peste mai puin de treizeci de minute. Puini oameni remarcaser c fusese
acolo i chiar mai puini se oboseau s ntrebe de ce.
Camera de hotel n care locuia Clark era cochet i foarte potrivit pentru o ascunztoare.
Simea n ceaf o durere care-i amintea c nc nu se adaptase complet altitudinii, dar cele cteva
tablete de Tylenol se luptau deja cu asta, iar el tia c misiunea lui nu presupunea prea mult efort
fizic. Ceru micul dejun n camer i execut cteva micri de nviorare pentru a-i risipi
ncordarea din muchi. Totui, alergarea de diminea era exclus definitiv. Dup ce termin fcu
un du i se brbieri. Aici servirea era bun. Imediat dup ce termin de mbrcat sosi micul dejun

i, puin nainte de ora nou, era gata de lucru. Cobor cu liftul n hol, apoi iei din cldire. Maina
atepta. Se aez n fa.
Buenos dias, rosti oferul. S-ar putea s plou dup-amiaz.
Dac plou, am o jachet.
O ploaie, rece, probabil.
Jacheta e cptuit, zise Clark, sfrind parola.
Dup ct de tare strlucete soarele, n-ai zice, rosti brbatul. La buletinul meteo au anunat
ploaie. Numele meu este Larson.
Clark.
Nu-i strnser minile. Pur i simplu nu se fcea. Larson, care probabil c nu era numele su
adevrat, i zise Clark, avea n jur de treizeci de ani i un pr negru care contrasta cu numele ce
prea de origine nordic. Carlos Larson era cunoscut n zon ca fiu al unui tat danez i al unei
mame din Venezuela i conducea o coal de pilotaj, serviciu ce se bucura de o larg audien. Era
un pilot priceput, care i preda cunotinele fr s pun prea multe ntrebri, lucru care era pe
placul clientelei. De fapt, nici nu avea nevoie s pun ntrebri piloii, n special elevii colii de
pilotaj, vorbeau mult iar el avea o memorie bun pentru fiecare detaliu mrunt, plus genul de
experien care te determina s-i ceri sfatul. De asemenea, toat lumea credea c i finanase
afacerea fcnd cteva zboruri ilegale i retrgndu-se apoi pe jumtate din activitate pentru a duce
o via ndestulat.
Aceast legend i crease o reputaie n rndul oamenilor de care avea nevoie, dar fr s-i fac
dumani. Era genul de om care nu se dduse n lturi de la nimic pentru a obine ceea ce voia, iar
acum tria aa cum i dorise. Aa se explicau maina cel mai puternic model de BMW fabricat
vreodat apartamentul scump i amanta, o stewardes de la Avianca, a crei ocupaie adevrat
era de curier CIA. Larson considera situaia minunat, cu att mai mult cu ct femeia era cu
adevrat iubita lui, avantaj care nu era, probabil, pe placul conducerii Ageniei.
Singurul lucru care l nemulumea era faptul c repartizarea lui n Columbia nu era cunoscut de
eful bazei. Agent relativ lipsit de experien, Larson Clark ar fi fost surprins s afle c acesta era
ntr-adevr numele lui tia suficiente lucruri despre modul de operare al Ageniei ca s-i dea
seama c segmentele comandate separat nsemnau, de obicei, un fel de operaiune special.
Acoperirea lui se fcuse n decursul a optsprezece luni, timp n care nu i se ceruser n schimb prea
multe. Sosirea lui Clark constituia, probabil, indiciul c lucrurile aveau s se schimbe. Venise
momentul s-i merite banii.
Care-i programul zilei? ntreb Clark.
Zburm puin. O s ne ntoarcem nainte de a se nruti vremea, adug Larson.
Sunt sigur c ai evaluat situaia.
O s-o iau ca pe un vot de ncredere, zmbi pilotul, conducnd spre aeroport. Te-ai uitat,
desigur, pe fotografii.
Mda, le-am studiat vreme de trei zile. Dar sunt suficient de conservator ca s vreau s vd cu
ochii mei. Hrile i fotografiile nu-i spun tot.
Mi s-a spus c specificul misiunii este s survolez zona la altitudine constant, n linie
dreapt, fr zgomot sau viraje care s nnebuneasc oamenii.
Cel mai amuzant lucru atunci cnd aveai o coal de pilotaj era c te ateptai s ntlneti
avioane peste tot, dar dac unul dintre ele arta un interes deosebit pentru anumii oameni, era
posibil ca ei s-i rein numrul de nmatriculare i s vin la aeroport s-i cear socoteal. Cei
care locuiau la Medellin nu erau cunoscui ca nite oameni care cereau socoteal ntr-un mod prea
politicos. Larson nu se temea de ei. Atta timp ct i pstra acoperirea, tia c nu trebuia s-i fac
griji. n acelai timp, era un profesionist, iar profesionitii erau prudeni, mai ales dac voiau s
triasc.
mi convine.
Clark tia, la rndul lui, aceleai lucruri. mbtrnise ntr-o meserie periculoas, asumndu-i
numai riscurile strict necesare. Iar acestea erau destul de serioase. Nu era mare diferen fa de
jocul de la loterie. Chiar dac sorii se artau potrivnici, dac jucai suficient de mult timp, numrul
corect sau incorect urma s apar indiferent de ct de prudent erai. Doar c la loteria asta nu

banii erau premiul. Ci un mormnt mic, anonim i pe care l cptai doar dac inamicul i aducea
aminte c mai exista religie.
Nu putea s spun dac i plcea sau nu misiunea. Pe de o parte, obiectivul era destul de
important Pe de alt parte Dar Clark nu era pltit ca s fac asemenea aprecieri. Era pltit s
execute misiunea, nu s se gndeasc preia mult la ea. Asta era principala problem n operaiunile
speciale. Trebuia s-i riti viaa pe judecata altora. Era interesant de aflat de ce, mai ales c factorii
de decizie reueau s fac adeseori misiunile ct se poate de periculoase. Cei care acionau n teren
nu erau ntotdeauna ncreztori. Clark se confrunta chiar acum cu aceast problem.
Avionul Twin Beech era garat n zona obinuit de zbor a Aeroportului Internaional El Dorado.
Nu trebuia s fii prea inteligent pentru a-i face o prere exact asupra destinaiei aeronavelor. Erau
prea multe maini scumpe i mult prea multe avioane scumpe ce trebuiau justificate de columbienii
bogai. Erau jucrii pentru cei mbogii. Privirea lui Clark alunec peste ele, figura sa afind un
interes neutru.
Simbria pctosului nu-i chiar aa de rea, nu? chicoti Larson.
Dar cum rmne cu bieii nenorocii care pltesc simbriile astea?
tiu. Spuneam doar c sunt nite avioane grozave. Acele Gulfstream am zburat cu ele
sunt nite psri pe care i-e mai mare dragul s le pilotezi.
Ct cost? ntreb Clark.
Un nelept spunea odat c, dac trebuie s ntrebi preul, nu i-l poi permite.
Mda.
Buzele lui Clark schiar un zmbet.
Dar unele lucruri au un pre care nu se msoar n dolari. ncepuse s intre deja n starea de
spirit potrivit pentru misiune.
Larson pregti, timp de cincisprezece minute, avionul pentru zbor. l pilotase ultima oar cu
nouzeci de minute n urm i puini piloi particulari s-ar fi obosit s fac o verificare complet;
dar Larson era un pilot bun, ceea ce nsemna c era, nainte de toate, un pilot prudent Clark ocup
locul din dreapta i i leg centura de siguran ca un elev al colii de pilotaj aflat la primul zbor.
Traficul de marf era destul de slab la ora aceea, aa c puteau rula uor pe pist, nainte de
decolare. Singurele surprize le constituiau trepidaiile din timpul decolrii.
E din cauza altitudinii, explic Larson n casc, n timp ce decupla trenul de aterizare. i
comenzile sunt cam nesigure la vitez mic. Dar nu e nicio problem. E ca i cum ai conduce
maina prin zpad, trebuie doar s fii atent.
Trgnd de man pentru a ridica aeronava, o ls s capete ct mai repede altitudine i s
zboare la ntreaga capacitate. Clark privi indicatoarele de bord i nu observ nimic neobinuit, dei
prea ntr-adevr ciudat s nregistrezi trei mii de metri altitudine i s poi distinge nc siluetele
oamenilor de la sol.
Avionul fcu un viraj spre stnga, ndreptndu-se n direcia nord-vest. Larson decupl frna,
explicnd c trebuia s urmreti i temperatura motoarelor, chiar dac sistemele de rcire ale celor
dou motoare Continental erau n funciune. Se ndreptau ctre culmea muntoas a inutului. Cerul
era senin, iar soarele strlucitor.
Frumos, nu-i aa?
ntr-adevr, recunoscu Clark.
Munii erau acoperii cu copaci de un verde smarald, iar frunzele lor strluceau umezite de
ploaia care czuse peste noapte. Dar ochii experimentai ai lui Clark vzur altceva. Ascensiunea
acestor dealuri ar fi fost o ncercare cumplit. Aproape singurul lucru bun care se putea spune era
c zona constituia un adpost ideal pentru cei care doreau s se ascund. Combinaia de dealuri
abrupte i aer rarefiat fceau locurile foarte greu accesibile. Nu fusese informat despre ce anume
trebuia s se ntmple, dar tia destule lucruri ca s se bucure c partea cea mai grea a misiunii nu-i
revenea lui.
Lanurile muntoase ale Columbiei se ntind pe o ax de la sud-vest la nord-est. Dei Larson
alesese un regim de zbor lejer, curenii din vecintatea Oceanului Pacific fceau traversarea plin
de hopuri.
Obinuiete-te cu asta. Astzi curenii sunt puternici din cauza frontului atmosferic care se

apropie. Clocotesc pur i simplu n jurul dealurilor stora. Ar trebui s vezi ce nseamn aici
adevrata vreme rea.
Mulumesc, nu sunt curios! Locuri de aterizare nu prea sunt, n caz c lucrurile
Merg prost? ntreb Larson. De-asta am atta grij la verificarea tehnic. n plus, acolo jos
exist mai multe piste dect i poi nchipui. Bineneles, nu ntotdeauna eti ntmpinat cu braele
deschise cnd te hotrti s foloseti una dintre ele. Dar nu-i face griji. Acum dou luni am pus
motoare noi pe pasrea asta. Pe celelalte le-am vndut unui elev de-al meu care are un King Air
vechi. Acum aparine Biroului de nchirieri, explic Larson.
Ai i tu o parte din afacerea asta?
Nu! Ascult, ei ateapt de la mine s aflu motivul pentru care toi putii tia iau lecii de
zbor. Eu nu trebuie s m comport c un idiot, nu-i aa? Deci i nv n plus cteva tactici standard
de evitare. Astea le poi citi n orice carte cumsecade, iar ei ateapt de la mine s fac asta. Pablo nu
era prea citit. Totui era un pilot al dracului de bun. Pcat, ntr-adevr, pentru c era un puti destul
de simpatic. L-au prins cu cincizeci de doze. Am neles c n-a vorbit prea mult. Nu m surprinde.
Curajos, nemernicul.
Ct de puternic este motivaia acestor tipi?
Clark vzuse pe vremuri multe confruntri i tia c adevrata iscusin a dumanului nu sttea
n numrul armelor lui.
Larson se ncrunt, privind cerul.
Depinde ce vrei s spui. Dac schimbi denumirea din motivat n dur, poate c ar fi mai
bine. tii, cultul brbiei, lucruri de genul sta. Pe undeva sunt chiar de admirat. Aceti oameni au
un ciudat sim al onoarei. De pild, cei pe care-i cunosc eu m-au tratat foarte bine. Ospitalitatea lor
este impresionant, mai ales dac le ari puin respect, lucru pe care-l face toat lumea. n plus, eu
nu le sunt rival n afaceri. Vreau s spun c i cunosc pe oamenii acetia. Pe muli i-am nvat s
piloteze. Dac a avea o problem financiar, a putea, probabil, s le cer ajutorul i s-l obin.
Cnd spun asta, m gndesc la jumtate de milion bani ghea, numai pentru o strngere de mn
i a pleca din hacienda cu banii n serviet. Ar trebui, bineneles, s fac cteva transporturi n
schimb. i n-ar trebui s dau banii napoi. Pe de alt parte, dac i-a zgndri, ei bine, s fii sigur c
a plti. Ei au nite reguli stricte. Dac ii seama de ele, atunci eti n siguran. Dac nu, mai bine
i iei catrafusele i te duci.
Le cunosc cruzimea. Cum stau cu mansarda?
Sunt detepi att ct le trebuie. Iar deteptciunea pe care nu o au o cumpr. Pot cumpra
orice i pe oricine. Nu-i subestima. Sistemele lor de securitate sunt de ultimul tip, ca acelea
folosite de noi la hangarele de ICBM-uri poate chiar mai bune. Sunt protejai mai bine dect i
protejm noi pe preedinte, numai c trgtorii lor sunt mai puin ngrdii de clauzele contractelor
de angajare. Cred c cea mai bun dovad a inteligentei lor este faptul c s-au adunat i au format
Cartelul. Sunt suficient de inteligeni ca s realizeze c rfuielile dintre bande cost pe toat lumea,
aa c au format un fel de alian. Nu-i perfect, dar funcioneaz. Indivizii care ncearc s dea
buzna n bran sfresc aproape ntotdeauna mori. Medellin este un ora n care se moare uor.
Poliia? Instanele judectoreti?
Autoritile locale au ncercat. O mulime de poliiti au murit, la fel ca majoritatea
judectorilor care au ncercat s dovedeasc ceva, zise Larson, cltinnd din cap. Nu-i prea uor
pentru cineva s mearg nainte cnd nu ajunge la niciun rezultat. Apoi privete lucrurile i din
punctul de vedere al banilor. De cte ori poate cineva s fac abstracie de o serviet plin cu
bancnote de o sut de dolari? Mai ales cnd alternativa nseamn moarte pentru el i familia lui.
Cartelul este inteligent, amice, are rbdare i toate resursele necesare, plus suficient cruzime ca s
nfricoeze pn i un veteran nazist. Una peste alta, este un inamic extraordinar.
Larson indic un loc aflat la o oarecare distan.
Iat Medellinul. Droguri, sex i crim, toate n acel mic orel din vale. O focoas nuclear ar
putea rezolva lucrurile, s zicem cu vreo dou megatone, adic un nor de praf de aproape o mie trei
sute de metri. M ntreb dac restul rii s-ar sinchisi
Asta i atrase lui Larson o privire scurt din partea pasagerului su. Larson tria acolo, i
cunotea pe muli dintre oamenii aceia, chiar i simpatiza pe unii, din cte i spusese mai devreme.

Dar uneori, de sub detaarea sa profesional ieea la suprafa ura pe care le-o purta. Duplicitatea
ideal. Putiul avea un viitor minunat n Agenie, conchise Clark. Minte i pasiune la un loc. Dac
tia cum s le menin n echilibru, putea ajunge departe.
Clark scotoci n geant dup un aparat de fotografiat i un binoclu. Dar nu oraul n sine l
interesa.
Frumoase locuri, nu-i aa?
Baronii drogurilor i consolidau din ce n ce mai mult securitatea. Culmile, dealurilor care
nconjurau oraul fuseser defriate. Clark numr peste zece locuine noi. Locuine, i zise el cu
cinism. Erau mai degrab nite castele. Adevrate fortree. Structuri uriae, mprejmuite cu ziduri
joase, nconjurate la rndul lor de kilometri ntregi de pante abrupte. Ceea ce oamenii considerau
pitoresc la satele italiene i la castelele bavareze era, ntotdeauna, aezarea lor. ntotdeauna pe o
culme de deal sau de munte. i puteai imagina cu uurin cu ct munc se amenaja un asemenea
loc ncepnd cu defriatul copacilor sau transportul blocurilor de piatr de-a lungul pantelor i
terminnd cu privelitea, care se ntindea pe multe mile. Dar construcia caselor i a satelor nu se
fcuse n asemenea locuri din capriciu, ca de altfel nici ridicarea acestor locuine. nlimea
nsemna sigurana c nimeni nu se putea apropia neobservat. Terenul viran care nconjura aceste
locuine era cunoscut n termeni militari ca zona uciga, un teren deschis armelor automate.
Fiecare reedin avea un singur drum de acces ctre o singur poart i o pist de elicopter pentru
evacuare rapid. Zidurile care nconjurau locuinele erau ridicate din piatr i puteau opri orice
glon pn la calibrul 15. Binoclul i dezvlui lui Clark n spatele fiecrui zid cte o crare de
pietri sau ciment pe care patrulau grzile. Asaltul unei asemenea hacienda nu era uor nici pentru
o companie de infanteriti bine instruii. Poate un asalt cu elicoptere, sprijinit de lansatoare de
proiectile i arme grele Isuse, i zise Clark n sinea lui, la ce m gndesc?
Ce poi s-mi spui despre planurile caselor?
Nicio problem. Planurile acestor case au fost ntocmite de trei firme de arhitectur. Acolo
securitatea nu mai este att de bine ticluit. n plus, acum dou sptmni am fost la o petrecere
organizat ntr-una dintre ele asta ca fapt divers. A zice c n privina asta nu sunt prea iscusii.
Le place s-i etaleze luxul. Pot s-i furnizez planuri ale ansamblului. Imaginile luate din satelit
arat amplasarea paznicilor, a garajelor i toate cele.
ntr-adevr, zmbi Clark.
Poi s-mi spui motivul pentru care te afli aici?
Ei bine, vor o recunoatere a caracteristicilor fizice ale terenului.
Asta am observat. La dracu, treaba asta puteam s-o fac i eu foarte uor din memorie.
Vocea lui Larson trda nu att curiozitate, ct o oarecare iritare de a nu i se fi cerut lui s duc la
bun sfrit misiunea.
tii doar cum merg lucrurile la Langley, veni rspunsul lui Clark cu scopul de-a prentmpina
orice observaie.
Tu eti pilot, se abinu s continue Clark. Tu nu tii ce nseamn s parcurgi un teren tr i cu
echipamentul pe tine. Eu tiu. Dac Larson i-ar fi cunoscut trecutul, i-ar fi format o prere mai
exact, dar ceea ce fcuse Clark pentru Agenie i activitatea lui nainte de angajare nu erau lucruri
cunoscute de toat lumea. De fapt, abia dac erau cunoscute de o mn de oameni.
Minimum de informaii, domnule Larson, zise Clark prin interfon.
M-am prins, veni rspunsul pilotului.
Hai s facem un zbor de recunoatere.
Ar bate la ochi, mai ales pentru cei de la aeroport. i nu vrem asta.
Ai dreptate.
Ce poi s-mi spui despre locurile de prelucrare? ntreb Clark dup ce aterizaser napoi la
El Dorado.
Majoritatea funcioneaz ntr-o regiune aflat la sud-vest de aici, rspunse Larson, ntorcnd
avionul de pe direcia vii. N-am vzut niciunul cu ochii mei nu lucrez n bran, iar ei tiu asta.
Dac vrei s le observi, d o rait noaptea, echipat cu un sistem de infraroii, dar sunt greu de
localizat. La dracu, sunt uniti mobile, uor de instalat i de deplasat ntregul ansamblu se poate
ncrca ntr-un camion de capacitate medie pentru a se monta a doua zi la zece mile distan.

Nu sunt att de multe osele


i ce-o s faci, o s controlezi toate camioanele care trec? ntreb Larson. n plus, i oamenii
le pot transporta. Mna de lucru este ieftin n zon. Inamicul este inteligent i se adapteaz
imediat.
Ct de mult s-a implicat armata local?
Clark fusese firete excelent informat, dar tia de asemenea c situaia din teren putea foarte
bine s nu coincid cu situaia de la Washington sau s nu fie corect.
Au ncercat cea mai mare problem a lor este s-i susin forele elicopterele lor nu-i
petrec dect douzeci la sut din timpul de zbor. Asta nseamn c nu fac prea multe operaiuni
militare. Cu alte cuvinte, dac cineva este rnit, s-ar putea s nu primeasc asistena medical la
timp ceea ce scade considerabil performanele din timpul operaiunilor. i nc ceva i poi
imagina cu ct pltete guvernul un cpitan. Acum nchipuiete-i c cineva l ntlnete pe cpitan
ntr-un bar din ora, i face cinste i st de vorb cu el. i spune c n noaptea urmtoare s-ar putea
s se afle n colul sud-vestic al sectorului su de patrulare ei bine, oriunde, numai n sectorul
nord-vestic nu, bine? Dac se hotrte s patruleze numai ntr-o parte a sectorului su, nu i n
cealalt, primete o sut de mii de dolari. Bun, cei aflai de partea cealalt au destui bani ca s-l
plteasc numai s vad cum colaboreaz. Bani de smn sau ceva de genul sta. Imediat ce
observ c poate fi cumprat, i asigur un venit mai mic, dar regulat. De asemenea, partea cealalt
are destul marf ca s-l lase s captureze, din cnd n cnd, cte ceva, de vreme ce tiu c e omul
lor i au tot interesul s fie bine vzut. ntr-o zi acel cpitan este promovat i ajunge colonel,
controlnd o zon mult mai mare Asta nu pentru c ar fi oameni ri, doar c lucrurile sunt al
naibii de lipsite de speran. Instituiile statului sunt extrem de neputincioase n zon la dracu,
uite cum merg treburile acas, pentru numele lui Dumnezeu. Eu
Eu nu judec pe nimeni, Larson, rosti Clark. Nu oricine este n stare s ia o misiune lipsit de
perspective i s-o duc la capt ntoarse capul privind pe geamul lateral, zmbind ca pentru sine.
i trebuie o doz de nebunie ca s faci asta.

5. nceputuri
Chavez se trezi cu migrena care nsoete de obicei primul contact cu atmosfera rarefiat, acea
durere care ncepe imediat n spatele ochilor i radiaz pe ntreaga circumferin a capului. Cu toate
acestea era recunosctor. De-a lungul ntregii sale cariere n armat reuise ntotdeauna s se
trezeasc cu cteva minute nainte de-a suna deteptarea. Asta i oferea o trecere ordonat de la
starea de somn la trezie, fcnd deteptarea mai uor de suportat. i rsuci capul spre dreapta i
spre stnga, inspectnd ncperea n care se afla, n lumina portocalie a zorilor care ptrundea prin
fereastra fr draperii.
Cldirea putea fi numit barac de ctre cineva neobinuit s locuiasc n aa ceva. Lui Chavez i
se pru c semna mai degrab cu o tabr de vntoare o impresie total ndreptit. Dormitorul
msura n jur de aizeci de metri ptrai, apreciase el, i numrase n total patruzeci de paturi de
campanie cu rame metalice, fiecare avnd cte o saltea subire, cazon i cte o ptur maro.
Totui, cearafurile erau aranjate cu elastice la coluri; trase concluzia c nu avea de-a face cu o
cazarm mpuit, ceea ce i convenea de minune. Podeaua era din lemn de brad cernit, iar tavanul
boltit se sprijinea pe brne lustruite. l surprindea faptul c n sezonul de vntoare oamenii
oamenii bogai plteau ca s locuiasc n asemenea condiii, semn c banii nu confereau n mod
automat mai mult minte. Lui Chavez nu-i plcea chiar att de mult viaa n barci, iar singurul
motiv pentru care nu opta pentru un apartament privat n Fort Ord sau n apropiere era dorina de-a
face economii pentru automobilul Corvette. Pentru a completa iluzia, la picioarele fiecrui pat se
afla o cutie suplimentar pentru muniie.
Se gndi s se ridice n coate ca s priveasc pe fereastr, dar tia bine c foarte curnd va sosi
timpul s fac i asta. Cltoria de la aeroport durase dou ore cu maina, iar cnd ajunseser,
fiecruia i se atribuise cte un pat de campanie n interiorul cldirii. Restul paturilor fuseser deja
completate cu brbai care dormeau i sforiau. Soldai, firete. Numai soldaii sforiau aa. La
nceput i se pruse de ru augur. Motivul pentru care tinerii puteau s doarm i s sforie imediat
dup ora zece seara nu putea s fie unul bun. Aici nu era o tabr de vacan. Ei da, nici asta nu i se
mai prea surprinztor.
Deteptarea veni sub forma unui bzit electric, genul care semna cu alarma unui detepttor
ieftin. Asta era o veste bun. Nici urm de goarn ura sunetul goarnei dimineaa. Ca majoritatea
soldailor profesioniti, Chavez cunotea valoarea somnului, iar deteptarea nu era un motiv de
srbtoare. Trupurile din jurul lui se rsucir la unison, nsoite de obinuitele mormieli i
njurturi. Arunc ptura de pe el i fu surprins s constate ct de rece era pardoseala.
Tu cine eti? rosti brbatul care ocupa patul de alturi, privind fix podeaua.
Chavez, sergent-major, Brano 3-17.
Vega. Acelai grad. Compania 1-22. Ai venit asear?
h. Cum e pe-aici?
Ei, nu prea tiu, dar sunt sigur c au alergat ca nebunii ieri, zise sergent-major Vega i i
ntinse mna. Julio.
Domingo. Spune-mi Ding.
De unde eti?
Los Angeles.
Eu din Chicago. Vino. Un lucru bun aici este c ai ap cald i nu exist niciun Mickey
Mouse la buctrie. Dac ar porni i blestemata aia de cldur noaptea
Unde dracu suntem?
Colorado. Asta-i tot ce tiu. Nu prea mult.
Cei doi sergeni se alturar unui lung ir de brbai care se ndreptau spre duuri.
Chavez privi n jur. Nimeni nu purta ochelari. Preau cu toii foarte bine antrenai, chiar i

pentru nite soldai. Civa erau ntr-adevr foarte robuti, dar majoritatea, asemenea lui Chavez,
aveau silueta zvelt i bine legat a alergtorilor de curs lung. Un alt lucru i fu att de limpede,
nct l observ n mai puin de jumtate de minut. Erau cu toii de origine hispanic.
Duul i fcu bine. Exista un teanc nalt de prosoape noi i suficiente chiuvete, nct s aib cu
toii loc s se brbiereasc. Iar toaletele aveau chiar i ui. n afara atmosferei rarefiate, hotr
Chavez, locul sta oferea condiii bune. Comandantul, oricine ar fi fost, le oferi douzeci i cinci de
minute libere pn la adunare. Era aproape civilizat.
Civilizaia se sfri brusc la 6.30. Brbaii mbrcar uniformele care aveau bocanci rezisteni i
ieir. Acolo, Chavez observ patru brbai aliniai. Erau cu siguran ofieri. i ddeai seama dup
inut i expresie. n spatele celor patru se afla un altul, mai n vrst, care arta i se purta tot ca un
ofier, dar nu chiar, i spuse Chavez n sinea lui.
Eu unde merg? l ntreb Ding pe Vega.
Tu trebuie s rmi lng mine. Grupa a treia, cpitanul Ramirez. Iste, homosexual, dar biat
bun. Sper s-i plac s alergi, amice.
O s-ncerc s nu m fac de rs, replic Chavez.
Vega se ntoarse rnjind.
Asta ziceam i eu.
Bun dimineaa, oameni buni! tun vocea celui mai n vrst. Pentru cei dintre voi care nu
m cunosc, sunt colonelul Brown. Pentru cei proaspt sosii, bine ai venit n mica noastr
ascunztoare din muni. Ai fost deja repartizai n grupele voastre i, pentru informarea tuturor,
echipele sunt acum complete.
Pe Chavez nu-l surprinse faptul c Brown era singurul brbat cu o origine nonhispanic
evident. Ali patru brbai naintau spre cei adunai. Erau instructori de educaie fizic. i
recunoteai imediat dup tricourile de un alb imaculat i dup aerul ncreztor, datorat faptului c
puteau trimite pe oricine la podea.
Sper c toat lumea a dormit bine, urm Brown. Vom ncepe ziua cu puin antrenament.
Sigur, mormi Vega, am putea foarte bine s murim nainte de micul dejun.
De cnd eti aici? ntreb Ding n oapt.
Astzi e a doua zi. Isuse, sper s fie mai uor. Ofierii probabil c sunt aici de cel puin o
sptmn nu vomit dup ce mnnc.
... i o alergare scurt i uoar de cinci kilometri pe dealuri, ncheie Brown.
Ast nu-i mare lucru, observ Chavez.
Aa am zis i eu ieri, rspunse Vega. Mulumesc cerului c m-am lsat de fumat.
Ding nu tiu cum s reacioneze. Vega era, la rndul su, lupttor n infanteria a 10-a uoar,
Mountain, i, ca i el, presupunea c era n stare s se antreneze o zi ntreag cu mai mult de
douzeci i trei de kilograme de echipament n spate. Dar aerul era rarefiat, att de rarefiat, nct
Chavez se ntreb la ce altitudine se aflau.
ncepur exerciiile zilnice i nu fu nevoie de prea multe repetiii, conchise Chavez, care se
surprinse transpirnd uor. Era alergarea care l avertiza pe Chavez ct de dificile erau exerciiile.
Pe msur ce soarele se ridica deasupra munilor, el ncepu s-i dea seama ce fel de inut era.
Tabra era adpostit pe fundul unei vi i se ntindea pe aproape dou sute de kilometri ptrai de
teren aproape plan. Tot restul prea vertical, dar la recunoatere se dovedi a fi plin de pante cu mai
puin de patruzeci i cinci grade nclinaie, presrate cu hiuri pline de pini care n-ar fi crescut
nici mcar ct pomii de Crciun. Cele patru grupe, fiecare condus de un instructor i un cpitan, se
deplasar n direcii diferite, urcnd pe nite crri nguste practicate n coasta muntelui. Primii doi
kilometri, i aminti Chavez, urcaser peste o sut cincizeci de metri, croindu-i drum anevoie de-a
lungul numeroaselor serpentine ce duceau ctre o culme pietroas. Instructorul nu se osteni s
comande cntecul ce nsoea de obicei deplasarea n formaie. Oricum nu putea fi vorba de-o
formaie, ci mai degrab de o mn de oameni care se chinuiau s in pasul cu un robot fr chip,
al crui tricou alb i mna nainte ctre distrugere. Dei n ultimii doi ani nu alergase mai puin de
trei mile zilnic, Chavez gfia deja dup prima mil. Ar fi vrut s spun ceva de genul Ce m-sa,
nu-i pic de aer aici! Dar nu dorea s risipeasc i aa puinul oxigen. Avea nevoie de fiecare
molecul pentru circuitul su sanguin. Instructorul se opri pe creast pentru a se convinge c toat

lumea era acolo, iar Chavez, alergnd cu ncpnare pe loc, avu ocazia s vad o privelite demn
de o fotografie a lui Ansei Adams tot ce putea fi mai frumos n lumina unui rsrit de soare. Dar
singurul lucru la care se putea gndi acum, cnd avea privelitea acestor patruzeci de mile n fa,
era groaza c va trebui s le parcurg n ntregime.
Dumnezeule, credeam c sunt n form!
La dracu, chiar sunt n form.
Urmtoarea mil o parcurser n linie dreapt spre est, iar soarele le biciuia ochii care trebuiau
s rmn ateni. Era o potec abrupt, iar dac s-ar fi abtut de la ea ar fi nsemnat o cdere
dureroas. Instructorul ncetini gradat ritmul, sau cel puin aa pru, pn cnd se opri din nou pe o
culme.
Mic picioarele! le url el celor rmai n urm.
Erau doi soldai venii de curnd, i zise Chavez, i se aflau la mai puin de douzeci de metri n
urm. Puteai citi pe chipurile lor ruinea i hotrrea de-a recupera distana.
O.K., oameni buni, de-aici se coboar.
i n mare parte era adevrat, dar cu att mai periculos. Picioarele obosite i chinuite de lipsa
oxigenului trebuiau s cad la nvoial cu o pant povrnit, pe care alternau zone mai line cu
poriuni abrupte presrate cu pietre. Aici instructorul slbi ritmul, credeau ei, pentru siguran.
Cpitanul i ls oamenii s-l depeasc, rmnnd n urm ca s obin o imagine de ansamblu.
Acum puteau s vad tabra. Cinci cldiri. Dintr-un horn se ridica fumul care promitea micul
dejun. Chavez observ un elicopter, ase vehicule toate cu traciune pe patru roi i ceva ce nu
putea s fie dect un poligon de tragere. Alt semn de aezare omeneasc nu exista n raza lor
vizual, iar sergentul i ddu seama c nici mai devreme, cnd privise ntreaga zon de la nlime,
nu observase vreo cldire mai apropiat de zece kilometri. Nu era greu s-i dai seama de ce zona
era att de puin locuit. Dar el nu avea acum nici timpul, nici energia necesar pentru a analiza
problema. Privirea lui urmrea crarea, iar Ding Chavez se concentra la ritmul i cadena pailor.
i stabili poziia alturi de unul dintre cei doi soldai care rmseser n urm i ncepuser s-l
observe. Chavez i considera deja grupa lui i era normal ca soldaii s-i poarte de grij unul altuia.
Dar brbatul i revenise. Acum inea capul sus, minile ncletate cu pumnii strni, iar pieptul lui
puternic radia ncredere n sine, n vreme ce crarea se netezea n sfrit i se apropia de tabr. Un
alt grup se apropia din partea opus.
Adunarea! strig cpitanul Ramirez pentru prima oar.
Trecu pe lng oamenii si i lu locul instructorului care-i privea. Chavez observi c afurisitul
nici mcar nu transpirase. Grupa a treia se ncolon pe dou rnduri n spatele ofierului ei.
n caden mar! Ritmul slbi pn la pasul regulamentar de mar. Asta le risipi ncordarea
din plmni i picioare, vestindu-le c se aflau n grija cpitanului, reamintindu-le c fceau totui
parte din armat. Ramirez i repartiz n faa barcilor. Cu toate astea, cpitanul nu le ordonase s
cnte n mar. Asta nsemna c era inteligent, i zise Chavez, destul de inteligent ca s-i dea
seama c nimeni nu mai avea suflu pentru asta. Probabil c Julio avusese dreptate. Era posibil ca
Ramirez s fie un bun conductor.
Formaie, stai!
Ramirez se ntoarse.
Pe loc repaus. Ei, n-a fost chiar aa de ru, nu?
Madre de dios! observ o voce n oapt.
Un brbat din primul rnd ncerc s vomite, dar nu avu ce.
O.K., zmbi Ramirez. Altitudinea e o adevrat trf. Dar eu sunt aici de dou sptmni. O
s v obinuii repede cu ea. Peste dou sptmni o s alergai cinci mile pe zi, cu echipamentul pe
voi i o s v simii foarte bine.
Rahat! Chavez gndi acelai lucru ca i Julio i Vega, convini c, firete, cpitanul avea
dreptate. Prima zi de cazarm fusese mai grea dect asta nu?
O s ncepem ntr-un ritm mai lejer. Avei o or s v revenii i s mncai ceva. Luai-o
uor cu mncarea: o s mai alergm puin dup-amiaz. La opt ne ntlnim aici pentru puin
gimnastic. Suntei liberi.

Ei bine? ntreb Ritter.


Stteau pe veranda umbrit a casei unui fost plantator, pe insula St Kitts. Clark se ntreb ce
plantaser acolo pe vremuri. Probabil c trestie de zahr, de vreme ce nu mai exista nimic. Ceea ce
fusese pe vremuri reedina unui plantator trebuia fr ndoial s arate ca un refugiu insular pentru
un capitalist bogat i amantele lui. Acum era, de fapt, proprietatea CIA, care o folosea ca loc de
ntlnire, o proprietate sigur, unde personalitile nu puteau fi gsite, sau pentru scopuri mult mai
banale.
Cum ar fi un refugiu de vacan pentru directorii executivi.
Raportul iniial a fost foarte exact, dar a subapreciat dificultile terenului. Nu-i critic pe cei
care l-au ntocmit. Crezi numai cnd vezi cu ochii ti. E un inut foarte dur.
Clark se ndrept n scaunul de rchit i ntinse mna dup pahar. Statutul su n Agenie se afla
cu cteva niveluri sub cel al lui Ritter, dar Clark era unul dintre puinii angajai ai CIA a cror
poziie era unic. Asta, plus faptul c lucrase adeseori personal pentru directorul direciei de
Operaiuni, i ddeau dreptul de-a se relaxa n prezenta acestuia. Sentimentul pe care-l ncerca
Ritter pentru brbatul mai tnr nu se putea numi stim; totui i purta lui Clark un considerabil
respect.
Ce mai face amiralul Greer? ntreb Clark.
James Greer era cel care l recrutase cu muli ani n urm.
Nu arta prea bine. Cel puin acum cteva luni, rspunse Ritter.
La dracu!
Clark rmase fixnd cu privirea paharul cu butur, apoi ridic ochii.
i datorez foarte mult acestui om. ntreaga mea via. Chiar nu se mai poate face nimic?
Nu, boala a avansat prea mult. Tot ce pot face este s-l menin n starea asta. mi pare ru.
Este i prietenul meu.
Da, domnule, tiu.
Clark i termin butura i se ntoarse la lucru.
nc nu tiu exact ce avei de gnd, dar n niciun caz nu-i putei ridica din reedinele lor.
Aa crezi?
Clark confirm printr-o micare a capului.
Aa cred. Treaba este de competena infanteriei grele, dar chiar i atunci v asumai un mare
risc. Din cte mi-a spus Larson, trupele pe care le au aceti indivizi sunt foarte bine pregtite.
Presupun c ai putea ncerca s-i cumperi pe civa, dar probabil c sunt deja foarte bine pltii, aa
c situaia ar deveni o arm cu dou tiuri.
Ofierul activ nu ntrebase n ce consta exact misiunea, dar bnuia c era vorba de capturarea
unor indivizi care trebuiau alungai dincolo de grania statului, de unde urmau s ajung n pachet
n faa unui birou FBI sau chiar a tribunalului Statelor Unite. Dar, ca toi ceilali, fcuse o
presupunere greit.
E acelai lucru cu a infiltra pe cineva i iau msurile de precauie obinuite planuri diferite,
rute diferite i escorte narmate peste tot. Deci, ca s bagi pe cineva pe fir, trebuie s ai pe altcineva
printre ei. Larson este mai implicat dect oricine pn acum i totui nu este suficient de aproape.
Dac am ncerca s-l bgm mai mult, ar nsemna s-l ucidem. Ne-a furnizat informaii foarte bune
Larson este un tip al naibii de bun iar riscurile sunt deja prea mari. Presupun c localnicii au
ncercat deja s
Au ncercat. ase dintre ei sunt mori sau disprui. La fel i informatorii. Au disprut o
mulime. Localnicii sunt greu de abordat. N-au cum s ntreprind vreo operaiune fr s-i rite
viaa. Se face asta de mult vreme, iar oamenii nu se mai ofer voluntari.
Clark ridic din umeri i privi n largul mrii. La orizont se vedea o nav de croazier vopsit n
alb.
Presupun c n-ar trebui s m surprind duritatea acestor nenorocii. Larson avea dreptate,
creierele pe care nu le aveau puteau s le cumpere. De unde i recruteaz consilierii?
De pe piaa liber, n principal din Europa i
M refer la anchetatori. Trebuie s fie nite adevrate sperietori.
Ei bine, este vorba de Felix Cortez. E doar un zvon, dar numele lui s-a repetat de multe ori n

ultimele cteva luni.


Colonelul DGI care a disprut, observ Clark.
DGI era serviciul de spionaj cubanez, structurat dup modelul KGB-ului sovietic. Se aflase c
de fapt Cortez lucra pentru Macheteros, un grup terorist portorican, pe care FBI l deconspirase n
mare parte n ultimii civa ani. Un alt colonel DGI pe nume Filiberto Ojeda, fusese arestat de
Birou, dup care Cortez dispruse. Aadar, se hotrse s rmn n afara granielor trii sale.
Urmtoarea ntrebare era: se decisese Cortez s lucreze n aceast puternic bran a afacerilor pe
cont propriu, sau lucra nc sub control cubanez? Oricum, DGI lucra nc dup sistemul rusesc.
Conductorii si erau absolveni ai academiilor KGB-ului. Reprezentau nite inamici vrednici de
tot respectul. Cel puin Cortez, n mod sigur. Dosarul su de la Agenie l prezenta ca pe un geniu
n compromiterea unor indivizi pentru obinerea de informaii.
Larson tie despre asta?
Mda. Aprins numele la o petrecere. Bineneles, ne-ar fi ajutat s tim cum dracu arat
Cortez, dar tot ce avem este o descriere care se potrivete pentru jumtate din populaia aflat la
sud de Rio Grande. Nu-i face griji. Larson tie s se pzeasc, iar dac ceva nu merge, are propriul
avion cu care poate s ias de-acolo. Ordinele sunt foarte exacte n privina asta. Nu vreau s pierd
un ofier operativ bine pregtit ca s fac munc de poliist.
Ritter adug dup o pauz:
Te-am trimis ntr-o recunoatere la faa locului. tii care este obiectivul general. Spune-mi ce
crezi c se poate face.
Bine. Ai, probabil, dreptate s-i concentrezi atenia ctre aeroporturi i s aduni informaii
strategice. innd cont de sistemele de supraveghere existente, am putea s punem mna destul de
uor pe centrele de prelucrare, dar sunt foarte multe, iar faptul c sunt mobile necesit un timp de
reacie foarte scurt. Presupun c aceast tactic ar merge numai n cteva cazuri, pn cnd s se
detepte adversarul. Dup aceea, ne asumm riscuri, iar dac bieii ri au noroc, s-ar putea s
pierdem ntreaga for de asalt, dac ai gndit operaiunea n asemenea termeni. S urmrim
produsul finit dincolo de punctele de prelucrare este aproape imposibil fr a avea o mulime de
oameni n teren prea muli pentru a reui s-i acoperim mult vreme i oricum n-am obine
mare lucru. Exist o mulime de locuri de aterizare n partea de nord a rii pe care le-am putea
supraveghea, dar am cdea victim propriului succes. Au reuit s cumpere o parte att de
nsemnat din armat i poliie, nct echipele infiltrate ar izbuti s acioneze dou luni iar asta cu
mult generozitate nainte de a trebui s le schimbm. Trebuie s vd despre ce echipe este vorba,
s m conving ct de buni sunt oamenii.
Pot s aranjez asta, zise Ritter.
Se hotrse deja s-l trimit pe Clark n Colorado. Clark erai omul cel mai potrivit ca s le
evalueze performanele.
Continu.
Ceea ce plnuim va merge bine o lun sau dou. Putem s le urmrim avionul cnd decoleaz
i s-l capturm mpreun cu cei implicai.
Era singura parte a operaiunii cu care era la curent Clark.
Pn aici i-am putea ncoli, dar n-a spera mai mult.
Nu-mi zugrveti un tablou prea vesel, Clark.
Clark se aplec spre el.
Domnule, dac doreti s conduci o operaiune de strngere a informaiilor strategico-tactice
mpotriva unui inamic att de descentralizat n desfurarea propriilor operaii ei bine, acest lucru
este posibil, dar numai pentru o perioad scurt de timp i cu un ctig limitat. Dac mreti
numrul dotrilor i ncerci s le faci eficiente, sunt al naibii de sigur c o s dai gre. O asemenea
operaiune se poate ntreprinde, dar nu pentru mult timp. Nici nu tiu de ce ne mai obosim mcar.
Asta era foarte adevrat. Clark intuise corect c motivul era c se aflau ntr-un an electoral, dar
nu era genul de observaie care s i se permit unui ofier operativ, mai ales dac se numra printre
cei buni.
Motivul pentru care ne obosim nu prea te privete, accentu Ritter.
Nu ridicase glasul. Nu avea nevoie, iar Clark nu era genul de om care s fie intimidat.

E-n regul, dar asta nu este o abordare serioas a problemei. Exist o vorb veche, domnule.
D-ne o misiune pe care o putem ndeplini, nu una imposibil. Vorbim serios, sau nu?
Ce ai de gnd? ntreb Ritter.
Clark ncepu s-i explice. Ascultndu-l, Ritter nu pru deloc emoionat. Unul din lucrurile care-i
plceau lui Clark, i zise n sinea lui, era c brbatul era singurul din Agenie capabil s discute
aceste lucruri calm i fr s se aprind i n plus, s vorbeasc serios. Existau foarte puini
oameni pentru care o asemenea discuie reprezenta un exerciiu intelectual interesant, o speculaie
extraprofesional, provenit contient sau incontient din lectura romanelor de spionaj.
Dumnezeule, n-ar fi grozav dac am putea Marele public avea n general impresia c CIA angaja
un mare numr de experi n acest domeniu. Dar lucrurile nu stteau aa. Pn i KGB-ul renunase
la aa ceva, ncredinnd aceast sarcin bulgarilor considerai de propriii lor colaboratori ca nite
barbari necivilizai sau celor aflai n afara legii, ca gruprile teroriste din Europa sau Orientul
Mijlociu. Preul politic al unor asemenea operaiuni era prea mare i, n ciuda maniei privind
pstrarea secretului, cultivat de toate ageniile de spionaj din lume, aceste lucruri ieeau pn la
urm la suprafa. Lumea devenise mult mai civilizat de cnd Ritter plecase de la ferma de pe rul
York i, chiar dac aprecia n mod sincer acest lucra, existau momente n care o ntoarcere la
vremurile bune aducea soluii pentru problemele care nu dispruser nc.
Ct de dificil ar fi? ntreb Ritter cu interes.
Dispunnd de sprijinul necesar i de cteva dispozitive adiionale - o lovitur.
Clark porni s explice dispozitivele adiionale de care avea nevoie.
i avem la mn cu tot ce au fcut. Asta este singura lor greeal. Dein un sistem defensiv
standard. De fapt, acelai ca pe vremuri. Problema este numai cine face regulile jocului. Dup cum
stau lucrurile acum, amndoi jucm dup aceleai reguli, iar acele reguli, aa cum sunt aplicate
acolo, i avantajeaz pe ei. Se pare c niciodat nu reuim s nvm lucrul sta. i lsm
ntotdeauna pe cei aflai de cealalt parte a baricadei s stabileasc regulile. Putem s-i lum prin
surprindere, s le facem greuti, s le limitm profiturile, dar, la dracu, avnd n vedere tot ce au
fcut deja, este o pierdere minor. Nu vd dect o singur cale de-a schimba situaia asta.
Care este?
Cum i-ar plcea s locuieti ntr-o cas ca asta? ntreb Clark, ntinzndu-i una dintre
fotografiile sale.
Ce arhitectur opulent i de prost gust, observ Ritter chicotind.
Tipul care i-a fcut o asemenea cas trebuie s se cread centrul universului. Au manipulat
toate instituiile guvernamentale. Toat lumea susine c ei sunt un guvern. Acelai lucru se spunea
i la Chicago pe vremea Prohibiiei despre Capone, c guverna ntr-adevr oraul un singur ora,
corect? Ei bine, aceti indivizi sunt pe cale s-i conduc propria ar i s administreze i-altele.
Deci, s zicem c ei dein de facto puterea unui guvern. i trebuie destul ncredere n tine ca s
gndeti aa. Mai devreme sau mai trziu, vor ncepe s acioneze ca un guvern. tiu c noi nu vom
desfiina regulile. Dar nu m-ar mira ca ei s peasc i n afara teritoriului lor, o dat sau de dou
ori, numai ca s vad ce li se ntmpl. nelegi ce vreau s spun? i extind ncontinuu limitele i
nc nu s-au lovit de zid, de acel zid care s le spun unde s se opreasc.
John, te transformi ntr-un psiholog, observ Ritter cu un nceput de zmbet.
Poate. Indivizii tia vnd droguri, nu? Majoritatea nu-i consum marfa, dar cred c sunt
totui dependeni de cel mai puternic narcotic care exist.
Puterea.
Clark ncuviin.
Mai devreme sau mai trziu, vor depi doza. n acel moment, cineva va trebui s se
gndeasc serios la propunerea pe care i-am fcut-o acum. Cnd ajungi sus, regulile se schimb
puin. Este, bineneles, o decizie politic.
Stpnea tot ce vedea cu ochii. Cel puin asta era fraza care-i venea n minte, mpreun cu toate
acele afirmaii care puteau fi n acelai timp adevrate i false. Valea spre care privea nu-i aparinea
n ntregime; parcela de pmnt pe care sttea msura mai puin de o mie de hectare, iar perspectiva
ei includea milioane. Dar nicio persoan care tria n raza privirii lui nu putea continua s triasc

dac el hotra altfel. Asta era singura categorie de putere care conta i pe care o exersase cu diferite
ocazii, prea multe pentru a mai putea fi numrate. O micare a minii, o aluzie aruncat n treact
unui asociat i treaba era fcut. Nimic din ceea ce ntreprindea n aceast privin nu era
ntmpltor moartea era o afacere serioas dar era contient c avea posibilitatea. Era contient
c deinea acel fel de putere capabil s nnebuneasc un om. Vzuse asemenea cazuri chiar i
printre partenerii si de afaceri, n majoritatea ocaziilor spre regretul lor. Dar era un cunosctor al
lumii i al istoriei. Un lucru neobinuit pentru cineva din brana lui, se bucura de o educaie solid,
fcut cu fora de regretatul su tat, care se numrase printre pionieri. Datorit acestei educaii,
nelegea fenomenele economice la fel de bine ca orice profesor universitar. nelegea orientrile
pieei. i nelegea forele istorice care le generaser. Era un cunosctor al marxismului; dei
respingea doctrina marxist pentru o multitudine de motive, tia c ea coninea un smbure de
adevr, amestecat cu o grmad de flecreal politic. Restul educaiei lui profesionale fusese ceea
ce americanii numesc pregtire practic. n timp ce tatl su reuise s inventeze un mod cu totul
nou de a derula afacerile, el privise, sftuise i acionase. Explorase piee noi, sub ndrumarea
tatlui su i i construise o reputaie de om care-i plnuiete perfect aciunile, cutat deseori, dar
niciodat prins. Fusese arestat o singur dat, dar, dup ce doi dintre martori muriser, ceilali
uitaser totul, punnd capt confruntrii sale directe cu poliia i tribunalul.
Se considera o rmi a vremurilor vechi un haiduc al capitalismului. n urm cu o sut de
ani, cei aidoma lui construiau ci ferate pe toat suprafaa Statelor Unite el nsui era specialist i
cunotea perfect acel teritoriu zdrobind tot ce le sttea n cale. Triburile de indieni erau
considerate versiunea biped a taurilor i date la o parte. Sindicatele neutralizate cu ucigai
pltii. Guvernele mituite i rsturnate. Presa lsat s urle pn cnd cei care-o ascultau
deveneau prea muli. El nvase din acest exemplu. Presa local nu mai urla att de tare de cnd
descoperise c i oamenii si erau muritori. Baronii cilor ferate i construiser palate cele de
iarn n New York i csue de var la Newport. Bineneles, orice model istoric se nruie dac este
mpins prea departe. Prefera, de asemenea, s ignore c cei ca Gould i Harriman construiser ceva
util, nu distrugtor pentru societile lor. O alt lecie pe care o nvase de la secolul trecut era
inutilitatea competiiilor crimei. i convinsese tatl s-i studieze cu atenie rivalii. nc de pe
atunci, puterea lui de convingere era impresionant. Fcuse acest lucru n mod inteligent, ntr-un
moment n care pericolul forelor din afar fcea de preferat cooperarea. Mai bine s colaboreze,
suna argumentul, dect s iroseasc timp, bani, energie i snge i n plus s-i sporeasc
vulnerabilitatea. Iar argumentul funcionase.
Se numea Ernesto Escobedo. Era unul dintre numeroii membri ai Cartelului, dar majoritatea
acoliilor si erau de acord c prerile lui erau ascultate. Poate nu toi le aprobau, nu se supuneau
toi voinei lui, dar ideile sale se bucurau ntotdeauna de atenia cuvenit, pentru c se dovediser
eficiente. Cartelul nu avea un singur conductor, de vreme ce nu era o ntreprindere singular, ci
mai degrab o adunare de conductori care acionau n strns colaborare ceva asemntor unui
comitet, dar nu chiar; aproape prieteni, ns nu tocmai. Comparaia cu Mafia american era
suficient de sugestiv, dar Cartelul era mai civilizat i mai crud dect ea. Escobedo considera
Cartelul mai eficient organizat i mult mai puternic, o organizaie tnr i energic n comparaie
cu cealalt, nvechit i feudal.
El tia c fiii baronilor din trecut folosiser averea strns de naintaii lor pentru a crea o elit a
puterii care avea s conduc naiunea cu ajutorul lor. Totui, nu era dispus s lase o asemenea
motenire fiilor si. n plus, el nsui fcea parte din a doua generaie. Acum lucrurile evoluau mai
repede. Deja nu mai era nevoie de o via ntreag pentru a strnge o avere considerabil i de
aceea Ernesto i spunea c nu trebuia s lase asta pe seama fiilor si. Putea s se bucure el de tot.
Primul pas n atingerea unui scop era s-l crezi posibil. El ajunsese demult la aceast concluzie.
Iar el era un om care dorea s-i ating elul. Escobedo avea patruzeci de ani i era un brbat
deosebit de viguros i ncreztor n propriile fore. Nu consumase niciodat produsul pe care l
oferea altora ci numai rareori se ameea uor cu vin. Un pahar sau dou la mas; eventual o butur
tare la ntlnirile cu partenerii de afaceri, dar cel mai adesea Perrier. Acest comportament i sporea
respectul de care se bucura printre asociai. Escodebo era un brbat sobru i serios, lucru tiut de
toi. Fcea cu regularitate sport i acorda mare importan aspectului exterior. Fumtor n tineree,

renunase demult la acest obicei. i supraveghea regimul alimentar. Mama lui avea aptezeci i trei
de ani i era nc energic i viguroas; mama ei la fel, la cei nouzeci i unu de ani. Cu o
sptmn n urm, tatl lui ar fi mplinit aptezeci i cinci de ani, dac nu dar oamenii care
puseser capt vieii tatlui su pltiser, mpreun cu familiile lor, un pre crncen pentru aceast
crim. Era un lucru de care-i amintea cu mndrie filial. i omorse pe soia i copiii unuia dintre
ei, sub ochii lui, nchii pentru ultima oar. Bineneles c nu-i plcea s omoare femei i copii, dar
asemenea lucruri era necesare. El demonstrase cine era cel mai puternic i, din momentul n care se
mprtiase vestea, era puin probabil ca familia lui s mai fie deranjat din nou. Nu-i fcuse
plcere, dar istoria l nvase c leciile aspre lsau amintiri adnci. nvase de asemenea c aceia
care ezitau s dea asemenea lecii nu erau respectai. Iar Escobedo pretindea n primul rnd respect.
Faptul c se implicase personal n reglarea acelor conturi, n loc s apeleze la mercenari, i
conferise un prestigiu considerabil n cadrul organizaiei. Ernesto era un creier, spuneau partenerii
lui, dar tia s-i duc lucrurile la bun sfrit.
Averea lui era att de mare, nct nu avea sens s o evalueze. Deinea puterea divin asupra
vieii i morii. Avea o soie frumoas i trei fii grozavi. Cnd patul conjugal i pierdea din
atracie, avea o mulime de amante. Dispunea de tot luxul care putea fi cumprat cu bani. Poseda
reedine n oraul de la picioarele lui, aceast fortrea din vrful colinei i ferma de la malul
mrii la ambele mri, din moment ce Columbia se nvecina cu dou oceane. La ferme existau
grajduri pline cu cai arabi. Civa dintre asociaii si aveau arene de corid, dar acest sport nu-l
interesase niciodat.
n ciuda a tot ce obinuse, viaa lui se scurgea n anumite limite i ce era mai ru, aceste limite
fuseser trasate de oameni mai puin puternici dect ei. Cu douzeci de ani n urm alesese aceast
cale spre mrire i, n ciuda evidentului su succes, opiunea pe care o fcuse i refuza anumite
drepturi doar pentru c oamenii mai prejos ca el nu erau de acord.
Nu fusese ntotdeauna aa Legea? spusese cndva unul dintre cei mai mari industriai
feroviari. Ce-mi pas mie de lege? i ieise basma curat chiar i cnd nu o urmase, fiind
recunoscut ca un om puternic.
i-atunci, eu de ce nu? se ntreb Escobedo. O parte din el tia rspunsul, dar cealalt parte, mult
mai puternic, l respingea. Nu era idiot, cu att mai puin fraier, dar nu ajunsese att de departe,
nct s accepte ca alii s-i stabileasc regulile n via. De fapt, Ernesto nclcase toate regulile
care le dorise i trsese numai foloase din asta. Ajunsese aici stabilindu-i propriile reguli, conchise
omul de afaceri din el. Trebuia s nvee s-i construiasc altele noi. Iar ei trebuiau s-nvee s
trateze cu el n termenii pe care-i impunea. Se sturase s se supun termenilor altora. Odat luat
hotrrea, ncepu s exploreze metodele.
Ce anume folosiser alii cu rezultate bune?
Rspunsul cel mai limpede era succesul. Ceea ce nu puteai s nfrngi trebuia s recunoti.
Politica internaional avea tot att de puine reguli ca orice ntreprindere mare, cu excepia
singurului luciu pentru care merita s lupi succesul. Pn la urm, nu exista ar n lume care s
nu fi fcut afaceri cu asasini: numai c acei asasini trebuiau s fie eficieni. Ucideau cteva
milioane de oameni pentru ca cineva s ajung conductor. Oare nu se ploconeau toate naiunile n
faa Chinei iar China nu omorse milioane de chinezi? Oare America nu ncerca s cad la
nelegere cu ruii iar ei omorser milioane de oameni de-ai lor. Sub Carter, americanii
sprijiniser regimul lui Pol Pot, care omorse milioane de oameni de-ai si. Sub Reagan, America
ncercase s ating un modus vivendi identic cu cel al iranienilor care omorser atia dintre
oamenii lor, inclusiv muli dintre cei care priveau America cu prietenie i care fuseser abandonai
de ea. America meninuse relaii de prietenie cu dictatori care aveau minile ptate de snge unii
de dreapta, alii de stnga, n numele unei politici realiste, n timp ce refuza s-i sprijine pe
moderai, de stnga sau de dreapta, pe motiv c nu erau suficieni de moderai. Orice ar att de
lipsit de principii putea ajunge s-l recunoasc pe el i asociaii lui, nu? Acesta era, n viziunea lui
Ernesto, adevrul esenial n legtur cu America. n vreme ce el avea principii de la care nu se
abtea, America nu avea.
Ernesto cunotea corupia american. Pn la urm o alimentase i el. De muli ani, fore de pe
cele mai importante piee se uniser pentru a legaliza afacerea de care se ocupa i el. Din fericire,

euaser. Pentru Cartel asta ar fi nsemnat dezastrul, dar fusese nc o dovad despre ct de lipsit de
inteligen putea fi un guvern pentru a nu aciona n propriul interes. Guvernul american ar fi putut
ctiga miliarde dintr-o asemenea afacere aa cum ctigau el i asociaii lui dar i lipseau
clarviziunea i bunul sim ca s-o fac. i se mai i autointitulau o mare putere. Cu toat presupusa
lor trie, yankeilor le lipseau voina i brbia. El era capabil s coordoneze evenimentele n ara
lui, ei nu. Ei puteau s se ntind peste oceane, s umple vzduhul cu avioane de lupt dar s le
foloseasc pentru a-i proteja propriile interese?
Cltin din cap amuzat.
Nu, nu aveai motive s-i respeci pe americani.

6. Descurajarea
Felix Cortez cltorea cu un paaport costarican. Dac i-ar fi sesizat cineva accentul cubanez, iar fi explicat respectivului c familia lui plecase din ar cnd el era doar un copil, ns oricum, o
alegere atent a punctului de intrare n ar l-ar fi scutit de aceast grij. n plus, se strduia n
permanent s-i mbunteasc accentul. Cortez vorbea foarte bine trei limbi spaniola nativ, la
care se adugau engleza i rusa. Era un brbat frumos, cu trsturi puternic conturate, iar figura lui
tropical nu-l deosebea prea mult de un turist aflat n vacan. Mustaa tiat cu grij i costumul de
comand trdau omul de afaceri venit s ncheie un trg important, n timp ce dinii albi i
strlucitori nu fceau dect s accentueze o prim impresie extrem de favorabil. Se aez la rnd
la unul dintre ghieele Aeroportului Internaional Dulles i discut degajat cu femeia din spatele lui
pn cnd ajunse n faa ofierului care se ocupa cu verificarea actelor, afind atitudinea resemnat
a tuturor cltorilor care tiau c rbdarea era o virtute.
Bun ziua, domnule, spuse ofierul, fr s-i ridice ochii de pe paaportul strinului. Ce v
aduce n America?
Afacerile, rspunse Cortez.
Aha, ngn ofierul.
Frunzri paaportul i vzu o sumedenie de vize de intrare. Tipul cltorea foarte mult i cam
jumtate dintre deplasrile precedente n decursul ultimilor patru ani avuseser loc n Statele
Unite. Vizele fuseser emise n mod aproximativ egal n Miami, Washington i Los Angeles.
Ct timp o s rmnei?
Cinci zile.
Avei ceva de declarat?
Hainele i documentele de lucru, atta tot, rosti Cortez, ridicndu-i servieta cu un gest sigur.
Bine ai venit n America, domnule Diaz, i spuse ofierul, aplicndu-i cltorului viza pe
paaport.
Mulumesc.
Odat ncheiate formalitile, Cortez se duse s-i recupereze bagajul care consta ntr-un
geamantan foarte ncptor i destul de uzat ncerca de fiecare dat s ajung n aeroporturile
americane cnd nu era or de vrf. Fcea acest lucru nu din comoditate, ci n primul rnd fiindc ar
fi fost neobinuit pentru cineva care avea ceva de ascuns s nu profite de perioadele de flux maxim
al pasagerilor. n aa-ziii timpi mori, vameii aveau ocazia s-i enerveze i s-i agaseze pe
cltori dup bunul plac, iar cinii special dresai nu erau plimbai mereu de-a lungul benzii rulante
pentru bagaje. Pe de alt parte, era mult mai uor s depistezi filajul cnd aeroportul era
descongestionat, iar Cortez/Diaz era expert n contraspionaj i n metodele de pclire a Siajului.
Ajunse imediat dup aceea la ghieul Hertz, unde nchirie un Chevrolet ncptor i funcional.
Lui Cortez nu-i plceau defel americanii, dar avea toat stima pentru mainile lor mari i sigure. Ca
s plteasc, folosi o carte de credit Visa. Tnra de la ghieu i formul clasica ofert de nscriere
n Hertz Number One Club i i nmn o brour n faa creia Cortez simul interesul cuvenit.
Singurul motiv pentru care era obligat s nu foloseasc o singur dat una sau alta dintre ageniile
de nchirieri auto era acela c nu erau destul de multe pentru a evita repetiia. Ce-i drept, nu folosea
acelai paaport sau aceleai cri de credit de dou ori. Avea un loc, n imediata apropiere a
domiciliului personal, unde dispunea de rezerve nelimitate din ambele. Venise la Washington
tocmai ca s se vad cu unul dintre oamenii care fceau posibil acest lucru.
n timp ce se ducea n curte ca s-i preia maina nchiriat, simi c-i amoriser picioarele. Ar
fi putut s se deplaseze cu ajutorul limuzinei de protocol, dar sttuse prea mult i avea nevoie de
micare. Cldura umed a acestei zile de primvar trzie i aminti de locurile natale. Asta nu
nsemna c amintirile lui despre Cuba erau din cale-afar de drgstoase, ns fostul lui guvern i

oferise, n fond, toat pregtirea de care avea nevoie pentru ceea ce fcea n momentul de fa.
Parc vedea cu ochii minii toate orele acelea de marxism-leninism de la coal, cnd li se spunea
unor oameni care n-aveau ce pune pe mas c triau n plin paradis. n cazul lui Cortez, orele
acelea avuseser darul de a-i arta exact ce anume trebuia s doreasc de la via. Instrucia i
avansrile ierarhice din DGI l familiarizaser cu gustul dulce al privilegiilor, iar ndoctrinarea
politic nesfrit l ajutasem s priveasc guvernul cubanez cu alti ochi i s vad ct era de
grotesc n tot ceea ce susinea. ns se conformase regulilor jocului. nvase ce era de nvat, se
deprinsese cu munc de teren i aflase cum funcionau societile capitaliste, care le erau punctele
tari i punctele slabe i cum puteau fi penetrate i expuse actelor subversive. Contrastul dintre cele
dou tipuri de societate i se prea aproape distractiv fostului colonel. Relativa srcie din Porto
Rico i apruse drept raiul pe pmnt, chiar i atunci cnd colaborase cu camaradul lui, colonelul
Ojeda, i cu slbaticii Macheteros pentru a-l rsturna i a-l nlocui cu versiunea cubanez a
realismului socialist. Cortez cltin din cap i fu ct pe-aci s-l bufneasc rsul n timp ce se
ndrepta spre parcarea unde se aflau mainile de nchiriat.
Zborul nsemn dou ore de plictiseal tradiional i o gustare rece. Daniel E. Murray,
directorul-adjunct al Biroului Federal de Investigaii, fu ntmpinat la poarta de acces al pasagerilor
de agentul special Mark Bright.
Mai avei i alte bagaje, domnule Murray?
Doar sta, iar de chemat m cheam Dan, spuse Murray. A stat cineva de vorb cu ei?
nc nu. Cel puin, nu cred, rspunse Bright, privindu-i ceasul. Trebuiau s ajung la zece,
dar au avut o urgen asear. Cic ar fi srit n aer o ambarcaiune de pescuit, aa c s-au dus s
salveze echipajul. I-au dat de diminea la televizor, la tiri. Excelent lucrat, ca de obicei.
La fix, rosti Murray. Nici n-apucm s-l proclamm erou c ne trezim cu un bis.
Ai aflat cte ceva despre trecutul individului? ntreb Bright. N-am prea avut timp s
Mi s-a prezentat dosarul. E un erou, fr niciun fel de exagerare. Cnd spui Wegener, spui
legend vie. I se mai zice Red Wegener, regele SAR-ului. Dac e s te iei dup statistici, cred c
jumtate dintre cei care au ieit n larg au fost salvai la un moment dat de tipul sta. Cel puin aa
se zice. Baca amicii barosani pe care-i are acolo sus.
Ca de pild?
Senatorul Billings din Oregon, spuse Murray, explicnd pe scurt i motivul.
Preedintele Comisiei Juridice. De ce Dumnezeu nu s-o fi mulumit cu cei din transporturi?
ntreb retoric Bright, ridicndu-i ochii spre tavan i tiind prea bine c FBI-ul intra sub autoritatea
Comisiei Juridice a Senatului.
Ct de nou eti pe problem?
Am venit doar fiindc asta mi-e funcia, om de legtur. Am vzut dosarul abia nainte de
prnz. n ultimele dou zile n-am fost la sediu, spuse Bright, n timp ce ieea pe u. Mi-a nscut
nevasta.
A, fcu Murray, dndu-i seama c asta nu mai era vina agentului. Felicitri. Toat lumea se
simte bine?
Azi-diminea am adus-o acas pe Marianne, iar Sandra e cel mai frumos bebelu din lume.
M rog, cam scandalagioaic, dar asta e.
Murray rse. Trecuse destul de mult vreme de cnd fusese nevoit s in n brae un nou-nscut.
Maina lui Bright era un Ford al crui motor torcea aidoma unui tigru dup o mas copioas. Pe
locul de lng ofer se aflau cteva rapoarte referitoare la cpitanul Wegener. Murray le frunzri n
vreme ce Bright reui s ias din parcarea aeroportului. Rapoartele nu fceau dect s confirme
ceea ce auzise la Washington.
Da tiu c nu se-ncurc.
Asta ziceam i eu, spuse Bright, dnd din cap. Chiar crezi c sunt adevrate toate chestiile
alea?
La viaa mea am auzit tot felul de grozvii, ce-i drept, dar zu c asta le ntrece pe toate,
spuse Murray, adugnd dup o scurt pauz: Partea ciudat e c
Mda, l ntrerupse agentul. i eu am auzit. Colegii notri sunt dispui s cread, dar, dac

scormonim rahatul Vreau s spun c, i dac facem abstracie de anumite probleme, pn la


urm tot ne trezim c
Exact, interveni Murray, contient c acesta era al doilea motiv al implicrii lui directe n
acest caz. Ct de important era victima?
Legturi politice cu o mulime de granguri, cu directori de bnci, cu grupuri civice, tot
tacmul. Plus c a absolvit la University of Alabama. Individul nu era doar un membru al
comunitii, era unul dintre stlpii de rezisten. De familie bun, nu mai tiu care strmo a fost
general n Rzboiul Civil, iar bunicu-su a fost guvernator.
Bani?
Berechet. Eu, unul, nici n-a ti ce s fac cu ei. Are o ditamai proprietatea undeva n nord,
care la ora asta e un fel de ferm cu un tiu ce plantaii. Toi banii familiei i-a bgat n afacerile
imobiliare. Din cte tim, i-a mers din plin. i-a cldit un mic imperiu compus dintr-un labirint de
mici corporaii procedeul obinuit. Am numit o echip care s se ocupe de toate astea, dar o s fie
nevoie de timp. Cu toate acestea, unele corporaii sunt mai greu de urmrit, fiindc depesc
graniele rii. S-ar putea chiar s nu le dm niciodat de capt. tii foarte bine cum merg lucrurile
n asemenea cazuri. Abia am nceput verificrile.
Un prosper om de afaceri n crdie cu baronii drogurilor. Dumnezeule, dar tiu c ne-a dus
cu preul pn acum. N-a prizat niciodat?
Nici vorb, recunoscu Bright. Nu l-a vzut nimeni, nici noi, nici poliia din ora.
Murray nchise dosarul. Era doar nceputul unei afaceri pentru care era foarte posibil s fie
nevoie de ani ntregi de munc. Drace, deocamdat nici nu tim exact ce cutm, i zise
directorul-adjunct. tim doar c la bordul lui Empire Builder a existat un milion de dolari n
bancnote uzate de douzeci i de cincizeci. O sum de bani ghea att de mare nu putea nsemna
dect un lucru dar nu era adevrat. De fapt, putea nsemna o grmad de lucruri, i zise Murray.
Am ajuns.
Era destul de uor s ajungi la baz, iar Bright tia drumul pn la chei cu ochii nchii. Vzut
din main, Panache arta destul de mare. Murray i ddea seama c nu era o ambarcaiune
impresionant ca dimensiuni, ns tia de asemenea c avea nevoie de imensitatea nconjurtoare a
unui ocean ca s-o poat aprecia mai exact. Cnd iei din main mpreun cu Bright, cineva apru
la telefonul din captul pasarelei, iar dup doar cteva secunde se ivi un al doilea brbat, pe care
Murray l recunoscu dup fotografiile din dosar ca fiind Wegener.
Brbatul avea un pr despre care abia dac i mai ddeai seama c fusese cndva rocat i care
ajunsese suficient de ncrunit ca s fac imposibil o descriere precis. Agentului FBI i se pru c
omul din faa lui avea o condiie fizic de invidiat, lucru sugerat de carura atletic i de talia
subire. Ochii lui erau reci i nemicai, comunicndu-i eventualului interlocutor c nu-l amuzau
defel interogatoriile i c nu era obinuit s rspund la prea multe ntrebri.
Bine-ai venit la bord. M numesc Red Wegener, rosti brbatul cu un zmbet schiat n
limitele unei politei neutre.
Mulumim, domnule cpitan. Sunt Dan Murray, iar el este Mark Bright.
Mi s-a spus c suntei de la FBI, spuse cpitanul.
Eu sunt directorul-adjunct i am venit chiar acum de la Washington. Mark e agent special i
se ocup de coordonarea echipei de teren de aici.
Murray i ddu seama imediat c expresia lui Wegener se modificase uor, pe nesimite.
M rog, tiu de ce ai venit. Haidei la mine n cabin ca s stm de vorb.
Care-i treaba cu prjolul? ntreb Dan, n timp ce cpitanul o lu nainte, ca s le arate
drumul.
n modul cum formulase ntrebarea se insinuase o not aparte. O not oarecum bizar.
O ambarcaiune de pescuit a avut necazuri cu motorul care i-a luat foc. Asta a fost azi-noapte,
la cinci mile de noi, cnd tocmai ne pregteam s ieim la mal. Am fcut cale ntoars i, pe cnd
ne apropiam de ea, rezervorul de combustibil a srit n aer. Am avut baft. N-a murit nimeni, doar
unul dintre mateloi s-a ales cu nite arsuri.
i barca? ntreb Bright.
N-am avut cum s-o salvm. Partea cu adevrat nasoal a fost recuperarea echipajului,

recunoscu Wegener, deschizndu-le ua musafirilor i poftindu-i nuntru. Cteodat pur i simplu


nu poi, face mai mult. Vrei o cafea, domnilor?
Murray refuz. Ochii lui se fixaser asupra cpitanului i treceau prin el ca un sfredel. n primul
i-n primul rnd, pare jenat, i zise el. E o emoie nefireasc ntr-o asemenea situaie. Wegener
atept ca oaspeii lui s se aeze, dup care i ocup locul din spatele mesei de lucru.
tiu de ce-ai venit, i anun el. A fost din vina mea.
nainte de a continua, domnule cpitan ncerc s intervin Bright.
Am fcut bazaconii i-alte di, dar de data asta chiar c am zbrcit-o, continu Wegener,
aprinzndu-i pipa. Nu v deranjeaz dac fumez, nu?
Nu, ctui de puin, mini Murray.
Nu tia ce avea s urmeze, ns era sigur c era departe de ceea ce atepta Bright. n plus, era la
curent cu cteva lucruri despre care agentul special nu avea nici cea mai vag idee.
Ce-ar fi s ne povestii toat trenia?
Wegener cut ntr-unul dintre sertarele mesei de lucru i ddu la iveal un obiect pe care i-l
arunc lui Murray. Era un pachet de igri.
Unuia dintre amicii notri i-a czut chestia asta pe punte i l-am pus pe unul dintre oamenii
mei s i-o dea napoi. Mi-am zis c era un pachet de igri i nimic altceva. Aa arat, nu? Uitai-v
i voi. Iar legea zice c, dac reii pe cineva, trebuie s te pori frumos cu el, nu? Aa c i-am lsat
s fumeze. Bineneles c sunt igri de-alelalte, de hai. Prin urmare, cnd i-am luat la ntrebri,
mai ales cel care pn la urm a vorbit era dus cu pluta ru de tot. Asta nseamn c am dat-o n
bar, aa-i?
A mai fost ceva, domnule cpitan, nu? ntreb Murray pe un ton nevinovat.
Riley l-a bumbcit pe unul dintre ei. A fost rspunderea mea. Am i vorbit cu el despre asta.
Cum s zic, la am uitat cum l cheam la care a fcut pe nebunul m-a scuipat, Riley s-a
nimerit pe-acolo, a vzut faza i l-a luat la ncins. N-ar fi trebuit s-o fac, numai c facem parte
dintr-o organizaie militar, iar cnd l ia cineva la flegme pe comandant, s-ar putea ca soldailor s
nu le plac. Aa c lui Riley i-a cam fugit mna. Dar totul s-a ntmplat pe ambarcaiunea mea, iar
asta nseamn c eu sunt singurul vinovat.
Murray i Bright avur un schimb scurt de priviri. Suspecii nu suflaser o vorb despre asta.
Domnule cpitan, nu de asta ne aflm aici, spuse Murray dup cteva clipe.
Nu? fcu Wegener. Atunci de ce?
Am fost informai c l-ai fi executat pe unul dintre ei, rosti Bright.
n cabina cpitanului se ls o linite de catedral. Undeva pe punte cineva btea nite cuie, ns
zgomotul cel mai pronunat era cel al instalaiei de aer condiionat.
Triesc amndoi, nu? Au fost doar doi din capul locului i amndoi sunt n via. Am trimis
caseta cu elicopterul, cnd am percheziionat iahtul. i-atunci, dac triesc amndoi, pe cine am
mpucat?
Spnzurat, l corect Murray. Cic l-ai fi spnzurat pe unul dintre ei.
Stai puin, spuse Wegener, ridicnd din furc receptorul telefonului i apsnd pe un buton.
Puntea, sunt cpitanul. Trimite-l pe secund la mine. Mulumesc.
Wegener puse receptorul n furc i-i ridic privirea spre cei doi musafiri.
Dac n-avei nimic mpotriv, a vrea s fie de fa i secundul.
Murray reui s arboreze o mn impasibil. Ar fi trebuit s-i dai seama, Danny, biete, i
spuse el. Au avut timp berechet s se pun de acord pentru toate amnuntele, iar domnul Wegener e
oricum, numai prost nu. Se poate piti la orice or n spatele unui senator american i ne-a dat pe
tav doi ucigai cu snge-rece. Chiar i fr o mrturisire oficial, exist suficiente probe pentru o
acuzaie de crim cu premeditare, iar dac-l iei la puricat pe Wegener, riti s rmi cu buza
umflat. Ct despre prestana victimei
n-avea grij, procurorul n-o s insiste pe ea. Nu exista
nicieri n America un procuror care s nu aib ambiii politice, iar executarea celor doi ucigai pe
scaunul electric ar fi adus oricui o jumtate de milion de voturi. N-avea voie s rite i s piard.
Jacob, directorul FBI-ului, fusese la rndul lui procuror i avea s neleag n mod sigur. Murray
decise n sinea lui c aceast atitudine ar fi fcut viaa mai uoar tuturor.
Secundul i fcu apariia dup cteva secunde i, dup prezentrile de rigoare, Bright continu

s expun versiunea celor doi prizonieri despre mersul lucrurilor, aa cum fusese ea consemnat la
secie. Totul mai dur cinci minute, timp n care Wegener pufi din pip i fcu de cteva ori ochii
mari.
Domnule, i spuse secundul lui Bright dup ce acesta i ncheie relatarea, am mai auzit
poveti marinreti la viaa mea, dar asta chiar c e cea mai gogonat.
A fost vina mea, bombni Wegener, cltinnd din cap. Nu trebuia s le dau pachetul napoi.
Cum de nu s-a prins nimeni ce fumau? ntreb Murray, interesat nu att de coninutul
rspunsului, ct de dibcia celui ntrebat.
Spre surprinderea lui, cel care lu cuvntul fu din nou secundul.
Exist nite reguli care trebuie respectate. n primul rnd, nu stm toat ziua cu ochii pe
prizonieri c tot veni vorba, inei cont c erau primii fiindc s-ar putea interpreta drept
tentativ de timorare sau cum i s-o fi spunnd. M rog, aa scrie la regulament, aa facem. n al
doilea rnd, nu avem chiar att de muli oameni la bord ca s ne putem permite o gard
permanent. n al treilea rnd, exist un sistem de ventilaie care elimin fumul, aa c nici nu neam dat seama de miros pn noaptea trecut. ns atunci era deja prea trziu. Cnd i-am adus
nuntru pentru interogatoriu cte unul, cum scrie la carte am vzut c amndoi aveau nite
priviri sticloase. Primul nici n-a deschis gura. Al doilea a vorbit, ce-i drept. Doar avei caseta, nu?
Da, am i vzut-o, rspunse Bright.
Atunci nseamn c ai vzut i c le-am citit drepturile, conform legilor n vigoare, tocmai ca
s nu existe probleme. Dar de aici pn la spnzurat e cale lung, zu aa. Ce Dumnezeu, chiar
credei asemenea aiureli? Fiindc efectiv e o aberaie. Cum s spnzurm un Nu obinuim de
fapt, nici nu poate fi vorba. Habar n-am cnd a fost permis ultima oar un asemenea procedeu.
Din cte tiu eu, interveni cpitanul, ultima dat s-a ntmplat n 1843. Motivul pentru care
exist la ora asta o Academie Naval la Annapolis e c au fost civa oameni care s-au nfierbntat
mai mult dect era cazul la bordul lui Somers, cu foarte mult timp n urm. Unul dintre ei a fost
chiar fiul ministrului de rzboi de atunci. Cic ar fi fost vorba de o ncercare de revolt, ns lumea
zice c ar fi fost de fapt cu totul altceva. Oricum, nu se mai pune problema s spnzurm pe cineva
la bord, conchise Wegener pe un ton ct se poate de sec. E drept c sunt n funcie de mult vreme,
dar nici chiar eu n-am mai prins perioada aceea.
Nu putem nici mcar s organizm o curte marial improvizat, adug secundul. Nu pe
cont propriu. in minte c regulamentul de ordine interioar cntrete aproape cinci kile i e plin
de restricii de care trebuie s inem cont Pe cinstea mea, ai nevoie de judector, de avocai
adevrai, un circ ntreg. Lucrez de nou ani pe mare i n-am vzut nc un caz de genul sta n
afar de ceea ce te nva la Academie cnd i se vorbete despre dreptul i legile mrii. Singurele
forme de pedeaps la bord sunt cele n careu i exist mai mult cu numele.
Dar nu-i rea ideea. Nu m-ar fi deranjat defel s-i spnzur pe ticloii ia doi, rosti Wegener.
Murray pricepu imediat c observaia cpitanului fusese pe ct de prompt, pe att de
inteligent. i pru ru pentru Bright, care probabil c nu mai avusese de-a face cu ceva
asemntor. Din acest punct de vedere, Murray era recunosctor celui care-l numise la un moment
dat consilier juridic la Londra. Avea o nelegere mult mai bun a politicii dect majoritatea
agenilor.
Zu?
Cnd eram copil, ucigaii erau de obicei spnzurai. Am crescut n Kansas. i dai-mi voie s
v spun c au fost din ce n ce mai puine crime. Sigur, acum suntem prea civilizai ca s mai
procedm aa, iar rezultatul este c nu e zi de la Dumnezeu fr s auzim de cel puin o crim.
Civilizai, pufni Wegener. Ia spune, domnule secund, piraii au fost vreodat spnzurai n felul
sta?
Nu cred. Trupa lui Barb Neagr a fost judecat la Williamsburg ai fost vreodat acolo?
n tribunalul vechi, transformat acum n punct de atracie turistic. in minte c am auzit c ar fi
fost ridicai n treang ntr-un loc unde dup aceea s-a construit un Holiday Inn. Ct despre Kidd, lau dus napoi n Anglia i l-au spnzurat acolo, nu? Da, exact, aveau un loc special cruia i
spuneau Furcile, sau ceva de soiul sta. Una peste alta, nu, nici chiar n zilele de demult nu cred
c le puneau gtul n la la bord. Noi n niciun caz n-am fcut-o. Dumnezeule mare, ce bazaconie.

Deci, nu s-a ntmplat nimic de felul sta, conchise Murray cu o uoar inflexiune
interogativ n glas.
Nu, domnule, sub nicio form, rspunse Wegener.
Secundul confirm cu un gest aprobator din cap.
i bnuiesc c suntei dispui s afirmai acest lucru i sub prestare de jurmnt.
Sigur. De ce nu?
Dac n-avei nimic mpotriv, a dori s stau de vorb i cu unul dintre efi, cu eful de
echipaj, de pild. El e cel care l-a agresat pe
Riley e la bord? l ntreb Wegener pe secund.
Da, tiu c meterea la ceva n cmar mpreun cu Navlositorul.
n regul, s mergem s vorbim cu ei.
Wegener se ridic i-i invit musafirii s-l urmeze.
De mine mai avei nevoie, domnule? A avea ceva de lucru.
Liber, domnule secund. Mulumesc.
S trii. Ne vedem mai trziu, domnilor, spuse locotenentul i se fcu nevzut dup un col.
Deplasarea dur mai mult dect s-ar fi ateptat Murray. Fur nevoii s ocoleasc dou ateliere
de lucru improvizate, n care civa oameni se strduiau s repare i s revopseasc diverse pri ale
ambarcaiunii. Cmara, care era de fapt cabina efului de echipaj i a celui din sala mainilor,
primise aceast denumire din motive obscure, pierdute n negura vremurilor, i se afla n partea
opus celei n care se gsea cabina cpitanului. Riley i Oreza mpreau o cabin situat n
imediata apropiere a unei ncperi mici, n care ofierii i gradaii luau masa n condiii de relativ
intimitate. Wegener ajunse la ua deschis i fu ntmpinat de un nor de fum. eful de echipaj avea
un trabuc ntre dini, n timp ce minile lui uriae ncercau s manevreze o urubelni ridicol de
mic. Ambii brbai nir n poziie de drepi cnd l vzur pe cpitan.
Repaus. Ce naiba avei acolo?
L-a gsit Navlositorul, spuse Riley i-i nmn obiectul. E foarte vechi i ne chinuim s-l
facem s mearg.
Ce-ai zice dac v-a spune c e din anul 1778, domnule? ntreb Oreza. Este un sextant
fabricat de Henry Edgworth. L-am gsit ntr-un magazin de vechituri. S-ar putea s lum ceva bani
pe el dac-l facem s funcioneze.
Wegener cercet atent obiectul cu pricina.
Ai zis 1778?
Da, domnule. Este unul dintre cele mai vechi sextante din cte exist. Sticla e fcut zob, dar
asta n-ar fi o problem, se poate ndrepta. tiu un muzeu dispus s plteasc bani grei pentru aa
ceva asta, bineneles, dac n-o s prefer s-l pstrez pentru mine.
Avem musafiri, rosti Wegener, trecnd la subiectul care-l interesa. Dnii vor s stea de
vorb cu voi despre cei doi oameni pe care i-am recuperat.
Murray i Bright i prezentar legitimaiile. Dan observ c n ncpere exista un telefon i i
ddu seama c secundul ar fi avut tot timpul din lume s-i previn n legtur cu ceea ce avea s
urmeze. Din trabucul lui Riley nc nu czuse niciun fir de scrum.
Nicio problem, spuse Oreza. Ce avei de gnd s facei cu ticloii?
Asta depinde de procurorul general, replic Bright. Obligaia noastr se leag de asistena
pentru instrumentarea cazului, ceea ce nseamn c e neaprat nevoie s stabilim exact ce ai fcut
dup ce ai pus mna pe ei.
M rog, pentru asta va trebui s stai de vorb cu domnul Wilcox, domnule. Dnsul a condus
echipa de intervenie pe iaht, spuse Riley. Noi n-am fcut dect s-i ndeplinim ordinele.
Locotenentul Wilcox e n permisie, interveni cpitanul.
Ce-ar fi s vorbim despre ce s-a ntmplat dup ce i-ai adus la bord? suger Bright.
Aha, fcu Riley. Mda, ce s zic, am greit i eu, dar muistul la cum s v spun, l-a scuipat
pe cpitan, domnule, i nimeni nu-i obligat s-nghit rahaturi de-astea, corect? Aa c l-am cpcit
niel. Poate c n-ar fi trebuit s m dau la el, dar i el trebuia s tie s se poarte, ce mama dracului.
Nu de asta am venit, zise Murray dup cteva clipe de gndire. Omul zice c l-ai spnzurat.
L-am spnzurat? De ce, m rog? ntreb Oreza.

Cred c de chestia aia creia i se zice catarg.


A, adic spnzurat cu treangul de gt, asta ai vrut s spunei? se interes afabil Riley.
ntocmai.
Rsul efului de echipaj se auzi ca un tunet din nalturi.
Domnul meu, dac ar fi s spnzur pe cineva, fii sigur c respectivul n-ar mai st s fac
scandal a doua zi.
Murray i repet aproape cuvnt cu cuvnt povestea, aa cum o auzise la rndul lui. Riley cltin
din cap.
Nu aa se procedeaz, domnule.
Cum adic?
Parc ai zis c la micu v-a spus c ultimul lucru pe care l-a vzut a fost amicul lui
legnndu-se ca trestia n vnt, nu? Ei bine, nu aa se face.
Tot nu pricep.
Cnd spnzuri pe cineva la bord, nti i legi picioarele la glezne i pe urm ai grij s-l fixezi
pe respectiv de ceva, o balustrad sau altceva de genul sta, ca s nu se blngne ncoace i-ncolo.
E un lucru obligatoriu, domnule. Altminteri, dac lai o asemenea greutate neancorat, la un
moment dat ncepe s distrug mai tiu eu ce prin jur. Ori l legi bine ca s tii c nu mai exist
riscuri, ori te lai de meserie. Altminteri nu se poate. Ce naiba, e o chestie pe care-o tie toat
lumea.
Dumneata de unde tii? ntreb Bright, ncercnd din rsputeri s-i mascheze exasperarea.
Domnule, din cnd n cnd e nevoie s lai brcile la ap sau s ncerci tot felul de chestii i
ntmpltor cu asta-mi ctig pinea. Are i marea meseria ei, s tii. Ia spunei-mi, dac ai avea o
instalaie sau o pies care cntrete ct un om, ce-ai face? Ai lsa-o aa, ca pe o frunz-n vnt, ca
pe un candelabru susinut doar de o funie? Pi, n cazul sta v-ai trezi c v bubuie radarul sau v
paradete catargul, Doamne iart-m. Unde mai pui c n seara aceea am avut i furtun. Ce zicei
dumneavoastr se fcea pe vremuri, cnd l luai pe muteriu, l propteai cu gtu-n la i-i atrnai o
ghiulea de picioare ca s nu-i alunece n ap. Astzi, dac mi-ar face vreunul pe punte aa ceva i
mi-ar lsa vreo scul neasigurat, i-a mai face o gaur a curului de rezerv. Aparatele astea cost,
nu jucrie, i nu-i arde nimnui s le lase la voia ntmplrii i s fie bun de plat. Tu ce zici,
Navlositorule?
Are dreptate. in minte c n seara aia am avut un vnt de-am zis c ne ia pe sus nu v-a
povestit cpitanul? iar vremea era att de cinoas, c nu i-a mai venit nimnui cheful s
huzureasc pe punte. i nici nu cred c-am avut vreo echip de ntreinere n funciune, nu?
Da de unde, spuse Riley. Numai noi tim cum am scos-o la capt n seara aia. Cu alte
cuvinte, domnule, dac trebuie neaprat s lucrm pe punte cnd e vreme proast, o facem i pe
asta, dar dac nu eti obligat s iei, trebuie s fii tmpit sau s nu-i plac viaa ca s apari pe punte
de bunvoie. Mai ales cnd bate vntul ntr-un aa hal. E periculos. Iar riscul e c poi s rmi fr
oameni.
Ct de ru a fost n noaptea aceea? ntreb Murray.
Mare parte din putii tia cu ca la gur au stat cu capul n cutie i le-a fost fric i s se uite
afar. Plus c a trebuit s mncm hran rece, fiindc nu i-a mai ars buctarului s umble cu oalele
i tigile. De fapt, abia atunci ne-am dat seama ct era de ru, spuse Oreza i pufni n rs. Aa e,
Bob?
Absolut, ncuviin Riley.
i-atunci s-neleg c n-a existat nicio curte marial improvizat?
Poftim?
Pre de o clip Riley pru sincer nedumerit, dup care se lmuri i faa i se nsenin.
A, adic un proces cinstit, o judecat corect i o spnzurare cu dichis, ca-n reclama aia de la
bere, pentru amndoi?
Doar pentru unul, preciz Murray, vrnd s fie de folos.
De ce nu pentru amndoi? i unul i llalt sunt nite criminali afurisii, nu? Uitai ce e,
domnule, eu am fost la bordul iahtului, da? Am vzut exact ce-au fcut. Nu tiu, dumneavoastr ai
avut ocazia s aruncai vreun ochi? Nu? Atunci dai-mi voie s v spun c a fost o porcrie fr

pereche. Habar n-am, poate c unii dau peste aa ceva zi de zi. Eu, unul, n-am avut ocazia pn
acum, domnule, i pot s v zic c abia mi-am inut maele-n burt. Iar dac-i vorba de
spnzurtoare, puteam bine mersi s-i ridic n treang pe loc i n-ar mai fi umblat niciunul s bat
cmpii a doua zi. M rog, poate c nici eu n-ar fi trebuit s-mi ies din pepeni i s-l buesc pe
puchinosul la m-am pierdut cu firea, iar asta a fost greeala mea. mi cer iertare c s-a ntmplat.
Dar jigodiile alea au omort o familie ntreag i tare mi-e c au tras i-un viol mic nainte de asta.
Acuma, am i eu familie, pricepei? Am i eu fete, la fel ca Navlositorul, aici de fa. Aa c dac
v ateptai s dm ap la oareci pentru nenorociii ia doi ai greit adresa, domnule. Proptii-i
dumneavoastr n scaunul electric i mping eu maneta cu drag inim.
n concluzie, nu l-ai spnzurat? ntreb Murray.
Ru mi pare c nu mi-a trecut prin cap s-o fac, domnule, rspunse Riley.
La drept vorbind, cel cruia i trecuse prin cap toat povestea fusese Oreza.
Murray i arunc o privire lui Bright, care ntre timp se mbujorase uor. Lucrurile merseser
chiar mai bine dect se ateptase. De fapt, i se spusese c Red Wegener era un cpitan extrem de
iste. Era normal. Doar nu te apucai s ncredinezi comanda unei ambarcaiuni unui idiot sau cel
puin ncercai s n-o faci.
Bine, domnilor. Cred c am primit rspunsuri la toate ntrebrile pe care le avem la ora asta.
V mulumim pentru colaborare.
Ieir din cabin i Wegener i conduse pn pe pasarel, unde cei trei brbai se oprir pentru
cteva clipe. Murray i fcu semn lui Bright s se duc la main, dup care se ntoarse spre
cpitan.
De pe puntea aceea decoleaz elicopterele?
n permanen. Tare mult a vrea s avem i noi unul numai al nostru.
Pot s arunc i eu o privire nainte de plecare? N-am mai vzut aa ceva pn acum.
Urmai-m.
Nu trecu niciun minut i Murray ajunse n centrul punii, stnd chiar pe una dintre liniile trasate
cu galben care delimitau spaiul de decolare acoperit cu un nveli antiderapant. Wegener i explic
modul de acionare a farurilor din punctul de control, dar Murray i fix privirea asupra catargului,
calculnd n gnd distana pn la punte. Mda, i zise el n gnd, era posibil fr niciun fel de
probleme.
Domnule cpitan, pentru binele dumneavoastr sper s nu mai facei niciodat o asemenea
nebunie.
Wegener se ntoarse spre el prad mirrii.
Ce vrei s spunei?
tim amndoi perfect ce am vrut s spun.
Credei cumva c acei doi
Da, sunt convins. Probabil c ar fi mult mai greu de sensibilizat un juriu, dei Dumnezeu
singur tie cum funcioneaz mintea unui jurat ns ai fcut-o, ce mai ncolo i-ncoace. tiu, nu
putei spune nimic.
Ce v face s credei
Domnule cpitan, lucrez n FBI de douzeci i ase de ani Am auzit o grmad de poveti
ciudate unele adevrate, altele scornite. Treptat, ncepi s ai un al aselea sim prin care faci
diferena ntre ce s-a ntmplat i ce nu. Din cte vd, era foarte uor s faci ceea ce cred eu c s-a
ntmplat, fr s distrugi antena de radar pentru care i fcea attea griji domnul Riley. Cum am
spus, nu repetai figura. De data asta ai scpat fiindc putem s mergem n instan i fr probele
pe care le-ai strns pentru noi, ba chiar ne vine ceva mai uor. Dar nu v forai norocul. M rog,
sunt sigur c n-o s-o facei. V-ai dat i dumneavoastr seama c n spatele aparenelor se afla
ceva mult mai serios, nu?
M-am mirat c victima era
Exact. Ai deschis o cutie a Pandorei fr s v mnjii prea mult pe mini. Ai avut baft.
ns nu v forai mna, i repet Murray.
V mulumesc, domnule.
Un minut mai trziu, Murray se ntoarse n main. Agentul Bright era n continuare nefericit.

Demult, cnd tocmai ieisem de la Quantico, mi s-a ncredinat o misiune n Mississippi, i


spuse Murray. Dispruser trei funcionari publici, iar eu eram cel mai tnr membru al echipei
care s-a ocupat de elucidarea misterului. N-am fcut mare lucru. De fapt, singurul lucru pe care lam fcut a fost s-i in haina inspectorului Fitzgerald. Ai auzit vreodat de Big Joe?
Taic-meu a lucrat pentru el, rspunse Bright.
nseamn c tii c Joe era o figur, un adevrat poliist de pe vremuri. Oricum, cert este c
ne-au ajuns la ureche zvonuri despre ce-i propuneau s le fac membrii din zon ai Clanului
ctorva ageni ai auzit de povetile acelea, despre modul cum i hruiau familia i aa mai
departe. Ei bine, Joe i-a ieit din fire. in minte c l-am dus cu maina la o ntlnire cu am uitat
cum i chema, era eful local al Clanului i n orice caz avea gura cea mai mare dintre toi. Cnd am
ajuns noi, sttea la umbr sub un copac, pe pajitea din faa casei. Alturi de el se afla o puc
ncrcat iar individul era deja pe jumtate beat. Joe s-a apropriat de el, iar amicul a dat s pun
mna pe puc. Joe l-a sfredelit cu privirea ca pe o rm inofensiv, aa cum fcuse de attea ori cu
alii care clcaser pe bec naintea stuia. Am intrat niel n panic i am pus la rndul meu mna pe
tocul pistolului, ns Joe n-a fcut altceva dect s se uite la el i s-i spun c, dac mai auzea
vorbe despre lichidarea vreunui agent sau despre telefoanele de intimidare pe adresa familiei, venea
personal i-i lua gtul, chiar acolo, n curtea din faa casei. N-a urlat la el, nu s-a zborit, ci pur i
simplu i-a vorbit pe un ton neutru i potolit, de parc ar fi comandat micul dejun ntr-un restaurant.
Liderul local al Clanului l-a crezut, ca i mine, de altfel. Ceea ce a fcut Joe a fost cu totul ilegal,
conchise Murray. ns cteodat e nevoie s modifici puin regulile. Am fcut-o i eu la viaa mea,
iar acum ai fcut-o i tu.
Eu niciodat n-am
Nu te-aprinde, Mark. Am spus s modifici, nu s ncalci. Regulile, aa cum sunt
consfinite, nu pot anticipa toate situaiile concrete. De aceea este de ateptat ca agentul n misiune
s fac apel la propria capacitate de a judeca. Aa funcioneaz ntreaga societate. n cazul sta,
amicii din Paza de Coast ne-au procurat cteva informaii nepreuite i singurul mod n care le
putem folosi e uitnd cum au fcut rost de ele. Nu s-a produs niciun ru n adevratul sens al
cuvntului, ntruct respectivii vor fi tratai ca nite criminali, iar dovezile de care avem nevoie sunt
palpabile. Ori i punem la prjit, ori i recunosc crimele, colaboreaz i ne ciripesc totul, aa cum ia nvat preabunul cpitan Wegener. Oricum, tot asta s-a decis i la Washington. Ar fi prea
incomod pentru toat lumea dac am face caz pe marginea a ceea ce s-a discutat la bordul
cuterului. Chiar crezi c un juriu local ar
Nu, recunoscu imediat Bright. Pn i un avocat mediocru ar avea ctig de cauz i chiar
dac n-ar face-o el
Exact. N-am face dect s ne nvrtim n jurul cozii. Trim ntr-o lume imperfect, dar sunt
convins c Wegener n-o s mai comit nc o dat o asemenea greeal.
n regul.
Lui Bright nu-i convenea soluia, dar asta deja nu prea mai avea mare important.
Aadar, ceea ce trebuie s facem acum este s aflm exact care au fost motivele pentru care
nenorocitul sta i familia lui au fost lichidai de un sicario i de mna lui dreapt. tii o chestie?
Pe vremea cnd m ineam dup fundul bandiilor din New York, nimeni nu amesteca familiile n
asemenea afaceri. Nici mcar nu te apucai s ucizi pe cineva de fa cu ai lui, n afar de cazurile n
care voiai s trimii un anumit tip de mesaj.
N-a zice c traficanii de droguri se dau n vnt dup asemenea reguli, observ Bright.
Mda. i cnd te gndeti c eu, ca un naiv, credeam c teroritii sunt ia ri.
Era mult mai uor dect lucrul cu aa-numiii Macheteros, i zise Cortez. Iat-l aici, ntr-un
separeu din colul unui restaurant elegant i scump, cu o list de vinuri lung de zece pagini n
mini Cortez se declara un expert n vinuri n loc s fi fost ntr-o barac drpnat, plin de
obolani, mncnd fasole i ndrugnd sloganuri revoluionare mpreun cu nite oameni care
credeau c marxismul nsemna s jefuiasc bnci i s nregistreze previziuni eroice pe care staia
local de radio le difuza ntre cntece rock i reclame. Probabil c America este singurul loc din
lume, se gndi el, unde sracii vin la demonstraii cu mainile personale i unde cea mai lung

coad la care stau este cea de la casa supermagazinului.


i alese pentru cin un soi obscur de vin de pe valea Loirei. Venind s ia lista, chelnerul i
nchise cu zgomot pixul cu care lua comenzile, n semn de aprobare.
Cortez crescuse ntr-un loc n care sracii categorie din care fceau parte aproape cu toii se
trau dup pine i nclminte. Locurile n care triau sracii erau, n America, cele n care
oamenii se drogau, obiceiuri care reclamau sute de dolari pe sptmn, bani ghea. Pentru fostul
colonel, asta era cel puin ciudat. n America, drogurile se rspndeau din mahalale ctre suburbii,
fcndu-i prosperi pe cei care aveau ceea ce i doreau alii.
Ceea ce reprezenta, desigur, i ceea ce se ntmplase la scar internaional. Yankeii, niciodat
generoi cu vecinii lor mai puin prosperi, i necau acum n bani, dar folosind ceea ce americanilor
le plcea s numeasc principiul de la om la om. l fcea s rd. Nu tia i nici nu-i psa ci bani
ddea guvernul yankeu prietenilor lui, dar era sigur c cetenii de rnd att de plictisii de vieile
lor, nct aveau nevoie de stimulente chimice ddeau cu mult mai mult, i-asta fr s fac atta
caz de drepturile omului. i petrecuse muli ani ca ofier de informaii, ncercnd s gseasc o
modalitate prin care s slbeasc America, s-i micoreze puterea i s-i reduc influena. Dar Felix
i dduse seama c mersese n direcia greit. ncercase s foloseasc marxismul pentru a lupta
mpotriva capitalismului, n ciuda evidenei care arta ce anume era viabil i ce nu. Ar fi putut,
totui, s ntrebuineze capitalismul mpotriva lui nsui i s-i ndeplineasc astfel misiunea
original, n timp ce beneficia de toate avantajele date de chiar sistemul pe care-l distrugea. Cea
mai ciudat parte dintre toate era c fotii lui efi l etichetaser trdtor pentru c gsise un sistem
care funciona
Tipul care sttea n faa lui era un american destul de tipic, i zise Cortez. Prea gras de la
mncarea prea mult i prea bun, i pierduse grija pentru curenia scumpei lui mbrcmini.
Probabil c nici pantofii nu i-i lustruia. Cortez i aminti cum mersese descul o mare parte din
tineree i se considerase norocos s aib trei cmi pe care s le poat numi ale lui. Omul acesta
conducea o main scump, locuia ntr-un apartament confortabil, avea o slujb pentru care primea
ct zece colonei din DGI i nu-i ajungea. n faa lui sttea nsi America orict ar fi avut, nu
era niciodat de ajuns.
S aud, cu ce m poi ajuta?
Am patru posibiliti. Toate informaiile sunt la mine n geant.
Ct de bune sunt? ntreb Cortez.
Toate i ndeplinesc cerinele, rspunse omul. tii doar c ntotdeauna
Da, eti un om de ncredere. De aceea te i pltim att de mult.
mi pare bine c sunt apreciat, Sam, zise omul cu o umbr de mpunare.
Felix pe care partenerul l cunotea drept Sam i aprecia ntotdeauna pe oamenii cu care
lucra. Aprecia ceea ce puteau face acetia. Aprecia informaiile pe care i le aduceau. Dar i
dispreuia pentru slbiciunea lor. ns un ofier de informaii i asta rmsese nu putea fi prea
exigent. America era plin de oameni ca acesta. Cortez nu se gndea c i el fusese, de fapt,
cumprat. Se gndea la sine nsui ca la un profesionist ndemnatic, poate un fel de mercenar, dar
asta era n spiritul unei vechi tradiii, nu-i aa? n plus, fcea ceea ce fotii lui efi doriser
ntotdeauna s fac, cu mai mult succes dect ar fi fost vreodat posibil dac ar fi lucrat pentru DGI
i altcineva ar fi pltit facturile. De fapt, n ultim instan chiar americanii i onorau salariul.
Cina trecu fr vreun incident. Vinul era excelent, aa cum presupusese, dar carnea fusese ars
i verdeurile sub orice critic. Washingtonul era pe nedrept socotit oraul restaurantelor, i spuse
el. La ieire, lu pur i simplu servieta partenerului i porni ctre main. Drumul napoi ctre hotel
i lu douzeci de minute de mers lejer. Dup aceea studie documentele timp de cteva ore. Omul
era de ncredere, i zise Cortez, i merita aprecierile lui. Fiecare dintre cele patru proiecte era
extrem de solid.
A doua zi avea s i nceap munca de recrutare.

