Sunteți pe pagina 1din 364

bestseller

VICTORIA HOLT
... este considerat regina intrigilor romantice,
desfurate n decoruri fascinante, exotice.
Eroinele sale i-au fcut milioane de prieteni
n ntreaga lume, iar romanele ei, tiprite n zeci
de milioane de exemplare, au devenit bestselleruri de neuitat

VIRTEJUL PASIUNILOR
Philippa se hotrte s afle adevrul despre
m oartea aventuroasei ei surori Francine, victim
a unui scandal celebru din nalta societate a rii
unde fugise cu m isteriosul ei iubit.
P rin s n tr-o u rzeal de intrigi p o litice i
am oroase, va fi atras ns, la rndul ei, ntr-o
pasiune m istuitoare ce tinde s-i devin fatal... t

Karat

Lei 300

C o p e r t a : George Cristea
tehnoredactare : Dan Drgotescu

The Judas Kiss


by Victoria Hoit

Copyright Mark Hamilton as Literary Executor to the


Estate of the late E.A.B. Hibbert

Editura K A R A T -1994

VICTORIA HOLT

Vrtejul pasiunilor
Traducere de
Claudia Vilan

Editura KARAT
Bucureti -1 9 9 4

... toate principiile morale se ndeprtau de


mine, n timp ce dorina m nvluia ntr-un vrtej
ameitor, transformndu-se n pasiune mistuitoare,
ncercam s-mi imaginez viaa f r el, dar nu
suportam s privesc n fa un viitor deprimant...

Capitolul 1

Greystone Manor*

Aveam aptesprezece ani cnd am aflat c sora mea


fusese ucis. Nu o mai vzusem de cinci ani dar, ori de
cte ori m gndisem la ea, tnjisem dup fptura ei
minunat, jelind dispariia ei din viaa mea.
nainte ca Francine s plece, fuseserm nedesprite.
Fiind cu cinci ani mai mic dect Francine, cred c ateptam
s m ocroteasc. Dup moartea prinilor, cnd a trebuit
s ne mutm la Greystone Manor, avusesem atta nevoie
de protecia ei!
Asta se ntmplase cu ase ani nainte i, cnd priveam
napoi la acele zile minunate ale primei copilrii, mi se prea
c triserm n paradis. Timpul nfrumuseeaz lucrurile,
spunea Francine pentru a m consola, lsndu-m s
neleg totodat c viaa pe insula Calypse nu fusese chiar
perfect. Prin urmare, spunea ea, viaa la Greystone Manor
nu era att de sumbr pe ct mi se prea cnd am sosit
acolo prima dat. Dei fragil ca un porelan de Dresda, n-am
cunoscut pe nimeni care s nfrunte viaa cu atta curaj.
* M anor (lb.englez) = conac (N T.)

Era realist, plin de resurse, nestpnit i mereu optimist.


Prea incapabil s conceap eecul. Totdeauna crezusem
c orice vroia Francine s ntreprind era sortit succesului.
De a c e e a am fost att de ocat, de copleit de
nencredere, cnd am gsit ziarul acela n cufrul mtuii
Grace din podul de la Greystone. Am ngenuncheat cu ziarul
n mn, n timp ce cuvintele mi dansau n faa ochilor:
Baronul von Gruton Fuchs a fost gsit asasinat n patul
su din pavilionul de vntoare^din provincia Gruton din
Bruxenstein, miercuri dimineaa. mpreun cu el a fost gsit
i amanta sa, o tnr englezoaic a crei identitate nu a
fost nc descoperit. Se crede c era mpreun cu el n
pavilion de cteva sptm ni.
Mai era o tietur:
"A fost descoperit identitatea femeii ucise mpreun cu
baronul von Gruton Fuchs. Este vorba despre Francine
Ewell, care era o bun prieten a baronul de m ai mult timp.
Asta era tot. De necrezut. Baronul era soul ei! mi
aminteam att de bine cum mi spusese c se va mrita cu
baronul i cum ncercasem din rsputeri s-mi alung
dezolarea ce m cuprinsese la gndul c va pleca din viaa
m ea. n cercasem s m bucur alturi de ea, s-i
mprtesc fericirea.
Am stat acolo n genunchi pn cnd mi-am simit
picioarele amorite. Am luat apoi tieturile din ziar i
m-am ntors n dormitor. M-am aezat pe pat nucit,
gndindu-m la tot ceea ce reprezentase Francine
pentru mine pn n clipa n care a plecat.

Zilele acelea idilice ale primei copilrii le petrecuserm


pe insula Calypse cu prinii notri care triau cu capul n
^nori. Ne adorau i i adoram la rndul nostru.

\'rt ej u I p a s i un i I o r

Aceasta a fost. cea mai frumoas perioad a vieii


noastre. S-a terminat,cnd eu aveam unsprezece ani i
Francine aisprezece.^Cred c, fiind att de tnr, nu prea
nelegeam mare lucru din ceea ce sentmplan jurul meu.
Nu eram contient de greutile materiale i nici de
nelinitea trit de ai mei cnd nici un cumprtor nu venea
n atelierul tatlui meu. Probabil i pentru c Francine reuea
s aib grij de noi. Cu ndemnarea i energia ei ne fcea
s trecem uor prin orice situaie dificil.
Tata era sculptor n piatr. A sculptat cele mai frumoase
ntruchipri ale lui Cupidon i Psyche, Venus nlndu-se
din valuri, nimfe, dansatoare, ume i couri cu flori. Vizitatorii
veneau i le cumprau. Mama era modelul lui preferat, iar
dup ea Francine. i eu i pozasem. Nu s-ar fi gndit
niciodat s m ignore dei n-am avut graia lui Francine
sau a mamei, care erau fcute parc pentru a fi sculptate
n piatr. Ele erau frumoase. Eu semnm cu tata, aveam
prul de o culoare nedefinit ce ar fi putut fi numit un fel
de castaniu, cu firul gros, neted i venic dezordonat. Ochii
mi erau verzi iar nuana
i lor se schimba odat cu lumina.
Francine spunea despre nasul meu c e obraznic i despre
gura mea c este generoas. ntotdeauna reuea s m
consoleze. Mama era frumoas ca n basme. Francine i
motenise frumuseea - prul blond i buclat, ochii albatri
cu gene lungi, ntunecate, nasul drept i buza de sus puin
mai scurt descoperind dinii sidefii. i, mai presus de orice,
amndou aveau un aer de feminitate neajutorat care-i
fcea pe brbai s le ndrgeasc i s-i d.oreasc s le
ocroteasc n faa greutilor vieii. Mama poate c avea
nevoie de ocrotire, Francine ns, niciodat.
Zilele erau lungi i calde. Ne plimbam cu barca pe la
guna albastr i notam. Antonio Farfalla ne era un fel de
profesor, iar pentru aceast munc tata i druia cte o
statuie sculptat de el, spunndu-i:
- ntr-o bun zi, o s valoreze o averd.
Francine l asigura:
- Trebuie numai s atepi pn cnd tata va fi apreciat la
valoarea lui adevrat.

n ciuda nfirii delicate, Francine impunea autoritate


i Antonio o credea. O adora. Pn cnd am sosit la
Greystone, toat lumea prea s-o adore pe sora mea.
ncerca s-l ocroteasc pn i pe Antonio, dei fcea o
mulime de glume pe seama numelui su de familie care
n italian nseamn fluture. Antonio era ns un timid, iar
pe Francine o nduioa stngcia lui.
Apoi sntatea ubred a mamei a nceput s m
ngrijoreze. Zcea n hamacul pe care i-l instalaserm afar,
n faa atelierului de sculptur. Cineva era lng ea
ntotdeauna. Tata mi povestise c la nceput nu fuseser
acceptai pe insul cu prea mult entuziasm. Erau nite strini
pentru localnicii care triser acolo de sute de ani cultivnd
via de vie, crescnd viermi de mtase sau lucrnd n cariera
de unde proveneau alabastrul i serpentinul n care sculpta
tata. Dar cnd cei de pe insul i-au dat seama c erau
asemenea lor, gata s triasc la fel cu ei, i-au acceptat cu
bucurie.
- Mama voastr a fost cea care i-a cucerit pe deplin,
obinuia s spun tata.
Imi ddeam seama cu uurin c aa fusese. Mama
era att de frumoas, de diafan. Aveai impresia c orice
adiere de vnt ar fi putut-o purta ca pe un fulg.
- ncet-ncet au nceput s se apropie i de noi, spunea
tata. Ne lsau mici daruri pe prag, iar cnd s-a nscut
Francine toi ne-au srit n ajutor. La fel i la naterea ta,
Pippa. Ai fost la fel de bine venit ca i sora ta.
Mereu mi reaminteau de asta. La un moment dat am
nceput s neleg de ce.
Francine descoperise o mulime de amnunte despre
istoria familiei noastre. Era totdeauna dornic s nvee
orice. Ignorana o speria. Vroia s cfcmoasc cele mai
mrunte detalii - de ce producia de gogoi de mtase era
mai mare sau mai mic, ct a costat nunta Vittoriei Guizza
i cine era tatl copilului nscut de Elisabetta Cldri. Pe
F/ancine o interesa tot ce se ntmpla n jurul ei. Trebuia s
tie tot.
- Se spune, i zicea Antonio, c aceia care vor s afle

tot, ntr-o bun zi pot afla i ceva foarte neplcut.


Francine replica:
- Cine tie prea multe moare devreme, spun englezii,
mi place s tiu ct mai mult, chiar dac voi muri repede.
Pe vremea aceea rdeam de vorbele ei, dar privind acum
napoi mi dau seama c aa s-a ntmplat.
Zilele trite pe insul erau binecuvntate. Simeam
mngierea plcut a soarelui, mirosul uor neptor al
florilor, auzeam fonetul blnd al valurilor desprinse din
albastra Mediteran, izbindu-se uor de rm. Dup ce
notam, stteam ntinse n barc visnd cu ochii deschii.
Apoi ne ntorceam acas i ne aezam lng hamacul n
care mama se legna ncet.
Aveam deseori vizitatori. Veneau din America i din
Anglia, dar mai ales din Frana i Germania. De-a lungul
anilor i eu i Francine am nceput s nelegem bine aceste
limbi.
Francine aducea pahare cu vin frumos ornate cu flori x
culese de pe insul. Vizitatorilor le plcea foarte mult i-i
plteau tatei sume frumuele pentru sculpturile lui cnd era
i Francine prezent. Sora mea i asigura c fceau o
investiie foarte bun, deoarece tata era un mare artist. Se
afla pe insul, spunea ea, numai din cauza sntii fragile
a soiei lui. Altfel ar fi trebuit s fie n salonul lui din Paris
sau Londra. Oricum, n felul acesta le ddea posibilitatea
s achiziioneze opere de art la cele mai avantajoase
preuri.
Strinii recunoteau frumuseea lui Francine n statuile
fcute de tata i le cumprau. Snt sigur c le pstrau cu
grij i-i aminteau mult vreme dup amiezile ncnttoare
cnd erau ntmpinai de o fetican frumoas care le servea
vin n pahare mpodobite cu flori.
Aa am trit n zilele acelea de mult apuse, fr s ne
gndim la ziua ce urma - dimineaa stnd la soare, iar seara
ducndu-ne ia culcare plcut obosite dup o zi petrecut
ncnttor. Era bine chiar i cnd stteam n atelierul tatei
ascultnd zgomotul ploii.
- S vezi c vor aprea melcii, mi spunea Francine.

Cum nceta ploaia ieeam afar i-i adunam n coulee.


Francine era specialist n culesul melcilor pe care i
vindeam unei franuzoaice, Madame Descartes, proprietara
hanului de pe rm. Ne spunea s nu-i adunm pe cei cu
cochilia foarte neted fiindc erau prea tineri.
- Bieii puiori, nici n-au apucat s triasc prea mult.
S-i lsm s se bucure puin de via.
Dei prea att de omenoas, Madame Descartes i vroia
de fapt pe cei mai puin tineri pentru c erau Comestibili.
Duceam melcii la han i primeam ceva bani pentru ei. Dup
cteva sptmni, timp n care melcii erau inui la ngrat,
Madame Descartes i gtea i ne chema, pe mine i pe
Francine, s gustm. Francine spunea c snt delicioi cu
usturoi i ptrunjel. Eu nu m ddeam n vnt dup ei. Dar
era un adevrat ritual celebrnd sfritul recoltei de melci i,
mpreun cu sora mea, luam parte la el cu solemnitate.
* Urma apoi culesul viilor, cnd ne puneam saboi de lemn
i ajutam la zdrobitul boabelor cu picioarele. Francine era
plin de Verv: cnta i dansa cu buclele fluturndu-i n vnt,
cu ochii strlucitori. Toat lumea i zmbea, iar tata spunea:
- Francine e ambasadoarea noastr.
Zilele acelea erau att de fericite nct nici unul dintre noi
nu credea c s-ar putea schimba. Mama era foarte slbit,
dar reuea s-mi ascund asta. Poate o fcea i pentru
tata, dar m ntreb dac pe Francine reuea s-o pcleasc.
i chiar dac sora mea ar fr tiut, ar fi alungat acest gnd
aa cum fcea cu tot ceea ce nu dorea s se ntmple.
Uneori credeam c viaa o nzestrase pe Francine cu attea
daruri nct chiar i ea considera c zeii lucreaz pentru ea.
Trebuia numai s le spun nu vreau ca asta s se ntmple
i nu se ntmpla.
Era septembrie, luna recoltrii strugurifbr i n aer plutea
nsufleirea care nsoea ntotdeauna acest eveniment. mi
amintesc att de bine ziua aceea!
Ne-am dus amndou mpreun cu tinerii de pe insul
s zdrobim boabele cu picioarele n ritmul unei melodii dintr-o
oper de Verdi pe care btrnul Umberto o chinuia la vioar.
Cntam cu voioie n timp ce vrstnicii stteau i ne priveau

cu amintiri nostalgice n ochi i cu minile noduroase i


marcate de reumatism ncruciate n poal. Dansam i
cntam pn nu ne mai simeam picioarele i pn cnd vocile
noastre erau din ce n ce mai rguite.
Dar a mai fost i o alt recolt. Una din poeziile care mi
plceau cel mai mult se numea "Secertorul i florile
Secertorul Moarte, cu braele-i hidoase
Cnd vara lin sosete, pe arip de nor
Fr preget reteaz spicele lungi, stufoase
Tind cu ele-odat florile din ogor.
Francine mi descifra nelesul versurilor. tia s explice
att de bine!
- nseamn c uneori i tinerii pot iei n calea acestui
crunt secertor. Atunci snt pe dat rpui.
Acum mi se pare semnificativ faptul c ea nsi a trebuit
s fie una din acele flori. Dar atunci mama a fost rpus
fiind i ea o floare tnr ieit n calea nemiloasei seceri.
Nu era la vrsta cnd trebuia s moar. Era att de tnr!
A fost ngrozitor cnd am gsit-o moart. Francine intrase
la ea cu paharul cu lapte pe care mama obinuia s-l bea
dimineaa. Sttea ntins i nemicat. Francine ne-a
povestit c a continuat o vreme s vorbeasc cu mama
pn cnd i-a dat seama c nu o asculta.
- Apoi m-am apropiat de patul ei. Dup ce am privit-o
am neles imediat.
Murise. Puterea magic a surorii mele nu a putut s-o
renvie. Moartea venise cu braele-i hidoase i-i secerase
floarea vieii.
Tata i ieise din mini. Era un boem. Cnd sculpta n
atelierul lui acele statui frumoase reprezentnd tinere
semnnd cu mama sau cu Francine, gndurile i erau
departe. Rdeam cu simpatie de zpceala lui. Francine
se ducea n atelier pentru a ne ine la curent cu ceea ce
fcea tata. De mult vreme mama, din cauza bolii, nu mai
fcea mare lucru. Era doar o prezen binefctoare i o
surs de inspiraie pentru noi toi. Vorbea cu vizitatorii

12

l i c t o r i a

Holt

urndu-le bun venit, iar acetia erau ncntai. Ct vreme


era i Francine de fa, lucrurile
rgeau de minune.
Acum mama nu mai era prinie noi. Francine preluase
toate atribuiile de gazd. Vorbea cu vizitatorii lsndu-le
impresia c dac achiziionau o sculptur de-a tatei fceau
o afacere nemaipomenit, un adevrat chilipir. Nu tiu cum
ne-am fi descurcat fr ea. Dup ce am aezat-o pe mama
s se odihneasc pe veci n micul cimitir de lng crngul
cu mslini, am fi fost pierdui fr Francine. ntr-un fel,
devenise capul familiei, dei avea doar cincisprezece ani.
Fcea cumprturile, gtea, avea grij de mine i de tata.
N-a mai vrut s ia lecii de la dom nul Fluture, aa cum i
spunea lui Antonio, dar a insistat ca eu s continui s studiez
cu el.
Tata tria printre pietrele lui dari pierduse entuziasmul
i ncntarea. Nu mai vroia ca Francine s-i pozeze. i
rscolea amintiri prea dureroase.
Lunile treceau mohorte, una cte una, i mi ddeam
seama c ncep i eu s m schimb. Aveam doar zece ani,
dar nu m mai simeam copil.
Adesea tata sttea de vorb cu noi dou. Ne aezam
seara pe panta nnegrit ce cobora spre mare. n timp ce
ntunericul ne nvluia ncet, priveam lumina fosforescent
rspndit de bancurile de peti, asemenea unor flcri
strlucitoare deasupra apei... ciudate i n acelai timp
reconfortante.
la ta ne vorbea despre viaa lui dinaintea venirii pe insula.
De mult vreme Francine fusese foarte curioas s tie ct
mai mult despre asta i adunase ceva informaii de la tata
sau mama n momentele lor de confidene.
Ne ntrebam deseori de ce nu vor s vorbeasc despre
trecutul lor. Aveam s descoperim destul decurnd motivul.
Cred c toi cei care locuiser la Greystone Manor doriser
s scape de acolo i chiar s uite c triser vreodat n
acei loc. Era ca o temni. Aa ne spusese tata, iar mai
trziu aveam s nelegem.
E o cas veche pe cinste, un adevrat conac. Familia
Ewell a trit acolo patru sute de ani. Primul Ewell a construit-o

V i r I e j ui p a s i u n i l o r

13

nainte de.domnia reginei Elisabeta. Gndii-v la asta!


- Trebuie s fie foarte solid dac a rezistat attor veacuri,
am nceput eu, dr Francine mi-a fcut semn s tac. Am
neles imediat c nu trebuia s-i reamintim tatei c gndea
cu voce tare.
- In zilele acelea tiau cum s ridice o cas. Chiar dac
nu aveau confortul de astzi, ele rezistau intemperiilor i
diferiilor atacatori.
- Atacatori! am ipat nsufleit, dar Francine mi-a fcut
din nou semn s tac.
Tata continu:
- Semna cu o temni. Pentru mine aa era.
A urmat apoi o tcere adnc. Tata privea napoi spre
anii copilriei i adolescenei, n vrem ea cnd nu o
cunoscuse nc pe mama, nainte de naterea lui Francine.
mi era att de greu s-mi imaginez o lume fr Francine!
Tata fremta.
- Voi habar n-avei. Ai fost nconjurate de dragoste de
la natere. Am fost sraci, e adevrat. Nu ntotdeauna am
dus-o pe roze, dar dragoste ai avut din belug.
Am alergat spre el i i-am srit de gt. M strnse la piept.
- Micua mea Pippa, ai fost mereu fericit, nu-i aa?
Trebuie s-i aminteti mereu Cntecul Pippei. Dup el
i-am pus numele.
D om nun ceruri ne zmbete
Este pace pe pmnt...
- Da, da! am strigat. Da, da!
Francine a spus: _
- Stai jos, Pippa. l ntrerupi pe tata. Vrea s ne spun
ceva.
Tata a tcut o clip, apoi a spus:
- Bunicul vostru e un om cumsecade. S nu v nelai
n privina asta. Dar uneori viaa lng asemenea oameni
nu e prea comod... mai ales pentru pctoi.
Din nou linite, de data asta ntrerupt de Francine care
a optit:

- Povestete-ne despre bunicul, despre Greystone


Manor.
- Era totdeauna mndru de strmoii lui. Familia Ewell
i-a servit ara aa cum se cuvine. Brbaii Ewell au fost
ostai, politicieni, moieri, dar niciodat artiti. De fapt,
demult de tot, a trit i un Ewell poet. A fost ucis ntr-o
tavern lng Whitehall. Numele lui a fost totdeauna
pomenit cu dezgust. Un brbat nu poate tri din poezie
spunea bunicul vostru. V imaginai ce a spus cnd a aflat
c vreau s devin sculptor!
- Povestete-ne, a optit Francine.
Tata a dat din cap i a continuat:
- Mi se prea de-a dreptul imposibil. Cineva s-mi
planifice propriul meu viitor! Trebuia s-i calc pe urme. Nu
urma s fiu nici osta, nici politician. Eram singurul fiu al
moierului, aa c moier urma s devin. Trebuia s nv
cum s conduc i s administrez moia i s-mi petrec viaa
ncercnd s fiu copia fidel a tatlui meu.
- i nu puteai face asta, a spus Francine.
- Nu. Uram tot ceea ce era legat de Greystone: conacul,
regulile impuse de tata, atitudinea lui fa de noi toi, adic
fa de mama, de sora mea Grace i de mine. Se considera
un fel de stpn al nostru. Dorea s-l ascultm orbete n
tot ceea ce fceam. Era un tiran. Apoi am ntlnit-6 pe mama
voastr.
- Povestete-ne cum s-a ntmplat, l-a rugat Francine.
- A venit la conac s-i fac nite rochii mtuii voastre
Grace. Era tt de dulce, de fragil, att de frumoas!
ntlnirea cu ea mi-a hotrt destinul.
- Deci ai fugit de la Greystone Manor? a ntrebat
Francine.
- Da. Am evadat din temni. Am fucft amndoi spre
libertate. Mama voastr a prsit corvoada de la croitoria
unde lucra, iar eu... Greystone Manor. Nici unul n-am
regretat asta vreun moment.
- Romantic... minunat, a murmurat Francine.
- La nceput a fost greu. Am trit la Londra... la Paris...
ncercnd s ne ctigm existena. Apoi, ntr-o cafenea

l ' r t e j u l p a s i un i l o r

15

am ntlnit un brbat. Avea atelierul sta de pe insul i mi


l-a oferit, aa c am venit. Francine s-a nscut aici... i tu la
fel, Pippa.
- Nu s-a ntors s v cear napoi atelierul? a ntrebat
Francine.
- Ba da. A locuit un timp la noi. Erai prea mici ca s
inei minte. Pe urm a plecat la Paris unde s-a mbogit.
A murit apoi i mi-a lsat atelierul mofenire. Am trit
modest, dar nu am depins de nimeni.
- Am trit fericite, tat, a spus Francine cu hotrre. Nici
o fat nu ar fi putut s fie mai fericit ca noi.
Ne-am mbriat toi trei, ca o adevrat familie. Apoi
Francine a revenit cu picioarele pe pmnt i ne-a spus c
era vremea s mergem la culcare.

La numai cteva sptmni dup acea discuie, tata s-a


necat. Plecase cu barca spre laguna albastr, cum fcea
adeseori, cnd o furtun puternic s-a iscat din senin i
barca s-a rsturnat. Mai trziu m-am ntrebat ct de mult
ncercase s se salveze. De la moartea mamei, viaa nu
mai avea nici un sens pentru el. Avea dou fiice, e drept,
dar snt sigur c o considera pe. Francine n stare s aib
grij de mine i de ea mai bine dect avea el. i pe lng
toate astea, probabil c o fi intuit ntorstur pe care o vor
lua evenimentele i o fi crezut c aa era mai bine pentru
noi toi.
Credeam n fatalitate, presimeam parc ce urma s se
ntmple. Deja ajunsesem la concluzia c nimic nu mai putea
fi la fel dup m oartea mamei. ncercaserm s ne
recptm buna dispoziie dinainte i Francine reuise
destul de bine, dar nici mcar ea nu se putea preface
ntotdeauna.
n ziua n care tata a fost aezat alturi de mama, lng
crngul de mslini, ne-am dus amndou n atelier.
- Acolo, lng mama i-a dorit s fie de la moartea ei.

- Ce o s ne facem?
Francine mi-a rspuns linitit:
- Ne avem una pe alta. Sntem dou.
- ntotdeauna te-ai descurcat i ai avut grij de mine,
i-am replicat.
- Aa e, mi-a rspuns ea.
Prietenii notri de pe insul neconsolau cu blndee.
Ne ddeau de* m ncare i ne alintau fcndu-ne s
simim ct de mult ne iubeau.
- Pentru moment e bine, a spus Francine, dar nu va
dura prea mult. Trebuie s ne gndim serios.
A veam aproape unsp rezece ani, iar Francine
aisprezece.
- Desigur, a exclamat ea, a putea s m mrit cu
Antonio.
- N-ai putea. S nu faci asta!
- in la dom nul Fluture, dar ai dreptate. N-a putea i
nici nu mi-a dori s m mrit cu el.
An privit-o ntrebtor. Rareori era n criz de idei aa
cum era atunci.
- Am putea s cltorim, a spus vistoare.
* -Unde?
- Undeva.
Apoi mi-a spus c totdeauna tiuse c ntr-o bun zi va
cltori departe. N-ar fi putut suporta s stea prea mult
izolat aa cum era pe insul.
- Cnd triau prinii notri era cu totul altceva. Atunci
cminul nostru era cu adevrat pe insul. Acum, cnd ei nu
mai snt, nu rflai avem nici un cmin. i apoi, ce vom face
aici?
Problemele noastre s-au rezolvat printr-o scrisoare
primit de Francine. Domnioarei Ewell^ scria pe plic.
- Eu snt aceea, mi-a explicat Francine. Tu eti
domnioara Philippa Ewell.
n timp ce deschidea plicul i vedeam n priviri freamtul.
- E de la un avocat aflat n slujba lui Sir Matthew Ewell.
sta e bunicul nostru. Avnd n vedere mprejurarea
nefericit n care ne aflm, Sir Matthew dorete s mergem

imediat n Anglia la Greystone Manor. Acolo este cminul


nostru acum.
Am privit-o speriat; ochii i strluceau ns.
- Oh, Pippa, mi-a spus, plecm spre temni.

Agitaia pregtirilor de plecare a fost binevenit. Ne-a


fcut s mai uitm durerea provocat de moartea prinilor
notri i goiul imens pe care ni-l lsaser n suflete. Am
mpachetat lucrurile i i-am vndut lui Antonio casa i
atelierul cu tot ce era n el. Antonio era trist.
-A a e cel mai bine pentru voi, ne-a spus el. ntotdeauna
am tiut c Signor Ewell este un mare nobil.
Un funcionar de la biroul avocatului care ne scrisese a
venit s ne conduc la noul nostru cmin: Purta o redingot
neagr, iar jobenul i strlucea. Prea a fi nelalocul lui pe
insul, dei localnicii l priveau cu respect. La nceput a
fost puin stingher n prezena noastr, dar Francine l-a
fcut repede s se simt n largul lui. De cnd murise tata,
Francine devenise foarte demn. Acum era domnioara
Ewell care avea un rang mai nalt dect domnioara Philippa
Ewell. Pe funcionar l chema Counsell. Se vedea bine c
sarcina de a nsoi dou tinere fete n Anglia era ciudat
pentru un om cu funcia lui.
Ne-am luat rmas bun cu tristee de la prietenii notri de
pe insul i le-am promis c ne vom ntoarce. Eram pe
punctul de a-i invita pe toi n Anglia, dar Francine nva
avertizat din privire:
- Imagineaz-i-i acolo, n temnia aia! a exclamat ea.
- Oricum n-ar veni niciodat, i-m replicat.
- Mai tii? a adugat ea.
A fost o cltorie lung. Mai fusesem pe continent de
cteva ori, dar acum era prima noastr cltorie cu trenul.
Mi s-a prut foarte interesant i mi era puin ruine c m
bucuram att de mult. Snt sigur c i Francine se simea
la fel. Ca de obicei, toat lumea o admira pe Francine.

Chiar i domnul Counsell era oarecum fascinat de farmecul


ei. O trata ca pe o tnr doamn i nu ca pe un copil de
aisprezece ani. Cred c Francine era undeva pe la mijloc,
ntre copilrie i tineree. n anumite privine era o feti
naiv de aisprezece ani, iar n altele o femeie matur.
Avasese grij de gospodria noastr, se ocupase de clienii
tatei i fusese ngerul nostru pzitor. Pe de alt parte, viaa
pe insul era altfel, mai simpl i mai cinstit, iar Francine
avea tendina s-i judece pe cei din jur la fel ca pe cei de
pe insul.
Am traversat. Canalul Mnecii i, spre disperarea
domnului Counsell, am pierdut trenul spre Preston Carstairs,
gara Greystone. Ni s-a spus c mai avem de ateptat cteva
ore pn la urmtorul tren. Domnul Counsell ne-a condus
la un han lng port, unde am mncat friptur cu cartofi n
coaj. Mncarea ni s-a prut delicioas i oarecum exotic,
n timp ce mncam, soia hangiului s-a aezat la masa
noastr. Cnd a auzit ct aveam de ateptat pn la sosirea
trenului, ne-a spus:
De ce nu mergei s vizitai mprejurimile? Avei timp
destul. Putei lua bric noastr. Oricum, Jim, vizitiul, e liber
acum.
Domnul Counsell a considerat sugestia minunat i aa
am ajuns la biserica Birley. n timp ce treceam pe lng ea,
Francine s-a entuziasmat foarte mult. Biserica avea ceva
deosebit. Era construit din piatr cenuie, n stil normand.
Cnd o vedeai, spunea Francine, nu puteai s nu te gndeti
la ct de bine rezistase intemperiilor naturale i vicisitudinilor
istoriei. Domnul Counsell a spus c ar fi bine s o vizitm i
aa am i fcut. El nsui se pricepea foarte bine la
arhitectur i-i fcea plcere s ne transmit cunotinele
lui de care era foarte mndru.
*\
n timp ce ne explica, eu i Francine eram mute de uimire.
Nu eram im presionate de co loan ele i arcad ele
semicirculare aruncate peste zidurile nalte ce sprijineau
turla. Eram fascinate de mirosul ciudat de umezeal i lac
de mobil i de vitraliile ce aruncau umbre albaslre i roii.
Am citit apoi lista cu numele preoilor care oficiaser n

biseric ncepnd din secolul al Xll-lea.


- Cnd o s m mrit, mi-ar place s m cunun n biserica
asta, a spus Francine.
Ne-am aezat n stran. Am ngenuncheat pe perniele
de rugciune. Ne-am rugat n gnd n faa altarului.
- E frumos, a exclamat Francine.
Domnul Counsell ne-a anunat c era timpul s plecm.
Ne-am ntors la han i de acolo am miers la gar i am luat
trenul pentru Preston Carstairs.
Cnd am ajuns acolo, ne atepta o trsur. Avea un
blazon deo sebit pe portier. Francine m i-a atras
atenia, optindu-mi:
- E blazonul familiei Ewell. Al nostru.
Trsturile domnului Counsell erau destinse. Era
mulumit c i ndeplinise misiunea aa cum se cuvine.
Francine era ncntat dar, ca i mine, uor copleit.
Era simplu s faci glume despre temni cnd erai la attea
mile deprtare. Era ns cu totul altfel cnd mai aveai doar
o or pn cnd s intri n ea.
Un vizitiu posomort ne atepta.
- Domnule Counsell, a ntrebat, acestea snt cele dou
domnioare?
- Da, a rspuns domnul Counsell.
- Trsura v ateapt, domnule.
Vizitiul se uita la noi cu atenie i bineneles privirea i
era atras de Francine. Aceasta purta o pelerin simpl,
gri, care fusese a mamei i o plrie de pai cu o margaret
prins la panglic. Era mbrcat simplu, dar Francine nu
putea s nu arate ncnttor. Ochii lui m-au examinat repede
i s-au ntors spre Francine.
- V rog s urcai, domnioarelor, ne-a invitat vizitiul.
Copitele cailor rsunau pe drum n timp ce treceam pe
lng tufiurile ce formau garduri vii. Ne-am oprit n sfrit
n faa unor pori din fier forjat. Porile au fost deschise
imediat de un biat ale crui bucle au atins portiera. Apoi
caii au pornit n galop i s-au oprit n faa unei peluze.
Am cobort amndou. Ne ineam de mn i mi-am dat
seama c pn i Francine era uor speriat. Priveam casa

20

Victoria

Holt

despre care tata ne vorbise ca despre o temni. Era uria,


construit din piatr cenuie, aa cum i era i numele*.
A vea turnuri crenelate n fiecare col. Am remarcat
parapetele i arcadele nalte prin care se vedea o curte
interioar. Era foarte mare, apstoare i m-am simit
copleit.
Francine mi-a strns mna cu putere de parc ar fi dorit
s prind i ea puin curaj de la mine. Am traversat mpreun
peluza i ne-am ndreptat spre o u mare, deschis. Vizitiul
dispruse sub o arcad n curtea pavat. Din prag ne privea
o femeie cu o bonet scrobit.
- Stpnul a spus c vrea s v vad de ndat ce
ajungei, domnule Counsell.
- Haidei cu mine, ne-a zmbit ncurajator domnul
Counsell.
L-am urmat prin ua deschis.
Nu voi uita niciodat momentul cnd am pit n cas.
Emoia, amestecat cu o vie curiozitate, ne nvluise.
Cminul strmoilor notri, mi spuneam. Apoi adugam:
temnita.
i
Zidurile groase din piatr, rcoarea din interior, mreia
sumbr a holului mare cu tavanul boltit, podeaua de piatr,
pereii pe care luceau arme medievale - folosite probabil
de membri ai clanului Ewell de mult disprui - m fascinau
dndu-mi totodat fiori.
Paii notri rsunau puternic, aa c m-am strduit s
merg ct mai ncet. Am observat c Francine i dduse
uor capul pe spate i avea privirea aceea ndrznea
care pe mine ns nu m nela. Mi-am dat seama c
ncerca s-i ascund teama ce o cuprinsese.
- Stpnul a spus c dorete s mergei direct la el, a
repetat femeia. Era plinu, cu prul ncrunit strns la spate
i acoperit de boneta alb. Avea ochii mici, iar buzele i
erau strnse ca o capcan. nfiarea ei se potrivea de
minune cu atmosfera din cas.
- V rog s m urmai, domnule, i s-a adresat domnului
Counsell.
* greystone (Ib.englez) = piatra cenuie (N T.)

i'rtejul pasiunilor

S-a ntors i noi ne-am luat dup ea spre scara cea


mare, urcnd. Francine m inea nc de mn. Am
mers printr-o galerie i ne-am oprit n faa unei ui.
Femeia a btut i s-a auzit o voce:
- Intr!
Scena aceea mi s-a ntiprit n minte pentru toat viaa.
Era o camer ntunecoas cu draperii grele i mobilier
masiv, nchis la culoare. Dar cel care domina cu adevrat
ncperea era bunicul. Sttea pe un scaun ca un tron. El
nsui prea un profet din Biblie. Era nalt i voinic. i inea
minile ncruciate pe piept. Ceea ce m-a frapat a fost barba
stufoas care-i acoperea partea inferioar a figurii i-i atma
pn la jumtatea trunchiului. n spatele lui sttea o femeie
de vrst mijlocie cu o figur tears. Am bnuit c era
mtua Grace. Prea mic, lipsit de mreie, modest.
Poate c era aa n comparaie cu bunicul.
- Deci mi-ai adus nepoatele, domnule Counsell, a spus
bunicul. Venii aici.
Ultimele cuvinte ne-au fost adresate nou i Francine a
fcut civa pai nainte trgndu-m dup ea.
- Hm! a mormit bunicul, cercetndu-ne atent de parc
ncerca s ne gseasc defecte. M-a uimit c nu prea
impresionat de farmecul lui Francine.
Crezusem c poate o s ne mbrieze sau cel puin o
s ne strng mna. n loc de asta se uita la noi uor
nemulumit.
- Snt bunicul vostru i de acum aici este casa voastr.
Sper c vei fi demne de ea. Nu-m ndoiesc c avei multe
de nvat. Acum v aflai printre oameni civilizai. Arfi foarte
bine s nu uitai asta.
- ntotdeauna am trit printre oameni civilizai, a spus
Francine.
A urmat o tcere adnc. Femeia din spatele bunicului a
tresrit de team.
- Nu prea cred, i-a rspuns bunicul.
- Atunci te neli, a continuat Francine.
Era foarte ncordat, vedeam bine, dar simise n vocea
bunicului o jignire la adresa tatei i nu avea de gnd s o

suporte. nclcase deja regula cea mai important din acea


cas i anume aceea c bunicUI avea ntotdeauna dreptate.
A fost att de uimit nct pe moment nu a avut replic. Apoi
a spus pe un ton tios:
ntr-adevr, avei foarte multe de nvat. M ateptam
s am de-a face cu nite persoane neciyilizate. Deci eram
pregtit. Acum trebuie s-i mulumii Atotputernicului pentru
c ai ajuns cu bine aici. Noi ne vom exprima sperana c
cei care nu tiu ce este umilina i recunotina vor fi
nzestrai cu aceste virtui i vor urma calea cea dreapt a
smereniei - singura acceptat n aceast cas.
Eram uimite. Francine nc fremta de indignare, iar eu
eram copleit i din ce n ce mai speriat.
ngenuncheasem am ndou pe podeaua rece din
cam era aceea ntunecoas, obosite, flmnde i cumplit
de deprimate. Trebuia s-i mulumim lui Dumnezeu pentru
c eram la conac i s-l rugm s ne nzestreze cu umilina
i recunotina pe care bunicul o atepta din partea noastr
pentru cminul pe care ni-l oferea.

Mtua Grace ne-a condus n camera noastr. Biata


mtu! De cte ori o pomeneam foloseam acest cuvnt:
biata. Prea lipsit de via. Era foarte subire iar maroniul
nchis al rochiei de bumbac i accentua paloarea feei. Prul,
care ar fi putut fi ncnttor lsat liber, era strns ntr-un coc
deasupra cefei. Ochii i erau plcui - cprui cu gene lungi
i dese, semnnd la form cu ai lui Francine. Dar n timp
ce ochii surorii mele strluceau de bucuria tineret, ai mtuii
Grace erau triti i resemnai. Resfemnarea! Asta era cel
mai potrivit cuvnt pentru mtua Grace.
Am urmat-o pe alt scar, n tcere. Nu ne adresa nici
un cuvnt. Francine s-a strmbatn urma ei. Era mai degrab
un tic nervos. Bnuiam c Francine i dduse seama c
nu era prea uor s-i intre n graii unei asemenea gazde.
Mtua Grace a deschis o u i am urmat-on camer.

Era o ncpere plcut, dar draperiile de culoare nchis


ascundeau ferestrele i ntunecau camera.
-Vei sta mpreun, a spus mtua Grace. Bunicul vostru
a considerat c nu are rost s folosim dou camere.
Am rsuflat uurat i ncntat. Nu mi-ar fi plcut ctui
de puin s dorm singur n casa aia ciudat. Mi-am adus
aminte de Francine care spusese odat c nu exist ru
sau bine absolut. Orice ru are puin bine i orice bine puin
ru. Era un gnd care acum m consola.
In camer se aflau dou paturi.
- V putei alege singure patul n care vrei s dormii,
ne-a spus mtua Grace ca i cnd, vorba lui Francine, ne
oferea mpriile lumii.
- Mulumim, mtu Grace, a spus Francine.
- Acum vrei probabil s v splai i s v schimbai
hainele. Peste o or mncm. Bunicul vostru nu suport
lipsa de punctualitate.
- De asta snt sigur! a pufnit Francine. E att de ntuneric
aici! Nu se vede nimic.
S-a dus la fereastr i a tras draperiile.
-"Uite, aa e mai bine! Oh, ce privelite minunat!
M-am dus la fereastr i mtua Grace m-a urmat.
- Acolo jos e pdurea Rantown, a spus mtua.
- Pare interesant. Toate pdurile snt aa. Ct de departe
sntem de mare, mtu Grace?
- Vreo zece mile.
Francine s-a ntors nspre ea.
- Iubesc marea. Am trit pe o insul nconjurat de mare.
Nu puteam s n-o iubim.
- Da, aa se parfe, a rspuns mtua. Acum o s-i spun
fetei s v aduc ap cald pentru splat.
- Mtu Grace, a continuat Francine, eti sora tatlui
nostru i nici nu i-ai pomenit numele. Chiar nu vrei s afli
nimic cfespre fratele tu?
i vedeam bine faa n lumin. Era contorsionat de parc
ar fi vrut s izbucneasc n plns.
- Bunicul vostru ne-a interzis s-i primenim numele.
- Dar e singurul tu frate...

- S-a comportat... de neiertat. Bunicul vostru...


- neleg, el face legile aici, a spus Francine.
- Nu neleg ce vrei s spui.....
Mtua Grace ncerca s par ct mai sever.
- ... eti tnr i ai multe de nvat. Vreau s-i dau un
sfat. Niciodat... dar niciodat s nu-i mai vorbeti bunicului
tu aa cum i-ai vorbit astzi. S nu-i mai spui niciodat c
nu are dreptate...
- El are ntotdeauna dreptate, a completat Francine.
Atotputernic, atottiutor, asem enea lui Dum nezeu,
bineneles.
Brusc, mtua Grace a prins-o uor de mn pe Francine:
- Va trebui s fii mai prudent, s ai grij cum
vorbeti, i-a spus aproape rugtor.
- Mtu Grace - am intervenit i eu pentru c vzusem
pe faa ei ceea ce Francine, furat de indignare, nu vzuse.
Din clipa aceea ea devenise pentru mine biata mtu
Grace - i pare bine c am venit?
Din nou ochii i s-au ntristat; a dat din cap i a spus:
- Voi trimite ap cald.
Apoi a plecat. Noi am rmas uitndu-ne una la alta.
- II ursc, a izbucnit Francine. i mtua Grace ce este?
O simpl marionet?
Orict de ciudat ar prea, eu eram cea care o putea calma
pe Francine. Fiind mai mare dect mine, Francine i putea
da seama ce via ne atepta. Poate c eu m agam ca
de un fir de pai de confortul pe care ni-l oferea Greystone
Manor.
- Niciodat s nu-i mai vorbeti bunicului tu aa
cum i-ai vorbit astzi! a maimurit-o Francine. Ba,
dac am chef, o s-i vorbesc to taa!
- Ar putea s ne dea afar. Unde*o s ne ducem dac
se ntmpl aa?
Era un gnd dezolant i Francine nu a mai avut replic.
Am luat-o de mn i i-am spus:
- Trebuie s ateptm, Francine. Trebuie s ateptm
i s ne facem planuri.
Planurile o nsufleeau pe Francine. A spus ncet:

- Ai dreptate, Pippa. Da, ai dreptate. Trebuie s avem


rbdare... i s facem planuri.

Am stat ntinse n pat fr s mai spunem nimic.


Amndou retriam ntmplrile din seara aceea.
Ne splaserm i ne schimbaserm n rochiile noastre
de bumbac colorate pe care le purtam totdeauna pe insul.
Nu ne-am dat seama c snt nepotrivite cu atmosfera din
Greystone pn cnd nu ne-am ntlnit din nou cu bunicul i
cu mtua. Ochii nspimntai ai bietei Grace mi-au atras
atenia. Am simit apoi privirea ca de ghea a bunicului i
m-am rugat lui Dumnezeu s n-o provoace pe Francine cu
vreo remarc. N6 i vedeam alungate de acolo i, cu toate
c nu m ddeam n vnt dup Greystone Mqnor_i dup
rudele mele, mi-am dat seama c ar putea fi mult mai ru
n alt parte.
Am fost conduse n sufragerie, o ncpere spaioas
care ar fi trebuit s fie luminoas i mbietoare. Dar prezena
bunicului era suficient pentru a ntuneca orice camer. O
singur lumnare plpia la masa lung, ncrcat cu
sculpturi. M-am trezit ntrebndu-m ce simise tata cnd
sttuse la masa aceea. Din cauza dimensiunilor mesei,
aveam impresia c stm foarte departe unul de cellalt,
ntr-un cap sttea bunicul, la cellalt mtua Grace, iar eu
i Francine, fa n fa, pe fiecare latur.
Prima greeal am fcut-o cnd ne-am aezat fr s
tim c la Greystone Manor trebuia mai nti s fta i n
picioare i s spui o rugciune de mulumire nainte de a
sta la mas.
- Nu. sntei n stare s-i mulumii Creatorului pentru
hrana voastr? a tunat bunicul mnios.
Francine i-a explicat c nu mncasem nc, deci nu
aveam pentru ce mulumi.
- Barbarie, a bombnit bunicul. Imediat, n picioare!
Francine s-a uitat la mine i am crezut c avea de gnd

26

I'ictoria

Holt

s refuze, dar n-a fcut-o. Rugciunea prea c nu se mai


termin. Bunicul i cerea scuze lui Dumnezeu pentru
nerecunotina noastr i i-a promis c asta nu se va mai
repeta. A mulumit n locul nostru i a continuat s predice
pn cnd am simit c lein de foame, pentru c trecuse
destul timp de cnd nu pusesem nimic n gur.
n cele din urm a terminat i ne-am aezat la mas.
Bunicul a vorbit tot timpul despre treburi bisericeti, despre
anumii angajai care lucrau pe moie, desp're schimbrile
ce urmau s se produc la Greystone Manor datorit venirii
noastre. Ne-a fcut s ne simim ca o povar pe umerii lui.
Mtua Grace murmura cte un da sau cte un nu
dnd impresia c soarbe cu mult atenie monologul
bunicului.
- Se pare c nu ai fost educate cum se cuvine. V trebuie
neaprat o guvernant. Grace, tu o s te ocupi de asta.
- Da, tat.
- Nu vreau s se spun despre nepoatele mele c snt
nite ignorante.
- Am avut un profesor pe insul, a spus Francine. Ea
foarte bun. Ne-a nvat pe amndou limba italian destui
de bine,,iar franceza i germana binior...
- Aici vorbim englezete, a ntrerupt-o bunicul. Se vede
clar c sntei lipsite de educaie. Nu avei nici cunotine,
nici maniere.
- Prinii notri au tiut s ne creasc...
Mtua Grace ne privea att de nspim ntat nct
m-am uitat semnificativ la Francine. M-a neles i a tcut.
- Grace, a continuat bunicul, te vei ocupa de nepoatele
tale pyi la sosirea guvernantei. F-le s neleag c
ntr-o societate civilizat copiii vorbesc numai atunci cnd
snt ntrebai. Copiii trebuie s fie vzuftde cei mari, dar nu
i auzii.
Pn i Francine prea copleit, dei dup aceea mi-a
spus c-era prea nfometat pentru a-l putea contrazice pe
btrnul acela ngrozitor i nu se putea gndi dect la
mncare. n plus, auzise c uneori copiii snt trimii nemncai
la culcare dac snt obraznici. *De aceea i fusese team i

deocamdat fusese prudent. Deocamdat devenise


deviza noastr n acele prime zile. Eram hotrte s rbdm
tirania bunicului pn cnd aveam s descoperim cum
puteam s scpm de ea.
- Mai nti ns, spunea Francine, trebuie s descoperim
mprejurimile...
n prima noapte am stat linitite n paturile noastre i am
comentat ntmplrile ce avuseser loc n acea sear i n
special confruntarea cu bunicul.
- Este cel mai odios btrn pe care l-am ntlnit vreodat,
a izbucnit Francine. L-am urt din prima clip n care mi-a
vorbit. Nu m mir c tata spunea c aici este o temni i
c a vrut s evadeze. i noi vom evada la momentul potrivit,
Pippa.
Apoi a nceput s vorbeasc despre cas.
- Ce loc bun de cercetat! Gndete-te c strmoii notri
au trit aici de sute de ani. E ceva cu care te poi mndri,
Pippa. Trebuie s gsim un mijloc de a-i arta btrnului c
nu considerm ctui de puin c el este Dumnezeu i c
dac eljar fi fost Dumnezeu, eu a fi fost atee. Puin i pas
de noi. i face numai datoria. Se simte obligat. Dac ursc
ceva pe lumea asta mai mult dect pe bunicul, este s fiu
considerat o obligaie pentru cineva.
- Atunci ambele lucruri pe care le urti cel mai mult se
afl aici, la Greystone Manor, am adugat eu.
Am izbucnit amndoun rs. Eram att de mulumit c
Francine exist cum nu fusesem niciodat. Am adormit
gndindu-m c att timp ct eram mpreun nici un ru prea
mare nu ne poate atinge.
A doua zi am aflat multe lucruri. O fetican ne-a adus
ap cald s ne splm. Dormeam amndou cnd fata a
intrat i ne-a trezit. Aa am ntlnit-o pe Daisy prima oar.
Sttea ntre paturile noastre i rdea. Am srit n sus odat
cu Francine. Apoi ne-am dat seama unde eram i am fost
mirate c cineva ne primea rznd.
- Ce mai somnoroase, a chicotit Daisy.
-T u cine eti? a ntrebat Francine.
-s Daisy, ajutoare de camerist. M-a trimis cu ap cald

s v splai.
- Mulumesc, a spus Francine i apoi a exclamat uimit.
Pari foarte vesel!
- Cum de nu, donoar, de ce s fiu altfel... chiar i n
casa asta unde dac rzi i se zice c ai luat-o p drumul
spre iad.
- Daisy, a ntrebat Francine, scuturndu-i buclele ce-i
czuser pe ochi, de cnd eti aici?
- De ase luni i parca fi de douzeci. O s-mi iau
valea cu prima ocazie. Mam, mam, ce drgu eti!
- Mulumesc, i-a spus Francine.
- Asta nu e pe gustul celor daici. Nici pe mine nu m
prea are la stomac.
- Chiar aa?
Daisy ne-a fcut cu ochiul. Am izbucnit amndou n rs.
- S v spui un lucru. E cineva aici care se bucur c ai
venit. E singura care mai nveselete niel casa asta. S
v mai zic ceva. E mult mai vesel la cimitir ca aici.
A rs de parc ar fi zis ceva foarte amuzant.
- Zu caa-i. Te distrezi mult mai bine acolo unde zisei,
ca aici... numai dac nu mergi acolo s ngropi p cineva
drag. Eh, io todeauna am zis c morii cu morii i viii cu
viii. Morii s-a dus i nimica ru n-o s se spun de ei
c s-a distrat cnd a trit.
Era o conversaie deosebit i Daisy nsi prea s-i
dea seama, pentru c brusc a tras concluzia c:
- Mai bine s fii istee. Stpnului nu-i plac i care-ntrzie
la mas. i micu dejun e la opt fix.
AJeit i n prag ne-a fcut cu ochiul.
- mi place Daisy, a spus Francine. M mir c ne poate
place cineva n casa asta.
- Pare de bun augur, am adugat. \
Francine a rs:
- Hai s ne mbrcm s ajungem la timp la micul dejun.
Nu uita c bunicului nostru cel cucernic nu-i place s
atepte. Mai mult chiar, nu va tolera aa ceva. M ntreb ce
ne mai rezerv ziua de azi.
- Om tri i om vedea.

- O remarc foarte neleapt, surioar, pentru c oricum


nu putem face altceva.
Francine redevenise ea nsi i asta m-a linitit.
Micul dejun era o reeditare a cinei, doar mncarea era
alta. Era din abunden. Probabil c, n ciuda pioeniei sale,
bunicului i plcea s mnnce bine.
Cnd ne-a vzut a dat din cap i, cum nu a spus nimic,
mi-am dat seama c nu ntrziasem nici mcar o fraciune
de secund. S-a spus rugciunea de mulumire i apoi ni
s-a permis s ne servim din platourile de pe bufet dup ce
bunicul i mtua Grace s-au servit singuri. Pe platouri se
gseau costi prjit, rinichi cu sos picant i ou pregtite
n multe feluri. Ce diferen ntre aceast abunden i micul
dejun srccios pe care-l luam pe insul: fructe i brioi.
Mncam cnd ne era foame, uneori numai noi amndou,
cnd tata lucra pn trziu n atelier pentru a termina o lucrare
mai deosebit i dim ineaa dorm ea pn spre ora
dousprezece.
Aici era cu totul altfel - ordine i disciplin.
n timp ce-i savura mncarea, bunicul ddea ordine.
Mtua Grace s ia imediat legtura cu Jenny Brakes.
Trebuia chemat la Greystone Manor fr ntrziere pentru
a le face nepoatelor lui haine onorabile. Era limpede c pe
insula aceea barbar umblaser mbrcate ca btinaii.
Nu puteau fi prezentate vecinilor echipate aa.
M-am uitat la Francine care era gata s pufneasc n
rs. Vorbea despre noi de parc am fi fost soldai romani
gata de btlie, i amintea Francine cu haz.
Apoi, mtua Grace trebuia s gseasc o guvernant
potrivit.
- Intereseaz-te printre cunotinele tale de la casa
parohial, i-a spus bunicul mtuii Grace. Am avut impresia
c a vorbit pe un ton sarcastic i, pentru c mtua Grace
se nroise uor, se prea c remarca aceea ascundea o
anumit aluzie. M hotrsem s-i atrag atenia lui Francine
n seara aceea, dac nu cumva observase i ea.
Dup ce a terminat masa, bunicul i-a ters minile
ceremonios cu ervetul i s-a ridicat greoi n picioare. Acesta

a fost semnalul pentru noi toi s ne ridicm de la mas.


Nimeni nu mai avea voie s lncezeasc la mas dup ce
el hotrse c s-a terminat. Parc ar fi regina Elisabeta,
comentase Francine. Noroc c e att de mncu nct avem
i noi ocazia s ne nfruptm puin.
-n primul rnd, a spus bunicul n timp ce se ridica, trebuie
duse la bunica lor.
Am rmas uimite. Uitaserm c aveam i o bunic.
Crezuserm c e moart, fiindc nimeni nu pomenise nimic
despre ea.
- Venii cu mine, ne-a spus mtua Grace.
Am urmat-o. n timp ce ieeam din sufragerie, l-am auzit
pe bunicul spunndu-i valetului:
- Costia nu a fost suficient de crocant n aceast
diminea.

Urmnd-o pe mtua Grace, m gndeam ce uor ar fi


fost s te rtceti n Greystone Manor. Erau scri interioare
n cele mai neateptate locuri i multe coridoare lungi din
care porneau altele mai scurte i ntortocheate. Mtua
Grace clca cu siguran, ca o persoan familiarizat cu
acea cas. Ne-am oprit n faa unei ui. Mtua Grace^a
ciocnit i o femeie mbrcat n mtase neagr, purtnd
pe cap o bonet alb, ne-a deschis.
- Doamn Warden, am venit cu nepoatele mele s o
vad pe mama.
- Da. Le ateapt deja.
Femeia ne-a privit i a dat din cap. Avea o fa senin,
blnd. Am remarcat imediat chipul ei plcut pentru c nu
prea vedeai asemenea chipuri la Greystone Manor.
Mtua Grace ne-a condus n camer unde, aezat
pe un scaun, n faa unui pat cu baldachin, sttea o btrnic
cu un capod cu panglici. Pe cap purta o bonet cu volnae.
Prea att de fragil! Mtua Grace s-a aplecat spre ea i a
srutat-o. Imediat mi-am dat seama ct de diferit era
atmosfera n ncperea aceea fa de cea din restul casei.
- Snt aici fetele? a ntrebat btrna.
- Da, mam. Cea mare este Francine. Are aisprezece
ani. Philippa e cu cinci ani mai mic.

- Adu-le mai aproape.


Mtua a dus-o mai nti pe Francine lng bunica.
Btrna a pipit uor faa surorii mele.
- Fii binecuvntat, a spus. M bucur c ai venit.
- Ea este Philippa.
Am simit atingerea uoar a degetelor bunicii.
i eu i Francine am amuit. Deci era oarb.
- Dragele mele, venii i aezai-v lng mine. Agnes,
ai scaune?
Doamna Warden a adus dou taburete pe care ne-am
aezat. Degetele bunicii nc ne mai mngiau prul.
Zmbea.
- Deci voi sntei fetele lui Edward. Ziua n care ne-a
prsit a fost trist-, dar eu l-am neles. Sper c a tiut
totdeauna c l-am neles.
i
Francine i revenise din surpriz i ncepuse s
vorbeasc despre tata i despre viaa fericit pe care o
dusesem pe insul. Din cnd n cnd interveneam i eu.
Ora petrecut cu bunica era total diferit de tot ceea ce
trisem pn atunci n casa aceea.
Mtua Grace ne lsase singure cu bunica. Spusese c
are multe lucruri de fcut, cum ar fi de exemplu discuia cu
croitoreasa i cutarea unei guvernante. Plecarea mtuii
ne reamintise de lumea mohort din afara acelei camere.
Ca o oaz ntr-un deert, aa cum remarcase Francine.
Era limpede c bunica era ncntat s ne aib lng ea
ca s-i rspundem la toate ntrebrile. Vroia s tie ct mai
multe despre tata. Timpul trecea i, dup ce ne revenisem
din ocul iniial provocat de faptul c eraparb, am nceput
s ne simim n camera aceea ca acas.
- Putem veni s te vedem mai des? am ntrebat.
- Ct putei de des, a rspuns bunica. Sper c vei dori
s venii.
Francine a rspuns:
- Oh, fii sigur de asta! Eti prima persoan care ne-a
fcut s ne simim dorite aici.
- Dar sntei dorite aici. Bunicul vostru nu s-ar gndi nici
o clip s v lipseasc de un cmin.

