Sunteți pe pagina 1din 522

0

Restitutio Daciae

ION NICOLAE BUCUR

SARMIS
Ciclul Dac Cartea nti

Dupa romanul aparut la EDITURA PENTRU LITERATUR 1967

Partea nti COTROPIREA ................................................ 4 Capitolul I STPNUL I SCLAVUL ................................. 5 Capitolul STAPNUL I SCLAVA ................................ 36 Capitolul III REGELE I MPRATUL ............................ 81 Capitolul IV ACELAI SCOP, ACEEAI ACIUNE ....... 126 Capitolul V OASPETE I DUMAN ............................ 168 Capitolul VI SNGE I DEZNDEJDE ........................ 221 Partea a II-a RSCOALA .......................................... 268 Capitolul VII ZIDURI NOI PE RUINE NOI ................... 269 Capitolul VIII LATRONI I LUPTTORI ........................ 333 Capitolul IX SCLAVUL NTRE SCLAVI.......................... 396 Capitolul X ZORILE LIBERTII SE APRIND ................ 430 Capitolul XI ZORILE LIBERTII SE STING ............... 465

Partea nti
Cotropirea

Capitolul I
STPNUL I SCLAVUL
1
n a opta zi dup idele1 lui martie, n anul 855 de la ntemeierea Romei2, pe drumul roman dintre Taliatis i Viminacium, ce erpuia alturi cu muntele, pe malul drept al btrnului fluviu Danuvius, alerga n galopul cailor un grup de legionari, n frunte cu tribunul3 Hammonius Vitellius. Noroiul uscat i praful gros care acopereau caii i clreii erau mrturie c mica formaie militar venea de departe, iar tcerea i graba cu care nainta - semn c i se ncredinase o misiune important. Era o zi frumoas de primvar timpurie, cu cerul senin, prea luminoas i prea clduroas pentru idele acestei luni, zpada se topise n scurt timp dup calendele lui februarie. Pe povrniurile iui ale muntelui nfrunziser copacii, iar pe brnele mai adpostite ale stncilor golae,

1 La romani, cea de a cincisprezecea zi a lunilor martie, mai, iulie i octombrie, i a treisprezecea zi din celelalte luni. 2 Anul 101 e.n. 3 Grad militar n armata roman, comandant al unei cohorte, unitate de 500 legionari.

nenumrate flori n culori vii se micau vesele n btaia vnatului potolit ce sufla de-a lungul vii. La o cotitur repede a drumului, pe care cu greu o strbtur n ropotul ntrit de ecoul stncilor, un urcu i oblig s ncetineasc goana i n cele din urm s nainteze la pas. Dup atta alergtur fr contenire, pe feele prfuite ale legionarilor, de pe care lunecau picturi de sudoare, rsrir zmbete de mulumire i de uurare. Unii ncepur s trag cu putere, adnc, n piept aerul curat i proaspt, alii slobozeau cte-un oftat greu, de truda drumului fcut i de dezndejdea din suflete. De muli ani nu mai tiau ce e libertatea i linitea, i de muli ani i triau viaa numai n rzboaie, mutai dintr-o provincie n alta, ntre hotarele nesfrite ale imperiului. Dar linitea nu inu mult, cci tinereea nu se prea mpac uor cu ea, iar viaa de osta nu poate fi ndurat fr veselie. Nu trecur dect cteva clipe, i glumele ncepur s fie aruncate cnd dintr-o parte, cnd din alta, urmate de hohote de rs ce rsunau pn departe, ntrite de rsunetul repetat al stncilor. Tribunul mergea la civa pai nainte, cu capul n piept, adncit n gnduri, urmat de sclavul su. Pe faa sclavului i fcea loc nelinitea pe msur ce se apropia de Viminacium, locul pe unde tia c va trece n Dacia, ara lui drag, din care fusese luat captiv cu doisprezece ani n urm, i l ngrijora felul cum arta stpnul; tribunul prea chinuit de o stare sufleteasc ce se schimba ntr-una, ntre deplina fericire i cea mai neagr dezndejde. Ar fi vrut s-i spulbere tristeea, dar parc nu ndrznea, ncerca pentru omul ce-i era stpn un simmnt de supunere i de recunotin : prin el i va revedea ara i nutrea sperana s-i recapete libertatea. Ddu pinteni calului i se apropie de el. i fcu, dup puin ezitare, curaj. Stpne, m iart c te scot din gnduri, ndrznesc s te ntreb : de ce eti att de trist? Tribunul slt ncet capul, l privi lung cu ochii lui negri, ptrunztori, apoi un zmbet ncepu s-i rsar n colul gurii. Dar ce, Sarmis, tu i faci griji pentru mine? M ntrebi de ce snt att de trist! Mine sear vom fi la Viminacium i vom trece n Dacia. Nu m ngrijoreaz misiunea pe care o am dincolo de Danuvius. Zbuciumul meu sufletesc este altul : Apronilla a trecut cu stpnul ei n Dacia, iar tu, Sarmis, te ntorci n ara ta, acolo unde ai prinii, fraii, rudele... Acolo, poate c voi rmne singur!... M nfioar gndul... dac voi reui, i cum voi reui... Stpne, ai vorbit cum nu se poate mai drept! l ntrerupse sclavul. Nu trebuie s uii ns c pentru a reui pe drumul pe care vrei s porneti ai nevoie de ncredere, de hotrre i de mult curaj... Sclavul tcu, privind lung spre tribun. Continu apoi : Poate c te vei gsi, stpne, n situaii grele, poate c... vei fi nevoit s calci legile imperiului. n ce m privete pe mine, de ce-i faci gnduri? 6

Eu snt un sclav... Tribunul l sgeta o clip, adnc i ncruntat, apoi ridic privirea spre crestele munilor. Pe toi zeii, sclavule, am i curaj, i hotrre, i voi nfrunta orice primejdie! Tu, da, eti sclav... aa snt legile imperiului... De cnd Apronilla a fost fcut sclav, vd n toi sclavii nite oameni nefericii. Tribunul tcu, i plec privirea i puse din nou capul n piept. Lng el, sclavul vzuse cum ostaului voinic, cu brae musculoase, potrivite pentru spad i pentru scut, de frmntare i se umeziser ochii. Nu se mai putu stpni, i rupse din nou tcerea. De la un tribun se cere mai mult stpnire. M iart... dar trebuie s-i nfrngi durerea! Tribunul parc tresri, izbucni n rs, un rs zgomotos, forat. Ai spus tribun? Se vede c vrei s rzi de mine, sclavule! Eu, tribun?! Un tribun adevrat trebuie s aib obrazul ars de soare i btut de vnturi, rni legate cu fee, dup zile grele trite pe campul de lupt. Eu m-am ncurcat... am rmas n garda mpratului, i acum trebuie s ndeplinesc misiunea de curier imperial, de trimis pentru cazuri speciale. Snt un om nefericit, Sarmis! Setea de cucerire a Romei a fcut s-o pierd pe Apronilla... Tcu un moment, frmntndu-i gndurile. ntoarse apoi capul spre sclav i continu : Dar aceast sete de cucerire a Romei n-a rmas nepedepsit. Victoriile n rzboaie au fcut ca luxul i lenea oriental s ptrund la Roma. Noi am cotropit popoarele cu armele, iar acestea ne subjug prin corupie, prin linguire i prin schimbarea felului nostru de via. Romanii au nceput s dispreuiasc munca, izvorul puterii, ndestulrii, fericirii... Acum, imperiul are nevoie de un numr tot mai mare de sclavi... de noi cuceriri... Fcu o pauz ctnd ndelung spre sclav, a crui tcere l mira. Dup ceea ce vd pe faa ta, parc m asculi cu nencredere. Eti cumva de alt prere? Nu spun adevrul? Spui prea mult adevr, stpne! l simt chiar. Mine sear voi vedea la Viminacium cum trec legiunile1 romane n Dacia, noua victim a lacomei Rome. Ct timp am fost sclavul lui Plutarh, am nvat multe. Istoricul i filozoful grec ncepuse s m iubeasc. i eu l-am iubit, din tot sufletul. El mi-a spus de mult stpne, c i patria mea va ajunge, aa cum a ajuns ara lui, o provincie a imperiului cotropitor. Sarmis i ridic privirea spre culmile munilor, ca i cum ar fi implorat puterile cerului. Vorbi apoi, cu vocea schimbat : Vreau s nu se ntmple asta, stpne! Se opri, ruinat de cuvintele i curajul cu care vorbise n faa
1 Cea mai mare unitate a armatei romane. O legiune se compunea din zece cohorte i numra peste cinci mii de oameni

tribunului. Relu apoi, pentru a schimba efectul cuvintelor ce le rostise : Dar ce voi putea face eu? Snt sclav... i, din nefericire, un sclav care nu-i poate prsi stpnul. Vitellius l privi cercettor. Pe toi zeii, nu tiam c tu poi s vorbeti att de frumos i att de hotrt! Se vede c ai nvat ceva de la fostul tu stpn. Ct despre vorbele pe care le-ai rostit la adresa imperiului, altdat s i le masori. Un alt stpn n locul meu te-ar pedepsi cu flagelarea, dac nu chiar cu rstignirea. Cer iertare, stpne! Sarmis strnse frul calului, ncercnd s rmn n urm. Privirea ce-i aruncase tribunul l fcuse s neleag c-depise msura. Micarea sclavului nu scp ns stpnului. Ce faci? Vino lng mine! ncepu s-i zmbeasc. Spune-mi, Sarmis, pe ce-i ntemeia Plutarh prerea c, n curnd, Dacia va ajunge o provincie roman?. Ca i cum att ateptase, Sarmis ncepu s vorbeasc nsufleit deodat, ns cu un ton domol, cu cuvinte ce preau de mult pregtite. Socoteala lui era simpl, stpne! Ea izvorte chiar din istoria apropiat a imperiului : Iuliu Cezar a fost primul mprat roman care s-a gndit s mping graniele pn la Dunaris - cum i spunem noi, dacii, sau la Danuvius - cum i spunei voi, romanii. Moartea l-a mpiedicat ns s-i ndeplineasc planul, i aceasta a rmas o datorie a nepotului su de frate, August. Acesta din urm a ocupat Siscia i provinciile vecine, ajungnd pn la Dunaris. A urmat fiul su adoptiv, Tiberius. El i-a dat seama c pentru a purta un rzboi mpotriva dacilor este nevoie de drumuri bune de-a lungul fluviului, pe care s poat transporta arme, maini de rzboi i hrana necesar armatei. i - spunea bunul Plutarh - n acest scop, Tiberius a construit drumul ce pornete de la Sirmium - centrul operaiilor militare din aceast parte a imperiului - trece pe la Singidinum, Semendria i Viminacium, ine malul drept al fluviului pn la Taliatis, l prsete ocolind prin muni pn ce se apropie de Bononia, i de aci l nsoete din nou, pn la Ratiaria. A urmat apoi completarea, lrgirea i ntrirea cu castre n tot lungul lui, de ctre mpraii Vespassianus i Domitianus... Sarmis tcu, privind departe, n lungul drumului. Iat dovada, stpne! continu el. Se vede bine c drumul pe care mergem acum a fost reparat de curnd, din ordinul lui Traian. A avut dreptate Plutarh. Mine sear mi va fi dat s vd la Viminacium armatele romane, sosite dinspre Siscia, pe drumul lui Tiberius... Tribunul nu-i rspunse. ntorsese capul i ascult ncordat discuia aprins a legionarilor din gard. Acetia opriser oaii i se uitau n sus, spre stnca pe lng care ei tocmai trecuser. ntoarse calul i porni n galop napoi. Sarmis l urm cu nelinite i revolt n suflet. Ai dreptate, Sarmis! spuse tribunul privind stnca, n dreptul creia se opriser legionarii. Iat spate n piatr dou table : cea de jos este tabla 8

lui Tiberius, iar cealalt de deasupra a lui Vespassianus. Da, ai dreptate, n prima se vorbete despre construirea acestui drum, iar n cea de-a doua despre repararea lui. Rscolit, Sarmis desclec, se apropie de stnc i privi lung, nmrmurit, tabla lui Vespassianus, mai mare i mai nou, cu scrisul mai proaspt, adnc spat n piatr. Citind-o, tabla i se pru semea, dominant, sfidtoare ; ntruchipa trufia i mreia imperiului. n ochii lui, cuvintele i apoi literele ncepur s se mreasc, depir dimensiunile stncii, apoi pe acelea ale muntelui, i n cele din urm acoperir tot cerul. IMP. CAESAR. DIVI. VESPASSIANI. F. DOMI. TIAN. AUG. GERM. PONT. MAXIMVS. TRIB. POT. XII. PERPETVVS P. P. PER. SCRO. FVLARVM. VETVSTATE. ET. INCVRSV. DANVVI. C. RUPTVM. OPERIBVS. S.A. TOLIATIS. REFECIT. ET. DILATAVIT LEG. IV. VII. CLAVDIA P.F. i strnse flcile i pumnii cu putere i ur. n aceast clip i se prea c placa privete cu ochi vii, peste luciul uor nvlurat al fluviului, spre pmntul mnos al Daciei, ctre care imperiul i ndreptase legiunile. Continum drumul! ordon tribunul. ntoarse calul i porni n galop, urmat de garda de legionari. Cnd se uit n jur, Sarmis vzu c demult rmsese singur. Citi nc o dat tablele semee, se nfior i-i ncord trupul, ca i cum n suflet i fcea un legmnt. ndemn calul i porni n galop dup ceilali. De dup creasta muntelui, soarele i trimitea ultimele raze peste apa fluviului, aruncnd peste valuri o fie roie, ce plutea ca un sul de foc. n lungul vilor, cobora de pe povrniuri pcla serii. Ajuns lng tribun, strnse frul calului i rmase civa pai mai n urm. Vitellius nainta n galop, cu faa n vnt, cu ochii aintii undeva departe. Sclavul nelese c stpnul su czuse din nou prad gndurilor i ngrijorrii. Socoti c era mai bine s-l lase singur. Din goana calului, ncepu s-i desfete privirea peste oglinda mictoare a apei. n faa, la oarecare deprtare, un piept de munte nchidea valea printr-o cotitur att de scurt, nct prea c uriaul fluviu i trecea apele pe sub masivul stncos. ns privelitea mrea nu-l liniti. n sufletul lui se trezise din nou ura i revolta. Citirea tablei lui Vespassianus l rscolise cu totul. Dar nici purtarea stpnului n-o nelegea. Scpase cuvinte tari despre imperiu, i tribunul i trecuse cu vederea aceast cutezan. i aminti c odat, cnd se afla la Roma cu fostul su stpn, Plutarh, venit n vizit la senatorul Gluturius, un sclav 9

fusese torturat pn cnd i dduse sufletul, numai fiindc avusese ndrzneala s rd de un tribun, oaspete al senatorului, care, ameit de ct vin buse, czuse n acvariul din compulviu, n clipa cnd ncercase s priveasc stelele de pe cer. Aceast amintire l fcu s neleag c stpnul su, tribunul, e un om care sufer, un militar care poate nu mai iubea imperiul. Galopnd, ajunser ntr-o poriune n care drumul era n unele locuri tiat n stnc, iar n altele se prelungea pe brne groase de lemn peste faa apei. Se auzeau dedesubt loviturile valurilor, care produceau un zgomot asemntor tunetului. n acest loc, fluviul se ngusta, strns ntr-o cingtoare uria de piatr, i din adncuri ieeau valuri nvolburate de pragurile de stnci, peste care apa se rostogolea fr contenire, producnd vrtejuri puternice, ca i cum n acel loc totul fierbea oa ntr-un uria cazan. Pe Sarmis l uimeau fora, frumuseea i slbticia privelitii, n aceeai msur n care l impresiona lupta pe care imperiul pornit pe cotropire o dduse cu muntele. Dup o cotitur a drumului, privelitea se schimb cu totul. Valea se lrgea pn departe n lungul apei, nde-prtndu-se de ambele maluri n terase ce urcau domol spre nlimile dealurilor aezate n faa munilor ce se pierdeau n pcla serii. n goana cailor, Sarmis tresri. De dup un desi de brazi ce strjuia drumul, zri dincolo, pe malul dac, lumina roiatic a unor focuri. Flcri mari, ca nite erpi uriai, se nlau spre cer, pierzndu-se n suluri groase de fum. Ddu pinteni calului, i se apropie de tribun. Privete, stpne, ce-ar putea s fie acele focuri mari de pe partea cealalt a fluviului? Vitellius privi mult timp, ddu din cap cu tristee i, ntorcndu-se ctre sclav, strnse frul calului i-l opri la pas. Vorbi aproape n oapt i rar : S m ieri, Sarmis! Am pstrat aceast tain pentru ca tu s suferi mai puin. Vrei s tii ce snt acele focuri? Ard casele i satele dacilor. Imperiul a pornit din nou rzboi mpotriva lor... luptele au i nceput chiar. Tu ai neles totul de la Plutarh... Sarmis se simi zguduit de un fior. Da, stpne, am neles. Cnd un popor mic a ajuns s fie vecin cu un imperiu puternic i lacom,. soarta lui este pecetluit. Tot aa cum bucica de pmnt a unui plebeu srac este nghiit de patricianul vecin... Un timp, continuar drumul n tcere. Tribunul nelegea furtuna ce bntuia sufletul sclavului. Dar i n sufletul su era furtun. mpinse calul spre el i-i puse mna pe umr. Sarmis, acum cunoti adevrul. mpratul meu este n rzboi cu regele tu ; romanii se lupt cu dacii... Pn acum, Sarmis, poate c m-ai iubit sau m-ai urt, aa cum un sclav i poate iubi sau ur stpnul, dar de acum nainte nu se poate ca ura ta adnc fa de imperiu s nu se reverse i asupra mea, cci eu snt un osta al mpratului... 10

Tribunul tcu, ateptnd ca sclavul s spun ceva. Continu, stpne! Simt c mai vrei s spui ceva, c ai vrea s-i mai descarci sufletul. Rspunsul meu, stpne, va fi scurt i deschis. Nu am nimic de ascuns fa de tine. La astfel de cuvinte din partea sclavului su nu se ateptase. Dup un timp de gndire, continu cu voce potolit : Te-am cumprat n momentul cnd am aflat c Apronilla a trecut cu stpnul ei n Dacia. Aveam nevoie de un sclav dac, fiindc nu cunosc nici limba i nici obiceiurile voastre, hotrt s ntreprind orice pentru eliberarea ei. Toate ncercrile unchiului meu, senatorul Sempronius Hortensius, pentru obinerea eliberrii sau rscumprrii Apronillei au rmas fr nici un rezultat. Pentru ca s-mi pot atinge scopul, se nelege, aveam nevoie de un ajutor, i un ajutor bun nu putea fi dect un dac... un sclav dac, n care s m pot ncrede. Vitellius fcu o pauz lung. Continu, fr s-l priveasc : Acum cnd vd ct de mult suferi pentru ara ta ncletat din nou n rzboi cu imperiul, cnd fiecare roman este pentru tine un duman... Nu poi ndrepta nimic, stpne! Dar nu te-am neles, unde-ai vrut s ajungi prin cele ce mi-ai spus? Vocea sclavului vibra de sinceritate i revolt stpnit. Tribunul vorbi, continund s priveasc undeva departe, nainte. Acum pot s-i spun pe fa, Sarmis. Trecnd n Dacia, nu m voi mai putea atepta la ajutorul tu!... i-ai pierdut ncrederea n mine, stpne? l ntreb, fr s atepte dac mai avea ceva de spus. Nu, Sarmis, jur pe Fortuna, nu mi-am pierdut ncrederea n tine! Te judec ns omenete... Vitellius tcu. n linitea serii se auzea numai ropotul cailor pe pietrele drumului. Tresri cnd Sarmis rupse tcerea. Stpne, te-ai jurat pe Fortuna c nu i-ai pierdut ncrederea n mine. neleptul Plutarh spunea adesea: La ce folosete leului puterea, cnd el este n lanuri?" Dac pn acum am fost leul legat, trecnd n Dacia voi fi leul liber, a crui putere va fi pus n slujba ta. Da, tribune, dacul Sarmis te va ajuta! Micat de cuvintele sclavului, Vitellius i apropie de el calul i-l btu uor pe umr. Dac toi dacii snt ca tine, nu vd prea departe timpul cnd Sarmizegetusa o va lua naintea Romei! Fr s mai spun ceva, tribunul strnse frul calului i porni n galop. Dup o cotitur, aprur n deprtare luminile castrului1 n care urmau s poposeasc peste noapte. Pe malul dac al fluviului, flcrile incendiilor se
1 Cetate, loc ntrit, de form ptrat, garnizoan a unei centurii.

11

oglindeau pe faa apei n linii tremurtoare, lungi i roii, de culoarea sngelui. Se nserase.

2
rin fereastra nalt i ngust a castrului, zidit din bolovani mari de piatr nendemnatic cioplit, artnd ca un crenel de aprare, luna i trimitea razele reci, mprtiind o parte din ntunericul din ncpere. Pe pardoseala de granit, acoperit cu un strat gros de paie, legionarii erau cufundai ntr-un somn adnc, odihnitor. Alturi, pe un pat de-a lungul zidului, Vitellius sttea ntins, cu minile sub cap. Nu putea s doarm. Frmntat de gnduri, privea n sus, spre tavanul nespoit de mult vreme, care abia se distingea la lumina slab a lunii. Jos, lng pat, dormea Sarmis. Razele lunii cdeau ntr-o fie ngust pe faa lui npdit de speran. n ncperea de alturi, n pretoriu, unde se afla comandantul castrului, nu se auzea nici un zgomot. Vitellius se ntoarse pe pat, frmntat i nelinitit. n mintea lui apreau ntr-una imaginile a dou chipuri dragi : chipul Apronillei i chipul mamei sale. n linitea nopii, i depna viaa, fr s poat stvili amintirile, ce curgeau unele dup altele. Afar, legionarii de straj strigau din timp n timp, spre a-i putea nvinge somnul dobortor i alunga teama. Tribunul Hammonius Vitellius ajunsese abia n pragul vrstei de treizeci de ani, i totui ncercase multe din bucuriile i amrciunile vieii. Era nalt, bine legat, musculos ca un gladiator, suplu i ager ca o panter. Pe gtul su puternic, care amintea de statuile greceti, se nla capul plin de distincie, cu prul frumos, negru ca abanosul, ce-i cdea pe fruntea nalt. Sub sprncenele bogate, bine arcuite, strluceau cehii vii, negri, adnci, plini de flcri. Obrazul puin prelung, nasul drept i gura cu buzele crnoase completau armonios frumuseea acestui brbat plin de via, energie i hotrre. Fineea, expresivitatea feei i dragostea de via le motenise de la Egista, mama sa, o greac frumoas i vesel, iar brbia, hotrrea i supleea - de la tat, un lupttor mult ncercat n rzboaiele grele purtate de imperiu. Tatl su, cavalerul Hammonius Felix, fusese un om bogat, cruia i plcuse campul de lupt n vreme de rzboi i viaa n mijlocul naturii pe timp de pace. Familia Hammonius avea o frumoas ferm la Tusculum, n apropierea Romei. Pe Egista, cavalerul o luase captiv cu ocazia reprimrii unei rscoale a grecilor din cetatea Pydna, n Thessalia. Fusese att de fermecat de frumuseea ei, nct, n loc s-o predea imperiului, o oprise pentru el, fcndu-i-o soie. Hammonius Felix o iubise cu mult pasiune i cu mult respect, ceea ce fcuse ca, n scurt timp, toat ura ei fa de cel care o rpise, s se topeasc i s se schimbe ntr-o dragoste curat fa de so. 12

Vitellius i petrecuse copilria la Tusculum. De cte ori i amintea de anii copilriei, i aprea chipul blnd al mamei sau lunga suferin a tatlui su. Retria adesea acel ajun mohort al idelor lui ianuarie. Sufla dinspre miaznoapte un vnt rece n rafale puternice, alungind norii plumburii, care fceau ca totul n jur s arate trist i fr via. n seara acelei zile, cavalerul se ntorsese acas cu un picior zdrobit. Mult timp, lui Vitellius i rsunaser n suflet cuvintele tatlui, rostite n clipa cnd l aduseser n cas : Jur pe toi zeii Olimpului i ai Infernului c nite oameni mai viteji, mai iui i mai cruzi ca barbarii de daci n-am mai ntlnit n nici un rzboi! Rana cavalerului nu se mai vindecase. Dup grele suferine, i dduse sfritul, fr s-i fi vzut ndeplinit dorina ce-i ardea sufletul : intrarea fiului su n Ordinul Tribunilor. Vitellius fusese primit s nvee arta militar att pentru c dovedise purtri alese, ct i datorit prestigiului de erou de care se bucurase tatl su. Istoria militar, tactica i strategia le adncise cu mult plcere i le nelesese cu uurin din leciile de istorie pe care le ascultase de la istoricul Cornelius Tacitus, un bun prieten al familiei Hammonius. La exerciiile gimnastice se artase nentrecut : atlet desvrit, ndemnatic arunctor al suliei, bun inta cu arcul i abil lupttor cu spada, se fcuse cunoscut prin obinerea a numeroase premii la ntrecerile sportive... n linitea din castru, Vitellius se ntoarse cu un scrit prelung al patului. n gnd i apru din nou Apronilla, apoi Sarmis. Se vedea singur, prsit, i din noianul de cunotine i de prieteni de la Roma rmsese numai cu sprijinul unui sclav. nchise ochii i-l revzu pe Sarmis cum artase atunci cnd l cumprase. De la prima ochire, n acel moment, recunoscuse n el pe lupttorul dac, ce se asemna cu muli dintre cei adui n captivitate la Roma. n acea clip avusese n fa un brbat de talie mijlocie, cam de aceeai vrst cu el, cu plete lungi i blonde, cu barb deas, ce-i ncadra frumos faa plin de brbie, cu gtul scurt i puternic. Buzele crnoase se conturau bine ntre barba bogat i mustile frumos rsucite, iar ochii mari, albatri, lucitori i plini de via ddeau figurii lui un aer de buntate, de cldur i de blndee. Auzise de la tatl su de vitejia i cruzimea dacilor, i atunci nu izbutise s neleag cum faa linitit a sclavului ar fi putut s se schimbe, lund o nfiare fioroas, iar din ochi s arunce fulgere. La zgomotul fcut de pat, Sarmis se mic pe stratul de paie. De afar ptrundeau strigtele legionarilor de straj. Se trezi. Auzi oftatul adnc al tribunului i-l simi c nu doarme. Sttu mult timp treaz, nemicat. Lng el, ceilali legionari dormeau agitai, gemeau, vorbeau n somn, dup zbuciumul sufletesc al fiecruia. Somnul l prsi. Se ridic n genunchi i se aplec asupra patului. Spuse n oapt : tiu c nu dormi i nici eu nu mai am somn. Aceleai gnduri te frmnt, stpne? 13

Nu primi nici un rspuns, simi numai pe cap mngierea minii lui Vitellius. Trziu, l auzi vorbindu-i ncet : Ce om eti tu, Sarmis! Sclavii nu-i iubesc stpnii i nu se gndesc la necazurile lor. M ntrebi dac m frmnt aceleai gnduri. Care altele ar putea avea loc n sufletul meu n aceste momente de grea ncercare? Haide, vino lng mine. Pn la ivirea zorilor mi se pare att de mult!... Sarmis simi sub bra mna puternic a tribunului. Se ridic i se aez alturi de el. n noaptea asta, continu Vitellius, m-am gndit la mama. Chipul ei mi-a aprut n minte de nenumrate ori. M ntreb : ce alt nefericire ar putea sa m mai atepte? Suferina pentru Apronilla nu este destul de mare?... Las gndurile negre, stpne! Alung-le! S privim nainte cu speran, cu hotrre i curaj! Din nou ai spus stpne"... Dincolo de Viminacium, vei fi liber. Snt gata s-i dau certificatul tu de mannu-mittere1, ndat ce va rsri soarele! Nu, stpne, atta timp ct dacul Sarmis se va afla ntre hotarele imperiului sau ntr-un inut ocupat de armata mpratului, el tot sclav rmne. Cu o micare hotrt, Vitellius l prinse cu braele i-l strnse cu putere la piept. opti mai accentuat : n numele Cybelei, Sarmis, s fie oare o rsplat a zeilor? Eu am cutat un sclav dac numai pentru c aveam nevoie de el n Dacia, i acum vd c am gsit un prieten. De multe ori am ateptat pedeapsa zeilor pentru cele ce am svrit n Bithynia. M ngrozesc cnd m gndesc la cele nfptuite, tocmai acolo unde am gsit-o pe ea... Ai lovit n oameni nevinovai, tribune? Fiecare dintre noi svrete multe greeli n via. Dar cele mai multe ruti, cruzimi i crime, oamenii le fac aai de aceia care dein puterea: magistrai, senatori, guvernatori, i chiar de mprat. n nici o alt aciune omeneasc nu snt ucii mai muli nevinovai ca n luptele politice i n acelea de cotropire. Dup un moment de linite, Sarmis l ntreb : Ai omort oameni, tribune, i-ai njghebat dragostea pe valuri de snge? Te vd ntr-una sub povara unei grele apsri sufleteti. Nu tiu dac tu m vei nelege... Dac stpnul are ncredere... murmur Sarmis. Dup un oftat adnc, Vitellius ncepu s vorbeasc rar, n oapt : n anul cnd mi-am pierdut prinii - la scurt timp unul dup altul rmas singur, am depus i mai mult rvn la nvtur. Cutam s-mi nfrng suferina, s-mi mai potolesc durerea din suflet. Am devenit tribun,
1 Certificatul de mannu-mittere era actul de eliberare a unui sclav.

14

apreciat ca unul dintre elementele bune ale armatei imperiului. M-am ateptat s primesc comanda unei cohorte la Roma sau n alt parte, ori comanda unui castru, situat ntr-o provincie mai important a imperiului. Aceasta a ntrziat ns i, cum m aflam la vrsta cnd orice i e permis unui tnr, neavnd nici o ocupaie, mi-am format un cerc de prieteni i-am nceput s ne inem de cele mai nstrunice nzbtii prin Roma. Locul cel mai frecventat era taberna1 lui Esculap, de sub muntele Aventin, pe malul Tibrului... O tiu, nu prea era artoas. Da, era joas, srac i lipsit de frumusee, dac o priveai de afar,ns dac intrai nuntru vedeai c totul strlucea de curenie. Se serveau feluri gustoase i vinuri alese de Tusculum, Velitrae i Falern, dar nu numai mncarea i vinul ne atrgeau acolo. La Esculap se gseau i fete, i cum la acea vrst toi sntem nepotolii, n multe seri, dup ce ne ameeam cu Velitrae sau cu Falern, ne ncurcam cu cte-o drcoaic libiana, cappadocian, greac, trac sau de alt neam. Intr-o sear a intrat n tabern un brbat pe care nu-l mai vzusem, nsoit de trei fete i de sclavul su. Fetele erau aproape goale : purtau tunici scurte, i umerii le erau descoperii pn ctre sni. La nceput nu le-am dat nici o importan, din moment ce n tabern veneau muli tineri i btrni, fete i femei. Totul se desfura ca de obicei, n murmurul i vacarmul monoton al unei taberne, cnd, deodat, a izbucnit iptul uneia dintre femeile de la masa noului sosit, dup care au urmat strigte : Omoar-l, omoar-l pe sclav, a ndrznit s m ating cu mna, m-a spurcat!" Am ntors capul i am privit mirat scena, apoi, dintr-un salt, m-am ridicat i din civa pai m-am apropiat de masa lor, chiar n momentul n care cel ce le nsoea i trsese spada, gata s-l strpung pe sclav. I-am prins mna cu putere i i-am oprit lovitura. ngrozit, sclavul czuse n genunchi i cerea iertare. Surprins la nceput, apoi cuprins de furie, cel pe care-l oprisem de la o fapt plin de cruzime m-a strpuns cu o privire tioas i a ridicat spada. M-am aezat n gard. n jurul nostru, amatorii de lupte se strnseser ntr-un cerc larg. Au nceput s curg lovituri, dintr-o parte i din alta. De la primele micri, m-am convins ns c nu am n fa un lupttor de temut, i dup ce i-am aplicat cteva lovituri bine intite, am atacat puternic i, cu o micare abil, l-am fcut s scape spada din mn. Toi cei din jurul nostru au izbucnit n hohote, de rs. De ce te-ai amestecat? m-a mustrat un prieten. Era sclavul lui i putea s-l omoare oricnd!" Apoi a continuat : i-ai fcut un duman de temut, Vitellius, al umilit pe Rufinus, fiul legatului2 Domitius Sextus, comandantul grzii pretoriene din Roma!" Nu mi-am dat seama dect trziu c fapta mea din taberna lui Esculap a nsemnat o schimbare hotrtoare a cii vieii mele. Dup cteva zile, am primit ordin s m prezint n faa
1 Local de consumaie pentru mncare i butur 2 Grad superior n armata roman. Comandantul unei legiuni

15

legatului comandant al pretorienilor1, pentru a mi se ncredina o misiune. Am fost trimis la o legiune din partea de rsrit a imperiului, care avea garnizoana la Nicomedia, n Bithynia, nu departe de Byzan. n acel moment nu mi-am nchipuit c acolo avea s se hotrasc soarta mea. Vitellius tcu i se mic nelinitit. Dar acum, Sarmis, urm el, zeii m-au rspltit. n taberna lui Esculap am salvat un sclav, iar astzi, dintr-un sclav am ctigat un prieten. i, curios, la Roma se spune c dacii snt att de aspri, att de neprietenoi... Sarmis i opti nerbdtor : De va trebui s vii n ara mea, stpne, te vei convinge! Dar povestete mai departe, ce s-a ntmplat acolo n Bithynia? Acolo, am svrit fapte de care acum m ruinez. n prile pduroase i muntoase ale acelei provincii, ce se ntinde pn ctre Pontul Euxin, se mai aflau nc popoare care nu voiau s se supun Romei. Am luat parte la urmrirea i la nimicirea lor. Eu, acela care la Roma srisem i luptasem pentru a salva viaa unui sclav, acolo, n Bithynia, am luat captivi i am omort muli oameni, socotind c aa trebuie s fac un tribun al imperiului. M ateptam chiar i la o rsplat din partea mpratului pentru zelul meu, ns zeii hotrser altfel: drept pedeaps, am czut bolnav de o boal grea i am fost nevoit s-mi caut sntatea pe rmul Mrii Propontida, la un castru din apropiere de Prusa, tot n Bithynia. La Prusa se afla un medic, Melantios, un grec a crui faim mersese pn departe. Ce ciudat cas avea Melantios! Dei plin de bolnavii venii s se vindece, era totui curat i tcut ca un lumini din mijlocul pdurii. Dup ce m-a cercetat bine, Melantios m-a oprit la el pentru a fi mai ndeaproape vzut i ngrijit. M-am obinuit repede n casa lui i-am nceput s m simt mai bine. Dup cteva zile, i-am vzut soia, o macedonean frumoas, de o vrednicie rar, creia i se datorau ordinea i curenia din cas. Ceva mai trziu, am aflat c ei aveau i o fiic, dar nc nu reuisem s-o vd. ntr-o diminea m plimbam prin grdin, n aerul curat i rcoros, sub razele blnde ale soarelui abia ieit din valurile mrii. Am zrit-o printre arborii i florile ce strjuiau aleile. Era minunat! Jur pe Cypris! Thalia s m aib n paza ei! Cnd ani vzut-o, am crezut c o zei fusese prins de lumina dimineii - zeiele nu se arat oamenilor ziua. Apronilla era prea fraged i prea ginga. Prea statuia vie a Afroditei. M ateptam cu team ca pe msur ce soarele se ridica deasupra mrii, razele lui s n-o risipeasc. M-am apropiat i am privit-o cuprins de extaz. Ochii de un azur-nchis, faa trandafirie, fruntea alb ca de alabastru, prul negru cu rsfrngeri de umbr, trupul zvelt i mldios, plin de graie, braele
1 Soldai romani care asigurau ordinea n ceti i orae.

16

rotunde i snii plini, toate o fceau s par o fiin din lumea zeilor. Din acea zi n-am mai tiut nici ce e linitea i nici de boal. De fapt, nici nu miam dat seama cnd m-am vindecat. Ea umpluse pentru totdeauna sufletul meu. Au urmat apoi zile de nenchipuit fericire, ce preau s depeasc omenescul. Ah, ct de nflcrat a fost iubirea noastr! Dup ce m-am nsntoit, am primit comanda castrului de lng Prusa, unde am rmas timp ndelungat. Din nefericire, tocmai cnd pregtisem cstoria noastr, am fost chemat la Nicomedia, i de acolo trimis la Roma cu o important misiune. Acea plecare mi-a fost fatal. De multe ori mi vine s blestem toi zeii! Nu tiam atunci c-mi e dat s n-o mai vd mult timp pe aceea care mi stpnea sufletul i ntreaga mea fiin! Nenorocirea avea s vin foarte curnd. n timp ce eu m aflam la Roma, n Bithynia izbucnise o nou rscoal, pornit de triburile din munii din apropierea Nicomediei. A fost scnteia. ntreaga populaie s-a ridicat mpotriva imperiului, pentru a-i recpta libertatea. La Prusa, s-au dat lupte crncene. n fruntea rsculailor s-a aflat nsui Melantios, tatl ei. Represiunea care a urmat a fost de-o cruzime nenchipuit. Legiunea din Nicomedia a ars Prusa din temelii i a mcelrit populaia. Melantios i soia lui au czut luptnd cu eroism, iar Apronilla prins i dus captiv. Cnd am aflat de cele ntmplate n Bithynia, am pornit numaidect la Prusa. Zadarnic speran! Acolo am aflat c o parte din captivi fuseser omori din ordinul legatului imperial, guvernatorul provinciei, iar restul - trimii la Roma, pentru jocurile cu fiare din circuri sau pentru a fi vndui ca sclavi, Am cutat-o ca un nebun. Nimeni nu tia dac ea murise, sau fusese dus captiv. Mi-a trebuit un an de cutare disperat pn cnd zeii mi-au ajutat. Am aflat c Apronilla fusese cumprat de ctre generalul Livianus Claudius, acum comandant al cohortelor care trec n Dacia. Da, este acum sclav a lui Livianus Claudius... Vitellius fcu o pauz lung. Atepta ca Sarmis s-l ntrebe ceva. M-ai ascultat, Sarmis, sau dormi? l ntreb. Cele ce-ai spus m-au tulburat adnc, stpne... De-atunci, Sarmis, m-am tot gndit ntr-una : boala mea n Bithynia mi-a fost dat de zei pentru a m opri de la alte cruzimi, sau pentru a o ntlni pe ea? Dac Apronilla mi-a fost hrzit de ei, spre a m chinui toat viaa, atunci s tii c este crunt rzbunarea lor! Sarmis se ntoarse i se ridic ntr-un cot. Nu, stpne, nu poate s fie o rzbunare a zeilor. Demult m-am convins de neputina lor. Dar uite c. se. crap de ziu. Prin fereastra nalt i ngust a castrului se artau zorile. Peste crestele munilor, cerul nroit anuna o diminea nsorit.

17

3
n ziua ce urm, Vitellius i garda sa continuar drumul spre Viminacium. Spre sear, cnd soarele era gata s scapete dup muni, cerul devenise plumburiu, acoperit de nori a cror culoare prevestea ninsoare, iar n lungul vii vntul uiera nprasnic. Era nc devreme cnd ncepur s cad picturi rare de ploaie, amestecate cu fulgi mici de zpad ce alergau vnturai n toate prile. Tribunul i garda i iuir galopul, cutnd s ajung la Viminacium mai nainte ca ntunericul s-i nvluie cu totul. Viminacium era o fortrea bine ntrit, nconjurat cu ziduri puternice de piatr, cu turnuri de aprare n cele patru coluri i la mijlocul laturilor, n lungul crora se ridicau numeroase creneluri. De sus, din turnurile fortreei, se vedea dincolo cetatea dac Lederata nlndu-se pe malul mpdurit al Danuviusului. n acest loc, din ordinul mpratului, legiunea Claudia aruncase n grab, chiar n cursul acestei primveri, un pod peste fluviu, ntre fortrea i cetate, ntre imperiu i Dacia. Podul de vase de la Viminacium, lung, drept, solid i bine ancorat, era un model de realizare tehnic a constructorilor militari romani. Pontoane grele din scnduri groase, bine cioplite i bine smolite, aezate din cinci n cinci pai, se ntindeau aliniate pe o distan de peste o mie de pai, strns legate ntre ele prin grinzi groase de lemn, peste care se pusese calea de trecere, format din scnduri de stejar, bine fasonate. Pe ambele laturi se prevzuser balustrade, care mpiedicau cderea n ap n timpul aglomeraiilor. La capul podului, Vitellius se opri. l uimeau micarea i zarva ce se nteea ndat ce unitile se angajau pe pod, dei ordinea era bine meninut. n tot lungul podului se ncruciau coloanele compacte ale celor ce treceau n Dacia cu coloanele subiri, ntrerupte i neordonate ale celor ce se ndreptau n sens opus, spre Viminacium. Cele dou rnduri de coloane se cluzeau n bezna nopii dup fcliile purtate din loc n loc de fiecare unitate, dei flcrile lor se pierdeau la mic distan n cea, rvite de rafalele cu fulgi mari, grei i pufoi ce se ndesiser peste msur. Tribunul urmri mult timp centuriile i cohortele ce se scurgeau prin faa lui. l impresiona puterea imperiului i, n calitatea sa de trimis al mpratului, n aceeai msur se simea puternic i n siguran. Cu faa mpietrit, Sarmis urmrea cum trec prin faa lui oameni din toate neamurile lumii, uriai cu prul blond din inuturi ndeprtate i necunoscute de la miaznoapte : bretoni, gali i germani ; negri din deserturile dogortoare dinspre miazzi : egipteni, numizi i etiopieni ;

18

oameni oachei, cu brbile vopsite n rou-crmiziu, de pe malurile Tigrului i Eufratului ; treceau greci semei, sirieni cu cuttura blnd, arabi cu flcile ieite, evrei cu mersul cocoat i cu pieptul nuntru, urmai de iberi anoi i veseli, dup care veneau traci triti, brboi, cu mers legnat i uittura aspr. Prin faa lui treceau... treceau... oameni care nu urmreau nimic i care nu voiau nimic. Dac n-ar fi fost jugul apstor al Romei, care i mpingea pe toi la moarte, cutremurat de ceea ce vedea, Sarmis ar fi fost mpins s cread c toate popoarele pmntului porniser mpotriva neamului su. Prin urgia viscolului i ropotul coloanelor, ptrunser dinspre Viminacium sunete iptoare de trompete ce se apropiau. Vitellius se uit ntr-acolo cu mult curiozitate. Se atepta s vad pe vreunul dintre legaii sau tribunii comandani al cohortelor i legiunilor ce treceau n Dacia. Dup ctva timp, dintre fulgii dei de zpad se ivi figura unui tribun seme, ce nainta clare n fruntea unei coloane. Ajuns aproape, la lumina fcliei lui Sarmis, privirile lor se ncruciar. Vitellius tresri la cuttura plin de ur cu care l sgeta cel ce trecea prin faa sa. l mir faptul c acesta se artase cu totul surprins, i pe faa lui slab, prelung i osoas apruser semnele dumniei. Acoperit de zpad, cu faa ud i nvineit de frig, pe care se ntipriser urmele chefurilor i desfrurilor, tribunul Domitius Rufinus nu fusese recunoscut de Vitellius. Se ndeprtaser trompetitii. Coloanele ncepur s se mai subieze. Legionari cu fee triste, obosii, cu mbrcmintea i nclmintea rupte, prin care ptrundea apa din zpada topit, se trau dup coloane n grupuri din ce n ce mai mici i fr ordine. Din urm se auzea huruit nfundat i scrit ntrerupt. Vittelius tia ce va urma. Se apropiau de pod carele cu mainile grele de rzboi : catapulte1, baliste2, berbeci sprgtori de ziduri i arunctoare de foc. n acelai timp, dinspre Lederata se ndreptau spre Viminacium carele din coloanele de aprovizionare a trupelor, n grupuri de cte trei sau patru, urmndu-se la distan i strecurndu-se cu greu pe lng coloanele ce naintau fr oprire. Stpne, urmreti ceva? Atepi pe cineva? Neprimind nici un rspuns, Sarmis continu : E mai liber podul i-am putea s naintm. Oprirea tribunului la capul podului i se prea lui Sarmis o nehotrre a acestuia de a trece n Dacia i, n nerbdarea ce-l stpnea, credea c scurgerea timpului ncetase. Pornim, urmai-m! ordon tribunul scos din gnduri. Mica gard l urm strns. Pentru a-i lumina calea, Sarmis porni alturi, avnd grij s pstreze doi-trei pai mai n urm, aa cum cereau legile imperiului : un sclav nu putea s mearg n vzul tuturor alturi de
1 Maini de rzboi pentru aruncarea pietrelor grele. 2 Maini de rzboi pentru aruncarea sulielor i sgeilor aprinse sau nu.

19

stpn, cu att mai mult cu ct acesta era militar i tribun. Strngea cu nerbdare frul calului i i apsa pintenii n coastele animalului. Ar fi dorit s se arunce n ap sau s zboare, numai s se vad ajuns mai curnd pe pmntul drag al rii. l scoase din gndurile i nerbdarea ce-l stpneau o nvlmeal ce se produse la civa pai mai departe, obligndu-l s se opreasc. Un car ce venea dinspre Lederata fusese ntors i tiase drumul, caii ce-l trgeau se ridicaser n dou picioare i nechezau mpreun cu ali cai, pe care clreau mai muli centurioni. Nimeni nu-i putea stpni. Printre animalele dezlnuite fuseser prini i civa legionari din coloana ce nainta. Totul se produse cu iueala fulgerului. Calul unui centurion fcu cteva micri napoi i lovi un legionar. Era un gal. Acesta cut s se fereasc i se retrase spre balustrad. Crupa calului l atinse din nou, balustrada se rupse, i legionarul fu aruncat n ap. Fr nici un semn de ovire, Sarmis sri de pe cal, prinse o parte din parapetul rupt, i se arunc n ap. Gestul lui l mir pe tribun : pentru un legionar, cine i-ar fi pus n pericol viaa pe un astfel de timp? Un osta din gard ridic repede fclia pe care Sarmis o aruncase i cut s lumineze faa apei. Vitellius urmri cu ncordare lupta ce se ddea n valuri pe via i pe moarte. Bun nottor, Sarmis mpinse spre pod bucata de lemn cu care srise n ap i se repezi cu toat puterea spre nefericitul ce se zbtea s nu se duc n adnc. Vzuse c cel ce czuse nu tia s noate i orice ntrziere i-ar fi fost fatal. Ajunse lng el din cteva salturi i-l prinse cu putere de tunic. Acesta ntoarse capul, l privi cu disperare pe salvator i ncerc s-l apuce cu braele. Sarmis nelese c situaia devine periculoas. Se uit n jur, cutnd ngrijorat bucata de lemn pe care o mpinse n susul apei, n sperana c o va putea opri cu picioarele. ncepu o lupt disperat, n care aprea la suprafaa apei cnd unul, cnd cellalt. De sus, de pe pod, Vitellius urmrise ncordat situaia. Socoti c totul depinde de numai cteva clipe, n care s-ar fi putut evita ca cei doi oameni ncletai s se duc la fund pentru totdeauna. Lng pontonul de sub el, bucata de parapet aruncat de Sarmis plutea cnd n sus, cnd n jos, rotindu-se n vrtejul apei. Fr s piard timp, cu micri repezi i sigure, sri de pe cal pe pod, i de acolo pe capul pontonului, apoi se arunc n ap chiar lng brna de lemn, pe care o mpinse cu toat puterea spre Sarmis. Era hotrt s-i salveze cu orice chip sclavul. Simindu-se lovit n spate tocmai n momentul cnd se afla la suprafaa apei, Sarmis nelese fulgertor cele ce se petreceau, l vzu pe tribun notnd spre el i prinse curaj. Cu toat energia de care mai dispunea, se roti n braele ncletate ale victimei, l lovi cu capul direct n fa i, continund s calce apa cu picioarele, se desprinse puin din strnsoare. n aceeai clip apuc lemnul cu o mn, iar pe cealalt o nfipse n gulerul tunicii legionarului, tocmai n momentul cnd acesta ncepuse s se duc la fund. Nici n-a avut vreme s vad c n acelai timp i tribunul se repezise cu aceleai micri. Nu le-a fost greu apoi s-l fac s neleag c trebuie s se prind de lemnul 20

plutitor, i nefericitul se ls cu ncredere n minile salvatorilor. ntre timp, legionarii din gard aruncaser dou frnghii i stteau gata pregtii s-i trag sus. Cu ajutorul celor de pe pod, toi trei ieir repede din ap. n jurul lor, vntul uiera nprasnic, fulgii de zpad jucau n rafale, se lipeau i se topeau pe mbrcminte, din care se scurgea apa. Pornir pe jos n grab, urmai de legionarii din gard. Se auzeau din urm tot mai aproape huruitul i scritul carelor i mainilor grele de rzboi, ce naintau ncet pe pod. Alturi de tribun, Sarmis mergea fr s ia seama la cele ce se petreceau n jurul lor, fr s se gndeasc la fapta plin de omenie ce o svrise i nici la pericolul prin care trecuse. Nu simea frigul, nu-l interesa momentul i nu ddu importan la nimic. Cu ochii aintii nainte prin ntunericul slab luminat de fclii, pornise aproape n fug, lsndu-l n urm pe tribun, mpins de dorina nestvilit de-a pune piciorul ct mai repede pe pmntul drag, pe care l prsise de doisprezece ani. Ajuns la capul podului, simind pmnt tare sub picioare, nu se mai putu stpni. naint civa pai n fug, simula o cdere i, cu o ncordare ce-i strbtu toat fiina, srut glia strmoeasc, mai nainte ca tribunul s fi avut timp s vad cele ce se petreceau. Castrul Lederata, fost cetate dac, era o construcie de piatr i de lemn, ce se nla pe o ridictur de pmnt din apropierea podului, mprejmuit cu gard ntrit i an de aprare. La ndemnul lui Sarmis, tribunul ceruse centurionului comandant al castrului s i se aduc o msur de vin dac i miere. Vinul dac, mai gros i mai tare, amestecat cu miere era un bun leac pentru scoaterea rcelii din trupuri. n ncperea din castru se fcuse repede cald. Jerbe frumoase de scntei sreau din lemnele de brad, ce trosneau cu flcri ntr-una schimbtoare. Aezai n jurul focului, cei trei eroi, care fcuser n plin viscol o baie n apa rece a fluviului, ineau n mini ulcele cu vin, din care se ridicau aburi uori i calzi, sorbeau n tihn, fiecare cu gndurile lui. Dup un timp, Sarmis rupse tcerea : Bunul Plutarh mi spunea adesea : S tii c bolile nu vin de la zei, i viaa nu ne-o scurteaz zeii, ci numai neglijena i greelile noastre". Ast-sear, ns, nimic nu s-a fcut din greeal i nici din neglijen, a fost o ntmplare nefericit... Dup ce Sarmis tcu, n ncpere se ls din nou linitea i ea inu mult timp. Printre trosnetele focului se auzeau sorbituri rare, urmate de cte-o tuse uoar, semn c vinul era tare i fierbinte. Ia spune, galule, ncepu tribunul, vorbind rar, cum te cheam? De unde vii i cum se face c vrei s-i lai oasele n Dacia? Galul i terse cu dosul palmei mustaa blond i lung pn spre urechi, i ridic n sus ochii albatri-cenuii, tui de cteva ori i se mic stngaci, netiind cum s nceap. Era nalt i sptos, avea barba mare, prul i cdea n plete lungi ondulate i nclcite, privirea era linitit i arta supus i asculttor ca un copil. Msurndu-l din ochi, Sarmis 21

nelegea de ce se simise strns ca ntr-un clete ntre braele lui puternice i fuseser n pericol amndoi s se nece. Alturi de el, galul arta ca o for neslobozit, ca un leu mblnzit; figura lui prea aceea a lui Thor, care, cnd arunca ciocanul n cer, fcea s se cutremure ntreg pmntul. Trziu, galul ncepu s vorbeasc sfios. Cluvianus, tribune! rspunse aproape n oapt. Snt galul Cluvianus, nscut n pdurile cu copaci groi, ce-i pierd vrfurile n nori, din Galia. Galia e mare i frumoas, tribune! Acolo unde m-am nscut eu i se spune Aquitania, ar departe, spre apus, ce se ntinde pn la marea cea mare. Acolo trim noi, galii. i cum de-ai ajuns aici, galule? insist tribunul. Galul vorbi cu mai mult hotrre, dei vocea i era tot potolit : Tribune, snt mai bine de douzeci de ani de cnd tribul meu s-a ridicat mpotriva imperiului i a dat lupte grele cu legiunile romane. Eu am luptat din toate puterile, i lng mine au luptat toi cei care munceau i triau pe campurile mele. Stpneam atunci mari ntinderi de pmnt. Dar am fost nfrni, i cei care au scpat cu via am fost prini, dui la Roma i vndui ca sclavi. Pe mine m-a cumprat Quintus Apuleius, stpnul unei coli de gladiatori. M vzuse voinic, puternic, cu muchi tari. Pe vremea aceea nu eram dect cu puin trecut peste douzeci de ani. Ca gladiator am luptat de multe ori n circuri i ntotdeauna am ieit nvingtor. Ultima lupt am dat-o mpotriva a trei sarmai. Atunci am crezut c-mi sosise sorocul morii i, cuprins de disperare, am dat lovituri la care niciodat nu m gndisem, pe care nu le nvasem niciodat i, ca o adevrat minune a zeilor, am ieit nvingtor. Mulimea din tribunele circului m-a aplaudat nebun i a cerut mpratului s-mi dea libertatea. Am devenit om liber. Dar, Quintus Apuleius mi-a cerut s m vnd lui i mi-a oferit pn la de cincizeci de ori preul obinuit pentru un gladiator. L-am refuzat. n Roma, rmas liber, am ntlnit ali gali, i de zece ani fac parte din legiunea galilor trimis n Tracia. Galul tcu. Niciodat nu vorbise att de mult de cnd fusese luat captiv i vndut ca sclav. Duse cana la gur i o goli pn la fund. Dar n-am terminat, tribune, continu galul, lsnd jos oala de la gur, poate mine n-o s mai am timp s v spun. Se ridic n picioare, nalt ct un munte, i-l fix cu privirea pe tribun. Vorbi hotrt i apsat : ie, tribune, i sclavului tu v datorez viaa! M leg aici, n numele zeilor mei i al lui Jupiter, c galul Cluvianus va fi gata oricnd s-i dea viaa pentru voi! Noi, galii, tim ce este recunotina i ne jertfim pentru ea! Nu trebuie s-mi fii recunosctor mie, galule, spuse tribunul, cu voce domoal, ci lui Sarmis, el s-a luptat cu tine i el i-a salvat viaa. Amndoi, tribune! murmur galul, adnc micat. Se ntinser pe paiele din jurul focului i, toropii de cldur i de vinul but, somnul i cuprinse ndat. De afar se auzea pe la ferestre uieratul 22

nprasnic al viscolului. Focul plpia slab, gata s se sting.

4
bia se luminase de ziu cnd tribunul i garda sa ieir din castru, pregtii pentru plecare. Vntul i ninsoarea ncetaser. Nori grei, plumburii, se micau alene, retrgndu-se ctre miazzi, lsnd n urma lor ntinse goluri de cer albastru. Zpada moale, umed i pufoas acoperea totul ntr-un strat alb, curat. Din puinele cuvinte pe care le schimbase cu centurionul comandant, Vitellius aflase c generalul Livianus Claudius i instalase campul lng cetatea Getidava, cale de dou zile de mers pe drumul ctre Tibiscu. Pn la Getidava, putea poposi o noapte la jumtatea drumului, n campul unei centurii ce ngrijea de paza i de ordinea circulaiei. n apropierea porii castrului, galul Cluvianus se pregtea i el de drum. Cuta s prind momentul potrivit pentru ca s mai vorbeasc nc o dat cu tribunul. Echipat ca un lupttor gal, avea mbrcmintea strns pe trup : pantaloni legai jos la glezn, tunic strmt de culoare verde, lung pn la genunchi, i saia de ln cu uvie lungi agat de umeri. Sub tunic, pe piept, se vedea cmaa de zale, pe cap i pusese casca galic de fier, la old agase cu lan spada mare, iar n mn inea o suli grea, cu vrf de fier, bine ascuit. Era att de voinic i de narmat galul, nct prea un uria gata s se lupte cu ciclopii. Cnd vzu c tribunul e gata de plecare, se apropie i-l salut : Tribune, toi zeii s te aib n paza lor, primete salutul meu! Galul Cluvianus nu uit legmntul fcut asear! Mergi sntos, galule! Dar ce, parc nu te grbeti s pleci. Pornesc ndat s-mi caut cohorta, tribune. M atept s fiu aspru pedepsit pentru ncercarea de a dezerta. Cnd am czut de pe pod rmsesem n urm, s-mi leg sandalele. Nu tie nimeni ce s-a-ntmplat cu mine, numai tu i cu sclavul tu... Tribunul rmase puin pe gnduri, apoi ceru lui Sarmis un papyrus i ncepu s scrie : Tribunul Hammonius Vitellius din garda mpratului, ctre tribunul comandant al cohortei a V-a din legiunea galic : Salut! Galul Cluvianus Apuleius, czut n Danuvius, mpins de nite cai nrvai, a fost salvat de sclavul meu. Galul a rmas peste noapte cu noi." i ntinse papyrusul i ddu pinteni calului. Garda l urm. Porni pe drumul dintre Lederata i Tibiscu, ce erpuia printre pduri i peste plaiuri, printre dealuri i muni, prin vi i pe lng ape. n deprtare se vedeau crestele albe ale munilor acoperite de zpad, puternic luminate de razele soarelui. Dup ce se deprta de Lederata, ls calul s mearg n voie. Pe faa lui 23

i fcuse din nou loc umbra ngrijorrii. Cu toate c nu-l -ntrebase de-a dreptul, centurionul de la Lederata i spusese c, dup ct i amintea, nu vzuse nici o sclav printre cei ce-l nsoiser pe Livianus Claudius. l chinuiau ntr-una gndul i ntrebarea : unde se afl Apronilla, fusese oare trimis napoi la Roma pe timpul iernii? Dac ea nu se afla la Getidava, toat strdania lui de a obine de la mprat misiunea de trimis pe lng general rmnea fr nici un rezultat. La civa pai n urm, Sarmis povestea legionarilor din gard despre rzboiul dintre imperiu i daci, din anul cnd el fusese luat captiv. Sarmis, ce tot ndrugi acolo? strig tribunul dornic s-i vorbeasc. Sarmis ndemn calul i se apropie. M-ai chemat, stpne? Tribunul i arunc o cuttur cercettoare, zmbind uor, stpnit. Dup tonul cu care povesteai, i-a venit curajul. Sosit n Dacia, ai nceput s m lai singur? Lui Sarmis nu-i scp nuana de glum din vocea tribunului. Nu, stpne, ct timp vei fi n Dacia, Sarmis nu te va prsi niciodat... iar dac vei trece la noi, ne vom tri viaa mpreun! mi tot spui stpne". Aici nu-i mai snt stpn. M-am legat c din clipa trecerii n Dacia eti un om liber! Vorbete mai ncet, stpne! Dac sntem auzii, oricare legionar din garda ta m-ar putea denuna la primul castru unde vom poposi. Nu vreau s m mai vd legat i trimis n alt parte a imperiului. Dup o scurt pauz, continu: Dac fugi cu Apronilla n Dacia, Sarmis va fi cel mai devotat prieten al lui Hammonius Vitellius... Ct de neneles eti, Sarmis! Eu, s fiu n situaia ta, a fugi i m-a pierde n pdurile astea neumblate. Poate c aa ai face, stpne! Eu snt dac, i un dac nu poate fi trdtor. Noi preferm moartea, trdrii! Bunul Plutarh mi spunea c n toi oamenii exist dorina fierbinte de a fi liberi i fiecare dorete mai mult libertate dect aceea pe care o are. Plutarh se bucura cnd vedea cum sosesc la Roma galerele ncrcate cu sclavi i captivi, prini de armatele cotropitoare ale imperiului. El era convins c, cu ct vor fi mai muli sclavi n imperiu, cu att mai apropiat va fi prbuirea lui. Da, ai dreptate, spuse tribunul. Poate c grecii vor stpni Roma. Dar, spune-mi, el credea n zei? Sarmis vorbi, dup un timp de gndire : Nu, stpne, nu credea n nici un fel de zei, nici buni, nici ri, dei un timp el a oficiat la un templu. Pentru el, oamenii buni ca i cei ri snt aci, pe pmnt, altceva nu exist, i pentru linitea sufletului e mai bine ca omul s nu cread n existena lor. i avea dreptate. mi aduc aminte de cele ntmplate la Carsidava n ziua cnd s-a aflat c vin romanii. Mama se rugase fierbinte ctre Zamoixis, zeul nostru cel mare, s-i abat din drum pe cotropitori i s ne scape, dar, cu toate rugciunile ei, toi am fost prini, 24

pui n lanuri i dui, iar cetatea noastr - prdat i ars. Pe drum, mama i-a dat sfritul. Atunci crezusem c Zamolxis nu auzise rugciunile sau nu vrusese s ne ajute. El, Plutarh, m-a fcut s vd limpede, i de atunci nu m-am mai rugat la zei. Sarmis tcu. Caii mergeau n pas potolit. Soarele se ridicase i norii dispruser de pe cer. De prin copaci cdeau picturi mari de ap din zpada ce se topea, biciuit de razele fierbini. La cteva sute de pai, n fa, se vedea cum drumul intr ntr-o pdure deas, erpuind pe coasta muntelui. Ai tcut, Sarmis? Ai trit mult timp pe lng acel istoric i filozof grec, ai auzit i ai nvat multe de la el. Povestete-mi ce via ai dus tu acolo, la Plutarh? Ar fi cazul s fim mai bine ateni la tot ce se mic n jur, stpne! Sntem n Dacia... eu mi cunosc neamul... Las, Sarmis, povestete! Pe aici au trecut attea cohorte i legiuni, nu se ncumet ei... Dup ce tui i trase adnc aer n piept de cteva ori, Sarmis ncepu s povesteasc frnturi din viaa trit ca sclav la marele filozof i istoric. Plutarh l cumprase ntr-o vreme cnd se gndea s porneasc ntr-o cltorie n Dacia. Acolo, nvase deopotriv limba romanilor i pe cea a grecilor i ajunsese s le cunoasc att de bine, nct marele nvat i dduse adesea s-i scrie frumos unele din lucrrile lui, mai ales capitole din marea sa oper Vieile paralele ale oamenilor ilutri, din care Sarmis reuise s nvee multe i mai ales s vad lumea cu ali ochi. Mai pstra nc mult respect pentru blnda i frumoasa lui soie, Timoxena i i mai rscolea sufletul gndul la sora acestuia, Lamia, o fat plcut, nu att de frumoas pe ct era de bun. ntr-o iarn, pe cnd se ntorcea cu Lamia dintr-o cetate din apropiere de Cheroneea, i prinsese pe drum un viscol nprasnic, cum rar se vzuse pe acolo. Dacul, nvat cu gerurile din ara sa, se luptase cu urgia vremii i purtnd fata pe brae o dusese acas, salvnd-o. Dup aceea czuse greu bolnav i multe sptmni n ir fusese ngrijit de fat, cu atta devotament, nct el nelesese dragostea ei. Revenind la gndurile ce-l frmntau, Sarmis continu: De multe ori m-am ntrebat : de ce i-o fi amnat bunul Plutarh cltoria n Dacia? Abia acum pot s neleg : el tia c aici, pe Danuvius, Roma fcea pregtiri de rzboi i nu se putea ncumeta s porneasc spre aceste inuturi tulburi, pline de primejdii. Atunci ndjduisem c, dup acea cltorie, marele nvat se va apuca s scrie ceva despre viaa i trecutul dacilor, i eu luasem hotrrea s-l ajut din toate puterile. Dac el ar fi ntocmit o istorie a Daciei... Stai, Sarmis, ai vzut? l ntrerupse tribunul, strn-gnd frul calului. Ce s vd, stpne? Vitellius ntinse mna i art n lungul drumului. - Acolo, aproape de cotitur, parc a nlucit ceva de-a curmeziul drumului. 25

Poate s fi fost vreo pasre mai mare sau vreo jivin de-a pdurii. Eu zic, stpne, c trebuie s fim mai cu luare-aminte i n-ar strica s ne grbim. Crezi c, intrat n Dacia, ncepe s m stpneasc teama de daci? l ntreb rznd. Se ntoarse spre Sarmis i l privi lung. i aa cu acea Lamia, zici c te-a ngrijit bine? Nu cumva pe viscolul acela ai strns-o prea tare n brae? Stpne, la ce te gndeti!... Spui c era frumoas. Dar ascult, Sarmis, tu n-ai iubit niciodat? Dup un timp de frmntare, Sarmis rspunse : Am avut o dragoste nefericit, stpne! Snt de atunci mai mult de doisprezece ani. Eu aveam optsprezece, i ea abia mplinise cincisprezece. A fost dragostea curat a fragedei tinerei, dar totul a fost rupt cu cruzime, de cnd m-au dus n captivitate... Aadar, n-ai nici tu sufletul gol i rece. Mai este nc plin i cald de amintirea i de dorul dragostei... Nu mai are nici un rost s mai sper, stpne! Pentru ce s mai scormonim trecutul sau s mai suferim pentru mori ori pentru cei ce ne-au uitat? Tu crezi, stpne, c peste doisprezece ani ai putea s mai vorbeti sau s mai speri n dragostea Apronillei? Tribunul l sgeta cu o privire tioas. Apronilla?! Cum poi s gndeti astfel? Dragostea noastr va fi fierbinte i peste douzeci, i peste cincizeci de ani, ct timp inimile noastre vor mai bate n piepturi! Valurile tinereii, stpne! Poi s tii ce va fi n sufletul tu peste zece ani? Sarmis cltin uor capul a descurajare. Pe faa tribunului se aternur umbrele ndoielii, dar i reveni repede. Nu mi-ai rspuns, Sarmis! Ai iubit-o sau te-a iubit Lamia? Cred c da, stpne. Nu ne-am vorbit ns niciodat despre aceasta. Se prea poate ca ea s fi suferit. Cnd plecam departe cu Plutarh, ea ne petrecea plngnd. S fi plns pentru mine, sau pentru fratele care pleca? Sarmis tcu. Ropotul cailor rsuna ntrit de ecoul stncilor ce strjuiau o parte a drumului. n fa se ntindea pdurea deas, neumblat, cu copaci seculari. Se apropia cderea nopii. i roti privirea n jur, stpnit de ngrijorare. Peste vrfurile copacilor, n lungul vilor, se lsa pcla sfritului unei zile frumoase de primvar. Recunotea locurile, i valurile amintirilor din copilrie i inundar sufletul. Snt muli ani, stpne, poate cincisprezece, de cnd am trecut cu tatl meu pe aici. Cunosc munii, pdurile i vile. Continu s vorbeasc, dei nu mai era sigur dac tribunul l ascult : Peste muntele din fa i avea moia un unchi, frate al mamei. Acum, de cnd legiunile romane stpnesc aceste plaiuri, cine tie ce s-o fi petrecut cu el?! ntoarse capul spre tribun. Acesta, tcut, mpietrit, se uita atent 26

undeva departe i prea c nu-l mai ascult. Cine s fie omul acela din faa noastr, Sarmis? La civa zeci de pai, n cotitur, un dac sttea n mijlocul drumului, cu arcul pregtit s sloboade sgeata. Vom fi atacai, stpne! Trebuie s ne oprim i s ne ndeprtm repede de acest loc, altfel... Nici nu termin ce avea de spus, cnd dacul porni n fug, de-a lungul drumului, ndeprtndu-se. nelegea numai el ce li se pregtise. Nu era de pierdut nici o clip. Gellius, pe Jupiter, s-l prinzi pe dac i s-l aduci la mine! ordon tribunul, ntorcnd n loc calul. Din mijlocul grzii, un legionar voinic ca un atlet, ddu pinteni calului i, cu sulia i scutul pregtite pentru lupt, porni ca o furtun, urmat de ceilali. Nu apucar ns s nainteze mai mult de cincizeci de pai, i o ploaie de sgei se revrs asupra lor din pdure. nainte! strig tribunul, socotind c prin fug vor iei repede din situaia primejdioas n care se aflau. Dar ordinul se dovedi de prisos. n faa lor, la alte cteva zeci de pai, un copac se prbui, nchiznd drumul. Dincolo de el, Gellius continua s-l urmreasc pe dacul fugar. Dup mine, tribune! spuse Sarmis cu hotrre, vznd c viaa tuturor e n pericol. Nu mai avem dect o singur scpare! n faa pericolului, disciplina dispare. Instinctul de conservare ncepe s-l stpneasc pe om cnd fiecare clip devine preioas. Cotind spre dreapta, Sarmis intr n pdure n plin galop, ocolind cu dibcie trunchiurile groase ale brazilor i fagilor. Tribunul i ntreaga gard l nsoeau. Din urm le uierau pe la urechi sgeile, multe rmnnd nfipte n copaci sau ncurcate printre crengile stufoase. Hotrrea lui Sarmis i scosese pentru un moment din pericolul n care se aflau. Pe msur ce se deprtau, tot mai rare erau sgeile, i n curnd, n jurul lor se ntindea numai linitea adnc a pdurii nesfrite. Din goana cailor, Sarmis reui s-i dea seama de locul unde se aflau, dup vrfurile stncilor ce se profilau n sus pe povrni, pe deasupra pdurii. i reamintea bine potecile i vile prin care umblase cu muli ani n urm, cci muntele i pdurea artau neschimbate, chiar i dup trecerea a zeci de ani. Nu se opri dect cnd ajunse n faa unei stnci care se nla piepti din coasta muntelui ce domina pdurea. Fcu semn s descalece i, trgnd calul de fru, porni n sus pe o brn spre o grot a crei gur ntunecoas se csca la civa pai mai sus, ca o ran imens n peretele prpstios de piatr. S ne grbim, tribune! opti Sarmis cu nfrigurare. Este singurul loc unde am putea s rezistm primelor lovituri! Crezi c vom fi urmrii? ntreb Vitellius, frmntat de ntorstura pe care o luase ntreaga situaie. Nu era mai bine dac fugeam napoi, ctre Lederata, pn ieeam din pdure? 27

Nu, tribune! Cnd am fost atacai din fa, poi s fii sigur c la cteva sute de pai n urm se aflau alii, gata s ne loveasc dac am fi ncercat s facem cale ntoars. Aci, ntre drum i munte, sntem ca i ncercuii i singura noastr salvare nu poate s fie, pentru un timp, dect aceast grot, n snul muntelui. Intrarea n grot era destul de nalt i destul de larg, iar interiorul, mult boltit ctre fund, se prelungea i se strmta, urcnd n pant uoar, pe msur ce ptrundea n adnc. Pe lng unul din perei susura un izvor cu ap limpede. Aerul era umed, rece i cu miros greu de peter. Dac a mai crede n zei, a spune c ei ne-au ajutat. Au ncput toi oamenii i caii. Acum, s ne ntrim intrarea. Trebuie s putem face fa atacului. Tcut, Vitellius i strngea nelinitit flcile. Faa i era ntunecat de ur i de neputin. Prinderea sa ar fi nsemnat o mare victorie pentru daci, iar pentru el, moartea, sau - dac scpa cu via - neputina de a o mai cuta i elibera pe Apronilla. Ridic hotrt capul, fr s mai priveasc spre Sarmis, i ddu ordin legionarilor : Pregtii arcurile i sgeile, suliele i scuturile! Tribune, ndemnul meu este altul, opti apsat Sarmis. Da, ndemnul tu... Ce vrei s-mi spui? Pe Vitellius l nelinitea faptul c, de cnd fuseser atacai de daci, sclavul su nu mai pronunase cuvntul stpne". Cu mult linite i tot atta hotrre, Sarmis continu : Dac vom fi atacai, noi s tragem cu arcurile numai pentru ca s le artm c avem cu ce s ne aprm, dar s nu lovim pe nici unul. Continu dup o scurt tcere : Rnind sau omornd un dac, ar nsemna s pierdem i ultima ans ce ne-a mai rmas pentru a scpa cu via i a ne continua drumul. La aceste cuvinte, tribunul l privi cu ndoial crescnd, dar nu mai avu timp s spun ce avea de gnd, cci o sgeat i uier pe deasupra capului i se nfipse n peretele din fund al grotei. Ca la un semn, toi se aruncar la pmnt i pregtir repede arcurile, cutnd s se adposteasc n dreptul scuturilor. ntunericul cuprinse repede pdurea deas. uieratul sgeilor se ndesi, fr ca prin pcla greu de ptruns de afar s se poat zri vreo micare. Cteva valuri de sgei pornir din grot, trase mult pe deasupra - fiecare legionar socotise cuvintele lui Sarmis drept ordin - dei tribunul nu luase nc nici o hotrre. n curnd ns totul se liniti, i n jur se ntinse tcerea pdurii i a nopii ce se lsa. Am priceput, spuse Sarmis mai mult pentru sine, simind suprarea lui Vitellius, ei au aruncat sgeile spre a ne face s ne dm seama c sntem ncercuii. i nu te bucur? l ntreb tribunul, cu oarecare ironie n voce, din care nu lipsea mnia. Poate c da, tribune! mi va fi mai uor s ncerc singura ans ce ne-a mai rmas. 28

Adic pe care o ai! Te-ai gndit mult pn cnd ai fcut planul acesta de a m preda n mna dacilor? i spuse tios. La aceste cuvinte ale tribunului, Sarmis nu rspunse, nelegea, cu mult durere, ce bnuial grea l stpnete. n sufletul su se produse o schimbare ca o prbuire. De la prima ncercare grea n care se aflau, acela pe care ncepuse s nu-l mai considere un stpn i pierduse ncrederea n el. Tcu, dei tia c tribunul ateapt un rspuns. Nu spui nimic, sclavule? se rsti Vitellius. Stpne, cnd un sclav nu se mai bucur de ncrederea stpnului i este bnuit de trdare, moartea lui nu mai poate s ntrzie... i cu att mai mult torturile... Cuvintele lui Sarmis mrir i mai mult frmntarea tribunului. Mult timp, Vitellius se ntreb dac cele spuse de sclav fuseser pornite din aceea c se vedea n deplin siguran, sau din mhnirea ce-l cuprinsese.

5
recuse de mult miezul nopii. De pe cerul spuzit de stele, luna privea rece printre crengile copacilor, luminnd stnca i intrarea n grot. Din cnd n cnd, linitea era tulburat de strigte de huhurezi ce rsunau cnd dintr-o parte, cnd din alta. Focul din grot, ascuns dup un col de stnc, mai plpia slab. n jurul jraticului, legionarii dormeau somn zbuciumat, culcai pe frunzele uscate i pe grmezile de iarb pe care le gsiser la intrare. Numai cele dou strji din schimbul de paz scrutau plini de ncordare ntunericul pdurii, strpuns din loc n loc de razele lunii i urmreau micrile din jurul focului pe care dacii l aprinseser chiar de la cderea nopii, ntr-o mic poian, la peste o ut de pai de grota n care ei se aflau ncercuii. Rezemai de stnc n gura grotei, Vitellius i Sarmis stteau unul lng altul, pe o grmad de fn uscat, fr s-i spun un cuvnt. Tribunul se mica ntr-una, nelinitit si ngrijorat, suprat de muenia sclavului. n sufletul lui se ddea o mare lupt. De multe ori ntorsese capul i privise faa mpietrit a sclavului, care la lumina palid a lunii prea cioplit n piatr. Linitea lui Sarmis l supra i mai mult. Nu se mai putu stpni n cele din urm. Spune-mi, ce pui la cale? l ntreb apsat, n oapt. Sarmis nu rspunse. ntoarse ncet capul spre tribun i-l fix prin ntuneric ca i cum ar fi vrut s-l priveasc adnc n ochi. Stpne, ai spus de mai multe ori c, o dat intrat n Dacia, eu snt liber. Vorbea uor, stpnit, optit. ntreb acum hotrt pe tribunul Hammonius Vitellius : i mai ine cuvntul dat? Cteva clipe se ls ntre ei o linite apstoare. Departe, se auzi strigtul unui huhurez. Da! Eti liber! rosti hotrt Vitellius. 29

Tribune, s stai pe loc, s nu porneti nimic! Ateapt-m! Sarmis se ridic, sri uor peste bolovanii mari de piatr de la intrarea n grot i, fr cel mai mic zgomot, trndu-se pe brnci, porni spre dreapta, n lungul povrniului. tia o brn pe care se putea cobor printr-un mic ocol, fr s ptrund de-a dreptul n pdure. La plecarea lui, tribunul nu schiase nici un gest. Ar fi putut s-l strpung pe sclav cu sulia sau s-l sfrtece cu spada. Felul n care fusese prsit l uimise i-l revoltase att de mult, nct un timp rmsese mpietrit, ascultnd numai cum disprea n noapte. Se ridic apoi hotrt, trezi garda i se pregti de lupt. Sarmis nainta pe brn pas cu pas, cu spatele lipit de stnc. tia c viaa i e n pericol. Dacii, care pzeau intrarea grotei, nu puteau s fie prea departe, ascuni dup trunchiurile copacilor. La orice micare greit, n clipa cnd ar fi fost simit, l-ar fi strpuns sgeile, suliele sau topoarele aruncate de ei cu mult ndemnare. i ncorda muchii i simurile. Trebuia s calce cu mult grij pe fiecare col de stnc, fr s prvleasc nici o piatr, ct de mic. Broboane mari de sudoare se ivir pe fa i pe gt. Continua s coboare. Simi sub picioare pmntul neted. Nu putea s-i dea seama ct timp se scursese, nainta civa pai, cutnd s ajung ntre trunchiurile groase i dese ale brazilor din apropiere, i se opri locului, cu rsuflarea reinut. Auzise trosnete de vreascuri. Ascult ncordat. Alte trosnete se auzir n spate. Se pregti de lupt, dar nu mai avu timp : din dou pri, se simi strns ca ntr-un clete. ine-i bine minile, eu l leg ct ai clipi, auzi pe unul dintre ei. Sarmis nu se smuci. Nu ncerc nici un fel de opunere. Se produsese tocmai ceea ce dorise el : s intre n legtur cu dacii care i ncercuiau. I se puse un nod n gt. Auzise vorbe din limba drag a copilriei. Nu se mai putu stpni : Am ajuns acas! opti npdit de fericire. Apoi, ctre cei ce-l prinseser, rosti cu voce aproape sugrumat : Frailor, lsai-m s v mbriez! Snt un dac ca i voi . Am trit n sclavie, n imperiu... Un moment, strnsoarea mai slbi. Cel care i inea minile rmase nemicat. Ozio, ine-l bine strns, spuse dacul care pregtise frnghia, nu te lsa prostit de vorbele neltoare ale unui ho de roman sau de grec! Simi cum i trag i-i leag strns minile spre spate, apoi l legar i de gt. Tresri cnd auzi un strigt de huhurez aproape la ureche. Cineva de lng focul dacilor rspunse la fel. nelese ce se comunica, dup cum nelesese rostul strigtelor de huhurezi pe care le auzise toat noaptea. Era nerbdtor s vorbeasc i s-l vad ct mai repede pe cpetenia cetei, n minile cruia czuse Vitellius. Sufletul i era copleit de fericire, de bucuria de a fi n mijlocul frailor de snge i de limb. Pe msur ce se apropia de foc, distingea mai bine feele dacilor care i ateptau s se iveasc. Un dac scurt, ndesat, lat n spete, cu pletele lungi i blonde ce-i cdeau de sub cciul, cu barba i sprncenele stufoase, se ridic innd mna pe mnerul 30

spadei sale ncovoiate, cutnd s strpung ntunericul din jurul focului. Era cpetenia cetei. Ajuns n faa lui, Sarmis l privi lung. Ochii i luceau, inima i btea cu putere, trupul, un vulcan gata s erup. La rndul su, dacul se uita mirat la sclavul roman cu figur de dac i se temea ca nu cumva s cad victim a unei viclenii a romanilor din grot. n astfel de situaii, el nu se ncredea uor n oricine. inei strns iscoada, vitejilor! rosti cpetenia. Vorbete limba noastr, cic s-a vzut acas, lmuri dacul pe care cellalt l numise Ozio n momentul cnd l prinseser. Am mai vzut noi astfel de daci i dincolo de Dunaris. Dumanul e viclean. Dac i nclzim puin tlpile pe jratic... Cpetenia tcu i privi mirat spre Sarmis, vzndu-l c surde. Nu-i strica jraticul, btrne! i spuse cu voce stpnit. Snt dac, am fost dus n captivitate, m numesc Sarmis. Viclean iscoad! opti cpetenia. Murmur apoi : Srmanul Sarmis, unde i-or fi zcnd oasele? Da de unde ai auzit tu, sclavule, de numele sta, cci dup cum ari, pari a fi sclav. De la Carsidava! Carsidava! i de unde ai mai auzit tu i de cetate? Snt Sarmis al lui Dicomes de la Carsidava, dus captiv de cnd eram aproape un copil. Dar tu, btrne? Dac nu m-neal vederea, dei ai mai mbtrnit, eu te-asemui cu Dagio. Auzind cele spuse de Sarmis, cpetenia nu se mai putu stpni. Sarmis! dragul nostru Sarmis, tu eti! Se apropie, hotrt s-l strng la piept. Ce bucurie o s fie pe btrnul Dicomes! Vzndu-l c nu face nici o micare, cpetenia se opri i se ddu un pas napoi. Abia acum bg de seam c Sarmis era legat. Se repezi spre Ozio cu pumnii strni. D-i drumul, Ozio, sloboade-l din legturi! Te pedepsete Zeul cel mare! Continund s vorbeasc, Dagio ncepu s desfac nodul frnghiei cu care Sarmis era legat de gt, n timp ce Ozio, fr s mai piard timp, tiase nodul de la mini. i voi ce stai cu gura cscat? se rsti el ctre dacii din jur. Facei focul mare! Vreau s-l vd mai bine. I-o fi foame, i-o fi sete... Urm o cald mbriare. Cu minile slobozite, Sarmis l prinse pe dup umeri pe btrn. Frmntarea i fericirea l copleeau. Nu putu s rosteasc nici un cuvnt. Marele Zeu te-a ajutat s-i revezi ara, Sarmis, i tot el ne-a ajutat pe noi s v ieim nainte!...l trase alturi i-l ndemn s se aeze pe un cojoc, n apropierea focului. S-mi spui, continu el, pe unde ai umblat, ct ai ptimit i cum de ai putut s te ntorci n Dacia. tim c dacii luai captivi i vndui ca sclavi 31

nu au voie s se apropie de ara lor. Sarmis se aez pe cojoc, cutnd s-i stpneasc zbuciumul. Tremura. La o astfel de ans nu se ateptase. Nu-i ajunge c m vezi n via, Dagio? Restul... vei avea timp s-l afli. Ard de nerbdare s tiu ce este la noi acas. Ce face tata? Ce tii de Carsida? Vorbi stpnindu-i cu greu fericirea ce-l npdea. O s afli ndat tot ce doreti. Ce stai, Ozio? Ad colea s gustm ceva, s ne dezlegm limbile cu puin vin! Tu i fi uitat gustul vinului nostru, Sarmis, nu-i aa? Abia avur timp s se aeze mai bine, i Ozio le i puse n mn cte-o ulcic de vin. Deasupra focului ncepur s sfrie buci mari de pastrama de capr, nfipte n frigri de lemn. Bat-te Zeul cel mare, Sarmis, mi-a fost dat mie s te scap din ghearele imperiului! Asta o s fie una dintre cele mai mari bucurii ale vieii mele. Dagio l ndemn s bea : Haide, golete ulcica, s-i mai potoleti furtuna din suflet. n curnd o s te liniteti : o s fii bucuria tarabostelui Dicomes i ajutorul lui Diegis... Cum ajutorul lui Diegis? l ntreb Sarmis mirat De care Diegis e vorba? Ai rbdare, c o s le afli acuma pe toate. Voi, ia dai-v puin mai la o parte, s-i pot vorbi mai n voie! spuse Dagio dacilor ce stteau strni n jurul lor. Acetia se retraser repede de la foc, se rezemar de trunchiurile copacilor i, n cldura zeghilor i cojoacelor groase, ncepur s moie. Rmai singuri, Dagio continu, n timp ce Ozio le puse n fa pastrama fript : Despre voi, cei care ai fost dui n captivitate, noi n-am tiut nimic i nici despre mama ta. Btrnul Dicomes, tatl tu, acum este sntos. A ptimit mult atunci dup rzboi, a ptimit de rnile grele cptate n lupt i de pierderea voastr. Rnile s-au vindecat, dar btrnul a rmas numai cu un picior, viteazul Dicomes nu mai poate s mnuiasc spada, sulia, arcul i toporul. A rmas doar c-o singur mngiere : Carsida. S-o vezi... e mare, frumoas, sntoas, vesel i vrednic : o adevrat frumusee dac. Poate c n curnd, ea va fi soia lui Diegis, fratele regelui... Pe el ai spus c-o s-l ajut? l ntrerupse Sarmis. Da pe cine? n cine s-ar putea el ncrede mai mult dect n fratele fiinei pe care o iubete cu atta foc? Va trebui poate s ne batem iari cu imperiul lacom. Ne ateapt ncercri grele, i regele are nevoie de lupttori viteji, iar tu, Sarmis, vei fi unul din acetia. Sarmis slobozi un oftat din adncul sufletului. Puse ulcica goal alturi de el i i terse mustile. Poate c n afar de tata i de Carsida, toi ceilali m-au uitat! Se stpni s pun de-a dreptul ntrebarea ce-l chinuia. Dagio nelese 32

repede unde i alerga gndul. Iart-m, Sarmis, Zeul cel mare s m pedepseasc, m-am zpcit cu totul. Afl, dragul meu, c mai ai pentru cine s trieti i s lupi... Pentru Dacia cotropit de imperiu!... Da, pentru Dacia, dar i pentru Cumida. Ai uitat-o? Te ateapt, srmana! Se mic frmntat, gata s se ridice. Poate c vrei s glumeti, btrne! Nu trebuie s te joci cu sufletul unui om greu ncercat i ndurerat! spuse repede, nflcrat de ceea ce auzise. Nu, Sarmis, nu fac nici o glum. Cumida te ateapt. Nici un alt tnr dac n-a reuit s-i ptrund n suflet. Toat fiina ei este stpnit de credina c te va revedea, c te vei ntoarce. Se vede c Marele Zeu i-a ascultat rugciunile i te-a adus. O gseti la Costodava, st acolo, mpreun cu Malva, btrna ei mam, i cu Cotiso, fratele mai mic. Acum, Cumida nu mai este fetia de cincisprezece ani,, aa cum ai lsat-o cnd te-a dus n captivitate, este femeie n toat puterea, pe chipul creia suferina i poate dezndejdea i-au lsat urmele... Snt un sclav ticios, murmur Sarmis gemnd. De mult am socotit c ea m-a uitat i i-a gsit fericirea alturi de altul! Dar suferina mea i a ei poate c nu vor lua sfrit att de curnd...Cu o micare scurt, Dagio l btu pe umr. Ce vorbeti? Peste dou zile vom fi aproape de Carsidava, i de-acolo e numai o fug bun de cal pn la Costodava... Peste dou zile? Te-neli, Dagio! Stpnul meu sufer ca i mine. Sar putea s treac n Dacia, dup ce-i va elibera fiina iubit. M-am legat s nu-l prsesc pn nu-i atinge scopul. Dagio i arunc o privire ntunecat, n timp ce i tergea nelinitit mustile lungi i aspre. Ce spui tu? Uii c ne aflm n lupt cu Roma? Uii c eu am fost trimis de Diegis s-i prind civa romani, de la care s poat afla ce planuri are mpratul lor? Pe tribunul tu l am n mn i-l voi duce n faa lui Diegis! Asta n-ai s-o faci! rosti Sarmis, apsnd pe fiecare vorb. n primul rnd nu te poi opune, i n al doilea rnd, tu eti un sclav pe care oamenii mei l-au prins. Vzu cum pe faa lui Sarmis bucuria revederii se schimba n ngrijorare i amrciune. Pune mai presus ara, Sarmis, nu pe o fat pe care o caut un tribun . Urm o tcere ncordat. Trziu, Sarmis prinse minile lui Dagio i le strnse cu putere. Faa ncepu s i se lumineze. Poate c m-ai neles greit, Dagio. N-am pus salvarea unei fete mai presus de aprarea Daciei. M gndesc c regele nostru are nevoie de un om de ncredere, care s-i dea de veste despre tot ce mic i plnuiete mpratul. Acest om - i nu se poate s fie altul mai potrivit - este stpnul meu, tribunul Hammonius Vitellius, trimis special al mpratului pe lng 33

generalul Livianus Claudius. Alturi de el, eu voi putea afla tot ce se pregtete i voi putea s v spun totul. Ascultndu-l, Dagio i strngea flcile i tcea ndrjit. l cuprindea furia pe msur ce cuvintele pe care le auzea l fceau s se clatine de la hotrrea luat. Sarmis atept mult timp rspunsul lui Dagio. Btrnul urmrea jocul flcrilor din jratic i rscolea tciunii. n sufletul lui se ddea o lupt grea. E trziu, Dagio, se ivesc zorile..., l ndemn el. M gndesc : ce-o s spun Diegis? mi pun viaa n joc! Va spune c ai ales o cale cum nu se poate mai bun! Dagio i mai strnse de cteva ori flcile cu putere. Da, o s fac cum spui tu! rosti el srind drept n picioare. Vreau s. stau de vorb cu tribunul tu, cci stpn nu-i mai este. Gata, mergem! Se apropiar de gura grotei, sub privirile uimite ale dacilor care fceau de paz. Aceleai priviri le aruncau i legionarii din grot. Sarmis se opri i vorbi tribunului : Tribune, dac mai pstrezi un grunte de ncredere n mine, te rog s cobori pn la noi. De altfel, tii c alt scpare nu este! Nu ateptar mult. Sus, n csctura ntunecoas a grotei, se contura statura nalt a lui Vitellius. ncepu s coboare repede pe povrniul ncrcat cu grohoti. Se opri la civa pai de ei, plin de demnitate i hotrre. Dagio nu se art ncurcat i nu se dovedi lipsit de isteime. Cunotea bine limba Romei, din desele incursiuni fcute dincolo de Dunaris, n Tracia. Tribune, datorit norocului vostru i al nostru i mulumit zeilor, care aranjeaz lucrurile cum cred ei mai bine, ai avut lng voi pe Sarmis, pe sclavul tu, acum un dac liber. Dagio fcu o scurt pauz. Din cteva micri ce preau mai mult un tic, i aez cojocul mai bine pe umeri i i ndes mai tare cciula pe cap. Cut cuvinte ct mai potrivite. Continu : De la Sarmis am aflat multe. El vine din capitala imperiului, de la marea, bogata i puternica Rom. Am stat i m-am gndit : cum am putea noi, dacii, un popor mic, s ne msurm cu falnicul Imperiu roman? Orict de mari ar fi curajul i vitejia noastr, mi dau seama c nu vom putea iei nvingtori. De aceea, m-am gndit c este mai bine ca eu i lupttorii din ceata mea s ne retragem i s spunem celui ce ne-a trimis tot ce-am vzut i am auzit. Nu ne rmne dect s ateptm ca regele nostru s cad la pace cu mpratul vostru. V lsm s v urmai drumul, tribune! Vitellius rmase descumpnit, uitndu-se cnd spre Dagio, cnd spre Sarmis. Dac Sarmis a reuit s fac asta i tu te-ai artat nelept, atunci eu nu tiu ce s mai spun despre daci!... Aadar, pot pleca? Da, tribune! Sarmis m-a rugat s-l las s te nsoeasc. Pregtirile s-au fcut repede, timp n care Dagio i Sarmis au vorbit 34

ndelung, retrai lng trunchiul unui brad stufos. Cnd totul a fost gata, Sarmis a srit pe cal i s-a apropiat de tribun. Vitellius tocmai se pregtea s salute de plecare pe cpetenia cetei, cnd Dagio se apropie de ei cu pai grbii, cu cojocul agat de umeri fluturnd n urma lui. S v uite zeii de necazuri, tribune! spuse el cnd sosi mai aproape. Pi dac e pace ntre noi, s fie pace : stai s-i dau i legionarul pe care lam prins asear. Gellius triete! murmurar civa legionari. De dup un col de stnc, unde se aflau ascuni caii dacilor, apru Gellius, clare, cu mna stng legat de gt i bine ncins cu fese peste umr. O s se vindece! spuse Dagio, cnd Gellius veni mai aproape. Noi, dacii, ne pricepem la vindecarea rnilor. Sgeata i s-a nfipt n umr, lng gt, dar n-a avut vrful muiat n otrav. O s se vindece repede! Dup noi mulumiri i un nou salut, tribunul i garda lui se nirar n lungul potecii, i n mare grab se pierdur printre copaci. Soarele se ridicase bine, ceaa din lungul vii se subiase, iar n locurile btute de razele calde ncepuse s se topeasc bruma.

35

Capitolul
STAPNUL I SCLAVA
1
etatea Getidava, situat la jumtatea drumului dintre Lederata i Tibiscu, era aezat ntr-o regiune muntoas i ocupa o poziie uor de aprat. Dup ce rul cu acelai nume strbtea masivul muntelui printr-un ir de chei, pe care singur i le tiase, ptrundea dinspre miazzi ntr-o vale larg, prin care erpuia linitit, fcnd un ocol, i ieea prin partea de rsrit-miaznoapte, dup ce ddea din nou lupta cu stncile ce se nlau fa-n fa, formnd o poart monumental prin care se ptrundea n aceast vale tainic. Din valea curbat ca o semilun, lung de mai bine de o mie de pai i larg de peste patru sute, rul se mulumea cu puin, iar restul, formnd terase mici ce urcau n pant uoar, era cultivat n timp de pace de dacii care stteau de veghe, sus, n cetate. Jur mprejurul vii, pe povrniuri, se nlau pduri dese de brazi i fagi, presrate din loc n loc cu mici livezi de pomi. Pe la mijlocul semilunei, n partea de rsrit a vii, un pinten stncos strbtea pieptul de piatr al muntelui i domina cu nlimea lui de peste dou sute de pai ntreaga vale a Getidavei. Sus, pe vrful teit al pintenului, se ridica semea cetatea furit din piatr i lemn, mprejmuit cu ntrituri puternice. n spate, 36

pintenul se lega de restul muntelui printr-o gtuitur n form de a, care urca domol ctre creasta mbrcat cu pduri. Din vale se putea ajunge sus pe o potec ngust ce ocolea pintenul erpuind i rspundea n partea cea mai de jos a eii, apoi se ndrepta spre intrarea n cetate. n anul 8431 de la ntemeierea Romei, n timpul primului rzboi al lui Decebal cu imperiul, cetatea Getidava fusese cucerit de romani, ars i drmat, iar n anii care au urmat, regele dac o refcuse i o ntrise. Aceast cetate era pentru el o cheie important pentru aprare i pentru oprirea dumanului pe drumul dintre Lederata i Tibiscu. Dar n primvara acestui an, cnd nc nu se topise zpada n aceast vale, legiunile i cohortele de sub comanda lui Livianus Claudius, hruite ntr-una de cetele de daci, reuiser s ptrund pn sub Getidava, i dup mai multe sptmni de lupte grele i sngeroase, cetatea czuse sub flcrile mainilor de rzboi romane, arunctoare de foc. Cderea Getidavei, dup Lederata, deschisese drum liber generalului roman pn la Tibiscu, adic pn nu departe de capitala rii, Sarmizegetusa. Pentru a nu se ntlni prea devreme cu grosul armatei dace, generalul se oprise n aceast vale, n ateptarea legiunilor cu care nainta nsui mpratul, venind dinspre Dierna. n valea Getidavei, generalul Livianus Claudius i instalase campul. De aci putea s mping uor centuriile n recunoatere pn la Tibiscu. Instalarea campului n valea dominat de cetatea Getidava fusese fcut din dou motive : primul, pentru c generalul nu tia pn unde naintaser legiunile cu care venea mpratul, pe drumul dintre Dierna i Tibiscu, i al doilea, fiindc gsise c cetatea ar putea constitui un bun i sigur adpost pentru frumoasa lui sclav, Apronilla. Pe de alt parte, cum de la calendele lui februarie generalul nu mai primise nici un mesaj din partea mpratului i cum nu cunotea bine micrile i pregtirile lui Decebal, construirea unui camp ntrit constituia un puternic punct de sprijin n aciunile militare de naintare spre Tibiscu. Fusese o vreme frumoas de primvar n ziua cnd legiunile i cohortele comandate de el puseser bazele campului de la Getidava, dup ritualul obinuit al cultului lui Jupiter i al armatei romane, ritual ce era ndeplinit cu o deosebit solemnitate : un preot trsese dou linii drepte, ce se ncruciau n unghi drept n mijlocul terenului ales ca incint a campului, apoi nfipsese o prjin cu un drapel alb n vrf, n punctul de ntretiere, marcnd astfel locul pe care urma s se aeze cortul comandantului. Preotul njghebase dup aceea un mic altar, la care oficiase o scurt ceremonie, i adusese jertfe zeilor prin sacrificarea pe altar a doi iezi. Se trecuse la marcarea incintei campului, cu locurile pe care aveau s se nale ntriturile exterioare de aprare i s se construiasc drumurile n lungul i latul terenului. Totul se desfurase ntr-o
1 Anul 88 e. n.

37

desvrit ordine i disciplin. n armata roman, fiecare tribun, centurion1, decurion2 i legionar tia dinainte ce are de fcut la construirea unui camp. Dup marcare, fiecare osta se apucase de lucru. Se ncepuse cu sparea unui an larg de patru pai i adnc de trei, pe cele patru laturi, ce formau un dreptunghi lung de cinci sute i lat de trei sute de pai. Pmntul spat fusese aruncat n interiorul campului, pentru a se forma un val de aprare, pe creasta cruia se construise apoi un gard solid din pari groi ct trunchiurile copacilor i din grinzi lungi, legate strns ntre ele, ntre care se mpletiser ramuri groase de mrcini cu ghimpi puternici, lungi i ascuii. La mijlocul fiecruia din cele patru laturi se lsaser locuri pentru porile de intrare n camp. n cele patru coluri i n ambele pri ale fiecrei pori fuseser construite apoi turnuri nalte de lemn pentru paz i aprare. A urmat dup aceea ridicarea corturilor de-a lungul unor crri n linii drepte, paralele i perpendiculare, grupate pe uniti i comandani : un cort pentru zece soldai ce formau o manipula comandat de un decurion, zece corturi pentru o centurie, cincizeci pentru o cohort, i corturi speciale pentru centurionii i tribunii comandani. Ordinea de instalare a campului fusese att de desvrit, nct de la intrare fiecare legionar mersese de-a dreptul la cortul lui, fr s fi fost ndrumat de nimeni, ca i cum campul, acelai ca ntotdeauna, se muta din loc n loc. Dar activitatea intens nu se desfurase numai n interiorul terenului pe care se organizase campul, ci i n afara lui. La mic distan, ntre latura de apus i ru, ncepuser s se nale n grab corturi, barci i taberne, sau se spaser bordeie, de ctre cei ce nsoeau ntotdeauna legiunile romane : familiile legionarilor, negustori care aprovizionau armata, tabernagii, saltimbanci, femei ce se vindeau pentru plceri i tot felul de dezmotenii ai soartei. Scurt timp dup instalarea campului, cn-tecele i chiotele ncepuser s rsune n taberne, ca i cum ntreag aceast mulime de oameni s-ar fi aflat aici din totdeauna. n timp ce n vale se organiza campul, Livianus Clau-dius dduse ordin ca sus, pe pintenul de stnc, s se repare cetatea proaspt ars pentru a doua oar. Acolo, sus, i pregtea locuina lui particular, unde se gndise s-i aduc familia", cum obinuia s spun adesea contuber-nalilor * din jurul su, i luase msuri pentru cea mai sigur i mai puternic paz mpotriva cetelor de daci care ar fi ncercat s atace cetatea izolat la nlime. Trecuser numai cteva zile dup idele lui martie. Viaa n camp ncepuse s se desfoare cu o acomodare cum numai la cei obinuii s se mute din loc n loc putea fi ntlnit. n cortul su, la masa de lucru, generalul Livianus Claudius sttea pierdut n gnduri, trist i obosit. Cta des spre intrare, i pe faa lui se observa nelinitea ateptrii. Dup un
1 Comandantul unei centurii, unitate format de o sut legionari. 2 Comandantul unei manipule, unitate format de zece legionari

38

timp se ridic de la mas i ncepu s msoare cu pai rari ncperea cortului. Clca pe covoarele groase, aduse din Bithynia i din Persia, fr s fac zgomot, ngndurat, nu auzi cnd perdeaua fu dat la o parte de primul su contubernal1. Tresri la salutul acestuia. Zeii s te ocroteasc, generale! Am fost chemat? Generalul se ntoarse, repede nviorat, i schi un zmbet. Ai venit? Te ateptam de mult. Dup o scurt pauz, spuse cu nsufleire : Pe Fortuna, Rufinus, i vorbesc ca subalternului meu cel mai de ncredere, eti doar primul meu contubernal. A vrea s-i ncredinez o misiune delicat... personal... Pe faa lui Domitius Rufinus apru o umbr de iretenie i de supunere, bine ascunse. Jur pe toi zeii Olimpului i ai Infernului, generale, snt gata oricnd s-mi dau viaa pentru a ndeplini misiunea pe care... Nu m ndoiam c nu-mi vei da un astfel de rspuns, l ntrerupse generalul, cunosc disciplina i fidelitatea cu care i ndeplineti serviciul. De altfel, tii n ce situaie te aflai la Roma cnd am satisfcut dorina tatlui tu de a te lua pe lng mine. Aadar, m pot ncrede n tine, Domitius Rufinus? Pe Jupiter i pe Cybela, generale! ntri contubernalul. i mulumesc, Rufinus, zeii s te aib n paz! i ncredinez o misiune delicat i de mare ncredere : te trimit s-mi aduci fiica de la Viminacium. Nu m simt linitit tiind-o departe... fr ngrijirea mea... Snt gata, cnd trebuie s plec? O voi apra cu viaa... Generalul continu, mult nviorat : Chiar mine! Iei cu tine dou-trei manipule... sau mai bine ia o centurie, s ai o gard mai puternic. Blestemaii tia de daci nu mai contenesc cu atacurile lor. S te pregteti bine de drum, vezi s nu lipseasc nimic. Vremea nu este destul de clduroas i s nu-mi rceasc fata. Salut-o pe Apronilla n numele meu... i poart-te cu respectul cuvenit fiicei unui general! Voi ndeplini totul, ntocmai, generale! rosti Domitius Rufinus nclinndu-se cu respect. Cum ajungi la Viminacium, te prezini cu acest ordin la legatul Servius Publius, comandantul legiunii a VII-a Claudia i al garnizoanei. Numai el tie n ce condiii poate s ncredineze cuiva pe fiica mea. Livianus Claudius i ntinse papyrusul i-i fcu semn c poate pleca. Adug apoi : Ia bine aminte! Jur pe fcliile Eryniilor rzbuntoare c nu va fi bine de tine dac i se va ntmpla ceva Apronillei! Tribunului nu-i scpase tulburarea din vocea generalului, cnd acesta
1 Aghiotani. Contubemali erau decurioni, centurioni i chiar tribuni, dup gradul celui pe care l deserveau.

39

rostise ultimele cuvinte. n mintea lui revenir zvonurile ce circulau prin camp. Vorbeau tribunii, vorbeau centurionii i toi cei ce vzuser pe fata generalului c ea era leit Apronilla, alii susineau, din contr, c fata ar fi o sclav cumprat cu bani muli. Nu lipseau nici prerile c, de fapt, era vorba de soia lui, o femeie tnr i foarte frumoas. Dar Rufinus nu i-a pus ntrebarea pe cine aducea : pe fiica, pe soia, ori pe sclava lui Livianus Claudius? Scopul lui era ca, servindu-l bine, s-i asigure protecia acestuia, pentru a se ridica repede i ct mai sus n ierarhia militar a imperiului.

2
iu al senatorului Claudius Arrius, Livianus Claudius fusese fericit n copilrie i-n tineree. Se cstorise cu Lucina, fiica senatorului Cassius Quintus, a crei frumusee uimise pe toi patricienii din capitala imperiului. Dar i el fusese printre cei mai frumoi tineri din acea vreme : nalt i bine fcut, cu distincie n inut i mers, cu privirea linitit i deschis, mplinite armonios cu celelalte amnunte : prul castaniu, bogat i frumos ondulat, ochii cprui, mari i luminoi, obrazul oval, alb i curat, nasul drept, potrivit i gura cu buzele ntredeschise ntrun zmbet plin de voie bun. De tnr dovedise darul de a vorbi frumos, cu ton potolit i respectuos, fr s scape vreodat un cuvnt nepotrivit. Trei ani dup cstorie, Lucina dduse natere unei fetie, Lucilla. n familia lui Livianus Claudius se instalase fericirea. Pe msur ce crescuse copila, tot mai mare se artase asemnarea dintre mam i fiic, iar cnd ea ajunsese pe la vrsta de cincisprezece ani, asemnarea devenise att de mare, nct rudele i prietenii se ntreceau s spun c mai trziu nu se va mai putea face nici o deosebire ntre ele. Ochii albatri, feele albe, buclele negre, bogat ondulate, trupurile zvelte i mldioase, toate contribuiau n egal msur la frumuseea lor. n tineree, cu gradul de tribun, Livianus Claudius nsoise o legiune n Galia, pentru potolirea unor triburi rsculate. Acolo, prin purtarea, prin tactul i prin curajul lui, atrsese atenia generalului Marcus Ulpius Trajanus, i ajunsese unul dintre ofierii cei mai de ncredere ai acestuia, omul care era sortit s ajung stpnul uriaului imperiu. n adevr, dup asasinarea lui Domitianus, n anul Romei 8501, fiind ales mprat btrnul senator Nerva, om prea slab pentru conducerea imperiului, acesta i luase ca ajutor pe nepotul su, generalul Marcus Ulpius. Aa se face c, la prsirea Galiei, Traian ncredinase comanda trupelor rmase acolo lui Livianus Claudius, pe care l ridicase la gradul de general. Noul general, mistuit de dorul de familie, nu mai putuse rezista i i
1 Anul 96 e.n.

40

adusese soia i fiica n Galia. Lucilla mplinise aisprezece ani, cnd, la insistenele soiei, Livianus Claudius se nvoise ca ele s se napoieze acas. Copila se mrise i avea nevoie de o cretere aleas, pe care n-o putea primi dect la Roma, centrul de cultur al imperiului. n acel timp se semnalaser mai multe rscoale locale ale unor triburi din Galia de Jos. Cohortele trimise de Livianus Claudius nfrnseser pe rsculai i luaser numeroi captivi, dintre care nu lipseau cpeteniile ce scpaser cu via, i pentru a se face temut, urmnd exemplul lui Traian, generalul ordonase omorrea lor n cele mai grele torturi. Aflnd cum pieriser cpeteniile lor, triburile revoltate se ngroziser, dar nu se nfricoaser, juraser s se rzbune. i ocazia se ivise mai repede dect i nchipuiser. Prin iscoade bine ascunse, aflaser de trecerea coloanei ce transporta spre Roma familia generalului, sub escorta unei centurii i, ntr-o poziie bine aleas, dduser lovitura. Lucina i Lucilla, luate captive mpreun cu sclavii ce le nsoeau, fuseser omorte n torturi tot att de ngrozitoare, fr ca galii, turbai de ur i de setea de rzbunare, s fi fost impresionai de frumuseea i de asemnarea dintre mam i fiic. Numai doi sclavi fuseser lsai n via i trimii s duc generalului trupurile mutilate ale celor dou femei. Lovitura fusese att de grea, att de ngrozitoare pentru el, nct se hotrse s prseasc Galia. Rentors la Roma, singur, cu sufletul pustiu, Livianus Claudius nu mai redevenise omul distins, optimist i comunicativ de altdat. Se druise cu totul problemelor militare i pregtirilor de rzboi. Aceasta ns pn n ziua cnd o ntmplare avea s produc n viaa lui o schimbare i o preocupare ce-l va stpni tot restul zilelor. Fusese o zi frumoas de primvar. Livianus Claudius trecuse prin for1, fr s ia seama la mulimea ce se ngrmdea din toate prile n jurul oratorilor ce-i artau arta de a vorbi frumos sau n jurul oamenilor de afaceri ce discutau zgomotos, i se ndreptase pe via Tabernaria, spre campul pretorienilor. ntre termele lui Diocletian i campul pretorienilor, via Tabernaria se prelungea printre terenuri virane, unde n fiecare sptmn se ineau trguri de sclavi. n acea zi, pe unul din aceste terenuri se scoseser la vnzare proaspeii sclavi adui din Bithynia. Terenul fiind prea mic fa de numrul de captivi pe care imperiul i pusese n vnzare, trgul se prelungea pe o parte bun din via Tabernaria. Prins n mulimea ce forfotea, generalul cutase s-i fac loc, fr s vad ce se petrecea n jur, npdit de tristeea i durerea din suflet. Ajunsese aproape s ias din mulimea glgioas, cnd, mpiedecndu-se de o piatr, se oprise, privise napoi, la cei care l vzuser c fusese gata s cad. n aceeai clip, ns, rmsese mpietrit, cu privirea aintit asupra
1 Pia public ncadrat de cldiri monumentale n care se ineau adunri. Loc de plimbare pentru cetenii bogai.

41

unui grup de sclavi din apropiere. Brbai, femei i copii, legai cu lanuri de mini i de picioare, erau marfa unui negustor care striga ct l inea gura, exagerndu-le calitile. n momentul acela, nmrmurit, o privise numai pe ea, fr s-i dea seama dac ceea ce vedea e vis, sau realitate. Legat cu lanuri, n mijlocul sclavilor se afla o fecioar pe care el n-o putuse deosebi de Lucina i nici de Lucilla. Simise o durere ascuit n dreptul inimii, ca strpuns de o sgeat, i ideea ngrozitoare, dar i dttoare de speran, i licri n minte i nu se mai stinse. Dac soia i fiica nu fuseser omorte, i el nmormntase trupurile altor femei, iar pe ele galii le opriser pentru a fi vndute ca sclave? ncepuse s tremure. Gndurile i presupunerile se urmau fulgertor, unele mai convingtoare dect altele, unele mai justificate dect altele. O cldur nestpnit l cuprinsese i pornise ca hipnotizat spre sclav. Nu mai vedea pe nimeni n jurul lui. Se oprise la un pas de ea. Doi ochi mari, adnci, de un azur-nchis, l priviser reci, cu o triste dobortoare, dureroas, sfietoare. ngnase, abia articulnd : Lucilla, tu, sufletul meu, Lucilla! n ochii fetei nu vzuse nici o licrire, nici un semn de recunoatere. Salut pe marele general Livianus Claudius! strigase vnztorul, care se apropiase grbit de el. i place fata, generale? Pe toi zeii Olimpului i ai Infernului, o astfel de frumusee nu se nate nici la o mie de ani o dat! Nu-i mai pusese ntrebarea de unde l cunoate negustorul. Articulase numai, murmurnd : Cine este sclava, de unde a fost adus? Se ateptase, mistuit de nerbdare, s i se spun c din Galia. Din Bithynia, generale! De acolo unde se gsesc femeile cele mai frumoase, cele mai arztoare! i rspunsese negustorul. Nu din Galia? ntrebase el, plind. Jur pe Jupiter c din Bithynia a fost adus sclava! O ocazie rar, Livianus Claudius! Nu este numai cea mai frumoas sclav, ci i cea mai frumoas fat din Roma, accentuase vnztorul, jucndu-i ochii n orbite cu multe nelesuri i zmbind iret. Ct cost sclava? Cincizeci de mii de sesteri1, generale! De fapt, nu este pltit nici cu o sut de mii... Cincizeci de mii? Suma i se pruse colosal. Numai cei mai buni gladiatori, care repurtaser multe victorii n circuri, se vindeau pe astfel de preuri. Rmsese descumpnit. Nu dispunea de atia bani. i strnsese flcile i pumnii i privise cu ur la vnztorul de lng el. Pronunase rece i aspru : O cumpr pe sclav i recunosc c am de pltit imperiului suma de cincizeci de mii de sesteri pn la idele lui iunie. Scoate-o din lanuri
1

Sestert - moned roman de argint

42

numaidect! Nici nu m-am ndoit c nu o vei cumpra, generale... Se vede c te pricepi la fete i..., spusese vnztorul. Ultimele cuvinte i se opriser ns n gt, sgetat de cuttura aspr a generalului. O luase de mn i pornise cu ea spre cas, renunnd s mai mearg la campul pretorienilor. n dreptul fermelor lui Diocletian, se oprise i o privise lung. Cum te numeti? o ntrebase n oapt. Apronilla! i rspunsese ea fr s salte capul. Apronilla... Lucilla... Lucina... Pe cine duc eu acas... fiica, soia?... murmurase pentru sine, uimit de atta asemnare. Dup ieirea lui Domitius Rufinus, Livianus Claudius se aezase la mas i i lsase capul n mini. Rmsese n aceast poziie mult timp i i depnase n minte toate cele petrecute n ziua cnd o cumprase pe Apronilla. Cnd se ridicase, spusese abia optit : Pe cine-mi aduce Rufinus : fiica, soia, sau sclava? Ieise din cort i pornise n sus, pe poteca ce erpuia n pant uoar. De peste munte, soarele arunca o lumin roiatic asupra cetii Getidava. De sus, de pe povrniul muntelui, o boare rece cobora uor ctre vale. Simi c-i e frig, dei peste subucul avea tunica i, pe deasupra, paludamentul - pelerina roie de general. Urca ncet, clcnd rar. n urm, la civa pai, auzea surd mersul cadenat al grzii ce-l nsoea, dar care nui tulbura linitea. Cerul trecuse de la albastru-verzui spre albastru-violet, i pe povrniul pintenului, pe care se afla cetatea, ncepuse s pun spnire umbrele nserrii. n faa lui se pierdea poteca, urcnd printr-un ocol larg, ctre poarta de intrare n cetate. Purtat de gnduri, i revenir n minte cuvintele : Un general nu poate s aib sufletul unui om de rnd!" Cine i spusese aceste vorbe? Cut s-i aminteasc. Deodat, se opri intuit locului. Eurotas! Da, Eurotas le spusese." n seara aceasta, grecul ceruse s fie primit. Uitase. Se opri nehotrt, apoi se ntoarse i porni cu pai grbii spre cortul su din camp. Cnd intr, dup luminile aprinse, nelese c era ateptat. Ordon contubernalului s-l introduc pe grec. Zeii s-l aib n paz pe comandantul cohortelor i legiunilor din Dacia! salut Eurotas din mers, nclinndu-se pn la pmnt. Pe Apollo din Delfi, Eurotas, ce noi afaceri te aduc la mine? Fii binevenit! Uitasem c ai dorit s-mi vorbeti i... Ari i bine dispus, i puin ngrijorat, Livianus Claudius. Sufletul i-e ca un labirint, spuse Eurotas aezndu-se pe scaun. Ca-ntotdeauna, grecule, ochiul nu te nal, i presupunerile nu-i snt greite. S tii c m grbesc. Te ascult, Eurotas! Dup ce se mic n scaun, Eurotas se uit n jur, ca pentru a se convinge c snt singuri, apoi se nclin spre masa generalului. Generale, eu continui s-mi vd de afaceri. Acolo unde se arat 43

semne c va fi rzboi, trebuie s m gsesc i eu. Cele mai bune afaceri se fac n rzboaie... i slt scaunul i se apropie mai mult de masa generalului, din cteva micri repezi. tii, Livianus Claudius, ntotdeauna am cutat ca, fcnd negustorie, s servesc i imperiul, cci, de... e simplu : merge bine imperiului, merg bine i afacerile... adic i mie... Livianus Claudius l asculta atent. Nu-l mai vzuse de mult. Avea n fa un om vioi, cu privire ireat i vorb repezit. Pe faa lui slab, lung, cu nasul coroiat, i juca ntr-una vrful brbii ascuite i nclcite. Nu arta s fi trecut de cincizeci de ani, dei pletele lungi i rare le avea ncrunite. Faa i era crestat de dungi adnci : semnele ncordrii, ngrijorrii i ale unei activiti neobosite, ntreaga lui fiin prea frmntat de o nervozitate pe care cu greu i-o putea stpni. Dup felul cum era mbrcat, se vedea c nu lua n seam dac arta ca un roman sau ca un grec : peste tunic mbrcase o poenula1 dintr-un postav de culoare cenuie, i peste aceasta avea agat, pe umeri, sagunul2. i cum nelegi tu, Eurotas, s-i faci afacerile i s serveti i imperiul n acelai timp? ntreb generalul dup o scurt pauz, fr s bnuiasc rspunsul. Pi, cum? Tot ca n Galia : m duc cu mrfuri n tabra duman i vin de acolo cu veti... veti care s-i intereseze pe comandanii de legiuni. Se nelege c pentru aceasta am nevoie de mrfuri care se caut. Le transport pe ci ocolite. Eurotas clipi iret, i frec minile i se mic nervos n scaun, aplecndu-se i mai mult spre general. Pe toi zeii, Livianus Claudius, dup ct vd, ari bine. Ultima dat cnd te-am ntlnit preai un om cu totul distrus. Zeia Thalia s te in, snt fericit c i-ai regsit linitea sufleteasc. Eurotas se ridic de pe scaun : Eu, generale, merg pretutindeni i tiu tot ce se mic... Urm un moment de tcere, Livianus Claudius se gndi la nefericirea i la linitea lui. Stai, Eurotas, de ce te-ai ridicat? Spune-mi, de unde vii, ce nouti ai? Dac eti obosit, aaz-te pe solium. Am sosit din Dacia, Livianus Claudius, tocmai de la Sarmizegetusa cea nou, noua capital a rii i noua reedin a regelui Decebal. Snt pe cale s-mi ncropesc bine afacerile acolo i s ajung cunoscut ca negustor mare. Oamenii mei aduc mrfuri de la Tomis, Histria i Callatis, de pe rmul Pontului Euxin, din Macedonia i din Epir. Acolo, n Dacia, se fac pregtiri pentru rzboiul cu imperiul, ajutndu-se mult de meterii pe care i-a trimis Roma, dup pacea cu Domitianus, precum i de materialele...
1 Hain lung, strns pe corp. 2 Mantie groas de ln, purtat mai mult de soldai.

44

Pe care acum imperiul nu i le mai d. Este adevrat c de vreo doi ani nu mai primete nimic de-a dreptul" de la imperiu, dar, de fapt, tot de-acolo i aduce ce-i trebuie : arme, maini de rzboi... Adic i duce Eurotas, murmur generalul, zmbind. Eh, generale, Eurotas... alii... Decebal este un brbat energic i hotrt. Rzboiul cu dacii va fi mult mai greu dect i nchipui. Bine-bine, i ce mrfuri le duci? l ntreb. Din toate... i mrfuri bune, i mrfuri rele. i mrfuri de pace, i arme... Livianus Claudius se ridic de pe scaun. Cum, tu duci barbarilor arme? Ajui dumanii imperiului? Ar trebui s te leg n lanuri i s te rstignesc... Linitete-te, Livianus Claudius! opti Eurotas, fcndu-i semn s se aeze la loc. Ar trebui... aa ar fi trebuit i n Galia... ns un general, mare comandant de legiuni, trebuie s tie ce se mic i se pregtete n tabra adversarului. n Dacia, n toate cetile i la curile tarabostilor se lucreaz spade, topoare, sulie, scuturi, arcuri i sgei. Dar de ce s-i spun mai mult, dac m ateapt lanurile i rstignirea? De fapt, vetile cele mai importante, un comandant trebuie s le aib cu o zi sau dou nainte de lupt, i eu... eu, Livianus Claudius, nu dau nimic dac nu primesc ceva n schimb. i ce vrei, Eurotas? Vrei mrfuri... arme... veti? Livianus Claudius se aez ncet pe scaun. Nu, generale, mrfurile mi le gsesc eu i... chiar i armele. Ceea cemi trebuie mie este s-mi dai libertatea de a veni oricnd n campurile legiunilor tale, de-a umbla oriunde cu mrfurile, fr s fiu oprit de nimeni. Dar dac eti un spion ticlos al lui Decebal? Jur pe Apollo din Delfi, care m ocrotete, Livianus Claudius, c grecul Eurotas e n slujba imperiului n orice clip i-n orice situaie! n Galia, generale, nu i-am adus tiri bune? Pe faa generalului se aternu umbra ntristrii. Dac-mi aduceai ceva bun, nu se ntmpla nenorocirea care mi-a distrus viaa. Nu m-ai ajutat s-mi salvez soia i fiica! n zilele acelea, din nefericire, nu m aflam n Galia, Livianus Claudius. Poate c ai uitat acest amnunt. ntre ei se ls o linite apstoare. Eurotas nu-i ddu pas ns s se prelungeasc. Cu mintea lui iscoditoare, cut s dea un alt curs discuiei. Livianus Claudius, te-am privit atent i-am descoperit pe faa ta semne care-i prevestesc viitorul. Te ateapt zile strlucite, generale, zile de mrire i de fericire! De grecul Eurotas vei mai avea nevoie, i el te va servi cu credin. Nu tii, Livianus Claudius, de multe ori unde nu izbndeti cu puterea, reueti cu iscusina ori cu iretenia. Un grec tie s se descurce i n Infern! 45

Generalul ncepu s zmbeasc uor. Tot aa ai rmas, Eurotas, iret ca o vulpe i linguitor ca o pisic! Fie, i voi satisface rugmintea : vei putea s umbli peste tot, acolo unde snt legiunile i cohortele din subordinea mea. Altceva?... Cu micri suple, Eurotas se ridic de pe scaun i se nclin. Toi zeii s te acopere cu darurile lor i mai ales Asclepios i Cypris! Aduci un mare serviciu imperiului nu mie. Dar dac nu te superi, generale, eu i citesc n suflet : te frmnt ceva, sau ai vrea s-mi ceri ceva. Pun viaa mea la picioarele tale, Livianus Claudius! Generalul btu uor cu stilul n mas. Pe toi zeii, Eurotas, tu eti ori un om al Infernului ori un om ajutat de zeii din Infern! Da, a vrea s-i cer prerea ntr-o poveste care m frmnt, dei n fond... nu are nici o legtur cu mine. Isteimea de care tu dai dovad pot s i-o pun astfel la ncercare. Dar iart-m Eurotas, nu snt o gazd bun. Livianus Claudius sun din clopoel i ordon contubernalului s aduc un vin bun i cald. Dup ce golira cte-o cup, Eurotas vorbi, tergndu-i mustile i barba: M pui la grea ncercare, Livianus Claudius, dar fie, un Eurotas nu se sperie niciodat de nimic. S curios s aud povestea... Generalul sorbi rar din cup, tui de cteva ori i ncepu s vorbeasc, uor micat: Povestea e scurt : soia i fiica unui patrician1 se asemnau ca dou picturi de ap, erau dou frumusei uimitoare. Zeii i zeiele se luaser la ntrecere pentru a le face ct mai ncnttoare. A venit ns o groaznic nenorocire : soia i fiica au fost luate de zei, patricianul a rmas singur, s-i plng soarta crud... i s blesteme zeii. Mai trziu, ntr-o pia de sclavi a vzut o fat care se asemna n totul cu fiinele dragi pierdute i a cumprat-o. A urmat frmntarea. n sclav el vedea n egal msur i soia, i fiica. M-am ntrebat i te ntreb i pe tine, Eurotas : cum ar fi trebuit patricianul s se poarte cu fata? Aa cum se poart un stpn cu o sclav, s-o in ca pe o soie, sau ca pe o fiic?... Lui Eurotas nu i-a fost greu s neleag cine era acel patrician, l avea n fa. Cine s-ar duce la oracolul din Delfi i-ar ntreba-o pe Pithia n-ar primi dect acest rsptms : dac inima l mpinge pe patrician, sa i-o fac soie, iar dac nu poate ndura aceasta din cauza gndului la fiic, mai bine s-o vnd! Dup o scurt pauz, adug : Cale de mijloc nu exist. i-ar chinui greu sufletul i, n egal msur, ar chinui-o i pe ea, i cu ce se face vinovat fata pentru c zeii i-au dat un astfel de chip i asemnare? Fr s se mai stpneasc, fiindc rspunsul i satisfcuse gndurile, Livianus Claudius vorbi, oftnd uurat, ca dup un moment de panic :
1 Cetean bogat. La romani, patricienii erau clasa stpnitoare.