7. Ce se tie i ce nu se tie
Aa cum promisese Julio, se obinuiser cu altitudinea ntr-o sptmn. Chavez iei din
hamurile rucsacului. nc nu era plin, avea doar dousprezece kilograme, dar lucrurile erau
abordate cu msur, oamenii erau condui treptat prin programul de pregtire fizic, fr a se fora.
Asta i plcea sergentului, care nc mai gfia uor dup cele opt mile de alergare. l dureau puin
umerii, iar picioarele i erau obosite, dar n jurul lui nu se auzeau gemete i nimeni nu rmsese n
urm de data asta. Erau doar obinuitele mormituri i blesteme.
N-a fost chiar att de ru, spuse Julio fr s ofteze. Dar continuu s susin c statul culcat
este cel mai bun exerciiu.
Aici ai nimerit-o, rse Chavez aprobator. Toate grupurile alea de muchi nefolosii, cum spun
culturitii.
Cel mai bun lucru din tabra de antrenament era mncarea. Atunci cnd mncau pe cmp
trebuiau s care pachete MGP Mncare Gata Pregtit, adic tot attea minciuni cte cuvinte
dar micul dejun i cina erau ntotdeauna bine pregtite n uriaa buctrie a taberei. Invariabil,
Chavez i alegea cea mai mare porie de fructe proaspete cu putin, stropite din belug cu glucoz
energizant, i obinuita cafea tip armat, al crei coninut de cofein prea crescut pentru a-i da
acel imbold suplimentar necesar trezirii. n timp ce comesenii i devorau poriile de ou cu unc
necate n grsime, el se cufund n castronul plin cu buci de portocale i grepfrut i aproape
nimic altceva nu mai conta. Se ntoarse la tejghea pentru a-i lua o porie de cartofi cu ceap.
Auzise c hidraii de carbon produceau energie i acum, cnd deja se obinuise cu altitudinea,
gndul grsimii la micul dejun nu-l mai deranja att de mult.
Lucrurile mergeau bine. Antrenamentul era greu, dar deloc de felul las-m s te las. Cu toii
erau profesioniti cu experien i erau tratai ca atare. Nu se irosea energie cu fcutul paturilor,
sergenii i cunoteau meseria, iar dac un col de ptur nu era la locul lui, atitudinea colegilor
punea lucrurile la punct fr s fie nevoie de ipetele unui ofier superior. Cu toii erau tineri i luau
lucrurile pe ct de serios puteau fi luate, dar exista acel spirit de aventur i distracie. nc nu
aflaser exact pentru ce se antrenau. Inevitabilele speculaii i oapte printre paturi se transformau
treptat ntr-o simfonie de sforituri n noapte, dup ce cdeau de acord asupra vreunei idei
ndrznee.
Chavez, dei needucat, nu era prost. i dduse cumva seama c toate teoriile erau greite. n
Afganistan se terminase totul; n-aveau cum s fie trimii acolo. n plus, toi cei de aici vorbeau
curent spaniola. Mai reflect o dat, n timp ce mesteca cu poft un kiwi fruct de existena cruia
nici nu auzise pn n urm cu o sptmn. Altitudinea nu i antrenau aici doar pentru distracie.
Asta elimina Cuba i Panama. Poate c era Nicaragua. Ct de nali erau munii acolo? Mexicul i
celelalte ri central-americane aveau i ele muni. Toi cei de aici erau sergeni. Cu toii
comandaser un pluton i fcuser antrenamente la un nivel mai ridicat sau mai sczut. Fiecare
dintre ei era infanterist.
Probabil c urmau s fie trimii n vreo misiune de antrenament, adic s pregteasc ali
infanteriti. Asta nsemna contrarevoluie. Desigur, fiecare ar de la sud de Rio Grande i avea
propria sa problem cu forele de gheril. Era rezultat din inechitile specifice fiecrui guvern i
fiecrei economii, dar pentru Chavez explicaia era mai simpl i mai la obiect acele ri erau cu
fundul n sus. Vzuse suficient n cltoriile cu batalionul lui n Honduras i Panama. Oraele erau
murdare prin comparaie, cocioaba lui de acas prea raiul pe pmnt. Poliia deh, niciodat n-

ar fi crezut c va ajunge s admire poliia din Los Angeles. ns cele care i ctigaser profundul
lui dispre erau n mod special armatele locale. Nite cete de idioi lenei i incompeteni. Nu foarte
diferite de gtile de cartier, cu excepia faptului c toate erau narmate la fel (gtile din Los
Angeles tindeau ctre individualism aici). Ct despre priceperea n ale armelor, erau egali. Un
soldat nu trebuia s fie prea ndemnatic pentru a-l pocni pe vreun nefericit cu arma peste fund.
Ofierii ei bine, nu ntlnise niciunul care s semene cu locotenentul Jackson, cruia i plcea s
alerge cot la cot cu oamenii lui i nu se supra dac se murdrea i putea ca un adevrat soldat.
Inevitabil ns, sergenii de acolo i ctigaser dispreul lui cel mai acut. Acel sergent McDevitt
din Coreea i artase lui Ding Chavez adevrata lumin ndemnarea i profesionalismul erau
egale cu mndria. i, dac era s ajungem la esen, singurul lucru care conta pentru un brbat era
mndria ctigat cu adevrat. Mndria era cea care te mpingea nainte i nu te lsa s cedezi n
timpul blestematelor alergri pe coasta muntelui. N-ai putea s-i dezamgeti prietenii. N-ai putea
s-i lai s vad n tine mai puin dect vrei tu s fii. Asta era versiunea prescurtat a tot ceea ce
nvase n armat, i tia c acelai lucru se putea spune despre toi oamenii din acea camer. De
aceea se pregteau pentru a-i antrena pe alii s fac acelai lucru. Deci, misiunea lor era o destul
de obinuit misiune pentru armat. Dintr-un motiv sau altul probabil unul politic, dar lui Chavez
nu-i psa de problemele politice; erau lipsite de sens oricum era o misiune secret. Era suficient
de inteligent pentru a-i da seama c genul sta de pregtire sub acoperire nsemna prezena celor
din CIA. Aici avea dreptate. n privina misiunii ns, se nela.
Micul dejun se sfri la timp. Oamenii se ridicar de la mese, lundu-i farfuriile i depunndule la splat nainte de a prsi ncperea. Cei mai muli se oprir la toalet i unii, inclusiv Chavez,
mbrcar tricouri curate. Sergentul nu era extrem de exigent, dar prefera mirosul special al unui
tricou proaspt splat. Spltoria de aici era fr cusur. Chavez decise c-i va fi dor de tabr, de
altitudine i de tot restul. Aerul, chiar dac rarefiat, era uscat i curat n fiecare zi se auzea vaietul
singuratic al locomotivelor Diesel care intrau n tunelul Moffat, a crui gur o zriser n alergrile
pe care le fceau de dou ori pe zi. Adeseori, seara, vedeau n deprtare vagoanele etajate ale
trenului Amtrak care se ndrepta ctre est, spre Denver. Se ntreba cum era oare vntoarea pe
acolo. i ce se vna? Vzuser o ceat de cerbi mari, dar i siluetele ciudate, albe, ale caprelor care
se crau pe creste abrupte la apropierea soldailor. Animalele astea erau cu adevrat n form,
observase Julio cu o zi n urm. Dar Chavez nu se mai gndi la asta. Animalele pe care le vna el
aveau doar dou picioare. i te mpucau dac nu erai atent.
Cele patru plutoane se aliniar la timp. Cpitanul Ramirez prelu comanda i le duse n mar
pn la locul de antrenament, cam la opt sute de metri est de tabra principal, la captul ndeprtat
al platoului situat la mare altitudine. Acolo i atepta un negru mbrcat n tricou i pantaloni scuri
de culoare nchis, haine care se strduiau s fac fa muchilor de dedesubt.
Bun dimineaa, spuse brbatul. Sunt maiorul Johnson. Azi vom ncepe un antrenament
orientat mai mult ctre scopul real al misiunii voastre. Cu toii v-ai antrenat n lupta corp la corp.
Treaba mea este s vd ct de buni suntei i s v mai nv unele trucuri pe care antrenamentele
anterioare este posibil s le fi scpat din vedere. Nu-i chiar att de greu s omori pe cineva n
linite. Cea mai grea parte este s te apropii suficient pentru a putea s-o faci. Cu toii tim asta.
n timp ce vorbea, minile lui Johnson disprur pentru un moment la spate.
Acesta este un alt mod de a ucide pe cineva n linite.
Minile lui aprur de la spate, innd un pistol care avea ataat n fa un dispozitiv mare,
cilindric. nainte ca Chavez s-i spun c era vorba de un amortizor, Johnson inti cu ambele mini
i trase de trei ori. Ding i ddu imediat seama c era un foarte bun amortizor. Abia dac se deslui
clinchetul metalic al ncrctorului automat era, de fapt, mai silenios dect zgomotul de sticl
spart al celor trei sticle care se dezintegrar zece metri mai ncolo iar zgomotul mpucturii nu
se auzi deloc. Impresionant.
Johnson rnji ctre ei cu subneles.
i nici nu-i murdreti minile. Cum spuneam, cu toii tii lupta corp la corp, i asta o s
exersm. Dar eu nu sunt de azi de ieri pe-aici, i nici voi, aa c hai s n-o mai lungim. Lupta

armat este ntotdeauna mai eficient dect cea fr arme. Aa nct o s nvm un stil cu totul
nou de lupt: lupta armat n linite.
Se aplec i ddu la o parte ptura de pe o mitralier. i aceasta prea s aib ataat de eav un
dispozitiv amortizor. Chavez i repro speculaia de mai nainte. Oricare ar fi fost misiunea, nu
era una de antrenament.
Viceamiralul James Cutter din Marina Statelor Unite era un aristocrat. Cel puin aa arta, i
zise Ryan, nalt i slab, cu prul de un argintiu regal i cu un zmbet ncreztor pe faa de un roz
ters. Desigur c se purta ca un aristocrat sau aa credea, se corect Jack. n opinia lui Ryan,
oamenii cu adevrat importani nu-i bteau capul s se poarte pe msur. Totui, nu nsemna c a
fi asistentul special al preedintelui pe problemele de securitate naional era totuna cu a fi un
nimeni. Ryan nu cunotea dect civa oameni care erau cu adevrat aristocrai. Cutter se trgea
dintr-una dintre acele vechi familii de yankei care, timp de generaii, cultivaser pietre preioase la
fermele lor din Noua Anglie, dup care trecuser la comer i, cel puin n cazul lui Cutter, i
trimiser pe mare fiii n plus. Dar Cutter era genul de marinar pentru care marea reprezenta doar
mijlocul de a atinge un el. i petrecuse mai mult de jumtate din carier n Pentagon, iar sta, i
spuse Ryan, nu era un loc pentru un adevrat marinar. Jack tia c trecuse prin toate stadiile de
comand necesare. Mai nti un distrugtor, apoi un crucitor. De fiecare dat i fcuse treaba
bine cel puin pe ct de bine era necesar ca s fie remarcat, ceea ce trebuia s fi fost partea
important. Carierele multora dintre ofierii dotai se opreau la gradul de cpitan pentru c nu se
fceau remarcai de ctre un superior suficient de bine situat. Oare ce fcuse Cutter pentru a iei n
eviden din mulime?
Poate c l unsese zdravn pe protector? se ntreb Jack n timp ce-i termina informarea.
Nu c ar mai fi contat acum. Preedintele l remarcase n echipa lui Jeff Pelt i, la ntoarcerea lui
Pelt la Universitate catedra de relaii internaionale de la Universitatea din Virginia Cutter
intrase n pine la fel de uor ca un distrugtor care se lipete de chei. i luase locul la birou,
mbrcat ntr-un costum elegant, tunndu-i cafeaua ntr-o can cu inscripia USS Belknap, cea mai
bun modalitate de a le aminti oamenilor c odat comandase acel crucitor. n cazul n care
vizitatorului de ocazie i-ar fi scpat acel amnunt i erau puini vizitatori de ocazie n biroul
consilierului pe problemele de securitate naional peretele din stnga fusese n mod deliberat
acoperit cu fotografii ale navelor pe care comandase i cu tot attea autografe ct pentru un
impresar de la Hollywood. Ofierii de marin denumeau fenomenul Zidul Eu m iubesc pe mine!
i, dei cei mai muli dintre ei aveau unul, de obicei l aveau acas.
Ryan nu-l plcea prea mult pe Cutter. Nici pe Pelt nu-l plcuse, ns Pelt era aproape la fel de
detept cum l crezuse. Cutter nu era nici pe departe. Amiralul cu trei stele era vrt ntr-o slujb cu
mult peste capul lui, dar nu putea s-i dea seama de asta. Partea proast era c, dei i Ryan era
consilier special, nu era consilier special al preedintelui. Asta nsemna c era nevoit s-i raporteze
lui Cutter, indiferent dac i plcea sau nu. Ct vreme eful lui era n spital, treaba asta devenea
frecvent.
Ce mai face Greer? ntreb brbatul.
Vorbea cu un accent nazal de Noua Anglie care ar fi trebuit s moar de moarte bun cu mult
timp n urm, dar lucrul sta era singurul de care lui Ryan nu-i psa. i amintea de zilele lui de
studii la Boston College.
nc i fac teste.
Vocea lui Ryan i trd ngrijorarea. Prea s fie vorba de cancer la pancreas, boal care lsa
anse de supravieuire practic nule. Discutase despre asta cu Cathy i ncercase s-l duc pe eful
lui la Spitalul Johns Hopkins, dar Greer era n Marin, iar asta nsemna Spitalul Bethesda. Dei
Centrul Medical al Marinei Bethesda era cel mai bun spital al Marinei, nu era la nlimea lui Johns
Hopkins.
i ai de gnd s-i iei locul? ntreb Cutter.
Este o remarc uor deplasat, domnule amiral, rspunse Bob Ritter n locul colegului su. n
absena amiralului Greer, doctorul Ryan l va reprezenta din cnd n cnd.
Dac o s te descurci la fel de bine cum ai fcut-o la informarea asta, o s ne nelegem bine.

mi pare ru de Greer. Sper s scape.


Din vocea lui rzbtea tot atta ngrijorare ct din vocea cuiva care ntreba pe unde se ajungea la
gar.
Eti o persoan cald, nu-i aa? i zise Ryan n timp ce-i nchidea servieta. Pariez c
echipajul de pe Belknap te-a iubit mult. Dar Cutter nu era pltit pentru a fi cald. Era pltit pentru al consilia pe preedinte. Iar Ryan era pltit pentru a-l informa, nu pentru a-l iubi.
Cutter nu era un prost. Ryan trebuia s admit i asta. Nu era un expert n zona de lucru a lui
Ryan i nici nu avea instinctul ascuit al lui Pelt n materie de intrigi politice i jocuri n spatele
scenei dar, spre deosebire de Pelt, lui Cutter i plcea s acioneze fr a informa Departamentul
de Stat. Mai mult ca sigur c habar n-avea cum funciona Uniunea Sovietic. Motivul pentru care
sttea n acel scaun cu sptar nalt, n spatele acelui birou ntunecat de stejar, era c existau anumite
domenii n care avea o reputaie de expert i, evident, tocmai acele domenii erau cele care l
interesau n perioada asta pe preedinte. Aici Ryan se opri. n loc s-i urmeze ideea pn la
concluzia ei logic, el se ntoarse la informarea despre ce punea la cale KGB-ul n Europa Central.
Dar cealalt greeal a lui Jack era mai grav.
Cutter tia c nu se compara cu Jeff Pelt i avea de gnd s schimbe toate astea.
mi pare bine c te vd din nou, domnule doctor Ryan. Bun informare. Am s aduc subiectul
la cunotina preedintelui. Acum scuz-ne, directorul i cu mine avem ceva de discutat.
Ne vedem la Langley, Jack, spuse Ritter.
Ryan salut din cap i plec. Ceilali doi ateptar s se nchid ua n urma lui. Apoi directorul
prezent propria lui informare asupra Operaiunii SHOWBOAT. Aceasta dur douzeci de minute.
Ia spune, cum coordonm afacerea? l ntreb amiralul pe Ritter.
Ca de obicei. Aproape singurul lucru bun cu care ne-am ales din fiasco-ul Desert One a fost
confirmarea siguranei comunicaiilor prin satelit Ai vzut vreodat modelul portabil? ntreb
directorul. Intr n echipamentul standard al forelor uoare.
Nu, le-am vzut doar pe cele de la bordul navelor. Nu sunt cu adevrat portabile.
Pi are dou piese, o anten n form de X i o mic nclceal de srme care arat ca i cum
ar fi fcut din dou cuiere uzate. Noua versiune are propria rani, cntrete opt kilograme,
inclusiv receptorul, i are chiar i un aparat Morse pentru cazul n care operatorul nu dorete s
vorbeasc prea tare. Band lateral unic, ultranalt, frecven supercodificat. Mai sigure de att
nu vor ajunge niciodat comunicaiile.
Dar cum pstrm acoperirea? se art Cutter ngrijorat.
Dac regiunea ar fi avut o populaie dens, explic Ritter cu un aer obosit, opoziia n-ar fi
folosit-o. Mai mult, din motive evidente ei opereaz n principal noaptea. Aa c oamenii notri se
vor da la fiind n timpul zilei i nu se vor mica dect noaptea. Sunt antrenai i echipai pentru asta
Uite ce e, ne gndim la treaba asta de multior. Oamenii tia sunt deja bine antrenai, iar noi
Aprovizionarea?
Cu elicopterul, spuse Ritter. n Florida avem oameni nsrcinai cu operaiunile speciale.
Rmn la prerea c ar trebui s folosim Marina.
Marina are alt misiune. Am mai discutat asta, domnule amiral. Bieii tia sunt mai bine
pregtii, au echipament mai bun, cei mai muli au fost n zone asemntoare i este dracului mai
uor s-i introducem n program fr ca cineva s observe, explic Ritter pentru probabil a
douzecea oar.
Cutter nu era omul care s asculte ceea ce spuneau alii. Opiniile lui personale erau evident mai
bune. Directorul se ntreb cum se descurca preedintele, dar la acest lucru nu mai trebuia rspuns.
O oapt prezidenial cntrea mai greu dect orice strigt al altcuiva. Problema era c
preedintele depindea prea des de idioi pentru a-i pune n aplicare dorinele. Ritter n-ar fi fost
surprins s afle c opinia lui despre consilierul pentru securitatea naional era aceeai cu cea a lui
Jack Ryan; doar c Ryan n-ar fi putut spune de ce.
M rog, e operaiunea ta, spuse Cutter dup cteva clipe. Cnd ncepe?
Peste trei sptmni. Am primit raportul noaptea trecut. Lucrurile merg ct se poate de bine.
Bieii au deja ndemnarea care ne trebuie. E doar nevoie s dezvoltm cteva caliti n plus i s
adugm cteva rafinamente. Pn acum am avut noroc. Nu s-a ntmplat nici mcar o accidentare

la locul de antrenament.
De ct timp avei locul la?
De treizeci de ani. Ar fi trebuit s devin o instalaie radar a aprrii aeriene, dar, dintr-un
motiv sau altul, fondurile au fost suspendate. Forele Aeriene ni l-au fcut cadou nou i de atunci
l folosim ca s ne antrenm agenii. Nu apare pe niciuna din listele OMB. Aparine unei corporaii
fantom pe care o folosim n diverse scopuri. Toamna l nchiriem uneori ca teren de vntoare, de
necrezut, aa-i? Ne aduce chiar profit, ceea ce reprezint un alt motiv s nu apar pe listele OMB.
i-am spus destule? S-a dovedit cu adevrat folositor totui n timpul luptelor din Afganistan, cnd
l-am utilizat la fel ca i acum, i nimeni n-a aflat vreodat.
Trei sptmni.
Ritter ddu din cap.
Poate o idee mai mult. Mai avem nc de lucru la coordonarea spionajului prin satelit cu
instalaiile noastre de la sol.
Oare chiar o s mearg? ntreb retoric Cutter.
Uitai ce este, domnule amiral, v-am mai spus-o. Dac avei nevoie de vreo soluie magic
pentru ca s-o prezentai preedintelui, nu v-o putem da. Ceea ce putem face este s-i zgndrim
puin. Rezultatele vor arta bine n ziare i, la naiba, poate chiar vom ajunge s salvm cteva viei.
Eu personal cred c merit s-o facem, chiar dac nu primim mare lucru n schimb.
Partea bun a lui Ritter era c nu susinea lucruri evidente, i zise Cutter. Aveau s primeasc
ceva n schimb. Toat lumea tia despre ce era vorba. Misiunea nu era o demonstraie de cinism,
dei unii ar fi putut-o eticheta ca atare.
i urmrirea prin radar?
Vor fi implicate doar dou avioane. Testeaz un nou sistem numit PMI Probabilitate Mic
de Intercepie. Nu cunosc toate detaliile, dar, datorit unei combinaii de mobilitate n frecven, de
emisii unidirecionale cu pierderi laterale reduse i de putere de ieire relativ sczut, este un aparat
ale crui emisii sunt al naibii de greu de detectat. Asta o s fac ineficace echipamentele ESM pe
care a nceput s le foloseasc opoziia. Aa nct ne vom putea folosi echipamentele de la sol
pentru a da alarma la unul dintre cele patru sau cinci aeroporturi mascate i pentru a ne anuna cnd
un transport este pe drum. Avioanele E-2 echipate special vor stabili contactul la sud de Cuba i l
vor nsoi pe tot parcursul pn ce va fi interceptat de pilotul aparatului F-15 de care v-am povestit.
E un puti negru se spune c este al naibii de bun. Vine din New York. Maic-sa s-a trezit
spintecat de un narcoman din zon. Destul de ru. Au ncercat s-o salveze, dar n final a murit. A
fost una dintre povetile alea de reuit n viaa din ghetou de care n-ai s auzi niciodat. Avea trei
biei, toi s-au descurcat destul de bine. Pilotul este un puti destul de suprat n perioada asta. O
s lucreze pentru noi i n-o s vorbeasc.
Bine, zise Cutter cu scepticism. Dar dac ceva mai trziu i se trezete contiina i
Putiul mi-a spus c, dac vrem, i doboar pe toi nenorociii. Un drogat a omort-o pe
maic-sa. Vrea s se rzbune, i vede n asta o modalitate bun s-o fac. La Eglin sunt n
desfurare o mulime de proiecte rezonabile. Avionul lui este separat de celelalte fiindc face parte
din proiectul radarului PMI. Radarul este crat de dou avioane ale Marinei, iar noi am pus mna
pe echipajele lor e n mare parte aceeai poveste i v dai seama, dup ce avionul F-15 i
fixeaz rachetele pe int, aparatul radar nchide prvlia i pleac. Aa c dac Bronco sta e
numele putiului e nevoit s-i fac pilaf pe drogaii dinuntru, nimeni nu va afla de asta. Odat
ntoarse la sol, echipajele avioanelor radar vor fi speriate de moarte. Eu nsumi am pus la punct
detaliile acestei aciuni. Dac e necesar ca unii oameni s dispar nu m atept la asta se poate
aranja. Cei din Marin sunt tipul de oameni antrenai pentru operaiuni speciale. Unul dintre
oamenii mei va pretinde c este agent federal, i judectorul la care i va duce este cel pe care
preedintele
Cunosc partea asta.
Era ciudat cum se nfiripau ideile, i zise Cutter. Mai nti preedintele fcuse o remarc
furioas dup ce aflase c vrul unui prieten apropiat murise din cauza unei supradoze de droguri.
El i vorbise lui Ritter despre asta, avusese o idee i i-o spusese preedintelui. O lun mai trziu,
planul ncepuse s prind aripi. nc dou luni i era terminat. Fuseser scrise i dosarele

prezideniale secrete doar patru copii, care erau ncuiate bine. Acum lucrurile ncepeau s se
mite. Cutter i spuse fr elan c trecuse vremea cnd s-ar mai fi putut rzgndi. Fusese implicat
n toate discuiile cu privire la plan i totui, operaiunea nflorise cumva pe neateptate
Ce ar putea s nu mearg cum trebuie? l ntreb el pe Ritter.
Uitai ce este, n operaiunile de genul sta orice ar putea s nu mearg cum trebuie. Chiar
acum cteva luni o operaiune asemntoare a ieit prost datorit unei ntorsturi ilegale
Aia a fost n legtur cu KGB-ul, spuse Cutter. Jeff Pelt mi-a povestit ce s-a ntmplat.
Nu suntem infailibili. Aa cum se spune, se poate ntmpla orice. Ceea ce puteam face am
fcut. Am compartimentat fiecare aspect al operaiunii. n partea aerian, de exemplu, pilotul de
vntoare nu cunoate avioanele radar sau piloii lor din ambele pri se aud doar semnale
codificate i voci. Oamenii de la sol nu tiu ce avioane sunt implicate. Oamenii pe care-i infiltrm
vor primi instruciuni radio prin satelit nici mcar nu vor ti de unde. Oamenii care i vor infiltra
nu vor ti de ce se duc acolo sau de unde vin ordinele. Doar civa oameni vor cunoate totul.
Numrul total de persoane care tiu extrem de puine lucruri, este mai mic de o sut, i doar zece
tiu ntreaga poveste. Nu pot s fac operaiunea mai secret dect att. Acum rmne de vzut dac
are und verde sau nu. Asta este decizia dumneavoastr, domnule amiral Cutter. Presupun, adug
Ritter pentru efect, c l-ai informat detaliat pe preedinte.
Cutter trebui s zmbeasc. Chiar i la Washington erau rare ocaziile cnd un om putea s spun
adevrul i s mint n acelai timp.
Bineneles, domnule Ritter.
n scris, continu Ritter.
Nu.
Atunci anulez operaiunea, spuse directorul linitit. N-am s m las prins n capcan.
S m las eu? ntreb Cutter.
Vocea nu-i trda furia, ns expresia fetei purta mesajul suficient de clar. Ritter apel la o
manevr evident.
Judectorul Moore cere acest lucru. Ai dori s-l ntrebe el personal pe preedinte?
Cutter fu prins pe picior greit. De fapt, treaba lui era s-l izoleze pe preedinte. ncercase s
arunce sarcina asta pe umerii lui Ritter sau/i a judectorului Moore, dar se trezise manevrat n
propriul lui birou. Cineva trebuia s-i asume responsabilitatea pentru fiecare treab; cu sau fr
birocraie, ntotdeauna se ajungea la o singur persoan. Era mai degrab asemenea jocului muzical
cu scaunele. Cineva rmne ntotdeauna n picioare. Respectiva persoan era ghinionist.
Viceamiralul Cutter, n ciuda ntregii sale priceperi, se vzuse rmas fr scaun n ultima rund.
Desigur c experiena lui n Marin l nvase s-i asume responsabiliti, dar, dei lui Cutter i
plcea s se numeasc ofier de Marin, i era convins c aa i era fr uniform, bineneles
reuise de ani buni s scape de responsabilitate. Slujba la Pentagon fusese bun din acest punct de
vedere, iar cea de la Casa Alb era i mai bun. Acum responsabilitatea cdea din nou pe umerii
lui. Nu mai fusese att de vulnerabil de cnd crucitorul lui aproape c acroase un petrolier n
timpul unei manevre de alimentare secundul lui l salvase, dnd rapid crmaciului o comand, i
aminti Cutter. Ce pcat c secundul i ncheiase cariera la rangul de cpitan; pur i simplu Ed nu
fusese croit s mearg mai sus
Cutter deschise un sertar al biroului i extrase o foaie de hrtie pe al crui antet se putea citi
Casa Alb. i scoase din buzunar un stilou Cross din aur i i scrise lui Ritter o autorizaie clar
cu cea mai bun caligrafie dup metoda Palmer. Suntei autorizat de preedinte Amiralul ndoi
hrtia, o introduse ntr-un plic i o ntinse peste birou.
Mulumesc, domnule amiral, spuse. Ritter i ndes plicul n buzunarul hainei. Am s v in
la curent.
Ai grij cui i ari hrtia aia, spuse Cutter cu rceal.
tiu s in un secret, domnule. Doar e meseria mea, nu?
Ritter se ridic i prsi ncperea, simind n sfrit o und de cldur de-a lungul irei spinrii.
Era acoperit La Washington, acest sentiment era dorit de muli oameni. Era un sentiment pe care
consilierul pentru securitate naional al preedintelui nu-l mprtea, dar Ritter se gndi c nu era
vina lui dac lui Cutter nu-i trecuse prin cap s se gndeasc serios la treaba asta.

Lui Ryan, aflat la cinci mile mai ncolo, biroul celuilalt director i se prea un loc rece i
singuratic. ntr-un col se aflau servanta i maina de cafea unde James Greer i pregtea butura
sa de marinar, mai ncolo era scaunul de judector cu sptar nalt n care btrnul se lsa pe spate
nainte de a-i expune teoriile i demonstraiile profesionale sau nainte de a face cte o glum, i
aminti Jack. eful lui avea un sim al umorului al naibii de dezvoltat Ar fi fost un profesor excelent
dar, de fapt, pentru Jack chiar asta i fusese. Cum se ntmplase? Trecuser doar ase ani de cnd
lucra pentru Agenie. l cunotea pe Greer de mai puin de apte ani, iar amiralul i devenise n
mare msur tatl pierdut n acel accident de avion la Chicago. La el venea s cear sfaturi i
ndrumri. De cte ori oare?
Afar, pe geamurile de la etajul apte, se vedeau copacii acoperii de verdele frunzelor de var,
obturnd privelitea vii fluviului Potomac. Ciudat. Cele mai nebuneti lucruri se ntmplaser
atunci cnd nu erau frunze, i zise Ryan. i aminti cum pea de colo-colo pe covorul moale i
privea peticele de zpad lsate n urm de pluguri, n timp ce ncerca s gseasc rspunsuri la
ntrebrile grele, uneori reuind, alteori nu.
Viceamiralul James Greer nu avea s mai apuce nc o iarn. Vzuse pentru ultima oar zpada
i Crciunul. eful lui Ryan zcea ntr-o rezerv luxoas la Centrul Medical al Marinei Bethesda,
nc vioi, nc n stare s gndeasc i s spun bancuri. ns n ultimele trei sptmni slbise opt
kilograme, i singurul fel de mncare pe care avea voie s-l primeasc din cauza chimioterapiei era
glucoza ce-i picura prin tuburi n vene. n plus, durerea. Nimic nu era mai ru dect s priveti
durerea altora, Ryan o tia. Le vzuse pe soia i fiica lui i fusese mult mai ru dect propriile lui
ederi n spital. i venea greu s-l viziteze pe amiral, s-i vad faa schimonosit i tremurai
ocazional al membrelor datorat spasmelor, unele provocate de cancer, altele de medicamente. Iar
Greer fcea parte din familia lui tot att ct Dumnezeule, i ddu Ryan seama, m gndesc la el
ca la propriul meu tat. i aa avea s fie pn la sfrit.
La dracu spuse Jack ncet, fr s-i dea seama.
tiu ce vrei s spunei, domnule doctor Ryan.
Poftim?
Jack se ntoarse. oferul amiralului (i garda lui de corp) sttea la u fr zgomot, n timp ce
Jack cuta nite documente. Chiar dac Ryan era asistentul special al directorului i, de fapt,
adjunctul lui, trebuia s fie supravegheat atunci cnd se uita peste documente secrete, la care avea
acces numai directorul. Regulile de securitate ale CIA erau aspre, logice i inviolabile.
tiu ce vrei s spunei, domnule. L-am servit timp de unsprezece ani. Mi-a fost i ef, i
prieten. La fiecare Crciun venea cu daruri pentru copii. Niciodat nu uita vreo aniversare. Credei
c mai exist vreo speran?
Cathy l-a chemat pe unul dintre prietenii ei. Profesorul Goldman. Russ este cel mai bun
dintre toi, profesor de oncologie la Hopkins, consultant al NIH i alte cteva lucruri pe deasupra. A
spus c exist o ans la treizeci. S-a ntins prea mult i prea repede, Mickey. Cel mult dou luni.
Pentru mai mult ar trebui un miracol.
Ryan aproape c zmbi.
Am vorbit cu un preot pentru partea asta.
Murdock ddu din cap.
tiu c este apropiat de printele Tim din Georgetown. A fost asear la spital i au jucat ah.
Amiralul l-a btut la mutarea patruzeci i opt. Ai jucat vreodat ah cu el?
Nu sunt de nivelul lui. Probabil c n-am s ajung niciodat.
Ba da, domnule, suntei, spuse Murdock dup cteva clipe. Cel puin el aa spune.
Probabil. Ryan cltin din cap. Fir-ar s fie, Greer n-ar fi vrut ca unul dintre ei s vorbeasc
astfel. Aveau destule lucruri de fcut. Jack lu cheia i descuie sertarul cu dosare al biroului. Puse
cheia pe sugativa de pe birou ca s-i fie la ndemn lui Mickey i se aplec s trag sertarul, dar
ezit. n loc de asta trase plana mobil care, n mod normal, servea ca suprafa pentru scris, dar
care avea pe ea pete maronii circulare lsate de cana de cafea a directorului. Aproape de marginea
dinuntru a planei Ryan vzu o bucat de hrtie lipit pe lemn. Pe ea erau notate, cu scrisul lui
Greer, dou cifruri de seif. Greer avea un seif special la birou, la fel ca Bob Ritter. Jack i aminti

c eful lui avusese ntotdeauna probleme cu cifrurile i probabil c le notase pentru a nu le uita. I
se pru ciudat c amiralul avea att cifrul seifului lui, ct i pe cel al seifului lui Ritter, dar dup
cteva clipe decise c era logic. Dac cineva trebuia s se uite n seiful celuilalt director n grab
de pild, dac Ritter ar fi fost rpit, i cineva trebuia s afle ce informaii secrete s-ar fi aflat n
dosarul operaiunii curente era necesar s fie cineva de rang foarte nalt, cum ar fi Greer. Probabil
c i Ritter tia combinaia de la seiful personal al acestuia. Jack se ntreb cine o mai cunotea. i
alung ns gndul, mpinse plana la loc i trase sertarul. nuntru se aflau ase dosare. Toate se
refereau la operaiuni de evaluare pe termen lung i amiralul ceruse s le vad. Niciunul nu era
strict secret. De fapt, erau chiar destul de nevinovate, dar i-ar fi dat amiralului ceva de fcut.
Camera lui era pzit prin rotaie de o echip de ageni ai CIA, ntotdeauna doi, i el se putea ocupa
de probleme de serviciu n timpul care-i mai rmsese.
La dracu! spuse Jack printre dini. Ia-i gndul de la treaba asta. Pe naiba, avea totui o ans. O
ans era mai mult dect niciuna.
Chavez nu inuse niciodat n mn un pistol-mitralier. Arma lui personal fusese ntotdeauna
puca M-16, adeseori cu un arunctor de grenade M-203 montat sub eav, n faa ncrctorului.
Mai tia s foloseasc aa-numitul SAW acea arm automat de fabricaie belgian care fusese
recent introdus n inventarul armatei i o dat trsese cu pistolul de nota zece. Dar pistoalele
mitralier nu se mai foloseau de mult n armat. Pur i simplu nu erau genul de arm serioas cum
i trebuia unui soldat.
Ceea ce nu nsemna c nu-i plcea. Era o arm german, un MP-5 SD-2 fabricat de Heckler &
Koch. n mod cert arta neplcut. Finisajul de un negru mai era uor zgrunuros la pipit i i lipsea
acea soliditate sexy a unui Uzi israelian. Pe de alt parte, i zise el, nu era fcut s arate bine, era
fcut s trag bine. Era fcut s fie sigur. Era fcut s fie precis. Oricine ar fi proiectat arma asta,
decise Chavez n timp ce o punea la umr pentru prima dat, tia totul despre arme i folosirea lor.
Lucru rar la o arm german, nu avea un numr uria de mici pri componente. Se demonta pentru
ntreinere repede i uor, iar asamblarea dura mai puin de un minut. Arma se cuibri ferm n
umrul lui, iar capul i se culc automat n poziia necesar ca ochiul s poat privi prin cuiul ctrii.
Deschidei focul, comand maiorul Johnson.
Chavez avea pistolul mitralier n poziia foc cu foc. Trase primul cartu doar ca s se
familiarizeze cu trgaciul. Arma se descrc uor i, la o presiune pe trgaci de vreo dou
kilograme, reculul l mpinse uor drept n spate, iar pistolul nu sri de pe int aa cum fceau alte
arme. Bineneles c glonul trecu fix prin centrul capului intei n form de siluet. Mai trase un
cartu cu acelai rezultat, apoi descrc pistolul de cinci ori n succesiune rapid. Focurile repetate
l mpinser pe spate cu civa centimetri, dar arcul ncrctorului absorbi n cea mai mare parte
reculul. Se uit la int i vzu apte guri grupate strns, frumos, precum ochii i nasul unui
dovleac de Halloween. n regul, mpinse maneta selectorului n poziia foc automat era vremea
s nceap dansul. Trase trei salve n pieptul intei. Gurile erau ceva mai rsfirate, dar oricare
dintre salve ar fi fost fatal. Dup nc o salv, Chavez decise c putea trage trei runde fr ca
pistolul s se mite de pe int. N-avea nevoie de foc continuu. S trag mai mult de trei salve ar fi
nsemnat risip de muniie. Atitudinea lui putea prea ciudat pentru un soldat, dar, ca orice
infanterist, el tia c muniia era un lucru ce trebuia crat. Ca s-i goleasc ncrctorul de treizeci
de cartue, mai trase salve pe care le inti ctre diverse poriuni ale intei i fu rspltit cu guri
exact acolo unde intise.
Unde mi-ai fost pn acum, puiule?
i cel mai bun lucru era c nu era cu mult mai zgomotoas dect fonetul frunzelor uscate. Nu
avea un amortizor, eava nsi era amortizorul. Se auzea clinchetul surd al percutorului i fitul
glonului. Instructorul le spuse c foloseau o muniie subsonic. Chavez lu un cartu din cutie.
Glonul era proiectat cu un cap uria; arta ca i cum l-ai fi putut folosi ca shaker de buturi, i
probabil c la impactul cu un om se ntindea ct suprafaa unei monezi. O lovitur n cap nsemna
moartea instantanee, i aproape la fel de repede se murea i dintr-o lovitur n piept dar, dac l
antrenau pentru folosirea unui amortizor de zgomot, era de ateptat s inteasc n cap. Se gndi c
putea s trag n cap fr gre de la douzeci de metri, poate chiar mai de departe n circumstane

ideale, dar un soldat nu se atepta s le i aib. Pe scurt, ar fi trebuit s se trasc pn la


cincisprezece sau douzeci de metri de int i s o doboare fr vreun zgomot n mod sigur, i
spuse el din nou, nu era defel o misiune de antrenament cea pentru care se pregteau.
Frumoas grupare, Chavez, observ instructorul.
Pe linia de tragere mai erau doar ali trei oameni. Un pluton urma s aib dou pistoalemitralier. Mai erau dou SAW Julio avea una dintre ele iar restul purtau puti M-16, dou cu
arunctoare de grenade ataate. n plus, fiecare avea pistol. Asta prea ciudat, dar pe Chavez, n
afar de greutatea sporit la crat, faptul nu-l deranja.
Chestia asta chiar trage, domnule.
E a ta. Cum te descurci cu un pistol?
Suficient. Nu obinuiesc
Da, tiu. Pi, o s v antrenai cu toii. Un pistol nu-i cu adevrat folositor la mare lucru, dar
sunt cazuri n care e bine s-l ai la ndemn.
Johnson se ntoarse s vorbeasc ntregului pluton.
n regul, voi patru trecei pe linia de tragere. Vrem ca toi s tii cum funcioneaz toate
armele astea. Fiecare dintre voi trebuie s fie un expert.
Chavez i nmn arma unui coleg de pluton i se ndeprt de linia de tragere. nc ncerca s-i
dea seama despre ce era vorba. Lupta de infanterie este ndeletnicirea morii la nivel individual, n
care poi vedea, de obicei, ce faci i cui. Faptul c Chavez nu o fcuse nc era irelevant; era slujba
lui, iar organizarea unitii din care fcea parte i ddea indicii despre forma pe care avea s-o ia
misiunea. Operaiuni speciale. Despre asta trebuia s fie vorba. La Bragg cunoscuse un tip care
fcea parte din Delta Force. Operaiunile speciale erau mai mult operaiuni de infanterie uor
modificate. Trebuia s te apropii foarte mult, de obicei cioprind santinelele, i apoi loveai dur i
repede, precum o lovitur de trsnet Dac nu se termina n zece secunde sau mai puin ei bine,
atunci lucrurile deveneau un pic prea interesante. Lui Chavez partea cea mai drgu i se prea
asemnarea cu tactica gtilor de cartier. Treaba unui soldat excludea fairplay-ul. Te furiai i
njunghiai oamenii n spate fr avertisment. Nu le ddeai nicio ans s se apere nici una. Dar
ceea ce ntr-o gac de cartier se chema laitate era pur i simplu o tactic bun pentru un soldat
Chavez i zmbi. Cnd priveai lucrurile dintr-un astfel de unghi, nu prea prea drept. Armata era
doar mai bine organizat dect gtile. i, bineneles, intele erau alese de alii. Probabil c tot ceea
ce se putea spune despre armat era c existena ei avea sens pentru cineva. Asta era adevrat i
pentru gti, dar activitatea armatei trebuia s aib sens pentru cineva important, pentru cineva care
tia cu adevrat ce fcea. Chiar dac ce fcea el nu avea prea mult sens n propriii lui ochi ceea ce
se ntmpla frecvent la soldai pentru cineva avea.
Chavez nu era suficient de btrn ca s-i aminteasc de Vietnam.
Cea mai trist parte a meseriei era seducia. Cortez fusese antrenat s fie rece, obiectiv i
profesionist cu aceast parte, ca i cu celelalte ale profesiei lui, dar nu exista vreun mod n care s
fie rece i intim cel puin nu dac voiai s realizezi ceva. Chiar i Academia KGB-ului
recunoscuse asta. Avusese parte de ore ntregi de cursuri despre capcane, i aminti el cu un zmbet
ironic ruii ncercnd s-i spun unui latin cu ce se mnca romantismul. Probabil c ei aveau
clima mpotriv. i adaptezi schema pentru ciudeniile individuale ale subiectului int, n cazul
nostru o vduv care arat surprinztor de bine la patruzeci i ase de ani, care mai are n ea
suficient tineree pentru a avea nevoie de companie dup ce copiii se retrag la culcare sau pleac
la propriile lor ntlniri, i al crei pat este un loc singuratic, plin de amintiri reci. Nu era la primul
caz i ntotdeauna gsea ceva eroic i totodat jalnic la ele. Ar fi trebuit s se gndeasc astfel
fusese antrenat c problemele lor erau treaba lor i o oportunitate pentru el. Dar cum s devin un
brbat intim cu o astfel de femeie fr s-i simt durerea? Instructorii KGB nu avuseser un
rspuns la ntrebarea asta, cu toate c l nvaser tehnica potrivit. i el trebuia s fi suferit o
pierdere recent.
Soia lui murise i ea de cancer, avea s-i spun. S-ar fi cstorit trziu urma povestea, dup
ce ar fi pus pe roate afacerea familiei i n tot timpul sta ar fi muncit, ar fi zburat de colo-colo s
consolideze afacerea la care tatl lui muncise o via ntreag iar apoi s-ar fi cstorit cu Maria

numai cu trei ani nainte. Ea ar fi rmas gravid, dar, atunci cnd s-ar fi dus la doctor pentru a fi
sigur de vestea bun, testele de rutin doar ase luni. Copilul nu ar fi avut nicio ans, iar lui
Cortez nu i-ar mai fi rmas nimic de la Maria. Poate, i-ar fi spus el paharului plin cu vin, poate c
era pedeapsa lui Dumnezeu pentru c se nsurase cu o fat att de tnr, sau pentru multele lui
escapade n stil de Casanova.
n acel moment, mna Moirei se ntinse peste mas i i-o atinse pe a lui. Bineneles c nu era
vina lui, i spuse femeia. El se uit la ea i vzu simpatia din ochii cuiva care-i pusese ntrebri
similare cu cele pe care tocmai pretinsese el c i le-ar fi pus. Oamenii erau att de previzibili. Tot
ceea ce aveai de fcut era s apei pe butoanele potrivite i s ai sentimentele potrivite. Cnd
mna ei o atinsese pe a lui, seducia era complet. Simise un val de cldur n acea atingere,
sentimentul omeniei simple. Dar dac el s-ar fi gndit la ea ca la o simpl int, cum ar fi putut s-i
rspund cu aceleai sentimente i cum i-ar mai fi putut ndeplini misiunea? i simise durerea,
singurtatea. Avea s fie bun cu ea.
Aa i era deja de dou zile. Dac n-ar fi fost emoionant, ar fi fost de-a dreptul comic felul n
care se pregtea ca o adolescent naintea unei ntlniri ceva ce nu mai fcuse de aproape
douzeci de ani; n mod sigur, copiii ei gseau treaba asta amuzant, dar trecuse destul timp de la
moartea tatlui lor pentru a nu mai avea resentimente fa de nevoile mamei i pentru a-i trimite
zmbete ncurajatoare n timp ce ea mergea spre main. O cin scurt, ncordat, apoi scurtul
drum pn la hotel. Puin vin pentru a trece peste emoiile pe care le simeau amndoi cu adevrat,
ea ceva mai tare ns. Ateptarea se dovedise fructuoas. Ei i lipsea antrenamentul, dar avea reacii
mult mai normale dect obinuitele lui partenere de pat. Cortez era foarte bun n pat. Era mndru de
potenta sa i i druise ceva mai mult dect de obicei: o or de sex, n care o aase ncet, pentru a
sfri ct de tandru era n stare.
Acum stteau unul lng altul, capul ei se odihnea pe umrul lui i, n linite, lacrimile i
curgeau ncet din ochi. Era o femeie de clas. Soul ei, chiar dac murise tnr, fusese norocos s
aib o femeie care tia c, dintre toate, tcerea putea arta cea mai mare pasiune. El se uit la ceasul
de pe noptier. Se scurser zece minute de linite nainte de a vorbi.
Mulumesc, Moira N-am tiut A fost E prima oar de cnd de cnd
De fapt, trecuse doar o sptmn de la ultima partid, care l costase treizeci de mii de pesos.
Fusese tnr i ndemnatic. Dar
Fora femeii l lu prin surprindere. mbriarea ei fu att de puternic, nct abia mai putu s
respire. O parte din ceea ce odat fusese contiina lui i spuse c ar fi trebuit s-i fie ruine, dar
partea mai mare l ntiin c dduse mai mult dect luase. Era mai bine dect sexul cumprat.
Existau, totui, sentimente pe care banii nu le puteau cumpra; gndul sta era pentru Cortez i
ncurajator i enervant, era un gnd care i amplifica sentimentul vinoviei. Se gndi din nou c nu
s-ar fi simit ruinat dac ea nu l-ar fi mbriat tare, iar mbriarea nu ar fi venit dac ei nu i-ar fi
plcut foarte mult.
Se ntinse n spate pn la cealalt noptier i-i lu pachetul de igri.
N-ar trebui s fumezi, i spuse Moira Wolfe.
El zmbi.
tiu. Trebuie s m las. Dar, dup ce mi-ai fcut, continu el clipind din ochi, trebuie s m
adun.
Tcere.
Madre de dios, spuse el dup nc un minut.
Ce s-a ntmplat?
Alt zmbet rutcios.
Iat cum m-am druit ie i nici mcar nu tiu cine eti!
Ce vrei s tii?
Un chicotit. O ridicare din umeri.
Nimic important vreau s spun, ce ar putea fi mai important dect ceea ce ai fcut deja?
Un srut. O mbriare. Alt tcere. i stinse igara la jumtate, ca s-i arate c opinia ei era
important pentru el.
Nu m pricep la asta.

ntr-adevr?
Fu rndul ei s chicoteasc i al lui s roeasc.
E altfel, Moira. Eu cnd eram tnr, era de la sine neles c atunci era de la sine neles
c n-avea nicio importan, dar, acum sunt adult i nu mai pot fi aa A vrea s tiu mai multe
despre tine, Moira, dac mi dai voie. Vin des la Washington, i vreau M-am sturat de
singurtate. M-am sturat. Vreau s te cunosc, spuse el cu convingere.
Apoi, ezitant, plin de speran, dar temtor, adug:
Dac mi dai voie.
Ea l srut cu tandree pe obraz.
i dau voie.
n loc s o mbrieze la fel de tare, Cortez i ls corpul n voia sentimentului de uurare care
nu era n totalitate prefcut nainte de a vorbi din nou, se mai ls un moment de linite.
Trebuie s tii cteva lucruri despre mine. Sunt bogat. n afaceri m ocup de maini-unelte i
piese de schimb. Am dou fabrici, una n Costa Rica, cealalt n Venezuela. Afacerile sunt
complicate i nu sunt periculoase, dar e complicat s ai de-a face cu marii fabricani. Am doi
frai mai mici, care sunt i ei implicai n afacere. Tu cu ce te ocupi?
Pi, sunt secretar. De douzeci de ani fac munca asta.
Da? i eu am o secretar.
i fugi dup ea n jurul biroului
Consuela e suficient de n vrst pentru a-mi fi mam. A lucrat pentru tatl meu. Aa stau
lucrurile n America. eful tu te alearg?
O urm de indignare geloas. Un alt chicotit.
Nu chiar. Eu lucrez pentru Emil Jacobs. E directorul FBI.
Nu cunosc numele sta.
O minciun.
FBI, tia sunt federalii votri, tiu. i tu eti deci secretara ef pentru toi?
Nu chiar. Treaba mea este n principal s am grij de buna organizare din biroul domnului
Jacobs. Nu poi s-i imaginezi programul lui o grmad de conferine i ntlniri care trebuiesc
inute n fru. E ca i cum ai fi un jongler.
Da, la fel e i cu Consuela. Dac n-ar fi ea s m supravegheze
Cortez rse.
Dac a avea de ales ntre ea i unul dintre fraii mei, a alege-o pe ea. A putea oricnd s
angajez un director de fabric. Ce fel de om este acest cum spuneai, Jacobs? tii, cnd eram copil
voiam s m fac poliist, s am pistol i s conduc maina. S fii eful tuturor poliitilor, probabil
c e un lucru deosebit.
Treaba lui este, n principal, s nvrt hrtii am mult de lucru cu completatul formularelor
i cu scrisul dup dictare. Cnd eti eful, treaba ta este s te ocupi de buget i s ai diverse
ntlniri.
Dar sigur c trebuie s tie lucrurile bune, nu? Cea mai frumoas parte din meseria de
poliist trebuie s fie cea mai bun, s tii lucruri pe care alii nu le tiu. S tii cine sunt
criminalii i s-i vnezi.
i alte lucruri. Nu e numai munc de poliie. Ei se ocup i cu contraspionajul. Vneaz
spioni, adug ea.
Asta e CIA, nu?
Nu. Bineneles c nu pot vorbi despre asta, dar este una dintre atribuiile Biroului. De fapt
este acelai lucru i nu seamn deloc cu ce se vede la televizor. E mult mai plictisitor. Citesc tot
timpul rapoartele.
De mirare, spuse Cortez n largul su. Cu toate talentele de femeie, i n plus m i educ.
El zmbi ncurajator, dndu-i timp de gndire. i aminti c idiotul care i ordonase misiunea
sugerase c ar fi putut trebui s foloseasc bani. Cortez se gndi c ofierii KGB care l antrenaser
ar fi fost mndri de tehnica lui. KGB-ul era foarte parcimonios cu fondurile.
Te muncete mult? ntreb Cortez un minut mai trziu.
n unele zile poate dura mai mult, dar eful este foarte bun n funcia lui.

Dac te muncete prea mult, va trebui s stm de vorb, eu i domnul Jacobs. Dac se
ntmpl s vin la Washington i s nu te pot vedea din cauz c eti la serviciu?
Chiar vrei
Moira.
Vocea lui i schimb timbrul. Cortez tiu c mersese prea departe pentru o prim oar. Fusese
prea uor i pusese prea multe ntrebri. n fond, vduv singuratic sau nu, avea de-a face cu o
femeie matur i responsabil deci o intelectual. Dar ea era i o femeie a simurilor i a pasiunii.
El i mic minile i capul. i vzu ntrebarea zugrvit pe fa: Iar? El rosti mesajul printr-un
zmbet: Iar.
De data asta fu mai puin rbdtor, nu mai semna cu un brbat care explora necunoscutul.
Acum exista familiaritate. Deja tia ce i fcea ei plcere, aa c mngierile aveau acum o direcie
precis. n zece minute avea s uite toate ntrebrile lui. Avea s-i aminteasc doar mirosul i
atingerile. Avea s se lase n voia tinereii rentoarse. Avea s se ntrebe ncotro urmau s se
ndrepte lucrurile, dar nu i cum ncepuser.
ntlnirile de dragoste sunt conspirative prin natura lor. Imediat dup miezul nopii, o conduse
pn la locul unde i parcase maina. Din nou, ea l coplei prin tcere. i inea mna ca o colri,
i totui atingerea ei coninea ceva mult mai complex. Un ultim srut nainte de a iei din main
ea nu-i dduse voie s coboare.
Mulumesc, Juan, spuse ea ncet.
Cortez vorbi din inim.
Moira, datorit ie sunt brbat din nou. Ai fcut mult pentru mine. Cnd mai vin la
Washington, trebuie
Ne vom ntlni.
El o urmri cea mai mare parte a drumului ctre cas, pentru a-i arta c dorea s o protejeze, i
se despri nainte de a ajunge att de aproape, nct copiii ei n mod sigur erau treji s-l fi putut
observa. Cortez se ntoarse la apartamentul lui cu un zmbet pe fa, doar parial datorat misiunii.
Colegii ei de birou tiur dintr-o privire. Dup doar puin mai mult de ase ore de somn, Moira
intr valvrtej n birou, purtnd o rochie pe care nu o mai atinsese de un an. n ochii ei exista o
strlucire pe care n-ar fi putut s o ascund. Observ chiar i directorul Jacobs, dar nimeni nu sufl
o vorb. Jacobs nelegea. i ngropase el nsui soia doar cu cteva luni nainte de pierderea
suferit de Moira i tia c astfel de goluri din viaa unui om nu prea puteau fi vreodat umplute cu
munc. E bine pentru ea, i zise el. Ea mai avea copiii acas. Va trebui s-i mai uureze programul.
Merita nc o ans pentru o via adevrat.

8. Desfurare
Era ciudat ct de uor se desfuraser lucrurile, i zise Chavez. Sigur c toi erau sergeni, dar
cel care pusese la cale operaiunea fusese un om inteligent, pentru c evitase nesigurana legat de
funcia fiecrui om. n plutonul lui exista un sergent de operaiuni care s-l asiste pe cpitanul
Ramirez la planificare. Mai era i un doctor, un tip bun din forele speciale, care-i terminase deja
antrenamentul cu arme. Julio Vega i Juan Piscador fuseser cndva mitraliori, aa c li se
ncredinaser cele dou SAW-uri. Aceeai poveste era i cu cel care avea n primire staia radio.
Fiecare dintre membrii echipei se potrivea exact pentru misiunea lui, cu toii erau antrenai
suficient ca s respecte prerea celuilalt, iar antrenamentele ncruciate nu fceau dect s
adnceasc acel respect. Regimul dur de exerciii amplificase mndria cu care fiecare dintre ei se
prezentase n tabr, iar la captul a dou sptmni echipa se sudase la fel de bine ca o mainrie
de excelent calitate. Chavez, absolvent al colii de comando, era cercetaul echipei. Misiunea lui
era s o ia naintea plutonului, micndu-se n linite de la un ascunzi la altul, s asculte i s
priveasc, pentru a-i raporta apoi cpitanului Ramirez ceea ce observase.
n regul, unde sunt? ntreb cpitanul.
La dou sute de metri, imediat dup col, replic Chavez n oapt. Sunt cinci. Trei dorm, doi
sunt treji. Unul st lng foc. Cellalt are un SMG i se plimb de colo-colo.
Chiar i pe timpul verii, noaptea n muni era rcoroas. Undeva n deprtare, un coiot url la
lun. Din cnd n cnd se auzea fonetul unui cerb trecnd printre copaci i singurul zgomot asociat
cu prezena uman era sunetul foarte ndeprtat al avioanelor cu reacie. Chiar i fr ochelarii
speciali pentru noapte cu care erau n mod normal echipai, vizibilitatea era surprinztor de bun.
Stelele de deasupra capetelor lor nu strluceau n aerul rarefiat de munte, ci luminau constant, ca
nite discrete puncte de lumin. Chavez ar fi remarcat, n mod normal, frumuseea nopii, dar
aceasta era o noapte de munc.
Ramirez i restul plutonului purtau haine de camuflaj n patru culori, de fabricaie belgian.
Feele lor erau colorate n tonuri asemntoare cu ajutorul unor truse de machiaj (bineneles c
armata nu le numea aa), astfel nct se pierdeau n umbrele nopii la fel de bine ca omul invizibil
al lui Wells. Dar cel mai important lucru era c se simeau perfect de bine pe ntuneric. Noaptea era
cel mai bun i mai puternic prieten al lor. Omul era un vntor de zi. Toate simurile, toate
instinctele i toate inveniile lui funcionau cel mai bine la lumin. Ritmurile primordiale l fcuser
s fie mai puin eficient n timpul nopii dac nu muncise din greu s le nving, aa cum fcuser
aceti oameni. Chiar i triburile de indieni americani care triau n mijlocul naturii se temeau de
noapte, aproape niciodat nu se luptau noaptea, nici mcar nu-i pzeau taberele n timpul nopii
dndu-i astfel armatei americane prima doctrin folositoare n privina operaiunilor de noapte.
Noaptea, omul aprindea focuri pentru a vedea mai bine i pentru a avea cldur, dar, procednd
astfel, el i reducea vizibilitatea la civa metri, pe cnd ochiul uman, antrenat corespunztor,
putea vedea destul de bine pe ntuneric.
Doar cinci?
Atia am numrat, domnule.
Ramirez ddu din cap i fcu semn la nc doi oameni s se apropie. Se ddur cteva ordine n
linite. El plec mpreun cu cei doi, lund-o spre dreapta pentru a iei deasupra locului de popas.
Chavez se duse din nou nainte. Misiunea lui era s doboare santinela i pe cel de lng foc. Era
mai greu s te miti n linite n ntuneric dect s vezi n ntuneric. Ochiului omenesc i era mai
uor s vad micarea pe ntuneric dect s identifice obiecte staionare. i puse fiecare picior cu
ncetineal, cutnd orice ar fi putut aluneca sau s-ar fi putut rupe cu zgomot urechea uman era
extrem de subestimat. Pe lumin, metoda lui de a se mica ar fi fost comic, dar furiarea avea
preul ei. Cel mai ru lucru era c se mica ncet, iar Ding nu era mai rbdtor dect orice om mai

tnr de treizeci de ani. Era o slbiciune mpotriva creia se autoantrenase. Mergea foarte aplecat.
Arma i era pregtit mpotriva oricrei surprize i, pe msur ce se apropia momentul, simurile i
erau din ce n ce mai treze, ca i cum un curent electric i-ar fi trecut prin piele. Capul i se ntorcea
uor ctre dreapta i ctre stnga, fr a privi vreun obiect anume, pentru c atunci cnd te uitai la
ceva n ntuneric, dup cteva secunde obiectul respectiv avea tendina s dispar.
Pe Chavez l deranja ceva, dar nu tia ce anume. Se opri pentru un moment, se uit mprejur i
cercet pentru treizeci de secunde, cu toate simurile, partea din stnga lui. Nimic. Era pentru prima
oar n noaptea asta cnd i dorea s fi avut ochelarii de noapte. Ding i reveni. Poate c era vreo
veveri sau alt animal care se hrnea noaptea. n mod sigur nu un om. Nimeni nu s-ar fi putut
mica n ntuneric la fel de bine ca un Ninja, i zmbi el i trecu din nou la treab. Cteva minute
mai trziu i atinse poziia, n spatele unui pin pipernicit, i se ls n genunchi. Chavez ddu la o
parte capacul de pe cadranul verzui al ceasului digital, urmrind cum cifrele se apropiau cu
ncetineal de momentul stabilit Santinela era acolo, micndu-se n cerc n jurul focului, niciodat
mai departe de zece metri de acesta, ncercnd s-i in ochii n direcia opus focului pentru a-i
proteja vederea de noapte, dar lumina reflectat de pietre i brazi i distrugea suficient de puternic
percepia se uit de dou ori direct la Chavez, ns nu vzu nimic.
Era timpul.
Chavez i ridic arma MP-5 i trase o singur rafal n pieptul intei. Omul se cltin sub
impact, i acoperi locul unde fusese lovit i se prbui cu un icnet de surpriz. Pistolul MP-5
scosese doar un uor sunet metalic, ca o piatr care se lovea de alta, dar era ceva ieit din comun n
linitea nopii de munte. Individul somnoros de lng foc se ntoarse, dar nu apuc s ajung dect
la jumtate cnd glonul l atinse i pe el. Chavez se imagin n toiul unei rostogoliri, intindu-l pe
unul dintre cei adormii cnd rpitul distinct al mitralierei lui Julio i trezi din aipeal. Toi trei
srir n picioare i fur mori nainte de a ajunge n poziie vertical.
De unde naibii ai aprut? ntreb santinela moart.
Locul de pe pieptul lui unde l lovise glonul de cear era extrem de iritat, iar surprinderea lui era
i mai i. Pn cnd se ridic n picioare, Ramirez i ceilali ajunseser n lumini.
Biete, eti foarte bun, spuse o voce n spatele lui Chavez i o mn i se aez pe umr.
Sergentul aproape c-i iei din piele n timp ce omul trecea pe lng el spre lumini.
Vino.
Un Chavez ocat l urm pe brbat pn la foc. Pe drum i goli pistolul gloanele de cear
puteau lsa un adevrat dezastru pe faa unui om.
Putem numi asta un succes, spuse brbatul. Cinci mori i nicio reacie din partea inamicului.
Domnule cpitan, mitraliorul dumitale a cam fost luat de val. Eu a mai reduce din trboi; sunetul
unei arme automate se aude pe o distan al naibii de mare. A ncerca s m apropii ceva mai mult,
dar cred c stnca de colo a fost cea mai potrivit alegere. n regul, nu conteaz asta. Greeala
mea. Nu putem alege ntotdeauna terenul. Mi-a plcut disciplina de care ai dat dovad n timpul
marului de apropiere, iar micarea n jurul obiectivului a fost excelent. Cercetaul sta pe care l
ai e fantastic. Aproape c m-a descoperit.
Ultima remarc l atinse pe Chavez ca o apreciere slab.
Cine dracu mai eti i tu? ntreb Ding ncet.
Biete, eu fceam asta de-adevratelea pe vremea cnd tu te jucai cu mitraliere de jucrie. n
afar de asta, am triat.
Clark i art ochelarii de noapte.
Mi-am ales drumul cu atenie, i-am ngheat ori de cte ori i-ai ntors capul. Ceea ce ai auzit
era respiraia mea. Aproape c m-ai descoperit. Credeam c am stricat exerciiul. mi pare ru.
Apropo, eu sunt Clark.
ntinse o mn.
Chavez.
Sergentul i-o strnse.
Eti destul de bun, Chavez. Cel mai bun din ci am vzut de la o vreme ncoace. Mi-a plcut
mai ales jocul de picioare. Nu au muli rbdarea ta. Ne-ai fost de folos n al treilea SOG.
Era cea mai nalt apreciere a lui Clark, pe care o spunea rareori.

Ce e aia?
O ncruntare i o ridicare din umeri.
Ceva ce n-a existat niciodat, nu-i face griji din pricina asta. Clark se apropie s arunce o
privire asupra celor doi oameni mpucai de Chavez. Amndoi i frecau locuri identice pe
jachetele lor antiglon, chiar deasupra inimii.
tii i cum s tragi.
Oricine ar nimeri cu asta.
Clark se ntoarse i l privi pe tnr.
Ia aminte, cnd e de-adevratelea nu e chiar acelai lucru.
Chavez recunoscu o inflexiune de seriozitate n vocea brbatului.
Ce ar trebui s fac altfel, domnule?
Asta e partea mai grea, admise Clark, n timp ce restul plutonului se apropia de foc.
Vorbi aa cum i vorbete un profesor unui elev talentat.
O parte din tine va trebui s susin c este acelai lucru ca la un antrenament. Cealalt parte
va trebui s tie c nu mai poi face multe greeli. Va trebui s tii pe care parte s o asculi, pentru
c se vor schimba de la o secund la alta. Ai instigate bune, biete. Ai ncredere n ele. Ele te vor
ine n via. Dac lucrurile nu par n regul, probabil c nici nu sunt. Nu confunda asta cu frica.
Poftim?
O s-i fie fric acolo, Chavez. Mie mi era ntotdeauna. Obinuiete-te cu ideea asta i poate
s te ajute n loc s-i pun bee n roate. Pentru Dumnezeu, nu-i fie ruine de asta. Problema unei
jumti dintre oamenii din inutul indienilor este c se tem s le fie fric.
Domnule, pentru ce Dumnezeu ne antrenm?
Nu tiu nc. Nu e treaba mea.
Clark reui s-i ascund sentimentele despre treaba asta. Antrenamentul nu era chiar potrivit
pentru ce credea el c ar fi trebuit s fie misiunea. Ritter ar fi putut face iar pe deteptul. Nimic nu-l
ngrijora mai mult pe Clark dect un superior detept.
Totui, o s lucrai pentru noi.
Era o observaie excesiv de dur, se gndi Clark. Bineneles c el ceruse s vin la faa locului,
dar i dduse seama c Ritter l manevrase n aa fel nct s o cear. Clark era cel mai priceput om
din agenie la treburi de genul sta. Nicieri n serviciul guvernului nu mai erau muli oameni cu
experien similar, iar cei mai muli dintre ei, ca i Clark, deveneau prea btrni pentru o aciune
adevrat. Asta era tot? Clark nu tia. Ceea ce tia era c lui Ritter i plcea s in lucrurile n
mn, n special atunci cnd se credea detept. Oamenii inteligeni se supraestimau, i zise Clark,
iar Ritter nu era imun la asta.
Poate, admise el cu reticen. Nu nsemna c nu-i plcea s fie asociat cu oamenii tia, dar
Clark era ngrijorat de circumstanele care ar fi putut s fac acest lucru necesar mai trziu. nc
mai poi s-o scoi la capt, Johnny, biete?
Deci? ntreb directorul Jacobs.
i Bill Shaw era acolo.
Deci, a fcut-o, mai mult ca sigur, rspunse Murray n timp ce se ntindea dup cafea. Dar nar fi deloc simplu s mergem n instan. E un tip detept, iar echipajul l-a susinut. Dac-i citeti
dosarul, vei vedea de ce. E un ofier foarte bun. n ziua n care am fost acolo salvase echipajul unei
brci de pescuit n flcri e vorba de o sincronizare perfect. S-a apropiat att de tare, nct pe
marginea brcii erau arsuri. Desigur c am putea s-i lum pe toi separat i s-i interogm, dar va
fi tare greu numai s ne dm seama cine a fost implicat. Nu-mi place s spun asta, dar probabil c
nu merit efortul, mai ales c senatorul ni se uit peste umr, iar procurorul local probabil c nu se
va lsa nici el pclit. Lui Bright nu prea i-a plcut asta, dar l-am calmat. Apropo, e un biat bun.
Cum a rmas cu aprarea pentru cei doi implicai? ntreb Jacobs.
Subire. Dac privim lucrurile n fa, mpotriva lor cazul este al dracului de solid. Cei de la
balistic au spus c glonul extras de cei de la brigada mobil de pe punte se potrivete la pistolul
gsit pe vas, pistol care poart pe el amprentele amndurora sta a fost un adevrat noroc.
Sngele gsit n apropierea locului de unde s-a extras glonul este AB pozitiv, ceea ce se potrivete

cu soia. O pat de pe covor, la treizeci de centimetri mai ncolo, confirm faptul c se afla la ciclu,
ceea ce, coroborat cu cteva pete de sperm, sugereaz ideea violului. Chiar acum, jos se lucreaz
la expertiza ADN asupra spermei recuperate de pe pre vrea cineva de aici s pun pariu c o s
se potriveasc? Avem un set de amprente nsngerate care sunt la fel cu ale subiecilor n zece i
chiar mai multe puncte. Exist o mulime de dovezi palpabile bune. E mai mult dect suficient s-i
condamnm deja, spuse Murray ncreztor, iar bieii de la laborator n-au lucrat nc dect jumtate
din probe. Procurorul va cere pedeapsa capital. Eu cred c-are s-o obin. Singura problem este
dac o s le permitem sau nu s ne dea informaii n schimbul unei pedepse mai uoare. Dar sta nu
e chiar stilul meu.
Remarca smulse pentru Murray un zmbet din partea directorului.
Pref-te c este, ordon Jacobs.
Cam ntr-o sptmn vom ti dac avem nevoie de vreo informaie pe care ne-o pot da ei.
Instinctele mi spun c nu vom avea nevoie. Ar trebui s fim n stare s ne dm seama pentru cine
lucra victima, i cine a fost cel care a ordonat lovitura ce nu tim nc este de ce. Dar este puin
probabil ca i subiecii s tie de ce. Cred c avem de-a face cu doi sicarios care sperau s-i
transforme lovitura ntr-o intrare triumfal n partea de marketing a afacerii. Cred c sunt doi cai de
btaie. Dac sta e adevrul, nu tiu nimic n plus fa de ceea ce putem afla i noi. Cred c trebuie
s le dm o ans, dar a recomanda s nu fie contra unei micorri a sentinei. Avem patru crime
dintre cele mai rele. Avem o pedeaps cu moartea, i, mai ales pentru agentul nostru, cred c
scaunul electric li s-ar potrivi de minune.
Te faci al naibii pe msur ce mbtrneti? ntreb Shaw.
Era nc una dintre acele glume de serviciu. Bill Shaw era unul dintre intelectualii de frunte ai
Biroului. i ctigase laurii distrugnd bandele locale de teroriti i reuise asta reconstruind cu
grij sistemul de achiziionare de informaii i de analiz al FBI. Juctor de ah prin excelen, ntro manier linitit i organizat, acest brbat nalt i distins era un fost agent care susinuse
pedeapsa capital n mod organizat, linitit i bine motivat. Era un punct asupra cruia opinia
poliiei era aproape universal. Tot ceea ce trebuia s faci ca s nelegi pedeapsa capital era s
vezi scena unei crime cu tot spectacolul ei dezgusttor.
Procurorul e de acord, Dan, spuse directorul Jacobs. Drogaii tia doi sunt ieii din
combinaie i intrai la rcoare.
De parc ar conta, i zise Murray. Ceea ce conta pentru el era c doi criminali aveau s-i
primeasc pedeapsa. Guvernul putea invoca legea care permitea pedeapsa cu moartea n cazul
asasinatelor aflate n legtur cu drogurile pentru c pe iaht se gsise o cantitate suficient de mare
de stupefiante. n cazul sta, legtura era probabil aproape inexistent, dar acest lucru nu conta
pentru cei trei brbai aflai n ncpere. Asasinatul brutal i premeditat era suficient. Trebuie
spus ns c era o minciun sfruntat ceea ce aveau s declare att ei, ct i procurorul districtului
sudic din Alabama n faa camerelor de televiziune, i anume c aceasta era o lupt mpotriva
comerului cu droguri.
Cu treizeci de ani n urm, Murray i terminase educaia de tip clasic la colegiul din Boston.
nc mai putea recita n latin pasaje din Eneida lui Virgiliu sau nceputul tiradei lui Cicero
mpotriva lui Catilina. Studiase greaca doar n traducere pentru Murray una era o limb strin i
alta un alfabet diferit dar i amintea legenda Hidrei, monstrul cu apte sau mai multe capete. De
fiecare dat cnd i retezai unul, creteau dou n loc. La fel era i cu comerul de droguri. Pur i
simplu erau prea muli bani implicai. Bani dincolo de limita lcomiei. Bani care permiteau
achiziionarea a orice i dorea un om simplu muli dintre traficani asta i erau. O singur afacere
putea mbogi un om pe via, i erau muli cei care doreau n mod contient s-i rite vieile
pentru acea afacere. ns hotrnd s-i joace vieile la rulet ce valoare ar fi putut avea pentru ei
vieile altora? Rspunsul era evident. Aa c ucideau la fel de firesc i de brutal cum un copil ar
strivi sub talp un muuroi de furnici. Ucideau n ntregime familiile rivalilor lor pentru c nu voiau
ca peste cinci, zece sau douzeci de ani s apar vreun fiu mnios i pornit pe rzbunare; dar i
pentru c, la fel cum statele lumii se jucau cu armele nucleare, aici intervenea principiul
descurajrii. Chiar i cineva care-i risca propria via ar fi putut ezita nainte de a risca i vieile
copiilor lui.

Aa c, n cazul sta, aveau s reteze dou capete ale Hidrei. Cei doi acuzai aveau s ajung n
faa Tribunalului Federal Districtual. Procesul avea s dureze probabil o sptmn. Aprarea avea
s se strduiasc din rsputeri, dar, atta vreme ct federalii urmau s scoat cu grij dovezile, ei
aveau s nving. Aprarea urma s ncerce s discrediteze Paza de Coast, numai c nu era greu s
vezi ceea ce procurorul tia deja: c juriul se va uita la cpitanul Wegener ca la un erou, iar la cei
doi acuzai ca la nite gunoaie. Singura tactic pe care era probabil s-o foloseasc aprarea, avea s
se dovedeasc aproape sigur contra-productiv. Apoi era necesar ca judectorul s dea sentina
potrivit, dar sta era Sudul i aici chiar i judectorii federali ar fi trebuit s aib idei simple i
dare despre justiie. Dup ce acuzaii urmau s fie gsii vinovai, procesul avea s continue cu
stabilirea pedepsei, i, din nou, sta era Sudul, unde oamenii citeau Biblia. Juraii aveau s asculte
circumstanele agravante: mcelrirea unei ntregi familii, posibilitatea violului, uciderea copiilor i
drogurile. Aprarea ar fi contraatacat: era un milion de dolari la bord. Principala victim fusese
implicat n comerul cu droguri. Exist vreo dovad? ar fi ntrebat linitit procurorul. i cum
rmne cu nevasta i copiii? Juraii aveau s asculte n linite, cu sobrietate, aproape cu pioenie, i
aveau s-i primeasc instruciunile de la acelai judector care le spusese la nceput cum s-i
gseasc vinovai pe acuzai. Ei urmau s delibereze o perioad de timp rezonabil, gndindu-se
din nou bine la o decizie luat cu multe zile nainte, i aveau s se pronune: moartea. Acuzaii,
devenii acum criminali, aveau s fie trecui n arest federal. Urma n mod automat un apel, dar o
schimbare de sentin era puin probabil atta vreme ct judectorul n-avea s fac vreo greeal
grav de procedur, lucru improbabil, date fiind dovezile concrete. Aveau s urmeze ani ntregi de
apeluri. Oamenii urmau s conteste sentina pe baze filosofice Murray nu era de acord cu asta,
dar i respecta pentru opiniile lor. Mai devreme sau mai trziu cazul avea s ajung la Curtea
Suprem, dar Supremii, cum i numea poliia, tiau c n Constituie era clar lsat loc pentru
pedeapsa capital, n ciuda unor decizii contrare mai vechi, i c voina poporului, exprimat prin
Congres, ceruse expres pedeapsa cu moartea n anumite cazuri legate de droguri, ceea ce opinia
majoritii avea s i spun clar, fr ocoliuri. Aa c, dup vreo cinci ani i dup ce toate apelurile
aveau s fi fost naintate i respinse, cei doi brbai urmau s fie fixai ntr-un scaun de lemn i un
buton avea s fie apsat.
Asta era suficient pentru Murray. Cu toat experiena i rafinamentul lui, rmnea n primul
rnd un poliist. Ajunsese la maturitate dup ce absolvise Academia FBI, pe cnd gndea c el i
colegii lui cei mai muli ajuni acum la pensie aveau s schimbe cu adevrat lumea. Statisticile
spuneau c o schimbaser n multe feluri, dar statisticile erau prea reci, prea ndeprtate, prea
inumane. Rzboiul mpotriva crimei era, pentru Murray, un ir nesfrit de mici btlii. Victimele
erau jefuite singure, rpite sau ucise, iar preoii-rzboinici ai FBI trebuiau s-i salveze sau s-i
rzbune individual. i aici viziunea lui era modelat de valorile educaiei lui catolice, iar Biroul
rmnea un bastion al Americii catolice de tip irlandez. Poate c nu schimbase lumea, dar salvase
viei i rzbunase mori. Ca ntotdeauna, aveau s apar noi criminali, dar toate btliile lui se
terminaser cu victorii, iar el avea nevoie s cread c n final societatea lui va fi diferit, iar
aceast diferen avea s fie pozitiv. La fel de tare cum credea n Dumnezeu, credea c fiecare
criminal prins nsemna o via salvat undeva n viitor.
n cazul sta, pusese umrul la nc o victorie.
Dar pentru afacerile cu droguri n-avea s nsemne absolut nimic. Noul su post l obliga s
priveasc lucrurile mai n ansamblu dect o fceau agenii obinuii, dup nchiderea birourilor, la
un pahar. n locul celor doi scoi din circulaie, Murray tia c Hidrei i crescuser deja alte dou
capete, poate chiar mai multe. El greea pentru c nu urmrea mitul pn la sfrit, aa cum fceau
deja alii. Hercule ucisese Hidra printr-o tactic diferit. n camer se afla un om care i amintise
acest lucru. Murray nc nu nvase c, la nivelul lurii deciziilor, perspectiva i schimba ncet
convingerile.
i lui Cortez i plcea privelitea, n ciuda aerului cam rarefiat al acestui cuib nalt i inaccesibil.
Proasptul lui ef cunotea modurile de a-i arta ostentativ puterea. Biroul lui era cu spatele la
uriaa fereastr, iar celui care sttea de cealalt parte a structurii masive i era greu s-i citeasc
expresia feei. Vorbea cu vocea calm i linitit a omului puternic. Fcea gesturi puine i folosea,

n general, cuvinte blnde. Cortez tia c, de fapt, era un om brutal i, n ciuda educaiei, un brbat
mai puin sofisticat dect se credea el nsui, iar tocmai sta, Felix o tia, era motivul pentru care l
angajase. Aa c fostul colonel antrenat la Centrul din Moscova i miji ochii pentru a examina
privelitea verde ar vii. l lsa pe Escobedo s se joace de-a puterea aparent. Se jucase aa cu
oameni mult mai periculoi dect sta.
S-auzim.
Am recrutat doi oameni, rspunse Cortez. Unul dintre ei ne va da informaii contra unor
recompense bneti. Cellalt va face la fel din alte motive. Am mai avut n vedere doi poteniali
colaboratori, dar i-am respins pentru c nu erau potrivii.
Cine sunt cei pe care-i vei folosi?
Nu, cltin Cortez din cap. i-am spus c identitatea agenilor mei trebuie s rmn secret.
sta este un principiu al operaiunilor de spionaj. n organizaia ta exist informatori, i a vorbi
deschis nseamn a ne compromite ansele de a strnge informaiile pe care le vrei, jefe, spuse el
mgulitor.
Omul sta avea nevoie de aa ceva.
Jefe, m-ai angajat pentru priceperea i experiena mea. Trebuie s m lai s-mi fac treaba
cum trebuie. Vei vedea calitatea surselor mele din informaiile pe care i le dau. i neleg
simmintele. E normal. nsui Castro mi-a pus aceeai ntrebare i i-am dat acelai rspuns.
Trebuie s fie aa.
Remarca i aduse lui Cortez un mormit de dispre. Lui Escobedo i plcea s fie comparat cu un
ef de stat, n special cu unul care i sfida pe yankei cu succes de o generaie. Pe faa lui atrgtoare
i fcuse apariia un zmbet satisfcut, Felix o tia fr s se mai oboseasc s verifice. Rspunsul
lui fusese o minciun din dou motive: Castro nu ntrebase niciodat aa ceva, i nici Felix, nici
altcineva de pe insul nu ar fi ndrznit vreodat s nu-i dea informaiile cerute.
i ce-ai aflat?
Se pregtete ceva, spuse el cu o voce atottiutoare, care era aproape batjocoritoare.
Trebuia, totui, s-i justifice salariul.
Guvernul american lucreaz la un nou program proiectat s intensifice eforturile lor de
interdicie. Sursele mele nu au nc nimic concret, dei ceea ce au aflat vine din mai multe locuri i
este probabil adevrat. Cealalt surs va fi n stare s-mi confirme informaiile pe care le primesc
de la prima.
Felix tia c era o lecie care n-avea s se prind de Escobedo. Recrutarea a dou surse
complementare ntr-o singur misiune i-ar fi adus o elogioas scrisoare de recomandare din partea
oricrui serviciu de spionaj.
Ct ne vor costa informaiile?
Bani. ntotdeauna ajunge la bani, i spuse Cortez cu un suspin nbuit. Nu era de mirare c
avea nevoie de un profesionist pentru a-i asigura securitatea operaiunilor. Doar un prost credea c
putea cumpra orice. Pe de alt parte, existau situaii n care banii erau de ajutor i, dei nu tia,
Escobedo pltea mai mult legturilor i trdtorilor lui americani dect ntreaga reea comunist de
spionaj.
E mai bine s plteti mult unei singure persoane aflate la nivel nalt dect s-i mprtii
aceeai sum la un numr mare de funcionari minori. Un sfert de milion de dolari va fi suficient
pentru informaiile pe care le vrem.
Bineneles, Cortez avea s-i pstreze o bun parte din sum. Avea i el cheltuielile lui.
Asta-i tot? ntreb Escobedo. Pltesc mai mult ca s
Asta pentru c oamenii ti n-au folosit niciodat tactica potrivit, jefe. Pentru c tu plteti
oamenii n funcie de locurile lor i nu n funcie de ceea ce tiu. Niciodat n-ai folosit un program
sistematic pentru a-i nfrunta dumanii. Avnd informaiile potrivite, i poi utiliza fondurile mult
mai eficient. Poi aciona strategic n loc s acionezi tactic, ncheie Cortez, apsnd butonul corect.
Da. Trebuie s afle c suntem o for care conteaz!
Felix se gndi, nu pentru prima dat, c obiectivul lui principal era s ia banii i s fug poate
o cas n Spania sau, poate, pentru a-i lua locul acestui bufon egocentrist. sta era un gnd
Dar nu acum. Escobedo era un egocentrist, dar unul viclean, capabil de aciune rapid. O diferen

ntre omul sta i cei care conduceau fosta lui agenie era c Escobedo nu se temea s ia o decizie,
i o lua rapid. Aici nu era birocraie, nu erau mai multe birouri pe la care s treac mesajele. Pentru
asta l respecta pe el jefe. Cel puin tia cum s ia o decizie. Probabil KGB-ul fusese aa odat,
poate chiar i ageniile americane de informaii. Dar nu mai erau.
nc o sptmn, i spuse Ritter consilierului pentru securitate naional.
mi place s aud c lucrurile se mic, remarc amiralul. i pe urm?
De ce nu-mi spui tu? Doar ca s clarificm lucrurile, suger directorul. Oricum, a fost ideea
ta de la nceput.
Pi, am vndut ideea directorului Jacobs, rspunse Cutter, zmbindu-i propriei isteimi.
Cnd suntem gata de start adic ntr-adevr pregtii s apsm pe buton Jacobs va zbura pn
acolo ca s-l ntlneasc pe procurorul general. Columbienii, spune ambasadorul, vor accepta
aproape orice. Sunt chiar mai disperai dect noi i
Doar n-ai
Nu, Bob, ambasadorul nu tie. Nu sunt att de idiot pe ct m crezi, i spuse el din ochi
directorului CIA. Dac Jacobs le poate vinde ideea, pornim imediat aciunea. Vreau s fac doar o
schimbare.
Care anume?
Partea aerian a chestiunii. Raportul tu spune c antrenamentele de urmrire aerian au
ajuns deja la partea de identificare a intei.
Cteva, aprob Ritter. Dou sau trei pe sptmn
Avem deja resursele necesare pentru a coordona aciunea. De ce s nu activm partea asta a
operaiunii? Vreau s spun c ne-ar ajuta cu adevrat dac am putea identifica zonele unde vrem s
trimitem echipele, s organizm spionajul operaional, chestii de genul sta.
A prefera s ateptm, spuse Ritter cu precauie.
De ce? Dac putem identifica zonele cele mai folosite, bieii vor avea mai puin de bjbit n
teritoriu. sta e cel mai mare risc al operaiunii, nu-i aa? n felul sta putem aduna informaii care
mbuntesc ntreg conceptul operaional.
Problema cu Cutter, i zise Ritter, era c nenorocitul tia suficient de mult despre operaiuni
pentru a deveni periculos. Mai ru, avea puterea de a-i impune voina i istoria recent a
Directoratului pentru Operaiuni n memorie. Ce spunea cu cteva luni n urm? Cele mai bune
operaiuni din ultimii civa ani au fost de fapt organizate de departamentul lui Greer Asta
nsemna Jack Ryan, steaua strlucitoare a lui James posibil noul director, dup felul cum se
prezentau lucrurile. Asta era foarte ru. Ritter l ndrgea cu adevrat pe omologul lui din fruntea
Directoratului de Spionaj, ceea ce nu se putea spune i despre favoritul i protejatul lui Greer. Era
cu att mai adevrat c dou dintre cele mai bune lovituri ale ageniei din ultimii ani ncepuser n
alt departament, i era timpul ca Operaiunile s-i restaureze supremaia. Ritter se ntreb dac
acest lucru era folosit de ctre Cutter n mod contient pentru a-l mpinge la aciune. Probabil c nu,
decise el. Cutter nu tia nc suficient despre lupta din interior. Asta nu nsemna c n-avea s
nvee, desigur.
Atacul prematur este o greeal clasic n operaiunile pe teren, par slab directorul.
Dar nu atacm. n esen avem dou operaiuni, nu-i aa? ntreb Cutter. Partea aerian poate
opera independent de cea terestr. Recunosc c va fi mai puin eficient, dar nc funcioneaz. Nu
ne d asta o ans s revedem partea mai puin periculoas a planului nainte de a trece la
executarea celei periculoase? Nu ne aduce asta ceva pe care s-l artm columbienilor pentru a-i
convinge cu adevrat c vorbim serios?
Prea devreme, spuse vocea luntric a lui Ritter, dar pe faa lui se citea nehotrrea.
Uite ce e, vrei s m duc la preedinte? ntreb Cutter.
Unde e azi n California?
ntr-o cltorie politic. A prefera s nu-l deranjez cu tipul sta de lucruri, dar
Era o situaie curioas, i zise directorul. l subestimase pe Cutter, n timp ce consilierul pentru
securitatea naional prea destul de priceput n a se supraestima.
n regul, ai ctigat. Operaiunea EAGLE EYE ncepe poimine. Att va dura s-i adunm

i s-i pregtim pe toi.


i SHOWBOAT?
Pregtirea echipelor mai dureaz o sptmn. nc patru zile s le ducem n Panama i s
facem jonciunea cu forele aeriene, s verificm comunicaiile i tot restul.
Cutter se ntinse dup cana de cafea i se ncrunt. Era vremea s ndrepte nite lucruri, i zise
el.
La naiba, e bine s lucrezi cu un profesionist adevrat. Privete partea bun a lucrurilor, Bob.
O s avem dou sptmni ntregi ca s tragem de limb pe oricine am pune mna n raidul aerian,
iar trupele terestre vor tii mult mai bine unde e nevoie de ele.
Ai ctigat deja, nenorocitule. Chiar trebuie s i rsuceti cuitul n ran? ar fi vrut s-l ntrebe
Ritter. Se gndea ce s-ar fi ntmplat dac ar fi mers pe mna lui Cutter. Ce-ar fi zis preedintele?
Poziia lui Ritter era vulnerabil. Trmbiase n lung i n lat prin comunitatea spionajului c CIA
nu mai ntreprinsese nicio operaiune serioas n teren de cincisprezece ani? Dar depinde ce se
nelegea prin serioas, nu-i aa? Acum i se dduse ansa, iar ceea ce fusese un subiect frumos de
conversaie la cafea, n timpul conferinelor guvernamentale la nivel nalt, devenise o realitate ce
putea avea urmri defavorabile. Operaiunile n teren ca aceasta erau periculoase. Periculoase
pentru participani. Periculoase pentru cei care ddeau ordinele. Periculoase pentru guvernanii care
le susineau. i spusese lui Cutter acest lucra de suficient de multe ori, dar, ca muli alii, consilierul
pentru securitatea naional era hipnotizat de farmecul operaiunilor de teren. Acesta era cunoscut
n cercurile lor drept sindromul misiunii imposibile. Chiar i un profesionist putea confunda un film
de televiziune cu realitatea, iar oamenii din guvern aveau tendina s aud doar ceea ce doreau s
aud i s ignore prile neplcute. Numai c era cam trziu pentru Ritter s mai dea vreun
avertisment. De altfel, de ani ntregi el susinuse c o astfel de misiune era posibil, ba uneori chiar
o micare potrivit n politica internaional. i spusese suficient de des c departamentul lui nc
era n stare s o organizeze. Scpase neobservat faptul c trebuia s recruteze ageni din armat i
forele aeriene. Pe timpuri, agenia i folosea propria ei armat i propriile ei fore aeriene iar
dac misiunea asta reuea, poate c acele timpuri se vor ntoarce. Erau fore de care agenia i ara
aveau nevoie, i zise Ritter. Poate c asta era ansa ca totul s devin realitate. i dac preul era
s-i fac fa unui vnztor de putere amator precum Cutter, atunci trebuia s-l plteasc.
n regul, am s pun lucrurile n micare.
l voi informa pe ef. Ct de repede estimezi c vom avea rezultate?
Imposibil de spus.
Dar nainte de noiembrie, suger uor Cutter.
Mda, probabil c nainte.
Prima Divizie pentru Operaiuni Speciale se afla la Hurlburt Field, la captul de vest al
complexului Bazei Aeriene Eglin din Florida. Era o unitate unic, dar orice unitate militar care
avea cuvntul special n nume era unic prin nsi natura ei. Adjectivul era folosit cu diverse
sensuri. Arme speciale nsemna de cele mai multe ori arme nucleare i se folosea pentru a evita
ofensarea celor pentru care nuclear era legat de norii n form de ciuperc; era ca i cum
schimbarea termenului ar fi putut cauza o schimbare de substan, totui, era o alt caracteristic a
guvernelor din ntreaga lume. Pe de alt parte, operaiuni speciale nsemna altceva. n general
denota misiuni de acoperire, oameni trimii acolo unde n-ar fi trebuit s se afle, ajutai n timp ce
erau acolo i retrai dup ce i-ar fi ncheiat misiunea pe care n-ar fi trebuit s-o ndeplineasc de la
nceput. Asta era, printre alte lucruri, destinaia diviziei 1.
Colonelul Paul Johns PJ nu tia toate ocupaiile diviziei. Dl era mai degrab o grupare
ciudat, unde autoritatea nu coincidea ntotdeauna cu gradul, unde soldaii asigurau avioanele i
echipajele fr s tie mereu de ce fceau asta, unde avioanele veneau i plecau dup orare
neregulate i unde oamenii nu erau ncurajai s asculte zvonuri sau s pun ntrebri. Divizia era
mprit n companii care lucrau mpreun ad-hoc, dup cum cereau mprejurrile. Compania lui
PJ includea ase elicoptere MH-53J Pave Low III. Johns era de mult timp acolo i reuise cumva
s-i petreac aproape toat cariera din Forele Aeriene n aer. Era un drum care i garanta att o
carier interesant i plin de mpliniri, ct i exact zero anse de a purta vreodat stelele de

general. Dar nu ddea doi bani pe chestia asta. Intrase n Forele Aeriene pentru a zbura; era un
lucru pe care generalii nu aveau prea des ansa s-l fac. i respectase partea de ndatoriri, iar
serviciul i-o respectase pe a lui, ceea ce nu era exact tipul normal de aranjament pe care i l-ar
putea nchipui cineva. Mai demult, Johns evitase avioanele cu aripi fixe, acele rapide bombardiere
i avioane de vntoare. Johns, toat viaa un om de echip, debutase pe giganii Jolly Green,
elicopterele de salvare HH-3 din Vietnam, apoi trecuse pe Super Jolly HH-53, n Serviciul de
Salvare Aerian. Zburase, pe vremea cnd era un cpitan tnr i imprudent, n raidul de la Song
Tay, fiind copilot al avionului care se prbuise n mod voit peste lagrul aflat la peste treizeci de
kilometri vest de Hanoi, n ncercarea de a salva oameni care, aa cum se dovedise, fuseser mutai
doar cu puin vreme n urm. Acela fusese unul dintre puinele lui eecuri din via. Colonelul
Johns nu era obinuit cu asemeni lucruri. Dac erai luat prizonier, PJ venea s te aduc napoi. Era
al treilea specialist n salvare, ca grad, din Forele Aeriene. Actualul ef de stat-major i ali doi
generali fuseser scutii de un sejur la Hiltonul din Hanoi datorit lui i echipajelor lui. PJ era un
om care foarte rar trebuia s-i cumpere ceva de but. Tot el era un om pe care generalii l salutau
primii. Asta fcea parte din tradiia medaliei de onoare.
Ca muli eroi, nu era deloc ieit din comun. La doar un metru aptezeci i aizeci i cinci de
kilograme, arta ca orice alt brbat ntre dou vrste n timp ce-i lua gustarea la popot. Ochelarii
pentru citit pe care de acum trebuia s-i poarte l fceau s arate mai degrab ca un bancher de
provincie i rareori i ridica glasul. Cnd avea timp tundea singur iarba, iar cnd nu avea o fcea
soia lui. Maina lui era un Plymouth Horizon care consuma puin. Fiul lui studia ingineria n
Georgia, iar fiica i ctigase o burs la Princeton, lsndu-i pe el i pe soia lui ntr-o cas prea
mare i prea linitit, ca s se gndeasc la pensia care-i atepta peste civa ani.
Dar nu acum. Sttea n scaunul din stnga al elicopterului Pave Low, supraveghind un cpitan
tnr i priceput care, aa cum se gndea toat lumea, era gata s preia un post de comand.
Elicopterul de multe milioane de dolari trecea razant peste vrfurile copacilor, cu trei sute de
kilometri pe or. Deasupra Peninsulei Florida era o noapte noroas i ntunecoas, iar partea
complexului Eglin nu era prea luminat, dar nu conta. i el, i cpitanul purtau cti speciale
prevzute cu ochelari de noapte, nu foarte diferite de ceea ce purta Darth Vader n Rzboiul
Stelelor. Dar acetia funcionau, transformnd ntunericul vag din fa ntr-o imagine gri cu verde
pe un ecran. PJ i rotea ntruna capul i se asigur c i cpitanul fcea acelai lucru. Una dintre
problemele echipamentelor pentru vederea de noapte era c estimarea distanelor o chestiune de
via i de moarte pentru un zburtor la joas altitudine era ngreunat datorit imaginilor
artificiale generate de mti. Johns se gndi c aproape o treime din pierderile operaionale ale
companiei puteau fi puse pe seama acestei probleme, creia tehnicienii specialiti nu-i gsiser nc
o rezolvare decent. Pierderile operaionale i la antrenamente ale companiilor de elicoptere Pave
Low erau relativ mari. sta era un pre al misiunii pentru care se antrenau, iar alt rezolvare n
afar de i mai mult antrenament nu exista.
Deasupra capetelor lor elicea cu ase pale se nvrtea, propulsat de cele dou motoare
turboreactoare. Pave Low era ct de mare putea fi un elicopter, cu un echipaj de ase oameni i
avnd loc pentru nc patruzeci de pasageri echipai de lupt. n diverse locuri, echipamente radar,
infraroii i alte instrumente i strpungeau botul efectul general era al unei insecte de pe alt
planet. La ui, de fiecare parte a corpului, ca i la ua din spate, se aflau suporturi pentru
mitralierele mobile, pentru c misiunea lor primordial, transportul sub acoperire i ajutorarea
forelor pentru operaiuni speciale, era o treab periculoas ca i rolul secundar pentru care se
antrenau n seara asta, cutarea i salvarea din lupt. PJ zburase n Asia de Sud-Est pe
bombardierele de asalt A-1 Skyraider, ultimul avion de atac cu elice al Forelor Aeriene, numit
SPAD sau Sandy. Cine anume urma s le asigure acoperirea astzi rmnea nc o problem
deschis. Pentru a se proteja, aparatul cra, n afar de mitraliere, foie metalice pentru pclirea
radarului, ncrcturi de combustibili i echipamente de bruiaj n infrarou plus echipajul lui de
nebuni.
Johns i zmbi n spatele ctii: nu mai era mult, dar era un zbor adevrat. Avuseser
posibilitatea s zboare cu ajutorul unui sistem radar-pilot automat controlat de computer, care
compensa automat altitudinea, dar n seara asta simulaser o defeciune a aparatului. Cu sau fr

pilot automat, pilotul avea sarcina s conduc aparatul, iar Willis i ddea toat silina s menin
elicopterul la rasul copacilor. Din cnd n cnd, Johns i nbuea cte o tresrire ori de cte ori
vreo ramur rebel prea gata-gata s se loveasc de burta elicopterului, ns cpitanul Willis era
un tnr competent i inea aparatul jos, dar nu prea jos. n afar de asta, aa cum PJ tia dintr-o
lung experien, ramurile de sus ale copacilor erau subiri i fragile i nu fceau altceva dect s
pteze vopseaua. De mai multe ori se ntorsese cu elicoptere pe ale cror buri erau pete verzi
precum cele de pe blugii unui puti.
Distana? ntreb Willis.
Colonelul Johns privi ecranul de navigaie. Avea de ales ntre sistemele Doppler, inerial sau
prin satelit, plus demodata planet pe care o folosea nc, i insista ca i oamenii lui s nvee s o
foloseasc.
Dou mile; zero-patru-opt.
Recepionat, spuse Willis i reduse acceleraia.
Un pilot autentic se oferise voluntar n misiunea asta, pentru a fi transportat cu un camion n
pustietate, acolo unde un alt elicopter lansase o paraut peste un copac pentru a simula un pilot
dobort, care la rndul su activase un emitor-radio de salvare autentic. Una dintre noile gselnie
era c parauta fusese impregnat cu o substan care strlucea n lumina ultraviolet. Johns
ndeplini misiunea copilotului, activnd un laser de putere redus, n ultraviolet, care i trimitea
fasciculul nainte pentru a cuta parauta. Oricui i venise ideea asta merita o medalie, i zise PJ.
Identificarea vizual a victimei era cea mai rea, cea mai nfricotoare i aparent cea mai lung
parte a oricrei misiuni de salvare. Asta se ntmpla atunci cnd echipele de la sol, aflate i ele la
vntoare, auzeau zgomotul elicei i se gndeau c ar putea, la urma urmei, s curee dou aparate
n aceeai zi El i primise medalia de onoare dup o astfel de misiune n vestul Laosului, atunci
cnd un pluton NVA fusese atras de echipajul unui F-105 Wild Weasel. Piloii dobori nu
ndrzniser s-i dezvluie poziia, n ciuda agresivitii combative a echipei de pe Sandy. Cu
rceal, Johns decisese s nu se ntoarc cu mna goal, iar aparatul lui ncasase dou sute de rafale
ntr-un schimb furios de focuri nainte de a-i recupera pe ambii piloi. Johns se ntreba adeseori
dac ar mai avea vreodat curajul sau nebunia de a repeta povestea.
Paraut la ora dou.
X-Ray, doi-ase, aici Papa Lima; i-am vzut parauta. Poi s-i marchezi poziia?
Afirmativ, lansez fum, lansez fum verde.
Cel salvat respecta procedura obinuit, comunicndu-i echipajului elicopterului ce fel de
grenad fumigen folosea, dei n ntuneric nu se putea distinge. Pe de alt parte, cldura emanat
de dispozitivul pirotehnic strlucea cu putere pe ecranul detectorului cu infraroii, iar omul devenea
vizibil.
L-ai vzut?
Da, rspunse Willis i i se adres efului de echipaj. Pregtii-v, am descoperit victima.
Suntem gata, domnule.
n spate, inginerul de zbor, sergentul Buck Zimmer, care lucra de mult vreme mpreun cu
colonelul, i activ panoul de control al troliului. La captul cablului de oel se afla un dispozitiv
greu de oel numit infiltrator. Suficient de greu pentru a ptrunde prin frunziul oricrei pduri,
infiltratorul se deschidea precum petalele unei flori pentru a face loc victimei, care urma apoi s fie
tras n sus printre crengi i frunzi, o experien ce nu ucisese nc, n mod surprinztor, pe
nimeni. n cazul n care victima era rnit, sergentul Zimmer sau un doctor coborau cu infiltratorul,
legau victima de dispozitiv i urcau la loc mpreun cu ea. Treaba asta includea uneori i cutarea
victimei, de multe ori sub focul inamicului. sta era motivul pentru care oamenii de pe elicopterele
de salvare i tratau colegii cu un respect considerabil. Nimic nu-l ngrozete mai tare pe un pilot
dect ideea de a se afla pe pmnt i de a fi int pentru nite mitraliere.
Nu i de data asta ns. Salvarea se fcu dintr-un mic lumini, pentru c era vreme de pace i se
aplicau regulile de siguran, indiferent dac era vorba sau nu de un antrenament. Zimmer aps pe
butoanele troliului. Victima deschise petalele infiltratorului, se urc n el i se leg bine, tiind ce
avea s urmeze. Inginerul de zbor ncepu s nfoare cablul, se asigur c victima era bine legat
i anun echipajul.

Pe puntea de zbor din fa, cpitanul Willis mpinse imediat mana la puterea maxim, ridicnd
elicopterul. n cincisprezece secunde, pilotul salvat se afla la trei sute de metri nlime, atrnat
de un cablu de apte centimetri i ntrebndu-se de ce dracu fusese att de idiot nct s se ofere
voluntar pentru misiunea asta. Cinci secunde mai trziu, mna puternic a sergentului Zimmer l
nfc i l trase n elicopter.
Recuperare complet, raport Zimmer.
Cpitanul Willis i mpinse mana rotativ ctre nainte, ndreptnd elicopterul spre pmnt.
tia c la ieire urcase prea mult i ncerca, n compensaie, s-i arate colonelului Johns c putea s
se ntoarc foarte repede la siguran trecnd peste vrfurile copacilor. Reui asta, dar simea ochii
comandantului arzndu-l dintr-o parte. Fcuse o greeal. Johns nu tolera greelile. Oamenii
mureau din cauza greelilor, colonelul le repet sta n fiecare blestemat de zi i obosise s tot
vad oameni murind.
Putei prelua cteva minute? ntreb Willis.
Preia copilotul, aprob Johns, apucnd mana i cobornd aparatul Sikorsky cu nc vreo
douzeci de centimetri. Nu e necesar s urci att demult n timp ce-l tragi pe individ, mai ales c
prin zon se pot afla rachete SAM.
Noaptea m-a atepta mai mult la puti dect la rachete.
Willis avea, ntr-un fel, dreptate. Era o ncercare sortit eecului. i tia rspunsul care avea s
vin.
Suntem protejai mpotriva putilor de calibru mic. Cele mari sunt la fel de periculoase ca i
SAM-urile. ine-te mai aproape de sol data viitoare, domnule cpitan.
Da, domnule.
n afar de asta, n-a fost ru. i-a amorit puin mna?
Da, domnule.
Poate fi de la mnui. Dac degetele nu se potrivesc exact, ajungi s tragi prea tare, iar asta se
transmite n ncheietur i n antebra dup o vreme. Te trezeti cu o mn amorit, faci micri
brute de man i pilotezi prost. F-i rost de nite mnui bune. Nevast-mea le croiete special
pe ale mele. Nu ntotdeauna ai un copilot la dispoziie care s preia comanda, iar chestia asta e
suficient de grav i n-ai nevoie de mai multe complicaii dect e absolut necesar.
Da, domnule.
Apropo, ai trecut.
Cpitanul Willis tia c n-ar fi fost indicat s-i mulumeasc colonelului. Dup ce-i flex mna
cteva minute fcu cel mai bun lucru pe care-l putea face.
Preiau comanda.
PJ i lu mna de pe man.
Preia pilotul, aprob el. Apropo
Domnule?
Am o misiune special peste vreo sptmn. Eti interesat?
Ce e de fcut?
N-ar trebui s ntrebi asta, i spuse colonelul. Puin MTAU. Nu prea departe. O s zburm
cu pasrea asta. Poi s-o numeti operaiune special.
Bine, spuse Willis. Putei conta pe mine. Cine are aprobare s
Oficial, nimeni. Vor merge Zimmer, Childs, Bean i o echip de sprijin. Ceea ce tie toat
lumea este c suntem voluntari pentru nite misiuni de antrenament pe coasta californian. Asta e
tot ce trebuie s tii deocamdat.
Una dintre sprncenele lui Willis se ridic n spatele ctii. Zimmer lucrase mpreun cu PJ din
vremurile Thailandei i era unul din puinii rmai care aveau o experien adevrat de lupt.
Sergentul Bean era cel mai bun inta din batalion. Childs l seconda de aproape. Orice ar fi
nsemnat aceast MTAU misiune temporar n afara unitii nu era un exerciiu. Mai nsemna i
c Willis avea s rmn copilot mai mult timp, dar asta nu conta, ntotdeauna era o cinste s zbori
cu campionul forelor de cutare i salvare n lupt. De acolo i luase colonelul pseudonimul.
Combat Search And Rescue, C-SAR, pe limba lui PJ, nsemna CAESAR.