32

I'i c t o r i a

/ / o 11

- El consider c aa se cuvine i bunicul are totdeauna


dreptate, a spus Francine cu o umbr de ironie. Dar nu
vrem s fim inute aici numai pentru c aa se cuvine, ci
pentru c sntem dorite.
- Copila mea, sntei dorite i acesta este cminul vostru.
Eu v doresc i cminul meu este al vostru.
Francine i-a luat mna subire i palid i i-a srutat-o.
- Acum lucrurile s-au schimbat, spuse ea.
Apoi doamna Warden ne-a spus c Lady Ewell era puin
obosit.
- Obosete uor, ne-a optit. i n tln irea cu voi a
tulburat-o. Trebuie s veniii s-o vedeii mai des.
- Vom veni, vom veni! a strigat Francine.
l-am srutat obrazul delicat i doamna Warden ne-a
condus afar. Stteam pe coridor netiind pe unde s-o lum.
Francine m-a privit cu ochi scprtori:
- lat ansa noastr s inspectm casa. Ne-am rtcit
i nu mai tim pe unde s-o lum, nu-i aa?
Ne-am luat de mn i am alergat de-a lungul coridorului.
- Sntem foarte sus, chiar la ultimul nivel al casei.
La captul coridorului era o fereastr. Ne-am dus
i ne-am uitat afar.
- Ce frumos este! a exclamat Francine. Complet diferit
de insul i de mare... un altfel de frumos. Toi pomii... i
pdurea de acolo... i verdeaa din jur. Dac i bunicul ar fi
fost ca bunica, a fi putut s spun c mi place aici.
M-am apropiat de sora mea simin'du-m protejat de
prezena ei. Nimic cu adevrat ru nu mi se putea ntmpla
att timp ct eram mpreun.
- la uite, acolo e o cas! a strigat ea. Pare interesant.
- Cred c e veche.
- A spune c e n stil Tudor a ^adugat Francine.
Crmida roie... i ferestrele cu vitralii... mi place. Va trebui
s mergem s-o vedem mai ndeaproape.
- M ntreb cum o fi guvernanta aia?
- Trebuie mai nti s-o gseasc. Hai s mergem mai
cteparte!
Am cobort o scar mic n spiral i am ajuns pe un

l ' r t e j u i p a si u n i / o r

33

palier. Am deschis o u i am pit ntr-o camer lung n


care se afla o roat de tors.
- Parc am fi ntr-o expediie, a spus Francine. Vom
descoperi toate ascunziurile, toate secretele ntunecate
ale cminului nostru strmoesc.
- De unde tii c snt secrete ntunecate?
- Secrete ntunecate exist ntotdeauna. Aici poi s le
i simi. Asta cred c se cheam solariu pentru c are pe
fiecare perete ferestre care las lumina s ptrund tot
timpul zilei. E frumos. Aici ar trebui s fie petreceri i baluri
i o mulime de oameni. Aa va fi dac o s motenesc
vreodat aceast cas.
- Tu s moteneti? Cum aa, Francine?
- Eu snt urmtoarea pe lista motenitorilor, Tata a fost
siivgurul fiu. Nu cred c mtua Grace o s aib copii. Poate
c ea este motenitoarea... cea aparent, cel puin. Eu a
putea fj motenitoarea prezumtiv. Depinde cum or s
cread de cuviin.
Am nceput s rdem mndou. Francine putea nveseli
orice situaie. Am strbtut solariul i, printr-un coridor, am
ajuns la o scar interioar. La captul ei era un ir de
dormitoare pline de baldachine, draperii ntunecate i mobil
greoaie. Am ajuns apoi la galeria de portrete.
- Portrete de familie! se strmb Francine. Uite, snt sigur
c e regele Carol I, Martirul. i toi domnii tia seamn
att de mult cu el! Pariez c familia noastr a fost
credinfcioas monarhiei. M ntreb dac e i tata pe aici.
Poate c o s fim i noi dou, Pippa.
Am auzit zgomot de pai i mtua Grace a intrat agitat.
- Ah, iat-v! Am fost sus n camera bunicii voastre s
v previn, dar nu v-am gsit. O sntrziai la slujb.
- Ce slujb? a ntrebat Francine.
- n trei minute trebuie s fim acolo, altfel bunicul va fi
tare nemulumit.
Biata Grace! Probabil va fi admonestat pentru asta.
Am urmat-o n fug mpreun cu Francine. In capel se
ajungea pe nite trepte care porneau din holul principal;
Era micu, ca orice capel fcut numai pentru familie i

34 c

Vi ct or ia

II ol t

:>

'servitori. Cnd am ajuns, erau toi acolo. Am vzut servitorii


cum ne priveau curioi i am fost uimit de numrul lor.
Chiar n spate era Daisy, fata care ne adusese ap cald.
Cum ne-a vzut, ne-a fcut cu ochiul. Ceilali servitori
stteau cu ochii plecai n timp ce noi ne grbeam spre
locurile noastre din primul rnd.
Bunicul, deja aezat, nu se uita nici n stnga nici n
dreapta. Mtua Grace s-a strecurat lng el, apoi noi lng
ea.
Slujba era oficiat de un tnr de vreo douzeci i ceva
de ani. Era nalt, subire i palid. Avea prul negru i ochii
ntunecai plini de nelinite.. Am cntat imnuri de slav i
rugciunile n genunchi preau c nu se mai termin. Apoi
tnrul a inut o predic reamintindu-le tuturor de buntatea
Atotputernicului care i adusese la Greystone Manor unde
gsiser hran i adpost i tot ce aveau nevoie pentru
linitea lor trupeasc i sufleteasc.
In acest timp bunicul sttea cu braele ncruciate i, din
cnd n cnd, ddea din cap aprobator. Slujba s-a ncheiat
cu un imn de slav i cteva rugciuni. Dei durase numai
o jumtate de or, mi se pruse fr sfrit. Dup plecarea
servitorilor am rmas cu bunicul, cu mtua Grace i cu
predicatorul - un fel de paroh. Bunicul l privea cu satisfacie.
- Arthur, vreau s-i prezint verioarele tale.
- Verioare?! a exclamat Francine la fel de mirat ca i
mine.
. .
- Pastorul Arthur Ewell, a spus bunicul. Vrul vostru. Nu
l-ai ntlnit seara trecut deoarece ncerca s-i aduc linitea
unei vecine bolnave. Arthur, m bucur c ai ajuns la timp
pentru slujb.
Pastorul Arthur i-a nclinat capul cu o fals umilin i a
spus c doamnei Glencorn se pare o i-au fost de folos
rugciunile lui.
- Arthur, asta-i veriora ta Francine...
Arthur s-a nclinat cu curtoazie.
- Bun ziua, vere Arthur, a spus Francine.
- i, a continuat bunicul, aceasta este verioara ta
Philippa.

Ochii ntunecai ai vrului Arthur m-au examinat n fug,


dar eram obinuit ca oamenii s-i acorde mai mult atenie
surorii mele.
- Linitea voastr spiritual va fi pe mini bune, a
continuat bunicul. i v rog s nu uitai c slujba se ine n
capel n fiecare diminea la ora unsprezece. Toat lumea
trebuie s participe.
Francine nu s-a putut stpni i a spus:
- Vd c linitea noastr spiritual se va bucura de o
atenie deosebit.
- De asta poi s fii sigur, a replicat bunicul. Arthur, nu
vrei s stai puin de vorb cu verioarele tale? Poate vrei
s vezi ce educaie religioas au primit. Mi-e team c o s
fii ocat.
Arthur a spus c este o idee minunat. Bunicul i mtua
au plecat lsndu-ne cu vrul nostru. Acesta a nceput
s-mi pun ntrebri. A fost ocat cnd a auzit c pe insul
nu fusesem la biseric. A spus c probabil c btinaii nu
erau catolici ci se nchinau altor idoli.
- Muli se nchin unor idoli, a spus Francine. Nu neaprat
unor zei din piatr, ci unor reguli i convenii care uneori
ajung s suprime dragostea i buntatea.
Arthur a privit-o ndelung i, cu toate c expresia lui era
dezaprobatoare, am observat n ochii lui o lucire pe care o
observasem la toi cei care o priveau pe Francine. Am mai
stat cu el de vorb, mai mult Francine dect mine. Snt sigur
c l-a ocat cu ceea ce i-a povestit despre educaia noastr.
Probabil c-i va spune bunicului c aveam nevoie de o
educaie intens penru a fi mntuite.
Cnd am scpat de el era ora prnzului. Dup mas
mtua ne-a sugerat o plimbare n grdin. N-ar fi fost
nelept s rtcim prin cas. De asemenea, nu trebuia s
uitm c la ora patru se servea ceaiul n salonul rou. Ea
se ducea la casa parohial pentru a discuta cu parohul.
Vom putea merge i noi n vizit cnd vom avea haine
potrivite. Asta se vantm pla curnd, pentru c mine chiar
va veni Jenny Brakes cu materiale i va ncepe s ne
lucreze rochiile.

- Libertate! a strigat Francine dup plecarea mtuii. S


nu ieim n grdin! Nici vorb! Haide s dm o rait i s
vedem casa aceea interesant pe care am zrit-o de sus.
- Francine, i-am spus, cred c ncepe s-i plac aici.
Era adevrat. Greystone Manor o fascina. Simea plutind
n aer o provocare i tocmai de asta avea nevoie pentru
a-i reveni din ocul dat de moartea prinilor. tiam asta
pentru c simeam la fel. Aa c am pornit n dup amiaza
aceea rnnate de spiritul de aventur. Aveam la dispoziie
dou ore.
- Nu trebuie s ntrziem la ceai, a spus Francine. Nu
trebuie s tie nimeni unde ne aventurm. Trebuie s
cread c am rtcit pe potecile grdinii admirnd curenia
i ordinea de peste tot, pentru c snt sigur c ordinea
domnete aici. Din cnd n cnd trebuie s ne minunm de
calitile extraordinare ale bunicului care este att de sfnt
nct m ntreb dac nu cumva este prea bun pentru a tri
pe pmnt.
Ne-am strecurat cu grij pe lng csua paznicului. Din
fericire, din csu nu ne-a observat nimeni. Probabil c
ora la care bunicul i fcea siesta era singurul lor moment
de relaxare.
Cnd am ieit pe poart, Francine a propus s-o lum
peste cmp pentru c era sigur c ntr-acolo se afla casa.
Aa am fcut i la captul cmpului erau patru colibe. n
faa uneia, o femeie durdulie cu prul zburlit prins ntr-un
coc ne privea mirat. Am presupus c nu prea era obinuit
cu lumea.
- Ziua bun dumneavoastr, ne-a spus i pe faa ei
rumen am remarcat o curiozitate nestpnit i mulumire
- lucru neobinuit la Greystone Manor, unde toat lumea
era solemn i posomort. ntindea nite rufe pe o sfoar
i, scond un crlig din gur, a spus:
- Sntei domnioarele nou venite la Greystone.
Era mai mult o afirmaie dect o ntrebare. Francine a
ntrebat-o de unde tie.
- Pi, Dumnezeu s v pzeasc, nu prea s multe pe
care s nu le tiu despre ce se ntmpl sus, la Greystone.

Fata mea lucreaz acolo.


A fcut ochii mari privind-o pe Francine:
- Vai, ce frumoas eti! Acolo nu-i aa cum credeai,
nu?
- N-am prea tiut ce s credem, a rspuns Francine.
- Pi, l-am cunoscut pe domnul Edward. Era un om bun,
nu era ca... Oh, nu. Era altfel... Era i fata aia drgla cu
care a fugit... Frumoas ca o cadr... i tu, domnioar,
eti bucic rupt din ea. Te-a fi recunoscut dintr-o
grmad.
- M bucur c i-ai cunoscut pe prinii notri, a spus
Francine.
- Mori amndoi... Pi, aa e viaa, nu? Cei mai buni se
duce. Ceilali rmne.
A dat din cap ntristndu-se pe moment. Apoi a zmbit
din nou:
- O s-o cunoatei pe Daise a noastr.
- Daise?! am exclamat amndou. Ah, Daisy!
- i-a luat o slujb acolo. Ajutoare de fat-n cas. Numai
c nu prea tiu dac o s rmn. Daise a noastr e cam
trznit...
Femeia ne-a fcut cu ochiul aa cum ne fcuse i Daisy.
- ...puin cam apucat, a continuat ea. Nu tiu ce s m
mai fac cu ea. l-am zis: Bag la cap ce-i spun, Daise, o s
dai d bucluc ntr-o zi. A rs d asta. Nu tiu, todeauna i-a
plcut bieii i bieii p ea. Aa a fost din leagn. Am
ase copii. Ea e cea mai mare. l-am spus lui Emms... tatl
lor., i-am spus: Ajunge Emms, s dstui. Dar m credei
ori nu, mai e unul p drum: Ce poi s faci cu un brbat ca
Emms? Dar am bgat-o p Daise la conac. Dac nici asta
n-o face respectabil, nimic n-o mai face.
- Am ntlnit-o pe Daise o dat, a spus Francine. Ne-a
adus ap cald. Ne-a plcut de ea.
- E o fat bun... la inim. Dac n-ar fi biejii... Nu poate
sta departe de ei. i eu am fost ca ea odat. Asta e mersul
lumii.
Francine a ntrebat-o:
- Ce-i casa aceea mare n stil Tudor?

38

Victoria

Holt

- E Granters Grange, a rspuns ea rznd.


- Ni s-a prut interesant i am vrut s-o vedem mai
ndeaproape.
- A fost cumprat d strini... acum un an sau doi. Sir
Matthew a vrut-o, da n-a putut s-o ia. Asta l-a suprat.
Crede c aceste locuri i se cuvin i cam aa e, ntr-un fel.
Da la Granters Grange i-a luat-o striniioainte.
- Cine snt strinii?
- Ce ntrebare! Strini foarte de sus... Mari duci, sau
cam aa ceva... din ri ndeprtate... D a aici nu prea
conteaz.
- Mari duci..., a murmurat Francine.
- Acum nu snt acolo. Vin i pleac. Porm vin servitorii
i fac curenie i porm vin ducii. Ca la o curte regal. i
bunicul vostru nu prea-i nghite... nu-i nghite deloc.
- Dar ce treab are el cu asta? a ntrebat Francine.
Doamna Emms a izbucnit n rs i ne-a fcut cu ochiul.
- El pretinde c are. El e stpnul acestor locuri. Emms
zice c nici Regina nu e mai stpn peste toat Anglia
dect Sir Matthew peste locurile astea... Iertai-m, c e
bunicul vostru.
- Mu e nevoie s ceri iertare. Cred c sntem de acord
cu tine, dei nc nu am vzut prea multe. Marii duci snt
acas acum?
- Snt plecai d dou luni. Da vor venL. da, vor veni.
Asta ne mai nveselete. Nu tii niciodat. Intr-o zi o s m
uit prin fereastra din spate i o s-i vd acolo. Snt chiar n
spatele meu, aa c eu i vd cel mai bine.
- O s mergem s ne uitm i noi. N-avem prea mult
timp. La patru trebuie s fim napoi. Deci, casa e chiar n
spatele tu...
v
- Da, uite! Este o scurttur prin tufiuri i ajungei acolo.
- Muiumim, doamn Emms. Sperm s te mai vedem.
A dat din cap i ne-a fcut din nou cu ochiul.
- Hai, Pippa! a spus Francine.
Am ajuns n faa casei. Peste tot era linite. Ne-a cuprins
un freamt. Mai trziu m-am ntrebat dac n-a fost o
presimire, pentru c.acea cas avea s joace un rol att

de important n viaa noastr.


Poarta era susinut de coloane de marmur. Pe arcad
era trecut data: 1525. Am deschis poarta i am intrat. Am
luat-o de mn pe Francine. Am pit n vrful picioarelor
pe peluza acoperit de margarete. Am ajuns n faa casei
i am pipit crmizile roii; erau nclzite de soare. Francine
s-a uitat nuntru prin fereastr. S-a albit i a ipat:
- Ge este? am strigat eu.
- E cineva.,., acolo, n picicfare... o stafie... n alb... *
Am nceput s tremur i m-am uitat pe geani. Am izbucnit
n rs.
- E o nobil, ar * spus. Acoperit cu o hus alb. Parc
ar fi un opi n picioare.
Francine s-a uitat din nou i ne-a cuprins o veselie vecin
cu isteria. Casa aceea avea ceva ce "ne afecta profund.
Am nconjurat-o. Ne-am uitat prin feretre i peste tot era
mobil acoperit cu huse.'
- Trebuie s fie minunat cnd vin marii duci, am spus.
Erancine a ncercat ua. Era ncuiat. Inelul de metal cu
care se bate n u avea" forma unui cap de dragon ce
prea c rnjete la noi.
-Snt sigur c s-a micat, a zis Francine.
- Este un loc unde i poi imagina orice, i-am amintit.
A fost de acord.
- ImagineazAi c am veni aici noaptea. Mi-ar place.
M-am cutremurat ngrozit numai la gndul sta.
- Hai s ne uitm la grdini, i-am propus.
Aa am fcut. Peluzele erau puin neglijate. Printre tufe
erau o mulime de coToane i statui.
- Trebuie s ne ntoarcem, am spus. Nu tim bine drumul
i dacntm em o s-i dea seama c anrTieit din grdin.
- Atunci, hai. S-o lum pe scurttur.
Aproape am alergat pentru c era trei i jumtate. IVTama
lui Daisy nu era aco|p, dar sfoara plin de rufe ne-a artat
c-i terminase treaba. Am inut-o ntr-o fug i am ajuns
la timp la ceai.
n timp ce ascultam rugciunea obinuit, ne gndeam
amndou la aventurile acelei dup amieze.

40

\'i c t o r i a

Holt

Dimineaa urmtoare am vzut-o pe Daisy cnd ne-a


adus apa cald, l-am spus c am ntlnit-o pe mama ei i a
rs ncntat.
- Btrna mea. A vrut s-i fac fata mai respectabil.
- Eti respectabil, Daisy? a ntrebat, Francine.
- Ah, nu cine tie ce. O s vin croitoreasa azi. Pcat!
mi plac rochiele voastre. Snt nostime.
- Nu prea te vedem n timpul zilei.
- Lucrez la buctrie, asta e.
.- Ne-a prut bine c am ntlnit-o pe mama ta. Ne-a
povestit despre Granters Grange.
- Ah, mi-ar place s fiu acolo.
- Acum e nelocuit.
- Cnd e locuit e nemaipomenit. Baluri i petreceri. O
-mulime de oameni vin din strintate. Se spune c aparine
unui rege sau aa ceva.
- Un mare duce, spune mama ta.
- O ti ea ceva. Pun pariu c st d vorb cu servitorii
dacolo. Strini majoritatea, da au ncredere n mama.
Ne-a fcut cu ochiul i a plecat. Ne-am mbrcat n grab
pentru a nu ntrzia la micul dejun. Era la fel cu cel din ziua
precedent. Intrasem de fapt n rutina zilnic, l-am fcut
din nou o vizit bunicii. Mtua Grace ne-a luat la timp ca
s nu ntrziem la slujba din capel. Ne-a spus c restul
dimineii l vom petrece cu Jenny Brakes pentru c trebuia
s avem rochii potrivite. De asemenea, trebuie s avem o
guvernant care va sosi n cel mult o sptmn, iar vrul
Arthur se va ocupa de educaia noasth religioas. Bunicul
spusese c trebuie s nvm s clrim deoarece asta
face parte din educaia unei domnioare. Se prea c zilele
noastre vor fi destul de ocupate.
Am scpat i de slujba de la capel, iar Francine mi-a
mrturisit c nu-l poate suferi pe vrul Arthur mai ales pentru
c prea att de virtuos i pentru c bunicul avea o prere

att de bun despre el.


Biata Jenny Brakes, era att de palid i dornic s plac
nct mi-a fost mil de ea i am stat ct am putut de linitit
la prob, n timp ce ea sttea n genunchi n faa mea, cu
gura plin de bolduri i ncerca s-mi potriveasc mtasea
bleumarin care nu-mi plcea deloc. Francine era de aceeai
prere.
- Pn la urm o s ajungem s fim la fel de cenuii ca
Greystone Manor!
Nu avea dreptate, cel puin n ceea ce o privea. Mtasea
bleumarin a rochiilor noastre de toat ziua i poplinul maro
al celor de srbtoare nu fceau dect s-i accentueze
frumuseea diafan. Mie nu-mi veneau la fel de bine. Uram
acele culori care nu se potriveau cu tenul meu nchis.
Era limpede pentru oricine, n afar poate de bunicul,
c venirea noastr adusese o schimbare n cas. Bunicul
era att de absorbit de propria sa importan i cucernicie
nct cred c foarte rar se mai putea gndi i la altceva.
Probabil c nici habar n-avea ct de mult se bucura bunica
de vizitele noastre zilnice. Snt sigur c i el o vizita zilnic
pentru c era de datoria lui i-mi puteam imagina cum erau
vizitele astea.
Cam dup o sp tm n a sosit i g u vern an ta.
Domnioara Elton avea vreo treizeci i cinci de ani i prul
negru strns binentr-un coc. n fimpul sptmnii purta rochii
gri nchis, iar duminica una bleumarin pe care o nfrumusea
cu un guler cu dantel. Ne-a verificat cunotinele i ne-a
gsit nfiortor de ignorante n afara limbilor strine. La
rndul ei, vorbea destul de bine franceza, iar germana ei
era excelent. Mai trziu ne-a spus c mama sa fusese
nemoaic i c o nvase germana la fel de bine ca
engleza. Era ncntat de receptivitatea noastr i spunea
c trebuie s ne perfecionm mereu. Germana urma s
fie unul dintre obiectele noastre preferate de studiu. Era
servil cu bunicul, politicoas i amabil cu mtua Grace.
- Slugarnic, a comentat Francine.
- Nu nelegi c vrea s-i pstreze slujba aici? i e fric
s n-o piard. Aa c mai bine ncearc sa fii drgu cu

ea i s-o nelegi.
'
Francine m-a privit gnditoare.
-'tii ceva, Philippa, ai o anume nelepciune i te poi
pune n locul oricui. Asta este o nsuire rar.
- Mulumesc,.i-am rspuns recunosctoare.
Am bcffeit de seam c.nCepea s-mi respecte din ce
n ce mai mult prerile.'Eram mai tcut dect ea i aveam
mai '/nult spirit de observaie. Asta se dtor poate i faptului
c eu eram mai mult o spectatoare a evenimentelor, n
timp ce Francine era chiar n miezul lor.
A fos de acord cu atitudinea mea-fa de guvernant
i, n loc s-o tachineze, aa cum ar fi putut s-q fac, a devenit
o elev docil. Ne-am mprietenit repede cu^ domnioara
Elton.
Luam i lecii de clrie cu vizitiul care ne adusese de la
gar. l mai ajuta i fiul lui Tom care era grjdar i avea
vreo optsprezece>sau nousprezece ani. El,avea grij de
cai, i aducea la lecie i apoi i ducea napoi n grajd. Am
petreci* multe ore clare, maintinjurujgardurilorn timp
de Tom inea hurile, apoi singure n a. Am fost mndr
cnd mi-a spus:
- Domnioar Philippa, avei talent la clrie..
- Dar eu? a ntrebat Francine. ,
- Ah, i dumneavoastr vei nva, domnioar.
Eram emoionat. Era prinia dat cnd eram mai bun
la ceva dect Francine. M simeam ncntat, dar n acelai
timp i jenat. Francine n schimb se bucura pentru mine.
Intr-o zi calul a aruncat-o din a. M-am speriat foarte
tare i, vznd-o czut,'mi-am dat seama ct de mult
nseamn ea pentru mine. Am desclecat i am fugit spre
ea, dar Tom era deja acolo.
Francine s-a strmbat puin i s-a ridicat cltinndu-se.
A fost micat de grija pe care nu mi-o puteam ascunde i
. a exclamat cu o ironie prefcut:
- Aa pltesc cei care i u i au talent.
- Francine, te simi bine?
eti sigur?
- Aa cred.
- E-n regul,'domnioar, a spus Tom. Abia mine o s

simii durerea. O s avei nevoie de nite alifie s punei


pe vnti. Mai mult ca sigur c o s avei cteva mine. Nu
conteaz, oricum nu se vd. O s-o trimit pe Daise cu alifia.
V ungei numai o dat. E foarte puternic i v vindec
pielea ct ai zice pete.
- Trebuie s m sui din nou pe bruta care m-a trntit i
s-i art cine e stpna!
Tom a rnjit:
- Oh, tie el cine este, domnioar. nc nu sntei, dar
vei fi. n locul dumneavoastr, a pleca i pn mine m-a
odihni.
- Da, am spus, te nsoesc n camer i Daisy poate
veni cu alifia.
Am condus-o pe Francine n camer, ngrijorat fiind
nc de starea ei.
- Nu mai fi aa speriat, Pippa. Doar n-o s m dea
gata gloaba aia btrn!
Am chemat-o pe Daisy i i-am spus s aduc alifia:
- Tom te ateapt n grajduri.
- tiu eu unde s-l gsesc pe Tom, mi-a spus Daisy i a
plecat.
S-a ntors repede cu alifia pe care am aplicat-o pe
vntile ce ncepeau s se iveasc. Am insistat ca Francine
s stea ntins, dei ea susinea c se simte bine. Daisy a
venit iar i ne-a ntrebat dac poate s duc napoi alifia,
l-am spus c da, pentru c nu mai aveam nevoie de ea.
Francine sttea ntins, iar eu m uitam pe fereastr i
am vzut-o pe Daisy alergnd spre grajduri. Tom i-a ieit n
ntmpinare. Stteau foarte aproape unul de altul. Daisy i-a
ntins alifia iar el a prins-o de mn i o trgea nspre grajduri.
Ea se prefcea c nu vrea, dar o vedeam c rde. Imediat
mi-am amintit de spusele maic-si: Se d n vnt dup
biei.
- La ce te uii? a ntrebat Francine.
- La Daisy i Tom. Se joac ntr-un mod ciudat, i-am
rspuns.
Francine a rs i atunci a intrat mtua Grace.
- Trebuia s ne ateptm la asta, a spus, dar s sperm

44

V i ct o r i a

Hol t

c nu e nimic grav.
Francine a rostit cu- o voce slab:
*
- Mtu Grace, nu m simt n stare s cobor la cin
Nu mi s-ar putea trimite ceva aici sus...?
- Bineneles.

- i, mtu Grace, nu s-ar putea ca Philippa s stea cu


mine?
- O s aranjez. Acum odihnete-te, iar tu Philippa ai grij
de sora ta.
- Aa voi face, mtu.
Dup ce mtua a ieit din camer, Francine a izbucnit
n rs:
- Gndete-te numai c o s scpm de una din mesele
alea plicticoase! Orice ru are i un bine.
O or mai tiziu am vzut-o pe Daisy strecurndu-se afar
din grajd. Prul i era ciufulit i-i rnduia nasturii de la bluz.
A intrat repede n cas.
Cztura lui Francine era mai serioas dect am crezut
i vntile deveniser n dimineaa urmtoare foarte
vizibile. Daisy s-a speriat cnd le-a vzut i a spus c o
s-l ntrebe pe Tom dac nu mai are i arte leacuri.
Dup cteva zile vntile au disprut i Francine clrea
din nou. Vrul Arthur i-a exprimat oarecare ngrijorare i a
sftuit-o s se roage nainte de lecia de clrie. Poate c
aa Dumnezeu o s-o pzeasc de czturi.
- Oh, bnuiesc c e prea ocupat ca s-i bat capul cu
mine, a spus Francine cu ironie. Imagineaz-i numai: cnd
El mediteaz la nite probleme ale Universului, vine n fug
un nger i-i spune c a sosit ora de clrie a lui Francine
Ewell, cea pe care a ls^at-o s cad de pe cal zilele trecute.
Acum ea i-a spus rugciunea. Strmitem ngerul Pzitor?
i plcea s-l ocheze pe Arthur. De fapt, i era la fel de
antipatic ca i bunicul. Dealtfel, ntre Francine i bunicul
domnea o continu tensiune. Eu fiind mai linitit i mai
tears, pream mai docil. Bunicul regsea n Francine
pe rebelul care fusese tata. Considera probabil c eu semn
jnai mult cu mtua Grace. Eram hotrt s-i dovedesc
contrariul.

Ateptam cu nerbdare vizitele pe care i le fceam


bunicii. De cte ori ne auzea, se lumina. n timp ce Agnes
Warden trebluia prin camer, bunica ne povestea despre
trecut i noi o ascultam cu plcere. Dei era btrn i
aparinea unei alte generaii, puteam vorbi cu ea deschis.
Ne pusese attea ntrebri despFe insul nct dup o
sptmn tia aproape totul despre ea. Francine, care era
totdeauna direct i vorbea fr s se gndeasc prea mult,
a ntrebat-o cum a putut s se mrite cu bunicul.
- Lucrurile au fost aranjate. ntotdeauna aa se
procedeaz n lumea noastr.
- Dar tata n-a fcut ce a vrut tatl lui, a spus Francine.
- Totdeauna au existat rebeli, scumpa mea. Chiar i n
zilele acelea. Tatl vostru a fost unul dintre ei. Ce-i ciudat
este c el era un biat linitit. Philippa, tu mi aminteti de
el. tia ce vrea, aa cum i tu o s tii, dac va fi cazjul. Dar
eu eram prea tnr atunc cnd m-au mritat cu bunicul
vostru. Eram de vrsta lui Francine. Aveam aisprezece
ani, ns pream mult mai tnr. Nu tiam nimic despre
viat.
i
Francine era ngrijorat. S te mrii cu un om ca bunicul
la vrsta ei! Nu putea s-i imagineze ceva mai ru. Dei
Francine nu scosese nici un cuvnt, bunica i-a simit reacia.
A spus deodat:
- Oh, era altul atunci. Nu mai seamn cu tnrul care a
fost.
- Sraca de tine! a spus Francine srutndu-i mna.
- Chiar de la nceput a condus casa cu biciul lui de fier.
A fost mulumit de cstorie pentru c s-au unit pmnturile
i el a fost totdeauna preocupat de averea familiei. Toi din
familia Ewell au fost aa. Dup prerea lui noi, familia
Granter, eram nite parvenii. Noi ne stabilisem numai de o
sut de ani n Grange.
- Da, casa aceea n stil Tudor.
- Au fost probleme cu conacul Grange, a continuat
bunica. Fratele meu a refuzat s i-l vnd bunicului vostru,
dei el i-l dorea foarte mult. Nu putea suporta gndul c
exista ceva prin apropiere care s nu-i aparin. Acum

stpnete toat averea familiei Granter cu excepia


conacului Grange. O mare parte din aceast avere i-am
adus-o eu ca zestre. Restul a rmas fratelui meu care nu
era la fel de priceput n afaceri ca bunicul vostru. De aceea
a i pierdut cea mai mare parte din avere. Fratele meu
spunea c bunicul vostru l-a tras pe sfoar. Bineneles c
n-a fost aa, dar ei s-au certat. Dei bunicul a reuit pn la
urm s obin toat averea familiei Granter, fratele meu
nu a vrut cu nici un chip s-i vnd conacul Granter. L-a
vndut unui strin... cuiva de la o ambasad a unei ri
ndeprtate. Cred c din Bruxenstein... sau cam aa ceva.
Casa aceea m fascineaz, a spus Francine.
- Pentru mine nseamn foarte mult, i-a rspuns bunica.
Acolo a fost cminul meu.
A tcut o clip. Mi-am dat seama c i Francine se gndea
ca i mine cum ne-am uitat pe fereastr i am crezut c
vedem o stafie.
- Nu prea e folosit, a spus bunica. Agnes mi-a spus c
vin din cnd n cnd, apoi pleac iar i o las de izbelite.
Cnd se ntorc prinde via iar. Am auzit c la nceput au
cumprat-o pentru unul din nobilii lor exilai i c dup ce a
stat n ea o lun sau dou, n ara lor a fost o lovitur de
stat i el s-a ntors acolo.
- Ar fi putut s-i vnd casa bunicului, a spus Francine.
- Nu, vroiau s-o pstreze. Poate pentru un alt exil. Cred
c totdeauna snt tulburri n sttuleele acelea germane.
Am auzit c din timp n timp i schimb conductorii. Marii
Duci... sau Margrafi... cufri le-or fi spunnd. Oricum, mi e
greu s m gndesc c astfel de oameni snt n vechea
mea cas.
- Romantic, adug Francine, n timp ce bunica i mngia
cu gingie prul.
^
Vedeam c Francine era din ce n ce mai interesat de
conacul Grange acum, cnd tia c fusese casa bunicii. A
spus c i plcea ideea c a fost cumprat de nite prini
romantici sau ce or fi fost ei i c o dat n viaa lui bunicul
a fost ntrecut.
Cu alt ocazie bunica ne-a povestit despre tata i mtua

Grace. nflorea cnd vorbea cu noi i compania noastr o


ntinerea. Aproape o puteam vedea venind ca mireas la
Greystone Manor, o tnr fat bare nu tia ce e cstoria.
Trebuia s fim recunosctoare c nu eram ignorante n
privina asta. Pe insul triau oameni pasionai i nu o dat
vzusem pe plaj ndrgostii nlnuii ntr-o mbriare.
tiam c atunci cnd unele fete rmneau nsrcinate, era
din cauza acestor mbriri i eram perfect contient c
asta le grbise cstoriile. tiam ce vroia s spun doamna
Emms cnd zicea c lui Daisy i cam plac bieii i puteam
ghici cam ce fcuse ea atunci cnd intrase n grajduri cu
Tom.

Dar cstoria trebuie s fi fost un mare oc pentru bunica


i nu mi-l puteam nchipui pe bunicul ca pe un ndrgostit
tandru.
- Era un brbat pasionat n vremurile acelea, mi-a spus
bunica. i dorea foarte mult copii i a fost n culmea fericirii
cnd s-a nscut tatl vostru. Din ziua aceea a nceput s
fac planuri. Din pcate, pe Grace n-am putut s-o nasc
dect dup cinci ani. Bunicul vostru a fost dezamgit c a
fost fat. N-a avut niciodat fa de ea grija pe care a
avut-o pentru Edward. Credea c Edward o s fie ca el.
Planurile de genul sta eueaz totdeauna. Apoi a aprut
Charles Daventry.
- Povestete-mi despfe el-, a srit Francine.
Bunica nu trebuia convins.
- Edward a plecat la Oxford i din momentul acela totul
a mers de-a-ndoaselea. nainte de asta l interesau treburile
moiei. Bunicul vostru era sever i exigent, aa cum v
putei uor imagina. Dar ntre ei n-au fost niciodat friciuni
pn cnd n-a plecat la OxfoFd. Acolo l-a ntlnit pe Charles.
Charles era sculptor i amndoi aveau multe lucruri n
comun. Au devenit prieteni la cataram. Edward l-a adus
cu el acas n vacan i bunicul l-a antipatizat din primul
moment. i displceau artitii de orice fel. Obinuia s spun
c snt vistori i c nu fac nimic bun; nici pentru ei i nici
pentru alii.
- Tata a fost un mare artist, a spus Francine nfierbntat.

Ar fi trebuit s fie recunoscut. Cred c va fi ntr-o zi... toate


minuniile alea pe care le-a fcut... mprtiate n toat
lumea. Intr-o zi...
Era Francine, cea din atelier, cea care i impresiona pe
cumprtori. Bunica a bjut-o uor pe mn.
- L-ai iubit mult, a spus ea. Era firesc s-l iubeti. Bunicul
zicea c nu se pot face bani din cioplitul pietrei, dar putea
tolera asta ca hobby. Mai era i Grace. Era timid i retras...
dar pe atunci, frumuic precum o cprioar - ochi cprui,
pr castaniu... avea un pr foarte frumos pe atuncL
Mi-arnintesc c se duceau mpreun n cimitir... toi trei. i
interesau statuile de pe morminte. Charles Daventry era
nepotul actualului vicar i cei doi tineri s-au apropiat unul
de altul din cauza acestei legturi. E straniu c aveau
amndoi aceast pasiune pentru sculptur, dar probabil c
tocmai din cauza asta au devenit buni prieteni.
- Cred c oamenii ar trebui lsait s fac ce vor ei n
viaa asta, a comentat aprins Francine.
- Ah, daAaprob bunica, i cei care au o voin puternic
aa i fac. n cele din urm, tatl vostru s-a hotrt. Nu l-am
vzut niciodat pe bunicul vostru aa de ocat ca atunci
cnd a aflat c Edward a plecat. Pur.i simplu nu putea s
cread. tii c mama voastr venise aici la cusut...
- Da, tiam asta, a rspuns Francine.
- Era extraordinar de frumoas, graioas ca o zn, iar
tatl vostru s-a ndrgostit ele ea de cum a vzut-o.
- Pn cnd a murit, am adugat eu linitit.
Am simit degetele bunicii mngindu-mi prul i am tiut
c nelesese c eram gata s-mi dea lacrimile.
- Au plecat mpreun. Tatl vostru nu l-a vzut pe bunicul
nainte de a pleca. Mi-a spus totui: nelegi mam c nu'
pot vorbi cu tata. Asta e tragedia Iuta Nimeni nu-i poate
vorbi. Dac uneori ar asculta... Cred c ar evita o mulime
de neplceri. A suferit cnd a plecat Edward... dei nu
recunotea. S -a nfuriat, s-a dezlnuit i l-a tiat din
testam ent. Cred c spera ca Edward a aib un fiu care
s se ntoarc napoi aici.
- i a avut dou fete! a exclamat Francine.

- Acum, c v cunosc, m bucur c e aa. Dup ce a


.plecat tatl vostru, atenia bunicului s-a ntors spre Grace.
Numai c ea era topit dup Charles Daventry, ns el era
n afara discuiei.
- De ce? a ntrebat Francine.
- Pi, bunicul vostru spunea c n-ar fi potrivit pentru ea.
El a venit s locuiasc aici... Cred c pentru a fi aproe.pe
de Grace. Avea un mic loc amenajat lng casa parohial...
un fel de curte, s'zicem, undeli cioplea statuile. Oamenii
le cumprau pentru morminte i cimitirul nostru e vestit
pentru statuile i efigiile fcute de el. Se spune c e.foarte
detept, dar e srac. Din fericire pentru Charles, poate sta
cu unchiul su n casa parohial. Mai face i unele treburi
prin parohie. E un tip nenttor... puin vistor. El i Grace ...
ns nu e nici o speran. Nu e n situaia unui om n stare
sse nsoare i bunicul nici nu vrea s aud de asta.
- Biata Grace, am spus.
- Da... biata Grace, repet bunica. E o fat bun. Ni! se .
plnge niciodat, dar i simt tristeea...
- E monstruos! a strigat Francine.. Cum ndrznesc unu
oameni s se amestece n viaa altora?
- i trebuie o voin puternic s te ridici mpotriva
bunicului i Grace a ocolit totdeauna complicaiile. Cnd
era mic, se ascundea pn se termina totul. Bunicul i-a
luat rpinile de pe Grace. A nceput s-i manifeste interesul
pentru biatul fratelui lui mai mic, vrul vostru Arthur...
Francine se strmb cu dezgust.
- ... este tutorele lui Arthur de cnd biatul avea
aisprezece ani. Adic de cnd tatl lui Arthur a fost ucis n
Africa. Maic-sa se mbolnvise civa ani mai nainte.
Bunicul a zis c Arthur e destul de tnr pentru a fi modeiat.
Tatl lui Arthur nu i-a lsat mare lucru i bunicul s-a ocupat
de educaia biatului. Cnd a auzit c vrea s se fac preot,
nu l-a mpiedicat. Dup cum tii, bunicul e evlavios. Nu
era nici un. motiv ca Arthur s nu fie hirotonisit, chiar dac
urma s moteneasc averea bunicului. Un argument n
favoarea lui este i numele. Este un Ewell i pentru bunicul
vostru este foarte important ca cineva s-i duc numele

mai departe. Francine... cum i place vrul Arthur?


- Cum mi place? a strigat Francine. Nu-mi place n nici
un fel. Sau mai bine zis deloc.
Bunica tcut.
- Ce te-a tulburat? am ntrebt-o.
Bunica a prins-o pe Francine de mn.
- Cred c trebuie s te previn, i-a spus. Bunicul are
anumite planuri. E drept c Arthur i este vr de al doilea,
dar verii de gradul doi se pot cstori.
- m cstoresc?! Cu vrul Arthur?!
- nelegi, draga mea, ar fi o soluie convenabil, i
bunicului i plac soluiile convenabile. Tu i eti nepoat pe
linie direct. Ar vrea ca tu s continui aceast linie i, dac
te mrii cu Arthur, copiii ti ar fi de dou ori Ewell, iar numele
familiei ar supravieui. Cred c inteniona de la nceput
s-l lase pe Arthur motenitor, dac tatl vostru nu avea
un fiu. Mai mult ghicesc dect tiu. Oricum, asta nu se va
ntmpla mai devreme de un an sau cam aa ceva... dar,
drag Francine, n-am vrut s'fii ocat cnd o s afli.
Am tcut ngrozite. tiam c Francine dorea s ieim i
s discutm aceast posibilitate nspimnttoare.

Am discutat despre asta o mulime. Ne gndeam


ce-am face dac s-ar fi pus problema. Francine spunea c
va trebui s plecm. Dar unde? Poate, s ne rjtoarcem pe
insul. Dar ce s facem? Din ce s trim? Va trebui s ne
gsim o slujb. Francine se ntreba dac ar putea fi
guvernant. Dar eu ce puteam face?
r Tu va trebui s stai aici pn c n d \e i fi suficient de
mare s pleci.
Dar atunci am fi fost nevoite s ne desprim i asta nu
trebuia s se ntmple. Perspectiva asta ne-anspimntat
cteva zile, jim p n care dezgustul lui Francine pentru Arthur
a crescut. n orele de religie era foarte tioas cu el. M-a
surprins ct rbdare avea cu ea. M-am gndit c poate

avea i asupra lui efectul pe care l avea asupra multor


altora. Dei blnd i cuviincios, se vedea c era atras de
ea. Dar poate c asta era din cauza faptului c aflase c
bunicul vrea s-l nsoare cu ea.
Nu-i sttea n fire lui Francine s fie deprimat prea mult
vreme. Dupcteva zile posomorte, a nceput s-i revin.
Se gndea c mai e pn atunci. Avea doar aisprezece
ani. E drept c i bunica avusese aceeai vrst cnd se
mritase. Oricum, mai era timp pn s-i fac griji. ntre
timp l va face pe Arthur s neleag c nu ine la el i
poate c mndria l va mpiedica s consimt la o asemenea
cstorie. i cu ct se va maturiza, cu att va fi mai uor
pentru ea s gseasc o soluie. Aa c problema era
clasat.
Dup ce aflasem de idila mtuii Grace, ne-am dus la
casa parohial unde l-am cunoscut pe Charles Daventry.
Ne-a plcut din prima clip pentru c ne amintea de tata.
Simpatia a fost reciproc. Ne-a invitat n atelier unde ne-a
fcut ceai pe o spirtier veche n timp ce i povesteam viaa
noastr pe insul. Ne-a artat cteva din machetele lui i
mi s-a prut c majoritatea femeilor modelate semnau cu
mtua Grace. Era un om tcut i trist.
M-a scos din srite, a spus Francine dup asta. i
merit soarta pentru c las viaa s-l striveasc fr s
fac nimic. Nu aa se triete. Noi nu vom fi aa niciodat,
Pippa. Tata n-a fost aa. Noi n-o s-l lsm pe bigotul la
btrn (se referea la bunicul) s ne conduc vieile.
Venise vara. Peisajul era frumos i diferit de cel de pe
insul, care era att de static. Aici totul se schimba n fiecare
zi. Vedeai cu ochii ti cum dau mugurii, cum nfloresc, cum
florile se transform n fructe. Era o ncntare s vezi
efemeridele roind deasupra heleteelor, s asculi cntecul
psrilor i s ncerci s le recunoti, s vezi clopoeii
albatri rsrind la umbra pomilor, iar mai trziu degeeii i
caprifoiul umplnd aerul cu o mireasm dulce. Aveam
sentimentul c trisem aici de cnd lumea, dei m
nscusem i trisem unsprezece ani pe insul.
mi plcea s stau singur, tolnit n iarb i s ascult

52

I 'i c t o r i a

Hol t

cntecul greierilor i bzitul albinelor n jurul meu. M


ntrebam: asta nseamn pacea?" i vroiam s in vremea
n loc ct mai mult. Asta poate i pentru c simeam n aer
o ameninare. Creteam. Foarte curnd, bunicul avea s
ne anune despre planurile lui n legtur cu Francine, iar
ea nu-l va asculta niciodat. Oare avea s ne alunge dac
nu l asculta?
Mi-am amintit discuia cu tata pe malul mrii i nostalgia
din ochii lui pe care poate toi exilaii o simt. Deseori mi
cita din ceea ce el numea cntecul meu. mi spunea c
acest cntec - Cntecul Pippei * - a fost scris de un mare
poet care tia ce nseamn dorul de cas.
Prim varan voaluri albe
Lin coboar dintre nori
Dimineaa pune salbe
Mii, de rou peste flori.
Ciocrlia se rotete
Cntecu-i senal-n vnt
Dom nun ceruri ne zmbete
Este pace pe pmnt.
O simeam zcnd acolo, n iarb. Este pace pe pmnt.
i numai atunci am fost n stare s uit norii amenintori
care se adunau deasupra noastr.
Norii se risipesc, spunea tata. Uneori te ud pn la
piele. Dar apoi soarele strlucete i iar este pace pe
pmnt.
n dup amiaza aceea m-am dus din nou cu Francine la
Granters Grange. De cte ori treceam pe acolo, ne uitam
pe fereastr la mobila nvluit n huse albe i Francine
rostea invariabil: Oh, Mare Duce, cnd ai de gnd s intri n
scen? Dei i spuneam c pentru noi ar fi fost acelai
lucru dac veneau sau nu, eam i rspundea c n-ar fi deloc
ru s-i vedem cum arat.
Ne-am dus s-l vizitm pe Charles Daventry. Ne plcea
s-l vedem cum lucreaz. S-a bucurat s ne vad i ne-a
* Cntecul Pippei de poetul englez Robert Browning (1812-1889)

povestit ntmplri din viaa lui i a tatei la Oxford, despre


planurile pe care i le fcuser s nchirieze un atelier la
Londra sau Paris i s nfiineze un fel de cenaclu pentru
artiti i scriitori.
- Ce feste poate juca uneori viaa! ne-a spus Charles.
Tatl vostru i-a sfrit zilele ntr-un atelier pe o insul
ndeprtat, iar eu snt aici... un fel de meter pietrar. La ce
m mai pot atepta?
- Ai exact ceea ce vrei s ai, i-a rspuns Francine. Dac
te mulumeti cu att, atunci trebuie s supori consecinele!
- Oh, avem i un filozof printre noi! a ironizat-o Charles.
- Dup prerea mea, n via trebuie s fii ndrzne i
s acionezi, a izbucnit Francine care continua s-l
condamne pentru c tria singur la casa parohial iar
mtua Grace la Greystone Manor i nici unul dintre ei nu
ndrznea s-l nfrunte pe bunicul.
Apoi Francine a nit brusc spunnd c trebuie s
plecm, dar s-a mpiedicat de un bloc de piatr i a czut.
Dup ce s-a ridicat n-a mai fost n stare s se in pe picioare
i probabil c s-ar fi prbuit iari dac n-a fi prins-o la
timp.
- Nu pot s pun piciorul jos!
- Cred c i l-ai scrntit, a spus Charles n timp ce
ngenunchease pentru a-i examina glezna.
- Va trebui s m ntorc acas, dar cum?
-ntr-un singur fel, i-a replicat Charles ridicnd-on brae.
Am pornit mpreun spre cas. Cnd am ajuns s-a strnit
o oarecare agitaie. Daisy ne-a ntmpinat cu gura cscat
de uimire la vederea lui Charles. S-a dus imediat s-o cheme
pe mtu Grace care a fcut fee-fee la vederea lui
Charles. Mai trziu am aflat c bunicul i interzisese lui
Charles s mai pun piciorul n casa lui, iar lui Grace s
mai vorbeasc cu el. Bunicului i-a'r fi plcut s-l alunge pe
Charles din localitate, dar parohul s-a mpotrivit. Nu avea
de gnd s-i pedepseasc nepotul doar pentru a-i fi pe
plac bunicului. De aceea bunicul nu se prea avea bine cu
parohul.
Mtua Grace a murmurat:

- Charles!
- Nepoata ta a avut un mic accident, a spus el.
Dei o durea piciorul, Francine era ncntat de cursul
evenimentelor. Charles s-a oferit s-o duc n camera ei i
apoi s m earg dup doctor. Alb ca varul i totui
mulumit, mtua Grace a bolborosit:
- Da... da... te rog, Charles... i mulumesc. Snt sigur
c Francine i este recunosctoare.
Charles a aezat-o pe pat i Grace ardea de nerbdare
s-l vad plecat din cas, dei ar fi vrut att de mult s mai
stea n preajma lui.
A venit doctorul. Francine i scrntise piciorul destul de
ru i trebuia s stea n pat cteva zile, poate chiar o
sptmn, cu prinie calde i apoi reci aplicate pe glezn.
M-am autoproclamat infirmiera lui Francine, iar mtua
Grace a chemat-o pe Daisy s m ajute.
n urmtoarele ore durerea s-a atenuat. O mai durea
doar cnd se sprijinea pe piciorul scrntit, ceea ce doctorul
i interzisese cu desvrire. De aceea Francine srea de
colo-colo ntr-un picior susinut de mine sau Daisy. Curnd
s-a felicitat chiar pentru cztur fiindc reuise iar s scape
de mesele acelea plicticoase cu rugciunile interminabile
ce le nsoeau i mai ales de tovria nesuferitului Arthur.
A urmat cea mai plcut sptmn pe care am trit-o
de la sosirea noastr la Greystone Manor. Triam n micua
noastr oaz, cum o numea Francine, iar Daisy era cu noi
n permanen. Ne distra cu ultimele brfe locale i ne nva
cum s ne strmtm rochiile pentru a ne pune n eviden
formele.
- Nu c donoara Pip ar avea vreo form deocamdat!
glumea ea.
^
mi spunea donoara Pip, lucru ce m amuza la fel ca
i pe Francine. i apoi a continuat:
- Dar curnd o s avei. Ct despre mneavoastr,
donoar France (avea un obicfei nostim de a scurta
numele), avei nite forme de nu se poate! Rotunjimile acolo
unde trebuie, talia subire ca o clesidr i nimic n plus p
nicieri. E pcat s v-ascundei n mtasea aia albastr.

Am vzut odat nite doamne mari .la Granters. Rochiile


lor strlucea toate. Era un fel de bal i era toate afar-n
curte. S auzea muzica. M-aveam bine
cu
unu dinvaleii
dacolo, unu Hans... sau cam aa
ceva... Unnume
caraghios pentru un brbat, da-l chema Hans i gata! i
cam umbla rtiinile peste tot p unde nu trebuie... Aoleu,
nu s cade s vorbesc aa n faa don'oarei Pip!
- Sora mea nelege ce vrei s Spui,
i-
spus Franc
Am izbucnit n rs toate trei. .
- Pai, a continuat Disy, Iu Hans la i plcea de mine.
M ducea la buctrie j-miarta'Ce era acolo. mi ddea
cfte ceva i pentru acas. Asta a fost nainte s vin aici, la
Greystone. Speram s gsesc d lucru acolo, la Granters,
i cred c a fi gsit dac nu plecau. Auzii, donoar
France, lsai-m s v pieptn io pru. Todeauna am
Vrut s pun mna p un pr ca sta. E cu adevrat'frumos.
Francine a rs nveselit i a lsat-o pe Daisy -o
pipptene. Am rmas uimite de ndemnarea ei Ja coafat.
~ - Ce mai, am talent la asta! ntr-dzi o s-ajung camerista
unei doamne. Poate cnd voi mrita, donoar France?
Auzind-o vorbind despre fpriti, Francine s-a ntristat.
- A, v gndii la domnu Arthur, nu? E rece ca un pete,
da cu brbaii nu tii niciodat! Dei nu prea e p gustul
mneavostr i nici pal meu. Nu cred c s-ar uita la mine.
Cel puin, pentru nsurtoare. Unora le cam fuge ochii dei
spune c niic distracie att... i porm doua zi s uit
la tine d parc nici nu te-ar cunoate. Cunosc eu genu
sta. Da domnu Arthur nu e aa.
Mtua Grace a venit s ne vad. i schimbase hainele
i era limpede c venirea lui Charles Daventry avusese un
efect asupra ei. Avea o sclipire ciudat n ochi. Oare era
sperana? Francine era mndr c i-a fcut s.se ,ntlneasc
din nou pe Grace i Charles. Acum, cum spunea ea, s .
ateptm i s vederrj urmarea.
Ce bine .ne-am simit n acele zile de libertate! Era
palpitant s fii ntr-o asemenea cas vethe i s ncerci
s-i descoperi tainele. Rdeamdin toat inima, uitnd de
viitorul care se profila amenintor. Era att de plcut! Triam

pur i simplu clipa, i cred c Daisy fcea aa mereu.


Prima care a mprtiat vraja plcut n care triam a
fost mtua Grace. Ne vizita n fiecare dup amiaz la
aceeai or, aducndu-ne mesaje de la vrul Arthur. Daisy
spunea c Arthur considera c nu se cade s intre n
dormitorul unei domnioare cu care nu era-nsurat nc.
Ideea cstoriei asociat cu numele vrului Arthur ne tia
tot elanul.
Mtua Grace devenise mai cald, mai blnd. M
ntrebam dac se mai ntlnise'cu Charles Daventry i am
ajuns la concluzia c da. O privea pe Francine cu ochii ei
mari i duioi ca ai unei cprioare, spunnd:
- Bunicul tu e bucuros s aud c te simi bine. Mereu
m ntreab cum i merge.
- i snt ^cunosctoare, i-a spus Francine cu o nuan
de ironie. E foarte drgu din partea lui.
Mtua Grace a ezitat o clip, apoi a continuat:
- Vrea s-i spun ceva cnd vei fi n stare s cobori.
O privea struitor pe Francine, iar mie mi s-a strns inima.
tiam ce vroia s-i spun. Ziua de natere a lui Francine cnd mplinea aptesprezece ani - era destul de aproape.
i la aptesprezece ani o fat era suficient de matur...
matur pentru a se mrita.
Ce era de fcut?
ncercrile mtuii Grace de a nfrumusea perspectiva
erau zadarnice. De altfel, ea nsi cunotea, pe propria-i
piele, tirania bunicului care-i ornduise viaa dup voia lui.
- N-am s-i fac pe plac! a izbucnit Francine dup plecarea
mtuii. Nimeni n-o m conving. Acum mai bine s ne
gndim cum putem scpa.
n ziua urmtoare, n timp ce ne frmntam ce i cum s
facem, a venit Daisy fremtnd toat: \
- Tocmai m plecasem peste gard acas s vorbesc cu
Jenny Brakes, cnd i-am vzut sosind!
Jenny Brakes locuia ntr-o csu vecin cu a familiei
Emms. In celelalte csue locuiau grdinarii care lucrau la
Greysto ne Manor.
- V dai seama c eram numai ochi i urechi. Au venit

I 'rlejul pasiunilor

57

toi de la gar... ca data trecut. Am chemat-o p mama i


am stat acolo amndou i ne-am uitat. Au intrat cu toii n
cas. Era numai civa servitori... o s mai vin i alii. Acu
totu o s fie altfel... asta e. O s ne distrm niel. Mam, ce
bairam o s fie la Grange!
Cnd am cobort din camera noastr, uitasem deja de
bunicul i de ceea ce dorea s-i spun lui Francine.
Vorbisem cu Daisy i aflasem de la ea o mulime de
amnunte despre locuitorii exotici de la Granters.

Capitolul 2

Strini la Grange

Totul ncepuse s se schimbe. Francine nu mai putea


rmne n carcera noastr i a trebuit s coboare la mas.
Bunicul a ntmpinat-o cu o sclipire'de mulumire n priviri.
Dei reinut, vrul Arthur era vdit bucuros s^o revad. MtuSf
Grace era nc sub impresia ntlnirii cu Charles Daventry
Se mbrca mai elegant, punndu-i peste rochiile ei obinuite
gulere de dantel care i veneau foarte bine.
n jurul nostru plutea o atmosfer uor tensionat, iar
bunicul devenise de-a dreptul binevoitor. Prea c o
simpatizeaz pe Francine, att ct putea el s" simpatizeze
pe cineva.
_
.
ntr-o zi s-a dus la ea n grdin i s-au plimbat mpreun.
Francine mi-a povestit c bunicul i-a vorbit despre moie, ct
de mare i de profitabil era, i de'cte secole aparine familiei
Ewell.
v
.
n alt diminea a invitat-o pe Francine sa viziteze nite
arendai de pe moie. Au mers cu trsura bunicu|tii nsoii
de vrul Arthur. S-au oprit acas Ia unul dintre arendai,
domnul Anderson, care i-a servit cu vin i a fos deosebit d e .
politicos cu Francine.
De fapt, spunea ea, situaia e din ce n ce mijimpe

Dup cum merg lucrurile, foarte curnd se va anuna


cstoria. Ce m fac, Pippa?
Nu aveam nici o soluie, dei discutasem de attea ori
acest subiect. Francine se hotrse s fug, aceasta fiind dup prerea ei - unica soluie. Uor de zis. Dar unde?
Bunica simea tensiunea ce se acumula n jurul lui
Francine.
- Francine, nu-i pierde sperana. Nu tii niciodat ce aduce
ziua de mine.
ntr-o zi, Daisy a nvlit n camera noastr. Nu se mai
purta cu noi ca o servitoare. Eram ca nite conspiratoare
toate trei. Daisy nu prea respecta pe nimeni. Era impetuoas,
plin de afeciune i bun la suflet. Tot timpul avea idei i se
descurca n orice situaie. Se certa ntr-una cu doamna
Greaves, menajera, care o amenina c o va da afar. Dar
lui Daisy nu-i psa.
- Ce o fi; o fi! spunea ea. Nu tii niciodat ce aduce ziua
de mine, exclama ea filozofic, asemenea bunicii.
Daisy tia o groaz de proverbe pline de nelepciune i
optimism.
- S ateptm i s vedem. Cine tie de unde sare
iepurele! Bunul Dumnezeu are grij de noi.
l-am spus odat c l pomenete pe Dumnezeu numai
cnd e nevoie s ne mntuie pcatele.
- Las, c El nu se supr. O s spun c e nebuna aia
de Daise.
n ziua aceea, fremta toat:
- S-a ntors Hans! a izbucnit ea.
- Hans cruia i umbl minile peste tot? a ntrebat-o
Francine.
- Da, i nc mai rucaoricnd! a chicotit Daisy. Se bucur
c m vede!
- Tom, n schimb, n-o s se bucure, i-am spus.
- Eh, Tom n-are de ce s se plng, v spun eu.
- Nu ne spune nou, spune-i lui! i-a rspuns Francine
rznd.
Am izbucnit toate trei n rs. Eram bucuroase s uitm,
chiar i pentru o clip, ameninarea ce plutea asupra lui

Francine.
- Hans zice c e fierbere mare la Grange. Vine baronu
la. E foarte important n familia lor. Dar ilali e contra lui.
- Ce tot vorbeti Daisy? a ntrebat Francine.
- Hans mi-a povestit cte ceva.
- Daisy, nu te bga n politica nemeasc! a avertizat-o
Francine cu ironie. Am auzit c cei de la Granters snt deja
bgai.
- A zis Hans c ne arat casa. l-am spus c-ai vrea s-o
vedei. Da nainte de venirea lor. Deci ct mai repede. Ei
trebuie s soseasc din clip-n clip.
- Ce bine c putem s ne trimitem agenii n recunoatere!
a tachinat-o Francine.
- Da, mai termin! i-a rspuns Daisy.

