Sunteți pe pagina 1din 384

Jules Verne

Naufragiaii de pe Jonathan

PARTEA NTI

I. Guanacul
Un animal graios, cu gtul lung elegant arcuit, cu crupa plin, picioare nervoase, lungi i subiri, prul rocat blat cu alb, cu coad scurt, egret stufoas de pr. Numele lui localnic: guanaco1. Vzute de departe, rumegtoarele acestea dau deseori iluzia c ar fi cai cu clrei n spate, i muli cltori s-au lsat nelai de aparena aceasta, lund drept o ceat de clrei cte una dintre turmele lor nvlmite n galop nvalnic la orizont. Unic fiin vie vizibil n regiunea aceea pustie, guanacul de care este vorba n rndurile de fa, se opri pe creasta unei coline pierdute n mijlocul unei prerii ntinse n care trestiile fiau zgomotos, tremurndu-i vrfurile ascuite deasupra tufelor de mrcini. Cu botul n vnt, aspira adierile uoare ale unui vntule din est. Cmpia era brzdat ici i colo de rpele formate de ploile furtunoase care scrijeliser pretutindeni solul moale. Adpostit de una dintre adncturile acestea, la o mic deprtare de colin, un indian se apropia neobservat de guanacul nostru. Aproape gol, acoperit doar cu cteva petece de blan, nainta pe tcute, trndu-se pe iarb n aa fel ca s nu sperie vnatul pe care l ochise. Cu toate acestea ns, animalul simea apropierea primejdiei i ncepuse s dea semne de nelinite. Deodat, un lasou se auzi uiernd prin aer. intit asupra animalului, fia subire de piele nu-i atinse obiectivul; alunec pe crup i czu jos. Lovitura dduse gre. Guanacul o rupse la fug. Cnd indianul
1

n romnete: guanac.

ajunse n vrful colinei, vnatul dispruse n tufiurile din apropiere. Dar dac guanacul era n afar de orice primejdie, nu tot aa stteau lucrurile i cu omul. Dup ce strnse lasoul, al crui capt era prins la cingtoare, indianul se pregtea tocmai s coboare, cnd un rget furios izbucni la civa pai de el i n aceeai clip o fiar se repezi asupra lui. Era un jaguar uria, cu blana cenuie blat cu negru. Indianul tia ct de feroce este animalul acesta, capabil s-l sfie dintr-o singur muctur. Fcu un salt napoi. Spre nenorocul lui ns, se mpiedec de o piatr i czu. ncerc s se apere cu un fel de cuit fcut dintr-un os de foc, foarte ascuit, pe care reuise s i-l trag de la bru. O clip crezu chiar c are s se poat ridica pentru a susine lupta n condiii mai favorabile. Dar nu avu timp. Uor rnit, jaguarul turba de furie, i srmanul indian, trntit la pmnt i sfiat de ghearele fiarei, prea iremediabil pierdut. Chiar n clipa aceea ns, rsun pocnetul scurt a unei carabine i jaguarul se prbui fulgerat, cu inima strpuns de glonte. La o sut de pai de acolo, un norior alburiu se destrma printre stncile falezei. Pe una dintre stncile acestea sta n picioare un om cu carabina la ochi. Cu trsturi ariene foarte pronunate, brbatul acesta nu era compatriot cu rnitul. Nu avea pielea negricioas, cu toate c era foarte bronzat, nici nasul turtit, nici pomeii ieii n afar, i nici ochii mici care caracterizeaz rasa indigen. Dimpotriv, figura i era inteligent, i fruntea lui nalt era cutat de o mulime de ncreituri, proprii oamenilor obinuii s gndeasc. Prul, tuns scurt, era aproape crunt. Cu toate acestea, nu prea s aib mai mult de patruzeci-

patruzeci i cinci de ani. Era nalt i prea nzestrat cu o putere de atlet, o constituie viguroas i o sntate de fier. Din chipul energic i grav, ca i din toat fptura lui, respira un aer de mndrie, o trufie cu totul diferit de orgolioasa vanitate a protilor, lucru care i ddea o adevrat noblee n atitudine i gesturi. Cnd i ddu seama c nu mai era nevoie s trag nc odat, noul venit ls carabina n jos, o dezarm, o lu la subioar i se ntoarse cu faa spre sud. n direcia aceea se ntindea rmul larg al oceanului. Aplecndu-se spre poalele falezei, omul nostru strig: Caroly!... i adug dou sau trei cuvinte ntr-o limb aspr i gutural. Cteva minute mai trziu, printr-o crptur a falezei, apru un adolescent de vreo aptesprezece ani, urmat de aproape de un brbat n puterea vrstei. Judecnd dup aspectul lor fizic, cu totul deosebit de cel al albului, amndoi preau a fi indieni. Cel mai n vrst era bine fcut, cu umerii largi, pieptul bombat, capul mare pe un gt puternic, avea pielea aproape neagr, prul ca abanosul, ochii vii i barba foarte rar, format doar din cteva fire rzlee. Caracterele animalitii, ns o brutalitate blnd i mngietoare, se luptau pe chipul lui cu cele ale umanitii; l puteai compara mai degrab cu un cine bun i credincios dect n mod paradoxal cu o fiar slbatic. Dealtfel, graba i supunerea cu care rspundea chemrii stpnului su nu era alta dect cea a unuia dintre acei curajoi cini Terra-Nova, care sunt pentru om mai mult un prieten dect un tovarservitor. Ct despre biat, fiul lui, probabil, un tnr cu corpul suplu ca de arpe i complet gol, el prea superior tatlui su din punct de vedere intelectual.

Fruntea lui mai larg, ochii plini de foc exprimau inteligen i ceva mai mult cinste i sinceritate. Ajuni sus pe colin, dup cteva cuvinte schimbate n limba localnic, grai caracterizat printr-o aspirare scurt a jumtii majoritii cuvintelor, cei trei oameni se ndreptar spre rnitul care zcea ntins lng jaguarul mort. Nefericitul i pierduse cunotina. Din pieptul sfiat de fiar, sngele curgea n iroaie. Cu toate acestea, simind minile care l atingeau, deschise ochii. Cnd i vzu pe cei care i veneau n ajutor, privirea i se lumin de o licrire slab de bucurie i pe buzele lui palide apru un zmbet cnd murmur: Kavger!... Kavgerul, nume care n limba indigen nseamn prieten, binefctor, salvator, i care evident c era al albului, fcu un semn afirmativ. n timp ce el ddea primele ngrijiri rnitului, Caroly cobor din nou prin crptura falezei, pentru ca s se rentoarc peste puin timp cu un scule n care se afla o trus i cteva sticlue pline cu sucul anumitor plante din inut. Apoi, n timp ce indianul inea pe genunchi capul rnitului, cruia i descoperiser bustul, Kavgerul spl rnile i terse sngele. Apropie pe urm marginile rnilor i le acoperi cu tampoane de scam mbibat cu coninutul uneia dintre sticlue, i, desfcndu-i cingtoarea de ln, o nfur n jurul corpului indigenului n aa fel, ca s menin strns pansamentul. Profitnd de faptul c rnitul deschisese iari ochii, Caroly ntreb: Unde este tribul tu?

Colo... acolo... murmur indigenul, artnd cu mna spre est. Trebuie s fie tabra aceea pe care am zrit-o ieri noapte pe malul canalului, la opt sau zece mile de aici, zise Kavgerul. Caroly fcu un semn afirmativ cu capul. Kavgerul relu: Tu i cu Halg o s luai pe brae rnitul i o s-l culcai n barc. Mai mult nu putem face pentru el. Caroly i fiul lui se apucar imediat de treab. Luar rnitul pe brae i coborr spre rm. Unul dintre ei urma s se rentoarc apoi, pentru a lua jaguarul; blana acestuia era foarte cutat de negustorii strini. n timp ce tovarii si se ocupau cu cele spuse mai sus, Kavgerul se deprta puin i se urc pe una dintre stncile care dantelau faleza. De acolo, privirea lui mbria, rnd pe rnd, toate punctele orizontului. La picioarele lui se ntindea pn departe un litoral desenat capricios, formnd limita nordic a unui canal larg de cteva leghe2. rmul de apus, tiat ct se vedea cu ochii de sumedenie de ape curgtoare, se pierdea n deprtare, acolo unde numeroase insule i insulie preau noriori de aburi lipii pe linia orizontului. Extremitile canalului rmneau invizibile, dincolo de linia aceasta, spre est, ct i spre vest. Spre nord, se ntindeau prerii nesfrite i cmpii brzdate de numeroase cursuri de ap care se vrsau n ocean, fie n torente nvalnice, fie n cascade zgomotoase. Pe suprafaa acestor imense prerii se
2

Leghe unitate de msur pentru distane: leghe kilometric modern (4 km), leghe terestr comun (4,444 km), leghe marin (5,555 km).

ridicau din loc n loc insulie de verdea, pduri dese n care ai fi cutat zadarnic s descoperi vreun sat i ale cror creste se mpurpurau de razele soarelui, atunci n asfinit. Mai departe se profilau la orizont vrfurile semee ale unui lan de muni strlucind sub albeaa scnteietoare a ghearilor. Spre est, relieful se accentua i mai mult. Faleza se ridica n etaje succesive, nlndu-se n cele din urm, brusc, n creste ascuite care se pierdeau n naltul cerului. Regiunea prea absolut pustie; canalul, la fel. Nici o vietate, nici un vas pe ntinsul luciu al apei. Ct vedeai cu ochii, nici din insulele de la sud, nici de pe tot ntinsul litoralului nu se nla vreun firior de fum care s trdeze existena unor fpturi omeneti prin prile acelea. Atmosfera era plin de acea melancolie care precede imediat crepusculul. Psrile strbteau vzduhul n stoluri glgioase, cutndu-i culcuuri pentru noapte. n picioare pe stnca pe care se urcase, cu braele ncruciate, Kavgerul pstra o imobilitate de statuie. Chipul i era ns scldat n lumina unui extaz aproape fanatic i ochii i strluceau de un entuziasm sfnt n timp ce privea acea magnific ntindere de ap i pmnt, ultim prticic de pe glob care nu aparinea nimnui, cea din urm rioar nencovoiat sub jugul legilor. Rmase mult timp astfel, scldat n lumin i mngiat de adierea vntului, apoi desfcu braele, le ntinse spre orizontul larg din faa lui, i un suspin adnc i umfl pieptul. Atunci, n timp ce privirea lui prea c nfrunt cerul i strbate cu mndrie

pmntul, scoase un strigt care cuprindea n el toat pofta lui slbatic de libertate absolut, fr limit. Strigtul lui era cel al anarhitilor din toate rile, era celebra formul, aa de caracteristic, n care n patru cuvinte se cuprinde toat doctrina acestei secte redutabile. Nici Dumnezeu, nici stpn!... strig el cu voce puternic, n timp ce, cu corpul pe jumtate plecat deasupra valurilor, pe marginea falezei, prea c mtur, cu un gest larg, ntreg orizontul imens.

II. O existen misterioas


Sub numele de Magellania, geografii indic sumedenia de insule i insulie grupate la captul de sud al continentului sud-american, ntre Atlantic i Pacific. inuturile cele mai de miazzi ale acestui continent, adic teritoriul patagon, prelungit prin cele dou peninsule ntinse, Roi Guillaume i Brunswick, se termin cu unul dintre capurile acesteia din urm, Capul Froward. Restul, adic grupul de insule de dincolo de strmtoarea Magellan, formeaz regiunea creia i s-a dat, pe bun dreptate, numele ilustrului navigator portughez din secolul al XVI-lea. Consecina acestei aezri geografice este c, pn n 1881, regiunea din Lumea Nou de care vorbim nu fcea parte din nici un stat civilizat, nici chiar din cele imediat vecine, Chile i Argentina, care i disputau pe atunci pampasurile Patagoniei3. Magellania nu aparinea nimnui, i coloniile fondate acolo i pstrau toat independena. i, cu toate acestea, are o suprafa destul de nsemnat; pe o ntindere de cincizeci de mii de kilometri cuprinde, pe lng un mare numr de insule de mai mic importan, ara de Foc, ara Dezndejdii, insulele Clarence, Hoste, Navarin, plus Arhipelagul Capului Horn, format la rndu-i din insulele Grevy, Wollaston, Freycinet, Hermitte, Herschell, i insuliele i recifurile prin care se termin enormul continent american. Dintre diferitele regiuni ale Magellaniei, ara de Foc este cea mai ntins. La nord i la vest, insula aceasta
3

Regiune natural n sudul Americii de sud, ntre Rio Colorado i Rio Negro (la nord) i strmtoarea Magellan (la sud), cuprinznd sudul Argentinei i o parte a statului Chile.

se termin printr-un litoral foarte ntortocheat, ncepnd de la promontoriul Espiritu Santo pn la Magdalena Sound. Dup ce proiecteaz spre vest o peninsul dominat de dealul Sarmiento, se prelungete spre sud-est, prin capul San Diego, printrun fel de sfinx ghemuit, cu coada nmuiat n apele strmtorii Lemaire. n insula aceasta s-au petrecut faptele pe care le vom povesti. Canalul pe care l avea n fa Kavgerul n timpul extaticei lui meditaii este canalul Beagle, care se afl la sud de ara de Foc i al crui rm opus este format de insulele Gordon, Hoste, Navarin i Pieton. Ceva mai la sud sunt mprtiate insulele capriciosului arhipelag al Capului Horn. Cu aproape zece ani nainte de ziua aleas ca punct de plecare al povestirii de fa n 1870 adic cel pe care indienii aveau s-l numeasc mai trziu Kavger apruse pentru prima oar pe litoralul fuegian. Cum venise? Fr ndoial c pe unul dintre numeroasele vase cu pnze sau aburi care circul prin ntortocheatul labirint maritim al Magellaniei i al insulelor care o prelungesc n largul oceanului Pacific, fcnd cu indigenii comer de blnuri i piei. Prezena strinului acesta se putea deci explica uor; ns, ct privete numele, naionalitatea lui, chestiunea nu mai prea aa uor de rezolvat. Nu se tia nimic despre el. Dealtfel, trebuie s adugm, nimeni nu ncercase s obin informaii n privina aceasta. Cine avea calitatea s-l ntrebe lucruri de felul acesta ntr-o ar unde nu exista nici o autoritate? Nu era ntr-unul din acele state organizate n care poliia se intereseaz de trecutul oamenilor i unde este imposibil ca un om s rmn mult timp necunoscut. Aici, nimeni nu era depozitarul vreunor

puteri oarecare i se putea tri n afar de orice obiceiuri sau legi, n cea mai desvrit libertate. n primii lui doi ani de edere pe insul, Kavgerul nu cut s se stabileasc ntr-un anumit loc. Strbtnd inutul n lung i lat, se puse n legtur cu indigenii, evitnd ns totdeauna rarele factorerii4 exploatate ici i colo de coloniti de ras alb. i, dac uneori intra n legtur cu vreuna dintre corbiile care acostau ntr-un port din arhipelag, nu fcea lucrul acesta dect prin intermediul unui fuegian i numai atunci cnd avea nevoie s-i rennoiasc rezervele de muniii i de substane farmaceutice. Cumprturile acestea le pltea fie prin schimburi cu produse locale, fie cu bani ghea, de care nu prea s duc lips. Restul timpului i-l petrecea n lungi peregrinri din trib n trib i din tabr n tabr. Tria, la fel cu indigenii, din vntoare i pescuit, colindnd mereu inutul, ngrijind bolnavii, ajutnd vduvele i orfanii, adorat de oamenii acetia simpli care, n scurt timp, i decernar frumosul nume sub care era cunoscut acum de la un capt la cellalt al arhipelagului. Nu ncpea nici o ndoial: Kavgerul era un om foarte instruit i prea s fi studiat n special medicina. Cunotea i o mulime de limbi, astfel c francezii, englezii, spaniolii, germanii i norvegienii care l ntlneau n trecere prin aceste inuturi ndeprtate l puteau lua drept compatriot de-al lor. Poliglot, enigmaticul nostru personaj i mbogi, n scurt timp, bagajul lingvistic cu yaghonul; vorbea n mod curent idiomul acesta, care este cel mai folosit n

(Rar) Punct de schimb (azi n inuturile nordice izolate), n care se cumpr produse locale n schimbul altor produse.

Magellania i de care s-au servit pn i misionarii pentru a traduce cteva pasaje din Biblie. Departe de a fi nelocuibil, aa cum se crede de obicei, Magellania se nfieaz cu totul altfel dect au descris-o primii exploratori sosii n inut. Ar fi exagerat, firete, s o considerm un paradis terestru, i suntem primii care s recunoatem c ar fi de prost gust s negm c extremitatea de sud, Capul Horn, nu are o reputaie foarte proast, prin furtunile care bntuie pe acolo cu o furie fr margini. Dar sunt attea alte ri cu un climat mai aspru i care totui hrnesc populaii mult mai dese! Dac climatul este ceva cam prea umed, arhipelagul acesta se bucur, n schimb, datorit oceanului care l nconjoar, de o temperatur perfect regulat, aa c nu are de suferit de pe urma unor geruri ca n Rusia, Suedia i Norvegia. Media termometric nu coboar niciodat sub cinci grade Celsius, i nici nu se ridic peste cincisprezece. n lipsa observaiilor meteorologice, nsui aspectul insulelor te oprea s faci aprecieri prea pesimiste. Vegetaia atinge o amploare nebnuit i imensele puni de aici ar putea hrni nenumrate turme de vite. Cu siguran c s-ar aclimatiza uor i oricare dintre vegetalele noastre comestibile ncepnd cu grul, care ar crete de minune. i, cu toate acestea, regiunea este aproape nelocuit. Populaia se compune numai dintr-un mic numr de indieni, cunoscui sub numele de fuegieni sau peerezi, adevrai slbatici de pe ultima treapt a umanitii, trind o via rtcitoare i mizerabil prin pustietile acestea ntinse Cu mult timp nainte de a ncepe povestirea de fa, Chile pru c d oarecare atenie regiunilor acestora

necunoscute, fondnd staiunea Punta-Arenas pe rmul strmtorii Magellan. Se oprise ns aici; i, cu toate c aceast colonie prospera, nu mai fcuse nici o alt ncercare de a pune piciorul n arhipelagul magellanic propriu-zis. Ce evenimente l aduseser pe Kavger n inutul acesta necunoscut? Mister; ns unul pe care strigtul scos din vrful falezei sfidare adresat cerului i pasionat mulumire pmntului l lmurea ntr-o oarecare msur. Nici Dumnezeu, nici stpn! este formula clasic a anarhitilor. S-ar putea presupune deci c i Kavgerul fcea parte din secta aceasta eteroclit de criminali i exaltai. Primii, roi de invidie i ur, gata oricnd s comit violene i asasinate; ultimii, adevrai poei care viseaz o omenire himeric, n care rul s fie strpit pentru totdeauna, prin suprimarea legilor menite s-l combat. Din ce grup fcea parte Kavgerul? Era unul dintre apologitii aciunii directe i ai propagandei prin fapte, unul dintre indivizii aceia care, respini rnd pe rnd de toate naiunile, nu-i mai putuse gsi alt refugiu dect n captul acesta de lume nelocuibil? O astfel de ipotez nu s-ar fi potrivit deloc cu buntatea lui, de care dduse de attea ori dovad de cnd sosise n arhipelagul magellanic. Un om care nu precupeea nimic din ceea ce i sta n putere pentru a veni n ajutorul unei fiine omeneti nu se putea s fi fost nsufleit vreodat de gnduri de distrugere. Era anarhist, odat ce o declara el nsui, dar nu putea face parte dect din tagma vistorilor i nu din aceea a profesionitilor bombei i cuitului i dac presupunerea aceasta era adevrat, atunci exilul lui nu putea fi dect consecina unei drame sufleteti, nu

pedeapsa dictat de o voin strin. Probabil c, mbtat de visul lui, nu putuse suporta legile strmte, care, n lumea civilizat, i apas pe oameni din leagn pn n mormnt; trise o clip cnd i se pruse de nerespirat aerul din acea pdure de legi numeroase prin care oamenii cumpr, cu preul libertii lor, puin confort i siguran. i cum caracterul lui i interzicea impunerea prin for a ideilor, nu putuse face altceva dect s plece n cutarea unei ri n care s nu existe sclavie. Aa se explic, probabil, c, n cele din urm, ajunsese n Magellania, singurul col de pe glob n care domnea nc libertatea absolut. n primii doi ani de la sosire, Kavgerul a rmas n insula cea mare n care debarcase. n acest timp, ncrederea pe care o inspira indigenilor i sporir faima, mereu crescnd, asupra triburilor lor. Veneau s-l consulte pn i din cele mai ndeprtate insule. Kavgerul nu refuza nimnui sfaturile i ngrijirile de care ar fi avut nevoie i pe care era el n msur s le dea. De multe ori chiar, n unele mprejurri grave, cnd se ivea vreo epidemie, i risca fr ovial viaa pentru a combate flagelul. n scurt timp, faima lui se rspndi n tot inutul. Trecu dincolo de strmtoarea Magellan. Se aflase c un strin stabilit n ara de Foc primise de la indigenii recunosctori titlul de Kavger i fu poftit de cteva ori la Punta-Arenas. Rspunsul fusese totdeauna un refuz, asupra cruia nu-l putuse face s revin nici una dintre struinele depuse. Prea c nu voia cu nici un pre s mai pun piciorul ntr-o ar n care nu exista libertate. Pe la sfritul celui de-al doilea an, se produce ns un incident ale crui consecine aveau s influeneze enorm viaa lui de mai trziu.

Dac misteriosul Kavger struia n ncpnarea lui de a nu clca n colonia chilian de la PuntaArenas, situat n Patagonia, patagonezii nu se jeneaz s invadeze din cnd n cnd teritoriul magellanic. Debarcnd cu caii lor pe rmul sudic al strmtorii, ntreprind lungi turnee raiduri, cum se spune n America, de la un capt la altul al rii de Foc. Atac i jefuiesc localnicii i le rpesc copiii, pe care i duc ca sclavi la triburile patagone. ntre patagonezi sau neli i fuegieni exist unele diferene etnice destul de accentuate din punct de vedere al rasei i al obiceiurilor, primii fiind mult mai de temut dect ultimii. Acetia triesc din pescuit i nu sunt grupai dect n familii, n timp ce ceilali sunt vntori i formeaz triburi compacte sub autoritatea unui ef. Pe de alt parte, statura fuegienilor este ceva mai mic dect a vecinilor lor de pe continent. Se caracterizeaz prin capul mare i ptrat, prin pomeii proemineni ai obrajilor, prin sprncenele rare i craniul lor plat. Sunt, n general, nite biete fiine degenerate, cu toate c rasa lor este departe de a se stinge, cci numrul copiilor este considerabil, la fel ca i al cinilor, care viermuiesc n jurul taberelor. Ct despre patagonezi, ei sunt nali, viguroi i bine proporionai. Lipsii de barb, i las prul lung s atrne pe umeri, prinzndu-l pe frunte ntr-o fie lat de piele. Faa lor mslinie este ceva mai lat n regiunea maxilarelor i a brbiei dect sus, la tmple; ochii sunt puini cam oblici, ca la tipul mongol; nasul lat, turtit. Clrei ndrznei i neobosii, au nevoie de spaiu, de puni imense pentru caii lor i mai neobosii, ct i de terenuri de vntoare. Kavgerul i ntlnise deseori n decursul incursiunilor lor prin ara de Foc, dar nu intrase

niciodat n legturi mai apropiate cu vandalii acetia, pe care nici guvernele din Chile i Argentina nu-i pot domoli. Abia n noiembrie 1872 fu nevoit s intervin mpotriva lor i n favoarea peerezilor din Golful-frrost. Golful aceasta, situat pe coasta de vest a Fuegiei, n apropiere de strmtoarea Magellan, formeaz o adncitur tiat aproape exact n faa teritoriului n care Sarmiento i ridicase acea colonie de sinistr amintire, Port-Famine. Debarcnd pe rmul sudic al Bii-fr-rost, o ceat de neli atacase o tabr a yacanailor, care nu cuprindea mai mult de douzeci de familii. Superioritatea numeric era de partea atacanilor, care erau, n acelai timp, i mai puternici, i mai bine narmai dect indigenii. Acetia ncercar totui s lupte, sub comanda unui indian canoe care tocmai sosise n tabr cu piroga lui. Omul acesta se numea Caroly i se ndeletnicea cu meseria de pilot, cluzind vasele de mrfuri care se aventurau pe canalul Beagle i printre insulele arhipelagului Capului Horn. Caroly organiz rezistena i, ajutat de yacanai, ncerc s-i resping pe asediatori. Din nefericire, lupta era prea inegal. Peerezii nu puteau opune o mpotrivire serioas. Tabra fu invadat, colibele fur drmate, sngele curse din belug. Indigenii se mprtiar n toate prile. n timpul luptei, fiul lui Caroly, Halg, n vrst de nou ani pe atunci, rmsese n pirog, ateptndu-i printele, cnd doi patagonezi se repezir asupra lui. Dac biatul s-ar fi deprtat de rm, ar fi fost la adpost de orice atac; rmsese ns pe loc, fiindc se

gndea la tatl lui, care ar fi putut avea i el nevoie la un moment dat de refugiul sigur pe care l oferea piroga. Unul dintre neli sri n luntre i puse mna pe biat. n aceeai clip, Caroly fugea din tabra czut n minile agresorilor. Alerg n ajutorul fiului su, rpit de neli. O sgeat, slobozit din arcul unuia dintre patagonezi, i uier pe la ureche, fr s-l ating, i aproape n acelai timp rsun pocnetul unei arme. Lovit mortal, patagonezul care ducea copilul se prbui la pmnt, n timp ce tovarul lui o lu la fug. Focul de puc fusese tras de un om de ras alb, pe care ntmplarea l adusese la locul btliei. Omul acesta era Kavgerul. Nu era timp de stat pe gnduri: piroga fu mpins repede n larg, tocmai se deprtase cu civa zeci de metri, cnd patagonezii o acoperir cu un nor de sgei, dintre care una l atinse pe Halg n umr. Cum rana aceasta prezenta oarecare gravitate, Kavgerul nu-i putea prsi tovarii, att timp ct credea c ngrijirile lui puteau fi necesare. Rmase deci n pirog i strbtu canalul Beagle, pn cnd ambarcaiunea se opri ntr-un golfule mic, bine adpostit, din Insula Nou, unde i avea locuina Caroly. Cnd debarcar, indianul l rug pe Kavger s-l urmeze. Colo este casa mea, zise el; aici locuiesc eu cu fiul meu. Dac nu vrei s stai dect cteva zile, vei fi binevenit, i piroga mea te va duce apoi pe rmul cellalt al canalului. Dac vrei s rmi aici pentru totdeauna, locuina mea va fi a ta i eu voi fi servitorul tu.

Din ziua aceea, Kavgerul nu mai plec din Insula Nou. Datorit priceperii lui, coliba indianului canoe devenise mai confortabil i Caroly putu n scurt timp s-i exercite meseria de pilot n cele mai bune condiii. Fragila lui pirog fu nlocuit cu o barc mai solid, Wel-Kiej, n care fusese depus omul rnit de jaguar. ns noua existen pe care o ducea nu-l abtu pe Kavger de la opera lui umanitar. Continu s viziteze familiile indigene i s alerge oriunde era de fcut un serviciu sau de vindecat o durere. Se scurser astfel civa ani i se prea c Kavgerul va continua, pn la sfritul ei, viaa aceasta slobod ntr-o ar liber, cnd un eveniment neprevzut i schimb n ntregime cursul.

III. Sfritul unei ri libere


Insula Nou este situat la intrarea de est a Canalului Beagle. Lung de opt kilometri, larg de patru, fia aceasta de pmnt are forma unui pentagon neregulat. Pdurile nu lipsesc, n special cele de fag, frasini i cipri de nlime mijlocie. n zonele mai adpostite, solul era minunat pentru cultura cerealelor i a legumelor, n zonele unde ptura de humus era prea subire, natura semnase broderii frumoase de licheni, muchi i lycopode. Pe insula aceasta, n dosul unei faleze nalte, locuia de vreo zece ani indianul Caroly. i nici nu ar fi putut alege un loc mai favorabil ndeletnicirii lui. Toate corbiile care ieeau din strmtoarea Lemaire treceau pe lng Insula Nou i aveau absolut nevoie de un pilot dac voiau s se aventureze pe diversele canale ale arhipelagului. Vasele acestea se iveau ns destul de rar prin paraginile magellanice, i numrul lor restrns nu era suficient pentru a asigura existena lui Caroly i a fiului su. Aa c indianul se ocupa n restul timpului cu pescuitul i vntoarea, reuind s-i procure n felul acesta obiectele de schimb care i asigurau tot ce i era necesar. Natural, insula aceea, de dimensiuni foarte reduse, nu putea oferi prea mari posibiliti cinegetice; n schimb, n vecintatea ei sunt alte insule ceva mai mari: Navarin, Hoste, Wollaston, Dawson, fr s mai punem la socoteal ara de Foc, cu esurile i pdurile ei imense, din care nu lipsesc nici rumegtoarele, nici fiarele slbatice. Timp ndelungat, Caroly nu avusese drept locuin dect o grot natural spat n granit, o locuin

preferabil, dealtfel, bordeielor yacanailor. De la sosirea Kavgerului ns, grota fusese nlocuit cu o cas construit cu materiale pe care insula le oferea din belug. Aici se rentoarse Kavgerul cu tovarii si, dup acea excursie n ara de Foc, cltorie al crei episod a format primele rnduri ale acestei povestiri. Mai nainte ns, Wel-Kiej se ndreptase spre tabra indianului rnit. Tabra aceasta se afla pe rmul de rsrit al Canalului Beagle. n jurul colibelor grupate capricios pe malul unui rule se hrjonea o hait ntreag de cini, care salutar cu ltrturile lor sosirea brcii. n apropiere pteau doi cai pipernicii. Firioarele albstrui de fum se ridicau deasupra acoperiului ctorva colibe. De ndat ce Wel-Kiej-ul fu semnalat, aprur pe rm vreo aizeci de brbai i femei, urmai de o droaie de copii goi. Cnd Kavgerul sri pe uscat, toi se grbir n ntmpinarea lui. Felul cum l primeau aceti srmani indieni dovedea marea recunotin pentru toate serviciile primite de la el. Kavgerul i asculta n linite pe toi. Mamele l duser lng copiii lor bolnavi, mulumindu-i cu efuziune, pe jumtate linitite de prezena lui. Intr n cele din urm ntr-una din colibe, din care iei aproape imediat, nsoit de dou femei, una n vrst, cealalt mai tnr, innd de mn un copil. Erau mama, soia i fiul indianului rnit de jaguar i mort pe drum, cu toate ngrijirile care i fuseser date. Cadavrul lui fu depus pe rm i fu nconjurat de toi indigenii din tabr. Kavgerul povesti atunci mprejurrile n care murise defunctul, apoi se urc n barc i plec, lsnd cu generozitate vduvei pielea

jaguarului, care reprezenta o valoare imens pentru aceste srmane creaturi omeneti. Odat cu apropierea iernii, care se i anunase, viaa i relu cursul obinuit n casa din Insula Nou: sosir civa negustori falklandezi pentru cumprarea blnurilor, din care Kavgerul i tovarii lui aveau deja un depozit respectabil i pe care le vndur ct se poate de avantajos, completndu-i proviziile i muniiile necesare n perioada de timp nefavorabil dintre iunie i septembrie. n ultima zi a lunii mai, Caroly fu solicitat de o corabie care avea nevoie de serviciile lui, aa c Halg i Kavgerul rmaser singuri pe Insula Nou. Biatul, n vrst de aptesprezece ani pe atunci, l iubea pe Kavger ca i pe tatl su, iar acesta inea la el ca la propriul lui copil, dndu-i toate silinele s dezvolte inteligena tnrului slbatic i s fac din el un om cu totul diferit de compatrioii lui din Magellania, fiine aa de departe de orice suflu de civilizaie. Inutil s spunem c, n primul rnd, Kavgerul insuflase tnrului Halg ideile de independen care i erau mai dragi dect orice. Smna aceasta cdea pe un teren admirabil pregtit pentru a o primi. ntradevr, fuegienii au nebunia libertii. Ei i sacrific totul, i de dragul ei renun la avantajele pe care li lear asigura o via mai sedentar. Oricare ar fi bunstarea relativ cu care sunt nconjurai, nimic nui poate reine i nu stau pe gnduri s o tearg la prima ocazie spre a-i relua venica peregrinare, nfometai, nefericii, dar liberi. Pe la nceputul lui iunie, era iarn n Magellania. i, dac gerul nu era prea grozav, furtunile ncepuser cu o urgie de nedescris, necnd Insula Nou ntr-o mas compact de zpezi. Se scurser astfel iunie,

iulie i august. Pe la jumtatea lui septembrie, temperatura se mblnzi simitor i negustorii din Falkland ncepur s se arate n regiunea strmtorii. n ziua de 19 septembrie, Caroly plec cu un vapor, care ptrunsese n canalul Beagle avnd la mizen pavilionul pilotului. Absena lui dur vreo opt zile. La ntoarcere, Kavgerul i puse, ca de obicei, ntrebri asupra felului cum decursese cltoria. N-a fost nimic, rspunse Caroly. Oceanul linitit, vntul favorabil. Unde ai lsat corabia? La Darmin Sound, unde ne-am ntlnit cu un alt vas. Unde se ducea vaporul sta? Spre ara de Foc. Venind ncoace, l-am vzut ancorat ntr-un golfule, unde debarcase un detaament de soldai. Soldai?... exclam Kavgerul. De ce naionalitate? Chilieni i argentinieni. Ce fceau? Dup cte mi s-a spus, nsoeau doi comisari pornii n recunoatere spre ara de Foc i insulele vecine. De unde veneau comisarii acetia? De la Punta-Arenas. Vasul le era pus la dispoziie de guvernator. Kavgerul tcu i rmase mult timp gnditor. Ce nsemna oare sosirea comisarilor vzui de Caroly? Ce cutau prin locurile acelea? S fi fost vorba de o explorare geografic sau hidrografic? Nu cumva recunoaterea aceasta avea s se ntind asupra ntregului arhipelag, i, ntr-o bun zi, vasul avea s ancoreze pur i simplu n Insula Nou, chiar n faa locuinei lor?

Un lucru care i ddea i mai mult de gndit era faptul c expediia era trimis de guvernul chilian i de cel argentinian. Ce intervenise oare ca aceste dou state s se pun, aa dintr-o dat, de acord asupra unei regiuni asupra crei amndou i arogau drepturi? Frmntat de toate aceste ntrebri, Kavgerul ajunsese sus, pe colina la poalele creia era cldit casa. De aici privirea i alunec departe n larg, ndreptndu-se instinctiv spre sud, n direcia acelor ultime ridicturi de pmnt american care formeaz Capul Horn. Avea s fie nevoit s se duc pn n pustietile acelea, ca s poat gsi o bucic liber de pmnt? i cine tie dac nu i mai departe!... Trecu cu gndul dincolo de Cercul Polar, pierzndu-se n imensele regiuni ale Antarcticului, care i sfida cu misterul lui de neptruns i pe cei mai ndrznei exploratori... Ct de mare i-ar fi fost amrciunea dac ar fi tiut ct de ntemeiate erau temerile lui! ntr-adevr, Gracias a Dios, vasul marinei chiliene, avea la bord doi comisari: D. Idiaste, din partea statului Chile, D. Herrera, din partea republicii argentiniene, ambii cu misiunea de a pregti mprirea Magellaniei ntre cele dou ri, care aveau pretenii de posesiune asupra ei. Chestiunea aceasta, care se trgna de muli ani, dduse loc la discuii interminabile, fr s se poat ajunge la o soluie care s satisfac pe deplin ambele pri, i situaia asta amenina s dea natere unui conflict grav dac se mai prelungea. Soluionarea ei se dovedea urgent i din punct de vedere politic; Anglia nu sta cu minile n sn, i nu atepta dect prilejul. Din arhipelagul Falkland putea ajunge uor n Magellania. ntr-o bun zi s-ar fi trezit cu pavilionul ei

nfipt n inut, i nimic nu-i mai greu de scos afar dect pavilionul englez! Era timpul s se termine ntrun fel. ncheindu-i explorarea, domnii Idiaste i Herrera se napoiar, unul la Santiago, cellalt la BuenosAires. O lun mai trziu, la 17 ianuarie 1881, un tratat punea capt problemei magellanice. Patagonia era anexat Argentinei, afar de teritoriul cuprins ntre 52 latitudine i 70 longitudine vestic. n schimbul acestei cesiuni, Chile renuna la Insula Statelor i la regiunea din ara de Foc situat pe meridianul 63. Toate celelalte insule, fr excepie, rmneau anexate la Chile. Convenia aceasta spulbera independena Magellaniei. Ce avea s fac n continuare Kavgerul, din moment ce pmntul pe care clca devenise chilian? tirea despre noul tratat ajunse n Insula Nou la 25 februarie, adus de Caroly, care se ntorsese dintruna din cltoriile lui. Kavgerul nu-i putu stpni o pornire de mnie. Nu rosti un cuvnt, dar ochii i scprau de furie i mna i se ntinse ntr-un teribil gest de ameninare spre nord. Apoi, abia stpnindu-i enervarea, ncepu s se plimbe ncoace i ncolo. Se prea c pn i pmntul i fuge de sub picioare. ntr-un trziu, se liniti, i chipul lui i recapt rceala obinuit. Informaia este sigur? l ntreb el pe Caroly. Da, rspunse indianul. O am de la Punta-Arenas. Se pare c la intrarea strmtorii au fost ridicate dou pavilioane: unul chilian, la Capul Orange, altul argentinian, la Capul Espiritu Santo. i toate insulele din sudul canalului Beagle depind acum de Chile?

Toate. i Insula Nou? Da. Trebuia s vie i asta!... murmur Kavgerul cu vocea schimbat de o emoie violent. Se ndrept apoi spre cas i se nchise n camera lui. Cine era oare omul acesta? Ce l silise s vin s se ngroape n pustietatea Magellaniei? De ce prea c omenirea se reduce pentru el la cele cteva triburi fuegiene crora i consacra toat puterea de munc i tot devotamentul ? Evenimentele care aveau s survin n scurt timp, i care fac subiectul acestei povestiri, ne vor informa pe deplin asupra primei ntrebri. Ct despre celelalte dou, rspunsul l avem n viaa anterioar a Kavgerului. Om de curaj i de aciune, perfect cunosctor al tiinelor politice i naturale, Kavgerul nu era primul savant care svrise greeala de a lua drept sigure principii care, la urma urmei, nu sunt dect ipoteze, i de a mpinge aceste principii aproape pn la absurd. Numele ctorva reformatori dintre acetia grozavi sunt, credem, arhicunoscute. Socialismul, doctrina aceasta care nu pretinde nici mai mult, nici mai puin dect s refac societatea, de sus pn jos, n-are meritul noutii. Saint-Simon, Fourrier, Proudhon i tuffi guanti sunt, dup muli alii care se pierd n negura timpurilor, precursorii acestui colectivism. Ideologi mai moderni, ca Lassalle, Karl Marx, Guesde i alii, nu au fcut dect s reia ideile primilor, modificndu-le mai mult sau mai puin i axndu-le pe socializarea mijloacelor de producie, nimicirea capitalului, abolirea concurenei, substituirea proprietii sociale celei individuale. Nici

unul dintre ei nu vrea s in seam de contingentele vieii. Doctrina lor reclam o aplicare imediat i total. Cer exproprierea n mas, impun comunismul universal. Teoria este mai mult sau mai puin discutabil, dar un lucru se poate afirma precis: este ndrznea. Una i mai i nc este ns teoria anarhist. Anarhitii resping complexul de legi tiranice pe care le necesit funcionarea societii colectiviste. Ceea ce preconizeaz ei este individualismul absolut, integral. Ceea ce vor este suprimarea oricrei autoriti, distrugerea oricrei legturi sociale. Dintre acetia din urm fcea parte i Kavgerul, suflet vijelios, de nemblnzit, intransigent, incapabil de supunere, refractar oricror legi prin care oamenii ncearc, pe bjbite, s reglementeze raporturile lor sociale. Firete c nu se asociase niciodat violenei propaganditilor prin fapt. Nu alungat din Frana, Germania, Anglia sau Statele Unite, ci dezgustat de preioasa lor civilizaie i grbit s scape de greutatea unei autoriti pe care nu o putea suferi cutase el un col de pmnt unde s poat tri n deplin libertate. Crezuse c a gsit ce cuta n arhipelagul acesta situat la graniele lumii locuite. i iat c tratatul semnat ntre Chile i republica Argentina rpea acestei regiuni independena de care se bucurase pn atunci, iat c, n urma acestui tratat, tot teritoriul Magellaniei situat la sudul canalului Beagle trecea sub stpnirea chilian. Nici o poriune din arhipelag nu scpa de autoritatea guvernatorului din Punta-Arenas, nici mcar Insula Nou, n care i gsise refugiul att de cutat. S fugi la aa mari deprtri, s faci attea sforri i sacrificii, ca s ajungi la un asemenea rezultat!

Kavgerul avea nevoie de mult timp ca s-i revin n urma loviturii acesteia, care l izbise aa cum izbete trsnetul un copac n plin vigoare, distrugndu-l din rdcini. Gndul i fugea mereu spre viitor, care nu-i mai oferea nici o siguran. n curnd aveau s apar n insul noii stpni. tia foarte bine c prezena lui aici i raporturile lui cu indigenii strniser oarecare nelinite la Punta-Arenas. Acum, guvernatorul avea dreptul s-l ntrebe cine era, s-i scotoceasc trecutul, viaa, s-l oblige s rup acest incognito la care inea mai mult ca la orice... Trecur cteva zile. Kavgerul nu mai scoase nici un cuvnt referitor la schimbarea adus de tratatul ncheiat, dar era mai posomort ca oricnd. La ce se gndea oare? Inteniona s plece din insul, s se despart de credinciosul lui indian i de biatul acesta pe care l iubea acum att? Unde se putea duce? n ce col de lume putea regsi libertatea, fr de care se prea c nu putea tri? Era pe la nceputul lui martie. Timpul frumos mai inea nc o lun, i n epoca aceasta obinuia Kavgerul s viziteze taberele fuegienilor. De data aceasta ns nu prea ctui de puin grbit s porneasc la drum. Barca sta mereu ancorat n golfuleul din apropierea casei. Tocmai n ziua de 7 martie l chem el pe Caroly. Pregtete barca pentru mine diminea. Plecm pentru mai mult timp? Da, cteva zile. Merge i Halg cu noi? ntreb Caroly. Da. i cinele? i Zoi.

Wel-Kiej porni la drum n zori. Vntul btea de la est. Spre nord, n larg, oceanul se ridica n valuri din ce n ce mai agitate. Dac, ntr-adevr, Kavgerul avea de gnd s se ndrepte spre ara de Foc, barca avea de luptat din greu, cci vntul se nteea din ce n ce mai mult. Dar nu fu cazul. Dup ce ocolir Insula Nou, Kavgerul lu direcia insulei Navarin, a crei dubl creast se estompa vag n negura matinal a rsritului. Pe la apusul soarelui, Wel-Kiej acost n partea de sud a acestei insule, n interiorul unei mici adncituri n rmul abrupt, care oferea un adpost destul de comod pentru noapte. A doua zi, tind oblic golful Nassau, barca se ndrept spre insula Wollaston, la rmul creia ancor chiar n amurgul aceleiai zile. Vremea se nsprea tot mai mult. Vntul se nteea, ngrmdind nori grei la orizont. Furtuna era aproape. Cum ordinul Kavgerului era ca barca s continue drumul spre sud, trebuia alese trectori mai adpostite. Lucru pe care Caroly l avu n vedere de cum prsir insula Wollaston, ocolind-o pe partea apusean n aa fel, ca s dea n strmtoarea care desparte insula Hermitte de insula Herschell. Ce scop urmrea Kavgerul? Ce avea s fac cnd ar fi trecut dincolo de Capul Horn, iar n faa lui s-ar fi ntins oceanul imens?... n dup amiaza zilei de 15 martie, ambarcaiunea acost la captul acesta al arhipelagului, nu fr s fi trecut prin serioase primejdii. Kavgerul debarc imediat i, fr s spun un cuvnt, alungnd cinele care se luase dup el i lsnd pe cei doi indieni pe rm, se ndrept spre cap.

Insula Horn nu este dect o ngrmdire haotic de stnci enorme. Pe creasta nu prea ridicat n partea de nord, se poate ajunge destul de uor. Kavgerul ntreprinse ascensiunea aceasta. Ce voia s fac acolo sus? Ce avea de vzut altceva dect imensa ntindere albastr a oceanului? Furtuna ajunsese acum n culmea violenei. Pe msur ce urca, Kavgerul lupta tot mai din greu cu vntul dezlnuit cu furie. Uneori era silit s se ncovoaie pentru a nu fi luat ca un fir de pai. Nisipul i apa i fichiuiau faa. Halg i Caroly l vedeau de jos din ce n ce mai mic, luptnd din rsputeri cu vijelia. Mersul acesta anevoios dur mai bine de o or. Ajuns sus, Kavgerul naint pn la marginea falezei, i aici, n picioare, sub rafalele uraganului, rmase nemicat cu privirea aintit spre nord. Spre est ncepea s se ntunece, ns orizontul opus mai era nc luminat de ultimele raze ale soarelui. Nori mari rvii de vnt, pachete enorme de aburi dei, treceau la mic nlime, cu o iueal fantastic. Oriunde i aruncai privirea, numai oceanul fr sfrit. Dar ce cuta aici, n definitiv, omul acesta? Avea un scop, o speran, n sufletul lui aa de adnc tulburat? Sau nu cuta dect marea odihn a morii, aici, la captul pmntului? Timpul trecea, bezna deveni aproape complet. Totul din jur disprea nghiit de ntuneric. Era o noapte adnc, neagr ca un capt de iad... Deodat, un fulger scapr slab n deprtare, o detuntur se stinse abia perceptibil printre stncile rmului... Lovitura de tun de pe o corabie n primejdie!

IV. Pe coast
Era atunci ora opt seara. Vntul, care de ctva timp sufla de la sud-est, btea n coast cu o violen formidabil. Orice corabie prins n vecintatea acestui cap risca o euare aproape sigur. ntr-o asemenea primejdie se afla i vasul acela care chema ajutor prin lovituri de tun. Probabil c furia uraganului nu mai ngduia nici un petec de pnz pe catarge, astfel c, n voia rafalelor, nava se vedea trt fr ndejde de scpare spre stncile rmului. ntre timp, la auzul detunturii, indianul i cu fiul lui porniser i ei spre vrful insuliei... Dup o jumtate de or, erau alturi de Kavger, cnd se auzi o nou lovitur de tun, de data aceasta mult mai distinct. Ce ajutor ndjduia nefericita corabie, pe un asemenea timp i prin pustietile acelea ? Este spre vest, constat Caroly, dup direcia din care auzise detuntura. ncearc s ocoleasc capul, complet Kavgerul. Nu are s reueasc. Nu cred nici eu, spuse Kavgerul, prea este ntrtat oceanul. De ce nu s-o fi ndeprtnd spre larg? Probabil c nu poate. Sau nu tie c este aa de aproape de uscat... Trebuie s-i dm de veste... Un foc, s aprindem repede un foc! exclam Kavgerul. Adunar n grab cteva brae de crengi uscate, pe care le rupser din copacii crescui prin apropiere, i le ngrmdir la un loc cu cteva smocuri de iarb uscat. n scurt timp, vrful capului era nvpiat de lumina flcrilor enorme care, ntreinute de vnt,

aruncau nori strlucitori de scntei n toate prile, n timp ce fumul se nvrtejea spre nord, n rotogoale groase. La mugetul vijeliei se adugau acum priturile lemnelor, ale cror noduri pocneau ca nite cartue. Era imposibil ca lumina mprtiat de rugul aprins de Kavger s nu fi fost observat. Dealtfel, cpitanul vasului tia c trebuie s fie prin apropierea capului, iar focul nu avea alt rol dect s-i precizeze poziia. n felul acesta, putea ncerca s se salveze refugiindu-se ntr-una din strmtorile adpostite de insula Horn. Dar cte primejdii comporta manevra aceasta pe un ntuneric aa de adnc! Dac nu se afla pe bord cineva care s cunoasc perfect regiunea, naufragiul era aproape sigur. n timpul acesta, focul continua s-i proiecteze lumina n bezn. Halg i Caroly l alimentau mereu. Combustibil era din belug, i focul putea fi ntreinut, la nevoie, pn dimineaa. n picioare pe vrful unei stnci, Kavgerul ncerca s stabileasc direcia n care se afla nava. La un moment dat, o raz de lun se strecur printre grmezile negre de nori. Timp de o clip cei trei brbai putur zri, pierdut n abisul de spum alb al valurilor, un vas mare cu patru catarge, gonind spre est i luptnd din greu cu vijelia i cu oceanul nfuriat. n aceeai clip se auzir nite prituri groaznice. Cele dou catarge de dinapoi se rupser, de la baz chiar, i se prbuir de-a lungul bordului. Este pierdut! exclam Caroly. La el! strig Kavgerul. i, nesocotind orice primejdie, toi trei se repezir la vale, spre rm, unde ajunser n cteva minute. Peste alte cteva minute, barca ieea din golfule, cu Halg la

crm i cei doi brbai la lopei, deoarece, pe o asemenea vreme, ar fi fost imposibil s ridice pnza. Cu toate c lopeile erau mnuite de brae viguroase, reuir cu greutate s scoat barca n larg. mpins cu putere n toate prile, Wel-Kiej se cltina amenintor, urcnd muni de spum i prbuinduse n abisuri de ntuneric. Cu toate acestea, se apropia mereu de corabie, ale crei lumini de poziie se distingeau acum bine. Se vedea masa ei uria, care se legna violent pe valuri ca o stnc neagr, mai opac dect oceanul i cerul. Cele dou catarge, reinute de frnghiile lor, pluteau n urm, n timp ce mizena i catargul cel mare sfiau bezna cu semicercuri din ce n ce mai largi. Ce dracu face cpitanul de nu a scpat de catargele astea? exclam Kavgerul. Cum o s poat trece prin strmtori cu o asemenea coad la urma vasului? ntr-adevr, primul lucru urgent era tierea frnghiilor care ineau lng corabie catargele prbuite n valuri. Probabil ns c pe bord domnea cea mai mare dezordine. Pesemne chiar c nu mai exista nici cpitan, de vreme ce nu se observa nici o ncercare de manevr, cu toate c situaia era dintre cele mai grave. La dracu, dar nu mai este nimeni acolo pe bord? exclam la rndul lui Caroly, ca rspuns la observaia Kavgerului. La urma urmei, nu era exclus ca echipajul s fi prsit vasul, ncercnd s ajung la uscat cu brcile. Wel-Kiej ajunsese, n sfrit, alturi de corabie i fu ct pe-aici s se loveasc de ea dac Halg nu ar fi ntors brusc crma. Barca lunec de-a lungul babordului, la cteva degete de corpul ntunecos al

epavei. De clipa aceasta profit Caroly, pentru a pune mna pe un capt de frnghie, pe care l leg de vrful brcii. Apoi, urmat de fiul su i de Kavger acesta cu cinele n brae trecur dintr-un salt pe bordul navei. Se convinser numaidect c aceasta nu era prsit. Dimpotriv, era plin de o mulime de brbai, femei i copii, cea mai mare parte dintre ei ntini pe jos, n culmea groazei. Din cauza ntunericului, nimeni nu observase apariia noilor sosii. Kavgerul se ndrept spre partea dinapoi, spernd s-l gseasc acolo pe crmaci... Dar nu era nimeni. Corabia plutea n voia vntului. Unde erau cpitanul, ofierii? Cum de i prsiser astfel posturile, lsnd vasul n voia soartei? Kavgerul apuc braul unui marinar. Unde este comandantul? l ntreb el n englezete. Picat peste bord, odat cu atia alii, rspunse matelotul cu indiferen. Prin urmare, vasul nu mai avea cpitan i nici tot echipajul. Secundul? ntreb din nou Kavgerul. O nou ridicare din umeri; marinarul era ca prostit. Secundul?... mormi el. Strivit n ntrepunte, cu picioarele sfrmate i capul zdrobit. Dar locotenentul?... Maistrul de echipaj?... Unde sunt? Marinarul fcu semn c nu tie. Ei, la naiba! exclam Kavgerul. Dar cine comand aici? Kavgerul! interveni Caroly. La crm, atunci! porunci acesta.

i, nsoit de Caroly, alerg spre pup, prinznd cu brae puternice roata crmei. O sforare... Corabia se ndrept ncet spre babord i, prinznd vntul din spate, ncepu parc s nainteze. Kavgerul ndjduia s poat trece astfel pe la vest de insula Horn. Unde se ducea corabia aceasta? O vom afla mai trziu. Ct despre numele ei i cel al portului de origine, acestea se aflau scrise pe roata crmei. Iat ce citi Kavgerul, la lumina unui felinar de bord: Jonathan, SAN-FRANCISCO. Valurile uriae ngreuiau foarte mult manevrarea crmei, a crei aciune era, dealtfel, aproape nul, vasul neavnd vitez proprie suficient. Cu toate acestea, Kavgerul i Caroly cutau s l menin n direcia strmtorii, orientndu-se dup ultimele licriri pe care le mai arunca focul aprins pe vrful Capului Horn. n cteva minute, ar fi putut ajunge la intrarea canalului, care se deschidea la tribord, ntre insula Hermitte i insula Horn. Dac reueau s evite stncile care presrau partea central a canalului, poate ar fi putut ancora ntr-un un loc mai adpostit, unde ar fi ateptat n siguran ivirea zorilor. Furia furtunii cretea ns mereu. Valurile uriae, care se rostogoleau uneori peste bord, nnebuneau pasagerii. Ar fi fost mai bine ca toi oamenii acetia s se fi retras la adpost, n cabine sau n ntrepunte. Dar cum s te faci auzit i neles de nefericiii aceia? Nici gnd de aa ceva. n sfrit, dup o lupt titanic cu valurile enorme, ndrjite parc de prada care ncerca s le scape, vasul trecu de cap, se strecur cu greu printre stncile carei scoteau capul de sub valuri n partea de vest a canalului i, mnat de o pnz pe care Halg i Caroly

reuiser s o ridice pe catargul din fa, ajunse n ape relativ mai calme, la adpostul insulei Horn. n perioada asta de linite, Kavgerul observ c un om se urcase pe dunet i se apropiase de el. Cine eti dumneata? ntreb noul venit. Pilotul, rspunse Kavgerul. Dar dumneata? Maistru de echipaj. Unde sunt ofierii? Mori. Toi? Toi. De ce nu eti la postul dumitale? Am fost lovit de catargele sfrmate. Abia mi-am recptat cunotina. Bine. Odihnete-te. Pentru manevr, sunt aici eu i tovarul meu. ns, cnd ai s poi, strnge-i oamenii i f puin ordine. Departe de a fi disprut cu totul, primejdia era nc serioas. Corabia urma s ajung la captul nordic al insulei, i acolo avea s fie prins de-a curmeziul de valuri i de vnt. Kavgerul nu mai avea dect o speran: s nainteze spre vest i s ajung pe coasta meridional a insulei Hermitte. Acolo se aflau destule locuri sigure unde ar fi putut pune corabia n siguran. Apoi, cnd oceanul s-ar fi linitit, Caroly ar fi profitat de primul vnt favorabil pentru a duce vasul la Punta-Arenas, prin strmtoarea Magellan. Dar cte primejdii pn lng coasta aceasta att de dorit! Cum s evite sumedenia de stnci cu care este mpnzit oceanul prin inuturile acelea? Cu pnzele reduse la un capt de foc, pe bezna aceea de neptruns, care i erau ansele? Se scurse astfel o or groaznic, i ultimele stnci ale insulei Horn fur depite. Valurile prinser din

nou vasul n dansul lor formidabil. Atunci, ajutat de civa marinari, maistrul de echipaj dup o jumtate de or de sforri reui s mai ntind o pnz pe catargul mizenei. Natural c, pentru un vas de un astfel de tonaj, aciunea acestei buci de pnz nu prea nsemna mare lucru. Cu toate acestea, efectul nu ntrzie s se vad, i att de mare era puterea vntului, nct cele apte-opt mile care erau pn la insula Hermitte fur strbtute n mai puin de o or. Pe la ora unsprezece, Kavgerul i Caroly ncepuser s cread n succesul ncercrii lor, cnd un prit groaznic domin o clip mugetul vijeliei. Catargul mizenei se rupsese de la vreo zece picioare deasupra punii, i, trnd cu el o parte din catargul cel mare, se prvli peste babord, sfrm bastingajul i dispru n valuri. Jonathan se nclin att de mult, nct amenina s se rstoarne. Suntem pierdui! strig o voce. i n-avem barc de salvare, gemu alta. O avem pe cea a pilotului! url o a treia. Mulimea se repezi spre pup, unde era legat WelKiej. Stop! porunci Kavgerul, cu o voce aa de puternic, nct fu ascultat pe loc. n cteva clipe, maestrul de echipaj form un cordon de marinari care bar drumul pasagerilor nnebunii. Ateptar astfel cu toii deznodmntul! O or mai trziu, Caroly ntrevzu o mas enorm spre nord. Prin ce minune strbtuse nevtmat Jonathan canalul care desparte insula Herschell de insula Hermitte? Fapt este c l parcursese, odat ce avea n faa lui nlimile insulei Wollaston. Era ns tocmai vremea refluxului, i insula Wollaston rmase n scurt timp spre tribord.

Care avea s fie mai tare, vntul sau curentul? Nici unul, nici altul. Pe la ora unu dimineaa, o izbitur puternic zgudui ntreg vasul i, peste o clip, nclinndu-se mult spre tribord, Jonathan rmase nemicat. Nava american se mpotmolise pe coasta de rsrit a acelei regiuni a insulei Hoste, care poart numele de Falsul Cap Horn.

V. Naufragiaii
Clipperul american Jonathan plecase din SanFrancisco cu destinaia Africa Austral. Era o cltorie pe care o corabie rapid o poate efectua n cinci sptmni, dac este favorizat de timp. Corabia aceasta de trei mii cinci sute de tone era nzestrat cu patru catarge, catargul mizenei i catargul cel mare cu pnze ptrate, celelalte dou cu pnze aurice i latine: brigantine i sgei. Comandantul, cpitanul Leccar, un excelent marinar n puterea vrstei, avea n subordine pe secundul Musgrave, pe locotenentul Maddison, maistrul de echipaj Hartlepool i un echipaj de douzeci i apte de oameni, toi americani. Jonathan transporta pasageri, peste o mie de emigrani adunai de o societate de colonizare i trimii la Lagoa, unde guvernul portughez le acordase o concesiune. Aa c, n afar de proviziile necesare pentru cltorie, clipperul era ncrcat i cu toate cele necesare la nceput coloniei. Alimentaia acestor emigrani era asigurat, pentru aproape un an i jumtate, de fin, conserve i buturi alcoolice. Pe Jonathan se mai gsea, de asemenea, i material pentru instalaii provizorii: corturi demontabile, obiecte de menaj. n scopul de a favoriza punerea n valoare a terenurilor concesionate, societatea se ngrijise s furnizeze colonitilor instrumente agricole, semine de cereale i legume, un numr oarecare de vaci, porci i oi i tot felul de psri de curte. Cum nu fuseser neglijate nici armele i muniiile, viitorul noii colonii era deci asigurat pentru o perioad de timp destul de mare.

Chiar de la nceput ns, se prea c elementele naturii se coalizaser pentru a mpiedica succesul ntreprinderii. Dup un drum parcurs greu de tot, Jonathan fu prins n dreptul Capului Horn de una dintre cele mai cumplite furtuni care se pomeniser pe meleagurile acelea. Cpitanul Leccar, din lipsa observaiilor solare, se credea mai departe de uscat. Se grbi deci cu manevra spre tribord, ndjduind s ajung astfel mai degrab n Atlantic, unde ar fi fost mai la adpost. Abia fu executat ordinul acesta, cnd un val enorm izbi n bordura tribordului, o rupse i tr cu el n ocean pe cpitan, mpreun cu civa pasageri i marinari. ncercarea de a li se veni n ajutor fu zadarnic, deoarece n cteva clipe dispruser sub valuri. n urma acestei catastrofe ncepuse Jonathan s lanseze semnalele de alarm auzite de Kavger i de tovarii lui. Aadar, focul aprins pe vrful capului, vlvtaia care i-ar fi artat greeala i poate c i-ar fi ngduit chiar s-o repare, nu fusese vzut de cpitanul Leccar. n lipsa lui, secundul Musgrave ncercase apoi s vireze de bord pentru a ctiga spaiu, manevr aproape imposibil, dat fiind starea oceanului i pnzria redus, impus de violena furtunii. Dup multe sforri fr succes, era totui ct pe-aci s reueasc, dac nu ar fi fost aruncat n valuri, mpreun cu locotenentul Maddison, odat cu cderea catargelor de la pup. Tot n clipa aceea, o sfrmtur l lovea n cap pe maistrul de echipaj i l trntea leinat pe punte. Restul se tie. Acum, cltoria se terminase. Solid ncletat ntre vrfurile stncilor, Jonathan zcea nemicat pentru totdeauna pe coasta insulei Hoste. La ce deprtare era

de uscat? Rmnea de vzut dimineaa. n orice caz, primejdie imediat nu mai era. Trt de propriu-i avnt, corabia intrase adnc ntre stnci i era imposibil s fie despotmolit n noaptea aceea. Ajutat de maistrul de echipaj Hartlepool, Kavgerul reui s explice situaia aceasta nou turmei nnebunite de groaz care acoperea puntea. Civa emigrani unii de bunvoie, alii aruncai de violena zguduitorii czuser n ap i valurile le loveau cadavrele de stncile rmului. Imobilitatea navei i linitise ns pe ceilali. ncet, ncet, brbai, femei i copii pornir s-i caute n ntrepunte un adpost mpotriva ploii care cdea cu gleata. Kavgerul rmase s vegheze asupra siguranei obteti, n tovria lui Halg, a lui Caroly i a maistrului de echipaj. Adpostii n interiorul corbiei, unde domnea o linite relativ, cea mai mare parte dintre emigrani adormir. Trecnd dintr-o extrem ntr-alta, bieii oameni i recptaser ncrederea dendat ce simiser deasupra lor o energie i o inteligen, creia i se supuneau acum aproape orbete. Ca i cum lucrul acesta ar fi fost foarte natural, de la sine neles, se lsau n seama Kavgerului, convini c el are s vegheze asupra siguranei lor. Erau nite biei oameni dezarmai n faa unei asemenea ncercri! Drzi n rbdtoarea lor resemnare fa de vicisitudinile obinuite ale vieii, mprejurrile de felul acesta i lsau aiurii, paralizai, cutnd cu tot sufletul lor voina unui conductor cruia s i se supun. Francezi, italieni, rui, irlandezi, englezi, germani, pn i japonezi fceau parte din glota aceea de emigrani. Diversitate de rase, dar i de profesii. Natural c majoritatea fceau parte din clasa agricol, dar i clasa lucrtoare propriu-zis era bine

reprezentat. Se aflau chiar i civa care, nainte de a se expatria, exercitaser profesiuni libere. Majoritatea erau celibatari; numai o sut sau o sut cincizeci dintre acetia erau cstorii, trnd dup ei o adevrat turm de copii. Toi ns, fr deosebire, aveau aerul acela care caracterizeaz nefericitele zdrene omeneti, victimele propriei lor neputine. Dezechilibrai moral, unii de o insuficien fizic sau intelectual, alii de lovituri nemeritate ale soartei, toi fuseser, probabil, nevoii s se recunoasc inadaptabili la mediul lor i se hotrser s-i caute norocul pe alte meleaguri. Gloata aceea hibrid era un microcosm, o miniatur a societii, n care, afar de bogie, toate clasele erau reprezentate. Srcia, cea adevrat, era, dealtfel, lips i ea, societatea de colonizare pretinznd fiecrui emigrant posesia unui capital de minimum cinci sute de franci, capital care, dup putina fiecruia, atingea la unii sume de douzeci sau treizeci de ori mai mari. n general, gloata aceea nu era nici mai bun, nici mai rea dect altele; era gloata pur i simplu, cu neegalitile, calitile i defectele ei, amestec confuz de dorine i sentimente contradictorii, aduntur anonim din care se desprinde uneori o voin unic i total, asemenea curentului care se formeaz i se izoleaz n masa amorf a mrii. Ce avea s devin gloata aceasta pe care soarta o arunca pe o coast neospitalier? Cum avea s rezolve ea eterna problem a vieii?

VI. Pe uscat
Insula Hoste este una dintre insulele cele mai fantezist formate din inutul acela. Coasta nordic, de la rmul canalului Beagle, este aproape dreapt pe jumtate din ntinderea ei, ns restul se prezint ca o ngrmdire fantastic de vrfuri ascuite sau o broderie complicat de golfuri nguste, unele dintre ele adnci pn la a strbate insula dintr-o parte ntr-alta. Insula aceasta este i una dintre cele mai mari ale arhipelagului magellanic. Lrgimea ei este cam de cincizeci de kilometri i lungimea de peste o sut, fr peninsula Hargy, ncovoiat ca o secer i al crei cap este cunoscut sub numele de Falsul Cap Horn. La vestul acestei peninsule se mpotmolise Jonathan, la poalele unei mase granitice enorme care desparte golful Orange de golful Scotchwell. Dimineaa, n negura umed a zorilor pe care o risipeau ultimele rbufniri ale vijeliei n agonie, apru o falez uria. Jonathan zcea la captul unui promontoriu care, format dintr-o culme foarte ascuit, se lega cu peninsula printr-o creast nalt. La poalele culmii se ntindea un amalgam de stnci negricioase, nconjurate de nisip neted i nc umed. De ndat ce lumina le ngdui s disting vag coasta, cei mai muli dintre naufragiai se grbir spre uscat, srind din stnc n stnc, deoarece apele erau pe atunci n plin reflux. Nimic nu i-ar fi putut opri n graba lor de a se vedea ct mai curnd pe uscat. Civa emigrani ns, mai inteligeni sau mai puin impulsivi dect ceilali, rmseser pe bord, n preajma Kavgerului, de la care ateptau parc un cuvnt de ordine. i cum acesta nu prea prea dispus s-i ntrerup conversaia cu maistrul de echipaj,

unul dintre emigranii acetia se desprinse, n cele din urm, dintr-un grup de cteva persoane i se ndrept spre cei doi interlocutori. Dup nfiarea lui, dup mers, ca i dup nobleea chipului su, omul acesta, n vrst de aproximativ cincizeci de ani, fcea parte dintr-o clas superioar mediului n care se gsea acum. Domnule, spuse el adresndu-se Kavgerului, nainte de toate v mulumesc Ne-ai salvat de la o moarte sigur. Fr dumneavoastr i fr tovarii care v nsoesc, am fi fost, cu siguran, pierdui. Din vocea, din gesturile pasagerului acestuia, respira cinstea i sinceritatea. Kavgerul strnse cordial mna care i se ntindea, apoi rspunse: Suntem foarte fericii c am putut evita o nenorocire aa de groaznic. Dai-mi voie s m prezint. Sunt emigrant i m numesc Harry Rhodes. Cu mine am pe soia, fiica i fiul meu, relu pasagerul, artnd spre dou femei i unul dintre brbaii care formau grupul din care plecase. Tovarul meu, recomand la rndu-i Kavgerul: este pilotul Caroly, iar tnrul este Halg, fiul lui. Fuegieni amndoi, dup cum vedei. i dumneavoastr? Sunt un prieten al indienilor. M-au botezat Kavger, i alt nume nu-mi mai tiu. Harry Rhodes se uit mirat la interlocutorul lui. Acesta i susinu privirea cu un aer calm i rece. Emigrantul nu mai strui, apoi ntreb: Ce credei c o s facem? Tocmai despre asta vorbeam cu domnul Hartlepool, rspunse Kavgerul. Totul depinde de starea

n care se afl corabia. Nu putem hotr nimic pn nu suntem lmurii n privina aceasta; n ce parte a Magellaniei ne aflm? relu Harry Rhodes. Pe coasta de sud-est a insulei Hoste. Aproape de strmtoarea Magellan? Nu. Dimpotriv, foarte departe. Drace! exclam Harry Rhodes. Aa c, v repet, totul depinde de starea vasului. Dup ce o vom cunoate, vom lua o hotrre. Urmat de Hartlepool, Harry Rhodes, Halg i Caroly, Kavgerul cobor pe stnci i fcu ocolul clipperului, convingndu-se de la prima vedere c Jonathan putea fi considerat definitiv pierdut. Corpul corbiei era spart n douzeci de locuri i crpat pe toat lungimea tribordului, avarii absolut ireparabile cnd este vorba de un vas de fier. Nu mai exista nici o speran de a-l putea repara. Prerea mea este c ar fi bine s debarcm ncrctura i s-o punem n siguran, spuse atunci Kavgerul. ntre timp, se poate repara barca noastr, care a avut serios de suferit din cauza lovirii de stnci, i cu ea Caroly l va duce la Punta-Arenas pe unul dintre emigrani, ca s aduc la cunotina guvernatorului nenorocirea ntmplat. Cu siguran c acesta se va ocupa de repatrierea dumneavoastr. Bun idee, aprob Harry Rhodes. Cred c ar fi bine s comunicm planul acesta i celorlali, relu Kavgerul. Dac n-avei nimic mpotriv, i vom aduna pe toi pe plaj. Fur nevoii s atepte mult timp rentoarcerea diferitelor cete mprtiate n toate prile. Pe la ora nou dimineaa ns, foamea i aduse pe toi n preajma corbiei mpotmolite. Atunci, urcndu-se pe o

bucat de stnc, Harry Rhodes aduse la cunotina tuturor propunerea Kavgerului. Succesul fu mediocru. Unii auditori prur foarte puin satisfcui i se auzir murmure. Asta-i acum! S descrcm o corabie de trei mii de tone! mormiau unii. Dar ce suntem noi? se indignar alii. Ca i cum n-am fi destul de prpdii i aa! bodogneau suprai civa. n cele din urm, se auzi, mai tare, o voce: Cer cuvntul! Poftim, ncuviin Harry Rhodes, cobornd de pe tribuna improvizat. n locul lui se urc imediat un brbat n toat puterea vrstei, cu trsturile feei destul de frumoase, cu ochii albatri vistori i cu o barb deas castanie, de care prea ntructva mndru, mngindu-i-o mereu cu minile, a cror albea trda omul neobinuit cu munci mai grosolane. Camarazi, ncepu el ntr-o englezeasc stricat, mirarea pe care ai manifestat-o muli dintre voi este foarte natural. Ce ni se propune? S stm un timp nedeterminat pe insula aceasta pustie i s muncim ca nite proti pentru salvarea unor bunuri care nu ne aparin. De ce s ateptm aici rentoarcerea brcii, cnd am putea foarte bine s ne ducem cu toii, rnd pe rnd, la Punta-Arenas? Auditoriul primi cuvintele acestea cu murmure aprobatoare. Din mijlocul mulimii, Kavgerul rspunse: Wel-Kiej este la dispoziia dumneavoastr, dar nici n zece ani nu va putea transporta toat lumea la Punta-Arenas. Fie! admise oratorul. S ateptm aici pn se rentoarce. Dar sta nu-i un motiv ca s ne trudim cu

descrcarea materialelor! S ne lum frumuel obiectele care sunt proprietatea noastr personal, i att!... Cu ce suntem datori fa de societate, ca s muncim pentru bunurile ei? Dimpotriv, ea este datoare fa de noi, fiindc este rspunztoare de situaia n care ne aflm. Dac n-ar fi fost aa de calic, dac vasul i comandantul ar fi fost mai buni, nu am fi ajuns unde ne aflm. i, la urma urmei, chiar de n-ar fi aa, putem uita c facem parte din numeroasa clas a exploatailor, transformndu-ne n vite de munc ale exploatatorilor? Argumentul pru foarte apreciat. O voce spuse: Bravo! Izbucnir rsete. ncurajat, oratorul continu cu i mai mare nflcrare: Exploatai, asta suntem noi, lucrtorii i spunnd acestea oratorul se btea n piept cu toat energia , noi, care nu ne-am putut ctiga pe locurile unde am copilrit pinea muiat de sudoarea celei mai grele trude! Am fi nite dobitoci dac ne-am rupe spinrile acum cu toat fierria asta fabricat de lucrtori ca i noi. Ea este totui proprietatea capitalismului asupritor i egoist care ne-a silit s ne prsim familiile i patria. Dac majoritatea emigranilor ascultau nedumerii tirada aceasta spus ntr-o englezeasc stricat, cu un pronunat accent strin, o parte dintre ei preau entuziasmai. n jurul tribunei improvizate se adunase un grup mic, care aproba zgomotos cuvintele oratorului. Kavgerul puse i de data aceasta lucrurile la punct. Nu tiu cui aparine ncrctura de pe Jonathan, rosti el calm, dar experiena ctigat de mine n inuturile acestea m autorizeaz s v spun c s-ar

putea s v fie foarte folositoare cndva. i, cum nu tim deloc ce ne rezerv viitorul, prerea mea este c ar fi bine s nu o lsm s se iroseasc. Oratorul cu barba stufoas nu prea deloc dispus s se angajeze ntr-o discuie n contradictoriu, aa c Harry Rhodes profit de ocazie pentru a se urca din nou pe stnc i a supune la vot propunerea Kavgerului, care fu adoptat prin ridicare de mini, fr nici o alt opunere. Apoi, Harry Rhodes adug: Kavgerul ntreab dac nu este printre noi unul sau mai muli dulgheri care s-l ajute s-i repare barca. Prezent! strig un brbat voinic, ridicnd mna n sus, peste capetele celorlali. Prezent! rspunser aproape n acelai timp ali doi emigrani. Primul care s-a oferit este Smith, un lucrtor angajat de societate, l lmuri Hartlepool pe Kavger. E un om cumsecade. Pe ceilali nu-i cunosc. Tot ce tiu este c unul se numete Hobard. Pe orator l cunoatei? Este un emigrant, francez cred. Mi s-a spus c se numete Beauval, dar nu sunt sigur. Maistrul de echipaj nu se nela. Oratorul, a crui via o vom povesti pe scurt mai jos, era francez i se numea Beauval. Ferdinand Beauval fusese la nceput avocat i poate c ar fi reuit n profesiunea aceasta, cci nu-i lipsea nici inteligena, nici talentul, dac nu ar fi avut nenorocul s se apuce de politic chiar de la nceputul carierei. Mnat de o ambiie arztoare, se nrolase, fr s tie bine ce vrea, n partidele extremiste. n scurt timp, ajunse s neglijeze bara n favoarea ntrunirilor

politice. Poate c ar fi reuit s fie ales deputat, dac ar fi putut s atepte. Din pcate, resursele lui modeste se sfrir nainte ca succesul s-i fi ncoronat sforrile. Silit s recurg la expediente, se compromisese n afaceri dubioase, i de atunci ncepu pentru el degringolada, care, din eec n eec, l adusese nti la srcie, apoi la mizerie, pentru ca, n cele din urm, s-l sileasc s-i caute o soart mai bun n America. Dar nici aici nu avu mai mult noroc. Dup ce colind ctva timp din ora n ora, ncercnd rnd pe rnd toate meseriile, se mpotmolise, n cele din urm, definitiv, la San-Francisco, unde se vzu silit s recurg la o a doua expatriere. Reuind s-i procure capitalul minim necesar, se nscrisese n convoiul emigranilor, ademenit de un prospect care fgduia marea cu sarea primilor coloniti ai concesiunii golful Lagoa. Acum, dup naufragiul Jonathan-ului, speranele i erau spulberate pentru a treia oar. Cu toate acestea, Ferdinand Beauval nu-i pierduse ncrederea n steaua lui bun. nfrngerile de pn acum i lsaser intact ncrederea n el nsui i era sigur c, pn la urm, tot are s reueasc. Aa c nu-i neglijase nici o clip calitile de conductor de oameni pe care i le atribuia. Abia mbarcat pe Jonathan, i dduse toat silina n a-i propaga ideile; ba uneori chiar cu atta ardoare, c Leccar, cpitanul, se vzuse silit s intervin. Dar, n ciuda acestor piedici puse n calea propagandei lui, Ferdinand Beauval repurtase ici i colo cteva succese de la nceputul cltoriei cu sfrit aa de tragic. ntr-adevr, unii dintre tovarii si nu prea muli, din pcate se lsaser sedui de teoriile demagogice, care erau calul lui de btaie obinuit. Se

formase, n cele din urm, n jurul lui un grup compact, cruia i lipsea un singur lucru pentru a fi i impresionant: numrul. i totui, poate c efectivul discipolilor si ar fi fost mai impuntor dac Beauval nu s-ar fi lovit, de la nceput chiar, de un concurent de temut. Adversarul acesta era un american din nord, un anume Lewis Dorick, un tip rece ca un sloi de ghea i cu vorbe tioase ca un ascui de brici. Lewis Dorick acesta profesa aceleai teorii ca i Beauval, numai c le mpingea ceva cam prea departe. n timp ce el preconiza un socialism n care statul, unic proprietar al mijloacelor de producie, s stabileasc fiecruia atribuia cea mai potrivit nsuirilor sale, Dorick fcea parad de un comunism mai pur, n care totul trebuia s fie proprietatea tuturor. Dealtfel, ntre cei doi lideri sociologi exista o diferen i mai caracteristic dect dezacordul principiilor lor. n timp ce Beauval, latin imaginativ, se mbta cu vorbe i visuri, n fond fiind lupul cel mai blnd cu putin, Dorick, sectar mai ndrjit i mai doctrinar, cu inim de piatr, nu tia ce-i aceea mil. n timp ce unul, capabil s scoat din mini un auditoriu, era absolut inofensiv ca individ, cellalt constituia prin el nsui un pericol. Dorick predica egalitatea ntr-un fel care te-ar fi dezgustat pentru totdeauna de ea. Era un om care nu privea n jos, ci n sus. Soarta mizerabil de care au parte majoritatea oamenilor nu-l mica de fel, ns gndul c un mic numr dintre ei ocupau un rang social superior celui al lui l fcea s turbeze de furie. Asta l i nenorocise, dealtfel. Profesor de literatur i de istorie, Dorick nu putuse rezista ndemnului de a rspndi cu totul alte nvturi, proclamndu-i

maximele libertine ntr-o form care n-avea nimic comun cu o pur discuie teoretic. Purtarea aceasta nu ntrzie s-i arate roadele. Dorick fusese poftit politicos s-i caute alt post. i cum aceleai cauze produc efecte identice, pierdu i postul acesta la fel ca i pe primul, pe al treilea ntocmai i pe al doilea, i aa mai departe, pn ce, n cele din urm, ajunse s nu mai bat dect la ui nchise. Rmas pe drumuri, din profesor se transformase n emigrant i ajunsese pe puntea Jonathan-ului. n timpul cltoriei, Dorick i Beauval i recrutaser partizani, unul prin cldura elocinei care nu excludea o critic contiincioas a ideilor, cellalt prin autoritatea inerent omului care se afirm ca deintor al adevrului integral. i, cu toate c clientela recrutat de fiecare dintre ei era destul de modest, ncepuser s se urasc pe ascuns, din ce n ce mai mult. n timpul scurtului dialog dintre Kavger i Hartlepool, Harry Rhodes i continuase cuvntarea. Acum, cnd propunerea este adoptat, zise el, trebuie s ncredinm cuiva comanda. Nu este o treab uoar descrcarea unei corbii de trei mii cinci sute de tone. O astfel de munc cere metod i autoritate. Cred c ar trebui s facem apel la domnul Hartlepool, maistrul de echipaj. Rog pe cei care sunt de acord s ridice mna n sus. Cu foarte puine excepii, toate minile se ridicar ntr-o singur micare. Iat c am aranjat i asta, constat Harry Rhodes. Apoi, ntorcndu-se spre maistrul de echipaj, ntreb:

Ce ordine avei de dat? S mergem la mas, rspunse Hartlepool zmbind. Avem nevoie de puteri pentru munca care ne ateapt. n timpul mesei, Hartlepool se trase mai la o parte cu Kavgerul. Dac mi permitei, domnule... glsui el cu un aer ngrijorat... am s ndrznesc s afirm c sunt un foarte bun marinar... Dar am avut totdeauna un cpitan... de ordinele cruia ascultam. Ce vrei s spui? ntreb Kavgerul. Vreau s zic... rspunse Hartlepool din ce n ce mai ncurcat... c m pot luda c am executat totdeauna ordinele... dar c nu sunt n stare s dau vreunul. Pot sta la crm o via ntreag... Dar comanda... hm!... asta nu m privete... Plcut impresionat, Kavgerul se uit cu coada ochiului la maistrul de echipaj. Existau, prin urmare, oameni; oameni buni, cinstii i puternici, pentru care eful era o necesitate? Ceea ce nseamn, explic el, c te-ai nsrcina bucuros cu cele ce sunt de fcut, dar c ai prefera s primeti n prealabil cteva indicaii generale. Nu? Foarte adevrat! rspunse Hartlepool. Nimic mai simplu atunci, continu Kavgerul. De cte brae poi dispune? La plecarea din San-Francisco, Jonathan avea un echipaj de treizeci i patru de oameni, inclusiv statul major, buctarul i cei doi mui5, i transporta o mie o sut nouzeci i cinci de pasageri. n total, o mie dou sute douzeci i nou de persoane. Din pcate, muli sunt mori acum.
5

Elevi-marinari.