Chavez schimb o privire cu Julio Vega: Jesus Cristo!


ntrebri? spuse instructorul.
Da, domnule, zise un operator radio. Ce se ntmpl dup ce l identificm?
Avionul va fi interceptat.
De-adevratelea, domnule?
Asta depinde de echipajul interceptorului. Dac nu fac ceea ce li se spune, ajung hran pentru
peti. Asta e tot ce pot s v spun. Domnilor, tot ceea ce ai auzit este absolut secret. Nimeni
repet, nimeni! nu a auzit vreodat ceea ce am spus. Dac afl despre asta cine nu trebuie, vor
muri oameni. Obiectul acestei misiuni este s taie una dintre cile prin care drogurile ajung n
Statele Unite. Poate s devin un pic cam dur.
Era i timpul s ne-o spunei, rosti o voce linitit.
Ei bine, acum o tii. Repet, domnilor, aceast misiune va fi periculoas. V vom da fiecruia
dintre voi timp de gndire. Dac vrei s renunai, o s nelegem. Avem de-a face cu nite oameni
destul de ri. Desigur, zmbi instructorul i continu dup cteva momente, i aici avem nite
oameni destul de ri.
Al dracului de ri, sri o alt voce.
Oricum, avei toat noaptea s v hotri. Plecarea e mine la optsprezece. Dincolo de acest
punct nu mai exist cale de ntoarcere. Ai priceput cu toii? Bine. Asta-i tot deocamdat.
Drepi! ltr cpitanul Ramirez.
Toi srir n picioare, n timp ce instructorul prsea camera. Fu rndul cpitanului:
n regul, l-ai auzit cu toii. Gndii-v bine la asta, oameni buni. Vreau s participai la
dracu, am nevoie de voi toi dar nu v vreau dac nu v place ideea. Avei vreo ntrebare pentru
mine?
Nu erau ntrebri.
Bun. Unii dintre voi cunosc oameni care s-au distrus din cauza drogurilor. Poate din familie,
poate prieteni, nu tiu. Acum avem o ans s ne rzbunm. Nenorociii ia i bat joc de ara
noastr i a venit timpul s le dm o mic lecie. Gndii-v. Dac cineva are vreo problem,
anunai-m imediat. Dac cineva vrea s ias din combinaie, e n regul.
Faa i tonul lui spuneau cu totul altceva. Comandantul avea s nu-l mai considere brbat pe
oricine ar fi prsit echipa, iar decepia ar fi fost dubl, din moment de Ramirez i condusese i
participase la fiecare antrenament, asudnd cot la cot cu ei. Cpitanul se ntoarse i iei.
La dracu, zise n sfrit Chavez. mi ddusem seama c era o misiune ciudat, dar la
dracu.
Am avut un prieten care-a mierlit-o dintr-o supradoz, spuse Vega. Era un tip de via, nu era
dependent, dar cred c a luat o chestie nasoal. M-a speriat de moarte. N-am mai pus gura pe aa
ceva de atunci. Mi-a prut al dracului de ru cnd s-a ntmplat. Tomas mi era prieten, omule.
Nenorocitul i-a vndut o porcrie i nu mi-ar prea deloc ru s-i fac cunotin cu drujba mea.
Chavez aprob din cap, reflectnd pe ct de mult i permitea vrsta i educaia. i aminti de
gtile suficient de dezmate din copilria lui, dar acum acele activiti i se preau aproape o
joac. Acum nu se mai duceau lupte simbolice pentru poziia de conductor n cartier. Acum se
luptau pentru piee de desfacere. Erau implicai bani serioi, mai mult dect suficieni pentru a
ucide. Asta era ceea ce transformase vechiul lui cartier dintr-o zon a srciei ntr-una de lupte
fie. Unora dintre oamenii pe care i cunotea le era fric s mearg pe propriile lor strzi din
cauza altor oameni cu pistoale i droguri. Rafale rtcite intrau pe ferestre i omorau oameni n faa
televizorului, iar poliitilor le era de multe ori team s se aventureze prin cartier dac nu erau
suficient de muli i echipai ca o armat de ocupaie iar toate astea din cauza drogurilor. i
oamenii care erau n spatele ntregii afaceri triau linitii i n belug, la dou mii de kilometri
distan
Chavez nc nu ncepuse s realizeze cu ct ndemnare fuseser manipulai el i colegii lui
chiar i cpitanul Ramirez. Cu toii erau soldai care se antrenau ncontinuu pentru a-i proteja ara
mpotriva dumanilor, erau produi de un sistem care le direcionase tinereea i entuziasmul; de un
sistem care recompensa strduina cu mndrie i realizri; care, mai presus de toate, ddea un scop
energiei lor nelimitate i care, n schimb, nu cerea dect loialitate. Cum cei mai muli dintre soldai

proveneau din ptura mai srac a societii, cu toii nvaser c nu conta statutul de minoritate
armata recompensa performana fr a ine cont de culoarea sau accentul soldatului. Toi aceti
oameni tiau bine problemele sociale cauzate de droguri i fceau parte dintr-o subcultur n care
drogurile nu erau tolerate eforturile armatei de a-i expulza din rndurile ei pe consumatorii de
droguri fuseser dureroase, dar ncununate de succes. Cei care rmseser n rndurile armatei erau
oameni pentru care consumul de droguri nu putea intra n discuie. Erau oamenii din cartier care
reuiser n via. Erau exemplele de succes. Erau curajoi, aventuroi i disciplinai, pentru care
obstacolele erau fcute pentru a fi doborte i crora instinctul le dicta s-i ajute pe ceilali s fac
la fel.
Iar asta era misiunea care i atepta. Era o ans de a-i apra nu numai ara, ci i Cartierele din
care proveneau. Deja remarcai ca foarte buni n rndurile unitilor militare de elit, antrenai
pentru a-i face i mai mndri, nu puteau s renune la a mai participa la misiune la fel cum nu
puteau renuna la a se numi brbai. Aici nu exista vreun om care s nu-i fi dorit mcar o dat n
via s distrug un vnztor de droguri. Iar armata le ddea voie chiar s fac ceva mai mult. Sigur
c aveau s o fac.
S-i fac zob pe nenorocii n plin aer! zise operatorul radar al plutonului. S-i trimit o
rachet Sidewinder fix n fund! Ai dreptul s fii mort, ticlosule!
Mda, fu de acord Vega. Nu mi-ar prea ru s asist la aa ceva. La dracu, nu mi-ar prea ru
nici dac ar trebui s ne bgm nasurile prin locurile alea bine pzite n care triesc nenorociii
tia. Crezi c am reui, Ding?
Chavez rnji
Rzi de mine, Julio? Ce crezi c au ia acolo, soldai? Pe dracu. Nite golani cu mitraliere
probabil nici nu i le cur cum trebuie. mpotriva noastr? Pe dracu. Poate mpotriva lora de
acolo din zon, dar mpotriva noastr? Nicio ans, omule. Sunt ca i mori cu toii. Doar m
apropii, le fac felul santinelelor frumos i ncet cu H&K-ul sta i pe urm v las pe voi s rezolvai
partea mai simpl.
Alte porcrii gen Ninja, spuse ncet un puca.
Ding i scoase din buzunarul cmii una dintre acele stele de oel i o arunc nfignd-o n
tocul uii, apte metri mai ncolo.
Zmbete cnd spui aa ceva, biete, rse Chavez.
Hei, Ding, ai putea s m nvei i pe mine s fac aa ceva? ntreb pucaul.
Discuiile care urmar nu mai erau despre pericolele misiunii, ci doar despre oportunitile ei.
I se spunea Bronco. Numele lui adevrat era Jeff Winters i era un cpitan proaspt promovat n
Forele Aeriene ale Statelor Unite, dar, din cauz c trebuia s piloteze un avion de vntoare, avea
nevoie i de o porecl, de un nume de cod. I se trgea de la o petrecere aproape uitat din Colorado
absolvise Academia Forelor Aeriene ale Statelor Unite la care czuse de pe un cal att de
blnd, nct bietul animal aproape c murise din sperietur. Cele ase beri Coors contribuiser la
cztur, ca i hohotul auditoriului din care un coleg ticlosul care piloteaz acum bombardiere,
i spuse Winters cu un zmbet subire l botezase pe loc. Tipul tia s clreasc, zise Bronco n
noapte, dar nu ajunsese s piloteze un F-15 Charles. Nu era dreptate chiar peste tot n lume, dar icicolo se mai putea gsi cte ceva.
Ceea ce era exact ntregul scop al misiunii lui speciale.
Winters era un tnr scund. La douzeci i apte de ani, mai exact, avea deja apte sute de ore de
zbor pe McDonnell-Douglas-ul lui. Aa cum unii se nteau pentru a juca baseball, pentru a fi
actori sau pentru a conduce maini de curse, Bronco Winters venise pe lume cu singurul scop de a
pilota avioane de vntoare. Avea o vedere care l-ar fi dus la disperare pe un oftalmolog, o
coordonare n micri care aduna tot ceea ce era mai bun la un pianist i la un zburtor la trapez i o
foarte rar calitate care n mica lui comunitate se numea SS simul situaiei. Winters tia
ntotdeauna ce se ntmpla n jurul lui. Avionul i se potrivea tnrului la fel de natural ca muchiul
propriului su bra. Voina lui se transmitea aparatului i F-15C-ul se supunea ndat, transformnd
n fapt, cu precizie, imaginea din mintea pilotului. Oriunde ar fi mers mintea lui, avionul o urma.
Pentru moment, se nvrtea la dou sute de mile n largul coastei Peninsulei Florida. Decolase cu

patruzeci de minute mai devreme de la Baza Aerian Eglin, se alimentase cu combustibil dintr-un
tanc KE-135, i acum avea la bord suficient kerosen JP-5 pentru a zbura timp de cinci ore dac nu
fora, ceea ce avea intenia s fac. Tancurile celulare aerodinamice de combustibil FAST-pack
erau atrnate de-a lungul fuzelajului. n mod normal acolo era i locul rachetelor un F-15 putea
cra pn la opt buci dar pentru misiunea din seara asta singura muniie era cea pentru tunul
automat de douzeci de milimetri, care se afla la bord, pentru c greutatea ei contribuia la
meninerea inutei de zbor a aparatului.
Bronco zbura n cerc, cu motoarele reduse la strictul necesar. Ochii lui ntunecai i cu privirea
ascuit se roteau ncontinuu ctre dreapta i ctre stnga, cutnd luminile vreunui alt avion,
gsind ns doar lumina stelelor. Nu era ctui de puin plictisit. Mai degrab era un brbat linitit
i ncntat de naivitatea contribuabililor din ara lui, care l plteau cu mai mult de treizeci de mii
de dolari pe an ca s fac un lucru pentru care el nsui ar fi fost dispus chiar s plteasc. Ei bine,
i spuse el, cred c asta fac i n seara asta.
Doi-ase Alfa, aici opt-trei. Quebec, m recepionezi? Terminat, cri radioul lui.
Bronco aps pe butonul de pe man.
Opt-trei Quebec, aici doi-ase Alfa, te aud excelent, terminat.
Canalul radio era codat. Codul unic era folosit n seara asta doar de cele dou avioane; oricine
altcineva ar fi ncercat s asculte n-ar fi auzit dect fitul plin de parazii al zgomotului de fond.
Avem o int la orizont, direcia unu-nou-ase, distana doi-unu-zero fa de poziia ta.
ngeri doi. Curs zero-unu-opt. Viteza doi-ase-cinci. Terminat.
Informaiile nu erau nsoite de niciun ordin. n ciuda canalului radio codat, comunicaiile erau
reduse la minimum.
Afirmativ, recepionat ncheiat.
Cpitanul Winters nclin mana spre stnga. Instantaneu, mintea lui calcul cursul i viteza
corecte pentru interceptare. Aparatul i schimb direcia ctre sud. Winters cobor puin botul
avionului n timp ce-l aducea pe cursul de o sut optzeci de grade i crescu uor puterea pentru a-i
mri viteza. Prea c foreaz avionul s zboare att de ncet, dar era de fapt altceva.
Cpitanul Winters vzu c era un Beech cu dou motoare, avionul cel mai des folosit de
traficanii de droguri. Asta nsemna c duceau cocain i nu marijuana care era mai voluminoas,
ceea ce i convenea, pentru c probabil la man era un cap aburit de cocain. i duse aparatul F15 n spate, la aceeai altitudine i la vreo opt sute de metri distan.
Era a opta oar cnd intercepta un avion cu droguri, dar pentru prima oar cnd avea voie s ia
msuri. n celelalte di nu i se permisese nici mcar s-i informeze pe bieii de la vam. Bronco
control cursul intei pentru piloii de vntoare, orice nu era avion amic era int i i control
sistemele de bord. Emitorul radio direcional care atrna n cutia aerodinamic de sub burta
aparatului se orient dup radarul care urmrea avionul Beech. Fcu prima transmisie radio i
semnaliz din luminile de aterizare n noapte, spre stupefacia micului avion de transport Avionul
Beech cobor imediat ctre mare, cu Eagle-ul pe urmele lui. Bronco transmise din nou ordinele i
nu primi niciun rspuns. i mut butonul din captul manei pentru poziia tun automat. Urmtorul
apel fu nsoit de o rafal. Aeronava Beech ncepu o serie de viraje ample. Winters decise c inta
nu avea s fac ceea ce i se ordonase.
Bine.
Un pilot normal ar fi putut fi surprins de lumini i ar fi putut vira pentru a evita o coliziune, dar
un pilot normal n-ar fi fcut ceea ce fcuse drogatul. Avionul Beech coborse pn la suprafaa
mrii, redusese puterea i i scosese flapsurile, ncetinind aparatul pn la viteza de aterizare, ceea
ce era cu mult mai ncet dect putea zbura un F-15 fr s cad. Manevra asta fora deseori
avioanele Ageniei de Lupt contra Drogurilor (ALD) i ale Pazei de Coast s piard contactul cu
inta. Dar misiunea lui Bronco nu era s se in dup int. Cnd avionul Beech vir spre vest
pentru a se apropia de coasta mexican, cpitanul Winters i stinse luminile, acceler i urc pn
la cinci mii de metri. Acolo execut un viraj inteligent, tip ciocan, i se post cu botul n jos, cu
radarul Eagle-ului scrutnd suprafaa mrii. Iat-l: curs direct ctre vest, viteza optzeci i cinci de
noduri, altitudine civa metri deasupra apei. Un pilot curajos, se gndi Bronco, capabil s in
aparatul aproape de prbuire i att de jos. Nu c ar fi contat.

Winters i scoase flapsurile i frnele aerodinamice, ducndu-i avionul n jos. Pipi ca s se


asigure c selectorul rmsese pe poziia tun automat i urmri afiajul de ochire, aducnd inta
drept n mijlocul cercului i fixnd-o acolo. Ar fi putut deveni mai greu dac avionul Beech i-ar fi
meninut o vitez decent i ar fi ncercat s manevreze, dar ar fi contat cu adevrat. Bronco era
mult prea bun i n Eagle-ul su era aproape invincibil. Cnd se apropie la mai puin de patru sute
de metri, degetul lui aps pe buton pentru o fraciune de secund.
O salv de trasoare verzi se nir pe cer.
Cteva gloane prur s treac pe lng avionul Beech. Vzu doar o scurt fulgerare luminoas,
urmat de o nvolburare de spum alb fosforescent cnd avionul se scufund n mare.
Winters reflect scurt c tocmai ucisese un om, poate doi. Era n regul. Nu avea s le fie simit
lipsa.

9. ntlnirea
Ei?
Escobedo l privi pe Larson cam cum ar fi privit un profesor de biologie un cobai nchis n
cuc. Nu avea niciun motiv particular pentru a-l suspecta pe Larson de ceva, dar era furios, iar
Larson era cea mai apropiat persoan pe care-i putea vrsa furia.
Dar Larson era obinuit cu asta.
Nu tiu, jefe.
Ernesto era un pilot bun i un student bun. La fel ca i cellalt, Cruz. Motoarele avionului erau
practic noi numai dou sute de ore de zbor fiecare. Fuzelajul avea ase ani, dar asta nu era ceva
neobinuit; avionul era bine ntreinut. Vremea era bun pe tot parcursul drumului spre nord, doar
civa nori mprtiai la mare nlime deasupra Canalului Yucatan; nimic serios. Pilotul ridic din
umeri.
Avionul dispare, jefe. Nu se poate ti ntotdeauna de ce.
Este vrul meu! Ce-o s-i spun mamei sale?
Ai verificat aeropoartele din Mexic?
Da. i Cuba, i Honduras, i Nicaragua.
Niciun semnal S.O.S.? Niciun raport de la navele sau avioanele din apropiere?
Nu, nimic.
Escobedo se mai liniti puin n timp ce Larson enumera posibilitile, profesional ca
ntotdeauna.
Dac a fost vreo pan de curent electric, ar putea fi undeva la sol, dar eu, unul, n-a conta
pe asta, jefe. Dac ar fi aterizat cu bine, acum deja am fi tiut. mi pare ru de ele. Probabil c l-am
pierdut. S-a mai ntmplat i nainte. Se va mai ntmpla i de-acum ncolo.
O alt posibilitate era c Ernesto i Cruz i fcuser propriile aranjamente, aterizaser n alt
parte dect la destinaia stabilit, i vnduser ncrctura de patruzeci de kilograme i deciseser
s dispar, dar aceast posibilitate nu putea fi luat n serios. Chestiunea drogurilor nu fusese nici
mcar amintit, pentru c Larson nu participa de fapt la operaiune, era doar un consultant tehnic
care ceruse s nu fie implicat n acea parte a afacerii. Escobedo avea ncredere n cinstea i
obiectivitatea lui Larson, pentru c acesta aa fusese pn atunci. i lua banii, i fcea bine treaba
i mai ales nu era prost cunotea consecinele minciunii i jocului dublu.
Se aflau n apartamentul luxos al lui Escobedo din Medellin. Acesta ocupa n ntregime ultimul
etaj al cldirii. Etajul imediat inferior era ocupat de subordonaii acestuia. Ascensorul era controlat
de oameni care tiau perfect cine trebuia s treac i cine nu. Strada din vecintatea cldirii era
supravegheat. Larson se gndi c cel puin nu avea motive s se team c i vor fi furate capacele
roilor mainii. Se ntreb ce dracu se ntmplase cu Ernesto. Fusese pur i simplu un accident
oarecare? Asemenea lucruri se ntmplau destul de des. Unul dintre motivele crora le datora
poziia sa de instructor de zbor era c, n misiunile de contraband din trecut, pierduse destul de
puine avioane, adeseori din motivele cele mai prozaice. Dar Larson nu era prost. Rememora
ultimii vizitatori i ultimele ordine de la Langley; antrenamentul de la Ferm nu-i ncuraja pe
oameni s cread n coincidene. O operaiune era pe cale s se desfoare. S fi fost asta micarea
de deschidere?
Larson nu credea asta. CIA trecuse de mult de asemenea lucruri, ceea ce era pcat, i zise el.
Era un pilot bun? ntreb din nou Escobedo.
Chiar eu l-am instruit, jefe. Avea patru sute de ore, cunotine mecanice bune, iar la mnuirea
instrumentelor era att de bun pe ct putea fi un pilot tnr. Singurul lucru care m ngrijora n
privina lui era c i plcea s zboare la mic altitudine.
Da?

Zborul la mic altitudine deasupra apei e primejdios, mai ales noaptea. Te dezorienteaz
repede. Uii unde e orizontul, iar dac te uii pe fereastr n loc s te uii la indicatoarele de bord
Piloi experimentai i-au condus avioanele drept n ap n felul acesta. Din nefericire, zborul la
foarte mic altitudine e distractiv, iar muli piloi, mai ales dintre cei tineri, consider c este o
dovad a brbiei. Asta e o prostie i i dau seama cu timpul.
Un pilot bun este un pilot precaut? ntreb Escobedo.
Asta spun i eu fiecrui student, replic serios Larson. Nu toi m cred. Este adevrat
oriunde. Poi ntreba instructorii oricrei fore aeriene din ntreaga lume. Piloii tineri pot grei
prostete pentru c sunt tineri i neexperimentai. Judecata vine o dat cu experiena mai ales cu
experienele terifiante. Cei care supravieuiesc nva, dar unii nu supravieuiesc.
Escobedo se gndi la aceast afirmaie timp de cteva secunde.
Era orgolios, Ernesto.
Lui Larson acesta i sun ca un epitaf.
Voi reverifica registrul ntreinerii avionului, se oferi pilotul. i voi revedea de asemenea i
previziunile meteo.
Mulumesc, seor Larson.
La ordinele dumneavoastr, jefe. Dac aflu ceva, v comunic de ndat.
Escobedo l conduse la u, apoi se ntoarse la biroul su. Cortez intr n camer pe o u
lateral.
Ei?
mi place Larson, zise Cortez. Spune adevrul. Are orgoliu, dar nu prea mult.
Escobedo ddu din cap.
Un mercenar, dar unul bun.
... la fel ca tine. Cortez nu reacion la mesajul subneles.
Cte avioane s-au pierdut de-a lungul anilor?
Nu am inut registre pn acum optsprezece luni. De atunci, nou. Acesta e singurul motiv
pentru care l-am angajat pe Larson. Am simit c pierderile se datoreaz erorilor de pilotaj i
proastei ntreineri. Carlos s-a dovedit a fi un bun instructor.
Dar nu i-a dorit niciodat s se implice direct?
Nu. Un om simplu. Duce o via confortabil, fcnd numai ceea ce i place. Sunt multe de
spus despre asta.
Escobedo ntreb:
I-ai investigat trecutul?
Si. Totul se potrivete, dar
Dar?
Dar dac ar fi cu totul altceva dect ceea ce pare a fi, lucrurile s-ar potrivi de asemenea.
Acesta era punctul la care un om obinuit ar fi spus ceva de genul: Dar nu poi suspecta pe
oricine. Escobedo n-o spuse dar Cortez observ c asta era o msur a sofisticrii sale. eful su
avea o bogat experien n materie de conspiraii i tia c trebuie s suspectezi pe oricine. Nu era
tocmai profesionist, dar nici fraier.
Crezi
Nu. Nu s-a aflat n apropierea locului de decolare i nici nu avea de unde ti c se va ntmpla
n noaptea aceea. Am verificat; a fost n Bogota cu prietena lui. Au luat masa singuri i s-au retras
devreme. Poate c a fost un accident de zbor, dar venind la att de puin timp dup ce am aflat c
norteamericanos plnuiesc ceva, nu cred c ar trebui s-l numim aa. Cred c ar trebui s m ntorc
la Washington.
i ce-o s afli?
Voi ncerca s descopr cte ceva din ce plnuiesc.
Vei ncerca?
Seor, culegerea de informaii secrete e o art
Poi cumpra orice ai nevoie!
Aici greeti, spuse Cortez cu o privire fix. Cele mai bune surse de informaii nu se pot
cumpra cu bani. E periculos chiar prostesc s crezi c loialitatea poate fi cumprat.

i tu?
Asta e o chestiune pe care trebuie s-o iei n considerare, dar sunt sigur c ai fcut-o deja.
Cea mai bun cale de a ctiga ncrederea acestui om era s spui ntotdeauna c nu exista
ncredere. Escobedo credea c loialitatea care nu se putea cumpra cu bani se putea n schimb
ntreine prin fric. n acest sens, angajatul su era un nepriceput. El presupunea c reputaia sa de
om violent putea nspimnta pe oricine i numai rareori considera c existau oameni care-i puteau
da lecii de violen aplicat. Erau multe lucruri de admirat la acest om, dar i multe de dispreuit n
fond, era un amator dei unul talentat care nva destul de repede din propriile greeli, dar i
lipsea antrenamentul care l-ar fi putut face capabil s nvee din greelile altora i ce era
antrenamentul n spionaj, dac nu memoria leciilor din greelile altora? Nu prea avea la fel de
mare nevoie de un consilier n probleme de spionaj i securitate ca de unul pentru operaiunile sub
acoperire, dar aceasta era o arie. n care niciunul dintre aceti oameni nu ar fi solicitat sau acceptat
sfaturi. Aveau n spate generaii ntregi de contrabanditi, iar experiena lor n corupie i mituire
era o realitate. Numai c nu tiau cum se juca jocul mpotriva unui adversar formidabil i ntradevr bine organizat columbienii nu contau. C Yanquis nc nu descoperiser n ei nii curajul
de a aciona n acord cu puterea pe care o deineau nu era dect un noroc chior. Iar dac era un
singur lucru pe care KGB-ul i-l fixase lui Cortez, acesta era c nu exista noroc chior.
Cpitanul Winters i viziona caseta cu oamenii de la Washington. Erau ntr-un birou dintr-o
cldire a Operaiunilor Speciale Eglin avea destul de puine i ceilali doi purtau uniforme ale
Forelor Aeriene, amndoi avnd gradul de locotenent-colonel.
Frumoas lovitur, fiule, observ unul.
Ar fi putut-o face mai dur, replic Bronco fr pic de emoie, dar n-a fcut-o.
Cum a fost traficul de suprafa?
Nimic pe o raz de treizeci de mile.
Pune caseta cu Hawkeye, ordon eful. Foloseau o band special, preferat de militari
pentru capacitatea mare. Caseta era deja derulat. Arta Beecheraft-ul venind, marcat XXI pe
afiajul alfanumeric, unul dintre multele contacte, majoritatea acestora fiind clar marcate ca
aparinnd liniilor aeriene, i zburnd mult deasupra zonei atacului. Erau de asemenea multe
contacte de suprafa, dar toate se aflau la mare distan de zona atacului, iar caseta aceasta se
termina nainte de atac. Echipa Hawkeye, conform planului, nu tia nimic n mod direct despre ce
transpirase dup predarea contactului ctre avionul de vntoare. Indicaiile pentru aceast
misiune erau clare, iar aria de interceptare fusese calculat anume pentru a evita rutele de transport
cu trafic mare. Fusese de ajutor i ruta de altitudine joas aleas de ctre traficanii de droguri, n
msura n care se limitase aria n care ar fi putut fi vizibil o explozie, ceea ce nu se ntmplase.
O.K., spuse eful. Se pare c totul a decurs conform parametrilor misiunii.
Schimbar din nou caseta.
Cte cartue ai consumat? l ntreb pe Winters.
O sut opt, rspunse cpitanul. Cu o arm ca Vulcan e cam greu s faci economie. Chestia aia
trage al naibii de repede.
Avionul la arta ca un ciur.
Asta e ideea, domnule. A fi putut apsa mai rapid pe trgaci, dar ai dorit s ncerc s evit
rezervoarele de combustibil, nu?
Corect.
Varianta de acoperire, n caz c cineva ar fi vzut o explozie luminoas suspect, era c
avuseser loc exerciii de tragere la Eglin exerciiile de doborre a intelor false nu erau deloc
neobinuite acolo dar cu att mai bine c nu observase nimeni.
Lui Bronco nu-i plcea deloc secretomania asta. n ceea ce-l privea, era ceva perfect normal s-i
doboare pe nenorociii ia. n faza de recrutare i se spusese c justificarea misiunii era c traficul de
droguri constituia o ameninare la adresa securitii naionale a Statelor Unite. Aceast fraz fcea
ca totul s fie legitim. Ca pilot de vntoare, fusese antrenat s trateze ameninrile la adresa
securitii naionale n acest mod specific s le doboare de pe cer cam cu aceeai emoie cu care
un trgtor de tir mpuc talere. n plus, i zise Bronco, dac ntr-adevr era o ameninare la

adresa securitii naionale, de ce oamenii nu trebuiau s tie despre asta? Dar asta deja nu mai era
n departamentul lui. El era doar un cpitan, iar cpitanii acioneaz, nu gndesc. Cineva din vrful
ierarhiei decisese c aa era bine i asta era tot ceea ce avea nevoie s tie. Execuia acestui TwinBeech fusese doar o crim printre altele, dar era o descriere la fel de bun pentru o operaiune de
lupt ca i oricare alta. La urma urmei, numai la Olimpiad au toi anse egale, nu i atunci cnd n
joc e propria ta via. Dac cineva era suficient de imbecil nct s se lase omort, asta nu era
problema lui Bronco, mai ales dac respectivul tocmai comitea un act ostil fa de ara lui. Iar asta
nsemna ameninare la adresa securitii naionale nu?
n plus, el totui l avertizase cinstit pe Juan, sau care o fi fost numele nenorocitului, nu-i aa?
Dac imbecilul i nchipuise c putea scpa de cel mai al naibii de bun avion de vntoare din
ntreaga lume, ei bine, se convinsese c nu era posibil. Pe pielea lui.
Ai vreo problem pn aici, domnule cpitan? ntreb eful.
Ce problem, domnule? Ce ntrebare tmpit!
Pista pe care aterizar nu era suficient de mare pentru un transport militar. Cei patruzeci i patru
de oameni ai Operaiunii SHOWBOAT cltorir cu autobuzul pn la Baza Forelor Aeriene
Peterson, la cteva mile ctre est de Academia Forelor Aeriene din Colorado Springs. Era
ntuneric, desigur. Autobuzul era condus de unul dintre consilierii de tabr, cum se obinuiser
oamenii s-i numeasc, iar nuntru era linite, muli dintre soldai dormind, obosii dup ultima zi
de antrenament. Restul erau singuri cu propriile gnduri. Chavez urmrea munii defilnd prin faa
ferestrei autobuzului ce cobora pe serpentine. Oamenii erau pregtii.
Frumoi muni, observ somnoros Julio Verga.
Mai ales vzui dintr-un autobuz care se ndreapt n jos.
La dracu cu armata asta, chicoti Vega. tii, ntr-o bun zi o s m ntorc aici s schiez.
Apoi mnuitorul armelor automate se aez mai bine pe scaun i adormi.
Fur trezii treizeci i cinci de minute mai trziu, dup ce trecur de poarta bazei Peterson.
Autobuzul parcase chiar lng rampa din spate a avionului de transport Air Force
C-141
Starlifter. Soldaii se ridicar i i aezar efectele n ordine, astfel nct comandanii de grup s
poat verifica dac avea fiecare tot ce-i trebuia. Civa cercetar cu privirea mprejurimile pe
drumul ctre avion. Plecarea nu avea nimic neobinuit, nu erau paznici suplimentari, doar echipa de
la sol alimentnd avionul i pregtindu-l de decolare. Ceva mai departe decola un avion de
alimentare KE-135, i dei nimeni nu-i acord nicio atenie, n scurt timp urmau s-l ntlneasc.
Sergentul forelor aeriene responsabil cu ncrcarea avionului i conduse la bord i i aez ct mai
confortabil cu putin, respectnd cu strictee regulile aceasta implica n principal distribuirea
ctilor protectoare pentru toat lumea.
Echipa de zbor execut procedurile obinuite de pornire, iar Starlifter-ul ncepu s se mite.
Zgomotul era iritant n ciuda ctilor protectoare, dar avionul era pilotat de o echip din rezerva
forelor aeriene, care le oferi un zbor decent, cu excepia alimentrii din mers. Imediat ce C-141 lu
altitudine, se cupl cu KE-135 pentru a nlocui combustibilul consumat la decolare. Aceasta
implic nite manevre ceva mai violente, care, amplificate de totala absen a ferestrelor, cauz
revolta ctorva stomacuri, dar oamenii erau obinuii cu asta. Jumtate de or dup decolare, C-141
intr pe ruta stabilit spre sud, iar soldaii, datorit unui amestec de oboseal i plictiseal, adormir
din nou pentru tot restul cltoriei.
Elicopterul MH-53J prsi Baza Forelor Aeriene Eglin cam n acelai timp, cu toate
rezervoarele de combustibil umplute pn la refuz dup nclzirea motoarelor. Colonelul Johns l
aduse la o mie de picioare altitudine i pe cursul doi-unu-cinci spre Canalul Yucatan. Dup trei ore,
un ME-130E Combat Talon de alimentare ajunse din urm Pave Low-ul, iar John decise s-l lase
pe cpitan s se ocupe de alimentarea cu combustibil. Vor mai avea de fcut trei alimentri, iar
avionul de alimentare i va nsoi pe tot parcursul drumului, purtnd cu el un echipaj de ntreinere
i piese de schimb.
Gata de cuplare, spuse PJ ctre comandantul aeronavei de alimentare.
Recepionat, rspunse cpitanul Montaigne din ME-130E, meninndu-i avionul la o

altitudine i vitez constante.


Johns l urmri pe Willis cobornd sonda n rezervor.
O.K., am efectuat cuplarea.
n carlinga avionului 130E, cpitanul Montaigne observ semnalul de pe indicatorul luminos i
activ microfonul.
Ohhh, opti ea cu o voce groas. Nimeni nu o face ca tine, domnule colonel!
Johns izbucni ntr-un hohot de rs i emise un dublu clic din contactul microfonului su, ceea ce
nsemna un rspuns afirmativ. Comut pe canalul de comunicaie intern.
De ce s-i stricm plcerea? l ntreb el pe Willis, care de-abia se abinu s nu rd.
Alimentarea cu combustibil dur ase minute.
Ct timp o s stm acolo jos? ntreb cpitanul Willis dup ce alimentarea lu sfrit.
Nu mi s-a spus, dar, dac dureaz prea mult, au spus c primim ntriri.
Drgu din partea lor, observ cpitanul.
Privirea sa oscila ntre instrumentele de zbor i privelitea din afara cabinei blindate. Avionul
purta la bord armament de lupt peste capacitatea sa normal Johns era un adept convins al
armelor de foc iar dispozitivele electronice de acoperire dispruser. Oricare le-ar fi fost
destinaia, nu aveau a se teme de radarele inamice iar asta nsemna c misiunea, oricare ar fi fost,
nu avea nimic de-a face cu Cuba. De asemenea, n elicopter se fcuse mai mult loc pentru pasageri,
iar al doilea inginer de zbor fusese ters de pe lista echipajului.
Ai avut dreptate cu mnuile. Nevast-mea mi-a fcut o pereche i se simte diferena.
Unii zboar fr mnui, dar mie nu-mi place s-mi transpire minile pe man.
O s fie chiar aa de cald?
Sunt clduri i clduri, indic Johns. Nu-i transpir minile doar la temperatura de afar.
Aha. Am neles, domnule. Hei, oare i el se teme ca i noi?
Dup cum le spun tot timpul oamenilor, cu ct te gndeti mai mult nainte ca evenimentele
s devin palpitante, cu att vor fi mai puin palpitante. i-aa vor fi suficient de captivante.
O alt voce se auzi din circuitul intercom.
Dac mai vorbii aa, domnule, s-ar putea s ne speriem.
Sergent Zimmer, cum stau lucrurile acolo, n spate? ntreb Johns.
Locul obinuit al lui Zimmer era n spatele celor doi piloi, tronnd deasupra unui arsenal
impresionant de instrumente.
Cafea, ceai sau lapte, domnule? Mesele din timpul zborului nseamn pui de Kiev cu orez,
friptur de vit n snge cu cartofi prjii i pentru cei care vor s-i menin silueta, ra cu
portocale i garnitur de legume fierte iar dac cumva credei toate astea, domnule, nseamn c
v-ai uitat prea mult la panoul cu instrumentele de zbor. De ce naiba nu ne-au dat i o stewardes?
Pentru c att tu, ct i eu, Zimmer, suntem prea btrni pentru aa ceva, rse PJ.
Nu e ru ntr-un elicopter, domnule. Cu toate vibraiile alea
De cnd tot ncerc s-l convertesc, i explic Johns cpitanului Willis. Ci ani au putii ti,
Buck?
aptesprezece, cincisprezece, nou, ase, cinci i trei, domnule.
Isuse, remarc Willis. Ai o nevast pe cinste, sergent.
i e fiic c umblu dup fuste i mi consum toat energia, explic Zimmer. Trebuie s zbor
ca s scap de ea. E singurul lucru care m ine n via.
nseamn c gtete foarte bine, judecnd dup uniforma ta.
Cumva colonelul i ironizeaz din nou sergentul? ntreb Zimmer.
Nu chiar, doar c a vrea s ari la fel de bine cum arat Carol.
Nicio ans, domnule.
Aa e. Ar fi bun nite cafea.
Vine, domnule colonel.
Zimmer apru pe puntea de pilotaj n mai puin de un minut. Consola de instrumente a
elicopterului Pave Low era mare i complex, dar Zimmer instalase demult suporturi cu suspensii
pentru cetile de cafea preferate ale colonelului Johns. PJ lu o nghiitur rapid.
Face cafea bun, Buck.

E ciudat cum decurg lucrurile, nu?


Carol Zimmer tia c soul ei va mpri cafeaua cu colonelul. Carol nu era numele ei adevrat.
Nscut n Laos cu treizeci i ase de ani n urm, era fiica unui rzboinic Hmong care luptase
ndelung pentru o ar care nu mai era a lui. Ea era unica supravieuitoare dintr-o familie cu zece
membri. PJ i Buck i capturaser pe ea i nc pe civa pe vrful unui deal, n faza final a
asaltului Vietnamului de Nord n 1972. America dezamgise familia acelui om, dar cel puin nu-i
dezamgise fiica. Zimmer se ndrgostise de ea din primul moment, i toat lumea era de acord c
aveau cei mai drglai apte copii din Florida.
Mda.
Era trziu n Mobile, undeva ntre cele dou aeronave ndreptate spre sud, iar nchisorile mai
ales nchisorile din sud erau locuri unde regulile se aplicau drastic. Pentru avocai, totui, regulile
erau adeseori mai degrab ngduitoare, i, paradoxal, erau ntr-adevr foarte ngduitoare pentru
acetia doi. Ei aveau o ntlnire nc nedeterminat cu Old Sparky, scaunul electric de la
nchisoarea Admore. Gardienii de la Mobile, prin urmare, nu voiau s fac nimic care s le
prejudicieze drepturile constituionale, accesul la consultant juridic sau confortul general.
Avocatul, al crui nume era Edward Stuart, fusese pus la curent nainte de a intra i vorbea spaniola
curent.
Cum au fcut?
Nu tiu.
Ai ipat i ai fcut scandal, Ramon, spuse Jesus.
tiu. i tu ai cntat ca un canar.
Nu conteaz, le spuse avocatul. Nu v acuz de nimic n afar de implicare n afacerile cu
stupefiante i piraterie. Informaiile pe care le-a dat Jesus nu sunt deloc folosite n proces.
Atunci f-i treaba de avocat i scoate-ne de aici!
Privirea pe care o arunc Stuart constituia un rspuns la fel de elocvent pentru ambii indivizi.
S le spui prietenilor notri c, dac nu scpm de aici, o s ncepem s vorbim.
Gardienii le povestiser deja celor doi n cel mai mic detaliu despre ceea ce-i atepta. Unul
dintre ei chiar i artase lui Ramon un poster care nfia scaunul, cu meniunea Normal sau
extracrocant. Dei era un om dur i brutal, ideea de a sta legat ntr-un scaun de lemn, cu un sptar
solid, cu o band de cupru fixat de piciorul stng i cu un capion de metal pe cap, n locul ras de
ctre frizer n ziua precedent, i cu un burete nmuiat n ap srat pentru a facilita conductivitatea
electric, o masc de piele pentru a-i mpiedica ochii s-i zboare din cap Ramon era un om
curajos atunci cnd avea minile libere i cnd inea n ele o arm sau un cuit ndreptat spre o
persoan nenarmat sau legat. Atunci era curajos. Nu i-a dat niciodat prin cap c, ntr-o bun zi,
el va fi cel neajutorat. Ramon pierduse trei kilograme n ultima sptmn. Pofta sa de mncare
ncetase s existe i cptase un interes exagerat pentru becuri i prize. i era fric, dar mai mult era
furios pe frica sa i pe gardienii i poliitii care-l fcuser s-i fie fric, precum i pe fotii asociai
care nu-l scoteau de acolo.
tiu multe lucruri, multe lucruri folositoare.
Nu conteaz. Am vorbit cu federales i puin le pas de ce tii tu. Procurorul din Statele
Unite pretinde c nu-l intereseaz ce ai putea s-i spui.
E ridicol. ntotdeauna negociaz pentru informaii, ntotdeauna.
i ce ai s ne spui?
O s fac tot ce pot pentru voi.
Stuart nu putu s spun sunt aici s v spun s murii brbtete.
Se pot ntmpla multe lucruri n urmtoarele sptmni.
Avocatul fu rspltit cu dou mutre sceptice din care sperana nc nu dispruse. El nsui nu
avea nicio speran. Procurorul Statelor Unite urma s se ocupe el nsui de treaba asta, pentru a-i
afia mutra n emisiunile de tiri despre martorii oculari de la 5.30 i 11.00. Acesta va fi un proces
foarte rapid, iar un scaun n Senat va fi disponibil numai peste doi ani. Astfel nct acuzarea nu
putea s piard nc o nregistrare la dosarul su de lege-i-ordine. Prjirea unor pirai-drogaiviolatori-criminali n mod sigur va face impresie n raidurile cetenilor statului suveran Alabama.

Stuart tia asta. Avocatul aprrii pleda mpotriva pedepsei capitale din principiu i-i cheltuise
mult timp i bani luptnd mpotriva acesteia. Reuise s aduc un caz n atenia Curii Supreme i
s-i obin un nou proces, n care condamnarea la moarte fusese comutat n nchisoare pe via
plus nouzeci i nou de ani. Pentru Stuart, asta fusese o victorie, dei clientul su supravieuise
exact patru luni n mijlocul populaiei din nchisoare, pn cnd cineva cruia nu-i plceau ucigaii
de copii i bgase o urubelni n coloana vertebral. Lui Stuart nu trebuia s-i plac de clienii si
i cel mai adesea nu-i plceau. Uneori chiar se temea de ei, mai ales de traficanii de droguri.
Acetia se ateptau pur i simplu ca n schimbul unei sume de bani orict de mare n general, bani
ghea s-i redobndeasc libertatea. Nu nelegeau c legea nu cuprindea garanii, mai ales
pentru vinovai. Iar tia doi erau vinovai. Dar nu meritau s moar. Stuart era convins c
societatea nu-i putea permite s se coboare la nivelul clienilor si. Nu era o concepie popular
n sud, dar Stuart nu avea ambiia s candideze la vreo funcie public.
n orice caz, era avocatul lor i treaba lui era s le ofere cea mai bun aprare posibil. Deja
explorase posibilitile trgului n care le ofereau informaii n schimbul nchisorii pe via.
Examinase deja cazul acuzrii. Era n ntregime circumstanial nu existau martori, n afar de
clienii si, desigur dar dovezile materiale erau formidabile, iar echipajul Pazei de Coast lsase
cu scrupulozitate locul crimei exact aa cum l gsise. Oricine i antrenase pe aceti oameni o
fcuse aa cum trebuia. n privina asta nu existau sperane. Singura speran real, prin urmare, era
s le submineze credibilitatea. Era o speran cam hazardat, dar singura pe care o avea la
dispoziie.
Agentul special de supraveghere Mark Bright lucra de asemenea peste program. Echipajul
fusese ocupat. Pentru nceput fuseser de percheziionat un birou i un domiciliu, o procedur care
durase mult, i acesta era doar nceputul unui proces care va dura luni ntregi, probabil, din moment
ce toate documentele gsite, toate numerele de telefon, toate fotografiile birourilor i pereilor,
absolut tot ceea ce se gsise, urma s fie investigat. Fiecare partener de afaceri al decedatului urma
s fie interogat, ca i vecinii de la birou i de cas, membrii clubului pe care-l frecventa i chiar i
cei care mergeau la aceeai biseric. Pentru toate astea, descoperirea major avusese loc n a doua
or a celei de-a patra percheziii a domiciliului, la o lun dup deschiderea cazului. Toi simeau c
trebuia s mai existe i altceva. n camera sa, decedatul avea, un seif n podea fr nicio dovad a
cumprrii sau instalrii abil mascat de o poriune a covorului. Descoperirea acestuia durase
treizeci i dou de zile. Deschiderea lui a durat aproape nouzeci de minute, dar un agent
experimentat o fcuse ncercnd nti cu datele de natere ale fiecrui membru al familiei
decedatului, apoi cu variaiuni pe aceast tem. Pn la urm combinaia de trei numere se
descoperise. Aceasta era format din luna naterii sale la care se adugase unu, ziua naterii la care
se adugase doi, i anul la care se adugase trei. Ua Mosler-ului scump se deschisese fr zgomot.
nuntru nu erau bani, nici bijuterii, nici scrisori ctre avocatul su. Doar cinci dischete de
computer compatibile cu computerul personal IBM al decedatului. Asta era tot ce voiau agenii.
Bright duse imediat dischetele i computerul decedatului n biroul su, echipat de asemenea cu
computere IBM. Mark Bright era un bun investigator, ceea ce nsemna c era rbdtor. Prima sa
mutare fu s cheme un expert n computere care ajuta din cnd n cnd FBI-ul. Un consultant de
software independent, care nti protestase c era ocupat, dar pentru a nltura aceast obiecie
fusese de ajuns s i se spun c era vorba de o investigaie major n legtur cu o crim. Ca i
muli alii dintre cei care asistau FBI-ul, gsea munca de poliie interesant, dar nu suficient de
interesant nct s-i ia o slujb cu program ntreg n laboratoarele FBI. Cu serviciul n cadrul
guvernului nu ar fi ctigat att ct ctiga acum din alte pri. Bright anticipase primele
instruciuni: s aduc propriul computer al decedatului, cu hard disk cu tot.
Dup ce fcu copii exacte ale celor cinci dischete folosind un program numit Centura de
Castitate, expertul puse deoparte originalele i se apuc de lucru cu copiile. Dischetele erau
criptate, desigur. Existau multe moduri de a le decripta, iar consultantul le cunotea pe toate. Dup
cum anticipaser, algoritmul de criptare se gsea pe hard disk-ul din computerul decedatului. Din
acest moment, ntrebarea era ce opiune i cheie personal de criptare folosise decedatul. Aceasta
lu nou ore, cu Bright hrnindu-i prietenul cu sandviuri i cafea i ntrebndu-se de ce fcea asta

pe gratis.
Asta e!
O mn obosit aps pe comanda Print, iar imprimanta laser a biroului ncepu s scoat foi de
hrtie. Toate cele cinci dischete erau pline de date, totaliznd apte sute de pagini de text.
Consultantul plec n timp ce se tiprea a treia dischet. Bright citi tot, ntr-o perioad de trei zile.
Apoi fcu ase copii xerox pentru efii implicai n acest caz. n acest moment, ei tocmai rsfoiau
paginile, n jurul mesei de conferine.
La naiba, Mark, chestia asta e fantastic!
Asta spuneam i eu.
Trei sute de milioane de dolari! exclam altul. Isuse, acolo mi fac i eu cumprturile
Care este suma total? ntreb un al treilea, mai reinut.
Abia am rsfoit chestia, asta rspunse Bright, dar am calculat cam apte sute de milioane. Opt
supermarket-uri, rspndite de la Fort Worth la Atlanta. Investiiile trec prin unsprezece corporaii
diferite, douzeci i trei de bnci i
Asigurarea mea pe via este fcut la compania asta
Dup cum a plnuit-o, probabil c era singurul care tia.
Vorbind de artiti, tipul sta a fost un Lonardo
Fraierul a fost lacom, totui. Dac am neles bine chestia asta, a vmuit cam treizeci de
milioane Dumnezeule atotputernic
Planul, ca toate planurile mari, era elegant i simplu. Erau opt proiecte de dezvoltare de
proprietate, n fiecare caz, decedatul juca rolul unui partener general cu bani de la investitori strini
descrii invariabil ca bani din petrolul Golfului Persic sau din industria japonez, cu fonduri
plimbate printr-un labirint incredibil de bnci non-americane. Partenerul general folosea
petrodolari termen aproape generic n terminologia capitalului pentru a cumpra pmnt i a
pune proiectul pe picioare, apoi solicita fonduri de dezvoltare de la parteneri cu participare limitat
care nu aveau nimic de spus n consiliile de administraie ale proiectelor individuale, dar ale cror
profituri erau aproape garantate de performanele precedente. Chiar i cel din Fort Worth produsese
bani, n ciuda scderii recente n industria local a petrolului. n timp ce fiecare proiect avansa,
patronatul adevrat era mascat de investiii majore ale bncilor, companiilor de asigurri i
investitorilor particulari bogai, n urma crora mare parte din investiia strin original era
recuperat i trimis napoi la Banca din Dubai i multe altele dar cu rata dobnzii rmnnd
alocat proiectului. n acest fel, investitorii strini i recuperau rapid investiiile iniiale cu un
profit bunicel i continuau s primeasc profituri din operaiunile proiectului, cu perspective de a
vinde proiectul intereselor locale pentru un profit i mai mare. Brighton estima c pentru fiecare
sut de milioane de dolari investit erau extrai o sut cincizeci de milioane de dolari splai
impecabil. i asta era partea important. Cei o sut de milioane investii, plus profitul de cincizeci
de milioane dobndii erau curai ca marmura de la Washington Memorial.
Cu excepia acestor dischete de computer.
Fiecare din proiectele astea i fiecare bnu din investiii i profituri au trecut prin fisc i prin
destui avocai ct s umpli Pentagonul, dar nimeni n-a bnuit niciodat nimic. El pstra dischetele
acestea n caz c cineva l-ar fi turnat dar probabil c se atepta s negocieze informaiile astea n
schimbul unui loc n Programul de Protecie a Martorilor
i ar fi fost cel mai bogat individ din Cody, Wyoming, observ Mike Schratz. Dar se pare c
nu s-au sesizat cei care trebuiau, ci cu totul altcineva. M ntreb cum i-au dat seama? Ce spun
prietenii notri?
Nu tiu. Ei doar s-au angajat s-i omoare pe toi i s aranjeze astfel nct s par o dispariie.
efii au anticipat pierderea lor i au compartimentat informaiile. Ct de greu poate fi s convingi
un asemenea imbecil s semneze un contract? Cam ca umplerea carnetului de dans al unei
domnioare la cadril.
Am priceput. Cartierul general a aflat despre asta?
Nu, Mike, am vrut s-o vedei voi nti, spuse Bright. Preri, domnilor?
Dac ne micm repede, putem s punem mna pe un purcoi de bani asta dac banii n-au
fost mutai, gndi Schratz cu voce tare. M ntreb dac i-au mutat. Dac sunt la fel de detepi

precum chestia asta Totui, pariez pe un dolar c nu i-au mutat. Mai pariaz cineva?
Eu nu, anun un alt agent, care era contabil autorizat i avocat. De ce s-ar fi obosit? Chestia
asta e cea mai reuit ncercare pe care am vzut-o pn acum la naiba, este un plan perfect.
Presupun c ar trebui s artm puin apreciere, pentru ajutorul acordat problemei balanei noastre
de pli. n orice caz, banii sunt expui. Putem s-i lum pe toi.
Bugetul Biroului pe urmtorii doi ani.
i un escadron de avioane de vntoare pentru Forele Aeriene. Ajunge chiar i pentru asta.
Mark, cred c trebuie s-l suni pe Director, conchise Schratz.
Toat lumea fu de acord.
Unde e Pete astzi?
Pete Mariano era agentul special nsrcinat cu Biroul Mobil.
Probabil la Veneia, spuse un agent. n mod sigur va fi foarte suprat cnd va afla ce-a
pierdut.
Bright i nchise agenda. i rezervase deja un loc pentru un zbor de diminea de pe Aeroportul
Internaional Dulles.
C-141 ateriz cu zece minute mai devreme la Howard Field. Dup aerul curat i uscat din
Colorado Rockies i aerul mai curat i uscat din timpul zborului, impactul cu aerul fierbinte i
umed de pe Istmul Panama era ca impactul cu un zid. Soldaii i strnser echipamentul i fur
debarcai de responsabilul cu ncrctura. Erau tcui i serioi. Schimbarea climatului era un semn
fizic c joaca se terminase. ncepuse misiunea. Urcar imediat la bordul unui alt autobuz verde,
care-i conduse la nite barci de la Fort Kobbe.
Elicopterul MH-53J ateriz cteva ore mai trziu pe acelai aeroport i fu vrt ntr-un mod
foarte neceremonios ntr-un hangar nconjurat de paznici narmai. Colonelul Johns i echipajul de
zbor fur condui la facilitile apropiate de cazare i li se spuse s rmn n alert.
Un alt elicopter, un CH-53E Super Stallion al Marinei, decol de pe puntea lui USS
Guadalcanal chiar nainte de rsrit. Zbur spre vest, deasupra Golfului Panama, ctre Corezal, o
aezare militar lng Gaillard Cut, cel mai dificil segment al proiectului original de construcie a
Canalului Panama. Pe cnd elicopterul se ndrepta ovielnic ctre rm, echipajul i ata un
obiectiv masiv de cablu solid care atrna agat de podeaua elicopterului.
Dup un zbor de douzeci de minute, elicopterul ajunse la destinaia prestabilit. Pilotul reduse
viteza de naintare i se ndrept uor spre pmnt, urmnd indicaiile efului de echipaj, pn cnd
vehiculul de comunicaii ateriz ncet pe o platform de beton. Cablul fu detaat, iar elicopterul se
ndeprt imediat, pentru a face loc unei alte aeronave, un transportor de trupe C-64, mai mic, care
ls patru oameni nainte de a se ntoarce la nava sa. Oamenii se apucar imediat de lucru la
vehiculul de comunicaii.
Acesta era destul de obinuit, semnnd cu un container pe roi, dei era vopsit n culori de
camuflaj. Aspectul su ns se schimb rapid atunci cnd tehnicienii ncepur s extind diverse
antene radio, inclusiv o anten parabolic de un metru i jumtate. Fur conectate cabluri de
alimentare de la un alt vehicul special, gata pregtit, iar sistemul de aer condiionat fu pornit, pentru
a proteja mai degrab echipamentul de comunicaii dect tehnicienii. Acetia purtau echipament
militar, dei nu erau soldai. Totul era pregtit.
Sau cel puin aproape tot. La Cape Canaveral, o rachet Titan-111D i ncepea numrtoarea
invers final. Trei ofieri superiori din Forele Aeriene i ase civili urmreau echipa de aproape o
sut de tehnicieni executnd procedurile. Acetia erau nemulumii. ncrctura iniial fusese
schimbat n ultimul moment cu aceasta, mai puin important, credeau ei. Explicaia schimbrii nu
fusese satisfctoare i nu erau destule rachete gata de lansat pentru a juca genul sta de joc. Dar
nimeni nu se obosise s le spun ce joc jucau de fapt.
inta se afl n raza mea vizual, raport Bronco.
Avionul Eagle cobor cam jumtate de mil, pentru a ajunge n urma intei i puin sub aceasta.
Prea a fi un Douglas cu patru motoare. Un DC-4, 6 sau7, unul imens cel mai mare pe care-l

interceptase vreodat. Patru motoare cu piston i o singur crm erau caracteristicile unui produs
Douglas, cu siguran mai vechi dect omul care era n momentul de fa pe urmele lui. Winters
vedea flcrile albastre ieind din dispozitivele de evacuare ale motoarelor, precum i lumina
tremurtoare din dreptul sistemului de propulsie. Restul se putea numai ghici.
Zborul deveni mai greu. Se apropie de int i trebui s ncetineasc pentru a nu o depi.
Reduse alimentarea motoarelor sale Pratt & Whitney i activ flapsurile pentru a se ridica, n timp
ce indicatorul de bord arta viteza scznd la dou sute patruzeci de noduri.
La o sut de iarzi n spatele intei, i potrivi viteza dup acesta. Avionul greu de vntoare se
balansa uor un lucru pe care doar pilotul su l-ar fi putut observa din cauza turbulenei
generate de avionul mai mare. Era timpul. Inspir adnc i i flex degetele pe man. Cpitanul
Winters i aprinse luminile puternice de aterizare. Vzu c i ceilali erau n alert. Vrfurile
aripilor se micar la o secund dup ce fostul avion de pasageri fu fixat n lumina puternic.
Aeronava din raza vizual, identific-te, spuse el pe frecvena de gard.
ncepu s se ntoarc era un DC-7B, remarc el, ultimul din seria avioanelor de pasageri cu
motoare cu piston, repede nlturat din cauza evoluiei motoarelor cu jet din anii 50. Gazele de
eapament se intensificar, ceea ce nsemna c pilotul accelera.
Aeronava din raza vizual, te afli ntr-un spaiu aerian interzis. Identific-te imediat, spuse
Bronco.
Imediat era un cuvnt care avea o semnificaie special pentru piloi.
DC-7B cobor, ndreptndu-se spre valuri. Eagle l urm imediat.
Aeronava din raza vizual, repet, eti ntr-un spaiu aerian interzis. Identific-te acum!
Aparatul se ntoarse, ndreptndu-se spre Peninsula Florida. Cpitanul Winters apuc mana mai
bine i ncrc sistemul de arme. Verific suprafaa oceanului pentru a se asigura c dedesubt nu se
afla nicio nav.
Aeronava din raza vizual, dac nu te identifici, deschid focul.
Nicio reacie.
Partea cea mai grea era c sistemul de arme al avionului Eagle, odat armat, fcea tot posibilul
pentru a facilita sarcina pilotului de a lovi inta. Dar el trebuia s-i captureze vii, aa c fu nevoit s
se concentreze bine pentru a rata inta, iar apoi aps trgaciul pentru o fraciune de secund.
Jumtate din cartuele din ncrctor erau trasoare, iar tunul cu ase evi le scuip cu o frecven
de aproape o sut pe secund. Rezultatul fu o dr de lumin verde-glbuie care arta ca o raz
laser din filmele SF, i care trecu la numai zece iarzi de cabina DC-7B-ului.
Aeronava din raza vizual, treci la nivel i identific-te, sau urmtorul foc va fi n plin.
Terminat.
Cine eti? Ce dracu faci?
DC-7B veni la nivel.
Identific-te! comand Winters inexpresiv.
Carib Cargo, suntem un zbor special, venim din Honduras.
Eti ntr-un spaiu aerian interzis. Vireaz stnga pe cursul nou trei-patru-apte.
Ascult, n-am tiut despre interdicie. Spune-ne ncotro s o lum i plecm de aici, bine?
Terminat.
Vireaz la stnga pe trei-patru-apte. Te vom urmri. O s ai o grmad de explicaii de dat,
Carib. i-ai ales un loc foarte prost s zbori fr lumini. Sper c ai o explicaie bun pentru c deja
l-ai enervat pe colonel. Vireaz-i hardughia la stnga acum!
Pentru moment, nu se ntmpl nimic. Bronco era uor ofuscat c nu fusese luat destul de n
serios. Se ls uor spre dreapta i mai ddu drumul unei serii de cartue, pentru a ncuraja inta.
Iar aceasta vir la stnga pe cursul trei-patru-apte i i aprinse luminile anticoliziune.
Okay, Carib, menine cursul i altitudinea. Nu te atinge de radio. Repet, nu te atinge de radio
pn la urmtoarele instruciuni. Nu-i face situaia mai rea dect este deja. Rmn aici s te
supraveghez. Terminat.
Avu nevoie de aproape o or fiecare secund semnnd cu condusul unui Ferrari n
Manhattan, la o or de vrf. Pe cnd se apropiau de coast, vzu nori venind dinspre nord. Cu
fulgere cu tot. Winters decise ca ei s aterizeze primii. n fa se aprinser luminile unei piste de

aterizare.
Carib, vreau s aterizezi pe pista din faa ta. Vei face exact aa cum i spun. Terminat.
Bronco i verific combustibilul. Destul nc pentru cteva ore de zbor. Se relax accelernd i
ridicndu-se la douzeci de mii de picioare, urmrind DC-7-ul intrnd pe pista de aterizare.
OK, e al nostru, se auzi din radioul pilotului de vntoare.
Bronco nu confirm. i ndrept avionul spre Eglin AFB, n ideea c va nvinge vremea rea.
nc o noapte de munc se terminase.
Aeronava DC-7B se opri la captul pistei. Imediat cum se opri, pe pist se aprinser alte lumini.
Un Jeep veni la cincizeci de iarzi de botul avionului. n spatele Jeepului se afla o puc automat
M-2 de calibrul 0.50, n stnga creia se odihnea o cutie mare cu muniie. Arma era ndreptat
direct spre carling.
Afar din afurisitul de avion, amigo! comand o voce nervoas din difuzoare.
Ua din fa se deschise pe partea stng a avionului. Omul care privea n jos era un alb la vreo
patruzeci de ani. Orbit de luminile ndreptate spre el, era nc dezorientat. Ceea ce fcea parte din
plan, desigur.
Jos pe pavaj, amigo, spuse o voce din spatele luminilor.
Stai, eu
Jos pe afurisitul de pavaj, imediat!
Nu erau scri. Pilotului i se altur nc un individ. Amndoi se lsar deodat n jos, se agar
de pragul uii i i ddur drumul pe asfalt. Aterizarea le fu uurat de cteva brae puternice, n
costume de camuflaj.
Faa pe ciment, spion comunist nenorocit! zbier la ei o voce tnr.
Drace, am prins n sfrit unul, spuse o alt voce.
Ne-am fcut cu un afurisit de avionspion cubanez!
Ce dracu ncepu unul din oamenii de pe ciment.
Se opri imediat, cnd eava unei puti M-16 i se aez pe ceaf. Apoi simi o rsuflare fierbinte
pe obraz.
Vreau tot de la tine, amigo, i, dac nu-mi spui singur tot, o s scot cu fora! spuse o alt
voce, care suna mai n vrst dect prima. Mai e cineva n avion, amigo?
Nu. Ascult, noi
Verific. Cu grij, adug sergentul de artilerie.
neles, rspunse caporalul de marin. Mai d-mi ceva lumin pe u.
Ai un nume? ntreb sergentul de artilerie i i accentu ntrebarea nfignd eava armei mai
adnc n ceafa pilotului.
Bert Russo. Eu
i-ai ales un moment prost s spionezi exerciiul, Roberto. V ateptam de mult! M ntreb
dac Fidel v va vrea napoi?
Nu prea arat a cubanez, observ o voce tnr. Crezi c ar putea fi rus?
Hei, nu tiu despre ce vorbeti, obiect Russo.
Desigur, Roberto. Aici, domnule cpitan!
Un zgomot de pai apropiindu-se. O nou voce ncepu s vorbeasc.
Scuze de ntrziere, Black.
Avem situaia sub control, domnule. Acum punem oamenii n avion. n sfrit, am capturat
spionul cubanez. E cel de aici, Roberto. Cu cellalt nu am vorbit nc.
ntoarce-l.
O mn aspr l ntoarse pe pilot cu faa n sus ca pe o ppu, iar acesta vzu de unde venea
rsuflarea fierbinte. De la o distan de zece centimetri l privea cel mai mare ciobnesc german pe
care-l vzuse vreodat. Cnd se uit la el, acesta ncepu s mri.
S nu-mi sperii cinele, Roberto, l avertiz inutil sergentul Black.
Ai un nume?
Bert Russo nu putu vedea nicio fa. Toi erau ascuni n spatele surselor de lumin. Putea vedea
doar armele i cinii, unul dintre ei sttea lng copilotul lui. Cnd ncepu s vorbeasc, cinele de
deasupra sa se mic, iar asta-i nghe rsuflarea-n gtlej.

Voi, cubanezii, ar trebui s tii asta. V-am avertizat data trecut s nu v mai bgai nasul n
exerciiile noastre, dar a trebuit s ne deranjai din nou, nu-i aa? observ cpitanul.
Nu sunt cubanez, sunt american i nu tiu despre ce vorbii, reui n sfrit s spun pilotul.
Ai vreun act de identitate? ntreb cpitanul.
Bert Russo ncerc s-i mite mna spre portofel, dar cinele scoase un ltrat gros.
Nu speria cinele, l avertiz cpitanul. Sunt cam sperioi, tii?
Spioni cubanezi nenorocii, rosti Black. Am putea s-i omorm, domnule. Serios, cui i-ar
psa?
Hei, Black! ip o voce din avion. sta nu e avion de spionaj. E plin de droguri! Ne-am ales
cu un traficant!
Nenorocitu dracului!
Sergentul fu dezamgit pe moment.
Doar un amrt de traficant? Rahat!
Cpitanul rse.
Domnule, chiar i-ai ales un loc nepotrivit pentru a conduce avionul n seara asta. Ct,
caporale?
E plin pn la refuz, domnule. Hai i cocain ct cuprinde.
Traficant nenorocit, observ sergentul, adugnd dup ce tcu un moment: Domnule cpitan?
Mda?
Domnule, avioanele astea aterizeaz tot timpul, iar echipajul se car pur i simplu i nimeni
nu-l gsete niciodat.
Atunci auzir toi un sunet gutural dinspre mlatina care nconjura pista de aterizare. Albert
Russo era din Florida i tia ce nsemna acel sunet.
Vreau s spun, cine i-ar da seama diferen? Avionul a aterizat, iar echipajul a fugit fr s-i
putem prinde, au nimerit n mlatin, iar noi am auzit nite ipete i gata
Fcu o pauz.
Adic, tia doi sunt doar nite traficani de droguri. Cui o s-i pese de ei, domnule? Putem
face lumea un loc mai bun, tii? Plus c hrnim i aligatorii. i mie personal mi se pare c le e cam
foame.
Nicio urm murmur cpitanul.
Nimnui n-o s-i pese ctui de puin, domnule, insist sergentul. Nimeni n afar de noi nu
va ti nimic.
Nu! url copilotul, care vorbea pentru prima oar, fcnd s tresar cinele de deasupra sa.
Linite, discutm afaceri aici, spuse sergentul.
Domnilor, gsesc c sergentul are dreptate, afirm cpitanul dup un moment de gndire. Iar
aligatorii chiar par nfometai. Omoar-i nti, sergent. N-are niciun rost s fim cruzi, iar
aligatorilor nu le pas dac-i mnnc vii sau mori. Oricum, ia-le orice document de identificare
pe care-l au la ei.
Am neles, domnule cpitan, replic sergentul.
El mpreun cu ce mai rmsese din echipa de gard acetia erau doar opt veneau de la
Centrul de Operaiuni Speciale MacDill. Erau pucai marini pentru care activitile neobinuite
constituiau mai degrab o regul dect o excepie. Elicopterul lor se afla la o jumtate de mil
deprtare.
O.K, domnilor, spuse Black i se aplec spre prizonieri.
l ridic pe Russo n picioare cu o smucitur brutal.
Biete, i-ai ales cam prost momentul pentru transportul de droguri.
Ateapt! strig cellalt Noi nu adic, v putem spune
Poi vorbi ct vrei, biete. Eu am nite ordine de ndeplinit. Haidei. Dac vrei s v rugai,
facei-o acum.
Noi am venit din Columbia
Asta e chiar o surpriz, nu? observ ironic Black, n timp ce-i fora pe cei doi s mrluiasc
spre copaci. Mai bine i-ai ndrepta discursul spre Dumnezeu, biete. El cel puin ar putea s te
asculte. Sau cine tie, poate c nici el nu te-ar asculta

Pot s-i spun orice, spuse Russo.


Nu m intereseaz!
Dar nu poi
Sigur c pot. Tu cum crezi c mi ctig existena, biete? spuse Black amuzat. Nu v temei,
o s fie uor i repede. Eu nu fac oamenii s sufere, cum facei voi tia cu drogurile. Eu doar i
omor rapid.
Am o familie scnci Russo.
Majoritatea oamenilor au familii, aprob Black. Se descurc ei. Presupun c ai o asigurare. Ia
uite-aici!
Un alt puca marin ndrept lanterna spre tufiuri. Acolo se odihnea cel mai mare aligator pe
care l vzuse Russo vreodat, lung de peste trei-patru metri. Ochii acestuia strluceau glbui n
ntuneric, iar restul trupului creaturii semna cu un butean verde. Un butean dotat cu o gur ct
toate zilele.
E destul de departe, judec Black. ine dracului cinii ia s nu sar!
Aligatorul pe care l numeau Nicodemus deschise gura i uier. Era un sunet care-i fcea
pielea ca de gin.
V rog spuse Russo.
Pot s v spun tot! se oferi din nou copilotul.
Ce poi s ne spui? ntreb dispreuitor cpitanul.
Dup tonul pe care-l folosise, prea c spune mai degrab Ce naiba, nu poi s mori ca un
brbat!
De unde venim. Cine ne-a dat ncrctura. ncotro mergeam. Codurile radio. Cu cine trebuia
s ne ntlnim. Tot!
Cum s nu, aprob din cap cpitanul. Luai-le actele. i mruniul din buzunare, cheile de la
main, tot. tii ce? Mai bine dezbrcai-i de tot nainte s-i mpucai. Mcar s tim c am fcut
o treab ca lumea.
tiu tot! ip Russo.
sta tie tot, spuse Black. Nu-i aa c-i drgu? Dezbrac-te, biete.
Stai o clip, sergent.
Cpitanul naint i ndrept lanterna spre faa lui Russo.
Ce anume tii din ceea ce ne-ar putea interesa?
Era o voce pe care nu o mai auziser. Dei mbrcat n costum de camuflaj, nu era un puca
marin.
Zece minute mai trziu aveau totul nregistrat pe band. Desigur, majoritatea numelor le tiau
deja. Totui, erau i informaii noi, cum ar fi localizarea pistei de aterizare i codurile transmisiilor
radio.
Renunai la dreptul la consultant? ntreb civilul.
Da.
Vrei s cooperai?
Da.
Bun.
Russo i copilotul, pe nume Bennet, fur legai la ochi i condui spre un elicopter. Pn n ziua
urmtoare la prnz vor fi dui n faa unui magistrat al Statelor Unite, apoi n faa unui judector al
Tribunalului Federal; iar pn la apusul soarelui, vor fi deja dui ntr-o dependin a Bazei Forelor
Aeriene Eglin, o structur nou construit, cu un gard nalt. Era pzit de oameni n uniform, cu
priviri dure.
Prizonierii nici mcar nu tiau ct de norocoi fuseser. Conform regulamentului, cinci avioane
doborte nsemnau pentru un pilot acordarea titlului de as. Iar Bronco avea de gnd s-l obin.

10. Picioare uscate


Din politee, Mark Bright intr la directorul adjunct Muray, nainte de a ajunge la director.
Ai ajuns devreme, l ntmpin acesta. Cum merge cazul?
Cazul Pirailor aa-i spun ziarele merge bine. Am venit aici datorit unor implicaii de
ultim or. Victima era mai murdar dect ne-am ateptat.
Bright explic timp de cteva minute, nvrtind unul dintre inelele copertei dosarului.
Ct?
Nu suntem siguri nc. Va fi nevoie de o analiz atent din partea experilor financiari, dar
oricum e vorba de aproximativ apte sute de milioane de dolari.
Murray reui s-i depun ceaca de cafea pe birou fr s o verse.
Ct?
Ai auzit bine. Nici eu n-am tiut pn alaltieri i am terminat de citit dosarul abia acum
douzeci i patru de ore. Isuse, de-abia am reuit s-l descifrez. Oricum, mi-am imaginat c
directorul va vrea s vad chestia asta imediat.
Nemaivorbind de procurorul general i de preedinte. La ce or intri la Emil?
Peste o jumtate de or. Vrei s vezi i tu? Te pricepi mai bine dect mine la ghiveciul sta
internaional.
Biroul avea o mulime de directori-adjunci, iar postul lui Murray avea o definiie vag pe care
acesta o interpreta n glum ca rezerv utilitar. Murray nu era numai autoritatea recunoscut n
materie de terorism a Biroului, ci i expertul intern al ageniei n privina transporturilor de oameni,
arme i bani efectuate de grupurile internaionale. La aceasta se aduga vasta sa experien ca agent
de strad i mpreun aceste caliti i ddeau privilegiul de a supraveghea anumite cazuri
importante pentru director sau Bill Shaw, directorul executiv adjunct de la investigaii. Bright nu se
afla din ntmplare n acest birou.
Ct de solide sunt informaiile tale?
Dup cum am spus, nu sunt nc organizate, dar am destule numere de cont, date de
tranzacii, sume i o urm solid pn n punctul de origine.
i toate astea pentru c Paza de Coast
N-a zice, ezit Bright. Sau, cine tie, poate. tiind c victima era murdar, i-am investigat
antecedentele ceva mai atent. Probabil c oricum am fi pus mna pe materialul sta. De aceea mam ntors s-i cercetez domiciliul de mai multe ori. tii cum este
Mda, aprob Murray.
O caracteristic a unui agent bun era tenacitatea. Alta era instinctul. Bright continuase s se
ntoarc la domiciliile victimelor atta timp ct instinctul i spusese c trebuia s gseasc ceva
acolo.
Cum ai gsit seiful?
Tipul avea o carpet Rubbermaid pe care era balansoarul. tii c, atunci cnd te miti nainte
i napoi, covorul tinde s alunece. Ei bine, am stat la biroul lui cam vreo or i am observat c
alunecase. Am dat la o parte scaunul, ca s pot aeza la loc carpeta, i atunci am realizat ce loc
perfect pentru o ascunztoare. Am avut dreptate.
Bright rnji. Avea tot dreptul s fac asta.
Ar trebui s scrii asta i s o trimii la The Investigator foaia intern a Departamentului
Justiiei ca s tie toat lumea ce s caute.
Avem n birou un expert n seifuri. Dup asta, n-a mai rmas dect s spargem codurile
dischetelor. Avem un outsider care ne ajut la chestiile astea nu, nu tie ce era pe dischete. tie s
nu fie atent atunci cnd nu trebuie, i oricum nu-l interesa. Mi-am imaginat c afacerea trebuie s
rmn ct mai secret pn cnd pornim s capturm fondurile.

tii, nu cred c am avut vreodat un centru comercial. Totui, mi amintesc c am capturat un


bar cu numere de striptease.
Murray ridic rznd receptorul i form numrul directorului.
Neaa, Moira, aici Dan Murray. Spune-i efului c avem ceva fierbinte pentru el. Ar fi
bine s vin i Bill Shaw. Sosim n dou minute.
Murray nchise telefonul.
Haide, agent Bright. Nu se ntmpl prea des s prinzi petele l mare. L-ai ntlnit vreodat
pe director?
Doar ne-am salutat de vreo dou ori, pe la recepii.
E un tip de treab, l asigur Murray, ieind din birou.
n drum spre biroul efului, li se altur Bill Shaw.
Salut Mark. Ce mai face tatl tu?
Prinde o groaz de pete.
Acum locuiete n Keys, nu?
Da, domnule.
O s-i plac enorm chestia asta, Bill, remarc Murray, deschiznd ua.
Intr n birou i nepeni brusc la vederea secretarei directorului.
Doamne, Moira, ce frumoas eti!
Avei grij, domnule Murray, altfel v prsc soiei.
Dar nu avea cum s nege. Costumul pe care-l purta era adorabil, machiajul era perfect, iar pe
figur avea acea strlucire pe care nimic nu i-o putea da n afar de o nou dragoste.
mi cer umil iertare, doamn, spuse Murray galant. Acest tnr chipe este Mark Bright.
Ai venit mai devreme cu cinci minute, agent Bright, observ doamna Wolfe fr s-i
consulte agenda. Cafea?
Nu, mulumesc, doamn.
Bun.
Verific dac directorul vorbea la telefon.
Putei intra.
Biroul directorului era suficient de spaios pentru a putea ine nuntru o conferin. Emil Jacobs
ajunsese n Birou dup o carier distins ca procuror general n Chicago, iar pentru acest post
renunase la un fotoliu n Curtea de Apel a Statelor Unite, nemaivorbind de faptul c putea deine
un fotoliu de partener n cadrul oricrei firme de avocatur din America. Dar, din ziua n care-i
luase ultimul examen, Emil Jacobs i dedicase viaa prinderii i nchiderii criminalilor. Aceasta se
datora n parte faptului c tatl su avusese de suferit n rzboiul berii din timpul Prohibiiei. Jacobs
nu uitase niciodat cicatricele pe care tatl su le cptase pentru c ndrznise s rspund unui
zbir al Bandei din Sud. Jacobs, un om scund, ca i tatl su, i alesese n via misiunea de a-i
proteja de ru pe cei slabi. i i ndeplinea aceast misiune cu o fervoare religioas camuflat n
spatele unei strlucitoare mini analitice. Numrndu-se printre foarte puinii evrei dintr-o agenie
catolic-irlandez, fusese numit membru de onoare n aptesprezece loje irlandeze. n timp ce J.
Edgar Hoover era cunoscut pe teren ca directorul Hoover, pentru echipa curent de ageni,
directorul Jacobs era Emil.
Tatl tu a lucrat pentru mine o vreme, spuse Jacobs i-i ntinse mna agentului Bright.
Acum locuiete n Marathon Key, nu? Tot mai pescuiete?
Da, domnule. De unde tii?
n fiecare an mi trimite o felicitare de Chanukah, rse Jacobs. E o poveste lung. M mir c
nu i-a spus-o i ie. Ia zi, care-i treaba?
Bright se aez i i deschise servieta, scond copiile legate ale documentelor. ncepu s
vorbeasc, la nceput cam nesigur, dar dup zece minute deja se nclzise. Jacobs rsfoi rapid
dosarul, dar nu pierdu o vorb.
E vorba despre mai mult de o jumtate de miliard de dolari, conchise Bright.
E chiar mai mult dect att din ceea ce vd aici, fiule.
Nu am avut timp s fac o analiz detaliat, domnule. M-am gndit c vei vrea s vedei
dosarul imediat.

Te-ai gndit bine, replic Jacobs fr s-i ridice privirea. Bill, cine e cel mai potrivit din
Departamentul Justiiei ca s se ocupe de povestea asta?
l ii minte pe tipul la care s-a ocupat de afacerea cu mprumuturile? E maestru la urmrit
banii. Marty Nu-tiu-cum, spuse Shaw. E tnr i are un real talent pentru asta. Cred c i Dan ar
trebui implicat.
Jacobs i ridic privirea.
Ei, bine?
Eu sunt de acord. Pcat c nu lum un comision din suma pe care vom pune mna. Va trebui
s ne micm repede. tia la prima bnuial
Asta poate s nu conteze, murmur Jacobs, dar nu e un motiv s o lsm mai moale. Genul
sta de pierdere i va nfuria ru. i cu celelalte lucruri suntem scuzai-m. Aa e, Dan, trebuie s
acionm foarte repede. Au aprut ceva complicaii n cazul de piraterie?
Nu, domnule. Probele materiale sunt suficiente pentru o condamnare. Procurorul general a
aruncat imediat declaraia cnd avocatul aprrii a nceput s povesteasc despre cum a fost
obinut. Am auzit c a zmbit chiar n timp ce a fcut-o. I-a spus avocatului c nici nu discut
despre negocieri, c are suficiente probe ca s-i nfunde, ceea ce intenioneaz s i fac. Insist pe
un termen de judecare apropiat i vrea s preia chiar el cazul.
Se pare c avem aici o potenial carier politic, remarc Jacobs. Ct a fost spectacol i ct
substan?
S-a purtat bine cu noi, cei din Brigada Mobil, domnule, spuse Bright.
Niciodat nu poi avea prea muli prieteni acolo, sus, aprob Jacobs. Eti satisfcut de cum
merge cazul?
Da, domnule. E solid.
De ce erau atia bani n ambarcaiune, dac tot plnuiau s-l omoare? ntreb Murray.
Momeal, rspunse agentul Bright. Conform declaraiei pe care am obinut-o, de fapt
trebuiau s livreze marfa cuiva n Bahamas. Dup cum reiese din documentul acesta, uneori
victima n persoan efectua tranzacii de sume importante. Probabil c acesta a fost motivul
principal pentru care a cumprat iahtul.
Jacobs aprob din cap.
Corect Dan, spuneai de cpitan
Da, domnule. i-a nvat lecia.
Bun. S ne ntoarcem la bani. Dan, pstreaz legtura cu Departamentul Justiiei i ine-m la
curent prin Bill. Stabilii data precis la care vom demara aciunea de capturare, avei la dispoziie
trei zile pentru asta. Agentul Bright mpreun cu Brigada Mobil vor coordona operaiunea dar
operaiunea asta trebuie s rmn sub nume de cod pn cnd suntem pe deplin pregtii de
aciune.
Numele de cod nsemna c operaiunea va fi la fel de secret ca i operaiunile CIA. Nu era ceva
neobinuit pentru Birou, care totui conducea majoritatea operaiunilor de contraspionaj din
America.
Mark, alege un nume de cod.
Tarpon. Tatlui meu ntotdeauna i-a plcut s-i vneze, iar acetia sunt buni lupttori.
Va trebui s dau i eu o rait pe acolo s vd. n viaa mea n-am prins ceva mai mare dect o
tiuc.
Jacobs tcu brusc. Murray se ntreb la ce se gndea. Orice ar fi fost, i ddu lui Emil o expresie
ireat.
Nici c se putea o sincronizare mai bun. Pcat c nu v pot spune de ce. Mark, salut-l pe
tatl tu din partea mea.
Directorul se ridic, punnd capt edinei.
Doamna Wolfe observ c toi zmbeau cnd prsir ncperea. Shaw chiar i fcu cu ochiul.
Zece minute mai trziu, ea depozita un nou dosar n dulapul documentelor secrete, un dosar gol, cu
numele TARPON btut la main pe eticheta de hrtie. Acesta fu plasat n cadrul seciunii Droguri,
iar Jacobs o anun c va primi documentaia pentru el n cteva zile.
Murray i Shaw l conduser la main pe agentul Bright.

Ce-i cu Moira? ntreb Dan dup ce maina lui Bright demar.


Se spune c are un prieten.
Era i timpul.
La 4.45, Moira Wolfe aez o aprtoare de plastic pe tastatura, computerului i o alta pe cea a
mainii de scris. nainte de a prsi biroul, i verific machiajul nc o dat, apoi iei din birou cu
pai vioi. Cel mai ciudat lucru era c nu i ddu seama c toat lumea din birou o privea cu coada
ochiului. Dar nimeni nu-i spunea nimic, de team s n-o supere. Un lucru era clar pentru toat
lumea: n seara asta Moira avea o ntlnire. Semnele erau indiscutabile, dei Moira i nchipuia c
le disimula foarte bine.
Ca secretar a efului, doamna Wolfe avea un loc de parcare rezervat, unul dintre multele lucruri
care-i fceau viaa mai uoar. Cteva minute mai trziu conducea pe 10 th Street, dup care vir
pe Constitution Avenue. n loc s-i urmeze traseul obinuit, spre Alexandria i apoi acas, se
ndrept spre vest, traversnd Podul Theodore Roosevelt i intrnd n Arlington. Prea c
aglomerrile de trafic dispreau n faa ei i, douzeci i cinci de minute mai trziu, oprea n faa
unui mic restaurant italian din Seven Comers. nainte de a intra i verific din nou machiajul n
oglinda retrovizoare. Copiii si i luau astzi cina la MacDonalds, dar nu se supraser. Le spusese
c va lucra pn trziu, i era convins c o crezuser, dei ar fi trebuit s tie c minciunile ei erau
la fel de transparente pentru copii pe ct erau ale lor pentru ea, pn nu demult.
Nu v suprai, i se adres ea chelneriei care o ntmpin la intrare.
Probabil c suntei doamna Wolfe, replic imediat tnra chelneri. V rog s m urmai.
Domnul Diaz v ateapt.
Felix Cortez Juan Diaz sttea ntr-un separeu dintr-un col, la captul din spate al
restaurantului. Moira era sigur c alesese locul cel mai ntunecat pentru discreie i c se aezase
cu spatele la perete pentru a o putea vedea venind. Avea dreptate doar parial, pentru ambele
ipoteze. Cartierul general al CIA era la mai puin de cinci mile deprtare, mii de angajai FBI
locuiau n zon i cine putea ti dac restaurantul nu era de asemenea pe placul vreunui ofier
superior de contrainformaii. Avea motive s cread c nimeni din acel restaurant nu tia cine era
cu adevrat, dar ofierii de contraspionaj, dac voiau s se vad la pensie, nu trebuiau s se bazeze
pe simple presupuneri. Emoia sa nu era n totalitate simulat. Pe de alt parte, nu era narmat.
Cortez se ocupa de genul de afaceri n care armele de foc cauzau mai multe probleme dect
rezolvau.
Felix se ridic s-o ntimpine. Chelneria plec imediat ce pricepu adevrata natur a acestei
ntlniri de afaceri, lsndu-i pe cei doi ndrgostii s-i dea minile i s schimbe nite srutri
neobinuit de pasionate pentru localul public n care se aflau. Cortez i turn Moirei un pahar de vin
alb i se aez. Apoi i mrturisi jenat acesteia:
Mi-era team c n-o s vii.
De ct timp atepi? ntreb Moira.
n scrumier zceau o jumtate de duzin de igri stinse.
Aproape o or, rspunse el cu o privire amuzat.
E clar c se autoironizeaz, i zise Moira.
Dar am venit mai devreme dect stabilisem.
tiu.
De data asta el rse de-a binelea.
M faci s m comport ca un fraier, Moira. Acas nu m comport aa.
Ea nelese greit ceea ce ncerca el s spun.
mi pare ru, Juan. N-a vrea s
Un rspuns perfect, deduse mintea lui Cortez. Foarte corect, ntinse mna peste mas i o lu pe
a ei, iar ochii i strlucir.
Nu-i face probleme. Uneori e bine pentru un brbat s fie puin fraier. Iart-m c te-am
chemat aa, pe nepregtite. O mic problem de afaceri. Am fost anunat c trebuie s zbor ctre
Detroit i, cum tot eram prin mprejurimi, dup cum spui tu, am vrut s te vd nainte s plec acas.
Probleme?

O schimbare n designul unui carburator. Ceva n legtur cu economia de combustibil.


Trebuie s modific cteva utilaje n fabricile mele. Oricum, problema e rezolvat. Chestiile astea nu
sunt neobinuite i chiar mi-au oferit un motiv excelent s vin aici. Poate c ar trebui s
mulumesc ageniei guvernamentale care se ocup cu prevenirea polurii.
i scriu o scrisoare de mulumire, dac vrei.
Vocea lui se schimb.
E att de bine s te revd, Moira.
M temeam c
Emoia deveni evident pe faa lui.
Nu, Moira, eu m temeam. Eu sunt un strin. Vin aici destul de rar i n mod sigur sunt muli
brbai care
Juan, unde stai? ntreb doamna Wolfe.
La Sheraton.
Au i room service?
Da, dar de ce
Nu-mi va fi foame n urmtoarele dou ore, spuse ea i i termin vinul. Putem pleca acum?
Felix ls pe mas dou bancnote de douzeci i o conduse afar. Ajunser n holul de la
Sheraton n mai puin de ase minute. Amndoi se ndreptau rapid spre lifturi, amndoi se uitau
ngrijorai n toate prile, amndoi sperau s nu-i observe nimeni, dar din motive diferite. Camera
sa de la etajul zece era de fapt un apartament scump, observ Moira la intrare, n trecere, dar apoi
singurul lucru care-i mai rmase n minte era un brbat pe care ea credea c-l chema Juan Diaz.
Minunat, spuse el la sfrit.
Ce e minunat?
E minunat c a fost o problem cu carburatorul nou.
Juan!
De-acum ncolo, trebuie s creez probleme controlului de calitate, ca s m trimit la Detroit
n fiecare sptmn, suger el, mngindu-i braul.
De ce nu construieti o fabric aici?
Costul forei de munc e prea mare, spuse el serios. Desigur, drogurile vor fi o problem mai
puin.
Cum, i acolo e o problem cu drogurile?
Da. Ei o numesc basuco, marf murdar, nu suficient de bun pentru export, i prea muli
dintre muncitorii mei i-au czut prad.
Se opri pentru un moment.
Moira, eu ncerc s fac o glum, iar tu m obligi s vorbesc despre afaceri. Nu-i mai plac
ndeajuns?
Tu ce crezi?
Cred c trebuie s m ntorc n Venezuela, ct timp mai sunt n stare s merg pe propriile
picioare.
Degetele ei se micar.
Cred c te vei restabili repede.
mi pare bine s aflu.
ntoarse capul s o srute i-i ls ochii s-i priveasc trupul n lumina razelor apusului de soare
care ptrundeau pe ferestre. Ea i observ privirea i ntinse mna dup cearafuri. El se opri.
Nu mai sunt tnr, spuse ea.
Fiecare copil din ntreaga lume se uit la mama sa i o vede drept cea mai frumoas femeie
din lume, chiar dac foarte multe mame nu mai sunt frumoase. tii de ce? Deoarece copilul se uit
cu dragoste i vede cum dragostea i e mprtit. Dragostea este cea care genereaz frumusee,
Moira. i pentru mine eti frumoas.
Gata. Cuvntul fusese pronunat. El i urmri ochii dilatndu-se uor, gura fremtnd i
respiraia accelerndu-i-se. Pentru a doua oar, lui Cortez i fu ruine. Se debaras de acest
sentiment, sau cel puin ncerc. Mai fcuse asta nainte, desigur. Dar ntotdeauna cu femei tinere,
singure, cu gust pentru aventur i distracie. Aceasta era att de diferit. Diferit sau nu, i

reaminti el, avea o treab de fcut.


Iart-m. Sper c nu te-am fcut s te simi prost.
Nu, rspunse ea ncet. Nu acum
El i zmbi.
i acum, eti gata pentru cin?
Da.
Asta-i bine.
Cortez se ridic i lu halatele de baie agate de ua toaletei. Serviciul era de calitate. Jumtate
de or mai trziu, Moira sttea n dormitor, n timp ce cruciorul cu cina era introdus n camera de
zi. El deschise ua dintre camere de ndat ce chelnerul plec.
Din cauza ta am minit. S fi vzut ce priviri mi-a aruncat chelnerul!
tii ct timp a trecut de cnd am fost nevoit ultima dat s m ascund n cealalt camer?
rse ea.
i nici n-ai comandat destul. Cum poi s trieti doar cu o salat att de mic?
Dac m ngra, n-o s te mai ntorci la mine.
n locul de unde vin eu, nu se numr coastele femeilor, spuse Cortez. Cnd vd c cineva
slbete din cale-afar, mi nchipui c s-a apucat de basuco. Acolo unde locuiesc eu, acetia uit
chiar i s mnnce.
E chiar att de ru?
tii ce e basuco!
Cocain, conform rapoartelor pe care le vd.
De calitate foarte proast, pe care criminalii nu-i pot permite s-o trimit ctre
norteamericanos, i amestecat cu chimicale care omoar creierul. A devenit blestemul inutului
meu natal.
nseamn c e ru, spuse Moira.
i ddea seama c era ntr-adevr ceva care l ngrijora pe iubitul su. Exact cum se ntmpl cu
directorul, i zise ea.
Am vorbit cu poliia din oraul meu. Cum pot muncitorii mei s-i fac treaba cnd au
creierul otrvit de chestia aia? i ce face poliia n sensul sta? Ei dau din umeri i murmur scuze
iar oamenii mor. Mor din cauza acestui basuco. Mor din cauza armelor traficanilor. i nimeni nu
face nimic s opreasc asta.
Cortez fcu un gest de frustrare, apoi continu:
tii, Moira, eu nu sunt numai un capitalist pur i simplu. Fabricile mele ofer locuri de
munc, aduc bani pentru ara mea, bani cu care oamenii pot s-i construiasc case i s-i educe
copiii. Da, sunt bogat, dar ajut la construcia rii cu minile astea o fac. Muncitorii vin la mine
i-mi spun despre copiii lor ah! Nu pot s fac nimic. ntr-o zi, traficanii vor veni la mine i vor
ncerca s-mi ia fabrica, continu el. Eu voi apela la poliie, iar poliia nu va face nimic. Voi apela
la armat i armata nu va face nici ea nimic. Tu lucrezi pentru federales, da? Nu poate face nimeni
nimic acolo?
Cortez aproape c-i inu rsuflarea, ateptnd rspunsul.
Ar trebui s vezi rapoartele pe care le dactilografiez pentru director.
Rapoarte, mri el dispreuitor. Oricine poate scrie rapoarte. La mine n ar, poliia scrie o
grmad de rapoarte, procurorii i fac investigaiile i nu se ntmpl nimic. Dac mi-a conduce
aa fabrica, n scurt timp a tri ntr-o cutie de carton i a ceri bani pe strad! Federales ai votri
fac ntr-adevr ceva?
Mai mult dect i nchipui. Chiar n momentul de fa se afl n curs de desfurare nite
operaiuni despre care nu pot s vorbesc. Prin birouri se zvonete c regulile se vor schimba. Dar
nu tiu ce nseamn asta. Directorul zboar n Columbia pentru a se ntlni cu procurorul lor
general i aoleu! Nu trebuie s vorbesc cu nimeni despre asta. E secret.
Nu voi spune nimnui, o asigur Cortez.
Oricum, nici mcar nu tiu mare lucru, continu ea cu grij. Trebuie s nceap ceva nou. Nu
tiu ce anume. Dar orice ar fi, directorului nu-i prea place.
Dac e ceva care s-i distrug pe criminali, de ce s nu-i plac? ntreb Cortez cu o voce

mirat. Ar trebui s-i mpute pur i simplu pe strad. Le-a face cinste la toi pentru asta.
Moira zmbi.
O s trec peste asta. Asta spun toate scrisorile primim scrisori de la tot felul de oameni.
Directorul tu ar trebui s asculte ce au de spus oamenii.
Asta ar trebui s fac i preedintele.
Poate chiar va ncepe s asculte, suger Cortez. Suntem n anul alegerilor
Poate chiar ascult. Schimbarea de care-i vorbeam vine din biroul preedintelui!
Dar directorului tu nu-i place? ntreb el nedumerit. Oricum, eu nu neleg guvernul rii
mele, aa c n-are niciun rost s ncerc s-l neleg pe al vostru.
Totui, e ciudat. Asta e prima oar cnd nu tiu m rog, oricum nu i-a putea spune.
Moira i termin salata i privi paharul gol. Felix Juan i-l umplu cu vin.
Mcar un lucru poi face?
Ce anume?
Sun-m cnd pleac directorul tu n Columbia, spuse el.
De ce?
Moira fu prea surprins ca s spun nu.
n asemenea vizite, musafirul petrece mai multe zile, nu?
Da, cred c da. Nu tiu precis.
i dac directorul este plecat, tu, secretara lui, nu ai prea multe de fcut, nu?
Nu, nu prea.
Atunci o s zbor spre Washington, desigur.
Cortez se ridic de pe fotoliu i fcu civa pai n jurul mesei. Halatul de baie al Moirei atrna
pe ea descheiat, iar el profit de asta.
Trebuie s zbor spre cas mine diminea, devreme. Doar o zi cu tine nu e deloc destul,
dragostea mea. Hmmm, eti gata, presupun.
Tu eti?
Vom vedea. Un singur lucru nu neleg, spuse el, n timp ce-o ajuta s se ridice.
Ce anume?
De ce ar prefera cineva s foloseasc pudr pentru a obine plcere cnd exist femeile?
De fapt, era un lucru pe care Cortez nu-l va nelege niciodat. Dar oricum, nu era treaba lui s-l
neleag.
Orice femeie? ntreb ea, ndreptndu-se spre u.
Cortez o dezbrc de halat dintr-o singur micare.
Nu, nu orice femeie.
Dumnezeule, spuse Moira, o jumtate de or mai trziu.
Pieptul ei strlucea de transpiraie, a lui i a ei.
Am greit, oft el, ntins lng ea, cu faa n jos.
Cu ce?
Cnd directorul tu zboar spre Columbia, nu m suna.
El rse, pentru a arta c glumise.
Moira, nu tiu dac pot s fac asta mai des de o dat pe lun.
Moira chicoti.
Poate ar trebui s nu mai munceti aa de mult, Juan.
Cum a putea?
Se ntoarse spre ea.
Nu m-am mai simit aa de cnd eram doar un biat Dar nu mai sunt tnr. Cum pot femeile
s se menin tinere, iar brbaii nu?
Ea zmbi amuzat de minciuna lui evident. Dar minciuna asta i fcuse o mare plcere.
Nu pot s te sun.
Cum?
Nu am numrul tu, rse ea.
Cortez sri din pat i i scoase portofelul din buzunarul hainei, apoi murmur ceva care aducea
a njurtur.

Nu mai am cri de vizit of.


Lu carneelul de pe noptier i scrise numrul.
Acesta e numrul de la birou. De obicei nu m gseti acolo, mi petrec timpul mai mult la
magazin, mormi el. Nopile stau la fabric. mi petrec weekend-urile tot la fabric. Cteodat
dorm la fabric. Dar Consuela va da de mine, oriunde m-a afla.
Trebuie s plec, spuse Moira.
Spune-i directorului tu s plece n timpul weekendului. Vom petrece dou zile la tar. tiu
un locor retras la munte, doar la cteva ore de aici.
Crezi c vei rezista? ntreb ea, mbrindu-l.
Voi avea grij s mnnc bine i s m pregtesc, promise el.
nc un srut, i ea plec.
Cortez nchise ua i intr n baie. Nu aflase prea multe, dar ceea ce aflase s-ar fi putut dovedi de
o importan crucial. Regulile se schimb. Orice ar fi nsemnat aceast schimbare, directorului
Jacobs nu-i plcea, totui se conforma. Pleca n Columbia s discute despre asta cu procurorul
general. Jacobs, i aminti el, l cunotea destul de bine pe procurorul general. Fuseser colegi de
clas n liceu, cu mai mult de treizeci de ani n urm. Procurorul general participase n America la
funeraliile doamnei Jacobs. De asemenea, era vorba de ceva cu sigiliu prezidenial. Bun. Doi dintre
asociaii lui Cortez se aflau n New Orleans pentru a discuta cu procurorul despre cei doi
nepricepui care bramburiser asasinatul de pe iaht. FBI n mod sigur avusese un amestec n acel
asasinat, iar ceea ce se ntmplase acolo i putea furniza un indiciu.
Cortez i ridic privirile spre oglind pentru a-l vedea pe omul care obinuse aceste informaii,
i decise c acesta nu-i plcea. Ddu din umeri pentru a alunga sentimentul. Nu era pentru prima
oar, i n mod sigur nici pentru ultima.
Lansarea avu loc la ora 23:41. Cele dou acceleratoare masive ale lui Titan-111D se aprinser
simultan la momentul stabilit, fu generat o for echivalent cu peste un milion de tone i ntregul
ansamblu se desprinse de pe platform ntr-o strlucire care ar fi putut fi vzut de la o distan
egal cu cea dintre Savannah i Miami. Acceleratoarele cu combustibil solid arser timp de 120 de
secunde nainte s fie detaate. n acel moment pornir motoarele cu combustibil lichid din
seciunea central a acceleratorului, mpingnd restul rachetei mai sus, mai repede i mai departe
pe traseu. n acest timp, instrumentele de bord transmiteau date de la accelerator ctre staia de la
sol, din Cape. De fapt, n acelai timp transmiteau date ctre un post de ascultare sovietic localizat
n nordul Cubei i ctre un trauler de pescuit care staiona lng Cape Canaveral i care arbora de
asemenea steagul rou. Titan-111D era o pasre folosit exclusiv pentru lansri militare, iar
interesul sovietic pentru aceast lansare rezultase n urma unui raport GRU neconfirmat, cum c
satelitul de pe lansator fusese modificat special pentru a intercepta semnalele electronice foarte
slabe nu se specifica n raport ce fel de semnale.
Mai repede i mai sus. Jumtate din rachet fu detaat, combustibilul pentru al doilea stagiu
explod, iar cel pentru al treilea stagiu se aprinse cam la o mie de mile distan de traseu. n
buncrele de control din Cape, inginerii i tehnicienii constatau c totul nc decurgea conform
planului, aa cum se cuvenea de altfel pentru un vehicul a crui proiectare ncepuse nc din anii
50. Combustibilul pentru al treilea stagiu se consum n timpul prevzut. Al patrulea stagiu i
atepta acum desfurarea, n urma creia ncrctura avea s fie propulsat la nlimea
geosincron prevzut, de unde avea s pluteasc deasupra unei anumite poriuni a ecuatorului
terestru. Echipajul din camera de control profit de acest moment de linite pentru a sorbi din
cafele i a revedea datele lansrii, care, fur cu toii de acord, erau exact cum se atepta toat
lumea.
Necazurile ncepur s apar o jumtate de or mai trziu. Transstagiul se aprinse mai devreme
de la sine, mpingnd ncrctura la nlimea dorit, dar nu n locul dorit; de asemenea, n loc s
fie plasat ntr-o poziie perfect staionar, ncrctura fu aruncat pe un traseu excentric i nesigur
de-a lungul Ecuatorului. Chiar dac ar fi fost deasupra longitudinii corecte, traseul nu i-ar fi permis
s acopere tot timpul latitudinea. Dei totul decursese cum trebuia i toate subansamblele
funcionaser exact aa cum fuseser proiectate, lansarea fusese un eec. Inginerii care asiguraser

stagiile iniiale cltinau din capete a nedumerire mpreun cu cei care rspundeau de transstagiu i
care supravegheau dezamgii echipamentele de control. Lansarea fusese un eec.
Dar ncrctura nu tia asta. La momentul stabilit, ea se deta de transstagiu i ncepu s
funcioneze dup cum fusese programat. Braele metalice de zece metri lungime se extinser.
Fora gravitaional a Pmntului aciona asupra lor de la peste douzeci de mii de mile distan,
fcnd ca satelitul s rmn ndreptat n jos. Apoi se extinser panourile solare care converteau
energia solar n electricitate, ncrcnd bateriile aflate la bord. n sfrit, ncepu s se formeze o
anten parabolic de dimensiuni gigantice. Construit dintr-un material special compus din metal,
ceramic i plastic, scheletul su memorase configuraia corect i, sub cldura soarelui, continu
s se extind pe o perioad de trei ore pn cnd form o farfurie parabolic avnd un diametru
de aproape treizeci de metri. Dac cineva s-ar fi aflat suficient de aproape de desfurarea
evenimentului, ar fi observat emblema constructorului pe una dintre prile satelitului. Existenta
acestei embleme era ea nsi un anacronism, din moment ce nimeni nu s-ar fi putut afla vreodat
suficient de. aproape pentru a o observa, dar aa era obiceiul. Emblem, din folie de aur, desemna
primul contractant al TRW, iar numele satelitului era RHYOLITE-J. Ultimul din aceast serie
demodat de satelii fusese construit n 1981 i zcuse n depozit la un pre de peste o sut de mii
de dolari pe an ateptnd o lansare care nu fusese niciodat stabilit, din moment ce CIA i
NASA elaboraser psri electronice de spionaj mai noi i mai compacte, folosind un
echipament mai avansat de captare a semnalelor. De fapt, o parte dintre noile echipamente fusese
ataat acestui vechi satelit i urma s funcioneze chiar mai eficient datorit antenei parabolice
imense. Rhyolite fusese proiectat iniial pentru a spiona emisiunile electronice sovietice, telemetrie
de la testele de rachete, semnale de la radarele de aprare aerian, rmie de semnal de la
turnurile de microunde, i chiar semnale de la echipamentele de spionaj plantate de ofierii i
agenii CIA n locaii-cheie.
Asta n-avea important pentru populaia din Cape. Un ofier de relaii cu publicul din Forele
Aeriene dduse o declaraie cum c lansarea (secret) nu ajunsese pe orbita calculat. Acest lucru
fu verificat de sovietici, care ateptau ca satelitul s se plaseze undeva deasupra Oceanului Indian,
cnd de fapt acesta oscila acum deasupra graniei Braziliei cu Peru, locaie din care nu putea
vedea Uniunea Sovietic. Curios, gndeau acetia, cum l lsaser totui americanii s intre n
funciune i cum interceptau n continuare de la un alt trauler de pescuit de lng coasta
californian fragmente de transmisii codificate de la satelit ctre vreo staie terestr. n orice caz,
ceea ce satelitul transmitea n momentul de fa nu prezenta interes pentru Uniunea Sovietic.
Acele semnale erau recepionate la Fort Hauchuca, Arizona, unde o echip de tehnicieni ntr-o
camionet de comunicaii, cu o anten parabolic montat pe capot, ncepeau s-i calibreze
instrumentele. Nu tiau c lansarea fusese un eec. tiau doar c era vorba de ceva secret.
Jungla, i zise Chavez. Avea un miros puternic, dar pe el nu-l deranja att mirosul, ct erpii.
Nu tia de ce i l ngrijora faptul c erpii erau asociai cu femeile, nu cu brbaii dar numai la
gndul acelor creaturi reci, umede i alunecoase, oprle fr picioare i cu ochi fr pleoape,
pielea i se ncreea. Atrnau agai de crengi i se ascundeau sub copaci czui, unde l ateptau s
treac pentru a-i ataca oricare parte a corpului s-ar fi nimerit. tia c ar face asta, dac li s-ar oferi
ocazia. i era sigur c ar fi murit. Aa c era foarte atent. Atta timp ct era atent, nu-l putea muca
niciun arpe. Cel puin avea o arm cu surdin. Astfel i putea ucide fr zgomot. erpi afurisii.
Ajunse n sfrit la osea i ar fi trebuit s rmn n mocirl, dar voia s se ntind pe un loc
uscat, pe care l cercetase n prealabil cu echipamentul su special pentru vedere pe timp de noapte
AN/PVS-7. Nu erau erpi acolo. Inspir adnc, apoi i scoase din rani cutia de plastic cu hran.
Merseser timp de ase ore, n care parcurseser cam cinci mile ceea ce era destul de mult dar
trebuiau s ajung la osea naintea zorilor i s evite s fie observai de FOROP, fora de opoziie
care fusese avertizat de prezena lor. Chavez i observase de la distan de dou ori, de fiecare
dat o pereche de americani din poliia militar, care nu erau cu adevrat soldai, nu dup criteriile
sale. Chavez i condusese echipa ocolindu-i, micndu-se prin mlatin fr zgomot, ca un arpe,
i spuse el ironic. I-ar fi putut ucide pe toi patru destul de uor, dar nu asta era misiunea.
Bine lucrat, Ding.

Cpitanul Ramirez se aez lng el i continuar discuia n oapt.