46

i mulumesc, Eurotas! Numai un grec putea s-mi dea un astfel de rspuns... adic, patricianului acela nefericit... Grecul izbucni ntr-un hohot de rs. Nu-i mai ascunse c nelesese totul. F-i-o soie, Livianus Claudius, las-l pe acel patrician i fii atent : cnd un comandant de legiuni a fost cucerit de o femeie, el poate s piard un rzboi. Da, aa cum este povestea, alt cale nu vd. Eurotas se ridic ii trase pe umeri sagunul : M retrag, Livianus Claudius, e trziu. Dup ce salut umil, dispru dup perdeaua de la ieire.

3
n corturile, barcile, bordeiele i tabernele ce formau campul de la Getidava se ngrmdiser mai mult de douzeci de mii de oameni : brbai, femei i copii. Numai unitile militare i serviciile auxiliare numrau peste cincisprezece mii, restul l formau familiile, negustorii, meteugarii i tot felul de pribegi ce nsoeau peste tot legiunile. La cteva zile dup instalarea campului, Livianus Claudius dduse ordin ca o parte din terenul rezervat exerciiilor militare s fie nchis cu un gard nalt i puternic i mprit n patru arcuri, printre care s se lase drumuri nguste pentru trecere. n aceste arcuri aveau s strng captivii i przile ce le aduceau unitile ntoarse de la jafuri. ntotdeauna armata roman, ca toate armatele din acea vreme, se deda la jafuri i cruzimi prin toate inuturile proaspt cucerite. Tot ce se jefuia sau se lua ca prad de rzboi, se strngea n arcul comun : armele i bagajele armatei nvinse, obiecte de gospodrie i de podoab, cereale, animale i alte bogii, de lng care nu lipseau captivii : brbai, femei, copii de toate vrstele. n apropierea Getidavei, arcul prea un mare blci, a crui deschidere o ateptau de la o zi la alta, cu o tot mai mult nerbdare, negustorii venii de aiurea. ntr-unul din cele patru arcuri fuseser ngrmdite obiecte de mbrcminte, postavuri, esturi i mpletituri de cnep i de ln, frumos lucrate de minile vrednicelor dace, n altul cantiti mari de cereale, legume i fructe, vase de lemn ncptoare, pline cu brnz, cu pastrama i slnin, stupi grei cu miere i cotee cu psri. Celelalte dou arcuri fuseser rezervate fiinelor : oameni i animale. nghesuii, brbaii, femeile i copiii daci luai captivi stteau legai de gt, de mini i de picioare. Ziua i noaptea, pn departe de arcul captivilor, se auzeau strigtele, jelaniile i blestemele lor, dar nimeni nu le lua n seam. Era trziu n noapte. Vaietele i gemetele umpleau valea. Umezeala i frigul ptrundeau n trupurile goale ale captivilor daci. ntr-un col al arcului se afla Rundacio, legat de gt la un loc cu femeia i cu copilul lui. De patru zile, de cnd fuseser prini, nu mncaser nimic. Copilul adormise cu capul pe pieptul mamei, care, plngnd, nu contenea s se roage n

47

oapt Zeului cel mare, lui Zamolxis. Rundacio sttea tcut, ndurerat. Nu se gndea c va fi dus captiv i nici c va deveni sclav. Toate simurile lui erau ndreptate spre gard. tia c inimi miloase veneau noaptea i aruncau ce puteau : alimente, mbrcminte, nclminte. Ca el, i alii ascultau cu aceeai ncordare. n bezna nopii, dincolo de gard, se- auzi micare. Ici-colo se desluir mbrncituri printre captivi. Se aruncase ceva. Rundacio se repezi ntr-acolo, uitnd de smuciturile pe care le vor suferi soia i copilul. Se lovi de mai multe capete i ptrunse n nvlmeal. n astfel de situaii, oamenii devin fiare : se lovesc, se muc, se njur, nu mai exist nici demnitate i nici respect. Cu minile legate, fiecare mia pmntul cu nasul, ca un animal, n sperana c va gsi ceva din cele ce se aruncaser. Dup cteva clipe, Rundacio se trase napoi din nvlmeal, mormind satisfcut. Prinsese cu gura o bucat de brnz. Se trase mai aproape de gard i, dibuind cu capul, se apropie de gura copilului. Rupse cu dinii jumtate i copilul o prinse cu buzele. Fcu aceeai micare spre soie i-i ddu ei restul. Se aez apoi la fel de atent, n ateptare. Alturi de el, femeia pndea prilejul : se apropie pe nesimite de gura copilului i-i ddu bucica de brnz pe care o primise. tia c dac va fi simit de brbat, acesta o va lovi fr mil. Dragostea lui pentru ea era puternic i aspr. Ctva vreme, n jurul lor stpni din nou linitea. Dinspre taberne rsunar strigte i chiote ce se apropiau cu ncetul de arcul captivilor. Dup puin timp, ele ncetar. n linitea nopii se auzir oapte i rsete nfundate. Urmar ropote surde de lucruri n cdere. Se produse din nou micare, mbulzeal, lovituri i zornieli de lanuri, apoi totul se schimb ntr-un imens vacarm. Din toate prile izbucnir strigte, ipete, blesteme, njurturi i ameninri. De dincolo de garduri izbucnir hohote de rs. Cu minile legate la spate, biciuii de foame i de frig, captivii cutaser disperai, cu sperana c li se mai aruncase ceva de mncare, dar i dduser seama c asupra lor czuse o ploaie de murdrii, excremente, ou clocite, carne mpuit. Ceata se ndeprt, continund s-i batjocoreasc pe daci cu cuvinte pe care ns puini captivi le nelegeau. Era trziu, ctre ziu, cnd Rundacio adormise, biruit de foame, de ncordare i de oboseal, cu soia i copilul ghemuii la pieptul lui pros, n cutarea cldurii. Se luminase de ziu. n apropierea arcurilor n care erau ngrmdite przile ncepu s se sape n grab. Se scotea pmnt din zece gropi largi i adnci, lng care se aezar zece cruci mari i grele de lemn. Dacii nctuai priveau ngrozii aceste pregtiri, ntrebndu-se care dintre ei nu vor mai fi dui la Roma, ci vor muri rstignii de vii. Dar tot aa de cu noapte ncepuser s se adune negustori, samsari, achizitori, ambulani i tot felul de curioi, toi venii s cumpere sau s priveasc la ceremonia mpririi przilor, ca i la vnzarea lor. Soarele se ridicase mult pe cer, cnd din camp ieir centuriile i cohortele ntr-o lung coloan, se apropiar de arcuri i formar n jurul 48

lor un mare careu. n mijlocul enormului ptrat format de legionari, bine aliniai, fu aezat o estrad adus din camp, anume pregtit din timp. Trompetitii ncepur s sune. Toate capetele se ntoarser. Din camp ieea Livianus Claudius, nsoit de contubernalii si, de legai, tribuni, centurioni i legionari din gard. Generalul clca rar i apsat. Cu mna ridicat rspundea salutului mulimii. Era mbrcat ntr-o tunic din stof de ln alb cu chenar rou pe margini, peste care aruncase paludamentul din stof fin, purpurie. Pe cap purta casca de legionar, btut n argint. Bine lustruit, lucea puternic n razele soarelui. n aceast diminea, proaspt ras, generalul arta mai puin obosit i mai vesel. Cnd se aez pe scaun, muli din apropiere vzur nclmintea de piele neagr, legat cu patru curele, pe care erau prinse cte-o semilun de argint, ce marcau distincia, rangul i bogia purttorului. De la nlimea estradei, privi pe deasupra arcurilor cu przile i captivii i peste mulimea ce venise s ia parte la mprirea lor. Generalul ridic mna, semnul nceperii vnzrilor. n toate prile, vnztorii ncepur s strige preurile i s laude przile. Se ncepur tocmeli aprinse prin discuii tari, ce se auzeau pn departe. Cei mai muli cumprtori aranjaser totul din timp. Cu o zi nainte aleseser tot ceea ce doreau i se neleseser cu vnztorii oficiali asupra preurilor la care se vor opri dup lungi tocmeli de form. Sus pe estrad, legaii, tribunii i centurionii strni n jurul generalului discutau despre petrecerea de peste noapte, fceau glume i izbucneau n hohote de rs. Livianus Claudius i asculta bine dispus. Ce-ai vrut s spui, tribune Maxentiu? ntreb generalul ntorcnduse spre tribunul de lng el. Vorbeai ceva despre captivii daci. Tribunul Maxentiu, voinic, cu ochi mari, umflai, cu flci puternice, proeminente i frunte ngust, se apropie de Livianus Claudius. Trebuie s bgm spaima n barbarii tia, generale! Dacii se vor convinge n curnd, o dat pentru totdeauna, ct de puternic este imperiul i cu c asprime pedepsete pe aceia care au ndrzneala s se msoare cu el. Livianus Claudius l privi lung, zmbind uor. M mir c vorbeti astfel, tribune! Privete! Generalul i art cu mna cele zece cruci ce-i ntindeau braele pe pmnt. Vei avea ocazia s vezi chiar acum ceea ce doreti, dar, dup cte vd, nu ari prea odihnit. Cum i-ai petrecut noaptea? Am luat parte la un osp, generale, rspunse Maxentiu. Dup ce am chefuit bine, trziu, pe la miezul nopii, am plecat cu toii spre arcul captivilor daci, unde ne-am distrat de minune. Dar ce crezi? Snt att de slbatici, nici n-au simit glumele noastre, nici n-au... Eti sigur, Maxentiu? l ntrerupse generalul. Nu i-a dori s ncapi n minile lor. Livianus Claudius i roti apoi privirea peste capetele tribunilor din jurul su. De ce eti att de vesel, Domitius Rufinus? ntreb el pe primul su contubernal, a crui bun dispoziie i atrsese atenia. 49

M bucur, generale, m bucur la gndul c n curnd voi vedea cum tie Livianus Claudius s-i pedepseasc pe barbarii de daci. Cu ei trebuie s ne purtm cu mai mult cruzime dect cu sclavii. Cu mai mult cruzime dect cu sclavii, murmur generalul, slobozind un uor oftat. n minte i apru chipul Apronillei, apoi al Lucillei al Lucinei. i cltin cu putere capul, cutnd s alunge gndurile ce ncepeau s pun stpnire pe el, i rosti tare, pentru a fi auzit de Domitius Rufinus : Eu fac rzboi, de aceea trebuie s fiu i crud .... n mulime, printre cei ce-i primeau partea din prada, printre vnztori, cumprtori i curioi, Livianus Claudius l zri pe Eurotas n mijlocul sclavilor si, care se luptau s scoat din arcuri sacii i legturile mari de mrfuri cumprate. Agitat i asudat, grecul vorbea cu un vnztor, micndu-se ntr-una i uitndu-se atent n jur. De cteva ori l vzu cum optete ceva la urechea funcionarului, nelesese. tia de ce e capabil grecul i cunotea i apucturile acelora ce serveau statul. Se ntoarse spre Domitius Rufinus i ordon s fie adui cei condamnai la rstignire. Printre cei mpini cu lovituri - opt daci i doi legionari - se afla i Rundacio. Acesta atepta linitit. tia c va fi torturat. Omorse muli legionari i chinuise i mai muli. Nu ncerc nici o micare, cnd l dezlegar de lng femeie i copil. Urmri mpietrit cum soia i copilul se ndeprteaz n hohote de plns, mbrncii de soldai. i dezmori repede minile i picioarele, ncepu s tremure. Nu se mai putu stpni. Cu ochii mrii i cu privirea rtcit vzu n spate un legionar. Lu o hotrre cu iueala fulgerului. Se rsuci dintr-o micare pe clcie, i smulse legionarului spada i se repezi dup fiinele dragi, ce se ndeprtau. Cu aceeai iueal, lovi de cteva ori n gtul femeii i n pieptul copilului. Ridica apoi spada i o repezi spre pieptul su lat, dar nu-i atinse inta. Din dou pri, se simi strpuns de suliele legionarilor. Se prbui i el alturi de trupurile ce se luptau cu moartea, ale soiei i copilului. Livianus Claudius urmrise atent tot ce se petrecuse. l uimise hotrrea, tria sufleteasc i dragostea dacului pentru soia i copilul lui, ale cror suferine le curmase cu cteva lovituri bine intite. Se ntrista. Prin inim l sget o durere ascuit. n grupul tribunilor, contubernalilor i centurionilor din jurul lui, gestul lui Rundacio provocase noi hohote de rs, i glumele nu mai conteneau pe socoteala barbarului care le produsese un spectacol att de plcut. n acel moment, muli se simir ca la un spectacol de circ, de la Roma. Rstignirea restului de apte daci s-a fcut repede, n strigtele i rsetele celor de fa, pe care ipetele i gemetele victimelor, prin trupurile crora se bteau piroane groase, i nveselea de minune. A urmat apoi rstignirea celor doi legionari, pedepsii fiindc dezertaser din centuriile lor i fuseser prini rtcind prin pduri. Sntei foarte veseli astzi, tribunilor, murmur Livianus Claudius 50

privind peste umr pe Maxentiu i pe Domitius Rufinus, care se roiser de atta rs, A fost un spectacol minunat, generale, spuse Maxentiu. De cnd am plecat de la Roma, n-am mai vzut ceva att de frumos. Jur pe toi zeii Infernului c aceste rstigniri vor bga spaima n ceilali barbari. Te neli, Maxentiu, tu nu cunoti acest popor. Eu m atept la lovituri i mai puternice din partea lor. Ia seama! i mai repet nc o dat : nu-i doresc s le cazi n mn. Acelai lucru i-l spun i lui Rufinus. Generalul fcu un semn cu mna. Trompetitii ncepur s sune. Captivii daci, ornduii ntr-o lung coloan, pornir cu lanurile zornind, mpini de suliele legionarilor care i escortau. Cnd coloana ajunse n dreptul lui, captivii ncepur s-l amenine cu pumnii ridicai, de care atrnau lanurile, n timp ce femeile l blestemau, printre bocetele ce nu mai conteneau, amestecate cu ipetele copiilor, care peau legai alturi de ele. Pe msur ce coloana se deprta, ipetele i bocetele se auzeau tot mai slabe. Mulimea ncepu s se mprtie, nveselit de spectacolul la care asistase. Pe platoul rstigniilor, cea de-a zecea cruce, care i ntindea braele goale, era crucea lui Rundacio.

4
up mprirea i vnzarea przii, Livianus Claudius s-a napoiat n cortul su din mijlocul campului. A primit curierii sosii de la celelalte legiuni de sub comanda sa, a ascultat rapoartele iscoadelor trimise s urmreasc micrile dacilor i a dat instruciuni legailor i tribunilor. Dup amiaz a avut loc ospul przii, la care au participat toi comandanii i nalii funcionari militari prezeni n camp. Ospul s-a prelungit pn seara trziu. Cei mai muli, ameii de tria vinului dac, se prinseser n discuii zgomotoase, spuneau glume sau jucau zaruri, alii dormitau pe scaune ori pe sub mese, i din atmosfera plin de solemnitate de la nceputul ospului nu mai rmsese nimic. n seara aceasta Domitius Rufinus nu buse prea mult. Ateptase atent momentul cnd va fi chemat de Livianus Claudius i-l nelinitise faptul c generalul nu prea nici grbit, nici curios, dei la plecarea lui spre Viminacium i artase toat ngrijorarea i chiar l ameninase. n cele din urm, acest moment sosi. Vzu semnul generalului i se apropie repede. Dragul meu Rufinus, astzi am avut o zi prea ncrcat, am socotit c din moment ce n-ai cerut s-mi vorbeti de cum ai sosit, totul a decurs n ordine. Generalul fcu o pauz scurt. l lu de bra i se retrase cu el ntr-un col. Se informase din timp despre tot ceea ce se petrecea sus n cetate i despre felul cum decursese cltoria, de aceea cutase s se arate ceva mai 51

nepstor fa de primul su contubernal. Aici sntem mai linitii, poi s-mi vorbeti orice, continu el dup ce se aez pe un scaun. Mi-am ndeplinit bine misiunea, am adus-o pe Apronilla. Domitius Rufinus ezit s spun fiica", dar reveni repede : Fiica ta, generale, este mai sntoas i mai frumoas dect oricnd. Mai pstreaz nc pe fa o und de tristee, o mare nelinite o frmnt, dar poate c va trece. Fetele se mpac mai greu cu lipsa de petreceri i de veselie pe care le au la Roma... Da, da, ai dreptate, tribune! O fat nu se poate mpca uor cu viaa de militar, cu mutarea ntr-una din loc n loc... Dar s mai lum cte-o cup de Velitrae, te tiu bun cunosctor de vinuri. S-mi spui cum ai gsit-o, ce fcea, cum ai mers pe drumul de la Lederata la Getidava? Nu te-a ntrebat nimic despre mine? Un sclav aduse cupele cu vin i se retrase uor. Domitius Rufinus nu vorbi dect dup ce goli cupa mai mult de jumtate. Cnd i-am spus c am sosit s-o lum, a nceput s plng. M-am gndit c poate ateptase plecarea cu prea mult ncordare. Agnia i Myrella au ngrijit-o cum nu se poate mai bine. Pe toi zeii din Infern, s m ieri, trebuie s-i spun c Myrella m-a scos din mini. Nu-mi vinzi mie sclava? Ai rbdare! Dac-mi reuete planul, i-o dau. Dar spune-mi, cum ai mers? Dup ce sorbi din nou din cup, Domitius Rufinus ncepu s povesteasc rar, degajat : Drumul la napoiere l-am fcut mai ncet dect a fost socoteala. Cnd am trecut pe podul dintre Viminacium i Lederata, ningea de nu se vedea om cu om. Acolo, la capul dinspre Viminacium, am vzut un chip cunoscut, cred c era tribunul Hammonius Vitellius. M-a mirat prezena lui acolo, i nc pe un astfel de timp. Dup cte tiu, el face parte din garda mpratului. Mie, unul, nu mi-ar face plcere prezena lui aici. Nu, tribune, de ce vorbeti aa? Dac este vorba de Hammonius Vitellius, fiul cavalerului Hammonius Felix, nu m ndoiesc c este un adevrat tribun, un om de onoare. Aadar, totul a mers bine. Dar cum se face, Rufinus, c n-ai but astzi aa cum obinuieti? Comandantul meu a spus adevrul : cteodat gust prea mult vinul, fie de Falern, fie de Velitrae, fie de Tusculum, iar acum a nceput s-mi plac vinul dac. n seara aceasta, tiam c voi fi chemat s raportez cum mi-am ndeplinit misiunea. Vreau s execut totul fr ovire, Livianus Claudius, i nu urmresc altceva dect s fii ct mai mulumit de serviciile mele! Livianus Claudius ls cupa din mn i-l btu uor pe umr. Pe toi zeii, Domitius Rufinus, tii c-mi placi? M bucur ce spui! Acum plec, e trziu. Ard de dorul de a-mi revedea fiica. Tu, Rufinus, ai grij de tot ce se petrece n camp! Primul-contubernal se nclin schind un zmbet plin de neles. 52

Dup ce iei din camp, Livianus Claudius ncepu s urce pe poteca ce erpuia n sus spre cetate. Cu fiecare pas, tot mai mult i cretea nelinitea. N-o vzuse pe Apronilla de mai mult de dou luni. n seara aceasta se hotrse s-i vorbeasc, aa cum nu-i vorbise niciodat de cnd o cumprase. Sus se vedeau lumini n partea reconstruit a cetii, pregtit special pentru familia, sa. Pentru el, Apronilla i cele dou sclave constituiau familia i n-ar fi permis sub nici o form s se spun altfel. De aceea, acolo sus, n cetate, pregtise o adevrat locuin roman, cu dou apartamente : unul pentru sine, i cellalt pentru fiic". n exedra1 frumos mobilat, Apronilla sttea rezemat ntr-un cot pe un teanc de perne mbrcate n purpur. O obosise drumul de la Viminacium la Getidava. O urmrea pe Myrella cum aranjeaz lucrurile, fiecare la locul lui, pentru ca locuina s fie ct mai plcut. Pe faa ei venic ndurerat apru un zmbet. Din cochetrie feminin, se simea bine n mijlocul attor lucruri scumpe i frumoase, pe care stpnul le pregtise pentru ea. Lu oglinda i se privi. Rmase ncntat. Prul bogat, negru, cu sclipiri de ambr, i cdea n valuri pe tunica din stof fin de ln alb, peste care palia2 tot aa de alb, cu garnituri violete pe margini, reliefa i mai mult armonia culorilor i puritatea ei feminin. n picioare avea sandale de piele fin, nchise cu paftale de argint. Astfel mbrcat, la Roma ar fi putut iei s se plimbe prin for, la terme sau spre Circul cel mare, ca oricare fiic de patrician bogat. Scp oglinda din mn cnd o auzi pe Myrella strignd-o mirat : Apronilla, Apronilla, uite ce-am gsit aici! Myrella se ivi n u innd n mn o stolla3 alb din ln fin, cu bru i volan albastre. Pentru cine s-o fi pregtit stpnul? Faa Apronillei pli. Se uit la haina din mna Myrellei. ncepea s neleag. Stolla era pregtit pentru o matroan roman, or, n casa stpnului ei nu exista o astfel de femeie. Ce caui n tabliniu4? spuse ea cu ton mustrtor. N-ai voie s umbli prin lucrurile stpnului! Pune-o la loc i vino aici, vino repede! Se ridic repede de pe perne, npdit de team. Myrella reveni, urmat de Agnia. Btrna sclav i trgea greu picioarele umflate i tuea des. Vorbi aproape gfind. A sosit stpnul, spuse Agnia, toi zeii s-l aib n paz! E n atriu5.
1 Camera de primire n casele romane; camera soiei i fiicelor. 2 Vemnt femeiesc dintr-o bucat de pnz ce nvluia corpul n falduri bogate. Pe timp de ploaie era tras i peste cap. 3 Vemnt lung femeiesc din pnz subire, purtat pe sub palia. Stolla era strns la mijloc cu dou bruri. 4 ncpere mai mic n partea din fund a atriului, n care stpnul casei primea prietenii i oamenii de afaceri. 5 Partea central a caselor romane, n jurul creia erau aezate camerele de locuit.

53

Ce s-a mai bucurat cnd m-a vzut! E att de vesel, c era ct pe-aci s m strng n brae. Agnia tui i-i strnse capul n mini : Vai de mine, la ce m-am gndit! Se vede c zeii vor s rd de o btrn proast! M duc s-i pregtesc tot ce-i trebuie. Btrna iei trndu-i picioarele grele pe covoarele groase. Rmase singure, Myrella o privi mult timp pe Apronilla. i ea era tnr i frumoas, ns frumuseea Apronillei arta att de pur, de cast i de fin, nct i pe ea ca femeie o impresiona. Nu-i purta gnd ru pentru asta, dei tia c Apronilla va fi preferat de stpn, iar ea i va pierde locul ce-l avusese n viaa lui. De altfel, gndul ei era acum la Domitius Rufinus, pe care l cucerise cu totul. De ce te-ai ntristat, Apronilla, nu te bucuri de sosirea stpnului? El se poart att de frumos cu noi! De cnd ai fost adus tu n casa lui, noi parc n-am mai fi sclave. Dup felul cum m priveti, Myrella, bnuiesc c ai vrea s-mi spui ceva. Apronilla i fcu semn s se apropie. Nu tiu nici eu ce s cred. Poate c mi-au luat zeii minile. Nu i-am spus nc ce-am aflat de la Domitius Rufinus... Cu o micare scurt, Apronilla sri de pe pat. Ce, tie ceva de el, de Vitellius? Prinse minile Myrellei i le strnse cu putere. Nu, am aflat numai c atunci cnd stpnul l-a trimis pe tribun la Viminacium s ne ia, i-a spus c merge s-i aduc fiica... Pe Minerva, ai nceput s vorbeti prostii, Myrella! Cum poi s te gndeti la astfel de prpstii? Jur pe Cypris c-i spun adevrul, Apronilla! Tribunul s-a ndrgostit de mine, i nu aa, ca de-o sclav. Mi-a fcut tot felul de jurmnte. Vrea s m cumpere de la Livianus Claudius, dar eu n-a dori s m despart de tine. Myrella tcu i se repezi spre oglind. Stai s-i aranjez puin prul. n seara aceasta, stpnul va veni s te vad. i puse oglinda n mn i ncepu s-i aranjeze buclele, mnuind cu ndemnare un pieptene de argint. Ua se deschise cu iueal. Pregtii-v, fetelor, vine stpnul, opti Agnia din pragul exedrei, nviorat i agitat. n casa lui Livianus Claudius, btrna sclav se socotea ca i stpn. mbtrnise n casa lui, l servise n anii tinereii, i crescuse copila, pe Lucilla, iar de cnd fusese adus Apronilla, btrna nici nu vrusese s aud c fata nu e fiica plecat la zei a generalului. Lucilla a fost adus napoi de zei, fiindc i-am rugat eu i le-am adus jertfe multe", repeta ntr-una btrna sclav, vorbind singur prin cas. Vznd-o att de trist pe Apronilla, btrna continu :
Un fel de hol cu coloane fr acoperi, cu compulviu.

54

Lucilla, fata mamei, bucur-te, a venit tticu... Din tabliniu, Livianus Claudius trecu n atriu i apru n pragul exedrei, tocmai cnd btrna sclav o ndemna pe Apronilla s se nveseleasc. Zeii cu voi, fetelor! salut el nclinndu-se uor. Vesel, proaspt ras, cu privirea deschis, prea mai tnr i mai puin slbit. mbrcase o tunic alb de ln cu chenar rou pe margini, ca pentru un moment solemn. Ave, domine! intonar ntr-un glas cele trei sclave, ridicndu-se n picioare, Sntei sntoase? Ai cltorit bine? ntreb el cu mult cldur n voce. Bine, stpne, rspunse Myrella. Mi-era dor s v vd. Fr voi m simeam singur, dei snt nconjurat de mii de oameni aici. i nou ne-a fost dor s te vedem, stpne! murmur Agnia necnduse n plns. Cnd o s mergem napoi acas, stpne? S mergem acas, la Roma!... Potolete-te, Agnia! Tocmai tu, cea mai veche sclav a mea, i-ai pierdut rbdarea? Vai de oasele mele, stpne! Nu vreau s mor pe-aici! Da eu snt o sclav proast i btrn, s nu-i faci griji de mine! n fiecare zi m rog zeilor s te in n paza lor! Aa, voi ducei-v, eu mai rmn puin cu Apronilla, spuse Livianus Claudius cutnd s-i stpneasc nelinitea. Se aez pe taburetul de lng patul ei i o ndemn i pe ea s se aeze. n urma celor dou sclave, ua se nchise fr zgomot. Rmai singuri, n exedr se aternu o tcere ncordat. Mult timp el nu gsi cuvinte potrivite cu care s nceap. Eti att de trist, Apronilla!... i lu mna i i-o strnse uor. Inima i btea cu putere. Continu s-o priveasc. O gsi mai mplinit, mai bine format : nu mai vedea n ea pe mica Lucilla, ci pe Lucina, n primii ani de dup cstorie. De ce nu-mi spui nimic? O mngie uor pe prul bogat i o ndemn s-i ridice capul. n ochii ei mari, albatri i adnci vzu lacrimi. Pe toi zeii, Apronilla, spune-mi ce s-a ntmplat, cine te-a suprat? Nu cumva Rufinus?... Ea i vorbi, stpnindu-se, cu mult linite : Nu s-a ntmplat nimic, stpne, i nu m-a suprat nimeni, ns astzi, nu tiu ce am, simt nevoia s plng. Apronilla, i lipsete ceva, doreti ceva? i satisfac ndat orice dorin! Vreau ca viaa ta... Ea ridic mna i-l opri s mai vorbeasc. Nu, stpne! Ah, viaa mea! Ce le-a folosit zeilor de mi-au schimbat cu atta cruzime viaa? Fr mine, poate c i tu, stpne, erai acum mai 55

linitit, aveai sufletul mai mpcat... Apronilla, murmur el strngndu-i mna. De ce nu te pori cu mine aa cum se poart un stpn cu o sclav? Mi-e sufletul zdrobit. Vreau s fiu pus s muncesc, s fiu certat i chiar btut, s fiu chinuit cum snt chinuii sclavii, s m simt sclav... dac nu pot fi lsat liber... Altfel, pentru ce m ii n casa ta, stpne? Tulburat, el nu gsi ce s spun dect trziu. Apronilla, pentru numele zeilor, de ce vorbeti astfel? Buna dispoziie dispruse de pe faa lui. Vorbi aproape n oapt, ndurerat. Am furit attea planuri... vreau s te fac fericit, copila mea! Tu nu vei mai fi sclav, vei fi liber. Ezit puin, apoi, cu ton mai hotrt, urm : Vei fi o demn i respectat matroan roman, soia unui senator i general al imperiului. Nu voi precupei nimic, Apronilla, pentru a te face fericit! Se ateptase la o izbucnire din partea ei, dar ea rmsese linitit. Ridicase numai capul i l privea lung, cu ochii necai de lacrimi, Cteva clipe, el se simi plutind napoi n timp i n spaiu. Se vedea acas, tnr, alturi de Lucina. Dar Lucina se afla acum lng el. Cum putuse s spun c o va face matroan roman? Ea era o matroan model. O privi cu ochii mrii, speriat. Se ridic i se retrase de lng ea. Se simi ruinat fa de el nsui. Un gnd ncepu s-l rscoleasc : Dac sufletul Apronillei era chiar sufletul Lucinei? Ce fidelitate mai pstra el memoriei ei? Poate c zeii i bat joc de vrsta mea? opti el, oftnd adnc. Ea nelegea tot ce se petrecea n sufletul lui. Se ridic i l trase uor mai aproape. Te rog, stai lng mine! Trebuie s fii tare obosit, dup o zi ntreag de munc. De multe ori m-am ntrebat, am cutat s-mi explic : de ce chiar de cnd m-ai cumprat te-ai purtat att de frumos cu mine? M ateptam ca, n calitate de stpn, s pretinzi de la mine tot ce poate pretinde un brbat de la o femeie. La Prusa, la Nicomedia, la Byzan i n mai mare msur la Roma, patricienii btrni i bogai i cumpr sclave tinere. M ateptam, fiindc m pregtisem sufletete s te resping cu toat energia de care snt capabile sufletul i trupul meu! Dar s nu m nelegi greit, Livianus Claudius. Cnd m-ai cumprat, erai un brbat frumos, n plin putere, i de atunci nu te-ai schimbat mult... M urti, Apronilla! Zeii s m... N-am terminat, Livianus Claudius! Am fost i snt pregtit s te resping cu toat energia, cu preul vieii mele, nu pentru c te-a fi urt. Nu te-am urt niciodat i nici nu am motive pentru aceasta. M-ai nconjurat cu o dragoste pe care pn acum am simit-o a fi mai mult printeasc i nu-i neleg schimbarea. M-a mpca i cu soarta mea de sclav, cci aa snt legile n lumea n care trim, dac inima i sufletul meu nu ar aparine altuia. Ceva din lumea zeilor mi spune c el sufer mult, c m caut pretutindeni, neobosit. De dincolo de nelegerea omeneasc, simt c noi ne vom regsi i c vom fi unul al altuia. i chiar dac zeii nu ne vor lsa s 56

trim mpreun, m voi simit fericit ca, ateptndu-l, s mor cu el n gnd... Ctva timp, el se mic nelinitit pe scaun. Un sclav nu mai are nici un drept s spere, opti el mai mult pentru sine. Sclavii aparin stpnilor cu trupul i cu sufletul... tiu, aa este! ntotdeauna stpnii au socotit c sclavii nu au suflet, c ei nu au dorine, c nu au dreptul la o via liber, dar se nal amarnic! Aici este marea nenorocire. Un filozof al nostru, grec, a spus c poi stpni trupul unui om, dar nu i sufletul lui. Nimeni i niciodat pe lume - magistrat, senator, general, rege sau mprat, stpn sau cuceritor n-a putut s stpneasc i sufletele oamenilor. Ca s ctigi sufletete un om trebuie s-i nelegi suferinele i s i le alini, s-i cunoti dorinele i s i le satisfaci. Dup o scurt tcere, Apronilla se ntoarse spre el i l trase din nou lng ea. Ai spus c sclavii nu mai au nici un drept s spere. Aceasta nseamn c eu, chiar dac voi fi gsit de acela care m caut, nu-mi voi cpta libertatea. Dar ce te face s crezi, Livianus Claudius, c nu ma voi putea hotr s calc n picioare legile ticloase ale sclaviei, legi care permit ca unii oameni s fie stpnii de alii, ntocmai ca animalele? Ultimele cuvinte ea le pronun revoltat, aproape strignd. Apronilla, cum poi vorbi astfel, legile imperiului.. tiu, stpne, legile imperiului snt sacre, aa spun cei care stpnesc oamenii, dar ei uit c aceste legi snt fcute tot de oameni! Dac te-a prsi, fr voia ta, fapta mea n-ar nsemna nerecunotin. De multe ori am mulumit zeilor pentru c te-au ndemnat s m cumperi, altfel... Tu nu tii, Apronilla, ct e de zdrobit sufletul meu, ce ran uria m chinuie! Poi tu s nelegi ce nseamn s fii mprit ntre dragostea de so i dragostea de tat, s-i sfrtece inima chipul soiei i chipul fiicei? Livianus Claudius se ridic i puse uor minile pe umerii ei. Suferea mult, era nfrnt. nflcrarea i dorina cu care venise se topiser cu totul. i starea lui sufleteasc o nelegea Apronilla. Bnuiesc tot ce vrei s spui, stpne. Fr s vrea, Agnia mi-a destinuit tragedia familiei tale. Btrna este convins, din nefericire, c eu snt fiica ta Lucilla, pe care zeii au nviat-o la rugciunile ei. Pentru tine, se pare c eu am nceput s fiu mai mult Lucina dect Lucilla, numai aa se explic dorina care te frmnt i te stpnete ca eu s-i fiu soie... El i retrase minile de pe umerii ei i le ls s-i cad grele, neputincioase. Blestem toi zeii care mi-au distrus viaa i fericirea! gemu Livianus Claudius, frnt de durere. Cine poate s-mi neleag chinul, nefericirea, zbuciumul? Te neleg, stpne, simt furtuna care-i rscolete sufletul. De cnd m-ai cumprat, am avut timp s te cunosc ndeajuns ; nu eti un om ru i 57

nici nedrept. Gndeti, ns, c este bine s abuzezi de sufletul i de trupul meu, numai fiindc ntmplarea a fcut s existe atta asemnare ntre mine i fiinele pe care le-ai pierdut? Tu poi schingiui, silui i distruge trupul meu, cci eti stpnul - s-au vzut atia sclavi omori de stpnii lor din simple capricii sau mpini de pofte nestpnite - ns nu vei putea s faci ce vrei cu sufletul meu. Ura i dragostea, stpne, nu pot fi legate cu lanuri! Tcu spre a-i stpni valul de lacrimi ce-o neca, i pentru a se hotr. Se ridic n faa lui i-l privi adnc n ochi : - M doare n suflet c m vd nevoit s-i vorbesc astfel. Pe Apronilla n-o poi face soie, ct timp mai este n via! Dac vei ncerca s m ai cu fora, mpotriva firii, s tii c nu va rsri sau nu va apune soarele dup svrirea faptei tale fr ca Apronilla s nu fi prsit aceast lume rea i murdar! i... Livianus Claudius, dac suferi, dac nu te poi hotr s-mi redai libertatea, vinde-m! Nu snt o sclav? Ajuns n mna unui stpn ru, voi fi destul de tare spre a lua hotrrea suprem, pentru ca trupul meu s nu mai fie poftit de nimeni i... pe pmnt, va rmne o sclav mai puin. Urm o tcere grea. Livianus Claudius o privi ndelung, apoi se ntoarse ncet i, cu pai rari, de om deodat mbtrnit, iei din exedr. Ajuns n tabliniu, se arunc pe pat dezndjduit. Rmase mult timp nemicat, fr s-i poat ordona nici gndurile i nici sentimentele.

5
up desprirea de Dagio i de ceata lui, Vitellius i Sarmis, urmai de garda de legionari, au mers o bun parte din drum n trapul cailor. Tribunul nu-i mai putea nfrnge nerbdarea, cuta s ajung ct mai repede la Getidava. Trecuse mult dup amiaz cnd zrir, la mare deprtare naintea lor, o lung coloan de oameni, care naintau pe jos, avnd n frunte i pe de lturi civa clrei. De cum i vzu, Sarmis nelese totul : avea n fa un grup de daci captivi, pzii de legionari, n drum spre Roma. Pe msur ce se apropiau, se auzeau tot mai clar zornitul lanurilor i murmurul monoton, adnc i jalnic al celor care naintau, biciuii de razele soarelui, nfometai, nsetai i obosii. La vederea lor, inima lui Sarmis se mpietri, din obraz i pieri sngele, se ncorda i strnse frul calului. n mintea lui npdir amintirile drumului pe care i el l fcuse, doisprezece ani n urm, cu lanuri la mini i la picioare, tot ntr-o astfel de coloan. tia ce nseamn drumul pe jos pn la Roma, prin vnt i ploaie, sub aria soarelui, fr hran i fr mbrcminte, btui i schingiuii pentru cele mai mici abateri, drum pe care trupurile celor ce cdeau l marcau din loc n loc. Vitellius vzu cum paloarea de pe faa lui Sarmis se schimb n roie-vnt, cum sngele i se 58

urc la cap, pe msur ce centurionul care conducea coloana de daci se apropia de ei. Salut, tribune! Snt centurionul Flavius Lucullus i duc la Roma, din ordinul generalului Livianus Claudius, turma aceasta de barbari pentru a fi vndui ca sclavi. Cnd l auzi pe centurion rostind astfel de cuvinte, Sarmis fcu o micare scurt, gata s trag spada, dar nu avu timp, cci tribunul l sgeta cu o cuttur aspr. De cnd stau sclavii n rnd cu stpnii, Sarmis? Voi pune s te flageleze pentru lipsa de respect fa de un centurion! Vitellius se ntoarse apoi spre Flavius Lucullus. Salut, centurioane, snt tribunul Hammonius Vitellius din garda mpratului. Centurionul smuci cu putere frul calului i se ddu napoi civa pai, pentru a-i arta respectul fa de un tribun din gard. Deveni mai vorbre, mai ndatoritor i mai supus. Toi zeii s te in sntos, tribune! Pn la Getidava nu mai avei dect o zi de mers. Livianus Claudius este n camp i a luat parte la mprirea przilor. Serbarea s-a ncheiat cu rstignirea unor daci i a doi legionari fugari. A fost un spectacol ca de circ. Ai grij, tribune, s te fereti de daci. Snt mai cruzi dect fiarele din pdure. Eu m grbesc. Salut, tribune! i urez ocrotirea zeilor i a mpratului! Centurionul ddu pinteni calului i porni n trap dup coloana care se ndeprtase. Vitellius continu drumul n fruntea grzii. Sarmis rmsese n urm, pstrnd distana cuvenit ntre stpn i sclav. Stpnit de gndul c n curnd va sosi n campul lui Livianus Claudius, nu dduse nici o importan celor ce spusese centurionul. l chinuia dorul de Apronilla, se vedea alturi de ea, amndoi fericii. Simi nevoia s stea de vorb cu Sarmis. Vino lng mine, Sarmis, ce, eti suprat? Vitellius opri calul i l atept s se apropie. Porni apoi alturi de el. Nu, tribune! Am neles c ai cutat s m opreti la timp de la un gest necugetat. n faa acelui centurion, eu eram nc sclavul". Gestul meu, dac l-a fi lovit, te-ar fi pus n situaia de a m dezarma i lega, iar sfritul nu putea fi altul dect trimiterea mea la galere sau moartea. Atunci, nu eti suprat, Sarmis? Snt, tribune! n locul meu, i tu ai fi... Te gndeti la ceata de captivi daci pornit spre Roma. Cred c nu m nel i trebuie s recunosc c ai dreptate. Sarmis nu-i rspunse. Linitea pdurii prin care treceau era tulburat de ropotul cailor pe pietriul proaspt aternut. Trziu, rupse tcerea : Noaptea trecut i-am dovedit, tribune, c tiu s-mi folosesc libertatea. Snt liber, sau... cuvntul tu acum este altul? Dar ce, vrei s m prseti? Nu te rein, Sarmis; eti liber! i spuse 59

mirat i puin ncurcat. Poimine te voi cuta n campul de la Getidava, tribune! Vitellius l privi i-i zmbi cu amrciune. Poate n-o s te mai vd, Sarmis. A vrea s-i dau ceva ca amintire. Vitellius i trase stiletul i i-l ntinse, i doresc tot ajutorul din partea zeilor! Rmase, ns, cu stiletul n mna ntins. Dnd pinteni calului, Sarmis pornise n galop nainte. Pe curnd, tribune! strig el ndeprtndu-se. La civa zeci de pai, drumul fcea o cotitur. l prsi i se nfund n pdure. Fcu un ocol mare pe sub coasta muntelui, cercetnd cu grij ct ptrundea privirea. Gsi repede poteca cutat i porni, n trapul calului, napoi spre Lederata. La o rscruce de poteci, lng un izvor, se opri. Ls calul s se adapte, bu i el. Cercet potecile i gsi repede ceea ce cuta : urme proaspete de cai. Porni pe urmele gsite. Nu nainta mult. Lng un colnic se opri, puse minile plnie la gur i scoase un strigt de huhurez. Ecoul munilor i pdurilor i aduse strigtul napoi. Atept ctva timp, apoi porni din nou. Repet de cteva ori strigtul, dar nu primi nici un rspuns. ngrijorarea ncepu s pun stpnire pe el. Vedea cum se apropie seara, i pe cei cutai nu-i gsise. Se opri lng o stnc i ascult ncordat. I se pru c aude slab, de departe, strigtul ateptat. l repet cu toat puterea i porni mai departe, ocolind stica, dar nu apuc s nainteze mult, i auzi pdurea rsunnd de ropote de cai. Se opri. Ascult. Zgomotul se apropia tot mai puternic. Se ascunse repede ntr-un plc de brazi stufoi. Nu atept mult. De dup o stnc se ivi Dagio, n fruntea cetei lui de daci. i sri n cale. Stai, vitejilor, ce v-ai pornit aa? le strig el de departe, fcndu-le semn s se opreasc. Tu erai, Sarmis? Ceva nu e la locul lui, ce s-a ntmplat? Vei afla ndat. Dar mai nainte de toate, mi trebuie un cal odihnit. Al meu, nu-l vezi, e numai spume! Schimbarea calului se fcu repede, i ntreaga ceat porni de-a curmeziul pdurii pentru a se apropia de drum. Din trapul cailor, Sarmis povesti tot ce tia : unde ntlnise coloana de captivi, de ci legionari e pzit i ct de repede nainteaz. Dup ce termin, atept ca Dagio s spun ceva, dar acesta, cu flcile strnse i cu privirea aintit nainte, grbi i mai mult mersul, strecurndu-se cu dibcie printre trunchiurile groase ale copacilor. Trecuse de miezul nopii. Luna apruse de curnd de dup crestele munilor i lumina ntr-un galben-auriu palid poiana n care centurionul Flavius Lucullus i instalase campul provizoriu pentru odihn peste noapte. Focul de lng cortul centurionului, ridicat n mijlocul campului, se stinsese, n cele patru coluri ale poienii patru legionari de straj i strigau parolele din timp n timp, pentru a se controla unul pe altul i pentru a-i 60

ine curajul. Teama de daci i stpnea att de mult, nct n unele clipe micrile le erau paralizate la cel mai mic zgomot i nu le r-mnea altceva de fcut dect s strige parola. n camp era linite. Din pdurea ce nconjura poiana se auzeau ici-colo semnele vieii de noapte : cte-un ipt de pasre, un urlet de animal, fonete produse de adierea vntului, trosnete de vreascuri clcate. Legai unii de alii, dacii se odihneau ntini pe pmntul rece i umed. Muli, nvini de truda drumului i de durerea din suflete, adormiser. Numai cei mai rezisteni i mai hotri ascultau ncordai i cutau s disting ceva n zgomotul nfundat al pdurii. Din gur n gur circulau scurte oapte, rostite aproape de urechi. n linitea nopii, undeva departe, auzir un strigt de huhurez. Printre dacii care vegheau se produse un murmur cu greu reinut i o micare surd. Urm un moment de ascultare ncordat. Strigtul se repet cu o prelungire pe care numai un dac lupttor o putea distinge. Snt ai notri! S avem curaj! opti unul. S fim gata, trezii-i i pe ceilali, urm altul. Vom fi salvai. Vom lupta i noi! Zeul cel mare s le-ajute! Ceva mai aproape, n partea dinspre drum, se auzi alt strigt de huhurez. Au ncercuit poiana. Nu facei zgomot! Nu v micai, inei lanurile s nu zornie! S ateptm atacul alor notri i s srim cu toii! S nu ne lsm omori, s dm lovituri! se auzi o voce groas. Strigtul de huhurez mai rsun o dat, din alt parte, apoi se fcu linite. Legionarii de straj ncepur s repete mai des parolele lor, cu tremurturi de spaim n glasuri, n piepturile dacilor captivi, inimile bteau gata s le sparg. Nici unul nu mai dormea. n jurul lor, la mic deprtare, legionarii dormeau dui. Pentru dacii care ateptau cu nfrigurare atacul, clipele preau fr sfrit. Dup un timp, nu se mai auzi nici o parol. Luna intrase ntr-un nor. Dinspre pdure se apropiar dou mogldee, cu micri agere, apoi alte dou i altele, la distane mici. n acelai timp, n cele patru coluri ale campului rsunar din nou parolele strjii, dnd roat campului de la post la post. Nimeni nu bnuia c cei ce strigau nu mai erau ostai romani, ci lupttori daci. Cu micri sigure, ei tiaser gturile celor patru legionari de paz, dnd lovituri fulgertoare cu cosoarele lor ncovoiate la vrf. Din fiecare col al campului se rspundea cu un cuvnt, ntr-o anumit ordine, ce constituia parola : Imperator... Ulpius... Trajanus... Optimus... Imperator... Ulpius... Trajanus... Optimus... Urmai de ceata de lupttori, Dagio i Sarmis ptrunser n poian naintnd pe brnci i se mprtiar printre captivi. Civa daci se apropiar de cortul centurionului i luar poziie de lupt. n grupul captivilor, lanurile ncepur s cad unele dup altele, tiate de foarfeci mnuite cu 61

ndemnare, scule de care fiecare ceat de daci lupttori nu se lipsea niciodat. Captivii slobozii se ntindeau uor i se micau pentru a-i dezmori ncheieturile, apoi treceau acolo unde li se spunea n oapt: brbaii, ngroau rndurile lupttorilor, iar femeile i copiii porneau spre pdure. Micrile lor nu rmaser ns mult timp neobservate, iar zgomotele neauzite. Din grupul legionarilor care dormeau rsun un strigt de alarm, dup care urmar sunete stridente de trompet. Se suna pentru atac. Buimaci, legionarii ncepur s loveasc la ntmplare, dar i revenir repede. Luna se ivi printre nori i lumin poiana. Romanii reuir s se grupeze i s lupte organizat, lovind cu mult ndrjire. Suliele lor lungi i ineau departe pe daci i ar fi prelungit mult lupta dac dacii nu treceau la atacul cu barda. Fiecare bard, mnuit i aruncat cu mult ndemnare, sfrma un cap, despica un piept ori reteza o mn. Legionarii se temeau cumplit de daci, mai ales de atacul cu toporul i cu barda. Cu toat greutatea loviturilor ce le primeau, disciplina lor nu fu sfrmat. Puini, ci mai rmseser n via, se grupar, continund s se apere i, ocrotii de ntunericul nopii, se retraser spre pdure. Siguri de izbnd, dacii nu-i mai urmrir i trecur repede la ngrijirea rniilor i la dezlegarea celor care nc nu fuseser eliberai din lanuri. Se luminase de ziu cnd ceata lui Dagio, nsoit de captivii eliberai, ncrcai cu prada luat de la legionarii omori, urcau prin pdure pe coasta muntelui, pornii de-a dreptul ctre Sarmizegetusa. n acelai timp, Sarmis alerga n goana calului pe drumul Getidavei. Dup plecarea lui Sarmis, att de neprevzut i de grabnic, Vitellius i continuase drumul n trapul cailor, pentru a ajunge ct mai repede n campul lui Livianus Claudius. n ziua care urm, soarele scptase dup muntele din faa Getidavei cnd tribunul, urmat de gard, intrase n campul de sub cetate. Chiar de la poarta principal, la vederea sigiliilor mpratului, comandantul grzii ordonase s sune trompetele i dduse onorul, apoi l condusese spre cortul rezervat curierilor imperiali. n acea sear, Vitellius se simise mai descurajat i mai obosit. Lipsa lui Sarmis l fcea s sufere. Nu mncase nimic i, cu toate c simise c pn trziu somnul nu se va lipi de el, se splase i se culcase. A doua zi se sculase de diminea i fcuse de cteva ori drumul pn la poarta principal, cu sperana c-l va gsi pe Sarmis. Pe msur ce soarele se ridica, nelegea c acela pe care l avusese sclav l prsise. Nu-l ura pentru fapta lui, pentru care avea deplin nelegere. Sclavul l prsise numai dup ce i rectigase libertatea, i fa de el acionase ca un om liber, stpn pe destinele lui. Sosind timpul cnd trebuia s se prezinte generalului, se mbrc n uniforma de gal a grzii imperiale i porni spre cortul comandantului. Livianus Claudius l primi cu onorurile ce se cuveneau unui trimis al mpratului. Citi mesajul imperial i-l privi lung pe Vitellius. Se art mai 62

bine dispus, mai curtenitor. Toi zeii s-l aib n paz pe bunul i viteazul nostru mprat! rosti generalul. Aadar, vei rmne mai mult timp la Getidava, continu el, sau, mai exact spus, vei rmne mai mult timp pe lng mine, n calitate de trimis al mpratului. Fcu o scurt pauz, apoi l ntreb : Tribune, eti fiul cavalerului Hammonius Felix? Da, generale! Tatl meu i-a pierdut viaa de pe urma rnilor cptate n luptele cu dacii de acum vreo doisprezece ani, lupte care s-au dat tot prin prile acestea, dup cte am aflat. Te felicit, tribune! Cu un astfel de printe, nici nu mai este nevoie de alt prezentare. De altfel, aa cum scrie i n pergament, se vede c te bucuri de o frumoas apreciere din partea mpratului. Sper c m vei ajuta, cu dacii nu e att de uor... Voi cuta s ndeplinesc n totul dorina mpratului. Snt gata smi fac datoria, ca oricare tribun din armata imperiului. Vitellius vorbise degajat fa de general, ns pstrnd n totul respectul ierarhiei. Livianus Claudius sun din clopoel, i un contubernal intr. S aduci un pergament mic i sigiliul meu! ordon el. Se ntoarse spre tribun. i voi da o delegaie pentru a putea s inspectezi oricare unitate de sub comanda mea. Contubernalul se napoie repede cu pergamentul. Scrie! spuse generalul i ncepu s dicteze. Vitellius privea atent figura generalului. Pe msur ce-l observa mai mult, constata c militarul din faa lui fusese n tineree un brbat frumos i energic, i c urmele acestei frumusei se menineau nc printre cutele ce-i crestau faa. Tresri cnd Livianus Claudius spuse contubernalului s scrie c el, trimisul mpratului, nu va avea acces sus, n cetate. Bnui c generalul ascunde ceva, dar nu se gndi c acolo, ntre ruine, el i inea nchis sclava. Dup ce contubernalul aplic sigiliul, Livianus Claudius i ntinse pergamentul, apoi l ndemn s ridice cupa cu vin. Pe toii zeii, cred c nu m nel, ari cam nelinitit, tribune. Te apas ceva pe suflet, vrei s m rogi ceva? Nu, generale, Jupiter s te aib n paza lui! M-au sustras puin gndurile. O clip, Vitellius fusesr frmntat de gndul de a-i vorbi deschis lui Livianus Claudius, oferindu-se s-o cumpere pe Apronilla, dar renun. Socoti c destinuirea s l-ar fi pus n gard pe general i, n cazul unui refuz, ar fi ngreuiat eliberarea ei prin alte mijloace. Un contubernal intr i raport : Generale, un legionar a adus vestea c, n noaptea trecut, centurionul Flavius Lucullus a fost atacat de daci. Toi captivii au fost eliberai. Centurionul i mai muli legionari au czut n lupt. Ce dispoziii dai? Livianus Claudius arunc o privire tioas spre contubernal. 63

Unde snt cei care au scpat cu via? La garda porii principale, rspunse contubernalul. Toi s fie ncarcerai i torturai pentru vina de a fi prsit lupta. i tia au fugit, nu m ndoiesc, ndat ce s-au vzut fa-n fa cu dacii. Se ntoarse spre tribun. tii, Hammonius Vitellius, barbarii tia au bgat spaima n legionari. Nu e primul caz cnd fug din faa lor. Ce prere ai, tribune? Va trebui s bgm noi spaima n barbari! Vitellius vorbise mai mult pentru a da un rspuns. n mintea lui se fcuse lumin. tia acum pentru ce-l prsise Sarmis. Ceva mai potolit, generalul continu : De acord cu tine, tribune! M atept la mult ajutor din partea ta. Livianus Claudius privi din nou pergamentul cu sigiliul su. Sper c m vei vizita ct se poate de des, trebuie s trimii tiri ct mai complete augustului nostru mprat. M bucur ncrederea, voi veni ori de cte ori va fi nevoie. E necesar ns, generale, s dai ordin contubernalilor s pot fi primit oricnd... n orice moment, tribune, oricnd : fie ziua, fie noaptea. Dup ce pronun noaptea", generalul i muc uor buza. Explicaiile ce le avusese cu Apronilla l fcuse s ia hotarrea ca noaptea s nu se mai duc sus, n cetate, i ordonase s i se pregteasc un pat alturi, n cort. Vitellius salut i porni spre ieire, ns fu reinut. Stai... mai stai puin, tribune! Ai auzit de atacul dacilor i de eliberarea cetei de captivi. Nu tiu exact ce s-a ntmplat... n orice caz, nu erau muli... civa barbari, trenroi. Nu e nici o pagub pentru imperiu. Te-a ruga s nu comunici nc nimic mpratului despre acest caz. Cnd voi avea tiri mai amnunite, i voi spune tot ce s-a petrecut. Cred c m-ai neles, Hammonius Vitellius! Generalul ncepu s rd fr prea mult poft i-l btu uor pe umr. Rog pe general s aib toat ncrederea! rosti tribunul nclinndu-se. De la Livianus Claudius, Vitellius porni pe drumul principal al campului, spre poarta la care se aflau cei care escortaser ceata de captivi daci i scpaser cu via. Era tulburat. l nelegea pe Sarmis i-i admira hotarrea. De cteva ori se opri i privi sus, spre cetate. Numai acolo el nu avea voie s mearg. Pe Hercule, tribune, te caut de mult! Vitellius tresri. n faa lui se afla un legionar. l recunoscu. Pe toi zeii, tu eti, Cluvianus? Ce faci, galule? tii, am nevoie de un om de ncredere, care s cunoasc bine campul, n lipsa sclavului meu. Cum aa, tribune? Snt trimis de sclavul tu, nu poate s intre n camp. L-a oprit garda, la poart. Nu glumeti, galule? Voi cere s te flageleze dac... - Pe zeii mei, tribune, l-am ntlnit pe sclavul tu, pe Sarmis. 64

Mergem la poart! Nu e acolo, tribune, mi-a spus c te ateapt la Taberna Centurionilor". De fapt, la acea tabern l-am ntlnit eu. Era obosit, nedormit i nfometat, i cu toate astea, arta vesel, poate chiar fericit. Tribunul porni spre ieirea din camp, urmat de galul uria. Revederea cu Sarmis fu mictoare. Se mbriar ca doi prieteni, care nu se vzuser vreme ndelungat. Hei, pe Bacchus, tabernagiule, ce fel de vin ai? strig Vitellius, cu totul nsufleit De pe ua deschis ce da n buctria tabernei se auzi un mormit. Un vin dac ai? Adu i ceva mncare : crnai, friptur sau orice! Aa-mi place, stpne, s fii vesel, opti Sarmis. i-a spus Cluvianus ce-a aflat? Tribunul l privi ngrijorat. - Nu, ce? Apronilla e sus n cetate. Galul face parte acum din garda cetii i mi-a spus c acolo se afl o fat, o adevrat frumusee, pe care ei o pzesc. Se vorbete c ar fi fiica lui Livianus Claudius. Vitellius se ntoarse mirat spre Cluvianus. De ce nu mi-ai spus, galule? Tcu i atept ca tabernagiul care se apropia s pun pe mas oalele cu vin, pinea i crnaii din care se ridicau aburi calzi, mirositori, ce strneau i mai mult foamea. Ai vzut-o tu? Cum arat? l ntreb nerbdtor pe gal dup plecarea tabernagiului. N-am vzut-o, tribune, numai am auzit de la alii. Taberna Centurionilor" era o barac de lemn destul de ncptoare, cu dou ncperi : cea mai mic era folosit ca buctrie, magazie de alimente i dormitorul lui Philistos - un grec negricios, gras i crcnat, libert din Bithynia, patronul tabernei - iar cealalt servea ca sal de consumaie. Pentru crearea unei ncperi mai retrase i, n unele cazuri, pentru observarea mai atent a unora dintre consumatori, Philistos ridicase un mic paravan n apropierea peretelui buctriei, formnd o mic despritur n sala de consumaie, n care ncpeau cteva mese. Patronul tia s trag bine cu urechea i s se aleag cu cele mai bune foloase din cele ce putea afla, de aceea, cnd intrau n tabern muterii necunoscui sau grade militare mai mari, tribuni i centurioni, i poftea n mica despritur. n taberna lui Philistos alesese Vitellius locul de ntlnire cu Cluvianus, prin care urmrea tot ce se petrecea sus, n cetate. Dup cteva zile, ntr-o dup-amiaz, Vitellius i Sarmis intrar n mica ncpere separat a tabernei i-l ateptar pe Cluvianus. Alturi, n buctria lui Philistos, se strecurase Eurotas, omul pe care l cunoteau toi tabernagiii i cu care fceau afaceri bune. Negustorul ascultase tot ce vorbiser ei i, mirosind c poate s se-aleag cu un ctig bun, se aezase la o mas din aceeai ncpere, n apropierea lor. Cu mult abilitate, intrase 65

n vorb cu Vitellius, aflase despre ntmplrile de la Prusa, despre ducerea n captivitate a Apronillei i cumprarea ei ca sclav de ctre Livianus Claudius. Iste i lacom, Eurotas se ludase c-l cunoscuse bine pe medicul Melantios, tatl Apronillei, i c e prieten bun i cu generalul, cu Livianus Claudius. Mersese chiar pn acolo nct i spusese tribunului c i el, dei e negustor, lupt n felul lui pentru ca Ellada s scape de jugul imperiului. Artndu-se binevoitor, se oferise s se duc la general i s ncerce s cumpere sclava, apoi s i-o revnd. Cu toate c se jurase pe toi zeii c nu urmrete nici un ctig i c s-ar simi fericit dac ar putea s ajute cu ceva pe fiica lupttorului Melantios, lacomul negustor i fcuse socoteala s se aleag cu o suma de dou-trei ori mai mare dect aceea cu care va reui s cumpere fata. i chiar n seara acelei zile se dusese la general, i pusese n joc toat isteimea i toat experiena lui de negustor, fr s reueasc s-l conving, ba, din contra, insistenele lui l nfuriaser pe Livianus Claudius, l chemase pe contubernal, i ordonase s-l ia de acolo pe grec i s-i trag douzeci de lovituri de flagrun. n acest timp, galul Cluvianus reuise s strecoare Apronillei un papyrus din partea tribunului i s aduc altul din partea ei. Dar vestea pe care o adusese Eurotas sfrmase orice speran n sufletul lui Vitellius de a putea elibera fata pe calea prevzut de legile imperiului i-l fcuse s ia hotrrea de a o rpi de acolo de sus, din cetate, cu orice chip. Ct privete starea sufleteasc a lui Livianus Claudius, ea se nrutise. Eurotas reuise s trezeasc n el vechea frmntare : pe Apronilla nu putea s i-o fac soie, fiindc n egal msur vedea n ea pe propria-i fiic, iar ca fiic nu nelegea s-o in pe sclav, fiindc porniri greu de stpnit l fceau s i-o doreasc soie.

6
up ncercarea nereuit a lui Eurotas, Vitellius cutase o cale de a ptrunde sus n cetate i o gsise cu ajutorul lui Cluvianus. n ziua hotrt, dup ce fcuse o inspecie la una din legiunile mpinse nainte, n apropiere de campia Tibiscului, se napoiase la Getidava n amurg, i lsase garda n camp i pornise singur pe povrniul repede al muntelui, urmnd o potec ce erpuia pn sub zidurile cetii. De mai multe ori fusese n pericol s scape n vale, pornit o dat cu pietriul ce mbrca pantele prpstioase. Urcase n cetate folosind o frnghie atrnat debcreasta zidului, lsat din timp de gal. n acea noapte, Cluvianus se afla de gard. Sus, n colul cel mai retras al cetii, deasupra pintenului de piatr ce ieea din munte, dup un tufi de liliac, l ateptase Apronilla. Revederea fierbinte, n lumina palid a lunii, cnd sufletele lor se contopiser ntr-o mbriare nvalnic, dup muli ani de desprire i nesiguran, fusese curmat de apariia pe ziduri a lui Domitius Rufinus. 66

Primul contubernal al generalului urcase n cetate, nu att ca s controleze grzile, ct pentru a se nfrupta din graiile Myrellei. ntr-un moment de total druire, sclava i spusese c chiar n aceeai clip i Apronilla era fericit, alturi de iubitul ei. Fusese semnalul. Domitius Rufinus, nsoit de civa legionari din gard, pornise degrab n cutarea lor. Lupta fusese scurt. Sus pe creasta zidului, fulgeraser cteva clipe, n razele lunii, spadele celor doi tribuni. Din nou, ca n taberna de la Roma, Domitius Rufinus scpase spada din mn, i Vitellius l-ar fi putut strpunge dac nu s-ar fi gndit la general: Se aruncase apoi de pe zid n gol, pornise n sus pe povrni i se pierduse n pdure. n urma lui, spumegnd de furia neputinei, Domitius Rufinus luase cele mai severe msuri pentru ca cele petrecute s nu fie aflate de general. Primul-contubernal nu se ndoia c, pzind cu strnicie fata, va reui s se rzbune crunt pe acela pe care l dumnea de moarte. Timp de mai multe zile, Sarmis fusese plecat. Pornise singur prin muni ctre rsrit, pn la Carsidava. n drum se oprise la tabra lui Diegis i vzuse pregtirile de lupt ale dacilor. ntlnirea cu tatl su, btrnul Dicomes, la Carsidava, i cu Cumida, fiina care i pstrase o dragoste nentinat, la Costodava, i umpluse sufletul de fericire i de hotrre. La napoiere, venise nsoit de Dagio cu o ceat de lupttori, aa cum se nelesese cu Vitellius. Tribunul se hotrse s treac n Dacia cu Apronilla, ndat ce va reui s-o elibereze de sus din cetate. Cu o sear nainte de napoierea lui Sarmis n camp, la Taberna Centurionilor", n mica ncpere de lng buctria lui Philistos, Domitius Rufinus i Maxentiu, prieteni de chefuri i de petreceri zgomotoase, goleau unele dup altele cupele de vin. Alturi, n sala cea mare a tabernei, centurioni, decurioni, legionari i ali funcionari militari strigau, cntau i rdeau, ameii de butur. La o mas din lungul peretelui ce desprea sala de mica ncpere chefuiau mai muli legionari, printre care se afla i Gellius, din garda lui Vitellius. Domitius Rufinus strnse flcile pentru a-i ascunde ciuda ce i-o produsese gluma lui Maxentiu. Ascult, Maxentiu, jur pe numele lui Jupiter c, dac nu se salva srind peste zidul cetii, l despicam cu spada! Maxentiu sorbi lung din cup, abia stpnindu-i rsul. Cred c ai fcut tu o micare greit, Rufinus. Nu cumva ai scpat din mn spada i i-ai dat timp s fug? Maxentiu tia c lovete direct la int. Aflase de la legionarii si despre lupta ce se purtase sus n cetate. l vzu pe Domitius Rufinus cum se roete de mnie, care i spuse, aproape ipnd : Cum poi vorbi astfel, Maxentiu? tii ct de bine mnuiesc spada, doar te-ai convins ci captivi daci am omort dnd lovituri cu miestrie! Dac-l mai ntlnesc pe Hammonius, l strpung dintr-o lovitur i-l trimit la Proserpina! Un ticlos ca el... 67

Stai, potolete-te, Rufinus, nu mai striga i nu-i mai rosti numele, uii c el face parte din garda mpratului? Spui c tu ai omort captivi daci. Da, te-am vzut, erai beat, i-ai tiat repede pe cei ase barbari care erau legai de mini i de picioare. Maxentiu izbucni n rs : tii, m-a nveselit mult clipa cnd dacul acela, care arta aa de frumos, te-a lovit n cap cu lanul de la mini cu atta ur i putere, nct era gata s te doboare la pmnt. i chiar dup ce tu i-ai nfipt spada n piept i mai arunca priviri pline de ur. Snt tari i rbdtori ca nite animale barbarii tia Vrei s spui c tu n-ai omort atunci? Ba daaa... Eu l dezlegam pe dac, i dup aceea m luptam... - Nu te mai luda! Dac afla Livianus Claudius c ne-am nveselit omornd captivi, ne-ar fi trimis la galere pentru paguba fcut imperiului. Ridic, sa mai golim un rnd! Dup ce bu, Maxentiu ls cupa din mn i se aplec spre Domitius Rufinus. Ascult, Rufinus, ce cuta Hammonius Vitellius sus n cetate? i tu de ce l-ai atacat? Domitius Rufinus nu-i rspunse dect dup o lung pauz : Am socoteli vechi de ncheiat cu el! i mai este ceva, sus n cetate, un mare secret al lui Livianus Claudius. Dar l distrug pe Hammonius Vitellius! De-ar afla generalul!... Dar ce, nu m asculi, Maxentiu? Taci! Maxentiu i fcu semn punnd degetul la gur : Ascult, Rufinus, aci lng perete se vorbete despre Hammonius Vitellius. n tabern, Gellius, prins de butur, cu oala de vin n mn, i pierduse stpnirea de sine i vorbea cu voce tare : Tribunul mi-a dat ordin s-l urmresc pe dac, i eu am pornit pe urmele lui n goana calului. Dacul fugea de-i sfriau picioarele. Eram aproape s-l prind, cnd, cu o micare fulgertoare, s-a ntors i, cu o ndemnare cum n-am mai vzut n viaa mea, a trimis o sgeat care mi sa nfipt n umr. Nici acum nu mi s-a vindecat de tot rana. Din clipa cderii, n-am mai tiut nimic, mult timp. M-am trezit pe un maldr de fn, lng o stnc, n pdure, n plin noapte. La lumina lunii, am vzut chipul unui dac cu barb stufoas i musti lungi lsate n jos, cu ochi ptrunztori i reci, care m strpungeau cu sclipiri tioase. M pzea cu sulia n mn. Mult timp n-am tiut dac triesc sau visez. Cine mai rmne n via cnd cade n minile dacilor?... Domitius Rufinus l lovi cu cotul pe Maxentiu i i lipi urechea de peretele de lemn. Auzi pe Gellius mai clar : V jur pe toi zeii! Nu mai aveam nici o speran s scap cu via. Dar cum s nu rmi uimit? De multe ori, nici nu-i mai nelegi pe zei! Se fcuse ziu cnd a venit un dac, a vorbit ceva n oapt cu cel care m pzea, s-a ntors spre mine i mi-a fcut semn s m ridic n picioare. Nici nu mai luam n seam tremuratul, pe care i aa nu-l mai puteam stpni. Simeam cum ncepe s se scurg viaa din mine. Dar ce credei c s-a 68

ntmplat? n loc s m loveasc, dacul m-a desfcut la umr, mi-a splat rana, a pus pe ea nite frunze uscate pe care le-a muiat puin cu un fel de unsoare neagr, i m-a legat strns cu o crp curat. i-a desfcut plosca de la old, i mi-a fcut semn s beau. Am but, mai nti cu fric, apoi fiindc-mi plcea, cci era vin de-al lor, vin bun, tare i aromat, cu gust de struguri. ntre timp, cel care m pzise mi adusese calul. M-au ajutat s ncalec. Gellius fcu o scurt pauz. Domitius Rufinus aps i mai tare urechea pe scndura peretelui. Jupiter s m in dac-mi venea s cred ochilor, continu Gellius. Cnd am dat dup colul de stnc, am vzut cum toi legionarii din gard se niraser pe potec, urmndu-l pe tribunul Hammonius Vitellius. Cei din jurul lui Gellius ascultau cu mirare i nencredere. Aa ceva nu putuse s se ntmple, i spunea fiecare gndindu-se la cele auzite despre cruzimile dacilor. Ei, ce zicei, v-a plcut ntmplarea? ntreb Gellius. Dac nu era sclavul tribunului, cine tie unde ne zceau oasele la toi?! Mi-a plcut povestea ta, spuse unul dintre legionari - pistruiat, cu faa rocovan i cu un nceput de chelie - dar tii tu, Gellius, ce nseamn asta? Ce nseamn, Beniamine? sri Gellius, cu oala n mn. Jur pe Jehovah c tribunul tu s-a vndut dacilor, iar sclavul lui nu poate s fie dect o adevrat iscoad! Maxentiu l btu pe spate pe Domitius Rufinus. Ai auzit? Are dreptate evreul, opti el. ine-i gura, strig Gellius furios, voi sntei numai cu gndul la vnzare, aa cum ai fcut cu galileanul acela, n nvtura cruia au nceput unii s cread i la care se roag s le ajute... . Galileanul a fost un tlhar, mormi Beniamin. i-apoi, ce ne pas nou? continu Gellius, cuprins de team c dezvluise ceva ce putea duce la urmri grave. Cut s spulbere impresia produs de cele povestite i ncerc s-i ae pe cei de fa mpotriva imperiului, cu convingerea c astfel nu vor trda nimic din ceea ce au auzit. Ce ne pas nou? repet el. Noi sntem nite amri de soldai, pe care mpratul i trimite la moarte. Ia s mai golim cite-o ulcic de vin! Nu-i aa, Beniamine? De ce-am ine cu imperiul? Tcu. nghii de cteva ori vin, cu mult lcomie. Mna i tremura. Mai bine nu spuneam nimic. Care zeu ru a mai fost treaz i m-a ndemnat s vorbesc? Se aplec spre ei i opti cu voce schimbat, mai mult rugtor : Voi sntei chinuii ca i mine, avei suflete bune, i tribunul Vitellius este un om bun... Gellius tcu i rmase mpietrit. n cadrul uii ce da n mica ncpere se ivise Domitius Rufinus, urmat de Maxentiu. Fcu semn unor legionari de la 69

o mas vecin s-l urmeze ; erau soldai din garda lui. Se ndrept spre Gellius i-l art cu degetul. Legai-l! ordon el. i pe acesta, interveni Maxentiu, artndu-l pe Beniamin. Pe mine, tribune? Pe mine, de ce? Ochii nroii ai lui Beniamin se fcur mari, i gura i se strmb de spaim. n spatele lui Domitius Rufinus apruse decurionul, comandantul grzii sale. Leag-i, decurioane, iar pe ceilali s-i predai comandantului grzii de la poarta principal a campului, ordon el. S nu-i elibereze pn nu primete ordin de la mine! Rentori la masa lor din mica ncpere, Domitius Rufinus opti plin de mulumire la urechea lui Maxentiu : Acum l am n nin pe trdtorul Hammonius Vitellius i nu-l las pn nu-l distrug! n dimineaa care urm, decurionul care i comanda garda raport lui Vitellius c legionarul Gellius a fost lips la apel i c, cu toate cercetrile fcute, nu reuise s-i dea de urm. Nerbdarea cu care tribunul atepta napoierea lui Sarmis l fcu s nu acorde nici o importan dispariiei lui Gellius, i spuse decurionului s atepte, convins fiind c legionarul va aprea de undeva. n aceeai zi, pe la prnz, Sarmis se napoie, aa cum stabilise la plecare. Povesti tribunului tot ce fcuse i-i spuse c Dagio cu ceata lui i ateapt ascuni n munii din apropiere. Sarmis se afla n cortul lui Vitellius cnd decurionul raport c din tabern, cu o sear nainte, fuseser arestai mai muli legionari, care buser prea mult. n acelai timp sosi i Cluvianus. Galul era liber i intra de gard n noaptea ce urma. La vederea lui, Vitellius nu-l mai ascult pe decurion i nici nu lu n seam ultimele cuvinte spuse de acesta : Poate c tribunul ar trebui s-l cear pe Gellius lui Livianus Claudius. Legionarul nc mai poart urmele rnii de sgeat... i fcu semn decurionului s ias. Se gndea c peste cteva zile va fi departe, fr gard i fr s mai fie un supus al imperiului. Gata, Cluvianus? l ntreb pe gal. Snt gata n orice clip, tribune, numai c, din nenorocire, zeii cei ri l-au ndemnat pe Domitius Rufinus s ntreasc garda sus pe zidurile cetii, iar n cetate a pus strji la toate uile i colurile cldirilor. Nu se mai poate face nici o micare fr s fii vzut. Nu tiu cum voi reui s v dau fata dincolo de ziduri. Vitellius l privi pe gal mult timp, cercettor, cu oarecare nencredere. ncleta flcile i tcu. i ntoarse capul numai cnd simi pe umr mna grea a lui Sarmis. Ultima ans nu este pierdut, tribune! i opti el, hotrt s ncerce orice-ar fi prut cu putin. 70

Eu snt hotrt s-mi dau i viaa! Jur pe toi zeii! Cluvianus srise, bnuind ndoiala ce-l frmnta pe tribun, dar n-a mai avut timp s termine, cci Vitellius se ridic i btu cu pumnul n mas. Vorbi cu voce schimbat, tulburat, revoltat : tiu, Sarmis, ultima ans nu este pierdut! M voi duce sus n cetate i-o voi lua, chiar dac va trebui s m bat cu toate grzile pe care lea ntrit Domitius Rufinus i chiar dac nu voi avea ajutorul vostru! Cu micri stpnite, Sarmis l prinse de bra i-l ndemn s se liniteasc. Oricare om n momente grele ncepe s se ndoiasc de prietenii si, dac eu i Cluvianus ne putem socoti prietenii ti, tribune! Pe duman nu-l nvingi ntotdeauna luptnd fi cu el, ci cutnd mijloacele prin care s-i atingi scopul chiar i fr lupt. Ultima ans nu este aceea ca tu, singur sau urmat de noi, s porneti la lupt contra celor din cetate. Aceast ans ar avea prea puini sori de izbnd. Ultima ans am aflat-o de la Dagio. El cunoate bine Getidava, cci a fcut mult timp de straj aici cu ceata sa. Cetatea are un secret cunoscut numai de ei, civa, n afar de Decebal i de Diegis. Sub cetate snt nite hrube ntunecoase, cu ziduri groase de piatr. ntr-una din hrube, printre lespezile de piatr ale pardoselii, se afl una care nchide intrarea ntr-un fel de galerie ce duce Io o peter din pntecele muntelui, iar din peter pornete o crptur, creia apele i-au dat o astfel de form nct poate s treac cu uurin un om prin ea i care rspunde afar undeva pe povrni. Pe-acolo voi ptrunde! opti apsat tribunul. S nu uitm, tribune. Sus n cetate l avem pe Cluvianus, accentua Sarmis. Jur pe Jupiter c voi trece i prin gaur de arpe! strig galul, dintro dat nsufleit. Totul este, continu Sarmis, ca tu s gseti prghia de deschidere, adic de ridicare a lespezii. nchiztoarea a fost fcut de nite meteri furari adui din partea de rsrit a imperiului. Dagio mi-a spus c trebuie cutat n zidul din apropiere, unde, printr-o gaur, poi s ajungi cu mna la un fel de prghie de fier. Lui Vitellius i revenir sperana i ncrederea. Privi cu recunotin spre ei, micat de ataamentul i de hotrrea lor. Din nou situaia i se prea limpede, salvarea Apronillei o vedea foarte apropiat. Cei doi brbai de lng el, doi foti captivi, doi foti sclavi, deveniser cei mai devotai prieteni ai si, i, n aceste momente grele, singurele lui ajutoare. Mergi i tu cu noi, Cluvianus! spuse Vitellius cu recunotin. Vei fi liber n Dacia, i vei face cminul tu, familia ta. n Galia nu vei putea pleca, dup cum nici unul dintre noi nu va mai putea s mai mearg acolo unde stpnete imperiul. Mergi cu noi, galule, ntri Sarmis. La mine, la Carsidava, amndoi v vei simi ca la voi acas, ca n ara voastr, poate c vei ajunge s iubii 71

Dacia. V urmez, tribune! Totul se desfur apoi repede. Fcur planul de aciune pn n cele mai mici amnunte. nainte de plecarea lui Cluvianus, tribunul scrise n grab un papyrus ctre Apronilla : Dei nu va mai trece dect foarte puin timp, iubirea mea, pn vom fi din nou mpreun i pentru totdeauna, mi se pare c vremea se scurge att de ncet, nct parc m cuprinde teama c vor trece ani pn te voi vedea lng mine. A blestema cerul, a ur totul - pe zeii cei buni i pe zeii cei ri - dac sar ivi n calea noastr piedici, care ne-ar prelungi desprirea. Tu s ai ncredere n Cluvianus. El este hotrt s-i dea viaa aprndu-te. i dac, scumpa mea Apronilla, printr-o fapt urt a zeilor, a fi mpiedicat s ies n calea ta, tu s-l urmezi pe Cluvianus. El te va duce n Dacia, la un loc sigur, unde eu nu voi ntrzia s vin, chiar dac va fi s lupt cu toi zeii din Olimp i din Infern. Dar nu va fi pe voia zeilor cei ri, i mine sear, dragostea mea, la ieirea din cetate, te vei odihni la pieptul meu. Zeia Thalia s te aib n paz, sufletul meu drag!" Cu deplin ncredere n izbnd, Vitellius strnse cu grij papyrusul i-l ddu lui Cluvianus. Sarmis se ridic de pe pat, slobozi un oftat uor, apoi vorbi ncet i rar : Cu zeii nu facem nimic, tribune! S sorbim repede cte-o ulcic de vin. E timpul s plece Cluvianus. Galul plecase de mult. Amndoi stteau ntini pe pat, fiecare cu gndurile lui. Gndul lui Sarmis alerga la Carsidava i la Costodava, acolo unde se aflau cei dragi. Pn departe n jurul cortului nu se auzea nici un zgomot. Legionarii din centuriile i cohortele din camp erau plecai n lungul vii Getidava, pentru exerciii de lupt. n acea linite, ncepu s se disting mers cadenat de oameni ce se apropiau. Nu ddur nici o atenie, puteau fi cei din schimburile grzii campului. Lng cort se auzi o scurt comand, i mersul cadenat ncet. Dup cteva clipe, n cort ptrunse un centurion, urmat de doi decurioni. l salut pe tribun, apoi i ntinse un mesaj cu sigiliul lui Livianus Claudius. Curios i tulburat, Vitellius desfcu pergamentul i citi: Generalul Livianus Claudius, comandantul legiunilor i cohortelor din Dacia, ctre tribunul Hammonius Vitellius din garda augustului mprat : Salut! Tribunul este rugat ca, mpreun cu sclavul su, s se prezinte naintea noastr pentru a primi o misiune important, ce nu poate suferi ntrziere. Neprezentarea imediat va fi socotit nesupunere la ordinul unui comandant de legiuni imperiale, n care caz, centurionul are dispoziia noastr asupra modului cum va trebui s procedeze." Vitellius rmase un moment mpietrit, cu sulul de pergament n mn. Un val de gnduri i de presupuneri i inund mintea. Nu putea s neleag ce se petrece, ce se ntmplase. n faa lui, Sarmis sttea n picioare, pregtit 72

de lupt. Echipeaz-te, Sarmis, i ia tot bagajul nostru. Nu se tie dac vom mai avea timp s trecem pe aici! Plecar. Pn la cortul generalului, centurionul nu spuse nici un cuvnt i nici tribunul nu-l ntreb nimic. Livianus Claudius l primi rece, cu priviri aspre. Vitellius se gndi c poate generalul aflase ceva despre cele petrecute sus n cetate. Se pregti s nfrunte totul cu curaj. Cu ton solemn, Livianus Claudius l invit s se aeze pe scaun. i vorbi stpnit, ns hotrt : Tribune, regret c snt nevoit s iau unele msuri mpotriva fiului lui Hammonius Felix, cavalerul a crui amintire mi-e scump, mpotriva unui tribun din garda mpratului i curier imperial. Fcu o pauz destul de lung, parc nedecis cu ce ton s continuie. Tui de cteva ori, apoi relu : Am fost informat c ai legturi cu tabra dacilor, mi s-au prezentat dovezi, care par s constituie adevrate acuzaii mpotriva ta, de trdare a mpratului i a imperiului, iar sclavul tu nu ar fi altceva dect o iscoad a lui Diegis. Nu tiu dac nelegi situaia n care snt pus. Avnd n vedere, ns, c ai venit aici n calitate de trimis special al mpratului, nu pot lua nici o msur mpotriva ta, n afar de aceea de a te aresta! Vitellius sri n picioare, aprins de mnie. Nimeni nu poate s rein pe un trimis al mpratului! rosti el cu ton rspicat, sigur fiind c generalul nu fusese informat de cele ce se petrecuser sus n cetate. Eu, da! Uii c snt comandantul legiunilor i cohortelor ce-mi snt ncredinate? Dac aceast mrav uneltire pornete de la Domitius Rufinus, regret c nc de la Roma nu l-am strpuns cu spada! Auzind numele lui Domitius Rufinus, generalul tresri, ncepu s se ndoiasc de temeinicia acuzaiei. Tribune, datoria mea este s atept hotrrea mpratului. Un curier special va porni chiar azi spre tabra lui. Pn atunci, tu i sclavul tu vei sta nchii n cetatea Viminacium! n numele mpratului, m opun! Nu, tribune, e zadarnic s ncerci s te opui! Un tribun care se ntlnete n pdure cu o cpetenie dac nsoit de ceata lui i se salut prietenete cu acea cpetenie la desprire nu poate s fie un trimis de ncredere al mpratului! Tulburat, Vitellius nu gsi nici un cuvnt potrivit. Generalul ridic clopoelul i sun cu putere. Spuse contubernalului s intre Maxentiu. Am fost atacat de daci i numai..., ncepu Vitellius. Livianus Claudius l ntrerupse : Ai avut n gard un legionar, Gellius? A fost rnit acel legionar i prins de daci? Cum se face c i l-au dat napoi? Cnd s-a mai vzut un 73

roman scpat din minile acestor barbari? Generalul vzu c Maxentiu intrase. Schimb tonul : Tribune Maxentiu, vei pleca numaidect la Ad Mediani, unde se afl tabra mpratului. Vei duce augustului nostru mprat un mesaj din partea mea. Pregtete-i garda! Chiar astzi vei porni la drum. Generalul fcu o scurt pauz. Relu : E cam trziu. Pleci mine, cum se lumineaz de ziu! Maxentiu iei. Generalul l chem pe contuberbal i-i ordon ca pe tribunul Hammonius Vitellius i pe sclavul su s-i in sub paz pn cnd vor fi trimii spre Viminacium. n seara aceleiai zile, n Taberna Centurionilor", Domitius Rufinus i Maxentiu au chefuit satisfcui pn trziu dup miezul nopii. Plecarea s-a fcut n zori. Aerul rece al dimineii i ceaa ce mbrca valea, n lungul creia se ntindea drumul, nu lsau s se vad dac ziua va fi noroas, sau nsorit. Aceast ntrebare i-o puneau legionarii din gard, plecai pe un nou drum de oboseal i de trud, nu Maxentiu care, prins de butur, abia se inea n a, fr s ia n seam drumul pe care nainta i nici cum va fi vremea. Ropotul cailor pe pietrele drumului bine btut i bine ntreinut se ntorcea ntr-un ecou continuu, mrit de linitea din jur. Ca ntotdeauna cnd erau plecai la drum, legionarii i omorau plictiseala povestind tot felul de glume i de snoave, pe care chiar decurionul ce-l urma pe tribun, ceva mai n urm, le asculta cu plcere. Aa se face c nici unul dintre ei nu auzi un strigt de huhurez n pdure, strigt ce se repet de mai multe ori pe sub coasta muntelui, n lungul drumului, unde se pierdea. Ultimul strigt, ce rsun la mare deprtare naintea lor, produse zgomot i micare pe povrniul ce strjuia drumul, presrat cu tufiuri dese i cu buci mari de piatr desprinse din stnc. Abia puteau fi zrite cciulile i cojoacele unor oameni ce se micau pe brnci, mai mult trndu-se n dreptul cte unui tufi de mrcini, n spatele cte unui plc de brazi mici i stufoi sau dup cte o grmad de pietre mari i coluroase. Un timp linitea fu tulburat numai de ipetele i de ciripitul psrilor de prin desiuri, apoi ecoul pdurii i al muntelui aduse din sus ropote slabe de cai, ce se ntreau tot mai mult, pe msur ce se apropiau. De dup cotitura drumului apru Maxentiu urmat de garda sa. naintau n trapul cailor, fr prea mare grab. Cu capul plecat n piept, tribunul moia, lsndu-se n voia calului. Mai erau numai civa pai pn n dreptul locului unde se produseser micrile pe povrni, cnd, de sus, buci mari de stnc pornir cu mare iueal la vale. n urma lor nu se zrea nici ipenie de om. Totul s-a desfurat repede. A fost un zgomot, un huruit prelung, mrit de ecoul muntelui, amestecat cu ipete, urlete i blesteme. De sus, din dreptul tufiurilor, o ploaie de sgei, trase cu mult ndemnare i putere, czu asupra cailor i clreilor, apoi trupuri de oameni nfurai n 74

cojoace ncepur s se rostogoleasc n vale. Cnd huruitul pietrelor ncet, dacii vzur c nu mai au prea mult de fcut. Caii i clreii, zdrobii de pietrele ce sfrmaser totul n calea lor, zceau pe drumul acoperit de snge. Nechezatul i gemetele cailor se amestecau cu vaietele soldailor care nu-i dduser ultima suflare. Tribunul Maxentiu czuse n mijlocul drumului, cu capul zdrobit. Asupra lui se ndrept Dagio, cci el i ceata lui dduser lovitura. Cpetenia dac privi mult timp trupul tribunului, strngnd flcile cu ur. l lovi de cteva ori cu piciorul i-l ntoarse cu faa n sus. ncepu s-l caute cu grij. Nu se ndoia c tribunul fusese pornit cu veti, fie spre Roma, fie spre tabra mpratului. n tolba lui, Dagio gsi pergamentul cu mesagiul lui Livianus Claudius ctre mprat. l desfur cu nfrigurare i ncepu s citeasc : Ctre augustul mprat Ulpius Trajanus Optimus. Marele Jupiter s-l in n paz. Salut! Generalul Livianus Claudius raporteaz : Tribunul Hammonius Vitellius, curier special din garda imperial, a fost arestat mpreun cu sclavul su, fiind dovedii c au legturi cu tabra dacilor i trdeaz imperiul. Tribunul Maxentiu, aductorul acestui mesaj, va raporta augustului mprat toate amnuntele. Cei doi arestai au fost trimii sub paz ntrit n garnizoana de la Viminacium. Atept ordinul augustului mprat!" Tulburat i palid, Dagio privi mult timp trupul lui Maxentiu. Ozio strnse sul pergamentul i-l leg, pstrnd sigiliul lui Livianus Claudius. Trziu, Dagio ridic hotrt capul i vorbi ctre Ozio : Nu mai avem ce atepta! Dac ei au fost dui la Viminacium, nici fata nu va mai fi scoas din cetate. Plecm la Diegis, s-i ducem trista veste. M gndesc ct durere va fi n sufletul btrnului Dicomes i al nefericitei Cumida!

7
luvianus se pregtise pentru a se putea strecura prin deschizturi ct de mici : i lsase scutul i sulia, pstrnd numai spada i un stilet nfipt la bru. La cderea serii, cnd fusese schimbat din gard, n loc s coboare n vale, spre taberne, se strecurase pe lng zidul cetii i se ascunsese n tufele de liliac. tia tot ce are de fcut, cutase drumul spre hrubele cetii i pregtise dou fclii mari, cu care s-i lumineze calea prin pntecele muntelui. Apronilla sosise la timp i, fr s piard nici o clip, galul ptrunsese cu ea prin gangurile de sub cetate, ruinate i arse, n care plutea un aer greu, neccios, cu miros de fum i mucegai. Cuta de mult timp placa din pardoseal, prin golul creia puteau s ptrund n galeria de care i vorbise Sarmis, cnd auzise un zgomot slab i abia avusese timp s prind de veste c cineva din ntuneric se pregtete 75

s atace. Urmase o lupt scurt i grea, n care sorii izbnzii trecuser cnd de o parte, cnd de alta. Galul uria reuise s ias nvingtor. Cel ce l atacase i care nu era altul dect Domitius Rufinus rmsese ntins pe plcile reci de piatr, sugrumat de minile puternice ale fostului gladiator. Dup o nou cutare, Cluvianus reuise s descopere prghia cu care a putut s urneasc lespedea de piatr. Ptrunsese n galerie purtnd-o pe Apronilla pe brae. Fata i pierduse cunotina, nemaiputnd suporta ncordarea i spaima prin care trecuse. Coborse un lung ir de trepte tiate n piatr, apoi naintase prin galerie, pn ajunsese ntr-o mare peter, cu perei ce se pierdeau departe n ntunericul nestrbtut de lumina fcliei, a crei flacr juca i sclipea pe faa unui lac cu apa cristalin, lipsit de orice und, ca i cum toat aceast sal uria era pardosit cu o oglind ca-n basme. Din loc n loc, aproape de perei i de plafon, nenumrate stalactite i stalagmite scnteiau n toate culorile, artndu-le drumul. Dup ce strbtuse n lung petera, mergnd prin apa, care n unele locuri i ajunsese pn la piept, continuase s nainteze urmnd prul ce pornea din lac ca o uvi limpede, cobora repede i srea peste pragurile pe care singur i le tiase n stnc. Numai cnd ajunsese ntr-o alt peter, mai mic i mai rotund, de al crei plafon stteau agai mii i mii de lilieci, prinsese curaj i nelesese c nu mai are mult pn la ieire. Apronilla i revenise cu totul i l urmase plin de ncredere. Ateptar mult afar, lipii de stnc, ascunzndu-se de lumina lunii, fr ca cei ateptai s se fi artat. Cluvianus nu tia de cele petrecute n ziua ce trecuse, cnd tribunul i sclavul su fuseser pornii sub paz puternic spre Viminacium, dup cum nu tia nici c, n hruba de sub cetate, l sugrumase pe Domitius Rufinus. Deplin ncreztoare n gal, Apronilla plecase alturi de el, aa cum i scrisese Vitellius. Urcaser piepti pe coasta muntelui, printre coluri de stnci i tufiuri de brazi mici, stufoi, i la revrsatul zorilor se aflau departe n pdure, dincolo de coama muntelui pe care strjuia cetatea. ntre timp, cerul se nnorase i ncepuse s plou cu picturi mici i dese. Domitius Rufinus i revenise cu greu. Nu-i dduse seama ct timp rmsese nemicat pe lespezile reci de piatr, n ntunericul de neptruns. Cnd se trezise, nu-i mai amintise unde se afla dect dup ce se lovise cu capul de peretele hrubei. ngrozit de cele ntmplate i de fuga fetei, pornise n grab spre poarta cetii, la comandantul grzii, i ordonase s se caute peste tot, s se rscoleasc pdurile din mprejurimi. Dup aceea pornise jos, n camp, nelund n seam ploaia ce ncepuse. n acea noapte, Livianus Claudius nu mai urcase sus, n cetate. Arestarea lui Vitellius l tulburase. Vorbise mult cu legionarul Gellius i se convinsese c ntr-adevr tribunul avusese legtur cu cpetenia dac ce comanda ceata care i atacase. Trziu spre sear, primise un mesaj de la mprat, prin care i ordona s pregteasc cohortele i legiunile i s 76

porneasc spre ieirea din muni a rului Tibiscu, unde armatele lor urmau s se ntlneasc. Nimic nu putea fi ntrziat, de aceea, n aceeai sear, adunase n cortul su pe toi legaii i tribunii comandani de legiuni i de cohorte i le dduse instruciuni asupra a ceea ce avea de fcut fiecare. Generalul nu dormea, sttea ntins pe pat, cnd apru Domitius Rufinus, vnt la fa, cu tunica murdar i cu prul n dezordine. Ce e, Rufinus, te-ai mbtat i te-ai btut cu cineva?! l apostrof el privindu-l cu mult sil. Cutnd s se stpneasc i atent s nu fac nici o legtur cu prezena lui Vitellius la Getidava, Domitius Rufinus povesti cele ce se petrecuser sus, n cetate. Pe msur ce-l asculta, pe faa generalului se vedea cum crete o furie greu stpnit. Totui, cut s nu-i trdeze durerea adnc. Ascultndu-l, nu scpase c ceva nu e n ordine, c primul su contubernal i ascunde ceva. Vorbi frnt de o suferin luntric : Nu vd pentru ce s fug! opti el cu mult mhnire. Continu ceva mai tare : i de ce tocmai acum, cnd alt dat a avut prilejuri de fug mult mai bune? Tu ce prere ai, n-ai observat nimic? Nu tiu... ce-a putea s spun... unii sclavi caut s fug chiar i fr motive, murmur Domitius Rufinus. Dar de ce, contubernale, de ce ai preferat s urmreti pe gal i pe fat i nu mi-ai raportat din timp? l ntreb bnuitor. ncepuse s ncoleasc n sufletul su bnuiala c Domitius Rufinus, captivat de frumuseea fetei, ncercase s intre n graiile ei. Nu rspunzi, contubernale? i strig apoi, aruncndu-i o privire tioas. n ultimul timp, te-ai dus cam des sus n cetate. Am executat ordinul, generale, ordinul de a asigura paza acolo sus, de a nu se apropia nimeni de familia ta. Nu mi-am nchipuit... Livianus Claudius ocoli masa i se apropie de el. Ascult, Rufinus, dac voi afla c la mijloc e vorba de altceva, s tii c nu va fi bine de tine! Te-am socotit cel mai de ncredere contubernal. Dac se va dovedi contrariul, nu m voi reine de a cere mpratului s fii trimis la galere, ca i Hammonius! Dar acum nu e timp de pierdut. D alarma, ia dou-trei centurii sau mai multe i caut-o! Fr ea s nu te ntorci! Pe mine m gseti sus, n cetate. Livianus Claudius se apropie de el i mai mult i-i strig : Haide, pornete! Se luminase de mult. Printre copacii din pdure, vntul sufla mai potolit. De pe frunzele plpnde se scuturau picturi mari. n jurul lor linitea era tulburat numai de trosnetele vreascurilor pe care clcau. Apa le trecuse prin mbrcminte i simeau umezeala pe trupuri. Apronilla tremura. De mult nu mai putuse nainta, i Cluvianus o purta pe brae. Broboane mari de sudoare se scurgeau pe faa galului, ajuns la captul puterilor. Urca piepti, cutnd un loc mai ferit unde ar putea s se odihneasc. Nu mai nainta mult, i zri o mic scobitur ntr-o stnc. 77

Intr, aez fata pe o grmad de frunze uscate i, nelund n seam pericolul de a fi descoperii, aprinse focul. Viaa ei ar fi fost n primejdie dac nu i-ar fi uscat mbrcmintea ct mai repede. S fac zeii cum or vrea, murmur el, dac au suflet i dac mai au mil de oameni! Dup ce aprinse focul i-l ntri, o privi pe Apronilla. Fata avea faa nvineit i minile umflate de frig, tremura, ochii i erau nroii de plns. Stolla i palia albe, sandalele din piele fin erau acum de nerecunoscut. Galul se gndi c trebuie s acioneze cu mai mult hotrre. Aprinse un al doilea foc, la o deprtare de vreo trei pai de cellalt, i-i spuse fetei s se aeze ntre focuri, pentru a fi nclzit deodat din fa i din spate. i trebui mult galului pn s-o conving c trebuie s-i scoat palia i stolla i astfel s-i usuce mai repede mbrcmintea. Apronilla rmase numai n subucula1 ud, strns lipit de trup. Trecuse de timpul prnzului cnd, odihnii i cu mbrcmintea uscat, ncepur s se pregteasc de plecare. Foamea se pornise s-i chinuiasc, ns nici unul n-o lu n seam. Nu apucar ns s termine pregtirile. De dup stnca n care se aflau se auzi o comand scurt, un huruit de pietre se porni pe povrni, i n gura micii grote apru un zid de piepturi de legionari, cu suliele ntinse, gata s-l strpung pe cel care ar fi ncercat s treac. Cluvianus sri n picioare, trase spada i-o mpinse pe Apronilla spre fundul grotei. Zri pe Domitius Rufinus dincolo de linia format de soldai. Ascult, gal mpuit, ce mai ncerci s te aperi, nu vezi cte sulie snt ndreptate spre tine? i strig tribunul, npdit de furie i plin de satisfacie totodat pentru c o gsise pe fat. Domitius Rufinus trecu printre legionari naintnd spre fat, dar Cluvianus fulger spada cu hotrre prin faa lui i-l oblig s se opreasc. Tribune, dac naintezi, vei fi strpuns! Las-ne s ne urmm drumul! Galul era de nerecunoscut, n ochi i jucau flcri, trupul l avea ncordat. D-te la o parte, galule, i arunc spada din mn, altfel te fac eu s-o arunci! Vrei s te trimit la Proserpina, n fundul Infernului? tun Domitius Rufinus, cu vocea sugrumat de suprare. Urm o lupt scurt, dar grea. Gladiatorul, ncercat n numeroasele lupte date n circuri, cut s se apere, dar s nu-l loveasc pe tribun. Nu-i trebui s manevreze mult i spada lui Domitius Rufinus sri dincolo de zidul de legionari. n aceeai clip, suliele legionarilor se apropiar de gal, la un semn fcut de tribun. Cluvianus se ddu un pas napoi i ncepu s loveasc suliele ce se apropiau de el, dnd lovituri fulgertoare cu spada. Lupta era ns cu totul inegal. Continu s se retrag pn n colul n care
1 Cma din pnz subire, fr mneci, purtat mai ales de femei.

78

se afla Apronilla. ncerc un atac. i concentra toat puterea i lavi fulgertor pn i simi mna mai uoar. Privi uimit i descurajat ; spada i se rupsese i n mn strngea numai minerul ei. V blestem, zei ticloi! strig el n timp ce legionarii l legau n lanuri. Cu ntreg curajul revenit dup panica prin care trecuse, Domitius Rufinus porni n grab cu cei doi fugari spre Getidava. Niciodat Apronilla nu i se pruse mai frumoas ca n aceast zi. Timp de cteva zile, viaa celor doi fugari s-a aflat n grea cumpn. Generalul a pus pe medicul campului s dea bolnavilor cele mai bune ngrijiri. Galul rezist i se ntrema mai repede. Frnt de durere i chinuit de remucari, Livianus Claudius a stat noapte dup noapte lng patul fetei. De multe ori avea sentimentul c ngrijete cnd pe Lucina, cnd pe Lucilla. Apronilla s-a nsntoit greu. Numai btrna sclav Agnia se simea fericit, convins c Freya, zeia venicei tinerei, i ascultase i de data aceasta rugciunile pentru salvarea scumpei ei Lucilla. n exedr era linite. Livianus Claudius sttea lng patul Apronillei i inea n mna sa mna slbit a fetei. Amndoi tceau. Tot timpul ovise s-i pun ntrebarea care i ardea sufletul chinuit. O privi ndelung. Da, putea fi Lucina, dup cum putea fi i Lucilla. Zeii voiau s-l chinuiasc. Apronilla, copilul meu, n numele Cybelei, spune-mi, de ce-ai vrut s fugi la daci? o ntreb el aproape n oapt. Ea i ntoarse ncet spre el ochii ei mari, limpezi, albatri ca cerul. n ei jucau lacrimi. De ce m chinuieti, Apronilla? Tu i-ai spus ncpnatului de gal s nu-mi destinuiasc nimic? Dac vei continua s taci, voi pune s-l rstigneasc. S simt galul acolo sus pe cruce piroanele btute n mini i n picioare! Va spune de ce... S nu-l omori! strig ea speriat, ridicndu-se ntr-un cot. Dac l omori, nici eu nu mai rmn n via! l iubeti att de mult? Pot s nu-l iubesc pe acela care i-a pus n pericol viaa pentru libertatea mea, pe acela care acum prefer s moar dect s destinuiasc pentru ce am cutat s fug n Dacia? Izbucni ntr-un hohot de plns. De ce nu m-ai lsat s mor, Livianus Claudius? Eram fericit acum, acolo la zei, lng tata i lng mama!... Copilul meu, linitete-te! Jur n faa zeilor, n numele lui Jupiter, c galul nu va avea nimic de suferit! l lai s rmn tot n garda cetii? l ntreb printre lacrimi. l las... fac tot ce-mi ceri tu... dar, spune-mi, ce cutai la daci? Tu nu tii c ei i trimit la zei pe cei care i prind, c i omoar prin torturi ngrozitoare? Dup o pauz lung, continu cu voce sczut : Zilele acestea am prins aici, n camp, doi trdtori, doi spioni de-ai lor, pe un tribun imperial i pe sclavul lui. I-am legat i i-am ntemniat la Viminacium... 79

Nu mai apuc s rosteasc n ntregime ultimul cuvnt. Apronilla slobozise un ipt ca rupt din adncul sufletului i se aruncase cu faa n pern, zguduit de plns. Generalul o privi mult timp n tcere. Linitea din ncpere era ntrerupt, din cnd n cnd, numai de suspinele ei i de implorrile ce le fcea zeilor s o ia ct mai repede. El nelese c orice insisten din partea lui e inutil. Se ridic de pe scaun i iei fr s fac nici cel mai mic zgomot, n sufletul lui ptrunsese o nou i puternic frmntare.

80

Capitolul III
REGELE I MPRATUL
1
e la Sarmizegetusa, ctre apus, drumul urca ncet, cu ocoluri largi, printre dealuri i coline, trecea pe lng sate i ceti, se cra spre coama muntelui, pn la Poarta de Fier. Aci fuseser oprite legiunile imperiului n anul Romei 8431 dup lupta de la Tapae, i silite, n cele din urm, s primeasc pacea. Aici se clise n lupt noul rege, Decebal. De atunci, poporul numise acest loc Poarta de Fier. Mai departe, drumul cobora n erpuiri tot aa de largi, dar mai repezi, innd-o alturi de rul Tapae, care alerga grbit spre fratele lui mai mare, Tibiscu. n jur, munii, dealurile i colinele erau mbrcate cu pduri dese de brazi i fagi, iar prin poieni i livezi se zreau trunchiuri albe de mesteceni presrate din loc n loc. n toamna acestui an, drumul ce ducea spre Tibiscu vuia de zgomotul carelor, de chiotele lupttorilor, de nechezatul cailor i de ltratul cinilor. De pe tot cuprinsul Daciei soseau cete de lupttori, pe care regele le aduna
1 Anul 89 e.n.

81

n grab, ca s opreasc naintarea armatei romane cotropitoare. La jumtatea drumului dintre Tibiscu i Poarta de Fier strjuia mica cetate de lemn Tapae. Dincolo de cetate, valea se lrgea mult, formnd un fel de gvan uria. n acest loc ferit i bine strjuit de muni, regele Decebal i strngea armata pentru btlia hotrtoare cu imperiul. n toiul acestor pregtiri, Diegis nu putuse rbda s n-o mai vad pe Carsida. Trecuse peste munte n galopul calului, rmsese puin la Carsidava, i acum se napoia spre tabra sa. nainta prin pdurea rar, urmat la cteva zeci de pai de gard. Peste grijile pregtirii de lupt, peste chipul regelui i al Marelui preot, cu care trebuia s se ntlneasc, se suprapunea, n mintea lui, imaginea fiinei dragi. Btrnul Dicomes se nvoise ca, atunci cnd va fi cu putin, Carsida s devin soia fratelui regelui. n trapul calului, adierile vntului uor de sear se jucau prin pletele lui castanii i prin barba deas i bogat. Sub sprncenele mari, rsfrnte n sus, ochii lui de un cprui-deschis erau aintii departe, spre vale, i artau zbuciumul su luntric. Faa mai mult oval dect rotund, nasul drept, nrile largi i buzele bine conturate, ncadrate de mustile, barba i pletele bogate, i ddeau nfiarea unui adevrat lupttor dac. Pe umeri i flutura n vnt zeghea larg din postav de ln sein, brodat cu flori albastre, cusute cu mult miestrie. Ajuns n vrful colinei, se opri. Privi departe n vale, trecndu-i uor degetele prin uviele brbii. Auzea scritul carelor, strigtele celor ce ndemnau vitele i chiotele lupttorilor. Slobozi un oftat adnc i murmur : Cotropitorul nu vrea s ne lase linitea i libertatea! Tresri la nechezatul calului. Din vale veneau zgomote de tot felul, de nvlmeal amestecat cu strigte. Un moment i se pru c, din partea cealalt a vii, cetele ce treceau fuseser atacate din pdure. ndemn calul i porni n galop pe poteca ce ocolea printre mesteceni i fagi rari, cobornd n pant lin pe coasta muntelui. Cnd sosi mai aproape de drum, opri calul. nelese ce se petrecea: trecea alaiul Marelui preot. Diegis i muc adnc buzele, i ochii i lucir. Privi nvlmeala i mulimea. Alaiul Marelui preot ntlnise la o cotitur o ceat de clrei i de care ncrcate, tocmai n locul n care o stnc ieit piepti ngusta mult drumul. Garda de preoi mpingea cu suliele pe toi cei ce le stteau n cale, pentru ca nimeni s nu se apropie de lectica aceluia care putea vorbi cu Zeul cel mare. Poporul credea n tot ce spuneau preoii i se supunea. Dinuntru, aezat pe perne pufoase, Marele preot se uita satisfcut printre perdele, prin deschizturi bine ascunse de ornamentaii, cum mulimea se pleca cu evlavie i team. l bucura nvlmeala produs de trecerea sa, fr ca cineva s ncerce s murmure sau s fac vreun gest de nesupunere. Dincolo de Poarta de Fier, nu departe de Tapae, n mica cetate Rehidava, agat pe coasta muntelui, i instalase regele tabra de comand a armatei, de unde urmrea pregtirile cpeteniilor dace. Fiecare 82

taraboste1, fiecare cpetenie de trib, ndat ce sosea cu ceata lui de lupttori, urmat de carele ncrcate cu arme, mbrcminte i hran, se prezenta naintea regelui i a Marelui preot. . Galopnd la o mic deprtare de drum, Diegis urmri intrarea alaiului Marelui preot n cetatea Rehidava, primit de strjeri cu sunete de tulnice. Tot drumul, Marele preot dormitase. Numai cnd auzi sunetele tulnicelor se nvior, cobor din lectic, ajutat de preoi, i porni grbit spre sala regelui, numit sala de judecat sau de sfat. Se ls greoi n jilul su, aezat lng cel al regelui, i i trecu privirea peste cei prezeni. Pe faa lui gras, cu ochi roii i buze crnoase, apru un zmbet ters. Fcu semn cu mna celor de fa s ad linitii. Dup puin timp, intr n sal i Diegis. De talie potrivit, aproape nalt, vioi, cu privire de vultur, se ndrept spre Marele preot. M plec n faa Marelui preot, trimisul marelui zeu Zamolxis, i-i urez bun venit n mijlocul lupttorilor regelui! l salut el fr convingere i fr cldur. n mijlocul lupttorilor Marelui zeu, Diegis... Marele preot schi un zmbet plin de nelesuri. Continu : Marele zeu, prin mine, a dat dezlegare poporului s lupte mpotriva imperiului, i preoii lui au i dus aceast veste pretutindeni. Dar vd c regele n-a venit. I-am spus c trebuie s-l ntlnesc aici. Pe faa lui Diegis i fcu loc mnia. Privi ndelung pletele albe ale Marelui preot i barba bogat ce-i acoperea pieptul. ntotdeauna, prin tot ce fcea, Marele preot cuta s se arate c e deasupra regelui. Situaia ce se crease punea poporul n grea cumpn, pe de o parte, iubirea i supunerea fa de regele viteaz i bun, i pe de alt parte, teama de Zeul cel mare, care i arta voina prin gura lui Zundecibalm, Marele preot. Nu mai vine astzi regele, spuse ncet Diegis. E npdit de griji. Se strduiete s strng ct mai muli lupttori i ct mai multe arme i caut s intre n legtur cu fraii notri de dincolo de muni, de la Burridava, Rusidava, Sucidava i alte ceti, pn la Pontul Euxin. M mir ceea ce-mi spui, Diegis! Lupttorii snt strni de preoi din toate colurile rii i toi vin cu arcuri, sulie i sgei, ei nu pleac la lupt fr arme. Poporul nu iese din voia Marelui zeu, i eu nu fac altceva dect s spun tuturor care este voia lui. Diegis l sgeta pe Marele preot cu o privire drz. S m ierte Marele preot dac ndrznesc s-l ntreb : tot aa spun preoii i poporului? Atunci, cine conduce ara, cine merge n fruntea lupttorilor pe campul de lupt : Marele zeu, Marele preot, sau regele? Marele preot nu-i mai putu opri zmbetul prefcut, plin de rutate. Ochii i se ascunser n dosul pleoapelor grele, abia deschise.
1 Nobil i cpetenie militar. Locuia ntr-o mic cetate ntrit.

83

Eu nu fac altceva dect s ndeplinesc voina Marelui zeu i, ca Mare preot, aduc totul la cunotina poporului. Dac tu crezi, Diegis, c nu este bine ca poporul s asculte de Zamolxis, eu pot s spun asta dacilor... Ameninarea lui Zundecibalm nu-i scp lui Diegis. tia c Marele preot punea la cale cele mai mrave lovituri, pe care preoii le aduceau la ndeplinire fr ovire. Tocmai se pregtise ce s-i rspund, cnd auzi afar un zgomot neobinuit. Socoti c se ntmplase ceva grav. Se ridic, i aez bine spada i se repezi afar, dar n u dou mini puternice i se proptir n piept. Marele zeu s te in, Diegis, stai, am sosit! Diegis privi cercettor pe lupttorul scurt i gros care l oprise, apoi izbucni ngrijorat : Susagus, te-ai ntors! Singur? Ai pierdut lupttorii cu care ai plecat? Noul-sosit i rspunse vorbind rar, cu un huruit gros : Ce s-i pierd, Diegis?! Am adus regelui captivi muli de dincolo de Dunaris, i n drum, la napoiere, am eliberat muli daci. Tcu privind n jur. l vzu pe Marele preot. M plec cu supunere n faa Marelui preot al marelui zeu Zamolxis! salut el de rsun sala. Vorbete, Susagus! l ndemn Diegis. Haidem lng Marele preot. Intrar n sal. Susagus i dezleg zeghea de la gt i i-o lu de pe umeri. S v spun ce-am fcut, ncepu el. Aa cum a fost porunca regelui, ntr-o noapte am trecut peste Dunaris, am atacat un castru, l-am ars, apoi am ptruns adnc n imperiu. Am luat i cteva sute de captivi. Zeul Zamolxis se bucur, Susagus! murmur Marele preot privindu-l pe sub pleoapele grele, aproape nchise. Se bucur Marele zeu, fiindc noi pltim cu acelai pre expediiile de jaf i de distrugere pe care le-a fcut i le face imperiul. Zundecibalm deschise ochii. Povestete, ce-ai mai fcut? Susagus i mngie barba stufoas, nclcit. Pe captivi i-am trimis legai, sub paz bun, spre Sarmizegetusa, iar eu, cu ceata mea de lupttori, am pornit pe urma legiunilor care naintau de la Dierna spre Tibiscu. ntr-o pdure am dat peste doi daci scpai de la Arghidava; abia i mai ineau viaa n oase. Din primvar, Arghidava rezista ncercuirii dumanului. Te-ai dus i la Arghidava? l ntreb Diegis nsufleit. Puteam s-i las neajutorai pe cei din cetatea care a fost scaunul de domnie al marelui nostru Burebista? Marele Zamolxis ne-a ajutat. Ceea ceam gsit a fost i nltor i ngrozitor. Noi am vzut acolo i ne-am convins nc o dat ce nseamn vitejia i rbdarea dacilor. Oameni nfometai i slbii att de mult nct abia mai puteau s in brzile, arcurile sau suliele n mini. Brbai, femei, copii au ieit cu toii s loveasc pe cotropitori. Susagus tcu, tuind uor. Afar se auzeau chiote des repetate. I-am adus pe toi de acolo, urm el. Nici pe bolnavi nu i-am lsat. 84

Unii au murit pe drum, alii s-au nsntoit. Acum snt gata de lupt, nu-i auzii cum chiuie de bucurie? Diegis se ridicase i se mica nerbdtor. l ntreb pe Susagus : I-ai adus pe toi ncoace? Pe toi cei buni de lupt, pe ceilali i-am pornit mai departe, spre Cetatea de Munte, unde vor putea s se ntremeze. M voi ruga Marelui zeu pentru tine, Susagus, murmur Marele preot. Cu mult admiraie i recunotin, Diegis se opri n faa viteazului lupttor. Regele se va bucura mult! Se apropie i-l prinse de umeri cu amndou minile : S te duci s te odihneti, Susagus! l privi ndelung, cu mulumire. l impresiona cuttura adnc a lupttorului, cu ochii verzi-cprui, mult adncii n orbite de nopile nedormite i de griji. Barba i crescuse lung i prea prea rar, ca la oricare dac mult prea tnr pentru grelele ncercri la care l supunea regele. Era scurt i bine legat, cu ceafa groas i lat n spete. Vzu n ochii lui o dorin. Mai ai ceva s-mi spui, Susagus? l ntreb Diegis. Am o dorin, adic o rugminte. Ea st numai n puterea regelui, dar dac tu i Marele preot i vorbii... Spune, ce s-i cerem? ntreb Marele preot, bucuros c-i cere i lui ajutor. Printre captivii pe care i-am luat de dincolo de Dunaris am adus i un grec, cu numele de Callidromus. Este un sclav foarte nvat. Pe Callidromus nu l-am prins, a venit el alturi de noi, de bunvoie. Ne-ar pedepsi Zeul cel mare dac l-am ine tot sclav! La Arghidava, el a luptat alturi de noi, s ne eliberm fraii. Va fi liber! l asigur Diegis. Haidem s-i vedem pe cei adui. Marele preot mai rmne aici? ntreb ntorcndu-se spre Zundecibalm. Nu, Diegis, plec la Sarmizegetusa, s-l ntlnesc pe rege.

2
arsidava nu era o cetate ntrit pentru lupt. Departe de drumurile mari, ascuns ntr-o vale nconjurat de muni, era locul de batin al familiei Dicomes, familie de vechi lupttori i de efi ai tribului din care se trgea i regele. De jos, din vale, cetatea se vedea ntr-o poziie frumoas pe un vrf de colin, strjuit n spate de o pdure secular, ce se ntindea pn sus, mbrcnd toat coasta muntelui. Drumul pornea de jos n urcu i o inea drept pe coasta colinei cteva sute de pai, umbrit de fagii i mestecenii ce-l ascundeau vederii, apoi urca ceva mai repede, cu multe ocoluri i ntoarceri, pn aproape de cetate, unde din nou 85

urcuul se ndulcea i cotiturile se prelungeau pe msur ce se apropia de poarta cea mare a cetii. Pentru comaii1 i robii familiei Dicomes, care munceau pmntul n vale, o potec ngust cobora din cetate drept pe povrni, trecea din loc n loc peste trepte, tiate n stnc, i ieea n apropierea atelierelor, staulelor i caselor din vale. mprejmuirea de aprare nchidea jur mprejur toat poiana din vrful colinei, n mijlocul creia se nlau zidurile cetii. Era format dintr-un val de pmnt, nalt de mai mult de ase pai, pe creasta cruia se ridica un gard de lemn. Dincolo de valul de pmnt, n afar, cetatea era nconjurat de un an adnc de patru pai i lat de trei, plin cu ap. n el poposeau apele unui pru ce cobora din munte, apoi porneau la vale. n cele patru coluri, cetatea era aprat de patru turnuri scunde de lemn, n care vegheau zi i noapte strjeri. Tarabostele Dicomes i organizase o ceat de paz format din cei mai voinici i mai de ncredere robi. Casa tarabostelui era o construcie destul de mare, ridicat pe temelie de piatr, cu pereii i acoperiul din brne groase. Pietrele din temelie erau frumos cioplite i zidite prin rostuire, fr nici o legtur de tencuial. Casa avea ase ncperi, aezate una lng alta, ntre care se putea circula numai pe afar, prntr-un cerdac lung i larg, ce se ntindea pe toat lungimea ei. Dedesubt, ntre zidurile temeliei, erau beciurile, adevrate magazii de vinuri, de alimente i de arme. Multe scuturi, spade, arcuri i sgei zceau acolo din tat-n fiu, fr folosire, locul lor fiind luat de altele, mai noi, mai bune, mai agere i mai uoare. Ceva mai departe i mai sus se vedea o construcie mai mrunt i fr cerdac, dar tot aa de lung, mprit n numeroase chilii, ale cror ui se deschideau de-a dreptul afar. Aici locuiau robii. Pe prile laterale ale curii erau alte dou construcii din lemn, un fel de magazii cu beciuri adnci. Aci ngrmdea tarabostele recolta de pe emp i tot ce se lucra n atelierele din vale. Din spatele acestor magazii porneau, pn n apropierea zidului, grajduri de vite, folosite n timpurile grele, cnd ara se afla n lupt, i dumanul aproape. Staulele mari pentru vite i magaziile erau jos n vale, lng casele comailor. Pentru familia Dicomes i robii ei, n vorbirea obinuit nu exista numele de cetatea Carsidava, ci numai acela de casele de sus" - adic cetatea, i casele de jos" - adic staulele, magaziile i atelierele tarabostelui. i casele de jos erau mprejmuite cu un val de pmnt i cu gard de mrcini bine mpletii. De cele mai multe ori, n zilele i nopile frumoase de var, ntreaga familie: rmnea jos, la casele din vale. n cetatea fiecrui taraboste se aflau robi i sclavi. Cu ct avea mai muli, cu att era socotit mai bogat i mai puternic. Dacii fceau deosebire ntre un rob i un sclav. Rob era acel dac care fusese nscut de o roab dac, sau acel comate pe care regele, n loc s-l omoare, l fcea rob i-l ddea unui taraboste. n vremuri grele, cnd un taraboste greea fa de
1 Comat, dac liber cu pmnt propriu. ran.