Socoteala asta o s-o facem mai trziu. S contm deocamdat pe o mie dou sute de persoane. Exceptnd femeile i copiii, rmn aproximativ apte sute de brbai. Pe acetia ai s-i mpri n dou grupuri; dou sute vor rmne pe bord pentru a scoate ncrctura pe punte, iar ceilali vor trece sub comanda mea. M voi duce cu ei n pdurea de colo i vom tia vreo sut de copaci, cu care vom construi apoi un fel de schel de la vapor la rm. n felul acesta, i cu personalul de care dispunem, vom termina descrcarea n trei zile. Kavgerul prevzuse bine; n seara de 19, toat ncrctura Jonathan-ului se gsea depozitat pe rm. n acelai timp, cu ajutorul a trei dulgheri, Smith, Hobard i Charley, barca fusese reparat i ea. Nu mai rmnea dect s fie ales un delegat pentru PuntaArenas. Ferdinand Beauval profit de ocazie pentru a se urca din nou la tribun. Hotrt lucru ns, n-avea noroc. Cu toate c reui s obin vreo cincizeci de voturi, n timp ce Dorick nu avu nici unul, majoritatea o obinu un oarecare Germain Riviere, un agricultor franco-canadian. De acesta, alegtorii erau siguri cel puin c o s se rentoarc; era tat a patru bieai voinici, pe care i lsa n urma lui. n dimineaa de 20 martie, Wel-Kiej prsi insula, sub comanda lui Caroly. Colonia procedase deja la o instalaie provizorie pn la napoierea brcii; adic pentru vreo trei sptmni. n definitiv, naufragiaii nu erau ntr-o situaie chiar aa de mizerabil. Se aflau destul de aproape de inuturi locuite, i alimente aveau din belug. Aa c nu era cazul ca emigranii s se simt prea ngrijorai; dac nu ar fi fost clima cam aspr, s-ar putea spune c nu era mare deosebire ntre

viaa de acum i cea care i-ar fi ateptat la nceput n Africa. Instalarea era aproape pe terminate cnd, la 24 martie, vremea i ddu din nou n petec. Timp de trei zile i trei nopi, plou i fu vijelie. Cnd se nsenin, Jonathan dispruse. Marea i completase opera de distrugere. Dup furtun, urm o perioad de timp frumos, care fu folosit n primul rnd pentru numrarea supravieuitorilor naufragiului. Apelul nominal fcut de Hartlepool dup listele de bord dovedi c naufragiul fcuse treizeci i una de victime, dintre care cincisprezece oameni din echipaj i restul pasageri. Populaia insulei se compunea, prin urmare, din o mie dou sute de persoane. Kavgerul hotr s profite de timpul frumos, pentru a explora insula Hostes sau cel puin mprejurimile taberei. Avea s fie nsoit de Hartlepool, Harry Rhodes, Halg i nc trei emigrani, Gimelli, Gordon i Ivanoff. n ultimul moment ns, se mai prezentar doi candidai. Kavgerul voia tocmai s porneasc spre locul de ntlnire fixat, cnd atenia i fu atras de doi copii de vreo zece ani, care se ndreptau spre el. Unul dintre ei, cu o mutrioar dezgheat obraznic aproape mergea mndru, cu nasul n vnt, cu o trufie aproape comic. Cellalt l urma la vreo cinci pai mai n urm, cu un aer de modestie care se potrivea foarte bine nfirii lui timide. Primul se apropie de Kavger i i se adres: Excelen... Amuzat de titlul acesta neateptat, Kavgerul privi mai atent copilul, care i susinu ndrzne privirea, fr s coboare ochii.

Excelen!... repet Kavgerul rznd. De ce mi spui aa, biea? Copilul pru foarte mirat. Nu se spune aa regilor, minitrilor i episcopilor? ntreb el cu un ton care trda vdita lui ngrijorare de a se fi abtut cumva de la regulile politeii. Eh, rosti amuzat Kavgerul. Dar unde ai auzit tu c li se spune Excelen regilor, minitrilor i episcopilor? n ziare, rspunse copilul, sigur de el. Citeti ziare? De ce nu? Ori de cte ori am. Ah! Ah!... silabisi Kavgerul. i cum te numeti, trengarule? Dick. Dick i mai cum? Copilul pru c nu nelege. Cum se numete tatl tu? N-am tat. Mama ta, atunci? Nici mam, nici tat, Excelen. Asta-i bun! exclam Kavgerul, din ce n ce mai interesat de bieaul acela ciudat. Afl atunci c nu tiu s fi fost vreodat rege, ministru sau episcop! Suntei guvernator! declar cu emfaz copilul. Guvernator!... Kavgerul pru czut din cer. Cine i-a spus asta? ntreb el. Hm... zise ncurcat Dick. Ei? strui Kavgerul. Dick pru din ce n ce mai ncurcat. ovia.

Hm... eu unul nu tiu nimic... rspunse el n cele din urm. Dar odat ce dumneavoastr suntei mai mare aici... i cum toat lumea v spune aa... Ia te uit!... se mir Kavgerul. Apoi, cu voce mai grav, adug: Te neli, dragul meu. Nu sunt nici mai mare, nici mai mic dect ceilali. Aici nu exist nici un stpn! Dick fcu ochii mari i se uit nencreztor la Kavger. Cum era posibil s nu existe nici un stpn? Pentru el, ieit dintr-o lume de tirani, asta era ceva de neconceput. Exist oare vreo ar fr stpn? Nici un stpn, afirm iari Kavgerul, dup o scurt pauz. Unde te-ai nscut? Nu tiu. Ce vrst ai? Vreo unsprezece ani, cred! Nu prea eti sigur!... Zu c nu! i tovarul tu, care l face pe sfinxul colo, ce este cu el? Este Sand. Fratele tu? Aproape... Este prietenul meu. Ai fost crescui mpreun? Crescui?... protest Dick. Noi n-am fost crescui, domnule! Kavgerul simi c i se strnge inima. Ct tristee n cuvintele pe care bieaul acesta le rostea cu drzenia unui cocoel nfuriat. Existau oare copii care nu fuseser crescui? Atunci, unde l-ai cunoscut? La Frisco6, pe chei.
6

San-Francisco.

Demult? Da, foarte demult... Eram mici pe atunci, rspunse Dick, cutnd s-i adune amintirile. Sunt de atunci cel puin... ase luni. Adevrat, este mult timp de atunci, aprob serios Kavgerul. Se ntoarse apoi spre tovarul bieaului. La dispoziie, prichindelule, i spuse el, i ai grij s nu-mi spui i tu Excelen. i-ai pierdut cumva graiul? Nu, domnule, ngn copilul, mototolindu-i ntre degete bereta de marinar. Atunci, de ce nu spui nimic? Este sfios, domnule, explic Dick. Cu ce dispre rostise piciul cuvintele acestea! A, este sfios? ntreb rznd Kavgerul. Tu ns nu prea pari s fii. Nu, domnule, declar simplu Dick. i bine faci, drguule!... Dar, n sfrit, ce naiba cutai voi pe aici? Suntem mui, domnule. Acum i aminti Kavgerul c Hartlepool i vorbise de doi mui care fceau parte din echipajul Jonathan-ului. Nu-i observase pn atunci printre copiii emigranilor. Era de la sine neles c nu-i ieiser n cale fr motiv. Cu ce v pot servi? ntreb el. Tot Dick lu cuvntul i acum. Am vrea s mergem cu dumneavoastr. De ce? Ochii lui Dick scnteiar. S vedem i noi... S vedem i noi!... O lume ntreag n cteva cuvinte. Toat curiozitatea, toate visele miraculoase i

confuze ale copiilor. Chipul lui Dick implora, toat fiina lui micu era ncordat de dorin. Dar tu, strui Kavgerul, adresndu-se lui Sand, vrei s vezi i tu? Nu, domnule. Dar ce vrei, atunci? Eu merg cu Dick, rspunse copilul, n oapt. ii mult la Dick sta? O, foarte mult, afirm Sand. Din ce n ce mai interesat, Kavgerul privi o clip la cei doi copii. Ciudat pereche! Dar ncnttoare i mictoare totodat, n sfrit, ddu sentina. O s mergei cu noi. Triasc guvernatorul! strigar cei doi copii aruncndu-i beretele n aer i srind n sus ca ieii din mini. Kavgerul afl apoi de la Hartlepool cine erau noile sale cunotine. Maistrul de echipaj nu tia mare lucru, dar, cu siguran, nici cei n cauz nu cunoteau mai mult. Copii prsii la un col de strad, triser i crescuser ca prin minune i ncepuser s-i ctige pinea de la cea mai fraged vrst, exercitnd tot felul de meserii: lustragii, comisionari, hamali, vnztori de flori, de ziare etc. Pn cu ase luni mai nainte, habar nu aveau unul de existena celuilalt, cnd ntmplarea i pusese fa n fa pe neateptate. Dick trecea pe chei, cu minile n buzunare, cu bereta ntr-o parte, fluiernd vesel printre dini un cntec favorit, cnd ddu cu ochii de Sand, care sta mpietrit n faa unui dulu enorm, care ltra la el rnjindu-i colii amenintori. Fr s ovie o clip, Dick se repezi hotrt ntre biatul ngheat de fric i teribilul lui adversar.

Nu tim dac atitudinea lui boas l intimidase, ntr-adevr, pe animal; cert este ns c acesta se dduse la rndul lui napoi i sfrise prin a fugi de acolo, cu coada ntre picioare. Fr s se mai sinchiseasc de el, Dick se ntorsese apoi spre Sand: Cum te cheam? l ntrebase el cu mndrie. Sand, rspunse acesta cu glasul necat de lacrimi. Dar pe tine? Dick... Dac vrei, hai s fim prieteni. Drept orice rspuns, Sand se aruncase n braele eroului, pecetluind astfel nceputul unei prietenii nepieritoare. Aflat prin apropiere, Hartlepool vzuse toat scena. Intrase n vorb cu cei doi copii i le aflase astfel toat povestea tristei lor viei. Dorind s fac ceva pentru Dick, care l impresionase prin curajul de care dduse dovad, i propuse s intre ca mus pe Joshua Brener, o corabie cu trei catarge pe care era mbarcat atunci. De la primele cuvinte ns, Dick i pusese condiia sine qua non, i anume s-l ia i pe Sand. De voie, de nevoie, Hartlepool se nvoi, i de atunci nu se mai desprise de cei doi prieteni inseparabili, care l urmaser cnd el trecuse pe Jonathan. Acetia erau noii recrui care mreau expediia proiectat. La 28 martie, excursionitii pornir la drum n zori. Cum nu aveau deloc pretenia s exploreze toat insula, ci numai mprejurimile, o luar de-a lungul coastei, spre nord. Chiar de la nceput, i ddur seama c inutul nu era aa de pctos ct l crezuser la nceput. Peninsula Hardy era stncoas i pustie, ns spre nord-vest se vedeau coline pline de verdea, prerii ntinse pe care tronau plcuri dese de copaci. Micul detaament se mprise n grupuri mici, n jurul crora se zbenguiau voioi Dick i Sand. Cei trei

agricultori vorbeau rar, privind uimii n jurul lor, n timp ce Harry Rhodes i Halg ineau tovrie Kavgerului, care i pstra atitudinea rezervat obinuit, cu toate c familia Rhodes i plcea din ce n ce mai mult. Mama, serioas i bun; copiii, Edward, n vrst de optsprezece ani, i Clary, de cincisprezece, cinstii i sinceri; tatl, un om, un adevrat om de caracter. Cei doi brbai discutau prietenete despre ceea ce i interesa n situaia n care se gseau. Harry Rhodes profit de ocazie pentru a afla amnunte despre Magellania, informndu-l n schimb, pe tovarul lui despre unii emigrani mai remarcabili. n felul acesta, Kavgerul afl cum Harry Rhodes, posesor al unei averi destul de nsemnate, fusese ruinat la cincizeci de ani din vina altora, i cum, n urma acestei nenorociri nemeritate, nu ovise s se expatrieze, pentru a ncerca s asigure viitorul soiei i copiilor lui. Afl apoi c, din punct de vedere al profesiei, emigranii se mpreau astfel: apte sute cincizeci de agricultori printre care cinci japonezi cuprinznd o sut patrusprezece brbai cstorii, ntovrii de soiile i copiii lor, dintre care muli majori, n numr de dou sute aizeci i doi; trei liberi profesioniti, cinci foti rentieri i patruzeci i unu de lucrtori. La acetia din urm se adugau ali patru lucrtori neemigrani, un zidar, un tmplar, un dulgher i un lctu, angajai de societatea de colonizare pentru a ajuta la realizarea instalaiilor n noua colonie. Enumernd aceste categorii diverse, Harry Rhodes le cercet mai n amnunt pe fiecare dintre ele. Cu privire la agricultori, nu avea prea mult de spus. Tot ce tia era c fraii Moore preau s fie nite

temperamente violente i c familiile Riviere, Gimelli, Gordon i Ivanoff preau compuse din oameni de treab i muncitori. Restul i era necunoscut. Dintre cei cinci rentieri, patru erau reprezentai prin familia Rhodes. Al cincilea era pur i simplu jalnic. n vrst de aproximativ douzeci i ase de ani, istovit de o via de petreceri care-i nghiise toat averea, pn la ultimul ban, tnrul acesta, John Rame, nu prea bun de nimic, aa c prezena lui printre emigrani nu-i avea aproape nici un rost. Mai erau, n sfrit, cei trei ratai liberi profesioniti. Acetia proveneau din trei ri diferite: Germania, America i Frana. Germanul se numea Fritz Gross i era un beiv de frunte, unul dintre cei mai respingtori mptimii ai buturii. Grsimea lui i halul de murdrie n care se afla l fcuser celebru pn i n mediul acela puin pretenios al emigranilor. Degeneratul acesta era muzicant, violonist, i uneori chiar un violonist genial. Doar vioara l fcea s se mai trezeasc din starea de complet abrutizare n care se afla. O mngia cu dragoste i, atunci cnd influena alcoolului fcea s-i dispar tremurul convulsiv al minilor i l inspira, scotea din delicatul instrument accente de o frumusee de negrit. Harry Rhodes avusese de dou ori ocazia s asiste la miracolul acesta. Pe francez i pe american i cunoatem deja. Erau Ferdinand Beauval i Lewis Dorick, cei doi revoluionari. ntre timp, ajunser la golful Scotchwell, care strni admiraia excursionitilor prin bogia de vegetaie i de animale a regiunii. Partea sudic a inutului acesta nu era dect la dou mile deprtare de locul n care se mpotmolise

Jonathan. i ar fi fost minunat de potrivit pentru instalarea definitiv a taberei. Se nnoptase de-a binelea cnd micul detaament se ntoarse n tabr. Erau tocmai pe punctul de a se despri, cnd n linitea nopii ajunser pn la ei sunetele dulci i line ale unei viori. O vioar!... murmur Kavgerul, adresndu-se lui Harry Rhodes. S fie cumva Fritz Gross, de care mi-ai vorbit. Asta nseamn c este beat, rspunse cu convingere Harry Rhodes. Nu se nela. Fritz Gross era, ntr-adevr, beat. Cnd l vzur, cteva clipe mai trziu, privirea lui tulbure, faa congestionat i balele care i curgeau din gur nu lsau nici o ndoial n privina strii lui. Sta rezemat de o stnc, deoarece numai astfel i putea menine echilibrul, ns melodia care ieea de sub arcu era sublim; n jurul lui se nghesuiau vreo sut de emigrani, care n clipa aceea uitaser de tot, de soarta lor nefericit, de viitorul nesigur, i se lsau furai de vis pe aripile muzicii. Muzica este tot aa de necesar ca i pinea, spuse Kavgerul artnd spre Fritz Gross i spre auditorii lui. Care este rostul unui astfel de om n sistemul lui Beauval? S-l lsm pe Beauval n pace, rspunse Harry Rhodes bine dispus. Apoi, i continuar drumul. Cea ce nu pot s-mi explic, murmur Harry Rhodes dup ce fcur civa pai, este cum naiba i-a putut procura Fritz Gross alcool. Se convinser n curnd c mijlocul ntrebuinat de Fritz Gross nu era din cale afar de original. Ddur peste un om tolnit pe jos.

Este Kennedy, constat Hartlepool aplecndu-se asupra adormitului. O pulama veritabil. Kennedy era beat mort. La fel i ali civa emigrani, pe care i gsir tolnii pe jos ceva mai departe de acolo. Ia te uit! exclam Harry Rhodes, au profitat de absena efului, pentru a jefui depozitul. Care ef? ntreb Kavgerul. Cum care ef? Dumneavoastr! Nu sunt mai ef dect oricare altul, obiect cu nervozitate Kavgerul. Se poate, conveni Harry Rhodes. Asta nu nseamn ns c nu suntei considerat de toat lumea ca atare. Kavgerul voia tocmai s rspund, cnd fu ntrerupt de strigtul slbatic al unei femei. iptul venea dintr-un cort din apropiere.

VII. Prima lege


Familia Ceroni, compus din tatl, Lazare, din mam, Tullia, i o fiic, Graziella, era originar din Piemont. Lazare i Tullia se cstoriser cu aptesprezece ani mai nainte; nu aveau nimic pe atunci, dar se iubeau, i o iubire cinstit este o for care ajut n lupta pentru via. Din nefericire, menajul Ceroni avu o soart mai trist. nhitat cu oameni de cea mai josnic moralitate, brbatul deveni n scurt timp un credincios client al crciumilor, al localurilor care au dreptul s ofere alcool, n numele libertii, tuturor dezmoteniilor. Beia l fcea din ce n ce mai ursuz, mai ru, mai violent, mai crud, ncepur scandaluri aproape zilnice, i biata Tullia suferi bti i schingiuiri cu o resemnare de adevrat martir. i, cu toate c nimic nu ar fi putut-o mpiedeca s-i prseasc brbatul, ea rmase totui lng el. Fcea parte dintre femeile care nu mai iau napoi ceea ce au druit odat. Din punct de vedere al interesului material, tangibil, caracterele acestea merit epitetul de absurde, dar au i ceva admirabil, cci prin ele ne este dat s nelegem toat frumseea sacrificiului i nlimea moral la care se pot ridica unii oameni. Graziella crescu n iadul acesta. Se obinui din fraged copilrie s-i vad tatl beat i mama btut. La o vrst cnd toate celelalte fetie nu se gndesc dect la joc, ea fcu o aspr cunotin cu realitile vieii i fu constrns s lupte din greu pentru o bucic de pine. La aisprezece ani, Graziella era o fat serioas, narmat cu o voin de fier mpotriva mizeriilor vieii, pe care le cunotea aa de bine. Ca fizic, era nalt,

slab, negricioas. Fr s fie frumoas propriu zis, farmecul ei cel mai mare consta n ochi i n expresia de inteligen care i lumina chipul. Purtarea lui Lazare Ceroni nu ntrzie s-i arate consecinele; erau din ce n ce mai strmtari, i n scurt timp au nceput s triasc n mizerie. Butura cost bani i nu produce nimic. Cheltuial dubl adic. Mizeria se transform n srcie cu lustru, i apoi, ca o consecin, o cale de scpare este expatrierea, n sperana unei viei mai bune. Aa c, din exod n exod, dup ce cutreier Frana, dup ce strbtu oceanul, America, familia Ceroni se mpotmoli la San-Francisco. Cltoria durase cincisprezece ani! La San-Francisco, Lazare fu nevoit s deschid ochii i s-i dea seama de realitate. Pentru prima oar ascult rugminile soiei sale i i fgdui s se fac om de treab. Se inuse de cuvnt i, graie hrniciei cu care se apuc de lucru i suprimrii alcoolului, n ase luni reuise s adune suma de cinci sute de franci pretins de societatea de colonizare a golfului Lagoa. Srmana Tullia rencepea s cread n posibilitatea unei viei fericite, cnd naufragiul Jonathan-ului complic ru de tot lucrurile. Condamnat, prin nsi fora mprejurrilor, la a nu face nimic, Lazare se mprietenise cu unii dintre emigrani, i firete c nu cu cei mai buni. Acetia, covrii i ei de plictiseala unei viei lipsite de absolut orice activitate, nu scpar ocazia care li se oferea prin plecarea temporar a celui pe care toi i considerau eful lor. Nici nu se deprtase bine Kavgerul cu tovarii lui i ceata aceasta de derbedei i pusese mna pe un butoia de rom, ncepnd o orgie bahic n toat regula. Ademenit de exemplul celorlali i

neputndu-se mpotrivi viciului lui redeteptat la vederea acelei beii crunte, Lazare i imitase i nu se hotr s se rentoarc la cortul n care l ateptau plngnd soia i fiica lui dect cnd simi c nu-l mai in picioarele. i inevitabila scen ncepu chiar de la intrare. Sub pretext c mncarea nu era gata, italianul se nfurie cnd i se puse mncarea dinainte, din cauza tristeii celor dou femei, i, andu-se singur, ncepu n curnd s rcneasc i s njure ct l inea gura. Graziella se uita ngheat de spaim i dezgust la omul acela ieit din mini care era tatl ei. O durea i-i era i ruine. Tullia ns nu mai putu rbda. Ei, cum asta! Speranele ei duse pe apa smbetei, recderea n infernul de mai nainte!... O podidir lacrimile. Fu de ajuns, nct s izbucneasc furtuna. Stai c te nv eu s miorli! rcni Lazare, n culmea furiei. i nfipse minile n gtul nefericitei femei, n timp ce Graziella se lupta zadarnic s-i desfac degetele, care se strngeau tot mai mult. Dram mut. Nici Graziella, nici mama ei nu strigar dup ajutor. De ruinea lumii, dramele acestea rmn n familie. Cu toate acestea, biruit de durere i de spaim, Tullia scp la un moment dat un strigt, strigtul rguit pe care l auzise Kavgerul. Asta l nfurie i mai ru pe nebun. Strnse cu i mai mare violen. Deodat, o mn de fier i prinse ca ntr-un clete umrul, silindu-l s dea drumul victimei i s fug mpleticindu-se pn n partea cealalt a cortului. Ce?... Ce este asta?... bolborosi el. Tcere! porunci cineva.

Beivanul tcu chitic i, copleit de alcool, adormi imediat. Un somn greu, din care cu greu l-ar fi putut trezi cineva. Kavgerul se plecase asupra femeii leinate i se grbi s-i dea ngrijirile necesare. Halg, Rhodes i Hartlepool priveau n tcere, emoionai. n cele din urm, Tullia deschise ochii, i, vznd chipurile strine care o nconjurau, i ddu imediat seama de cele petrecute. Primul gnd fu s-l scuze pe cel care o brutalizase n aa hal. Mulumesc, domnule, spuse ea ridicndu-se. N-a fost nimic... Nu mai am nimic... Ce proast sunt c mam speriat aa de tare! Oricine s-ar fi speriat la fel! exclam Kavgerul. Ba nicidecum, protest cu vioiciune Tullia. Lazare nu-i un brbat ru. Voia s glumeasc... Face des glume de felul acesta? ntreb Kavgerul. Niciodat, domnule, niciodat! afirm Tullia. Lazare este un brbat bun... Nu exist om mai bun ca el... Nu-i adevrat! ntrerupse o voce plin de hotrre. ntorcndu-se spre locul de unde venea vocea, Kavgerul i tovarii lui o vzur abia acum pe Graziella, care sttuse retras pn atunci ntr-un col mai puin luminat al cortului. Cine eti? ntreb Kavgerul. Fiica lui, rspunse Graziella artnd spre beivul care sforia netulburat n ungherul n care czuse. Orict mi-ar fi de ruine, trebuie s v-o spun, ca s m credei i s venii n ajutorul mamei. Graziella! se rug Tullia. Am s spun tot, continu fata cu i mai mult hotrre. Este prima oar cnd gsim i noi oameni

gata s ne apere. Nu vreau s-i las s plece fr s-i rog s le fie mil de noi. Vorbete, copilul meu, spuse Kavgerul cu buntate. Te poi bizui pe ajutorul nostru. ncurajat astfel, Graziella povesti toat viaa lor alturi de beivul acela care i era tat, descrise toat mizeria vieii aceleia de lipsuri groaznice i de brutalizri neomeneti. n timpul acesta, mama ei ncepu s plng ncetior. Trecutul acesta de suferin, pe care i-l mprospta n minte cuvintele fiicei sale, o mpiedeca s-i mai ia aprarea clului. Bine ai fcut c mi-ai spus toate astea, copilul meu, zise Kavgerul cnd Graziella termin povestirea. Fii sigur c v vom da tot ajutorul. Deocamdat, n seara asta, mama ta nu mai are nevoie dect de odihn. Cnd ieir afar din cort, cei trei brbai se privir o clip n tcere. Era cu putin ca un om s ajung ntr-un asemenea hal de abrutizare? Oftar apoi adnc i voiau s porneasc la drum, cnd Kavgerul observ c Halg nu era cu dnii. Bnuind c biatul rmsese n cort, Kavgerul intr iar. ntr-adevr, Halg era acolo, aa de cufundat n contemplarea Graziellei, nct nu observase plecarea tovarilor lui, dup cum nu remarc nici rentoarcerea doctorului. Privirea i era plin de mil i de o adevrat ncntare. n faa lui, la civa pai, Graziella sta tcut, cu ochii plecai spre pmnt. Nici unul dintre ei nu vorbea, ns linitea aceasta era mai elocvent dect orice. Kavgerul zmbi. Halg! opti el cu jumtate de voce. Tnrul tresri i l urm imediat pe doctor afar din cort.

n timp ce toi patru mergeau tcui prin ntuneric, Kavgerul se gndea la cele auzite din gura fetei. Cel mai bun serviciu pe care l-ar fi putut face celor dou femei era s mpiedece aprovizionarea cu alcool a clului lor. Ar fi fost de ajuns dou santinele. Bine, fie! Dar cine s posteze cele dou santinele? Cine avea dreptul s dea ordine, s ncerce a limita libertatea celorlali? Ar fi fost un act de ef, i pe insula Hoste nu exista ef. Haida-de! Virtualmente, tot exista unul! i acesta nu era dect cel care i salvase de la o moarte sigur pe ceilali, cel care cunotea inutul i era superior tuturor celorlali prin inteligen, cultur i caracter. Ar fi fost o laitate s se amgeasc singur. i ddea bine seama c spre el se ndreptau toate privirile acelor nefericii, de la el ateptau ncreztori ajutor, sfaturi i hotrri. Cu sau fr voia lui, nu putea scpa de rspunderea pe care i-o punea pe umeri ncrederea aceasta. Cu sau fr voia lui, eful impus, prin nsi fora lucrurilor i prin consimmntul tacit al majoritii naufragiailor, era el. Ei, cum! El, omul ndrgostit de libertate, care detesta toate legile, s fie n situaia de a restrnge independena altora i de a impune legi! Suprem ironie: apostolul anarhist, adeptul faimoasei formule Nici Dumnezeu, nici stpn, transformat n conductor! S se supun acestei odioase ncercri a soartei? Nu era mai bine s fug departe de gloata aceea cu suflete de sclavi? Dar ce ar fi devenit ei, atunci? Cte suferine ar fi adus dezertarea asta! Ai dreptul s ndrgeti abstraciile, dar nu te mai poi numi om dac de dragul lor nchizi ochii n faa realitilor vieii i nu-i sacrifici mndria pentru a atenua ct i st n putere

mizeria uman. Orict i-ar prea de sigure teoriile dragi, trebuie s faci tabula rasa7 cu ele atunci cnd binele altora cere asta. Ajuni n apropierea cortului locuit de familia Rhodes, nainte de se despri de tovarii si, Kavgerul luase o hotrre. Crezi c se poate conta pe echipajul Jonathanului? l ntreb el pe Hartlepool. n afar de Kennedy i de Sirdey, buctarul, rspund de toi, spuse Hartlepool. De ci oameni dispui? Cu mine, cincisprezece. Cei patrusprezece au s-i asculte ordinele? Sunt sigur c da. Dar dumneata? Eu? Este printre noi cineva de ordinele cruia ai fi dispus s asculi? Dar... firete c da... dumneavoastr domnule, rspunse Hartlepool. De ce? Doamne!... rosti Hartlepool, ncurcat. Trebuie doar s avem i noi un ef. Asta se nelege de la sine, ce naiba! i de ce s fiu tocmai eu eful? Fiindc altul nu este... nu vd cine ar putea fi... Rspunsul era, ntr-adevr, fr replic. Dup alte cteva clipe de tcere, Kavgerul rosti cu voce plin de hotrre: ncepnd din seara asta, depozitul de materiale va fi pzit. Vei pune santinele. Cu schimbul, dou cte
(lat.) Tabl tears. Anticii scriau pe table cerate, putnd terge, la nevoie, cele scrise. Expresia nseamn a terge cu buretele trecutul, a o lua de la capt.
7

dou. Nu se apropie nimeni de depozit. Atenie special la depozitul de buturi spirtoase. Am neles, domnule, rspunse Hartlepool. n cinci minute, santinelele vor fi la post. Bun seara, spuse apoi Kavgerul, deprtndu-se repede, suprat pe el nsui i pe toat lumea.

VIII. La golful Scotchwell


Wel-Kiej-ul se rentoarse de la Punta-Arenas la 16 aprilie. De ndat ce zrir barca, emigranii se ngrmdir pe rm, curioi i nerbdtori, mbulzindu-se i mbrncindu-se ca s ajung ct mai n fa. Cum, de obicei, n frunte ajung numai cei puternici, se nelege de la sine c femeile i, mai ales, copiii se gseau n urma grupului compact format de brbai. Printre copiii care se zbenguiau era, firete, i Dick. Numai c el nu se resemnase s stea n dosul celor mari i, curajos cum era, reuise s ajung n primele rnduri, trndu-l dup el i pe inseparabilul Sand, mpreun cu un alt biea, cu care cei doi mui legaser de opt zile o prietenie care se i pierdea n negura timpurilor. Bieaul acesta, Marcel Norely, de aceeai vrst ca i cei doi camarazi ai lui, era un srman micu firav, cu chipul suferind i, ceva mai mult, cu piciorul drept paralizat, rmas cu civa centimetri mai scurt dect cel stng. Infirmitate care, dealtfel, nu-l mpiedeca pe Marcel s fie totdeauna voios i mare amator de jocuri, la care se dovedea tot aa de sprinten ca i ceilali, graie unei crje, de care se servea cu o dibcie admirabil. Spuneam deci c Dick, Sand i Marcel se strecurar printre cei din fa. Isprav care, din pcate, nu a fost dus la bun sfrit fr s deranjeze mai mult sau mai puin pe cei din jur, i ntmplarea fcu ca printre acetia s fie i Fred Moore, cel mai mare dintre cei doi frai Moore, pe care Harry Rhodes i semnalase Kavgerului ca fiind temperamente deosebit de violente.

Fred Moore, un vljgan nalt i voinic, scoase o njurtur cnd se simi nghiontit. Fu de ajuns ca Dick s-i dea drumul la gur. Se ntoarse spre Sand i Marcel, care tocmai i imitau exemplul, croindu-i drum cu oarecare lips de delicatee. Ei, biei! le spuse el, nu-l nghiontii aa pe domnul, ce naiba! N-are nici un rost. N-avem dect s stm mai n urm s privim pe deasupra capului su. Dat fiind statura prichindelului, cuvintele minusculului orator strnir hohote de rs printre cei din jur, lucru care l supr foarte ru pe Fred Moore. Mormolocule! uier el dispreuitor. Mulumim de compliment, Mria Ta, cu toate c nu prea pronunai bine engleza, se ploconi ironic Dick. Fred Moore fcu un pas spre el, dar vecinii lui l oprir, sftuindu-l s lase copiii n pace. Dick profit de ocazie pentru a o terge frumos de-a lungul rmului, printre ali emigrani mai panici. Am s-i rup urechile, broscoiule, i strig nfuriat Fred Moore. Simindu-se ceva mai la adpost, Dick i rspunse cu un dispre comic: i-ar trebui o scar pentru aa ceva, camarade! Fred Moore ddu nciudat din umeri, n timp ce Dick, satisfcut c avusese ultimul cuvnt, nu se mai ocup de el i i concentra toat atenia asupra brcii care tocmai atingea rmul. Din ea sri imediat Caroly, care, dup ce i ajut pasagerul s coboare, plec spre tabr n tovria lui Halg i a Kavgerului. n timp ce se deprtau discutnd despre incidentele cltoriei i fericii c se vd din nou laolalt, emigranii l npdiser pe Germain Riviere cu

ntrebri care, n fond, se reduceau la una singur: de ce se napoiase barca i de ce nu venise n locul ei o corabie suficient de mare pentru repatrierea tuturor? Netiind cui s rspund mai nti, Germain ceru, cu un gest, tcere, apoi povesti pe scurt tot ce fcuse n timpul absenei lui din insul. La Punta-Arenas fusese primit de guvernator, care fgduise c va da ajutor naufragiailor. Cum ns, pentru moment, nu se afla la Punta-Arenas nici un vas de tonaj mai mare, i sftuia s aib rbdare. Dealtfel, situaia nu era prea alarmant. Aveau alimente pentru aproape un an i jumtate i puteau s stea linitii fr prea mari inconveniente, cu toate c ateptarea avea s fie destul de lung. Din gur n gur, vestea fu aflat de toi emigranii, i i ls aiurii. Silii s vegeteze timp ndelungat pe insula aceea, s ndure o iarn care numai blnd nu se putea chema! Se fcu o linite mormntal, plin de stupoare, n care numai ochii i vorbeau. ncet, ncet, stupoarea se transform n furie. njurturile i blestemele la adresa guvernatorului plouar cu nemiluita, pn ce, din lips de combustibil, furia aceasta se domoli de la sine i emigranii se mprtiar posomori spre corturile lor. i, ncetul cu ncetul, o idee ncoli n mintea lor: era cineva care, probabil, tia ce ar fi fost de fcut ntro asemenea situaie, deoarece i mai salvase dintr-una i mai grea. Aa c privirile lor sfioase se ndreptau spre Kavger, care tocmai se apropia, nsoit acum de Harry Rhodes i de Germain Riviere. Aveau ncredere n el, i asta i scutea de a se mai frmnta, odat ce aveau pe cineva care s gndeasc i s ia hotrri n locul lor.

Harry Rhodes i comunic Kavgerului rspunsul guvernatorului de la Punta-Arenas i i expuse ngrijorarea care domnea printre emigrani, din cauza iernii aspre care se apropia. Asupra acestui ultim punct, rspunsul Kavgerului fu linititor, n Magellania iarna nu este nici pe departe aa de grea cum este n Islanda, Canada sau n statele nordice ale Uniunii americane; clima arhipelagului este aproape asemntoare celei a Africii sudice, spre care fusese ndreptat Jonathan. S dea Dumnezeu s fie aa, spuse Harry Rhodes cu oarecare ndoial. Nu ar fi ns mai bine s iernm n ara de Foc? Acolo cel puin am fi n apropiere de oameni. Nu, rspunse Kavgerul. Nu ne-ar fi de nici un folos. Dimpotriv, am avea numai neajunsuri, cci am fi nevoii s lsm aici materialele i alimentele descrcate de pe Jonathan. Trebuie s rmnem pe insula asta, dar ne vom muta tabra. Unde? La golful Scotchwell. Vom gsi acolo uor un teren potrivit pentru aezarea corturilor i a caselor demontabile. Vedei doar c aici nu este nici o palm de pmnt neted. Cum? exclam Harry Rhodes. S transportm la dou mile de aici atta material? Trebuie neaprat, afirm Kavgerul. Pe lng faptul c golful Scotchwell este perfect adpostit de vnturile de vest i sud, ne ofer i ap potabil din belug, prin ruleul care se vars n ea. i trebuie ca instalarea aceasta s se fac imediat. Cel mai de temut duman prin locurile acestea este umezeala. Prima noastr grij trebuie s fie aprarea mpotriva ei.

Repet, nu avem timp de pierdut, cci iarna este pe drum. Trebuie s vorbii cu tovarii notri despre asta, propuse Harry Rhodes. Vor nelege mai bine situaia dac le-o explicai dumneavoastr. Prefer s o facei n locul meu, rspunse Kavgerul. Stau ns la dispoziia oricui, dac va fi nevoie de mine. Harry Rhodes se grbi s comunice emigranilor propunerea Kavgerului. Spre marea lui mirare, acetia nu o primir aa de ru cum se ateptase el. Decepia cauzat de rspunsul guvernatorului i descurajase, aa c erau mulumii c aveau ceva de fcut, n interesul lor i pe rspunderea unui om n care aveau ncredere. Numai c nu tiau cu ce s nceap mai nti. Cum s transporte cu bine attea materiale, cale de dou mile ntr-un inut n care nu exista nici urm de drum? Aa c Harry Rhodes primi nsrcinarea de a se duce s-l roage pe Kavger s organizeze el planul de lucru. Kavgerul nu avu nimic mpotriva acestei dorine, astfel c, sub conducerea lui, lucrul ncepu imediat. ncepur prin construirea unui drum rudimentar pe poriunea de teren care se ntindea de-a lungul rmului pn la golful Scotchwell. La 20 aprilie, lucrarea aceasta fu gata i urm partea cea mai grea: transportul. n scopul acesta, fur fabricate un fel de care primitive: o platform de trunchiuri de copaci bine cioplii, pus pe roate masive tiate din trunchiuri de arbori groi. Natural c vehiculele astea preistorice erau greoaie i incomode, dar nu conta; se puteau folosi de ele, i asta era de ajuns. n scurt timp, un

lung ir de care de felul acesta, trase de brbai, femei i copii, ncepur s circule repede de-a lungul rmului, ntre falez i ocean. Kavgerul nu se mrginea numai la ncurajri i sfaturi, ci participa efectiv la lucru. Nu sttea o clip locului. n continuu du-te vino pe parcursul urmat de convoi, se nimerea s se afle totdeauna exact acolo unde era nevoie de o ndrumare sau de o mn de ajutor. Emigranii priveau mirai la omul acesta neobosit care participa de bunvoie la istovitoarea lor munc, cu toate c nu-l mpiedeca nimeni s plece de unde venise. La asta Kavgerul nici nu se gndea cel puin. Se legase trup i suflet de misiunea pe care ntmplarea io pusese pe umeri i era mulumit c poate fi de ajutor acelei gloate triste, care, prin nsi nefericirea ei, i era drag. Dar dac el nu nelegea s dezerteze, erau alii care, lipsii de o asemenea conduit moral, nu aveau alt gnd dect de a fugi. i, ntr-adevr, nu era nimic mai uor dect s pun mna pe barc i s o tearg pe alte meleaguri mai ospitaliere. Team de urmrire nu puteau avea, deoarece alt vas nu mai exista n preajma insulei. Era aa de simplu, nct este aproape de mirare c nimeni nu ncercase pn atunci aa ceva. Singurul neajuns era c Wel-Kiej-ul era n permanen pzit de Halg i Caroly, care dormeau noaptea pe vas, iar ziua erau mereu pe drum, transportnd materiale. Astfel c, n situaia asta, cei dornici de a pune mna pe barc erau nevoii s atepte o ocazie favorabil. Ocazia aceasta se ivi, n sfrit, la 10 mai. n ziua aceea, Kavgerul tocmai sosise de la golful Scotchwell

cnd i zri pe cei doi fuegieni gesticulnd pe rm, n timp ce Wel-Kiej se deprta cu toate pnzele ntinse. La bord erau patru brbai, dar nu li se putea distinge chipurile, din cauza deprtrii care se mrea din ce n ce mai mult. Din cteva cuvinte, Caroly l puse pe Kavger la curent cu cele petrecute. Profitnd de o scurt absen a lui Caroly i a fiului su, cei patru bandii se urcaser repede n barc i o terseser. Cnd tlhria fusese observat de cei din apropiere, era prea trziu. ntre timp, emigranii care se rentorceau de la noua tabr se strngeau n jurul Kavgerului, ntr-un grup din ce n mai compact, privind neputincioi barca ce se deprta legnndu-se graios pe valuri. Era o adevrat nenorocire furtul acesta, cci pierdeau un preios mijloc de a termina mai repede lucrul i, totodat, posibilitatea de a comunica, la nevoie, cu restul lumii. Pentru proprietarii Wel-Kiej-ului ns, nenorocirea se transforma n dezastru. Cu toate acestea, Kavgerul nu-i trda prin nici un semn mnia. Privea i el barca ndeprtndu-se. Chipul i era calm i rece ca ntotdeauna. Cnd WelKiej-ul dispru, n cele din urm, dup o cotitur a rmului, se ntoarse spre cei care l nconjurau i spuse linitit: La lucru! Munca rencepu cu un zel ndoit. Pierderea brcii i obliga pe lucrtori s se grbeasc, dac voiau s sfreasc nainte de venirea iernii. Emigranii admirau calmul i senintatea Kavgerului. Nimic nu se schimbase n purtarea lui; era tot aa de bun i de harnic ca i mai nainte. Autoritatea lui crescu foarte mult.

n chiar seara acelei zile de 10 mai, Hartlepool ncepu o anchet pentru descoperirea autorilor furtului. Natural c rezultatul acestei anchete nu aduse prea mare lumin, dat fiind faptul c anchetatorul avea de-a face cu o mulime de oameni, care nu fuseser niciodat prea ndrgostii de disciplin. i ngdui totui s-i ndrepte bnuielile spre patru indivizi, pe care nimeni nu-i mai vzuse n cursul serii. Doi fceau parte din echipaj, buctarul Sirdey i marinarul Kennedy. Ceilali doi erau emigrani, foarte deochiai, doi pretini lucrtori, numii Furster i Jackson. n privina primilor, bnuielile se confirmar n scurt timp, dar despre ceilali doi nu s-a aflat mare lucru. ntr-adevr, a doua zi dimineaa, Kennedy i Sirdey se nfiar, ca de obicei, la lucru. La drept vorbind, preau rupi de oboseal. Sirdey era chiar rnit. Abia mergea i avea zgrieturi adnci pe fa. Hartlepool l cunotea foarte bine pe potlogarul acesta, al crui caracter murdar nu-i inspira dect dispre, l ntreb cu asprime: Unde ai fost ieri, cocoule8? Unde am fost?... rspunse cu o mirare ipocrit Sirdey. Unde sunt n fiecare zi. Dar nu te-a vzut nimeni, potlogarule. Nu cumva te-ai rtcit prin preajma brcii? Brcii? repet Sirdey cu aerul unui om care nu nelege nimic. Hm!... exclam nemulumit Hartlepool. Apoi, relu: Ai putea s-mi spui ce este cu zgrieturile de pe faa ta?
8

Nume dat buctarilor de pe vasele de comer.

Am czut, explic Sirdey. Chiar voiam s v ntiinez c n-am s pot lucra astzi. Abia pot s merg. Hm!... mri din nou Hartlepool, deprtndu-se. i ddea seama c nu poate scoate nimic de la pungaul acela. n ce-l privete pe Kennedy, n-avea nici mcar un pretext ca s-l ia la rost. Dei galben ca ceara i prnd c se simte foarte ru, buctarul i vzu de treburile obinuite, fr s sufle un cuvnt. A doua zi, lucrul ncepu la ora obinuit, fr ca problema s fi fost rezolvat. Primii sosii la golful Scotchwell avur ns o surpriz. Pe rm, la mic deprtare de gura rului, zceau cadavrele lui Jackson i Furster. n apropierea lor era barca, spart i pe trei sferturi plin cu ap i nisip. Acum, ntmplarea putea fi reconstituit uor. Manevrat nendemnatic, barca se lovise de stnci n apropiere de golful Scotchwell, se sprsese i se scufundase. Dintre cei patru oameni mbarcai, doar Kennedy i Sirdey dup toate probabilitile reuiser s ajung not pe uscat, ns ceilali nu se putuser salva i, la prima maree, corpurile lor fuseser aduse pe rm, alturi de Wel-Kiej-ul pe jumtate distrus. Dup o examinare serioas, Kavgerul constat c epava brcii era nc utilizabil. Aa c ddu dispoziii s fie tras pe rm, departe de curentul mareelor. n ziua de 13 mai transportul materialelor fu terminat complet i se proced imediat la instalarea caselor demontabile, care foarte ingenios fabricate se ridicau cu o repeziciune uimitoare. Cu aceeai grab fur ns i ocupate, operaie care provoc certuri violente. ntradevr, nu ajungeau pentru adpostirea a o mie dou sute de persoane; puteau gzdui cel mult dou treimi

dintre naufragiai. De aici, certuri i, n cele din urm, ncierri. Cei mai puternici reuir s ocupe primii casele i interziceau celorlali intrarea. Totui, fur nevoii s cedeze n faa numrului lor mare i se nvoir s locuiasc mpreun cu cei pe care voiau s-i exproprieze. Avu deci loc o nou selecionare, bazat tot pe fora competitorilor. Apoi, cnd casele adpostir efective destul de impozante pentru a nfrunta fr primejdie restul imigranilor rmai pe dinafar, acetia fur nevoii s se resemneze i s se mulumeasc cu corturile. Aproape cinci sute de persoane, n majoritate femei i copii, rmaser astfel pe dinafar. Brbai erau puini, n general prini i soi nevoii s mprteasc soarta ntregii familii. Printre alii i Kavgerul cu cei doi fuegieni, care nu erau oameni s se sperie de nopi petrecute n aer liber, precum i supravieuitorii din echipajul Jonathan-ului, crora Hartlepool le dduse ordin s rmn n corturi. Oamenii acetia de treab se supuseser fr s crcneasc. Tot printre cei nefavorizai de soart se numrau John Rame i Fritz Gross, scoi din lupt din cauza slbiciunii lor fizice, precum i familia Rhodes, al crei ef nu-i plcea s recurg la violene. Aceste cinci sute de persoane se instalar deci n corturi. Micorarea numrului ocupanilor le ngdui s pun perei dubli, fcndu-le mai clduroase. n acest timp, ceilali se ocupau de amenajarea interioar a caselor i astupau cu grij orice crptur, cel mai important lucru fiind dup sfaturile Kavgerului lupta mpotriva umezelii; alii se aprovizionau cu lemne din pdurea nvecinat sau mpreau alimentele. Zidarii lucrau n grab sobe rudimentare.

Nu terminaser bine preparativele acestea i iarna i fcu apariia, din fericire destul de trziu, sub forma unui viscol de o violen nspimnttoare. n cteva minute pmntul fu acoperit cu un linoliu alb. A doua zi, se circula foarte greu prin tabr, deoarece zpada se depusese ntr-un strat de peste un metru grosime. Din fericire, emigranii erau la adpost de frig. nchii n case sau adpostii de corturile cu perei dubli, nclzite de vpaia flcrilor din sobe, naufragiaii de pe Jonathan erau gata s nfrunte asprimea unei ierni arctice.

IX. Iernarea
Timp de cincisprezece zile, viscolul uier fr ntrerupere i zpada czu cu nemiluita. Vreme de dou sptmni, emigranii fur silii s stea ngropai n adposturi, fr a ndrzni s scoat nasul afar. Se nelege de la sine c sechestrarea aceasta forat era o pacoste pentru toi, iar pentru cei care se procopsiser cu case era o adevrat mizerie. Casele acestea erau construite din simple panouri de lemn prinse ntre ele i erau lipsite de cel mai elementar confort. Cu toate acestea, momii de aspectul lor ca i de faptul c se numeau case, emigranii se ncieraser pentru adposturi i se ngrmdiser nuntru peste msur. Le transformaser n adevrate dormitoare, care deveneau sli comune i buctrii n timpul zilei. Din ngrmdeala asta, din traiul laolalt al mai multor csnicii, rezulta n mod obinuit o promiscuitate permanent, suprtoare att din punct de vedere igienic, ct i al bunei nelegeri dintre locatari. Trndveala i plictiseala sunt generatoare de certuri, i emigranii se plictiseau de moarte n chichineele acelea troienite de zpad. La drept vorbind, brbaii tot mai gseau cu ce si omoare vremea. Se trudeau s mobileze grosolan ncperile acelea lipsite de orice mobil. Ciopleau toat ziua cu toporul, fcnd scaune i mese, pe care noaptea le ddeau n lturi ca s ntind aternuturile pentru dormit. Femeile ns nu aveau nici o ocupaie. Dup ce terminau cu grija copiilor i sfreau cu gtitul mncrii, care dat fiind faptul c principala lor alimentaie consta din conserve nu le lua prea mult timp, nu le mai rmnea dect taifasul pentru a-i omor timpul. i nu se ddeau n lturi. Le mergea

gura toat ziua i nu trebuie s uitai c i prea marea activitate a acestui organ este generatoare de certuri. De mirare este doar c disputele nu ncepuser chiar din prima zi. Cei care se adposteau n corturi, dac aveau de suferit din pricina vremii, beneficiau, n schimb, de alte avantaje, n unele privine. Dispuneau de loc mai mult, unele familii avnd la dispoziie chiar un cort ntreg, cum erau, de exemplu, familiile Rhodes i Ceroni. Cei cinci japonezi locuiau mpreun ntr-un cort mai retras. Tabra se ntindea pe malul drept al rului care, venind dinspre vest, trecea pe lng ea, cotea imediat, fcnd aproape cale ntoars, i i continua cursul spre nord-vest, pentru a se vrsa n ocean la vreo trei kilometri deprtare. Chiar pe malul rului se ridica una dintre cele mai elegante case, ns aa de micu, c numai trei persoane puteau locui n ea. i-o adjudecase, chiar din prima zi, fr ceart i fr scandal, un emigrant numit Patterson. Om practic, oferise adpost altor doi tovari de nenorocire; beneficia astfel de linite i de avantajul moral al alegerii. Firav i slbu fizicete, alesese doi tovari puternici, voinici ca brazii. Cu ei alturi era sigur c nimeni nu avea s-i dispute proprietatea. Hercule nr. 1 se numea Blaker, Hercule nr. 2, Long. Primul era un ran tnr de douzeci i apte de ani, fire voioas i caracter cinstit i sincer. Din pcate, o bulimie9 ndrtnic i amra necontenit viaa. Din cauza srciei, nu avusese niciodat fericirea de a-i potoli vreodat complet, foamea i emigrase numai n sperana c va ajunge s-i poat astmpra, n
9

Foame patologic, exagerat, continu.

sfrit, stomacul. Al doilea era un lucrtor, fierar, cu creierul mic i muchii enormi, o brut voinic i maleabil ca i fierul rou pe care l ciocnea n timpul lucrului. Ct despre Patterson, el nu emigrase att din cauza mizeriei, ct din dorina de ctig. Cu el, soarta se artase bun i rea n acelai timp. Este just c soarta hotrse s fie nscut i prsit pe marginea unui drum irlandez, dar l nzestrase, n schimb, cu o zgrcenie fantastic, dndu-i, prin urmare, mijlocul de a ctiga toate bunurile care i lipseau n clipa sosirii lui pe lume. Datorit acestei avariii, reuise, ntradevr, s agoniseasc o avere respectabil la vrsta de douzeci i cinci de ani. Munc ndrjit, privaiuni de tot felul, exploatare cinic a celorlali, nimic nu precupeise pentru a ajunge la rezultatul acesta. Cu toate acestea, orict ar fi de genial, un tnr lipsit de cel mai mic capital iniial nu poate progresa dect ncetul cu ncetul pe calea mbogirii. Cmpul lui de activitate era prea mic ca s-i ngduie o ascensiune rapid. Aa c Patterson nu progresa dect anevoie, muncind din greu i rivaliznd cu Harpagon n zgrcenie, cnd auzi povestindu-se despre posibilitile minunate pe care le-ar fi avut n America un om fr scrupule ca el. mbtat de basmele acestea miraculoase, nu mai vis altceva dect Lumea Nou i se hotr s porneasc ntr-acolo, nu n sperana de a ajunge miliardar ca ai alii pornii de mai jos dect el, dar cu sigurana c va reui s-i rotunjeasc averea mai repede dect n patria lui. Abia ajuns pe pmntul Americii, fu momit de reclama promitoare a societii de colonizare fcute golfului Lagoa. ncreztor n promisiunile societii, i spuse c acolo avea s gseasc un teren virgin, n

care micul lui capital putea fi utilizat cu folos, i se mbarc pe Jonathan, mpreun cu ceilali emigrani. E drept c speranele i cam fuseser nelate, dar Patterson nu era dintre cei care se descurajeaz repede. El avea rbdare: dac un singur naufragiat ar fi reuit s ctige ceva, n dezastrul comun acela ar fi fost, cu siguran, el. Ajutat de Blaker i de Long, i instalase csua la oarecare distan de ocean, chiar pe malul rului, i anume n singurul loc prin care cineva putea cobor spre albia lui. n susul apei, rmul se ridica brusc, sub forma unei faleze de aproape cincisprezece metri nlime; n jos, dup o mic ntindere de pmnt plan, terenul cobora brusc i rul se transforma n cascad. Emigranii aveau deci de ales: ori s fac un drum de mai bine de un kilometru n susul apei, ori s treac prin faa casei lui Patterson pentru a-i umple urcioarele i gleile. Casele celelalte i corturile se nirau ntr-o ordine pitoreasc pe rmul oceanului. Kavgerul locuia cu Halg i Caroly ntr-o ajupa construit de cei doi indieni, un fel de colib rudimentar din crengi i iarb uscat. Avea ns pentru ei un avantaj: era n apropierea locului n care era mpotmolit barca, astfel c puteau profita de orice clip de vreme frumoas pentru a continua reparaiile de care avea nevoie ambarcaiunea. Timp de cincisprezece zile, ct inu viscolul, nici vorb nu putea fi de aa ceva. Asta nu nsemna c stteau cu minile n sn, ca restul emigranilor. Kavgerul, n special, vizita zilnic tabra, deoarece prezena lui acolo era din ce n ce mai necesar, ntradevr, muli dintre emigrani mbolnvindu-se de diferite boli, n special bronite.

Dup vizitele medicale, Kavgerul intra n cortul familiei Rhodes, unde discuta timp de o or sau dou despre tot ce i interesa pe naufragiai. i plcea din ce n ce mai mult familia aceasta, l ncnta buntatea plin de simplitate a doamnei Rhodes i a fiicei ei, Clary, care ndeplineau cu devotament rolul de infirmiere pe lng bolnavii lui. Preuia mult sufletul cinstit i judecata dreapt a lui Harry Rhodes, pentru care nutrea un sentiment tot mai profund de prietenie. ncep s cred c a fost o fericire potlogria pungailor care v-au furat barca, i spuse ntr-o zi Harry Rhodes. Poate c, dac ar fi fost n bun stare, ne-ai fi prsit de ndat ce se termina instalarea. Pe cnd aa, suntei prizonierul nostru. Cu toate acestea, tot va trebui s plec, obiect Kavgerul. Cum ns atunci nu va mai fi nimeni pe insul, cred c nimic nu m va putea mpiedica. V napoiai pe Insula Nou? Kavgerul nu rspunse dect printr-un gest vag. Da. Pe Insula Nou locuia. Acolo trise ani ndelungai. S se rentoarc? Nu mai avea motive. Insula Nou nu mai era un inut liber. Dac a fi vrut s plec, spuse el schimbnd subiectul, cred c cei doi tovari ai mei nu ar fi fost prea ncntai. Halg, n special, ar fi prsit insula cu regret i poate c nici n-ar fi vrut s plece. De ce? ntreb doamna Rhodes. Pentru simplul motiv c Halg pare s aib nefericirea de a fi ndrgostit. Frumoas nefericire! glumi Harry Rhodes. ndrgostit! Dealtfel, la vrsta lui, nu-i de mirare. Nu spun nici eu altfel, recunoscu Kavgerul. M gndesc numai la suferina bietului biat, la vremea despririi.

De ce s se despart de cea pe care o iubete, ct vreme ar putea-o lua n cstorie? ntreb Clary, care, ca toate fetele, se interesa de chestiunile sentimentale. Fiindc este vorba de fiica unui emigrant. Cu siguran c fata n-ar consimi s rmn n Magellania; pe de alt parte, nu vd ce ar putea face Halg dac s-ar duce ntr-una din rile dumneavoastr aa-zis civilizate, fr s mai punem la socoteal c nu s-ar despri cu inima uoar de tatl lui i de mine. O fat a unui emigrant, spunei? ntreb Harry Rhodes. Nu cumva este vorba de Graziella Ceroni? Am ntlnit-o de cteva ori, se amestec i Edward. Deloc rea, a putea afirma c este chiar drgu. Halg o gsete fermectoare! zise Kavgerul, zmbind. Pn acum nu vzuse dect fuegiene, care, recunosc, nu prea sunt grozave. Aadar, despre ea este vorba? ntreb Harry Rhodes. Da. n seara cnd am fost nevoii s intervenim n incidentul dintre prinii ei, am remarcat impresia puternic pe care a fcut-o fata asupra lui Halg. O adevrat revelaie, a putea spune. tii bine ct de nefericite sunt femeile acestea dou, Graziella i mama ei; de la mil la dragoste nu-i dect un pas. Drumul cel mai frumos spre dragoste, declar doamna Rhodes. n orice caz, ceea ce v pot destinui este c, din seara aceea, Halg urmeaz drumul acesta cu o srguin vrednic de admirat. Nici nu v putei imagina schimbarea produs n el. S v dau un exemplu: indigenii din Magellania nu prea fac mare caz de elegan, ajungnd deseori ca, n dispreul climei,

care numai prea blnd nu este uneori, s umble complet goi. Pervertit de civilizaie, Halg, cruia am fcut greeala de a-i da unul dintre costumele mele vechi, a i nceput s aib veleiti de dandy. i asta nu-i nimic! A descoperit printre emigrani un brbier i I-a pus s-i aranjeze frumos prul. Este poate primul fuegian care a fost n stare de extravagana asta. i asta nu-i tot. i-a procurat, nu tiu cum, un costum nou, elegant, i nu l mai poi vedea dect mbrcat europenete i nclat cu pantofi care, dealtfel, trebuie c-l strng grozav. Caroly nu-i crede ochilor. neleg ns foarte bine ce poate s nsemne asta. Dar Graziella, se interes doamna Rhodes, cum privete sforrile astea de a-i fi pe plac? V nchipuii, cred, c n-am ntrebat-o. Judecnd ns dup faa mereu vesel a lui Halg, presupun c nu-i merg prea ru treburile. Asta nu m mir, interveni Harry Rhodes, Halg este biat frumos. Ca fizic, nu este ru, aprob Kavgerul cu o evident satisfacie. V asigur c, moralmente, este i mai bine. O inim viteaz, credincioas, bun, devotat i inteligent, lucru care, cred, nu este de natur s-i duneze. Este elevul dumneavoastr, nu? ntreb doamna Rhodes. Putei spune: fiul meu, rectific Kavgerul, cci l iubesc ca pe copilul meu. Tocmai asta m face s fiu mhnit vzndu-l ntr-o situaie care, n cele din urm, n-are s-i aduc dect suferine. Prerile Kavgerului erau ct se poate de juste. Graziella i Halg se simeau atrai de o simpatie din ce n ce mai vie. Din prima clip cnd o vzuse, toate gndurile fuegianului se ndreptar spre ea, iar de

atunci nu trecuse o singur zi ca s nu se revad. Martor la scena care necesitase intervenia Kavgerului, cunotea situaia nenorocit a familiei, de care, dealtfel, cu flerul extraordinar al ndrgostiilor, profit fr scrupul. Sub pretext c se ngrijete de nevoile i de sigurana celor dou femei, sttea toat ziua pe lng ele, discutnd vrute i nevrute n limba englez, pe care o cunoteau toi. Fata i ddu n curnd seama de cauzele acestui neobinuit i arztor zel, ns sentimentele pe care le inspira tnrului indigen o amuzaser, n loc s o farmece. Cu prul lui negru, lins, cu nasul uor turtit i pielea aproape negricioas, Halg i fcea impresia unui om de cu totul alt ras. Dup clasificarea ei fantezist, oamenii se mpreau n dou rase distincte: oameni i slbatici. Halg, fiind slbatic, nu putea fi om. Raionamentul era cam aspru. Aa c, la nceput, nici nu-i trecu prin cap c ar putea exista vreodat o legtur oarecare ntre un slbatic mbrcat n piei de animale i o italianc de clas superioar cum se credea ea. ncetul cu ncetul ns se obinui cu trsturile i cu costumul sumar al sfiosului ei adorator i ajunse, n cele din urm, s-l considere la fel cu ceilali. Este foarte adevrat c i Halg fcu toate sforrile ca s provoace revoluia aceasta a prerilor ei. ntr-o bun zi, Graziella l vzu ivindu-se mbrcat europenete, i chiar cu tot dichisul. Se nelege c hainele acestea nu erau ceea ce s-ar numi ultima expresie a modei, dar asta nu-l mpiedeca pe Halg s se cread elegant, la modul cel mai desvrit chiar, i s se admire toat ziua ntr-o oglind pe care i-o procurase. Ct trud pe el pn s gseasc printre emigrani pe unul mai binevoitor care s fie dispus s fac pe

frizerul de ocazie, i ct frmntare pn s-i poat procura costumul acela aa de elegant. i poate c, pn la urm, toat truda lui s-ar fi dovedit zadarnic, dac nu ar fi avut norocul s dea peste Patterson. Patterson vindea orice i nu ar fi lsat niciodat si scape ocazia de a ncheia o afacere. Dac nu avea obiectul cerut, l gsea totdeauna, dnd cu o mn i primind cu alta, alegndu-se oricum cu ceva ctig. Aa c el i furnizase costumul cerut i pusese mna pe toate economiile tnrului. Acesta nu avea nimic de regretat, cci sacrificiul i fu recompensat. Atitudinea Graziellei se schimbase imediat. Dup clasificarea ei personal, Halg ncetase de a mai fi un slbatic i devenise om. De atunci, lucrurile progresau cu pai uriai, i cei doi tineri se apropiar din ce n ce mai mult unul de altul. Harry Rhodes avea dreptate. Halg, dac facem abstracie de tipul special al rasei sale, era un biat cu adevrat frumos. nalt, robust, obinuit cu viaa n aer liber, avea acea graie n atitudine pe care numai supleea membrelor i armonia micrilor o pot da. Pe de alt parte, n afar de faptul c inteligena lui, dezvoltat de leciile Kavgerului, nu era deloc mediocr, n ochii lui nu citeai dect sinceritate i cinste; mai mult dect era necesar c s nduioeze inima unei fete nefericite. Din ziua n care Halg i Graziella se simir complici fr s-i fi spus un cuvnt, timpul trecu repede pentru ei. Ce importan avea viscolul? Ce-i privea pe ei gerul? Intemperiile fceau intimitatea mai dulce i mai degrab se temeau dect doreau ca timpul s se fac frumos. Cu toate acestea, vremea se mbunti i emigranii, care n-aveau aceleai motive de indiferen,

apreciar cum se cuvine schimbarea. Tabra se nsuflei ca prin farmec. Corturile i casele se golir. n timp ce brbaii i dezmoreau braele nepenite de lunga inactivitate, cumetrele, bucuroase c-i pot gsi noi auditoare, mergeau din u n u, fcnd vizite i schimbnd vorbe drgue, lucru pe care l cam uitaser n ultimele cincisprezece zile. Caroly profit de timpul frumos pentru a ncepe repararea Wel-Kiej-ului, cu dulgherii care l mai ajutaser odat. n timp ce Caroly i tovarii lui mnuiau rindeaua i ferestrul, Kavgerul, dornic de a-i procura ceva provizii proaspete, plec la vntoare cu Zoi. Cu toat asprimea iernii, viaa animal i urma cursul. Pdurile erau pline de psri nandu 10, guanaci i vulpi, pe deasupra cmpiilor zburau n stoluri gte de munte, potrnichi mici, becae i becaine. Litoralul era plin de scoici bune de mncat. Balenele ajungeau pn n apropierea insulei, i lupii de mare miunau pe lng rm. De pescuit ns nu putea fi vorba. Petele urc iarna ceva mai spre nord, n canalul Beagle i n strmtoarea Magellan. Din excursia lui, Kavgerul se napoie cu vnat mult i cu veti despre cele patru familii care crezuser necesar s se despart de tabr i s se instaleze la cteva mile deprtare n interiorul insulei. Dizidenii acetia nu erau altcineva dect familiile Riviere, Gimelli, Gordon i Ivanoff. Dup rentoarcerea lui Riviere de la Punta-Arenas, toi patru luaser hotrrea de a se stabili separat. Agricultori de treab, sntoi, bine echilibrai, aveau nevoie de munc i
Specie din America de sud, asemntoare struului pn i prin stupiditate (n.tr.).
10

cutau cu orice pre un teren de activitate pentru minile lor pe care nu puteau s le in n buzunare. i l gsiser. Cu ocazia tierii lemnelor pentru fabricarea schelei necesare la descrcarea Jonathanului, Riviere remarcase bogia pdurilor de pe insul; i cnd, la Punta-Arenas, afl c vor fi nevoii s rmn mai mult timp acolo, se hotr s foloseasc ocazia pentru a ncerca o exploatare a masei lemnoase. n scopul acesta, i procur imediat din ora instrumentele necesare i le ncrc n barc. Din punct de vedere al produciei, afacerea avea s fie minunat, deoarece pdurile nu erau proprietatea nimnui i, prin urmare, nu costau absolut nimic. Rmnea ns problema transportului. Riviere era convins c i aceasta avea s se rezolve cu timpul. nainte de a se apuca de treab, i mprtise planul lui Gimelli, Gordon i Ivanoff, cu care legase prietenie nc de pe Jonathan. Acetia l aprobar din toat inima, regretnd numai c nu-l puteau imita i ei pe socoteala lor proprie. Cu toate acestea, o idee nscnd alta, le veni n gnd un plan asemntor; nc din primele zile, observaser fertilitatea solului. De ce nu ar ncerca o cresctorie de vite sau ceva plugrie? Naveau mare lucru de pierdut, cci, dac pn n ase luni rezultatul prea defavorabil, urmau s prseasc insula odat cu ceilali. Dac ns, dimpotriv, nregistrau succesul pe care l sperau, nimic nu i putea obliga s plece. Africa sau Magellania, ce importan avea, odat ce tot erau departe de ara lor? Aa c nu riscau dect cteva luni de munc pierdut. Aceste patru familii, compuse din brbai inteligeni, femei serioase, fete i biei robuti i sntoi, aveau n minile lor toate atuurile pentru a reui acolo unde alii n-ar fi putut-o scoate la capt. i

puser deci de ndat planul n aplicare, cu aprobarea i concursul lui Hartlepool i al Kavgerului. n timp ce emigranii se ocupau cu transportarea materialelor de pe corabie la golful Scotchwell, dizidenii i pregtir plecarea. Improvizar un car cu osii de lemn i roi pline, foarte primitiv, firete, ns mare i solid. n carul acesta ncrcar provizii, semine, grne, unelte de agricultur, ustensile de menaj, arme, muniii, ntr-un cuvnt tot ce era necesar pentru nceputul exploatrii. Avur grij s ia i patru sau cinci perechi de psri. Gordon, care avea s se consacre, n special, creterii vitelor, i alese cteva exemplare de ambele sexe din rasele bovin, ovin i porcin. Prevzui astfel cu toate cele necesare, pornir spre nord, n cutarea unui teren potrivit viitoarelor lor ocupaii. Gsir ceea ce cutau la doisprezece kilometri de golful Scotchwell. Acolo se ntindea un platou ntins, mrginit la vest de pduri dese i la est de o vale larg, prin mijlocul creia curgea un rule. Valea aceasta constituia un loc admirabil de pune pentru turme orict de numeroase. Ceva mai mult, platoul prea acoperit de o scoar de humus care promitea s fie excelent pentru agricultur atunci cnd avea s fie rscolit de plug. Colonitii se apucar de treab. Prima grij fu s construiasc patru mici ferme cu perei din trunchiuri de copaci. Dei asta necesita un spor de munc, era mai bine, pentru buna nelegere dintre ei, ca fiecare s-i aib locuina lui proprie. Timpul ru, zpada i frigul nu constituiser o piedic, astfel c fermele erau gata cnd i vizitase Kavgerul. Dealtfel, minunat de ceea ce poate face o voin mnat de un el precis, acesta i repet

vizitele. Riviere era pe punctul de a termina construcia unui fierstru mecanic, pentru care folosea o cdere de ap din apropiere. La rndul lor, Gimelli i Ivanoff se apucaser s deseleneasc pmntul n vederea arturilor, al cror timp se apropia, n timp ce Gordon construia de zor adposturi pentru animalele lui. Chiar dac sforrile acestea ar fi fost sortite s rmn zadarnice, Kavgerul admira nevoia aceasta a lor de activitate, care era preferabil apatiei celorlali emigrani. Acetia, ca nite copii mari ce erau, se bucurar de soare att ct putur, apoi, cnd cerul se posomor din nou, se ngropar n adposturi, ducnd aceeai via vegetativ, pn cnd timpul frumos avea s-i fac s scoat iar nasul la aer. Se scurse n felul acesta o lun de zile, cu alternane de timp frumos, puin, i timp urt, mult. Veni i ziua de 21 iunie, data solstiiului de iarn pentru emisfera austral. ntre timp, felul cum se grupaser emigranii suferise mari schimbri. Se nscuser prietenii noi i se iscaser certuri n cele vechi, lucru care provocase mutarea locuitorilor din casele demontabile. Pe de alt parte, ncepuser s se contureze grupuri aparte n gloata emigranilor, aa cum se contureaz insuliele la suprafaa fluviilor cnd scad apele. Unul dintre grupurile acestea era format de Kavger, din cei doi fuegieni, Hartlepool i familia Rhodes. n jurul lui gravita echipajul Jonathan-ului, inclusiv Dick i Sand, aa cum orbiteaz un satelit natural n jurul unei planete. Alt grup era cel format tot din oameni linitii i serioi i i cuprindea pe cei patru lucrtori angajai de societatea de colonizare, Smith, Wright, Lawson i

Fock, plus vreo cincisprezece lucrtori mbarcai pe Jonathan pe propriul lor risc. Al treilea grup nu numra dect cinci membri; cei cinci japonezi, care triau la un loc, n linite i mister, i pe care nimeni nu-i mai vzuse aproape deloc n ultimul timp. Al patrulea l avea ca ef pe Ferdinand Beauval, n al crui cmp magnetic evoluau vreo cincizeci de emigrani. Al cincilea, destul de redus ca numr, asculta de Lewis Dorick. Printre membrii lui trebuie menionai marinarul Kennedy, maestrul buctar Sirdey i nc vreo cinci sau ase pretini lucrtori, care, n realitate, nu erau dect nite rufctori de meserie, n mod pasiv, Lazare Ceroni, John Rame i nc vreo doisprezece beivi completau grupul. Restul mulimii rmnea la un loc, cu toate c nluntrul ei se formau n mod natural numeroase fraciuni distincte, dup simpatii i antipatii personale. Mai erau i civa izolai. Fritz Gross, ajuns n ultimul hal de abrutizare, fraii Moore, care, prin firea lor violent, nu puteau fi n raporturi bune cu aceleai persoane trei zile la rnd, i Patterson, care tria retras alturi de cei doi acolii ai lui, Blacker i Long. Dintre toate partidele acestea dac denumirea nu este prea pretenioas , cel care profita mai bine de mprejurrile actuale era, incontestabil, cel care l recunotea drept ef pe Lewis Dorick, nimeni altul dect Lewis Dorick n persoan. El i aplica principiile. Cnd timpul i-o ngduia, colinda bucuros din cort n cort, din cas n cas, zbovind pretutindeni mai mult sau mai puin. Sub perfidul motiv c proprietatea individual este o noiune imoral, c totul aparine tuturor i nimic

nimnui, punea mna pe orice i plcea. Un fler subtil, special, l ajuta s-i ghiceasc imediat pe cei de la care avea s se team de o rezisten serioas. De acetia nu se atingea, scondu-i din plin paguba cu cei slabi, nehotri, timizi sau proti. Nefericiii acetia, terorizai n adevratul sens al cuvntului de ndrzneala obraznic i de tonul totdeauna poruncitor al comunistului, se lsau jumulii fr s sufle un cuvnt de protestare. Era de ajuns ca Dorick s-i priveasc lung cu ochii lui ca oelul. n viaa lui nu mai avusese fostul profesor asemenea succese. Insula Hoste era pentru el o adevrat ar a Canaanului. Discipolii lui urmau cu credin exemplul maestrului lor. Nu aveau pretenia de a-i egala miestria, dar fceau i ei ce puteau. i se descurcau aa de bine, nct nu mai era mult ca proprietatea colectiv s devin proprietatea particular a acestor fanatici negativiti ai dreptului de proprietate. Kavgerul avea cunotin de aceste abuzuri de putere i se minuna de aplicarea ciudat a unor doctrine liberare nrudite cu cele pe care le profesa el nsui. S pun capt acestei tiranii? n ce calitate? Cu ce drept s ite un conflict protejnd proprio mofu oameni care nici mcar nu-i cereau ajutor mpotriva altora, care, la urma urmei, nu erau altceva dect semenii lor? Ceva mai mult, avea destule griji personale ca s se mai ocupe i de ale altora. Numrul bolnavilor se mrea pe zi ce trecea. Nu mai putea face fa. La 18 iunie avu un caz mortal, un copil de cinci ani rpus de o bronhopneumonie pe care nici o ngrijire medical nu o putuse combate. Pe urm, starea sufleteasc a lui Halg l ngrijora tot mai mult. Citea ca ntr-o carte deschis n sufletul simplu al tnrului fuegian i

ghicea tulburarea din ce n ce mai mare care punea stpnire pe inima lui. Cum aveau s se sfreasc toate astea cnd toi emigranii aveau s plece pentru totdeauna din Magellania? Halg ar fi urmat-o pe Graziella i ar fi fost sortit s moar de durere i mizerie departe de ara lui. Chiar n ziua aceea, 18 iunie, Halg se rentoarse mai nelinitit ca de obicei de la familia Ceroni, pe care o vizita zilnic. Kavgerul afl imediat motivul, fr s-l mai ntrebe. Halg i spuse singur c n ajun, dup plecarea lui, Lazare Ceroni se mbtase din nou i, ca de obicei, provocase o scen groaznic. Vestea aceasta l puse pe Kavger pe gnduri. Odat ce Ceroni se mbtase, nsemna c avea alcool la dispoziie. Or, alcoolul era pzit de marinarii din fostul echipaj al Jonathan-ului. ntrebat, Hartlepool declar c nu mai nelege nimic i l asigur c oamenii lui i fceau contiincios datoria. Cu toate acestea, deoarece cazul Ceroni l nelinitea i pe el, fgdui s fie cu mai mare bgare de seam, pentru a evita repetarea lui. La 24 iunie, trei zile dup solstiiu, se produse primul incident de oarecare importan, nu prin faptul c a avut loc, ct prin consecinele indirecte pe care avea s le aib n viitor. Era o zi frumoas. Un vnt uor de la sud alungase toi noriorii de pe cer i soarele ddea puin cldur, care i scosese afar din brloguri pe toi emigranii. Dick i Sand, pe care nici cea mai aspr vreme nu era n stare s-i in n cort, fur primii printre aceti amatori de aer liber. mpreun cu Marcel Norely i cu ali doi copii de vrsta lor, se jucau voioi, fr s observe o alt ceat de juctori, aduli, care se distrau n apropiere. ntr-adevr, nu numai copiii simt uneori

plcerea de a se juca. Oamenii mari se distreaz i ei bucuros cu jocuri copilreti. Ei, zevzecule, nu poi s te mai uii i n jurul tu? se auzi la un moment dat o voce groas, i, n acelai timp, Sand se simi tras de ureche. Degetele strngeau cam tare urechea copilului, care ncepu s plng. Probabil c totui lucrurile ar fi rmas aici dac Dick, mpins de firea lui argoas, nu ar fi crezut nimerit s intervin. Fred Moore cci el era cel pe care l suprase Sand prin zburdlnicia lui fu nevoit deodat s dea drumul micii lui victime pentru a se apra mpotriva unui ajutor neprevzut al micului prizonier, aliat care fiecare uzeaz de armele de care dispune l pic ct putea de tare pe la spate. Se ntoarse repede i se gsi fa n fa cu ndrzneul care l mai nfruntase odat. Tot tu eti, mucosule! exclam el ntinznd mna ca s-l nhae pe minusculul lui adversar. Dar Dick nu era Sand i nu se lsa prins aa de uor ca acesta. Fcu un salt n lturi i o rupse la fug, urmrit de Fred Moore, care njura ca un birjar. Urmrirea aceasta inu ctva timp. De cte ori era ct pe-aci s fie prins, Dick se ferea n lturi ca o zvrlug, i Fred Moore, din ce n ce mai nfuriat, nu mai gsea n faa lui dect golul. Cu toate acestea, partida era prea inegal ca s poat ine pn la infinit. Nu se puteau compara picioarele lui Dick cu cele ale lui Fred Moore. Cu toat minunata aprare a fugarului, veni clipa n care fu nevoit s se dea btut. ns chiar n clipa aceea, tocmai cnd Fred Moore, alergnd din toate puterile, nu mai avea dect s ntind mna ca s obin victoria, se mpiedic de un obstacol neprevzut i czu, julindu-i genunchii i

minile. Profitnd de norocul acesta, Dick i Sand se grbir s dispar n direcia corturilor. Obstacolul care provocase cderea lui Fred Moore era un b, avnd unul dintre capete n mna lui Marcel Norely. Curajosul copil ntrebuinase singurul mijloc care i sttea n putere pentru a veni n ajutorul prietenului lui n primejdie: strecurase bul ntre picioarele emigrantului. i acum, mulumit la culme de succesul obinut, rdea din toat inima, fr s-i treac prin cap c fcuse un act de eroism. Eroism care consta, n primul rnd, din faptul c bul bucluca nu era dect crja lui. Aruncnd-o, se condamnase singur la o imobilitate care avea s-l lase la discreia lui Fred Moore. Acesta se ridic furios i, dintr-o sritur, fu lng Marcel, pe care l ridic n aer ca pe o pan. Adus astfel la realitatea brutal a situaiei, copilul se opri din rs i ncepu s ipe ct l inea gura. Aa ceva nu putea impresiona ns un om ca Fred Moore. Ridic mna... n aceeai clip simi cum cineva i-o prinde pe la spate, oprindu-i avntul, n timp ce o voce dojenitoare i spunea: Ei, se poate, domnule Moore!... Un copil!... Fred Moore se ntoarse. Cine i permitea s-i dea lui lecii? l recunoscu pe Kavger care, accentund tonul de dojana, continu cu vocea lui linitit: i infirm pe deasupra!... Ce te bagi? strig Fred Moore. D drumul, c de nu... Kavgerul nu pru deloc dispus s dea urmare somaiei. Fred Moore fcu o sforare ca s-i libereze mna. Nu reui ns. Asta l scoase din fire; i ddu drumul lui Marcel i ridic mna, gata s loveasc. Rezultatul fu o apsare brusc i violent a degetelor

care i ineau strns braul. Durerea l fcu pe Fred Moore s-i lase pumnul n jos. Genunchii i se muiar. Abia acum i ddu drumul Kavgerul. Cuprins de furie, Fred Moore duse mna la bru i scoase un cuit lat, rnesc. Vedea rou, cum s-ar spune. n ochi i lucea nebunia crimei. Din fericire, ngrozii de ntorstura pe care o luau lucrurile, ceilali juctori intervenir i puser mna pe nbdiosul lor tovar, la care Kavgerul se uita cu o privire plin de o uimire amestecat cu tristee. Existau deci oameni care, mnai de furie, s-i ias din fire ntr-un asemenea hal? Om era acela care se zbtea ca scos din mini, rcnind, n minile tovarilor lui? Ne mai ntlnim noi, camarade! reui, n cele din urm, s bolboroseasc, necat de furie, Fred Moore. Kavgerul ridic din umeri i se deprta fr s se mai uite napoi. Dup civa pai uitase incidentul acesta absurd. Fcea bine c-i ddea att de puin importan? Viitorul urma s-i dovedeasc c Fred Moore avea memorie mai bun.