Pe dracu, ia erau nite adormii.
Cpitanul rnji n ntuneric.
Ursc jungla asta nenorocit. Toi gndacii tia
Gndacii nu sunt aa ri, domnule. Mie erpii nu-mi plac.
Amndoi cercetar oseaua n ambele direcii. Nimic.
Ramirez l btu pe umr pe sergent i continu inspecia echipei. De-abia plecase, cnd o siluet
apru din plcul de copaci aflat la trei sute de metri distan. Se ndrepta direct spre Chavez.
Ding se retrase la adpostul unui tufi i i ls n jos pistolul automat. Oricum nu era ncrcat,
nici mcar cu gloane de antrenament, de cear. Urm o a doua siluet, care ns se ndrept n
direcie opus. Proast tactic, i zise Chavez. ntr-o pereche, unul trebuia s-l sprijine pe cellalt.
Ei bine, asta era cu att mai ru pentru ei. Ultima raz de lumin a lunii dispru dup pdurea
deas, iar Chavez avu avantajul echipamentului pentru vedere pe timp de noapte, n timp ce silueta
continua s se ndrepte spre el. Omul mergea fr zgomot bine c mcar atta lucru tia s fac
i ncet, nedezlipindu-i ochii de marginea oselei i ascultnd concentrat. Chavez atept, oprind
funcionarea echipamentului i punndu-l deoparte. Apoi i scoase din teac cuitul de lupt.
Distana dintre ei sczuse cam la cincizeci de metri. Sergentul se ghemui cu genunchii la piept. La
zece metri, ncet s mai respire. Dac i-ar fi putut opri inima s bat, ar fi fcut-o i pe asta,
pentru a nu emite niciun zgomot. Asta era o distracie. Dac ar fi fost serios, omul acela ar fi avut
acum n cap un glon de 9 mm.
Santinela trecu chiar pe lng locul unde se afla Ding, neobservnd silueta de sub tufi. Mai
apuc s fac un pas i auzi un uierat, dar era deja prea trziu. Pn s-i dea seama ce se petrece,
zcea cu faa n jos pe pavaj i cu lama cuitului lipit de gt.
Noaptea e a lui Ninja, biete! Gata, eti deja istorie.
La dracu, m-ai avut, opti omul n replic.
Chavez l ntoarse cu faa n sus. Era maior, iar pe cap purta o beret. Cine tie, poate c FOROP
nu era constituit doar din cei din Poliia Militar.
Cine eti? ntreb victima.
Sergent Domingo Chavez, domnule.
Ei bine, tocmai ai omort un instructor de lupt n jungl, Chavez. Bun treab. Te superi
dac beau ceva? A fost o noapte lung.
Chavez i ddu voie s se rostogoleasc n tufiuri, unde lu i el cteva nghiituri din rezerva
sa.
Din ce unitate eti? Ateapt, eti din 3 sau din 17, nu-i aa?
A noastr e noaptea, domnule, aprob Chavez. Ai fost acolo?
Chiar acolo merg, pentru o misiune cu un batalion.
Maiorul i terse puin snge care i se prelingea pe fa. n cdere se lovise cam tare.
mi pare ru pentru lovitur, domnule.
A fost vina mea, sergent, nu a ta. Avem douzeci de oameni n zon. N-am crezut c vei
ajunge att de departe fr s fii observai.
Dinspre osea se auzi zgomotul motorului unui vehicul. Un minut mai trziu, aprur farurile
puternice ale unui Hummer varianta mai nou i mai mare a venerabilului Jeep anunnd c
exerciiul se terminase. Maiorul mort plec s-i strng oamenii. La fel proced i cpitanul
Ramirez.
sta a fost examenul final, biei, comunic acesta echipei lui. Mergei la culcare i odihniiv bine. La noapte plecm.
Nu-mi vine s cred, zise Cortez.
Luase primul avion de la Dulles la Atlanta. Apoi se ntlnise cu un asociat ntr-o main
nchiriat, iar acum i discutau informaiile n anonimatul unei maini rulnd pe oseaua de centur
a Atlantei.
Spune-i rzboi psihologic, rspunse omul. Fr nicio negociere, nimic. Se va desfura ca
oricare alt proces de crim. Ramon i Jesus nu vor beneficia de niciun avantaj.

Cortez urmrea cu privirea traficul. Nu-i psa ctui de puin de cei doi sicarios, care erau la fel
de perisabili ca oricare ali teroriti care nu tiau nimic despre motivele asasinatelor. Se gndea la o
serie de fragmente de informaii aparent disparate i fr legtur ntre ele despre operaiunile
americane de interdicie. Dispruse un numr neobinuit de aeronave-curier. Americanii tratau
acest proces ntr-un mod neobinuit. Directorul FBI fcea ceva care nu-i plcea i despre care
secretara sa personal nu tia nimic. Regulile se schimb. Asta putea nsemna orice.
Ceva fundamental. Trebuia s fie ceva fundamental. Dar ce anume?
Dintre toi informatorii de ncredere i bine pltii, care erau infiltrai n guvernul american,
DEA i Paza de Coast, niciunul nu raportase nimic. Comunitatea celor care aplicau legea era n
cea cu excepia directorului FBI, cruia nu-i plcea i care pleca n curnd spre Columbia
Vreo operaiune de spionaj? Nu. Msuri active? Expresia fusese lansat n interiorul KGB-ului
i putea nsemna mai multe lucruri, mai ales plasarea informaiilor false ctre reporteri. Ar face
americanii aa ceva? Nu o fcuser niciodat. i ls privirea s rtceasc prin peisajul care i se
derula n faa ochilor. Era un ofier de spionaj cu experien i profesia sa era s determine ce
anume fceau oamenii, reconstituind fragmente de informaii disparate. C lucra pentru un om pe
care-l detesta, era o alt poveste. Era o chestiune de orgoliu, i oricum pe americani i detesta mai
mult.
Ce fceau americanii acum?
Cortez trebuia s admit c nu tia, dar ntr-o or va fi la bordul unui avion, iar n ase ore va
trebui s-i spun efului su c nu tia. Asta nu-l ajuta prea mult.
Ceva fundamental. Regulile se schimbau. Directorului FBI nu-i plceau. Secretara sa nu tia.
Excursia n Columbia era clandestin.
Cortez se relax. Orice ar fi fost, nu constituia o ameninare imediat. Cartelul era bine asigurat.
Vor avea timp s analizeze i s rspund. Muli oameni din lanul traficului puteau fi sacrificai;
de fapt, vor lupta pentru o ans. i dup un timp, Cartelul i va adapta operaiile la condiiile
schimbate, aa cum fcuse ntotdeauna. Tot ce avea el de fcut era s-i conving eful de acest
lucru simplu. De fapt, ce-i psa lui el jefe de Ramon, de Jesus sau de oricare trepdu care cra
droguri sau omora oameni dup necesitate? Ceea ce conta era continuitatea aprovizionrii clienilor
cu droguri.
Gndurile sale revenir la avioanele disprute. n trecut, americanii reueau s intercepteze unul
sau dou pe lun, foarte puin comparativ cu numrul lor de avioane i radare, dar de curnd
patru n ultimele dou sptmni, nu? numrul lor crescuse. Ce nsemna asta? Fr ca americanii
s tie, ntotdeauna fuseser pierderi operaionale, un termen militar care nsemna pur i simplu
accidente de zbor. Unul din motivele pentru care eful su l angajase pe Carlos Larson era s
diminueze acea pierdere de resurse, i pn nu demult dduse rezultate. De ce aceast cretere
brus a pierderilor? Dac americanii le-ar fi interceptat, echipajele ar fi aprut n tribunale i
nchisori, nu? Cortez renun la acest gnd.
Sabotaj, poate? Dac cineva plasa explozibili n avioane, ca teroritii arabi? Nu suna prea
plauzibil sau poate c da? Verificase cineva asta? Nici n-ar fi durat mult. Pentru un avion care
zbura la joas nlime, chiar i o defeciune minor l-ar confrunta pe pilot cu o problem care i-ar
cere mai mult timp dect ar avea acesta la dispoziie la acea altitudine va trebui s verifice
personal. Dar, n acest caz, cine s fie autorul? Americanii? Dar dac la un moment dat s-ar afla c
americanii puneau bombe n avioane? Ar accepta ei un astfel de risc politic? Probabil c nu.
Atunci, cine altcineva? Poate columbienii. Vreun ef militar columbian, opernd n totalitate pe
cont propriu sau pltit de Yanquis? Posibil. Nu putea fi o operaiune guvernamental, Cortez era
sigur de asta. i n orice caz, erau prea muli informatori n guvern ca el s nu fi aflat nc.
Dar trebuia neaprat s fie o bomb? De ce nu benzin contaminat? De ce nu mici ajustri la
motor, un cablu ntrerupt, sau un instrument de zbor? Ce spunea Larson despre necesitatea
urmririi permanente a instrumentelor la joas altitudine? Dac vreun mecanic alterase poziionarea
orizontului artificial? Sau pur i simplu l scosese din funciune poate ceva la sistemul
electric? Ct de greu era s faci un avion mic s se opreasc n zbor? Pe cine s ntrebe? Larson?
Cortez mormi nemulumit. Asta nu era dect o speculaie fr int, ntr-un stil foarte
neprofesionist. Posibilitile erau fr numr. tia c era foarte probabil s se fi ntmplat ceva, dar

nu tia ce anume. i doar probabil, admise el n gnd. Numrul neobinuit de mare de avioane
disprute putea fi pur i simplu o anomalie statistic nu credea ntr-adevr asta, dar trebuia s
admit posibilitatea. O serie de coincidene nicio academie de spionaj din lume nu-i ncuraja
studenii s cread n coincidene; totui, cte coincidene stranii ntlnise de-a lungul carierei sale
profesionale?
Regulile se schimb, murmur el pentru sine.
Poftim? ntreb oferul.
napoi la aeroport. Avionul pentru Caracas decoleaz n mai puin de o or.
Si, jefe.
Cortez ajunse la timp. Trebuia s mearg n Venezuela din motivele evidente. Moira putea
deveni curioas, i putea cere biletul de avion, numrul zborului; i apoi, americanii erau mai puin
interesai de cei care mergeau n Venezuela dect de cei care zburau direct la Bogota. Patru ore mai
trziu fcu legtura prin Avianca cu Aeroportul Internaional El Dorado, de unde i parcurse
ultima etap a drumului cu un avion particular.
Echipamentul se distribuia ca de obicei, cu o singur excepie. Chavez observ c nimeni nu
semna pentru nimic. Asta era ntr-adevr o deviere de la rutin. n armat, oamenii semnau
ntotdeauna pentru echipament. Dac pierdeai sau distrugeai ceva, ei bine, dei nu te puneau s-l
plteti, ntr-un fel sau altul tot trebuia s dai socoteal.
Dar nu i acum.
Echipamentul era uor diferit de la om la om. Chavez, cercetaul echipei, avu parte de
ncrctura cea mai uoar, iar Julio Vega, care se ocupa de puca-mitralier, de cea mai grea. Ding
primi unsprezece ncrctoare pentru pistolul su automat MP-5, n total trei sute treizeci de
cartue. Lansatoarele de grenade M-203, pe care doi dintre membrii echipei le ataaser putilor,
erau singurul armament greu din dotarea echipei.
Uniforma sa nu purta modelul obinuit american de camuflaj, ci un altul n care predomina
culoarea kaki, pentru c, n caz c cineva i-ar fi observat, nu trebuiau s arate a americani,
mbrcmintea kaki nu era ceva obinuit n Columbia, pe cnd cea n culori de camuflaj pentru
jungl, da. Mai avea n dotare o apc verde moale n loc de casc i o earf pentru legat prul. Un
mic spray cu vopsea kaki i dou tuburi cu vopsea special pentru machiajul facial de camuflaj.
Un porthart antiacvatic cu cteva hri nuntru; unul asemntor avea i cpitanul Ramirez. Toat
lumea primise frnghii lungi de patru metri i carabiniere. Un radio FM, model comercial, dar
scump, care totui era la fel de bun, dar mult mai ieftin dect cele folosite de obicei n armat.
Binocluri electronice compacte, japoneze. Curele n stil american, de tipul celor folosite de toate
armatele din lume, de fapt fabricate n Spania. Dou bidoane pentru hran agate la centur i unul
de capacitate dubl, pentru ap, n rucsac. O rezerv mare de tablete pentru purificarea apei
urmau s-i asigure ei nii provizia de ap, ceea ce nu era de mirare.
Ding primi un stroboscop cu o lentil suplimentar n infrarou, pentru c una dintre sarcinile
sale era selectarea i marcarea zonelor de aterizare pentru elicoptere, plus un panou VS-17 servind
aceluiai scop. O oglind de semnalizare pentru cazurile n care era nerecomandat folosirea
radioului (i n orice caz, oglinzile de oel nu se sprgeau). O mic lantern i o brichet cu butan,
mult mai convenabil dect chibriturile. Un flacon mare de Tylenol foarte puternic. O sticl cu
pastile mpotriva tusei. O cutiu cu vaselin. Un bidona cu gaz lacrimogen CS. Un set de curare
a armelor, care includea o periu de dini. Baterii de schimb pentru tot ce necesita energie
electric. O masc de gaze.
Chavez nu primise dect patru grenade de mn NR-20 CI olandeze i dou fumigene, tot
olandeze. Restul echipei primise pe lng acestea i cteva grenade cu gaz lacrimogen CS, de
asemenea olandeze. De fapt, toate armele i muniiile din dotarea echipei fuseser achiziionate din
Colon, Panama, n ceea ce va deveni n scurt timp cea mai bun pia de armament din lume.
Pentru cine avea suficieni bani, acolo se gsea aproape orice tip de arm.
Raiile de hran erau normale. Apa era prima preocupare de ordin igienic, dar deja fuseser
instruii n privina folosirii tabletelor de purificare a apei. Pentru oricine ar fi uitat acest instructaj,
existau tablete antidiaree, de nghiit o dat cu mustrrile severe ale cpitanului Ramirez. Fiecare

primise n Colorado doze-oc de vaccin mpotriva ntregului spectru de boli tropicale specifice
zonei, i toi aveau recipiente cu insecticid inodor, fabricat special pentru armat de aceeai
companie care producea pentru piaa de consum insecticidul Off. Medicul echipei purta o trus
medical complet, i fiecare membru avea propriul flacon cu morfin i un bidon de plastic cu
fluide IV pentru suplinirea pierderii de snge.
Chavez avea o macet ascuit ca un brici, un briceag cu lama de zece centimetri i, desigur,
cele trei stele ucigae personale neregulamentare despre care cpitanul Ramirez nu tia nimic.
Aceasta era ncrctura cea mai uoar din toat echipa. Vega i cellalt puca-radiofonist le aveau
pe cele mai grele, cam treizeci i trei de kilograme. Ding i potrivi rucsacul pe umeri pentru a se
obinui cu greutatea sa, apoi i ajust curelele pentru a-l face ct mai uor de crat. Un exerciiu
oarecum inutil, din moment ce cra cam a treia parte din greutatea corpului su, exact limita
greutii pe care un om o putea cra pe orice distan fr s sufere o cdere fizic. Cizmele erau
bine izolate i avea fiecare cte o pereche de osete uscate de schimb.
Ding, poi s m ajui puin? ntreb Vega.
Sigur, Julio.
Chavez ajust una din curelele de umr ale acestuia.
Acum e mai bine?
Perfect, mano. Hm, cnd ai arma cea mai mare ai totui i dezavantaje.
Evident, Oso.
Julio, care demonstrase abilitatea de a cpta cea mai grea ncrctur din toat echipa, i
cptase o dat cu ea i noua porecl, Oso: Ursul.
Cpitanul Ramirez intr i inspect echipamentul fiecruia. Ajust cteva curele, civa rucsaci,
n general se asigur c fiecare era ncrcat corespunztor i c toate armele erau curate. Cnd
termin, Ding verific ncrctura cpitanului, iar Ramirez i lu locul n fruntea echipei.
Bun, are cineva dureri sau crampe?
Nu, domnule, replic echipa.
Suntei gata? ntreb Ramirez cu un rnjet larg, care demonstra c era la fel de agitat ca
oricare alt membru al echipei.
Da, domnule!
Mai era de fcut un singur lucru. Ramirez trecu de la unul la altul i colect tbliele de
identificare de la fiecare dintre ei. Fiecare fu depozitat n cte o pung de plastic mpreun cu
portofelele, actele i celelalte mijloace de identificare. Apoi i-o scoase i pe a lui, numr pentru
ultima dat pungile i le depuse pe o mas n cabin. Afar, fiecare echip urc n cte un camion
de cinci tone. Se schimbar puine saluturi. Dei se legaser prietenii n timpul antrenamentului,
erau n general limitate la structura echipei. Fiecare unitate de unsprezece oameni constituia o
comunitate nchis. Fiecare membru tia tot ce se putea ti despre ceilali, de la povetile despre
isprvi sexuale pn la abilitile de trgtor. nfloriser cteva prietenii trainice i cteva rivaliti
valoroase. Oamenii erau, de fapt, mult mai apropiai dect prietenii. Fiecare om tia c viaa lui va
depinde de capacitile colegilor, i niciunul dintre ei nu voia s par slab n faa tovarilor lui.
Chiar dac se mai certau ntre ei, erau acum o echip, un organism complex, cu Ramirez pe post de
creier, Chavez ochi, Julio Vega i ceilali pucai pumni, iar restul pe post de organe de
importan la fel de mare. Erau ct se putea de pregtii pentru misiune.
Camioanele ajunser mpreun n spatele elicopterului, iar soldaii fur mbarcai pe echipe.
Primul lucru pe care-l observ Chavez fu arma de 7.62 mm montat pe latura dreapt a
elicopterului. Lng ea sttea un sergent din Forele Aeriene, purtnd o salopet verde i o apc de
camuflaj. Ding nu prea-i avea la inim pe cei din Forele Aeriene i credea nite oferi sclifosii
dar omul de lng arma aceea arta extrem de serios i competent. Pe cealalt latur a aeronavei se
afla o arm asemntoare, iar la spate mai era loc pentru nc una. Inginerul de zbor pe plcua sa
de identificare scria ZIMMER i aez pe locurile lor i verific dac toi erau solid ancorai de
podea. Chavez nu schimb niciun cuvnt cu el, dar simi c omul acela i cunotea bine meseria.
i, ntr-un trziu, realiz c acesta era cel mai mare elicopter pe care-l vzuse vreodat.
Inginerul de zbor mai fcu o ultim verificare nainte de a se aeza pe scaun i a-i conecta
ctile la sistemul intercom. Un moment mai trziu se auzi zgomotul celor dou motoare ale

elicopterului.
Arat bine, observ PJ.
Motoarele fuseser prenclzite i rezervoarele umplute. Zimmer reparase o problem hidraulic
minor, iar Pave Low III-ul era cum nu se putea mai pregtit de zbor. Colonelul Johns deschise
legtura radio.
Turnul, aici Night Hawk doi-cinci, cerem permisiunea s decolm. Terminat.
Doi-Cinci, aici turnul, permisiunea se acord. vntul este unu-zero-nou la ase noduri.
Recepionat. Doi-cinci decoleaz. Terminat.
Johns mpinse uor mana nainte. Datorit dimensiunii i puterii mari a motorului giganticului
Sikorsky, procedura obinuit era s se ruleze puin de-a lungul pistei nainte de a decola. Cpitanul
Willis verific traficul la sol, dar la acea or din noapte nu mai era nimeni. Ca msur suplimentar
de siguran, un membru al echipajului de la sol mergea cu spatele n faa lor, indicndu-le drumul
cu baghete luminate. Cinci minute mai trziu erau la captul pistei. Baghetele artar spre dreapta.
Johns i rspunse omului la salutul ceremonial.
Bun, hai la treab.
PJ acceler motorul la puterea maxim, verificnd pentru ultima dat indicatoarele motorului.
Totul era n regul. Elicopterul i ridic uor botul, apoi l ls n jos, ncepnd s se deplaseze
nainte, pup aceea ncepu s ia altitudine, lsnd n urm un nor de praf, vizibil doar n luminile
indicatoare ale pistei.
Cpitanul Willis puse n funciune sistemele de navigare, ajustnd afiajul electronic al
terenului. Era un display cu o hart mobil, asemntor celui folosit de James Bond n Goldfinger.
Pave Low putea naviga dup un sistem de dublu radar care cerceta solul printr-un sistem inerial
folosind giroscoape-laser sau satelii de navigaie. Elicopterul zbur iniial direct de-a lungul
Canalului, simulnd patrula obinuit de securitate. Ajunser cu o mil n raza centrului de
comunicaii SHOWBOAT din Corezal.
S-a muncit mult, remarc Willis.
Ai mai fost aici vreodat?
Nu, domnule, e prima dat. Dar au fcut ceva treab fa de acum optzeci-nouzeci de ani.
Trecur pe deasupra unui imens vas-container i prinser un ruliu uor de la jetul de gaze
emanat de acesta. PJ vir la dreapta pentru a scpa de el. Va urma un zbor de dou ore i nu avea
rost s-i zglie pe pasageri mai mult dect era necesar. ntr-o or aeronava de alimentare ME130E va decola pentru a-i realimenta pentru ntoarcere.
Mda, au mutat o grmad de pmnt, aprob colonelul Johns dup un moment.
Apoi se aez mai bine pe scaun. Douzeci de minute mai trziu traversar Marea Caraibelor
pentru cea mai lung poriune a zborului pe un curs zero-nou-zero, spre est.
Privii, spuse Willis o jumtate de or mai trziu.
Pe ecranele echipamentelor lor de vedere nocturn apru o aeronav cu dou motoare
ndreptndu-se spre nord, cam la ase mile deprtare. O remarcar dup strlucirea n infrarou a
celor dou motoare cu pistoane.
Nu are niciun fel de lumini, aprob PJ.
M ntreb ce transport.
n mod sigur nu e expresul federal.
Mai precis, nu ne pot vedea dect dac au i ei aceleai echipamente.
Putem s ne aliniem cu ei i s folosim armele elicopterului
Nu n noaptea asta.
Pcat. Nu m-ar fi deranjat prea tare
Dar pasagerii notri
Dac ar fi trebuit s tim, domnule cpitan, ne-ar fi spus despre asta, replic Johns. Desigur,
i el se ntreba.
Isuse, dar sunt ncrcai zdravn, i zise colonelul. i nu purtau nici uniformele standard
evident o inserie sub acoperire drace. tiam despre partea asta a misiunii de sptmni ntregi
dar n mod clar plnuiau s mai atepte o vreme. Johns nu auzise ca guvernul s mai fi fcut aa
ceva vreodat. Se ntreb dac columbienii tiau probabil c nu. i noi vom rmne acolo jos

pentru cel puin o lun, deci plnuiesc s-i sprijinim, poate chiar s-i extragem n caz de urgen
Isuse, e ca atunci, n Laos, conchise el. Bine c
l-am adus pe Buck. Suntem singurii adevrai
veterani. Colonelul Johns cltin din cap. Unde-i dispruse tinereea?
Ai petrecut-o cu un elicopter n spate, fcnd tot soiul de lucruri dubioase.
Am la orizont o nav aproape de unsprezece, spuse cpitanul i schimb cursul cu cteva
grade spre dreapta.
Instruciunile misiunii fuseser foarte clare n aceast privin. Nimeni nu trebuia s-i vad sau
s-i aud. Asta nsemna evitarea navelor, brcilor de pescuit, chiar i a delfinilor, pstrarea distanei
fa de coast, nu mai mult de o mie de picioare altitudine i fr lumini de semnalizare. Profilul
misiunii era de zbor n timp de rzboi n toat regula, chiar cu abandonarea anumitor reguli de
securitate a zborului. Chiar i n domeniul operaiunilor speciale, ultimul lucru era cumva
neobinuit, i aminti Johns. Armele
Ajunser la coasta columbian fr prea mari incidente. Imediat dup ce coasta ncepu s se
vad, Johns alert echipajul. Sergenii Zimmer i Bean i pornir armele dotate cu motoare
electrice i deschiser uile lng care se aflau.
Ei bine, tocmai am invadat o ar prieten.
Willis l atenion cnd ajunser deasupra uscatului, la nord de Tol. i folosir dispozitivele cu
infrarou pentru a verifica traficul vehiculelor, pe care trebuiau de asemenea s-l evite. Cursul lor
fusese stabilit astfel nct s evite zonele locuite. Rotorul cu ase elice al elicopterului nu scotea
sunetul obinuit al elicopterelor mai mici. Sunetul su de la distan nu era prea diferit de cel al
unui avion cu turbine; era de asemenea nedirecional chiar dac auzeai zgomotul, era greu s i
dai seama de unde venea. Odat trecui de autostrada Pan American, virar spre nord, pe la est de
Plato.
Zimmer, zona de aterizare unu n cinci minute.
Bine, PJ, replic inginerul de zbor.
Se decisese s-i lase pe Bean i Childs la armele laterale, n timp ce Zimmer s se ocupe de
debarcare.
Trebuie s fie o misiune de lupt, zmbi Johns pentru sine. Buck mi spune aa doar cnd se
ateapt s fie mpucat.
Zimmer naint spre centrul aeronavei, spunndu-le primelor dou echipe s-i desfac centurile
de siguran i artndu-le tuturor cu degetele cte minute mai rmseser. Amndoi cpitanii
aprobar din cap.
Zona de aterizare unu n raza vederii, spuse Willis.
Las-l la mine.
O.K.
Colonelul Johns ddu cteva ocoluri zonei, zburnd n spiral spre luminiul care fusese selectat
pe baza fotografiilor din satelit. Willis scan solul dup oarece semne de via, dar nu ddu de
niciunul.
Pare curat, domnule colonel.
Aterizm acum, anun Johns prin intercom.
Fii gata! strig Zimmer cnd botul elicopterului se ridic uor.
Chavez se ridic mpreun cu restul echipei lui, cu faa spre ua din spate a elicopterului.
Genunchii si se flexar uor cnd Sikorsky-ul ateriz.
ACUM!
Zimmer i scoase afar, btndu-i pe fiecare pe umr pentru a-i numra.
Chavez iei dup cpitanul su, virnd spre stnga imediat cum atinse pmntul, pentru a se feri
de rotorul de la coada elicopterului. Merse zece pai apoi czu cu faa n jos. Deasupra lui, rotorul
nc se nvrtea la puterea maxim, inndu-i lamele elicei la o distan sigur de cinci metri
deasupra solului.
Gata! spuse Zimmer dup ce i vzu pe toi afar.
Recepionat, replic Johns, mpingnd mana pentru a decola din nou.
Chavez ntoarse capul cnd zgomotul motoarelor crescu. Elicopterul camuflat era abia vizibil,
dar apuc s-i zreasc forma decolnd i simi pe fa vrtejul de praf strnit de curentul de o sut

de noduri generat de elice. Elicopterul dispruse.


Ar fi trebuit s se atepte la asta, dar sentimentul l lu pe Chavez prin surprindere. Se afla pe
teritoriu inamic. Nu mai era vorba de un exerciiu. Singurul su mijloc de a scpa de acolo plecase,
acum nici nu se mai vedea. n ciuda faptului c erau nc zece oameni n jurul su, se simea
ngrozitor de singur. Dar era un om antrenat, un soldat profesionist. Chavez i apuc arma
ncrcat i asta i conferi for. Nu era chiar singur.
nainteaz, i spuse n oapt cpitanul Ramirez.
Chavez avans spre lizier, tiind c echipa l va urma.

11. Pe uscat
La trei sute de mile distan de sergentul Ding Chavez, colonelul Felix Cortez, fost ofier al
serviciului cubanez DGI, moia n biroul lui el jefe. Cnd sosise, cu cteva ore mai devreme,
fusese informat c el jefe era ocupat probabil c inea companie vreunei amante. Poate chiar
soiei sale, i zise Cortez; nu prea probabil, totui posibil. Buse dou ceti din cea mai bun cafea
local pn nu demult, cea mai valoroas marf columbian de export dar nu-l ajutase. Era
obosit dup eforturile din noaptea precedent, dup cltorie, i acum ncerca s se adapteze la
altitudinea ridicat a regiunii. Cortez era gata s doarm, dar trebuia s rmn treaz pentru a da
raportul efului. Nenorocitul la lipsit de consideraie. Cel puin n DGI putea nainta un raport
scris n grab i dormi cteva ore pentru a fi proaspt pentru orele normale de birou care urmau.
Dar DGI era format din profesioniti, iar el decisese s lucreze pentru un amator.
Puin dup ora unu i jumtate noaptea, auzi un zgomot de pai pe coridor. Cortez se ridic i se
scutur, ncercnd s alunge somnul. Ua se deschise i apru el jefe, cu o figur placid i fericit.
Deci, fusese una dintre amante.
Ce ai fcut? ntreb Escobedo fr preambul.
Nimic special nc, replic Cortez, nbuindu-i un cscat.
Apoi vorbi cam cinci minute, raportnd ceea ce aflase.
Te pltesc pentru rezultatele dumitale, domnule colonel, indic Escobedo.
Adevrat, dar la nivel nalt rezultatele astea cer timp. Cu metodele de culegere de informaii
pe care le foloseai nainte de venirea mea, nc n-ai fi tiut nimic; doar c i lipsesc nite avioane i
c doi dintre curierii ti au fost capturai de Yanquis.
Povestea lor despre interogatoriul de la bordul navei?
Foarte neobinuit, probabil c au inventat-o.
Cortez se aez mai bine pe scaun, dorindu-i nc o ceac de cafea.
Sau poate e adevrat, dei am mari ndoieli. Nu-i cunosc pe niciunul dintre ei i nu le pot
evalua afirmaiile.
Doi oameni din Medellin. Fratele mai mare al lui Ramon a fcut treab bun n serviciul
meu. A fost ucis n lupt cu M-19. A murit eroic. Ramon a lucrat i el pentru mine. A trebuit s-i
dau o ans, spuse Escobedo. Era o chestiune de onoare. Nu e foarte inteligent, dar e loial.
Dar moartea lui nu te ncurc prea tare?
Escobedo fcu o pauz, apoi cltin din cap.
Nu. tia ce anse are. Nu tia ns de ce era necesar s-l omoare pe american. Nu le putea
spune nimic despre asta. Iar pentru americani, era un ho i nc unul nepriceput. Credea c nu-i
vom descoperi hoia. A greit. De aceea l-am eliminat.
Cu tot cu familia lui. S omori oameni era un lucru. S violezi copii asta era cu totul altceva.
Dar nu era treaba lui.
Eti sigur c nu le pot spune americanilor
Fuseser instruii, s urce la bordul iahtului, folosind banii ca permis, i s ascund drogurile.
O dat ce asasinatele erau duse la ndeplinire, au fost instruii s mearg n Bahamas, s napoieze
banii unuia dintre bancherii mei, s distrug discret iahtul i apoi s strecoare normal drogurile n
Philadelphia. tiau c americanul m nemulumea, dar nu i de ce.
Probabil c tiau c americanul spla bani i poate c le-au i spus asta americanilor, remarc
rbdtor Cortez.
Si. Din fericire, americanul a lucrat foarte inteligent. Am fost ateni, domnule colonel. nainte
de asta ne-am asigurat c nimeni nu poate afla exact ce a fcut houl.
Escobedo zmbi, nc ncntat de serviciile lui Pinta.
Era extraordinar de detept americanul.

i dac a lsat ceva dovezi n urm?


Nu a lsat. Un ofier de poliie din oraul respectiv i-a percheziionat pentru noi att
domiciliul, ct i biroul att de atent, nct federales nici n-au mirosit c fusese acolo naintea lor
nainte de a autoriza eu asasinatele.
Cortez inspir adnc nainte s vorbeasc.
Jefe, nu nelegi c trebuie s-mi spui despre asemenea lucruri, ca acest nainte? De ce mai angajat, dac nu vrei s faci uz de cunotinele mele?
Am mai fcut aa ceva de-a lungul anilor. Ne putem rezolva treburile i fr
Ruii te-ar fi trimis n Siberia pentru aa o idioenie!
i uii poziia, seor Cortez! url la rndul lui Escobedo.
Felix i nghii replica i reui s vorbeasc pe un ton normal.
Crezi c norteamericanos sunt nite proti doar pentru c nu-i pot opri traficul. Slbiciunea
lor nu const n lips de profesionalism, ci n inabilitate politic. Vd c nu nelegi asta, aa c am
s-i explic. Graniele lor sunt uor de violat, pentru c americanii au o tradiie a granielor
deschise. Tu confunzi asta cu ineficiena. Nu e aa. Au o poliie extrem de eficient, cu cele mai
bune metode tiinifice din lume tiai c i KGB-ul nva dup manualele americane de poliie?
i c le copiaz tehnicile? Poliia american e neputincioas pentru c liderii lor politici nu o las
s acioneze aa cum ar vrea i cum ar putea s acioneze pe loc, dac restriciile ar fi vreodat
ridicate. FBI-ul american federales are resurse ce depesc puterea ta de nelegere. tiu. M-au
vnat n Puerto Rico i au fost ct pe ce s m captureze cu tot cu Ojeda, dar eu sunt un ofier de
spionaj bine antrenat.
Da, da, replic Escobedo rbdtor. i ce vrei s spui cu asta?
Ce anume a fcut pentru voi americanul sta mort?
Spla sume mari de bani i continua s genereze venituri curate. A pus la punct o metod de
splare pe care continum s-o folosim i
Scoatei-v banii din asta imediat. Dac acest Yanqui a fost att de inteligent pe ct spui, e
foarte posibil s fi lsat dovezi. i dac e aa, e i mai probabil c ele au fost deja gsite.
i dac au fost gsite, de ce federales nu fac nimic? Au avut peste o lun la dispoziie.
Escobedo se ntoarse s ia sticla de brandy. Rareori i permitea asta, dar acum putea face o
excepie. Pinta fusese extraordinar n noaptea asta i i fcea plcere s-i spun lui Cortez c
experiena, dei folositoare, nu era ctui de puin crucial.
Jefe, de data asta poate c n-o s se ntmple, dar ntr-o zi vei descoperi riscul pe care i l-ai
asumat n cazul sta nebunesc.
Escobedo i plimb pe sub nas paharul cu brandy.
Cum zici tu, domnule colonel. Ia s vedem, ce poi s-mi spui despre regulile astea noi?
Desigur, Chavez fusese complet informat. Din instructajul misiunii fcuse parte i o simulare a
parcurgerii traseului i fiecare avea n memorie traseul i drumul pe care trebuiau s-l parcurg.
Obiectivul era un aeroport denumit RENO. Vzuse fotografii ale acestuia luate din satelit i din
avion, la joas nlime. Nu tia c fuseser luate de cineva pe nume Bert Russo, confirmnd un
raport de spionaj anterior. Era o pist de bitum lung cam de cinci mii de picioare, destul pentru un
avion bimotor, i relativ sigur pentru unul mai mare, dac ncrctura era uoar hai, de
exemplu, care era voluminos, dar nu foarte greu. Sergentul se orienta dup busola pe care o avea la
ncheietura minii. La fiecare cincizeci de metri i verifica busola, lua ca punct de reper un copac
sau un alt obiect de pe traseul corect i se ndrepta spre el, apoi repeta procedura. Se mica ncet i
silenios, ascultnd cu atenie fiecare posibil zgomot de provenien uman, i privea n jur ajutat
de dispozitivul n infrarou pe care-l avea fixat de cap. Arma sa era ncrcat i pregtit, dar
asigurat. Vega, al doilea ca poziie n rnd, fcea legtura ntre Chavez i corpul principal al
echipei, aflat la cincizeci de metri n spatele su. Arma sa automat era excelent. Dac aveau
vreun contact nedorit, primul gnd era evadarea, dar, dac aceasta se dovedea imposibil, trebuiau
s elimine orice le-ar fi stat n cale, ct mai repede i mai violent posibil.
Dup dou ore i doi kilometri, Ding alese un loc de odihn, un loc de regrupare. i ridic mna
i o agit circular, pentru a semnaliza ce voia s fac. Ar fi putut s mai parcurg ceva distan, dar

zborul, ca toate zborurile de lung durat cu elicopterul, fusese obositor, iar cpitanul nu voia s
exagereze. n fond, de-abia n noaptea urmtoare urmau s-i ating obiectivul.
n timpul instructajului, fiecare al doilea cuvnt fusese Atenie!. i amintea c obinuia s
zmbeasc de fiecare dat cnd auzea asta. Acum veselia l prsise. Tipul la, Clark, avea
dreptate. n India era altceva. Preul eecului aici nu era doar ruinea de a auzi sunetul pagerului
MILES.
Chavez scutur din cap pentru a alunga acest gnd. Avea o treab de fcut. Era o treab pentru
care fusese complet antrenat i echipat, i era o treab pe care voia s-o duc la bun sfrit.
Locul lui de odihn era o movili uscat, pe care o cercet de erpi nainte s se aeze. Fcu o
ultim scrutare a zonei nainte s-i opreasc dispozitivul pentru vedere nocturn, pentru a
economisi bateriile, i i scoase recipientul de ap pentru a bea cteva nghiituri. Apa era cald,
dar nu fierbinte. Treizeci de grade, i zise el, i probabil c i umiditatea era ridicat n aer. Dac
noaptea era att de cald, nu voia s-i nchipuie cum arat cldura n timpul zilei. Cel puin n
timpul zilei nu se micau. Iar Chavez era obinuit cu cldura. La Hunter-Liggett mrluise peste
dealuri prin temperaturi de peste patruzeci de grade. Nu-i plcuse prea tare, dar reuise.
Cum stm, Chavez?
Bueno, mi cpitan, replic Chavez. Cred c am parcurs dou mile, poate dou i jumtate.
Acolo e punctul de control WRENCH, domnule.
Ai vzut ceva?
Nu. Doar psri i gndaci. Nici mcar vreun porc slbatic sau ceva de genul sta credei
c e un loc de vntoare?
Bun presupunere, spuse Ramirez dup un moment de gndire. Trebuie s inem minte asta,
Ding.
Chavez privi mprejur. Putea vedea un singur om, restul erau una cu pmntul. Era ngrijorat n
privina uniformelor kaki camuflajul pe care l asigurau nu era att de bun ca acela cu care se
obinuise dar n acest tip de teren prea s funcioneze bine. Ding lu o nghiitur, apoi scutur
recipientul pentru a auzi zgomotul. Acesta era un lucru bun n privina recipientelor de plastic. n
ele apa nu fcea zgomotul strident pe care l-ar fi fcut ntr-un recipient din aluminiu. Era nc un
motiv de ngrijorare. Orice fel de zgomot. Mestec o bomboan de tuse pentru a-i pstra gura
umed i se pregti de plecare.
Urmtoarea oprire, punctul de control CHAINSAW. Domnule cpitan, cine crezi c a
inventat numele astea idioate?
Ramirez chicoti n surdin.
Eu, sergent. Nu-i face griji. Nici fostei mele soii nu-i plceau gusturile mele, aa c m-a
abandonat i s-a mritat cu un agent imobiliar.
Nu-i aa c femeile-s toate nite curve?
A mea era n mod sigur.
Chiar i cpitanul, i zise Chavez. Isuse, niciunul nu avea soie sau familie Gndul acesta era
oarecum nelinititor, dar punctul unu pe ordinea de zi era ajungerea de la WRENCH la
CHAINSAW n dou ore.
Urmtorul obstacol era traversarea unei osele sau ceea ce numeau ei osea. Era un drum drept
de pmnt pavat pe alocuri, care se ntindea la infinit n ambele direcii. Chavez se apropie i l
travers cu grij. Restul echipei se opri la cincizeci de metri de drum, permind omului de legtur
s se deplaseze n stnga i n dreapta, pentru a se convinge de securitatea zonei. Dup ce aceasta
se ndeplini, fcu o transmisie radio ctre cpitanul Ramirez, n spaniol.
Punctul de traversare e curat.
Rspunsul afirmativ fu un dublu clic scos din comutatorul emitorului cpitanului, fr ca
acesta s spun nimic. Chavez rspunse n acelai fel i atept ca echipa s traverseze.
Aici terenul era plat, ceea ce-l fcea s se ntrebe de ce fuseser antrenai pe teren montan
accidentat. Probabil pentru c era bine ascuns, decise el. Pdurea, sau jungla, era deas, dar nu la
fel de deas ca n Panama. Erau urme ce indicau c oamenii se ocupau de agricultur n aceast
zon, probabil c recoltau i apoi ddeau foc, dup cum se putea deduce din numeroasele
luminiuri. Vzuse cteva colibe n paragin, unde vreun prpdit srntoc ncercase s aib o

familie, o recolt de fasole sau altceva care nu mersese. Srcia despre care vorbeau aceste dovezi
era deprimant pentru Chavez. Oamenii care triau n aceste regiuni aveau nume asemntoare cu
al lui i vorbeau o limb care diferea numai prin accent de cea vorbit n inutul lui natal. Dac
strbunicul su nu s-ar fi decis s plece n California s cultive salat, ar fi putut i el s locuiasc
ntr-un astfel de inut? i dac da, ce s-ar fi ales de el? Ar fi putut Ding Chavez s devin traficant
de droguri sau asasin n serviciul Cartelului? Era un gnd tulburtor. Orgoliul su personal era prea
mare pentru a lua n serios posibilitatea, dar adevrul fundamental al afirmaiei ddea trcoale la
marginea contiinei sale. Aici erau oameni sraci, iar oamenii sraci se agau de orice ans le-ar
fi ieit n cale. Cum poi s stai n faa copiilor ti i s le spui c nu-i poi hrni fr s faci ceva
ilegal? Nu poi, desigur. Ce-ar nelege un copil, n afar de un stomac gol? Oamenii sraci aveau
opiuni puine: Chavez descoperise armata aproape din ntmplare i pentru el reprezenta un
adevrat cmin al securitii, oportunitii, spiritului de echip i respectului Dar aici?
Biei nenorocii. Dar oamenii din propriul su cartier? Vieile lor otrvite, corupie peste tot.
Cine purta vina pentru toate astea?
Gndete mai puin i muncete mai mult, omule, i spuse el. Chavez i puse n funciune
echipamentul de vedere n infrarou pentru urmtoarea parte a traseului.
Se mica n poziie vertical, nu ghemuit, dup cum era de ateptat. Picioarele lui pipiau cu
grij pmntul, cutnd capcane, i evitau tufiurile ale cror spini sau frunze se puteau aga
zgomotos de hainele lui. Cnd era posibil, traversau luminiurile pe lng copaci, pentru ca silueta
lui s nu devin vizibil pe fondul cerului nnorat, dar principalul inamic noaptea era zgomotul, nu
posibilitatea de a fi vzut. Era uimitor ct de acut devenea auzul n afara oraului. Avea impresia c
putea auzi fiecare gndac, fiecare ipt de pasre, fiecare freamt provocat de briz n frunzele de
deasupra capului. Dar nu existau sunete de provenien uman. Nu se auzea tuse sau murmure,
niciunul dintre zgomotele specifice omului. Dei nu se relax, i ddu seama c nainta cu
ncredere, exact ca la antrenamentul pe teren. La fiecare cincizeci de metri se oprea i asculta n
direcia celor din spatele lui. Niciun zgomot, nici mcar din direcia lui Oso i a mitralierei lui
grele. Era siguran n tcerea lor.
Ct de buni erau adversarii? se ntreb el. Bine echipai, probabil. Cu sumele de bani pe care le
aveau, puteau cumpra orice fel de arme n America sau oriunde. Dar soldai antrenai? n niciun
caz.
Deci ct de buni sunt? se ntreb din nou Ding. Ca membrii fostei lui echipe, probabil. Cultivau
fora fizic, dar nu dup o metod structurat. Erau duri i viteji cnd dominau n privina armelor
i a numrului. Din aceast cauz, nu se pricepeau la mnuirea armelor sau la orientarea pe teren;
se bazau pe intimidare i erau foarte surprini cnd omenii nu se lsau intimidai. Unii dintre ei
erau buni vntori, dar nu puteau funciona ca echip. Nu tiau de supraveghere reciproc, sprijin
reciproc i foc ncruciat. Puteau ti cte ceva n materie de ambuscade, dar nimic despre punctele
de recunoatere. Probabil c nu excelau nici n materie de disciplin. Chavez era sigur c, atunci
cnd vor atinge obiectivul, vor gsi oameni de paz fumnd. Arta militar cerea timp pentru a fi
asimilat, timp, disciplin i dorina de a nva. Nu, el era mpotriva grozavilor. Care oricum
erau nite lai. Erau mercenari care acionau pentru bani. Chavez, pe de alt parte, se mndrea ci ndeplinea datoriile din patriotism, dei nu gndea exact n aceti termeni, din devotament pentru
colegii si. Sentimentul de disconfort de la plecarea elicopterului l prsi. Dei misiunea sa era
recunoaterea colectarea de informaii se trezi spernd s-i poat folosi MP-5 SD2-ul.
Ajunse la CHAINSAW la timp. Acolo echipa se mai odihni puin, iar Chavez i conduse mai
departe spre obiectivul final al marului din acea noapte, punctul de control RASP. Era o mic
movil mpdurit, la cinci kilometri de obiectivul lor. Ding cercet cu atenie obiectivul RASP.
Verific n special eventualele urme de animale care ar putea fi vnate i urmele de vntori. Nu
gsi nimic de acest gen. Echipa sosi la douzeci de minute dup ce o chemase prin radio,
tergndu-i urmele n prealabil. Cpitanul Ramirez examin locul la fel de atent ca i Chavez i
ajunse la aceeai concluzie pozitiv. Membrii echipei se rspndir pe perechi pentru a-i gsi
locuri unde puteau mnca i dormi. Ding merse mpreun cu sergentul Vega, alegnd o poziie
strategic pe axa cea mai probabil a unei eventuale ameninri nord-est pentru amplasarea
uneia dintre cele dou mitraliere SAW din dotarea echipei. Medicul unitii sergentul Olivero

merse mpreun cu nc un membru la un pru apropiat pentru a reface proviziile de ap,


asigurndu-se c fiecare i folosea tabletele de purificare a apei. Se stabili i un loc pentru a fi
folosit ca latrin, iar oamenii se folosir de el de asemeni pentru a se debarasa de resturile rmase
din consumarea raiilor. Dar nti de toate se efectu curarea armelor, dei nu fuseser folosite.
Fiecare pereche de soldai i curi armele pe rnd, apoi luar masa.
N-a fost chiar aa de ru, spuse Vega cnd soarele dispru dup copaci.
Frumos i cuminte, aprob Chavez cu un cscat. Totui, acolo jos va fi iadul pe pmnt.
Ia una din asta, mano.
Vega i nmn un plic cu concentrat Gatorade.
Bun!
Lui Chavez i plcea enorm. Deschise plicul i i vrs coninutul ui bidonul cu ap, agitndu-l
pentru a dizolva bine praful.
Cpitanul tie?
A. De ce i-am ncrca memoria i cu asta?
Corect, zise Chavez i bg plicul gol n buzunar. Pcat c nu se fabric i bere solubil, nu?
Chicotir la unison. Niciunul dintre ei n-ar fi fcut aa ceva, dar o bere rece nu era un lucru att
de ru, la modul abstract.
Hai s dm cu banul cine doarme primul, spuse apoi Vega.
Nu avea la el pentru asta dect o moned de un sfert de dolar.
Fiecare primise echivalentul a cinci sute de dolari n moneda local, dar numai bancnote, din
cauz c monezile fceau zgomot. Vega ctig dreptul de a dormi primul. n timp ce se aeza ct
mai confortabil, Chavez i lu n primire postul de observaie de lng mitralier.
Julio alesese o poziie bun. Se afla n spatele unui tufi nflorit, care avea n fa o movil de
pmnt ce putea opri gloanele, dar nu-i obstruciona vederea, iar mitraliera avea la dispoziie o
raz de aciune de cel puin trei sute de metri. Ding se asigur c arma avea muniie n ncrctor,
dar c era asigurat. i scoase binoclul pentru a cerceta zona.
Cum stau lucrurile, sergent? ntreb n oapt cpitanul Ramirez.
Nu mic nimic, domnule. De ce nu tragei un pui de somn? Stm noi de paz.
Ding tia c ofierii aveau nevoie s fie pzii. i dac nu sergenii fceau treaba asta, atunci
cine?
Ramirez inspecta poziia. Fusese bine aleas. Amndoi mncaser i se odihniser ca nite
soldai buni ce erau, aa c vor fi pe deplin odihnii pn la apus cam peste zece ore. Cpitanul l
btu pe umr pe Chavez nainte s se ntoarc la propria sa poziie.
Totul e gata, domnule, raport Ingeles, sergentul responsabil cu comunicaiile.
Antena de satelit era montat. Era constituit doar din dou buci de oel, cam de dimensiunile
i forma unor rigle, legate mpreun n form de cruce, cu o bucat de srm. Ramirez se uit la
ceas. Era timpul s transmit.
VARIABLE, aici KNIFE. Terminat.
Semnalul parcurse douzeci i dou de mile pn la un satelit geosincron de comunicaii, care-l
trimise mai departe spre Panama. Aceasta dur cam o treime de secund i nc dou secunde pn
auzi rspunsul. Vocea se auzi clar, fr parazii.
KNIFE, aici VARIABLE. Semnalul tu este cinci i cinci. Terminat.
Suntem pe poziie, la punctul de control RASP. Totul e linite, nu e nimic de raportat.
Terminat.
Am recepionat.
n interiorul camionetei de comunicaii, domnul Clark ocupa un loc n col, lng u. Nu el
conducea operaiunea, dar Ritter voia ca experiena lui tactic s fie disponibil n cazul n care va
fi nevoie de ea. Pe peretele opus celui nesat cu echipamente de comunicaii se afla o hart mare,
care arta echipele i diferitele lor puncte de control. Totul se petrecuse n limitele de timp
prevzute. Cel puin cine organizase operaiunea asta tiuse sau ascultase de cineva care tia ce
puteau i ce nu puteau s fac oamenii pe teren. Prevederile n privina timpului i distanelor erau
rezonabile.

Mcar asta e bine, i zise Clark. Privi mprejurul camionetei. Lng cele dou emitoare se
aflau doi superiori de la Direcia pentru Operaiuni; niciunul dintre ei nu avea ceea ce Clark numea
experien n acest tip de operaiuni dei i erau apropiai lui Ritter i loiali. n fine, admise el,
oamenii ce posed genul meu de experien sunt n majoritate la pensie acum.
Inima lui Clark era afar, pe teren. Niciodat nu operase n Americi, cel puin nu n junglele
acestora, dar mcar fusese acolo, adic n slbticie, singur cuc, cu singura legtur cu forele
armate prietene sub forma unui elicopter care putea s apar sau s nu apar limitat de un cmp
invizibil de energie radio. Radiourile acum erau mult mai bine puse la punct, ceea ce era o mare
schimbare n bine. Att ct putea fi. Dac ceva mergea prost, radiourile nu puteau aduce un
escadron de fantome, care s zguduie pmntul cu bombele lansate, la cincisprezece minute dup
ce ai cerut ajutor. Cel puin nu de data asta.
Isuse, ei tiu asta? tiu ei oare ce nseamn lucrul sta?
Nu, nu tiu. Nu pot ti. Toi sunt prea tineri. Copii. Cu toii sunt nite copii. C erau mai avansai
n vrst, mai mari i mai duri dect propriii si copii era, pentru moment, alt treab. Clark era un
om care operase n Cambodgia i Vietnam nord i sud. ntotdeauna cu mici echipe de oameni cu
arme i radiouri, aproape ntotdeauna ncercnd s rmn ascuni, vnnd informaii i ncercnd
s-o tearg fr a fi observai. Majoritatea reueau, dar unii dintre ei fuseser foarte, foarte aproape
s rateze.
Pn acum, e bine, observ unul dintre superiorii de la Operaiuni, ntinznd mna dup o
can de cafea.
Colegul su aprob din cap.
Clark se mulumi s ridice o sprncean. i ce dracu tii voi despre asta?
Moira vzu c directorul avea emoii referitor la TARPON. Are i de ce, i zise ea n timp ce-i
organiza fiierele. Patru specialiti de la Departamentul Justiiei petrecuser mai bine de o zi cu
raportul adus de Mark Bright. Operaiunile bancare electronice, realiz ea, fcuser treaba mult mai
uoar. Undeva n Departamentul Justiiei se afla cineva care putea accesa nregistrrile
computerizate ale oricrei bnci din lume. Sau poate nu la Justiie. Poate la una dintre ageniile de
spionaj, sau poate un contractant particular, pentru c legalitatea problemei era cam vag. n orice
caz, comparnd nregistrrile Comisiei Obligaiunilor i Bursei cu numeroasele tranzacii bancare,
deja identificaser banii obinui din droguri folosii pentru finanarea proiectelor n care victima
cel puin cei din familia lui fuseser adevrate victime, i spuse Moira aranjase splarea lor. Nu
tia c roile justiiei se puteau nvrti att de repede.
Ce arogani pot fi, nchipuindu-i c-i pot investi i spla banii aici! Juan avea dreptate despre
arogana lor, i spuse Moira. Ei bine, asta urma s le tearg zmbetele de pe fee. Guvernul putea
pune mna dintr-un foc pe ase sute de milioane de dolari, i aici nu intrau n calcul profiturile care
urmau a fi obinute din rularea proprietilor. ase sute de milioane de dolari! Suma era
impresionant. Sigur, mai auzise despre cum miliardele de dolari obinui din droguri se scurgeau
afar din ar, dar estimrile acestea erau la fel de precise ca i cele despre starea vremii. Era clar, i
dictase directorul, Cartelul era nemulumit de aranjamentele precedente pentru splarea banilor
i/sau aflase c metoda aducerii banilor cash direct n ara lor crea tot attea probleme cte rezolva.
Prin urmare, se prea c, dup splarea fondurilor primare plus acumularea unui profit
semnificativ din aceti bani i aranjau conturile n aa fel nct s nfiineze un enorm trust de
investiii care putea, foarte legal, s preia toate afacerile comerciale din ara lor, sau oricare alt ar
n care i-ar fi dorit o poziie important, politic sau economic. Ceea ce fcea ca asta s fie
interesant, continuase Emil, era c gradul de splare putea crete progresiv pn la acceptarea
total, chiar i n contextul politic local din America Latin.
Ct de repede avei nevoie de asta, domnule? ntreb doamna Wolfe.
M ntlnesc cu preedintele mine diminea.
Copii?
Cinci, toate numerotate. Moira, sta e material strict secret, i reaminti el.
Imediat dup ce termin, mnnc discheta, promise ea. l avei invitat la masa de prnz pe
directorul-adjunct Grady, iar procurorul general a anulat cina de mine sear. A trebuit s plece la

San Francisco.
Ce face procurorul general n San Francisco?
Fiul su s-a hotrt pe neateptate s se nsoare.
ntr-adevr, e cam pe neateptate, aprob Jacobs. Tu ct mai ai?
Destul. Cltoria dumneavoastr n Columbia v-ai hotrt exact cnd va fi, ca s v pot
rearanja ntlnirile?
mi pare ru, nc nu tiu. Totui, nu cred c va fi un mare dezastru pentru programul meu. O
s-o fac ntr-un weekend. Voi pleca mai devreme, ntr-o vineri, i voi fi napoi luni la prinz. Aa c
nu va fi nevoie s anulezi nimic important.
Aha, bine.
Moira prsi camera surznd.
Bun dimineaa.
Procurorul general al Statelor Unite era un individ de treizeci i apte de ani pe nume Edwin
Davidoff. Plnuise s devin primul senator evreu n via din Alabama. nalt, bine proporionat, cu
cele nouzeci de kilograme de fost lupttor n ring, el transformase numirea prezidenial ntr-o
reputaie de campion al cinstei, dur, eficient i scrupulos de corect. Ori de cte ori avea de-a face cu
cazuri n legtur cu drepturile civile, declaraiile lui publice se refereau ntotdeauna la Legea
pmntului i toate lucrurile pentru care milita America. Atunci cnd avea cazuri penale grave,
vorbea despre Lege i Ordine i despre Protecia Datorat Ceteanului. De fapt, vorbea cam mult.
Aproape c nu mai exista niciun grup n Alabama la care s nu fi inut o cuvntare n ultimii trei
ani, inclusiv n absolut toate seciile de poliie. Funcia lui, de ef al procurorilor guvernamentali
din partea aceea a statului Alabama, era mai mult una administrativ, dar el pleda n cazuri mai
ciudate, care ntotdeauna se dovedeau a avea implicaii majore. Era extrem de nverunat n
privina corupiei politicienilor, ceea ce descoperiser i senatorii statului, spre marea lor prere de
ru. Acum greblau nisipul obstacolelor pe terenul de golf de la popota Bazei Aeriene Eglin.
Edward Stuart se aez pe locul din partea cealalt a biroului. Davidoff era un om politicos, care
se ridicase la intrarea lui Stuart. Procurorii politicoi l ngrijorau pe Stuart.
Am primit n sfrit confirmarea asupra identitii clienilor dumitale, spuse Davidoff cu o
voce care ar fi putut mima surpriza, dar care era pur i simplu constatativ. Se pare c amndoi sunt
ceteni columbieni care au la activ aproape o duzin de arestri. Mi s-a prut c ai zis c vin din
Costa Rica
Stuart trase de timp.
De ce a durat att identificarea?
Nu tiu. Factorul sta nu conteaz cu adevrat de fapt. Am cerut o dat apropiat pentru
proces.
Cum rmne cu felul n care Paza de Coast s-a purtat cu clientul meu?
Declaraia aia a fost fcut dup ce mrturisise i oricum nu o s folosim mrturisirea
pentru c nu avem nevoie de ea.
Pentru c a fost obinut printr-o flagrant
Astea-s prostii, tii bine. N-are importan, n-o s conteze n cazul nostru. Din punctul meu
de vedere, mrturisirea nu exist, bine? Ed, clienii ti au comis crime n mas i vor plti pentru
asta. Vor plti tot.
Stuart se aplec nainte.
Pot s dea informaii
Nu-mi pas ce fel de informaii mi pot da, zise Davidoff. E un caz de crim.
Nu aa se procedeaz, obiect Stuart.
Poate c asta e o parte a problemei. Folosim cazul sta pentru a trimite un mesaj.
Avei de gnd s-i condamnai pe clienii mei la moarte doar pentru a trimite un mesaj.
Nu era o ntrebare.
tiu c prerile noastre despre valoarea de descurajare a pedepsei capitale sunt n dezacord.
Sunt dispus s dau o confesiune despre crim i toate informaiile pe care ei le dein n
schimbul nchisorii pe via.

Nu accept.
Suntei chiar att de sigur c vei ctiga?
tii care sunt dovezile noastre, replic Davidoff.
Legile cereau acuzrii s pun la dispoziia aprrii toate dovezile de care dispuneau. Regula nu
se aplica i invers. Era un mod de a asigura structural dreptul acuzatului la un proces corect, dei nu
era aprobat de toi poliitii i procurorii. Cu toate acestea, era o regul, iar Davidoff respecta
ntotdeauna regulile. Stuart tia c sta era unul dintre lucrurile care-l fceau att de periculos. Nu
pierduse niciodat vreun proces sau vreun apel pe motiv de procedur. Davidoff era un tehnician
strlucit.
Dac i ucidem pe aceti oameni, ne scufundm la acelai nivel la care susinem c triesc ei.
Ed, trim n democraie. n ultim instan, oamenii decid cum trebuie s fie legile, iar
oamenii aprob pedeapsa capital.
Veri face tot.ee voi putea pentru a mpiedica asta.
A fi dezamgit dac n-ai face-o.
Dumnezeule, ai fi un senator excelent. Att de drept, att de tolerant cu cei care nu-i aprob
principiile. Nici nu-i de mirare c ziarele te iubesc.
Deci asta-i treaba cu Europa de Est sptmna asta, conchise judectorul Moore. Mi se pare
c lucrurile se mai linitesc.
Da, domnule, aprob Ryan. Pentru moment, aa se pare. Directorul Ageniei centrale de
spionaj ddu din cap i schimb subiectul.
Ai fost s-l vezi pe James asear?
Da, domnule. E ntr-o dispoziie destul de bun, dar tie. Lui Ryan nu-i plcea s dea
rapoartele astea de sntate. Nu era ca i cum ar fi fost doctor.
Trec din nou n seara asta, spuse Ritter. Are nevoie de ceva, e ceva ce pot s-i duc?
Doar munca. nc vrea s munceasc.
Va avea orice dorete, zise Moore.
Ryan vzu c pe Ritter l deranjase uor remarca.
Domnule doctor Ryan, te descurci destul de bine. Dac ar trebui s sugerez c ai putea fi gata
s devii urmtorul director uite ce e, tiu ce simi pentru James; amintete-i c am lucrat cu el
mai mult timp dect ai fcut-o tu, n regul?
Domnule, amiralul Greer n-a murit, obiect Jack. Aproape c rostise cuvntul nc i se
blestem pentru c ndrznise s-l gndeasc.
N-are s supravieuiasc, Jack, spuse Moore ncet. mi pare ru. E i prietenul meu. Dar
treaba noastr aici este s ne servim ara. Asta e mai important dect oamenii, chiar i dect James.
Mai mult, James e un profesionist i ar fi dezamgit s te aud.
Ryan reui s nu tresar la auzul reproului. Dar l rni, cu att mai mult cu ct judectorul avea
dreptate. Jack respir adnc i ddu din cap n semn de aprobare.
Sptmna trecut, James mi-a spus c dorete ca tu s-i urmezi. Cred c ai putea fi pregtit.
Ce spui?
Domnule judector, cred c sunt pregtit din punct de vedere tehnic, dar mi lipsete
experiena politic necesar n aceast poziie.
Exist un singur mod de a nva partea asta i la dracu, politica nu prea are ce cuta ntrun directorat de spionaj.
Moore zmbi pentru a-i accentua ironia spuselor.
Preedintele te place i le placi i celor din Congres. Din momentul sta eti director-adjunct
pentru spionaj. Postul nu va fi ocupat oficial dect dup alegeri, dar de acum l ocupi provizoriu.
Dac James se nsntoete, cu att mai bine. Experiena suplimentar pe care ai s-o ctigi
lucrnd cu el nu-i va prinde ru. Dar chiar i dac se face bine, n curnd va fi timpul s ias la
pensie. Nimeni nu e de nenlocuit, iar James crede c eti pregtit. La fel i eu.
Ryan nu tia ce s spun. La patruzeci de ani, avea unul dintre cele mai nalte posturi din
spionajul mondial. Practic l ocupa de cteva luni chiar de civa ani, ar fi spus unii dar acum
era oficial, i asta schimba ntr-un fel lucrurile. Oamenii aveau de acum ncolo s vin la el pentru

ndrumri i preri. Asta se ntmpl de mult vreme, dar ntotdeauna avusese pe cineva n spate.
De acum nu mai avea. i prezentase raportul judectorului Moore i atepta concluziile, dar de
acum responsabilitatea n caz de greeal cdea pe umerii lui. nainte le prezenta superiorilor
opiniile i opiunile. ncepnd de acum, avea s prezinte decizii politice direct celor care luau
hotrrile finale. Creterea de responsabilitate, dei ascuns, era imens.
Regula tii doar ct trebuie se aplic nc, sublinie Ritter.
Bineneles, spuse Ryan.
Am s-o informez pe Nancy i pe efii ti de departament, zise Moore. James a redactat o
scrisoare pe care am s-o citesc. Ai aici o copie.
Ryan se ridic s o ia.
Cred c ai destul de lucru, domnule doctor Ryan, continu Moore.
Da, domnule.
Jack se ntoarse i iei din camer. tia c ar fi trebuit s se simt mndru, ns se simea prins n
capcan. Credea c tia de ce.
Prea devreme, Arthur, zise Ritter dup plecarea lui Jack.
tiu ce vrei s spui, Bob, dar nu putem s lsm spionajul la voia ntmplrii doar pentru c
nu vrei s afle el despre SHOWBOAT. O s-l inem departe de asta, izolat cel puin fa de ceea ce
fac cei de la operaiuni. Va trebui s-l consultm n privina informaiilor pe care o s le obinem.
Pentru numele lui Dumnezeu, priceperea lui n materie de economie ne va fi de ajutor. Pur i
simplu nu trebuie s tie cum ajung informaiile respective la noi. n afar de asta, dac
preedintele i d acordul pentru asta, i dac i Congresul l aprob, am scpat de probleme.
i cnd te duci la Congres?
Patru senatori vin aici mine dup-amiaz. Am invocat regula operaiunilor speciale i
primejdioase.
ROSP era o anex convenional la regulile de supervizare. Cum Congresul avea prin lege
dreptul de a superviza toate operaiunile de spionaj, se ntmplase cu doi ani n urm ca o scurgere
de informaii din partea unuia dintre senatori s cauzeze moartea unui ef de reea a CIA i a unui
disident de rang nalt. n loc de a da publicitii trenia, judectorul Moore discutase cu membrii
ambelor Camere i obinuse o nelegere scris conform creia, n cazuri speciale, doar
preedinilor i adjuncilor celor dou Camere aveau s li se dea informaiile necesare. Apoi era
responsabilitatea lor s decid dac informaiile aveau s fie puse la dispoziia ntregii comisii.
Cum pe nelegere i puseser semnturile membrii ambelor partide, se spera c disputele politice
aveau s fie evitate. De fapt, judectorul Moore meterise o capcan subtil n care czuser cu
toii. Oricine ar fi ncercat s ia decizia ca informaiile s fie fcute publice risca s fie acuzat c
ncerca s obin avantaje politice. Mai mult, alegerea celor patru membri cu acces la ROSP crease
deja o atmosfer privilegiat care contribuia direct la meninerea confidenialitii informaiilor.
Atta vreme ct operaiunea nu avea substrat politic, era aproape garantat faptul c nu avea s
existe vreun amestec din partea Congresului. Lucrul remarcabil era c Moore reuise s conving
ambele Camere s fie de acord cu treaba asta. Sigur c aducerea vduvei i copiilor efului de reea
ucis la convorbiri nu stricase ctui de puin. Una era s bai cmpii despre ct de maiestuoas era
legea, i alta s fii pus fa n fa cu rezultatele unei greeli cu att mai mult cu ct unul dintre
rezultate era o feti de zece ani fr tat. Teatrul politic nu era exclusiv domeniul oficialilor alei.
i aprobarea preedintelui?
Exist deja. S-a vzut c operaiunile de contraband cu droguri sunt un pericol major la
adresa securitii naionale a Statelor Unite. Preedintele autorizeaz folosirea judicioas a forelor
militare, n conformitate cu regulile operaionale stabilite, pentru protecia cetenilor, etcetera.
Ceea ce nu-mi place este implicaia politic.
Moore chicoti.
N-are s le plac nici celor din Congres. Aa c trebuie s pstrm secretul, nu? Dac
preedintele d totul publicitii pentru a arta c face ntr-adevr ceva, opoziia va ncepe s
zbiere c joac murdar. Dac opoziia distruge operaiunea, atunci preedintele poate s fac acelai
lucru. Aa c ambele pri au interesul s in chestia asta n mnec. Politica anului electoral este
n favoarea noastr. Un tip detept, acest amiral Cutter.

Nu att de detept pe ct se crede, strmb Ritter din nas. Dar oare cine este?
Da. Cine e? tii, mare pcat c James n-a putut participa la chestia asta.
Are s-mi lipseasc, admise Ritter. Dumnezeule, a vrea s existe ceva ce pot s-i duc, ceva
care s-i uureze drumul.
tiu ce vrei s spui, fii de acord judectorul Moore. Mai devreme sau mai trziu, Ryan va
trebui s fie informat i s participe.
Nu-mi place.
Ceea ce nu-i place, Bob, este faptul c Ryan a fost implicat n dou operaiuni n teren al
dracului de reuite, n plus fa de munca depus la birou. Poate c s-a bgat n teritoriul tu, dar n
ambele cazuri a fost sprijinit de tine cnd a fcut-o. L-ai fi plcut mai mult dac ar fi dat gre?
Robert, nu-mi trebuie directori doar ca s participe la concursuri de pipi, precum Cutter i indivizii
ia din Congres.
Ritter clipi la auzul reproului.
Spun de mult vreme c l-am urcat prea sus mult prea repede ceea ce am i fcut. Sunt de
acord c a fost extrem de eficient. Dar la fel de adevrat e c i lipsete acea lefuial politic
necesar ntr-o astfel de poziie. Abia ncepe s-i formeze capacitile pentru a lua decizii de
ansamblu. Trebuie s zboare n Europa pentru a ne reprezenta la conferina NATO. N-are rost s-l
punem la curent cu SHOWBOAT nainte de a pleca, nu?
Moore i infirm cu greu rspunsul c amiralul Greer fusese lsat n afara chestiunii din cauza
problemelor de sntate, ceea ce era adevrat n mare parte, ns doar n parte. Directiva
prezidenial ordona ca un grup extrem de restrns de oameni s tie cu adevrat despre ce era
vorba n operaiunile mpotriva drogurilor. Era o poveste veche n jocul spionajului: uneori
securitatea era att de important, nct oameni care ar fi putut contribui din plin la operaiuni erau
lsai pe dinafar. De fapt, se ntmplase ca unii dintre cei lsai pe dinafar s poat contribui
decisiv la succesul operaiunii. La fel de adevrat era ns i faptul c istoria era plin de exemple
de dezastre rezultate din participarea prea larg la o operaiune. Compromisul ntre securitatea
operaional i eficiena operaional era, din punct de vedere istoric, cea mai dificil misiune a
unui organizator de operaiuni de spionaj. Judectorul Moore tia c nu existau reguli, ci doar
cerina ca astfel de operaiuni s reueasc neaprat. Unul dintre cele mai ntlnite elemente ale
ficiunii despre spionaj era presupunerea c efii spionajului aveau un extraordinar al aselea sim
care i fcea infailibili n conducerea operaiunilor. Dar cum i cei mai buni chirurgi din lume
puteau grei, cum i cei mai buni piloi de ncercare din lume mureau de obicei n accidente de
avion mai clar spus, cum i un funda putea pleca n atac i nscrie goluri de ce ar fi fost diferit
un ef al spionajului? Singura diferen adevrat dintre un om inteligent i un prost era c omul
inteligent fcea de obicei greeli mai grave, Moore o tia i asta doar pentru c nimeni nu lsa un
prost s ia decizii importante; doar cei inteligeni aveau posibilitatea s piard btlii sau naiuni.
Ai dreptate n privina conferinei NATO. Ai ctigat, Bob. Deocamdat.
Judectorul Moore se ncrunt n spatele biroului.
Cum merg treburile?
Toate cele patru echipe sunt la distan de cteva ore de mers de punctele lor de observaie.
Dac totul merge conform planului, mine n zori vor fi la posturi, iar n ziua urmtoare vor ncepe
s ne trimit informaii. Zborul pe care l-am infiltrat acum cteva zile ne-a dat informaiile
preliminare de care aveam nevoie. Cel puin dou dintre aeroporturile alese sunt fierbini.
Probabil i unul dintre celelalte, dac nu mai multe.
Preedintele vrea s trec mine pe la el. Se pare c FBI a dat peste ceva important. Emil e
extrem de ncntat de perspectiv. Se pare c au identificat o operaiune important de splare a
banilor.
Ceva ce poate fi exploatat?
Aa s-ar prea. Emil trateaz problema ca pe un secret de prim mn.
Sosul e gata, zmbi Ritter. Poate c reuim s adugm nite piper operaiunilor lor.
Chavez se trezi din cel de-al doilea somn cu o or nainte de apus. Adormise greu. Temperatura
din timpul zilei depea cu mult treizeci de grade, iar umiditatea mare fcea jungla s semene cu un

cuptor chiar i la umbr. Prima lui aciune contient fu s bea nite ap Gatorade din plosc
pentru a nlocui transpiraia din timpul somnului. Apoi lu dou pastile de Tylenol. Infanteritii
luau chestii din astea pentru a scpa de durerile care i sciau datorit regimului lor normal de
epuizare, n cazul lui era o durere de cap de la cldur, care se manifesta ca o uoar mahmureal.
De ce nu-i lsm s-i pstreze locul sta afurisit? cri el ctre Julio.
Neles, mano, rspunse Vega optit.
Sergentul Chavez se trase n poziie eznd, scuturndu-se de pnzele de pianjen. i trecu o
mn peste fa. Barba deas pe care o avea de la pubertate cretea cu rapiditatea caracteristic, dar
n-avea s se rad azi. Asta l fcu s se ncrunte. Rutina armatei cerea o igien desvrit, i
infanteritii, trupele de elit, trebuiau s fie frumoi. Deja puea ca o echip de base-ball dup
dou reprize de prelungiri, dar nu trebuia nici s se spele. Nici n-avea s mbrace o uniform
curat. ns urma, bineneles, s-i curee din nou arma. Dup ce se asigur c Julio i lustruise
deja mitraliera SAW, Chavez i desfcu pistolul-mitralier MP-5 n ase buci i le cercet.
Suprafaa neagr i mat rezista destul de bine la rugin. Nu conta ns; unse totul cu ulei, perie
toate piesele, verific toate arcurile, asigurndu-se c erau nchise, i se convinse c toate
ncrctoarele erau curate, fr noroi sau praf. Satisfcut, mont arma i aps uor pe trgaci ca s
fie sigur c funciona fr probleme. n sfrit introduse un un ncrctor, vr un glon pe eav i
puse piedica. Apoi i inspect cuitele, verificnd s fie curate i ascuite. Inclusiv stelele de oel,
bineneles.
Cpitanul o s se-nfurie dac le vede, remarc linitit Vega.
Poart noroc, rspunse Chavez, punndu-le napoi n buzunar. n plus, nu se tie niciodat
i verific restul echipamentului. Totul era aa cum trebuia s fie. Era gata de munc.
Urmtoarea micare fu scoaterea hrilor.
ncotro mergem?
RENO.
Chavez art un punct pe harta operativ.
Un pic mai aproape de opt kilometri.
Studie harta cu atenie, notndu-i n gnd cteva lucruri i ncercnd din nou s memoreze
detaliile. Bineneles, harta nu avea niciun nsemn. Dac ar fi fost pierdut sau capturat, astfel de
nsemne le-ar fi spus inamicilor lucruri pe care nu trebuiau s le tie.
ine.
Cpitanul Ramirez li se altur i le ntinse o fotografie din satelit.
Hrile astea sunt noi, domnule.
Sunt ACA se referea la Agenia de Cartografie a Armatei, n-a avut hri bune ale regiunii
steia pn de curnd. Au fost fcute dup fotografiile din satelit. Vreo problem?
Nu, domnule, zmbi Chavez. Frumos i cuminte, muli copcei subiri arat mai uor dect
noaptea trecut, domnule cpitan.
Mai ncolo, vreau s te apropii de punctul de observaie al obiectivului din unghiul sta.
Ramirez tras o linie cu degetul pe fotografie.
Ultima parte a apropierii vom fi mpreun, vreau s fac recunoaterea comandantului.
Suntei eful, domnule, fu de acord Ding.
Primul punct de odihn o s fie aici, l numim SPIKE.
Bine.
Ramirez i ntinse gtul i scrut mprejurimile.
Amintii-v de informare. Tipii tia pot avea o securitate foarte bun i fii ateni n special
la capcane. Dac vedei ceva, informai-m imediat dac e suficient de sigur s o facei. Dac
avei ndoieli, amintii-v c suntem ntr-o misiune secret.
V voi duce acolo, domnule.
Scuze, Ding, spuse cpitanul. Probabil c vorbesc ca o femeie speriat.
V lipsete esenialul, domnule, rnji Chavez.
Te descurci s mai cari mitraliera aia o noapte, Oso? l ntreb Ramirez pe Vega.
Am dus i instrumente mai grele, jefe.
Ramirez rse i plec s verifice urmtorii doi oameni.

Am cunoscut i cpitani mai ri dect sta, remarc Vega dup plecarea lui.
Un tip muncitor, aprob Chavez.
Apoi primir vizita sergentului Olivero.
Cum stai cu apa? ntreb medicul.
Am but amndoi cte un sfert, spuse Vega.
Amndoi golii-v rezerva acum.
Nu, domnule doctor, protest Chavez.
Nu v jucai, oameni buni. Face vreunul insolaie i e fundul meu la btaie. Dac nu faci pipi,
nseamn c n-ai but destul. Gndii-v c bei ampanie Corona, suger el n timp ce bieii i
luau bidoanele. Amintii-v: dac nu v vine s facei pipi, nseamn c trebuie s bei ap. La
naiba, Ding, ar fi trebuit s tii asta, ai fost la Hunter-Liggett. Clima asta nenorocit i usuc fundul
ct ai clipi i n-am de gnd s te car n spate, indiferent dac ai sau nu fondul uscat.
Bineneles, Olivero avea dreptate. Chavez goli un bidon din trei nghiituri lungi. Vega l urm
pe medic pn la cel mai apropiat pru ca s umple bidoanele. Cteva minute mai trziu se
ntoarse. Oso l surprinse pe prietenul lui, aducnd i cteva noi plicuri cu concentrat Gatorade.
Medicul, explic el, avea rezerva lui proprie. Aproape singura veste proast era c pilulele pentru
purificat apa nu se amestecau bine cu Gatorade, dar erau pentru electroliz, nu pentru gust.
Ramirez i strnse oamenii exact la apusul soarelui, repetnd problemele nopii pe care le
spusese deja la fiecare post de paz. Repetiia era la baza claritii scria ntr-unul dintre manuale,
i aminti Chavez. Toi membrii plutonului erau murdari. Brbile mari i prul nclcit aveau s le
mbunteasc camuflajul, aproape eliminnd nevoia de machiaj. Civa aveau dureri uoare, n
general datorate condiiilor improprii pentru dormit, dar toi erau odihnii i n form. i
nerbdtori. Gunoiul fu strns i ngropat. Olivero mprtie pulbere lacrimogen peste groap
nainte ca pmntul s fie definitiv bttorit Asta avea s mpiedice animalele s scurme pentru
cteva sptmni. Cpitanul Ramirez cercet zona pentru ultima oar ct timp mai era lumin. n
momentul n care Chavez lu conducerea convoiului, nu mai exista nicio urm c trecuser pe
acolo.
Ding travers luminiul ct de repede i ngduiau msurile de prevedere, scrutnd ce vedea
nainte cu ochelarii de noapte. Folosindu-se din nou de busol i de semnele din teren, acum, dup
ce se obinuise cu locurile, era n stare s avanseze rapid. Ca i nainte, nu se auzea niciun zgomot
n afar de cel produs de natur, i era bine c pdurea se rrise. Mergea cu mai mult de un
kilometru pe or. Dar cel mai bun lucru era c nc nu ntlnise niciun arpe.
Ajunse la punctul de odihn SPIKE n mai puin de dou ore, simindu-se relaxat i ncreztor.
Marul prin jungl i folosise mai ales la nclzirea muchilor. Pe drum se oprise de dou ori ca s
ia ap i de mai multe ori ca s asculte, dar nu-i ajunsese la urechi niciun sunet neateptat La
fiecare jumtate de or lua legtura prin radio cu cpitanul Ramirez.
La zece minute dup ce Chavez alese un loc de popas se strnse tot plutonul. Zece minute mai
trziu, pleca din nou spre ultimul punct de popas, MALLET. Chavez ncepu s spere c numele de
unelte aveau s se termine.
Acum era mai grijuliu. Avea harta n minte i, cu ct se apropia de obiectiv, cu att devenea mai
probabil s ntlneasc pe cineva. ncetini aproape fr s-i dea seama. La ase sute de metri de
SPIKE auzi o micare n dreapta lui. O fiin care nu fcea mult zgomot. Transmise plutonului
semnalul de oprire pentru a cerceta Vega i ndrept mitraliera SAW n aceeai direcie dar,
orice ar fi fost, mergea spre sud-vest. Ding era sigur c fusese vreun animal; totui, mai atept
cteva minute nainte de a se simi n deplin siguran. Verific vntul, care btea dinspre stnga
spate, i se ntreb dac miasma pe care o emana ar fi alertat vreun om probabil c nu, decise el.
Puternicele miasme ale junglei erau predominante. Pe de alt parte, poate c n-ar fi fost ru s se
mai i spele din cnd n cnd
Ajunse la MALLET fr vreun alt incident. Acum se afla la un kilometru de obiectiv. Din nou
plutonul se adun. La mai puin de cincizeci de metri de punctul de ntlnire se afla un izvor, iar
raiile de ap fur remprosptate. Urmtoarea oprire era la punctul de supraveghere a obiectivului,
ales pentru c putea fi uor identificat. Ding i duse acolo n ceva mai puin de o or. Plutonul se
aez din nou n formaiune de aprare, iar comandantul i cercetaul se aezar unul lng altul.

Ramirez i scoase din nou harta. Chavez i cpitanul i puser n funciune lmpile cu raze
infraroii care fceau parte din setul cu ochelarii de noapte i trasar planuri pe hart i pe
fotografiile din satelit. Sergentul de la operaiuni, numit n mod potrivit Guerra, se afla i el acolo.
Drumul ctre aeroport venea din direcie opus, curbndu-se peste un pru pe care plutonul l
urmase pn la punctul de ntlnire. Singura cldire vizibil pe fotografii se afla i ea la captul
ndeprtat al obiectivului.
mi place traseul sta de apropiere, domnule, remarc Chavez.
Cred c ai dreptate, spuse Ramirez. Sergent Guerra?
Mi se pare destul de bun, domnule.
Bine, biei, dac vom avea vreo ntlnire, va fi n zona asta. A sosit timpul. Chavez, merg cu
tine. Guerra, vii n spatele nostru cu restul plutonului pentru cazul n care apare vreo problem.
Da, domnule, glsuir ambii sergeni.
Dei nu obinuia s fac asta, Chavez i scoase trusa de machiaj pentru camuflaj i i picta pe
fa nite verde i nite negru. Apoi i puse mnuile. Chiar dac l enerva transpiraia minilor,
pielea ntunecat i ascundea palmele. Porni, cu cpitanul Ramirez foarte aproape pe urmele lui.
Amndoi purtau ochelarii de noapte i amndoi se micau foarte ncet de acum..
Prul pe care-l urmaser pe ultimele sute de metri asigura o scurgere bun a terenului, i sta
nsemna pmnt uscat i dur motiv pentru care cineva se i gndise s defrieze o pist de
aterizare aici, desigur. Chavez era foarte atent, mai ales la posibilele capcane. La fiecare pas cerceta
solul pentru a descoperi fire, apoi urca la nivelul taliei i al ochilor. Verifica i netezimea solului.
Se ntreb din nou dac n zon erau animale. i ele, dac ar fi fost, ar fi declanat capcanele, nu?
Oare cum ar fi reacionat bieii cei ri dac ar fi sunat vreuna dintre alarme? Probabil c ar fi
trimis pe cineva s verifice astea ar fi nsemnat veti proaste, indiferent ce se ateptau s
gseasc acolo, nu-i aa?
Fii calm, mano, i spuse Chavez.
n sfrit, un zgomot Se auzea mpotriva vntului. Murmurul uor, ndeprtat, al unei discuii.
Dei prea sporadic i prea confuz pentru a se putea distinge chiar i limba n care vorbeau, era o
discuie purtat de oameni.
Contact.
Chavez se ntoarse i se uit la cpitan, artnd direcia din care prea s vin zgomotul i
lovindu-se cu un deget peste ureche. Ramirez ddu din cap i-i fcu semn sergentului s continue.
Nu e prea inteligent, oameni buni, i zise Chavez ascultndu-i. Nu e prea inteligent s vorbii
att de tare, nct s se aud de la cteva sute de metri. mi uurai munca. Nu c sergentului nu iar fi convenit. Numai faptul c se afla acolo era destul de greu de suportat.
Apoi o urm.
Chavez ngenunche i cut urme de tlpi. Erau acolo, bineneles, veneau i plecau. Fcu un pas
mare ca s treac peste fia ngust de noroi i se opri. Ramirez i Chavez erau acum n formaie
strns, destul de departe unul de cellalt pentru ca o eventual rafal s nu-i doboare pe amndoi,
i destul de aproape pentru a-i putea acorda reciproc sprijin. Cpitanul Ramirez era un ofier cu
experien, de mai mult de optsprezece luni la comanda unei companii de infanterie, dar era cu
mult inferior ndemnrii lui Chavez de a trece neobservat n teren. Acum venise momentul, aa
cum le i spusese cu cteva minute mai nainte, iar grijile lui erau cele mai mari din tot plutonul. El
era comandantul. Asta nsemna c succesul misiunii era responsabilitatea lui. La fel cum i vieile
oamenilor erau tot responsabilitatea lui. Adusese zece oameni n locurile astea, i trebuia s duc
napoi acas tot zece oameni. Mai mult, fiind singurul ofier, ar fi trebuit s fie cel puin la fel de
bun de preferin, mai bun ca oricare dintre oamenii lui la orice specialitate. Chiar dac asta nu
era ceva realist, era ceva la care toi se ateptau. Inclusiv cpitanul Ramirez, care era suficient de n
vrst pentru a ti cel mai bine. Numai c, n timp ce-l privea pe Chavez, la zece metri n fa,
micndu-se ca o fantom n imaginea gri-verzuie a ochelarilor de noapte, la fel de zgomotos
precum o adiere de vnt, Ramirez trebui s-i nbue un sentiment de inadecvare. Un moment mai
trziu, se simi plin de ncntare. Era mai bine dect comanda unei companii. Zece specialiti de
elit, fiecare dintre ei printre cei mai buni din armat, aflai sub comanda lui Ramirez i ddu
vag seama c trecea prin emoiile caracteristice operaiunilor de lupt. Tnr i inteligent, el nva

acum o alt lecie despre care istoria vorbea, fr a i convinge: una era s vorbeti, s gndeti i
s citeti despre lucruri de genul sta, dar niciodat n-avea s existe vreun nlocuitor pentru
operaiunea n sine. Antrenamentul putea atenua stresul provocat de operaiunile de lupt, ns
niciodat nu-l putea elimina. Totul i se prea extrem de clar i asta l mira pe tnrul cpitan.
Simurile lui erau mai treze dect fuseser vreodat, iar mintea i funciona cu claritate i
repeziciune. Recunoscuse stresul i pericolul, dar era pregtit s le fac fa. Pe msur ce
recunotea lucrurile acestea, devenea i mai ncntat. O parte ndeprtat a creierului su i urmrea
i i evalua evoluia, dndu-i seama c, la fel ca ntr-un sport de contact fizic, fiecare membru al
plutonului avea nevoie de ocul contactului adevrat naintea de a se pune pe treab. Problema era
c trebuiau pur i simplu s evite acel contact.
Mna lui Chavez se ridic, iar Ramirez l vzu pe cerceta cum se trage jos dup un copac.
Cpitanul ocoli un tufi i vzu de ce se oprise sergentul.
Aeroportul era acolo.
Mai mult, tot acolo se afla i un avion, la cteva sute de metri distan, cu motoarele oprite, dar
strlucind pe imaginea generat de ochelarii de noapte.
Se pare c ncepe distracia, domnule cpitan, remarc n oapt Ding.
Ramirez i Chavez se plimbar la dreapta i la stnga, departe n interiorul lizierei de copaci,
pentru a cuta forele de paz. Dar nu le gsir. Obiectivul, RENO, era convenabil de identic cu
ceea ce fi se spusese c trebuia s se atepte s fie. Se asigurar de asta un timp ndelungat, desigur,
apoi Ramirez se ntoarse la punctul de ntlnire, lsndu-l pe Chavez s supravegheze lucrurile.
Douzeci de minute mai trziu, plutonul ocupase dispozitiv pe o colin mic la nord-vest de
aeroport, acoperind un front de dou sute de metri. Probabil c aici fusese odat ferma vreunui
ran, cu cteva fii defriate care se ntindeau chiar pn la pist. Cu toii aveau o vedere clar a
aeroportului, n extrema dreapt se afla Chavez mpreun cu Vega. Guerra i cellalt mitralior se
aflau la captul din stnga, iar Ramirez sttea n mijloc, mpreun cu sergentul Ingeles,
transmisionistul.

12. Cade cortina peste SHOWBOAT


VARIABLE, aici KNIFE. Pregtete-te de recepie, terminat.
Semnalul canalului de satelit era la fel de clar ca al unui post de radio pe ultrascurte. Tehnicianul
de comunicaii i stinse igara i i cupl casca.
KNIFE, aici VARIABLE, semnalul tu e perfect. Suntem gata de recepie, terminat.
n spatele lui, Clark se rsuci n scaunul pivotant ca s-i arunce o privire pe hart.
Ne aflm la obiectivul RENO i ghici ce se vede? Un avion bimotor n care ncarc nite
indivizi cutii de carton. Terminat.
Clark se ntoarse ca s priveasc surprins la aparatul radio. Era chiar att de bun spionajul lor
operaional?
Poi citi numrul de pe coad? Terminat.
Negativ, e ntr-un unghi mort. Dar o s decoleze exact prin faa noastr. Ne aflm chiar n
poziia stabilit. Nu sunt vizibile poziii ntrite de aprare n momentul sta.
La dracu, mri unul dintre bieii de la Operaiuni.
Ridic un receptor.
Aici VARIABLE. RENO raporteaz: pasrea n cuib, ora zero-trei-unu-ase Zulu neles.
Vom comunica. ncheiat.
Se ntoarse ctre colegul lui.
Dispozitivele din teritoriu sunt la plus o or.
Asta o s funcioneze la fix, rosti cellalt n timp ce Ramirez i Chavez i priveau prin
binocluri, doi brbai terminar de ncrcat cutiile de carton n avion. Ambii observatori fur de
acord c era un Piper Cheyenne, un avion de transport de mrime mijlocie cu autonomie
rezonabil, depinznd de greutatea ncrcturii i de profilul zborului. Mecanicii locali l-ar fi putut
echipa cu tancuri suplimentare, mrind autonomia proiectat a aparatului. Transporturile de droguri
ctre America aveau rareori probleme cu greutatea sau exceptnd marijuana volumul. Factorul
limit erau banii. Un singur avion putea transporta suficient cocain rafinat, chiar i la pre de
dumping, pentru a goli rezervele celor mai multe dintre bncile federale.
Dup ce i strnser minile cu echipele de la sol, piloii se urcar n avion o parte care li se
pru observatorilor nevzui la fel de obinuit ca orice decolare de avion. Motoarele se puser n
micare i huruitul lor se mprtie peste terenul plat spre infanteriti.
Isuse, rosti confuz sergentul Vega. A putea s fac pasrea buci chiar aici i acum. La
dracu.
Avea arma asigurat, desigur.
Asta ar putea s ne fac viaa puin prea grea, fu de prere Chavez. Da, Oso, e logic. Tipii de
la paz erau strni toi n jurul avionului. Acum se mprtie.
i nfc aparatul radio.
Domnule cpitan
Vd. Capetele sus pentru cazul n care suntem nevoii s ne micm.
Avionul Piper se deplas pn la captul pistei greoi ca o pasre mpiedicat, sltnd i
cltinndu-se la fiecare groap peste care trecea trenul de aterizare. Pista era iluminat doar de
cteva focuri mici, care ddeau mult mai puin lumin dect era normal n cazul unei piste
adevrate. Oricui privea i s-ar fi prut periculos, iar Chavez i ddu brusc seama c, dac avionul
s-ar fi prbuit la decolare, civa dintre membrii echipei ar fi sfrit drogai
Botul avionului cobor n timp ce pilotul aduse motoarele la puterea maxim nainte de decolare
i apoi reduse puterea pentru a se convinge c nu se vor neca n timpul manevrei. Satisfcut,
crescu din nou puterea, slbi frnele i avionul ncepu s se mite. Chavez i puse binoclul jos i
privi. ncrcat din greu cu combustibil, avionul se mica pe lng pomii din dreapta la mai puin de

douzeci de metri. Oricine ar fi fost pilotul, era dat dracului. Termenul i fcu loc n mintea
sergentului, prnd suficient de adecvat.
Tocmai a decolat. Este un Piper Cheyenne, rosti vocea lui Ramirez citind numrul de pe
coad i numrul de nregistrare din America. Curs aproximativ trei-trei-zero.
Ceea ce nsemna ctre Canalul Yucatan, ntre Cuba i Mexic. Interlocutorul i not totul.
Ce mi poi spune despre RENO?
Am numrat opt oameni. Cinci au puti, despre ceilali nu tiu. Un camion i o caban, exact
ca n fotografiile din satelit. Camionul este n micare acum, i cred da, sting luminile pistei.
Folosesc focuri i acum le acoper cu pmnt. ntrerup, camionul se ndreapt ncoace.
n stnga lui Ramirez, Vega i inea mitraliera proptit pe picioare, cu ctarea urmrind
camionul care se mica de-a lungul marginii estice a pistei. La fiecare cteva sute de metri se oprea,
iar un pasager srea jos i, cu lopata, arunca pmnt peste unul dintre focuri.
ntinde-te, ntinde-te i atinge pe cineva murmur Julio.
Stai linitit, Oso, l temper Ding.
Nicio problem. Degetul mare al lui Vega era pe piedica pus nc, iar arttorul pe garda
trgaciului, nu pe trgaci.
Focurile fur stinse unul cte unul. Pentru scurt timp, campionul se aflase la mai puin de o sut
cincizeci de metri de cei doi soldai, dar nu se ndreptase direct spre ei. Pur i simplu se aflau ntrun loc pe lng care camionul trebuise s treac. Mitraliera lui Vega urmri camionul mult vreme
n timp ce se ndeprta. Vega se ntoarse spre colegul lui, pe cnd sprijinea la loc patul mitralierei
pe pmnt.
Ah, la dracu! opti el cu o dezamgire prefcut.
Chavez trebui s-i nbue un chicotit. Ce ciudat, i zise el. Iat-ne aici n teritoriul inamicului,
narmai pn n dini, cum ne jucm ca nite copii de Crciun, trgnd cu ochiul pe la coluri. Cu
toii tiau c jocul era al dracului de serios, dar forma pe care o mbrca era aproape ilar. Mai tiau
i c forma asta se putea schimba ntr-o clip. Nu era nimic amuzant n intirea cu o mitralier a doi
oameni ntr-un camion. Sau era?
Chavez i reactiv ochelarii de noapte. La captul ndeprtat al pistei, oamenii i aprindeau
igri. Imaginile palide de pe ecrane strluceau alb de la cldura lor. Ding tia c asta avea s le
omoare vederea de noapte. Din felul n care se micau putea s-i dea seama c deja orbeciau.
Ziua lor noaptea lor de munc luase sfrit. Camionul se ndeprt, lsnd pe loc doi oameni.
Se prea c acetia erau paznicii aeroportului improvizat. Doar doi, i fumau n timpul nopii,
narmai sau nu preau s poarte pistoale mitralier AK-47 sau ceva asemntor , nu reprezentau
o opoziie adevrat.
Ce crezi c fumeaz? ntreb Vega.
Nu m-am gndit la asta, recunoscu ncruntat Chavez. Doar nu crezi c sunt att de proti?
N-avem de-a face cu soldai, omule. Am fi putut s ne bgm i s-i jupuim pe nenorociii
tia ct ai clipi. Poate zece secunde de foc.
Tot trebuie s fim prevztori, i rspunse Chavez n oapt.
neles, aprob Vega. Numai aa prindem captul firului.
KNIFE, aici ase, spuse vocea lui Ramirez prin radio. Retragei-v spre punctul de ntlnire.
D-i drumul, te acopr, i spuse Chavez lui Vega.
Julio se ridic i i puse arma pe umr. Un clinchet metalic uor, dar iritant, se auzi centura cu
muniii, i zise Ding. Trebuia s in minte asta. nainte de a porni mai atept nemicat cteva
minute.
Locul de ntlnire era un copac deosebit de nalt, aproape de ru. La insistenele repetate ale lui
Olivero, oamenii i umplur din nou bidoanele. Unul dintre biei se zgriase pe fa cu o creang
mai joas, ceea ce necesita intervenia medicului, dar n rest plutonul era intact. Aveau s-i aeze
tabra la cinei sute de metri de aeroport, lsnd mereu doi oameni la un punct de observaie cel
pe care i-l alesese Chavez pentru sine. Ding lu prima gard, din nou mpreun cu Vega, urmnd
s fie nlocuii n zori de Guerra i un alt tip narmat cu un MP-5 cu amortizor. La postul de
comand urma s fie o mitralier SAW sau un soldat narmat cu un lansator de grenade, pentru
cazul n care opoziia ar fi devenit amenintoare. Dac avea s izbucneasc vreun schimb de

focuri, ideea era s i se pun capt ct mai repede posibil. Infanteritii nu prea dispuneau de tancuri
i artilerie grea, dar soldaii americani gndeau n funcie de puterea de foc, care, de fapt, fusese n
mare msur o invenie american n primul rnd.
Chavez era mirat de ct de uor putea cineva s intre n ritm. Cu o or nainte de zori, el i Vega
supravegheau pista de aterizare din micul lor ascunzi. Dintre cei doi oameni din echipa
permanent de siguran, doar unul se plimba. Cellalt sttea cu spatele rezemat de colib, fumnd
nc diverse chestii. Cel care se mica nu se ndeprta prea tare.
Ce se ntmpl, Ding? ntreb cpitanul.
V-am auzit venind, domnule, zise Chavez.
M-am mpiedicat. Scuze.
Chavez trecu repede n revist situaia. Ramirez i potrivi binoclul pe inamic pentru a verifica
starea lucrurilor.
Se pare c nu sunt deranjai de poliia local i de armat, observ cpitanul.
Cumprai? ntreb Vega.
Nu, n principal descurajai. Aa. c drogaii s-au limitat la vreo ase aeroporturi normale. Ca
sta. O s mai petrecem ceva vreme pe aici. Dac se ntmpl ceva
V vom chema imediat, domnule, promise Vega.
Ai vzut vreun arpe? ntreb Ramirez.
Nu, mulumesc lui Dumnezeu.
Dinii cpitanului strlucir n ntuneric. l btu pe Chavez pe umr i dispru napoi n tufiuri.
Care-i problema cu erpii? ntreb Vega.
Cpitanul Winters se simi dezamgit cnd vzu avionul Piper ateriznd. Era al doilea la rnd.
Aeronava mare din noaptea trecut nici nu mai fusese de gsit. Nu tia exact unde o duseser. Poate
c n marele cimitir din deert. nc o pasre mare cu elice ar fi trecut cu uurin neobservat. Pe
de alt parte, unul dintre aceste Piper putea fi vndut destul de uor.
Mitraliera de calibrul 50 arta chiar mai impresionant la nivelul ochilor, dei, o dat cu venirea
zorilor, reflectoarele i pierduser din putere. De data asta nu mai folosiser figura cu avionulspion. Totui, cei din Marin i trataser pe traficani la fel de dur ca de obicei i din nou aciunile
lor avuseser efectul ateptat. Ofierul CIA care conducea operaiunea fusese mai demult n DEA i
era un adept al diferitelor metode de interogare. Ambii piloi erau columbieni, numrul de
nmatriculare a avionului, dimpotriv. n ciuda brbiei afiate, trebuia doar s priveti o dat la
Nicodemus. S fii curajos n faa unui glon sau chiar a unui cine fioros era una. S fii brav n faa
unui mcelar era cu totul altceva. Dur mai puin de o or ca s fie pregtii i adui n faa
blndului judector al districtului federal.
Cte avioane n-au mai ajuns pn aici? ntreb sergentul artilerist Black n timp ce i
transportau.
Ce vrei s spui, sergent?
Am vzut avionul de vntoare, domnule. M-am gndit c le-a spus amrilor zburai
ncolo, altfel! i noi am fost chemai aici de mai multe ori dect au aprut avioane, nu? Vreau
s zic, domnule, c e logic, adic unii dintre tipi n-au ascultat ordinul, iar biatul care zbura pe
avionul de vntoare le-a artat partea cu altfel.
N-ai nevoie s tii asta, sergent Black, l puse la punct ofierul CIA.
E normal. Oricum, n-am probleme cu asta, domnule. n prima mea escapad n Vietnam am
vzut un pluton ntreg mcelrit pentru c unii dintre ei erau drogai. L-am prins pe unul vnznd
droguri la mine n pluton, prin 74-75, i aproape c l-am omort pe nenorocit n btaie. Era s i
intru n bucluc din cauza asta.
Ofierul CIA cltin din cap, ca i cum declaraia l-ar fi surprins. Nu-l surprinsese.
N-ai voie s tii, sergent, repet el.
neles, domnule.
Sergentul artilerist Black i strnse oamenii i porni spre elicopterul care atepta.
n timp ce privea plecarea celor din Marin, ofierul CIA se gndi c asta era problema

operaiunilor sub acoperire. Aveau nevoie de oameni buni, de ncredere, inteligeni, ca s pun pe
picioare operaiunea. Dar oamenii buni, de ncredere i inteligeni aveau cu toii creiere i
imaginaie. i nu era deloc greu pentru ei s-i dea seama despre ce era vorba. Dup ce se
ntmplase de suficient de multe ori asta, operaiunile sub acoperire tindeau s devin operaiuni
transparente. Ca i zorii care tocmai i fceau apariia. Atta doar c lumina nu era ntotdeauna un
lucru bun, nu-i aa?
Amiralul Cutter se ntlni cu directorii Moore i Jacobs pe holul aripii cu birouri i i duse direct
n Biroul Oval. La secretariat, agenii Connor i DAgustino care erau de serviciu i controlar
rapid, din obinuin. Neobinuit pentru Casa Alb era c intrar direct la Wrangler.
Bun ziua, domnule preedinte, spuser pe rnd toi trei.
Preedintele se ridic de la birou i se aez pe un scaun vechi de lng cmin. Preedintelui nu-i
plcea asta. Scaunul n care sttea acum nu era nici pe departe la fel de confortabil precum cel
proiectat special din spatele biroului, iar spatele ncepuse s-l doar, dar pn i preedinii trebuiau
s se poarte conform ateptrilor celorlali.
neleg c acesta ar fi trebuit s fie un raport asupra aciunii. Vrei s ncepi, Moore?
SHOWBOAT este n plin desfurare. Am avut un noroc chior, de fapt exact cnd echipa
noastr de supraveghere a ajuns pe poziii, un avion era pe punctul de a decola.
Moore mpri fiecruia cte un zmbet.
Totul a decurs exact conform planului. Cei doi traficani sunt pe minile federalilor. sta a
fost pur i simplu un noroc, bineneles. Nu ne putem atepta ca aa ceva s se ntmple prea des,
dar am pus mna pe nouzeci de kilograme de cocain, iar sta e un rezultat bun pentru o noapte de
munc. Toate cele patru echipe sunt n teren i pe poziii. Niciuna nu a fost descoperit.
Cum merge satelitul?
nc se mai calibreaz anumite pri. Desigur, e n principal o problem de computer. O s
mai dureze vreo sptmn pn s-l folosim pe RHYOLITE pentru lucrul pe care-l
planificaserm. Aa cum tii, acest element a intervenit n plan ceva mai trziu, iar n momentul de
fa, mergem cam dup ureche. Problema, dac o pot numi aa, este instalarea programelor de
computer, care va mai dura cteva zile.
Ce se ntmpl la Capitol Hill?
n dup-amiaza asta, rspunse judectorul Moore. Nu m atept s apar probleme.
Nu m atept la o opoziie prea mare acolo, Jim, aprob preedintele. M-am interesat i eu.
Emil, eti tcut n dimineaa asta.
Am mai discutat acest aspect al operaiunii, domnule preedinte. Nu am nicio recomandare
legal special, pentru c pe tema asta nu exist nicio lege. Constituia v d puteri plenipoteniare
de folosire a forei pentru protecia securitii naionale n momentul n care stabilii
dumneavoastr, desigur.
C securitatea naional este ameninat. Precedente legale exist nc din vremea mandatului
Jefferson. Implicaiile politice sunt cu totul altele, bineneles, dar sta nu mai e departamentul
meu. Oricum, Biroul a descoperit ceea ce pare s fie o operaiune major de splare de bani i
suntem gata s lum msurile necesare.
Ct de major? ntreb amiralul Cutter, enervnd pe preedinte, care voia s ntrebe i el
acelai lucru.
Am putut identifica un total de cinci sute optzeci i opt de milioane de dolari provenii din
droguri, mprii n douzeci i dou de bnci din Liechtenstein pn n California i investii ntrun numr de afaceri imobiliare, care se desfoar n ntregime pe teritoriul Statelor Unite. O
echip de-a noastr a lucrat nonstop toat sptmn la chestia asta.
Ct de mult? ntreb preedintele, reuind s o ia nainte de data asta.
Nu era singura persoan din camer care voia s aud iar acel numr.
Aproape ase sute de milioane, repet directorul FBI. Acum dou zile erau peste ase sute,
dar miercuri a fost transferat o sum mricic pare un transfer de rutin, dar stm cu ochii pe
conturile respective.
i ce avei de gnd s facei?

n seara asta vom avea documentaia complet asupra tuturor conturilor. ncepnd de mine,
ataaii ambasadelor noastre i diviziile din teritoriu vor aciona pentru nghearea conturilor i
Vor coopera europenii i elveienii? l ntrerupse Cutter.
Da, vor coopera. Povetile despre conturile inviolabile sunt simple legende, aa cum a aflat i
preedintele Marcos acum civa ani. Dac putem dovedi c banii provin din operaiuni criminale,
guvernul respectiv va nghea fondurile. n Elveia, de pild, banii sunt preluai de guvernul local
cantonul pentru nevoile lor. n afar de chestiunea moralitii, este o treab simpl de interese i
avem tratate care stipuleaz asta. Nu prea face ru economiei elveiene, de pild, s pstreze acei
bani, nu? Dac reuim, chestie la care am tot dreptul s m atept, pierderile totale nete ale
Cartelului se vor situa n jur de un miliard de dolari. Cifra asta este doar o estimare a noastr, care
include pierderea parteneriatelor n investiii i profiturile estimate din dobnzi. Pe de alt parte,
cinci-optzeci-i-opt este un numr palpabil. Am numit operaiunea asta TARPON. n ar legea este
cu totul de partea noastr i, la o privire mai atent, va fi extrem de greu pentru oricine s
deblocheze acele fonduri vreodat. n strintate chestiunile legale sunt mai neclare, dar cred c ne
putem atepta s aib propriile lor probleme cu drogurile i au un fel ceva mai cred c termenul
este pragmatic de a eluda chestiunile legale, ncheie Jacobs cu un zmbet. Presupun c dorii ca
procurorul general s fac anunul.
Se putea vedea lucirea din ochii preedintelui. Comunicatul de pres avea s fie dat publicitii
la Casa Alb. Bineneles c avea s lase Departamentul Justiiei s se ocupe de asta, dar treaba
avea s se fac la Casa Alb pentru ca ziaritii s prind adevratele implicaii. Bun dimineaa,
doamnelor i domnilor. Tocmai l-am informat pe preedinte c am repurtat o victorie major n
rzboiul nostru continuu mpotriva
Ct de tare o s-i doar chestia asta? ntreb preedintele.
Domnule, exact ct de muli bani au fost ntotdeauna pentru noi obiectul speculaiilor. Ceea
ce e cu adevrat interesant n legtur cu toat aceast schem este c operaiunea de splare a
banilor poate fi menit s legitimeze banii ce ajung napoi n Columbia. Este mai greu de neles,
dar se pare c acum Cartelul ncearc s gseasc o modalitate mai puin criminal prin care s
ptrund n propria lor economie naional. Din moment ce acest lucru nu este strict necesar din
punct de vedere economic, elul aparent al operaiunii pare s fie unul politic. Pentru a v rspunde
la ntrebare, pierderea i va deranja destul de tare, dar nu i va dezarma n niciun fel. Totui,
ramificaiile politice ar putea reprezenta un plus a crui for n-o putem nc evita.
Un miliard de dolari spuse preedintele. Asta chiar te face s ai ce s-i nchipui despre
columbieni, nu-i aa?
Nu cred c nu le va face plcere. Zvonurile despre micrile politice ale Cartelului sunt foarte
ngrijortoare pentru ei.
Nu suficient de ngrijortoare ca s ia msuri, observ Cutter.
Lui Jacobs nu-i plcu deloc remarca.
Domnule amiral, procurorul lor general mi este prieten. Cltorete lundu-i nite msuri de
siguran de dou ori mai mari dect ale preedintelui i are de suportat nite ameninri care i-ar
face pe cei mai muli oameni s sar n ascunzi ori de cte ori un motor d rateuri. Columbia
ncearc din rsputeri s menin democraia ntr-o regiune n care democraiile sunt cam rare
ceea ce, din punct de vedere istoric, se ntmpl s fie greeala noastr, n caz c ai uitat i v
ateptai s fac ce anume? S drme instituiile pe care le au, s fac ce a fcut Argentina?
Pentru Dumnezeu, Biroul i DEA mpreun nu au fora necesar s distrug toate reelele de
traficani pe care le tim, iar noi avem de o mie de ori mai multe resurse. Aa c ce dracu ateptai,
s devin din nou fascitii i s-i vneze pe drogai doar pentru c nou ne convine asta? Ne-am
ateptat la asta i am avut parte de asta de mai mult de o sut de ani, dar uite unde ne-a adus!
Clovnul sta ar trebui s fie expert n problemele Americii Latine, i continu Jacobs monologul
n gnd. Cine zice? Pun pariu c nu poate s conduc nici brci mai de Doamne-ajut!
Partea clar, i not judectorul Moore, este c lui Emil nu-i place toat aceast operaiune,
nu-i aa? Pe de alt parte, l trntise pe Cutter napoi n scaun. Dei mic, Jacobs avea o demnitate i
o autoritate moral msurate n megatone.
ncerci s ne spui ceva, Emil, zise linitit preedintele. Spune.