86

rege, acesta nu sttea pe gnduri, i dac nu poruncea s-l ard de viu, l fcea i pe el rob. Sclav era captivul adus din ara duman, de dincolo de marele fluviu, sau cumprat de la negustorii strini vnztori de sclavi. i purtarea stpnilor fa de ei era diferit : robul era socotit ca o slug pe via i tratat mai omenete, iar sclavul trecut n rndul animalelor de munc. Rareori se fceau excepii. Cu toate acestea, fie rob, fie sclav, viaa lor era n egal msur n minile stpnului. Ctre vremea prnzului, pe un soare potolit de toamn, pe drumul ce ducea sus spre cetate urcau patru oameni. Doi erau legai strns, se vedea c snt sclavi, al treilea, legat ceva mai larg, era rob, i din spate i mpingea, ameninndu-i cu ciomagul, un btrn - i el tot rob - baciul turmelor lui Dicomes. Pe feele celor legai mpietrise teama i disperarea. Toi trei erau tineri, aproape copilandri. Btrnul era npdit i el de team i de ruine, i pierise curajul s se mai prezinte n faa stpnului. Pletele lungi i albe, ca i barba stufoas i jucau n rafalele vntului ce cobora din nlimi. Tremurnd, trecur podul de peste anul cetii i intrar pe poarta cea mare, chiar n clipa cnd btrnul taraboste cobora ncet pe scar, mutnd cu greu cnd piciorul de lemn, cnd pe cel sntos. De cte ori cobora treptele, Dicomes i aducea aminte de vremea cnd fusese om ntreg, i se nfuria. i vzu pe cei patru intrnd i se opri pe penultima treapt. Ridic toiagul n care se sprijinea i-i privi amenintor. Btrnul baci mpinse nainte pe cei trei tineri, fr s ndrzneasc s ridice capul. inea cciula n mna sting, care i tremura puternic. Tarabostele se ncrunt. Ce s-a ntmplat, Usugus, ce pagub mi-ai mai fcut? l ntreb el cu mnie. - Nenorocire, stpne! Mai bine ne luau zeii cei ri, pe mine i pe ei. Aa, nu mai veneam n faa ta! Spune, ce-ai fcut, robule, c pun s-i rup oasele! D-api, tot nu m atept s scap, stpne! Paguba pe care i-am fcut-o este prea mare! Ce mi-ai mai fcut? Tarabostele mai cobor o treapt i din nou ridic toiagul, gata s loveasc. Am pierdut o parte din turmele de oi i de capre, stpne, le pzeau acetia trei. Le-am cutat mult. Trei zile am colindat pdurile i munii, dar n-a fost chip s le dm de urm. De la o hait de lupi tot mai rmnea ceva. Poate c au fost rupte din turme i duse de iscoade romane, peste muni, pn la tabra lor. Tarabostele se uit cercettor la btrnul rob. Copilriser mpreun, Usugus i fusese prietenul de joac. Toat viaa l slujise ca un rob cinstit, muncitor i cu grij de avutul ce i se ncredinase. i strnse cu putere flcile, pentru a se stpni Cte oi i cte capre ai pierdut, Usugus? 87

O sut cincizeci de oi i treizeci de capre, stpne! Nu-mi dau seama cum de s-au rupt din turm? Caprele, mai neleg, o mai apuc razna, dar oile?!... Dicomes nu-l mai asculta. i aintise privirea asupra robului, aproape un copil, ce sttea n faa btrnului baci. Daizus era frumos, avea ochi albatri, plete lungi, blonde, cu un nceput de barb cu pufi albicioi. Abia mplinise aptesprezece ani ; fiu al unei roabe frumoase, btrnul tia c fusese fructul dragostei lui. Un val de cldur l npdi. Se rsti din nou la btrn : Dezleag-l pe Daizus! Cum de-ai ndrznit s-l legi alturi de sclavi? De ce nu te-ai legat i pe tine, c i tu eti rob! Stpne, mi-a fost team s nu fug, murmur Usugus. Spune tu, Daizus, cum s-a ntmplat, ce fceai voi cnd s-a rupt turma? continu tarabostele cu ton mai potolit, dar amenintor. Dac ai s-mi spui cumva minciuni, chem garda i te strpunge cu suliele aci, n faa mea! - Jur pe Zamolxis, stpne! Noi ne jucam, ne ntreceam n lupt dreapt. Atunci, oile i caprele s-au speriat i s-au rupt unele spre zvoiul de pe malul prului, altele spre saivane. O parte au intrat prin tufiurile de pe coast i alta n pdurea deas din lungul vii nguste de la Urltoare. Eu n-am vzut de ce s-au speriat. Tullius spune c a vzut doi uri n dou labe, care alergau pe marginea pdurii. Ne-a fost fric s ne apropiem. Cnd ne-am dus cu mo Usugus, n-am mai gsit nici o oaie i n-am vzut nici urm de urs... Daizus tcu. i frmnta minile i-i rsucea degetele. Dac s-a ntmplat aa, atunci nu e lucru curat. A fost acolo picior de om, poate chiar de duman. Trebuie s ntrim paza. Dar dac vitele or fi rtcind departe prin muni, hituite de fiare? Tu, Daizus, nu cumva a fost o minciun povestea cu urii... tot ce mi-ai spus? Nu, stpne, s spun i Tullius! Tarabostele cltin capul cu nencredere. - Ei, ce facem, Usugus? De unde-mi scoi oile i caprele? Btrnul baci, sprijinit n ciomag, i schimb greutatea trupului pe cellalt picior i scuip zgomotos. A aduce jertf Marelui zeu, stpne, dac ele ar iei de undeva, de dup vreun colnic de munte. Pi, f-ne ce vrei, stpne! Un btrn ca mine, poate c degeaba mai face umbr pmntului, dar ei... snt tineri, nite copii... Dicomes nu-l mai asculta. Btu din palme de cteva ori, apoi strig spre poart. eful grzii, un dac voinic i vioi, sosi n fug. Vazio, pe toi acetia patru i pedepsesc. Vei ndeplini fr ovire porunca mea : lui Usugus i tragi douzeci de bice la spate, pe Daizus l pui n lanuri aici sus, n beciul robilor, iar pe aceti doi sclavi vreau s-i omor! De mult n-am mai bgat spaima n robi i n sclavi. Dac-i las de capul lor, 88

mi mprtie toat averea. Te duci jos, n vale, la casele de jos i-i strngi pe toi, s priveasc pedepsirea lor. Avem arcuri i sgei noi, lucrate n ateliere, vreau s le ncerc chiar pe oameni. Acum s-i iei de-aici, c m-au suprat destul! Iertare, stpne! S te-ajute Marele zeu! Omoar-m pe mine, stpne, i las-le lor viaa! Fie-i mil de tinereea lor! Dup ce urc o treapt, tarabostele se ntoarse spre ei. l privi lung pe Usugus, apoi pe Daizus. Furia i crescu i mai mult. ncepu s strige : i-am spus s-i iei, Vazio! S-i dai baciului treizeci de lovituri. Npdit de furie, tarabostele porni n sus pe scar, sprijinindu-se n toiag i mutnd greu piciorul de lemn, din treapt n treapt. Ajunse n cerdac, se ls s cad pe o lavi de lng perete. Oft adnc. i roti privirea pn departe n vale. Nu-l durea pierderea unei pri din turme, suprarea lui era mai mare, mai adnc : se apropia marea lupt cu imperiul, iar despre Sarmis, nchis la Viminacium, nu mai tia nimic. Se ntoarse cnd auzi o u scrind. O vzu pe Carsida. Vino, fata mea! Cnd te vd pe tine m mai linitesc, uit de tot ce m frmnta! Carsida se apropie i-l mbri. Te lai nvins de griji i de suprri, tat, opti ea, abia stpnindu-i plnsul. Te-am auzit cum strigai, de ce vrei s-i omori? Btrnul slt ncet capul. Snt sclavi... mai cumpr alii... - Da, tat, snt sclavi. Tu uii c i Sarmis este sclav? Tu uii c i lui s-ar putea s i se ntmple la fel? Pieptul Carsidei se slta cu putere, dup fiecare suspin. Btrnul zmbi potolit. Carsida era frumoas, energic, hotrt. i pe Usugus, tat, continu Carsida, ai pus s-l bat! Cum s-l biciuiasc pe el, pe omul care ne-a purtat pe brae pe mine i pe Sarmis, pe btrnul care ne-a fcut frumoas copilria? Acum, tat, cnd peste puin timp eu voi fi soia lui Diegis, tu vrei s omori doi tineri care nc nu s-au bucurat de frumuseea vieii? Iart-i, tat, iart-i! Dac Sarmis ar fi aici, nu te-ar lsa s te pori astfel!... Mult timp, linitea fu tulburat numai de suspinele nfundate ale Carsidei. Dup rsuflarea puternic i tremurul minilor, se vedea c btrnul taraboste abia se mai stpnea. Dar nu putu s se nfrng mult. l chem pe Vazio. S le dai drumul, s se duc n vale! i spuse cu mnie. Vazio nu se clinti din loc. Niciodat tarabostele nu revenise asupra unei porunci. l tia c ine cu mult mndrie s arate c o dat ce spunea ceva, nu-i mai schimb vorba. Ce stai? S plece numaidect toi, la turme! i strig din nou. Tarabostele se ntoarse repede i, proptindu-se n toiag, intr n cas, n ncperea n care i tria btrneele, de unul singur, nvins de ncercrile 89

grele prin care trecuse. n tineree fusese un brbat frumos, scund, bine legat, cu pletele i barba blonde i cu ochii albatri, vistori. La mnie devenea de nestpnit, sfrrna i pietrele n mini. Acum, slbit, cu pletele i barba albite de ani i de durere, nu-i mai gsea linitea. Dorul dup Sarmis i grija de el l mcinau amarnic. n unele momente, se ruga lui Zamolxis s-l ia acolo sus la el, n cer. Urmndu-i pe cei trei tineri, btrnul baci pea frmntat de cele ntmplate. Nu nelegea ce se petrecuse. l cunotea pe taraboste din copilrie, l servise cu credin i cu supunere. tia c pedepsete rar i greu. Astzi nu nelegea ce se petrecuse n sufletul lui i de ce i iertase, i aminti de felul cum tarabostele se uitase la Daizus cnd i spusese s-l dezlege. Nu fusese privirea unui stpn furios, ci mai degrab a unui printe, care se lupt cu sine nsui nainte de a-i pedepsi crunt feciorul. Numai el, Usugus, mai tria dintre cei care tiuser c tnrul rob e fiul tarabostelui. Privirea btrnului baci trecu asupra lui Tullius. n mbrcmintea zdrenuit i murdar, faa sclavului avea ceva aparte : puritate, finee, visare i frumusee. Era trist, o tristee ce nu prea s fie n legtur cu cele ntmplate. Pe el nu-l speriase moartea. Tot gndul, toat fiina lui erau pline numai de chipul Carsidei! O iubea mult pe fiica tarabostelui, o iubire fr speran, o iubire duioas, curat, sincer, ca a unui frate fa de sor, sau a unui credincios fa de zeia venerat. V-a iertat stpnul, dar nu v iert eu, pctoilor, murmur apsat btrnul baci, revenindu-i n minte cele petrecute n faa tarabostelui. O s v dau o btaie zdravn! M-ai fcut de rs, ticloilor, tocmai acuma, la btrnee! Poteca se termina jos, n drumul ce urca spre cetate. De dup un col de stnc se auzir ropote de cai ce se apropiau n galop. Aprur doi clrei, care strnser scurt friele cailor i se oprir. Usugus i recunoscu ndat ce-i vzu. Dai-v la o parte, pctoilor, s treac tarabostele Dagio! strig el scondu-i repede cciula. Ce mai faci, btrne Usugus, i mai aduci aminte de suprrile ce-i fceam cnd eram mic? ntreb Dagio. Cum s nu-mi aduc, stpne, zeul Zamolxis s te pzeasc! Moule, tarabostele Dicomes este sus, sau a cobort la casele de jos? E sus, stpne! E suprat foc... l-am suprat noi, nemernicii... Bucur-te, Usugus, orict va fi de suprat btrnul Dicomes, l nveselim noi. Dagio porni n galop spre cetate. De sus, prin fereastr, btrnul taraboste urmrea apropierea celor doi clrei, care dispreau din cnd n cnd pe sub copacii al cror frunzi nc nu czuse. Nu-i recunoscuse. Vederea lui slab nu-l ajuta s vad att de departe. Dup graba cu care urcau, nu se ndoia c aduc o veste important. Mai nti se gndi la Diegis, apoi la rege. Nu putu ns s-i 90

continue gndurile. Din cerdac auzi strigtul Carsidei : Tat, uite c s-au napoiat Dagio i Ozio! Sri n piciorul de lemn, uitnd s-i mai ia toiagul de sprijin, i se repezi afar. - Nu te speria, btrne! Marele zeu s-i dea numai sntate i bucurie! l salut Dagio, urcnd din fug pe scar. mbriarea fu scurt i brbteasc. O prinse n brae i pe Carsida. Spune-mi, Dagio, l-ai gsit? Triete? opti btrnul taraboste, cuprins de team. l mbri i pe Ozio. E sntos ca o stnc i v trimite cele mai bune urri, spuse vesel Dagio. L-ai gsit... e sntos? ntreb din nou, cu o umbr de nencredere, ndrjit de veselia lui Dagio. Da, taraboste Dicomes! ntri Ozio. Dac nu mi-ai spus adevrul, v omor cu mna mea! S nu-mi chinuii btrneea! N-ai norocul, taraboste, s trimii la Marele zeu nite oameni ca noi, adug Dagio. Btrnul taraboste rmase descumpnit. Nu tia ce s mai spun. Vestea pe care i-o aduseser era prea mare pentru sufletul lui greu ncercat. i descarc tot focul pe Carsida. Ce stai? Nu vezi, bieii snt nfometai, neodihnii. Cheam roabele, aducei vin, slnin, crnai, nuci... Parc ne-am prostit de tot! De trei luni plecaser Dagio i Ozio, trimii de Diegis, cu nsrcinarea de a afla ce se mai ntmplase cu Sarmis i cu Vitellius, dup ntemniarea lor la Viminacium. Cei doi fuseser pui la o ncercare grea, cuteztoare, plin de pericole, i Diegis i socotise oamenii cei mai potrivii, cei mai ncercai. De la primele ulcele golite, vinul i nclzi i le mai dezleg limbile. Btrniul taraboste nu-i mai ncpea n el de bucuria vetii aduse. Dagio, i dau s-mi bei tot vinul, i s tii c nu am puin. Vreau s-mi povesteti tot ce s-a petrecut acolo i tot ce tii despre Sarmis! i spun, btrne, numai c n-am prea multe de povestit. Pentru un vin ca sta, ar face s-o lungesc ct mai mult. i n tabra roman se caut tot vinul dac. i aminteti, Ozio, la castrul de la Lederata, legionarii au spart oalele cu vin de Falern i-au cerut vinul nostru. Cu pomeii obrajilor mbujorai, Dagio i mngia uor barba i vorbea cu ulcica n mn. Haide, Dagio, ncepe! l ndemn nerbdtor tarabostele. Snt gata, btrne! Dar mai nti, spune-mi : ai avut vreun semn bun astzi? De obicei, zeii ne prevestesc bucuriile i nenorocirile... tiu i eu ce s zic?! Era s omor doi sclavi i... i-am iertat. I-am iertat la rugminile Carsidei. Poate s fi fost un semn de la Marele zeu!... 91

Dar d-i drumul o dat, c de nu, pun mna pe mciuc! Ce m tot fierbi atta? Carsida izbucni ntr-un hohot de rs sonor, cristalin. Lui Dagio i plcu. O privi mult. I mira frumuseea ei. N-o mai vzuse de mult timp. Crescuse. Era aidoma mamei pe care el o cunoscuse n anii tinereii. Ca i ea, Carsida avea obrazul alb, curat, fruntea nalt, faa oval, nasul mic i drept, uor sltat de vrf, iar prul bogat, blond, de culoarea lanului de gru copt, i cdea pe umeri n dou cosie groase. O vzuse de multe ori alergnd cu calul, srind peste anuri i stnci ca un adevrat lupttor. tia s mnuiasc eu dibcie sulia i arcul i nu ddea napoi din faa primejdiei. Se gndi c Diegis i alesese ca soie pe o copil creia i-ar fi stat bine i ca regin chiar. i reveni din gnduri, reamintindu-i de nerbdarea btrnului taraboste. l btu uor pe umr. Fii atent, btrne, c-i dau drumul! Sorbi de cteva ori din ulcic, apoi tui uor : Am plecat aa cum mi-ai spus voi: tu i Diegis. Am mers prin muni i pduri, i n dou sptmn am ajuns la Lederata. Nu puteam s naintm dect cu mult grij. De intrat n cetate, nici vorb. ntre Lederata i Viminacium i ntre Lederata i Getidava trec puzderie de legionari i de iruri de care ncrcate cu de toate, pentru legiunile aduse n Dacia. Dac le cdeam n mn, n-ar fi fost prea mare pagub, ne-am fi pierdut viaa luptnd, cci vii n mna lor nu ne-am fi lsat, dar nu ne-am fi putut ndeplini scopul pe care l urmream. De fapt, eu i cu Ozio nu ne gndim s plecm la Marele zeu fr s doborm ct mai muli legionari. Aa, btrne, ascuni n apropiere de Lederata, ne-am fcut fel de fel de socoteli, una mai temerar dect alta, una mai viclean dect alta, dar nici una n-o puteam aduce la nfptuire. Ajunsesem la culmea rbdrii. ntr-o noapte, stteam amndoi n pdure, n apropierea drumului ce intra n Lederata. ndrjii i fr ca somnul s se -lipeasc de noi, ateptam -ca zeii s fac vreo minune. Trecuse de miezul nopii cnd la urechile noastre a ajuns scrit de care ncrcate cu poveri grele, trase de boi ce naintau domol. Erau carele cu mrfuri ale unui negustor. Cnd vine norocul, vine. Negustorul a oprit boii s se odihneasc tocmai n dreptul nostru. Nu ne-a fost greu s intrm n vorb cu el, cci, dup cum tii, nu ne poate vinde nimeni n limba Romei sau a Atenei. Am vorbit cu el grecete i, mai cu vorbe, mai cu zornitul banilor - el, ca orice negustor, nu se putea s nu fie lacom - l-am fcut s ne ascund pe sub mrfuri i s ne duc la o tabern, nevzui de grzile imperiului i de militarii romani. Ne-a dus la o tabern unde era cunoscut bine i unde, tot cu bani, am reuit s aranjm s rmnem ca argai la cratul i tiatul lemnelor, la adusul bucatelor i apei, la splatul vaselor i la orice treab. Ne-am nvoit cu tabernagiul s-i dm banii n fiecare sptmn, ca nu cumva s ne trdeze. Ne legasem, ca la plecare s-i dm o sum i mai mare dac treaba iese bine. Banii i aveam ascuni departe, n pdure. Ne-am schimbat mbrcmintea i-am nceput s muncim, cutnd s intrm n legtur cu vreun legionar sau decurion 92

din cetatea de la Viminaciuim. Precum tii, btrne, drumurile oamenilor se ntlnesc n taberne i mai ales drumurile legionarilor, decurionilor i centurionilor. i ntr-o sear - trecuser vreo dou sptmni de la sosirea noastr la tabern - ne-a czut n mn un decurion, cruia i plcea mult vinul dac, dar care nu prea avea bani. I-am dat s bea, i multe seri a venit la noi de i-am dat pe sturate. Vestea pe care ne-a adus-o decurionul despre Sarmis i Vitellius a fost c ei snt n cetate, la Viminaciuim i snt sntoi. La nceput au dus o via grea, legai n lanuri n beciurile umede i ntunecate, apoi, spre norocul lor, comandantul cetii a fost schimbat, i locul lui a fost luat de un legat, bun prieten al lui Vitellius. De-atunci triesc o via mai omeneasc. Sarmis, cum l tii, nu putea s stea degeaba. i-a fcut de lucru cu un cel pe care l-a scpat din apele marelui Dunaris, luptndu-se cu valurile nspumate. Dagio mai sorbi de cteva ori, apoi continu : Dac tribunul acela Maxentiu nu ne cdea atunci n mn, nu tiu ce s-ar fi ales de ei! Dar treaba a mers bine. Prin decurionul acela le-am trimis un papyrus i tot prin el am primit... Ai papyrus? sri btrnul pe piciorul de lemn. De ce nu mi-ai spus? nsufleit, ridic toiagul deasupra capului, i fac capul praf, d-l ncoace! Cu o und de zmbet n colul gurii, faa btrnului se schimb n stacojiu. Stai, btrne, nu sri aa, uite c i-l dau! Dagio incepu s se caute la bru. i ce-ai s faci cu el? ntotdeauna ai spus c scrisul i cititul snt o neltorie, c nu poate s-i spun un papyrus gndurile unui om. ine-l, citete-l! i vorbete Sarmis prin el. Btrnul taraboste prinse cu mna tremurnd bucica de papyrus i o duse lacom la gur. O srut. Ochii i se umezir. l desfcu apoi i-l privi mult timp. Na, ia-l, citete-mi-l! Te pedepsete marele Zamolxis, de ce-l batjocoreti pe un btrn? Rznd, Dagio lu papyrusul i-l intinse Carsidei. Vezi, btrne? i-ai pierdut capul. O ai pe Carsida, care nelege vrjitoria de pe papyrus. E scris n limba noastr, aa cum tiu i Sarmis, i Carsida, i toi dacii care au nvat s citeasc i s scrie. necat de emoie, Carsida citi cu vocea sugrumat! De la Sarmis, salut i sntate. Tat, Cumida i Carsida, am lipsit mult timp de lng voi i poate c o s mai lipsesc ctva vreme. Nu tiu ce s-a ntmplat i cine a trdat ntlnirea noastr cu Dagio. Snt cu sufletul linitit : pe Vitellius nu puteam s-l prsesc. De mine s nu ducei grij. Dagio mi-a spus c voi avea un fiu. O rog pe scumpa mea Cumida s fie tare i s creasc cu dragoste copilul nostru. Vitellius, dei nu v cunoate, v trimite un clduros salut. Acelai salut l trimitem i lui Diegis. Ct privete pe Dagio i pe Ozio, 93

pentru curajul i dragostea ce ne-au artat, te rog, tat, s le dai una din cele mai bune turme de oi ale tale. Eu i Vitellius v dorim sntate la toi!" Btrnul taraboste i prinsese capul n mini. Ascultase fr s fac vreo micare, cu privirea aintit n duumea. Lng el, Carsida suspina uor i-i tergea ntr-una lacrimile. Acum, btrne, pot s-i spun de ce-am lsat papyrusul la urm : ai fi crezut c ne grbim s primim de la tine turma de oi. Dagio slt oala i sorbi cu poft. Dup ce-i terse mustile i barba, rse : ine-i turma, btrne, c nu asta ne lipsete, mie i lui Ozio. Turma noastr e n legiunile romane, din care noi vom cspi ct mai muli berbeci! De ce l-am lsat s plece napoi? gemu btrnul taraboste, chinuit de dorul dup Sarmis. El tot ar fi plecat, adug Dagio, eu am vzut c legtura dintre el i Vitellius nu mai era aceea dintre sclav i stpn, ci dintre doi prieteni adevrai.

3
evreme, din noapte, btrnul taraboste nu mai avusese nici linite, nici odihn. Se sculase n zori, se mbrcase de srbtoare i fcuse nc o dat prob la mantia nou, albastr, ce se prindea pe umr cu o fibul mare de aur, ornamentat cu numeroase spirale. Pusese apoi robii s-i curee aua, hamul i frul calului, s le lustruiasc inelele, cataramele i aplicele de bronz frumos lucrate. Cu o zi nainte, i pregtise piciorul nou de lemn : pusese pe meterul furar s-i trag la captul de jos, cu care clca pe pmnt, dou inele de fier nroite n foc, i de fiecare inel s se coas cte dou curelue cu catarame. La scrile eii pusese de asemenea s se coas cte dou curelue. Cnd soarele se art de dup creasta muntelui, iei n curtea cetii i ceru s i se aduc n grab calul su preferat : un cal alb, ndesat, cu coama i coada lungi i stufoase. Se ridic n a cu uurin, ca n anii tinereii, i puse s i se lege piciorul de lemn la scara eii. Struni de cteva ori calul i fcu cteva micri care uimir pe strjerii, robii i sclavii care-l priveau. S-a scrntit la cap btrnul de cnd i-a mritat fata, opti o roab btrn ctre alta lng care edea n pragul buctriilor. De mult nu mai vzuse Carsidava o nunt att de frumoas, de bogat i de scurt. Fusese de fa i regele la cstoria fratelui su. Dar totul se petrecuse ca o prere. Grbit, Decebal se osptase i buse cu poft, apoi srise pe cal i plecase urmat de garda sa. n poarta cetii, spusese nveselit : Dicomes, peste cteva zile o s trec s vd atelierele i armele pe care 94

le fureti. Dac nu mai eti bun de lupt, ai rmas cel puin un bun furitor de arme! Btrnul taraboste privise trist cum alaiul regelui se ndeprtase n galop, pe drumul ce cobora n vale. n urechi i rsunaser mult timp, repetndu-se, cuvintele regelui : ...dac nu mai eti bun de lupt... dac nu mai eti bun de lupt...n acel moment luase o hotrre de nestrmutat, i de atunci se pregtise ntr-una. Va clri alturi de cetele de daci, la lupta cea mare. Numai teama c regele nu-l va lsa i mai umbrea sufletul. Dup ce mai struni de cteva ori calul, fcu semn s se deschid porile i iei n galop, nsoit de gard. Regele niciodat nu ntrzia, nu tia ce e odihna i linitea, iar el, tarabostele, trebuia s-i ias n cale. Se ndrept spre casele de jos, unde mai vzu nc o dat toate pregtirile ce le fcuse pentru primirea stpnului rii, trecu prin ateliere, prin magazii, prin grajdurile i staulele vitelor i art locul n care trebuia s se gseasc strni comaii i robii, mbrcai de srbtoare, pentru primirea alaiului regal. Soarele se ridicase tot att de repede pe ct de repede umblase btrnul taraboste. Bruma groas czut n timpul nopii se topise, iar sulurile de pcl de pe fundul vilor se ridicau ncet i se destrmau deasupra crestelor munilor. Era o zi frumoas de toamn trzie. O boare de vnt cobora de pe povrniuri. De sus, din turnul de paz al cetii, rsunar sunete de tulnice. Ecoul munilor i pdurilor ce nchideau valea le repetar n valuri ce se pierdeau n deprtri. Tarabostele sri pe cal i puse s-i lege din nou curelele de la captul piciorului de lemn. Privi spre partea n care se pierdea drumul ctre Rehidava ; dintr-acolo trebuia s apar regele cu alaiul lui. Vzu un nor de praf ce se apropia cu iueal, fcnd curba mare a drumului ce ducea sus n cetate. Porni n galop. Dup el se nirar lupttorii din gard i toi cei pregtii s ias n ntmpinarea oaspetelui mult dorit, lsnd n urma lor un lung vl de praf. Pe rege l recunoscu de departe. La un semn, toi cei ce-l urmau srir de pe cai i se aliniar n drum. inndu-i calul de fru, tarabostele ngenunche n mijlocul drumului, cutnd s gseasc o poziie mai bun, stingherit de piciorul de lemn. Din urm, patru arcai cu tulnice vesteau sosirea. De sus, din cetate, alte tulnice le rspundeau cu sunete ce se pierdeau n lungul vilor. La numai civa pai, regele opri calul, nspumat de graba cu care alergase. Fcu un semn. Tarabostele se ridic i porni cu cciula n mn, fcnd micri energice cu piciorul de lemn, pn n faa lui. Regele i stpnul meu, i urez bun venit pe sraca mea moie! rosti el, abia stpnindu-i emoia. Marele zeu Zamolxis s te ajute s arunci peste apa sfnt a Dunarisului legiunile cotropitoare ale imperiului! Decebal zmbi. Pletele i barba i jucau uor n vnt. Sri i el jos de pe cal, se apropie de taraboste i-l mbri. Dac a avea cteva sute de cete de lupttori cu suflet ca al tu, 95

viteazule Dicomes, n-ar mai rmne n Dacia nici urm de picior de legionar roman! l btu uor pe spate. Dar tu nu poi s ne ajui n lupt! Aa a fost voia Marelui zeu. Regele i strnse pe lng el mantia de purpur i i aez mai bine cciula de samur. Btrnul taraboste se ddu civa pai napoi i i trase spada : Te voi ajuta, regele meu! Tarabostele Dicomes i-a pregtit piciorul i poate s stea n rndul lupttorilor! Fr s-i piard cumptul, se ntoarse spre Marele preot: M nclin n faa lui Zundecibalm, Marele preot al Marelui nostru zeu! i urez sntate, Zundecibalm! n acest timp, Diegis srise de pe cal i se apropiase de btrn. i lu mna i i-o srut cu respect de fiu. Tarabostele l strnse la piept i-l srut pe frunte, rspunzndu-i la salut : - Bun venit, fiule! Marele Zamolxis s v dea fericire, ie i Carsidiei! Gata, pe cai! ordon regele. N-avem timp de mngieri, btrne! Ia s te vd, lupttorule, ci oameni trebuie s te ridice pe cal? Cu voia Mriei-tale, spuse tarabostele zmbind, voi ncerca s sar singur n a, i dac n-oi putea, ndrznesc s-l rog pe regele meu s m ajute! n alai se auzi un murmur surd. Tarabostele cutezase prea mult, dar murmurul se schimb repede n uimire. Btrnul nfipse piciorul stng n scara eii, se slt cu uurin i, rotindu-i pe deasupra crupei calului piciorul sau de lemn, se aez n poziie de lupt. Cu mult iueal, un strjer din gard i leg curelele piciorului de lemn la scara eii. Snt gata s pornesc la lupt, mrite rege! Vei merge cu noi, btrne! ntri regele. Cu lupttori ca tine, Dacia nu va fi niciodat ngenunchiat! Regele sri sprinten pe cal i porni n galop, urmat de ntregul alai. Ajuns la rspntia din care pornea drumul spre casele de jos, regele coti la stnga n trapul calului. Tarabostele ddu pinteni i se apropie de el. Mrite rege, mergem sus! Trebuie s te odihneti puin, s guti ceva... s sorbi o ulcic cu vin... Decebal nu ntoarse capul, ndemn i mai mult calul. Nu e timp de pierdut, btrne! Dumanul nu ne d pace. Cine st la odihn, pierde lupta! n apropierea caselor de jos, mulimea de daci, comai i robi, mbrcai de srbtoare, l ntmpinar pe rege eu urale, cu cntece i flori. Regele se opri i privi mulumit poporul din jur. i vzu pe brbai frumos mbrcai, cu cmi albe, cusute cu flori pe poale, pe piept i la umeri, lungi pn spre genunchi, peste iarii albi de ln. Pe spate le atrnau zeghile de dimie, albe, sure i ruginii, prinse la gt cu nururi de ln, cu ciucuri mari la capete. Peste mijloc erau strni n brie frumos colorate, peste care trseser chimirele late de piele, ncheiate n curele cu dou i trei catarame. n picioare purtau opinci cu nojie lungi, nfurate peste obielele 96

albe de dimie, ce ajungeau pn spre genunchi. Toi i ineau n mini cciulile mari din blnuri de miel. Femeile erau adunate ceva mai la o parte. Regele mpinse calul spre grupul lor. n aceast zi, toate artau frumoase. Pe iile lor albe se mbina frumos jocul florilor colorate, miestrite cu acul sau n rzboiul de esut. Peste cosiele mpletite, strnse n conciuri rotunde, aruncaser marame din pnz mai rar, cu flori mprtiate cu gust, ce cdeau peste mantiile uoare din esturi subiri de ln, prinse pe umr cu agrafe lucitoare. Ceva mai departe, stteau robii. Tarabostele nu uitase ca n aceast zi i ei s fie mbrcai n straie bune i curate. De departe, regelui i se pru c chipul unuia dintre robi i e cunoscut. i ndemn calul prin mulimea ce se grbea s lase drum liber i se apropie de el. Tu nu eti Abruto? Sau m neal vederea?! l ntreb mirat. Marele zeu s te in, mrite rege! Nu te neal vederea, eu snt, Abruto. Regele meu m mai ine minte pe mine, nevrednicul... Regele cltin capul. Pe faa lui i fcea loc mnia. Nu eti tu acel lupttor care, n btlia de la Tapae, i-ai pus trupul scut ca s m scapi de lovitura nprasnic a unei sulie aruncate de un legionar? Regele meu nu se neal... eu snt acela, mrite rege!... Dar tu erai un comate, un dac liber. Aveai casa i pmntul tu, apoi te-am ridicat taraboste, i-am dat moie. Cine te-a fcut rob? Unde eti, Vicilis? Suprat, regele l chem pe scribul su. Snt aici, mrite rege! Snt muli ani de cnd i-am spus s trimii tire c pe acest Abruto l fac taraboste i primete pmnturile din valea Tibiseului, ctre Getidava. mi aduc bine aminte. Scribul regelui rmase ncurcat. Rspunde, Vicilis! i strig cu mnie sporit. Mulimea ncepu s se trag napoi, cuprins de team. Regele meu tie c am fcut tot ce a trebuit i-am pus i pecetea. Am trimis pergamentul tarabostelui Rundecitulp, pe lng a crui cetate se afla comatul Abruto. Cu privirea ntunecat, regele se ntoarse spre cei ce-l nsoeau. Unde eti, Rundecitulp? Din mijlocul celor ce formau suita se desprinse un taraboste. Snt aici, mrite rege! De ce este rob Abruto? se rsti regele, ridicnd sprncenele stufoase. Stpnul i regele meu, ncepu Rundecitulp, palid i cu vocea pierdut, cnd am primit pergamentul, Abruto era robul meu... Robul tu? Cum, de ce? De ce l-ai fcut rob? Vznd c tarabostele nu rspunde, Decebal se ntoarse spre Abruto. Spune tu, cum de-ai ajuns 97

rob? Abruto vorbi potolit, cu ncredere i fr pornire : Mrite rege, atunci, dup lupta de la Tapae, a urmat o iarn grea, apoi o var secetoas. N-am mai avut eu ce tri i am cerut tarabostelui Rundecitulp grune i fn pentru vite, gru pentru noi, pentru femeie i copii, i nu i le-am mai napoiat, n cellalt an au fost ploi multe, Tibiscu a ieit din matc i mi-a acoperit toat arina. Am rmas dator tarabostelui, i... regele meu tie, legea este c datornicul poate s fie luat rob, cu toat familia lui. Aa este, Rundecitulp? ntocmai, mrite rege! rspunse cu team i speran tarabostele. Regele pru ncurcat. El era primul care inea la respectul legilor i obiceiurilor din strbuni. i cum ai ajuns aici, Abruto? Nu tiu, mrite rege, poate c i-am fost vndut sau druit tarabostelui Dicomes. Spune, Rundecitulp, de ce n-ai ndeplinit dorina mea? Tu nu te supui poruncilor regelui? Marele Zamolxis s te in ct va fi soare i lun pe cer, ncepu Rundecitulp revenindu-i curajul, un rob nu i-l poate lua nimeni dac nu vrei s-l dai... aa e legea din btrni. Eu n-am greit cu nimic fa de regele meu i nici regele nu mi-a cerut... Tcu ncurcat. - Nici regele nu-i poate lua robul, nu poate s elibereze un rob? Regele vorbea rotindu-i privirea pe deasupra mulimii, care ncepea s fie stpnit de spaim. Cei mai fricoi se retrseser uor din rndurile din fa. Poporul tia c regele e crud la mnie. Nu snt vinovat, mrite rege! murmur Rundecitulp. Eu snt vinovat! Snt vinovat c nu vd cum unele cpetenii nedreptesc i jefuiesc, cum pentru un sac, doi, de gru i o cpi de fn robesc o familie ntreag i nu se gsete nimeni s-i ajute pe aceti nefericii! Snt vinovat c m las nconjurat de muli ca tine i nu vd rul pe care l facei n ar, tu, Rundecitulp i alii, cu suflete tot aa de rele ca al tu! - Iertare, mrite rege! Rundecitulp sri de pe cal i czu n genunchi n faa regelui. N-am tiut c-l supr pe regele meu! Regele l privi cu sil. mi vorbeti de iertare? Ci dintre voi a iertat un comate sau un rob czut n greeal? S vad toi ceilali, care au mai greit la fel, cum face regele dreptate! Vicilis, s scrii chiar aici pe loc un pergament i s-l ntreti cu pecetea mea : ridic pe robul Abruto la rangul de taraboste i-i dau cetatea i moiile lui Rundecitulp. Robul Rundecitulp se d tarabostelui Dicomes, care l va folosi la furitul armelor n ateliere. Regele l cut pe Dicomes : 98

Btrne, leag-i robul, iar tu, taraboste Abruto, s te prezini s stai la mas cu noi! Un murmur de uimire i de uurare strbtu mulimea. La ultimele cuvinte spuse de rege, Abruto czu n genunchi. Toi se ateptau ca noul taraboste s-i aduc mulumiri. Iart-l, mrite rege! Libertatea pe care mi-ai dat-o mi va fi o povar dac o primesc robind pe altul! Cine n-a fost rob, nu tie ce este robia. Cine n-a pierdut-o, nu tie ce este libertatea! Dac regele meu dorete ca robul su Abruto s fie fericit, l rog s-l ierte pe tarabostele Rundecitulp!... La o astfel de rugminte din partea lui Abruto, regele nu se ateptase. Lui Decebal nu-i plcea s se arate slab de suflet. Din nou i roti privirea pe deasupra mulimii. Da, aa sntei voi, cei umili i sraci, tii s suferii mult i s iertai mult. Dar de ce un taraboste nu iart? Mrite rege, ndrzni Abruto, dumanul este n ar. Ai nevoie de o suli i o spad mai mult! Las-l pe tarabostele Rundecitulp s-i pun spada n slujba ta, cci dac nu alungm legiunile dumane, ajuni sub jugul Romei, la ce-mi vor mai folosi libertatea i moia pe care mi le dai acum? Din mulime se auzi din nou un murmur prelung : Iertare, mrite rege! Regele ncepu s zmbeasc. Mulimea nelese c Abruto reuise s-i nmoaie sufletul. Vicilis, s scrii altfel pergamentul : regele Decebal red robului Abruto libertatea, l ridic la rangul de taraboste i-i d pmnturile de la Tapae. Fcu semn i lui Rundecitulp s se ridice. Rundecitulp, tu s lupi alturi de noi, s-i aperi moia pe care i-a lsat-o bunul Abruto! Mrite rege, aici, n faa ta, i cer iertare lui Abruto pentru toate necazurile pe care i le-am fcut! M leg aici, n faa tuturor, ca dup ce alungm afar legiunile dumane s ridic eu la Tapae casa tarabostelui Abruto! Cu un zmbet ce-i lumina faa de mulumire, regele porni mai departe, spre atelierele n care se fureau armele. n urma lui, n mulime, civa auzir cuvintele unui sclav, Porfirios, un btrn cu barb alb, pripit la Carsidava, nu se tia de unde : Pe unde am umblat : n Ellada, n Bithynia, n Parthia, n-am vzut o ntmplare ca asta! Vedei voi, aa a spus i el : S ne iubim unii pe alii i s iertm aceluia care a greit fa de noi". Robul Abruto a vorbit ca unul care ar urma nvtura galileanului. Porfirios nu ajunsese n Dacia ca sclav, ci ca un propovduitor care cutreiera pretutindeni pentru a duce cl mai departe nvtura acelui Mesia, ateptat de mult vreme de poporul lui Israel. Prins n Dacia, fusese fcut sclav i dat tarabostelui Dicomes. Robii i sclavii nu-l socoteau n toat firea, i cuvntul lui nu-l luau n seam. 99

i cine a fost galileanul sta? ntreb un comate din mulimea strns n jurul lui. A fost fiul Domnului. El, galileanul, a nvat lumea prin parabole i a svrit minuni : a vindecat pe bolnavi, a prefcut apa n vin, a murit rstignit pe cruce i a nviat... n spatele lui Porfirios, un rob gras i scurt, cu privire saie, izbucni n hohote de rs. Pi dac a avut atta putere i fcea minuni, cum de s-a lsat batjocorit i rstignit ca tlharii? Hei, grecule, aa btrn cum eti, s nu te rstignim i noi pe tine ca s ne ari o minune! Te duci mai repede la galileanul tu, s vezi dac st alturi de Zamolxis. Las-l, c e scrntit, sracul! l batjocori alt rob. Se produse micare. Supraveghetorii strigau ca toi s treac la lucru. n alte zile se auzeau pocnind bicele pe trupurile robilor i sclavilor, astzi prezena regelui i fcea pe toi s se poarte altfel. ntmplarea cu Abruto l nveselise pe rege. Umblase prin toate atelierele, avnd alturi pe btrnul Dicomes i pe noul taraboste. Vzuse grmezi mari de sgei i arcuri, de sulie scurte cu capete de fier bine ascuite, de mciuci uor de mnuit, de topoare i barzi ce puteau fi aruncate cu ndemnare. Se ndreptase apoi, la ndemnul lui Diegis i al lui Dicomes, spre pajitea pe care se ntinsese mas mare. Dup drumul fcut prin aerul rcoros al dimineii, toi erau nfometai. Soarele se ridicase sus pe cer i arunca asupra mulimii o cldur blnd. Pe feele de mas, ntinse pe lungime de cteva zeci de pai peste iarba nc verde, se puseser castroane de pmnt, cu buci mari de carne de pasre, de vit i de berbec, tvi mari de lemn cu friptur i crnai, din care se ridicau aburi cu miros mbietor, ce mrea i mai mult foamea, talere de lemn cu buci mari de brnz i de unt, coulee din nuiele frumos mpletite, pline cu mere, pere, nuci i struguri, i, printre toate acestea, oale pntecoase cu cel mai bun vin din beciurile tarabostelui. Regele nu mnc mult. Bu dintr-o oal puin vin i se trase alturi, dornic s vad mai bine poporul, care fcea cerc mare la o deprtare de zece-cincisprezece pai. Rspunse cu zmbete calde la privirile pline de dragoste i de supunere ce erau aintite asupra lui. Ceva mai departe de rege, Dagio mai goli o oal de vin i prinse curaj. Se ridic, se apropie de el i ngenunche. l ntreb dac-i d voie lui Ozio s nveseleasc puin oaspeii, i, o dat cu ei, poporul din jur. Regele cltin capul ncuviinnd. Pe pajitea dintre oaspei i mulime iei Ozio, mbrcat ntr-o tunic de postav rou, croit dup moda greceasc, strns mult la mijloc i larg pe piept, peste care ncinsese o curea lat de piele, btut cu plci de bronz frumos lustruite. n tinereea lui, Ozio umblase mult pe la cetile de pe rmul Pontului Euxin i locuise mult timp la Tomis. Se ntoarse spre rege i se nclin cu supunere. Ridic minile i desfcu larg degetele. 100

Uitai-v, ncepu el, nu am nimic n mini. Continu s-i roteasc minile pe deasupra capului, oprindu-le din cnd n cnd s arate c nu are nimic n palme. Deodat, fcu o micare n jos cu dreapta, i, cnd o ridic, o bil alb de lemn descrise un arc de cerc i czu n palma stng. Dup alt micare, urm a doua bil, apoi a treia. Bilele se ridicar, trecnd dintro mn ntr-alta, dup ce descriau n sus arcuri de cerc egale. Mulimea murmura uimit. Unii, mirai peste msur, priveau cu gurile ntredeschise, uitnd s mai rd. Ai vzut, din palma mea au ieit trei bile. Ozio art tuturor celor trei bile i le ciocni uor una de alta, pentru a-i convinge c snt de lemn. Dar stai s m mai joc puin cu ele... Repet aceleai micri, i din nou bilele ncepur s descrie arcuri de cerc n sus. Dup un timp ns, mulimea, uimit, bg de seam c o bil dispruse, dispru i a doua, apoi ultima. Satisfcut, Ozio ridic braele cu degetele desfcute, i btu palmele i art c nu mai are nimic. Mulimea izbucni n urale i-n hohote de rs. Marele zeu s te in, Ozio! strig cineva. Umbl cu duhuri rele! se auzi un glas de femeie. Eti cel mai mare scamator, spuse altul. Din nou, n minile lui Ozio aprur cele trei bile albe, apoi alte trei roii, i descriau n sus arcuri de cerc, trecnd dintr-o mn n alt, mai nti cte una, apoi cte dou, i totul continu i n sens invers, pn ce dispru i ultima. Ozio i scutur din nou palmele i art c nu are nimic. Bravo, Ozio! strig un taraboste, prins de tria vinului. n mijocul uralelor i veseliei generale, Marele preot se ridic ncet, aruncnd o privire aspr mulimii. Zmbetele mpietrir pe feele celor de fa. Cine nu se temea de Marele preot? De ce rdei? ncepu el cu voce grav. V bucur c acest om umbl cu duhuri rele? Nu v gndii c aa am putea s-l suprm pe Marele zeu, pe bunul Zamolxis? La cuvintele lui Zundecibalm, toi se privir ngrijorai, numai Ozio nui pierdu nici cumptul, nici buna dispoziie. Vorbi cu voce potolit : Nu exist nici un duh ru n toat aceast mic nveselire, Mrite rege i Mare preot! Totul este ndemnare i iueal de mn. Uite, s v art. Ozio scoase de pe mneca dreapt a tunicii toate cele ase bile. Cu iueal, le arunc n sus i le fcu s dispar la loc n mnec. Repet micrile de cteva ori. Vedei? Nu este nici o minune. Oricine, prin exerciiu i ndemnare, va putea s fac la fel. Tot ndemnare este i cnd tii s mnuiesti bine spada, s ocheti fr gre cu arcul i s arunci cu dibcie barda n capul sau pieptul dumanului. Cine mnuiete mai bine armele? Acela care a repetat de ct mai multe ori micrile cu ele. E bine ce-ai spus, Ozio! ntri regele. S ia bine aminte toate 101

cpeteniile de cete de lupttori c mnuind bine armele l vom alunga pe duman. Ei, v-ai osptat i-ai petrecut, acum s ne vedem de treab. Pe cai, i pornim . Regele, cu ntreg alaiul cu care venise, la care se adugaser nc doi, btrnul Dicomes i Abruto, porni n galop i se ndeprt repede, pierzndu-se ntr-un nor de praf, lund drumul napoi spre Rehidava. n sala mare a cetii Rehidava erau adunate toate marile cpetenii dace. l ateptau pe rege. Pereii i brnele trosneau sub greutatea lupttorilor ce stteau nghesuii pe bnci lungi din scnduri cioplite din bard. n rndul din fa se aflau cpeteniile triburilor dace : sargeni, buri, costoboci, predavi, biefi, apuli, sinsi, succi, napi, saci, carpi, stpnitori al cetilor cu aceleai nume : Buridava, Succidava i altele, venii din toate prile, de la miazzi i rsrit de munii cei mari, pn ctre Dunaris i Porata ; de la miaznoapte i apus i de pe tot ntinsul Daciei dintre muni. Sala era plin de steaguri. n celelalte rnduri erau aezai tarabostii i cpeteniile de cete de lupttori, funcionarii de stat i scribii. Urmnd exemplul Romei, Decebal ncepuse s dea mai mult fast adunrilor cu cpeteniile. n fa erau cele trei jiluri frumos sculptate i acoperite cu covoare esute cu flori n culori vii, ntre care predomina albastrul-azur, culoarea cerului senin, ce-l ntruchipa pe Marele zeu. n spatele jilului regal se ridica steagul Daciei, cu cap de lup cu botul larg deschis i cu trup de balaur. Urmau apoi cele dou grzi : garda regelui i garda Marelui preot. Tot n spatele jilurilor, n cele dou coluri ale slii, erau trompetitii i tulnicerii. Regele Decebal redusese rolul de comandant al armatei pe care l avusese n trecut Marele preot, de aceea redusese i rolul grzii de preoi, i-l trecuse asupra grzii sale. n sal, pe pereii de lemn erau prinse numeroase lavie mici, pe care ardeau opaie din pmnt smluit, n coluri se aflau tore cu flcri mari, iar lng jilurile celor trei cpetenii luminau fclii lungi i groase de cear. Fumul i cldura din sal ieeau prin tavan, prin guri anume lsate. Se fcu linite n clipa cnd sala se umplu de sunetele scurte i modulate ale tulnicelor. Urmar trompetitii cu sunete ascuite i repezi, anunnd intrarea regelui. Prin ua larg deschis intr Decebal, urmat de Zundecibalm i de Diegis, dup care veneau cpeteniile din alaiul care l nsoise la Carsidava. Dup ce lu loc n jil, regele le fcu semn s se aeze, apoi s nceteze tulnicele i trompetele. Avea faa mpietrit, dei cuta s schieze un uor zmbet, iar privirea i era rece. La vederea lui, nghear zmbetele de pe chipurile celor din sal. n linitea ce se ls ncepu s vorbeasc rar, cu voce grav i apsat. De sub sprncenele stufoase, ochii si preau c arunc flcri. Ne bucurm de sosirea tuturor frailor notri, cpetenii de triburi, care i-au adus lupttorii s ne ajute s alungm legiunile dumane. Noi toi, triburile de aici i cele de dincolo de muni, de la rsrit i apus, 102

sntem acelai neam, vorbim aceeai limb, avem aceeai credin i cu toii, unii, trebuie s zdrobim pe mpratul care ne-a cotropit pmnturile! Regele tcu. Privi pe deasupra tuturor, trecndu-i degetele prin barb, apoi continu : Prin iscoadele noastre am aflat c mpratul duman i-a strns legiunile pe cmpia de dincolo de Tibiscu. Acolo vegheaz Susagus i alte cpetenii, care i ain calea. Acum este toamn, i iarna e aproape. Traian urmrete s ajung la Sarmizegetusa nainte de cderea zpezii, dar uit c se va lovi de piepturile dacilor. Curajul nostru trebuie s fie mare, nu numai fiindc noi cu toii sntem hotri s ne aprm, cu preul sngelui, cetile i pmnturile, ci i fiindc avem tiri nendoielnice c n tabra duman domnete panica. Am prins muli legionari fugari, au trecut de bunvoie de partea noastr multe cete. S nu uitai, cpetenii : pe toi prinii, dup ce le luai armele i aflai tot ce tiu ei despre micrile dumanului, i trimitei la Cetatea de Munte. Cred c am fost neles. Cine va face altfel va primi pedeaps crunt, aa cum i-o vor primi cei doi, care vor fi adui aici n faa noastr s-i judecm. Ei au trdat, au fost n legtur cu iscoadele cotropitorului i au prsit cetile lor fr s le apere. Regele vzu c din colul n care se afla, Eurotas se ridicase n picioare. i fcu semn s vorbeasc : Mrite rege, eu am umblat mult i am vzut multe, am suferit mult. i-am adus arme i tiri despre duman, nu stpnit de setea de ctig, ci pentru a te ajuta s nvingi, fiindc numai atunci cnd va slbi armata imperiului va sosi vremea cnd i ara mea va putea s-i recapete libertatea. Cunosc ce se petrece n tabra mpratului i tiu i ce este aici. Mai tiu c este o lege a rzboiului : primeti lupta sau l ataci pe duman numai atunci cnd eti sigur c ai sori de izbnd. Dup o clip de ndoial, Eurotas continu : ndrznesc s te ntreb, mrite rege, n-ai ncercat s cazi la o nelegere cu Roma? Poate c... Decebal i fcu semn s tac. i rspunse : Eurotas, eu te cunosc ndeajuns. Tu ai dreptate. mi dau seama ct este de greu s m msor cu imperiul, dar nici cu minile-n sn nu pot s stau i s vd cum dacii snt jefuii i robii. Ce caut Traian n Dacia? De ce nu ne d pace? Nelinitit i nervos, Eurotas se ridic din nou : Dar, mrite rege, i voi ai atacat i prdat de multe ori dincolo de Danuvius. Prin provinciile de rsrit ale imperiului am auzit o vorb neleapt, care vi se potrivete i vou : Elefantul nezgndrit nu te calc n picioare". Din sal, multe priviri l sgetau cu ur pe strinul pe care unii l vedeau pentru prima dat. Da, neleg, Eurotas, elefantul este imperiul. S tii c vorbele tale nu ne supr, ci ne ntresc, i pentru asta noi i mulumim. Voi ine seama de sfatul tu, Eurotas, i m voi strdui s-l fac pe elefant s se 103

napoieze dincolo de Dunaris fr s ne mai batem. Noi nu ne mngiem ns cu acest gnd. Regele tcu. Privi spre u i btu cu piciorul n podeaua de lemn. Aducei-i aici pe trdtori! n sal fur mpini repede doi daci, legai unul de altul cu o frnghie groas de tei, i cu minile legate la spate cu o sfoar de in, bine mpletit. mpingei-i pe trdtori, n-avem vreme de pierdut! strig regele ncruntat. Se ridic, mngindu-i nervos barba. Ajuni n faa lui, cei doi daci czur n genunchi. Iertare, mrite rege! se rugar amndoi n acelai timp. Decebal l privi tios i fcu un pas spre ei. Spunei, ticloilor, de ce n-ai luptat i ai prsit cetile voastre, lsndu-le n minile cotropitorilor? Nici unul nu ndrzni s ridice capul i nu rspunse. Regele continu cu voce i mai tioas : Spune, Dizzare, de ce n-ai aprat cetatea Pellendava? i tu, Rigozzi, de ce-ai plecat de la Succidava, cnd cpetenia voastr i ncredinase aprarea cetii? Privind n jos, revoltat i furios de situaia josnic n care se afla, fr team de moarte, Dizzare, scurt i gros, cu barb stufoas i plete lungi pn la umeri, ncepu s vorbeasc cu voce greu stpnit : Am socotit c era mai bine s vin aici cu toi lupttorii, s lum parte la lupta cea mare, s fim n jurul tu, mrite rege, s nu-i pierd n lupt neegal! Tu, Rigozzi? l ntreb regele pe cellalt, cu un ton nenduplecat. Mrite rege, eu am fost lovit mai nti de cohortele romane, i cnd am trecut pe la Dizzare i-am spus c n-are rost s-i piard lupttorii. Dumanul ne-ar fi ncercuit, cci nici vorb n-ar fi fost s ne predm, i near fi inut aa toat toamna, toat iarna... cine tie, ct puteam s rezistm?! Dar i i-am adus pe toi lupttorii, mrite rege, i sntem gata de lupt! Spune tu, Susagus, ce-ai gsit la Arghidava? interveni Diegis. O ceat de viteji ajuni la ultima lor suflare, dar care nu s-au predat dumanului i nici nu i-au prsit cetatea, rspunse Susagus cu ton de mustrare, sgetndu-i pe Dizzare i pe Rigozzi. Decebal l cut cu privirea pe Dicomes. Ce zice tarabostele Dicomes, au fcut bine ei c au fugit din faa dumanului? Btrnul se ridic repede, cutnd s ascund c-l mpiedic n micri piciorul de lemn. Socotesc c nu trebuia s prseasc cetile, dndu-le foc, fr s lupte. De fapt, Dizzare a luptat ceva. Dac toi ar fi fcut ca ei, legiunile lui Traian ar fi fost de mult la Sarmizegetusa! Dar... regele are nevoie de muli 104

lupttori, i ei i-au adus... n sufletul regelui se ddea o mare lupt. Regreta att c nu-i omorse mai demult, cum i c nu renunase la judecat. ntotdeauna inuse s se arate tare, hotrt, neierttor, n aceast zi l iertase i pe Rundecitulp. Gndi c cele spuse de Dicomes snt adevrate. Se ntoarse spre Zundecibalm i, cu glas sczut, l ntreb : Care este sfatul pe care ni-l d Marele preot? Zundecibalm se mic greoi n scaun i tui uor. l suprase faptul c regele l neglijase prea mult n faa attor cpetenii dace. Vorbi stpnit, hotrt s-i arate puterea : Marele nostru zeu Zamolxis ne nva c este o fericire s mori n lupt cu dumanul i s mergem acolo sus, n cer, lng el. Ne ntrebm cu toii : snt vinovai aceti doi lupttori de trdare, fiindc i-au prsit cetile, lsndu-le n mna dumanului? Noi, ca oameni, unii spunem c da, alii c nu. Ce-am putea s facem? S ntrebm pe Zeul cel mare. Dac el va primi jertfa lor, ei snt nevinovai, iar de n-o va primi... n sal se produse rumoare. Regele se mic nelinitit i privi pe deasupra tuturor. Cnd Diegis fcu o micare de opunere, Decebal l opri cu o cuttur aspr. Pentru toi era limpede : cu o rutate bine ascuns, Marele preot i condamnase pe cei doi la moarte. S se fac aa cum a spus Marele preot, rosti regele, abia stpnindu-i mnia. S fie aruncai n sulie, i vom vedea care este voia Marelui zeu! Se ridic din jil i se ndrept spre ieire. Cntaser demult cocoii de miezul nopii, i bruma ncepuse s se aeze n straturi groase. Pe cerul plin de stele, luna subire ca o secer era gata s scapete dincolo de creasta muntelui. n curtea cetii ieir cpeteniile dace, cu fclii n mini. Cei doi condamnai aprur nconjurai de preoi. Civa preoi nfipser mai multe sulie n pmnt, cu vrfurile n sus. Ali preoi aduser o plas din frnghii i o ntinser n apropierea sulielor. Opt preoi o prinser de la coluri i din mijlocul laturilor. n mai multe vase au aprins rini cu diferite arome mirositoare. Dup ce Marele preot nl, mai mult mormind, cteva rugciuni ctre Marele zeu, Rigozzi fu ntins pe plas, i cei opt preoi l aruncar n sus cu mult iscusin, lsndu-l s cad n sulie. Dou vrfuri l strpunser printre coaste, i alta n gt. Moartea lui a fost fulgertoare. i mulumim, Mare zeu! rosti Zundecibalm. i mulumim, Mare zeu, repetar preoii. i mulumim, Mare zeu, murmurar cei din jur. Rigozzi nu e vinovat, jertfa lui a fost primit, ntri Marele preot. Cu aceleai micri fu aruncat i Dizzare. Mai scurt i mai greu, acesta czu piezi n vrfurile sulielor i nici una nu-l strpunse prea adnc. ntins pe pmnt, ncepu s geam nbuit. Omori-m! strig el implorndu-i. Nu snt vinovat, l blestem pe Zamolxis! 105

Cuvintele i amuir pe buze. Unul dintre preoi l lovi cu spada i-l strpunse prin inim. El este trdtorul! Marele zeu nu i-a primit jertfa, spuse Marele preot privind mulumit spre rege. n mare grab, toi cei de fa se mprtiar. Curnd, se auzir ropote de cai, semn c fiecare cpetenie pleac spre ceata sa de lupttori. Dup puin timp, dincolo de zidul cetii, n vale, doi clrei i struneau caii, ce nu-i mai gseau stare. Erau cei doi btrni : Dicomes i Usugus, stpnul i robul. Merg cu tine la lupt, stpne, aa cum am mers ntotdeauna! Nu, dragul meu Usugus, de: data asta tu nu mai mergi. Eti btrn, nu te mai ajut puterile... Stpne, toat viaa te-am slujit cu credin!... M mai poi sluji i de acum nainte, Usugus. Pleci la Costodava i spui Cumidei i Malvei c Sarmis este sntos i c n curnd va veni acas. Cumida s ngrijeasc pruncul ce-l va avea, cci el este ultimul vlstar al neamului Dicomes. Dac eu voi cdea n lupt, i las ie n grij cetatea Carsidava, pn cnd va veni Sarmis. n papyrusul pe care i-l ncredinez am spus care este dorina mea. l dai lui Sarmis. Se ls o tcere grea. Pe drumul spre Tapae nu mai conteneau tropotele cailor i huruitul carelor ncrcate. Pleac, Usugus, nu e vreme de pierdut! Marele zeu s te aib n paz, bunul meu stpn! Usugus te va sluji cu credin, ca i pn acum. Btrnul rob i terse lacrimile cu mneoa aspr a zeghei, i trase cciula pn peste urechi, smuci frul calului i porni n goan spre Costodava, tind-o de-a dreptul peste munte. Urmat de garda sa, tarabostele Dicomes porni n trapul cailor spre Tapae. Peste crestele munilor se iveau zorile.

4
n valea larg i neted a rului Tibiscu, de la ieirea din muni pn la cetatea cu acelai nume, se concentraser toate legiunile i cohortele cu care mpratul Romei urmrea s cucereasc Sarmizegetusa i s supun Dacia. Campul de la Tibiscu cuprindea mai mult de o sut de mii de oameni, legionari, auxiliari i sclavi servus publicus. n centrul careului din mijlocul campului, a crui latur msura vreo dou sute de pai, se nla cortul mpratului, deasupra cruia flutura steagul imperial. n afara campului, peste anul umplut cu ap, pe fiecare latur se nirau cte douzeci de corturi, frumos rnduite, ca i cele din interior, constituind adposturi pentru centuriile care asigurau paza ntregii tabere. Privit de pe coama dealului din apropiere, campul se vedea ca o uria reea de crri

106

drepte, perpendiculare i paralele, n lungul crora se nirau corturile, prezentnd o simetrie de patrulatere mari i mici al crei centru l constituia cortul mpratului. Toamna venise repede, i Traian se hotrse s dea lupta decisiv pentru cucerirea Sarmizegetusei. Ultimele pregtiri erau pe sfrite. n cortul su, mpratul i fcea planurile de lupt, ajutat de Livianus Claudius. Cred c m-ai neles, Livianus Claudius, vom ncerca i cu marile jertfe, dei o disciplin de fier se menine numai prin pedepse ct mai drastice. mpratul tcu, continund s se plimbe n jurul mesei sale de lucru, clcnd fr zgomot pe covoarele groase. Blnuri de tigru erau ntinse n faa fiecrui fotoliu. Trziu, se opri i se ntoarse spre general. Ce prere ai, Livianus Claudius? ntotdeauna snt de aceeai prere cu mpratul. tii c nu-mi plac slugarnicii! De multe ori m-am gndit c tot continund s ntrim disciplina prin moarte ajungem s slbim prea mult legiunile i cohortele. Eu bnuiesc c n armat s-a mprtiat prerea c nmulirea pedepselor ar arta teama de care este stpnit chiar majestatea voastr. Traian era mbrcat ntr-o tunic de purpur fin, bine strns pe trup cu o cingtoare acoperit cu aur i btut cu pietre scumpe. n pragul vrstei de patruzeci i opt de ani, arta ca un brbat n plin putere. Brunet, cu prul scurt i ondulat, proaspt ras, cu ochi negri i mari, fruntea nalt, nasul drept i brbia puin mpins nainte, toate contribuiau la accentuarea temperamentului su voluntar. Frumos, calm, inteligent i hotrt, impunea tuturor respect i ascultare. Avea mult atenie fa de senatorii imperiului, dei ntotdeauna numai hotrrile lui se executau. mpratul se apropie de general i-l btu uor pe umr. Spusese cuvinte adevrate. Cteodat, i pe el l cuprindea teama de Decebal, de pdurile i de munii Daciei. i aminti de pdurile Galiei, de viaa sa de general, apoi i reveni n minte suferina lui Livianus Claudius dup pierderea soiei i fiicei. Nu te-am ntrebat pn acum, Livianus Claudius, unde i-ai lsat familia? Surprins, generalul roi puin, dar nu-i pierdu stpnirea. Am lsat-o la Getidava, majestate. i pe cine ai lsat comandant al cetii? Nu-i este team de loviturile cetelor de barbari? E o cetate bine ntrit, sus, pe un pinten de munte, iar pe drumul din vale trec ntr-una coloanele noastre de aprovizionare. Am lsat comandant al cetii pe tribunul Domitius Rufinus. mpratul slt repede capul i-l privi mirat. 107

Cum pe Domitius Rufinus? Dar Hammonius Vitellius unde este? Am presupus c tu l-ai... Palid, generalul se ridic de pe fotoliu. mpratul nu tie? I-am raportat prin pergamentul pe care l-am trimis prin tribunul Maxentiu, nc de cnd eram la Getidava... Care Maxentiu, cnd, unde? l ntrerupse. Nu cumva mi-ai ncurcat pe tnrul Hammonius i mi l-ai cstorit? Convins c mpratul nu tie nimic, generalul prinse curaj. Nu, majestate, nu s-a ntmplat aa... a fi fost fericit s-l tiu astfel pe fiul cavalerului Hammonius. Dar nu neleg, Maxentiu nu s-a mai napoiat, am gndit c majestatea-voastr l-a oprit... Ce tot ndrugi, Livianus Claudius, nu te simi bine? Vd c le ncurci! Pe faa lui Traian, muchii se contractar. Ceva nu era n regul. Spune-mi, ce s-a ntmplat? ntreb cu ton autoritar. Tribunul Hammonius Vitellius a fost dovedit c-l trda pe mprat, c era n legtur cu cetele de daci. Am raportat totul prin Maxentiu. Livianus Claudius povesti tot ce aflase de la legionarul Gellius, evitnd s aminteasc prea des numele lui Domitius Rufinus. mpratul l ascultase atent, uimit de cele ce auzea. Un timp, pstrase tcere, muncit de gnduri, privind la covor. Eti convins, Livianus Claudius, c acel Domitius Rufinus nu e un ticlos? ntreb fr s-l priveasc. La Roma am auzit de multe scandaluri pornite de acest tribun. Eti sigur c nu e la mijloc o rzbunare? Dup arestarea acelui legionar, am luat toat garda lui i l-am ntrebat pe fiecare. Nu mai poate fi nici o ndoial, au stat o noapte prini de daci, i puteau s fie omori toi, dar s-a ntmplat altfel : la ivirea zorilor, au fost lsai liberi. E o legtur... trdarea lui... Uii c sclavul lui Hammonius era un dac? Poate c acel dac sclav a fcut totul s salveze onoarea i viaa stpnului, ori poate c tu nu admii aa ceva? Ar putea fi aa cum spui, majestate! A fi cu totul de aceeai prere cu majestatea-voastr, dac tribunul Hammonius Vitellius mi-ar fi raportat toate cele ntmplate, ndat dup sosirea lui la Getidava, i mi-ar fi cerut s trimit o centurie dup ceata de barbari... mpratul rmase mult timp pe gnduri. Argumentul lui Livianus Claudius l fcuse s-i schimbe poziia. Era prima dat cnd se ndoia de fidelitatea tnrului tribun, pe care l apreciase mult. Se ndrept spre mas, se aez pe scaun i-i sprijini capul n mini. i reveni n minte chipul cavalerului Hammonius Felix, prietenul din campaniile din Galia. Ridic ncet capul. - i ce-mi cereai prin pergament? Majestate, n calitatea mea de comandant, puteam s ordon pedepsirea celor doi trdtori. N-am fcut-o ns, fiindc tribunul era din garda imperial i sosise la mine cu un mesaj special din partea majestii108

voastre. Numai mpratul putea s ordone pedeapsa... Da, sigur... altfel, consideram c ai nclcat voina mea... i unde se afl acum Hammonius Vitellius? nchis la Viminacium, mpreun cu sclavul lui. mpratul se ridic nervos n picioare. S dai ordin s se trimit un mesaj la Viminacium, n care s se scrie c pe cei doi i-am fcut servus publicus i, ca sclavi publici, s fie trimii la lucrrile de drumuri i poduri! Mai trziu o s m mai gndesc la cazul lui. Aadar, trimisul tu, tribunul Maxentiu, a fost prins i omort de daci. Snt sigur c Decebal acum tie c acel sclav dac i stpnul lui snt nchii acolo. i adug zmbind : Regele sta barbar nu este chiar att de barbar!... Tcu, vznd graba cu care intrase un contubernal. Solia dac a fost adus, majestate! raport el. Ci snt? ntreb mpratul. Patru soli! S intre! Stai, Livianus Claudius! spuse, vznd c generalul se pregtea s ias. n faa mpratului se nfiar patru soli. Toi potrivii, bine legai, ndesai, mbrcai cu zeghii lungi de dimie sein, nclai cu opinci, cu capetele descoperite, innd n mini cciulile mari i mioase. Cnd i vzu, mpratul rmase impresionat de nfiarea lor. Pletele, sprncenele, mustile i brbile lor erau bogate, stufoase i lungi, umerii lai, picioarele scurte i groase, iar privirile vii, nflcrate, sgettoare. i msur cercetndu-i de jos n sus. nelegea de ce legionarilor si le lipsete curajul s dea lupta cu dacii. ntreab-i pentru ce au venit! ordon tlmaciului, care intrase o dat cu ei. Drept rspuns, cpetenia soliei ntinse mpratului o tbli lung de dou palme i lat de una, de culoare galben-alburie, pe care o desfcuse dintr-un tergar. mpratul o lu mirat de mica ei greutate i o ntoarse pe partea cealalt. Vzu c are n mn o fie dintr-un burete de brad, tiat cu mult grij. Pe faa ei era scris ceva, zgriat frumos cu un b ascuit. No ntinse tlmaciului, cci descifra clar literele i scrisul n limba Romei, ncepu s citeasc aproape n oapt : Tribul dac al burilor roag pe puternicul mprat s se ntoarc n ara lui i s nu strice pacea. Noi sntem puini, dar tim s luptm i s murim, iar de armata ta nu va fi bine." Uite, Livianus Claudius, uite cum ne amenin barbarul Decebal! El crede c ne neal... spune c ne scrie tribul burilor... Se vede c i-a sczut curajul barbarului! Continu dup o scurt pauz : Privete, se vede ct snt de barbari, n-au nici papyrus, nici pergament, poate c nici nu le cunosc. Dup ce i supunem, i vom scoate noi din barbarie! Crezi c buretele acesta n-a fost zgriat de un ticlos de legionar fugit la ei? mpratul se ntoarse 109

ctre tlmaci : Spune acestor barbari c rspunsul meu este acesta : cer regelui Decebal s mi se supun. Nu m sperie ameninarea lor! Mai spunele c dintre soli vor pleca numai doi, iar doi rmn aici pn cnd regele lor va trimite rspuns c se supune de bunvoie! Tlmaciul repet ntocmai cuvintele mpratului. Nici un muchi de pe feele mpietrite ale dacilor nu se mic. Contubernalul i scoase afar. Mult timp, mpratul rmase cu tblia de burete n mn, prins de gnduri. Mai pregtim marea jertf, majestate? rupse Livianus Claudius tcerea. Da, nainte de a porni ctre Sarmizegetusa, armata s aduc jertfe zeilor Jupiter, Marte i Quirinus! Dup gestul fcut de mprat, Livianus Claudius nelese c trebuie s se retrag. . Careul din mijlocul campului, n apropierea cortului mpratului, era locul destinat aducerii jertfelor. Cu o zi nainte, crainicii vestir n toat tabra c vor fi aduse mari jertfe zeilor. De diminea se ncepur pregtirile, n timp ce preoii ridicau altarul, lng cortul mpratului se spau gropi pentru dou cruci, semn c dup terminarea ceremoniei se vor face rstigniri. Ctre prnz era gata altarul zidit din piatr, cu vatr scobit pentru foc i cu micul an pe care se scurgea vinul libaiilor. Pentru a mri i mai mult atmosfera de srbtoare i ceremonie, preoii nfipser mai muli pari n jurul altarului i i mbrcar n verdea i flori, iar n vrful lor fixar vase pentru arderea tmii i a altor rini aromate. n careu se aliniar pe mai multe rnduri legionari din toate cohortele i legiunile. mpratul i comandanii luar loc n faa altarului. Marea jertf putea s nceap. n acelai moment, Marii preoi al celor trei zei, crora li se aduceau jertfe : Jupiter, Marte i Quirinus, se apropiar de altar cu feele mpietrite, pline de mister. Toi aveau mantii lungi, esute din ln alb, prinse la gt cu agrafe mari de aur. Pe cap purtau bonete albe, tot de ln. n urma lor peau haruspicii1, cu bastoane lungi ncovoiate la cap, urmai de doi slujitori de altare : unul mpingea vietile ce aveau s fie jertfite, iar cellalt purta n mn un cuit cu care se slobozea sngele animalelor. Puin mai n urm naintau slujitori de rnd al cultului, fiecare aducnd cte ceva : ciocanul de lemn, turta sacr, cutiua de argint cu tmie sfinit, cupa de argint pentru umplerea cdelniei, amfora cu vin i patera sau cupa pentru aspersiunile sacre. Ultimul pea paznicul psrilor sacre, innd n brae cuca cu gini. Procesiunea se ncheia cu flautiti i un grup de legionari nali i frumoi, alei cte unul din fiecare cohort i legiune. Aceast micare de veminte i de fee grave nfiorar puternic soldaii aliniai n careu. Cei trei preoi ncepur slujba cu ritul curirii, aruncar tmie n cupele de argint, presrar fin peste animalele de jertf i aduser, dup
1 Prezictori al voinei zeilor dup mruntaiele animalelor aduse jertf.

110

rnduial, jertfa turtei sacre i a stropirii cu vin. Urm svrirea Marii jertfe: unul dintre slujitori ridic mult capul taurului i cel cu ciocanul de lemn l izbi cu putere. Animalul czu ca trsnit. n acelai timp, ali slujitori njunghiar oile i porcul. Sngele lor nroi tot altarul. Din animalele aduse jertf, preoii tiar halci mari i le aruncar pe jraticul ce plpia pe vatra scobit a altarului, iar mruntaiele le strnser cu grij pe o tav de bronz, n faa haruspicilor. Acetia, cu figuri foarte grave, ncepur s le rscoleasc, cutnd s citeasc n ele semnele viitorului i voina zeilor. Miile de legionari din jur priveau ncordai, nemicai i mui, cuprini de teama de a nu supra pe zeii crora li se aduceau jertfe i care, credeau ei, nu se putea s nu fie de fa. Dup o lung ateptare, haruspicii anunar c zeii snt de partea mpratului, fiindc pe mruntaie nu descoperir nici cel mai mic semn care s prevesteasc vreo nenorocire pentru armata imperiului. O dat cu retragerea haruspicilor, laruspicii1 ncepur s arunce grune ginilor sacre. Psrile, anume nfometate, ncepur s ciuguleasc cu lcomie, mpingndu-se unele pe altele i btndu-se cu aripile, ceea ce-i fcu pe soldai s capete mult curaj i s izbucneasc n urale. Dup ce preoii mulumir zeilor i presrar n vase tmie i arome, ngrond fumul ce se ridica domol, un contubernal imperial se sui pe o piatr de lng altar i anun cu voce puternic i profund de bas c regele dacilor a trimis soli de pace i cuvnt de supunere. Bunul nostru mprat a primit propunerea regelui dac, spuse el, ns pacea se va ncheia la Sarmizegetusa, unde vom merge cu toii i-l vom vedea pe barbarul Decebal ngenunchind naintea puternicului su stpn. La aceast veste, din toate prile izbucnir din nou urale de uurare. Contubernalul anun apoi c doi dintre cei venii n solie vor fi rstignii n faa legiunilor, ca astfel s se bage mai mult spaima n dacii care miunau prin pduri i ddeau lovituri. Rstignirea se fcu repede i fu urmrit de ctre legionari cu mult ncordare. Gemetele victimelor i privirile lor drze, pline de ur, nfiorar mult pe cei din jur. n ciuda ateptrilor, nici unul nu scoase nici un murmur, nici un blestem, ceea ce i deosebea mult de felul cum se manifesta oricare condamnat la rstignire. Drzenia i rbdarea dacilor i zguduir puternic pe legionari. n drum spre cortul su, mpratul spuse lui Livianus Claudius : Nu tiu dac n-am greit rstignindu-i! Tria lor ntrece orice nchipuire. A doua zi, Traian ddu ordin s se ridice campul i se ndrept cu legiunile sale ctre Sarmizegetusa.
1 Slujitori ai altarului care preziceau viitorul dup comportarea psrilor sacre, de obicei gini nfometate.

111

5
e deprtase mult de Tibiscu, spre rsrit, i numai la cteva stadii de Tapae, armata, roman fusese oprit i ornduit n formaii de lupt. Socoteala mpratului era simpl : va ataca cu opt legiuni i va zdrobi armata dacilor, apoi, cu restul de apte legiuni, va nainta repede spre Sarmizegetusa pentru a o cuceri, mai nainte ca regele Decebal s aib timp s-i strng resturile cetelor mprtiate prin pdurile din jurul campului de lupt. nc din timpul nopii mpinsese linia de atac pn la locul unde valea se lrgea mult, dincolo de care ateptau dacii, ns nu mai departe de btaia mainilor de rzboi, mpratul se bizuia mult pe efectele catapultelor arunctoare de pietre n rndurile armatei dace. Dup aceea porneau la lupt veliii1 printre care trebuia s treac n galop cavaleria, la momentul potrivit, iar lovitura hotrtoare aveau s-o dea restul unitilor, narmate cu spade, lnci i sulie scurte. Regele Decebal i fcuse alte socoteli. Nu opunea loviturii armatei romane grosul forelor de care dispunea, i aa destul de reduse. Armata dacilor nu numra mai mult de un sfert din numrul legionarilor cu care mpratul se pregtea s atace. Comanda cetelor destinate s primeasc prima lovitur o ncredinase lui Susagus, lupttor greu ncercat, al crui suflet se umpluse de mndrie pentru ncrederea i onoarea pe care i le fcea regele. Toat noaptea, Susagus fusese mpreun cu regele. Ctre ziu, Decebal se retrsese spre grosul armatei, pregtit s dea lovitura cea mare, la care romanii nu se ateptau. Nu se ridicase nc ntunericul, i Susagus i aez lupttorii n unghi, cutnd s sparg mai uor linia de naintare a legionarilor, i cru cu grij forele. Pentru ca mainile de rzboi romane s nu-i decimeze lupttorii, pregtise mult naintea liniei sale de lupt o linie de momi, ce semnau cu lupttorii daci, aezai n diferite poziii de lupt, printre care se aflau ns prtiai i arcai destinai s lupte pn la sacrificiu. Greul luptei l ddea cu arcaii din partea stng, i cu suliaii din partea dreapt, iar n mijloc i aezase lupttorii ce mnuiau cu miestrie topoarele i brzile. Regele nu-i lsase i clrei, pentru ca pierderile armatei dace n aceast prim lovitur s fie ct mai mici. Se crpase bine de ziu cnd se porni ploaia de pietre aruncate de catapultele romanilor, intind cu dibcie asupra liniilor de momi, ce prea a fi o adevrat linie de lupt. Asupra acestei linii czu i ploaia sgeilor i pietrelor aruncate din apropiere de liniile de arcai i prtiai romani. Prin golurile ce se fcur, cu mult ordine i la un semnal, nainta cavaleria roman n galop nebun. Primi n plin, dintr-o parte, norul de sgei al
1 Pedestrimea armatei romane. Erau narmai cu arcuri i sulie scurte

112

arcailor daci, i printre cai i clrei se rrir rndurile. n acelai timp, atacar din dreapta i suliaii, dnd lovituri bine intite. Dar cavaleria roman continua s nainteze n mare goan. Numai cnd sosi aproape se ivir gropile n care stteau ascuni dacii cu topoarele i brzile gata pregtite. De sus, de pe cai, clreii nu puteau lovi cu lncile i nici cu spadele i nu le rmnea altceva de fcut dect s iueasc goana i mai mult. Se avntar nainte, srind peste gropi, iar de partea cealalt cdeau de-a valma cai i clrei. Fiecare lovitur de topor i fiecare bard aruncat cu dibcie sfrma cte-un picior de cal, i animalul se prbuea fulgertor. Fr s piard timp, prtiaii, arcaii i suliaii daci se retraser pe nesimite i disprur n pdurile din apropiere. Grosul legiunilor romane venite din urm pentru lupta hotrtoare cu spade, lnci i sulie se opri n faa grmezilor de cai ce zceau zbtndu-se cu picioarele frnte, printre puinii daci rmai s continue lupta. De sus, de pe colina pe care o alesese pentru a urmri lupta, mpratul nelese c se petrecuse ceva neobinuit. Armata dac i se pru prea mic, iar prezena regelui dac nu-i fusese semnalat din nici o parte. Se gndi la o curs pe care acesta ar fi putut s i-o ntind. Ordon s se sune ncetarea luptei i regruparea legiunilor. napoi ns nu mai putea da. De aceea, n noaptea ce urm, dup ce fuseser refcute rndurile, Traian ordon s se continue naintarea spre Sarmizegetusa. Se atepta ca abia acolo, n apropierea cetii, s-l mai atepte Decebal. Dar socotelile lui se dovedir greite. Cnd se lumin de ziu, unitile naintate anunar c au n fa grosul armatei dace. Disciplinat, armata roman se desfur repede, lund poziii de lupt.. n partea dac, strjile trimise departe n faa liniilor de aprare vestir c dumanul pornise la lupt. Regele puse buciumaii s sune atacul. ntreaga linie n unghi se puse n micare, n sunetele i urletele steagurilor cu capete de lup, cu gurile larg cscate, ce se prelungeau cu cozi de balaur umflate de vnt. Se fcu o micare scurt, i nori de sgei i de pietre aruncate de prtiaii i arcaii din fa se abtur asupra liniei romane, ce se apropia n ordine. ndat, printre legionari aprur veliii i prtiaii, se rsfirar la iueal n lan i aruncar la rndul lor asupra dacilor o ploaie de sgei, de pietre i de sulie scurte. Dar Decebal nu se ls surprins. Cu micri tot aa de scurte i sigure, i retrase prtiaii i arcaii, scoase n linia de lupt - ce-i pstra nc forma de unghi, care ptrundea ca un pinten adnc n liniile romane - suliaii, urmai de lupttorii cu mciucile i cu topoarele, tocmai n clipa cnd cavaleria duman se apropia n galop nebun. Pintenul dac rezist bine loviturii i se petrecu tocmai ceea ce regele urmrise : cavaleria roman se sparse n dou i alunec spre aripile liniilor dace. Rmase mult n urm pe valea ce se ngusta, mainile de rzboi n-au putut fi de mare folos, i mpratul ddu ordin s intre n lupt rezervele. Dar totul se dovedi fr efect. Decebal trecu la o lovitur hotrt : arunc n lupt cavaleria sa, care atac n centru, iar din vrful pintenului, 113

care rezistase, fcu o mare micare de nvluire a celor dou pri ale cavaleriei romane, ce se subiau ntr-una i ncepuser s se destrame. ncercuirea nu reui ns. Manevra dacilor a fost observat la timp, i cavaleria roman se retrase n grab, n dezordine. mpratul nelese c aci se hotrte soarta rzboiului su cu dacii. Grupuri de legionari prseau campul de lupt, cutnd scpare n pdurile ce nconjurau valea. Hotr s grbeasc sorii btliei. Arunc n lupt alte dou legiuni, pe lng cele cinci care fuseser angajate la nceputul atacului. Aceleai socoteli i le fcea i Decebal. Prinse la timp manevra dumanului i puse buciumaii s sune. mpratul crezu c dacii sun retragerea, dar se nel. Din partea dreapt, apru din pdure Diegis n fruntea lupttorilor si i lovi cu putere flancul armatei romane. n acelai timp, din stnga lovi btrnul Dicomes. Puin mai trziu, asupra centrului se arunc Decebal, cu grosul rezervelor sale. De sus, de pe colina pe care sttea, mpratul l vzu pe regele dac luptnd cu brbie, clare pe un cal alb, falnic. De pretutindeni se auzeau strigtele i chiotele dacilor, amestecate cu uierturile stridente ce ieeau din gurile de lup ale steagurilor lor, mrind i mai mult groaza printre legionari. Lupttorii din gard stteau zid n jurul regelui. n apropierea lui se ngrmdeau tribuni, centurioni, decurioni i legionari, care i disputau ntetatea omorrii regelui dac, atrai de rsplata i onorurile de care s-ar fi bucurat din partea mpratului. Ceva mai departe, se lupta cu vitejie tarabostele Dicomes, dnd lovituri ca n anii tinereii. Att de mult i uimise btrnul cpeteniile i lupttorii ce-i conducea n lupt, nct fiecare se strduia s-i urmeze exemplul. Din partea opus nainta Diegis lovind puternic cu garda lui. Nici o clip el nu uita legmntul ce-l luase fa de Carsida, de a fi tot timpul n preajma btrnului i de a dobor pe oricine va ncerca s-l loveasc. n naintarea sa, Diegis vzu c n jurul regelui se nteise lupta. Se ndrept ntr-acolo, dnd lovituri npraznice. Rundacitulp i Abruto luptau cu drzenie. Din partea cealalt srise n ajutor Dagio, iar garda regelui nu ddea napoi nici un pas. Dup ce l vzu pe rege despresurat, Diegis se ntorsese repede spre locul unde se afla btrnul Dicomes. n iureul luptei, nu bg de seam cnd un legionar uria se arunc naintea lui i-i prinse frul cu putere. Galul se ridic n dou picioare. Se vztu ncercuit. Din spate se apropie n grab Abruto, care zrise strnsoarea n care se afla fratele regelui. Situaia ce se crease nu-i scpase ns nici btrnului taraboste. Dicomes mpinse cu putere calul spre Diegis, cutnd s-l ajute s ias din ncercuire. Calul su fcu cteva salturi peste trupurile celor dobori, cnd dintr-o parte i tie drumul un gal voinic ct un munte. Btrnul trase barda de la bru cu ndemnare, o arunc i-i crp capul. n acelai timp ns, se prbui i calul su, cu picioarele dinapoi tiate de spada unui nubian czut 114

dedesubt. Se prbui i el, tras de piciorul de lemn, prins cu curele de scara eii. Cut s se ridice, tind repede cu spada curelele, fr s scape din vedere, ca un vultur ncolit, tot ce se petrecea n jur. Reui s-i desprind piciorul. Se ridic sprijinit pe ciotul de lemn i se apr cu drzenie. n jurul lui, cercul se strngea. Abruto i strig s se in tare pn-i vine n ajutor. Diegis reuise s se despresoare. l cut pe btrn, dar nu-l mai vzu. Ddu pinteni calului, prins de ngrijorare, dar ajunse prea trziu. l gsi czut lng cal, strpuns de o spad. Privirea lui Diegis se ntlni cu a lui Abruto. Nu mai sttea n puterea lor nimic, btrnul Dicomes i dduse sfritul. Se aruncar din nou, cu sete, n lupt. Regele nu scpase nici un moment din vedere mersul luptei i nici momentul prielnic desprinderii de duman. Fcuse la timp semn ca buciumaii s sune retragerea. Acum, mpratul se convinsese c exista o disciplin de fier n armata dacilor. Din toate prile, n retragere, steagurile triburilor purtate de clrei scoteau sunete nfiortoare prin gurile de lup larg deschise. Dar o retragere este ntotdeauna grea. Este momentul cnd dumanul prinde i mai mult curaj. n aceeai clip ns, apru - tocmai la timp - Susagus cu cetele lui de clrei, cu care se avnt n mijlocul luptei. Prinsese momentul mai bine chiar dect prevzuse regele. n rndurile legionarilor se produse mult panic la acest nou atac neateptat. i totui, ceva era de neneles : grosul armatei dace rupea lupta, se retrgea i disprea n pdure, n timp ce alte cete proaspete continuau s se bat. De sus, de pe colina pe care se afla, Traian urmrea atent tot ce se petrecea pe campul de lupt. Avea lng el pe Livianus Claudius. Pe faa lui mpietrise un zmbet. M uimete barbarul, Livianus Claudius, uite-l cum se retrage din nou din lupt! E nendoios c se pregtete pentru o nou lovitur. Nu va mai putea s reziste mult imperiului... Snt convins de asta, generale! l vom nbui sub puhoiul legiunilor noastre. mpratul tcu preocupat, frmntat. Continu cu voce schimbat : l ursc i l admir totodat pe barbarul de Decebal. Dac legiunile noastre ar avea alturi cetele de daci, iar el ar fi lng mine, n-ar mai rmne popor i trib nesupuse Romei. Pe colinele ce strjuiau cmpul de lupt se vzu nlndu-se suluri de fum. Era al doilea semnal. Susagus i clreii lui, care tot timpul luptaser bine grupai, se retraser i disprur n pdure. n urma lor, resturile legiunilor ncepur s se regrupeze n jurul steagurilor. Spune-mi, Livianus Claudius, i-am btut pe daci? l ntreb mpratul, vznd c lupta se sfrise fr nici un rezultat. Nu i-am btut, majestate, dar putem fi siguri c vom nainta nestingherii pn la Sarmizegetusa, spuse generalul fr convingere. Soarele abia ajunsese la amiaz. n momentele grele, timpul se scurge mai ncet. Cei care luptaser credeau c se scursese o via. mpratul 115

ordon s treac nainte legiunile de rezerv, iar cele ce luptaser s se opreasc pentru regrupare. Ca de obicei, n astfel de situaii, armata ncepu s organizeze un camp provizoriu n apropierea cmpului pe care se dduse lupta. Pn departe se auzeau rugciunile, strigtele i blestemele celor rnii, rostite n toate limbile pmntului. Uniti speciale ngrijeau de rnii, altele i strngeau pe cei prini sau i omorau pe aceia crora orice ajutor prea s nu le mai fie de nici un folos. Fusese un ngrozitor mcel, care se desfurase fulgertor. De la cmpul de lupt, spre Rehidava, drumul urca urmnd valea, ce se strmta mult. Pe alocuri, povrniul stncos al muntelui strjuia drumul pe mai multe sute de pai. Aceste locuri fuseser recunoscute de iscoade, de aceea mpratul se hotrse s treac mai departe, sigur fiind c n aceeai zi o nou opunere a dacilor nu mai era cu putin. Dup amiaz se pornir pe deasupra munilor valuri de nori ce se scurgeau ntr-o micare domoal dinspre rsrit spre apus. Jos, n lungul vii, ncepu s sufle un vnt rece, i pdurile se pierdur ntr-un strat subire de cea. Regiunile naintau nirate pe distan de mai multe stadii, n lungul drumului ce erpuia ntre munte i rul Tapae. Valea rsuna de sunetele trompetitilor i de chiotele legionarilor din unele centurii anume pregtite, nsrcinate s creeze o stare de voie bun, de curaj i de siguran. Pe msur ce armata roman se angaja pe poriunea cea mai strmt a vii, ceaa i norii se ndesau, vntul i frigul se mteeau, se artau semne c se va porni ninsoarea. Decebal nu se ateptase la un ajutor att de preios din partea vremii. Era hotrt s opreasc naintarea legiunilor eu orice pre, de aceea se urcase cu cetele sale pe crestele ce strjuiau valea i urmrea naintarea dumanului. Printre lupttori, preoii nu ncetau s aduc mulumiri i s nale imnuri de slav lui Zamolxis, pentru c le venea n ajutor prin ceaa i norii ce se lsau, artnd astfel voia Marelui zeu pentru izbnda dacilor. Ctre sear, de pe creste rsunar sunete de buciume, dup care izbucnir chiote din toate prile, n pdure i pe coasta muntelui. Legionarii priveau n sus cuprini de panic. Se produse un huruit lung i greu, ca de cutremur, pe povrniul ce strjuia drumul, huruit care se apropia repede, cu zgomot asurzitor. n cteva clipe ncepur s se prbueasc peste rndurile romanilor blocuri mari de stnci. Totul se transform fulgertor ntr-o avalan de huruituri, de trosnete i de strigte ce umpleau toat valea. n drumul lor, stncile sfrmau totul : striveau oamenii, doborau caii, rsturnau carele i, continund rostogolirea, se prbueau n albia rului. nspimntai, legionarii scpai teferi cutar s sar n ap i s se ascund n pdure, dincolo de ru, dar de pe povrni fur primii de o ploaie de sgei. Pn la cderea ntunericului, cele dou cete care dduser lovitura, conduse de Dagio i de Susagus, reuir s prind un mare numr de legionari, pe lng cei care se predar cernd ndurare i oferindu-se s lupte mpotriva imperiului. 116

Trziu noaptea, ntr-o poian sus pe munte, aproape de Rehidava, Decebal i mbria cpeteniile care luptaser mpotriva dumanului : Diegis, Susagus, Dagio, Abruto i muli efi de triburi. La lumina focului, regele l privi mult timp pe Cotiso. Tnr, aproape un flcu, fratele Cumidei se uita ou ochii lui mari i vioi spre rege. De sub cciula mioas i ieeau pletele lungi i blonde, ce fluturau n btaia vntului. Am pierdut pe viteazul Dicomes! rosti regele, ndurerat. Eu snt vinovat, c l-am lsat s ia parte la lupt. Privirea o trecu apoi asupra lui Abruto. i vorbi cu mult preuire : Apropie-te, Abruto! i de data asta ai fost lng mine, n toiul luptei. Mrite rege, mai mult a cutat tarabostele Rundecitulp s-i vin n ajutor... Da, l-am pierdut i pe Rundecitulp! A luptat ca un viteaz. Regele tcu, scrpinndu-se n barb : Ce facem cu cetatea, cu soia i copiii lui? Mrite rege, murmur Abruto, eu pot... Mi-ai ghicit gndul, Abruto? Tu s ai grij de ei dup ce-l alungm pe duman! Tu ai un suflet mare, Abruto! Cteva zile mai trziu - era spre sear - se ivir n valea Carsidavei mai multe cete de legionari, ce nu treceau de puterea unei centurii. Din campul de la Tapae, romanii porniser dup prad i dup prinderea de daci. La casele de jos i n casele comailor din apropiere se aflau numai sclavii, robii, femeile, btrnii i copiii. Femeile luptar cu eroism, luptar i btrnii. n amurgul serii, norii plumburii ce treceau pe deasupra cetii se roir ca sngele de flcrile ce se ridicau din casele de jos ca i din cele de sus, din cetate. Se lsase ntunericul cnd, de lng vlvtile ce se ridicau spre cer, se desprinse un lung ir de captivi. n fruntea lor, legate cu frnghii de mini si de picioare, se afla Arghida, sora regelui, i Carsida, soia lui Diegis. ncetul cu ncetul, pe msur ce se deprtau, n urma lor se mistuia cetatea Carsidava, n jocul flcrilor lacome, care le lumina drumul. La ivirea cetelor de legionari din pdure, Daizus i Tullius prsiser vitele i se ascunseser printre tufiurile dese de pe coasta muntelui, aproape de drumul ce ducea spre Rehidava. Din locul n care erau ascuni, urmriser tot ce se petrecuse jos n vale i sus n cetate. Cnd au vzut ridicndu-se flcrile i apoi ieind irul lung de captivi au neles c totul se sfrise la Carsidava. Prinii se apropiar de fundul vii, i cei doi tineri pornir n lungul povrniului, s vad mai de aproape pe cine reuise s prind banda de jefuitori. Se ascunser dup trunchiul unui fag uria. irul de captivi trecu la civa zeci de pai mai jos, n vale, urmnd poteca ce se pierdea n pdure. La lumina flcrilor o recunoscur pe Carsida. Tullius l strnse cu putere de bra pe Daizus, mpietrit de ceea ce vedea. Au prins-o pe Carsida i o duc, murmur Tullius ngrozit. Trebuie s-o scpm! Daizus se aplec i cut printre vreascuri o piatr. 117

Stai, Daizus, i-ai pierdut minile? Dac ne simt legionarii, ne prind i pe noi, ne pun n lanuri. i las s m prind, numai s fiu ling ea, s pot s-o ajut! opti ndurerat Daizus. Tu nu poi s-o ajui n nici un fel, fiindc eti dac, pe cnd eu snt roman i m pot ntoarce n imperiu. Am fost adus aici copil, captiv i, napoiat acolo, voi deveni un om liber. Eu voi putea s-o urmresc pe Carsida oriunde o vor duce. Tullius se ridic, hotrt s urmeze irul captivilor. Merg i eu cu tine! rosti Daizus, mult potolit. Eu snt rob i voi rmne rob. Dac tarabostele Dicomes a czut, eu snt acum robul lui Diegis. Dar ce mai poate s fac Diegis fr Carsida? Cut s-i stpneasc durerea. Merg cu tine, Tullius! Acolo n imperiu, dac tu vei fi liber, pe mine s m socoteti sclavul tu, i amndoi s-o urmm i s-i uurm suferinele. Jur pe Zeul cel mare c te voi urma, i noi s nu avem odihn pn cnd nu o vom aduce napoi! Iar eu jur pe Jupiter, Daizus, jur c pe drumul pe care pornim i voi fi ca un frate i voi fi gata n orice clip s-mi dau viaa pentru tine i pentru ea! Cei doi tineri pornir n tcere prin ntunericul din pdure, urmnd la cteva sute de pai lungul ir de captivi. Din loc n loc, poteca pe care naintau era luminat de flcrile Carsidavei, ce rzbteau prin luminiurile pdurii.

6
up o iarn scurt i grea, primvara anului Romei 8561 se artase timpurie, cald i vesel. Pe vile dintre Tibiscu i Sarmizegetusa, totul revenise la via. Revenir la via pdurile, pajitile, munii i campiile, reveni la via micarea n campul roman ntrit de lng Tapae i micrile cetelor de daci, care cutau s afle din timp inteniile cotropitorului. Armata roman suportase greu iarna. Adpostii n corturi i bordeie, legionarii din provinciile de miazzi - numizi, egipteni, evrei, iberi, greci suferiser crunt de gerul aspru al Daciei. La asprimea iernii se adugase continua hruial de ctre daci, care nu le dduse pace i le ngreuiase ntr-una aprovizionarea cu alimente i chiar cu lemne pentru foc din pdurile nvecinate. Pe mprat nu-l prinsese iarna n Dacia. Plecase n mare grab, cu o parte din legiuni, n Sciia Minor, provincia ngust dintre Danuvius i Pontul Euxin, unde se zvonise c atacaser triburile scitice de la
1 Anul 102 e.n.

118

miaznoapte i triburile dace din acea parte. Comanda campului de la Tapae o lsase lui Livianus Claudius. Fusese aceasta o manevr a regelui dac? ntrebarea l frmntase mult timp pe mprat. Iarna grea i decimase unitile rmase n Dacia, iar drumul lung i luptele grele purtate n Sciia reduseser numrul legiunilor i-i obosise pe legionari. O nou lupt n primvar cu Decebal prea riscant, ba chiar ncepuse s fie ngrijorat de o lovitur fulgertoare a regelui dac, care i-ar fi putut sfrma legiunile i le-ar fi aruncat napoi peste Danuvius. Aceleai griji l frmntau i pe Decebal. Btlia din toamn i provocase pierderi grele, unele triburi, plecate acas pe timpul iernii, nu se mai napoiaser, iar Diegis, ndurerat de ducerea n captivitate a Carsidei, socotea c nu mai trebuie s-l nfrunte pe mprat i cuta o cale de mpcare. ntre ei, regele i fratele, Marele preot trecea cnd de partea unuia, cnd de a celuilalt. n cele din urm, regele ced i se hotr s trimit o solie de pace mpratului. Prinse chiar momentul prielnic. Dup zile frumoase, calde i luminoase de nceput de primvar, urmar zile cu ploi ce preau c nu se vor mai opri. Totul n jur se mohorse. Era trist natura, era tristee n sufletele oamenilor. ntr-una din aceste zile, mpratul se afla n cortul su din mijlocul campului, suprat de frigul i de umezeala ce-l ptrundeau i nemulumit de starea rea n care gsise legiunile. O retragere spre Tibiscu ar fi dat i mai mult curaj de atac dacilor i ar fi fost socotit o nfrngere campania din Dacia. ntr-o asemenea stare sufleteasc se gsea n momentul cnd intr primul su contubernal. Raportez majestii-sale mpratului c grzile au adus n camp o solie dac! La o astfel de veste, Traian nu se ateptase. ncepu s zmbeasc, faa i se mbujora, nu mai simi frigul. Se ridic, i strnse mantia de purpur pe trup i ordon, cu totul nsufleit : S vin aici toi generalii i legaii comandani de legiuni, s instalai garda de onoare i trompetitii, apoi s fie introdus solia regelui dac! Totul, ct mai repede! n marele cort al mpratului, cptuit cu purpur, avnd pe jos covoare groase persane, comandanii se aezar pe de lturi, iar garda i trompetitii n spate, toi mbrcai n uniforme de parad. La intrare, printre dou rnduri de legionari, i fcu apariia solia dac. n sunetele trompetelor, dacii naintar pn la civa pai n faa mpratului, innd n mini cciulile din blan frumoas de miel. Erau doi, mbrcai n haine de srbtoare, cu zeghi din postav lucios albastru, prinse pe umeri cu fibule de aur, sub care se vedeau cingtorile btute cu paftale de aur i pietre scumpe i spadele ncovoiate la vrf. Erau Dagio i Ozio, lor le ncredinase regele greaua ncercare a soliei. Dup ce tui cu putere, Dagio vorbi mpratului n limba Romei : Viteazul nostru rege, Decebal, salut pe puternicul mprat al 119

Romei! Surprins, mpratul l privi atent, auzindu-l ct de frumos vorbete limba Romei. Rspunse solului, fr s se mai foloseasc de tlmaci : mpratul Romei salut i el pe regele Decebal, dac a trimis solia cu gnd bun de supunere i de pace. Cu un zmbet uor n colul gurii, Traian fcu o pauz. Nu neleg, continu el, cum un rege att de viteaz trimite mpratului Romei o solie numai de doi oameni. Se ndoiete de mreia imperiului, sau nu mai are lupttori? Dagio rspunse cu mult stpnire, ca i cum de mult i avea vorbele pregtite. Majestatea sa mpratul trebuie s tie c regele Decebal nu cere pace cu orice chip, mai ales dac Roma nu o dorete! A trimis ns doi soli, socotind c unul trebuie s se ntoarc, pentru a-i duce regelui cuvntul majestii-voastre, iar cellalt, pentru a fi oprit i rstignit. De ce s v dea de lucru, s rstignii mai muli soli? O uoar mbujorare apru pe faa mpratului i o und de mnie i trecu prin inim. Aluzia solului era prea clar, i temeritatea lui i plcu. Se ruina n sine amintindu-i c-i rstignise pe cei doi soli n toamna care trecuse. Dac ceea ce ai spus este cuvntul regelui vostru, mie nu-mi place cum mi se vorbete!... Regele nostru, majestate, continu Dagio, a fost uimit cnd a aflat c mpratul Romei a neles s-i arate puterea fa de o solie. La noi, la triburile pe care voi le numii barbare, altfel se nelege onoarea : nu se omoar solii de pace. La noi este credina c cine calc omenia, zeii l pedepsesc! Dei tioase, cuvintele solului exprimau adevrul. Eti plin de ndrzneal, solule! Vd c vorbeti frumos limba Romei. Asta e o dovad c voi, dacii, ai putea s nvai repede aceast limb, spuse mpratul n glum. Dagio nelese aluzia, i stpni mnia i pregti rspunsul potrivit. Majestatea-voastr trebuie s tie : limba prietenului o nvei repede i cu plcere, pe cnd limba cotropitorului n-o poi suferi, n-o nvei, chiar dac te rstignete! Continu schimbnd tonul, cutnd cuvinte mpciuitoare : Regele Decebal, rege al tuturor dacilor de aici i de peste muni, pn la Dunaris, i pn la rmurile Pontului Euxin, aduce la cunotina majestii-voastre, mpratul Romei, c mai are nc destui lupttori i c nu se va da nvins niciodat! Regele meu socotete ns c Roma are nevoie de lupttorii daci, tot aa de mult cum are nevoie de legionarii si. El se leag s apere graniele imperiului mpotriva sciilor i a triburilor de germani din miaznoapte. Regele meu dorete s fie un bun prieten al mpratului i socotete c este mai bun pacea, de aceea i cere s-i retrag legiunile din Dacia. Noi ne legm s dm Romei mrfuri, fier, 120

aur, sare i vite i vrem s primim de acolo meteri i oameni nvai. Dup o tcere ncordat, Dagio continu, cu un ton mai hotrt: Regele dacilor mai spune c dac mpratul Romei nu dorete pacea, va continua rzboiul! Mult timp, n cort stpni tcerea. mpratul ateptase un astfel de moment. Se hotrse s lase pentru mai trziu transformarea Daciei ntr-o provincie a imperiului, ncpuse s nutreasc sperana c la aceasta s-ar putea s se ajung chiar i fr rzboi. Se ridic n picioare i privi cu faa mpietrit pe deasupra tuturor. n situaii grele, el nu lua o hotrre fr nvoirea senatului, ns acum socoti c nu e timp de pierdut. Vorbi rspicat i rar : mpratul Romei primete pacea cu regele Decebal! n cort se auzi un murmur de uurare. Primim pacea, dar imperiul are condiii de pus : regele Decebal s se prezinte n faa noastr, s fac act de supunere i s dregem greelile fcute de imperiu prin pacea din anul Romei 8441. Dup aceea, regele i generalul Livianus Claudius vor stabili toate amnuntele pcii dintre Roma i Dacia. Ai neles, solule? accentua mpratul, ncheind tot ce socotise necesar s spun. Vom duce regelui cuvntul tu, majestate! Rugm zeii s se fac aa cum va fi mai bine pentru romani i pentru daci! Dagio se mic nelinitit, trecndu-i cciula dintr-o mn n alta, fr s-i ntoarc privirea de la mprat. Acesta i observ frmntarea. Vorbete, solule, vd c mai ai ceva de spus! mpratul n-a spus care dintre noi va duce regelui cuvntul tu de pace i care rmne pentru... Traian nelese numaidect aluzia i izbucni ntr-un hohot de rs. Dup el rser i comandanii i contubernalii. ncep s-mi plac dacii! spuse el, nveselit. La ei, vorba e vorb, i cu ei nu te poi juca. Roma, ajutat de daci, va putea stpni toat lumea. Schimb apoi tonul. Mergei amndoi, solilor, s ducei regelui vostru cuvntul meu. Continu, ndreptndu-i privirea spre primul su contubernal : Luai-i pe aceti doi soli i osptai-i bine, dai-le s bea vinul cel mai bun. Mi-au plcut i curajul i hotrrea lor. Dac toi dacii snt ca ei, imperiul va avea nevoie de acest popor, ncheie el cu voce sczut. Dup o sptmn, Dagio i Ozio, nsoii de o ceat de daci mbrcai n haine de srbtoare, se prezentar din nou n faa mpratului i-i aduser cuvntul regelui. Decebal nu primea s fac act de supunere n faa mpratului i nu primea s trateze pacea cu un general, ci cu Traian nsui. Dac aceast condiie nu-i convenea mpratului, regele cerea ca pacea s fie pregtit de generalul Livianus Claudius cu fratele su, Diegis. La nceput, mpratul se art furios de nfruntarea lui Decebal, ns ocoli cu grij s dea un rspuns pripit la propunerile ce i se fceau. Pe de alt parte, Decebal aflase de la Eurotas, care pe tot timpul iernii sttuse la
1 Anul 90 e.n.

121

Atena i la Roma, c mpratul ine s duc n faa senatului, n for, pe regele dac. De aceea, socotea c o ntlnire cu Traian n mijlocul legiunilor sale poate constitui o curs pentru a-l lua captiv. Timp de mai multe zile, solia dac a fost inut n camp i osptat bine, fr s primeasc vreun rspuns din partea mpratului. n camp se fceau unele pregtiri, care nu scpar ochilor ageri al dacilor. Se atepta sosirea senatorilor Felix Arrius Antonius i Sempronius Decensius, trimii de senat pentru a constata starea legiunilor din Dacia. Tcerea mpratului i reinerea lor o puser n legtur tocmai cu sosirea celor doi senatori. Se mplinise cea de-a doua sptmn de ateptare, cnd solia dac a fost dus n careul din mijlocul campului, din apropierea cortului mpratului. Totul era pregtit ca de srbtoare. Dagio i Ozio i strnser minile n tcere. Era semn bun. Pe cele patru laturi ale careului stteau aliniai legionari din toate legiunile din camp, iar mai spre mijloc legaii, tribunii i centurionii. Pe o estrad n mijlocul careului apru mpratul, mbrcat n uniforma de general al armatei imperiale, urmat de cei doi senatori i de Livianus Claudius, n sunetele trompetelor, flautelor i tobelor. mpratul fcu un semn, i primul - contubernal i aduse n fa solia dac. Momentul era solemn. Muzica ncet. Se fcu linite. Pe feele tuturor se vedea ncordarea i nelinitea. Un contubernal se urc pe o estrad din apropierea celei imperiale i ncepu s desfoare cu grij un pergament de care atrnau peceile imperiale. ncepu s citeasc, intonnd puternic : mpratul Marcus Ulpius Trajanus salut pe Decebal, rege al dacilor. Din aceast zi, rzboiul dintre Roma i Dacia a ncetat." La aceste cuvinte, din toate prile izbucnir urale. Pe chipurile dacilor nu se mica nici un muchi, erau mpietrite. Fcnd semn pentru linite, contubernalul continu : Pacea ntre mprat i rege va fi tratat de generalul Livianus Claudius i de cpetenia dac, Diegis. Roma cere regelui Decebal ca n cel mai scurt timp s nceteze loviturile cetelor de daci mpotriva castrelor i unitilor romane, de la Tapae pn la Dierna i Lederata." Dup ce termin de citit, contubernalul strnse sul pergamentul i-l ntinse lui Dagio. Trompetitii i flautitii ncepur s sune, toboarii s bat tobele. Toi zeii s te aib n paza lor, majestate! rosti Dagio abia stpnindu-i bucuria. Ne vom ruga marelui nostru zeu pentru sntatea ta i a regelui i pentru pacea dintre romani i daci! mpratul cltin uor din cap, rspunznd astfel salutului soliei, care, la un semn al contubernalului, prsi careul i se ndrept spre ieirea din camp. Au trecut aproape dou luni. Cetatea Rehidava este mpodobit ca pentru srbtoare. O mic garnizoana roman i una dac, cu un numr egal de soldai, asigurai paza cetii tot timpul ct se duseser tratativele 122

de pace. Aici, ntre Livianus Claudius i Diegis, avuseser loc dezbateri grele, cu zile furtunoase i cu zile senine. Pacea era ncheiat. Trziu, n noapte, Diegis, frnt de dorul soiei, atepta cu nerbdare ca Livianus Claudius s-i spun vestea att de mult ateptat. n aceast zi, generalul primise raportul curierilor speciali pe care i trimisese la Roma, n cutarea Carsidei i a Arghidei. Diegis, mi pare nespus de ru, ncepu generalul. c nu pot s-i dau o veste mbucurtoare. Carsida i Arghida n-au fost gsite printre captivii daci dui la Roma. De altfel, numele lor nu s-a gsit pe nici una din listele de captivi. tiu i eu ce s cred? Poate c soia ta s-o fi dus n partea de miaznoapte a Daciei, s-o fi ascuns undeva i n-o fi tiind c s-a ncheiat pacea... Diegis l cercet bnuitor. Vorbi cu mult durere : Putei fi chiar att de nesinceri, de ri la suflete ca, dup ce ai tratat cu mine pacea, s nu-mi eliberai soia? Toi robii de la Carsidava, care au scpat fugind n pdure, au spus c au vzut cu ochii lor pe soia i pe sora mea legate n fruntea coloanei de captivi. i prinse capul ntre mini i, cu ochii umezi, l implor : Generale, dai-mi napoi soia i sora! Livianus Claudius l btu uor pe umr, micat de zbuciumul sufletesc al viteazului lupttor de lng el. Te asigur, Diegis, nu tiu nimic mai mult dect ceea ce i-am spus. Te rog s te ncrezi n onoarea unui general al imperiului. Jur pe toi zeii, pe Jupiter, pe Marte i pe Quirinus, c nici eu, nici mpratul i nimeni din imperiu nu tie ce s-a ntmplat cu cele dou femei! Fr s mai rosteasc un cuvnt, Diegis se ridic frnt de durere i iei. n curtea cetii l izbi aerul rece i nmiresmat. Oft adnc. Cteva clipe rmase locului nehotrt, apoi se ndrept cu pai largi spre gard. Ceru s i se scoat calul. Sri n a i porni singur n plin noapte, pe poteci singuratice, de-a dreptul peste muni, spre Carsidava, pe aceleai crri pe care mersese de multe ori cu un an n urm, spre fiina dup a crei dragoste i ardea sufletul. Cnd ajunse n valea Carsidavei vzu sus n cetate lumin mult. Opri calul mirat. Se ateptase s nu vad nimic pe locul unei ceti arse. Porni n galop. n suflet i rsri o raz de speran. Urc drumul spre cetate, fr s potoleasc goana. n poart i iei nainte Usugus. Btrnul auzise ropotele ce se apropiau. Zeul cel mare s te in, stpne! Bine c ai venit, altfel m pregteam eu s te caut, la Rehidava sau la Sarmizegetusa. Sri de pe cal din mers. Ce s-a ntmplat, Usugus? ntreb, npdit de team i totodat de speran. Veste bun, stpne, Zeul cel mare s-i dea via lung, avem veste de la stpna, de la Carsida, stpne! Nemaiputndu-se stpni, Diegis l prinse pe btrn de umeri i-l 123

scutur cu putere. S nu batjocoreti chinul meu, robule, ori zeii i-au luat mintea i nu mai tii ce vorbeti? Btrnul ncepu s tremure. Stpne!... Stpne, s m pedepseasc Zeul cel mare! Focul din sufletul tu arde i ntr-al meu... Uite papyrusul! Usugus ncepu s se scobeasc prin chimir, continund s vorbeasc. L-a adus Tullius. Bietul copil, n-a mai avut putere i l-a luat Zeul cel mare. Fr s mai asculte ce spune btrnul, Diegis lu papyrusul i-l desfcu cu minile tremurnde. Se apropie de focul din mijlocul curii i citi npdit de durere i dor : Scumpului meu Diegis, de la Carsida, Salut i sntate! Din dragoste pentru tine, scumpul meu Diegis, i pentru onoarea regelui, luat captiv mi-am schimbat numele. Nu trebuie s tie dumanul c o are n mn pe soia fratelui regelui, pentru ca prin mine, ca pre al rscumprrii, s v mping s facei act de supunere ctre mpratul cotropitor. Rog zeii s ajute ca tu s primeti acest papyrus mai nainte ca voi, tu i regele, s v fi supus Romei. Arghida n-a putut s ndure captivitatea, s-a omort cu o spad smuls de la un legionar, pe drumul spre Roma. Snt sclava unui arhitect, mare constructor de drumuri i de poduri. Se numete Apolodor, de fel din partea de rsrit a imperiului, din Damasc. Acum plecm la Damasc, i n primvar vom veni n Moesia, unde stpnul meu construiete noi drumuri i noi poduri. Tu s ai ncredere n Carsida ta, dragul meu! Sosit aproape de Dunaris, voi fugi i nu voi ntrzia s vin lng tine, iar dac zeii s-or mpotrivi, nimic nu m va opri s plec dup Arghida. S-i povesteasc Tullius tot ce-au fcut zei i Daizus pentru mine. Numele meu cel nou este Malva Tu, Diegis, soul meu drag, s fii tare i s m atepi cu ncredere nestrmutat!" Diegis privi lung papyrusul. l ntoarse pe partea cealalt. Parc simea n mna lui mna cald, catifelat a Carsiei. Papyrusul fusese n mna ei, l nclzise mna ei, l strnsese mna ei i-l udaser lacrimile ei. l duse la gur i-l srut cu dragoste i dor. Cut prin ntuneric pe btrn. Unde eti, Usugus? Aci, stpne! rspunse btrnul. Adu-l pe Tullius, scoal-l din somn! Nu pot s-l mai aduc, stpne. Cum aa? De ce nu poi? El este plecat sus, la Zeul cel mare... i-am spus adineauri, stpne!... A murit? De ce, ce s-a-ntmplat? Nu i-a mai spus nimic? Mi-a spus puin, stpne, cci abia mai putea s vorbeasc. Mi-a spus c el i Daizus au mers dup stpna pn departe, la Roma. Tullius a 124

venit s ne aduc veste de la ea. Cnd a sosit, abia se mai tra. Slbise de rmsese numai o umbr, era plin tot de bube urte, din care i curgea o zeam cu miros greu, tuea i scuipa snge. S-a dus... n-am mai avut timp s-l ngrijim!... i cu focul acesta, aa de mare, n puterea nopii, ce voiai s faci? S-l ard, stpne! Mai snt aici civa robi care au scpat, m ajut cu ei, vrem s ridicm la loc casele cetii, poate c o s soseasc i stpnul Sarmis. Ctva timp, ammdoi tcur. Diegis rmase cu privirea aintit asupra tciunilor ce se mistuiau i a flcrilor ce jucau, schimbndu-se ntr-una. Din pdurile din apropiere se auzeau ipetele psrilor de noapte. De dup crestele munilor se ridica ncet luna. Gndul i alerga departe, peste apa Dunarisului, n Moesia. Aa cum scrisese n papyrus, Carsida poate c i sosise acolo cu arhitectul, stpnul ei. Ce-i de fcut, btrne? ntreb el, dei nu vedea ce sfat ar fi putut s-i dea robul. tiu eu, stpne? S ne rugm Zeului cel mare s ne-o aduc! murmur btrnul. Ca sgetat, Diegis btu cu piciorul n pmmt. i strnse pumnii. Zeul cel mare nu ne-o aduce dac nu pornim noi dup ea! Eu am plecat, btrne! Cu pai mari i hotri, se ndrept spre cal i sri n a. Porni spre poart n galop i se pierdu pe drumul ce cobora n vale. Ai grij pe-aici, Usugus! i strig din deprtare. S te-ajute marele Zamolxis, stpne! Cnd ajunse la Rehidava, tocmai se lumina dp ziu. i trezi pe Dagio i pe Ozio. Sttu mult de vorba cu ei. Soarele trecuse de prnz cnd cei doi lupttori greu ncercai, pregtii pentru drum lung, ieir n trapul cailor din cetate i se ndreptar spre muni. Puin mai trziu, Diegis porni n galop ctre Sarmizegetusa. l gsi pe rege trist. Condiiile pcii l zdrobiser. Decebal prea mai mbtrnit, mai slbit. Era neodihnit. i art papyrusul Carsidei i-i povesti tot ce aflase de la Usugus. Trziu, regele, dup ce-l privi lung, cu ochii umezi, rupse tcerea. Vezi ce mi-ai fcut, Diegis? Soia ta i-a dat seama c tu vei svri o greeal! Nu trebuia s ncheiem o pace umilitoare. Am pierdut o mare parte din ar, vom avea cohortele dumane n cetile noastre! Regele pi ctva timp ngndurat, n lungul ncperii apoi se opri n faa lui Diegis i-l privi aspru. Vorbi cu durere adnc : Tu, Diegis, tu i Marele preot, prin slbiciunea mea ai pregtit drumul pe care puhoiul legiunilor i cohortei romane vor ncerca s nece n snge vitejia poporului dac i s-l subjuge!

125

Capitolul IV
ACELAI SCOP, ACEEAI ACIUNE
1
uptndu-se cu munii, cnd srind sprinten peste pragurile de stnci ascunse sub ap, cnd ngustndu-se pn la sugrumare i fierbnd ca n nite cazane", btrnul fluviu Danuvius i potolea nvolburarea ndat ce srea peste ultimele stnci i praguri, care preau anume puse s-i opreasc naintarea, ntocmai ca nite pori de fier", apoi i continua domol drumul n lungul vii, ce se lrgea tot mai mult. Uriaul fluviu i croise un drum uria printre stncile prpstioase ce-i strjuiau calea. Dup ncheierea pcii cu Decebal, Traian a socotit c e numai chestiune de timp pn la desvrirea subjugrii complete a Daciei i transformarea ei ntr-o provincie roman. El era om de aciune i nu sttea prea mult pe gnduri nainte de a lua o hotrre. De aceea, nici nu se terminase tratativele de pace purtate de Diegis cu Livianus Claudius, cnd Traian lu hotrrea de a arunca un pod solid peste marele fluviu, pe care s-l fureasc cei mai iscusii constructori. ncredinase conducerea 126

lucrrilor renumitului arhitect Apolodor, specialistul care studiase n tain malurile i adncimea fluviului, pentru a gsi poziia cea mai favorabil. Locul cel mai bun a fost gsit ntre castrul Egeta din Moesia i cetatea Drubeta din Dacia, Aci, dup ce iese obosit din lupta cu munii, btrnul fluviu i lrgete albia, potolindu-i talazurile nspumate. Egeta i Drubeta stteau fa-n fa i se priveau peste oglinda lucioas a fluviului, care le desprea pe o lime nu mai mare de opt sute pn la o mie de pai. i Egeta, i Drubeta erau nconjurate de coline mpdurite, ale cror nlimi coborau n trepte pn la fluviu, formnd n jurul lor cte-un uria amfiteatru. n fiecare din aceste amfiteatre, n primvara anului 8561 de la ntemeierea Romei, se instalaser antiere ce se ntindeau pn departe. Se pornise lucrul n grab i se lucra n i mai mare grab. Chiar din primul an, zidria celor dou capete ale podului a i fost ridicat, iar n anul urmtor, podul ncepu s nainteze din dou pri ctre mijlocul fluviului. n cele dou antiere miunau mii de sclavi, de meteri, de supraveghetori i de legionari, ntr-o ncordare ce nu cunotea odihna. Ridic, Sarmis, i ai grij s nu-i mai prind piciorul. Vitellius, cu lanuri la picioare, cu barba crescut n dezordine i cu prul lung, ce-i cdea n plete ncurcate pn peste umeri, se aplec s apuce grinda grea de lemn. Stai, nu ridica pn cnd nu snt i eu gata. Aa, acum hai sus i arunc-o o dat cu mine. Dup un balans mare, amndoi o slobozir n aceeai clip, i grinda se duse rostogolindu-se peste celelalte lemne. Ctva timp rmaser n picioare, privindu-se unul pe altul, cu uoare zmbete, pline de amrciune. Feele lor erau triste. Durerile din suflete le crestaser cu urme adinei. Oftar din greu, apoi se aplecar s ridice alt grind. Haide, Vitellius, c nu tii de unde rsare cinele de supraveghetor, spuse Sarmis, ca un ndemn. De la Viminacium, de cnd li se spusese c amndoi au fost fcui de mprat, servus publicus", Sarmis nu-i mai spusese lui Vitellius nici stpne" i nici tribune". Urmase apoi momentul tragic, cnd pe umerii lor goi se aplicase fierul nroit cu semnul de sclav public. Un timp, pn la nceperea lucrrilor de construire a podului, amndoi lucraser pe antierele de drumuri din lungul fluviului. Continuar s arunce grinzile, cu ncetineala obinuit a marilor antiere. Soarele se ridicase repede i cldura se nteise. Cu picioarele goale i cu tunicile rupte fii, vntul i mai rcorea puin. De pe frunile i feele lor se scurgeau ncet broboane mari de sudoare. n jurul lor aceleai micri, aceleai chipuri ofilite i triste, aceleai trupuri mbrcate n
1 Anul 102 e.n.