X. Se zrete o corabie
Pe la nceputul lui iulie, o mare nenorocire se abtu peste capul lui Halg. Se ivise un rival. Rivalul acesta, pe nume Patterson, care i procurase pe bani grei costumul de care era aa de mndru, intrase n legturi cu familia Ceroni i ddea trcoale n mod vizibil Graziellei. Srmanul Halg era disperat de complicaia asta neplcut. Cum putea lupta el, biet biat de optsprezece ani, pe jumtate slbatic, cu un om ajuns, care dispunea de o avere fabuloas? Fiindc, pentru mintea lui simpl, averea lui Patterson era cu adevrat fabuloas. Din fericire, tinereea i dragostea lui aa de nevinovat atrnaser mai greu n balana cu care judeca Graziella oamenii. Irlandezul se ncpna s se impun, doar pentru c nu voia s vad rceala cu care l trata Graziella i mama ei. Cele dou femei nu-l bgau deloc n seam i abia dac i rspundeau n sil la ncercrile lui de a intra n vorb. Patterson nu se sinchisea de asta i i continua manevra nvluitoare cu acea lucid struin care fusese temelia tuturor succeselor lui de pn atunci. Nu neglijase ns s-i fac i un aliat, care nu era altul dect Lazare Ceroni n persoan. Dac cele dou femei l primeau ru, italianul prea, dimpotriv, ncntat de cutarea pe care o avea fiica lui. Era n cei mai buni termeni cu Patterson, cu care se trgea uneori la o parte, pierzndu-se n conciliabule misterioase, cu aerul unor oameni care nu prea in ca lumea s-i vre nasul n afacerile lor. Dar ce afaceri ar fi putut avea de dezbtut un ran avar cu un beiv ordinar?

Consftuirile acestea secrete erau o cauz de ngrijorare serioas pentru Halg, agravat i mai mult de purtarea lui Lazare Ceroni. Acesta continua s se mbete i s fac din ce n ce mai des scandaluri groaznice. Cu toate cercetrile ntreprinse de Kavger i de Hartlepool, felul n care i procura Ceroni alcool rmnea un mister de neptruns. ntr-adevr, nu exista pe insula Hoste nici un strop de butur spirtoas, afar de proviziile de felul acesta provenind din fosta ncrctur a Jonathan-ului. Iar acestea erau pzite zi i noapte de aisprezece oameni din echipaj, mprii n opt grupe a cte dou santinele, care se schimbau din trei n trei ore. Marinarii, inclusiv Kennedy i Sirdey, nu se plngeau de munca aceasta suplimentar la care erau supui. Nici unul dintre ei nu i ngduia s murmure mpotriva ordinelor lui Hartlepool, de care ascultau ca i cum ar fi fost nc pe corabie. Spiritul lor de disciplin rmsese intact. Formau un grup slab numeric, dar puternic prin spiritul de unitate care domnea n snul lui. tim c din grupul acesta de oameni de treab fceau parte i cei doi copii, Dick i Sand. Erau i ei gata oricnd s dea o mn de ajutor acolo unde s-ar fi simit nevoia i le-ar fi ngduit slabele lor puteri. Pentru moment ns, nimeni nu se gndea s recurg la bunvoina lor. Scutii de serviciul de gard, din cauza vrstei lor, se bucurau de o libertate desvrit i i petreceau timpul jucnduse toat ziua. Aa se ntmpl c, ntr-una din zile, hoinrind cu ali civa copii de-a lungul rmului, descoperir o grot natural scobit n peretele falezei, de partea cealalt a capului care mrginea golful Scotchwell la est. Grota aceasta, cu deschiztura spre rmul pe

care se mpotmolise Jonathan, spre sud prin urmare, nu le-ar fi reinut prea mult atenia dac nu ar fi avut o particularitate care pru interesant copiilor. n fundul ei se deschidea o crptur care ddea ntr-alt peter, n ntregime subteran, de unde pornea o galerie ntortocheat strbtnd tot masivul pn la o grot superioar, care se deschidea pe versantul de nord al falezei. De acolo se vedea tabra, spre care te puteai cobor lsndu-te s aluneci n jos pe povrniul stncos. Descoperirea aceasta i umplu de bucurie pe micii exploratori. Se ferir ns de a da sfoar n ar; grupul acela de peteri era domeniul lor, pe care voiau s-l pstreze doar pentru ei. Aa c, ori de cte ori se duser ntr-acolo ca s se joace, o fcuser n cea mai mare tain. Dac Dick i Sand erau cei mai fericii muritori, petrecnd de minune, vreo cincizeci de emigrani reuiser i ei, prin mijloace ceva mai mature, s lupte mpotriva plictiselii produse de viaa aceea vegetativ. Se ocupau cu vntoarea de lupi de mare, ndeletnicire care numai uoar nu se poate numi. Trebuie s atepi cu rbdare ca amfibiile acestea, foarte bnuitoare, s ajung la rm, s le tai retragerea la timp, operaie nu lipsit de riscuri, deoarece animalele acestea i aleg ca loc de zbenguial punctele cele mai stncoase ale litoralului. Cu toate acestea, cluzii admirabil de Caroly, vntorii obinur succese strlucitoare. Reuir s fac przi bogate, care reprezentau o avere frumuic, deoarece pieile acestor lupi de mare sunt foarte cutate, fr s mai punem la socoteal grsimea lor, care putea fi ntrebuinat, pe loc, la nclzit i iluminat.

n afar de acetia, restul emigranilor, foarte deprimai, preferau s stea nchii n adposturile lor, prnd c nu mai triesc dect ca s se certe toat ziua. i totui, temperatura nu era prea sczut. Perioada cea mai friguroas, ntre 15 iulie i 15 august, avu un minimum termometrie de dousprezece grade i media de cinci grade sub zero. Dac nu ar fi fost umezeala aceea ptrunztoare i furtunile care bntuiau aproape necontenit regiunea, clima insulei ar fi putut fi considerat chiar blnd. Certurile acestea produceau mult amrciune Kavgerului. Era prea inteligent ca s nu vad lucrurile n adevrata lor lumin i prea sincer ca s ocoleasc consecinele logice ale observaiilor pe care le fcea. n aduntura aceea de oameni strni din toate colurile lumii, patima predominant era ura. Nu ura aceea care, dei blamabil, e totui logic, ura care umple inimile celor care au suferit o grav nedreptate, ci o ur reciproc i latent, esenial am putea spune, o ur care n acele mprejurri excepionale i asmuea pe unii contra altora pentru orice fleacuri, ca i cum natura ar fi vrut s amestece n germenii vieii i un instinct imperios de distrugere. Un alt lucru de mirare pentru Kavger era i starea de lncezeal n care se complceau tovarii lui. Cu excepia ctorva, nici unul nu avea curajul s reacioneze. Triau de la o zi la alta. Aveau mas i cas i nu cereau mai mult. Nici o nevoie de lupt mpotriva materiei pentru a o supune voinei, nici o dorin de a-i mbunti soarta, nici o poft de a scruta viitorul. Sclavi docili, gata s execute tot ce li se comanda, nu ntreprindeau nimic din iniiativ proprie, lsnd totdeauna pe seama altuia sarcina de a lua hotrri n numele lor.

n sfrit, Kavgerul nu putea concepe acea delsare general care ngduia unui numr mic dintre ei s domine o majoritate imens, crend civa exploatatori pe spinarea unei turme de exploatai. Aa sunt oamenii? Nu cumva legile acelea imperfecte care i constrng s gndeasc i s-i pun inteligena la contribuie mpotriva forei brute a lucrurilor, legile acelea care tind s limiteze despotismul unora i sclavia altora, care strunesc toate instinctele rele, nu cumva legile acestea sunt necesare, nu cumva este util autoritatea care le aplic? Kavgerul nu ajunsese nc pn acolo ca s rspund afirmativ la o asemenea ntrebare, dar faptul c i-o pusese arta ce mare transformare se produsese n felul lui de a gndi. Era nevoit s recunoasc c era o mare deosebire ntre omul real i fptura ideal, pe care o visa el. Aa c, a priori, nu este nimic absurd n pretenia unora care susin c omul trebuie aprat mpotriva lui nsui, mpotriva slbiciunii, lcomiei i viciilor lui, i afirm cu trie c legile nu sunt altceva dect expresia tranzacional a aspiraiilor individuale, cum ar fi n mecanic rezultanta forelor divergente. Ct timp Kavgerul trise printre cetenii din Lumea Veche, nu remarcase dect apsarea teancurilor enorme de legi, ordonane i decrete, i incoerena, caracterul lor prea deseori ofensator l orbise pn ntr-att, nct l mpinsese s nege necesitatea superioar a principiului lor. Acum ns, amestecat n mulimea aceea pe care ntmplarea o confruntase cu condiii de via extrem de primitive, asista, asemeni unui chimist aplecat asupra retortei sale, la reaciile nencetate care se produc n vlmagul etern al vieii. n lumina acestei experiene,

necesitatea pe care o negase odinioar ncepea s-i apar din ce n ce mai mult ca real i bazele vieii lui morale ncepeau s fie zdruncinate. Cu toate acestea, nu voia s se dea btut nc. Chiar dac nu-i putea opri evoluia ideilor, firea lui libertin protesta. n orice clip problema i aprea n minte i ncepea atunci lupta ntre argumentele care i susineau sau i drmau doctrina. Lupt nencetat, aproape crud, care l consuma, l istovea. Mai mult ns dect orice, chiar dect imperfeciunea oamenilor, neputina lor de a rupe cu obiceiurile lor constituia pentru Kavger un prilej necontenit de mirare. Chiar acolo, pe coasta aceea pustie, la marginea lumii locuite, naufragiaii nu se dezbraser de obiceiurile i ideile lor de mai nainte. Principiile, adic mai bine zis conveniile i prejudecile care stpniser viaa lor de odinioar, aveau i acum aceeai putere asupra lor. n special, noiunea de proprietate rmnea liter de lege. Nu exista unul care s nu spun cu tonul cel mai natural din lume: Asta este a mea, i nici unul nu avea contiina comicului acestei pretenii a unei fpturi aa de fragile i de pieritoare de a monopoliza pentru ea, numai i numai pentru sine, o prticic oarecare din Univers. Orict de absurd o vedea Kavgerul, pretenia asta era totui bine nfipt n creierul lor i nu voiau s renune la ea. Nimnui nu-i trecea prin cap s cedeze ceva din al lui n folosul altora mai nenorocii ca el, dect n schimbul unei contravalori, obiect de alt natur sau un serviciu oarecare. n orice caz, trebuia s fie o vnzare. Cuvntul a da prea ters din vocabularul lor. Kavgerul se gndea c prietenii lui fuegieni, care cutreierau n cete rzlee inuturile magellanice, ar fi

fost foarte mirai de teoriile acestea, ei, care nu posedaser niciodat nimic n afar de persoana lor. Cu ocazia schimburilor sau, ca s ntrebuinm cuvntul potrivit, vnzrilor care se produceau n mod constant, se ntmpla ca, uneori, cedentul s n-aib nevoie de nici un serviciu, nici de obiectele posedate de partea cealalt. n cazuri de felul acesta, tranzacia se ncheia cu ajutorul aurului. Kavgerul se minuna grozav de puterea aceasta a aurului, care, n fond, nu este dect un bun imaginar: nu se mnnc, nu poate servi ca protecie mpotriva frigului sau a ploii. i totui, se transform n bunuri reale care posed nsuirile acestea. Ce fenomen ciudat i miraculos aceast nclinare unanim a omenirii n faa unei materii esenialmente inutile, a crei valoare nu const dect ntr-o convenie general asupra acestui lucru. Nu se aseamn oamenii n privina aceasta cu copiii care, n joac, i vnd cu toat seriozitatea pietricele, pe care imaginaia lor le transform n obiecte preioase? Ar fi de ajuns ca unul dintre copii s descopere i s proclame c aceste obiecte preioase nu sunt n realitate dect pietricele i jocul s-ar sfri. Firete, Kavgerul nu nega principiul proprietii odat admis comoditatea care rezulta din utilizarea unei valori arbitrare, reprezentativ a tuturor celorlalte. Comoditatea aceasta ns se lovea, dup el, de un inconvenient mult mai mare dect avantajele ce decurgeau din ea. Aurul este cel care, n regimul proprietii individuale, permite crearea i creterea continu a averilor. Fr el, oamenii ar fi mai mult sau mai puin egali. Numai datorit lui se concentreaz ntr-o singur mn atta putere i belug ct ar ajunge pentru mii i mii de alte fpturi, care muncesc totui pentru ele.

Firete c, n mare msur, Kavgerul se nela. Aurul nu este dect un mijloc de satisfacere a nevoii de acaparare, inerent firii omului. Dac nu ar fi avut mijlocul acesta, ar fi gsit un altul, care ar fi prezentat aceeai proporie de inconveniente i avantaje i, n orice caz, ar fi fost ce este, o fptur ilogic i complex, n care se ntlnesc, n egal msur, rul i binele. Acestea erau, printre sute i sute altele la fel, argumentele pro i contra care se ciocneau n mintea Kavgerului, ca nite soldai pe un cmp de btlie. Se dusese vremea cnd dreptul la o libertate integral avea n ochii lui valoarea unei dogme. Acum, maximele lui libertine i pierduser mult din aparena lor de siguran. Ajunsese s discute cu el nsui necesitatea autoritii i a unei ierarhii sociale. Faptele aveau s-i furnizeze n scurt timp noi argumente n favoarea afirmaiei, dovedindu-i c exist printre oameni, ca i printre animale, adevrate fiare slbatice, ale cror instincte primejdioase trebuie nfrnate. Capabili de orice pentru a-i satisface patimile care i stpnesc, oamenii de felul acesta ar mprtia n jurul lor jale i moarte dac nu ar fi legea care le ordon: Oprete! O dram de felul acesta, zguduitoare, cci cauza ei era foamea, nevoia aceasta primordial a oricrui organism viu, se desfura chiar atunci n casa ocupat de Patterson, Long i Blaker, srmana fiin pe care natura ironic o nzestrase cu o nepotolit poft de mncare, catalogat n patologie sub numele de bulimie. Cnd se fcuse mpreala alimentelor, Blaker i primise partea ca toi ceilali; ns, din cauza bolii lui, raia aceasta, socotit pentru patru luni, se terminase

n mai puin de dou. i de atunci, ca i n trecut, mai mult nc dect n trecut, era chinuit n permanen de foame. Natural c, dac ar fi fost o fire ceva mai puin timid, ar fi gsit uor un leac mpotriva suferinelor. Era de ajuns un cuvnt din partea Kavgerului pentru ca s i se dea un supliment de hran. Blaker ns, puin nzestrat n materie de inteligen, nici nu se gndea mcar la un asemenea act de ndrzneal. Aezat prin natere n partea cea mai de jos a scrii sociale, srcia nu-l mai mira, i de mult timp se lsase n voia acelei pasiviti resemnate care este ultima resurs a nenorociilor. Ar fi murit de foame dac nu i-ar fi venit Patterson n ajutor. Irlandezul observase cu ce repeziciune i consuma tovarul su alimentele, i lucrul acesta l fcu s ntrevad imediat posibilitatea unei afaceri avantajoase. n timp ce Blaker mnca de stingea pmntul, Patterson economisea alimente. mpins de teribila lui avariie, se lipsea de strictul necesar, hrnindu-se mai mult cu resturile pe care le aruncau ceilali. Veni i ziua cnd Blaker nu mai avu nimic de mncare. Clipa asta o atepta Patterson. Sub pretext c-i face un serviciu, propuse tovarului su s-i vnd o parte din proviziile proprii. Trg primit cu entuziasm i perfectat pe loc, care se repet mereu atta timp ct cumprtorul avea bani, vnztorul pretextnd lipsa de alimente pentru a mri din ce n ce mai mult preurile. Cnd ns buzunarele lui Blaker se golir, Patterson ntoarse foaia. nchise pur i simplu prvlia, fr s se mai sinchiseasc de privirile disperate ale nefericitului pe care l condamna astfel s moar de foame.

Dealtfel, convins c mhnirea lui era ceva ct se poate de natural, acesta se resemnase, ca de obicei. Lungit ntr-un col, cu minile ncruciate pe stomacul chinuit de foame, sta ceasuri ntregi nemicat, sub privirea indiferent a lui Patterson, pe care puin l interesa moartea unui om de la care nu mai putea ctiga nici un ban. n cele din urm ns, suferina puse capt resemnrii nefericitului. Dup patruzeci i opt de ore de chinuri, iei din cas cltinndu-se pe picioare, rtci n netire prin tabr i dispru... ntr-o sear, napoindu-se spre locuina lui, Kavgerul se mpiedec de un corp ntins pe jos. Se apleac, i, dup gemete, i ddu seama c cel pe care el l credea adormit era bolnav. Dup ce i ddu s bea ceva ntritor, Kavgerul l ntreb: Ce ai? Mi-e foame, rspunse Blaker cu voce slab. Foame? repet el. Nu i-ai primit partea de alimente ca toat lumea? Blaker i povesti atunci, pe scurt, n fraze ntretiate, toat povestea trist. Kavgerul asculta uluit istorisirea aceasta de necrezut. Se gsise, prin urmare, un om care s aib curajul de a se deda la un nego aa de crud, un om care, n ciuda tuturor nenorocirilor, i pstrase intact o lcomie aa de groaznic! Negustor ho care minise pentru a putea vinde ct mai scump ceea ce i dduser alii gratuit, comerciant mrav care vnduse fr mil viaa semenului su! i pstr ns refleciile pentru el. Orict de mare era infamia celui vinovat, era mai bine s-l lase nepedepsit, dect s provoace noi certuri. Se mulumi

s-i dea lui Blaker alte provizii, asigurndu-l c o s-i ofere mereu, orict i oricnd ar fi avut nevoie. Numele de Patterson i rmase ns spat n memorie; individul care l purta rmase pentru el prototipul a tot ce are mai mrav specia uman. Aa c nu fu prea surprins cnd, trei zile mai trziu, Halg rosti numele acesta n legtur cu o afacere aproape tot att de murdar ca i prima. Biatul se napoia din vizita lui zilnic la Graziella. De ndat ce l zri pe Kavger, alerg repede spre el. tiu cine i furnizeaz alcool lui Ceroni, i spuse el ntr-un suflet. n sfrit!... zise Kavgerul, rsuflnd parc uurat. Cine? Patterson. Patterson? El, afirm Halg. L-am vzut adineauri dndu-i rom. Acum mi explic de ce sunt aa de buni prieteni amndoi. Eti sigur c nu te neli? strui Kavgerul. Foarte sigur. Ce este curios este c Patterson i vinde marfa, nu o druiete. O vinde. i nc destul de scump. Am putut auzi discuia dintre ei. Ceroni se plngea c toate economiile lui au trecut n buzunarele lui Patterson i c nu mai are nici un ban. Patterson nu spunea nimic, dar prea foarte puin dispus s continue aprovizionarea n mod gratuit. Halg tcu o clip, apoi relu cu mnie: Dac Ceroni nu mai are bani, este n stare de orice. Ce au s se fac soia i fiica lui? Vom vedea... rspunse Kavgerul. i, dup o pauz: Fiindc veni vorba despre asta, urm el cu un ton de repro afectuos, s mergem pn la capt. Nu i-am

vorbit pn acum, dar i tiu gndurile. Unde crezi c ai s ajungi cu ele, copilul meu? Halg rmase tcut, cu ochii plecai n jos. Peste puin timp, o lun cel mult, toi oamenii acetia vor pleca, i odat cu ei i Graziella, relu Kavgerul. De ce s nu stea cu noi? obiect tnrul fuegian ridicnd capul. i mama ei? i mama ei, bineneles. Crezi c o s vrea s-i prseasc brbatul? Halg fcu un gest mnios. Va trebui s vrea! Kavgerul cltin din cap cu un aer de ndoial. Graziella are s m ajute s-o conving. Din partea ei, sunt linitit. Este hotrt s rmn aici. Pe lng c s-a sturat de viaa pe care o duce alturi de tatl ei, sunt i printre emigrani oameni de care i e fric. Fric? repet surprins Kavgerul. Da. n primul rnd, de Patterson. i d mereu trcoale de vreo lun de zile, cutnd s se pun bine cu Ceroni. Iar de cteva zile a mai aprut unul, un oarecare Sirk, unul din banda lui Dorick. Acesta este cel mai primejdios. Ce face? Graziella nu poat pleca nicieri fr s nu-i ias n cale. I-a vorbit grosolan. Fata l-a pus la locul lui i el a ameninat-o. Este un om primejdios, Graziellei i este fric. Noroc c sunt i eu pe aici! Kavgerul nu-i putu opri un zmbet auzind explozia aceasta de mndrie tinereasc. Linitete-te, Halg, linitete-te, l domoli el. S ateptm pn n ziua plecrii, vom vedea atunci ce ntorstur iau lucrurile. Pn una alta, i recomand

snge rece. Furia nu este numai inutil, ci i duntoare. Adu-i aminte totdeauna c violena n-a dat niciodat rezultate bune i c nu trebuie s recurgem la ea dect cnd suntem nevoii s ne aprm. n ceea ce privea chestiunea alcoolului, descoperirea lui Halg nu rezolvase deloc problema. Nu era cunoscut dect furnizorul. Zilele urmtoare se scurser fr s aduc ns vreo lmurire. Tot ce se putu constata fu c Lazare Ceroni continua s se mbete ca i mai nainte. i timpul trecea. Veni ziua de 15 septembrie. WelKiej-ul era reparat, gata s fie pus pe ap de ndat ce se va fi mbuntit timpul. Dealtfel, mrirea progresiv a zilelor anuna echinociul de primvar. n cel mult o sptmn, iarna se sfrea. Pe la nceputul lui octombrie, tabra primi vizita ctorva fuegieni, care se artar foarte surprini vznd c insula Hoste este aa de populat. ntr-adevr, naufragiul Jonathan-ului, survenit la nceputul iernii, nu era cunoscut nc de indienii din arhipelag. Acum ns vestea avea s se rspndeasc foarte repede. Emigranii nu avur de ce s se plng de slbaticii acetia; nu tot aa era ns i situaia fuegienilor. Civa civilizai, puini din fericire, se crezur obligai s-i arate superioritatea purtndu-se brutal cu slbaticii acetia inofensivi. Unul dintre ei merse chiar pn acolo, nct ncerc s-i nsueasc puinele bunuri ale indienilor. ntr-o zi, atras de strigte de ajutor, Kavgerul fu nevoit s vin n ajutorul unei tinere fuegiene pe care o maltrata Sirk, derbedeul despre care i vorbise Halg. Mielul cuta s pun mna pe brrile de aram pe care le purta fata la

mini i pe care el le credea de aur. Pedepsit cu asprime, laul o lu la fug, njurnd ct l inea gura. Era al doilea emigrant care se declara pe fa duman Kavgerului. ntre timp, ncepea jumtatea a doua a lunii octombrie, epoca fixat pentru sosirea corbiei fgduite de guvernatorul din Punta-Arenas, dar nu se vedea nimic la orizont. Naufragiaii ncepeau s fie ngrijorai de ntrzierea aceasta. Firete, nu duceau lips de nimic. Rezervele de alimente erau nc departe de a fi pe terminate. Oricum, nu doreau s mai petreac nc o iarn n situaia asta. ncepuser s vorbeasc din ce n ce mai insistent de o nou cltorie la Punta-Arenas. ntre timp, datorit cercetrilor ntreprinse de maistrul de echipaj, fu lmurit i misterioasa afacere a alcoolului. Stnd ntr-o zi de vorb la familia Rhodes, Kavgerul fu anunat c Hartlepool dorea s-i vorbeasc. Ce ai s-mi spui, Hartlepool? ntreb el cnd maistrul de echipaj i fcu apariia. Vreau s v ntiinez c sunt lmurit acum asupra chestiunii cu alcoolul. Aadar, era din proviziile Jonathan-ului? Da. Cunoti vinovaii? Sunt doi: Kennedy i Sirdey. Ai dovezi? De netgduit. Ce dovezi? S v spun. Din ziua n care mi-ai vorbit de Patterson, am nceput s am oricare bnuieli. Ceroni nu-i n stare s fac nimic singur, dar Patterson este un vulpoi. Am pus s fie supravegheat n mod special.

De cine? ntreb Kavgerul ncruntnd din sprncene, deoarece nu-i plcea spionajul. Cei doi mui, rspunse Hartlepool. Sunt dezgheai i au izbutit s lmureasc misterul n mod inteligent. I-au surprins pe Kennedy i pe Sirdey azi diminea, tocmai n clipa n care, profitnd de neatenia tovarilor lor care erau de paz, goleau un butoia cu rom n sticlele lui Patterson. Amintirea martiriului celor dou femei i gndul la suferinele lui Halg l fcur pe Kavger s-i uite o clip doctrinele lui libertine. Sunt nite trdtori, se nfurie el trebuie s lum msuri mpotriva lor! Asta e i prerea mea, aprob Hartlepool, de aceea am venit s vorbesc cu dumneavoastr. Cu mine? De ce nu ai luat dumneata msurile necesare? Hartlepool ddu din cap cu aerul unui om care tie bine ce spune. De la naufragiul Jonathan-ului nu am dect autoritatea pe care vor ei s mi-o recunoasc, explic el. i sunt sigur c tia doi n-au s m asculte. i de ce m-ar asculta pe mine? Fiindc le este team de dumneavoastr. Kavgerul fu foarte surprins de rspuns. Inspira team cuiva? Mereu acelai argument: puterea, baza primelor raporturi sociale. Haidem! rosti el cu un aer posomort. Pomi direct spre cortul care adpostea ncrctura Jonathan-ului. Tocmai intrase n post Kennedy. Ai trdat ncrederea pe care o avem n voi... i spuse cu asprime Kavgerul. Dar... domnule... se blbi Kennedy.

Ai trdat-o, afirm rece Kavgerul. ncepnd din clipa asta, dumneata i Sirdey nu mai facei parte din echipajul Jonathan-ului. Dar... ncerc s protesteze Kennedy. Sper c nu trebuie s v-o spun de dou ori. Bine, domnule... am neles, bolborosi Kennedy, scondu-i cu un aer umil bereta. n clipa aceea, n urma Kavgerului se auzi o voce: Cu ce drept dai ordine omului acesta? Kavgerul se ntoarse i-l vzu pe Lewis Dorick, care, nsoit de Fred Moore, asistase la diferendul cu Kennedy. i dumneata cu ce drept m ntrebi? i ntoarse el ntrebarea cu un ton seme. Vzndu-se susinut, Kennedy i pusese din nou bereta pe cap, rnjind cu obrznicie. Dac nu-l am, mi-l iau, ripost Lewis Dorick. Nu ne trebuie stpn aici! Stpn!... Se gsea cineva care s-l acuze pe Kavger c i lua aere de stpn! Ei, aa s-a obinuit domnul, interveni Fred Moore ironic. Domnul nu este la fel cu toat lumea. Comand, decreteaz... Poate c domnul este mprat, nu? Omul acesta nu este dator s asculte de nimeni, spuse tios Lewis Dorick artnd spre Kennedy. N-are dect s-i reia locul n echipaj dac i face plcere. Kavgerul nu rosti un cuvnt, ns, cnd vzu c adversarii lui fac un pas nainte, strnse hotrt pumnii. Dac era silit, avea s se apere. Nu se temea de dumani de teapa celor din faa lui. Puteau fi i zece, i nu erau dect trei! Ce ruine ns ca o fptur cugettoare s fie silit s recurg la aceleai argumente ca i o brut!

Din fericire, nu fu nevoit s ajung pn acolo. Harry Rhodes i Hartlepool, care l urmaser de aproape, puser capt, prin ivirea lor, acestei situaii penibile. Dorick, Moore i Kennedy btur imediat n retragere. Kavgerul privi dup ei trist. Deodat, se auzir strigte puternice venind dinspre ru. Urmat de tovarii si, Kavgerul se ndrept ntr-acolo, unde gsir civa emigrani strni n jurul unui grup mai mic, care fcea un tapaj groaznic. Motivul acestei rzmerie subite? Era aa de nensemnat, aa de vechi, nct nici unul dintre beligerani nu l-ar fi putut preciza. Totul ncepuse cu ase sptmni mai nainte: o femeie pretindea c mprumutase alteia un obiect oarecare de menaj, i, la rndul ei, aceasta din urm susinea cu trie c i-l napoiase. Cine avea dreptate? Nimeni nu tia. Din vorb n vorb, cele dou femei ajunseser la ocri. Cteva zile mai trziu, cearta rencepuse, mai grav de data aceasta, cci brbaii se crezur obligai s se amestece i ei. Dealtfel, motivul diferendului era aproape uitat; nu mai struia dect un nceput de ur reciproc care cretea din ce n ce mai mult, mpingndu-i pe cei patru adversari s-i arunce n orice ocazie vorbele cele mai grele, acuzndu-se reciproc de cele mai urte fapte, n mare parte nscocite. De la vorbe la fapte nu era dect un pas. Cei doi brbai ajunser s se ncaiere, i unul dintre ei mnc o btaie n lege. A doua zi, fiul nvinsului se crezu obligat s-i rzbune printele i se ncinse o nou btlie, mai serioas dect precedenta, deoarece locuitorii din casele n care stteau combatanii nu putur rezista dorinei de a lua i ei parte la lupt.

Rzboiul odat declarat, cele dou grupuri se apucar s fac o propagand intens, recrutndu-i fiecare noi partizani. Pn la urm, majoritatea emigranilor se mpri n dou tabere. Pe msur ns ce armatele deveneau tot mai numeroase, conflictul se agrava. Nimeni nu-i mai amintea originea litigiului. Se discuta acum asupra destinaiei de adoptat cnd avea s soseasc vasul pentru repatriere. S-i urmeze drumul spre Africa? Nu ar fi fost mai bine s se napoieze n America? Acesta era motivul trboiului. Dintr-o nensemnat ceart a dou femei, se ajunsese la dezbaterea unei chestiuni grave. Adversarii erau, dealtfel, convini c nu vorbiser niciodat altceva, i cele dou teze puse fa n fa erau aprate cu o pasiune egal. Perorau cu aprindere n grupuri mici, aruncndu-i n cap, ca pe nite proiectile, argumente pro i contra, n timp ce cei cinci japonezi priveau cu mirare la tovarii lor nfierbntai. Ferdinand Beauval, fericit c se simte n elementul lui, ncerca n zadar s se fac ascultat. Se agita zadarnic colindnd din grup n grup, cci nu-l asculta nimeni. Zumzetul de voci se accentua n vociferri din ce n ce mai violente, furtuna nu era departe. Primul care avea s treac la fapte avea s declaneze ipso facto toi pumnii, i scena amenina s se sfreasc printr-o pruial general. Aa cum o ploaie mic potolete uneori o furtun, dup cum spune proverbul, un singur om reui s pun capt dintr-odat acelei stri de aare general. Unul dintre emigrani venea n goan spre mulimea certrea, strignd ct putea: O corabie! Se vede o corabie.

XI. Liberi!
O corabie!... Nimic nu i-ar fi putut domoli mai repede pe emigrani dect cuvntul acesta. Adunarea se sparse numaidect i mulimea se revrs ca o cascad spre rm. Nu se mai gndea nimeni la ceart. Se nghesuiau, se nghionteau pe tcute. ntr-o clip, toi emigranii se strnseser pe vrful capului din est, de unde se putea vedea tot ntinsul oceanului. Harry Rhodes i Hartlepool urmaser i ei mulimea, ndreptndu-i cu oarecare emoie privirea spre orizontul de sud, unde, ntr-adevr, o dr de fum anuna prezena unui vapor. n scurt timp se ivi i corpul vasului, mrindu-se treptat; era un vapor de vreo patru sute de tone, la catargul cruia flutura un pavilion care nc nu se distingea bine, din cauza distanei prea mari. Emigranii se privir ntre ei dezamgii. Un vas aa de mic nu putea mbarca toat lumea de pe insul. Probabil c nu era vasul de ajutor fgduit de guvernatorul de la Punta-Arenas. Chestiunea aceasta se lmuri ns n scurt timp. Vasul nainta repede. Nu se nnoptase bine cnd nu mai era dect la cel mult trei mile de insul. Pavilion chilian, spuse Kavgerul, dup ce examin cu atenie fia de pnz de la pupa vasului. Peste trei sferturi de or, n ntunericul adnc care se lsase, un zuruit de lanuri art c vaporul ancora. Atunci, mulimea se mprtie, comentnd n grupuri evenimentul. Noaptea se scurse n linite. n zori, emigranii vzur corabia ancorat la cteva sute de metri de rm. Hartlepool, la ntrebarea unora, declar c era un avizo al marinei militare chiliene.

i nu se nela, era, ntr-adevr, un avizo chilian. Pe la ora opt dimineaa, comandantul acestuia debarc pe uscat, unde fu nconjurat imediat de chipuri ngrijorate, lui asaltat cu ntrebri. De ce li se trimisese un vapor aa de mic? Cnd urma s vin altul? Nu cumva aveau da gnd s-i lase s moar pe insula Hoste? Comandantul nu tia cui s rspund mai nti. Atept s se domoleasc potopul acela de ntrebri, i, cnd se fcu puin linite, lu cuvntul, vorbind tare, ca s fie auzit de toi. inu de la nceput s-i liniteasc auditoriul. Emigranii se puteau bizui pe bunvoina guvernului chilian. Sosirea avizo-ului era cea mai bun dovad c nu fuseser uitai. Le explic apoi c el nu venise dect ca s le aduc la cunotin o propunere a guvernului chilian, care, probabil, avea s-i atrag: Chile se declara gata s cedeze insula Hoste, oferind-o naufragiailor nu ca pe o concesiune vremelnic, ci n deplin proprietate, fr nici o condiie i fr nici o restricie. Propunere clar, cinstit. Am putea aduga: i ndemnatic. Renunnd la insula Hoste, n scopul de a-i asigura imediat punerea n valoare, Chile atrgea, ntr-adevr, coloniti din celelalte insule, Clarence, Dawson, Navarin, Hermitte, rmase n stpnirea statului respectiv. Dac noua colonie mergea bine, lucru foarte probabil, dealtfel, toat lumea avea s se conving c Magellania avea o clim blnd, avea s afle de resursele ei agricole i minerale, i lucrul acesta i putea ademeni pe muli. Punta-Arenas, port deschis, debarasat de orice chiiburie vamal, avea naintea lui un viitor strlucit. Prin portul acesta, Chile i asigura preponderena asupra strmtorii Magellan. Nu ar fi

stricat ctui de puin s obin un rezultat asemntor i n partea de sud a arhipelagului. n scopul acesta, guvernul din Santiago, cluzit de un sim politic foarte fin, se hotrse s renune la insula Hoste sacrificiu mai mult aparent dect real aceasta fiind absolut pustie. Rmnea acum de tiut dac naufragiaii de pe Jonathan vor accepta oferta care li se fcea. Guvernul nelegea s rezolve ct mai n grab chestiunea aceasta. Avizo-ul sosise cu propunerea i avea s plece cu rspunsul. Comandantul avea depline puteri pentru a trata cu emigranii, urmnd s rezolve toat chestiunea n maximum cincisprezece zile, dup care trebuia s plece, indiferent dac tratatul era semnat sau nu. Dac rspunsul era negativ, guvernul avea s avizeze mai trziu asupra mijloacelor de repatriere. Poate c ar fi cerut societii de colonizare s trimit o nav de ajutor, lucru care, firete, ar fi necesitat oarecare timp. V putei deci uor nchipui ce efect extraordinar produse oferta guvernului din Santiago. Nimeni nu se atepta la aa ceva. Incapabili s ia vreo hotrre ntro asemenea mprejurare serioas, emigranii ncepur prin a se uita prostii unul la altul; apoi, gndul tuturor zbur spre cel pe care ei l credeau cel mai n stare de a lua hotrri n interesul comun. Se ntoarser toi, ca la comand, spre vest, adic spre golfuleul n care se legna Wel-Kiej. Dar Wel-Kiej dispruse. Fu o clip de adevrat stupoare. Apoi, mulimea ncepu s se agite, pentru ca, n cele din urm, s fie nevoit s recunoasc un lucru cert: Kavgerul plecase.

Emigranii rmaser nlemnii. Srmanii oameni se obinuiser s se lase n grija Kavgerului, a crui inteligen i devotament le cunoteau prea bine toi. i uite c el i prsea tocmai n clipa n care soarta lor era n joc. Dispariia lui produse aproape acelai efect de senzaie ca i apariia vasului chilian n apele insulei Hoste. Harry Rhodes fu i el foarte mhnit, dar pentru alte motive: nelegea ca prietenul lui s prseasc insula n ziua n care plecau i emigranii, dar de ce nu ateptase pn atunci? Nu se rupe n mod aa de brutal o prietenie sincer, fr mcar un cuvnt de rmas bun. Pe de alt parte, de ce plecarea asta pripit care semna mai degrab a fug? Era provocat cumva de sosirea vasului chilian? Dat fiind misterul care nconjura viaa omului acesta, cruia nu i se cunotea nici mcar naionalitatea, toate ipotezele erau admisibile. Absena sftuitorului lor obinuit, de sfaturile cruia ar fi avut nevoie acum mai mult dect oricnd, i puse n mare ncurctur pe emigrani. ncepur s se mprtie, astfel c n scurt timp comandantul avizo-ului se trezi aproape singur. Se deprtaser discret cu toii, pentru a nu fi silii s ia parte la vreo hotrre i a-i crea astfel rspunderi. n schimb ns, oferta guvernului chilian fu subiect de discuie permanent timp de opt zile. n general, bieii oameni erau foarte uimii. Pentru muli dintre emigrani, propunerea prea aa de surprinztoare, nct muli din ei refuzau s o ia n serios. Rugat de tovarii lui, Harry Rhodes fcu o vizit comandantului, pentru a obine asigurri formale c independena insulei Hoste va fi garantat de republica chilian.

Comandantul i ddu toat silina s fie ct mai convingtor. Art ce urmrea guvernul chilian i ct de avantajos era pentru emigrani s se stabileasc definitiv ntr-un inut a crui prosperitate le era garantat. Nu uit s pomeneasc i de prosperitatea coloniei din Punta-Arenas i s adauge c Chile nelegea s dea colonitilor tot ajutorul de care ar fi avut nevoie acetia. Actul de donaie este gata, mai spuse comandantul! Nu mai rmne dect s fie semnat. De ctre cine? ntreb Harry Rhodes. De ctre delegaii alei de adunarea general a emigranilor. ntr-adevr, aceasta era singura modalitate pentru a perfecta un angajament de natura aceasta. Mai trziu, cnd noua colonie avea s se ocupe de treburile interne, avea s-i aleag, probabil, i un ef, alegere n care Chile nelegea s nu se amestece n nici un fel. n cazul n care cititorul ar putea fi mirat de urmrile pe care le-ar fi avut propunerea aceasta, credem nimerit s facem o descriere exact a situaiei. Ce erau emigranii acetia? Nite oameni srmani, pe care necesitile vieii i siliser s se expatrieze. Ce importan avea, aadar, pentru ei dac se stabileau aici sau ntr-alt parte, din moment ce viitorul le era asigurat i condiiile de trai erau convenabile? Din punct de vedere al climei, insula Hoste era aa cum am vzut: nici mai bun, nici mai rea dect alte inuturi locuite de oameni; din punct de vedere al securitii, insula era mult mai avantajoas dect golful Lagoa, destinaia iniial a emigranilor. Acolo ar fi avut de-a face cu triburile barbare ale cafrilor, pe cnd aici, n regiunea aceasta pustie, erau departe de vecinti de acestea primejdioase; pe de alt parte,

societatea de colonizare nu obinuse concesiunea sudafrican dect pentru un termen limitat, i guvernul portughez nu renuna la drepturile lui n folosul colonitilor. Pe cnd n Magellania, dimpotriv, acetia s-ar fi bucurat de o libertate desvrit, iar insula Hoste, devenit proprietatea lor definitiv, era ridicat la rangul de stat suveran. Mai atrnau apoi n balan i greutile unei noi cltorii pe ocean, precum i faptul c guvernul chilian se interesa de soarta coloniei. Se puteau bizui pe ajutorul lui. n scurt timp, s-ar fi stabilit o comunicaie regulat cu Punta-Arenas, s-ar fi ntemeiat aezri pe litoralul strmtorii Magellan i n alte puncte ale arhipelagului; pe urm, nici Argentina nu avea s-i lase n prsire posesiunile ei din Fuegia. Avea s ntemeieze acolo aezri comerciale rivale cu Punta-Arenas. Toate argumentele acestea, trebuie s recunoatem, aveau oarecare greutate i sfrir prin a triumfa. Dup ndelungate conciliabule, majoritatea emigranilor tindea n mod evident ctre acceptarea ofertei. Ce pcat c plecase Kavgerul, tocmai acum cnd era atta nevoie de sfaturile lui! Probabil c el ar fi fost de prere s fie acceptat propunerea aceasta, care reda libertatea uneia dintre cele unsprezece insule mari ale arhipelagului magellanic. Harry Rhodes era sigur c numai Kavgerul ar fi putut vorbi n sensul acesta, cu autoritatea aceea pe care i-o ddeau attea servicii aduse obtei. n ceea ce l privea pe el, personal, Harry Rhodes era pentru acceptare i fenomen care nu avea anse s se mai reproduc vreodat n privina aceasta era absolut de aceeai prere cu Ferdinand Beauval. ntradevr, liderul socialist fcea o propagand activ n favoarea acceptrii. Ce ndjduia el oare? Plnuia s-

i pun doctrina n practic? Ce cmp magnific pentru marea experien a unui colectivism sau chiar a unui comunism integral, ce aventur miraculoas, ce material minunat gloata aceea incult, proprietar, ca n primele nceputuri ale lumii, a unui teritoriu pe care nimeni nu era ndrituit s l revendice! Astfel c Ferdinand Beauval se frmnta ca scos din mini, colindnd din cas n cas i din cort n cort i pledndu-i cu aprindere cauza. n sfrit, trebuia s se voteze o hotrre. Termenul fixat de guvernul chilian se apropia, i comandantul avizo-ului grbea lucrurile ct i sta n putere. n ziua de 26 octombrie fu convocat o adunare general. Luar parte la scrutinul definitiv toi emigranii majori, n numr de opt sute douzeci i patru, restul fiind compus din femei, copii i tineri sub vrsta de douzeci i unu de ani, plus civa abseni, ca efii familiilor Gordon, Riviere, Ivanoff i Gimelli. Rezultatul scrutinului a fost de apte sute nouzeci i dou de voturi n favoarea acceptrii, adic o majoritate considerabil. Nu fuseser dect treizeci i doi de opozani, care, n cele din urm, n-avur ncotro i se supuser hotrrii majoritii. Se proced apoi la alegerea a trei delegai. Cu ocazia aceasta, Ferdinand Beauval obinu un succes mgulitor. Fu ales de emigrani, care, dintr-un instinctiv sentiment de prevedere, i ddur ca tovari pe Harry Rhodes i Hartlepool. Tratatul fu semnat n aceeai zi chiar, i imediat fu ridicat pe rm drapelul hostelian jumtate alb, jumtate rou pe care avizo-ul l salut cu douzeci i una de lovituri de tun. Arborat pentru prima dat, drapelul flutur vesel n adierea uoar a vntului, anunnd lumii naterea unei ri libere.

XII. Prima copilrie a unui popor


A doua zi de diminea, avizo-ul ridic ancora i dispru n cteva clipe n dosul capului. Luase cu el zece dintre cei cincisprezece marinari de pe Jonathan. Ceilali cinci, printre care Kennedy, Hartlepool i buctarul Sirdey, preferaser s rmn pe insul n calitate de coloniti. Kennedy i Sirdey aveau toate motivele s ia hotrrea aceasta. Ru vzui amndoi de cpitani, lear fi fost foarte greu s gseasc angajamente, astfel c preferaser s rmn pe insul, unde ndjduiau s duc o via mai uoar, ntr-o societate la nceput de organizare, n care legile nu puteau fi aa de aspre mult vreme de aici ncolo. Ceilali marinari sperau, ca i Hartlepool, n posibilitatea unei viei libere ntr-o ar nou, devenind din marinari simpli pescari. Realizarea sau eecul visului lor avea s depind n mare parte de orientarea care avea s se dea guvernrii insulei. ntr-un stat bine administrat, cetenii au ansa de a se mbogi prin munca lor. Dimpotriv, dac puterea central nu tie s descopere i s aplice msurile menite s grupeze eforturile individuale, orice munc rmne fr folos. Astfel c organizarea coloniei era una dintre cele mai importante chestiuni. Deocamdat ns, hostelienii acesta era numele pe care l adoptaser nu-i prea bteau capul cu rezolvarea acestei probleme. Nu se gndeau dect la petrecere. Magicul cuvnt libertate i mbtase ca pe nite copii mari. Nu-i frmntau mintea s-i ptrund nelesul adnc, nu i spuneau c libertatea este o tiin care trebuie nvat i c, pentru a fi liber, trebuie mai nti s trieti.

Nu exist serbare popular fr trboi. Hotrr deci s fac chef mare n ziua aceea; astfel c, n timp ce femeile trebluiau prin buctrii, brbaii se ndreptar spre depozitul de buturi. Se nelege de la sine c, de la proclamarea independenei, depozitul acesta nu mai era supravegheat. mprejurrile i ridicaser pe naufragiai la demnitatea de naiune, astfel c nimeni n afar de ea nu era ndrituit s-i reglementeze exerciiul suveranitii. Dealtfel, cine s mai fac de gard, odat ce cea mai mare parte dintre marinari plecaser? Ddur deci cep unui butoi i erau tocmai pe punctul de a proceda la mprire, cnd civa dintre emigrani avur o idee mai bun. Alcoolul acesta era, la urma urmei, al lor, al tuturor. De ce s nu fie distribuit atunci pn la ultimul strop? Propunerea fu primit cu un entuziasm aproape general. Dup o evaluare aproximativ a depozitului, rezult c fiecare brbat avea drept la o parte i fiecare femeie sau copil la o jumtate de parte. Hotrrea aceasta fu pus n aplicare imediat, fiecare primindu-i partea n mijlocul unei veselii generale. Seara, petrecerea atinse punctul culminant. Fur uitate toate certurile. Toate naionalitile se contopir ntr-una singur, fraternizar. Se organiz un bal n sunetele unui acordeon binevoitor i perechile ncepur s danseze de zor n mijlocul cercului de cheflii. Inutil s mai spunem c printre acetia era i Lazare Ceroni. Dei nc de la ora ase seara nu mai era n stare s se in pe picioare, la ora zece el nc bea. Lucrul acesta promitea un sfrit trist de serbare pentru Tullia i pentru Graziella.

n acelai timp, ceva mai retras, n ntuneric, un alt beiv trgea de zor la msea. Acesta i regsea n groaznica otrav, pentru cteva ore, o parte din sufletul pe care tot ea i-l ruinase. Deodat, un cntec admirabil ntrerupse dansul. Stul pn n gt de alcool, Fritz Gross i regsea geniul. Timp de dou ore, cnt nentrerupt, improviznd melodii sublime, n mijlocul unui cerc de sute de chipuri cu ochi strlucitori i guri larg cscate ca i cum ar fi vrut s soarb torentul muzical care izvora din genialul instrument al violonistului. Dintre toi auditorii lui Fritz Gross, cel mai atent i mai pasionat era un copil. Sunetele acelea, de o frumusee de negrit, erau pentru Sand o adevrat revelaie. Descoperea muzica i ptrundea tremurnd n regatul acesta necunoscut lui pn atunci. Stnd n picioare n centrul cercului format de emigrani, chiar n faa muzicantului, privea, asculta, netrind dect prin urechi i ochi, cu sufletul vrjit vibrnd de o emoie vie, plin de bucurie. Ce cuvinte ar putea reda pitorescul spectacolului? Jos, pe pmnt, un om aproape inform din cauza mrimii lui colosale, cu capul plecat n piept, cu ochii nchii, cntnd, cntnd fr rgaz, pierdut ntr-o lume de fantastic sublim, la lumina unei facle fumegnde care i proiecta o umbr imens n noapte. n faa acestui om, un copil n extaz, i n jurul acestui straniu grup o mulime tcut, invizibil aproape n ntunericul din jur. O plpire vremelnic a torei lumina o clip un nas, o frunte, o ureche, plsmuite parc de bezna n care sta cufundat gloata nvluit de vraja cntecului ginga i dulce al viorii.

Pe la miezul nopii, istovit, Fritz Gross ls s-i cad arcuul din mn i adormi butean. Tcui, emigranii se mprtiar pe la locuinele lor. A doua zi nu mai exista nici o urm din emoia aceasta trectoare, i colonitii fur cuprini din nou de pofta de chef. Petrecerea ncepu iar i probabil c navea s se termine dect odat cu ultima pictur de alcool. Rentorcndu-se pe insul, la patruzeci i opt de ore dup plecarea avizo-ului, Wel-Kiej-ul pic n toiul chefului. Nimeni nu pru s-i mai aminteasc c barca lipsise timp de dou sptmni, i cei sosii cu ea fur primii ca i cum n-ar fi plecat de pe insul. Kavgerul nu-i putea crede ochilor. Ce era cu pavilionul acela necunoscut mplntat pe rm, i ce nsemna veselia aceea de care fuseser cuprini toi emigranii? Harry Rhodes i Hartlepool l puser n curent cu ultimele evenimente. Kavgerul i ascult, adnc micat. Pieptul i se umfla ca i cum ar fi respirat un aer mai curat, chipul i era transfigurat. Mai exista, prin urmare, un inut liber n arhipelagul magellanic! Cu toate acestea, nu sufl un cuvnt despre motivele plecrii lui. De ce ar fi fcut-o? Ar fi reuit sl fac pe Harry Rhodes s neleag de ce, hotrt s rup orice legtur cu universul civilizat, decisese s plece de cum zrise avizo-ul guvernamental, pe care el l presupunea nsrcinat s afirme autoritatea guvernului chilian, i de ce, ascuns ntr-unui din golfurile insulei Hardy, ateptase plecarea acelui avizo, pentru ca numai dup aceea s revin n tabr? Nefericiii acetia nu concep libertatea dect mbtndu-se zdravn, spuse Harry Rhodes ca ncheiere a relatrilor sale. Nu prea au aerul s se

gndeasc la necesitatea de a organiza i instala o conducere oarecare. Ei, rspunse Kavgerul, uurina lor este scuzabil. Au ndurat attea pn acum! Nebunia asta are s treac i au s se apuce i de lucruri serioase. Ct despre alegerea unei conduceri, eu unul mrturisesc cinstit c nu-i vd utilitatea. Cu toate acestea, trebuie s nsrcinm pe cineva s fac puin ordine n harababura asta obiect Harry Rhodes. Ia lsai astea! rspunse Kavgerul. Ordine are s se fac de la sine. Avnd ns n vedere trecutul... Pe noi nu trebuie s ne intereseze dect prezentul. Pn acum tovarii notri se considerau nc ceteni ai Americii sau Europei. De acum ncolo, sunt hostelieni, mai exact ceva cu totul deosebit. Aadar, prerea dumneavoastr? S-i triasc viaa n linite. Au norocul s fie scutii de legi. S nu se apuce s-i fac aa ceva. La ce ar servi legile acestea? Sunt convins c, prin nsi firea lui, omul este panic. Dac n-ar fi prejudecile i ideile rmase din secole ntregi de sclavie, omenirea ar putea tri o via minunat. Pmntul st ntreg la dispoziia oamenilor. S-l exploateze din plin i s se bucure frete de bogiile lui. De ce s reglementezi aa ceva? Harry Rhodes nu prea deloc convins de adevrul acestor puncte de vedere optimiste. Nu rspunse ns nimic, lsndu-l pe Hartlepool s vorbeasc. n ateptarea unor dovezi de fraternitate mai convingtoare dect fraternizarea la chef, zise el, noi am crezut nimerit s confiscm toate armele i muniiile.

ntr-adevr, societatea de colonizare adugase la ncrctura Jonathan-ului i aizeci de carabine, cteva butoiae cu praf de puc, gloane, plumb i cartue. Nimeni nu-i mai adusese aminte pn acum de materialul acesta de rzboi. Hartlepool ns profitase de dezordinea general pentru a-l pune, prevztor, la adpost. i poate c ar fi fost greu s gseasc o ascunztoare convenabil, dac Dick nu i-ar fi destinuit existena peterilor care strbteau dintr-o parte ntr-alta masivul vrfului de est al insulei. Astfel c, ajutat de Harry Rhodes i de cei doi mui, maistrul de echipaj transportase tot materialul acolo, ngropndu-l adnc n petera superioar. De atunci Hartlepool se simea mai linitit. Kavgerul aprob msura aceasta de prevedere. Bine ai fcut, Hartlepool, zise el. Ce nevoie au tovarii notri de arme, n inutul acesta pustiu? N-au nevoie, afirm maistrul de echipaj. La bordul Jonathan-ului regulamentele erau formale. Emigranii au fost percheziionai amnunit i orice arm gsit asupra lor, confiscat. Aa c nu mai exist alte arme n afar de cele ascunse de noi, iar pe astea nu are s le gseasc nimeni. Aa c... Hartlepool se ntrerupse brusc. Prea foarte ngrijorat. Mii de draci! exclam el. Ba da, mai sunt arme. N-am gsit dect patruzeci i opt de puti, i erau aizeci. Credeam c este o greeal. Acum ns mi amintesc c cele dousprezece lips au fost luate de Riviere, Ivanoff, Gimelli i Gordon. Din fericire, acetia sunt oameni cumsecade, astfel c nu avem de ce ne teme. Sunt alte pericole ceva mai amenintoare dect armele astea. Alcoolul, de exemplu. Deocamdat, toat

lumea se srut, dar n-o s mearg lucrurile mereu aa. Lazare Ceroni a i nceput s-i dea n petec: dac nu eram eu i Hartlepool de fa, ar fi ieit ru de tot scandalul. Omul sta e un monstru, zise Kavgerul. Ca toi beivii, dealtfel... Nu conteaz, norocul celor dou femei este c s-a rentors i Halg... i fiindc veni vorba, ce mai face tnrul nostru slbatic? Este bine, att ct poate fi un tnr n starea lui sufleteasc. Nu este nevoie s v mai spun c nu prea i-a venit uor s plece cu noi. A fost nevoie s-i dau cuvntul meu de onoare c o s ne rentoarcem n ct mai scurt timp posibil. n timpul acesta, Halg se grbise s se duc la Graziella. Din nefericire, bucuria revederii fu ntunecat oarecum de mhnirea Graziellei n legtur cu purtarea tatlui ei. Pe de alt parte, era exasperat i de curtea asidu pe care i-o fcea Patterson, precum i de faptul c era urmrit mereu de Sirk. Nu putea face un pas prin insul fr s se expun grosolniilor acestui individ mrav. Halg o ascult tremurnd de indignare. ntr-un col al cortului, clocindu-i beia, Lazare Ceroni dormea dus. Cu siguran c, de ndat ce urma s se trezeasc, avea s o ia da capo, deoarece cheful general care se ncinsese pe insul nu ddea nici un semn c ar fi pe sfrite. Att doar c i schimba caracterul, devenind mai puin copilresc. Alcoolul i desvrea opera. Starea de lncezeal pe care o provoca dup trezire nu putea fi combtut dect prin doze din ce n ce mai mari, astfel c, ncetncet, uoara ameeal de la nceput fcea loc unei beii crunte, care avea s devin violent cnd dozele aveau s se mreasc.

Simind primejdia, unii dintre emigrani ncepeau s dea bir cu fugiii, revenind ncetul cu ncetul la realitate i ncepnd s-i preocupe problema existenei pe insul. Problem grea, dar rezolvabil totui. Insula avea o suprafa de aproape dou sute de kilometri ptrai, i solul era n majoritate cultivabil, aa c putea hrni uor chiar o populaie mai numeroas. Condiia era ns ca emigranii s nu se eternizeze la golful Scotchwell, ci s se rspndeasc prin inut. Uneltele necesare, seminele nu le lipseau. Pe de alt parte, marea majoritate a emigranilor erau agricultori. Aa c era foarte natural ca ei s se ocupe tot cu agricultura. La nceput, firete c animalele domestice erau ceva cam prea puin numeroase, dar cu siguran c, treptat-treptat, prin intermediul guvernului chilian, aveau s fie importate i altele, din Patagonia, Argentina, ara de Foc i insulele Falkland, unde se creteau n stil mare oile. Civa dintre emigrani i ddur seama de necesitatea aceasta de munc i activitate intens. Astfel c, de ndat ce se termin cu distribuirea alcoolului, ei se duser la depozitul de materiale i unelte i-i aleser cu grij ceea ce socoteau necesar n vederea realizrii planurilor lor: unul, unelte de agricultur, altul, vite de prsil, altul, unelte pentru exploataii forestiere. Pe urm, ncrcnd totul n care, plecaser n cutare de locuri potrivite cu felul de activitate plnuit. Singurul dintre ei care rmase pe loc fu Patterson. Aici, ajutat de Long i Blaker, care, n ciuda dureroasei experiene avute, rmsese alturi de el, irlandezul se apuc n primul rnd s-i mprejmuiasc locul pe care l luase de la nceput n deplin proprietate cu titlul de prim ocupant. n scurt timp, un gard de brne

solide nconjur locul acesta din trei pri, cea de-a patra fiind chiar rmul mrii. n acelai timp, pmntul, spat cu grij, fu nsmnat cu legume. Patterson plnuia s se ocupe cu legumicultura. Dup dou zile de chef, socotind c au srbtorit ndeajuns independena, alt serie de emigrani ncepu s revin la realitate. Observar atunci c unii dintre tovarii lor nu-i neglijaser interesele n folosul chefului, aa cum fcuser ei pn atunci. Convini ns c e mai bine mai trziu dect niciodat, se grbir s viziteze i ei depozitul cu materiale, care, din fericire, se gseau nc din belug. Nu le fu deci greu s se aprovizioneze i ei cu cele necesare, ca apoi s porneasc pe urmele naintailor lor. n zilele urmtoare exemplul acesta avu imitatori din ce n ce mai numeroi, astfel c, treptat, ceata de cheflii se micor vizibil, n timp ce noi caravane porneau spre interiorul insulei. ncet-ncet, aproape toi colonitii plecar de la golful Scotchwell. n aceeai msur ns se micora i stocul de materiale; astfel c ultimii venii rmaser cam cu buzele umflate. Dac proviziile de alimente erau nc din belug, materialele agricole lipseau aproape cu desvrire. Mai bine de trei sute de coloniti fur nevoii s se lipseasc de orice animal de ferm, i muli dintre ei abia gsir cteva unelte care le erau absolut necesare n viitoarea lor activitate pe insul. Neavnd ns ce face altceva, se mulumir i cu puinul gsit i pornir pe drumul spre necunoscut. Aproape toi colonitii n stare s mnuiasc sapa i cazmaua plecaser, astfel c nu mai rmseser la golful Scotchwell dect exact optzeci i unu de locuitori, pe care ocupaiile lor anterioare i puneau

ntr-o vdit stare de inferioritate fa de viaa care li se nfia pe insul. n afar de vreo zece plugari, rmai vremelnic aici din motive de sntate, i dintre care unul singur, cstorit, era nsoit de soia lui i trei copii, rmia aceasta a gloatei mprtiate era format numai i numai din coloniti de origine orean. Era compus din John Rame i familia Rhodes, Beauval, Dorick i Fritz Gross, cei cinci marinari Patterson, Long i Blacker, cei patruzeci i trei de lucrtori, printre care Lazare Ceroni cu familia i, n sfrit, Kavgerul, cu cei doi tovari ai si, Halg i Caroly. Acetia trei din urm nu-i schimbaser pentru nimic felul lor de trai. Att doar c nlocuiser primitiva lor ajupa printr-o locuin ceva mai confortabil. Kavgerul comunicase celor doi indigeni intenia lui de a nu se mai napoia pe Insula Nou. Voia s-i petreac restul vieii ntr-un inut liber, condiie pe care insula Hoste o satisfcea pe deplin. Halg fu ncntat de hotrrea aceasta, care se potrivea aa de bine cu planurile lui. Ct despre Caroly, el se supuse, ca de obicei, voinei aceluia pe care l considera drept stpnul lui i nu fcu nici o obiecie, cu toate c ederea pe insul i reducea aproape la zero ocaziile de a-i exercita meseria de pilot. Hotrt s triasc numai prin el nsui, Kavgerul renunase chiar la partea lui de provizii din depozitul Jonathan-ului; i nsuise ns una dintre casele demontabile rmase libere dup plecarea emigranilor i o transportase, bucat cu bucat, pe rmul cellalt al rului, unde, ajutat de civa lucrtori care-i oferiser singuri serviciile, o cldi din nou, ntrind-o cu brne din trunchiuri de copaci i transformnd-o ntr-o locuin nu prea elegant, dar, n schimb,

extrem de solid i de confortabil. Construcia fiind terminat, Halg i Caroly se mbarcaser pe Wel-Kiej i plecar spre Insula Nou, de unde se napoiar peste trei sptmni, aducnd tot mobilierul din vechea lor locuin. Pe urm, viaa i relu cursul regulat. Caroly i Halg se ocupau cu pescuitul i cu sratul petelui care prisosea consumaiei zilnice, n timp ce Kavgerul cutreiera insula n cutarea vnatului. Marurile acestea zilnice i ngduiau s se in n permanent contact cu colonitii. i vizit, rnd pe rnd, aproape pe toi, i putu constata c, de la nceput chiar, se difereniau ntre ei din punct de vedere al felului de munc i de trai. Unii progresau, alii stteau pe loc sau ddeau napoi. Cele patru familii care ncepuser munca naintea tuturor figurau n fruntea celor mai prospere exploataii. Fierstraiele lui Riviere funcionau din plin, i scndurile fabricate pn atunci reprezentau ncrctura ctorva corbii cu un tonaj destul de respectabil. Germain Riviere primi vizita Kavgerului cu mare bucurie i profit de ocazie pentru a se informa asupra ultimelor evenimente, plngndu-se c nu fusese chemat i el la alegerea conducerii coloniei. Cine fusese ales ef? n ce fel urma s fie guvernat insula? Rmase foarte dezamgit cnd afl c nu se fcuse nici o alegere i c emigranii plecaser care ncotro fr s se mai ocupe de alegerea unei conduceri. Mai dezamgit ns dect de orice fu cnd i ddu seama c interlocutorul su, omul pentru care simea tot att respect, ct i recunotin, aproba purtarea acestor oameni nesbuii.

Dar lemnul meu? ntreb el, artnd Kavgerului grmezile de scnduri rnduite frumos pe malul ruleului. Cum am s-l pot vinde? De ce s i-l vnd alii, oameni care n-ar avea nici un folos din asta? Dealtfel, sunt convins c ai s-o scoi la capt i singur. Se poate, spuse Riviere. Asta nu nseamn ns c n-ar fi mai uor pentru noi dac, n schimbul unei mici contribuii, am avea pe cineva care s se intereseze de nevoile generale ale coloniei. Nu prea o s ne fie uoar viaa dac nu mprim ct de ct munca, dac nu ne gndim dect la interese personale i suntem obligai s ne procurm, fiecare n parte, cele necesare. Cred c un schimb de servicii reciproce ne-ar uura mult viaa. Avei att de multe nevoi? ntreb Kavgerul zmbind. Germaine Riviere prea ns serios ngrijorat. Este firesc ca oricine s caute ca munca s-i fie rspltit, zise el. Dac insula Hoste nu-mi poate oferi rsplata aceasta, voi pleca i v asigur c nu numai eu de ndat ce voi fi pus deoparte ceva economii care smi ngduie s pot tri ntr-o ar ceva mai plcut. Pentru asta, aa cum spuneai, n-o s-mi fie greu s-o scot la capt i nici altora n-o s le fie, probabil. ns cei ce nu vor reui s fac ceva rmn ca vai de capul lor. Eti ambiios, domnule Riviere! spuse Kavgerul. Dac n-a fi, nu m-a strdui att, rspunse Germain Riviere. i este bine asta? Foarte bine. Fr munca i eforturile noastre, lumea ar fi ca n primele timpuri ale ei, i progresul nar fi dect o vorb goal.

Un progres care nu se obine dect pentru folosina unora... constat cu amrciune Kavgerul. A celor mai curajoi i mai inteligeni! i n detrimentul majoritii semenilor lor. n detrimentul celor mai lenei i mai lai, care, n orice caz, sunt sortii s fie venic nvini. Bine guvernai, sunt nenorocii. Lsai de capul lor, mor, cu siguran. Cu toate acestea, omul nu are nevoie de prea multe lucruri ca s triasc. Cei slabi, bolnavi sau proti vor avea totdeauna stpni; n lipsa legilor, ar fi nevoii s sufere tirania celor mai puternici dect ei. Kavgerul cltin din cap cu un aer foarte puin convins. tia bine basmul acesta etern. Imperfeciunea omeneasc, inegalitatea nnscut, acestea sunt venicele scuze invocate de cei ce vor s justifice asuprirea i nedreptile. i totui, era tulburat. Amintindu-i de purtarea lui Lewis Dorick i a bandei lui din timpul iernii, de neruinarea cu care i exploataser pe emigranii mai slabi dect ei, de desele incidente cu srmanii lui prieteni indigeni, cuvintele auzite din gura lui Riviere, un om pe care l stima foarte mult, cptau o putere de o ciudenie impresionant. La vecinii lui Riviere auzi aproape aceleai lucruri. Gimelli i Ivanoff semnaser cteva hectare cu gru i secar. Ogorul era acum verde i fgduia o recolt minunat. Gordon ns fcuse mai puine progrese. Punile pe care i le alesese erau aproape goale nc; atepta ns cu rbdare timpul cnd animalele aveau s se nmuleasc ndeajuns pentru a-i putea furniza din belug lapte i unt.

n timpul care-i rmnea liber dup lungile peregrinri pe insul, Kavgerul ngrijea de o mic grdin, pe care o semnase cu legume i alte plante folositoare, n scopul de a-i asigura complet mijloacele de existen, fr s depind de nimeni. Ducea o via fericit, alturi de cei doi indigeni. Natural, nu se putea bucura de confortul pe care l poi dobndi n rile mai civilizate, dar nu-l regreta, cnd se gndea cu ce pre este pltit. Nu dorea nimic n afar de ceea ce avea i se simea fericit. Familia Ceroni se instalase i ea ntr-una din casele prsite de primii lor ocupani, i ncepea s uite aproape cu totul nenorocirile care se abtuser asupra ei n ultimul timp. Lazare Ceroni se lsase de beie, pentru simplul, dar seriosul motiv, c pe toat ntinderea insulei nu mai exista nici un strop de alcool. Era deci nevoit s se fac om de treab, dar sntatea lui prea grav compromis de ultimele excese la care se dedase. Sta aproape toat ziua tolnit n faa casei, perpelindu-se la soare i privindu-i posomort minile care-i tremurau necontenit. Cu venica rbdare i blndee care o caracterizau, Tullia ncercase s combat lncezeala asta, care o ngrijora. Toate sforrile ei euar ns, astfel c nu mai spera dect n binefacerile pe care le putea aduce abstinena aceasta forat. Dac Lazare Ceroni, pe care abrutizarea l scutea de plictiseal, nu suferea deloc din cauza inactivitii, nu tot astfel stteau lucrurile i cu ceilali lucrtori camarazi ai lui. Acetia nu tiau cum s-i mai omoare timpul i, pe de alt parte, muli dintre ei ncepeau s se ngrijoreze n mod serios de viitor. Rmseser pe insul, dar asta nu rezolva nimic.

Fiecare i btea mintea ca s gseasc un mijloc de a-i omor plictiseala. Unii dintre ei i improvizaser o afacere de antreprenori de lucrri, fiecare n specialitatea lui. Deasupra uii ctorva case se puteau vedea atrnate firme care anunau c acolo locuiau un lctu, un zidar, un tmplar, un cizmar sau un croitor. Din pcate, clienii lipseau aproape cu desvrire. i chiar dac meseriaii acetia pornii pe hrnicie ar fi avut ce lucra i ar fi ctigat bani, ce puteau face cu banii? Le era imposibil s cumpere ceva, n special produse alimentare, care, n situaia n care se aflau, aveau ntietatea asupra oricror alte necesiti. De aceea, cei mai inteligeni dintre ei renunar la exercitarea profesiunii obinuite, mrginindu-i activitatea i talentul numai la cutarea hranei. Cum n-aveau arme, vntoarea nu putea fi trecut printre mijloacele de existen la care ar fi putut recurge; agricultur nu puteau face, fiindc nu se pricepeau deloc; nu le mai rmnea deci dect pescuitul. Se apucar, prin urmare, de pescuit, urmnd exemplul altor civa coloniti. ntr-adevr, n afar de Kavger i cei doi tovari ai lui, se mai dedicase pescuitului i Hartlepool, cu ceilali patru marinari de pe Jonathan. ncepuser s construiasc mpreun o barc de aceeai mrime cu Wel-Kiej, iar ntre timp cutreierau oceanul cu cteva pirogi uoare, fcute dup modelul celor fuegiene. Ca i Kavgerul, Hartlepool i marinarii lui srau petele care le rmnea. n felul acesta, se asigurau cel puin mpotriva riscului de a muri de foame. Ademenii de succesul lor, civa emigrani lucrtori reuir s-i fabrice cteva luntri mici i se apucar i ei de pescuit. Dar plasa i undia sunt tot att de greu de mnuit ca i alte unelte. Trebuie s ai practic n domeniul

acesta. Astfel c amatorii notri au avut parte de experiene suprtor de infructuoase. n timp ce plasele lui Caroly i ale lui Hartlepool gemeau de pete, ale lor erau aproape totdeauna goale. Se convinser n scurt timp c nu se puteau bizui pe meseria asta, pentru a-i putea procura rezerve de hran. Cel mult dac reueau s-i procure din cnd n cnd ceva pete proaspt, pentru a-i mbogi masa zilnic. De multe ori ns nu izbuteau nici mcar att i se rentorceau de la pescuit plouai de-a binelea, ca s spunem aa. ntr-una din aceste zile de insucces amar, luntrea acestor ucenici pescari ntlni n cale Wel-Kiej-ul, care se napoia spre rm sub conducerea lui Caroly i a lui Halg. Pe puntea brcii se vedeau aranjai frumos vreo douzeci de peti, dintre care unii de o mrime apreciabil. Vederea lor strni pofta pescarilor ghinioniti. Ei, indienilor!... strig unul dintre lucrtorii care formau echipajul luntrii. Caroly crmi spre ei. Ce dorii? ntreb el cnd fu mai aproape de acetia. Nu v este ruine s ducei o astfel de prad numai pentru voi singuri, cnd sunt atia biei oameni nevoii s rabde de foame? ntreb glumind unul dintre lucrtori. Caroly ncepu s rd. Era prea ptruns de principiile altruiste ale Kavgerului ca s stea prea mult pe gnduri. Prinde! spuse el... i jumtate din petii de pe Wel-Kiej trecur pe luntrea lucrtorilor. Mulumim, camarade! exclamar bucuroi acetia, punnd din nou mna pe lopei.