Cteva zile mai trziu, Daisy ne-a anunat c am putea


merge imediat dup prnz, deoarece familia urma s
soseasc n ziua urmtoare. Plutea n aer o nsufleire care
ne cuprinsese i pe noi. n dimineaa aceea nici nu tiu cum
am asistat la leciile domnioarei Elton fr ca aceasta s-i
dea seama c pusesem ceva la cale. A fost nevoie s ne
strecurm cu mare grij afar. Am aranjat s ne ntlnim cu
Daisy la coliba mamei ei.
- Va trebui s ocolim pe la grajduri, ne-a spus Daisy. Hans
zice c i mai muli din servitori o s trag un pui d somn la
ora asta. tii, aa face ei, a plescit Daisy. Strini, ce mai!
- i unii de pe aici fac aa, tii bine, a spus Francine care
nu se putea niciodat abine s nu fac o remarc.
- Da, da ei fac aa n fiecare zi. i Hans zice c nu e nici
un pericol pentru noi. El spune c chiar dac ne vede unii,
nu conteaz. tiu cine sntei i o s se bucure s v vad
aoob .Hans spune ca don'oaia Fianoe e schon... sau cam
aa ceva. Cnd i-am zis c vrei s vezi casa, el i-a transmis
srutri de mini. E mare, ce mai! Sntei gta?
A sem enea lui Francine, i lui Daisy i plcea s

dramatizeze puin orice situaie. M gndeam c atitudinea


ei n faa vieii era tocmai ceea ce i trebuia lui Francine pe
vremea aceea i pentru asta i eram recunosctoare lui Daisy.
Cnd am ajuns la grajdurile de la Granters Grange, Hans
ne atepta. A pocnit din clcie i s-a nclinat n faa noastr.
Se vedea clar, din felul n care o privea, c o admira pe
Francine. Cnd i-a vorbit n german, a fost ncntat. Era att
de blond - avea prul aproape argintiu, iar ochii aveau o
expresie de venic mirare pentru c genele i Sprncenele
erau aa de blonde nct nici nu se zreau. Avea pielea alb,
dini puternici i un zmbet vesel.
- O s vin baronul, a spus el. E o vizit foarte important.
Daisy a insistat s-i traducem i ei i Francine a ntrebat
ct va sta baronul. Hans a dat din umeri.
- Nu se tie, a rspuns. Depinde de multe, a spus n
englezete cu un puternic accent strin. Nu sntem siguri.
Tocmai a fost...
- Nu... iari una din izbiturile alea? a sugerat Daisy.
- O... o izbitur... da, se poate spune i aa.
- La ei todeauna se ntmpl de astea, a spus Daisy.
- S mergem, a continuat Hans.
L-am urmat i am intrat printr-o u lateral. Eram ntr-un
coridor ntunecat i am intrat apointr-o buctrie spaioas,
pardosit cu gresie i cu banchete de jur mprejur. Tot acolo
mai erau i couri ncrcate cu legume i fructe exotice. Pe
un scaun moia un grsan.
Hans i-a dus degetul la buze i am pit n vrful
picioarelor. Am ajuns ntr-un hol cu lambriuri superbe.
Intr-un capt era un cmin cu dou fotolii aezate de o parte
i de alta. Am observat pe ele erveele fine de in. n mijloc
era o mas de stejar masiv cu un sfenic pe ea. De perete
erau sprijinite cteva scaune. Deasupra tor erau expuse arme
care trebuie c fuseser folosite de strmoii notri. Aici se
nscuse bunica, iar casa fusese vndut cu mobil cu tot.
- Sala mare, a spus Hans.
- E o cas veche ncnttoare, a remarcat Francine. E att
de diferit de Greystone Manor, simi Pippa? Nu este
atmosfera aceea sumbr.

- Este din cauza mobilei, am spus.


- Este din cauza bunicului, a precizat Francine.
- Uitai scara, a continuat Hans. Snt i trepte care coboar
spre capel, dar n-o s mergem acolo. Vom urca spre
sufragerie.
Am ajuns acolo. Era o camer frumoasa cu trei ferestre
mari. Pe masa din mijloc era un sfenic asemntor cu cel
din hol. Pereii erau acoperii cu tapiserii albastre i crem
care se potriveau cu stofa mobilei.
- Ce frumos! a exclamat Francine.
- Acum neleg de ce a vrut bunicul s-o cumpere, am
murmurat eu.
- M bucur c n-a reuit, a spus Francine cu vehemen.
Ar fi ajuns la fel de sumbr ca Greystone Manor. Acum este
o cas minunat. Simi, Pippa? Parc plutete ceva n aer.
Scumpa de Francine, era cu adevrat tulburat. Atepta
un miracol i era att de deprimat nct l cuta n locurile
cele mai neobinuite.
Am mai urcat nite trepte.
- Aici i beau vinul.
- Tot aici se retrag doamnele dup mas, a spus Francine.
Cnd i las pe brbai s-i bea paharul de Porto.
Scara ddea ntr-o arcad i am ajuns ntr-un coridor.
Am mers de-a lungul lui trecnd pe lng cteva ui. Hans
ne-a fcut semn cu degetul s nu facem zgomot. Daisy a
chicotit ncet i era ct pe-aci s fac i eu la fel. Faptul c
venisem acolo fr permisiunea nimnui fcea ca lucrurile
s fie mai palpitante. Abia ateptam s-i spun bunicii c i
vzusem vechea cas.
Am mai urcat cteva trepte spre solariu. Semna cu cel
de la Greystone. Pe fiecare latur erau ferestre. Mi-am
imaginat femei i brbai fermectori* mbrcai elegant,
discutnd cu nsufleire despre ultimele evenimente din ara
lor. n solariu era o ni pe care n-a fi observat-o dac Hans
nu ne-o arta.
- Din ea poi privi jos, n hol, ne-a explicat el. Mai e una pe
partea cealalt. De acolo te poi uita spre capel. O idee
foarte bun. Poi vedea cine vine.

- Fascinant! a strigat Francine. Astea erau poate ochiurile


din zid de care ne povestea bunica. Spunea c uneori nu
coborau la slujba din capel, ci o urmreau din solariu.
Hans a devenit brusc nelinitit. S-a oprit ncordat i sngele
i-a fugit din obraji.
- Ce s-a ntmplat? ntrebat Daisy.
- Aud roile trsurii. Ah, nu! Trebuie s fie...
A alergat ia fereastr, s-a uitat prin ea i i-a pus minile
n cap ca i cum ar fi vrut -i smulg tot prul.
- Oh, ce ne facem? Au venit. E prea devreme, ar fi trebuit
| v vin mine. Ce m fac cu voi?
- Nu-i face probleme, i-a spus Daisy.
- Trebuie s plec, a strigat Hans disperat. Trebuie s fiu
acolo. Tot personalul e prezent. N-am voie s lipsesc.
- i noi ce-o s facem? a ntrebat Francine.
- Voi rmnei... v ascundei...
S-a uitat de jur mprejur.
- Vedei draperiile acelea? Ascundei-v dup ele dac
vine cineva. V voi sfcoate de aici ct voi putea de repede.
Dar acum... trebuie s plec.
- Du-te, a spus Daisy cu un ton linititor. N-o s ni se
ntmple nimic. Las pe noi!
Hans a dat din cap i a ieit repede din camer. Daisy se
cutremura de rs:
- Halal treab! spunea ea.
- Ce o s cread despre noi? a ntrebat Francine. Nu
avem nici un drept s ne aflm aici. N-ar fi trebuit s venim.
- Eh, morii de la groap nu e mai ntoarce, donoar
France. Geaba mai nchizi ua d la grajd dup ce i-a furat
calu, Hans o s ne scoat d aici. E iste Hans sta,
Casa, Cufundat pn atunci n linite, fremta de via.
Daisy s-a dus n vrful picioarelor spre ochiul din zid i a
nceput s ne spun ce vede.
Sala era plin de lume. Buctarul cel gras pe care-l
vzusem moind n buctrie purta acum o hain alb, o
bonet alb malt i mnui. Sttea n captul rndului i
vizavi de el sttea o femeie mndr cu o rochie lucioas de
culoarea lignitului.

Ua s-a deschis i a intrat un brbat admirabil mbrcat,


care a spus ceva cu voce tare. Apoi au intrat stpnii. Erau
un brbat i o femeie. Cele dou rnduri de servitori aezai
fa n fa le fcur o plecciune att de adnc nct erau
ct pe-aici s se ciocneasc cap n cap. Beneficiarii acelui
omagiu rau mbrcai n haine de cltorie. Cu ei mai era i
un tnrnalt i foarte blond. Au mai intrat nc vreo douzeci
de persoane printre cai;e o feti i un biat.
Servitorii au nceput s se mite de colo-colo n timp ce
oaspeii se ndreptau spre scar.
- Trebuie s avem grij acu, a spus Daisy. Mai bine ne
am ascunde dup draperiile astea. O s tie Hans unde sa
ne caute cnd o veni.
- N-or s vin aici, am spus. Se vor duce n camerele lor
s se spele dup drum.
- Nu se tie, a replicat Francine. Hai mai bine s ne
ascundem.
Se auzeau zgomotele pailor pe scri i rumoarea vocilor.
Tocmai ne ascunsesem, cnd s-a deschis ua solariului. Inima
mi btea s-mi sparg pieptul i mi imaginam ce ni se putea
ntmpla. Ne i vedeam trimise napoi, la Greystone, n timp
ce plngerile ar fi curs spre bunicul. tiam c eram ntr-o
mare ncurctur.
n camer a intrat o fat. Prea a fi de vrsta mea. S-a
oprit un moment privind n jurul ei, n timp ce ne ineam
respiraia ntrebndu-ne dac sntem bine ascunse. Fata a
fcut civa pai n vrful picioarelor, apoi s-a oprit ca i cum
ar fi ascultat. A ntrebat n german:
- Cine-i acolo?
M-am mbolnvit de fric, plin de ruine i oroare. A spus
ntr-o englez cu vdit accent german:
- Cine se ascunde? tiu c eti acole. Vd un picior sub
draperie.
Francine a fost cea care a ieit prima. i-a dat seama c
oricum am fost vzute.
- Cine eti? a ntrebat fata.
- Snt Francine Ewell de la Greystone Manor.
- Ne faci o vizit?

Vrtejul pasiunilor

- Da, a rspuns Francine.


- Mai snt i alii?
Atunci am ieit i eu i Daisy. Ochii fetei s-au oprit asupra
mea poate pentru c eram cam de aceeai vrst.
- Tu, vizit? a spus privindu-m.
M-am hotrt c cel mai bun lucru era s-i spun adevrul.
- Tocmai vizitam casa. Ne intereseaz pentru c a fost
casa bunicii noastre.
- Cunoatei tata, mama?
- Nu, am spus.
Francine a intevenit prompt:
- Fr nici o ndoial c-i vom cunoate dac rmn mai
mult. Sntem de la Greystone Manor. Acum, poate ar trebui
s plecm.
- Ateapt, a spus fata.
A fugit la u i a strigat Mutti! A intrat o femeie. Era
impuntoare i ne privea cu uimire. tiam acum c fusesem
descoperite. Francine a fcut un pas nainte i a spus cu
demnitate, ntr-o german corect:
- Trebuie s ne iertai. Ne-am fcut vinovate de o mare
indiscreie. Eram dornice s vedem casa pentru c a aparinut
odat bunicii. Ne povestete tot timpul despre ea. Nu tiam
c o s v rentoarcei astzi... O privire...
Se cam pierduse. Scuza cam chiopta. Femeia
continua s-o priveasc curioas.
- Cum te cheam? a ntrebat.
- Francine Ewell. Locuiesc la Greystone Manor cu bunicul.
Ea este sora mea Philippa i aceasta e Daisy, camerista
noastr.
Femeia a ncuviinat din cap. Apoi a zmbit. Continua s-o
priveasc pe Francine care era deosebit de drgla, cu
obrajii mbujorai i ochii strlucind de freamtul aventurii.
- Tocmai am sosit, a zis. Drgu din partea voastr c ai
trecut pe aici. Trebuie s bei un pahar de vin cu mine.
Daisy s-a dat napoi. Era mut de admiraie n faa
talentului lui Francine care ne scosese dintr-o situaie att de
delicat.
- Venii cu mine, a spus femeia. i tu... tu eti...

- Daise, a rspuns Daisy, fiind i ea copleit de respect.


; Voi trimite...
n momentul acela a aprut Hans. Nu tia ce s fac, s
se ntoarc i s-o ia la fug sau s dea explicaii incoerente.
-Avem oaspei, Hans, i s-a adresat femeia ntr-o german
pe care eu i Francine o nelegeam perfect. Du-o pe Daisy
la buctrie i d-i nite vin. i mai trimite nite vin n
Weinzimmer*.
Hans privea siderat. Daisy s-a dus spre el i snt sigur
c i-a fcut cu ochiul dei nu puteam s-o vd. Au plecat, iar
eu i Francine am urmat-o pe gazda noastr pe scri spre
camera mai mic prin care tocmai trecusem.
- Luai loc v rog, ne-a invitat gazda. Acum povestii-mi.
Sntei de la Greystone Manor. Casa aceea mare. Mai mare
dect asta. Drgu din partea voastr c ai venit.
Francine i-a spus c nu prea fusese o vizit ci mai degrab
o impertinen.
- Im pertinen? s-a mirat doamna. Ce nseam n
impertinen? E un obicei englezesc?
Francine a nceput s rd n felul ei molipsitor i gazda
noastr i s-a alturat repede.
- tii, i-a explicat Francine, am fost foarte curioase.
Femeia ne-a ascultat cu interes. Ni s-a adus vinul i odat
cu el a venit i fata care ne descoperise.
- Tatiana, ce doreti? a ntrebat doamna.
Fata i-a spus n german c vrea s vad oaspeii, ns
doamna, care presupuneam c i este mam, a mustrat-o:
- Nu este politicos s vorbeti n alt limb dect cea a
oaspeilor ti. Ai luat lecii de englez. Hai, trebuie s vorbeti
n aceast limb.
- tim i noi puin german, a intervenit Francine. Am
nvat-o cnd eram cu prinii notrj. Acum avem o
guvernant pe jumtate nemoaic i cu ea vorbim n
german.
- Ah, foarte bine. Limba poate fi o problem. Mi s-a spus
c aceast camer era cunoscut sub numele de camera
de punch. Am ntrebat ce e punch-ul i mi-au spus c e o
* Weinzimmer (!b. german) - camer In care se degust vinul (N T.)

butur... un fel de vin. Atunci am spus: Acum va fi


W e in z im m e t aa c bem aici cu oaspeii notri.
Tatiana s-a aezat i ne observa cu atenie. Gazda ne-a
povestit c mama ei fusese rusoaic i de aceea pusese
numele ei fetiei. Era contes de von Bindorf i, mpreun
cu soul ei i cu familia, urma s rmn o perioad la
Granters. A fost o jumtate de or extraordinar. Eram cu
contesa von Bindorf i ne sorbeam vinul ca nite oaspei de
onoare n loc s fim tratate ca nite rufctoare. Ne-a pus
o mulime de ntrebri i i-am povestit cum, dup moartea
tatei, veniserm s locuim cu bunicii la Greystone Manor.
Tatiana mi-a pus cteva ntrebri i cum Francine vorbea att
de degajat cu contesa, nu vedeam de ce nu a fi fcut acelai
lucru cu Tatiana.
n cele din urm Francine a spus c trebuie s plecm i
contesa ne-a invitat s-i mai facem o vizit. Mi-am dat seama
c Francine la rndul ei ar fi vrut s-o invite la Greystone, dar
s-a abinut la timp.
Am fost conduse la u, unde ne-am ntlnit cu Daisy.
Toate trei fremtam i vorbeam incoerent pe drumul spre
cas. Daisy ne spunea ct de uimit fusese Hans cnd vzuse
ce ntorstur luaser lucrurile. Ne era recunosctor c
nu-l am estecasem . Francine o gsea pe contes
ncnttoare. Era ngrozit de perspectiva de a o invita la
Greystone Manor.
Te face s-i dai seama ce existen limitat ducem.
Oare aa va fi totdeauna?
Am vzut n sclipirea din ochii ei c era hotrt s nu se
ntmple aa.

n noaptea aceea nu am dormit i am vorbit despre


aventura noastr. Francine a ajuns la concluzia c am putea
dup o sptmn s ne ducem iar. Daisy nu-i mai gsea
locul de bucurie. Se mprietenise cu Hans, iar Tom grjdarul
era verde de gelozie. Daisy era ncntat s fie obiectul unei
dorine att de mari.
(

Mai erau cteva sptmni pn la ziua de natere a lui


Francine, cnd mplinea aptesprezece ani. A doua zi dup
aventura noastr la Granters Grange, n timpul cinei, bunicul
a comentat acest eveniment spunnd c era o ocazie pe
care trebuia s o srbtorim. Mtua Grace i-a aranjat
nervoas gulerul ncercnd s simuleze un interes deosebit.
tia foarte bine care era scopul acestei srbtoriri. Fiind ea
nsi avictim a dorinelor despotice ale bunicului, se temea
pentru Francine.
Francine mi-a spus dup aceea:
- tii ce o s fac la petrecere. Va anuna logodna.
Am aprobat-o cu tristee ateptnd o idee salvatoare.
- Am de gnd s-i fac o vizit contesei. Vom merge chiar
dup mas, a spus Francine.
- Va fi nostim, i-am rspuns. Dar asta cu ce te ajut?
- Nu tiu. Dar i-am citit n privire c se gndea la ceva.
Am trecut poarta cu curaj i am tras de nurul clopoelului.
Sunetul lui se auzea n toat casa. Ne-a deschis un servitor
n livrea colorat i ne-a poftit n hol.
- Am venit n vizit la contes la invitaia ei, a spus Francine
n german cu un aer important.
- Contesa nu este acas.
-O h!
-D a r domnioara Tatiana? am ntrebat eu.
M gndeam c manifestase interes pentru noi, aa c
poate ne-ar fi primit. Servitorul a scuturat din cap. Se prea
c nici una nu era acas. Deci nu era nimic de fcut dect s
ne retragem descurajate. Ua s-a nchis n urma noastr i
ne pregteam s plecm cnd a aprut un brbat clare. A
desclecat, s-a uitat la noi i s-a nclinat. A strigat ceva i uri
biat a venit i i-a luat calul.
- Prei... descumpnite, ne-a spus privjnd-o pe Francine.
Poate v-a putea ajuta.
Vorbea bine englezete, cu o uoar urm de accent
nemesc. Francine se nsufleise dintr-odat. Tnrul era
deosebit de chipe, nalt, blond, cam de vreo douzeci i
ceva de ani. Avea ochii cenuii i un zmbet amabil.
- Am venit s-o vedem pe contes, i-a explicat Francine.

l'rtejul pas iunilor

Ea ne-a invitat i acum am constatat c nu este acas.


- Se ntorce puin mai trziu. M ntreb dac ai fi de acord
s-o nlocuiesc... Permitei-mi s v ofer un ceai... Parc aa
se obinuiete la ora asta...
Obrajii lui Francine se mbujoraser. Ochii ei albatri
strluceau de ncntare.
- Ar fi foarte drgu, a spus ea.
- Atunci, haidei.
A tras de nurul clopoelului i servitorul a deschis ua.
- Avem oaspei, a spus tnrul.
Servitorul n-a prut surprins s ne vad ntorcndu-ne.
Tnrul i s-a adresat n german rugndu-l s ne aduc ceaiul.
Apoi ne-a invitat n camera n care contesa ne servise cu vin
data trecut. Ne-am aezat.
- Probabil sntei rud cu contesa, a spus Francine.
- Nu... nu sntem rude. Povestii-mi despre voi.
Francine i-a explicat c locuiam la G reystone,
povestindu-i cum o ntlnisem pe contes.
- A insistat s venim iar, a spus Francine.
- Chiar spera s venii. Va fi dezolat c nu ai gsit-o.
Ghinionul ei i... norocul meu.
- Eti foarte curtenitor, a spus Francine cu o nuan de
cochetrie.
- Cine ar fi altfel n faa unei asemenea frumusei?
Ca de obicei, Francine era ncntat cnd i se fceau
complimente, de care de altfel nu ducea lips niciodat. A
nceput s-i povesteasc viaa noastr pe insul i la
Greystone Manor. El o asculta cu atenie.
- Snt att de fericit c v-am cunoscut, a spus el. A fost o
mare plcere s v ntlnesc, pe tine i pe sora ta cea tcut.
- Oh, Pippa nu este tcut de obicei. n general, vorbete
destul.
- Snt nerbdtor s aflu ce are de spus.
Ni s-a adus ceaiul i cele mai apetisante prjiturele pe
care le vzusem vreodat. Erau frumos colorate i ornate
cu fric. Tnrul se uita la Francine.
- Tu trebuie s faci... Cum se spune?... Onorurile. Asta o
fac doamnele, nu-i aa?

Francine a servit bucuroas ceaiul. Prul i cdea liber


pe umeri, scpat de sub panglica pe care era obligat s-o
poarte la Greystone. De mult nu o mai vzusem att de
fericit. Am aflat c tnrul era Rudolf von Gruton Fuchs i
c era din Bruxenstein.
- Sun foarte mre i att de ndeprtat! a exclamat
Francine.
-ndeprtat... da, poate. Mre?... ntr-o bun zi, poate o
s-mi vizitai ara i o s v convingei singure.
- Mi-ar face mare plcere.
-M -a bucura mult s pot s v ies n ntm pinare.
n momentul de fat...
>
A ezitat i a privit-o cu tristee.
- ... snt tulburri, lucru care se ntmpl destul de des.
- Bnuiesc c e un col de lume agitat, a spus Francine.
- Ai perfect dreptate. Dar e foarte departe, iar noi ne
aflm aici n aceast dup amiaz ncnttoare.
i- ntors ochii spre mine, dar am avut impresia c i era
greu s-i desprind privirea de la Francine.
- nseamn c ai avut multe aventuri, zise Francine.
- Dar nici una la fel de plcut ca asta de acum, a
asigurat-o el.
Francine vorbea ntr-una. Prea transportat de dup
amiaza aceea plcut. Era hotrt s se bucure ct mai
mult de fiecare clip, fiindc se temea de ce-i putea aduce
aniversarea zilei de natere. Dei jurase c nu va accepta
niciodat cstoria cu vruJ Arthur, era suficient de realist
ca s se ntrebe ce ne vom face cnd refuzul ei l va nfuria
pe bunic... sau, mai ru, cnd acesta nu-l va accepta. De
aceea cuta s se bucure de fiecare clip care-i mai
rmsese pn atunci. M gndeam c-i >lace Rudolph tot
att de mult ct o place i el. Vedeam cum ncerca s
prelungeasc vizita, dar n cele din urm s-a ridicat i fr
prea mult chef a spus c trebuie s plecm.
- Aa de repede? a ntrebat Rudolph.
Dar nu era deloc repede. Zbovisem mai bine (e o or.
- n casa noastr e o regul strict.
Mi s-a prut o indiscreie din partea ei s vorbeasc despre

obiceiurile noastre n felul n care o fcuse. Rudolph a vrut


s ne conduc, dar a renunat vznd panica din ochii lui
Francine. Ne-a condus numai pn la poart, unde s-anclinat
adnc i ne-a srutat minile. Am observat c asupra minii
lui Francine a zbovit mai mult.
Am fugit traversnd cmpul ctre Greystone.
- Ce aventur! a exclamat Francine. Nu cred c am mai
trit vreodat una ca asta.

Francine a primit invitaia prin Hans, care i-a dat-o lui Daisy.
Era de la contes i o ruga pe Francine s o viziteze n acea
dup amiaz pe la ora trei, deoarece vroia s o roage ceva.
Nu eram pomenit n invitaie, aa c Francine s-a dus
singur. Abia ateptam s aud ce sentmplase, aa c m-am
dus s-ontmpin pe Francine pe cmpulde lng colibe. Cnd
s-a ntors, era mbujorat i mai nsufleit ca niciodat.
- L-ai vzut? am ntrebat-o. Pe,., cum l cheam?...
Rudolph.
A dat din cap. Prea nuc. Gsise oare un alt admirator?
m-am ntrebat.
- Este att de palpitant, a spus. Am vzut-o pe contes.
Ce crezi? M-a invitat la bal.
- La bal?! Ce vrei s spui?
- C vor da un bal i eu snt invitat. E foarte simplu.
- Mie nu mi se pare simplu deloc. O s te lase bunicul?
Ai nevoie i de o rochie de bal.
- tiu, m-am gndit la toate astea, dar am spus c m voi
duce.
- n uniforma aceea de mtase albastr, sau n cea de
poplin?
. - Nu fi defetist. Fac eu rost cumva de o rochie nou.
- Cumva, acesta e cuvntul.
- Ce-i cu tine, Pippa? Eti geloas?
- Niciodat! am ipat. Vreau s mergi la bal cu Rudolph
dar nu vd cum o s reueti. Asta-i tot.

- Pippa - mi-a spus, i n-am vzut pe nimeni mai hotrt


dect era Francine n acel moment - m voi duce!
Am discutat despre asta tot drumul spre cas i seara.
Rudolph nu fusese acolo. Francine luase ceaiul cu contesa,
care i povestise c va organiza balul i c va fi ncntat
dac va veni i Francine. Nu tia cum e mai bine - s trimit
sau nu o invitaie. Probabil c am fcut-o s neleag foarte
bine cam ce nsemna s locuieti la Greystone. A neles c
a-i trimite o invitaie lui Francine prin bunicul, ar fi nsemnat
un refuz sigur. Contesa a spus c fr Francine balul nu mai
avea haz.
ntr-un exces de euforie i de ncredere n puterea ei de a
obine imposibilul, Francine acceptase invitaia, dnd la o
parte detaliile. Nu se tie niciodat de unde sare iepurele.
- O s te ajute zna cea bun? am ntrebat-o. Cine o_fi
aceea? Poate c ei, n Bruxenstein, au asemenea zne. n
orice caz, nu-mi imaginez o asemenea zn la Greystone.
Om gsi un dovleac pe care zna s-l transforme n caleac?
Snt convins c am gsi civa obolani pe aici, numai buni
de transformat n cai.
- Pippa, nu mai glumi cu lucrurile serioase.
Vocea ei suna pesimist, dar m-am bucurat c pentru un
moment am reuit s-i abat gndurile de la aniversarea zilei
de natere.
n ziua urmtoare, cnd am vizitat-o pe bunica, am simit
c i-a dat seama c s-a ntmplat ceva. tia c Francine
era ncordat i nelinitit pentru c urma s fie obligat s
se mrite cu vrul Arthur. Doar ea ne povestise toate astea!
Acum ne asculta cu mult interes.
- Deci, vechea camer de punch e acum Weinzimmer.
mi place s-mi spui despre contes i femqectorul Rudolph.
Bunica era o fire romantic i cstoria ei cu bunicul
trebuie s fi fost o tragedie. Ca prin minune, viaa ei n-o
nsprise ci o fcuse mai blnd i mai tolerant. A spus:
- Francine trebuie s mearg la bal.
O priveam uimit. Bunica avea o soluie la toate. Pentru
rochie ne-a spus c mai are ea nite material printr-unul din
cuferele ei. Odat visase c va srbtori naterea celui

de-al doilea copil. Nu Grace, ci cel care se nscuse mort.


Atunci i cumprase o mtase albastr brodat cu stelue
argintii.
- Era cel mai frumos material pe care l-am vzut vreodat,
a spus. Dup ce am pierdut copilul ns, am mpachetat
materialul i l-am aruncat ntr-un cufr. Numai dac steluele
de argint nu i-or fi pierdut strlucirea... O s-o pun pe Agnes
s-l caute.
*
Agnes era ncntat s-i vad stpna att de fericit.
Odat mi optise c bunica se schimbase mult de la venirea
noastr.
-n tineree semna cu domnioara Francine... dar acum
e mai mult libertate, a spus Agnes.
"Nu cu mult mai mult, mi-am spus n sinea mea. Eram
bucuroase c Agnes era de partea noastr pentru c aveam
nevoie de aliai.
A gsit materialul. Francine a fost ncntat cnd l-a vzut.
Steluele nu-i pierduser deloc strlucirea.
- la-l, i l-a ntins de parc ar fi putut s vad bucuria de
pe chipul ei. Du-te la Jenny i roag-o s se apuce de lucru.
O s-o fac foarte bine. Ea face deseori rochii de bal pentru
fetele care ies n lume.
nsufleite, am trecut pe la Jenny. Daisy ne-a nsoit,
deoarece se simea implicat n aceast aventur. Datorit
ei fusesem prima dat la Grange i atunci ncepuse totul.
Ea nsi tria o aventur sentimental. Tom, grjdarul,
aflase despre prietenia ei cu Hans i, cum spunea ea, turba
de furie ameninnd cu tot felul de rzbunri. Viaa era cu
siguran palpitant pentru ele dou, dar m bucuram c
eram o simpl spectatoare.
Daisy aflase de la Hans c baronul, care era un personaj
foarte important,i sugerase contesei s-o invite pe Francine.
De fapt, baronul era cel mai important dintre toi. Hans tia
de ce, dar nu-i spusese nici mcar lui Daisy.
- O s-mi spun el... cu timpul, a zis Daisy plin de
ncredere.
Era clar c se bucura c este amestecat n asemenea
intrigi.

Jenny Brakes a fost puin mirat cnd a vzut materialul


i a auzit c trebuie s fac din el o rochie de bal.
- Pentru ziua dumneavoastr de natere, domnioar
Francine? a ntrebat Jenny. Domnioara Grace a cumprat
deja nite tafta pentru aceast ocazie. Va fi o zi deosebit.
- Nu, asta e pentru o alt ocazie, i-a pus Francine.
- Trebuie s-o faci n secret, a adugat Daisy.
Jenny s-a uitat la noi speriat.
- Haide, a linitit-o Daisy, cine o s afle?
- Pi... nu neleg... domnioar Francine...
- E foarte simplu, a lmurit-o Francine. Vreau s-mi faci o
rochie de bal i nu vreau s spui nimnui c e pentru mine.
- Dar ce facem cu rochia de tafta?
- Vreau s mi-o faci i pe asta, a spus ^Francine.
Biata Jenny Brakes! tiam ce simte. i era fric s nu-l
jigneasc pe bunicul. Locuia ntr-una din colibele lui i dac
ar fi aflat c ea i face nepoatei lui o rochie de bal s-ar fi
suprat cu siguran. i cnd era suprat nu cunotea
ndurarea. Eu am fost cea care am gsit soluia: Jenny va
lucra rochia la ea acas, aa cum fcea de multe ori. Dac
va fi descoperit, va putea foarte bine s spun c nu tia
nimic despre destinaia rochiei.
n cele din urm, Jenny a fost de acord i a schiat pe loc
un model, l-am fcut i noi cteva sugestii. Trebuia s fie
ndrznea, simpl, s pun n eviden gtul de lebd al
lui Francine, s-i accentueze talia de viespe, iar fusta s fie
ct mai nfoiat.
Agitaia era aa de mare nct am crezut c Francine o s
se dea de gol. Probabil c mtua simea ceva neobinuit,
dar era prea preocupat de propriile ei probleme. Eram sigur
c se ntlnea n secret cu Charles Davenry, de cnd acesta
o crase n brae pe Francine.
Ne-am fcut planul de aciune. n seara balului, Francine
se va strecura din cas i va merge la coliba familiei Emms.
Mama lui Daisy lua i ea parte la conspiraie, aa c nu i se
putea atribui nici o vin lui Jenny. Doamna Emms va pstra
rochia la ea, unde Francine se va schimba. Apoi putea
traversa pajitea ajungnd repede la Granters Grange.

Doamnei Emms i plcea aventura ca i fiicei ei. Dac ea ar


fi fost descoperit i i-ar fi atras mnia bunicului, era gata
s-i asume consecinele.
- N-o s ne alunge el p noi, a spus ea. Nu p familia
noastr. Locuim acolo d prea mult vreme i are nevoie d
Jim al meu.
Aa c totul a fost aranjat.
Daisy aflase c va fi cel mai grozav bal pe care l dduser
vreodat cei de la Granters Grange. Era n onoarea unui
personaj foarte important, probabil admiratorul lui Francine.
- Ce prjituri... ce mncare... ce flori i alte alea! se
entuziasma Daisy. O s fie regete, aa o s fie. Socot c
nu se poate mai bine nici la Buckingham i nici la Walles.
A venit i ziua cea mare i abia ne puteam stpni emoia.
Domnioara Elton a remarcat ce distrate eram la lecii. Cred
c i dduse seama c e ntmpl ceva. Toi cei din cas
tiau c Francine urma s se mrite cu vrul Arthur. Snt
sigur c dac ar fi tiut despre ce era vorba ar fi fcut tot
posibilul s ne mpiedice.
Am nsoit-o pe Francine la coliba familiei Emms unde,
mpreun cu Daisy, am ajutat-o s se mbrace. Fraii mai
mici ai lui Daisy ne priveau ncntai. Cnd a fost gata, prea
o prines din basme. Emoia i sporea frumuseea i nu mai
exista culoare care s-i vin mai bine ca albastrul stropit cu
argintiu. Ar fi avut desigur nevoie i de pantofi argintii, dar
mergeau i pantofii de mtase neagr pe care i avea.
Oricum, abia se vedeau, l-am spus c arat superb.
Aranjasem ca eu s-o atept acas pndind la fereastr i
cnd o vd c se apropie s cobor pe furi i s-i deschid.
Avea s treac mai nti pe la familia Emms s-i schimbe
hainele urmnd ca Daisy s-i aduc napoi rochia de bal a
doua zi.
- O asemenea operaie are nevoie de un plan amnunit,
i explicam eu. Fiecare detaliu trebuie luat n consideraie.
- Philippa este generalul, a spus amuzat Francine.
Trebuie s-i ascult ordinele.
Cum totul fusese att de minuios pus la punct, mi se prea
c numai un ghinion mai putea s ne dea peste cap planurile.

l i e Ior ia

Holt

Dup ce am urmrit-o de la o oarecare distan pe Francine


cum intr la Granters mpreun cu ceilali oaspei, m -am ntors la Greystone. M-am aezat la fereastra camerei noastre
privind peste pajiti. Vedeam n deprtare turnurile i luminile
de la Granters. Auzeam parc i murmurul muzicii. Puteam
vedea i biserica i pietrele de mormnt cenuii. M gndeam
la biata mtua Grace i la Charles Daventry, crora le lipsise
curajul de a-i lua viaa n propriile mini. Lui Francine nu i-a
lipsit niciodat acest curaj.
Domnun ceruri ne zmbete, m gndeam privind cerul
de catifea neagr nesat de stele strlucitoare i luna care
era aproape plin. Ce privelite minunat! Atunci m-am rugat
pentru fericirea lui Francine, pentru ca o minune s-o scape
de vrul Arthur. Mi-am adus aminte de un vechi proverb
spaniol pe care tata ni-l spunea adesea. Suna cam aa: la
tot ce vrei, dar pregtete-te s plteti pentru asta.
Cine a luat a pltit. Nu trebuie s cntreti asupra preului.
Tata apucase pe un anumit drum al vieii, care-l lipsise de
avere i de o cas veche plin de tradiii. Bunicul apucase
pe altul. Dar i fcea pe alii s danseze dup cum le cnta el;
era lipsit de dragostea celor din jur. Pentru nimic n lume nu
mi-ar fi plcut s fiu n pielea lui!
Pe la unsprezece am auzit ^arv jos. Inima mi btea
s-mi sparg pieptul. Nu era nici urm de Francine. Ea trebuia
s vin sub fereastra mea, dar nu apruse. Desigur c era
prea devreme s plece de la bal la ora unsprezece.
M-am dus la u i am ascultat. Auzeam vocea bunicului:
Oribil... Un asemenea pcat trupesc, o asemenea lips
de moral... Du-te n camera ta! O s m ocup de tine aa
cum merii. Vorbim mine diminea. Eti dezgusttoare.
N-am putut s-mi cred ochilor... O persoan care locuiete
sub acoperiul meu, prins n flagrant .delict!
Cineva venea spre scri. Mi-am lipit urechea de u i
am ascultat. Din clip n clip, m ateptam s-o deschid
Francine.
Nu s-a ntmplat nimic. Oare unde era? l auzisem pe
bunicul spunnd: Du-te n camera ta. Dar ea nu venise i
nu nelegeam de ce.

M-am dus din nou la fereastr. Peste totBra linite. M-am


ntors la u. Am auzit pai pe scri. Era bunicul care se
ducea n camera lui. Eram speriat de moarte.
Dup o or i jumtate am auzit o btaie uoar n u.
Am deschis i Daisy aproape c s-a prbuit n camer. Prul
i era n dezordine i prea speriat.
- Tom la, el a fost. El ne-a turnat.
- Cu tine vorbea bunicul? am ntrebat.
A ncuviintat.
t
- Oh, ce s-a ntmplat Daisy?
- Ne-a prins... P mine cu Hans... n vechiul intirim.
Todeauna mi-a plcut s-o fac acolo. Iarba e att de moale.
i e via, nu? Via printre moarte.
- Eti nebun! Am crezut c e Francine. Hai la fereastr.
Trebuie s-o vd cnd vine. Probabil c e nc la bal.
- Cre c mai st destul.
- Spune-mi, ce s-a ntmplat?
- Hans a zis c-o s se repead p la apte juma i eu
i-am zis c-l atept lng Richard Jones. A avut trei neveste
i le-a ngropat p toate cu el. E aa frumoas piatra care a
fcut-o pentru el i alea trei... Po s te sprijini de ea i s
stai sub ngerul la d piatr. Te face fericit i te i apr. i
lui Tom i place acolo.
- Ce fceai acqlo?
- Eh, ca de obicei. Zmbea amintirii. Hans sta are ceva,
tii! Normal c Tom turba d furie. Hans mi- trimis un bilet
zicnd co s fie acolo ling Richard Jones i am pierdut
biletul. Trebuie c-a picat n minile lui Tom. Nu m-am gndit
niciodat c-o s fac asta, da tii cum e cu gelozia! Da n-ai
de unde s tii, eti prea tnr. Uit cteodat ce tnr eti,
donoar Pip. Las co s te nvm noi, eu i sor-ta. Deci,
eram acolo. Bunicul tu trebuie c ne-a vzut cnd ne-am
ntlnit. O fi stat ascuns acolo. Pun pariu c era n spatele Iu'
Thomas Ardley. Nu mi-a plcut niciodat piatra aia.
Todeauna mi-a dat fiori. Porm, hopa! Ne-a prins... chiar n
timpul faptei, a putea spune. A ipat la noi. Eu eram cu
corsetul desfcut i fusta juma ridicat. i Hans... Eh!...
Bunicul tu o tot inea: ntr-un loc ca sta! Porm m-a luat

de bra i m-a trt n cas. Trebuie c l-ai auzit n hol: Du-te


n camera ta. O s m ocup de tine mine diminea. O s
m dea afar. Ce-o s zic mama? Era moart s m aduc
aici s devin o persoan respectabil.
- Daisy, tu n-o s fii niciodat respectabil.
- Recunosc c ai dreptate. D a mine voi fi dat afar. O
s-mi pun bocceaua n brae i acas la mama! Lu mama
o s-i par ru dup bani. Poate-mi gsesc ceva p la
Granters. Poa s-mi pun Hans o vorb bun.
Ne-am dus la fereatr. Ceasul bisericii btuse miezul
nopii. M gndeam c Daisy va fi cu siguran concediat,
mi era greu s-mi imaginez cum va. fi fr ea pentru c
jucase un rol att de important n viaa noastr.
Francine a venit pe la dou. Am cobort repede i am tras
zvorul. Se vedea c visa nc la bal n timp ce urcam n
vrful picioarelor spre camera noastr. Daisy era nc acolo,
l-am povestit lui Francine ce se ntmplase.
- Daisy, ce tmpenie! a strigat ea.
- tiu, a rspuns Daisy, da o s fie bine. Vorbesc eu cu
Hans.
*
- Cum a fost la bal? am ntrebat-o pe Francine.
A btut din palme i extazul din privirea ei mi-a spus totul.
Fusese minunat. Dansase cli baronul toat noaptea. Toi
fuseser vrjii de farmecul ei. Erau strini, desigur.
- Parc balul ar fi fost n cinstea mea. Cel puin aa am
simit. Iar baronul Rudolph este perfeciunea ntruchipat...
Este aa cum am visat totdeauna s fie un brbat.
- Aa cum n-o s fie niciodat vrul Arthur, am adugat i
mi-a prut de ndat ru pentru c m-am temut s nu risipesc
vraja.
Dar n-a fost aa. Nici nu m-a auzit. Plutea nc. Nu avea
nici un rost s mai vorbesc cu ea n noapjea aceea.
l-am spus lui Daisy s se duc n camera ei i s doarm
puin. Nu trebuia s uite ncercarea la care va fi supus n
dimineaa urmtoare. A plecat fr nici un chef i Francine a
nceput s se dezbrace.
- E ceva ce nu voi uita niciodat, a spus. Nu... indiferent
ce se va ntmpla. A vrut s m conduc acas, aa c a

trebuit s-i explic i m-a condus pn la coliba familiei Emms.


A ateptat afar pn mi-am schimbat rochia. Apoi m-a dus
pn la marginea pajitei. l-am povestit totul.. . despre bunicul
i vrul Arthur. A fost foarte nelegtor.
- Francine, acum s-a terminat, i-am spus.
- Nu, mi-a rspuns ea, de abia ncepe.

Dimineaa urmtoare ne-am adunat n capel pentru


demascarea oficial. Eu i Francine stteam cu mtua
Grace n primul rnd. Sora mea nc mai visa. Gndurile o
mai purtau nc spre bal. Bunicul a intrat cu vrul Arthur. Am
observat n ochii lui o emoie reinut, ca i cnd ceea ce
avea s urmeze nu-i era pe de-a-ntregul neplcut.
Bunicul s-a suit n amvon, n timp ce vrul Arthur s-a
aezat lng Francine. Ea s-a tras spre mine i m ntreb
dac el a observat.
Bunicul a ridicat mna i a spus:
- Acesta e un prilej de mare tristee pentru mine. Snt pus
n faa unei situaii care m umple de dezgust i de umilin.
Una din servitoarele mele, pe care am adpostit-o sub
acoperiul meu, s-a comportat astfel nct a adus dezonoarea
acestei case. Nu am cuvinte s mi exprim oroarea.
Savurezi aceast oroare, bunicule, mi-am spus.
- Aceast creatur neruinat a comis ceea ce decena
mi interzice s descriu. A fost prins asupra faptului. Fiind
de datoria mea, am fost silit s fiu martorul depravrii ei.
N-am putut s cred c o servitoare de-a mea ar putea fi
nvinuit de o asemenea fapt. A trebuit s-o vd cu propriii
mei ochi. Acum ni se va nfia n ticloia ei. i totui... m
voi ruga lui Dumnezeu s aib ndurare i s-i dea o ans
s se ciasc.
- Oh, ce mrinimie! a optit Francine.
- S fie adus nuntru! a strigat bunicul.
Doamna Greaves a intrat cu Daisy, care nu mai purta
uniforma obinuit a servitorilor de la Greystone.

Victoria

Hol t

- Vino aici, a spus bunicul. Toi cei ce te vd s nvee


lecia nebuniei tale.
Daisy a fcut civa pai nainte. Era palid i mai puin
siyur de ea. Nu semna cu Daisy cea zglobie pe care o
cunoscusem nainte.
- Aceast creatur, a continuat bunicul, este aa de
cufundat n depravare nct nu numai c pctuiete, dar o
mai face i ntr-un loc sfnt. Treaba de noaptea trecut ar
putea s dea i roade. Pcatele pe care le svrim se
transmit pn la a treia sau chiar a patra generaie. Acum v
rog s ngenuncheai i s v rugai pentru sufletul acestei
pctoase. Mai este nc timp s se ciasc de calea rea pe
car a a apucat-o. M rog lui Dumnezeu ca ea s fac aa.
Bunicului i luceau ochii n timp ce o privea pe Daisy. Cred
c i-o imagina n poziia n care o prinsese. M ntrebam
dac i fcea plcere cnd oamenii pctuiau deoarece asta
l fcea s par mai virtuos. Dar numai pcatul sta trupesc
avea asemenea efect asupra lui. Alt dat un om a fost
prins furnd i a fost dat afar fr nici Un fel de ceremonie.
Asta semna cu puritanii despre care citisem. M ntrebam
chiar dac n-ar fi vrut s-o nsemneze cu fierul rou pe Daisy.
Vrul Arthur a inut o scurt predic despre preul pcatului
i apoi ne-am rugat din nou. n tot acest timp, Daisy a stat n
picioare nucit. A fi vrut s m duc la ea i s-i spun c,
indiferent ce fcuse n cimitir, nu era nici pe jumtate aa de
ru ca tot ceea ce i fcea acum bunicul. ntr-un sfrit,
ceremonia s-a terminat. Atunci bunicul a spus:
- la-i bocceaua i pleac! S nu-i mai vedem faa
vreodat pe aici.
M-am dus cu Francine n camera de studiu. Domnioara
Elton ne atepta palid i tcut. Francine a izbucnit brusc:
- l ursc! E un btrn hain. Nu voi rmne aici.
Aproape c-a izbucnit n plns i m-a luat de mn. tiam
c nu vom uita niciodat scena din capel. Domnioara Elton
n-a zis nimic. i ea era marcat de ceea ce vzuse.

Vrtejul pasiunilor

I1-mn Imimnwi

81

Mai trziu, n aceai zi, Francine mi-a spus:


- M duc s-o vd pe Daisy. Vii cu mine?
- Sigur c da, i-am rspuns i ne-am dus la colib. Doamna
Emms era acolo nconjurat ca de obicei de o droaie de
copii. Daisy nu era acas.
- E sus la Granters, s vorbeasc cu Hans la.
Doamna Emms a dat din cap necjit:
- Deci a dat-o afar de la Greystone. La nceput am crezut
c e din cauza rochiei leia de bal.
- Bunicul nu tie nimic despre asta, a spus Francine.
Doamna Emms ne-a fcut cu ochiul:
- Doamne ferete cnd o afla!
- Nu tiu de ce, dar acum nu-mi pas de el. L-am urt n
dimineaa asta ca i pe ncrezutul la de Arthur. Ursc
Greystone. Vreau s scap de acolo.
- Biata mea Daise! i totul pentru c s-a distrat niel n
cimitir. Nu e nici prima i nici ultima.
- Sntem ngrijorate n legtur cu Daisy. Ce o s fac?
- O gsi ea ceva. Poa s-i poarte singur de grij Daise
a noastr.
- Crezi c se ntoarce repede?
- Cine tie? Acum e mare, face ce vrea.
- Te rog s-i spui c am trecut pe aici, a spus Francine. i
s-i mai spui c i pentru noi a fost la fel de groaznic ca i
pentru ea. Spune-i c sntem de prere c a fost oribil.
- O s-i zic asta. ine mult la voi amndou.
Cnd eram pe punctul de a pleca, a venit i Daisy. Arta
cu totul altfel dect pctoasa repudiat din capel. Ne-am
repezit la ea i am mbriat-o. Asta ancntat-o pe doamna
Emms care a exclamat:
- Eh, am trit -o vd i pasta!
- Daisy! a strigat Francine. Am fost aa de ngrijorate din
cauza ta.
- Nu era nevoie, a spus Daisy triumftoare. Mi-am fcut
deja o situaie.
- Nu se poate! am ipat amndou.
- Ba da, donoarelor. De fapt, mi-a fcut promisiuni mai

dinainte. Zice Hans: Pi, de ce nu vii la Grange? O s


vorbesc pentru tine. Ei bine, m-am dus. L-am vzut pe
buctaru ef. Un domn foarte important, cu obrajiijumeni i
mustaa rsucit. M-a btut pe umeri i a zis: ncepi de
mine. Ca fat la buctrie. i ce buctrie!
- E minunat! am strigat.
Doamna Emms sttea cu picioarele desfcute i cu minile
pe genunchii durdulii.
- Ce-o s se ntmple cnd o pleca? a ntrebat ea cu
nencredere. Nu st niciodat mai mult d cteva luni.
- Hans crede c a putea s merg cu ei.
Veselia ultimelor clipe plise. Ne gndeam toate cnd vor
pleca. Doamna Emms n-ar fi vrut s-o piard pe Daisy. Nici
noi. Dar Francine a considerat plecara celor de la Granters
att de deprimant nct nici nu suporta s se gndeasc la
ea.

Dup a c e ea, evenim entele s-au precipitat. Data


srbtoririi lui Francine a fost anunat: n prima sptmn
a lui septembrie. Oaspeii urmau s soseasc de luni, dei
ziua lui Francine era mari. Petrecerea dura dou zile i
oaspeii urmau s plece joi.
Jenny Brakes a venit s-i lucreze rochia de tafta. Era de '
culoare rou nchis. Mie urma s-mi fac o rochie albastru
nchis care, dup mtua Grace, era o culoare foarte
convenabil. Biata Jenny Brakes era puin stnjenit. Faptul
c i fcuse rochia de bal lui Francine i apsa sufletul, avnd
n vedere ce i se ntmplase lui Daisy Emms. Coaserea n
secret a unei rochii nu putea fi un pcat l fel de mare ca i
cel pe care l fcuse Daisy n cimitir, dar i era att de team
de bunicul! Francine mi-a spus c el ar fi procedat la fel cu
Daisy chiar dac ea n-ar fi avut unde s se duc. E nemilos..
Dac asta nseamn s fii un om bun, atunci m rog lui
Dumnezeu s m fereasc de oamenii buni.
Dei ziua fatal se apropia, Francine era foarte bine

dispus pentru c se ducea n fiecare zi la Granters Grange.


Ieea uneori s clreasc singur, dar tiam c nu e aa
deoarece cel mai adesea se ntlnea cu romanticul su baron.
Invitaiile au fost trimise oaspeilor. La Greystone se fceau
mari pregtiri. Doamna Greaves era ncntat spunnd c
aa trebuie s fie o cas mare. Presupunea c n viitor va fi
mai mult distracie. Viitoarea pereche va aduce un suflu
tineresc n cas i, la timpul potrivit, vor cuta o partid pentru
domnioara Philippa.
Eram foarte nelinitit pentru c Francine nu prea
tulburat deloc i m ntrebam de ce.
Cu dou sptmni nainte de petrecere, bunicul a
chemat-o pe Francine n bibliotec. S-a dus cu capul sus,
iar eu am ateptat-o n camera noastr ngrozit de ce s-ar
putea ntmpla. Era limpede c ne apropiam de o criz. Dup
o jumtate de or, Francine s-a ntors cu ochii strlucind i
obrajii mbujorai.
- Francine, ce s-a ntmplat?
- Mi-a spus c urmeaz s m mrit cu vrul Arthur i c
sfntul sta de nepot al lui i-a cerut permisiunea s-mi cear
mna, permisiune pe care bunicul i-a acordat-o cu graie.
tiind c era dorina lui, era sigur c voi accepta cu plcere.
- Tu ce i-ai spus?
- Am fost istea, Pippa. L-am lsat s cread c voi
accepta.
- Vrei s spui c te-ai rzgndit?
A dat din cap c nu.
- nc nu pot s-i spun mai mult. Acum plec.
-Unde?
- i promit c-i voi spune. Nu voi face nimic fr ca tu s
tii.
Era prima dat cnd nu avea ncredere deplin n mine i
eram mhnit. Simeam c totul se schimb n jurul meu.
Daisy plecase. i ce vrusese s spun Francine? Avea de
gnd s-i fac pe plac bunicului i s se mrite cu vrul Arthur?
Sau ce altceva?
Domnioara Elton m-a ntrebat unde e Francine i cnd
i-am spus c nu tiu nu mi-a explicat de ce o caut.

Domnioara Elton era o persoan tears, dar cred c


nelegea mai bine dect mine ce se petrecea. Cred c toi
din cas i dduser seama c Francine i Arthur erau total
nepotrivii unul pentru altul.
M-am dus la bunica. i povestiserm despre bal i sttea
acolo zmbind i inndu-ne de mn aa cum i plcea s-o
fac. Fusese ngrijorat pentru Francine i credea c dac
sora mea s-ar mrita cu vrul Arthur, viaa ei ar fi de
nesuportat.
- A muri, fericit dac a ti c voi, fetelor, sntei
mulumite, ne spunea ea. i prin mulumite neleg o via
trit dup propria voastr vrere... chiar dac nu ntotdeauna
n deplin armonie, pentru c asta ar nsemna s ceri prea
mult.,Bunicul vostru mi-a golit Viaa de sens... N-am trit dup
cum am vrut eu. l-a fcut acelai lucru lui Grace. A ncercat
i cu tatl vostru. Trebuie s v luptai s v trii-viaa aa
cum vrei voi. Alegei-v propriul drum i nu regretai
consecinele, pentru c este ceea ce voi niv ai ales.
tiam c avea dreptate, l-am povestit despre Daisy. Ea a
spus:
- Bunicul vostru se consider un om drept. A stabilit un
cod de legi morale care nu Jntotdeauna mbuntesc
moravurile. Daisy e o fat n jurul creia vor roi totdeauna
brbaii. S-ar putea s aib probleme din cauza asta, dar se
va descurca. Iar brutalitatea i asprimea lui, felul n care a
nfierat-o h numele aa zisei drepti, dreptate care face
atta ru celorlali, este un pcat mult mai mare dect cel
comis de Daisy n cimitir. Copila mea, ar putea s i se par
ciudat s auzi una ca asta de la mine. Pe vremuri n-a fi
spus aa ceva... nici mcar n-a fi gndit-o. Numai dup ce
am orbit i am simit c viaa mea practic nu mai avea nici
un sens, numai atunci am putut s privesqn urm i s vd
lucrurile mult mai clar dect atunci cnd nc le mai puteam
vedea cu ochii.
- Dar ce crezi c se ntmpl la Grange? am ntrebat-o.
- Nu putem dect s presupunem. Poate exist o cale de
scpare. Nu trebuie s se mrite cu cel pe care nu-l iubete.
Nu trebuie s devin o nou victim a bunicului vostru.

Dup ce am plecat de la bunica, s-a ntors Francine. N-o


vzusem niciodat att de nsufleit.
- Plec de la Greystone, mi-a spus.
S-a aruncat la pieptul meu i ne-am mbriat.
- Pleci?!... am biguit. Voi rmne singur...
- O s trimit dup tine. Ii promit.
- Franpine, cnd?... cum?
- M voi mrita cu Rudolph. i imediat dup asta plecm.
Totul este att de complicat.
- Plecai din Anglia?
- Da. M voi duce n ara lui. Pippa, snt att de fericit!
Totul e att de nclcit... Dar m voi lmuri. Snt att de fericit...
Dar un singur lucru m mhnete... Faptul c te las aici...
tiusem c era inevitabil. Nu s-ar fi mritat niciodat cu
vrul Arthur. Aa i gsea i salvarea i dragostea. ncercam
s m gndesc la fericirea ei, <tar nu m puteam gndi dect
la mine i la singurtatea cumplit de a fi fr ea.
- Fruntea sus, Pippa, a spus. Nu va fi pentru mult vreme.
Rudolph a spus c poi veni la noi... dar nu acum. Trebuie
s plece n grab. E o persoan foarte important n ara lui
i acolo snt tot felul de intrigi. Nu mai putem tri unul fr
altul... tim amndoiasta. Aa c l nsoesc. Plecm disear.
Ajut-m s-mi mpachetez cteva lucruri. Nu multe. mi va
curhpra el lucruri noi. mi voi lua rochia de bal cu stelue
argintii care este acum la familia Emms. M ajut i Daisy.
Oh, Pippa... nu m privi aa de nspimntat, aa de
pierdut. Voi trimite dup tine.
Am ajutat-o s strng Cteva lucruri. Eram att de
emoionat nct abia puteam vorbi coerent, l-am spus:
- Trebuie s-o vezi pe bunica. Trebuie s-i spui.
- Va nelege, a spus Francine.
A fost o sear stranie. Am cinat ca de obicei. Bunicul era
foarte bine dispus, fiind convins c totul se va desfura
conform dorinelor lui. Vrul Arthur era att de plin de el nct
am bnuit c auzise c Francine va da curs cererii lui. Ca de
obicei, mtua Grace n-a spus mai nimic, dar mi se prea
trist. Sperase poate c Francine nu i se va supune bunicului
aa cum o fcuse ea. Poate plnuia ea nsi o revolt i

Victoria

Hol t

dorea ajutor.
Buna dispoziie a lui Francine era artificial, dar nimeni
nu prea s observe. Bunicul o privea afectuos - att ct putea
fi el.
Imediat dup mas ne-am retras n camera noastr.
Francine urma s plece la zece i, cu un sfert de or nainte,
s-a strecurat afar din cas cu ajutorul meu. Eu i-am dus
pelerina i dac am fi fost surprinse nu ar fi prut mbracat
de plecare.
Am stat acolo fa n fa cteva momente. Noaptea era
linitit i nu se mica nici o frunz. Francine s-a strduit s
rd. Apoi m-a strns n brae.
- Micua mea Pippa, a spus. Ct de mult mi-a dori s poi
veni cu mine! Fericirea mea ar fi fost deplin dac te-a fi
putut lua. Dar o voi face ct de curnd. i promit.
- La revedere, Francine. S-mi scrii. ine-m la curent cu
tot ce se ntmpl.
- i promit. La revedere.
A plecat. Am rmas acolo cteva minute, ascultnd.
Mi-am imaginat-o n coliba familiei Emms. Probabil c
era i Daisy acolo.
Am mai stat o vreme. Nu se auzea nici un zgomot. M-am
ntors i m-am furiat napoi n casa tcut. Eram dezolat
cum nu fusesem niciodat n viaa mea.

Capitolul 3

Vizit la o sacristie

Trecuser patru ani de cnd Francine plecase i n-o mai


vzusem. Mi-amai scris pe adresa familiei Emms, de team
ca nu cumva scrisorile s fie interceptate.
N-a vrea s mai triesc vreodat clipele de dup
plecarea ei. Sentimentul pierderii era att de sfietor nct
furia bunicului a trecut peste mine fr s m sinchisesc.
Nu tiam dect c iubita mea sor plecase. Am pierdut-o i
pe Daisy. La cteva sptmni dup ce a plecat Francine,
contele i contesa au plecat cu tot personalul de la Granters
Grange. Daisy, fiind angajat la ei, i-a nsoit.
Furtuna a izbucnit chiar n dimineaa de dup plecarea
lui Francine. Lipsind la micul dejun, eu am fost cea creia
i s-au pus ntrebri. Cnd am spus c nu tiu unde este, toi
au crezut c probabil se sculase mai devreme, ieise la o
mic plimbare i pur i simplu uitase ct era ceasul. Nu le-am
spus c nu dormise acas n noaptea aceea pentru c nu
tiam ct de departe ajunseser i m temeam ca bunicul
s nu plece dup ea. Noua toleran pe care o manifestase
fa de sora mea, convins fiind c Francine se conforma
planurilor lui, l-a fcut s nu se supere c ea a lipsit de la

micul dejun. Cu toate c domnioara Elton a vzut c nu a


aprut la lecii, iar mtua Grace vedea bine c lipsete,
bunicul a aflat de abia dup amiaz.
Apoi a izbucnit furtuna. Am fost interogat, condamnat
c nu am spus c fugise n noaptea precedent. L-am
nfruntat cu mult curaj, fiind prea mhnit ca s mi mai
pese ce o s se ntmple cu mine.
- A plecat s se mrite cu un baron, am spus.
A ipat la mine i m-a zglit. Fusesem rea. Ar fi trebuit
s fiu pedepsit sever. tiusem ce avea de gnd i nu
fcusem nimic ca s o mpiedic. Nepoata lui fusese
dezonorat. Mi-am gsit refugiu la bunica, cu care am rmas
tot timpul zilei. Bunicul a venit n camera ei i a nceput s
ipe. Bunica a ridicat mna i a spus:
- Nu aici, n camera asta Matthew! Aici e adpostul meu.
Copila nu trebuie nvinovit. Te rog las-o n seama mea.
Am fost surprins c el s-a supus. Bunica m-a linitit
mngindu-mi prul:
- Sora ta va tri viaa pe care singur i-a ales-o. Trebuia
s plece. Nu ar fi putut s rmn aici i s se supun
ordinelor bunicului vostru. A ales drumul potrivit. Ct despre
tine, micua mea Pippa, eti dezolat pentru c i-ai pierdut
cea mai scump prieten, dar va veni i timpul tu. Ai s
vezi.
Dar n-a reuit s m liniteasc. Poate c undeva, n
adncul fiinei mele, tiam c o pierdusem pe Francine
pentru totdeauna. Pn una alta, rmsesem la mna bunicului.
Dup plecarea celor de la Granters, viaa n casa noastr
prea c reintr n normal. Fr Francine, pentru mine nimic
nu mai putea fi ca nainte. Bunicul a ncetat s-i mai
pomeneasc numele. Ne anunase d e ja bun nceput c
nu i va mai permite niciodat s-i calce pragul. Dar a lsat
s se neleag c va continua s-i fac datoria n ceea
ce m privete.
Acum eram supravegheat mult mai strict dect nainte.
Domnioara Elton m nsoea peste tot, aa c nu eram
niciodat singur. Educaia mea religioas urma s fie
intensificat. Era limpede c ederea noastr pe acea insul

l r t e j u l p a s i u n i l o r

'U.PJI.'
-I'-Ugll.!>IIII

.p!I.JIIHLLH<r

89

pgn avusese un efect malefic asupra lui Francine.