Punei capt ntregii operaiuni, ncepu directorul FBI. Oprii-o nainte de a ajunge prea
departe. Dai-mi mie forele de care am nevoie i pot obine chiar aici la noi, absolut legal, mai
mult dect realizm cu toate prostiile astea de operaiuni secrete. TARPON este dovada. Munc
poliieneasc sut la sut, i este cel mai mare succes pe care l-am avut vreodat.
Ceea ce s-a ntmplat doar pentru c o mic nav a Pazei de Coast a ieit puin din apele
teritoriale, adug judectorul Moore. Dac nava n-ar fi nclcat ea nsi legea, operaiunea ta ar fi
prut simpl piraterie i crim. Ai uitat s menionezi i partea asta, Emil.
Nu e prima oar cnd se ntmpl ceva de genul sta, Arthur, iar diferena e c n-a fost
plnuit de nimeni de la Washington.
Cpitanul la n-o s peasc nimic, nu-i aa? ntreb preedintele.
Nu, domnule. Ne-am ocupat deja de asta, l asigur Jacobs.
Bun. Aa s fie. Emil, i respect punctul de vedere, spuse preedintele, dar trebuie s
ncercm altceva. Nu pot s cer Congresului fonduri pentru dublarea FBI sau DEA. tii asta.
Nici n-ai ncercat, vru s zic Jacobs. n loc de asta, ddu din cap aprobator.
i credeam c am acordul tu asupra acestei operaiuni.
l avei, domnule preedinte.
Cum de m-am lsat trt n aa ceva? se ntreb Jacobs. Drumul sta, ca i multe altele, era
pavat cu bune intenii. Ceea ce fceau ei nu era chiar ilegal n aceeai msur n care sritul cu
parauta nu era chiar periculos atta vreme ct totul mergea conform planului.
i cnd te duci la Bogota?
Sptmn viitoare, domnule. Am trimis o scrisoare printr-un mesager ataatului nostru, iar
el o va nmna personal procurorului general. Vom avea securitatea asigurat la ntlnire.
Bine. Vreau s ai grij, Emil. Am nevoie de tine. Am nevoie n special de sfatul tu, zise
preedintele cu bunvoin. Chiar dac nu-l urmez ntotdeauna.
Preedintele trebuie s fie campion mondial la puterea de convingere, i spuse Moore, Doar o
parte din vin o avea i Emil Jacobs. Fcea parte din echip de cnd intrase n biroul procurorului
districtual din Chicago, cu treizeci de ani n urm.
Altceva?
L-am numit pe Jack Ryan n postul de director, zise Moore. James l-a recomandat i cred c
este pregtit.
Va fi pus s conduc SHOWBOAT? ntreb imediat Cutter.
Nu e chiar att de pregtit, nu-i aa, Arthur? i ddu cu prerea preedintele.
Nu, domnule, ai ordonat s pstrm operaiunea asta ntre noi.
Vreo schimbare n privina lui Greer?
Lucrurile nu stau bine, domnule preedinte, rspunse Moore.
Mare pcat. Trebuie s m duc la Bethesda sptmna viitoare ca s-mi iau tensiunea. Am s
trec s-i fac o vizit.
Ar fi foarte drgu din partea dumneavoastr, domnule.
Cu toii erau al dracului de sritori, observ Ryan. Se simea ca un intrus n biroul sta, dar
Nancy Cummings secretar a directorului cu mult dinainte de venirea lui Greer nu l trata ca
atare, iar oamenii de la paz care erau acum n subordinea lui i spuneau domnule, dei doi dintre
ei erau mai n vrst dect Jack. Vestea cu adevrat bun, i de care nu-i dduse seama pn cnd
nu-i spusese cineva, era c acum avea la dispoziie i un ofer. Substratul acestei chestiuni era c
oferul ndeplinea i misiunea de paznic i era nzestrat cu un Beretta model 92F automatic n tocul
de sub braul stng (ceva chiar mai impresionant se gsea n torpedo), dar pentru Ryan nu nsemna
dect c nu mai trebuia s conduc el cele cincizeci i opt de minute. De acum nainte avea s fie
unul dintre acei Oameni Importani care cltoreau pe bancheta din spate a mainilor rapide,
vorbind la un telefon mobil, citind documente importante sau, mai degrab, citind ziarul n drum
spre birou. Maina oficial avea s fie parcat n garajul subteran al CIA, ntr-un loc rezervat, lng
ascensorul care avea s-l duc direct la etajul apte fr s mai fie nevoie s treac prin controlul de
rutin de la poarta principal, control al dracului de neplcut. Avea s ia masa n restaurantul
rezervat directorilor, lambrisat cu mahon i echipat cu o argintrie elegant i discret.

i creterea de salariu era impresionant, sau ar fi fost, dac ar fi ajuns din urm suma ctigat
de soia lui, Cathy, din practica medical i din funcia de profesor la Johns Hopkins. Dar nu exista
nici mcar un salariu n guvern nici mcar cel al preedintelui care s egaleze ctigul unui
chirurg bun. Ryan mai avea i gradul echivalent al unui general cu trei stele sau al unui amiral,
chiar dac mai mult se prefcea dect era pregtit pentru un astfel de grad.
Prima lui ndeletnicire a zilei, dup ce nchise ua biroului, fu s deschid seiful directorului. Era
gol. Ryan memor combinaia, observnd din nou combinaia celuilalt director DDO scrijelit
pe aceeai bucat de hrtie. Biroul lui era echipat cu cel mai rvnit accesoriu din guvern: o baie
proprie, cu un televizor de nalt definiie, pe care putea urmri imagini transmise prin satelit fr
s trebuiasc s se duc n camera de vizionare din noua arip de nord a cldirii i cu un terminal
securizat de computer, prin intermediul cruia putea comunica cu alte birouri dac voia asta. Pe
tastatur era un strat de praf; Greer nu-l folosise aproape niciodat. Cel mai important ns, camera
era spaioas. Dac voia, putea s se ridice i s se plimbe. Funcia lui i oferea acces nelimitat la
director. Cnd directorul era plecat i chiar cnd era acolo Ryan putea suna la Casa Alb pentru
a stabili imediat o ntlnire cu preedintele. Trebuia s treac pe la eful de cabinet ocolindu-l pe
Cutter, dac era necesar , dar, dac Ryan ar fi spus Trebuie s-l ntlnesc pe preedinte chiar
acum!, ar fi intrat la preedinte pe loc. Desigur c trebuia s aib un motiv bine ntemeiat pentru a
face asta.
Jack se aez n scaunul cu sptar nalt, cu spatele la ferestrele din sticl, i i ddu seama c
ajunsese acolo. Era exact ct de departe se ateptase s ajung vreodat n ierarhia ageniei. Nici nu
mplinise patruzeci de ani. Fcuse avere ca agent de burs i averea cretea nc; avea nevoie de
salariul de la CIA la fel de mult cum avea nevoie de un al treilea pantof i luase doctoratul, i
scrisese crile, predase ceva istorie, i construise o carier nou i interesant i se strduise pn
ajunsese n vrf. Nici nu mplinise patruzeci de ani. i-ar fi adresat un zmbet linitit, satisfcut,
dac n scaunul sta, n biroul sta, n poziia asta, nu l-ar fi adus acel domn care zcea la Centrul
Medical Naval Bethesda, ntr-o agonie lung i dureroas.
Nu merit. Al dracului de sigur c nu merit una ca asta, i spuse Jack. i pierduse prinii
ntr-un accident de avion la Chicago i i aminti pierderea teribil, brusc, ocul care venise ca o
lovitur fulgertoare. Cel puin trecuse foarte repede. Atunci nu-i dduse seama, dar acum era
contient de asta. Ryan l vizita cu sfinenie pe amiralul Greer de trei ori pe sptmn i i vedea
corpul cum se usuc, cum se stinge ca tulpina unei plante pe moarte, i vedea liniile durerii care se
adnceau pe faa lui demn, pe msur ce brbatul lupta curajos ntr-o btlie pe care o tia
pierdut. Fusese scutit de trista experien a morii lente a prinilor lui, dar Greer i devenise un
nou tat, iar acum Ryan constata c i ndeplinea datoria de fiu fa de acest tat adoptiv. Acum
nelegea de ce soia lui alesese chirurgia oftalmologic. Era o munc dur, n care trebuia s fii
extrem de tehnic, n care o greeal putea nsemna orbirea, dar Cathy nu trebuia s priveasc
oameni n agonie. Ce putea fi mai tragic dect asta Ryan tia ns rspunsul. i vzuse fiica pe
marginea morii, salvat de noroc i de nite chirurgi extrem de pricepui.
De unde au atta curaj? se ntreb Jack. Una era s lupi mpotriva oamenilor, Ryan fcuse asta.
Dar s lupi mpotriva Morii nsi, tiind c n final trebuia s pierzi, totui luptnd, era altceva.
Asta era natura medicinei.
Isuse, eti un ticlos morbid n dimineaa asta.
Ce ar spune amiralul?
Ar zice s te apuci de blestemata aia de treab.
Scopul vieii era s lupi, s dai tot ce e mai bun n tine pentru a face lumea mai bun.
Bineneles, fu de acord Jack, CIA putea prea un loc extrem de ciudat n care s-i urmezi scopul,
nu ns i pentru Ryan, care fcuse acolo i cteva lucruri stranii, dar i cteva foarte folositoare.
i atrase atenia un miros. Se ntoarse i vzu c maina de cafea de pe msu era pornit. i
ddu seama c Nancy trebuia s o fi pornit. Cnile amiralului Greer nu mai erau, iar pe tava de
argint stteau cteva ceti normale cu inscripia CIA. Chiar atunci se auzi o btaie n u. Apru
capul lui Nancy.
edina ncepe peste dou minute, domnule doctor Ryan.
Mulumesc, doamn Cummings. Cine a fcut cafeaua? ntreb Jack.

Azi-diminea a sunat amiralul. A spus c vei avea nevoie de nite cafea n prima zi.
Aha. Am s-i mulumesc desear cnd trec pe la el.
Prea s se simt ceva mai bine astzi, spuse Nancy, plin de speran.
Sper s ai dreptate.
efii din departament i fcur apariia exact la timp. Ryan i turn nite cafea, le oferi i
vizitatorilor lui i n cteva minute trecu la lucru. Primul raport al dimineii era, ca de obicei, despre
Uniunea Sovietic, apoi veneau altele, corespunztoare intereselor CIA n lume. Jack participa de
ani ntregi la aceste edine de rutin, doar c acum era omul din capul mesei. tia cum trebuia s
fie condus edina i nu schimb nimic. Afacerile erau afaceri. Nici amiralul n-ar fi acionat altfel.
Lucrrile, avnd aprobarea preedintelui, se desfurau inteligent Comunicaiile la mare distan
erau asigurate, ca de obicei, de Agenia Naional de Securitate, i doar diferenele orare fceau
lucrurile ceva mai incomode. Ataailor de la mai multe ambasade europene le fusese trimis un
mesaj de atenionare, iar la momentul stabilit, mai nti la Berna, teleimprimatoarele legate la
canale codificate de satelit ncepur s produc hrtii. n camerele de comunicaii de la toate
ambasadele, tehnicienii observar c erau folosite cele mai sigure canale de transmisie pe care le
aveau la dispoziie. Prima dintre transmisii i pregtea pe tehnicieni, stipulnd folosirea unuia dintre
cifrurile de unic folosin pe care trebuiau s-l ocat din seiful de coduri.
Pentru transmisii extrem de sensibile de pild, de genul celor care nsoeau informarea cu
privire la nceperea unui rzboi mainile de cifrat convenionale pur i simplu nu erau suficient de
sigure. De asta se ocupase reeaua de spioni Walker-Whitworth. Ieirea la lumin a afacerii i
forase pe americani s-i schimbe rapid i radical politica de codificare. Fiecare ambasad avea un
seif de fapt, un seif aflat n interiorul unui alt seif mai mare care coninea un numr de casete
audio la prima vedere normale. Fiecare caset se afla ntr-o cutie de plastic transparent a crei
culoare reprezenta un cod. Fiecare caset purta dou numere. Primul numr n cazul acesta, 342
era numrul primar de nregistrare al casetei. Cellalt la ambasada din Berna era 68 desemna
caseta propriu-zis din seria 342. Dac oriunde n lume cutia vreunei casete era spart, zgriat sau
ndoit, toate casetele din seria respectiv erau imediat arse, presupunndu-se c acea caset ar fi
fost compromis.
n cazul de fa, tehnicianul scoase caseta din cutie, i citi numrul i i-o nmn supervizorului
pentru verificare:
Am citit numrul trei-patru-doi.
Corect, confirm supervizorul. Trei-patru-doi.
Deschid caseta, spuse tehnicianul, cltinnd din cap datorit solemnitii absurde a
evenimentului.
Cutia fii aruncat n coul de plastic dreptunghiular de lng birou, iar tehnicianul introduse
caseta ntr-un casetofon aparent normal, dar scump, care era legat printr-un cablu de un alt
teleimprimator situat doi metri mai ncolo.
Tehnicianul i potrivi telexul original pe suportul de la propriul lui teleimprimator i ncepu s
lucreze.
Mesajul, deja codificat pe caseta 342 la cartierul general al ANS din Fort Meade, Maryland,
fusese cifrat din nou n vederea transmisiei prin satelit pe cea mai sigur main de codificat aflat
n folosina Departamentului de Stat, numit STRIPE, dar, chiar i dac cineva ar fi posedat codul
STRIPE, tot ce ar fi obinut ar fi fost un mesaj de genul DEERMO WERAC KEWJRT i aa mai
departe, din cauza dublei codificri realizate de sistemul cu caset. Asta ar fi nfuriat cu siguran
pe oricine ar fi crezut c sprsese sistemul american de codificare. n mod cert l supra pe
tehnician, care trebuia s se concentreze extrem de tare pentru a dactilografia chestii ca DEERMO
WERAC KEWJRT n loc de cuvinte normale, care s aib sens cel puin.
Fiecare liter trecu prin casetofon, care o transform ntr-un numr de la 1 (A) la 26 (Z), pe care
l adug numrului deja existent pe caset. Aa nct dac 1(A) din textul original corespundea cu
1(A) pe caset, 1 era adunat cu 1, rezultnd 2 (B) pe mesajul cifrat. Cifrele de pe caset erau
absolut aleatorii, fiind generate de un computer din Fort Meade i pornind de la zgomotul radio
atmosferic. Era un sistem de codificare absolut indescifrabil, cunoscut de tehnicieni drept codul de

unic folosin. Prin definiie, era imposibil s prevezi sau s controlezi comportamentul aleatoriu.
Atta vreme ct casetele erau intacte, nimeni nu putea sparge acest cod. Singurul motiv pentru care
acest sistem, numit TAPDANCE, nu era folosit pentru orice comunicaii era dificultatea de a face,
a trimite, a pzi i a inventaria miile de casete de care ar fi fost nevoie, dar acest lucru urma s se
schimbe atunci cnd casetele aveau s fie nlocuite de compact-discuri. Profesia de sprgtor de
coduri exist din timpurile elisabetane, iar aceast minune tehnic amenina s o transforme ntr-un
lucru la fel de inutil ca o rigl de calcul.
Tehnicianul continu s apese pe taste, ncercnd s se concentreze n timp ce murmura ceva
despre ora trzie. Ar fi trebuit s termine serviciul la ase i se gndea cu plcere la cina ntr-un loc
mic i drgu aflat la cteva sute de metri de ambasad. Bineneles c nu putea vedea mesajul
descifrat care ieea pe teleimprimator la trei metri mai ncolo, dar adevrul era c nu-i psa absolut
deloc. Fcea lucruri de genul sta de nou ani i singurul motiv pentru care nu renuna le ele era dat
de oportunitile de cltorie. Berna era cel de-al treilea post n strintate. Nu era la fel de
distractiv cum fusese Bangkok, dar era cu mult mai interesant dect cartierul copilriei lui din
Ithaca, New York.
Mesajul avea aptesprezece mii de caractere, ceea ce nsemna probabil n jur de dou mii cinci
sute de cuvinte, i zise tehnicianul. Dactilografie totul ct de repede putu.
n regul? ntreb el cnd fu gata.
Ultimul cuvnt fusese ERYTPESM.
Mda, rspunse ataatul.
Excelent.
Tehnicianul lu mesajul teleimprimat pe care tocmai l dactilografiase i l introduse n toctorul
de hrtie din camera de codificare. De acolo iei sub form de past. Apoi scoase caseta din
casetofon i, dup ce primi aprobarea supervizorului, merse pn n colul camerei. Aici, atrnnd
de un cablu fixat n perete de fapt, un fir spiralat precum cel de telefon se afla un magnet mare
n form de potcoav. Lu magnetul i l plimb ncoace i ncolo pe deasupra casetei pentru a
distruge informaia codificat i nregistrat magnetic. Apoi caseta ajunse n coul pentru ardere. La
miezul nopii, unul dintre soldaii din Marin, supravegheat de altcineva, avea s care coul pn la
crematoriul ambasadei, unde amndoi urmau s se uite cum hrograia i alte, gunoaie importante
strnse n cursul zilei aveau s se mistuiasc sub flacra ntreinut de gazul natural. Domnul
Bernardi termin de citit mesajul i i ridic privirea.
A vrea ca i secretara mea s dactilografieze att de repede, Charlie. Am gsit dou doar
dou! greeli. mi pare ru c te-am inut pn att de trziu.
Ataatul ntinse o hrtie de cinci franci.
Fac cinste cu cteva beri.
Mulumesc, domnule Bernardi.
Chuck Bernardi era un ofier superior n FBI, gradul su fiind echivalent n armata Statelor
Unite, n care fusese demult ofier de infanterie, cu cel de general de brigad. Mai avea de stat
acolo dou luni, dup care urma s se ntoarc acas la cartierul general al FBI i poate s
primeasc un post de agent special la comanda unei echipe operative de mrime medie. Se
specializase n directoratul CO Crim Organizat al biroului, ceea ce explica i detaarea lui n
Elveia. Chuck Bernardi era expert n descoperirea banilor Mafiei, dintre care o mare parte trecea
prin sistemul bancar elveian. Pe jumtate poliist i pe jumtate diplomat, poziia lui l adusese n
contact cu efii poliiei elveiene, cu care avea relaii de lucru apropiate i prietenoase. Poliitii din
partea locului erau inteligeni, profesioniti i al naibii de eficieni, i zise el. O btrnic micu se
putea plimba pe strzile din Berna cu o plas plin de bancnote, simindu-se n perfect siguran.
i, rse el n sinea lui n timp ce se ndrepta ctre birou, unele dintre ele probabil c asta i fceau.
Ajuns n birou, Bernardi i aprinse veioza i se ntinse dup o igar. nc nu scuturase scrumul
pentru prima oar cnd se ls pe spate n scaun i i ainti privirile n tavan.
Nenorocitul!
Ridic receptorul i l sun pe cel mai important poliist pe care l cunotea.
Sunt Chuck Bernardi. A putea vorbi cu doctorul Lang, v rog? Mulumesc Bun, Karl,
sunt Chuck. Trebuie s te vdimediat, dac se poate e destul de important, Karl, pe cuvnt

La tine n birou ar fi mai bine Nu la telefon, Karl, nu te supra Bine, mulumesc, prietene.
Merit, crede-m. Ajung ntr-un sfert de or.
nchise telefonul. Apoi merse pn la copiatorul Xerox al biroului i fcu o copie a
documentului, scriind c el fusese cel care folosise maina i cte pagini copiase. nainte de a pleca,
puse originalul n seiful lui personal i i ndes copia n buzunarul hainei. Karl poate c se
suprase din cauz c pierdea cina, i zise el, dar nu n fiecare zi i mbogete cineva economia
naional cu o sum de ordinul a dou sute de milioane de dolari. Elveienii aveau s nghee
conturile. Asta nsemna c ase dintre bncile lor aveau s intre, prin lege, n posesia dobnzilor
i poate i n posesia sumelor n sine, pentru c identitatea guvernului care ar fi fost ndreptit s
primeasc fondurile putea s nu fie niciodat clar, forndu-i pe elveieni s pstreze sumele
care n final aveau s ajung la administraiile cantoanelor. Iar oamenii se ntrebau de ce era Elveia
o rioar att de bogat, linitit i fermectoare. Nu numai de la schi i de la ciocolat.
ntr-o or, vestea ajunsese la ase ambasade i, pe msur ce soarele strbtea cerul, agenii
speciali ai FBI vizitar birourile mai multor bnci comerciale americane. Ei nmnar codurile de
identificare sau numele mai multor conturi, ale cror fonduri considerabile urmau s fie imediat
ngheate printr-o simpl parol pe calculator. Peste tot lucrurile se desfurar n linite. Nimeni
nu trebuia s afle, iar importana pstrrii secretului fu transmis n America i n strintate
preedinilor de banc, cooperani sub toate aspectele, de ctre nali funcionari oficiali ai
guvernului, n termeni extrem de categorici. (De fapt nu erau banii lor, nu-i aa?) n aproape toate
cazurile, aflar poliitii, conturile nu aveau o activitate foarte intens, numrnd n medie dou sau
trei tranzacii pe lun; ntotdeauna sume mari, bineneles. Aveau s fie acceptate depunerile, iar un
funcionar guvernamental belgian suger s fie permise transferurile dintre un cont blocat i un
altul, dac FBI mai deinea i codurile altor asemenea conturi n interiorul unei singure ri,
desigur, sublinie belgianul pentru a evita alertarea proprietarilor conturilor. Oricum, spuse el,
drogurile erau inamicul comun al tuturor oamenilor civilizai i n mod cert al ofierilor de poliie.
Sugestia fu imediat aprobat de directorul Jacobs, cu concursul procurorului general. Chiar i
olandezii susinur cererea american, n ciuda faptului c nsui guvernul olandez vindea droguri
n unele magazine celor mai bogai dintre tineri. Una peste alta, era un caz clar de capitalism n
aciune. n zon erau bani murdari, bani care nu fuseser ctigai pe merit, iar guvernelor nu le
plceau astfel de bani. De aceea i i confiscau pentru a-i folosi dup propriile nevoi. Bncile fur
obligate s pstreze un secret la fel de strict i de sacru precum cel cu care i protejau identitatea
depuntorilor.
Totul fusese terminat pn l sfritul orelor de program de vineri. Reelele de computere ale
bncilor rmaser n funciune. Oamenii legii aveau acum la dispoziie dou zile pline n plus
pentru a examina n amnunt tranzaciile monetare. Dac ar mai fi gsit i ali bani aflai n legtur
cu conturile deja ngheate, acele fonduri ar fi fost ngheate la rndul lor i, n cazul bncilor
europene, confiscate. Prima lovitur n privina asta fu dat la Luxemburg. Dei bncile elveiene
erau renumite n lume pentru confidenialitatea lor, singura diferen real ntre securitatea
operaiunilor lor i cea a operaiunilor bncilor din cele mai multe ri europene era faptul c
Belgia, de pild, nu era nconjurat de Alpi i c Elveia nu fusese cotropit de armate strine att
de recent precum vecinii ei europeni. n afar de asta, integritatea bncilor era identic, i, n mod
legitim, bancherii non-elveieni urau Alpii pentru c le ofereau confrailor lor elveieni un astfel de
avantaj accidental n afaceri. Dar n acest caz, cooperarea fusese cuvntul de ordine. Pn duminic
seara fuseser identificate alte ase noi conturi murdare, i alte o sut treizeci i cinci de milioane
de dolari fur blocate computerizat.
La Washington, directorul Jacobs, directorul-adjunct Murray i specialitii de la brigada crim
organizat i de la Departamentul Justiiei ieir din birouri pentru a lua o cin binemeritat la
restaurantul Jockey Club. Sub paza oamenilor din garda directorului, cei zece brbai i oferir o
cin superb pe cheltuiala guvernului. Un reporter sau un lupttor pentru cauza comun poate c ar
fi obiectat, dar cina era cu adevrat meritat. Operaiunea TARPON era cel mai mare succes din
rzboiul contra drogurilor. Avea s fie dat publicitii, czur ei de acord, nainte de sfritul
sptmnii.

Domnilor, spuse Dan Murray, ridicndu-se cu al nu-i mai amintea al ctelea pahar de
Chablis. Pentru Paza de Coast a Statelor Unite!
Cu toii se ridicar ntr-un cor de rsete care i deranjau pe ceilali clieni din restaurant.
Paza de Coast a Statelor Unite!
Ce pcat, observ unul dintre avocaii Departamentului Justiiei, c nu tiau cuvintele de la
Semper Paratus.
Petrecerea se sparse pe la ora zece. Oamenii nsrcinai cu paza directorului schimbar priviri.
Emil exagerase cu butura, iar a doua zi diminea avea s fie un ursule mahmur i morocnos
cu toate c avea s le cear tuturor scuze nainte de prnz.
Vineri dup-mas zburm la Bogota, le spuse el n intimitatea mainii lui oficiale, un
Oldsmobile. Facei-v planurile, dar nu informai aviaia pn miercuri. Nu vreau scurgeri de
informaii aici.
Da, domnule, rspunse eful pazei.
Nici el nu atepta cu plcere escapada. n special acum. Drogaii aveau s fie furioi, dar vizita
avea s-i ia prin surprindere. La tiri urma s se spun c Jacobs rmnea n D.C. pentru a lucra, iar
ei nu s-ar atepta s apar n Columbia. Chiar i aa, msurile de securitate aveau s fie ample. El i
agenii lui urmau s-i petreac ceva mai mult timp cu poligonul propriu de tir din Cldirea
Hoover, exersndu-i ndemnarea n mnuirea pistoalelor automate i a putilor-mitralier. Nu
puteau s accepte s i se ntmple ceva lui Emil.
Moira afl mari diminea. Pn atunci auzise i ea, bineneles, de TARPON. tia c era o
cltorie care trebuia s fie secret, i nu avea nicio ndoial c urma s fie periculoas. Nu avea si spun lui Juan nainte de joi sear. Trebuia, totui, s fie prevztoare. i petrecu restul
sptmnii ntrebndu-se ce fel de loc special avea el n Munii Blue Ridge.
Nu mai conta faptul c uniformele erau kaki n loc s fie pictate n culori de camuflaj. Cu petele
de transpiraie i cele de noroi, membrii plutonului ajunseser s aib exact aceeai culoare ca i
pmntul pe care se ascundeau. Se splaser cu toii o dat n prul din care i luau apa, dar
nimeni nu folosise spun de teama ca nu cumva spuma sau mirosul s alerteze pe cineva din josul
apei. n condiiile date, splatul fr spun era chiar mai ru dect srutatul propriei surori. Totui,
i rcorise, iar pentru Chavez reprezenta una dintre cele mai plcute amintiri. Se simise confortabil
pentru ct s fi fost? zece minute glorioase. Dup alte zece minute transpirase din nou. Clima
era crunt, cu temperaturi care atingeau patruzeci de grade ntr-o dup-amiaz noroas. Dac asta
era o jungl blestemat, se ntreb Chavez, atunci de ce dracu nu ploua? Partea bun era c nu
trebuiau s se deplaseze cine tie ct. Cele dou gunoaie care pzeau aeroportul i petreceau cea
mai mare parte a timpului dormind, fumnd probabil marijuana, i zise Chavez i n general
tind frunz la cini. l uimiser o dat, cnd trseser n cutii de conserve aezate pe pist. Asta ar
fi putut deveni periculos, dac direcia focului n-ar fi ocolit punctul de observaie, iar Chavez
folosise prilejul pentru a evalua priceperea dumanilor n ale armelor. La dracu, i spuse el brusc
lui Vega. Acum se pregteau din nou de asta. i puseser trei cutii de conserve de fasole din cele
mari cam la o sut de metri de caban i trgeau ncontinuu, innd putile la old precum actorii.
Isuse, ce idioi, rosti el, privind prin binoclu.
Las-m s vd i eu.
Vega ajunse s priveasc exact n momentul n care unul dintre ei nimeri o cutie din a treia
ncercare.
La dracu, a putea nimeri tmpeniile alea de aici
Point, aici Six, ce mama dracului se ntmpl? se auzi n radio cteva clipe mai trziu. Vega
rspunse.
Six, aici Point. Prietenii notri se joac iar de-a guritu. Linia lor de foc este departe de noi,
domnule. Dau guri n nite cutii de conserve. Trag ca dracu, domnule cpitan.
Vin la voi.
neles.
Ding aez radioul jos.

Vine cpitanul. Cred c zgomotul l-a enervat.


Da tiu c i face griji, remarc Vega.
De-aia sunt pltii ofierii, nu?
Ramirez apru trei minute mai trziu. Chavez se ntinse s-i ofere binoclul, dar cpitanul i-l
adusese pe al lui de data asta. Se ntinse pe jos i ncepu s priveasc exact la timp ca s vad
zburnd a doua cutie de conserve.
Aha.
Dou cutii, dou ncrctoare pline, explic Chavez. Le place s danseze. Presupun c
muniia e ieftin prin locurile astea.
Ambii paznici continuau s fumeze. Cpitanul i sergentul i privir cum glumeau i rdeau n
timp ce trgeau. Probabil c sunt la fel de plictisii ca i noi, i zise Ramirez. Dup primul avion nu
mai fusese deloc activitate aici la RENO, iar soldaii urau plictiseala chiar mai mult dect cetenii
obinuii. Unul dintre ei era greu s-i deosebeasc pentru c erau aproximativ la fel de mari i
purtau acelai fel de haine introduse un alt ncrctor n automatul lui AK-47 i trase o salv de
zece focuri. Micile movile de praf strnite merser pn la cutia rmas, dar n-o atinser.
Nu tiam c o s fie aa de uor, domnule, remarc Vega din spatele nltorului mitralierei
lui. Ce aduntur de ratai!
Dac gndeti aa, Oso ai s te transformi ntr-un ratat tu nsui, zise Ramirez pe un ton
serios.
tiu asta, domnule cpitan, dar nu m pot opri s vd ceea ce vd.
Ramirez i ndulci reproul cu un zmbet.
Presupun c ai dreptate.
n sfrit, se duse i ultima cutie. Trseser n medie treizeci de cartue pentru o int. Apoi
paznicii ncepur s mping cutiile pe pist cu evile putilor.
tii, zise Vega dup cteva clipe, nu i-am vzut curindu-i armele nc.
Pentru membrii plutonului, curirea armelor era o treab la fel de obinuit ca rugciunile de
sear i de diminea pentru preoi.
AK-urile rezist la multe. De asta sunt bune, i instrui Ramirez.
Da, domnule.
n final se plictisir i paznicii. Unul dintre ei recuper cutiile. n timp ce fcea asta apru un
camion. Chavez fu surprins s constate c nu-i prevzuse defel venirea. Vntul era puternic, dar
chiar i aa, nu-i trecuse prin cap c n-avea s aib la dispoziie cel puin un minut sau dou de
avertizare. Asta trebuia reinut, n camion erau trei oameni, dintre care unul n spate. oferul cobor
i se ndrept spre cei doi paznici. Dup o secund art spre pmnt i url l puteau auzi de la
cinci sute de metri distan, chiar dac nu putuser auzi camionul, ceea ce prea ntr-adevr bizar.
Despre ce e vorba? ntreb Vega.
Cpitanul Ramirez rse ncet.
DOS. E furios din cauza DOS.
Ha? ntreb Vega.
Distrugere datorit Obiectelor Strine. Dac tragi unul dintre tuburile alea de cartue ntr-un
motor de avion, l face zob. Mda uite, i strng tuburile.
Chavez i ntoarse binoclul ctre camion.
Vd nite cutii acolo, domnule. Poate c avem un transport n seara asta. Cum se face c nu
sunt butoaie de combustibil?
Aa, da! Domnule cpitan, ultima oar cnd eram aici n-au alimentat avionul, nu-i aa?
Avionul pleac de pe aeroport normal la treizeci de kilometri de aici, explic Ramirez. Poate
c n-au nevoie s termine Pare totui ciudat.
Poate c au butoaie de combustibil n colib? se ntreb Vega.
Cpitanul Ramirez se ncrunt. Ar fi vrut s trimit doi oameni mai aproape ca s verifice
terenul, dar ordinele nu-i permiteau asta. Singura recunoatere pe care trebuiau s-o fac era pentru a
verifica dac aeroportul mai avea i alte trupe de paz. Nu se apropiaser niciodat la mai puin de
patru sute de metri de zona descoperit, i atunci supraveghindu-i ndeaproape pe cei doi paznici.
Ordinele lui operaionale erau s nu-i asume nici cel mai mic risc de a lua contact cu inamicul.

Deci, nu aveau voie s patruleze, chiar dac acest lucru le-ar fi dat mai multe informaii despre
inamic le-ar fi dat informaii de care era posibil s fi avut nevoie. Era pur i simplu tiin
militar, i zise el, i ordinul de a nu o face era un ordin stupid, deoarece presupunea la fel de
multe sau chiar mai multe riscuri dect avea pretenia c evit, dar ordinele rmneau ordine.
Oricine le-ar fi dat nu cunotea prea multe despre tiina militar. Era primul contact al lui Ramirez
cu acest fenomen, din moment ce nici el nu era suficient de btrn ca s-i aminteasc de Vietnam.
Or s stea acolo afar toat ziua, zise Chavez.
Prea c oferul camionului i pusese s-i numere tuburile, i niciodat nu se puteau gsi toate
nenorocitele alea de resturi. Vega se uit la ceas.
Apune peste dou ore. Vrea cineva s parieze c o s avem afaceri disear? Pun o sut de
pesos c o s apar un avion nainte de ora douzeci i dou.
Niciun pariu, zise Ramirez. Tipul la nalt de lng camion tocmai a deschis o cutie cu
artificii.
Cpitanul plec. Trebuia s fac o transmisie radio.
La Corezal fuseser dou zile linitite. Clark tocmai se ntorsese de la un prnz ntrziat la
Clubul Ofierilor Fort Amador curios, eful armatei panameze avea biroul n aceeai cldire; i
mai curios, deoarece pentru moment el nu era foarte popular printre militarii americani. Obiceiurile
locale erau bune, i zise el. n special cele referitoare la dormitul n timpul celei mai fierbini
perioade a zilei. Aerul rece din main aerul condiionat era menit s protejeze echipamentele
electronice, n special mpotriva umiditii excesive de acolo i provoc ocul de care avea nevoie
pentru a se trezi.
Echipa KNIFE punctase n prima sear cu un singur avion. Dou dintre celelalte echipe
nscriseser i ele puncte, dar unul dintre avioane reuise s ajung la destinaie fiindc
interceptorului F-15 i se stricase radarul la zece minute dup decolare, spre mhnirea tuturor. Dar
asta era o problem la care te puteai atepta atunci cnd era n derulare o operaiune de un
asemenea fel. Dou din trei nu era ru deloc, mai ales dac luai n considerare i care fuseser
ansele cu doar o lun nainte, pe vremea cnd bieii de la vam erau norocoi dac nhau un
singur avion ntr-o lun. Mai mult ns, una dintre echipe nu observase nimic. Aeroportul lor prea
complet inactiv, n contradicie cu informaiile spionajului care artau foarte promitor cu doar o
sptmn nainte. sta era un alt pericol al operaiunilor n teren.
VARIABLE, aici KNIFE, terminat spuse difuzorul fr vreun avertisment prealabil.
KNIFE, aici e VARIABLE. Te auzim clar i tare. Suntem pe recepie, terminat.
Avem activitate la RENO. Posibil transport n seara asta. V vom ine la curent. Terminat.
neles, recepionat. Vom fi aici. ncheiat.
Unul dintre bieii de la operaiuni ridic receptorul unui alt canal radio.
EAGLES NEST, aici VARIABLE Fii gata. neles. V vom ine la curent ncheiat.
Puse jos receptorul i se ntoarse.
i vor trezi per toi. Interceptorul este gata. Se pare c radarul a avut nevoie de nite piese noi.
Acum funcioneaz, iar Forele Aeriene i prezint scuzele.
Era i cazul s-o fac, mormi cellalt biat de la operaiuni.
Biei, voi v gndii vreodat c o operaiune poate s mearg i prea bine? ntreb Clark de
la locul lui din col.
Cel mai btrn dintre cei doi vru s spun ceva urt, dar se abinu, remarc Clark.
Trebuie s tie c se ntmpl ceva ciudat. Nu vrem s apar prea evident, i explic Clark
celuilalt.
Apoi se ls pe spate i nchise ochii. Putea foarte bine s mai prind o bucat din acea siest, i
spuse el. Putea s fie o noapte lung.
Lui Chavez i se mplini dorina imediat dup asfinit ncepu s plou uor, iar norii care se
adunau dinspre vest promiteau averse i mai mari. Echipa aeroportului i repartiz artificiile ceva
mai multe dect ultima oar, remarc el i curnd dup aceea sosi i avionul.
Ploaia fcea observaia dificil. Lui Chavez i se pru c, din colib, cineva trsese un furtun de

combustibil. Poate c nuntru erau cteva bidoane cu carburant, poate i o pomp de mn, dar
posibilitile lui de observaie la aproape ase sute de metri variau o dat cu ploaia. Se mai ntmpl
ceva. Camionul porni pe mijlocul pistei i oferul mai aprinse nc cel puin zece focuri pentru a
marca linia median. Avionul decol la douzeci de minute dup ce aterizase, iar Ramirez vorbea
deja prin radio pe canalul de satelit.
Ai luat numrul de pe coad? ntreb Variable.
Nu, rspunse cpitanul. Acum plou destul de ru. Vizibilitatea e o porcrie. Dar a decolat la
douzeci cincizeci i unu Lima, ndreptndu-se ctre nord-nord-vest.
neles, am recepionat ncheiat.
Lui Ramirez nu-i plcea efectul pe care l-ar fi putut avea vizibilitatea redus asupra echipei lui.
Lu ali doi soldai i ntri paza la punctul de comand, dar ar fi putut la fel de bine s nu se
deranjeze. Paznicii nu se mai obosir de data asta s sting focurile, lsnd ploaia s ude totul.
Camionul plec la scurt vreme dup decolarea avionului, iar cei doi paznici de pist pedepsii se
retraser n colib pentru a se usca. Cu totul, se gndi el, misiunea nu putea deveni mult mai uoar
de att.
i Bronco era plictisit. Nu c nu i-ar fi plcut ceea ce fcea, dar nu prea era cu adevrat nicio
provocare n lucrul sta. i n plus se nepenise la patru victime, i mai avea nevoie doar de una
pentru a deveni un as. Pilotul de vntoare era sigur c i-ar fi ndeplinit misiunea mai bine dac ar
fi luat prizonierii vii dar la dracu, s-i omori pe nenorociii ia era mulumitor, chiar dac nu
era cine tie ce provocare. Zbura pe un avion proiectat s se msoare cu cele mai bune aparate
ruseti de vntoare. S interceptezi un Twin Beech era cam la fel de greu ca o plimbare pn la
Clubul O pentru cteva beri. Poate n seara asta s ncerce ceva diferit, dar ce?
Asta i ddu ceva la care s se gndeasc, n timp ce se nvrtea la nord de Canalul Yucatan,
exact n spatele avionului E-2C, i bineneles n afara culoarelor normale de zbor. Transmisia cu
privire la contact veni aproape exact la momentul potrivit ntoarse spre sud pentru interceptare,
ceea ce i lu cu puin peste zece minute.
Ahoe, i spuse el lui Hawkeye. Sunt cu ochii pe int.
Iar un bimotor, deci un alt traficant de cocain. Cpitanul Winters era nc furios pentru noaptea
trecut. Cineva uitase s verifice programarea pentru ntreinere la avionul lui i bineneles c
drcia se defectase exact la momentul la care productorul spusese c se va defecta, adic dup
cinci sute trei ore. Incredibil ct de bine puteau estima. Incredibil c un interceptor de zeci de
milioane de dolari rmsese cu burta n sus din cauza unei drcii de cinci dolari, a unei diode, a
unui cip sau a orice Dumnezeu ar fi fost. Costase cinci dolari. tia asta pentru c i-o spusese
sergentul.
Ei bine, iat-l. Arta ca un Beech King Air. Zbura fr lumini, cu mult mai jos dect cea mai
economic altitudine de zbor a lui.
Bine, i zise Bronco, ncetinindu-i avionul, dup care aprinse luminile i fcu prima transmisie
radio.
Era n mod sigur ceva legat de droguri. Fcu acelai lucru idiot pe care l fceau toi, reduse
puterea, scoase flapsurile i cobor ct de mult putu. Winters nu trecuse niciodat de nivelul patru
la Donkey Kong, dar s dobori un avion adevrat n condiiile astea era cu mult mai uor i nici
mcar nu trebuia s introduci douzeci i cinci de ceni el era ns plictisit n regul, hai s
ncercm altceva.
Ls avionul s coboare, meninndu-i altitudinea i viteza pentru a-l depi cu mult. Verific
dac avea toate luminile stinse, apoi angaj avionul Eagle ntr-un viraj strns ctre stnga. Asta i
aduse inta pe radar i i permise s identifice avionul King Air pe senzorii cu unde infraroii, care
erau legai la un videocasetofon n acelai mod n care erau legate i armele avionului.
Crezi c m-ai dus de nas, nu-i aa?
Acum partea distractiv. Noaptea era cu adevrat ntunecat. Fr stele, fr lun, cu un plafon
solid de nori la zece sau unsprezece mii de metri. Eagle era vopsit ntr-o nuan bleu-gri care se
presupunea c se confunda cu cerul i care noaptea era i mai greu de observat dect negrul mai.
Era invizibil. tia c echipajul din Beech l cuta peste tot. Peste tot, numai n fa nu.

Zburau la cincisprezece metri i cpitanul Winters vzu pe ecran cum coada lor azvrlea spum
din coama valurilor sub doi metri nlime, i zise el la ceva mai mult de o mil distan. Se
ndrept direct spre ei la treizeci de metri nlime i cinci sute de noduri. Cnd ajunse exact la o
mil distan, i aprinse din nou luminile.
Era att de previzibil. Pilotul avionului Beech vzu luminile strlucitoare care se apropiau,
aparent exact n fa, i fcu instinctiv ceea ce ar fi fcut orice pilot. Vir strns dreapta i cobor
exact cincisprezece metri plonjnd spectaculos n mare. Probabil c nici nu avusese timp s-i
dea seama unde greise, i zise Bronco, apoi izbucni ntr-un rs sonor.

13. Un weekend nsngerat


Nu era prea corect s-l fac s atepte, nu? i zise Moira, conducnd maina ctre cas n dupamiaza zilei de miercuri. Dar dac nu putea veni? Dac trebuia s fie anunat din timp? Dac avea
ceva important de fcut la sfritul sptmnii? Dac nu reuea s ajung la ntlnire?
Trebuia s-i telefoneze.
Doamna Wolf vr mna n poeta de pe scaunul din dreapta, cutnd hrtia cu antetul hotelului.
Era tot acolo, n buzunraul nchis cu fermoar, iar numele scrise pe ea preau s-i ard degetele.
Trebuia s-l sune.
Tocmai n aceast dup-amiaz se crease i un blocaj de circulaie. Cuiva i explodase cauciucul
pe 14th Street Bridge. Simi cum i transpirau palmele la volan. Dar dac el nu reuea s vin?
i copiii? Erau destul de mari ca s-i poarte singuri de grij. Aceasta era partea cea mai simpl
a problemei. Dar cum s le explice c mama lor pleca n weekend ca s cum spuneau ei? S se
reguleze. Mama lor. Oare cum vor reaciona? Nu-i trecuse prin minte c ngrozitorul ei secret
ncetase s mai fie o tain cel puin pentru copii, pentru colegii de serviciu i pentru ef. Ar fi fost
ocat s afle c acetia nu ateptau dect ca ea s se lase regulat.
Moira Wolf ratase revoluia sexual cu numai un an sau doi. i pstrase virginitatea temtoare,
pasionat, nfricoat i plin de speran pn n patul conjugal, nchipuindu-i ntotdeauna c i
cu soul ei se petrecea acelai lucru. Probabil c aa se i ntmplase i spusese ea atunci i n
repetate rnduri ntruct prima oar fuseser amndoi stnjenii i nendemnatici. Dup trei zile
nvaser esenialul iubirea i vigoarea tinereii nving orice obstacol iar n urmtorii douzeci
de ani tinerii nsurei de atunci deveniser cu adevrat o singur fiin.
Golul lsat n viaa ei de pierderea soului era ca o ran deschis care refuza s se cicatrizeze. La
cptiul patului pstra fotografia lui, datnd cu numai un an nainte de moarte i care-l nfia
meterind ceva la barc. Nu mai era un flciandru, talia se mai ngroase, prul i se rrise, dar
sursul rmsese acelai. Care fuseser cuvintele lui Juan? n privirea ta se citete dragostea
oferit i cea revrsat asupra ta. Frumos spus, i zise Moira.
Doamne! Oare ce-ar zice Rich?
i pusese ntrebarea n nenumrate rnduri: de fiecare dat cnd privea fotografia nainte de-a
merge la culcare, de fiecare dat cnd i privea copiii nainte de-a merge la culcare, de fiecare dat
cnd i vedea venind sau plecnd de acas, n sperana c ei nu bnuiau nimic. i totui, undeva, n
adncul subcontientului, intuia c ei tiau ce se ntmpl.
Dar ce putea s fac? S poarte veminte negre de vduv? Era un obicei din vremuri demult
apuse. inuse doliu att ct se cuvenea, nu? Plnsese singur, n patul conjugal, amintindu-i cte o
fraz de-a lui Rich sau la aniversarea anumitor zile, care cptaser sens n decursul celor douzeci
i doi de ani ct vieile lor se mpletiser ntr-una singur ori pur i simplu privind fotografia
soului n barca pentru care strnseser bani ani n ir
Oaie ce vrea lumea de la mine? se ntreb ea, cuprins brusc de dezndejde. Am i eu viaa mea.
Dorinele mele.
Dar ce-ar spune Rich?
Rich nu avusese rgazul s mai spun nimic. Murise n drum spre serviciu, la dou luni dup ce
medicul curant i spusese c ar trebui s mai dea jos vreo cteva kilograme, c tensiunea arterial
era puin cam mare dar nu att ct s se alarmeze i c, pentru un brbat trecut de patruzeci de
ani, sttea bine cu colesterolul. Dup aceea l sftuise s vin la control n anul urmtor. Pe urm, la
ora 7.39 dimineaa, maina lui Rich ieise de pe carosabil, oprindu-se ntr-un gard. Un poliist aflat
la numai un bloc deprtare se apropiase, remarcnd cu uimire c oferul rmsese n main i
ntrebndu-se dac era cu putin ca cineva s se suie beat la volan nc din primele ore ale
dimineii. Apoi constatase c omul nu avea puls. Chemase de urgen o ambulant. Infirmierii l

gsiser pe poliist fcndu-i lui Rich masaj cardiac, dup care, confirmnd bnuiala acestuia cum
c fusese vorba de un atac de cord, luaser imediat msurile necesare pentru astfel de cazuri. ns
fr niciun rezultat. Anevrism al creierului. Un vas de snge cedase aa cum se pronunase
medicul dup autopsie. Rich nu avusese nicio ans. De ce se ntmplase aa? Putea fi ceva
ereditar, dar nu neaprat Nu, nu, nicio legtur cu tensiunea arterial. Rich suferise de ceva aproape
imposibil de diagnosticat. Se plngea cumva de dureri de cap? Nici mcar asta? Doctorul se
ndeprtase cu pai egali i linitii, regretnd c nu avea cum s-i ofere mai multe explicaii, i
prnd mai curnd ntristat dect agasat de faptul c medicina nu deinea toate rspunsurile, drept
care niciodat nu puteai ti prea mult (Pur i simplu s-a ntmplat aa discutau doctorii ntre ei,
dar cum s spun asta fa de familie?) Moartea survenise fr dureri, urmase medicul, netiind nici
el dac acesta era adevrul. ns cum amnuntul nu mai avea acum nicio importan, fcuse
precizarea pe un ton plin de convingere, astfel nct vduva s se consoleze mcar cu gndul c
soul ei murise fr s sufere. Apoi, nmormntarea. Fusese de fa i Emil Jacobs, a crui soie
urma s plece n curnd dintre cei vii. Doamna Jacobs ieise din spital special ca s asiste la
nmormntare, alturi de soul pe care avea s-l prseasc peste putin vreme. Cum mai plnseser
cu toii
Nu era cinstit. Nu era cinstit c trebuise s nchid ochii fr s-i ia rmas-bun. Pornind spre
u, o srutase cu buzele pe care nc struia gustul cafelei i precizase c la ntoarcere se va abate
pe la Safeway. Ea se dusese s-i vad de treburi. Nici mcar nu-l privise cum se suia n main
pentru ultima oar. Luni ntregi i fcuse reprouri pentru asta.
Oare ce-ar zice Rich?
Dar Rich murise. Doi ani de vduvie erau de-ajuns.
Cnd ajunse acas, copiii terminaser deja de mncat. Moira urc n camera ei, ca s-i schimbe
hainele. Aici se trezi uitndu-se la telefonul aflat pe noptier, chiar lng fotografia lui Rich. Se
aez pe pat, cu ochii la aparat, ncercnd s reziste tentaiei. Dup un minut, scoase hrtiua din
poet i, rsuflnd adnc, ncepu s formeze numrul. n receptor rsunar piuiturile caracteristice
legturilor internaionale, apoi un glas rspunse:
Diaz y Diaz.
Fii amabil, a putea vorbi cu Juan Diaz? se adres Moira femeii de la cellalt capt l
firului.
Cine ntreab, v rog? se interes aceasta, vorbind acum englezete.
Moira Wolf.
Ah, seora Wolf! Sunt eu, Consuela. Fii bun i ateptai un momento.
Urmar cteva clipe de tcere.
Seora Wolf, domnul Diaz a plecat n fabric. Nu pot da de dumnealui. Dorii s-i comunic
s v sune?
Da. Sunt acas.
Si. Am s-i spun. Seora
Da?
V rog s m iertai, dar trebuie s v mrturisesc ceva. De la moartea Mariei seor Juan e
ca i fiul meu De cnd v-a cunoscut, seora, e iari fericit. M temeam c niciodat V
implor s nu-i pomenii despre ce v-am spus acum, dar v mulumesc pentru tot l-ai fcut un mare
bine lui seor Juan. Aici la birou ne rugm cu toii pentru dumneavoastr amndoi, s fii fericii
mpreun.
Era exact ce-i dorea Moira s aud.
Consuela, Juan mi-a vorbit nespus de frumos despre dumneata. Poi s-mi spui Moira.
M tem c-am vorbit mai mult dect se cuvine. l gsesc eu pe seor Juan, oriunde s-ar afla.
Mulumesc, Consuela. La revedere.
Consuela al crui nume adevrat era Maria (de unde i numele dat de Felix/Juan rposatei
sale soii) avea douzeci i cinci de ani i absolvise o coal local de secretariat. Nutrind
sperana s ctige peste posibilitile oferite de o asemenea slujb, fcuse contraband cu droguri
n America mai precis, n Miami i Atlanta n vreo ase rnduri, dup care un telefon dat din

partea cuiva apropiat o determinase s-i schimbe meseria. Acum aducea fel i fel de servicii
fotilor ei patroni, continundu-i mica sa afacere n afara oraului Caracas. Era pltit cu cinci mii
de dolari pe sptmn numai ca s rspund la telefon. Desigur, aceasta era doar una dintre
sarcinile ei. Prin urmare, trecu la urmtoarea i form un numr. Auzi n receptor nite pcnituri
neobinuite, bnuind c apelul fusese transferat de la numrul format de ea la altul, pe care nu-l
cunotea.
Alo?
Seor Diaz? Sunt eu, Consuela.
Spune.
Acum cteva minute a sunat Moira. V roag s-i telefonai acas.
Mulumesc.
i puse receptorul n furc.
Cortez i privi ceasul de birou. O va lsa s atepte douzeci i trei de minute. Locuina lui
era o vil luxoas din Medellin, la numai dou case deprtare de cea a efului. Oare aceasta s fi
fost convorbirea ateptat? se ntreb el. i aminti ct de nerbdtor era pe vremuri dar asta se
ntmpla demult, pe cnd de-abia i ncepuse cariera de ofier de informaii iar apoi se concentr
din nou asupra hrtiilor din faa sa.
Douzeci de minute mai trziu, se uit din nou la ceas, apoi i aprinse o igar, cu ochii la acele
care se micau ncet pe cadran. Surse, ntrebndu-se ce simea ea, la dou mii de mile deprtare,
ateptndu-i telefonul. Oare la ce se gndea? Dup ce fum igara pn la jumtate, decise c sosise
vremea s afle rspunsul la ntrebare. Ridic receptorul i form numrul.
La cellalt capt rspunse Dave.
Alo?
Se ncrunt uor.
Legtura e foarte proast. Putei s repetai? A, da.
Ateptai o clip. Dave ridic ochii, ntlnind privirea mamei aintit asupra lui.
Pentru tine, mam.
Vorbesc din camera mea, hotr Moira i porni spre scri, silindu-se s mearg ct mai ncet
cu putin.
Dave astup receptorul cu palma.
Ghicii cine-i la telefon!
Cei din sufragerie schimbar priviri pline de subnelesuri.
Alo, o auzi Dave pe maic-sa rspunznd la cellalt aparat.
Puse discret receptorul n furc.
Mult noroc, mam.
Moira, aici e Juan.
Eti liber la acest sfrit de sptmn? ntreb ea.
Smbt i duminic? Eti sigur?
Eu sunt liber de vineri la prnz pn luni diminea.
V s zic Stai aa, s m gndesc.
La o deprtare de dou mii de mile, Cortez se uit afar pe fereastr, nspre cldirea de vizavi.
Oare s fie o curs? Nu cumva secia de informaii a
FBI-ului Dar dac totul era
Bineneles c nu!
Moira, trebuie s discut cu cineva. Te rog, ateapt un minut. Se poate?
Da.
n glasul ei se ghicea limpede entuziasmul. Cortez aps pe butonul de schimbare a liniei,
lsnd-o s atepte dou minute pe ceas, dup care reveni.
Vineri dup-amiaz voi fi la Washington.
Adic tocmai tocmai bine.
Unde ne ntlnim? La aeroport? Poi s m atepi la aeroport?
Da.
Nu tiu cu ce avion sosesc. Ne vedem la n faa ageniei Hertz, la ora 3. Vei fi acolo, da?

Voi fi acolo.
i eu, Moira. Pe curnd, iubito.
Moira Wolf privi din nou fotografia. Zmbetul lui Rich era acelai. Cu siguran ns c nu era
un surs acuzator.
Cortez se ridic de la birou i iei din ncpere. n clipa cnd se ivi n prag, omul de paz de pe
coridor se ridic n picioare.
M duc s-l vd pe el jefe, zise el simplu.
Paznicul apropie telefonul celular de gur ca s transmit informaia.
Dificultile de ordin tehnic erau foarte mari, cea mai mare dintre ele fiind alimentarea cu curent
electric. n timp ce bazele primeau circa cinci sute de wai, staiile mobile aveau dreptul la cel mult
apte, iar aparatele portabile cu baterii, pe care preferau cu toii s le foloseasc, funcionau cu trei
sute de miliwai, astfel nct, chiar i cu o uria anten parabolic, semnalul primit abia dac
atingea intensitatea unei oapte. ns RHYOLITE-J era un instrument extrem de sofisticat
rezultatul unor investiii de miliarde de dolari n cercetare i dezvoltare. O parte a problemei fusese
rezolvat prin electronica de vrf restul prin diverse computere. Semnalele primite erau rescrise
n codul digital adic cifre de unu i zerouri cu ajutorul unui computer relativ simplu, apoi
transmise la Fort Huachuca, unde un alt computer, incomparabil mai performant, cerceta datele
brute, ncercnd s le descopere sensul. Electricitatea static aleatorie era eliminat printr-un
procedeu simplu din punctul de vedere matematic, dar extrem de repetitiv un algoritm care
compara ntre ele datele apropiate, apoi, printr-un proces de aproximare a valorilor numerice,
elimina circa nouzeci la sut din bruiaj permind computerului s transforme datele
recepionate prin satelit ntr-o conversaie relativ uor de neles. Dar acesta era numai nceputul.
Motivul pentru care Cartelul folosea telefoane celulare pentru comunicrile zilnice era
securitatea. Existau vreo ase sute de frecvene separate, toate pe ultrascurte, ntre 825-845 i 870890 MHz. Un mic computer aflat la baz completa convorbirea, alegnd la ntmplare o frecven
disponibil, schimbnd-o cu o alta mai bun n caz c recepia unei comunicri de la un telefon
mobil pierdea din calitate. n sfrit, aceeai frecven putea fi utilizat simultan la diferite
convorbiri ntre celule nvecinate ale aceleiai reele de unde i numele sistemului. Datorit
acestui mod de operare, nicio poliie din lume n-ar fi putut intercepta convorbirile efectuate cu
telefoane celulare. Chiar i fr interferene, comunicrile puteau fi nelese limpede, fr a fi
neaprat nevoie de un cod.
Cel puin aa credeau cu toii.
Guvernul SUA se ocupase de interceptarea radio a comunicaiilor strine nc din zilele
faimoasei Camere Negre de la Yardley operaiune cunoscut de specialiti sub numele de Comint
sau Sigint, adic informaii asupra comunicaiilor sau semnalelor.
Nu existau informaii mai sigure dect cuvintele adresate de inamic propriului su popor. Era un
domeniu n care America excelase vreme de mai multe generaii. Constelaii ntregi de satelii
serveau la interceptarea mesajelor trimise de alte naiuni sau a unor fragmente de comunicaii radio
semnale secundare provenind din relee cu microunde. Adeseori codificate, semnalele erau de cele
mai multe ori procesate la sediul Ageniei pentru Securitate Naional din Fort Meade, Maryland,
ntre Washington i Baltimore, n ale crei subsoluri, ntinse pe o suprafa de zeci de metri ptrai,
se gseau cele mai multe computere de mare performan din ntreaga lume.
Sarcina lor era aceea de-a ine sub supraveghere constant cele ase sute de frecvente utilizate de
reeaua telefonic celular din Medellin. Ceea ce se dovedea imposibil pentru orice poliie de pe
glob reprezenta o nimica toat pentru ASN, care monitoriza practic zeci de mii de canale radio sau
electronice simultan. ASN era cu mult mai mare dect CIA, mai conspirativ i mai bine finanat.
Una dintre bazele ei se gsea la Fort Huachuca, Arizona, fiind nzestrat cu propriul su
supercomputer un Cray nou-nou, conectat prin cabluri din fibre optice la una dintre numeroasele
furgonete de transmisiuni, fiecare dintre acestea ndeplinind misiuni despre care celelalte din reea
nu aveau cunotin.
Urmtoarea mare problem era meninerea computerului n stare de funcionare. Desigur,

guvernul SUA cunotea numele i identitatea multor persoane din Cartel. Vocile lor fuseser
nregistrate, programatorii ncepndu-i munca tocmai la aceste benzi. Pornind de la nregistrrile
unor glasuri cunoscute, se stabilise un algoritm pentru identificarea lor, indiferent de frecvena
celular pe care ar fi folosit-o. n continuare, se procedase la identificarea pe cale electronic a
persoanelor care le telefonau. Curnd computerul ajunsese s testeze i s nregistreze automat
peste treizeci de voci cunoscute, acest numr extinzndu-se de la o zi la alta. Datorit surselor de
alimentare, se ntmpl ca uneori identificarea s fie mai dificil sau ca unele convorbiri s nu
poat fi nregistrate. Totui, tehnicianul-ef aprecia c se interceptau peste aizeci la sut din
comunicri i c, pe msur ce-i vor extinde baza de date, procentajul va spori la optzeci i cinci la
sut.
Vocile care nu fuseser nc asociate cu un nume primeau cte un numr. De pild, vocea 23
tocmai chemase vocea 17. Numrul 23 era un om de paz. Fusese identificat pentru c-l sunase pe
17, cunoscut ca fiind paznicul lui Echo denumirea dat de echipa Comint lui Escobedo. Vine sl vad sunase nregistrarea. Nu se tia cu precizie la cine anume se referea paznicul. Era un glas
pe care fie nu-l auziser nc, fie mai plauzibil pe care nu reuiser deocamdat s-l identifice.
Specialitii n informaii nu-i pierduser rbdarea. Cazul evoluase cu mult mai repede dect altele.
n ciuda sofisticatului sistem de protecie, subiecii nici nu bnuiau c cineva ar fi putut spiona n
acest fel, fapt pentru care nu-i luaser msuri de precauie. n rstimp de o lun, echipa Comint
urma s ctige suficient experien cu subiecii ct s culeag diverse informaii tactice de mare
utilitate. Era numai o chestiune de timp. Tehnicienii se ntrebau cnd va fi declanat operaiunea
propriu-zis. La urma urmei, manevrele Sigint precedau ntotdeauna trimiterea unor trupe n
misiune.
Ei, ce e? ntreb Escobedo n clipa cnd Cortez ptrunse n ncpere.
Mine directorul ageniei americane FBI va zbura la Bogota. Avionul decoleaz din
Washington puin dup ora prnzului. Va fi o vizit scurt. Bnuiesc c va folosi un avion oficial.
Americanii au o mulime de asemenea aparate la Baza Aerian Andrews. Se va completa un plan
de zbor, probabil fictiv. Practic, omul nostru s-ar putea afla n oricare dintre avioanele care pleac
mine ntre patru dup-amiaz i opt seara. Presupun c va fi un supersonic bimotor un G-111
dei nu exclud nici alt tip de avion. Directorul FBI se va ntlni fr ndoial cu procurorul general,
pentru a discuta o problem de mare importan. Pornesc imediat spre Washington, s vd ce pot
afla. Peste trei ore pleac un avion spre Mexico City. Voi fi la bord.
Ai o surs de informaii excelent, remarc Escobedo, vdit impresionat.
Cortez zmbi.
Si jefe! Chiar dac nu vei reui s interceptai ce se discut acolo, sper s aflu eu n acest
weekend. Nu fgduiesc nimic, dar v asigur c-mi voi da toat silina.
O femeie, ghici Escobedo. Fr ndoial, tnr i atrgtoare.
ntocmai. i-acum, trebuie s plec.
Petrecere frumoas, domnule colonel. Ceea ce-mi doresc i mie.
Nu trecuse o or de la plecarea lui Cortez c sosi un telex care-l inform c transportul din
noaptea trecut nu ajunsese la destinaie, n sud-vestul Georgiei. Amuzamentul care nsoea de
regul recepionarea unor informaii strict secrete se preschimb brusc n mnie. El jefe vru s-l
sune pe Cortez la telefonul portabil, dar i aminti c subalternul su refuza s discute problemele
importante pe ceea ce el numea un fir neasigurat. Escobedo cltin din cap. Acest colonel din
DGI nu era dect o bab fricoas. n acel moment, telefonul lui Escobedo ncepu s sune.
Bingo! exclam un brbat din furgoneta aflat la dou mile deprtare.
Pe ecranul monitorului apru imediat afiajul VOX IDENT.
SUBIECT BRAVO INIIAZ APEL CTRE SUBIECT ECHO FRECV. 848.970 MHz.
CONVORBIRE NCEPUT 2349 Z INTERCEPT. IDENT. 345.
S-ar putea s fie efu l mare, Tony.
Tehnicianul-ef, botezat Antonio cu patruzeci i apte de ani n urm, i puse ctile.
Conversaia era nregistrat pe band de mare vitez o band video de vreo doi cm datorit

sistemului folosit la interceptarea semnalului. nregistrarea era efectuat de patru aparate distincte
magnetofoane Sony din comer, crora personalul tehnic de la ASN le adusese unele mbuntiri.
Ha, ha! E ucrit foc, seor Bravo! se bucur Tony, auzind fragmente din conversaia
telefonic. Spune-i lui Meade c n sfrit am prins o funie ngheat.
Funie ngheat era denumirea convenional dat de ASN unei interceptri de maxim
importan.
Cum se aude semnalul?
Clar i limpede ca un clopot de biseric. Doamne, oare de ce n-am cumprat niciodat aciuni
la TRW?
Antonio tcu, abia stpnindu-i rsul.
Isuse, e ucr mare!
O clip mai trziu, convorbirea se ncheie. Tony aps pe butonul ctii la unul dintre
magnetofoane, apoi i mpinse scaunul rotativ spre teleimprimator, ncepnd s tasteze.
FULGER
TOP SECRET* ******* CAPER
2358 Z
RAPORT SIGINT
INTERCEPTARE 345, NCEPUT 2349Z FRECV. 836,
INIIATOR: SUBIECT BRAVO
RECEPIE: SUBIECT
B AM PIERDUT NC O LIVRARE. [AGITAIE]
E CE S-A NTMPLAT?
B BLESTEMATUL LA DE AVION N-A MAI AJUNS. CE PRERE AI? [AGITAIE]
E SE OCUP DE CU TOTUL ALTCEVA. V-AM MAI SPUS ASTA. IAR NOI NCERCM
S AFLM DESPRE CE-I VORBA.
B BUN, I CND AI S TII?
E SE LUCREAZ. OMUL NOSTRU A PLECAT LA WASHINGTON CA S CULEAG
INFORMAII. DAR SE MAI PETREC I ALTE LUCRURI.
B CE ANUME? [AGITAIE]
E PROPUN S NE NTLNIM MINE I S DISCUTM.
B NTRUNIREA A FOST FIXAT PENTRU MARI.
E E FOARTE IMPORTANT. TOAT LUMEA TREBUIE S AUD, PABLO.
B CHIAR NU POI S-MI SPUI NIMIC?
E NORD-AMERICANII AU SCHIMBAT REGULILE. DAR NC NU TIM CUM
ANUME.
B ATUNCI LA CE-L MAI PLTIM PE TURNTORUL LA CUBANEZ? [AGITAIE]
E I FACE TREABA FOARTE BINE. POATE C VA AFLA MAI MULTE N URMA
VOIAJULUI LA WASHINGTON. LA EDIN SE VOR DEZBATE INFORMAIILE PE
CARE AM REUIT S LE STRNGEM PN ACUM.
B FOARTE BINE. AM S CONVOC OAMENII.
E MULUMESC, PABLO.
FINALUL
CONVORBIRII.
DECONECTAREA
SEMNALULUI.
SISTAREA
INTERCEPTRII.
Care-i treaba cu [AGITAIA] aia?
Nu pot scrie UCRIT ntr-un raport oficial, explic Antonio. Am prins un fir fierbinte. Aici
e vorba de informaii operative.
Aps pe tasta TRANSMIT de pe computerul din faa sa. Semnalul era adresat unei destinaii
codificate CAPER despre care niciunul dintre pasagerii furgonetei nu deinea alte amnunte.
Bob Ritter tocmai pornise cte cas. Abia dac parcursese o mil pe George Washington
Parkway cnd rsun ritul inconfundabil i (pentru el) agasant al telefonului din main o linie
sigur i ferit de interceptri.
Da?

CAPER a recepionat un mesaj, se auzi n receptor.


Am neles, rspunse directorul-adjunct al departamentului Operaiuni, stpnindu-i cu greu
un oftat. Stnga-mprejur, i se adres el oferului.
Da, domnule.
Chiar i pentru un important slujba CIA, stnga-mprejur nsemna s gseasc mai nti un loc
unde s se ntoarc i apoi s se strecoare prin traficul intens al Washingtonului la acea or de vrf,
cnd sraci i bogai, celebriti i anonimi se trau cu aceeai vitez de douzeci de mile pe or.
Paznicul de la poart ls maina s intre, astfel c, cinci minute mai trziu, directorul-adjunct se
afla n biroul su de la etajul apte. Judectorul Moore plecase acas. Nu rmseser dect patru
oameni de la paz numrul minim necesar pentru ateptarea i evaluarea semnalelor din cadrul
operaiunii. Ofierul nsrcinat cu paza sectorului, care tocmai intrase n tur, i nmn adjunctului
textul convorbirii.
Am pus mna pe ceva de soi, zise el.
Se pare c da. E Cortez, ncuviin Ritter, parcurgnd rapid mesajul.
ntocmai, domnule.
Va s zic, vine aici Dar nu tim nici mcar cum arat. Ah, dac FBI-ul i-ar fi fcut vreo
fotografie pe vremea cnd era n Porto-Rico. Cunoti descrierea pe care o deinem, adug Ritter,
ridicndu-i privirea.
Brunet cu ochi cprui. De statur mijlocie, nici gras nici slab, cteodat i las musta. Fr
semne distinctive sau alte particulariti, recit din memorie agentul.
Nu era nevoie de prea mare efort ca s memorezi nimic, ori nimic era exact ce deineau
despre Felix Cortez.
Cine-i contactul dumitale la FBI?
Tom Burke, angajat la departamentul Informaii Secrete. Un tip de baz. S-a ocupat n parte
de cazul Henderson.
O.K. D-i i lui mesajul. Poate c FBI-ul va gsi o cale s-l nfunde pe nemernic. Altceva?
Att, domnule.
Ritter ncuviin din cap i plec acas. Omul de paz se ntoarse n biroul lui de la etajul cinci,
ca s-i sune colegul. Avea noroc: Burke se afla nc n serviciu. Bineneles, nu putea discuta la
telefon. Prin urmare, agentul CIA Paul Hooker porni cu maina spre cldirea FBI-ului, situat
la intersecia dintre 10 th Street i Pennsylvania Avenue.
Dei CIA i FBI-ul rivalizau uneori n munca informaional i aproape ntotdeauna n ceea ce
privete finanarea din bugetul federal la nivel operaional salariaii celor dou instituii se
nelegeau destul de bine: nepturile pe care i le adresau unii altora erau totui binevoitoare.
n zilele urmtoare sosete la Washington un nou turist, anun Hooker, de ndat ce nchise
ua n urma sa.
I-auzi! Cine anume? ntreb Burke, fcnd un gest spre automatul de cafea.
Hooker cltin din cap n semn de refuz.
Felix Cortez.
Agentul CIA i ntinse colegului su o copie xerox a telexului primit la sediu. Bineneles, o
parte din text fusese ters cu band neagr. Dar Burke nu se sinchisi ctui de puin. n calitatea sa
de membru al departamentului de Informaii nsrcinat cu prinderea spionilor, era obinuit s
primeasc numai strictul necesar de date.
Deci bnuieti c-ar fi vorba de Cortez, sublinie agentul FBI.
Surse i adug:
Nu te contrazic. De-am pune mna pe o fotografie a maimuoiului stuia, am avea anse mari
s-l nfcm. Dar aa
Oft adnc.
Am s postez oameni la Dulles, la National i la BWI. Facem tot posibilul, dar nelegi i tu
c nu prea sunt sperane.
Dac Agenia ar fi deinut o fotografie a ticlosului nc de pe vremea cnd lucra efectiv sau
cnd studia la Academia KGB treaba noastr ar fi fost cu mult mai simpl.
Presupun c va veni aici n urmtoarele patru zile. Vom verifica toate cursele aeriene de pe

parcursul respectiv, precum i toate legturile posibile.


Era n primul rnd o problem de matematic. Numrul curselor directe cu plecare din
Columbia, Venezuela, Panama i alte state nvecinate, cu destinaia Washington, era relativ restrns
i uor de verificat. Dar dac persoana urmrit ar fi luat un avion de legtur, cu escal la PortoRico, Bahamas, Mexico sau alte orae inclusiv americane atunci numrul posibilitilor cretea
de zece ori. Dac alegea s se opreasc undeva n Statele Unite, numrul de avioane pe care FBI-ul
ar fi trebuit s le supravegheze devenea de o sut de ori mai mare. Cortez era un vechi profesionist,
pregtit de KGB, aadar cunotea aceste amnunte la fel de bine ca i cei doi ageni. Totui, sarcina
lor nu era chiar imposibil. Poliia se gsea permanent n cutare de fisuri, ntruct pn i cei mai
versai adversari comiteau neglijene sau aveau ghinion. n consecin, i de ast dat singura
speran era ca ansa s se afle de partea lor.
Dar lucrurile se petrecur cu totul altfel. Cortez lu un avion al Companiei Avianca pn n
Mexico City, apoi o curs American Airlines pn la Dallas-Fort Worth, unde trecu prin vam,
mbarcndu-se la bordul altui avion american cu destinaia New York City. Trase la hotelul St
Moritz, pe Central Park South. Se fcuse ora trei noaptea i avea nevoie de odihn. Ls vorb s
fie trezit la ora zece i-l rug pe portar s-i rezerve un loc n vagonul de clasa nti al Metrolinerului
de la ora 11, al crui punct terminus era Union Station, Washington D.C. tia c trenurile de acest
tip aveau telefoane. Aadar, ar fi putut suna n caz c se ntmpla ceva neprevzut Sau poate Nu,
se hotr el. Nu voia s-o sune la serviciu. Fr ndoial c FBI-ul i supraveghea propriile
telefoane. Ultima grij a lui Cortez nainte de-a se trnti pe pat fu aceea de a-i rupte bucele
biletele de avion i etichetele pentru bagaje.
La ora 9.45 l trezi telefonul. Socoti c dormise aproape apte ore. I se prea c trecuser de-abia
cteva minute, dar nu avea vreme de pierdut Jumtate de or mai trziu se prezent la recepie ca s
nmneze funcionarului formularul de eliberare a camerei i s-i ia biletul de tren. Datorit
circulaiei urbane din Manhattan la acea or, fu ct pe ce s scape trenul. n cele din urm reui s-l
prind, instalndu-se n captul vagonului rezervat fumtorilor. Un chelner zmbitor, mbrcat n
jiletc roie, i oferi o cafea decofeinizat i un exemplar din USA Today, precum i un mic dejun,
cu nimic deosebit de cel servit n avion poate doar ceva mai cald. nainte ca trenul s ajung la
Philadelphia, Cortez adormise din nou, tiind c avea nevoie s fie odihnit. ntorcndu-se s ia tava,
chelnerul i remarc sursul i se ntreb oare ce gnduri treceau prin mintea omului care dormea.
La ora unu, cnd Metroliner-ul 111 se apropia de Baltimore, n Biroul de Pres al Casei Albe
tocmai fusese deschis televizorul. Reporterii se aflau deja n posesia unui anun neoficial conform
cruia procurorul general urma s fac o comunicare important, ceva n legtur cu drogurile.
Principalele canale nu-i ntrerupseser obinuitele seriale de dup-amiaz. Nu era puin lucru s
renuni la un film ca Young and Restless dar CNN afiase, ca ntotdeauna, rubrica tiri
importante fapt remarcat ndat de agenii de paz ai departamentului de Informaii Secrete din
cadrul Centrului Naional de Comand Militar al Pentagonului, fiecare dintre acetia avnd pe
birou un televizor branat pe CNN. Era poate cea mai elocvent dovad a capacitii ageniilor
americane de a-i informa guvernul calitate pe care, din motive evidente, marile canale de
televiziune se abinuser s-o comenteze.
Procurorul general se apropie cu pai ovielnici de tribun. Cu toat experiena sa de avocat, nu
era un orator i nici n-ar fi avut nevoie s fie, atta timp ct specialitatea lui erau legislaia
corporaiilor i campaniile politice. Cu toate acestea, rmnea un brbat fotogenic, cruia i plcea
s se mbrace elegant i care tia s strecoare cte o tire chiar i n zilele mai srace n informaii
ceea ce explica popularitatea sa n rndul ziaritilor.
Doamnelor i domnilor, ncepu el, frunzrindu-i nsemnrile, n curnd vei primi
comunicate privind operaiunea TARPON cea mai eficient ofensiv asupra Cartelului
internaional al drogurilor.
Ridic privirea, ncercnd s disting chipurile reporterilor dincolo de strlucirea reflectoarelor.
Cercetrile desfurate de Departamentul Justiiei, sub controlul FBI, au dus la descoperirea
unui numr de conturi n banc, att n SUA, ct i n alte state, indicnd o aciune de splare a

banilor de o amploare fr precedent. Aceste conturi exist n peste douzeci i nou de bnci,
rspndite n ntreaga lume, din Liechtenstein pn n California, iar sumele depuse depesc dup
ultimele aprecieri ase sute cincizeci de milioane de dolari.
Ridic din nou privirea, auzind n sal exclamaia Drace! Zmbi. Nu era deloc uor s
impresionezi Corpul de Pres acreditat al Casei Albe. Camerele de luat vederi zbrniau fr
odihn.
n colaborare cu ase guverne strine, am luat msurile necesare pentru a intra n posesia
acelor fonduri i, de asemenea, pentru a pune mna pe opt investiii ale unor societi pe aciuni cu
afaceri n domeniul proprietilor imobiliare aici, n Statele Unite acestea fiind principalele filiere
de splare a banilor. Aciunea se desfoar sub statutul RICO. Trebuie subliniat faptul c
societile pe aciuni cu afaceri n domeniul proprietilor imobiliare dein i posesiunile unor
investitori absolut nevinovai. Acetia nu vor fi repet, nu vor fi afectai n niciun fel de msurile
luate de guvern. Cartelul s-a folosit de ei, nelndu-le buna-credin, prin urmare, proprietile
respective nu vor fi confiscate.
Iertai-m, l ntrerupse trimisul ageniei Associated Press. Ai spus ase sute cincizeci de
milioane de dolari?
ntocmai. Peste jumtate de miliard.
Procurorul general relat n linii mari cile de obinere a informaiei, fr ns a preciza primul
fir sau mecanismele prin care fuseser descoperii banii.
Dup cum tii, am ncheiat tratate cu alte cteva state, tocmai n vederea unor cazuri ca
acestea. Acele fonduri realizate n urma traficului cu droguri i depuse n bncile din strintate vor
fi confiscate de guvernele respective. De pild, n Elveia se gsesc circa
i cercet iari nsemnrile.
Ei bine, circa dou sute treizeci i apte de milioane de dolari, suma aparinnd acum n
ntregime guvernului elveian.
Noi ct am confiscat? ntreb reporterul de la Washington Post.
nc nu se tie. E greu de descris complexitatea acestei aciuni. Numai partea de contabilitate
ne va da de furc sptmni ntregi.
Ce ne putei spune despre cooperarea cu guvernele strine? vru s tie alt ziarist.
Glumeti! coment n gnd un coleg de breasl aezat chiar lng el.
Oferta de colaborare pe care am primit-o n acest caz este de-a dreptul uluitoare, rspunse
radios procurorul general. Confraii notri de peste ocean au acionat cu promptitudine i
profesionalism.
Doar n-au n fiecare zi ocazia s fure atia bani, pretinznd c o fac pentru binele public, i
zise acelai jurnalist.
CNN era un post de televiziune recepionat n ntreaga lume. n Columbia transmisia era
supravegheat de doi oameni a cror nsrcinare consta n inerea sub observaie a mass-media
americane. Cei doi erau i ei ziariti de meserie, angajai de postul de televiziune columbian
Inravision. Unul dintre ei se scuz i prsi timp de cteva minute cabina de control, pentru a da un
telefon.
Tony i colegul su tocmai se ntorseser la posturile lor din furgonet. Aici i atepta un telex
prins cu piuneze n perete, care-i anuna s fie pregtii, ntruct se presupunea c va avea loc o
anume activitate pe circuitele telefonice celulare la ora 18.00 Zulu. ntr-adevr, ateptarea lor se
dovedi a nu fi fost zadarnic.
Putem discuta cu directorul Jacobs despre aceast problem? ntreb un reporter.
Directorul Jacobs se intereseaz personal de acest caz, ns deocamdat nu este disponibil
pentru a face declaraii presei, rspunse procurorul general. Sptmn viitoare l vei putea aborda.
n prezent, att directorul FBI, ct i echipa lui sunt foarte ocupai.
Afirmaia procurorului nu nclca nicio regul, lsnd impresia c Emil se afla n ora,
nelegnd exact sensul i tonul cuvintelor naltului magistrat, reporterii deciser n unanimitate s
se abin de la comentarii. n realitate, Emil decolase cu avionul de la Baza Aerian Andrews cu

numai douzeci i cinci de minute n urm.


Madre de Dio! exclam Escobedo.
ntlnirea de-abia depise schimbul de amabiliti att de necesar unei conferine a ailor
crimei. n sala de edine se aflau toi membrii Cartelului fapt ce se ntmpl extrem de rar. Dei
cldirea era ncercuit de oameni de paz formnd un adevrat zid, totui fiecare i fcea griji n
privina msurilor de securitate. Pe acoperi exista o anten-satelit branat pe lungimea de und a
postului CNN. Ceea ce se presupunea a fi o dezbatere pe tema incidentelor neprevzute din cadrul
activitilor de contraband dezvluia dintr-odat implicaii mult mai nelinititoare ndeosebi
pentru Escobedo, cu att mai mult cu ct fusese unul dintre cei trei membri ai Cartelului care i
ndemnaser colegii s accepte aceast modalitate de splare a banilor. Dei cu toii l
complimentaser asupra eficientei sistemului ales pe parcursul ultimilor doi ani, privirile pe care i
le adresau acum preau departe de a fi prietenoase.
Nu-i nimic de fcut? ntreb cineva din sal.
nc nu se tie, rspunse cel ce ndeplinea funcia de contabil-ef al Cartelului. V reamintesc
c suma pe care am ridicat-o deja pe aceast cale se apropie de veniturile noastre curente. Aadar,
s-ar spune c n-am pierdut dect banii pe care speram s-i ctigm din investiii.
Vorbitorul nu prea nici el prea convins de propriul lui argument.
Consider c am ngduit prea multe intervenii din afar, declar rspicat Escobedo.
Directorul FBI va sosi la Bogota chiar n cursul zilei de azi.
Zu? Cum ai aflat?
De la Cortez. V-am spus c angajarea lui va fi n avantajul nostru. V-am convocat aici ca s
v comunic informaiile pe care le-a obinut pentru noi.
Asta le ntrece pe toate, ntri un alt membru al Cartelului. Trebuie s acionm. n for.
Rsun un murmur general de aprobare. Cartelul nc nu nvase c marile decizii nu trebuiau
niciodat luate sub impulsul mniei i printre ei nu exista nimeni care s-i tempereze. Oricum,
stpnirea de sine nu era punctul forte al nici unuia dintre ei.
Trenul 111 al Serviciului Metroliner din New York ajunse la destinaie la ora 1.48, cu un minut
mai devreme. Cortez cobor, ducndu-i cei doi saci de voiaj, i se ndrept spre staia de taxi din
faa grii. oferul se art ncntat de o curs pn la Dulles. Drumul dur ceva mai mult de o
jumtate de or, taximetristul alegndu-se cu ceea ce Cortez socotise a fi un baci suficient de
generos: doi dolari. Pasagerul sui la etaj, apoi o lu la stnga, cobornd cu liftul la parter, unde se
ndrept spre standul firmei Hertz. Aici nchine un Chevrolet ncptor i-i petrecu restul timpului
ncrcnd bagajele n main. Cnd se ntoarse n holul aeroportului se fcuse aproape ora trei.
Moira se dovedi punctual. Se mbriar. Ei nu-i plcea s fie srutat ntr-un loc att de
aglomerat.
Unde-ai lsat maina?
n parcarea cu plat. Bagajele sunt nuntru.
Atunci hai s le lum.
Unde mergem?
Pe Skyline Drive exist un loc unde General Motors ine cnd i cnd o conferin mai
important. Acolo n-au nici telefon, nici televizor, nici ziare.
tiu. Dar cum ai reuit s rezervi camer ntr-un timp att de scurt?
De la ultima noastr ntlnire am reinut cte un apartament n fiecare weekend, explic
brbatul pe un ton convingtor.
Tcu brusc.
Am am spus ce nu trebuia? ntreb el prompt, mimnd cu art stngcia.
Moira l apuc de bra.
n cazul meu, nu.
Sunt sigur c acest weekend ni se va prea foarte frumos.
Cteva minute mai trziu se aflau pe Interstate 66, ndreptndu-se spre vest, ctre munii Blue
Ridge.

Patru oameni de paz ai ambasadei, mbrcai n salopete de mecanici ai aeroportului, fcur o


ultim verificare a pistei, dup care unul dintre ei scoase un telefon radio-satelit ultrasofisticat,
amintind c totul era n regul.
VC-20A versiunea militar a avionului cu reacie G-111 i fcu apariia deasupra
aeroportului. Figurnd n programul de zbor drept simpl curs de pasageri, ateriz la ora 5.39
dup-amiaz pe Aeroportul International El Dorado, situat la circa opt mile n afara oraului
Bogota. Spre deosebire de majoritatea avioanelor VC-20A aparinnd escadrilei militare 89 de la
Baza Aerian Andrews, Maryland, acestuia i se aduseser cteva modificri, pentru a putea zbura
deasupra unor zone periculoase. Acum transporta echipament special, inventat de israelieni n
scopul contracarrii proiectilelor sol-aer aflate n dotarea teroritilor sau a oamenilor de afaceri.
Scond jerbe de scntei, avionul execut o aterizare perfect, cu briza vestic n fa, apoi rul spre
captul mai ndeprtat al pistei, ctre care se ndreptau deja maini i Jeepuri. Bineneles,
identitatea avionului nu mai era un secret pentru nimeni. Nici nu opri bine, c primele Jeepuri se i
aliniar n stnga sa. Din ele srir soldai narmai, care se rspndir n jurul avionului, cu armele
automate ndreptate spre potenialele surse de primejdie poate imaginare, poate nu. Ua avionului
se deschise. Avea scar proprie; totui, primul om care se ivi n cadrul uii nu-i btu capul cu
treptele, ci sri jos, cu mna vrt n buzunarul drept al hainei. Imediat l urm un al doilea
bodyguard. Ambii erau ageni speciali FBI, nsrcinai cu asigurarea proteciei efului lor,
directorul Emil Jacobs. Agenii rmaser n interiorul cercului de soldai columbieni, care la rndul
lor fceau parte dintr-o unitate de elit pentru reprimarea micrilor protestatare. Toi erau cu nervii
ncordai la maximum. n Columbia securitatea nu era o chestiune de rutin. Muli muriser
ncercnd a dovedi contrariul.
n capul scrilor se ivi Jacobs, nsoit de consilierul su pe probleme speciale i de Harry
Jefferson, eful Brigzii de lupt mpotriva drogurilor. Acesta din urm puse piciorul pe pista de
aterizare chiar n momentul cnd limuzina ambasadei trgea lng avion. Maina nu rmase mult
timp pe pist. Ambasadorul cobor ca s-i salute oaspeii i un minut mai trziu toi se aflau n
limuzin. Soldaii suir din nou n Jeepuri, iar acestea demarar, escortndu-l pe ambasador. eful
de echip nchise ua Gulfstreamului i avionul VC-20A, ale crui motoare nu se opriser nicio
clip, se nvrti n loc, gata de decolare. Destinaia sa era aeroportul din Grenada, pe care cubanezii
avuseser inspiraia s-l construiasc pentru americani cu numai civa ani n urm. Acolo avionul
era mult mai uor de pzit.
Cum a fost cltoria, Emil? ntreb ambasadorul.
Zborul a depit cu puin zece ore, ceea ce nu-i ru deloc, admise directorul FBI.
Se ls pe spate, rezemndu-se de pernele din catifea ale limuzinei pline pn la refuz. n fa
edeau oferul i bodyguardul ambasadorului. Asta nsemna patru arme automate, la care se aduga
pistolul pe care Jacobs nu se ndoia c Harry Jefferson l avea asupra sa. Jacobs nu purtase arm n
viaa lui. Nu-i plcea s-i complice existena cu astfel de lucruri. n definitiv, dac cei doi
bodyguarzi i consilierul nu erau suficieni ca s-l protejeze, atunci cine ar fi fost? Nu c Jacobs ar
fi avut un curaj ieit din comun, dar, dup aproape patruzeci de ani ct se ocupase de infractori de
toate soiurile la un moment dat chiar primise ameninri din partea lumii interlope din Chicago
era stul de asemenea incidente. Se obinuise cu situaia, n msura n care acest lucru era posibil
pentru un om cu poziia lui: socotea c riscul fcea parte din meserie i nu-l mai lua n seam, aa
cum nu acordai atenie desenului de pe tapet sau culorii n care era zugrvit o camer.
Remarc imediat diferena de altitudine. Oraul Bogota se afl la o nlime de circa trei mii de
metri, pe un es nconjurat de piscuri semee. Aerul rarefiat ngreuna respiraia i Jacobs se ntreb
cum rezista ambasadorul. Directorul FBI se simea mai n largul su n btaia vntului muctor de
iarn de pe malul Lacului Michigan. Pn i ceaa umed care plutea deasupra Washingtonului n
fiecare var era mai prielnic dect aerul de aici, i zise Emil.
Mine la 9, aa-i? ntreb el.
Da, ddu din cap ambasadorul. Cred c vor fi de acord cu toate cererile noastre.
Desigur, ambasadorul nu cunotea scopul conferinei, fapt care-l nemulumea profund. Lucrase
ca nsrcinat cu afaceri la Moscova, unde msurile de securitate nu erau att de stricte ca aici.

Problema-i alta, remarc Jefferson. tiu c au intenii bune, numai c au pierdut destui
poliiti i judectori ncercnd s-i dovedeasc buna-credin. ntrebarea e: sunt dispui s
coopereze cu noi?
Oare noi am face-o dac-am fi n locul lor? cuget cu voce tare Jacobs, dup care se grbi s
ndrepte discuia spre un fga mai puin spinos. De altfel, noi n-am fost niciodat nite vecini prea
buni, nu crezi?
Ce vrei s spui? ntreb ambasadorul.
Vreau s spun c, atunci cnd ne-a convenit ca aceste state s fie conduse de nite ticloi, iam lsat s-i fac mendrele. Cnd n cele din urm democraia a nceput s prind rdcini, de
multe ori n-am sprijinit-o i ne-am ntors mpotriva oamenilor atunci cnd ideile lor n-au coincis cu
ale noastre. Iar acum, cnd contrabanditii le amenin guvernele datorit unei mrfi pe care doresc
s-o cumpere concetenii notri, aruncm vina pe ei.
Democraia se nfirip cu greu pe meleagurile astea, i atrase atenia ambasadorul. Spaniolii
n-au prea
Dac ne-am fi fcut datoria cu o sut de ani n urm sau mcar cu cincizeci nu ne-am fi
confruntat nici mcar cu jumtate din problemele care ne dau de furc n prezent N-am procedat
cum trebuie atunci, iar acum n-avem ncotro.
Emil, dac ai vreo propunere
Jacobs ncepu s rd.
Ce dracu, Andy! Eu sunt poliist m rog, s zicem avocat dar nu diplomat.
Asta-i treaba ta. Ce mai face Kay?
Bine.
Ambasadorul Andy Westerfield tia c nu era cazul s ntrebe despre doamna Jacobs. Emil i
nmormntase soia cu nou luni n urm, dup o lupt crncen cu cancerul. Desigur, pierderea
soiei l marcase puternic, ns i rmneau amintiri frumoase despre Ruth. i-apoi, avea o slujb cu
care s-i umple timpul. Fiecare avea nevoie de aa ceva, iar Jacobs mai mult dect oricare altul.
n ultimele dou ore, la captul pistei, un om cu un aparat de fotografiat Nikon prevzut cu
teleobiectiv pozase cadru dup cadru. Cnd limuzina i escorta sa se ndreptar spre ieirea din
aeroport, individul deurub teleobiectivul i l aez n cutie mpreun cu aparatul, dup care porni
spre irul de cabine telefonice.
Limuzina nainta rapid, cu un Jeep n fa i un altul n urma sa. n Columbia mainile luxoase
nsoite de escort narmat nu erau ceva neobinuit. Numai cine ar fi avut rgazul s priveasc
numrul de nmatriculare i-ar fi dat seama c era vorba de o main american. Cei patru oameni
de paz din fiecare Jeep nu aflaser pe cine vor escorta dect cu cinci minute nainte de plecare.
Traseul, dei previzibil, nu era prea lung, astfel ca nimeni s nu aib timpul necesar pentru a
organiza o ambuscad presupunnd c i-ar fi trecut cuiva prin minte o asemenea idee nebuneasc.
La urma urmei, uciderea unui ambasador ar fi fost un act de demen. Incidente similare se
petrecuser recent n Sudan, Afganistan, Pakistan Dar pn atunci nimeni nu pusese la cale un
atentat mpotriva unui director FBI.
Maina n care se suiser era un Cadillac Fleetwood. Dotrile ei speciale includeau geamuri
groase de lexan, rezistente chiar i la gloane de mitralier, precum i blindajul de jur mprejurul
compartimentului pentru pasageri. Cauciucurile erau compacte, fcnd imposibil dezumflarea, iar
rezervorul de benzin era conceput asemenea celor de pe avioanele militare, ca msur de precauie
mpotriva exploziilor. Nu-i de mirare, deci, c limuzina era cunoscut n parcul de maini al
ambasadei sub denumirea de Tancul.
oferul tia s-o conduc atent i cu pricepere, ca orice pilot din cursele NASCAR. Motorul i
permitea s depeasc o sut de mile la or. Putea ntoarce n loc vehiculul n greutate de trei tone,
schimbnd direcia de mers ca un cascador din filme. Ochii lui fugeau cnd pe oseaua din fa,
cnd la oglinda retrovizoare.
O singur main venise n urma lor pe parcursul a dou-trei mile, dar i aceea cotise la un
moment dat pe un drum lturalnic. Nimic ngrijortor, i zise oferul. Probabil cineva care vine tot
de la aeroport. Limuzina era dotat i cu o sofisticat aparatur radio, prin care se puteau chema
ajutoare. Maina se ndrepta spre ambasad. Dei ambasadorul locuia n alt parte, ntr-o vil

frumoas cu dou etaje, nconjurat de ase acri de grdin i pdure, reedina sa nu era suficient
de sigur pentru vizitatori. La fel ca cele mai multe ambasade americane contemporane, i aceasta
prea o combinaie ntre sediul unei firme mai modeste i Linia Siegfried.
VOX IDENT afia ecranul monitorului, la 2000 de mile deprtare. VOCEA 34 INIIAZ
CONV. CU DESTINATAR NECUNOSCUT, FRECV. 889,980 MHz. CONV. NCEPUT 2258Z
INTERCEPT. IDENT. 381.
Tony i puse ctile i ncepu s asculte banda derulat cu ncetinitorul.
Nimic, zise el o clip mai trziu. Cineva pleac la o plimbare cu maina.
La ambasad, ataatul pe probleme juridice, umbla de colo-colo prin biroul su. Agentul special
Pete Morales de la FBI ar fi trebuit s se gseasc la aeroport. Doar sosea propriul su director.
Numai c cei de la paz hotrser s plece ntr-acolo o singur main, fiind vorba de o vizitsurpriz, ori toat lumea tia c surpriza era de preferat unei desfurri masive de fore. Toat
lumea nu-l includea i pe Morales, adept convins al intimidrii prin for. i-aa l supra faptul c
trebuia s triasc ntr-un asemenea loc. Morales era originar din California. Dei purta nume cu
rezonane hispanice, la sosirea maiorului Fremont familia sa locuia n San Francisco. Pete se
vzuse nevoit s-i perfecioneze limba matern, oarecum uitat, pentru a-i putea lua n primire
slujba, printre cerinele creia se numra i aceea de a-i lsa soia i copiii n Statele Unite. Aa
cum meniona i ultimul su raport ctre centru, aici pericolul era permanent: pentru localnici,
pentru americani i mai ales pentru poliitii americani.
Morales se uit la ceas. nc dou minute. Porni spre u.
Exact la timp! coment un brbat, aflat la trei blocuri distan de ambasad. Vorbise ntr-un
radioemitor portabil.
Pn de curnd, RPG-7D fusese arma standard antitanc a sovieticilor. La originea ei se gsea
Panzerfaustul nemesc. Abia de curnd fusese nlocuit cu RPG-17, copie fidel a rachetei
americane M-72 LAW. Adoptarea noului model nsemna lichidarea a milioane de arme vechi,
acestea venind s se adauge stocurilor deja extrem de numeroase, comercializate n ntreaga lume.
Proiectat pentru a strpunge blindajul tancurilor de lupt, RPG-7D nu era prea uor de mnuit. Iat
de ce asupra limuzinei ambasadorului stteau aintite nu mai puin de patru astfel de arme.
Maina nainta spre sud, de-a lungul oselei Carrera 13 din cartierul cunoscut sub numele de
Palermo. Rula ncet, din cauza traficului intens. Dac bodyguarzii directorului FBI ar fi cunoscut
denumirea cartierului i numrul autostrzii, cu siguran c ar fi schimbat traseul, fie i din
superstiie. Viteza redus a circulaiei din ora reprezenta un motiv de nelinite pentru toat lumea,
ndeosebi pentru soldaii din Jeepuri, care-i lungeau gturile, cercetnd pe rnd ferestrele cldirilor
din jur. Era un fapt tiut prin urmare adeseori neglijat c, de regul, cineva de afar nu putea
privi printr-o fereastr n interior. Chiar i un geam deschis nu reprezenta altceva dect un
dreptunghi mai ntunecat dect zidul cldirii, iar ochiul se adapta la lumin ambient, nu la cea
dintr-un anumit loc. Ca atare, nimeni nu descoperi nimic suspect.
Moartea celor patru americani deveni inevitabil datorit unui amnunt prozaic un semafor.
Un tehnician tocmai lucra la repunerea n funciune a unui stop defect, care fusese reclamat vreme
de o sptmn. Vrnd s-i verifice intervalele de schimbare a culorii, lucrtorul l comut pe rou.
Fluxul de maini se opri la o zvrlitur de b de ambasad. Atunci de la ferestrele etajului trei ale
cldirilor situate de o parte i de alta a strzii nir proiectilele RPG-7D. Trei dintre ele lovir
limuzina, dou izbind-o n plin.
Fulgerul exploziei fu de-ajuns. Morales o lu la fug nainte ca bubuitura s zglie poarta
ambasadei. Alerga ca un nebun, dei tia c gestul su era inutil. Cu mna dreapt i smulse
automatul Smith & Wesson din tocul de la bru, inndu-l cu eava n sus, aa cum nvase la
instrucie. n dou minute se afla lng limuzin.
oferul nc tria. Fusese proiectat afar din main i acum sngera abundent din rnile pe care
niciun doctor din lume nu i le-ar mai fi putut ngriji n timp util. Soldaii din primul Jeep nu se

zreau nicieri, dei bancheta din spate era nclit de snge. oferul Jeepului din ariergard se
gsea tot la volan, cu degetele ncletate peste obrazul sfrtecat de cioburi. Soldatul de lng el
murise, iar ceilali doi dispruser
n aceeai clip, Morales nelese motivul. Dintr-o cldire aflat n stnga lui izbucni un rpit
de arme automate, mpucturile ncetar, apoi ncepur din nou. La una dintre ferestre rsun un
ipt, dup care se aternu iari tcerea. Morales ar fi vrut s se npusteasc i el n interiorul
cldirii, ns aceasta se gsea n afara zonei lui de aciune, iar el era un profesionist mult prea
ncercat pentru a-i risca viaa n mod inutil. Se apropie de mormanul de fiare contorsionate care
pn nu demult fusese o limuzin, dei tia c nici acest gest nu-i mai avea rostul.
Toi cei dinuntru muriser pe loc sau oricum, foarte repede. Cei doi bodyguarzi ai
directorului purtaser veste speciale, capabile s opreasc gloanele, dar nu i schijele unui proiectil
cu o asemenea putere de distrugere. Prin urmare, nici vestele nu se dovediser mai eficace dect
blindajul Tancului. Morales tia cu ce fel de arme se trsese: proiectile antitanc. Proiectile
adevrate. Ct despre cei din main, cel puin se mai cunotea c fuseser odat fiine umane.
Nimeni nu-i mai putea ajuta cu nimic cu excepia unui preot, sau a unui rabin. Dup cteva
secunde, Morales ntoarse capul.
Rmase singur n strad, continund s se comporte ca un profesionist, adic nengduind
sentimentelor s-i afecteze judecata limpede. Singurul soldat care nc mai tria era prea grav rnit
ca s se poat mica. Probabil c nici nu-i ddea seama unde se afla sau ce i se ntmplase. Nimeni
dintre cei de pe trotuar nu-i oferise ajutorul. Morales vzu c fuseser rnii i civa trectori,
atenia celorlali concentrndu-se asupra acestora, nelese c halul n care se afla limuzina fcea
limpede pentru toat lumea ncotro era cazul s-i ndrepte eforturile. Agentul se rsuci pe loc,
cercetnd strada cu privirea pe toat lungimea ei. Nu-l zri pe lucrtorul de la semafor. Omul se
fcuse nevzut.
Dintr-o cldire ieir doi soldai, unul ducnd o arm care putea fi un lansator de proiectile
RPG-7D. Morales l recunoscu pe cpitanul Edmundo Garza. n uniforma sa kaki mnjit de snge,
avea acel aer rtcit pe care Morales nu-l mai ntlnise de cnd era n Marin. n spatele
cpitanului, ali doi oameni trgeau dup ei un rnit, care fusese mpucat n brae i ntre picioare.
nainte de-a se apropia, Morales i vr pistolul automat n toc ncet, cu minile la vedere, pn
cnd se asigur c fusese la rndul su recunoscut.
Domnule cpitan ncepu el.
Sus mai e nc un mort, precum i un om de-al meu.
Garza se uit la sngele de pe bra, cu o expresie iritat, care se preschimb imediat ntr-o privire
expert de apreciere a gravitii rnilor. Dar ocul l fcu s uite de durere. Pentru prima oar ddea
cu ochii de main. Spera c se nela i n acelai timp era contient c avea n fa trista realitate.
Chipul su frumos i plin de snge se ntoarse spre american, care drept rspuns i strnse mna.
Garza era un om mndru i un soldat de carier extrem de devotat trii sale. Fusese ales pentru
aceast misiune datorit priceperii i corectitudinii sale. Acestui brbat care sfida moartea i se
ntmplase tocmai lucrul de care se temea orice soldat: nu reuise s se achite de ndatoririle sale.
Iar faptul c nici mcar nu cunotea motivul nu fcea dect s nruteasc situaia.
Fr a acorda vreo atenie rnilor, Garza se ntoarse ctre unicul lor prizonier.
Noi doi avem ceva de vorbit, i se adres amenintor cpitanul.
n clipa urmtoare se prbui n braele lui Morales.
Noroc, Jack!
Dan i Liz Murray tocmai sosiser la locuina familiei Ryan. Dan fu nevoit s-i scoat pistolul
automat, mpreun cu tocul, aezndu-le pe raftul din debara.
Credeam c pori revolver, rse Jack.
Era pentru prima oar c primeau vizita celor doi soi Murray.
i mie-mi lipsete Python-ul, dar FBI a preferat s ne doteze cu pistoale automate. Pe urm,
eu nici nu mai am de-a face cu lichelele. Acum m ocup de petiii, dri de seam i proiecte de
buget.
Cltin din cap cu tristee i adug:

i nchipui ce distracie.
neleg ce simi, l aprob Ryan, invitndu-l n buctrie. Bei o bere?
O idee excelent.
Se cunoscuser la Londra, mai precis l Spitalul St Thomas, cu civa ani n urm, cnd Murray
era consilier juridic al Ambasadei Americane, iar Ryan fusese rnit prin mpucare. nc nalt i
zvelt, cu prul ceva mai rar, dar nu ncrunit, Murray era un brbat prietenos i glume, pe care
nimeni nu l-ar fi crezut de meserie poliist necum unul dintre cei mai buni. Cu flerul su de
excepie, prinsese tot soiul de infractori i, dei n prezent l nemulumea faptul c nu mai fcea
parte din poliia activ, i ndeplinea sarcinile administrative cu tot atta pricepere ca i pe celelalte
care-i erau ncredinate.
Ce-i cu escrocheria aia despre care am auzit vorbindu-se? ntreb Jack.
TARPON? Cartelul a asasinat un tip care se ocupa cu splarea banilor organizaiei n stil
mare, la adpostul renumelui su de sportiv profesionist. Individul a lsat n urm informaii scrise.
Noi le-am descoperit. Ne-a luat vreo cteva sptmni s punem firele cap la cap.
Cic ar fi n joc peste ase sute de milioane de dolari.
Mai mult de-att. Elveienii au mai spart un cont n dup-amiaza asta.
Au! exclam Jack, destupnd dou beri. Asta zic i eu mecherie, nu?
Probabil c de data asta nu vor scpa aa uor, ntri Murray. E adevrat ce-am auzit, c ai o
nou slujb?
Bnuiesc c e corect ce-ai aflat. Cred ns c nici tu n-ai fi de acord s obii o avansare pe
aceast cale.
Aa e. Nu l-am cunoscut personal pe amiralul Greer, dar directorul nostru are o prere foarte
bun despre el.
Se i aseamn unul cu altul. Amndoi sunt nite oameni respectabili, de mod veche,
remarc Jack. O specie pe cale de dispariie.
Bun seara, domnule Murray, salut din u Sally Ryan.
Domnule Murray?
Unchiule Dan!
Sally se repezi la el, strngndu-l n brae cu putere.
Mtua Liz zice c-ar fi timpul ca dumneata i tata s v ntoarcei n salon, chicoti Sally.
Oare de ce lsm cucoanele s nvrt pe degete nite lupttori clii ca tine i ca mine, Jack?
Nu cumva pentru c-s mai tari dect noi? suger Ryan.
Dan izbucni n rs.
Da, asta trebuie s fie explicaia. Eu
n acea clip se auzi semnalul pagerului. Murray scoase de la bru cutiua de plastic i pe ecran
apru imediat numrul la care trebuia s sune.
S tii c tare mi-ar plcea s dau de pmnt cu tipul care-a inventat drciile astea.
E mort de mult, replic sec Jack. i-a fcut apariia la spital, n cabinetul de urgene,
plngndu-se de dureri de cap. Cnd doctorul a priceput cu cine avea de-a face, nu s-a mai grbit
s-l ngrijeasc. Mai trziu, medicul a explicat c primise un telefon important i n regul, se
ntrerupse Ryan, redevenind serios. Vrei un fir sigur? Du-te la telefonul din bibliotec.
mi dai prea mare importan, rse Murray. Nu-i cazul. Pot vorbi de-aici?
Bineneles. Butonul de jos e pentru Washington.
Murray form numrul, fr s se mai uite pe ecranul pagerului. Era telefonul din biroul lui
Shaw.
Sunt eu, Murray. M-ai sunat, Alice? OK Salut, Bill, ce s-a ntmplat?
n ncpere pru s fi ptruns deodat un suflu de ghea. Ryan l simi chiar nainte de-a
nelege schimbarea de pe chipul lui Murray.
i nu exist nicio ans ca... Da, da, l cunosc pe Pete
i consult ceasul i zise:
Sunt acolo n patruzeci de minute.
Puse receptorul n furc.
Ce e?