Cu toate c printre lucrtori era i Sirk, Halg nu se opusese acestui act de generozitate al tatlui su. De altminteri, Sirk nu era singur i, chiar de ar fi fost, tot trebuia ajutat. n timp ce mai muli coloniti ncercau s-i omoare n felul acesta timpul, alii triau n cea mai complet stare de lncezeal. Pentru unii dintre ei, apatia aceasta era foarte normal. Ce ar fi putut face un Fritz Gross sau un John Rame, primul abrutizat cu desvrire de alcool, al doilea naiv i complet necunosctor al realitilor vieii? Dei n-aveau scuze de felul acesta, Kennedy i Sirdey nu fceau absolut nimic toat ziua. Bazai pe experiena din vara trecut, rmseser pe insul cu gndul c au s triasc mereu pe spinarea altora. Deocamdat, totul decurgea dup dorina lor. Nu cereau nici ei mai mult i lsau timpul s treac fr s fac nimic i fr s se preocupe de viitor. Aproape la fel era cazul i cu Dorick i Beauval. Foarte ru pregtii prin viaa lor de mai nainte cu condiiile de trai de acum, erau foarte dezorientai. Pe o insul virgin, cunotinele unui fost avocat sau profesor de literatur i istorie nu prea fceau bani. Nici unul, nici altul nu se ateptaser la cele ce se ntmplaser. Plecarea, foarte natural dealtfel, a marii majoriti a tovarilor lor i surprinsese ca o catastrof i le rsturnaser toate planurile. Plecarea aceasta l lipsea pe Dorick de obinuita lui clientel de fricoi i pulamale, iar pe amndoi la un loc de ceea ce politicienii de meserie numesc, cu un cinism aproape involuntar, mas electoral. Dup dou luni de descurajare, Beauval ncepu ns s-i vin n fire. Dac i lipsise spiritul de hotrre, dac, scpndu-le din mn, lucrurile se

aranjaser fr s mai fie nevoie de intervenia lui, asta nu nsemna ns c totul era pierdut. Ce nu tcuse atunci putea face de acum ncolo. Hostelienii nu se grbiser s-i aleag un ef, locul era nc liber, n-avea dect s-l ocupe. Dendat ce concepu planul acesta, Beauval trecu repede la realizarea lui. n cteva zile se convinse c avea de-a face cu trei partide, n afar de cel al neutrilor i al indiferenilor: unul, al crui ef se putea considera el, un al doilea, predispus s asculte de sugestiile lui Lewis Dorick, i al treilea, aflat sub influena Kavgerului. Dup o chibzuire atent, constat c aceste trei partide erau de fore sensibil egale. n urma acestor preliminarii, Beauval ncepu campania i, n scurt timp, i ctig, cu elocvena lui admirabil, nc vreo ase voturi. Apoi, proced la un simulacru de alegere, care se termin repede, dat fiind marele numr de abineri. Rezultatul fu aproape treizeci de voturi n favoarea lui. Ales n felul acesta i lundu-i alegerea n serios, Beauval nu mai avu nici o grij pentru viitor. Ce fel de ef ar fi fost el dac titlul acesta nu i-ar fi dat dreptul s triasc pe socoteala alegtorilor si! Fu cuprins ns de alte griji. Cel mai elementar bun sim i spunea c prima datorie a unui guvernator este s guverneze. Or, lucrul acesta nu prea aa de uor n practic, cum i imaginase n teorie. Probabil c Lewis Dorick, n locul lui, nu ar fi avut atta btaie de cap. Teoriile lui comuniste erau foarte simple. Era limpede c formula lui: Totul n comun ar fi fost mai uor de aplicat, fie c ar fi impus-o prin legi severe, uor de imaginat, fie c cei interesai s-ar fi supus de bunvoie. i, ntr-adevr, hostelienii nu s-ar

fi prea dat la o parte de la ncercarea unei experiene de felul acesta. Puini ca numr, izolai de restul lumii, aveau toate ansele s ajung la un rezultat fericit i poate c, n felul acesta, ar fi reuit, datorit formulei comuniste, s-i asigure strictul necesar i s realizeze egalitatea perfect, procednd prin nivelare; i nu prin ridicarea celor umili, ci prin coborrea celor mari. Din pcate, Ferdinand Beauval nu profesa comunismul, ci colectivismul, a crui organizare, dac nu era imposibil, necesita, n schimb, un mecanism mult mai complicat i mai delicat. Dealtfel, cine tie dac doctrina aceasta era realizabil. Dac micarea socialist, care s-a afirmat n a doua jumtate a secolului al XIX-lea, nu a fost inutil, dac a avut binefctorul rezultat de a provoca mila general atrgnd atenia tuturor asupra mizeriei oamenilor, de a orienta spiritele spre cutarea mijloacelor de a o micora, de a provoca iniiative generoase i legi aproape bune n cea mai mare parte, rezultatul acesta n-a putut fi obinut dect pstrnd intact ordinea social pe care pretindea s o distrug. Socialismul s-a artat totdeauna neputincios n a elabora un plan de reconstituire. Toi cei care au atacat problema aceasta n-au preconizat dect proiecte de o naivitate aproape copilreasc. Partea cea mai critic a situaiei lui Beauval era tocmai inexistena oricrui lucru de criticat sau de drmat, deoarece pe insula Hoste totul era n curs de construire. Nu avea nici un fel de precedente lmuritoare. ntr-adevr, socialismul nu este o tiin scris. Nu formeaz un corp de doctrin complet. Este distrugtor, nu creator. Silit, aadar, s inventeze, Beauval constat c este foarte anevoios lucru s

improvizezi o ordine social oarecare i nelegea c, dac oamenii au mers bjbind spre un viitor etern, mrginindu-se s-i fac viaa suportabil prin tranzacii reciproce, asta era din cauz c nu putuser face altfel. Cu toate acestea, tot avea un fir director. Nu este coal socialist care s nu preconizeze suprimarea concurenei prin socializarea mijloacelor de producie. Este un minimum de revendicri comun tuturor sectelor, i crezul colectivitilor n special. Beauval navea dect s i se conformeze. Din pcate, dac un astfel de principiu are, cel puin, aparena unei raiuni de a exista ntr-o societate mbtrnit, n care activitile seculare au acumulat mijloace de producie complexe i puternice, pe insula Hoste nu exista aa ceva. Singurele instrumente de producie erau braele i curajul colonitilor, afar de cazul cnd, transformnd colectivismul n comunism, nu ar fi fost considerate ca atare pn i uneltele de munc, pdurile, ogoarele i punile. Din cauza aceasta, Beauval se afla n cea mai mare ncurctur. n timp ce se frmnta cu aceste probleme grave, alegerea lui ncepea s aib nite consecine ciudate. Tabra, aproape pustie acum, se golea i mai mult. Toat lumea pleca. Primul care ddu exemplul fu Harry Rhodes. Nelinitit ntructva de turnura pe care o luau evenimentele, trecu rul chiar n ziua marelui succes obinut de Beauval. Transportndu-i casa, bucat cu bucat, o mont din nou pe malul stng al rului, treab la care fu ajutat de civa tmplari pricepui. Exemplul familiei Rhodes gsi imitatori rnd pe rnd, Smith, Wright, Lawson, Fock, plus cei doi lemnari, Hobart i Charley, i nc ali doi lucrtori,

trecur rul i se stabilir pe malul stng. Un orel, rival primului, ncepu s se ridice astfel n jurul Kavgerului, aezare care, trei luni de la proclamarea independenei, numra douzeci i unu de locuitori, dintre care doi copii, Dick i Sand, i dou femei, Clary Rhodes i mama ei. n orelul acesta viaa se scurgea n linite, buna nelegere domnind netulburat printre locuitorii lui. A fost de ajuns c Beauval s treac rul, pentru a provoca primul incident. n ziua aceea, Halg era angajat ntr-o discuie foarte serioas cu Kavgerul, conversaie la care asista i Harry Rhodes. Halg cerea un sfat asupra felului cum trebuia s se poarte fa de civa coloniti de pe cellalt mal. Era vorba de acei pescari nepricepui care fcuser odat apel la generozitatea celor doi fuegieni. ncurajai de succesul cererii lor, o rennoiser la intervale din ce n ce mai scurte, i acum nu trecea o zi fr ca Halg s nu le dea o parte din petele prins de el. Nu se mai jenau deloc. De vreme ce gsiser pe cineva care s munceasc n locul lor, socoteau c nu mai merit s se oboseasc i ei. Rmneau deci pe uscat i ateptau linitii ntoarcerea brcii, pentru a pretinde, ca pe ceva ce li se cuvenea de drept, o parte din pete. Pe Halg ncepea s-l irite o astfel de neruinare, cu att mai mult cu ct din ceata aceasta de lenei fcea parte i Sirk. Nu-i refuzase nc, deoarece voise s cear prerea Kavgerului. Rspunsul Kavgerului fu limpede: Privete spaiul acesta imens, Halg, i spuse el cu o blndee senin, artnd cu mna ntinsul nesfrit al oceanului. El ne nva cea mai larg filosofie. Ce nebunie! S fii un fir de pulbere pierdut ntr-un univers imens i s te agii pentru civa peti!... Oamenii au o singur datorie, copilul meu, care este,

n acelai timp, o necesitate dac vor s nving: s se iubeasc i s se ajute unii pe alii. Cei de care vorbeti tu este evident c nu i-au fcut datoria. sta nu-i un motiv ca s-i imii i tu. Regula este simpl: asigur-i mai nti propria ta existen, apoi caut s o asiguri la ct mai muli dintre semenii ti. Ce te privete dac ei abuzeaz? Urt din partea lor, nu dintr-a ta. Halg ascultase cu respect expunerea aceasta de principii. Era tocmai pe punctul s rspund, cnd Zoi, culcat la picioarele celor trei oameni, mri ncet. Aproape imediat se auzi o voce n spatele lor, la civa pai deprtare. Kavger! chem cineva. Kavgerul ntoarse capul. Domnul Beauval... zise el. n persoan... Vreau s v vorbesc Kavger. V ascult. Beauval ns tcu o clip. Adevrul este c era foarte ncurcat. Cu toate acestea, i pregtise n amnunime discursul. n faa Kavgerului ns, a crui seriozitate rece l intimida n mod ciudat, nu-i mai amintea frazele pompoase i i ddea seama de enormitatea, de marea stupizenie a rspunsului su. Tot gndindu-se la principiul fundamental al doctrinei socialiste, Beauval sfrise prin a descoperi c existau pe insula Hoste instrumente de producie crora li se puteau aplica la nevoie doctrina aceasta. Luntrile, i mai cu seam Wel-Kiej-ul nu erau instrumente de producie? Nu intra n categoria asta i carabina Kavgerului, pe care acesta o avea, ca ntotdeauna, la el? Arma aceasta era, mai mult dect orice, invidia lui Beauval. Ce superioritate i asigura ea celui care o poseda! Prin urmare, ce putea fi mai

natural, mai legitim, dect ca superioritatea aceasta s i-o asigure el, guvernatorul, adic omul care personifica interesul obtesc? Kavger, spuse n sfrit Beauval, tii sau nu c am fost ales de ctva timp guvernator al insulei Hoste? Kavgerul zmbi ironic pe sub musta, dar nu rspunse dect cu un gest de indiferen. Am socotit c datoria mea este, relu Beauval, s pun n serviciul colectivitii avantajele deosebite care s-ar putea gsi n posesia unora dintre membrii ei. Beauval fcu o pauz, ateptnd o aprobare. Cum Kavgerul continua s tac, el urm, din ce n ce mai ncurcat: n ceea ce v privete, Kavger, dumneavoastr avei, suntei chiar singurul, o arm i o barc. Puca este singura arm de foc din toat colonia, iar barca este singurul vas cu care s-ar putea ntreprinde o cltorie de durat mai lung... i ai dori s vi le nsuii, ncheie ironic Kavgerul. Protestez mpotriva cuvntului, exclam Beauval fcnd un gest afectat, ca de ntrunire public. Ales pe baza unui program colectivist, m mrginesc doar s-l aplic. Demersul meu nu tinde la nimic care s semene cu o spoliere. Nu este vorba de o confiscare, ci, lucru cu totul diferit, de o socializare a instrumentelor de producie. Poftii i le luai, spuse calm Kavgerul. Beauval se trase un pas napoi. Zoi scoase un mrit ru prevestitor. Trebuie s trag concluzia c refuzai s v conformai hotrrilor autoritii din colonie? ntreb el.

O flacr de mnie prinse s luceasc n ochii Kavgerului. i lu puca i se ridic n picioare. Apoi, lovind cu patul n pmnt, spuse cu asprime: Destul comedie! Am spus: poftii i le luai! Aat de atitudinea stpnului su, Zoi i art colii. Beauval, intimidat de manifestaia aceasta dumnoas i de statura atletic a interlocutorului su, socoti c e preferabil s nu mai struie. Btu prudent n retragere, blbind cteva fraze, din care abia se putea nelege c aa stnd lucrurile, cazul va fi supus consiliului, care va hotr msurile ce trebuie luate. Kavgerul i ntoarse spatele, fr s-l mai asculte, i privea gnditor ntinderea lucie a oceanului. Incidentul avea totui o moral, pe care Harry Rhodes inu s-o scoat imediat n eviden. Ce credei de demersul lui Beauval? ntreb el. Ce vrei s cred? rspunse Kavgerul. Ce m intereseaz pe mine ce spune i ce face paiaa asta? Bine, s-i spunem paia! continu Harry Rhodes. Dar este guvernator totodat. Numit cu de la sine putere, cci nu sunt n tabr nici aizeci de coloniti. Ajunge i un singur vot cnd nimeni n-are mai mult. Kavgerul ridic din umeri. V rog dinainte s m iertai, continu Harry Rhodes, dar am s v ntreb dac nu simii oarecare regrete sau mai bine zis unele remucri? Eu? Dumneavoastr. Suntei singurul om din ntreaga colonie care cunoate inutul n ntregime, singurul nzestrat cu inteligena, energia i autoritatea necesar pentru a v impune acestei gloate ignorante

i slabe, i rmnei totui un spectator indiferent! n loc s grupai energiile mprtiate, v mulumii s pstrai aceast atitudine de indiferen, fr s v gndii, probabil, c suntei rspunztor de toate nenorocirile care se pot ntmpla. Rspunztor?... protest Kavgerul. Care este datoria pe care nu mi-am ndeplinit-o? Ajutorul pe care l datoreaz cel tare celor slabi. Nu am fcut cu prisosin asta? N-am salvat eu Jonathan-ul? Se poate plnge cineva c i-am refuzat ajutorul i sfatul? Suntei datori s facei mai mult, afirm cu trie Harry Rhodes. Orice om superior este obligat s dirijeze evenimentele, s apere mpotriva lui nsui un popor dezarmat i s-l cluzeasc... Rpindu-i libertatea! ntrerupse cu amrciune Kavgerul. De ce nu? Dac pentru oamenii cumsecade ajunge vorba, alii nu se supun dect silii: de legea care poruncete, de fora care o aplic. Niciodat! exclam cu violen Kavgerul. Apoi, dup o pauz, relu cu o voce ceva mai linitit: S fim nelei odat pentru totdeauna, prietene. Afl c sunt duman nempcat al oricrei forme de conducere a oamenilor. Toat viaa am fost frmntat de problema aceasta i am ajuns la convingerea c nu exist mprejurare care s ndrepteasc pe cineva s atenteze la libertatea semenului su. Orice lege e dictat n vederea aa-zisului interes al maselor i n detrimentul indivizilor, este o nelciune. Individul trebuie, dimpotriv, s se dezvolte n cea mai deplin libertate, i atunci masele se vor bucura de o fericire total, nscut din cea particular. Am sacrificat

acestei convingeri, care este baza vieii mele i pe care n-am putut-o face s triumfe n putreda Lume Veche, am sacrificat acestui ideal mai mult dect orice om, i am venit aici, n Magellania, ca s triesc i s mor liber pe un pmnt ntocmai. Convingerile mi-au rmas aceleai. tiu c libertatea are neajunsurile ei, dar acestea se vor micora de la sine, cu timpul, i sunt, n orice caz, mai mici dect cele ale legilor care au idioata pretenie de a le suprima. Evenimentele petrecute n ultima vreme m-au mhnit, dar nu mi-au schimbat ideile. Am fost, sunt, i voi fi unul dintre acei oameni catalogai sub infamul nume de anarhiti. Am, ca i ei, o singur deviz: nici Dumnezeu, nici stpn! S fim nelei asupra lucrului acesta, odat pentru totdeauna, i s nu mai revenim niciodat asupra acestui subiect. Aadar, cu toate c experiena i zdruncinase credina, Kavgerul nu voia s recunoasc lucrul acesta. Departe de a i-o prsi, se crampona de ea asemeni celui ce se neac, care i vede salvarea i ntr-un fir de pai. Harry Rhodes ascultase cu atenie profesiunea aceasta de credin, spus cu un ton hotrt care nu admitea replic. Drept orice rspuns, zmbi cu tristee.

XIII. Halg i Sirk


Kavgerul preuia libertatea mai mult dect orice pe lume, o respecta pe a altora i i-o apra cu ndrjire pe a sa. Cu toate acestea, din persoana lui emana atta autoritate, nct era ascultat ca i de cel mai despotic dintre stpni. Zadarnic evita orice cuvnt care s se asemene cu un ordin, cci cel mai nensemnat sfat al lui era luat drept ca atare i toi i se conformau cu supunere desvrit. Nu este deci de mirare c Halg se purta conform maximelor celui pe care l considera ca stpn al lui. Sirk i acoliii lui i putur face de cap nepedepsii, ntruct Halg, orict de furios ar fi fost n sufletul lui, nu se crezu n drept s le refuze o parte din petele prins, att timp ct fur realizate condiiile precizate de Kavger. Veni ns i timpul cnd regulile acestea duser la concluzii absolut diferite. Faptul c este cineva pescar priceput i c a crescut de mic copil pe ap nu constituie o garanie mpotriva unui insucces accidental. Halg fcu experiena aceasta ntr-o zi, cnd, dup ce cutreier oceanul n toate direciile, cercetndu-i zadarnic plasele, fu nevoit s se mulumeasc cu un singur pete, mic i acesta, dealtfel. Sirk, tolnit pe rm n tovria altor patru coloniti, l atepta, ca de obicei, s se rentoarc. Cnd Wel-Kiej trase la rm, cei cinci oameni ieir n ntmpinarea lui Halg. Am avut ghinion azi, camarade, spuse unul dintre emigrani. Noroc c te avem pe tine, altfel am fi fost nevoii s mncm rbdri prjite.

Trntorii acetia nu-i prea puneau imaginaia la ncercare. Termenii lor de milogeal erau zilnic aceiai, iar Halg rspundea scurt: La dispoziia dumneavoastr. De data aceasta ns rspunsul fu altul. Imposibil astzi, rspunse Halg. Solicitatorii fur foarte mirai. Imposibil?... repet unul dintre ei. Uitai-v i dumneavoastr. Un singur pete, mic i acesta, iat tot ce am putut aduce. O s ne mulumim i cu el, declar unul dintre emigrani, care binevoi s fac haz de necaz. Dar eu? obiect Halg. Tu? exclamar la unison cele cinci voci, cu un accent de adnc uimire. ntr-adevr, tnrul slbatic era pur i simplu uimit. Credea el cumva c nseamn ceva persoana lui pentru cei cinci civilizai care i fceau onoarea de a apela la serviciile lui? Ei, camarade, exclam unul dintre coloniti, ai i tu un fel de a vedea camaraderia!... Nu cumva ai avea obrazul s ne refuzi? Halg tcu. Bazat pe principiile enunate de Kavger, era convins c el are dreptate. S-i asiguri nti propria ta existen, apoi.... nti, spusese Kavgerul. Petele acela mic fiind aproape insuficient pentru masa lor de sear, era ndreptit, prin urmare, s refuze sl mpart cu alii. Ei bine, asta-i boacn de tot! exclam lucrtorul, indignat de ceea ce el considera o dovad a celui mai revolttor egoism. Ce atta vorbrie! interveni Sirk cu un ton provocator. Dac nu ni-l d el, i-l lum noi! Apoi, adresndu-se lui Halg:

O dat!... De dou ori!... De trei ori!... Halg nu rspunse nimic. nainte, biei! comand Sirk. Atacat de cinci oameni deodat, Halg fu trntit la pmnt. Petele i fu smuls din mn. Kavger! chem el n cdere. La strigtul acesta, Kavgerul i Caroly ieir din cas, l vzur pe Halg angajat n btlia asta inegal i alergar n ajutorul lui. Agresorii o rupser la fug i trecur de partea cealalt a rului, lund cu ei petele cucerit prin for. Halg se ridic imediat de jos, puin cam ameit, dar fr nici o ran. Ce s-a ntmplat? l ntreb Kavgerul. Halg i povesti incidentul, n timp ce Kavgerul asculta posomort. Era o nou dovad de rutate omeneasc care ataca teoriile lui optimiste. Ct mai avea s treac pn s se dea btut, pn s vad omul aa cum este? Orict de departe mpingea el altruismul, nu putea s nu-i dea dreptate lui Halg, care, dealtfel, nici nu ar fi admis o contrazicere n privina aceasta. Nu-mi este de pete, exclam el, gfind nc din cauza luptei. Dar nu pot fi sclavul oamenilor stora! Evident... evident, recunoscu Kavgerul cu un ton mpciuitor. Da, era adevrat, mai exista i amorul propriu ca motiv de discordie ntre oameni. Omenirea nu se ncaier numai pentru satisfacerea nevoilor materiale. Are i nevoi morale, tot aa de imperioase, dac nu i mai stringente. i, mai presus de toate, orgoliul, care a fcut de attea ori s sngere pmntul. Putea el, Kavgerul, s nege violena furioas a orgoliului, el, al crui suflet nemblnzit nu putuse suferi niciodat

opresiunea? n timpul acesta, Halg continua s-i verse mnia. Eu!... Eu s cedez lui Sirk!... Iar pasiunile acestea care i ndrjeau pe unii mpotriva altora pe cei pe care Kavgerul se ncpna s-i considere ca pe fraii si! i fcu lui Halg semn s se liniteasc, apoi se deprt n tcere. Dar nu renun s-i apere visul mpotriva atacurilor faptelor. Cuta i gsea scuze agresorilor. C erau vinovai, nici vorb c erau, dar de unde puteau cunoate bieii oameni, triste produse ale civilizaiei Lumii Vechi, alte argumente dect fora cnd chiar viaa le era n joc? i situaia tuturor colonitilor era destul de precar. Alimentele ncepeau s se sfreasc, i pn la recolt mai era nc mult timp. Insula era ameninat serios de foamete, i primejdia aceasta devenea tot mai evident, cnd o ans de salvare fu oferit n mod generos colonitilor neprevztori. Chile nu-i uitase fgduiala de a veni n ajutorul naiunii nou-nscute. Pe la jumtatea lui februarie, o corabie sub pavilion chilian ancor n faa taberei. Corabia aceasta, Ribarto, un vas de comer cu pnze, cu o capacitate de apte pn la opt sute de tone, sub comanda cpitanului Jos Fuentes, aducea colonitilor alimente, cereale de smn, animale de ferm i unelte de munc, o ncrctur extrem de preioas, care avea s uureze mult succesul acestora dac o ntrebuinau cu chibzuial. De ndat ce vasul fu ancorat, comandantul debarc i se puse n legtur cu guvernatorul insulei. Ferdinand Beauval i se prezentase cu ndrzneal n calitatea aceasta pe bun dreptate, dealtfel, odat ce

nimeni nu revendica titlul acesta, i descrcarea lui Ribarto ncepu imediat. n timpul acesta, cpitanul Fuentes cut s se achite i de o alt nsrcinare care i fusese dat. Domnule guvernator, i spuse el lui Beauval, guvernul meu este informat c pe insul s-ar fi stabilit o persoan cunoscut sub numele de Kavger. Este adevrat? Beauval rspunse afirmativ i cpitanul relu: Aadar, informaiile noastre sunt exacte. Ai putea s-mi spunei cam ce fel de om este Kavgerul acesta? Un revoluionar, rspunse Beauval cu o candoare de care nici el nu-i ddea seama. Revoluionar? Ce nelegei prin asta, domnule guvernator? Ceea ce nelege toat lumea, explic Beauval. Adic un om care nu recunoate legile i refuz s se supun autoritilor constituite legal. V-a fcut cumva neajunsuri? Am avut de furc cu el, preciz Beauval cu un ton plin de importan. Este ceea ce s-ar numi un ncpnat. Dar am s-l domolesc curnd. Comandantul vasului chilian prea foarte interesat. Dup ce reflect ctva timp, ntreb: A putea s-l vd i eu pe Kavgerul acesta, care a atras deseori atenia guvernului meu? Nimic mai uor, rspunse Beauval... Uite-l, tocmai vine n spre noi. i, spunnd acestea, Beauval art cu mna pe Kavger, care tocmai trecea puntea peste rule. Comandantul i iei n ntmpinare. Un cuvnt, domnule, v rog, i se adres el ridicndu-i uor chipiul galonat.

Kavgerul se opri. V ascult, spuse el n cea mai curat spaniol. Dar comandantul tcea, privindu-l cu un aer de surpriz pe care nu cuta s i-o ascund. Ei bine? ntreb nerbdtor Kavgerul. V rog s m scuzai, domnule, relu n cele din urm, cpitanul. Mi s-a prut c v recunosc, c neam mai ntlnit undeva odat. Nu prea cred, rspunse Kavgerul cu un zmbet ironic pe buze. Cu toate acestea... Comandantul se ntrerupse, lovindu-se cu palma peste frunte. Am gsit!... exclam el. Avei dreptate. ntradevr, nu v-am mai vzut niciodat. Semnai ns de minune cu un portret care a fost rspndit n milioane de exemplare i a jura aproape c acesta era al dumneavoastr. Pe msur ce vorbea, un fel de tulburare respectuoas i atenua timbrul vocii i schimba atitudinea comandantului. Cnd termin, inea chipiul n mn. V nelai, domnule, spuse cu rceal Kavgerul. Cu toate astea, a jura... Cnd ai vzut portretul n chestiune? n urm cu aproape zece ani. Kavgerul nu ovi s denatureze ntructva adevrul. Sunt mai bine de douzeci de ani de cnd am prsit ceea ce numii dumneavoastr lumea. Aa c nu pe mine m reprezenta portretul acela. i, apoi, cum s m recunoatei? n urm cu douzeci de ani eram tnr. Iar n prezent...

Dar ce vrst avei? ntreb buimcit cpitanul, ntrebarea i scpase aproape fr s vrea. Abia dup ce o puse i ddu seama de nepoliteea pe care o comisese. V-am ntrebat eu de a dumneavoastr? rspunse Kavgerul cu rceal. Cpitanul i muc buzele. Presupun c nu m-ai oprit din drum ca s discutm despre fotografii, relu Kavgerul. Cpitanul i puse iar chipiul pe cap, relundu-i tonul oficial. Guvernul meu, ncepu el, m-a nsrcinat s m interesez de inteniile dumneavoastr. Inteniile mele?... n ce privin? n privina domiciliului dumneavoastr. Ce l privete? l privete foarte mult. Bah! V rog s credei. Guvernul meu cunoate influena dumneavoastr asupra indigenilor din arhipelag i v-a inut totdeauna sub observaie. Foarte drgu!... zise cu ironie Kavgerul. Att timp ct Magellania era res nullius, continu cpitanul, a putut sta n expectativ. n prezent, situaia s-a schimbat. Dup anexare... Dup jaf, rectific Kavgerul printre dini. V rog? Nimic. Continuai, v rog. Dup anexare, relu comandantul, n dorina de a-i stabili complet autoritatea n arhipelag, i-a pus ntrebarea ce atitudine s adopte cu privire la dumneavoastr. Atitudinea aceasta va depinde n ntregime ce avei de gnd s facei. Misiunea mea

const n a m interesa de planurile pe care le avei. V aduc un tratat de alian... Sau o declaraie de rzboi. Exact. Rmne s v hotri cum vei uza de influena dumneavoastr, pe care nu v-o contestm: contra sau n serviciul operei noastre de civilizaie? Nici una, nici alta. Neutru sau, mai bine zis, indiferent. Cpitanul cltin din cap cu un aer de ndoial. Dat fiind situaia dumneavoastr special n arhipelag, neutralitatea aceasta mi se pare un lucru foarte greu de realizat. Ba, dimpotriv, foarte uor, rspunse Kavgerul. Am prsit Magellania fr gnd de napoiere. Aa?... Dar aici... Aici sunt n insula Hoste, ar liber, i sunt hotrt s nu mai pun piciorul n acea regiune a arhipelagului care a ncetat de a mai fi liber. Avei de gnd, prin urmare, s v stabilii pe insul? Kavgerul fcu un semn afirmativ. Asta simplific mult lucrurile, ntr-adevr, spuse cpitanul cu vdit satisfacie. Prin urmare, pot asigura guvernul meu c nu v va avea mpotriva lui? Spunei guvernului dumneavoastr c nici nu vrea s tiu c exist, rspunse Kavgerul, salutnd i relundu-i mersul. Cpitanul l urmri o clip cu privirea. Nu prea era convins c asemnarea pe care o remarcase era ceva imaginar, i aceast similitudine trebuie c avea n ea, ntr-un fel sau ntr-altul, ceva neobinuit, deoarece era foarte tulburat. Ciudat, murmur el, n timp ce Kavgerul se deprta.

Nu mai avu ns ocazia s-i verifice temeinicia bnuielilor, deoarece nu mai obinu o a doua ntrevedere cu Kavgerul. Ca i cum s-ar fi temut de o cercetare a vieii lui anterioare, acesta dispru chiar n aceeai sear, plecnd ntr-unul din obinuitele lui turnee prin insul. Cpitanul fu nevoit deci s se mrgineasc la supravegherea descrcrii corbiei, lucru care se termin ntr-o sptmn. Pe lng ncrctura trimis cu atta generozitate colonitilor din noua colonie, Ribarto adusese o sumedenie de lzi i pachete, pe cheltuiala unuia dintre coloniti, care nu era altul dect Harry Rhodes. Nepricepndu-se la agricultur, Harry Rhodes avusese ideea de a se transforma n comerciant importator. Astfel c, atunci cnd fusese proclamat independena insulei i naiunii nou-nscut i se ntrezrea un viitor frumos, el l nsrcinase pe comandantul avizo-ului s-i expedieze unele mrfuri de ndat ce va gsi ocazie. Comandantul se achitase cu contiinciozitate de misiunea aceasta, i Ribarto adusese la ordinul i n contul lui Harry Rhodes o sumedenie de obiecte de toate felurile, puin importante n parte, dar avnd calitatea de a fi de prim necesitate. Pachetele i lzile conineau: a, ace, piepteni, chibrituri, nclminte, haine, tocuri, creioane, hrtie de scris, tutun i o sumedenie de alte obiecte la fel de necesare coloniei. Natural c planul lui Harry Rhodes era ct se poate de bun. Cu toate acestea, dup felul cum decurgeau lucrurile, se prea c o s rmn cu mrfurile nevndute. Nici unul dintre hostelieni nu prea dispus s cumpere ceva. Dezinteresarea aceasta se dovedi aa de evident, nct Harry Rhodes fu convins de eecul

ntreprinderii i se gndi s se mbarce cu marfa pe Ribarto i s plece dintr-o ar n care nu prea vedea ce ar fi avut de fcut. Unde s se duc ns cu mrfurile acestea amestecate, aa de preioase ntr-un inut aproape slbatic, dar aproape fr valoare n cele civilizate? Dup oarecare chibzuial, se hotr s mai aib rbdare. Mai aveau s treac i alte corbii pe lng insul, astfel c putea prinde oricnd ocazia de a pleca, dac situaia nu se mbuntea. Terminnd descrcarea, Ribarto ridic ancora i iei n larg. Peste cteva ore, ca i cum n-ar fi ateptat dect plecarea corbiei, se ivi i Kavgerul. Viaa i relu cursul obinuit, unii ngrijindu-i grdina, alii pescuind, Kavgerul continundu-i vntorile, majoritatea nefcnd nimic i trind ntr-o tihn perfect justificat de mrirea stocului de provizii. Populaia fiind foarte restrns, nici o sut de suflete, erau alimente pentru cel puin optsprezece luni. Se bea. Se juca. Se dansa, deoarece Fritz Gross renviase, graie alcoolului adus de Ribarto. Colonitii mai cumptai fceau cerc n jurul genialului muzicant. Pn i Kavgerul trecea uneori ruleul, atras de cntecele acestea minunate, cu att mai deosebite, cu ct erau unicele n inutul acesta aa de ndeprtat. Civa locuitori din Bourg Neuf aa fusese numit grupul de case ridicat pe malul cellalt al rului l nsoeau aproape ntotdeauna, n special Harry Rhodes cu familia i Halg cu Caroly, pentru care muzica era o adevrat revelaie, care i ls pur i simplu cu gura cscat de admiraie. Ct despre Dick i Sand, nu lipseau de la nici o audiie i soseau n fug de cum ncepea s se aud vioara.

La drept vorbind, Dick nu venea dect ca s caute o nou ocazie de joac. Srea i dansa pn i pierdea rsuflarea, respectnd foarte puin cadena cntecului. Nu era ns acelai lucru cu tovarul lui. Sand se aeza totdeauna n primele rnduri, unde, cu ochii mari i gura cscat, nfiorat de o emoie adnc, asculta pierdut, fr s piard o not, pn ce ultima se stingea uor n aer. Atitudinea lui sfri prin a fu remarcat de Kavger. i place att de mult muzica, biea? l ntreb el ntr-o zi. O, domnule!... suspin Sand. i adug cu un aer extaziat: De-a putea cnta... de-a putea cnta ca domnul Gross!... Adevrat? zise Kavgerul, amuzat de ardoarea copilului. i-ar plcea att de mult? Ei bine, poate c vei fi satisfcut! Sand l privi nencreztor. De ce nu? relu Kavgerul. La prima ocazie, am s-i comand o vioar. Adevrat, domnule? spuse Sand cu ochi strlucind de fericire. i-o fgduiesc, biea, afirm Kavgerul. Numai c trebuie s ai rbdare! Botezul capitalei i organizarea plcerilor fur de ajuns pentru a epuiza aptitudinile organizatorice ale lui Ferdinand Beauval. Ceva mai mult, inea s-i admire singur opera, constatnd satisfacia general. i aducea aminte de cei vechi; panem et circenses cereau romanii. Nu satisfcuse i el aceast revendicare antic? Pinea o asigurase Ribarto i recoltele viitoare o completau. Circul era reprezentat de vioara lui Friz Gross, admind c nu era plcere

nsi existena aceasta de perpetuu farniente n care tria fraciunea de colonie care avea fericirea de a se afla sub autoritatea imediat a guvernatorului. Trecu luna februarie, apoi martie, fr ca optimismul acestuia s fie tulburat de ceva. Pacea Liberiei nu fu tulburat dect de cteva certuri, dar acestea erau incidente fr importan, asupra crora Beauval socotea foarte nimerit politicete s nchid ochii. Ultimele zile ale lui martie aduseser ns din nefericire sfritul tihnei lui. Primul incident care o tulbur i care fu preludiul nenorocirilor care aveau s se iveasc n curnd se art lipsit de importan. Nu era vorba dect de o ceart, ns aceast disput, dat fiind caracterul i consecinele ei, nu pru lui Beauval sortit unei soluionri panice i l fcu s ias din reinerea sa abil. Lucrurile ieir ns ru, i intervenia lui avu un rezultat la care nu se atepta deloc. Eroul acestui incident fu Halg. Dup lupta inegal pe care fusese nevoit s o susin mpotriva lui Sirk i a celor patru emigrani care l ntovreau, cei doi rivali nu se mai vzuser timp de cteva sptmni. Temndu-se, probabil, de o intervenie ceva mai eficace a Kavgerului, agresorii ncetaser de atunci s mai aib pretenii asupra unei pri din petele prins. Ribarto mpcase pe toat lumea. Ce importan aveau civa peti mai mult sau mai puin, acum cnd erau provizii din belug? Din nefericire, ncrctura lui Ribarto nu era numai alimentar. Coninea i o oarecare cantitate de alcool, iar prin imprudena lui Beauval, periculoasa butur revoluion n scurt timp toat tabra. n familia Ceroni, n special, lucrurile luar o ntorstur foarte rea. Necontenitele scandaluri

provocate de Lazare Ceroni avur drept consecin o accentuare a urii dintre Sirk i Halg. n timp ce acesta din urm se erija n aprtor al Tulliei i al fiicei sale, primul prea c ncurajeaz viciul mizerabilului so i printe. Atitudinea aceasta a lui Sirk l umplea de furie pe tnrul indian, care nu putea ierta rivalului su lacrimile vrsate de Graziella. Tnra fat se ferea s-l pun pe Halg la curent cu cele ce avea de suferit, dar acesta ghicea n parte i, contient de jocul lui Sirk, ura lui cretea din zi n zi. Aa stteau lucrurile cnd, n dimineaa de 29 martie, n clipa cnd Halg trecea podeul pentru a se duce pe malul drept, zri la o sut de metri de el pe Graziella, care alerga din toate puterile, iar napoia ei Sirk, urmrind-o de aproape. Halg! Halg!... Ajutor!... strig Graziella de cum l vzu pe tnrul indian. Acesta se repezi imediat n ajutorai ei, tind drumul urmritorului. Sirk ns nu se intimida de un adversar aa de firav. i continu goana cu acelai avnt. Se convinse imediat ns c judeca greit. Halg era tnr, ns datora vieii slbatice o agilitate de maimu i muchi de fier. Cnd dumanul lui fu aproape, braele indianului se destinser brusc, ca dou resorturi, i pumnii lui lovir n acelai timp faa i stomacul adversarului. Ameit, Sirk se prbui la pmnt. Tinerii se grbir s bat n retragere i s caute adpost pe malul stng al rului, urmrii de vociferrile nvinsului, care, revenindu-i cu greu n simiri, le striga din urm cele mai groaznice ameninri. Halg i Graziella i continuar fuga pn ce ajunser la Kavger, pe care fata l rug cu lacrimi n ochi s o ajute. Kavgerul o ascult cu calmul lui obinuit.

i acum, ce ai de gnd? ntreb el. S rmn lng dumneavoastr! exclam Graziella. Aprai-m, v rog! De asta poi fi sigur, spuse micat Kavgerul. Ct despre rmasul aici, asta te privete; fiecare este liber s fac ce vrea. Cel mult dac mi-a ngdui s-i dau un sfat unde s locuieti. Prerea mea este c ai face bine s ceri adpost familiei Rhodes, care te va primi cu siguran, dac am s-o rog. Soluia aceasta neleapt nu ntmpin, ntradevr, nici o dificultate. Fugara fu primit cu braele deschise de familia Rhodes, i n special de Clary, bucuroas s aib o prieten de vrsta ei. Cu toate acestea, Graziella era chinuit de o grij. Ce avea s ajung mama ei n iadul din care ea reuise s scape? Tot Kavgerul o liniti i n privina aceasta, asigurnd-o c o va aduce i pe Tullia. Numai c demersul acesta al lui nu avu succes. Tullia aprob plecarea Graziellei i fu foarte bucuroas tiind-o n siguran de cealalt parte a rului i sub protecia unei familii onorabile, dar refuz cu ncpnare s-i prseasc brbatul. napoindu-se cu rspunsul acesta, la care se atepta, dealtfel, Kavgerul l gsi la familia Rhodes pe Ferdinand Beauval, angajat ntr-o discuie care se ndrepta tot mai mult spre ceart. Ce s-a ntmplat? ntreb Kavgerul. S-a ntmplat, rspunse mniat Harry Rhodes, c domnul acesta i permite s vin la mine s-o cear pe Graziella ca s-o duc drguului ei de tat. De cnd l privesc pe domnul Beauval chestiunile familiale de felul acesta? ntreb Kavgerul cu un ton prevestitor de furtun.

Tot ce se petrece n colonie l privete pe guvernator, explic Beauval, silindu-se s evidenieze prin atitudine i accent demnitatea cuvenit funciei sale nalte. i guvernatorul?... Sunt eu. Ah! Ah!... fcu Kavgerul. Am primit o plngere... ncepu Beauval, fr s observe ironia amenintoare a ntreruperii. De la Sirk! spuse Halg, care era la curent cu intimitatea dintre aceti doi oameni. Nicidecum, rectific Beauval. Plngerea este chiar a tatlui fetei, Lazare Ceroni. Pe naiba! obiect Kavgerul. Nu cumva Lazare Ceroni vorbete i cnd doarme? Fiindc eu tiu c doarme. n clipa asta sforie din toate puterile. Glumele dumneavoastr n-au nici o legtur cu crima care s-a svrit pe teritoriul coloniei, rspunse Beauval enervat. O crim?.. Ia te uit! Da, o crim. O fat, minor nc, a fost rpit de la familia ei. O asemenea fapt este calificat drept crim de legile tuturor rilor. Sunt oare legi i pe insula Hoste? ntreb Kavgerul, care, la auzul cuvntului lege, ncepu s ia o atitudine foarte puin linititoare. Cine a fcut legile acestea? Eu, rspunse Beauval cu mndrie, eu, care reprezint colonitii i care, n aceast calitate, am dreptul la supunerea tuturor. Cum ai spus? exclam Kavgerul. Supunere, nu? La naiba, iat rspunsul, meu: pe insula Hoste, inut liber, nimeni nu datorete supunere nimnui. Liber a

venit Graziella aici, i liber va rmne, dac aa vrea ea!... Dar.... ncerc s spun Beauval. Nu exist nici un dar! Cine ndrznete s vorbeasc de supunere, are de-a face cu mine. Asta rmne de vzut, ripost Beauval. Legea trebuie respectat i voi recurge la for... For? exclam Kavgerul. ncercai numai! Pn atunci ns, v sftuiesc s nu abuzai de rbdarea mea i s plecai frumuel spre capitala dumneavoastr, dac nu vrei s fii condus acolo ceva mai repede dect v-ar fi, poate, plcut! Atitudinea Kavgerului era aa de puin linititoare, nct Beauval socoti prudent s bat n retragere, urmat la douzeci de pai de Kavger, Harry Rhodes, Hartlepool i Caroly. Cnd fu n siguran de partea cealalt a rului, se ntoarse ameninnd: O s ne mai vedem! Orict ar fi fost de inofensiv mnia lui Beauval, tot trebuia s se in ntructva cont de ea. Orgoliul lovit poate da curaj i celui mai la, astfel c nu era exclus ca el s ncerce, cu complicitatea tovarilor lui obinuii, vreo lovitur care ar fi putut avea urmri neplcute. Din fericire, primejdia aceasta nu era greu de evitat ntorcndu-se din nou dup vreo sut de pai, Beauval i vzu pe Hartlepool i Caroly trgnd pe rm puntea care lega cele dou maluri. n felul acesta, era tiat orice comunicaie cu Liberia, i orice surpriz devenea irealizabil.

XIV. A doua iarn


Cnd, odat cu nceputul lui aprilie, sosi iarna, nici o ntmplare mai important nu ntrerupsese monotonia vieii locuitorilor insulei Hoste. Ct timp temperatura fu blnd, continuar s trndveasc fr nici o grij pentru viitor, astfel nct schimbrile atmosferice care caracterizeaz echinociul i surprinse n plin reverie. Imediat ns ce ncepu s sufle vntul rece al iernii, Liberia deveni pustie. Ca i n anul precedent, locuitorii se nchiser n case. Dup furtuni, veni zpada. O perioad de calm i oarecare cldur aduse dezgheul, transformnd insula ntr-o mlatin imens. Apoi, ncepu iar viscolul. Comunicaia ntre Bourg Neuf i capital era foarte stnjenit, aa c Beauval ar fi fost foarte ncurcat n cazul c ar fi vrut s-i pun ameninrile n aplicare. Nu cumva uitase ns de ele? De cnd fusese expulzat aa de energic din Bourg Neuf, ameninrile acestea rmseser liter moart. Ceva mai mult, guvernatorul era npdit acum de griji mult mai grave i mai urgente dect cea a ofensei pe care o avusese de suferit. Redus aproape la zero dup proclamaia independenei, populaia Liberiei tindea acum s creasc n mod nelinititor. Emigranii plecai n interiorul insulei, cei care nu reuiser n ncercrile loc de colonizare, se rentorceau la rm, aducnd cu ei germeni de tulburri pe care Beauval nu le prevzuse. Este drept c el personal nu era ctui de puin ameninat. Aa cum scontase i el dealtfel, nimeni nu protesta n faa faptului mplinit, nimeni nu prea

ctui de puin surprins gsindu-l nlat la demnitatea de guvernator. Srmanii oameni aveau nnscut n ei obinuina de a se socoti inferiori oricui, astfel c nimic nu li prea mai normal dect aceast dominare din partea unui semen al lor. i ofereau umili supunerea, cu condiia s le fie asigurat pinea de toate zilele. Cedau unuia onorurile puterii, cu condiia ca el s ia toate iniiativele, s-i asume toate rspunderile, pe care mulimea, maleabil att timp ct era satisfcut, le putea arunca n spatele lui n ziua cnd stomacurile aveau s ipe de foame. Or, n Liberia, creterea neprevzut a gurilor de hrnit avansa cu mult scadena aceasta. La 15 aprilie fu vzut napoindu-se primul dintre acei emigrani care se recunoteau nvini n lupta lor mpotriva naturii. Se ivi pe nserat, trnd dup el soia i patru copii. Dureros spectacol! Femeia firav, slab, mbrcat n zdrene, copiii micui, agndu-se aproape goi de rochia mamei lor. naintea lor, tatl, mergnd singur i descurajat. Fur imediat nconjurai i asaltai cu ntrebri. nviorat de faptul c se afla iari printre oameni, brbatul i povesti pe scurt peripeiile. Plecat printre cei din urm, fusese nevoit s umble timp ndelungat pn s gseasc un loc neocupat. Abia n a doua jumtate a lui decembrie se apucase i el de munc. n primul rnd, i construise o locuin, pe care o termin cu mare greutate; deoarece i lipseau i uneltele, i priceperea necesar pentru o astfel de lucrare. Dup ase sptmni de eforturi necontenite, vzndu-se proprietarul unei colibe grosolane, se apucase de curirea locului de cultur. Din nefericire, ceasul ru i ghinionul l duseser ntr-o regiune cu

pmntul tare i mpnzit de sumedenie de rdcini, astfel c, dei muncea din zi pn n noapte, la sosirea iernii nu reuise s-i pregteasc dect o foarte mic poriune de teren cultivabil. Cum nu mai putea spera la nici un fel de recolt, i, pe de alt parte, alimentele ncepeau s se termine, fusese nevoit s se resemneze s-i prseasc tot ce realizase pn atunci i s parcurg din nou, n sens invers, lungul drum pe care l mai strbtuse o dat cu inima aa de voioas. Timp de zece zile, cu familia dup el, strbtu cu greutate insula, ngropat uneori n zpada rscolit de viscol sau nglodndu-se pn n genunchi n noroi cnd se mai nclzea vremea, pentru ca, n cele din urm, s ajung n tabr zdrenuit, istovit i aproape mort de foame. Beauval se ocup imediat de bieii oameni, dndule n stpnire una dintre casele demontabile i alimente din belug, asupra cror nfometaii se repezir cu lcomie. Dup care, el consider incidentul ca rezolvat n chipul cel mai satisfctor. Zilele urmtoare i zdruncinar ns convingerea aceasta. Nu trecea o zi fr s se iveasc cte unul sau mai muli dintre emigranii plecai n primvar. Unele familii se rentorceau cu civa membri mai puini. Unde erau cei lips? Mori, fr ndoial. Din zi n zi, cei care se napoiau n Liberia erau tot mai numeroi, i exodul acesta necontenit ridica n faa guvernatorului cele mai nelinititoare probleme. Pe 15 iunie, populaia capitalei se mrise cu mai bine de trei sute de coloniti nou-venii. Pn atunci, Beauval reuise s o scoat la capt. Prin ngrijirea lui, fiecare i gsise adpost n casele demontabile n care se nghesuiau iari ca odinioar. Unele dintre casele acestea fuseser ns transportate pe malul cellalt al

rului, unde alctuiau Bourg Neuf-ul, altele fuseser distruse din neglijen i neprevedere, cteva alctuiau ceea ce numea Beauval palatul lui, astfel c muli fur nevoii s recurg tot la corturi pentru a se adposti. Problema cea mai grea era ns cea a alimentelor. Mulimea aceea de guri lacome micora cu repeziciune proviziile aduse de Ribarto. n loc s aib existena asigurat pentru un an i ceva, cum socotise Beauval, colonia nu putea ajunge nici pn n primvar. Lucru pe care acesta avu norocul s-l neleag i, fcnd n sfrit un act de autoritate, ddu un decret prin care reglement cu severitate distribuirea alimentelor. Lucrul acesta complic ru situaia. Nimeni nu voia s in seama de un decret lipsit de orice posibilitate de sancionare. Ca s-l poat aplica, guvernatorul fu nevoit s-i alctuiasc dintre partizanii lui mai credincioi o gard de vreo douzeci de oameni, care s pzeasc proviziile. Msura aceasta strni proteste, dar decretul fu aplicat i Beauval, ascultat. Cnd era ns pe punctul de a crede c a sfrit cu dificultile sau cel puin c a amnat dezastrul att ct era omenete posibil, alte catastrofe se abtur asupra Liberiei. Toi colonitii care se ntorceau pe coast se napoiau deprimai, slbii fizicete, att din cauza climei, ct i a lipsurilor i oboselii. i ceea ce trebuia s se ntmple se ntmpl. Izbucni o epidemie groaznic. Boala i moartea fceau ravagii n populaia aceasta ajuns n ultimul hal de debilitate. Toate nenorocirile acestea fcur ca bieii oameni s-i aduc aminte de Kavger. Pn atunci nu se sinchisiser de lipsa lui. Se uit uor binefacerile din trecut care mai pot fi sperate pentru viitor.

Nenorocirile abtute peste capul lor fcur ns ca ei s se gndeasc la cel care i mai ajutase de attea ori. De ce i prsea tocmai n mprejurrile acelea groaznice? Oricare ar fi fost motivul sciziunii ntre tabra principal i anexa ei, ct li se preau de nensemnate motivele acestea, n raport cu suferinele lor! Astfel c, ncetul cu ncetul, din ce n ce mai numeroase, privirile ncepur s se ndrepte spre Bourg Neuf, ale crui acoperiuri ieeau ici i colo din zpad pe malul cellalt. ntr-o zi 10 iulie reinut n cas de o negur deas care se lsase asupra insulei, Kavgerul se ocupa cu repararea uneia dintre bluzele sale de piele de guanac, cnd i se pru c aude o voce care l chema din deprtare. Trase cu urechea i, peste o clip, deslui o nou chemare. Kavgerul iei afar. n ziua aceea era moin; zpada topit forma pretutindeni bli de noroi peste care se trau pcle dese de cea, n timp ce negura opac a cerului ncepea s se transforme n ap, care cdea n cascad peste solul mocirlos. Nu se zrea nici la o sut de pai. Kavger! chema o voce n cea. Aproape pierdut n deprtare, vocea aceasta care venea de pe malul cellalt al rului ajungea la Kavger ca un tnguit jalnic. Asta l fcu s grbeasc pasul i s se apropie de ru. Dureros spectacol! Pe rmul cellalt, desprii de el prin apele repezi ale rului, pe care distrugerea podeului le fcea de netrecut, se trau vreo sut de oameni. Oameni? Spectre mai degrab! De ndat ce l zrir pe cel care ntrupa toate speranele lor, se ridicar toi deodat i ntinser spre el brae rugtoare. Kavger!... Kavger!

Cel cruia i cereau ei astfel ajutorul fu cutremurat, din cap pn n picioare, de mil. Ce catastrof se abtuse oare asupra Liberiei, pentru ca locuitorii ei s fi ajuns ntr-un aa hal? Fcnd un semn de ncurajare spre nefericiii aceia, Kavgerul plec dup ajutoare. n mai puin de o or, Halg, Hartlepool i Caroly aruncar din nou puntea peste ru i Kavgerul trecu pe malul opus, unde fu nconjurat imediat de chipuri ndurerate i nspimntate. Micat pn la lacrimi, Kavgerul asculta, privea. i povesteau nenorocirile abtute asupra lor. i explicau bolile de care sufereau, l implorau pentru viaa fiinelor dragi, soii sau copii care agonizau n Liberia. Kavgerul i asculta cu rbdare i atenie pe fiecare n parte, cci tia c cel mai bun remediu n nenorocire este buntatea comptimitoare, apoi le vorbi tuturor, rugndu-i s se duc imediat pe la casele lor, deoarece avea s-i viziteze pe toi, fr s uite pe nimeni. Fu ascultat imediat. Supui ca nite copilai, nefericiii pornir napoi spre tabr. ncurajndu-i cu vorba i fapta, gsind pentru fiecare cuvntul potrivit, Kavgerul i ntovri i ptrunse cu ei n tabr! Ce schimbare. Ce dezordine, ce neglijen! Fusese de ajuns un an pentru a transforma n ruin construciile acelea fragile. Unele preau neocupate. n orice caz, majoritatea erau ncuiate i, n afar de gunoiul din jur, nimic nu arta c fuseser locuite vreodat. Cu toate acestea, n pragul uilor apreau ici i colo coloniti cu fee ntunecate, npdite de disperare i descurajare. Kavgerul se apuc imediat de lucru. Ce via ncepu pentru el din ziua aceea! Pe orice vreme, pleca din zori de la Bourg Neuf spre Liberia, unde, pn

noaptea trziu, colinda din cas n cas, mprind, odat cu ngrijirile medicale, i cuvinte de mngiere, i speran. Cu toate ravagiile pe care le fcea moartea, numrul emigranilor nu descretea. Pe msur ce unii mureau, soseau alii care umpleau golurile. Soseau necontenit, ntr-o stare de istovire cu att mai accentuat, cu ct acetia rezistaser mai mult. Orict i-ar fi fost de mare tiina i devotamentul, Kavgerul nu putea domina fatalitatea lucrurilor; zadarnic lupta corp la corp cu moartea lacom, cci victimele se nmuleau n fiecare zi. ntr-o diminea, tocmai cnd sosise n tabr, fu chemat la cptiul unei matahale informe, care horcia. Masa aceasta enorm era un om, pe care soarta l catalogase sub numele de Fritz Gross pe nesfrita list a trectorilor pe pmnt! Cu un sfert de or mai nainte, ieind n frigul de afar, muzicantul se prbuise ca trsnit. Zece ini abia l putuser tr pn n colul n care agoniza. Dup chipul lui vnt, dup respiraia scurt i greoaie, Kavgerul diagnostic o congestie pulmonar, i o sumar examinare l convinse c orice ngrijire medical era de prisos pentru organismul acela distrus de alcool. i nu se nelase. Dup scurt timp, Fritz Gross sucomb. Corpul lui enorm se rci treptat, cuprins de rceala venic. Kavgerul fu izbit ns de o ciudenie. Probabil c o clip de luciditate redase bolnavului, ntr-o strfulgerare, contiina geniului su, care avea s dispar odat cu el, i l fcuse, poate, s-i dea seama de felul cum i-l irosise. nainte de a-i da ultima suflare, se gndise s-i ia adio de la singurul lucru pe care l iubise pe pmnt. i cutase bjbind vioara,

ca s poat strnge n brae n clipa supremei plecri instrumentul minunat. Kavgerul lu n mn vioara aceasta din care ieiser attea cntece dumnezeieti i rmas fr stpn. napoiat la Bourg Neuf, se ndrept spre casa ocupat de Hartlepool i de cei doi mui. Deschise ua i i ntinse vioara lui Sand. i fgduisem o vioar, copilul meu, zise el. Uiteo. mbujorat de bucurie, Sand lu cu mini tremurnde instrumentul att de dorit. i este o vioar care se pricepe la muzic! adug Kavgerul. E vioara lui Fritz Gross. Dar atunci... blbi Sand... Domnul Gross... vrea... A murit, spuse simplu Kavgerul. Un beiv mai puin, declar cu rceal Hartlepool. Acesta fu discursul funebru pentru Fritz Gross. Peste cteva zile muri i Lazare Ceroni, lucru care l interesa ceva mai direct pe Kavger, cci n felul acesta realizarea visului lui Halg era mult mai uoar. Tullia nu-l chem n ajutor dect cnd orice intervenie era de prisos. n ignorana ei, ea lsase boala s se dezvolte nestingherit, fr s se ngrijoreze mai mult ca de obicei. Cnd afl c omul cruia ea i sacrificase totul era iremediabil pierdut, rmase ca lovit de trsnet. Cnd totul se sfri, dup ce mortul fu ngropat, Kavgerul se ocup de Tullia. Srmana femeie prea pe alt lume. Atta amar de ani de suferine pe care i trise numai n dragostea pentru cel care tocmai o prsise! Voina care o susinuse era frnt i, scrbit de via, Tullia nu mai era n stare s lupte pentru ea.

Kavgerul o lu cu el la Bourg Neuf, alturi de Graziella. Singurul leac n stare de a vindeca inima aceasta sfiat de durere era numai iubirea de mam. Asta nsemna ruina planurilor lui Sirk. Lazare Ceroni mort, Graziella i Tullia stabilite definitiv la Bourg Neuf, nu mai putea avea nici o speran. Dac Kavgerul ar fi cunoscut gndurile slbatice care se nvrtejeau n capul lui Sirk, poate c s-ar fi ngrozit cu tot curajul lui.

XV. Snge!
Defilarea celor care reveneau n Liberia inu mult vreme. Soseau zilnic, i asta tot timpul ct dur iarna. Insula Hoste semna un rezervor inepuizabil, prnd c napoiaz mult mai muli nefericii dect primise. Pe la nceputul lui iulie, exodul ajunse la apogeu, apoi descrescu din zi n zi, pentru a nceta definitiv n ziua de 29 septembrie. n ziua aceea fu vzut un emigrant care, cobornd de pe culmi, se tr cu greu pn la tabr. Pe jumtate gol, slab ca un schelet, era ntr-un hal de plns. Se prbui n faa primelor case. ntmplarea era destul de obinuit ca s mite pe cineva. Nefericitul fu ridicat, i se ddu ceva ntritor i apoi fu lsat n plata Domnului. Din clipa aceea, exodul ncet definitiv. Ce deducii se puteau trage de aici? C cei care nu mai ddeau nici un semn de via aveau o soart mai bun sau c erau mori? Se napoiaser pe rm mai bine de apte sute cincizeci de coloniti, majoritatea n ultimul grad de degradare fizic. Cu toate acestea, pentru rezerva de alimente a coloniei gurile de hrnit erau nc tot prea numeroase. Cnd Beauval se hotrse s reglementeze distribuirea alimentelor, msur destul de tardiv, dealtfel, nu putea prevedea c numrul supuilor lui va crete n aa proporii, iar cnd i ddu seama de greeala svrit i vru s-o repare, era prea trziu. Faptul era deja consumat. n ziua de 25 septembrie fur distribuii ultimii biscuii, i mulimea vzu cu groaz spectrul foamei nlndu-se amenintor n faa ei.

Prima ei victim fu Blaker. Muri dup trei zile, n chinuri groaznice, cu toate ngrijirile Kavgerului, care fusese anunat prea trziu. Din ce trir colonitii n zilele urmtoare? Cine ar putea spune? Unii avuseser prevederea de a economisi ceva alimente. Dar ceilali? Kavgerul nu mai tia unde-i este capul. La bolnavii pe care i avea de ngrijit se aduga acum numrul tot mai mare al nfometailor. Era nconjurat de chipuri spectrale, era asurzit de un tnguit groaznic de rugmini i blesteme. Fcu tot ce era omenete posibil. mpri cu generozitate proviziile lui personale, uitnd c primejdia de care voia s scape pe alii l amenina i pe el. i asta nu putea ntrzia mult. Petele srat, vnatul afumat, legumele uscate, totul se mpuina cu repeziciune. Dac situaia se mai prelungea astfel nc o lun, toat lumea avea s moar de foame. La propunerea lui Harry Rhodes, fu examinat cu seriozitate sugestia de a se mpri emigranilor cele patruzeci i opt de arme ascunse de Hartlepool. Poate c n felul acesta s-ar fi putut procura ceva vnat. Propunerea fu ns respins. Iarna, vnatul era foarte rar i nu s-ar fi ajuns la un rezultat apreciabil, deoarece vntorii experimentai erau puini. Pe de alt parte, armele acestea ar fi putut crea grave primejdii. Nu era greu de ghicit c mulimea i pierdea pe zi ce trecea calmul. Colonitii nu mai i ascundeau ura pe care o simeau unii pentru alii. Se nvinoveau reciproc de starea actual de lucruri, fiecare punnd rspunderea n spinarea vecinului su. Exista ns un om pe care toat lumea l blestema la unison, iar omul acesta era Ferdinand Beauval, care

avusese imprudena de a-i asuma misiunea grea de conductor al semenilor si. Era nc tolerat. Rmas de capul ei, mulimea, vrtej confuz de voine care se neutralizau, nu era n stare s-i reacioneze. Ineria ei o fcea extrem de rbdtoare i, oricare i erau suferinele, nu ndrznea s se ating de ef, cuprins de o spaim religioas n faa prestigiului lui, pe care totui ea singur i-l crease. i poate c, n cele din urm, nici unul dintre coloniti nu i-ar fi manifestat mnia dect prin conciliabule misterioase i ameninri platonice n surdin dac nu s-ar fi gsit printre ei unul care s-i ae s treac la fapte Lewis Dorick nu considera de dispreuit aparena aceasta de autoritate i poate c, la urma urmei, avea dreptate. Nu exist o expresie popular vulgar, dar expresiv i pitoreasc care prin nvrteal exprim, n felul ei, toate avantajele decurgnd din politic? E lucru tiut c pn i n cea mai mizerabil societate omeneasc fruntaii se bucur de oarecare avantaje. Avantajele acestea voia Dorick s i le asigure pentru el i tovarii lui. Rbdase cu greu pn atunci situaia aceasta de a se vedea sub autoritatea rivalului su. Acum, socotind c ocazia era favorabil, ntreprinsese o campanie pe care nemulumirea obteasc o sortea unui succes desvrit. Oameni capabili s judece imparial erau foarte puin numeroi, iar subiectele de violen critic abundau. Dorick profit de situaie i critic tot ce era sau nu era vrednic de criticat. Poate totui c ar fi fost foarte ncurcat dac l-ar fi ntrebat cineva ce ar fi fcut n locul adversarului su. Cum ns nimeni nu-i puse ntrebarea aceasta indiscret, ncurctura n spe i fu cruat.

Beauval observ din timp manevrele rivalului su. De la fereastra cldirii pe care o botezase cu numele pompos de Palatul guvernamental, el privea deseori, gnditor, mulimea care forfotea ncoace i ncolo, din zi n zi mai numeroas, pe msur ce vremea se nclzea. Din privirile piezie ce i se aruncau, din pumnii care se ridicau amenintori spre el uneori, i ddea seama c Dorick ctiga mereu teren, i, foarte puin dispus s se dea btut, fcea de acum planuri de aprare. Firete, nu putea tgdui starea nenorocit n care se afla colonia, dar el ddea vina pe mprejurri, mai ales pe clim. Imperturbabila lui ncredere n el nsui rmnea aceeai. La naiba, dac nu fcuse nimic, cauza era c nu se putea face nimic, i nimeni altul nar fi putut face mai mult! ncpnarea aceasta a lui Beauval nu se datora numai unui sentiment de mndrie. Nu-i mai fcea acum iluzii asupra prestigiului pe care l d o asemenea demnitate. Se mai gndea i la importanta rezerv de alimente pe care reuise s o pun deoparte, i la care ar fi fost nevoit s renune dac nu mai era el eful. Astfel c lupta mai mult pentru a-i apra viaa dect pentru a-i pstra funcia. Avu abilitatea de a nu contesta nici una dintre cauzele de nemulumire enumerate de Dorick. Pe terenul acesta ar fi fost nvins dinainte. Dimpotriv, protest cu mai mult violen dect oricare. De exemplu, cei doi adversari nu erau de aceeai prere asupra soluiilor de adoptat pentru remedierea situaiei. n timp ce Dorick preconiza o schimbare de conducere, Beauval cerea unire i arunca n spinarea altora rspunderea de nenorocirile care se abtuser asupra coloniei. i cine erau, dup el, rspunztori de

nenorocirile acestea? Nimeni alii dect emigranii care nu fuseser nevoii s se refugieze n tabr n cursul iernii. Raionamentul lui Beauval era simplu. De vreme ce nu veniser, nsemna c reuiser. Aveau, prin urmare, alimente, pe care ei, nfometaii, erau n drept s le confite. Arile acestea gsir ecou n gloata aceea disperat, i sugestiile lui Beauval fur puse n practic aproape imediat. n ziua de 15 octombrie, o adevrat armat, de mai bine de dou sute de oameni, plec s cucereasc pine, sub comanda frailor Moore. Hoarda aceasta colind insula timp de cinci zile, n toate direciile. Rezultatul se vzu imediat: victimele acestei neprevzute catastrofe soseau una dup alta la guvernator pentru a-i cere s fac dreptate. Acesta i alunga ns cu asprime, reprondu-le egoismul lor ruinos. Cum i lsase inima ca ei s se ghiftuiasc cu bunti, n timp ce tovarii lor mureau de foame? Aiurii, nefericiii bteau n retragere, iar Beauval triumfa. Rezultatele dovedeau c pista indicat de el era bun. Nu se nelase. Aa cum afirmase el ntr-o doar, cei care nu se retrseser n tabr n cursul iernii triser n belug. Acum, situaia lor era la fel cu a celorlali. Truda lor se dovedise fr folos, tot ce reuiser s ncropeasc fusese distrus, fcut una cu pmntul. Cu toate acestea, prada jefuitorilor era foarte nensemnat. Cei pe care ei i invidiau abia de reuiser, prin truda lor, s-i asigure existena, fr s devin, aa, dintr-o dat, bogai. Astfel c nu gsiser aproape nimic n fermele acestea modeste. Din cauza aceasta, i deziluzia celor care colindau insula fu mare, i i-o manifestau adeseori prin acte de adevrat slbticie.

Muli dintre coloniti fur pui la chinuri pentru a destinui ascunztoarea n care ineau alimentele imaginare. Aceleai cauze produceau aceleai efecte, insula Hoste i avea, ca i Frana, revoluia ei. A cincea zi, hoarda de jefuitori ajunse la locul ocupat de familia Riviere i celelalte trei familii vecine, la care se gndiser tot timpul, spernd o prad mai bogat de la fermele acestea, pe care toi le tiau prospere. i atepta o decepie. Aezate una lng alta, cele patru ferme, construite pe laturile unui patrulater ntins, formau mpreun un fel de cetuie, i nc una inexpugnabil, deoarece aprtorii ei erau singurii dintre coloniti care posedau arme. Atacatorii fur primii cu focuri de puc i avur, de la prima salv, apte oameni ucii sau rnii. Ceilali nu mai statur pe gnduri i o rupser la fug. ntmplarea aceasta i liniti imediat pe bandii. Pornir n grab spre Liberia, unde ajunser pe nserat, anunai de departe de vacarmul furios al sutelor de guri care njurau i blestemau cu furie pe toate tonurile. Cuvntul Trdare!... Trdare! era laitmotivul acestui concert groaznic. Trdare!... Cei care rmseser n Liberia fur cuprini de spaim, i mai mult dect oricine, Beauval. Presimea c se ntmplase o nenorocire, de care el avea s fie fcut rspunztor. Astfel c, fr s tie exact ce primejdie l amenina, fugi i se baricad n palatul lui. Nici nu terminase bine operaia aceasta, c zgomotosul cortegiu i ajunsese la ua palatului, unde se opri pe loc. Ce voiau de la el? Ce era cu rniii i cu morii aceia pe care i ntindeau jos n faa locuinei lui? Ce nsemnau toate astea? n timp ce Beauval se silea s ptrund misterul acesta se producea o alt dram, care avea s semene

dezndejdea printre locuitorii Bourg Neuf-ului i s-l loveasc pe Kavger drept n inim. Cuprins totui de o nelinite nelmurit, ieise n seara aceea la plimbare pe malul rului, nsoit de tovarii lui obinuii, Harry Rhodes, Hartlepool, Halg i Caroly. Cum malul stng era cu civa metri mai nalt dect cel drept, dac ar fi fost ziu, ar fi putut vedea de acolo Liberia. Acum ns tabra era cufundat n ntuneric. Cei cinci brbai se opriser pe mal, contemplnd gnditori orizontul vag iluminat n direcia Liberiei, cnd auzir o voce venind din spre malul cellalt. Kavger! striga cineva gfind, ca i cum ar fi venit pn acolo n cea mai mare goan. Prezent!... rspunse Kavgerul. O umbr trecu podul i se apropia de grup. Era Sirdey, fostul buctar al Jonathan-ului. Este nevoie de dumneavoastr acolo, spuse el, adresndu-se Kavgerului. Ce s-a ntmplat? ntreb acesta nelinitit. Dezastru: mori i rnii... Rnii?... Mori?... Ce nseamn asta? S-au dus o ceat, la Riviere... Se pare c cei de acolo aveau puti... i gata nenorocirea! Nefericiii!... Rezultatul: trei mori i patru rnii. Morii nu mai au nevoie de nimic, dar poate c rniii... Haidem, ntrerupse Kavgerul, pornind imediat, n timp ce Halg alerga s aduc trusa cu instrumentele chirurgicale. Pe drum, Kavgerul ncerc s afle amnunte, dar Sirdey nu tia nimic altceva dect cele spuse mai nainte. El nu luase parte la expediie i nu tia ce se petrecuse dect din auzite. Venise la Kavger din proprie iniiativ, fr s fi fost trimis de nimeni.

Bine ai fcut, aprob acesta. Caroly, Hartlepool i Halg i nsoeau. Dup vreo dou sute de metri, Kavgerul ntoarse capul i-l zri pe Halg traversnd n fug podeul, cu trusa n mn. i continu deci drumul cu aceeai grab, cnd un strigt l fcu s se opreasc pe loc. Prea c este vocea lui Halg!... Cuprins de o presimire groaznic, Kavgerul porni n goan napoi, att de tulburat, c nu se mai sinchisi de Sirdey, care i continua drumul spre Liberia. Nici nu observ o umbr care, dup ce fcuse un ocol mricel, gonea cu repeziciune n aceeai direcie. Orict de repede alerga Kavgerul, Zoi i-o luase nainte, disprnd n ntuneric. Dup cteva clipe se auzir ltrturile lui tnguitoare, urmate apoi de un mrit furios care se stingea din ce n ce mai mult n deprtare, ca i cum animalul s-ar fi luat pe urmele cuiva. Dup puin timp, alt strigt de agonie sfie tcerea nopii. Strigtul acesta ns Kavgerul nu-l mai auzi. Ajunsese n locul unde se auzise primul strigt, i aici dduse peste Halg, lungit jos ntr-un lac de snge, cu un cuit nfipt pn n prsele ntre umeri. Caroly, sosit din urm, se arunc dezndjduit asupra corpului fiului su. Kavgerul l ddu la o parte cu asprime. Nu era timp de vicreli. Lu trusa czut jos i ngenunche lng rnit, sfiindu-i bluza de sus i pn jos. Apoi, cu cele mai mari precauiuni, trase arma ucigtoare afar din ran i o examin cu atenie. Era groaznic. Lama cuitului, ptrunznd ntre omoplai, strbtuse pieptul aproape dintr-o parte n alta, perfornd plmnul. Livid, cu ochii nchii, Halg abia respira, n timp ce o spum sngernd i se scurgea printre buze.

n cteva clipe, Kavgerul i fcu un pansament provizoriu, apoi, la un semn al lui, Caroly, Hartlepool i Harry Rhodes se apropiar pentru a lua n primire rnitul. Abia acum auzi Kavgerul ltrturile lui Zoi. Cu siguran c animalul gsise ceva. Pornind n direcia de unde venea zgomotul, Kavgerul rmase nmrmurit n faa unui spectacol groaznic. ntins jos, ntr-un lac de snge, zcea un corp cu beregata sfiat de o ran nspimnttoare. Din arterele retezate, sngele nea n valuri. Rana nu era produs de o arm. Era opera lui Zoi, care, turbat de furie, o lrgea mereu cu colii. Kavgerul alung cinele i ngenunche n balta de snge din jurul omului. l recunoscu: era Sirk. Orice ajutor era de prisos; omul era mort. Drama era uor de reconstituit. Urmndu-l pe Sirdey, complice poate i el la crima plnuit, Sirk se npustise asupra lui Halg i l asasinase pe la spate. Apoi, n timp ce Kavgerul i tovarii si se ocupau de rnit, Zoi se repezise pe urmele vinovatului, a crui crim fu pedepsit astfel aproape imediat dup svrire. Drama aceasta fulgertoare se desfurase n mai puin de cinci minute. Cei doi actori zceau la pmnt, unul mort, altul muribund. Gndul Kavgerului se ndrept din nou spre Halg. Grupul format de cei trei brbai care duceau pe brae corpul inert al tnrului indian ncepea s dispar n noapte. Kavgerul suspin adnc. Copilul acela nsemna tot ceea ce iubea el pe pmnt. Odat cu el disprea i cea mai puternic, poate unica lui raiune de a tri.

XVI. Un ef
Cnd Halg, tot leinat, fu aezat n pat, Kavgerul i schimb pansamentul cu altul mai bun. Pleoapele rnitului tremurar, buzele ncepur s i se mite, n obrajii palizi i se urc puin roea i trecu din starea de lein n cea de somn. Avea s scape de groaznica lui ran? tiina omeneasc nu putea da un rspuns afirmativ. Situaia era grav, dar nu absolut disperat, i nu era chiar imposibil ca rana din plmn s se cicatrizeze. Dup ce i ddu toate ngrijirile pe care i le dictar dragostea i experiena lui, Kavgerul recomand pentru Halg o linite desvrit i s nu fie micat, apoi porni grbit spre Liberia, unde poate mai aveau nevoie de el i alii. n douzeci de minute fu n tabr. Trecnd repede printre casele cufundate n ntuneric, se ndrept spre locul viran din faa palatului guvernatorului, cnd o privelite ciudat i cu un pitoresc dintre cele mai interesante l fcu s se opreasc o clip. Luminat de un cerc de tore fumegnde, ntreaga populaie a Liberiei se strnsese acolo, mprit n trei grupuri distincte. Cel mai numeros se afla chiar n dreptul Kavgerului. Compus numai din femei i copii, grupul acesta era tcut, privind la celelalte dou. Dintre acestea, unul luase poziie de atac n faa palatului guvernatorului, n timp ce cellalt prea c vrea s-i fac fa. Sirdey nu minise. n mica pia din faa palatului zceau ntinse pe pmnt apte corpuri. Rnii sau mori? De la deprtarea aceea, Kavgerul nu putea ti nc nimic precis, lumina rspndit de tore fiind insuficient.

Socotind dup atitudine, cele dou grupuri mai puin numeroase erau animate de sentimente foarte rzboinice. Cu toate acestea, de o parte i de alta a corpurilor lungite pe pmnt prea s existe un fel de zon neutr pe care nici unul, nici altul dintre adversari nu ndrzneau s o treac. Cei care, dup toate probabilitile, preau s fie atacatorii, nu schiau nici cel mai mic gest de atac, astfel c aprtorii lui Beauval nu aveau ocazia s-i arate curajul. Btlia nu ncepuse nc. Cele dou grupuri erau nc n perioada premergtoare ncierrii, cea a discuiilor mai mult sau mai puin violente. n loc de gloane, schimbau cuvinte, care deveneau din ce n ce mai violente. Pn la ncierare nu mai era dect un pas. Cnd Kavgerul ptrunse n cercul de lumin, se fcu o linite adnc. Fr s dea vreo atenie celor din juru-i, acesta se duse drept spre corpurile ntinse jos i se plec asupra unuia dintre ele, apoi asupra altuia, sfiind hainele celor care aveau nevoie de un pansament grabnic. Spusele lui Sirdey se dovedir exacte. Erau, ntr-adevr, trei mori i patru rnii. Cnd termin, Kavgerul arunc o privire n jurul lui, i, cu toat tristeea sa, nu-i putu stpni un zmbet, vzndu-se nconjurat de sute de chipuri care exprimau cea mai respectuoas i mai copilreasc curiozitate. Cei cu torele se apropiaser pentru a-i lumina pacienii. Imitndu-i, cele trei grupuri se contopiser treptat, treptat ntr-unui singur, care l nconjura n cea mai adnc tcere. Kavgerul ceru s i se vin n ajutor i, cum nimeni nu binevoia s se urneasc din loc, fu nevoit s cheme pe nume pe civa dintre ei. n cteva minute, morii i rniii fur ridicai i transportai n locuinele lor, sub

supravegherea Kavgerului care, ntre timp, cuta s afle cauzele masacrului. Era astfel informat de intrarea n scen a lui Lewis Dorick, de starea de ncordare dintre mulime i Ferdinand Beauval, ct i de tertipul imaginat de aceasta pentru a iei din ncurctur; expediia n scop de jaf n interiorul insulei, al crei rezultat dezastruos Kavgerul l putea constata de visu. Sentimentul acela de amrciune i ruine care urmeaz dup euarea unei aciuni oarecare nu le era necunoscut oamenilor acestora, cci l mai ncercaser i alteori. nainte de a fi aruncai de soart pe insula Hoste, fcuser parte din proletarii celor dou lumi, i nu odat fuseser n situaia de a-i apra ceea ce credeau ei drepturile lor, cu mijloace foarte puin panice. nvingtori uneori, este adevrat, mult mai deseori nvini, ncercaser acelai sentiment de amrciune i revolt. napoierea lor se asemna acum cu ultimul act al unei greve sfrite prost. Starea sufleteasc era aceeai. Se credeau trai pe sfoar i turbau de furia propriei lor prostii. Unde erau efii, Beauval, Dorick?... La dracu! O terseser! Aa a fost de cnd lumea. Vulpile i corbii nu sunt numai subiecte de fabul. Beauval era rspunztor de toate cele ntmplate. Dup ei, cel puin. i nelegeau s-i cear socoteal. Aici ns se loviser de partizanii acestuia, i scandalul ncepea s se contureze. Nu erau deocamdat dect la njurturi, dar ncierarea plutea n aer. Cnd Kavgerul strbtu din nou piaa pentru a se napoia la Bourg Neuf, aceasta era pustie. Cu obinuita ei mobilitate, mulimea, gata totdeauna s se nflcreze brusc, se domolise la fel de repede. Casele erau ntunecate i tcute. Toat lumea dormea.