Domnioarei Elton i era mil de mine i asta m-a ajutat.
O ndrgise pe Francine foarte mult i spera din tot sufletul
c-i va merge bine. Cnd rmneam cu domnioara Elton,
aceasta mi ddea voie s m duc la familia Emms unde,
nainte de plecarea ei, m ntlneam cu Daisy.
- l-am promis surorii tale c o s-i port de grij, mi-a
spus. Sraca de ine, donoar Pip. Nu te prea distrezi acolo
cu cpcunul la btrn cum spunea donoara France.
Dup plecarea lui Daisy eram n pragul disperrii. Odat
am convins-o pe domnioara Elton s-mi dea voie s arunc
o privire la Grange. Cnd am zrit mobila plin de praf i
scrinul acela nalt ce semna cu o siluet omeneasc am
simit nevoia s m arunc la pmnt i s plng. Niciodat
n-am mai vrut s m duc i s arunc o privire acolo. Era
prea dureros pentru mine.
l antipatizam pe vrul Arthur la fel de mult ca i Francine.
Uram leciile pe care le fceam cu el. i plcea foarte mult
s se roage i m inea n genunchi ore n ir n timp ce el
l implora pe Atotputernicul s m ajute s devin bun i
supus protectorului meu i s m umple de recunotin
fa de acesta.
De multe ori gndurile mi zburau la Francine i m
ntrebam cum ar fi fost dac s-ar fi mritat cu vrul Arthur
i nu cu baronul. Cel puin ar fi fost i ea aici.
Bietei mtui Grace i era mil, dar l respecta prea mult
pe bunicul ca s-i exteriorizeze sentimentele. Bunica era
singura m ea consolare n acele zile. Era singura mea
prieten. Agnes Warden m ncuraja s-o vizitez ct mai des.
Cred c o iubea mult pe bunica.
Se spune c timpul vindec totul i, dei nu este pe
deplin adevrat, totui alin durerea. A trecut un an, cel
mai melancolic din viaa mea. Triam mai mult cu sperana
c voi primi veti de la Francine.
ntr-o zi cnd eram n grdin l-am vzut pe unul din
copiii familiei Emms uitndu-se la mine.
- Domnioar Pippa, a strigat.
M-am ntors i el s-a uitat de jur-mprejur s vad dac

nu cumva eram urmrii.


j
- Mama are ceva pentru tine.
- Mulumesc, i-am spus.
- Zice c s vii i s-l iei.
- Spune-i c voi veni ct pot de repede.,
Trebuia s fiu foarte prudent. Ordinele erau stricte: nu
aveam voie s merg nicieri nensoit. Pe cnd m plimbam
cu domnioara Elton, i-am spus c a dori s fac o vizit
familiei Emms. A fost de acord i m-a ateptat la marginea
cmpului.
Doamna Emms a scos dintr-un sertar o scrisoare i
mi-a dat-o.
- Cred c e de la sora aia a ta, a spus. A adus-o aici. i
mai e una de la Daise a noastr. Paia mi-a citit-o Jenny
Brakes. Face bine Daise a noastr. Aa... vorbete despre
societatea nalt. Poi s-o citeti i pa lui Daise. l are pe
Hans s-o ajute. Nu prea tie multe Daise a noastr. Da
crec vrei s vezi misiva Iu sor-ta.
- O s-o iau acas s-o citesc i mine voi veni s-o vd i
pe a lui Daisy.
Doamna Emms a ncuviinat din cap, iar eu am fugit la
domnioara Elton. Nu m-a ntrebat ce am n mn, dar cred
c a ghicit pentru c, imediat ce am ajuns la Greystone, mam dus drept n camera mea. mi tremurau degetele cnd
am deschis scrisoarea. Era scris pe o hrtie alb, groas
ca un pergament i purta o emblem aurie.
Draga mea Pippa,
Profit de prim a ocazie pentru a-i scrie. Se ntmpl att
de multe aici i snt foarte fericit. Rudolph este soul pe
care mi l-am dorit totdeauna. Ne-am cstorit n biserica
din Birley. M ai ii minte biserica aceea pe care am vizitat-o
i ne-a plcut att de mult? Cununia ne-a fcut s ntrziem
puin, dar Rudolph aranjase totul nainte de plecare. Trebuia
s plecm ct m ai repede. Rudolph este foarte im portant n
ara lui. N ici nu-i p o t spune ct de im portant. Sntem
nconjurai de intrigi i avem dum ani care ncearc s-l
deposedeze d& motenirea lui. Oh, e greu de njeles cnd
te gndeti la modul n care am trit noi pe insula i apoi la

Greystone. Nu tiam nimic despre ce se ntmpl n lumea


din afar, nu-i aa? n orice caz, nu despre ceea ce se
petrece n Bruxenstein. Aici snt mai multe ducate. Snt muli
margrafi i baroni i toi vor s conduc. D ar m ndeprtez
de la subiect. Nu are rost s ncerc s-ti explic politica'lor
pentru c nici eu n-o neleg. D ar asta nseamn c trim
n mijlocul pericolelor. Totui cred c vrei s afli ct mai multe
despre ce m i se ntmpl aici.
Rudolph a spus c trebuie s ne cstorim nainte de a
ajunge j n Bruxenstein. Trebuia s fie un fapt mplinit, pentru
c muli vor ncerca s mpiedice aceast cstorie. Deci
ne-am cstorit i am devenit baroana von Gruton Fuchs.
M poi vedea pe mine purtnd un asemenea nume? Eu
mi spun doamna Fox Fuchs* Este mult mai uor i l amuz
pe Rudolph.
Deci, ne-am cstorit i am traversat Canalul Mnecii.
Am trecut din Frana drept In Germania, ajungnd n cele
din urm n Bruxenstein. Mi-a fi dorit s fii cu mine i s
vezi. D ar o vei face. Vei veni imediat ce totul va fi aranjat.
Rudolph spune c nu trebuie s te aduc nc aici. S-ar
putea crea probleme. Aici, el este ceea ce s-ar putea numi
o mare partid. Ceea ce nseamn c el este brbatul cel
m ai rv n it de tinerele fete. E un fel de m o te n ito r al
coroanei... Numai c acesta nu e un regat... i e i au vrut ca
el s se cstoreasc cu altcineva... Cu una pe care ei o
aleseser dinainte. Oamenii acetia vor s se amestece...
ca bunicul. Deci, lucrurile srjt puin mai complicate. tiu c
m vei nelege. Rudolph trebuie s fie foarte prudent.
tii, am cele mai m inunate haine. Ne-am oprit cteva
zile la Paris, unde m i le-am fcut. Pstrez nc rochia
albastr cu stelue argintii. Rudolph a spus c o va iubi
totdeauna pentru c am purtat-o n noaptea aceea, tii tu
care. D ar acum port lucruri magnifice. Am un fel de tiar pe
care o port uneori. Ce bine a r fi dac ai fi lng mine! Rudolph
spune s m ai atept puin. S ^tem e de ceea ce Daisy numea
o izbitur, ii minte? Pe aici tot timpul se ntmpl asemenea
revolte... Din cauza geloziei dintre membrii fam iliilor rivale.
* joc de cuvinte: fox = vulpe n englez i fuchs = vulpe n german (NT.)

Se pare c rvnesc unii, la ceea ce au alii.


Am un secret pe care vreau s i-l spun. Conteaz foarte
mult dac e sau nu biat. Da, Pippa, snt nsrcinat. Nu e'
miqunat? nchipuiete-i num ai c vei fi mtu. i spun lui
Rudolph c nu ma p o t d e scu rca fr tine i e l o ine
ntr-una c vei veni foarte curnd. Este att de nelegtor
cu mine. Snt att de fericit. Ce mult a vrea s se termine
cu certurile astea stupide. Trebuie s stau ct m ai departe
de castel... m ai ales acum, cnd snt nsrcinat. Rudolph
se teme pentru mine, nelegi? Dac o s am un fiu... Dar
vorbesc ia r despre politica lo r idioat.
Drag Pippa, fii pregtit n orice clip. ntr-o bun zi o
s vezi c se fac pregtiri la Grange. Atunci va sosi o armat
de servitori i eu voi fi acolo... i atunci Pippa, scumpa mea
surioar, vei veni cu mine.
Te iubesc m ai mult ca oricnd,
Francine.
Am citit i recitit scrisoarea. O purtam n corsaj ca s-o
pot simi pe piele. mi lumina zilele. i ori de cte ori m
simeam nefericit o mai citeam o dat, Sperana c ntr-o
zi, cnd o s trec pe lng Granter, o s vd agitaie m,
ajuta s trec clipele grele.
Dup primele luni, zilele preau c trec mai repede. Era
rutina cotidian: micul dejun cu bunicul, mtua Grace i
vrul Arthur, rugciuni, lecii i plimbri clare cu domnioara
Elton, vizite la bunica i ore de educaie religioas cu vrul
Arthur. Totul mi s-ar fi prut de nesuportat dac n-ar fi fost
orele petrecute cu bunica. Atunci vorbeam despre Francine
i ne imaginam ce i se ntmpl.
S-a mai scurs un an ntreg pn am avut din nou veti
de la Francine. Scrisoarea a fost trimis tot familiei Emms.
Drag Pippa,
S nu crezi nici o clip c te-am uitat. Totul s-a schimbat
att de mult de cndti-am scris ultima dat! Atunci mi fceam
planuri s vii aici. b in nefericire, toate s-au spulberat. Tot
timpul sntem pe drum i acum srrtem ntr-un fel de exil.
Dac mi-ai sche, schsoarea ta n-ar ajunge niciodat la mine.

i poate c nici tu nu o vei prim i pe a mea. Cred c tu


trieti nc rutina aceea cumplit. Biata de tine! De ndat
ce totul va fi n regul vei veni aici. l-am spus lui Rudolph
c trebuie s-o am pe surioara mea lng mine. A fost de
acord. De cnd te-a vzut te-a considerat o scump, dei
totdeauna spune c nu a avut ochi pentru altcineva dect
pentru mine. Dar el vrea s vii, chiar vrea cu adevrat.
Acum trebuie s-i povestesc despre marele eveniment.
Da, snt mam. Am un fiu, Pippa. Gndete-te la asta. Cea
mai adorabil fiin pe care poi s i-o imaginezi. Este blond
cu ochi albatri. Cred c seamn cu Rudolph, dar Rudolph
spune c seamn cu mine. Are un nume mre: Rudolph
Otto Friedrich von Gruton Fuchs. Eu i spun Puiorul meu.
Puior de vulpe, nelegi? Nu e nevoie s-i m ai spun c
este copilul cel mai m inunat care s-a nscut vreodat. De
cnd a venit pe lume a manifestat un uimitor sim al afacerilor.
Dar la ce altceva te-ai putea atepta de la copilul meu?
Tare m i-ar place s-l vezi. Trebuie. Gsim noi o modalitate.
Mi-a dori m ult s se termine cu tulburrile astea. Trebuie
s fim att de prudeni. Snt attea certuri ntre diferite ramuri
ale familiei. Cnd una, cnd alta vrea margrafatul. Este att
de obositor i fr ro s t Rudolph este tot timpul im plicat n
aceste certuri. Au lo c'n tlniri spcrete, plecri i venin la
pavilionul de vntoare unde locuim acum. S nu-i nchipui
c este o cldire prginit. Nici gnd de aa ceva. Aceti
margrafi i coni i baroni tiu cum s triasc. Ducem o
via n stil mare, dar trebuie s fim prudeni. Treaba asta l
enerveaz pe Rudolph. Spune c de ndat ce ne ntoarcem
la castel pot s trimit dup tine. Abia atept. i povestesc lui
Puiu despre tine. Se uit la rhine i a ju ra c p ricep e
ce-[ spun pentru c pare att de nelept.
i trimit, toat dragostea mea, scump surioar. M
gndesc m ult la tine, s nu-i fie fric niciodat. Am de gnd
s te salvez de la Greystone Manor.
Francine, baroana (Doamna Fox).
Dup primirea scrisorii am trit ntr-o stare de euforie
timp de cteva sptmni. M duceam ntr-una la Granters
Grange spernd s vd vreo micare. Dar nu era nimic. O
vizitam des pe doamna Emms.

V i c t o r i a

H o l t

- Nici o scrisoare? o ntrebam.


Iar ea cltina din cap cu tristee. Odat mi-a spus:
- E una de la Daise. E multumit.
S-a mritat cu Hans
i
la, dar nu e cu sora ta. Trebuie s stea cu Hans, nelegi?
Zice c-i e fric de vreo izbitur.
Apoi m-am alarmat. mi era team. Era foarte greu
s-mi imaginez loviturile de stat i viaa ntr-o lume att de
ndeprtat de Anglia noastr victorian att de linitit.
Pn atunci, tot ce inuse de Granters i de locuitorii si
pruse s aparin unei lumi romantice n care erau posibile
cele mai ciudate aventuri. Despre toate astea a fi putut
discuta numai cu Francine. Dar ea acum era departe.
M-am rugat pentru viaa ei n fiecare sear. Apruse un
element nou: teama pentru siguraa ei.
Am mai primit o scrisoare. mi scria despre copil.
Trecuser mai bine de trei ani de la plecarea lui Francine i
el avea acum probabil un an i jumtate. ncepuse s
vorbeasc i abia l mai putea supraveghea. Francine i
povestea despre mtua sa Pippa.
... i place cuvntul Pippa i l tot-rostete. E ciudat cum
copiilor le plac anumite cuvinte. i Pippa e un cuvnt care l
atrage. Are o jucrioar nostima. Aici i se spune troll". Nu
se culc fr el, ba chiar i suge i o ureche. Nu poate s
adoarm fr troll. L-a botezat Pippa. lat surioar c un
troll i poarta numele. O s-l iubeti pe copilaul meu, e
perfect.
Sora ta, Francine.
Era ultima scrisoare pe care p primisem dup mult timp
i devenisem foarte nelinitit. Doamna Emms mi-a spus
c pici ea nu avea veti de la Daisy.
ncepusem s cresc, i norii care preau mai degrab
nite umbre la orizont se adunau deasupra capului meu.
Aveam numai doisprezece ani cnd plecase Francine i
acum urma s srbtoresc cea de-a aisprezecea
aniversare. Erau semne evidente. Bunicul ncepea s
manifeste interes fa de mine. M invita s clresc cu el
pe moie r-mi aminteam c la fel fcuse i cu Francine.

Era mai amabil cu mine. n timpul acestor plimbri clare


ne nsoea i vrul Arthur. Treptat, ncepeam s neleg
semnificaia acestor schimbri de atitudine: se splase pe
mini de Francine, dar mai avea o nepoat care peste puin
timp ajungea la vrsta mritiului. .
Cnd am mplinit aisprezece ani, bunicul a dat o mas
la care a invitat cteva familii vecine. Jenny Brakes mi-a
fcut o rochie de tafta. Croiala era de femeie, nu mai era
de copil i domnioara Elton mi-a spus c bunicul i
exprimase dorina - de fapt ordonase - s-mi strng prul
pentru acea ocazie.
Aa am fcut i pream destul de matur. Am bnuit ce
plnuia pentru ziua cnd voi mplini aptesprezece ani.
Cnd m-am aezat lng vrul Arthur, el i-a pus o mn
pe genunchiul meu. M-am cutremurat de dezgust. Am
ncercat s nu art asta i, pentru prima oar de la plecarea
lui Francine, am nceput sa m gndesc la mine. Uram
minile reci ale vrului Arthur pentru c ghiceam la ce se
gndea. Am vorbit cu bunica i i-am spus temerile mele.
- Da, a ncuviinat ea. Se apropie i-i dai i tu seama de
asta. Bunicul va insista s te mrii cu vrul Arthur.
- Nu voi face asta, i-am rspuns la fel de hotrt ca
Francine altdat.
- Mi-e team c va insista. Nu tiu ce va face, dar va fi
imposibil s mai rmi aici dac nu vei fi de acord cu el.
- Ce pot s fac?
- Trebuie s ne gndim, mi-a spus.
Am discutat acest subiect i cu domnioara Elton. Ea
nsi era destul de ngrijorat pentru c i ddea seama
c va rmne fr slujb. Bunica m-a sftuit s-mi caut o
slujb, lucru destul de greu de gsit prin mprejurimi i asta
ct mai repede pentru c bunicul putea s m oblige s m
logodesc n orice clip. Tot ea mi spunea c nunta va fi
plnuit probabil pentru ziua n care voi m plini
aptesprezece ani. Dar nu trebuia s atept pn atunci.
Nu m mai simisem att de deprimat dect n primele
luni dup plecarea lui Francine. Eram ngrijorat pentru c
nu mai primisem nici o scrisoare de la ea. Problemele mele

V i c t o r i a

H o l t

personale deveniser stringente i singura mea scpare


era s gsesc un post. M gndeam foarte mult la aceast
perspectiv.
Domnioara Elton mi-a spus c puteam gsi un post
prin ziare. A zis c mi va face ea rost de ziare prin care ne
vom uita mpreun pentru c i pe ea o interesa un
asemenea post. Ne-am uitat la mica publicitate.
- Vrsta te defavorizeaz, mi-a spus. Cine ar angaja o
fat de aisprezece ani ca guvernant sau ca doamn de
companie? Va trebui s te prefaci c eti mai mare.
- Anul viitor mplinesc aptesprezece ani.
i aa e prea puin. Cred c ai putea s pari de cel
puin optsprezece ani dac-i strngi bine prul. Dac ai
avea o pereche de ochelari... Stai puin.
A tras un sertar i a scos din el o pereche de ochelari.
- ncearc-i.
l-am pus i ea a rs.
- Da, cred c aa o s mearg. i dac-i strngi prul
poi prea de douzeci i unu sau douzeci i doi de ani.
- Dar nu vd nimic cu ei!
- i-ai putea pune unii fr dioptrii. De un lucru snt sigur:
tinereea ta o s te mpiedice s-i gseti o slujb. Ar trebui
s mai atepi cel puin doi ani.
- Doi ani!? Dar snt sigur c nunta mea e plnuit pentru
ziua n care voi mplini aptesprezece ani.
Cnd m-am vzut mbrcat cu pelerina domnioarei
Elton, cu prul strns la spate i cu ochelarii pe nas, am
izbucnit n rs. Domnioara Elton a promis c o s-mi fac
rost de ochelari. Va spune c cineva din cas are nevoie
de ei pentru a se apra de vnt, care-i provoac dureri de
cap. M ndrgise mai mult de cnd plecase Francine, i
asta ne-a apropiat. A reuit s procure*ochelarii i cnd mi
i-am pus ne-am gndit ce ar mai fi rs Francine dac m-ar fi vzut.
Domnioara Elton gsise cteva oferte de posturi care i
conveneau. L'a ur.ma urmelor, era o guvernant cu
experien i avea i vrsta potrivit. Cu ct m gndeam
mai bine, cu att mi ddeam mai bine seama n ce situaie
disperat m aflam. Fusese o copilrie din partea mea s

l r t e j u l p a s i u n i I a r

cred c o pereche de ochelari putea ine loc de experien.


Eram sigur c n-o s mearg. i chiar dorina domnioarei
Eiton de a-i gsi alt post nu mai era aceeai.
- Poate c este nc prea devreme, spunea ea. Poate
c jucruriie se vor schimba.
In timp ce ne frmntam cu loate aj>cea, la Greystone
s-a petrecut ceva deosebit: mtua Grace a fugit cu Charles
Daventiy. Poate c mi-a fi dat seama mai devreme c
aa se va ntmpl dac n-a fi fost att de prins de propriile
mele probleme.
De la plecarea lui Francine, mtua Grace se schimbase
foarte mult. Revolta plutea n aer i, dei i trebuiser nite
ani ca s ia aceast hotrre, mtua Grace i rupsese n
sfrit lanurile cu care o legase tatl ei. M-am bucurat mult
pentu ea.
Ieise ntr-o zi s se plimbe, lsnd un bileel pentru
bunicul prin care l anuna c se hotrse n sfrit s-i
triasc viaa dup propria ei dorin. Il mai anuna c se
va mrita cu Charles Daventry, lucru pe care trebuia s-l fi
fcut cu zece ani mai nainte. Bunica fcea i ea parte din
conspiraie i m ntrebam ^t de mult o fi ndemnat-o pe
Grace s fac acest pas.
Bunicul turba de furie. A organizat o nou procesiune n
capel unde a nfierat-o pe mtua Grace. Era un copil
nerecunosctor i Dumnezeu i detest pe aceti copii. Nu
spusese El: Cinstete pe mama i pe tatl tu? Grace
mucase mna care o hrnise i Atotputernicul i va
ntoarce faa de la fptura care i nesocotise obligaiile.
Mai trziu, i-am spus vrului Arthur:
- Cred c bunicul l consider pe Dumnezeu un fel de
aliat. De ce presupune el c Dumnezeu e ntotdeauna de
partea lui? Cine tie? Ar putea fi de partea mtuii Grace.
- Nu trebuie s vorbeti aa, Pippa, mi-a spus el sobru.
- De ce nu trebuie s spun ceea ce simt? Pentru ce
mi-a mai dat atunci Dumnezeu limb?
- S-l slveti pe El i s-i cinsteti pe cei mai buni ca tine.
- Vrei s spui pe bunicul i poate... pe tine, vere.
- Trebuie s-l respeci pe bunicul tu. Te-a luat la el, i-a

dat un adpost. Nu trebuie s uii asta niciodat.


- Bunicul nu uit i snt sigur c o s aib grij s nu uit
nici eu.
- Philippa, n-o s-i spun bunicului nimic din tot ce-ai spus,
dar dac mai continui pe tonul sta o s m obligi s-o fac.
- Sracul de tine, vere Arthur! Eti ntr-adevr omul
bunicului. Voi sntei Sfnta Treime: tu, bunicul i Dumnezeu.
- Philippa!
M-am uitat la el cu dispre:
- Acum ai ce s-i spui bunicului!
N-a fcut-o. A devenit chiar mai blnd cu mine, iar
dezgustul meu pentru el cretea pe zi ce trecea. M-am dus
s-o vd pe mtua Grace n coliba de lng cimitir. Era
limpede c era fericit i nu mai era aceeai femeie tears
de la Greystone Manor. Am mbriat-o i ea s-a uitat la
mine scuzndu-se:
- Am vrut s-i spun, Philippa, dar mi-a fost fric s spun
cuiva... cu excepia mamei. Oh, draga mea, snt sigur c
dac n-ai fi venit, tu i sora ta, n-a fi avut niciodat curajul
s-o fac. Dar de cnd a plecat Francine m-am gndit tot timpul
la asta. Charles m-a ndemnat ani de zile s-o fac, dar nu
m-am putut hotr. Dup plecarea lui Francine mi-am spus:
Ajunge!. Apoi ceea ce mi se prea imposibil a nceput s
devin treptat posibil. Trebuia numai s-o fac.
Charles m-a mbriat i mi-a spus:
- V snt recunosctor, ie i surorii tale. Cum i se pare
Grace acum?
- Parc este alta, i-am rspuns.
Mtua Grace i fcea o sumedenie de planuri. O
perioad trebuia s locuiasc n camera lui Charles de la
casa parohial. Orict de furios ar fi fost bunicul, nu avea
nici un drept asupra casei parohiale. Numai episcopul se
ocupa de aceast cas, iar episcopul nu-l agrea deloc pe
bunicul.
- Te rog s nu-i spui bunicului tu nimic din toate astea,
m-a rugat mtua Grace.
Bunicul fusese coleg de coal cu episcopul i se
antipatizau de atunci. Ct despre paroh, acesta nu se avea

nici el prea bine cu bunicul. Grace era att de emoionat,


iar eu m bucuram pentru ea.
-N u voi putea s-o mai vd pe mama - a spus Grace pentru c mi s-a interzis s mai pun piciorul n cas, iar ea
nu poate iei. Te rog pe tine s ne pori corespondena i
s-i spui ct snt de fericit!
l-am promis c aa voi face.
A fost o dup amiaz plcut. Stteam acolo printre
statuile de piatr i beam ceai pregtit de Charles. Pe mo
ment mi uitasem propriile necazuri iar cnd mi le-am amintit
am fost mulumit c pot s discut cu mtua Grace despre ele.
- Da, a ncuviinat ea, o s te oblige s te mrii cu vrul
Arthur.
- Nu m voi mrita niciodat cu el. Snt la fel de hotrt
ca i Francine s n-o fac.
Cnd i-am pomenit numele lui Francine, faa mtuii s-a
schimbat. Am continuat:
- Snt foarte ngrijorat din pricina ei. Nu mai tiu nhnic
de ea de mult vreme. Nu neleg de ce nu-mi scrie.
Mtua Grace a rmas tcut.
- E ciudat, am continuat. Sigur, tiam de la nceput c o
s fie greu s corespondm... ea fiind att de departe...
- De cnd nu mai i veti de la ea? m-a ntrebat mtua.
- De peste un an.
Mtua Grace rmsese mai departe tcut. Dup un
timp mt-a spus:
- Philippa, m ntreb dac n-a putea s te rog s-m i.
aduci cteva din. lucrurile mele. Va trebui s le scoi pe furi
dincas. Cred'c o s i se interzic s m Vezi.
- N^o s ascult de nici o interdicie, i-am promis.
- Ai grij! Bunicul tu poate fi i foarte dur. i tu nu eti
nc pe picioarele taie, Philippa.
- Am s fiu. Poat,mi gsesc un post pentru a fi n stare
s-mi ctig existena. M ajut i domnioara Elton
- Oh, att de departe au ajuns lucrurile?
- Da... din cauza vrului Arthur.
- Este cel mai bun lucru. Trebuie s ncepi o via nou.
i eu m-am gndit s-mi caut un post, dar ntotdeauna

mi-a lipsit curajul. S lai n urma ta trecutul... totul, absolut


totul, Philippa. Poate i vei gsi un brbat bun. Arfi minunat.
S uii totul... i s-o iei de la nceput.
N-a putea s-o uit niciodat pe Francinei viaa noastr
mpreun.
-A i s poi. Philippa, te-a mai ruga ceva. A vrea s-mi
aduci caietul meu de nsemnri. Este n cufrul maro din
pod. Snt tot felul de tieturi din ziare n el. Are coperi roii.
O s vezi numele meu scris pe prima pagin. mi doresc
foarte mult s-l am. Te rog du-te i caut-l. Nu se poate s
nu-l gseti.
Tristeea din ochii ei, felul cum i tremurau minile,
sclipirea aceea amar din priviri... toate acestea ar fi trebuit
s m pun n gard c voi descoperi ceva nspimnttor
n caietul de nsemnri. Imediat ce m-am ntors acas
m-am dus n pod. Am deschis cufrul i am vzut caietul
pe care mi-l ceruse. L-am deschis. Aa cum mi spusese,
numele ei era pe prima pagin. Atenia mi-a fost atras de
o tietur din ziar. Cuvintele se aezau n propoziii care la
rndul lor mi transmiteau un mesaj cumplit.
Baronul von Gruton Fuchs a fost gsit asasinat n patul
su din pavilionul de vntoare^ din provincia Gruton din
Bruxenstein, miercuri dimineaa. mpreun cu el a fost gsit
i amanta sa, o tnr englezoaic a crei identitate nu a
fost nc descoperit. Se crede c era mpreun cu el n
pavilion de cteva sptm ni.
M-am uitat la data ziarului. Era vechi de peste un an.
Mai era o tietur:
A fost descoperit identitatea femeii bcise mpreun cu
baronul von Gruton Fuchs. Este vorba despre Francine
Ewelt, care era o bun prieten a barofful de m ai mult timp.
Am scpat tieturile de ziar din mn. Am czut n
genunchi n timp ce n faa ochilor mi aprea pavilionul de
vntoare. Destul de mare, mi-l descrisese ea. Trebuiau
s fie i muli servitori. Mi-am imagint-ozcndn pat alturi

de frumosul ei amant... i snge peste tot... sngele surorii mele.


Deci iat de ce nu mai tiam nimic despre ea. Nu-mi
spusese nimeni i nimeni n-o jelise. Scumpa, frumoasa i
nepreuita mea sor parc nici n-ar fi existat! Moart! Ucis!
Francine, alturi de care triserti cele mai fericite zile. Dup
attea luni de ngrijorare, aflasem tragicul deznodmnt.
Pn atunci mai erau sperane. Acum nu mai aveam de ce
s rrt mai duc la familia Emms, nu mai aveam de ce s fiu
dezamgit c nu mai primeam veti. De la cine s mai primesc?
n ziar scria c era am anta lui. Eu ns tiam c i
era soie. Se cununaser la biserica din Birley nainte
de a prsi Anglia. Ea nsi mi scrisese. Aveau i un
fiu. Pe Puiu, cum l alinta Francine. Unde era copilul?
Nu scria nimic despre el.
- Oh, Francine! am murmurat, n-am s te uit niciodat.
De ce ai plecat? Ar fi fost mai bine s fi rmas aici... s te
fi mritat cu vrul Arthur... orice... orice ar fi fost mai bine
dect s mori. Am fi putut fugi mpreun. Unde? Cum?
Oriunde... orice... dect s fi murit.
ncercam s nu dau crezare ziarului. O fi vorba despre
altcineva, mi spuneam. Dar erau numele lor, al ei i al
baronului. Oare mi spusese adevrul n legtur cu
cstoria lor? O fi crezut c eu doream ca ea s fie
respectabil i n rndul lumii, aa cum se cuvenea? Da,
sigur c mi-a fi dorit. Dar nu era nevoie s m mint. Ar fi
putut pur i simplu s nu menioneze nimic despre cununie.
Apoi mai era i copilul. De ce nu scria nimic despre el n
ziar? Era numai o scurt relatare, aa cum obinuiau s
insereze ziarele englezeti cnd se refereau la tulburrile
din statele acelea germane att de ndeprtate de panica
Anglie. Singurul motiv pentru care fusese fcut relatarea
era c fusese ucis o englezoaic. Asta era tot ce aveam
s tiu? Unde puteam afla mai mult?
Strngnd sub bra caietul de nsemnri, am alergat la
casa parohial. Mtua Grace m atepta printre statui.
tia c voi reveni, l-am ntins caietul, fr o vorb.
- Nu i-am spus, a ngimat ea, de team s nu te
ndurerez. Dar acum... m-am gndit c eti suficient de

J i c t o r i a

H o l t

matur pantru a suporta vestea. Trebuia s tii.


- i n tot acest timp am ateptat o veste de la ea...
Mtuii Grace i tremurau buzele.
- E cumplit, mi-a spus.N-ar fi trebuit s plece de aici.
- Ar mai trebui s fiu i altceva, mtu Grace? Mai
snti alte tieturi din ziar, alte relatri?
A cltinat din cap.
- Nimic. Asta a fost tot. Am pitit i am decupat relatarea.
N-am spus nimnui. Mi-a fost team s nu mai citeasc i
alii. Mai ales bunicul tu. Noroc c lumea nu prea citete
pagina extern a ziarului.
- A fost mritat cu el, am rostit.
Mtua Grace m-a privit cu mil.
- A fost, am insistat. Mi-a scris cu mna ei. Francine nu
m-a mintit
i niciodat,
- Trebuie c a fost o cstorie morganatic. Oamenii
din familiile nalte fac asemenea cstorii.
- Dar au i un copil, am strigat. Unde e copilul? Nimeni
nu pomenete nimic de el.
Mtua Grace a murmurat:
- N-ar fi trebuit s te las s afli niciodat. Am crezut c o
s fie mai bine.
- Trebuia s tiu! am strigat. Vreau s tiu totul despre
ea. i n tot timpul sta am plutit n bezn...

Nu m mai puteam gndi dect la Francine. Nu m


puteam opri s-o vd zcnd moart Jn pat... ucis.
Francine... att de plin de via! Nu puteam concepe aa
ceva. A fi fost mai degrab dispus s cred c m-a uitat,
c viaa ei era att de plin i de variat nct nu avea timp
s-i mai aduc am inte de o sor mai mic i mai
leampt. D ar Francine n-ar fi fcut niciodat asta.
Legtura dintre noi era prea puternic i definitiv... pn cnd
moartea ne-a desprit. Moartea! Irevocabil... moartea violent!
S n-o mai vd niciodat! Nici pe ea nici pe frumosul ei

so pe care l vzusem numai o singur dat i care fusese


un adevrat erou romantic. Un so pe msura celei mi
Jrumoase fete. Pcat c duseser o via plin de primejdii.
Nu puteam vorbi cu nimeni despre Francine dect cu
bunica. Mtua Grace i spusese i ei nu demult.
- Ar fi trebuit s tiu i eu! am strigat.
- Am vrut s-i spunem la timpul potrivit. tiam ct de
legate sntei i am considerat c erai prea tnr. Am vrut
s ateptm pn cnd sora ta ar fi devenit o amintire
ndeprtat. Asta ar mai fi atenuat lovitura.
- Nu va deveni niciodat o amintire ndeprtat!
- Dar ar fi fost mai bine, copila mea, ca tu s crezi c
te-a uitat n vltoarea vieii ei noi, dect s tii c este moart.
Cel puin aa am crezut.
- Dar a trecut un an de atunci.
- Da, dar a fost mai, bine c am ateptat pn acum.
Grace, a acionat sub impulsul momentului. Acum s-a
schimbat. Toat viaa ei a ezitat...
- Ei spun c Francine nu era mritat. Dar bunico, eu
tiu c era.
- Da draga mea, dar nu uita c el avea un rang foarte
nalt n ara lui. Pentru oameni ca el, cstoriile snt aranjate
de alii. Dac se cstoresc n afara acestor legi...
- Ei spun c era amanta lui. Francine era nevasta lui.
Mi-a spus.
- Ea ar fi putut s-i spun asta. Sigur c ar fi putut. Ea
se considera soia lui.
- Ea mi-a spus c s-a mritat n biseric. Am fost n
biserica aceea n prima zi cnd am sosit n Anglia. Ne-am
dus acolo pentru c nu aveam ce face pn venea trenul la
Dover. in minte bine asta. Francine a spus c vrea s se
cunune n biserica aceea.
Bunica n-a spus nimic i am continuat:
- Ce s-o fi ntmplat cu copilul? Probabil are cineiva grij
de el...
- Cine, unde?
- O fi aranjat cu cineva. Era att de mndr de fiul ei. l
iubea att de mult.

Bunica a dat din cap.


- Vreau s tiu ce s-a ntmplat! am strigat.
- Copila mea, trebuie s uii.totul.
- S-o uit pe Francine? Dar n-a putea. Ar trebui s plec
acolo... s descopr totul.
- Nu uita c ai propriile tale probleme.
Am tcut o clip. Cumplita veste mi tersese totul din
minte. Chiar cnd stteam acolo, avnd-o n permanen
pe Francine n faa ochilor, n cele mai diferite ipotaze... i
mai ales n dormitorul din pavilionul de vntoare, aproape
c simeam minile moi i reci ale vrului Arthur. mi
- imaginam apartamentul nupial de la Greystone, o camer
ntunecoas, cu draperii din catifea gri i cu un pat cu
baldachin. M vedeam ntins acolo i pe vrul Arthur
apropiindu-se de mine... Mi-l imaginam ngenunchind lng
pat i rugndu-se lui Dumnezeu s biriecuvnteze unirea
noastr nainte s-o nfptuiasc. N-a fi putut niciodat s
ndur asta. i totui nu m puteam gndi numai la aa ceva.
Continuam s mi-o imaginez pe Francine zcnd n patul
acela stropit cu snge, alturi de iubitul ei.
M-am dus la Granters Grange s m mai uit odat. Am
trecut trist pe lng coliba familiei Emms. Ca de obicei,
doamna Emms ntindea rufe. Prea c nu mai termin
niciodat de splat. Probabil c era normal pentru cineva
cu o familie att de numeroas i totui nu preau deosebit
de curai. M-am oprit s vorbesc cu ea.
- Nu mai tiu nimic despre Daise, mi-a spus. De multe
ori m-ntreb cum o duce cu Hans la al ei. Tot umbl
amndoi de colo colo, de nu le mai dai de urm. Nici sora ta
n-a mai dat nici un semn?
Am cltinat din cap. N-am vrut s-i povestesc doamnei
Emms despre cumplita tragedie. Priveam casa de la
Granters i m simeam cumplit de frustrat. mi era att
de necaz c nu snt mai n vrst. i totui ceva trebuia fcut.
Domnioara Elton primise veti de la o verioar care
lucra la o familie din Midlands ca doic la copii. i scria c
familia respectiv va avea nevoie de o guvernant n scurt
timp i c ea vorbise pentru ca domnioara Elton s

primeasc acest post. Dac putea s mai atepte, postul


era al ei n trei luni. Deci domnioara Elton i rezolvase
problema. Sttuse de vorb cu bunicul i-i explicase c,
dup prerea ei, foarte curnd eu nu voi mai avea nevoie
de o guvernant i c gsise acel post pe care urma s-l
primeasc peste trei luni. Bunicul i-a apreciat nelepciunea i
i-a spus c o mai ine n slujb nc trei luni cu mult plcere,
dup care - aa cum bine s-a gndit i ea - eu nu voi mai avea
nevoie de o guvernant. Se prea c hotrrea bunicului n ceea
ce m privea era irevocabil. Eram sigur c nu-i fcea probleme
n privina mea, bnuind c nu semnm cu Francine.
ntr-o bun zi, spre uimirea mea, am auzit c este agitaie
la Granters Grange. Mi-a spus tnrH Tom Emms cnd a
venit la Greystone s-l ajute pe tatl su la grdinrit. M-a
cutat i mi-a spus, probabil ndemnat de doamna Emms.
- Anceput s soseasc strinii, sus, acolo..., mi-a optit
el conspirativ.
- La Granters Grange? am strigat.
A ncuviinat din cap. Era exact ceea ce aveam nevoie.
Imediat dup masa de prnz am plecat la G ranters
Grange. Doamna Emms m atepta n faa colibei. Cnd
nu ntindea rufe, se uita peste gardul din grdin. Cum
m-a vzut, mi-a spus:
- Pn acu e venii numa servitorii.
- Am de gnd s le fac o vizit, i-am explicat.
M-a aprobat.
- Am fost s-ntreb de Daise a noastr. Credeam c-o fi i
ea pacolo.
- i nu e?
Doamna Emms a cltinat din cap.
- M-a primit cu rceal. Nu, Daisy nu e acolo. Nici Hans.
Nu mai s ia dinainte.
Nu eram eu cea care s fiu dat la o parte cu una, cu
dou. Am lsat-o i m-am ndreptat spre Grange. Inima
mi btea slbatic n timp ce strbteam poteca. Am ridicat
ciocanul n form de cap de balaur i am lovit cu el n u.
Ecoul loviturii a rsunat n toat casa. n cele din urm, am
auzit pai i un brbat a deschis ua.

Pentru moment ne-am uitat unul la altul. i-a ridicat


ntrebtor ochii i am spus:
- Am venit n vizit. Snt de la Greystone Manor.
El a rspuns:
- Nu acas. Nimeni aici.
Era gata s nchid ua, dar am, fcut un pas nainte,
aa nct nu o putea nchide fr s m dea afar.
- Cnd vine contesa? l-am ntrebat.
A dat din umeri.
-S p u n e -m i, te rog. Am ntln it-o acum civa ani.
M num esc Philippa Ew ell.'
S-a uitat la mine ntr-un mod ciudat.
- Nu tiu cnd vin. Poate deloc. Noi aici pentru ngrijit
casa. Bun ziua.
Am fcut un pas napoi nvinsa. Eram ns cuprins de
febra nerbdrii. n trecut, sosirea servitorilor nsemna c
n curnd casa va fi ocupat i sigur o s fie cineva care '
s-mi dea o informaie despre Francine.
Scurt timp dup vizita mea la Grange s-a ntmplat ceva
- ciudat. Un om prea s-mi ias n cale mereu. Avea o
statur masiv, un gt gros i o alur germanic, alur
care-l califica drept strin. Mi-am nchipuit c era un turist
care sttea la hanul Trei boloboace aflat lng ru, unde
oamenii poposeau deseori la pescuit de pstrvi. Ceea ce
era ciudat era faptul c l ntlneam aa de des. Nu mi-a
vorbit niciodat. De fapt prea c nici nu m vede. Pur i
simplu l vedeam foarte des.
Domnioara Elton, al crei viitor era acum asigurat, m
simpatiza foarte mult i era cu adevrat ngrijorat din
pricina mea. Timpul trecea. Peste ase luni mplineam
aptesprezece ani. tia c nu-mi fcea nici o plcere gndul
s m cstoresc cu vrul Arthur. Dar qe alternativ mai
aveam? Mi-a spus:
- Ar trebui s ai un plan de aciune.
- Ce plan? am ntrebat-o.
- Eti aa de indiferent fa de propria-i persoan! Eti
obsedat de ceea ce i s-a ntmplat surorii tale. Ea e moart.
Tu trieti i trebuie s continui s trieti.

-A vrea s m duc n Bruxenstein. Snt sigur c acolo


e un mister care trebuie lmurit.
- Dar totul e att de simplu! A fost vrjit de el. A plecat
cu el. l-a promis c o ia de nevast,..
- A luat-o. S-au cununat n biserica pe care am vizitat-o
odat.
Brusc, mi-a venit o idee:
- Dar la biseric au registre i acte, nu? Dac s-au
cstorit acolo... trebuie s fie nregistrat cumva, nu? i
actele n-ar trebui s fie la biseric?
Domnioara Elton m-a privit atent.
- Ai dreptate, mi-a spus ea.
- Oh, domnioar Elton! Trebuie s m duc la biserica
aceea. Trebuie s vd cu ochii mei. Dac acolo exist
nregistrarea cstoriei lor. .. s-ar dovedi c o parte din acea
relatare e fals, nu?
Domnioara Elton a ncuviinat ncet.
-..Atunci m duc... vd eu cum. Vii cu mine?
Tcu o clip.
- Bunicul tu ar vrea s tie orice faci.
- O s fiu sclava lui toat viaa?
- Da, dac n-o s acionezi acum.
- Am s acionez r primul lucru pe care o s-l fac o s
fie s m duc la biserica Birley s vd dac Exist vreo
nregistrare a cstoriei surorii mele.
- i dac exist?
- Atunci trebuie s fac ceva. E o diferen, nelegi? Vreau
s tiu de ce a fost omort sora mea. i mai e ceva. Vreau
s-l gsesc pe fiul, ei. Ce s-a ntmplat cu bieelul ei?
Trebuie s aib acum vreo trei ani. Unde e? Cine are grij
de el? E copilul lui Francine, nelegi? Nii pot s stau aici i
s nu fac nimic.
- Nu vd ce ai putea s faci altceva dect s afli dac
sora ta a fost cununat sau nu. i la ce o s te ajute dac
afli?_
- nc nu tiu exact. Oricum, mi va face bine. Voi afla
dac m-a minit sau nu. Mi-a scris c era baroan. Se
autointitula doamna Fox. tii, o chema i Fuchs.

- ntotdeauna a fost puin frivol.


- A fost persoana cea mai drgla pe care am
cunoscut-o vreodat i nu suport s vorbeti aa despre ea.
- Acum nu te mai supra. Dac te-ai hotrt s te duci
acolo... lng Dover, am putea merge mpreun i s ne
ntoarcem n aceeai zi. Asta ar simplifica lucrurile.
- Vii cu mine, domnioar Elton?
- Bineneles. Sper c n-o s-i spui bunicului ce vom
face, nu? Ce ar fi dac i-am spune c nvm acum despre
bisericile vechi din Angjia i c o asemenea biseric din
epoca normand se afl lng Dover? i i-a spune c a
vrea ca tu s-o vezi.
- Oh, domnioar Elton, eti att de bun.
- Bunicul tu e dispus s fie mai puin sever cu noi acum.
Poate pentru c eu voi pleca curnd, iar pe tine te consider
o nepoat docil, gata s-i asculte ordinele.
- Puin mi pas ce crede. Vreau s m duc la biserica
aceea i s m uit n registre.
A avut dreptate n privina bunicului. A fost de acord cu
plimbarea noastr. Dimineaa devreme am plecat din gara
Preston Carstairs pentru a ne putea ntoarce cu trenul de
ora trei. Mi s-a prut ciudat faptul c, n timp ce intram n
gar, strinul misterios de la Trei boloboace se grbea s
prind trenul. Nu ne-a aruncat nici o privire. Mi s-a prut
ns ciudat faptul c l ntlneam din nou i c urcase n
acelai tren cu care cltoream i noi. Eram ns aa de
emoionat nct mi-a ieit repede din minte. Se prea poate
s fi fost n vacan i s fi vrut s viziteze oraul Dover i
mprejurimile sale!
In timp ce intram n Dover, am zrit castelul din vrful
dealului, stndle albe i marea. Dar nu m puteam gndi
dect la ce o s gsesc la biseric, pentru c nu aveam nici
o ndoial c voi gsi ceva. Am cobort din tren i ne-am
ndreptat spre ieirea din gar.
- Biserica nu e departe, am spus. Cei de la han ne-au
dus acolo cu o trsur, iar hanul e aproape de gar.
- tii s ajungi la han?
- Sigur c tiu.

- Atunci s mergem la han, s mncm i s-i rugm s


ne ajute s ajungem la Birley.
,
- Nu mi-e foame deloc.
*- Trebuie s mnnci. i apoi, va fi un bun pretext pentru
a sta de vorb cu hangiii.
Am gsit uor hanul. Ne-au servit cu mncare cald,
atunci scoas din cuptor, cu cacaval , murturi i ne-au
oferit s bem cidru. Totul era gustos, dar eu nu aveam poft
de mncare.
- Am mai fost pe aici, i-am spus hangiei.
- Vin aa de muli oaspei, s-a scuzat ea spunnd c nur mai amintete de mine.
- Cnd am venit aici data trecut am vizitat biserica Birley.
- Am dori mult s-o mai vizitm o dat, a adugat
domnioara Elton. Ct de departe este?
- Oh... snt vreo trei mile pn la Birley.
- Data trecut am fost acolo cu trsura, i-am explicat
hangiei. Chiar dumnavoastr ne-ai mprumutat-o. N-ai
putea s ne-o mai nchiriai i acum?
A ridicat din umeri cu nencredere.
- Stai s ntreb la grajduri, a rspuns.
- V rog foarte mult. E att de important pentru mine,
aproape c am implorat-o.
- S vd ce pot face.
Femeia - ntors i ne-a spus c trsura va fi gata ntr-o
jumtate de or. Eram foarte nerbdtoare. n timp ce
stteam ca pe ace ateptnd s treac timpul, am vzut o
umbr strecurndu-se prin faa ferestrei. Eram aproape sigur
c fusese strinul din tren. Ajunsese chiar i la acel han.
Dup ce jumtatea de or s-a scurs, ne-am ndreptat
spre trsur i din nou l-am vzut pe strin. Se trguia cu
hangiul pentru a nchiria un cal. Nu i-am acordat nici o
importan.
Trsura ne purta spre Birley, iar mintea mi era plin de
amintirile acelei zile n care am fcut drumul acesta
mpreun cu Francine. mi aminteam ce bine ne simeam
mpreun i ct de nelinitite eram netiind ce ne ateapt
la Greystone.

Vi c t o r i a

H o l t

Am ajuns la biseric - mic, veche, cenuie - i am


^trbtut cimitirul din jurul ei plin de pietre de mormnt
nnegrite de vreme i ale cror inscripii fuseser aproape
terse de intemperii. mi revenea n memorie rsul Kii
Francine cnd ncerca s d es c ifre ze n u m e le acelea
pompoase de pe pietrele de mormnt. Am intrat n pronaos
i am simit mirosul specific bisericilor vechi - un amestec
de umezeal cu iz de lac de mobilier folosit pentru lustruirea
stranei. M uitam la altar. Lumina se strecura prin vitraliile
ferestrelor licrind pe braele stranelor i pe broderiile aurite
ce acopereau altarul. Totul era cufundat n tcere. La un
moment dat, domnioara Elton a spus:
- Cred c ar trebui s mergem la casa parohial.
- Da, sigur. S vorbim cu parohul.
Ne-am ntors s ieim i n clipa aceea ua a scrit i
un brbat a intrat n b iseric. N e -a privit curios,
ntrebndu-ne cu ce ne poate ajuta.
- Eu snt epitropul bisericii. V intereseaz cldirea? Este
n stil norm and i e caracteristic pentru perioada
respectiv. A fost restaurat de curnd i a trebuit s muncim
mult la turn. Nu prea vin muli vizitatori pentru c e pe un
drum lateral i lumea nu tie despre ea.
- Nu am venit aici pentru a-i admira arhitectura. Am vrea
s tim dac putem s ne uitm prin registrele de stare
civil. Dorim s aflm dac o anumit cununie s-a oficiat
sau, nu aici.
- Dac tii data i numele mirilor nu este nici o problem.
Parohul lipsete pn la sfritul sptmnii. De aceea snt
aici. Poate v pot ajuta.
- Ne artai i nou registrele?
- Da, sigur. Le pstrm n sacristie. S*m duc s aduc
cheile. Cam cnd a avut toc cununia?
- Acum vreo patru ani.
- Atunci nu cred c snt probleme. De obicei, ni se cer
registrele de acum o sut de ani. Oameniii caut strmoii.
M duc la cas parohial dup chei. M ntorc repede.
Dup ce a ieit ne-am privit bucuroase.
- Sper din toat inima s gseti ceea ce doreti, mi-a

spus domnioara Elton.


Epitropul s-a ntors repede cu cheile i, fremtnd de
nerbdare, l-am urmat n sacristie.
- Aa, a spus. Cnd spuneai c a avut loc cununia? Ah,
da, uite...
M-am uitat n registru. Cununia era nregistrat acolo,
negru pe alb. Am scos un ipt de triumf i m-am ntors
spre domnioara Elton:
- Scrie acolo! Nu mai e nici o ndoial, lat dovada!
Eram cuprins de o emoie puternic pentru c tiam
c, odat ce aveam dovada faptului c Francine fusese
cununat cu baronul, voi continua cercetrile. ncepusem
s fiu obsedat de bieelul ei, de copilul cruia i plcea
s-mi rosteasc numele i care i botezase jucria
preferat cu numele meu.
Pe cnd ieeam din biseric mi s-a prut c zresc o
siluet strecurndu-se printre pietrele din cimitir. Era un
brbat. Se oprise n dreptul unui mormnt i ncerca s
descifreze inscripia de pe piatr. Nu i-am dat nici un fel de
atenie. Eram att de entuziasmat de descoperirea pe care
o fcusem nct nu m mai puteam gndi la altceva.
Cnd am ajuns la Greystone m-am dus direct la bunica,
l-am povestit totul. M-a ascultat cu atenie.
- M bucur, a spus. Deci Francine a spus adevrul.
- Dar oare de ce spuneau n ziar c era amanta lui?
Cred c din cauz c baronul avea o poziie foarte
important. Poate c mai avea deja o soie.
- Nu cred. Francine mt-a scris c era att de fericit cu el.
- Draga mea Philippa, nu te mai gndi la asta. Gata, s-a
terminat. Francine e moart. Ai propriile tale probleme de
rezolvat. Foarte curnd mplineti aptesprezece ani. Ce ai
de gnd s faci?
- A vrea s pot pleca n Bruxenstein. S aflu tot ce s-a
ntmplat acolo...
- Nu poi face asta... Dac a fi mai tnr... Dac n-a fi
oarb...
- Ai fi mers cu mine, nu-i aa bunico?
- A fi fost tentat s fac asta... dar mi-e la fel de imposibil

V i ct o ri a

Hol t

ca i ie... Copila mea, ce vei face cu propriile tale probleme


de aici? M-am gndit c dac bunicul tu te va sili s te
mrii cu Arthur te-ai putea muta la Grace.
- Cum a putea? Au o singur camer la casa parohial.
- tiu c ar fi complicat. Dar ce altceva ai putea s faci?
Te a y lii de un fir de pai. Te-ai implicat n dezlegarea acestui
mister pe care nu-i poi rezolva. i chiar dac ai reui, asta
n-ar mai nvia-o pe sora ta. Nu uita c i tu eti n pericol.
Avea dreptate. Poate era mai bine s-mi caut un post,
cum fcuse domnioara Elton. Dar cine m-ar fi angajat pe
mine, la vrsta mea?
n ziua urmtoare am avut oaspei. A venit familia
Glencorn cu fiica lor Sophia.
- Va fi o cin intim, a spus bunicul privindu-m cu
mulumirea pe care ncepuse s-o manifeste la adresa mea.
ase este un numr potrivit de meseni, a adugat el.
M-am mbrcat n rochia de tafta maro pe care mi-o
lucrase Jenny Brakes. Nu-mi venea bine deloc. Cel mai
bine mi se potrivea roul i verdele smarald. Noroc c nu
mi psa cum artam. Gndul mi zbura la fiul lui Francine.
Aveam senzaia c l cunosc deja: blond, cu ochi albatri,
o copie a lui Francine innd n brae un troll din plu. Oare
cum arat un troll? mi imaginam un fel de pitic din basmele
scandinave. Un troll pe care l botezase Pippa. Probabil c
era undeva, departe... dac nu cumva l uciseser i pe el.
Poate aa se i ntmplase i, copil fiind, ziarele nu-i
menionaser numele.
Mi-am strns prul la spate. n felul acesta nu mai pream
att de tnr. Artam acum ca o persoan n stare s se
apere singur. Nu-mi plcea deloc masa ce urma s aib
loc. i mai ntlnisem pe cei din familia Glon^orn o dat sau
de dou ori. Locuiau ntr-o cas riare din vecintatea moiei
noastre. Bnuiam c bunicul cumprase pmnt de la
familia Glencorn care i-l vnduse fr prea mult plcere
deoarece, cum spunea bunicul ncntat, n-au avut cum s
se descurce.
Masa a fost un adevrat chin. Abia m puteam concentra
asupra conversaiei. Vrul Arthurmi ddea fiori de dezgust.

tiam c se apropia clipa cnd ori ! voi accepta ca so, nri


eram alungat i prsit. mi era greu s nu m gndesc
la ce m ateapt, dei eram nc ocat de soarta lui Franci:
Sophia era o fat linitit, dei mi fcea impresia
%'
ascundea adevrata fire. De cteva ori i-am simit privii oa
urmrindu-m - fent, de parc ncerca s-rni ghicea- i
gndurile. Dac Francine ar fi fost n via i am f;
mpreun, dac n-a fi fost apsat de viitorul sumbru .e
m atepta, m-a fi putut mprieteni cu Sophia Glencc-m.
Sir Edwafd mi-a fcut complimente despre felul n csre
artam. Eram convins c o fcea din complezen pentru
c tiam bine c taftaua maro nu se potrivea cu tenul mou
i c din cauza ultimelor evenimente artam destul de ru.
Mai mult chiar, Sir Edward ncercase s ntrein o
conversaie cu mine i nu-mi aminteam ce m ntrebase.
Credea probabil c nu prea m ajuta mintea.
- Nu mai eti un copil. Eti o adevrat domnioar.
Bunicul m privea cu bunvoin.
- Da, e uimitor ct de repede a crescut Philippa.
Cuvintele lui mi se preau de ru augur. i citeam inteniile
n priviri. Cstoria m ea cu Arthur... naterea unui
motenitor... un micu Ewell care urma s fie crescut i
modelat de bunicul meu.
- Pe Philippa o preocup mult problemele moiei, a spus
vrul Arthur.
M preocupau? Nu observasem. Nu prea mi psa de
moie. Nu m gndeam dect la sora mea i la propriile
mele probleme. Bunicul a aprobat din cap cu ochii n farfurje.
- Trebuie s te preocupi tot timpul, mai ales cnd
m oteneti bunuri, pm nturi i o d a t cu ele i
responsabilitile.
Ce s-ar mai fi amuzat Francine auzind vorbele spuse de
bunicul.
- Pe Philippa o intereseaz i arhitectura, a continuat
Arthur.
Mi-ar fi plcut s nu mai vorbeasc despre mine de parc
n-a fi fost acolo.
- Domnioara Elton i-a strnit interesul despre acest

Vi ctori a

Hol t

subiect, a exclamat bunicul. Ce biseric ai vizitat acum de


curnd?
l-am rspuns c pe cea din Birley, n apropiere de Dover.
- Atta drum numai pentru o grmad de pietre, a
comentat Lady Glencorn..
Bunicul i-a zmbit cu indulgen amestecat cu dispre.
- E n stil normand, nu-i aa? a continuat el. Cred c trstura
cea mai interesant a arhitecturii normande este modul n care
snt construite acoperiurile... grinzile mbrcate n lemn ca s
dea tavanului forma de tunel. Nu-i aa, Philippa?
Nu prea tiam despre ce vorbea pentru c nici eu nici
domnioara Elton nu ne gndisem la arhitectur cnd am
fost la biserica din Birley.
- Da, da, i-am rspuns. Domnioara Elton e destul de
trist c foarte curnd ne prsete.
Bunicul nu i-a putut ascunde mulumirea.
- Philippa a ajuns la vrsta la care nu mai are nevoie de
guvernant. Va avea alte preocupri de acum nainte.
Era destul de ciudat c mi se ddea atta importan. n
realitate nsemna c eram un pion important pe care bunicul
l putea mica dup bunul lui plac.
M-am bucurat cnd s-a terminat masa i ne-am dus n
solariu unde, cnd aveam oaspei, se serveau vinurile i
lichiorurile. ophia a fost rugat s ne cnte ceva la pian.
Avea o voce frumoas i ne-a cntat cteva cntece vechi.
Punea mult suflet, n timp ce Arthur sttea lng ea i-i
ntorcea paginile partiturii. Am remarcat c, atunci cnd i
ntorcea pagina, mna lui zbovea pe umrul ei mai mult
dect trebuia.
ntotdeauna m uitasem cu oroare la minile lui Arthur,
pentru c-mi era sil cnd m atingea. Acwm vedeam c-i
plcea s pjpie. Crezusem pn atunci c numai pe mirie,
dar se prea c aa i era obiceiul. Faptul c a tot pipit-o
pe Sophia Jn timp ce cnta la pian m-a consolat ntr-un
anumit fel. nsemna c n-o fcea n mod special cu mine.
n cele din urm petrecerea a luat sfrit i familia Glencorn a
plecat. Dup plecarea lor bunicul a rsuflat uurat.
- Nu m-ar surprinde, a spus, dac btrnul Glencorn ar fi

n pragul falimentului.