A fost asasinat directorul FBI, rspunse simplu Dan.


Ce? Unde?
La Bogota. Plecase pentru o consftuire n cerc restrns, mpreun cu eful Brigzii de lupt
mpotriva drogurilor. S-a ntmplat chiar n dup-amiaza asta. Deplasarea fusese inut n cel mai
strict secret.
Nu-i nicio ans ca
Murray cltin din cap.
Ataatul de acolo e Pete Morales. Un agent foarte bun. Am lucrat cu el cndva. Cic toi au
murit pe loc: Emil, Harry Jefferson, ambasadorul i tipii de la paz.
Tcu, ncercnd s descifreze expresia de pe chipul lui Jack.
Se pare c cineva a ciripit.
Ryan ncuviin din cap.
Tocmai la asta m gndeam.
Nu cred s fi existat un singur om la FBI care s nu in la director, murmur Murray,
aeznd sticla de bere pe tejgheaua barului.
mi pare ru, prietene.
Cum ziceai mai adineauri? O specie pe cale de dispariie?
Murray cltin din cap i se duse s-i cheme soia. Ryan nu apuc s nchid ua n urma lor c
propriul su telefon ncepu s sune. Era pe linia direct.
Ascunztoarea, situat la numai cteva mile de Luray Caverns, era o construcie modern, n
pofida absenei deliberate a anumitor faciliti. Dei aici nu exista televiziune prin cablu sau satelit,
nici ziare aduse la u n fiecare diminea, hotelul era totui dotat cu instalaie de aer condiionat i
ap curent, iar meniul oferit de serviciul la camer se ntindea pe ase pagini, la care se adugau
alte zece, cu lista buturilor. Aici i rezervau camerele cuplurile de tineri cstorii, care nu aveau
nevoie de prea multe distracii, precum i alte perechi, ce ncercau s-i salveze csniciile de la
ruin. Serviciul era conceput dup modelul european. De regul, clienii nu fceau dect s
mnnce, s bea i s mototoleasc aternuturile dei dintre distraciile puse la dispoziie de hotel
nu lipseau caii de clrie, terenurile de tenis i o piscin, pentru puinii oaspei ale cror camere nu
aveau o cad suficient de ncptoare. Moira l urmri cu privirea pe amantul ei dnd baci zece
dolari recepionerului cu mult mai mult dect oferise n viaa lui apoi ndrzni s-i pun
ntrebarea esenial.
Ce nume ai scris n registru?
Domnul i doamna Juan Diaz.
Se uit la ea cu un aer stnjenit.
Iart-m, dar nu mi-a dat prin minte altceva. Nu m-am gndit, mini el, prefcndu-se c
ovie. N-am vrut Ce-a fi putut spune fr s m pun eu nsumi ntr-o situaie jenant? ntreb
n cele din urm, schind un gest de neputin.
n orice caz, eu simt nevoia s fac un du. ntruct suntem so i soie, ai putea s vii i tu. E
destul loc pentru amndoi.
Moira iei din camer, aruncndu-i bluza de mtase pe pat.
Cinci minute mai trziu, Cortez constat personal c sub du ncpeau patru persoane, nu doar
dou. Pn la urm, faptul oricum nu avea prea mare importan.
Preedintele SUA zburase cu avionul la Camp David pe durata weekendului. De abia iei de sub
du, cnd tnrul militar aflat la dispoziia sa de data asta era de serviciu un locotenent de Marin
i aduse telefonul portabil.
Alo, ce este?
Vznd expresia aternut pe chipul preedintelui, prima reacie a locotenentului fu s-i caute
din ochi pistolul.
Vreau ca procurorul general, amiralul Cutter, judectorul Moore i Bob Ritter s vin ncoace
cu primul avion. Spune-i secretarului de pres s m sune ntr-un sfert de or, ca s formulm
comunicatul. Deocamdat rmn aici. Cum facem s-i aducem n ar? O.K., avem cteva ore ca s

ne gndim la asta. Pentru moment e suficient protocolul obinuit. Bine. Nu, nimic din partea
Departamentului de Stat. Voi coordona eu nsumi ntreaga aciune de aici, dup care poate i
Secretarul s dea o declaraie. Mulumesc.
Preedintele aps pe butonul de ntrerupere i-i ntinse telefonul locotenentului.
Domnule preedinte, e nevoie cumva ca oamenii din corpul de gard
Nu.
Preedintele i explic pe scurt ce se ntmplase.
Continu s-i vezi de ndatoririle dumitale, domnule locotenent.
Am neles, domnule preedinte.
Preedintele i puse halatul de baie i se duse n faa oglinzii ca s-i pieptene prul, folosind
mneca de catifea ca s tearg oglinda aburit. Dac ar fi fost ceva mai atent, s-ar fi mirat cum
de scprarea din privirea lui nu fcuse oglinda ndri.
n regul, murmur preedintele Statelor Unite, adresndu-se imaginii sale din oglind. Va s
zic, ticloilor, v arde de joac
Deplasarea de la Baza Aerian Andrews la Camp David se fcu la bordul unuia dintre noile
elicoptere Blackhawk VH-60, recent achiziionate de aviaia militar. Cptuite cu plu, n vederea
transportrii VIP-urilor dintr-un loc n altul, aparatul rmnea totui prea zgomotos pentru tot ce se
putea ncadra n limitele unei conversaii normale. Cei patru pasageri fiecare singur cu durerea i
furia sa priveau pe geamul uilor glisante la dealurile vestice ale inutului Maryland, peste care
zburau. Cltoria dur numai douzeci de minute. Pilotul primise ordin s se grbeasc.
La aterizare, cei patru suir ntr-o main cu care parcurser scurta distan pn la locuina
preedintelui. Cnd ajunser la destinaie, acesta tocmai nchidea telefonul. i trebuise o jumtate
de or s dea de urma secretarului de pres, fapt de natur s-i sporeasc proasta dispoziie.
Amiralul Cutter ncepu s spun ceva de genul c tuturor le prea nespus de ru, dar expresia de
pe chipul preedintelui l reduse la tcere.
eful statului se aez pe canapeaua din faa emineului. n faa sa se gsea o pies de mobilier
pe care cei mai muli ar fi luat-o drept o simpl msu de cafea. Acum ns, tblia ridicat
dezvluia mai multe monitoare i imprimante silenioase, conectate la principalele posturi de radio,
precum i la alte surse de informaii ale guvernului. n ncperea alturat se aflau patru televizoare
branate pe CNN i pe alte trei canale importante. Cei patru vizitatori l priveau int pe preedinte,
urmrind cum rbufnea din el mnia, asemenea aburului scpat dintr-o oal sub presiune.
De data asta nu ne vom mai mulumi s stm cu braele ncruciate i s deplngem situaia,
declar calm preedintele, ridicnd ochii spre cei patru. Mi-au ucis un bun prieten. Mi-au ucis
ambasadorul. Provocarea se adreseaz direct puterii supreme din Statele Unite ale Americii. Se
vede treaba c vor s se joace cu cei mari, continu preedintele pe un ton nefiresc de linitit. Dac
aa stau lucrurile, atunci vor fi silii s joace dup regulile noastre. Peter, zise el, adresndu-se
procurorului general. Declar neoficial c, fr niciun avertisment, Cartelul drogurilor a declanat un
rzboi mpotriva Statelor Unite, lund decizia de-a aciona asemenea unui stat naional ostil nou.
Prin urmare, i noi i vom trata la fel. n calitate de preedinte, sunt hotrt s lupt contra acestui
inamic ntocmai aa cum am proceda n cazul terorismului de stat.
Procurorului general nu-i plcea deloc ceea ce auzise, totui ncuviin din cap. Preedintele se
ntoarse ctre Moore i Ritter.
Aadar, din clipa asta ne scoatem mnuile. Tocmai am conceput un comunicat, care va fi dat
publicitii. Secretarul de pres va deplnge incidentul n termenii obinuii, ns noi ne vom purta
fr mnui. Atept s-mi propunei un plan. Trebuie gsit ceva care s le usture pe javrele astea. Sa terminat cu povetile de adormit copiii cum c transmitem un mesaj. Nenorociii trebuie s
primeasc mesajul pe orice ci. Domnule Ritter, din partea mea ai mn liber. Nu-i impun niciun
fel de restricii. Am fost suficient de clar?
Da, domnule preedinte, rspunse directorul-adjunct al departamentului Operaiuni.
De fapt, nu fusese deloc clar. Preedintele nu rostise nici mcar o dat ndemnul Ucidei!
dup cum puteau dovedi oricnd magnetofoanele cu siguran ascunse n ncpere. Existau ns
anumite lucruri care nu trebuiau fcute cu niciun pre: de pild, preedintele nu putea fi silit s

vorbeasc explicit atunci cnd el tocmai asta cuta s evite.


Instalai-v ntr-una dintre cabane i concepei un plan. Peter, vreau ca tu s mai rmi puin.
Cu alte cuvinte, o dat ce nelesese dorina preedintelui de-a ntreprinde ceva, procurorul
general nu mai trebuia s tie i ce anume urma s fie fcut. Amiralul Cutter, mai familiarizat cu
Camp David dect colegii si, i conduse pe acetia ntr-una dintre cabanele de oaspei. Cum
amiralul o luase nainte, Moore i Ritter nu apucaser s-i zreasc zmbetul.
Ryan se napoie la birou conducndu-i singur maina obicei de care abia se dezvase. n
clipa cnd cobor din ascensor, ddu cu ochii de eful oamenilor de paz ai departamentului
Informaii, care-l atepta n hol. Raportul su dur patru minute, dup care Ryan rmase singur n
birou, fr nimic deosebit de fcut. l ncerc o senzaie ciudat. Acum era la curent cu toate
informaiile deinute de guvernul SUA n legtur cu asasinarea unor funcionari ai si ceea ce nu
reprezenta cu mult mai mult dect auzise la radioul mainii n drum spre birou, dei acum mcar
putea da un nume surselor anonime. Cteodat acest fapt prezenta importan nu ns i n
cazul de fa. Imediat afl c directorul-adjunct de la Operaiuni i procurorul general se aflau la
Camp David, alturi de preedinte.
De ce nu i eu? se ntreb Jack cu surprindere.
Bineneles, ar fi trebuit s-i dea seama fr ntrziere, dar nc nu se obinuise cu funcia de
director general. Cum nu avea nimic de fcut, timp de cteva minute i ls gndurile s rtceasc
n aceast direcie. Concluzia se impunea de la sine. Nu era cazul ca el s tie despre ce anume se
discuta. Dar asta nsemna c deja se petrecuse ceva, nu? Dar ce? i pentru ct vreme?
A doua zi pe la amiaz, un avion de transport C-141B Starlifter aterizase pe Aeroportul
Internaional El Dorado. Msurile de securitate erau de o strictee cum nu se mai vzuse de la
nmormntarea lui Anwar-el-Sadat. Elicoptere narmate patrulau pe deasupra aeroportului.
Vehicule blindate ateptau cu evile tunurilor ndreptate nainte. Un batalion ntreg de parautiti
ncercuise aeroportul, care fusese nchis pentru trei ore. Bineneles, nu lipsea nici garda de onoare,
ai crei membri triau de fapt un sentiment complet opus, din moment ce onoarea armatei i
naiunii lor fusese lezat de ceilali.
Cardinalul Esteban Valdez se ruga aplecat asupra sicrielor, secondat de rabinul-ef al micii
comuniti evreieti din Bogota. Din partea guvernului american participa la ceremonie
vicepreedintele Statelor Unite. Soldaii columbieni ncredinaser pe rnd sicriele n minile unor
militari americani reprezentnd toate armele din armata SUA i ale cror nume figurau pe o list.
Urmar discursurile de rigoare, absolut previzibile n esena lor, cea mai convingtoare fiind scurta
cuvntare a procurorului general al Columbiei, care nu-i putu reine lacrimile pentru fostul su
prieten i coleg de universitate. Apoi vicepreedintele se sui la bordul avionului su i plec, urmat
de uriaul aparat Lockheed.
Declaraia preedintelui, deja dat publicitii, vorbea despre rentronarea legalitii, ideal cruia
Emil Jacobs i dedicase ntreaga sa via. Dar aici, la El Dorado, afirmaiile cuprinse n comunicat
preau lipsite de substan chiar i pentru cei ce nu cunoteau dedesubturile ntregii afaceri.
n oraul Eight Mile, statul Alabama, un sergent de poliie pe nume Ernie Braden tocmai i
tundea peluza din faa casei cu maina de tiat iarb. Specializat n prinderea sprgtorilor, Ernie
cunotea toate trucurile la care recurgeau infractorii urmrii i cercetai de el, inclusiv tehnicile de
evitare a unor complicate sisteme de alarm, chiar i modelele sofisticate, utilizate de marii
bancheri. Priceperea sa, la care se adugau informaiile culese n timpul discuiilor de la serviciu
biroul Narcotice aflndu-se chiar lng cel pentru cercetarea actelor de tlhrie i permiteau s-i
ofere serviciile unor oameni cu bani, ceea ce-i ddea posibilitatea de-a plti pentru instruirea i
educaia propriilor si copii. Nu c ar fi fost un poliist corupt, dar se afla n aceast slujb de peste
douzeci de ani i nu prea-i mai psa de nimic. Dac oamenii aveau chef s se drogheze, treaba lor.
Dac narcomanii ineau neaprat s se omoare ntre ei, cu att mai bine pentru restul societii. Iar
dac vreun nfumurat de bancher se dovedea a fi un escroc de nalt clas, ghinionul lui. Tot ce-i
rmnea de fcut lui Braden era s percheziioneze locuina individului i s se asigure c acesta nu

lsase n urma sa niciun fel de dovezi compromitoare. Desigur, i prea ru pentru soia i copiii
nefericitului, ns acestea erau riscurile atunci cnd te jucai cu focul.
Braden ncerca s compenseze actele sale antisociale prin cercetarea cazurilor de spargeri, ba
chiar prinznd din cnd n cnd i cte un tlhar adevrat dei aa ceva se ntmpla destul de rar.
Tlhria era o infraciune destul de puin riscant. Niciodat nu i se acorda atenia cuvenit, nici
chiar de ctre cei a cror meserie consta tocmai n prinderea sprgtorilor. De altfel, aceasta era
categoria cel mai prost pltit dintre toi slujbaii legii. Ernie dduse examen pentru gradul de
locotenent vreme de nou ani la rnd, ns nu reuise niciodat. Avea nevoie sau cel puin i
dorea de leafa pe care i-ar fi adus-o o naintare n grad. Vedea cum erau avansai toi pistolarii de
la Narcotice i Omucideri, n timp ce el continua s trudeasc de poman El de ce nu putea
ctiga atia bani? Mai presus de orice, Ernie Braden se sturase de toi i de toate. Se sturase de
orele nesfrite petrecute la birou. Se sturase ca victimele infractorilor s-i verse, focul pe el, care
nu-i fcea dect datoria. Se sturase ca propriii si colegi s-i nesocoteasc strdaniile. Se sturase
s tot fie trimis pe la coli ca s susin conferine pentru combaterea infracionalitii, prelegeri pe
care nimeni nu le asculta. Se sturase chiar i s antreneze echipe de base-ball, odinioar marea
bucurie a vieii sale. Se sturase de toate, ns nici nu-i putea ngdui luxul de-a iei la pensie. Cel
puin deocamdat.
Duduitul mainii de tuns iarba se nla n aerul fierbinte i umed, tulburnd tihna strduei
linitite pe care Braden locuia mpreun cu familia. i trecu batista peste fruntea asudat, cu gndul
la berea rece pe care avea s-o dea pe gt de ndat ce-i va fi terminat treaba. Putea fi i mai ru.
Pn cu trei ani n urm, mpingea prin iarb o nenorocit de main Lawnboy. Acum mcar putea
sta jos n timp ce-i executa corvoada sptmnal, aranjnd afurisita aia de peluz. Nevast-sa
fcuse o fixaie pentru pajite i pentru grdin.
Ca i cum faptul ar fi avut vreo importan, bombni Braden.
Se concentr asupra muncii sale, asigurndu-se c lamele rotative trecuser de cel puin dou ori
peste fiecare centimetru ptrat din porcria aia verde care n aceast perioad a anului cretea
aproape tot att de repede pe ct o tia. Nu remarc furgoneta Plymouth venind din josul strzii. i
nici nu aflase c cei care-i suplimentau veniturile erau extrem de nemulumii de recentul efort
clandestin depus n favoarea lor.
Braden avea cteva ciudenii, aa cum se ntmpla cu multe persoane i cu majoritatea
poliitilor. Obiceiul su era s nu se dezlipeasc de pistol, nici mcar atunci cnd tundea iarba. Sub
cmaa unsuroas inea un Smith & Wesson Chiefs Special, revolver din oel inoxidabil, cu cinci
focuri singurul obiect achiziionat n viaa lui pe care sttea scris cuvntul chief.
Cnd n cele din urm vzu furgoneta parcnd n spatele mainii sale marca Chevrolet Citation,
nu-i acord prea mare atenie. Observ totui c nuntru erau doi brbai care preau s priveasc
n direcia lui.
Cu toate acestea, instinctul su de poliist i fcu datoria. Cei doi nu-l slbeau din ochi, astfel c
se uit i el ntr-acolo, din pur curiozitate. Cine s se fi interesat de persoana lui ntr-o dupamiaz de smbt? Dar, cnd portiera se deschise i zri armele, ntrebarea cu pricina i pieri cu
totul din minte.
Se rostogoli jos de pe maina de tuns iarba, elibernd pedala de frn, care avea un efect contrar,
ca la automobile. Maina de tuns se opri doi pai mai ncolo, cu lamele nc tocind iarba i piuul
din faa casei. Czu la pmnt chiar n dreptul orificiului de evacuare, simind cum l neap n
genunchi fragmente minuscule de piatr i nisip dar pentru moment nici asta nu conta. i smulse
revolverul de la bru i n aceeai clip rsunar primele mpucturi.
Atacatorul folosea un Ingram Mac-10, probabil de calibrul 9, pe care nu prea tia s-l
mnuiasc. ntiul foc aproape c-i atinse inta, dar urmtoarele opt nu fcur dect s risipeasc
n aer o jerb de gloane, n timp ce arma, celebr pentru instabilitatea ei, zvcnea n mna
trgtorului, fr a reui s nimereasc nici mcar maina de tuns iarba. Sergentul Braden trase i el
dou focuri, ns distana pn la furgoneta era de peste zece metri, iar revolverul su Chief s
Special avea o eav de numai cinci centimetri, btaia sa estimndu-se n pai, nu n metri. Cum la
ineficienta armei se adugau stresul i surpriza momentului, Braden nu izbuti dect s loveasc o
dat furgoneta rmas n spatele atacatorului.

ns rpitul unui pistol-automat reprezenta un zgomot inconfundabil neputnd fi luat nici


drept focuri de artificii, nici drept alte sunete obinuite. Vecinii neleser imediat c se petrecea
ceva ieit din comun. n casa de peste drum, un puti de cincisprezece ani i cura arma un
vechi Marlin 22 cu levier, care aparinuse cndva bunicului. Fericitul posesor nvase s joace
base-ball de la sergentul Braden, socotindu-l aadar un tip pe cinste. Tnrul cu pricina, pe nume
Erik Sanderson, puse deoparte vergeaua de curat i se duse la fereastr, numai bine ct s-i
zreasc fostul antrenor trgnd cu arma, ascuns n spatele mainii de tuns iarba. Cu intuiia fr de
gre a clipelor de cumpn, Erik Sanderson nelese c cei de afar ncercau s-i omoare fostul
antrenor de meserie poliist i c el unul, care se afla la un pas de atacatori, narmat cu puc i
cartue, ar proceda foarte corect venind n ajutorul unui poliist. Faptul c-i petrecuse toat
dimineaa intind n cutii de conserve nu nsemna altceva dect c era pregtit s intervin. Marea
ambiie a lui Erik Sanderson era s intre n Marina Statelor Unite; or, iat c acum i se ivea ansa
de-a anticipa emoiile serviciului militar.
Cum rpitul de arm automat continua s rsune pe strada umbrit de copaci, biatul nfc
puca i un pumn de gloane mici, de culoare rocat, apoi alerg pe terasa din fa. Mai nti rsuci
sistemul cu arc care mpingea cartuele n ncrctorul de sub eav. l trase puin cam tare,
scpndu-l jos, ns avu nelepciunea de-a nu lua n seam amnuntul. Vr pe rnd gloanele n
ncrctor, surprins c deja i asudaser palmele. Dup ce introduse paisprezece, se aplec s-i ia
vergeaua i dou gloane i czur din ncrctor. Erik le puse la loc, fix din nou capacul,
rsucindu-l ca s-l nchid, apoi ridic i cobor levierul, ncrcnd puca i trgnd piedica.
Constatnd cu surprindere c terasa nu-i oferea o perspectiv foarte bun, parcurse n fug dalele
de piatr ale curii i iei n strad, ascunzndu-se dup capota camionetei tatlui su. De aici reui
s zreasc doi brbai care trgeau cu automatele sprijinite de old. Chiar atunci, sergentul Braden
i goli ultimul ncrctor, fr a-i nimeri atacatorii mai mult dect cu primele patru. Poliistul se
rsuci n loc, vrnd s se adposteasc n cas, dar se mpiedic i czu, chinuindu-se s se ridice.
Cei doi brbai se apropiar, ncrcndu-i din nou automatele. Cu minile tremurnd, Erik
Sanderson i sprijini de umr patul putii. Arma era veche, cu ctare din fier, i biatul se sili s-i
aminteasc modul n care trebuia s inteasc aa cum fusese nvat la cercetai.
l ngrozi gndul c intervenise prea trziu. Cei doi l mprocar pe fostul antrenor cu o ploaie
de gloane trase n plin. n aceeai clip, n mintea lui Erik se produse un declic. inti spre capul
celui mai apropiat dintre atacatori, cu intenia de a-i goli ncrctorul.
Aa cum se ntmpl cu majoritatea trgtorilor tineri i lipsii de experien, biatul nl
imediat capul, s vad ce se ntmplase. Nimic. Ratase inta, dei avea puc, iar distana era de
numai treizeci de pai. Ratase! Uluit, inti din nou i aps pe trgaci, ns nu se ntmpl nimic.
Uitase s ridice piedica. Scoase o njurtur urt, care l-ar fi costat o palm zdravn de la mama
sa, apoi i ncrc din nou puca Marlin 22 i ochi cu grij, apsnd pe trgaci.
Atentatorii nu auziser prima mpuctur. Asurzii de zgomotul propriilor arme, n-o auzir nici
pe a doua, dar capul unuia dintre ei zvcni ntr-o parte. O neptur de viespe. Pricepnd imediat
ce se ntmpl, omul se rsuci spre stnga i trase o rafal prelungit, n ciuda durerii cumplite
care-l chinuia. Zrindu-l pe Erik, cellalt atacator deschise i el focul.
Dar biatul reui s-i umple ncrctorul la fel de repede pe ct l golise. Furia cretea n el pe
msur ce vedea c nu-i atingea inta. Se aplec instinctiv, ferindu-se de gloanele ce uierau n
direcia lui. Era pornit s-i ucid pe cei doi nainte de-a le lsa rgazul s ajung la main. Spre
satisfacia lui, i vzu alergnd s se adposteasc i-i consum trei ncrctoare ncercnd s-i
nimereasc prin tabla mainii. Dar cum puca Marlin 22 nu putea realiza o asemenea performan,
furgoneta se puse n micare.
Erik o zri demarnd. Regreta din tot sufletul c nu vrse mai multe gloane n ncrctor i-i
dori s fi putut trage prin luneta mainii nainte ca aceasta s-o coteasc la dreapta, disprnd din
raza lui vizual.
Nu avu curajul de-a merge s vad ce se ntmplase cu sergentul Braden. Rmase pe loc,
sprijinit de camionet i blestemndu-se c-i lsase s-i scape. Nu tia i nici n-ar fi crezut
vreodat c fcuse o treab mai bun dect muli ali profesioniti.
Unul dintre pasagerii furgonetei i cercet rana din piept, fcnd abstracie de cea de la cap.

ns tocmai aceasta din urm avea s-i fie fatal. n clipa cnd omul se aplec, artera secionat
ced complet, mprocnd cu snge ntregul habitaclu spre marea nedumerire a muribundului,
cruia nu-i mai rmaser dect cteva secunde ca s neleag ce se ntmpl.
Un alt avion din ntmplare, tot un C-141B l scoase pe domnul Clark din Panama,
ndreptndu-se apoi spre Baza Aerian Andrews, unde se fceau pregtiri pentru ceremonia de
primire a sicrielor. nc nainte de sosirea transportului funebru, Clark se afla deja la Langley,
discutnd cu eful su, Bob Ritter. Pentru prima oar ntr-o ntreag generaie, departamentul
Operaiuni primise mn liber din partea preedintelui. John Clark, care figura pe listele
personalului n funcia de instructor al agenilor, era vntorul-ef al CIA. Nu i se ceruse de
mult vreme s-i exerseze acest talent, dar nc nu uitase cum s-o fac.
Ritter i Clark nu urmrir reportajele TV despre aducerea n tar a rmielor pmnteti ale
victimelor atentatului. Toate aceste fapte deveniser de-acum istorie i, dei pe amndoi i interesa
istoria, pasiunea lor inea de acea istorie niciodat aternut pe hrtie.
A vrea s mai discutm pe marginea ideii pe care mi-ai mprtit-o la St. Kitts, spuse
directorul-adjunct al departamentului Operaiuni.
Care este obiectivul nostru? ntreb circumspect Clark.
Nu era greu de ghicit ce se ntmpla i nici cine dduse dispoziiile cu pricina de unde i
atitudinea sa plin de pruden.
Pe scurt, rzbunarea, rspunse Ritter.
Revan mi se pare un cuvnt mai potrivit, sublinie Clark.
Dei nu avea studii superioare, totui citea foarte mult.
Cei la care ne referim reprezint o ameninare clar i imediat la adresa securitii Statelor
Unite.
Aa a spus preedintele?
Sunt chiar cuvintele lui, ncuviin Ritter.
Perfect. Asta nseamn c suntem n limitele legalitii. Nu c riscul ar fi mai mic, ns cel
puin procedm legal.
Crezi c te poi descurca?
Clark zmbi vag, cu un aer absent.
mi fac treaba aa cum tiu. Altfel, mai bine o lsm balt. Nu vreau s mor din neglijena
altuia. Deci, fr amestec din afar. Dumneavoastr nu trebuie dect s-mi dai lista intelor i
fondurile de care am nevoie. n rest, e problema mea. Eu singur mi planific ce am de fcut.
De acord, se nvoi Ritter.
Uluirea lui Clark nu cunotea margini.
Atunci, ne-am neles. Cum rmne cu copiii ia care se zbenguie acum prin jungl?
Disear i vom scoate de acolo.
Ca s-i postm unde? ntreb Clark.
Ritter i ddu lmuririle necesare.
E extrem de periculos, coment instructorul, dei cele aflate nu-l surprindeau ctui de puin.
Probabil c totul fusese plnuit cu mult grij dar, dac
tim i asta.
Mie nu-mi miroase a bine, zise Clark dup o clip de gndire. Lucrurile se complic.
Nu eti pltit ca s-i plac ceea ce faci.
Clark nu putu dect s fie de acord cu afirmaia efului su. Totui, era suficient de cinstit cu
sine nsui pentru a recunoate c, n parte, i plcea. n definitiv, tot o misiune ca aceasta l adusese
sub pavza ocrotitoare a CIA, cu muli ani n urm. Numai c nsrcinarea de atunci nu implicase
niciun fel de constrngeri pentru el ca agent Cea de acum era legal ns numai pn la un punct.
Odinioar, lui Clark puin i-ar fi psat. Acum ns avea o soie i copii.
Pot pleca pentru cteva zile, s-mi vd familia?
Bineneles. ntre timp, am s pun planul la punct pn la ultimele detalii. Am s-i trimit la
Ferm toate informaiile necesare.
Cum se numete operaiunea?

RECIPROCITY.
Bnuiesc c n asta i const.
Chipul lui Clark se destinse ntr-un zmbet larg. Iei din birou, ndreptndu-se spre ascensor.
Aici l ntlni pe noul director al departamentului Informaii, Ryan, care se ducea spre biroul
judectorului Moore. Clark i Ryan nu fcuser niciodat cunotin. Nici acum nu era momentul
potrivit, dei destinele lor se intersectaser deja de dou ori.

14. nfac i fugi!


Ar trebui s-i mulumesc directorului tu, Jacobs, zise Juan. Poate c ntr-o zi voi avea ocazia
s-l cunosc.
Cu Moira nu grbise lucrurile. Era convins c n curnd va putea obine de la ea toate
informaiile dorite, n baza aceleiai ncrederi i intimiti care caracterizau relaia dintre so i
soie. La urma urmei, n iubirea adevrat nu existau secrete.
Poate, rspunse Moira dup o clip de tcere.
Deja i fugise gndul la ziua cnd directorul va veni la nunta ei. Nu era o speran prea rupt de
realitate.
De fapt, de ce-a venit n Columbia? ntreb Felix, n timp ce degetele lui explorau o zon de
acum familiar.
Pi, motivul e deja de domeniul publicitii. E vorba de Operaiunea TARPON.
Moira continu s-i explice timp de cteva minute, vreme n care mngierile lui se
intensificar. i asta numai graie experienei sale de ofier de informaii. Se trezi zmbind, cu
privirea aintit n tavan. Dobitocul! L-am prevenit. L-am prevenit n repetate rnduri, chiar la el
n birou. Dar nu, el era prea detept, prea ncreztor n propria-i inteligen ca s-mi asculte
sfatul. Poate c acum va pleca urechea
Dup cteva secunde, se trezi ntrebndu-se cum va reaciona patronul su. Zmbetul dispru i
mngierile ncetar.
S-a ntmplat ceva, Juan?
eful tu nu i-a ales un moment prea prielnic ca s viziteze Bogota. Cei de aici vor fi foarte
suprai. Dac descoper cumva c el este n Columbia
Voiajul e secret. Procurorul general al Columbiei e un vechi prieten de-al su. Mi se pare cau fost colegi de coal. Se cunosc de vreo patruzeci de ani.
Voiajul e secret. N-a fi crezut ca americanii s fie att de naivi nct i zise Cortez.
i totui, uite c erau. l uimea faptul c Moira nu simise rceala care-l cuprinsese, nghendu-i
tot trupul. Dar ce putea face?
Aa cum se ntmpla cu toate familiile de militari sau directori comerciali, i familia lui Clark se
obinuise s-l vad plecnd de acas pe nepus-mas, fr s tie cnd se va ntoarce. De asemenea,
nu-i mira nici apariia lui, la fel de neateptat ca un fel de joc, la care, n mod paradoxal, soia sa
nu ridica niciun fel de obiecii. De data asta, Clark lu un automobil din parcul de maini al CIA,
parcurgnd drumul de dou ore i jumtate pn la Yorktown, Virginia, de unul singur, ca s se
poat gndi n tihn la misiunea pe care o avea de dus la bun sfrit n momentul cnd prsi
Interstate 64, deja gsise rspuns la cele mai multe chestiuni procedurale, dei detaliile trebuiau
amnate pn cnd avea rgazul s citeasc notele informative pe care Ritter fgduise s i le
trimit la Ferm.
Locuina lui Clark vorbea despre un agent cu posibiliti medii: o construcie din crmid, cu
salonul desprit n dou ncperi mici, cu patru dormitoare, situat pe un teren msurnd vreo dou
mii de metri ptrai, unde creteau pini cu ace lungi, specifici sudului Americii. Casa se gsea la
zece minute de mers cu maina de Ferm tabra de antrenament a CIA, a crei adres potal
era Williamsburg, Virginia, dei se afla n realitate mai aproape de Yorktown, n preajma unui
arsenal unde Marina Militar i depozita att proiectilele balistice pentru submarine, ct i
focoasele nucleare. n aceeai zon unde locuia Clark i aveau domiciliul i ali instructori CIA
ceea ce-i scutea de grija de-a broda cine tie ce poveti pentru urechile vecinilor. Bineneles,
familia sa era la curent cu modul n care i ctiga existena. Cele dou fiice Maggie, n vrst de
aptesprezece ani, i Patricia, cu trei ani mai mic i spuneau uneori n glum agentul secret

termen pe care-l reinuser din reluarea serialului Patrick McGoohan pe unul dintre canalele
televiziunii prin cablu. Fetele tiau ns c acesta nu era un subiect de conversaie cu colegii, dei
cteodat i avertizau prietenii s se comporte ct mai corect n prezena tatlui lor. De regul,
brbaii i controlau din instinct comportamentul n prezena domnului Clark. Instructorul Clark nu
era chiar dracul n persoan; totui, de cele mai multe ori, ajungea o singur privire ca ceilali s-i
dea seama c nu era de glumit cu el. Soia sa, Sandy, cunotea chiar mai multe, inclusiv cu ce se
ndeletnicise brbatul ei nainte de-a intra n CIA. Sandy era asistent medical i inea cursuri
pentru viitoarele infirmiere n slile de operaie ale spitalului din localitate. Prin urmare, era
obinuit cu chestiunile de via i de moarte i fericit c soul ei se numra printre puinii care
nelegeau aceste dou laturi ale existenei dei dintr-o perspectiv diametral opus. Pentru soia
i copiii si, John Terrence Clark era un so i un tat devotat, uneori poate chiar prea grijuliu.
Maggie se plnsese odat c tatl ei o lipsise de un posibil viitor logodnic, speriindu-l cu o simpl
privire. Faptul c peste ctva timp tnrul cu pricina fusese arestat pentru c se suise beat la volan
nu fcuse dect s confirme intuiia printelui, spre marea deziluzie a fetei. De asemenea, atunci
cnd era acas, Clark se dovedea mai uor de abordat i mai ngduitor fa de fete dect mama lor,
artndu-se ntotdeauna gata s le asculte psul. Sfatul lui era de fiecare dat cumptat i
neprtinitor, vorba blnd, atitudinea relaxat. Totui, familia tia c n afara casei, Clark era o cu
totul alt persoan numai c asta nu-i interesa.
Clark trase maina pe alee chiar nainte de ora mesei, apoi, cu valijoara n mn, intr direct n
buctrie, unde l ntmpinar aromele unei cine modeste. Sandy fusese luat astfel prin surprindere
de prea multe ori ca s-i mai fac griji c nu avea destul mncare.
Pe unde-ai umblat? ntreb ea, fr s atepte vreun rspuns, dup care, ca de obicei, ncerc
s ghiceasc. Vd c nu eti prea bronzat. Ai fost prin locuri reci sau fr soare?
Am stat mai mult ntre patru perei, rspunse cinstit Clark.
nghesuit ntr-o nenorocit de furgonet, mpreun cu civa caraghioi, pe vrful unei coline
din inima junglei. Ca n vremurile grele de odinioar. Cam aa ceva.
Cu toat isteimea ei, Sandy nu reuea niciodat s ghiceasc unde fusese John. De altfel, nici nar fi trebuit.
Ct timp?
Doar cteva zile, pe urm plec din nou. E vorba de ceva important.
Are vreo legtur cu adug femeia, fcnd semn spre televizorul din buctrie.
Clark se mrgini s surd, cltinnd din cap.
Tu ce crezi c s-a ntmplat?
Din cte-mi dau seama, traficanii au avut noroc, zise el pe un ton degajat.
Sandy tia bine ce gndea soul ei despre traficanii de droguri i din ce motiv. Fiecare om avea
lucruri pe care le detesta. n cazul lui i ale ei era vorba de droguri. Nici nu se putea altfel, din
moment ce Sandy lucra de mult vreme ca infirmier i vzuse adeseori efectele abuzului de
droguri. Ct despre Clark, el inuse predici n repetate rnduri celor dou fete care dei
ncpnate ca orice adolescente sntoase la trup i spirit nu ndrzneau nici mcar s se
apropie de linia marcnd zona interzis, nicicum s-o ncalce.
Preedintele prea suprat.
Tu cum ai fi fost n locul lui? Era prieten cu directorul FBI-ului. n msura n care un
politician poate avea prieteni, se simi el obligat s adauge.
Se arta foarte circumspect n privina personalitilor politice.
Inclusiv cele pentru care votase.
Cum are de gnd s reacioneze?
Nu tiu, Sandy.
nc nu m-am gndit.
Unde-s copiii?
S-au dus n Busch Gardens cu prietenii. Tocmai a fost instalat un nou trenule suspendat, aa
c la ora asta probabil c-n tot parcul nu se aud dect ipetele lor.
Am timp s fac un du? Toat ziua am fost pe drum.
Masa e gata n jumtate de or.

Perfect.
O srut din nou i se ndrept spre dormitor, cu valijoara n mn. nainte de-a intra n baie, i
ls rufele murdare n coul de nuiele. Inteniona s-i ngduie o zi de odihn n compania
familiei, dup care s nceap s elaboreze planul misiunii. Nu trebuia s se grbeasc. n cazul
unor asemenea operaiuni, graba nsemna moarte. Clark ndjduia c i prietenii vor nelege acest
lucru.
Desigur c nu vor nelege, i spuse el, pregtindu-se s intre sub du. Nu nelegeau niciodat.
Nu vreau s te simi ru, zise Moira. Eti obosit. Iart-m c-am abuzat de tine.
i culc obrazul pe pieptul lui.
La urma urmei, brbatul nu era o main, iar s faci dragoste de cinci ori ntr-o singur zi La
ce se putea atepta de la amantul ei? Sigur c Felix avea nevoie de somn, de odihn. Ca i ea, de
altfel, descoperi Moira, nainte de-a aipi.
Dup cteva minute, Cortez se desprinse cu bgare de seam din braele ei. O privi cum respira
ncet i egal, cu chipul luminat de un surs vistor, i se ntreb ce dracu putea face. Dac era ceva
de fcut. S cear legtura telefonic, riscnd totul pentru o conversaie scurt pe un fir neverificat?
Fr ndoial c poliia columbian, cea american sau altcineva pusese microfoane n toate
telefoanele motelului. Nu, nu, s telefoneze ar fi fost i mai periculos dect s stea cu braele
ncruciate.
Experiena i spunea c cel mai sigur era s nu fac absolut nimic. Cortez i cobor privirea
asupra propriului trup. Nimic era exact ce realizase pn n clipa aceea lucru ce i se ntmpl
pentru prima oar dup foarte mult timp.
Bineneles, echipa KNIFE ignora cu desvrire din fericire pentru ea evenimentele din
ajun. Jungla nu beneficia de pres, iar radioul slujea numai la comunicri oficiale ceea ce fcea ca
mesajul recent primit s li se par i mai surprinztor. Lui Chavez i Vega le venise din nou rndul
s stea la postul de observaie, unde ndurau zpueala ce urmase unei violente furtuni cu fulgere i
trsnete. n ora care trecuse, stratul de ap crescuse la cinci centimetri, aa c punctul de observaie
se transformase ntr-o bltoac. n cursul dup-amiezei se anuna o alt ploaie. Abia pe urm dac
avea s se nsenineze
Cpitanul Ramirez i fcu fr veste apariia, lundu-l prin surprindere chiar i pe Chavez,
recunoscut pentru capacitatea sa de-a se orienta n jungl. Singura concluzie era c Ramirez
nvase meserie stnd mereu cu ochii pe Ding.
Noroc, domnule cpitan! l salut Vega.
Ceva nouti? ntreb Ramirez.
Pi, cei doi amici ai notri i fac siesta dup micul dejun, rspunse Chavez, fr s-i ia
binoclul de la ochi.
Fr ndoial c vor mai trage un pui de somn i n cursul dup-amiezei.
Auzind vorbele cpitanului, i cobor binoclul.
Sper s se bucure de aceste clipe de tihn, mai ales c sunt i ultimele.
Vrei s repetai ce-ai zis adineauri, domnule cpitan? l rug Vega.
Disear va veni elicopterul s ne ia. Va ateriza acolo, adug cpitanul, artnd spre pista
improvizat. nainte de plecare, trebuie s tergem orice urm.
Chavez cntri o clip cuvintele cpitanului. Nu-i avusese niciodat la inim pe traficanii de
droguri, iar faptul c sttuse cu braele ncruciate, urmrindu-i pe nemernici cum i vedeau de
treburile lor cu dezinvoltura unor juctori de golf, nu avusese ctui de puin menirea de a-i calma
resentimentele.
Ding ncuviin din cap.
O.K., domnule cpitan. Cum trebuie s procedm?
De cum se las ntunericul, tu i cu mine i vom ncercui dinspre nord. Restul trupei va forma
dou echipe de tir gata s deschid focul n caz de nevoie. Vega, tu rmi aici, la CHAINSAW.
Cellalt va fi instalat la vreo patru sute de metri mai ncolo. Dup ce-i lichidm pe cei doi paznici,
plantm nite explozibili printre butoaiele de combustibil din barac. Elicopterul va veni dup noi

disear la ora unsprezece. Vom lua la bord cadavrele i le vom arunca n mare.
Ce chestie! exclam n gnd Chavez.
Va s zic, avem nevoie de circa treizeci i patru de minute ca s le venim de hac i-apoi s
ne crm de aici. Asta fr s mai pun la socoteal pe javrele alea dou. Da tiu c-o s asudm
ceva, domnule cpitan.
Sergentul nu se ndoia c lichidarea paznicilor va cdea n seama sa, deoarece avea arm cu
amortizor.
Bnuiesc c-ai s m ntrebi dac am primit ordine precise, i se adres cpitanul Ramirez.
Era exact ceea ce ntrebase i el prin intermediul radioemitorului.
Domnule cpitan, dac mi-ai dat o nsrcinare, nseamn c ordinele sunt precise. N-are rost
s-mi bat capul, declar sergentul Domingo Chavez, dndu-i asigurri superiorului su.
O.K., atunci pornim de cum se ntunec.
Am neles, domnule cpitan.
Cpitanul l btu pe amndoi pe umr i se ndrept spre locul unde se gsea restul echipei.
Chavez l urmri cum se ndeprta, apoi i scoase gamela. Deurub dopul de plastic i trase o
nghiitur zdravn, dup care se uit la Vega.
Patele m-sii! njur mitraliorul, fr s ridice glasul.
Cine cuteaz s-i toace pe tia nseamn c are ceva n pantaloni, aprob Ding.
mi pare bine c ne ntoarcem pe meleaguri unde-s duuri i aer condiionat, adug Vega.
Odat luat o decizie, faptul c doi oameni urmau s moar pentru a face posibil revenirea lor
la civilizaie conta prea puin. Att Vega, ct i Chavez erau peste poate de surprini c, dup ani
ntregi de serviciu militar, primeau n sfrit ordin s execute misiunea pentru care se pregtiser
tot timpul. Latura moral nu-i preocupa ctui de puin. Erau soldai n slujba rii lor. Patria
hotrse c cei doi ini care moiau cteva sute de metri mai ncolo erau nite dumani ce trebuiau
ucii i cu asta basta dei Vega i Chavez se ntrebau cum vor proceda ca s execute ordinul.
Hai s ne gndim cum o s facem, propuse Chavez, ducnd din nou binoclul la ochi. Vreau
s ai mare grij de CHAINSAW, Oso.
Vega cuget cteva clipe.
N-am s trag spre stnga barcii pn nu te vd nuntru.
E-n regul. Eu am s m apropii dinspre copacul la mare. n mod normal, ar trebui s
mearg ca pe roate, gndi el cu voce tare.
ntocmai
Numai c, de data asta, nu se mai aflau la instrucie.
Chavez continu s in binoclul la ochi, cercetndu-i cu privirea pe cei doi oameni pe care urma
s-i ucid peste numai cteva ore.
Colonelul Johns primise ordinul de a se pregti pentru plecarea n misiune cam n acelai timp
cu toate echipele de teren. Totodat, i se pusese la dispoziie un ntreg set de hri tactice noi, ce
trebuiau studiate. Retrgndu-se n biroul su, mpreun cu cpitanul Willis, colonelul revzu
planul pentru aciunea din acea noapte.
Era vorba de un atac prin surprindere. Echipele plasate n dispozitiv urmau s se napoieze mult
mai curnd dect fusese prevzut. Colonelul cam bnuia motivele. Cel puin n parte.
Chiar pe terenul de aterizare? se mir cpitanul.
Mda Fie c toate patru vizuinile sunt abandonate, fie c bieii notri vor trebui s le
reduc la tcere nainte s aterizm pentru atacul fulger.
Aha! exclam cpitanul dup cteva clipe de gndire.
Ia legtura cu Buck i pune-l s verifice nc o dat armele. O s priceap numaidect despre
ce e vorba. Eu, unul, vreau s aflu previziunile meteo pentru la noapte.
Parcurgem etapele n ordine invers ca la debarcare?
Da. Facem plinul la cincizeci de mile deprtare, pe plaj, i din nou dup ce ne culegem
oamenii.
Am neles.
Willis iei din birou, pornind n cutarea sergentului Zimmer. Colonelul plec n direcia opus,

ndreptndu-se spre serviciul meteorologic al bazei. Prognoza pentru noaptea respectiv nu era
deloc mbucurtoare: vnt slab, lun n cretere. Condiii ideale de zbor n oricare alt ocazie, dar
departe de ceea ce speraser cei de la Operaiuni speciale. ns nu era nimic de fcut.
La amiaz prsir Ascunztoarea. Cortez mulumi stelei sale norocoase (oricare ar fi fost
aceea) c Moira scurtase weekend-ul sub motiv c trebuia s se napoieze acas la copii dei el nu
o bnuia c decisese n mod deliberat s-i menajeze amantul istovit. Niciodat nu i se mai
ntmplase s fie comptimit de o femeie, aa c ezitase ntre nevoia de-a plti insulta i aceea de-a
afla ce mama dracului se petrecuse n lipsa lui.
O luar pe Interstate 81, cufundai n tcere, ca de obicei. Cortez nchiriase o main obinuit,
iar Moira sttea sprijinit de el, n timp ce braul lui i nlnuia umerii cu tandree. Ca doi
adolesceni cu excepia tcerii. Cortez nu-i putu stpni un sentiment de recunotin fa de
Moira. Numai c nu era vorba de o iubire calm i ncreztoare. Mintea lui lucra cu o vitez mai
mare dect cea a mainii, care gonea exact la limita admis de lege. Ar fi putut deschide aparatul de
radio de la bord, dar nu-i sttea n fire. Nu-i putea, asuma un asemenea risc. Dac eful su i
exersase pur i simplu inteligena de care nu ducea deloc lips, recunoscu fr prea mare tragere
de inim Cortez totui el, unul, strngea acum n brae o nepreuit surs de informaii strategice.
Escobedo obinuia s-i fac planuri pe termen lung atunci cnd era vorba de afacerile sale. El jefe
nelegea i totui, Cortez i amintea bine ct de arogant i de suspicios era eful su. Nu se
mulumea s ctige, mai simea i nevoia de-a umili, de-a zdrobi, de-a distruge definitiv pe oricine
l-ar fi ofensat ct de ct. Dispunea de putere i de tot atia bani ci existau n bugetul de stat
ns era lipsit de perspectiv. Cu toat inteligena lui, rmnea un om stpnit de emoii copilreti.
Gndul ncepu s prind rdcini tot mai adnci n mintea lui Cortez, n timp ce maina cotea pe
Interstate 66, ndreptndu-se spre est, n direcia Washington. Ce lucru straniu i spuse Felix,
schind un surs amar ca ntr-o lume a informaiilor s fie silit s fac speculaii la fel ca un
copil, cnd ar fi putut afla totul doar rsucind butonul radioului. Totui, i impuse s se
stpneasc.
Ajunser n parcarea aeroportului exact la anc. Cortez trase maina lng cea a Moirei,
ncepnd s descarce bagajele acesteia.
Juan
Da?
Nu te mai gndi la ce s-a ntmplat azi-noapte. A fost vina mea, zise ea ncetior.
El reui s zmbeasc.
Te-am prevenit c nu mai sunt tnr. Asear ai primit dovada. Data viitoare voi avea grij s
m odihnesc, ca s fiu n form.
Cnd?
Nu tiu. Am s-i telefonez.
O srut cu tandree. n clipa urmtoare Moira demar i Cortez rmase n picioare, urmrind-o
cu privirea cum se ndeprta exact aa cum se atepta i ea. Pe urm se sui la rndul su n
main. Era aproape ora patru, aa c deschise radioul ca s asculte buletinul de tiri. Dou minute
mai trziu ducea napoi maina nchiriat. i lu valizele de la ghieul de bagaje i se ndrept spre
intrarea aeroportului, cu gndul s ia primul avion, indiferent de direcia n care zbura. Primul zbor
era o curs a companiei United, cu destinaia Atlanta. Cortez tia c ntr-un aeroport aglomerat ca
acela putea schimba avionul fr probleme. Se strecur la bord abia la ultimul apel.
Moira Wolf conducea spre cas cu un surs uor vinovat. Ceea ce pise Juan cu o noapte n
urm era unul dintre cele mai umilitoare lucruri pentru un brbat iar vina o purta numai ea. i
ceruse prea mult, dei el nsui recunoscuse c nu mai era la vrsta tinereii. Moira lsase pasiunea
s-i ntunece judecata limpede, ajungnd astfel s-l ofenseze pe brbatul pe care-l iubea. Acum tia
cu certitudine. Crezuse c nu va mai ntlni iubirea, dar iat c aceasta i ieise n cale cu superba
nepsare din vremea tinereii. Chiar dac Juan nu mai avea vigoarea de altdat, compensa din plin
neajunsul prin rbdare i prin fantastica sa pricepere. Se aplec i deschise radioul, potrivindu-l pe
unde medii, la postul unde se transmiteau vechi lagre. Ct timp dur cltoria, se ls n voia
unor gnduri dintre cele mai plcute, pe msur ce amintirile unei vrste lipsite de griji se trezeau

la via n acordurile baladelor pe care le dansase cu treizeci de ani n urm.


Descoperi cu surprindere o main asemntoare cu cele ale FBI-ului parcat vizavi de casa ei.
Putea la fel de bine s fie un vehicul aparinnd unui centru de nchirieri sau ceva de genul acesta.
n clipa urmtoare, observ c maina avea anten. Va s zic, era FBI-ul. Ciudat, i spuse ea.
Trase automobilul lng bordur i-i lu bagajele, pornind pe trotuar. De cum deschise ua casei,
ddu cu ochii de Frank Weber, din corpul de paz al directorului.
Bun, Frank.
Agentul special Weber o ajut s-i duc bagajele nuntru, pstrnd tot timpul o expresie grav.
S-a ntmplat ceva?
Lui Weber nu-i venea prea uor s-i spun. Se simea vinovat c-i strica un weekend care trebuia
s fi nsemnat ceva deosebit pentru ea.
Emil a fost asasinat vineri seara. De atunci tot ncercm s dm de tine.
Ce?
L-au prins ntr-o ambuscad n drum spre ambasad. Au murit toi ntreaga gard de corp.
Pe Emil l nmormnteaz mine. Pe ceilali mari.
Ah, Isuse! murmur Moira, lsndu-se s cad pe scaunul cel mai apropiat. Eddie Leo?
inuse la agenii mai tineri din garda lui Emil ca la propriii ei copii.
N-a scpat niciunul, repet Weber.
N-am tiut nimic, zise ea. De vineri noaptea n-am citit ziarele i
n-am deschis
televizorul. Unde?
Copiii ti s-au dus la film. E nevoie s vii la sediu, s ne dai o mn de ajutor. O s lsm pe
cineva s aib grij de copii n lipsa ta.
Vreme de cteva minute Moira nu se putu urni din loc. Lacrimile ncepur s-i iroiasc pe
obraz n clipa cnd realitatea din vorbele lui Weber ls n umbr recent constituitul ei tezaur de
sentimente.
Cpitanului Ramirez nu-i surdea ideea de a-l nsoi pe Chavez. Desigur, nu din laitate, ns
rolul su n cadrul misiunii era altul. Rspunderile care-i reveneau n calitate de comandant
deveniser oarecum confuze i asta din mai multe puncte de vedere. Aflndu-se recent la
comanda unei companii, nvase c totui a comanda i a conduce erau dou noiuni
distincte. Comandantul unei companii rmnea ceva mai n spate de linia frontului, de unde dirija
(n armat termenul nu era prea agreat) lupta, manevrnd unitile i supraveghind desfurarea
aciunii n ansamblu, astfel nct s poat ine situaia sub control. n schimb, comandanii de
pluton erau angajai n lupta propriu-zis. Dup ce nvase s conduc stnd n fa, n calitate
de locotenent, se presupunea c acum i putea pune n practic la un nivel superior experiena
acumulat dei uneori cpitanul se vedea pus n situaia de-a prelua conducerea unei operaiuni.
n cazul de fa, comanda numai o echip i, cu toate c misiunea cerea iniiativ i spirit de
prevedere, efectivul restrns l obliga s conduc personal aciunea. n plus, putea trimite doi
oameni n prima lor misiune de lichidare a inamicului fr a fi i el prezent, dei Chavez se mica
pe teren cu o mult mai mare ndemnare dect ar fi sperat vreodat s capete cpitanul Ramirez.
Tulburat de contradicia dintre rspunderile sale de comand i cele de conducere, tnrul ofier
nclin n cele din urm balana spre cea de-a doua soluie cum era i firesc. n definitiv, nici nui putea comanda oamenii dac acetia nu aveau ncredere n calitile sale de conductor. Simea
cumva c, dac va izbuti de data asta, pe viitor problema va fi rezolvat. Poate c aa se ntmpla
ntotdeauna, i zise el.
Dup ce plas n dispozitiv cele dou echipe de trgtori, porni mpreun cu Chavez, ocolind
captul nordic al pistei improvizate. Sergentul mergea n frunte. Totul se desfur fr incidente.
Cele dou viitoare victime continuau s se plimbe fr rost de colo-colo, fumnd ierburi sau ce-or
fi fost acelea i vorbind n gura mare, de puteau fi auzii chiar i n jungl cale de o sut de metri.
Chavez plnuise s se apropie cu bgare de seam, ncercnd s nu se abat de la zonele unde
patrulaser n nopile precedente, la ordinul cpitanului Ramirez. Prin urmare, deplasarea fu lipsit
de surprize i dup douzeci de minute zrir din nou pista. Aici ncetinir pasul.
Chavez continua s se afle n frunte. Drumul ngust pe care-l urmau camioanele care veneau

pn acolo se dovedi un reper foarte util. Avur grij s rmn la nord de potec, unde se aflau n
afara btii mitralierelor echipelor de trgtori. Tot atunci descoperir i barca. Chavez atept ca
superiorul su s ajung la o deprtare de zece metri, conform planului. Stabiliser s comunice
prin semnale fcute cu mna. Chavez urma s nainteze spre barac, avndu-l pe cpitan undeva n
dreapta. Sergentul trebuia s-i lichideze pe cei doi, iar dac survenea ceva neprevzut, Ramirez
avea sarcina de a-i sri n ajutor. Cpitanul btu patru semnale lungi pe butonul
radiotransmitorului, primind dou semnale identice n chip de rspuns. Echipa se afla la postul ei,
n cellalt capt al pistei de aterizare, tiind ce era pe cale s se ntmple i gata s intervin la
nevoie.
Ramirez i ddu lui Ding semnalul de pornire.
Chavez trase aer n piept, constatnd cu uimire ct de repede i btea inima. La urma urmei,
ndeplinise de sute de ori astfel de nsrcinri. i scutur braele ca s se dezmoreasc, apoi i
potrivi arma n bandulier. Degetul su pipi butonul telecomenzii care avea s declaneze cele trei
explozii. intele erau nsemnate cu tritiu i sclipeau ndeajuns ct s poat fi vizibile n ntunericul
de neptruns al pdurii ecuatoriale. ntr-un buzunar i pusese ochelarii speciali pentru vederea pe
timp de noapte. tia c, dac ar fi ncercat s-i foloseasc, mai mult l-ar fi ncurcat.
Acum se mica foarte ncet, ocolind copacii i tufele, cutnd s pun piciorul pe teren solid,
neacoperit de ierburi, sau dnd la o parte frunzele din cale cu vrful bocancului, nainte de-a face
pasul urmtor. Treab de profesionist. Vizibila ncordare din trup i dispru, dei n urechi i struia
un iuit, semn c nu se gsea la o simpl instrucie.
Acolo.
Cei doi stteau n lumini, la vreo doi metri deprtare unul de altul i la ali douzeci de copacul
de care se sprijinea Chavez. Continuau s plvrgeasc. Dei le nelegea uor cuvintele, dintr-un
motiv sau altul, acestea i preau la fel de strine ca i ltratul unor cini. Ding s-ar fi putut apropia
i mai mult, dar nu voia s rite. Doi metri nsemna destul de aproape. De aici putea ochi perfect
ambele inte.
Okay.
Ridic fr grab arma i potrivi ctarea pe cercul ntunecat reprezentnd ceafa celui care
ncetase s mai fie o fiin omeneasc, devenind o simpl int: un obiect. Apoi degetul aps ncet
pe trgaci.
Arma i zvcni uor n mn. inta se prbui la pmnt n aceeai clip, Chavez i orient arma
spre dreapta. Cea de-a doua int se rsuci n loc, luat prin surprindere. Acum trebuia s ocheasc
un cerc alburiu reflectnd razele lunii. Chavez trase din nou. Abia dac se auzise vreun zgomot.
Ding atept, micndu-i arma nainte i napoi spre cele dou trupuri, dar acestea nu ddeau
niciun semn de via.
Ding ni nainte dintre copaci. Unul dintre cei doi oameni czui la pmnt rmsese cu
degetele ncletate pe un AK-47. Chavez i-l smulse cu o lovitur de picior, apoi scoase din
buzunarul de la piept o mic lantern tabular, ndreptnd-o spre cele dou victime. Una primise
toate trei gloanele n ceaf, cealalt numai dou, dar n frunte. Pe chipul acestuia din urm nc se
citea uimirea. Primul nici nu mai avea fa. Sergentul ngenunche lng cele dou trupuri,
verificnd dac mai micau. ntiul su sentiment fu unul de bucurie. Iat c tot ce nvase i
practicase la instrucie se dovedise util. Nu-i fusese prea uor, dar nici greu din cale-afar.
ntr-adevr; Ninja sunt stpnii nopii.
O clip mai trziu sosi i Ramirez. Nu-i rmnea de spus dect un singur lucru.
Ai fcut o treab bun, sergent. Du-te i controleaz baraca.
Apoi deschise aparatul de radio i transmise:
Aici Six. intele au fost doborte. Putei veni.
Echipa ajunse la barac n cteva minute. Dup cum era obiceiul n armat, se adunar n jurul
celor doi paznici mori o prim dovad a ceea ce nsemna n realitate rzboiul. Sergentul de la
Informaii i scotoci prin buzunare, dup care cpitanul ordon s fie tri ntr-un loc mai ferit.
N-am gsit mare lucru, se adres superiorului su sergentul de la Informaii.
S mergem s vedem baraca.
Chavez se asigurase c nu existau i ali paznici, pe care s-i fi scpat din vedere. nuntru

Ramirez descoperi patru canistre cu benzin i o pomp de mn. Pe una dintre canistre se afla un
carton de igri, fapt ce atrase un comentariu dur din partea cpitanului. Pe cele cteva rafturi de
scndur se vedeau cutii de conserve i dou suluri de hrtie igienic. Nici urm de cri,
documente sau hri. Singurul obiect pe care-l mai gsir era un pachet de cri de joc uzate.
Cum vrei s-o arunci n aer? ntreb sergentul de la Informaii.
i el fcuse cndva parte din Beretele Verzi, fiind expert n plasarea explozibililor.
Din trei pri.
Okay.
Treaba era cum nu se putea mai simpl. Sergentul sp cu minile o adncitur n podeaua de
pmnt, consolidnd marginile cu cteva surcele. nuntru aez o jumtate de kilogram de
explozibil din plastic C-4 ntrebuinat n ntreaga lume. Apoi conect doi detonatori electrici i
un resort de presiune ca acelea folosite la minele de teren. Desfur firele, ntinzndu-le de-a
lungul podelei pn la contactele de la u i de la fereastr, pe care le camufl astfel nct s
rmn invizibile la o privire aruncat din exterior. Sergentul ngrop firele sub un strat de pmnt
gros de-un centimetru. Satisfcut, aez cu grij canistra pe resortul de presiune. n clipa cnd
cineva avea s deschid ua sau fereastra, C-4 urma s explodeze sub bidonul coninnd cincizeci
i cinci de galoane de benzin de aviaie. Consecinele erau lesne de prevzut. Mai mult dect att,
dac acel cineva ar fi fost peste msur de detept i ar fi descoperit detonatorii electrici de la u i
de la fereastr, mergnd pe urma firelor pn la canistrele de benzin cu gnd s recupereze
explozibilul, atunci isteul i-ar fi luat adio de la camarazii si. Oricine putea ucide un inamic srac
cu duhul, dar ca s-i ucizi pe cei istei era o adevrat art.
Totul e pregtit, domnule cpitan. De-acum nimeni dintre ai notri s nu se mai apropie de
barac, i se adres sergentul cpitanului Ramirez.
Ordinul fu transmis fr ntrziere. Doi soldai trr cadavrele n mijlocul luminiului, dup
care se aezar pe iarb, n ateptarea elicopterului. Ramirez i plas oamenii astfel nct ntreaga
zon s rmn sub control. ns principala sarcin a fiecruia era s-i verifice echipamentul,
asigurndu-se c nu lsa n urm niciun semn.
Colonelul se ocup de realimentarea cu benzin. Vizibilitatea bun le era de mare folos, dar ar fi
fost la fel de util oricui i-ar fi pndit de pe mare. Dispozitivul de alimentare al rezervorului lateral
al aparatului ME-130E Talon fusese prins la captul unui furtun de cauciuc cu perei dubli, la care
fusese conectat furtunul de alimentare al elicopterului Pave Low. Dei n repetate rnduri se
emisese observaia c acest mod de alimentare a unui elicopter era o nebunie curat furtunul de
alimentare fiind conectat n dispozitiv la circa trei metri sub muchia arcului de la elice, o eventual
atingere ntre lamele acestuia i furtun nsemnnd moarte sigur pentru cei aflai la bordul
elicopterului echipajul de pe Pave Low rspundea ntotdeauna c operaiunea era ct se poate de
obinuit, ei nii avnd o vast experien n acest sens. Nu-i mai puin adevrat c att colonelul
Johns, ct i cpitanul Willis lucraser cu mare bgare de seam, fr s schimbe ntre ei nici mcar
un cuvnt pn la terminarea manevrei.
La o parte! La o parte! strig colonelul, decuplnd dispozitivul de alimentare i ndeprtnd
elicea de furtunul de cauciuc.
Supunndu-se comenzilor, ME-130E se ridic la altitudinea optim de zbor. Pave Low porni
ctre plaj, ndreptndu-se spre o zon mai nepopulat.
Aha! murmur Chavez, auzind zgomotul.
Era duduitul unui motor V-8, care ar fi avut nevoie de ceva repetiii, precum i de un amortizor.
Zgomotul cretea clip de clip.
Six, aici Point Terminat, chem el cu glas grbit.
Aici Six. Trec pe recepie, rspunse Ramirez.
Avem musafiri. Pare s fie vorba de un camion, domnule cpitan.
KNIFE? Aici Six! chem imediat Ramirez. Retragei-v spre vest. Ocupai poziiile de
aprare. Point, retrage-te chiar acum.
Am pornit.

Chavez i prsi postul de observaie de pe drumeagul prfuit i o lu la fug pe lng barac,


ocolind-o de la distan. Traversnd pista de aterizare, i descoperi pe Ramirez i Guerra, care trau
cadavrele celor doi paznici ctre liziera pdurii. l ajut pe cpitan s care morii, apoi se ntoarse
i-i ddu o mn de ajutor sergentului de la Operaiuni. n douzeci de secunde se aflau la
adpostul copacilor.
Camionul nainta cu farurile aprinse. Strlucirea lor lumina n dreapta i n stnga drumului,
strbtnd desiul. n apropierea barcii camionul se opri. nc nainte ca motorul s tac i oamenii
s sar jos, se simi plutind n aer suspiciunea. De ndat ce se stinser farurile, Chavez i puse
ochelarii pentru vizibilitate nocturn. Ca de fiecare dat, camionul adusese patru oameni: doi n
cabin i doi n remorc. oferul, care prea s fie eful, privi de jur mprejur, vdit furios. n clipa
urmtoare strig ceva, artnd spre unul dintre oamenii cobori din remorc. Cel desemnat porni
drept spre barac
La dracu! opti Ramirez, apsnd pe butonul radio-emitorului. Toat lumea culcat la
pmnt! ordon el, dei nu mai era nevoie.
i mpinse ua de perete.
Un bidon de benzin ni n sus ca o navet spaial, lsnd n urm o dr de flcri albe i
sfrmnd acoperiul barcii. Flcrile din celelalte canistre se rspndir lateral. Omul care
deschisese ua se profil o clip, ca o siluet ntunecat ce tocmai deschisese porile iadului, apoi
dispru n flcrile atotstpnitoare. Doi dintre camarazii si fur nghiii de aceeai vlvtaie albglbuie. Cel de-al treilea, care se aflase mai departe, o lu la fug, dar benzina revrsat din
canistra aruncat n aer l transform ntr-o tor vie, care nu rezist mai mult de zece pai. Cercul
de flcri se ntinsese pe o raz de aproape patruzeci de metri. n centrul lui se gseau patru
oameni, ale cror rcnete ascuite acopereau trosnetele focului. Ardeau poate vreo dou sute de
galoane de benzin, trimind spre cer o ciuperc de fum luminat de flcrile de dedesubt. n mai
puin de un minut, muniiile se ncinser, ncepnd s explodeze ca un foc de artificii n mijlocul
vlvtii. Numai aversa de ploaie din curbul dup-amiezei reui s mpiedice rspndirea rapid a
focului n pdure.
Chavez se trezi stnd lungit la pmnt lng sergentul de la Informaii.
Bun treab.
Nu puteau s mai atepte idioii ia?
ipetele ncetaser.
Focul se domoli curnd. Benzina se rspndise ntr-un strat subire pe o suprafa ntins i
arsese rapid. n trei minute nu mai rmsese dect un teren gol i prjolit, unde mai mocneau din
loc n loc tufe i ierburi. Camionul ajunsese un schelet nnegrit, cu platforma luminat de o cutie cu
materiale inflamabile care continuar s mai ard ctva timp.
Ce dracu a fost asta? ntreb cpitanul Willis, aflat pe scaunul din stnga al elicopterului.
Tocmai luaser la bord primul grup de soldai, nlndu-se la altitudinea de zbor, cnd sistemul
n infraroii prinse la orizont o strlucire intens, ca un rsrit de soare.
Poate c s-a prbuit vreun avion. Pare s fie exact punctul unde urma s aterizm ca s-i
lum pe-ai notri, se dumiri ntr-un trziu colonelul Johns.
Asta mai lipsea.
Buck, te anun c s-ar putea s-avem ceva necazuri la punctul de aterizare patru.
Am neles, domnule colonel, rspunse scurt sergentul Zimmer.
Dup aceast remarc, Buck i vzu de treburile sale. Curnd ivea s afle singur ceea ce dorea
s tie. Fiecare lucru la timpul su.
Treizeci de minute dup explozie, focul se potolise ndeajuns ca sergentul de la Informaii s-i
poat pune mnuile, ncercnd s recupereze dispozitivele de declanare. Gsi doar unul i nici
acela ntreg. Ideea, dei salutar, rmnea fr rezultat. Lsar cadavrele acolo unde erau, fr s le
mai caute prin buzunare. Dei le-ar fi putut lua actele un portvizit din piele rezistnd destul de
bine la foc absena acestora ar fi prut suspect. Trupurile fur trte tot spre partea nordic a
pistei de aterizare, unde trebuia s vin i elicopterul. Ramirez i trimise din nou oamenii pe teren,

n eventualitatea c cineva ar fi fost martor la incendiu i s-ar fi grbit s dea raportul. Urmtoarea
grij era avionul potal, care probabil nfrunta noaptea, ndreptndu-se ntr-acolo. Experiena le
spunea c avea s soseasc dup cel puin dou ore ns nu-l vzuser dect o singur dat, ceea
ce reprezenta o baz prea ubred pentru a emite supoziii.
Dar dac vine avionul? se ntreb Ramirez. Se gndise deja la aceast probabilitate, care acum
devenise o ameninare imediat.
Echipajul avionului nu putea fi lsat cu niciun pre s raporteze c vzuse un elicopter uria. Pe
de alt parte, urmele de glon din carcasa avionului ar fi reprezentat un indiciu clar al celor
petrecute.
i-atunci, cuget Ramirez, de ce mama dracului ni s-a ordonat s-i lichidm pe nenorociii ia
doi i s fim evacuai de aici, n loc de punctul de ntlnire prevzut iniial?
Prin urmare, ce facem dac vine avionul?
Nu gsea niciun rspuns. Fr semnale luminoase care s marcheze pista, cu siguran c
avionul nu va ateriza. Mai mult dect att, cu unul dintre ultimele transporturi fusese adus un mic
aparat de radio VHF. Traficanii erau ndeajuns de istei nct s-i aib propriile coduri radio, prin
care s ntiineze echipajul aerian c pista era sigur. Aadar, ce se va ntmpl dac avionul se va
mulumi s survoleze zona ceea ce probabil c va i face. Oare era posibil ca elicopterul s-l
doboare? Dar dac nu-l nimerea? Dar dac? Dar dac?
nainte de-a deveni participant activ, Ramirez considerase c misiunea fusese plnuit cu mare
pricepere, pn n cele mai mici detalii. Aa i era, numai c la jumtatea duratei de edere
prevzute urmau s fie evacuai, astfel c planul iniial era dat peste cap. Oare ce imbecil luase
aceast hotrre?
Ce dracu se ntmpl? se ntreb cpitanul. Oamenii pe care-i avea n subordine se ateptau ca
el s-i informeze, s-i pun la curent, s-i conduc i s-i ncurajeze. Trebuia s se comporte ca i.
cum totul s-ar fi desfurat conform planului, ca i cum ar fi inut situaia sub control. Bineneles
c lucrurile nu stteau deloc aa. Faptul c tia mai multe dect ei cu privire la operaiune nu fcea
dect s-i sporeasc ignorana asupra situaiei reale. Era obinuit s fie mutat de colo-colo ca o
pies de ah. Aceasta era menirea unui subofier numai c acum se confrunta cu un caz real,
dovad cei ase mori.
KNIFE, aici NIGHT HAWK. Trec pe recepie, se auzi printre prituri n aparatul de radio
acordat pe nalt frecven.
HAWK, aici KNIFE. Locul de aterizare este la limita nordic fa de RENO. Suntem
pregtii pentru evacuare. Trec pe recepie.
n regul. Trec pe recepie.
Colonelul Johns ntreb dac aveau cumva necazuri. Juliet Zulu era rspunsul codificat
indicnd c soldaii s-ar fi aflat n minile dumanului, ceea ce fcea imposibil evacuarea.
Charlie Foxtrot nsemna c exist un contact activ, dar c totui puteau fi luai la bord. Lima
Whiskey reprezenta semnalul c totul era n regul.
Lima Whiskey. Terminat.
Repet, KNIFE. Terminat.
Lima Whiskey. Terminat.
Mesaj recepionat. Suntem n ntrziere cu trei minute.
Ocupai poziiile de tragere, ordon colonelul ctre echipajul elicopterului.
Sergentul Zimmer prsi instrumentele de bord, ducndu-se la mitraliera din dreapta o arm de
mici dimensiuni, cu ase evi. Aceast ultim versiune a mitralierei de odinioar ncepu s se
roteasc, gata s nghit gloane din ncrctorul aflat n stnga lui Zimmer.
Dreapta pregtit de tragere, raport el prin microfon.
Stnga pregtit, se auzi glasul lui Bean din cealalt parte.
Amndoi scrutau pdurea prin ochelarii pentru vizibilitate nocturn, n cutarea unor posibili
dumani.
Semnal luminos stnga fa, l inform Willis pe colonel.
l vd i eu. Isuse, oare ce s-a petrecut aici?
Aparatul Sikorsky i ncetini viteza, astfel c putur deslui clar cele patru cadavre zcnd n

jurul a ceea ce fusese pn nu demult o barac din lemn Se zrea i un camion. i totui, echipa
KNIFE se afla la locul stabilit. Duceau cu ei alte dou cadavre.
Totul pare a fi n regul, Buck.
Mesaj recepionat, domnule colonel.
Zimmer ls mitraliera n poziie de tragere i porni spre coada elicopterului. La nevoie,
sergentul Bean putea sri la cealalt arm. Sarcina lui Zimmer era s supravegheze mbarcarea
celor de la sol. Se strdui s nu calce pe nimeni, ns soldaii nu se suprar atunci cnd se poticni
cu bocancul de civa dintre ei. De regul, militarii se artau ngduitori cu cei venii s-i scoat
dintr-un teritoriu inamic.
Chavez inu lanterna aprins pn cnd elicopterul atinse solul, apoi alerg spre oamenii si. l
gsi pe cpitanul Ramirez lng aparat, numrndu-i pe soldaii, care se grbeau s se suie la bord.
Ding i atept i el rndul, pn n clipa cnd cpitanul i ls mna grea pe umrul su.
Zece, i ajunse la ureche, n timp ce srea peste mai multe trupuri aflate n carling.
l auzi pe sergentul cel solid de la aviaie repetnd numrul, apoi strignd: Unpe! Hai, d-i
drumul! D-i drumul odat! de ndat ce cpitanul sui la bord.
Elicopterul decol imediat. Chavez se prbui greoi pe podea, trezindu-se n braele lui Vega.
Ramirez czu lng el, dar se ridic i porni dup Zimmer.
Ce s-a ntmplat aici? l ntreb colonelul pe Ramirez un minut mai trziu.
Ofierul de infanterie l puse la curent pe scurt cu cele petrecute. Colonelul Johns mri instinctiv
viteza, meninndu-se totui la joas altitudine ceea ce ar fi fcut oricum. i ordon lui Ramirez s
rmn dou minute lng u, spre a depista un eventual urmritor, dar nu se ivi nimeni. Buck se
apropie, opri rotaia mitralierei i-i relu locul n faa aparatelor de bord. Zece minute mai trziu
zburau razant deasupra apei, cutnd din ochi elicopterul-cistern, ca s fac plinul nc o dat
nainte de-a se napoia n Panama. n coada elicopterului, infanteritii, proptii bine unul n altul,
moiau, dobori de oboseal.
n schimb, somnul nu se lipea de Chavez i Vega, care se gseau n compania a ase cadavre
ngrmdite pe podea. Chiar i pentru nite profesioniti unul dintre ei fiind nsui cel care-i
ucisese privelitea era nspimnttoare. Totui, nu chiar att de greu de suportat ca n cazul
victimelor unei explozii. Nici Chavez, nici Vega nu vzuser vreodat fotografii cu oameni mori
n urma unor arsuri i amndoi se gndeau c, pn i pentru nite traficani, era o moarte oribil.
Elicopterul trecu prin momente grele, fiind silit s nfrunte ploaia de stropi aruncat de elicea lui
Pave Low, ns operaiunea se termin curnd. Cteva minute mai trziu, sergentul Bean
Piticul, cum a numea n gnd Chavez veni spre coada aparatului, pind cu grij, ca s nu calce
vreun soldat. Fixndu-i centura de siguran de un dispozitiv din perete, rosti ceva n microfonul
ctii, iar apoi, ncuviinnd din cap, se ndrept spre scar, fcndu-i semn lui Chavez s-i dea o
mn de ajutor. Ding l prinse de centur, privindu-l cum rostogolea cu piciorul cadavrele n gol.
Gestul i se pru lipsit de scrupule, dar reflect cercetaul pentru traficani oricum nu mai avea
nicio importan. Nu se uit n jos, ca s vad trupurile cufundndu-se n ap, n schimb se sprijini
de perete, cu gndul s aipeasc puin.
La o sut de mile n urma lor, un avion particular bimotor se rotea deasupra locului unde pista de
aterizare cunoscut echipajului sub denumirea de numrul ase era marcat de un cerc de
flcri. Luminiul se vedea limpede, ns pista nu era delimitat prin semnale luminoase i, fr un
reper vizual, aterizarea ar fi fost o nebunie curat. Enervai, dar fr a bnui nimic, ntruct tiau ce
piser alte avioane n decursul ultimelor dou sptmni, se ntoarser din drum, ndreptndu-se
spre aeroportul de domiciliu. La aterizare, pilotul se duse s dea un telefon.
Cortez riscase lund o curs direct Panama-Medellin, dei pltise cu o carte de credit nounou, astfel nct s nu poat fi depistat. Porni spre cas cu maina personal i, odat ajuns,
ncerc imediat s ia legtura cu Escobedo, numai c acesta era plecat la vila sa din muni. Felix nu
mai avea puterea s conduc maina att de trziu i la o asemenea distan dup o zi att de grea.
Pe de alt parte, nici nu avea ncredere s poarte o conversaie prin telefonul celular, n ciuda

asigurrilor primite cu privire la acel tip de aparate. Obosit, furios i frustrat dintr-o sumedenie de
motive, i turn o porie zdravn de trie, dup care se duse la culcare. Cte strdanii irosite de
poman, i zise el singur pe ntuneric.
Niciodat nu se va mai putea folosi de Moira. Niciodat n-o va mai suna, nu-i va mai vorbi i no va mai vedea. Iar faptul c ultima lui isprav se soldase cu un eec, datorit bnuielilor
ntemeiate! n legtur cu cele puse la cale de eful su, nu fcea dect s sporeasc sinceritatea
njurturilor.
nainte de revrsatul zorilor, ase camioane se ndreptar spre ase aeroporturi diferite. Dou
echipe murir n ambuscade. O a treia ptrunse n baraca de lng pista de aterizare, gsind exact
ce se atepta s gseasc adic nimic. Celelalte trei constatar c pistele lor de aterizare erau n
perfect stare, iar grzile la posturile lor, mulumite i n acelai timp plictisite de monotonia
ndatoririlor cotidiene. Cum dou dintre camioane nu se ntorseser, fur trimise altele pe urma lor,
informaiile necesare ajungnd curnd la Medellin. Cortez fu trezit de zbrnitul telefonului, care-i
transmitea un nou ordin de deplasare.
n Panama, infanteritii nc dormeau. Li se ngduise s se odihneasc o zi ntreag i s
doarm n confort, cu aer condiionat i pturi clduroase, dup ce fcuser duuri fierbini i
serviser o mas, dac nu mai gustoas, mcar diferit de ceea ce mncaser n ultima sptmn.
Totui, cei patru ofieri fuseser trezii devreme i convocai n vederea comunicrii unor informaii
de ultim or.
Astfel, li se aduse la cunotin c Operaiunea SHOWBOAT luase o ntorstur foarte
grav. Cu aceeai ocazie aflar i cauzele, iar sursa noilor dispoziii primite li se pru pe ct de
binevenit, pe att de ngrijortoare.
Proasptul S-31 ofier de Operaiuni n batalionul 3 al regimentului 17 infanterie, fcnd parte
din brigada 1 din divizia 7 infanterie uoar iei din birou, n vreme de soia sa se strduia s-i
pun n ordine echipamentul. Pe mas l atepta o casc antiglon Mark-2, supranumit Fritz
pentru c semna cu cele ale fostului Wehrmacht. Pentru divizia 7 infanterie uoar pnza de
camuflaj fusese mpodobit cu fii nnodate tiate din acelai material din care se confecionau
uniformele de lupt. Cele mai multe soii de militari denumeau casca varz peticit. ntr-adevr,
asemenea unei verze, camuflajul disimula forma real a ctii, fcnd-o greu de reperat.
Comandantul de batalion era plecat la raport, astfel c noul S-3 decise s ia legtura cu S-l sau
ofierul de la Personal. Curnd se dovedi c, n urm cu cinci ani, efectuaser mpreun serviciul
militar n Germania. Aadar, ncepur s depene amintiri comune, la o ceac de cafea.
Cum a fost n Panama?
Zpueal i mizerie. Nu-i cazul s-i mai povestesc implicaiile politice. i s vezi
ciudenie, chiar nainte de plecare am dat nas n nas cu un Ninja de-al nostru.
Zu? Cine?
Chavez. Mi se pare c-i exagerat. Odat a scos sufletul din mine la instrucie.
Mi-amintesc de el. Era un tip destoinic. El i Sergent Bascomb!
Ordonai, domnule maior.
n deschiztura uii se ivi un chip.
Cu cine era sergentul Chavez?
Cu compania Bravo, domnule maior. n plutonul locotenentului Jackson Cred c n echipa
numrul doi. Da, da, pe urm a preluat-o caporalul Ozkanian. Chavez a fost transferat la Fort
Benning. Acum e instructor nsrcinat cu pregtirea militar de baz, i aminti sergentul Bascomb.
Eti sigur? ntreb noul S-3.
Da, domnule maior. Au fost nite ncurcturi cu hrtiile. Chavez e unul dintre oamenii careau trebuit s plece n mare grab. inei minte, domnule maior?
Da. Un fel de oaie neagr, nu?
1 S-3: secia Operaiuni i pregtire de lupt a Statului-Major. (N.T.)

Cam aa ceva, domnule maior, ncuviin sergentul.


Ce mama dracului cuta n zona Canalului? se mir ofierul de la Operaiuni.
Asta ar putea ti locotenentul Jackson, domnule, suger Bascomb.
Mine iei legtura cu el, i se adres S-l noului S-3.
Merit efortul?
Pentru un tnr proaspt sosit de la Hudson, Jackson se descurc foarte bine. E de familie
bun. Tatl predicator, fratele pilot pe avioane de lupt ale Marinei. Mi se pare chiar comandant de
escadril. L-am ntlnit la Monterey cu ctva timp n urm. n orice caz, Tim era ca sergent de
pluton un om foarte capabil, care s-l iniieze n tainele meseriei.
S tii c ai dreptate. Tnrul Chavez e un sergent cum nu sunt alii. Nu-s obinuit s fiu luat
prin surprindere, zise S-3, atingnd cu degetul crusta unei rni de pe obraz. Afurisitul sta ns a
reuit.
Avem civa oameni pe cinste, Ed. O s-i plac aici, la noi. Ce-ai spune s lum prnzul
mpreun?
O idee excelent. Mine cnd ncepem instrucia?
La ase i un sfert. efului i place s alerge.
Noul S-3 se ndrept bombnind spre u. Aadar, se ntorcea n armat. Armata ca la carte.
Se pare c amicii notri sunt niel cam plouai, remarc amiralul Cutter.
inea n mn un text primit de la echipa CAPER.
Cine-a fost cu ideea de-a le intercepta comunicarea telefonic?
Domnul Clark, rspunse directorul.
Acelai care
Acelai.
Ce-mi poi spune despre el?
A activat n Marin, la SEAL, apoi a fcut serviciul militar timp de nousprezece luni n sudestul Asiei, ntr-una dintre acele echipe speciale care nu exist niciodat oficial. Rnit de mai multe
ori, explic Ritter. A ieit din Marin la douzeci i opt de ani, ca ef de echipaj. A fost unul dintre
cei mai buni oameni pe care i-am avut. El e tipul care l-a salvat pe biatul lui Dutch Maxwell.
n ochii lui Cutter se aprinse un licr de interes.
L-am cunoscut pe Dutch Maxwell, am fost un timp n subordinea lui. Deci, Clark l-a scos pe
Sonny din belea? Niciodat n-am reuit s aflu ntreaga poveste.
Amiralul Maxwell l-a avansat pe loc. Asta se ntmpla pe vremea cnd Clark era
COMAIRPAC. n orice caz, tipul a plecat din Marin, s-a nsurat i a intrat n afaceri. Se ocup de
demolri. n plus, mai e i expert n explozive. Nevast-sa a murit ntr-un accident de main pe
valea fluviului Mississippi. ncepnd din acel moment, totul i-a mers pe dos. A cunoscut o alt
femeie, care ns a fost rpit i asasinat de ctre traficanii de droguri de prin partea locului. Se
pare c, nainte de a-l ntlni pe Clark, tipa fusese informatoarea lor. Omul nostru a decis s
porneasc la vntoare pe cont propriu. S-a descurcat binior, ns poliia a fost tot timpul cu ochii
pe el. Oricum, la vremea aceea amiralul Maxwell era un om influent. Zvonul a ajuns i la urechile
lui, aa c lucrurile s-au legat ntre ele. S-a ajuns la concluzia c domnul Clark era nzestrat cu
caliti de care noi aveam mare nevoie. Prin urmare, Agenia ne-a ajutat s-i nscenm moartea
ntr-un accident nautic. I-am schimbat numele, identitatea i-aa mai departe, iar acum lucreaz
pentru noi.
Cum?
N-a fost prea greu. Pur i simplu am fcut s dispar statele lui de serviciu. La fel am
procedat cu echipa SHOWBOAT. Chiar i amprentele din fia FBI au fost modificate. Asta se
ntmpl pe vremea cnd Hoover era nc director i existau destule subterfugii. Pe scurt, omul
nostru a murit i s-a nscut din nou, ca John Clark.
i cu ce s-a ocupat de-atunci ncoace? ntreb Cutter, ncntat de aspectul conspirativ al
ntregii afaceri.
n principal instructor la Ferm. Din cnd n cnd apare cte o misiune care necesit
nsuiri ca ale lui, explic Ritter. De pild, el e cel care s-a dus pe plaj s le recupereze pe soia i

pe fiica lui Gherasimov.


Aha! i zici c totul a nceput din pricina drogurilor?
ntocmai. Clark a avut ntotdeauna ceva cu traficanii de droguri. i urte de moarte. Aceasta
e singura sa abatere de la statutul de profesionist.
Abatere?
Nu n adevratul neles al cuvntului. i va plcea aceast misiune. Indiferent pe ce ci o va
ndeplini, i va plcea. Nu vreau s m nelegi greit, dar Clark e un agent cu experien i extrem
de capabil. Are un instinct infailibil i o inteligen de excepie. tie s conceap un plan de
execuie i s-l pun n aplicare.
Prin urmare, care-i planul lui?
Vei fi ncntat s-l afli.
Ritter deschise mapa, ncepnd s scoat din ea tot felul de hrtii. Cutter i ddu seama c
majoritatea reprezentau imagini luate de sus, prin satelit.
Locotenent Jackson?
Bun dimineaa, domnule maior, l ntmpin Tim pe noul comandant de batalion al
serviciului Operaiuni, lipindu-i clciele ntr-un salut perfect.
S-3 avea obiceiul de-a se plimba de colo-colo prin unitate, ca s-i cunoasc subordonaii.
Am auzit lucruri frumoase despre dumneata.
Erau cuvinte care i-ar fi fcut plcere oricrui locotenent proaspt avansat.
L-am cunoscut pe unul dintre efii dumitale de echip.
Pe cine anume, domnule maior?
Cred c-l chema Chavez.
Ah, deci abia v-ai ntors de la Fort Benning, domnule maior?
Nu. Am fost instructor la coala de rzboi din jungl din Panama.
i ce cuta Chavez acolo? se mir locotenentul Jackson.
Habar n-am, rse maiorul. Ia zi, toi oamenii dumitale sunt la fel de buni?
El a fost cel mai bun ef de echip pe care l-am avut. i, curios lucru, la un moment dat voiau
s-l numeasc sergent de instrucie pe un tiu unde.
Aa-i n armat. Mine noapte merg la un exerciiu cu compania Bravo n Hunter-Liggett.
M gndeam c n-ar fi ru s tii i dumneata.
M bucur c-ai venit la noi, domnule maior, i se adres Tim Jackson noului comandant.
Bineneles, nu era chiar adevrat. Locotenentul nc avea de nvat ce nsemna s conduci nite
oameni i controalele l fceau s nu se simt n largul su, dei tia c va trebui s se familiarizeze
cu ele. n plus, l uimeau informaiile privitoare la Chavez, drept care i propuse s-l pun pe
sergentul Mitchell s le verifice, n definitiv, Ding nc era unul din oamenii si.
Clark.
Aa se prezenta ntotdeauna cnd ridica receptorul telefonului. De data asta, apelul i fusese
adresat pe firul de serviciu.
S-a primit semnalul de pornire. S fii aici mine diminea la zece.
Bine, ncuviin Clark, punnd receptorul n furc.
Cnd? l ntreb Sandy.
Mine.
Pentru ct timp?
Vreo dou-trei sptmni. Mai puin de o lun.
Probabil, se abinu el s adauge.
E cumva...?
Primejdios? zmbi John Clark ctre soia sa. Iubito, dac-mi fac meseria aa cum trebuie, nu
risc nimic.
Atunci cum se face c eu sunt aceea care a albit? se mir Sandra Burns Clark.
Asta pentru c eu nu pot s merg ntr-un salon de coafur ca s mi-l vopsesc, spre deosebire
de tine.

E vorba de traficani de droguri, nu?


tii foarte bine c nu-i pot da amnunte. Oricum, n-a reui dect s te alarmez i mai mult,
iar tu n-ai niciun motiv s te frmni, mini el.
Clark recurgea frecvent la astfel de minciuni. Desigur, Sandy era contient de acest lucru i de
multe ori chiar prefera s fie minit. Nu ns i acum.
Clark i ndrept din nou atenia spre televizor, zmbind n sinea sa. Nu mai pornise la
vntoare de traficani de foarte, foarte mult vreme i niciodat nu se aflase pe urmele unor
granguri att de mari. Acum ns deinea toate detaliile utile pentru ndeplinirea misiunii. Inclusiv
acordul preedintelui. Munca n cadrul Ageniei oferea anumite avantaje.
Cortez cercet pista de aterizare sau ce mai rmsese din ea cu un amestec de furie i
satisfacie. Nici poliia, nici armata nu-i fcuser nc apariia, dar Felix tia c nu vor ntrzia prea
mult. Constatarea sa era c, indiferent cine dduse atacul, fcuse o treab de profesionist.
Va s zic, ce-ar trebui s cred? se ntreb el. Nu cumva americanii trimiseser o echip a
Beretelor Verzi? Aceasta era ultima dintre cele cinci piste de aterizare pe care le examinase n
cursul aceleiai zile, zburnd de la una la alta cu elicopterul. Dei nu avea pregtirea unui inspector
de poliie, fusese iniiat n plasarea explozibililor, astfel nct tia ce indicii s caute. n locul
atacatorilor, i el ar fi procedat la fel.
Cei doi oameni lsai de paz, ca la fiecare baz, dispruser. Fr ndoial c erau mori, ns
singurul element de care dispunea acum era simpla lor dispariie. Poate pentru a lsa impresia c ei
nii puseser explozibilul Numai c cei doi erau nite biei rani n solda Cartelului, nite
amri lipsii de experien, care nici mcar nu patrulaser prin zon, ca s se asigure c
Vino cu mine.
Cobor din elicopter, urmat de unul dintre oamenii si, fost poliist i dotat cu oarecari rudimente
de inteligen, astfel c mcar tia s se supun unor ordine simple.
Dac a vrea s supraveghez un loc ca sta m-a gndi la o ascunztoare, m-a gndi la
direcia vntului i la o cale de evacuare rapid
Una dintre caracteristicile militarilor se dovedea a fi previzibilitatea.
Probabil a atacatorii cutaser un loc de unde s supravegheze pista pe toat lungimea ei, fr a
pierde din vedere baraca unde se afla combustibilul. Adic unul dintre cele patru coluri, raion
Cortez, pornind ctre cel dinspre nord-vest. Petrecu o jumtate de or cercetnd n tcere tufiurile,
urmat de nsoitorul su, care continua s pstreze un aer nedumerit.
Aici au stat, zise Felix.
rna din spatele movilitei era bttorit. Acolo ateptaser lungii la pmnt nite oameni. Mai
descoperi i urma unui suport de mitralier.
Nu-i putea da seama ct timp rmseser acolo cu ochii pe pist, ns bnuia c exista o
explicaie pentru dispariia avionului. S fi fost americani? i-atunci, pentru ce agenie lucrau?
CIA? Brigada antidrog? Sau poate vreun grup de comando al armatei?
De ce fuseser evacuai?
i de ce se strduiser ca la plecare s lase urme ct mai vizibile?
Dar dac paznicii nu fuseser ucii? Dac americanii i mituiser?
Cortez se ridic n picioare, scuturndu-i pantalonii de praf. Era deci un mesaj. Sigur c da.
Dup uciderea directorului FBI nc nu gsise rgazul s discute cu el jefe despre acest act de
nebunie americanii le transmiser un mesaj, avertizndu-i c astfel de incidente nu trebuiau s se
repete.
Desigur, faptul c americanii luaser o iniiativ era cu totul ieit din comun. La urma urmei,
rpirea i/sau uciderea unor ceteni americani era operaiunea cea mai lipsit de riscuri pe care o
putea ntreprinde un terorist internaional. CIA ngduise chiar torturarea i uciderea unuia dintre
efii ei n Liban, fr s ia niciun fel de msuri. Atia marinari mori n urma exploziei unor
bombe, iar americanii nu micaser un deget. Doar din cnd n cnd mai trimiteau cte un mesaj.
Americanii erau nite icnii, ncercaser s trimit mesaje vietnamezilor vreme de aproape zece ani
i nici mcar eecul de atunci nu le servise drept nvtur de minte. Aadar, de data asta, n loc s
stea cu braele ncruciate, fcuser totui ceva mai util dect nimic.

S ai atta putere i s-o preuieti att de puin, i zise Cortez. Nu ca ruii. Cnd unul dintre ai
lor fusese rpit n Liban, oamenii KGB-ului nu pregetaser s ia ostatici ceteni panici de pe
strad, pe care unii spuneau c-i decapitaser, alii c le tiaser prile intime, fapt pentru care
ostaticii rui fuseser imediat eliberai, aproape cu scuze. Cu toat cruzimea lor, ruii cunoteau
regula jocului. Erau previzibili i se conformau codului clasic de comportament clandestin, astfel
nct dumanii lor tiau foarte bine pn unde puteau s ntind coarda. Ruii erau serioi. i luai
n serios.
Spre deosebire de americani. Orict i prevenise eful s fie prudent cu ei, Cortez era convins
c americanii nu vor reaciona nici mcar la un afront att de grav ca asasinarea unor nali
funcionari guvernamentali.
Pcat, i zise Cortez. Ar fi putut ntoarce situaia n favoarea lui.
Bun seara, efule, salut Ryan, aezndu-se.
Noroc, Jack, zmbi larg amiralul Greer. Cum i place noua ta slujb?
Pi v pstrez scaunul cald.
Acum e scaunul tu, fiule, preciz amiralul. Chiar dac scap cu bine din afacerea asta, m
gndesc c-ar fi timpul s ies la pensie.
Lui Jack nu-i plcuse felul n care eful su rostise cuvntul dac.
Nu cred c sunt pregtit, domnule amiral.
Nimeni nu-i pregtit. La dracu, pe vremea cnd eram ofier de Marin, abia apucasem s
nv meserie c a trebuit s plec. Aa e viaa, Jack.
Ryan i plimb privirea prin ncpere, cugetnd la cele auzite. Amiralul Greer era hrnit prin
tuburi de plastic. Un dispozitiv asemntor unei atele meninea acele nfipte n braul su. Se
vedeau clar locurile unde serul IV ptrunsese pe sub piele, lsnd vnti urte. Acestea erau
ntotdeauna un semn ru. Lng flaconul cu ser IV se gsea unul mai mic, purtnd eticheta D5 W.
Amiralului i se recomandase chemioterapia denumirea tiinific pentru otrav, ntruct asta i
era: un compus care se presupunea c ar distruge celule canceroase ceva mai rapid dect l
distrugea pe pacient. Ryan nu tia ce reprezenta D5W: un acronim sau poate indicativul unei
substane preparate la Institutul Naional de Sntate n loc de Centrul de Arme chimice al Armatei.
Sau poate c cele dou instituii chiar cooperau n producerea unor astfel de substane, i zise Jack.
n orice caz, Greer arta categoric ar fi victima unor experimente cumplite i distructive.
ns realitatea era cu totul alta. Medici dintre cei mai pricepui fceau eforturi supraomeneti
pentru a-l ine n via. Fr succes. Ryan nu-i vzuse niciodat eful att de descrnat. De fiecare
dat cnd venea s-l viziteze ceea ce se ntmpla de cel puin trei ori pe sptmn l gsea tot
mai slab. Numai ochii ardeau cu o intensitate sfidtoare, dei la captul acestui tunel al durerii nu
se ntrezrea vindecarea. Amiralul era contient de acest lucru. La fel i Jack. Nu exista dect o
singur cale de a-i uura suferina ceea ce fcu i Jack. Deschise servieta-diplomat, de unde
scoase cteva documente.
Poate c vrei s aruncai o privire asupra lor, zise Ryan, ntinzndu-i hrtiile.
Amiralul abia reui s le apuce printre tuburile de la perfuzii i bombni ceva, iritat de
spaghetele din plastic.
Mine sear pleci n Belgia, nu-i aa?
Da, domnule.
Transmite-le salutri din partea mea lui Rudi i Franz din BND. i ai grij cu berea belgian,
fiule.
Bine, domnule, rse Jack.
Amiralul Greer frunzri primul dosar.
Vd c ungurii nu se las.
Au primit dispoziii s se potoleasc, ceea ce au i fcut, ns problema este cu totul alta, i
anume motivele celor interesai s-i tie potolii. Amicul Gherasimov ne-a vndut cteva ponturi
cum s lum chiar noi legtura cu anumite persoane.
Lui Greer aproape c-i veni s rd.
Mi se pare logic. Cum s-a adaptat fostul director KGB la viaa din America?

Mai puin ca fiic-sa. Se pare c ea ntotdeauna i-a dorit o slujb uoar. Ei bine, dorina i sa ndeplinit, glumi Jack. Ultima oar cnd am ntlnit-o, muncea s se bronzeze la soare. La
toamn rencepe colegiul. Nevasta lui Gherasimov e tot strngtoare i pus pe economii, iar el se
arat n continuare dornic s coopereze. Totui, nu ne-am gndit nc ce s facem cu omul sta
dup ncheierea operaiunii.
Spune-i lui Arthur s-i arate fosta mea vil din Maine. Clima o s-i convin. n plus, e un loc
uor de pzit.
Am s-i transmit.
Ei, cum e cnd cunoti secretele departamentului Operaiuni? ntreb James Greer.
Ce-am vzut pn acum mi s-a prut destul de interesant, ns m frmnt ndeosebi
problema a ceea ce-ar mai fi nevoie s tiu.
Cine i-a spus asta? ntreb surprins amiralul.
Judectorul Moore, rspunse Jack. Mi-au dat cumva de neles c nu-s prea ncntai de
prezena mea.
Zu?
Greer tcu vreo cteva secunde.
Jack, poate c nu i-a spus nimeni pn acum, ns directorul, directorul-adjunct nc nu s-a
ocupat postul vacant, nu-i aa? i efii de departamente au drepturi nelimitate. Acum eti ef de
departament. Nu exist nicio informaie la care s nu ai acces. Trebuie s cunoti tot. Doar tu eti
cel care prezini raportul n faa Congresului.
Poate c judectorul are cu totul alt prere i
Amiralul se for s se ridice n capul oaselor.
Uite ce e, fiule! Astea-s prostii! Trebuie s tii. F bine i transmite-i lui Arthur cuvintele
mele. Tmpenia aia cu doar ct e necesar s tii nceteaz din momentul cnd ai pus piciorul n
biroul meu.
Am neles, domnule. Am reinut ideea.
Ryan nu voia s-i tulbure eful. La urma urmei, era un director de departament numai cu
numele i se obinuise s fie scutit de problemele operaionale pe care vreme de ase ani fusese
ncntat s le lase n seama altora. Jack nici nu se gndea s discute n contradictoriu cu amiralul pe
aceast tem. Dac ar fi fcut tapaj pentru ceva, acel ceva era rspunderea sa fa de raportul
prezentat Congresului cu privire la activitatea CIA.
Nu glumesc, Jack.
neleg, domnule.
Ryan art spre un alt dosar, decis s dea cealalt btlie la ntoarcerea din Europa.
Iat evoluia situaiei din Africa de Sud. E foarte interesant i a dori s aflu prerea
dumneavoastr.

15. Livrarea mrfii


Clark cobor din avionul Companiei United la San Diego, unde nchirie o main cu care se duse
la baza naval din apropiere. Nu-i lu prea mult timp ca s ajung acolo. Ca de fiecare dat, l
ncerc un sentiment de nostalgie la vederea semeelor carene albastre-cenuii. Cndva fcuse i el
parte din Marin i, dei pe atunci era tnr, i amintea de acele vremuri ca de o perioad cnd
viaa sa fusese cu mult mai uoar.
USS Ranger forfotea de lume. Clark i ls maina n cel mai ndeprtat capt al parcrii
rezervate echipajului i porni pe jos ctre chei, ocolind camioane, macarale i alte utilaje mobile
care circulau ncoace i ncolo, ndeplinind fel i fel de munci. Portavionul se pregtea s ridice
ancora peste opt ore i cele cteva mii de marinari care alctuiau echipajul se ocupau de ncrcarea
diverselor provizii. Puntea de decolare era pustie, cu excepia unui singur avion de lupt F-4
Phantom, care nu mai avea motoare, fiind utilizat la instruirea noilor angajai ai personalului de pe
pista de zbor. Portavionul avea s gzduiasc avioane aparinnd a trei baze aeronavale distincte,
aparatele urmnd s decoleze imediat dup ieirea n larg a navei, fapt ce-i scutea pe piloi de
agitaia obinuit dinaintea plecrii unui portavion. Pe toi, n afar de unul.
Clark se ndrept spre pasarela pzit de un caporal care avea numele su nscris pe lista cu
vizitatorii oficiali. Marinarul verific numele de pe list, dup care ridic receptorul telefonului de
bord, pentru a-i ntiina superiorii, conform instruciunilor primite. Clark continu s suie treptele
pn la puntea-hangar, cutnd din ochi o cale de acces la nivelul urmtor. Pentru un profan nu era
deloc uor s te descurci pe un portavion, dar dac o ineai tot n sus, n general ajungeai la pista de
decolare. Aa proced i Clark, pornind spre liftul de la tribord. Acolo se afla un ofier pe reverul
cruia se zreau nsemnele n form de frunze argintii desemnndu-i pe comandanii din Marina
Statelor Unite. Pe buzunarul bluzonului lucea steaua aurie ce-i conferea dreptul de comand pe
mare. Clark l cuta pe comandantul escadrilei de bombardiere de asalt Grumann A-6E Intruder.
V numii cumva Jensen? ntreb el.
Venise att de devreme tocmai n vederea acestei ntlniri.
ntocmai, domnule. Roy Jensen. Iar dumneavoastr trebuie s fii domnul Clark.
Cam aa ceva, zmbi Clark.
i fcu semn ofierului s-l urmeze. Pe puntea de decolare nu se zrea nicio micare. Cea mai
mare parte a activitii de ncrcare se desfura la pupa. Pornir ctre prova, pind pe materialul
negru i antiderapant asemntor cu pavajul rutier obinuit Amndoi trebuiau s vorbeasc n gura
mare pentru a se face auzii. Dinspre docuri rzbtea o larm asurzitoare, la care se aduga i
uierul vntului care sufla cu cincisprezece noduri pe or. Erau destui care-i puteau vedea pe cei
doi oameni discutnd, dar, cu toat activitatea de la bordul portavionului, existau puine anse ca
cineva s le acorde vreo atenie. n plus, pe o punte de decolare nu puteau fi amplasate microfoane.
Clark i nmn lui Jensen un plic, lsndu-i rgazul de a-i citi coninutul, dup care l lu napoi.
ntre timp ajunseser aproape de prova, oprindu-se ntre cele dou dispozitive de catapultare.
De data asta e pe bune?
Chiar aa. Credei c v descurcai?
Jensen cuget cteva clipe, cu ochii aintii asupra bazei navale.
Bineneles. Cine va fi lsat la sol?
N-ar trebui s v spun, dar voi fi eu.
tii, nu era prevzut ca echipa de atac s mearg acolo
S-au primit alte dispoziii.
Cum rmne cu armele?
Vor fi ncrcate mine la bordul lui Shasta.. Vor fi nsemnate cu vopseaua albastr, urmnd a
fi livrate la

tiu. Acum cteva sptmni am fcut i eu o descindere la China Lake.