Pe drum, Kavgerul se gndea la cele ce aflase. Cnd auzise numele de Dorick i Beauval, se mulumise s ridice indiferent din umeri; dar expediia n interiorul insulei merita ceva mai mult atenie. Jafurile, actele acelea de barbarie erau de cel mai prost augur. Colonia, destul de compromis i aa, era pierdut fr scpare dac emigranii intrau n lupt pe fa unii mpotriva altora. Ce se alegea acum, n contact cu faptele, de teoriile pe care i cldise viaa generosul iluminat? Rezultatul l vedea cu ochii lui, sigur, tangibil, de netgduit. Lsai de capul lor, oamenii acetia se dovedeau incapabili s triasc i erau ameninai s moar de foame, turm proast care nu-i putea gsi teren de pune dac nu avea un pstor care s o conduc. Ct despre inuta lor moral, aceasta nu ntrecea cu nimic simul lor practic. Belugul, mediocritatea, mizeria, aria soarelui i picturile gerului fuseser tot attea pretexte pentru ieirea la suprafa a mulimii de tare sufleteti. Nerecunotin i egoism, abuzuri de putere i laiti, neprevedere i lenevie, iat de ce erau n stare majoritatea acestor oameni, al cror interes, n lips de alt scop mai nobil, ar fi fost tocmai concentrarea unei singure voine ntr-o mie de creiere. i acum, iat-i c ajungeau i mai ru dect oricnd. n optsprezece luni aventura se i ncheiase, ca i cum natura ar fi regretat ceea ce fcuse, i-ar fi recunoscut greeala. Moartea lovea n dreapta i n stnga, fr cruare. Dispreau unul dup altul, reclamai rnd pe rnd de pe pmntul n care totul se transform i care, continund ciclul etern, producea alte fpturi, vai! din nefericire prea asemntoare cu ei!

i, ca i cum ar fi socotit c secera morii nu-i ndeplinea cu destul repeziciune opera, o ajutau cu propriile lor mini. Colo, de unde plecase Kavgerul, mori i rnii. Aici, pe unde trecea, cadavrul lui Sirk. La Bourg Neuf, pieptul njunghiat al unui copil. Peste tot, snge!... nainte de a se duce la culcare, Kavgerul l examina pe Halg. Starea rnitului era staionar: nici mai bun, nici mai rea. O hemoragie brusc era nc de temut, i primejdia aceasta avea s continue a fi amenintoare timp de cteva zile. Rupt de oboseal, a doua zi se detept trziu. Soarele era sus cnd iei din cas. Ceaa se mprtiase, timpul era frumos. Kavgerul porni la drum spre Liberia, ca de obicei, grbind ct mai mult pasul, spre a rectiga timpul pierdut. La pode se lovi ns de o barier alctuit din absolut toat populaia masculin a Bourg Neuf-ului, afar de Halg i Caroly. Erau cincisprezece brbai i, lucru neobinuit, narmai cu puti care preau ndreptate spre el. Nu erau soldai, dar atitudinea lor avea ceva militresc n ea. Calmi, stteau toi cu arma la picior, ca n ateptarea ordinelor unui ef. Harry Rhodes, aflat la civa pai naintea lor, fcu semn Kavgerului s se opreasc; acesta se opri pe loc, privind mica trup cu un aer uimit. Kavger, spuse Harry Rhodes cu oarecare solemnitate, de mult timp v implor s venii n ajutorul nefericitei populaii a insulei Hoste, primind s fii eful ei. mi rennoiesc rugmintea pentru ultima oar. Kavgerul nu rspunsese nimic. nchise ochii, ca i cum ar fi vrut s vad mai bine n sufletul lui. Harry Rhodes continu:

Ultimele evenimente trebuie s v fi dat de gndit. Noi, n orice caz, am luat o hotrre. Azi noapte am adus din ascunztoare armele acestea, pe care leam distribuit camarazilor notri. Suntem narmai acum i ne putem impune, prin urmare, voina cu uurin. Lucrurile au ajuns la un punct n care orice ovial din partea noastr ar fi o adevrat crim. Trebuie s acionm. Dac struii n acest refuz, am hotrt s iau comanda acestor oameni. Din pcate, nu am nici influena, nici autoritatea de care ai dat dovad. N-o s fiu ascultat i o s curg snge. Pe dumneavoastr, dimpotriv, v vor asculta fr crcnire. Hotri! Ce s-a mai ntmplat? ntreb Kavgerul, cu calmul lui obinuit. Asta, rspunse Harry Rhodes, artnd cu mna spre casa n care agoniza Halg. Kavgerul tresri. i nc ceva, adug Harry Rhodes, pornind cu el spre rmul rului, unde, dintr-un loc mai nalt, putur vedea Liberia i cmpia mltinoas care se ntindea njur ct vedeau cu ochii. Tabra se deteptase dis-de-diminea i prea cuprins de o nfrigurare neobinuit. Emigranii voiau s termine treaba nceput n ajun, procednd la funeraliile solemne ale celor trei mori. Perspectiva acestei ceremonii animase toat lumea. Pentru camarazii victimelor, era vorba de o manifestaie; pentru partizanii lui Beauval, de o primejdie; pentru ceilali, de un spectacol. Toi colonitii, cu excepia lui Beauval, formar deci cortegiul funebru, care nu neglija s treac prin faa casei guvernatorului, nici s se opreasc ctva timp n pia, lucru de care profit

Lewis Dorick pentru a ine o cuvntare violent. Cortegiul pomi apoi din nou. La morminte, Lewis Dorick lu din nou cuvntul i pronun pentru a suta oar un rechizitoriu culminant mpotriva administraiei coloniei. Dup el, cauza tuturor nenorocirilor nu era dect neprevederea, incapacitatea i principiile retrograde ale guvernatorului. Sosise clipa potrivit pentru a-l rsturna pe incapabilul acesta i a numi alt ef n locul lui. Succesul lui Dorick fu strlucit. Rspunsul fu un tunet de aplauze i strigte de Triasc Dorick! i La palat! La palat!. Mai bine de o sut de oameni pornir n pas grbit, care, n cele din urm, se transform n goan vijelioas i amenintoare spre palatul guvernatorului. Avntul lor se lovi de un prim obstacol. Cei care se nfruptaser pn atunci din avantajele puterii se improvizar n aprtori ai ei. Cele dou tabere se ciocnir cu violen i pumnii intrar n funciune! Tabra lui Beauval ns, mai slab, fu nevoit s dea napoi. Fu alungat pas cu pas, metru cu metru, pn la palat. n pia, ncierarea rencepu cu i mai mare violen. Victoria rmase mult timp nehotrt. Cu flcile rupte i coastele frnte, beligeranii erau scoi unul cte unul din lupt. Cu ct ncierarea devenea mai violent, cu att colonitii se nfuriau mai tare. La un moment dat, au fost scoase cuite i sngele ncepu s curg din nou. Dup o eroic rezisten, aprtorii lui Beauval fur, n cele din urm, copleii i atacatorii se npustir n dezordine n interiorul palatului, nimicind tot ce ntlnir n cale. Dac ar fi dat acum de Beauval, l-ar fi sfiat n zeci de buci. Din fericire, le fu cu

neputin s-l gseasc. Beauval dispruse. Vznd ce ntorstur iau lucrurile, o tersese la timp, i n clipa aceea fugea ct l ineau picioarele spre Bourg Neuf. Dispariia aceasta duse la culme furia nvingtorilor; mulimea i pierde totdeauna capul la ru, ca i la bine. n lips de alte victime, atacatorii se npustir asupra a tot ce le cdea sub mn. Locuina lui Beauval fu rscolit, mobilierul, hrtiile, toate lucrurile lui fur aruncate pe fereastr, fcute grmad i aprinse. Cteva clipe mai trziu ntmplare sau intenie? ardea i palatul. Alungai de fum, colonitii se repezir afar, lovind n dreapta i n stnga cu pumnii i cu picioarele. Se isc o panic de nedescris. Brbai, femei i copii, o rupser la fug peste cmp, urmrii de furioii care nici ei nu-i mai puteau explica slbatica furie care i cuprinsese. Din nlimea pe care se urcase cu Harry Rhodes, Kavgerul nu zri dect un nor de fum pe care vntul l rostogolea n valuri negre i dese spre ocean. Norul acesta ascundea cu totul casele, din care se ridicau strigte de spaim, chemri, njurturi, tnguiri de durere sau ipete de disperare. Dincolo de ru nu se vedea distinct dect o singur fptur vie, un om care alerga din rsputeri, cu toate c nu se vedea nimeni n urma lui. Omul acesta ajunse n goan la pode, l trecu i czu cu sufletul la gur n faa micii trupe narmate. Era Ferdinand Beauval. Iat ce vzu n primul rnd Kavgerul. n simplitatea lui, tabloul erau elocvent i i nelese imediat semnificaia: Beauval, alungat n mod ruinos i silit s fug, iar n urma lui rzmeria, care semna n Liberia incendiul i moartea. Aadar, oamenii erau n stare s ajung chiar i pn aici! Nu numai c cel mai

nensemnat interes i fcea n stare s comit grozvii, dar puteau chiar s distrug chiar pentru plcerea de a vedea curgnd snge! Nu erau doar orgoliul, nevoile sau patimile care i fceau pe oameni s se npusteasc unii asupra altora; mai era i nebunia, care cuprinde deseori mulimile, fcndu-le s continue violenele pn la cele mai smintite acte de distrugere i de omor. Cuprins de nebunia aceasta eroism sau tlhrie ordinar, dup mprejurri , banditul l doboar fr motiv pe trectorul inofensiv; nebunia aceasta cauzeaz n cursul revoluiilor hecatombe de nevinovai; ea nflcreaz armatele i ctig btliile. Ce se alegea, n faa unor asemenea fapte, de visurile Kavgerului? Dac libertatea total era bunul firesc al oamenilor, nu era oare cu condiia ca ei s rmn oameni i s nu fie gata oricnd de a se transforma n fiare ca acei la ale cror isprvi asista el acum? Kavgerul nu-i dduse nc nici un rspuns lui Harry Rhodes. Privi spectacolul groaznic timp de cteva minute, drept i neclintit pe colina de pe malul rului. Pe chipul lui nu se putea citi nici una dintre refleciile dureroase care i chinuiau mintea. i, cu toate acestea, ce lupt groaznic n sufletul lui! S nchid ochii, negnd evidena i ncpnndu-se egoist ntr-o religie mincinoas, n timp ce nefericiii aceia se masacrau reciproc, s recunoasc glasul raiunii, s intervin n dezastrul acela i s salveze ce mai putea? Ceea ce-i poruncea judecat lui dreapt era, vai! negarea ntregii lui viei. nsemna s-i vad sfrmat la picioare idolul cel mai drag, s recunoasc c se lsase nelat de un miraj, s-i spun c tot ce cldise realizase pe minciun, c nimic din ceea ce

fusese crezul lui nu era adevrat i c se sacrificase prostete unei himere! Deodat, din norul de fum care acoperea Liberia, ni un fugar, apoi altul, apoi zece, apoi o sut, majoritatea femei i copii. Unii ncercau s gseasc refugiu pe culmile din est, dar cei mai muli, urmrii de aproape de adversarii lor, fugeau n netire n direcia Bourg Neuf-ului. n urma tuturor alerga o femeie. Un brbat o ajunse din cteva salturi, o apuc de pr, o trnti la pmnt, ridic pumnul... Kavgerul se ntoarse spre Harry Rhodes i spuse cu o voce grav: Primesc!

PARTEA A II-A

I. Primele msuri
n fruntea a cincisprezece voluntari, Kavgerul strbtu cmpia n mar forat i ajunse n cteva minute n Liberia. n pia btlia continua, dar cu mai puin nverunare, i numai n virtutea ineriei, deoarece motivul nu-l mai tia nimeni precis. Sosirea micului detaament narmat i zpci cu totul pe beligerani. Era ceva la care nu se ateptaser. Nici o clip nu se gndiser c s-ar fi putut ntmpla s aib de luptat mpotriva unor fore superioare, capabile s pun, scurt, capt fanteziilor lor criminale, ncierarea se opri brusc. Cei care fuseser btui o rupser la fug, n timp ce ceilali rmaser fiecare n locul unde se afla, gfind, zpcii, cu aerul unor oameni care, ntr-o clip de rtcire, ar fi comis cine tie ce fapt ruinoas, de care abia acum i ddeau seama. Prima grij a Kavgerului fu s combat incendiul, deoarece o adiere de vnt amenina s-l extind n toat tabra. Fostul palat al lui Beauval era aproape n ntregime mistuit de flcri. Cteva lovituri de topor fur de ajuns pentru a nrui cldirea rudimentar, n scurt timp nu mai rmase dect un morman de tciuni, din care se nlau nori de fum negru, greu mirositor. Lsnd apoi cinci oameni de paz, porni cu ceilali zece pentru a aduna emigranii mprtiai prin insul, lucru care nu necesit nici o oboseal. De pretutindeni, colonitii se napoiau spre Liberia: atacatorii, domolii ntre timp, formau avangarda, iar n urma lor, la un interval ct se poate de prudent, soseau nvinii, care nc nu-i reveniser bine din panica lor. Cnd l zrir ns pe Kavger, se linitir i

grbir pasul, n aa fel c intrar n Liberia odat cu zbirii lor de mai nainte. n mai puin de o or, toat lumea era adunat n piaa din faa palatului, extrem de nghesuit, aa de compact era mulimea, c nimeni n-ar fi zis c puin mai nainte fusese mprit n dou tabere dumane. Din tot trboiul care abia se sfrise, nu mai rmase nici o urm, afar de numeroasele victime care nc mai zceau lungite pe pmntul umed. Mulimea era mai mult curioas dect nerbdtoare. Buimcit cu totul de incidentele neateptate care se petrecuser, se uita linitit la cei cincisprezece oameni care o nfruntau cu ndrzneal i atepta cele ce aveau s urmeze. Kavgerul naint n mijlocul pieei i, adresndu-se colonitilor, care l priveau din toate prile, rosti cu voce tare: Din clipa aceasta, eu sunt eful vostru! Ce lung cale i trebuise pentru a ajunge s rosteasc aceste cteva cuvinte! Prin urmare, nu numai c accepta, n sfrit, principiul autoritii, nu numai c primea, n ciuda teoriilor lui, s fie depozitarul unei autoriti, dar, trecnd de la o extrem la alta, i depea pe cei mai absolui autocrai: nu se mrginea s renune la idealul lui de libertate, l clca pur i simplu n picioare. Nici nu cerea mcar asentimentul celor pe care, cu de la sine putere, se impunea s-i conduc. Nu era o revoluie ceea ce fcea el; era o lovitur de stat. O lovitur de stat de o uurin uimitoare. Dup scurta declaraie a Kavgerului, urmar cteva clipe de tcere, apoi mulimea scoase un strigt puternic, nind n acelai timp de sute din piepturi. Aplauze, S triasc!, urale, toate acestea izbucnir

concomitent, ca un uragan, din masa mulimii. Colonitii i strngeau fericii minile; se felicitau reciproc, mamele i srutau copiii. Fu o clip de un entuziasm frenetic. Bieii oameni treceau repede de la descurajare la entuziasm. Din moment ce Kavgerul se ocupa de soarta lor, erau salvai. El putea s-i scape de mizerie. Cum? Prin ce mijloace?... Nu-i btea nimeni capul cu aa ceva. De vreme ce el se nsrcina cu asta, n-aveau dect s fie linitii. Cu toate acestea, civa se artau ceva mai reinui. Partizanii lui Beauval i ai lui Lewis Dorick, mprtiai n mulime, nu ndrzneau s se manifeste dect printr-o tcere posomort, dar tocmai prin aceasta concludent. Ce ar fi putut face mai mult? Aveau de-a face acum cu o majoritate compact care i gsise, n sfrit, un ef; gloata aceea inform avea de acum ncolo un cap, un conductor care fcea de temut numeroasele brae, dispreuite pn atunci. Kavgerul ridic braul i se fcu tcere, ca prin farmec. Hostelieni, zise el, tot ce este cu putin pentru mbuntirea situaiei voastre se va face; dar cer de la voi toi supunere absolut i mi place s cred c nimeni dintre voi nu m va sili s ntrebuinez fora. Ducei-v fiecare pe la casele voastre i ateptai instruciunile care v vor fi date n scurt timp. Laconismul energic al acestui discurs avu cele mai bune efecte. Toat lumea i ddu seama c cel mai cuminte lucru era s se supun orbete acestui om. Nimic nu putea fi mai mbucurtor pentru nenorociii acetia, care tocmai avuseser parte de o experien jalnic n materie de libertate, pe care ar fi dat-o acum bucuroi n schimbul siguranei unei buci de pine.

Libertatea este un bun nepreuit, dar nu o poi gusta dect trind. i la a putea tri se reduceau, deocamdat, toate aspiraiile nefericiilor acestora. Se supuser deci pe dat, fr cel mai mic murmur. Piaa se goli, toi ducndu-se pe la casele sau pe la corturile lor. Kavgerul urmri cu ochii mulimea care se retrgea n tcere i pe buzele lui nflori un zmbet amar. Nu-i mai rmnea acum nici o iluzie. Hotrt lucru, oamenii nu urau att de mult sclavia. Atta docilitate imbecil laitate aproape nu se potrivea deloc cu exerciiul unei liberti fr limit. Vreo sut de coloniti rmseser totui pe loc. Kavgerul se ntoarse ncruntnd din sprncene spre grupul acesta nesupus. Atunci, unul dintre coloniti iei din grup i lu cuvntul n numele tuturor: nu puteau pleca acas, pentru simplul motiv c nu aveau aa ceva. Alungai din fermele lor, invadate de ceata de bandii, sosiser pe coast de cteva zile i nu aveau alt adpost dect cerul liber. Kavgerul i asigur c se va ngriji ct mai curnd de soarta lor i i sftui s recurg pentru moment la corturile de rezerv care mai existau. Apoi, n timp ce srmanii oameni i ascultau sfatul, se ocup imediat de victimele fcute de rscoal. i, din nefericire, erau destule victime, rspndite prin tabr i prin inutul din jur. Dup ce fur adunai toi rniii i morii, se dovedi c rscoala cauzase moartea a dousprezece coloniti. n general ns, nu era prea mare pagub, dat fiind calitatea defuncilor, deoarece numai unul singur dintre ei putea fi socotit ca fcnd parte din populaia cumsecade a insulei. Ceilali erau din clica lui Beauval i a lui Dorick, astfel c ordinea i munca ordonat n-aveau dect de ctigat din dispariia lor.

ntr-adevr, pagubele cele mai serioase le suferiser nii provocatorii tulburrilor. Printre curioii inofensivi pe care ei i atacaser cu o furie aa de slbatic dup incendierea palatului, nu erau dect rnii, i nici acetia prea grav: vnti, ceva membre scrntite, cteva rni de cuit; nici unul nu era n primejdie de moarte. Cu toate acestea, Kavgerul avea destul de lucru. Nu se nspimnta ns de atta lucru. Era contient de rspunderea pe care i-o asumase, nsrcinndu-se s ngrijeasc de existena a mai bine de o mie de suflete, i nelegea s nu dea cu nimic ndrt de la aceast oper mrea de curaj. Rniii fur examinai, pansai cnd era cazul, condui sau transportai apoi la casele lor, i n scurt timp piaa se goli cu totul. Lsnd cinci oameni pentru supraveghere, Kavgerul porni cu ceilali spre Bourg Neuf. Acolo l chema alt datorie: Halg, care poate c trgea s moar n clipa aceea. Din fericire, l gsi pe tnrul indian n aceeai stare i ct se poate de bine ngrijit. Graziella i mama ei vegheau la cptiul rnitului; i ele dou erau nite infirmiere pe care se putea bizui cineva. Tnra fat se arta ct se poate de linitit i rspunse calm la ntrebrile Kavgerului. l inform c Halg avea puin febr, dar c nu ieea din nentrerupta lui somnolen dect pentru a geme uor din cnd n cnd. O spum roiatic i se scurgea necontenit de pe buze, ns devenea din ce n ce mai puin abundent i mai puin colorat. Aceasta era un simptom mbucurtor. ntre timp, cei zece oameni care l nsoiser pe Kavger ncrcaser n spate saci cu merinde din rezervele Bourg Neuf-ului. Astfel c pornir imediat, cu Kavgerul n frunte, spre Liberia, unde colindar din

u n u, pentru a da fiecrui colonist poria cuvenit. Dup ce mpreala se sfri, Kavgerul numi garda de noapte, apoi, nvelindu-se ntr-o ptur, se ntinse jos pe pmnt i ncerc s doarm. Nu putu nchide ns ochii nici o clip. n ciuda oboselii fizice extreme, creierul lui se ncpna s se lase frmntat de gnduri. La civa pai de el, cei doi oameni de gard stteau nemicai ca nite statui. Linitea era deplin. Cu ochii aintii n bezn, Kavgerul visa. Ce se apucase s fac!? De ce ngduia s-i fie violentat contiina, de ce admisese s sufere astfel? Dac pn acum trise creznd ntr-un basm, cel puin vieuise fericit. i cine l putea mpiedeca s continue a fi fericit? Era de ajuns s vrea. Ce trebuia s fac pentru asta? Mai puin dect nimic. S se ridice de jos, s fug, s caute s uite ntmplarea asta groaznic... Vai! Mai era oare posibil uitarea? Cum ar fi putut suporta o via plin de remucarea attor viei sacrificate unui zeu mincinos? Nu, i luase obligaii fa de mulimea asta de nefericii i nu se mai putea scpa de ea dect atunci cnd avea s-o duc la realizarea unui destin mai fericit. Bine, fie! Dar pe ce cale s apuce? Nu era oare prea trziu? Putea s scoat la liman mulimea aceasta pe care tarele ei, viciile, inferioritatea ei moral i intelectual preau c au condamnat-o la o nimicire complet? Kavgerul socoti calm greutatea sarcinii pe care i-o luase i ncerc s gseasc calea cea mai nimerit pentru a o duce la bun sfrit. n primul rnd, trebuia s se ngrijeasc de hrana bieilor oameni. A tri nu nseamn numai a satisface nevoile materiale ale organismului, ci mai semnific lucru i mai important,

poate a fi contient de demnitatea omeneasc; s nu te bizui dect pe tine i s te dai celorlali; s fii tare; s fii bun i drept. Dac salvase de la moarte fpturile acestea, avea datoria s fac din ele oameni. Erau ns n stare degeneraii acetia s se ridice pn la nlimea unui asemenea ideal? Toi poate c nu, dar unii dintre ei probabil c da, dac li se arta steaua pe care ei nu se pricepuser s o vad pe cer, dac i conducea cineva spre int inndu-i de mn. La lucrurile astea se gndea Kavgerul. Una dup alta, ultimele lui reineri fur biruite, ultimele lui revolte nvinse. ncetul cu ncetul, ajunse s-i formeze n minte planul dup care urma s-i nceap activitatea lui viitoare. Zorii zilei l gsir n picioare, n drum spre Bourg Neuf, unde avu bucuria s constate c starea lui Halg era ceva mai bun. Se napoie deci imediat n Liberia i i lu n primire rolul de ef. Prima lui msur fu de natur s-i mire i pe cei mai apropiai tovari ai lui. Chem imediat la el vreo douzeci de zidari i tmplari care fceau parte din personalul Companiei, crora le adug vreo douzeci de coloniti alei dintre cei care se pricepeau s mnuiasc trncopul i cazmaua, i i puse imediat la treab. ntr-un loc, fixat de el, trebuiau spate anuri pentru consolidarea temeliilor caselor demontabile, pe care zidarii i tmplarii urmau s le ridice n locul acela. Lsnd lucrtorii sub supravegherea tmplarului Hobart, ridicat la rangul de contramaistru, Kavgerul lu zece oameni narmai i se ndrept spre una dintre cele mai vaste case demontabile. n ea locuiau cinci persoane: Lewis Dorick, n tovria lui Sirdey, Kennedy i a frailor Moore.

n clipa cnd intr Kavgerul, cei cinci brbai discutau cu nsufleire. Cnd l vzur, se ridicar, surprini. Ce cutai aici? ntreb Lewis Dorick cu un ton aspru. Din pragul uii, Kavgerul rspunse calm: Colonia hostelian are nevoie de casa aceasta. Nevoie de casa aceasta? repet Lewis Dorick, care, cum s-ar spune, nu-i putea crede urechilor. Ce s fac cu ea? Pentru instalarea serviciilor de conducere. V invit s o eliberai imediat. Ei, asta-i! protest ironic Dorick. Dar unde s ne ducem? Unde vrei. Suntei liberi s v construii alta. Adevrat? Dar pn atunci? V vor fi puse la dispoziie corturi. i dac n-am poft s m supun? exclam Dorick, rou de mnie. Kavgerul se ddu n lturi, lsnd s se vad escorta narmat care l nsoise i rmsese afar. n cazul acesta, spuse el cu rceal, voi fi nevoit s recurg la for. Lewis Dorick i ddu seama imediat c orice rezisten era de prisos. Btu n retragere. Bine, bombni el. Plecm... Dai-ne numai timpul de a ne strnge lucrurile. Cred c ne este ngduit s le lum cu noi... Nu putei lua nimic, l ntrerupse Kavgerul. Ceea ce v aparine v va fi dat napoi, dar toate celelalte rmn proprietatea coloniei. Asta era prea mult. Scos din fire, Dorick ls la o parte orice pruden.

Asta rmne de vzut! strig el, ducnd mna la bru. nainte ns de a putea scoate cuitul, braul i fu imobilizat. Fraii Moore se repezir s-i dea ajutor. Kavgerul l apuc de gt pe cel mai mare i l trnti la pmnt, n timp ce n cas nvlea garda noului ef. Cei cinci emigrani renunar la orice mpotrivire i ieir fr s mai spun nimic. Scandalul acesta atrsese un mare numr de curioi, care se ngrmdeau n faa uii. nvinii fur nevoii s-i fac loc de trecere prin mulimea aceasta care tremura odinioar n faa lor. Se ntorsese acum roata. Fur primii cu huiduieli. Ajutat de oamenii lui, Kavgerul percheziion amnunit casa, punnd de o parte dup cum fgduise tot ceea ce putea fi considerat ca proprietate personal a fotilor ocupani. Cu ocazia acestei percheziii, fcu o descoperire extrem de interesant. Una dintre odile dintre fund fusese transformat ntro adevrat cmar. Aici erau ngrmdite conserve, legume uscate, conserve cu carne de vit, ceai i cafea, provizii pe ct de abundente, pe att de inteligent alese. Cum reuiser oamenii acetia s i le procure? n orice caz, nu suferiser de foame, lucru care, dealtfel, nu-i mpiedicase s strige mai tare dect toi cei care rbdau ntr-adevr i s provoace tulburrile care aduseser rsturnarea lui Beauval. Kavgerul ddu ordin ca alimentele acestea s fie transportate n pia i depozitate acolo sub paz, apoi lucrtorii rechiziionai n scopul acesta ncepur demontarea casei. n timp ce lucrtorii se apucau de lucru, Kavgerul ntreprinse prin tabr o serie de vizite pe care o continu pn ce nu rmase nici o cas i nici un cort

nepercheziionat. Rezultatul acestor percheziii, care durar aproape toat ziua, fu de o bogie neateptat. La toi emigranii care erau n legturi de prietenie mai mult sau mai puin strnse cu Lewis Dorick sau Ferdinand Beauval, precum i la ali civa care, prevztori, reuiser s economiseasc cte ceva n zilele de belug relativ de mai nainte, fur dibuite ascunztori la fel cu cea descoperit la Dorick. Ca s evite orice bnuial, proprietarii lor se plnseser mai amarnic dect ceilali n zilele de foamete. Printre ei, Kavgerul i recunoscu pe muli care i imploraser ajutorul i i primiser fr nici un scrupul partea lor de alimente din rezervele destul de slabe ale Bourg Neuf-ului. Acum, vzndu-se descoperii, se artau foarte ruinai, cu toate c Kavgerul nu-i manifest prin nimic sentimentele pe care le avea fa de ei n urma acestei descoperiri. Ea era totui de natur s-l fac s vad n alt lumin legile inflexibile care conduc lumea. Surzi la tnguirile tovarilor lor nfometai, participnd chiar la ele pentru a evita mprirea alimentelor pe care le pstrau n ascunztori, oamenii acetia demonstraser odat mai mult tria instinctului de egoism crud care este baza conservrii individului. ntr-adevr, la fel sar fi purtat i dac ar fi fost nu fpturi cu judecat i simuri, ci simple alctuiri de substan material constrnse s se supun orbete fatalitilor fiziologice ale celulei iniiale din care ieiser. Kavgerul nu mai avea ns nevoie de demonstraia aceasta suplimentar. Era convins i fr asta. Prbuirea visului lui i lsase n inim un gol nfricotor, pe care nu se gndea s-l umple. Brutalitatea elocvent a lucrurilor i dovedise c se nelase, c imaginase sisteme i nu fcuse altceva

dect stearp filosofie, nu tiin, pctuind astfel mpotriva spiritului tiinific care, interzicnd speculaiile ndrznee, nu se bazeaz dect pe experien i pe examinarea perfect obiectiv a faptelor. Iar virtuile i viciile omenirii, mririle i slbiciunile ei sunt fapte care trebuie inute n seam i examinate totdeauna cu obiectivitatea aceasta tiinific i apoi, ce greeal de raionament svrise cnd condamnase, n bloc, toi efii, sub pretextul c perfeciunea originar a omului i face inutili. Stpnii acetia, fa de care cugetul lui se artase aa de sever, erau i ei oameni ca toi ceilali. De ce s aib tocmai ei privilegiul de a fi imperfeci? Dimpotriv, admind imperfeciunea asta, nu ar fi fost mai logic presupunerea c toi oamenii sunt imperfeci i c deci sunt necesare i legile, i cei care au misiunea de a le aplica? Faimoasa lui formul se frmia, se transforma n pulbere. Proclamase: Nici Dumnezeu, nici stpn! i acum era nevoit s recunoasc necesitatea unui stpn. Din a doua parte a formulei nu mai rmnea nimic, iar nimicul acesta primejduia i solidaritatea primei pri. Natural c nu ajunsese pn acolo, ca s nlocuiasc negaia prin afirmaie. Cunotea ns acum nobila ezitare a savantului care, n faa problemelor a cror rezolvare nu aparine prezentului, se oprete n pragul necunoscutului i socotete contrariu nsi esena tiinei de a decreta fr probe c nu exist n univers altceva dect materie i c totul se supune legilor ei. nelegea c n asemenea chestiuni trebuie adoptat o stare de pruden expectativ i c, dac fiecare este liber s-i explice cum crede de cuviin misterul universal, n btlia

ipotezelor orice afirmaie categoric nu poate fi dect o nfumurare neroad. Dintre toate descoperirile, cea mai important fu fcut n chichineaa ocupat de Patterson i Long. Kavgerul intrase numai pentru a-i face datoria. Casa era aa de mic, nct prea puin probabil s conin prea multe lucruri. Patterson ns remediase lipsa aceasta de spaiu spnd un fel de pivni sub podea. n pivnia aceasta erau ngrmdite cantiti de alimente cu adevrat miraculoase, din care s-ar fi putut hrni ntreaga colonie timp de mai bine de o sptmn. Grmada aceasta de alimente de tot felul cpta o semnificaie tragic, odat ce bietul Blaker murise de foame ntre atta mncare. Kavgerul se simi aproape ngrozit cnd se gndi c acest Patterson asistase nepstor la agonia nefericitului lui tovar. Dealtfel, irlandezul nu fcea deloc impresia c s-ar socoti cumva vinovat. Dimpotriv, se art arogant i protest energic mpotriva, jafului a crei victim era. Zadarnic i explic Kavgerul c fiecare membru al coloniei era dator s contribuie la salvarea tuturor; Patterson nu voi s aud nimic. Ameninarea cu recurgerea la for nu avu nici un efect. Nu se intimida ca Lewis Dorick. Ce nsemna pentru el escorta noului ef! Avarul acesta i-ar fi aprat avutul i mpotriva unei armate. Proviziile acelea erau avutul lui, le strnsese cu preul attor privaiuni, pe care nu i le impusese pentru ca alii s profite de pe urma lor. Dac nu se putea altfel, admitea s cedeze alimentele, dar numai n schimbul echivalentului n bani. Altdat, Kavgerul ar fi rs cu poft de un asemenea argument. Acum ns i ddu de gndit. La urma urmei, Patterson avea dreptate. Dac voia s capete ncrederea hostelienilor, trebuia s respecte

legile pe care acetia erau obinuii s le vad onorate de toat lumea. Iar prima dintre aceste legi consacrate prin consimmntul unanim al tuturor popoarelor de pe pmnt este dreptul de proprietate. De aceea ascult Kavgerul cu rbdare pledoaria lui Patterson, i tot din acest motiv l asigur apoi c nu era vorba de jaf, deoarece tot ce se rechiziiona n interesul obtesc urma s fie pltit pn la o centim. Avarul i curm brusc protestrile, ca c nceap s se tnguie. Erau aa de rare mrfurile pe insula Hoste!... i deci aa de scumpe!... Cel mai mic lucru avea o aa de mare valoare! Pn s ajung la o nelegere, Kavgerul fu nevoit s discute timp ndelungat asupra sumei de plat. Dar dup ce czur de acord, Patterson n persoan ajut la cratul propriilor lui mrfuri. Pe la ora ase seara, toate proviziile gsite erau depozitate n pia, formnd o grmad respectabil. Evalundu-le din ochi i adugnd n gnd i rezervele Bourg Neuf-ului, Kavgerul socoti c, distribuite cu msur, alimentele puteau ajunge pentru aproape dou luni. Se proced imediat la mprire. Emigranii se prezentar rnd pe rnd i i primir partea cuvenit. Toi fceau ochii mari vznd o aa grmad de alimente tocmai cnd credeau n ajun c vor muri de foame. Asta era o minune, al crei autor era Kavgerul. Terminnd cu distribuirea, acesta se napoie la Bourg Neuf n tovria lui Harry Rhodes, i prima grij a amndorura fu s se duc s-l vad pe Halg. Spre marea lor bucurie, putur constata c starea rnitului era din ce n ce mai bun. Linitit n privina aceasta, Kavgerul i relu cu o ncpnare rece executarea planului conceput n

noaptea precedent de insomnie. Se ntoarse spre Harry Rhodes i spuse cu voce grav: A sosit timpul s stm de vorb, domnule Rhodes. Venii cu mine, v rog. Harry Rhodes fu izbit de expresia aspr, aproape dureroas, a chipului Kavgerului. Disprur amndoi n camera Kavgerului, care fu zvort cu mare grij. Peste o or, ua se deschise din nou. Kavgerul avea aerul lui obinuit, mai rece poate, dar Harry Rhodes prea transfigurat de bucurie. Se nclin n faa gazdei lui, care l condusese pn afar, i strnse mna cu cldur i, nainte de a pleca, i zise: Bizuii-v pe mine! M bizui, rspunse Kavgerul, urmrindu-l cu privirea cum se deprta n ntuneric. l chem apoi pe Caroly i i ddu instruciuni, pe care indianul la ascult cu respectul obinuit. Dup care, plec imediat spre Liberia, ca s doarm acolo, ca i n ajun. El fu cel care ddu semnalul de deteptare n zori. n scurt timp, chemai de el, toi colonitii erau adunai n pia. Hostelieni, spuse el n mijlocul unei tceri adnci, vi se va face pentru ultima oar o distribuire de alimente. De acum ncolo alimentele vor fi vndute, la preuri pe care le voi stabili eu, n folosul statului. Cum nu ducei nici unul lips de bani, nu risc nimeni s moar de foame. Dealtfel, colonia are nevoie de brae. Toi cei care se vor prezenta vor fi angajai i pltii! Din clipa aceasta, munca este legea. Nu poi mulumi toat lumea, spune o vorb din btrni. Cu siguran c discursul acesta laconic displcu grozav unora dintre auditori; n schimb, entuziasm la culme pe cea mai mare parte dintre

hostelieni. Capetele se ridicar, piepturile se bombar ca i cum ar fi prins noi puteri. Se terminase deci cu trndvia! Se simea nevoie de ei, erau buni i ei de ceva! Dobndeau n acelai timp sigurana muncii i a vieii! Un formidabil ura! izbucni din piepturile lor, i sute de brae cu muchii ncordai, gata de lucru, se ntinser spre Kavger. n aceeai clip, ca un rspuns, un strigt slab de chemare rsun n deprtare. Kavgerul se ntoarse i vzu pe mare Wel-Kiej-ul. Caroly era la crm, iar la pror sttea n picioare Harry Rhodes, fluturnd batista n semn de bun rmas, n timp ce barca se deprta pe apa aurit de razele soarelui, cu toate pnzele ridicate.

II. Cum se nate un ora


Kavgerul organiz de ndat lucrul. Fur acceptate toate braele care se oferir i trebuie s spunem c oferta aceasta fu fcut de aproape toi colonitii. mprii n echipe sub supravegherea unor vtafi numii de el, unii purceser la construirea unei osele care s lege Liberia cu Bourg Neuf, iar ceilali fur nsrcinai cu transportarea caselor demontabile i construirea lor din nou, dup un plan ceva mai sistematic i mai logic, n jurul fostei locuine a lui Dorick. Se ivi ns imediat o prim dificultate. Lipseau uneltele potrivite pentru asemenea lucrri. Emigranii care, dintr-un motiv sau altul, i prsiser fermele din interiorul insulei, nu-i dduser osteneala s le aduc pe cele pe care le luaser cu ei la plecare. Fur nevoii deci s se duc s le aduc, astfel c, la nceput, majoritatea lucrtorilor i petrecur o bun bucat de timp numai cu asta. Dup vreo zece zile ns, munca era n toi. oseaua nainta vznd cu ochii. Casele se grupau ncetul cu ncetul, ntr-o ordine plin de armonie, nconjurate de spaii libere, mari, care mai trziu aveau s fie grdini i desprite de strzi largi, conferind Liberiei o nfiare de ora adevrat. nceput printre cele dinti, fosta cas a lui Dorick fu terminat tot printre cele dinti, sau, mai bine zis, pe terminate; n orice caz, era locuibil, astfel c, la 7 noiembrie, Kavgerul o lu n primire. Planul era foarte simplu: n centru, un depozit, n care fur puse la pstrare proviziile, iar n jurul acestuia o serie de camere comunicnd ntre ele. Odile acestea aveau ferestre n toate direciile, n afar de una, situat n

partea de sud a cldirii i care n-avea alt ieire dect prin celelalte camere. Destinaia fiecrei camere era artat prin tblie mici de lemn atrnate deasupra uilor. Era, astfel, Cabinetul Guvernatorului, Tribunalul, Poliia. Ultima dintre camere nu avea nici o tbli, dar se zvoni imediat c acolo era nchisoarea. Prin urmare, Kavgerul nu se lsa numai pe seama cumineniei semenilor si, ci, pentru ca autoritatea s fie mai solid susinut, o aeza pe trepiedul: Dreptatea, n nelesul social al cuvntului, Fora i Pedeapsa. Lunga i stearpa lui revolt sfrise prin a-l face s aplice, pn n ceea ce au ele mai absolut, regulile fr de care, din cele mai strvechi timpuri, imperfeciunea omeneasc a fcut imposibil orice civilizaie i orice progres. Toate astea nu erau ns dect un schelet de administraie. Era nevoie i de funcionari. Kavgerul fcu imediat numirile necesare. Hartlepool fu pus n fruntea poliiei, compus din patruzeci de oameni, alei cu grij numai dintre brbaii nsurai. Preedinia tribunalului o lu Kavgerul, ncredinnd serviciul curent lui Beauval. Firete c numirea aceasta pare surprinztoare, dar nu fu singura de felul acesta. Cteva zile mai nainte, Kavgerul fcuse una i mai surprinztoare. Plata salariilor i vnzarea alimentelor constituia acum o treab foarte anevoioas. Schimbul dintre munc i hran, cu toate c operaia era mult simplificat prin ntrebuinarea banilor, necesita o adevrat contabilitate; iar contabilitatea aceasta, un contabil. Kavgerul i ncredina funcia aceasta lui John Rame, tnrul care pltise o via de plceri cu ruina averii i sntii sale. Cu ce scop se alturase

degeneratul acesta unei aciuni de colonizare? Probabil c nici el singur nu tia; se lsase ademenit de perspectiva vag a unei viei uoare ntr-o ar himeric. Realitatea, mult mai aspr, i dduse iernile insulei Hoste, i era o minune c organismul lui debil putuse rezista pn acum. Nevoia l silise s ncerce s lucreze i el la construcia oselei. Din prima zi ns, istovit, rupt de oboseal i cu minile lui albe julite pn la snge, fusese nevoit s renune. Astfel c fu foarte bucuros de funcia pe care i-o oferea Kavgerul, noua slujb absorbindu-l cu totul n scurt timp, identificndu-se cu coloanele de cifre i disprnd n ele ca ntr-un mormnt. tiina de a folosi pentru propirea statului pn i cele mai nensemnate fore sociale, aceasta este poate calitatea predominant a tuturor conductorilor de oameni. Neputnd face totul prin ei nsui, i caut colaboratori, alegndu-i dintre cei de care poate dispune. i, n alegerea aceasta, se manifest cu mai mult trie geniul efilor. Iar colaboratorii Kavgerului dei ciudai, privii dintr-un anumit punct de vedere, erau cei mai buni pe care i putea gsi n situaia special n care se afla. El nu avea dect un scop: s obin de la fiecare maximum de randament n folosul colectivitii. Iar Beauval, dei complet incapabil n alte privine, era totui un avocat de valoare. Era, prin urmare, mai ndrituit dect oricare altul s se ocupe de mprirea dreptii; dealtfel, supravegherea continu a stpnului putea pune fru, la nevoie, fanteziilor lui. Ct despre John Rame, el era cel mai inutil dintre toi colonitii. Era chiar de mirare c i trecuse cuiva prin cap s trag foloase de pe urma acestei crpe de om fr voin i fr energie, care nu era bun de nimic.

n timp ce statul hostelian se organiza n felul acesta, Kavgerul desfura o activitate prodigioas. Se mutase definitiv n fosta cas a lui Lewis Dorick, pe care mulimea o i botezase palat. Aici dormea cteva ore pe zi, restul timpului petrecndu-i-l ntr-o activitate continu. ncuraja lucrtorii, rezolva greutile pe msur ce se iveau, meninea cu calm i hotrre ordinea i buna nelegere. Era de ajuns s apar el pentru ca lucrul s se nsufleeasc, muchii s se ncordeze la maximum. Natural c majoritatea dintre oamenii acetia pe care se nsrcinase s-i conduc spre o soart mai bun nici nu bnuiau ce dram se petrecuse n contiina lui; i chiar dac ar fi intuit-o, nu erau destul de buni psihologi i le lipsea prea mult idealismul pentru a-i da seama ce ravagii poate face un conflict de abstracii pure, aa de deosebite de preocuprile lor materiale. Le era suficient totui s se uite la chipul efului lor ca s vad imediat c era chinuit de o durere ascuns. Nu fusese niciodat Kavgerul un caracter prea expansiv, dar acum prea de marmur. Nu mai zmbea, nu mai deschidea gura dect pentru a da ordinele necesare, i asta n ct mai puine cuvinte. nfiarea lui venic ntunecat i puterea lui herculean l fceau foarte temut. Era ns i admirat, pentru inteligena i energia de care ddea dovad, i iubit pentru buntatea care se ascundea sub nfiarea asta rece, ct i pentru toate binefacerile pe care le fcuse i pe care le fptuia nc. Excesul acesta de activitate nu-l obosea pe Kavger. eful continua s fie i medic n acelai timp. Nu lsa s treac o zi fr, s viziteze bolnavii i rniii din ultima rscoal. Dealtfel, n direcia aceasta avea din ce n ce mai puin de munc. Sub ntreita influen a

anotimpului mai blnd, a linitii i a muncii, sntatea public se mbuntea cu repeziciune. Se nelege c, dintre toi bolnavii i rniii, Halg i era cel mai drag. Orict ar fi fost de obosit i oricum ar fi fost timpul, trecea n fiecare diminea i sear pe la cptiul rnitului, care era ngrijit n permanen de Graziella i de mama ei. Avea fericirea s constate zilnic c starea rnitului se mbuntea mereu, i n scurt timp cpt sigurana c rana din plmn ncepea s se cicatrizeze. La 15 noiembrie, Halg prsi patul, n care zcuse mai bine de o lun. n ziua aceea, Kavgerul se duse n casa locuit de familia Rhodes. Bun ziua, doamn Rhodes! Bun ziua, copii!... spuse el intrnd. Bun ziua, Kavger! rspunse toi ntr-o voce. Atmosfera aceasta prieteneasc l fcea totdeauna s devin mai puin posomort. Edward i Clary se apropiar voioi de el. Srut printete fruntea fetei i mngie cu dragoste obrajii biatului. n sfrit, v mai vedem i noi, Kavger! exclam doamna Rhodes. V credeam mort. Am fost foarte ocupat, doamn Rhodes. tiu, tiu, aprob doamna Rhodes. Oricum, mi pare foarte bine c v vd. Sper c o s-mi dai ceva veti despre brbatul meu. Brbatul dumneavoastr este plecat, doamn Rhodes. Iat tot ce v pot spune. Mulumesc de informaie!... Dar cnd se rentoarce? Nu aa de curnd, doamn. Vduvia dumneavoastr o s mai dureze. Doamna Rhodes oft. Nu trebuie s fii trist, relu Kavgerul. Cu puin rbdare, toate lucrurile se vor aranja pn la

urm... Dealtfel, v propun o ocupaie, adic o distracie. O s trebuiasc s v mutai, doamn Rhodes. S ne mutm? Da... V vei stabili n Liberia! n Liberia? Ce s caut acolo, Doamne? S facei comer. Vei fi pur i simplu cea mai mare comerciant din ar, n primul rnd fiindc nu mai sunt ali comerciani, i apoi deoarece, dup cum sper, o s facei afaceri strlucite. Comer?... Afaceri?... repet doamna Rhodes uimit. Ce afaceri, Kavger? Afaceri de bazar. Cred c n-ai uitat c dispunei de o mulime de mrfuri. A sosit momentul s le punei n valoare. Cum... vrei ca eu singur... fr soul meu... Copiii au s v dea o mn de ajutor, o ntrerupse Kavgerul. Sunt la vrsta la care pot fi utili, i aici toat lumea muncete. Nu vreau lenei n insula Hoste. Vocea Kavgerului devenise mai serioas. Pe lng prietenul care ddea sfaturi, mai era i eful care poruncea. Cnd Halg va fi vindecat, vei avea o mn de ajutor i de la Tullia Ceroni i fiica ei. Pe de alt parte, nu avei dreptul s mai stocai mrfurile acestea, care ar putea fi de mare folos tuturor. Dar mrfurile acestea reprezint aproape ntreaga noastr avere, obiect doamna Rhodes, care prea foarte tulburat. Ce o s spun brbatul meu, cnd va afla c le-am riscat astfel ntr-o ar aa de slbatic, n care sigurana...

Este perfect, doamn, perfect, v rog s m credei, o ntrerupse Kavgerul. Nu exist ar mai sigur. Dar, n sfrit, ce vrei s fac cu toate mrfurile acestea? ntreb doamna Rhodes. Le vei vinde. Cui? Cumprtorilor. Sunt? i au bani? V ndoii de asta? tii doar c aveau cu toii ceva bani la plecare. Acum muncesc i ctig. Se pot ctiga bani n insula Hoste?!... Firete c da. Cine lucreaz pentru colonie este pltit. Are i colonia bani? Uite ceva nou pentru mine! Colonia n-are bani, explic Kavgerul, dar i-i procur vnznd alimente. Cred c tii asta, odat ce i dumneavoastr pltii alimentele. tiu, recunoscu doamna Rhodes. Nu este ns vorba dect de un schimb i, dac lucrtorii sunt nevoii s dea pentru hran ceea ce au ctigat muncind, nu prea vd cum ar putea deveni clienii mei. Fii pe pace, doamn Rhodes. Preurile au fost stabilite de mine, astfel ca fiecare colonist s poat face ceva economii. Dar cine acoper diferena? Eu. Suntei bogat? Aa se pare. Doamna Rhodes se uit uimit la Kavger. Acesta ns continu cu un ton hotrt: in s v spun, doamn, c magazinul dumneavoastr trebuie deschis n cel mai scurt timp.

Cinci zile mai trziu, ordinul Kavgerului era executat. La 20 noiembrie, cnd se ntoarse Caroly cu Wel-Kiej-ul, bazarul funciona din plin. Caroly l debarcase pe domnul Rhodes la PuntaArenas i se napoiase singur. Altceva nu putu rspunde la ntrebrile soiei lui, care se duse, nelinitit, s cear explicaii Kavgerului. Acesta se mulumi s o asigure c nu trebuia s fie ngrijorat, ci s aib rbdare, deoarece absena domnului Rhodes avea s dureze nc timp destul de ndelungat. Caroly era pur i simplu uimit de ceea ce vedea. Ce schimbare n mai puin de o lun! Liberia era de nerecunoscut. Aproape nici una dintre case nu mai era la locul ei. Majoritatea erau grupate n jurul celei botezate cu numele de Palatul guvernatorului. Cele mai apropiate de cldirea aceasta adposteau cele patruzeci de familii ai cror efi, narmai cu puti, formau poliia coloniei. Cele opt puti care mai rmaser erau depozitate ntr-o camer situat ntre cea a Kavgerului i a lui Hartlepool, unde erau pzite zi i noapte. Praful de puc fusese pus la adpost n depozitul amenajat n centrul cldirii, depozit care nu avea nici o comunicaie cu exteriorul. Ceva mai departe se afla bazarul Rhodes. Bazarul acesta l minuna pe Caroly mai mult dect orice. Nici unul dintre magazinele din Punta-Arenas, singurul ora pe care l vzuse indianul n viaa lui, nu se putea compara cu el. Mai departe, spre est i vest, lucrul continua febril. Se nivela terenul destinat pentru construirea ultimelor case. Printre case, aranjate dup un plan riguros, care nu ngduia nici un fel de fantezie individual, se ncruciau adevrate strzi, largi i drepte. oseaua nceput n direcia Bourg Neuf-ului strbtuse

cmpia mltinoas i ajunsese pn la malul rului. Pe mal erau ngrmdite o mulime de pietre, n vederea construirii unui pod mai solid dect cel existent. Bourg Neuf-ul era aproape pustiu. Exceptnd cei patru marinari de pe Jonathan i nc ali trei coloniti, hotri s-i ctige existena prin pescuit, toi ceilali locuitori plecaser s se stabileasc n Liberia, unde i puteau gsi ntrebuinri conform ocupaiei lor. Din Bourg Neuf, devenit astfel port de pescuit, plecau n fiecare diminea brci cu pescari i se napoiau seara cu pete, marf care gsea uor cumprtori. Cu toate acestea, nici una dintre casele Bourg Neuf-ului nu fusese drmat. Aa hotrse Kavgerul. Astfel c acea a lui Caroly era i ea intact. Acolo, indianul avu bucuria s-l gseasc pe Halg aproape complet vindecat. n ziua aceea, ca de obicei, dup o diminea consacrat diverselor lucrri n curs de executare, Kavgerul examin situaia coloniei att din punct de vedere financiar, ct i din punct de vedere al stocului de alimente existent, apoi porni spre antierul oselei. Era pauza de mas. Majoritatea muncitorilor dormitau ntini pe jos, cu piepturile dezgolite n btaia soarelui; alii mncau, schimbnd din cnd n cnd cte un cuvnt cu vecinii. La trecerea Kavgerului, toi se ridicau, scondu-i plriile i salutnd. Kavgerul i continu drumul i ajunsese deja pe la jumtatea oselei, cnd zri n apropierea rului un grup de vreo sut de emigrani, printre care i femei. Grbi gasul. Peste puin timp auzi cntecul unei viori. Era prima oar c se mai auzea aa ceva pe insul, de la moartea lui Fritz Gross. Se apropie de grup, care se ddu n lturi ca s-i fac loc. n mijloc erau doi copii.

Unul dintre ei cnta, destul de stngaci dealtfel, n timp ce cellalt aranja jos pe pmnt couri de rchit i bucheele de flori. Dick i Sand... n vrtejul de ntmplri care i schimbase total viaa, Kavgerul i uitase. Dealtfel, de ce s-ar fi gndit la ei mai mult dect la ceilali copii din colonie. Aveau i ei o familie, n persoana bunului Hartlepool. ntr-adevr, micul Sand nu pierduse vremea. Nu trecuser nici trei luni de cnd motenise vioara lui Fritz Gross i trebuie s fi avut nclinaii muzicale deosebite pentru a ajunge aa de repede, fr profesor, la un asemenea rezultat. Firete c nu era un virtuos i nici nu prea, probabil, s ajung vreodat, cci tehnica elementar avea s-i lipseasc totdeauna; dar cnta destul de bine, i gsea, fr s par c le caut, melodii naive, ingenioase i fermectoare, pe care le lega una de alta prin acorduri de o inspiraie ndrznea. Cntecul viorii se opri. Terminndu-i aranjamentul, Dick lu cuvntul. Stimai hostelieni! spuse el cu o emfaz comic, asociatul meu, nsrcinat n special cu raionul artistic i muzical al casei Dick&Co., ilustrul maestro Sand, violonistul preferat al Majestii Sale Regelui Capului Horn i al altor inuturi, v mulumete pentru atenia pe care ai binevoit s i-o acordai... Dick scoase un uf! sonor, respir adnc i relu cu i mai mare patos. Concertul, stimabili hostelieni, este gratuit, dar nu i celelalte mrfuri ale noastre, care, ndrznesc s o spun, sunt i mai minunate, i mai ales mult mai solide. Casa Dick & Co. pune n vnzare astzi buchete de flori i couri. Acestea vor fi foarte folositoare pentru trguieli n pia... cnd va fi o pia pe insula

Hoste! Un cent buchetul!... Un cent coul!... Poftii, stimabili hostelieni! Mna n buzunar, v rog! i, spunnd acestea, Dick fcea nconjurul cercului, oferindu-i marfa, n timp ce, pentru a susine entuziasmul publicului, vioara ncepu s cnte cu i mai mare foc. Spectatorii rdeau amuzai i, dup glumele lor, Kavgerul nelese c nu asistau pentru prima oar la o scen de felul acesta. Probabil c Dick i Sand aveau obiceiul s colinde totdeauna antierele n orele de repaus pentru a face acest ciudat sistem de comer. Era de mirare c nu-i observase nc pn acum. ntre timp, Dick i vnduse ntr-o clip buchetele i courile. Nu a mai rmas dect un co, doamnelor i domnilor, anun el. Este cel mai frumos! Doi ceni ultimul i cel mai frumos co! O femeie scoase i plti cei doi ceni. V mulumim, doamnelor i domnilor! Opt ceni!... O avere!.... exclam Dick, schind un nceput de dans voios. Dansul fu curmat brusc. Kavgerul l apucase de ureche pe dansator. Ce va s zic asta? ntreb el cu asprime. Aruncndu-i o privire fugar, copilul cut s ghiceasc n ce ape se afla Kavgerul; apoi, linitit probabil n privina aceasta, rspunse ct se poate de serios: Muncim, domnule guvernator. Asta numeti tu munc? exclam Kavgerul, dndu-i drumul de ureche. Dick profit de asta pentru a se ntoarce cu totul, i, privindu-l pe Kavger drept n fa, spuse umflnduse n pene:

Ne-am fcut i noi un rost. Sand cnt din vioar, iar eu vnd flori i couri... Uneori facem comisioane... sau vindem scoici.. tiu i s dansez. Este i asta o meserie, domnule guvernator! Kavgerul nu-i putu opri un zmbet: Adevrat!... recunoscu el. Dar de ce avei voi nevoie de bani? Pentru contabilul dumneavoastr, John Rame, domnule guvernator. Cum, exclam Kavgerul, John Rame v ia banii?... Nu ni-i ia, domnule guvernator, fiindc i-i dm chiar noi, pentru alimente. De data aceasta Kavgerul rmase ca buimcit. Repet: Pentru alimente? Pltii voi hrana?... Dar nu mai stai la domnul Hartlepool? Ba da, domnule guvernator, dar n-are a face... Dick se nl mndru n vrful picioarelor i, cutnd s-l imite pe Kavger, zise cu o gravitate comic: Munca este legea! S rd sau s se supere? Kavgerul prefer s rd, cu toate c Dick nu prea deloc s aib intenia de a glumi. i, dealtfel, ce putea fi ru n felul acestor doi copii care ineau neaprat s-i fac un rost, n timp ce atia alii mai mari ca ei nu se sinchiseau de fel de asta. ntreb: Cel puin din munca voastr avei ce s mncai? Cred i eu! afirm Dick cu mndrie. Ctigm doisprezece, uneori chiar cincisprezece ceni pe zi, domnule guvernator. Cu suma asta poate tri un om!... adug el, cu aerul cel mai serios din lume.

Un om!... Auditorii izbucnir n hohote de rs. Ofensat, Dick se uit suprat la cei care rdeau. Ce naiba vor idioii tia?... murmur el printre dini. Kavgerul reveni la subiect. Cincisprezece ceni... ntr-adevr, nu e ru, recunoscu el. Ai ctiga ns mai mult dac ai da ajutor lucrtorilor. Imposibil, domnule guvernator, rspunse Dick cu vioiciune. De ce imposibil? strui Kavgerul. Sand este prea mic. Nu are putere, explic Dick, cu un ton de duioie n care se observa totui i o nuan de dispre. Dar tu? Oh!... Eu!... Cu ce ton spuse cuvintele acestea! El avea putere! L-ai fi jignit dac te ndoiai de asta. Atunci?... Nu tiu... murmur Dick gnditor. Nu prea m atrage asta... Apoi, cu nsufleire: mie mi place libertatea, domnule guvernator! Kavgerul se uita cu interes la frma de om care se inea aa de drz n faa lui; fr s coboare privirea. Se vedea parc pe el nsui. i el iubise mai mult dect orice libertatea, nici el nu putuse suferi constrngerea. Experiena i artase c se nelase; dovedindu-i c oamenii, departe de a avea acea nepotolit poft de libertate pe care le-o bnuise, puteau, dimpotriv, prefera jugul, care le ngduia s triasc mai uor. Rspunse: Copilul meu, libertatea trebuie s ne-o ctigm cutnd s fim de folos altora i nou nine, iar pentru asta este necesar s ne deprindem cu

supunerea. V vei duce imediat la Hartlepool i i vei spune c am dat ca ordin s v gseasc o ocupaie dup puterile voastre. Voi avea eu grij ca Sand s-i poat continua exerciiile lui muzicale. Haide, acum plecai! ntmplarea aceasta atrase atenia Kavgerului asupra unei probleme care trebuia rezolvat nentrziat. Colonia forfotea de copii care hoinreau de capul lor de dimineaa pn seara. ntemeierea unei naiuni necesit pregtirea generaiilor viitoare pentru a primi succesiunea de la naintaii lor. Se impunea deci nfiinarea unei coli n cel mai scurt timp. Nu putea face ns totul deodat. Orict de important i de urgent era chestiunea aceasta, Kavgerul amn rezolvarea ei pn dup rentoarcerea din inspecia pe care avea de gnd s-o fac n interiorul insulei. Plnuia cltoria aceasta de cnd i asumase sarcina conducerii coloniei, dar preocupri mai urgente l siliser s o amne mereu. Acum putea pleca linitit. Maina prinsese destul avnt ca s poat funciona i singur ctva timp. Dou zile dup sosirea lui Caroly, era tocmai s porneasc la drum, cnd un incident l sili s-i amne i de data asta cltoria. n dimineaa aceea atenia i fu atras de un vuiet de voci agitate, ndreptndu-se spre locul de unde venea zgomotul acesta, vzu vreo sut de femei discutnd cu aprindere n faa unui gard construit din brne groase care le bara drumul. La nceput, Kavgerul nu pricepu nimic. Gardul acesta era cel care mprejmuia locul lui Patterson; dar parc pn n ziua aceea nu se ntindea chiar pn acolo. Se lmuri ns numaidect. Patterson, care chiar din primvara trecut se apucase de cultura legumelor, obinuse n anul acesta

o recolt mbelugat, iar de la rsturnarea lui Beauval el i aproviziona n mod obinuit cu legume proaspete pe toi locuitorii Liberiei. Succesul lui se datora n mare parte locului pe care l alesese, deoarece era chiar pe malul rului i i furniza ap din belug. i tocmai situaia aceasta privilegiat era cauza conflictului prezent. Grdina lui Patterson, ntins pe o suprafa de dou sau trei sute de metri, era situat chiar n punctul n care rul era accesibil n imediata apropiere a Liberiei. Cava mai la deal se ntindea o cmpie mltinoas, care fcea imposibil apropierea de podeul ridicat la vrsarea rului n ocean, adic la mai bine de o mie cinci sute de metri, spre vest; la vale, pe o ntindere de mai bine de o mil, rmul era nalt i abrupt. Astfel c femeile din Liberia erau nevoite s treac prin curtea lui Patterson pentru a se duce s ia apa de care aveau nevoie. Proprietarul le lsase un loc de trecere, dar, n cele din urm, fusese de prere c acest necontenit du-te vino pe proprietatea lui nu-i aducea dect pagube. Astfel c sfrise prin a astupa cu brne solide locul de trecere, lucru care le decepionase i nfuriase grozav pe femeile venite disde-diminea s ia ap. Se linitir totui cnd l vzur pe Kavger i i expuser problema, rugndu-l s fac dreptate. Acesta ascult cu rbdare argumentele pro i contra, apoi ddu sentina. Spre surprinderea general, sentina aceasta fu n favoarea lui Patterson. ntr-adevr, Kavgerul hotr ca gardul s fie drmat imediat, pe o poriune de douzeci de metri, pentru a se crea un drum de trecere la dispoziia tuturor, dar recunoscu proprietarului dreptul la o despgubire pentru

poriunea de teren cultivat care i era luat n interesul obtesc. Cuantumul acestei despgubiri urma s fie fixat ulterior, dup toate formele legale. Exista o instan judectoreasc pe insul. Patterson fu invitat s se adreseze ei. Litigiul fu rezolvat chiar n aceeai zi. De fapt, primul caz judiciar al lui Beauval. Dup o scurt deliberare, el condamn statul hostelian la plata unei despgubiri de cincizeci de dolari. Suma aceasta fu achitat imediat irlandezului, care nu-i mai ncpea n piele de bucurie. Incidentul fu foarte mult comentat, dar, n general, felul n care fusese rezolvat fu apreciat favorabil de toi. Hostelienii erau siguri acum c avutul lor se afl n deplin siguran, i ncrederea lor n conducere crescu enorm. Rezultatul acesta l urmrise, dealtfel, i Kavgerul. Chestiunea aceasta rezolvat, el porni imediat la drum. Timp de trei sptmni, cutreier insula n toate direciile, de la captul de nord-vest i pn la extremitile rsritene ale peninsulelor Dumas i Pasteur. Vizit rnd pe rnd toate fermele, att pe cele care fuseser prsite de bun voie n cursul iernii precedente, ct i pe cele ai cror proprietari fuseser alungai n timpul tulburrilor. Rezultatul acestei anchete fu c n interiorul insulei mai locuiau o sut aizeci de coloniti, formnd patruzeci i dou de familii. Aceste patruzeci i dou de familii izbndiser s-i fac un trai mai bun, ns n msur foarte neegal. Unele nu reuiser dect s-i asigure de bine de ru existena, n timp ce altele porniser cu tot dinadinsul pe calea mbogirii. Douzeci i opt de familii, numrnd o sut aptesprezece coloniti, nevoii s se refugieze n

Liberia cnd se porniser tulburrile i jafurile, preau c avuseser anse s fac ceva cu fermele pn n clipa n care le prsiser. n sfrit, o sut nouzeci i apte de ferme au suferit un eec lamentabil. Patruzeci din proprietarii lor muriser, iar restul se refugiase rnd pe rnd n Liberia. Kavgerul fu primit cu mare entuziasm pretutindeni, i exaltarea ajunse la culme cnd colonitii aflar noua organizare a coloniei. Dup ce plec el, srmanii oameni se apucar cu i mai mare ardoare de lucru, plini de ncredere n viitor, pe care l vedeau mai luminos acum. Kavgerul not cu grij tot ce vzu, tot ce auzi, lund n acelai timp un plan sumar al diferitelor ferme, cu poziia lor respectiv. Documentele acestea i fur de folos la napoiere. n cteva zile, alctui o hart a insulei, aproximativ din punct de vedere geografic, dar de o exactitate mai mult dect suficient din punct de vedere al exploataiilor agricole care se nvecinau unele cu altele, apoi mpri jumtate din insul ntre o sut aizeci i cinci de familii, alese de el dup anumite criterii, crora le pred concesiunile acestea, cu toate formele legale. Dnd proprietii bazele acestea solide, Kavgerul opera o adevrat revoluie. nlocuia regimul bunului plac prin legalitate, posesiunea de fapt printr-un titlu inatacabil chiar i de cel care l conferise. De aceea, foile acelea de hrtie fur primite de beneficiarii lor aproape cu aceeai bucurie cu care i luau n primire proprietile. Duseser pn atunci o via instabil, nesiguri totdeauna de ceea ce avea s le aduc viitorul. Foile acelea de hrtie schimbau totul. Pmntul era al lor. l puteau lsa motenire copiilor. Prindeau

rdcini n insul: abia acum deveneau adevrai coloniti. Kavgerul ncepu prin a consolida drepturile celor patruzeci i dou de familii care rmseser ataate de ogorul lor i a reintegra n drepturile lor alte douzeci i opt care fuseser silite s-i prseasc avutul n cursul tulburrilor din iarna precedent. Dup asta, complet numrul cu nc nouzeci i cinci de familii dintre cele care i prur mai vrednice de sperana unui succes pe calea muncii. De rest nu se ocup ctui de puin. Era un act arbitrar; nu fu ns singurul. Nu fusese egalitate n repartizarea concesiunilor, dar nici din punctul de vedere al importanei acestor concesiuni. Unora Kavgerul le lsa exact terenul pe care se stabiliser la nceput, altora le mai lu ceva din ceea ce avuseser, mrind n acelai timp considerabil proprietile ctorva. Toate aceste hotrri nu urmreau dect un singur scop: interesul major al coloniei. Cei care se dovediser mai inteligeni, mai puternici i mai harnici fur mai favorizai. Dimpotriv, nu cptar absolut nimic cei incapabili, condamnai s rmn proletari i salariai pn la moarte. ntr-adevr, trebuia s-i fac apariia pe insul i salariatul. Cteva exploataii, ca de exemplu acelea ale celor patru familii cu Riviere n frunte, erau aa de ntinse i ntr-o stare aa de nfloritoare, c puteau da de lucru la cteva sute de lucrtori. Ca atare, lipsa de lucru era o problem care nu se putea pune nc pe insula Hoste. Liberia se despopul deci pentru a doua oar. Colonitii pornir din nou la drum, astfel c la 10 ianuarie populaia fu redus la aproximativ patru sute

de locuitori, dintre care o sut cincizeci de brbai n putere, api pentru munc. Ceilali, adic aproape ase sute, inclusiv femeile i copiii, erau mprtiai acum n interiorul insulei. Restul muriser, n special n cursul iernii precedente; nc trei sau patru hecatombe de felul acesta i insula Hoste era sortit s rmn iari pustie. Micorarea numrului lucrtorilor cauz o stagnare parial a lucrului. Kavgerul nu prea ns ngrijorat din cauza aceasta, i linitea lui fu neleas de toi n scurt timp. Peste cteva zile, la 17 ianuarie, ancora n faa Bourg Neuf-ului un vapor mare de dou mii de tone. Descrcarea lui ncepu chiar de a doua zi, scond la iveal bogii fantastice pentru bieii liberieni nmrmurii : animale de tot felul, de la oi, cai, pn la cini ciobneti; materiale agricole: pluguri, grape, batoze, secertoare, semine de tot felul, crue i trsuri; alimente n cantiti considerabile; metale: plumb, fier, oel, zinc, cositor etc.; unelte mrunte; ciocane, fierstraie, rindele, sfredele, tesle, cleti; n sfrit, o sumedenie de obiecte i unelte folositoare. Pe deasupra, vaporul mai aducea i dou sute de lucrtori, care rmaser pe insul i participar la lucrrile ncepute, astfel c oseaua spre Bourg Neuf fu terminat n cteva zile, ncepndu-se apoi alta, spre interiorul insulei, cu numeroase ramificaii care s lege ntre ele exploataiile agricole. Nu se terminase ns cu surprizele. La 30 ianuarie sosi nc un vapor. Acesta venea din Buenos-Aires i aducea, pe lng o sumedenie de obiecte asemntoare cu cele descrcate din primul, o mare cantitate de mrfuri de tot felul pentru bazarul Rhodes. Debarcar i din vasul acesta ali dou sute de lucrtori, i nc dou sute dintr-un al treilea vapor,

care ancor n faa Bourg Neuf-ului la 15 februarie. Astfel c, ncepnd din ziua aceea, colonia dispunea de mai bine de opt sute de brae de munc. Kavgerul socoti numrul acesta suficient pentru a ncepe realizarea unui mare proiect al su. La vest de gura ruleului fur puse temeliile unui dig care avea s transforme n scurt timp golfuleul Bourg Neuf-ului ntr-un port ncptor i sigur. n felul acesta, ncetul cu ncetul, din eforturile reunite ale acestor sute i sute de brae, oraul se cldea, se ridica, se nsntoea, se nviora; treptat, treptat, din nimic se ntea un ora.

III. Atentatul
Aa nu se mai poate continua! exclam Lewis Dorick, aprobat cu un gest energic de toi tovarii lui. Se plimbau toi patru, Dorick, fraii Moore i Sirdey, urcnd primele pante muntoase rzleite din lanul central al peninsulei Hardy, se pierdeau mai departe n ocean, formnd capul de est. Nu! Aa nu se mai poate continua! repet Dorick, din ce n ce mai furios. Nu mai suntem oameni dac nu reuim s-l punem la locul lui pe slbaticul acesta care pretinde s ne conduc! Ne trateaz ca pe nite cini, se amestec i Sirdey. Nu nsemnm nimic n faa lui... Facei asta... Facei astlalt... i poruncete i nici nu se uit la tine. Este dezgusttor indianul sta! Cu ce drept ne poruncete? ntreb furios Dorick. Cine l-a numit guvernator? Eu unul nu, spuse Sirdey. Nici eu, zise Moore. Nici voi, nici nimeni altcineva, ncheie Dorick. Nu e prost individul! N-a ateptat s fie poftit, s-a urcat singur n capul nostru. Asta nu-i legal, protest cu un ton avocesc Fred Moore. Legal? La naiba!... Puin i pas lui de asta! ripost Dorick. De ce i-ar bate capul cu nite oi ca noi care i ofer singure spatele pentru a fi tunse? Ne-a cerut prerea cnd a restabilit dreptul de proprietate? Mai nainte eram egali cu toii. Acum sunt sraci i bogai printre noi. Sracii suntem noi, constat cu melancolie Sirdey... n urm cu trei zile, adug el indignat, m-a anunat c ziua mea se va reduce cu zece ceni...

Cum aa? Fr s-i spun de ce? Ba da. Pretinde c nu lucrez destul. n orice caz, muncesc mai mult dect el, care nu face altceva dect s se plimbe toat ziua cu minile n buzunare... O reducere de zece ceni la o plat de o jumtate de dolar pe zi!... Dac are impresia c am s m mai bag i la lucrrile din port, se neal grozav!... Ai s crapi de foame, rspunse Dorick cu rceal. Afurisitul! blestem Sirdey, strngnd pumnii. Cu mine i-a gsit de lucru n urm cu cincisprezece zile, zise William Moore. I s-a prut c am strigat ceva cam ireverenios la adresa lui John Rame, magazionerul su. Se pare c l deranjam pe domnul... Suprat din cap pn n picioare! Trebuie s nghiim toate astea, ba s mai spunem i mulumesc!. Eu am pit-o sptmna trecut... interveni la rndu-i Fred Moore. A gsit pretextul c m bteam cu un camarad... La naiba, nu mai avem nici dreptul s ne ciondnim cnd vrem?.. Ce mi-a fcut!... Ct pe-aci s m bage la nchisoare. Am ajuns pur i simplu servitori! mormi indignat Sirdey. Sclavi! adug William Moore. Discutau subiectul acesta pentru a suta oar. Aproape c nu mai vorbeau dect despre asta. Decretnd, apoi impunnd legea muncii, Kavgerul atinsese fatalmente unele interese particulare, lovind n special n leneii care ar fi preferat s triasc pe socoteala altora. De aici, nemulumiri furioase. Dorick era locul n care se strngeau toate nemulumirile acestea, ncercase s continue cu banda lui incursiunile de odinioar, dar se convinseser cu toii c nu mai mergea. Fostele victime, aa de supuse odinioar, i pricepuser drepturile i, nutrind

sperana c vor fi susinui la nevoie, deveniser din miei lupi. Exploatatorii fur nevoii deci s renune la ncercrile lor de intimidare i s-i ctige viaa prin munc, ca i ceilali. Asta i fcea furioi la culme. Pn acum, la drept vorbind, furia aceasta nu se manifestase dect prin cuvinte. n seara aceea ns lucrurile aveau s ia o alt ntorstur. Dorick ascultase tnguirile tovarilor si fr s spun un cuvnt. Toate astea nu-s dect vorbrie goal, spuse el. Suntei sclavi care i merit jugul. Dac v-ai fi luat inima n dini, ca nite adevrai brbai, ai fi fost liberi de mult. Suntei o mie, dar suferii cu rbdare tirania unuia singur! Ce s facem! obiect oftnd jalnic Sirdey. El este cel mai tare. Haida-de! replic Dorick. Puterea lui nu-i altceva dect slbiciunea curcilor plouate din jurul lui. Fred Moore cltin din cap cu un aer nendoielnic. Se poate... spuse el. Asta ns nu schimb deloc lucrurile. Are prea muli de partea lui. N-ai fi vrnd doar ca noi patru... Prostule!... l ntrerupse Dorick cu asprime. Nu de partea Kavgerului sunt ei: guvernatorul le impune. Lar scuipa dac ar fi rsturnat din funcia asta. Dac a fi n locul lui, s-ar tr i n faa mea aa cum se trsc ntr-a lui. Am aceeai prere, aprob William Moore. Chestia este ns c el este guvernator, nu tu. N-aveam nevoie de informaia asta, exclam Dorick, galben de mnie. Tocmai asta-i problema. Nu voiam s spun dect c nu avem de ce ne ngriji de ceata de celui care se in de coada Kavgerului,

fiindc la fel s-ar purta i cu succesorul lui. Numai eful ne st nou n cale. Ei bine, s-l suprimm!... Urm o clip de tcere. Cei trei tovari ai lui Dorick se uitar unul la altul cu priviri pline de spaim. S-l suprimm? ntreb n cele din urm Sirdey. Aici ai cam srit peste cal! Nu te bizui pe mine pentru trebuoara asta. Lewis Dorick ridic din umeri. Ne putem lipsi de tine, i gata, glsui el dispreuitor. i de mine atunci, adug William Moore. Ba eu unul sunt de acord, afirm energic fratele su, care nu uitase umilirea suferit odat din partea Kavgerului. Numai c... uite... nu prea mi se pare uor. Simplu ca bun ziua, rspunse Dorick. Cum? Foarte simplu... Sirdey interveni. Ta! ta! ta! Haida-de! V cam grbii!... Ce o s facei dup ce Kavgerul o s fie... suprimat, cum spune Dorick? Ce o s facem? Da... Un om mai puin este un om mai puin, i atta tot. Vor rmne ceilali. Poate s ne asigure Dorick mult i bine, eu nu prea cred c au s treac de partea noastr. Au s treac, afirm Dorick. Hm! exclam Sirdey sceptic. Nu toi, n orice caz. De ce nu? Azi nu ai pe nimeni, dar mine poi avea toat lumea. De altminteri, nici nu este nevoie de toi. Ajung civa, ca s dea tonul. Ceilali i vor urma. i aceti civa? i avem.

Ha!... exclam din nou Sirdey. n primul rnd suntem noi patru, zise Dorick, din ce n ce mai animat de discuie. Dar numai patru deocamdat. Dar Kennedy? Ne putem bizui pe el? Da, recunoscu Sirdey. Cinci... Dar Jackson, Smirnoff, Reede, Blumenfeldt, Loreley? Zece... Mai sunt i alii. S facem socoteala. S-i numrm, propuse Sirdey. Bine! declar Dorick, scond din buzunar un creion i un carneel. Se aezar toi patru jos i se apucar s socoteasc pe ndelete forele de care credeau c ar dispune dup dispariia singurului om, n afar de Dorick, care putea grupa i face primejdioase forele mprtiate ale mulimii. De pe culmea pe care se aflau, privelitea se deschidea larg ncotro i-ai fi aruncat ochii. Rul, venind dinspre vest, trecea pe la poalele colinei, apoi, fcnd o cotitur, pornea spre nord-vest, adic aproape paralel cu propria-i albie, spre Bourg Neuf, unde se vrsa n ocean. La cotul fcut de ru se vedea ntinzndu-se Liberia, desfurat ca o hart; apoi, mai departe, cmpia mltinoas ntins care desprea oraul de rm. Era n februarie 1884. Din ziua n care Kavgerul luase puterea, se scurseser optsprezece luni. nfptuirile realizate n aceast perioad scurt erau aproape miraculoase. Noi serii de lucrtori umpleau necontenit golurile lsate de cei care nu se puteau mpca cu viaa pe insula Hoste, astfel c numrul locuitorilor Liberiei crescuse i trecea acum de o mie de oameni. n aceeai

msur se nmuliser ns i casele, construite n cea mai mare parte din brne de lemn. Mrginit la vest de ru, oraul se ntindea din ce n ce mai mult n direcia opus i spre sud. Era acum un adevrat ora. Nu-i mai lipsea nimic din ceea ce este necesar pentru o via confortabil. Brutrii, bcnii i mcelrii asigurau aprovizionarea cu alimentele trebuincioase. Produsele vndute n prvliile acestea erau furnizate n mare parte de productorii din insul. Din anul urmtor se spera chiar ca producia local s acopere complet consumul n ceea ce privete cerealele, legumele i carnea, iar ntr-un viitor care se ntrevedea apropiat s-ar fi putut ajunge chiar la un export pe o scar ntins. Copiii nu mai hoinreau de capul lor. Fusese deschis o coal, pus sub direcia soilor Rhodes. Dup un an de la plecare, Harry Rhodes se rentorsese pe insul, aducnd o cantitate considerabil de mrfuri. Abia debarcat, avusese o lung consftuire cu Kavgerul, dup care se consacrase cu totul afacerilor sale, fr s dea nici o explicaie asupra absenei lui aa de prelungite. Timpul pe care cuplul Rhodes l dedica colii nu pgubea ntru nimic bazarului, deoarece de el se ocupau intens Edward i Clary, ajutai de Tullia i de Graziella. Se stabiliser apoi n Liberia un medic, doctorul Samuel Arvidson, i un farmacist, ambii venii din Valparaiso, i fceau afaceri minunate. Se deschisese un magazin de mbrcminte i de nclminte care progresa vznd cu ochii. Emigranii care ncercaser n primele timpuri s ntreprind afaceri pe cont propriu rennoiser ncercarea i reuiser. Liberia avea acum o seam de ateliere cu numeroi lucrtori.

n imediat apropiere a oraului, spre sud, nu departe de locul n care se afla acum Lewis Dorick cu tovarii si, se ridica o fabric care producea crmizi de prima calitate. Spre est, n Munii Capului, fuseser descoperite cantiti considerabile de sulfat i carbonat de calciu. Nu lipsea, prin urmare, nici ghipsul, nici varul, i se gsise chiar un ndrzne care se apucase s fabrice, cu mijloace rudimentare, cimentul de care era mare nevoie la construcia portului. La poalele colinei pe care se aflau cei patru nemulumii erpuia o osea larg, disprnd apoi ntre dou coline, la o distan de un kilometru de acolo. Se lucra la ea necontenit, ntinzndu-se i ramificndu-se spre nord. O alt osea, complet terminat, trecea rul pe un pod solid de piatr i unea capitala cu Bourg Neuf-ul. Bourg Neuf-ul nu suferise dect prea puine schimbri, ns digul pornit din rm nainta din ce n ce mai mult n ocean. Adpostea acum foarte bine golful de vnturile dinspre est, pe care l transforma ncetul cu ncetul ntr-un port ncptor i linitit. Chiar n ziua aceea se ncepuser primele lucrri pentru construirea unui chei necesar acostrii vaselor mai mari, care vizitau din ce n ce mai des insula. n anul precedent veniser trei corbii, toate pe socoteala Kavgerului. Anul acesta sosiser apte, dintre care numai dou luate n primire de administraia coloniei. Celelalte fuseser la dispoziia ntreprinderilor particulare. n ziua aceea staiona n faa Bourg Neuf-ului un vas mare cu pnze, pe jumtate ncrcat cu scnduri fabricate de fierstraiele lui Riviere. Un altul ridicase ancora cteva ore mai nainte, plecnd cu o ncrctur complet de scnduri de aceeai

provenien. Tot spectacolul acesta oferit privirii lui Lewis Dorick i a tovarilor si exprima n mod de netgduit prosperitatea crescnd a coloniei. Deocamdat ns, cei patru tovari aveau cu totul alte gnduri n cap. i treceau cu grij n revist pe toi locuitorii Liberiei. Nu mai vd cine ar mai putea fi, spuse n cele din urm Sirdey. Cum stm? Dorick numr numele nsemnate pe carneel. O sut aptesprezece, zise el. Dintr-o mie!... termin Sirdey. Ei i? rspunse Dorick. E ceva i o sut aptesprezece. Crezi c el are mai muli? Vorbesc de oameni hotri, gata la orice. Ceilali sunt oi care se iau dup oriicine. Sirdey nu rspunse, dar nu prea prea convins. i, pe urm, destul vorbrie, ncheie cu violen Dorick. Suntem patru. S supunem la vot. Eu unul, exclam Fred Moore strngndu-i pumnii uriai, m-am sturat. Fie ce-o fi! Votez pentru! Eu la fel, ncuviin fratelui lui. Cu mine, fac trei voturi. Dar tu, Sirdey? Pentru i eu, spuse fr entuziasm fostul buctar. Dar... Nici un dar. Ceea ce s-a votat rmne votat. Trebuie totui s ne nelegem asupra mijloacelor, strui Sirdey fr s se lase intimidat. Nu-i de ajuns s hotrm eliminarea Kavgerului. Rmne s vedem i cum. Ah!... Dac am avea arme... o puc... un revolver... un simplu pistol mcar!... exclam Fred Moore. Uite ns c nu avem, rosti flegmatic Sirdey. Cuitul!... insinua William Moore.