Dei mi se preau lungi, zilele treceau una dup alta.


tiam c m apropiam cu repeziciune de deznodmnt.
Eram deja n februarie i domnioara Elton nu mai avea
dect o lun de stat. n scurt timp bunicul avea s-mi dea
vestea fatal i eu continuam s visez imposibilul, s ajung
n ara aceea ndeprtat. O priveam deseori pe hart. Un
punctule roz foarte mic i nesemnificativ n comparaie cu
America, Africa i Europa sau cg insulele britanice. i harta
era plin de pete roii - posesiuni britanice - formnd imperiul
deasupra cruia soarele nu apunea niciodat. Dar locul
despre care vroiam s tiu ct mai multe i n care s ajung era
punctuleul acela roz pierdut printre lanurile maronii de muni.
n disperare, m-am hotrt s mai trec o dat pe la
Granters Grange. Pe cnd traversam pajitea, am ntlnit
un brbat. Pentru o clip am nmrmurit. Am avut impresia
c era iubitul lui Francine. Mi-am inut respiraia i probabil
c m-am nglbenit.
- S-a ntmplat ceva? m-a ntrebat.
- Nu... tocmai venisem ntr-o vizit la...
- La cine?
- Acum civa ani am cunoscut-o pe contes. A avut
amabilitatea s m invite s-o mai vizitez.
- Mi-e team c nu-i aici.
Vorbea o englez impecabil cu uor accent strin.
- Te pot ajuta cu ceva?
- Cine eti?
-A m venit aici s vd dac e bine ntreinut casa.
A trecut o vreme de cnd n-a mai fost locuit. Asta nu e
bine pentru o cas. A putea ti.cum te cheam?
- Philippa Ewell.
Era surprins. Mi-am amintit tietura din ziar: A fost
descoperit identitatea fem eii ucise m preun cu baronul
G ruton Fuchs. Este F ra n cin e E w e ll... Probabil c a

Vi c t o r i a

Hol t

recunoscut numele, dar mi-a spus doar:


- Incntat de cunotin. Ai vrea s intri n cas?
- Ai spus c familia nu-i acas.
A rs:
- Snt sigur c doamna contes nu ar dori s fiu
nepoliticos. Te voi primi n numele ei.
Eti un fel de... cum se spune? Un majordom?
- S zicem.
Mi-am imaginat imediat despre ce .era vorba. Era un
servitor cu o poziie nalt. Venise probabil s vad cum
stteau lucrurile n cas.
- Presupun c pregteti casa pentru venirea lor.
- Cam aa ceva, a spus. Intr s-i ofer ceva. La ora
asta se obinuiete un ceai, nu-i aa?
-D a .
- Cred c am putea servi un ceai.
- C rezi c nu vor fi problem e? am n tre b a t
nencreztoare.
- Nu prea vd de ce ar fi.
Mi-am amintit cum ne-a artat Hans casa i n ce situaie
jenant fuseserm.- Cu toate astea, n-aveam de gnd s-l
refuz. Tremuram toat. Simeam cum mi ard obrajii, aa
cum mi se ntmpl n astfel de ocazii. Francine mi spunea:
Nu-i f probleme cu obrajii. Asta te nfrumuseeaz.
Mi-a deschis ua i am intrat. mi aminteam att de bine
sufrageria, scrile, Weinzimmer, unde conversasem cu
doamna contes...
Ne-a fost adus ceaiul de o servitoare care nu a prut
deloc surprins. Brbatul mi-a zmbit:
- Poate ai dori... s faci onorurile?
Am turnat ceaiul i am spus:
i*
- M ntreb dac ai ntlnit-o vreodat pe sora mea.
A ridicat din sprncene.
- Nu prea am fost n Anglia n ultima vreme. Am petrecut
civa ani aici cnd eram foarte tnr, pentru a-mi completa studiile.
- Oh, i-am spus, asta a fost acum patru sau cinci ani.
Sora m ea a ntlnit un brbat n aceast cas. S-au
cstorit... i apoi au murit.

- Cred c tiu la ce te referi, a spus ncet. A fost un mare


scandal la vrem ea aceea. Da, mi amintesc numele
prietenei baronului.
- Sora mea a fost soia lui.
A ridicat din umeri. Apoi a spus:
- Eu tiu c a fost o prietenie!., o legtur.
Simeam c m nroesc de indignare.
- Nu-i adevrat! am spus cu vehemen. tiu c presa
vorbea despre ea ca despre amanta lui. Eu i spun c a
fost soia lui.
- Nu trebuie s te superi, a spus. tiu cum te simi-, dar
baronul nu s-ar fi putut nsura cu sora ta. Cstoria lui era
foarte important pentru ar, deoarece era motenitorul
casei regale.
- Vrei s spui c sora mea nu ar fi fost considerat destul
de bun pentru el?
- Nu neaprat asta, dar baronul urma s se cstoreasc
cu o persoan de aceeai naionalitate... aleas dinainte
pentru el. Nu s-ar fi putut nsura cu o strin.
- Fii sigur c sora mea era demn s se cstoreasc
cu oricine!
- Snt sigur c era. Dar vezi, nu e o problem de
demnitate, ci de politic.
- tiu c sora mea a fost mritat cu el.
A scuturat din cap.
- Era amanta lui, a spus. Aa se ntmpl de obicei. N-ar
fi fost nici prima, nici ultima, dac el ar fi trit.
- Consider aceste comentarii mai mult dect jignitoare.
M-am ridicat.
- Nu voi mai rmne aici s aud cum sora mea e insultat.
Am simit cum m podidesc lacrimile. Eram furioas pe
el pentru c m fcea s-mi exteriorizez sentimentele.
- Hai, te rog, a spus cu blndee, fii rezonabil. Trebuie
s priveti lucrurile ca o femeie de lume. Bnuiesc c a
avut o aventur romantic. S-au iubit. E ncnttor. Dar
pentru un brbat de rangul lui cstoria cu cineva... care...
Snt sigur c era frumoas i fermectoare,, c era demn
de laud din toate punctele de vedere, dar din punct de

vedere social, pur i simplu nu se potriveau. Un brbat de


rangul lui nu trebuie s-i uite ndatoririle. i el ntotdeauna
a fcut aa.
- i spun c erau cstorii.
Mi-a zmbit i calmul iui m-a scos din srite. Faptul c
privea aceast tragedie ca pe un fapt divers m rnea att
de mult nct simeam c dac mai stau s-i vd faa aceea
calm i zmbitoare mi pierd controlul.
- Scuz-m te rog, am spus.
S-a ridicat i s-a nclinat.
- Trebuie s plec. Spui minciuni i lucruri lipsite de sens.
Cred c eti contient de asta. La revedere.
M-am ntors i am fugit afar. Am fcut-o la timp, pentru
c lacrimile deja mi iroiau pe obraji. i nu a fi vrut deloc
ca el s vad asta.
Am intrat repede n cas i m-am dus n camera pe care
odat o mprisem cu Francine. M-am aruncat pe pat i,
pentru prima oar de cnd vzusem tieturile acelea oribile
din ziar, am plns n hohote.

N-am mai vrut s m mai duc la Grange dup asta. Mi-era


greu s-mi dau seama de ce m tulburase atta. Poate
pentru c-mi aducea aminte de iubitul lui Francine. Acest
om este un servitor, mi spuneam, i vrea ca toat lumea,
s tie c are o funcie nalt. Rudolph i purta nobleea sau tot ce erau conii i baronii tia - foarte degajat. Toat
lumea tiuse c el era baronul i nu trebuiai s le aminteasc
asta. Poate c nu m-am purtat corect cu omul acela, doar
pentru c era aa de sigur c Francine nu fusese mritat.
Oricum, nu mai vroiam s-l vd. Era o prostie, pentru c
el poate tia ceva. Poate tia ce se ntmplase cu copilul,
ncepusem deja s regret plecarea mea precipitat. De ce
s-mi pese dac-mi vedea durerea?
L-am vzut din nou a doua zi. Cred c m pndea s
vad cnd ies s-mi fac plimbarea de dup amiaz. Am

pornit cu pas grbit spre pdure, dar el s-a inut dup mine.
Ajuns n pdure, l-am ateptat la umbra unui copac.
- Bun ziua, mi-a spus. Deci... ne-am ntlnit iar.
Deoarece tiam sigur c m-a ateptat i m-a urmrit,
mi-am dat seama c nu spunea adevrul.
- Bun ziua, i-am rspuns rece.
- mi permii? m-a ntrebat i s-a aezat lng mine.
M privea zmbind i mi-a spus:
- M bucur c nu mai eti suprat pe mine.
- M tem c m-am purtat prostete.
- Nu, nu...
S-a aplecat spre mine i pentru un moment i-a pus
mna pe a mea.
-... era normal s te superi. E groaznic ce s-a ntmplat
cu sora ta.
- A fost teribil. A vrea s tiu... A vrea s-i gsesc pe
- asasinii ei.
- N-au putut fi gsii, mi-a spus. l-au cutat, desigur.
N-au descoperit nimic i de aceea a rmas un mister.
- Te rog, poi s-mi spui tot ce tii despre asta? Aveau i
' un copil. Ce s-a ntmplat cu biatul?'
- Un copil! Dar n-au avut nici un copil.
^
- Sora mea a avut un fiu. Mi-a scris i mi-a povestit despre
el.
- E imposibil.
- De ce ar fi imposibil ca doi oameni s aib un copil?
- Nu o imposibilitate aa cum o nelegi tu, ci una innd
cont de poziia lui Rudolph.
- Poziia lui n-are nici o legtur cu asta. S-a nsurat cu
sora mea i era lucrul cel mai natural cu putin s aib un copil.
- E un lucru pe care nu-l nelegi.
- Mi-ar place s nu m mai tratezi ca pe un copil, i nc
unul srac cu duhul.
- Dar nu te consider un copil i snt sigur c eti plin de
duh. i mai tiu c eti o*tnr domnioar foarte irascibil.
- Un lucru e foarte important pentru mine: sora mea e
moart i n-am s las pe nimeni s-i ntineze memoria.
- Foloseti cuvinte tari, scumpa mea domnioar.

S-a aplecat spre mine i a ncercat s-mi ia mna pe


care eu ns am tras-o cu fermitate.
- Nu snt scumpa dumitale domnioar.
- Bine... i-a nclinat capul ntr-o parte i s-a uitat spre
mine. Eti tnr. Eti o doamn...
- Dintr-o familie nedemn s se cstoreasc cu strini
care ne onoreaz ara vizitndu-ne ocazional.
A rs zgomotos. Am remarcat linia perfect a maxilarului
i strlucirea dinilor puternici. M-am gndit: mi amintete
de Arthur... prin contrast.
-Dem n. . cu adevrat demn, a spus el. Numai c, din
cauza unor implicaii politice, astfel de cstorii nu pot avea loc.
- Crezi c o fat ca sora mea ar accepta s devin
amanta acestui nalt i puternic potentat?
S-a uitat la mine solemn-i a ncuviinat.
- Spui prostii, am zis.
Unde am greit, a continuat el privindu-m ntr-un
mod ciu d at, a fost c te -a m numit scum pa m ea
domnioar. Nu eti a mea.
- Gsesc conversaia asta absurd. Vorbeam despre
lucruri foarte serioase i tu i-ai dat o not de uurin i
frivolitate.
- Adesea e nelept s introduci o not de uurin cnd se
discut probleme serioase. mpiedic s se dezlnuie mniile. *
- Pe a mea nu o mpiedic.
- Ah, dar eti o domnioar foarte iute la mnie.
- Ascult, i-am spus, dac nu eti pregtit s vorbim
serios despre problema asta, n-are rost s discutm mai
departe.
- Oh, aa crezi? mi pare ru. M gndeam c ar fi
interesant s discutm despre price alt subiect. A fi vrut
foarte mult s te cunosc mai bine i s-i trezesc curiozitatea
n ceea ce m privete.
- Trebuie s aflu ce s-a ntmplat cu sora mea i de ce...
i vreau s fiu sigur c cineva are grij de copilul ei...
- Ceri destul de mult. Poliia n-a fost n stare s rezolve
misterul care nvluie ceea ce s-a ntmplat n acea noapte
n pavilionul de vntoare. Ct despre copilul inexistent...

- N-o s te mai ascult.


A tcut, dar a rmas nemicat privind dintr-o parte la
mine. Am simit un impuls s m ridic i s plec i a fi
fcut-o dac n-a fi vrut mai mult ca orice pe lume s aflu adevrul.
Am nceput s m ndeprtez, dar m-a ajuns i, lundu-mi
mna, m-a privit rujtor. Simeam cum m nroesc. Era
ceva n el care m tulbura. mi repugna arogana lui i ideea
lui c baronul lui Francine n-ar fi catadicsit niciodat s se
nsoare cu ea. De fapt, deducia lui c Francine i cu mine
nflorisem toat povestea m nfuria, dar totui... N-a putea
spune ce, pentru c aveam prea puin experien de via.
Dar a fi lng el mi ddea o emoie cum nu mai tiam s
mai fi simit vreodat. mi spuneam c asta era din cauza
faptului c eram pe cale de a descoperi ceva i m aflam
n prezena cuiva care l cunoscuse pe Rudolph. Acest
brbat mi ddea impresia c tia mai mult dect mi
spusese. M gndeam c indiferent ce efect avea asupra
mea, trebuie s-l vd mai des.
Nu tiu ct am stat aa - el inndu-m de mn, iar eu
ncercnd s mi-o retrag. M privea cu un zmbet ironic de
parc mi-ar fi citit gndurile i, mai mult chiar, mi-ar fi
descoperit vulnerabilitatea.
- Te rog stai jos, m-a invitat. E clar c avem foarte multe
s ne spunem.
M-am aezat i am spus:
- n primul rnd, tii cine snt. Am locuit cu sora mea la
Greystone pn cnd s-a dus la balul acela nefast.
- Unde i-a ntlnit iubitul.
- l cunoscuse mai nainte i contesa a fost cea care
invitat-o la bal. Nu a fost uor. S nu-i nchipui c invitaia
la bal a fost o onoare pentru cei de la Greystone Manor.
Sora mea a trebuit s recurg la tot felul de subterfugii
pentru a merge la bal.
- A recurs deci la o neltorie?
- Eti hotrt s ne jigneti?
- Desigur c nu. Dar insist c trebuie s privim faptele
exact aa cum au fost dac vrem s aflm adevrul. Sora
ta s-a furiat de la Greystone n rochie de bal i s-a dus la

Granters Grange. Familia ei - cu excepia surioarei care


era implicat n acest secret - nu tia nimic despre bal. Am
dreptate?
- Da... mai mult sau mai puin.
- i la bal ea i baronul s-au ndrgostit unul de altul. Au
fugit mpreun. Ea ^cltorit pretinzrrd c i este soie...
pentru a mpca opinia public i convenienele.
- A fost soia lui.
- Ne ntoarcem de unde am plecai. Cununia nu putea
s aib loc.
- Dar a avut loc. tiu sigur c a avut loc.
- D-rrii voie s-i explic ceva. ara lui Rudolph e mic.
S-a luptat tot timpul s-i pstreze independena. De aceea
nu se pot nclca uzanele. n jur snt state vecine care ne
arunc priviri pline de lcomie, gata oricnd s-i extind
teritoriile, s devin mai puternice. ntr-o bun zi se vor uni
formnd un singur stat, lucru cu siguran pozitiv, dar n
acest m om ent snt o mulime de sttulee - ducate,
margrafate, principate... i aa mai departe. Bruxenstein e
unul dintre ele. Tatl lui Rudolph e btrn. Rudolph era unicul
su fiu. Trebuia s ia n cstorie pe fata conductorului
unui stat vecin. N-ar fi fcut niciodat aceast mezalian.
Miza era prea mare.
- i cu toate acestea, a fcut-o.
- Chiar crezi c ar fi fost posibil?
- Da. Era ndrgostit.
-ncnttor, dar dragostea e cu totul altceva dect politica
i datoria. Snt implicate mii de viei... Este diferena dintre
rzboi i pace.
- Trebuie c-a iubit-o mult pe sora mea. l pot nelege.
Era cea mai atrgtoare persoan pe care am cunoscut-o.
Oh, vd c eti cinic. Nu m crezi.
**
- Cred c era tot ce spui tu c ar fi fost. Am vzut-o pe
sora ei i mi-e uor s mi-o imaginez.
- Rzi de mine. Eu snt o fat obinuit, nu semn cu
Francine.
Mi-a luat mna i mi-a srutat-o.
- Nu trebuie s gndeti aa, a spus el. Snt sigur c ai la

fel de mult farmec ca i sora ta, dar poate ntr-un fel diferit.
Mi-am retras din nou mna cu fermitate.
- Nu trebuie s m tachinezi, i-am spus. Nu vrei s
vorbeti despre asta, nu-i a?
- ntr-adevr, n-am ce s-i spun. Sora ta i Rudolph au
fost ucii n pavilionul de vntoare. Dup prerea mea, a
fost o crim politic. A fost cineva care l dorea nlturat pe
motenitor.
- Bine, dar cine ar fi motenit acest ducat... sau principat...
sau, m rog. ce-o mai fi? Poate c el e criminalul.
- Nu e chiar aa de simplu. Urmtorul ia rnd nu era n
ar n momentul acela.
- Bine, dar astfel de oameni au ageni, nu?
- S-a fcut o investigaie amnunit.
- Poate n-a fost aa de amnunit. Nu m atept s fie
prea eficieni n rioara aceea.
A rs.
- Snt, s tii. A fost o anchet detaliat, dar nu s7a scos
nimic la lumin.
- Pjesupun c sora mea a fost ucis pentru c s-a
ntmplat s fie acolo.
- Aa se pare. mi pare ru. Ce pcat c a plecat de la
Greytone Manor!
- Dac n-ar fi fcut-o, ar fi putut s se mrite cu vrul
Arthur... dar n-ar fi fcui asta niciodat.
- Aa... deci mai era un pretendent.
^
- Bunicul meu dorea aceast uniune. Cred c e ia fel ca
la voi n Bruxenstein. El nu are un ducat sau un principat,
dar are o admirabil cas veche care a fost a familiei de
generaii i cred c e foarte bogat.
- Deci avei cam aceleai probleme pe care le avem i
noi n Bruxenstein.
- Nimeni nu trebuie s ncerce s aleag perechile altora.
Dac oamenii se iubesc, trebuie lsai s se cstoreasc.
- Bine spus, a strigat el. Vezi c pn la urm ne-am
neles?
- Acum trebuie s plec. Cred c domnioara Elton m
caut.

Victoria

Hol t

- Cine e domnioara Elton?


- Guvernanta mea. Curnd o s plece. Se consider c
nu mai am nevoie de guvernant.
- Aproape o femeie, a spus.
Era lng mine i i-a pus minile pe umerii mei. A fi
vrut s nu m ating. Cnd o fcea, m cuprindea o dorin
de neneles s rmn cu el. Era un efect opus celui pe
care l aveau asupra mea minile moi ale lui Arthur, dar am
impresia c amndoi aveau obiceiul s le foloseasc destul
de des.
M-a tras spre el i m-a srutat foarte uor pe frunte.
- De ce ai fcut asta? l-am ntrebat, trgndu-m napoi
i roind toat.
- Pentru c am vrut s-o fac.
- Oamenii nu srut strinii.
- Noi nu sntem strini. Ne-am mai ntlnit nainte. Am
but ceai mpreun. Credeam c asta e o ceremonie
^englezeasc. Dac iei ceaiul mpreun, eti prieten.
- Se vede c nu tii nimic despre ceremoniile englezeti.
Poi lua ceaiul i cu cel mai mare duman.
- Atunci am judecat greit situaia i te rog s m ieri.
- Te iert pentru asta, dar nu i pentru atitudinea fa de
sora mea. tiu c s-a cstorit. Am dovezi, dar n-are nici
un rost s ncerc s te conving, aa c nici nu voi mai
ncerca.
- Dovfizi? a spus el brusc. Ce dovezi ai?
- Scrisori, de pild. Scrisorile ei.
- Scrisori ctre tine? In care ea insist c e cstorit?
- Ea nu insist. N-avea nevoie. Trebuia numai s-mi
spun.
- Pot s vd... aceste scrisori?
Am ezitat.
- Trebuie s m convingi de asta, s tii.
- Bine, atunci...
- S ne ntlnim aici... sau vrei s vii la Grange?
- Aici, am rspuns.
- Mine voi fi aici.
Am fugit din pdure. Cnd am ajuns la marginea ei, m-am

uitat napoi i l-am vzut stnd n picioare printre copaci.


Pe buzele lui struia un zmbet straniu.
Tot restul zilei am fost nucit. Domnioara Elton, care
era n toiul pregtirilor de plecare, n-a bgat de .seam
starea mea. Urma s plece n cteva zile i tiam c era
nelinitit n privina mea, dar nu vedeam nici o ieire din
problemele mele. M ntrebam dac s nu-i spun bunicii
despre acest brbat, dar nu tiu de ce nu-mi plcea ideea.
Nu-i tiam nici numele. Era prea familiar. Cum a ndrznit
s m srute? Ce credea? C toate fetele de aici pot fi
srutate uor i implicate n relaii intime, fr cstorie?
Am rmas pn trziu n noapte citind scrisorile. Era aa
de clar. Extazul i cstoria ei. N-am vzut nsemnarea din
registru? Trebuia s-i fi spus acelui om despre aceast
dovad incontestabil. De ce nu am fcut-o? Poate c
dinadins am pstrat-o, pentru ca atunci cnd i-o voi spune
i dovedi c a greit, s se simt umilit. Sigur c Francine
se cstorise. Erau acolo spusele ei despre copil - dragul
Puior. Chiar presupunnd c mi-a spus de cstorie
gndindu-se c ar trebui s fie mritat, n-ar fi inventat
niciodat copilul. Francine nu avea un sim matern deosebit
de dezvoltat, asta e sigur. Dar odat ce a avut copilul, l-a
iubit i asta se simea din scrisori.
n ziua urmtoare am ajuns devreme la locul de ntlnire,
dar el era deja acolo. Inima a nceput s-mi bat mai repede
cnd l-am vzut. A fi dorit ca el s nu aib acest efect
asupra mea pentru c m simeam dezavantajat.
A venit spre mine, s-a nclinat, mi s-a prut uor ironic
i, pocnind din clcie, mi-a luat mna i mi-a srutat-o.
- Nu trebuie s fii ceremonios cu mine, i-am spus.
- Ceremonios! Nu e nici o ceremonie. Este o form
obinuit de salut n ara mea. Desigur, btrnelor i copiilor
le srutm adesea obrajii n loc de mini.
- Cum nu snt nici una nici alta, te poi lipsi de asta.
- Cu oarecare regret, a spus el.
Dar eram hotrt s nu-l mai ls s m ironizeze cnd
era vorba de lucruri serioase.
- Am adus scrisorile s j le art, am spus. Crui le vf?i

citi, vei accepta adevrul. Va trebui s-o faci.


- Am putea sta jos? Pmntul e cam tare i nu e cel mai
confortabil loc pentru citirea scrisorilor. Ar fi trebuit s
mergeri} n cas.
- Nu prea cred c ar fi corect, atta vreme ct stpnii snt
plecai.
- Poate nu, a spus. Acum... pot s vd scrisorile?
I le-am dat i a nceput s le citeasc. l observam. Cred
c acea virilitate excesiv era ceea ce m afecta. Trebuie
s fi fost acelai lucru care i se ntmplase i lui Francine.
Oh, nu, era absurd. Ea se ndrgostise violent. Sentimentele
mele erau cumva diferite. M simeam n competiie cu
acest brbat, dei eram foarte emoionat n prezena lui.
Cunoscusem puini brbai. Nu-i puneam la socoteal pe
Antonio i pe cei de pe insul. Eram prea mic pe atunci.
Dar puini clcau pragul casei bunicului i cred c i judecam
pe toi dup vrul Arthur, lucru care trebuie c-i fcea pe
toi devastator de atrgtori!
Am tresrit. Am avut sentimentul c eram observai.
M-am ntors brusc. Am_vzut o micare printre copaci?
Trebuie c mi-am imaginat. Eram ntr-o stare de agitaie,
mi ddeam seama de asta, stare care ncepuse s se
manifeste cnd l ntlnisem pe acest brbat... numai pentru
c credeam c am descoperit cte ceva din misterul crimei
din pavilionul de vntoare. Trosnetul unei crengi uscate...
flfitul brusc al unei psri, mi ddeau acest sentiment
straniu i supranatural c snt urmrit.
- Am impresia c cineva e p aproape i ne observ,
am spus.
- S ne observe? De ce?

/
- Oamenii o fac ,.
^
A pus scrisorile jos i a srit n picioare.
- Unde? a strigat. n ce parte?
Am fost sigur c aud zgomotul unor pai grbii.
- Acolo, am spus, i el a fugit n direcia artat de mine.
Dup cteva minute s-a ntors.
- Nici urm s fie cineva, a spus.
- i totui... Eram sigur...

Mi-a zmbit, s-a aezat i a citit mai departe scrisorile.


- Sora ta s-a gndit c o s te liniteasc dac i spune
c e mritat.
Acum era momentul.
- Mai e ceva ce nu tii, i-am spus triumftor. Am dovada
definitiv. Am vzut registrul bisericii.
-C e?!
Momentul acela a meritat toat strduina. A ncremenit.
- Oh, da, am continuat. E scris acolo limpede. Aa c
vezi c ai greit?
- Unde? a ntrebat el brusc.
- La biserica Birley. Domnioara Elton i cu mine am
cutat i am gsit.
- Nu pot s mi-l nchipui pe Rudolph comportndu-se
aa...
- Nu e vorba s i-l nchipui sau nu. Cstoria a avut loc.
O pot dovedi.
- De ce nu mi-ai spus mai dinainte?
- Pentru c erai aa de ncpnat n sigurana ta.
-neleg, a spus. Unde e locul?
- La Birley... Nu departe de Dover. Ar trebui s te duci
acolo. S vezi cu propriii ti ochi... apoi poate o s crezi.
- Foarte bine, a spus, o s m duc.
- Poi lua trenul spre Dover. E destul de simplu. Poi gsi
un cal i o trsur i s te duci la Birley. E cam la trei mile
de Dover.
- Categoric m duc.
- i dup ce ai s vezi, o s te ntorci i o s-mi ceri
iertare.
- Cu umilin,
A ndoit scrisorile i a nceput, ca i cum ar fi fost distrat,
s le bage n buzunar.
- Snt ale mele, totui.
- Aa este.
Mi le-a dat napoi.
- Nu tiu cum te cheam, am spus:
- Conrad.
- Conrad... i mai cum?

Vi ctori a

Hol t

- Nu te mi obosi cu restul. O s-l gseti imposibil de


pronunat.
- O s m descurc eu.
- N-are nici o importan. Pentru tine mi-ar place s fiu
doar Corirad.
- Cnd te duci ia Birley, Comad?
- Cred c mine.
- i n ziua urmtoare rie vom ritirii aici.
- Cu cea mai nsare plcere.
Mi-am ndesat scrisorile n sn.
- Cred, a spus el, c m suspectezi c pun la cale s le fur.
- De ce a face-o?
- Eti suspicioas din fire i n mod deosebit fa de
mine.
A venit spre mine i mi-a pus mna pe decolteu. Am
strigat alarmat i el i-a retras mna.
- Te tachinez numai, a spus el. Le-ai pus ntr-un loc... a
spune tentant.
- Cred c eti impertinent.
- M tem c ai dreptate, a rspuns. Adu-i aminte c vin
din locul acela bizar de care nici nu auzisei pn cnd sora
ta nu s-a dus acolo.
Ochii mi s-au nceoat i am nceput s m gndesc la
ea aa cum fusese n noaptea n care a plecat. El a sesizat
asta i mi-a pus minile pe umeri.
- lart-m, a spus. Snt tot att de stngaci pe ct snt de
impertinent. i tiu sentimentele fa de sora ta. Crede-m,
le-am admirat grozav. O s te vd poimine. Am s vin
pregtit, te asigur, s gust pinea umilinei... aa se spune,
nu? ... dac se va dovedi c am greit.
- Atunci ar trebui s te pregteti s-o^uti ct mai curnd.
i vreau s-i ceri iertare punndu-i ct mai mult cenu n
cap.
- Dac poi dovedi c ai dreptate, mi voi pune o
grmad. Aa-i mai bine. Acum zmbeti satisfcut...
mulumit. tii c ai dreptate, nu-i aa?
- tiu. Rmi cu bine.
- Nu-mi place. E prea categoric. Nu mi-ar place deloc s

ne lum rmas bun. Mai bine la revedere.


M-am ntors i am fugit. M ntristasem deja pentru c
trebuia s mai treac o zi pn s-l vd din nou. Dar atunci
o s-i vd uimirea i dezamgirea i asta merita ateptarea.
Cnd am intrat n cas m-am hotrt s m duc la bunica.
Probabil se trezise din somnul ei de dup amiaz i i bea
ceaiui. Trebuia s-i vorbesc despre Conrad fr s-mi trdez
sentimentele pe care le aveam pentru el. Eram destul de
prostu n privina asta. Era primul brbat de care m
simisem atras i, aa cum ar fi spus domnioara Elton,
mi luase minile. Eram singur. Nimeni nu-mi acordase
nici o atenie n afar de vrul Arthur, dar acesta aciona
dup instruciunile bunicului. Conrad era un brbat atrgtor
care ncerca s flirteze cu mine. Uneori aveam impresia c
m place cu adevrat. Alteori credeam c rdea de mine.
Poate c era cte puin din fiecare.
Am btut la ua bunicii i Agnes Warden a ieit.
- Oh, domnioara Pippa, a spus. Bunica ta doarme.
- nc? Nu-i bea ceaiul?
- A avut o mic criz dup amiaza asta. Acum doarme.
- O criz?
- Da, nu st bine cu inima, tii. Din cnd n cnd are cte
o criz din asta. Dup criz rmne foarte obosit i singurul
lucru pe care l mai poate face este s se odihneasc.
Eram dezamgit.
M -am ntors n cam era m ea i m -am n tln it cu
domnioara Elton pe coridor.
- Dac se poate, a vrea s plec mine n loc s stau
pn la sfritul sptmnii. O s m ntlnesc cu verioara
mea i ea spune c am putea avea o sptmn de vacan
nainte de a ne prezenta la lucru. A aranjat s stm la o
prieten a ei. Crezi c bunicul tu va fi de .acord s plec
mine?
- Sigur c da. Oricum, nu mai lucrezi pentru el.
- Dar n-a vrea s-l supr. Nu uita c el trebuie s-mi
dea nite referine.,
- n locui tu m-a duce imediat la el. Snt sigur c totul
va fi bine.

Zece minute mai trziu a venit n camera mea mbujorat


i mulumit.
- A fost de acord s plec. Oh, Pippa, totul e aa de
captivant i verioara mea spune c e o cas uoar iar
copiii snt ncnttori.
- Puin diferit fa de Greystone. Bunicul nu e cel mai
bun stpn.
- Dar v-am avut pe voi dou. Nu cred s mai simt
vreodat pentru un popii ceea ce am simit pentru voi.
- Pentru Francine, desigur.
Am simit tristeea nvluindu-m. Domnioara Elton
m-a luat de mn.
- i pentru tine... la fel de mult, a spus. M-am ataat
foarte mult de v6i amndou. De asta snt acum att de
ngrijorat pentru tine.
- O s-mi lipseti.
- Philippa, ce-ai hotrt? Foarte curnd...
- tiu, tiu... Pe moment nu pot s m gndesc. O s m
gndesc. O s m gndesc la ceva.
- Dar a mai rmas att de puin timp!
- Te rog, domnioar Elton, nu mai fi ngrijorat pentru
mine. Visez cteodat s ajung n locul acela i s aflu ce
s-a ntmplat cu adevrat. Exist copilul, tii.
- Mai bine uit asta. Trebuie s pleci de aici, afar numai
dac eti pe cale s fii de acord cu bunicul tu i cu dorinele
lui.
- Niciodat... niciodat..., am spus hotrt.
De cnd l ntlnisem pe Conrad, gndul la minile moi ale
lui Arthur cutndu-m pe bjbite devenise un comar.
Domnioara Elton a dat din cap. Credea c n cele din
urm mi voi accepta destinul. n mod normal ar fi trebuit
s-i spun dar, pentru c gndurile mele erau la Conrad, nu
vroiam s-o fac. Nu m puteam nelege eu nsmi, dar
undeva n adncul minii mele struia gndul c el mi va da
o soluie, aa cum i Rudolph i oferise lui Francine.
- Bine, a spus domnioara Elton, mine trebuie s-mi
iau rmas bun. Totdeauna e greu s prseti copiii cuiva,
dar de data asta o fac cu cea mai mare strngere de inim.

Cnd a plecat m-am uitat la patul lui Francine i am fost


cuprins de singurtate. Bunica era bolnav, domnioara
Elton va pleca. Voi rmne singur. Mi-am dat seama ct
de mult depindeam de ele dou. i totui, nu m puteam
opri s m gndesc la Conrad.

n dimineaa urmtoare, domnioara Elton a plecat.


M-am agat de ea pentru un ultim rmas bun i era i ea
foarte emoionat.
- Fie ca totul s-i mearg bine, a spus ea din tot sufletul.
- i ie, i-am rspuns.
Apoi a plecat. M-am dus s-o vd pe bunica. Agnes m-a
ntmpinat n u:
- S nu stai mult, mi-a spus. E slbit.
M-am aezat pe patul ei i mi-a zmbit stins. Afdeam
s-i spun de Conrad i de straniile sentimente pe care mi
le trezea. Vroiam s m lmuresc dac se datorau lui sau
pentru c venea din locul acela unde Francine i gsise
moartea. Dar mi-am dat seama c bunica nu mai realiza
cine st pe patul ei i c uneori m confunda cu Grace.
Cnd am lsat-o, singurtatea m ea devenise i mai
profund.
De abia ateptam ntoarcerea lui Conrad. M-am dus n
pdure s I atept cu mult nainte de momentul convenit.
A fost punctual i inima i-a grbit btile cnd l-am vzut
venind spre mine.
Mi-a cuprins amndou minile i s-a nclinat n faa mea
nainte s mi-o srute pe prima, apoi pe cealalt.
- Ei? am zis.
- M-am dus, aa cum am spus. N-a fost o cltorie rea.
- i ai vzut?
S-a uitat la mine fix.
- Am gsit biserica. Preotul mi-a fost de mare folos.
- Cnd am fost cu domnioara Elton, era plecat. L-am
vzut pe epitrop.

S-a uitat la mine ncordat.


- S nu te supere asta, a spus. tiu c crezi ca ai vzut
nsemnarea...
- Cum s cred ? Chiar am vzut-o. Ce tot spui?
A cltinat din cap.
- Preotul mi-a artat registrul. Nu era nici o nsemnare.
- Asta e cea mai absurd prostie. Am vzut-o. i spun
c am vzut-o.
- Nu, a rspuns el. Nu era acolo. Am avut data exact.
Nu e nici o ndoial. Nu era nici o nsemnare.
- M provoci.
- A vrea s fi fost aa. mi pare ru c te supr astfel,
-ip are ru! Te bucuri. E o minciun. Nu poi spune aa
ceva. i spun c am vzut-o cu propriii mei ochi.
- Am s spun ce cred, a spus el mngietor. Ai fi vrut s-o
vezi. Aa c i-ai imaginat-o.
- Cu alte cuvinte, am vedenii i snt nebun. Asta vrei
s sugerezi?
S-a uitat la mine trist.
- Draga mea, mi pare ru. Crede-m, a fi vrut s-o vd
i eu. A fi vrut s ai dreptate.
- O s m duc acolo eu nsmi. Am s m duc din nou.
O s-o gsesc. Probabil c nu te-ai uitat unde trebuie.
- Nu... Am avut data corect... data pe care mi-ai dat-o.
Dac s-ar fi cstorit, ar fi trebuit s fie acolo. Nu e, Philippa.
Categoric, nu e.
- M duc acolo. Nu mai pierd nici un moment.
- Cnd? m-a ntrebat.
-M ine.
- Am s vin cu tine. Am s-i art c ai fcut o greeal.
- i eu o s-i art c nu, am replicat vehement.
Mi-a luat mna, dar eu mi-am smuls-o.
- Nu pune la inim, mi-a spus. Acum totul s-a terminat.
C era cstorit sau nu... ce importan mai are?
-A re importan pentru mine... i pentru copil.
- Nu e nici un copil, a spus. Nici-o cstorie... nici un
copil.
- Cum ndrzneti s insinuezi c sora mea e mincinoas

sau
nti
-

c eu snt nebun?! Pleac, du-te n ara ta!


M tem c va trebui s-o fac... foarte curnd. Dar mai
ne vom duce acolo... mine.
Da, am spus hotrt. Mine.

Nu m gndisem cum o s plec. Acum era altceva dect


data trecut. Darmi-era indiferent. Nu m maj puteam gndi
la altceva dect s-i dovedesc lui Conrad c n-avea dreptate,
l-am spus doamnei Greaves c m duc s vd o biseric
veche i c nu tiu ct voi lipsi.
- Bunicul tu n-ar vrea s te duci fr s fii nsoit de
cineva, a spus.
- O s fie cinieva cu mine.
- Cine? Domnioara Sophia Glencorn?
Am ncuviinat. Era singura soluie. Nu vroiam s fac
zarv nainte de a pleca.
Conrad m atepta n gar, aa cum stabilisem. Cum
stteam n faa lui m gndeam ce plcut ar fi s facem o
cltorie undeva mpreun, l-am studiat faa n timp ce el
se aeza cu braele ncruciate, cu ochii pe mine.
Era o fa dur, cu trsturi ferme i ochi adnci, grialbatri. O fa nordic. Prul blond ncepea dindrtul unei
fruni nalte. Mi-l puteam imagina venind pe rmul nostru
ntr-una din corbiile acelea nalte. Un viking cuceritor...
- M cntreti din priviri?
- Observam numai, am replicat.
- Sper s corespund.
- Are vreo importan?
- Enorm.
- Iar m iei n zeflemea. Asta pentru c tii ce-o s gsim
la biseric. ncerci s-o iei n glum. Cred c e o glum foarte
proast.
S-a aplecat n fa i i-a pus mna pe genunchiul meu.
- N-a ndrzni s glumesc cu un asemenea subiect
care-i este att de aproape de suflet, a spus pe un ton

Victoria

Hol t

serios. Nu vreau s te simi prost cnd...


- N-am putea vorbi despre altceva?
- Despre vreme? E o zi plcut pentru anotimpul sta.
Acum , n ara mea iarna nu e aa de blnd... Cred c e
din cauza acelui binecuvntat Gulf Stream... Unul dintre
darurile Domnului fcute englezilor.
- Cred c ar fi mai bine s tcem.
- Cum vrei. Dorina mea e s te simi ct mai bine acum...
totdeauna i venic.
m nchis ochii. Cuvintele lui atinseser o coard
sensibil din mine. Venic i ntotdeauna. Suna ca i cum
relaia dintre noi n-ar fi una trectoare - aa cum credeam
c este - i ideea aceasta m-a nsufleit considerabil.
Cltoream n linite, ochii lui rmnnd aintii asupra
mea. Priveam pe fereastr, dar abia dac remarcam
peisajul. Simeam mirosul mrii. Ne apropiam de ora...
Falezele albe. Privelitea castelului pe care regii medievali
o numeau poarta spre Anglia.
Ne-am dus la han pentru c el a insistat s mncm
ceva.
- E nevoie, dac vrem s ajungem, a spus. n afar de
asta, ai nevoie de o nviorare.
- Nu pot mnca nimic, am spus.
- Eu pot, a rspuns, i ai s poi i tu.
Am mricat brnz cu pine i am but cidru. Am reuit
s nghit cte ceva. '
,
- Vezi? a spus el. tiu eu ce e bun pentru tine.
- Cnd pornim? am ntrebat.
- Rbdare, mi- rspuns. tii, poate c ar trebui s facem
nite plimbri mpreun la ar. Ce zici?
- Bunicul n-ar admite niciodat.
- Dar pe asta a admis-o?
- Am folosit... un mic iretlic.
- Oh, deci eti capabil i de aa ceva?
- A trebuit s-o fac, am spus. Nu m-a fi dat n lturi de la
nimic.
- Eti aa de vehement. mi placi. De fapt, domnioar
Philippa, snt attea lucruri care mi plac la tine... tiu c nu

'

cunosc multe despre tine i c mai snt attea altele de


tiut. O s fie o cltorie glorioas de descoperire.
- M tem c o s i se par destul de plicticoas.
- Ce femeie plin de contradicii eti! Ba eti furioas c
nu am o prere bun despre capacitatea ta intelectual,
ba mi spui c nu eti deloc interesant i c nu merii s-i
acord atenie. Spune-mi ce s cred acum?
- n locul tu nu mi-a acorda atenie.
- Dar mi-ai strnit curiozitatea.
- Crezi c am terminat discuia? Hai s ne continum
drumul pentru a ajunge ct mai repede.
- Ce nerbdtoare eti! a murmurat.
Am mers mai departe cu trsura i abia mi puteam
stpni nerbdarea pe msur ce ne apropiam de Birley.
- Vom merge mai nfi la casa parohial pentru a-l gsi
pe paroh, a spus Conrad. A fost foarte amabil cu mine. Va
trebui s fac o donaie substanial bisericii.
Casa parohial era aproape la fel de veche ca i biserica.
Soia parohului ne-a ntmpinat, spunndu-ne c aveam
noroc deoarece soul ei tocmai sosise. Ne-a condus
ntr-un salon cam srccios, dar bine ntreinut.
Parohul l-a salutat pe Conrad cu mult cldur.
- E o plcere s v revd, a spus el.
- Mai am o rugminte, i s-a adresat Conrad. Vrem s ne
mai uitm o dat prin registrul acela.
- Nici o problem. Data nregistrrii nu a fost exact?
Inima mi btea cu putere. tiam c pe undeva se
strecurase o greeal i speram c snt pe punctul de a o
descoperi.
- Nu snt sigur, a spus Conrad. S-ar putea. Ea este
domnioara Ewell. O intereseaz mult acea cununie. De
altfel, a mai fost aici o dat.
- Nu v-am ntlnit atunci, i-am spus parohului. Erai plecat.
Am vorbit cu epitropul.
- Oh, da, cu Thomas Borton. Am fost puin plecat. Acum
ctva timp. Haidei n biseric s vedei registrul.
Am intrat n biseric unde plutea acelai miros de
umezeal i de lac de mobil. In sacristie, parohul mi-a

ntins registrul. Am cutat nerbdtoare pagina pe care


fusese nregistrat cununia. Am nlemnit. La data respectiv
nu fusese nici o cununie.
Am biguit:
- E o greeal...
Conrad era lng mine. M luase de mn. L-am mpins
cu nerbdare. M uitam disperat cnd la el, cnd la paroh.
- Dar am vzut nsemnarea cu ochii mei, am continuat.
Era trecut aici... n registru...
- Nu, a spus parohul. Nu se poate. Poate nu tii data
exact. Sntei sigur c despre anul acela este vorba?
- Bineneles. tiu foarte bine anul. Mireasa era sora
mea.
Parohul m-a privit cu uimire.
- Trebuie s v amintii, am spus. A fost o cununie oficiat
n mare grab...
- Pe atunci eu nu lucram aici. Am venit abia de doi ani...
- Cununia a fost nregistrat aici. Am vzut-o n registru.
Scria acolo clar... negru pe alb.
- Trebuie s fie o greeal. Poate c nu tii data exact,
a murmurat parohul.
- Da, a sphs Conrad, apropiindu-se de mine. E o
greeal. mi pare ru. Dar .u ai insistat s venim aici.
- Epitropul ne-a artat cununia nregistrat! am ipat cu
disperare. Nu se poate s nu-i aminteasc. Era aici i a
vzut i el. Unde este epitropul? Trebuie s-l vd. Snt sigur
c o s-i aminteasc.
- Nu e nevoie s-l vezi, a spus Conrad. Nu e nici o
cununie n registru. A fost o greeal. Ai crezut c ai vzut...
- Nu poi s-i imaginezi ceva ce vezi cu propriii ti ochi!
Am vzut, i spun c am vzut. Vreu s vorbesc cu
epitropul.
- Snt sigur c putei vorbi cu el, m-a linitit parohul.
Locuiete n sat, la numrul ase pe strada principal.
- Mergem imediat la el, am spus.
Conrad i s-a adresat parohului:
- Ai fost deosebit de amabil, v rmn ndatorat.
- mi pare ru de aceast nenelegere.

M-am dus din nou la registru i l-am rsfoit. ncercam


s-mi rememorez ceea ce vzusem n ziua aceea mpreun
cu domnioara Elton. Degeaba. Pur i simplu, cununia nu
mai era trecut acolo.
Conrad a pus dou monezi de aur n cutia milei, sub
privirea recunosctoare a parohului. n timp ce ne ndreptam
spre u, acesta a spus:
- O s-l gsii pe Tom Borton n grdin. i place mult
grdinritul.
L-am gsit cu uurin. N e-a ieit n ntm pinare
privindu-ne curios.
- Parohul ne-a dat adresa, i-a spus Conrad. Domnioara
Ewell e nerbdtoare s-i vorbeasc.
Epitropul i-a ntors privirea nspre mine, dar n-a putut
s m recunoasc.
- inei minte c am venit la biseric de curnd. Mai era
o doamn.
A strns din ochi i a alungat o musc aezat pe mneca
hainei.
- Trebuie s v amintii, am insistat. Ne-am uitat la
registrul din sacristie. Ni l-ai artat i am gsit ceea ce
cutam.
- Din cnd n cnd mai vin unii s caute prin registru... nu
foarte des... dar mai vin.
- Deci v amintii. Parohul era plecat... i v-am ntlnit n
biseric.
'
A cltinat din cap.
- N-a putea spune c mi amintesc.
- Trebuie. Trebuie s v amintii.
- Mi-e team c nu-mi amintesc.
- Dar eu v-am recunoscut din prima clip.
A zmbit.
- Eu n-a putea spune c v-am mai vzut vreodat,
domnioar... Ewell, parc ai spus?
- Scuz-ne te rog pentru deranj, a spus Conrad.
- Nu e nici un deranj, domnule. mi pare ru c nu v-am
fost de ajutor. Cred c domnioara m confund. Snt sigur
c n-am mai vzut-o niciodat pn acum.

M-am lsat condus de Conrad de parc nu eram eu.


Aveam impresia c triesc un comar din care speram s
m trezesc ct mai repede.
- Haide, trebuie s prindem trenul, a spus Conrad.
Stteam pe peron ateptnd trenul care urma s
soseasc n cinci minute. Conrad m inea de mn..
- Nu te mai necji att, mi spunea.
- Snt necjit. Cum s nu fiu? Epitropul a minit. De ce?
/ Snt sigur c i-a amintit de mine. Singur a spus c nu
vine prea mult lume pe aici s Caute prin registru.
-Ascult Pippa, tuturor ni se pot ntmpl lucruri ciudate.
Ceea ce i s-a ntmplat a fost un fel de halucinaie.
- Cum ndrzneti s spui asta?
- Atunci ce explicaie gseti?
- - Nu tiu. Dar snt hotrt s-o gsesc.
Trenul a intrat n gar i ne-ram urcat n el. Eram singuri
n compartiment. M simeam epuizat din cauza emoiei
i a unui soi de team. Aproape c ncepusem s cred c
totul se ntmplase numai n imaginaia mea. Domnioara
Elton plecase, deci nu m putea ajuta. Vzuse i ea cununia
nregistrat. Dar oare o vzuse cu adevrat? Nu mai eram
sigur. Tot ce-mi aminteam era sentimentul de triumf ce
m cuprinsese atunci. ncercam s reconstitui scena. Nu
mi-o mai puteam aminti pe domnioara Elton uitndu-se n
registru.
Dar epitropul spusese c nu m vzuse n viaa lui i c
arta destul de rar registrul vizitatorilor. Cu siguran c
trebuia s-i fi amintit.
Conrad s-a aezat lng mine i mi-a cuprins umerii.
Eram uimit c mbriarea lui m linitea.
- Ascult-m, Philippa. Cununia nu e.nregistrat. Gata,
s-a terminat. Sora ta e moart. i dac ai fi gsit cununia
trecut n registru tot n-ai fi nviat-o. E un episod trist, dar a
trecut. Ai propria ta viat pe care trebuie s i-o trieti.
Nu-I mai ascultam. Imi fcea bine faptul c era lng
mine i nu vroiam s se mite de acolo.
Dup ce am cobort din tren m-a condus pn la pdure.
Nu vroiam s fim vzui mpreun. Mi-ar fi fost greu s dau

^explicaii n privina lui.


n timp ce intram n cas, am vzut-o pe doamna
Greaves n capul scrilor.
- Tu eti, domnioar Philippa? a ntrebat. Te-ai ntors,
slav Domnului. Bunica ta s-a simit foarte ru.
M privea struitor.
- A murit, nu-i aa? am ntrebat-o cu spaim.
A ncuviinat din cap.

Capitolul 4

Suspectat de crim

Eram nucit. M strduisem s gsesc o explicaie


pentru absena mea, dar nu mai era nevoie. Moartea bunicii
fcuse s nu mi se mai simt lipsa.
- A murit n somn, pe nesimite, mi-a spus doamna
Greaves.
Probabil c murise n timp ce eu cutam cununia n
registru.
- N-a ntrebat de mine? am spus.
- Pi, domnioar, a fost incontient toat ziua.
Am lsat-o i am urcat n dormitor. Stteam n mijlocul
camerei, cuprins de disperare. M simeam cumplit de
singur. i pierdusem pe toi: pe Francine, pe Daisy, pe
domnioara Elton i acum pe bunica. Ste prea c soarta
crud mi-i rpete pe toi cei dragi. Deodat, m-am gndit
la Conrad. Fusese att de drgu. Eram sigur c-i pruse
cu adevrat ru c nu gsisem nsemnarea.
n seara aceea ne-am adunat la mas eu, bunicul i
vrul Arthur. Bunicul a discutat despre funeralii i a spus
c va fi deschis cripta familiei. Vrul Arthur urma s discute

cu parohul pentru c bunicul nU-l suporta. Pe lng toate


astea, s-ar fi putut ntlni cu Grace sau cu soul ei.
- Snt fericit s-i fiu de folos, unchiule, a spus Arthur.
- Totdeauna mi eti, i-a rspuns bunicul.
Arthur a nclinat din cap, artndjncntat pe ct i permitea
o asemenea mprejurare i propria-i umilin.
- E o mare lovitur pentru toi, a continuat bunicul. Dar
viaa trebuie s mearg nainte. Ultimul lucru pe care i l-ar
fi dorit, ar fi fost s tulbure vieile celor din jurul ei. Trebuie
s ne gndim la ce i-ar fi dorit.
M gndeam c ar fi fost prima oar cnd bunicul s.ar fi
gnditla dorinele altora. Oare trebuia s mori ca s fii bgat
n seam de bunicul?
Fusese adus cociugul - mre, din mahon lustruit i cu
o mulime de ornamente de alam. l aezaser n odaia
vecin cu dormitorul bunicului. Acolo era mai aproape de
el dect fusese n ultimii ani. nmormntarea urma s aib
loc peste cinci zile. Pn atunci zcea acolo, iar servitorii
au venit unul cte unul s-i aduc un ultim omagiu.
Lumnrile ardeau toat noaptea n camera aceea: cte trei
la fiecare capt al cociugului.
M-am dus s-o vd i eu. Nu m va prsi niciodat
amintirea acelei camere i mirosul lemnului. Nu era nimic
nfricotor acolo. Din cociug nu i se vedea dect faa.
Capul i era acoperit cu o bonet apretat. Prea tnr i
frumoas. Cam aa artase probabil cnd venise prima oar
la Greystone Manor ca tnr mireas... Nu putea s-mi fie
team, chiar dac n ncpere tremurau umbrele aruncate
de lumnrile care plpiau. Cum s-i fie fric de ea moart,
cnd fusese att de bun i drgu n timpul vieii?
M cuprinsese o dezolare cumplit - un sentiment acut
al pierderii cuiva drag. mi ddeam seama ct de singur
rmsesem pe lume.
La dou zile dup moartea bunicii, am ieit n pdure.
M-am aezat sub un copac, spernd c va veni Conrad.
Era tocmai vremea cnd mi fceam plimbarea de dup
amiaz. Oare se mai gndea la mine i dorea s m revad?
Se prea c da, i cnd l-am vzut apropiindu-se m-am

nsufleit. S-a aezat lng mine, mi-a luat mna i mi-a


srutat-o.
- Cum te simi? m-a ntrebat.
- Cnd am ajuns acas, am aflat c a murit bunica.
- Nu te ateptai?
- Nu prea. Era n vrst i oarb. Nu se simise prea bine
n ultimele zile. Pentru mine a fost o lovitur, innd seama
c...
- Spune-mi, a zis cu blndee.
- l-am pierdut pe toi, am spus. Pe sora mea, pe Daisy,
cam erista noastr, care -m i era p rieten , apoi pe
domnioara Elton i acum pe bunica. N-a mai rmas nimeni.
- Scumpa mea feti...
De ast dat nu m mai deranja c-mi spunea feti.
A continuat tandru:
- Ci ani ai?
- Foarte curnd mplinesc aptesprezece.
- Att de tnr... i att de multe necazuri...
- Dac prinii mei nu ar fi murit, totul ar fi fost altfel Am
fi locuit pe insul. Eram fericii acolo. Francine n-ar fi murit,
eu n-a fi rmas aici singur... fr nimeni.
- Dar bunicul tu?
Am rs amar.
- M va obliga s m mrit cu vrul Arthur.
- te oblige?! Nu pari o persoan care poate fi obligat.
- ntotdeauna am spus c nu m voi lsa, dar trebuie
s-mi gsesc un post. Dar cine ar angaja o fat de vrsta
mea?
- Eti ntr-adevr foarte tnr, a ncuviinat. i se pare
c nu te prea omori dup vrul Arthur.
- l ursc.
- De ce?
- Dac l-ai cunoate, ai nelege. i Francine l-a urt.
Ea trebuia s se mrite cu el. Era sora mea mai mare,
nelegi... dar s-a mritat cu Rudolph. S-au cstorit. tiu
c au fcut-o.
- S examinm problema ta. Se pare c este cu adevrat
important.

- Cnd mplinesc aptesprezece ani, bunicul vrea s m


, mrit cu vrul Arthur, iar eu o s am curnd aptesprezece
ani. i atunci problema se va pune: mrit-te cu Arthur,
sau terge-o! Mi-ar place s-o terg, dar unde? Ar trebui s
am un post. Dac a fifost, s zicem... cu doi ani mai mare...
nelegi ce vreau s spun?
- Da, neleg.
- Bunica era drgu i nelegtoare. Cu ea puteam s
vorbesc. Acum nu mai am cu cine.
- M ai pe mine, a spus el.
- Pe tine!
- Da. Biata mea feti! Nu-mi place s te vd nefericit,
mi placecnd eti suprat pe mine... Da, dei a fi preferat
s te vd mai tandr. Dar nu vreau s te vd disperat.
- Snt disperat. A fi vrut s vorbesc cu bunica. S-i
spun despre registru. Acum nu mai am cui s-i spun. Acum
nu mai am pe nimeni.
M-a luat n brae i m-a strns. M-a legnat uor, m-a
srutat pe frunte, pe vrful nasului i apoi pe buze. In acele
momente eram aproape fericit.
M -am sm uls din m b r i a re a lui, s p e ria t de
propriile-m i sentimente. Era extraordinar c puteam avea
asemenea sentimente fa de o persoan care tocmai mi
dovedise c nu aveam dreptate ntr-o problem n care
pusesem atta suflet. Eram ncurcat i nu tiam ce s fac.
Mi-a spus cu blndee:
- tii c nu eti singur. Snt aici. i snt prieten.
- Prietenul meu? am strigat. Pi, ai ncercat s m faci
s cred c nu snt n toate minile.
- Nu eti dreapt. Tot ce am fcut, a fost s-i art
adevrul. Adevrul trebuie totdeauna privit n fa... chiar
dac este neplcut.
- Nu sta este adevrul. Trebuie s existe o explicaie.
A vrea s tiu care este.
- Pot s-i spun eu, drag Philippa. Te preocup att de
mult trecutul nct lai s te npdeasc pericolele
prezentului. Ce ai de gnd s faci cu vrul Arthur?
- N-o s m mrit niciodat cu el.

- Atunci... dac bunicul tu te d afar... ce ai s faci?


- Stnd aici, m-am gndit c moartea bunicii mele mai
ntrzie puin lucrurile. Nu se poate face o nunt aa de
repede dup onmormntare, nu-i aa? Bunicul totdeauna
respect conveniile.
- Deci crezi c ziua fatal va fi amnat.
- Mi-ar da posibilitatea s gsesc o ieire. Mtua Grace
m-ar ajuta. Ea a scpat de la Greystone Manor i acum e
fericit. Poate a putea sta o vreme la casa parohial.
- O raz de speran, a spus. i cum crezi c o s te
simi ducndu-te ntr-o cas strin i avnd un statut de
servitoare, dup ce ai trit cum ai trit la Greystone?
- N-am fost fericit la Greystone Manor. M-am simit
ntr-un fel captiv acolo. i Francine la fel. Deci nu prea
am de ce s m uit n urm. A putea fi guvernant. Deci,
nu tocmai o servitoare...
- Undeva la mijloc, a spus el. Sraca, sraca Philippa!
Ai o perspectiv sumbr n faa ta.
M-am cutremurat i m-a strns mai tare.
- Trebuie s-i spun, a continuat. Mine plec din Anglia.
Am rmas ncremenit i incapabil s mai spun ceva.
M uitam distrus n faa mea. Toi plecau. Voi fi lsat la
voia bunicului i a vrului Arthur.
- S neleg c-i pare puin ru c plec?
- M liniteau discuiile cu tine.
- i m ieri pentru rolul pe care l-am jucat n povestea
aceea cu registrul?
- N-a fost greeala ta i nu te nvinuiesc pentru asta.
- Credeam c m urti.
- Nu snt chiar att de nebun.
- i promii c-o s m ieri? C n-o s te mai uii napoi?
- Nimic nu m va mpiedica s ncerc s aflu. E sora
mea.
- tiu. Te neleg perfect. Drag Philippa, nu dispera.
Or s vin zile mai bune i pentru tine. Imi pare ru c
trebuie s plec. Trebuie neaprat.
- Bnuiesc c cei pentru care lucrezi te-au chemat napoi.
- Cam aa ceva. Dar ne putem ntlni nainte s plec.