127

zdrene : sclavi publici. Vitellius se opri i se aez pe un butean de brad. i fcu semn i lui Sarmis s se aeze. i vr mna sub tunic i, din buzunarul ascuns n dreptul pieptului, scoase un papyrus, pe care l srut ndelung, apoi ncepu s-l citeasc, sprijinindu-se cu coatele pe genunchi: Lui Vitellius, nefericitul meu drag, de la Apronilla, dragoste i speran. Dragostea mea pentru tine, scumpul meu Vitellius, m face s fiu tare i s atept hotrrea zeilor. Dac i tu mi pstrezi aceeai dragoste, scumpul meu, i cer s fii tot att de tare. Cluvianus i va povesti tot ce s-a petrecut n acea noapte, cnd tu n-ai mai venit. Dac tii ncotro vei fi dus, spune-mi, ca atunci cnd voi fi liber s tiu n ce parte s te caut. S fii tare, nefericitul meu drag i, ateptnd ncercrile pe care ni le mai pregtesc timpul i zeii, s facem totul ca s fim din nou mpreun i pentru totdeauna." n fiecare zi, n momentele de odihn, Vitellius scotea papyrusul i-l citea. n astfel de clipe o simea pe Apronilla ling el, se mai linitea, i mai cretea sperana. Dup ce termin de citit, ridic ncet capul i privi departe colinele mbrcate n verdele vesel al lunii mai. Rmase mult timp astfel, nemicat. Sarmis se apropie de el i puse minile pe umerii lui plini de rni. Te chinuieti prea mult! Nu trebuie s te lai npdit de durere! Nu snt destule mizeria i munca de robi la care sntem supui aici? Tu tii c i sufletul meu e plin de aceeai suferin, dar caut s m nving ; mi-a mpietrit durerea. ntotdeauna am nutrit credina c n via, dup un ru, dup o nenorocire, nu ntrzie s vin binele, s apar o bucurie. Atta timp ct mai trim, ct mai sntem sntoi, ct mai pstrm n suflete dorul dup cei dragi i dup libertate, nu trebuie s socotim c totul este pierdut. Vitellius se ntoarse spre el. i vorbi cu amrciune. Da, ai dreptate, nici sufletul tu nu poate s fie mai puin ndurerat. Dac ai fi avut tria s te desprinzi de mine i s rmi n Dacia, ai fi fost acum liber. Un trdtor liber! opti Sarmis. Unii judectori spun c scopul scuz mijloacele. Fiecare se poart dup cum i este sufletul. Strngndu-i pumnii, Vitellius se ridic n picioare, revoltat. Privete-m, Sarmis! Privete ce-a ajuns tribunul fericit i ndestulat de altdat! Nu m-am gndit nici odat c-mi va fi dat s gust din plin rutatea acelora care conduc imperiul. Tu nu-i dai seama ct amrciune, ct disperare i ct revolt s-au strns n sufletul meu de cnd Livianus Claudius mi-a spus c snt arestat! Ah, dac a avea putere, a sfrma tot pmntul! Pentru ce s mai triesc o astfel de via? Potolete-te, Vitellius, nu-i folosete la nimic! S fi hotrit oare zeii, al cror nume m mir c-l mai rostesc, s fi hotrt ei c viaa mea se va sfri n sclavie, c noi - tu i eu - vom tri 128

mpreun, ca sclavi publici? Sarmis i arunc o privire plin de nelegere. Las-i pe zei, de ce le atribui ceea ce nu au? Statui de piatr, ei nu rd i nu plng niciodat. Tot ceea ce se petrece e fcut de om. Dac fiecare sclav ar ti cum s-i rscumpere viaa, ar disprea dintr-o dat tot ce este ru pe lumea asta. Plutarh spunea c de mii de ani omul i-a mbogit cunotinele veac dup veac, dar sufletete n-a ctigat mai nimic. Dintre butenii din apropiere se auzi mrit surd. i-am spus, Sarmis, c nu i-ai dat un nume prea potrivit celului, unii or s spun c-i bai joc de zei. De ce? n primul rnd, Eros este numele unui zeu grec, i nu roman, i-n al doilea rnd, celul Eros m poate ajuta n situaii grele, pe cnd zeul Eros e doar un nume care nu poate s-mi fac nimic. Celul ncepu s latre cu furie. Sarmis sri n picioare. l urm i Vitellius. De dup o stiv de lemne se ivi supraveghetorul coloanei de transporturi, Granius. Lua-v-ar Proserpina, am s v pun n furci, sclavi mpuii i lenei! Pe spatele lor ncepur sa cad lovituri dese de flagrun1. Prin gurile tunicilor zdrenuite se vedeau urmele roii i rnile unor lovituri mai vechi. ncepur s ridice i s arunce grinzile de lemn, npdii de ur i de neputin. Granius porni clcnd apsat i chioptnd, de se cutremura pmntul sub picioarele lui. Avea trupul mare, greu i musculos, ca al unui gladiator, fa de brut i priviri pline de rutate. n tineree se vnduse ca gladiator i luptase mult n circuri, unde i pierduse ochiul drept i coapsa piciorului stng. Pe obraz, de la ureche pn la barb, avusese o tietur adnc, care i lsase o cicatrice urt. Mult timp ridicar i aruncar grinzile fr s vorbeasc. Trziu, Sarmis rupse tcerea. Bruta de Granius! Am s-l nv pe Eros s sar n gtul celor care m lovesc, spuse el simind nc pe spate durerile loviturilor de flagrun. Da, ocupndu-te de el, mai uii de suferin. Dac este ceva adevrat n numele Eros - zeul dragostei - este faptul c tu iubeti celul, iar el s-a ataat de tine. i primeti rsplata pentru primejdia prin care ai trecut salvndu-l din valurile Danuviusului. Sarmis ls grinda i scuip n mini. mi place numele : Eros. A fi putut s-i spun Ursus, Se face voinic i puternic ca un urs, sprinten i ager ca un lup. Necazul e altul : Eros crete, se mrete, va mnca tot mai mult. Poate c i eu i el va trebui s ne rugm de tine s ne dai cte ceva. Cu srccioasele noastre porii... Haide, ridic grinda! Granius poate c nc ne pndete. Vei mai munci mult aici pn cnd Eros te va apra i va gtui bruta.
1 Bici cu unul sau mai multe capete cu noduri la vrfuri.

129

Vitellius se aplec i apuc grinda. Crezi? Eu sper c la toamn s beau vin nou la Carsidava. Ce i-ai face lui Granius dac l-ai avea n mn? ntreb Vitellius, lsnd lemnul i ndreptndu-se. Cred c mi-ai pus ntrebarea aa, numai ca s nu taci. Ce mai e nevoie s-i spun? Rutatea omeneasc nu cunoate limite, nici n ce privete adncimea, nici ntinderea ei. mi explica adesea Plutarh : nu exist om bun i om ru n adevratul neles al cuvntului. Totul depinde de situaia n care se gsete fiecare. Atta timp ct pe lume vor exista stpni i sclavi, bogai i sraci, conductori i condui, va exista i binele i rul. Tu trebuie s recunoti, Vitellius, c ai nceput s nelegi ce este buntatea numai dup ce ai pierdut-o pe Apronilla i mai ales dup ce ai devenit sclav. Ct despre rutate... tu singur mi-ai spus ce-ai fcut n Bithynia, nainte de a fi ntlnit-o pe ea. Vitellius nu mai spuse nici un cuvnt. Se aplec i apuc din nou cu putere capul grinzii de la picioarele lui. antierul podului dintre Egeta i Drubeta nu era unul, ci dou, sau mai bine zis un antier dublat la cele dou capete. De o parte i de alta a fluviului se transportau aceleai materiale, n aceleai cantiti, se foloseau oameni cu aceleai meteuguri i se executau aceleai lucrri. Construcia podului se ncepuse de la ambele capete n acelai timp. Numai paza era mai ntrit la Drubeta, de teama atacurilor cetelor de daci, care nc se mai ascundeau prin pduri i prin muni. Toat munca grea se executa de ctre sclavi i captivi adui din toate provinciile imperiului. Organizarea lucrului i disciplina pe antiere erau n mna militarilor, iar conducerea i controlul lucrrilor o aveau meterii de toate specialitile : fierari, dulgheri, zidari, pietrari; plebei sau liberi, pltii cu ziua. Muli meteri liberi fuseser sclavi tot pe antiere. De fiecare parte a fluviului, antierul era mprit pe lagre, pentru o mai uoar organizare i supraveghere : lagrul dulgherilor, lagrul pietrarilor, lagrul fierarilor, cel al zidarilor, al transportatorilor i altele. Fiecare lagr era mprit n dou, pentru sclavi i pentru cei liberi. Cei mai muli meteugari liberi locuiau n barci, bordeie sau corturi, cu familiile, n afara antierului. Fiecare lagr era nchis cu gard i pzit de legionari. Nici un sclav nu putea s prseasc lagrul fr o nvoire special. Captivii daci fceau parte mai mult din lagrul dulgherilor i cel al fierarilor, socotii buni meteri furari n fier i n fasonarea lemnului. Prea puini se gseau n coloana de transporturi. Sclavii din provinciile dinspre miazzi erau renumii tietori n piatr i buni zidari. Pe antiere se lsaser umbrele amurgului. Vile munilor din jur cptaser un fond albastru-violet, ce se deschidea ntr-un albastru-verzui spre creste, pn se pierdea n culoarea cerului. Trudii de munc, sclavii din coloana de transporturi se napoiaser n lagr. Aezai pe buteni, pe blocuri de piatr sau ntini pe iarb, unii stteau deoparte tcui, alii, 130

adunai n mici grupuri, povesteau sau spuneau glume, n ateptarea cinei mizerabile : o zeam neagr, greu mirositoare i o bucat de pine tot att de neagr i tare ca piatra. Ceva mai la o parte, Sarmis sttea pe un butean i i trecea timpul jucndu-se cu Eros. Celul se ridica n dou labe cnd Sarmis slta mna, ca i cum i-ar fi dat ceva, sau alerga bucuros dup piatra pe care o arunca, i i-o aducea napoi. La civa pai mai departe, Vitellius sttea trist, adncit n gnduri. Nici nu vzur sosirea lui Granius i a efilor de echipe. Fiecare din cele opt echipe de transporturi avea cte-un ef, i el tot sclav, ns un sclav slugarnic, mincinos i crud. eful coloanei de transporturi inea n mn o bucic de sendur alb, pe care scrisese ceva. Strig cu voce rguit s se adune sclavii. n cteva clipe, n jurul lor se fcu un cerc compact de oameni mbrcai n zdrene. Granius ncepu, silabisind, s citeasc de pe sendur : - Lentulus, Demetrios, Strombix, Servius, Thorund, Hammonius, Buziris i Sarmis. Toi cei strigai ieir n fa, n zorniala lanurilor de la picioare. Sclavii tiau ce va urma. n spatele lui Granius erau stlpii de tortur, i lng ei - efii de echipe. Supraveghetorul se ntoarse i, trosnind din bici, ncepu s ipe rguit : Ce mai ateptai, legai-i pe cinii tia, aa cum v-am spus, c v trimit i pe voi n Infern, la Proserpina! Fiecare sclav din cei strigai fu luat de un ef de echip i legat la un stlp. Ceilali, n cerc, priveau cu pumnii strni, ntr-o ncordare plin de neputin i de revolt. Pe Vitellius l agar de un stlp, legat de ambele mini, iar pe Sarmis de amndou picioarele. Alii au fost legai numai de cte-o mn ori de cte-un picior, sau de o mn i un picior. La unul din stlpi, un ef de echip se nvrtea n jurul sclavului Servius, neputndu-se hotr s-l lege. Servius era tnr, avea fa de copil, cu ochii mari i negri, cu prul bogat, lung i ondulat; avea o privire nevinovat. Granius i zri. Se ndrept spre ei, cu mugete de fiar. Iart-l, Granius, e un copil nevinovat! se rug eful de echip pus s-l lege pe Servius. Era un sclav cu sufletul bun, cu totul aparte fa de ceilali alei s conduc echipele. N-a fcut mai nimic... o greeal, o copilrie... Nu m las sufletul s-l leg! Nu-i destul c triete ca sclav? Ce vorbeti, Cratinos? ip Granius. Atunci, tu l-ai trimis s doarm n tufele de bozii? Iart-l, Granius, copilul e bolnav! Bate-m pe mine n locul lui, murmur Cratinos. Granius plesni cu putere din bici. l privi pe Cratinos pe sub pleoapele nroite i, cu buzele strnse, se apropie de el. Vrei s vad toi c nu m joc? Uite, te-nv eu cum se bate un sclav! Granius ncepu s-l loveasc cu biciul unde nimerea. Pe msur ce lovea, i cretea mnia. Vznd c biciul e prea lung i se nfoar pe trupul 131

lui Cratinos, l arunc, lu flagrunul i continu s-i trag lovituri mai puternice. Cei din jur se uitau ngrozii. Trziu, obosit, se opri, suflnd greu. i terse sudoarea cu mneca tunicii, strignd n acelai timp : Unde e Decius? S vie aici Decius! Din spate apru un sclav mthlos, aproape gol, cu capul mare i ceafa groas. S-i scoi lanul de la picioare, te fac pe tine eful echipei lui Cratinos! Dar mai nti, leag sclavul sta lene de stlp, cu capul n jos. Ca i cum atta ateptase, Decius nfac trupul plpnd al lui Servius i-l leg cu o frnghie. Ei, ce stai? strig Granius spre ceilali efi de echipe, lovii-i, momi nenorocite, altfel v art eu! Fiecare s dea cte douzeci i cinci de lovituri de flagrun cu toat puterea, c de nu, l mngi eu pn-i sare sngele din piele! n linitea nopii ncepur s rsune pocnetele de flagrunuri pe trupurile goale ale sclavilor legai. Mai tare lovea Decius, ntrtat de ipetele lui Servius, i pe faa lui i fcuse loc plcerea bestiei satisfcute. De la primele lovituri ncepu s neasc sngele. Unii strigau, alii blestemau, njurau, ameninau, la nceput cu voce tare, apoi din ce n ce mai slab, pn nu se mai auzir dect gemete rare. Dup cea de a douzeci i cincea lovitur, fiecare ef de echip trecu la o parte i ncepu s se tearg de sudoare. Granius se retrase satisfcut cu civa pai mai la o parte. Cine vrea ca mine sear s fie n locul cinilor tia, s nu-i vad de lucru! Se ntoarse i porni, urmat de efii de echip, printre care era acum i Decius. Abia se deprtaser puin, i ceilali sclavi srir s dezlege de pe stlpi victimele. Vitellius i Sarmis nu scoseser nici un cuvnt ct timp fuseser lovii. Cu rnile sngernde, amndoi se lungir pe prmnt, i acolo rmaser mult timp. n aceast sear, ca i n multe seri de altfel, o parte din sclavii din coloana de transporturi n-au mai putut s mnnce nici poria mizerabil de zeam neagr. Pn trziu dup miezul nopii s-a auzit fonetul paielor ntinse pe pmnt n bordei, produs de micrile acelora ale cror suflete erau adnc frmntate i ndurerate. Prin gura ngust a bordeiului intra un zumzet surd. Era muzica nopilor de mai. Afar - ritul greierilor i al altor gngnii de noapte i parfumul florilor, nuntru - gemete i oftaturi adnci, miros greu i neccios, trupuri murdare i pline de rni, suflete chinuite.

132

2
n zilele de srbtoare, activitatea ncordat care se desfura tot timpul sptmnii pe antiere nceta cu totul. Duminica, sclavii erau lsai s umble liberi prin tot antierul. Porile lagrului erau deschise, numai dincolo de gardul ce mprejmuia antierul nu se putea strecura nimeni nevzut de strjile postate la coluri i de-a lungul mprejmuirii, n astfel de zile, fiecare sclav i petrecea timpul n felul lui : unii i splau i i crpeau hainele i nclmintea, alii se odihneau ntini la soare, sau i ngrijeau rnile cptate n timpul lucrului ori provocate de loviturile de flagrun ale supraveghetorilor ; ns cei mai muli se ndreptau spre taberne. n jurul tabernelor se aduna, n afara antierului, mulimea celor liberi : meseriai, liberi1, soldai, muzicani, saltimbanci, negustori ambulani, unde se njgheba un adevrat blci. n aceleai locuri, ns n interiorul antierului, se ngrmdeau sclavii. Prin mijlocul acestei mulimi trecea gardul ntrit, n lungul cruia pe mai multe sute de pai erau presrate cteva taberne, care-i puteau servi att pe cei liberi, din afar, ct i pe sclavii din antier. Dup-amiaza, animaia era mai n toi. Tabernele se umpleau de clienii care mncau i chefuiau, pe pajiti cntau muzicani i se ncingeau jocuri, saltimbancii ofereau privirilor agerimea micrilor i isteimii lor, uimind prostimea, la coluri de drumuri se postau ceretorii, care cereau mil i ajutor de la trectori, i printre gloata ce circula n toate prile umblau ambulanii, strignd n gura mare i ludnd marfa : dulciuri, limonada, fructe i nenumrate obiecte de gteal. n apropierea tabernei La fericirea sclavilor" era trgui obiectelor ieftine, vechi sau noi : obiecte lucrate cu mult talent i tot atta rbdare, din lemn, din piatr, din piele sau din paie mpletite. Cum sclavii nu puteau s vnd - ei nu puteau s fie posesori de obiecte de vnzare - ntotdeauna se gseau aici mijlocitori, care se ofereau s fac pe vnztorii, oprind n schimb o parte din preul obinut dup mult tocmeal. i nu erau rare cazurile n care sclavul primea o parte infim din ceea ce ncasase mijlocitorul. De obicei, fiecare sclav sau grup de sclavi i avea vnztorul plebeu2 sau libert, care se ngrijea de plasarea obiectelor i cu care nelegerea era fcut pentru o parte fix. Pe antier devenise o adevrat patim, poate rmsese singura dorin la care mai visa un sclav : s intre duminica n tabern, s bea vin i s mnnce slnin, fripturi i crnai. Att de mult i stpnea aceast dorin, nct n tot cursul sptmnii nu se gndeau la altceva dect ce s mai fac

1 Sclavi eliberai. 2 Ceteni liberi, dar sraci.

133

pentru a obine civa quadrani1 cu care s se duc la tabern. Fiecare meterea cte-un obiect atrgtor, ca s-l vnd ct mai repede i cu un pre ct mai bun. Dar nu numai meterirea obiectului l stpnea pe sclav, ci i grija unei ascunztori sigure. n lagr i n bordeiele sclavilor se fura mult, aproape tot ce scpa de sub paz. Singura scpare era gsirea unui loc ct mai tainic, prin curtea lagrului : n pmnt, prin buruieni, printre pietre i oriunde nu-i putea cineva nchipui. i nu erau rare cazurile cnd, lucrurile furate fiind recunoscute de pguba, se ncingea cearta i btaia, care adesea ajungeau pn la rniri grave i chiar la lovituri mortale. Duminic, cea de-a opta zi dup idele lui iunie, dup amiaz, pe un soare arztor, o mulime pestri se ngrmdise n jurul tabernelor, pe drumurile i pe pajitile din apropiere. Cldura i praful lsau urme murdare pe chipurile lor. iroaie de sudoare amestecat cu praf se scurgeau pe fee, pe gturi i pe piepturi, pn dispreau sub mbrcminte. Dar mulimea nu lua n seam nici cldura i nici praful. Din toate prile izbucneau hohote de rs, strigte, glume, cntece i voie bun. n aceast ngrmdire i forfot se puteau deosebi uor doi oameni, care dup mbrcminte preau a fi greci sau macedoneni, iar dup chipuri i mers se asemnau cu dacii. Mergeau ncet, inndu-se de mn, oprinduse din loc n loc n prile unde era mai mare mbulzeala. Priveau cu grij n jur i cercetau nencetat feele celor pe care i ntlneau, dei se strduiau s arate ct mai mult ca doi gur-casc rtcii prin mulime, nvrtindu-se fr rost. Dup ce trecur de taberne, coborr pe drumul ce ocolea antierul, spre lagrul dulgherilor, i se ndreptar ctre un plc de fagi sub care era strns lume mult. Pn departe rsunau strigtele celor din mijlocul adunturii. Triasc saltimbancul, vreau s ne arate ce poate! auzir o voce groas. Haide, saltimbancule, c i banii notri snt buni! urm altul, cu ton mai potolit. Cei doi se apropiar cu mult curiozitate. Ce mai atepi, m? se rsti un trac cu umeri lai i flci puternice. Dac te mai lai mult rugat, pumnii mei nu vor ntrzia s-i mngie flcile! Pe toi zeii, saltimbancule, nu rde, c nu glumesc! n cinstea lui Saturn, saltimbancule, arat-ne ce tii, l rug o femeie. Nu poate acum, spuse altul, cu cuttur vioaie i accent de grec, fiindc el lucreaz cu zeii cei ri, i pe cldura asta zeii lui dorm butean , c-au but prea mult vin de Chios. Mulimea izbucni n hohote de rs. Tcei din gur, frate, c-l zpcii de tot, nu vedei c se pregtete?
1 Moned de bronz de mic valoare (un sfert de as)

134

strig o btrnic cu voce piigiat. Tcei din gur, frate! o imit unul pe btrn, exagernd piigiala ei. Din nou cei din jur izbucnir n hohote. Cu un zmbet uor n colul gurii, linitit i fr s priveasc pe cei din jur, saltimbancul ls din spate cutia i msua pliant i le aez pe un loc mai neted. Scoase din cutie mai multe obiecte pe care le puse ntr-o anumit ordine. Era nvat cu mulimea de curioi i nu lua n seam nici laudele i nici ameninrile lor. tia c la nceput snt muli, iar la sfrit, la plat, rmn puini. Continua s se ocupe cu aranjatul. Deodat, se auzi un ciripit de vrabie, urmat de o fluiertur de mierloi, apoi un cntec de pitpalac. Mirai, cei mai din fa se uitar la cei din spate. Pe chipul saltimbancului nu se mica nici un muchi. Priviri pline de admiraie se ndreptar asupra lui. ncepu apoi s latre furios, i de jos i se rspunse cu alt ltrat. Abia acum mulimea vzu ntre picioarele lui un cel negru, cu guler alb i pete rocate, care se ridic n dou labe, ltrnd i dnd bucuros din coad. Dac vrei s vedei ceva frumos, dai-v la o parte i facei loc mai larg n jurul mesei! le spuse cu ton plin de voie bun. Dac stai ngrmdii pe mine, n-au pe unde s mai vin zeii cei ri... care abia s-au trezit din somn... Umbl mai repede, saltimbancule! strig unul mpingnd mulimea s se dea napoi. Cu aceeai linite, saltimbancul se aez n dreptul mesei, frecndu-i minile. Dodo, sntem gata, treci la mas! Celul fcu un ocol i se aez n fa, stnd pe labele dinapoi, n ateptare. Aa, uite, s duci cutia asta la o fat frumoas! Dodo lu cutia n gur i se ntoarse spre mulime, dnd din coad. Se uit n toate prile i se hotr repede, porni n fug spre o fat cu privirea luminoas, vesel, zmbitoare. Ajuns n faa ei, se ridic n dou labe i, cu cutia n gur, ncepu s latre nfundat. Rznd, fata lu cutia, o deschise i scoase din ea o panglic pentru strns prul. Bravo, bravo! strigau unii, btnd din palme. i-a gsit fata, iubitul! spuse unul. tie s aleag Dodo! strigau alii, mai mucalii. Saltimbancul ridic minile, cernd linite. Uite, Dodo, s duci cutia asta unui btrn! Celul i roti capul n jur i porni spre un sclav ncrcat de ani. Caut n cutie, vreau s tiu ce i-a dat! strig cineva, vznd c btrnul nu se hotrte s-o deschid. Scoate aurul i pietrele scumpe, sclavule, s le vedem i noi! ndemn o femeie. 135

Btrnul ridic ncet capacul. Din cutie sri afar un oricel alb. Arunc repede cutia din mn. Prinde oarecele, btrne, i l-a trimis Proserpina din Infern! glumi un decurion. Mulimea izbucnise n hohote de rs. Unii fluierau, alii strigau, bteau din palme. Spre mirarea lor, oricelul nu cut s se ascund n iarb, ci, luptndu-se cu obstacolele, se ndrept spre cel. Dodo ntinse laba, i oricelul ncepu s se urce repede. Se opri pe nasul celului, se ridic pe lbuele dinapoi i ncepu s se tearg la botior cu lbuele din fa. Toi amuir, uimii de ceea ce vedeau, apoi, ca la un semnal, izbucnir din nou n strigte de laud. Dodo rmase un timp n aceast poziie, dnd bucuros din coad, se ntoarse, ridic botul la nlimea mesei, i oricelul sri pe ea, mergnd drept la o cutie pe care se urc, se aez din nou n dou labe i continu s-i tearg mustile. Aplauzele i laudele nu mai conteneau. Saltimbancul nu lu n seam bucuria curioilor din jur. Privea nerbdtor peste capetele lor, se ntorcea i cerceta pe cei din spate, ca i cum ar fi cutat pe cineva. Haide, saltimbancule, mai tii ceva? strig un legionar din fa, un gal cu prul blond-rocat i cu musti lungi de-i ajungeau pn la urechi. Mai mult tie celul dect el, spuse un trac cu voce groas. D-i drumul, metere, dac vrei s vezi un as1 de la mine, l ndemn un libert proaspt scpat din sclavie. Saltimbancul ocoli masa i trecu n fa, suflecndu-i mnecile. Dodo l urm, ltrnd nerbdtor. Se aez n mini, n echilibru, cu picioarele n sus. Dodo se slt i el numai pe labele din fa. Saltimbancul ncepu s umble numai n mini. Dodo fcu la fel, numai pe labele dinainte. Dup cteva ocoluri prin faa mulimii, saltimbancul fcu un salt cu minile, descrise un arc de cerc spre spate i sri drept n picioare. Dodo, cu aceleai micri, czu pe patru labe, continund apoi s dea din coad i s se uite la cei din jur. Bravo, saltimbancule! Bravo, Dodo! se auzi din multe pri. Cei din spate se nghesuiau tot mai mult s ajung n fa. Saltimbancule, ai de la mine zece sesteri, dac-mi spui c Dodo a fost biatul tu, i vrjitoarele i l-au prefcut n cine! Fr s-i rspund, l privi lung pe libianul ce fcuse propunerea i care se apropiase de el duhnind a vin prost. Dac vrei s mai vedei ceva, ateptai pn vine ajutorul meu i nu mai vorbii de sesteri, c poate nici nu i-ai vzut. Ateptm, ateptm! spuser mai muli deodat. Cei doi daci cu aparen de greci sau de macedoneni, care se apropiaser de grupul curioilor, reuiser s ajung n fa. Erau Dagio i Ozio.
1 Moned de bronz, de mic valoare, n greutate de 0,975 g.

136

Ozio, arat-le i tu ceva. S mai stm niel, s vedem pe cine ateapt saltimbancul, i opti Dagio. Ozio se apropie de saltimbanc i-i ntinse mna. . M numesc Ozio, spuse el fcnd semne din ochi, tu? ncepu apoi s-i ncheie la piept tunica veche i strmt de macedonean. Eu snt saltimbancul Ayx. M lai s nveselesc i eu puin pe aceti gur-casc, pn-i vine ajutorul? Banii i iei tu pe toi. Dac nu ne faci ceva bun, l amenin libianul, i-art eu c nu snt un gur-casc i-i umflu botul... Fr s ia n seam ce spune libianul, Ozio ncepu s mnuiasc bilele de lemn, aa cum fcuse la Carsidava, n faa regelui Decebal. Micrile lui repezi i uimir pe toi. l vedeau aci cu minile goale, aci c se joac aruncnd n sus trei bile, apoi ase, aci c toate bilele dispar nevzute. Hei, saltimbancule, i-ai pierdut pinea, crnaii i vinul, sta face mai mult dect tine! strig un gal. Eu nu-i mai dau nici un quadrans, i dau lui! sta umbl cu duhuri necurate... e un vrjitor! murmur o btrn de lng libian. Ayx se apropie de Ozio i-l btu uor pe spate. O s nv i eu micrile tale. Nu e dect agerime i iueal de mn. n mulime se produse micare. Cineva mbrncea, da cu coatele i se grbea s ajung n fa. Ayx l vzu. Unde mi-ai ntrziat atta, leneule? Am s-i frng oasele! Iart-l, saltimbancule, mai arat-ne ceva! l rug o femeie. Noul-sosit era Daizus. l cercet mirat pe Ozio, i Ozio l privi la fel. Nu tiau unde se mai vzuser. Ozio se simi tras de Dagio, din spate. i opti la ureche : Pe Marele zeu, Ozio, jur c pe biatul sta l-am vzut la Carsidava cobornd de sus din cetate, cu baciul Usugus. Ce-ar cuta aici? Dac l lua captiv, acum ar fi fost sclav, ca ceilali daci, spuse Ozio. Vorbete n oapt! Ochiul nu m-a nelat niciodat. S stm, s-i vedem ce mai arat mulimii, murmur Dagio. Ayx era mic la trup i slbu. Daizus se ntinse pe iarb, pe spate, cu minile n sus, iar Ayx puse minile ntr-ale lui, i dintr-un salt se ridic n echilibru cu picioarele n sus. Daizus ridic i picioarele. Dodo sri i se aez pe tlpile lui, stnd numai pe labele dinapoi. Mulimea izbucni din nou n exclamaii de mirare i de laude, nsoite de glume i rsete. Pe faa lui Daizus se vedea ncordarea cu care urmrea s nu strice poziia grea a celor doi echilibriti. Admiraia i simpatia publicului se ndreptau tot spre cel. Cu mult suplee, Ayx sri n picioare ; fcu la fel i Dodo. Cu limba scoas, celul mica satisfcut din coad. Se ntoarse apoi scurt, sri pe mas i lu n gur cuia pe care saltimbancul tocmai o 137

scosese din cutia cea mare, n care i pstra toate obiectele de scamatorie i agilitate. Sri jos i se ndrept spre cei care urmriser spectacolul. Se opri n dreptul fiecruia i-l privi fix n ochi, dnd semnificativ din coad. n dreptul celor care nu puneau nimic n cuie, sttea mai mult, lsa cuia jos i ncepea s latre. Saltimbancul i Daizus ncepur s strng lucrurile. Celul tocmai sosise n dreptul libianului ce duhnea de butur. Acesta, n loc s pun ceva, ntinse mna s scoat bani din cuie, micare pe care Dodo nu o scp. Ls jos cuia i se repezi spre picioarele lui, hotrt s-i nfig colii. Toat scena o urmrea suprat galul uria, care se apropie de libian. E mai detept dect tine, porcule, ar trebui s-i plteti celului, ca s te mai nvee i pe tine ceva! S te nvee pe tine, eu fac cu banii mei ce vreau, mormi libianul. Cut s se ndeprteze, murmurnd : Gal mpuit. Cuvintele sale nu scpar urechilor galului. Nu i-a plcut ce i-am spus? ntreb galul. Pot s te lmuresc i altfel. n aceeai clip l lovi pe libian cu palma peste gur. Se ncinse o btaie n toat regula. n ajutorul libianului sri un trac scurt i gros, care nu-i putea suferi pe legionari, de orice neam ar fi fost ei. n acest timp, Ayx i Daizus strnser banii czui din cuie, i luar lucrurile i plecar rznd. n urma lor pornir i Dagio cu Ozio. Dup ce ieir din mulime i se deprtar puin, Dagio grbi pasul pentru a-l prinde din urm pe Daizus. Cnd ajunse n dreptul lui, opti apsat, pentru a fi auzit, n limba dac : Eti de la Carsidava, al tarabostelui Dicomes?... Daizus ntoarse speriat capul, ct pe-aci s-o rup la fug. O clip numai, rmase nehotrt. Teama l cuprinsese. Te-am vzut cu Usugus. Coborai din cetate, noi tocmai urcam, lmuri Ozio. n mintea lui Daizus se fcu lumin. Dagio i Ozio, voi sntei, Marele zeu s fie cu voi, tarabotilor! murmur tnrul dac. Aa mbrcai, nu v-am recunoscut. Dagio se ntoarse i-i fcu semn s tac, artnd spre Ayx. Nu v ferii de el! continu Daizus. Pe toi zeii, btrne Ayx, stai... mi-au venit ajutoare! Saltimbancul se opri, i privi cercettor, apoi zmbi. Dac vrei s-mi pltii pentru distracie, spuse cu voce tare, v invit la o tabern. Mi-e o sete ca n Infern! Dagio nelese c Ayx e omul care tie s ias din orice ncurctur. Vorbise astfel pentru a spulbera orice bnuial din partea celor ce treceau pe lng ei i care ar fi putut s trag cu urechea. n taberna La fericirea sclavilor" era o forfot i-o nghesuial att de mare, nct cu greu se mai putea mica cineva. n despritura dinspre 138

antier a tabernei, zeci de sclavi cu oale de vin n mini, avnd n fa strchini pline cu crnai, se ndestulau cu lcomia omului care de timp ndelungat nu mai gustase o mncare bun. Erau sclavii care reuiser s ncurce civa quadrani pe obiectele pe care le vnduser. Taberna era o barac de lemn joas i ntunecoas, cu dou desprituri : una lung de doisprezece pai i lat de apte, ce servea ca sal de consumaie, i alta mai mic, lung de apte i lat de patru pai, folosit ca buctrie i ncpere de dormit a patronului. Sala de consumaie cdea chiar pe hotarul antierului, pe linia gardului de mprejmuire, i era separat n dou printr-un perete din scnduri nguste i rare. n afar, deasupra uii era scris firma cu litere mari i neregulate : La fericirea sclavilor", iar dedesubtul ei era pictat n culori iptoare o scen de tabern : doi sclavi stnd la o mas, fericii, cu crnaii ntr-o mn i cu oala n cealalt. n aceast zi cu cldur nbuitoare, mbulzeala depise msura. Nemaifiind loc la mese, cei mai muli stteau n picioare, cu oalele de vin n mini sau cu strchinile cu slnin, friptur i crnai. Aceeai mbulzeal era n amndou despriturile : a consumatorilor liberi i a sclavilor din antier. La o mas de-a lungul peretelui din fundul tabernei, un grup de sclavi beau i vorbeau tare. Vinul ncepuse s-i fac efectul. Unul se ridic i cut s spun i mai convingtor : Pe cinstea mea de dulgher, v spun c vorbii degeaba! Sclavul nu va avea nici un drept i va fi socotit ntotdeauna ca acum, mai ru dect animalele. Numai nvtura galileanului va elibera... Sclavul din faa celui care vorbise btu tare cu pumnul n mas, de srir oalele n sus, stropind cu vin mprejur. Se vede c Jupiter e lene i doarme greu, altfel ar mai trimite cteun fulger spre aceia care caut s-i ia locul! Ascult, dulgherule, nu cumva tu vorbeti ntr-una de acel galilean, numai fiindc cic tatl lui ar fi fost tot dulgher? Dulgherul l privi aprins i strig nfuriat : Eti un tmpit, i din gura-i murdar ies numai prostii! Dac mai continui aa, m jur pe sceptrul cel negru al lui Pluto c-i car civa pumni peste bot pn i-l fac piftie sau te trimit la Proserpina s te mnnce viermii, ca pe Granius. Un sclav de la mijlocul mesei, cu trup herculean, prul blond, ondulat n dezordine i cu ochii albatri-verzui, le fcu semn s tac. Toi ndreptar privirile spre el. Amndoi spunei prostii, v certai degeaba. Prostii vorbeti i tu, Demetrios, se adres el dulgherului, cu credina ta n nvtura acelui galilean. Pe sclavi nu-i va elibera, niciodat, nici mpratul, nici acel galilean. Sclavii se vor elibera singuri, ei vor drma imperiul! Aa, Thorund, vorbeti bine! rosti un sclav din apropiere. 139

Uite, aici, pe cele dou antiere ale podului, sntem cteva mii de sclavi i doar cteva sute de legionari, care ne pzesc. Thorund i potoli tonul i spuse aproape n oapt : Dac ne-am ridica toi sclavii ntr-o zi iam arde tot, am distruge tot ce e pe antier, am bga spaima n soldai iam putea s fugim la triburile de la miaznoapte, unde ne-am putea rectiga libertatea. ns, din pcate, ne lipsete un conductor i nu sntem unii. F-te tu conductorul sclavilor, Thorund! ndemn dulgherul n glum. S v spun drept, continu Thorund, m-am gndit de multe ori la o astfel de treab i mi-am dat seama c n-a fi n stare s-i conduc pe sclavi la lupt. Eu tiu pe unul care ar putea s-o fac, opti dulgherul. E sclavul Hammonius Vitellius. Se spune c ar fi fost tribun, cunoate arta rzboiului, e hotrt, stpnit, rbdtor... Eu m-am gndit la altul, adug Thorund, unul care e n apropiere de Vitellius. Sarmis, opti cel de lng dulgher. Aa este, dacul Sarmis! ntri Thorund. Nu tiu ce m face s vd n el pe conductorul unui trib care s-a revoltat mpotriva imperiului. Thorund bg de seam c cei de la mas nu-l mai ascultau. Priveau spre masa din apropiere, la captul creia stteau Vitellius i Sarmis. Cu oale de vin n fa, urmreau forfota din tabern. Eu v-am ascultat i cnd v-ai certat, i cnd ai vorbit linitit, acum s m ascultai i pe mine. Haide, Demetrios, d-i drumul cu galileanul tu! sri sclavul Lentulus, care tot timpul tcuse i ascultase. Tocmai tu, Lentulus, vorbeti aa? Eu am crezut c tu eti ptruns de noua credin, care ne va mntui pe toi. Spune, Demetrios, i las-l pe Lentulus! ndemn Thorund. Uite ce vreau s v spun : s tii de la mine c sclavii nu se vor elibera prin lupt, ci prin puterea cuvntului, prin credina n nvtura nou. Crezi tu, Thorund, c dac am avea un conductor i ne-am rscula plecnd la triburile din miaznoapte, ajuni acolo nu vom fi fcui din nou robi? Oriunde te duci astzi, gseti sclavie. Numai cnd noua credin va ptrunde n toate sufletele se va termina pentru totdeauna cu sclavia... Ce te face s crezi asta, Demetrios? l ntreb Thorund, ducnd oala de vin la gur. Cred asta fiindc mi-am adpat sufletul la noua nvtur. Acolo unde a prins noua credin : n Cappadochia, n Antiohia, n Bithynia, stpnii i-au eliberat sclavii, bogaii i-au mprit averile cu sracii i toi se socotesc frai ntre ei... Pi ce spui tu n-ar fi ru, Demetrios, murmur Lentulus. Dar cine i mparte avutul de bunvoie? Fr lupt, nimeni nu-i d... 140

i ce te face, Demetrios, s crezi att de puternic n el? ntreb Thorund, continund s-i tearg linitit mustile. Minunile pe oare el le-a fcut, rspunse dulgherul. O fi fost un saltimbanc, ntocmai ca cei care umbl pe aici, spuse un sclav ce sttea n capul mesei. Eu am vzut pe unul cum a pus ap limpede ntr-un pahar, n care mai era ap tot limpede i, sub ochii notri, apa s-a fcut roie, ca vinul. Ai spus bine, Sextulus, de multe ori saltimbancii fac adevrate minuni. Poate c galileanul acela o fi prefcut apa n vin, dar de stpnit furtuna pe mare, asta n-o mai cred. Thorund se ntoarse spre Demetrios. Tu eti grec, dulgherule, i tii ce nseamn o furtun pe mare. La noi, n miaznoapte, furtunile ridic valuri ct casele, ct munii, omul e o jucrie n calea lor. Cum le-ar fi putut potoli galileanul tu? Dac i-a povesti ce s-a ntmplat, poate c n-ai mai vorbi aa, Thorund! El s-a jertfit pentru ndreptarea oamenilor... Credina nou cere tot jertfe? Dar i zeii notri nu cer altceva dect jertfe, se lmuri Thorund. Poate c galileanul acela o fi fost un zeu cobort printre oameni... altfel, ce-ar fi putut s fie?... Din cnd n cnd, Vitellius i Sarmis prindeau crmpeie din cele ce se spuneau la masa lui Thorund. La rstimpuri, sorbeau fr grab din oale. ntrzierea lui Daizus ncepuse s-i neliniteasc. ntmplarea i ajutase s se ntlneasc. Daizus nu tiuse c ei se afl pe antier pn n ziua cnd i descoperise n pdure, printre sclavii ce transportau lemnele. Plecase n cutarea altor daci, i de departe, ascuns n desiuri, repetase de mai multe ori strigtul de huhurez. Sarmis l auzise i, scpnd din ochii supraveghetorului, se furiase ntr-acolo. Se gndise la Dagio. Daizus l recunoscuse ndat ce-l vzuse apropiindu-se printre copaci. Abia ncepuse s-i povesteasc despre cele ntmplate la Carsidava : rpirea Carsidei, moartea btrnului Dicomes i c avea un fecior de la Cumida, cnd dintrun desi apruse Granius. Supraveghetorul l urmrise de departe pe Sarmis, avnd grij s nu fie simit de Eros. Bruta ncepuse s-l loveasc unde nimerea cu flagrunul, orbit de furie i ameninndu-l cu rstignirea, pentru c ncercase s fug. n acea clip, toat ura pe care Sarmis o strnsese n suflet mpotriva lui n-o mai putuse stpni i se dezlnuise. Dintr-o micare ager, smulsese fulgertor cuitul de la brul lui Daizus i, mai nainte ca Granius s fi avut timp s fac o micare, l strpunse prin inim. Ascunsese apoi repede sub frunzi trupul brutei, care l chinuise cu atta cruzime, se nelesese cu Daizus unde i cnd vor putea s se mai ntlneasc i se napoiase lng cariga pe care Vitellius i sclavii din echipa lor o ncrcaser cu trunchiuri lungi i drepte de brazi. n acea zi, nimeni nu tiuse unde dispruse Granius. Dup cteva zile, cei care doborau copacii i descoperiser trupul ce ncepuse s putrezeasc. Vitellius i Sarmis uitar ns repede de ntrzierea lui Daizus, i 141

nelinitea le dispru la vederea unui tnr cu prul vlvoi, cu toga1 rupt i murdar i cu sandalele sclciate legate cu sfori. De cum intrase, acesta trecea pe la fiecare mas, scanda versuri i golea cte-o ulcic de vin, apoi pornea mai departe. i ei auziser vorbinduse de el, ns nu-l mai vzuser pn acum. Era Maevius, poetul rtcitor, cunoscut prin toate antierele. Maevius fusese un brbat frumos. Pe faa lui, pe care i lsase semnele viaa dezordonat, se mai pstrau urmele distinciei i ale inteligenei. Cnd scanda, se uita adnc n ochii celui care l asculta, ca i cum ar fi cutat s-i ptrund n suflet. n priviri i licrea o flacr de patim nepotolit i de revolt. Era gata oricnd s dea ajutor celui lovit, s ncurajeze pe cel disperat, s lupte cu cel asupritor. Nu povestise nimnui viaa sa i nimeni din antier nu tia de unde vine. Se simea bine ntre sclavi i bea cu ei, admira isteimea saltimbancilor, i nsoea i dormea cu ei, intra printre decurioni, centurioni, meteri i arhiteci, i de la ei afla tot ce se petrecea, tot ce se punea la cale pe antiere. tia pe dinafar odele i epodele lui Horaiu, pe care le recita n toate ocaziile. De multe ori improviza versuri potrivite momentului. Maevius! Maevius! strig un libert de la masa vecin cu aceea la care stteau Vitellius i Sarmis. Ai aici crnai i o oal cu vin! Ce doreti, Sarmentus? l ntreb el apropiindu-se. Ceva de iubire, Maevius! Pentru un sclav eliberat, iubirea este tot ce dorete el mai mult. Maevius i puse mna pe umr, l privi lung, cu un zmbet plin de comptimire. Ascult, Sarmentus! ncepu s recite cu ton declamator : S preuieti n veci iubirea, Sarmentus! Cu ct este mai veche, cu att este mai cald, mai duioas. Abia trziu omul simte lipsa i durerea Iubirii care l-a fcut fericit. Iubirea este plcere i durere, Sarmentus. Chinul ei s nu te-nspimnte niciodat. tii tu, Sarmentus? Iubirea este ca un cntec, O melodie pe care o cni zmbind cu lacrimi .'... n jurul lui Maevius se fcuse linite. ncordai, Vitellius i Sarmis ascultau cuvintele lui, care le mergeau drept la inimi. Sarmentus se ridic i l mbria pe poet. Ce frumos tii tu s le spui pe toate, Maevius! murmur libertul cu un tremur n voce. Ochii i luceau de mulumire. i terse lacrimile cu dosul palmei mari
1 Vemnt obinuit al romanilor. Era format dintr-o bucat lung de pnz nfurat pornind de la umrul stng i lsnd descoperit braul drept.

142

i aspre. De ce plngi, Sarmentus? Tu nici nu tii ce este iubirea. Abia de cteva zile i-ai cptat libertatea i se vede c nu tii ce s faci cu ea... i vorbi la nceput domol, apoi deodat schimb tonul. Se plnge numai o iubire pierdut, Sarmentus! Tu de-abia de-acum ncolo o s nelegi ce este iubirea. Maevius ridic oala i ncepu s bea cu poft. Tocmai de asta plng, Maevius,. snt setos de o dragoste curat i-mi dau seama c ea este chin i durere!... Maevius puse oala pe mas i se terse la gur cu toga murdar. n colul gurii i flutur acelai zmbet comptimitor. Hei, btrne, tii tu ce nseamn s-i mngie fruntea o mn cald, iubitoare? tii tu, btrne, ce nseamn s strngi n brae trupul femeii pe care o iubeti? Tu nu tii, Sarmentus! Cnd vei ti, abia atunci vei nelege c iubirea este durere i fericire... Vitellius apuc mna lui Sarmis i o strnse cu putere. Cuvintele lui Maevius i redeschiser rana din suflet. Dar i gndul lui Sarmis alerga, departe, spre Costodava. Stai lng noi, Maevius! l ndemn un sclav. S ne mai spui ceva. S mnnci crnatul i s-i goleti oala. Numai tu nelegi sufletele sclavilor, murmur Sarmentus. Se aez i muc cu poft din crnatul gros i mustos. De ce spui tu, btrne, c numai eu neleg sufletele sclavilor? Te neli, Sarmentus! Poate c nici eu nu le neleg, dup cum nici tu nu te nelegi. Ai dorit libertatea, pe care acum o ai, i ai i nceput s doreti altceva : iubire. Horatiu spunea c dac Jupiter s-ar oferi s satisfac dorinele sclavilor, ei n-ar vrea s renune la soarta lor, fiindc dup aceea ar fi cuprini de alte dorine. Spune bunul Horatiu : Cum se face, Maecenas, c nimeni nu triete mulumit cu soarta Pe care i-a dat-o judecata sau i-a aruncat-o intmplarea, i laud tocmai ceea ce nu are?... Aa, Maevius, spune, opti Sarmentus, npdit de o plcere luntric. Tu tii multe... Cu darul tu de a le spune, puteai s faci muli bani la Roma! Maevius se ridic btnd cu pumnul n mas. - Din nou te neli, Sarmentus! Talentul curat al sracului nu poate nimic, spune Horatiu, mpotriva setei de ctig a bogatului. Banul sparge zidul mai bine dect trsnetul, doboar uile de stejar i corupe fata nchis; zdruncin prin daruri regii i prinde n capcan pe comandanii de corbii. Dar mie nu-mi trebuie bani, eu am totul : libertatea i dragostea. Restul? Snt lucruri cu care caut s ne dezbine zeii cei ri. Tu nu tii, Sarmentus, 143

c e nebun cine strnge itere fr s cnte, cine are o mie de poloboace de Falern vechi n pivni i bea oet, cine strnge macaturi n lzi i le las s le mnnce moliile ; nimic nu este al lui, cci mai trziu rmn altuia. Cci Horatiu spune bine, btrne Sarmentus : Natura n-a statornicit stpn pmntului nici pe acela, Nici pe mine, nici pe nimeni; acela ne-a izgonit pe noi, Pe el l va izgoni risipa sau necunoaterea legilor ntortocheate, i n cele din urm, n mod sigur, motenitorul mai plin de via, Pmntul, acum pe numele lui Umbrenus, ieri zis al lui Ofellus, Nu va fi al nimnui, ci va intra aci n folosul meu, Aci n al altuia. Mai bea, Maevius! Vorbele tale sint pline de nelepciune, snt ca un leac pus pe ran deschis... Hei, Sarmentus! E o nebunie s fii virtuos pn la ascetism, cum spune bunul Horatiu : neleptul s poarte numele nebunului, ca i al nechibzuitului, Dac intete virtutea nsi dincolo de ceea ce este necesar. Iart-l, Maevius! Iart-l, c-l zpceti de tot! interveni un sclav btrn ce sttea n faa lui Sarmentus. Cuvintele spuse de tine nu snt pentru proti. Cine a mbtrnit sclav e greu s mai fie nelept. Ai vzut vreun animal nelept? Atunci, cum s fie nelept un sclav, care a trit toat viaa mai ru dect un animal? Maevius se ridic izbucnind ntr-un hohot de rs. Te neli i tu, btrne! Eu am vzut la Roma muli sclavi nelepi, mai buni dect stpnii lor, aa cum Freya este mai bun dect Proserpina. Un sclav grec, numit Esop, a fost att de nelept, nct despre el oamenii vor vorbi i peste mii de ani. Vitellius l urmrise cu ncordare pe Maevius. Figura i vorbele lui i se preau cunoscute, foarte cunoscute chiar i-l chinuia gndul c nu-i mai amintete cnd i unde l ntlnise. Hei, voi de-acolo, sclavi nenorocii, lsai pe Maevius s vin i la noi! strig un decurion aezat la o mas din cellalt capt al ncperii, mpreun cu mai muli legionari. 144

Ca i cum nu atepta dect ocazia de a trece la alt mas, Maevius ridic oala i n-o ls de la gur dect dup ce-o goli. Du-te, Maevius! l ndemn Sarmentus. i mulumesc, m voi ruga la toi zeii s te in sntos! Nu-i mai spuse nimic libertului, ocoli capul mesei i porni tind-o drept spre decurion. n drum spre el se apropie de Vitellius. Lucius Quintus! opti Vitellius apsat, privind n jos. Ca trsnit, Maevius rmase mpietrit locului, cu faa ntoars n partea din care i auzise numele. Pentru cteva clipe, privirile lor se ntlnir. Vitellius opti iari, cu deplin siguran : Tu eti, Lucius Quintus? i ddu repede seama c svrise o greeal. Se ridic de pe scaun i spuse cu voce tare : Maevius, stai puin i lng noi! i fcu semn cu ochiul. Tu le mai dai curaj sclavilor... Hei, decurioane, Jupiter s fie cu tine, acum m distrez cu sclavii! strig Maevius ocolind un scaun i aezndu-se la masa lui Vitellius. Maevius l privi din nou lung, rznd. Lu pe rnd oalele lor, s vad ct vin mai au. Strig tabernagiului s-i aduc i lui una, ceea ce-i mir mult pe cei din jur. Nu-l vzuser niciodat pe el s-i cear butur sau mncare. Spune-mi, de unde m cunoti? l ntreb n oapt pe Vitellius. Cine are memorie pentru odele lui Horatiu, nu mai are i pentru prieteni? Ce e cu tine, Lucius? De unde... de unde ne cunoatem? murmur Maevius. Din coala militar, opti Vitellius. Maevius fcu o micare scurt, gata s se ridice n picioare, dar se stpni. Tu eti, Hammonius? murmur uimit. Se ntinse peste mas, i prinse mna i i-o strnse cu putere. Dar ce s-a ntmplat cu tine? Cum de-ai ajuns sclav public, tu, cel mai bun tribun? Aceast ntrebare mi-o pun i eu despre tine, Lucius. Eti un om liber, i totui, n locul tribunului Lucius Quintus, am n fa pe poetul rtcitor Maevius. Vitellius vzu cum Maevius l privea pe Sarmis cu oarecare nencredere. Continu : A, iart-m! Ai lng tine pe fostul meu sclav, acum cel mai bun i mai sigur prieten. Nu i-ai cunoscut pe daci. Prin Sarmis i vei cunoate. Toi zeii s-l in n paza lor, prietenul tu este i prietenul meu. Maevius se ntinse peste mas i prinse i mna lui Sarmis. - Iar prietenul prietenului meu este pentru mine un prieten tot att de apropiat, ntri Sarmis scrpinndu-se n barb. Pentru sntatea ta, Lucius Quintus, m voi ruga i eu marelui nostru zeu, Zamolxis! Snt Maevius, l corect, i v-a ruga pe amndoi s nu-mi spunei 145

altfel dect Maevius. Lucius Quintus nu mai exist de mult! Sorbir vinul n tcere, privindu-se unul pe altul. Tu ai fost i eti liber, Lucius, ncepu Vitellius, cum de nu mai eti tribun? Mi-ai luat-o nainte, tocmai m ntrebam i eu ce s-a ntmplat cu tine, te tiam n garda mpratului, te bucurai de ncrederea lui. Dar s-i rspund la ntrebare : Am ales aceast libertate, fiindc cealalt simeam c m sufoc. N-am mai putut suporta minciuna i asuprirea pe care se sprijin imperiul. S nu te mire inuta i purtarea mea. Aa snt oamenii : primesc mai uor cele mai aspre observaii, se pot spune cele mai adnci gnduri, poate fi atacat prin cuvinte orice i oricine, dac acestea snt spuse de unul care pare un dezechilibrat, un nebun. Unui astfel de om, cei puternici i iart uor totul, iar cuvintele lui pot s mearg direct la inimile celor necjii i asuprii. Ce s-ar ntmpla dac a vorbi ca un orator n for, mbrcat ntr-o tog curat i uns cu uleiuri aromate? M-ar trimite n faa judectorilor i m-ar arunca n temni. Aa cum art, ca un pierde-var... un deczut, poate puin nebun, un poet rtcitor, puini tiu sau neleg c Maevius are dini ascuii cu care muc, are mini sntoase cu care scurm, are picioare bune cu care alearg, toate acestea pentru a grbi prbuirea imperiului i totodat pentru mngierea celor lovii de soart... Maevius ridic oala, bu cu poft. - Dar s-i povestesc ce m-a mpins pe acest drum al vieii. Ca i tine, am ateptat la Roma s fiu trimis la o garnizoan. Neavnd cum s-mi petrec timpul, am nceput s citesc odele i epodele lui Horatiu i pe msur ce-l adnceam, mi-am dat seama c din versurile lui se ridica mndria plebee mpotriva stpnirii, mpotriva celor ce conduc, cci odele lui snt ptrunse de adncurile vieii. Mai sorbi de cteva ori din oal i schimb firul povestirii. n toamna acelui an, dup ce tu plecasei n Bithynia, am fost trimis la garnizoana din Capua. La nceput m-am bucurat mult, fiindc rmsesem aproape de Roma, i nu surghiunit, ca tine, n Nicomedia, de tatl lui Domitius Rufinus. Lng Capua se afla ferma senatorului Tiberius Octavius, pe moia cruia munceau cteva sute de sclavi. Fusesem trimis acolo cu un scop : sclavii fugiser n pduri i nu voiau s se mai napoieze la lucru, de team. De ce credei c fugiser? Intr-o noapte se pornise o furtun, un adevrat uragan, care stricase toat recolta de gru, nc nesecerat, i doborse la pmnt via-de-vie din podgoria senatorului. Sclavii fuseser socotii vinovai de ntrzierea seceriului i, turbat de mnie, senatorul hotrse ca din fiecare grup de cte zece sclavi s fie luat unul i omort. Ordinul nu se executase ns, fiindc o sclav de la buctriile senatorului ascultase tot ce se pusese la cale i dduse de veste sclavilor, care se aflau la munc pe camp. Cum fiecare se ateptase s cad cel de-al zecelea, ngrozii, fugiser cu toii n pdure. ncercrile senatorului de a-i convinge s se napoieze rmseser zadarnice. Ce-a urmat a fost 146

ngrozitor, continu Maevius dup o scurt pauz. Senatorul, cu mult vaz la Roma, a cerut ajutorul armatei pentru prinderea sclavilor, pe care el i acuzase c se revoltaser, iar eu am avut neansa s fiu numit comandant al centuriei nsrcinate cu acea urt misiune. Pdurea a fost ncercuit, sclavii au ncercat s reziste, dar nu aveau arme. Au fost mcelrii mai mult de jumtate dintre ei, restul pui n lanuri i dui la ferma senatorului. A urmat al doilea mcel. Turbat de mnie, senatorul a dat ordin s se ia fiecare al cincilea dintre cei scpai cu via i omori n faa lui. Am ncercat s-l opresc, ns opunerea mea nici n-a fost luat n seam. Legile imperiului dau dreptul stpnului s fac tot ce dorete cu sclavii lui, aa cum ciobanul face ce vrea cu oile i cu caprele sale. Maevius duse din nou oala la gur i sorbi lacom. Continu apoi : Omorrea attor oameni nevinovai m-a umplut de revolt i de mil. Un timp, am trecut printr-o adevrat prbuire sufleteasc. M-am dus la Roma i m-am retras din armat i din Ordinul Tribunilor. Am plecat, i deatunci umblu pretutindeni, prin toate provinciile imperiului. Snt de gsit acolo unde se afl sclavi mai muli i unde este mai mult suferin. Puteam eu s lipsesc de aici, de la antierele acestui pod? Muli spun c snt nebun. i las s cread ce vor, pentru a nu se ocupa de mine. Pentru ei, eu snt Maevius, poetul scrntit la cap. Nu te uita la toga mea rupt i murdar, important este ceea ce port n suflet. Nici nu s-ar potrivi altfel. Sclavii umbl goi, murdari, cu zdrenele curgnd de pe ei. Maevius tcu. n tabern se rriser consumatorii. Cei rmai priveau mirai cum sttea linitit, aa cum nu fusese niciodat. Dar tu, Vitellius? i povesti pe scurt tot ce se ntmplase cu el i cu Sarmis. Pentru mine e limpede, voi ai ajuns sclavi n urma uneltirilor lui Domitius Rufinus. Maevius n-ar fi Maevius dac n-ar face totul ca s v scoat din acest infern i s... Tcu speriat. Sarmis srise dintr-o dat n picioare. l auzi optind apsat, cu totul uimit de ceea ce vedea. Daizus... Dagio... Ozio... Cei trei reuiser s se strecoare prin buctrie, dup ce tabernagiul i primise sesterii pe care Dagio i sunase n mn pentru a-l face s neleag. Tot aa de surprins, Vitellius privi ntr-acolo, dar nu-i pierdu cumptul. i fcu semn lui Sarmis s se stpneasc. l vzu i pe Ayx. nelese c totul merge bine, ajutoarele se ntreau. Fr s dea semne c se bucur de sosirea lor, ba chiar artndu-se nepstori, le fcur loc lng ei la mas. Numai Maevius se art bucuros la vederea saltimbancului. Stai lng mine, frate Ayx! i spuse rznd. Aici pe antiere, unul este Ayx i unul e Maevius... i amndoi, prietenii sclavilor i al celor necjii!... Era noapte trziu cnd se desprir, mai uurai, mai ncreztori i mai hotri. 147

3
odul peste Danuvius, ntre Egeta i Drubeta, era o lucrare uria. Pentru grabnica terminare a construciei, Roma dduse cu totul mn liber arhitectului, urmrind ca n cel mult trei ani legiunile sale s poat trece n Dacia n sunetele trompetelor, nestingherite de marele fluviu. Dup planurile lui Apolodor, podul avea douzeci de picioare masive, zidite din piatr, presrate pe toat limea fluviului, la distan de treizeci i ase de pai unul de altul, fiecare picior avnd o grosime de doisprezece pai. Peste aceste picioare avea s se ntind podul, construcie ingenioas din lemn, pienjeni de grinzi, de stlpi, de traverse i de bare de ncordare, miestrit aranjate ntr-un tot armonios, care ddeau impresia de rezisten i de siguran. Se arunca astfel cale sigur i permanent peste o lrgime a apei de mai bine de apte sute douzeci de pai, adic peste ase stadii. Fiecare picior era o construcie grea : un fel de turn n ap, zidit din blocuri de piatr, care se sprijinea adnc n patul fluviului. Scheletul podului se compunea din dou grinzi puternice, n form de arc, ce se ntindeau de la un picior la altul, un fel de mbinri ingenioase de grinzi ncordate cu zbrele de lemn, n care elementele de legtur erau piroanele groase de fier, lungi i bine ascuite. Peste aceste grinzi se aeza calea de trecere, format din dulapi, groi de stejar, prevzui s susin mainile grele de rzboi ale armatei romane. De o parte i de alta, calea de trecere era asigurat prin balustrade puternice, frumos ornamentate. Pentru grbirea construciei, lucrul se prelungise pn trziu n toamn. Arhitectul Apolodor nu vedea un duman mai mare dect ngheul i mai ales dezgheul, cu pericolul de formare a zporilor, de aceea grbea totul ct mai mult posibil. n cea de-a treia zi nainte de idele lui noiembrie, cerul deveni plumburiu, i un vnt tios i rece ncepu s bat de la rsrit. La capul dinspre Egeta se ajunsese cu lucrrile ntre al treilea i al patrulea picior. Cu tot frigul ce se lsase, lucrul continua n aceeai caden i grab. De pe pod, zidarii, dulgherii, fierarii i pietrarii strigau i cereau ntr-una materiale. Strigatele lor se amestecau cu njurturile i ipetele supraveghetorilor, meterilor i antreprenorilor, care ameninau, loveau i ndemnau ntr-una, i cu ciocniturile, scritul i zgomotele ce se auzeau din toate prile, purtate de urletele vntului. De cteva sptmni coloana de transportatori fusese ncrcat peste puterile ei. I se mrise numrul sclavilor i se formaser dou ealoane : unul pentru aducerea lemnelor din pdure i altul numai pentru transportat materialele din antiere pe pod. Din acest din urm ealon 148

fceau parte Vitellius, Sarmis, Thorund i ali sclavi din echipele care pe timpul verii aduseser lemne din pdure. Plecai de la lagrul dulgherilor cu cariga ncrcat cu grinzi fasonate, Vitellius i Sarmis mpingeau cu putere, alturi de ceilali sclavi, innd capetele n jos, pentru a se feri de picturile de ploaie pe care rafalele de vnt le mprocau pe feele lor. Frigul le ptrunsese pn n oase. Tunicile i sagunele vechi i rupte, pe care le primiser ca mbrcminte de iarn, nu reueau s le pstreze puina cldur a trupurilor lor vlguite de munc i ntotdeauna nfometate. La picioarele lui Sarmis mergea Eros. Pe el, frigul nu-l chinuia. Prin blana bogat, cu prul lung i des, vntul se juca n voie. Vitellius se trase mai aproape de Sarmis i-l fcu atent cu uoare lovituri cu cotul. Nu ne ajut zeii, Sarmis, iarna bate la u, i cu mbrcmintea noastr, dac ne prinde zpada pe drum, sntem pierdui. Vorbeti de plecarea noastr? i opti Sarmis. Vitellius i rspunse cu o uoar cltinare a capului, clipind des. De asta nu m sperii eu, continu Sarmis. Tot greul este s ne vedem scpai de aici i trecui dincolo de Dunaris. Pe faa lui apru un zmbet plin de tristee. Hei, dac ne vedem ntre dacii mei, te-mbrac ntr-o zeghe cptuit cu blan de lup, i pun pe cap o cciul, i-n picioare nite opinci cu obiele groase de dimie, i n-o s mai simi frigul, chiar dac-ar fi ger s crape lemnele i pietrele! O rafal de vnt le arunc n fa un val de picturi mici i dese. Ploaia continua s se nteeasc. Tcui, ceilali sclavi mpingeau cu o mn la carig, i cu cealalt i ineau strnse n jurul trupurilor sagunele rupte, sfiate. De cteva luni, Vitellius lsase s-i creasc barba mare, pentru a se pierde mai uor printre daci dup ce va trece dincolo de fluviu. Acum, vntul se juca printre firele lungi i rsucite din barba lui, scond uoare uierturi. Se apropiau de capul podului. Printre rafalele i urletele vntului se auzeau de pe pod strigte, ipete i lovituri de ciocane. Peste faa apei se ntinsese o cea deas. Valuri mari se sltau unul dup altul i se apropiau, lovind ritmic malul. Cnd s intre pe pod, cariga lor se zgudui, lovit de alt carig descrcat, pe care sclavii ce o mpingeau se grbeau s-o scoat ct mai repede din nvlmeala de oameni, carigi, lemne, blocuri de piatr i tot felul de scule i materiale. n toate prile se vedea graba. Supraveghetorii i antreprenorii strigau i njurau ndemnnd la lucru. Se auzeau pocnete de bice pe trupurile aproape goale ale sclavilor. Cu toate c podul nu fusese n ntregime terminat ntre picioarele trei i patru, i dei scndurile groase de stejar care formau calea de trecere pe pod fuseser aezate numai provizoriu, fr s fi fost prinse de grinzi, se dduse ordin s se ngrmdeasc n aceast poriune o parte din materialele necesare montrii prii dintre picioarele patru i cinci, ndat ce piciorul cinci avea s fie terminat, n momentul cnd cariga la care mpingeau 149

Vitellius i Sarmis ptrunse pe pod, se gseau, ntre picioarele trei i patru, zeci de sclavi din transporturi, zeci de dulgheri, fierari i montatori, iar dedesubt, pe bacuri i pe scheletele de susinere, alte zeci i zeci de dulgheri, fierari i sclavi de ajutor. Pe msur ce cariga nainta, aglomeraia cretea. Se auzea scritul lemnelor din schelria de susinere, mpinse cu putere de bacurile pe care valurile le sltau cu fore puternice. Aceeai nvlmeal era i n lungul podului de vase de alturi, puternic ancorat de fundul fluviului, care se balansa att de tare, nct cu greu se putea ine cineva n picioare i nainta. n cele din urm, cariga lor nu mai putu fi mpins mai departe. La civa pai nainte, doi supraveghetori loveau fr mil cu bicele, njurau i ameninau pe sclavii pui s descurce drumul de materiale. Cinele, lovete fr mil! opti Sarmis printre dini, npdit de mnie. Cu ct poft i-a nfige minile n gt i l-a arunca n ap! S-ar duce s se liniteasc lng Granius. Strnse pumnii i-l privi cu ur pe supraveghetorul din apropiere. Te revoli degeaba. D-te mai la o parte! Vitellius l trase ntre carig i balustrad, n dreptul unei stive de lemne, pentru a fi mai la adpost. Eros iei de sub carig i se gudur, frecndu-i blana de picioarele lui Sarmis. ncepur s priveasc peste faa apei. Dincolo, malul dac se pierdea n cea. tiau c ajungnd acolo, pierdui n pdurile din muni, vor fi din nou liberi. i trezir din gnduri loviturile de bici ale supraveghetorului. Cinilor, sclavi mpuii, nici nu v pas c trebuie s grbim lucrul! striga supraveghetorul. mpingei cariga, c v trimit n Infern pe toi! Din urm fuseser mpinse alte carigi. nvlmeala se mrise. De pe bacuri se urcaser pe pod un centurion i doi decurioni pentru descurcarea circulaiei. Din toate prile se ddeau ordine, se njura, se striga i se lovea n sclavi. Nu se mai putea nelege nimic. Vntul i ploaia biciuiau feele i minile nvineite de frig ale sclavilor. Cariga la care mpingeau Sarmis i Vitellius se opri din nou, aproape de piciorul patru, prins din toate prile. Pe cele dou laturi ale podului se nlau grmezi de materiale, n aceast clip, o carig ncrcat cu grinzi groase lovi cu putere ntr-o stiv nalt de traverse ru aezate. Stiva se cltin de cteva ori, apoi se porni ntr-o parte, prbuindu-se peste carig. Urm un huruit asurzitor i o micare de fug a sclavilor pentru a nu fi prini de grinzile ce se prbueau. Vitellius i Sarmis simir sub picioare cum se cltina podul. n aceeai clip se porni o rafal puternic de vnt, care mpinse i mai mult n pod dintr-o parte. Dndu-i seama de pericolul n care se aflau, Sarmis ntinse mna spre Vitellius i-l trase cu putere spre piciorul podului, unde se socoteau mai n siguran, dar nu avur timp s fac dect civa pai. Simir sub picioare cltinarea puternic a podului, auzir trosnete i scrituri de lemne i piroane ce se deschioleaz, amestecate cu ipete de spaim i de alarm. Sarmis se simi pornind n jos o dat cu lemnele, scndurile i materialele ce se prvleau n ap. O grind se desprinse din balustrad, ag sagunul 150

lui Vitellius cu pironul ce-l avea la unul din capete i-l trase n ap, aruncndu-l departe de ploaia de grinzi i de blocuri ce se prbueau. n zgomotul asurzitor ce nu mai contenea, fiecare nu se gndea dect la propria-i salvare. Vitellius se desprinse de pironul grinzii i se ag cu mna de piciorul podului. Privi disperat n jur, cutndu-l pe Sarmis. Nu-l vzu. Pe lng el pluteau pe valuri lemne i trupuri duse la vale. Apa curgea nroit de sngele celor strivii. Strig cu toat puterea i nu primi nici un rspuns. De altfel, n vacarmul ce-l nconjura, nici n-ar fi fost auzit. Deasupra, ntre picioarele trei i patru, vzu cerul liber. Nu mai rmsese nimic din poriunea de pod dintre aceste picioare. l ngrozi gndul c Sarmis i pierduse viaa. Auzi ltratul lui Eros. Privi, printre lemnele ce pluteau, cum oamenii se luptau cu moartea, rnii i muribunzi, agai cu disperare de grinzi, de scnduri i de orice gseau. Zri cinele cum nota i trgea ceva printre valuri. Fr s piard nici o clip, propti piciorul ntr-un lemn i-i fcu vnt n partea n care se afla Eros. De la mic deprtare, l vzu pe Sarmis cum fcea sforri pentru a se menine la suprafa. Mica greu numai o mn i se ajuta mai mult cu un picior. Curaj, Sarmis! i strig de aproape, prinznd o scndur lat i groas, pe care o mpinse spre el. S mulumim zeilor, eu am scpat teafr i te voi salva, l ncuraja Vitellius. Luptndu-se cu valurile, reui s-l urce pe scndur. Alturi de el, Eros fcu cteva srituri afar din ap, pn cnd reui s se agate cu labele din fa i rmase astfel prins, scheunnd uor. n situaia n care se afla, Vitellius nu mai simea apa rece a fluviului. Ascult ncordat gemetele lui Sarmis, gemete de om greu lovit. n mintea lui, gndurile se succedau ca fulgerul. Trebuia s ncerce totul, s fac totul pentru a-l salva. Prinse momentul cnd o scndur la fel de mare ca aceea pe care l urcase plutea prin apropiere, mpins de valuri, fcu un salt i o mpinse lng cealalt. Cu ndemnare, inndu-se numai cu o mn, i desfcu frnghia pe care o avea strns n jurul trupului, aa cum purta fiecare sclav din coloana de transporturi, o nfur i o petrecu printre cele dou scnduri, reuind s le apropie bine una de alta. l mpinse pe Eros pe pluta astfel format, apoi se urc i el. Sarmis sttea cu ochii nchii, avea faa vnt, buzele umflate i sufla rar i greu. Se gndi ce ajutor ar putea s-i dea n grab. Privi n jur. La civa pai de ei vzu pe faa apei plutind trupul centurionului din a crui neghiobie se prbuise podul. Rmsese agat de pironul unei grinzi. Avea capul sfrmat, pe faa hidoas, descompus i ncremenise groaza. Peste oglinda nvlurit a apei se ndesise i mai mult ceaa. Printre picturile mici i dese de ploaie, purtate de rafale, ncepuser s zboare fulgi mari i rari de zpad. Frigul se nteea. Vitellius mai prinse i alte scnduri mai nguste ce pluteau prin apropierea lor i le leg de plut. Dinspre pod se auzeau strigte i ordine date cu voce tare. Un alt centurion 151

luase comanda, i mai multe brci cu legionari fuseser pornite pentru salvarea soldailor i meterilor. Vitellius ncepuse s tremure. Simea cum frigul l ptrunde prin tot trupul. Se gndi c i pe Sarmis l va fi cuprins rceala. Lu repede o hotrre pentru aciunea cea mai urgent : i scoase hainele i le stoarse cu putere, l dezbrc i pe Sarmis i-l mbrc cu hainele sale, ceva mai zvntate. i vzu tot umrul drept, pn ctre gt i piept, vnt i mult umflat. Sus, sub ureche, o ran prelung sngera abundent. Umrul i era zdrobit. Cnd l ntoarse, din gura lui ncepu s curg un uvoi subire de snge, i trase cu grij pantalonii. Auzi geamtul lui plin de durere. Ceea ce vzu l ngrozi : i piciorul sting i fusese zdrobit de sub genunchi. Viaa lui Sarmis era n pericol, att din cauza rnilor, ct i din cauza frigului, care putea s agraveze rnile. Se mbrc i el cu hainele lui Sarmis, dup ce le stoarse bine. Stoarse i amndou sagunele i le ntinse peste Sarmis. Cel puin, gndea el, sagunele vor mai opri furia vntului, i la adpostul lor, trupul lui i va mai putea pstra puin cldur. Lu apoi una din scndurile mai lungi ce le pescuise, o sparse n dou i ncepu s vsleasc cu putere, ndreptnd pluta spre malul care se pierdea n cea. Se nclzi repede. Vitellius nu putu s-i dea seama ct naintase. Simi numai c pluta se lovise de ceva tare i rmsese mpotmolit n nisip. Cinele se ridicase i srise numaidect pe mal. Sri i el jos i cercet terenul, avnd grij ca pluta s nu fie luat de valuri. l ridic apoi pe Sarmis pe brae i, ncordndu-i forele, se urc pe mal. l puse jos i ascult. Auzi din nou gemetele lui i cteva murmure nenelese. Se nsera repede, i ninsoarea se nteea. ine-te tare, Sarmis! i opti cu nfrigurare. Cu voia zeilor, sntem salvai. Porni pe cmp, purtndu-l pe Sarmis n spate. naintea lui mergea Eros. Nu putea zri mai departe de civa pai. Mergea gndindu-se ncotro s-o apuce. napoierea lor n lagr ar fi nsemnat moartea lui Sarmis. Avea nevoie de ajutor, de un ajutor grabnic, i de ngrijire bun. La vila arhitectului, la Carsida, nu l-ar fi putut duce fr pericolul ca stpnul ei s descopere tot ceea ce se urzise. Se gndi la bordeiul lui Ayx. Dei nu fusese niciodat acolo, tia cam n ce parte se afla. Spera s-l gseasc chiar i pe ntuneric. Porni n direcia aceea cu pai largi, mai hotri. Din cnd n cnd l fluiera pe Eros, pentru a nu se deprta prea mult. Vntul uiera nprasnic, i amurgul se ntindea repede n jur. Sar-mis!... Sar-m-i-i-s!... Se opri mpietrit. I se pruse? - Sar-mis!... S-a-r... Auzi din nou ca un ecou ndeprtat. l sgeta teama. Se gndi la zeii i la duhurile rele. ncepu s tremure, ngrozit de gndul c poate n clipa aceea Sarmis i ddea sfritul. I se prea c n noapte l strigau duhurile. i aduse aminte de cine. l strig pe Eros, dar nu mai veni. l fluier de mai 152

multe ori. Atept. Dup ctva timp, cinele trecu pe lng el n goan i, simindu-l, se opri dintr-o dat, se ntoarse i ncepu s latre. Abia l zrea prin ceaa deas a amurgului. Ce e, Eros? ntreb mai mult pentru sine, atent s prind tot ce se petrecea n jur. n linite, auzi numai uieratul vntului prin firele din barba sa. Dar cinele dispruse iari. i auzi ltratul departe, nainte. Porni ntr-acolo, atent. Ltratul ncetase. Eros sosi din nou n goan, latr uor i porni napoi de unde venise. Auzi murmure, apoi distinse clar : Du-ne la ei, Eros! Recunoscu vocea lui Daizus. Se ls jos i-l aez uor pe Sarmis pe pmnt. Nu-l mai putea duce, ajunsese la captul puterilor. Broboane mari de sudoare i se scurgeau pe fa. Aici, Daizus, venii ncoace! strig, npdit de speran. Din ceaa deas, albstruie a amurgului apru Eros, urmat de Daizus i de Ayx, care veneau n fug. Ceea ce urm, se fcu repede. Pe Sarmis l mbrcar n hainele uscate i clduroase ale lui Daizus, iar Vitellius i scoase tunica ud i mbrc de-a dreptul pe piele sagunul mic, cu mneci scurte, al lui Ayx, care abia l ncpea n spate. Pornir n grab cu Sarmis spre bordeiul saltimbancului. Cnd s-a zvonit pe antier de prbuirea podului, povesti Daizus n drum spre bordei, primul nostru gnd a fost la voi. Am pornit n fug spre pod. Am vzut cum se duceau pe ap oameni, lemne i tot felul de materiale. Prin cea nu puteam rzbate prea departe cu privirile. Dar abia sosisem, i legionarii au i nconjurat podul i ne-au alungat, ameninndune cu suliele i cu spadele. L-am cutat pe Maevius, el poate s ptrund oriunde. Acum, el v caut pe-acolo, pe pod i prin antier, iar noi am pornit n lungul fluviului, la vale. n bordeiul lui Ayx, la cldur, Sarmis primi ngrijiri de la Dagio i de la saltimbanc. Amndoi se pricepeau mult la vindecarea rnilor. Trziu, Vitellius i Sarmis adormir nclzii de vinul tare i cald pe care cu toii i ndemnaser s-l bea, chiar peste msur. n aceeai sear, n lagrul transportatorilor, la apel, sclavii Hammonius i Sarmis au fost socotii necai n valurile fluviului, aa cum fuseser dai lips muli alii.

4
arna se artase de la nceput destul de aspr. La cteva zile dup idele lui noiembrie, ncepuse s ning i s viscoleasc. Lucrul la pod fusese oprit, iar pontoanele din lungul lui - trase la mal. Se continuase ns cu aceeai intensitate activitatea n antiere pentru pregtirea materialelor. n timpul gerului au murit muli sclavi, degerai sau 153

secerai de bolile ce se cuibriser n bordeiele lor. Dup ce organizase munca n cele dou antiere pe tot timpul iernii, arhitectul Apolodor plecase la Roma, pentru odihn i petrecere. Acolo avea s raporteze mpratului despre mersul lucrrilor i s obin ajutoarele de care avea nevoie, mai ales sclavi pentru muncile grele. Pentru a fi mai linitit, i luase i pe cele dou sclave favorite : pe Malva-Carsida i pe Nimfodora. Vila sa de lng antierul de la Egeta o lsase n grija libertului Sarmentus i a doi sclavi. n aceast iarn grea, dou cauze mpiedicase plecarea fugarilor spre Sarmizegetusa. La nceput rnile grave suferite de Sarmis la prbuirea podului, apoi plecarea la Roma a arhitectului cu Carsida i Nimfodora. Cu toate ndemnurile lui Dagio, Ayx i Daizus ca Vitellius i Sarmis s porneasc nainte, ndat ce se vor vindeca rnile, acetia refuzaser cu hotrre. Sarmis nu nelegea s se duc la Diegis fr Carsida. Prelungirea rmnerii lor n apropierea antierului era ns plin de pericole. Amndoi fuseser socotii necai n valurile fluviului, dei trupurile lor nu se gsiser printre cadavrele pe care apa le aruncase n lungul malurilor, de aceea, pentru a nu fi vzui i recunoscui de cei din antier, amndoi sttuser mult timp ascuni n bordeiul lui Ayx. Cu umrul i piciorul prinse ntre scndurele, nfurate cu mult dibcie de Dagio i Ayx pentru vindecarea oaselor zdrobite, Sarmis fusese adesea scos noaptea pe brae pentru a mai respira aer proaspt. La cteva zile, dup plecarea lui Apolodor la Roma, Maevius se dusese la Sarmentus, rmas ca i stpn n vil pe tot timpul iernii. Fostul sclav primise bucuros s-i gzduiasc pn la napoierea arhitectului. n csua de lng vil, din partea din fund a parcului ce o nconjura, Vitellius, Sarmis, Ayx, Maevius, Daizus i Sarmentus petrecuser multe seri plcute, care le mai nveseliser sufletele ndurerate. Numai Dagio i Ozio nu tiuser ce-i odihna. La cderea iernii, dup plecarea arhitectului la Roma, ei luaser drumul spre Sarmizegetusa, pentru ca s duc veti cu care s-i mai liniteasc pe cei de acolo. Acum, abia mijise primvara, i cei doi lupttori neobosii sosir napoi, gata s treac la fapte. i momentul prielnic venise repede. Era cald. n pdure, copacii ncepuser s nverzeasc, iar liliecii din jurul vilei nfloriser. Dup calendele lui aprilie, sosise vestea c arhitectul se va napoia n curnd de la Roma. Vitellius i Sarmis trecuser din nou n bordeiul lui Ayx. Abia sosit, arhitectul pornise s controleze lucrrile drumului nou dintre Egeta i Taliatis. Se tia c va lipsi dou sau trei zile. Nu mai era nimic de ateptat, i totul era pregtit. Se las uor amurgul. Din pdurea ce coboar de pe colin pn n apropierea vilei ies trei oameni. Toi nainteaz cu mult grij spre gardul ce mprejmuiete vila. Snt Sarmis, Dagio i Daizus. Fiecare tie ce are de fcut: Sarmis i Daizus trebuie s-o scoat pe Carsida, iar Dagio pe 154

Nimfodora. Alturi de Sarmis, lipit de pulpa lui, merge Eros. Ajuni lng gard, Sarmis i Daizus ocolir spre dreapta, iar Dagio o porni pe partea stng. Trebuia s se asigure c nu-i urmrete nimeni i nu-i pndete nici un pericol. Se ntlnir n faa vilei. Nu se simea nici o micare, nu se auzea nici un zgomot. Daizus sri peste gardul nalt, scoase ncuietoarea i deschise poarta. Cu micri repezi, intrar i se ascunser n tufiurile de lilieci ce nconjurau vila. Florile lor mprtiau pn departe un parfum mbttor. Dup o scurt ateptare, auzir pai nbuii pe nisipul aleii. Era Nimfodora. nvins de nerbdare, Dagio se repezi i o prinse n brae. Unde este Carsida? o ntreb el. N-am putut s ieim amndou, Malva este n exedra. Mi-e fric, am simit c prin vil se mic ceva. Nu tiu ce s facem. Poate c stpnul... Nimfodora le vorbea n oapt, tremurnd. Plecai, le opti Sarmis, ne ateptai la marginea pdurii. Eu i cu Daizus o vom scoate pe Carsida. Dagio i Nimfodora ajunser la marginea pdurii i se oprir sub un copac cu frunzi proaspt. O lu n brae i o srut cu dragoste. Multncercatul lupttor dac ncepuse s-o iubeasc pe sclav nc din vara ce trecuse, cnd ea le adusese multe veti de la Carsida. Nimfodora era o frumusee aparte, de sudic bronzat, cu privire cald i luminoas, cu voce melodioas, micu la trup i n totul ncnttoare. Se strnse i mai mult lng el i-i ntoarse faa spre pieptul lui puternic. Vorbi, aproape nbuit : Prin cte am trecut... mi-e fric de prea mult fericire! Drept rspuns, Dagio o strnse cu mai mult cldur la piept, cu mult dragoste i o srut. Tcur amndoi mult timp. n linitea nopii, el o auzi suspinnd. Tu plngi, Nimfodora, plngi fiindc nu tii ce vrei, i-e team de necunoscut. i dai seama c porneti pe un drum nou al vieii. Sarmis i Daizus ateptaser n faa vilei ieirea Carsidei i, vznd c ea ntrzie, ptrunseser nuntru. Se opriser n atriu i ascultaser ncordai. Auziser suspine i frmntare ce veneau din exedra. Crezuser c sora lor fusese legat acolo i se repeziser spre u, ns abia avuseser timp s se opreasc, mai nainte ca lama cuitului, care lucise fulgertor la razele lunii ce ptrundeau n atriu, s-i fi strpuns. n ntunericul puin subiat de lun, ei nu vzuser trupul uria al unui sclav nubian, a crui piele avea culoarea ntunericului, pe care arhitectul l nsrcinase n tain s-i pzeasc sclava preferat. Sarmis (ncercase s-l nduplece pe nubian, ns acesta rmsese surd la toate propunerile pe care i le fcuse. Lupta fusese scurt i aprig, i nubianul czuse dobort de o lovitur de cuit dat de Sarmis. Npdit de mil i de remucri, privise la lumina lunii pe nefericitul sclav, care i pierduse viaa fcndu-i datoria. Prsiser apoi vila n mare grab, nsoii de Carsida, mergnd spre marginea pdurii, 155

unde i ateptau Dagio i Nimfodora. Era ctre miezul nopii cnd se ntlnir cu Maevius, Ayx i Ozio. Nu e bine c l-ai omort pe nubian, spuse Maevius dup ce afl tot ce se petrecuse n vil, dar dac nu s-a putut altfel... Acum nu e timp de pierdut, libertul cu barca ne ateapt. Pornir spre fluviu, fcnd un ocol mare, pentru a se ndeprta ct mai mult de antier i de pod. La desprire, Vitellius se mbria cu Maevius, iar Daizus l prsi cu greu pe saltimbancul Ayx. Dagio i Daizus cutau s aeze ct mai bine n barc pe Nimfodora i pe Carsida. Barca se ndeprta ncet de la mal, cnd Sarmis strig n oapt apsat ctre Maevius i Ayx : Nu uitai, dragii mei, dac n imperiu nu vei mai putea ndura viaa aspr pe care o ducei, venii n Dacia. Vei fi primii ca nite frai! Fluviul a fost trecut fr nici o greutate, n cea mai mare linite. Pornir prin pdure, cutnd s se ndeprteze ct mai repede de Drubeta i s treac peste noul drum, pe care mpratul l construia n grab spre trectoarea rului Rabo, calea cea mai scurt pn la Sarmizegetusa. Dar de multe ori n via, piedicile apar tocmai n clipele cnd izbnda pare mai sigur. Trecuser demult peste antierul drumului nou, cnd Eros, care i urmase tot timpul linitit, ncepu s mrie i apoi s latre. Cinele porni n fug napoi. Dup un scheunat, ltratul ncet pentru cteva clipe. Snt oameni! opti Sarmis cu ngrijorare. Cinele a fost lovit sau poate l-au dobort cu o sgeat ori cu o lovitur de suli. Trebuie s ne pregtim de lupt! Las-ne pe noi, Sarmis, rosti apsat Dagio. Eu i cu Ozio tim s ne luptm la lumina lunii n pdure. Voi cu fetele plecai repede! Se auzi din nou ltratul cinelui, care se apropia n goan. Eros fcu un ocol mare i porni napoi n partea din care venise. Nu, nu e bine aa! vorbi cu hotrre Daizus. Eu i Ozio vom rmne s-i ntrziem pe cei ce ne urmresc. Pe noi nu ne ateapt nimeni la Sarmizegetusa. M primeti s lupt alturi de tine, nene Ozio? Era un moment greu. Hotrrea trebuia luat n grab. Sarmis l leg pe Eros, s nu le mai arate urmritorilor, prin ltratul lui, direcia n care ei se ndeprtau. Ozio i Daizus pornir n sens opus, n partea n care pdurea se nfunda n coastele rpoase ale muntelui. Pe msur ce se deprtau de ei, cutau s fac mai mult zgomot, rupeau crci uscate, ddeau drumul la buci mari de stnc, ce porneau la vale strnind i altele n urma lor. nelarea urmritorilor le-a reuit cum nu se ateptau mai bine. Se iviser zorile cnd amndoi, obosii pn la limita puterilor, s-au lsat ncercuii. Lupta a fost scurt i cu totul inegal. N-au putut s fac fa atacului a doisprezece legionari comandai de un decurion. Ozio s-a prbuit primul, strpuns de o sgeat, iar Daizus a primit o lovitur de suli n umr. A czut i el lng trunchiul unui fag stufos, pierzndu-i cunotina. 156

5
nd se napoiase din inspecia fcut la antierul drumului nou dintre Taliatis i Egeta, arhitectul Apolodor fusese foarte tulburat de ntmplrile ce se petrecuser n vil. l rscolise mult plecarea Carsidei. Dup ce Sarmentus i povestise cum descoperise fuga sclavelor i despre zdrnicia ncercrilor de a le mai da de urm, arhitectul nu-i pedepsise, dei libertul se ateptase s fie supus la torturi grele. Trecuser cteva zile fr s se mai iveasc ceva nou pentru arhitect n legtur cu fuga Malvei. ncepuse s cutreiere antierele, numai ca s se mai poat sustrage gndurilor. Se afla dincolo, pe malul dac, n antierul de la Drubeta, cnd, trecnd prin faa barcii comandantului antierului, intr, fr s-i dea seama ce urmrete, i se opri n faa tribunului Caius Proclius. La vederea lui, tribunul sri n picioare, mgulit de atenia ce-i acorda marele arhitect. Salut pe marele constructor i arhitect al imperiului, i drept mulumire pentru onoarea ce-mi face, m voi ruga marelui Jupiter pentru sntatea lui! rosti tribunul, plin de respect. Sntate, tribune, toi zeii s te in! Se aez pe un scaun lng masa lui i se strdui s zmbeasc. Ai avut ceva neplceri, provocate de legionarii sau de centurionii de sub comanda mea? ntreb ngrijorat tribunul. Nu, tribune! Lucrrile se desfoar n ordine. De cnd s-a prbuit podul la piciorul patru, dincolo, la Egeta, se ine mai mult ordine i mai mult disciplin. Dar, tribune, nu-mi place s vd pe cineva n picioare n faa mea. Stai, te rog! Tribunul se aez ncurcat, cutnd s gseasc un subiect spre care s mping discuia. Realizezi o oper care-i va purta numele peste veacuri! ncepu el. Acest pod este o minune produs de mintea omeneasc. Acum, nu zeii snt nemuritori, ci arhitectul Apolodor! Ct de fericit trebuie s te simi!... Vorbeti frumos, tribune! S nu te mire dac-i spun c opera aceasta nu-mi aduce nici o mulumire. Tcu o clip i oft adnc. Arhitectul nemuritor, cum spui tu, este un om nefericit, un om cu sufletul greu ndurerat!... Nu cumva al pierdut o fiin scump... fiu, fiic, soie? Ai pus degetul drept pe ran, tribune! Da, am pierdut. Vorbesc deschis, ca ntre brbai. Snt om, un om cu toate nevoile trupului i sufletului omenesc. Am avut o sclav, o dac, pe care am iubit-o i... de ce n-a recunoate, pe care nc o mai iubesc. Am pierdut-o! Tribunul vorbi cu mult mirare i comptimire : Cine poate s ia o sclav fr voia stpnului? 157

M-a prsit, tribune! i nu pot s neleg de ce-a fcut asta. S-a purtat cu mine cu atta duioie, nct n-a fi schimbat-o nici pe cea mai virtuoas matroan de la Roma. Vorbind, ochii lui negri i adnci luceau, iar barba, mult ncrunit, i tremura uor. Cteodat m mngi cu gndul c poate s fi fost furat, fr voia ei! Vezi c nu snt att de fericit cum i-ai nchipuit, tribune? Caius Proclius se mic n scaun i-l privi lung pe arhitect, frmntnd ceva n minte. Cnd s-a ntmplat asta? Acum cteva zile, poate o sptmn. tii ceva de ea, Caius Proclius? l ntreb, fixndu-l cu o privire plin de implorare. Tribunul ncrunt din sprncene. Ridic de pe mas clopoelul i sun. Un legionar intr i salut btnd tare cu sulia n duumea. Severus, spune-i centurionului Paulus s aduc aici pe dacul acela prins de cteva zile! Dar repede, Severus! Arhitectul ntoarse ncet capul spre tribun cu un aer de nencredere i de speran. N-ar fi de mirare, continu tribunul, s aflm ceva despre acea sclav! Dacul a trecut fluviul cu nc patru sau ase ini i soldaii i-au urmrit. Erau mai muli... trecuser fluviul... murmur arhitectul oftnd. La deschiderea uii tcu. Centurionul Paulus l mpinse nuntru pe dac. Daizus nainta cu capul sus. Pe faa lui se vedeau urmele torturilor i ale nfometrii. Ascult, dacule, ncepu tribunul, cu voce potolit, te afli n faa marelui arhitect Apolodor. Dac vei rspunde cinstit la ntrebrile noastre, marele arhitect m-a rugat s-i dau libertatea. Daizus l recunoscuse pe arhitect chiar de cnd intrase, bnuia ce ntrebri i se vor pune. Se hotr s se in tare. Ai cunoscut aici o sclav, o dac, cu numele de Malva? l ntreb tribunul. Aceast Malva fcea partea din ceata celor cu care tu ai trecut fluviul? Dup o scurt pauz ncordat, Daizus rspunse : Nu, tribune, nu era nici o sclav Malva! Arhitectul gemu ndurerat. - Spune, dacule, cine erau dacii cu care tu ai trecut peste Danuvius? continu s-l ntrebe tribunul. N-are nici un rost s spui c nu i-ai cunoscut! Am mai spus, tribune, erau dacii venii s-i caute prinii, soiile, rudele pe care imperiul i-a dus n captivitate i vndut ca sclavi. Este plin imperiul de daci care muncesc pe antiere! Arhitectul i tribunul se privir mult timp, mirai de drzenia cu care vorbea tnrul din faa lor. Ai recunoscut c aici pe antier ai fost ucenicul saltimbancului Ayx. Spune ce-ai urmrit, pe cine cutai? l mai ntreb tribunul. 158

Mi-am urmat sora i am eliberat-o! Tribunul sri ca ars. Pn acum n-ai spus niciodat asta! Trebuia s le las timp s se deprteze. Acum, ei snt demult la Sarmizegetusa! Dup ce fcu un ocol prin ncpere, arhitectul se opri n faa lui Daizus. i cum se numea sora ta? l ntreb. Carsida! rspunse scurt Daizus. Carsida... Malva... murmur Apolodor. Unde se afla Carsida aici pe antier? Cine-i era stpn? Dup ce l privi lung pe arhitect, Daizus rosti cu drzenie, dar stpnit : Carsida era Malva! Voi n-o s tii niciodat cine se ascundea sub numele de Malva! Arhitectul se rezem de un scaun, zdrobit de ceea ce auzise. Orice licrire de speran dispruse. i mulumesc! opti el ntorcndu-se spre Daizus, hotrt s plece. i mulumesc, tinere! Drept rspuns, dacul spuse cuteztor : Acum nu-mi pas, m putei omor, Carsida este scpat de sclavie! tiu c nu-mi dai libertatea, aa cum ai spus! Fr s mai rosteasc un cuvnt, arhitectul se ntoarse i porni spre u, fcnd numai un semn de mulumire i de salut ctre tribun. Primvara i vara, lucrrile la pod fur continuate cu cea mai mare ndrjire. Arhitectul spori numrul antreprenorilor i al echipelor, se aduser numeroi meteri i un numr foarte mare de sclavi. Din ordinul mpratului, toate legiunile din Moesia i Dacia au trimis ajutoare pentru a grbi terminarea podului. n acest timp, Apolodor nu prsi antierele i urmri ca lucrul s se desfoare ct mai bine i ct mai repede. Ctre calendele lui octombrie se zvoni pe antiere c mpratul va sosi de la Roma pentru a lua parte la serbrile de inaugurare a podului. Arhitectul, mpreun cu senatorii sosii dinainte de la Roma, au stabilit cum s fie amenajat terenul de la capul dinspre Egeta i cum s se desfoare serbrile. Pe latura de miaznoapte a terenului s-au ridicat tribunele, n care aveau s ia loc mpratul, senatorii, magistraii, legaii i toi cei ce fceau parte din suita lui. n partea din stnga a tribunei imperiale se afla scara pe care mpratul trebuia s coboare pentru a tia panglica de deschidere a circulaiei pe pod. Pe partea opus a terenului, n faa tribunei imperiale, s-au construit tribune mai mici, pentru public : antreprenori, meteri, liberi ; brbai, femei i copii de pe lng antiere i din satele nvecinate. Pe latura de apus era poarta de intrare i barcile de pregtire pentru atlei i pentru cei ce luau parte la diferite ntreceri sportive, iar pe cea dinspre rsrit se lsase o poriune liber de teren ntre dou garduri puternice, unde urma s fie adui sclavii care lucraser pe antiere. Nu se neglijaser nici locurile din tribunele pentru public, rezervate sclavilor pe care mpratul i elibera. 159

mpratul sosi nsoit de alaiul su, n ziua anunat i, grbit ca ntotdeauna, hotr ca n ziua urmtoare s se desfoare serbrile de inaugurare. De diminea, vremea se anuna bun : o zi senin de toamn, cu lumin plcut i cldur potolit. Vntul adia uor, rcoros, n lungul fluviului. Chiar de la ivirea zorilor, n tribunele publicului ncepu micarea. Fiecare se grbise s ajung ct mai devreme n cutarea unui loc ct mai bun. Se ridicase soarele numai la cteva sulie pe cer, i n tribune se puteau vedea, ntr-o tlzuire continu, o mare de capete i de culori. Pn departe se ntindea din tribunele pline un zumzet cum niciodat nu se mai auzise pe aceste meleaguri. La btaia tobelor, zumzetul ncet, ca oprit de o mn nevzut. Trompetitii ncepur s sune sosirea mpratului. Clcnd sigur de el, zmbind uor, mpratul urc ncet treptele scrii ce ducea la tribun. - Ave, Caesar! - Ave, Imperator! Mulimea striga cuprins de entuziasm i munii din jur trimiteau napoi ecoul, n valuri ce se repetau din ce n ce mai slabe, pn dispreau. mbrcat n uniforma de general al imperiului, avnd la stnga sa pe generalul Livianus Claudius, mpratul lu loc n fotoliul imperial. Fotoliul din dreapta lui rmase liber. Muzica ncepu s intoneze imnul prin care se anuna plecarea din Capitoliu, de la Roma, spre serbarea de la Egeta, a zeilor binevoitori imperiului. Mulimea atepta ncordat nceperea festivitilor. mpratul ridic ncet mna. Mulimea izbucni n urale. Porile mari se deschiseser, i pe terenul dintre tribune intrar, n sunetele unui mar, un grup de trompetiti. Dup ei venea carul, frumos mpodobit cu flori, n care se aflau arhitectul Apolodor i senatorii cu care el pregtise serbarea. Unul dintre senatori era mbrcat n costumul lui Jupiter Capitolinus, pentru a-l onora pe zeu, aa cum se obinuia n zilele mari, de srbtoare. Dup car nainta o cohort n pas de defilare, semn c lucrrile se executaser sub controlul i prin grija armatei. Veneau apoi, n grupuri, pietrari cu ciocane grele pe umeri, dulgheri cu topoare sub bra, zidari cu mistriele n mini i montori cu instrumente de msur i de nivelare, toi mbrcai n haine de srbtoare. n mulime se produse micare, apoi izbucnir aclamaiile. Prin dreptul tribunelor treceau sportivii. Dup ei naintau carele, cntreii i preoii. La o mic distan napoi, veneau statuile zeilor i zeielor, puse pe care trase de cai i de catri, nvluite n fum de tmie i alte arome. Intrarea zeilor pe teren a fost semnalul unor noi urale pline de credin, unor invocaii zgomotoase, cu care fiecare dintre spectatori l primea pe zeul su ocrotitor. n mijlocul terenului, cortegiul zeilor se opri i ncepu slujba de aducere a jertfelor dup ritualul obinuit. Intre timp, arhitectul Apolodor apruse lng mprat i luase loc n fotoliul rmas liber. Entuziasmul i uralele mulimii atraser atenia 160

mpratului, ceea ce-l fcu s nu dea atenie sosirii arhitectului. Numai cnd alaiul zeilor se opri pentru aducerea jertfelor, se ntoarse spre marele constructor i-i rspunse la salut. Ai realizat o construcie mrea, Apolodor! i opti zmbind uor. Zeii s te ocroteasc! Arhitectul trase mna de sub tog, o duse la piept i se nclin uor, n semn de recunotin. Majestatea-sa mpratul m onoreaz prea mult! Podul este ridicat de mprat : el a dat ordinul de executare, el a ales locul pe unde trebuie s fie aruncat peste fluviu i tot el a dat meterii, sclavii i materialele necesare... mpratul cercet faa bronzat i senin a arhitectului, cu fruntea lat i nalt, cu ochii adncii n orbite de studii (ndelungate, cu prul crunt i barba deas, i gndi c, dup vrst, el ar trebui s arate mult mai tnr. Las modestia, Apolodor! Fr tiina i geniul tu puteam s dau eu oricte ordine a fi vrut i nu se zidea nici o piatr peste cursul fluviului! Podul va purta numele mpratul Traian" aa cum este drept, i m simt fericit c am reuit s ndeplinesc ordinul n condiii bune i la timp. mpratul se ntoarse i mai mult spre el i-l btu uor pe umr. Desigur, podul va purta numele meu, dar eu nu voi admite ca pe zidurile de la capetele lui s nu fie scris i numele arhitectului constructor. i de ce s nu fiu mai precis? i dau ordin : mine vei pune s se lucreze o plac de marmur frumos ornamentat, pe care vei scrie : Podul Ulpius Trajanus Augustus. Constructor, arhitectul Apolodor. Anul Romei 858."1 Dorina mpratului este pentru mine ordin! opti arhitectul, micat de aprecierea ce i se arta. Dup terminarea ritualului de aducere a jertfelor, ncepur ntrecerile sportive : alergri de care, aruncri cu sulia, acrobaii, lupte corp la corp i dansuri. Un timp, toi urmrir jocurile, i entuziasmul mulimii crescu. Majestatea-sa mpratul a vzut drumul pe care l-am construit ntre Taliatis i Egeta. Gsete c am greit cu ceva? n politica sa, Roma pune mare baz pe drumuri, pentru administrarea i stpnirea provinciilor imperiului. O clip mpratul l sgeta cu o cuttur mustrtoare, nelegnd aluzia la politica de cuceriri, dar faa senin i privirea linitit a arhitectului l potolir. Drumul este o oper tot aa de minunat ca i podul. O adevrat minune svrit de om! Cnd am vzut podul, Apolodor, mi-am pus ntrebarea : nu cumva tu eti un trimis al zeilor printre oameni? Micat adnc, arhitectul murmur cteva cuvinte i i strnse toga n jurul trupului, gest ce arta nelinite. Snt un muritor de rnd... s nu suprm zeii!...
1 Anul 104 e.n.

161

Da, ai spus bine, relu mpratul. n politica sa, Roma se sprijin mult pe drumuri. Aici, n lungul Danuviusului, avem multe de nfptuit. Dacia este o ar bogat, cu pmnt minunat. Dacii snt muncitori, cumptai i viteji. Un popor barbar, dar bun. i vom nva s scrie, s citeasc, le vom schimba viaa... n schimbul aurului, fierului, grului i vinului lor, complet arhitectul. Dacii vor fi pui s munceasc... i ce e ru n asta, Apolodor? N-ar fi nimic ru, majestate, dac s-ar bucura de libertate i de bogia pmntului lor! Roma are mult nevoie de aur i de gru, dar nu te ngriji de ei, cci tot Roma le va arta drumul spre libertate. Cu ct vor nva mai bine, cu ct se vor lumina mai curnd, cu att mai repede ne vor alunga. Tu tii c nici o ocupaie, nici o mpilare nu poate s dureze la nesfrit, nici un tiran nu e venic... Majestate, vorbeti ca i cum n-ai fi stpnul Romei. mpratul nu-i ntrerupse firul gndurilor. Uite, grecii... ara lor este o provincie a imperiului, i cu toate acestea, la Roma, ei snt stpnii notri : preceptori, filozofi, retori... ne poart ncotro vor ei, tineretul e sub influena lor, moda o aduc ei, i - n chip nevzut - n for i n senat ei au un cuvnt n politica imperiului. Un ropot de aplauze i de urale izbucni din toate tribunele i chiar din rndurile sclavilor. Un contubernal din garda mpratului se urc pe estrada din faa tribunei imperiale i anun cu o voce ca de tunet, care se auzea pn departe : Divinul mprat elibereaz pe sclavii care au muncit cu credin i dragoste la construirea podului, dovedind dragostea lor pentru imperiu i meritul c pot deveni ceteni liberi. Pe sclavii care n-au muncit bine, care au ncercat s fug sau care au adus pagube mari, augustul mprat i pedepsete aspru! n arena dintre tribune rsunar trmbiele i trompetele amestecate cu uralele i strigtele mulimii : Ave, imperator! Ave Trajanus Optimus! Un alt contubernal citi lista cu cei cincizeci de sclavi eliberai. Acetia naintar n ordine spre mijlocul terenului i se plecar cu supunere n faa mpratului. Ave, imperator! strigar toi n cor. Contubernalul nmn fiecruia certificatul de eliberare cu sigiliul imperial. Noii liberi, la un semn, ridicar mna dreapt i strigar : Ave, Caesar! Ave, Ulpius Trajanus Bonnus! Se ddu apoi citire listei cu numele sclavilor destinai s fie pedepsii. Din carcerele de sub tribune pornir n ir patruzeci de sclavi, care-i trau greu lanurile de la picioare. Erau mprii n patru grupe, dup felul pedepsei : zece trebuiau s fie btui cu vergile, zece s fie pui n furci, la 162

zece li se va scoate un ochi, iar restul de zece s fie omori prin rstignire. Mulimea din tribune nu mai contenea cu uralele. De mult nu mai vzuser un spectacol att de atrgtor, ca de circ. Agitaia era mai mare n grupul celor venii de la Roma, dornici de spectacole tari, ca acelea cu lupte de gladiatori i cu fiare slbatice. n partea n care se aflau cei venii din satele din jur era linite. Tremurau la gndul c vor vedea oameni omori n chinuri ngrozitoare. Contubernalul se apropie de cel de-al patrulea grup, al sclavilor pedepsii s fie omori prin rstignire. Strig tare numele fiecruia i-i art crucea lng care s se aeze. n spatele lor se spau de zor gropile, n care crucile aveau s fie nfipte dup rstignire. Daizus! auzi Apolodor pe contubernal, i tresri. Pli. Un tremurat uor ncepu s-l cuprind. mpratul i prinse tresrirea i nelinitea. Ce, nu te simi bine? l ntreb. Arhitectul ndrept asupra mpratului o privire rugtoare, ntinse braele cu un gest de implorare. i-e att de mil de ei c vor fi rstignii? Nu... rspunse arhitectul, cu vocea aproape sugrumat. Dac nu s-ar da astfel de exemple, n-am mai putea s lucrm cu sclavii pe antiere. Fcu o scurt pauz. Era frmntat. Spune, Apolodor! l ndemn. Majestatea-sa mpratul este mulumit de tot ceea ce am fcut? Te gndeti la o rsplat, Apolodor? A ndrzni... pentru mine nu am cerut niciodat nimic augustului meu stpn... Cere-mi orice! Pentru cel mai mare arhitect, satisfac orice dorin! spuse mpratul, cu o curiozitate crescnd. ndrznesc s cer iertarea dacului Daizus! E n grupul celor ce vor fi rstignii. Cer mpratului s mi-l dea mie ca sclav. mpratul i arunc o privire mirat. l tulbura att de adnc pe marele arhitect moartea unui dac? Numai att? Privirea i se schimb. O umbr de bnuial l sgeta. Te-a prins mila de daci, Apolodor? mpratul ridic mna. Muzica i tobele ncetar. Contubernalul se prezent n faa tribunii imperiale. Anun c am iertat pe dacul Daizus, i-l dau, ca sclav, marelui arhitect Apolodor! n sinea sa, mpratul era mulumit. Se gndea c pn departe, dincolo de Danuvius, n Dacia, se va afla c mpratul iertase un dac de la pedeapsa cu moartea, ceea ce va face s se cread c Roma nutrete gnduri bune fa de daci. Dup pedepsirea sclavilor, n sunetele trompetelor, o unitate de cavalerie, cu steaguri la sulie fluturnd n vnt, trecu prin faa tribunei i se opri la intrarea pe pod. mpratul cobor din tribun, sri n a i nainta pe 163

pod. Tria un moment solemn i semnificativ : era simbolic trecerea mpratului Romei peste Danuvius, pe noul pod, n fruntea unei uniti militare. Pe la jumtatea fluviului, ridic privirea sus, departe, peste munii ce se conturau n zare, pe cerul albastru, peste Dacia. Unde crezi c privesc, Livianus Claudius? l ntreb el pe general. Spre Sarmizegetusa, majestate! mpratul zmbi satisfcut. Dedesubt, valurile uriaului fluviu vuiau, luptndu-se cu picioarele podului, i se pierdeau n spume albe. Serbrile de inaugurare a podului se sfrir printr-un osp bogat. Se mpri mncare i vin mult tuturor celor ce lucraser la pod. Ctre sear, simindu-se obosit, mpratul se retrase n cortul su din mijlocul campului ntrit ce strjuia capul podului dinspre Drubeta. Arhitectul se bucur cnd primi ncuviinarea s se retrag. Porni de-a dreptul spre vil, nutrind o speran nelmurit. Ajuns acas, trecu pe lng Sarmentus i nu-i spuse nici un cuvnt, intr n atriu, trecu n tabliniu i se aez pe un scaun. Era nelinitit. nchis n camer, se simi nctuat. Se ridic i iei n peristyl.1 Se aez pe o banc, sub frunziul de ieder ruginit de toamn, acolo unde de multe ori o gsea pe Carsida, cnd se napoia de pe antier. Departe, peste vi i coline, dincolo de crestele munilor, se ntindea cerul nroit de ultimele raze ale soarelui, ca i cum undeva, peste muni, se produsese un incendiu uria, i rezem capul n mini i rmase mult timp nemicat, cu privirea pierdut, departe, peste fluviu, peste muni, peste Dacia, spre Sarmizegetusa. Acolo se afla fiina de care se simea legat cu tot sufletul. Tresri cnd l auzi pe Sarmentus : Stpne, snt jos doi legionari, au adus un sclav. Sarmentus vorbise prefcndu-se c nu-l mai vzuse niciodat pe Daizus. l in legat? ntreb arhitectul, repede nviorat, S-l dezlegi, i dai mbrcminte bun, i dai s mnnce i s bea, apoi l aduci aici. Tcu cteva clipe. Continu : Nu, adu-l mai nti la mine, vreau s stau puin de vorb cu el. S dai apoi legionarilor mncare i vin ct poftesc. Sarmentus plec, necndu-i un zmbet plin de nelegere. Cut s-i duc sclavul ct mai repede. Arhitectul l privi lung pe Daizus. Era slbit, lung, subirel i palid. Prin tunica zdrenuit i vedea trupul murdar i plin de bube. Prul lui blond, ochii albatri i faa puin prelung i aduser aminte de chipul Carsidei. Nu-mi spui nimic? i opti cu mult cldur. Ar trebui s-i mulumesc, s m rog zeilor pentru sntatea ta, stpne, pentru c mi-ai scpat viaa, dar n-o pot face... Surprins de cele ce aude, Apolodor se mic nelinitit. Dar nu pot s-i mulumesc. Era mai bun moartea, dect sclavia n imperiu...
1 ir de coloane la o cldire formnd un fel de balcon. n unele case romane era acelai lucru cu atriul

164

Dar tu eti fratele ei! murmur arhitectul. Al cui? Al Malvei... al Carsidei, cum ai spus atunci c se numete. Te-am cerut mpratului, pentru a te scpa de la moarte, nu pentru a te ine ca sclav. n ura ta mpotriva imperiului, cred c m urti i pe mine. M urti poate i fiindc am fost stpnul ei. A vrea s-i pun cteva ntrebri, al cror rspuns m-ar liniti. Eti liber s-mi spui numai ce vrei, eu nu te amenin. i rspund la orice ntrebare, stpne! spuse Daizus cu voce sczut, ns cu hotrre. Mi-ai spus atunci, n faa tribunului Caius Proclius, c Malva sau Carsida e sora ta. Spune-mi dac tii, ea m ura pe mine? Daizus rmase mult timp cu privirea n jos, frmntat de rspunsul pe care s-l dea. Ridic apoi capul, se ntoarse spre arhitect i vorbi ceva mai tare, cu aceeai voce potolit. Nu, stpne, Carsida nu te ura. Dup soul ei, erai singurul brbat la care mai inea, dei tu o aveai ca sclav... Carsida avea un so i eu n-am tiut! murmur trist arhitectul. Dorul de soul ei, continu Daizus, i zdrobea inima, i jurase ns ca niciodat mpratul i Roma s nu afle pe cine au n mn. Nu mi-a spus niciodat c are un so i nu m-a rugat niciodat s-i dau libertatea... Pe care nu i-ai fi dat-o, stpne! Ajunsesem s-o preuiesc mult... mult de tot!... Vedeam n ea pe stpna casei mele, i nu o sclav... i cine este soul ei? Fr ndoial, o cpetenie dac? Am spus c-i rspund la orice ntrebare, stpne! Daizus l privi adnc n ochi, i cteva clipe trecur ntr-o linite ncordat. i spuse vorbind rar : Soul Carsidei este Diegis, fratele regelui Decebal! Arhitectul rmase mpietrit. tia c Diegis fusese acela care tratase pacea cu Roma, n numele regelui Decebal. Carsida... soia lui Diegis... a fost sclava mea... murmur el ntr-o frmntare greu stpnit. Acum, stpne, s-mi spui : ce trebuie s fac, aici, la vil? l ntreb Daizus. Nu-i rspunse. Arhitectul trecu din peristyl n tabliniu, se aez la mas i ncepu s scrie pe mai multe pergamente. Daizus l privea prin ua ntredeschis. l vzu apropiindu-se cu pergamentele pe care pusese sigiliul su. Eti liber, Daizus! Acesta este certificatul tu de mnu mittere1, i cu el te vei putea napoia nestingherit n Dacia. Snt fericit c am putut s fac
1 Certificatul de mannu-mittere era actul de eliberare a unui sclav.

165

aceasta pentru ea. Dup o scurt pauz continu : Te rog s duci Carsidei salutrile mele respectuoase i s-i mai spui c Malva a rmas vie n sufletul meu ; Carsida n-a fost niciodat sclava mea! Ca dovad a preuirii mele, s-i duci certificatul de eliberare a Malvei... va rmne singura ei amintire. Spuse apoi, cu voce sczut : S dm zeilor tot ce este al lor, i omului ce este al lui. Acolo, n Dacia, a fugit i Nimfodora, tu poate c o tii. I-am dat i ei libertatea. S-i duci i ei certificatul de eliberare. Apolodor trecu n tabliniu i sun dintr-un clopoel. Sarmentus veni n fug, speriat. Acest tnr este un om liber, Sarmentus! l vei mbrca i ospta bine! S-l lai s se odihneasc att ct va dori. La plecare, i vei da tot ce-i va trebui pentru drum! A doua zi, Traian plec spre Roma, pe noul drum, ce pornea de la pod spre Taliatis i Viminacium. Se ridicase sus soarele cnd alaiul mpratului se apropia de Cazane n galopul cailor. Dup o cotitur, se oprir la pas. mpratul se ntoarse i-i fcu semn arhitectului s se apropie. De ce-ai rmas n urm? Vreau s-mi ari cum te-ai luptat aici cu stncile i cu valurile. Trebuie s grbeti curirea de stnci a fluviului pe lng malul acesta, canalul trebuie folosit nentrziat la trecerea n sus i-n jos a corbiilor noastre cu mrfuri i cu maini de rzboi! Voi face aa cum ai spus, majestate! Acum, iarna bate la u, ns la primvar vom termina totul. Se va putea merge uor n Dacia... mpratul slobozi un zmbet uor, semn c nelesese aluzia arhitectului. naintau pe drumul nou tiat n stnc, pe unele poriuni prelungit ca un pod deasupra apei, susinut de grinzi groase de lemn, nfipte adnc n peretele abrupt al muntelui. Ce e cu placa aceasta, Apolodor? Arhitectul tresri la cuvintele mpratului. Pe toate drumurile pe care le-am construit n imperiu, majestate, s-a pus cte-o tabula. i drumul acesta nu este ca oricare alt drum... mpratul opri calul i citi cuvintele tiate sus n stnc : IMP. CAESAR, DIVI. NERVAE, F. NERVA. TRAJANUS. AUG. GERM. PONTIF. MAXIMVS. TRIB. POT. III PATER. PATRIAE. GOS. III MONTIBVS. EXCISIS. ANCONIBVS. SVBLATIS. VIAM. FECIT. MONTIS. ET. FLVVII. ANTIFRACTIBVS. SVPERATIS. VIAM. PATEFECIR." Strnse frul calului i se ntoarse spre arhitect. E drept ce-ai scris tu aici, Apolodor? Cum, calea aceasta am fcut-o eu, sprgnd munii, aeznd tlpi, nvingnd fluviul? Arhitectul rspunse cu totul linitit : 166

ntocmai ca la pod, majestate! Aa se scrie istoria. Rzboaiele snt duse de plebei, de legionari, de cavaleri, de mii i mii de oameni necunoscui, dar ele nu snt ctigate ori nu snt pierdute dect de generali, de consuli, de regi, de mprai. De miile de viei, de miile de lupttori ce sau pierdut n lupte nu mai vorbete nimeni... Faa mpratului se lumin de un zmbet. mi place c vorbeti deschis, ai dreptate! Dar ce snt eu vinovat de modul cum se face istoria i cum se scrie istoria? Istoria nu va scrie niciodat c la ultima btlie de la Tapae att de mare panic bgase Decebal n legiunile mele, nct, dac ar fi avut curajul s mai atace o dat, armata roman ar fi prsit n dezordine cmpul de lupt i totul s-ar fi sfrit cu un adevrat dezastru. Prezena mea acolo a salvat... Te rog s m ieri, majestate, eu nu prea m pricep n arta rzboiului. Alii, tribuni, legai, generali... mpratul tresri la o brusc aducere-aminte. Murmur : Tribuni, pricepui n arta rzboiului! l privi cu o licrire n ochi. Spune, Apolodor, pe antierele de aici, la pod, la construirea acestui drum, n-ai avut un sclav cu numele de Hammonius Vitellius? Numele i se prea cunoscut lui Apolodor, dar nu-i putea aduce aminte de unde, de cnd l tia. Abia trziu rspunse. Da, majestate, mi amintesc de numele unui sclav Hammonius Vitellius. Se afla printre aceia care i-au gsit moartea necai n fluviu n toamna trecut, la prbuirea unei pri din podul n construcie. Traian porni n trapul calului. La civa zeci de pai, napoi, l urma suita i garda. Ropotul cailor, ntrit de stnci, se pierdea departe n urma lor, peste faa nvlurat a fluviului.

167

Capitolul V
OASPETE I DUMAN
1
a poalele Muntelui cel Mare1, n valea ntins ct cuprindea privirea, regele Decebal i ridicase noua cetate de reedin, Sarmizegetusa. Mutarea Sarmizegetusei2 , de pe un vrf de munte ntr-o vale larg, o fcuse din nzuina de a da o mai mare dezvoltare economic i cultural capitalei i din necesitatea de a avea legturi mai strnse i mai uoare cu rile vecine. Fosta cetate de domnie, de pe vrful de munte, revenise la strvechiul ei nume de Cetatea-de-Munte, nume ce se pierdea n negura trecutului. Acolo rmsese numai Marele Sanctuar,
1 Masivul Retezat. 2 Dei nu s-a stabilit sigur din izvoarele istorice, autorul a fcut presupunerea c Decebal a mutat Sarmizegetusa de pe vrful de munte n valea larg i mnoas din campia Haegului, pentru ca cetatea-capital s se poat dezvolta economic i cultural. Dup subjugarea Daciei, noua Sarmizegetusa a fost complet drmat i recldit sub numele de Ulpia Trajana Sarmizegetusa. n sprijinul acestei ipoteze vine faptul c nii romanii au adugat la numele Ulpia Trajana pe acela de Sarmizegetusa, care altfel nu iar fi avut nici un sens. Cotropitorul nu ar fi adugat acel nume dac pe acel loc n-ar fi gsit o cetate cu acelai nume. Vechii Sarmizegetuse de lng Cogheon autorul i-a atribuit numele de Cetatea-de-Munte, pe care l-ar fi avut n timpurile strvechi.