Bun s i-l bagi singur pe gt, scumpule, rspunse Sirdey. tii doar cum este pzit Kavgerul... Fr s mai punem la socoteal c i aa s-ar putea msura cu noi toi la un loc. Fred Moore ncrunt din sprncene scrnind din dini. Sirdey avea dreptate. Cunotea el bine pumnul Kavgerului i i amintea ce uor pruse odat trupul lui mthlos n minile lui. Eu am ceva mai bun de propus, interveni Dorick. Tovarii lui l privir ntrebtor. Praful de puc. Praf de puc?... repetar toi trei fr s neleag. Unul dintre ei ntreb: Cum vine asta? S facem o bomb!... Tot se spune de Kavger c e un anarhist pocit. l vom trata cu ceva pe gustul lui de altdat. Cei trei nu prur prea entuziasmai. i cine dracu s fac bomba asta? bombni Fred Moore. Eu unul n nici un caz. Eu, spuse Dorick. Dealtfel, cred c nici nu o s fie nevoie. Am o idee, care dac reuete, Kavgerul o s plece de pe lumea asta ntr-o companie frumoas. Putem s scpm n acelai timp i de Hartlepool, i de oamenii de paz din posturi. Cei trei brbai privir cu admiraie la tovarul lor. Pn i Sirdey pru convins! Aa da!... murmur el, la captul tuturor argumentelor. Apoi, rzgndindu-se: la naiba! exclam el, vorbim de praf de puc ca i cum l-am avea n buzunar. Este destul n depozit, rspunse Dorick. N-avem dect s-l lum.

Uor de zis! ripost Sirdey, care prea hotrt s o fac mereu pe opozantul. Hm!... Uor de spus!... Cine i ia sarcina asta? Eu nu, spuse Dorick. Firete, rse ironic Sirdey. Nu, nu sunt destul de puternic, explic Dorick. Tu i mai puin, fiindc eti un fricos. La fel, nici Fred, nici William sunt prea brutali i prea nendemnatici. Dar atunci? Kennedy. Nu fcu nimeni nici o obiecie. Da, fostul matelot bun pentru orice meserie, isteul de Kennedy putea duce la bun sfrit o isprav de genul acesta. Dorick i alesese bine omul. Uite c se face trziu, constat acesta dup un rstimp de tcere. Dac vrei, ne ntlnim mine tot aici, la aceeai or. O s vin i Kennedy i o s punem lucrurile definitiv la punct. Ajuni n aproprierea primelor case ale oraului, cei patru tovari de rele socotir prudent s se mprtie, precauie pe care o luar i a doua zi cnd pornir spre locul de ntlnire convenit. Ieir din ora unul cte unul i nu se apropiar unul de altul dect cnd se deprtar de ora att ct era necesar ca s nu poat fi vzui. Erau cinci acum, cci venise i Kennedy. Este din ai notri, anun Dorick, btndu-l pe marinar pe umr. i strnser bucuroi minile i ncepur apoi imediat examinarea mijloacelor de a-i pune n aplicare planul din ajun. Discuia inu timp ndelungat. Se nnoptase de mult cnd cei cinci brbai coborr spre ora. Ajunseser la o nelegere deplin. Aveau s treac la fapte chiar n seara aceea.

Cu toate c ntunericul era de neptruns, se desprir iari, intrnd n ora la intervale de cteva minute. Aici domnea o linite adnc. Se furiar nevzui pn la palatul administraiei, n care dormeau Kavgerul, Hartlepool i muii, unde se strnser n grup, ascultnd, nemicai i tcui, scormonind cu ochii bezna groas... Se aflau n faa uii Tribunalului. Auzeau zgomote uoare din direcia postului de poliie, situat n partea opus a cldirii. Erau acolo oameni care pzeau. Dincoace nu se vedea ipenie de om. Strada era pustie i tcut. Cnd se convinser c nu era absolut nimeni prin apropiere, Dorick i Kennedy naintar i strbtur repede distana care i desprea de ua Tribunalului, pe care Kennedy se apuc s-o foreze, n timp ce Dorick sttea la pnd. Totui, n acelai timp, fraii Moore fcur civa pai, unul la dreapta i unul la stnga, apoi se oprir pe loc. De aici puteau supraveghea faada principal i piaa. Kennedy era deci bine pzit. Nu surveni ns nici un incident. Fostul marinar lucr n toat voia. Munc uoar, dealtfel, deoarece ua Tribunalului nu avea o ncuietoare prea solid, astfel c ced de la primele ncercri i se deschise. Kennedy intr, lsndu-l pe Dorick de paz afar. n sal era un ntuneric de mormnt. Kennedy scapr un chibrit i aprinse o lumnare. tia unde s se duc, deoarece Dorick l dsclise bine. Dintre cele trei ncperi nvecinate cu cea n care intrase, cea din dreapta desprea Tribunalul de nchisoare; cea din stnga servea de domiciliu Kavgerului. Dincolo de cea din faa marinarului se afla depozitul.

Kennedy strbtu oblic sala pn la ungherul format de alturarea acestei ultime ncperi cu nchisoarea. nchisoarea era goal atunci; aa c nu-l putea auzi nimeni. Aici se opri i i plimb lumnarea n lungul i n latul peretelui, cutnd s-i dea seama cum era mai bine s procedeze. Zmbi vesel. Peretele acela, construit n prip n primele zile care urmaser dup lovitura de stat a Kavgerului, era un obstacol nesperat de uor de nvins. n mai puin de o or, Kennedy reuise s fac o gaur suficient de larg ca s poat trece prin ea, dar prea ngust, din cauza unei brne aezate de-a curmeziul i pe care era nevoit s o taie. Fu partea cea mai anevoioas a ntregii operaii. Avu nevoie de nc o or ca s poat ajunge la rezultatul dorit. Din cnd n cnd, Kennedy se oprea i trgea cu urechea. Domnea mereu aceeai linite, astfel c i relu calm lucrul. Cnd gaura fu suficient de larg, trecu n ncperea alturat. Aici ns lucrurile se complicar. Era foarte greu s se mite fr zgomot printre grmezile de lzi i mrfuri de tot felul care umpleau depozitul. Trebuia s fie ct se poate de prevztor. Unde se aflau butoiaele cu praf de puc? Nu se vedeau nicieri. i, cu toate acestea, aici trebuiau s fie... Se apuc s le caute. Se strecur ncet, atent la fiecare pas i gest pe care le fcea, printre lzile pe care era nevoit uneori s le mute din loc, pentru a-i face loc de trecere. Se scurser astfel aproape dou ore. Probabil c cei de afar nu nelegeau deloc ce putea s nsemne ntrzierea asta, i chiar i el ncepuse s-i piard ndejdea. Se enerva. Noaptea trecea; peste puin timp avea s se lumineze de ziu. Ar fi fost dezastruos s fie silit s plece fr s fi reuit ntr-o ncercare care a

doua zi avea s fie observat imediat i deci nu s-ar mai fi putut repeta. Era tocmai s se dea btut i s plece, cnd ddu, n sfrit, peste ceea ce cuta. Butoiaele cu pulbere erau aezate frumos unul lng altul, aproape de ua care ddea spre postul de poliie. inndu-i rsuflarea, Kennedy i auzi pe oamenii de gard, care discutau linitii ntre ei. Abia acum se impunea s lucreze n cea mai mare linite. Kennedy apuc n brae unul dintre butoiae, dar fu nevoit s recunoasc c i-ar fi fost imposibil s-l duc de acolo fr s fac nici cel mai mic zgomot. Se furi deci din nou printre lzi, ajunse n sala Tribunalului i de acolo l chem n oapt pe Dorick, care atepta neclintit n ntunericul de afar. Acesta rspunse imediat chemrii. Ct ai stat! spuse el, tot n oapt. Ce s-a ntmplat? Nimic, rspunse Kennedy. Numai c nu e deloc uor s circuli pe acolo prin depozit. Ai gsit butoiaele? Da. Dar sunt prea grele... Trebuie doi oameni... vino ncoace!... Dorick se apropie i strbtu sala, ntrnd cu Kennedy n depozit. Aici puser mna pe un butoia, pe care izbutir s-l duc pn n sala Tribunalului. Dup care Dorick se ndrept din nou spre sprtur. Unde te duci? ntreb Kennedy cu voce nbuit. S aduc nc un butoia, rspunse Dorick. S ne grbim. Se lumineaz de ziu n curnd. nc unul? repet Kennedy mirat. Dar cu sta putem arunca toat Liberia n aer! Trebuie s mai lum unul, preciz Dorick. De ce?

Aa cred eu... Dup ce ne vom fi descotorosit de Kavger, trebuie s fim tari... Avem nevoie de pulbere. Unde vrei s o duci? Fii pe pace... am o ascunztoare minunat. Kennedy se supuse cam fr voie. Peste un sfert de or, un al doilea butoia fu aezat lng primul. Unul dintre ele fu dus apoi lng peretele ncperii n stnga, dup care Kennedy fcu la baza celuilalt o gaur prin care ncepu s curg o uvi subire de pulbere. n timpul acesta, Dorick scosese din buzunar un fel de fitil fcut din fire de bumbac mpletite, umezite din timp. Tvli fitilul acesta prin pulbere, tie din el un capt i l aprinse, ca prob. Flacra plpi i se mri, se propag n lungul fitilului, apoi se stinse. Perfect! declar Dorick. Cinci centimetri pe minut. Prin urmare, fitilul o s in douzeci de minute. Nici nu avem nevoie de mai mult. Se apropie de butoia... n clipa aceea se auzi un vuiet neobinuit. Dorick se opri pe loc, uitndu-se speriat la Kennedy. Erau livizi amndoi... Panica fu de scurt durat. Recptndu-i sngele rece, Dorick ncepu s rd. Ploaia, spuse el ridicnd din umeri. Se duse pn la u i privi afar. ntr-adevr, ploua cu gleata. Era, dealtfel, o mprejurare favorabil. Ploaia avea s tearg orice urme i i punea la adpost de orice bnuial care s-ar fi putut ndrepta asupra lor. Pe de alt parte, zgomotul acesta avea s acopere inevitabilul sfrit al fitilului. Aa c nu era timp de pierdut. Spre rsrit, cerul ncepea s devin rou ca focul. Peste puin avea s se lumineze de-a binelea, iar Dorick cunotea prea bine

obiceiurile Kavgerului ca s nu-i dea seama c n scurt timp acesta avea s fie n picioare. Repede! spuse el. Desfcu fitilul, introduse unul dintre capete n butoia, apoi aprinse un chibrit pe care l apropie de captul cellalt. Ieir pe urm n grab, avnd grij s ia cu ei cellalt butoia. Fraii Moore i Sirdey stteau neclintii la posturi. Dorick le vesti printr-un fluierat succesul i, n cteva clipe, disprur cu toii n ntuneric, n timp ce ploaia continua s cad n averse.

IV. n peteri
Cnd Kavgerul iei dimineaa din cas, vijelia se domolise. Nu mai ploua. Soarele reuise s biruie norii i aurea Liberia cu razele lui oblice. Kavgerul privi n juru-i. Nu vzu pe nimeni. Ca de obicei, era primul care se trezise din somn. Trase adnc n piept aerul rece al dimineii i fcu civa pai spre piaa transformat de ploaie n mlatin. Atenia i fu atras imediat de ua ntredeschis a Tribunalului. Se apropie s-o nchid, fr s dea prea mare importan acestei neglijene. Observ atunci c fusese forat, lucru care l surprinse grozav. Ce putea s nsemne asta? Pe cine naiba l-ar fi putut ispiti coninutul acelei sli srccioase? Pi nuntru i vzu imediat butoiaul. La nceput nu nelese nimic, dar nu ntrzie s-i dea seama de realitate. Pulberea mprtiat pe jos... fitilul pe trei sferturi consumat... Nu mai ncpea nici o ndoial: voiser s-l arunce n aer cu cldire cu tot. Descoperirea aceasta l buimci cu totul. Ei cum! l urau colonitii att de mult?... Rmase apoi pe gnduri o clip, ncercnd s ghiceasc cine puteau fi autorii unui asemenea atentat. Nu putea arunca vina asupra nimnui, dar cunotea destul de bine populaia oraului ca s-i ndrepte bnuielile asupra unui grup destul de redus. Ferdinand Beauval?... Nu, era exclus. Lewis Dorick? Mult mai probabil. n orice caz, cineva din tagma lor. Kavgerul arunc o privire n jurul lui i observ sprtura din perete. nelese acum limpede totul. Butoiaul acela fusese adus din depozit, fitilul fusese aprins i vinovaii fugiser... Contrar ns planului lor

criminal, explozia nu se produsese. Fitilul arsese o bucat bun, apoi se stinsese, din cauza unei uvie de ap care se rspndise pe podea. De unde apruse uvia aceasta de ap? Dintr-o sprtur a acoperiului, care lsase ploaia s ptrund n interior. Kavgerul se cutremur, nu att pentru el, ct pentru cei care erau adpostii n aceeai cldire, adic Hartlepool, muii i oamenii de gard. Viaa lor atrnase de un fir de pr. Dac nu izbucnea furtuna, toi ar fi fost mori acum. Dup ce se gndi bine, Kavgerul socoti nimerit s nu spun nimnui de tentativa aceasta criminal. Navea nici o nevoie de modalitatea aceasta de a se face popular, i era preferabil s nu mai neliniteasc fr rost populaia insulei. Trase deci ua n urma lui i se duse s-l trezeasc pe Hartlepool, pe care l duse la Tribunal i l puse la curent cu cele ntmplate. Hartlepool fu ngrozit. Nu putea nvinovi nici el pe nimeni, dar avea aceleai bnuieli ca i eful lui. Deoarece Kavgerul se hotrse s nu dea nici un curs ntmplrii, sprtura trebuia astupat n tain. Astfel c Hartlepool plec s caute materialele necesare, n timp ce Kavgerul transporta butoiaul cu pulbere n depozit. Aici putu constata c mai dispruse nc un butoia. Ce voiau s fac cu pulberea aceea? n orice caz, nu lucruri bune. Se gndi ns c situaia nu era prea primejdioas, deoarece armele de foc lipseau cu desvrire n insul. De ndat ce se napoie Hartlepool, cei doi zidari improvizai puser la loc bucata de brn tiat de Kennedy, apoi umplur golul cu pietre i amestec de tencuial. Kavgerul se retrase n camera lui abia dup

astuparea gurii din zid, rugndu-l apoi pe Hartlepool s-l nsoeasc i punndu-l n curent cu dispariia celui de-al doilea butoia. Efortul merita toat atenia. De vreme ce vinovaii puser mna pe o aa de mare cantitate de pulbere, nsemna c aveau de gnd s-i repete ncercarea, astfel c trebuia cutate mijloace de aprare mpotriva lor. Dup ce examinar problema pe toate feele, cei doi brbai hotrr s in secret totul i s acioneze cu pruden, spre a nu atrage atenia. n primul rnd, era necesar mrirea forelor poliieneti de la patruzeci la aizeci de oameni, i la nevoie la mai mult, dac avea s fie nevoie. Deocamdat, trebuiau s se mulumeasc cu opt oameni n plus, deoarece nu aveau mai multe arme de foc de rezerv, dar rmase stabilit ca guvernatorul s se ngrijeasc de procurarea a dou sute de puti, care s fie inute n depozit pentru orice eventualitate. Liberia cretea i progresa pe zi ce trecea, aa c era necesar s aib la dispoziie mijloacele de a o apra atunci cnd ar fi fost cazul. Rmase iari stabilit c oamenii din gard vor sta de paz afar, nu n postul de poliie; vor face cu schimbul, doi cte doi, i vor avea consemnul de a face din cnd n cnd ocolul cldirii. Kavgerul socoti c pentru moment msurile acestea erau suficiente, dar Hartlepool l complet punnd pe lng eful lui oameni de paz pe ct de vigileni, pe att de discrei. Ct despre descoperirea vinovailor, nici nu putea fi vorba. Ar fi nsemnat s pun oraul n fierbere. Acetia nu lsaser nici o urm i doar descoperirea butoiaului cu pulbere i-ar fi putut demasca. Iar pentru depistarea acestuia, ar fi trebuit ntreprins o

serie de percheziii care ar fi strnit o vlv pe care Kavgerul voia s o evite cu orice pre. Odat rezolvat problema, viaa i relu cursul obinuit. Cu timpul, incidentul fu uitat i, prin noile msuri luate, nu se mai putea repeta. Kavgerul, cel puin, l uit n scurt timp. Avea alte griji pe cap. Dominat de opera n curs de realizare, gusta beia sublim a creatorilor. Creierul lui elabora necontenit planuri peste planuri i nu termina bine realizarea unuia c se i apuca de altul. Nu ateptase nici terminarea construciei temeliilor viitorului chei i trecuse la realizarea altor vise ale sale. Unul, foarte uor dealtfel, consta n utilizarea unei cderi de ap situate la civa kilometri n susul rului, pentru a construi o uzin electric. Liberia iluminat cu electricitate! Cine s-ar fi gndit la aa ceva doi ani mai nainte! Nu acesta era ns planul care l pasiona mai mult pe Kavger. Visa ceva mai grandios. Frumos i folositor era s fi dat lumin electric Liberiei, dar de lucrul acesta nu ar fi putut profita dect o mic fraciune a omenirii. i, dealtfel, realizarea acestui plan era aa de uoar, c putea fi considerat ca o simpl distracie. Proiectul care l pasiona n realitate era mai general i mai vast. Interesa ntreaga omenire. Gndul acesta i venise prima oar chiar cu ocazia naufragiului Jonathan-ului. V amintii c, auzind loviturile de tun trase de pe vasul aflat n primejdie, n noapte, Kavgerul aprinsese un foc pe vrful Capului Horn. Acesta nu era ns dect o soluie de moment, i situaia rmsese mai trziu aceeai: nimic nu ntiina corbiile de pericolul care le amenina pe meleagurile acelea, ntr-adevr, agonia Jonathan-ului nu fusese dect una dintre nenumratele drame care

se desfoar necontenit prin pustietile acestea. Sute de vase trec pe aici n timpul vijeliilor. Mai ghinioniste dect Jonathan, ele nu au un far care s le cluzeasc i deseori acoper cu sfrmturile lor stncile arhipelagului. Altfel ar fi ns situaia dac ar exista un far. Prevenite din timp, vasele s-ar deprta n larg, evitndu-se o mulime de naufragii. Din ziua n care pusese piciorul pe Capul Horn, Kavgerul se gndise zilnic la posibilitatea de realizare a acestei mree opere. i ddea ns seama de greuti i mult timp considerase totul drept o himer irealizabil. Dar lucrurile se schimbaser. Guvernator al unui stat n plin dezvoltare, avea la dispoziie un numr de lucrtori aproape nelimitat. Himera ncepea s nu mai fie irealizabil. Pe de alt parte, problema banilor, care se pusese odinioar, era rezolvat. ntr-adevr, Kavgerul prea s dispun de resurse considerabile, odat ce virase statului hostelian sume n avans care i ngduiser s ia o asemenea dezvoltare. Vreme ndelungat refuzase s fac uz de bogia asta, de a crei existen uitase intenionat; dar acum, de vreme ce o folosise odat, scrupulele lui nu mai aveau nici o raiune. Sacrificiul era consumat; n-avea nici un motiv s nu continue pe aceeai cale. Dealtfel, prosperitatea crescnd avea s ngduie statului hostelian s nceap restituirea avansurilor primite de la creatorul lui. Iar acesta nu avea de gnd s plaseze capitalurile acestea ca un burghez oarecare, nici s le tezaurizeze, el, care simea un dispre foarte vdit pentru bani. Ce destinaie mai bun ar fi putut gsi pentru banii acetia dect folosindu-i pentru construcia unui far pe culmea tragicului promontoriu de care se sfrmaser pn atunci attea corbii?

Mai rmnea totui o dificultate. Insula Hoste era liber, dar insula Horn rmsese chilian. Totui, problema aceasta se putea rezolva. Nu era imposibil ca statul chilian s consimt cedarea unei stnci pustii pentru un scop aa de frumos. n orice caz, tratativele aveau anse de succes. Astfel c o not oficial tratnd acest aspect plec spre Chile cu prima ocazie. n timp ce Kavgerul era cufundat n planurile sale, primejdia, de care uitase aproape cu totul, rmnea permanent deasupra capului. Autorii atentatului nu fuseser descoperii. i vedeau nestingherii de treburi, amestecai n mulimea colonitilor i avnd mereu la dispoziie butoiaul cu pulbere care, n minile lor, constituia cea mai amenintoare primejdie. Dac Kavgerul nu ar fi renunat de la nceput la orice anchet serioas, poate c ar fi pus mna pe vinovai. ntr-adevr, butoiaul cu pulbere nu era departe. Dorick i Kennedy l transportaser chiar n dimineaa atentatului ntr-una din grotele promontoriului estic al insulei. Kavgerul tia de existena lor, deoarece Hartlepool depozitase odinioar, ntr-una din ele, armele de foc de pe Jonathan. N-ai uitat, poate, c grotele acestea erau n numr de trei: dou inferioare, dintre care una, cu deschiderea pe versantul sudic, comunica cu a doua, scobit chiar n inima masivului muntos, i una superioar, situat la vreo cincizeci de metri mai sus. Aceasta din urm se deschidea spre versantul nordic, adic spre Liberia. Un culoar ngust o unea cu celelalte dou. Culoarul acesta era foarte nclinat, i pe la mijloc bolta lui cobora att de mult, nct l silea pe cel care ar fi trecut pe acolo s se trasc pe genunchi pe o distan de civa metri, evitnd cu grij lespezile

nestabile de deasupra lui, deoarece cderea vreuneia dintre ele ar fi provocat o adevrat catastrof. Armele fuseser depozitate de Hartlepool n grota superioar. Dorick i Kennedy duseser butoiaul ntruna din cele dou inferioare. Nici nu se obosiser mcar s-l ascund n cea de-a doua, scobit n inima masivului de un capriciu al naturii. Se mulumiser s acopere butoiaul cu o grmad de crengi, lsndu-l acolo fr nici o grij. Mare le fusese mirarea cnd, napoiai din expediia aceasta, constataser c sediul administraiei era intact. n drum spre grote i la napoiere ateptaser s aud din clip n clip explozia, care, dup cum se tie, nu avea s s se produc. Astfel c cei doi rufctori se duser acas cu inima strns de grij. Nu mai nelegeau nimic. Orict de mare le era ns curiozitatea, nu se grbir deloc s i-o satisfac. Insuccesul tentativei lor ndreptea orice presupuneri ngrijortoare, astfel c unica lor dorin fu s treac neobservai. Se amestecar deci printre ceilali lucrtori, dndu-i toat silina s nu atrag atenia asupra lor. Abia n cursul dup-amiezii ndrzni Lewis Dorick s treac prin faa cldirii administraiei. Arunc de departe o privire furi spre Tribunal i l vzu pe lctuul Lawson reparnd ua stricat. Lawson nu prea s acorde o atenie deosebit muncii la care fusese pus. I se spusese s pun o broasc nou i o punea; atta tot. Linitea lui Lawson nu-l liniti deloc pe Dorick. Reparaia uii nsemna c spargerea fusese descoperit, iar odat cu ea i butoiaul cu pulbere i fitilul. Ce msuri fuseser luate? Dorick nu tia, nu putea bnui nimic precis. Negreit, Kavgerul era la

curent cu descoperirea aceasta i avea s ia msuri pentru o supraveghere mai riguroas. tiindu-se vinovat, Dorick se socoti n mare primejdie. O examinare mai amnunit a situaiei l fcu ns s-i recapete sngele rece. La urma urmei, nimic nu dovedea vinovia lor. Chiar dac bnuielile s-ar ndrepta asupra lui, nu pe simple temeri se aresteaz, se nchid i, mai ales, se condamn oamenii. Pentru asta trebuie dovezi. i, ct timp complicii lui i ineau gura, nu aveau s aib nici o dovad mpotriva lui. Refleciile acestea linititoare nu-l mpiedecar ns s se simt extrem de tulburat, cnd, pe sear, se trezi pe neateptate fa n fa cu Kavgerul, care venea, ca de obicei, s supravegheze lucrrile din port. Acesta avea aerul lui obinuit i nimic din atitudinea lui nu lsa s se vad c se ntmplase ceva grav. Pentru Dorick, linitea aceasta fu mai ngrijortoare dect orice. i spuse c ea nu se putea explica dect prin sigurana pe care o avea guvernatorul c va pune mna pe vinovai. Tremurnd de spaim, se prefcu absorbit de lucrul su, evitnd s se uite spre Kavger, deoarece nu i-ar fi putut suporta privirea. Dac acesta i-ar fi vorbit, mizerabilul s-ar fi trdat. Cum ns Kavgerul nu-i adres nici un cuvnt, i recpt ncrederea. i ncrederea aceasta crescu pe msur ce zilele treceau una dup alta fr s se ntmple nimic. Constat, fr s neleag, c nu se schimbase nimic n ora, cu toate c atentatul era, cu siguran, cunoscut, dup cum dovedeau modificrile aduse grzii de noapte. Teama lui dur totui timp ndelungat. Cei cinci complici se evitar timp de mai bine de dou sptmni i duser o via exemplar, care i-ar fi fcut, desigur, mai degrab suspeci n ochii unor

observatori mai ateni. Peste dou sptmni ncepur ns s capete curaj. Schimbar la nceput cte o vorb dou n treact, pe furi, apoi, cptnd din ce n ce mai mult curaj, i reluar plimbrile de sear i vechile consftuiri tainice. ndrzneala lor crescnd treptat, peste ctva timp se ncumetar s se aventureze n grota n care era ascuns butoiaul cu pulbere, l gsir n starea n care l lsaser, lucru care i liniti pe deplin. ncetul cu ncetul, petera deveni locul lor obinuit de ntlnire. La o lun dup tentativa lor euat se adunau aici n fiecare sear. Subiectul discuiei lor era mereu acelai, dup cum identice erau i cauzele nemulumirilor lor. Viaa lor de acum era absolut la fel cu cea dinainte de atentat; continuau s se supun, ca toi ceilali, legii muncii, dar, n realitate, aceasta i exaspera mai mult dect orice, n ciuda fanfaronadelor lor ideologice. Andu-se reciproc cu necontenitele lor tnguiri i blesteme, uitar eecul lor i ncepur s caute mijlocul de a-l rezolva. n sfrit, pe msur ce furia lor cretea, veni i ziua n care fur copi pentru un nou act de revolt. n ziua aceea, 30 martie, cei cinci tovari ieiser din ora rnd pe rnd i ajunseser la oarecare deprtare de el, ndreptndu-se n grup spre locul obinuit al edinelor lor. Fcur drumul n tcere. Dorick nu deschise deloc gura, prnd cufundat n gnduri, iar ceilali i imitar mutismul. Furtuna plutea n aer. Gnduri de ur clocoteau n sufletele lor rnite. Ptrunznd primul n peter, Dorick mpietri de groaz. Aproape de intrare ardea un foc. Venise deci cineva pe acolo, care nu plecase dect de foarte puin

timp, deoarece flacra focului era nc vie. Primul gnd al lui Dorick fu la pulbere. Dac focul ar fi fost fcut civa metri mai ncolo, imprudentul care l aprinsese ar fi srit n aer. Trecuse printr-o primejdie groaznic, fr s tie. Dorick alerg spre butoia... II gsi la locul lui, sub grmada de crengi, i i veni inima la loc. n timpul acesta, luminndu-i calea cu una dintre crengile aprinse, Kennedy cerceta grota cealalt. Se napoie n curnd, linitit. Nu era nimeni. Necunoscutul care fusese pe acolo plecase. Dorick puse cteva crengi pe focul care era pe sfrite i, adresndu-se tovarilor si, care l priveau mirai, spuse: Camarazi, am ajuns la captul rbdrii... Eram hotrt de mai nainte s trec la fapte, iar ntmplarea de fa mi-a ntrit decizia aceasta... A fost cineva pe aici.... Este un motiv s ne grbim, cci se poate rentoarce, i ce n-a descoperit astzi poate gsi mine. Dorick vorbea cu nfrigurare, gfind, fcnd gesturi violente. Era evident c nu minea cnd afirma c ajunsese la captul rbdrii. Toi ceilali l aprobar zgomotos, afar de Sirdey, care rmase tcut i indiferent. Pentru cnd chestia? ntreb Fred Moore. Chiar pentru ast sear... rspunse Dorick. Adug apoi, scandnd cuvintele, n culmea agitaiei: m-am gndit bine... De vreme ce nu avem arme, mi voi fabrica o bomb... chiar n seara asta... din praf de puc pus ntre fii de pnz nmuiate n gudron!... De asta am nevoie de foc... ca s topesc smoala... Firete, bomba mea nu se va putea compara cu cele perfecionate, cu mecanisme de ceasornic... Dar trebuie s m mulumesc cu ceea ce pot face... Nu sunt chimist... Dealtfel, fii siguri c i va face

efectul... O s aib un fitil... care va arde treizeci de secunde... Am experimentat totul... Exact timpul necesar pentru a o aprinde i arunca... Tovarii lui Dorick fur izbii de nfiarea lui ciudat. Privirea i era arztoare i, ntructva, rtcit. Nu cumva era nebun? Cine o s arunce bomba? ntreb Sirdey cu rceal. Eu, rspunse Dorick. Cnd? n noaptea asta... Pe la ora dou, am s m duc s bat la ua guvernatorului... El are s deschid... Cum l aud, aprind fitilul... deschid ua i arunc bomba nuntru... i tu? Voi avea timp s fug... Dealtfel, chiar de ar fi s sar i eu n aer, trebuie s sfresc odat cu asta!... Urm o clip de tcere, rstimp n care toi se privir buimcii, ngrozii de planul lui Dorick. n cazul acesta, spuse Sirdey cu rceal, nu ai nevoie de noi. N-am nevoie de nimeni! rspunse cu violen Dorick. Laii pot s plece dac vor! Cuvntul biciui amorul propriu al celorlali. Eu rmn, zise Kennedy. i eu, ncuviin William Moore. i eu, adug Fred Moore. Numai Sirdey nu scoase un cuvnt. Discuia se nfierbntase, degenernd, pe nesimite, aproape n ceart. Dei prevenii de focul pe care l gsiser aprins, nu se gndeau c puteau fi n apropiere oameni care s aud cuvintele acestea imprudente. i, ntr-adevr, i auzi cineva; cineva ns aa de micu, c nu putea inspira nici o team. Era

Dick. El i Sand aveau vacan n ziua aceea i plecaser din ora dis-de-diminea, avnd drept obiectiv peterile care rsunaser de attea ori, odinioar, de chiotele lor. Copiii sunt capricioi. Jocurile care le plac mai mult sunt abandonate cnd ncep s plictiseasc, pentru a fi reluate apoi cu aceeai bucurie. Dup o epoc de succes deplin, peterile fuseser prsite. Deveneau acum iari la mod. Pe drum, Dick i Sand tratau importanta chestiune a jocului din ziua aceea. Sau, mai bine zis, Dick fcea, ca de obicei, propuneri pe care Sand le nregistra cu un aer de supunere total. Dragul meu, spuse Dick cnd ieir din ora, am s-i propun ceva frumos. O s ne jucm de-a birtul. Sand aprob dnd din cap. n realitate ns, nu nelegea despre ce putea fi vorba. Ia uite-aici! anun Dick triumftor. Chibrituri!... exclam Sand, uimit de o jucrie aa de minunat. i colea!... relu Dick, scond anevoie din buzunar vreo cinci-ase cartofi, pe care i dosise la plecare. Sand btu din palme. Tu ai s fii patronul, declar Dick autoritar, iar eu, clientul. De ce? ntreb Sand cu naivitate. D-aia!... rspunse Dick. n faa unui argument att de convingtor, Dick navea dect s se ncline. Astfel c, ajuni n grot, lucrurile se petrecur aa cum decretase tiranicul lui camarad. Gsir ntr-un col o grmad de vreascuri uscate, luar o parte din ele i fcur un foc de toat frumuseea, punnd cartofii s se coac.

Abia dup ce acetia fur copi ncepu adevratul joc. Sand juc de minune rolul birtaului, iar Dick fu la nlime n cel al clientului. Merita vzut dezinvoltura cu care intr n peter fiindc, bineneles, ieise afar, pentru mai mult naturalee cu ce distincie se aez jos pe pmnt ca n faa unei mese nchipuite, cu ce autoritate numi toate mncrurile care i trecur prin minte. Ceru ou, unc, pui, o conserv de carne de vit, orez, pudding i multe altele. Slav Domnului, clientul putea fi orict de pretenios, restaurantul era aprovizionat perfect. Avea de toate. La orice comand, birtaul rspundea invariabil: Vine, domnule!, aducnd fr ntrziere mncrurile comandate, care erau, ntr-adevr, ou, unc i pui, cu toate c un observator mai superficial le-ar fi confundat poate cu nite simpli cartofi. Din nefericire, nu exist buctrie n care s nu termine, pn la urm, mncrurile, dup cum nu se poate vorbi de o poft de mncare orict de grozav care s nu ajung la saturare. Printr-o coinciden surprinztoare, aceste dou evenimente se produser cam n acelai timp i, fenomen nu mai puin miraculos, exact n clipa n care nu mai rmsese nici un cartof. Sand fu foarte mhnit de lucrul acesta. I-ai mncat pe toi, l apostrof el suprat. Dick binevoi s se explice. Fiindc eu sunt clientul, rspunse el, ca i cum lucrul ar fi fost de la sine neles. Negustorii nu-i mnnc marfa singuri. De data aceasta ns Sand nu pru convins. Deocamdat, nu mi-a rmas nimic, zise el cu un aer necjit. Dick l lu de sus.

Ia te rog s nu m faci pe mine mnccios!... S tii c nu m mai joc!... Dick se mulumi cu att i renun imediat la planurile lui de rzbunare. Bine, rosti el binevoitor, acum s fiu eu patronul, iar tu clientul. Jocul continu n noua formul. Sand iei din grot, intr apoi iar i se aez n faa mesei nchipuite. Dick se apropie de clientul ncntat i i oferi o piatr. Sand ns, nebeneficiind de o imaginaie aa de vie, nu nelese imediat i se uit la piatr cu un aer nuc. Prostule!... explic Dick. Este nota. Dar n-am luat nimic, obiect Sand revoltat. Fiindc nu mai este nimic... nu mai rmne dect s plteti... aa se face n orice restaurant... Spui: Biete, nota te rog!. Iar eu: Vine, domnule!. Pe urm tu: Uite, biete, un cent pentru mas i un cent pentru tine. Iar eu spun: Mulumesc, domnule. i mi dai cei doi ceni. Totul se petrecu conform acestui plan logic. Sand gsi de minune tonul potrivit pentru a zice: Biete, nota te rog! i Dick strig aa de bine: Vine, domnule!, c l-ai fi luat drept un chelner adevrat. Fu ceva minunat. ncntat, Sand scoase i plti cei doi ceni. Un gnd care-i trecu prin minte i stric ns toat plcerea. Tu ai mncat cartofii i eu i pltesc! socoti el cu melancolie. Dick se fcu c n-aude, cu toate c auzise foarte bine; dovad c se nroi pn n vrful urechilor. O s cumprm bomboane de la domnul Rhodes, se resemn el cu voce tare pentru a-i liniti contiina.

Apoi, diplomatic, pentru a termina repede cu incidentul: S ne jucm de-a altceva, propuse el. De-a ce? ntreb Sand. De-a leul, declar Dick i, fr s stea pe gnduri, i atribui rolul acesta de fiar. Eu sunt un leu. Tu te duci afar, eti un cltor, intri n peter ca s te odihneti. Eu sar asupra ta s te mnnc; atunci, tu ai s strigi: Ajutor!... Eu fug, dar m rentorc n goan. Am s fiu vntor i am s omor leul. Dar tu nu eti leu, obiect, cu oarecare logic, Sand. Nu, am s fiu vntor. Dar atunci cine are s m mnnce? Prostule!... Eu, cnd am s fiu leu. Sand rmase pe gnduri, privindu-i tovarul cu un aer vistor. N-ai nevoie s nelegi, i ntrerupse acesta refleciile. Du-te. Cnd te rentorci, leul are s te pndeasc de dup stnci. Ai timp... O jumtate de or cel puin... Eu sunt leul, tii... atunci sunt la pnd... Un leu nu st dou minute la pnd... Urc prin galerie pn la petera de sus i vino pe afar... Dar, nelegi, nu trebuie s bnuieti nimic... Abia cnd ai s auzi rgetul leului... i Dick scoase un rget teribil. Sand plec, urc galeria i cobor apoi docil, pentru a se lsa sfiat de leu. ntre timp, Dick se ghemuise ntre stnci. Avea de ateptat o jumtate de or, dar nu i se prea prea mult. Era leu i, dup cum declarase chiar el, regele animalelor tie s stea la pnd cu rbdare. Nu ar fi scos nasul la iveal pentru nimic n lume i, cu toate c era singur, scotea din cnd n cnd rgete nbuite, preludiul celui puternic,

grozav, care avea s izbucneasc atunci cnd leul avea s-l sfie pe cltorul lipsit de ans. Fu ntrerupt din exerciiile acestea pregtitoare. Civa oameni urcau panta muntelui. Absolut convins c era leu adevrat, Dick se feri s fie vzut; dar transformarea lui n rege al pustiului nu l mpiedec s-i recunoasc n trecere pe Lewis Dorick, fraii Moore, Kennedy i Sirdey. Dick se strmb cu dispre. Nu-i avea la inim pe oamenii acetia i, n special, pe Fred Moore, pe care l considera dumanul lui personal. Cei cinci brbai disprur n peter, spre marea mnie a lui Dick, care auzi exclamaiile lor de mirare cnd descoperir focul. Doar nu-i petera lor, murmur el printre dini. Cteva frnturi de fraz care ajunser pn la el l fcur ns s ciuleasc urechile. Se vorbea de praf de puc i de bomb, iar cuvintele acestea erau n legtur cu numele guvernatorului i al lui Hartlepool. Poate c de la deprtarea aceea percepuse vag... Se apropie cu bgare de seam de intrarea peterii, pn la un loc de unde putea deslui clar tot ce se vorbea nuntru. Chiar n clipa aceea, auzi pe cineva vorbind i recunoscu vocea lui Sirdey. i pe urm?... ntreb fostul buctar, care i continua rolul de critic pe lng Dorick. Pe urm?... repet Dorick. Da, relu Sirdey. Bomba ta nu este ca butoiul. Nu poi pretinde s-i omori pe toi. n urma Kavgerului rmne Hartlepool i oamenii din poliie. Nu conteaz!... rspunse Dorick cu violen. Nu mi-e team de ei. Dup tierea capului, corpul nu mai are importan... S taie capul guvernatorului! Dick, redevenit brusc serios, asculta tremurnd cuvintele acestea.

V. Un erou
S taie capul guvernatorului!... Uitndu-i rolul de leu, Dick nu se mai gndi dect la fug. S se duc ct mai repede n Liberia... s spun ceea ce auzise. Spre nenorocul lui, prea marea grab l fcu s nui socoteasc micrile cu ndestul prevedere. O piatr atins n treact se rostogoli cu zgomot i imediat se ivi cineva n pragul peterii, aruncnd priviri bnuitoare n toate prile. Spre marea lui spaim, Dick l recunoscu pe Fred Moore. La rndu-i, acesta zrise i el copilul. A!... tu eti, mucosule!... zise el. Ce caui aici? Paralizat de spaim, Dick nu rspunse. i-a pierit graiul pe ziua de astzi? relu vocea groas a lui Fred Moore. tiam c ai o gur!... Ia stai puin!... i dau eu o mn de ajutor ca s i-l regseti... Frica l fcu pe Dick s o rup la fug de-a lungul povrniului. Din cteva salturi ns, dumanul l ajunse din urm i l ridic n sus ca pe un fulg. Ia te uit!... mormi Fred Moore. Am s te nv eu s spionezi, viper mic! Dick fu dus imediat n peter i aruncat ca o boarf la picioarele lui Lewis Dorick. Uite pe cine am gsit afar spionndu-ne! zise Fred. Dorick ridic de jos copilul. Ce fceai acolo? l ntreb el cu asprime. Dick era aproape mort de fric. i, ca s fim sinceri, tremura ca varga. Cu toate acestea ns, mndria fu mai tare dect orice. Se propi pe picioarele lui mici, ca un coco gata de lupt.

Nu v privete, rspunse el cu drzenie. Am dreptul s m joc de-a leul n peter. Nu este a voastr! F bine i rspunde mai frumos, mucosule, spuse Fred Moore, dnd un ghiont zdravn copilului. Un argument nu prea valabil pentru Dick. S-l fi tras pe roat, i nu s-ar fi dat btut. n loc s plece capul, i umfl i mai tare pieptul, strnse pumnii i i privi adversarul n ochi. Mare i la!... zise el cu dispre. Fred Moore nu pru prea atins de ofensa asta. Ce-ai auzit? ntreb el. S faci bine s spui, c de nu... Zadarnic amenina Fred Moore, degeaba trase cteva palme copilului. Dick se ncpna ntr-o tcere de nenfrnt. Dorick interveni. Las copilul, zise acesta. N-ai s scoi nimic de la el. De altminteri, n-are nici o importan. Fie c a auzit, fie c nu, cred c n-o s facem prostia de a-i da drumul. Cred c nu vrei s-l ucidei! interveni Sirdey, care prea foarte puin atras de soluiile violente. Nu poate fi nici vorb de asta, rspunse Dorick nlnd din umeri. O s-l legm zdravn, atta tot... Are cineva un capt de frnghie? Eu, zise Fred Moore, scond din buzunar lucrul cerut. Ct ai clipi din ochi, Dick fu legat de mini i de picioare, n aa fel c nu putea face nici o micare. Apoi, Fred Moore l transport n cea de-a doua peter, unde l arunc pe pmnt ca pe un balot. F bine i stai linitit, i recomand el prizonierului nainte de a pleca. Altfel, ai de-a face cu mine, biea!

i dup sfatul acesta, se ntoarse lng tovarii lui, spre a relua discuia, care se apropia de sfrit, deoarece avea s sune din nou trmbia aciunii. Dorick pusese smoala pe foc i peste puin timp ncepu, cu mare minuiozitate, fabricarea bombei. Pe cnd ce cei cinci mizerabili se pregteau astfel pentru crim, destinul lucra mpotriva lor. Capturarea lui Dick avusese un martor, n drum spre locul de ntlnire, unde, conform nelegerii, urma s fie victim ferocitii leului. Sand asistase la toat scena. Vzuse cum tovarul lui era prins, legat i aruncat n petera cealalt. Sand fu cuprins de o disperare groaznic. De ce puseser mna pe Dick? De ce l btuser? Ce voiau s-i fac?... Poate c l omorser!... Dar dac era numai rnit i atepta ajutor? n cazul acesta, Sand avea s-i vin n ajutor. Se repezi n sus pe munte, se car ca o cprioar pn la grota de sus, cobor prin galeria strmt care fcea legtura cu cele de jos i, n mai puin de un sfert de or, ajunse jos la poalele pantei, n locul n care galeria se lrgea pentru a forma firida ntunecoas n care fusese aruncat Dick. Prin culoarul care firida fcea legtura cu grota exterioar, rzbea puin lumin. Tot de acolo se auzeau nbuit vocile lui Dorick i ale complicilor si. Dndu-i seama c se impunea s procedeze cu bgare de seam, Sand i ncetini mersul i se apropie cu pai de pisic de prietenul lui. n calitatea lor de ucenici marinari, muii au totdeauna la ei un briceag. Sand l deschise imediat pe al lui i tie legturile prizonierului. De ndat ce se vzu liber, acesta porni n goan, fr s spun un cuvnt, prin galeria prin care i venise salvarea. Nu era lucru de glum. Numai el tia ct de grav era situaia

i ct de necesar era s acioneze repede. Aa c nu-i pierdu vremea cu mulumiri inutile; se npusti n galerie i urc panta n cea mai mare grab, n timp ce Sand gfia de zor n urma lui. Evadarea aceasta ar fi reuit uor dac nenorocirea n-ar fi fcut ca tocmai n clipa aceea Fred Moore s aib proasta inspiraie de a veni s vad ce face prizonierul. I se pru c zrete o form nedesluit care se mica n lumina palid rzbtnd din prima grot. Se repezi la noroc ntracolo i descoperi astfel galeria de a crei existen habar nu avusese pn atunci. nelegnd imediat c i se jucase o fest i c prizonierul evadase, scoase o njurtur furioas i ncepu s alerge i el n susul pantei. Copiii aveau un avans de vreo cincizeci de metri, dar Fred Moore, cu picioarele lungi, putea profita de avantajul acesta. Este drept c ntunericul din jur l mpiedeca mult la mers prin galeria aceasta necunoscut lui, dar cunoscut foarte bine de Dick i Sand. Fred Moore era ns nfuriat, i n situaii de felul acesta nimeni nu prea ascult de sfaturile prudenei. Alerga deci ct l ineau picioarele, cu minile ntinse nainte, cu riscul de a-i sparge capul de vreun col de stnc. Fred Moore nu tia c avea naintea lui doi fugari. Nu vedea absolut nimic, iar copiii se fereau s scoat vreun cuvnt. Numai zgomotul pietrelor care se rostogoleau pe pant i dovedea c se afl pe drumul cel bun i, cum tumultul acesta era din ce n ce mai apropiat, deduse de aici c distana dintre el i fugari se micora mereu. Copiii se sileau din rsputeri s menin distana aceasta, s ajung n partea aceea a galeriei, unde bolta, foarte joas, nu era susinut dect de o stnc instabil, care s-ar fi dislocat la prima atingere. De aici

ncolo galeria era mai joas i mai ngust, astfel c ei, cu staturile lor micue, ar fi fost mai n avantaj, deoarece ar fi putut continua s fug, n timp ce dumanul lor ar fi fost nevoit s alerge ncovoiat. Ajunser, n sfrit, i spre locul acesta att de dorit. Lsndu-se pe vine, Dick reui s treac cu bine. Sand l urm de-a builea, cnd se simi prins de pr de o mn brutal. Te-am prins, tlharule! auzi el n acelai timp o voce n urma lui. ntr-adevr, Fred Moore era n culmea furiei. Cum el nu tia c galeria coboar aici brusc, fusese ct pe aici s-i sparg capul. Se lovise aa de tare de bolt, nct rmsese aproape ameit o clip, cltinndu-se, gata s cad jos. Lovitura asta i fusese de folos, cci, cutndu-i prin ntuneric un punct de sprijin, dduse cu mna de piciorul fugarului. Sand se socoti pierdut... Avea s se descotoroseasc de el, i pe urm aveau s-l prind i pe Dick... Ce-aveau s-i fac atunci lui Dick? Poate c voiau chiar s-l omoare!... Trebuia s mpiedice asta, cu orice pre. Judec oare Sand cu adevrat n chipul acesta? i recurse cu adevrat contient la mijlocul disperat pe care l vom vedea? Pare cam problematic lucrul acesta, cci timp de gndire nu prea avea, deoarece ntreaga dram n favoarea noastr nu dur mai mult de cteva secunde. Se pare c avem n noi un alt eu, care acioneaz n favoarea noastr n anumite cazuri. Dup filosofi, ar fi subcontientul, care ne face s gsim, tocmai cnd nu ne ateptm, soluia unei probleme pe care am cutato mult timp zadarnic. Tot dup ei, el ar fi cel care conduce reflexele noastre i cauza gesturilor instinctive care pot provoca manifestrile active exterioare. Tot el

ar fi, n sfrit, ceea ce ne determin uneori s svrim, pe neateptate, acte al cror adnc neles rmne ascuns n noi, fr ca n asta s intre ctui de puin voina noastr. Sand avu un singur gnd limpede: s-l salveze pe Dick, mpiedicnd urmrirea. Subcontientul fcu restul. ntinse aproape instinctiv braele i se apuc strns de blocul instabil care susinea bolta galeriei, n timp ce Fred Moore, nebnuind primejdia, l trgea cu violen napoi. Blocul se desprinse uor i bolta se prbui cu zgomot. Zgomotul acesta l fcu pe Dick s se opreasc pe loc, cuprins de o presimire sinistr. Trase cu urechea o clip, dar nu mai auzi nimic. Se fcuse iari tcere adnc. l chem pe Sand, ncet, cu voce nbuit, apoi din ce n ce mai tare. n cele din urm, neprimind nici un rspuns, se ntoarse napoi i se lovi de o grmad de pietre care astupau cu totul galeria. Dick rmase o clip nemicat, buimcit, apoi porni ntr-o goan nebun spre ieire, spre ora. Kavgerul tocmai citea ceva nainte de a se duce la culcare, cnd ua se deschise cu violen i un fel de artare plin de noroi scond gemete i rostind cuvinte nearticulate se rostogoli la picioarele lui. l recunoscu surprins pe Dick. Sand... domnule guvernator... Sand!... gemu acesta. Kavgerul lu o atitudine sever. Ce nseamn asta? Ce s-a ntmplat? Dick ns nu putea s neleag nimic. Avea ochii rtcii, lacrimi i iroiau pe fa i biguia, gfind, vorbe fr ir. Sand... domnule guvernator... Sand!... gemu el trgndu-l pe Kavger de mn ca i cum ar fi vrut s-l

hotrasc s vin cu el. Petera... Dorick... bomba... Sirdey... Moore... Capul... tiat... i Sand zdrobit... Sand... domnule guvernator... Sand!... Cu toat incoerena lor, cuvintele acestea erau destul de clare. Trebuie c se petrecuse ceva grav n peter, ceva n care erau amestecai, ntr-un fel sau altul, Dorick, Moore i Sirdey, i n care Sand era victim. n orice caz, de la Dick nu se putea cpta informaii mai precise. Cuprins de o spaim de nenchipuit, bietul biat continua s biguie mereu aceleai cuvinte, ca i cum i-ar fi pierdut minile. Kavgerul l chem imediat pe Hartlepool i i spuse n grab: Se petrece ceva n grote... Ia cinci oameni cu tore i vino dup mine. Dar ct mai repede!... Apoi, fr s mai atepte rspunsul, se supuse chemrii din ce n ce mai disperate a minii micue care l trgea mereu i porni n goan. Dou minute mai trziu, n fruntea a cinci oameni narmai, pornea i Hartlepool, n aceeai direcie. Din nefericire, noaptea era foarte ntunecoas i Kavgerul nu se mai vedea. La grote, spusese el. Hartlepool o lu deci spre grote, adic spre cea pe care o cunotea el mai bine i n care ascunsese odinioar putile, n timp ce Kavgerul, cluzit de Dick, se ndrepta spre nord, ca s ajung pe versantul opus al masivului, unde se aflau cele dou grote inferioare din care i fcuse Dorick cartierul general. Acesta, auzind exclamaia lui Fred Moore, i ntrerupsese lucrul i se repezise n grota cealalt, nsoit de ceilali, pentru a da o mn de ajutor camaradului lor. Cum ns Fred Moore n-avea de-a face dect cu un copil, nu sttur mult acolo, ci, dup o privire aruncat n grota cufundat n bezn, se napoiaser la lucrul lor.

Fred Moore nu aprea, i tovarii si, mirai de ntrzierea aceasta inexplicabil, ptrunser din nou n grota interioar, luminndu-i calea cu o tor improvizat din crengile puse pe foc. Sirdey fcu cale ntoars n scurt timp i, n loc s-i urmeze camarazii, iei afar din peter i se ascunse printre stnci. Dispariia lui Fred Moore nu-i mirosea deloc a lucru bun. Prevedea complicaii neplcute. Iar el, Sirdey, numai un viteaz nu era. n materie de vicleug i nelciune, nu l-ar fi ntrecut nimeni. Dar loviturile tari nu erau nici n firea, nici n gustul lui. i pzea deci preioasa lui piele, foarte hotrt s nu se compromit n nici un fel i s nu se hazardeze ntr-o afacere care putea lua o ntorstur proast. n timpul acesta, Dorick i ceilali doi tovari ai lui descopereau galeria prin care dispruse Fred Moore n urmrirea lui Dick i a lui Sand. Cum grota nu avea alt ieire, erau siguri c cel pe care l cutau dispruse pe acolo. Urmar deci i ei acelai drum, ns dup vreo sut de metri fur nevoii s se opreasc, deoarece trecerea le era mpiedecat de o grmad de pietre i pmnt. n faa acestui obstacol neateptat, se uitar buimcii unii la alii. Unde naiba putea fi Fred Moore? Negsind nici un rspuns la ntrebarea aceasta, fcur cale ntoars, fr s bnuiasc mcar c tovarul lor era ngropat sub mormanul acela de pmnt. Ajunser astfel n prima grot. Aici i atepta o surpriz foarte neplcut. La intrarea ei apruser, chiar n clipa cnd intrau, dou forme omeneti: un brbat i un copil. Focul plpia voios i lumina, mprtiind bezna, mizerabilii i recunoscur pe noii venii.

Dick!... exclamar tustrei, prostii de mirare cnd ddur cu ochii de bieaul pe care ei l tiau legat burduf n petera de sus. Kavgerul!... biguir ei apoi, cu un amestec de furie i spaim. ovir o clip, apoi mnia fu mai tare. William Moore i Kennedy se repezir asupra Kavgerului, care i atept fr s se clinteasc din loc. Bandiii scoaser cuitele; dar nu avur timp s se foloseasc de ele. Fur apucai de gt cu mini puternice ca oelul i lovii cap n cap pn ce se prbuir jos fr cunotin. Kennedy fu dat gata, cum se spune. Rmase nemicat la pmnt n timp ce William Moore se ridica cltinndu-se. Kavgerul nu-i mai ddu ns nici o atenie i fcu un pas spre Dorick. Acesta, zpcit cu totul de desfurarea fulgertoare a evenimentelor, asistase la lupt fr s ia parte la ea. Rmsese ceva mai n urm, innd n mn bomba de care atrnau civa metri de fitil. Paralizat de spaim, nu avusese timp s intervin, i rezultatul luptei i arta acum lmurit ct de inutil ar fi fost orice rezisten. Vzndu-l pe Kavger apropiindu-se, se socoti pierdut... Atunci, fu cuprins de ceva asemntor nebuniei... Un val de snge i se urc la creier; vzu rou n faa ochilor, cum se spune... Avea s nving cel puin odat n viaa lui... Cu riscul de a pieri i el, omul din faa lui trebuia s moar! Se repezi spre foc, apuc un vreasc aprins, ddu foc fitilului i se pregti s arunce proiectilul artizanal. Nu avu ns timp s svreasc gestul criminal. Din cauza nendemnrii lui ori a fitilului defectuos, bomba fcu explozie n minile lui. Se auzi un bubuit groaznic, care cutremur pmntul... Prin

deschiztura larg a peterii nir limbi de foc... Explozia fu urmat imediat de un strigt venit din afar. Dndu-i seama c greiser drumul, Hartlepool sosea cu oamenii lui n pas alergtor. Vzur flcrile nind pe lng Kavger, care sttea neclintit n mijlocul acestui cerc de foc, i se repezir n ajutorul efului lor. Acesta n-avea ns nevoie de nici un ajutor. Scpase teafr, ca prin minune. i opri cu mna pe cei care alergau n sprijinul lui. Pzete intrarea, Hartlepool, ordon el cu calmul su obinuit. Hartlepool i oamenii lui se supuser, buimcii de acest snge rece nemaipomenit. Fumul se risipea treptat, treptat, ns ntunericul era de neptruns, fiindc focul se stinsese. Lumin, Hartlepool, ceru Kavgerul. Fu aprins o tor i toi noii sosii intrar n peter. De clipa aceasta se folosi Sirdey ca s i ia tlpia. Era lmurit acum i nu se mai gndea dect la un lucru: s fug. Ceea ce i fcu, disprnd n noapte. n timpul acesta, Kavgerul i oamenii lui cercetau teatrul dramei. Spectacolul era groaznic. Pmntul, nclit de snge, era presrat cu resturi din Dorick. Ceva mai departe zcea William Moore, cu pntecul sfiat, iar la civa pai de el, Kennedy prnd c doarme. De acesta din urm se apropie acum Kavgerul. Triete, spuse el. Fostul matelot i datora scparea faptului c, pe jumtate sugrumat de Kavger, nu se mai putuse ridica de jos. Nu-l vd pe Sirdey, zise dup puin Kavgerul, uitndu-se atent njur. Se prea c a fost i el pe aici.

Grota fu cercetat atent, dar fr rezultat. n schimb, Hartlepool descoperi butoiaul cu pulbere dosit sub mormanul de crengi. Uite butoiaul cellalt! exclam el triumftor. Sunt tot oamenii notri de data trecut. n clipa aceea, Kavgerul se simi prins de mn i auzi o voce slab scncind: Sand!... Domnule guvernator!... Sand!... Avea dreptate Dick. Mai aveau de lucru. Trebuia gsit Sand, care, dup spusele prietenului lui, era amestecat n toat afacerea aceea. Condu-ne, copilul meu, rosti Kavgerul. Dick porni prin culoarul interior, urmat de toi ceilali, afar de un om care fu lsat s-l pzeasc pe Kennedy. Strbtur astfel cea de-a doua peter, apoi urcar galeria pn n locul unde se produsese prbuirea. Aici! spuse Dick artnd cu mna grmada de pietre. Prea sfiat de o durere groaznic i privirea lui rtcit i umplu de mil pe cei de la care cerea ajutor. Nu mai plngea, dar ochii i strluceau ca i cum erau cuprini de friguri i abia era n stare s vorbeasc. Aici? ntreb Kavgerul cu blndee. Dar, vezi bine, dragul meu, c nu putem merge mai departe. Sand! repet Dick cu ncpnare, artnd mereu n aceeai direcie. Ce vrei s spui, micuul meu? strui Kavgerul. Crezi c prietenul tu este sub drmturile astea? Este!... articula anevoie Dick. nainte... treceam... ast sear... M-a prins Dorick... Am scpat... Sand n urma mea... Era s ne prind Fred Moore... Atunci, Sand a drmat asta... peste el... ca s m scape pe mine...

Dick se opri i, aruncndu-se la picioarele Kavgerului: Domnule guvernator, implor el, Sand! Adnc micat, Kavgerul se sili s-l domoleasc pe copil. Linitete-te, dragul meu, spuse el cu buntate, linitete-te. O s-l scoatem afar pe prietenul tu, fii pe pace. Haide, la lucru!... porunci el, ntorcndu-se spre Hartlepool i oamenii lui. Toi se apucar cu nfrigurare s dea la o parte bucile de stnc destul de mici, din fericire, ca s le poat urni uor cu braele lor puternice. Ascultnd de sfatul Kavgerului, Dick se dusese n prima grot, unde Kennedy ncepea s-i vin n fire. Aici se aez pe o piatr i atept, nemicat ca o statuie, cu privirea aintit n pmnt. n timpul acesta, ceilali lucrau de zor la lumina torelor. Dick spusese adevrul. Dup puin timp, ddur de un picior, piciorul unui om. Aceasta i ndemn s se grbeasc. Treptat, iei la iveal capul unui om lungit la pmnt cu faa n jos. Cnd voir ns s-l scoat la lumin, ntlnir o oarecare rezisten. Braul lui drept, ntins nainte printre pietre, prea c se agase de ceva. ntr-adevr, cnd ddur la o parte i grmada aceea de sfrmturi, vzur c mna inea glezna unui picior de copil. I-o desfcur deci i l ntoarser cu faa n sus. Era Fred Moore, cu capul terciuit, cu pieptul zdrobit, mort. Se apucar atunci de lucru cu i mai mare ardoare. Piciorul de care se ncletaser degetele lui Fred Moore nu putea fi dect cel al lui Sand. Iar judecnd dup halul n care fusese gsit Fred Moore i dup ceea ce ncepea s apar din trupul micu al biatului, prea puin probabil s mai fie n via. Turtite, zdrobite,

strivite, cu oasele sfrmate, picioarele lui ddeau loc la presupuneri foarte jalnice referitoare la starea n care avea s fie gsit restul corpului. Cu toat graba lor, brbaii fur nevoii totui s se opreasc gnditori nainte de a ataca un bloc mai mare dect cele de pn atunci i care apsa cu greutatea lui enorm genunchii lui Sand. Blocul acesta susinea alte cteva din jur i trebuia manevrat cu prevedere, spre a nu provoca noi prbuiri. Asta ntrzia ntructva aciunea de salvare, dar, n sfrit, centimetru cu centimetru, fu ridicat i blocul acesta. Salvatorii nu-i putur opri atunci o exclamaie de mirare. Dincolo era un spaiu liber, n care Sand zcea ca ntr-un mormnt. Era culcat cu faa n jos, ca i Fred Moore, ns blocurile, susinndu-se ntre ele, alctuiser o bolt care proteja pieptul copilului. Partea superioar a corpului prea intact, astfel c, dac nu ar fi fost starea jalnic a picioarelor, Sand ar fi putut scpa nevtmat din acel accident nefericit. Fu tras afar cu mii de precauiuni i ntins jos la lumina torelor. Avea ochii nchii, buzele albe i faa de o paloare cadaveric. Kavgerul se plec asupra copilului... Ascult timp ndelungat. n sfrit, anun cu o voce nbuit: Respir. Doi oameni luar pe brae corpul nemicat i coborr n tcere galeria, urmai de ceilali. Cnd cortegiul trist apru n grota exterioar, Dick se ridic repede i privi. Vzu picioarele sfrmate, faa galben ca ceara... Scond un ipt groaznic, cu ochii mari de spaim i durere, se prbui la pmnt.

VI. Timp de optsprezece luni


Zorii zilei de 31 martie l gsir pe Kavger nc neadormit. Prin cte trecuse! Ce experien trise! Reuise s ptrund n ntregime sufletul omenesc, capabil de cele mai rele lucruri, ca i de cele mai bune totodat, de instinctele cele mai crude, ca i de cea mai curat abnegaie. nainte de a se ocupa de vinovai, se grbise s vin n ajutorul victimelor inocente ale acestei drame nspimnttoare. Cu ajutorul a dou brancarde improvizate, au fost transportate grabnic la reedin. Cnd Sand fu dezbrcat i culcat n pat, starea lui se dovedi i mai disperat. Picioarele, literalmente terciuite, nu mai existau. Privelitea acestui corp tnr martirizat era aa de jalnic, nct Hartlepool i simi inima sfiat i lacrimi mari ncepur s curg pe obrajii lui bronzai de toate vnturile oceanice. Cu o rbdare printeasc, Kavgerul pansa carnea aceea sfiat. De picioarele lui, groaznic zdrelite, Sand nu avea s se mai serveasc, probabil, niciodat, fiind condamnat la infirmitate pe via. n privina aceasta, nimic de fcut, dar ar fi fost totui un rezultat apreciabil dac s-ar fi putut evita o amputare, care ar fi fost, poate, fatal unui organism aa de fragil. Dup ce termin pansamentul, Kavgerul picur puin rom printre buzele decolorate ale rnitului, care ncepu s geam ncet i s murmure cuvinte fr neles. Dick prea i el n mare primejdie. Cu ochii nchii i faa de un rou crmiziu, scuturat de tremurturi nervoase, respirnd scurt i anevoios, ardea de o febr nspimnttoare. Constatnd simptomele acestea, Kavgerul cltin din cap cu un

aer ngrijorat. Starea lui Dick era mult mai grav dect cea a salvatorului su. Dup ce i culcar pe cei doi copii, cu toate c era trziu, Kavgerul se duse la Harry Rhodes i l puse n curent cu cele petrecute. Harry Rhodes fu adnc impresionat de cele povestite i se oferi s fie de ajutor cu toi ai lui. Rmase stabilit ca doamna Rhodes, Clary, Tullia Ceroni i Graziella s vegheze rnd pe rnd la cptiul celor doi copii: fetele ziua, mamele lor noaptea. Doamna Rhodes fu prima care i lu rolul n primire. Se mbrc repede i plec cu Kavgerul. Abia acum se hotr acesta s se duc acas s se culce. Era ns prea tulburat, prea grav era problema cu care se confrunta ca s poat dormi. Dintre cei cinci asasini, trei erau mori, dar mai rmseser n via doi... Trebuia luat o hotrre n privina lor. Bilanul dramei se soldase cu trei oameni ucii, unul fugar i doi copii n primejdie de moarte, astfel c nu mai putea fi vorba de nici un fel de muamalizare. Trebuia luat o hotrre. Dar care? Natural, mijloacele de aciune adoptate de oamenii acetia nu aveau nimic comun cu cele pe care era nclinat Kavgerul s le ntrebuineze, dar, n fond, principiul era acelai. Se reducea, n realitate, la aceea c oamenii acetia, ca i el, nu puteau suferi constrngerea, nu acceptaser s se resemneze. Deosebirea de temperamente fcuse restul. Voiser s doboare tirania, n timp ce el se mulumise s fug. La urma urmei ns, nevoia lor de libertate, indiferent de felul n care i-o manifestau, era, n realitate, aceeai; oamenii acetia nu fuseser dect tot nite revoltai, ca i el odat. Cum putea deci s-i aroge dreptul de a-i pedepsi?

Dis-de-diminea, Kavgerul se duse la nchisoare, unde Kennedy i petrecuse noaptea lungit pe o banc. La apariia guvernatorului, acesta se ridic repede n picioare, i, socotind nendestultor semnul acesta de respect, i scoase cu umilin bereta. Kavgerul observ atunci c minile fostului marinar erau prinse ntr-un lan scurt i solid. Prea astfel un animal prins n capcan, n jurul lui era aerul, spaiul, libertatea. El nu mai avea dreptul la bunurile acestea naturale de care voise s lipseasc pe ali oameni i pe care ali oameni i le rpeau acum la rndul lor. Spectacolul acesta fu insuportabil pentru Kavger. Deschise ua camerei de gard de alturi i l chem pe Hartlepool, care se ivi imediat. Desf lanul acesta, spuse Kavgerul, artnd minile nctuate ale prizonierului. Dar, domnule... ncerc Hartlepool s obiecteze. Te rog... l ntrerupse Kavgerul, scurt i hotrt. Apoi, adresndu-se lui Kennedy, cnd acesta fu eliberat, l ntreb: Ai vrut s m omori? De ce? Cu privirea aintit n pmnt, Kennedy ddu din umeri, frmntndu-i ntre mini bereta de marinar, drept rspuns c nu tia nici el de ce. Dup ce l privi o clip n tcere, Kavgerul deschise larg ua nchisorii i se ddu la o parte. Pleac! supuse el i fiindc Kennedy l privea nedumerit: Pleac! repet el cu voce calm. Fr s se mai lase rugat, fostul marinar iei, ncovoindu-i spatele. Kavgerul nchise ua n urma acestuia i se duse la cei doi bolnavi ai lui, lsndu-l pe Hartlepool buimcit cu totul.

Starea lui Sand era staionar, dar cea a lui Dick se agravase mult. Prad unui delir furios, biatul se zvrcolea n pat vorbind fr ir. Era clar c avea o congestie cerebral aa de puternic, nct era de temut un deznodmnt fatal. Tratamentul obinuit era inaplicabil n mprejurarea de fa. Nu exista, n primul rnd, gheaa necesar pentru a rcori fruntea fierbinte a bolnavului. Insula Hoste nu progresase pn la a avea ghea n alt anotimp dect iarna. Din fericire, natura avea s se nsrcineze s-i vin n ajutor Kavgerului. Iarna anului 1884 a fost de o asprime neobinuit i, totodat, de o precocitate excepional. ncepu din primele zile ale lui aprilie prin furtuni violente care inur timp de o lun, fr ntrerupere. Dup furtunile acestea urm o scdere excesiv a temperaturii, care provoc, n cele din urm, viscole cum nu mai vzuse Kavgerul de cnd se afla n Magellania. Att ct le sttu n putere, colonitii luptar cu mult curaj mpotriva zpezilor, dar, n cursul lui iunie, viscolul rencepu cu aa violen, c fur nevoii s se dea btui. Cu toate sforrile lor, stratul de zpad atinse pe la mijlocul lui iunie o grosime de mai bine de trei metri. Liberia era acoperit n ntregime cu un linoliu ngheat. Ferestrele de la primul etaj al caselor serveau acum de u de intrare, iar locuinele cu un singur nivel nu aveau alt ieire dect o gaur fcut n acoperi. Se nelege deci c orice activitate devenea imposibil, iar relaiile sociale se reduceau la un minimum indispensabil pentru asigurarea existenei. Sechestrarea aceasta influen enorm asupra sntii oamenilor! i fcur apariia iari cteva boli epidemice, i Kavgerul fu nevoit s vin n ajutorul

unicului medic din Liberia, deoarece acesta nu mai putea face fa situaiei. Din fericire, scpase de grij n privina lui Dick i a lui Sand. Primul care pornise pe calea vindecrii fusese Sand. Dup vreo zece zile de la accident, starea lui se mbunti foarte mult i fu considerat n afar de orice primejdie. i, ntr-adevr, cicatrizarea rnilor progres cu acea repeziciune proprie esuturilor tinere. Dup mai puin de dou luni, Sand fu autorizat s prseasc patul. S prseasc patul!... La drept vorbind, expresia este improprie. Sand nu putea, nu avea s mai poat prsi patul, nici s fac vreo micare fr ajutorul altcuiva. Picioarele lui moarte nu-i mai puteau susine corpul, condamnat de acum ncolo la o infirmitate pe via. Dealtfel, biatul nu prea prea mhnit de lucrul acesta. Cnd i recptase cunotina, primele lui cuvinte fuseser ca s se informeze de soarta prietenului lui, pentru salvarea cruia se sacrificase. Un zmbet i nflori pe buze cnd i se confirm c Dick era sntos, dar, n scurt timp, asigurrile acestea nui mai fur de ajuns i, pe msur ce i recpta puterile ncepu s cear s-l vad pe Dick, cu o struin din ce n ce mai ncpnat. Lucru care fu mult timp imposibil. Dick continu s delireze mai bine de o lun. Corpul i ardea ca focul, cu toat gheaa de care Kavgerul putea face uz acum fr nici o economie. Apoi, cnd perioada aceasta acut a bolii lu sfrit, bolnavul era aa de slbit, c viaa nu-i mai atrna dect de un fir de a. Pe urm, convalescena fcu progrese repezi. Leacul cel mai bun fu vestea c i Sand era salvat. Aflnd lucrul acesta, chipul lui Dick se lumin de o

bucurie cereasc i, pentru prima oar n decurs de attea zile, adormi i avu un somn linitit. Chiar a doua zi l putu asigura el nsui pe Sand c era adevrat ce i se spusese, astfel c i acesta scp de orice grij. Propria lui suferin o privea cu inim uoar. Linitit n privina lui Dick, ceru imediat vioara, i, cnd o avu n mn, pru n culmea fericirii. Peste cteva zile, n urma struinelor lor, fur instalai n aceeai camer. i de atunci timpul trecu pentru ei cu o repeziciune de vis. n ptucurile lor aezate unul lng altul, Dick citea, Sand cnta din vioar i, din cnd n cnd, se priveau zmbind. Se socoteau perfect fericii. O zi trist fu cea n care Sand se ddu jos din pat. Privelitea martiriului prietenului su l arunc pe Dick ntr-o stare de disperare nespus. Impresia produs asupra lui de spectacolul acesta fu adnc, transformndu-l imediat, ca i cum ar fi fost atins cu o baghet miraculoas. Se nscu un alt Dick, cuminte, mai potolit, mai sfios i mai puin rzboinic. Era atunci pe la nceputul lui iunie, adic pe timpul cnd zpada ncepea s-i blocheze pe Liberieni n casele lor. O lun mai trziu, iarna era n toi; nu se mai putea conta pe vreme frumoas pn n primvar. Kavgerul se strdui s reacioneze mpotriva efectelor deprimante ale acestei ntemniri prelungite i organiz jocuri n aer liber. Printr-un canal spat cu mult trud n malul rului, fu tras o uvi de ap care, rspndit n cmpie, form un teren minunat de patinaj. Adepii acestui sport, foarte practicat n America, au profitat de pe urma lui cu bucurie. Pentru ceilali, se organizar curse de schi i de sniue de-a lungul colinelor din sud.

ncetul cu ncetul, colonitii prinser gust de sporturile acestea de iarn i putem spune c micarea n aer liber a contribuit enorm la meninerea voioiei i sntii lor. i aa, tr-grpi, o duser pn la 5 octombrie, cnd ncepu dezgheul. n primul rnd, se topi zpada care acoperea cmpia dinspre ocean. Peste puin ncepu s se topeasc i cea ngrmdit asupra Liberiei, transformnd strzile n praie, n timp ce rul i sfrma nchisoarea lui de ghea. Apoi, fenomenul generalizndu-se i ntinzndu-se pn pe primele pante din sud, topirea aliment timp de multe zile torentele noroioase care se scurgeau prin capital, fcnd ca apele rului s creasc vertiginos i ameninnd din clip n clip s se reverse asupra oraului. Sub presiunea acestei primejdii iminente, Kavgerul puse la lucru toate braele de care dispunea colonia. O armat de muncitori construi n grab un dig, care nconjura oraul n partea ameninat, formnd un unghi cu vrful spre sud-vest i cu cele dou laturi desfurndu-se una oblic spre munii din sud, iar cealalt urmnd paralel cursul rului. Cteva case, i n special cea a lui Patterson, construite prea aproape de mal, rmneau n afara perimetrului de protecie. Construcia digului nu dur mai mult de patruzeci i opt de ore. Era i timpul. Un potop de ap se scurgea nvalnic din interior spre ocean. Vrful digului tia n dou cascada aceasta vijelioas, aruncnd-o parte spre vest, n ru, parte spre est, n ocean. Cu toat nclinarea solului, n cteva ore Liberia deveni un fel de insul n insul. Din toate prile o nconjura un bru de ap imens din care rsreau spre est i sud munii, i spre nord-vest casele din

Bourg Neuf, situate pe un teren ceva mai ridicat. Orice comunicaie ntre ora i periferiile lui era tiat. Trecur opt zile i nivelul nu arta nici o tendin de descretere, cnd se produse un accident grav. n dreptul proprietii lui Patterson, malul, ros de apele furioase, se prbui brusc, trnd cu el casa irlandezului i, odat cu ea, i pe proprietar, care se trezi prins pe neateptate cu Long ntr-un vrtej formidabil. Sub privirea neputincioas a ctorva spectatori care se aflau din ntmplare pe dig, casa dispru n vltoare, cu locuitori cu tot. Peste puin timp, ca i cum crima aceasta dubl iar fi domolit mnia, nivelul apei cobor din ce n ce mai mult i, n cele din urm, la 5 noiembrie, exact la o lun de zile de la nceperea dezgheului, rul i relu cursul obinuit. Dar ce dezastru rmnea n urm! Strzile din Liberia erau pline de anuri i gropi, oselele din mprejurimi distruse n aa hal, nct aproape c nu li se mai cunoate nici mcar urma. Astfel c prima grij a colonitilor fu restabilirea cilor de comunicaie. oseaua care ducea la Bourg Neuf suferise cel mai mult, din cauz c era construit chiar prin mijlocul cmpiei mltinoase. Fu ns nevoie de mai bine de trei sptmni de munc intens pn s fie redat circulaiei. Spre surprinderea general, prima persoan care fcu uz de ea fu Patterson n persoan. Observat de pescarii din Bourg Neuf n clipa n care era trt spre ocean, agat cu disperare de o bucat de lemn, irlandezul avusese norocul s scape cu bine din acest impas. Nu tot aa sttuser lucrurile ns i cu Long. Cu toate cercetrile ntreprinse, acesta rmase disprut pentru totdeauna.

Informaiile acestea fur obinute mai trziu, de la salvatorii lui Patterson, deoarece acesta se dusese direct spre locul fostei sale locuine, fr s dea nici cea mai mic lmurire asupra peripeiei lui. Cnd vzu cu proprii-i ochi urmrile reale ale nenorocirii, disperarea i fu fr margini. Odat cu casa disprea tot ce avusese el pe pmnt! Pierise fr urm i pentru totdeauna tot ce adusese cu el pe insula Hoste, tot ce agonisise de atunci cu preul unei munci cineti i al lipsurilor de tot felul. Cu toate acestea, Patterson nu se tngui, nu se plnse. Rmase tcut i gnditor ctva timp, cu ochii fixai pe apele rului care i rpise tot avutul, apoi porni hotrt s-l caute pe Kavger. Gsindu-l, se scuz cu o politee umil de libertatea pe care i-o lua i i aduse la cunotin c inundaia, dup ce fusese ct pe-aci s-i coste viaa, l adusese la sap de lemn. Kavgerul, care nu-l putea suferi pe reclamant, rspunse cu rceal: Este foarte regretabil, dar nu vd ce pot face eu n situaia asta? Vrei s solicitai un ajutor? Revers al cumplitei lui zgrcenii, Patterson avea o calitate: mndria. Nu ceruse niciodat nimic nimnui. Dac nu se artase prea scrupulos n alegerea mijloacelor, inuse piept de unul singur celorlali oameni, i n lenta lui ascensiune spre avere nu datora nimnui nimic. Nu cer mil, rspunse el nlnd capul. Ci doar s mi se fac dreptate. Dreptate? repet Kavgerul mirat. mpotriva cui? mpotriva oraului Liberia, rspunse Patterson, a ntregului stat hostelian. n ce privin? ntreb Kavgerul, din ce n ce mai mirat.