Voi ncerca s gsesc o soluie necazurilor tale.


- Cum ai putea face asta?
- Snt un fel de magician. Nu ai ghicit? Nu snt ce par a
fi.
Am rs forat. M simeam ngrozitor c pleca i nu vroiam
ca el s vad asta.
- O s te scap de vrul Arthur, Philippa... dac m lai.
- Nu cred c ai har suficient pentru asta.
- O s vedem. Ai ncredere n mine?
S-a ridicat n picioare.
- Acum trebuie s plec.
M-a luat n brae. Am rmas aa un timp. Apoi m-a
srutat. Srutrile lui erau altele, mai slbatice. M speriau,
dar n-a fi vrut s se opreasc. Cnd mi-a dat drumul, rdea.
- Cred c eti mai amabil cu mine.
- Nu tiu ce simt...
- Mai avem foarte puin timp, a replicat. Ai ncredere n
mine?
- Ce ntrebare ciudat. Ar trebui s am?
- Nu, a rspuns. S n-ai ncredere niciodat n nimeni.
Mai ales n oamenii pe care nu-i cunoti.
- M avertizezi?
A ncuviintat.
i
- Poate te pregtesc.
- Eti misterios cu adevrat. O dat vrei s m ajui, i
n clipa urmtoare m avertizezi s nu am ncredere n
tine.
- Viaa e plin de contradicii. Vrei s ne ntlnim mine
aici? Poate gsesc o soluie. Bineneles, o s depind de
tine.
- Mine voi fi aici.
Mi-a cuprins brbia n mini i mi-a spus:
- Nil disperandum*.
M-a srutat apc5i uor i m-a condus pn la marginea
pdurii, unde ne-am desprit.
M-am ntors acas, am trecut pe lng camera unde
* S nu disperi (n Ib. latin) (N.T.)

zcea bunica i, ajuns n camera mea, m-am aruncat pe


patul lui Francine. Aa, parc o simeam mai aproape.
Nu mai aveam nici o ndoial. Conrad m tulbura i doream
s fiu cu el. Alturi de el puteam s uit de toate. Nu mai
puteam suporta casa aceea n care moartea se fcuse
simit i totui, sentimentul de singurtate parc se mai
atenuase.
Urma s m ntlnesc cu Conrad n ziu urmtoare i-mi
spusese c va gsi o soluie. Dei nu credeam c era posibil,
totui gndul acesta m linitea. Apropierea de el era pentru
mine ca un narcotic. Eram att de disperat nct m-a fi
agat de orice.
N-am putut s rmn n cas, aa c am ieit n grdin.
Pe cnd m plimbam, unul din fraii lui Daisy s-a apropiat
de mine i a zis:
- M-a rugat s-i dau asta cnd nu ne vede nimeni,
donoar.
Mi-a ntins o scrisoare.
*
- De la cine?
- De la Granters, doncar.
- Mulumesc.
Am rupt plicul i am scos o foaie de hrtie cu o emblem
aurie. Hrtie de la Grnters, mi-am spus. Apoi am citit
textul:
Philippa,
Trebuie s plec mine dis-de-diminea. Vreau s te vd
neaprat nainte de plecare. Te rog vino disear, trebuie
s poti, la ora zece. Te atept n grdina de la G ranters.
C.
Imi tremurau minile. Deci era adevrat c pleac.
Spusese c va gsi o soluie. S-ar fi putut oare? Va trebui
s m strecor din cas i s las ua descuiat. Nu, m-ar fi
putut descoperi. Era o fereastr foarte joas care ddea
spre curte. Dac o lsam deschis, puteam uor s m
ntorc prin ea, n caz c a fi gsit ua nchis.

Trebuia s-l vd.


Nu tiu cum a trecut ziua aceea. Am pretins c m doare
capul i nu am cobort la cin cu bunicul i cu vrul Arthur.
A fost o scuz verosimil, pentru c rutina cotidian fusese
tulburat de moartea bunicii. ncercasem fereastra care
ddea n curte. Pe acolo nu se prea circula, aa c era
destul de sigur.
La zece fr un sfert eram deja pe drum. M atepta n
grdin. Cnd m-a vzut, m-a strns n brae.
- S intrm n cas.
- Se cuvine?
- De ce nu?
- Nu e casa ta. Eti doar un majordom.
- S zicem c eu rspund de ea. Haide, vino.
Am intrat n cas. n timp ce treceam prin hol, am aruncat
o privire ngrijorat spre niele nalte de unde puteam fi
spionai.
- Nu ne vede nimeni, mi-a optit. Toi dorm. Toat ziua
au fost ocupai cu pregtirile de plecare.
- Mine pleac toi?
- Da, ntr-o zi sau dou.
Am urcat scrile.
- Unde mergem? am ntrebat. n Weinzimmer?
- O s vezi.
A deschis larg o u i am intrat ntr-o ncpere n care
ardea un foc. Era o camer mare, cu draperii grele de
catifea. Am remarcet alcovul i un pat cu baldachin.
- A cui camer este asta? am ntrebat repede.
- A mea, mi-a rspuns. Aici sntem n siguran.
- Nu neleg.
- O s nelegi. Vino i ia loc. Am un vin excelent. A dori
-l guti.
- Nu m prea pricep la vinuri, i-am rspuns.
- Ai mai but vinul sta la Greystone?
- Bunicul este cel care hotrte ce bem, j trebuie s
ne plac la toi.
- Un tiran, bunicul tu.
- Ce aveai s-mi spui?

- Plec, i m-am gndit c trebuie s te vd.


- Da, mi-ai spus.
Se aezase pe un scaun nalt ca un tron. M-a luat de
mn i m-a tras spre el, aezndu-m pe genunchii lui.
- S nu-i fie team, mi-a spus ncet. Nu ai de ce s te
temi. De acum nainte, o s am eu grij de soarta ta.
- Spui nite lucruri extraordinare. Credeam c am venit
aici s-mi iau rmas bun de la tine.
- Sper c n-o s faci asta.
- Dar ce altceva?
- Greuttile
nu snt de nenvins. A
Minile luimi mngiau uor gtul. ncepusem s simt c
a fi rmas n camera aceea pentru totdeauna.
- Ce simi pentru mine? m-a ntrebat.
Am ncercat s scap de minile Jui cercettoare.
- Abia ne cunoatem, am ngimat. Nu eti... englez.
- i sta este un handicap?
- Bineneles c nu, dar nseamn...
-C e ?
- C, probabil, privim lucrurile n mod diferit. Mai bine
m-a aeza pe un scaun i a asculta ce vrei s-mi spui.
- Eu zic c ar fi mai bine s rmi aici... lng mine.
Philippa, trebuie s-i spun c m-am ndrgostit de tine.
Brusc, m -a npdit o fericire nvalnic, o mare
mulumire. Dar o voce interioar m avertiza: Primejdie!.
- Philippa, a continuat. Numele tu sun mre. Philippa...
Am spus:
- Ai mei totdeauna mi-au spus Pippa.
- Pippa. Diminutivul lui Philippa. mi place. mi amintete
de un poem numit Cntecul Pippei... sau Trece Pippa. Vezi,
noi fi eu englez, dar am studiat aici. L-am citit i pe Browning:
D om nun ceruri ne zmbeth
Este pace pe pmnt...
i se potrivete?
- tii foarte bine c e departe de a fi aa.
- Poate c te-a putea ajuta s fie aa. A fi fericit s
pot. Este pace pe pm nt... A vrea s te fac s simi
asta.

- Da, dar tu pleci i de mine n-o s te mai vd.


- Tocmai despre asta a vrea s vorbim .D eine depinde
dac o s m mai vezi sau nu.
-N u neleg.
- E foarte simplu. A putea s te iau cu mine.
- S m iei n...
- Aa e. S te iau n ara mea.
- Dar cum s-ar putea?
- Foarte simplu. Ne ntlnim mine n gar. Nu mai
mergem la Dover ca data trecut. Mergem la Londra i de
acolo la Harwick. Lum vaporul, apoi un tren i ajungem
acas. Ce spui?
- M iei peste picior.
- Jur c nu. Vreau s fii cu mine. Nu nelegi c m-am
ndrgostit de tine?
- Dar... cum a putea s vin cu tine?
- De ce n-ai putea?
- Bunicul n-ar fi niciodat de acord.
- Credeam c vrei s-i pclim, pe bunic i pe vrul
Arthur. Aa c nu avem nevoie de consimmntul nici unuia
dintre ei. Pippa... las-m s-i art ct de mult te iubesc.
- Eu... nu...
- Atunci las-m s te nv, a spus.
Mi-a descheiat corsetul. Am ncercat s-l opresc, dar
mi-a luat minile i a nceput s mi le srute. mi era team,
i totui m cuprinsese o emoie cum nu mai cunoscusem
niciodat pn atunci. Totul prea c se ndeprteaz...
trecutul... viitorul... tot ce m nspimntase. Triam intens
momentul. M sruta n timp ce mi scotea corsetul.
- Ce se ntmpl? am biguit. Trebuie s plec...
Dar n-am fcut nici o micare. M cuprinsese q dorin
irezistibil. Continua s spun c m iubete i c nu am
de ce s m tem. Vom fi mpreun pentru totdeauna.
Puteam s uit de bunicul i de vrul Arthur. Ei aparineau
trecutului. Nimic nu mai conta, dect iubirea noastr
minunat. Deosebirea de tot ceea ce simisem de la
plecarea lui Francine era att de mare, nct a trebuit s
alung totul din minte, n afara acestui moment. Ceva din

mine ncerca s se comporte raional. Dar nu mai aveam


raiune.

- Trebuie s plec acum... , am nceput.


L-am auzit rznd ncet, iar n clipa urmtoare eram
amndoi n patul cu baldachin. mi murmura la ureche
cuvinte de dragoste. Dei ocat, eram copleit de plcere.
Dup un timp, sttea ntins lng mine, inndu-m strns
n brae. Tremuram de fericire, spunndu-mi c nu-mi prea
ru c am fcut-o.
M-a mngiat pe pr i mi-a spus c snt frumoas,
adorabil, i c m va iubi n veci.
- Nu mi s-a mai ntmplat asta niciodat, i-am spus.
- tiu, mi-a rspuns. Nu e minunat s-o facem mpreun?
Hai, micu Pippa, spune-mi adevrul.
l-am spus c aa era.
- i regrei?
- Nu, am rspuns cu fermitate. Nu.
Apoi m-a srutat i am fcut dragoste din nou. De data
asta a fost altfel. ocul trecuse i era un alt extaz. Mi-am
dat seama c aveam obrajii uzi, probabil c plnsesem,
pentru c el mi tergea lacrimile cu srutri optindu-mi c
nu mai fusese att de fericit niciodat n viaa lui.
'''S-a ridicat i a pus pe el un halat albastru, mpodobit cu
desene aurii. Albastrul i se potrivea cu ochii i prea unul
dintre acei zei nordici.
- Eti un muritor? l-am ntrebat, sau eti Thor sau Odin,
unul dintre zeii sau eroii aceia ai nordicilor?
- tii cte ceva despre mitologia noastr, dup cte vd.
- Francine i cu mine obinuiam s citim legende
mpreun cu domnioara Elton.
- i cine ai vrea s fiu? Sigurd? Totdeauna am crezut c
a fost un pic nebun cnd a but licoarear*i s-a nsurat cu
Gudrun, dei adevrata lui dragoste era Brunhilda, nu-i aa?
- Da, am rspuns, cam nebun.
- Oh, micu Pippa, o s fim foarte fericii.
S-a dus spre mas i a mai turnat vin.
- S ne refacem forele. Asta ne va permite s-o lum de
la nceput.

Am izbucnit n rs. Cu mine se ntmplase ceva. Am but


vinul. Conrad parc cretea i m simeam ameit. Am
spus:
- Vinul e de vin.
Apoi braele lui m-au cuprins i dragostea ne-a ncletat
din nou...
Aceea a fost noaptea trezirii mele. Nu mai eram un copil,
nu mai eram virgin.
Am dormit puin i cnd m-am trezit efectul vinului trecuse.
M-am ridicat grbit i m-am uitat la Conrad. Se trezise i
el. Ca i cum ar fi vrut s m previn c noaptea magic se
terminase, am auzit ceasul bisericii btnd ora patru. Patru
dimineaa i eu plecasem de la zece!
Mi-am atins trupul gol cu spaim. Vemintele mele
zceau pe jos. Am strigat:
- Trebuie s plec!
El se trezise acum de-a binelea. M-a cuprins n brae.
- N-ai de ce s te temi. Ai s vii cu mine.
Am spus:
- Unde ne vom cstori? Intr-o biseric, aa ca Francine?
M privea n tcere. Apoi a zmbit i m-a tras spre el.
- Pippa, mi-a spus, nu poate fi vorba de cstorie, cum
n-a fost nici n cazul lui Francine.
- Dar am...
Ochii mi se opriser asupra dezordinii din pat i pe
brbatul gol de lng mine. Mi-am amintit noaptea pe care
o petrecusem mpreun... sticla de vin goal... cenua din
cmin...
A zmbit blnd.
- Te iubesc, a spus. Te voi lua cu mine. O s am
totdeauna grij de tine. Vom avea poate copii. Oh, vei avea
o via minunat, Pippa. N-o s-i lipseasc nimic.
- Dar trebuie s ne cstorim, am spus nnebunit. Am
crezut c asta nelegi cnd ai spus c m iubeti.
El a zmbit nc tandru, dar parc puin cinic.
- Dragostea i cstoria nu merg totdeauna mn n
mn.
- Dar nu se poate... cu tine aa... dac nu snt soia ta.

- Ba se poate, i ai dovedit-o.
- Dar e... imposibil.
- Poate n lumea de la Greystone Manor. O vom lsa n
urma noastr i totul va fi de acum altfel, Martor mi-e
Dumnezeu c m-a nsura cu tine. Asta m -af face foarte
fericit. Dar snt deja ca i nsurat.
- Vrei s spui c ai o soie?
A ncuviinat din cap.
- Poi s spui i aa. n ara mea, aa se petrec lucrurile.
Nevestele snt alese de alii pentru noi, i trecem printr-o
ceremonie care este echivalentul unei cstorii.?
- Atunci n-ar fi trebuit s m amgeti i s m faci s
cred c ne vom cstori.
- Dar nu te-am amgit. N-am pomenit de cstorie.
- Dar am crezut c o vom. face. Am crezut c tot ce am
fcut asta nseamn... Mi-ai spus c m vei lua cu tine...
- Tot ce am spus c voi face, voi face. Singurul lucru
care nu-l pot face este s m cstoresc cu tine.
- Atunci ce propui? S fiu amanta ta?
- Unii ar spune c asta i eti deja.
Mi-am acoperit faa cu minile. M-am dat jos din pat i
mi-am cutat hainele.
- Pippa, mi- spus, gndete-te. Te iubesc. Vreau s fii
cu mine tot timpul. Te rog, scumpa mea Pippa, trebuie s
nelegi.
- Da, neleg. Faci astea pentru c te amuz. Nu m
iubeti. Snt doar o uuratic, cred c aa le spune.
- O expresie cam nvechit, cred.
- Te rog nu glurni. Vd c am fost iar nebun. i place s
m faci s par aa. Mai nti, nsemnarea. Nu era registrul
adevrat, nu-i aa? Tu ai aranjat.
- Te asigur c n-am fcut aa ceva.
- Tu ai plnuit asta... Mi-ai dat vinul acela... i acum... tu
m-ai distrus.
- Draga mea copil, vorbeti ca un personaj dintr-o pies
ieftin.
- Poate c snt ieftin... i-am cedat ieftin i foarte repede,
nu? i tu'ai profitat de asta... i acum mi spui c ai o

nevast. Nu te cred.
- Te asigur nc o dat c e adevrat. Pippa, trebuie s
m crezi c dac n-ar fi fost aa, te-a fi cerut n cstorie.
Snt sigur c tu trebuie s nelegi c sentimentele care ne
leag vor fi din ce n ce mai puternice... Va fi genul de
dragoste cel mai preios din lume.
Eram att de nefericit! Educaia puritan de la Greystone
m fcea s m vd distrus. 0 femeie pierdut.
- Ascult-m, mi-a spus. Vino eu mine. Am s-i ofer o
viat
i nou. Relaia
* dintre doi oameni e mai mult dect o
sem ntur ntr-un registru. Te iubesc. Putem avea
mpreun o via minunat.
- i nevasta ta?
- Asta e altceva.
- Eti cinic i crud.
- Snt realist. Am fost implicat n aceast cstorie din
raiuni de familie. E o cstorie de convenien. Aa e
vzut. Asta nu nseamn c m oprete s iubesc pe
altcineva... cineva care-mi poate deveni mai drag ca oricine
pe pmnt. Nu m crezi, nu?
- Nu, i-am replicat. Am auzit de brbai ca tine. La nceput,
n-am crezut. Am fost ademenit.
M-a cuprins din nou n brae. Mi-a spus:
- Eti adOrabil. M iubeti. Vezi, m-ai dorit. Atunci n-ai
spus: Cnd o s te nsori cu mine? Asta nu-i trecba prin
minte.
-m i dau seama c tiu foarte puine lucruri despre via.
- Atunci, vino cu mine s nvei. Obiceiurile snt fcute
pentru brbai i femei, nu brbaii i femeile pentru
obiceiuri.
- N-a putea s-i mprtesc prerile despre via.
Am nceput s m mbrac. A ntrebat:
- Ce o s faci? Ai s vii diminea la gar?
- Cum a putea? Ar fi o nebunie.
- Deci m lai s plec... singur?
- Ce alt alternativ am?
- Vino s trieti cu mine, fii dragostea mea i mpreun
vom gusta din toate plcerile. Un alt poet englez. Vezi, i

V i ct o ri a

H o lt

cunosc bine. Oh, micu Pippa. Eti nc un copil... n ciuda


faptului c te-am fcut femeie. Ai attea de nvat... Dac
nu vii cu mine astzi, o s regrei toat viaa.
- A putea s regret dac vin!
- E un risc pe care trebuie s i-l asumi n via. Pippa,
ncearc-tit norocul. F ce vrei s faci.
- Dar s-ar putea s greesc.
- Arunc peste bord conveniile, Pippa. Arunc-le i
nva s trieti.
- Trebuie s m ntorc, am spus.
- Td duc napoi.
-N u ...
- Ba da. Ateapt-m un moment.
Stteam privindu-l i n sufletul meu se zbteau ndoieli.
M vedeam ndreptndu-m spre gar. El ar fi acolo.
Ne-am urca mpreun n tren... spre dragoste i aventur.
Parc se repeta povestea lui Francine.
- Hai.
i-a strecurat braul sub al meu i, n timp ce fcea asta,
m-a srutat tandru.
- Iubito, i promit c nu vei regreta niciodat.
Francine prea atunci foarte aproape de mine. i
nsemnarea din registru? Am vzut-o cu adevrat? Francine
fusese pus n faa aceleiai dileme? M simeam pierdut,
zpcit i foarte lipsit de experien.
Am ieit n aerul rece al dimineii timpurii.
- Trebuie s pleci, am spus. Nu trebuie s fii vzut cu
mine.
- S sperm c nu te vede nimeni norcndu-te la
aceast or.
mi inea mna strns la pieptul lui.
f
- n dimineaa asta. La ora zece la gar. Ai grij. Vom
merge separat n tren. Biletul tu va fi la mine.
M-am tras i am fugit. Cnd am ajuns n curte, inima mi
btea nvalnic. Din fericire, fereastra rmsese aa cum
am lsat-o. M-am strecurat prin ea i m-am grbit prin hol
spre scri.
Deodat, m-au trecut fiorii unei presimiri. Doamna

Greaves sttean capul scrilor, privindu-m. Era n cma


de noapte i papuci, cu prul prins pe bigudiuri.
A strigat:
- Oh, domnioar Philipp! Mi-ai provocat un oc. Am
crezut c e cineva strin. Unde ai fost?
- Eu... n-am putut s adorm. Am fost s m plimb prin
grdin.
S-a uitat cu nencredere la prul meu n neornduial.
Snt sigur c artam destul de ciudat. ,
Am trecut pe lng ea i, ajuns n camera mea, m-am
aruncat pe pat. M simeam rnit i speriat i ncercam
s nu m mai gndesc la ceea ce mi rezerva viitorul. Cred
c n cele din urm am adormit, pentru c eram epuizat
fizic i psihic.
M-am trezit speriat i am vzut c era ora nou
dimineaa. Zceam n pat gndindu-m la cele petrecute
cu o sear n urm. mi era dor de el. mi doream s las
scrupulele la o parte i s plec cu el. Nu mi-ar fi psat c nu
se cuvenea, c era mpotriva tuturor convenienelor sociale.
Pur i simplu, vroiam s fiu cu el.
Puteam s-mi adun cteva lucruri ^i s fug la gar. Ce
importan avea c nu ne puteam cstori? i fusesem deja
soie. Mcar de-arfi fost Francine cu mine! Ea mi-ar fi spus:
Trebuie s pleci cu el! Francine ar fi plecat Nu plecase
cu Rudolph? Era oare acelai lucru? Afirmaia ei cum c
fusese m ritat, oare nu fusese fcut de dragul
convenienelor? Oare nu mi imaginasem c am vzut
cununia notat n registru? Viaa devenea un vis fantastic.
Dac domnioara Elton ar fi fost alturi de mine, ar fi
ju d eca t raional a c e a s t situaie. M i-o im aginam
ncrucindu-i braele i spunnd: Desigur c nu poi pleca
s trieti mpreun cu un brbat care nu se va nsura cu
tine. Simeam c sta ar fi fost singurul rspuns posibil i
corect. Dar vroiam s plec cu el. Ct de mult vroiam asta!
Era nou i jumtate. Era deja prea trziu. Am auzit o
btaie n u. A intrat o camerist.
- Nu v simii bine, domnioar Philippa?
- Am o durere de cap cumplit, am rspuns.

- Am bnuit c aa e. I-am spus lui Sir Matthew c nu v


simii bine. Prea ngrijorat.
- Mulumesc, Amy.
- Dorii s v aduc ceva s mncai?
- Nimic, mulumesc. Cobor mai trziu.
Zece fr douzeci. Da, era prea tra'u. Nu mai puteam
ajunge la timR. Mi l-am imaginat n gar ateptndu-m, cu
speran, poate chiar cu dor. inea la mine. Eram sigur.
Dar cnd trenul va pleca, iar eu nu voi fi lng el? Poate c
o s dea din umeri spunnd: Pcat. mi plcea. Mi-ar fi
plcut s-o nv s devin o femeie adevrat. Dar nu a
venit. N-a avut curaj. E un oricel care ine ia conveniile
sociale. Pcat, dar asta e.
Voi rmne probabil o amintire frumoas din viaa lui.
Ca majordom al Marelui Duce sau Margraf, va duce o via
romantic n ara aceea dintre muni, participnd la tot felul
de ceremonii fastuoase organizate n vreun castel strvechi.
Ce mult a fi dorit s fiu lng el!
A btut strident ora zece. Prea trziu. Virtutea triumfase.

Toat ziua am fost cu gndul dus. La cin, bunicul a fost


foarte amabil, aa cum nu fusese niciodat cu mine. S-a
interesat despre migrena mea, spunnd c se bucur c
mi-am revenit. Dup cin, m-a invitat n camera lui s stm
de vorb.
Orict ar prea de ciudat, gndul mi zbura numai la
Conrad. Nu mi-am dat seama c sosise momentul crucial,
de care m temusem att de mult. i nici cnd bunicul m-a
invitat, plin de amabilitate, s iau loc n'biroul lui, nc nu
am realizat. Zmbeancntat. Nici prin minte nu-i trecea c
i-a putea mpiedica planurile.
Sttea n picioare, cu minile n buzunare, ca i cum s-ar
fi adresat unei adunri publice.
-Aceast cas a suferit o pierdere grea. Biata ta bunic
zace n cociugul ei i-toi sntem copleii de amrciune.

Dar ea ar fi fost ultima care s se atepte ca viaa s stea


n loc pentru c ea a prsit-o. Ar fi fost prima care ne-ar fi
ndemnat s ne continum viaa i poate ar fi adus o raz
de lumin n bezna care ne-a cuprins.
Abia l ascultam. Gndurile mi erau nc la Conrad.
- Am plnuit o mare serbare la aniversarea celor
aptesprezece ani ai ti. Trecerea ta n rndul femeilor.
A fi vrut s strig: Snt deja femeie, bunicule! Am
petrecut o noapte extraordinar la Grange cu cel mai
minunat amant. Acum el a plecat i niciodat n viaa mea
nu m-am simit att de prsit... nici cnd a plecat Francine.
- Nu e prea potrivit, date fiind circumstanele, a continuat
bunicul. Moartea bunicii tale...
Vocea lui suna un pic morocnoas, ca i cum ar fi fost
egoist din partea ei s moar tocmai acum.
-... Da, moartea bunicii tale face mai degrab imposibil
asta. Totui, m-am gndit c am putea da cu aceast ocazie
o mas festiv cu prietenii... i am putea face atunci anunul.
- Anunul?!
- tii ce doresc eu pentru tine i pentru vrul Arthur.
Dorinele lui coincid cu ale mele i snt sigur c i pu ale
tale. Nu vd de ce am ntrzia numai pentru c am avut un
deces n familie. Desigur, ceremoniile trebuie s fie mai
puin zgomotoase dect m gndisem la nceput... dar nu e
nici un motiv s amnm. Voi anuna logodna la cea de-a
aptesprezecea aniversare a ta. Totdeauna am fost de
prere c logodnele lungi snt o greeal. Te poi cstori
s zicem n trei luni. Asta le va da timp tuturor s se
pregteasc.
M-am auzit atunci vorbind ca i cum vocea mea nu ar fi
avut trup i nu mi-ar fi aparinut.
- Greeti bunicule, dac crezi c o s m mrit cu vrul
Arthur.
- Ce?! a strigat.
- Am spus c nu intenionez deloc s m mrit cu vrul
Arthur.
- Ai nnebunit!
- Nu. N-am avut niciodat intenia de a m mrita cu

vrul Arthur. Cum n-a avut nici sora mea.


- Nu-mi vorbi de sora ta. A fost o trf i am scpat de
ea. N-a fi vrut s fie mama motenitorilor mei.
- N-a fost trf! i-am replicat vehement. A fost o femeie
care nu putea fi obligat s se mrite... cum nici eu nu
vreau.
- Ascult ce-i spun, a ipat furios, vei face cum i spun
eu, sau vei prsi aceast cas!
- Dac e aa am spus obosit, trebuie s plec de aici.
- n tot acest timp am hrnit o viper la sn.
Nu mi-am putut stpni un rs isteric. Expresia nu se prea
potrivea n acest caz, i ideea c bunicul ar putea hrni
ceva la pieptul lui, mi se prea foarte nostim.
- Neruinato! a strigat. Cum ndrzneti? Cred c i-ai
ieit din mini. Las-m s-i spun c o s regrei asta. mi
fcusem planuri cu tine. i-am lsat multe n testament,
dup ce te vei fi mritat cu Arthur. O s trimit dup avocaii
mei mine diminea. Nu-i voi lsa nici un ban. Ai dat cu
piciorul la toate... nelegi? Casa asta... un so minunat...
- Nu chiar la toate, bunicule, i-am spus. Voi fi liber.
- Liber? Liber s faci ce? S mori de foame? Sau s
ocupi o slujb mrunt? Pentru c asta e alegerea care
i-a mai rmas, fata mea. N-o s mai stai sub acoperiul
meu... ducnd o via luxoas. Te-am adus aici din
slbticie, te-am educat... te-am hrnit...
- Snt nepoata ta, adu-i aminte de asta.
- E un lucru pe care a vrea s-l uit.
Ridicase tonul i m ntrebam cine l ascult. Eram sigur
c servitorii l puteau auzi. Dispoziia i s-a schimbat brusc.
Era aproape mpciuitor.
- P o ate c nu te -a i gndit suficient la ace ast
perspectiv... una splendid. Poate c te-ai grbit...
- Nu, am spus ferm. Nu e aa. tiam ce gnduri ai i am
reflectat mult la asta. n nici .un caz nu m voi mrita cu
vrul Arthur.
- Iei! a ipat el. Iei afar... nainte s-i fac vreun ru.
Vei pleca de aici mine. O s m consult imediat cu avocatul
ca s fiu sigur c nu vei beneficia niciodat de pe urma

mea... niciodat. N-o s ai nici un ban, nici un ban, i spun


eu. O s am grij de asta.
M-am ntors spre u i am ieit cu capul sus, cu ochii
scnteind. Cnd am ajuns n coridor, am auzit o agitaie i
un freamt, aa c am tiut c am fost auzii.
M-am ndreptat spre scri i le-am urcat. Deci, venise
momentul. Totul se ntmplase fr de veste. Eram singur,
i mine voi fi fr adpost. N-aveam nici o idee unde s
m duc sau ce s fac.
Am desphis u$a camerei de lng cea a bunicului, unde
zcea bunica n sicriul ei. Lumnrile fuseser aprinse de
curnd. Ele vor fi rennoite nainte ca personalul s se
retrag i vor arde toat noaptea.
M-am oprit n prag, m-am uitat la acea fa linitit i am
murmurat: Oh, draga mea bunic, de ce n-ai trit ca s
pot vorbi cu tine, s m sftuieti ce s fac? De ce m-ai
lsat singur? Ajut-m! Te rog, ajut-m! Spune-mi ce s
fac.
Ct linite era n acea camer. M-a fcut s simt o
oarecare pace. Aproape c am crezut c buzele reci mi
zmbeau ncurajator.

M-am trezit din somn. Era nc ntuneric i m ntrebam


ce m trezise. Cnd m-am culcat, sttusem ntins mult
timp gndindu-m la ce va mai aduce ziua urmtoare i
unde m voi duce dup ce o s plec de la Greystone Manor.
Apoi, obosit, am czut ntr-un somn greu.
Acum stteam n pat n capul oaselor. Era un miros ciudat
i am auzit un sunet pe care nu l-am recunoscut imediat.
Am ascultat atent i am srit din pat.
Ardea!
Mi-am pus papucii n picioare i am alergat. Camera
bunicului era la ceptul coridorului i lng ea era cea n
care bunica zcea n cociug. Am vzut o limb de foc
prelingndu-se deasupra uii.

Vi c t o r i a

Holt

- Foe! am strigat. Foe!


Am alergat spre camera bunicului i a aprut vrul Arthur.
- Ce e? a strigat el.
Apoi, vznd ce se ntmpl:
- Oh, Doamne, ajut-ne!
- A luat foc n camera bunicului! i-am strigat.
n timpul sta au mai aprut civa servitori. Vrul Arthur
deschise ua camerei bunicului i din ea au nit flcrile.
- D alarma! a strigat Arthur. Nu te apropia de camera
asta. E n flcri. i cea de lng ea.
Unul dintre lachei i croia deja drum prin flcri i fum.
A disprut n camera bunicului i a ieit din ea trndu-l pe
acesta.
Vrul Arthur a strigat:
- Aducei ap... repede! Stingei focul! Totul o s ard
ca un chibrit... Grinzile astea snt uscate ca paiele.
Toi alergam. M-am dus spre vrul Arthur, care era
aplecat deasupra bunicului.
- Trimite un servitor dup doctor... repede! a spus.
Am alergat jos i am gsit un rnda care auzise strigtele
i vzuse focul din cam era sa de deasupra grajdurilor.
A ptecat fr s scoat un cuvnt i eu m-am ntors. Era
ap peste tot i fumul m neca, dar am vzut c focul era
sub control. Prea c izbucnise din camera n care zcea
bunicul.
- Totdeauna am considerat c nu e bine s ard
lumnrile toat noaptea, a spus Arthur.
A fost un oc s-l vd pe bunicul zcnd pe coridor,
acoperit cu pturi i cu capul sprijinit pe o pern. Nu mai
semna cu brbatul care ipase la mine cu cteva ore mai
devreme. Cu barba complet ars, cu arsuri pe fa i pe
gt, arta oropsit i vulnerabil. Probabil c avea dureri
teribile, m-am gndit, dar el nu scotea nici un sunet.
Cnd a sosit doctorul, eram nc acolo.Focul fusese stins i
pericolul trecuse. Doctorul i-a aruncat o privire bunicului i a spus:
- Sir Matthew e mort!
O noapte stranie... cu mirosul de fumncn nri i cu bunicul
care cu puin timp mai nainte pase la mhe... acum mort.

Vrtejul pasiunilor

ncerc s pun cap la cap evenimentele din noaptea


aceea, dar nu e uor.
*
Mi-l amintesc pe vrul Arthur ntr-un halat maro, lung,
dndu-mi ceva s beau. Parc mai amabil ca niciodat,
mai puin sigur pe sine, mai uman. Era limpede c fusese
foarte tulburat de ceea ce s-a ntmplat. Binefctorul lui
era mort. Prea c nu-i venea s cread.
Am rmas tcut. M-a btut uor pe mn:
- Nu te neliniti, mi-a spus. neleg.
Doctorul prea grav. Vroia s schimbe cteva cuvinte cu
vrul Arthur. Era deconcertat i nu prea n largul lui. Nu
credea c moartea bunicului se datora sufocrii. Avea o
tietur la ceaf.
- Probabil c a czut, i-a dat cu prerea vrul Arthur.
- Tot ce se poate, a rspuns doctorul cu ndoial.
- Pentru vara mea a fdst o noapte teribil, a continuat
vrul Arthur. M ntreb dac ai putea s-i dai un sedativ.
S-a uitat la mine cu atta comptimire nct m-am ntrebat
dac l cunoscusem cu adevrat nainte. Mai mult, aciona
cu o autoritate nou, ca i cum ar fi fost deja stpnul casei.
A chemat o fat n cas i i-a spus s m duc n camera mea.
Am Jsat-o s m duc napoi n dormitor i am czut
pe pat. Nu puteam s cred c ce s-a ntmplat, s-a ntmplat
cu a d e v ra t. n viaa m ea survenise o schim bare
neateptat. Atta timp se desfurase monoton, pentru
ca deodat evenimente dramatice s se succead cu atta
repeziciune.
Am but paharul adus de fat, care mi-a spus c-i fusese
dat de doctor. Curnd, am czut ntr-un somn adnc.

n dimineaa urmtoare, comarul a continuat. Casa era


rvit i peste tot vedeam fee strine.
Vrul Arthur m-a chemat n birou i acolo mi-a spus c
luaser trupul bunicului, deoarece nu erau mulumii de
explicaiile morii lui. Urma s aib loc o anchet. Mi-a spus
ceva de o lovitur la ceaf.
- Vrei s spui c a czut i s-a lovit la cap?
- S-ar fi putut s cad n momentul n care a realizat c
a izbucnit un foc i a alergat s ias din camer. Se pare
c una dintre lumnrile de la siciiul bunicii tale a czut i
s-a aprins covoraul. Sicriul era nspre camera bunicului.
Dup cum tii, ntre cele dou camere e o u. Flcrile au
ptruns pe acolo n cam era bunicului. Nu snt sigur,
evident. Bnuiesc numai... dar realitatea e c numai aceste
dou camere snt singurele distruse de foc - i camera
bunicului tu, mai ru dect cea n care se gsea cociugul.
Focurile se aprind n fel i chip.
Am ncuviintat.

- tiu cum te simi, Philippa, din cauza certei de asear.


- Trebuia s-i spun ce simt, i-am spus.
- tiu. tiu i subiectul discuiei. Vreau s nelegi c i
snt prieten, Philippa. Bunicul tu dorea s ne cstorim,
dar tu nu vrei. Snt dezamgit, dar nu vreau s crezi nici un
moment c i port pic pentru asta.
Unul dintre cele mai uimitoare aspecte ale situaiei era
schimbarea petrecut cu vrul Arthur. Cptase o nou
dimensiune odat cu moartea bunicului. Dispruse umilina,
recunotina, dorina aprins de a se gudura. Acum se purta
ca stpnul casei. Era chiar drgu i nelegtor cy mine.
A zmbit trist:
- Nu-i poi comanda sentimente care nu exist, a spus.
Bunicul vroia s-i poarte de grij i s te foloseasc pentru
a-i asigura descendena. Acum e mort i nu vreau s te
silesc la o cstorie care i este dezagreabil. Pe de alt
parte, a vrea s consideri aceast cas ca pe propriul tu
cmin... i s rmi aici ct vrei.
- Oh, vere Arthur, eti aa de bun, pentru c acum
presupun c totul i aparine.

- Bunicul4u totdeauna a spus c l voi moteni. Poate


c m grbesc s vorbesc astfel. Ce vreau s spun este
c dac lucrurile merg aa cum sperm, atunci casa asta e
a ta pentru orict timp vrei.
- N-a putea s mai rmn aici, i-am spus. Mai ales dup
ce m-a dat afar! Trebuie s-mi fac nite planuri, dar mi-e
mai uor dup amabila ofert pe care mi-ai fcut-o de a
sta ct timp vreau.
Mi-a zmbit cu afeciune.
- Atunci, amnuntul acesta e stabilit. Ne ateapt zile
grele. N-a vrea s-i mai dau i eu motive de nelinite.
S-ar putea s apar nite neplceri. Lovitura aceea la cap...
Da, evident a czut, dar n-ai ce s-i reproezi, Philippa.
- Nu, n-am. Trebuia s-i spun adevrul. i ia fel a face
oricnd. Nu puteam s-l las s m sileasc...
- Nu, sigur c nu. Despre altceva e vorba. Sicriul bunicii
tale a fost atins de flcri, dar e intact i cred c cel mai
bun lucru pe care l avem de fcut este s-i facem funeraliile
ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Va fi ngropat mine...
i vom face toate cele cuvenite. Eti de acord c sta e cel
mai bun lucru de fcut?
Am fost de acord.
- E n regul, a spus btndu-m uor pe umr. Aa va
fi.
Desigur, i el se afla sub dominaia bunicului. Ca i mine,
nici el nu vroia s fie forat s se nsoare. Diferena dintre
noi era c n timp ce el era pregtit s accepte unele
compromisuri pentru a-i face pe plac bunicului i pentru
a-l moteni, eu nu eram. Presupun c Arthur ar fi fosttnmis
fr un ban ntr-o lume aspr dac nu s-ar fi supus bunicului
i n-am nici o ndoial c nu i-ar fi surs s fie ajutor de
preot prost pltit. Puteam nelege asta i acum chiar l
simpatizam puin.
Inmormntarea bunicii a avut loc a doua zi. Au venit i
Grace cu Charles Daventry i am stat de vorb mpreun.
Mtua Grace a fost foarte afectat de moartea mamei
sale i de faptul c n-a fost lsat s-o viziteze nainte de
a-i da sfritul. Era ocat de moartea tatlui ei dar, ca s

fim cinstii, a fost o uurare pentm tQ.


ei
of^
^ormntului cnd cociugul a fost cobort
Ei mnwnrhirHo nns?10*111bulgrilor cznd pe el. M gndeam
nrimp 7 iio nroio
',a tot ce fcuse pentru noin acele
. -.9
. a Manor. Ea fusese un fel de ancor pentru

7 7 ^orientate. Avea s-mi lipseasc mult.


o u se
Schjmba. Trebuia s-mi gsesc un post.
CeJ puin curnd Voj
aptesprezece ani, un jalon
?
M- r-

mJ n

ul sPre maturitate.
J
' ne-am adunat n biroul bunicului.
i V'n d6 POrt ' " timP

ateP'am

rn^^HQrohVUi o c l ' a flm c bunica av e a o avere


vrut s trateze cu <iUt de bunicul- Eram si9 ur c el ar fi
ni^i
daca ar fi tiut ct e de bogat. N-am
acestei a v e /c a r e ^ fi reuit s ob-in controlul asupra
totdeauna S a^ost Urnd n' ar mai fi fost a ei- Am tiut
era neltoare P i,tfemeie care tie ce v re a Blndetea ei
e o hotr t6a a mabil dar, odat silit s se
ei Asa c si a Dsfr^ nu se lase comP|et dominata de soul
'
P .:r9t secretele, i sta era unul dintre ele.
mine Adnes 5 2 ? ' a ,osl 0 surPr * mai mare Penlru
ri n
n trebuie c tiuse totul pentru c a
.
.
Au
Unr;n?.C6ea ca ea i adusese pe avocat la
Ms>- Lro ^neS-f, h 1'8 c motenire care i asigura o rent.
prJmnrtiTnfr^ fi^ Ua moteniri mrunte, dar grosul averii
a ie
le permite
permite sa
s ducg
d u S SaGrace
i nePoataei Philippa pentru
a
0 vjat independent.
r r
u! a f ra problem care mi se punea fusese
in a ura a prin r- ^irrplu gest al bunicii. Urma s fiu relativ
bogata. Nu mai trebuia ^
fac grjjj cu gsjrea unuj pQSt
independent^8

aceasta casa 03 ^ femeie bogat i

Plngea^ntor8^ ^dependent! M-am uitat la Grace.

]'rtejul p a s i u n i l o r

165

n ziua urmtoare a avut loc ancheta privind moartea


bunicului. Ziua aceea mi-a rmas n memorie ca una dintre
cele mai stranii din viaa mea. Eram acolo cu vrul Arthur,
cu Grace i cu Charles Daventry i ascultam mrturia
doctorului. Cldura din camer, murmurul vocilor, tot ritualul
sta inspira groaz. Am ncercat s sesisez importana
spuselor doctorului. Moartea lui Sir Matthew nu se datora
sufocrii sau arsurilor, ci putea fi provocat de faptul c a
czut i s-a lovit cu capul de muchia unui paravan sau a
altei piese de mobilier. Pe de alt parte, exista posibilitatea
s fi fost provocat de o lovitur administrat de o persoan
sau persoane necunoscute. Probabil c se trezise din somn
datorit fumulyi ce venea din camera alturat. Grbit, a
alunecat din pat i a czut. Dar asta era numai o
presupunere i nu putea fi dovedit deoarece corpul fusese
trt afar din camer $i nu se cunoate poziia pe care o
avusese n momentul morii.
Au fost discuii ndelungate asupra acestor puncte i n
cele din urm ancheta s-a amnat pentru sptmn
urmtoare.
- Ce nseamn asta? l-a ntrebat mtua Grace pe
Charles.
Charles a rspuns c nu erau mulumii de cele
descoperite.
A urmat o sptm n ciudat. Umblam prin cas
zpcit. Vroiam s plec... ct mai departe.
- Nu poi s-i faci planuri pn nu se termin afacerea
asta neplcut, mi-a spus vrul Arthur.
Am observat c servitorii se uitau la mine ntr-un mod
ciudat. Am citit suspiciunea n privirea lor. Asta nu putea
nsemna dect un singur lucru. Auziser cearta mea cu
bunicul i tiau c m ameninase c o s m dea afar. i
acu, aceast bnuial c a fost lovit de cineva... tiam
urmarea. Cineva l lovise, l omorse i apoi dduse foc ca
s-i acopere fapta.
Nu puteam crede. Privirile acelea ntunecate m acuzau
pe mine? Puteau s gndeasc mcar c eu am fcut asta? *
A nceput s-mi fie fric. Am observat-o mai ales pe

doamna Greaves, care m urmrea ndeaproape. Era


ridicol. Era un nonsens. Ca i cum mi-a fi putut omor
propriul bunic!
Agnes Warden era drgu cu mine. La fel mtua Grace
i Charles.
- Nu cred c vor s fac tot tmblul sta, a spus
Charles. E destul de limpede c Sir Matthew a czut i a
murit.
- Totdeauna se fac anchete de genul sta n cazul
morilor subite, a adugat vrul Arthur.
A fost citit testamentul bunicului. Arthur motenea averea
i casa. Eram i eu menionat. Mai era o prevedere cu
ocazia cstoriei mele cu Arthur. Primeam un mic venit pe
via, care se mrea cu fiecare copil pe care l-a fi nscut.
Asta plnuia s schimbe cnd vroia s-l cheme pe avocat.
Vroia s se neleag limpede c datorit nerecunotinei
mele nu voi mai primi nimic din banii lui.
Arthur a preluat treburile casei i eu am continuat s fiu
uimit de respectul pe care mi-l arta.
- Cred, a spus Grace, c sper s te rzgndeti i
lucrurile s decurg aa cum a vrut tatl meu.
- Asta nu se va ntmpl niciodat, i-am spus. i snt
recunosctoare vrului Arthur pentru respectul pe care
mi-l arat, dar n-a putea s m mrit niciodat cu el.
Grace a ncuviinat. Linitit n noua ei via cu Charles,
credea c tie multe despre dragoste i cstorie.
Purtarea doamnei Greaves fa de mine devenise att
de rece nct ntr-o bun zi am ntrebat-o dac e ceva n
neregul. M-a privit fix. Avea o fa dur, chiar crud.
Totdeauna m-am gndit c lungii ani n serviciul bunicului o
fcuser s fie aa.
v
- Cred c asta e o ntrebare pe care ar trebui s i-o pui
singur, domnioar, a spus cu severitate.
- Ce vrei s spui, doamn Greaves?
- Cred c tii destul de bine.
- Nu, am rspuns. Nu tiu.
- Vezi, snt tot felul de speculaii privind modul n care a
murit bietul domn... i se crede c cineva n casa asta ar

I'rtejul p a s i u n i l o r

putea arunca o lumin asupra acestui lucru.


- Vrei s spui c eu a putea?
- ntreab-te singur, domnioar. Am auzit cearta din
seara ultimei zile din viaa stpnului meu. Nu eram
departe... din ntmplare... n-am putut s nu aud.
- Trebuie c a fost o mare suferin pentru dumneata s
fii obligat s asculi, doamn Greaves.
- Dac m ieri c spun aa, domnioar, asta e ceea
ce vroiam s aud de la dumneata. Am auzit totul pentru c
eram acolo i te-am vzut apoi intrnd n camera bunicii.
- i ce crezi c am fcut? Am dat foc i l-am lsat s
ard ncet ore n ir, oainte ca s-l ndrept spre camera
bunicului?
- Nu, focul a fost pus mai trziu.
- A fost pus, doamn Greaves? Vrei s spui c s-a aprins.
Nimeni nu l-a pus.
- Cine poate s-o spun? i mi nchipui c unii dintre cei
ce fac ancheta au propriile lor preri.
- Ce ncerci s spui? i de ce n-o spui pe fa?
- Da, pare a fi un pic de mister, domnioar. Dar misterele
se lmuresc, i tot ce pot spune este c unii oameni nu snt
ce par a fi. Nu uit, domnioar, c te-am vzut venind la
ore mici, dimineaa... i asta nu cu mult timp n urm. Tocmai
m ntrebam ce e cu tine. Asta arat numai c nu poi
niciodat s tii ce vor face oamenii, nu?
Am fost teribil de tulburat c ea se referise la noaptea
aceea cu Conrad. Eram furioas i rnit. De ce nu fugisem
cu el? De ce am permis contiinei mele de un puritanism
prostesc s-mi stea n cale? Dac a fi plecat, n-a mai fi
fost aici cnd a murit bunicul. N-ar mai fi avut loc niciodat
scena aceea din birou.
Doamna Greaves a vzut cum m-au afectat vorbele ei.
Am auzit-o chicotind uor n timp ce se ntorcea i pleca
tcut. Mi-am dat seama c eram ntr-o situaie foarte
periculoas.

Cred c eram prea nucit de tot ce se ntmplase att


de brusc nct poate din fericire n-am realizat dimensiunile
pericolului acela.
Arthur era att de drgu cu mine - aproape tandru. i
m ntrebam vag dac nu cumva Grace avea dreptate i el
ncerca s m fac s m rzgridesc.
. - Dac i pun ntrebri, a spus el, tot ce ai de fcut este
s spui adevrul. Dac faci asta, nu i se poate ntmpl
nimic. Nu trebuie niciodat s mini n faa curii pentru c,
dac e descoperit vreo minciun, nu te mai cred, orice ai
spune. O s fie n regul, Philippa. O s fim toi acolo.

Nu mai vzusem niciodat aa ceva - curtea cu toi


demnitarii ei. i era doar o curte de coroner*. Nimeni n-
fost acuzat. Trebuia numai s hotrasc dac bunicul meu
murise accidental sau fusese ucis. Dac se hotra c fusese
ucis, atunci vor fi acuzaii... i poate, un proces.
Nu puteam s cred ca asta mi se ntmpl cu adevrat
mie. Tot ce puteam s-mi spun era c, dac mi-a fi urmat
ndemnurile inimii, acum a fi fost fericit ntr-o ar strin
oarecare cu brbatul pe care l iubeam.
Oamenii au depus mrturii. Doctorii care au examinat
trupul bunicului au confirmat c n-a murit prin asfixiere, ci
dintr-o lovitur la cap, care s-a produs cu vreo or nainte
s se descopere focul. Putea fi o explicaie i la asta: a
simit mirosul de foc mocnit al covoraului, s-a ridicat din
pat, a czut, s-a lovit i a murit. Era evident c focul arsese
nbyit, deoarece camera n cate zcuse bunica nu fusese
att de ru ars ca dormitorul bunicului. Experii erau de
acord c era posibil ca micul covora s ard mocnit
aproape o or nainte de a izbucni n flcri i asta ar fi
explicat intervalul de timp scurs ntre momentul n care
bunicul se lovise i descoperirea focului de ctre ceilali
* Coroner = medic i judector de instrucie care cerceteaz cazurile de
deces violent sau neateptat (N.T.)

din cas.
Dup doctori, n boxa martorilor au urmat ceilali. Primul
a fost vrul Arthur. El a povestit c a auzit strigte de Foc!
i a alergat la faa locului. S-a dus imediat n camera
bunicului, unde un servitoftra afar corpul. El crezut c
bunicul triete i a trimis dup doctor. A fost ntrebat dac
a fost vreo ceart ntre Sir Matthew i unul dintre cei din
cas n seara dinainte.
Vrul Arthur, vizibil fr chef, a spus c fusese o discuie
ntre Sir Matthew i nepoata sa Philippa.
tia care era motivul?
Vrul Arthur credea c Sir Matthew i exprimase dorina
c ar trebui s se ncheie o cstorie ntre el i nepoata lui
Sir Matthew i c aceasta nu fusese de acord.
- Dup cte tii, a ameninat-o?
- Nu am fost prezent, a spus vrul Arthur evaziv. Dar Sir
Matthew era un om care i ieea repede din fire dac era
contrazis. Cred c el a ipat puin.
- Cu privire la ce? C o va tia din testament? C va
trebui s prseasc Greystone?
- S-ar putea s fi fost aa.
- A fost Philippa Ewell iritat de asta?
- N-am vzut-o n momentele acelea.
- Cnd ai vzut-o prima oar dup ceart?
- Pe palierul din faa camerelor care luaser foc.
- Camera ei ddea n coridor?
- Da, erau cteva dormitoare pe coridor.
- i al dumneavoastr?
- Da..
- Unde erau camerele servitorilor?
- Cu un etaj mai sus.
Dup interogarea lui Arthur, a fost chemat dbamna
Greaves. A spus c din ntmplare auzise cearta mea cu
bunicul.
- A ameninat-o c o d afar din cas i o taie din
testament?
- Da, a rspuns prompt doamna Greaves.
- Avei un auz fin, doamn Greaves.

- Foarte fin.
- V e de folos n meserie. Ai vzut-o pe Philippa Ewell
dup cearta cu Sir Matthew?
- Da. Am vzut-o intrnd n camera n care bunica ei
zcea n sicriu.
- Ai vzut-o i mai trziu?
- Nu. Dar asta nu nseamn c a stat n camera ei toat
noaptea.
- Nu v-am cerut prerea, doamn Greaves.
- Da, domnule, dar cred c trebuie s v spun c
domnioara Ewell avea apucturi ciudate. Obinuia s
umbje noaptea.
- n noaptea aceea?
- N-am vzut-o n noaptea aceea. Dar am vzut-o cu o
diminea n urm. Am auzit un zgomot...
- Iari auzul dum neavoastr att de fin, doamn
Greaves?
- Am considerat c e de datoria mea s m duc s vd
cine umbl pe acolo. Trebuie s am grij de cameriste i
s fiu sigur c se comport cuviincios.
- nc o calitate minunat! i cu aceast ocazie...
- Am vzut-o pe domnioara Philippa Ewell intrnd n
cas. Trebuie s fi fost ora cinci dimineaa. Era complet
mbrcat, iar prul i era n neornduial.
- i la ce concluzie ai ajuns?
- C fusese plecat toat noaptea.
- Ea v-a spus asta?
- Ea mi-a spus c a fost n grdin s se plimbe.
- Nu vd de ce domnioara Ewell nu s-ar putea plimba
prin grdin dis de diminea dac-i face plcere, i nici de
ce s se coafeze pentru o asemenea plimbare.
Era clar c domna Greaves nu fcuse impresia pe care
sperase s o fac, dar aluzia la acea diminea m-a ocat
profund. M ntrebam ce-a putea rspU'nde dac a fi
ntrebat. S le fi spus c mi-am petrecut noaptea cu un
amant? A fi fost dezaprobat i condamnat. Erau muli
care considerau c moravurile uoare - pentru care a fi
fost acuzat - erau o vin la fel de majre ca i o crim.

J r t e j u l p a s i u n i l o r

Nu fusesem niciodat att de nspimntat.


Apoi a venit rndul meu.
- Domnioar Ewell, bunicul dumneavoastr a vrut s
v cstorii cu vrul dumneavoastr i ai refuzat.
-D a ..
- Refuzul dumneavoastr l-a suprat?
-D a .
- V -a am eninat c v d a far din cas i v
dezmotenete?
-D a ..
- Ce i-ai rspuns?
- l-am spus: Nu m pot mrita cu cineva pe care nu-l
iubesc i voi pleca de acas ct mai repede posibil.
- i asta intenionai n dimineaa urmtoare? Unde
v-ai fi dus?
- M gndeam c m-a putea duce la mtua Grace sau
la una din familiile care locuiesc n colibele de pe moia
bunicului pn aveam s-mi gsesc un cmin potrivit.
- Dup ntrevederea aceea furtunoas, ce ai fcut?
- M-am dus n camera bunicii s o mai vd o dat n
sicriu. Am inut mult una la alta.
A urmat o ncuviinare plin de bunvoin. Am avut
senzaia c cel care mi punea ntrebri m simpatiza i
m credea i c nu o plcuse pe doamna Greaves,
suspectnd-o de rutate. Asta mi-a dat curaj.
- Ce s-a ntmplat n camera bunicii?
- Am privit-o i mi-am dorit s nu fi murit, pentru c m
putea ajuta.
- Cnd ai intrat n camer, lumnrile ardeau?
- Da. Lumnrile au ars n permanen de cnd am
aezat-o n sicriu.
- Ai observat ceva n neregul la sfenice?
-N u .
'
- C red c bunica dum n eavo astr v -a lsat prin
te s tam en t o sum de bani pentru a putea tri indepen
dent. Considera c Sir Matthew fcea presiuni asupra
dumneavoastr?
-D a .

- V mulumesc, domnioar Ewell.


Fusese mai uor dect crezusem i m simeam uurat
c nu mi se pusese nici o ntrebare despre ntlnirea cu
doamna Greaves din dimineaa aceea.
Au urmat apoi discuii ndelungate. Stteam n sal, fr
vlag, ateptnd verdictul. Vrul Arthur mi-a strns mna i
pentru prima oar mi-a fcut bine atingerea lui.
Verdictul a fost dat: moarte prin accident. Dup prerea
coronerului, nu existau dovezi suficiente n sprijinul ipotezei
c cineva l-ar fi lovit pe Sir Matthew. El considera c bunicul
czuse i se lovise la cap de marginea ascuit a unei polie.
Era o asemenea poli deasupra emineului din dormitorul
lui.
Deci se terminase. Mi se ridicase povara cumplit pe
care nu o nelegeam dect pe jumtate.
n timp ce prseam sala cu Arthur, cu mtua Grace i
soul acesteia, mi s-a prut c zresc pe cineva pe care mi
s-a prut c l tiu vag. Pe moment nu mi-am dat seama
cine era. Apoi, gndul m-a strfulgerat: era brbatul pe care
l vzusem cnd fusesem la Dover cu domnioara Elton s
ne uitm n registrul bisericii; brbatul despre care am
presupus c venise acolo ca turist s viziteze mprejurimile.
Mi l-am alungat din minte. Aveam att de multe alte lucruri
la care s m gndesc. Acum eram liber s-mi fac orice
plan.

N-am vrut s rmn la Greystone Manor. Plutea nc o


atmosfer oribil de suspiciune ntreinut, cu siguran,
de doamna Greaves. Am observat c servitorii m priveau
piezi i-i ntorceau capul cnd m uitam la ei.
Vrul Arthur continua s fie foarte amabil.
- Trebuie srmi aici ct i place, spunea el. Consider
Greystone Manor cminul tu.
- Asta n-a putea s-o fac n nici un caz. Bunicul mi-a
ordonat s plec de aici i aa voi face.

- Dar acum Greystone Manor e al meu, tii asta. - E drgu din partea ta, avnd n vedere resentimentele
p6 care i le-am purtat, dar trebuie s plec repede.
Mtua Grace a fost cea care m-a scos din ncurctur.
- Trebuie s vii s locuieti cu Charles i cu mine, a
spus. Rmi la noi ct vrei, scumpa mea. Acum avem bani
pentru a ne cumpra o cas. Este una liber aproape de
casa parohial: Wistaria Cottage. O ii minte? Charles
spune c ni s-ar potrivi de minune. Are i o grdin mare
unde i poate sculpta i expune statuile. Vino i ajut-ne
s ne mutm.
A fost att de bun cu mine. Era ncntat c primise
m otenire banii aceia de la bunica i odat cu ei
binecuvntarea cstoriei cu Charles. Dincolo de moarte,
bunica ne ajutase pe amndou.
Deci am plecat de la Greystone Manor cu Grace. Casa
parohial era suficient de mare i parohul mi-a oferit o
camer pn cnd urma s ne mutm la Wistaria Cottage.
n sptmnile acelea mtua Grace m-a ajutat foarte
mult. Am discutat cu ea i cu Charles i am plnuit mpreun
ce trebuia s fac. Nu mai aveam nevoie s ocup un post
nepotrivit. Eram o femeie liber - cum spunea Grace - i
aveam nevoie de timp pentru a m hotr cum vreau s
triesc.
Soarta a decis pentru mine.

Eram n atelierul lui Charles i fceam ordine prin nite


cri, cnd am auzit zgomot de pai afar. Am ieit n prag
i, spre surprinderea mea, am vzut-o pe Daisy.
Se schimbase de cnd o vzusem ultima oar. Se mai
ngrase. Obrajii i erau la fel de roz i avea aceeai licrire
hazlie n priviri. Mi-a fcut cu ochiul pentru a-mi demonstra
parc bucuria i plcerea de a m revedea.
- Donoar Pip! a spus.
- Oh, Daisy! am strigat i am mbriat-o cu cldur.