Agentul dumneavoastr va primi instruciuni peste trei zile. ns nu va fi informat asupra a
ceea ce se ntmpl. Nici el, nici altcineva. O dat cu armele se va mbarca i un om nsrcinat cu
controlul tehnic. El va supraveghea misiunea din acest punct de vedere. Casetele dumneavoastr i
vor parveni lui. Nu trebuie s le mai vad nimeni. El i va aduce propriile casete, nsemnate cu
portocaliu i rou, ca s nu se amestece cu celelalte. Cunoatei pe cineva n care s avei ncredere
c-i va ine gura?
Cu privire la instruciunile date de dumneavoastr? ntreb comandantul Jensen. Fii fr
grij.
E-n regul. Tipul de la controlul tehnic va primi detalii asupra misiunii n momentul cnd va
sui la bord. Obligaia sa e s se prezinte nti n faa agentului, ns va cere s v vad i pe
dumneavoastr. ncepnd din acea clip, fii cu ochii n patru. Agentul va ti c misiunea e strict
secret. Dac pune ntrebri, spunei-i c-i vorba de un experiment pentru testarea unei noi arme.
Clark ridic o sprncean i adug:
De fapt, asta i este, nu?
Oamenii pe care
Ce oameni? Nu-i nevoie s tii mai mult. Nici nu vreau s tii, l ntrerupse Clark. Dac
avei ceva probleme n privina asta, a prefera s-mi spunei acum, pe loc.
Nu, v-am zis doar c suntem n stare s ducem treaba la bun sfrit. Eram pur i simplu
curios.
Avei destul experien ca s v nfrnai curiozitatea, l puse la punct cu blndee Clark.
Nu voia s-l ofenseze pe Jensen, ns inea s se fac neles.
O.K.
Pe Ranger urma s se desfoare un amplu exerciiu de lupt, avnd drept scop instruirea
grupului pentru operaiuni n largul Oceanului Indian. Antrenamentul cuprindea trei sptmni de
pregtire intensiv, de la aterizarea pe portavion pn la exerciiile de alimentare cu combustibil n
plin zbor, precum i simularea unui atac din partea escadrilei de pe un alt portavion, ntors din
Pacificul de Vest. Comandantul Jensen aflase c operaiunile vor fi efectuate la circ trei sute de
mile distan de Panama i nu mai departe spre vest. Comandantul escadrilei se ntreb cine avea
curajul s schimbe traseul a nu mai puin de treizeci i una de nave, unele dintre ele mari
consumatoare de combustibil. Faptul confirm sursa ordinelor abia primite. Jensen era un om
meticulos: dei primise un telefon oficial, iar ordinele nmnate de domnul Carlson erau ct se
poate de detaliate, simea nevoia unei confirmri.
Asta-i tot. Dac va fi cazul, vi se vor da informaii suplimentare. Avei un rgaz de opt ore. E
suficient?
Fii pe pace. M voi ngriji ca oamenii mei s depoziteze armele ntr-un loc convenabil. Avei
grij la rndul dumneavoastr, domnule Carlson.
Fac tot posibilul.
Clark i strnse mna comandantului i porni spre pupa, cu gndul s prseasc nava. Dou ore
mai trziu suia n avion.
Brigada mobil se gsea ntr-o stare de profund proast-dispoziie. Nu era destul c unul dintre
oamenii lor fusese asasinat n plin strad i ntr-un mod att de violent, dar doamna Braden fcuse
greeala de-a iei n prag ca s vad ce se ntmpla, drept care se alesese i ea cu dou gloane.
Chirurgii i dduser toat silina s-i salveze viaa, dar dup treizeci i ase de ore, murise i
femeia. Singurele dovezi pe care se baza poliia erau prezena unui puti ce nu mplinise nici mcar
vrst necesar obinerii unui permis de conducere auto, dar care pretindea c-l nimerise pe unul
dintre ucigai cu puca Marlin 39 a bunicului su, precum i cteva pete de snge care-i susineau
mai mult sau mai puin depoziia. Desigur, poliia nclina s cread c Braden fusese cel care
trsese n atacatori, ncercaii inspectori de la Omucideri tiind c o puc Marlin 39 era o arm
aproape inofensiv, n afar de cazul cnd trgeai cu ea ntr-un ascensor ticsit de lume. Toi
poliitii din Mississippi, Alabama, Florida i Louisiana cutau o furgonet albastr Playmouth
Voyager, avnd drept pasageri doi brbai brunei, de nlime medie, narmai i periculoi,

presupui asasini ai unui poliist.


Furgonet fu descoperit luni dup-amiaz de ctre un cetean iubitor al legii ntr-adevr, n
Alabama mai erau i civa dintre acetia. Omul l anun telefonic pe erif, care sun la rndul su
brigada mobil.
Avea dreptate putiul, remarc locotenentul care se ocupa de caz.
Trupul gsit n furgonet arta dezgusttor, ca orice cadavru ncuiat timp de dou zile ntr-o
main prsit n Alabama n luna iunie. Totui, orificiul de la baza craniului, chiar unde ncepea
prul, fusese categoric fcut de o arm de calibrul 22. De asemenea, nu exista niciun dubiu c omul
decedase pe scaunul din dreapta oferului, n urma unei hemoragii puternice, cauzate de rana de la
cap. Dar mai era ceva.
L-am mai vzut undeva pe individul sta. E traficant de droguri, interveni inspectorul chemat
la faa locului.
Atunci n ce era amestecat, Ernie?
Dumnezeu tie! Ce se va ntmpl cu copiii? ntreb inspectorul. Au rmas orfani de ambii
prini i vrei s strigm n gura marea c tatl lor a fost un poliist corupt? Cum s facem una ca
asta unor biei orfani?
Dintr-o singur privire, cei doi czur de acord c nu puteau proceda aa. Hotrrea s caute o
cale de a-l transforma pe Ernie ntr-un erou. ntre timp, putiul familiei Sanderson va trebui s se
mulumeasc doar cu o simpl mngiere pe cap.
V dai seama ce-ai fcut? ntreb Cortez.
Intrase n biroul efului, impunndu-i s se stpneasc. ntr-o organizaie de sorginte latin,
glasul lui urma i trebuia s fie singurul glas al raiunii. Confraii l vor respecta pentru acest
lucru ntocmai cum apreciau romanii castitatea, socotind-o o calitate rar i demn de toat
admiraia atunci cnd o gseau la alii.
Le-am dat o lecie acestor norteamericanos, rspunse Escobedo, cu acea rbdare care
aproape c-l fcea pe Felix s-i piard cumptul.
i ei cum au reacionat?
Escobedo schi un gest larg, n care se citea putere i satisfacie.
Ca o neptur de nar.
V imaginai, desigur, c dup toate strdaniile mele de-a gsi o surs valoroas de
informaii, m-ai fcut s-o pierd ca
Ce surs?
Secretarea directorului FBI, rspunse Cortez, cu un surs de satisfacie.
i n-o poi folosi din nou? ntreb nedumerit Escobedo.
Cretinul!
Numai dac vrei s fiu arestat, jefe, caz n care va trebui s v lipsii de serviciile mele. De la
femeia asta am fi putut obine linitii destule informaii timp de ani de zile. Am fi aflat despre
ncercrile de-a infiltra organizaia. Am fi descoperit cele mai recente iniiative luate de
norteamericanos i le-am fi contracarat cu grij i pruden, protejndu-ne i totodat oferindu-le
destule succese ct s-i nchipuie c-au realizat i ei cte ceva.
Fu ct pe ce s adauge c nelesese de ce dispruse avionul, ns se rzgndi. ncepea s-i dea
seama c avea mari anse de a-i lua locul omului din spatele biroului. Mai nti ns trebuia s-i
demonstreze valoarea n faa ntregii organizaii, dovedindu-le tuturor acelor infractori c era mai
util dect acest bufon. Mai bine s-i lase un timp s fiarb n suc propriu. Pe urm vor aprecia
diferena ntre un profesionist n domeniul informaiilor i o leaht de contrabanditi analfabei i
putred de bogai.
Ryan privi n jos spre apa oceanului, aflat la o mie dou sute de metri sub el. i fusese greu s se
obinuiasc cu poziia sa de VIP. Ca ef de departament, beneficia de un avion special, fcnd
legtura direct ntre Andrews i aeroportul militar de lng Baza NATO de la Mons, Belgia. Ryan
urma s reprezinte Agenia la conferina bianual cu partenerii de informaii din Comunitatea
European. Era un eveniment major. Ryan trebuia s in un discurs menit s creeze o impresie

favorabil. Dei cunotea o bun parte dintre participani, fusese ntotdeauna rezerva lui James
Greer. Acum sosise momentul s-i demonstreze adevrata valoare. Va reui, fr doar i poate.
Era convins de asta. Cei trei ageni din departamentul su care-l nsoeau i locul confortabil din
avionul VC-20A i aminteau c devenise o important personalitate. Nu tia c se afla n acelai
avion cu care zburase i Emil Jacobs spre Columbia. Era mai bine aa. Cu toat educaia sa, Ryan
rmsese o fire superstiioas.
n calitatea sa de director-adjunct al departamentului Investigaii, Bill Shaw deinea cea mai
nalt funcie din FBI i, pn la numirea de ctre preedinte a unui nou director, acesta uimind s
fie confirmat i de ctre Senat, el unul dispunea de prerogativele unui director plin.
Aceast situaie putea s mai dureze destul timp. Era un an de alegeri prezideniale, iar o dat cu
venirea verii toi se gndeau la convenii, nu la numiri. n sinea sa, Shaw era ct se poate de
ncntat. Toate friele se gseau n mna lui, iar pentru un caz de o asemenea amploare, FBI-ul
avea nevoie de un ef cu experien. Pentru William Shaw, realitile politice nu prezentau cine
tie ce importan. Cazurile de omucidere erau de competena agenilor din subordinea sa, ns
asasinarea lui Emil reprezenta ceva cu totul aparte. Aflnd de moartea directorului Jacobs, prima sa
reacie fusese s-i recheme vechiul prieten, pe Dan Murray, care urma s supravegheze evoluia
anchetei, aezat la biroul directorului-adjunct. Cercetrile aveau s se desfoare att n Columbia,
ct i la Washington. Experiena lui Murray de ataat pe probleme juridice la Londra i conferea
flerul politic necesar spre a nelege c latura columbian a cazului nu putea fi abordat n termeni
satisfctori pentru FBI. Murray se prezent n biroul lui Shaw la ora apte dimineaa. Niciunul,
nici cellalt nu dormiser prea mult n ultimele dou zile, reuind doar s aipeasc puin n avion.
Directorul Jacobs avea s fie nmormntat la Chicago n cursul aceleiai zile, att Shaw, ct i
Murray urmnd s nsoeasc rmiele sale pmnteti n vederea ceremoniei funebre.
Aadar?
Dan deschise dosarul pe care-l inea n mn.
Tocmai am vorbit cu Morales, care-i la Bogota. Tipul pe care l-au vrt la rcoare e un
simplu informator n solda gruprii M-19 i nu tie mare lucru. l cheam Hector Buente i are
douzeci de ani. S-a retras de la Universitate, unde avea note proaste. Bineneles, poliia local i
pune mari ndejdi n el Morales zice c pur i simplu au fcut o fixaie ns putiul n-are habar.
Asasinii au fost prevenii cu cteva zile n urm c vor primi o misiune important, dar nu li s-a
spus nimic precis dect cu patru ore nainte de nceperea aciunii. Nu tiau cine se mai afla n
main n afar de ambasador. Apropo, s tii c mai exista o echip de trgtori, pentru cazul n
care convoiul ar fi apucat pe o alt rat. Poliia local a reuit s obin cteva nume i acum
rscolete ntreg oraul n cutarea lor. Eu, unul, cred c nu vor ajunge la niciun rezultat. Sunt
convins c asasinii au fost angajai special pentru aceast operaiune, aa c toi cei n cunotin de
cauz sunt deja departe.
Ce-mi poi relata despre locul de unde s-a tras?
Am intrat n ambele apartamente. Fr ndoial c atentatorii le-au ochit din timp. Cnd a
sosit momentul, au nvlit nuntru, i-au legat pe proprietari de fapt, i-au i lovit, lsndu-i n
nesimire dup care i-au vzut de treab. Profesioniti de la nceput pn la sfrit, adug
Murray.
i zici c-au fost pui n tem cu numai patru ore nainte?
Exact.
Adic dup ce avionul a decolat de la Andrews, preciz Shaw.
Murray ncuviin din cap.
E limpede c-i informeaz careva dintre ai notri, n planul de zbor avionul figura cu
destinaia Grenada unde a i ajuns de fapt. Escala la Bogota a fost hotrt la trei ore deprtare de
noua destinaie. Procurorul general al Columbiei era singurul care tia c Emil urma s coboare,
ns nici el n-a suflat o vorb dect cu trei ore nainte de aterizare. Mai sunt civa membri
marcani ai guvernului care tiau c se pregtea o aciune ceea ce ar explica ordinul de alert
primit de amicii notri din M-19; totui, ceva e n neregul. Scurgerea de informaii vine de la noi,
afar de cazul cnd nsui procurorul general a deconspirat secretul. Morales zice c-i puin

probabil. Tipul e un fel de Oliver Cromwell de prin partea locului, cinstit i corect pn la
Dumnezeu. N-are nicio amant care s-l fi tras de limb sau altceva de soiul sta. Firul a pornit de
la noi, Bill.
Shaw se frec la ochi. I-ar fi prins bine nc o cafea, ns deja nghiise suficient cofein ct s
pun n micare i o statuie.
Zi-i mai departe.
I-am interogat pe toi ce tiau de deplasarea respectiv. Inutil s-i spun c fiecare susine sus
i tare c i-a inut gura. Am cerut mandat ca s verific nregistrrile telefonice, ns nu sper s
descopr mare lucru.
Cum rmne cu?
Cu tipii de la Adrews? zmbi Dan. Sunt i ei pe list. Circa patruzeci de granguri care puteau
fi la curent cu plecarea directorului. Bineneles, printre ei figureaz i cei care-au aflat de zbor
pn ntr-o or dup decolarea avionului.
Ceva dovezi concrete?
Deinem unul dintre lansatoarele RPG i diverse alte arme. Trupele armatei columbiene au
acionat al naibii de bine. Isuse Cristoase! Ca s intri ntr-o cldire unde tii c exist armament
greu i trebuie curaj, nu glum. ia din M-19 aveau i arme uoare, tipice blocului sovietic
probabil de provenien cubanez dar acesta e un caz izolat. Tare mi-ar plcea s le cer ruilor s
ne ajute la identificarea lansatoarelor RPG i a celorlalte arme.
Crezi c se vor arta cooperani?
n cel mai ru caz pot s ne refuze, Bill. Cu ocazia asta, vom vedea dac toat zarva despre
glasnost are sau nu o baz real.
Bun, atunci apeleaz la ei.
Celelalte dovezi sunt indubitabile i confirm ceea ce deja tim dar asta e. Poate
columbienii vor reui s afle cte ceva prin M-19, dar m ndoiesc. Au avut organizaia n
colimator de mult vreme, numai c le-a fost greu s-i prind cu ceva.
O.K.
Pari cam tras la fa, Bill, remarc Murray. Avem acum ageni tineri, gata s mnnce jratic.
Noi, babalcii, ar trebui s ne cam potolim.
Mda, dar pn una-alta e cazul s rezolv tot ce vezi aici, rspunse Shaw, artnd nspre masa
de scris.
Cnd pleac avionul?
La zece i jumtate.
Atunci trag o fug pn la birou i m lungesc pe canapea. Te sftuiesc s faci la fel.
Shaw i ddu seama c nu era o idee chiar att de rea. Zece minute mai trziu, se aez i el la
orizontal, adormind n ciuda cafelelor bute. Dup o or, Moira Wolfe veni la ua lui cu mult
naintea propriei lui secretare. Moira btu la u, dar nu primi niciun rspuns. Nu voia s intre, ca
s nu-l deranjeze pe domnul Shaw, dei avea s-i comunice ceva important, totui, putea atepta
pn vor sui cu toii la bordul avionului.
Bun, Moira, o salut secretara lui Shaw, chiar n clipa cnd ddea s plece. S-a ntmplat
ceva?
Voiam s-l vd pe domnul Shaw, dar cred c doarme. A lucrat fr oprire de cnd cu
tiu. Dup ct se pare, i ie i-ar prinde bine puin odihn.
Poate la noapte.
Vrei s-i transmit ceva?
Nu, am s-l abordez n avion.
n privina citaiei se produsese o ncurctur. Agentul care se ocupa cu aceast problem
primise de la procurorul Statelor Unite un alt nume de judector dect cel care trebuia, astfel nct
fusese nevoit s atepte n anticamer pn la 9.30, judectorul urmnd s vin mai trziu n acea
diminea de luni. Zece minute dup aceea se afla n posesia tuturor datelor necesare. Vestea bun
era c sediul companiei telefonice se gsea la o azvrlitur de b, biroul local Bell putnd furniza o
eviden complet a notelor de plat. Lista cuprindea aproape o sut de nume, peste dou sute de

numere de telefon i aizeci i una de cri de credit, o parte dintre telefoane nefiind linii automate
sau faxuri. Copierea listei dur o or, agentul avnd grij s verifice numerele notate i asigurnduse c nu existau greeli sau omisiuni. Era nou n funcie. De-abia absolvise Academia, fiind numit
la secia de investigaii de teren din Washington. Primise o nsrcinare important de la superiorul
su i, cum abia nva tainele meseriei, nu acordase prea mare atenie datelor culese.
Nu tia, de pild, c prefixul 58 naintea unui numr de telefon desemna o convorbire
internaional cu Venezuela. Era tnr i lipsit de experien fapt de care avea s se conving
pn la prnz.
Avionul era un VC-135, versiunea militar a vechiului 707. Nu avea hublouri ceea ce
pasagerilor le convenea ntotdeauna n schimb era prevzut cu o trap mare, prin care fostul
director Jacobs fusese mbarcat n vederea ultimei sale cltorii la Chicago. Preedintele se afla n
alt avion, programat s soseasc la Aeroportul Internaional OHara cu cteva minute naintea
celuilalt. Preedintele urma s in discursuri att lng catafalc, ct i la mormnt.
Shaw, Murray i alte nalte oficialiti de la FBI cltoreau n cel de-al doilea avion. Adeseori
folosit n scopuri similare, aparatul era utilat cu dispozitive de fixare a sicriului n partea din fa a
cabinei ceea ce oferea pasagerilor ocazia de-a contempla lemnul de stejar lcuit pe toat durata
zborului, n lipsa oricrui hublou care s le mai distrag atenia. Zborul se desfur n tcere, cu
excepia bzitului turbomotoarelor, care inea deopotriv companie att celor vii, ct i celor
mori.
Avionul aparinea flotilei prezideniale, fiind echipat cu tot ce era necesar comunicrii. Un
locotenent de aviaie se apropie, ntrebnd de domnul Murray, dup care l nsoi pe Dan pn la
consola de transmisiuni.
Doamna Wolfe se gsea ntr-un fotoliu, la treizeci de metri n spatele efilor si. Lacrimile i
iroiau pe obraz i, dei i amintea c avea ceva s-i spun domnului Shaw, acum nu era nici locul,
nici momentul potrivit. De altfel, nici nu era ceva prea important atta doar c fcuse o greeal
atunci cnd o interogase agentul, n dup-amiaza precedent. Desigur, din cauza ocului suferit n
urma celor aflate. Fusese att de greu de suportat. n ultimii ani cunoscuse prea multe eecuri, iar
stresul psihic de la sfritul sptmnii o O descumpnise? Nu tia. tia doar c acum nu era
momentul potrivit. Astzi se cuvenea doar s-i aminteasc de cel mai bun ef pe care-l avusese
vreodat un om nespus de atent att fa de ea, ct i fa de ceilali ageni, care la rndul lor l
divinizau. l zri pe domnul Murray ducndu-se spre botul avionului, cine tie pentru ce, i
strecurndu-se pe lng sicriul pe care-l atinsese i ea n treact cu mna, ntr-un ultim semn de
bun-rmas.
Convorbirea nu dur mai mult de un minut. Murray iei din compartimentul de comunicaii
radio, cu aceeai expresie de neptruns ca ntotdeauna. Nu arunc nicio privire spre sicriu, ci spre
coada avionului, de-a lungul culoarului dintre scaune Moira l vzu bine dup care se aez
lng soia sa.
La dracu, murmur Dan ca pentru sine, dup ce-i relu locul.
Soia sa ntoarse capul, surprins. Nu era genul de exclamaie care s-i scape cuiva la o
nmormntare. i puse uor mna pe bra, dar Murray cltin din cap. Prinzndu-i privirea, soia citi
n ochii lui nu suprare, ci tristee.
Zborul dur cam o or i ceva. Garda de onoare veni dinspre coada avionului, ca s preia
rmiele pmnteti ale fostului director. Toi artau impecabil n uniformele de gal. Dup ce fu
scos sicriul, pasagerii coborr la rndul lor, ndreptndu-se spre grupul care-i atepta pe pista de
aterizare, urmrit de la distan de camerele de televiziune. Garda de onoare i purta povara,
pind n urma celor dou drapele: cel naional i cel cu emblema i deviza FBI-ului Fidelitate,
Bravur, Integritate. Murray privi stindardul flfind n btaia vntului o dat cu cele trei cuvinte
i-i ddu seama ct de iluzorie era n realitate aceast deviz. Totui, nc nu-i putea mprti lui
Bill gndurile sale. Ar fi remarcat ceilali.
Ei bine, acum tiu de ce-am incendiat pista aia! exclam Chavez, urmrind ceremonia n
dormitorul de cazarm rezervat grupului su.

Totul i devenise dintr-odat foarte clar.


Dar de ce ne-au evacuat de acolo? ntreb Vega.
Ne vom ntoarce, Oso. i-atunci s tii c ne ateapt clipe grele.
Larson nu avea nevoie s urmreasc reportajele TV. Sttea aplecat deasupra hrii, nsemnnd
puncte existente sau presupuse de fabricare a drogurilor la sud-vest de Medellin. Cunotea n mare
zonele cine nu tia de ele? Dar s depisteze nite locuri izolate asta era ceva mai greu.
Problema era tot de ordin tehnologic. Statele Unite inventaser o tehnologie modern de
supraveghere, perfecionnd-o vreme de aproape treizeci de ani. Larson se gsea n Florida.
Zburase pn n America pentru a lua n primire un nou avion, care n mod inexplicabil
prezenta defeciuni la motor.
De ct timp ne ocupm de aa ceva?
Doar de cteva luni, rspunse Ritter.
Chiar i cu o baz de date insuficient, situaia nu era disperat. Desigur, toate oraele i satele
din zon figurau pe hart ba chiar i casele izolate. Cum fiecare avea curent electric, erau uor de
localizat i, odat identificate, computerul le tergea din memorie. Ceea ce rmnea pe hart erau
alte surse de energie dect oraele, satele i fermele. Dintre aceste surse, unele erau legale sau
aproximativ legale. Se convenise n mod arbitrar c orice surs semnalat mai mult de dou ori pe
sptmn era prea vizibil pentru a prezenta un interes real, fiind prin urmare tears din memoria
computerului. Rmneau deci circa aizeci de surse care apreau i dispreau cu o frecvent
nregistrat pe graficul anexat hrilor i fotografiilor. Fiecare dintre aceste puncte era un posibil
loc de prelucrare a cocainei. n niciun caz nu se putea vorbi de tabere de cercetai columbieni.
N-ai cum s-i depistezi cu mijloace chimice, zise Ritter. Am verificat Concentraia de eter i
aceton eliberat n aer nu-i mai mare dect n cazul fabricrii diluantului pentru unghii, ca s nu
mai pomenim de procesele biochimice curente ntr-un asemenea mediu. Ca n jungl, nu? O groaz
de vegetaie putrezete pe pmnt, punnd n libertate fel i fel de substane. Drept urmare, tot ce
obinem prin satelit sunt infraroiile obinuite. Tot pe timpul nopii prelucreaz cocaina? M ntreb
de ce.
Larson mormi ceva sunnd a ncuviinare.
Un reflex de pe vremea cnd i vna armata. Presupun c o fac din obinuin.
sta ar putea fi un indiciu, nu?
i la ce ne-ar folosi?
Murray nu participase niciodat la o nmormntare evreiasc. Rugciunile erau spuse ntr-o
limb pe care n-o cunotea, dar mesajul lor era n mare acelai. Doamne, trimitem napoi la Tine un
om bun. i mulumim c l-ai lsat un timp printre noi. Necrologul rostit de preedinte fu deosebit
de impresionant: conceput de cel mai bun autor de discursuri de la Casa Alb, coninea citate din
Tora, Talmud i Noul Testament. n continuare, preedintele se referi la Justiie zeitatea laic pe
care Emil o slujise toat viaa. Spre sfrit, aminti de faptul c se cuvenea ca oamenii s-i alunge
din minte gndul rzbunrii. Cu toate acestea, Murray i zise c nu era din pricina cuvintelor.
Discursul era scris ntr-un limbaj poetic, cum nu mai auzise pn atunci, ns la un moment dat Dan
avu impresia c preedintele ncepuse s vorbeasc la iei ca un politician. Dan era poliist, drept
care pentru el justiia nsemna, c nemernicii care comiteau nelegiuiri trebuie s-i primeasc
pedeapsa. Bineneles c i preedintele gndea la fel, n ciuda ndemnurilor sale moralizatoare,
adresate n calitate de om de stat. Lui Murray i ajungea i att.
Soldaii urmreau reportajul televizat ntr-o tcere aproape deplin. Civa i ascueau cuitele,
trecndu-le peste o bucat de gresie, ns cei mai muli stteau ascultndu-i preedintele. tiau
cine-l asasinase pe omul al crui nume puini dintre ei l auziser nainte de plecarea sa dintre cei
vii. Chavez fusese primul care intuise corect, dar la urma urmei nici nu i-ar fi trebuit prea mult
imaginaie. Toi acceptaser cu calm vestea nc nedat publicitii. Primiser o nou dovad c
dumanul lovise ntr-unul dintre cele mai importante simboluri ale naiunii lor. Sicriul era acoperit
cu stindardul patriei. E drept c alturi se afla i drapelul instituiei unde lucrase rposatul, dar

treaba asta nu era de competena poliitilor. Aadar, soldaii se priveau unul pe altul n tcere, n
timp ce comandantul lor suprem i continua discursul. Cnd preedintele i ncheie necrologul,
ua se deschise i n, prag se ivi comandantul lor direct.
La noapte plecm napoi. Veti bune: acolo unde mergem, clima va fi mai rcoroas, li se
adres cpitanul Ramirez oamenilor si.
Chavez i fcu semn cu ochiul lui Vega.
USS Ranger ridic ancora o dat cu refluxul, nsoit de o flotil de remorchere. Escorta deja
atepta n larg, legnndu-se pe valurile nalte ale Pacificului. Dup un ceas, Ranger iei din port,
naintnd cu o vitez de douzeci de noduri. Dup nc o or ncepur pregtirile pentru
operaiunile aviatice. Mai nti sosir elicopterele, dintre care unul fcu plinul, apoi decol din nou,
ca s asigure paza la tribordul portavionului. Primele avioane care aterizar pe punte fur
bombardierele de atac Intruder, desigur n frunte cu cel n care se afla comandantul Jensen. La
ieirea din port, Jensen zrise nava ncrcat cu armament USS Shasta, care tocmai se pregtea de
plecare. Shasta urma s se alture convoiului de alimentare programat s ridice ancora la dou ore
dup cel de asalt. La bordul Shastei se gsea armamentul pe care Jensen trebuia s-l foloseasc.
Deja tia care erau intele. Nu cunotea amplasamentul lor exact, ns avea idee despre ce era
vorba. Cobornd din avionul care-l adusese, i ddu seama c nici nu dorea s tie mai mult Aa
cum i spusese cineva mai devreme n cursul aceleiai zile, nu era treaba lui s se frmnte pentru
pierderile colaterale. Ce denumire stranie, i zise el. Pierderi colaterale. Cu ct detaare erau
condamnai nite oameni n privina crora soarta decisese c se aflau ntr-un loc nepotrivit. i
prea ru pentru ei. Dar nu din cale-afar.
Clark sosi la Bogota trziu spre sear. Nu-l atepta nimeni, aa c nchirie o main, dup cum
proceda de obicei. La o or deprtare de aeroport opri i parc pe un drum lturalnic. Atept
cteva minute plictisitoare, pn cnd o alt main trase lng el. oferul un agent CIA
aparinnd seciei locale i nmn un pachet i demar fr s scoat un cuvnt Pachetul nu era
prea mare, circa zece kilograme, jumtate din greutate fiind reprezentat de un trepied solid. Clark
l aez cu grij pe podeaua mainii i porni motorul. La viaa lui transmisese i el vreo cteva
mesaje, dar niciunul att de limpede ca acesta. De fapt, ideea i aparinea chiar lui. Mcar n parte,
i zise Clark. Ceea ce-l fcea s-o accepte mai uor.
Avionul VC-135 decol la dou ore dup nmormntare. Pcat c nu fusese programat o veghe
la catafalc n Chicago. Era un obicei, nu unul pentru copiii evreilor est-europeni, ns Dan Murray
nu se ndoia c Emil n-ar fi avut nimic mpotriv. Ar fi neles c n acea sear multe pahare de bere
sau de whisky urmau s fie nchinate n memoria sa i ar fi rs potolit, aa cum i era felul. Dar nu
n clipa asta. Dan i rugase soia s-o invite pe doamna Shaw pe cellalt rnd de fotolii, astfel nct
el s se poat aeza lng Bill. Bineneles, Shaw remarc imediat manevra, dar atept ca mai nti
avionul s se ridice n vzduh i abia pe urm puse inevitabila ntrebare:
Ce s-a ntmplat?
Murray i ntinse foaia scoas din teleimprimatorul avionului cu cteva ore mai devreme.
La dracu! njur Shaw printre dini. Nu e Moira. Nu poate fi ea.

16. Lista de inte


Atept sugestii, declar Murray.
Dar imediat i regret tonul.
Pentru numele lui Dumnezeu, Dan!
Pentru o clip Shaw se albi la fa. Pe chipul lui se citea o furie fr margini.
mi pare ru, dar La naiba, Bill, vrei s spunem lucrurilor pe nume ori preferi s ne
nvrtim n jurul cozii?
Vorbim deschis.
Unul dintre putii de la WFQ i-a pus ntrebrile de rigoare, iar ea a rspuns c n-a discutat cu
nimeni S-ar putea s fie aa, dar cui dracu i-a telefonat n Venezuela? Oamenii notri i-au
verificat apelurile telefonice din ultimul an. E pentru prima oar cnd sun acolo. Biatul pe care lam lsat n locul meu a fcut unele verificri suplimentare. Numrul pe care l-a cerut Moira e al
unui apartament, iar cei de acolo au sunat n Columbia la cteva minute dup apelul ei.
Dumnezeule! exclam Shaw, cltinnd din cap.
Fa de oricine altcineva n-ar fi simit dect furie, dar Moira lucrase cu directorul dinainte de
ntoarcerea acestuia la Washington, nc de pe vremea cnd era eful seciei de cercetri pe teren
din New York.
Poate c-i ceva fr nsemntate. O simpl coinciden, i ddu cu presupusul Murray.
Dar vorbele sale nu avur darul de a-l liniti pe Bill.
Vrei s apreciezi singur coeficientul de probabilitate al afirmaiei de adineauri, Danny?
Nu.
Bun, atunci cum aterizm mergem la birou. ntr-o or Moira s se prezinte la mine. S fii i
tu acolo.
S-a fcut.
Fu rndul lui Murray s clatine din cap. Moira vrsase lacrimi amare la mormntul directorului,
la fel ca toi ceilali prezeni. n toat cariera sa de aprtor al legii ntlnise nu o dat persoane
duplicitare, dar ca Moira s fac parte din aceast categorie era un gnd cu care nu reuea s se
mpace.
Trebuie s fie o coinciden. Poate c vreunul dintre copiii ei se afl n coresponden cu
cineva de acolo sau altceva de soiul sta, i zise Dan.
Detectivii nsrcinai cu percheziionarea locuinei agentului Braden gsir ceea ce cutau. Nu
mare lucru: cutia unui aparat de fotografiat. Numai c nuntru se afla un Nikon F-3 i destule
lentile ct s valoreze n total opt-nou mii de dolari. Mai mult dect i-ar fi putut permite un
sergent de poliie din brigada mobil. n timp ce oamenii si continuar s cerceteze casa,
inspectorul-ef chem la telefon biroul local al firmei Nikon, ca s verifice dac proprietarul
nregistrase aparatul n acte; inspectorul se convinse c era cazul s sune i la FBI. Ancheta avea
legtur cu un caz federal i poliistul spera c vor putea proteja cumva numele unui fost coleg care
se lsase fr ndoial corupt. Corupt sau nu, moartea lui lsase n urm nite copii orfani. Poate c
totui FBI-ul avea s neleag.
Dei comitea un delict federal, avocatul se socotea rspunztor n primul rnd fa de clienii si.
Se gsea ntr-una din acele situaii confuze care apreau nu att n codurile de legi, ct n teancurile
de dosare cu hotrri judectoreti. Era convins c fusese comis o infraciune i c nimeni nu
mica un deget spre a o investiga. Nu se ndoia c dezvluirea adevrului era de mare importan n
aprarea clienilor si, implicai ntr-un caz de asasinat pasibil de pedeapsa capital. Nu se temea c
va fi prins, iar de-ar fi fost, ar fi avut destule de spus n faa comisiei de etic profesional a

baroului de stat. Datoria profesional a lui Edward Stuart fa de clieni, la care se aduga i
oroarea sa fa de pedeapsa cu moartea, l conduseser inevitabil la decizia cu pricina.
Clubul subofierilor din cadrul bazei navale nu se mai numea Happy Hour, dar n rest nu se
schimbase mai deloc. Stuart i efectuase stagiul militar n Marina Statelor Unite, ca ofier
nsrcinat cu problemele juridice la bordul unui portavion. Chiar i n Marin, un ora plutitor cu
ase mii de locuitori avea nevoie de unul sau doi avocai. Prin urmare, cunotea bine att marea, ct
i pe marinari Intrase ntr-un magazin de uniforme i-i cumprase un echipament complet de
capelan al Pazei de Coast, cu panglici cu tot. Dup aceea se ntorsese la baz, ndreptndu-se spre
clubul subofierilor, unde atta vreme ct pltea butura cu bani ghea, nimeni nu-i ddea vreo
atenie. Pe cnd naviga la bordul lui Eisenhower avusese i el un capelan, aa nct cunotea
jargonul respectiv suficient de bine ct s poat trece orice test de autenticitate. Desigur,
urmtoarea micare era s gseasc un membru al echipajului de pe cuterul Panache.
Cuterul tocmai i sfrea perioada de revizie care urma oricrei ieiri n larg. Cum se pregtea
s ridice iari ancora, era de ateptat ca dup orele de munc marinarii s se duc la club, unde si savureze berea de dup-amiaz ct vreme mai aveau ocazia. Singura problem era s dea de
oamenii potrivii. Cunotea numele celor din echipaj i privise nregistrri fcute de televiziunea
local, pentru a se familiariza cu chipurile lor. Norocul l ajut s dea taman peste Bob Riley,
despre care tia mai multe dect despre ceilali.
Secundul de pe Panache i fcu intrarea n club la patru i jumtate, dup ce timp de zece
ceasuri supraveghease munca la diverse instalaii de pe puntea superioar. Abia dac apucase s
mnnce ceva la prnz, n schimb nduise din belug i spera s se rehidrateze cu vreo cteva
halbe de bere dup ce ndurase aria soarelui din Alabama. Barmania l zri i-i puse n fa o
halb mare de Samuel Adams, chiar n clipa cnd se aeza pe scaun. Dup o jumtate de minut (i
de halb), Edward Stuart se nfiin lng el.
Dumneata eti Bob Riley?
ntocmai, rspunse secundul, ntorcnd capul. Cu cine am onoarea?
Nu cred c-i mai aminteti de mine. Matt Stevens m cheam. Acu ctva timp, pe Mellon,
ai scos untu din mine. Ziceai c niciodat n-o s-mi bag minile-n cap.
Se pare c-am greit, remarc Riley, ncercnd s-i aminteasc unde mai vzuse figura
omului de lng el.
Ba nu, aveai dreptate. Pe vremea aia eram un dobitoc. i datorez o bere, efu. S tii c miam bgat minile-n cap, i asta n primul rnd datorit dumitale.
Stuart i ntinse mna brbtete.
Drept care cred c-i cazu s fac cinste.
Lui Riley nu i se ntmpla prea des s aud astfel de cuvinte.
Ce dracu, toi avem nevoie s ne trag careva de urechi. Afl c n tineree i mie mi-au
frecat ridichea vreo civa cpnoi.
Pi i io le-am cam dat de furc altora, rse Stuart. Cnd eti ef, tre s-i vezi de treab ca
s fii respectat, nu? Altfel, cin s-i in din scurt pe cei din echipaj?
Riley scoase un mormit aprobator.
Pentru cine lucrezi acu?
Pentru amiralu Hally. E la Buzzards Point. A trebuit s zbor acolo mpreun cu el, ca s-l
ntlneasc pe comandantu bazei. Cred c-n clipa asta joac golf. Eu, unu, n-am priceput n viaa
mea cum vine jocu sta. Dac nu m-nel, eti pe Panache?
Chiar aa.
Cu cpitanu Wegener?
h.
Riley i termin berea, iar Stuart fcu semn barmaniei s le umple din nou paharele.
E chiar de nemaipomenit pe ct i merge vestea?
Red e un marinar mai bun ca mine, rspunse cu sinceritate Riley.
Nimeni nu poate fi att de bun ca dumneata, efu. Doar am fost de fa cnd ai scos la liman
nava aia Cum se chema cargou care s-a rupt n dou?
Arctic Star, zmbi Riley, amintindu-i pania cu pricina. Isuse, da tiu c-am tras ceva n

dup-masa aia!
in minte c m uitam la dumneata i-mi spuneam c eti icnit de-a binelea. Ei, la dracu.
Tot ce fac acu e s gdil un procesor de cuvinte pentru amiral. Oricum, am lucrat niel pe un 41,
nainte de-a fi ef de echipaj. n largul portului Norfolk. Sigur, nu pe o nav ca Arctic Star.
Nu renuna la post, Matt. Dintr-o slujb ca asta o s ai ce povesti ani la raid. ntr-o bun zi o
s m-apuc i io de ceva mai uor. ncep s m simt cam btrn pentru aventuri de soiu sta.
Cum e mncarea aici?
Merge.
i fac cinste cu o mas?
Matt, nici nu mai in minte ce i-am spus.
n schimb, eu n-am uitat, l asigur Stuart. Dumnezeu tie ce s-ar fi ales de capu meu de nu
mi-ai fi deschis ochii dumneata. Zu c nu glumesc. i sunt dator. Hai, vino.
i fcu semn lui Riley s-l urmeze ntr-un separeu. Dar chiar cnd ddeau pe gt cea de-a treia
halb sosi timonierul-ef Oreza.
Noroc, Navlositorule, i salut Riley colegul.
Vd c berea-i rece, Bob.
Riley i fcu semn s se apropie.
Mnealui e Matt Stevens. Am fost mpreun pe Mellon. i-am povestit isprava mea de pe
Arctic Start.
Doar de vreo treizeci de ori, preciz Oreza.
Vrei s-i istoriseti tu, Matt? ntreb Riley.
Dar tii bine c n-am fost martor pn la sfrit..
Pi, jumate din echipaj i vrsa maele. Aia zic i io furtun. Nici pomeneal de decolare, iar
vasu adic pupa, c de prova se alesese prafu sttea gata s se duc la fund i atunci
n urmtorul ceas, cei trei mai ddur pe gt cte dou halbe, luptndu-se cu un platou de varz
acr cu crnai, care mergea stranic cu berea. Stuart povesti fel i fel de ntmplri despre noul su
ef, despre Consiliul Suprem al Pazei de Coast, unde juritii erau i ofieri de navigaie, trebuind
s se priceap att la comanda navelor, ct i a oamenilor.
Hei, da ce-i cu chestiile alea pe care le-am auzit despre dumneata i ia doi drogai? ntreb
Edward.
La ce te referi? interveni Oreza, care mai pstrase o urm de luciditate.
Cum, pi nu s-au dus tipii de la FBI s stea de vorb cu Hally? Doar eu am btut rapoartele la
main.
i ce-au zis cei de la FBI?
N-ar trebui s v Ei, la dracu! Doar n-am de ce s m feresc de voi! FBI-ul n-a micat un
deget. N-a fcut dect s-i spun cpitanului vostru Pleac i nu mai pctui. Tot rahatu pe carel mncau tipii ia Ce, n-ai auzit? Operaiunea TARPON. Cic toat chestia a fost opera voastr.
Cum, nu tiai?
Ce s tim?
Riley nu citise ziarele i nici nu deschisese televizorul de zile ntregi. Dei aflase despre moartea
directorului FBI, habar nu avea de legtura dintre asasinat i Expediia spnzurtorii, cum se
obinuise s-o numeasc n prezena tovarilor de beie.
Stuart le relat cele cunoscute de el adic destul de multe.
Jumtate de miliard de verziori? murmur Oreza. Cu banii tia am putea schimba cteva
carene.
Dumnezeu mi-e martor c-am avea mare nevoie, ntri Stuart. Dar voi, biei, n-ai Adic
doar n-ai pus laul de gt unuia dintre nenorociii ia? ntreb el, scond din buzunar un
reportofon i dnd la maximum volumul de nregistrare.
De fapt, a fost ideea Navlositorului, zise Riley.
N-ar fi reuit fr ajutorul tu, Bob, declar cu mrinimie Oreza.
Pi toat mecheria a fost cum s-l spnzurm, ncepu s explice Riley. Vezi bine c, dac
voiam s-l bgm n speriei p-la micu, trebuia s par adevrat. Da n-a fost prea greu, o dat ce
mi-am pus mintea la contribuie. Dup ce ne-a picat n lab, spieru de pe nav i-a dat pe la nas un

tampon cu eter, care l-a scos din circuit cteva minute, i-atunci i-am legat o Iunie de gt. Cnd lam dus pe puntea superioar, funia avea deja un ochi, aa c l-am atrnat de lau la, nu de gt.
Zu c n-am vrut s-l omorm pe nenorocitu la Adic io voiam, adug Riley. Da Red a fost
de prere c nu-i o idee prea grozav, ncheie eful de echipaj, rnjind ctre timonier.
Alt chestie tare a fost s-l prindem, interveni Oreza. I-am vrt pe cap o glug neagr, care
avea nuntru o cup cu eter. Ticlosu a nceput s rcneasc de ndat ce-a simit mirosu, da
etern l-a trsnit de cum l-am sltat n vrfu vergii.
la micu a crezut toat povestea. Ce mai, i-a udat ndragii! Cnd l-am dus din nou n
careul ofierilor, ciripea ca un canar. De cum l-am scos pe sta de pe punte, l-am dat jos pe cellalt
i l-am readus n simiri. Amndoi erau deja nuci de ct iarb fumaser n ziua aia Cred c nici
nu i-au dat seama ce li se ntmpla ntr-adevr, nu-i dduser seama.
Iarb?
Tot ideea lui Red. Oamenii i aveau igrile lor s juri c erau adevrate, nu alta. Noi n-am
fcut dect s le dm napoi ce era al lor i protii au picat n curs. Peste asta a venit eteru, aa c
m-a mira s fi avut habar prin ce-au trecut.
Cam aa ceva, i zise Stuart, spernd c reportofonul nregistrase ntreaga relatare.
mi pare ru c nu i-am spnzurat pe bune, adug Riley dup cteva secunde. Matt, n viaa
ta n-ai avut parte de o asemenea privelite. Patra oameni mcelrii ca vitele. Ai simit vreodat n
nri miros de snge? Eu n-am crezut c exist aa ceva. Ei bine, exist, l asigur eful de echipaj.
Blestemaii au violat-o pe femeie i pe feti, dup care le-au tiat buci ca pe Doamne
Dumnezeule! tii c de-atunci am nceput s am comaruri? Eu i comarurile! Isuse, asta-i o
poveste pe care tare-a vrea s-o uit. Am i eu o feti de aceeai vrst. Nelegiuiii au violat-o pe
copil, pe urm au omort-o, au mcelrit-o i-au dat-o la rechini. Nu era dect o putanc. nc nu
mplinise vrst ca s poat conduce o main sau s mearg la o ntlnire. Se presupune c suntem
copoi profesioniti, nu? Adic tre s ne inem firea, s nu ne implicm sufletete i aa mai
departe ncheie Riley.
Aa scrie n instruciuni, l aprob Stuart.
Da, da instruciunile nu iau n discuie cazuri de astea, obiect Navlositorul. Cei n stare de
astfel de blestemii nu-s oameni Nu tiu ce dracu sunt, dar nu-s oameni. Nu poi comite
asemenea frdelegi, continund s te numeti fiin omeneasc.
Acu* ce-ai vrea s v spun? ntreb Stuart pe un ton defensiv, ncetnd pentru o clip s-i
mai joace rolul. Pentru indivizi de soiul sta exist legi.
Legile nu slujesc la mare lucru, nu crezi? replic Riley.
Deosebirea ntre cei pe care trebuia s-i apere i cei pe care trebuia s-i acuze i spuse Stuart
printre aburii alcoolului era c cei ri se ntmpla s fie clienii lui, iar cei buni, nu. Dndu-se
drept capelan al Pazei de Coast, i el nclcase legea, la fel ca cei doi din faa sa. Tot ca i ei, o
fcuse din raiuni superioare i pentru o nalt cauz moral. Prin urmare, se ntreba cine avea
dreptate. Nu c ar fi contat prea mult. Binele se rtcise pe undeva, neputnd fi gsit nici n
textele de legi, nici n ndrumarele de etic. Dar, dac nu exista nici acolo atunci unde dracu s-l
mai caute? Stuart fiind avocat, grija lui era legea, nu diferena ntre bine i ru, care cdea n seama
judectorilor i a jurailor. M rog, ceva pe-acolo. Stuart i zise c n-ar fi trebuit s bea att de
mult. Alcoolul l fcea s vad limpede situaiile tulburi, dar i s vad tulbure situaiile limpezi.
De data asta cltoria se dovedi mai dificil. Vnturile de vest din largul Oceanului Pacific
fichiuiau piscurile Anzilor, nvrtejindu-se spre culmi, n cutarea unor trectori. Vrtejurile astfel
iscate se simeau pn la nlimea de dou mii de metri. La altitudinea unde se aflau numai
nouzeci de metri de la sol zborul era o adevrat aventur, cu att mai mult cu ct elicopterul
fusese comutat pe pilotul automat. Johns i Willis se legaser strns n chingi, ca s mai reduc din
efectele vntului, dar amndoi tiau c cei din spate n-o duceau deloc ca pe roze, din moment ce
uriaul aparat Sikorsky slta n sus i-n jos de cel puin zece ori pe minut. Colonelul inea mna pe
manet, urmrind manevrele pilotului automat, gata n orice moment s preia comanda, de ndat
ce sistemul ar fi dat cel mai mic semnal de alarm. Acesta era zbor, nu jucrie cum i plcea s
spun atunci cnd se confrunta cu un grad ridicat de risc.

Drumul prin trectoare mai curnd un fel de a muntoas.


Nu mbuntea cu nimic situaia. Spre sud se vedea un vrf de trei mii de metri, iar la nord
un altul de peste dou mii de metri. Vnturile Pacificului uierau printre ele, zglind elicopterul
ce zbura cu dou sute de noduri pe or. Aparatul cntrea mult, ntruct fcuse plinul numai cu
cteva minute nainte de-a decola de pe rmul columbian.
Acolo-i Mistrato, zise colonelul Johns.
Sistemul computerizat de navigaie i dirijase deja spre nord, departe de ora i de osele. Cei
doi piloi erau cu ochii n patru la orice punct de pe sol care ar fi putut reprezenta un om, o main
sau o cas. Traseul fusese stabilit n urma studierii unor fotografii luate din satelit att pe timp de
zi, ct i pe timp de noapte, ns oricnd se puteau ivi surprize.
Buck, punctul de aterizare unu peste patru minute, anun colonelul n interfon.
Am recepionat mesajul.
Zburau deasupra provinciei Risaralda, parte a vii largi dintre dou uriae creste muntoase,
azvrlite spre cer prin crearea unei falii n scoara pmntului. Pasiunea colonelului era geologia.
tia cu ct efort putea fi adus un avion la aceast altitudine i se minuna de forele ce ridicaser
munii la aceeai nlime.
Punctul de aterizare unu n vizor, zise cpitanul Willis.
l vd i eu.
Colonelul Johns apuc maneta, iar apoi aps pe butonul microfonului.
Un minut Pregtii armele.
neles.
Sergentul Zimmer i prsi postul, ndreptndu-se spre coada elicopterului. Sergentul Bean i
ncrca mitraliera pentru orice eventualitate. Zimmer alunec, gata s cad pe locul unde vomitase
cineva. Nu era ceva ieit din comun. Zborul devenise mai lin acum c se aflau la adpostul
munilor, totui, n spate mai existau civa biei care abia ateptau s pun piciorul pe pmnt.
Zimmer nu reuea s-i neleag nici n ruptul capului. Doar la sol i pndeau tot felul de pericole.
Echipa se ridic n picioare, n timp ce elicopterul se pregtea de aterizare. Ca i mai nainte, n
clipa cnd aparatul se aez pe sol, toi coborr n grab. Zimmer i urm, asigurndu-se c
ntregul efectiv ajunsese cu bine la destinaie, apoi ordon pilotului s decoleze, de ndat ce
coborse i ultimul soldat.
Data viitoare, i spuse Chavez, data viitoare voi avea dracului grij s m in deoparte.
I se ntmplase n repetate rnduri s zboare n condiii nefavorabile, dar niciodat aa ca acum.
Porni spre linia copacilor, apoi atept ca ceilali s-l ajung din urm.
i pare bine c eti din nou cu picioarele pe pmnt? l ntreb Vega de cum sosi lng el.
Habar n-aveam c-am mncat att de mult, gemu Ding.
Tot ce nghiise n ultimele ore zcea pe podeaua elicopterului. Destup gamela i bu pe
sturate, ca s-i clteasc gura.
Cndva mi plcea s merg cu trenuleul suspendat, zise Oso. S-a zis cu asta, mano.
Dracu s-l ia! njur Chavez, amintindu-i cum sttea la coad n Knotts Berry Farm i n
alte parcuri de distracii din California. Am terminat pe veci cu el.
Te simi bine, Ding? ntreb cpitanul Ramirez.
Iertai-m, domnule cpitan. n via mea n-am pit aa ceva. Zu c nu. mi revin
numaidect, i asigur el superiorul.
Relaxeaz-te. Am ales pentru aterizare, un loc ferit i linitit. Cel puin aa sper.
Chavez cltin din cap, ca s-i limpezeasc mintea. Nu tia c tulburrile de echilibru porneau
de la urechea intern. De fapt, pn n urm cu o jumtate de ceas nu avusese habar ce erau acelea
tulburri de echilibru. Cu toate acestea, i lu msurile adecvate, respirnd adnc i scuturndu-i
capul, ca s-i restabileasc echilibrul. E drept c pmntul nu se mai mica sub el, dar creierul nc
nu i se limpezise cu totul.
ncotro, domnule cpitan?
Deja ai pornit n direcia bun, rspunse Ramirez, punndu-i mna pe umr. D-i drumul.
Chavez i puse ochelarii pentru lumin redus i ncepu s nainteze prin pdure. Isuse, ce

situaie jenant! n viaa lui n-o s mai fac o asemenea prostie, i fgdui n gnd sergentul. n
timp ce creierul l avertiza c mergea ntr-un mod care nu avea nimic de-a face cu picioarele,
Chavez se concentr asupra drumului i a terenului pe care pea, ajungnd la vreo dou sute de
metri naintea grupului. Prima misiune n inuturile mltinoase fusese un simplu antrenament, o
simpl glum. Acum ns era ceva serios. Obsedat de acest gnd, i alung senzaia de grea i se
aternu la mers.
n seara aceea toat lumea lucra pn trziu. Trebuia continuat ancheta i aduse la zi celelalte
sarcini de rutin. La ora cnd pi n biroul domnului Shaw, Moira reuise deja s pun ordine n
toate informaiile pe care urma s i le comunice, inclusiv ceea ce uitase s-i spun mai devreme. No surprinse s-l gseasc acolo i pe domnul Murray. Mai curnd o mir faptul c acesta deschise
primul discuia.
Moira, ai fost ntrebat despre cltoria lui Emil? i se adres Dan.
Ea ncuviin din cap.
Da, numai c-am uitat un amnunt. Am vrut s vi-l comunic azi-diminea, domnule Shaw,
ns cnd am venit n birou dumneavoastr dormeai. M-a vzut i Connie, preciz ea.
Continu, o ndemn Bill, netiind dac trebuia s-i par bine sau nu.
Doamna Wolfe se aez, iar apoi ntoarse capul, privind spre ua dat de perete. Murray se duse
i-o nchise. Revenind lng Moira, i puse mna pe umr.
Totul e-n regul, Moira.
Am un prieten. Locuiete n Venezuela. L-am cunoscut, l-am cunoscut acum o lun i
jumtate. Noi mi-e greu s v explic.
ovi, privind int covorul cteva secunde, apoi ridic ochii spre cei doi interlocutori.
Ne-am ndrgostit. El vine n Statele Unite cu afaceri o dat la cteva sptmni, iar cum
directorul era plecat, am vrut s ne petrecem weekend-ul la Ascunztoare, n munii de lng Luray
Caverns.
Cunosc motelul, zise Shaw. Un loc cum nu se poate mai potrivit ca s te fereti de ochii
lumii.
Ei bine, cnd am aflat c domnul Jacobs urma s plece i c se ivise ansa unui ntreg
weekend, i-am telefonat prietenului meu. Are o fabric unde produce piese de schimb pentru
maini de fapt, dou: una n Venezuela i una n Costa Rica. Face carburatoare i alte lucruri de
felul sta.
L-ai sunat acas? ntreb Murray.
Nu. Lucreaz foarte mult, aa c i-am telefonat la fabric. Am numrul la mine.
Le ntinse foaia cu numrul notat de Cortez.
Oricum, am dat de secretara lui. O cheam Consuela. El era la raionul de vnzri, aa c m-a
sunat dup un timp, iar eu i-am spus c ne puteam vedea. Aadar, a venit ncoace i ne-am ntlnit
la aeroport vineri dup-amiaz. Am plecat devreme de la serviciu, imediat dup domnul Jacobs.
La ce aeroport?
Dulles.
Cum l cheam pe prietenul tu? ntreb Shaw.
Diaz. Juan Diaz. l putei suna la fabric i
Numrul acesta rspunde ntr-un apartament, nu ntr-o fabric, Moira, interveni Murray.
Cu ct lmurea lucrurile mai repede, cu att mai bine.
Dar dar el
Glasul i se frnse.
Nu! Nu! Nu poate fi
Moira, avem nevoie de o descriere complet a prietenului tu.
O, nu!
Rmsese cu gura cscat, nereuind s-o mai nchid. Se uit de la Shaw la Murray, apoi din
nou la Shaw, pe msur ce faptele i deveneau clare n toat grozvia lor. Era mbrcat n negru
probabil aceleai haine pe care le purtase atunci cnd i nmormntase soul. Vreme de cteva
sptmni redevenise o femeie frumoas, fericit i strlucitoare. Acum ns se terminase!

Amndoi brbaii i nelegeau durerea, simindu-se oarecum vinovai c o aduseser n aceast


stare. Era i ea o victim. Dar n acelai timp un fir. Or, ei aveau mare nevoie de un fir.
Moira Wolfe se strdui s-i adune ultimele frme de demnitate i s le dea o descriere ct mai
complet, vorbind pe un ton rece i sec, nainte de a-i pierde cu totul stpnirea de sine. Murray l
rug pe propriul su secretar s-o duc acas cu maina.
Cortez, zise Murray de ndat ce ua se nchise n urma Moirei.
Pun prinsoare c de el e vorba, ncuviin directorul-adjunct al departamentului Investigaii.
n dosarul lui se precizeaz c se pricepe grozav s compromit oamenii. Dumnezeu mi-e martor
de cte ori i-a confirmat aceast reputaie.
Shaw se rsuci s-i toarne nite cafea.
Dar nu avea cum s tie cu ce se ndeletnicesc ai lui, nu-i aa?
Nu vd de ce-ar mai fi venit n State dac-ar fi tiut, ntri Murray. De cnd ns se comport
infractorii logic? Oricum, ncepem s verificm punctele de control la intrarea n ar, hotelurile i
aeroporturile. Poate reuim s dm de urma javrei steia. Las totul n seama mea. Ce facem cu
Moira?
Doar n-a nclcat nicio lege.
Aici era ciudenia.
i vom gsi o slujb unde s nu lucreze cu documente secrete. Poate n alt agenie. N-o
putem nenoroci pe via, Dan.
Sigur c nu.
Moira Wolfe ajunse acas cu puin nainte de ora unsprezece. Copiii nc nu se culcaser. O
ateptau. Zrindu-i lacrimile, i nchipuir c era impresionat dup nmormntare. Cu toii l
cunoscuser pe Emil Jacobs i-i deplngeau moartea, la fel ca oricare salariat al FBI. Moira nu le
povesti mare lucru, ci urc n camera ei de la etaj, cu gndul s se culce, n timp ce copiii rmaser
n faa televizorului. Singur n baie, se uit n oglind la femeia care se lsase sedus i folosit
ca exact ca o proast. Ba nu, mai mult dect att: era o femeie btrn, singur, orgolioas i fr
minte, care ncerca zadarnic s-i regseasc tinereea. Dorise cu atta disperare s fie iubit din
nou, nct nct condamnase la moarte ci oameni? apte? Privi int chipul din oglind, fr
a reui s-i aminteasc exact. Tinerii ageni din garda de corp a lui Emil aveau familii. Tricotase
cu mna ei o vest pentru ntiul nscut al lui Leo. Copilul avea o vrst mult prea fraged Nu-i
va aminti niciodat ce brbat tnr, frumos i bun la suflet fusese tatl lui.
E numai vina mea.
Eu am nlesnit uciderea lor:
Deschise uia cu oglind a dulpiorului cu medicamente. Ca mai toat lumea, soii Wolfe nu
aruncaser medicamentele vechi. Gsi imediat ce cuta: un flacon de plastic cu Placidyl. nuntru
mai rmseser Numr ase pilule. Cu siguran c erau de-ajuns.
De data asta, ce mai e? l ntreb Tommy Jackson pe fratele su mai mare.
Trebuie s ies n larg pe Ranger, ca s supraveghez un exerciiu de navigaie. Testm cteva
metode noi de interceptare, la a cror elaborare am lucrat i eu. Un prieten de-al meu tocmai a
pierdut comanda navei Enterprise, aa c-am venit cu o zi mai devreme, ca s asist la ceremonie.
Mine plec la Diego, s prind ZAP-ul pn pe Ranger.
ZAP-ul?
Zborul de aprovizionare a portavionului, i explic Robby. Un bimotor cu elice. Cum e traiul
n infanteria uoar?
Bntuim toate dealurile. Ultim instrucie a durat o zi ntreag. Noul nostru ef de grup e
icnit de-a binelea. Asta nu-i corect, remarc Tim.
Cum adic?
Locotenentul Jackson bu i ultima nghiitur, golind paharul.
Doi novici un locotenent i un ef de grup sunt deja prea mult pentru un pluton. Aa zice
i noul S-3, care-a mers cu noi la instrucie. Bineneles, cpitanul e de alt prere. Ieri am mai dat
jos cteva kile Ne-a mucat de fund, nu glum. Tare a vrea s se ntoarc Chavez.

Cine?
Comandantul de pluton care-a disprut Asta Stai s vezi ciudenie! Ar fi trebuit s se
transfere ca instructor la un centru de pregtire militar, dar se pare c-a disprut. S-3 spune c acu
vreo cteva sptmni era n Panama. L-am pus pe sergentul meu s ncerce s-i dea de urm i s
afle ce dracu s-a ntmplat. Doar face parte dintre oamenii mei, nu?
Robby ncuviin din cap. nelegea.
Oricum, lipsesc i actele referitoare la el. Conopitii notri se dau de ceasul morii s le
gseasc. De la Fort Benning m-au sunat s m ntrebe pe unde dracu umbl. nc l ateptau s
soseasc. Nimeni nu tie ce-i cu el. Oare n Marin se ntmpl astfel de chestii?
n general, cnd cineva lipsete, nseamn c aa vrea el.
Tim cltin din cap.
Nu-i cazul lui Ding. sta-i ndrgostit pe via de armat. Nici nu pot concepe c s-ar retrage
la douzeci de ani. Va iei la pensie ca sergent-major cu funcie de comand. Nu, nu, el nu-i genul
care s dea bir cu fugiii.
Atunci, poate c cineva i-a pus dosarul n alt fiet, suger Robby.
Presupun c da. nc sunt nou n postul sta, i aminti Tim. Oricum, mi se pare straniu c mai
deunzi au dat de el n jungl. Dar s trecem la ale noastre. Cum o mai duce sor-mea?
Singurul avantaj era c soarele nu ardea prea tare. De fapt, era chiar destul de rcoare. Poate c
nu aveau destul aer ct s li se par cald, i zise Ding. Altitudinea era ceva mai cobort dect cea
la care se antrenaser n Colorado, dar asta se ntmplase cu cteva sptmni n urm, aa c aveau
s mai treac dou-trei zile nainte ca soldaii s se adapteze ceea ce le va ncetini oarecum
naintarea, dei, dup prerea lui Chavez, cldura moleea mai mult dect aerul rarefiat, fiind
totodat mai greu de suportat.
Munii nimeni nu ndrznea s-i numeasc dealuri erau dintre cei mai abrupi pe care-i
vzuser vreodat i, dei bine mpdurii, trebuiau s fie foarte ateni unde puneau piciorul.
Frunziul bogat limita vizibilitatea fapt ce se dovedea n avantajul lor. Ochelarii de noapte pe
care-i purta pe cretet, ca o caschet prost croit, i permiteau s vad numai pn la o sut de metri
de regul, chiar mai puin de att. Locurile erau slbatice i pustii, ns sergentul Chavez se
simea ca acas.
Nu naint n linie dreapt spre obiectiv, ci prefer s urmeze procedeul standard din armat,
abtndu-se cnd n dreapta, cnd n stnga direciei pe care se deplasa. La fiecare jumtate de or
se oprea, ntorcnd capul, pn zrea i restul echipei. Apoi venea rndul lor s se odihneasc timp
de cteva minute, uitndu-se n urm dup eventualele priviri iscoditoare, interesate de vizitatorii
piscurilor din jungl.
Cureaua automatului MP-5 avea dou ochiuri, astfel nct putea fi agat de gt, gata s
deschid focul. Captul evii fusese nfurat n band izolatoare, ca s nu se nfunde i ca s
amortizeze zgomotul. Acesta era principalul lor duman. Chavez avea n vedere att acest amnunt,
ct i cercetarea terenului i alte cteva lucruri. De data asta nu era de glum. Instruciunile o
spuneau clar. Misiunea lor nu mai era una de recunoatere.
Dup ase ore ajunser la locul unde trebuiau s rmn peste noapte. Chavez lu legtura cu
oamenii lui cinci apsri pe tasta TRANSMIT, la care i se rspunse prin trei semnale
asemntoare comunicndu-le s se opreasc, n timp ce el cerceta mprejurimile. Aleseser drept
popas un adevrat cuib de vulturi, de unde pe timp de zi se vedea la o deprtare de mai multe mile
de-a lungul drumului ce erpuia ntre Manizales i Medellin, n vecintatea cruia se gseau
punctele de prelucrare a drogurilor. Dup toate aparenele, ase dintre ele se aflau la o noapte de
mers pe jos de locul ales pentru popas. Chavez fcu o recunoatere amnunit, cutnd eventuale
urme de pai sau de gunoaie orice ar fi putut trda o prezen omeneasc. Se gndea c locul era
prea bun ca s nu fi fost folosit ntr-un fel sau altul. Poate chiar de vreun fotograf de la National
Geographic, dornic s imortalizeze perspectiva asupra vii. Pe de alt parte, ascensiunea pn
acolo era un adevrat infern. Se aflau la vreo sut de metri deasupra drumului, iar terenul nu
permitea accesul unui tanc, cu att mai puin al unui automobil. Ding se deplas n cercuri
concentrice, ns nu descoperi nimic. Poate c punctul ales era prea ndeprtat de cile umblate.

Dup o jumtate de or aps din nou pe butonul radioemitorului. Restul echipei avusese timp
suficient s verifice dac nu era urmrit, situaie n care ar fi avut deja loc o ciocnire. Cnd apru
cpitanul Ramirez, soarele deja tivea cu rou peretele estic al vii. Era bine c zborul le scurtase
noaptea. Cum merseser doar jumtate din noapte, se simeau obosii, dar nu epuizai i, n plus, le
rmnea o zi ca s se readapteze la altitudinea ridicat. Parcurseser cinci mile n linie dreapt de la
punctul de aterizare n realitate apte.
Ajungnd la o nlime de ase sute de metri.
Ca i n alte di, Ramirez i mpri oamenii n echipe de cte doi. n apropiere curgea un ru,
astfel c nimeni nu mai suferea de sete. Chavez i Vega i ocupar poziiile deasupra uneia dintre
cele mai probabile ci de acces spre locul lor de popas o pant lin, cu copaci mai rari i foarte
potrivit pentru a aprinde focul. Bineneles, Ding nu suise pe acolo.
Cum te simi, Oso.
Oare de ce n-am niciodat parte s merg undeva la es, ntr-un loc rcoros, la aer curat?
Sergentul Vega i scoase harnaamentul, aezndu-i lucrurile astfel nct s poat dormi pe
ele ca pe o pern confortabil. Chavez i urm exemplul.
Acolo nu se poart rzboaie, omule. Acolo se construiesc terenuri de golf.
Fir-ar a dracului de arm! exclam Vega, sprijinindu-i automatul de o ieitur a stncii.
eava era acoperit cu o pnz de camuflaj. Vega ar fi putut smulge cteva crengi ca s-i
ascund arma, ns nimeni nu voia s lase mai multe urme dect era cazul. De data asta, pe Ding l
nvinse oboseala i aipi nainte de-a mai apuca s scoat vreun cuvnt.
Mam?
Era trecut de ora apte. n mod normal, Moira trebuia s fi fost de mult n picioare, pregtind
micul dejun pentru copii, care se trezeau devreme. Dave btu la u, dar nu primi niciun rspuns.
Abia atunci l sget un fior de spaim. i pierduse deja tatl, descoperind c prinii nu erau acele
fpturi nemuritoare i neschimbate de care avea nevoie orice copil atunci cnd cretea. Acesta era
comarul permanent al fiecruia dintre copiii Moirei un comar despre care nu discutau niciodat,
nici mcar ntre ei, ca nu cumva astfel s-i foreze norocul. Dar dac i se ntmplase ceva mamei?
nc nainte de-a bjbi cu mna dup clan, ochii lui Dave se umpluser de lacrimi la gndul a
ceea ce avea s descopere nuntru.
Mam?
Glasul ncepu s-i tremure. Se simi ruinat, dar i ngrijorat ca nu cumva s-l aud fraii si mai
mici. Rsuci clana i deschise ncet ua.
Storurile erau ridicate, lsnd razele soarelui de diminea s inunde ncperea n lumin. Mama
era acolo, lungit pe pat, mbrcat tot cu rochia neagr. Nemicat.
Dave rmase ncremenit locului, cu lacrimile curgndu-i iroaie pe obraji. Comarul din mintea
lui devenise realitate, lovindu-l ca o mciuc n moalele capului.
Mam?
Dave Wolfe era ndrzne ca orice adolescent, iar n acea diminea avea ntr-adevr nevoie s-i
adune tot curajul. i lu inima n dini i se apropie de pat, apucnd mna mamei. Era cald.
ncerc s-i ia pulsul. Slab, abia sesizabil totui, exista un semn de via. Descoperirea l mpinse
la aciune. Ridic receptorul telefonului de pe noptier, formnd n grab 911.
Poliia, secia Urgene, rspunse imediat un glas.
Am nevoie de o ambulan. Mama mea nu se mai trezete.
La ce adres? ntreb vocea.
Dave i ddu lmuririle necesare.
Bun, acum spune-mi exact cum ai gsit-o pe mama ta.
Doarme i nu se mai trezete. i
Mama ta e alcoolic?
Nu! protest jignit biatul. Mam lucreaz la FBI. Asear s-a dus la culcare de ndat ce s-a
ntors de la birou. Era
n clipa aceea privi spre noptier i fcu descoperirea.
O, Dumnezeule! Vd un flacon de pastile.

Citete ce scrie pe etichet, i ceru vocea de la telefon.


Placidyl. Era medicamentul pe care-l lua tata, iar el
Cel de la telefon nu mai avea nevoie de alte amnunte.
E-n regul. n cinci minute sosete ambulana.
n realitate, de-abia trecur patru minute i ambulana opri n faa casei. Locuina familiei Wolfe
era la trei blocuri de sediul pompierilor. nainte ca ceilali copii s-i dea seama c se ntmplase
ceva, infirmierii i fcur intrarea n sufragerie. Urcar n grab scrile pn n dormitor, unde-l
gsir pe Dave innd strns mna mamei sale i tremurnd ca o frunz n vnt. eful infirmierilor
l ddu deoparte, dup care control respiraia, pupilele i pulsul Moirei.
Patruzeci. Foarte slab. Respiraia opt. Abia se simte. A luat Placidyl, declar el.
Ah, porcria aia! exclam un altul, ntorcndu-se spre Dave. Cte pastile erau nuntru?
Nu tiu. Erau ale tatei i
S mergem, Charlie, zise primul, apucnd-o pe femeie de subsuori. La o parte, putiule,
trebuie s ne grbim.
Nu aveau vreme de pierdut, aa c renunar la targ. Infirmierul era un brbat vnjos i nalt,
astfel nct o scoase pe Moira din ncpere lund-o n brae ca pe un copil.
Poi veni cu noi la spital.
Cum?
nc respir, putiule. Deocamdat nu-i pot spune mai mult de-att, zise cel de-al doilea
infirmier, ndreptndu-se spre u.
Ce dracu se ntmpl? se ncrunt Murray.
Trecuse s-o ia de acas pe Moira, a crei main rmsese n garajul FBI. i spunea c poate va
reui s-i mai atenueze sentimentul de vinovie. Moira nclcase normele de securitate, comisese o
impruden, dar n acelai timp era victima unui om care-o cutase i o alesese tocmai pentru
slbiciunile ei, exploatndu-i punctele nevralgice cu un profesionalism desvrit. Fiecare i avea
sensibilitile sale. Era o lecie pe care Dan o nvase n urma anilor de munc n FBI.
Nu-i cunoscuse niciodat pe copiii Moirei, dar tia multe despre ei, astfel nct nu-i fu greu s-i
dea seama cine ieise din cas, pornind n urma infirmierilor. Murray i parc maina de serviciu i
cobor n grab.
Ce s-a ntmplat? l ntreb el pe cel de-al doilea infirmier.
Cu o mn i ntinse legitimaia, ca s-i justifice dreptul la un rspuns.
Tentativ de sinucidere. A luat nite pastile. Mai dorii s tii i altceva? adug infirmierul,
pregtindu-se s suie la volan.
Dai-i btaie, zise Murray, rsucindu-se n loc, ca s se asigure c nu sttea n calea
ambulanei.
ntorcnd capul spre copii, nelese c pn atunci cuvntul sinucidere nu fusese rostit cu voce
tare n prezena lor i revelaia brusc a adevrului i fcu s le piar tot sngele din obraz.
Cortez! Nenorocitule! Roag-te la Cel de Sus s nu pun vreodat mna pe tine!
Copii, sunt Dan Murray. Lucrez cu mama voastr. Vrei s v duc pn la spital?
Cazul pe care-l ancheta putea s mai atepte. Morii rmneau mori, aa c-i permiteau s aib
rbdare. Emil ar fi neles cum stteau lucrurile.
Ls copiii n faa intrrii la secia Urgene, dup care se duse s gseasc un loc de parcare i s
dea un telefon din main.
D-mi-l pe Shaw, i ceru el omului de paz.
Shaw rspunse aproape imediat.
Dan, sunt eu, Bill. S-a ntmplat ceva?
Moira a ncercat s se sinucid. A nghiit nite pastile.
Ce-ai de gnd s faci?
Cineva trebuie s stea cu copiii. Moira are vreo prieten la care s apelm?
Am s m interesez.
Pn atunci rmn aici, Bill. Adic
neleg. E-n regul. ine-m la curent.

S-a fcut.
Murray puse receptorul n furc i porni ctre spital. Copiii stteau cu toii laolalt n sala de
ateptare. Dan tia ce nsemna ateptarea la secia de urgente. Mai tia i c insigna de agent FBI
putea deschide aproape orice u. La fel cum se ntmpl i de data asta.
Tocmai a fost adus o femeie, se adres el primului doctor care-i iei n cale. Moira Wolfe.
Aha, aia care-a luat pastile.
E o persoan, nu o aia! Ce dracu! scrni n sinea sa Murray, dar se mrgini s dea din cap.
Unde-i?
Nu putei
E implicat ntr-un caz de maxim importan, i-o tie cu rceal Murray. Vreau s vd cum
se simte.
Doctorul l conduse ntr-o rezerv. Privelitea nu era prea atrgtoare: Moira avea deja vrt pe
gt un tub pentru respiraie artificial i ace de perfuzie n amndou braele. Uitndu-se mai bine, i
se pru c printr-unul dintre tuburi se scurgea snge, care trecea prin ceva, dup care era injectat n
acelai bra. Pe pieptul dezgolit fuseser lipii senzori EKG. Lui Murray nu-i fcea plcere s-o
priveasc. Spitalele lipseau omul de orice urm de demnitate, dar viaa era cu mult mai important
dect demnitatea.
Cum de nu tiuse Moira acest lucru?
Cum de nu i-ai dat seama, Dan? i fcu reprouri Murray. Ar fi trebuit s-i treac prin minte
s pui pe cineva s-o supravegheze. La naiba, dac stteai cu ochii pe ea, nu s-ar fi ntmplat
nenorocirea asta.
Poate-ar fi trebuit s ne stropim la ea, n loc s-o tratm cu blndee. Poate ne-a neles greit.
Poate Poate
Cortez, ticlos nenorocit, eti ca i mort. Atta doar c trebuie s-mi aleg momentul.
Va scpa cu via? ntreb Murray.
Dar dumneata cine dracu eti? ntreb medicul fr s-i arunce vreo privire.
FBI-ul. Trebuie s tiu ce anse are.
Doctorul tot nu ntoarse capul.
Asta-mi doresc i eu, amice. A luat Placidyl. E un somnifer foarte puternic. Puini medici l
mai recomand, pentru c pacienii risc s devin dependeni de el. Doza letal e ntre cinci i zece
pilule. Doza letal nseamn cantitatea care ucide jumtate din persoanele care o ngurgiteaz. Nu
tiu ct a nghiit bolnava noastr. Cel puin n-a murit, ns funciile vitale sunt destul de afectate ca
s-i acordm prea multe anse. Acum i dializm sngele, ca s mpiedicm absorbia somniferului.
Sper s nu fie un efort zadarnic. i administrm oxigen 100, o vom ndopa cu perfuzii, dup care
vom atepta s vedem ce se ntmpl. Nu-i va veni n simiri cel puin nc douzeci i patru de
ore. Poate dou sau chiar trei zile. Nu v pot spune nici care sunt ansele de supravieuire. i-acum,
v-a ruga s plecai i s m lsai s-mi vd de treab.
Domnule doctor, n sala de ateptare sunt trei copii.
Medicul ntoarse capul pre de dou secunde.
Spunei-le c exist o speran, ns pentru un timp va fi o lupt pe via i pe moarte. mi
pare ru, dar mai mult nu tiu nici eu. Vestea bun e c, dac-i recapt cunotina, o putem
declara n afar de orice pericol. De regul, medicamentul acesta nu determin efecte permanente.
Afar de cazul cnd ucide pur i simplu, adug doctorul.
Mulumesc.
Murray iei din salon i se duse s le spun copiilor ceva ce le-ar fi putut reda sperana. Dup
vreo or i fcur apariia civa vecini, ca s se ocupe de copiii Moirei. Dan plec discret de
ndat ce sosi un agent nsrcinat s stea de veghe n sala de ateptare. Moira era probabil singurul
lor fir ctre Cortez, ceea ce nsemna c viaa ei era ameninat i din exterior, nu numai din propriai voin. Murray ajunse la birou cu puin dup ora nou, tcut i furios. Aici l ateptau trei ageni,
crora le fcu semn s vin dup el.
Ei, ce-ai aflat?
La Ascunztoare domnul Diaz a folosit o carte de credit American Express. Am identificat
numrul la casa de bilete din dou aeroporturi slav Domnului c exist calculatoare care verific

i crile de credit. Imediat ce s-a desprit de doamna Wolfe, a luat un avion Dulles cu destinaia
Atlanta, iar de acolo ctre Panama, unde a disprut. Probabil c ultimii! bilet l-a pltit cu bani
ghea, ntruct n seara cu pricina aeroportul nu nregistreaz niciun pasager cu numele Juan Diaz.
Funcionarul de la Dulles i amintete de el era grbit s prind avionul spre Atlanta. Descrierea
se potrivete cu cea pe care o avem deja. Indiferent cum a ptruns n ar sptmn trecut, n-a
fost pe la Dulles. n momentul de fa sunt cercetate nregistrrile de pe computer. Pn spre prnz
ar trebui s avem un rspuns. Exist toate ansele s descoperim cum s-a strecurat n State. Eu
pariez pe unul dintre marile aeroporturi Dallas, Fort Worth, Kansas City, Chicago. Dar abia acum
vine partea cea mai interesant. American Express a descoperit c deine mai multe cri de credit
pe numele Juan Diaz. Cteva dintre ele au fost emise recent, ns nu se tie cum.
Zu? se mir Murray, turnndu-i puin cafea. Cum de n-au fost depistate pn acum?
n primul rnd, depunerile au fost fcute la timp i integral, astfel nct nimeni nu s-a sesizat.
Adresele sunt uor diferite iar numele nu-i chiar att de neobinuit. Prin urmare, la prima vedere,
nu apare nimic suspect. Dup toate probabilitile, cineva a reuit s aib acces la sistemul
computerizat respectiv la programele de execuie ceea ce-ar putea reprezenta nc un fir pentru
noi. Presupun c-i va pstra numele acesta, n caz c Moira va da cu ochii de cartea lui de credit.
Tot cartea de credit ne arat c individul a efectuat cinci drumuri la Washington n ultimele patru
luni. Cineva i face de lucru cu sistemul computerizat al bncii American Express cineva al
naibii de priceput. Oricum, continu agentul, suficient de priceput ca s umble la o mulime de
calculatoare. Tipul sta poate realiza linii de credit complete att pentru Cortez, ct i pentru alii.
Ar trebui s existe o posibilitate de verificare, ns nu-mi pun mari ndejdi c-o s-l depistm prea
curnd.
Se auzi o btaie n u, apoi n ncpere pi un alt agent tnr.
Dallas Fort Worth, zise el, ntinznd superiorului un fax. Semnturile se potrivesc. Pe aici a
ptruns n ar, dup care a luat un avion de sear pn la New York La Guardia, unde a ajuns
vineri dup miezul nopii, ora local. Probabil c-a mers cu trenul pn la Washington ca s-o
ntlneasc pe Moira. Cercetrile continu.
Frumos! exclam Murray. E uns cu toate alifiile. De unde venea?
nc facem verificri, domnule. Biletul pentru New York l-a cumprat de la cas. n clipa de
fa discutm cu cei de la controlul paapoartelor, ca s aflm cnd a trecut prin vam.
Bun, altceva?
Acum avem i amprentele lui. Una prnd a fi arttorul stng exist pe biletul lsat doamnei
Wolfe. Corespunde cu ce am gsit pe chitana de credit de la aeroportul Dulles. N-a fost uor, dar
tipii de la laborator s-au folosit de laser. Am trimis o echip la Ascunztoare, dar deocamdat nam descoperit nimic. Cei nsrcinai cu tergerea amprentelor sunt mari meseriai chiar prea buni
pentru ce urmrim noi; totui, bieii notri nu s-au dat btui.
Avem totul, n afar de fotografia ticlosului stuia. Numai poza ne lipsete, repet Murray.
Ce s-a ntmplat dup Atlanta?
Ah, credeam c v-am spus. Dup o scurt escal, a luat avionul spre Panama.
Pe ce adres e cartea de credit American Express?
Undeva n Caracas. Probabil c se omite o liter. Aa procedeaz toi.
Cum se face c cei de la controlul paapoartelor of, se strmb Murray. Bineneles c al
lui este pe alt nume, sau poate c are o colecie ntreag, asortat la crile de credit.
Avem de-a face cu un adevrat profesionist. Ne putem socoti bftoi c-am aflat i-att, ntrun timp aa de scurt.
Ce-i nou n Columbia? ntreb cellalt agent.
Nu mare lucru. Munca n laborator avanseaz repede, ns n-am descoperit nimic pe care s
nu-l fi tiut deja. Columbienii dein numele a circa jumtate din cei implicai. Prizonierul zice c
nu-i cunotea pe toi i probabil c acesta-i adevrul. S-a iniiat o vast operaiune de depistare a
fptailor, ns Morales nu-i prea optimist. Toi fac parte din categoria celor dai de mult vreme n
urmrire de ctre guvernul columbian. Toi s-au folosit de M-19. Se pare c-i vorba de un contract,
ntocmai cum am presupus i noi.
Murray se uit la ceas. n aceeai zi urma s aib loc nmormntarea celor doi ageni din garda

de corp a lui Emil. Slujba trebuia s se oficieze la Catedrala Naional, unde avea s in i
preedintele o alocuiune. Chiar atunci sun telefonul.
Murray.
Aici Mark Bright de la brigada mobil. Am aflat cteva nouti.
Ascult.
Smbt a fost lichidat un poliist. Fptaii, doi asasini pltii, au tras de aproape cu arme
Ingram, iar un puti de prin vecini l-a dobort pe unul dintre ei, trgndu-i un glon n cap cu o
puc de calibrul 22. Rana s-a dovedit mortal. Ieri au fost descoperite att vehiculul, ct i
cadavrul. Cel care a tras a fost identificat fr niciun dubiu drept traficant de droguri. Poliia local
a percheziionat locuina victimei sergentul Braden unde au gsit un aparat de fotografiat
aparinnd victimei din cazul Pirailor. Sergentul ucis lucra la secia Tlhrii. M bate gndul c
lucra mn n mn cu traficanii i c, nainte de atentat, a scotocit prin casa celuilalt n cutarea
dovezilor gsite pn la urm de noi.
Murray ddu din cap cu un aer gnditor. Aflaser ceva n plus. Va s zic, traficanii voiser s
se asigure c n urma viitoarei lor victime nu vor rmne niciun fel de dovezi, numai c omul lor nu
fusese suficient de priceput, aa c-l lichidaser. Incidentul era legat de asasinarea directorului
Jacobs i de Operaiunea TARPON.
Va s zic, bandiii nu se jucau.
Altceva?
Poliia local e furioas la culme. E pentru prima oar cnd unul de-ai lor o pete astfel. A
fost o execuie n public, iar nevasta sergentului a czut i ea victim unui glon rtcit. Poliitii
sunt pornii ru. Azi-noapte a fost agat un comerciant de droguri. La prima vedere, pare un act de
justiie, ns nu cred c-a fost o coinciden. Cam att deocamdat.
Mulumesc, Mark, zise Murray, punnd receptorul n furc. Deci, ticloii ne-au declarat
rzboi, murmur el.
Cum ai spus, domnule Murray?
Nimic. Ai verificat deplasrile mai vechi ale lui Cortez? Hoteluri, nchirieri de maini i-aa
mai departe.
Avem douzeci de oameni care se ocup de asta. n dou ore ar trebui s primim ceva
informaii preliminare.
ine-m la curent.
Primul punct de pe agenda procurorului Statelor Unite n ziua aceea era ntlnirea cu Stuart care
n opinia secretarei prea s aib chef de vorb. Nici urm de mahmureal.
Neaa, Ed, l salut Davidoff, fr s se ridice n picioare.
Pe biroul lui se vedeau nirate o sumedenie de hrtii.
Cu ce-i pot fi de folos?
Sunt mpotriva pedepsei cu moartea, declar Stuart, aezndu-se. Am s susin vinovia
acuzatului, cernd o condamnare de douzeci de ani. Att i nimic mai mult.
Ne vedem la proces, Ed, rspunse Davidoff, concentrndu-se din nou asupra hrtiilor din faa
sa.
Vrei s v spun pe ce-am pus mna?
Dac-i ceva valoros, ai s m anuni la momentul potrivit.
Ar putea fi suficient ca s-mi scot clienii basma curat. inei s-i vedei scpai?
Nu cred pn nu vd, replic Davidoff, ridicnd totui privirea.
Stuart era un avocat al aprrii din cale-afar de zelos, i zise procurorul Statelor Unite, dar un
om cinstit. Nu minea cel puin, nu la tribunal.
De obicei, Stuart purta cu el o serviet veche, dintr-acelea plate i confecionate din piele tare,
spre deosebire de servietele-diplomat noi i elegante pe care le etalau majoritatea avocailor. O
deschise i scoase dinuntru un reportofon. Davidoff l urmri cu privirea n tcere. Amndoi erau
avocai pledani, amndoi se pricepeau s-i ascund sentimentele i s spun exact ceea ce
trebuiau s spun, indiferent ce gndeau. ns, cum i unul i cellalt deineau aceast nsuire,
reueau asemenea juctorilor de pocher s descifreze cele mai subtile semne, pe care alii nu le

sesizau. n clipa cnd aps pe butonul PLAY, Stuart tia c-i vrse un ghimpe n inim
adversarului su la bar. Derularea benzii dur cteva minute. Calitatea nregistrrii era sub orice
critic, ns vocile se auzeau distinct i, odat prelucrate: n laboratorul fonic (operaiune pe care un
avocat i-o putea permite), replicile aveau s devin perfect inteligibile.
Reacia lui Davidoff fu exact aceea la care se ateptase.
nregistrarea e irelevant n cazul pe care-l judecm. Informaiile pe baz de mrturisire sunt
excluse din proceduri. Doar ne-am neles asupra acestui lucru.
Simind c avantajul era de partea sa, Stuart deveni mai ngduitor. Sosise momentul s-i arate
mrinimia.
Dumneavoastr ai venit cu propunerea. Eu n-am suflat o vorb. Guvernul a nclcat grosolan
drepturile constituionale ale clienilor mei. Simularea unei execuii constituie n cel mai bun caz o
tortur mintal adic ceva ct se poate de ilegal.
S-ar putea s se ridice n picioare i s aplaude, replic circumspect Davidoff.
Exist i aceast posibilitate, nu? N-avem dect o cale de-a afla: punem procesul pe rol.
Stuart vr reportofonul la loc n serviet.
Tot mai dorii s devansm audierile? Cu informaiile pe care le dein, pot s atac uor
probele dumneavoastr. La urma urmei, dac au fost ntr-att de nebuni nct s-i fac un
asemenea circ, de ce n-ar pretinde clienii mei c-au fost forai s se masturbeze ca s v furnizeze
probele de sperm despre care ai povestit n pres sau c i-ai constrns s pun mna pe armele
crimei ca s-i lase amprentele pe ele? Apropo, nc n-am discutat cu ei astfel de detalii. Ce-ar fi
dac-a lega asemenea depoziii de ceea ce tiu eu despre victim? Consider c am anse reale de a-i
trimite acas liberi i bine mersi.
Stuart se aplec n fa, sprijinindu-i braele pe biroul lui Davidoff.
Pe de alt parte, aa cum spunei dumneavoastr, e greu de presupus cum vor reaciona
juraii. Prin urmare, iat ce v propun: i inculpai pe ce motiv vrei dumneavoastr, solicitnd o
condamnare de douzeci de ani, fr ca judectorul s-i bage nasul i s dea vreo sugestie n
legtur cu modul de ispire a pedepsei astfel nct indivizii s ias de dup gratii, s zicem
peste opt ani. Dumneavoastr vei spune presei c avei probleme cu probele chestie care v calc
pe nervi numai c asta e situaia. Clienii mei vor fi scoi din circuit un timp destul de ndelungat.
Dumneavoastr obinei o condamnare, ns nu va muri nimeni. Acesta e trgul pe care vi-l propun.
V las cteva zile s chibzuii asupra lui.
Stuart se ridic n picioare, i lu servieta i plec fr s mai adauge altceva. De cum iei din
birou, cut din ochi toaleta brbailor. Simea o nevoie imperioas de-a se spla pe mini, fr si dea seama de ce. Era convins c fcuse exact ce se cuvenea. Criminalii pentru c asta erau
vor fi declarai vinovai, ns nu vor muri pe scaunul electric. i cine tie i zise el poate c se
vor ndrepta. Era un gen de minciun pe care avocaii i-o spuneau adeseori. Nu trebuia s distrug
cariera unor tipi de la Paza de Coast, care comiseser primul delict din viaa lor probabil i
ultimul. Se pregtise i pentru o asemenea eventualitate, ns nu-i surdea perspectiva. n felul
acesta, fiecare dintre pri ctiga ceva ceea ce pentru un avocat reprezenta o performan. i
totui, simea o mare nevoie s se spele pe mini.
Pentru Edwin Davidoff, situaia era ceva mai complicat. Doar nu era vorba de un simplu caz
penal. Acelai scaun electric care ar fi trebuit s-i trimit n iad pe cei doi pirai i-ar fi adus i lui un
birou spaios n Cldirea Dirksen a Senatului.
nc din primul an de liceu, cnd citise lucrarea Sfat i consimmnt, Davidoff rvnise la un loc
n Senatul Statelor Unite. Muncise din greu ca s-l ctige: primul din clas la Facultatea de Drept
Duke, ore lungi de lucru pltite mult sub tarif de ctre Departamentul Justiiei, un program de
conferine pe ntreg teritoriul statului, fapt care aproape i distrusese viaa de familie. i sacrificase
ntreaga existen pe altarul justiiei. i al ambiiei dup cum era silit s admit n sinea sa. Iar
acum, cnd se gsea la un pas de a-i mplini visul, cnd putea condamna la moarte n deplin
legalitate doi criminali ce-i pierduser orice drept la via iat c se alegea praful! Dac renuna
la capetele de acuzare, plednd conform nelegerii pentru o condamnare de numai douzeci de ani,
toat munca lui, toate discursurile despre justiie nu vor mai valora doi bani. Chiar aa! Pe de alt

parte, ar fi putut ignora spusele lui Stuart, aducnd cazul n faa judectorului numai c atunci
risca s rmn n analele justiiei drept cel care pierduse procesul cu totul. I-ar putea pune sub
acuzaie pe cei de la Paza de Coast, dar asta nsemna s le sacrifice cariera, dac nu chiar i
libertatea, pe altarul cui? Al dreptii? Al ambiiei? Sau poate al rzbunrii? se ntreb el. Indiferent
c pierdea sau ctiga procesul Pirailor, oamenii aceia vor avea de suferit, dei fapta lor ajutase
guvernul s dea o lovitur nimicitoare Cartelului.
Drogurile. Totul pornea de la droguri. Capacitatea lor de-a corupe era mai puternic dect tot ce
ntlnise n viaa lui. Drogurile corupeau oamenii, le ntunecau minile i, n final, le aduceau
moartea. Drogurile generau banii folosii la coruperea celor implicai direct. Drogurile corupeau
instituiile la orice nivel i n toate modurile imaginabile. Drogurile corupeau guverne ntregi.
Aadar, care era rspunsul? Davidoff nu-l cunotea, dei tia c, dac va candida vreodat pentru
Senat, va trebui s peroreze n faa camerelor TV, declarnd c intra n curs (mcar n parte) dac
locuitorii statului Alabama aveau ncredere c-i va reprezenta cum se cuvine
Isuse, i zise el. Acum ce-i de fcut? Cei doi pirai merit s moar pentru fapta pe care au
comis-o. Cum rmne cu datoria mea fa de victime?
Nu era chiar o minciun de fapt, era purul adevr. Davidoff credea n justiie. Nutrea
convingerea c legea fusese conceput de oameni tocmai spre a se apra de ticloi. Nu se ndoia
c menirea sa n via era aceea de instrument al dreptii. Altfel de ce-ar fi muncit att de mult
pentru bani att de puini?
La urma urmei, nu era o simpl ambiie, nu?
Nu.
Una dintre victime fusese corupt, dar celelalte trei? Cum numeau militarii astfel de situaii?
Pierderi colaterale. Prin acest termen se desemna o aciune ndreptat mpotriva unei inte
individuale, dar care distrugea accidental i alte obiective aflate n apropiere. Pierderi colaterale. n
vreme de rzboi, ar fi fost cu totul altceva n cazul de fa era vorba pur i simplu de o crim. i
totui nu, nu doar o simpl crim. Blestemaii lucraser pe ndelete. Chiar cu plcere. Oare opt
ani de detenie erau suficieni ca s plteasc pentru o asemenea fapt?
Dar dac pierdea procesul cu totul? Chiar de-ar fi ctigat, i putea sacrifica pe cei de la Paza
de Coast spre a face dreptate? Asta s-ar fi numit tot pierdere colateral?
Trebuia s existe o soluie. De regul, se gsea ntotdeauna o ieire. Oricum, avea la dispoziie
cteva zile s chibzuiasc asupra acestui lucru.
Dormiser bine, iar aerul rarefiat de munte nu-i afectase chiar att de mult pe ct se ateptaser.
La apusul soarelui echipa era n picioare, cu forele refcute. Chavez i bu ceaca de nes cu ochii
la hart, ntrebndu-se pe care dintre intele nsemnate s le atace n noaptea aceea. n cursul zilei,
oamenii si supravegheaser ndeaproape drumul din vale, cunoscnd n linii mari ce anume
trebuiau s repereze: un camion cu containere de acid. O mn de oameni de prin partea locului
aveau s descarce camionul pentru o plat de nimic, pornind apoi spre muni, mpreun cu alt grup
care aducea frunzele de coca i unele utilaje mai uoare. Ctre asfinit sosi un camion. ntunericul
se ls nainte ca echipa lui Chavez s apuce s vad tot ce se ntmpla, mai ales c ochelarii lor
pentru lumin slab nu aveau lentile telescopice, ns camionul plec destul de curnd. Escala se
fcuse la circa trei kilometri de HOTEL unul dintre punctele menionate pe lista de obiective
aflat la patru mile deprtare.
Sosise momentul. Fiecare membru al echipei i ddu pe mini cu soluie mpotriva insectelor,
ntinznd-o apoi pe obraz, pe gt i pe urechi. Pe lng faptul c alunga gngniile, substana cu
pricina dilua puin vopseaua de camuflaj, pe care i-o aplicaser ca i cum s-ar fi rujat, ns cu
efecte nfricotoare. Membrii fiecrei perechi se ajutar unul pe altul n aceast operaiune.
Nuanele mai nchise erau repartizate pe frunte, pe nas i pe pomei, iar cele palide pe adnciturile
de sub ochi i din obraz. Nu era vorba de vopsele de camuflaj, ca la soldaii din filmele de rzboi.
Scopul culorilor respective erau invizibilitatea, nu intimidarea. Prin acoperirea nonelor deschise la
culoare i lumnarea celor de umbr, feele lor nu mai artau a chipuri omeneti.
Sosise momentul s-i ctige banii. Odat alese traseele i punctele de ntlnire, ele fur
comunicate ntregii echipe. Urmar ntrebri i rspunsuri, se luar n discuie toate eventualitile,

se elaborar planuri alternative, dup care Ramirez ddu ordinul de plecare. Trebuiau s porneasc
la drum ct vreme mai cdea lumina pe peretele estic al vii. ncepeau coborrea i deplasarea
ctre obiectiv.

17. Punerea n execuie


n armat, ordinul-tip pentru o misiune de lupt este reprezentat de un acronim SMESSCS
Situaie, Misiune, Executare, Serviciu i Sprijin, Comand i Semnal.
SITUAIA nseamn informaiile necesare misiunii, respectiv ce trebuie s cunoasc soldaii n
legtur cu misiunea primit.
MISIUNEA este definirea ntr-o singur fraz a sarcinii ce urmeaz a fi ndeplinit.
EXECUTAREA reprezint metodologia prin care va fi ndeplinit misiunea.
SERVICIUL i SPRIJINUL se refer la modalitile de ajutare a oamenilor n scopul executrii
misiunii.
COMANDA l desemneaz pe cel care d ordine pe parcursul tuturor etapelor, mergnd teoretic
pn la Pentagon, iar n josul scrii ierarhice pn la cel mai mic grad dintre membrii unitii care
la nevoie ajunge s preia comanda.
SEMNALUL este termenul generic pentru procedurile de comunicare urmnd a fi aplicate.
Soldaii fuseser deja pui la curent n linii generale cu situaia ceea ce; de altfel, nici n-ar fi
fost nevoie. Att circumstanele, ct i misiunea primit difereau ntructva, ns oamenii erau
contieni i de acest lucru. Cpitanul Ramirez i ncunotinase asupra executrii prezentei misiuni,
dndu-le toate informaiile necesare pentru acea sear. Nu aveau niciun sprijin din afar. Trebuiau
s se descurce singuri. Ramirez deinea comanda tactic i stabilise care dintre subordonai va
prelua comanda n caz c el ar fi fost scos din lupt. De asemenea, elaborase codurile de
comunicare radio. Ultima msur luat nainte de-a da ordinul de plecare fu aceea de a-i comunica
inteniile ctre VARIABLE, a crei localizare nu o cunotea, dar care-i ddu aprobarea.
Ca de obicei, sergentul Domingo Chavez forma avangarda, mergnd la o sut de metri naintea
lui Julio Vega care, la rndul su, se detaase la vreo cincizeci de metri n faa camarazilor si,
rsfirai la zece metri deprtare unul de altul. Drumul n pant le ndurera muchii picioarelor, dar
nimeni nu lua seama la acest neajuns. Toate gndurile lor se concentrau asupra misiunii. La fiecare
o sut de metri, Chavez cuta cte un punct de observaie de unde s poat privi n jos, ctre
obiectiv, adic spre locul pe care urmau s-l atace. Vedea prin binoclu licrul slab al felinarelor cu
gaz. Cum mergeau cu soarele n spate, nu aveau de ce s se team c razele lui s-ar fi reflectat n
lentile. Obiectivul era amplasat exact acolo unde l meniona i harta. Chavez se ntreb cum fusese
obinut informaia cu pricina. Echipa urma ntocmai planul care-i fusese adus la cunotin.
Chavez i zise c treaba era pregtit pn n cele mai mici amnunte. Dup toate probabilitile,
la HOTEL ar fi trebuit s se gseasc ntre zece i cincisprezece oameni. Sergentul spera ca
superiorii s nu se fi nelat n previziunile lor.
Drumul nu era prea ru. Vegetaia se dovedea ceva mai rar dect la es i, n plus, nu mai erau
attea insecte. Poate c i pentru ele aerul era prea rarefiat. Se auzeau psrelele chemndu-se una
pe alta i ciripitul lor, caracteristic pdurii, ar fi trebuit s ascund sunetele trupei care nainta, ns
oamenii aproape c nu-i fceau simit prezena. Chavez l auzise pe unul dintre biei alunecnd
i cznd la vreo sut de metri mai n urm, ns doar un Ninja ar fi sesizat zgomotul. Sergentul
reui s parcurg jumtate din distan n mai puin de o or, oprindu-se la punctul de ntlnire
dinainte stabilit, unde i atept i pe ceilali.
Pn n prezent totul merge ca pe roate, jefe, i spuse Ding lui Ramirez. N-am vzut nimic,
nici mcar o lam, adug el, ca s arate c se simea n largul su. Ne-au mai rmas vreo trei mii i
ceva de metri.
O.K. Ne oprim la urmtorul punct de observaie. Nu uita c acolo ai putea da nas n nas cu
niscaiva plimbrei.
neles, domnule cpitan.
Chavez porni mai departe, fr s mai zboveasc. Ceilali l urmar dou minute mai trziu.