Relundu-i atitudinea lui smerit, Patterson i expuse psul n termenii cei mai dulcegi. Dup prea lui, ntreaga colonie era rspunztoare de tot; n primul rnd, fiindc era vorba de o nenorocire general i public, ale crei consecine duntoare trebuiau suportate proporional de toi, i pe urm, deoarece ea i neglijase complet datoria, reconstruind digul care salvase oraul chiar pe malul rului, nct s protejeze toate casele, fr excepie. Zadarnic cut Kavgerul s-i explice c nedreptatea de care se plngea nu exista dect n imaginaia lui, c dac digul ar fi fost construit mai aproape de ru s-ar fi prbuit odat cu malul i c, prin urmare, ar fi fost inundat tot restul oraului; Patterson nu voi s aud de nimic i se ncpna s-i repete mereu argumentele precedente... Scos din rbdri, Kavgerul puse scurt capt acestei discuii fr nici un rost. Nici Patterson nu mai strui, dealtfel. Se duse imediat s-i reia locul printre lucrtorii din port, hotrt s-i recldeasc, fr o clip de ntrziere, viaa distrus. Considernd incidentul definitiv nchis, Kavgerul nu se mai gndi deloc la el. De a doua zi chiar, se convinse ns c se nela. Nu, incidentul nu era ctui de puin nchis; dovad reclamaia pe care o primi Ferdinand Beauval n calitatea lui de preedinte de Tribunal. Irlandezul avusese odat ocazia s se conving c exista Justiie pe insula Hoste i recurgea acum pentru a doua oar la ea. De voie, de nevoie, procesul fu judecat i bineneles c Patterson l pierdu. Dup pronunarea sentinei, stpnindu-i cu greu furia provocat de eecul acesta, surd la aluziile batjocoritoare de care nu

fu cruat de concetenii si, irlandezul se ntoarse frumuel la slujba lui de muncitor. Dar alte gnduri ncepur s ncoleasc n sufletul lui. Pn atunci el mprise globul n dou tabere: de o parte el, de cealalt restul omenirii. Problema consta numai n a face s treac ct mai mult aur dintr-o tabr ntr-alta. Asta necesita numai o lupt continu i drz, dar nu implica sentimente de ur. Ura este o patim deart, nefolositoare; dobnzile ei nu se pltesc n moned cu un curs valabil, astfel c adevratul avar nu tie ce-i aceea ur. Patterson ncepu s urasc. l ura pe Kavger, fiindc nu-i fcuse dreptate, ura ntreg poporul hostelian care privea cu nepsare distrugerea unei avuii ctigate cu preul attor eforturi, attor zile obositoare de munc i lipsuri. Patterson i ascunse n suflet ura aceasta unde avea s creasc i s se mreasc din ce n ce mai mult. Deocamdat nu avea nici o putere fa de dumanii lui. Dar lucrurile se puteau ntoarce... El tia s atepte. Pe la sfritul anului 1884, o corabie aduse cele dou sute de puti comandate dup primul atentat al lui Dorick. Statul hostelian era, prin urmare, n posesia unui numr de aproape dou sute cincizeci de arme de foc, n afar de cele pe care i le putuser procura un numr restrns de coloniti. Tot n vara aceea se produser dou evenimente importante. Unul dintre ele l privete pe Dick. nc de la data de 15 iunie a anului trecut, cei doi copii puteau fi considerai vindecai. n special Dick, care, dei slbit, promitea s se refac n scurt timp, cu marea poft de mncare care i rmsese de pe urma bolii. Ct despre Sand, starea lui general nu

mai lsa nimic de dorit i, n ceea ce privete restul, nu mai era cazul de a se preocupa cineva de urmrile accidentului, deoarece nici o putere din lume nu-l putea scpa de imobilitatea la care era condamnat pentru tot restul vieii. Srmanul infirm nu se plngea, dealtfel, de nenorocirea asta i se consola de minune cu prietenia din ce n ce mai duioas pe care i-o arta micul lui prieten Dick. Kavgerul privea cu ochi buni prietenia aceasta. Pe durata convalescenei celor doi copii, avusese tot timpul s-i studieze i prinsese o dragoste aproape printeasc de ei. Dick, n special, i atrsese atenia i interesul i din alt punct de vedere. Se putuse convinge zi de zi ce suflet nobil i simitor, ce inteligen vie avea biatul acesta. Astfel, ncetul cu ncetul ajunsese la convingerea c ar fi fost pcat ca darurile acestea aa de rare s rmn nefolosite. Ptruns de ideea aceasta, hotr s se ocupe mai de aproape de copilul acesta, pentru a-l face motenitorul diverselor lui cunotine n diferitele domenii ale activitii omeneti. Colaborase n direcia aceasta i cu Halg, dar era convins c, n cazul lui Dick, rezultatele aveau s fie cu totul altele. Smna aruncat de el avea mult mai multe anse de a crete viguros i prosper pe terenul acesta pregtit de o lung serie de ascendeni civilizai; cu condiia, desigur, ca Dick s-i dea silina pentru a pune n valoare darurile cu care l nzestrase natura. Pe la sfritul iernii, Kavgerul i ncepuse rolul de educator, l lu ntr-o zi pe Dick cu el i fcu apel direct la inima lui: Uite c Sand s-a fcut bine, i spuse el cnd fur singuri afar din ora. O s rmn ns infirm toat

viaa. Nu trebuie s uii niciodat, copilul meu, c el i-a pierdut picioarele numai pentru a-i salva ie viaa. Dick ridic spre Kavger ochii plini de lacrimi. Cum de-i putea vorbi astfel guvernatorul, cnd nimic n lume nu-l putea face s uite ceea ce i datora lui Sand? Cel mai frumos chip de a-i mulumi este s faci n aa fel sacrificiul lui s se dovedeasc bun la ceva, adug Kavgerul. Trebuie s caui s fii de folos celor din jurul tu, ca i ie nsui. Ai fost un copil pn acum, trebuie s te pregteti pentru a deveni un brbat. Ochii lui Dick strlucir. Cuvintele acestea i mergeau la inim. Ce trebuie s fac pentru asta, domnule guvernator? ntreb el. S munceti! rspunse Kavgerul cu voce grav. Dac mi fgduieti c vrei s munceti din toat inima, eu voi fi profesorul tu. Vom strbate mpreun universul minunat al tiinei... O, domnule guvernator!... exclam Dick, incapabil s mai spun altceva, din cauza emoiei. Leciile ncepur imediat. Kavgerul consacra zilnic o or elevului su, care fcu n scurt timp progrese uimitoare. Leciile desvrir transformarea operat n caracterul lui de sacrificiul lui Sand. Nu mai era vorba acum de jocuri de-a restaurantul sau de-a leul. Copilul din el murise, dnd natere unui brbat prematur, clit prin durere. Al doilea eveniment important fu cstoria lui Halg cu Graziella Ceroni. Halg avea atunci douzeci i doi de ani i Graziella, aproape douzeci. Viitorul noii csnicii era asigurat. Din pescuit, Halg obinea rezultate minunate. Era vorba chiar s ridice n apropiere de Bourg Neuf o fabric de conserve

pentru export. Oricum ns, Halg avea i aa o pia de desfacere destul de larg pentru produsele lui. Pe la sfritul verii, Kavgerul primi de la guvernul chilian rspunsul la propunerile referitoare la Capul Horn. Rspunsul acesta era destul de vag; cereau timp de gndit. Kavgerul cunotea destul de bine uzanele birocratice, astfel c i continu cu rbdare tratativele diplomatice. Veni apoi iari iarna cu viscolele ei i ar fi trecut cu bine, dac tocmai atunci nu s-ar fi produs o agitaie politic n snul populaiei. Ciudat lucru, autorul ocazional al acestei agitaii nu era altul dect Kennedy. Fostul marinar era cunoscut acum n urma celor ntmplate n peteri, astfel c atunci cnd i fcu reapariia printre coloniti, nu fu primit cu prea mult cldur. ncetul cu ncetul ns, fu uitat i, printr-un fenomen ciudat de cristalizare, toi nemulumiii ncepur s se strng n jurul lui. Era un personaj cu trecere, cci nemulumii se gsesc pretutindeni. Nimeni nu poate satisface pe toat lumea. Aa c i n Liberia existau mii de nemulumii, elemente eterogene care totui se nelegeau de minune, pentru motivul c nu era vorba dect de a face opoziie conducerii. nelegerea era deci deplin, i din ea rezult o agitaie superficial, dealtfel care n cursul iernii se concretiza prin ntruniri i mitinguri de protest. ntrunirile acestea nu se prea bucurau de o asisten numeroas, dar fceau atta tapaj, nct Kavgerul sfri prin a le da atenie. Fr s se simt ctui de puin indignat de aceast nou dovad a nerecunotinei omeneti, el examina cu snge rece revendicrile formulate i, ntro privin cel puin, le gsi ntemeiate. Nemulumiii aveau dreptate cnd susineau c guvernatorul i

atribuise singur mandatul de conductor al statului i c prin asta svrise un act de tiran absolut. Firete, Kavgerul nu regreta deloc c violase libertatea supuilor si. Aa era atunci situaia. Acum ns lucrurile se schimbaser. Hostelienii se apucaser cu ndejde de treab, viaa social era n plin dezvoltare, astfel c se impunea organizarea conducerii pe baze mai democratice. Hotr deci s dea satisfacie protestelor i convoc colegiul electoral pentru ziua de 20 octombrie 1885, adic pentru primele zile de primvar. Populaia total a insulei se ridica atunci la mai bine de dou mii de suflete, dintre care o mie dou sute aptezeci i cinci de brbai majori. Cum ns unii dintre alegtori nu putuser da curs convocrii, nu fur exprimate realmente dect o mie douzeci i apte de voturi, dintre care nou sute aizeci i opt n favoarea Kavgerului. Cum alegtorii erau pui s aleg i un consiliu de trei membri care s-l asiste pe Kavger n exerciiul funciilor lui, corpul electoral avu nelepciunea a-i alege pe Harry Rhodes, Hartlepool i Germain Riviere, cu o majoritate zdrobitoare de voturi. Opoziia fu nevoit deci s se dea btut. Kavgerul profit de libertatea relativ pe care i-o ddea colaborarea consiliului, pentru a face o cltorie pe care o plnuia de mult. La 25 noiembrie plec cu Wel-Kiej-ul i nu se napoie dect dup cincisprezece zile, complet lmurit acum asupra posibilitilor de realizare a proiectului su cu privire la farul de pe Capul Horn. n clipa n care debarca pe insul, un clre intr n Liberia pe oseaua din nord. Dup praful care acoperea calul i clreul, se putea recunoate c venea de departe i n cea mai mare grab.

Clreul se ndrept direct spre Casa administraiei, unde ajunse n acelai timp cu Kavgerul. Anunnd c aduce veti grave, ceru o audien particular, care i fu acordat pe loc. Un sfert de or mai trziu, Consiliul era ntrunit i fur trimii imediat emisari n cutarea oamenilor din detaamentul de poliie. Nu trecuse nici o or de la sosirea Kavgerului i acesta, n fruntea a douzeci i cinci de clrei, pornea spre interiorul insulei, n goana cea mai mare. Motivul acestei plecri grbite fu cunoscut imediat i zvonuri sinistre se rspndir n ora. Se spunea c insula fusese invadat de o armat de patagoni care traversase Canalul Beagle i debarcase pe coasta de nord a peninsulei Dumas, pornind asupra Liberiei.

VII. Invazia
Zvonurile acestea erau ntemeiate, ns exagerate. Ca de obicei, adevrul se deforma trecnd din gur n gur. Hoarda de patagoni care debarcase cu douzeci i patru de ore mai nainte pe rmul de nord al insulei nu merita numele de armat. Sub numele de patagoni se nelege n mod obinuit toate popoarele n realitate foarte deosebite unele de altele din punct de vedere etnologic care triesc n pampasurile Americii de Sud. Dintre acestea, cele mai din nord, adic vecine cu Argentina, sunt relativ panice. Ocupndu-se cu agricultura, ele formeaz numeroase sate i chiar orae mai mult sau mai puin importante. Spre sud ns, situaia se schimb radical. Popoarele de aici sunt aproape exclusiv nomade, trind numai din vntoare. Indigenii care le compun, patagonii propriu-zii, sunt, n general, ochitori dibaci i clrei nentrecui. La ei, rzboaiele dintre triburi sunt aproape permanente i nu cru nici pe rarii strini care se aventureaz pn regiunile acestea aproape neexplorate. Acetia sunt adevraii slbatici. Nvlitorii din insula Hoste fceau parte din categoria aceasta de indieni. Dup cum am vzut, patagonii obinuiesc s fac astfel de incursiuni prin inuturile nvecinate, i uneori chiar pn n ara de Foc. Totui, nu se aventuraser niciodat aa de departe ca pn acum. Galopnd n fruntea tovarilor si, Kavgerul se ntreba mereu ce motiv s-i fi mpins pe patagoni s ntreprind o expediie aa de puin conform cu obiceiurile lor seculare. n bun parte, probabil c hotrrea lor se datora reputaiei pe care i-o ctigase Liberia, care trecea prin mprejurimi drept un ora plin

de bogii. Imaginaia slbaticilor dduse proporii i mai mari acestor presupuse avuii i le strnise pofta de jaf. n drum, trupa pe care a comanda Kavgerul mai crescu cu civa oameni. Colonitii care aveau cai se alturau detaamentului. Celorlali, Kavgerul le ddu instruciuni n fug, poruncindu-le s dea alarma i s adune ci mai muli lupttori. Cei care aveau puti trebuiau s se posteze de o parte i de alta a oselei, alegnd poziiile cele mai inaccesibile, nct s nu poat fi urmrii de indieni. De acolo, aveau s trag asupra nvlitorilor, btnd apoi n retragere spre culmile cele mai ridicate ale munilor. Consemnul era s se trag, de preferin, asupra cailor, numai pentru a-i scoate pe dumani din lupt. Colonitii nenarmai aveau s sape pe osea anuri ct mai dese i s se retrag apoi, lundu-i cu ei tot ce se putea transporta n grab. n felul acesta, nvlitorilor le-ar fi fost foarte greu s se aprovizioneze cu cele necesare pentru hran. Centrul de comand al tuturor avea s fie ferma lui Riviere, care era destul de solid construit ca s poat rezista oricrui asalt. Aa cum prevzuse, Kavgerul nu ajunse la istmul peninsulei Dumas dect n seara de 11 decembrie, pe la orele ase. Nu zrise nc nici picior de patagon. De aici ncolo se apropia ns de punctul unde debarcaser nvlitorii i se impunea s fie cu ct mai mare bgare de seam. Abia pe la ora dousprezece noaptea ncepur s se zreasc n noapte focurile patagonilor, care nu se micaser nc din loc, ateptnd s li se odihneasc caii. Mica trup a Kavgerului numra acum treizeci i doi de oameni; n urma lor ns, sute de brae desfundau drumurile i ngrmdeau pe ele trunchiuri

de arbori i baricade de tot felul, pentru a ngreuna naintarea nvlitorilor. Detaamentul se opri la cinci, ase kilometri de tabra indienilor. Civa coloniti plecar cu caii dincolo de istm i rmaser acolo pentru a-i pzi, iar ceilali clrei, devenii acum pedestrai, se ascunser prin vgunile din apropierea oselei, ateptnd ivirea inamicului. Kavgerul nu inteniona s dea o lupt pe fa, nfruntare care, dat fiind disproporia de fore, ar fi fost ct se poate de nechibzuit. Cel mai indicat lucru era o tactic de gueril, hruind pe inamic cu focuri dese i schimbndu-se mereu poziiile de tragere. Patagonii nu luptau dect clare, aa c nu riscau s fie urmrii de ei pe terenul acela prpstios, unde fiecare stnc putea fi o capcan. A doua zi, pe la orele nou dimineaa, primii dumani i fcur apariia. tiindu-se aa de departe de ara lor, ntr-un inut cu totul necunoscut, naintau cu cea mai mare bgare de seam, n formaie strns, ceea ce uura foarte mult misiunea trgtorilor hostelieni, ascuni printre stncile de pe marginea drumului. Izbucnir la un moment dat trei detunturi n stnga lor i capul coloanei ddu, nspimntat, napoi, producnd dezordine i panic n rndurile din urm. Cum ns mpucturile nu se repetar, i venir n fire imediat. Toate focurile i atinseser inta. Pe marginea oselei se zvrcolea un om n agonie, i ceva mai ncolo zceau doi cai, atini grav de gloane. Cinci sute de metri mai departe de acolo, patagonezii se lovir de o baricad format din trunchiuri de copac. n timp ce cutau s o nlture,

rsunar alte mpucturi. Unul dintre gloane nimeri i trnti la pmnt nc un cal. Manevra fu repetat cu succes pn cnd capul coloanei ajunse la istmul peninsulei Dumas. n punctul acela unde oseaua trecea printr-o trectoare ngust, situaia se agrava pentru nvlitori. Aici, fusese construit o baricad mai mare i mai puternic dect precedentele. n clipa n care patagonezii se npustir asupra ei, mpucturi prir pe flancul lor stng. Dup o clip de ovial, se hotrr s riposteze, trgnd la ntmplare, n timp ce o parte din ei se strduiau s elibereze trecerea. mpucturile devenir imediat mai dese, i o ploaie de gloane mtur oseaua. Primii care se aventurar n zona aceasta primejdioas fur culcai la pmnt, lucru care i puse pe gnduri pe ceilali; ceata se opri pe loc, nehotrt, n timp ce civa clrei alergau de la un capt al ei la cellalt, ca i cum ar fi transmis ordinele unui ef. De cte ori unul dintre clreii acetia ajungea n captul dinainte al coloanei, cei de acolo ncercau un nou atac asupra baricadei, pentru ca s se retrag apoi imediat cnd un om sau un cal, rnit sau ucis, le dovedea ct de primejdioas era poziia aceea. Se scurser astfel cteva ore. Abia spre sear fu spart baricada. Numai ploaia de gloane mai bara acum drumul. Patagonezii luar atunci o hotrre disperat. i strunir caii i pornir brusc n galop vijelios de-a lungul oselei. Czur trei oameni i doisprezece cai, dar restul cetei trecu i, cinci kilometri mai departe, profitnd de un loc descoperit, se opri i ncepu pregtirile pentru popasul de noapte. Hostelienii ns i continuar retragerea strategic i

se duser s-i aleag poziii pentru a doua zi. Ziua fusese bun. Ea costa pe nvlitori treizeci de cai i cinci oameni scoi din lupt. A doua zi, adoptar aceeai manevr. Pe la ora dou dup-amiaz, patagonii ajunser la captul cotului fcut de osea, pentru a strbate lanul de muni din centrul insulei. Urcaser pn atunci vreo trei ore, fr ntreruperi. Oameni i animale, toi erau rupi de oboseal. nainte de a intra n defileul care ncepea din locul acela, fcur un popas scurt. Kavgerul profit de rgazul acesta, pentru a lua poziie la oarecare deprtare mai nainte. Trupa lui, mrit cu trgtori recent sosii sau ntlnii pe drum, numra acum mai bine de aizeci de puti. i post oamenii pe o distan de o sut de metri, n locul unde anul era mai adnc, de aceeai parte a drumului. Perfect adpostii n dosul stncilor, hostelienii i bteau joc de gloanele dumane. De ndat ce patagonii se puser n micare, o salv secer primele lor rnduri. Ddur napoi n dezordine, apoi ncercar s nainteze. Tentativ fr succes. i aa mereu, nainte i napoi, timp de aproape dou ore. Patagonii erau viteji, dar nu prea strluceau prin deteptciune. Abia dup ce vzur cznd un mare numr dintre ai lor, i amintir de manevra care le reuise aa de bine n ajun. Ceata se strnse n grup compact i se npusti, toat, n galop nvalnic, nainte. Copitele cailor loveau pmntul cu rpit de tunet, n timp ce putile hostelienilor priau cu i mai mare intensitate! Era un spectacol admirabil. Nimic nu-i putea opri din mers pe clreii acetia transformai n meteorii. Cdea vreunul dintre ei de pe cal? Cei care veneau din

urm clcau fr mil peste el, fr s-i ntrerup goana furioas. Hostelienii n-aveau timp de admirat. Pentru ei, era chestiune de via sau de moarte. Nu se gndeau dect s ncarce, s ocheasc, s trag i tot aa mereu, fr o clip de rgaz. evile putilor le frigeau minile; ei trgeau ns mereu, uitnd n vrtejul nebunesc al luptei orice pruden. i prseau adposturile, se expuneau focului inamic. Dac indienilor le-ar fi dat prin cap s riposteze, ar fi avut ocazia s obin un succes frumos. Trecnd de zona primejdioas, patagonii nu mai svrir greeala de a poposi la mic distan de locul de lupt. Coborr cu repeziciune panta pn trziu n noapte i nu se oprir dect cnd ajunser ntr-un loc deschis. Fusese o zi grea pentru ei. Strbtuser aizeci i cinci de kilometri, dintre care treizeci i cinci numai pe teren accidentat. Nu-i mai desprea acum de Liberia dect o distan de treizeci de kilometri. A doua zi de diminea, Kavgerul i adun oamenii i atept sosirea cailor. Abia pe la amiaz putu ncepe coborrea cu cei treizeci i doi de clrei ai lui, lsnd restul pucailor n urm. Puteau merge destul de repede, cci prudena nu mai era necesar. Aflar de la colonitii ntlnii n drum c patagonezii continuaser s avanseze i n-aveau a se teme de o ciocnire cu ei. Pe la ora trei, ajunser pe locul unde hoarda duman fcuse popas, iar peste dou ore clreau dea lungul gardului care mprejmuia ferma lui Riviere, cnd zrir pe osea o ceat mare de oameni pe jos. Erau peste o sut. Cnd se mai apropiar, colonitii

vzur c aveau de a face cu patagonii rmai fr cai n cursul ciocnirilor de mai nainte. Deodat, izbucnir focuri de puc trase din ferm. Vreo zece patagoni czur, ceilali schiar o micare de retragere precipitat i ddur atunci cu ochii de cei treizeci de clrei care le tiau retragerea, trgnd i ei asupra lor. La auzul detunturilor, vreo dou sute de brbai, narmai cu topoare i coase, se npustir afar din ferm, barnd oseaua n direcia Liberiei. ncercuii din toate prile, patagonii i pierdur curajul i aruncar armele jos. Fur fcui prizonieri fr cea mai mic vrsare de snge i nchii apoi ntr-o magazie pzit de oameni narmai. Avnd atia prizonieri la dispoziie, Kavgerul se gndi s vorbeasc cu ei nainte de a pleca mai departe. Se duse deci n magazia n care erau nchii acetia. Aici, domnea o linite adnc. Ghemuii pe lng perei, vreo sut de oameni ateptau, ntr-o nemicare slbatic, s li se hotrasc soarta. nvingtori, ar fi luat sclavi pe nvini; considerau firesc s fie tratai la fel. tie vreunul dintre voi spaniola? ntreb Kavgerul, cu voce tare. Eu, rspunse unul dintre prizonieri. Cum te cheam? Atlinata. Ce-ai cutat n ara asta? Rzboi, rspunse scurt indianul. De ce? Nu suntem dumanii ti. Indianul tcu. Niciodat n-au mai venit fraii ti pn aici, relu Kavgerul. Cum de s-au deprtat acum aa de mult de ara lor?

eful a poruncit, rzboinicii s-au supus, rspunse calm indianul. Dar, n sfrit, ce int avei? Oraul cel mare din sud! Acolo sunt multe bogii i indienii sunt sraci. Dar bogiile acestea vor fi aprate de locuitorii oraului, replic Kavgerul. Patagonul zmbi batjocoritor. Dovada este faptul c tu i cu fraii ti suntei prizonieri acum, adug Kavgerul. Rzboinicii patagonezi sunt muli, rspunse indianul cu acelai calm. Se vor ntoarce n ara lor trndu-i pe fraii ti de cozile cailor. Kavgerul ddu din umeri. Aiurezi, biatule, zise el. Nici unul dintre voi n-o s pun piciorul n Liberia. Patagonul zmbi din nou, cu un aer nencreztor. Nu crezi? ntreb Kavgerul. Omul alb a fgduit, rspunse indianul convins. El o s dea oraul cel mare n minile patagonilor. Omul alb?... repet Kavgerul, surprins. Este un alb printre voi? Cu toate insistenele lui ns, nu mai primi nici un rspuns. Indianul rmase de o muenie de neclintit. Kavgerul se retrase ngrijorat. Cine putea fi acest alb, trdtorul acesta care se alia mpotriva albilor cu o ceat de slbatici? n orice caz, trebuia s se grbeasc s duc ntriri garnizoanei din Liberia. Pe la ora ase seara, trupa comandat de Kavger porni spre Liberia. Trupa aceasta se compunea acum din o sut cincizeci i ase de oameni, dintre care o sut narmai cu putile patagonilor. Pentru a trece de liniile dumane i a ajunge n ora, Kavgerul avea de

gnd s fac uz de un vicleug oarecare, fr s recurg la lupt deschis cu patagonii. Dup trei ore de mers, detaamentul ajunse n apropierea oraului. O linie de focuri plpia n noapte, marcnd locul unde poposiser indienii. Kavgerul fcu i el popas; nainte de o porni mai departe, trebuia stabilit tactica de urmat. n timp ce sta cufundat n gnduri, o vpaie aprinse cerul spre nord-vest. O parte dintre indieni trecuser rul n sus de ora i dduser foc Bourg Neuf-ului.

VIII. Un trdtor
Harry Rhodes i Hartlepool, crora le revenea n mod firesc conducerea coloniei n absena Kavgerului, nu pierdur deloc timpul. Cele patru zile de rgaz pe care le datorau tacticii savante a efului lor le fuseser de ajuns pentru pregti un sistem eficient de aprare oraului. Dou anuri adnci, n dosul crora pmntul constituia un parapet mpotriva gloanelor, i puneau pe aprtori la adpostul surprizei unui asalt neateptat. Unul dintre anurile acestea, cel din spre sud, lung de aproape dou mii de pai, pornea de la ru, apoi ocolea oraul printr-un cot semicircular i se sfrea la marginea mlatinii, care forma un obstacol natural de netrecut. Cellalt, din spre nord, lung de abia cinci sute de pai, pornea tot de la ru i se sfrea tot n mlatin, traversnd oseaua care lega Bourg Neuf de Liberia. n felul acesta, oraul era aprat din toate prile. Bourg Neuf-ul fusese evacuat, locuitorii lui refugiindu-se n Liberia cu tot ceea ce posedau i lsndu-i casele condamnate la o nimicire sigur. Sistemul de aprare al oraului era organizat minunat. nainte, linia de acoperire, compus din cincizeci de santinele, schimbate la intervale fixe de o sut aptezeci i cinci de oameni care formau rezerva central. n planul al treilea, restul liberienilor, care, dei narmai numai cu topoare i cuite, puteau fi totui de mare folos la nevoie. Serviciul de gard era general i obligatoriu. Pn i Patterson fu nevoit s se supun acestei corvezi, cu toat ura care l nsufleea mpotriva oraului i a insulei ntregi. Ura se situa ns abia pe al treilea plan

la Patterson. Numai sufletele mari sunt capabile de o ur sincer sau de o dragoste adevrat. La un avar, dup lcomie vine n primul rnd frica. i frica nbuea la Patterson ura. Ar fi fost bucuros s vad n flcri oraul pe care l ura, dar numai cu condiia ca s nu fie primejduit persoana lui fizic, pe care i-o iubea att. Iar de fugit nu putea, cci pe insul rtceau cete de patagoni, a cror cruzime era legendar i care n scurt timp aveau s fie n apropierea Liberiei. Aprnd oraul, Patterson se apra, la urma urmei, pe el nsui. Aa c prefera s fac de gard, cu toate c numai plcere nu-i fcea s stea singur noaptea n prima linie, ameninat n orice clip s fie prins de dumani. Frica fcea ns din el o santinel excelent. Cu ce atenie scruta ntunericul, cu ce contiinciozitate se plimba ncoace i ncolo, cu degetul pe trgaci la cel mai mic zgomot suspect. Primele patru zile trecur fr nici un incident. n a cincea ns, pe la amiaz, patagonii fur vzui aprnd i instalndu-i tabra la sud de ora. Situaia devenea primejdioas. ntr-una din seri, Patterson fcea de gard n schimbul de la ora ase seara pn la dou dimineaa i avea postul pe malul rului, la vreo sut de metri de culmea colinei de nord. ntre colina aceasta i el erau postate alte trei santinele. Postul nu era ru. Era ferit din toate prile. Patterson intr n gard pe nserat i se simea ct se poate de sigur. ncetul cu ncetul ns, pe msur ce se ntuneca, ncepu s fie cuprins iar de fric. ncepu iar s ciuleasc urechile la cel mai mic zgomot i s se uite cu spaim n toate prile. Primejdia era

ns mai aproape dect bnuia el. Fu cuprins de spaim cnd se auzi chemat deodat n oapt: Patterson!... murmura cineva la civa pai de el. Abia i putu nbui strigtul care i venise pe buze. Acel cineva i porunci ncet, pe un ton amenintor: Tcere! Apoi vocea ntreb: M recunoti? i fiindc irlandezul, incapabil s scoat un cuvnt, nu-i rspundea, glasul misterios relu: Eu sunt, Sirdey... Patterson i mai veni n fire. Era un camarad. n orice caz, numai pe el nu se gndise s-l gseasc acolo. Sirdey?... repet el ntrebtor. Da... Fii prudent... Vorbete ncet... Eti singur?... Nu este nimeni prin apropierea ta? Patterson scrut atent bezna. Nimeni, spuse el. Nu te mica... porunci Sirdey. Rmi n picioare... s te poat vedea ceilali... Am s m apropii, dar nu te ntoarce spre mine. Se auzi un fsit uor prin iarb. Uite-m, spuse Sirdey, rmnnd lungit la pmnt. n ciuda sfatului dat de Sirdey, Patterson trase cu ochiul spre musafirul acela neateptat i constat c acesta era ud din cap pn n picioare. De unde vii? l ntreb el, relundu-i poziia de mai nainte. De la ru... Sunt cu patagonii. Cu patagonii?... exclam Patterson.

Da!... Acum un an jumtate, cnd am plecat din insul, nite indieni m-au trecut peste Canalul Beagle. Voiam s m duc la Punta-Arenas i de acolo n Argentina sau n alt parte. Am fost ns prins de patagoni. i ce i-au fcut? M-au luat ca sclav. Sclav?... repet Patterson. Vd ns c eti liber. Ia uit-te ici, rspunse Sirdey. Patterson privi i vzu c interlocutorul su avea legat de bru un lan subire. Uite cum sunt liber, relu Sirdey. Fr s mai adaug c la vreo zece pai de aici m pndesc doi patagoni, cufundai n ap pn la gt. Chiar de a izbuti s rup lanul acesta, al crui capt se afl n minile lor, ar pune mna pe mine n cteva clipe. Patterson ncepu s tremure aa de tare, c observ i Sirdey. Ce ai? l ntreb el. Patagonii!... blbi Patterson nspimntat. Nu-i fie fric, zise Sirdey. N-au s-i fac nimic. Au nevoie de noi. Le-am spus c m-a putea bizui pe tine i de aceea m-au trimis aici. Ce vor? blbi Patterson. Urm o clip de tcere, apoi Sirdey se hotr s rspund: S-i ajui s intre n ora. Eu?... protest Patterson. Da, tu!... Trebuie... ascult!... Pentru mine este chestie de via i de moarte. Cnd am czut n minile lor, am devenit sclav, dup cum i-am spus. M-au chinuit n fel i chip. ntr-o zi au aflat c veneam din Liberia. S-au gndit s se serveasc de mine ca s

jefuiasc oraul i mi-au oferit libertatea dac i pot ajuta. Eu, nelegi... Ssst! l ntrerupse Patterson. Una dintre santinelele vecine, plictisit de atta stat pe loc, venea nspre ei. La vreo cincisprezece metri se opri ns, deoarece ajunsese la limita sectorului ce-i era ncredinat. Cam rcoare n seara asta, zise hostelianul nainte de a face cale ntoars. Da, rspunse Patterson cu vocea sugrumat. Bun seara, camarade. Bun seara. Sirdey relu imediat: Eu, nelegi, am fgduit... i atunci au organizat expediia asta i m-au trt cu ei, supraveghindu-m zi i noapte. Acum m someaz s-mi in fgduiala. Nu a mers uor, cum credeau ei, i au pierdut muli oameni. Sunt furioi... n seara asta le-am spus c am pe cineva n ora, pe un camarad care nu mi-ar refuza o mn de ajutor... Te recunoscusem de departe... Dac descoper c i-am nelat, s-a terminat cu mine! n timp ce Sirdey vorbea, Patterson se gndea. Firete, ar fi fost foarte bucuros s vad oraul distrus i toi locuitorii masacrai sau mprtiai. Dar cte riscuri n toat aventura asta! Gndindu-se bine, Patterson opt pentru ceea ce era propria-i siguran. Ce pot face eu? ntreb el cu rceal. S ne ajui s trecem. N-avei nevoie de mine, obiect Patterson. Dovad c tu te-ai putut furia pn aici. Eu singur, da. Dar cu cinci sute de oameni se schimb lucrurile. Cinci sute!...

Pe naiba!... Crezi c-i cer ajutorul numai pentru o simpl plimbare prin ora? Pentru mine, Liberia este tot aa de primejdioas ca i tovria patagonilor. Dar... Ssst! opti deodat Patterson. Se auzea un zgomot de pai care se apropiau. Peste puin timp aprur trei oameni. Unul dintre ei se apropie de Patterson i ndrept asupra lui lumina unui felinar pe care l inea ascuns sub pelerin. Nimic nou? ntreb noul venit, care nu era altcineva dect Hartlepool. Nimic. Linite peste tot? Da. Rondul i continu drumul. Ce spuneai? ntreb Patterson cnd cei trei oameni fur departe. Voiam s tiu ce s-a ntmplat cu ceilali? Care ceilali? Dorick... Mort. Fred Moore... Mort. William Moore... Mort. Drace!... Dar Kennedy? Sntos ca oricare dintre noi. Nu se poate!... Cum, a reuit s scape? Probabil. Fr s fie bnuit? Aa se pare, cci este liber ca oricare altul. Unde este acum? Face de gard pe undeva, nu tiu unde. N-ai putea s te interesezi?

Imposibil. N-am voie s prsesc postul. Dealtfel, ce vrei cu el? A vrea s m adresez lui, fiindc observ c propunerea mea nu-i prea convine. i crezi c eu am s te ajut? protest Patterson. C am chef s fiu masacrat de patagoni? Nu-i nici o primejdie, afirm Sirdey. Camarazii nau s se team de nimic. Ba, ceva mai mult, vor cpta o parte din prad. Aa este nelegerea. Hm!... mormi Patterson, foarte puin convins, ncepea totui s ovie. Frumos lucru s se rzbune pe hostelieni i, n acelai timp, s se mbogeasc pe contul lor... Dar cum s te ncrezi n cuvntul unor slbatici!... nc o dat, prudena nvinse. Astea-s vorbe n vnt, spuse el cu un ton hotrt. Chiar dac am vrea, nici eu, nici Kennedy nu am putea lsa s treac neobservai cinci sute de oameni. Nu-i nevoie s intre toi deodat, obiect Sirdey. Cincizeci, treizeci chiar, ar fi de ajuns la nceput... Cincizeci, treizeci, douzeci, zece, tot e prea mult. E ultimul tu cuvnt? Primul i ultimul. Nu? Nu. S nu mai vorbim atunci, spuse Sirdey, ncepnd s se trasc n direcia rului. Se opri ns aproape imediat. tii, patagonii ar plti. Ct? Cuvntul i scp lui Patterson aproape fr s vrea. Sirdey se apropie. O mie de piatri, zise el.

O mie de piatri!... Cinci mii de franci!... Suma era important, dar Patterson nu s-ar fi lsat impresionat altdat. Rul i luase mult mai mult. Acum ns nu mai avea nimic. Abia dac reuise s economiseasc cu mare trud douzeci i cinci de piatri. Deocamdat asta era toat averea lui. Avea s se mreasc de acum ncolo mai uor, firete... Dar o mie de piatri!... S ctige dintr-odat atta bnet!... Fr s mai punem la socoteal c ar fi putut obine mai mult la nevoie. Nu e cine tie ce, rosti el cu un aer nepstor. Pentru o afacere n care i-e pielea n joc, chiar dou mii... n cazul acesta, bun seara, rspunse Sirdey, pregtindu-se s-i continue retragerea. Sau cel puin o mie cinci sute, continu Patterson, fr s se lase intimidat de ameninarea aceasta de ncheiere a tratativelor. Era acum n elementul lui: cel comercial. Se pricepea la asta. Trguindu-te, ai totdeauna ceva de ctigat i nimic de pierdut. Nu, spuse hotrt Sirdey. La urma urmei, dac ar fi o mie patru sute, mai c am putea sta de vorb. Dar o mie de piatri!... O mie, nici un ban mai mult, spuse Sirdey. Patterson i lu, cum se spune, inima n dini. n cazul sta, nu e nimic de fcut, spuse el linitit. Fu rndul lui Sirdey s fac avansuri. O afacere aa de minunat s rmn balt pentru cteva sute de piatri!... Nici pe a ta, nici pe a mea, propuse el. S fie o mie dou sute. Patterson se grbi s primeasc.

Numai ca s te pot servi, conveni el n sfrit. Fie i o mie dou sute de piatri! Ne-am neles? ntreb Sirdey. n regul, afirm Patterson. Mai erau de precizat totui unele amnunte. Cine-mi d banii? relu Patterson. Sunt patagonii aa de bogai c pot dispune ca de un fleac de o asemenea sum? Ba sunt foarte sraci, rspunse Sirdey. Sunt ns muli. Or s fac pe dracul n patru ca s strng banii. tiu bine doar c pot scoate de o sut de ori mai mult. Nu zic nu, conveni Patterson. Asta nu m privete. Pe mine m intereseaz numai banii mei. Cnd am s-i primesc? nainte sau dup? Jumtate nainte, jumtate dup. Nu, declar Patterson. Uite condiiile mele: mine sear opt sute de piatri... Unde? l ntrerupse Sirdey. Unde voi fi de gard. Caut-m... Ct privete restul, vor trece nti zece oameni, i unul dintre ei mi va achita suma. Dac nu sunt pltit, chem n ajutor. Dac primesc banii, tac ca petele i o terg. n regul, aprob Sirdey. Cnd se aranjeaz chestia? Peste cinci seri. O s fie lun nou. Unde? La mine... n curtea mea. De fapt, zise Sirdey, n-am mai vzut casa ta. Mi-a luat-o apa acum un an, explic Patterson. N-avem ns nevoie de cas. Gardul este de ajuns. Dar este aproape distrus. Am s-l repar. Bine! aprob Sirdey. Pe mine.

Pe mine, rspunse Patterson. Se auzi din nou un fsit uor prin iarb, apoi un clipocit slab, semn c Sirdey intrase n ru. Pe urm se ls tcere adnc. A doua zi, liberienii rmaser foarte mirai vznd c Patterson se apuc s-i repare gardul ruinat care mprejmuia odinioar locuina lui. ntr-adevr, mprejurrile nu se prea potriveau pentru o asemenea ocupaie ciudat. La urma urmei ns, terenul era proprietatea lui i avea dreptul, prin urmare, s fac ce vrea pe el. Irlandezul munci astfel toat ziua, nednd nici o atenie nedumeririi concetenilor si. Seara, ntmplarea fcu s fie postat de gard pe culmea din sudul oraului. i lu serviciul n primire fr s spun un cuvnt i atept cu rbdare desfurarea evenimentelor. Cnd se ntunec bine, Sirdey se apropie pe furi, ca i n noaptea precedent, sttu puin de vorb cu irlandezul, apoi plec. Totul se petrecuse conform nelegerii. Peste patru seri, murmurase Patterson n oapt. Ne-am neles, rspunse Sirdey. Nu uita banii!... Altfel, nu facem nimic! Fii pe pace. nainte de a pleca, Sirdey lsase jos la picioarele trdtorului un scule care, lovindu-se de pmnt, ls s se aud un uor sunet metalic. Erau cei opt sute de piatri fgduii. Arginii lui Iuda.

IX. Hostelia
A doua zi, Patterson continu s-i repare gardul, fr s se sinchiseasc de comentariile pe care Ie provoca aceast ocupaie a lui. Comentariile acestea, acum cnd, n parte, fusese deja pltit, avea tot interesul s le evite. De aceea, profit de prima ocazie pentru a da ocupaiei sale o explicaie simpl. Provoc chiar el ocazia aceasta, ducndu-se la Hartlepool dis-de-diminea i cerndu-i cu ndrzneal s-l pun de gard numai pe proprietatea lui. Hartlepool nu-l prea avea la stomac pe irlandez, cu toate c nu tia nici el motivul acestei antipatii. n unele privine, Patterson merita chiar oarecare stim. Era un om linitit i foarte muncitor. Dealtfel, cererea lui de acum erau ct se poate de ndreptit i nu putea fi refuzat. Tocmai acum gsii de cuviin s te apuci de reparaii? l ntreb totui Hartlepool. Irlandezul i rspunse linitit c nu putea gsi o ocazie mai prielnic; n ora ncetase orice activitate, lucrrile de interes public erau sistate; avea tot timpul s-i vad de problemele lui personale. Explicaia era foarte fireasc i se potrivea cu felul de a fi al lui Patterson. Hartlepool nu gsi nimic de obiectat. Bine, fie i aa, spuse el fr s mai insiste. Ddu aa de puin importan chestiunii nct nici nu mai socoti necesar s-i spun i Kavgerului. Din fericire pentru viitorul coloniei hosteliene, altcineva i luase sarcina chiar n clipa aceea s detepte bnuielile guvernatorului. n ajun, n clipa n care Patterson i lua postul n primire, se mai afla cineva pe acolo. La vreo douzeci de metri sta Dick, tolnit n iarb. Biatul nu se

gndise niciodat s-l spioneze pe irlandez. Simpl ntmplare. Dick nu se sinchisea deloc de Patterson. Cnd acesta veni s se posteze la civa pai de el, biatul nu-i arunc dect o privire distrat i i continu apoi preocupat ocupaia, care consta n a supraveghea ca s se distreze numai, cci vrsta lui l scutea de gard toate micrile patagonilor, slbaticii aceia fioroi care ddeau mult de lucru imaginaiei lui de copil. Dup un timp, Dick uit de orice; descoperise ceva extraordinar. Colo, departe, zrise ceva n dosul unor tufiuri. Chipul unui om, pe care l-ar fi cunoscut dintr-o mie, fiindc nu era altcineva dect Sirdey. Instinctiv, Dick se ascunse n dosul unui tufi. Ore dup ore trecur astfel... ntunericul deveni din ce n ce mai adnc. Dick rmase neclintit n ascunztoarea lui, numai ochi i urechi. Nu vzu ns i nu auzi nimic. La un moment dat, crezu totui c distinge o umbr care se apropia de Patterson, apoi nite oapte, un zornit ca de monede... Dar nu era dect o impresie, o senzaie vag, imprecis. Dup un timp, irlandezul fu schimbat din post. Dick rmase ns n ascunztoarea lui pn n zori. Perseveren inutil. Noaptea se scurse fr nici un incident. Cnd rsri soarele, prima grij a lui Dick fu s se duc s-l caute pe Kavger. Netiind ns dac escapada lui nocturn cu noaptea petrecut sub cerul liber era un lucru permis sau nu, pipi nti cu pruden terenul. Domnule guvernator, ncepu el, am s v spun ceva... Apoi, dup o pauz calculat savant, adug repede: dar s nu m certai! Depinde, rspunse Kavgerul zmbind. Cum s nu te cert dac vei fi fcut ceva ru? La ntrebare, Dick rspunse tot cu o ntrebare.

Am fcut ru dac am fost azi noapte pe culmea din sud? Depinde iar de ce ai fcut acolo, zise Kavgerul. M uitam la patagoni, domnule guvernator. Toat noaptea? Toat noaptea, domnule guvernator. i de ce? Ca s-i supraveghez, domnule guvernator. De ce? Pentru asta sunt santinele doar. Fiindc am vzut printre ei pe cineva cunoscut. Cineva cunoscut printre patagoni?... exclam Kavgerul n culmea mirrii. Da, domnule guvernator. Cine? Sirdey, domnule guvernator. Sirdey! Kavgerul se gndi imediat la cele ce-i spusese Atlinata. Sirdey era oare omul alb n promisiunile cruia avea indianul atta ncredere? Eti sigur? ntreb el. Foarte sigur domnule guvernator, afirm Dick. De rest nu prea sunt sigur... Bnuiesc numai, domnule guvernator. Ce mai este? Cnd s-a nnoptat, mi s-a prut c vd pe cineva apropiindu-se de culmea dealului. Cine era de gard n locul acela? Patterson, domnule guvernator. Numele acesta era dintre cele care sunau ru la urechea Kavgerului, care rmase cufundat n gnduri. Era cumva vreo legtur ntre spusele lui Dick i excesul de hrnicie care l cuprinsese pe Patterson? Asta explica, dealtfel, inactivitatea inamicului. Probabil c patagonii se bizuiau i pe altceva dect pe for pentru a pune mna pe Liberia i ateptau rezultatele

unei aciuni nu prea greu de ghicit. n orice caz, Kavgerul nu era sigur de nimic. Socoti deci c este mai bine s atepte i s nu-l slbeasc din ochi pe Patterson. Nu te cert deloc, spuse el ctre Dick. Ai fcut foarte bine. Trebuie ns s-mi dai cuvntul tu c nai s mai spui nimnui cele ce crezi c ai observat. Jur, domnule guvernator. Kavgerul zmbi. Bine, zise el. Du-te de te culc acum, dar nu uita: nimnui, nelegi? Nici lui Hartlepool, nici domnului Rhodes... i repet nimnui! Odat ce am jurat, domnule guvernator, spuse Dick, cu un aer de om matur. Vrnd s capete cteva informaii suplimentare despre ce aflase, Kavgerul l cut pe Hartlepool. Nimic nou ? l ntreb el cnd l vzu. Nimic, rspunse Hartlepool. Garda este n regul? tii c este cel mai important lucru. Trebuie s faci rondurile chiar dumneata, ca s te poi convinge personal c toat lumea i face datoria. Aa i fac, domnule guvernator, afirm Hartlepool. Totul e n regul. Nu protesteaz nimeni? Nu, domnule guvernator; toi i dau seama c trebuie. Nici Kennedy? El mai puin dect oricare altul. Este unul dintre cei mai buni oameni. Are o vedere i o perspicacitate extraordinare. S-a deteptat marinarul din el. Nici Patterson? Nici el. N-am ce spune... A, fiindc veni vorba de Patterson: voiam s v comunic c de acum ncolo face

de gard chiar pe terenul lui, care, dup cum tii, este situat chiar pe malul rului. De ce? El a cerut i nu-l puteam refuza. Bine ai fcut, Hartlepool, aprob Kavgerul deprtndu-se. Fii totui, cum i-am spus, cu ochii n patru. Dac pn n cteva zile patagonii nu dau nici un semn de via, o s pornim noi asupra lor. Nu prea preau limpezi toate astea. Desigur c nu fr un scop anume se prezentase Patterson cu o astfel de cerere. Hartlepool nu bnuise nimic, dar Kavgerul, care tia despre reapariia lui Sirdey, fcu imediat o legtur ntre aceste dou fapte. Cu toate acestea, nu putea ntreprinde nimic, cci nu putea aduce nici o nvinuire precis irlandezului. Fr s bnuiasc nimic de norii care se ngrmdeau deasupra capului lui, Patterson i vedea linitit de treaba de care se apucase, n ziua fixat de el pentru ntrevederea cu Sirdey, totul fu gata. Negustor cinstit, i inea angajamentul cu cea mai mare punctualitate. Apuse soarele. Se nnopta. Era o noapte fr lun, foarte ntunecoas. Punctual, Patterson atepta lng gardul care i mprejmuia terenul. Din pcate, nimeni nu poate prevedea totul. Gardul, care l ascundea de privirile celorlali, fcea ca nici el s nu poat vedea ce se petrece afar. Cu ochii aintii pe rmul opus al rului, nu observ c o trup de oameni narmai i nconjura n tcere curtea. Terminarea reparaiilor lui Patterson fusese pentru Kavger semnalul de alarm. Dac, ntr-adevr, irlandezul plnuia vreo trdare, atunci primejdia era, de acum ncolo, aproape. Era aproape miezul nopii cnd primii zece patagoni, trecnd rul not, se furiar n curte, urmai

de aproape nc de patruzeci de rzboinici, n urma crora venea toat hoarda. N-avea importan dac grosul era zrit prea devreme. Principalul era ca n clipa aceea s fi putut trece destui, pentru a nlesni i trecerea celorlali. Unul dintre indieni i ntinse lui Patterson un pumn de monede de aur, pe care acesta le socoti dintr-o singur privire ca prea puine. Lipsete, spuse el, la ntmplare. Patagonul pru c nu nelege. Patterson se sili s-i explice prin gesturi c nu era suma convenit i, ca suprem argument, se apuc s numere monedele n palm, cu capul plecat, ca s le poat distinge n ntuneric. O lovitur puternic n ceaf l arunc la pmnt. Fu imediat legat i aruncat ntr-un col, fr nici un menajament. Indienii aveau de gnd s se rfuiasc cu el mai trziu. Nu aveau timp acum de aa ceva. ntre timp, patagonii se nmuleau i, n curnd, curtea fu aproape plin. Deodat, din cele dou extremiti ale curii pornir salve violente de puc. Hostelienii intraser n ap pn la bru i i luau pe inamici prin surprindere. Buimcii, indienii rmaser o clip mpietrii pe loc, apoi ncepur s fug spre garduri. De pretutindeni ns rsrir naintea lor evi de puc care i mprocau cu o ploaie de gloane. ngrozii atunci, nnebunii, zpcii, indienii ncepur s alerge prostete ncoace i ncolo, n mijlocul salvelor ucigtoare care, n cteva minute, le redusese numrul la jumtate. Regsindu-i, n cele din urm, sngele rece, supravieuitorii se npustir spre ru, pe care l trecur not, sub ploaia de gloane. n acelai timp, se auzir n deprtare salvele unei alte lupte.

Bnuind c patagonii i vor concentra efortul pe poriunea prin care credeau c pot trece fr nici un risc i c, prin urmare, vor lsa foarte puini oameni de gard, Kavgerul trimisese o a doua trup, sub comanda lui Hartlepool, s atace tabra. Salvele acestea durar, dealtfel, foarte puin timp. Lupta se termin i acolo curnd. Dup ce puse patagonii pe fug, Kavgerul porni spre sud, unde ntlni trupa comandat de Hartlepool. Expediia reuise de minune: Hartlepool nu pierduse nici mcar un singur om. Nici dumanul nu suferise pierderi n oameni. ns, rezultat mult mai mbucurtor, fuseser capturai aproape trei sute de cai. Lecia primit de patagonezi fusese prea aspr ca s mai poat fi de temut o ofensiv din partea lor. Cu toate acestea, mijloacele de precauie obinuite nu fur neglijate. Abia cnd totul fu gata, Kavgerul se napoie n curtea lui Patterson, pe care, la lumina slab a stelelor, o vzu plin de cadavre i de rnii care se vitau n ntuneric. Ddu dispoziii ca rniii s fie ngrijii. Dar unde era Patterson? Dup o cercetare atent, fu descoperit sub un morman de cadavre, legat burduf i leinat. Era i el victim? Kavgerul i reproa aproape c l judecase greit, cnd, ridicndu-l pe irlandez pentru a-l transporta de acolo, piese de aur se rostogolir cu zgomot din brul lui. Scrbit, Kavgerul ntoarse capul. Spre surprinderea general, Patterson fu transportat la nchisoare, unde medicul oraului se duse imediat s-i dea ngrijirile necesare Dealtfel, trdtorul nu era n primejdie i avea s se fac bine n scurt timp.

Aflnd vestea, Kavgerul fu aproape nemulumit; ar fi preferat ca toat afacerea asta murdar s se fi terminat prin moartea vinovatului. Dac acesta tria, reieeau urmri neplcute, care l plictiseau pe Kavger. Era nevoit s-l judece i s-l pedepseasc, lucru care i repugna ns foarte mult. Noaptea se scurse fr nici un incident. Cu toate acestea, nu este nevoie s mai spunem c nimeni nu dormi n noaptea aceea. Ultimele evenimente erau discutate cu aprindere pretutindeni i toat lumea luda isteimea Kavgerului, care ghicise aa de bine planul dumanului. Era var i noaptea dura foarte puin. Pe la ora dou dimineaa, cerul fu luminat de primele licriri ale zorilor. i atunci, ca un singur om, toi hostelienii se grmdir pe culmea de nord, de unde se vedea tabra dumanului. Peste vreo or, urale puternice izbucnir din toate piepturile; nu mai ncpea nici o ndoial, patagonii i fceau pregtirile de plecare. Noaptea aceea de mcel le dovedise c nu era nimic de fcut pe insula Hoste. Redui la aproape o treime din ci debarcaser, naveau nici o poft s se eternizeze ntr-un inut aa de deprtat, unde avuseser parte de o primire neateptat de proast. Pe la ora opt, o mare fierbere se produse n tabra indienilor i se auzir urlete nfricotoare. Toi rzboinicii se ngrmdeau ntr-un anumit punct, ca i cum ar fi vrut s asiste la un spectacol pe care hostelienii nu l puteau vedea, din cauza distanei prea mari i a nvlmelii din tabr. Asta dur mai bine de o or. Apoi, indienii se grupar ntr-o coloan lung, precedat de o trup de clrei. Unul dintre clrei inea sus deasupra

capului ceva care nu se putea distinge bine. Ceva rotund... Prea o minge nfipt ntr-o prjin. Pe la ora zece, hoarda se pune n micare, defilnd ncet i n tcere pe sub ochii hostelienilor. Atunci, Kavgerul ordon s se prezinte la el toi cei ce tiau s clreasc. i cine i-ar fi nchipuit c Liberia avea atia clrei pricepui i zeloi? Se prezentar att de muli, nct Kavgerul fu nevoit s fac o selecie sever. Peste o or, o mic armat de dou sute de clrei i o sut de pedestrai disprur pe osea spre nord, n urmrirea hoardei care se retrgea. Fcur un prim popas la ferma lui Riviere. Aici, la ordinul Kavgerului, prizonierii fur dezlegai i porile magaziei deschise larg. Indienii nu se micar. Nu puteau crede c sunt liberai i, judecnd pe alii dup propriul lor fel de a fi, se temeau de o curs. Kavgerul se apropie de acel Atlinata cu care mai vorbise. Ce ateptai? ntreb el. Ateptm s luai o hotrre asupra noastr, rspunse Atlinata. N-avei de ce v teme, afirm Kavgerul. Suntei liberi. Liberi? repet indianul surprins. Da, rzboinicii patagoni au pierdut btlia i se ntorc n ara lor. Ducei-v i voi cu ei; suntei liberi. Vei spune frailor votri c oamenii albi nu au sclavi i c ei tiu s fie ierttori. S dea Domnul ca exemplul acesta s-i fac mai omenoi! Patagonul se uit uimit la Kavger, apoi, ovind, porni cu pas domol, urmat de tovarii si; iei pe poart i apuc la dreapta, spre nord. n urma lor plec i Kavgerul. Pe nserat, grosul nvlitorilor fcu popas pentru noapte. Ca s nu-i sperie, hostelienii poposir i ei la doi kilometri deprtare.

A doua zi, marul spre nord fu reluat n zori i continu timp de trei zile fr nici un incident. n seara celei de-a patra zi, ajunser, n sfrit, n locul unde debarcaser patagonii. A doua zi dimineaa, acetia se mbarcar n pirogile lor uriae i, n scurt timp, disprur. Lsar ns ceva n urma lor. Cnd ultima pirog se deprta de rm, hostelienii se apropiar i vzur cu groaz o prjin lung n vrful creia era un cap da om. Iar capul acesta era al lui Sirdey. Descoperirea aceasta i umplu de mirare. Nu se dumireau de fel cum de se aflase Sirdey printre patagoni. Singurul care nu rmase surprins fu Kavgerul. El tia rolul pe care l jucase fostul buctar de pe Jonathan n drama aceasta. El era omul alb n care indienii avuseser atta ncredere. Se rzbunaser. A doua zi dimineaa, Kavgerul porni napoi spre Liberia, unde ajunse n seara de 30 decembrie cu toi oamenii istovii de oboseal. Rzboiul se sfrise cu bine. Mai rmsese ns de ndeplinit o datorie penibil. n nchisoarea n care era deinut, Patterson trise fel de fel de gnduri i sentimente. n primul rnd, fu foarte mirat vzndu-se n lanuri. Ce i se ntmplase oare? ncetul cu ncetul ns, memoria i reveni i i aminti de Sirdey, de patagoni i de trdarea lui groaznic. Ce se petrecuse pe urm? Dac patagonii ar fi nvins, desigur c ar fi terminat ceea ce ncepuser i el ar fi fost mort acum. De vreme ce se afla n nchisoare, nsemna c indienii fuseser btui i alungai. Dar atunci nsemna c i trdarea lui era cunoscut. Fu cuprins de spaim. Totui, dup ce se gndi mai bine, se liniti. La urma urmei, n afar de

bnuieli, nimic precis nu i se putea imputa. Nimeni nu l vzuse, nu fusese prins asupra faptului. Avea s ias oarecum terfelit din toat afacerea asta, dar totui cu un ctig material. Patterson i cut aurul i nu i-l gsi. Cu toate acestea, nu visase doar! Primise bani, de asta era sigur. Cine-i furase? Patagonii sau cei care l ncarceraser? Din clipa aceea viaa fu pentru Patterson un chin. Nesigurana aproape c l nnebunea, fcndu-l s treac de la speran la ndoial i de la ndoial la cea mai neagr dezndejde. Abia pe 31 decembrie fu scos din nchisoare. n sfrit, acum aveau s se lmureasc toate. Ajuns cu escorta lui n pia, Patterson rmase buimac. Piaa era plin de lume, adunat n jurul unei estrade pe care se afla Kavgerul, cei trei membri ai Consiliului i judectorul titular, Ferdinand Beauval. Cnd apru Patterson, mulimea l primi cu huiduieli, care nu contenir dect cnd Kavgerul ceru cu un gest solemn s se fac linite. Interogatoriul acuzatului ncepu. Zadarnic fu orice ncercare a irlandezului de a nega cu ndrtnicie faptele. Dovezile erau concludente. n rechizitoriul su, Kavgerul pomeni de Sirdey, de nelegerea care fusese ntre el i patagonezi, de complicitatea lui Patterson cu ei, de aurul gsit asupra lui. Patterson se simi pierdut. Dup terminarea interogatoriului, tribunalul delibera i apoi Kavgerul anun sentina. Toate bunurile vinovatului erau confiscate i trecute n posesia statului. Pe lng aceasta, Patterson era condamnat la exil pe via. Sentina fu executat pe loc. Irlandezul fu mbarcat pe o corabie care tocmai pleca din port. Apoi, mulimea se mprtie.

Kavgerul se retrase n camera lui, cu sufletul tulburat. Nu regreta ns nimic din ceea ce fcuse. Era sigur c procedase bine. Condamnarea trdtorului punea capt miracolul nceput de lupta mpotriva patagonilor. Transformarea svrit n ultimele zile nu era prea scump pltit. Primejdia comun, peripeiile i oboselile suferite n comun creaser o legtur sufleteasc puternic ntre emigrani. nainte de nvala patagonilor, insula Hoste nu era dect o colonie compus din oameni de douzeci de naionaliti diferite. Acum locul colonitilor l luau hostelienii. Insula Hoste era de acum ncolo patria lor.

X. Dup cinci ani


La cinci ani dup ntmplrile povestite pn acum, navigaia pe meleagurile insulei Hoste nu mai prezenta nici dificultile, nici primejdiile de odinioar. Pe vrful peninsulei Hardy strlucea un far, unul adevrat, care lumina trectorile n nopile ntunecoase de iarn. Din pcate ns, la cel pe care l plnuise Kavgerul pentru capul Horn nu se ncepuser lucrrile. Dup schimbul de note cu guvernul chilian, se prea c acesta nu prea voia s renune la posesia acelei insulie a Capului Horn. Lucru care l uimea pe Kavger, i care l-ar fi mirat i mai mult dac ar fi tiut c trgnarea nesfrit a tratativelor se datora nu att unor consideraii patriotice, ct legendarei neglijene birocratice. Birourile chiliene se comportaser n mprejurarea aceasta ca orice alte birouri. De secole, diplomaia este obinuit s trgneze, nti fiindc nimeni nu se prea sinchisete de afacerile altora, i apoi pentru toi au o tendin fireasc de a da ct mai mult importan funciei cu care sunt investii. i cum s dai mai mult importan unei hotrri oarecare dac nu prin durata tratativelor care au precedat-o, prin vraful de hrtii mzglite, prin sudoarea de cerneal care a curs cu ocazia asta? Kavgerul, care era singurul conductor al statului hostelian, nu avea birouri i nu putea, prin urmare, s se gndeasc c trgneala aceasta avea un astfel de motiv. Farul din peninsula Hardy nu era singurul. n Bourg Neuf, reconstruit, se aprindea n fiecare sear un foc pentru cluzirea corbiilor care voiau s intre n port.

Construcia portului fusese terminat i Bourg Neuf-ul era acum una dintre cele mai frecventate pori maritime. Treptat, Hostelia intrase n legturi comerciale cu Chile, Argentina i chiar cu unele state din Lumea Veche. Se nfiinase chiar i un serviciu regulat care fcea legtura ntre insula Hoste, Valparaiso i Buenos-Aires. ntre timp, i Liberia se dezvoltase considerabil, fiind pe cale de a deveni un ora de real importan ntr-un viitor foarte apropiat. Strzile, perfect drepte i largi, erau mrginite de numeroase cldiri de piatr i lemn, cu curi largi n fa i grdini frumoase n spate. Oraul avea acum dou tipografii, pot, biseric, dou coli i un tribunal ceva mai pompos dect cel pe care ncercase odinioar Lewis Dorick s-l distrug. Cea mai frumoas cldire era ns Palatul guvernamental, n care continua s locuiasc Kavgerul i n care erau centralizate toate serviciile publice. n apropierea acestei cldiri se ridica o cazarm n care erau depozitate mai bine de o mie de puti i trei tunuri, i unde toi cetenii majori fceau cu schimbul un stagiu de cte o lun. Lecia dat de nvala patagonilor avusese rezultate frumoase. Hostelia dispunea acum de o armat bine organizat. Se afla n Liberia pn i un teatru impuntor, luminat cu electricitate. Visul Kavgerului se realizase. Uzina, construit la trei kilometri n susul rului, furniza oraului energie i lumin. Sala teatrului aducea mari servicii locuitorilor, mai ales n zilele lungi de iarn. Era folosit pentru reuniunile distractive, n care, uneori, Kavgerul i Ferdinand Beauval devenit om de treab i o adevrat personalitate acum ineau conferine. Se ddeau din

cnd n cnd i concerte, sub conducerea unui dirijor cum nu se gseau prea muli. Dirijorul acesta este o veche cunotin a cititorului: micul Sand de odinioar. Cu mult munc reuise srmanul infirm s recruteze dintre hostelieni elementele unei orchestre simfonice, pe care o conducea magistral. Cnd, n zilele de concert, era transportat la pupitrul lui de dirijor, cnd domina de acolo batalionul de muzicani, chipul i se transfigura i beia sfnt a artei l fcea cel mai fericit dintre oameni. Se cntau la concertele acestea compoziii clasice i moderne, i uneori chiar i opere de ale lui Sand, care nu erau mai puin gustate i aplaudate dect celelalte. Trecuser mai bine de nou ani de cnd naufragiase Jonathan printre stncile peninsulei Hardy. Acestea erau rezultatele obinute n civa ani, graie energiei, inteligenei i spiritului practic de care dduse dovad omul care i luase sarcina conducerii hostelienilor atunci cnd anarhia mpingea colonia spre ruin. Despre omul acesta nu se tia nici acum nimic, dar nimeni nu se gndea s-i cear socoteal de trecutul lui, cnd cea mai bun recomandare sta n attea i attea servicii aduse colectivitii. Grijile care l mpovraser n decursul attor ani de conducere lsaser urme asupra Kavgerului. Era tot viguros i drept ca bradul, ns barba i prul i erau acum de o albea ca zpada i zbrcituri adnci i brzdau chipul maiestuos i venerabil. Autoritatea lui era nemrginit; membrii care formau consiliul nu figurau dect de form, mrginindu-se doar s-i dea, cu respect, prerea cnd i ruga eful lor. Dealtfel, Kavgerul nu ducea lips de un ndreptar care s-l cluzeasc n opera

ntreprins. n imediata vecintate a insulei se concurau dou metode de colonizare. Putea face deci comparaii i trage cele mai bune concluzii. De cnd Magellania i Patagonia fuseser mprite ntre Chile i Argentina, cele dou state procedaser n mod cu totul diferit la punerea n valoare a marilor posesiuni. Necunoscnd bine regiunile acestea, Argentina acorda concesiuni cuprinznd zece i chiar dousprezece leghe ptrate, ceea ce necesita un personal numeros i un material agricol considerabil. Ceva mai mult, colonitii argentinieni erau obligai s intre n legtur cu Buenos-Aires pentru orice probleme n legtur cu exploatarea i punerea n valoare a produselor. Iar formalitile acestea erau lungi i costisitoare. Pe cnd Chile, pentru a favoriza comerul i a atrage emigrani, declarase Punta-Arenas port deschis, ceea ce fcea ca n primul rnd produsele din Magellania argentinian s se ndrepte spre aceast poart maritim, n care i aveau sediul o mulime de firme comerciale engleze sau chiliene. Kavgerul cunotea de mult procedeul acesta al guvernului chilian, precum i rezultatele obinute. Astfel c, urmnd exemplul coloniei chiliene, el declar Bourg Neuf-ul port deschis, i msura aceasta fu prima cauz a dezvoltrii rapide a insulei. Evenimentele al cror teatru fusese insula Hoste, independena pe care i-o acordase Chile, prosperitatea ei crescnd sub conducerea priceput a Kavgerului o impuseser n atenia lumii comerciale i industriale. Sosir noi coloniti, crora li se acord terenuri n condiii foarte avantajoase. Populaia se mrea cu repeziciune. La nou ani dup proclamarea independenei, opt ani dup lovitura de stat a

Kavgerului i cinci ani dup invazia patagonilor, Liberia avea o populaie de mai bine de dou mii cinci sute de suflete, iar insula ntreag, peste opt mii. Se nelege de la sine c se mai ncheiaser i alte cstorii n afar de cea a lui Halg cu Graziella. Printre altele, vom pomeni de cea a lui Edward Rhodes, care se nsurase cu fata lui Germain Riviere, i cea a surorii lui, Clary, cu doctorul Samuel Arvidson. Acum, primvara i vara, portul era plin de corbii, sosite n mare parte din arhipelagul Falkland, i unele chiar din Valparaiso, Buenos-Aires, Montevideo i Rio de Janeiro. Principalul produs de export era petele, care, din cele mai strvechi timpuri, abund n inuturile magellanice. De prisos s mai spunem c industria aceasta fusese, n cele din urm, sever reglementat de Kavger, care voia s evite distrugerea abuziv i dispariia total a animalelor marine care frecventeaz regiunile acestea. Pe litoral, n diverse puncte, se nfiinaser colonii de vntori de foci, oameni de toate originile, de toate naionalitile, fr patrie, cu care la nceput Hartlepool avusese mult de furc. ns, ncetul cu ncetul, aventurierii se umanizaser, se civilizaser, sub influena noii viei. Nomazii acetia fr nici un cpti erau bucuroi acum c i pot exercita meseria dificil n condiii de via mai bune. ntr-adevr, nu mai era vorba de expediiile de odinioar ntreprinse pe cont propriu, care i arunca uneori pe vreo insul pustie, unde piereau de foame i de sete. Acum erau siguri c nu aveau s mai atepte luni ntregi ntoarcerea unei corbii care, de multe ori, nu se mai ivete. De exemplu, modul de vnare al inofensivelor amfibii rmsese acelai. Nimic mai simplu: salir a dar

mea paliza, s dai cu ciomagul cum spun chiar vntorii acetia. Pe lng aceasta, canalele arhipelagului miunau de balene, iar pe rmul insulei se aflau din abunden scoici de toate felurile. Dintre acestea, trebuie s menionm o specie de molute de o calitate excelent, care, exportate, se vindeau cu preuri de pn la cinci piatri kilogramul n oraele Americii de Sud. Apoi, pe lng molute, mai erau i crustacee, n special un soi de crab uria, din care o pereche ar ajunge s sature i pe cel mai lacom om. Pe lng crabii acetia, pe coastele insulei se mai gseau o sumedenie de homari i languste. Realiznd unul dintre vechile proiecte ale Kavgerului, Halg conducea la Bourg Neuf o uzin prosper, de unde, sub form de conserve, expedia crustaceele acestea n lumea ntreag. Halg se putea socoti un om fericit. Soie iubitoare, trei copii frumoi i sntoi, avere, nimic nu i lipsea. Era fericit. Ct despre Caroly, el renunase pn i la pescuit. Dat fiind importana portului insulei Hoste, soseau n ultimul timp numeroase corbii, i Caroly i reluase vechea meserie. Cpitan de port i pilot ef al insulei Hoste, era foarte solicitat de vasele care plecau spre Punta-Arenas sau spre aezrile situate de-a lungul canalelor arhipelagului. Avea acum la dispoziie un cuter de cincizeci de tone, capabil s reziste i celor mai violente furtuni. Wel-Kiej-ul se odihnea n port, ca un vechi i credincios servitor ajuns la btrnee. Kavgerul se ocupa cu un zel i o dragoste crescnd de elevul lui. Dick avea acum aproape nousprezece ani i ncepea s merite numele de tnr savant. Nu era departe vremea cnd profesorul nu

avea s-i mai poat da lecii. De timpuriu maturizat de aspra coal a vieii i de nspimnttoarele drame n care fusese amestecat, Dick era mai degrab prietenul dect discipolul Kavgerului, care avea n el o ncredere fr margini i l considera de pe acum ca succesorul lui. Erau oameni de treab i Germain Riviere i Hartlepool, dar erau prea lipsii de cultur general i de idei novatoare pentru a putea conduce un popor care mai avea i alte interese dect cele materiale. Mai indicat ar fi fost poate Harry Rhodes, dar i el mbtrnea i apoi nici nu avea energia necesar pentru o asemenea misiune. Pe cnd Dick ntrunea n persoana lui toate calitile necesare unui ef. Avea cultura, inteligena i tria de caracter a unui adevrat om de stat i era regretabil c nsuirile acestea admirabile nu puteau fi utilizate dect ntr-un cadru aa de strmt. Din punct de vedere politic, situaia era tot aa de bun. Relaiile insulei cu guvernul chilian erau excelente i acesta nu putea dect s se felicite de inspiraia avut. La nceput, vznd n fruntea insulei pe misteriosul personaj a crei existen n arhipelag i se pruse, pe bun dreptate, suspect, guvernul chilian nu-i ascunsese nemulumirea i ngrijorarea. Nemulumire platonic ns, prin nsi fora mprejurrilor, cci nu putea interveni n nici un fel, insula fiind independent. Dac omul acesta ar fi rmas pe Insula Nou, nu ar fi scpat de cercetrile poliiei chiliene. Cnd ns, dup tulburrile provocate de anarhia de la nceput, Kavgerul se dovedi un bun administrator i conductor i insula ncepu s progreseze economic vznd cu ochii, nimeni nu se mai preocup de originea i trecutul acestui om.

Se scurser astfel cinci ani de dezvoltare continu. Se nfiinar trei noi orele, unul pe peninsula Dumas, altul pe peninsula Pasteur i al treilea la captul apusean al insulei, la Darwin Sound, n faa insulei Gordon. Pe vremea aceea, n luna decembrie a anului 1890, Liberia primi pentru prima oar vizita guvernatorului din Punta-Arenas, D. Aguire. Oficialul admir sincer naiunea aceasta aa de prosper, msurile nelepte luate pentru a-i mri posibilitile de dezvoltare, omogenitatea perfect a unei populaii cu origini aa de diferite, ordinea, bunstarea i mulumirea care domneau pretutindeni. Se nelege c una dintre primele sale griji fu s observe mai de aproape pe omul care svrise o oper aa de frumoas i care se mulumea cu simplul titlu de Kavger. i nu-i precupei aprecierile mgulitoare. Kavgerul folosi ocazia pentru a aminti apoi guvernatorului de cererea sa cu privire la insulia Capului Horn, destinat farului proiectat, iar acesta, foarte amabil, fgdui c va sprijini aceast petiie pe lng guvernul din Santiago, unde va merge ndat ce va pleca din insula Hoste. Se pare c se inu de cuvnt i c sprijinul lui fu de folos, cci, peste o lun, Kavgerul fu informat n mod oficial c propunerea lui era acceptat. La 25 decembrie fu semnat un act de cesiune prin care statul hostelian devenea proprietarul insuliei Horn, cu condiia s construiasc acolo i s ntrein un far pe propria-i cheltuial. Kavgerul, pregtit de ani de zile, ncepu imediat lucrrile. Dup cele mai pesimiste prevederi ale lui, nu aveau s dureze mai mult de doi ani.

i cu asta Kavgerul i ncorona opera visat. Insula Hoste, pacificat i organizat, bunstarea nlocuind mizeria de odinioar, i, n cele din urm, mii de viei omeneti salvate de la pieire n punctul de ntlnire a dou dintre cele mai ntinse oceane de pe glob, iat ce voise s realizeze. i reuise. Acum avea dreptul s se mai gndeasc i la el i s se sustrag ndatoririlor unei funcii care i repugnau. ntr-adevr, Kavgerul nu fcea uz dect cu mult strngere de inim de puterea pe care i-o ddea calitatea de conductor de oameni. Rmsese acelai om energic, rece i trist, care apruse ca salvator n ziua aceea deprtat, n care poporul hostelian fusese la un pas de pieire. n ziua aceea salvase pe alii, dar se pierduse pe sine. Silit s-i renege idealul, nevoit s se ncline n faa faptelor reale, se sacrificase cu mult curaj, dar, n sufletul lui, visul la care renunase protesta. Cnd, sub aparena amgitoare a logicii, gndurile care ne frmnt nu sunt dect manifestarea propriilor instincte naturale, ele au o via proprie, independent de raiunea i de voina noastr. Ele se lupt pe ascuns, chiar mpotriva unor lucruri i fapte evidente, ca nite fiine vii care nu se pot resemna s moar. E foarte greu atunci s mai putem fi convini de greeala comis i ne agm de cel mai mic pretext pentru a reveni la ceea ce a fost mai nainte credina noastr puternic. Harry Rhodes remarcase transformarea aceasta, mereu crescnd, pe msur ce insula Hoste prospera, i care deveni i mai evident cnd, ncepnd lucrrile pentru construirea farului pe Capul Horn, Kavgerul socoti c dusese la bun sfrit toate obligaiile pe care i le impusese. ntr-o zi, cnd Harry Rhodes evoc, n cursul unei convorbiri amicale, zilele din trecutul

zbuciumat al insulei i i lud, n treact, prietenul pentru tot ceea ce fcuse, Kavgerul rspunse printr-o declaraie precis: Mi-am asumat sarcina de a organiza colonia i mi-am dat toate silinele s duc sarcina aceasta la bun sfrit. ns, din clipa cnd ea s-a terminat, mandatul meu nceteaz. Voi fi dovedit prin asta, sper, c poate exista cel puin un colior pe lume n care omul s naib nevoie de stpn. Un ef nu este un stpn, prietene, rspunse micat Harry Rhodes. Asta ai dovedit-o chiar dumneata. Dar nu poate exista societate care s nu recunoasc o autoritate superioar, indiferent de numele pe care i-l d. Nu sunt de prerea asta, rspunse Kavgerul. Eu unul cred c autoritatea trebuie s ia sfrit din clipa n care nu se mai dovedete necesar. Aadar, Kavgerul nc nu renunase la vechile-i utopii, i, n ciuda experienelor fcute, nc i mai fcea iluzii asupra felului de a fi al oamenilor. Din nefericire, n scurt timp surveni un incident care tulbur viaa linitit a Liberiei i ddu conductorului ei o nou demonstraie a erorii n care se ncpna s persiste.

XI. Goana dup aur


Descoperirea fu fcut n dimineaa zilei de 6 martie. Plnuind o partid de vntoare, Edward Rhodes, nsoit de alte cteva persoane, plecase din Liberia dis-de-diminea, pornind cu o trsur pe rmul de apus al peninsulei Hardy, la poalele munilor Sentry Boxes, care se ntind la vreo douzeci de kilometri spre sud-vest. Acolo se ntindea o pdure deas, nc neexploatat, n care se refugiau, de obicei, fiarele din insul, jaguari i puma ndeosebi, animale care trebuiau exterminate, deoarece produceau pagube mari. Vntorii cutreierar pdurea, uciser ntre timp dou puma i tocmai se aflau pe marginea unui rule din captul cellalt al pdurii, cnd apru din desi un jaguar enorm. Socotind c distana este suficient de mic, Edward trase n el un foc de arm, care rni fiara n coapsa stng. Astfel c, scond un rget furios, animalul fcu un salt spre ru i dispru n hi. Totui, Edward mai avu timp s-i trimit nc un glonte, care ns i grei inta i rico de colul unei stnci, desprinznd cteva achii de piatr. Poate c nu s-ar fi ntmplat totui nimic i vntorii i-ar fi vzut de drum dac una dintre achiile acestea nu ar fi czut la picioarele lui Edward Rhodes. Surprins de aspectul ei ciudat, o ridic de jos i o examin. Era o bucic de cuar, dungat de striaii caracteristice n care se puteau deosebi uor firioare de aur. Edward fu toarte emoionat de aceast descoperire. Aur!... Pe insula Hoste se gsea aur!... De altminteri, nu prea era un lucru de mirare. Filoane din metalul acesta preios fuseser descoperite i n jurul oraului Punta-Arenas, ca i n ara de Foc,

Patagonia i Magellania. Din giganticul lan muntos care strbate cele dou Americi, cunoscut sub numele de Munii Stncoi i Cordilieri i care se ntind din Alaska pn la Capul Horn, s-a extras n patru secole aur n valoare de mai bine de patruzeci i cinci miliarde de franci. Edward Rhodes nelese imediat importana descoperirii lui. Ar fi vrut s o in secret, s nu vorbeasc despre ea dect tatlui su i Kavgerului. Dar nu era singur. Tovarii si de vntoare cercetar i ei cu atenie achia de stnc i apoi adunar toate celelalte fragmente de piatr aurifer. Astfel, chiar n aceeai zi, toat insula afl c fusese descoperit un nou Klondike, Transvaal sau Eldorado. Vestea strbtu, ca un fulger, Liberia i ajunse chiar pn n cele mai mici ctune. Cu toate acestea, pentru moment nu putea fi vorba de tras foloase imediate din descoperirea aceasta. Iarna era aproape i nu se mai puteau face exploatri n aer liber. Astfel c descoperirea lui Edward Rhodes nu avu nici o consecin imediat. Odat cu sosirea iernii, fur ntrerupte i lucrrile ntreprinse la Capul Horn pentru ridicarea farului, care merseser pn atunci destul de bine. Vremea rea ncepu, ca de obicei, cu furtuni i frig. Liberienii erau ns acum bine pregtii pentru a nfrunta orice intemperii i nimic nu ar fi tulburat pacea coloniei dac nu ar fi fost acea blestemat descoperire a zcmntului aurifer, care, dat fiind lcomia omeneasc, putea avea consecine dezastruoase. La prima edin a Consiliului, Kavgerul nu-i ascunse temerile n privina aceasta. Tocmai cnd socoteam opera noastr terminat, zise el, cnd credeam c putem culege roadele

strduinei noastre, o ntmplare nenorocit arunc printre noi germenii discordiei i ruinei... Cred c exagerezi puin, interveni Harry Rhodes, care nu vedea lucrurile chiar aa de negre. Admit c descoperirea asta poate genera tulburri, dar de aici pn la ruina coloniei... Da, ruina coloniei, afirm cu trie Kavgerul. Descoperirile de felul acesta n-au lsat dect ruin n urma lor! Totui, obiect Harry Rhodes, aurul este o marf ca oricare alta... Cea mai nefolositoare!... Ba, dimpotriv, cea mai folositoare, fiindc se poate schimba contra tuturor celorlalte. Ce folos, exclam Kavgerul, dac pentru a o obine trebuia s-i sacrifici totul! Aproape toi cuttorii de aur mor n mizerie, iar celor care reuesc, uurina succesului le ia minile pentru totdeauna. Prind gustul plcerilor procurate uor i devin incapabili de orice munc i dac, n sensul social al cuvntului, s-au mbogit, din punct de vedere omenesc sunt mai sraci dect oricnd. Nu mai sunt oameni. Sunt de aceeai prere, spuse atunci Germain Riviere. Fr s mai socotim c, dac ogoarele sunt lsate n prsire, crpm de foame cu aurul lng noi. i, sincer vorbind, tare m tem c populaia noastr n-o s poat rezista ispitei. Aurul!... Aurul!... Setea de aur!... repeta Kavgerul. E cel mai groaznic flagel care se putea abate asupra insulei noastre. Harry Rhodes ovia. Admind c ai avea dreptate, zise el, cum am putea lupta mpotriva acestui flagel?