168

Cogheonul, locul de reedin al Marelui preot, nlat n apropierea stncii, n vrful creia locuia Marele zeu. Cetatea-de-Munte rmsese numai locul de retragere i de rezisten a regelui n caz de mare pericol. Pacea tratat de Diegis cu Livianus Claudius se ncheiase cu o condiie grea : imperiul putea s stabileasc garnizoane n unele ceti dace, sub motiv c n modul acesta i asigura calea de trecere spre triburile germanice din nord. n realitate, regele nelesese c devenind clientul" mpratului, legiunile din Dacia aveau s controleze i s caute s-i zdrniceasc orice ncercare de pregtire pentru un nou rzboi. Abia se ncheiase pacea, i legiunile i cohortele romane ncepuser s cutreiere ara n lung i-n lat, sub pretextul c se deplasau spre garnizoanele stabilite. n drumul lor, legionarii svreau cele mai crunte brutaliti, abuzuri, jafuri i silnicii, lsnd n urma lor dezastru i dezndejde. La Sarmizegetusa se instalase cea mai puternic garnizoan roman. Aci se afla i reprezentantul mpratului, generalul Livianus Claudius, comandantul legiunilor i cohortelor din Dacia Trecuse mai mult de o jumtate de an de la instalarea campului din apropierea Sarmizegetusei, pe campia din partea de rsrit a cetii. Aci, lng camp, Livianus Claudius i ridicase n grab o vil din lemn, construit n stil roman, i pe la idele lui noiembrie se hotrse s-i aduc familia" de la Getidava. Generalul cutase s ntreasc i mai mult impresia c Apronilla e fiica lui. n cursul zilei lucra n cortul instalat n mijlocul campului, iar noaptea se retrgea n vil. Atepta cu nerbdare sosirea lui Domitius Rufinus cu Apronilla, numrnd zilele. Ziua mult ateptat venise. Idele lui noiembrie se arta rece i ntunecat. De mai multe zile se pornise vntul dinspre rsrit i erau semne c n curnd va cdea ninsoarea. De afar se auzeau zgomote produse de uieratul vntului i de fluturarea puternica a prelatei cortului. Aezat la masa sa de lucru, generalul citise rapoartele legailor i tribunilor de la celelalte garnizoane. Vetile l ngrijorau. Regreta c i mprtiase legiunile i cohortele prea devreme. Din toate prile i se raportau porniri dumnoase din partea dacilor, fr s se arate ns jafurile, abuzurile i silniciile pe care le svreau legionarii. Sttea cu capul sprijinit n mna stng i btea uor cu degetele n mas, cu un anumit tact, ca i cum, n gnd, ar fi fredonat o melodie. Adncit n gnduri, nici nu auzi cnd intr Domitius Rufinus. Salut! Toi zeii s te aib n paz i mai ales Jupiter i Marte! salut Rufinus. Tresri surprins, apoi un val de snge i mbujora faa, i n tot trupul l npdi un fior de cldur. Se ridic de la mas i-l mbri. Bine-ai venit, tribune! Acelai lucru i doresc i eu din partea zeilor. Ei, cum ai fcut drumul, cum se simte Apronilla? Am sosit bine. Cu tot vntul rece, am cltorit minunat i am mers cu spor. 169

Livianus Claudius sun i spuse contubernalului s-i aduc vin cald. Aa, ai mers cu spor... Se simte bine, e sntoas? Domitius Rufinus rspunse numai dup ce se aez pe scaun. Da, pot s spun c totul e-aa cum doreti. Ceea ce mi s-a prut curios, mai ales astzi, era c Apronilla arta cnd vesel, aproape fericit, cnd trist i dezndjduit. Pe faa generalului mbujorarea se accentua. Bine, Rufinus, i mulumesc! Ai ntrit garda la vil? Adic, stai, ce vorbesc eu, paza este organizat de mult, ce-ai fcut cu garda care te-a nsoit pe drum? N-am fcut nimic, atept ordin. Poate c ar fi bine s ntrim garda acolo... eu am mai mult ncredere n legionarii cu care am venit de la Getidava. Generalul ridic ncet cupa cu vin, pe care tocmai o umpluse contubernalul, i-l ndemn s-o ridice i el. Cine-ar mai putea s ncerce... cine-ar mai putea s-o urmreasc? Pe aici s-a auzit ceva de nenorocirea de la pod? Care pod, s-a ntmplat ceva pe drum? ntreb generalul, speriat, lsnd cupa din mn. Nu cu noi. S-a ntmplat o nenorocire mare la podul cel mare, care se construiete peste Danuvius, la Drubeta. Acolo s-au necat muli, czui cu o parte de pod care s-a prbuit. Cuprins de mil, generalul vorbi cu comptimire, ns i uurat. Da, tiu, a fost o mare nenorocire, pentru fiecare viaa este scump. Dar pentru sclavi? Nite animale,.. nici nu merit s triasc. Domitius Rufinus vorbise fcnd o grimas de scrb. Erau totui folositori la construcia podului, spuse generalul. Acolo a murit i trdarea, murmur tribunul cu un uierat printre dini i cu mult ur. Trdtorul imperiului i spionul dacilor i-a gsit mormntul n valuri, i o dat cu el, i dacul iscoad care l nsoea sub cuvnt c-i era sclav. Livianus Claudius se ridic n picioare nelinitit. Nu cumva acel tribun, Hammonius? Chiar el, confirm Domitius Rufinus, satisfcut i reinut. Livianus Claudius rmase mult timp pe gnduri. De multe ori regretase c nu cutase s-l ajute pe tnrul tribun. L-ai dumnit mult pe Hammonius Vitellius? Nu pot s-mi explic cum, tu fiind la Getidava, ai reuit s afli de ntmplarea de la pod i mai ales s tii c o anumit persoan a murit. Vznd c Domitius Rufinus nu spune nimic, generalul continu : L-ai urmrit? Nu cumva ai i pus la cale s fie ct mai mult lovit, pentru a-i face viaa i mai grea? Generalul socoti c mersese direct la int, dar se nel n aceeai clip. Tribunul se ridic i lu o poziie de militar n faa comandantului. Nu l-am dumnit i nici nu l-am urmrit, generale! Ca tribun al 170

imperiului, mi-am pus cu devotament spada n slujba mpratului i snt hotrt s lovesc fr cruare n acela care trdeaz! n timp ce vorbea, Domitius. Rufinus l vedea pe Granius, supraveghetorul pe care l pltise pentru a-i chinui ct mai mult pe Vitellius i pe Sarmis. l vedea pe centurionul Paulus, cel care i comunicase la Getidava moartea lor. Aadar, ai venit bine! schimb generalul vorba. Te-am cam inut izolat acolo la Getidava. M-ai servit ns cu credin i a vrea s te rspltesc. Ai vreo dorin, Domitius Rufinus? Poi s-mi vorbeti deschis, ca ntre brbai... Pe faa prelung i osoas a lui Domitius Rufinus apru o uoar mbujorare de mulumire. Vorbi dup ce i goli cupa : Am avut o dorin veche, generale, i acum am i una nou. Aici n Dacia, ne gsim n condiii noi... Spune, Rufinus, l ndemn Livianus Claudius nerbdtor. nc de cnd eram n campul de la Getidava, am cerut generalului smi cedeze sau s-mi vnd pe Myrella, asta a fost dorina mea cea veche... i cea nou? mi amintesc, i-am fcut chiar o promisiune. Domitius Rufinus spuse cu voce trgnat : Vrsta i viaa, generale, se scurg ntr-una, cum spun grecii : Pantha rhei"1 . Ca mine m vd btrn... i cnd o s privesc napoi, ce satisfacie o s am? tiu c generalul are acum cuvnt greu n faa mpratului. Unii la vrsta mea au ajuns legai, comand o legiune, sau... Te-am neles, l ntrerupse Livianus Claudius, bucuros c nu-i cere altceva. Te gndeti la gradul de legat imperial. Da, ai dreptate, viaa trece. Dar tu tii, Rufinus, tii c legaii snt ridicai n grad numai cu aprobarea Senatului. Eu... tocmai de aici, din Dacia... tiu, generale, tiu c totul se face numai cu aprobarea de form a Senatului, ns mai tiu c nu exist dorin exprimat de mprat pe care Senatul s n-o aprobe. Important este s se obin bunvoina mpratului, i aceasta depinde de Livianus Claudius. Nu tiu ns n ce msur merit... Crezi c a putea s fiu att de nerecunosctor, Rufinus? i promit c voi face tot ce-mi va sta n putin! Generalul tcu. n cort intrase un contubernal, pe faa cruia se vedea panic. . Ei, ce-i, contubernale? l ntreb, suprat c a trebuit s-i ntrerup gndul. Tribunul Salustius Decimus, din campul de la Ampelum, cere s fie primit de urgen! Dar ce s se mai fi ntmplat? Se gndi la un atac al dacilor. S intre! n faa generalului se prezent tribunul Salustius Decimus, nalt, frumos, tnr, bine legat.
1 Totul curge (se mic).

171

Salut pe comandant... Bine-bine, las, te salut i eu, s-a ntmplat ceva legatului Valerius Valerianus? ntreb generalul, nerbdtor. Da, generale! Snt trimis s raportez un caz de care trebuie s tii, mai nainte de a afla regele acestui popor barbar. Povestete! V-au atacat dacii, ai fcut voi ceva? Generale, acum patru zile, legionarii din centuria a IV-a a cohortei noastre i fceau exerciiile de lupt, pe vale, lng satul din apropiere de Ampelum. Mai muli dintre ei, n timpul repaosului - s fi fost zece sau cincisprezece ini - au intrat n sat i prin case, peste femeile dacilor... Dup prad? l ntreb cu mnie. i dup prad... Femeile au pus ns minile pe furci, coase i topoare i nu s-au sfiit s-i loveasc. Legionarii au rspuns cu spadele i cu suliele. Dar de ce centurionul nu i-a inut soldaii n mn, sau el i-a trimis dup jafuri i furtiaguri? i ce s-a mai ntmplat? n timp ce n sat legionarii ptruni acolo se luptau cu femeile, o fat a fugit n pdurea din apropiere, unde lucrau brbaii. Totul s-a petrecut repede : dacii i-au prins i i-au omort pe cei intrai n sat, apoi, narmai ca de lupt, au ieit devale, unde se afla centuria, i au nceput s batjocoreasc armata imperial i pe mprat. Centurionul a raportat c nu putea s lase nepedepsit aceast batjocur i s plece n mod ruinos. A dat lupta cu ei, o lupt grea. Au czut zeci de legionari i zeci de daci. Din sat n-a mai rmas nimic, nici oameni i nici case, n picioare. Pe faa lui Livianus Claudius apru hotrrea i fermitatea comandantului, care nu admite amnarea aciunilor. Vorbi rspicat : Tribune, te napoiezi n mare grab la Ampelum! n drum vei lsa un ordin ctre cohorta din Apulum. Nu se tie dac nu va fi nevoie s v vin n ajutor. S comunici legatului Valerius Valerianus s trimit repede aici sub paz puternic pe centurionul vinovat. S-ar putea ca Decebal s ni-l cear, lucru cu care onoarea imperiului nu se poate mpca. Pregtete-te de plecare, tribune! i ordon suprat. Tribunul Salustius Decimus iei. Generalul ordon contubernalului s pregteasc ordinul. Se ntoarse apoi spre Domitius Rufinus : Ai vzut ce ne atept aici, n Dacia? Acum, revenit lng mine, i vei relua postul tu de prim-contubernal. Trebuie s m ajui s-mi ndeplinesc misiunea pe care o am aici, altfel s-ar putea ca i oasele noastre s rmn pe acest pmnt barbar. Livianus Claudius se ridic i se pregti de plecare, nainte de a iei din cort, i spuse : Tu mai rmi! S se dea ordinul ctre cohorta de la Apulum, pe care s aplici sigiliul meu. n vila generalului, Apronilla i Myrella, abia sosite, cutau s se pregteasc din timp. Fiecare tia c la cderea serii va veni stpnul. 172

Trimisese s-l cheme pe Cluvianus, i galul ntrzia. Apronilla era nelinitit. Trziu, galul intr. Vzndu-l, uria ct un munte, cu privire vie i ncet n micri, i mai crescu puin curajul. mpinse spre el un scaun. Tu tii unde ne aflm, Cluvianus? Da, Apronilla, n vila stpnului, adic a generalului. Nu asta am vrut s tiu!... Ne gsim n Dacia, la Sarmizegetusa, dar nu neleg ce rost are ntrebarea. Galul se aez linitit pe scaun. Te-ai mai gndit tu la tribunul Hammonius Vitellius? ntotdeauna! Snt gata n orice clip s-mi dau viaa pentru el i pentru tine, Apronilla! Tu ai iubit pe cineva, Cluvianus? l ntreb ea cu voce cald. Pe gal s-l lai, Apronilla, murmur el apsat, el tie s-i stpneasc inima. Dac trebuie s fac ceva, spune-mi! Snt gata s fac orice i s pornesc oriunde! Ct eti de bun! Nu tiu cum s-i art recunotina mea. Tu vei putea s te duci prin Sarmizegetusa i vei putea s ajungi pn la casa lui Diegis. El trebuie s tie ceva despre ei, dac mai snt n via i unde se vor fi aflnd. S spui c vii din partea lui Sarmis. Ua se deschise ncet, i Agnia intr speriat, trgndu-i greu piciorul umflat. Lucilla, fata mea, vine stpnul! D-l pe gal afar de aici! Cluvianus sri n picioare i se ndrept spre u. Jur pe toi zeii c dorina ta este pentru mine o porunc sfnt! spuse el din pragul uii. M duc s-o trimit pe Myrella, murmur Agnia ieind dup el i continund s vorbeasc singur : Stpnul trebuie s te gseasc frumoas... el are cea mai frumoas fat din Roma, Cybela s te in, fata mea... Ultimele cuvinte ale btrnei sclave, spuse cu un mormit ce se deprta, Apronilla nu le mai nelesese. Cteva clipe rmase n picioare, nehotrt, apoi ncepu s-i aranjeze prul. Sosit la vil, Livianus Claudius nu se grbi s-o vad pe Apronilla. Puse s-l rad bine, mbrc o tunic de ln alb i ncl sandalele de piele roie, ncheiate cu catarame de argint. Rmase ctva timp n tabliniu, pentru a se mai liniti, apoi intr n exedra. Apronilla sttea rezemat de o pern moale de purpur i citea. Era mbrcat ntr-o tunic alb, cu garnituri de purpur pe margini. n pragul exedrei, Livianus Claudius se opri ca mpietrit, uimit nu att de frumuseea fetei, ct de totala ei asemnare cu Lucina. I se pru c pmntul se clatin. ntinse mna pentru a se sprijini. Stpne..., murmur ea uor, Agnia mi-a spus c eti att de vesel!... Ce ai, eti bolnav? 173

Cu micri ncete, Livianus Claudius ntinse braul i o cuprinse peste mijloc. Ce nefericit snt, fata mea! murmur el cu mult durere. Blestemai s fie zeii care mi-au hrzit o astfel de soart! i lu mna i ncepu s i-o srute, chinuit de ndelungata ateptare. Linitete-te, stpne! Cu ce-a putea s te ajut? Se ridic, ntoarse privirea spre el i i-o fix adnc n ochii lui. Vrei cu adevrat s-mi alini durerea, Apronilla? Vzu cum ntreaga ei fiin tresare. Nu te speria! S nu te mai gndeti la ceea ce i-am cerut cndva la Getidava, Fcu o scurt pauz. Relu ceva mai linitit: Lucilla ar fi avut acum aproape aceeai vrst pe care o ai tu i ar fi artat ntocmai ca tine. Acum a fi avut o fiic, un sprijin. Continu aproape n oapt : Cum ai putea tu s m ajui? Apronilla se slt ncet de lng el. Vorbi cu mult linite : Stpnul meu tie... trebuie s nu m mai vad... n suflet o npdi o pornire ce nu i-o mai putu stpni. ngenunche n faa lui i-l implor : D-mi libertatea, stpne! Las-m s pornesc n cutarea aceluia cruia m-am druit cu totul! Toat viaa noastr ne vom ruga zeilor pentru sntatea ta i te vom iubi, stpne, ca pe-un tat! - Ca pe-un tat... m vei iubi ca pe-un tat!... repet el ndurerat. Vreau s-i fiu tat, vreau s-i dau libertatea, dar s nu m prseti. Nu vreau s rmn singur, pustiu, nu pot s suport surghiunul de aici fr un suflet care... Rmase un timp pe gnduri, apoi relu cu mai mult hotrre : Dar cine este acela cruia tu i-ai druit sufletul? O prinse peste umeri i o ridic de la picioarele lui. S-l aducem aici, va fi soul tu, vom fi o familie, vei tri pe lng mine i voi avea pe cine s-mi sprijin btrneele... S-mi dai libertatea s pornesc n cutarea lui! gemu ea. Apronilla, fata mea, tu nu poi s rtceti prin imperiu, i voi cuta eu, numai s tiu cine este! i vorbise cu duioie, cu buntate de printe. Cuvintele lui pline de cldur o fcur s izbucneasc n hohote de plns. Tat!... Stpne!... Nu mai am pe nimeni pe lume, nu am unde s m duc, pe lng cine s triesc. Dac l gsesc i tu l vei primi, vom veni aici sau acolo unde te vei afla tu i nu te vom mai prsi niciodat! n sufletul lui Livianus Claudius se produsese o total mpcare. Abia stpnindu-i suspinele, Apronilla i prinse faa n mini i rmase mult timp nemicat. Livianus Claudius continu cu voce potolit, ca pentru sine, mai mult ca s nu tac. tii dac cel pe care l caui mai triete? E tribun, e arhitect, e negustor? La podul de la Drubeta au murit atia nefericii necai n valurile Danuviusului... Ultimele cuvinte pe care le rosti provocar dezlnuirea ei neateptat. 174

De ce vrei s m chinuieti? strig ea. Vitellius n-a murit, el nu putea s moar! Inima mea mi spune c el este n via, c nu va avea linite pn nu m va gsi din nou! O vzu prbuindu-se pe covor n hohote de plns. O auzi gemnd nfundat. N-a murit... el nu putea s moar!... Ca o licrire de fulger, n mintea lui Livianus Claudius se fcu lumin. tia acum cine e acela n cutarea cruia ea voia s plece. O linite plin de cldur i umplu sufletul. Se aplec s-o ridice. Nu vreau s te chinuiesc! El a murit, nefericitul! N-ai unde s-l mai caui! Cu o micare nestpnit, Apronilla se smulse din braele lui. l sgeta cu o privire tioas. Ochii i notau n lacrimi. Se repezi i ncepu s-l mbrnceasc spre u. Livianus Claudius se vzu mpins afar din exedra, i ua se nchise cu zgomot n urma lui. n atriu, se opri, i un timp i privi lung pe cei adunai, gata s-i vin n ajutor. Pe faa lui nu se vedea nici rtcire i nici disperare. Era cuprins de o tristee adnc, peste care se suprapusese sperana. Din exedra rzbteau prin u plnsul nfundat i suspinele Apronillei, ntrerupte din cnd n cnd de gemete i vaiete : Nu este mort!... Ateapt-m, dragul meu, vin i eu la tine!... Te-au lovit, fiarele!... Livianus Claudius le fcu semn s se apropie. Myrella, Agnia i tu, Cluvianus, spuse el cu mult tristee, rmnei i vegheai aici. Voi, ceilali, plecai! Dup ce rmaser numai cei trei, continu : Ea nu are voie s prseasc exedra. Tu, Myrella, vei sta cu ea i vei cuta s-o liniteti. Dac va avea nevoie de ceva, s-o serveasc Cluvianus. El este liber s mearg oriunde l va trimite ea. napoiat n tabliniu, Livianus Claudius czu pe un scaun, ca un om istovit. Ceva din adncul sufletului i spunea c fr voia sa fcuse un mare ru, un ru ce i se prea ireparabil. Acum tia c tribunul Hammonius Vitellius fusese acela pe care Apronilla l iubea, acum nelegea ce scop avusese sosirea lui la Getidava i de ce ea voise s fug la daci, dup arestarea lui. A doua zi, Cluvianus ncepu s rtceasc pe uliele nguste i ntortocheate ale Sarmizegetusei, ndat ce se lumin de ziu. mbrcmintea lui de gal, i nu de legionar roman, fcu s fie privit cu mai puin ur de dacii ce ncepuser s umble din zori. Sufla un vnt de toamn trzie, umed i rece. Frigul ncepuse s-l ptrund ncetul cu ncetul, i ddea seama c nu va reui s se descurce. Nu nelegea nici o vorb din limba dacilor i nu tia cum s ntrebe i cum ar putea s-l gseasc pe Diegis. Tot rtcind, ajunse n partea cea mai de jos a cetii, acolo unde erau nghesuite, n jurul unei mici piee, dughenele negustorilor, n faa uneia, vzu doi negustori vorbind cu gesturi largi i cu voci 175

puternice. Se opri i ascult. Vorbeau limba Romei. Dup mbrcmintea lor, i ddu seama c amndoi erau greci. Cluvianus se apropie de ei, btu cu putere sulia de caldarm i i-o apropie de obraz, semnul salutului. Ochii irei al grecilor ncepur s-l msoare. Ce doreti, galule? Cred c nu greesc, spuse unul, dup mbrcminte ari a fi gal. Toi zeii s te aib n paz, bunule negustor, te-a ruga s-mi spui : cum ajung la casa lui Diegis, fratele regelui? Negustorii l privir cu mult mirare. Nu nelegeau ce poate s caute acolo un gal. Spune, galule, l ntreb cellalt negustor, nu cumva al gnduri rele? Slbiciunea celui care vorbea contrasta mult cu grsimea celuilalt negustor. Jur pe toi zeii, bunilor negustori, c i doresc numai binele! A vrea s-i duc o veste. tii ceva despre soia lui? ntreb plin de curiozitate cel gras. Cluvianus cltin din cap n semn c nu tia. Nici nu se putea altfel, spuse cel slab, i noi am fost pltii bine de el, i-am rscolit tot imperiul, fr s-i dm de urm. Uite, galule, o iei la dreapta i-o ii drept n sus spre palatele din mijlocul cetii, acolo, pe ridictura cea mai mare, i art negustorul cel gras. n loc s porneasc n partea artat, Cluvianus trase de sub tunic o pung plin cu bani, pe care o sun uor, sltnd-o n mn. Cu ce putem s te ajutm? srir amndoi negustorii ndatoritori. Jur pe toi zeii mei din Galia c dau aceast pung aceluia care-mi va scrie un papyrus n limba dacilor! Cei doi negustori se privir mirai. optir ceva n limba lor. Cel slab se ntoarse spre Cluvianus. Ai gnduri rele tu, nu vrem s ne ard oasele pe-aici! Jur pe toi zeii i pe Jupiter... i-apoi, noi sntem doi, vezi c numai o pung..., continu negustorul cel slab privind cu lcomie spre punga din mna galului. La o astfel de manevr, Cluvianus se atepta, cunotea bine lcomia grecilor. V mai dau o pung, dar numai cnd m ntorc. Nu vreau s fiu pclit de voi. Jur pe zeii Olimpului c la napoiere vei mai primi o pung! i ce-ai vrea s-i scriem? sri cel gras, cruia i se pruse c galul se pregtete s plece. Cluvianus se gndi puin, scrpinndu-se n barba mare, blond i stufoas. S scriei aa : Galul Cluvianus vine din partea lui Sarmis i cere s vorbeasc lui Diegis". 176

S-a fcut, galule! Cel slab, mai vorbre, fugi n dughean i aduse papyrus. i scrise repede, cu litere mari, clare. Aadar, tu nu tii nimic despre soia lui? l ntreb acesta, ntinzndu-i papyrusul. Vezi, la napoiere s nu greeti i s ne ocoleti. Nu te ngriji, bunule negustor, vei putea s te convingi c un gal i respect cuvntul. Cluvianus plec grbit. Fr s piard din ochi cldirea mare pe care i-o artaser negustorii, urc pe drumul ngust ce erpuia printre casele ngrmdite. n poarta curii lui Diegis, l opri Dugis, eful grzii, un dac scurt i sptos, cu barba i sprncenele stufoase i cu privirea vie. Neputndu-i vorbi, Cluvianus se cut la bru dup papyrus. n acelai moment, din curte se auzir tropote de cai i sunete de bucium. n poart se opri Diegis, urmat de garda sa. l vzu pe Dugis primind papyrusul din mna galului. Dintr-o privire, Diegis l citi. Tu eti Cluvianus? ntreb el pe gal. Nu mai atept rspunsul, sri sprinten de pe cal. n sufletul lui se amesteca teama cu sperana. Vino dup mine! i spuse ndreptndu-se spre palatul su. Galul porni dup el uimit de frumuseea i de ordinea ce vedea la curtea fratelui regelui. De la primele cuvinte spuse de Diegis, l mirase ct de frumos vorbete el limba Romei. Snt trimis de Apronilla, spuse Cluvianus, dup ce se aez pe scaunul pe care i-l artase Diegis. tiu, Apronilla se afl aici n vila lui Livianus Claudius. Cunosc toat nefericirea ei i a acelui tribun. Apronilla te roag s-i spui dac este adevrat c tribunul i sclavul lui au murit necai la podul nou de la Drubeta. Diegis sri ca ars de pe scaun. Cum? Cnd? Nu se poate! Nu este adevrat... nu este cu putin! Dup zbuciumul ce-l vedea, Cluvianus nelese c, n adevr Diegis nu tia nimic. Voi tii cnd s-a ntmplat nenorocirea? l ntreb pe gal. n toamna asta. Apronilla a aflat de la Livianus Claudius, eu nu tiu nimic mai mult. Diegis l asculta i privea afar pe fereastr, cu gndul departe, la Carsida. Vntul sufla cu putere i ndoia copacii ce strjuiau curtea. Nori grei, cenuii, alergau ctre apus. Din nlimi ncepuser s cad, purtai de vnt, fulgi albi i mari de zpad. Fulgii se ndeseau repede. Diegis se ntoarse spre Cluvianus. Spune-i Apronillei s fie linitit. Vom vedea ce trebuie s facem, vom ncerca chiar s-o scoatem din mna generalului. n Dacia este loc destul ca ea s-i duc viaa aa cum dorete. Diegis nu auzi cnd ua se deschise, i nuntru intr o matahal 177

nfurat ntr-un cojoc cu blan mioas i cu cciula mare, nalt i larg, nfundat pn peste sprncene. Cu el intrase i un cine. n barba lui aspr i rsfirat luceau fulgi de zpad i picturi de ap. Dac ei au murit acolo, la pod, continu Diegis, pentru ea nu rmne altceva... - Cine s moar la pod? N-a murit nici unul... Diegis se ntoarse tresrind. Privi matahala ce se oprise lng el i se cznea s-i trag cciula de pe cap. Dagio? Pe Marele zeu, te-ai napoiat. Pi cine s fie, nu m-ateptai? Cluvianus se ridic de pe scaun. l mira faptul c cei doi daci vorbeau n limba Romei i nu cutau s se fereasc de el. Aadar, ei triesc! spuse Diegis uurat. i cinele al cui e? Da, triesc toi, Carsida i trimite prin mine sufletul i dorul ei nestvilit. De fapt, s-a ntmplat nenorocirea de care ai auzit i voi pe aci, dar ei au scpat ca prin minune. Cinele? E Eros, cinele lui Sarmis. Dagio tcu. Aducndu-i aminte de prezena lui Cluvianus, se ntoarse i-l privi lung, apoi l ntreb, dndu-i o lovitur puternic pe umr : Nu eti Cluvianus? Da, toi zeii s te in! rspunse ncurcat galul uria. Nici nu m ndoiam! Aa de bine mi te-a vorbit Vitellius, c nici n-a mai fi avut nevoie s ntreb, te recunoteam dintr-o legiune ntreag. Cnd am plecat, tribunul mi-a spus : Frate Dagio, nu se poate ca, dnd de urmele lui Cluvianus, s nu afli unde se gsete Apronilla!" Era trziu spre sear cnd Diegis se despri de Dagio i de Cluvianus. Goliser multe oale cu vin, i, ieind n curte, frigul nu li se mai prea att de aspru. Pe acoperiuri, prin curi i pe ulie, zpada ncepuse s mbrace totul ntr-un strat subire, alb. Vntul se potolise. Ningea linitit. Galul trecu n fug pe la dugheana celor doi greci i le arunc din mers i cea de-a doua pung cu bani pe care le-o promisese. S mai treci pe la noi, galule! strig dup el grecul cel subire i slab, cntrind lacom n mn punga pe care o ridicase de jos. Pe ct este de mare, pe att este de prost, murmur cel scurt i gras. Nici nu i-a dat seama c pentru acel papyrus ne-a dat ct nu ctigm noi ntr-un an. A doua zi, seara, revenit la vil mai descurajat ca oricnd, Livianus Claudius se mir mult cnd vzu starea de bun dispoziie, de speran i de curaj a Apronillei. n unele momente, cnd ea cdea pe gnduri, vedea fericirea pe faa ei. Dac vrei s fie bine, dac vrei s fii bun cu mine i cu... ovi puin, nu termin ce voia s spun. l privi adnc n ochi i i petrecu apoi braele pe dup gtul lui. Niciodat nu fusese att de apropiat sufletete de el. Ai fi gata s ndrepi un ru printr-o fapt bun, Livianus Claudius? 178

Te ntreab aceea pe care acum o consideri ca fiic a ta... Da, Apronilla! opti el fericit, strngnd-o la piept, hotrt s-i satisfac orice dorin.

2
armizegetusa, noua cetate de reedin a regelui Decebal, era aezat ntr-o poziie pitoreasc, pe un mic platou cu ridicaturi uor ondulate, ntre muntele Furctura Sarmigezetusei, vrful Dagii, vrful Cornivus i vrful Selii, acolo unde rul numit Apa Mare iese nspumat dintre muni i i potolete nvolburarea n campia ce se ntinde pn departe spre rsrit. Ca i astzi, valea Sarmizegetusei, lung de peste dousprezece mile romane i lat de peste opt, orientat ele la rsrit spre apus, prea o minune a naturii : o campie aproape neted i foarte roditoare, nconjurat din toate prile de muni i dealuri. Regele alesese bine locul noii reedine. n valea Sarmi-zegetusei nu se putea ptrunde dect prin trei pori : dinspre apus - prin Tapae, Rehidava i Poarta de Fier ; de la miazzi - prin cheile rului Rabo, care tiau de-a curmeziul Muntele cel Mare, i dinspre rsrit, de la Germisara, pe valea rului Streus. De aceea, aceast vale nu era numai o campie mnoas, care putea s asigure hrana populaiei cetii-capital, ci ea nsi constituia o cetate, o cetate uria, strjuit de muni nali, n care se putea rezista n cazul unei ncercuiri orict de ndelungate. Regele se ngrijise i de legtura noii ceti de reedin cu vechea cetate a Sarmizegetusei, situat nu departe, n munii de la rsrit, revenit la numele vechi de Cetatea-de-Munte. Un drum bine ascuns, erpuind printre muni i urend pn spre creste, lega cele dou ceti pe o rut mult mai scurt. Sarmizegetusa era rscruce de drumuri i nod de ntlnire a negustorilor n timp de pace i poziie uor de aprat n timp de rzboi. Decebal gndise s fac din noua cetate o capital care s nu rmn cu nimic n urma Romei, de aceea n-o organizase ca pe o cetate situat pe un vrf de munte, bun numai pentru lupt i aprare, ci o croise avnd la baz perspectiva dezvoltrii unui mare centru politic, cultural i economic al dacilor. Pe o ridictur ce domina cea mai mare parte din cetate se nla curtea regelui, ntre curtea Marelui preot i curtea lui Diegis. n palatele lor, construite dup modelul vilelor romane, se puteau vedea coloane i plci de marmur ca n casele bogailor patricieni de la Roma. n jurul lor, casele celorlalte cpetenii, construite din piatr i brne, se nirau n lungul ulielor strmte i ntortocheate ce strbteau cetatea n lung i-n lat. Pe msur ce se apropiau de zidul de aprare al cetii, casele erau tot mai nghesuite, tot mai mrunte i tot mai srccioase, construite numai din brne i scnduri cioplite cu barda. Uliele erau pavate cu bolovani mari de 179

piatr, i pe ele naintau greu i cu mare zgomot carele cu dou roi ale dacilor. n cetate se intra prin dou pori principale : cea de apus, pe drumul ctre Tibiscu, i cea de la rsrit, pe drumul spre Germisara i Cetatea-de-Munte. La distane nu mai mari de o sut de pai, pe ntriturile de piatr i lemn ale cetii erau turnuri de aprare, puternice, spre care se putea urca uor din interiorul cetii i comunica ntre ele pe creasta zidului. Intrarea n palatul regelui se fcea pe scri de marmur roie cu dungi albe, ce susineau faada prin coloane tot de marmur, de aceeai culoare. Aceast construcie impuntoare, cea mai mare cldire din cetate, nu era numai locuina regelui, ci i palatul n care se aflau concentrate principalele funcii administrative ale rii : cancelaria statului, conducerea armatei, visteria rii i sala tronului, n care se inea sfatul rii n momentele de grea cumpn. n apropiere i tot n curtea palatului, se aflau cazrmile pentru garda regelui i cancelarii pentru alte funcii subordonate armatei i visteriei. Sarmizegetusa devenise locul de ntlnire al negustorilor din provinciile vecine ale imperiului. Influena Romei ncepuse s se fac simit, se pornise o lupt ntre moda roman i cea greac n mbrcminte, lupt susinut de negustorii care urmreau afaceri bune. n cetatea lui Decebal se auzea vorbindu-se tot mai mult limba Romei, pe lng cea greac, ptruns cu mult nainte n cancelaria statului i n legturile cu negustorii strini. Trecuse mai mult de un an de cnd Livianus Claudius i instalase campul ntrit de lng Sarmizegetusa. La nceput, nimeni nu avusese voie s ias din camp, ns cu timpul legionarii cptaser nvoirea s mearg i n cetate. Ajunsese ceva obinuit s se vad pe uliele i prin dughenile i tabernele Sarmizegetusei grupuri de legionari cheflii umblnd nestingherii. Primvara venise mai frumoas ca oricnd, dup o iarn grea, geroas, cu mult zpad. De mult timp btrnii nu mai vzuser pe valea Sarmizegetusei atta bogie de verdea i de flori. De diminea, tarabostele Abruto plecase din cetatea sa de lng Tibiscu, nsoit de o ceat de lupttori, ce formau garda sa. Mersese n trapul cailor, fr mult grab, cci tia c regele va ine sfatul trziu, dup cderea serii. Intrase n Sarmizegetusa pe poarta Tibiscului, tocmai n amurg, i se ndreptase spre dughenile negustorilor, ca s cumpere stofe i esturi aduse de la Tomis, cerute de vduva i fetele lui Rundecitulp, rmase n grija lui din ordinul regelui. Dup ce ncheiase tocmeala cu negustorul grec, o pornise n sus, pe ulia cu ocoluri largi ce urca spre curtea regelui. Drumul trecea prin trgul cetii sau piaa : un teren larg, n care se strngeau dacii cu mrfuri i alimente n fiecare sptmn. Abruto tocmai ocolea prin faa unei taberne, n ua creia se afla un grup de legionari cheflii, pui pe har i pe jaf, cnd auzi cuvinte care l fcur s fie mai atent. 180

Hei, Silvanus, uite o ceat de barbari! strig o voce din acel grup. Ce-ar fi s-i uurm niel de bani? Abruto auzi limpede cum erau numii : barbari". Nu, Faminius, s nu-i oprim, snt lupttori, spuse altul. Cel numit Faminius nu mai auzi ce-i spunea Silvanus, sri n calea clreilor i le strig s se opreasc. Sttea proptit pe amndou picioarele, cu sulia i scutul pregtite pentru lupt. Oprii, barbarilor, i scoatei banii! strig el cu toat puterea, pentru a-i speria. - n lturi tu, duman nepoftit aici! rosti Abruto fr s-i piadr cumptul. Trase repede barda de la bru i o arunc spre Faminius cu mult ndemnare. Faminius se prbui cu capul despicat n dou. Tarabostele strig ctre lupttorii si : Pe ei, lovii-i fr mil, trimitei-i la zeii lor netrebnici! Cel numit Silvanus cut s fug n tabern. n nghesuial, civa czur n prag, sub loviturile dacilor. Pn s se dezmeticeasc cei dinuntru, Abruto i ceata sa se ndeprtau n galopul cailor. Ajuns la curtea regelui, Abruto afl c sfatul cpeteniilor ncepuse. Intr cu team. n jilul su regal, ntre Diegis i Zundecibalm, Decebal vorbea cpeteniilor strnse din toate colurile rii. Cnd l vzu pe proasptul taraboste, regele tcu, l privi mirat de ntrziere, apoi continu : Diegis i cu mine ne-am ncrezut prea mult n cuvntul mpratului i n cinstea roman, dar ne-am nelat. Din toate prile ne vin veti ngrijortoare : jafuri, batjocur, cruzimi, omoruri. mpratul s-a legat c trimite n ara noastr legiunile sale ca prieteni i ocrotitori, i noi i-am primit ca pe nite oaspei. Ce vedem ns? Livianus Claudius a venit ca oaspete i se poart ca un duman. Am ajuns s nu mai fim stpni n ara noastr, n cetile noastre, pe moiile noastre i n casele noastre. Regele fcu o scurt pauz. l vzu pe Eurotas i i aminti c el i spusese btrnului negustor s ia parte la sfatul su. Relu cu acelai ton potolit i apsat : V-am strns aici, cpetenii dace, spre a chibzui ce avem de fcut. Poate c va trebui ca timp de un an-doi, ct va mai fi nevoie, s ne pregtim bine, apoi s dm lovituri fulgertoare i s-i aruncm napoi, dincolo de Dunaris. Dar mai nainte de a lua o hotrre, vreau s tiu ce s-a mai petrecut n ar, ce s-a mai ntmplat pe moiile i pe la cetile voastre. Este aici i Eurotas, bunul nostru prieten, el tie s pstreze tainele noastre, ne-a ajutat ntotdeauna. Regele slobozi un zmbet ntre barba bogat i mustile stufoase. El tie c pe cel care ne trdeaz l ardem de viu, i asta o amintesc oricruia dintre voi. S vedem, viteazul Abruto de ce-a ntrziat? Nu cumva de cnd e taraboste i are moie a nceput s se ngrae i s trndveasc? Schimbase tonul, semn c glumea. Ia spune, Abruto! 181

Tarabostele Abruto, scurt i ndesat, cu pieptul puternic i cu gtul gros, nu mai avea nimic din nfiarea robului Abruto de la Carsidava. Se ridic, i trecu mna peste musti i peste barb i tui uor. Mrite rege, Marele zeu s te in via lung! Mai nti s spun de ce am ntrziat. Ieisem de pe ulia negustorilor i tocmai dam dup col n pia, cnd, din faa tabernei, nite legionari ne-au batjocorit. Mi s-a urcat sngele la cap cnd l-am auzit pe unul spunnd : Uite o ceat de barbari!" S-a repezit naintea noastr cu sulia ntins i-a strigat la noi s ne oprim. N-am putut rbda s fiu batjocorit de duman i aici, n cetatea regelui meu. Am tras barda de la bru i i-am crpat capul. A urmat o scurt lupt. Am mai dobort vreo civa, apoi am pornit n galopul cailor. De-asta am ntrziat, mrite rege! Ne prdeaz, ne ard casele i cetile, ne duc vitele! strig un taraboste tnr din fundul slii, a crui barb mijise de puin timp. Era Burio, stpnul cetii Marodava. Da, aa fac, mrite rege! ntri Abruto. Abia s-a luat zpada i-a dat colul ierbii, i cetele de legionari au nceput s colinde peste tot ntre Tibiscu, Dierna i Getidava. De cteva ori au prdat casele comailor din apropierea moiei mele, dar nu i-am lsat, i-am prins i n-a scpat nici unul. Pe unii i-am ars de vii! Regele vzu cum Abruto se nfurie pe msur ce vorbete, ncepu s zmbeasc. i plcea noul taraboste. Avea nevoie de muli ca el. La toamn vei fi jefuit iari, strig acelai taraboste tnr. Te-ai purtat bine, Abruto! spuse regele. Aa trebuie s loveasc fiecare cpetenie, fiecare taraboste, dac este atacat. Noi ns nu trebuie s dm nici o lovitur fr motiv. Regele cuta cu privirea spre fundul slii : Haide, Burio, vd c eti tare nerbdtor, spune, ce se ntmpl pe la Marodava? Tnrul taraboste se ridic. nalt, blond, cu pletele lungi, cu faa oval i cu obrazul curat, Burio l privi pe rege cu ochii lui mari, albatri i blnzi. La mine, mrite rege, nu departe de cetatea mea de la Marodava, s-a aezat campul legiunii romane a crei garnizoan s-a stabilit n cetatea noastr de hotar de la Porolissum. Chiar din vara trecut au nceput construirea de cazrmi din piatr, crmid i lemn. Mi-au luat oamenii, comai i robi, i i-au pus s scoat piatr din munte i s taie lemne n pdure. Nu mai am cu cine s muncesc campurile, mi-au dus turmele de vite i n-am mai rmas dect cu ceea ce apucasem s duc sus, n cetate. Casele comailor snt jefuite i arse, iar femeile lor - batjocorite... i tu n-ai fcut nimic, taraboste Burio? Da, mrite rege! M-am dus n camp la legatul comandant, m-am plns de jafurile i stricciunile ce se fac, i-am cerut s-mi lase oameni pentru munc, i ce credei c mi-a spus? S-a ncruntat la mine i m-a ameninat, fiindc am ndrznit s vorbesc att de urt despre soldaii legiunilor romane. M-a trimis s-i caut pe tlhari i pe jefuitori printre 182

barbarii" mei de daci, care mbrac tunici de legionari, ncal sandale i i taie brbile, apoi prdeaz. tiam c nimic nu e adevrat din tot ce spunea, tiam c nici un dac n-ar pune pe el tunica dumanului, de care i este scrb, i nici un dac nu i-ar tia barba, podoaba feei lui, pentru a jefui. Dar, mrite rege, nici noi nu ne lsm. Pndim cu rbdare, i cnd prindem cte-o ceat rzlea de legionari, i aruncm n sulie sau i... Regele cltin capul n semn de aprobare, cutnd cu privirea prin sal. Spune tu, taraboste Sacio, cum a ars dumanul casele comailor de lng cetatea ta? ntreb regele. Din partea dreapt a slii se ridic un btrn vnjos, cu privire de vultur, clit n lupte. Barba i pletele i erau crunte, dar el se inea nc n putere. Regele meu tie de aceast neomenie, c nu s-a ntmplat dect n toamna trecut, spuse btrnul, stnjenit de privirile celor din jur. Povesti pe scurt cele ntmplate, aa cum tribunul Salustius Decimus i povestise lui Livianus Claudius. Satul ars de romani se afla n apropierea cetii lui Sacio. I-am lovit cu aceeai cruzime, aa cum i-au lovit ei pe al notri! a ncheiat btrnul taraboste. Pe faa cpeteniilor se vedea revolta. Regele se ncruntase. n mprejurri att de grele, cerem sfatul Marelui preot. S ne spun, care este voia Zeului cel mare? Zundecibalm, mbrcat n odjdii de purpur, se rsuci de cteva ori n jil, tui sec i gros i privi pe deasupra celor din sal. ncepu s vorbeasc rar i stpnit : Toi trebuie s luptm ca s aruncm afar pe duman. Asta este voia Marelui zeu. Preoii vor aduce noi jertfe i el, Zamolxis, va da mai mult putere i trie lupttorilor notri. Fiecare dac merge fericit la moarte, fiindc tie c plecnd dintre noi merge sus n cer, acolo unde st Zeul cel mare. Voi trimite preoii n toate prile, prin toate cetile i prin toate satele s ndemne poporul la lupt! Marele zeu s ne-ajute s-l alungm pe cotropitor! rosti el aezndu-se mai bine n jil. Vznd c Marele preot a terminat, regele se ntoarse spre Eurotas i-i vorbi : Mi-ai spus de mai multe ori, Eurotas, c nu precupeeti nimic n lupta mpotriva imperiului. Tu cunoti bine politica Romei, ce sfat ne dai? Eurotas vorbi n limba dac, pe care o nvase destul de bine : Cu sau fr voia zeilor, rege al tuturor dacilor i Mare preot, astzi avei dumanul la voi n cas. La noi, n Ellada, se spune c Dumanul intrat n cas, cu greu l scoi afar". De ce spun asta, mrite rege? O spun nu pentru a v descuraja, ci s v ndemn ; dac alegei calea luptei, trebuie s v pregtii bine. M ntreb ns : vei putea voi singuri s alungai dumanul? Eu unul m ndoiesc! Oricine tie c dac dumanul ia intrat n cas, de cele mai multe ori nu-l mai poi scoate dac nu te ajut 183

cineva din afar. Triburile vecine de la rsrit i miaznoapte v snt prietene. Ele snt numeroase, puternice i viteze, cerei-le ajutorul! Eurotas tcu. i trase de la bru o pnz subire i ncepu s se tearg de sudoare. Tui sec de cteva ori. Relu apoi, cu voce uor schimbat : Dar, mrite rege, n lupta mpotriva imperiului, Eurotas nu se mulumete numai s v dea sfaturi, el nelege s v dea i ajutor. Btrn cum snt, nu pot lupta, dar v voi aduce din imperiu tot ce-mi vei cere : arme, materiale, meteri i veti. Pot s aflu tot ce pregtete Roma i tot ce plnuiete imperiul s fac n Dacia. O veste bun adus la timp face ct mai multe legiuni pe cmpul de lupt. Eu, mrite rege, m nclin n faa ta pentru ncrederea ce-mi ari! Eurotas se aez pe scaun, continund s se tearg de sudoare. Umflndu-i pieptul strns n pieptarul de zale, de sub care aprea mnerul cuitului su frumos lucrat, ncrustat cu pietre scumpe, Decebal se ridic n picioare. Din ochii lui neau hotrrea i nflcrarea. A vorbit bine, Eurotas! La cele ce ne-a spus el, ne-am gndit i noi. Treburile noastre de stat nu ne dau voie s spunem aici tot ce-am plnuit. Acum luai bine aminte, voi, cpetenii de triburi, taraboti i cpetenii de cete de lupttori. Pe duman trebuie s-l facem s cread c ne-am potolit, c ne plecm Romei. Pentru asta v opresc de la orice atac, i chiar de la orice rzbunare. Ne vom rzbuna atunci cnd va sosi clipa. tiu c v este greu s rbdai umilirea i batjocura, tiu c v este greu s vedei cum dacii snt jefuii i lovii, dar trebuie s v ntrii i rbdarea, i braele, i piepturile. S v pregtii zi i noapte, s ascundei meteri n funduri de vi, n pduri nestrbtute, n guri de muni, i acolo s lucrai sulii, arcuri, sgei, topoare i tot ce trebuie pentru lupt. Marele zeu Zamolxis s-i ajute pe daci s-l izgoneasc pe duman! Regele fcu un semn, buciumaii ncepur s sune. Sfatul cu cpeteniile se sfrise. Ca de obicei, Eurotas se fcu nevzut. Unii l porecliser arpele i nu-l vedeau cu ochi buni pe grec. Se minunau de isteimea i de judecata lui, ns nu le scpa nici iretenia din cuvinte i nici lipsa de sinceritate din priviri. Prsi repede curtea regelui i porni grbit la vale spre ulia negustorilor. O inu drept spre taberna La dacul fericit", pe care Philistos o deschisese o dat cu instalarea campului de lng Sarmizegetusa. Pornise n aceast parte, opus aceleia n care se afla campul roman, pentru a spulbera orice bnuial. n tabern intr pe ua din dos i nu se terminase scurgerea nisipului din clepsidr cnd pe poarta curii lui Philistos ieir patru clrei, care pornir n trapul cailor ctre poarta Tibiscului. Ajuni afar din cetate, dup un ocol larg, clreii se apropiar de camp i de vila lui Livianus Claudius. Eurotas vzu de departe c generalul nc nu se culcase. Pe Jupiter i pe Cybela, generale, de cnd nu te-am vzut, te-ai schimbat mult! M rog la toi zeii ca ospul i odihna din seara aceasta s 184

v priasc la amndoi, s v aduc sntate i fericire! Generalul abia terminase cina i i sorbea linitit vinul su preferat. n faa lui, aezat comod pe un solium, sttea Apronilla. Pe Apollo, Eurotas, ai venit tocmai la momentul potrivit. Ce se ntmpl cu tine, ai nceput s m ocoleti, sau ai trecut de partea barbarilor? Eu m mpac mai bine cu vinul lor dect cu ei. Rse uor i ridic n sus cupa, din care ieeau aburi calzi. Ascultndu-l, Eurotas l privea atent. Avea obrazul mai plin, i cutele, adnci altdat, acum ncepuser s se mai netezeasc. Arta mult mai tnr, mai dornic de via. Apronilla se ridic ncet i, clcnd uor, trecu prin atriu n exedra, petrecut de privirile celor doi btrni. De cnd tia c Vitellius se afl n via, Apronilla se schimbase cu totul fa de general. Nu se mai ndoia de vetile aduse de Dagio i atepta plin de ncredere sosirea la Sarmizegetusa a celor de la antierul podului. Se ncredea numai n Cluvianus, i despre scparea lui Vitellius i a lui Sarmis din nenorocirea de la pod nu-i spusese nici Myrellei. Iarna trecuse n linite, i generalul atepta momentul prielnic pentru a lua o hotrre. Tu ce vin preferi, Eurotas : Velitrae, Falern, Chios, sau pe cel dac? ntreb generalul n nlnuirea gndului c el se mpac bine cu vinul dac. i fcu semn s se ntind pe patul din faa lui. Mi-e egal, Livianus Claudius. Un grec care se simte bine la Atena, la Roma, la Sarmizegetusa, adic oriunde, acolo unde este i imperiul, nu refuz vinul locului n care se afl. Ridicndu-se ncet, Livianus Claudius i umplu o cup i i-o ntinse. S-i dea zeii nemurire, Livianus Claudius! i ur Eurotas dup ce sorbi de cteva ori cu poft. Ari mai tnr, te-ai mai mplinit. Eti acelai brbat frumos pe care l-am cunoscut n tineree. Fericirea i zmbete n fa... Livianus Claudius nelese c Eurotas se gndea la Apronilla. nchipuiri dearte, Eurotas! Degeaba mergi cu gndul acolo unde te gndeti. Nu mi-am fcut-o nici soie i nici n-am vndut-o. N-o mai in ca sclav, ci ca fiic : o iubesc ca pe propriul meu copil. A da mult s-o vd fericit. S m pedepseasc zeii Infernului, snt un btrn pctos, am vzut c prea s-a fcut frumoas fata. Cnd am intrat, linitea familial de aci m-a fcut s cred... S nu mai crezi nimic, Eurotas! ntinse mna i-i fcu semn : D-te mai aproape. i opti la ureche : n toamna trecut am aflat de ce suferea ea. i povesti pe scurt cele ntmplate : S-a terminat cu el. De-atunci, ea s-a linitit... Auzisem i eu de nenorocirea de la pod... Voia zeilor... Eurotas umplu fr grab cupele cu vin murmurnd : Nu pot s rezist vinului dac. Haide, s le golim. n seara asta mi-ai fcut o mare bucurie. 185

Cteodat nclin s cred c zeii i-au ntors faa spre mine, adic spre noi. Eu m gndesc mult la fericirea ei. Jur pe toi zeii, Livianus Claudius, c fericirea ta m face i pe mine fericit! Generalul i fcu semn artnd spre exedra. i vorbesc n oapt, nu vreau s ne aud sau s tie c m-am destinuit ie. S-ar supra grozav. i spun totul : o declar ca fiic a mea. Voi ruga pe mprat s-mi dea voie s m napoiez la Roma. Acolo, o voi cstori cu un brbat demn de ea. Se apropie i mai mult de Eurotas : Aici de ce s mai stau? Simt adnc ura dacilor mpotriva legiunilor mele. Urmresc micrile lui Decebal. tiu c se pregtete, dar nu-i vom lsa timp. Livianus Claudius se nsenin la fa : Sper c pe la mijlocul verii s fiu la Roma! Mi-e dor mult de o via mai tihnit! Abia termin generalul, i Eurotas se ridic grbit. E trziu, trebuie s plec. Te-ai gndit bine, Livianus Claudius, te i vd peste civa ani cu nepoii pe genunchi. Stai, Eurotas, stai s mai golim cte-o cup. n cinstea zeilor, a mpratului i a ta, Livianus Claudius! ur Eurotas ridicnd cupa pe care i-o ntinsese generalul. Eu, cum tii, am servit ntotdeauna imperiul, dar nu mi-am neglijat nici afacerile. Dup ce sorbi de cteva ori, continu : N-ar strica s-i ntreti campurile. Snt semne c se pregtete ceva. ntors la taberna lui Philistos, Eurotas chibzui pn trziu dup miezul nopii. Linitirea Apronillei n-o vedea justificat dect n cazul cnd ea tia ceva mai mult dect stpnul ei, i anume c brbatul pe care l iubete e n via. Cum nu lsa s-i scape nici o ocazie de ctig, i fcu planul s ntreprind ceva pentru a stoarce o sum ct mai mare de la general.

3
ericirea este egoist. Oamenii snt mai ndrjii i mai unii cnd sufer i cnd snt lovii. Ajuni la Sarmizegetusa, Diegis, Sarmis i Dagio s-au mprtiat spre familiile lor. Sarmis plecase nentrziat spre Costodava, unde se afla Cumida, iar Diegis la Carsidava, mpreun cu Carsida. De cteva zile, Vitellius rmsese singur n palatul lui Diegis. Cunotea prea puin de la Sarmis limba poporului n mijlocul cruia se afla i pe care ncepuse s-l ndrgeasc. Ardea de nerbdare, ateptnd napoierea lor. Cnd intr, Dugis l gsi cu capul sprijinit n mini, pierdut n gnduri. Tribune, jur pe Marele zeu c nu te mai neleg de loc! De diminea te-am lsat cu oala asta cu vin i vd c nici nu te-ai atins de ea. Pi eu pn acum goleam o duzin. Dugis i rsuci mustile i le terse cu dosul palmei. Venisem s mai aduc o oal... 186

Nu-mi trebuie! l privi lung pe dacul vrtos de lng el. Dugis, nu vrei s stai puin cu mine? Vd c vorbeti cu uurin limba Romei. Sper c voi nva i eu repede limba voastr. Foarte repede, dac tribunul dorete i-i place. Negustorii greci care vin de la Tomis nva s vorbeasc limba dacilor n cteva luni. Dac tribunul a venit n mijlocul nostru, o s se in i de obiceiurile noastre. Aici, n Dacia, snt mai mici deprtarea i deosebirea dintre cei mari i cei mici, nu ca la Roma, unde patricienii nici nu se uit la plebei. Da, ai dreptate, aa este, Dugis. La Roma este mare deosebirea dintre cei mari i cei mici, adic dintre bogai i sraci, dar tot att de mare este i ura dintre ei. Spune-mi, Dugis, ntotdeauna Diegis s-a purtat cu tine ca acum? Da, tribune! Dar stai s aduc la iueal un ulcior cu vin i ceva mncare. Se napoie repede, ncrcat cu pine, slnin afumat, crnai, brnz, miere i fructe, pe lng care nu lipsea ulciorul. Gustar din crnai i golir cte-o oal cu vin. Dugis i terse mustile stufoase i lungi i continu rspunsul la ntrebarea lui Vitellius : Da, tribune, Diegis aa se poart. De multe ori am fost aici n palat ca stpn, nu cpetenie a grzii. Dar acum a venit stpna, Marele zeu s-i dea sntate i s-o in via lung! Cnd btrnul Dicomes, tatl ei, venea pe-aici, golea oalele cu vin una dup alta, dar nici eu nu m lsam. Ridic oala, tribune! Abia ai sosit n Dacia i poate c nu eti obinuit cu vinul nostru, dar s tii c d putere. Omul tnr trebuie s mnnce i s bea bine dac vrea s nving n luptele pe care le are de purtat, i tiu c tu abia acum ncepi lupta. Ca i cum atta ateptase, ca mersul celor ce vorbeau s se schimbe, Vitellius l ntreb, dup ce sorbi fr poft : Dugis, tu ai fost vreodat n campul lui Livianus Claudius? Am fost, tribune, chiar de mai multe ori. Merg i duc generalului pergamentele i documentele pe care Diegis le ncheie cu imperiul. Pn acum, regele nici n-a stat de vorb cu Livianus Claudius. Tu poi intra oricnd n camp? Oricnd, tribune, dac am treab, altfel nu-mi face nici o plcere s merg n tabra dumanului. n vila generalului ai fost? Nu, tribune, fiindc n-am avut nevoie. De la vila aceea a venit de mai multe ori la Diegis un gal... Cluvianus? Da, Cluvianus. l cunoate tribunul? Vitellius confirm prin o uoar micare a capului. Nu tiu ce rost a avut venirea lui, continu Dugis, poate c prin el Diegis urmrete ce se mic n jurul generalului duman. Snt foarte nclcite drumurile n treburile politice i militare! 187

Vitellius l privi cu o uoar nencredere. Vrei s spui, Dugis, c chiar nu tii de ce venea galul? De o fat, Apronilla, al auzit? tii cine este? Nu tiu, tribune! i povesti pe scurt nefericirea lui i a ei i prietenia dintre el i Sarmis, cu toate suferinele prin care trecuser de cnd i el fusese fcut sclav. Snt gata s te ajut s-o eliberezi, tribune! rosti Dugis cu hotrre. Mai nti voi cuta s te pun n legtur cu galul, i dup ce-i faci idee de situaie, dm lovitura! Livianus Claudius trebuie s simt mai adnc c se afl n Dacia, s-i dm lovituri ct mai dureroase. Snt gata, la ordinul tu, tribune! Trei zile mai trziu, pe nserat, din curtea lui Diegis ieea o ceat de clrei, care se ndreptau n galop spre poarta Tibiscului. n fruntea lor mergeau Vitellius i Dugis. Aa cum era mbrcat, Vitellius nu putea fi deosebit de un dac dect dup prul, barba i sprncenele sale negre, semne care de obicei nu erau luate n seam. Pregtirea i plecarea lor se fcuse n mare grab. n dup-amiaza zilei, doi daci, un brbat i o femeie, obosii de drum lung, sosiser la poarta curii lui Diegis i ceruser s fie lsai s intre. Brbatul era tnr, n plin putere, i dup port arta a fi un om de munte, iar femeia era mbrcat ca o dac n zi de srbtoare, numai c marama i acoperea prea mult faa, lsnd vederii numai doi ochi mari, adnci, albatri, necai n lacrimi. inndu-se de braul dacului, ea suspina i tremura. Cnd Dugis aflase c sub nfiarea femeii dace se ascundea Apronilla, o ridicase pe brae i pornise ca o furtun cu ea la Vitellius. Dar fericirea mult ateptatei revederi fusese umbrit de vestea pe care o adusese Apronilla : sus n muni, la stna dacului care o cluzise, Cluvianus se lupta din rsputeri cu moartea, greu rnit n lupta cu Domitius Rufinus i cu garda lui. Cu preul vieii, galul reuise s-o scoat din vil i s-o ascund n muni. Ceata de clrei, n frunte cu Vitellius i Dugis, a inut-o n goana cailor pe crri de munte cunoscute numai de dacul care i cluzea prin ntuneric cu mult dibcie, i nu apucar s cnte cocoii a doua oar cnd ei sosir la stn. L-au gsit pe Cluvianus zcnd pe un pat de fn moale. O dr subire de snge i se prelingea prin colul gurii. Galul uria lungit pe pat arta i mai uria. De sub tunica sfiat rzbtea afar ciotul unei sulie rupte, al crei vrf de fier rmsese nfipt adnc n pieptul lui puternic. Vitellius i Dugis se apropiar de el, hotri s-i dea tot ajutorul ce le sttea n putin i s pregteasc cele necesare pentru ducerea lui la curtea lui Diegis. Cnd l vzu pe fostul tribun, faa galului se lumin, un zmbet i flutur pe lng uvia de snge ce se scurgea din gur. l privi lung i o cldur de mulumire i se rspndi prin tot trupul. i fcu semn s se apropie i ncepu s-i vorbeasc n oapt, amestecat cu uieratul sngelui ce-i fierbea n piept : 188

Tribune, s nu te simi vinovat de moartea mea... aa a fost voia zeilor!... Mor mpcat i mulumit... acum ea este liber... i tu ai venit... Rog zeii s v dea fericirea pe care i-o doresc oamenii!... Te vom face sntos, bravule Cluvianus! l ncuraja Vitellius. Eu... plec... la zei... tribune... Cuvintele cu greu mai puteau fi nelese. uvia de snge din colul gurii se mai ngroase. Vitellius abia mai putu s prind : S-l omori... pe Domitius... Rufinus... s rzbuni... i... moartea... mea... Ne vom rzbuna amndoi, galule bun! Cluvianus nu mai putu vorbi. i pironise privirea n frunziul fagului i sufla rar i slab. Sngele se pornise i mai tare. Toat noaptea, uriaul gal se lupt cu moartea i spre ziu i ddu sfritul.

4
e trei zile plecaser din Sarmizegetusa. n drum, trecuser pe lng campurile cohortelor romane de la Apulum, Potaissa i Napoca, fr s se opreasc. Era n plin var. n pdurea prin care mergeau nu adia nici o boare de vnt, nu se mica nici o frunz. n frunte mergea Diegis, urmat de Sarmis, Vitellius, Dagio i Susagus. Se niraser pe poteca ce erpuia printre fagii btrni i lsaser caii s mearg n voie. Dup ei venea garda, vreo douzeci de lupttori ncercai, vnjoi i ndesai, cu pieptarele de oaie strnse bine pe trupuri. Diegis pornise ncrcat cu daruri la triburile din miaznoapte, trimis de rege. Decebal cerea ajutor pentru alungarea dumanului din ar. Ducea pentru fiecare ef de trib cte-un pergament ntrit cu sigiliul regelui, n care scria: Luai aminte, cinstii vecini i viteji lupttori, c dac Dacia va fi prefcut ntr-o provincie a imperiului vei cdea i voi cotropii i luai captivi. Voi, cinstii vecini, ajutndu-ne pe noi, nu vei face altceva dect s v aprai pmnturile, femeile i copiii votri." n timpul pregtirilor de plecare, Sarmis fusese mirat de desele vizite pe care Eurotas le fcuse regelui. Nici el i nici Vitellius nu se ncredeau prea mult n negustorul pe care l cunoscuser la Getidava. Diegis pstra ns convingerea c btrnul grec e un nfocat duman al imperiului i un bun prieten al regelui. Livianus Claudius pstrase hotrrea nestrmutat de a prsi Sarmizegetusa i chiar de a se retrage din viaa militar, dar fuga Apronillei i rsturnase toate planurile. Renunase s mai plece din Dacia i jurase n numele lui Jupiter s nu-i gseasc linitea pn cnd nu-l va vedea rstignit pe tribunul trdtor i nu va prinde sclava fugar. Furia lui depise repede orice msur : l ura pe Decebal, i ura pe daci, l ura pe 189

Vitellius i chiar i pe Apronilla. ncepuse s-i pregteasc de lupt legiunile i cohortele, iar prin Eurotas s urmreasc i s mpiedice pregtirile pe care le fcea Decebal. n mers, calul lui Diegis se poticni de o rdcin de fag mult ieit din pmnt. Undeva departe se auzi mugetul unui cerb. n apropiere, o ciocnitoare btea toaca ntr-un copac uscat. i reveni din gnduri. l vzu pe Sarmis ndemnndu-i calul. Ce, ai s-mi spui ceva? l ntreb. Nu crezi c ar fi mai bine s ne oprim? Nu-mi iese din minte goana centurionului de ieri. Nu cumva te stpnete teama? Nu, Diegis, la mine n ar nu-mi este team de nimeni i de nimic, ns avem cu noi pergamentele cu sigiliul regelui. Da, i? Gndete-te ce s-ar ntmpla dac ele, n loc s fie duse triburilor din miaznoapte, ar ajunge la Roma? Bnuieti c vom fi atacai de vreo centurie? i de ce nu? n pdurile neumblate ale Daciei se pot ntmpla multe i se pot pierde urmele... Crimelor, murmur Diegis. Plutarh spunea c n lupta cu dumanul orice i este permis. Pe duman s tii s-l ocoleti la timp, mai nainte de a-i cunoate inteniile, i s-l loveti numai cnd i vine bine. Diegis l privi i rse. Tu pe-acolo prin Grecia pe unde ai umblat ai nvat s ghiceti gndurile oamenilor? S nu te mire dac-i spun c pe romani i cunosc cel puin tot att de bine pe ct i cunoti tu, de aceea am i prsit drumul care duce spre campul de la Porolissum. Ajunseser ntr-o poian. Diegis opri calul i se ntoarse spre cei ce-l urmau. Hei, voi, tarabotilor i lupttorilor, n-ai fost niciodat la vntoare prin aceste locuri? Toi se privir mirai, nu tiau ce urmrea fratele regelui. Care cunoate drumul drept peste munte, spre cetatea lui Burio, la Marodava? continu s-i ntrebe. Eu am fost la Marodava, dar pe drumul cel mare, spuse Susagus. i dac n fa te ateapt dumanul, nu trebuie s ocoleti? Rspunsul l primi de la Dagio : Vd c Susagus nu mai tie c pe-aici a fost la vntoare cu mine i cu Burio. N-ai grij, Diegis, tiem drept prin pdure, trecem peste vrful muntelui din fa i coborm chiar la Marodava. ntr-un desi, ceva mai n vale, rsun ltratul lui Eros. Cu gndul la cele ce se petreceau, Sarmis i uitase de cine. Porni napoi n galopul calului. 190

Vezi, Sarmis, s nu-i mnnce vreo vulpe javra! i strig din urm Susagus. Nu trecu mult i Sarmis se napoie, urmat de cine. Sntem urmrii, spuse el dup ce opri calul. Cnd am sosit n vale, trei legionari fugeau n galop pe o poian ce coboar napoi spre drum. S-au ascuns repede n pdure. Pe duman trebuie s-l socoteti tot att de iste ca i tine, spuse murmurnd Vitellius. Era ctre sear cnd ncepur s coboare spre Marodava. De sus se vedea valea ntins cu campurile i livezile lui Burio, iar n fund, pe o nlime, se profila cetatea. n jurul ei, la poalele colinei, erau mprtiate casele comailor i saivanele turmelor de oi i de capre. Cetatea Marodava, aezat pe un col de stnc ieit din coasta muntelui, domina ntreaga vale. Era bine aprat, cu ntrituri de brne groase i blocuri de piatr, i nu putea fi atacat dect dinspre munte. n multe privine, att ca poziie, ct i ca aprare i construcie, se asemna cu cetatea Getidava, cu deosebirea c pintenul stncos de la Getidava era mai puternic i mai nalt. ntre zidurile de aprare, cetatea era o mbinare de zidrie de piatr i de perei din brne groase. n cele patru coluri, pe ziduri, se nlau turnuri de paz i de aprare. ncperile cetii - trei la numr, lungi i largi de puteai s ntorci carul - aveau destinaii precise : prima servea drept cazarm pentru garda cetii, a doua era sala armelor sau depozitul de arme al tarabostelui, pentru toat oastea ce-o putea ridica el n timp de rzboi, i a treia o folosea ca locuin. n aceast ncpere erau aezate, n lungul pereilor, paturi de lemn umplute cu fn moale, lvicere, mese i scaune. Pe perei erau ntinse covoare de ln frumos lucrate, ntre care domina albastrul cerului senin, iar din loc n loc erau agate vase din lemn sculptat i vase de pmnt cu multe flori. Dedesubt se aflau beciurile cu provizii i vinuri. Cnd se clca pe duumeaua groas de lemn, rsuna bubuitul pailor, mrit de golul de dedesubt. Au trecut repede dou zile de cnd Diegis i nsoitorii lui erau oaspeii tarabostelui Burio, la Marodava. Tarabostele se simea fericit pentru cinstea ce i se fcuse, de a gzdui pe fratele regelui. Cele dou zile nu trecuser ns n petrecere i chefuri. mpreun cu tarabostele, fcuser planul prin care s dejoace ncercuirea i urmrirea soliei de ctre centuriile de la Porolissum. n cea de-a treia noapte, trziu, cnd luna scptase dup creasta muntelui, porile grele de lemn ale cetii se deschiser cu un scrit prelung i se ls ncet podul peste anul de aprare umplut cu ap. Din cetate ieir Burio i Diegis. Mergeau pe jos n tcere, unul lng altul, urmai de ase clrei. n jurul lor era linite. Dup ce trecur podul, se oprir. Pn acum ar fi trebuit s ne dea semnalul, opti Diegis cu ngrijorare. 191

Ni-l vor da ndat, eu mi cunosc oamenii, l ncredina Burio. Se ntoarser spre cei ase clrei. Burio vorbi apsat : S avei ncredere deplin n cluza mea, cunoate bine toate coclaurile munilor i v scoate acolo unde trebuie s v ntlnii cu Diegis i ceilali... Tcu, ntrerupt de Diegis. Dup cum vorbi, fratele regelui era foarte ngrijorat. V dai seama voi, Sarmis, Dagio i Vitellius, de importana pergamentelor ce v-am ncredinat? n minile voastre se afl soarta regelui i a Daciei! Ne ateptai trei zile la locul stabilit, i dac nu sosim, v urmai drumul spre triburile de la miaznoapte. Vei fi o solie a regelui! V facei o gard din dacii ce-i vei ntlni n calea voastr! n timp ce Diegis vorbea, de departe, din pdurea de pe munte, se auzi un strigt de huhurez, repetat de dou ori. - Se aude semnalul, spuse Burio, uurat de ateptarea plin de ncordare. Totul este n regul, pornii numaidect! S avei ncredere n piepturile i braele noastre! opti Dagio. Tu rspunzi fa de mine i de rege! spuse Burio omului su, cluza. S fii lup cnd eti atacat, vulpe dac vei fi mpresurat i arpe de vor cuta s te prind prin vicleuguri. Cei ase pornir n linitea i ntunericul de neptruns al nopii, lund-o pe o potec ce se pierdea pe povrniul muntelui. Burio aflase prin iscoadele sale c, de la sosirea lui Diegis, cetatea Marodava era ntr-una sub supravegherea cetelor de legionari din campul din apropiere, de la Porolissum. De aceea, dup mult chibzuin, gsir c cea mai bun cale de a dejuca planul romanilor era ca pergamentele s porneasc pe poteci ascunse i s fac un mare ocol, iar Diegis, cu ntreaga sa gard, sa mearg pe drumul obinuit, sfidnd orice pericol s-ar fi ivit, cu scopul de a verifica astfel inteniile dumanului. n aceeai diminea, cnd soarele se ridicase numai la cteva sulie pe cer, din cetatea Marodava ieeau Diegis i Burio, nsoii de garda cu care venise i de o ceat de lupttori de-ai lui Burio. Coborr n vale pe drumul ce tia n lung povrniul muntelui i luar oalea ctre drumul cel mare, ce ducea spre campul roman de la Porolissum. Scpai de grija pergamentelor, mergeau n pasul cailor, fr s piard din vedere cele ce se petreceau n jur. Ieiser n drumul cel mare, cnd Diegis l ntreb pe tarabostele Burio : Tu n-ai mai fost de mult la campul de aici, de la Porolissum? La Sarmizegetusa ne-ai trimis veste c se ridic n grab construcii mari. Da, se construiesc ntrituri i cazrmi de piatr. Toat valea din jurul campului este un mare antier... De piatr, murmur ntristat Diegis. Cnd Roma nal construcii de piatr, este semn c nu are de gnd s mai plece, adug el cu voce sczut. Acolo, continu tarabostele, vei vedea c nu se construiete numai 192

un castru, ci o adevrat cetate roman. Se ridic cazrmi mari, i n jur vile, taberne i piee, i snt zvonuri c vor construi i un circ sau un amfiteatru, ca n cetile lor din imperiu. Crezi c vor avea timp s termine tot ceea ce au nceput? Nu tiu! Eu n-a vrea s le termine. Regele i cu tine sntei singurii care tii ce avem de fcut. Poporul este gata s porneasc la lupt. Fiecare dac i urte pe romani... Tarabostele nu termin tot ce avea de spus. Din fa se desluir sunete de trompete. Vzu cum Diegis i arunc o privire ntrebtoare. Ce se-aude, Burio? M ntrebi? Desigur c au pus ceva la cale! Se vede c n noaptea asta cetele de legionari i iscoadele lor s-au apropiat mult de Marodava. Sar putea s fim atacai. Tarabostele ascult cum sunetele trompetelor se repetau, i n aceeai msur ele se auzeau tot mai de departe. Nu se ]ndoia c erau semnale prin care iscoadele romane anunau c alaiul fratelui regelui le apruse n cale. ntreb : Ce vom face dac vom fi nconjurai de sulie? Aa cum i-am spus, nimic! S-i lsm s ne ncercuiasc, i vom vedea ce vor. Se ntoarse i repet ordinul ctre comandanii grzilor : Nu se trage nici o spad, nu se sloboade nici o sgeat, nu se ntinde nici o suli! Tu eti sigur, Burio, de oamenii pe care i-ai pregtit s porneasc repede spre Sarmizegetusa, dac vom fi mpiedicai s ne urmm drumul? Tot att de sigur cum snt de mine! rspunse tarabostele. Continuar s mearg linitii. Burio le spuse lupttorilor din grzi c nu trebuie s mearg tcui i ncordai, ca i cum ar fi gata de lupt, ci s rd, s cnte, s glumeasc. Nu mai naintar prea mult. La o cotitur a drumului, ntlnir un centurion urmat de un puternic grup de legionari. Centurionul opri calul i le fcu i lor semn s se opreasc. Unde au pornit vitezele cpetenii dace? i ntreb el cu voce supus. Mergem prin ara noastr, centurioane! rspunse tarabostele. i art prietenului meu, taraboste din partea de miazzi a rii, ct este de mare ara i ce este: mai frumos pe moia mea, Marodava. Dac nu se supr centurionul, l rog s-mi spun, care i este numele? Snt Cassius Fulvius, viteazule taraboste! i rspund fiindc am primit ordinul s-i socotim pe tarabotii daci cu acelai grad ca pe tribunii imperiali. Dar noi nu servim n armata imperiului?! se mir ntrebtor Burio. Nu tiu! Tarabostele nu trebuie s uite c eu snt un osta al imperiului i execut ordinul comandantului meu, legatul Aulus Plautius, din campul de la Porolissum. Se nelege c execui ordinele comandantului tu, dar aceasta nu ne privete pe noi. Burio ncerc s ndemne calul. 193

Rog pe taraboste s m ierte. Am spus c ndeplinesc ordinul ca un osta supus : am ordin s nu las cete de lupttori daci s mearg pn la camp, iar dac acestea se apropie, trebuie s le opresc, s le iau armele, i pe lupttori s-i duc n faa legatului. Dac tarabostele era nsoit numai de doi sau trei daci, putea s treac nestingherit, Dar noi nu ne vom lsa s fim dezarmai! rosti tarabostele cu ton ridicat, mai mult pentru a-l impresiona pe centurion. Voi executa ordinul legatului. V vom ataca cu armele, i aceasta ar fi o dovad c trecerea voastr prin aceste pri nu se face cu gnduri curate. Centurionul vorbea privind cu mult respect spre Diegis, semn c tia pe cine are n fa. Rmase plcut surprins cnd l auzi pe Diegis spunnd cu voce stpnit : Burio, centurionul Cassius Fulvius are dreptate. Din moment ce trebuie s execute un ordin, n-are nici un rost s ne opunem. Cu aceast ocazie vom avea plcerea s-l vedem i s-l cunoatem pe legatul Aulus Plautius, cruia i vom duce i un salut din partea regelui. n sinea lui, Diegis era fericit c reuise s dejoace manevrele dumanului. Atept linitit ca lupttorii ce-l nsoeau s fie dezarmai i nu ncerc nici un gest de opunere cnd vzu c totul se transformase ntr-o minuioas percheziie, care se extinse i asupra sa i a lui Burio. Pe msur ce percheziia se apropia de sfrit, vedea cum crete nelinitea centurionului. Ctre amiaz intrar n camp i fur primii n sunete de trompet, cu gard de onoare, aa cum se proceda la sosirea de la Roma a unui senator sau a altui funcionar nalt al imperiului. Cel mai surprins se art legatul Aulus Plautius, care tiu s ascund cu miestrie adevrata misiune a centurionului. Vorbi, artnd o mhnire abil prefcut : Dar nu se poate, toi zeii s m pedepseasc, este ceva nemaipomenit! Cum de-a putut centurionul s-mi fac aceast ruine, s opreasc pe viteazul i multrespectatul Diegis, acela care a tratat pacea cu Roma? Te rog s m ieri de suprarea pe care i-a provocat-o centurionul meu! mi pare att de ru!... Trebuia s m anuni c faci o cltorie prin prile acestea, i trimiteam s te ntmpine cu toate onorurile i s-i fac gard o centurie ntreag! Pentru mine, viteazul Diegis, fratele regelui, l reprezint pe nsui vajnicul Decebal. Muli ani s-i druiasc zeii! Cu mult linite i demnitate, Diegis cut s prind momentul pentru a ntrerupe vorbele lipsite de sinceritate ale legatului. i mulumesc pentru cuvintele ce-mi adresezi, Aulus Plautius! N-a fost dect o mic ntrziere. Doream de altfel s vd campul i pe dumneata. Dac nu m nel, ai fcut parte dintre legaii care l-au nsoit pe Livianus Claudius cnd s-a tratat pacea. Regele vrea s tie ce se mai petrece prin aceste pri ale rii. Sntem doar aliai mpotriva dumanilor din afar. mi pare ru c nu pot s rmn mai mult timp ca oaspete aici. Te rog s dai 194

ordin s se restituie armele grzii mele i lupttorilor tarabostelui Burio. Am i dat acest ordin, chiar din clipa n care mi s-a raportat c voi avea cinstea s primesc vizita fratelui viteazului Decebal! Ce face regele, e sntos? Nu l-am vzut dect o singur dat i am rmas cu o prere de neuitat : Decebal este omul de fier, mai mult chiar, este o stnc de granit. A tiut mpratul cu cine se unete mpotriva dumanilor imperiului!... Legatul ridic clopoelul i sun scurt. Intr un contubernal. E trziu, trebuie s-mi osptez cum se cuvine nite oaspei att de binevenii! A doua zi, Diegis i continu drumul. Din cele ce se petrecuser, se convinsese i mai mult c tactica de moment a Romei era ca, n locul forei, s sugrume poporul dac zmbindu-i i ludnd marea prietenie dintre romani i daci. Mersese mult timp adncit n gnduri. Te-ai convins, Burio? Dac nu ne vom grbi s-i aruncm peste Dunaris pe aceti oaspei nepoftii, poporul dac va pieri nbuit sub colosalul imperiu vecin! Dup trei zile, Diegis se ntlni cu grupul celor ase, n frunte cu Sarmis i Dagio, care i predar pergamentele scpate de urmritori. n calea lor, ntr-o poian de munte, dduser o lupt grea cu un grup de legionari, care la nceput se prefcuser c au ratacit drumul.

5
tai lng mine, Daizus, te agii ntr-una i nu-i mai gseti locul! M durea n suflet de cte ori m gndeam c pentru fericirea mea tu i vei fi pierdut viaa! Sub un fag din curtea cetii Carsidava, pe o banc grea de lemn, edeau Carsida i Daizus. n apropierea lor, pe iarb, se juca micul Dicomes, fiul lui Sarmis i al Cumidei. Se apropia toamna. n copaci, frunzele ncepuser s rugineasc. Dorul ei dup cei plecai n solie spre miaznoapte i care ntrziau s se ntoarc i fusese stins de sosirea lui Daizus. La fel ca ea sufereau Apronilla i Cumida. Sosirea nemaisperat a fratelui socotit pierdut i rscolise i alte sentimente, pe care ea nu reuise s le alunge cu totul din suflet, de cnd scpase din sclavie. n papyrusul lsat lui Usugus pentru Sarmis, btrnul Dicomes recunoscuse c Daizus era fructul dragostei lui cu o roab i, n lipsa lui Sarmis, el rmnea stpnul Carsidavei. Te ari prea nelinitit, Daizus, ce se petrece cu tine? i prinse capul ntre mini i-l srut pe frunte. i rse n ochi. trengarule, s n-o ntristezi pe sora ta! Ce te mir, Carsida? Am n mine o stare care nu-mi d pace. Cteodat m simt prea fericit... Daizus, robul... acum frate al soiei lui Diegis, fratele regelui... Cteodat, parc a vrea s mor... a dori s mor!... 195

Nu pot s uit clipele de atunci, cnd m aflam n faa mpratului, sgetat de privirile unei mulimi nnebunite de plcerea de a vedea ct mai muli sclavi omori. Nu pot s uit nici clipa cnd am fost dezlegat, fr s mai fiu rstignit! Ceva s-a schimbat atunci n mine. M pregtisem att de mult s-i art crudului mprat c un dac nu se sperie n faa morii!... Carsida l asculta mngindu-i prul blond, lung i ondulat. l privea dintr-o parte. Se asemna tot mai mult cu rposatul ei tat. Pe Apolodor l-ai mai vzut? Arhitectul nu te cunotea... i puse ntrebarea cutnd s prind momentul dornic s afle rspunsul la o alt ntrebare care-i ardea inima. Da, el m cunotea. Dup ce am fost prins, am fost dus o dat n faa lui i a unui tribun. Cnd mi-a dat pergamentele i mi-a spus c snt liber s m ntorc acas, era att de trist i att de mbtrnit : un om fr putere, fr poft de via... cred c suferea mult... Mai spune-mi ceva despre ei, Daizus! Ce s-i mai spun?! Mi-aduc aminte de o ntrebare a lui, care m-a zguduit de mil. Cred c arhitectul te-a iubit mult, Carsida, M-a ntrebat : Spune-mi, dac tii : sora ta m ura?" Carsida tresri i-l privi lung, cu ochii tulburi. l ntreb, aproape fr s-i dea seama : i tu ce i-ai rspuns? Buzele i tremurau uor, npdit de o cldur luntric. I-am spus c nu-l urai. Daizus tcu i rmase mult timp nemicat, privind departe. Trziu, se ntoarse spre ea. I se pruse c suspin. i vzu ochii notnd n lacrimi. De ce plngi, Carsida? Tu nu i-ai fcut lui nici un ru. Rul i l-a fcut singur, cumprndu-te! Ea ncepu s-i vorbeasc ncet, necat de plnsul abia stpnit : Snt lucruri pe care un brbat nu poate s le neleag. Fetele cumprate ca sclave pot ncpea pe mna multor brute. El a fost altfel. i altceva, ce mai ii minte c i-a spus? mi amintesc bine cuvintele spuse de el cnd mi-a dat certificatul tu de eliberare : i dau certificatul de eliberare a Malvei ; Carsida n-a fost niciodat sclava mea." A mai spus c dac ar fi tiut c tu erai soia fratelui lui Decebal, cu toat preuirea ce i-o purta, te-ar fi eliberat din prima zi. Din nou, un timp, amndoi tcur. Dar pe Septimius unde l-ai ntlnit? La castrul n care am fost noi nchii cteva zile la napoiere, el s-a artat un om cu sufletul negru. Am stat mai multe zile i eu nchis n acel castru de la intrarea n valea rului Rabo. n acea noapte, ultima pe care am mai trit-o acolo, Septimius era de gard. Am stat mai mult timp cu el de vorb. Ali legionari nu schimbau cu mine nici un cuvnt, A aflat cine snt i ce caut prin acele pri. M-a ntrebat : Dac te scot din castru, m iei cu tine n Dacia?" De 196

fapt, centurionul tia c am certificat de eliberare, dar cnd i-am spus c l am i pe-al tu, a dat ordin s fiu legat i nchis. A doua zi, Septimius a primit nsrcinarea s m duc napoi la Drubeta, dar abia am fcut cteva sute de pai pe drumul spre pod i am luat-o amndoi prin hiuri, fcnd un ocol mare ctre drumul ce duce prin valea rului Rabo spre Sarmizegetusa. Carsida ncetase de mult s-l mai asculte pe Daizus. l vzuse pe btrnul Usugus intrnd pe poarta cetii. Cnd era suprat, btrnul vorbea singur, cu voce tare. l urmri ducndu-se la ipotul cu ap rece i bnd cu mult sete. Mo Usugus, vino-ncoace! l strig ea. Vin ndat, stpn, Marele zeu s te in n paz! Btrnul se apropie tergndu-se la gur cu dosul palmei i aranjndu-i mustile stufoase, albe i lungi, i lu cciula n mn. ezi, l ndemn ea. Cine te-a suprat, mo Usugus? Stpn Carsida i stpne Daizus, ncepu btrnul printre accese de tuse, suflnd greu, am vzut c jos se petrece ceva. Snt speriai i comaii, i robii... Au aprut cete de legionari prin apropiere? sri Daizus. Cu micri ncete, btrnul continu s-i tearg mustile. Nu, stpne, nu s-au zrit legionari, s-au vzut ns oameni tot att de ri : nite capnoboi1. Stpna tie c acolo unde vin preoii... Tcu. Privi n sus, spre creasta muntelui i spre cer. Urm cu voce potolit Eu am trecut la noua credin i nu m mai tem dect de El... ntorcndu-se spre btrn, Carsida i lu mna i i-o strnse cu cldur. i ce, moule, i-e fric s nu te ia? Api, nu la mine m gndesc, stpn! Nu pun ei mna pe Usugus, c se tem de stpnii mei. M ngrijorez de sfntu"... Mai e aici btrnul Porfirios, mo Usugus? ntreb Daizus, ntrerupndu-l. Este, stpne! St retras sus ntr-o peter, trebuie c o tii de cnd umblai cu oile i cu caprele. i pe la pod, pe la Drubeta, erau unii liberi i unii sclavi despre care se spunea c trecuser la nvtura unui galilean. Aa, stpne, el este nvtorul i fiul Domnului. Tot n-am priceput ns. Unii spuneau c este zeu, c s-a urcat la cer, alii c a fost un om ca toi oamenii. Pe care s-i crezi? Da, stpne, a fost om, a venit pe pmnt ca s ne nvee, apoi, dup ce a murit pe cruce, a nviat i s-a suit la cer... Eu nu tiu, mo Usugus. Acolo la pod, am ascultat ntr-o sear pe
1 La daci, grad preoesc n ierarhia religiei lui Zamolxis. Probabil i grad militar n armata preoilor.

197

un sclav btrn, el spunea c l-ar fi vzut. Povestea btrnul sclav : Era un tnr galilean cu pr castaniu, ce-i cdea n plete lungi pe umeri, cu obrazul tras, cu privirea adnc, linitit. i mai spunea sclavul acela, continu Daizus, c o clip privirea lui s-a ntlnit cu aceea a galileanului. S-a simit parc strpuns de sgei, i-a simit puterea i nu-i mai putea desprinde privirea din ochii lui. Din acea clip, spunea el, a rmas n suflet cu un fel de trie care l-a fcut s uite de srcie, de sclavie i de nefericire. Atunci, muli dintre cei care l ascultau pe btrnul sclav au rs cu hohote. Am rs i eu... S nu mai rzi, stpne! El este mntuirea noastr... Eu tiu una, mo Usugus, l ntrerupse Daizus, una pe care am auzit-o de la Sarmis, la pod, cnd el sttea cu piciorul rupt pus ntre scnduri : Dac n-au putere zeii, pe care nu-i vedem i ni-i nchipuim c triesc n nori, pe vrfuri de muni sau n valurile mrii, ce putere ar putea s aib acel nvtor, care a fost un om ca toi oamenii? Btrnul se ridic repede, ca speriat, i se sprijini n toiag. S nu spui vorba asta, stpne, c faci mare pcat! Am crezut c o s am ajutorul tu... M duc, stpne, m duc jos, s vd ce se mai aude de capnoboii ia! Stai, mo Usugus, l rug Daizus, de ce nu ridici toiagul s m croieti zdravn, fiindc nu te ascult, aa cum ai fcut-o de-attea ori cnd m-ai crescut? Stpne... erai copil... S m ieri, stpne! Stai c merg cu tine, tocmai vream s dau o rait pe la casele de jos, mergem i pe la Porfirios. Dar pe unde-o fi umblnd Septimius? E jos, stpne, a pus ochii pe fata unui comate. Nici nu tiu cum se vor fi nelegnd. Dar, de, inimile poate se neleg mai uor, tinereea... Plecar. Coborr pe poteca n trepte ce ducea de-a dreptul la casele de jos. Pe la mijlocul povrniului l ntlnir pe Septimius. Urca agale, nvrtind n mn o garoaf roie i fluiernd fericit. Ce faci, Septimius, pe unde hoinreti? Cum te simi aici, n Dacia? Septimius i vorbi plin de fericire : Daizus, mulumesc zeilor care m-au ndemnat s vin cu tine! M simt bine n Dacia i mi plac dacele! D-aici nu mai plec, aici vreau s mor! Daizus l nvlui ntr-o privire plin de cldur. Septimius, vrei s mergi cu mine? O mic plimbare pe coasta muntelui. Se ntoarse apoi spre btrn. Mo Usugus, unde e Porfirios, la petera ursului, sau la aceea a balaurului? La petera ursului, stpne, dar s ne grbim, poate c acei capnoboi ndemnai de zeii cei ri... Cine, preoii aceia? I-am vzut mai adineauri. Au stat de vorb cu un rob i au plecat apoi n susul vii, lmuri Septimius. S ne grbim, stpne! Btrnul porni nainte cobornd cu pai repezi poteca. Daizus l opri dup primii pai. 198

Vino napoi, moule, nu tii c e mai de-a dreptul dac tiem coasta muntelui prin Poiana cprioarelor? ncepur s urce poteca. La poarta cetii, Daizus ceru s fie nsoit, de zece oameni narmai bine. El i Septimius i pregtir spadele. Btrnul privea mirat pregtirile ce se fceau i nu nelegea nimic. Au ajuns la petera lui Porfirios cnd soarele mai avea cteva sulie pe cer pn s scapete peste munte. Daizus ascunse garda ce-l nsoea ntr-o scobitur din apropiere, mpreun cu Septimius, se crar pe un col de stnc, de unde puteau privi printr-o crptur n peter. nuntru era linite. ntr-o parte era o grmad de fn i de frunze uscate, pe care pustnicul o folosea drept pat pentru odihn. n gura peterii plpia slab focul, lng care fierbea o oal plin cu burei. Spre fund, lumina zilei abia mai rzbtea. Vzur la lumina flcrilor pe pustnic n genunchi, n faa unei firide n care se afla o cruce de lemn. n cele dou pri ale crucii ardeau cu flacr slab dou rmurele verzi de brad. Btrnul pustnic se ruga. Buzele i barba lui se micau ncet i cadenat. Flcrile slabe ale celor dou rmurele de brad aruncau pe faa lui un joc de lumini i de umbre ce-i ddeau un aer de adnc meditaie i de rugciune. Pe fa i se oglindea sufletul : mpcare, blndee i mil. Daizus puse urechea la crptura din stnc i ncerc s asculte. n faa peterii se auzir tropote i murmure. Daizus nu mai putu asculta. l auzi pe Usugus, dup stnc, murmurnd, cuprins de team : Au venit, ticloii! Ce facem, stpne? Cutnd s se stpneasc, Daizus urmri prin crptur tot ce se petrecea nuntru. Vzu intrnd un capnobot urmat de o ceat de preoi. Pea rar, trndu-i dup el mantia alb de postav de ln. Doi preoi ineau n mini fclii aprinse. Capnobotul se opri la spatele pustnicului i ncepu s rd zgomotos. Ce faci aici, btrne, pentru ce te chinuieti stnd n genunchi? l ntreb n batjocur. Marele zeu s te aib n paz, dar nu te neleg!... Porfirios tresri, i ntoarse ncet capul i-l privi cu mult linite. Vzu c are lng el preoii lui Zundecibalm. Se ridic ncet i vorbi cu blndee : De ce m-ai ntrerupt din rugciune? Te-am ntrebat de ce te chinuieti, i tu, btrne, mi faci mustrri! Dar ce vrjitorie mai e i asta? Tu te rogi la crucea pe care n imperiu snt rstignii tlharii i trdtorii? Pustnicul l privi lung. Ctva timp vzu numai brul albastru, lat, cu care capnobotul era ncins peste mantia alb. inea minile la piept, ca pentru rugciune. Eu m rog crucii pe care a fost rstignit acela care a suferit pentru mntuirea oamenilor... i marelui zeu Zamolxis nu-i aduci jertfe? Eu nu cunosc i nu m nchin nici unui zeu! Nu cunoti nici un zeu? 199

Capnobotul, scurt, gros, pntecos, l privi pe sub sprncenele dese i mari, cu ochii aproape nchii. i strngea flcile cu ciud. Continu s-l ntrebe : i nu aduci jertfe la nici un zeu? ncepu s zmbeasc : Ai trecut la credina galileanului acela?!... Urmez nvtura lui, pentru ndreptarea oamenilor, opti Porfirios. Bine, btrne, dar acel galilean care a murit de vreo sut de ani n-a putut s ndemne poporul la revolt, pentru a-l face pe el rege. Continu si strng flcile. Tu, aa neputincios, vrei s ajungi rege al Daciei? l ntreb. Linitit, Porfirios i ridic minile. Pe faa lui nu se mica nici un muchi, privirea i era linitit, n ochi i se oglindeau mila i iertarea. El n-a urmrit s ajung rege. mpria lui nu este pe pmnt, ci n cer, venic! Regii i mpraii chinuiesc i omoar oamenii, i schilodesc pe cei sntoi, i fac sclavi pe cei liberi i nu-i ajut pe cei ce sufer! Pustnicul tcu, privind n gol. Lui Daizus i se prea c n jurul capului btrnului plpia o lumin slab. Capnobotul l ascultase i cu oarecare curiozitate, pe lng ura ce o nutrea. Marele preot Zundecibalm ngrijise din timp ca preoii lui s fie iniiai att asupra nvturii lui Christ, ct i despre persecuiile la care erau supui cretinii n imperiu. Vezi, btrne, rupse capnobotul tcerea, noi nu putem s nelegem un lucru : ai trecut la credina galileanului, dar ea se aseamn cu nvtura lui Zamolxis. Marele zeu este sus, dincolo de noi, n cer, i acel Christ s-a urcat tot acolo. Spui c fericirea oamenilor este n cer, dar i noi, dacii, credem c cei buni i viteji merg tot sus, n cer... Nu e totuna, Mare preot! La voi lipsesc mila, iubirea i ajutorarea aproapelui. Zeul vostru pedepsete pe cel rtcit i czut n pcat, pe cnd El l iart i-l aduce pe calea cea bun. Voi jertfii oameni, i omori n chinuri, spunnd c numai aa putei afla voina marelui vostru zeu, pe cnd El s-a adus jertf pe sine, pentru ndreptarea oamenilor. Capnobotul i nvinse curiozitatea ce-l stpnea i nu mai putu rbda. l privi cu ochi mrii i-i strig : De ce-ai venit s ne strici credina? Dup cte vd, tu eti grec. De ce n-ai rmas n ara ta? Dar tu i nsoitorii ti pentru ce-ai venit, Mare preot? S m lepd de credina n El? Ai avut mare dreptate! Da, credina dacilor se aseamn cu nvtura Lui. Eu am tiut asta, de aceea dacii vor trece repede la noua credin! Dar eu tiu pentru ce-ai venit! Ai venit s m iei i s m duci. Vrei s facei cretinilor ceea ce le fac guvernatorii, legaii i tribunii n imperiu... Da, btrne! Capnobotul vorbi cu voce mai potolit : Am venit s te lum! Marele preot Zundecibalm vrea s cunoasc mai bine noua credin. Pregtete-te, btrne, chiar n seara asta trebuie s ajungem n vale. 200

Merg, fac-se voia Lui! murmur pustnicul. Daizus socoti c sosise momentul. tia c cine e luat de preoi nu mai are anse de scpare. Sri de pe colul de stnc, fcu semn lui Septimius i grzii s-l urmeze i intr n peter. Marele zeu s v aib n paz! salut el intrnd. Ce se ntmpl aici? Ne rugm Marelui zeu pentru ntregul popor i pentru tine, viteaz taraboste, spuse capnobotul, surprins. Dar cine eti tu? Un taraboste tnr nu cunoatem la Carsidava!... Snt Daizus, fiul tarabostelui Dicomes! Nu cunosc alt fiu al lui Dicomes. tiu de fiul care a fost sclav n imperiu, tiu de Carsida, Marele zeu s-o aib n paz i s-i dea via lung!... La spatele lui Daizus, btrnul Usugus tremura. Teama de preoi l stpnea pe fiecare dac. La cuvintele ce le auzi, Daizus trase de la bru papyrusul lsat de btrnul Dicomes i-l ntinse capnobotului. Rog pe cinstitul capnobot s citeasc. Dup ce citi, capnobotul rmase cu papyrusul n mn. Marele preot Zundecibalm n-a avut cunotin c tarabostele Dicomes ar fi zmislit un fecior cu una dintre roabele lui! murmur capnobotul, cu ton batjocoritor. Te poftesc s-i masori cuvintele! strig Daizus. Tatl meu i-a recunoscut fiul pe care l-a avut cu una dintre roabe, dar voi preoii nu v recunoatei niciodat copiii! Capnobotul nu se ls intimidat i nici nu-i pierdu stpnirea de sine. Vorbi rar, cu dinii strni i cu ur greu ascuns ca i ameninarea : Se cunoate dup faa i zmbetul tu cu ce suflet vorbeti despre preoi! N-am tiut c tarabostele Dicomes a mai avut un fecior. Noi, preoii, ne vom ruga Marelui zeu i pentru tnrul taraboste, Daizus!... Bine, s lsm toate astea la o parte, schimb vorba Daizus. Dar cum se face, cinstite capnobot, c venii pe moia Dicomes i nu trecei pe sus pe la cetate? Cum putei s vorbii cu acest btrn care este sclav pe moia noastr? Preoii pot s mearg oriunde! rosti capnobotul. Niciodat un taraboste nu s-a amestecat n treburile Marelui preot i ale Marelui zeu. Pentru robii i sclavii notri trebuie s fim ntrebai. Acest btrn se ridic mpotriva marelui zeu Zamolxis i mpotriva regelui. Noi l iubim pe Decebal i-l aprm! Capnobotul se ntoarse spre pustnic : Eti gata, btrne? Apoi, ctre preoi : Cinstii preoi, ajutai-l pe btrn s mearg! S nu facei un pas! strig Daizus trgndu-i spada. Se opri ntre pustnic i capnobot : Septimius, pregtete garda. Nu faci bine ceea ce faci, tinere taraboste! rosti rar i cu ton amenintor capnobotul. Vei supra pe Marele zeu i pe Marele preot. N-am vzut pn acum ca cineva s ndrzneasc s se opun voinei Marelui 201

preot. Cinstite capnobot, pe sclav nu-l putei lua, i fiindc se las noaptea, ar fi bine s cobori n vale, altfel putei pierde poteca prin pdure, iar de nu nelegei, eu i garda mea vom fi pui n situaia s ne msurm spadele cu ale voastre. Capnobotul arunc o privire tioas spre Daizus i fcu civa pai spre ieirea peterii, clcnd apsat. Se opri i se ntoarse spre Daizus. Taraboste, te-ai supus singur judecii Marelui zeu! Marele preot Zundecibalm se va plnge regelui, iar regele va hotr. Cobor apoi tonul : Din partea mea, tinere taraboste, m voi ruga Marelui zeu s te ia n paza lui!... I-ai vzut ct snt de lai? spuse el dup ce preoii ieir, i paii lor se pierdur n vale. Cnd s-a mai pomenit ca preoii s nu-l taie cu spada pe cel ce nu li se supune? Hotrrea noastr i-a fcut s neleag c aici puteau s le rmn oasele. Lng el, btrnul Usugus i frngea minile, chinuit de disperare i de team. S m pedepseasc Zeul cel mare, n ce pericol te-am bgat, stpne! n minile preoilor te gseti prins mai ru dect n gura lupului. Fii linitit, btrne! Cred c va veni vremea cnd se va sfrma i puterea lor. Daizus se ntoarse, fcu semn lui Septimius i btrnului Usugus i, urmat de gard, prsi petera. Era trziu cnd se apropiar de cetate. Vzur de departe lumin mult. Focuri mari ardeau. Se auzeau chiote i strigte. Ce s se fi putut oare ntmpla sus n lipsa noastr, mo Usugus? S fi ndrznit cumva s atace vreo ceat de legionari cetatea? Btrnul rse zgomotos, fr grij. Stpne, cetatea este bine pzit. Iscoadele noastre snt rspndite pe toate drumurile i pe toate potecile, iar garda, cnd nchide porile, poate s in piept la mai multe centurii. Ceva totui se va fi ntmplat, de este atita lumin. Poate c se vor fi ntors stpnii. Cnd ajunser sus, presupunerea btrnului se adeveri. n cerdac stteau la mas Diegis, Sarmis i Vitellius. Revederea lor l mic pe Daizus pn n adncul sufletului. Nu tia c se bucur de atta dragoste din partea lor. Pn trziu, ctre ziu, se prelungi ospul, cu cntece i jocuri. A doua zi - era ctre prnz - sub razele blnde ale soarelui de toamn, toi patru pornir spre petera lui Porfirios. Diegis i dduse seama, ndat ce aflase de cele ce se petrecuser la peter, c va trebui s duc o lupt grea cu Marele preot. naintau n pasul cailor. Nu aveau nici un motiv s se grbeasc. M frmnt gndul, Diegis, rupse tcerea Sarmis, dup ce toi tcuser un timp, ce-ai vrut s ne spui despre rege? Nu este mulumit de noi, am ntrziat prea mult la triburile vecine de la miaznoapte, sau s-a 202

ntmplat ceva? Diegis nu rspunse ndat. Privea nainte, undeva departe, purtat de gnduri. Regele e mulumit de rezultatele soliei noastre, i mai ales este lmurit pe deplin asupra inteniilor Romei. Felul cum ei ne-au pndit i neau urmrit pe drum nu mai las nici o ndoial c snt hotri s ne sfrme orice ncercare de a-i scoate din ar. Am vrut ns s spun altceva : regele este singur, se ajut de Vezina i de Zundecibalm. Dar Marele preot nu trebuie lsat s preia prea multe din treburile armatei. n trecut, Marii preoi erau i cpetenii ale oastei, ceea ce le ddea puterea s-l ncercuiasc pe rege cum voiau. Decebal, ca i Burebista, vrea s fie cu adevrat capul rii i cpetenie a armatei. Cu mult dibcie, regele l folosete pe Zundecibalm numai pentru a ine strns unit poporul, prin jertfele ce le aduce lui Zamolxis, prin capnoboi i preoi... Diegis opri calul. Sosiser n Poiana cprioarelor. Schimb vorba : E prea mult frumusee aici ca s trecem pe lng aceast poian fr s ne adpm sufletele, spuse el. Desclecm puin i stm pe trunchiul fagului acela dobort de furtun. Desclecar. Un rob le puse dinainte cu mult ndemnare ceva de gustat i plotile cu vin. Diegis ridic o plosc i sorbi din ea cu mult poft. V vorbeam despre rege, relu Diegis tergndu-i mustile i barba. Tot mai mult m ncred n judecata lui. De la nceput, el n-a vrut s vad n Livianus Claudius dect un duman, pe cnd eu am nclinat s cred c ne era prieten. Cele ce s-au petrecut cu noi la Porolissum nu se putea s nu fi fost puse la cale de general. Nu este uor s conduci un popor! Regele poate c v va ncredina i vou rspunderi mai grele i de ncredere. E bine ca voi s tii ce vrea el, care i este politica. Eu, fratele lui, de multe ori am rmas uimit de hotrrea, de planurile i de ambiia sa de a ridica poporul dac pentru a ajunge din urm Roma. Diegis vorbea privind departe, peste vrfurile copacilor. Vntul i rsfira n valuri firele din barb. Frunze ruginii cdeau nvrtindu-se uor, purtate ctre vale. i ntoarse privirea spre Vitellius. Continu : Decebal a vzut n Roma un simbol al mririi i puterii, o atracie de nestvilit, ceva mai presus de orice nchipuire, de aceea el a fcut i a ncercat totul pentru a o imita. Nu numai eu am cltorit prin imperiu, ci i el. Nimeni, n afar de mine, nu o tie. Traian nu tie c Decebal, travestit ntr-un plebeu, a stat la Roma, s-a plimbat prin for, a vzut jocuri n Circul cel Mare i s-a convins n ce const mreia imperiului. Aa se explic de ce el a nceput s atrag n Dacia meteri i negustori romani, a mutat cetatea de scaun a rii de pe vrful de munte pe locul pe care se afl acum Sarmizegetusa. A nceput s ridice numeroase construcii puternice i s organizeze armata dup modelul roman i cu arme romane. E drept c btrnii taraboti i unele cpetenii de triburi s-au opus, dar el a tiut cu 203

energie s-i aduc la ascultare, de aceea are i dumani. Unul dintre acetia este Marele preot. Singurul el care-l face pe Zundecibalm s fie alturi de rege este acela c i el ine ca dacii s nvee s scrie i s citeasc n limba lor. Pn nu demult, scribii notri au fost cnd greci, care au scris n limba lor, cnd sclavi romani, care au scris n limba Romei. Tarabotii tineri i copiii lor snt pui acum de rege s nvee s scrie, i preoii se ocup de aceasta. Astzi, Dacia e un mare antier. Se ntresc cetile, se furesc arme i maini de rzboi, se scoate din pmnt mai mult fier, argint, aur i sare, se strng provizii pentru anii grei de lupt ce vor veni i se stvilete risipa, cci dacii snt obinuii s triasc din belug. Cu argintul, aurul, mierea, ceara i vinul nostru ni-i apropiem pe vecini i ni-i facem aliai, n lupta mpotriva imperiului. Soliile vin i pleac nencetat, zi i noapte, de la curtea regelui. efii de triburi vin aici s nvee arta rzboiului. n faa dumanului de moarte, Imperiul roman, triburile dace de la miazzi i rsrit, din afara hotarelor Daciei, vor s se uneasc sub steagul regelui. Decebal, cu minunatul su sim politic i cu o voin de fier, a muncit ani de zile pentru a ntri unitatea statului dac. A folosit cuvntul bun deseori, dar nu a neglijat nici viclenia i fora atunci cnd era nevoie. Cnd le-a spus tarabotilor c trebuie s nvee s scrie i s citeasc, la nceput acetia au rs, dar cnd i-a sgetat cu privirea s-au convins c nu e de glum. Un timp, i eu i el am ascultat filozofi greci, adui la Sarmizegetusa s ne nvee geometrie, istorie, geografie, retoric. Diegis se ridic de pe trunchiul de fag i i ntinse braele pentru a se destinde. Ei, ai neles acum cine este i ce vrea regele? Pe Decebal e greu s-l cuprinzi n vorbe. El este mare ct un munte, tare ca granitul, iute ca torentul ce alearg vijelios i bun ca vinul! Ia mai sorbii din ploti, i haidei s mergem! Ctre amiaz ajunser la petera lui Porfirios. Intrar nuntru. Era goal, pustnicul plecase. n firida din fund rmsese crucea i dou ramuri verzi de brad, cu flcri ce mai plpiau nc, semn c btrnul n-o prsise de mult vreme.

6
n iarna ce urm, iarn blnd, cu omt mult i geruri slabe, regele ntei pregtirile de rzboi. Toi tiau c se apropie marea ncercare. Sarmis i Vitellius erau ntotdeauna pe lng Diegis i toi trei n preajma regelui, gata s execute ordinele lui. La Carsidava rmseser Daizus i Usugus. Amndoi ngrijeau de moie i de furirea armelor n atelierele din casele de jos, aa cum fcuse mai nainte btrnul Dicomes. Trecu i primvara. Hotrrea decisiv a regelui nu putea s mai

204

ntrzie. Era spre sfritul lunii mai cnd, pe drumul ce lega Sarmizegetusa cu Cetatea-de-Munte i cu Cogheonul, se putea vedea un numr tot mai mare de preoi, ntr-un continuu du-te, vino. Marele preot pregtea cu mult grij ceremonia pentru aducerea Marii jertfe ctre Zamolxis. Marele zeu, prin Marele preot, avea s spun poporului dac care e voia sa : pacea, sau rzboiul? Drumul ce urca spre Cetatea-de-Munte mergea erpuind alturi cu rul, luptndu-se cu coasta stncoas a muntelui. ntr-un loc mai ngust era oprit de prima poart a cetii i de primul rnd de ziduri. Mai departe, valea se lrgea, i drumul urca n pant lin pn la cea de-a doua poart, cu al doilea rnd de ziduri. Dup cteva zeci de pai, se oprea la a treia poart, de unde suia pe terasa de sus. Aci nc se mai aflau construciile din timpul cnd vechea Sarmizegetusa fusese cetatea de scaun a regelui. Cetatea era aproape oval, ntrit pe de o parte de coasta stncoas i prpstioas a culmii, iar pe cealalt - cu ziduri groase de piatr. n partea de rsrit, drumul ieea din cetate, trecea n lungul unei ei pietroase i se oprea n faa Marelui altar sau Marelui sanctuar de pe Cogheon. Pe un mic platou pavat cu blocuri mari de piatr, alturi de altarul vechi, se construise sanctuarul nou, numit Marele sanctuar, nconjurat de aizeci de coloane de andezit, cu baza de peste doi pai, pardosit cu blocuri de diferite culori, formnd desene i semne ale cultului lui Zamolxis. n partea din fund a Marelui sanctuar, lng peretele abrupt al stncii, se afla altarul de pialr, cu mai multe trepte, nconjurat, de coloane zvelte albe, din marmur. n spatele altarului era locul rezervat pentru rege i cpeteniile dace : un fel de tribun ca ntr-un mic. amfiteatru, tot din blocuri de marmur, ntocmai ca cele de la altar, iar spre stnca din apropiere se trecea pe un pod scurt, ngust, n arcuri frumos lucrate din marmur. Podul reprezenta mai mult o construcie simbolic, pe care pornea Marele preot cnd pleca la marele zeu Zamolxis, trecnd peste un izvor de ap limpede, ce-i desprea pe oameni de lumea zeilor nemuritori. Marele preot intra apoi n petera din stnc, n care, pe trepte tiate anume, urca spre Marele zeu. n aceast peter, spunea legenda, ar fi disprut n timpuri strvechi btrnul i neleptul Zamolxis. Dup trei ani, el ar fi ieit de acolo cu prul albit i plin de nelepciune, ar fi dat apoi dacilor o nou nvtur i o nou religie, dup care s-ar fi napoiat n peter, de unde n-ar mai fi ieit niciodat, devenind zeu. Ziua aducerii Marii jertfe se apropiase. n Cetatea-de-Munte i la Marele sanctuar, animaia crescuse. Din deprtri se auzeau cntece i sunete de tulnice, amestecate cu chiotele mulimii, sosit cu multe zile nainte pentru a lua parte la marea ceremonie. Dar mulimea fusese oprit jos, la poarta cetii. Treceau ns preoii, treceau cete de lupttori, i toat micarea arta marile pregtiri ce se fceau, sporind i mai mult nerbdarea mulimii. Sosi i ziua deschiderii porilor. Mulimea porni n fug spre Marele 205

sanctuar, dornic s apuce un loc ct mai n fa, lng altar. Era atta lume, nct pe la prnz se umpluse terasa Marelui sanctuar i toat cetatea. Grzi de preoi pstrau ordinea. Muli se craser prin copacii de pe coasta muntelui din apropiere, curioi s vad aducerea Marii jertfe. Soarele se ridicase mult peste creste, nici un nor nu pta imensitatea albastr a cerului, cnd din palat iei regele. Mulimea izbucni n urale. Decebal clca rar i apsat, zmbea i rspundea salutnd cu mna. n dreapta lui mergea Marele preot, iar n stnga - Diegis. n urma lor veneau taraboti i cpetenii de triburi dace. Regele purta armur cu solzi mruni, albi, lucitori, peste care avea aruncat mantia de purpur, larg, cu cute bogate, prins pe umr cu o fibul de aur. La old legase spada cu mnerul ncrustat n pietre scumpe. Barba lui bogat era frumos pieptnat, iar mustile lungi - bine rsucite la vrfuri. Sub sprncenele stufoase, privirea era ager i ochii i luceau. De sub cciula frumoas de miel i cdeau pletele crunte, n uvie lungi, rsfirate peste umeri. Dup brbai venea alaiul femeilor. n fruntea lor mergea regina, urmat de soiile i fiicele tarabotilor i cpeteniilor. Regina purta iie frumos nflorat i fot bogat, peste care era ncins cu centur de piele fin, ncheiat cu pafta de aur. Pe umeri avea mantie scurt, uoar, din ln alb, cu mneci largi, ce cdeau n falduri bogate, care ddea mersului ei o micare plin de graie. Celelalte femei purtau ii i catrine bogat nflorate, peste care fluturau n vnt marame subiri, albe, care le acopereau cosiele i se petreceau frumos n jos, cznd pn la pmnt. Dinspre Marele sanctuar ncepur s se reverse asupra mulimii valuri subiri de fum, ncrcate cu arome de flori i tmie. Preoii aliniar grzile. Cnd alaiul regelui se apropie de altar, un imn de slav se nl spre cer. Corul preoteselor, cu acompaniament de lire i harfe, prea o muzic a cerului. Un fior de credin i de supunere strbtu mulimea. Dar viaa se tria pe pmnt. Aceasta o simboliza corul preoilor, care, cu voci grave, acompaniate de tulnice, ce scoteau sunete tot aa de grave, nsoir urcarea regelui spre tribuna de marmur de lng Marele altar. Marele preot se opri n mijlocul preoilor. Era mbrcat cu o mantie lung de purpur, strns la mijloc cu un bru lat, de culoare albastr, i peste ea o pelerin scurt, albastr, nchipuind culoarea cerului, locul unde se afla Marele zeu. Se ndrept spre altar. Preoii aruncar pe foc rini aromate, i prin fumul gros, neccios, cu greu se mai putea urmri cele ce se petreceau n jurul altarului. Marele preot dispru n valul de fum, dup ce un capnobot i opti ceva la ureche. Pe feele femeilor i btrnilor se puteau vedea nelinitea, teama i smerenia. Dup scurt timp, fumul se subie i apru Marele preot. inea ntr-o mn un vas de argint, n care ardeau rini mirositoare, i fcea semne de binecuvntare credincioilor. Se apropie de altar, pe care urc clcnd rar. Ajuns sus, slt mna dreapt, n care inea vasul de argint. Corurile ncetar imnul ctre Marele zeu. Ridic apoi i braul stng, n care un 206

arpe se mica n ondulri ncete i uiera scondu-i limba despicat. Din mulime, cei mai apropiai se retraser speriai. Marele preot i nl apoi privirea spre cer, rmase cteva clipe nemicat ca o statuie, apoi, cu vocea sa profund, ntrit de stnca i de coloanele din jur, rosti cu ton rugtor : . Poporul se pleac n faa ta, Mare zeu! La aceste cuvinte, mulimea fcu micri de supunere, de prosternare. Marele preot continu : - Poporul i se supune, Mare zeu, i te roag s-l scapi de dumani i de rzbunarea zeilor cei ri! Mulimea murmur, cu un ecou ce se pierdu departe n vale : Te rugm, Mare zeu! Poporul te roag, Mare zeu, s-l cluzeti, s-l ajui s nfrng pe duman i s-l scoat din ar! Mulimea repet cu mai mult putere i n cor : Te rugm, Mare zeu! n acest moment de ncordare solemn, Marele preot se ntoarse ncet spre stnc i privi spre vrful ei, ce se pierdea n valurile de fum, rostind cu putere Vin la tine, Mare zeu, vin s primesc nvtura i ndemnul tu! ncepu s coboare treptele de marmur, n timp ce mulimea repeta n cor : Te rugm, Mare zeu! Te rugm, Mare zeu!.,. Marele preot se ndrept spre peter i, urmat de patru capnoboi, nainta printre preoii aliniai pe dou rnduri. Trecu peste micul pod de marmur i dispru n fumul ce acoperea intrarea n peter. Capnoboii rmaser afar. Corurile nlar alt imn de slav Marelui zeu. Din peter ncepu s ias fum gros, n diferite culori. Spre creasta stncii, ce se pierdea n fum, se auzir bubuituri i izbucnir scntei, ce nchipuiau tunetul i trsnetul. Rsunetele lor se pierdeau departe. Mulimea se plec cutremurat n faa puterii Marelui zeu, apoi, ca la un semn, corurile ncetar. Se fcu linite. Lng altar aprur preotese i preoi, care ncepur un dans n cinstea zeului. n dansul lor, imitau zborul porumbeilor i micrilor erpilor. Vlurile albe, uoare ale preoteselor, mreau i mai mult efectul micrilor produs de earfele albastre, pe care ele le mnuiau cu mult miestrie. Dansul nchipuia cum se mica Marele preot ca arpele i cum zbura ca porumbeii urcnd la Marele zeu. Dup preoi i preotese urmar dansatori n costume de lupttori, purtnd n mini arcuri puternice i spade grele. ncepur un dans de lupt, n acordurile tulnicelor i tobelor, care imitau bine furtuna, tunetele i trsnetele. Dansul atinse ncordarea extrem n clipa cnd dansatorii slobozir sgeile n fumul de deasupra stncii, pentru a alunga pe zeii cei ri, care ar cuta s mpiedice pe Marele preot s ajung la Marele zeu. Dup ce dansul lu sfrit i dansatorii prsir altarul, instrumentele 207

intonar o melodie uoar, ce prea c vine de departe. n acest timp, preoii aduser n grab dou estrade de lemn, nalte de aproape cinci picioare, i le aezar una lng alta, cu o deprtare ntre ele cam ct statura unui om. Peste ele aruncar covoare frumos nflorate, cu desene ale cultului lui Zamolxis. La cele patru capete ale estradelor aezar vase de argint, pe coloane mai nalte. Puser apoi mirodenii i rini aromate, i un fum plcut mirositor se mprtie pe deasupra mulimii; Pe cele dou estrade se urcar preoii destinai s aduc zeului Marea jertf. Corul preoteselor intona un nou imn de slav Marelui zeu, cu privirile ndreptate ctre cer. Mulimea nu mai asculta melodia ce nfiora i nla sufletele, ci urmrea cu mult nelinite micrile de la gura peterii, din care ieea un fum strveziu, albastru. Un stol de porumbei zbur din peter i trecu pe deasupra altarului. Un fior strbtu mulimea. Erau vestitorii Marelui preot, care se napoia de la Marele zeu. Dup cteva clipe apru i Marele preot, cu acelai vas de argint ntr-o mn i cu arpele n alta. Se apropie cu pai rari i urc treptele altarului. Priviri ncordate l nvluiau din toate prile. Dup ce i roti privirea pe deasupra mulimii, rosti cu voce ca de tunet : Zeul cel mare, Marele Zamolxis, v vorbete prin mine! El spune c dac poporul ascult de cuvntul preoilor i urmeaz pe rege, va fi bine i l va scpa de duman, iar dac va face altfel, Dacia va cdea n robie! Marele Zamolxis primete sus la el n cer pe toi aceia care vor cdea luptnd mpotriva dumanului i le va da lor via venic! Aa a spus Marele zeu! Dar ce e n sufletele noastre? El tie, i noi vom afla acum dac ne va primi sau nu Marea jertf. Ca strbtut de un fior, mulimea se cutremur. Va fi, sau nu va fi rzboi? Printre preoi se produse micare. Un capnobot se apropie de Marele preot i se plec pn la pmnt, apoi se ntoarse spre mulime i ntreb : Cine este cu sufletul pregtit pentru Marea jertf? Cine este gata s mearg n faa marelui Zamolxis, unde va fi primit i va tri n cer fericit de-a pururi? Un preot se aezase n spatele capnobotului, pregtit s noteze. Cine este primul? ntreb capnobotul. Din mulime se strigar pe rnd mai multe nume : Abruto, Rhesos, Dapyx, Conosico... Fiecare striga numele altuia, pe care l credea mai credincios, i pentru a se scpa pe sine. Strigtele continuar : Duparneu, Azio, Vazyx, Daizus, Cotiso... Capnobotul fcu semn pentru linite. Anun c s-au completat cele douzeci de nume. Auzindui numele strigat, Daizus se mic nelinitit. Nu voia s moar n faa preoilor, ci n lupt, n faa dumanului. Aceeai nelinite i frmnta pe Diegis i pe Sarmis. Se mngiar ns la gndul c nu vor cdea sorii tocmai pe el, pe Daizus. Alturi, regele prea de piatr i urmrea 208

desfurarea ritualului. Capnobotul se duse pn n rndul preoilor i reveni apoi n faa Marelui preot, innd n mn un scule. Alturi de el era preotul care notase numele celor strigai din mulime, propui pentru Marea jertf. n scule erau bile de lemn, unele albe i altele albastre. Se tia : cel pentru care se scotea bila albastr era jertfitul. Capnobotul i vr mna n scule i o scoase plin cu bile albe i albastre. Le art mulimii. Puse bilele napoi, scutur sculeul pentru a le amesteca mai bine i-l inu n faa Marelui preot. ncepu apoi s strige cu ton ceremonios primul nume. Marele preot scoase din scule o bil : alb. n mulime se auzi un murmur de uurare. Abruto scpase. Urm al doilea, la fel Marele preot scoase o bil alb. Scpase i Rhesos. Se continu cu al treilea, al patrulea, al cincilea. Din scule se scoteau numai bile albe. n ncordarea n care se afla mulimea, n acordurile stridente ale instrumentelor i n interveniile pline de efect ale corului, nimeni din mulime nu lu n seam c Marele preot scotea bilele numai dintr-o anumit parte a sculeului, partea pe care se afla mna capnobotului. Ajunse i la Daizus. Capnobotul i strig numele puin ipat. n aceeai clip, capnobotul i schimb mna i inu sculeul cu partea opus. Marele preot mic mna ceva mai mult n scule, o scoase i art mulimii o bil : albastr. Mulimea izbucni n urale i n rugciuni ctre Marele zeu. Daizus era cel destinat pentru Marea jertf. Unii rdeau fericii, alii se nfiorau de mil. Femeile i mai ales btrnele plngeau. De sus, din tribuna regelui, Sarmis urmrise ncordat i cu snge rece micrile Marelui preot i ale capnobotului. Nu-i scpase schimbarea fcut n clipa cnd se strigase numele lui Daizus. n aceeai clip, se ridicase i trsese spada. Ceva mai trziu, o micare asemntoare ncercase i Diegis. Dar capnobotul prinsese momentul. Totul s-a petrecut cu iueal bine pregtit. Dup ce Marele preot scosese bila albastr, capnobotul golise repede sculeul n vzul tuturor i lsase bilele s cad, mprtiindu-se pe lespezile altarului, iar sculeul l aruncase n vasul cu jratic din apropiere. Flcrile l nghiir repede, n acel moment, regele simise c n preajma lui se petrece ceva neobinuit. Se ntorsese i aruncase spre cei doi o cuttur aspr, plin de mustrare. La ndemnul regelui, Sarmis se aezase la loc, zdrobit. Marele preot ceru ca Daizus s se apropie de altar. Cu faa ca de fecioar, palid, aproape alb, cu pletele blonde fluturndu-i n vnt, el cobor treptele, cutnd s se in tare. tia c orice ncercare de opunere ar fi fost sfrmat de mulimea care atepta cu nfrigurare s vad voina Marelui zeu. Opunerea ar fi adus ruinea nu numai asupra lui, ci i a ntregului neam Dicomes, ar fi strnit suprarea regelui. n ncordarea i tumultul ce domneau, nici nu se auzise iptul dezndjduit al Carsidei. Dar preoii tiur ce s fac spre a trece 209

neobservat acel moment greu. Aruncar n vase rini care scoteau mult fum i fcur semn ca instrumentele i corul s cnte cu mai mult putere. Ajuns lng altar, doi preoi l prinser pe Daizus de mini cu toat strnicia. Ochii lui notau n lacrimi. Viaa plin de tineree, ce umplea toat fiina lui, se revolta n faa morii. n aceast clip, i rsunar n minte cuvintele pline de ameninare pe care capnobotul i le spusese n petera lui Porfirios : Taraboste, te-ai supus singur judecii Marelui zeu! Acum tia c totul era rzbunare, tia c nimic nu-l mai poate scpa din minile preoilor. l durea adnc c nu dduse ascultare sfatului btrnului Usugus, care, la plecarea de la Carsidava, l nsoise dezndjduit o bucat de drum : Stai, stpne, nu te duce n minile preoilor!" i repetase ntr-una btrnul. Totul era acum prea trziu. Urc repede, cu pai hotri i stpnit, pe estrada spre care l mpinser cei doi preoi. Corul i muzica ncepur s intoneze un imn ctre Marele zeu. Pe estrad, preoii ncepur s-l pregteasc pentru Marea jertf : peste mbrcmintea lui de lupttor, l nfsurar ntr-o pnz albastr, treendu-i-o cu mult dibcie peste mini i peste picioare, fcndu-i cu neputin orice micare. ntre cele dou estrade, opt preoi ineau cu vrfurile n sus opt sulie. n acordurile puternice ale muzicii i corului i n btaia tobelor, ali opt preoi l culcar pe o plas rar de frnghii, apoi l aruncar n sus, lsndu-l s cad n sulie. Mulimea privea ncremenit, cu suflarea oprit de credin i de team. n faa morii, momentele snt lungi. Lui Daizus, ntreaga via i se depn ntr-o clip. i revenir n minte, ca un ecou ndeprtat, cuvinte din rugciunea pustnicului Porfirios, din seara cnd l ascultase prin crptura din stnc. Dar n faa morii, clipele - orict de lungi ar prea - au totui un sfrit. Pluti n aer, czu, simi dureri ascuite ce-i sgetau trupul, mai putu s aud ca un tunet cum mulimea izbucnise n urale, o mai vzu ca pe-un furnicar rscolit, dup care totul se pierdu n ntuneric i linite. Moartea lui fu fulgertoare Uralele nu mai conteneau. Marele zeu primise Marea jertf. Marele preot sui clcnd rar pe treptele de marmur ale altarului. Ridic privirea spre cer i rosti cu un ton de rugciune i de mulumire : i mulumim, Mare zeu! Ne-ai primit jertfa! n faa ta, poporul face legmnt c-i va asculta pe preoi i-l va urma pe rege! Poporul se leag c va lupta i-l va alunga pe duman peste Dunaris! Din piepturile mulimii uurate izbucnir strigte, i rsunetul lor se pierdu repetat pn departe n vale : i mulumim, Mare zeu! Ne legm, Mare zeu!... n timp ce Marele preot rostea cuvintele de mulumire, n jurul trupului celui jertfit aprur dansatori i dansatoare, care ncepur dansul Marii jertfe, n sunetele unui imn de slav. Pe msur ce dansul se nteea, fumul se ngroa tot 210

mai mult, pn ce mulimea nu mai vzu nimic. Acesta era semnul prin care se anuna c ritualul aducerii Marii jertfe luase sfrit. Preoii ncepur s pregteasc altarul pentru arderea celui jertfit. Regele se ridic grav i se ntoarse spre Diegis i Sarmis. V-am neles dintr-o ochire i v-am oprit de la o fapt necugetat! le spuse rece. Urmat de acelai alai, regele porni spre palat, unde urma ospul tradiional, n mijlocul preoilor, al cpeteniilor de triburi i al tarabotilor prezeni la ritualul aducerii Marii jertfe. La trecerea lui, mulimea se pleca cu supunere, striga urri de sntate i murmura rugciuni ctre Marele zeu. Din toate prile se aruncau flori n calea lui. n scurt timp, petrecerea era n toi. n frigri enorme se aduceau ciosvrte de boi, cornurile de vit, cupele de lemn i oalele treceau din mn-n mn i erau golite ntr-una. Burdufuri i vase pline cu vin se goleau repede. Erau mese ntinse n palat, pe terasele din jur i chiar n afara cetii. n aceast zi, toi erau osptai de preoi. Nu trecu mult, i din toate prile ncepur s se aud chiote i cntece. Urmar apoi jocurile i, ntr-un iure de nestvilit, o adevrat dezlnuire i cuprinse pe toi. n ziua cnd Marele zeu primea Marea jertf, totul i era permis poporului. A doua zi, n Cetatea-de-Munte era linite. Mulimea se mprtiase, fiecare plecnd la casa lui. Numai cpeteniile au mai rmas prezente, pentru a lua parte la sfatul regelui. Dup sfat, spre sear, regele s-a retras. A strns n jurul lui pe cei mai apropiai i pe cei mai de ncredere. i privi cu un zmbet dureros. Se vedea c era i ngrijorat, i obosit. - V-am strns n jurul meu ca s v cert, ncepu el cu voce stpnit. tiu c Sarmis i Vitellius n-au luat niciodat parte la ritualul aducerii Marii jertfe, dar voi, tu, Diegis, i tu, Dagio, nu cunoatei cultul lui Zamolxis? Diegis nu se putu stpni : Regele i fratele meu vrea s spun c cel jertfit, care acum este prefcut n cenu, viteazul i nevinovatul Daizus, a fost aruncat n sulie fiindc aa au czut sorii? Pstrndu-i linitea rece, Decebal le fcu semn s se aeze. Vzuse c Sarmis abia-i stpnete durerea i-i fcu semn s se apropie. Voi nu tii ce nseamn credina poporului! ncepu el cu mult tristee. Vino lng mine, Sarmis! Eti ca un vulcan. Aa era i viteazul Dicomes. Aadar, ce voiai voi, tu, Sarmis, i tu, Diegis. tragnd spadele? Ce gnduri v stpneau? Npdit cu totul de durere i de ur, Sarmis vorbi cu un ton cum nu se cuvenea n faa regelui : I-a fi spintecat cu spada pe amndoi, pe Marele preot i pe capnobot! Ceea ce au fcut ei, n-a fost tragere la sori, n-au lsat liber jocul ntmplrii, ci au fcut o msluire, ca nite saltimbanci de blci... 211

Tu s nu uii c te afli n faa regelui, Sarmis! l mustr Decebal. Dar, regele meu, continu el necat de revolt, am vzut cnd Marele preot a scos bila albastr dintr-un loc anume din scule! Am vzut i eu, Sarmis, spuse ncet regele. Un rege vede multe. Eu mai cunosc i alte fapte de-ale preoilor... Dac e ca sorii s hotrasc, aa s fie, dar nu s se schimbe aducerea Marii jertfe ntr-o rzbunare a preoilor, rosti Diegis fr s se mai poat stpni. Regele continu s le vorbeasc cu aceeai linite rece. Vezi, Diegis, dac tu ai ajunge rege, n-ai fi un rege bun. Ai svri greeli care te-ar ndeprta de popor. Uite, eu snt un rege aspru, schingiuiesc i omor cu cruzime pe oricine se opune cuvntului meu, o tii doar. Poporul mi rostete numele cu team, dar i cu respect. Totul e s tii cnd s pedepseti i cnd s rsplteti mulimea. Ce spunei voi, dacii cred n Marele zeu? Toi ncuviinar, cltinnd uor capetele. V ntreb : v dai voi seama ce s-ar fi ntmplat n clipa n care, s zicem tu, Diegis, i tu, Sarmis, ai fi srit cu spadele asupra Marelui preot? S nu uitai, poporul se teme nc mai mult de Marele zeu dect de rege. n clipa aceea, poporul s-ar fi ridicat mpotriva noastr i ne-ar fi strivit, i chiar dac la nceput mulimea n-ar fi ndrznit, ndrzneau ei, preoii lui Zundecibalm. Credei c este vreunul care s nu poarte, pe sub pelerina lui de preot, o spad bine ascuit? Tu, Diegis, doar tii ce grea lupt i surd se poart ntre mine i Zundecibalm! Cuvintele lui Decebal, pline de adevr, i puser pe gnduri. Da, Daizus a fost un tnr de ndejde, un adevrat Dicomes, continu regele. Prin jertfa lui, poporul s-a legat s urmeze cuvntul nostru. Ne pregtim s pornim la lupt, s aruncm peste Dunaris legiunile Romei. Tcu cteva clipe : Tu, Vitellius, tribun al imperiului... al Romei... te afli ntr-o situaie... Snt gata s-mi dau viaa pentru regele meu i pentru Dacia! rosti el cu hotrre. Te neleg... i pentru Apronilla... pentru micul vostru Decebal... n Dacia este mai mult cinste i mai mult omenie! accentu fostul tribun cu nsufleire. Dac te-ai convins de asta, e bine. n popor se spune c am ochi de vultur i sfii ca lupul. tii c nu iert, aa uor! M ncred n tine, Vitellius, tot att de mult ct m ncred n Sarmis, n Dagio i, nu mai spun, n Diegis, care, aa cum tii cu toii, este ajutorul i sprijinul meu. Diegis asculta cuvintele regelui i i trecea uor degetele prin barb. Durerea Carsidei pentru pierderea lui Daizus o simea i el. Rumegi ceva, Diegis, ia spune-ne i nou, la ce te gndeti? cut regele s-I scoat din muenia lui. Tu ai ce ai cu Zundecibalm... Pentru mine, Marele preot este un miel i m rog Marelui zeu ca 212

regele s nu se conving c este i un trdtor. El caut pe toate cile s se arate mai presus dect regele. Dup o lung pauz, Decebal vorbi tot att de potolit : S nu-l judecm n totul greit pe Marele preot. Este adevrat c, n setea lui dup atotputernicie, caut s micoreze pe toate cile autoritatea regelui, dar aceasta nu nseamn c nu este un bun dac i nu dorete ntrirea i mrirea Daciei. Puterea lui este nc mare, el poate n orice moment s ridice poporul mpotriva noastr, spunnd c aceasta este voia Marelui zeu. Preoii lui snt mprtiai pretutindeni, ei nva i ndeamn poporul, ei i prind pe cei ce nu se roag zeilor, i judec i-i pedepsesc cum vor. Pe voi v-a revoltat moartea lui Daizus. dar nu v-ai ntrebat niciodat ci daci snt dui pe Cogheon, judecai de capnoboi i li se pierde urma?! Spunei-mi, nvtura asta nou a galileanului acela, credei c ne-ar putea pricinui vreun ru? Toi tcur. Avur impresia c regele i socotete de partea pustnicului Porfirios. n Dacia nu, mrite rege! spuse Sarmis. C este Marele zeu n cer sau altcineva, e acelai lucru. S-ar putea ca i preoii noii credine s ajung cu timpul tot att de ri ca i preoii lui Zamolxis. Plutarh mi spunea c att timp ct oamenii vor simi nevoia s cread ntr-o putere mai mare - vzut sau nu - tot att timp vor exista i preoi. Vitellius se mic nerbdtor i prinse momentul. Vorbi, ctnd drept n ochii regelui : La Roma se spunea c atunci cnd noua credin se va ntinde pretutindeni, imperiul va disprea, iar puterea mpratului se va prbui. O schimbare se produce totui n lume. Cnd lucram pe antierul podului de la Egeta, am vzut acolo un sclav cretin. n privirea lui era mult dragoste, mult cldur i mil. Pe el nu-l ngrozea nici un ru pmntesc ; n fiecare clip era gata s sar n ajutorul aproapelui su cu vorba sau cu fapta. Vorbeti ca un cretin, Vitellius, nu cumva..., l ntrerupse regele. Nu, regele meu, n aceast clip nu iubesc dect Dacia, pe Apronilla i pe cei doi Decebali! Regele izbucni ntr-un uor hohot de rs. Ultimele cuvinte i plcuser. nelesese. Unul, din cei doi, era micul Decebal, fiul lui Vitellius i al Apronillei.