Ding ncepu s nainteze cu mai mult bgare de seam. Cu fiecare pas pe care-l fcea ctre
HOTEL, cretea i riscul de-a ntlni vreun nepoftit. Traficanii nu erau nite tmpii, se atenion
singur. Cu siguran c-i ducea mintea ct de ct, iar oamenii pe care se bazau erau rani de prin
partea locului, crescui n vale i cunoscnd potecile. O mare parte dintre ei aveau probabil arme.
Chavez era surprins ct de diferit i prea totul, ns data trecut i pndise i-i evaluase
obiectivele pe parcursul unor zile ntregi. Acum nu mai avea nici mcar o eviden sigur a lor, nu
tia de ce arme dispuneau ceilali sau ct se pricepeau s le foloseasc.
Isuse, asta-i o lupt adevrat. Iar noi n-avem habar nici de unele.
Pi, la ce altceva sunt buni Ninja? se grozvi el, fr ca gndul s-l consoleze prea mult.
Timpul ncepu s le joace feste. Fiecare pas prea s dureze o venicie, iar cnd ajunse la ultimul
punct de ntlnire i fcu impresia c, la urma urmei, nici nu mersese prea mult. Acum putea zri
lumina obiectivului un semicerc verde-pal pe lentila ochelarilor speciali ns pdurea continua
s rmn cufundat n tcere i nemicare. La ultimul punct de observaie, se duse lng un copac
i i nl capul, ntorcndu-l cnd n stnga, cnd n dreapta, gata s sesizeze cel mai mic semn.
Avu impresia c auzea ceva. Un sunet ciudat, nenatural, care aprea i disprea, rzbtnd din
direcia obiectivului. Ceea ce-l ngrijora era faptul c nc nu vedea nimic. Doar licrul acela
verzui.
S-a ntmplat ceva? ntreb n oapt cpitanul Ramirez.
Ascultai.
Da, ncuviin dup o clip cpitanul.
Membrii echipei i scoaser raniele i se mprir n grupuri, conform planului. Chavez, Vega
i Ingeles urmau s nainteze direct spre HOTEL, n vreme ce restul trebuia s fac un ocol prin
stnga. Ingeles, sergentul de transmisiuni, avea un lansator de grenade M-203 atrnat sub puc.
Vega cra mitraliera, iar Chavez era narmat cu un MP-5 cu amortizor. Misiunea lor era s fie cu
ochii n patru. S se apropie ct mai mult, spre a susine prin tir atacul propriu-zis. Dac aprea
vreun nepoftit, Chavez avea sarcina de a-l lichida fr zgomot. Ding porni primul, n fruntea
oamenilor si. Cteva clipe mai trziu plec i cpitanul Ramirez. Ambele grupuri mergeau mai
adunat, restrngnd distana dintre soldai la cel mult cinci metri. Un alt risc mortal care se ivea deacum era confuzia. Dac vreunul din soldai pierdea legtura cu camarazii si sau dac vreo
santinel inamic ajungea cumva printre ei, consecinele ar fi fost dezastruoase att pentru misiune,
ct i pentru, cei nsrcinai cu ndeplinirea ei.
Ultimele cinci sute de metri le luar mai mult de o jumtate de or. Punctul de observaie al lui
Ding era limpede marcat pe hart, ns mai greu de gsit noaptea n pdure. Noaptea lucrurile
artau ntotdeauna diferit. Chiar i cu ochelari speciali, totul n jur era altfel. Chavez era vag
contient c ncepea s-l cuprind frica. Nu se temea, propriu-zis, ns nu mai era chiar aa de sigur
pe el. La fiecare dou-trei minute i repeta c tia exact ce avea de fcut i metoda ddea de fiecare
dat rezultate dar numai pentru scurt timp, dup care l copleea din nou nesigurana. Logica i
spunea c tria ceea ce manualele numeau o reacie fireasc de anxietate. Lui Chavez nu-i prea
plcea, ns constata c senzaia era destul de suportabil. ntocmai cum precizau i manualele.
Sesiz o micare i ncremeni n locul unde se afla. Mna stng se ridic fulgertor cu palma n
sus, prevenindu-i pe ceilali s se opreasc i ei. nl din nou capul, bizuindu-se pe cele nvate
la instrucie. Din manuale i din propria-i experien, tia c ochiul omenesc nu vedea micarea
dect noaptea. Afar de cazul cnd i ceilali aveau ochelari speciali
Omul din faa lui nu dispunea de aa ceva. Silueta se profila la vreo sut de metri deprtare. Fr
a bnui nimic, nainta ncet printre copacii dintre Chavez i locul unde trebuia s ajung sergentul.
Acest mrunt detaliu nsemna i condamnarea la moarte a intrusului. Ding fcu un semn spre Vega
i Ingeles s rmn ascuni, n timp ce el se deplas spre dreapta, n partea opus a traseului urmat
de necunoscut, astfel nct s-i cad n spate. Acum se mica repede. Peste alte cincisprezece
minute trebuia s se afle la postul su. Alegnd locul unde terenul era sigur, pi ct mai uor cu
putin, naintnd aproape cu viteza unui mers normal. Constat cu mndrie c nelinitea i
dispruse, acum cnd tia ce avea de fcut nainta sigur, fr zgomot, ghemuit la pmnt, ntorcnd
mereu capul cnd spre crare, cnd spre inta sa. Un minut mai trziu ajunse ntr-un loc prielnic.
Poteca era umblat. Probabil c pe acolo patrulau oamenii de paz. Dobitocul nu se abtea de la

crare, remarc Chavez. Cnd comiteai asemenea imprudene, n-aveai prea multe anse s
supravieuieti.
Acum omul se ntorcea. nainta cu pai rari, ca de copil, azvrlind piciorul nainte de la
genunchi, dar micndu-se fr zgomot pe poteca bttorit din cte observ ntr-un trziu Ding.
Poate c nu era chiar att de dobitoc. Privirea sa era ndreptat spre povrniul munilor. Arma i-o
inea atrnat de umr. Chavez l ls s se apropie, scondu-i ochelarii n clipa cnd omul se uita
n alt parte. Lipsit de ajutorul ochelarilor, pierdu din ochi inta pentru cteva clipe i simi c intra
n panic. Se lupt s-i in firea. Omul urma s apar din nou n raza sa vizual, de ndat ce se va
deplasa napoi, spre sud. Aa se i ntmpl. Paznicul se deslui mai nti ca o apariie spectral,
apoi ca o siluet ntunecat pind pe poteca din jungl. Ding se ghemui la rdcina unui copac, cu
arma ndreptat spre capul necunoscutului, apoi l ls s se apropie i mai mult. Era de preferat s
mai atepte, ca s inteasc la sigur. Selectorul armei era fixat la un singur foc. Omul se gsea la
zece metri deprtare. Chavez nu ndrzni nici s respire. Ochi capul individului i aps pe trgaci.
Clinchetul metalic al trgaciului i pru asurzitor, dar omul din faa sa se prvli n iarb, fr alt
zgomot dect pocnetul nbuit al armei lovindu-se de pmnt. Chavez fcu un salt nainte, cu
automatul ndreptat spre int, ns omul fusese, totui, un om nu mica.
Punndu-i din nou ochelarii, vzu gaura lsat de glon chiar n dreptul nasului, dup care
proiectilul se ndreptase n sus, atingnd creierul i ucignd instantaneu i n tcere.
Ninja, exult Chavez n sinea sa.
Stnd n picioare lng cadavru, privi spre coasta muntelui i ridic braul cu arma. Cale liber.
n clipa urmtoare zri prin ochelari siluetele verzui ale lui Vega i Ingeles cobornd povrniul. Se
ntoarse i, descoperind un loc de unde s observe obiectivul, i atept pe cei doi s ajung lng
el.
inta era acolo, la aptezeci de metri deprtare. Licrul felinarelor cu gaz strlucea puternic prin
lentilele ochelarilor speciali. Chavez i ddu seama c se putea lipsi de ei. Acum rsunau mai
multe glasuri. Reui s prind unele cuvinte rzlee. O conversaie obinuit, de zi cu zi, ntre
oameni care-i vedeau de treburi. Se auzi un plescit, ca i cum ce? Ding nu tia i deocamdat
faptul nici nu avea vreo importan. Zri punctul unde i instalase trgtorii. Numai c se ivea o
problem.
Locul nu era bine orientat. Copacii care ar fi trebuit s le acopere flancul drept i mpiedicau de
fapt s vad obiectivul. Chavez trase concluzia c punctul de observaie fusese prost ales. Schi o
grimas i ncepu s-i elaboreze un alt plan, convins c la fel ar fi procedat i cpitanul. Gsir un
loc aproape tot att de bun, la vreo cincisprezece metri mai ncolo, de data asta orientat cum
trebuie. Chavez se uit la ceas. Se apropia momentul. Sosise vremea s efectueze ultima i cea mai
important inspecie a obiectivului.
Numr doisprezece oameni. n mijloc remarc ceva ce aducea cu o cad de baie portabil.
nuntru se aflau doi brbai care clcau, striveau, amestecau, sau cine tie ce fceau cu acel terci
bizar de frunze de coca i Ce ne spuneau? se ntreb Chavez. Ap i acid sulfuric! Ceva de genul
sta. Isuse! se cruci el. S calci pe acidul la blestemat! Cei ce se ocupau cu aceast dezgusttoare
ndeletnicire lucrau n schimburi. Chavez urmri cu privirea primul grup i vzu c cei ce ieeau
din cad i turnau ap rece pe tlpi i pe gambe. Probabil c-i durea sau aveau arsuri, nelese
Ding. Totui, la numai treizeci de metri deprtare, oamenii continuau s flecreasc bine dispui.
Unul povestea despre prietena lui n termeni destul de vulgari, ludndu-se cu performanele ei i
ale lui.
ase dintre ei aveau puti, toate AK-uri. Dumnezeule, pe tot mapamondul ntlneti
blestemiile astea! Cei cu arme fceau de paz n jurul obiectivului, ns cu privirile ndreptate
mai curnd spre camarazii lor dect spre pdure. Unul fuma. Lng felinar se vedea o lad. Un
lucrtor zise ceva ctre cei cu putile, apoi scoase din lad dou sticle de bere: una pentru el, alta
pentru cel care-i dduse nvoirea.
Idioii i spuse Ding. Receptorul de radio din urechea lui hri de trei ori. Ramirez se gsea la
locul su i l ntreba dac era gata de atac. Chavez trimise dou semnale de rspuns, dup care se
uit n dreapta i n stnga. Vega i nlase mitraliera SAW pe tripod, punnd alturi geanta cu
muniie cu fermoarul desfcut. Avea deja pregtite dou sute de cartue, plus o a doua geant de

rezerv.
Chavez se lipi de un copac gros i-i alese inta cea mai ndeprtat. Calcul distana ca fiind de
circa optzeci de metri cam mult pentru arma sa, mai ales dac ochea n cap. Trase piedica, i
propti arma n umr i ochi cu atenie prin ctare.
Trei gloane nir din eav. n clipa cnd dou dintre ele i gurir pieptul, omul csc ochii
mari de uimire i scoase un horcit care-i fcu pe ceilali s-i ntoarc privirea nspre el. Chavez
inti spre unul dintre pucai, care-i smulsese arma de pe umr. i acesta primi n plin dou-trei
gloane, ceea ce nu-l mpiedic s-i duc puca la ochi.
De ndat ce nelese c inamicul se pregtea s riposteze, Vega deschise focul, ciuruindu-l pe
puca cu cartue de mitralier, apoi ndrept tirul spre ali doi paznici narmai. Unul dintre ei
scp, gloanele fiind trase prea sus. Cei nenarmai reacionar mai ntrziat dect paznicii. Doi
ncepur s alerge, ns tirul lui Vega i culc la pmnt. Ceilali se trntir n iarb, ncercnd s se
ndeprteze tr. i fcur apariia nc doi oameni narmai sau mai curnd armele lor. Printre
copaci, din cellalt capt al intei, fulgerar rafale de pistol automat, provenind din armele echipei
de trgtori, exact aa cum fusese stabilit.
Grupul de asalt condus de cpitanul Ramirez deschise focul dinspre dreapta. Din pdure rsun
rpitul caracteristic al armelor M-16: Chavez, Vega i Ingeles continuau s trag fr oprire
asupra obiectivului, ct mai departe de echipa de asalt. Unul dintre paznicii care deschiseser focul
trebuie s fi fost lovit, cci sclipirea din vrful evii sale i schimb brusc direcia, aintindu-se
undeva n sus. ns ali doi se rsucir i traser asupra grupului de asalt, dup care se prbuir la
pmnt. Unul dintre cei ce striviser frunzele de coca ncerc s nface o puc de pe jos, ns nu
avu rgazul s-o foloseasc. Altul se ridic n picioare, probabil cu gndul s se predea, dar nu apuc
s nale minile deasupra capului c gloanele pornite din cea de-a doua mitralier a atacatorilor i
strpunser pieptul.
Chavez i oamenii si ncetar focul, astfel nct grupul de asalt s poat atinge obiectivul. Doi
soldai i lichidar pe cei care mai micau n ciuda rnilor primite. O clip totul se cufund n
tcere. Lampa cu gaz nc sfria, aruncnd o lumin palid asupra locului. Nu se mai auzea niciun
zgomot, afar de ecoul mpucturilor i de ipetele speriate ale psrilor.
Patru soldai verificar cadavrele. Ceilali membri ai grupului de asalt ncercuiser deja
obiectivul. Chavez, Vega i Ingeles puser piedica armelor, i adunar lucrurile i se apropiar.
Chavez ddu cu ochii de-o privelite oribil. Doi dintre cei atini de gloane i triau ultimele
clipe. Unul fusese dobort de mitralier lui Vega, care-i ciuntise abdomenul, aproape smulgndu-i
ambele picioare. Sngele i se scurgea cu repeziciune n rn. Medicul echipei i arunc o privire
lipsit de compasiune. Amndoi rniii i ddur sufletul n mai puin de un minut. Ordinele
primite de americani erau destul de vagi n privina prizonierilor. Nimeni nu putea interzice n mod
legal unui soldat american s ia prizonieri. Cpitanul Ramirez se strduise tot timpul s evite o
asemenea eventualitate, ns mesajul fusese recepionat. Cu att mai ru. Indivizii acetia erau
complici la moartea unor tineri americani consumatori de droguri fapt ce nu prea cdea sub
incidena legilor rzboiului terestru. Cu att mai ru pentru ei. n plus, existau alte probleme mai
presante.
De-abia ptruns n obiectiv, Chavez sesiz un zgomot. l auzir toi ceilali. Cineva alerga,
cobornd n fug panta. Ramirez i fcu semn lui Dingo, care porni imediat n urmrirea lui.
i scoase ochelarii, ncercnd s-i in n mn, dar i ddu seama c era o prostie s alerge. Se
opri, i puse din nou ochelarii, desluind att crarea, ct i pe fugar. Trebuie s tii cnd s te ari
prudent i cnd s dai dovad de curaj. Instinctul i spunea lui Ding c n situaia dat era de
preferat a doua cale. Alerg de-a lungul potecii, bizuindu-se pe experiena sa ca s-i menin
echilibrul i apropiindu-se rapid de cel ce ncerca s scape. Trei minute mai trziu, l auzi limpede
pe fugar fcndu-i loc printre tufe i poticnindu-se n ntuneric. Ding se opri, folosindu-se din nou
de ochelari. Mai avea de parcurs numai vreo sut de metri. ncepu din nou s alerge, cu sngele
pulsndu-i nvalnic n vine. Cincizeci de metri. Omul czu din nou. Ding ncetini pasul. De-acum
trebuia s fie mai atent la zgomote. Individul nu mai avea cum s scape. Chavez prsi poteca,
micndu-se paralel cu ea, pe stnga, cu agilitatea unui dansator de step, cutnd s nainteze ct
mai repede. La fiecare cincizeci de metri se oprea, privind prin ochelarii speciali. Oricine ar fi fost

fugarul, era obosit i pierdea din ce n ce mai mult teren. Chavez l depi, apoi coti spre dreapta il atept pe crare.
i calculase timpul la secund. Nici nu apuc s ridice arma, c silueta se ivi chiar lng el.
Sergentul trase din instinct, de la o distan de trei metri, nimerindu-i victima drept n piept. Omul
se prbui n braele lui, cu un geamt de agonie. Ding se scutur, descrcndu-i din nou arma n
pieptul rnitului. De ast dat nu se mai auzi niciun sunet.
Isuse, murmur sergentul, ngenunchind ca s-i trag sufletul.
Pe cine ucisese? i puse ochelarii ca s se uite la cadavru.
Mortul era n picioarele goale. Purta o cma de bumbac i pantaloni din Chavez omorse un
ran, unul dintre amrii care clcaser terciul de coca. Putea fi mndru de isprava lui!
Sentimentul de satisfacie ce nsoea adeseori o misiune de lupt ndeplinit cu succes l prsi
brusc, ca aerul nit dintr-un balon. Un biet ran, care nu avea nici mcar nclri. Traficanii i
angajau ca s le care otrvurile n muni i le plteau o nimica toat pentru munca infect i urt
de zdrobire a frunzelor.
Avea cingtoarea desfcut. Probabil c, atunci cnd izbucniser mpucturile, tocmai se
dusese s se uureze n pdure i nu voise dect s scape cu via, numai c ndragii pe jumtate
czui n vine i zdrniciser orice eforturi. Era cam de-o vrst cu Ding, mai mic de statur i mai
zvelt, cu obrazul puhav n urma alimentaiei cu finoase, tipic ranilor de prin partea locului. O
figur comun, nc pstrnd urmele panicii i durerii din clipa morii. Nu purta arm. Fusese doar
un simplu muncitor pltit. Murise pentru c se gsise unde nu trebuia, ntr-un moment nepotrivit.
Pentru Chavez nu era o fapt de care s fie mndru. Aps pe butonul transmitorului.
ase, aici Punctul. L-am aranjat. Nu era dect unul.
Ai nevoie de ajutor?
Nu. M descurc.
Chavez slt cadavrul pe umr, pregtindu-se s urce panta nspre obiectiv. ntoarcerea dur
zece minute istovitoare, ns corvoada fcea parte din misiunea primit. Ding simi sngele
victimei prelingndu-se din cele ase guri din piept i ptndu-i spatele cmii kaki. Poate c nu
numai spatele.
Ct timp lipsise, celelalte cadavre fuseser aliniate unul lng altul i scotocite prin buzunare.
Bilanul operaiunii o mulime de saci cu frunze de coca, nite canistre cu acid i paisprezece
mori, inclusiv cel pe care Chavez l culc lng ceilali.
Pari sfrit de oboseal, remarc Vega.
Nu-s chiar att de rezistent ca tine, Oso, gfi Ding drept rspuns.
Mai descoperiser dou miniaparate de radio i alte cteva mruniuri, ns nimic de valoare
din punct de vedere militar. Civa soldai trgeau cu coada ochiului la lada de bere, dar niciunul nu
ndrzni s aduc vorba despre butur. n caz c existaser coduri radio, probabil c se aflaser n
memoria efului acestui loc. Nu aveau cum ghici cine fusese acolo. Toi morii semnau ntre ei.
Cadavrele erau mbrcate cam la fel, cu excepia centurilor ncruciate ale celor ce purtaser arme.
n general, privelitea nu era prea vesel. Iat nite oameni care cu numai o jumtate de or mai
nainte se bucurau nc de via. n afar de asta, nu era mare lucru de comentat n legtur cu
misiunea. Faptul cel mai important era c echipa nu suferise pierderi, dei sergentul Guerra se
alesese cu o zgrietur de pe urma unui glon rtcit Ramirez termin de inspectat obiectivul, dup
care ddu ordin oamenilor s se pregteasc de plecare. Chavez trecu din nou n frunte.
Urcuul anevoios i ls cpitanului Ramirez rgazul s gndeasc, dup care fcu o descoperire
la care ar fi trebuit s chibzuiasc nc mai de mult.
Ce sens are misiunea asta?
Pentru Ramirez, MISIUNEA nsemna scopul n care fuseser trimii n munii Columbiei, nu
operaiunea de distrugere a acestui obiectiv.
nelegea c supravegherea aeroporturilor avea ca urmare stoparea transportului de droguri n
Statele Unite. El i oamenii si efectuaser misiuni secrete de recunoatere, informaiile culese de
ei fiind utilizate n scopuri tactice. Fusese un lucru simplu, care avea un rost. Dar ce mama dracului
fceau acum? Echipa sa tocmai executase o mostr perfect de raid n numr restrns. Totul se
desfura perfect desigur, cu sprijinul atitudinii inepte a inamicului.

ns situaia avea s se schimbe. Adversarul i va nsui rapid lecia primit. i va ntri paza,
iar asta chiar nainte de-a ncerca s priceap ce se ntmpla. Distrugerea unei rafinrii reprezenta
un argument suficient ca s-i determine s-i revizuiasc msurile de securitate.
De fapt, ce realizaser prin acest atac? n seara cu pricina nu vor mai fi rafinate cteva sute de
livre de frunze de coca. Nu primise instruciuni s care sacii de acolo i, chiar de-ar fi primit, tot nu
avea cum s-i distrug dect prin foc. Or, nu puteau s comit o asemenea tmpenie i s aprind
focul pe povrni, pe timp de noapte, indiferent cum ar fi sunat ordinele. Prin urmare, n seara
aceea nu realizaser nimic. Absolut nimic. Mai rmneau tone de frunze i zeci dac nu sute
de rafinrii. Departe de-a da o lovitur zdrobitoare traficului de stupefiante, nu-i produseser nici
mcar o zgrietur.
Atunci, de ce dracu ne riscm viaa? se ntreb el. Ar fi trebuit s-i pun aceast ntrebare nc
din Panama, dar, la fel ca i ceilali trei camarazi ai si, se lsase antrenat de furia autoritilor n
urma asasinrii directorului FBI i a nsoitorilor acestuia. Militar de profesie, era obinuit s
primeasc ordine de la comandanii de brigad sau batalion, la rndul lor militari de carier, n jur
de patruzeci de ani, care de cele mai multe ori tiau ce aveau de fcut. De data asta ns, ordinele
primite proveneau din alt parte de unde? Acum nu mai era att de sigur, se amgise singur cu
gndul c, indiferent cine anume dduse ordinul, tia bine ce fcea.
De ce n-au pus mai multe ntrebri?
Ramirez considera misiunea din acea sear drept un succes. Pn atunci, toate gndurile lui se
concentraser asupra unui obiectiv. Odat atins obiectivul, descoperise c dincolo de el nu exista
nimic. Ar fi trebuit s-i dea seama mai devreme. Acum Ramirez nelegea. Era ns prea trziu.
Dilema sa avea i un alt aspect, mult mai tulburtor. Trebuia s-i asigure oamenii c totul era n
ordine. Se descurcaser de minune. Niciun comandant nu i-ar fi putut dori mai mult. i totui
Ce dracu cutm aici? Nu tia, pentru c nu-i spusese nimeni i nu era primul cpitan tnr
care-i punea aceast ntrebare prea trziu. Devenise aproape o tradiie n armata american ca
ofierii tineri i ascuii la minte s se ntrebe de ce dracu primeau anumite misiuni. Numai c, de
cele mai multe ori, i puneau problema prea trziu.
Bineneles c nu avea de ales. Trebuia s presupun aa cum i dictau pregtirea i experiena
c misiunea respectiv avea un rost. Dei raiunea i spunea cu totul altceva Ramirez fiind de
departe un om inteligent i impusese s se ncread n comandanii si. Soldaii din subordine
aveau, la rndul lor, ncredere n el. Prin urmare, i el trebuia s aib aceeai ncredere n cei
superiori ierarhic. Numai aa putea s funcioneze o armat.
La dou sute de metri n faa lui Ramirez, Chavez i simea cmaa ud i lipicioas i-i punea
exact aceleai ntrebri. Niciodat nu-i nchipuise c va fi pus n situaia s care un cadavru plin de
snge pe povrniul unui munte. Nu anticipase c senzaia fizic amintind de fapta sa l va apsa
att de greu pe contiin. Ucisese un ran. Nu un om narmat, nu un duman adevrat, ci un biet
nenorocit care se ntmplase s-i gseasc de lucru unde nu trebuia probabil ca s-i hrneasc
familia, dac avea vreuna. Dar ce altceva ar fi putut face Chavez? S-l lase s scape?
Pentru sergent, lucrurile erau cu mult mai simple: exista un ofier care-i spunea ce s fac. Iar
cpitanul Ramirez i cunotea ndatoririle. Era ofier i sarcina sa era s tie ce se ntmpl i s
dea ordine. gndul acesta i mai uur contiina lui Chavez, care urc mai departe muntele ctre
locul de popas. ns cmaa nsngerat continu s i se lipeasc de spate, asemenea ntrebrilor
care frmntau o contiin ncrcat.
Tim Jackson se ntoarse la birou la ora 22.30, dup un scurt exerciiu de antrenament cu grupele
de comando efectuat la Fort Ord. Nici nu se instal bine pe scaunul rotativ, c sun telefonul.
Exerciiul nu mersese prea bine. Ozkanian se deprindea destul de greu cu cerinele de comand ale
celei de-a doua echipe. Dduse gre pentru a doua oar consecutiv, reuind s-i nfurie
locotenentul, fapt ce-l suprase pe sergentul Mitchell, care-i punea mari sperane n tnrul ofier.
Amndoi tiau c un bun sergent de comando necesita cel puin patru ani de pregtire i asta numai
dac aveai de-a face cu un tip iste ca Chavez. Totui, sarcina lui Ozkanian era aceea de-a conduce
echipa, aa c Mitchell i explica unele lucruri n maniera sergenilor de pluton, adic plin de

vigoare i entuziasm, la care se adugau unele remarci privind arborele genealogic al lui Ozkanian.
Presupunnd c avea vreunul.
Locotenent Jackson, rspunse Tim dup cel de-al doilea apel.
Domnule locotenent, la telefon colonelul OMara de la Comandamentul Operaiunilor
Speciale.
V salut, domnule colonel.
Am auzit c-ai fcut trboi n legtur cu un sergent pe nume Chavez. Adevrat?
Jackson ridic privirea, dnd cu ochii de Mitchell, care tocmai intrase, cu casca sa ca o varz
vrt sub braul transpirat i un zmbet pozna n colul gurii. De data asta, Ozkanian pricepuse
instruciunile.
Da, domnule. Nu s-a prezentat la postul unde trebuia s fie. E unul dintre oamenii mei i
Te neli, domnule locotenent. Acum e unul dintre ai mei. A primit o nsrcinare mare pe
care nu-i nevoie s i-o comunic i te poftesc s nu repet: s NU mai freci telefonul, tot
bgndu-i nasul unde nu-i fierbe oala. E LIMPEDE, DOMNULE LOCOTENENT?
Iertai-m, domnule colonel, dar
Eti surd, biete?
Glasul redevenise calm, lucru i mai nfricotor pentru un locotenent care i aa avusese o zi
proast.
Nu, domnule. Voiam doar s v spun c am primit un telefon de la
Sunt la curent. M-am ocupat eu de asta. Sergentul Chavez ndeplinete o misiune care nu te
privete pe dumneata. Punct. Ai priceput?
Da, domnule colonel.
Se auzi un pocnet, semn c cellalt nchisese telefonul.
Rahat! se strmb locotenentul Jackson.
Sergentul Mitchell nu prinsese niciun cuvnt din conversaie, dar vocea rstit a interlocutorului
rzbtuse pn n pragul unde rmsese el.
Chavez?
Da. Nu tiu care colonel de la Operaiuni Speciale bnuiesc c-i vorba de Fort MacDill
zice c ei l-au luat pe Chavez i c e plecat ntr-o misiune despre care nu-i cazul s tiu i eu. Cic a
vorbit el la Fort Benning.
Ah, la dracu! exclam Mitchell, aezndu-se pe scaunul din faa biroului unde sttea
locotenentul. Permitei, domnule locotenent? i aduse el aminte dup o clip.
Tu cam ce crezi c se petrece?
Habar n-am, domnule locotenent. ns cunosc pe cineva la MacDill. Mine am s-i telefonez.
Nu-mi place ca unul dintre oamenii mei s dispar astfel. Nu aa se cuvine s mearg treburile n
armat. n plus, nu era cazul s fii luat la rost. Dumneavoastr nu v-ai fcut dect datoria. Nu
trebuie s cunezi pe cineva pentru c-i face datoria. Poate n-ai tiut i explic Mitchell dar
pentru aa ceva nu-l repezi pe un biet locotenent. Mai degrab dai un telefon discret la comandantul
de batalion, sau la S-l, cu rugmintea s aranjeze lucrurile fr prea mult zarv. Locotenenii au iaa destul btaie de cap cu propriii lor colonei ca s-i mai mute de fund i alii. De-aia exist ci
ierarhice, ca s tii cine te muc de fund.
Mulumesc, sergent, zmbi Jackson. Chiar simeam nevoia de o consolare.
I-am spus lui Ozkanian c ar trebui s se concentreze mai mult asupra rolului su de
comandant al grupului dect s fac pe eroul. Cred c de data asta a neles. La urma urmei, nu-i un
biat ru. Are nevoie doar de puin lefuire.
Mitchell se ridic n picioare.
Ne vedem mine la instrucie, domnule locotenent. Noapte bun.
E-n regul, sergent. Noapte bun.
Tim Jackson decise c somnul era mai profitabil dect munca la hroage, aa c se duse s-i ia
maina. Mergnd spre popot, continu s rsuceasc n minte convorbirea telefonic dintre el i
colonelul OMara cine dracu o mai fi fost i sta. Locotenenii nu prea aveau de-a face cu ali
colonei el, unul, se prezentase la locuina comandantului de brigad cu ocazia Anului Nou (aa
cum i se pretindea, de altfel), dar att i nimic mai mult. Locotenenii proaspt avansai se cuvenea

s-i cunoasc lungul nasului. Pe de alt parte, una dintre nenumratele lecii nvate la West Point
era aceea c rspundea pentru oamenii si. Faptul c Chavez nu ajunsese la Fort Benning i c
plecarea lui de la Ord fusese att de neobinuit, ncercrile fireti i responsabile ale
locotenentului de-a se interesa de omul su soldndu-se cu un perdaf zdravn, i strnea
curiozitatea. l va lsa pe Mitchell s telefoneze, ns se va ine deocamdat departe de toat
povestea, evitnd s atrag i mai mult atenia asupra sa pn cnd va ti ce se ntmpla. Norocul
era de partea lui Tim Jackson, care avea un frate la Pentagon. Acesta tia cum trebuiau s mearg
lucrurile i se strduia din rsputeri s obin un grad de cpitan sau colonel. Robby i va putea da
un sfat; or, exact de aa ceva avea nevoie acum.
Avionul zbura frumos i lin. Chiar i aa, lui Robby Jackson nu-i plcea prea mult cltoria. Nui plcea s stea cu spatele la direcia de mers, dar mai cu seam nu-i plcea s se afle ntr-un avion
dect n cazul c-l pilota el nsui. Ca pilot de ncercare al avioanelor de lupt, iar de curnd
comandant al uneia dintre escadrilele de elit ale Marinei, tia c era poate cel mai bun aviator din
lume i nu-l ncnta perspectiva de a-i ncredina viaa n minile unui coleg de breasl. n plus,
stewardesele de pe avioanele Marinei nu valorau doi bani. Acum i nsoea un puti cu obrajii
buclai newyorkez dup accent care reuise s verse cafea pe pantalonii pasagerului de alturi.
Detest avioanele astea, zise vecinul lui Robbie.
Ce vrei, nu-i ca Delta, remarc Jackson, vrndu-i dosarul la loc n serviet.
Avea deja n memorie noua schem tactic. Nici nu se putea altfel, din moment ce chiar el o
elaborase.
Cel de alturi purta uniform kaki, avnd pe guler nsemnele US, ceea ceri desemna ca fiind un
tehnician-depanator sau un civil cu diverse nsrcinri n cadrul Marinei. La bordul fiecrui
portavion se gseau civa dintre acetia specialiti n electronic i tot felul de ingineri, care se
ocupau de ntreinerea i repararea unor noi utilaje sau de instruirea personalului nsrcinat cu acest
lucru. Dei toi primeau simbolic rangul de ofier cu sarcini speciale, se bucurau de dreptul unor
ofieri plini, lund masa n careul ofierilor i fiind cazai n cabine luxoase termen destul de
relativ pe o nav a Marinei americane, afar de cazul cnd erai cpitan sau amiral, situaie la care
nu ambiiona niciunul dintre ei.
Cu ce treburi ai plecat la drum?
Am de verificat funcionarea unei noi piese de artilerie. Regret, dar nu v pot spune mai mult.
Suntei tehnician de ntreinere, nu?
Cam aa ceva, rspunse omul, cercetnd pata de cafea de pe genunchi.
Facei des astfel de cltorii?
E pentru prima oar, explic pasagerul. Dar dumneavoastr?
Meseria mea e de pilot, ns acum lucrez o parte din timp la Pentagon, secia de tactic a
avioanelor de lupt.
N-am aterizat niciodat pe un portavion, adug omul, trdnd o uoar nervozitate.
Nu-i chiar att de neplcut, l liniti Robby. Mai riscant e noaptea.
Da?
Omul de alturi era prea speriat ca s-i mai dea seama c afar se lsase ntunericul.
Pi, aterizrile pe portavion nu-s periculoase pe timpul zilei. Cnd aterizezi pe un aeroport
obinuit, priveti drept nainte i-i alegi locul unde vei atinge solul. Acelai lucru se ntmpl i pe
portavion, numai c pista e mai scurt. Noaptea ns nu prea vezi unde te aezi, aa c ai ceva
emoii. Nu v facei griji. Fata care piloteaz
Cum, avionul e pilotat de-o fat?
Da. O mulime de piloi ai Marinei sunt femei. A noastr e foarte bun, am auzit c-i i
instructor de pilotaj.
Oamenii se simeau ntotdeauna mai n siguran cnd credeau c pilotul era i instructor.
Ast-sear d lecii de pilotaj unui nou locotenent, adug maliios Jackson.
ntotdeauna l distra s-i sperie puin pe cei crora nu le plcea s zboare cu avionul inclusiv
pe prietenul su Jack Ryan.
Un nou locotenent?

Da, un puti abia ieit de pe bncile colii. Se vede treaba c nu s-a dovedit ndeajuns de bun
pentru bombardiere sau avioane de lupt, aa c-l piloteaz pe cel al aprovizionrii. Tre s nvee
meserie, nu? Toi piloii ajung odat i odat s aterizeze noaptea pe un portavion. La fel s-a
ntmplat i cu mine. Nu-i cine tie ce scofal, zise dezinvolt Jackson.
Verific s vad dac centura de siguran era bine prins. n decursul timpului, nvase c cea
mai sigur cale de-a scpa de fric era s-o transmit altora.
Mulumesc.
Participai la expediia de vntoare?
Poftim?
E vorba de un exerciiu desfurat de noi, constnd n lansarea unor proiectile adevrate
asupra unor inte telecomandate. Exerciiu de vntoare. Exerciiu de lansare a proiectilelor.
M tem c nu iau parte la aa ceva.
A, speram s fii cineva de la Hughes. ncercm s vedem dac ghidajul de la Phoenix
funcioneaz sau nu.
mi pare ru, dar m ocup cu altceva.
O.K.
Robby scoase din buznnar un roman ieftin i ncepu s citeasc. O dat ce cptase convingerea
c n avion se gsea cineva i mai nelinitit dect el, se putea concentra asupra crii. Bineneles,
nu-i era chiar fric. Pur i simplu spera c novicele aflat pe locul copilotului nu va proiecta avionul
cu pasageri cu tot dincolo de pist, n apele oceanului. Oricum, el tot nu putea face mare lucru.
Echipa se ntoarse la locul de popas, rupt de oboseal. Fiecare i lu n primire postul, n timp
ce cpitanul transmitea mesaje prin radio. Oamenii i scoaser armele, ncepnd s le curee
chiar i cei care nu apucaser s trag niciun foc.
Ei bine, Oso i mitraliera SAW au btut toate recordurile n ast sear, remarc Vega,
tergnd cu o crp eava lung a armei sale. Ai fcut treab bun, Ding, adug el.
Asta fiindc nici de capul lora nu era mare lucru.
Hei, mano, dac noi ne facem treaba bine, nu le lsm rgazul s ne-arate ct sunt de buni.
Pn acu a fost al dracu de uor, omule. S-ar putea s se schimbe roata.
Vega ridic privirea pentru o clip.
Mda. Ai dreptate.
La o nlime geosincronic deasupra Braziliei, unul dintre sateliii meteorologici ai
Administraiei Naionale Oceanice i Atmosferice i ndreptase pentru totdeauna camera de luat
vederi spre planeta pe care o prsise cu unsprezece luni n urm i unde nu avea s mai revin
niciodat. Satelitul prea s fi rmas suspendat ntr-o poziie aproape fix, la douzeci i dou de
mii ase sute de mile deasupra junglei de smarald din Valea Amazonului, dei n realitate se
deplasa cu o vitez de circa apte mii de mile pe or, parcurgnd traiectoria sa estic la o vitez
riguros egal cu viteza de rotaie a Pmntului. Desigur, satelitul dispunea i de alte instrumente,
ns aceast camer TV color avea misiunea cea mai simpl: filma norii plutind n aer ca nite
gheme de bumbac. Faptul c o sarcin aa de prozaic avea o mare importan era att de evident,
nct nimeni nu mai insista asupra lui. Satelitul respectiv i predecesorii si salvaser mii de viei
omeneti, reprezentnd de departe cea mai util i mai eficient parte a programului spaial
american. Vieile salvate aparineau n primul rnd marinarilor, ale cror nave ar fi riscat altfel s
se rtceasc, ajungnd n calea unor furtuni nesemnalate. Din punctul su de observaie, satelitul
putea supraveghea suprafaa Pmntului, de la marele Ocean nconjurnd Antarctica pn dincolo
de extremitatea nordic a Norvegiei, astfel nct nicio furtun nu putea scpa nedetectat.
Chiar sub satelit, condiii meteorologice nc necunoscute pe deplin ddeau natere unor cicloni
n apele largi i calde ale Atlanticului, la vest de Africa. De aici, furtunile naintau spre apus, nspre
Lumea Nou, unde erau cunoscute sub denumirea de uragane, provenind din vestul Indiei. Datele
culese de satelit erau comunicate la Centrul Naional din Coral Gables, Florida, unde meteorologi
i informaticieni lucrau la un proiect de perspectiv, avnd drept scop determinarea modului de
formare i deplasare a furtunilor. Pentru angajaii Centrului, perioada de vrf abia ncepea.

Personalul numrnd o sut de oameni unii deinnd de mult vreme diploma de doctor, alii
sosii din vreo douzeci de universiti pentru practica de var studiau fotografiile reprezentnd
prima furtun din acel anotimp. Civa sperau s fie mai multe, ca s le poat analiza, trgnd
concluzii asupra lor. Cercettorii cu experien le nelegeau curiozitatea, ns tiau c acele
puternice furtuni oceanice reprezentau cea mai distructiv i mai ucigtoare for a naturii,
curmnd de regul mii de viei omeneti printre locuitorii inuturilor de coast. Totodat, cunoteau
i faptul c furtunile se porneau atunci cnd le sosea sorocul, neexistnd nici o teorie valabil care
s explice exact modul lor de formare. Tot ce putea face tiina era s le urmreasc, s le
localizeze, s le msoare intensitatea i s-i previn pe cei aflai n calea lor. n plus, cercettorii le
ddeau i nume. Acestea erau alese cu ani nainte, ncepnd de regul cu primele litere ale
alfabetului i continund cu urmtoarele. Primul nume de pe list pentru anul n curs era Adele.
Obiectivul camerei prinse norii care se adunau la cinci sute de mile deprtare de Insulele
Capului Verde leagnul uraganelor. Dac urma un ciclon tropical sau o simpl furtun nsoit de
avers, nimeni n-ar fi putut spune. Sezonul abia ncepuse. Totui, el prezenta toate semnele unui
anotimp bogat n furtuni. Deertul vest-african era neobinuit de fierbinte pentru primvar, iar
experiena demonstrase c aria n aceast zon contribuia la formarea uraganelor.
Camionul sosi la timpul stabilit pentru a lua oamenii i terciul obinut din frunzele de coca, ns,
contrar obiceiului, lucrtorii nu se zreau nicieri. oferul atept timp de vreo or, dar nimeni nui fcu apariia. Cum mpreun cu el veniser ali doi oameni, acetia fur trimii pn la rafinrie.
oferul era eful i nu avea chef s-i rup picioarele crndu-se pe munii ia blestemai.
Aadar, cei doi pornir la drum, n timp ce el i aprinse o igar. Astfel trecu nc o or. oseaua
era destul de aglomerat ndeosebi camioane uriae, cu motoare Diesel, ale cror tobe de
eapament i dispozitive antipoluante erau mai prost ntreinute dect n alte regiuni. Punerea lor n
circulaie nsemna economie de combustibil nc un avantaj pe lng fumul pe care-l scoteau i
zgomotul insuportabil. Pe autostrad treceau huruind fel i fel de tractoare cu remorci, fcnd s
vibreze asfaltul i legnnd camionul din cauza curenilor de aer. Acesta era i motivul pentru care
oferul nu auzi sunetul. Dup ce atept pre de un ceas i jumtate, nelese c trebuia s-o
porneasc pe urma celor doi. ncuie portiera cabinei, i mai aprinse o igar i ncepu s suie
poteca.
Drumul i se pru anevoios. Dei crescuse n mijlocul acestor muni i-i amintea cum n
copilrie urca o mie de metri, lundu-se la ntrecere cu tovarii si de joac, de cnd conducea
camionul muchii picioarelor se obinuiser mai curnd cu apsarea pedalelor dect cu
ascensiunea. Urcuul care odinioar i lua patruzeci de minute dur acum mai mult de-o or i,
ajuns aproape de int, se simi prea furios i prea istovit ca s mai ia n seam unele detalii care
deja ar fi trebuit s-i sar n ochi. Auzea zgomotul traficului de pe oseaua rmas undeva sub el i
un ciripit de psri n frunziul copacilor din jur ns att i nimic mai mult, dei ar fi trebuit s
aud i altceva. Se opri, aplecndu-se puin, ca s-i recapete suflul, i abia atunci observ primul
semn. O pat ntunecat pe potec. Ceva schimbase culoarea rnei din cafeniu n negru. Putea fi
orice, iar oferul era prea grbit ca s vad c necazul se afla sus, n vrful muntelui, aa c nu sttu
s cugete asupra faptului. n definitiv, n ultima vreme nu avuseser probleme nici cu armata, nici
cu poliia, drept care se ntreb de ce se fcea rafinarea pe cine tie ce coclauri, cnd nu mai era
nevoie de attea precauii.
Dup vreo cinci minute zri micul lumini. De-abia acum i ddu seama c nu se auzea niciun
zgomot, dei dinspre rafinrie rzbtea un miros acru i bizar. Fr ndoial, acidul folosit la
prerafinare, i zise omul. Ajuns la ultima cotitur a potecii, adevrul i se nfi n toat cruzimea
lui.
oferul era obinuit cu violena. Fusese implicat n rfuielile anterioare formrii Cartelului i
ucisese civa simpatizani ai gruprii M-19 n luptele care duseser la nfiinarea acestuia. Aadar,
la viaa lui vzuse destul snge, ba uneori chiar l fcuse s curg.
ns nimic nu se putea compara cu ceea cei se ivise acum n faa ochilor. Toi cei paisprezece
oameni pe care-i transportase aici cu o noapte n urm zceau aliniai cu grij pe pmnt, umr la
umr. Cadavrele ncepuser deja s-i schimbe culoarea, iar slbticiunile pdurii nu se sfiiser s

se nfrupte din rnile deschise. Cei doi pe care-i trimisese sus fuseser ucii de curnd. oferul nu
avea de unde ti, dar moartea lor se datora unei mine care explodase n clipa cnd cercetau
cadavrele. Din trupurile lor cu carnea sfiat de curnd lipseau buci ntregi, smulse de schije, i
sngele continua s se scurg din rnile proaspete. Pe chipul unuia dintre ei se citeau ocul i
surpriza. Cellalt czuse cu faa n jos, iar pe spatele su se csca o gaur de dimensiunile unei cutii
de pantofi.
oferul rmase ncremenit timp de un minut, neavnd curajul s se urneasc din loc. Cu minile
tremurnde vru s-i aprind o igar i scp vreo dou pe jos, pe care nu ndrzni s le ridice.
nainte de-a o scoate pe a treia, fcu stnga mprejur, pornind napoi pe crare cu bgare de seam.
Dup vreo sut de metri ncepu s alerge ct l ineau picioarele. Fiecare ciripit de pasre i fiecare
fonet de copac i preau c vesteau apropierea unui soldat. Fr ndoial c fuseser soldai.
Numai nite militari puteau ucide cu o asemenea precizie.
Frumoas dizertaie ai inut n dup-amiaza asta. Noi n-am abordat niciodat problema
naionalitilor sovietice att de complex ca dumneata. Capacitatea dumitale analitic e la fel de
prodigioas ca ntotdeauna.
Sir Basil Charleston i ridic paharul n semn de salut.
Iat o avansare pe deplin meritat. Felicitri, sir John.
Mulumesc, Bas. Numai c tare-a fi vrut ca lucrurile s stea altfel, rspunse Ryan.
Chiar aa?
Jack ncuviin din cap.
ntocmai.
Pe urm, nenorocirea ntmplat cu Emil Jacobs. V ateapt zile grele, biei.
Ryan schi un surs sumbru.
S-ar putea s ai dreptate.
i cam ce-ai de gnd s faci?
Regret, dar nu-i pot spune mare lucru, rspunse circumspect Jack.
De fapt, nu tiu, dar cum s-i mrturisesc una ca asta?
Adevrat, ddu din cap nelegtor eful Serviciului de Informaii Secrete al Maiestii Sale.
Oricare ar fi rspunsul tu, sunt convins c-i cel corect.
n aceeai clip, Ryan pricepu c Greer avusese dreptate. Trebuia s cunoasc astfel de lucruri,
altminteri risca s fie luat drept un naiv de ctre omologii si de aici i din ntreaga lume. Peste
cteva zile se va ntoarce acas i va discuta problema cu judectorul Moore. Era de presupus c
Ryan cptase o oarecare experien n privina birocraiei. Rmnea de vzut n ce msur se
putea sluji de ea.
Comandantul Jackson se trezi dup un somn de ase ore. i el se bucura de cel mai mare lux
existent pe o nav de rzboi: intimitatea. Rangul i vechea sa funcie de comandant de escadril l
situau printre primii pe lista de VIP-uri, iar pe citadela plutitoare se ntmplase s fie disponibil o
cabin cu un singur pat, chiar sub puntea de aterizare, n apropierea catapultei (judecnd dup
zgomot) fapt care explica de ce fusese refuzat de ceilali comandani de escadril de pe Ranger.
nc de la sosire trecuse s salute pe toat lumea, astfel c era scutit de orice ndatorire oficial
timp de vreo trei ore. Dup ce se spl, se brbieri i-i bu cafeaua de diminea, decise s se
ocupe de cteva treburi personale. Aadar, Robby cobor, ndreptndu-se spre magazia de muniii a
portavionului.
Acesta era un compartiment ncptor, cu tavanul destul de jos, unde se depozitau bombele i
proiectilele. Spaiul cuprindea mai multe desprituri, precum i ateliere servind la testarea i
repararea armelor detepte de ctre tehnicienii de ntreinere. Pe Jackson l interesau n mod
deosebit proiectilele aer-aer Phoenix AIM-54C, care aveau probleme cu sistemul de ghidaj, una
dintre sarcinile exerciiului de lupt fiind aceea de a determina dac dispozitivul de stabilire a
poziiei funciona sau nu.
Din motive lesne de neles, accesul n magazie era interzis. Robby se prezent unuia dintre
ofieri, descoperind c i unul i altul serviser pe Kennedy cu civa ani n urm. Amndoi

ptrunser ntr-unul dintre ateliere, unde nite soldai i fceau de lucru la proiectile, pe vrful
ascuit al unuia dintre ele fiind agat o cutie cu un aspect ciudat.
Ce prere ai? ntreb un militar.
Mie mi se pare O.K., Duke, rspunse cel de la osciloscop. Acum hai s simulm griparea.
Astea-s cele pe care le pregtim pentru exerciiul de vntoare, domnule comandant,
explic ofierul. Pn-n prezent par s fie n regul, dar
Nu dumneata ai fost primul care-a sesizat c exist o problem? ntreb Robby.
Eu i fostul meu ef, locotenentul Frederickson, ddu din cap ofierul.
Descoperirea se soldase cu o despgubire de cteva milioane de dolari, pltite de ctre furnizor.
Toate proiectilele AIM-54C din dotarea Marinei fuseser scoase din uz timp de cteva luni, lipsind
flota de ceea ce-ar fi trebuit s reprezinte cel mai performant proiectil aer-aer.
Ofierul l conduse pe Jackson spre aparatele de testare.
Cte trebuie s detonm?
Destule, ca s putem trage concluzia dac ghidajul funcioneaz sau nu, rspunse Robby.
eful mormi nemulumit.
Da tiu c o s fie un exerciiu de vntoare, nu glum.
intele teleghidate nici nu cost mult, declar Robby, minind cu neruinare.
ns ofierul nelesese la ce se referea. Era oricum mai ieftin dect s se deplaseze n Oceanul
Indian i s trag cu Tomcat F-14A (aveau i din acestea) c s descopere ulterior c blestematele
de rachete nu funcionau cum trebuia. Ar fi fost calea cea mai sigur de-a ucide piloi a cror
pregtire costa milioane de dolari. Vestea cea bun era c ghidajul funciona cel puin aa rezulta
din testele efectuate. Ca s se asigure i spuse Robby ofierului trebuiau detonate ntre zece i
douzeci de Phoenix CS, plus un numr i mai mare de Sparrow i Sitewinder. Jackson porni ctre
ieire. Vzuse tot ce trebuia s vad, iar soldaii aveau de lucru.
Se pare c o s cam golim magazia, domnule comandant. tii de noile bombe pe care le
testm acum?
Nu. n avionul cu care am zburat ncoace am ntlnit un tehnician de ntreinere. I-am scos
vorba cu cletele. Ia zi, care-i noutatea? O bomb ca toate celelalte i nimic mai mult, aa-i?
Ofierul pufni n rs.
Haidei cu mine, s v art bomba Hush-A.
Ce?
Nu v-ai uitat niciodat la filmuleele cu Rocky i Bullwinkle?
Nu neleg unde vrei s-ajungi.
Pi, cnd eram mic, m uitam la Rocky, Veveria Zburtoare, i Bullwinkle oricelul. Unul
dintre episoade povestea cum Boris i Nataa tia doi erau cei ri ncercau s fure o chestie
numit bomba Hush-A. O bomb care exploda fr s fac zgomot. Se pare c tipii de la China
Lake au inventat o arm tot att de eficace.
Ofierul deschise ua depozitului de bombe. Siluetele lor aerodinamice nu aveau nici aripioare,
nici amorse, acestea fiind ataate numai cnd bombele erau ncrcate n avion stteau n rafturi,
legate trainic cu lanuri de podeaua de oel. ntr-un rastel din apropierea ascensorului
dreptunghiular care le transporta sus pe punte se vedea un grup de bombe n albastru.
Culoarea albastr le desemna ca fiind bombe de manevr, ns eticheta de pe rastel preciza c
aveau i obinuita ncrctur exploziv. Robby Jackson era pilot de avioane de lupt i nu lansase
multe bombe la viaa lui, dei aceasta rmnea o latur a profesiunii sale. Bombele pe care le privea
acum preau s fie modele standard cntrind dou mii de livre, respectiv nou sute optzeci i cinci
de livre explozibilul i peste o mie de livre carcasa de otel. Singura deosebire ntre o bomb
inert sau de fier i una inteligent, adic ghidat, consta n ataarea unor dispozitive un
detector de vrf i aripioare n coad ambele conectate la punctele obinuite de detonare
focoasele constituind de fapt pri ale legturilor dintre ghidaj i ncrctura exploziv. Din motive
lesne de neles, focoasele erau depozitate ntr-un compartiment separat. Totui, la prima vedere,
bombele vopsite n albastru preau ct se poate de obinuite.
Ei, bine? ntreb Robby.
Ofierul ciocni cu degetul n bomba cea mai apropiat. Suna foarte ciudat. Suficient de ciudat

ca Robby s imite exemplul ofierului, ciocnind i el.


sta nu-i oel.
E celuloz, domnule. Blestemiile astea-s fcute din hrtie. Ce prere avei?
Aha, se dumiri Robby. Totul merge pe est.
Sigur c drguele de ele au nevoie de ghidaj. Fragmentele n care se mprtie n-ar face ru
nici unei mute. Scopul carcasei de oel este desigur acela de-a se pulveriza n mii de achii tioase
ca briciul, reteznd fulgertor tot ce se gsete n raza lor balistic dup detonare. Nu explozia
ucide oameni acesta fiind la urma urmei motivul fabricrii bombelor ci mai curnd fragmentele
pe care le disperseaz. Iat de ce le numim bombe Hush-A. Bubuitura o s fie asurzitoare, dar, cnd
fumul se va risipi, o s v ntrebai ce dracu a fost aia.
Noi minuni sosite de la China Lake, ntri Robby.
La ce naiba slujea o bomb care probabil ns c era ceva special conceput pentru noul
bombardier tactic Stealth. nc nu cunotea mare lucru despre Stealth. Avionul nu fcuse obiectul
comunicrii sale de la Pentagon. Specialitatea lui era tactica avioanelor de lupt. Robby se
ndeprt, cu gndul s discute nsemnrile din carnetul su cu comandantul grupului de piloi.
Prima parte a exerciiului de lupt era programat s nceap peste douzeci i patru de ore.
Bineneles, vestea ajunse curnd la Medellin. pn la amiaz se tia deja c fuseser distruse
dou rafinrii i ucii treizeci i unu de oameni. Pierderea de viei omeneti conta mai puin. n
fiecare caz, peste jumtate din victime erau rani de prin partea locului, care fceau munc de
cruie, restul fiind angajai permaneni nu cu mult mai importani nici ei ale cror arme ineau
la distan orice privire curioas, n general prin exemple mai curnd dect prin convingere.
Necazul era c, odat rspndit vestea despre cele petrecute, traficanii aveau de ntmpinat
dificulti la angajarea altor lucrtori pentru rafinrie. ns cel mai tulburtor era faptul c nimeni
nu nelegea ce se ntmpla. Oare armata columbian ptrunsese n muni? i clcaser cumva
cuvntul cei din M-19 ori FARC? Sau era vorba de cu totul altceva? Nimeni nu avea habar
lucru ct se poate de suprtor, din moment ce se plteau bani grei pe informaii. Dar Cartelul
reprezenta un grup, astfel nct orice iniiativ se lua numai pe baz de consens. Se lu decizia de-a
se fixa o consftuire, ns toi se temeau c ar putea fi riscant. n definitiv, era limpede c aveau dea face cu persoane narmate, care nu ddeau doi bani pe o via omeneasc ceea ce-i nelinitea
profund pe mai-marii Cartelului. Mai presus de orice, inamicul dispunea de armament greu i de
priceperea de a-l utiliza. Aadar, se hotr ca ntrunirea s se in n locul cel mai sigur cu putin.
FULGER
TOP SECRET******CAPER
1914 Z
RAPORT SIGINT
INTERCEPT. 1993 INTT 1904Z FRQ 887.020MHZ
INIIATOR: SUBIECTUL FOXTROT
RECEPIONEAZ: SUBIECTUL UNIFORM
F: S-A STABILIT C NE VOM NTLNI LA LOCUINA TA MINE NOAPTE LA (2000
L)
U: CINE VA VENI?
F: (SUBIECTUL ECHO) NU POATE PARTICIPA, NS ORICUM EL N-ARE TREAB CU
PRODUCIA. (SUBIECTUL ALPHA), (SUBIECTUL GOLF), (SUBIECTUL WHISKEY) VOR
VENI CU MINE. CUM STAI CU MSURILE DE SECURITATE?
U: LA CASTELUL MEU (ACCENTUAT)? (RSET) AMICE, PI ACOLO PUTEM INE
PIEPT I UNUI REGIMENT. N PLUS, ELICOPTERUL MEU E ORICND GATA DE
DECOLARE. TU CU CE VII?
F: MI-AI VZUT CAMIONUL CEL NOU?
U: PE TALP-LAT? (SENS NEDESCIFRAT) NU, NU-I TIU JUCRIA CEA NOU.
F: DIN CAUZA TA MI-AM LUAT-O, PABLO. N-AI DE GND S MAI REPARI
DRUMUL SPRE CASTEL?

U: MEREU L DISTRUGE PLOAIA. AI DREPTATE, AR TREBUI S-L ASFALTEZ, NS


EU M FOLOSESC NTOTDEAUNA DE ELICOPTER.
F: I MAI ZICI DE JUCRIILE MELE! (RSET) PE MINE SEAR, PRIETENE.
U: LA REVEDERE.
SFRITUL CONVORBIRII. SEMNAL DE DECONECTARE. FINALUL INTERCEPTRII.
Textul convorbirii fu adus n biroul lui Bob Ritter la cteva minute dup interceptare. Iat c se
ivea o ans, legat chiar de scopul ntregii operaiuni. Ritter i ntiina de ndat oamenii, fr a
mai cere aprobarea lui Cutter sau a preedintelui. n definitiv, el era acela care deinea permis de
vntoare.
n mai puin de o or tehnicianul de ntreinere aflat la bordul navei Ranger recepiona mesajul
cifrat. Fr s mai zboveasc, omul telefon n biroul comandantului Jensen, dup care se duse sl vad personal. Nu era cine tie ce problem. Fiind un militar cu experien, se pricepea la hri
calitate extrem de util pentru un portavion, unde chiar i marinarii cu vechi state de serviciu se
rtceau adeseori prin labirintul vopsit n cenuiu. Comandantul Jensen fu surprins s-l vad
aprnd n prag att de repede, ns ofierul de pe bombardier se afla deja n birou, spre a primi
instruciuni cu privire la misiune.
Clark recepion mesajul cam n acelai timp. Lund legtura cu Larson, aranj imediat s-i fie
pus la dispoziie un avion pn n valea aflat la sud de Medellin, pentru un ultim zbor de
recunoatere deasupra obiectivului.
Oricare ar fi fost mustrrile de contiin ale lui Ding Chavez, ele i disprur de ndat ce-i
spl cmaa. La vreo sut de metri de tabr curgea un pria, unde membrii echipei i splar
lucrurile i-i curar murdria de pe ei cum puteau mai bine, chiar i n lipsa spunului. La urma
urmei cuget Chavez orict de prost i srac ar fi fost ranul, fcuse ceva ce n-ar fi trebuit s
fac. Marele motiv de ngrijorare al sergentului era c golise un ncrctor ntreg, plus jumtate din
geanta de muniii, n timp ce grupul se folosise de o min, pe care o auziser detonnd cu cteva
ceasuri mai nainte, ntocmai aa cum plnuiser. Specialistul lor n informaii era totodat i asul
explozibililor-capcan. Sfrind cu igiena sa sumar, Ding se ntoarse n tabr. La noapte aveau s
doarm tun, dup ce vor fi pus cte un om de gard la fiecare cteva sute de metri, precum i o
patrul, spre a se asigura c nu-i urmrea nimeni. Va fi o noapte n care i vor reface forele.
Cpitanul Ramirez le explicase c nu trebuiau s se arate prea activi n aceast zon, altfel riscau s
rateze totul.

18. Caz de for major


Pentru sergentul Mitchell nimic nu era mai uor dect s-i sune prietenul de la Fort MacDill.
Fusese coleg cu Ernie Davis n divizia 101 de asalt aerian. n plus, erau vecini i dduser pe gt
nenumrate beri cu crnciori sau hamburgeri n curtea din spate. Amndoi erau E-7, bine colii
ntr-ale armatei, care la urma urmei era condus de sergeni. Ofierii se alegeau cu lefuri mari,
dar i cu rspunderea, n timp ce sergenii asigurau de fapt bunul mers al lucrurilor. Cum avea pe
birou o carte de telefon a armatei, sun imediat la numrul dorit.
Ernie? Sunt eu, Mitch.
Hei, cum e viaa pe la tine, prin podgorii?
Toat ziua clresc dealurile, biete. Cum o duc ai ti?
Bine, Mitch. Dar ai ti?
Annie s-a fcut o adevrat domnioar. Ascult, uite de ce te-am chemat. Am vrut s verific
dac ntr-adevr un om de-al nostru a ajuns la voi. E vorba de un sergent pe nume Domingo
Chavez. O s-i plac tipul, Ernie, e un biat pe cinste. Aici s-a ntmplat o ncurctur cu
hroagele i m-am gndit s ntreb dac s-a prezentat unde era nevoie.
Nicio problem l asigur Ernie. Zici c-l cheam Chavez?
Da, rspunse Mitchell, repetnd numele, de ast dat pe litere.
Mie, unul, nu-mi spune nimic. Ateapt o clip. Trebuie s vorbesc pe interior.
Cteva secunde mai trziu, vocea lui Ernie rsun din nou n receptor, nsoit de clinchetul
tastelor unui computer.
Unde oare vom ajunge? se ntreb Mitchell. Pn i sergenii de infanterie erau obligai s
nvee cum s foloseasc blestemiile astea.
Vrei s-mi mai spui o dat numele?
Numele de familie Chavez, cel de botez Domingo. E-6, zise Mitchell, dnd numrul de
serviciu al sergentului, identic cu cel din carnetul de asigurri-sociale.
Nu-i la noi, Mitch.
Ce? Pi, ne-a sunat de la voi colonelul OMara
Cine?
Un oarecare colonel OMara. A vorbit cu locotenentul meu i l-a cam luat niel la rost .E nc
tnr, mai are multe de nvat, explic Mitch.
N-am auzit de niciun colonel OMara. Cred c ai pornit pe un fir greit, Mitch.
Vorbeti serios? fcu Mitchell, nedumerit de-a binelea. Se vede treaba c lentul meu a
ncurcat borcanele. O.K., Ernie, m descurc eu. Complimente lui Hazel.
Bine, Mitch. Succes, frioare. Salut.
Hm! pufni Mitchell, privind int telefonul.
Oare ce mama dracului se petrecea? Ding nu era la Benning i nici la Mitchell. Atunci unde era?
Sergentul form numrul Centrului de Personal Militar din Alexandria, statul Virginia. Sergenii
erau o cast foarte unit, ndeosebi E-7. Urmtoarea convorbire o avu cu sergentul Peter
Stankowski, pe care reui s-l gseasc de-abia dup dou ncercri.
Noroc, Stan. Aici e Mitch.
Caui cumva de lucru?
ndatoririle de serviciu ale lui Stankowski constau din a-i numi pe confraii si sergeni n
posturi noi. Ca atare, era un om deosebit de influent.
N, mi place unde sunt. E adevrat ce-am auzit, c ai de gnd s te vri n burta unui tanc?
Mitchell tocmai aflase c Stankowski urma s fie mutat la divizia 1 cavalerie de la Fort Hood,
unde avea s-i conduc echipa din interiorul unui tanc M-2 Bradley.
Ei, Mitch, nu prea m mai in genunchii. Te-ai gndit vreodat ce bine e s lupi i stnd pe

scaun? Unde mai pui c tunul la de 25 de milimetri e un pistol pe cinste. Cu ce te pot ajuta?
ncerc s dau de cineva. Unul dintre sergenii mei E-6 a plecat acum cteva sptmni. Acum
trebuie s lum legtura cu el i uite c nu-i acolo unde presupuneam c este.
O.K. Stai o clip, s-aps pe butonul de la maina fermecat i i-l gsesc ct ai clipi. Cum l
cheam? ntreb Stankowski.
Mitchell i ddu toate lmuririle necesare.
11-Bravo, da?
11-B reprezenta specializarea militar a lui Chavez, cu alte cuvinte apartenena lui la infanteria
uoar. Infanteria mecanizat era desemnat prin 11-Mike.
ntocmai, rspunse Mitchell, la urechile cruia ajunse iari cnit de taste.
C-H-A-V-E-Z, corect?
Corect.
O.K. Teoretic, tipul trebuia s mearg la Benning i
sta-i omul nostru! exclam Mitchell, rsuflnd ceva mai uurat.
numai c ordinul s-a schimbat i-a fost trimis la MacDill.
Nu pricepi c nu-i la MacDill? abia se abinu s nu urle Mitchell.
Acolo-i o gac mai ciudat. l cunoti pe Ernie Davis? E la Mitchell. De ce nu-l suni pe el?
Stai puin, zise Mitchell, uluit la culme. Abia adineauri l-am sunat. Cnd te transferi la Hood?
n septembrie.
O.K. Am s am s-l sun pe Ernie. Ai grij de tine, Stan.
inem legtura, Mitch. Salutri familiei. La revedere.
Rahat! njur Mitchell dup ce puse receptorul n furc.
Tocmai obinuse dovada c Chavez nu mai exista. Fr ndoial c faptul era bizar. n armat
oamenii nu se pierdeau cu una cu dou, cel puin nu la modul sta. Sergentul se ntreb ce era de
fcut. Decise s stea de vorb cu locotenentul.
Azi-noapte am mai dat o lovitur, l ntiin Ritter pe amiralul Cutter. Norocul e de partea
noastr. Unul dintre ai notri s-a ales cu o zgrietur nimic grav, de altfel. n total, au fost distruse
trei obiective i lichidate patruzeci i patru de persoane.
Altceva?
La noapte, patru efi ai cartelului se vor ntlni exact n acest punct.
Ritter i ntinse amiralului o fotografie luat din satelit, precum i textul convorbirii interceptate.
Toi sunt tipi care se ocup cu producia: Fernandez, dAlejandro, Wagner i Untiveros. i
halim cu fulgi cu tot.
Foarte bine. Aa s facei, zise Cutter.
Exact n acel moment, Clark studia aceeai fotografie, mpreun cu alte cteva cadre oblice,
luate de el nsui, i un set de copii hieroglifice ale casei.
Te gndeti la camera asta de aici?
N-am pus niciodat piciorul acolo, ns ntr-adevr pare s fie o sal de conferine, rspunse
Larson. Pn la ce distan trebuie s te apropii?
Eu, unul, a prefera s fiu la mai puin de patru mii de metri, dar teleobiectivul bate pn la
ase mii.
Ce zici de colina aia? De-acolo avem o perspectiv foarte bun.
n ct timp se poate ajunge acolo?
Trei ore. Dou cu maina, una pe jos. De altfel, ai putea folosi i un avion
Al tu? ntreb Clark cu un surs viclean.
Mut-i gndul!
Hotrser s foloseasc un vehicul militar Subaru cu roi duble. Larson deinea mai multe plci
de nmatriculare diferite i oricum, maina tot nu era a lui.
Am numrul de telefon i un celular.
Clark ncuviin din cap. Atepta cu mare nerbdare s porneasc la treab. Participase i la alte

operaiuni mpotriva unor indivizi de soiul sta, ns niciodat nu avusese acordul autoritilor i
nici nu lovise n vrful ierarhiei.
O.K. M duc s cer aprobarea final. Vino s m iei la ora trei.
De ndat ce primi tirea, Murray iei ca o vijelie din birou. E drept c atmosfera de spital nu
pria nimnui, ns Moira prea s fi mbtrnit cu zece ani numai n ultimele aizeci de ore. De
asemenea, spitalele nu prea ineau cont nici de demnitatea uman. Minile pacientei erau legate de
pat nc se afla sub supraveghere n urma unei tentative de sinucidere. Murray i ddea seama c
era o msur necesar nici nu se putea altfel ns orgoliul Moirei suferise i-aa destule lovituri,
situaia de fa fiind departe de a-i mbunti moralul.
Rezerva era plin de flori. Numai doi-trei ageni FBI cunoteau adevrul, versiunea oficial de
la birou fiind aceea c Moira suferise o depresie nervoas n urma morii lui Emil. Ceea ce, la urma
urmei, nu era prea departe de adevr.
Ne-ai tras o spaim sor cu moartea, fetio, ncepu Murray.
E numai vina mea.
Nu ndrzni s-l priveasc n ochi mai mult de cteva secunde.
Tu eti o victim, Moira. Ai fost tras pe sfoar de unul dintre cei mai mari profesioniti ai
lor. Asta se ntmpl chiar i celor mai istei. Crede-m, te rog, tiu ce spun.
I-am dat voie s se foloseasc de mine. M-am purtat ca o trf
Nu vreau s mai aud o asemenea vorb. Ai greit, e drept, dar se ntmpl. N-ai vrut s faci
ru nimnui i nici n-ai nclcat legea. Zu c nu merit s mori pentru att n orice caz, nu ct
vreme ai copii crora s le pori de grij.
Ce vor zice copiii? Ce vor crede cnd vor afla c
I-ai speriat destul i-aa. Copiii te iubesc, Moira. Oare e un sentiment care se poate terge cu
una, cu dou?
Cltin din cap i adug:
Eu, unul, sunt convins c nu.
Le e ruine cu mine.
Sunt nspimntai. Le e ruine de ei nii. i nchipuie c o parte din vin o poart ei.
n sfrit, atinsese un punct sensibil.
Nu-i adevrat! E vina mea
i-am mai spus c nu, Moira. ntmplarea a fcut s iei n calea unui camion de mare tonaj
ca Felix Cortez.
sta-i numele real?
Cndva a fost colonel de informaii. colit la KGB. E foarte, foarte priceput n meseria lui.
Te-a ales pe tine pentru c erai vduv i nc una tnr i frumoas. Te-a inut sub
supraveghere, a neles c erai singur la fel ca majoritatea vduvelor aa c a nceput s-i fac
ochi dulci. Probabil c are un talent nnscut pentru asta, plus educaia primit din partea unor
experi. N-ai avut nicio ans. Ai fost izbit de un camion pe care nici n-ai apucat s-l vezi venind.
Am chemat un psihiatru doctorul Lodge de la Universitatea Temple. i el i va spune aceleai
lucruri ca i mine, numai c te va costa mai scump. Nu te neliniti. Pltete Biroul.
Nu mai pot rmne s lucrez la FBI.
Asta aa e. Va trebui s renuni la munca n serviciul de securitate, ncuviin Dan. Dar nu-i
cine tie ce pierdere. Poi gsi o slujb n Departamentul Agriculturii, la doi pai de noi, pstrndui leafa i vechimea, adug el cu blndee. Bill s-a ocupat de toate.
Domnul Shaw? Dar de ce?
Pentru c faci parte dintre cei buni, Moira, nu dintre cei ri. Ai neles?
Prin urmare, ce anume vom face? se interes Larson.
Ateapt i ai s vezi, rspunse Clark, cu ochii pe harta rutier.
Exista un loc pe nume San Diego, nu departe de punctul spre care se ndreptau ei. Se ntreb
dac nu cumva acolo locuia cineva cu numele de Zorro.
Ce-ai de gnd s spui dac ne vede careva mpreun?

Tu eti geolog, iar eu te-am plimbat cu avionul ici i colo, ca s caui zcminte de aur.
Excelent!
Era una dintre povetile obinuite ale lui Clark. Fiind pasionat de geologie, putea discuta pe
aceast tem suficient ct s conving i un profesor de specialitate. De fapt, asta i fcuse n
cteva rnduri. O astfel de acoperire ar fi justificat i o parte din echipamentul su aflat n spatele
camionului cel puin la o privire mai superficial. De pild, ar fi putut pretinde c arma cu
teleobiectiv era un instrument de supraveghere, definiie destul de apropiat de realitate.
Drumul nu era nici mai bun, nici mai ru dect altele. oselele locale nu erau asfaltate ca n
America i nici mrginite de parapete. ns principalul pericol consta n modul de-a conduce al
localnicilor puin cam ptima, n opinia lui Clark. Dar i plcea, la fel cum i plcea America de
Sud. Cu toate problemele lor sociale, oamenii de-aici aveau o fire deschis i un chef de via pe
care le gsea reconfortante. Poate c aa fusese i n Statele Unite cu vreun secol n urm. Cu
siguran n Vestul Slbatic. Erau multe lucruri demne de admiraie n aceast parte a lumii. Pcat
c economia nu se dezvoltase aa cum ar fi trebuit oricum ns, Clark nu era un adept al teoriei
sociale. i el provenea din clasa muncitoare, iar n ceea ce privete problemele importante,
muncitorii se asemnau, de oriunde ar fi fost cu siguran c oamenii de rnd de prin partea locului
nu-i aveau la inim pe traficani mai mult dect el nsui. Nimeni nu-i iubea pe criminali mai ales
pe cei care se mpunau cu propria putere toi fiind probabil furioi pe poliie i armat, care nu
puteau lua nicio msur mpotriva acestui soi de infractori. Furioi i neputincioi. Singurul grup
care ncercase s le in piept, bucurndu-se astfel de simpatia populaiei, era M-19 o organizaie
marxist de tip gheril, mai curnd elitist, reunind n snul ei intelectuali crescui la ora i educai
n universiti. Dup ce M-19 o rpise pe sora unui mare traficant de cocain, asociaii acestuia se
aliaser pentru a o elibera. Uciseser astfel peste dou sute de membri ai organizaiei M-19, punnd
bazele Cartelului Medellin. Clark nu-i putea reine admiraia pentru Cartel. Buni sau ri, traficanii
puseser cu botul pe labe un grup revoluionar marxist, printr-o gheril urban purtat dup regulile
organizaiei M-19. Greeala lor pe lng faptul c nvrteau o afacere pe care Clark o detesta
fusese aceea de-a presupune c erau n stare s nfrunte un alt duman, mult mai puternic, jucnd
dup aceleai reguli, i c noul lor adversar nu va ndrzni s riposteze. Dinte pentru dinte nsemna
totui fair-play, i zise Clark. Se sprijini de sptarul banchetei, ca s trag un pui de somn. Fr
ndoial c traficanii vor nelege mesajul.
La trei sute de mile n largul coastei columbiene, nava american se ntoarse pe direcia vntului,
pregtindu-se s nceap operaiunile de decolare. Grupul de lupt era compus din portavion,
crucitorul Thomas S. Gates, un alt crucitor transportnd proiectile, patru distrugtoare fregate
dotate cu tunuri i dou distrugtoare antisubmarin. Grupul de alimentare cu combustibil, ntre care
un petrolier, nava cu muniii Shasta i trei nave de escort, se gseau cu cincizeci de mile mai
aproape de coasta sud-american. La cinci sute de mile n larg naviga un alt grup de alimentare,
care tocmai se ntorcea de la o ndelungat manevr efectuat la Camel Station, n Oceanul Indian.
Flota aceasta simula dispozitivul inamic de atac, prefcndu-se a fi rui dei nimeni nu mai
folosea astfel de cuvinte acum, n epoca glasnostului.
Primele avioane care-i luar zborul supravegheate de Robby Jackson din cabina de control
fur cele F-14 Tomcat ncrcate cu maximum de greutate admis la decolare, aparatele nir din
catapulte, ambele motoare lsnd n urm jerbe de foc. De fiecare dat privelitea era la fel de
captivant. Ca ntr-un balet al tancurilor, uriaele avioane, ncrcate la refuz, se micau de colocolo pe cei patru acri ai pistei de decolare, supunndu-se indicaiilor coregrafice ale unor putani cu
cmi n culori-semnal ptate de ulei, care ddeau instruciuni mimate, ferindu-se de gazele i
flcrile nite din turbine. Pentru ei era o joac mult mai periculoas dect s alerge pe strzile
unui ora dar i mai incitant. Membri ai echipajului n salopete purpurii poreclii strugurii
alimentau avioanele cu combustibil. Alii, n cmi roii, ncrcau muniia de rezerv, vopsit
distinctiv cu albastru. Exerciiul propriu-zis ncepea abia a doua zi. n seara respectiv urmau s
exerseze tactica de interceptare a altor aparate lansate de pe portavion. n noaptea urmtoare, un
grup de avioane C-130 aveau s decoleze din Panama spre a se ntlni cu grupul de lupt, lansnd
totodat o serie de inte teleghidate pe care toi sperau c avioanele Tomcat le vor dobor cu

proiectilele lor Phoenix AIM-54C recent recondiionate.


De data asta nu mai era vorba de un test de fabricaie. intele teleghidate se aflau sub controlul
piloilor, care trebuiau s evite cu orice pre doborrea lor, fiecare succes repurtat urmnd a fi pltit
n bere sau un alt mijloc de schimb de ctre echipajul ce ratase ncercarea.
Robby urmri cu privirea decolarea primelor dousprezece avioane, dup care cobor pe pist.
Purta costumul de zbor verde-msliniu i-i ducea sub bra casca de pilot. n seara aceea avea s
urce la bordul unui avion de recunoatere Hawkeye E-2C, versiune miniatural a aparatelor E-3A
AWAC, aflate n dotarea Marinei. Din carlinga avionului, el voia s urmreasc dac noul su plan
tactic funciona mai bine dect procedurile curente folosite de flot. Simulat pe computer, proiectul
prea perfect, ns computerul nu era totuna cu realitatea, fapt trecut adeseori cu vederea de ctre
cei din Pentagon.
Echipajul aparatului E-2C l ntmpin la intrarea pe pista de decolare. Cteva momente mai
trziu, comandantul avionului un subofier, mbrcat n uniform cafenie sosi ca s-i conduc la
bord. Era riscant pentru piloi s circule nensoii pe pist, de unde i necesitatea ghidului n vrst
de douzeci i cinci de ani, care cunotea locul ca-n palm. ndreptndu-se spre avionul su, Robby
observ c ntr-un A-6E era ncrcat o singur bomb albastr, la care fusese ataat dispozitivul de
ghidaj, transformnd-o astfel ntr-o arm GBU ghidat prin laser. Nu-i scp faptul c aparatul cu
pricina era avionul personal al comandantului de escadril. i spuse c bomba fcea probabil parte
din testul de validare numit exerciiu de lansare. Nu se ntmpl prea des s fie lansat o bomb
adevrat, iar comandanii de escadril ineau desigur s-i ia partea leului din toat aceast
distracie. Robby se ntreb o clip despre ce fel de int era vorba probabil o plut oricum, nu
asta l preocupa n primul rnd. Dup un minut, comandantul le ordon s suie la bordul avionului.
Dup ce-i adres cteva cuvinte pilotului, l salut cu elegan i plec s-i vad de ale lui. Robby
se instal n cabina radarului, prinzndu-i centura de siguran, din nou agasat la gndul c se afla
ntr-un avion ca pasager, nu ca pilot.
Dup obinuitele manevre premergtoare decolrii, comandantul Jackson simi avionul vibrnd
sub el, o dat cu intrarea n funciune a turbomotoarelor. Avionul Hawkeye ncepu s se deplaseze
ncet i trepidnd, ndreptndu-se spre una dintre catapulte. De ndat ce aparatul fu fixat n
dispozitivul de catapultare, motoarele fur ambalate la maximum, apoi pilotul se adres prin
interfon echipajului, atenionndu-l c urmau s decoleze. n trei secunde nucitoare, avionul
trecuse din poziia de repaus la o vitez de o sut patruzeci de noduri pe or. ni n sus, cu botul
nainte, se reechilibr n poziie orizontal, dup care se nclin din nou, ca s ating altitudinea de
zbor de douzeci de mii de picioare. Controalele radar din coada avionului intrar n funciune
aproape imediat. n douzeci de minute, E-2C se afla pe culoarul de zbor, la opt mile deprtare de
portavion, trimindu-i din nalturi semnale radar pentru nceperea exerciiului. Jackson se aezase
astfel nct s poat urmri ntreaga lupt pe ecranul radarului, casca sa fiind conectat la
circuitul de comand, ca s vad ct de bine executau planul avioanele de pe Ranger, n timp ce
aparatul su Hawkeye survola ntreaga zon.
Desigur, din punctul unde se aflau zreau i grupul de lupt. La o jumtate de or dup decolare,
Robby urmri lansarea a dou avioane, pe care sistemul radar computerizat le semnal ca fiind
dou noi puncte de contact. Ambele se ridicar treisprezece mii de picioare, unde se ntlnir. Un
exerciiu de alimentare n timpul zborului, se dumiri Robby. Apoi unul dintre aparate se ntoarse
imediat ctre portavion, n timp ce cellalt se porni spre est-sud-est. ncepu exerciiul de
interceptare propriu-zis, ns, urmrind direcia n care apucase avionul cu pricina pn cnd
dispru de pe ecranul radar, Robby nu putu s nu remarce c aparatul respectiv se ndrepta spre
continentul sud-american.
Bine, bine, am s m duc, zise Cortez. nc nu sunt gata, dar am s m duc.
Trnti receptorul n furc, mormi o njurtur printre dini i ntinse mna dup cheile mainii.
Felix nu avusese pn acum nici mcar curiozitatea s vad una dintre rafinriile distruse, i iat c
i se cerea s se adreseze Comitetului de Producie, cum l numea e/ jefe. Asta era chiar bun!
Idioii erau att de pornii s se infiltreze n guvernul naional, nct ncepeau s foloseasc i
terminologia oficial. Se ndrept spre u, njurnd din nou. Asta-i mai lipsea, s mearg cu

maina pn la castelul din muni al icnitului luia pntecos i plin de el. Arunc o privire ctre
ceas. Cltoria avea s dureze dou ore. Oricum, va ajunge trziu. n plus, nici nu avea mare lucru
s le spun, pentru c nu apucase nc s afle nimic. Fr ndoial c indivizii vor fi furioi. Iar el
va fi silit din nou s se umileasc n faa lor. Cortez se sturase s tot fac temenele n faa acestor
oameni. E drept c-l plteau cu sume inimaginabile, dar nicio bogie din lume nu valora ct
respectul de sine. Ar fi trebuit s se gndeasc la asta nainte de-a intra n organizaie, i zise
Cortez, rsucind cheia n contact. Nu se putu abine i njur din nou.
Cea mai recent interceptare CAPER purta numrul 2091 i se realizase printr-un telefon mobil
conectat la locuina subiectului Echo. Textul convorbirii fusese recepionat pe imprimanta
computerului personal al lui Ritter. La nici treizeci de secunde dup aceea apru i 2092. Ritter le
nmn pe amndou adjunctului su nsrcinat cu probleme speciale.
Cortez se duce chiar acolo? Asta da, surpriz.
Cum s-i dm de tire lui Clark? ntreb Ritter.
Cellalt czu pe gnduri cteva secunde.
N-avem cum.
De ce nu?
Nu dispunem de un canal radio absolut sigur. Afar de cazul cnd am putea asigura un
circuit VOX cu portavionul, de-acolo cu A-6, iar de la A-6 cu Clark.
Fu rndul lui Ritter s njure. Nu, asta era cu neputin. Veriga slab era portavionul. Ofierul
trimis de ei la bordul portavionului pentru a supraveghea desfurarea misiunii ar fi trebuit s-l
abordeze pe comandantul navei, cerndu-i o cabin radio absolut sigur, de unde s transmit el
nsui mesajul, lund legtura direct, cu destinatarul. Chiar de-ar obine aprobarea comandantului,
oricum ar fi prea riscant. I s-ar pune prea multe ntrebri i ar implica prea multe persoane n
demersul su. Ritter njur din nou, apoi ncearc s gndeasc raional. Poate c totui Cortez va
ajunge la timp. Isuse, ce grozav ar fi s anune FBI-ul c-l primeau pe ticlos. Ori, mai precis, c
cineva reuise s-o fac. Sau mai bine nu. Nu-l cunotea prea bine pe Bill Shaw i nu tia cum ar
putea reaciona.
Larson i parcase vehiculul militar Subaru la o sut de metri deprtare de osea, ntr-un loc ales
dinainte i unde nu putea fi detectat. Urcuul pn la ascunztoare se dovedi relativ uor, aa c
ajunser acolo cu mult nainte de apusul soarelui. Fotografiile luate din satelit identificaser un loc
perfect, chiar pe creasta dealului, cu vedere direct spre o cas care le lu piuitul. O construcie
ocupnd cam o mie de metri ptrai, cu dou etaje i fr subsol, aflat n mijlocul unui parc de ase
acri, ngrdit, la patru kilometri distan i la vreo treizeci de metri mai jos de punctul lor de
observaie. Clark avea un binoclu de mare putere, aa c reui s evalueze numrul oamenilor de
paz ct timp afar mai era lumin. Numr douzeci de grzi cu arme automate. Mai observ dou
mitraliere grele, dispuse n dou adncituri ale zidului, special construite n acest scop. Era o cas
frumoas dac apreciai o combinaie ntre neoclasic i arhitectura spaniol modern mbogit
cu un echipament tehnic de ultim or, pentru a-i ine la distan pe ranii prea ndrznei.
Bineneles, locuina beneficia i de teras de aterizare pentru elicopter, unde putea fi vzut un
Sikorsky nou-nou.
Exist i altceva ce-ar mai trebui s tiu despre cas? ntreb Clark.
O construcie masiv, dup cum remarci i singur. Mie mi-ar fi team s locuiesc n ea.
Cunoti faptul c e o zon de cutremure. Personal, prefer ceva mai uor cherestea proptit pe
cpriori de lemn ns ei au ales betonul, ca o msur de protecie mpotriva gloanelor i
mortierelor.
Din ce n ce mai bine, murmur Clark.
Vr mna n rani, de unde scoase mai nti un trepied greu, pe care-l instal cu rapiditate i
pricepere. Lu apoi GLD-ul, pe care-l aez pe trepied, fixndu-i claritatea. n cele din urm, ddu
la iveal dispozitivul Varo Noctron-V, pentru vederea pe timp de noapte. Desigur, GLD era capabil
de performane similare, ns odat instalat, Clark nu mai voia s-l clinteasc din loc. Noctron
putea mri numai de cinci ori (Clark prefera s foloseasc binoclul), ns era mai mic, mai uor,

mai practic i, n plus, amplifica lumina ambiant pn la cincizeci de ori. Tehnologia evoluase
mult din timpul cnd Clark luptase n sudul Asiei, dar l mai impresiona i azi, ca un fel de magie
neagr. De-acum, Larson urma s in legtura prin radio, pregtindu-i oamenii de atac. Nu le mai
rmnea dect s atepte. Larson scoase nite hran rece i amndoi se aezar s mnnce.
Ei, acum ai s nelegi ce nseamn Talp-Lat, rse Clark o or mai trziu. Ar fi fost cazul s
se prind i tipii de la cifru.
i ntinse Noctronul lui Larson.
Doamne! Arat ca un uria printre pitici
Se referea la autocamionul Ford de apte tone i jumtate, care, dup ce prsise fabrica, vizitase
un centru de comand, unde i fuseser montate cauciucuri msurnd un metru douzeci diametru.
Nu arta chiar att de grotesc nct s merite numele de Talp-Lat, cnd la trgurile de maini se
expuneau attea camioane-gigant, ns efectul era acelai. n plus, camionul se dovedea i extrem
de practic. De fapt, aici era adevrata ciudenie. Drumul pn la casa avea nevoie de reparaii
serioase, amnunt pe care camionul nu prea s-l ia n seam spre deosebire de paznicii noii i
magnificei jucrii a efului lor.
Pun prinsoare c gonete mncnd pmntul, remarc Larson, n clipa cnd camionul
ptrunse pe poart.
Zicnd acestea, i napoie Noctronul lui Clark.
i permite.
Clark urmri cu privirea camionul care tocmai ocolea casa. N-ar fi ndrznit s spere att de
mult i iat totui c minunea se ntmpl: oferul parc jucria chiar lng cldire, exact sub
ferestrele slii de conferine. Poate c voia s-o aib tot timpul sub ochi.
Din camion coborr dou persoane. Gazda i ntmpin pe verand Clark nu reui s-i aduc
aminte cum se numea ea n limba spaniol dnd mna cu ei i strngndu-i la piept, n timp ce, de
jur mprejur, oamenii de paz stteau cu ochii la pnd, la fel de nelinitii ca i agenii Serviciului
Secret din garda preedintelui. Clark i vzu cum se destinser de ndat ce acei pe care-i protejau
ptrunser n cas, rspndindu-se care ncotro i amestecndu-se printre ceilali oaspei. La urma
urmei, Cartelul era o familie mare, fericit i unit.
Cel puin deocamdat, i spuse Clark.
Cltin din cap, nevenindu-i s cread unde fusese parcat camionul.
Iat c sosete i ultimul, zise Larson, artnd farurile unei maini care se lupta s suie
drumul presrat cu pietri.
Era un Mercedes cu ase portiere, fr ndoial blindat ca un tanc semnnd leit cu maina
unui ambasador, i zise Clark. Ce poetic! i acest VIP fu salutat cu aceeai pomp i consideraie2.
De-a lungul zidului erau postai oameni de paz, n timp ce alte echipe patrulau fr ncetare
ntreg domeniul. Ciudenia i spuse Clark era c n afara zidului nu se zreau niciun fel de
paznici. Trebuie s fi existat civa, ns nu reuea s-i descopere cu niciun chip. De altfel, nu avea
prea mare importan. n sala din dreptul camionului se aprinser luminile. Iat ce-l interesa acum
pe Clark.
Am impresia c-ai nimerit-o bine, biete.
Pentru asta sunt pltit, sublinie Larson. Ce distan crezi c poate fi ntre camion i
Clark verificase deja distana, ndreptnd laserul spre cas i spre vehiculul uria.
Pn la perete sunt trei metri. Suficient de aproape.
Comandantul Jensen termin de alimentat avionul, deconectndu-se de K-6 de ndat ce acele
indicnd nivelul combustibilului din rezervor pendular spre cota maxim. Scoase furtunul de
alimentare i cobor puin, spre a permite avionului de alimentare s prseasc zona. Nici c se
putea o misiune mai uoar. nclin mana spre dreapta, fixnd direcia pe unu-unu-cinci, apoi se
stabili la o altitudine de zbor de treizeci de mii de picioare. n aceeai clip, nchise i
radioemitorul, putnd n sfrit s se relaxeze i s se bucure de cltorie ceea ce i se ntmpl
mai de fiecare dat. La bordul unui avion Intruder, scaunul pilotului era destul de nalt, pentru a
2 n original Pomp and Circumstance" - aluzie la celebrul roman satiric al lui Nol Coward (N.t.)

asigura o bun vizibilitate pe timpul unui bombardament. n acelai timp ns, poziia respectiv l
fcea pe pilot s se simt expus atunci cnd se trgea asupra lui. Jensen efectuase cteva misiuni
nainte de terminarea rzboiului din Vietnam, aa c-i amintea foarte limpede atacul antiaerian
desfurat asupra Haiphong-ului, ca un roi de albine negre cu miez i aductoare de moarte. n
seara aceasta ns era cu totul altceva. Scaunul su nalt i prea un fel de tron al cerurilor. Stelele
strluceau, curnd avea s rsar i luna, aflat n ultimul ptrar. Totul pe lume prea cufundat n
linite i pace. i-n plus, primise o misiune simpl i uoar. Mai rar aa noroc! Numai la lumina
stelelor, puteau deslui conturul coastei nc de la dou sute de mile deprtare. Intruder-ul zbura cu
o vitez de aproape cinci sute de noduri. De cum iei din raza radarului de pe E-2C, Jensen trase
mana spre dreapta, crmind mult spre sud, n direcia statului Ecuador. Ajungnd asupra rmului,
o lu la stnga, de-a lungul crestelor munilor Anzi. De abia atunci deschise radioemitorul. Nici
Ecuadorul, nici Columbia nu dispuneau de detectoare radar pentru spaiul aerian. Era o
extravagan de care niciuna dintre ele nu avea nevoie. Ca urmare, singurele radare ce apreau pe
monitoarele Intruder-ului erau cele folosite la controlul de rutin al traficului aerian. Aparatura era
foarte modern. Unul dintre paradoxurilor puin cunoscute ale tehnologiei radarelor este c aceste
aparate noi i moderne de fapt nu detectau avioanele, ci alte radare situate la bordul acestora. Orice
avion din lume deine o cutie neagr denumire dat invariabil aparaturii electronice de la bordul
avionului. Cutia neagr nregistreaz recepionarea unui semnal radar, la care rspunde cu propriile
sale semnale, identificnd alte aparate i comunicnd date relevante, marcate pe ecranele de control
ale staiilor radar aflate de cele mai multe ori ntr-un aeroport i urmnd a fi utilizate de
controlul aerian. Sistemul era mai ieftin i mai eficient dect vechile radare, care detectau avioanele
doar prin beep-uri, identitatea, direcia i viteza urmnd a fi determinate de personalul istovit aflat
la sol. Ca o stranie not de subsol la istoria tehnologiei, trebuia precizat c noul aparat reprezenta
att un progres, ct i un pas napoi.
n curnd, Intruder-ul ptrunse n zona de control aerian a Aeroportului International El Dorado
de la marginea oraului Bogota. Controlul radar de aici chem prin radio Intruder-ul, de ndat ce
codul su numeric apru pe ecran.
El Dorado, mesaj recepionat, rspunse imediat comandantul Jensen. Aici Patru-Trei-Kilo.
Sunt avionul 6 de transport Inter-America, decolat la Quito, cu destinaia LAX. Altitudine treizero-zero, curs trei-cinci-zero, vitez patru-nou-cinci. Terminat.
Controlorul verific datele cu ajutorul radarului su, apoi rspunse n englez limba traficului
aerian internaional.
Patru-Trei-Kilo, mesaj recepionat. Niciun alt trafic aerian n zon. Meninei cursul i
altitudinea. Terminat.
Mesaj recepionat. Mulumesc, noapte bun!
Jensen nchise radioul i se adres prin telefon colegului su.
A mers uor, nu? Acum, la treab.
Pe scaunul din dreapta, situat ceva mai jos i mai n spatele pilotului, ofierul de aviaie marin
deschise la rndul su radioul, dup ce activase trapa ascuns n burta Intruder-ului.
Cu cincisprezece minute nainte de ora H, Larson lu telefonul celular i form numrul
convenit.
Cu seor Wagner, por favor.
Momento, rspunse o voce i Larson se ntreb cui i aparinea.
Wagner la telefon, se auzi un alt glas cteva clipe mai trziu. Cu cine vorbesc, v rog?
Larson apuc celofanul de la pachetul de igri i-l mototoli n dreptul receptorului, rostind n
acelai timp cuvinte trunchiate, dup care adug:
Nu te aud bine, Carlos. nchid i te sun din nou.
Larson aps pe butonul de nchidere al telefonului.
Numrul format fusese localizat undeva la limita sistemului celular.
Bravo, l felicit Clark. Wagner?
Taic-su a fost sergent n Allgemeine SS. Lucra la Sobibor. A ieit din armat la patruzeci i
ase de ani, s-a nsurat cu o fat de prin partea locului i s-a apucat de contraband. A murit nainte

de a fi depistat de autoriti. Vezi bine c achia nu sare departe de trunchi, coment Larson. Carlos
e un mare afemeiat. i place s maltrateze femeile nainte de-a se culca cu ele. Colegii de breasl nu
se prea dau n vnt dup el, ns omul cunoate meserie.
Semnal luminos la tabloul de bord! exclam Clark.
Cinci minute mai trziu, rsun semnalul radio.
Bravo Whiskey? Aici Zulu X Ray. Trec pe recepie.
Zulu X-Ray, aici Bravo Whiskey. Recepionez pe frecvena cinci pe cinci. Trec pe recepie,
rspunse imediat Larson.
Aparatul su era dintre cele folosite n controlul traficului aerian, putnd comunica pe
ultrasunete.
Atept raportul vostru. Trec pe recepie.
Ne aflm la locul stabilit. Misiunea se desfoar conform planului. Repet: misiunea e
desfoar conform planului.
Mesaj recepionat: misiunea de desfoar conform planului. Suntem cu zece minute n
ntrziere. Dai drumul la muzic.
Larson se ntoarse ctre Clark.
ncarc-o.
GLD-ul era deja pregtit. Clark rsuci butonul de pe poziia de oprire la cea de punere n
funciune. GLD era denumirea prescurtat pentru indicator terestru cu laser. Conceput spre a fi
utilizat de militari pe cmpul de lupt, dispozitivul emitea un fascicul de raze laser infraroii (deci
invizibile) printr-un sistem complex de lentile. Sistemul laser era conectat la un senzor cu
infraroii, care-l informa pe operator unde anume intea n esen, o ctare telescopic. TalpLat avea o remorc acoperit cu fibr de sticl, iar Clark i test ctarea pe una dintre ferestrele
acesteia, folosindu-se de butoanele pentru reglaj fin aflate pe trepied. Imediat apru punctul laser.
Clark i recalcul unghiul de tragere, profitnd de faptul c se gsea ceva mai sus dect inta, i-i
fix ctarea n centrul acoperiului remorcii. Apoi puse n funciune videorecorderul conectat la
GLD. Mahrii de la Washington ineau cu orice pre s se mpuneze cu aceast lovitur.
O.K., spuse el linitit. Totul era gata.
Am dat drumul la muzic i se aude foarte bine, comunic Larson prin radio.
Cortez conducea maina la deal, dup ce trecuse de un punct de control cu doi paznici care beau
bere dup cum remarc el cu dezgust. Drumul semna cu cele tiute nc din copilrie n Cuba i
nainta destul de ncet. Bineneles c tot pe el l vor nvinui pentru ntrziere.
Era prea uor, i zise Jensen. Zbura la treizeci de mii de picioare pe o noapte senin, fr
gloane sau proiectile de care s se fereasc. Nici chiar testele de validare nu erau att de simple.
Am reperat-o, zise copilotul, privind prin lunet.
ntr-o noapte senin se putea vedea solul chiar de la o nlime de nou mii de metri mai ales
cnd dispuneai de-o aparatur valornd milioane de dolari. Dispozitivul de identificare a intei i
multisenzorul de atac depistar punctul laser aflat nc la o deprtare de aizeci de mile.
Bineneles, era vorba de un fascicul modulat, semnalul su fiind cunoscut de TRAM. Acum
obinuser identificarea sigur a intei.
Zulu X-Ray confirm; muzica se aude foarte bine, comunic prin radio Jensen. Apoi adug
n interfon: Trecem la punctul doi din plan.
n compartimentul de muniie, fu activat detectorul din vrful bombei, care astfel localiz
imediat punctul laser. Computerul de la bordul avionului nregistra n permanen poziia,
altitudinea, cursul i viteza aparatului, ceea ce ngduia copilotului s programeze poziia intei cu
o marj de eroare de dou sute de metri. Desigur, s-ar fi putut apropia mai mult, ns nu era nevoie.
Lansarea bombei se fcea printr-un sistem automat, iar la aceast altitudine zona circumscris de
laser n care trebuia aruncat bomba se ntindea pe cteva mile. Computerul lu n calcul toate
aceste detalii, alegnd punctul optim de lansare din ntreaga suprafa desemnat de laser.
Ochii lui Clark priveau acum prin ctarea GLD-ului. Sprijinit n coate, edea astfel nct s nu

ating instrumentul cu nicio alt parte a corpului, cu excepia sprncenei lipite de garnitura de
cauciuc a ctrii.
Sunt gata n orice moment, zise copilotul.
Jensen meninu Intruder-ul ntr-o poziie perfect orizontal, urmnd traiectoria electronic
desemnat de diversele sisteme computerizate aflate la bord. De-acum, operaiunea nceta s mai
depind de mn omului. Computerul transmise un semnal ctre ejector. n clipa urmtoare, bomba
se desprinse din burta avionului.
Aparatul zvcni puin n sus, uurat de o povar de peste cinci mii de kilograme.
ndeprteaz-te. ndeprteaz-te, l zori Jensen.
n sfrit, ajunsese. Cortez zri zidul. Maina lui (va trebui s-i cumpere un Jeep, dac tot urma
s vin aici foarte des) derapa pe pietri, dar peste cteva momente va trece pe poart i dac-i
amintea bine n interiorul domeniului era pavat. Probabil cu materialul rmas dup construirea
terasei de aterizare pentru elicopter, i zise el.
S-a fcut, i comunic Larson lui Clark.
Bomba cdea cu o vitez de cinci sute de noduri. Odat eliberat din burta avionului, fora de
gravitaie o propuls vertical spre sol. Viteza de cdere se mri n aerul rarefiat, n timp ce
detectorul se mica sacadat, corectnd poziia. Detectorul era confecionat din fibr de sticl i avea
aspectul unui glon cu vrful rotund i aripioare. Cnd punctul cu laser spre care se ndrepta iei din
centrul zonei sale de vizibilitate, detectorul i aripioarele sale din plastic se micar n direcia
potrivit, pn cnd punctul fu readus acolo unde trebuia s se gseasc. Pn la sol mai rmneau
ase mii apte sute de metri, iar microcipul din dispozitivul de ghidaj ncerca s ndrepte bomba
exact ctre int. Mai avea destul vreme pentru a corecta eventualele erori.
Clark nu tia cu exactitate la ce s se atepte. Trecuse prea mult timp de cnd ghidase un raid
aerian i nu-i mai amintea toate detaliile. Cnd solicitai sprijinul aviaiei, de regul nu prea aveai
timp pentru mruniuri. Se trezi ntrebndu-se dac va auzi un fluierat nu inea minte s-l fi auzit
vreodat pe timpul serviciului militar. Nu-i lua ochii de la int, atent s nu ating cumva GLD-ul,
cci ar fi ratat totul. Lng camion se vedeau civa brbai. Unul i aprinse o igar. Preau s
discute de una i de alta. Clark avea impresia c ateptarea dura chinuitor de mult. Cnd se
ntmpl, impactul se produse fr niciun avertisment. Niciun fluierat. Absolut nimic.
Cortez simi o bufnitur, n clipa cnd roile din fa suir pe asfalt.
Bomba GBU-15 cu ghidaj laser avea o marj de eroare garantat mai mic de trei metri, ns
numai n condiii de lupt, astfel nct lansarea aceasta era o ncercare mult mai uoar. Bomba
czu la civa centimetri de int, lovind prelata camionului. Spre deosebire de modelul anterior,
acesta era detonat la impact. Cele dou detonatoare plasate unul n vrf i unul n coad fur
activate de un cip la interval de o microsecund dup ce detectorul lovi acoperiul din fibr de
sticl al camionului. Detonatoarele electronice puteau fi acionate la nevoie i pe cale mecanic. De
data asta nu fusese nevoie s se recurg la acest sistem, dar pn i explozivele aveau nevoie de un
timp ca s-i ndeplineasc menirea, astfel nct bomba mai czu aproape un metru nainte s se
declaneze procesul de detonare. Bomba abia strpunse prelata c ncrctura exploziv fu aprins
de ambele detonatoare. De-acum totul se petrecu n cteva fraciuni de secund. ncrctura era
Octol un explozibil chimic foarte scump, utilizat i la detonarea armelor nucleare, cu o vitez de
detonare de peste opt mii de metri pe secund. Carcasa inflamabil a bombei se volatiliz n cteva
microsecunde. Atunci gazul pus n libertate de explozie proiect fragmente din camion n toate
direciile cu excepia celei verticale dup care urm imediat o und de oc avnd puterea unei
stnci prvlite din vrful muntelui.
Att sfrmturile camionului, ct i unda de oc izbir pereii casei n mai puin de o miime de
secund. Efectul e uor de imaginat. Zidul se pulveriz, transformat n milioane de ndri cu viteza
unor gloane nite dintr-o arm de foc. Restul undei de oc desvri distrugerea casei. Sistemul
nervos uman pur i simplu nu avea capacitatea de-a reaciona suficient de rapid pentru asemenea

situaii, astfel nct cei aflai n sala de conferine nici nu apucar s-i dea seama c moartea lor era
iminent.
Senzorul luminos al GLD-ului cpt culoarea alb (un alb uor verzui). Clark se feri instinctiv,
dar, lundu-i privirea de la ctare, ddu cu ochii de o flacr i mai orbitoare n locul unde se
gsea inta. Se aflau prea departe ca s aud i bubuitura. Rareori se putea vedea sunetul lucru
posibil numai n cazul bombelor mari. Aerul comprimat al undei de oc aprea ca un
nspimnttor zid alb, ce se extindea radial din punctul unde fusese camionul, naintnd cu o
vitez de peste trei sute de metri pe secund. De-abia dup vreo dousprezece secunde ajunse
zgomotul bubuiturii la urechile lui Larson i Clark. ntre timp, n sala de conferine nu mai
rmsese niciun supravieuitor, iar vuietul undei de oc prea iptul de agonie al unor suflete
pierdute.
Isuse, murmur Larson, mpietrit de privelite.
Crezi c-ai pus destul dinamit, frioare? ntreb Clark.
Era singurul lucru care-i trecuse prin minte, n efortul de a-i stpni rsul. Fusese prima sa
reacie. i lichidase destui dumani, ns uciderea lor nu-i produsese niciun fel de bucurie. Acum
ns, inta aleas, precum i metoda de atac, l determinau s considere ntreaga operaiune ca pe o
fars reuit. Idiot ce sunt. n clipa urmtoare, i veni n fire. Farsa lui costase vieile a peste
douzeci de oameni, dintre care doar patru fuseser pe lista neagr. Asta nu mai era de glum.
Brusc i pieri orice chef de rs. Era un profesionist, nu un psihopat.
Cortez ajunsese la mai puin de dou sute de metri de locul unde se produsese explozia, ns
faptul c se gsea n vale i salvase viaa, cele mai multe sfrmturi zburndu-i pe deasupra
capului. Unda de oc ns nu-l iert, proiectndu-i parbrizul n plin obraz. Din fericire, acesta se
sparse fr a se pulveriza n cioburi mrunte, rmnnd nepenit n garnitura sa de polimeri.
Maina se rsturn cu roile n sus, dar Cortez reui s ias de sub ea nc nainte de-a contientiza
ceea ce tocmai vzuse. De-abia dup vreo ase secunde i trecu prin minte cuvntul explozie.
Reacia sa fu mult mai rapid dect cea a oamenilor de paz, dintre care cei mai muli muriser sau
trgeau s moar. Primul su impuls fu acela de a-i scoate pistolul, apropiindu-se de cas cu mare
bgare de seam.
Numai c nu se mai putea vorbi de nicio cas. Explozia l asurzise, astfel nct nu auzea vaietele
rniilor. Civa paznici umblau de colo-colo fr niciun rost, inndu-i armele pregtite nici ei
nu tiau pentru ce. Cei ce se aflaser mai departe de cas fuseser cel mai puin afectai. Fora
exploziei izbise n primul rnd construcia, ferindu-i de consecine, cu excepia sfrmturilor i
fragmentelor de tot felul, purttoare de moarte i ele.
Bravo Whiskey, aici Zulu X-Ray. Atept RDB.
RDB nsemna raportul asupra distrugerilor cauzate de bomb. Larson aps pe butonul
microfonului, pentru ultima comunicare.
Mesaj recepionat terminat.
Jensen nchise din nou radioul.
tii, se aplec el spre interfon, mi-aduc aminte c pe vremea cnd eram locotenent i
navigam pe Mediterana la bordul lui Kennedy, noi ofierii ne temeam s ne artm prin anumite
cotloane ale navei, pentru c rcanii umblau cu droguri.
Hm, rspunse copilotul. Blestematele astea de droguri. Fii linitit, domnule cpitan. Nicio
ans s m-apuce mustrrile de contiin. Dac la Casa Alb se zice c procedm bine, nseamn
c aa i e.
Mda, ncuviin Jensen, dup care se cufund din nou n tcere.
Avea s menin cursul pn cnd ieea din zona de control a radarului de pe Aeroportul El
Dorado, dup care urma s crmeasc spre sud-vest, ndreptndu-se spre Ranger. ntr-adevr, era o
noapte frumoas. Se ntreb cum decurgea exerciiul de aprare aerian
Cortez avea prea puin experien n materie de explozii i ciudeniile urmnd unor asemenea

evenimente erau cu totul noi pentru el. De pild, n havuzul din faa casei apa continua s curg,
cablurile electrice care-l legau de casa rmseser neatinse, iar ntreruptorul aflat nuntru nu
fusese distrus n ntregime. i cufund obrazul n ap, ca
s-i limpezeasc gndurile. Cnd
scoase capul din bazin, se simea aproape normal, cu excepia unui clete dureros n jurul
tmplelor.
n momentul cnd se produsese explozia, n curte se aflaser cam dousprezece maini. Vreo
ase dintre ele zceau distruse, cu rezervoarele sparte. Ici i colo benzina mai ardea, aruncnd o
lumin plpitoare asupra scenei dezastrului. Elicopterul nou al lui Untiveros fusese proiectat n zid
devenind un morman de fiare rsucite. i fcur apariia ali civa oameni alergnd dintr-un loc n
altul. Cortez rmase acolo unde se afla, ncepnd s se gndeasc.
i aminti c vzuse un camion unul cu nite roi gigantice parcat chiar lng
Se ndrept ntr-acolo. Dei toat ntinderea din jurul casei reprezentnd o suprafa de vreo
trei hectare era presrat cu moloz, n apropierea fostei locuine solul era curat. n aceeai clip
zri i craterul. Avea vreo doi metri adncime i un diametru de ase metri.
O bomb.
i nc una mare. Probabil de vreo mie de kilograme, i zise el, ndeprtndu-se de groap, n
timp ce mintea sa ncepea s raioneze.
Eu zic c nu-i nevoie s vedem mai mult, i ddu cu prerea Clark.
Mai arunc o privire prin luneta GLD-ului, dup care nchise aparatul, strngndu-i
instrumentele n mai puin de trei minute.
Cine crezi c poate fi tipul de colo? ntreb Larson, pun