Nu, dragul meu Rhodes, rspunse Kavgerul, nu putem face nimic O epidemie se poate combate, se poate strpi, dar frigurile acestea ale aurului nu au leac. Distrug orice. Nu avem attea exemple dintre cele ce s-au petrecut n districtele aurifere din Lumea Nou i Lumea Veche, Australia, California, sudul Africii? De la o zi la alta, colonitii i-au prsit ogoarele i atelierele, oraele i satele s-au golit, familiile s-au mprtiat pe cmpiile aurifere. i aurul extras cu atta lcomie a fost risipit prostete n orgii nebuneti. Kavgerul vorbea cu o nsufleire care arta ct era de ngrijorat. i nu este att primejdia dinuntru, ct cea din afar: toi aventurierii, toi declasaii care nvlesc n inuturile aurifere venind din toate colurile lumii. Un puhoi care seamn ruin i jale n trecere. Ah! De ce a trebuit s cad pe capul insulei noastre o asemenea pacoste! Poate c nu e pierdut nc totul, spuse Harry Rhodes, adnc micat. Dac vestea nu se rspndete, am putea evita invazia asta. Nu, rspunse Kavgerul, este prea trziu acum. Nu v putei nchipui cu ce repeziciune afl lumea ntreag c n cutare loc au fost descoperite zcminte aurifere. edina se ncheie fr s fie luat vreo hotrre. i, la drept vorbind, nici nu se putea lua vreuna. Dup cum spusese Kavgerul, nu se putea lupta mpotriva febrei aurului. i temerile Kavgerului se dovedir ndreptite. Cum veni primvar i ncepu s se topeasc zpada, colonitii mai ndrznei i mai ntreprinztori se transformar n prospectori i plecar s caute aur. Pe zi ce trecea, tot mai muli se ndreptar spre Golden

Creek aa fu numit ruleul pe rmul cruia fcuse Edward nenorocita descoperire. La nceputul lunii noiembrie, cteva sute de hostelieni plecaser deja spre terenul aurifer i cutreierau munii n cutarea unui filon mai bogat. n principiu, exploatarea zcmintelor nu prezint prea mari dificulti. Dac este vorba de un filon, este de ajuns s te ii de el atacnd stnca cu trncopul, apoi s macini frmturile obinute, pentru a extrage firioarele de metal pe care le conin. Aa se procedeaz n minele din Transvaal. Totui, n practic, nu e chiar aa de uor. Uneori filonul dispare i trebuie mult btaie de cap i pricepere ca s-l gseti din nou. n cel mai bun caz, se nfund n pmnt i atunci, ca s te poi ine de el, trebuie s sapi o min, munc destul de anevoioas i de primejdioas. Pe de alt parte, cuarul este o roc destul de tare i necesit maini costisitoare pentru a o mcina. Asta nseamn c lucrtorii izolai nu pot face exploatri. Numai societile mari, dispunnd de mn de lucru din belug i de capitaluri considerabile, pot face afaceri de felul acesta. De aceea, cuttorii de aur prospectorii, cum sunt numii, de obicei, cnd au norocul s descopere un zcmnt, se mulumesc si asigure proprietatea lui, pe care o cedeaz apoi ct mai degrab bancherilor i oamenilor de afaceri. Cei care prefer s fac exploatarea pe cont propriu renun de la nceput la orice exploatare minier. Caut terenurile de aluviune formate din i prin preajma stncilor aurifere de aciunea milenar a apelor. Splnd i roznd necontenit stnca, apa a luat cu ea firioare de aur, care sunt foarte uor de extras din nisip, printr-o splare simpl.

Se nelege de la sine c n felul acesta lucrau i hostelienii. Primele rezultate fur ncurajatoare. Pe rmul Golden Creek-ului, pe o lungime de civa kilometri i o lrgime de dou sau trei sute de metri, se ntindea un strat adnc de ml de opt picioare. Rezerva era deci ct se poate de abundent. Nu spera nimeni s fac milioane, dar zcmntul era destul de bogat ca s ia minile acestor oameni srmani, care pn atunci i ctigaser pinea muncind din greu. Indiferent de ideile lui personale asupra acestui aspect, Kavgerul fcu tabula rasa cu ele i, silindu-se s priveasc problema prin prisma interesului obtesc, cutase soluia cea mai nimerit i mai favorabil grupului social al crui ef era. Avusese n cursul iernii dese consftuiri cu Dick i ajunseser amndoi la concluzia c trebuia urmrit un triplu el: limitarea la minimum posibil a hostelienilor exploatatori ai zcmintelor, asigurarea unui beneficiu coloniei i restrngerea, interzicerea imigrrii strinilor puin recomandabili care aveau s nvleasc din toate colurile globului. Legea care fu afiat pe la sfritul iernii satisfcea aceste trei deziderate. Subordona n primul rnd dreptul de exploatare obinerii prealabile a unei concesiuni, stabilea apoi numrul maxim al concesiunilor i fixa n folosul statului o indemnizaie de o ptrime din totalul metalului extras. Conform dispoziiilor acestei legi, concesiunile erau rezervate exclusiv cetenilor hostelieni, titlu care nu putea fi dobndit n viitor dect dup un an de locuire efectiv n insul i n baza unei hotrri a guvernatorului. Aplicarea legii se lovi ns chiar de la nceput de dificulti mari. Colonitii nu vzur drepturile, dar se simir atini de obligaiile i restriciile cuprinse n

lege; i cum nimeni nu voia s se supun de bunvoie, Kavgerul fu nevoit s recurg la for. Dispunea de armata permanent format din nou sute cincizeci de ceteni obligai s se prezinte sub arme la prima chemare. La chemarea aceasta nu rspunser ns dect apte sute cincizeci de hostelieni. Cei dou sute de nesupui erau plecai i ei la mine, colindnd mprejurimile Golden Creek-ului. Kavgerul i mpri n dou forele de care dispunea. Cinci sute de oameni fur rspndii de-a lungul coastei, cu misiunea de a mpiedeca ieirea clandestin a aurului din insul, iar el se puse n fruntea celorlali trei sute, pe care i mpri n douzeci de grupe sub comanda celor de care era mai sigur. Mica armat represiv porni spre regiunea aurifer, mturnd totul n calea ei. Toi prospectorii care refuzar s se pun n regul fur alungai de pe terenurile pe care le ocupaser. La nceput, metoda aceasta obinu oarecare succes, dar n scurt timp situaia se agrav. Cei care nu putuser obine o concesiune se ntorceau noaptea ii reocupau terenurile pe care fuseser nevoii s le prseasc. n acelai timp, aai de succesele primilor prospectori, o a doua serie de hostelieni intra n scen. n scurt timp, insula ntreag se molipsi de febra aceasta a aurului. Fiind descoperite noi filoane n peninsula Hardy i Pasteur, fascinaia aurului se transform n demen. n cteva sptmni, Liberia, satele i fermele rmaser pustii. Brbai, femei i copii, toi cutreierau inuturile aurifere. Unii se mbogir, descoperind adevrate zcminte de pepite; i febra spori. Contagiunea nu-i cru nici chiar pe cei nsrcinai s o combat. Detaamentul postat de Kavger pe

coast se evapor n cteva zile. Pe de alt parte, pn i trupa pe care o comanda personal se topea ca o bucat de ghea la soare. Nu era noapte n care s nu se produc dou, trei dezertri. n cincisprezece zile, Kavgerul rmase numai cu cincizeci de oameni. i atunci, cu toat energia lui de nenfrnt, fu cuprins de descurajare. Omenirea, de care se legase din nou dup o aa de lung ruptur, i se arta acum cu tot cinismul defectelor i viciilor sale. Tot ce cldise cu atta trud se drmase ntr-o clip, i asta numai fiindc hazardul fcuse ca ntr-o zi s strluceasc ntr-o bucat de stnc cteva firioare de aur. De luptat nu mai putea fi vorba. I prseau pn i cei mai credincioi. Nu cu mna de oameni care i mai rmsese putea aduce el la raiune mulimea aceea de srmani smintii. Kavgerul se napoie n Liberia. Nu mai era nimic de fcut. Flagelul se rspndise n insul ca un uvoi pustiitor. Trebuia s atepte s se mai domoleasc. i, la un moment dat, se pru c domolirea aceasta nu era departe. Pe la mijlocul lui decembrie, unii liberieni ncepur s se napoieze pe la casele lor. Dou cauze stteau la baza acestui reviriment. n primul rnd, meseria de prospector nu era aa de uoar i nu toi fuseser att de norocoi ct speraser. Iar n al doilea rnd, reducerea tranzaciilor comerciale i stagnarea aproape total a exploatrilor agricole ncepea s-i arate efectele. Fr s fie criz n adevratul sens al cuvntului, preurile obiectelor de prim necesitate se mriser enorm. Din nefericire, revirimentul acesta se limita la napoierea ctorva coloniti mai sraci, iar dup cteva zile se opri cu totul.

Kavgerul nu fu dezamgit, fiindc nu-i fcuse niciodat iluzii n privina aceasta. Nu, criza era nc departe de a se termina. Dimpotriv, abia ncepuse. Pn acum nu intraser n joc dect hostelienii. Dar, n curnd, lucrurile aveau s devin i mai serioase. La aptesprezece ianuarie debarc la Bourg Neuf primul convoi de prospectori strini. Erau vreo dou sute de brbai, voinici, cu nfiarea hotrt i brutal. Unii dintre ei purtau cuite mari la bru, dar toi, fr excepie, aveau revolvere. Tot bagajul lor era un trncop i un sac care coninea boarfele mizerabile pe care le purtau prin toate colurile pmntului n viaa lor plin de aventuri. ncepnd din ziua aceea, sosirile de noi convoiuri se repetar la intervale din ce n ce mai scurte. Imediat ce debarcau, cuttorii de aur, oameni obinuii cu ndeplinirea formalitilor, se duceau direct la Palatul guvernamental i se interesau de prescripiile legale n vigoare. Le gsir n unanimitate fantastice. Atunci, amnnd ndeplinirea formalitilor, se rspndeau prin ora, unde nu ntrziar s-i dea seama ct de slab era organizaia administrativ a insulei. Aa c luau hotrrea s nfrunte legea, pe care o clcau nepedepsii pn i localnicii, i, dup cteva zile de hoinreal pe strzile pustii ale Liberiei, plecau fr nici o formalitate spre inutul miraculos. Cu venirea iernii ns, se curm i valul acesta de aventurieri. La 24 martie sosi ultimul transport, adugnd nc cteva sute de nepoftii celor mai bine de dou mii care scormoneau solul insulei pe vremea aceea. Plecnd, corabia care i debarcase pe aceti ultimi sosii ducea cu ea un manifest adresat de guvernatorul insulei Hoste tuturor statelor de pe glob. Kavgerul

fcea cunoscut urbi et orbi11 c insula Hoste, avnd o populaie supraabundent, nici un strin nu mai putea debarca pe ea, chiar dac pentru aplicarea acestei msuri ar fi nevoie s se ntrebuineze fora. De eficacitatea acestei msuri se ndoia n primul rnd chiar autorul ei, Kavgerul. Prea este puternic atracia aurului ca s i se poat opune vreo stavil. nconjurat de Halg, Caroly, Hartlepool, Harry i Edward Rhodes, Dick, Germain Riviere i de nc vreo treizeci de coloniti rmai credincioi, Kavgerul asista neputincios la distrugerea operei sale.

11

Ctre ora (ctre Roma) i ctre Univers.

XII. Jaful
Acesta fu primul act al dramei aurului. Tragicele evenimente care constituiser epilogul acestui prim act avur repercusiuni imediate asupra vieii hostelienilor, aa de fericit pn atunci. Civa dintre ei dispruser. Unde, cum? Nimeni nu tia, dar se presupunea c fuseser victimele unor accidente. Asta dup prerea multora n cel mai bun caz. Pe de alt parte, insula decdea economic cu pai repezi. Preurile se dublaser i chiar se triplaser; populaia srac tria n mizerie. Erau totui coloniti care, avnd succes n meseria de prospector, nu se puteau plnge de lipsuri. Printre acetia vreo douzeci la numr figura i Kennedy, fostul marinar de pe Jonathan, transformat n nabab de o norocoas lovitur de trncop, i care i afia cu ostentaie averea. Ct anume avea, nu tia nimeni, i probabil c nici el nsui; dar, n orice caz, mult, judecnd dup cheltuielile pe care le fcea. Risipea aurul cu amndou minile, o fcea pe miliardarul i anuna oricui vrea s-l asculte c are s prseasc oraul n care nu putea tri aa cum i ngduia averea lui. Tot astfel ns nu tia nimeni nimic de unde scotea el aurul acesta. Cnd era ntrebat, o fcea pe misteriosul, evitnd un rspuns precis. Liberienii care l ntlniser n cursul verii nu-l vzuser fcnd altceva dect s se plimbe toat ziua cu minile la spate. i aveau toi motive foarte serioase s nu uite ntlnirile acestea, cci ele coincideau cu dispariia la scurt interval dup aceea a aurului extras de ei cu

atta trud. Iar coincidena aceasta sfri prin a da loc la cele mai vii bnuieli. Scos din rbdri, Kavgerul se hotr s fac, n sfrit, act de autoritatea cu care era nvestit. Prea i bteau joc Kennedy i cei de teapa lui de legi. Un timp fusese nevoit s asiste neputincios la anarhie, dar acum colonitii erau din nou grupai n ora, i, n special, avea efective destule. ntr-o diminea, poliia, sub conducerea lui Hartlepool, invada domiciliile liberienilor care fceau mai mare caz de bogia lor i efectua o serie de percheziii n toat regula. Din aurul gsit se percepu fr nici o mil o ptrime, plus dou sute pesos sau piatri argentinieni, preul stabilit de Kavger pentru fiecare concesiune. Kennedy nu se luda degeaba. La el fu gsit cea mai mare cantitate de aur. i tot la el ntmpin poliia cea mai vie rezisten. Fur nevoii s recurg la violen pentru a-l ine la respect pe fostul marinar, care spumega de furie. Hoilor! striga el, artndu-i lui Hartlepool pumnul. Zi nainte, biea, rspunse acesta, continundu-i netulburat percheziia. O s mi-o pltii! amenina Kennedy, pe care sngele rece al fostului su ef l scotea i mai mul din srite. Eh, mi se pare c deocamdat tu eti cel care pltete, l ironiza fr mil Hartlepool. Ne mai vedem noi! M rog, cnd o s vrei! Din partea mea, ct mai trziu cu putin. Houle!... url Kennedy, n culmea furiei.

Uite, aici n-ai dreptate, rspunse Hartlepool cu un ton binevoitor. Dovada este c din cele cincizeci i trei de kilograme de aur ale tale nu iau dect treisprezece kilograme dou sute cincizeci de grame, adic o ptrime, plus cei dou sute de piatri legali. Se nelege de la sine c, n schimbul banilor stora, ai drept... Mizerabile! La o concesiune n regul... Banditule! N-ai dect s ne spui unde i-este terenul. Tlharule! Nu vrei? Canalie!.... Cum pofteti, biea! ncheie Hartlepool, plecnd cu oamenii lui i lsndu-l pe Kennedy n culmea furiei. n total, percheziiile acestea aduser tezaurului aproape treizeci i apte de kilograme de aur. n schimb, n afar de Kennedy, care se ncpna s nu spun unde-i este terenul, toi ceilali prospectori i primir concesiunile cu toate formele prescrise de lege. Sosi iari primvara i Liberia rmase din nou pustie. Lecia din vara trecut nu folosise la nimic. Lucrurile se repetar ca dup ablon, i Kavgerul rmase din nou singurul care asista cu durere la desfurarea actului doi al dramei. Numai c de data asta scenele se precipitar. Nu trecu o sptmn i liberienii ncepur s se napoieze n numr din ce n ce mai mare. Poliia se reconstitui pentru a doua oar. Oamenii i reluau n tcere posturile pe care le prsiser, fr ca guvernatorul s le fac vreo observaie. Nu era acum momentul s se poarte aspru cu ei. Treptat, treptat, fermele, uzinele se repopulau. Micarea era general, ct i cauza care o motiva. ntr-

adevr, cuttorii de aur gsiser o situaie cu totul alta. Anul trecut erau ntre ei. De data asta, intrase i elementul strin n joc. i ce strini! Drojdia societii! Oameni grosolani, brute adevrate, obinuii cu asprimile vieii aventuroase i netemndu-se de nimic. Erau nevoii s se bat cu oamenii acetia lacomi, care puseser stpnire pe cele mai bogate terenuri. i, n cele din urm, nvini, hostelienii fuseser nevoii s renune. Era i timpul ca hostelienii s-i vin n fire. Invazia nceput n vara precedent rencepuse cu i mai mare intensitate. n fiecare sptmn, dou sau trei vapoare debarcau noi transporturi de prospectori strini. Zadarnic ncercase Kavgerul s se opun debarcrii lor. Aventurierii debarcau i cutreierau insula n cutarea terenurilor aurifere. Corbiile afectate transportului cuttorilor de aur erau aproape singurele care intrau n portul de la Bourg Neuf. Altele nu mai veneau, cci afacerile stagnaser cu totul i nu aveau ce ncrca. De ndat ce Kavgerul putu dispune de dou sute de oameni, nvlitorii avur de furc. Sprijinite de dou sute de baionete, dispoziiile Kavgerului ncepur imediat s fie respectate i vapoarele nou-sosite prsir portul fr s debarce un singur om. n scurt timp ns, supunerea aceasta se dovedi un vicleug. Nevoite s cedeze n faa forei, corbiile navigau de-a lungul coastelor apusene sau rsritene ale insulei i acolo, la adpostul unui golfule, debarcau ncrctura lor omeneasc, care se rspndea apoi n insul. Brigzile pentru supravegherea litoralului nu servir la nimic. Debarcrile clandestine continuau i puhoiul de aventurieri cretea pe zi ce trecea.

n interior dezordinea atingea culmea. Insula ntreag era o imens orgie, nsngerat de ncierri violente terminate cu lovituri de cuit i focuri de revolver. Aventurierii acetia atrseser n sfera lor de influen toat drojdia populaiei hosteliene, formnd la un loc un imens grup de prad npustit asupra celorlali cuttori de aur. Crciumile i tavernele forfoteau. n plin cmp se improvizaser music-hall-uri n care femei nefericite aduse din toate colurile lumii i distrau cu vocile lor rguite pe minerii bei, cntnd cele mai grosolane refrenuri. n toate tavernele, musichall-urile i crciumile acestea, alcoolul curgea n valuri. Cu toate c situaia devenea din zi n zi mai tragic, Kavgerul nu-i pierdea curajul. Rmnea neclintit la postul lui, ateptnd vremea cnd, risipindu-se valul de nebunie, toi se vor regrupa n jurul lui, i cuta pe orice ci s rectige ncrederea hostelienilor, care, ncet, dar sigur, ncepeau s-i vin n fire. Nimic nu prea n stare s-l scoat din linia aceasta de conduit i orb de bunvoie fa de toate cele ce se petreceau n juru-i i continua netulburat exercitarea funciei de guvernator. Nu neglijase nici chiar construcia farului la care inea aa de mult. Din ordinul lui, Dick fcu n cursul verii o inspecie pe insula Horn. n ciuda mprejurrilor, dei ncetinite ntructva, lucrrile nu stagnaser nici mcar o singur zi. n toamn, marea oper avea s fie terminat. La 15 decembrie, mai bine de jumtate dintre hostelieni se rentoarser la posturile lor, n timp ce n interiorul insulei sabatul infernal continua cu aceeai furie. Cam pe vremea aceea primi Kavgerul vizita neateptat, care avea s aib cele mai fericite consecine pentru colonie. Dintr-un vapor nou sosit

debarcar doi brbai, un englez i un francez, prezentndu-se mpreun guvernatorului. Primii imediat de Kavger, se recomandar i, fr mult vorbrie, anunar c doresc s obin o concesiune. Francezul se numea Maurice Reynaud, iar englezul, Alexander Smith. Kavgerul surse cu amrciune. Dai-mi voie s v ntreb, domnilor, zise el, dac suntei la curent cu cele ce se petrec n prezent pe insula Hoste. tim, rspunse francezul. Noi preferm totui s fim n regul, complet englezul. Kavgerul se uit mai atent la cei doi brbai. Dei de naionaliti diferite, acetia aveau ceva comun n nfiarea lor: aerul acela propriu oamenilor de aciune. Amndoi tineri, cel mult treizeci de ani fiecare. Voinici, rumeni, cu fruntea larg denotnd inteligen i brbia energic, inspirau de la prima vedere ncredere. Era prima oar cnd Kavgerul gsea simpatici doi cuttori de aur. Ah! tii prin urmare cum stau lucrurile, zise el. Cu toate acestea, abia ai sosit. Adic abia ne-am napoiat, rectific Maurice Reynaud. Fiindc trebuie s tii c am mai fost i anul trecut pe aici i nu am plecat dect dup ce am cercetat amnunit terenul pe care intenionm s-l exploatm. mpreun? ntreb Kavgerul. mpreun, rspunse Alexander Smith. Kavgerul relu, cu un sincer accent de regret: Dac suntei aa de bine informai, tii probabil c nu pot face nimic pentru dumneavoastr, deoarece

legea pe care vd c vrei s-o respectai rezerv toate concesiunile exclusiv cetenilor hostelieni. Nu face nimic, afirm Maurice Reynaud. Cum asta? ntreb Kavgerul. Noi cerem o min, explic Smith. Or, n privina asta, legea nu spune nimic. Adevrat, recunoscu Kavgerul. O min este ns o ntreprindere anevoioas, care cere capitaluri mari... Le avem, l ntrerupse englezul. Am plecat anul trecut de aici numai i numai ca s ni-l procurm. i totul este n regul, continu Maurice Reynaud. Reprezentm aici societatea Franco-English Gold Mining Company, al crei inginer ef este prietenul meu Smith i al crei director sunt chiar eu. Societatea s-a constituit la Londra n ziua de 10 septembrie a anului trecut, cu un capital de patruzeci de mii de lire sterline, din care jumtate este aportul nostru personal, iar restul working-capital. Dac ajungem la o nelegere, lucru de care nu ne ndoim, vaporul cu care am venit va lua cu el comenzile pe care le vom face i, n mai puin de opt zile, lucrrile vor ncepe; ntr-o lun vom avea primele maini, i pn n sezonul viitor ntreprinderea noastr va funciona n plin. Foarte interesat de oferta fcut, Kavgerul se gndea cum s o primeasc. Avea argumente i pro, i contra. Tinerii i plceau. Dar, ngduind fondarea unei societi franco-engleze pe insul, nu nsemna s dea loc pe viitor unor eventuale complicaii internaionale? Poate c, sub pretext c i protejeaz cetenii, Frana i Anglia ar fi ncercat s profite de prima ocazie pentru a se amesteca n administraia intern a insulei. Dup ctva timp de cumpnire atent a tuturor argumentelor pro i contra, Kavgerul

se hotr s dea un rspuns afirmativ. Propunerea era prea serioas pentru a fi respins, i, de vreme ce boala aurului nu mai putea fi stvilit, era mai bine s fie localizat n cteva focare uor de supravegheat, mprind la nevoie toate zcmintele ntre un numr restrns de societi importante. Primesc, spuse el. Cu toate acestea, fiind vorba de lucrri n adncime, cred c este cazul s modific condiiile prevzute pentru concesiunile obinuite. Cum dorii, rspunse Marcel Reynaud. Trebuie stabilit preul la hectar. De acord! O sut de piatri argentinieni, de exemplu. Perfect! Ce suprafa solicitai? O sut de hectare. Face deci zece mii de piatri. Pltii imediat, spune Maurice Reynaud, completnd un cec. n schimb, relu Kavgerul, avnd n vedere c la o astfel de ntreprindere cheltuielile de exploatare sunt mai mari, vom scade cota participaiei noastre n ntreprinderea dumneavoastr. Propun douzeci la sut. Primim, declar Smith. Suntem deci de acord? n toate privinele. Cred de datoria mea s v previn, adug Kavgerul, c, deocamdat cel puin, statul hostelian este n imposibilitate de a v garanta concesiunea pe care v-o acord i de a v apra de eventuale atacuri din partea celorlali cuttori de aur. Cei doi tineri zmbir cu un aer plin de ncredere.

Ne vom apra singuri, rspunse Maurice Reynaud. Contractul semnat, cei doi strini i luar rmas bun de la Kavger i pornir imediat spre terenul concesiunii lor. Departe de a descrete, anarhia intern sporea pe zi ce trecea. Prospectorii soseau n numr din ce n ce mai mare. Pe la sfritul lui ianuarie, Kavgerul evalua la aproape douzeci de mii numrul strinilor ngrmdii n diferite puncte ale insulei. Tot pe vremea aceea, dezordinea atinse punctul maxim. Se petrecur adevrate scene de slbticie tragic, crora le czur victime civa hostelieni. De ndat ce afl de aceasta, Kavgerul se duse fr team la faa locului, n mijlocul mulimii ndrjite. Nu ajunse ns la nici un rezultat i fu ct pe-aci s o peasc. Puin lipsi ca actul acesta de curaj s-l coste chiar viaa. Demersul lui avu totui o urmare. Mulimea eterogen a aventurierilor cuprindea oameni de toate rasele, dar i de toate condiiile. Amestecai n decderea comun actual, erau foarte diferii ca origine. Unii dintre ei fcuser odat parte dintre cele mai nalte sfere sociale. Civa chiar purtaser nume cunoscute i se mndriser cu averi considerabile nainte de a se rostogoli n prpastie, ruinai, dezonorai, degradai de patimi i abuzuri de tot felul. Unii dintre acetia l recunoscur pe Kavger, aa cum l recunoscuse odinioar i comandantul lui Ribarto, dar cu ceva mai mult siguran dect cpitanul chilian, care nu se baza dect pe asemnarea cu o fotografie. Ei, dimpotriv, l vzuser pe Kavger n carne i oase n cursul peregrinrilor lor prin lume i, cu toate c trecuse mult timp de atunci, nu se puteau nela, cci acesta ocupa atunci o

situaie prea important pentru ca s-l fi putut uita aa uor. n scurt timp, numele lui circula din gur n gur. i numele acesta era unul dintre cele mai ilustre. Descendent al unei familii domnitoare dintr-un puternic imperiu din nord, sortit prin natere s fie conductor i stpn de oameni, Kavgerul crescuse de mic copil pe treptele unui tron. ns soarta, care se complace uneori n ironii de felul acesta, dduse acestui fiu de cezari sufletul unui Saint-Vincent de Paul anarhist. De ndat ce fu n stare s judece matur, situaia lui privilegiat fu pentru el nu un izvor de fericire, ci unul de suferin. Mizeria care l nconjura i sfia inima. ncerc s o combat, s-i ajute pe cei nefericii, dar n scurt timp fu nevoit s recunoasc c o asemenea oper depea i imensa avere pe care o avea, i durata unei viei de om. Ca s uite, s nu mai vad nimic, se dedic tiinei, aa cum unii se arunc n braele plcerilor. ns, devenit medic, inginer, sociolog de mare valoare, tiina tot nui oferea mijloacele de a asigura tuturor egalitatea n fericire. Din decepie n decepie, ajunsese s-i piard limpezimea judecii. Lund efectul drept cauz, n loc s-i considere pe oameni victime care lupt orbete mpotriva naturii necrutoare, scond-o cum pot la capt, el a pus n cele din urm rspunderea strii de fapt pe seama diverselor forme de asociaii la care s-au resemnat de mult colectivitile, din lips de ceva mai bun. Ura adnc de care fu cuprins mpotriva tuturor acestor instituii, mpotriva tuturor acestor organizaii sociale care, dup el, erau cauza principal a rului, l fcur s nu mai poat suferi cu nici un chip infamele lor legi. Ca s se elibereze, nu vzu alt mijloc dect de a se retrage de bunvoie din mijlocul celor vii. Plecase deci

ntr-o bun zi fr s anune pe nimeni, prsind onoruri i avere, i cutreierase lumea pn n ziua n care ntlnise o regiune, singura poate n care libertatea trona nc n sensul absolut al cuvntului. Aa se explic rmnerea lui n Magellania unde, de ase ani, se dedica din toat inima celor mai dezmotenii de soart dintre oameni, cnd tratatul chilo-argentinian i apoi naufragiul Jonathan-ului i zdruncinar din nou viaa. Dispariiile acestea princiare, cauzate de motive, dac nu identice, dar analoage celor care l determinaser pe Kavger s dispar, nu sunt rare. Se cunosc multe cazuri de felul acesta. O singur dat, atunci cnd preluase conducerea coloniei, i mai amintise Kavgerul de mrirea lui trecut. Cunotea destul de bine legile omeneti ca s poat bnui ce consecine avusese plecarea lui. Legile acestea se ocup destul de puin de persoane, dar sunt ct se poate de atente la pstrarea bunurilor, pe care le apr cu o grij deosebit. Astfel c dei poate acolo el era de mult uitat, cu siguran c averea i fusese respectat scrupulos. O parte din averea aceasta putndu-i fi de mare folos n mprejurrile acelea, lsase orice scrupul la o parte i i dezvluise adevrata personalitate fa de Harry Rhodes, care plec imediat s fac formalitile necesare n numele Kavgerului. Efectul produs asupra hostelienilor i a aventurierilor de divulgarea numelui Kavgerului fu diametral opus. Dealtfel, nici unii, nici alii nu neleser cum tria tot ce era sublim n caracterul acestui om. Prospectorii strini, care colindaser globul n toate sensurile i vzuser destule n viaa lor aventuroas, prinser i mai mare ur pe cel pe care l considerau drept cel mai

nempcat duman al lor. Hostelienii, dimpotriv, se simir oarecum mgulii de originea efului lor. i asta spori mult autoritatea Kavgerului. i, ntr-adevr, dintr-un motiv sau altul, un spirit de compasiune mult mai important dect precedentele se produse printre hostelieni. Necontenita har cu aventurierii fr scrupule, pentru care o lovitur de cuit era unul dintre cele mai naturale argumente de discuie, devenea din zi n zi mai primejdioas. Astfel c hostelienii renunau la lupt i veneau s se grupeze n jurul efului lor, cruia, de cnd i cunoteau adevratul nume, i atribuiau puteri fr margini. n cteva zile, att n Liberia, ct i n restul insulei, toat lumea i reluase ocupaiile de mai nainte. Singur Kennedy rmsese printre aventurieri. Dealtfel, despre fostul marinar circulau cele mai urte zvonuri. Ca i anul trecut, nimeni nu-l vzuse lucrnd, i furturile de aur continuaser. Muli l acuzau chiar pe fa c el ar fi autorul, dar nu putea fi vorba, n mprejurrile acelea, de o anchet serioas. Pe la sfritul verii, insula Hoste se gsea mprit n dou zone distincte. ntr-una, cea mai ntins, cinci mii de hostelieni, brbai, femei i copii, i vedeau n linite de ocupaiile lor obinuite. n cealalt, douzeci de mii de aventurieri, gata la orice i devenind din zi n zi mai ndrznei. ncepuser s vin acum pn n Liberia, dedndu-se la jafuri care, deseori, se terminau cu ncierri sngeroase. Veni ns, n sfrit, ziua cnd Kavgerul se simi destul de puternic pentru a ncepe lupta. n ziua aceea, toi cuttorii de aur care se aventurar n Liberia fur arestai i urcai imediat, fr nici o formalitate, la bordul unui vapor care se afla atunci n

Bourg Neuf i pe care l nchiriase Kavgerul n scopul acesta. Operaia fu repetat i n zilele urmtoare, astfel c la 16 martie vaporul pleca din port cu mai bine de cinci sute de pasageri de acetia nchii n fundul calei. Expulzrile acestea sumare avur oarecare rsunet n interior. Dup informaiile sosite Kavgerului, toat regiunea aurifer era n fierbere. Era de temut o revolt general. ncepur jafurile, fermele erau prdate i pustiite. n apropierea Liberiei se comiser la scurte intervale trei asasinate. Sosir apoi veti c prospectorii strini se sftuiau, c ineau ntruniri n care se pronunau discursuri de o violen nemaipomenit. Oratorii propuneau pur i simplu distrugerea capitalei. i asta nu era nimic. Dar alimentele ncepeau s lipseasc. i se anunau vremuri din cele mai grele, cnd toat gloata aceea furioas avea s fie chinuit de foame pn la disperare Sosi ns iarna i totul se domoli. Din cerul cenuiu avalana fulgilor de zpad cdea ca o cortin peste actul al doilea al dramei.

XIII. O zi
Pe lng faptul c rtcirea vremelnic a hostelienilor suprimase aproape cu desvrire orice activitate productiv pe insul, stocurile de alimente aproape epuizate trebuiau s hrneasc o populaie de cinci ori mai mare. Astfel c iarna anului 1893 fu de o mizerie cumplit. n cele cinci luni, ct dur ea, Kavgerul depuse o activitate supraomeneasc. Fu nevoit s rezolve zi de zi dificultile mereu crescnde, s vin n ajutorul nfometailor, s ngrijeasc numeroii bolnavi, s fie n toate prile, n acelai timp. Fa de o astfel de energie i de un asemenea devotament, liberienii fur cuprini de admiraie i strivii sub povara remucrilor. Iat cum se rzbuna cel care renunase la o existen strlucit, pentru a mpri cu ei o via de mizerie, cu toate c ei l renegaser cu atta laitate! Cu toate sforrile Kavgerului, abia de se putea ncropi strictul necesar Liberiei. i care trebuie s fi fost atunci situaia n interiorul insulei, i n special n regiunea aurifer, forfotind de oameni! Dup cum se afl mai trziu, unii dintre nenorociii acetia reuir s nving toate obstacolele i ntreprinser lungi explorri n lungul i n latul insulei, ncierndu-se cu fermierii i dedndu-se la cele mai slbatice acte de cruzime. Dar cei care nfruntar cu disperare dumnia oamenilor i a naturii erau puini. Cum triser ceilali? Mister. Tot ce se afl mai trziu fu c muli dintre ei muriser de foame i de frig. Kavgerul nu avea nevoie s cunoasc lucrurile amnunit pentru a-i da seama de chinurile n care se zbteau nefericiii aceia. Le ghicea disperarea i i

ddea seama c disperarea aceasta avea s se transforme n furie la primele raze ale soarelui de primvar. Abia atunci primejdia devenea real. i, ntr-adevr, de cum ncepu dezgheul, Kavgerul afl o veste grav: concesiunea Franco-English Gold Mining Company fusese atacat de o band de scelerai. Cei doi conductori ai ntreprinderii tiuser ns s se apere i i respinseser pe bandii, cauzndu-le pierderi serioase. Peste cteva zile sosi vestea c n regiunea de nord se svrise o nou serie de crime. Fuseser prdate nite ferme i proprietarii lor mcelrii pur i simplu. Dac bandiii erau lsai de capul lor, ar fi distrus n scurt timp totul pe insul. Kavgerul socoti nimerit s intervin. Acetia i-o luar ns nainte, provocnd tragedia rapid i groaznic care hotra soarta insulei. La 3 noiembrie sosir civa hostelieni n galopul cailor i l anunar pe Kavger c o coloan de vreo mie de cuttori de aur nainta spre ora. i, socotind dup atitudinea i strigtele lor amenintoare, nu cu intenii pacifice. Kavgerul i lu msurile n consecin. La ordinul lui, armata se adun n faa palatului guvernamental, barnd toate strzile care ddeau n pia. Apoi, atept n linite desfurarea evenimentelor. Coloana anunat ajunse pe nserat n Liberia. Prospectorii avur surpriza de a se gsi fa n fa cu armata hostelian, ceea ce le tia mult din avnt. Iati nevoii s parlamenteze! Dup o consftuire acut i zgomotoas, zece dintre ei se prezentar ca delegai n faa Kavgerului, care, anunat, i atepta n mijlocul pieei. Aici, dup o ovial scurt, unul dintre ei lu cuvntul.

Domnule guvernator, zise el, venim n numele camarazilor notri... Apoi, se opri, intimidat. Camarazii notri ne-au trimis... relu el. n sfrit, noi suntem delegaii... explic unul dintre aventurieri, enervat de oviala tovarului su. tiu, spuse cu rceal Kavgerul. Pe urm? Delegaii rmaser cu gura cscat. Uite cum se temeau colonitii de el!... Domni o clip de tcere; apoi, un prospector i lu inima n dini i intr n fondul problemei. - Pe urm? Pe urm este c venim s ne plngem... De ce? De tot. Nu putem face nimic, att timp ct nu ni se arat puin bunvoin. Asta-i tot? ntreb ironic Kavgerul. Nu, rspunse prospectorul. Am mai vrea s se reglementeze i posesiunea terenurilor aurifere. Gentlemenii ar prefera sistemul concesiunilor, aa cum se obinuiete pretutindeni. Ar fi mai... oficial, adug el, dup o clip de gndire, cu o convingere amuzant. Asta-i tot? repet Kavgerul. Nu, rspunse prospectorul. Dar, mai nainte de a trece la alt chestiune, gentlemenii ar dori un rspuns cu privire la concesiuni. Nu! spuse Kavgerul. Nu? Rspunsul este: nu! preciz Kavgerul. Delegaii ridicar capul, surprini. De ce? ntreb unul dintre ei. Care este motivul? i, neprimind nici un rspuns, i-l ddu singur.

Legea?... zise el. Ei, legea o cunoatem noi... Dar n-avei dect s ne naturalizai... pmntul este al tuturor i cred c suntem i noi oameni ca i ceilali. Odinioar, Kavgerul ar fi fost de aceeai prere. Acum ns, gndea altfel. Nu, pmntul este numai al celor ce-l muncesc, transformndu-l n izvor de produse i silind solul s eas covorul auriu al holdelor. i pe urm, relu prospectorul, legea ar trebui respectat n primul rnd chiar de cei care au gndito. Suntem n 3 noiembrie. De ce nu s-au fcut alegeri, odat ce mandatul guvernatorului a expirat nc de la data de nti a lunii? Observaia aceasta neateptat l surprinse pe Kavger, cu att mai mult cu ct era just. ncurajat de tcerea plin de calm a Kavgerului, cuttorul de aur continu cu ndrzneal: Gentlemenii cer s se fac alegerea aceasta, i vor s voteze i ei. Nu este drept ca cinci mii de oameni s fac legi pentru douzeci de mii... Asta-i tot! Asta-i tot? repet pentru a treia oar Kavgerul. Da... rspunse delegatul. Tot... dei nu prea... n sfrit, atta tot deocamdat. Kavgerul arunc o privire asupra celor zece oameni, apoi declar calm: Uite rspunsul meu: suntei aici contra voinei noastre. V dau douzeci i patru de ore pentru a v supune toi, fr condiii. Dup asta, voi aviza. Fcu un semn. Hartlepool se apropie, cu vreo douzeci de oameni. Hartlepool, zise el, condu-i pe domnii. Delegaii erau buimcii cu totul. Calmul acela glacial i zpcea. Se ndreptar n linite spre tovarii lor.

Dup puin timp, gentlemenii ncepur s se agite. Furia lor, reinut pn atunci, izbucni cu toat violena. i, pentru a-i exprima indignarea, gsir cele mai sonore blesteme i njurturi. Elocvena aceasta special avu ecou n mulime, i n curnd un concert de vociferri mnioase l ntiin pe Kavger c rspunsul lui era cunoscut de toat lumea. Agitaia aceasta dur mult. Strigtele furioase continuar toat noaptea. n zori, strzile erau nesate de oameni. Unii dintre prospectori, istovii de noaptea aceea de ateptare, se culcaser pe pmntul gol. ndat ce ncepu ns a se lumina de ziu, fur n picioare, i vacarmul din ajun rencepu cu i mai mare violen. nceputul dimineii fu calm. Aventurierii preau nehotri i discutau cu nsufleire. Pe msur ce timpul trecea, numrul lor se mrea. Erau acum aproape patru, cinci mii. Situaia se agrava vznd cu ochii. Pe la ora unsprezece avu loc prima ciocnire cu armata. n faa baionetelor ns, atacatorii ddur napoi, intimidai. Pentru a evita accidente involuntare, Kavgerul i retrase trupa pn n faa Palatului guvernamental, degajnd astfel strzile. nelndu-se asupra sensului acestei micri de retragere, minerii scoaser un strigt asurzitor de izbnd. Piaa fu imediat neagr de lume. Aici ns gloata minerilor i recunoscu eroarea. Nu, nc nu era victorioas. Aveau n faa lor o mie de puti, capabile s trag n mai puin de un minut apte mii de gloane asupra lor Nu erau ns n stare s mai judece limpede. Numrul lor mare le ddea curaj i veni clipa cnd i ultimul rest de raiune fu dat la o parte definitiv.

Spectacolul era tragic. Piaa era npdit de o mulime turbat de furie, urlnd din mii de guri cuvinte de neneles i ntinznd mii de pumni amenintori; la treizeci de metri n faa ei, armata hostelian nirat n ordine de-a lungul faadei Palatului, pstrnd o nemicare de statui; n spatele armatei, Kavgerul, singur, n picioare pe treptele cldirii, contemplnd cu un aer ngrijorat privelitea aceea sinistr i cutnd un mijloc de a rezolva pe cale panic o situaie pe care o considera extrem de grav. Pe la ora unu dup amiaz, ncepur njurturile i insultele directe. Stpnii de eful lor, hostelienii nu rspunser. n primele rnduri ale mulimii nfierbntate se putea vedea o figur cunoscut. Kennedy, fostul marinar, voind s se rzbune, i aase pe ceilali, provocnd agitaia care punea n mare primejdie ntreaga colonie. Pierzndu-i din ce n ce capul, mulimea trecu repede de la vorbe la fapte. O ploaie de pietre se abtu asupra armatei nemicate i tcute. Lucrurile luau o ntorstur din ce n ce mai rea. Ploaia aceasta dur mai bine de o or. Civa oameni fur rnii, i printre ei i Kavgerul, lovit de o piatr n frunte. Pe urm, agresorii prur c se domolesc. Proiectilele devenir din ce n ce mai rare i conteniser aproape cu totul, cnd un strigt asurzitor izbucni din miile de piepturi ale gloatei. Nu trecu mult i trei prospectori, de o statur herculean, i fcur loc prin mulime, aezndu-se n fruntea tovarilor lor, ca i cum ar fi vrut s arate c i bat joc de gloane. i, ntr-adevr, n-aveau cum s se team, cci aveau naintea lor civa ostatici care le serveau de scut.

Agresorii avuseser o idee diabolic. Sprgnd ua unei case, puseser mna pe locatari, dou femei tinere i un copila, i, inndu-i n faa lor, curajoi l nfruntau pe Kavger i armata. Cine ar fi ndrznit s trag, n condiiile astea? ngrozite, cele dou femei nu opuneau nici cea mai mic rezisten. Iar copilaul, inut n brae de una din uriaele brute, rdea. Asta depea n oroare tot ce i-ar fi putut nchipui Kavgerul. Grozvia scenei l fcu s tremure pn i pe omul acesta tare ca stnca. i fu fric. O paloare cadaveric i acoperi chipul. Era totui timpul s ia o hotrre. Minerii, urlnd ca scoi din mini, naintau din ce n ce mai mult. La un moment dat, se auzir mpucturi. Unul dintre hostelieni czu. Nu mai era vreme de pierdut. n cteva minute asaltul ar fi dat peste cap armata i toat populaia Liberiei ar fi fost masacrat fr mil. Ochii! comand Kavgerul, nglbenindu-se mai mult. Soldaii executar micarea cu o precizie cu adevrat militreasc. O mie de evi lucitoare se ndreptar amenintor asupra mulimii. Aceasta era ns prea nfierbntat ca s mai dea napoi. Alte focuri de revolver rnir trei soldai. Gloata nu mai era dect la zece pai. Foc! comand Kavgerul cu voce rguit. Un trsnet nfricotor mtur gloata. Armata i pierdu la rndu-i capul. Nu trase un singur foc, ci toate cele apte gloane din ncrctoarele putilor. n cteva secunde, carabinele scuipar apte mii de gloane. Apoi, se fcu o linite mormntal... Soldaii privir n faa lor, buimcii. Fugarii dispreau n deprtare. Piaa era pustie. Pustie?... Nu, cci un morman de cadavre din care iroiau valuri de

snge o acoperea. Ci erau? O mie?... O mie cinci sute?... Mai mult?... Greu de tiut. La baza acestui groaznic morman, alturi de Kennedy, mort, zceau cele dou femei. Una lovit de un glon n umr, era moart sau leinat. Cealalt se ridic de jos teafr i fugi urlnd de groaz. Copilul zcea i el ntr-un lac de snge. Dar minune nu pise nimic i, nveselit la culme de jocul acesta, nou pentru el, continua s rd din toat inima. Prad unei dureri sfietoare, Kavgerul i ascunsese faa n mini ca s nu mai vad privelitea oribil. Rmase aa ctva timp, apoi ridic ncet capul. Ca la o comand, hostelienii se ntoarser spre el i l privir n tcere. eful lor nu le arunc nici o privire. Nemicat, el contempla spectacolul sinistru, i pe chipul lui pustiit, mbtrnit cu zece ani, curgeau dou iroaie mari de lacrimi. Rpus de durere, Kavgerul plngea cu disperare.

XIV. Abdicarea
Kavgerul plngea... Ce spectacol dureros plnsul unui astfel de om! Ce elocven dureroas n lacrimile care i se scurgeau uor pe obraz. Comandase: Foc! El! Din ordinul lui, gloanele fcuser lacuri de snge! Da, oamenii l siliser la asta, i numai din vina lor se vedea pus acum pe aceeai treapt cu cei mai odioi dintre tiranii pe care i urase cu o ur aa de ndrjit. Ca i ei, se blcise n snge. i, ceva mai mult, era nevoit s mai verse nc snge, s mai comit asasinate. Opera nceput trebuia terminat, n ciuda tuturor aparenelor, asta i era datoria. i datoria aceasta Kavgerul o privi n fa fr team. Descurajarea lui fu de scurt durat i, n scurt timp, i redobndi toat energia. Lsnd btrnilor i femeilor grija de a ngropa morii i de a ridica rniii, porni aproape imediat pe urmele fugarilor. Acetia, cuprini de groaz, nu se mai gndeau la rezisten. Fur vnai zi i noapte ca fiarele. Insula fu strbtut n toate direciile. Gseau n cale rmiele prospectorilor pe care foamea i scosese din brloguri, pentru a muri de frig n cursul iernii precedente. Frigul conservase cadavrele, care, acum, la cldur, se lichefiau ntr-un fel de noroi uman care se amesteca cu cel al pmntului. n trei sptmni, aventurierii, n numr de aproape optsprezece mii, fur alungai n peninsula Dumas, al crei istm fu ocupat de Kavger. Poliia era ntrit cu cei trei sute de oameni trimii de Franco-English Gold Mining Company, care fur de un real folos aprtorilor ordinei. Cu toate acestea

ns, situaia rmnea tot ngrijortoare. Dac prospectorii fuseser intimidai la nceput prin noul mcel asupra tovarilor lor i hruii apoi necontenit, acum cnd se gseau din nou la un loc era posibil ca lucrurile s ia alt ntorstur. Numrul le asigura o superioritate care ar fi devenit extrem de primejdioas n cazul unei ofensive a lor. Intervenia societii franco-engleze evit primejdia aceasta. n scopul de a-i asigura mna de lucru necesar, cei doi directori ai ei, Maurice Reynaud i Alexander Smith, propuser Kavgerului s procedeze la o triere a aventurierilor i s aleag dintre ei vreo mie de oameni care s fie autorizai s rmn n insul. Pe oamenii acetia Gold Mining Company avea s-i ia n serviciul ei, asumndu-i orice rspundere. Kavgerul primi favorabil propunerea aceasta, care i da ocazia s slbeasc forele adversarului. Astfel c, dovedind un curaj care nu era cu nimic inferior celui al mblnzitorului care intr n cuca fiarelor lui, Maurice Reynaud i Alexander Smith ptrunser imediat n peninsul, unde forfotea mulimea prospectorilor revoltai. Opt zile mai trziu, se rentoarser n fruntea a o mie de oameni, alei de ei cu foarte mult atenie. Isprava asta schimb faa lucrurilor. Cei o mie de oameni pierdui astfel de rsculai reprezentau un ajutor serios pentru hostelieni, care, pe deasupra, mai beneficiau i de avantajul disciplinei i al armamentului lor superior. La rndu-i, Kavgerul ptrunse n insul, ntmpinnd mult mai puin rezisten dect se temuse. Minerii n-avuseser nc timp s-i vin n fire. Reui s-i mprtie, silindu-i, rnd pe rnd, s se mbarce pe corbiile trimise de la Bourg Neuf i care, n scopul acesta, pluteau n apropierea coastei. n cteva zile, totul fu gata, cu

excepia celor de care rspundeau, Maurice Reynaud i Alexander Smith, i care, de altminteri, erau n numr prea mic ca s reprezinte un pericol. Insula fusese deci curit de ultimii aventurieri, mbarcai pn la unul pe corbii. Dar n ce hal lsau insula! Pmntul nu mai fusese cultivat i recolta viitoare era pierdut ca i precedenta. Lsate de capul lor pe cmp, multe dintre animale pieriser. Ca n primele lor luni de edere n insul, colonitii erau ameninai de foamete. Kavgerul vedea foarte bine primejdia aceasta, dar i pstr tot curajul. Important era n primul rnd s nu trgneze lucrurile, nelesese c trebuia s acioneze ca un dictator, orict de penibil i-ar fi prut rolul acesta. Ca i odinioar, trebui s grupeze nti toate resursele insulei, pentru a le mpri apoi dup nevoile fiecrei familii. Operaie care provoc murmure pn s fie dus la bun sfrit. Dealtfel, peste o lun soseau la Bourg Neuf primele transporturi de alimente comandate de Kavger i situaia se mbunti simitor. Datorit despotismului acesta binefctor, Liberia i Bourg Neuf-ul i recptar n scurt timp nsufleirea de odinioar. Portul primi n vara aceea vizita a numeroase corbii, mai numeroase chiar dect oricnd. Printr-un noroc neateptat, vntoarea de balene fu deosebit de productiv n anul acela, constituind ocupaia permanent pentru vreo sut de hostelieni. n acelai timp, se ddu un impuls nou exploataiilor forestiere i uzinei de conserve. Cteva sute de fuegieni, neputndu-se acomoda cu administraia argentinian, prsir ara de Foc i venir s se stabileasc pe insula Hoste.

Tot n anul acela, statul hostelian achiziiona un vapor de ase sute de tone, care primi numele de Yacana i fu destinat comunicaiei cu satele de pe litoral i cu insulia Capului Horn, unde construcia farului era terminat. Kavgerul hotr s fac inaugurarea farului cu oarecare solemnitate i o fix pentru ziua de 15 ianuarie 1834. Dup attea nenorociri i ntmplri dureroase prin care trecuse, el i fcea o srbtoare din inaugurarea aceasta, care realiza unul dintre visele lui cele mai dragi. Acesta era programul i nimeni nu se gndea la vreo amnare, cnd, deodat, evenimentele l schimbar n mod brutal. La 10 ianuarie, cu cinci zile nainte de data fixat, un vas de rzboi intr n portul Bourg Neuf-ului. n vrful catargului dinapoi flutura drapelul chilian. Peste o or, Kavgerul fu anunat c de la Bourg Neuf sosise n goan un om care cerea s vorbeasc imediat cu el. Ce este? ntreb Kavgerul cnd omul fu adus n faa lui. A venit un vas de rzboi chilian, spuse omul, gfind nc. Am vzut i eu. Pe urm? A ancorat n mijlocul portului i debarc soldai cu luntrile. Soldai?... exclam Kavgerul. Da, soldai chilieni... narmai... o sut... dou sute... trei sute... Caroly n-a avut timp s-i numere i a preferat s m trimit n grab ca s v anun. Incidentul prea, ntr-adevr, ciudat. Debarcarea acestor soldai nu era deloc normal, i prudena cerea luare precauiilor necesare.

Vin!... exclam deodat omul, artnd cu degetul, prin fereastra deschis, n direcia Bourg Neuf-ului. ntr-adevr, pe osea nainta un detaament de soldai, pe care Kavgerul l evalua la cel mult o sut cincizeci de oameni. Mirat i, totodat, ngrijorat, guvernatorul ddu repede o serie de ordine. Emisari plecar n toate direciile. Apoi, atept calm sosirea soldailor. Peste un sfert de or, trupa chilian sosea n pia i lua poziie n faa Palatului, sub ochii mirai ai hostelienilor. Un ofier n inut de gal se apropie de u i ceru s vorbeasc cu guvernatorul. Fu condus imediat n camera n care se afla Kavgerul i ua se nchise fr zgomot n urma lui. O clip mai trziu, un huruit nbuit arta c toate uile exterioare erau nchise rnd pe rnd. Fr s bnuiasc, ofierul chilian era virtualmente prizonier. Acesta ns nu prea deloc ngrijorat. Se oprise la civa pai de prag, cu mna la bicornul mpodobit cu pene, cu ochii fixai asupra Kavgerului, care, n picioare ntre cele dou ferestre, pstra o nemicare de statuie. Kavgerul fu cel care lu nti cuvntul. Cred c o s-mi explicai, domnule, spuse el, ce nseamn debarcarea aceasta a unei trupe narmate pe insula Hoste. Dup cte tiu eu, nu suntem n rzboi cu Chile. Ofierul chilian i ntinse un plic voluminos. Domnule guvernator, rspunse el, dai-mi voie mai nti s v prezint scrisoarea prin care guvernul meu m acrediteaz pe lng dumneavoastr. Kavgerul desfcu plicul i citi cu atenie scrisoarea pe care o coninea. Domnule, spuse el calm cnd termin, guvernul chilian, dup cum tii probabil, v pune prin

scrisoarea aceasta la dispoziia mea pentru restabilirea ordinii pe insula Hoste. Ofierul se nclin n tcere. Guvernul chilian a fost ru informat, domnule, continu Kavgerul. E adevrat c au fost unele tulburri pe insul, dar n prezent ordinea este complet restabilit. ncurcat, ofierul nu spuse nimic. n condiiile acestea, relu Kavgerul, dei recunosctor fa de bunvoina guvernului chilian, cred de cuviin s declin oferta pe care mi-o face i v rog s binevoii a considera misiunea dumneavoastr terminat. Ofierul prea din ce n ce mai ncurcat. Cuvintele dumneavoastr vor fi transmise, cu toat exactitatea, guvernului meu, domnule guvernator, zise el, dar vei nelege c, att timp ct nu primesc noi dispoziii, nu m pot sustrage executrii instruciunilor care mi s-au dat. Instruciuni care constau n?... n a instala pe insula Hoste o garnizoan, care, sub nalta dumneavoastr autoritate i sub comanda mea direct, va coopera la restabilirea i meninerea ordinei. Foarte bine! spuse Kavgerul. Dar dac, de exemplu, m-a opune instalrii acestei garnizoane? Instruciunile dumneavoastr prevd cazul acesta? Da, domnule guvernator. i ce avei ordin s facei n cazul acesta? S trec peste orice. Prin for? La nevoie, da, ns sper c nu voi fi silit la asta. Uite ceva precis, aprob netulburat Kavgerul. La drept vorbind, m cam ateptam la aa ceva... N-are a

face! Problema este ct se poate de clar. Vei admite totui, fa de gravitatea situaiei, c nu pot aciona prea uuratic i c, prin urmare, am nevoie de oarecare timp de gndire. Voi atepta, domnule guvernator, pn ce mi vei face cunoscut hotrrea dumneavoastr. Salut din nou militrete i se ntoarse, pornind spre u. Ua aceasta era ns ncuiat. Surprins, se ntoarse din nou spre u. Nu cumva am czut ntr-o curs? ntreb el cu nervozitate. O s-mi permitei s gsesc ntrebarea amuzant, rspunse ironic Kavgerul. Cine dintre noi s-a fcut vinovat de curs? Nu credei c acel care, n plin pace, nvlete narmat ntr-o ar prieten? Ofierul se nroi puin. Domnule guvernator, spuse el, cunoatei motivele acestei aa zise nvliri. Nici guvernul meu, nici eu nu putem fi rspunztori de interpretarea pe care o dai unui demers aa de simplu n realitate. Suntei sigur? ntreb calm Kavgerul. Mi-ai putea da cuvntul dumneavoastr de onoare c guvernul chilian nu urmrete alt scop dect cel oficial i mrturisit? O garnizoan mai poate face i altceva dect s protejeze. Cea pe care avei misiunea de a o instala aici ar putea fi de mare ajutor n cazul cnd Chile s-ar ntmpla s regrete tratatul din 26 octombrie 1881, care ne-a dat nou independena. Ofierul se nroi din nou. Nu este n cderea mea s discut ordinele efilor mei, spuse el. Sunt dator doar s le execut orbete. Foarte adevrat, recunoscu Kavgerul, dar i eu am datoriile mele, care se confund cu interesele poporului pe care l conduc. Este foarte firesc deci c

vreau s cntresc bine ceea ce mi poruncesc interesele acestea s fac. M-am opus eu la asta? rspunse ofierul. Fii sigur, domnule guvernator, c voi atepta cu plcere orict va fi nevoie. Nu e de ajuns. Trebuie s ateptai aici. Aici? M considerai prizonier? Da, declar Kavgerul. Ofierul ridic din umeri. Uitai, spuse el fcnd un pas spre fereastr, c este de ajuns s chem... ncercai! l ntrerupse Kavgerul, tindu-i drumul. Cine m-ar mpiedica? Eu. Ochi n ochi, cei doi brbai se privir ca doi lupttori gata s se ncaiere. Dup o clip de ovial, ofierul ddu napoi. i ddu seama c nu putea face nimic mpotriva btrnului acesta voinic, cu umeri largi de atlet, a crui atitudine maiestuoas l impresiona fr voia lui. Aa, aprob Kavgerul. S ne relum fiecare locul i ateptai linitit rspunsul meu. Amndoi erau n picioare. ntre cele dou ferestre, Kavgerul era aa de cufundat n gnduri, c uitase cu totul de prezena adversarului su. Studia cu calm i metodic problema care i se punea. n primul rnd, mobilul guvernului chilian. Mobil care nu era greu de ghicit. Necesitatea de a pune capt tulburrilor din insul era doar un pretext. O protecie care se impune cu de-a sila se aseamn grozav de mult cu o anexare n toat regula. De ce ns i clca Chile astfel angajamentele? Evident c din interes; dar care era interesul acesta? Prosperitatea insulei nu era de ajuns pentru a explica revirimentul acesta.

Intervenise un factor nou, hotrtor; descoperirea minelor de aur, care ddea alt aspect situaiei. Acum, cnd era dovedit c insula Hoste poseda n adncurile solului o comoar, Chile nelegea s-i aib partea din bogia asta neateptat i regreta gestul uuratic de odinioar. Limpede ca lumina zilei. Dealtfel, nu cauzele atitudinii guvernului chilian constituiau cea mai important preocupare pentru Kavger. El trebuia n primul rnd s rspund la ultimatumul primit. S se mpotriveasc? De ce nu? Nu de cei o sut cincizeci de soldai chilieni se putea lsa intimidat Kavgerul, i nici vasul de rzboi ancorat n port nu-i impunea mai mult. Ar fi fost n stare s trimit pn n Liberia cteva obuze care ar fi fcut mai mult zgomot dect pagube. i pe urm?... Ar fi terminat muniiile i ar fi fost nevoit s-i ia frumuel tlpia, dac cele trei tunuri hosteliene nu i-ar fi venit de hac pn atunci. Da, s-ar fi putut mpotrivi fr nici un risc. Dar asta nsemna lupt, vrsare de snge. i de ce? Ca s apere independena hostelienilor? Mai erau ei liberi oare, odat ce se ncovoiaser cu atta supunere n minile energice ale unui stpn? Ca s-i salveze propria-i autoritate? De ce? Merita asta sacrificarea attor viei? Se dovedise el mai altfel dect ceilali conductori care stpnesc rile globului? Nu, nu fusese nici mai bun, nici mai ru dect alii, i asta numai din cauz c funcia de conductor de oameni impune obligaii de care nimeni nu poate scpa uor. Orict de bine intenionat fusese, nu putea evita svrirea acelorai crime de care i nvinuise pn atunci pe stpnitorii pmntului. Cel animat de spiritul libertii oprimase, egalitarul i judecase

semenii, pacifistul fcuse rzboi, filosoful altruist decimase mulimea, i groaza lui de snge vrsat l fcuse s verse i mai mult. Nici una dintre faptele lui nu se potrivea cu teoriile de odinioar. n primul rnd, se convinsese de imperfeciunea nnscut a oamenilor i fusese nevoit s-i duc de mn ca pe nite copii mici. Apoi, patimile de tot felul, care sunt inerente firii unora dintre ei, provocaser o serie de drame care justificaser ntrebuinarea forei brutale. Se convinsese, n sfrit, c solidaritatea grupurilor sociale nu este inferioar celei dintre indivizi i c un popor nu poate rmne izolat n mijlocul celorlalte naiuni. i aminti apoi de invazia patagonilor. La fel cu oricare alt ef al unui grup social, Kavgerul fusese nevoit s ucid pentru a se apra. Descoperirea minelor de aur, alt flagel, adusese pe insul miile de aventurieri, mpotriva crora uzase iari de for. Din ordinul lui, sngele cursese din belug. i acum s dea din nou semnalul de lupt, care putea fi mai sngeroas dect cele precedente, numai pentru a rmne n fruntea hostelienilor? Oricare altul n locul lui ar fi fost un ef tot aa de bun sau de ru ca i el. i atunci, de ce s lupte? Pe urm, era aa de scrbit! Hecatomba, carnajul monstruos svrit din ordinul lui l obseda necontenit. Nu mai putea suporta. Iat unde ajunsese! Privi ngrozit n urm-i lungul drum pe care l parcursese n via. Pe marginea lui zceau zdrenuite ideile care alctuiser fiina lui moral i crora le sacrificase totul. n urma lui nu mai era dect neant. Sufletul i era pustiit... un deert imens presrat cu ruine.

Ce putea face? S moar?... Da, ar fi fost logic, dar nu se putea hotr. Nu fiindc i-ar fi fost fric de moarte, pe care o considera o etap de via tot aa de fireasc ca i naterea. Dar i repugna actul acesta, pe care l considera la. Era dator s triasc, i datoria aceasta i poruncea s rmn n via. Rmase timp ndelungat cufundat n gnduri. Abia ntr-un trziu pru c i aduce aminte de ofierul chilian, care fierbea de nerbdare. Domnule, i spuse el, adineauri m-ai ameninat cu ntrebuinarea forei! Pe a noastr o cunoatei? A dumneavoastr?... repet mirat ofierul. Uitai-v i convingei-v, zise Kavgerul fcndu-i semn s se apropie de fereastr. n pia se aliniau cei o sut cincizeci de soldai chilieni. Situaia lor prea foarte critic, cci mai bine de cinci sute de hostelieni cu armele ncrcate i nconjurau. - Armata hostelian numr astzi cinci sute de puti, spuse calm Kavgerul. Mine va numra o mie. Poimine, o mie cinci sute. Ofierul era galben ca ceara. n ce dandana intrase! Misiunea lui prea iremediabil compromis. ncerc totui s-i fac curaj. - Crucitorul, zise el cu o voce nesigur. Nu ne pas de el, l ntrerupse Kavgerul. Avem i noi tunuri. Chile, ncerc din nou ofierul, nevoind s se dea btut. Da, l ntrerupse din nou Kavgerul. Chile mai are vase de rzboi i soldai. De acord. Dar nu prea ar nimeri-o cu noi. Insula Hoste numr n prezent mai bine de ase mii de oameni i nu s-ar preda aa uor.

Fr s mai punem la socoteal c dumneavoastr neai servi la nevoie drept cei mai buni ostatici. Ofierul tcu. n sfrit, tii cine sunt eu? adug Kavgerul. Chilianul i arunc ochii asupra adversarului su i se tulbur i mai mult. Ce vrei s spunei prin asta? se blbi el. n urm cu doisprezece sau treisprezece ani, comandantul lui Ribarto a crezut c v recunoate, i pe seama asta au circulat diferite zvonuri. Dar zvonurile acestea erau, probabil, eronate, deoarece chiar dumneavoastr le-ai dezminit. Dimpotriv, erau foarte ntemeiate, spuse Kavgerul. Astfel c, nelegei, mi-ar fi foarte uor s gsesc aliai destul de puternici ca s dea de gndit guvernului chilian. Ofierul nu rspunse nimic. Prea copleit. Fii sigur c sunt n situaia nu de a ceda pur i simplu, ci de a trata de la egal la egal. Ofierul ridic uimit capul. Auzise bine?... S trateze?... Putea iei cu bine din ntmplarea neverosimil n care intrase prostete pn n gt? Rmne de vzut dac aa ceva este cu putin, continu ns Kavgerul. Nici nu tiu cu ce puteri suntei nvestit. Cu cele mai depline puteri, afirm cu vioiciune ofierul. n scris? n scris. V rog s dovedii, spuse linitit Kavgerul. Ofierul scoase din buzunarul interior al tunicii un plic pe care l ntinse Kavgerului. Poftii, zise el.

Dac ar fi cedat de prima oar, fr nici o rezisten, Kavgerul n-ar fi putut obine niciodat documentul acesta, pe care l citi cu toat atenia. E n regul, declar el. Prin urmare, semntura dumneavoastr are toat valoarea. S vorbim deschis. Guvernul chilian vrea s redevin suveran pe insula Hoste. A putea s m mpotrivesc; consimt totui. Am ns de pus unele condiii. V ascult, spuse ofierul. n primul rnd, guvernul chilian nu va pune alt impozit n afar de cel pe producia de aur. n privina minelor, are toat libertatea s procedeze cum va crede de cuviin. Ofierul nu-i putea crede urechilor. Uite c obinea esenialul, fr nici o dificultate i fr nici o discuie! Suzeranitatea Republicii chiliene se va mrgini numai la perceperea unui impozit asupra minelor de aur. n afar de asta, insula Hoste i va pstra autonomia. Chile va putea numi un reprezentant cu titlul de consilier, iar conducerea efectiv va fi exercitat de un comitet ales i de un guvernator numit de mine. Guvernator vei fi dumneavoastr, nu? ntreb ofierul. Nu, protest Kavgerul. Am nevoie de toat libertatea i m retrag, rezervndu-mi doar dreptul de a numi un succesor. Ofierul asculta uimit declaraiile acestea neateptate. Succesorul meu se numete Dick, relu melancolic Kavgerul, dup o scurt pauz. N-are alt nume. Este tnr, abia are douzeci i doi de ani, dar eu l-am format i rspund de el. Acestea sunt condiiile mele...

Le primesc, declar cu vioiciune ofierul, fericit la culme de deznodmntul acesta nesperat. Foarte bine, aprob Kavgerul. Voi redacta acum n scris nelegerea noastr. Se apuc de lucru i, peste o or, tratatul fu semnat n trei exemplare de ctre ambele pri contractante. Unul dintre exemplarele acestea este pentru guvernul dumneavoastr, spuse Kavgerul, al doilea pentru succesorul meu. Al treilea rmne n pstrarea mea. i acum, adug el, mai este o problem de rezolvat: situaia mea personal. V rog s citii i tratatul acesta. Ofierul se supuse. Pe msur ce citea, chipul lui exprima o uimire crescnd. Cum! exclam el cnd termin, este serioas propunerea asta a dumneavoastr? Aa de serioas, rspunse Kavgerul, nct fac din ea o condiie sine qua non a consimmntului meu la toate cele stabilite pn acum. Primii? Firete, afirm ofierul. Apoi semn. Nu mai avem nimic de discutat, ncheie atunci Kavgerul conversaia. mbarcai-v imediat oamenii. Mine poate fi inaugurat noul regim. Voi face tot ce este necesar pentru ca lucrurile s mearg uor i repede. Pn atunci ns, v rog s pstrai cel mai mare secret n privina asta. Imediat dup plecarea ofierului, Kavgerul trimise dup Caroly. n ateptare, scrise o scurt scrisoare, pe care o vr ntr-un plic, mpreun cu un exemplar din tratatul ncheiat cu guvernul chilian. Tocmai terminase, cnd intr indianul. Ai s ncarci pe Wel-Kiej toate astea, spuse Kavgerul ntinzndu-i lui Caroly o list lung,

cuprinznd ntre altele i o cantitate de praf de puc, gloane i alimente. Dei obinuit s se supun orbete, de data aceasta Caroly nu-i putu stpni mirarea. La toate ntrebrile lui, ns, Kavgerul nu avu dect un rspuns: F ce i-am spus! Fu chemat apoi Dick. Copilul meu, i spuse Kavgerul, dndu-i plicul pe care tocmai l lipise, ia plicul acesta. Ai s-l deschizi mine, la rsritul soarelui. - Am neles, spuse Dick, fr s-i trdeze n nici un fel nedumerirea. Primise un ordin, i ordinele se execut, nu se discut. Bine, relu Kavgerul. Acum, du-te, copilul meu, i conformeaz-te ntocmai instruciunilor mele. Rmas singur, Kavgerul se apropie de fereastr i ridic perdelele. n faa lui se ntindea Liberia, ceva mai departe, Bourg Neuf-ul, iar i mai departe, catargele corbiilor ancorate n port. Se nsera i muncitorii se ntorceau de la lucru. Ferestrele caselor ncepur s se lumineze. Oraul acesta, activitatea aceasta prosper, linitea, ordinea, bunstarea, toate erau opera lui. n cteva clipe, tot trecutul i se perind prin faa ochilor i el suspin, obosit, istovit, dar mndru. Sosise timpul s se gndeasc i la el nsui. Avea s dispar pe tcute din mijlocul mulimii acesteia din care fcuse un popor bogat, fericit i puternic. Poporul acesta avea s aib alt stpn i probabil c nici navea s observe schimbarea. El ns se ducea s moar, aa cum trise, n libertate. Nu voia s asiste la mhnirea nimnui, nu avea s-i strng n brae nainte de a pleca nici pe

credinciosul Caroly, nici pe Harry Rhodes, nici pe devotatul Hartlepool, nici pe copiii lui, Halg i Dick. La ce bun? Evada din mijlocul omenirii pentru a doua oar. Dragostea lui devenea din nou ntins ct ntreg universul, impersonal ca aceea a unui zeu i nu mai avea nevoie de gesturi copilreti pentru a se satisface: avea s dispar asemenea unei fantome tcute n negura unei diminei. ntunericul cretea mereu. Ferestrele caselor se ntunecar una cte una i bezna deveni de neptruns. Kavgerul iei din Palat i porni spre Bourg Neuf. Drumul era pustiu. Nu ntlni pe nimeni. Wel-Kiej-ul se legna uor lng chei. Sri n barc i desfcu frnghiile care o legau de rm. Ceva mai departe se distingea vag forma ntunecat a vasului de rzboi chilian, de pe bordul cruia btu chiar atunci miezul nopii. Cu pnzele ntinse, barca prinse vitez i porni spre ieirea portului. Ajuns n afara digului, i mri iueala, sub adierea unui vntule rcoros de nordvest. Kavgerul sta gnditor la crm, ascultnd murmurul confuz al valurilor. Cnd voi s arunce o privire n urm-i, era prea trziu. Piesa se jucase, cortina czuse. Bourg Neuf-ul, Liberia, insula Hoste, totul dispruse n noapte. Aparineau de acum trecutului.

XV. Singur!
Cu grij s nu depeasc clipa fixat, Dick desfcu plicul pe care i-l dduse Kavgerul. Citi: Fiul meu, sunt dezgustat de via i vreau linite. Cnd vei citi aceste cuvinte, voi fi departe, fr gnd de napoiere. mi pun soarta n minile tale. Eti nc prea tnr pentru a-i asuma o asemenea rspundere, dar sunt sigur c vei fi la nlime. Respect cu sfinenie tratatul semnat de mine cu Chile, dar cere drz reciprocitatea. Dup ce zcmintele aurifere vor fi sectuite, probabil c guvernul chilian va renuna de bunvoie la o suzeranitate pur i simplu formal. Tratatul acesta le rpete hostelienilor insula Horn, care devine proprietatea mea personal. Au s-o recapete dup moartea mea. Acolo m retrag, acolo vreau s triesc i s mor. Dac Chile nu-i respect angajamentele, amintete-i de mine. Dar numai n cazul acesta. Uit unde m aflu! Nu este o rugminte. Este un ordin, ultimul. Adio. S n-ai dect o int: Dreptatea; dect o singur ur: Sclavia; dect o singur dragoste: Libertatea. n clipa n care Dick, adnc micat, citea testamentul omului cruia i datora att, acesta, cufundat n gnduri negre, i continua drumul pe ntinderea nesfrit a oceanului. La bordul Wel-Kiejului, pe care o conducea singur, nimic nu se schimbase. Cnd zorii mpurpurar cerul cu mnunchiuri de vpi luminoase, Kavgerul privi ngndurat orizontul de sud. n deprtare aprea insula Horn, scldat n

lumina crescnd. Kavgerul rmase ndelung timp cu privirea aintit asupra acelui abur confuz care nsemna sfritul cltoriei lui, nu al celei pe care o efectua n clipa aceea; ci al lungii cltorii care ce cheam viaa. Pe la ora ase dimineaa, ajunse cu barca ntr-un golfule mic i trase la rm, unde debarc imediat. Dup ce descrc puinul bagaj pe care-l luase cu el, puse mna pe secure i fcu o sprtur ntr-unul din pereii brcii. Prin gaura produs, apa ncepu s nvleasc cu furie i Wel-Kiej, cltinndu-se ca o fiin vie lovit mortal, se nclin spre babord, oscil o clip, apoi se scufund. Kavgerul privea cu un aer posomort agonia brcii care l purtase atta amar de vreme pe ntinsul mrilor i al oceanelor. Simea npdindu-l ruinea i remucrile, ca n faa unei crime. Prin crima aceasta ucisese n acelai timp i trecutul. Ultimul fir care l lega cu restul lumii era tiat definitiv. Ziua ntreag fu ocupat cu transportarea pn la far a obiectelor pe care le adusese cu el i cu vizitarea amnunit a domeniului su. Farul, dispozitivele gata de funcionare, locuina aranjat, totul era n perfect regul. Pe de alt parte, din punct de vedere material nu putea avea nici o grij. Magazia era aprovizionat din belug cu alimente, fr s mai punem la socoteal psrile pe care le-ar fi vnat i care i-ar fi procurat oricnd o variaie n alimentaie. Dup ce termin cu instalarea, pe sear, iei afar din cas. La o mic deprtare de u zri o grmad de pietre, dintre care una i atrase n mod special atenia. Se rostogolise pe marginea platoului i era de ajuns o ct de uoar lovitur pentru a o face s se rostogoleasc n valuri.

Kavgerul se apropie. O lucire de dispre i ur i trecu prin ochi. Nu se nelase. Piatra aceasta, dungat de vinioare strlucitoare, era un cuar aurifer. Sta aruncat acolo jos, ca un pietroi fr valoare. Astfel, metalul acesta blestemat l urmrea pn i aici! i reaminti dezastrele abtute asupra insulei Hoste, nnebunirea coloniei, invazia aventurierilor sosii din toate colurile lumii, foamea... mizeria... mina... Cu o lovitur de picior, mpinse enormul bolovan n prpastie, apoi naint pn la marginea capului. napoia lui se nla pilonul metalic n vrful cruia avea s scnteieze pentru prima oar raza luminoas cluzitoare de nave. Kavgerul cuprinse ntr-o privire melancolic ntreg orizontul. Mai fusese ntr-o sear pe insula aceasta pustie. n seara aceea, tunul Jonathan-ului bubuia lugubru n noapte. Ce amintire!... Trecuser treisprezece ani de atunci! Astzi, pustiul era mai sinistru ca oricnd. n jurul lui, ct vedea cu ochii, din toate prile, numai ap. Iar dincolo de linia orizontului, misterioasa Antarctic, mpria morii, o lume alb de gheuri. Ce destin potrivnic l mnase pn aici? N-ar fi depins dect de el ca s fie unul dintre puternicii oameni fericii ai globului!... i totui, aici ajunsese!... Dealtfel, nicieri nu ar fi putut suporta mai uor dureroasa povar a vieii dect n acest col pustiu de univers. Dramele cele mai sfietoare sunt cele care se petrec i rmn n adncul sufletului. Pentru cei care au trecut prin astfel de suferine, nu mai exist alt alternativ dect moartea sau sihstria. Kavgerul

alesese sihstria. Stnca aceasta pustie era o chilie cu ziduri neptrunse de lumin i spaiu. La urma urmei, aa-i fusese destinul. Murim, dar faptele noastre nu pier, cci ele se perpetueaz n consecine infinite. Trectori de-o clip pe pmntul acesta, paii notri las n nisipul efemerului drum urme venice. Nu se ntmpl n viaa noastr pmnteasc nici cel mai mic eveniment care s nu fie determinat de ceea ce l-a precedat, iar viitorul este alctuit din prelungiri necunoscute n trecut. Oricare ar fi fost viitorul acesta, chiar dac poporul pe care l crease ar fi disprut, chiar dac pmntul ar fi pierit, frmiat n infinitul cosmic, opera Kavgerului nu avea s moar niciodat. Aa gndea Kavgerul, stnd drept ca o coloan semea de granit n licrirea ultimelor raze ale apusului, care-i aureau barba alb ca zpada, i contemplnd imensa ntindere de ap i cer unde, departe de toi, avea s triasc liber, singur pn la moarte.