7
recuser mai mult de trei luni de la aducerea Marii jertfe, i de la moartea nprasnic a lui Daizus. Vara era spre sfrit. Singur n vila sa din apropierea cmpului, Livianus Claudius citea rapoartele comandanilor de cohorte i de legiuni mprtiate pe tot 213

cuprinsul Daciei. Vetile l neliniteau. Tresri cnd intr contubernalul i-l anun pe Eurotas. Pe grec nu-l mai vzuse de mult. l vzu intrnd adus de spate, slab, cu privirea vie, cu ochii lucitori. Apariia lui Eurotas l mai nvior. Se atepta la ceva veti importante. M mir c i-ai mai adus aminte s treci pe la mine, ncepusem s cred c poate... - schimb tonul spre glum - poate ai plecat la Jupiter, pe Muntele Olimp. Se ridic i-i iei n ntmpinare. Zeii s te acopere cu darurile lor, Livianus Claudius, i mai ales Asclepios i Cypris! Jur pe toi zeii Olimpului i ai Infernului c n-am ncetat s m gndesc la tine! Ct privete plecarea mea la Jupiter... va veni i clipa asta. ncep s simt cum m prinde btrneea din toate prile. Abia ai intrat, grec iste, i m-ai i atins tocmai acolo unde m doare. Art chiar att de mbtrnit, Eurotas? Btrnul negustor se trase puin napoi. Pe fulgerele lui Jupiter, generale, m-am gndit la btrneea mea! Nu-mi dau bine seama dac te-ai schimbat, dar stai s te privesc mai bine. Eurotas se scarpin uor n barb, msurndu-l cu privirea. Da, ai mai mbtrnit, ai slbit, prul i-a albit aproape tot. Hei, Livianus Claudius, pe drumul vieii, nimeni nu face cale ntoars! De cnd ea i-a fugit, te chinuieti prea mult... Livianus Claudius se ntrista puin. Nu tiu ce s-i spun, Eurotas... Nu regret ns c am inut-o lng mine. Tcu. Pru c ezit. Continu : Tu umbli mult, Eurotas, ptrunzi la curtea barbarului Decebal, pe la Diegis... spune-mi, ai vzut-o? Cum mai arat? Dup felul cum i vorbea, Eurotas nelegea ct de mult sufer brbatul din faa lui. Dei abia am sosit din imperiu, am avut prilejul s-i vd. Poate ci mresc durerea, Livianus Claudius, i spun, fiindc m-ai ntrebat. O pereche minunat. Amndoi snt frumoi, tineri, veseli cum numai zeii pot fi. Snt fericii, Livianus Claudius! Frumoi..., murmur generalul. Simi cum i crete furia, Fericii... Se ridic de pe scaun : i ursc pe amndoi! Am amnat napoierea la Roma pn-i prind. Pe trdtor l voi rstigni, iar ea este sclava mea. Dup legile imperiului, este sclavul meu i copilul ei! Pe Apollo din Delfi, de ce pctuieti? Haide, s vorbim serios, ca doi brbai copi la minte. Ne jurm pe zei, dar nu mai credem de mult n ei. Prsete gndurile rele de rzbunare! Livianus Claudius i arunc o cuttur ptrunztoare. Pentru asta ai venit, Eurotas? Se ntoarse i-i art ua. Dar, Livianus Claudius... Nici un cuvnt! Dac te dovedesc c acesta a fost scopul venirii tale 214

aici, jur pe fcliile Eryniilor c nu va apune soarele i vei atrna de un copac n afara campului! Eurotas se ridic, pregtindu-se de plecare. mi pare ru, Livianus Claudius. Venisem din dorina de a te vedea. i-apoi, s tii c nu in prea mult nici la hrbul sta de trup, nici la trtcua asta de cap! Nu plec de-aci ns nainte de a-i spune ultimul meu cuvnt : tii, Livianus Claudius, filozofii greci au reuit s dovedeasc cum c atunci cnd urti pe cineva nseamn c totui l iubeti. Te las n voia zeilor, iar de ii s m trimii la ei... Mnia lui Livianus Claudius se topi. Pe Jupiter, te rog s m ieri! Stai, dac ai venit din dragoste pentru mine, spune-mi ce mai tii, ce se mai petrece n imperiu? Nu m cunoti, Livianus Claudius? Eu snt un negustor i caut s fac negustorie. Am umblat mult din toamn pn acum : la Roma, la Atena, la Tomis i n alte pri pe rmul Pontului Euxin. Am luat mrfuri dintr-o parte i le-am vndut n alta. Spune-mi ce face mpratul, toi zeii s-i dea sntate! Imperiul se ntrete pe zi ce trece. Podul de la Drubeta a legat Dacia pentru totdeauna de Roma. mpratul este sntos... adic a scpat sntos... Pe Jupiter, dar ce s-a ntmplat? sri Livianus Claudius. Cum, n-ai aflat? mpratul se afla la Siscia, cnd era s fie otrvit de o conjuraie pus la cale la Roma de spioni i trdtori. Asta l-a nfuriat i mai mult mpotriva lui Decebal. Nu te neleg, Eurotas, complotul a fost urzit la Roma, i mpratul s-a suprat pe regele dac? Foarte simplu, totul a fost pus la cale cu banii lui Decebal. Aa cic ar fi spus unul dintre trdtorii prini. Frmntat, Livianus Claudius se mic nelinitit n scaun. E ceva n neregul, murmur el. I-am cerut mpratului ajutoare i vd c ntrzie s le trimit. Pe de alt parte, regele barbar pune la cale otrvirea lui... Poate c nu va ntrzia s le trimit. Dincolo de Danuvius am vzut c legiunile snt n micare i pregtire. Cteva clipe tcur, fiecare frmntat de gndurile lui. Vezi tu, Eurotas, rupse linitea Livianus Claudius, m aflu ntr-o situaie din care nu vd cum s ies. Prin iscoadele mele, am aflat c Decebal se pregtete n mare grab. N-am vzut pregtiri, murmur Eurotas, mai mult pentru a-l ndemna pe general s vorbeasc. - Da, fac pregtiri mari i n-a vrea s m prind aici ziua cnd ei vor da lovitura. Dar cum s plec? Te-a cuprins frica de daci, Livianus Claudius! Ai uitat puterea imperiului i miestria mpratului de a purta rzboaiele? 215

Nu, Eurotas, nu m-a cuprins frica, m gndesc numai c va trebui s m retrag cu legiunile i cohortele de aici. Ct privete pe Decebal, nu m ndoiesc de hotrrea lui. El i-a ntrit cetile, s-a nconjurat de cpetenii tinere, ncercate n lupte, a ngrmdit n locuri tainice rezerve de hran i de arme, n apropierea cetilor i n lungul drumurilor i potecilor a pus capcane de tot felul, a pregtit otrvirea izvoarelor... Destul, Livianus Claudius, c doar Decebal nu i-a adus din Infern i armele, i lupttorii! Da, Eurotas, prin colibe, prin uri, prin pduri va lsa provizii anume otrvite, a fcut nelegere cu triburile vecine din rsrit i miaznoapte... M ngrozeti, Livianus Glaudius. Dac este aa, trebuie s-mi iau repede mrfurile i s trec dincolo de Danuvius! El tia c n tot ce spunea generalul era i mult adevr. mi descarc sufletul fa de tine. Cnd ai intrat, tocmai citeam rapoartele de la celelalte campuri. Lupul, vulturul, tigrul sta de Decebal nici nu tiu cum s-i zic - este gata s se repead asupra przii. mi va nimici cohortele i legiunile. M gndese s dau ordin de retragere nc nainte de sfritul toamnei i cderea iernii. Livianus Claudius nu observ n ochii lui Eurotas o lucire plin de speran i de ur greu stpnit. Mintea btrniului grec rtci cteva clipe. Gndi : Dac Decebal s-ar pune n fruntea dacilor, a tracilor, a macedonenilor i a grecilor, toate provinciile imperiului de la Danuvius, Pontul Euxin, pn la Byzan, ar scpa de sub jugul Romei, imperiul ar fi frnt n dou. Ar fi ceva mre, uria, nltor. i reveni repede din gnduri : Pe toi zeii, generale, nici nu te mai recunosc, parc n-a avea n fa pe renumitul general Livianus Claudius! E timpul s plec, continu el ridicndu-se. Dar mai nainte de a ne despri, a vrea s-i fac o promisiune. Scap i de spnzurtoarea cu care m-ai ameninat, complet n glum. M-am gndit c... Eurotas nu avu timp s termine ceea ce ar fi vrut s spun. Ua se deschise mpins cu putere, i din atriu se auzi vocea lui Domitius Rufinus. Tribune i centurioane, vei fi primii ndat de general! Livianus Claudius pli. Bnui c se petrecuse ceva grav. Domitius Rufinus intr. Tribunul Salustius Decimus de la Ampelum i centurionul Cassius Fulvius de la Porolissum aduc veti importante, raport el. Cnd snt n joc soarta imperiului i vieile noastre, nu mai e de ateptat! rosti tribunul, care intrase dup primul-contubernal. Dar ce s-a ntmplat, tribune, de calci chiar i regulile disciplinare? l ntreb generalul, nerbdtor. Salut pe generalul Livianus Claudius, comandantul garnizoanelor 216

din Dacia! Toi zeii s-l aib n paz! Spune, tribune, ce ai de raportat, las zeii! Faa generalului se mpietrise. Ne-au atacat dacii, generale! Ei, i ce, n-au mai atacat ei? Tribunul continu, fr s in seama de ntreruperea generalului : n aceeai zi, generale, au fost atacate campurile de la Potaissa, Napoca i Porolissum. Lucrrile de ntrire neterminate i campurile, nefiind pregtite, toi au fost luai prin surprindere. Atacurile n-au putut fi respinse i cohortele s-au predat! S-a predat legatul Aulus Plautius? strig generalul, cu vocea sugrumat de mnie. E nemaipomenit! Dup ce l eliberez, l trimit la Roma, pentru a fi judecat de Senat! Strig apoi la tribun : Ce taci, spune tot ce s-a mai ntmplat! Generale, la Porolissum, o cpetenie dac, Sarmis, i-a vorbit frumos legatului Aulus Plautius, cohortele nu snt luate captive. A cerut legatului s prseasc chiar n acea zi campul i s se ndrepte spre graniele imperiului, dincolo de Danuvius. Armele s-au lsat n cmp. Tot aa s-au petrecut lucrurile la Napoca, unde cpetenia a fost Diegis, i la Potaissa, acolo dacii fiind condui de unul Dagio. La Ampelum, tocmai cnd se pregtea atacul, s-a prins de veste. Dacii snt comandai de un fost tribun roman : Hammonius Vitellius. S-au dat lupte... Dar legatul Valerius Valerianus ce face? A cutat s grupeze cohorta de la Ampelum cu aceea de la Apullum, dar, din nenorocire... Spune, ce s-a mai ntmplat? Ah, acel tribun, trdtorul!... Acel Hammonius Vitellius se vede c e un bun comandant. A mpiedicat gruparea celor dou garnizoane la timp, tocmai cnd din miaznoapte i veneau ajutoare de la Diegis i de la Sarmis. Acum cohortele snt pornite spre Lederata, obligate s mearg la o zi n urm una de alta, fr arme i pe un drum ocolit, nct s nu treac prin Sarmizegetusa. Nu mai pricep nimic! murmur descurajat generalul. Au czut n lupt muli legionari, au torturat, au ars? Dacii snt att de cruzi... Aproape c nu avem pierderi, rspunse tribunul. Legionarii snt uimii de felul cum s-au purtat dacii. Au czut ceva mori de o parte i de alta, la Ampelum i la Porolissum, dar numrul lor este mic. Peste tot ns, dup plecarea cohortelor, cmpurile i garnizoanele, construciile i barcile au fost arse. Pn departe se vedea cerul nroit de vlvtile lor. Tribunul tcu. Generalul sttea rezemat n mini, aplecat peste mas. Privea n jos. Dezastrul se produsese. Decebal i-o luase nainte. Reveni din gnduri cnd Domitius Rufinus i anun cu ton solemn : Vicilis, scribul regelui Decebal cere s fie primit! Dup obinuitul salut, Vicilis i vorbi cu cuvinte pline de respect : 217

Regele Decebal roag pe generalul Livianus Claudius s vin n cetate pentru a-i face comunicri importante. Regele te asigur, generale, c dei vetile pe care le-ai primit nu snt bune, totui propunerile sale snt bune! Ceea ce-l uimea pe general era faptul c regele dorea s-i vorbeasc. De cnd se afla n Dacia, nu lucrase niciodat cu Decebal i tot ce se tratase se fcuse numai prin Diegis. De un refuz nici nu putea fi vorba. Se adres lui Vicilis : S duci salutul meu i urri de sntate regelui Decebal! Voi rspunde cum se cuvine la invitaia sa. Cnd pot s fiu primit? n tot momentul, generale! Ctre sear, pe un vnt rece i o ploaie mrunt ce anunau apropierea iernii, generalul Livianus Claudius intr n Sarmizegetusa, nsoit de garda sa comandat de Domitius Rufinus, i se ndrept spre curtea regelui. ntregul alai era n inut de gal, ce ilustra mreia imperiului. La curtea lui Decebal, primirea se fcu aa cum se cuvenea unui oaspete strin. Chiar de la intrare, Livianus Claudius rmase impresionat. Urc scri cu trepte de marmur, trecu printre coloane de marmur frumos sculptate n stilul doric i ptrunse n sala regelui, o ncpere larg, pardosit cu plci tot de marmur, peste care erau aezate covoare groase de ln n culori vesele. n fundul slii l vzu pe rege mbrcat ca pentru primirea unui nalt oaspete. Lng rege se afla marele preot Zundecibalm i Vezina, iar n spatele su - Vicilis. Generalul trecu printre lupttorii din gard i printre cpeteniile dace i se opri n faa regelui. Decebal se ridic n picioare. n numele mpratului Ulpius Trajanus, stpnul Romei i al imperiului, salut pe regele Daciei, viteazul Decebal! Rog zeii s-l in sntos i s-i dea via lung! Decebal zmbi uor. Cuvintele lui Livianus Claudius i plcuser. Te salutm i noi i ne bucurm c ai venit! spuse regele n limba dac, vorbind rar, pentru ca Vicilis s aib timp s repete n limba Romei. Rugm pe marele nostru zeu Zamolxis pentru sntatea mpratului i a ta, generale! Regele continu dup o scurt pauz : Noi vrem s trim n pace i n nelegere cu Roma. M bucur c ceea ce s-a pornit s-a fcut aproape fr vrsare de snge. Legiunile i cohortele romane se retrag n linite. Aici, peste marele Dunaris, la hotarele imperiului, noi vom fi strjeri neadormii i ne vom achita cu cinste de ncrederea mpratului... Regele Decebal uit c a clcat nelegerea de pace cu imperiul? interveni Livianus Claudius, cruia nu-i convenea situaia de a fi pus n faa unui fapt mplinit. Ceea ce s-a petrecut a fost un act dumnos... Nu uit, generale! tiu, am clcat nelegerea! Unui rege care i iubete poporul pe care-l conduce i se cer multe. Este n firea omului s nu-l vad cu ochi buni pe acela care i-a intrat cu de-a sila n cas. Totui, noi dorim sincer s stabilim legturi bune cu imperiul. Totul depinde de hotrrea pe care o va lua mpratul! 218

Pentru aceasta te-am poftit aci, generale. Primul lucru pe care-l vei face va fi, desigur, s raportezi mpratului cele ce s-au petrecut. N-a vrea s fiu neles greit, altfel... ntmple-se ce vor voi zeii! Eu n-am fcut i nu fac un act de nesupunere i de dumnie fa de Roma. l asigur pe mprat c rmn clientul" su, aa cum st scris n pergamentul pcii dintre noi, i voi aprnd cu strnicie hotarele din aceast parte a imperiului. Scot afar din Dacia legiunile i cohortele pentru a curma abuzurile, jafurile i silniciile ce le fac soldaii romani i pentru ca eu i poporul dac s ne simim liberi i stpni n ara noastr. Nu-i poate fi prieten acel vecin care, sub masca prieteniei, i trimite armata sa, sub a crei povar simi c te sufoci... Regele vorbete de prietenie i supunere, murmur Livianus Claudius, ns noi tim c a fcut nelegere cu triburile din miaznoapte pentru lupta mpotriva imperiului. De sub sprncenele stufoase, ochii lui Decebal scnteiar. Cut s se stpneasc. tiu de mult, generale, tiu c ai aflat de plecarea soliei mele ctre miaznoapte i mai tiu i de cele ntmplate soliei la Porolissum, numai c dacii v-au dejucat planul. Continu apoi : Legiunile i cohortele romane se vor retrage pe valea rului Alutus, spre Drubeta. Mie mi s-a raportat c spre Getidava i Lederata, l ntrerupse generalul, cu o uoar revolt n voce. Am dat ordin s se schimbe direcia, adug regele. Pe faa generalului se accentuar i mai mult frmntarea i ngrijorarea. Planul su de a se opri i ntri la Getidava, n ateptarea hotrrii mpratului, cdea cu totul. Vedea dezastrul produs i fr putin de oprit, se vedea pe el mustrat i pedepsit de mprat pentru lipsa de prevedere i de energie. mi pare ru de cele ce s-au petrecut la Micia, continu Decebal. tirea mi-a venit n ultima clip, nainte de sosirea ta aci, generale. Acolo, o centurie mi-a prins o ceat de lupttori i, cu mult cruzime, i-a torturat, i-a mutilat i apoi i-a rstignit. Drept rspuns, Diegis a ncercuito i a prins-o. A dat ordin ca din acea centurie toi s fie torturai i mutilai, apoi ari de vii. Din legionarii de la Micia n-a scpat nici unul. Noi rspundem cu cruzime la cruzimea voastr. Cnd voi vei fi blnzi, fii siguri c vom fi i noi! Voi rstignii, noi ardem, fiecare se rzbun n felul lui. Livianus Claudius ncerc s amenine, ns de indignare nu putu s scoat nici un cuvnt. Ridic pumnul, dar ls repede mna n jos, stpnindu-se. Trebuie s m nelegi, generale! N-are rost s m amenini. A putea s te opresc aici i s pun mpratului condiii pentru eliberarea ta, ns, din fericire, te bucuri din partea noastr de tot respectul. Ai ncheiat cu noi pacea n numele mpratului, iar Diegis se consider prietenul tu. i-acum, ultimul meu cuvnt, Livianus Claudius : i dau rgaz o zi s 219

ridici campul de aci, de la Sarmizegetusa, i s te retragi prin Getidava, la Viminacium. Ordinul meu este ca pn la fluviul nostru sfnt, Dunaris, s nu mai rmn n Dacia nici un legionar roman. Fac o propunere regelui Decebal, spuse generalul dup ce cut mult timp o ieire din situaia ce se crease. Te ascult, generale! Lsai legiunile i cohortele s rmn n Dacia, n garnizoanele lor, i eu m leg s plec ndat la mprat, pentru a-i raporta condiiile puse de ctre regele Daciei. Nu, generale, nu poi s tratezi la egalitate cu acela care i-a ptruns n cas i nu vrea s mai ias afar. Repet, Livianus Claudius, o zi rgaz pentru ridicarea campului, altfel... lupttorii mei snt gata... Tonul regelui l fcu pe Livianus Claudius s neleag c nu mai are nici un sens s insiste. Se nclin i salut : Rog zeii ca regele Decebal s nu cunoasc furia mpratului i puterea imperiului! n numele mpratului Romei, l salut pe regele Daciei i-l previn c prin gestul su poate c a grbit sfritul!...

220

Capitolul VI
SNGE I DEZNDEJDE
1
r s fi dat semne de grab i de nerbdare, Traian trecuse cu legiunile sale pe podul de la Drubeta i naintase pn la ieirea din muni a rului Alutus. Trecuse un an de cnd cohortele de sub comanda lui Livianus Claudius fuseser alungate din Dacia. Vestea nu numai c nu-l suprase pe mprat, ci chiar l bucurase. Regele Decebal dduse cel mai bun motiv Romei pentru o nou expediie dincolo de Danuvius, expediie care fusese pregtit cu deosebit grij. Trecerea podului nou se fcuse cu mult fast. n fruntea legiunilor sale, mbrcat n uniform de general, clare pe un cal alb, Traian ptrunsese pe pmntul dac hotrt s fac din Dacia o nou provincie a imperiului, aa cum anunaser haruspicii, care aduseser jertf zeului Marte, chiar la intrarea pe pod. Pentru o mai sigur reuit, mpratul era nsoit de cei mai buni sfetnici i generali : Aelius Hadrianus, guvernatorul Panoniei i comandantul legiunii I Minerva ; Julius Quadratus Bassus, sfetnic i 221

colaborator ; Cassius Longinus, general i prieten apropiat; Lusius Quietus, comandant al unei legiuni de cavalerie maur; Manlius Felix, specialistul tehnician al armatei imperiului; Lucinus Sura, general i primul su contubernal; Caecilius Plinius Secundus, consul, socotit mare poet i orator. Cnd calul mpratului pusese piciorul pe pmntul Daciei, poetul i oratorul Caecilius Plinius Secundus srise de pe cal, n timp ce-i desfura pergamentul. ncepuse s citeasc rar i apsat, cu ton declamator : S nu mai vad Capitoliul triumfuri goale i victorii numai n aparen fastuoase. S vad aici pe mprat cum ne aduce gloria adevrat i durabil. Iar de s-a gsit un rege barbar care s mearg n ngmfarea i nebunia lui pn acolo nct s-i merite mnia i indignarea ta, atunci acesta, aprat de fluvii colosale ori de muni nali, va vedea c piedicile snt att de slabe i de supuse eroismului tu ; c apele au secat, i munii s-au scufundat i c pmntul imperiului s-a apropiat de el. De pe acum mi se pare c vd carele cumplite ale barbarilor ncrcate cu prad i pe captivi mergnd cu minile legate spre mplinirea soartei lor. Apoi te vd pe tine nsui, ntr-o nfiare mrea, pe un car triumfal naintea barbarilor subjugai..." mpratul mulumise oratorului i pornise mai departe. Mersese puin, cnd un contubernal i raportase c o ceat de daci vor s i se supun. ncuviinase s i se prezinte. Printre mulimea de legionari, pretorienii cu ordinea fcuser loc unei cete de daci : brbai, femei i copii, mbrcai ca de srbtoare. n fruntea lor pea un btrn cu prul i barba albe, cu o zeghe de dimie alb, nflorat cu custuri albastre. Btrnul se apropiase de mprat i-i vorbise stnd drept, dei n vorbele lui arta supunere : Bunule mprat, acum sntem supuii ti, i noi i jurm credin i ascultare. Tu ai cucerit o parte din Dacia, i acum mergi s supui i partea cealalt. mpratul, nelept i viteaz, s nu uite c aici triete un popor rbdtor i muncitor, care l va ajuta s opreasc nvala triburilor de la miaznoapte i rsrit. Noi, dacii, putem s-i fim un zid de aprare, iar bogia i munca noastr i vor face domnia fericit. S nu omori poporul i s nu lai s fie jefuit ara, bunule mprat, ca s nu fie ntrtat pornirea spre rzbunare a dacilor! Cuvintele ce le rostise btrnul dac l nveseliser mai mult pe mprat dect oratoria searbd i goal a lui Caecilius Plinius Secundus. Erau o dovad i un semn c dacii i pierduser ncrederea n regele lor, gndise el. i cu toate acestea, pe msur ce se deprtase de pod, i apruse tot mai mult n minte privirea adnc, limpede i drz a btrnului dac. Bnuiala ncepuse s pun stpnire pe el : dac acel btrn fusese un dac trimis de iscoad? Oprise calul, ordonase s fie cutat ceata de daci i s i se aduc n fa btrnul care-i vorbise. Cutarea fusese zadarnic. Primul su contubernal i raportase c acel btrn se fcuse nevzut. 222

n timp ce legiunile romane naintau de la Drubeta ctre drumul ce trecea munii prin valea rului Alutus, dincolo de muni avea loc o micare n acelai sens a armatei dace, dinspre Sarmizegetusa spre valea aceluiai ru. Toamna se apropia i nimeni nu cunotea gndurile dumanului. n fruntea cetei sale de lupttori, clare pe un cal sprinten, Sarmis mergea npdit de gnduri. Sosise de curnd de la Drubeta i-i luase locul su n armata dac. Tresri cnd auzi cum un clre se apropie n galopul calului i se opri alturi de el. l vzu pe Eros i nelese. Tu erai? opti privindu-l lung pe Vitellius, cci el era. Cine altul? Te cutam, simeam nevoia s vorbesc cu cineva i mai ales cu tine. Dup ce-l cercet un timp cu coada ochiului, fr s ntoarc spre el capul, Sarmis vorbi cu ochii aintii departe, spre crestele munilor, ce se profilau semee n fa, printre grmezile de nori. - i-ai pierdut rbdarea, sau a nceput s-i fie team, stpne"? l ntreb n glum. Sau poate dorul de Roma... Ai poft de glume, sau vrei s m batjocoreti? i s-a fcut dor de sclavie, ori vrei s m faci s neleg c acum tu eti stpnul meu? Da de unde? Cnd te-am vzut lng mine, mi-a venit aa, s-i mai spun o dat stpne". De fapt, nu m-am gndit la nimic n legtur cu sclavia mea i nici cu sclavia noastr, dar de ce galopai ca un cavalerist la atac? M-am luat la ntrecere cu Eros. Cum l-am vzut, am neles c tu te-ai napoiat. L-am chemat, i el a venit, dar dup ce s-a bucurat puin a pornit-o n goan pe marginea drumului. Nici eu nu l-am slbit pn la tine. Ce cuta pe acolo, te pierduse? Poate c te cuta pe tine. Pn acum, nici un filozof n-a aflat ce se petrece n capul unui animal. Cnd eram n Grecia, am vzut cum un cal, dup ce i-a murit stpnul n-a mai vrut s mnnce din mna nimnui i nici s bea ap. S-a stins cu ncetul, nfometat i nsetat. Un cine a lins rnile stpnului i i-a oprit sngele, apoi l-a tras pn l-a ascuns ntr-un desi, scpndu-l astfel de la captivitate i de la moarte. Poate c i Eros i simea lipsa... Da, te neleg, Sarmis, sau ncep s neleg... Adic? Ai nceput s-mi vorbeti de cai, de cini... crezusem c am pierdut numai ncrederea regelui, dar vd c am pierdut-o i pe a ta. E greu s i se recunoasc sinceritatea ntr-o situaie ca a mea... Sarmis ntoarse capul i-l privi lung. Abia acum vzu c Vitellius era palid, tras la fa, ntristat. Tu suferi, Vitellius, s-a ntmplat ceva n lipsa mea? tiu c regele i-a ncredinat o misiune pe care, desigur, ai i duso la bun sfrit. M frmnt ntr-una gndul: regele nu-mi mai acord ncrederea sa... tu mi ascunzi... 223

Se ntrerupse la rsul sntos i zgomotos al lui Sarmis : Asta te-a chinuit? Izbucni din nou ntr-un hohot. Tocmai acum regele se ncrede mai mult n tine! Acolo unde am fost eu, tu nu puteai s mergi, te-ai fi aflat n ghearele leului. Numai un dac se putea duce. Tocmai voiam s-i spun : am fost la Drubeta i am dat ochi cu dumanul. Cu cine? Cu stpnul Romei! Sarmis i povesti cum, travestit ntr-un btrn dac, i vorbise mpratului. Continu apoi : Regele vrusese s afle cu ce gnduri trece Traian n Dacia i dac sar mai fi putut cdea la pace. Aveam dezlegare ca dup aceea s m prezint pe fa, cu o solie pentru mpcare. M-am convins ns repede ct este de bnuitor i ct de mult se teme dumanul. A pus s m caute, dar eu nu mai eram btrnul cu plete albe i barba crunt. Le aruncasem, redevenind un dac tnr. Am prins numai cteva cuvinte din cele ce Traian i-a spus lui Livianus Claudius, care chiar atunci sosise lng el : i voi cuceri, le voi drma cetile i-i voi duce captivi la Roma, n frunte cu barbarul lor rege!" Tot pe el l-ar trimite n Dacia, ca guvernator al noii provincii, opti Vitellius cu ngrijorare. Te temi? Te urmrete ca o umbr Livianus Claudius. Alturi de rege i de ceilali, atta timp ct am spada n mn, nu m tem de nimeni! protest el. Sarmis ridic privirea spre crestele munilor. Spuse cu mult tristee : Se apropie furtun mare, Vitellius! Parc o vd ct va fi de nprasnic i de fulgertoare. M urmrete ntr-una privirea vie, adnc i ngrijorat a regelui, aa cum l-am vzut acum cteva zile, cnd i-am spus cele ce s-au petrecut la Drubeta. n acea clip, mi-am dat seama c regele are un suflet att de mare, nct poate s cuprind n el ntregul neam dac. Dac regele ar fi cutat alt cale... neleg ce vrei s spui. Chiar dac Decebal nu alunga legiunile romane, inteniile Romei rmneau aceleai. S-ar prea c, dincolo de nelegerea omeneasc, anumite aciuni i anumii oameni parc snt sortii s se ntlneasc i s lupte unul mpotriva celuilalt : Hannibal cu Scipio, Spartacus cu Crasus, Decebal cu Traian. De o parte libertatea, de cealalt tirania. i totui, ar mai fi o cale - murmur Sarmis dnd glas gndurilor - cnd nu te poi opune puhoiului... La ce te gndeti? n povetile rmase nou din btrni se spune c viteazul FtFrumos a dobort balaurul numai dup ce i-a tiat capul. Pentru noi, balaurul nu este altul dect imperiul, iar capul... Ulpius Trajanus, complet Vitellius, cu o tresrire n suflet. Dac el ar fi dobort, i urm Sarmis gndul, imperiul s-ar zbtea 224

ca balaurul fr cap, la Roma s-ar porni lupte pentru putere, i regele ar putea s obin o pace bun. Chiar acolo, la Drubeta, cnd l-am vzut, miam spus c nu trebuie s dm napoi de la nimic pentru a-l rpune. Dup un moment de gndire, Vitellius spuse aproape n oapt : La ajutorul lui Eurotas te-ai gndit? Sarmis nu rspunse. De multe ori nu vzuse cu ochi buni prezena grecului la curtea regelui. Tcur mult timp n jurul lor, pdurea trimitea napoi ropotele cailor. Soarele coborse, gata s scapete peste munte. Tresrir auzind o voce groas, ca un mormit de urs : Ai sosit la timp! Susagus apru dintre trunchiurile groase ale fagilor, cu zeghea agat pe umeri, cu pieptul strns n zale de fier, trgnd calul de fru. Dup el mai ieir nc patru lupttori. Am primit cuvntul regelui s fiu alturi de tine, Sarmis! Sarmis l privi cu dragoste pe ncercatul lupttor. Eti hotrt s-i ncerci braul alturi de mine i de Vitellius? l ntreb. Drept rspuns, Susagus trase spada i o ridic fulgertor. Mai las-o! Ceea ce-i cer acum este s faci tot ce tii i s mi-l aduci pe Eurotas. n trei-patru zile trebuie s stm de vorb cu el. Regele d bani, orict va fi nevoie, i grecul e lacom.

2
loua mrunt i des. Se lsase frig. Nori grei, plumburii coborser pe povrniurile munilor, n goan spre miazzi, purtai de vntul n rafale ce uiera pe valea rului Alutus. La cderea serii, frigul i ploaia se mai nteiser i totul se pierdea ntr-un ntuneric de neptruns. Dup ce lucrase toat ziua cu mpratul la planurile de organizare a noii provincii a imperiului, Dacia Trajana, Livianus Claudius se retrsese n cortul su, unde, pentru a se nclzi - frigul i umezeala i ptrunseser pn la oase - ceruse s i se aduc vin cald i aromat. De la un timp ncepuse s-i nfrng slbiciunea unei btrnei ce-l cuprindea repede i s-i nece amrciunea n cupele cu vin ce le golea. Era i obosit. naintarea mpratului cu legiunile sale nu se fcuse att de uor pe ct se crezuse. Apoi, chiar la intrarea n valea rului Alutus, regele dac atrsese o parte din legiuni ntr-o btlie crunt i sngeroas. Ocrotii de muni, crai pe stnci, aprai de ntrituri i rsturnnd copaci seculari, dacii desfuraser o strategie ce-l pusese pe gnduri pe mprat, cu o iueal n micri ce dovedea nvalnica lor vitejie. Livianus Claudius vzuse cum topoarele dacilor despicau zalele i cuirasele i sprgeau scuturile, cu ct agerime aruncau barda i spintecau un clre, cum tiau s mnuiasc n 225

egal msur spadele lor ncovoiate la vrf i coasele, cum tiuser s se retrag la timp, la adpostul fumului produs de feele aprinse, legate de sgeile ce le sloboziser asupra legionarilor proaspt aruncai n lupt. Dar mpratul rmsese linitit i sigur pe sine. Ordonase s se mai aduc i alte legiuni i stabilise cmpul n apropierea locului unde avusese loc marea btlie. Toamna se artase lung i grea. Vntul, frigul i ploaia rar conteneau. Corturile se sfiau umflate de rafale, fumul neccios acoperea cmpul, iar noroiul adnc i clisos fcea ca totul s se arate trist. Toate acestea le revedea cu mintea Livianus Claudius, innd cupa cu vin cald ntre palme i sorbind la rstimpuri. Nu-i putea alunga amrciunea. Tresri cnd contubernalul introduse pe cineva. Recunoscnd vocea, sri de pe scaun. Eurotas?! Marele Jupiter i toi zeii Olimpului s te aib n paz! Jur pe Saturn i pe Neptun c m simt fericit. Acum, cnd te vd, am uitat i de frigul i de noroaiele cu care m-am luptat. Zeii s fie cu tine, Eurotas! Cum se face c ai putut s ajungi pn aici? Generalul se nviorase cu totul. Lu nc o cup i o umplu. Stai, nu-mi rspunde, mai nti dezmorete-te niel. Ud, cu barba nclcit, cu faa roie i cu ochii nlcrimai, Eurotas prinse cupa cu minile nvineite i sorbi lacom. Dup ce o goli, simi cum sngele i alearg mai repede prin trupul slbit. O cldur plcut l cuprinse. N-a fost uor s ajung pn la tine. Eu aprovizionez legiunile, departe n urm. Ce e Eurotas dect un negustor? spuse n glum. n Dacia, adic dincolo de muni, ai mai fost? l ntreb generalul cu nerbdare. Eurotas se aez mai bine i i frec minile osoase. Tu tii, Livianus Claudius, de unde a putea eu s aduc provizii mai bune legiunilor dect de acolo? Ce nu face un negustor? Bunul mprat o s termine i cu barbarii tia de daci, atunci m potolesc i eu. Am mbtrnit, Livianus Claudius, nu mai merge. O s m retrag la o ferm. La Sarmizegetusa? Sau n alt parte. Imperiul este att de mare... Mergi cu mine, Eurotas, i voi da cea mai frumoas cetate pe care a avut-o un taraboste dac. Voi veni la tine s petrecem mpreun din cnd n cnd. Grecul se nvior i mai mult. Ghici unde alearg cu gndul generalul. Era tocmai ceea ce dorea i el. Spuneai c te retragi la Roma. i-ai schimbat gndul, Livianus Claudius? Vrei s spui c nu-mi cunoti durerea din suflet? Eu tiu... De cnd m-ai ameninat c m spnzuri, nici nu mai 226

ndrznesc... Las prostiile, Eurotas, ridic mai bine cupa, bea, nclzete-te. Da, acesta este adevrul, m duc s-mi iau sclava napoi! Sclava... soia... fiica, murmur Eurotas nu fr rost, ducnd cupa la gur. Dup ce sorbi, l ntreb deschis : Crezi c o vei mai gsi? ntrebarea lui Eurotas l dezorient pe Livianus Claudius. O umbr de ngrijorare i acoperi faa. Mna n care inea cupa ncepu s-i tremure. Trdtorul acela o iubete prea mult ca s nu-i poarte de grij, spuse el cu voce schimbat. Tu te gndeti la altceva, tii ceva? Nu mi-a trecut prin cap nici o clip gndul c ea n-ar mai fi n via la sfritul luptelor. Eu socotesc c altceva s-ar putea ntmpla : cpeteniile dace i tribunul acela trdtor, cu femeile i copiii lor, poate c vor fugi departe, la miaznoapte, la alte triburi. Prinse frmntarea generalului i se bucur. Adug dup o lung pauz : Totul ar fi s reueti nainte de cucerire, de drmare i de ardere... dar nu vd cum... Generalul nu-i mai putu ascunde ntristarea. Se vedea neputincios, totul i se arta inutil. ngrijorarea i ura l npdeau. A fi gata s-i dau toat averea mea aceluia care mi-ar aduce-o! gemu el. Odat, mi-ai promis c vei ncerca. N-ai fcut nimic? Nimic, adic aproape nimic. tiu numai c ea este la Carsidava, pzit stranic. Acolo snt i alte soii ale cpeteniilor dace. Tu cnd te mai duci pe la Sarmizegetusa? l ntreb fr s inteasc ceva. Eurotas l privi lung i nu rspunse dect trziu. Mai vezi vreo posibilitate, Livianus Claudius? nainte de cderea iernii, poate c o s pornesc ntr-acolo. Vom mai vorbi despre asta... i cu ce vrei s te servesc? Te cunosc ndeajuns i tiu c nu m caui dect atunci cnd ai nevoie de mine, schimb generalul vorba. Pe toi zeii, generale! ncerc Eurotas s protesteze, ntotdeauna am simit nevoia s te vd, s-i... Las astea, Eurotas, mai soarbe o cup i spune, l ndemn Livianus Claudius, cutnd s se arate linitit, ce nevoie te-a adus? Dei nu m gndisem, dar dac i st n putere, mi-ar trebui ceva ntrit cu sigiliu, s pot merge prin campurile legiunilor ce se nir de aici pn spre Drubeta. M-a mica mai sigur. tii, am socoteli de fcut, bani de luat... am adus provizii multe. Dar, Livianus Claudius, Jupiter s m trsneasc dac venisem cu gndul s te rog ceva! Generalul i ntinse cupa. Cut s zmbeasc. i dau, Eurotas! i dau cte sigilii vrei. Btu din palme i chem contubernalul. Eurotas sorbea din cup i n minte frmnta ceva. Cut s prind momentul prielnic. Deodat, se ndrept n scaun. 227

S m ia Proserpina n Infern, poate c vorbesc o prostie! Livianus Claudius l privi mirat. Contubernalul ieise. Ce-i mai trece prin cap? l ntreb sec. Ce-ar fi dac am ncerca, n toiul luptei, s-o scoatem de la Carsidava cu un papyrus ca din partea lui? Am chema-o lng el, ca fiind pe moarte, grav rnit... Cum poi s gndeti c nu va fi nsoit de o gard ntrit? Poate c o facem s plece fr gard. O s m mai gndesc la asta, generale! Eurotas rse. Nu uit ce-ai spus : i dai toat averea aceluia care i-o va aduce!... i tu o vrei chiar toat? rse generalul, cu totul nviorat. Nu, generale, m mulumesc cu o ferm n Dacia, adic o cetate de taraboste cu moia ei, pe care mi-o voi alege eu. E mult? i voi da i dou. Dar cum i veni n minte? Cap de grec, generale! i-apoi, stai, c nc n-am reuit. ndat ce obinu pergamentul cu sigiliul, Eurotas cut s-l prseasc n grab pe general, dup ce-l mai asigur c nu se va liniti pn ce nu-i va aduce sclava napoi. Afar, n ntunericul de neptruns, uit noroiul, vntul i ploaia ce-i uda faa. i trase pelerina peste cap i-i rse n barb mulumit. Liber i sigur pe micrile lui n campuri i mai ales n campul n care i avea cortul mpratul, Eurotas se hotr s treac la aciune. Iei din camp i se ndrept spre taberna La legionarul victorios", pe care o zri de departe, dup lumina felinarului afumat pe care vntul l lovea, ntr-o caden neregulat. De afar auzi strigte i izbucniri de rsete. Centurionii, decurionii i legionarii i necau dorul de acas i mizeria unei toamne urte chefuind. Ascult atent. Cineva spunea cuvinte ce-i mergeau drept la inim. Ascultai ce v spun eu : cnd imperiul se va prbui, s tii c tot un grec i va fi dat lovitura. Cei ce sap nencetat sub temelia lui snt grecii. Se nvior. Socoti cuvintele ce le auzise de bun augur pentru reuita loviturii pe care o pregtea. Trecu prin dosul tabernei i intr n buctrie. Nu vzu pe nimeni. Strig ntr-o oapt apsat : Damofilos! Damofilos, unde mama Proserpinei" te-ai bgat? Dintre vasele cu vin i sacii cu alimente auzi un mormit : Snt aici! Pe Hercule, ai i venit? Stai, c am puin treab. Pune mai repede apa aia n vin i vino ncoace! Apoi continu, i mai n oapt : Unde e Aragaris? Dintre saci apru Damofilos, chel i gras, clcnd crcnat i greu. Rsuflarea i era ca o pufuial de foale. i fcu semne disperate lui Eurotas. Taci, pentru numele lui Asclepios, nu-i spune numele, i-l aduc numaidect! Vrei s-mi putrezeasc oasele atrnnd pe dou lemne? 228

Damofilos iei afar. Alturi de tabern avea un fel de magazie. Se ntoarse urmat de un sarmat tnr, voinic i sprinten. Cum l vzu, Eurotas l cercet cu privirea. Socoti nc un semn bun. Sanmatul se putea msura n lupt cu zece legionari i ar fi putut s treac i prin gaur de arpe. i fcu semn, l trase ntr-un col i ncepu s-i vorbeasc n oapt. Damofilos puse lng ei i dou oale cu vin. Trzu, cnd se desprir, Eurotas ddu sarmatului un pumn de bani i-i fcu semn s-i in gura. Zile de-a rndul, Eurotas urmri micrile mpratului i trecu pe la Livianus Claudius, ca s afle ce se mai punea la cale, pe unde va mai umbla stpnul Romei. n acelai timp, Aragaris, sarmatul care vedea i prin ntuneric, ca o pisic, umblase nopi de-a rndul ntre taberna lui Damofilos i o peter ascuns n muni, unde ateptau Sarmis, Vitellius i Susagus, cu ceata de daci ce-i nsoea. Ziua mult ateptat sosi. Cu o sear nainte, Eurotas i spusese lui Livianus Claudius c treburi urgente l oblig s treac munii n Dacia. i rennoise legmntul ce-l fcuse, jurndu-se c-i va aduce sclava. n aceeai noapte, btrnul negustor i prsi campul. n ziua ce urm, mpratul plec n susul vii, pe drumul ce nsoea apa nvolburat a Alutusului, dorind s controleze pregtirile de lupt. Era nconjurat de generalii i prietenii lui cei mai apropiai : Livianus Claudius, Cassius Longinus, Julius Quadratus Bassus, Lusisus Quietus, Manlius Felix, Papirius Marcellinus i Aelius Hadrianus. Bine dispus, mpratul mergea vorbind tare, n pasul calului. Nu avea motive s se grbeasc. Ziua era mai linitit, sus pe muni ninsese. Nori albi-cenuii mbrcau pdurile, iar valea se pierdea n cea. mpratul ntoarse capul spre Papirius Marcellinus. Ce-ai spus despre barbarii de daci? N-am neles. Am spus, majestate, c au pierit de parc ar fi intrat n pmnt. mpratul rse i gsi un rspuns potrivit, ce-l nveselea : Snt ca urii ; iarna stau n brloguri i dorm. Continu apoi, cu un alt ton : S nu-i nchipui, Marcellinus, c nu ne urmresc i nu ne iscodesc ntr-una. Decebal a fcut o mare greeal, altfel... imperiul i Roma de mult s-ar fi aflat n pericol. Livianus Claudius ndrzni s-l ntrebe : mpratul vrea s ne spun ce greeal a fcut regele barbar? Nici nu se putea s m ntrebe altcineva. Ai nceput ori s-l admiri, ori s te temi prea mult de el, Livianus Claudius. La drept vorbind, l admir i eu, ca pe-un duman ce st tare n calea planurilor mele. Greeala lui a fost aceea c a atacat imperiul, fcnd incursiuni de jaf peste Danuvius. Cum dintre popoarele barbare, dacii snt cei mai tari i mai bine organizai, puteau s fac altfel : s fi atacat i s fi cucerit triburile de la rsrit i miaznoapte. Ar fi aprut aici un al doilea imperiu, cruia, cu o armat puternic - barbarii snt mai aprigi lupttori dect legionarii notri 229

nu i-ar fi fost greu s ajung pn la Roma, Atena, Byzan, ridicnd mpotriva noastr pe traci, pe greci, pe macedoneni... Vederile tale, majestate, snt clare ca lumina zilei nsorite, spuse cu mult respect Cassius Longinus, dar nu-mi pot stpni ntrebarea : De ce mpratul nu-i face prieten pe regele acesta barbar? Ar fi pace la hotarele imperiului i nu s-ar mai pierde attea viei. tiu c ai un suflet tot att de nobil pe ct eti de viteaz, dragul meu Cassius. Eu pot avea Dacia pe dou ci : mpcndu-m cu Decebal, care ateapt doar un semn din partea mea, sau cucerind-o prin lupt. Am ales a doua cale. Un mprat are nevoie de rzboaie pentru a se face mai temut i mai respectat. Dup o scurt pauz, Traian continu, ca o concluzie a celor spuse : Pe cine ascult Senatul la Roma, nu pe acela care se ntoarce victorios din lupte i cu przi bogate? Vreau s le art senatorilor n for pe dumanul imperiului, pe Decebal! i mai vreau... Un val de sgei uier pe la urechile lor, unele nfigndu-se n oameni, altele n cai. Ce e asta, generalilor? ntreab Traian speriat. Face cineva o glum? Al doilea val urm, sgeile lovir i mai n plin. Se auzir strigte i urlete de durere. Urm un huruit de sus, din ceaa ce acoperea povrniul muntelui. Fugii, fugii, ne zdrobesc stncile! striga cineva din suit. Printr-o manevr iscusit, sfidnd pericolul, garda fcu zid n jurul mpratului. De sus, din copaci, czu asupra lor o ploaie de sulie grele, cu vrfuri ascuite de fier. Huruitul stncilor i vaietele celor lovii acoperi strigtul de huhurez ce rsun de dup un col de stnc. Ca un iure, din spate i din fa, dacii ncercuir alaiul mpratului. Te ntrebai unde au disprut barbarii, spuse mpratul, strunind calul i ncercnd s braveze situaia, adresndu-se lui Papirius Marcellinus. Trompetitii, nfricoai, sunar alarma. Garda se arunc n lupt. Pornim napoi n galop peste ei! ordon mpratul. Era singura cale salvatoare. n iure nebun, caii i clreii se npustir prin ploaia de sulie, de topoare i de barzi, zdrobind pe cei ce le stteau n cale. n mijlocul grzii, ale crei rnduri se subiau cu fiecare pas, mpratul scp nevtmat. Galop o bun distan, fr s ia seama la cele ce se petreceau n urm. Cnd se opri, vzu c o parte din cei ce-l urmaser erau lips, printre care Cassius Longinus i Papirius Marcellinus. Se sunase alarma n tot lungul vii. O centurie trecu n goan spre locul atacului, dar nu mai gsi dect rniii i morii ce czuser de ambele pri. Ceilali daci dispruser fr urme. Furios, dar stpnit, mpratul porni napoi spre cmp. n mersul calului, spuse ntristat : Cteodat, soarta i are ironiile ei. Barbarii ne-au lovit tocmai pe 230

aceia care le purtau mai mult de grij : Marcellinus credea c dacii au disprut, iar Longinus mi cerea mpcarea. S tii, Livianus Claudius, c nu voi lsa piatr peste piatr din cetile lor, i-i voi duce captivi n iruri nesfrite, de se va uimi ntreaga Rom! Dup o scurt pauz, continu ndurerat: Am pierdut pe bunul meu prieten, pe Cassius Longinus... i va fi dat lui s cunoasc groaznicele torturi ale dacilor! A da tot ce mi s-ar cere s-l pot salva! i adug cu voce sczut : A opri chiar luptele, a cdea la o nelegere... Zeilor, dai-mi napoi pe bunul meu Longinus! Micat de durerea grea a mpratului, Livianus Claudius nu gsi s spun nici un cuvnt potrivit. l frmnta plecarea grbit a lui Eurotas. Se gndea : Grecul nu va fi fost o iscoad a dacilor?" La intrarea n muni a Alutusului, Decebal ateptase zile i nopi lungi ca mpratul s-i cear napoi pe cei doi captivi. i socotea o prad de valoare i punea mare speran ntr-o mpcare. Luase chiar hotrrea ca cetele de daci care cutreierau munii s nu mai ncerce nici un atac, s nu mai dea nici o lovitur. Dar i Cassius Longinus ateptase zile i nopi chinuitoare nceperea torturilor, n care pe daci i tia nemiloi. n acest timp, Sarmis sttuse s i se vindece rana din umrul strpuns de sulia unui centurion din garda mpratului. Adesea, fusese ngrijit chiar de rege. Rareori i vedea pe Diegis, Vitellius, Susagus sau pe Dagio, care nu pregetau o clip i nu cunoteau odihna, ajutindu-l pe rege la pregtiri pentru luptele grele ce se ateptau la sosirea primverii. Iarna era pe sfrite. Regele nu mai putea atepta. Lu o hotrre. Trimise s-l aduc pe Cassius Longinus. Generalul roman intr demn, calm i hotrt. Se bucura c se apropie sfritul unei ateptri chinuitoare, pe care cu greu o suportase. I cercet mult pe rege i-l impresiona fptura lui : privirea de vultur, nasul scurt i gros, barba stufoas, flcile puternice, gtul ca de gladiator, minile vnjoase, trupul vrtos. Nici regele nu-l mai vzuse pe general. Cutase s-l in n cea mai mare nesiguran i ncordare. i plcu romanul de la prima vedere : frumos, fruntea nalt, prul crunt, ochii mari i limpezi, nasul drept, brbia energic, nalt, drept i stpnit. i fcu semn s se aeze pe scaun. i vorbi cu voce msurat, dar apsat. Sarmis tlmcea totul n limba Romei. Cassius Longinus, tii c te afli n minile unui duman sngeros i crud? Aa se spune la Roma despre daci i despre mine, ncepu Decebal. Generalul rspunse fr alt ndemn : Poate c romanii snt chiar mai cruzi i mai sngeroi cnd este vorba s-i apere pmntul, casele, familiile... Cuvintele lui drepte l impresionar pe rege. Longinus continu cu aceeai voce linitit : Ct privete, faptul c m aflu n minile unui duman, regele i d seama c, la fel, i el se afl n faa unui duman. Sntem doi oameni supui legilor rzboiului, altfel Decebal nu mi-a fcut mie nici un ru, iar 231

Longinus nici nu s-a atins mcar de persoana regelui. Admiraia regelui crescu i mai mult. Cut s i-o ascund. Ai vorbit drept, generale, ns asemenea cuvinte le poi spune numai cnd nu eti rege. Eu trebuie s ursc pe toi aceia care snt dumanii poporului meu, care poftesc pmntul rii mele! Cassius Longinus era fascinat de privirea lui Decebal i de adevrul cuvintelor lui. Nu am cderea s judec pe un rege sau pe un mprat. Socotesc c acetia snt buni n msura n care tiu s fac din dumani prieteni. Prietenia i ura ntre popoare slbesc sau se adncesc n msura n care acestea snt voite de conductorii lor. Regele nu-i putu stpni un zmbet. Se ridic i fcu civa pai pe covorul gros i moale. Stpnul Romei tie c un general de-al su gndete n felul acesta? l ntreb. Poate c nu! Un general trebuie s fie supus i s execute ordinele mpratului. Crezi, Cassius Longinus, c eu doresc n mod sincer s triesc n prietenie i respect cu Roma? A vrea s dispar ura, s nu mai fim atacai i jefuii. Crezi c ar fi cu putin acest lucru? Rspunsul lui Longinus veni prompt, ca i cum l-ar fi avut dinainte pregtit : Nu, rege Decebal! Motivele le-am spus. Snt convins c doreti o nelegere, ns acum e prea trziu. Dacii au rspuns la fel la atacurile i jafurile romanilor, iar ncercarea voastr de a-l omor pe mprat sau de a-l lua captiv n-a avut alt rezultat dect s adnceasc ura. Cassius Longinus ndrept privirea n jos i tcu un timp. Gndesc c Decebal nu obinuiete s stea de vorb cu captivii. Ce dorete regele de la mine? Decebal se opri n faa generalului, duse minile la spate i l privi cercettor. ncepu s-i vorbeasc din inim : Cassius Longinus, eti unul dintre prietenii cei mai buni ai lui Traian. mpratul te preuiete, snt sigur c dorete s-i salveze viaa. Roag-l s primeasc pacea, s rmn hotarul imperiului la Dunaris, iar eu m leg s rmn prietenul lui devotat i s apr imperiul n aceast parte. Fapta ta ar fi mult preuit de cele dou popoare. Rspunsul veni tot att de prompt i de drz : Regele i-a greit socotelile! Cu preul vieii mele, n-a vrea s schimb hotrrea mpratului! Decebal nu cunoate onoarea generalului Cassius Longinus! S nu m nelegi greit, generale! Nu m-am gndit nici o clip c iar fi fric de moarte, am apreciat numai demnitatea i buntatea ta. Ai spus c doreti ca popoarele s triasc n pace i prietenie. Am spus, ns nu tiu dac se poate. Ct vreme vor fi regi i 232

mprai, armate i arme, rzboaiele se vor aprinde... n sufletul su se ddea o mare lupt. Vedea miile de legionari i de lupttori daci cum se loveau i se sfrtecau, vedea miile de rnii i de cadavre, miile de femei fr soi i de copii fr prini. Ar fi dorit mult s mpiedice rzboiul, i s aduc pacea, dar militarul din el tresri. i veni n minte legea pe care nu trebuia s-o uite niciodat un comandant : Dumanul se poate folosi de orice truc, de minciun, de perfidie, numai s-i ating scopul". Poate c regele Decebal cuta numai s obin timp, o amnare pentru o mai bun pregtire, apoi s dea un atac fulgertor. El, Longinus, nu putea s constituie o piedic i nici o condiie n luarea unei hotrri. Ridic privirea i cut adnc n ochii regelui. Sinceritatea lucea cald, hotrt, plin de ngrijorare, ncetul cu ncetul, un ambet i nflori n colul gurii. Vorbi potolit, cu cldur i nelegere : Te neleg, rege Decebal! Voi ruga pe mprat s primeasc mpcarea, pun numai o condiie! Viaa ta, generale! rosti regele, tulburat. Vei fi liber i te vom numi cel mai bun prieten al dacilor! Te gndeti la altceva, ne pui alt condiie? Da, rege Decebal! Vreau ca mesajul meu ctre mprat s fie dus chiar de senatorul Papirius Marcellinus, dac el se mai afl n via. Senatorul ar dovedi mpratului tot adevrul coninutului mesajului, al scrisului i al sigiliului meu. N-ar mai exista nici ndoial, nici bnuial. Se va face aa cum doreti, Cassius Longinus! ntri Decebal cu nsufleire. Generalul se ridic de pe scaun. Atunci, fac-se voia zeilor, rege Decebal! S-mi dai pergamentul, pe care l voi scrie i voi pune sigiliul meu, iar n seara aceasta vreau s stau de vorb cu senatorul. Mine poate s plece la mprat. Dac n acel moment regele ar fi privit mai adnc n ochii generalului, nu i-ar fi scpat s vad acea flacr vie ce ardea n adncul lor i lucirea sticloas din ei, care nu apare dect n faa morii. A doua zi, spre sear, senatorul Papirius Marcellinus sosi n campul mpratului. i nmn pergamentul. Dup ce citi, mna lui Traian czu moale, ochii i se umezir, ncepu s umble frnt de durere, msurnd ncperea n lungul i latul ei. Ce sacrificiu sublim! exclam el cu mult tristee. i plng moartea, Cassius Longinus! Prin gestul tu eroic mi-ai redat linitea i hotrrea. Vei rmne nemuritor, Cassius Longinus, i statuia ta va fi privit venic cu recunotin de toi romanii care vor trece prin forul de la Roma! n dimineaa aceleiai zile, regelui Decebal i se raportase c generalul roman fusese gsit mort. Luase otrav, n mna lui se gsise un papyrus, pe care scrisese : Regele Decebal s nu fie mirat de ce am fcut astfel, mpratul trebuia s hotrasc liber, fr s fi fost constrns. Papirius Marcellinus i va duce 233

vestea morii mele. Doresc din suflet ca mpratul s primeasc mpcarea. Rog zeii s redea linitea i libertatea oamenilor!" Iat un suflet cu adevrat mare! murmurase regele, adnc micat. Strnsese pumnii i-i privise sgettor pe cei din jur. Nu ne mai rmne altceva de fcut dect s-i obligm pe crudul i lacomul duman s calce cu calul pe trupurile legionarilor si i, dac Marele zeu vrea altfel, s nu gseasc dumanul dect trupurile noastre!

3
n defileul Capetele zimbrilor, acolo unde stncile se strjuiau Alutusul se apropiau, asemnndu-se cu capetele a doi zimbri ce se bat, alaiul regelui se lungise pe drumul ngust ce erpuia sub povrniul muntelui. Pregtirile de lupt erau n toi, i cpeteniile dace nu mai aveau odihn. naintau n trapul cailor. Sarmis rmsese ceva mai n urm, chinuit, ca i regele, de gndul gsirii unei ci de salvare a rii. Cunotea att vitejia lupttorilor daci, ct i puterea imperiului, de aceea nu se linitea cu sperana c, i de data aceasta, lupta nu va fi pierdut, aa cum spera regele i celelalte cpetenii. l frmntau mult linitea i sigurana de care ddea dovad Zundecibalm. Mergea privind cu grij n sus, pe povrniul muntelui. Cnd trecu pe lng un brad stufos, calul su sri ntr-o parte, ns se potoli repede. De dup un desi iei un preot, clare pe un cal mrunt i pros. Burillo, e ceva? l ntreb aproape n oapt, strngnd frul calului. Marele zeu s-i dea sntate i via lung! Preotul mpinse calul lng Sarmis i naintar la pas. Trebuie s mergi, i opti, i chiar n seara asta s plecm. Pe Cogheon se va petrece ceva la care nu te-ai gndit niciodat. O nou mrvie a Marelui preot mpotriva regelui? ntreb Sarmis. Poate chiar mai mult, rspunse preotul. Cte zile va trebui s lipsesc de lng rege? Poate trei, patru... Ateapt-m pe nnoptat pe drumul ce iese din munte, lng stnca numit Baba. Sarmis ddu pinteni calului i porni n galop. Spre sear, cnd i spuse regelui c va lipsi cteva zile, acesita l ntreb mirat, ptrunzndu-l eu privirea Cum, i tu, i Marele preot plecai, acum, cnd luptele pot s nceap de la o zi la alta?! Zundecibalm vrea s mai roage pe Marele zeu pentru izbnda noastr, merge pe Cogheon, dar tu? M voi strdui s fiu de folos regelui i-n aceste zile ct voi lipsi, l asigur el. De multe ori, n lupt se arunc nu numai fora, ci i viclenia i mrvia. Complet apoi : l asigur pe regele meu c viaa mea o pun n

234

minile sale n orice clip! Regele cltin de cteva ori din cap i-i fcu semn c poate s plece. n Sarmis avea mult ncredere. Regretase mult, dup moartea lui Longinus, c nu ascultase ndemnul acestui tnr plin de nelepciune i de vitejie : Regele ar avea mai mult de ctigat dac i-ar duce mpratului cuvntul de mpcare chiar generalul nsui, nsoit de senatorul captiv", i spusese el. Atunci, Decebal crezuse c, ascultnd de ndemnul lui Sarmis, mpratul Romei l va socoti lipsit de curaj i slab. Mai trziu nelesese c dac se arta mrinimos dovedea nu slbiciune i team, ci intenia sincer de a gsi o cale de mpcare. Dar cnd se mai pomenise ca un rege dac s lase netorturat un general roman luat captiv? La cderea nopii, Sarmis l gsi pe Burillo la locul de ntlnire. Pornir pe o potec, de-a dreptul prin muni, spre Cetatea-de-Munte, spre Cogheon. Pe Burillo cutase s i-l apropie chiar din clipa cnd cptase convingerea c Marele preot nutrete o pornire greu stpnit fa de rege. Acest preot tnr, slbu, cu prul lung i blond, cu barb rar, palid i cu privire arztoare, i atrase atenia prin felul lui de a vorbi. Se convinsese repede c, dei preot, Burillo ura pe marele preot i casta preoeasc, ura sclavia i captivitatea i dorea libertatea oamenilor. Pe Cogheon era socotit ca cel mai nvat dac, i n chilia lui se gseau scrierile multor geometri i filozofi de la Atena i de la Roma. Ceea ce nu nelegea Sarmis era faptul c el continua totui s rmn preot, dei, slbu cum era, nici lupttor cu scut i spad nu putea fi. Merser o bun parte din noapte fr s-i spun nici un cuvnt. De ce nu te ndeprtezi de Zundecibalm? l ntreb Sarmis trziu. Nu trebuie s uii c pdurea i muntele au urechi, i spuse preotul, s nu te mire tcerea mea, ct privete ntrebarea, iat rspunsul : cine lupt pentru libertate nu trebuie s se ndeprteze de cei ce nctueaz i fur, altfel nu va ti niciodat unde se afl miezul rului. Preoii? Sau ce vrei s spui... Vei afla peste o zi, acolo unde mergem. O zi, dou, vei fi i tu preot. In ziua ce urm, nu mir pe nimeni faptul c spre Cogheon urca preotul Burillo, urmat de alt preot, amndoi pe cai tot att de mici i de proi. Merser drept la chilia lui, unde rmaser toat ziua. La cderea serii, ieir printr-o u lturalnic i intrar n palatul lui Zundecibalm. Nici unul dintre preoii din gard nu-i oprir, doar Burillo era chemat adesea de Marele preot. De altfel, n tot cursul zilei nu se observase nici un fel de micare sau de pregtire, fusese poate chiar mai mult linite dect zarva obinuit. Zundecibalm nici nu fusese vzut cnd se napoiase pe Cogheon. Intrarea lui tainic nu era cunoscut dect de civa capnoboi, din garda lui personal. Burillo i Sarmis urcar pe o scar ngust spre chilia pe care Marele preot i-o destinase pentru lucru, atunci cnd acesta i ncredina lucrri deosebite. Intrar. Burillo aprinse un opai i-l puse ntr-o firid. 235

Nici o micare, nici cel mai mic zgomot, i opti preotul. Aa cum i vom auzi noi, ne pot auzi i ei. Scoase apoi din fundul firidei o bucat de piatr bine fasonat, i deodat chilia se umplu de vorbe, ca i cum cei ce vorbeau se aflau n ncperea alturat. l prinse de mn i-i fcu semn s asculte. Ai trimis s viu, Zundecibalm, se auzi o voce metalic vorbind limba Romei. Da, Mare preot al lui Jupiter! Te-ai potolit, te simi ncercuit? Marea adunare a Marilor preoi sau a nelepilor te-a condamnat, Zundecibalm! Cultul lui Zamolxis l vom desfiina, iar tu... Aa ceva nu vei face! Marea adunare a nelepilor tie c un popor se stpnete mai uor lsndu-i credina n zeii lui, se auzi vocea groas i moale a lui Zundecibalm. Dar tu, Marele preot al Marelui templu al lui Jupiter, ai cuvnt greu n marea adunare : Marele preot al imperiului ascult sfatul nelepilor, dar el conduce. Da, eu am hotrt pedepsirea ta. Te mai bucuri ns de mare cinste, de aceea am primit s-l prsesc pe mprat, s m obosesc peste vrfuri prpstioase de muni i s vin pn aici. Pentru ce m-ai chemat? S ne nelegem. Ce vei face dup supunerea Daciei? Va decide mpratul. Noi, Marii preoi, am luat o hotrre. Urmar cteva clipe de tcere. tiu c Marea adunare a Marilor preoi sau a nelepilor nu este cunoscut nici de mprat, nici de vreun rege, ncepu Zundecibalm. Noi, Marii preoi, urmrim s-i facem s dispar, iar pretutindeni conducerea rilor, a imperiului s treac n mna noastr. Marea adunare a nelepilor urmrete acum altceva? Nu! Atunci, ea are nevoie de bani. Tu, Mare preot al lui Jupiter, ai nevoie de bani ; uii c ai de luptat cu noua credin a galileanului i c trebuie s-i plteti bine pe cei care i vneaz pe cretini i pe aceia ce i denun? Dar tu, Zundecibalm, te-ai rupt de adunarea nelepilor, tu ai vrut s ajungi i rege al Daciei, noi avem tiri... Greeti, Mare preot, regele m-a ndeprtat cu totul de la conducerea armatei. Dar spune, ci bani i trebuie i ce-mi oferi n schimb? Un hohot de rs ascuit rsun pn n mica ncpere. Marele preot al lui Jupiter cedase. Tu tii, Zundecibalm, c avem nevoie de bani muli i c putem s-i avem chiar peste capul tu. Banii lui Decebal i ai Daciei... Snt ai mpratului, i-o tie Zundecibalm. Iar ai lui Zundecibalm pot fi ai mei... Snt ascuni, iar tu, fr voia mea, poi avea numai trupul meu! 236

Bine, mi dai atunci tu ct am nevoie : zece mii de taleri! Dar nu are toat Dacia atta aur! rsun n chilie strigtul gros al lui Zundecibalm. Taci i ascult-m : i voi da iertare, iar tu vei face n aa fel nct mpratul s termine ct mai repede luptele. Cum s fac? Ce-mi st mie n putere? Uii c Marea adunare a Marilor preoi a hotrt ca imperiul s-i ntind hotarele peste toate neamurile lumii? Uii c dup aceea mpratul i senatul vor fi zdrobii, i n toate provinciile vor conduce numai Marii preoi al Marilor temple? Iar la Roma, Marele preot al lui Jupiter... adug Zundecibalm rznd. Firete, n Egipt, Marele preot al templului zeului Ra ; n Dacia, Marele preot al lui Zamolxis ; n Chaldeea... n... i peste toi, Marele preot al lui Jupiter. Cu Marea adunare a nelepilor. Aadar, mi vei trimite nentrziat cei zece mii de taleri! Caut ca luptele s se termine repede. Aici, n Dacia, Zundecibalm va fi ca i stpn. Din nou rsun n ncpere rsul ascuit al Marelui preot al templului lui Jupiter. S-mi dai acum pergamentul cu sigiliul tu. Dac nu respeci tot ceea ce-am stabilit, vei fi judecat din nou de Marea adunare, i nu uita : cuptorul de sub templul zeiei Isis te poate nghii. Acolo au hotrt nelepii s fii dus. Ne-am mpcat! rsun vocea lui Zundecibalm. S mergem. Se produse un zgomot de u nchis i se fcu linite. Tot ceea ce auzise l uimise i-l nfuriase pe Sarmis. ncerc s vorbeasc, dar fu oprit de mna lui Burillo, care i se puse fulgertor pe gur. Coborr i se duser n chilia de afar. n dimineaa ce urm, Burillo prsi Cogheonul urmat de acelai preot cu care venise. Numai cnd sosir la petera n care Sarmis i schimbase mbrcmintea, Burillo vorbi : Pe Cogheon, capnoboii spioneaz i ascult prin toate ungherele. La cel mai mic zgomot am fi fost pierdui. Nu s-ar fi ivit zorile i am fi fost aruncai n temniele de sub munte, fr s ni se mai tie urmele. Sarmis l privi nencreztor. Prin ce miracol preotul slbu din faa lui fcuse s asculte ceea ce se vorbise n sala Marelui preot, mai jos cu dou caturi, sub mica ncpere? Burillo i ghici gndul. S nu te mire, totul e simplu : coul de fum de la vatra de nclzit din sala lui Zundecibalm trece prin zidul ncperii n care te-am dus. Am nvat dintr-un pergament al unui filozof atenian cum pot fi conduse vorbele i zgomotele prin ziduri. A fost destul numai s trag o piatr. Am ascultat i ascult tot ce se pune la cale, dar ce folos?!... Vom lupta mpotriva lui Zundecibalm! rosti Sarmis cu hotrre. i 237

voi spune regelui tot ce s-a pus la cale. Nu vei fi crezut, regele i va rde n fa, te va crede nebun, iar de afl Zundecibalm, nu vei supravieui primului rsrit de soare ce va urma. l voi omor cu mna mea! Numai s-i poi guri platoa de fier, bine rostuit pe sub mbrcmintea lui de Mare preot, i chiar dac l omori, tot nu vei putea opri trdarea. Nu tii cine snt aceia care vor trda trecnd de partea mpratului, iar bogia de zece mii de taleri a fost trimis din noapte dincolo de Muntele cel Mare, cu oameni de ncredere i paz sigur. Nu leam mai putea da de urm. Atunci, Burillo, pentru ce m-ai adus? strig Sarmis, cu o revolt nestpnit, chinuit de neputin. S cunoti mai bine pe Marele preot i pe toi Marii preoi. Te-ai convins cu propriile tale urechi ce pun ei la cale. Vor veni zile grele pentru daci. S nu uii, ns, Sarmis, c omornd un Mare preot, altul i va lua locul, i acesta va fi iniiat mai departe n secretele Marii adunri a nelepilor. Nu vei putea s obii nimic, rul are rdcini mult mai adnci : poporul crede n ei i n zei, i de acolo trebuie smuls. Cine tie ct timp se va mai scurge pn atunci!... Sarmis se frmnt mult timp. i punea armele i se pregtea s plece. Deodat, se opri, cu mna ncletat pe spad. Dac regele l nvinge pe mpratul cotropitor, m voi rfui cu Zundecibalm. Tu ce vei face? Pn cnd se vor limpezi apele, rmn un modest preot. n tine, Sarmis, mi pun mult ncredere. Preotul i art drumul. Amndoi se pierdur n pdure, galopnd n sensuri opuse.

4
in campul de curnd instalat pe cmpia din apropiere, se vedeau ruinele fumegnde nc ale Sarmizegetusei. Stpnul Romei i inuse cuvntul : nu rmsese piatr peste piatr i brn nears din noua cetate de scaun a lui Decebal. n iruri fr de sfrit, fuseser pornite spre Roma cetele de captivi i carele ncrcate cu przi. Pe unde trecuser legiunile romane nu fusese dect jaf i moarte, iar n urma lor nu lsaser dect snge i scrum. Numai o mic parte din cei ce luaser parte la lupte mai rezistau, ntr-o disperare fr speran, aprai de ntriturile necucerite nc ale Cetii-de-Munte. n cortul su din mijlocul campului, devenit centrul de organizare a noii provincii, Livianus Claudius medita la cele ce se petrecuser cu o iueal ameitoare. l ngroziser cruzimea i ura aprigului mprat. Acum se temea chiar de el. Acest fapt nu-l ascunsese ajutorului su la 238

administrarea Daciei, lui Decimus Terentius Scaurianus. Era o sear frumoas de mai. De pe plaiurile din jurul campului, zefirul aducea aerul nmiresmat de florile sfritului de primvar. Sus, pe crestele munilor, luna se ridica ncet, luminnd cmpia. n cmp era linite, numai de la tabernele din apropiere se auzeau la rstimpuri chiotele i cntecele decurionilor i legionarilor cheflii, ncrcai cu przile luate de la daci. Ct timp sttuse pierdut n gnduri, generalul nu-i mai ddea seama. A srit speriat cnd a auzit tropituri, bufnituri, suspine i rsete la intrarea n cortul su. O indisciplin att de neruinat nu-i nchipuise. Se ridic suprat, gata s-l sune pe contubernal, dar nu mai avu timp. Vzu o femeie mpins cu putere n cort, auzi un ipt sfietor, urmat de plnsul unui copil, care czu din braele moi ale femeii ce se prbui la pmnt. O clip crezu c are n fa o batjocoritoare frdelege a tribunilor i centurionilor si mai tineri, cu patimi nestpnite, dar i reveni numaidect, auzind vocea lui Eurotas. Pe toi zeii, Livianus Claudius, totdeauna te-ai ndoit de cuvntul meu! Am fcut tot ce trebuia, la momentul potrivit, i-am adus napoi sclava! Tulburat, generalul l ascult l privi frmntat, nu spuse nici un cuvnt, apoi se ntoarse spre trupul nemicat al femeii, peste care un copil plngea sfietor. E numai un uor lein, generale, femeile tiu s se prefac! Poate c este i puin obosit. De altfel, n-a vrut s guste i s bea nimic, s-a luptat cu noi ca o fiar creia i se ia puiul. Ateptase lun de lun, zi dup zi, aceast clip, la care se gndise strbtut de un fior cald de fericire. i vzu mbrcmintea. Era rupt i murdar. Pe ea, pe Apronilla, n-o vzuse dect frumos i curat mbrcat. Dar privirea i se schimb repede n ur i n scrb. Chipul lui Eurotas i se pru hidos, cu un rnjet plin de lcomie saisfcut. Se aplec spre ea i cut s-o ridice. Cnd i atinse minile, un fior i strbtu tot trupul. Lucilla, Lucilla! gemu el. Se ntoarse spre Eurotas i spre contubernal. Ce stai, ajutai-m s-o ridicm, luai copilul! l trase napoi pe contubernal : Trimite s vin Myrella! O ridicar. Apronilla i reveni, se repezi i i lu copilul n brae, l strnse la piept cu disperare de mam. Ochii i pluteau n lacrimi, l sget lung pe Livianus Claudius, fr s poat rosti nici un cuvnt. Iart-m, Apronilla! opti el, cuprins de remucare. Ea i ntoarse faa de la el i izbucni n hohote de plns nastpnit, uurtor. Alturi, Eurotas avu o strngere de inim. Vedea c fcuse o fapt odioas. i desfur n minte nelegiuirea svrit. Cu ct ncredere l primise ea cnd i spusese c vine din partea lui Vitellius, cci ea tiuse, de la Getidava, c el, Eurotas, cutase s-l ajute s-o elibereze. Eurotas se cutremur. i revenir n minte cuvintele pe care le ticluise : Iar tu, Apronilla, dragostea mea, s ai ncredere n Eurotas. El te va aduce 239

pe poteci tinuite, la locul stabilit. Snt greu rnit. Totul este pierdut pentru Dacia. Noi, cu micuul nostru Decebal, vom pleca la triburile din miaznoapte, unde ne vom ntemeia un cmin." Se ntoarse, gata s plece. Nu mai dorea nimic de la Livianus Claudius. Fapta sa i se prea acum un ru ce nu mai poate fi schimbat. Stai, nu pleca! l reinu Livianus Claudius. Cu mersul ei greu i chioptat, btrna sclav Agnia intr plngnd. Se repezi spre Apronilla i o prinse n brae, repetnd ntr-una : Lucilla, fata mea, zeia Cybela mi-a ascultat rugciunea i te-ai ntors! S mergem, Agnia! opti Apronilla printre suspine. Cnd s ias, Apronilla se opri i se ntoarse. Dac mai ai suflet, opti ea gemnd de durere, spune-mi, el mai este n via, tii unde se afl? Livianus Claudius rspunse murmurnd : Nu tiu, nu tiu nimic!... Rmai singuri, generalul l privi pe Eurotas n tcere. Am fcut bine noi ceea ce am fcut? Eurotas cuta s-i nfrng remucarea. Poate c pentru tine i pentru ea s fie bine. Dac el n-o mai fi n via, cine-ar mai ocroti-o aici, unde pretutindeni curge snge i miroase a scrum? Da, tu totdeauna ai un rspuns potrivit. O voi ocroti, i voi fi ca un tat... Vei avea i un sclav n plus, ncerc s glumeasc Eurotas. Nu tiu ce voi avea. Tu ns vei avea cetatea i moia pe care o vei dori. Acum du-te, Eurotas! Dup aproape o lun, un comate dac, cu cciula tras mult peste ochi, sosi la intrarea campului. Era o sear ntunecoas. Norii alergau pe cer, i picturi mici i rare de ploaie erau spulberate de vnt. Comatele ntinse efului grzii un papyrus cu sigiliu, pentru generalul Livianus Claudius. i spuse c ateapt s ia rspunsul. Nu sttu mult. Un contubernal veni i-l invit la general, vorbindu-i cu mult respect, Generalul l atepta la intrare. Toi zeii s te aib n paz, Livianus Claudius! l salut comatele. Generalul l prinse de bra i-l conduse n cort, dup ce spuse contubernalului s nu mai intre nimeni. i urez noroc i sntate, Diegis! spuse generalul dup ce intrar. Ce s-a mai ntmplat, cu ce pot s te ajut? Ce-ar putea s se mai ntmple dect prjol, ruine i snge? Vrei s te ascund de mnia mpratului, Diegis? l ntreb binevoitor. Nu, Livianus Claudius, am venit pentru altceva. Acum civa ani, noi am tratat mpcarea i pacea ntre mprat i rege. ncerc s mai fac 240

acelai lucru. Pe noi doi ne leag o prietenie, tu te bucuri de ncrederea mpratului, vrei s dai o mn de ajutor s nu piar un popor, s nu se distrug o ar? Generalul se schimb la fa, toi muchii i se mpietrir. De n-ai fi tu, Diegis, nici n-a sta de vorb i te-a trimite cu paz ntrit la mprat. Datoria mea ar fi s te declar prins! Chiar dac este vorba de un sol pentru pace? Snt gata s merg s stau de vorb cu mpratul! Livianus Claudius zmbi cu mult comptimire. E prea trziu, Diegis! A fost prea mult cruzime, s-a vrsat prea mult snge, s-a drmat prea mult pentru ca iureul s mai poat fi stvilit. Ca daci, voi nu v-ai fcut dect datoria, v-ai aprat pmntul rii voastre, dar legile rzboiului snt aspre. Cruzime i vitejie au fost i de-o parte, i de alta. I-am vzut pe daci luptnd i i-am admirat, ntriturile de stnci i de lemne de pe valea rului Alutus i vitejia voastr au fcut ca luptele s se poarte pe adevrai muni de trupuri de legionari. Nu numai mnuirea sulielor, arcurilor, topoarelor i spadelor voastre m-a uimit, ci i miestria conducerii luptelor. Ai aruncat cu foc, cu smoal topit i cu ulei fierbinte, n clipele cele mai hotrtoare, i dac n-ar fi fost furia nestvilit a mpratului, de la jumtatea vii rului Alutus legiunile ar fi fost retrase dincolo de Danuvius. Sarmizegetusa n-a putut fi cucerit dect piatr cu piatr, drmat i ars, cas cu cas. Dac acum n-ar fi noapte, ai privi de aci peste ruinele fumegnde i ai vedea c din noua cetate a regelui, din care visase s fac o urbe ca Roma, n-a mai rmas nimic. n aceste lupte, imperiul i-a pierdut mult armat, i Senatul nu i-ar ierta-o mpratului dac nu s-ar napoia acolo cu o victorie rsuntoare, cu o prad bogat i cu captivi numeroi. Am pierdut totul, Livianus Claudius! murmur Diegis. Roma nu v-ar fi putut nvinge, dac... tiu... dac nu era trdarea, complet Diegis cu mhnire. Da, Diegis, trdarea voastr a fost bine pregtit. M ntreb, Decebal nu se bucura de ncrederea tuturor tarabotilor, a cpeteniilor? Ne-au trdat capnoboii, Marele preot... i cei ce-l slujeau! Eu nu tiu! murmur generalul, privind n jos. Aadar, nici un ajutor din partea ta, Livianus Claudius? Generalul se ridic i umplu dou cupe cu vin. Bea! Snt i rmn prietenul tu, Diegis. Eu l-a sftui pe rege s nu mai ncerce o rezisten fr sens, acolo, n Cetatea-de-Munte, ci, n cea mai mare tain, s treac la triburile dace de la rsrit, de dincolo de muni. Acelai sfat i-1 dau i ie, Diegis! Nu trebuie s cazi prins n mna mpratului. Haide, golete cupa, nu mai st n puterea noastr nimic!... Diegis ndeprt uor cupa, continund s-l priveasc n ochi pe general. Ai drmat i cetatea Carsidava, Livianus Claudius? 241

Pentru ce m ntrebi? ' Soia mea a fost, poate, pentru a doua oar, dus captiv! gemu el. Nu, Diegis, ea n-a fost luat. Carsidava a fost atacat, jefuit i ars, ns i pot spune cu siguran c soia ta, Carsida, nu se afl printre cei prini. Dar erau attea femei acolo, n cetate. Numai una a fost scoas : Apronilla! Am readus-o acas, spuse generalul, linitit i mulumit. Dar ea a fost luat de acolo mai nainte ca cetatea s fi fost atacat i ars. Zdrobit de durere, Diegis se ridic, pregtindu-se de plecare. i respeci cuvntul, Livianus Claudius, snt liber? Da, Diegis! mpratul nu va ti niciodat c te-am avut n mn. Toi zeii s te-ajute, Diegis! La ieirea din cmp, comatele dac ncalec pe cal i se pierdu n noapte, spre uimirea legionarilor din gard.

5
reotul Burillo intr n cortul mpratului, timid, palid, tremurnd. Se mai liniti cnd l vzu pe Marele preot i pe Susagus. i muc buzele i-i zise n sine : Ei snt cei doi trdtori : mna i unealta ei." Cei doi contubernali care l aduseser se retraser la un semn al mpratului. Te ntreb nc o dat, taraboste : cunoti intrarea i ieirea ascuns din Cetatea-de-Munte? l ntreb mpratul pe Susagus, cu un ton amenintor. - Nu, majestate! V-am dovedit ca snt de bun-credin trecnd cu ceata mea... Sau un la, l ntrerupse mpratul. Niciodat nu poi s fii sigur cnd un dac este trdtor, sau iscoad! Se ntoarse apoi spre Marele preot. Ei, Zundecibalm, iat c nu tii cile ascunse ale regelui, sau vrei s spui c n-ar exista aa ceva? Burillo, tu tii multe, eti preotul cel mai nvat de pe Cogheon, se adres Marele preot lui Burillo, tu te pricepi la construcii, la maini, la geometrie i astrologie. Tu cunoti bine Cogheonul i Cetatea-de-Munte, spune mpratului pe unde se poate intra i iei de acolo, fr s fii vzut de nimeni. Pe o singur cale, rspunse fr mult gndire preotul : pe acolo pe unde au ptruns pe Cogheon legionarii care m-au adus aici! mpratul privi mirat spre Zundecibalm. Gndete-te bine, Burillo, relu Marele preot cu ton amenintor. E n joc viaa ta, numai tu tii cum este construit Cetatea-de-Munte! 242

Preotul nu se ls intimidat. Se gndi c n astfel de situaii, mai mult de jumtate din lupt este ctigat dac reueti s creezi incertitudine, s-l derutezi pe adversar. Negarea simpl nu avea anse s fie luat n seam. Vorbi potolit : Ai spus bine, Mare preot, ncepu el, cunosc bine Cetatea-de-Munte i nu ascund acest fapt. nainte s-i mute regele cetatea de scaun, construind noua Sarmizegetus, exista o ieire printr-o sptur n munte, pn afar n pdure. Aceast ieire o fcuse regele Decebal. naintaii lui folosiser calea de pe Cogheon, aceea a Marilor preoi. De cnd Decebal ncepuse s ndeprteze pe Marele preot de la treburile armatei i ale rii, nu mai folosea calea preoilor. n cea mai mare tain, se spase alta. Mutndu-se la Sarmizegetusa de azi, a pus de s-a astupat sptura i s-au ridicat noi ziduri de aprare. Socotesc c aceasta a fcut-o ca nu cumva cpetenia care va apra cetatea, fiind ncercuit de dumani, s-o poat prsi, n loc s lupte cu preul vieii... i acum s-a prins el acolo! se bucur mpratul. n sinea lui, mult mai satisfcut era Burillo. Crease mai mult dect incertitudine. Vom ncerca s intrm pe Cogheon, i de acolo srim peste ei n cetate! spuse mpratul. S m ierte mpratul, dac poporul va afla c preoii l-au trdat pe rege, nu-i vor mai asculta, cut s se apere Marele preot. Ei, i? i vom face noi pe daci s asculte! Dar dac voi folosi legionari mbrcai ca preoii votri? ntreb mpratul, suprat. Marele preot holb ochii, speriat. S se cread c preoii l-au atacat din spate pe rege? n toat ara, poporul i-ar omor ntr-o noapte pe toi, pe preoi i pe capnoboi! Vom face altfel, vom da lupta pe fa. Pe Cogheon vor intra centurii i cohorte, cu armele lor cu tot. S se vad c armata roman n-are de ce s se ascund acum, cnd ntreaga Dacie este la picioarele mele! accentua el, tot mai suprat. Tu, Zundecibalm, i preotul tu o s le artai drumul! Vreau s termin repede! Marele preot i frmna minile. Socoti c nelegerea era clcat n picioare i c banii dai de el Marelui preot al templului lui Jupiter nu folosiser la nimic. Ptrunderea legionarilor pe Cogheon nsemna distrugerea scriptelor i nsemnrilor strnse de ctre naintaii si, cu sute i mii de ani n urm. Cnd i se fcu semn c poate iei, rmase locului, nendrznind s spun ceea ce-l ngrijora. Cpt curaj vznd cum faa mpratului ncepe s se lumineze i un zmbet uor rsrindu-i n colul gurii. S nu fii ngrijorat, Zundecibalm. mpratul nu uit c Marele preot al lui Zamolxis este alturi de Roma. Noi vom preui cum se cuvine i ajutorul pe care ni-l vei da la potolirea acestui popor greu de supus. i, adug accentund zmbetul : Marele preot nu va ntrzia ca, dup ce va fi 243

drmat i ultima cetate n care este ncolit Decebal, s adune pe Cogheon poporul i s aduc Marelui su zeu o Mare jertf, care, desigur, va arta voina lui Zamolxis ca toi dacii s se supun i s dea ascultare Romei. Totul este ca tu s ne ari c serveti cu bun-credin imperiul. Preotul Burilio asculta mpietrit cuvintele mpratului, i strngea flcile i pumnii, cutnd s-i stpneasc revolta. Pe faa lui palid i slab, oasele i apreau i mai proeminente. Ochii i ardeau, capul i vjia. Cnd iei, i spuse n sine : Va veni vreodat vremea cnd nu va mai fi cu putin ca ticloi ca acetia s mai chinuiasc mulimile?" n aceeai zi, spre sear, pe Cogheon, Zundecibalm trimisese s-l aduc pe Burillo. Preotul i Susagus fuseser singurii martori la cele ce se spuseser n cortul mpratului. L-au cutat pn seara trziu. Burillo n-a mai fost gsit. Dup ce ieise de la mprat, Burillo pornise alturi de Marele preot spre Cogheon, ns nu-l nsoise mult timp. n apropiere de cmpul de lng Cetatea-de-Munte, Zundecibalm fusese ateptat de garda sa de preoi. Susagus rmsese n cmp, acolo unde se mai aflau i alte cpetenii trdtoare din armata dac. Oprirea Marelui preot se dovedise un bun prilej ca el s porneasc singur nainte pe poteca ce ducea spre Cogheon. Cnd se convinsese c nu mai poate fi vzut, prsise poteca i se pierduse n pdure. Mersese prin hiuri dup semne cunoscute numai de el, ajunsese lng o stnc, cercetase cu grij n jur, cutase un fag stufos, se urcase n el i ateptase cderea nopii. Sus, n cetate, toi triau n ncordare. Regele atepta n fiecare moment nceperea atacului. Pe cele trei terase, pe zidurile de aprare i la cele trei pori, cpeteniile i lupttorii ce-l nconjurau, hotri s lupte pn la sacrificiu, erau strji fr odihn, gata s loveasc n duman n orice clip. Partea din zidul de aprare de pe terasa a treia, ce nconjura palatul regelui pe dou laturi, era aprat de Sarmis, cu ceata sa de lupttori. Ceva mai departe, acolo unde zidul se ntrerupea, o poart grea de lemn, mbrcat cu fier, nchidea trecerea spre Cogheon. Poarta era pzit att din cetate, ct i dinspre Marele sanctuar, unde preoi bine narmai pzeau Muntele sfnt. De partea cealalt, terasa a treia era aprat de Dagio i de Burio. Pe terasa a doua se aflau Vitellius i alte cpetenii, iar pe cea de jos, pe care se concentrase cel mai mare numr de lupttori, comanda aprrii o avea nsui Diegis, i n clipa atacului, chiar regele. Nu ntmpltor Decebal i ncredinase lui Sarmis aprarea porii spre Cogheon i partea zidului de lng palat. Prea puini tiau c tot de acolo pornea pe sub zid, prin munte, ieirea tainic din Cetatea-de-Munte. nc de la cderea serii, Sarmis plecase pe ziduri pn la poarta spre Cogheon, apoi coborse n hrubele de dedesubt, i cercetase ntr-una strjile, atent s nu ptrund n cetate iscoadele preoilor i ale trdtorilor. Sosise la scrile ce duceau la ua care nchidea ptrunderea 244

n galeria spat n stnc. Pe coridor, mai muli lupttori fceau de straj. Unii stteau de vorb rezemai de ziduri, alii se odihneau pe maldre de fn. Nici unul dintre ei nu tia ce e dincolo de u. Bnuiau numai : unii c pzeau tezaurul regelui, alii c acolo ar fi fost nchii i lsai s moar, intuii de ziduri, acei trdtori care mai fuseser prini. Se mai zvonise printre cetele de lupttori c, dup trdrile din valea Alutusului, unii dintre efii de triburi cutaser s fug i c regele trimisese pe urma lor oameni de ncredere, care reuiser s-i prind pe fugari. Sarmis trecu pe lng ei, luminat de opaiul pus ntr-o firid din zid, a crui flacr n continu micare arunca pe feele lor umbre juctoare. Se ndrept spre ua tainic. O pipi, i ncerc nchiztoarea, o mpinse cu umrul i se convinse c nu se produsese nici o ncercare de deschidere. Cei ce-l priveau zmbir. n fiecare noapte l vzuser fcnd la fel. Sarmis se ntoarse i se ndrept spre scri. Regele ne cere s fim numai ochi i urechi, dumanul va dezlnui n curnd atacul asupra cetii, spuse el celor ce strjuiau, n timp ce urca clcnd rar pe trepte. Iei. n urma lui, civa lupttori se privir nelinitii. De ce s fim numai ochi i urechi? spuse unul. Prin ua asta va veni dumanul? Sus pe ziduri, afar, a vedea i eu ce se mai petrece n jur. Nu, de-aici va iei balaurul cu apte capete, glumi altul, balaurul cruia i se va da drumul cnd dumanul va ptrunde pn sus, n terasa a treia. Ce balaur? n pntecele muntelui st adormit monstrul cu un ochi n frunte, cu coarne de fier i cu patru picioare, care sufl foc pe nrile lui largi ca ale zimbrului. Cnd i se va da drumul, toi vor pieri dinaintea lui. Dar ce se-aude? Cel ce vorbise de monstru tcu. Inima i se strnse, sngele i pieri din obraz. Sri n picioare. Toi se uitar speriai spre u. n dosul ei se auzea zgomot de pai ce rsunau ca ntr-o hrub nalt, ca i cum s-ar fi ciocnit stnc cu stnc. Ca la un semn, unii i traser spadele i ridicar scuturile, alii prinser n mini suliele. - Balaurul, monstrul! Vin dumanii! opti unul, cuprins de team. Fii gata de lupt! tun cpetenia lor. Tu, Dapyx, fugi i-l caut pe Sarmis! Ascultar cu ncordare. Auzir cteva bti n u, apoi un sunet metalic de cheie ce se ntoarce n ncuietoare. Sarmis nu se deprtase mult. Se napoie repede. n aceeai clip, ua grea de lemn ntrit cu plci de fier ncepu s crape cte puin, cu scrituri de fier ruginit i de lemn uscat. Sarmis fcu semn lupttorilor s se retrag. Se apropie de u cu spada n mn. Toi l urmreau cu team. El era linitit. Dup zgomotul ce se auzea, era sigur c nu poate s fie dect un singur om. tia ce e dincolo de u. 245

Destinuirea i-o fcuse regele. Dar cine putea s vin n cetate prin intrarea tainic i mai ales cine o mai cunotea? Nu att teama, ct o stare de curiozitate, amestecat cu uimire, l fcea s fie ncordat. Ua se crp i mai mult, apru o mn, apoi vrful unei rngi de fier. Cine eti tu de caui s ptrunzi pe aici? strig Sarmis, de fcu s rsune coridorul. De dincolo de u i se rspunse cu voce linitit : - Snt unul din aceia care vor s intre, i nu s fug. Unul care, n acest moment greu pentru ar, vrea s-l ajute pe rege! Sarmis recunoscu vocea. Vzu i mneca mantiei de preot. Se repezi cu umrul n u i mpinse cu putere. Tu eti, Burillo? ntreb cu nfrigurare. Cine altul? Stai, nu mpinge, o u ca asta nu se deschide cu puterea, ci cu isteimea, cunoscndu-i ncuietorile. Vorbind, preotul aps pe rang n mai multe locuri, se traser ncuietori, i ua ncepu s se deschid cu un scrit prelung. Ceea ce urm se desfur repede. n drumul lor spre rege, Sarmis urmri cu ncordare cele ce-i povesti preotul, petrecute n cortul mpratului. Decebal i ascult cu mult ncredere. Acum i ddea pe deplin seama c dac asculta de ndemnul lor, ar fi putut zdrnici la timp trdarea i lar fi mpiedicat pe cotropitor s treac munii. Cum nici o clip nu trebuia pierdut, regele i porunci lui Vezina s ia o parte din lupttori i s ocupe Cogheonul, chiar dac va trebui s lupte cu grzile de preoi, iar pe Marele preot s-l prind i s-l aduc n faa lui. Cnd s intre napoi n galeria prin care venise, ce se adncea n munte, la desprire, Burillo l mbria pe Sarmis i i spuse din suflet : Atunci cnd vei vedea c totul este pierdut, tu s prseti Cetateade-Munte! Galeria aceasta te va scoate afar, departe n susul vii, n pdurea deas. Cu regele se petrece ceva greu de neles. Am privit adnc n ochii lui i am prins toat disperarea ce-l frmnt. Dar orice hotrre va lua, acum e prea trziu i nu mai poate fi salvat nimic. Cine vede departe, continu preotul oftnd ndurerat, nu se poate s nu-i dea seama c va veni vremea cnd poporul dac va avea nevoie de noi cpetenii, i tu eti una din acestea ; cpetenii care s-l duc la lupt pentru a-l alunga pe cotropitor. Marele zeu s te aib n paza lui, Sarmis! i strig Burillo, i dispru n ntunericul galeriei. Aa cum poruncise regele, Vezina ocup Cogheonul prin lupte grele, care se prelungir pn spre ziu. Se dovedise nc o dat ct de trdtori erau preoii i capnoboii ce formau grzile Marelui sanctuar, i mai ales Marele preot. A fost cutat zadarnic. Zundecibalm dispruse. n aceeai noapte, din vale, Traian urmrise tot ce se petrecuse pe Cogheon. Hotr s dezlnuie n zori atacul asupra cetii. nc nu se luminase bine de ziu cnd, n sunetele trompetelor i 246

trmbielor, legionarii din primele linii se agar de ziduri cu scri i frnghii. Catapultele i batistele aruncar de departe pietre i sulie grele asupra dacilor de pe ziduri. Valuri de sgei pornir dintr-o parte i din alta. omoioage mari, aprinse, zburar peste ziduri. Berbeci uriai, mpini de zeci de oameni, ncepur s loveasc n poarta terasei de jos. Cei de sus rspunser cu flcri, cu valuri de smoal topit i de ulei ncins, O ploaie de pietre mari, coluroase, de buteni grei i de brne ascuite se porni peste cei de jos. Aceia care reueau s se caere pn sus pe ziduri se prbueau cu minile tiate ori cu capetele zdrobite sau ari i oprii, cu ochii scoi din orbite, i legionarii atacau ntr-una, n valuri fr sfrit. Prima teras czu, cucerit cu pierderi grele. Regele cut s reziste pe cea de-a doua. Pe Diegis l socoti pierdut. Dup ce poarta de jos czuse sfrmat de berbecii uriai, cavaleria lui Lusius Quietus se npustise spre cetatea deschis. Cu mult hotrre, fratele regelui le ieise n cale cu cavaleria ce i-o pstrase, mai nainte ca acetia s se apropie de poarta sfrmat. Lupta se dovedise grea. n ajutorul su srise Vitellius cu ceata lui de lupttori. Sacrificiul lor fusese un mare ajutor pentru rege. i dduse rgaz s-i retrag cea mai mare parte din cetele de lupttori ntre zidurile celei de-a doua terase. Izolai i hituii, Diegis i Vitellius se trseser luptnd spre pdure. Rezistena nverunat a dacilor fusese mult slbit. Cea de-a doua teras czu mai repede, iar pe cea de-a treia, legionarii ptrunser o dat cu dacii care se retrgeau n dezordine. Femeile i copiii din cetate cutar scpare spre Cogheon. Nimic nu mai putea fi oprit, nimic nu mai putea fi salvat. Uniti anume pregtite de Traian pornir n cutarea lui Decebal. Trebuia s-l prind viu. Vznd c Cetatea-de-Munte e pierdut, Decebal porunci ca cele mai apropiate i de ncredere cpetenii s se adune n grab n sala de sfat. Nimeni nu tia ce hotrre luase. Cei mai muli se ateptau s vad cum regele va face act de supunere n faa dumanului. Pe feele mpietrite i nsngerate ale cpeteniilor se aternuser ncordarea i ngrijorarea. Ne-am luptat cu un duman hotrt s ne cotropeasc ara i s-i subjuge pe daci, ncepu regele cu voce grav, n care rsunau mult durere i disperare. Noi cu toii am artat att vitejia, ct i hotrrea dacilor. Dumanul nu ne-ar fi nvins dac nu exista trdarea : ne-au trdat preoii i o parte din cpetenii, iar triburile vecine, pe ajutorul crora ne-am bizuit mult, ne-au prsit. n faa Marelui zeu, noi sntem cu sufletele mpcate. Nu s-a putut mai mult, a fost peste puterile noastre. Regele arunc pe deasupra tuturor o privire din care ieeau fulgere. Continu cu vocea schimbat, cu o rezonan ce prea c izbucnete de dincolo de omenesc : Dar dumanul nu ne-a nfrnt voina. Avem n faa noastr trei ci : s ducem mai departe lupta, s primim moartea, sau s ne lsm dui n robie. Eu am ales : lupta! V ntreb i pe voi, cpetenii : voi pe care cale mergei? 247

Te urmm n lupt, mrite rege! rosti un btrn drz, i toi ceilali i ntrir spusele ridicnd spadele. n aceast clip de ncordare grea, ua se deschise, izbindu-se de perete. Pe coridor luptau ncletai Sarmis i un centurion. Totul se petrecu fulgertor. Sarmis atac cu furie, l dobor pe roman, nchise ua cu putere i porni n goan pe coridoare, pentru a stvili ptrunderea legionarilor. El a fost cel mai de ncredere ajutor al meu, el, Sarmis, alturi de Diegis, murmur regele n linitea ncordat din sal. Ridic apoi tios privirea. Nu mai avem nici o clip de pierdut. Cine este hotrt s continue lupta, s m urmeze, cine nu, are aici, n acest vas, otrav, dac nu vrea s fie dus n robie! Vom iei din cetate, ne vom ascunde n muni i vom strnge noi cete de lupttori! Regele iei pe o u lturalnic, urmat de cpetenii. Sala rmase goal. Departe, pe coridoare, zgomotele de lupt rsunau cnd puternice, de apropiere, cnd slabe, de ndeprtare, pn se stinser ncetul cu ncetul. Dup ctva timp, o u din fundul slii fu mpins cu putere, i un taraboste nsoit de alte cpetenii ptrunser nuntru. n mini ineau spadele nsngerate. Prin mbrcmintea lor zdrenuit i pe feele lor nclite de sudoare, sngele arta locurile rnilor adnei ce le ptrundeau trupurile. Tarabostele se ntoarse i-l privi tios pe cel care l urmase din apropiere, un lupttor tnr. Spune, Scorillo, ce s-a ntmplat cu regele? A ieit din cetate, vrea s poarte mai departe lupta! Dar tu de ce nu l-ai urmat? Eu rmsesem puin mai n urm i am fost atacat de un legionar, pe care apoi l-am rpus cu o lovitur de bard. Cnd s pornesc dup ei, n-am mai tiut ncotro s-o apuc, le-am pierdut urma, pieriser. Da, au pierit n pmnt, au ieit prin snul muntelui, murmur tarabostele. Regele trebuia s scape! rosti el apoi cu putere. Dac tarabostele cunoate drumul, l urmm! opti Scorillo. Acum e prea trziu! Poate c regele ne-a lsat pe noi s ducem lupta mai departe cu dumanul, pn cnd el reuete s prseasc cetatea. Dar dumanul ne-a copleit cu totul, dintr-o clip n alta va ptrunde i aici! spuse unul, frmntat de ngrijorare. Eu nu vreau s fiu prins i dus n robie! strig cu disperare Scorillo. Tarabostele i asculta cu mult durere i linite, privind vasul cu otrav. Nici noi! opti el. Cine este hotrt s moar s se apropie de acest vas. Prinse cu mna ulcica mic de lng vas, slt capacul, o umplu i o goli dintr-o sorbitur. 248

De acum, cotropitorul va avea numai trupul meu! rosti el, tergndu-i mustile i barba. Umplu ulcica i o ntinse celui venit mai aproape. Acesta ovi o clip. Din spatele lui, Scorillo fcu un pas, lu ulcica i bu otrava. Tarabostele o umplu din nou i o ntinse altuia. O umpluse pentru ultimul, cnd n cadrul uii se ivi Sarmis. l cut cu privirea pe rege i nu-l vzu. Rmase mpietrit. Ca ntr-un vis chinuitor, vedea cum cpeteniile din faa lui se prbueau pe lespezile de piatr, fr s murmure nici un cuvnt. Nu-l chinuia ceea ce vedea, nelegea totul. Cnd i ultimul se prbui, Sarmis se ndrept hotrt i linitit spre vasul cu otrav. Lu ulcica i cut s-o umple. Oprete-te! rsun o voce din fundul slii. Destinul tu este altul, Sarmis! Se ntoarse tresrind. De dup o coloan se ivi preotul Burillo. Tu aici, Burillo? Dar unde? Pe rege nu l-am mai putut ajuta. Pe unde ai ptruns aici? Apariia lui i se prea stranie, misterioas, neomeneasc, Arunc din mn ulcica, sparge-o de lespezile de piatr! Burillo tie ntotdeauna pe unde s intre i s ias! Dar nu vreau s fiu dus din nou n captivitate! gemu Sarmis, lsnd s-i cad ulcica din mn. Datoria ta, Sarmis, este s faci totul ca s rmi n via, chiar dac vei fi dus n robie. Ceea ce au fcut aceste cpetenii de aici arat ca o fapt plin de mndrie i de hotrre, dar nu i ca o fapt bun pentru viitorul poporului. Ce se vor face dacii fr cpetenii? - Dar regele i ceilali care l-au urmat? ntreb Sarmis, npdit de ngrijorare. Regele? Pe faa preotului se aternu o umbr plin de tristee i de frmntare. Regele a murit! Sarmis l sgeta cu o privire tulbure i, nevenindu-i s cread, i strig: Burillo, pentru ce m chinuieti? Preotul i fcu semn s se liniteasc. Da, Sarmis, marele Decebal este mort. M aflam sus pe coasta muntelui, ascuns n trunchiul gurit al unui fag btrn, i urmream s vd dac din ieirea tainic prin trupul muntelui prsea cineva cetatea. De fapt, l ateptam pe rege, fiindc nici nu-mi puteam nchipui c el se va lsa n minile dumanului. Tocmai atunci a ieit, nsoit de mai multe cpetenii i mai muli lupttori din garda lui. Vzusem cteva centurii c nconjuraser muntele i se mprtiaser prin vile din jur i trebuia s-l opresc la timp. i pregtisem i o ascunztoare bun, de unde a fi putut s-l scot n timpul nopii i s-l cluzesc departe n muni. Dar Marele zeu nu m-a ajutat. Ca s-i ies n cale, trebuia s cobor, din locul unde m 249

aflam ascuns, printr-o rp prpstioas i s ocolesc un col de munte. Am umblat ct am putut de repede, dar n-am avut timp, le-am pierdut urma. Cuprins de disperare, am nceput s alerg n partea n care am bnuit c au apucat-o ei. Pornisem bine i le gsisem urma, cnd, ngrozit, am auzit strigte, zngnit de spade, trosnete de sulie i lovituri de scuturi. M-am oprit locului, mpietrit. Din locul unde m aflam, am vzut cum regele i cei care l urmau se luptau ntr-o ncletare disperat cu o centurie roman. ntmplarea, sau trdarea secretului ieirii tainice a dus la ncercuirea lui? Nu tiu dac se va afla vreodat! Lupta a fost cu totul neegal, grea i scurt. Cpeteniile i lupttorii daci cdeau unul dup altul, aprndu-l cu trupurile lor pe rege. La un moment, s-a produs o nvlmeal, din care nu mai tiam care erau dacii i care romanii, dar care s-a spart repede. Ceea ce am vzut apoi m-a ngrozit : regele rmsese singur, l rzleiser de ceilali, se lupta cu ndrjire i cuta s se apere trgndu-se n dreptul copacilor. Dar lupta n-a durat prea mult. Vedeam cum l prsesc puterile i cum n cele din urm s-a prbuit la rdcina unui fag uria. M ateptam, cu inima strns, s vd cum centurionul i legionarii care l ncercuiau l vor rpune cu spadele i cu suliele, ns ei n-au fcut asta. Cutau s-l prind viu, aa cum le ceruse sngerosul lor mprat. Mi-am dat seama atunci c regele nelesese totul ntr-o fulgerare, i cum nu voia s se lase s cad viu n mna dumanului su de moarte, s-a rsucit pe un cot i, ntr-o ncordare cutremurtoare, i-a mplntat vrful spadei n gt. ngrozit i neputincios, am vzut apoi cum centurionul i-a desprins capul de trup i i-a tiat braul drept, pentru a le duce ca dovad aprigului su mprat. Aici, Caius Decimus! n cadrul uii apruse un legionar. Din urm l prinse un centurion. Pe coridor alergau alii. Burillo! strig cu disperare Sarmis, cnd vzu c preotul se fcuse nevzut printre coloane. Slt spada i se pregti de lupt. n aceeai clip l ncercuir suliele legionarilor. Pred spada, dacule! i strig centurionul. Sarmis i ls ncet n jos braul. ndemnul lui Burillo i mai rsuna nc n urechi. Trebuia s-i crue viaa. Centurionul se ntoarse i privi trupurile nensufleite ale cpeteniilor dace prbuite pe lespezile de piatr. Barbarii, murmur el, nu mai neleg nimic, s-au hotrt toi s moar Caius Decimus, dac mpratul ar mai fi avut doi sau trei dumani viteji i hotri ca Decebal i ca poporul dac, imperiul s-ar fi destrmat ca norii n vnt, iar Roma ar fi fost drmat din temelii! Centurionul arunc o cuttur aspr spre decurionul care vorbise. Ai putea s fii rstignit pentru cuvintele nesocotite pe care le-ai spus, Forvillius! rosti el, stpnit nc de furia ce-l mistuia, provocat de 250

neansa ce-o avusese. Nutrise gndul ca, prinzndu-l viu pe regele dac, mpratul s-l nale la gradul de tribun.