Deci ai venit acas... n fine.


- Numai n vizit. A venit servitorii sus, la Granters
Grange... pentru a face pregtirile pentru sosirea stpnilor.
Am venit cu ei. Hans nu e cu mine, da m-a lsat s vin cu
ei. A spus c merit s-i vd p i mei i aa era i drept. El
a trebuit s rmn acas. Acu are o slujb important.
tii, m-am mritat cu el. Frau Schmidt, astas. Ce prere
ai? Hans a fcut o femeie cinstit din mine... cnd s-a nscut
Hans l rnic. Acus mam. Gndete-te la asta, donoar
Pip. N-ai mai vzut un omule ca Hansie al meu. E un
drcuor i jumtate.
- Daisy, cnd ai de gnd s te opreti i s respiri? Vrei s
spui c vin cei de la Granters Grange?
- Cineva sosete acolo ct de curnd. Nu se tie exact
cnd, da trebuie s fie gata totu.
- i tu...
- A, io nu mai fac parte din servitorii de la Granters. s
Frau Schm idt acu. Rmn aici pn se ntoarce unii dintre
servitori... i plec i eu cu ei. Dar mai nti povestete-mi
despre tine! i btrnu... e mort acu! Cred c nu prea o s
fie ntmpinat de ngeri, aa cum credea.
- Ai auzit, nu-i aa?
Ce s aud?
- Daisy, m-au suspectat c a fi implicat.
- Nu mama, ea n nici un caz. i nici tata. Ei au spus c
tartorul btrn a srit din pat furios i a primit ce a meritat.
Bag de seam, pe mori nu trebuie s-i vorbeti de ru,
dar n czu sta mrturisesc c am voie. N-o s uit niciodat
cum m-a inut n picioare n capela aia, cnd m-a fcut
neruinat... numai pentru c m-am distrat niel n cimitir.
Dar gata, a trecut. Dar tu /tlo n oai Pip? De ci ani nu
te-am mai vzut?
- Destul de muli. Vreo cinci. Aveam doisprezece ani cnd
tu i Francine ai plecat... i acum am aptesprezece.
- Abia te-am recunoscut. Acum eti o femeie. Pe atunci
erai o putoaic.
- Daisy, ce tii despre Francine?
-O h!
A deveni dintr-odat serioas.

- A fost un scandal, aa a fost. Am plns de-am murit


cnd am auzit. O consideram cea mai frumoas fat pe
care am vzut-o... i gndul c a fost ucis...
- Vreau s tiu ce s-a ntmplat, Daisy!
- Pi, s-antmplat n pavilionu la de vntoare. Acolo
erau cnd i-a omort. Nu s-a lmurit niciodat. Cine i-a ucis,
nu tiu. N-avea legtur cu donoara France. S-antmplat
s fie acolo cu el... cnd au venit s-l omoare i, pentru c
era i ea acolo, a omort-o i pe ea.
- Cine ar fi putut s-o fac?
- Pe mine m ntrebi? Dac ei nu tie, de unde s tiu
eu?
- Care ei?
- Armata... i familia domnitoare i poliia... ei toi.
- Pentru mine e un mare mister i vreau s-mi povesteti
tot ce tii n legtur cu asta. Hai n atelier. Nu e nimeni
aici. Mtua mea i soul ei snt la W istaria Cottage
pregtindu-se s se mute acolo.
- Da. Am auzit. Ce schimbare, nu? Donoara Grace,
mritat! Trebuia s-o fac de mult.
- M bucur c a fcut-o nainte de a moteni banii.
Trebuia s sparg gheaa, aa cum am fcut i eu. Stai
jos, Daisy, i spune-mi tot ce tii despre sora mea.
- Pi... a plecat, nu?
- Da, da, anrspus nerbdtoare.
- i contesa i contele i ilali servitori a plecat i am
gsit o slujb i am plecat i io. E un loc minunat, dac i
plc chestiile astea - pomi i muni... E foarte frumos.
Cteodat mi-e niel dor de cas, de cmpurij de tufiuri, de
pajiti de margarete i de lelalte flori de acas. Da Hans
era acolo i io i Hans... ne nelegem bine. E nostim. Rde
de mine, de felul n care ncerc s spun vorbele lor... Da i
eu pot s rd de el cnd le spune pale noastre. Ne place;
- Deci, ai o csnicie fericit. M bucur mult. i-l mai ai i
pe Hans cel mic. Dar ce tii despre sora mea?
- tiu doar c a venit cu baronul. Pe atunci nu tiam
cine era el. tiam c era mare, da nu att de mare. Hans
mi-a povestit. A zis c baronul sta, Rudolph, era singurul

biat al Marelui Duce, sau cam aa ceva... i Ducele sta


Mare e un fel de rege. Nu ca regina noastr, bineneles,
.dar e eful acestui ducat sau ce-o fi el. Da e altfel acolo.
Parc ar fi nite rioare, fiecare cu regele ei i, dei ni se
paremici, ei acolo zice c snt mari.
- neleg, Daisy.
- M bucur c nelegi, donoar Pip, c eu nu prea
neleg. Da ce spun eu, e c atunci cnd Rudolph a venit
cu sora ta nu s-a mirat nimeni. tii, el era motenitoru i el
trebuia s se nsoare cu o doamn din rioarele alea.
Dac n-ar fi fcut aa, ar fi fost rzboi. Le e fric tot timpul
de rzboi, care e gata s nceap oricnd. Aa c se atepta
de la baron s se nsoare cu doamna aia. Asta nseamn
c avnd-o pe donoara France cu el acolo, trebuia s-o
tin
t ascuns,
- A fost cstorit cu sora mea, deci cum ar fi putut s se
nsoare cu doamna aceea?
- Pi, se pare c n-a fost chiar nsurat...
- A fost. S-au cstorit lng Dover, nainte de a pleca
din tar.
- Pi au spus c a fost amanta lui. Asta pe ei nu-i deranja.
Mai avusese i altele nainte... i toi marii duci au avut.
Da cu cstoria era altceva... dac m nelegi.
- Ascult, Daisy, sora mea s-a cununat cu el n biserica
de la Birley. Am vzut...
Am tcut. Oare vzusem nsemnarea? Dup tot ce se
ntmplase, ncepusem s m ndoiesc.
- Cred c trebuie s fie una din cstoriile lea de form,
a spus Daisy. Ar fi fost singura soluie* i baronul Rudolph
o fi tiut asta. El a trebuit s-o in ct mai ascuns pe sora
ta... sau asta ar fi trebuit s fac. Da era o parte din ar
unde era foarte popular. Cred c acolo erk cu ea.
- N-ai mai vzut-o niciodat, Daiisy?
- Nu, am fost cu contele i contesa la slo*
- Unde?
- La slo. Au o groaz acolo. Snt foarte nostime, ca
* pronunie incorect a cuvnrtiiii german schhss, care nseamn castel (N.T.)

nite castele.
- Ah, neleg. Vrei s spui schloss.
- Asta e. Nu, ei n-a venit la noi la slo. Contele : era
foarte credincios Iu Marele Duce. El i cu contesa credea
c Rudolph ar trebui s nvee cum s conduc ara, pentru
c asta avea s fac, atunci cnd moare Marele Duce i ei
zicea,c el trebuia s fac tot ce poate s opreasc rzboiul
de care le era la toi fric, i care ncepea dac nu s-ar fi
nsurat cu aia pe care i-o gsiser.
- Deci n toat aceast perioad, n-ai mai vzut-o. Ce
tii despre copil?
- Copil? Care copil, donoar Pip?
- Sora mea a avut un bieel. Un fiu. Era foarte mndr de el.
- N-am auzit niciodat nimic de asta.
- Oh, Daisy, mi doresc att de mult s tiu ce s-antmp!at!
- tiu c a fost omort n pavilionul la de vnat.
- Unde anume era pavilionul?
- Nu departe de slo. Chiar n mijlocul unei pduri de
pini este. A fost un oc cumplit cnd s-a ntmplat. Oraui a
stat n doliu o lun ntreag. Au spus c aproape i e frnt
inima Iu Marele Duce... singurul lui fiu, nelegi... l-a cutat
pe criminali... n sus i-n jos i-a cutat, da nu i-a putut ijsi.
A spus c a fost ceva politic. tii, mai e un nepot. El o s fie
Mare Duce cnd moare l btrn.
- Ei cred c el l-a ucis?
- Nu ndrznesc s-o spun, da o cred. Baronu! sta
Sigmund... tii, e biatul fratelui Iu l btrn i urmtorul la
rnd... asta din cauza morii Iu Rudolph... dac m-ne.legi.
Dac cineva ar fi vrut s-l dea la o parte p Rudolph, la ar
fi Sigmund... Dei Hans zice c ar putea fi cineva care vrea
s-l dea la o parte pe Sigmund spunnd c nu el ar tr&hui
- s fie urmtorul Mare Duce.
- Deci, cineva care a vrut s-l nlture pe Rudolph, l-a
ucis n pavilionul de vntoare... i a mpucat-o i pe
Francine numai fiindc era acolo cu baronul.
- Asta e. Aa cred toi. D a nimeni nu e sigur...
- Dar copilul? Unde era atunci?
- Nimeni n-a pomenit nimic de nici un copil, donoar
/

Pip.
- Pentru mine e un mare mister. Snt convins c Francine a
fost cu adevrat mritat i c a avut un copil. Vreau s tiu,
Daisy. Este singurul lucru care m intereseaz acum.
- Oh, doar n-ai vrea s te bagi pn n gtn chestia asta,
donoar Pip. Ar trebui s te aezi la casa ta, s te mrii
cu un brbat cumsecade. Acu nu mai ai de ce sC-i faci
griji de bani, nu? Mrit-te i f copii. Io pot s-i spun c
nu e nimic mai bine dect s-i legeni copilau n brae...
- Oh, Daisy, ce plcut e s te vd n postura de mam...
- Trebuie s-l vezi pe Hans l mic.
- Tare mi-a dori s pot...
Apoi am privit-o fix.
- Daisy, am continuat, de ce s nu pot?

Ideea mi venise brusc i trebuia s m gndesc bine la


ea. M nsufleisem aa cum de mult nu mai fusesem. Acum
aveam un scop n via. Puteam s ies din atmosfera de
suspiciune ce plutea n jurul meu. Undeva, n mintea mea,
struia gndul c l-a putea ntlni iar pe Conrad.
n ultimele sptmni sperasem c ntlnirea cu el ar fi
putut avea urmri. Mi-ar fi complicat i mai jnult existena,
dar cred c bucuria care mi-ar fi adus-o m-ar fi fcut s uit
tot. M-ar fi pus ntr-o situaie disperat... Dar s fi avut un
copil, o amintire vie a acelor ore de iubire petrecute cu
Conrad, ar fi fost minunat.
Cnd mi-am dat seama c nu rmsesem nsrcinat,
am rsuflat uurat, dei mi-a fi dorit* Trebuia s am un
scop pentru a putea continua s triesc. Aprus'e Daisy i,
ntr-un fel, mi deschisese un drum nou.
- Daisy, am spus, ce-ar fi s merg n Bruxenstein cu
tine?
- Tu, donoar Pip?! S mergi cu mine?!
-Acum am bani. Snt liber... i independent, mulumit
bunicii. Vreau s gsesc copilul lui Francine. El exist,.snt

sigur. Cteodat am impresia c-l aud cum m strig.


Trebuie s aib vreo patru ani. Dac e acolo, a vrea s-l
vd. Vreau s fiu sigur c e bine ngrijit.
- Pi, cum am zis, n-am auzit nimic niciodat de nici un
copil, i pun rmag c, dac ar fi fost, s-ar fi gsit dstui
care s dea de el. Le cam place s brfeasc pacolo... ca
peste tot.
- Snt convins c acel copil exist i c sora mea a fost
mritat cu Rudolph. De asta vreau s vin cu tine, Daisy.
- Foarte bine. Cnd vrei s plecm?
- Tu cnd pleci?
- Urma s stau pn cnd sntoarce civa servitori, dar
nu prea-mi place s atept atta. Mi-e tare dor d amndoi
Hanii.
- Ai putea s te ntorci numai cu mine? Am putea cltori
mpreun. Mi-ai fi de mare ajutor, ca ntotdeauna. Ce spui?
Lui Daisy i strluceau ochii.
- Cred c ne-am putea descurca. Ct vrei s mai atepi
pn plecm?
- Vreau s plec ct se poate de repede.
- Atunci nu vd de ce n-am pleca, dac eti gata.
- A putea s m duc n ora, s trag la un han i s dau
o rait.
- E hanuri multe. Da, tii ce? De ce n-ai sta la mine pn i rezolvi treburile? Am o csu nostim n vale, chiar sub
slo. Ne-am luat-o cnd eram grea. Atunci, Hans n-a mai
vrut s m lase s muncesc. Contesa e foarte bun cu
servitorii ei, i ea i donoara Tatiana mi-au dat lucruri s-o
mobilez. Aa c poi s stai la mine... pn afli ce vrei.
- Oh, Daisy, ar fi minunat. M-ai ajuta grozav. A vrea
s-o fac. mi doresc att de mult. Trebuie totui s m gndesc
bine. M duc acolo ca s aflu cine a ucis-o pe sora mea.
M duc s-i gsesc copilul.
Daisy mi-a zmbit indulgent.
- Bine, dac poi face mai multe dect poliia Marelui
Duce, nseamn c eti o minune. Nu crezi c au ncercat
s-l gseasc pe criminal?
- Poate nu s-au strduit destul. E sora mea... carne din

carnea mea.
- O s fii ca un detectiv de-al lor, nu?
-D a .
Fremtam. Acum, viaa cptase un sens pentru mine.
Eram fericit cum nu mai fusesem dect cu Conrad.
Simeam c ies din punctul mort n care m aflam.
Am vorbit o grmad despre proiectul meu cu Grace, cu
Charles i, desigur, cu Daisy. Mtua Grace spunea c n-avea
nici un rost. Dup prerea lui Charles, nu-mi strica o cltorie,
mai ales dac eram nsoit de Daisy, ca s nu fiu singur.
l-am lsat discutnd despre greutile unei astfel de
cltorii. Mtua Grace ncerca s m descurajeze. Aveam
un cmin la Wistaria Cottage i tiam c se gndete s-mi
gseasc un so ct mai curnd.
Vrul Arthur a trecut pe la Wistaria. Ena foarte amabil i i se
potrivea bine noul rol de moier. i pierduse slugrnicia idobndise o nou demnitate. M-a ascultat cu atenie cnd i-am
povestit ce planuri aveam i a fost surprinztor de nelegtor.
- O s-i fac foarte bine, a spus. Te scoate de aici, i de
asta ai nevoie acum. Draga mea, poate cnd te ntorci, o
s putem s fim buni prieteni, aa cum mi-am dorit
totdeauna.
M privea gnditor i m ntrebam ce se ascunde n
spatele cuvintelor lui. A ncercat s m ajute practic. A
considerat c o cltorie prin attea ri necesit acte i un
paaport. S-a interesat i m-a nsoit la Londra pentru a le
obine.
i
- Nu m-a fi ateptat niciodat la una ca asta de la tine,
vere Arthur.
- M bucur c am putut s te ajut.
- Totul e bine la Greystone?
- Da. Deocamdat e linite. Nu prea chemm pe nimeni.
Numai familia Glencorn. Au venit o dat sau de dou ori,
dar ei snt prieteni vechi. Sper ca atunci cnd te vei ntoarce,
o s m vizitezi mai des. Aa cum i-am mai spus, Greystone
va fi totdeauna i casa ta.
- Foarte drgu din partea ta. Nu tiu ce planuri voi avea.
Mai nt vreau s m duc n aceast cltorie i dup asta

o s vd cum o s m simt.
J
- Normal, drag Philippa. Ai trecut prin attea... Scap
de ele i uit-le.
- O s ncerc.
Am ajutat-o pe mtua Grace s se mute la Wistaria
Cottage, n timp ce-mi fceam propriile pregtiri. Am discutat
mult cu Daisy, pentru c aveam de fcut multe planuri.
Mi-a descris ara i modul lor de via. Era fericit n csua
ei din vale, din apropierea a ceea ce ea continua s
numeasc slo. Mi-a spus c Hans vine acas n fiecare
sear i c se simt foarte bine mpreun. Pn la urm,
viaa se dovedise a fi romantic i fericit pentru ea.
- Sigur, unii ar fi spus c am fost necugetat i
necuviincioas s fug cu Hans. Eu zic c nu-i aa. Nu e
necuviincios s iubeti. La urma urmelor, e mai bine dect
s te mrii pentru bani... sau, cel puin, aa cred eu. Totul
e bine cnd se sfrete cu bine. i eu i Hans sntem bine,
slav Domnului!
Nu tia ct de aproape fusesem s fac acelai lucru.
Deseori mi-am spus ce diferit ar fi fost viaa mea, dac n
noaptea aceea mi-a fi ascultat ndemnurile inimii.
Totui, aa cum spunea i Daisy, ce-a fost a fost i viaa
merge nainte. Era una dintre expresiile ei preferate.
Cu ct m gndeam mai bine la hotrrea pe care o
luasem, cu att mai mult mi se prea un miracol. Eram n
stare s nfptuiesc ceea ce n inima mea mi dorisem
ntotdeauna. M duceam... n ara lui Conrad. Oare aveam
s-l mai vd? Ce-ar fi dac a mai avea o ans? Trebuia
s atept i s vd ce-mi va mai oferi viaa. Poate c n-o
s vrea s rennoiasc prietenia noastr. Nu-mi era greu
s cred c era un brbat care avusese multe aventuri. Dar
credeam c simul lui de onoare l mpiedica s seduc o
fecioar. mi plcea s cred c o fcuse numai orbit de
pasiune i c intenionase cu adevrat s rmnem
mpreun. Da, credeam cu adevrat c inuse la mine.
- i spun eu ce o s fii... un fel de detectiv, asta o s fii,
spunea vesel Daisy. Numai c e ceva care nu merge. Ai
acelai nume ca i sora ta - Ewell,-i s-a cam fcut vh/ n ziare

\ i c t o r i a

H o l t

despre ea. O numeau femeia Ewell. nelegi ce vreau s spun.


Unii i-ar putea aduce aminte de nume, i asta i-ar opri s-i
spun anumite lucruri, vznd c dai trcoale. Te-ai prins ce spun?
Da, nelesesem.
- Ai putea s-i zici altfel, mi-a sugerat Daisy. Asta ar fi
cel mai bine.
- Ai dreptate.Te-ai gndit foarte bine.
- Cnd ei a fost aici, te-ai dus la Grange, nu? Unii te-a
vzut. Dac o s te vad iar i o s aud c eti Philippa
Ewell, o s-i aduc am inte im ediat. A veai numai
doisprezece ani atunci. Acum te-ai schimbat... Ai cinci ani
mai mult i asta schimb lucrurile. Dac o s-i spui altfel...
n-o s ghiceasc niciodat cine eti.
- Uite ce o s fac. Voi lua numele de fat al mamei:
Ayres. Voi fi Philippa Ayres.
- Da tot rmne Philippa...
- Ce zici de Anne Ayres? Anne e al doilea nume al meu.
- Sun nemaipomenit. Nimeni n-o s tie c Anne Ayres
e Philippa Ewell.
n ziua n care mi fceam bagajele, am dat peste
ochelarii fr dioptrii pa care mi-i procurase domnioara
Elton cnd m pregteam s-mi caut un post. Mi i-am pus.
Aveau un efect extraordinar. Mi-am strns prul ntr-un coc.
Eram cu totul alta.
Cnd Daisy a venit s m vad, am ntmpinat-o cu
ochelarii pe nas i cu noua mea coafur. Pe moment nu
m-a recunoscut, privindu-m mirat.
- Oh, donoar Pip, ce caraghioas eti! Parc n-ai fi tu.
- M-am deghizat, Daisy.
- Doar n-ai de gnd s mergi aa?
- Nu, dar voi lua cu mine ochelarii. Srar putea s am
nevoie de ei.
Venise timpul s plecm. Aa am .pornit spre ara lui
Conrad, cu Daisy drept cluz.

Capitolul 5

Ravilionul de vntoare

Cltoria noastr a fost lung, dar deloc plictisitoare.


De abia ateptam s ajung n ara lui Conrad. Ce noroc
avusesem c Daisy venise tocmai atunci n Anglia. Era o
tnr energic i descurcrea, creia i plcea s
cltoreasc.
Insistasem s cltorim cu clasa ntia i s-i pltesc eu
biletul, deoarece urma s-mi fie nsoitoare i cluz. Cnd
am luat trenul spre Harwich, avnd n faa mea o Daisy
mulumit, am tiut c vrul Arthur avusese dreptate.ncepeam o via nou i eram bucuroas c scpm de
ultimele sptmni, care deveniser aproape de nesuportat.
Eram convins c de acum ncolo viaa va fi plin de
aventuri. Aveam planuri mari i m simeam de parc
plecasem s-mi caut norocul.
Traversarea de la Harwich la Hook, n Olanda, a fost
fr peripeii. Dup o noapte la un han, am luat trenul i
am mers de-a latul celei mai joase ri pe care o vzusem
vreodat.
- Nu-i f probleme, a spus Daisy. O ste saturi d muni

i d pduri cnd o s ajungem n Bruxenstein. Atunci o s


vrei puintel es.
- Abia atept s ajungem, am spus.
- Mai avem dstul pr atunci, donoar Pip.
Ct dreptate avea! l-am fost din nou recunosctoare lui
Arthur, care aranjase cu o companie specializat din Londra
s se ocupe de cazarea noastr pe toat durata cltoriei.
Urma s petrecem o noapte la Utrecht, nainte de a lua
trenul spre Bavaria. Cltoria devenise att de interesant,
nct nu mai eram att de nerbdtoare s ajung la destinaie.
Vroiam s vizitez i s cunosc ct mai mult cu putin.
, Vagoanele de clasa nti aveau fiecare cte opt locuri patru,n fa i patru n spate, ca la noi, n Anglia. Era mai
mult disciplin. Supraveghetorii purtau plrii cu trei coluri
i sbii asemenea ofierilor.
- Cam aa e n Bruxenstein, mi-a explicat Daisy. Toi
bats dn clcie i s-nclin... uneori m pufnete i rsul.
La Arnhem au urcat n vagon doi brbai i o femeie.
Erau plcui i ne zmbeau cu simpatie. Le-am explicat c
eram englezoaice. Au nceput s ne vorbeasc n limba
noastr, dar cu accent strin. Datorit domnioarei Elton i
prinilor mei, germana pe care o vorbeam eu era mai bun
dect engleza lor.
Au vrut s tie dac mergem mai departe de Utrecht.
Le-am spus c mergem n Bruxenstein,
- Chiar acojo? s-a mirat brbatul. Se petrec lucruri
interesante n Bruxenstein acum...
- De ce acum ? am ntrebat. Exist un motiv special?
-A fost... cum se spune... o oarecare agitaie, provocat
de moartea baronului Rudolph.
Inima m i btea mai tare. Daisy era tcut lng
mine, cum .i sttea bine unei cam eriste, al crei rol l
juca. Eu eram stpna.
- N-a fost i un scandal... ? am nceput eu.
- $i ce scandal! A fost mpucat mortal n pavilionul de
vntoare. Era i o femeie cu el care, de asemenea, a fost
mpucat i ucis.
- Am auzit.

l'rtejul pasiu nilor

185

- Deci tirea a ajuns pn n Anglia.


Femeia a spus:
- Poate, pentru c doamna aceea era englezoaic.
- Se prea poate, i-a rspuns brbatul, dar n orice caz,
de atunci atmosfera e puin ncordat n Bruxenstein.
- Nu uita, a adugat cellalt brbat, ntotdeauna se
ntmpl ceva n sttuleele acelea. E timpul s se uneasc
i s devin o parte a imperiului german.
- Normal c spui asta, Otto. Eti doar prusac, a zmbit
cellalt.
- tii exact cum s-au petrecut lucrurile la pavilion? m
ntrebat.
- Nimeni nu tie, dar se poate presupune^Snt multe
ipoteze. Poate c doamna mai avea un amant, care era
gelos. Asta e doar o ipotez. Eu nu cred c a fost aa. Nu.
Cineva nu a vrut ca Rudolph s fie conductorul acelei
provincii, aa c l-a mpucat. Probabil cineva din opoziie.
- Vrei s spunei c a avut un rival?
- ntotdeauna exist un urma la succesiune. n cazul
sta e vorba de nepotul Marelui Ouce. Cum l cheam,
Otto?
- Baronul Sigmund.
- Da. Fiul unui frate mai mic al Marelui Duce, nu-i aa?
- Exact. Unii snt nclinai s cread c e mai potrivit
pentru tron i c nu e aa o nenorocire c a fost nlturat
Rudolph.
- Crima este un mijloc violent de rezolvare a conflictelor,
am spus.
- Totui, e mai bine s moar unul sau doi, dect mii de
oameni s triasc sub calciul tiraniei.
- Rudolph era un tiran?
- Departe de asta. Am auzit c era un libertin, un tnr
care ndrgea prea mult plcerile pentru a fi un bun
conductor. Tipul sta de oameni se nconjoar totdeauna
de ri sfetnici care conduc n (ocul lor. Actualul Mare Duce
a fost un conductor foarte bun. Pcat c e aa de btrn.
Era destul de n vrst cnd s-a nscut Rudolph. S-a cstorit
de dou ori... Prima oar n-a avut copii. Fratele lui a fost

ucis n timpul unei rebeliuni... i l-a lsat pe Sigmund


motenitor dup Rudolph.
. - tii multe despre familie.
- Toat lumea tie. Este un principat mic... sau mai
degrab un dUcat... iar familia ducelui triete n mijlocul
oamenilor. Altfel dect n ara dumneavoastr, domnioar...
...
Am ezitat, apoi am spus repede:
- Ayres. Anne Ayres.
- Cu totul altfel, domnioar Ayres, dei bnuiesc c
viaa particular a reginei nu este o carte nchis pentru
supuii ei.
- Este att de exemplar, am spus, nct nu este nevoie
s fie nchis. Dac ar exista friciuni n familie, poate ar fi
inute n secret.
- Avei dreptate. i a spune c nici cei din Bruxenstein
nu tiu multe despre familia lor conductoare. Intenionai
s rmnei mai mult timp la Utrecht?
- Numai o or... sau o diminea... pentru c trebuie s
ateptm trenul.
- O s v plac. Este unul dintre cele mai interesante
orae din Olanda. Are o istorie aa de tumultuoas. Romanii
au'construit acolo o fortrea ca s apere fluviul... Unul
din afluenii Rinului, acolo unde se vars Vecht-ul n el.
Trebuie s vedei ruinele marii catedrale...
Abia l mai ascultam. Gndurile mele erau la Francine
zcnd n patul acela din pavilionul de vntoare.

La Utrecht ne-am luat rmas bun de l tovarii notri .


de cltorie i ne-am continuat drumul. Emoia a crescut
cnd am trecut grania n Germania.
Munii aceia acoperii de brazi, torentele, fluviul mre
presrat cu castele sfidtoare, stuleele ce preau
desprinse din basmele frailor Grimm, din care domnioara
Elton ne citise n original. Toate acestea erau pentru mine

scoase din legend. Aici era ara piticilor i elfilor, a trolilor


i uriailor, a crailor munilor, a crieselor zpezii, a copiilor
rtcii n pduri fermecate unde bntuiau lupii i se ridicau
csue din turt dulce. Era ara zeilor nordului: Odin, Thor,
Baldur i frumosul i rutciosul Loki. Pluteau n aer
legendele. Le simeam n cheile Holdenthal, numite i Valea
Iadului, n pdurile acelea maiestuoase: Schwartzenwald,
Thuringian Wald i Odenwald. Arborii dominau peisajul:
stejari, fagi, dar mai ales brazi i pini. Era un Jinut romantic.
ara lui Conrad. i cu ct ptrundeam mai adine n interiorul
ei, cu att m gndeam mai mult la el.
Am fost sftuite s facem acea cltorie n mai multe
zile, pentru a ne simi ct mai bine. Mi-am dat seama c au
avut dreptate n aceast privin. Cu toate c abia ateptam
s ajung n Bruxenstein, unde ncepusem s cred c voi
gsi rspunsul pe care-l cutam, m bucuram c am ocazia
s cunosc acea ar i s-i neleg pe locuitorii ei.
La timpul potrivit, am ajuns n oraul Bruxburg, capitala
Bruxenstein-ului. Am luat o trsur pn la casa lui Daisy i
Hans. Pe drum am avut ocazia s zresc Primria i cteva
cldiri vechi impuntoare. Apoi am zrit castelul care
domina oraul de pe colina pe care era aezat. Semna
cu celelalte castele pe care le vzusem n timpul cltoriei
noastre prin acea ar. Era frumos i mre, cu turnurile i
zidurile sale din piatr cenuie.
- Noi stm chiar sub el, a spus Daisy. E uor s urci de
la noi la slo. E un drum care duce d la casa noastr pn
la el.
- Daisy, am ntrebat, ce i vei spune lui Hans despre
mine?
- Despre tine? Ce vrei s spui?
- O s m recunoasc.
- N-a prea crede.
- Dar nu crezi c unii dintre servitori... cnd se vor ntoarce
de la Granters Grang'e...?
- Acum n-o s te mai cunoasc. Te-ai schimbat mult. Nu
mai eti putoaica d doipe ani. O s-i povestesc Iu Hans
totul i o s-i spun c te-ai hotrt s-i zici Anne Ayres,

fiindc te cheam Ewell i, dup scandalu care a fost n


legtur cu sora ta. O s spunem la toi c ai venit la mine.
Te-ai hotrt s cltoreti, s vezi lumea i, fiindc m
cunoti, eu l-am zis s stai la mine n gazd. nelegi?
Un fel d gzduire cu plat.
Astfel Daisy mi-a risipit orice team. Trsura ne^a lsat
cu bagaje - cele mai multe erau ale mele - la locuina lui
Daisy. Hans ne-a ieit n ntmpinare. A mbriat-o pe
Daisy, apoi s-a apropiat de mine i m-a salutat. Mi l-am
reamintit foarte bine. A pocnit din clcie i s-a nclinat, n
timp ce Daisy i turuia despre mine fr ca mcar s
respire. Urma s stau la ei n gazd pn m hotrm ce
vreau s fac exact. Vroiam s vizitez tara.
Considera c
i
era foarte bine aa. S-a interesat apoi de micuul Hans.
Micuul Hans era bine. Frau Wurtzer avea grij de el i
Hans l vzuse n fiecare zi dup plecarea lui Daisy.
- Mine, cum m scol, m duc s-l aduc acas, a spus
Daisy.
Am intrat n cas. Era o curenie desvrit. Mai trziu
am vzut c erau dou dormitoare i un fel de debara la
etaj, iar jos, la parter, dou camere i o buctrie. Mirosea
totu| att de bine, de proaspt. Simeam mireasma pinilor
din pdurea nvecinat.
Hans m-a primit cu cldur i m-am ntrebat dac o fcea
din politee sau dac i fcea plcere s fiu oaspetele lor.
Dup ce am intrat, din buctrie a aprut 6 femeie rumen
la fa. Purta un or larg, foarte curat i scrobit i avea
mnecile suflecate. inea un polonic n mn.
Daisy a mbriat-o i a strigat:
- Gisela!
- Daisy...
Daisy s-a ntors apoi ctre mine:
- Ea e prietena mea, Gisela Wurtzer. A avut grij de
Hansie ct am lipsit eu.
Femeia zmbea i se uita conspirativ la Hans.
- E aici! a strigat Daisy. Micuul meu Hans e aici.
A fugit pe scri, n timp ce Hans mi zmbea:
- l-a fost dor de copila, a spus.

Am fost de acord cu el.i Gisela, la rndul ei, a ncuviinat


aprobator. Daisy a cobort innd n brae un bieel dolofan
care se freca la ochi i prea puin buimac.
- Privete-I, donoar...
Era gata s zic Pip, dr s-a oprit la timp.
- ...Spune-mi, ai mai vzut vreodat un biat mai frumos?
- Niciodat! am strigat.
L-a srutat cu nfrigurare i acum, treaz de-a binelea,
m privea cu ochii lui albatri deschis, l-am luat mnua
grsu i i-am srutat-o.
- Te place, a spus Gisela.
- Aa e, a aprobat Daisy. E un tnr foarte iste. Cum a
fost, Gisela? l-a fost dor de mama lui?
Hans trebuia s traduc mai tot ce spunea Daisy, care
vorbea n englez, iar cum Gisela nu tia englezete,
conversaia
era cam dificil. Dar relaia
dintre cele dou
i

femei era evident.


- Spur>e-i ce bine a fost c l-a adus i c n-a trebuit s
atept, a ordonat Daisy.
Gisela a zmbit cnd a auzit.
- Sigur c l-am adus, a spus ea.
A trebuit s ascult toate calitile minunate ale tnrului
Hans spuse n englez de Daisy i n german de Gisela i
Hans.
- Gisela tie, a spus Hans. Ea se pricepe la copii.
- N-am avut ncotro, a rspuns Gisela. Am ase ai mei.
Asta m ajut, pentru c cei mari vd de cei mici.
Tnrul Hans ddea semne c ar vrea s se ntoarc n
patul lui, aa c Daisy l-a dus sus. Gisela, care pusese
masa, a spus c mncarea e gata. Am mncat o sup cu o
arom misterioas, dar plcut, cu pine de secar. A urmat
friptur rece de porc cu legume i, la urm, un trudel cu
mere. A fost o mas bun i era limpede c Gisela era
mndr de ea. Ne-a servit i a mncat cu noi, n timp ce
vorbeam despre cltorie, apoi a spus c trebuie s se
ntoarc acas pentru c lui Arnulf nu-i plcea s rmn
prea mult cu copiii.
Hans a condus-o acas.

- Vezi, donoar Pip, a spus Daisy cnd am rmas


singure, ce cas bun am?
- Vd Daisy, am rspuns. Dar n-ar trebui s ncetezi
s-mi spui d onoar Pip ?
- Ba trebuie. Dar donoar Ayres sun aa caraghios.
Nu i se potrivete deloc. Donoar Pip merge perfect. Asta
e partea bun a lucrurilor. Spui ce n-ar trebui i dai vina pe
limb. Asta ajut s-o dregi.
- Oh, Daisy, ce fericit trebuie s fii. Hans e att de bun,
iar copilul e o scumpete.
- Da, cum spuneam donoar P... vreau s spun
donoar Ayres, recunosc c am reuit dstul d bine.
- Merii tot norocul din lume.
- Gndete-te numai, pune-i puin mintea la contribuie,
i o s ai i tu ce merii.
Mi-a artat camera mea. Era foarte mic, avea draperii
de creton, un pat, un scaun i un dulap... mai nimic, dar
eram recunosctoare pentru ele.
- N-o folosim prea des, a spus ea scuzndu-se. O s fie
a Iu Hans cnd o s mai creasc niel. Pn atunci, patul lui
e n camera aia foarte mic de lng a noastr i o s fie
perfect pentru nc vreo cteva luni de-acu ncolo.
- Atunci o s fiu deja plecat.
- Nu mai vorbi d plecare, dabia ai venit.
Daisy s-a ntors spre mine cu ochii strlucind.
- E aa de captivant. S vii aici n chipul sta. Recunosc
c am fi o bun pereche d detectivi... tu i cu mine...
A fcut o pauz.
-... tii, Gisela... ea a fost ngrijitoare la pavilion... nc
mai arunc un ochi p acolo, tii...
- Daisy, am strigat. Atunci s-ar putea s tie...
- Crezi c n-arr; vorbit despre asta? Nu tie mai mult
dect ceilali. N-am scos nimic d la ea...* pentru c nu tie.
- Nimeni, orict ar ft de prieten, nu trebuie s tie de ce
m aflu aici.
- Ai ncredere n mine, a spus Daisy. s tcut ca
mormntu
Hans s-a ntors i Daisy a recunoscut c era timpul s

mergem la culcare.
- Putem vorbi i mine diminea, a adugat ea.
i am fost de acord cu ea.

n ziua urmtoare, m-am decis s explorez oraul. Daisy


nu m putea nsoi pentru c trebuia s vad de fiul ei.
Cnd se ducea n ora, unul dintre servitorii de la castel
aducea o trsuric tras de un poney pe care o foloseau
pentru cltorii scurte i o lua i pe ea. Asta se ntmpl
cam de dou ori pe sptmn, astfel nct s poat s-i
fac trguielile. Se prea c Hans deinea acum o poziie
destul de important n gospodria contelui, lucru care-i
ddea dreptul la astfel de privilegii.
Era o diminea frumoas. Soarele strlucea deasupra
acoperiurilor veizi i roii ale caselor i a zidurilor cenuii
ale castelului. Ici i colo, muchiile ascuite de cremene
sclipeau n btaia soarelui ca nite diamante
Eram cuprins de veselie. Reuisem att de multe i
eram sigur c n curnd se va ntmpl ceva important.
M ntrebam c& o s fac dac dau peste Conrad n
hoinreala mea prin ora. tiam att de puine despre el.
Nu-i tim nici numele de familie. Pentru mine era doar
Conrad. Trebuie c m aflam ntr-o stare de nuceal c
nu i-am pus mai multe ntrebri i a scpat aa de uor cu
rspunsuri evazive. Mai mare peste grajduri la un nobil!
M-am ntrebat dac cel care urma s stea la Grange era
contele, dei casa era folosit de mai multe familii, dup
cte tiam. Dar dac stpnul lui era contele, atunci trebuie
c i el era undeva ndrtul zidurilor cenuii de piatr.
Ce minunat ar fi s-l vd iar. Am ncercat s-mi imaginez
ntlnirea noastr. Ar fi surprins? ncntat? Poate m-a scos
din mintea lui ca pe o femeie pe care un brbat o ntlnete,
face dragoste cu ea, apoi i vede de ale lui... o uit dup
cteva luni... chiar sptmni... una dintre femeile cu care
s-a amuzat o clip.

I'ictoria.

Holt

Puteam vedea lucirile gri-albastre ale rului erpuind prin


ora pn acolo unde pantele de pe ambele pri ale vii
erau acoperite cu pini i brazi, iar n deprtare viile creteau
abundent. Eram din nou transportat n zilele n care ne
citea domnioara Elton. Acolo, n pdure, tiusem c ar fi
trebuit s aud talngile sunnd n pcl. Domnioara Elton
ne-a povestit de vizitele ei prin asemenea Iccuri cnd fusese
dus s cunoasc familia mamei sale. Pe acolo hlduiau
zeii i clreau walkiriile. Puteam s-i simt pe toi. M-a
e m o io n a t p ro fu nd . Eram a te n t la tre c u t. Mi-am
imaginat-o pe Francine venind aici cu Rudolph. M-am
ntrebat cum s-o fi simit, dac era contient de faptul c
legtura ei - ncetasem s-o mai numesc cstorie n
gndurile mele - urma s fie inut n secret.
Erau cteva case mari cu foioare, cu ferestre ieind din
faade i mpodobite cu sculpturi n lemn. Prea s fie un
ora prosper. Acolo era catedrala cJ turlele ei ascuite i
de jurmprejur strzile cu case mici. Am ghicit c muli dintre
cei care nu erau servitori la casele mari, munceau n vii.
Am trecut pe lng o fierrie i o moar... i am ajuns cu
adevrat n ora.
Am rtcit prin piaa n care erau scoase la vnzare
lactate i zarzavaturi. Oamenii m priveau curioi. tiau
dintr-o privire c eram o strin i am ghicit c nu prea
aveau muli turiti pe aici.
Dup un timp, am ajuns la un han deasupra cruia o
firm scria n vnt. Se autoproclama Taverna Marelui
Duce. Am vzut grajduri n care erau civa cai i n spatele
hanului era o grdin n care se aflau mese i scaune.
M-am aezat la una dintre ele i o femeie rotofeie m-a
ntrebat zmbind ce a dori.
Am ghicit c era una dintre acele Biengarten-uri* de care
auzisem i am cerut o can de bere, ntrebndu-m dac
am fcut ce ar fi fcut orice femeie de pe aici sau dac m
comportasem ciudat.
Mi-a adus o bere i prea nclinat s converseze.
- Cltorii prin oraul nostru, Frulein?
* Biergarten (Ib.german) = berrie n aer liber (N T.)

- Snt n vizit, i-am spus.


- Asta e foarte bine. E un ora frumos, nu?
Am fost de acord c da. Mi-a venit o idee.
- Vd c avei cai pe aici. Nu e totdeauna uor s mergi
pe jos. nchiriai cai?
- Nu e prea mare cererea. Dar cred c soul meu ar
putea s-o fac.
- A vrea s vd inuturile. Acas, n Anglia, clresc
mult. Dac a putea nchiria un cal...
- Unde locuii? dac mi este ngduit s ntreb, Frulein?
- Stau ntr-o vil. Aparine lui Herr Schmidt. Snt o
prieten a soiei lui.
- A h ! ...
Un zmbet i-a nflorit pe fa].
- ... Vorbii de bunul Hans. E un brbat foarte mndru.
Are o nevast englezoaic i un bieel acfmirabil.
- Oh, da... micuul Hans.
- Nevasta lui... e foarte drgu...
- Foarte drgu.
- i dumneavoastr sntei din aceeai ar... ai venit
s v vedei prietena?
- S-o vd pe ea, copilul i frumoasa dumneavoastr ar.
- Oh, e foarte frumoas. Ai putea vedea foarte multe
clare. Sntei o clrea experimentat, Frulein?
- Da. Acas clream mult.
- O s aranjm. Vei plti o tax.
- Desigur.
- Dup ce v bei berea, s venii s stai de vorb cu
soul
> meu.
- O s vin.
- O s fie n han.
Se vedea c nu prea avea chef s m prseasc. Gred
c era puin fascinat de nfiarea mea strin i poate
de vorbirea mea pentru c, dei vorbeam destul de fluent
germana, mi ddeam seama c accentul putea trda ara
mea de origine.
- Snt attea tocuri frumoase de vizitat, a continuat. V
putei duce la vechiul schloss care a fost, cu muli ani n

urm, reedina Marelui Duce. V putei duce la pavilionul


de vntoare... oh, poate nu.
- Pavilionul de vntoare?
- Da, e pavilionul Marelui Duce. Nu putei vedea castelul
lui... Nu, nu cel pe care l vedei cocoat pe stnci. Acela
este castelul contelui von Bindorf, Cel al Marelui Duce poate
fi vzut numai din partea cealalt a oraului. Nu putei intra,
desigur, dar e o privelite frumoas i merit s-o vedei.
- i ce-i cu pavilionul de vntoare? am ntrebat-o
- A fost o tragedie acolo, a rspuns dnd din umeri.
-Vrei s spunei cea n care a fost omort baronul?
A aprobat.
- S-a petrecut acum civa ani.
- E aproape? am ntrebat grbit.
- La vreo mil i jumtate de casa lui Herr Schmidt. Poate
nu vrei s-l vedei. Acum e deprimant. Odat... oh, asta e.
Nu, n-ai dori s-l vizitai acum...
N-am rspuns. O s iau calul la i m voi duce s vd
pavilionul de vntoare ct o s pot de repede.
nainte de a pleca, m-am dus s-l vd pe hangiu. Apoi
am mers pe jos pn la casa lui Daisy, dup ce rezervasem
un cal pentru dimineaa urmtoare. Fceam progrese. Eram
pe cale s vizitez scena crimei.
\

, Nu i-am spus nici lui Daisy c m pregteam s vizitez


pavilionul de vntoare. l-am spus doar c am fost la
Taverna M arelui Duce, c am vzut caii de acolo i c m
hotrsem s nchiriez unul ca s m ajute s vd
mprejurimile. Era ncntat, pentru c gospodri^ i micuul
Hans i ocupau tot timpul.
Aa c ziua urmtoare m-am dus n ora i curnd
clream napoi pe drumul pe care venFs^m. Am trecut de
casa lui Daisy pentru c nevasta hangiului spusese c
pavilionul e la o mil i jumtate de locul acela.
tiam c vila lui Daisy era la m arginea pdurii, deci

n-am fost surprins s descopr c, dup puin timp, copacii


au nceput s se ndeseasc. Printre ei era numai o potec,
aa c am luat-o pe ea.
Era o diminea frumoas. Mi-am croit drum printre
copaci. Ici i colo era cte un stejar sau un mesteacn.
Pdurea era mai ales de brazi i pini, iar n aer plutea mirosul
tare de rin. Nu-mi puteam stpni sentim entul c
pisem ntr-unul din basmele domnioarei Elton.
Dup ce am clrit un timp, am ajuns la o cas i m-am
ntrebat dac n-o fi a Giselei. Eram gata s m opresc i
s ntreb, cnd am devenit nelinitit pentru c nimeni nu
trebuia s tie c eram nejustificat de interesat de
pavilion... nici chiar o prieten a lui Daisy.
Ua era nchis, dar era o grdin n care se afla un
cru de copil. Am trecut i am luat-o pe potec. Trebuie s
mai fi mers vreo jumtate de mil, cnd l-am vzut. Era mai
mare dect crezusem. Un pavilion de vntoare sugereaz
ceva mai degrab mic... un loc unde oamenii stteau o
noapte, poate dou, cnd vnau n pdure. Dar desigur,
acesta era un pavilion de vntoare regal, aa c era
normal s fie mai grandios.
fnima mi btea repede. Mi-i nchipuiam pe Francine
cu iubitul ei venind aici prin pdure. Ea locuia aici pentru
c iubitul ei era o persoan att de important nct nimeni
n-ar fi admis c a r fi putut s se nsoare cu cineva
nepotrivit. Ideea c Francine ar fi putut fi considerat
nepotrivit pentru cineva pentru c nu era nobil mi
strnea furia. Mi-am spus s nu m port prostete. Dac
m voi purta aa, m voi trda repede.
Pavilionul de vntoare era din piatr cenuie i prea
un schloss n miniatur. Avea dou turnuri - cte unul n
fiecare parte - i un portal cu arcad. n fa erau cteva
ferestre. Nu era nici o ndoial c sta era locul. Am
desclecat i am priponit calul de un stlp pe care l-am
gsit i care avea evident aceast destinaie. Decorul avea
ceva sinistru. Asta se datora faptului c tiam c o crim
se petrecuse aici, sau pentru c pomii erau att de apropiai
nct fceau ca locul s fie ntunecat; iar briza uoar strnea

frunzele i le fcea s sune ca oapte?


Inima mi btea slbatic cnd am naintat croindu-mi drum
prin iarba nalt presrat cu conuri de pin. M-am apropiat
de portal tremurnd de emoie. M-am oprit n prag ascultnd.
Pe o latur a portalului era un clopot de care atrna un lan
lung. Am tras de el i sunetul care a spart tcerea a fost
asurzitor.
Mi-am inut respiraia ascultnd. Am vzut c ua avea
jaluzele care permiteau cuiva dinuntru s vad cine era
afar. M-am uitat spre ele. Nu s-a ntmplat nimic. Apoi am
auzit un zgom ot aproape im perceptibil care venea
dinuntru. Era ca i cum cineva se furia spre u.
Am rmas nemicat i inima parc vroia s-mi sar
din piept. Deja compuneam n minte ce s spun dac
cineva m-ar fi ntrebat ce caut pe acolo. Eram o strin.
M rtcisem n pdure. Vroiam s aflu drumul napoi spre
casa lui Schmidt unde stteam n timpul vizitei mele n
Bruxenstein.
Am stat acolo ateptnd i ncepnd s m ntreb dac
sunetul pe care l auzisem nu era al propriei mele inimi.
Nu, categoric nu. Era sunetul a ceva trit pe podea. Am
ateptat tremurnd, dar nimic nu s-a ntmplat. De un lucru
eram sigur. Cineva era nuntrul pavilionului de vntoare.
Am stat acolo cteva minute. Era o linite perfect, dar
tiam c cineva se afl de cealalt parte a uii. Am sunat
din nou din clopot i sunetul a izbucnit puternic, zngnind.
Am ascultat privind int jaluzelele. 'Dar nu s-a ntmplat
nimic.
Am plecat i fcnd asta am auzit un zgomot slab n
urma mea. Jaluzelele se micaser. Oh, da. Aveam
dreptate. In cas era cineva, cineva care nu vroia s-mi
rspund.
De ce? m-am ntrebat. Totul era mai degrab straniu.
M-am dus lng una din ferestre i am privit nuntru. Mobila
era acoperit cu huse. Am nconjurat cldirea.
Oh, Francine, am murmurat, ce s-a ntmplat? Cineva
e TRuntru. E o fiin omeneasc? Sau o fantom?
Am ajuns n spatele pavilionului. Puteam s aud o pasre

cntnd undeva n pdure. O briz blnd mngia vrfurile


pinjlor i aroma lor prea mai puternic dect oricnd.
In spate era o u. M-am dus i am btut tare n ea/n
timp ce stteam acolo, am auzit o micare n spatele meu.
ntorcndu-m rapid, ochii mi-au fost atrai imediat de un
plc de tufiuri pentru c mi s-a prut c detectez acolo o
micare.
- Cine e acolo? am strigat. Iei i arat-mi .drumul. M-am
rtcit.
Am auzit un rs nfundat, mai mult un chicot. M-am dus
spre tufiuri.
Stteau n faa mea cu ochii albatri mari i prul ciufulit.
Erau amndoi mbrcai n jachete albastru nchis i fuste
albastre. Unul era mai nalt dect cellalt, dar am ghicit c
erau de aceeai vrst, nu mai mult de patru-cinci ani.
- Cine sntei? am ntrebat n german.
- Gemenii, au rspuns simultan.
- Ce facei prin locurile astea?
- Ne jucm.
- M urmreai?
Au nceput s rd i au dat din cap.
- De unde venii?
Unul dintre ei a fcut un gest vag.
- Sntei departe de cas?
Acelai a dat din cap.
- Cum v cheam?
Unul dintre ei a artat spre jacheta lui i a spus:
- Cari.
Cellalt a fcut la fel.
- Gretchen.
- Deci sntei o feti i un bieel.
Au dat din cap rznd.
- E cineva acolo? am ntrebat artnd spre pavilion.
Au chicotit i iar au ncuviinat.
- Cine?
Au ridicat din umeri i s-au uitat unul la cellalt.
- Nu-mi spunei?
- Nu, a spus cel numit Cari. Ai un cal.

l'i c t o r i a

Holt

- Da, vrei s vii s-l vezi?


Amndoi au dat din cap cu entuziasm. Cum ocoleam
cldirea ndreptndu-ne spre faada ei, au privit spre portal
i eu am fcut la fel. Mi-am nchipuit c tiau cine era n
cas i mi-am promis c le voi smulge rspunsul.
Copiii erau ncntai de cal.
- Nu v apropiai de el, i-am avertizat i ei s-au tras napoi
asculttori.
Am ntors capul brusc. Jaluzelele erau deschise i eram
observai.
- Putei s m ducei n pavilion? i-am ntrebat pe gemeni.
S-au uitat unul la altul fr s rspund.
- Hai, am spus. S mergem s ne uitm. Cum intrai?
Continuau s tac i n timp ce stteam acolo, a aprut
un biat. Probabil c a venit din spate, ocolind cldirea.
A strigat:
- Cari! Gretchen! Ce facei?
Prea mai degrab mbujorat i sfidtor.
- Bun ziua, am spus. De unde ai venit?
N-a rspuns i am continuat.
- M-am rtcit n pdure. Am vzut/iocul sta i m-am
gndit c ai putea s-mi artai drumul.
Mi-am dat seama c a respirat uurat.
- Erai n cas? am ntrebat. M-ai privit prin jaluzele?
N-a rspuns. A zis n schimb:
- Unde vroiai s mergi? Oraul e n partea aia.
A artat n direcia din care venisem.
- Mulumesc, am spus. Ce loc interesant e sta...
- Aici, odat a fost o crim, mi-a spus.
- Chiar aa?
- Da. Era motenitorul tronului.
- Cum ai intrat?
- Am o cheie, a spus el cu un aer important, iar gemenii
l-au privit cu nedisimulat admiraie.
- Cum ai fcut rost de cheie?
A tcut strngnd ferm din buze.
- N-o s spun la nimeni, i-am promis. Snt strin pe
aici... una care i-a pierdut drumul n pdure. Mi-ar place

s arunc o privire nuntru. N-am vzut niciodat un loc n


care s-a comis o crim.
S-a uitat cu mil la mine. Mi-am nchipuit c avea vreo
unsprezece ani.
- Cum te cheam? am continuat:
- Da pe tine? mi-a replicat
- Anne Ayres.
- Eti strin.
- Aa e. Am venit s vd ara. E foarte frumoas, dar cel
mai mult a vrea s vd un loc unde s-a comis o crim.
- S-a comis n dormitorul mare, a spus el. Totul e acoperit.
Nimeni nu mai vine acum. Oamenii nu vor s doarm
ntr-un loc unde a fost o crim, nu-i aa?
- Nu prea. Snt fantome pe aici?
- Nu tiu.
- Vii deseori?
- Avem cheia, a spus el iar cu importan.
- De ce avei cheia?
- Pentru ca mama s vin s fac curat.
Acum eram sigur ai cui erau copiii.
- neleg. M iei nuntru?
A ezitat i am spus:
- la-m i-i dau voie s clreti calul. .
l-am vzut scnteia din ochi i a fost rndul meu s
primesc privirile admirative ale gemenilor.
- Bine, a spus el.
- Atunci, h a i.'
Am nconjurat portalul i i-am spus:
- M-ai auzit sunnd, nu?
A ncuviinat.
- i te uitai prin jaluzele, la mine. A trebuit s tragi de
cteva ca s m vezi prin ele.
- Anul viitor o s fiu destul de nalt.
- Sper c o s fii.
Mndru, mi-a deschis ua. S-a auzit un scrit. Eram
ntr-un hol cu duumele de lemn i perei de stejar. n mijloc
era o mas mare de stejar, iar pe perei erau sulie i lnci.
Totul era acoperit cu huse. Ua s-a deschis i gemenii, mn

n mn, au pit n urma noastr.


- Apropo, cum te cheam? l-am ntrebat pe biat. tiu
c pe gemeni i cheam Cari i Gretchen.
- Arnulf, a spus.
- Bine Arnulf, poate mi ari i mie casa.
Brusc, a prut s nu m mai priveasc cu suspiciune.
- N-ar trebui s fiu aici, a spus.
- neleg. De aia n-ai deschis ua.
A dat din cap.
- Gisela trebuia s vin cu mine.
- Cine e Gisela?
- Sora mea. N-a venit. i e fric de fantome. A spus c
n-ar ndrzni s vin singur.
- i tu ai vrut s-i ari c tu ndrzneti.
S-a uitat cu dispre la gemeni.
- Ei m urmeaz pretutindeni.
Gemenii s-au uitat unul la altul i au zmbit de parc ar fi
fcut un lucru inteligent.
- Totui, nu-i las s intre, l-am lsat s atepte afar.
Cred c dac ar fi fantome nu le-ar prea place gemenii
chicotind pe aici.Tot timpul chicotesc.
- Doar nu crezi c fantomele v-ar face vreun ru?
- Pi, snt doar nite copii... i nu se duc nicieri unul
fr altul.
- Adesea, gemenii aa snt.
A nceput s urce scara.
- O s-i art dormitorul, a spus. tii, unde s-a ntmplat...
- Crima, am optit.
A deschis larg ua cu gestul unui mscrici gata s-i
arate numrul cel mare.
Acum eram cu adevrat acolo... unde,Francine a fost
omort.
Patul era n parte acoperit cu huse, dar cei patru stlpi :
din coluri cu draperiile lor roii complicate erau nc vizibili.
Emoia m copleise. Fa-n fa cu scena crimei mi-o
puteam imagina att de limpede. Frumoasa mea sor n
patul sta cu frumosul, romanticul, dar att de periculosul
ei iubit. A fi vrut s m arunc pe husele acelea* s mngi

catifeaua draperiilor i s vrs lacrimile amare pe care le


inusem atta n mine... s plng pentru toat amrciunea
ce o strnsesem.
- Te simi bine? a ntrebat Arnulf.
- Da... da. E un pai mare.
- Trebuia s fie. Doar erau doi.
Vocea mi-a tremurat puin. Am ntrebat:
- Ce tii de ei? De ce au fost omori?
- Pentru c n-au vrut ca el s fie Mare Duce i pentru c
ea era aici i a vzut tot.
A schimbat subiectul, ca i cum sta ar fi fost lipsit de
importan.
- Tatl meu este ngrijitorul, a adugat mndru. i mama
facecurenie.
- neleg. Asta explic totul. Vii des aici?
A nlat din umeri i nu a rspuns. Apoi a spus:
- Acum trebuie s mergem.
Eram sfiat ntre dorina de a rmnen camera aceea
i o nevoie disperat de a fugi, dac vroiam s-mi pot
controla sentimentele. Am spus repede:
- Pot s arunc o privire i la restul casei?
- Da, dar foarte repede.
- Condu-m tu.
A fcut-o bucuros. Cel mai mult i plceau buctriile
unde, mi spunea, vnatul era fript pe frigrui imense sau
fiert n cldri, relicve ale unor vremuri ndeprtate i care
fuseser folosite pn nu de mult. Mai erau dormitoarele
servitorilor i ale vntorilor i o camer cu arme. M-am
uitat prin fereastra unei camere ce ddea n spatele
pavilionului i am vzut grajdurile. Erau goale.
- Hai, a zis Arnulf, se face trziu!
- Poate data viitoare mi ari mai mult, i-am spus. Vreau
s-i dau ceva - i i-am ntins o moned pe care a primit-o
uimit. Ghizii snt totdeauna pltii.
- Eu snt ghid?
- Ai fost n dimineaa asta!
Privea moneda aproape nencreztor i gemenii s-au
apropiat s-o cerceteze. Se vedea bine c aveau o prere

foarte bun despre fratele lor.


- Arnulf este un ghid - i-a spus Cari lui Gretchen.
Ea a dat din cap i au nceput amndoi s murmure.
- Ghid.
- Deci - am spus - dac a mai vreas-l vizitez o dat...
- Spune-mi unde locuieti, l-am ntrebat. E departe de
aici?
A scuturat din cap.
. - V duc acas, am spus. V putei urca toi pe calul
meu, iar eu voi merge alturi, pe jos. Ce zicei?
Au ncuviinat bucuroi. Arnulf a pus cu grij la loc banca
pe care o trsese s se poat uita printre jaluzele, am ieit
afar i a ncuiat ua.
Cei trei copii s-au suit pe calul meu i am pornit spre
casa lor. Nu am fost deloc surprins cnd am vzut-o pe
Gisela ieind din cas.
- Oh, a spus, Frulein Ayres!
Pe moment, Arnulf a nmrmurit cnd i-a dat seama c
i cunosc m am a Am spus repede:
- Mi-am imaginat c tu eti mama acestor copii. Ne-am
ntlnit n pdure. Am stat de vorb i le-am promis c-i
aduc acas.
Faa ei durdulie se nseninase cu un zmbet.
- Ai avut o diminea plcut, a spus ea, i copiii la fe|.
l-am dat jos pe gemeni de pe cal. Arnulf ne-a dovedit c
e mare i a cobort singur.
- Cred, a spus Gisela, c trebuie s-o ntrebm pe Frulein
Ayres dac nu dorete s stea puin i s serveasc ceva
la noi.
- Da, Mutti, te rugm chiar... a strigat Arnulf n timp ce
gemenii ddeau din cap.
M-am bucurat s constat c i ei m ndrgiser pe mine,
aa cum i ndrgisem i eu. Am legat calul i am intrat n
cas. Totul strlucea de curenie. Ne-am aezat la mas
i Gisela ne-a turnat sup n farfurii. Semna cu cea pe
care o mncasem n prima zi cnd am ajuns la casa lui Daisy.
Gisela ne-a adus i pine de secar.
- E foarte drgu din partea ta, am spus..Chiar m

Vrtejul pasiunilor

gndeam s merg n ora la han s mnnc ceva.