6
ai erau cteva zile pn la cea de-a o suta zi de serbri zgomotoase la Roma, prin care se srbtorea victoria mpratului asupra regelui dac, de care imperiul se temuse mult. Zile n ir se desfuraser spectacole mree. Bogiile Daciei salvaser imperiul din dezastrul financiar i:n care se afla, iar n Senatul roman nu se mai vorbea de reduceri de cheltuieli i de economii. n for se puneau bazele unui monument ce avea s rmn celebra : Columna Trajana, pe care renumitul Apolodor, ajutat de arhiteci i sculptori vestii, avea s povesteasc n piatr epopeea cotropirii Daciei. Se fceau pregtiri pentru marele spectacol de ncheiere a serbrilor, la care se tia c va asista nsui mpratul, n vivariile Circului cel mare se aduseser attea animale cum nu se mai vzuser din timpul domniei nebunului Neron. Fuseser adui cini, lupi i uri din Dacia i din Tracia, elefani i tigri din prile Asiei, crocodili i hipopotami de pe Nil, lei din Atlas i bivoli de la triburile germanice. Att de mare team i att de grele fuseser pierderile romanilor n lupte, nct mulimea purta o crunt ur poporului nvins. Cnd irurile lungi de captivi daci fuseser aduse la Roma, grupuri de patricieni smulseser din irurile nesfrite brbai, femei i copii i-i zdrobiser pe loc, pe caldarmul strzilor. n carcerele de sub arena Circului cel mare, captivii triau nghesuii unii ntr-alii, ntini pe lespezile de piatr. Din ncperile ntunecoase ale nchisorii ieea un miros greu, de nesuportat. Prin gratiile nguste se auzeau blesteme, njurturi i strigte de ajutor, care nu ncetau dect n clipele cnd paznicii i puneau flagrunele n micare. n toate zilele, de cum se lumina, o gloat de gur-casc atepta, cu nestpnit bucurie, deschiderea porilor circului pentru a se nveseli la strigtele, vaietele i blestemele captivilor, la rgetele leilor, la urletele rguite ale panterelor, lupilor i cinilor. Pe culoarele nguste, captivii auzeau rsunnd mersul cadenat al paznicilor i btile sulielor pe lespezile de piatr. Pe o parte i pe alta a culoarelor se cscau uile cu gratii ale carcerelor n care, prin ntunericul greu de ptruns, nu se zreau dect nite fiine ciudate, ce se asemnau cu animalele. La Circul cel mare, captivii daci fuseser mbrcai n piei de animale i pregtii pentru marele i ultimul spectacol. Sosi i ziua ncheierii serbrilor. Era a opta zi dup idele lui martie,

251

din anul Romei 8611. Toat noaptea Sarmis nu dormise. inuse pe brae copilul unei femei greu bolnave. i ddea seama c se apropie clipa suprem i privea cu mult mil la nefericiii din jurul lui. Moartea nu-l nspimnta. nelesese c se iviser zorile numai cnd auzise tumultul de afar. Poate c mulimea se nghesuia s prind locuri ct mai bune n tribune, gndi el, slobozind un oftat greu. i nchipuia micarea, graba i voia bun a celor ce se ndreptau spre circ, vedea strzile pline de un zgomot asurzitor. l scoaser din gnduri cuvintele, spuse n glum de legionarul de gard, care tot timpul lovise n tact cu sulia pe lespezile coridorului dintre carcere : Hei, poetule, nu-mi spui o poezie? Poate s fie ct de scurt, numai s fie ceva de dragoste. Altfel, dac te prind vorbind cu vreunul din barbarii tia din carcere, te lovesc cu sulia i te arunc afar! Sarmis ascult atent. Inima ncepu s-i bat cu putere. Gndul i alerg spre Maevius, departe, la antierul de la Drubeta. Legionarule, eti gata s asculi, ai urechi i suflet? Pe toi zeii, cnd vd omul cu suli, scut i spad, l cred gol pe dinuntru, i n cap, i n piept... La vorbele urte ce-mi spui, dac n-o s-mi plac poezia, o s-i plesnesc pielea prin toga aia gurit i murdar! l amenin legionarul, Ascult! Maevius, cci el era, ncepu s recite : Ct timp i-eram drag ie i nici un tnr nu-i punea mai bine Braele n jurul gtului tu alb, Am trit mai fericit dect regele perilor... Ai neles ceva, legionarule? i se potrivesc aceste versuri, sufletul tu le simte? Cu lanurile de picioare, Sarmis sri i, fr s se poat stpni, strig: Maevius! Tu eti, Maevius?... Cei doi de pe coridor tcur o clip. Mi s-a prut, m-a strigat cineva? Snt Maevius, cine m-a chemat? rspunse el. Maevius, doar cteva vorbe s-i spun! Dintr-un salt, Maevius ajunse la ua carcerei din care se auzise strigat. Legionarul l prinse din urm i-i puse sulia n piept. S pleci numaidect, poetule, nu e voie! Maevius, vino! strig Sarmis cu vocea sugrumat de frmntare, apropiindu-se de gratiile de la ua carcerei. Legionarule, i mai spun o poezie... dou... l rug Maevius. Legionarul i aps cu putere sulia n piept, gata s-l strpung.
1 Anul 107 e.n.

252

napoi! Pe Proserpina, dac nu, te trimit la Charon! Cte poezii vrei, i aduc ceva, ce doreti, o fat frumoas! bigui Maevius, prins ntre suli i dorina de nestpnit de a ti cine l strigase. Cine eti tu, ntreb Maevius repede, i de unde m cunoti? Snt Sarmis, de la Drubeta. Adu-i aminte, eram sclavi, eu i Vitellius... la podul cel nou... Maevius se repezi din nou spre gratii, dar de la primul pas se opri ea trsnit. Simise vrful suliei ptrunzndu-i prin tog pn la coaste. Spune, Sarmis, ce pot s fac pentru tine? strig el. Dac vei merge n Dacia, s spui c am murit la Roma, n Circul cel mare! Sarmis nu mai auzi nimic din partea lui Maevius, de afar ptrundea tumultul celor care intrau n arene, amestecat cu rgetele fiarelor. O mulime de nestvilit ncepuse s coboare de cu noapte pe strzile nguste i ntortocheate din cartierele Esquilinului i Suburrei, n care locuia srcimea Romei. Mii de oameni se strngeau ntr-un uvoi nesfrit, ce aluneca spre circ ca un balaur uria, de-a lungul arterelor principale : via Tabernaria, via Argiletum i via Nova. Prin mijlocul acestui amestec de oameni i fceau loc litiere poleite cu aur, n care stteau brbai i femei cu vaz : patricieni, magistrai i senatori, purtate de sclavi care naintau lovind n dreapta i-n stnga, fr s ia seama la murmurele pline de ur ce le lsau n urm. n fiecare clip, schimbri noi atrgeau atenia. Alturi de mulimea spectatorilor mergeau gladiatori1 voinici, cu brae musculoase i picioare puternice, cu feele brzdate de cicatrice, mai mult goi dect mbrcai, urmai de mastigo-fori2, a cror treab n circ era s bieiuiasc i s mping n lupt pe cei ce se bteau n arene. Nu lipsea nici coloana carigelor, ce duceau sicriele pentru gladiatorii care vor muri n lupte, i numrul lor mare bucura mulimea : era un semn c spectacolul va fi destul de lung. Treceau lorari3 mbrcai ca Mercur ori asemenea lui Charon, al cror rol era s curee arena i s dea ultima lovitur celor rnii, pentru a nu-i mai lsa s se vaiete i s strice veselia mulimii. Spectacolul strzii era mrit de coloanele de pretorieni mbrcai n uniforme ce strluceau n razele soarelui, ceea ce ntrea i mai mult zvonul despre participarea mpratului la marele spectacol. Pe toi zeii, Perellius, presimt c astzi ne vom nveseli de minune! De mai bine de o sut de zile nu lipsesc de la nici un spectacol i triesc din drnicia mparatului. M bucur c astzi voi vedea i mai muli barbari murind. Te bucuri, Catius! Eti mulumit c mnnci din drnicia mpratului, fr s te gndeti c nu e altceva dect bogia jefuit de
1 Lupttori n circuri. 2 Slujitori n arene, care mpingeau cu tridentul pe gladiatori la lupt. 3 Sclavi care curau arenele circurilor.

253

Roma de la acei oameni crora tu le spui barbari, a cror moarte vd c te bucur. Perellius i Catius naintau n acelai val, nghesuii la tot pasul. Perellius, slab i nalt ca o prjin, avea faa prelung, privirea linitit i bun. Catius, gras, scurt i ndesat, cu obrajii umflai i ochii bulbucai, arta iret i iscoditor, gata n orice clip s bea, s se bat i s mint, mbrcmintea lor era veche i rupt, semn c triau n mare srcie. Amndoi fuseser gladiatori ncercai, i toate strduinele lanistului1 Alfius de a-i convinge s se vnd din nou rmseser fr nici un rezultat. Perellius i Catius voiau s fie liberi i s munceasc liberi. Nici pe tine nu te neleg, Perellius! De ce adic s nu m bucur? Nam fost noi de zeci, de sute de ori n aren i n-am auzit cum mulimea se bucura de rnile ce le primeam i ne cerea moartea? M doare n suflet c te aud vorbind astfel, Catius! Da, i noi am suferit. Numai cine nu tie ce este suferina nu nelege durerea altora. Astzi vor muri ali nevinovai, i muli se vor nveseli. i mai lipsesc doar civa dini tirbi n gur ca s fii o bab! Vorbeti, Perellius, ca i cum n-ai fi fost un gladiator care a trimis n luntrea lui Charon attea suflete! Dac snt barbari, nu nseamn c i-am fcut eu, ci aa i-au gsit legiunile. i regele lor arta ca un barbar. I-am vzut capul adus aici, la Roma : un cap mare, cu plete lungi i barb stufoas. A fost aruncat lng Capitoliu, pe scrile Gemoniae, spre rpa Tarpia. Dup sprncenele bogate, nasul gros i buzele crnoase, cred c a fost un om ru, crud, setos de snge. Tu n-ai auzit ce se vorbete n ntreaga Rom? Unii spun c Decebal petrecea omornd copii furai n expediiile de jaf de dincolo de Danuvius, alii - cum c pe copiii cei mai frumoi i mnca. Auzi, cic dacii triesc n vizuini ca slbticiunile i nu mnnc dect rdcini, buruieni i carne crud. Dar cte nu se spun?! Un legionar a povestit o dat c barbarii tia scoteau inimile legionarilor i le mncau crude, cnd nc mai micau n minile lor. Brrr!... Catius avu un fior de scrb. Continu : Altul cic ar fi spus c i-a vzut trind slbatici, alturi de haitele de lupi. nceteaz, Catius! Termin cu astfel de prostii! Toi cei care au fost n Dacia parc s-au scrntit la minte. F-m tu s neleg : cum puteau s strng attea bogii nite oameni care triau prin brloguri sau umblau cu haitele de lupi? i cum puteau astfel de slbticiuni s ridice attea ceti puternice, sub ntriturile crora a pierit floarea legiunilor imperiului? Perellius l trase repede la o parte, pentru a-l feri de loviturile lictorilor, care fceau loc pentru trecerea unei lectici luxoase, n care sttea rsturnat unul dintre marii magistrai al Romei.
1 Proprietar al unei coli de gladiatori. Organizator de jocuri i lupte n circuri.

254

Poate c toate astea snt laude, murmur Catius lipindu-se de zidul unei taberne pe lng care tocmai treceau. Pe Perellius l ndrjiser cuvintele spuse de Catius n batjocur. Tu n-ai fost la Roma n ziua aceea i n-ai vzut napoierea victorioas a mpratului, relu Perellius trgndu-l pe Catius pentru a continua drumul. N-ai vzut irul nesfrit de care pline cu przi i bogii din Dacia. Eu am vzut carul mpratului, mpodobit cu aur, pietre scumpe, purpur i flori, nconjurat de magistraii, senatorii i generalii ce-l nsoiser dincolo de Danuvius. i ce s mai lungesc vorba? Am vzut trecnd prin faa mea bogia Daciei, cu care acum Roma petrece. tia snt dacii, Catius, i nu ceea ce se vorbete pe seama lor din ordinul Senatului i al mpratului! naintar n tcere. Perellius mergea privind n jos, pe cnd Catius cerceta mulimea i se nveselea. n jurul lor cretea tot mai mult nvlmeala i nici nu luaser n seam timpul scurs i drumul fcut, cnd se simir prini ca ntr-un clete i purtai n uvoiul de nestvilit ce aluneca pe roile mari ale circului. Catius, nepstor la ceea ce se ntmpla, i spuse lui Perellius la ureche : M gndesc, ce-ar fi s mergem n noua provincie a imperiului? De ce s ne vindem lanistului Alfius? tii, au nceput s plece acolo cu sutele negustori, meteugari, constructori i alii care umbl s se mbogeasc, urmai de mii de sclavi. N-avem ce s pierdem n Dacia! Valul de oameni ce nainta i arunc n partea dreapt a arenei. Pornir cu pai grbii, s-i gseasc locuri ct mai bune. Circul cel mare din Roma, construit de Tarquinius cel Btrn n anul Romei 1381, atinsese proporii uriae i mult strlucire prin adugirile pe care le fcuser Julius Cesar i Octavian August. Lung de peste cinci sute i lat de peste dou sute de pai, avea locuri pentru o sut douzeci de mii de spectatori. Fiind aezat n valea Murcia, ntre Colina Palatin i Muntele Aventin, permitea accesul dinspre toate cartierele oraului. Forma lui era oval. Pe latura dreapt se afla oppidium-ul, format din treisprezece arcade, avnd n partea central porile mari sau intrarea principal, iar n celelalte arcade erau carcerele i vivariile pentru oameni i animale. Deasupra, oppidium-ul se continua n trepte, cu bnci pentru spectatori, porticuri i arcade pentru locurile rezervate patricienilor. Pe latura opus, n faa porilor mari erau porile triumfale, prin care i fceau intrarea nvingtorii n rzboaie. Dincolo de oppidium se aflau porile morii, sub ale cror boli lugubre se ngrmdeau trupurile gladiatorilor czui n aren, mori sau muribunzi. ntre opidium i porile triumfale, arena era tiat de-a lungul, n dou pri, de spina, un zid ce servea la msurarea distanelor cnd aveau loc alergrile, iar n mijlocul zidului, punct ce corespundea centrului arenei, se nla un obelisc nchinat soarelui,
1 Anul 616 .e.n.

255

ornamentat cu coloane i statui. Pentru ca spectatorii s fie ferii de atacurile fiarelor, arena era nconjurat de un parapet, de un an plin cu ap i de un grilaj de fier, iar mpotriva arztoarelor raze ale soarelui, un imens velariu din pnz acoperea tribunele. Din loc n loc, printre tribune, se ridicau coloane cu vase n care ardeau rini aromate. De jos, din aren, tribunele ofereau o privelite mrea. n primele rnduri, rezervate patricienilor, totul prea ca acoperit cu zpad, att de compact era albul mictor al peplum-urilor i togelor. n rndurile de sus, ale plebeilor i liberilor, se auzea un huruit ca de tunet, produs de btile din picioare ale celor mai nerbdtori. Printre rndurile dese, vnztori ambulani cu bob prjit i plcinte strigau ct i inea gura. Numai n tribuna mpratului i n tribuna senatorilor i magistrailor, care o nconjurau, locurile erau nc neocupate. ntr-una din tribunele patricienilor se putea observa un grup de trei brbai, ceva mai rezervat. Discutau aprins, cu multe gesturi i mult mobilitate. M uit la voi i-mi vine s rd, cum de-ai devenit att de fricoi? Nu e mult de cnd tu, Nesmesianus, i tu, Fortunatus, mi-ai prezis o moarte ngrozitoare, atunci ond mi-am mutat afacerile n Tracia, i dac ai fi aflat c am trecut i n Dacia, m-ai fi socotit mort de mult. Cel ce vorbea era Eurotas. Cu faa mobil i ochii juctori, se ntorcea cnd spre unul, cnd spre altul. Nu vd de ce mi-a strica afacerile : corbiile mele sosesc i pleac n fiecare sptmn spre Egipt i Carthagina, de unde aduc i unde duc cele mai felurite mrfuri, spuse Nesmesianus, un brbat trecut de patruzeci i cinci de ani, destul de gras, cu faa rotund, cu privire deschis i vesel. Pcat! continu Eurotas. L-am cunoscut pe tatl tu, era un om vioi i curajos. Tu n-ai adugat mai nimic la ceea ce i-a lsat el. Vreau s te mbogesc, prietene! Tcu. Vznd c Nesmesianus nu spune nimic, se ntoarse spre Fortunatus. Dar tu, Fortunatus, dup cte am auzit, zeia Fortuna nu prea este darnic cu tine. Afacerile i-au pornit prost de tot. Voi nu tii ce bogii snt n Dacia! Dup o clip de tcere, schimb tonul : V iau cu mine! Jur pe Apollo din Delfi c n civa ani vei fi att de bogai, nct fiecare dintre voi va putea s cumpere jumtate din Roma! Eurotas cerceta faa palid i lipsit de via a lui Fortunatus. nalt i slab, arta mbtrnit cu mult prea devreme. Prul i se rrise, ochii i erau adncii n orbite, iar gura mare i buzele subiri evideniau i mai mult oasele ieite n afar ale flcilor i obrajilor lui supi, brzdai de dou cute adnci. Ce rspuns mi dai, Fortunatus? 256

Negustorul se mic, puin frmntat. Vorbi rar, nehotrt : E greu, Eurotas! Tocmai n Dacia, printre barbari? S-i spun drept, mi-e team de necunoscut! Nu tiu, s m mai... N-apuc s termine ceea ce avea de spus, cci Eurotas urmrea micrile unui brbat n floarea vrstei, mbrcat ntr-o tog de un alb imaculat, care se apropia gesticulnd, spuntndu-i ceva de departe, cu glas tare, ca s acopere tumultul din tribune. Pe toi zeii, Eurotas, de mult doream s te ntlnesc! Jur c voi aduce jertf zeiei Fortuna pentru c mi te-a scos n cale! Am auzit c te napoiezi n Dacia, tii c merg i eu? Uitnd de cele ce-i spunea Fortunatus, Eurotas se ridic i-i desfcu braele, ca i cum ar fi vrut s-l mbrieze. Te iau cu plcere, Caesidius! n Dacia e loc pentru muli, dar m ntreb : ce s caui acolo? Tu iubeti petrecerile, vinul, femeile... i banii, Eurotas! Am cheltuit toat averea i vreau s mi-o refac, i unde se prezint o ocazie mai bun dect n noua i bogata provincie a imperiului? Exist n Dacia bogii care nu ateapt dect s le lum. Cumpr captivi daci i, ca sclavi, i duc napoi acolo. i voi pune s munceasc legai cu lanuri de picioare i lovii cu flagrunul! Te sftuiesc, Caesidius, s-i foloseti pe daci fr s-i biciuieti, i spuse Eurotas. Eu i cunosc ndeajuns, altfel ar putea s-i rmn oasele pe-acolo. l privi mai atent pe Caesidius, l tia un beivan cunoscut prin toate tabernele Romei. Viciul ncepuse s lase urme vizibile pe faa lui. Continu s-i vorbeasc : De altfel, fiecare face cu sclavii lui ceea ce vrea. n Dacia ars i pustiit se poate ncerca orice, numai un lucru te rog, Caesidius : convinge-i i pe ei - Eurotas art spre Fortunatus i Nesmesianus convinge-i s mearg acolo, pn nu le iau alii nainte. i adug : Bat-te norocul, Caesidius, nu cumva Fortuna, aa legat la ochi, trimite norocul numai spre cei lenei i ri? Dar tu s nu te superi, am glumit... Valul de aplauze i de strigte, pornit din toate tribunele, acoperi cu totul cuvintele lui Eurotas. Toate privirile se ndreptar spre tribuna imperial. Purtnd pe umeri toga brodat a senatorilor, mpratul clca sprinten pentru vrsta lui, urcnd treptele spre tribun. Trompetitii i trmbiaii anunau sosirea stpnului Romei. Din tribune se auzeau strigtele mulimii : Ave, Caesarl... Ave, imperator!... Ave Trajanus Dacicus! Ave, Trajanus Optimus!... mpratul se aez ntre cei doi brbai nvai ai timpului, pe care i aprecia mult i pe care i socotea buni prieteni : Apolodor i Plutarh. Att marele arhitect, ct i marele filozof i istoric fuseser anume invitai s ia parte la marele spectacol. n spatele mpratului se aezase Caecilius Plinius Secundus, care, npdit de emoie, strngea n mn pergamentul 257

panegiricului lui Traian, un discurs prin care preamrea pe mprat i faptele lui. Atepta ncuviinarea s declame, dei Traian avea alte preocupri i nu-i acorda nici o atenie. n apropierea mpratului luar loc vestalele, mbrcate numai n alb, apoi magistrai, senatori, generali i ali invitai, cpetenii ale triburilor supuse ori vecine imperiului. Vesel, mpratul rspundea aplauzelor i uralelor mulimii. Se tia brbat frumos i nu-i scpa s observe cu ct plcere, supunere i admiraie e privit din toate prile. Simi nevoia s glumeasc, s spun ceva celor din jurul su. l vzu pe marele filozof nchis, tcut. Ce, Plutarh, ai ajuns cu filozofia n impas? Privete n tribune, mulimea e vesel i fericit. Ce te ntristeaz? De fapt nu snt trist i mulumesc bunului mprat pentru grija cemi poart! M gndesc la istoria Daciei, la soarta dacilor... mpratul i ntoarse capul spre arhitect. Dar tu, Apolodor? Vd c nici tu nu eti prea vesel. Arhitectul slobozi un uor oftat. I-am cunoscut pe daci, am avut i o sclav dac. ncerc pentru ei un simmnt aparte... nveselit i mai mult, mpratul rse. Aa? Snt nconjurat de doi admiratori al acestor barbari, care miau decimat attea legiuni, cele mai bune legiuni ale imperiului! adug el n glum. Aplauzele i strigtele deveniser de nesuportat. Tribunele se cutremurau de btile din picioare ale celor ce ocupaser locurile rezervate srcimii. Mii i mii de priviri urmreau micrile mpratului. Poporul e nerbdtor, majestate, toi ateapt numai semnul de ncepere a spectacolului, spuse Plutarh, cutnd astfel s nu rspund cuvintelor mpratului. Stpnul Romei ridic mna dreapt. n aceeai clip, sunetele stridente ale trompetelor umplur arena. O linite plin de ncordare se ntinse peste toate tribunele. Un sclav mbrcat n Charon btu de trei ori cu un ciocan de lemn n uile enorme ale oppidium-ului. Uile ncepur s se deschid ncet, i din gura ntunecoas aprur cei ce erau destinai morii. n grupuri de cte douzeci i cinci naintau gladiatori cu trupurile musculoase, goale : traci, mirmiloni, gali, samnii. Dup ei veneau retiarii, cu plasa ntr-o mn i cu tridentul n alta, n aceeai ordine i caden. Ajuni n faa tribunei imperiale, se oprir i, ntorcndu-se spre mprat, ridicar mna dreapt, strignd n cor : Ave, Caesar! Morituri te salutant!1 n tribune, izbucnir aclamaiile i aplauzele, ntr-un ropot nesfrit, ntocmai ca tunetul unei cascade, n timp ce gladiatorii i retiarii
1 S treti, Caesar, cei ce vor muri te salut!

258

continuau s nconjoare arena, reintrnd n ntunericul din gura cscat a oppidium-ului. Abia disprur ultimii retiari, i o alt u a oppidium-ului se deschise. Din ntuneric aprur trei grupuri de cte douzeci de daci, fiecare grup purtnd alte arme : primul grup avea numai arcuri i sgei, al doilea - numai sulie, iar al treilea - spade dace, ncovoiate la vrf i bine ascuite. Toi erau cu trupurile goale. Mulimea i recunoscuse dup pletele lor lungi i blonde, brbile stufoase i privirile tioase ce le aruncau spre tribune. Dup ei veneau mastigoforii, narmai cu furci peste msur de lungi, gata s-l strpung pe acela care ar fi ncercat s-i prseasc grupul. Se oprir n faa tribunei imperiale, La un semn fcut de un mastigofor, care trecuse n fruntea lor. Spre uimirea mulimii, nici unul nu se ntoarse spre tribun i nu ridic privirea spre mprat. O astfel de nfruntare a stpnului Romei nu se mai vzuse niciodat. Deodat, din tribune izbucnir strigte i urlete : Fiarele! leii! S se dea drumul fiarelor s-i sfie pe barbari!... S fie rstignii!.., Pe faa crispat a mpratului i fcuse loc un zmbet forat. Fcu un semn ctre cel care conducea spectacolul. Mastigoforii, cu micri dinainte pregtite, disprur, i de sub arcadele ntunecoase ale oppidium-ului aprur leii din Atlas, scond rgete ce nfiorau mulimea. Srir n aren fioroi i nspimnttori, cu coamele zbrlite, cu cozile lovind aerul i cu ochii de fiare nfometate. ncepur s dea roat grupurilor de daci, care luar poziii de aprare, cei cu suliele - n fa, iar arcaii i cei cu spade n spate. Haide, barbarilor, atacai, artai-v curajul! strigau unii. Mastigoforii s ntrite leii! strigau alii. Totul era ns pregtit. Din afara arenei, un nubian negru ca abanosul ntinse arcul i slobozi o sgeat n leul cel mai apropiat. Acesta sri n sus, rgind, cu sgeata nfipt ntre coaste. Ceilali lei se oprir, plesnind aerul cu cozile, apoi se repezir spre grupurile de daci. Fur primii cu un val de sgei trase de cei din spate, care ns nu le stvilir salturile, ci i ndrjir i mai mult. Unii se nfipser n suliele ntinse i inute cu strnicie, alii se aruncar peste capul celor din fa, dobornd cu ghearele pe cei din spate. Se auzir trosnete de capete i de oase sfrmate ntre flcile lor puternice. n disperarea morii, dacii cu spadele sfiau pe dedesubt animalele, a cror ferocitate i nfiora pe cei din tribune. La nceput, mulimea urmri lupta cu rsuflarea oprit, dar nu trecu mult i tribunele rsunar de urale i de aplauze. Toi dacii fuseser dobori. ntrtate de snge, fiarele ncepur s-i sfie pe mori i muribunzi. Cu nici un chip nu mai puteau fi scoase din aren. ndat aprur pe arcadele oppidium-ului nubienii, care slobozir nenumarate sgei. Rgetele fiarelor lovite se amestecai cu strigtele de satisfacie ce se ridicau din mulime. 259

Dup scurt timp, arena era din nou curit i acoperit de un strat de nisip uscat, gata pentru un alt spectacol. Prin porile mari ale oppidium-ului intrar n aren doi gladiatori : un mirmilon i un retiar. Mirmilonul era un gal tnr, frumos, blond, nalt, avnd pe cap un coif mpodobit cu un pete de argint. inea un mic scut n mna stng, iar n dreapta - o spad scurt i lat. Retiarul, un sarmat lung i slab, clit n luptele de circ, avea un trident i o plas. Era mbrcat cu o tunic albastr, bine strns pe trup. Dup ce-l salutar pe mprat, lupta ncepu cu iueala fulgerului. Din micrile lor se vedea c fiecare lupt hotrt s-i salveze viaa. Retiarul arunc plasa, dar mirmilonul sri n lturi, se rsuci pe un picior i se arunc asupra adversarului. Acesta o rupse la fug, fcnd un ocol larg, ajunse la plas, o ridic i, cu o micare ager, o arunc iari asupra mirmilonului care se apropiase. Mirmilonul abia avu timp s se arunce la pmnt, plasa i trecu pe deasupra, iar tridentul numai i atinse scutul. n tribune, mulimea urmrea lupta cu nfrigurare. Retiarul o rupse din nou la fug cu tridentul. Mirmilonul nu-l mai urmri, l atept la civa pai de plasa ntins pe nisip. Urm o scurt lupt cu tridentul i spada. Mulimea se nfuriase pe retiar. Lovete-l, ucide-l pe fricosul retiar! strig cineva. Retiarul se repezi spre plas, dar nu avu timp s se retrag, cci lovitura spadei mirmilonului i crest umrul. Continu s fug, cu sngele curgndu-i ctre cot. ncepu s rd i s strige : Nu tii s loveti, galule! Apropie-te, frumosule gal, s-i art eu cum se d o lovitur! Al s vezi cum am s te trimit eu gurit la Charon! Crezndu-se mult admirat de spectatori, mirmilonul se repezi la atac, n timp ce retiarul se retrgea cu dibcie. Acesta fcu o micare scurt, plasa zbur, i galul se vzu prins n ochiurile ei. Totul s-ar fi terminat repede, dar retiarul nu avea tridentul. l scpase cnd fusese atins de spada mirmilonului. Alerg s-l ridice. Trecu tocmai timpul necesar ca galul s scoat din plas numai capul i braele, picioarele rmnndu-i prinse. Haide, retiarule, d-i lovitura! strig o voce din tribun. ine-i curajul, galule! ndemn altul. nfrigurat, mulimea se ridicase n picioare. Unii strigau, alii aplaudau. Retiarul se apropie pentru un atac hotrtor. Repezi tridentul spre a-l strpunge pe mirmilon, dar nu lu n seam c se apropiase prea mult, tridentul alunec pe scutul pus la iueal n calea lui, nepnd numai braul galului. Mirmilonul nu-i pierdu cumptul, se rsuci cu toat puterea, cu picioarele nfurate, aa ntins pe nisip, i cu o micare fulgertoare nfipse spada n pntecele retiarului. O clip, acestuia nu-i veni s cread c fusese strpuns, apoi pe faa lui apru groaza morii. Palid, cu ultimele fore, o rupse la fug, scpnd tridentul. Fugi numai civa pai, puterile l prsir i se prbui pe nisip. 260

n tribune, aplauzele i blestemele nu mai conteneau. Sigur pe victorie, mirmilonul i scoase picioarele din plas i apropiindu-se de retiar, i puse un picior pe piept, ateptnd cu spada ridicat hotrrea mulimii. i roti privirea peste tribune. Zeci de mii de spectatori artau n jos cu degetul mare de la mna dreapt : cereau moartea retiarului. Mirmilonul aez spada i, apsnd cu toat greutatea trupului, l strpunse pe retiar prin inim. Uitnd de rnile primite, galul porni spre ieire, n aplauzele mulimii. Civa lorari intrar n aren, traser cu cngile trupul retiarului i presrar nisip proaspt. Urm un spectacol tare : O duzin de andabaix1, cu ctile peste ochi, ncepur s se bat ntre ei orbete. Pentru a-i face s se ntlneasc, mastigoforii i mpingeau de la spate cu furcile lor lungi. Loviturile lor n gol fcea mulimea s izbucneasc n hohote de rs. Lupta nu inu mult. Loviturile care atingeau n plin erau de cele mai multe ori ucigtoare. Lorarii traser repede morii i rniii i curar arena. n sunetele trompetelor, intrar n aren treizeci de gladiatori i treizeci de daci. Gladiatorii, cu tunici purpurii, aveau spade i scuturi, iar dacii, n cmi peste iari, ineau n mini mciuci grele. Lupta se porni crncen. Gladiatorii atacau cu miestrie, clii n luptele de circ, dacii rspundeau cu o aprare stpnit i hotrt. ncepur s cad mori i rnii i dintr-o parte, i din alta. Sreau ndri din scuturi i se rupeau spadele gladiatorilor sub loviturile date de daci cu mciucile, dar i mciucile cdeau retezate de spade. n tribune, nfrigurarea crescu repede. Rmseser n lupt numai doi daci i patru gladiatori. Mulimea, care tot timpul strigase mpotriva dacilor, acum trecu de partea lor. Cu iueal, nelegndu-se prin semne, dacii se aezar spate-n spate. Unul dintre daci, sptos i bine legat, ddea lovituri sigure, avnd grij s-l apere i pe cellalt. - Bravo, Decebal! strig cineva, necunoscnd alt nume dac. A fost ca o explozie. Mulimea aplauda i striga. Unul dintre gladiatori czu cu capul sfrmat. Haide, Actianus, lovete-i cu sete pe barbari! ndemn cineva pe un gladiator. Fii atent, Fulvius, barbarii mnuiesc bine mciucile! strig altul. mpratul se mica nelinitit n fotoliu. i bucura i-l supra n acelai timp miestria dacilor. Se apropie ncet de urechea lui Plutarh i-i opti : mi pare bine c se in tari barbarii, vede ntreaga Rom cu cine au avut de luptat legiunile imperiului n Dacia. Tresrind, marele istoric i filozof se ntoarse spre mprat. Roma intete s nimiceasc de tot poporul dac? ntreb,,
1 Gladiatori a cror casc nu avea deschiztur pentru vedere i trebuia s lupte orbete, spre hazul nestvilit al spectatorilor.

261

stpnindu-i greu indignarea. mpratul nu-i rspunse, captivat de luptele din aren. Haide, Decebal, mai lovete unul, ca s rmnei egali! se auzi un ndemn din tribune. Chiar n aceeai clip, cel cruia i se spusese Decebal repezi mciuca n pieptul celui din faa lui, mai nainte ca acesta s fi avut timp s se apere cu scutul. Gladiatorul se prbui la pmnt. n acelai timp, i dacul de la spatele lui se prbui, strpuns de spada gladiatorului numit Fulvius. Rmsese un dac mpotriva a doi gladiatori. S te ii bine, Decebal! strigau unii. Trimitei mai repede barbarul n Infern! strigau alii. Rmas singur, dacul i pierdu pentru un moment cumptul. Se mulumi s roteasc mciuca cu putere pe deasupra capului. n tribune, pariurile ncepur s urce repede Cinci sute de sesteri pe gladiatori! Cinci sute pe dac! Pe Jupiter, o mie de sesteri pe Decebal! Dou mii... Dacul ncerc o scpare. tia cum fac ciobanii : cel ce se bate cu mai muli o dat o rupe la fug, apoi se oprete, l lovete pe urmritorul cel mai apropiat i continu s fug mai departe. Dup el, Actianus! Dup el, Fulvius! se auzir ndemnuri din tribune. Pe toi zeii, gladiatorilor, dacul v trimite la Proserpina! Dup civa zeci de pai, dacul se opri i roti nprasnic mciuca. Gladiatorul numit Actianus czu cu capul sfrmat. Dar i el rmsese numai cu un ciot n mn, mciuca se rupsese n dou. Nu-i pierdu ns cumptul. Ridic repede spada gladiatorului dobort i, proptindu-se bine pe picioare, l atept pe cellalt gladiator. Pe toi zeii Olimpului, trei mii de sesteri pe dac! Patru mii pe gladiator! Cinci mii pe Decebal! Din mulime se pornir, ca un val, murmure de protestare. S arunce scutul gladiatorul! S se dea scut dacului! Lupta era cu totul inegal : dacul lupta numai cu spada, fr scut. Sigur pe el i pentru a-i atrage favoarea publicului, gladiatorul fcu un gest i arunc scutul. Erau amndoi cu spade, fr scuturi. Acum, Fulvius, lovete-l pe barbar! Atenie, Decebal! Opt mii de sesteri pe gladiator! Zece mii pe dac! n tribune, ndemnau, bteau din picioare, se ridicau de pe bnci. 262

Mulimea urmrea cu nfrigurare lupta. Plutarh se ntoarse spre mprat i-i opti n glum : Aa cum lovete dacul, parc ar fi studiat arta rzboiului i a luptelor la o coal din Roma. Mulimea aproape c nu vzu cnd dacul, cu o micare fulgertoare, se ls pe un picior, simula un atac direct spre gtul gladiatorului, dar schimb repede direcia i, cu vrful spadei, strpunse pumnul lui Fulvius. Gladiatorul scp spada din mn. Onoarea de gladiator nu-l ls prad primului impuls de a fugi, atept ca dacul s-l strpung prin piept. Dar ceea ce el atepta nu se produse. Dacul ls spada n jos i se ntoarse spre mulime. Zeci de mii de mini ineau degetul mare ndreptat n jos : se cerea moartea gladiatorului. O furtun de strigte ntreau semnul : Peractum est!1 Ceea ce urm, ns, produse uimirea spectatorilor. Dacul arunc spada, apoi, cu pai msurai, se apropie de gladiator i-i ntinse mna. Un astfel de gest nu se mai vzuse n circ, i mai ales din partea unui barbar. Ca la un semn, zeci de mii de mini ntoarser degetul n sus. Libertate! Libertate! rsun arena de strigtele scoase de mii de piepturi. Moarte barbarului! tunau cei ce pierduser pariul. Moarte gladiatorului! strigau ceilali. mpratul vzu c Apolodor tremur uor i se fcuse palid. Ce e cu tine, prietene? l ntreb. ndrznesc s cer mpratului viaa acestui dac, opti marele arhitect. Lorarii ateptau semnul mpratului, gata s strpung pe cel sortit morii. Cererea lui Apolodor ntri gndul mpratului : gestul fcut de dac l micase adnc, i sufletul i fusese npdit de admiraie pentru cavalerismul de care acesta dduse dovad. Ridic mna cu degetul n sus. Tribunele rsunar de aplaude, urale i laude. Fcu semn dacului sa se apropie de tribun. Cum te numeti, dacule? l ntreb. Dagio! rspunse dacul privindu-l n ochi, fr s clipeasc. Unde te-am mai vzut eu? Am fost ntr-o solie de pace. Da, mi-amintesc. Bine, dacule, i-am druit viaa. Vei fi sclavul arhitectului Apolodor! Majestate, mulumirea mea este adnc! murmur arhitectul. Spune, dacule, de ce nu l-ai omort pe gladiator? Viaa lui era n mna ta, l ntreb, fr s mai asculte cuvintele arhitectului. Dagio rspunse cu mult stpnire :
1 E (a sosit) sfritul!

263

Nu se cdea, gladiatorul nu-mi era duman, a fost nevoit s se bat, ca i mine. Nu a fost destul c l-am nvins n lupt? Din nou rspunsul lui Dagio i plcu mpratului i-l fcu s se bucure. Vedea ntreaga Rom ce fel de oameni snt dacii. Frumoas fapta ta, dacule! i las i gladiatorului viaa. Arena a fost repede curat. Trompetele fcur s rsune din nou tribunele cu sunetele lor metalice. Nelinitea se mrise. Prin velariu se simea toropitoare aria soarelui. Mulimea prea o mare ce tlzuia, n micarea evantaielor de diferite culori. Porile unei arcade de sub oppidium se deschiser, i din gura ntunecoas aprur, cu pai nesiguri i rari, cu minile legate la spate i cu lanuri la picioare, o ceat de oameni mbrcai n piei de animale. Nu li se vedeau nici chiar feele. Erau daci : brbai, femei i copii. naintau, mpini de furcile mastigo-forilor. Un val de nfiorare trecu prin mulime. De la Neron, Roma nu mai vzuse oameni mbrcai n blnuri de animale. Dar, repede, n tribune izbucnir hohote de rs din multe pri. n ceata ce nainta ncet spre tribuna mpratului, unii erau cusui n piei de ap, alii de berbec, de viel, de mnz, de mgar, de catr. Fiarele, s se dea drumul fiarelor! strig cineva din tribuna patricienilor. Arena se umplu de zgomote ca valurile mrii pe furtun. Din toate prile se ridicau aceleai strigte : Fiarele!... Fiarele!... Mastigoforii ncepur s se grbeasc. Alergau de la unul la altul. Fiecare dac era aezat pentru a forma rnduri i iruri drepte ntinse pe toat arena, deprtai cam la zece pai unul de altul. Abia se fcu nevzut ultimul mastigofor, i prin uile vivariilor, deschise de mini nevzute, nvlir n aren haite ntregi de cini nfometai, slbticii, cu ochii injectai, n care i fcuse loc ferocitatea, provocat de suferina foamei i a ntunericului. Erau moloi mari, rocai, din Peloponez; cini trcai, cu labe mari, din Galia; zvozi din Tracia, ce semnau cu lupii ; duli grei, ciobneti, mari ct urii, cu picioare groase i scurte, adui din Dacia, toi cu limbile lungi atrnndu-le, de pe care curgeau bale. La nceput, lumina prea puternic i strigtele din tribune i zpcir. Unii i trgeau cozile ntre picioare cu fric i alergau ltrnd pe marginile arenei, alii stteau locului i urlau sfietor. Dar totul nu dur mult. ntrtai de mirosul de carne, ncepur s mrie i s adulmece. Pornir n toate prile, srind printre rndurile i irurile de blnuri nemicate, n picioare, fr s se hotrasc s atace. Mulimea fluiera, asmuea, njura i btea cu nerbdare din picioare. n toat aceast forfot i ncordare se distingea un cine mare, ciobnesc, care alerga de la om la om i mirosea minile legate la spate. Din cnd n cnd se oprea i urla cu o durere aproape omeneasc. Mii de 264

ochi din tribune ncepur s-l urmreasc. Cinele se oprise lng un dac cusut ntr-o blan de berbec, ale crui coarne rsucite de cteva ori se ridicau deasupra capului, cnd n mijlocul arenei rsun un ipt de copil. Un cine lup din Tracia i nfipsese colii ntr-un trup plpnd, cusut n blana unui iedule. Pentru animalele turbate de foame, acesta a fost ca un semnal. Cu porniri de fiare slbticite, cinii se repezir la trupurile ce stteau nemicate. Arena ncepu s rsune de ipete disperate de femei i de copii. Cu minile legate, brbaii ncercar s se lupte cu fiarele, rostogolindu-se pe nisipul arenei, cutnd s le trnteasc la pmnt i s le zdrobeasc sub greutatea trupurilor. Dacul lng care se oprise cinele ciobnesc i simi minile linse i deslui un uor scheunat. Eros! gemu dacul, copleit, neputnd s cread ntr-o minune. Cinele latr scurt i sri pe el n dou labe. Dacul i vorbi din nou cu cuvinte de mngiere. Pe cine nu-l putea vedea. n aren ncepuse s se simt miros de snge cald. Sus, n tribune, mulimea delira de frumuseea spectacolului. Rmseser i cini fr prad, erau mai numeroi dect victimele. ncepur s dea trcoale dacului n piele de berbec, pe care Eros l pzea artndu-i colii puternici, gata s se repead. Rmsese el singur n picioare. Mulimea se mai potolise, numai jos n aren se auzea mritul de plcere al cinilor ce-i potoleau foamea. Nici unul dintre ceilali daci nu mai rmsese n via. Libertate!... Libertate!... strigar civa din tribunele srcimii, apoi din toate prile rsunar cererile ctre mprat, pentru via i libertate. mpratul fcu semn cu mna, i valuri de sgei culcar la pmnt cinii ce alergau de la un cadavru la altul. Lorarii intrar n aren. Doi dintre ei se apropiar de dacul rmas neatins. Cinele ncepu s latre cu putere, hotrt s-i atace. mpratul rse, mulimea l aplaud. Plutarh i spuse n oapt : Dac i oamenii ar fi tot aa de devotai unul, altuia cum este acest cine fa de stpnul lui - cci nu ncape ndoial c i-a regsit stpnul desigur c alta ar fi faa lumii... Dacul l cert pe cine, i lorarii l dezlegar i-i scoaser blana de pe trup. l mpinser n faa mpratului. Eros l urm. Cnd i vzu faa, marele filozof exclam : Sarmis! Sarmis, fostul meu sclav! mpratul l privi, rznd n hohote. M-am nconjurat astzi de doi oameni care vor s-i scape pe daci! i tu l vrei din nou ca sclav? l ntreb pe Plutarh. mpratul se ntoarse apoi spre Sarmis. Spune, dacule, e cinele tu? Vznd c acesta clatin din cap afirmativ, adug : Tu eti ultimul dac cu care se ncheie serbrile victoriei. Spune mulimii ceva din gndurile tale! Sarmis tcu un timp, apoi ridic privirea i i-o roti pe deasupra tribunelor. ncepu s vorbeasc rar i rspicat : 265

mpratul tie, i el este doar om, ca oricare altul, c fiecare om trebuie s moar. Orice via are un sfrit. i popoarele au o via i un sfrit, unele mai repede, altele mai trziu, dup cum soarta le-a aezat lng un vecin puternic sau nu, lacom sau nu. mpraii i imperiul roman vor avea i ei un sfrit. Era mai bine dac pe daci mpratul i-i fcea prieteni! Sarmis tcu. Nu vrusese s-l nfrunte pe aprigul mprat. Din tribune izbucnir din nou aplauze i urale. Libertate!... Libertate!... Ave, Caesarl... Ave, Trajanus Dacicus... Aa l-ai nvat tu, Plutarh? Majestate, cuvintele dacului au fost pline de adevr. Nimeni nu va putea s in n loc desfurarea istoriei. C se va produce peste o sut, o mie, sau dou mii de ani, cei ce vor tri vor vedea. Dacule, vei fi sclavul prietenului meu Plutarh! mpratul vzuse cu ct uimire i dragoste l privise dacul pe marele filozof. Dei cuvintele lui Sarmis l rscoliser puin, Traian se ridic, semn c spectacolul luase sfrit. Cobor treptele tribunei, rspunznd salutului i aplauzelor mulimii. Circul cel mare rsun de sunetele stridente ale trompetelor. Jos, n aren, Sarmis se ndrept spre porile mari ale oppidium-ului, urmat de Eros. Dup amiaz, arhitectul i filozoful se grbir s mearg la carcerele circului pentru a-i lua n primire sclavii druii de mprat. Arhitectul se artase mai nerbdtor. Mergeau pe via Tabernaria, el i Dagio. Spui c i tu ai fost la Egeta cnd m-a prsit Malva? l ntreb. Da, stpne! tii ceva de ea, triete? Mai poate fi gsit n Dacia prjolit? Nu tiu, stpne! Arhitectul tcu. Departe, peste via Tabernaria, se profilau colinele, dincolo de care soarele se grbea s apun. n acelai timp, pe via Argiletum, Plutarh se grbea i el spre Circul cel mare. Plecase mai trziu de la mprat. Mergea adncit n gnduri, privind n jos, ca i cum ar fi numrat lespezile de piatr. Ridic speriat capul cnd recunoscu vocea celui care i vorbea : Nu te grbi, stpne, am sosit! l vzu pe Sarmis, nsoit de Eros. Spre uimirea trectorilor, l mbria. Era cu totul neobinuit ca un stpn s-i mbrieze sclavul, i mai ales n plin strad. Plutarh l cercet ndelung, uimit de pletele lui lungi, de barba stufoas i de sprncenele bogate. Eti un adevrat brbat, Sarmis! mi vei povesti toate luptele pline de vitejie ale dacilor i le vom scrie pe pergamente. Sarmis nu vorbi dect trziu. Pornir napoi spre for. l ntreb, cu vocea uor sugrumat, de zbuciumul ce-l npdea: Stpne, mi-ai spus o dat c nu trebuie s cred n zei, fiindc ei 266

nu exist. Explic-mi : ceea ce s-a petrecut cu mine astzi a fost o minune, sau o ntmplare? Filozoful se opri din mers, mirat c dacul i pune o astfel de ntrebare. i pregti rspunsul, fr grab. Nu, Sarmis, tot ce s-a petrecut n-a fost nici minune i nici ntmplare. n via, ca i n ntreaga natur, totul se petrece ntr-o anumit nlnuire : un eveniment pregtete pe altul, un fapt e urmat de altul. n cazul tu, dragostea cu care ai crescut acest animal i-a adus devotamentul lui. i a putea continua : Greeala lui Decebal, un brbat viteaz, care i iubea mult poporul, a dus la subjugarea Daciei. El nu trebuia s se msoare cu imperiul! Este o lege a firii : vieuitoarele mari se hrnesc cu cele mici, popoarele mari - imperiile - cotropesc pe cele mici... n amurgul ce se lsa, stpnul i sclavul se pierdur n mulimea care se ndrepta spre for i spre terme.

267

Partea a II-a
RSCOALA

268

Capitolul VII
ZIDURI NOI PE RUINE NOI
1
n a cincea zi dup calendele1 lui iunie, n anul Romei 8612, un brbat, a crui vrst nu putea fi uor legat de nfiarea lui, mergea pe o potec ce cobora n ocoluri largi pe coasta muntelui. Dup barba stufoas i pletele lungi, presrate cu fire albe, prea aproape de cincizeci de ani, ns dup privirea adnc, nflcrat i luminoas, ce nea din ochii lui mari i negri, adpostii sub sprncene bogate, dup clctura vie i sigur, nu arta s fi trecut de mult vrsta de treizeci i cinci. Cnd poteca ncepu s coboare n pant mai lin, rri paii, clcnd mai apsat, i i roti privirea departe n vale, de-a lungul rului, cuprins de un dor nestpnit. Zi dup zi fcuse acest drum i zi de zi cercetase pn departe n vale, nutrind sperana c va zri oameni. Oameni ndurerai ca i el, oameni n care s se poat ncrede, de la care s afle ce se petrece prin mprejurimi i pn departe, la Carsidava i Sarmizegetusa. Cu mult hotrre i dragoste ar fi urmat o ceat de daci, dar nu se arta

1 Prima zi a fiecrei luni la romani. 2 Anul 107 e.n.

269

nici unul. Din nlimea cerului albastru, soarele arunca sgei de foc. De sus, de pe munte, o adiere uoar sufla spre vale, fcnd copacii s tresar. Era mult linite n jurul lui, o linite adnc, n care el simea cum se contopete cu tot ceea ce-l nconjoar. Din mers, ncepu s bat cu toiagul noduros, ce-l strngea n mn, n pietrele de pe potec, ca i cum le-ar fi numrat, oft adnc i grbi pasul. Nu-i mai putea stpni nerbdarea. Trecuser toamna, iarna i primvara, venise vara, i el nu aflase nimic despre cele ce se petrecuser de cnd czuse n lupt. Nu naintase mult cnd un zgomot ndeprtat l fcu s se opreasc mpietrit. Privi n vale. Inima ncepu s-i bat cu putere. Departe se zreau mai muli clrei, ce alergau n galopul cailor prin apa rului. i urmri eu privirea pn ajunser ntr-o poian, de unde disprur printre copaci. Tulburat, rmase un moment pironit locului, apoi porni n fug, lund-o de-a dreptul, srind peste coluri de stnc i oprindu-se din loc n loc, sprijinit de trunchiurile brazilor i fagilor. Ajuns pe teren neted, nu ncet s alerge pe potec, pe sub frunziul bogat, i se opri ntr-o poian frumoas, adpostit sub peretele stncos al muntelui. n marginea poienii, la umbra unui fag uria, sttea o btrn topit de ani i de durere, ce torcea pierdut pe gnduri. Se aez lng ea i o strnse cu dragoste la piept. Btrna tresri. Mam Azida, astzi m simt mai n putere, m simt sntos. Nu mai pot s rabd, nu mai pot s atept, mam Azida!... Btrna l privi mult timp, cu ochii necai n lacrimi. i cuprinse capul ntre mini i-l trase spre pieptul ei secat, ncepu s-i mngie pletele lungi, murmurnd printre suspine : Copilul meu, numai tu mi-ai mai rmas dup rzbunarea nprasnic a Marelui zeu. Feciorii i omul meu au czut n luptele de la Sarmizegetusa i de la Cetatea-de Munte. Mult timp m-am mngiat cu gndul c Zamolxis te-a trimis ca s uurezi zilele ce-i mai snt date de trit unei btrne... Continu s-i mngie pletele, n timp ce cu nframa, ce-o avea aruncat peste umeri, i tergea lacrimile. Cuvintele btrnei l rscolir mult. n sufletul lui se porni din nou lupta ce-l chinuise de attea ori. Mam Azida, n-am s pot niciodat s-i mulumesc ndeajuns pentru buntatea i dragostea cu care m-ai ngrijit! Jur pe Marele zeu c te iubesc mult de tot, ntocmai ca pe mama mea, i nu voi pregeta s m napoiez aici, s-i art dragostea i respectul meu, i dac zeii ne vor ajuta, s ne fii mam... tiu, copilul meu, numai s-i mai gseti... Fr ei, viaa mea nu mai are nici un rost. Tulburat, se ridic i spuse cu hotrre : Am venit n fug, am vzut jos n vale o ceat de clrei. Poate c erau daci. Vreau s plec, mam Azida! 270

Ascultndu-l, btrna se schimb la fa, n ochii ei apru groaza. Ai vzut clrei? Ajut-ne, Mare zeu! Dumanul a ptruns pn aici! se tngui ea. Se aplec i atinse pmntul cu fruntea, murmurnd cuvinte de rugciune. Se ntoarse din nou spre el i-l ndemn cu voce potolit : S te duci, copilul meu, i s ieri pe o btrna care a putut gndi altfel! Nu trebuie s-i nchizi viaa alturi de o pustnic, ale crei zile snt numrate. Tcu. i terse lacrimile. i prinse minile i i le strnse la piept murmurnd Pleci, Rhesos, dragul mamei, fr ca eu s tiu pe cine am ngrijit, pe cine am iubit ca pe unul dintre fiii mei, pe care l chema tot Rhesos! De cnd ai prins putere, ai tcut ntr-una i ai oftat, i niciodat nu i-ai descrcat sufletul ctre btrna Azida! Ce se petrece cu tine, Rhesos? Cine eti tu, de ce te ascunzi de oamenii mpratului, de unde ai venit, cine snt fiinele de dorul crora te topeti? Un val de cldur i de mil o npdi pe btrn pentru brbatul voinic ce sttea lng ea. Vzndu-l c tace, ncepu s-i depene amintirile : Cnd te-am gsit zcnd n nesimire n grota aceea strmt, ntunecoas i rece, astupat cu pietre mari, gemeai i murmurai un nume pe care nu l-am neles. Acele gemete i acel nume pe care tu l strigai i-au salvat viaa, altfel eu a fi trecut pe lng stnc, fr s bnuiesc c acolo, n golul dinluntrul ei, se stingea o via de om. Atunci, de durere, nici eu nu mai tiam ce fceam i pe unde mergeam. Prea mult snge cursese la Cetatea-de-Munte i totul se sfrise o dat cu regele! Trei zile umblasem nebun i mi cutasem feciorii i omul printre mori i rnii. Pe dragii mei Rhesos i Dapyx nu i-am mai gsit! Atunci, cnd am auzit gemetele tale, m-am gndit c poate acolo zace unul dintre copiii mei. Am dat repede la o parte bolovanii i, la lumina slab a zilei, te-am vzut pe tine : zceai pe un strat gros de fn i de frunze uscate. Lng tine, ntr-o scobitur joas, la care puteai s ajungi cu mna, erau de-ale mncrii : brnz afumat, mere, prune uscate, un fagure cu miere i un ulcior cu vin, toate neatinse. Mi-am dat seama numaidect c nu puteai s fii dect un lupttor scpat din prpdul de la Cetatea-de-Munte, pe care tovarii lui de lupt, nemaiputndu-l purta din cauza rnilor grele, l lsaser n voia Marelui zeu, dup ce avuseser grij s-l fereasc de fiarele slbatice, astupnd cu pietre gura grotei. N-am stat nici un pic pe gnduri. Te-am dezbrcat i iam dezlegat crpele cu care i fuseser oblojite rnile. Toate se fcuser un polog de snge tare i negru. Cnd le-am ridicat de pe rnile mari i adnci, ai gemut de cteva ori, dar n-ai deschis ochii. Btrna Azida tie s ngrijeasc i s vindece bube orict de grele. i-am splat rnile, i-am pregtit leacurile i te-am legat cu crpe curate, rupte din marama mea. N-a trecut mult, i tu te-ai linitit, apoi, dup felul cum rsuflai, am neles c te prinsese un somn adnc. 271

Dup ce i terse lacrimile, btrna urm puin mai linitit : Zi dup zi, noapte dup noapte, Rhesos, copilul meu, am vegheat la cptiul tu. i udam buzele, arse de focul ce te chinuia, te ascultam cum gemeai, cum murmurai ceva nedesluit, aa cum vorbete dumanul venit de la Roma, i te priveam cum te luptai cu moartea. Atunci m-am rugat mult la Marele zeu, i el mi-a ascultat rugminile. n acele zile s-a ntrit n mine credina c tu mi fusesei dat n locul feciorului meu Rhesos i mam gndit ca i ie s-i spun tot Rhesos. Rhesos... Rhesos, copilul meu, gemu ea printre suspine, s te duci acolo unde te cheam dorul i datoria, s nu-i simi sufletul mpovrat pentru c prseti o btrna neputincioas! Tcu. n jurul lor se ntindea linitea tainic a muntelui i a pdurii. Numai fonetul slab al frunzelor, micate de adierea uoar a vntului, mai ddea via poienei, strjuit la un capt de stnca gola cu povrniuri prpstioase. Alturi, culcat, cinele sufla greu, toropit de cldur. Suspinele ei l nvinse i-l fcu s-i descarce sufletul : De ce plngi? S nu te frmnte cine-am fost, acum, snt feciorul tu, mam Azida, i m numesc Rhesos, snt dacul Rhesos! i-am jurat i i jur c nu m-am gndit niciodat s te prsesc fr s-i fi spus cine snt. Dar eu nu snt din neamul tu, mam Azida, ci din neamul dumanului, snt roman, m-am nscut la Roma, i numele meu a fost Vitellius... i povesti apoi btrnei viaa lui i mprejurrile n care ajunsese n Dacia. Unde se vor fi aflnd acum soia i fiul meu? gemu el ndurerat. Da, Rhesos, copilul meu, s te duci s-i caui, i dac n alt parte nu vei afla un acopermnt mai bun, s venii aci, la btrna Azida. Vitellius se mic frmntat. Dar eu nu pot s merg n imperiu, mam Azida! Aa cum snt acum, cu zeghe din dimie sein, cu cciul mioas, cu plete i barb, m ajut s art ca un adevrat dac. Acum tii totul, buna mea mam, adug el strngnd-o la piept,.i nu-i folosete la nimic adevratul meu nume. Eu snt i rmn Rhesos, i mama mea este btrna Azida... buna Azida, micua Azida! Cine snt eu, mam Azida? Btrna zmbi printre lacrimi : Cine s fii? Feciorul meu, Rhesos! Ai fcut bine c mi-ai spus tot ce-i arde sufletul. Tu s rmi aici, Rhesos, copilul meu, i las-o pe btrna Azida s plece n cutarea lor! Acum e trziu, m duc s nteesc focul, poate c i s-a fcut foame de mult. Stai i te odihnete. Btrna se ridic trosnindu-i oasele i se ndrept spre colib. Rmas singur, gndurile ncepur s-l frmnte, purtndu-l de la hotrre i speran pn la nesiguran i durere. Dup drmarea Sarmizegetusei i a Cetii-de-Munte, cohortele i legiunile trecuser la jafuri organizate, la arderea i drmarea tuturor 272

cetilor din Dacia. Dar Roma nu lsase mult timp s domneasc haosul n noua provincie. Se pornise din iarn o larg campanie de organizare i reconstrucie. Prin toat Dacia se ncepuser lucrri de drumuri, de poduri, de cazrmi i castre, de ferme i vile. n primvar, sute i mii de sclavi fuseser adui n Dacia din toate provinciile imperiului, i li se fgduise, pentru a-i ndemna la munc, dup terminarea lucrrilor, libertate i pmnturi, pe care vor putea s ntemeieze gospodrii i familii. Dar braele de munc se dovedir repede nendestultoare. Soldaii cohortelor i legiunilor trecur la lucru pe antiere, n timp ce pdurile i vile erau scotocite i dacii prini, pui s munceasc alturi de sclavi. Nimic din toate acestea, Rhesos nu le tia. El i btrna Azida, ascuni n aceast vale strmt, nu-i ddeau seama de ceea ce se petrecea n ar. Gndul i alerg din nou spre ceata de clrei pe care o zrise n vale. Poate s fi fost Diegis, sau Sarmis, ori Dagio, i spuse el prins de frmntarea speranei i a nesiguranei n care se afla. Avu un moment cnd l stpni dorina de a pleca ntr-acolo, n sperana c va putea gsi pe cineva cunoscut, ns teama de legionarii imperiului i tie tot curajul. Ceata de clrei pe care Rhesos o vzuse disprnd printre copaci n galopul cailor i potolise mersul ntr-un urcu cu care se termina poiana. Erau ca la dou manipule de legionari, comandate de centurionul Paulus, i-l nsoeau pe legatul Domitius Rufinus. De cnd fostul tribun fusese avansat legat al imperiului, se schimbase la nfiare, se mai ngrase i cptase mai mult ncredere n sine. Legatul admira frumuseea privelitilor din jur i, cum urca n pasul calului, se ntoarse spre centurion : Vino mai aproape, Paulus, simt nevoia s mai schimb cu cineva cteva vorbe. Centurionul ndemn calul, bucuros de buna dispoziie a legatului. Spune, Paulus, relu Domitius Rufinus, ai mai vzut undeva frumusei att de minunate ca n aceast nou provincie a imperiului? Privete ce ne nconjoar : pajitile cu iarb i flori, fagii uriai, mestecenii veseli, munii semei, ce-i ascund vrfurile n nori... Pe toi zeii, m mir c astzi legatul comandant vorbete ca un poet. Eram obinuit s vd n el numai militarul cu ton tios, brbatul ce dorete vinul bun i sclavele frumoase, care tie s-i pedepseasc crunt pe legionari i s-i omoare fr mil pe daci. Ce se petrece astzi cu tine, Domitius Rufinus? Centurionul Paulus era un brbat de talie mijlocie, fire deschis, sincer i disciplinat. Pentru aceste caliti, legatul l alesese ca primul su contubernal. l tia c merge cu sinceritatea pn la naivitate. Pe zeia Freya, Paulus, spune-mi, tu n-ai observat nici o schimbare la mine n ultimul timp? Centurionul se gcndi puin : 273

Am observat, Domitius Rufinus : te mbraci mai ngrijit, pot spune c te pori cu oarecare elegan i, dac nu m nel, te abii de la vin i preferi mai puin sclavele frumoase.' i nu te-ai ntrebat de ce? Socotesc c legatul, comandant al legiunii cu garnizoana n noua capital a noii provincii, ine s arate... Pe Hercule, Paulus, te socoteam mai ptrunztor la minte! Tu nc nu tii cine poate s-l fac pe un brbat s se schimbe, cine are putere asupra lui de-i stpnete ntreaga fiin? i cte-o femeie, cteodat... Dragostea, centurioane, numai iubirea nflcrat i cald, numai adevrata iubire! Legatul s m ierte dac spun ceea ce gndesc, eu am crezut c el de mult nu mai poate iubi cu adevrat. E curat minune! Dar cine s fie zeia care a reuit s-i transforme sufletul? Fericit - cuvintele centurionului i merseser la inim - legatul vru s spun ceva, dar nu mai avu timp, calul su sri ntr-o parte, gata s-l arunce din a. n aceeai clip, un mistre mare ct un zimbru trecu prin faa lor n goan, speriat i grohind, i dispru printre copaci. Dup el, centurioane! strig legatul, revenit din spaim. ntr-o zi att de frumoas, puin vntoare e foarte plcut. ntreaga ceat porni n galopul cailor dup animalul ce se ndeprta spre desiurile cele mai de neptruns ale vii. n goana lor, strbteau pajiti minunate, treceau peste izvoare cu ap limpede, ocoleau fagi cu trunchiuri uriae sau sreau peste stnci prvlite din nlimi. Mistreul obosea tot mai mult, i ncetinea salturile i i ntrea grohitul. La un urcu greu, animalul, ncolit i nvins de oboseal, se opri i se ntoarse spre urmritori, gata de lupt. Colii lui puternici luceau pe cele dou pri ale rtului, albit de spumele furiei. Sigur de izbnd i nedndu-i seama de pericol, Domitius Rufinus smulse sulia unui legionar, strnse calul ntre pinteni i atac direct. Sulia strpunse pieptul animalului i se rupse. Cu ochii injectai, plini de furie slbatic, mistreul se repezi spre calul legatului i-l spintec cu colii. Totul se petrecu fulgertor. Vznd pericolul, tot att de fulgertor, centurionul i legionarii aruncar cu toat puterea suliele lor asupra fiarei, care se prbui o dat cu calul. Domitius Rufinus abia mai avu timp s sar din a i, palid, tremurnd uor, cut s braveze panica prin care trecuse. Pe Jupiter i pe Cybela, nu m ateptam, Paulus, s-i dau o lovitur att de sigur, chiar n piept! A fost stranic, nu? Rar poate avea cineva prilejul s vad o astfel de vntoare. Nici nu m ateptam s fie altfel. Cum comandantul trebuie s fie cel mai bun lupttor, de ce n-ar fi i cel mai iscusit vntor? Acum, legatul comandant cred c ne va da voie s facem un scurt popas pentru odihn. Ne potolim i foamea cu friptur de mistre. 274

nsufleit i ncrezut, Domitius Rufus ncuviin. Pe toi zeii, Paulus, ideea ta nu e rea! i roti apoi privirea peste plaiurile ce-l nconjurau : Pe Jupiter, pajitea aceasta e att de minunat, nct m face s m cred sus, n Olimp, alturi de zeii cei nemuritori. Privete, Paulus! Apoi, ngrijorat, strig : Foc, Paulus, foc, privete! Art cu mna spre coasta muntelui din faa lor : Vedei cum se ridic ncet fumul dintre brazii i fagii de sub pintenul acela stncos? Centurionul urmri fumul ce se nla domol, i faa i devenea tot mai palid, tot mai ncordat. Ce te-ai schimbat aa, Paulus? Poate mai prindem civa barbari i-i ducem pe antier, la munc! Valea arat pustie, drumul neumblat. Dac acolo va fi poposind o ceat de daci, dintre aceia care dau lovituri de moarte grzilor ce nsoesc curierii i coloanele de transporturi?... Centurionul lu apoi poziia militarului supus la ordin. - Ce hotrte legatul comandant'? Domitius Rufinus izbucni ntr-un hohot de rs. Nu te tiam fricos, Paulus! Ia cu tine doi legionari i du-te de vezi ce-i acolo! Dac snt din cei buni de prins, trimite un legionar s ne dea de veste. Vom veni cu toii, dar, centurioane, lanuri avem? De lanuri s nu poarte grij legatul comandant. Legionarii nu uit s le ia, cnd tiu c pentru fiecare dac prins primesc o bun rsplat, pe care o cheltuiesc cu plcere la tabern, pe mncare i pe vin. ndat i pornim! Sus, n poiana din pdure, btrna Azida nteise focul. Rhesos i potolise foamea i se lungise sub fagul de lng colib. Btrna pregtea nite buruieni pentru fiert, cu care s vopseasc firele de ln pe care le torsese. Soarele trecuse de amiaz. n apropiere, cinele sttea culcat la umbr, toropit de cldur. Nici unul nu auzi mritul surd al cinelui. Acelai mrit se mai repet de cteva ori, apoi pdurea i stnca rsunar de ltratul lui puternic. Rhesos, mam, scoal! i opti btrna, apropiindu-se de el speriat. Scoal, cinele latr a om! Ferete-ne de alte necazuri, Mare zeu! murmur ea aplecndu-se la pmnt. Sri n picioare, npdit de presimiri. Teama, amestecat cu sperana, i fceau loc n sufletul lui. Se repezi n colib, i lu zeghea i cciula, iei n fug i se ndrept spre pdure, spunnd din mers cuvinte de rmas bun btrnei. Cinele fugise i ltra prin desiuri. Rmi cu bine, mam Azida! Marele zeu s te aib n paz! n marginea pdurii, se vzu nconjurat de mai muli legionari cu suliele ntinse, ieii de dup un tufi de aluni spre care el tocmai se ndreptase. ncerc s fug n partea opus, dar alte sulie i se puser n piept. Ltratul cinelui rsuna pn departe, amestecat cu ipetele btrnei. Ridic toiagul noduros s loveasc, prad disperrii, dar lucirea unei 275

spade i apsarea unei sulie pe pieptul su l fcur s lase minile n jos, ntr-o total neputin. Din alte pri aprur ali legionari pregtii s-l loveasc i, dup ei, Domitius Rufinus. Las-te prins, barbarule! i strig legatul cu ton rutcios, plin de mulumire. Rhesos se ntoarse i n aceeai clip pli. Se vedea fa-n fa cu Domitius Rufinus. tia c orice ncercare de opunere n-are nici o ans de izbnd, totul era s fac n aa fel nct dumanul s nu-l recunoasc. i plec privirea, ca un om nvins, gata s se supun. Legai-l, Paulus! ordon legatul. Barbarul nu e prost, i-a dat seama c nu mai are nici o cale de scpare. Dar n-am fcut nici un ru! ncerc s se opun Rhesos, cutnd s-i schimbe vocea i s vorbeasc ntocmai ca un dac. Ce spune barbarul? ntreb Domitius Rufinus. Cic n-a fcut nici un ru, lmuri un legionar care nvase cteva cuvinte dace. Cum te cheam, dacule? Centurionul i pusese aceast ntrebare fr s vrea, ncercnd astfel s-i nfrng mila, dei fcuse semn soldailor s-l lege. Domitius Rufinus l btu uor pe umr pe centurion, rznd cu poft. Pe toi zeii, Paulus, te-ai speriat att de mult de mistreul pe care lam ucis? Parc te-ai prostit, de unde vrei s tie limba Romei barbarul sta, care poate c n-a ieit niciodat din valea asta slbatic? Cuvintele lui Domitius Rufinus l linitir pe Vitellius. Ia ntreab-l tu, m la care pricepi ceva din limba lor! ordon legatul. Centurionul te-a ntrebat cum te numeti, barbarule! i spuse legionarul, batjocoritor. Rhesos! rspunse Vitellius. E feciorul meu, singurul care mi-a mai rmas! se tngui btrna dup ce nelese ce se vorbea. S nu mi-l luai, Marele zeu s v pzeasc, s v dea sntate i via lung! Numai pe el l mai am... Ce spune baba asta, m? ntreb legatul pe legionarul tlmaci. Dup ce i se explic, continu : Spune-i babei c zeii ne apr i fr ruga ei i mai spune-i s stea linitit, c nu-i trimitem feciorul n captivitate, ci-l vom pune la munc aici n Dacia, pe antierul de la Ulpia Trajana. Legionarul i spuse btrnei cteva vorbe, pentru a o liniti. Rmi sntoas, mam Azida! rosti Rhesos cu voce ndurerat cnd se simi mpins pentru plecare. ntreaga ceat se pierdu repede n pdure. Soarele coborse ctre apus. n urma lor, pn noaptea trziu poiana strjuit de stnc a rsunat de bocetele btrnei.

276

2
e locul acoperit de ruine pe care fusese Sarmizegetusa, se organizase antierul pentru construirea unei noi ceti : Ulpia Trajana, capital a noii provincii. Aici avea s se ntemeieze cea mai puternic i mai bogat colonie roman din aceast parte a imperiului. Pe cmpia ce se ntindea n partea de rsrit a antierului i instalase cmpul legiunea comandat de legatul Domitius Rufinus, a crei misiune era s pstreze ordinea n noua capital i totodat s conduc i s supravegheze lucrrile de pe antier. ns oraul nu fusese ridicat nc, i aci nu prinsese via o colonie roman, de aceea mulimea ce forfotea peste tot era format mai mult din sclavi, din daci i din meteugari, la oare se mai adugau legionarii pui la munc i cei ce supravegheau lucrul. Aici triau cu totul retrase familiile centurionilor, tribunilor i ale funcionarilor imperiului trimii n aceast provincie. Legatul comandant al legiunii era n acelai timp prefectul i pretorul noii colonii, n care, dubl calitate, ndeplinea i atribuiile unui magistrat. Generalul Livianus Claudius ncredinase ajutorului su, lui Decimus Terentius Scaurianus, sarcina de a conduce activitatea de reconstrucie n noua provincie. n fapt, dat fiind situaia nc tulbure din Dacia, Livianus Claudius se ocupa numai de problemele militare ale provinciei, iar funciile civile ale guvernatorului le ndeplinea ajutorul su. Pn la terminarea construciilor din crmid, piatr i marmur, Livianus Claudius pusese s i se ridice o vil de lemn, pe o colin din apropiere, nconjurat de brazi i fagi, cu dou curi interioare i gard ntrit. n mijlocul cmpului legiunii, n pretoriu, se nla cortul lui Domitius Rufinus, aa cum cerea disciplina militar din campuri. Aproape de antier erau nghesuite barcile i bordeiele lagrelor de sclavi i de daci prini, adui pentru lucrrile de construcii, iar ntre acestea, i camp erau mprtiate tabernele, barcile, bordeiele i corturile n care tria restul populaiei. Pretutindeni se ntlnea ngrmdeala din apropierea marilor antiere, n care toi triau n aezri provizorii. Din fosta capital a lui Decebal nu mai rmsese piatr peste piatr, aa cum fusese legmntul ce i-l luase Traian. Mica Rom n construcie Ulpia Trajana - fusese prevzut cu un for roman, n care s fie discutate treburile publice, un palat al augustalilor, n care s se instaleze funciile de administrare a noii provincii, un mare amfiteatru, pentru spectacolele att de mult dorite de cei venii din imperiu, terme i apeduct. Roma tia c numai asigurnd confortul, distraciile i belugul, muli funcionari, meteugari, negustori i militari se vor stabili definitiv n noua provincie, de aceea nu scpase din vedere s dea importana cuvenit construciilor 277

publice. Toamna venise pe nesimite. Se scursese aproape un an de la marea lupt de cotropire a Daciei. Se anuna o toamn lung i cald, de aceea se luaser msuri ca pe antier lucrrile s nainteze cu mai mult spor. De cnd fusese prins, Vitellius lucrase n echipele care transportau piatra pentru construirea amfiteatrului. Era ntr-una chinuit i ndurerat : nu reuise s afle nimic despre Apronilla i despre micul Decebal. Prin antier i prin lagrele sclavilor i dacilor prini se vorbeau multe. Circulau zvonuri despre loviturile pe care le ddeau cotropitorilor cetele de daci ascunse prin pduri i muni. Printre unii daci mai dinuia sperana c regele Decebal se afl ascuns n muni i pregtete o nou lovitur i c tot ce se zvonise despre moartea lui i ducerea capului su la Roma nu constituia dect unul din mijloacele prin care dumanul cuta s-i descurajeze. Ceea ce era nendoios, i nu simplu zvon, toi dacii tiau : Diegis tria, fusese vzut de unii dintre cei prini mai de curnd. Aceast veste i dduse i lui Vitellius unele sperane ; nu se putea ca Diegis s nu fi dus la loc ferit pe Carsida i pe Apronilla, cu copiii, i spunea el, de aceea nu atepta dect momentul cnd, scpat de sub supravegherea legionarului din gard, s fug n muni i s-l caute. O ntmplare i veni n ajutor i o socoti ca pe-un semn de bun augur din partea zeilor : l scpase de la o moarte nprasnic pe centurionul Paulus i i fcuse din el un protector. ntr-o zi, era spre sear, el, mpreun cu sclavul Staberius, aezau blocurile mari de piatr n stive frumos rnduite, pentru a fi mai la ndemna zidarilor. Abia se opriser pentru o scurt odihn. Un bloc se desprinsese din zidria proaspt, tocmai cnd centurionul trecea pe sub schelele nendeajuns ntrite. Vitellius srise ca o sgeat, l smucise cu putere la o parte pe centurion i mbrncise blocul ntr-o parte. Speriat, centurionul trsese spada, gata s-l loveasc, dar cnd i dduse seama prin ce primejdie trecuse, se repezise la salvator i-l mbriase. Tu erai, dacule? i spusese dup ce-i revenise din spaim. Dac cineva i va face vreun ru, s vii s-mi spui i... mai trziu, vom vedea, poate c i vom da voie s te duci la btrna ta mam. De atunci au trecut multe sptmni, fr ca el s fi cerut vreun sprijin protectorului su, fr s fi vzut din partea acestuia un semn care s arate bunele lui intenii. Acum, cnd ridic pietrele, tot cu Staberius i tot n fapt de sear, se gndete cnd la Apronilla, cnd la centurion. Cmaa i este zdrenuit i murdar, i printre fiile ei, care flfie n vnt, i se pot numra coastele trupului su slbit. Staberius ridic piatra i surde. i vine s rd cnd l vede att de adncit n gnduri. Dup ce ridicar i aezar o piatr grea, Staberius i frec palmele i-l privi lung, cu acelai surs. Nu-i mai putu stpni gndul ce-l muncea de mult timp : Pe toi zeii, Rhesos, dup felul tu, nu prea ari n totul c ai fi dac. Cnd ai fost adus aici, te prefoeai c nu tii limba Romei, i acum o 278

vorbeti mai bine ca patricianul care se plimb acum prin Roma, ntre for i terme. M mir nu de alta, dar vd c aici pe antier ceilali daci abia de ncurc sclciate cteva vorbe romane... Vitellius i descrei fruntea, nu-i pierdu cumptul i vorbi potolit: M mir i eu, Staberius, clar de altceva : ce te face pe tine s-i pui o astfel de ntrebare, nu mai ai la ce s te gndeti? Sau poate c eti o unealt a supraveghetorului, care nu face altceva dect s se in de capul dacilor?... Pe Staberius l zpcir puin cuvintele lui Vitellius. Pe Fortuna, Rhesos, s nu-i faci gnduri rele despre mine! M-am obinuit att de mult cu tine i te iubesc ca pe fratele meu. Cnd nu eti lng mine, m simt nelinitit. M-am gndit la pedepsele ce le primesc ceilali daci de la supraveghetori, fiindc nu nva mai repede limba Romei, pe cnd tu... Staberius ovi, apoi se hotr : Rhesos, tu-mi ascunzi multe... tiu c este mult durere n sufletul tu... ai ncredere n mine, descarc-i sufletul! Vitellius l cercet lung. Staberius, jur pe Jupiter c astzi eti de neneles! Afl c eu unul nu vreau s art c snt un dac prost! Sclavul sri i-i fcu semn s tac. Stai, frate, stai, nu te porni ca o piatr la vale, n-o drege, minciuna asta nu prinde! Cu tine se petrece altceva, tu ai acum i un protector, i totui... Se vede c astzi tu eti stpnit de zeii cei ri, Staberius! i pare ru c nu l-ai salvat tu pe Paulus? La Drubeta, la pod, el se purta... Staberius l prinse de amndou minile i i le strnse cu putere. Aa, Rhesos, spune, Drubeta... podul... ai nceput s dai drumul adevrului!... l apuc apoi de umeri i-l scutur cu energie : Am fost sigur c tu nu eti dac! Vitellius nu se ls nvins de pornirea plin de nelegere a lui Staberius. Se gndi ngrozit ce-ar nsemna dac Domitius Rufinus ar afla adevratul su nume. Mult te chinuie spiritele rele, Staberius! Trebuie s cutm vreo bab vrjitoare, s-i dea un leac. Haide, termin cu prostiile, snt un dac nenorocit i ar fi bine s nu mai caui s-mi ptrunzi n suflet. Pune mna pe pietre i aaz-le, c nu tii de unde rsare supraveghetorul! O tristee plin de descurajare se art pe faa sclavului. Lucrar un timp, n tcere, parc mai ndrjii, cu mai mult spor. Vitellius aproape c ncepuse s uite cele petrecute, cnd l vzu pe Staberius oprindu-se din lucru, punnd minile-n olduri i privindu-l cu ochii umezi, cu un surs cald, deschis, plin de dragoste. Acesta ncepu s-i vorbeasc ncet, curgtor, ca i cum tot timpul ct lucrase nu fcuse altceva dect s se gindeasc la tot ceea ce voia s-i spun : Nu tiu ce vei face dup ce vei afla tot ce-i voi spune. Eu am mai 279

mult ncredere n tine, dect ai tu n mine. Mai nti, i spun nc o dat c snt convins c tu nu eti dac, dar s lsm asta la o parte, i voi arta cine snt eu. De mult filozofii notri au spus c suferina i unete pe oameni mai puternic deot fericirea. Fericirea este egoist, suferina este a mulimii. Eu snt grec, m-am nscut departe de Atena, ntr-o cetate din Bythinia. Vitellius avu o tresrire scurt, pli, dar se stpni. Staberius continu tot aa de potolit : M numesc Dionysos. Prinii mei au fost destul de bogai, aa c au putut s m trimit la Byzan i la Atena, unde am ascultat pe marii filozofi i retori i am studiat geometria i filozofia. Cnd m-am ntors acas, eram plin de cele ce nvasem i plin de ur mpotriva imperiului. Vedeam ct de monstruoas era situaia n care ne aflam : un vecin lacom i puternic, Imperiul roman, subjuga i umilea un popor drz i iscusit, poporul grec. Dar n apropiere, la Prusa, un brbat hotrt i viteaz, de mult pregtise lupta. Melantios a fost un erou, un adevrat lupttor! Dar ce, Rhesos, nu te simi bine? Vitellius se lsase s cad greu pe o piatr, att de palid, nct prea c nu mai are nici o pictur de snge n obraz. i pusese coatele pe genunchi i i prinsese faa ntre palme. N-am nimic, spune mai departe, Staberius! murmur el cu vocea aproape sugrumat. Da, l-am vzut cznd strpuns de suliele legionarilor pe acel brbat minunat. Eu am fost numai rnit, am czut prins, apoi vndut ca sclav. Stpnul meu a fost senatorul Publius Octavianus, un brbat bun, cumptat i mult respectat la Roma. M-a cumprat dup ce aflase c am studiat geometria i filozofia, pentru a m folosi ca preceptor al celor doi copii al si, Marcellus i Canidia. Am trit muli ani alturi de aceti copii buni. Canidia cretea sub ochii mei, o vedeam cum din zi n zi se face tot mai frumoas, ntocmai ca o floare pe care o urmreti cum din mugurul crud i verde se deschide o bogie de culori i frumusee. Atunci eram tnr, abia mplinisem douzeci de ani, i sufletul... sufletul... - nici nu se putea altfel - am nceput s-o iubesc cu patim pe copil... Staberius privi un timp spre pmnt, apoi continu : Oamenii n anii tinereii snt ca nite vulcani : izbucnesc dintr-o dat, cnd nimeni nu se ateapt. Aa am fost i noi. Iubirea noastr a fost curat, sincer, adnc, nepieritoare i... aa este i astzi! Oh, Rhesos, s m vad ea n zdrenele astea, cu pletele i cu barba ninse de fire albe, slbit, mbtrnit, dei snt nc n anii tinereii, murdar! Nenorocirea a fost c dragostea noastr n-a putut fi cu totul ascuns, i Publius Octavianus m-a cedat imperiului, pentru a fi trimis n Dacia, ca sclav public, pe antierele de construcii. Cred c au fost i snt nc mari ura i mhnirea senatorului, cci i iubea pn la idolatrizare fiica. Sufletul mi este adnc rscolit cnd m gndesc, de ce a trebuit ca ea s sufere att de mult din 280

cauza mea? De ce a fost nevoie, cror zei le-a fcut plcere s m aduc n calea vieii acestei fete cu sufletul neprihnit?! Durerea mea este mare, ns dezndejdea din sufletul ei trebuie c este i mai mare, cci, Rhesos, am simit focul dragostei i chinul din sufletul ei n clipa cnd a aflat c senatorul hotrse s m trimit aici, n surghiun... Ei, ai terminat? Vitellius l fulger cu ochii aprini. Dar ce-i cu tine, Rhesos? Privirea ta m... Vitellius i vorbi strngnd flcile i pumnii: C vei fi grec, te cred. Numai un grec ar putea s fie att de perfid i de prefcut! La Atena ai fcut pe mimul, ai fost actor n tragedii... sau toat viaa te-ai inut numai de ticloii ca aceasta? Te-ai gndit mult pn ai nscocit povestea pe care mi-ai spus-o?... Rhesos..., murmur Staberius, nspimntat. Pentru ce ii s m chinuieti? De ce nu mi-ai spus pe fa c tii cine snt, c tii c am fost la Prusa, c am venit aici cutnd pe fiica lui Melantios, acum soia mea, c am trdat imperiul i c am fost fcut sclav?! Ce urmreti tu? i dac ai aflat, dac tii totul, de ce nu m-ai dat pe fa supraveghetorului, centurionului, lui Domitius Rufinus, nempcatul meu duman? Ce se uneltete n jurul meu, spune!... spune!... altfel, pe toi zeii, mor cu minile ncletate pe gtul tu! l apucase de umeri i-l zguduia cu putere : Rspunde! Rspunde, ticlosule! Adnc mhnit i rscolit de cele auzite, Staberius i vorbi potolit i deschis i rspund, Rhesos, linitete-te! Ceea ce se petrece cu noi e curat minune. i spun rspicat : n-am tiut cine eti, am bnuit numai c nu poi fi un dac. N-am tiut c tu ai fost la Prusa, c... De dup stivele de pietre se auzir strigtele supraveghetorului. Hei, voi, sclavi mpuii, nu mai auzii? Dac vin la voi, v tai urechile! Staberius s vin ndat aici! Te cheam Volteius, murmur Vitellius. M duc. Aadar, tu eti acel tribun care a stat mult timp n casa lui Melantios?! adug Staberius fcnd civa pai spre supraveghetor. Se opri ns, auzind ce poruncea Volteius : Staberius s plece numaidect la poarta mic a antierului, unde se sap pentru temelii, iar Rhesos s rmn acolo, s aeze singur pietrele! l vzur pe Volteius cum se ndeprteaz. Rmas singur, Vitellius continu s aeze pietrele n stiv, n timp ce retria n minte zilele petrecute la Prusa. Nu lu n seam scurgerea timpului i nici faptul c soarele coborse mult. Locul unde lucra el era ceva mai izolat, i n jurul lui nu se mica nimic. De departe se auzeau slabe strigtele i zgomotele ce veneau dinspre dulgheri, pietrari, zidari i de la toi cei ce lucrau pe antier. n linitea n care lucra, cu gndul departe, tresri cnd auzi rostit un nume cunoscut : 281

Marele preot Zundecibalm tie ca i mine c cetele de daci care dau lovituri snt conduse de Diegis... Inima ncepu s-i zvcneasc cu putere. Cuvintele ce le auzea veneau din partea opus a unui desi din apropiere. Att de mult era stpnit de dorina de a afla ce se petrece n Dacia, nct, uitnd de pericol, porni, printre stivele de piatr, se furi prin desi, se aez pe brnci sub un tufi i privi. n partea cealalt vzu, stnd pe un butean lung de brad, pe Livianus Claudius, Zundecibalm i Domitius Rufinus. Ascult atent : Generale, cred c-l nelegi pe Diegis. Dup cte mi amintesc, i-a fost prieten. nainte de lupta cea mare de la Cetatea-de-Munte a fost la tine i l-ai lsat s plece liber, dei l-ai fi putut duce captiv... Livianus Claudius ntoarse capul mirat spre Marele preot, care dovedea astfel c tie multe, i-l ntrerupse : l ncredinez pe Marele preot c nu ncerc nici un regret pentru c m-am purtat astfel cu el. L-am preuit pe Diegis i l-am neles. Acum m mir faptul c un brbat ca el nu-i d seama c nu mai poate face nimic mpotriva imperiului! Diegis trebuie s neleag c aici, n Dacia, oricine ar conduce : eu, Decimus Terentius Scaurianus, Domitius Rufinus sau altul, situaia este aceasta, i ea nu mai poate fi schimbat! Marele preot trebuie s tie, interveni Domitius Rufinus, c pe noi nu ne supr prea mult zvrcolirile neputincioase i loviturile nensemnate pe care le dau cetele lui Diegis. Ceea ce nu nelegem - i cred c generalul este de aceeai prere - este faptul c poporul dac, n netiina lui, mai sper c-i va recpta libertatea. Generalul cltin uor capul, semn c e de acord cu cele ce spusese legatul Rufinus. Se adres tot Marelui preot : Aici este treaba ta, Zundecibalm, ca prin preoii lui Zamolxis, prin jertfe pe altare s ndreptai poporul dac pe un drum nou, s-l facei s renune la lupta fr speran pe care o duce. Marele preot murmur trgnat, cu vocea lui groas, rguit. M mir c att generalul, ct i legatul n-au bgat de seam c pn acum tocmai asta am fcut. Un numr tot mai mare de daci au nceput s coboare din muni la vetrele lor, ns... e drept, un numr tot att de mare fug n muni. Cauza o tii : pe de o parte, prea muli snt prini i adui la munc pe antiere, pe de alta, legionarii nu mai contenesc cu silniciile. Toate acestea i revolt, aa snt dacii, iar preoii ce pot face mai mult? Poate c n-ar fi ru dac generalul ar da ordin ca jafurile s nceteze, iar pe antiere s munceasc numai dacii care vor, cei care snt sraci, cei care au fost robi, meteugarii i alii. Eu mi in legmntul... Livianus Claudius l ntrerupse : Tocmai voiam s-i amintesc, Zundecibalm, c mpratul se bizuie pe sprijinul ce ni-l vei da ca s reorganizm i s reconstruim totul n aceast provincie. mpratul a dat ordin ca noua provincie s fie 282

repopulat ct mai repede, de aceea, pe lng captivii daci napoiai, s-au adus sclavi din toate provinciile. Liberi i plebei au fost ndemnai s vin aici i primesc pmnt de munc. Meteugari i negustori sosesc din toate prile, dornici de ctiguri mai bune. Dacia va fi cea mai frumoas i cea mai bogat provincie a imperiului. Dar parc ai vrea s mai spui ceva, Mare preot? Da, Livianus Claudius! Voiam s mai spun c pentru a liniti un popor trebuie lsate n mijlocul lui cpeteniile pe care le-a avut, pe aceia pe lng care oamenii au trit. Acum inei pe antiere taraboti i comai, toi oameni liberi nainte de cucerire, oameni bravi, bogai, respectai i ascultai de popor : de ce nu-i lsai s se ntoarc la casele lor? Generalul cltin uor din cap, artndu-i astfel c e de aceeai prere. - Ce zici, Domitius Rufinus, nu crezi c Marele preot are dreptate? Dar ce urmreti, ce-ai vzut n desiul acela? n loc de rspuns, legatul se ridic, trase spada i se repezi spre tufiul din apropiere, unde pieri printre frunziul nglbenit. Iei repede, mbrncindu-l spre general pe Vitellius. Uite, generale, uite ce tiu s fac dacii Marelui preot : pndesc peste tot i nu se tie dac nu snt gata s-i trimit o bard, o sgeat sau o suli bine intit! Domitius Rufinus l lovi cu putere n spate, repezindu-l spre buteanul pe care stteau generalul i Marele preot. Ce spui, Zundecibalm, continu legatul, acest dac ar asculta dac n-ar urmri ceva? Poate c avem chiar aici, pe antier, iscoadele lui Diegis. Las spada, Rufinus! l ndemn generalul. Spune, dacule, de ce te ascunsesei acolo? Vitellius sttea nemicat i privea n jos. Barba bogat, ncrunit i nclcit, pletele lungi, ce-i cdeau pn peste umeri, i hainele rupte i murdare l fceau de nerecunoscut. Cnd l vzuse pe legat pornind spre tufiul n care se afla, i trsese repede cciula mare, mioas peste ochi i peste urechi. Rspunde generalului, barbarule, altfel te spintec cu spada! i strig Domitius Rufinus. Se ntoarse i chem garda ce-i atepta n apropiere. Vitellius se vzu prins ntre vrfuri lucitoare de sulie. Stai, Rufinus, l opri generalul, nu-i cunoti pe daci? De la ei nu obii nimic dac i amenini cu moartea. Spune, dacule, ce voiai s afli de la noi? Haide, ridic-i capul, uit-te drz, aa cum tii voi s-l sgetai pe duman! Abia ridic puin privirea, i legatul l recunoscu. Hei, pe Proserpina, exclam el, e chiar dacul pe care l-am prins eu n timpul verii. Sttea ascuns n muni, cu mama lui, o btrn... . Generalul i fcu semn s tac. Se ntoarse apoi spre Marele preot. Poate c dacul nu tie limba Romei, ntreab-l tu, Zundecibalm! 283

Spune-i c nu trebuie s-i fie team de nimic. Spune, fiule, de ce stteai ascuns? l ntreb Marele preot cu voce blnd. Dac vei spune adevrul, l voi ruga pe general s nu te pedepseasc. M-am ascuns pentru a m odihni puin, spuse Vitellius mai mult n oapt, cutnd s vorbeasc frumos limba dac. Cic vrea s se odihneasc, le explic Zundecibalm, apoi complet : din lene sau din oboseal. De fapt, supraveghetorii i decurionii snt cam nemiloi cu ei. S-l lsm, spuse generalul ridicndu-se, n-avem timp de pierdut cu fiecare dac de pe antier. Dup ce plec din faa lor, Vitellius nu se gndi la altceva dect la bunvoina ce o artase generalul. Iui pasul spre stivele de piatr, socotind c supraveghetorul Volteius nu mai trecuse pe acolo i nu-i observase lipsa. Cnd ajunse, tresri auzind huruit de pietre n dosul unei stive i se ivi Staberius. Unde mama zeilor mi-ai umblat, Rhesos? Hai repede, este adunarea antierului, toi trebuie s fie prezeni la rstignirea unui sclav care a ncercat s fug i a unui dac care a omort un legionar. Auzind ce se pregtea, Vitellius se uit la el bnuitor. i pentru asta tu trebuie s fii att de vesel? Ce se ntmpl cu tine? Da, tu ai dreptate. S nu crezi c nu m doare moartea celor doi nefericii ajuni la disperare, dar astzi, de cnd mi-am descrcat sufletul fa de tine, m simt mai uurat, parc nu mai snt singur... Vitellius l privi lung. Faa lui Staberius prea mai luminat. Ochii lui negri i ptrunztori erau mai vii. i nchipui ct de frumos ar arta acesta ntr-o tog elegant, ras proaspt, plimbndu-se prin for la Roma, sau pe Acropole, la Atena. Da, Staberius, s mergem! La porile mari ale amfiteatrului erau adunai toi sclavii i dacii care lucrau pe antier : un amestec de oameni abrutizai, nepstori la tot ce se petrecea n jurul lor. Unii rdeau cu rnjete hidoase, alii se nghionteau cu brutalitate i se njurau cu cuvintele cele mai urte. Prin tunicile sfiate li se vedeau coastele i le ieeau coatele, artnd slbiciunea i murdria trupurilor. Scrpinatul nu contenea niciodat, fie c rdeau, fie c se nghionteau, cci pduchii nu le ddeau pace. Rstignirea sclavului i a dacului s-a fcut fr ca cei adunai s-o fi luat n seam, n afar de cei care stteau n primele rnduri, din apropierea crucilor. Tot aa, nimeni n-a luat n seam blestemele, njurturile i ameninrile pe care cei rstignii le strigau cu disperare pn cnd glasurile lor au amuit pentru totdeauna. Retrai lng un zid, Rhesos i Staberius stteau triti. Hei, sclavule, ia vino-ncoa! l strig un centurion pe Staberius. 284

Acesta plec n fug. Rmas singur, Vitellius se mai nvrti puin printre grupurile de sclavi ce se formaser dup rstignire. Din toate prile se auzeau rsete, glume, njurturi i blesteme, aa cum auzea n fiecare sear nainte ca trompetele s fi sunat mprirea hranei. Un timp, l urmrise cu ochii pe Staberius cum mergea dup centurion, dar n micarea i zarva din jurul lui, la care se adugau umbrele nserrii, l pierdu repede din vedere. Porni la ntmplare, i n dreptul unui grup de sclavi se opri i ascult atent. Din mijlocul celor ngrmdii auzi o voce cunoscut : Patricianul nu este mai liber dect sclavul. n aceeai cas i n acelai ora triete toat viaa. Nici plebeul nu este mai liber dect sclavul, Cci ca un sclav triete pe lng acelai om bogat, Dar va veni timpul, care nu tiu de este prea departe, cnd sclavii vor ti s-i fureasc libertatea! Maevius! rosti el, sugrumat de o nfiorare plin de bucurie, uitnd c nu trebuie s se trdeze n noua lui nfiare. l privi lung. Maevius era acelai, aa cum l vzuse n antierul de la Egeta, de la pod : cu faa venic zmbitoare, brzdat de dungi adnci, provocate de lipsuri, de suferin i de viaa de venic rtcire, cu prul vlvoi, ce-i cdea peste ochi, cu toga veche i rupt. Era acelai Maevius care tia s vorbeasc cu sclavii i s-i fac s mai uite viaa grea pe care o duceau, strecurnd cu mult dibcie cuvinte pline de speran i de revolt. Da, snt Maevius! spuse poetul auzindu-i numele rostit de cineva. Unii dintre voi m cunosc de mult. Am venit de la Roma ncoace, pentru c acolo unde snt cei necjii i chinuii trebuie s fiu i eu. Lupt cu suferina i cu dezndejdea, i oriunde le ntlnesc, le alung. Eu nu snt nici saltimbanc, nici vrjitor i nici negustor... Te tiu de la Drubeta, murmur un sclav din apropierea lui. Acum, de cnd te ascult pe tine, am uitat c m durea burta de foame. Care eti, m? Maevius se aplec spre cel ce vorbise, ca s-l vad mai de aproape : Lentulus, tu eti, Lentulus? Te recunosc! Ai ajuns i aici? Dar Demetrios unde este, el tot mai crede n nvtura galileanului? Ce suflet bun avea Demetrios! Da, Maevius, el avea un suflet bun. Dar mai spune-ne ceva, aa cum tii tu, s ne faci s mai uitm de soarta noastr amarnic... Nemaiateptnd alt ndemn, Maevius se porni : Poetul formeaz sufletul prin sfaturi iubitoare, ndrepttor al asprimii, invidiei i urii; Prin exemple meteugite, ntrete pe nevoia i pe bolnav .... Aa, Maevius! murmur Lentulus, slobozind un oftat greu. Tu ne-ai alinat durerile i ne-ai inut curajul la Egeta, dar f-m s neleg, Maevius, va veni vreodat vremea cnd sclavii i vor recpta libertatea? 285

Tu s-nelegi ce-am spus, Lentulus! Cei muli snt i cei buni, numrul lor - al vostru - va crete nencetat i va ajunge att de mare i ei vor fi att de strns unii, nct vor ti s-i fureasc libertatea! Vitellius nu-l scp din ochi pe Maevius. Amurgul se lsa ncetul cu ncetul. Se ferea s nu fie recunoscut. Ne-tiind c el se d drept dac, Maevius poate c nu s-ar fi putut stpni de a-l striga pe adevratul su nume, n auzul tuturor celor din jur. i totui, n seara aceasta nu trebuia s scape prilejul de a-i vorbi. Dinspre buctrii rsunar sunete de trompete. Sclavii pornir n goan, dornici s apuce rnd ct mai nainte. El prinse momentul. Se apropie de Maevius i-l trase de tog, tocmai cnd acesta pornise pe urmele sclavilor. Poetul rtcitor tresri i se opri. Lucius Quintus, cui s-i mulumesc pentru c i-a ndreptat paii ncoace? Maevius se apropie, s-l vad mai bine pe cel ce-i vorbise, n lumina lunii, vzu cum se contureaz cciula mare de dac a lui Vitellius. Cine eti tu, dacule? Cut s-i vad mai bine faa, ct mai din apropiere, i-i simi minile apucate i strnse cu cldur. Nu te asemui cu nici unul din dacii care m-au cunoscut sub adevratul meu nume! M numesc Rhesos! Se apropie cu faa de urechea lui i-i spuse n oapt : Snt Vitellius, Hammonius Vitellius. Pe toi zeii, nu e prea mare lucru de capul meu! De mult trebuia s m gndesc c, dac tu mai erai n via i nu prsisei Dacia, nu puteai fi gsit dect ascuns sub nfiarea i cu numele unui dac. Maevius nu se mai putu stpni i-l mbria : M-am gndit de multe ori la tine, Vitellius, i la fata aceea pe care o urmreai n Dacia. Dar nu e acum timpul de vorbit, eu trebuie s ies din antier la cderea serii. Spune-mi, pe cine a putea s-l rog s te lase ctva timp liber? La taberna de lng cmp am putea s stm de vorb mai bine i mai mult. Am ajuns la disperare! murmur Vitellius. Nu-mi povesti acum nimic, mi-nchipui, n sufletul tu nu poate fi dect ceea ce am vzut c au fcut legiunile n aceast ar : dezastru. Vom avea timp destul de vorbit, dar spune-mi, pe cine a putea s-l rog pentru tine, i mai ales, care e numele tu de dac? Mi l-ai optit adineauri, ns nu m-am gndit s-l pstrez. Rhesos. Aici m au notat cu numele de Rhesos al Azidei, i aa snt cunoscut pe antier. i cine-i este eful cu care a putea s aranjez o nvoire? Supraveghetorul nostru este Volteius, dar mai bine ar fi s-l rogi pe centurionul Paulus. Centurionul Paulus..., murmur Maevius, nu cumva acest centurion a fost i pe antierul de la Drubeta? A fost, aadar l cunoti, nu cumva ai avut de furc acolo cu el? 286

Totul e n ordine. Cu Paulus, nvoirea ta este ca i obinut! Grbit s ias din antier, Maevius dispru n noapte. Au urmat pentru Vitellius zile grele, de continu frmntare sufleteasc, ntre speran i dezndejde. Maevius ntrzia s se arate sau s-i trimit vreo veste. Dup mai mult de-o sptmn, nerbdarea l fcu s cread c nici nu va mai veni, fie din uurin, fie din cauza unor ntmplri neprevzute, dei la Egeta avusese deseori prilejul s se conving cu ct neodihn i ndrjire alergase fostul tribun pentru a-i ajuta s fug n Dacia. Era ctre sfritul celei de-a doua sptmni, cnd supraveghetorul l trimise la centurionul Paulus, unde l atepta Maevius. Pornir amndoi n afara antierului. n taberna La legionarul vesel" - o barac de lemn cu trei ncperi mici - legionari, decurioni, liberi, sclavi, negustori, saltimbanci i tot felul de vntur-lume stteau nghesuii la mese lungi i nguste. Patronul, Rupilius, un negustor srcit din cartierul de faim rea, Subbura, venise de la Roma, lacom dup mbogire. Ajutorul lui, un sclav nubian, cra fr contenire oalele cu vin i tvile ncrcate cu pastrama i crnai. n mijlocul acestei mulimi vesele i zgomotoase, Vitellius se simi stingherit i dezorientat. A sosit poetul Romei n taberna mea mic, dar plin de bunti! mi face mare cinste i plcere! strig Rupilius, care tocmai ieea din buctrie, de unde rzbtu n afar un miros greu de grsime ncins, amestecat cu o arom plcut de carne fript. Astzi bei cu sclavii, poetule, ori vrei sa stai linitit mai la o parte? Din toate prile, privirile se ndreptau spre ei. Ai rmas acelai negustor iste, Rupilius, ntocmai ca la Roma, numai c aici, n Dacia, zeii dorm mai adnc, i tu te vei putea mbogi, glumi Maevius. Un vin dac, Rupilius, nendoit cu ap. Sper c obiceiul vechi l-ai lsat la Roma, i ceva bun de mncat. Dar, mai nti, caut-mi dou locuri mai linitite. Treci n ncperea de lng buctrie, acolo unde dorm eu. Rupilius i fcu un semn cu ochiul i-i spuse aproape n oapt, artnd spre Vitellius : Nu cumva, acum, pe lng sclavi, caui s alini i suferinele dacilor? D-i ncolo de barbari, poetule! Maevius nu lu n seam ultimele cuvinte ale tabernagiului i porni spre ncperea artat. Rupilius i servi repede. Dup ce-i potolir foamea i setea, Maevius ncepu s povesteasc tot ce fcuse de cnd se despriser. Tu s m asculi n linite i cu rbdare, sntem doar doi tribuni al imperiului, ncepu el cu ton de glum. tiu c n aceste zile ai suferit mult, i poate c n sufletul tu ncepuse s-i fac loc ndoiala despre sinceritatea i prietenia mea. M-am gndit c nu e bine s m grbesc i c trebuie s fac tot ce-mi st n 287

putin ca s-i aduc veti ct mai sigure. Aici, n Ulpia Trajana, n-a rmas nimic necercetat, am rscolit totul i am aflat tot ce te intereseaz : Apronilla triete, este sntoas i se afl mpreun cu copilul n vila lui Livianus Claudius. i blestem pe zei, izbucni Vitellius gemnd, sntem att de aproape i nu tim nimic unul de altul! Stai linitit, dacule, las-m s vorbesc, dacul Rhesos n-a cunoscut nici o Apronilla! Schimb apoi tonul : Aa, ascult-m! Va trebui mai nti s gsesc o cale prin care s-i comunic situaia n care te gseti tu, apoi vom vedea noi cum ar fi mai bine s procedm mai departe. S nu te ndoieti nici o clip : tribunul Lucius Quintus este hotrt s duc lupta cu generalul i s-l nfrng! Maevius urmrea n acelai timp schimbrile ce apreau pe faa lui Vitellius, schimbri ce artau zbuciumul lui sufletesc. Ridic oala, dacule, soarbe vinul cu sete i las-i pe zei s doarm! i strig cu curaj. Dup ce sorbi de cteva ori, continu : Este cu totul sigur c Diegis triete! De fapt, trebuia s ncep cu ceea ce tiam mai de mult : Sclavul i prietenul tu Sarmis nu cred s mai fie n via. L-am vzut la Roma, nchis n carcerele oppidium-ului din Circul cel mare i... Dragul meu Sarmis! gemu Vitellius, cu faa ngropat n mini. Maevius nu mai putu vorbi i ascult atent. Larma din ncperea de alturi se mrise ntr-una i se schimbase n ncierare. n u pocni o lovitur de oal, ce se sparse n cioburi, urmat de trosnete de scaune sfrmate, de mese rsturnate, de strigte i njurturi. Dinspre buctrie nvli Rupilius, ngrozit: Rmn srac, poetule, mi sfrm totul, nu vrei s-i potoleti? Legionarii se bat ntre ei, au but prea mult! Maevius se ridic de la mas, i fcu semn lui Vitellius s-l urmeze i porni s ias prin buctrie. Rupilius, dac se bteau sclavii, i-a fi potolit. Ei snt att de buni i de asculttori, pe cnd legionarii... duc-se la Proserpina! spuse el ndeprtndu-se.

3
nile proaspete fac s fie uitate cele vechi, evenimentele noi acoper sub spuza amintirilor pe cele din trecut. n unele situaii, sufletul omenesc trece prin ncercri att de puternice, nct toate grijile, toate gndurile care l frmntaser snt date uitrii. Cnd, dup astfel de ncordri, omul scap cu bine, starea lui sufleteasc este ntocmai ca aceea a unui suferind vindecat dup o boal scurt i grea. Scparea cu via din Circul cel mare de la Roma i revederea cu fostul stpn, pentru care nutrise mult admiraie i mult respect, fuseser 288

adnci zguduiri, nct pentru un timp Sarmis nu se mai gndise la ceea ce se petrecuse n Dacia. l urmase la Cheroneea pe marele istoric i filozof, i viaa i reluase cursul ntrerupt cu muli ani n urm. Pe Lamia o regsise tot aa cum o lsase. Puin timp dup rentoarcerea la Cheroneea, Sarmis czuse grav bolnav, i n acele zile i fusese dat s vad ct fidelitate i dragoste i pstrase Lamia. n anul urmtor, spre sfritul verii, Plutarh i Lamia, nsoii de Sarmis, s-au dus n cetatea Olympia, unde au luat parte la jocurile celei de a 221-a Olimpiade. Acolo au urmrit cele mai frumoase ntreceri sportive : alergri de care, aruncri cu discul, ntreceri la fug i la srituri, declamaii, jocuri de mimi i altele. Sarmis vzuse acolo c poporul grec e mai unit, c exista o legtur mai strns i mai mult respect reciproc ntre bogat i srac i c treburile publice nu se afl numai n minile celor bogai. La ntreceri, declamaii, la reprezentaiile mimilor luau parte i sclavi, care se dovedeau oameni cu minunate nsuiri. Dup Olimpiad, filozoful, nsoit de sclav, a plecat ntr-o cltorie prin cetile de miazzi : Athena, Daphny, Corinth, Sparta, unde a inut numeroase i interesante prelegeri istorice i filozofice. ntr-o dup-amiaz, cltoreau n lungul istmului Corinth. Drumul era strjuit de o parte de peretele stncos i ars de soare, iar de cealalt - de rmul rcoros al mrii. Sarmis mergea alturi i urmrea schimbrile ce se produceau pe faa filozofului. Briza mrii l mngia i se juca prin pletele lui. ndemnau la mers catrii pe care clreau. De multe ori, n admiraia lui fa de stpn, convins c nu exist zei, i spusese c Plutarh ar trebui s fie pentru oameni un fel de zeu, apoi, dnd fru liber gndurilor, ajunsese la concluzia c poate mai trziu, oamenii mari, talentele, geniile vor fi singurii i adevraii zei, pe care mulimile i vor admira i urma. Cum filozofului nu-i scpa nimic neobservat, n monotonia mugetelor vntului i valurilor ce loveau cadenat rmul, se ntoarse spre sclav i-l privi ptrunzndu-i n suflet. l ndemn : Ce te frmnt? Parc te reii s m ntrebi... Mirat, Sarmis ovi puin, apoi spuse : Snt unele lucruri pe care nu le neleg, stpne. Te-am ascultat astzi ct de frumos ai vorbit la Corinth i mi-am pus o ntrebare : dac tiina i arta s-au dezvoltat la Athena i n cetile Elladei i dac grecii au fost att de vrednici, att de iscusii, att de viteji, cum se explic faptul c acum Roma este stpna Athenei? Filozoful zmbi i nu se art surprins de ntrebare. Snt adevrate i una, i alta, Sarmis. Grecii au avut vitejia, arta, tiina, dar n faa dumanului le-a lipsit unirea. Secole de-a rndul, marile lor ceti : Athena, Sparta, Theba s-au luptat ntre ele, sacrificndu-i cei mai valoroi brbai. Dac aceste ceti mari i puternice ar fi fost unite, de multe secole Roma ar fi fost supus Athenei. Sarmis se gndi la situaia din ara sa i-l ntreb : 289

Poporul grec nu se va mai vedea liber niciodat? M-am ateptat s-mi vii i cu o astfel de ntrebare. Snt sigur c teai gndit i la dacii ti. Grecii, ca i dacii, vor fi liberi, dar libertatea nu i-o vor rectiga dect o dat cu destrmarea Imperiului roman. Aceasta nu va ntrzia s vin. i urmarea? La ce te mai gndeti? O dat cu prbuirea imperiului, cu eliberarea popoarelor, nu va putea s dispar i sclavia, aceast njosire a omului?... Din nefericire, nu, Sarmis! Sclavia nu va disprea o dat cu prbuirea Romei. Este greu s se produc dou prbuiri n acelai timp : prbuirea politic i prbuirea social. Explicaia este simpl : n prezent nu se duce nici o lupt, nu exist nici o ncercare pentru desfiinarea sclaviei, i oamenii nu vor fi pregtii pentru o att de adnc prefacere. Plutarh tcu i merse mult timp astfel, ndemnndu-i catrul la mers, i desftndu-i privirile peste crestele valurilor n permanent micare. Trziu, el continu : i, Sarmis, chiar dac o dat cu prbuirea imperiului sclavii s-ar rscula i i-ar rectiga libertatea, n-ar trece prea mult i sclavia ar fi din nou n floare. Tu tii c astzi un bogat i socotete averea dup numrul sclavilor. Nu vd cum ar mai putea huzuri i cum ar mai putea tri bogatul fr sclavi!... Alt posibilitate nu mai exist, stpne? Dar ce se petrece cu tine astzi, Sarmis? mi pui nite ntrebri ca i cum al urmri s m ncurci! De fapt, s-au vzut muli sclavi nelepi, filozofi : Esop, Diogene... Tu ai putea deveni un filozof al dacilor. Mai mult a dori s fiu un revoltat! Pentru desfiinarea sclaviei mai ntrevd o posibilitate. i aminteti de nvtura acelui galilean. Eu, ca istoric, trebuie s recunosc c n-am reuit nc s stabilesc sigur dac un astfel de om a existat sau nu, acum mai bine de o sut de ani, dar nu aceasta intereseaz. Am cutat s studiez noua nvtur, i aa cum nu cred n existena zeilor, ci numai n cultul lor, tot aa nu cred n existena unui Messia. Un lucru este important ns n nvtura lui : iubirea fa de oameni, ndemnul ca oamenii s se ajute i s se iubeasc unii pe alii, ndemnul ca cei bogai s mpart avutul lor cu cei sraci. Aceast prefacere social, care se extinde pretutindeni i cuprinde mulimile, prefacere pe care mpraii Romei n-au mai putut-o stvili, va continua s produc schimbri adnci n via i n gndire, schimbri care vor avea urmri timp de sute i poate chiar mii de ani de acum nainte. S-ar putea, dei m ndoiesc, ca nvtura acelui galilean s aduc, printre altele, i desfiinarea sclaviei. Dar, Sarmis, nu neleg de ce te frmnt astzi astfel de ntrebri, ce urmreti? M-a mirat faptul, stpne, c n prelegerile ce le-ai inut n aceast 290

cltorie, pe care eu le-am ascultat cu mult atenie, ai vorbit cum nu se poate mai frumos i convingtor despre posibilitile i cile de eliberare a grecilor de sub jugul Romei, ns n-ai spus un cuvnt despre desfiinarea sclaviei, dei... i rspund uor i la aceasta. A vorbi poporului despre desfiinarea sclaviei ar nsemna pornire mpotriva legilor i obiceiurilor rii i chiar ale imperiului. Dac eu, Plutarh, a face aceasta, att la Athena, ct mai ales la Roma, s-ar produce mult nemulumire, iar urmarea ar fi exilarea mea n vreuna din cetile uitate de zei de pe rmul Pontului Euxin sau din pustiurile uscate ale Numidiei. i ar mai fi ceva... Filozoful tcu. Rmsese cu un zmbet uor pe buze. ncepu s urmreasc jocul pescruilor pe deasupra valurilor. Sarmis nu se mai atepta ca el s-i termine gndul, crezu c a i uitat, dar constat c se nelase. S tii c oamenii, n marea lor majoritate, nu judec cum judeci tu. i-ai pus vreodat ntrebarea cum ai fi vzut tu viaa dac ai fi fost liber i bogat? Nu te-ai fi simit mndru s fii servit de ct mai muli sclavi? Dar problema mai are i o alt fa : de cele mai multe ori, primul gnd al unui sclav devenit libert este acela de a avea i el un sclav, i apoi, ajuns stpn de sclavi, se poart cu ei att de crud i de nemilos ca i cum niciodat n-ar fi ndurat chinurile sclaviei. Aceasta o poi vedea chiar la noi, n Cheroneea : bogtaul Philos, cruia i place s-i chinuiasc sclavii, a fost i el sclav, iar vecinul nostru, Lysias, n tineree a fost sclav i s-a rscumprat. i merg mai departe cu gndul: un osta ajuns general se poart aspru cu soldaii. Acetia snt oamenii, Sarmis! Mi-ai povestit viaa ta de sclav, la podul de la Egela. Ai vzut acolo sute, mii de sclavi. Unii deczui att de mult, nct duceau o via de animale. S-au vzut de fapt sclavi att de ndobitocii, nct ajunseser s mnnce din troac, ntocmai ca vitele. i numrul nefericiilor acetia nu este de loc mic, este chiar foarte mare... i dac s-ar uni i s-ar rscula? Ar fi foarte greu s-i ndemni s se revolte. Greu s-i convingi, greu s-i strngi i s-i uneti i greu s-i porneti la lupt. Eu tot leg eliberarea sclavilor de prbuirea imperiului... Te mai gndeti s te napoiezi n Dacia, Sarmis? Ultimele veti care mi-au venit de la Roma nu snt mbucurtoare pentru tine : mpratul a pus s se construiasc, pe locul Sarmizegetusei lui Decebal, o nou cetate, numit Ulpia Trajana, iar provinciei i-a dat numele de Dacia Trajana. ara ta a fost umplut cu oameni adui din toate provinciile imperiului. M voi ntoarce, stpne! Att timp ct mai snt n via, nu voi prsi acest gnd, voi nutri sperana... Aadar, Lamia n-a reuit s te fac s-i schimbi hotrrea? adug n glum. Lamia are un suflet mare! 291

i-am spus c n-ai putea s te napoiezi acolo dect ca sclav. tiu, stpne! Din nefericire, nu pleac nimeni n Dacia i nu tiu dac ar fi bucuros s m cumpere, iar tu s m vinzi... Plutarh l privi lung i i ndemn catrul la mers. Tu eti convins c eu te-am cerut mpratului pentru a te avea ca sclav l ntreb dup o lung tcere. Nu, stpne, tiu c ai vrut s-mi salvezi viaa... poate c te-ai gndit la Lamia... poate c n acel moment... Pe faa filozofului trecu o umbr de mhnire, amestecat cu mil. n apropierea lor, un val se sparse cu zgomot ca de tunet. Pescruii se nlau, pluteau i se repezeau n valuri. De pe stncile ce strjuiau drumul se lsau umbrele nserrii. n faa lor se zreau zidurile cetii Daphny, unde aveau s poposeasc peste noapte. Dup trei zile, cnd intrar n Cheroneea, pe ulia ce ducea spre cas, vzur un mare numr de sclavi i de catri cu samarele legate i ncrcate. Mirat i nelinitit, Plutarh i ndemn catrul, grbindu-se s ajung ct mai repede acas. n dreptul casei sale stteau de vorb mai muli supraveghetori de sclavi. Cnd s intre, fu ntmpinat n poart. Toi zeii s te aib n paza lor, bunule Plutarh! N-am putut s prsesc minunata ta ar fr s te vd! Marele Jupiter s fie cu tine, Fortunatus! mi face o deosebit plcere c te-ai oprit. Sri de pe catr i-l ls n grija lui Sarmis. Cum se face c te-ai artat pe aici cu ntreaga caravan de sclavi i de catri, ori vrei s ari peste tot, pe unde treci, ct de mult te-ai mbogit? spuse vesel. Rmi mai multe zile, sper... Nu, bunule Plutarh, nu rmn mult timp, mai am drum lung de mers. M-am ntristat mult cnd Timoxena, respectata ta soie, mi-a spus c nu tie cnd te vei napoia. Am trecut numai s m adp puin la nelepciunea ta, cci m-am gndit, n deprtatele meleaguri barbare unde m-am dus, c numai tu ai putea s m povuieti, dac e bine s m leg de pmnt acolo, adic s-mi njghebez o ferm, s-o ntresc ca pe-un castru, sau e mai bine s fac negustorie pe picior ca s pot prsi acele locuri ct mai repede, n caz de pericol? Filozoful zmbi n sil i fcu pe amfitrionul. S mergem n cas, gustm ceva, nchinm cteva cupe cu vin i vom putea vorbi despre tot ce doreti. l mpinse uor spre cas. Ai fcut bine c nu m-ai ocolit, de la tine aflu i eu ce se mai petrece pe la Roma, ce se mai discut n Senat, despre ce se mai vorbete n for... Fortunatus se opri i-l privi ntrebtor. Cum, nu tii? Nu mai snt de mai mult de-un an la Roma, acum snt negustor n ndeprtata i barbara Dacie. Bunul mprat a tiut ce face. Acolo snt bogii care nu ateapt dect s fie luate i schimbate n bani. 292

Masa bogat, servit de Timoxena i de Lamia i vinul de Chios i predispuser la vorb. Fortunatus ncepu s povesteasc : Ce-am gsit n Dacia, bunule Plutarh, m-a uimit att de mult, nct am ajuns ca adesea, n scurtul rgaz ct stau pe la Ulpia Trajana, s m duc la casa augustalilor i s m nchin mpratului ca unui zeu. Acolo se gsesc muni de sare, i tu tii c multora dintre provinciile imperiului le lipsete. n munii Daciei se gsesc metale din belug : aur, argint, fier, aram i tot ce vrei. Am cutat s pun mna pe bogia din care ctigul i vine aproape singur n mn : mai muli negustori ne-am unit ntr-un colegiu i organizm transporturile de sare n provinciile ndeprtate din partea de rsrit a imperiului. Ducem ns mare lips de sclavi. Trebuie s scoatem sarea i s-o transportm la Danuvius. De acolo o purtm pe corbii prin Pontul Euxin i Propontida, pn departe, spre Fenicia i Egipt. n Dacia e greu de gsit sclavi, din cauza marilor lucrri pe care Roma le-a nceput acolo. Doar nu vei fi venit n Grecia dup sclavi? Nici vorb! Am fost la Byzan, n Bithynia, Cappadocia, am ajuns pn la Damasc i Tir, unde am nfiinat magazii pentru vnzarea srii. Mam abtut apoi spre Athena, am vzut jocurile olimpice din acest an, i acum pornesc de-a dreptul spre Dacia, adic voi porni caravana, fiindc eu o s fac un ocol pe la Roma i le voi iei nainte. Sper c nu vor cdea primii fulgi de zpad, i eu voi fi napoi, la Ulpia Trajana. Fortunatus fcu o scurt pauz. l vzu pe Plutarh zmbind. De ce zmbeti, bunule Plutarh? - Mi-a venit un gnd, bineneles dac m pot ncrede n prietenia ta. O s i-l spun mai pe urm. Povestete-mi, cum snt dacii, ce-a fcut pn acum Roma acolo? Dacii snt nite barbari, oameni slbatici, cu care nu te poi nelege. Stau ascuni prin pduri i prin muni i dau lovituri tocmai cnd nu te atepi. Cei prini de legionari au fost pui la munc, alturi de sclavi. Acolo, i legaii, i tribunii au fermele lor. Eu am cumprat o ferm mare i frumoas cum nici n mprejurimile Romei nu gseti. Da, acolo se schimb toate, se distruge un popor! murmur Plutarh oftnd. Aa se face istoria... prefacere... distrugere... Fortunatus l privi mirat, De ce te-ai ntristat? Dac ai pe cineva acolo, spune-mi : l caut, l ajut, i-1 trimit aici! Dar stai, ai spus c i-a venit un gnd i te-ai ntrebat dac te poi ncrede n prietenia mea. Spune, bunule Plutarh, i jur pe toi zeii c i voi ndeplini orice dorin! i pun toat averea mea la picioare dac e nevoie! Filozoful cltin uor din cap. E ceva mult mai uor, Fortunatus. Ridic mai nti cupa s mai gustm puin vin. Dup ce sorbi de cteva ori, Plutarhi adug : Te-am vzut n Circul cel mare, la spectacolul cu oare mpnatul a ncheiat 293

jocurile i srbtorirea nvingerii lui Decebal, a cuceririi Daciei... Da, am fost, tiu c mpratul i-a dat n dar un dac, ca sclav, acela pe care l-a scpat, cinele... Aa e! n casa mea, acel sclav a ajuns s fie foarte mult preuit, iar eu m gsesc ntr-o situaie grea. i-l cumpr eu, bunule Plutarh, te scap de el,. i pltesc orict doreti! se grbi negustorul. Este vorba de altceva, Fortunatus! Nu trebuie s-i spun totul. Tu eti negustor i de multe ori am avut prilejul s m conving c negustorii snt oameni care nu prea se in de cuvnt. A dori s cred c n tine m pot ncrede... Pe Apollo, care m ocrotete, pentru tine snt gata s-mi dau viaa! sri Fortunatus, ntrezrind o afacere bun. Nu este nevoie de nici un sacrificiu, Fortunatus. Sclavul trebuie s se ntoarc n Dacia, i eu in s-l ajut s-i caute soia i copilul. i-l cedez, e un brbat de toat ncrederea. Pot s sper c te vei purta bine cu el? Pe Cypris i pe Cybela! se jur Fortunatus, i ochii i licrir de o lcomie greu stpnit. Voi face aa cum i este dorina, spune-mi numai ct s-i pltesc? Plutarh l privi cu oarecare ndoial. Surprinsese n ochii lui Fortunatus satisfacia i lcomia dup ctig. Se mic nelinitit i tui uor. Ai avea un sclav nvat, de care te-ai putea folosi bine s-i administrezi averea. A vrea s te pori cu el ca i cum ar fi liber, s-l ajui s-i gseasc familia i s-i ntemeieze un cmin. Pentru el nu-mi dai nici un sester, dei vei primi de la mine un pergament de vnzare, dup legile imperiului. i jur, bunule Plutarh! Poate c totul se face spre norocul lui. Va tri mai bine dect un om liber. S se roage zeilor care mi-au ndreptat paii ncoace! i ar mai fi ceva : pe drum i acolo, nu-l vei lega niciodat n lanuri, aa cum ii sclavii pe care i-am vzut afar, n drum. El n-ar putea s sufere aceast njosire i nu m ndoiesc c s-ar rzbuna crunt. Voi ndeplini ntocmai dorina ta! spuse Fortunatus, fcnd o micare scurt de strngere a buzelor. i mulumesc, Fortunatus! Acum e timpul s ne odihnim puin i s-i scriu pergamentul. De altfel, la mine poi s rmi ct doreti. Zeii si dea un somn plcut, Fortunatus! Plutarh trecu n cubieula. l gsi pe Sarmis povestind Lamiei tot ce vzuse prin cetile prin care cltorise. Zeii s-o aib n paz pe sora mea drag! Se apropie de Lamia i o mbria. L-am lsat pe Fortunatus s se odihneasc puin, spuse apoi cu voce ct mai linitit. 294

Fratele meu a cltorit bine? Nu cumva sclavul l-a suprat pe drum? ntreb ea vesel, aruncnd o cuttur plin de dragoste spre Sarmis. Plutarh fcu nelinitit civa pai prin ncpere, se opri la fereastr puin i se uit afar la irul lung de sclavi legai unul de altul. Oft uor. Se ntoarse i se opri n faa ei. Nu m-a suprat. Apoi, dup o pauz, urm : Sper s nu m supere nici astzi... iar ie, sora mea, i cer s fii tare! Lamia i Sarmis se privir mirai. Dar ce se ntmpl? murmur ea, npdit de o presimire rea. Ceea ce trebuia s se ntmple o dat, rosti el ntorcndu-se din nou spre fereastr. Cred c sora mea este o demn fiic a Elladei. Sarmis simea cum i se strnge inima i cum i fuge sngele de pe fa. Cteva clipe, n ncpere se las o linite ncordat. Plutarh se ntoarse ncet spre ei i vorbi rar i stpnit : ie, Sarmis, i cunosc sufletul i dorina, de aceea nu te-am ntrebat, n-ar mai fi avut nici un rost s-i mresc zbuciumul. Continu apoi, cu ton mai hotrt : Te-am ncredinat prietenului Fortunatus i te vei napoia cu el n Dacia! Ca lovit de trsnet, Lamia scoase un ipt i se prbui la picioarele lui. i prinse genunchii i-i strnse cu putere, optind printre suspine : Cum a fost cu putin? Dar zeii... oracolul de la Delfi, mi-au spus c voi tri lng acela pe care l iubesc! Nu mai tiu zeii ce spun? gemu ea. Plutarh se aplec i o ridic. Snt lucruri pe care tu nu le nelegi acum, dar mai trziu, cnd te vei mai liniti, i voi explica. Te vei convinge c altfel nu se putea. Nu se putea omenete altfel, i dac tu l iubeti mult pe acest brbat, nu-i sfrma sufletul, nu i-l rupe, mprit ntre dragostea ta i dragostea i datoria care l cheam acolo, departe! Acum v las. Tu, Sarmis, trebuie s ncepi numaidect s te pregteti de plecare. Vei fi numai de form sclavul lui Fortunatus, ca s nu se spun c se calc legile imperiului, ns vei lucra ca i un libert, alturi de ceilali slujbai al negustorului. Trecuser dou zile de cnd caravana de sclavi i de catri a lui Fortunatus plecase din Cheroneea. Alturi de negustorul i noul su stpn, Sarmis mersese mistuit de o vulcanic frmntare sufleteasc : se bucurase la gndul c se napoiaz n Dacia i-l frmntase tristeea c o prsise pe Lamia. n unele momente, privise cu durere cum nainteaz lungul ir de sclavi legai n lanuri, ale cror micri produceau un fonet i un zornit amestecat cu plnsete, murmure i blesteme, ce preau o muzic a dezndejdei i a morii, i tot acest spectacol dureros l chinuise mult. La ultimul popas, nu luase n seam discuia lung dintre negustor i eful supraveghetorilor de sclavi, omul lui de ncredere. Cnd caravana pornise, Fortunatus se desprise i apucase drumul Romei. De la plecarea lui Fortunatus fceau primul popas de noapte. Sarmis 295

sttea cu minile sub cap, cu ochii nchii, culcat sub un copac cu frunzi bogat. n apropierea lui, ceilali sclavi dormeau. Luna i trimitea razele printre frunzele ruginite ce stteau gata s cad. Se gndea la multe. l ngrijorau privirile pline de dispre pe care i le aruncase eful supraveghetorilor tot timpul zilei. Ceva mai departe, supraveghetorii rdeau i beau n jurul unui foc, ale crui flcri se nlau ca nite limbi n nepotolit micare. Tresri din gnduri auzind fonete i uoare trosnete de vreascuri n jurul su. Se ridic ntr-un cot i deslui c fonetele erau amestecate cu oapte. Crezu c unii sclavi reuiser s dezlege lanurile i se pregteau s fug. Se bucur, ar fi vrut s-i ajute chiar. Ddu s se ridice, dar nu mai avu timp. De dup trunchiul copacului, patru trupuri se aruncar asupra lui i-l intuir la pmnt. Pn s-i dea seama de ceea ce se petrece cu el, i simi minile i picioarele legate. Se vzu pus apoi n lanuri i dus lng sclavii din coloan. Toat opunerea i revolta lui rmaser fr nici un rezultat. n clipa cnd se vzu din nou n lanuri i legat de ceilali sclavi, n sufletul su se produse o prbuire. l minise Plutarh? Fusese un miel Fortunatus, sau era un ticlos eful supraveghetorilor? Att de puternic izbucni revolta ce-l cuprinse, nct, pe msur ce revenea la realitate, se producea n el o schimbare adnc, care ddea vieii o alt nelegere i un alt sens.

4
ad frunzele, Livianus Claudius, i se mpuineaz, aa cum scade i numrul zilelor pe care le mai avem de trit. Cel puin de acum nainte s ne dea zeii zile linitite! Livianus Claudius i Eurotas stteau pe o banc n grdina vilei din brne n care se instalase generalul. Dei provizorie, pn la terminarea locuinei din piatr i marmur ce se construia pentru el, vila era nconjurat de o grdin frumos aranjat, cu alei largi i drepte, n lungul crora se aliniau arbuti i straturi cu flori. Banca era sprijinit de trunchiul alb i drept al unui mesteacn, ale crui frunze ruginii se desprindeau una dup alta i cdeau, nvrtindu-se, pn la picioarele lor. Asta mi doresc i eu, Eurotas, rupse tcerea Livianus Claudius, a vrea s mai triesc cteva zile linitite, toat viaa mi-a fost zbuciumat. Cteodat, m simt prea mbtrnit i obosit. n curnd vor fi terminate construciile ncepute aci : amfiteatrul, forul cu casa augustalilor, termele, apeductul, i colonia ce s-a nfiripat aci se va liniti. Se vor mai liniti i dacii. Livianus Claudius tcu. Lu o frunz ce-i czuse pe genunchi i ncepu s-o rsuceasc, plimbndu-i codia printre degete. Dar vd c, relu el dup o lung pauz, nu prea te grbeti s vii 296

s m vezi. De cnd i-am satisfcut tot ce-ai dorit, ai nceput s m ocoleti, sau m nel eu? Adic tot ce te legasei s-mi dai, Livianus Claudius, l complet Eurotas, altfel, pe Jupiter i pe Cybela, i jur c m judeci greit. Ce fac eu altceva dect s alerg? N-ai spus tu c noi negustorii trebuie s fim alturi de cohorte i de legiuni, s dm ajutor ca viaa s-i reia cursul obinuit ct mai repede n aceast provincie? Livianus Claudius cltin uor din cap. Te i fcui cu trei ferme, grecule! Darul meu... Dar la Crsidava ce-ai fcut? Acolo a locuit unul din vitejii taraboti. Jupiter mi-e martor, Livianus Claudius, Crsidava n-a fost un dar, i-ai pltit o datorie! M ateptam s spui c n schimbul ei o ai astzi pe Apronilla. Dac nu era planul meu, puin a lipsit ca pe fat s-o pierzi pentru totdeauna. Tu tii c din femeile rmase la Crsidava nu s-a mai dat de urmele nici uneia? Da, recunosc, tocmai de-aceea te-am i rspltit, murmur generalul. Cu ceea ce era al imperiului... Dup privirea aspr ce i-o arunc generalul, Eurotas nelese c greise. Se grbi s schimbe vorba. Dar nu te-am ntrebat, Livianus Claudius, ce face fata? Cred c s-a linitit cu totul, mai ales c o dat cu moartea acelui tribun, nu mai are pentru cine s fug i nici cine s mai ncerce s i-o rpeasc. Generalul se mic nelinitit pe banc. Poi s fii sigur, Eurotas? Sufletul femeilor este un labirint, n care ori ct de mult vei ptrunde nu-i poi gsi niciodat sfritul. Am pus s se caute printre ruinele Sarmizegetusei, pe la Cetatea-de-Munte i peste tot pe unde au fost lupte, i nu i s-a gsit trupul. Dac n-o fi ars o dat cu cetatea, m tem s nu fi fugit cu Diegis, n muni. De asta s nu fii ngrijorat! Eu i-am spus, Livianus Claudius : lupul d trcoale n jurul stnii. Dac el ar mai fi n via, s-ar fi ivit fr ndoial aici, la Ulpia Trajana, sau prin mprejurimi, i Domitius Rufinus nu l-ar fi scpat din mn. E mort, Livianus Claudius, e mort!... Eurotas avu o uoar zguduire, ca un fior de frig, i i strnse mantia mai bine n jurul trupului. Dar ce, i-e frig? S mergem n cas. Nu, Livianus Claudius, m gndeam la altceva : dac acel tribun mai era n via, ar fi aflat de mult cine i-a luat soia i i-a adus-o, iar eu de mult i-a fi dat banul lui Charon s m treac peste Styx, la zei... Te stpnete i acum teama? Eti sub protecia mea, grecule! i spuse cu convingere, btndu-l uor pe spate. Eurotas cut s-i fac mai mult curaj. Se scrpina n barb i zmbi. Snt btrn i pot pleca la zei n orice clip. Dar, spune-mi, copilul mai triete? ntreb, dei tia acest lucru. 297

Da, micul Decebal triete, i crete vznd cu ochii. Dar ce, te mir? Eurotas culese cteva frunze din cele ce czuser pe mantia ntins peste genunchi i le cercet una cte una. Vorbi cu privirea ndreptat n jos. tiu c de cteva ori mi-ai spus, n momentele cnd te nfuriai, c, dup legile imperiului, i copilul i este sclav, din moment ce mama i este sclav. ovi o clip : Ai fi putut s-l ndeprtezi din calea fericirii tale. Un stpn poate chiar s-l i... S omor copilul? Aa ceva n-a putea... i de ce nu, Livianus Claudius? Snt atia stpni care omoar copiii sclavelor pe care vor s le pstreze frumoase i, bineneles, cu care nu vor s aib copii. Generalul rmase mirat, pe gnduri. Te-ar lsa inima s omori un copil nevinovat? Pe Proserpina, Eurotas, i-am cunoscut sufletul ndeajuns, dar nu mi-am nchipuit c mai ascunde i aceast fa! Cu un zmbet plin de iretenie, Eurotas i spuse fr grab : De ce te miri, n-ar fi nevoie s-l omori tu. Ai putea s aranjezi s-l ia zeii altfel, fr ca ea s bnuiasc. Ceva aa, ca o boal grea, de care n-ar mai fi tmduit. Se ntoarse mai mult spre general i continu, aproape n oapt : i-apoi, Livianus Claudius, tu nu eti om, tu nu ai dreptul s mai guti fericirea? Rmas fr copil, n-ar mai avea pe nimeni pe lume, durerea ei s-ar potoli i, linitit, i-ar ndrepta spre tine toat dragostea i toate dorinele ei de femeie... Nu m-am gndit la asta, i chiar dac m-a fi gndit, tot nu puteam s fac nimic. tiu eu?! i fr copil, poate c tot n-a reui s-o fac s se apropie de mine sau s m primeasc alturi de ea. Faa usciv i zbrcit a lui Eurotas se mai lungi puin. Tui de cteva ori, cutnd s-i dreag glasul, clipi repede i zmbi uor. Nu te mai recunosc, Livianus Claudius! n tineree nu te lsai nvins cu una, cu dou. Pe femeie e greu pn i-o apropii o dat, apoi nu-i mai d ea drumul. i chiar eti hotrt s renuni pentru totdeauna la graiile ei? Ce-a putea s fac altceva? murmur generalul. Prins de un torent de nlnuiri de gnduri, Eurotas se scarpin nervos n barb. Rupse tcerea cu o frmntare bine stpnit. Ar mai fi o cale pentru a o face s te iubeasc, ar fi de ncercat... Ce? l ntreb, privindu-l cercettor. Am aflat c aci n apropiere, ntr-o peter din munte, s-ar afla o btrn vrjitoare. Se spune c face adevrate minuni : te vindec, te mbolnvete, te face s urti, s iubeti, s-i alungi sau s-i rpui dumanul i cte altele. Ce-ar fi dac ai ncerca? S-au vzut multe cazuri... Generalul sri ca ars : 298

Cine, eu, generalul Livianus Claudius, comandantul cohortelor i legiunilor din Dacia Trajana, s merg s m njosesc n faa unei btrne dace? Eti nebun, Eurotas, ar nsemna s m dau singur pe mna dumanului! Stai, n-o lua aa, n-am spus asta! Principalul este numai ca tu s vrei. Vrjitoarea trebuie s ne dea ceva pentru copil, ca s-l trimitem ct mai uor la zei, iar pentru ea, pentru Apronilla, o licoare, ceva care s-o fac s ard de focul dragostei. i va cdea singur n brae, Livianus Claudius! Generalul se ntoarse, l prinse de umeri i-1 zgli cu putere : Zeii cei ri s te ia la ei, Eurotas! Cum se poate s-i treac prin cap toate astea? i pe cine a putea s trimit la btrna aceea? Zmbetul i faa lui Eurotas se schimbar, ochii ncepur s-i luceasc de o satisfacie greu de ascuns. Se ntoarse i mai mult spre general. M duc eu, Livianus Claudius! Eu voi face pe btrnul ndrgostit, mie mi va da butura pentru copil. Generalul se ridic de pe banc i se ndrept din ale : Se las seara, Eurotas. Vom face i aceast ncercare i, dac nu voi izbuti, o voi trimite la Roma. Va fi aa cum i spun eu! ntri Eurotas, strngndu-i mai bine mantia pentru plecare. Zeii s-i dea odihn plcut, Livianus Claudius! Mulumit de ceea ce fcuse, Eurotas porni spre cmp, la Domitius Rufinus. Nu-l scpase din socotelile lui nici pe legatul comandant. Cutase s se apropie de el i s-l ncurce n chestiuni bneti, mprumutndu-i sume importante cu mult uurin. i pentru a-l ndatora i mai mult, l ndemnase la dragostea Apronillei. Se nnoptase bine cnd intr n ncperea n care lucra legatul, n pretoriul din cmp. l gsi pe Domitius Rufinus mprind ordine tribunilor i centurionilor comandani de cohorte i centurii. Marele Jupiter cu tine! salut intrnd. Pe Cybela i Thalia, nu m ateptam c vei veni s m vezi astzi. E ceva nou, treburile merg bine? Pentru legatul comandant, Jupiter nu doarme, i astzi i-a ntors i mai mult faa spre el. Eurotas se retrase ntr-un col i se aez pe un scaun. Nu se termin scurgerea nisipului din clepsidr, i Domitius Rufinus i scoase afar subalternii. i fcu semn s se apropie : Zici c nu doarme Jupiter? l ntreb pe btrnul negustor. Pe Fortuna, lucrurile au pornit bine, vin de la Livianus Claudius. L-am convins pe btrn s trimit la zei copilul. l prinse de umeri pe legat i vorbi cu curaj : Merge bine, Domitius Rufinus, merge bine! nveselit, legatul sun, chem un contubernal i ceru vin. Pe toi zeii, btrne, merit s srbtorim aceast clip i s golim 299

cteva cupe de Falern! mi pun toat ndejdea n tine! Legatul goli cupa dintr-o sorbitur. Bea cu mai mult curaj, btrne! Se uit la grec i i se pru mai puin slbit i mai puin urt. Chiar privirile jucue ale butrnului nu le mai socoti ca artnd lips de sinceritate. l ntreb apoi : i ce-ar trebui s fac eu, btrne? Eurotas puse cupa pe mas i-i terse ncet mustile i barba. Vinul cald l simea curgndu-i prin toate mdularele. Deocamdat nu faci nimic. La momentul potrivit i voi spune eu. O s m mai gndesc la treaba asta. Tu tii, legatule : inima femeii este slab. Dac o s te vad c te frmni i te zbai s-i dai ajutor, atunci cnd copilul va fi pe moarte, recunotina ei nu va ntrzia s se arate. Fiecare femeie caut un sprijin, i acest sprijin l vede ntotdeauna ntr-un brbat. i nici nu se poate altfel... chemarea crnii, tinereea... Ehei, Domitius Rufinus, snt btrn, dar le cunosc pe femei : Apronilla este mai scump dect aurul, iar brbatul care o va avea i va plti fericirea stnd ca un sclav la picioarele ei!... Domitius Rufinus murmur, npdit de o cldur luntric : M ncred n isteimea ta, btrne! De asta s nu te ngrijeti, Domitius Rufinus! Femeile trec uor de la ura cea mai adne la dragostea cea mai puternica. Totul e s tii cum s le nclzeti sufletul, s faci s le bat inima pentru tine. Sufletul femeii este capricios ca o zi de primvar : se schimb de la o clip la alta. Dar e trziu, e timpul s plec. Eurotas se ridic de pe scaun. Legatul ocoli masa i-l prinse de umeri, strngndu-l la piept. S m ajui, Eurotas! Jur pe fcliile Eryniilor c-i voi satisface orice dorin, dac treaba va merge bine! Eurotas i fcuse bine socotelile. Oricare dintre cei doi ar fi reuit n ceea ce fiecare urmrea, pentru btrnul negustor ar fi rezultat un ctig. De aceea, a doua zi spre sear pornise nevzut de nimeni spre petera btrnei, despre care muli vorbeau : unii c ar fi o vrjitoare pe care o ajutau duhurile rele, alii c nu e dect o btrn dac, priceput la tmduirea multor boli i rni. n peter, Eurotas o gsise, pe btrna Malva, mama Cumidei, care se aezase n apropierea marelui antier numai ca s vin n ajutorul dacilor prini i pui de cotropitor s nale construcii noi din piatr. Btrna era nentrecut n gsirea buruienilor bune pentru leacuri, ca i a celor din care putea pregti buturi otrvitoare. Unele care omorau fulgertor dumanul, altele care l fceau s se sfreasc n cteva zile, n chinuri ngrozitoare. Dup moartea fiicei, btrna rmsese numai cu micul Dicomes, fiul lui Sarmis i al Cumidei. Malva fusese pus la grea ncercare. l cunoscuse bine pe Eurotas i 300

tia c dduse mult ajutor lui Decebal, n lupta mpotriva imperiului, ns mai aflase c tot el fusese acela care o luase pe Apronilla de la Carsidava i o dusese napoi la Livianus Claudius. Dar ura ei mpotriva decurionilor, a centurionilor i a tribunilor era neagr, de aceea sfrise prin a se ncrede n jurmntele lui Eurotas, cum c urmrete s omoare doi centurioni care i chinuiau pe daci n minele de sare de la Brucla, i-i dduse otrava cerut. Dup patru zile, n vila generalului, micul Decebal i dduse sufletul dup chinuri grele, pe care medicul legiunii le pusese pe seama unei boli asemntoare cu holera. De mult timp Apronilla i pierduse sperana c Viteillus s-ar mai afla n via i ncepuse s se obinuiasc cu gndul c n casa lui Livianus Claudius i va putea crete mai bine copilul. Dar moartea micului Decebal venise ca un trsnet, i pentru ea totul ncepuse s se nruie. De aceast stare a ei se bucurau toi cei trei : Livianus Claudius i Domitius Rufinus, nutrind sperane de cucerire a femeii rmase singur, iar Eurotas convins c, oricare dintre cei doi va iei biruitor, i va asigura un ctig bun.

5
up ce se ntlnise cu Vitellius n taberna La legionarul vesel", Maevius alergase zi dup zi pe ntreg antierul, printre barcile, bordeiele i corturile din apropierea campului i prin mprejurimile Ulpiei Trajana, ncercnd s descopere posibiliti noi, de care s se foloseasc pentru scoaterea dacului Rhesos din antier i eliberarea Apronillei. Se folosise de Rupilius, patronul tabernei, cutnd s ctige de partea lui pe unul dintre decurionii sau legionarii din grzi, dar toate acestea nu duseser la nici un rezultat. Prietenia cu centurionul Paulus ezitase s o foloseasc. Reuita ncercrii lui era stnjenit i de faptul c pentru toat lumea, chiar i pentru Paulus, Vitellius trebuia s rmn dacul Rhesos. n aceste zile de frmntat cutare, Maevius a aflat de btrna vrjitoare din peter. Vorbeau despre ea cu respect sclavii i dacii, uimii de vindecrile miraculoase pe care le fceau leacurile, alifiile i buturile date de ea. Maevius tia de la Roma c vrjitoarele au i legturi ascunse, ce urcau adesea pn la patricienii cei mai bogai i chiar pn la senatorii cu influen politic hotrtoare, de aceea socotise c poate n-ar fi fost de neglijat ajutorul vrjitoarei din apropierea campului. Un libert l dusese acolo, i povestise btrnei mprejurrile n care cunoscuse pe Sarmis i pe Carsida, la Egeta, i i ctigase repede ncrederea. Vestea c Vitellius se afl aproape, pe antier, o bucurase mult pe btrn i se hotrse s ncerce totul pentru a-l scoate de acolo. i, spre uimirea lor, dup cteva zile, dacul Rhesos fusese lsat liber. Trecuser mai mult de dou luni de la moartea micului Decebal. 301

Toamna era pe sfrite. Zile ploioase, mohorte i reci se urmau unele dup altele. n seara unei astfel de zile, Malva i atepta pe Maevius i pe Vitellius, i ei nu ntrziar. Btrna i primi innd n mn opaiul, n care sfria fetila ce plutea n seul topit. Ai venit, dragii mei, opti ea tremurnd din tot trupul de ncordarea ateptrii, n fiecare clip m-am rugat pentru voi Marelui zeu! Puse opaiul pe un col de stnc, se apropie de Vitellius i-l mbri murmurnd : Dragul mamei, te-au lovit fr mil zeii cei ri, i acum trebuie s te ascunzi sub straie dace. Of, c mult ne mai ncearc zeii rbdarea i credina noastr! l mpinse de lng ea, lu opaiul i cut s-l vad mai bine la fa. Eti un dac cu barba cam neagr, i dac n-ar fi firele albe din ea ar cam btea la ochi. Dacii au prul mai deschis. Ai fost aci lng mine, Rhesos mam, i eu n-am tiut! Continund s vorbeasc, btrna se ntoarse spre Maevius. ncepu sl mngie cu duioie pe obraz. S-o eliberm pe Apronilla, bun Malva! gemu Vitellius. S fii tare, Rhesos! Ne va ajuta Marele zeu s le descurcm pe toate. S v povestesc mai nti cele ce s-au petrecut de la lupta cea mare, apoi vom vedea ce avem de fcut. Btrna tcu un moment, lu un tciune i rscoli focul, ncepu s povesteasc ndurerat : La Carsidava rmseserm noi, femeile : eu, Carsida, Apronilla i Cumida, lupta cea mare era pe sfrite i nu mai aveam nici o speran c regele va mai putea s-l nving pe lacomul mprat. ntr-o sear a sosit la Carsidava Eurotas. I-a artat Apronillei un papyrus, i ea, plngnd, fr s mai in seama de ndemnurile noastre, a luat copilul i a plecat cu el. Nu dup mult timp, Carsidava a fost atacat de o centurie, sau, tiu eu, poate mai multe. Tu, Rhesos, l tii pe btrnul Usugus. A luptat ca un adevrat viteaz, n fruntea celorlali btrni, a robilor i a femeilor. A czut, srmanul Usugus, dobort de pe zidul de aprare de sulia aruncat de un legionar. Cnd am vzut c cetatea nu mai poate fi aprat, am fugit cu Carsida, Cumida i copiii, n plin noapte, peste munte, la Costodava. ntr-o diminea, abia se luminase de ziu cnd n apropierea cetii au sosit romanii, adic cete de legionari pornite dup jafuri. Ne-a salvat de acolo pustnicul Porfirios. Tu l tii? l ntreb ea pe Vitellius. Venise pe la miezul nopii i ne spusese s ne pregtim de plecare. Am mers mult timp pe poteci nguste ce erpuiau pe povrniurile stncoase ale munilor, prin pduri neumblate i prin vi adnci, pn am ajuns la petera lui. Abia sosii acolo, pustnicul ne-a artat unde gsim ceva de mncare i pe ce s dormim, i dup ce a mbucat de cteva ori n grab, a plecat. Toat ziua am rmas singure i ne credeam prsite de el n creierii munilor, dar ne nelasem. Trziu noaptea, Porfirios s-a napoiat, frnt de oboseal. Aducea 302

cu el alte femei i ali copii, pe care i scpase de robie. Am rmas mult timp acolo. Spre toamn, pustnicul a plecat, dup ce ne-a spus c va lipsi mai multe zile i s nu fim ngrijorate. S-a ntors dup vreo zece zile, obosit i descurajat. A czut pe un pat de fn i ne-a spus, abia murmurnd : n Dacia, totul s-a sfrit : regele a murit, Cetatea-de-Munte a fost ars i drmat, ca i Sarmizegetusa. De acum nainte, dacii vor tri ntr-o provincie a imperiului!" Au urmat pentru noi zile grele : Carsida l credea pe Diegis mort, iar Cumida pe Sarmis. Dup ce-i terse lacrimile, btrna continu : n anul acela a fost o iarn grea. Alturi de Porfirios, Carsida i Cumida au luptat cu troienele de zpad i au adus lemne, poame, rdcini i vnat. Stteam numai pe lng foc, cu grij mai ales pentru copii. Pe la mijlocul iernii, Cumida a czut bolnav. Am ngrijit-o cu tot ce am putut, cci din cauza nmeilor nu puteam s gsesc buruienile i rdcinile din care s-i fac buturi ntritoare, ncepuse s dea florile cnd srmana a fost luat sus de Marele zeu. N-a trecut mult timp, i micul Sarmis, biatul Carsidei, a plecat i el la Zamolxis. Am rmas numai eu, Carsida i micul Dicomes. n zilele acelea, Porfirios plecase i lipsise timp ndelungat. Cnd s-a napoiat, ne-a adus vestea c Diegis triete. Dup pierderea copilului, Carsida nu mai avea cum s i nfrng durerea, iar mie nu-mi sttea n putere s-o ajut cu ceva. Vestea adus de pustnic o ntrise dintr-o dat. Din acea zi, ea n-a mai avut astmpr pn a plecat. Pustnicul a dus-o pe poteci numai de el tiute, a trecut-o dincolo de Cetatea-de-Munte i i-a artat ncotro s mearg, ca s ajung n munii n care se afla Diegis. Eu am rmas singur, cu micul Dicomes. Malva tcu. ncepu s scormoneasc jarul privind lung crbunii i flcrile albastreverzui ce plpiau deasupra jraticului. i terse lacrimile i povesti mai departe : Ce s-a ntmplat cu Carsida, nu tie nimeni. De la Diegis am aflat, prin oamenii lui, c ea n-a mai sosit acolo. El a pus s-o caute, a rscolit munii i pdurile, a btut toate drumurile i potecile, fr s-i poat da de urm. Mam-mae! Mam-mae!... Btrna tcu mpietrit. Se uit lung spre Vitellius i un val de mil o npdi. n clipa cea grea, nu vrusese ca el s tie c alturi de ea crete micul Dicomes. Mam-mae! Vin, puiorul mamei scump!... Se ridic greu, cu trosnete de oase, i porni spre el. Vitellius rmsese nemicat i urmrea ce se petrece n fundul peterii unde, printr-o mic sprtur n stnc, se vedea lumina juctoare a opaiului din scobitura pe care Malva i-o fcuse ncpere de locuit. Btrna se napoie, innd de mn copilul. Scrpinndu-se somnoros prin prul mtsos, lung i blond, ce-i ajungea pn spre umeri, micul Dicomes 303

i privi mirat cu ochii lui mari i blnzi. Nu te mai cunoate, murmur btrna, chinuit i mai mult de durere, era micor cnd ai plecat cu toii la lupt. i trase colul nframei i-i terse lacrimile. Se aez lng foc, innd copilul pe genunchi, i ncepu s rscoleasc jarul, peste care mai arunc cteva vreascuri. Rhesos mam, zeii ne pun la grele ncercri! Cte-odat, omul, strduindu-se s fac binele, aduce rul. Mi-e sufletul zdrobit de ceea ce sa ntmplat. Ai putea s ridici o piatr, i cu ea s-mi zdrobeti capul! Vitellius se mic pe buturug, gata s se ridice, ns ea i fcu semn s stea linitit. Spune-mi, ce s-a ntmplat, ce nenorocire m mai ncearc? murmur el, sgetat de o presimire rea. Trebuie s te ii tare, dragul mamei! S ducem lupta i s-o scpm pe ea... Copilul! Ce s-a ntmplat cu micul Decebal? strig el, srind n picioare. Stai pe buturug i ascul-m! De la un lupttor ncercat m atept la mai mult stpnire..., l ndemn ea nfrngndu-i plnsul. ncepu s povesteasc rar, printre suspine : Era pe la nceputul acestei toamne. De tine nu tiam nici c triai i nici c te gseai aici pe antier. ntr-o zi a venit la mine Eurotas, trimisul zeilor cei ri, i mi-a cerut s-i dau o butur cu care s omoare pe nite ticloi de centurioni, care i chinuiau, chipurile, pe dacii prini i pui la munc. Orbit de ur mpotriva dumanului, i-am dat-o. Dup cteva zile am aflat de la el, de la dragul mamei, Maevius, c tu eti n via. Am trimis repede dup Euratos i i-am cerut, ca plat a buturii ce i-am dat, s-mi aduc de la Livianus Claudius eliberarea dacului Rhesos din antier. i grecul a fcut totul mai repede dect m ateptam. Acum tii, Rhesos mam, cum de-ai ajuns liber. Nu acel centurion Paulus, cum ai crezut tu, te-a ajutat. Dup ce mai scormoni ncet prin foc, privind lung flcrile, spuse aproape tremurnd : N-am crezut c grecul i generalul au suflete att de ticloase! Asta am aflat-o numai de puin timp, i pentru asta v-am chemat. Cu butura pe care eu i-am dat-o lui Eurotas a fost omort copilul. i-ai pierdut minile? strig Vitellius, netiind ce s fac n durerea ce-l npdea. Btrna continu cu voce mult tulburat, necat de plns : Dac nu poi s te mai stpneti, i-am spus s-mi zdrobeti capul! Da, cu butura pe care i-am dat-o eu. mi cunosc otrvurile tot aa de bine cum mi cunosc leacurile. Pentru asta mi-a cerut-o ticlosul de Eurotas, pentru ca, omornd copilul, s o poat mfrnge mai uor pe ea, rmas singur, aici, departe de Roma. 304

Vitellius i prinsese capul ntre mini i privea n jos, mpietrit. Vestea l doborse. n mintea lui, gndurile nu se mai puteau nchega. Malva i nelegea durerea i cut s-l liniteasc : Inima ei este i mai sfrmat dect a ta, dragul mamei! Ea nu tie nici att, c tu mai eti n via, i nu mai are nici o mngiere! Pn vom reui s-o scoatem de acolo, trebuie s-o ajutm s-i nfrng durerea. S-i scrii un papyrus, dragul mamei, pe care eu m voi strdui s-l fac s ajung pn la ea. Poate c Marele zeu ne va ajuta, c nu s-o fi pus s sfreasc lumea n durere i dezndejde! Eu m-am ngrijit de cteva papyrusuri de la un negustor de pe lng antier. ndurerat peste msur, Vitellius scrise papyrusul i se pregti s plece. Trebuie s dau de Eurotas. Nici un zeu n-o s-l mai scape din minile mele! rosti el, npdit de durere i de ur. i eu voi avea grij de ei, dragul mamei. Dup ce o scoatem pe ea, o s-i rpunem, pe Livianus Claudius i pe Eurotas, cu aceeai otrav. Tu s te ii tare, i - dac aa a fost voia zeilor - pe micul Dicomes l putei crete ca pe copilul vostru! Primirea papyrusului de la Vitellius schimbase mult starea sufleteasc a Apronillei. O bucurie mare face s scad o durere, orict de sfietoare ar fi. i cutnd s nele atenia lui Livianus Claudius, care pusese pe Myrella, pe Agnia i pe decurionul Cinarius s n-o scape din vedere nici o clip, Apronilla se schimbase cu totul, spre uimirea btrnului general. ncepuse s se arate asculttoare i apropiat fa de el i, nfrngndu-i ura ce-i purta, l fcuse s nutreasc din nou cele mai ispititoare sperane. Cele ce se petreceau n vila generalului atrseser furia i ura a dou persoane din apropierea lui : Domitius Rufinus i Agnia. Legatul turba de ciud, fiindc i scpa din mn femeia ale crei graii le poftise att de mult, iar btrna sclav blestema ntr-una i se ruga zeilor s-l ntoarc pe drumul cel bun pe stpn, care i pierduse minile i cerea dragoste de la. propria lui fiic. Agnia nu se ndoise niciodat c Apronilla e Lucilla, pe care zeii o aduseser acas n urma rugciunilor ei. Btrna sclav ncepuse s fie scrbit i stpnit de ur mpotriva Apronillei, de cnd vzuse schimbarea ei fa de general. n fiecare zi se ruga zeilor s-i ndrepte sau s-i pedepseasc crunt pe tat i pe fiic, amndoi stpnii de duhurile rele. i, ncetul cu ncetul, n mintea puin a Agniei i fcuse loc gndul rzbunrii. ncepuse s urmreasc toate micrile Apronillei, pornit s-i fac orice ru i va fi cu putin. i ziua aceasta, a sosit mai repede dect ar fi crezut btrna sclav. Era ntr-o dup-amiaz. Apronilla ieise s se plimbe puin n parcul din jurul vilei. Btrna se strecurase repede n exedra, n urma ei. Nici ea nu tia ce caut acolo, era numai npdit de ur. A nceput s ridice pernele, s arunce lucrurile, s rscoleasc peste tot. Privirea i-a czut pe 305

papyrusul pe care Apronilla l primise de la Vitellius. S-a uitat la el cu o mutr ndobitocit, fr s neleag ce poate fi, apoi a pornit n fug spre tabliniu, unde se odihnea stpnul. Stpne, uite ce-am gsit, n exedra, la Lucilla! Agnia, de cte ori s-i spun c Apronilla nu este nici Lucilla, nici Lucina? i strig el, lundu-i din mn papyrusul. i fcu semn sclavei s ias i desfcu papyrusul, prins de presimiri negre. n sinea lui se ruga zeilor, ca el s nu fie o dovad c pe Apronilla o pierduse din nou. ncepu s citeasc papyrusul, parcurgndu-l cu ochii febrili i cu minile tremurnde. O durere ascuit i sgeta inima. El... triete!... Triete aci, n apropierea mea!... Strnse pumnii i ridic privirea amenintor, pornit pe rzbunare. Ticloasa vrjitoare a urzit totul. l tia pe trdtor ascuns sub numele de Rhesos! Faa i deveni de nerecunoscut : palid, prelung, slbit, mpietrit, ochii i ardeau n orbite, buzele, strnse, i se nvineir. Fcu ghemotoc papyrusul n mn i se repezi afar, trntind cu putere ua. Cnd l vzu, Apronilla ncepu s-i zmbeasc, nebnuind nimic. Era npdit numai de bucuria apropiatei revederi a soului i o cldur dulce i umplea trupul i sufletul. Zmbetul i pieri ns repede, cnd l privi mai bine. Se trase napoi, speriat, dar nu avu timp s fac dect un pas, cci el o prinse cu putere de umeri i ncepu s-o zglie ; Te omor! Ce e cu acest papyrus? Apronilla pli. Stpnul nu se purtase astfel niciodat cu ea. Care papyrus? n acea clip nu se gndi c papyrusul primit de la Vitellius era cel pe care stpnul ei l inea n mn. Cut s se in tare. Nu neleg, despre care papyrus mi vorbeti? spuse ea nedumerit. Da, nu nelegi? Dar cine este dacul Rhesos, tii? Ce pune la cale Malva, tii? C tu te pregteti s fugi, s m prseti din nou, tii? continu el s-o ntrebe, fierbnd de mnie. Snt momente cnd fore necunoscute n om ies la iveal i-l fac s se schimbe ntr-un mod cu totul neateptat. Cnd nelese situaia, Apronilla nu-i pierdu totui cumptul. Inima i se mpietri, muchii i se ncordar i, cu o linite i hotnre demne, l respinse cu putere pe general. Se trase civa pai napoi i-l privi cu ur : Ce vezi ru, Livianus Claudius, n aceea c o soie ndurerat primete veti din partea soului chinuit, pe care de mult l crezuse pierdut? n sufletul tu, n cugetul tu, ai socotit c soul nu trebuie s-i caute soia, c soia nu trebuie s-i atepte soul pn n ultima clip a vieii ei? Ai fi gndit tu, Livianus Claudius, ca soia ta, Lucina, s nu te fi ateptat i s nu te fi cutat dac ai fi czut captiv n Galia? Ai fi sftuit tu pe fiica ta, Lucilla, s nu-i iubeasc soul? Pentru ce, Livianus Claudius, ceri toate acestea de la mine? 306

Livianus Claudius se retrsese i se sprijinise de tocul uii. O privise mult timp, mhnit i ruinat de gestul ce-l fcuse. Cuvintele ei i sgetaser inima i l readuseser la realitate. ncerc s vorbeasc, dar nu reui s scoat dect un uierat uor, nsoit de un oftat adnc. Ea i fcu semn s tac i continu ; ntr-un fel, de cnd m ii n casa ta, poate c i-ai fcut o idee despre mine i n-a vrea s m judeci greit. Trebuie s nu uii niciodat c sclava ta este soie i a fost mam. Pn la primirea acestui papyrus, n-am tiut c soul meu mai triete. Tcu. n privire i aprur flcri i ochii i se umezir. Urm cu durere n voce : i tot pn atunci n-am tiut c tu i Eurotas, ndemnai de zeii cei ri, mi-ai omort copilul, cu otrava pe care btrna Malva v-a dat-o! nvins de durere i de revolt, Apronilla izbucni n hohote de plns. Ce mai doreti de la mine, Livianus Claudius? i strig cu disperare nestpnit. Fr s mai spun un cuvnt, Livianus Claudius se ntoarse i plec, pind ncet ca un btrn grbovit de ani. n atriu se opri, se ls greu pe un scaun i, cu coatele sprijinite pe genunchi, i prinse capul ntre mini. Rmase mult timp n aceast poziie, pierdut n gnduri. Trziu, se ridic, chem pe primul su contubernal i-i ordon s caute pe antiere, n toat Ulpia Trajana i prin mprejurimi pe dacul Rhesos i s i-l aduc, legat, ct mai repede cu putin. De asemenea, s trimit un decurion cu civa legionari la petera vrjitoarei Malva i s-o pun n lanuri. Dup plecarea lui Livianus Claudius, Apronilla i ddu seama c triete momente de lupt grea, hotrtoare. Fiecare clip era preioas. O chem pe Myrella i-i spuse s-l caute pe decurionul Cinarius. Ceva mai trziu, decurionul pornea grbit spre taberna lui Rupilius, unde spera s-l gseasc pe Maevius. Se lsa amurgul, cnd Maevius alerga pe poteca ce erpuia pe coasta muntelui, spre petera Malvei. Toga lui rupt flutura n vntul potolit de sear. Cnd ajunse sus, se uit napoi. Vzu n vale o ceat de legionari mergnd grbii pe aceeai potec pe care urcase el. Grbi i mai mult fuga. Malva i Vitellius l ascultar ncordai. Cnd Maevius sfri de povestit, btrna se ridic de lng foc i, cu mult linite i hotrre, le spuse : Nu avem timp de pierdut, s mergem! Marele zeu n-a vrut s ne ajute! Vom chibzui mai trziu asupra celor ce vom avea de fcut. Btrna zvori ua cu drugul cel mai gros i le spuse s-o nfunde cu blocurile de piatr nirate n lungul peretelui peterii, toate pregtite pentru un astfel de moment greu. Aa, acum s m urmai! Nu pune el dumanul mna pe Malva, i nici pe voi. O urmar n scobitura n care se afla micul Dicomes. Copilul se juca 307

cu melci i cu pietre la lumina slab a unui opai. l mbrc repede, apoi i fcu semn lui Vitellius s se apropie de peretele de stnc. Ddu la o parte un maldr de fn i-i art un bloc de piatr ceva mai rostuit, ce se nfunda n masivul pietros. i spuse s-l mping la o parte, dndu-i un drug de lemn n ajutor, n faa lor se csc o gur ntunecoas, ce cobora n pant repede, nfundndu-se n inima muntelui. Dinspre u se auzir zgomote, murmure i lovituri puternice. Hei, Malva, deschide! Te cheam Livianus Claudius! S cheme duhurile rele i pe zeii cei ri! murmur btrna, pornind nainte prin crptura din inima muntelui, innd pe micul Dicomes de mn. Dup ce naintar civa pai, se opri i-i spuse lui Vitellius s trag la loc blocul de piatr. Afar, legionarii ncepuser s sparg ua.

6
n an mai trziu, spre sfritul verii, la Ulpia Trajana erau aproape gata pregtirile pentru serbrile de inaugurare a noii colonii romane, capital a provinciei Dacia Trajana. Guvernatorul provinciei, Decimus Terentius Scaurianus, mpreun cu senatorii i magistraii sosii de la Roma pentru a lua parte la serbri, stabiliser cu grij ca totul s se desfoare cu mult fast i bogie, pentru ca poporul dac s fie impresionat i pe aceast cale de rnreia Romei. Totodat aranjaser ca aceste serbri s constituie puntea de mpcare a mpratului cu dacii i nceperea unei perioade de linite i de munc. Inaugurarea se fcea fr s fi fost ridicate toate construciile. n afar de amfiteatru, for i terme, se mai terminaser vilele conductorilor i nalilor funcionari ai imperiului, ce se nlau n centrul coloniei, n timp ce locuinele restului populaiei - negustori, meteugari, centurioni - abia dac erau ncepute, terenul fiind acoperit n cea mai mare parte cu barci i bordeie. n lungul arterelor principale : via Ulpia Trajana, via Roma i via Dacia Trajana, se nirau vile albe, frumoase, vesele, cu faade frumos ornamentate cu scri i coloane de marmur, nconjurate de grdini, aceste artere fiind totodat locurile de plimbare i recreare pentru patricieni, militari i funcionari. Via Ulpia Trajana lega amfiteatrul cu forul, iar via Roma - forul cu termele. Tot de la for pornea i cealalt arter, mai puin circulat, via Dacia Trajana, pe care se nlau vilele comandantului i guvernatorului precum i aceea a legatului comandant, al legiunii cu garnizoana n capitala provinciei. Din aceste trei artere porneau strzi i ulie nguste i ntortocheate, ngrmdite ntre zidurile de aprare n construcie, ridicate pe urmele brazdei de plug pe care o 308

trsese guvernatorul, care, conform unei tradiii la romani, stabilise ntinderea noii ceti. Ca pretutindeni, ns, srcimea ncepuse s ridice locuine i dincolo de ziduri, fr nici o ordine. Lng amfiteatru, care rmsese n afara zidurilor, gladiatorul Catius - devenit lanist - construise, cu ajutorul lui Domitius Rufinus, o coal de gladiatori. De lng amfiteatru nu lipsea templul zeiei Nemesis, mult adorat de gladiatori, socotit zeia ce hotra norocul i soarta lor n lupte. Se apropiase ziua nceperii serbrilor. Programul fusese ntocmit de guvernatorul Decimus Terentius Scaurianus i de generalul Livianus Claudius, mpreun cu senatorul Publius Octavianus, trimisul mpratului. Toat lumea atepta cu nerbdare. De diminea pn seara, pe via Ulpia Trajana i pe via Roma, o mulime de curioi se adunau, dornici s afle ultimele zvonuri n legtur cu nceperea serbrilor. La Roma devenise att de puternic atracia ctre noua provincie, care uimise prin bogiile i frumuseile ei, nct ajunsese o mod, o laud i o distincie n societatea roman ca cineva s cltoreasc n Dacia. De aceea, numrul celor venii din capitala imperiului pentru a lua parte la serbri era destul de mare. nsui senatorul Publius Octavianus venise nsoit de fiica sa, Canidia. n prima zi a serbrilor, oaspeii, patricienii, militarii i o mulime de romani i de daci, se ngrmdir n curtea mare a palatului augustalilor. Era n a cincea zi dup idele lui septembrie. Sub bolta imens, albastr, a cerului senin, soarele lumina viu, cu o cldur plcut. Departe se profilau crestele munilor, mbrcate pn ctre vrfuri de pduri dese de fagi i de brazi. Dei nc neterminat, palatul augustalilor se arta o construcie impuntoare : o cldire cu o form simetric i unitar, ce se desfura pe laturile unui patrulater, nchidea la mijloc o curte central, mprit n dou printr-un zid, a crui nlime nu trecea de patru picioare. mprirea curii se fcuse cu scopul ca n timpul ceremoniei jertfei, oaspeii : senatorii, magistraii i patricienii, s fie separai de plebei, de srcime i de daci. Palatul era mbrcat n marmur. Faada principal se compunea din cinci deschideri arcuite, sprijinite pe ase coloane, fiecrei deschideri corespunzndu-i o ncpere destinat adunrii sfaturilor i consiliilor privitoare la administrarea provinciei i a coloniei. Dinspre amfiteatru se deschidea via Roma, trecea prin porile mari ale casei augustalilor i rspundea n for, unde se ntlnea cu via Ulpia Trajana, ntr-o pia larg ce nconjura forul. Sub aripa din stnga a cldirii cu coloane se afla camera tezaurului, iar deasupra acesteia era - nc n construcie - camera sanctuarului sau a cultului mpratului, n mijlocul creia se i aezase statuia lui Traian, sculptat n marmur. Mulimea atepta cu mult nerbdare. Trecnd pe sub arcul central al palatului, se ndrept spre altar Publius Octavianus, senatorul care l reprezenta pe mprat, nsoit de Decimus Terentius Scaurianus i de Livianus Claudius. Dup ei veneau senatorii, magistraii i patricienii 309

sosii de la Roma. Un grup aparte l formau militarii : legai, tribuni, centurioni din toate cetile i castrele din Dacia. Printre oaspei i patricieni se distingeau i fee de negustori venii aici pentru mbogire, dintre care nu lipseau Eurotas, Nesmesianus i Fortunatus. Preoii, acoperii cu mantii de ln alb, purtnd pe capete bonete tot albe, naintar spre altar, pregtii s aduc jertfe zeilor Jupiter i Marte, urmai de laruspicii, haruspicii i de ceilali slujitori de rnd, ce aduceau obiectele de cult i animalele pentru jertfe. Slujba se ncepu prin ritualul curirii : preoii aruncar tmie n cupe de argint, presrar fin peste animale i aduser jertfa turtei sacre i a stropirii cu vin. Dup ce preoii uciser animalele, haruspicii le cercetar mruntaiele i aduser la cunotin mulimii c zeii snt favorabili imperiului, mpratului i armatei sale. Vznd lcomia cu care ginile sacre ciuguleau grunele, mulimea izbucni n urale : zeii Jupiter i Marte acordau mpratului divina lor ocrotire. n aceeai zi, n deplin nelegere cu trimisul mpratului i cu guvernatorul, marele preot Zundecibalm strnsese pe Cogheon o mare mulime de daci i svrea slujba aducerii Marii jertfe ctre marele zeu Zamolxis. Tnrul dac sortit ca jertf i ddu sfritul ndat ce-l strpunser vrfurile sulielor n care preoii l aruncaser. Prin fumul de arome i rin, n sunetele n surdin ale cornurilor, buciumelor i tobelor, Marele preot aduse la cunotina tuturor c voia Marelui zeu era ca poporul dac s triasc n bun nelegere cu romanii. Prin mulime trecur ca un val murmure de mnie i de blesteme mpotriva trdtorilor. Ele se ntrir cnd Zundecibalm, nconjurat de fum, i ndemn s-l iubeasc pe mprat, ncredinndu-i c i el, mpratul, iubete i ocrotete poporul dac. Dup aducerea Marii jertfe, Marele preot i ntreg alaiul se ndreptar spre Ulpia Trajana, unde trebuia s soseasc a doua zi. n ziua urmtoare - a asea dup idele lui septembrie se strnsese n for i n piaa din jur aceeai mulime care cu o zi nainte luase parte la ceremonia aducerii jertfei i a omagierii mpratului, precum i dacii sosii peste noapte, n frunte cu Marele preot, de la Cogheon. Oaspeii venii de la Roma ocupar locurile din fa, n apropierea piedestalului de marmur de pe care urma s se adreseze mulimii trimisul mpratului. n spatele cpeteniilor se ngrmdeau romanii : un amestec de plebei, liberi, veterani i srcime curioas, iar n partea opus, desprit printr-un rnd de coloane de marmur cu capiteluri i arcade susinute de un zid scund, nalt numai de patru picioare, stteau nghesuii dacii, avnd n fa pe Marele preot i tarabotii chemai s asiste la serbri. Forul era frumos mpodobit : steaguri, ghirlande din frunzi i din flori, vase n care ardeau rini aromate i busturi n marmur ale cpeteniilor imperiului, aezate pe coloane, pe arcade i pe ziduri. n partea principal a forului, pe un piedestal de marmur, se nla impuntoare statuia mpratului, care 310

parc privea mre i binevoitor peste capetele mulimii adunate. i nu erau puini printre cei de fa, care vedeau n statuie pe nsui stpnul imperiului, de aceea muli numai privind-o se simeau stnjenii, socotindu-se vzui de mprat, i ncercau un simmnt de supunere i de team. Cele dou grupri, roman i dac, nu erau desprite numai prin rndul de coloane. Din motive de estetic, fast i disciplin, i mai ales pentru a ntri paza cpeteniilor romane, de o parte i de alta a zidului ce susinea coloanele erau aliniai legionari, mbrcai n uniforme de parad i bine narmai. Printr-o u lateral din apropierea statuii mpratului se ivir, unul dup altul, Publius Octavianus, Decimus Terentius Scaurianus, Livianus Claudius i Sedatius Severianus, acesta din urm ales conductor al treburilor publice n noua colonie Ulpia Trajana. Brbat frumos, plcut, cu privire vie, cald i senin, Publius Octavianus avea aruncat pe umeri toga alb, tivit pe margini cu chenar rou, semnul distinctiv al senatorilor. La intrarea lui, trmbiaii i trompetitii intonar imnul mpratului. Mulimea ovaiona i salut strignd : Ave, imperator !... Ave, Cesar!... Ave, Trajanus Dacicus !... Senatorul Publius Octavianus se urc pe piedestalul de marmur i ridic mna. n for se fcu linite. ncepu s vorbeasc rar, msurat, cu voce melodioas. Dup fiecare fraz se oprea i, din apropierea Marelui preot, tarabostele Susagus repeta n limba dac cele spuse de el. n numele mpratului Marcus Ulpius Trajanus Augustus Dacicus, salut ntreaga populaie, romani i daci, din cea mai frumoas i bogat provincie a imperiului : Dacia Trajana! Marele Jupiter i marele zeu Zamolxis i toi zeii s dea sntate i fericire tuturor, toi fii credincioi al Romei! Ave, Cesar! Ave, Ulpius Trajanus! rspunse mulimea la salut. Din nsrcinarea augustului mprat, o dat cu inaugurarea coloniei municipiu Ulpia Trajana, continu senatorul, aduc la cunotina tuturor c de acum nainte ncepe mpcarea i vieuirea freasc a romanilor i a dacilor din acest col binecuvntat de zei al imperiului. Fiecare cetean trebuie s respecte legile i va fi aspru pedepsit acel roman - militar sau civil, patrician sau plebeu - care va lovi sau batjocori un dac. Toi dacii, taraboti i comai, luai cu sila la munc pe antiere, de astzi snt lsai liberi. Pot rmne la munc, contra plat, numai aceia care doresc, i ei vor putea pleca, dup voia lor, oricnd. Din spatele lui Zundecibalm, la un semn al lui Susagus, dacii izbucnir n urale de mulumire i de slav ctre mprat. Alturi, tarabostele Burio sttea linitit i i strngea flcile cu ur greu stpnit. El tia c nimic din ceea ce se spune nu va fi ndeplinit i c totul face parte din uriaa aciune a Romei de mpilare a poporului dac. Senatorul continu : Dacia Trajana este o provincie a imperiului, i colonia municipiu pe 311

care o inaugurm astzi, pe ruinele cetii de scaun, Sarmizegetusa, pe care i-o nlase regele Deeebal, va fi centrul de administrare i de conducere a acestei provincii. Pentru a ntri mpcarea romanilor cu dacii, numele acestei colonii va fi Ulpia Trajana Augusta Dacica Sarmizegetusa! Mulimea izbucni n urale. Trompetitii i trmbiaii intonar un imn de slav. Unul dintre daci strig : Ave, Ulpia Trajana Dacica! Ave, Trajanus Bonnus! Lui Burio nu-i scp c dacul strigase la un semn ascuns, tot de-al lui Susagus. Senatorul ridic minile, cernd linite. Augustul mprat cere supunere poporului dac i munc linitit pentru ntrirea provinciei i a imperiului. Poporul dac trebuie s fie alturi de legiunile i cohortele care l apr de nvala triburilor din miaznoapte i s nu se lase prins de nebunia cetelor de latroni1, bandii de codru, daci fr minte i ri, condui de cteva cpetenii rtcite. Aici este pmnt destul pentru toi, i acum, dup ce s-a fcut numrtoarea populaiei, pmntul se va msura i se va mpri att dacilor, ct i celor venii din alte provincii. n numele augustului mprat, rog zeii ca mpcarea dintre romani i daci s fie etern! n uralele mulimii, senatorul cobor de pe piedestal. Dup el urmar civa funcionari, care explicar legile ce se introduceau n noua provincie : cum se vor arenda punile, cum se vor plti drile, cum se vor judeca nenelegerile i ce obligaii aveau romanii i dacii fa de imperiu. Senatorul nu-i asculta. Gndul lui alerga departe, spre Roma. Se bucura de ncrederea ce i-o artase mpratul. Tresri cnd cineva i strnse uor mna. Se ntoarse. Era fiica sa, Canidia. i zmbi i o privi cu dragoste. Fata arta odihnit, mbujorat, proaspt. Oboseala drumului fusese nvins. O mngie printete pe obraz. Vrei ceva, copila mea? o ntreb n oapt, strn-gnd-o uor la piept. Tat, tu aici reprezini pe mprat i poi s faci orice n numele lui? n vocea i privirea ei era ceva rugtor. Da, Canidia, pot s fac orice, cu condiia de a nu depi misiunea ce mi s-a ncredinat i de a nu clca legile imperiului. Dar de ce m ntrebi, copila mea? Canidia avu o clip de ovire. Se strnse i mai mult lng el. Tu eti att de bun, tat, i adineauri, cnd vorbeai, se vedea buntatea pe faa ta... Tcu, ncurcat. Da, copila mea, i? o ndemn el. Tu poi uita i ierta, tat? opti ea cu vocea puin sugrumat.
1 Cu acest nume i batjocoreau romanii pe dacii rsculai, cu nelesul de haiduci, hoi, tlhari de codru.

312

Tatl o cercet mirat. Cum s uit, ce s uit, pe cine s iert? Pe faa lui trecu o umbr de suprare. Aici al vorbit despre mpcare, tat! Te rog din suflet, red-i libertatea lui Staberius! Tu tii c el este un tnr nvat, din familie de oameni bogai. S se ntoarc la ai si, acas! Tat, numai eu snt vinovat de faptele lui i nu-mi pot ierta c am fost cauza nefericirii sale! El avea pentru tine mult admiraie i mult respect!... Senatorul i privi lung fiica, nmrmurit de cele ce auzea. Durerea ce-i frmntase sufletul ncepea din nou s pun stpnire pe el. Uite ce mare greeal am fcut lundu-te cu mine n Dacia! murmur ntristat. tiai c el a fost adus aici. Dac l las liber, el nu se va duce la Athena i nici n Bithynia, ci va veni la Roma, va ncerca s se apropie din nou de tine. Tat, i jur pe Freya i pe Cybela c nu voi primi n nici un fel apropierea lui, dar s fie lsat liber... tiu, Canidia, tiu ct valoreaz jurmntele tinerilor! Cnd cineva iubete cu adevrat, cu greu i poate respecta jurmntul. Nici tu, i nici el. i spuse apoi cu mai mult suprare : Nu vreau ca napoiat la Roma s am din nou griji i necazuri! Tat... nceteaz, nu vreau s mai aud nimic, te rog s-mi dai pace! murmur el. O mpinse uor cu mna, pentru a o ndeprta de lng el, n timp ce continua s murmure : Aici n Dacia mai este mult de lucru i se simte mare lips de sclavi... Dup terminarea comunicrilor din for, a avut loc ospul, la care au luat parte i cpeteniile dace, n frunte cu Marele preot. Publius Octavianus socotise c osptndu-se mpreun cu cpeteniile dace i romane, poporul va vedea i mai ntrit mpcarea. ntmplarea a fcut ca tarabostele Burio, tnr, frumos, vioi, acum ceva mai mplinit ca vrst, s fie aezat n apropierea Canidiei. Era vesel. Golise multe cupe de vin i mncase cu poft. Fiica senatorului nu se atinsese de numeroasele feluri ce se ngrmdiser pe mas i rmsese tot timpul tcut, trist. Se apropiase ns ceva mai mult de taraboste, n momentul cnd acesta ncepuse s povesteasc cu mult haz diferite ntmplri ce se petrecuser pe antierul Ulpiei Trajana, unde i el lucrase mai bine de un an cu muli comai i robi de pe moia sa. n acelai timp, n grupul naltelor cpetenii se porniser discuii aprinse : Eu susin c un popor mic face o mare greeal cnd ncearc s se mpotriveasc legiunilor imperiului, accentua Publius Octavianus, fiindc, pn n cele din urm, acel popor tot este nfrnt, cetile lui drmate, iar
.

313

ara prjolit. Spun aceste cuvinte fr gndul de a-l supra pe Zundecibalm, ncheie senatorul. Marele preot nu ntrzie rspunsul. i e uor s vorbeasc astfel oricui face parte din marele imperiu i se mulumete cu soarta pe care o are. Dar ai vzut vreodat pe plebeu la voi, sau pe comate la noi, s-i lase cu plcere mica i srccioasa lui gospodrie nghiit de vecinul bogat, patrician sau taraboste? Te admir, Publius Octavianus, eti un brbat frumos i inteligent i te respect, eti ntre noi trimisul mpratului. Te ntreb : ce-ai fi fcut dac ai fi aparinut unui popor mic, subjugat de imperiu i apoi umilit, batjocorit, aa cum snt dacii acum? Aa cum au fost, Zundecibalm! inu s precizeze senatorul. De astzi nainte, s-a fcut mpcarea. Cutai i voi s oprii cetele de latroni, potolii-i, altfel... Ct privete ntrebarea, continu el, dac a fi fost dac i mi-ar fi stat n putere, nu m-a fi msurat cu imperiul pe calea armelor, ci pe aceea a nelepciunii. A fi cutat s stau de vorb cu Roma, s tratez cu mpratul i cu Senatul, la nevoie trimiteam chiar daruri, cci pe oameni, orict de nelepi i orict de bogai, un dar i mulumete, i mbuneaz i, aruncnd n talerul balanei toat iscusina i, dac vrei, chiar iretenia, a fi cutat s obin condiii ct mai bune de mpcare. Dacia ar fi scpat cu cetile nedrmate, cu mii de oameni n via i ar fi intrat n imperiu cu una dintre provinciile cele mai bogate i mai puternice. Cu zmbete binevoitoare, senatorul adug : Mai trziu, n-ar fi exclus ca un dac s ajung chiar mprat la Roma. Nu tii? Istoria rezerv oamenilor i imperiilor numeroase surprize... Poate c tot aa a gndit i Marele preot, interveni Livianus Claudius, dovad st faptul c de mult el a trecut de partea imperiului... Acum, faptul este consumat, ncepu Zundecibalm. Evenimentele s-au petrecut i nu mai poate fi schimbat nimic. Ai spus, Livianus Claudius, c eu am trecut de mult de partea imperiului. Ai avut n vedere ceea ce tie i ceea ce trebuie s fac un Mare preot? Cred c nu! L-a ruga pe Publius Octavianus s-mi spun cum vede el soarta poporului dac? Senatorul rspunse fr prea mult grab : Rspunsul este uor de dat: n timpul luptelor i dup terminarea lor, poporul dac s-a mai rrit. Unii mori, alii dui captivi, o bun parte fugii spre rsrit i miaznoapte sau poate c mai stau i acum ascuni prin muni. Imperiul a adus aici muli coloni i muli sclavi, din toate neamurile. E uor de vzut ce va urma : ncetul cu ncetul, dacii vor nva limba Romei, se vor amesteca cu noii-venii, se vor cstorii unii cu alii, va disprea, dndu-se uitrii, orice dumnie ntre ei i poate c nu va trece prea mult pn cnd nu va mai fi nimeni aici care s nu spun cu mndrie c el este fiu al Romei. Istoria i viaa merg numai nainte, cu sau 314

fr voia noastr. Eti de alt prere, Zundecibalm? Marele preot i arunc o cuttur plin de neles. Dar istoria poate c are n tolba ei i o eventual prbuire a imperiului, la care senatorul nu s-a gndit. tiu, ar fi o ironie a soartei, tiu c la aceasta v gndii mult voi, Marii preoi, dei n-am putut s neleg ce urmrii. Poate visai ca Roma s devin cndva cetatea n care va locui Marele preot, al unei noi, mari i puternice religii... E rezerva ce i-o face istoria sau soarta, Publius Octavianus! Noi, Marii preoi, sntem convini c cele ce se petrec, i se vor mai petrece, le fac oamenii - mari sau mici, puternici sau slabi, Mari preoi sau mprai. Cteodat i un nebun, omornd un mprat, poate s schimbe cursul istoriei, aa cum un crmaci prins de vin schimb calea corbiei, o ndreapt n alt parte. Burio bgase de seam c fiica senatorului cuta s fie ct mai mult n apropierea lui, dup ce prsise sala ospului. Se aflau n for. Grupuri grupuri, romani i daci se strnseser ici-colo, stteau de vorb, i izbucneau n hohote de rs. Din colul n care se oprise, Canidia admira pletele blonde, barba abia ncheiat, faa oval cu trsturi regulate i privirea deschis a tnrului taraboste. Tulburat, se apropie i mai mult de el. Taraboste Burio, te-am ascultat ce frumos tii s povesteti! i spuse aproape n oapt. Burio tresri. Apropierea ei l fcu s se nfioare. Numai povestind, sufletele oamenilor se neleg mai bine, rosti el ntorcndu-se cu totul spre ea. L-ai cunoscut bine pe antierul de aici pe sclavul Staberius? Canidia l trase n dreptul unei coloane, ferindu-se s nu fie auzii de cei din jur. Dac i-a fost prieten, cunoti viaa acelui sclav? El n-a avut nici o dragoste, de ce n-ai povestit-o? l privi ncordat. Cut s se conving dac brbatul din faa ei tia ce a nsemnat ea n viaa acelui sclav. Burio i rspunse cu o uoar reinere : Staberius mi-a vorbit mult despre dragostea lui, chiar foarte mult, dar cum a fi putut s-i ntinez suferina? Pentru mine, o dragoste curat este ceva sfnt, ceva venit de la zei. Ce-a fi putut s spun? Acea fat, Canidia, trebuie s se simt fericit, dac a reuit s aprind n sufletul unui brbat o iubire att de cald, de duioas, de puternic! Srmanul Staberius muncete greu, este btut cu flagrunul, este nfometat i torturat, duce o via de chinuri i, cu toate acestea, nu l-am auzit niciodat s fi spus un cuvnt ru despre aceea pentru a crei dragoste a ajuns pe antierele din Dacia. Burio se mir cnd vzu c fata i terge lacrimile. 315

Tarabostele se mai duce prin antier? l ntreb ea, abia stpnindu-i suspinele. Nu, zei, dacii de aici au fost pui n libertate. Nu tiu dac i n alt parte... Canidia avu un moment de ndoial. Pieptul ncepu s-i salte nvalnic. Era toat numai frmntare i ovire. Se hotr n cele din urm : Ce-ar face tarabostele dac i-a arta-o pe Canidia? A venit aici de la Roma, nutrind sperana c va putea s-l mai vad... Burio o fix cu o privire bnuitoare. Un moment crezu c fata din faa lui glumete, apoi, vznd ct durere oglindete chipul ei, se nfiora. Dac acea fat este aici, rosti el rar, cred c nu m nel, o am n fa! Pe Marele zeu, tu eti acea Canidia? Fata ntinse mna i se sprijini de coloan. Lacrimile o npdir. Burio nelese c nu se nelase. M-ai ntrebat ce-a face... iar eu te ntreb acum, ce trebuie s fac? Urm o tcere grea i lung. Nici unul nu auzea strigtele, glumele i hohotele de rs ale celor ce se plimbau prin for. n sufletul tarabostelui ncepu o lupt grea. Spunndu-i lui Staberius, i-ar mri i mai mult chinurile, i-ar strica linitea pentru mult timp. Ajutnd-o s-l vad, ar omor n sufletul ei imaginea curat pe care i-o pstra, cci, aa cum arta el acum n antier, slbit, mbtrnit, murdar, cu mbrcmintea rupt, nu i-ar mai fi putut rscoli dect mila. Prinse mna fetei i o mngie uor, privind-o adnc n ochii necai n lacrimi. De ce vrei s-l mai chinuieti? La ce v-ar mai fi de folos s trezii n sufletele voastre simiri acum potolite? Ajut-m s-l vd, taraboste! l implor ea. Uneori snt momente n viaa omului cnd o clip preuiete ot tot restul zilelor pe care le mai are de trit. i continu murmurnd : Tata are un suflet att de mpietrit!...i prinse faa n mini, pentru a-i stpni plnsul. Izbucni apoi : Dac a putea, dac cineva m-ar ajuta, a fugi... m-a ascunde cu el n pdurile sau n munii Daciei! Oh, de ce zeii au fost att de ri cu noi!... Burio asculta mpietrit, frmntat de gnduri. Cum ar fi putut el s-i ajute? Cum ar fi putut el s-l scoat pe Staberius din antier? Dar nici el, dup punerea n libertate, n-ar mai fi putut s ptrund uor acolo. Ce doreti tu, Canidia, e peste putin. Eti fiica unui senator cu mult vaz la Roma, aici l reprezint chiar pe mprat, iar fuga voastr l-ar supra i l-ar ndrji peste msur. N-ar rmne nici un petic de pdure, nici un plai i nici o cas nerscolit de legiunile i cohortele romane. Senatorul ar plti scump capul lui Staberius! Dionysos, eti att de aproape de mine! gemu fata. Cu preul vieii voi cuta s vin la tine, s te vd. Zeilor, ajutai-m!... Lng ea, Burio se frmnta nehotrt, micat de dragostea i de durerea fetei, copleit de neputin. Dup o lung tcere, murmur : 316

Dionysos... ce nume frumos, tnrul Dionysos, acum sclavul n grea mizerie i suferin, Staberius!... Ridic apoi capul i o privi cu hotrre : Voi ncerca s fac tot ce-mi st n putere. Tu trebuie s stai linitit. Snt gata s v ajut, dac aceasta i este voia! Dup ce vei fi mpreun, fac-se voia zeilor! Ct timp mai rmne Publius Octavianus n Dacia? Poate cincisprezece-douzeci de zile... Un simmnt de ncredere i de siguran i fcu loc n sufletul fetei alturi de tnrul taraboste care redevenise ncercatul lupttor de la Cetatea-de-Munte. n cea de-a treia zi a serbrilor, ziua a aptea dup idele lui septembrie, urm spectacolul n noul amfiteatru. Abia se luminase de ziu, i mulimea ncepuse s nvleasc dinspre terme, pe via Ulpia Trajana i pe via Roma, dinspre bordeiele, barcile i tabernele din jurul campului i dinspre corturile ce se ridicaser n apropierea amfiteatrului pentru cei venii din alte pri, toi ndreptndu-se spre tribune. Romanii sosii mai de mult n Dacia erau dornici de spectacole, crora le duseser dorul, pe cnd dacii erau stpnii numai de curiozitate. Un astfel de spectacol nu se mai vzuse pn atunci n Dacia. Amfiteatrul arta de departe o construcie impresionant. Tribunele ce nconjurau arena, cu treptele lor acoperite cu lespezi de piatr, preau nite scri monumentale, ce coborau pentru a se ntlni toate n acelai loc. Cu forma ei oval, arena numra peste aptezeci de pai n lungime i peste cincizeci n lime. Cele patru pori erau ca nite guri deschise, care nghieau n fiecare clip irurile nesfrite de spectatori. n uoara adiere a vntului ce venea dinspre munte, pnzele mari care acopereau tribunele fluturau uor, ca aripile unui stol de psri. Culorile lor rou, galben i albastru - se repetau de la tribun la tribun, nchiznd arena ntr-un enorm oval aerian, cu faa ctre cer. Un murmur uria de mulumire i veselie umplea valea din jurul amfiteatrului. Soarele se ridicase la cteva sulie pe cer cnd mulimea umpluse toate tribunele i atepta nerbdtoare nceperea spectacolului. Din toate prile se nlau strigte, chiote i hohote de rs, pline de voie bun. Niciodat valea Sarmizegetusei nu mai rsunase de atta larm i veselie, i niciodat nu se vzuse atta micare de brae i de capete i atta bogie de culori. Nerbdtoare, mulimea izbucnea n aplauze, btea din picioare, fluiera i striga, pentru a grbi intrarea h tribuna imperial a cpeteniilor. Cine privea tribunele de jos, din aren, nu se putea s nu fi fost izbit de o deosebire : pentru daci, se rezervaser numai ultimele trepte din prile de sus ale tribunelor, i distincia era mrit de mbrcmintea lor, cu frumoase combinaii de alb i negru. Acolo, sus, era mai mult linite. Sfioi, dacii se uitau cu nerbdare n jurul lor i n aren, i vorbeau n oapte i bteau din palme fr s tie de ce, numai s fac la fel ca 317

ceilali. De pe feele lor pline de curiozitate nu lipsea ns tristeea. Ca la un semn, larma ncet, stins de sunetele trompetelor. Toate capetele se ntoarser spre tribuna imperial. Primul, intr senatorul Publius Octavianus, purtnd earfa care arta c e trimisul mpratului, nsoit de Decimus Terentius Scaurianus, Livianus Claudius, Domitius Rufinus i Sedatius Severianus, dup care veneau cpeteniile dace : marele preot Zundecibalm, tarabostele Susagus i tarabostele Burio. Tribuna imperial se umplu apoi cu legai, tribuni, centurioni ai imperiului i matroane romane, soii i fiice ale cpeteniilor, printre care putea fi vzut i Canidia. Din toate prile, mulimea aplauda n picioare i striga: Ave, imperator!... Ave, Ulpius Trajanus Dacicus!... Ave, Dacia Trajana !... Senin, zmbitor, impuntor, Publius Octavianus rspunse salutului i aplauzelor din tribune. Se aez pe locul rezervat mpratului i atept s i se spun c totul e gata i c spectacolul poate s nceap. Ridic mna. Aplauzele i uralele ncetar. n sunetele trompetelor, n aren intr o centurie n uniform de parad, n fruntea creia clca ano un tribun, urmat de un centurion. Prin faa mulimii trecea armata Romei. n tribune izbucnir din nou urale. Centuria fcu nconjurul arenei i iei pe porile mari. Fu urmat de un grup de daci, tot cam de mrimea unei centurii, mbrcai de srbtoare, fr nici un fel de arme asupra lor. Grupul reprezenta poporul dac, panic, supus, resemnat. n tribune nu se auzi nici un strigt, nimeni nu aplaud, nici unul dintre daci nu ndrzni s se manifeste ntr-un fel. Senatorul nu se atepta ca romanii din tribune s le fac dacilor o primire att de rece, s le arate atta desconsiderare. Se ridic n picioare i ncepu el s aplaude. Gestul lui fu urmat de cei din jur i, cu o iueal de fulger, se ntinse n toate tribunele. Iat mpcarea i dragostea dintre noi i voi, murmur tarabostele Burio cu mhnire. n amfiteatru, veselia crescu n clipa cnd n aren intr un grup format din romani i din daci, toi tineri, flci i fete, cu coroane de flori pe cap i cu buchete de flori n mini. naintau n rnduri de cte patru, n fiecare rnd era o pereche roman i o pereche dac. La o astfel de apariie, mulimea nu se ateptase, i din toate prile izbucnir strigte i urale : Ave, Dacia Trajana! Ave, Ulpia Trajana Sarmizegetusa! n rndurile dacilor, sus n tribune, nu se auzi dect un murmur de mirare i de ncntare. A fost bun ideea asta, Livianus Claudius, opti senatorul, privind perechile ce treceau prin dreptul tribunei, ntrete mai mult dorina noastr de mpcare. Sperm c de acum nainte s avem mai mult linite din partea dacilor. Prea au fost n continu frmntare, ca Vezuviul nainte de erupie, complet generalul. ncordarea n tribune crescu. Se tia c vor urma luptele, adevratul 318

spectacol. Uile carcerelor fur deschise, i n aren naintar ca la patruzeci de gladiatori, avnd n frunte pe lanistul Catius. Cu trupurile goale, vnjoi i musculoi, greu narmai i cu zmbete pe feele lor mari, pornir prin faa mulimii. Ajuni n dreptul tribunei imperiale, se oprir, se ntoarser toi la o comand spre trimisul mpratului i strigar : Ave, imperator! Grupul de gladiatori i continu defilarea, nsoit de aplauzele mulimii. Senatorul l cut cu privirea pe Domitius Rufinus i-i fcu semn s se apropie. N-ai uitat, Domitius Rufinus : nu vor lupta numai daci de o parte? Legatul cltin din cap, confirmnd c nu uitase. n aren rmseser doisprezece gladiatori : ase de o parte i ase de alta, aezai n poziii de lupt. De fiecare parte erau trei gali i trei daci, n aa fel intercalai, nct fiecare pereche ce trebuia s lupte era format dintr-un gal i un dac. Galii aveau spade scurte, drepte i scuturi mici, ptrate. Dacii strngeau n mini spade ncovoiate la vrf i scuturi lunguiee, uor bombate. Cele dou pri ncepur s se atace. Lupta se desfura n faze repezi, scurte, succesul trecnd cnd de o parte, cnd de alta. Cei din tribune aplaudau i ndemnau. i vezi? opti senatorul la urechea lui Livianus Claudius. Niciodat un dac n-a fost atacat sau lovit de alt dac. i cunosc bine, Publius Octavianus! murmur generalul. Lupta se apropia repede de sfrit, rmsese numai un gal i un dac. Mulimea striga nveselit pn la delir. De pe locurile lor, dacii se ridicaser n picioare i priveau nmrmurii. S lupte dacul cu galul! strigau unii. Haide, galule, atac-l pe dac! ipau alii. Amndoi fcuser parte din acelai grup i pe aceeai parte, i o lupt ntre ei n-ar fi avut nici un rost. Lupta se sfrise, i amndoi erau victorioi. Dacul arunc spada lui ncovoiat. Scurt la trup, ndesat i cu micri repezi, sttea n faa galului voinic i masiv, cu micri domoale. Mulimea striga : Haide, galule, lovete! Arat-i curajul, dacule! Galul fcu i el acelai gest : i arunc spada peste aceea a dacului. Muli dintre spectatori ridicaser degetele n sus, cernd ca cei doi gladiatori s fie lsai n via. Din aren, dacul i galul priveau mulimea cu ncordare, ateptnd semnul hotrtor. Senatorul ridic mna, lupta fu oprit. Dinspre carcere, nvlir n aren lorarii, care se repezir s ridice gladiatorii mori sau rnii. n urma lor se mprtie nisip proaspt, curat i bine uscat. Pe marginile arenei, comediani i mscrici spuneau glume, fceau micri iscusite i figuri comice, provocnd valuri de rs printre spectatori. De pe poarta larg deschis a oppidiumului se ivi din ntuneric un 319

zimbru fioros. Cu ochii roii, slbatici, tulburai de lumina orbitoare de afar, sforind puternic pe nrile largi, fcu cteva salturi i se opri n aren, innd coada ridicat. Se uita speriat la mulimea care striga i btea din picioare. Deodat, sfori puternic, scoase un muget nfricotor i-o rupse la fug. Pe alt poart apruser doisprezece lupi mari, iui, cu ochii injectai. Zimbrul se apropie de ei cu coada ridicat i cu gtul ncordat, pregtit de lupt. Sforitul lui puternic se auzea pn sus, n tribune. Lupta fiarelor era urmrit cu ncordare. nfometat, haita de lupi iei nvingtoare. O parte din ei czuser spintecai de coarnele puternice ale zimbrului, ceilali ncepur s rup halci mari cu colii lor puternici. Curnd, intrar mastigoforii cu furci lungi i alungar lupii napoi n carcere. Spectacolul se continu cu diferite ntreceri sportive ntre legiunile i cohortele din Dacia : alergri, srituri n lungime i nlime, aruncarea cu sulia i lupte corp la corp. Urm lupta ntre un mirmilon i un retiar, care se sfri cu victoria retiarului. ncheierea spectacolului plcu mult mulimii. Prin faa tribunelor trecur cincizeci de perechi de veterani, legionari mbtrnii n rzboaie, cstorii cu femei dace mai n vrst, rmase vduve dup lupta cea mare. Iat, Zundecibalm, spuse senatorul ntorcndu-se spre Marele preot, aa se mpac i se mprietenesc popoarele! n curnd, legionari, negustori i meteugari le vor urma exemplul i se vor uni cu fetele frumoase ale dacilor. Cnd privesc n aren, am impresia c prin faa noastr trece un popor nou : poporul Daciei Trajane. Senatorul se ridic i porni spre ieire. Spectacolul luase sfrit. Miile de spectatori se ngrmdir spre cele patru pori ale amfiteatrului, romani amestecai cu daci, toi vorbind cu nsufleire, i rznd zgomotos. Grzile de pretorieni i de legionari, nsrcinate s in ordinea, se pierdur neputincioase, prinse n valul ce nainta nestvilit. Tarabostele Burio trecu repede pe lng Canidia i-i spuse n oapt : Dac vrei s-l vezi pe Dionysos, urmeaz-o pe femeia dac ce te ateapt la ieire! Tarabostele cobor n fug treptele tribunei i se pierdu n mulime. Acelai lucru l fcu i Canidia. n apropierea porii principale, se deprta de grupul matroanelor lng care naintase i dispru n nvlmeal. Cnd valul zgomotos i repede al mulimii o mpinse afar, de lng zid se desprinse o dac i o apuc de mn. Canidia nu-i ddu seama cnd ajunse n mijlocul unui grup de daci, brbai i femei, toi comai i robi de pe moia lui Burio, i nici cnd i se arunc pe cap, cu mult ndemnare, o nfram alb, subire i uoar, colorat cu frumoase flori lucrate de mn. i urm n afara cetii, dincolo de camp, pe cmpia neted unde se afla tabra lui Burio. Acolo l gsi pe Staberius, ateptnd-o cu mult ncordare i nerbdare. Burio pregtise totul. Nu se ndoia c senatorul va da ordin s fie 320

cutat pretutindeni, de aceea socotise ca ndat ce ei vor fi mpreun, amndoi s fie mbrcai n costume dace de srbtoare i, nsoii de civa lupttori din garda sa, s porneasc spre cetatea lui, Marodaya, pe drumul cel mai ferit i mai scurt, de-a dreptul prin muni. Cu toate c lipsa Canidiei fusese repede observat, senatorul n-a tiut nimic pn spre sear, cnd matroanele i fetele care o nsoiser i pierduser orice speran c ea va mai fi gsit. O cutaser prin toate locurile n care fata s-ar fi putut rtci. Senatorul tocmai se pregtea s ia parte la ospul organizat de guvernator i nu i se mai putea ascunde dispariia fetei. n acel moment sosir alarmai Livianus Claudius i Domitius Rufinus. Ei, n calitate de comandani militari, se socoteau rspunztori de cele ntmplate. Cnd i vzu, Publius Octavianus i primi cu un zmbet plin de durere i de amrciune. Am trimis centurioni, decurioni i pretorieni s-o caute peste tot prin cmp, prin antier i prin mprejurimi! raport n panic Domitius Rufinus. Senatorul vzu faa ngrijorat i mpietrit a generalului i-l invit s se aeze pe scaun. S nu fii prea ngrijorat, Livianus Claudius! Ceea ce bnuiesc c s-a petrecut nu s-a produs pentru c voi n-ai fi luat suficiente msuri de paz. Cutai-l pe sclavul Staberius, dac l-ai avut pe acest sclav aici pe antier, i dac i el a disprut, atunci s tii c acolo unde se afl unul va fi gsit i cellalt. S nu v mire! Acest Staberius a fost sclavul meu i l-am folosit ca preceptor al copiilor... La cei tineri, dragostea nu poate s fie stvilit, murmur generalul. Senatorul cltin uor din cap i se ntoarse spre legat : Ct timp vom fi la osp, vei putea s afli, Domitius Rufinus, ce e cu acel sclav. Dac n adevr i el a fugit, punei s-l caute. Mine, noi plecm spre Apulum i Potaissa, se adres el generalului. Nu schimbm nimic din cele stabilite. Dup dou sptmmi, nsoit de gard i de oaspeii cu care venise de la Roma, Publius Octavianus prsi Ulpia Trajana. La desprire, Livianus Claudius l ntreb : Spune-mi, Publius Octavianus, s mai ncercm s-i cutm fiica? Senatorul l privi lung, cu ochii umezi, i un nod i se urc n gt. Durerea i dezamgirea i mpietriser sufletul. Nu, Livianus Claudius, s n-o mai cutai! Tcu o clip, apoi continu cu voce sczut : Publius Octavianus nu mai are fiic. Voi spune la Roma c ea a murit n Dacia

321

7
ezat pe colina ce domina uor mprejurimile, chiar pe locul pe care fusese palatul regelui Decebal, vila lui Livianus Claudius n care se intra pe scri monumentale, printre coloane de marmur alb - era construcia cea mai mare i cea mai frumoas de pe via Dacia Trajana. Alturi, acolo unde fusese palatul lui Diegis, se nla vila guvernatorului i, ceva mai departe, vila lui Domitius Rufinus. Interiorul vilei generalului nu se deosebea cu nimic de acela al caselor celor mai de seam senatori i ale celor mai bogai patricieni de la Roma. Din atriul bogat se trecea n tricliniul1 elegant, mare i frumos luminat. Un aer de prospeime l ddeau ncperii trandafirii i ghirlandele de ieder ce urcau n spirale pe ase coloane care o mpreau n dou pri egale. ntre cele ase coloane i de-a lungul pereilor, statui de marmur cioplite cu mult miestrie de sculptori de la Roma i Athena, reprezentnd brbai i femei n poziii graioase, mreau i mai mult ambiana de veselie i de voie bun. Sosise toamna, i copacii i dezbrcau podoaba nglbenit pentru a se pregti de iarn. n noua provincie, serbrile de inaugurare a noii colonii, msurile de mpcare a romanilor cu dacii i legile noi aduse de la Roma preau s fi avut o urmare fericit, cci linitea cuprinsese ntreaga ar a dacilor. n aceast toamn nu se mai vzuser cete rzlee de legionari umblnd dup jafuri, dacii nu mai erau fugrii i prini pentru a fi dui la munc pe antiere, iar funcionarii imperiului cutaser s ntreasc stpnirea dacilor pe pmnturile pe care le munceau, o dat cu mprirea de loturi sracilor, liberilor, veteranilor i celor venii de aiurea. Cu toate c o avea pe Apronilla n cas, generalul se simea cu totul singur. Fuga fiicei senatorului Publius Octavianus, cu un sclav l pusese mult pe gnduri, iar garda lui nu reuise s-l mai prind pe dacul Rhesos. Sfritul trist de toamn, golul din sufletul lui i semnele btrneei, ce-l ncercau din toate prile, l ntristaser peste msur. ntr-o astfel de stare l gsi Eurotas. Cnd l vzu, uit durerea pe care acesta i-o pricinuise prin sfaturile lui i se bucur sincer. l introduse n tricliniu i ddu ordin s se serveasc masa, care pn la urm se dovedi, un adevrat osp. Nici nu tiu ce s mai rog zeii s-i dea, Livianus Claudius! ncepu Eurotas la vederea bogiei din vil. E drept, dup moartea lui Decimus Terentius Scaurianus eti aici atotputernic : comandant al legiunilor i guvernator al Daciei Trajana. Se ntinser pe paturi, n ateptarea gustrilor.
1 Camera de mncare, de osp. Triclin se numea i patul pe care se sttea la mas.

322

Ia o cup de vin aromat, bun pentru poft de mncare, l ndemn generalul turnnd vinul cald, ce aburea uor. Trecur cteva momente de tcere. Sorbir, innd cupele ntre palme, cutnd s se mai nclzeasc. Clipind des, grecul l fix de cteva ori, n ateptarea momentului prielnic. Pe fulgerele lui Jupiter Ultor, ncepu el, dar ce i s-a ntmplat lui Publius Octavianus? Tot adevrat e c fiica lui a fugit cu un sclav? Generalul confirm uor din cap. M-am gndit mult la fapta fiicei lui. Dac acel Staberius ar fi fost un sclav de rnd, n-ar fi fcut ea un astfel de pas. O femeie nu se hotrte att de uor s plece cu un brbat... Pe nesimite i cu mult ndemnare, Myrella, ajutat de sclavele de la buctrie, umpluse masa cu tot felul de bunti. Cnd a sosit Publius Octavianus, relu generalul firul celor spuse de Eurotas, tocmai m mutasem n vila aceasta nou... Cum de a putut el svri o asemenea greeal, s-i aduc fiica tocmai n apropierea brbatului de care abia o ndeprtase? se frmnt Eurotas, mestecnd des cu gura tirb. Numai zeii pot s prevad tot ce se poate ntmpla!... O, zei mari! O, zei atotputernici! De ce caut omul s se apropie tocmai de lucrul de care ar trebui s se ndeprteze? S lsm zeii n pace. De ce o ii n apropierea aceluia care o caut? Eu nu tiu ca acel trdtor s fi prsit Dacia sau... Eurotas tcu, parc nesigur de ceea ce gndea. Spune! M-a purtat gndul c poate te-ai hotrt s-o duci pe ea de aici. Livianus Claudius izbucni ntr-un hohot de rs : Prin tine vorbesc zeii Olimpului, ori zeii Infernului? M-am hotrt s-o trimit la Roma nainte de cderea zpezii, ns nu am un om de ncredere. Pe drum se pot ntmpla attea! Plecam eu, Eurotas, chiar doream s m odihnesc la ferma mea de lng Roma, dar zeii mi-au ncurcat planurile. Moartea nprasnic a lui Decimus Terentius Scaurianus i ntrzierea sosirii unui guvernator m in legat aici. Cui a putea s i-o ncredinez pe un drum att de lung? Eurotas l privi lung, i slt din umeri. Dac ai fi cutat, gseai. Nu cumva tu te pregteti s porneti ntr-acolo? Ehei, Livianus Claudius, dac plecam eu, te serveam cu plcere! Dar de ce nu-i faci un drum lui Domitius Rufinus? tiu c se bucur de toat ncrederea ta. Ar fi singurul, n afar de tine, cruia i-a ncredina-o. Dar cu cine m ajut la guvernare, aici? Iarna toate se mai potolesc, Livianus Claudius, chiar i cetele de 323

latroni din muni parc dorm printre troiene, prin brloguri. n primvar, Domitius Rufinus va fi napoi, ncrcat cu multe veti de la Roma. Generalul slobozi un surs, faa i se lumin, se art plin de speran. Da, o trimit cu el la Roma, i mai trziu pornesc i eu ntr-acolo! Mirat, Eurotas fcu ochii mari. Te gndeti s prseti Dacia pentru totdeauna? Livianus Claudius l privi peste cupa din care tocmai sorbea i-i confirm cltinnd uor capul. Mult timp mncar i bur ln linite, fiecare cu gndurile lui. Cnd iei din vila lui Livianus Claudius, afar se lsase ntunericul. Frunzele czute din copaci pe via Dacia Trajana erau purtate de vnt la vale, spre for. i strnse mai bine sagunul n jurul trupului, i porni grbit spre taberna lui Rupilius. Tocmai ocolea palatul augustalilor, ndreptnduse n jos, pe via Ulpia Trajana, spre amfiteatru, cnd se ntlni piept n piept cu Domitius Rufinus. Te trimit la Charon, Eurotas! i opti legatul. Tot n-ai fost la general? i dai banul degeaba, n-o s te lase inima s m trimii nici la zeii Olimpului. Pleci cu ea la Roma, Domitius Rufinus, i ferma de la Apulum pe care mi-ai fgduit-o este a mea, i spuse strngndu-l de bra : Merg smi dai pergamentul cu sigiliul tu. Pornir napoi, pe via Roma, spre terme. Pe sub copacii desfrunzii treceau perechi de ndrgostii, inndu-se strni i cutnd s mearg ct mai mult prin ntuneric. Dup plecarea lui Eurotas, Livianus Claudius nu se mai putuse stpni. Trecuse n tabliniu, unde se pregtise timp ndelungat. Apronilla se afla n exedra. O cldur plcut o nconjura de la evile de aram ascunse cu iscusin n dosul draperiilor de mtase ce acopereau pereii. Lampa de aur cu trei brae suspendat de plafon ddea o lumin potolit, ce mrea i mai mult intimitatea ncperii. Adesea treceau multe zile i ea nu-i vedea stpnul. n aceast sear, sttuse mai mult ntins pe pat. Privise lung lampa i se gndise la el. l tia liber i sntos. Prin Maevius i Cinarius, decurionul din garda generalului, primise des veti din partea lui. Atepta cu ncredere ziua cnd ei vor reui s-o elibereze. Sufletul i era plin de fericirea pe care o atepta. n ochi, dou picturi de lacrimi i luceau ca dou perle. Era mbrcat cu o tunic uoar, garnisit pe margini cu panglici albastre. Prul bogat, negru i des acoperea toat perna pe care i aezase capul. Se ntoarse i privi spre scrinul mbrcat la coluri n argint, ornat cu sculpturi reprezennd scene de lupt. Toat dup-amiaza citise i recitise poezii : erau Tristele lui Publius Ovidius Naso, cu scrisorile poetului surghiunit la Tomis, pe rmul Pontului Euxin, ctre soia lui ndurerat, rmas la Roma. ntinse mina i lu sulul de papyrusuri. l desfcu la ntmplare. ncepu s citeasc : Pleti cnd vreo scrisoare din Pont i vine iari? 324

Cu mna-nfiorat scrisoarea o deschizi? Snt sntos, n-ai team, i trupul meu acesta, Nevolnic altdat, cu truda nenvat, E zdravn : suferina i-a ntrit puterea. Dar sufletul mi-i bolnav ; el n-a mai prins putere, Durerea mea rmne aceeai care-a fost! Lacrimile ncepur s-i cad grele peste versurile de la care nu-i mai putea lua privirea. Ct de mult se potriveau cu situaia n care se aflau ei! Tresri cnd auzi ua deschizndu-se. Era Myrella. Apronilla, zeii s te aib n paza lor! Chiar acum am vorbit cu Cinarius. I se fcuse dor de mine, adug rznd, mi-a spus c la poarta de rsrit a cetii a ntlnit mai muli daci. Unul dintre ei i-a optit : Spune-i Apronillei c Vitellius e sntos i nu-i prea departe de Sarmizegetusa!" Dacul l ntrebase mai nti : Eti cumva decurionul Cinarius?" Myrella tcu. Agnia se ivise n u. Iei afar, scorpie btrn! strig Apronilla. Lucilla, fata mamei, zeii or s te fac sntoas la minte i n-o s m mai izgoneti! Pregtete-te, stpnul vine aici. Btrna sclav iei, abia trndu-i picioarele grele, umflate. Dup ea plec repede i Myrella. Apronilla se ntoarse cu faa la perete i se prefcu c citete. Parcurgea versurile frumos scrise, fr s mai neleag ceva. Inima i btea, gata s se sparg. Cnd ua se deschise, nu fcu nici o micare. Zeia Thalia s te ocroteasc, Apronilla! o salut el. Ea se ntoarse i nu cut s-l priveasc. Ce pot s cer zeilor pentru acela care continu s m chinuiasc? opti ea, abia stpnindu-i plnsul. Ridic-i capul! Vreau s-i spun pentru ce-am venit. E singura cale pe care am gsit-o bun : m-am hotrt s te trimit la Roma. Vei sta n vila noastr de pe via Tiburtina, pn voi veni i eu. Mai trziu, poate c zeii ne vor arta calea cea bun. Ct timp voi fi la tine, fie c m ii la Sarmizegetusa, fie la Roma, eu tot ntemniat rmn, cci nu am libertate nici ct cea mai oropsit sclav! Voi da ordin s fii liber, s mergi n for, la terme, la jocurile din circuri... Te-am neles, Livianus Claudius! tii c la Roma, nici fostul tribun Hammonius Vitellius i... nici dacul Rhesos nu va putea s ajung... Livianus Claudius se ridic de pe scaun, cu hotrrea neschimbat. Se ndrept spre u. S te pregteti de plecare! Pe drum s nu te temi de cetele de latroni, garda lui Domitius Rufinus e destul de puternic. Zeii s-i dea linite i somn! i ur el ieind. Apronilla nelesese c va fi dus de Domitius Rufinus la Roma. Adormi, trziu, dup ce se rug mult ctre zei s-o ajute. 325

A doua zi, cum se schimb garda de noapte, decurionul Cinarius porni spre taberna La legionarul vesel". n afara zidurilor noi ale Ulpiei Trajana Sarmizegetusa, nc mai existau barcile, bordeiele i tabernele din apropierea cmpului. Rupilius abia se sculase, i deschidea uile pentru primirea muteriilor. l ascult pe decurion scrpinndu-se dup ureche. Zici c vrei s dai de urma lui Maevius? l ntreb el. Pi, decurioane, dac fetele au ncredere n tine, o s am i eu. S mergi cu mine afar, lng zidurile oraului. Astzi e trg mare acolo, vin daci din toate prile. Trebuie s mai iau cte ceva pentru taberna. Pe drum, dup ce Rupilius tcuse aproape tot timpul, l mai ntreb : Decurioane, ai fi n stare s-l trdezi pe Maevius? Te-a otrvi cu mna mea! l amenin fr s-i atepte rspunsul. Iar dac l-ai trda tu, te-a strpunge cu spada mea, i-o ntoarse Cinarius rznd. Pe toi zeii, Rupilius, alung de la tine astfel de gnduri! N-a fi demn de dragostea Myrellei, i zeii m-ar pedepsi. Dup o lung pauz, decurionul continu : Dac i-ar cere Maevius, i-ai da ceva bani? Orict, decurioane, tot ce am! Am nceput s fac economii, vreau s strng o sum cu care s-o cumpr pe Myrella. Va fi cea mai bun i cea mai scump soie! Lng zidurile noi, nlate pe temelia celor vechi, nu departe de poarta de rsrit, se ntindea un adevrat blci. Daci venii din toate prile, din apropiere i din muni, stteau lng grmezile de legume, fructe, pastrama de capr, brnz, miere, vase din lemn i din pmnt, frumos lucrate, covoare, postavuri, blnuri i din toate cele necesare vieii de toate zilele, strignd, cnd n limba Romei, cnd cu vorbe dace, ca s atrag atenia cumprtorilor. Rupilius i Cinarius naintar pe drumul strjuit de grmezile de mrfuri i de vnztori, fcnd un mare ocol, pn se apropiar din nou de ziduri. Se oprir lng doi daci care vindeau pastrama, brnz de burduf, brnz n coji de brad, lapte de putin i blnuri de oi i de slbticiuni de-ale pdurii. Cu micri de cunosctor, Rupilius ncepu s ridice i s aleag pastramele, aruncnd pe cele bune ntr-o grmad, alturi, artndu-i nemulumirea n gura mare : Astzi ai adus marf proast. O s ncep s cumpr de la alii. Frngea n mini pastrama, o mirosea strmbndu-se, muca din ea, o mesteca de cteva ori i-o scuipa cu zgomot. Asta e carne mpuit, nu pastrama! le repeta strignd. Reuea s simuleze bine nemulumirea i s-i fac pe cei din jur s nu ia n seam c din cnd n cnd vorbea n oapt cu dacul de lng el, care se apleca s-i dea n mini fiecare pastrama : Cic o pornete la Roma, nsoit de Domitius Rufinus, i opti dacului. Voi ce avei de gnd s facei, atacai coloana, avei ajutoare? Dup ce dacul se opuse aruncrii unei pastrame n grmada celor refuzate, opti la rndul lui : Nu se tie cnd vor porni i pe care drum o apuc? 326

Nu mi-a spus decurionul! Rupilius ncepu s aleag i cteva burdufuri de brnz. Vezi c Cinarius nu te mai cunoate aa schimbat i mbrcat ca un dac? Alturi de ei, decurionul se ntorsese cu spatele i se uita la mulimea ce se scurgea pe drumul ngust, lsat printre grmezile de bunti. La civa pai, un btrn i luda pastrama, brnz i blnurile, strignd aci n limba dac, aci n limba Romei. Rostea i accentua greit cuvintele romane i se vedea bine c el nu nelege nici o iot din ceea ce spune. Auzea pe alii i cuta s strige la fel, numai c nu reuea s potriveasc vorbele cu marfa. Striga ludndu-i brnz i arta mulimii, innd-o sus deasupra capului, o pastrama de toat frumuseea, sau ridica n mn un burduf de brnz i, n limba Romei, luda blnurile sau saricile pe care le avea alturi n grmezi. ntre timp, sosise i sclavul lui Rupilius. Umplur sacii, i aruncar n spate i plecar. Ajuni la tabern, Rupilius i spuse lui Cinarius : Mine s-mi spui cnd o s fie plecarea i pe ce drum vor porni. n fiecare zi trebuie s treci pe la mine, s aduci i s primeti veti. Dac iese bine, o s ai noroc i de bani ca s cumperi sclava! n tot cursul sptmnii ce urm se fcur pregtiri mari n vila lui Livianus Claudius i n aceea a lui Domitius Rufinus. Legatul era convins c de data aceasta o va ctiga pe Apronilla i se va bucura de dragostea ei. La rndul lui, generalul se artase foarte atent cu ea, i spusese c vor merge pe drumul care trece prin Tibiscu, pe la Getidava, i se vor opri o noapte n cetatea n care locuise mai mult de un an, apoi se vor ndrepta spre Roma, pe la Viminacium. Prin Cinarius i Rupilius, Apronilla reuise s-i comunice lui Vitellius toate amnuntele i atepta nerbdtoare ziua cnd vor porni la drum. Cu o sear nainte de plecare, la Livianus Claudius se aflau Domitius Rufinus i Eurotas. Stteau n tricliniu i sorbeau vinul despririi. Nici generalul i nici legatul nu se ateptau ca Eurotas s le mai fi rezervat o surpriz. Trziu, cnd se ridic pentru a se pregti de plecare, grecul lu ncet cupa cu vin i rosti ctre Domitius Rufinus : Rog pe Jupiter i pe Cybela i pe toi zeii Olimpului s te ajute s ajungi sntos la Roma, mpreun cu aceea creia generalul i poart de grij zi i noapte. Nu m ndoiesc c ai luat toate msurile de paz pe tot timpul cltoriei. Eurotas tcu, i privi scurt i sorbi din cup. Adug apoi : Snt un negustor btrn i am cltorit mult. S tii c niciodat n-am uitat c cetele de dumani al imperiului i cetele de latroni te pndesc acolo unde nu te atepi, i-i pot da lovituri nimicitoare, de aceea, ntotdeauna eu spun cu cteva zile nainte c merg pe drumul cutare, iar n ziua plecrii pornesc pe altul. tii c este o vorb : Paza bun trece primejdia rea", i o bun paz nu este numai garda, ci i drumul pe care 327

porneti. Poate c voi ai pstrat n tain drumul pe care vei merge pn trecei de Danuvius, i, cu toate astea, eu nu m ndoiesc c cel care urmrete s v dea lovitura tie pe care drum o apucai. Grecul ridic din nou cupa i ncheie : Zeii s fie cu voi! Cnd ajungi la Roma, s-i aduci lui Apollo o jertf i din partea mea. Ce zici, Domitius Rufinus, ai vrea s schimbi drumul prin trectoarea rului Rabo, ctre Drubeta? l ntreb Livianus Claudius dup ce sttuse mult cu privirea n jos. Nu numai c vreau, primesc n totul sfatul lui Eurotas! Toi trei i golir n tcere cupele. Apronilla devenise mult mai prevztoare. Prezena lui Eurotas ncepuse s-o ngrijoreze, de aceea o pusese pe Myrella s asculte atent tot ce vorbeau ei. Eurotas nc nu plecase cnd Myrella alerg speriat la stpn. Livianus Claudius iei repede i se duse n exedra. O gsi pe Apronilla culcat, pierdut, gemnd. Simula ntocmai durerile pe care le avusese micul Decebal nainte de moarte. Trebuie s amnm plecarea cteva zile, spuse el ntristat, napoindu-se n tricliniu. Pe faa lui se aternuse ngrijorarea : E greu bolnav! Trecur cteva clipe de tcere apstoare. La aa ceva nu m-am gndit, opti Eurotas, abia stpnindu-i rsul. E clar, cei care trebuiau s v atace nu snt nc pregtii. S nu amnai plecarea nici cu scurgerea unei clepsidre! Nici de data aceasta cuvintele lui Eurotas nu-i scpar Myrellei. Reuise s se furieze n urma stpnului i se ascunsese n dreptul unei coloane mbrcat de un trandafir stufos. n aceeai sear, n taberna lui Rupilius intra un btrn dac, care dup mbrcminte arta a fi un cioban de curnd cobort din munte. Se aez la o mas ntr-un col mai retras i ceru pastrama i vin. Rupilius i fcu un semn cu ochiul i, ndreptndu-se spre buctrie, i spuse din mers : O r rbdare, btrne, pn s-o frige pastrama. Dac nu i-o plcea, nu m supr, voi dacii ai fcut-o! Btrnul nelesese c totul e n ordine i poate s atepte linitit. n tabern, legionari, meteugari, liberi vorbeau, rdeau i cntau, fcnd un zgomot ce umplea ncperea. Cnd intr Cinarius, nimeni nu auzi ua deschizndu-se. Decurionul i roti privirea prin toat taberna i se ndrept spre masa btrnului dac. Tocmai atunci apru i Rupilius din buctrie, ducnd un castron cu pastrama i o oal cu vin. Mi le dai mie, Rupilius? i spuse Cinarius fr convingere. i-a luat-o alt muteriu mai nainte, decurioane, dar ateapt, pentru tine am ceva mai bun. Rupilius puse castronul i vinul n faa btrnului. Cinarius se aez la mas n faa lui. 328

Poi s iei de la mine, tat! l ndemn btrnul, i aa mi-a adus prea mult. S-a ntmplat ceva? ntreb Rupilius n oapt. Vei afla ndat! opti decurionul. mi spunei i mie pe urm. Dac e nevoie s v dau ceva sau s v ajut, snt gata! Rupilius plec grbit spre buctrie i trimise sclavul s-i duc decurionului o oal cu vin. Rup puin pastrama de la tine, btrne, ncepu decurionul ntinzndu-se spre castron, pentru a fi mai aproape. opti apoi apsat ; Chertebalos, ai cal bun? n noaptea asta i mine, pn ctre amiaz, trebuie s nu avei o clip de odihn! Dacul se prefcu c-i e cald. Puse un cot pe mas i slt cciula de pe urechi, s aud mai bine. ncepu apoi s trag cu dinii din bucata de pastrama pe care o inea strns n mn, puin ntors ntr-o parte, i ascult ncordat. Trziu n noapte, prin ntunericul slab, ptruns de lumina palid a lunii, btrnul Chertebalos alerga clare pe calul su roib, albit de spume, pe potecile erpuitoare de pe povrniuri i de prin vi, fr pic de rgaz. A doua zi, Domitius Rufinus prsi Ulpia Trajana din zori, i spre sear sosi la castrul ce pzea intrarea n cheile rului Rabo. Legatul hotr s poposeasc peste noapte n castru. Se simea mai n siguran. Se lsase de mult ntunericul. n castru i n jurul lui nu se simea nici un zgomot, nici o micare, numai dou suflete se zbuciumau, npdite de speran i de team : Apronilla i Cinarius. Decurionul tia c atacarea castrului e sortit neizbnzii fr un ajutor dinluntrul lui, de aceea aranjase n aa fel nct, dup miezul nopii, s fie el comandant al postului de gard de la poart. n aceast noapte era ultimul prilej de atac al acelora pe care i atepta i totodat ultima lui ans de a se napoia la Ulpia Trajana, unde rmsese Myrella. Castrul, cu forma lui ptrat, ca oricare castru roman, era nconjurat cu un val de pmnt, ntrit cu un parapet din pari groi i brne, n spatele unui an plin cu ap. Zidurile de piatr, cu turnuri de straj i de lupt la cele patru coluri, nu fuseser nc terminate, i lucrul trebuise oprit la lsarea gerului. ntr-o ncpere mic din pretoriu se adusese, din ordinul lui Domitius Rufinus, cel mai bun pat din castru i toate cele necesare pentru ca Apronilla s se poat odihni ct mai bine. Pentru el ordonase s se pregteasc ncperea alturat. Era trziu spre miezul nopii. Departe, n pdure, se auzea rar cte-un strigt de pasre sau urlet de fiar. ngrijorat, Apronilla nu putu s doarm. Ascult cum cntau cocoii din castru, semn c sosise miezul nopii. n tcere deslui un strigt de huhurez, dup puin timp altul, din partea opus, i nc unul, din alt parte. Se ridic i se duse la fereastr. Luna rsrise de dup creasta muntelui din apropiere. n curtea castrului 329

era linite, nu se simea nici o micare. Acoperiurile barcilor din jur, albite de brum, sclipeau la razele lunii. Strigtul nu se mai repet. O cuprinse frigul, ncepu s tremure. Se ntinse din nou pe pat i rmase mult timp nemicat. Din ncperea vecin auzi scrit de lemn i tropote surde, ca de pai nbuii. Se gndi la Domitius Rufinus i o npdi frica. O fulger gndul c brbatul pe care l urte ar putea veni. Se ridic i ncepu s caute printre lucruri ceva. Gsi ce cuta, l vr sub pern i se ntinse din nou pe pat. Timpul se scurgea ncet. Cnd auzi zgomot uor la u, nu-i mai putu da seama ct trecuse i nici dac dormise sau nu. Se ridic ntr-un cot. Luna lumina slab ncperea. Mai mult simi dect vzu cum se deschide ncet ua. Cineva ptrunse nuntru. Se stpni s nu ipe. Alt gnd o fulger. Dac era Vitellius? Dac el izbutise s ptrund pn la ea, ajutat de Cinarius? O pornire nestvilit o fcu s ntind minile. Se simi prins n brae, strns la piept i srutat cu patim. La nceput rspunse cu dragoste mbririlor, apoi, deodat, l respinse cu scrb, n clipa cnd i ddu seama c brbatul oare o strnge la piept nu are barb, aa cum purta orice dac. Sri din pat i alerg spre fereastr. Deslui faa prelung i slab la lumina palid a lunii. Domitius Rufinus, ce caui aici? Cum de ndrzneti s te apropii de mine, nu-i mai este team, nu mai al respect fa de Livianus Claudius? i prinse faa n mini i ncepu s plng. Stpnit de pornirea ce-i alerga prin tot trupul, legatul i nvinse ezitarea. O cuprinse din nou cu braele i se ndrept cu ea ctre pat. Apronilla se smuci cu hotrre, i scp din brae i fugi spre u. Nu apuc ns s-o deschid, cci braele lui ncordate o prinser din nou. Simea c n jurul ei totul se nvrte, totul e tulbure, nedesluit. Uitase unde se afl. ncepu s se lupte cu el, l lovi cu palmele peste fa, ncerc s-l zgrie, se zbtu cu toat puterea. Simea ngrozit cum puterile o prsesc. Din nici o parte nu vedea nici un ajutor. Se socotea pierdut, ns, cu toat scrba i ura de care era cuprins, cut s se stpneasca. Trebuia s-i scape minile, s se poat ntoarce. Gfia, pieptul i slta cu putere, capul prea strns ntr-un cerc de fier, tmplele i zvcneau. Cu o stpnire pe care nu i-o putea da dect disperarea, se strdui s vorbeasc ncet, cu mult resemnare. Las-m puin! Dac aceasta e voina zeilor, m supun lor. Aratmi c eti un adevrat brbat, care tie s respecte femeia, i voi fi cu totul a ta! Npdit de fericire i de sperane, Domitius Rufinus o slobozi din strnsoare. Se vedea la Roma, n vila lui Livianus Claudius, trind zile de o desvrit fericire. Se aez alturi de ea, linitit, ntr-o ateptare ncordat, ptima. O simi cum se ridic ncet i cum se mic uor, fr s-i deslueasc micrile. O auzi apoi izbucnind ntr-un hohot de plns : S m ieri, dragul meu Vitellius, Apronilla ta rmne curat pn n 330

ultima clip a vieii! Domitius Rufinus se repezi nebun, cutnd s-o prind n brae. E trziu, Domitius Rufinus! Otrava va fi mai tare dect tine. Blestemat s fii de zei, pentru tot rul pe care ni l-ai fcut! Zguduit de plns, continu prad disperrii : Jupiter i Cybela, i voi, ceilali zei, iertai-m! Plec spre voi. n trupul meu simt cum curge otrava. Oh, Vitellius, de ce n-ai venit, pe unde rtceti tu n aceast clip?... Se prbui pe pat, prins de dureri sfietoare. Alturi de ea, Domitius Rufinus rmsese mpietrit. Asculta ngrozit cuvintele ei i se gndea numai la rzbunarea crunt a lui Livianus Claudius. n curtea castrului rsun un zgomot surd, urmat de murmure, tropit de oameni ce se apropiau, i totul se ntei repede, cu ciocniri de spade, lovituri de scuturi, trosnete de sulie ce se rupeau, amestecate cu strigte, ordine scurte, njurturi. Domitius Rufinus se repezi la fereastr i privi afar. Dinspre poarta castrului naintau oameni care se luptau cu cei ce le ieeau n cale. Pe culoarul pretoriului se auzir pai i oapte. Cineva se apropia n grab. Ua se deschise cu putere, i n cadrul ei apru Vitellius, cu spada n mn. n spatele lui, cei doi frai, Rhesos i Dapyx, fiii btrnului Chertabalos, ineau cte-o fclie ntr-o mn, iar n cealalt barda, gata s-o arunce asupra aceluia care le va aine calea. Apronilla!... Rufinus!... strig Vitellius, copleit de ceea ce avea n fa. O vzu pe Apronilla cu privirea rtcit, ncercnd s se ridice de pe pat. Domitius Rufinus nu fcu nici o micare, rmsese mpietrit la fereastr, palid, ngrozit. tia c pierduse totul, c nimic nu-l mai putea salva. De ce n-ai venit mai repede? opti ea, cuprins de disperare. Vino s te strng la pieptul meu! Dup ce l-ai strns pe ticlosul acesta? i strig cu mult scrb. Vino, dragul meu, ct mai am putere!... Fiara n-a reuit s m murdreasc. Vino... mai am puine clipe pn pornesc sus, la zei!... i jur pe toi zeii, n faa morii, c Apronilla i-a rmas credincioas! Am gsit scparea n otrava pe care o aveam de la mama Malva!... Apronilla tcu i czu pe pat. Se zvrcoli cteva clipe, luptndu-se cu moartea. Frnt de durere, ntr-o nvalnic izbucnire, o ridic n brae, i cnd i ddu seama c ea se sfrise, Vitellius se ntoarse i-l sgeta cu ur pe Domitius Rufinus. Sri spre el i trase spada. Se npusti asupra lui. Apr-te, ticlosule! De cteva ori i-am aruncat spada din mn i i-am lsat viaa! Vocea i era schimbat, prea c nu mai are nimic omenesc. Lupta nu dur mult. Rufinus ncerc disperat cteva lovituri ndrznee. Ochii i fulgerau plini de ur. Era setos s omoare. Prins de 331

furia luptei, fcu o micare greit, i n aceeai clip Vitellius i mplnt spada n piept. Domitius Rufinus scoase un urlet i se prbui. Vitellius arunc spada nsngerat. Rmase mpietrit locului, simi n cap o sgetare ascuit i n trup o zguduire puternic, apoi izbucni ntr-un hohot nestpnit de rs. Se repezi spre pat. Acum te-am salvat, Apronilla! Vei fi numai a mea, numai a mea! Tu dormi, s nu-i mai fie team! O prinse cu braele, o ridic de pe pat i o strnse la piept. Porni cu ea afar. n curte, ceata de daci l atepta. Trecu pe lng ei, pe lng Maevius i pe lng Cinarius, i nu spuse nici un cuvnt, ca i cum nu-i vedea i nu-i cunotea. n urma lui, Rhesos i Dapyx fceau semne s-l lase n pace. La lumina fcliilor, se vedea c el duce n brae trupul soiei moarte. Fr s se opreasc, Vitellius iei din castru i se ndrept spre pdure. Ling un fag gros se opri, o strnse cu putere la piept i o srut : S dormi, Apronilla, acum eti numai a mea! Te duc ntr-un loc unde nu ne va mai afla nimeni! Acolo l vom gsi i pe micul nostru Decebal! Porni mai departe i se pierdu n pdure. Spre rsrit, pe deasupra brazilor, o gean de lumin arta c se ivesc zorile. Ajunse sus ntr-o poian, se ntoarse i privi napoi. Vzu castrul mistuindu-se n flcri. Nu se bucur i nu simi nimic. Nu-i mai cldea seama nici ce arde, nici unde se afl i nici ce se petrecuse.

332

Capitolul VIII
LATRONI I LUPTTORI
1
n ziua cnd se napoiase btrnul, nsoit de cei doi feciori, zi frumoas, linitit i luminoas de septembrie, btrna strngea vreascuri i buturugi din pdure i le aeza ntr-un col, sub opronul n care i inea vaca i caprele. Singur, neputincioas i neajutat de nimeni, se pregtea pentru iarna cea grea, prea lung i prea aspr pentru btrneea ei. i, aa cum fac btrnele, aeza lemnele i vorbea singur. i spunea toate durerile, tot focul ce-i ardea sufletul i tot dorul : Unde eti tu, Rhesos, flcul mamei frumos!... De cnd l scpase de la moarte pe Vitellius, toat dragostea ei se strnsese asupra lui. Of, ce prdalnic este viaa, parc Marele zeu n-ar ti ce nseamn s fii mam! Lsase buturuga jos din brae i i tersese ochii cu colul nframei. Lng ea, vaca i caprele rumegau linitite, ncepuse s-i frng minile de durere i de dor. Ridicase iari o buturug i din nou murmurase : Dac tu, Mare zeu, mi-ai spune unde se afl unul dintre ei, oricare,

333

a pleca la drum lung i n-a avea odihn pn acolo!... Se oprise cu buturuga n brae. n ua opronului, cinele mrise uor, cu botul ntins pe labe i cu urechile drepte. Auzea ceva de departe. Ce, Ursule? l ntrebase ea. Tot aa l auzise mrind i n ziua cnd ticloii de legionari l prinseser i l duseser pe Rhesos. Cinele ridicase ncet capul, privise afar i ltrase slab, nehotrt. Mai mult un mrit, urmat de un ltrat scurt. Ce e mam, ce auzi tu? Vine? Ni-l aduce Marele zeu pe Rhesos acas? Ursule se bucurase, mturnd pmntul cu coada, mrise iari, se ridicase pe labe, uguiase urechile i le ndreptase n toate prile, apoi ieise, ltrnd scurt. l vzuse cum se bucur. Cine vine, mam, spune-mi! Tu le cunoteai glasurile de departe! Nu apucase sa termine ultima vorb, c un chiuit puternic de rsunase pdurea o fcuse s tresar. Cinele pornise ltrnd pe poteca ce urca pe coasta muntelui. Ltra a om, a om cunoscut, un ltrat prin care se bucura. Chiuiturile mai rsunaser de cteva ori, apoi btrna auzise tropote de oameni ce se apropiau n fug. n momentul acela nu tiuse ce s fac. Ar fi fugit n cas de frica legionarilor sau a sclavilor fugari, ar fi pornit naintea lor, de dorul ce o chinuia. i, de fericire, de nerbdare i de zbucium nu-i mai aducea aminte dac i vzuse cnd ieiser din pdure, fugind spre ea, i o prinseser n brae. i privise i nu-i venise s cread, se rugase Marelui zeu s nu-i mai ncerce sufletul i s-i fac i mai grea btrneea. Cnd deschidea ochii, i vedea pe cei doi feciori dragi, pe Rhesos i pe Dapyx, i credea c viseaz. Bucur-te, mam, acu coboar i tata, l-am lsat n urm! i spusese Dapyx. Btrnul Chertebalos se apropiase i el de ea, cu un toiag n mn, i i zmbise lung, tot att de mult pe ct o privise cu cldur i cu dragoste. Aa fusese el i nainte, i tot aa se napoiase. O iubise mult pe Azida lui i o mai iubea tot att de mult, dar niciodat nu-i artase dragostea n alt fel. Dar ea tia ce e n sufletul lui numai dup cuttur i dup zmbetul ce-i mijea n colul gurii. i-am adus napoi copiii, s-i nclzeasc zilele btrneii, spusese btrnul cu mult linite. Am venit s te vedem, i-om pleca la Diegis! i fericirea btrnei fusese scurt. Dup ctva timp, btrnul Chertebalos i cei doi feciori o prsiser. Le ascultase chiotele i cntecele pn ce se pierduser departe, n susul vii. Porniser toi trei s se alture cetelor lui Diegis i s lupte pentru alungarea cotropitorului. De atunci, dragostea ei se strnsese asupra celor doi Rhesoi : pe unul l adusese la via prin trupul ei, pe cellalt l scpase de la moarte prin ngrijirile ei. Ardea de dorul de a-i vedea acas, de a-i avea naintea ochilor 334

i de a-i privi pe rnd, cnd pe unul, cnd pe altul. Mai trziu, i ce de-al doilea Rhesos se napoiase, dar cum... Fusese o noapte de decembrie. De cu sear, ncepuse s viscoleasc. Fulgi mari i pufoi de zpad zburau alungai de vnt printre crengile dezgolite ale copacilor i se aezau n locurile mai adpostite. De departe veneau mugete, uierturi i trosnete, ca i cum n pdure i pe coasta muntelui fiare i duhuri se aflau ntr-o ncletare crunt cu forele cerului. Btrna nfundase bine poarta de la opronul vitelor, luase cinele n cas i pusese drugul gros la u. Aprinsese opaiul, umplut bine cu seu, i mai aruncase o buturug pe focul din vatr. O cuprindeau fiorii pe msur ce se lsa noaptea i atepta s aud urletele haitelor de lupi, ce nu mai conteneau pn spre ziu. Se aezase pe un chituc de lemn n faa vetrei i czuse pe gnduri, cu privirea peste spuz i peste flcrile ce plpiau uor. i gndul i pornise n noapte, cutnd cu mintea pe cei dragi, plecai departe, rtcind prin pduri i viscole. l zrea pe btrnul Chertebalos stnd gheboat lng un foc mare, i vedea pe Dapyx i pe Rhesos dormind pe o grmad de frunze uscate, ntr-un adpost acoperit cu cetin. Pe cellalt Rhesos nu reuea s-l vad c