- Ai vzut pavilionul de vntoare? a ntrebat Gisela.
sta e drumul spre el.
O clip s-a aternut tcerea, n timp ce ochii celor trei
. copii erau aintii asupra mea ca nu cumva s-i trdez.
- Vorbeti de cldirea aceea ca un palat, la vreo jumtate
de mil deprtare de aici?
- la este. Aici este locuina celor care ngrijesc pavilionul.
Face parte din domeniile coroanei. Eu i Arnulf avem grij
de pavilion. Pentru asta am primit vila asta.
- Arnulf e tata - mi-a explicat micul Arnulf. Nu despre
mine e vorba. Pe mine m cheam ca pe el.
-neleg.
Gisela ne-a zmbit, mie i lui Arnulf. Era foarte mmoas
i-mi era din ce n ce mai drag.
- l-ai luat pe gemeni cutine, i s-a adresat Gisela lui Arnulf.
Unde snt ceilali?
- Gisela n-a vrut s mearg cu noi.
- i probabil c ceilali snt cu ea...
Mi-a zmbit din nou.
-... Le place s se joace n pdure, iar Gisela nu-i las
s mearg prea departe. Arnulf, du-te i cheam-i pe toi!
A rnulf a ieit i gemenii l-au urmat fr prea mult
entuziasm. Erau n cumpn: s-l urmeze pe fratele lor
mai mare, cum fceau de obicei, sau s rmn s se uite
la mine.
Gjsela a spus:
- mi ocup tot timpul, dar mi e mai uor cnd cei mai
mari au grij de cei mai mici.
- Cred c ai foarte mult treab... gospodria ta... copiii...
i pavilionul de vntoare.
- Acum merg acolo doar de dou-trei ori pe sptmn.
Pe vremuri era altfel. Era plin de lume. Se ddeau petreceri.
Era unul din locurile favorite ale baronului.
- Cel care a fost ucis?
-D a.
- Era acolo cu...
- Da, cu prietena lui, o femeie foarte frumoas.

- Ai cunoscut-o?
- Da, m duceam acolo... s am grij de cas i cnd
s-a ntmplat toat trenia ea locuia acolo. El venea cnd
putea. Se iubeau foarte mult.
- Ea a stat mult acolo?
- Destul de mult. tii, el nu se putea afia cu ea n ora.
Marele Duce nu ar fi permis asta.
- Dar dac erau cstorii...
- Nici vorb de asta. Rudolph mai avusese doamne
nainte... dar de data asta prea...
- De data asta prea ce?
- tii, era ceva diferit. Ea era o doamn adorabil...
drgu cu servitorii... rdea mereu. Toi au plcut-o i a
fost un oc cnd s-a ntmplat. Aici snt o grmad de
dumniMntre casele alea nobile, tii.
Deveneam din clip n clip teribil de emoionat. Fusese
o diminea fructuoas. Nu numai c vizitasem scena
crimei, dar vorbeam i cu cineva care o cunoscuse bine pe
Francine.
- Am auzit c a fost un copil, am ncercat eu terenul.
S-a uitat la mine cu surprindere i spaim.
- Unde ai putut auzi o poveste ca asta?
- Eu... ... am auzit-o, am rspuns stngaci.
' - De cnd eti aici?
- Nu... Scria ceva despre crim n ziarele din Anglia.
- Spunea acolo ceva de copil?
- A fost mai demult...
- Da, vreo civa ani. Dar un copil! Snt surprins s aud
asta.
- Da, tu trebuie c tii mai bine... locuieti aici.
- Da, ar fi trebuit s tiu. Trebuie s spun c n-a mai
avea de ce s vd de cas acum. Totdeauna a prut un
sla de fantome. Desigur, totdeauna a fost ntuneric i
deprimant n mijlocul pdurii. i acum fiind nchis...
- Crezi c va mai fi folosit?
- Poate, cu timpul, a ndrzni s spun. Cnd toate astea
vor fi uitate. Cnd Marele Duce o s moar i Sigmund o
s-i ia locul, lucrurile or s se schimbe.

- Crezi c n bine?
- O s ne par ru la toi cnd Marele Duce nu va mai fi.
A fost bun pentru ar. Sigmund...? Pentru moment, e o
enigm. Are o anumit fascinaie... pe care o avea i
Rudolph. Artau bine i aveau farmec, toat familia. Nu e
nici o ndoial. Cnd Sigmund se va cstori cu tnr
contes, se va domoli.
Nu m interesa viitorul. Obsesia mea era trecutul.
Mi-am luat rmas bun mulumindu-i i Gisela m-a rugat s
mai vin i s m ntlnesc i cu restul familiei.
l-am spus c o voi face. Am dus calul napoi la han, cu
prom isiunea c l voi mai nchiria. Eram extrem de
satisfcut. Fusese o zi fructuoas,
i
1^0.

Dup ce ncepusem aa de bine i ajunsesem, cum


credeam, aa departe la numai cteva zile dup sosirea
mea, aveam s ncerc i o dezamgire.
l-am povestit lui Daisy despre ntlnirea mea din pdure,
cum am gsit pavilionul i casa Giselei.
- Daisy, tu trebuie s-o fi vzut pe sora mea cnd ai
vizitat-o pe Gisela, i-am spus.
- Nu, n-am vizitat-o cnd sora ta era aici. Numai dup ce
s-a nscut micuul Hans am cptat vila i am devenit vecini,
nainte d asta stteam sus la slo i d acolo e o bucat
bun pn n pdure.
- Vreo dou-trei mile, cred.
- Cam aa ceva. i nu ne prea trgea aa s venim una
la alta. Asta e numai de cnd stm aici.
- E straniu c i-am ntlnit aa pe copii.
- A fost totui un noroc. Cred c Gisela i-arfiartat
locurile dac ar fi fost pe acolo. Cred c te-a tulburat s
vezi toate astea. La ce bun? Gndete-te, lace o s-i
serveac dac o s afli cine a omort-o?
- Snt dou lucruri pe care vreau s le aflu, Daisy i astea
snt: a fost sau nu mritat, i unde s-ar putea afla copilul.

Daisy a dat din cap.


- Baronii tia nu se cstoresc chiar aa. Totul la ei e
aranjat i nu exist nici o meniune despre copil.
- Dar Daisy, Francine mi-a scris n scrisorile ei. Mi-a spus
c s-a mritat i unde a avut loc ceremonia. M-am dus la
biseric i am vzut nsemnarea n registru... Apoi m-am
dus din nou i nu mai era acolo. Mi-a scris c are un bieel,
Rudolph. Ea n-ar fi inventat toate astea.
Daisy czuse pe gnduri.
- Ba ar fi putut. Gndete-te numai ce oc a avut, pentru
c aa e, ea a crezut c el o s-o ia n cstorie i cnd a
vzut c el nu o putea face ea a nceput s viseze la ce ar
fi putut fi, O tii p donoara France. Era cea care privea
partea bun a lucrurilor i dac nu ieeau aa cum vroia
ea, prefera s cread c au ieit.
- Dar eu i spun c am vzut nsemnarea.
- Dar cnd te-ai dus din nou, n-ai mai vzut-o.
Mi-am dat seama c credea c semn un pic cu
Francine. Dac lucrurile nu erau aa cum vroiam, mi
imaginam att de tare c erau, c pn la urm o credeam.
A trecut o sptmn fr s mai fac nici un progres.
Am mai nchiriat calul cteva zile i am clrit prin pdure.
Nu-mi folosea la nimic s m uit numai la pavilionul de
vntoare. Asta nu putea s m duc prea departe. Am
explorat oraul. M-am oprit la Biergarten. Cred c oamenii
mi vorbeau din cnd n cnd pentru c eram o strin,
ncercau s-mi explice cum s le cunosc mai bine ara
A fi vrut s discut cu ei un anume subiect, dar nu
ndrzneam s-l abordez prea des. Mereu primeam aceeai
informaie. Rudolph fusese omort de un adversar politic i
odat cu el i amanta lui numai pentru c s-a ntmplat s
fie acolo. Nimeni nu pomenea de copil.
Din nou m-am dus la vila din pdure i i-&m plimbat pe
copii cu calul. Gisela ne-a servit cu sup fierbinte i pine
de secar. Vasul cu sup clocotit nu lipsea niciodat de
pe foc. l-am cunoscut i pe ceilali copii: Gisela, Jacob i
Max. Max era cel mai mic. Nu mplinise nc doi ani. Jacob,
mai mare dect gemenii, era, ca vrst, ntre Amulf i Gisela.
M simeam bine acolo dar, avnd n minte un singur

scop, ncepusem s m nelinitesc. Daisy a observat.


- Nu tiu ce crezi c-o s afli, a spus, dar adevrul l tie
i din cercurile najte, nu i daici. Oricum,' nu-l gseti n
pdure. E undeva acolo, sus. i d la slo l tie.
- Tare mi-a dori s m duc acolo sus i s-l aflu.
- Pi, fi sigur c n-o s te invite nimeni la slo dac le
spui c eti donoara Philippa Ewell, sora rposatei, i ai
venit s dezlegi misterul.
Avea dreptate i m simeam deprimat. Tocmai cnd
eram mai disperat i m gndeam ce nesbuit fusesem
spernd s aflu adevrul, norocul mi-a ieit n cale prin
intermediul lui Hans.
Stteam n grdin cu Daisy i-l priveam pe micul Hans
zburdnd pe iarb. Lua ap dintr-o gleat i ncerca s
ude florile ce creteau n stratul de pe margine. Rdeam'cu
Daisy pentru c turnase mai mult ap pe el dect pe flori.
Era att de ncntat de ceea ce fcea, nct ne transmitea i
nou bucuria lui.
Hans cel mare s-a apropiat brusc de noi.
- M-am gndit s vin i s-i spun... - mi s-a adresat
privindu-m n ochi - Uite ce e... contesa Freya...
- Ea cine mai e? am ntrebat.
- Logodnica lui Sigmund, prinul motenitor. E la schloss.
A fost crescut de familia Marelui Duce de cnd era mic.
Aici e obiceiul ca logodnicele s fie crescute de familia
viitorului so pentru a se obinui cu felul de via al acestuia.
- Bine Hans, asta tiu, i-a rspuns Daisy.
- Dar domnioara Philippa nu tie.
- Nu, e drept. Dar ea e donoara Ayres ct timp st aici,
nu uita.
- Da, mi pare ru, s-a scuzat Hans. Am auzit c Freya
trebuie s-i mbunteasc cunotinele de limba englez.
Guvernanta ei a nvat-o englezete, dar se pare c nu
prea are accent. De asta ar dori o englezoaic s-o ajute
s-ji perfecioneze cunotinele.
li sorbeam cuvintele lui Hans, n tim p ce sute de
posibiliti mi treceau prin minte. A dat din cap zmbindu-mi,
de parc mi-ar fi citit gndurile.

- Aa m-am gndit. Dac intri n schloss, o s poi s afli


ce te intereseaz...
- S-o nv pe contes englezete... am murmurat.
- Ce spune? a strigat Daisy curioas.
Dup ce i-am tradus, era le fel de nsufleit ca i mine.
- Formidabil! Tocmai cnd ai obosit s tot stai degeaba...
fr s afli nimic. Oricum vroiai s pleci napoi dac tot nu
se ntmpl nimic... Dar s te duci acolo... la slo, asta e o
chestie!!!
- Oh, Daisy, ar fi extraordinar!
- Acum ascult-m - a spus Hans - dac crezi c ai vrea
s primeti postul, m duc i vorbesc cu Revizorul Marelui
Duce. E prieten bun cu mine i o recomandare din partea
mea conteaz mult. Dar cred c nelegi c dac ei ar ti c
eti sora domnioarei Francine...
- De ce s tie? a strigat Daisy. Ah, ce bine c i-ai luat
numele de donoara Ayres.
- Dac s-ar descoperi cine eti, a putea spune c nu
tiu nimic, a adugat Hans repede. A spune c eti o
cunotin de-a soiei mele i c ea a auzit c vrei s mai
zboveti pe aici. Cum nici nou nu ne-ar strica nite bani
n plus, te-am luat n gazd.
- Foarte bine - a spus Daisy. Merge de minune.
- Dar Daisy, tu n-ai s poi s spui c nu tii cine snt.
- Hai s ridicm poalele nainte de a sri prleazu! Cnd
mi s pun ntrebri mai ciudate, nu rspund i dau vina p
limb.
- Asta e ansa pe care o ateptam! am strigat. Este man
cereasc. Tocmai ncepusem s disper i s-mi spun c
n-ar fi trebuit s vin aici... cnd a aprut posibilitatea asta.
- Deci, te vei duce? a ntrebat Daisy.
- Da. Te rog, Hans, mi pui o vorb buna?
Hans era un brbat precaut i vedeam c n-ar fi dorit s
se implice ntr-o poveste care i-ar fi putut cauza neplceri.
- De ce ar trebui s tii cine snt? am insistat adresndum lui Hans. n Anglia m-ai ntlnit o dat sau de dou ori.
Acum cltoresc aici sub numele de Anne Ayres. Nici mcar
Daisy nu m-a mai vzut de cinci ani..Dac se afl cine snt,

voi spune c tiam c Daisy e aici i de aceea am venit,


lundu-mi un alt nume. Dar oricum nu vd cum s-ar
descoperi adevrata mea identitate.
- Sigur c n-o s-o descopere - m-a susinut Daisy.
Vedeam c era la fel de emoionat ca i mine.
n cele din urm, am czut de acord s primesc oferta.
Hans a vorbit cu Revizorul Marelui Duce. Dup cteva zile,
a trebuit s merg la G rand Schloss pentru a avea o
ntrevedere cu Revizorul i cu administratorul casei despre
sarcina care mi-ar fi revenit n legtur cu mbuntirea
cunotinelor de limb englez ale augustei domnioare.
Mi-a fost trimis o trsur. Cnd a sosit, eu i Daisy am
privit-o cu admiraie i respect. Pe fiecare parte avea
gravat emblema regal a Bruxenstein-ului - dou sbii
ncruciate sub o coroan i cteva cuvinte care se
traduceau prin nainte spre Victorie".
Discutasem cu Daisy cum s m mbrac i hotrsem
s-mi pun nite haine ct mai simple i s-mi strng prul
care era singurul lucru de care puteam s fiu mndr, fiind
des i ondulat - ntr-un coc la ceaf, pentru a-mi putea pune
pe cretet o plrioar de pai bleumarin. Aa aveam un
aer foarte serios.
M-am mbrcat cu un costum taior bleumarin i cu o
bluz alb. Pream serioas de parc n-a fi auzit vreodat
cuvntul frivolitate.
Cnd m-a vzut, Daisy a btut din palme. Simeam c
aveam o nou personalitate, cea a domnioarei Anne
Ayres. Philippa Ewell rmsese undeva, departe.
Un lacheu n livrea m-a ajutat s m urc n trsur i
apoi s-a suit i el n spate, n timp ce vizitiul a dat bice celor
doi murgi care au pornit n galop. tiam c Daisy ne
urmrete de la fereastra de sus a vilei, fremtnd ca i
mine de emoie.~Mi-am am intit cum spunea adesea:
Nu suport s nu se ntmple nimic.
n timp ce strbteam oraul, civa trectori s-au oprit
s se uite la caleaca regal, pe care au recunoscut-o
imediat. Mi-am imaginat c se njrebau cine o fi tnr aceea
mbrcat att de simplu i cu o nfiare att de sever.

Am trecut pe lng grzile de la poarta castelului, care


artau superb n uniformele lor albastre i cu cti cu pene
roii pe cap. n timp ce salutau echipajul cu nsemne
regale, sbiile le zngneau la bru.
Ne-am oprit n curte. Apoi am cobort i am intrat ntr-un
hol imens n comparaie cu cel de la pavilionul de vntoare,
dar avnd aceeai linie arhitectonic, pu tavanul boltit i cu
ziduri groase de care se sprijineau bnci de piatr.
Un servilor n livrea m-a rugat s-l urmez. Am ajuns ntr-o
camer mic ce ddea n hol.
- V rog s ateptai un moment - a spus.
Am ncuviinat i m-am aezat pe un scaun. Dup cinci
minute, am auzit zgomot de pai n hol. Ua s-a deschis i
n camer au intrat o femeie i un brbat.
M-am ridicat i am nclinat din cap. La fel au fcut i ei.
- Sntei Frulein Ayres? a ntrebat brbatul. Eu snt Herr
Frutschen, iar dnsa este Frau Strelitz.
Le-am spus bun ziua, iar ei mi-au ntors salutul
cerem onios. tiam c Herr Frutschen era Revizorul
castelului i prietenul lui Hans. Am bnuit c Frau Strelitz
era administratoare, cea creia trebuia s-i fac o bun
impresie pentru a obine postul.
- Sntei din Anglia? a ntrebat ea.
l-am rspuns c da.
- Cutai un post aici?
- Nu cutam un post, dar Herr Schmidt mi-a vorbit despre
acesta i m-am gndit c mi-ar face plcere s-l obin.
- Nu sntei guvernant.
- Nu, n-am fost niciodat.
- Sntei foarte tnr.
Mi-a srit inima. Oare coafura mea sever nu m ajutase
s par suficient de matur?
^
- Am aproape optsprezece ani.
- i ai venit s ne vizitai ara?
- Bunica mi-a lsat o motenire i am vrut s-mi realizez
un vis mai vechi i anume s vd lumea.
- Deci intenionai s plepai mai departe, iar sejurul de
aici este temporar?

- Nu am un plan bine definit. M-am gndit c acest post


ar fi interesant.
Revizorul s-a uitat la Frau Strelitz, care a ncuviinat
aproape imperceptibil.
- Sarcina dumneavoastr ar fi s predai limba englez
unei tinere domnioare, s-o ajutai s vorbeasc englezete
fluent. A nvat limba, dar nu are un accent bun.
- neleg foarte bine.
Femeia a ezitat:
- Slujba ar fi numai pentru un an... nu mai mult. Pn
cnd se va cstori.
-D a.
- Asta se va ntmpl cam peste un an. Acum, contesa
are cincisprezece ani. Ceremonia va avea loc cnd ea va
mplini aisprezece ani.
Am ncuviinat din cap.
- Cred c ai primit o educaie bun.
- Da, am avut o guvernant, pe jumtate nemoaic.
De la e am nvat s vorbesc limba german.
- E bine, foarte bine - a adugat Revizorul. Se vedea bine c
dorea s obin acest post, datorit prieteniei dintre el i Hans.
- Da, a fost de acord Frau Strelitz - e bine.
- Domnioara Ayres este o tnr respectabil, cu o
educaie bun - a spus Revizorul. Este foarte important
pentru un accent corect.
- Este un post foarte important - a continuat femeia.
Trebuie s n e le g e i dom nioar A yres, c eleva
dumneavoastr va deveni ntr-o bun zi, prima doamn a
acestei ri. Se va cstori cu motenitorul Marelui Duce.
De aceea trebuie s fim att de prudeni.
- Bineneles - am spus. neleg foarte bine.
- Avei referine de la familii unde ai mai lucrat?
- Nu am mai lucrat nicieri...
- Este cineva care ar putea fi garantul dumneavoastr?
Am ezitat. M-am gndit la Charles Daventry i la paroh.
Dar ei nu auziser niciodat de Anne Ayres. Mai er vrul
Arthur. M ntrebam cum a fi putut s le explic.
- Da, acas, n Anglia, ar putea garanta pentru mine

f i c t o r i a

H o i t

nite prieteni... i un preot... dac dorii...


- V lsm singur un moment - mi s-a adresat Frau
Strelitz. V rugm s ne scuzai.
- Desigur.
Au ieit nchiznd ua dup ei. Ardeam de nerbdare.
Ceva mi spunea c trebuie s obin postul, dac nu singuru',
lucru care-mi rmnea de fcut era s-mi recunosc eecul
i s m ntorc acas.
Am avut noroc. Dup zece minute, s-au rentors.
Revizorul era radios. Femeia a spus:
- Am decis s te angajm de prob, Frulein Ayres. Sper
c nu ne considerai nepoliticoi. Postul e foarte important
datorit tinerei domnioare care ar urma s v fie elev. i
ei trebuie s-i plac alegerea noastr. V acordm un timp
de prob de o sptmn... i apoi vei mai lucra nc alte
trei sptmni. Dac dup aceast perioad v considerm
potrivit, atunci...
- Bineneles - am strigat - snt de acord.
- Am hotrt s nu cerem referine n Anglia, mi-a explicat
Revizorul. Prietenul meu, Herr Schmidt, ne-a spus c sntei
dintr-o familie bun. Asta i dorim... avnd n vedere rangul
tinerei domnioare. Nu dorim nici o persoan care caut
un post permanent. Deci, dac n-avei nimic mpotriv, ar
fi bine s ncepei de sptmn viitoare. Acum s discutm
despre remuneraie...
tiam c nu vor fi probleme n acest sens. Nu doream
dect s pot ajunge n castelul regal.
Trsura castelului m-a dus napoi la vil. Am alergat n
buctrie, unde Daisy trebluia pe lng plit.
- L-am obinut! am strigat, lat-m guvernant a celei
mai importante domnioare din aceast ar!
Am nceput s opim de bucurie, iar micuul Hans ni
s-a alturat vesel. De atta rs, aproape c nu mai puteam
respira.
- sta este nceputul, am spus.

Capitolul 6

Guvernanta englezoaic

n lunea urmtoare trsura a venit s m ia cu bagaje


cu tot. Mi-am lsat cteva lucruri la Daisy i eram nferbntat
de emoie cnd m-am prezentat la castel. Am fost dus n
aceeai cmru n care fusesem i data trecut. Nu dup
mult timp, a aprut Frau Strelitz.
- Ah, Frulein Ayres, a spus ea. Contesa de abia ateapt
s v vad. Apartamentele ei snt la etajul patru. Acolo e i
o sal de clas. Contesa are o guvernant. Vei face leciile
cu ea, pentru c Marele Duce a insistat s-i mbunteasc
accentul englezesc. Acesta e cel mai important obiect de
nvtur pentru ea. Baronul, viitorul ei so, care va fi
conductorul nostru la timpul potrivit, cnd va muri Marele
Duce... dar asta, cu voia Domnului, nu se va ntmpl aa
de curnd... spuneam c Baronul vorbete bine englezete
i Contesa va trebui s vorbeasc la fel. Cnd o va vizita,
se ateapt s vorbeasc mai bine englezete.
- Putei Fi sigur c o s fac tot ce-mi st n puteri ca s
duc la bun sfrit sarcina ncredinat.

- Snt sigur. O s avei ceva greuti cu Contesa Freya.


E o fat nobil i contiina propriei sale poziii o fac... m
rog, se ateapt ca toi s fac aa cum vrea ea. Avei o
mare responsabilitate, Frulein Ayres i nu prei a fi cu
mult mai mare dect Contesa.
S-a uitat la mine cu ndoial. Poate prul meu nu era
prefect aranjat.
- Am cltorit mult, Frau Strelitz i snt sigur c o femeie
de lume ca dum neavoastr tie c acum ularea de
cunotine nu e neaprat o problem de vrst.
- Avei dreptate, Frulein. V doresc succes. Trebuie s
v spun c dac n-o s v aib la injm, Contesa o s v
fac grea ederea aici.
- Cred c asta se ntmpl cu orice guvernant.
- Mai ales cnd depinzi de postul sta ca s-i ctigi
existena, ceea ce nu e cazul la dumneavoastr.
- O s-mi dau toat silina, am spus. n cazul meu, o fac
mai mult din plcere dect de nevoie.
Cred c am impresionat-o puin, pentru c a nceput s
fie mai apropiat de mine.
- Foarte bine, a spus. Dac m urmai, o s v art
camera i o s v prezint eleva.
Grand Schloss i merita numele. Era construit pe o
colin care domina oraul. De altfel, acesta se vedea foarte
bine prin toate ferestrele. Mi se prea c peste tot forfotesc
servitori n livrea. Am fost dus prin galerii n care pzeau
grzi i, n final, am ajuns la apartamentele Contesei.
- Contesa st aici de cnd a venit de la Kollenitz i asta,
desigur, a fost dup moartea Baronului Rudolph, cnd ea a
fost logodit cu Baronul Sigmund.
Am ncuviinat.
^
- Atunci a devenit ea aa de important, a continuat
Frau Strelitz, pentru c Margraful de Kollenitz i Marele Duce
de abia ateapt s uneasc margrafatul i ducatul prin
aceast cstorie.
Frau Strelitz a fcut o pauz i a ciocnit la u. O voce
a strigat:

- Intr!
Am intrat. O femeie de vrst mijlocie a venit spre noi.
- Frulein Kratz, a spus Frulein Strelitz, aceasta e
Frulein Ayres.
Frulein Kratz avea o fa palid, brzdat i arta
stresat. Dintr-odat, mi-a prut ru pentru ea. Mi-am dat
seama c era surprins de tinereea mea.
O fat tnr s-a ridicat de la mas i s-a ndreptat spre
noi cu un aer cumva menit s impresioneze.
-nlimea voastr, a spus Frau Strelitz, pot s v-o prezint
pe F r u le in A yres, g u v e rn a n ta d u m n e a vo a str
englezoaic?
M-am nclinat i am spus n englez:
- Snt ncntat s v cunosc, Contes.
A rspuns n german:
- Deci, ai venit s m nvei s vorbesc englezete ca
englezii.
- Care desigur, e cel mai bun mod de a o vorbi, am
continuat n englez.
Era foarte blond - a tt de blond, c genele i
sprncenele de abia se zreau. Avea ochi de un albastru
deschis, nu destul de mari pentru a fi frumoi, mai ales n
lipsa unor gene ntunecate, care i-ar fi pus n valoare.
Culoarea lor deschis i ddeau un aer de venic mirare
pe care l gseam mai degrab plcut. Avea un nas aproape
acvilin i o gur ferm. Prul blond, bogat, era mpletit n
cozi i prea mai de gra b o co l ri b osum flat.
M n tre b a m ce im pre sie i fcusem .
- Sper c o s fii o elev bun, am continuat.
A rs pentru c nu nelegea foarte bine engleza mea.
- Sper s fiu una rea. Snt uneori... nu-i aa, Kratzkin?
- Contesa e nr-adevr strlucit, a spus Frulein Kratz.
Contesa a*nceput s rd.
-A i stricat totul cu ntr-adevr. Nu-i aa, Frulein Ayres?
- Frulein Ayres, a intervenit Frau Strelitz, dumneata i
Frulein Kratz v vei nelege aspra leciilor. Pot s v
conduc n camera dumneavoastr. O s discutai asta mai

trziu.
- O conduc eu pe Frulein Ayres n camera ei, a anunat
Contesa.
- nlimea
voastr...
A i
- nlimea mea, a imitat-o Contesa, va face cum am .
spus. Hai Frulein, trebuie s ne cunoatem, nu? Dac
trebuie s conversm n limba dumitale groaznic,.
- Vrei s spui, desigur, frumoasa mea limb, Contes,
am replicat.
A rs.
- M duc s-o conduc. coala s-a nchis. Kratzkin i Frau
Strelitz, putei pleca.
Am fost ntructva nspimntat de maniera imperativ
a elevei mele, dar am simit cum mi se ridic moralul.
Vedeam c or s ne atepte ntlniri interesante.
- Trimitei-i imediat bagajele, a ordonat Contesa. Vreau
s vd ce i-a adus.
A rs spre mine.
- Snt din Kollenitz. Cei de acolo au maniere mai aspre,
mai dure. Nu sntem aa de culi ca i cei de aici, din
Bruxenstein. Te-ai prins, Frulein yres?
- ncep.
Asta a fcut-o din nou s rd.
- Hai, a spus. Trebuie s-i vorbesc, nu?
- n englez, am spus. i nu vd de ce n-am ncepe
chiar acum.
- Bine, s ncepem. Tu eti doar o guvernant. Eu snt
Contesa, n viitor, Marea Duces. Aa c ai grij!
- Dimpotriv, tu eti cea care trebuie s aib grij.
- Ce vrei s spui?
- Snt independent din punct de vedere financiar i nu
trebuie s rmn aici ca s-mi ctig existena. O fac pentru
c m atrage ideea. Cred c trebuie s-o spun de la nceput.
S-a uitat fix la mine, apoi a izbucnit iar n rs. Cele dou
femei mai struiau nc n prag. Contesa le-a strigat:
- V-am spus s plecai. Crai-v! O s am eu grij de
guvernanta englezoaic.

l-am zmbit n semn de scuz lui Frau Strelitz.


- Bine c o s putem sta de vorb amndou, am spus.
i voi vorbi Contesei numai n englez, aa cum am hotrt.
i asta e o regul pe care nu o voi clca, pentru c e de o
importan hotrtoare.
Tnr fat era prea surprins ca s mai protesteze i
am simit c am ctigat prima repriz. Am ctigat de
asemenea simpatia hruitei Kratzkin i aprobarea lui Frau
Strelitz. Numai c eu aveam de-a face cu Contesa.
- Asta e camera dumitale, mi-a spus, deschiznd larg o
u. Eu snt la captul acestui coridor. Sigur c am
apartamente mai frumoase, dar sta nu e ru pentru o
guvernant.
- A ndrzni s spun c o gsesc chiar potrivit.
- Mult mai bun dect cele cu care erai obinuit, fr
ndoial, nu? a ntrebat e a ..
- Nu chiar. Am crescut ntr-un conac mare care, n
general, era cel puin la fel de luxos ca acest schloss.
- i faci toate astea... ca s te distrezi?
- Poi s-i spui i aa.
t
- Nu eti tocmai n vrst, nu?
- Am destul experien de via.
- Cu adevrat ai? A vrea s am i eu. Nu snt chiar att
de experimentat pe ct a vrea s fiu.
- Asta se capt cu vrsta.
- Ci ani ai?
- O s mplinesc optsprezece n aprilie.
- Eu am cincisprezece. Nu e mare diferen.
- De fapt, e o mare diferen. Urmtorii patru ani yor fi
cei mai importani din viaa ta.
- De ce?
- Pentru c te transformi din copil n femeie.
- La anul m mrit.
- Aa am auzit.
- Oamenii vorbesc mult despre noi, nu?
- tiu cte ceva.
- A vrea s nu mai vorbeti englezete.

i i c t o r i a

Holt

- De asta snt aici.


- Ne limiteaz conversaia. Vreau s tiu attea despre
tine i nu neleg totdeauna, dac vorbeti englezete.
- O s fie pentru tine un imbold s tii mai bine limba.
- Vorbeti chiar ca o guvernant. Am mai avut vreo
cteva, dar n-au zbovit prea mult. Snt o persoan dificil.
N-am avut niciodat una ca tine.
- O s fie o schimbare pentru tine.
- Nu cred -c o s rmi prea mult timp.
- Numai ct o s ai nevoie de mine, desigur.
- A ndrzni s spun c o s pleci mai nainte. tii, nu
snt prea comod.
- Am auzit.
- Sraca Kratzkin, o terorizez. i pe Frau Strelitz.
- N-ar trebui s te mndreti cu asta.
- De ce nu?
- Faptul c le faci s nu se simt n largul lor n-ar trebui
s te bucure. E mai uor, nu, s-i punctezi pe cei care nu
pot rspunde?
- De ce s nu-mi rspund?
- Pentru c snt angajai aici.
- Crezi c o s te punctez i pe tine?
- Categoric, nu.
- De ce nu? '
- Pentru c eu nu depind de faptul c i plac sau nu.
Dac nu m placi, poi s-mi spui s plec. Dar dac nici eu
nu te plac, pot pleca la fel de bine.
M-a privit uluit. Apoi a zmbit timid.
- Cum te cheam?
- Frulein Ayres.
- Care i-e prenumele?
^
-Anne.
- Aa o s-i spun.
- Pe tine cum te cheam?
- Doar tii. Toat lumea tie. Snt Contesa Freya von
Kollenitz.
- Freya. E un nume de zei.

- Zeia frumuseii, a spus mndr de sine. tii c atunci


cnd Thor i-a pierdut ciocanul, gigantul Thrym a spus c
i-l va da napoi numai dac Freya vine n ara Giganilor
ca mireasa sa?
- tiu. i mai tiu c Thor s-a deghizat n Fraya i s-a
dus n ara G iganilor i i-a luat n d rt ciocanul.
Legendele astea mi le-a povestit guvernanta mea. n
vacane se ducea deseori n munii Pdurea Neagr. Mama
ei era nemoaic.
-A h , deci ai avut i tu guvernant. Era drgu?
0 plceai?
,
- Era foarte drgu i o plceam.
- Erai o feti cuminte, cred.
- Nu totdeauna. Dar ne-am pstrat totdeauna bunele
maniere.
- Care noi?
- Sora mea i cu mine.
M-am roit puin i ea era destul de atent ca s m
observe.
- Unde e acum sora ta?
- A murit.
- E trist, nu?
- Foarte trist
- Povestete-mi despre guvernanta ta.
l-am spus tot ce puteam s-mi am intesc despre
domnioara Elton i despre familia ei. O interesau toate
acestea, dar am remarcat c mintea i fugea de la una la
alta cu repeziciune. Mi-a vzut bagajele.
- Despachetezi? m-a ntrebat.
- Da, am spus.
- O s te privesc.
i aa a fcut. M-a privit scondu-mi hainele i atmndu-le
n dulap. Fcea comentarii: Asta e urt. Asta nu rea.
Arn spus:
*
- neleg ce vrei s spui cu manierele din Kollenitz.
Acest lucru a fcut-o s izbucneasc n hohote de rs.
Primul lucru din geamantanul meu era o carte pe care a

luat-o i s-a uitat la ea. A citit ncet, cu puternic accent


german: Poemele lui Robert Browning.
Am spus:
- Bag de seam c o s cam avem de furc. Accentul
tu nu e,prea grozav.
Cartea s-a deschis singur la o anumit pagin i asta
pentru c deseori m opream asupra acestui poem.
- Cntecul Pippei, a citit ea ncet.
Primvara-n voaluri albe
Lin coboar dintre nori...

Oh, nu pot s citesc asta. Poezia e foarte grea.


Am luat cartea i am citit cu voce tare poemul. Vocea
mi tremura puin cnd am ajuns la ultimele linii:
Dom nun ceruri ne zmbete
Este pace pe pmnt."

Am nchis cartea. Se uita la mine atent, l-am zmbit


uor i ea mi-a ntors sursul.
M-am gndit: O s mearg bine. Micua Contes ncepe
s-mi plac.

Urmtoarele cteva zile au fost copleite de impresii. Spre


surprinderea servitorilor, m nelegeam bine cu Contesa.
Cred c asta se datora unei anumite rceli pe care o afiam
i care era rezultatul independenei mele i a faptului c a
fi putut n orice moment s-mi prsesc postul fr nici o
consecin financiar. Acest lucru ne afecta comportarea,
i pe a ei i pe a mea. O interesam tot att de mult ct m
interesa ea pe mine. i plcea s fie c u v in e i s neglijeze
celelalte lecii, pentru c vroia - aa cum declara onctuos s-i mbunteasc engleza. Pentru mine nu era greu,
pentru c nu-i ddeam lecii de fcut. nvase bine limba
i avea nevoie numai de conversaie. Aa c stteam de
vorb despre cele mai diferite subiecte i cnd fcea o
greeal o corectam pe loc. Uneori o ntrebam: N-ar trebui

s fii cu Frulein Kratz?. Se strmba:


- 6h, vreau s-mi vd de engleza mea. sta e lucrul cel
mai important. Cuii pas de matematic?... chestie oricum,
anost. Pe cine intereseaz istoria? Ce mai conteaz ce
au fcut regii i reginele acum nu tiu ci ani? Mai pot
schimba ceva? Sim t cu adevrat c tre b u ie s-mi
perfecionez engleza.
- Uii c am i eu timpul meu liber. Mi-l rpeti mereu.
Cred c i era greu s se gndeasc la altcineva dect la
propria ei persoan. Dar a czut pe gnduri i s-a ntors n
clas abtut. Am fost flatat.
Cnd am vizitat-o pe Daisy am aflat c revizorul palatului
i-a spus lui Hans c erau uluii de succesul pe care-l
avusesem pe lng Contes. Asta mi ddea satisfacie.
Aa c petreceam mult timp mpreun i a putea spune
' c ntr-un fel deveneam prietene. Viaa ntr-un lca regal
nu era chiar ceea ce m ateptasem s fie. Eram foarte
izolate de ceilali. Dei trecuser dou sptmni de cnd
venisem la castel, nu ajunsesem s-l vd pe Marele Duce.
Turnul n care erau apartamentele noastre era separat de
al apartamentelor regale i, dei acolo era un adevrat
du-te vino, lucrul sta nu ne deranja deloc. Era ca i cum
am fi trifntr-o arip a unui conac de ar, complet separat
de acesta.
Freya i cu mine ne plimbam prin mprejurimile castelului.
Clream mpreun. Era o clrea bun, dar nici eu nu
eram mai prejos ca ea.
Odat mi-a spus cu nedisimulat admiraie:
- Poi face orice.
Era to td e a u n a m b r c a t sobru cnd c l re a i
trebuia s lum cu noi doi grjdari, lucru care o enerva.
Am remarcat c erau foarte discrei i pstrau o distan
respectuoas.
Aa i trebuie, a spus ea cu ochii fulgernd.
Am clrit mpreun prin pdure i mi-a spus poveti
care nfruntaser timpul. Mi-a artat ruinele unui castel unde
se spune c o baroan a zidit-o pe amanta soului ei.

- A spus c mai vrea s adauge o camer i pe cnd


zidarii construiau le-a dus-o pe frumoasa fat i i-a pus
s-o zideasc nuntru. Se spune c n anumite nopi se
mai aud nc ipetele fetei.
'
Mi-a artat Pintenul Klingen i prpastia ce se ntindea
sub el.
- Era obiceiul s fie adui aici oamenii i s fie invitai s
se arunce n hu... pentru a evita o soart mai rea.
- Avei nite obiceiuri foarte plcute pe aici, prin
Bruxenstein.
- Toate popoarele le au, mi replic Freya. Doar c nu
vorbesc despre ele i aparin unor vremuri de demult.
Klingen Schloss a aparinut odat unui baron brigand care
obinuia s acosteze cltorii, s-i in prizonieri i s cear
rscumprare. Obinuia s le taie degetele unul cte unul
i s le trim it rudelor. i cu fiecare deget trimis
rscumprarea era mai mare. Iar dac rscumprarea nu
era pltit, erau aruncai de pe stnc... pentru a scpa de
ei.
- E oribil.
- Zeii snt mai buni, a spus Freya i ochii i strluceau
cnd vorbea de Thor. Era puternic... Zeul Tunetelor. Era
zeul ei favorit. Avea prul i barba roii. Era cel mai puternic
dintre toi i era foarte blnd. Dar cnd era furios, ochii i
scprau scntei.
- Sper c nu se nfuria prea des. E o prostie s te nfurii.
N-ajut niciodat.
- Nu te nfurii niciodat, Frulein Anne?
-O h, ba da... uneori. Din fericire, nu snt Thor, aa c nu
trebuie s te temi de scntei.
A rs. Rdea totdeauna cnd era cu .piine. Am observat
cum se uitau la noi servitorii cnd o auzeau i fr ndoial
cptasem reputaia c tiam cum s-o manevrez pe
Contes.
Am neles c tria ntr-aatmosfer rarefiat i c poziia
ei o separa de ceilali. Cunoscuse puini copii i nu avusese
niciodat un tovar de joac.. Tot ce a v e a erau

prerogativele ei care se manifestau prin puterea pe care o


avea asupra celorlali. i-o exercita pentru c asta era tot
ce avea.
ncepuse s-mi par ru pentru micua i aroganta mea
Contes. O ncurajam s vorbeasc. Avea puine de spus
despre viaa ei de zi cu zi. Tria ntr-o lume a ei populat
de zei i eroi. Vorbea mereu de Freya, lucru normal
deoarece fusese botezat cu numele acestei zeie.
- Avea prul de aur i oohi albatri, mi-a spus odat,
privindu-se cu plcere n oglind n timp ce vorbea. Era
considerat a fi personificarea Pmntului pentru c era
att de frumoas. S-a mritat cu Odur care era un simbol al
soarelui de var i a avut dou fiice la fel de frumoase ca
ea... poate nu chiar att de frumoase, dar pe aproape. Le
iubea mult, dar mai mult i iubea soul. El era un hoinar i
nu putea fi mulumit acas. M ntreb dac Sigmund o s
fie un hoinar. Cred c da. Rareori e aici. Acum cltorete.
Poate nu vrea s fie acolo unde snt i eu.
- Nu trebuie s crezi c pentru tine viaa va fi la fel cu
cea a zeiei. Trim n timpuri moderne. ,
S-a uitat la mine cu atenie i a spus cu o scnteie de
nelepciune:
- Dar oamenii nu se prea schimb, nu? Oriunde ar tri,
snt aceiai. Se cstoresc... snt necredincioi i le place
s umble hai hui.
- O s fie treaba ta s ai grij ca Sigmund s nu
hoinreasc.
*
- Acum vorbeti ca Kratzkin. Te rog, nu fi ca ea. Fii tu
nsi. N-a putea suporta s fii ca oricine altcineva.
- Sper c o s fiu totdeauna eu nsmi i-mi nchipui c
aceast Freya care era att de frumoas ar fi trebuit s-l
lase pe soul ei s hoinreasc i s nu-i fac griji cu el.
- Era aa de nefericit. Plngea i cnd lacrimile i cdeau
n mare se transformau n chihlimbar.
- N-a prea crede c asta e explicaia tiinific a apariiei
acestei substane.
A rs iar i eram bucuroas s vd veselia ei pentru c i

simeam n dosul acestei conversaii preocuparea pentru


apropiata cstorie cu Sigmund. Mi-am dat seama c se
tem ea. Speram c peste puin timp va ncepe s-mi
mrturiseasc simmintele ei.
- A plecat s-l caute i a plns att de mult nct mai trziu
n locurile n care a plns s-a gsit aur.
- Muli oameni ar trebui s-i fie recunosctori acestei
doamne plngree, am spus.
- Da, pare greu de crezut acum, dar m bucur c m-au
numit Freya. Dei Freya nu s-ar fi mritat cu Sigmund.
S-a mritat cu Barghild... dar ea era rea i el_a ndeprtat-o.
Apoi i-a luat alt nevast. A fost Hiordis. nelegi, nu era
totui Freya.
- Ai trit prea mult cu aceste strvechi legende, i-am
spus. Nu nseamn c trebuie s le iei totdeauna n serios.
Oricum, Sigmund al tu a fost unul dintre eroi, nu? tiu c
te iei drept zei, dar trebuie s-i amintesc c Sigmund e
un brbat. i tu eti o femeie i dac vrei s trii fericii
mpreun nu trebuie s uii asta.
- Faci totul s par att de simplu, Frulein Anne.
Totdeauna e aa de simplu pentru tine?

- Nu, am spus ferfn, nu e.


- A vrea s-i spun ceva.
- Ce anume?
- M bucur c ai venit aici.
Era un progres remarcabil, i asta numai n dou
sptmni!
Mi-a povestit despre viaa din Kollenitz.
- Era mai puin protocol ca aici, a spus ea. Desigur, tatl
meu, Margraful, guverneaz numai un petic de ar... dar
important. Asta e esenialul, unde este situat Kollenitz... nu
puterea sau bogia noastr. Bruxenstein are nevoie de
prietenia cu Kollenitz, astfel nct Kollenitz s fie ceea ce
se cheam un stat tampon. nelegi?
- Da.
*
- Bine, i-ar place s fii un tampon?
S-a uitat la mine ntrebtor i am rspuns dintr-un impuls:

- Cred c va depinde de Sigmund.


Asta a fcut-o iar s rd.
- Sigmund e nalt i frumos. Cred c i eroul Sigmund
era cam ca el. Dar poate c seamn mai mult cu Sigurd.
Totdeauna el mi-a plcut mai mult. A fost favoritul meu
dintre toi eroii.
- Trebuie s scapi de toate miturile astea. Povestete-mi
despre Kollenitz.
- Eram singurul copil. Pentru ei e o mare lovitur dac
nu au fii. Par s dea vina pe tine.
- Snt sigur c nu.
- Eu snt sigur c da i te rog nu mai vorbi ca Kratzkin.
- Bine, am putea spune atunci c au un resentiment
fa de o feti?
- Aa e mai bine spus.
- Dar n-a fost vina ta i asta n-ar trebui s te supere.
- Nu m-a deranjat prea mult. Ba... poate c un pic. Le-a
fost mai greu... doici... guvernante. Vroiam s tie c chiar
dac erarn o feti eram la fel de important... eram
motenitoarea. M rog, apoi am fost logodit cu Sigmund
i asta dup ce a fost ucis Rudolph.
- Ce tii despre asta? am ntrebat cu nerbdare.
- De Rudolph? Era cu am anta lui n pavilionul de
vntoare. Cineva a intrat i i-a omort cu o arm din camera
de arme de acolo. N-am auzit de asta dect mai trziu, dei
dac ar fi trit ar fi trebuit s m mrit cu Rudolph.
- Tu ?!!
- Da, pentru ca ara mea s devin un tampon. Ei vroia
un Kollenitz aliat cu Bruxenstein.
- Ce s-a ntmplat atunci? ,

- Asta s-a ntmplat cu foarte mult timp n urm i eram


foarte mic pe atunci, li auzeam vorbind n oapt, dar
tceau de cum m vedeau. Apoi am auzit c voi fi logodit
cu Sigmund. La nceput n-am prea neles pentru c ei
totdeauna mi spuseser c Rudolph o s fie soul meu.
- Cnd ai aflat c a murit?
- Cnd am fost logodit cu Sigmund. Trebuia s-mi spun

c nu cu Rudolph i de ce. Cu Rudolph nu fcusem nici o


ceremonie. Totul era prevzut n tratate, dar a fost o
ceremonie de logodn aici, n capela castelului, unde eu i
Sigmund ne-am fcut legmntul. N-a fost o cstorie...
doar o logodn. Dar asta nseamn c eram fgduii unul
altuia. Nu ne putem cstori cu nimeni altcineva fr o
dispens i asta nu va fi dat niciodat pentru c tatl meu
i Marele Duce nu vor permite.
- Vd ce persoan important eti.
- Un tampon, mi-a rspuns.
Mi-am pus minile pe umerii ei.
- Contes, am spus, vd c vei fi foarte fericit.
- Unde vezi asta?
- n stele.
- n stele?! Poi citi n ele?
- i pot spune c aa va fi.
- M ntreb de ce Sigmund lipsete att de mult. Crezi c
o fce pentru c nu m place?
- Categoric, nu. Lipsete pentru c trebuie s ncheie
tratate i alte documente cu puterile strine.
A rs. Apoi a devenit serioas.
-P oate c asta este, a spus. Vezi, el a devenit important
numai dup ce a murit Rudolph. nainte de asta era doar
fiul fratelui mai tnr al Marelui Duce.
- Trebuie c asta a adus o mare schimbare n viaa lui.
- Sigur c da. Va fi Mare Duce cnd actualul Duce va
muri. Oh, sper s nu hoinreasc aa cum a fcut soul
Freyei.
- Nu. i tu n-o s pleci s plngi dup el, chiar dac asta
ar mri rezervele de chihlimbar i de aur ale lumii.
-O h, Frulein Anne, mi placi aa de^mult. Eti amuzant.
O s-i spun doar Anne... nu Frulein, pentru c asta te
face s aduci a guvernant btrn.
- V d c facem pai rapizi. M a n ierele tale se
perfecioneaz odat cu accentul tu englezesc. mi. ceri
permisiunea. Drag Contes, ar trebui s-mi spui... doar
Anne.

- i tu s-mi spui Freya?


- Cnd sntem singure. n faa celorlali, e mai bine s
fim mai ceremonioase.
M-a srutat i am fost profund micat. Deveneam cu
adevrat prietene.

Eram cu Freya de aproape o lun cnd a spus c vrea


s mergem la mausoleu pentru c era comemorarea
strbunicii sale care era ngropat acolo. Vroiam s tiu
cum s-a ntmplat i mi-a povestit c strbunica ei se
mritase a doua oar n Bruxenstein i i-a petrecut ultimii
ani ai vieii acolo, dei copiii din prima ei cstorie
rmseser n Kollenitz.
Eram foarte nerbdtoare s vd orice lucru legat de
familie i ateptam vizita cu mult interes.
A trebuit s lum cheia de la revizorul Castelului i el
m-a ntmpinat cu zmbete. Ca toi ceilali, tia ce succes
avusesem cu tnr contes i se considera autorul acestei
fericite ntlniri. Fusese felicitat de Marele Duce n persoan,
mi-a spus el, pentru c Ducele primise rapoarte de la Frau
Strelitz i de la alii.
l-am spus c-mi plcea munca mea i c progresele
Contesei erau excelente.
- Se presupune c o intereseaz att de mult leciile de
englez nct a nceput s le neglijeze pe celelalte, a spus
el cu satisfacie.
- Frulein Kratz i cu mine ncercm s pstrm un
echilibru.
Revizorul era radios i mi-a dat cheia de la mausoleu,
cerndu-mi ca dup vizit s i-o duc napoi.
l-am promis c aa voi face i am plecat pe jos cu Freya,
pentru c biserica era lng castel. Era admirabil situat la
nlime, cu o vedere superb spre oraul de dedesubt.
Unele morminte erau recente i pe ele erau flori proaspete

i coroane.
Mausoleul era impuntor i aproape grandios. Freya
mi-a optit c fusese construit cu muli ani n urm i c
fusese proiectat de unul dintre cei mai mari arhiteci.
A deschis ua i am cobort cteva trepte. Podeaua era
de marmur, ca i capela. Avea galerii laterale n care erau
depuse sarcofage.
- Ce linite! am spus.
- Linite de mormnt, adug Freya. Anne, eti puin
speriat?
- Speriat de ce?
- De fantome, a sugerat Freya.
- Morii nu le pot face ru celor vii.
- Aa cred unii. Dar dac au fost ucii? Se spune c cei
care au avut o moarte violent nu-i gsesc linitea.
- Cine spune?
-E i.
- Nu i-am crezut niciodat pe ei. Snt totdeauna att de
vagi ca i cum le-ar fi fric s-i spun numele.
- Acesta e sicriul strbunicii mele. Mi-am pus ntrebri
despre ea ori de cte ori am venit aici. A sosit de la Kollenitz
la Bruxenstein... ca i mine. Dar ea era mai btrn dect
mine i fusese mai nainte mritat... aa c tia cte ceva
despre asta. Spun o mic rugciune i sper c e fericit n
cer. Odat am vzut un tabldu al ei. Ei spun c semna cu
mine.
- Iar ei? Ei par s fie pretutindeni.
A rs cu voce tare, apoi i-a pus degetele pe buze.
- Poate c n-ar trebui s rdem aici.
- De ce nu?
- S-ar puea s nu le plac.
- Poftim! Iar ei.
Era serioas.
- De data asta m refer la fantome, a optit.
- Bine, am spus tare, n-avem de ce s ne temem de ele
sau ele de noi.
- Vino i uit-te la asta, a spus i m-a dus n faa unui

cociug care zcea pe o poli. Poi citi?


M-am aplecat nainte. Rudolph Wilhelm Otto, Baron von
Gruton Fuchs. n vrst de 23 ani...
- Da, m-a ntrerupt. E cel care a fost omort. M ntreb
dac se odihnete n pace.
Priveam ocat, buimcit, dei ar fi trebuit s m
gndesc c el e nmormntat aici. Gndurile mi s-au dus cu
ani n urm, ziua cnd l vzusem prima oar venind la
Grange i lund-o pe Francine cu el.
Am realizat brusc c eram singur. M-am ntors i am
auzit cheia rsucindu-se n broasc. Am fost surprins, apoi
puternic ocat. Freya m ncuiase nuntru.
M-am uitat la u. Apoi m-am dus la ea i am spus cu
severitate:
- Deschide imediat!
N-am primit nici un rspuns. Am btut cu pumnii, dar
fr nici un rezultat.
Nu tiam ce s fac. Nu era grav. O s se vad repede
c lipsesc i tiau unde eram pentru c Revizorulmi dduse
cheia de la mausoleu i dac Freya se ntorcea fr mine
vor veni imediat i m vor elibera. Prima mea senzaie a
' fost de dezamgire c Freya a fcut asta. tiam c ncerca
s-mi nfrng calmul i s m sperie, s arate c i eu
eram la fel de slab ca i ea. Dar s fii ncuiat ntr-un
mausoleu fr alt tovrie dect a morilor era o
experien nspimnttoare i ea trebuia s fie contient
de asta. Cu toate astea, n ciuda prieteniei noastre, m
pusese n aceast situaie.
Locul era cu adevrat sinistru. Am privit sarcofagele din
galeriile laterale, m-am gndit la cei mori - i Rudolph printre
ei. Dac ar putea nvia s-mi spun adevrul despre ceea
ce s-a ntmplat, a fi fost gata s fac fa oricrei situaii.
M -am aezat pe trepte i am privit n fa. Oh,
Rudolph.,., Rudolph...- am murmurat - vino acum la mine,
n-o s-mi fie fric. Vreau att de mult s tiu...
Apoi brusc... am fost contient de o prezen... aproape
de mine. Mi-am nchipuit c am auzit un rs nbuit.

M-am ntors brusc i linitea a fost spart de veselia


Freyei. Descuiase ua n linite i sttea n spatele meu.
- Te-ai speriat? m-a ntrebat.
- Cnd m-ai ncuiat prostete, ar trebui s spun c am
fost surprins.
- De ce?
- C ai putut face ceva att de...
- Copilresc?
- Nu. Asta ar fi fost scuzabil.
- Atunci, eti furioas? Nu m ieri? O s pleci?
M-am ntors spre ea i i-am spus:
- Freya, unii ar putea fi foarte nspimntai dac ar fi
ncuiai ntr-un loc ca sta.
- Tu n-ai fi.
- De unde tii?
- Pe tine nu te sperie nimic.
- Cerule! i-am fcut eu impresia asta?
A ncuviintat.
f
- Ai fost crud, am continuat. S nu mai faci aa ceva
nimnui, niciodat.
- tiu. M-am speriat imediat ce am fcut-o. M-am gndit
c o s albeti ntr-un minut. Unii oameni aa pesc cnd
se sperie. M-am gndit c ai putea muri dintr-un oc. Apoi
mi-am spus c n-o s i se ntmple nimic. M-am speriat
dup aceea c o s fii aa de furioas nct ai s pleci.
Am deschis ua... i tu stteai i-i vorbeai singur.
- D-mi cheia, am spus. Mi-ai luat-o din buzunar?
A fcut semn c da.
- Totul e mai degrab o prostie! am exclamat.
- ntr-un fel, nu - a protestat ea - pentru c asta mi-a
artat c eti cu adevrat foarte curajpas, aa cum i
credeam c eti. N-ai ipat, n-ai stricat. Ai stat aici i ai
ateptat pentru c tiai c imediat o s-mi par ru.
Am scos-o cu fermitate din mausoleu i am ncuiat ua.
Cum mergeam napoi spre castel, ea a spus:
- tiu i alt mormnt. Am s i-l art dac vrei.
- Ce mormnt?

- Unul mai special. E un secret. O s te duc mine. mi


placi, Anne. mi pare ru c i-am luat cheia i te-am ncuit
nuntru. Dar tu nu te-ai speriat, nu?
- Acum te rog nu m amei cu zeii i eroii ti. Nu snt
unul dintre ei.
-C e eti tu, Anne?
- ndelung rbdtoarea guvernant englezoaic.

Era o trstur de caracter'plcut a lui Freya c se


simea vinovat pentru c m ncuiase n mausoleu r
ncerca din rsputeri s dreag lucrurile prin comportarea
ei. Am nlturat toate astea ca fiind de mic importan i
i-am artat c odat ce se caise att de repede am putea
uita totul.
Era hotrt totui i n ziua urmtoare mi-a sugerat s
facem o plimbare clare prin pdure. Am plecat cu doi
rndai urmndu-ne la o distan sigur. Am fost uimit cnd
am vzut c pornisem pe drumul spre pavilionul de
vntoare. Am trecut de vilioar. Nu se vedea nici unul
dintre copii. Am spus:
- Am prieteni n vila asta.
- Oamenii de la pavilion? a ntrebat.
- Da. l-am ntlnit odat. Au nite copii fermectori.
- Oh, ei snt cei care aveau grij de pavilion cnd s-a
ntmplat.
Un timp am tcut, apoi ea a spus:
-Vom ajunge la el ntr-un minut.
Pavilionul era acolo, artnd mai impozant ca oricnd.
Freya s-a oprit, i, spre mirarea mea, a desclecat.
- Intrm? am ntrebat, spernd c n-a remarcat emoia
din vocea mea.
A scuturat din cap.
- Nu. e nimic acolo, mi-a spus. Acum nimeni nu se mai
duce acolo. Tu ai vrea? Acolo unde s-a comis o crim?

M-am cutremurat.
- Ari cu adevrat speriat, Anna...
M privea cu atenie.
- ... Ari mai speriat ca n mausoleu. Poate nu chiar
speriat... dar ciudat.
- Te asigur c nu snt speriat.
- Perfect. Atunci, vino.
- Unde mergem?
- i-am spus. i-am promis c-i art ceva.
Emoia mea cretea. Simeam c m aflu n pragul unei
descoperiri i faptul c acest lucru se datora Contesei era
uimitor.
I-a chemat pe rndai care ne urmau la o distan
discret.
- Ne ducem s ne plimbm n jurul pavilionului. Rmnei
aici cu caii.
S-a ntors spre mine:
- Hai: Pe aici.
Am urmato, ntrebndu-m dac Arnulf, gemenii sau
vreunul dintre copii nu era pe aproape. Dar nu era nici un
semn de via pe nicieri.
M-a dus n spatele casei, fr s se opreasc ci mergnd
drept pn am ajuns la o poart care se deschidea spre o
parte a pdurii nchis cu un gard de pari verzi. Era i o
poart fcut din aceiai pri i Freya s-a dus spre ea.
- Poti ghici ce e aici?
-N u !
- E un mormnt.
A deschis poarta i am intrat. n mijloc era o movil i pe
ea cineva plantase trandafiri. Iarba din jur fusese tiat
ngrijit.
Am ngenuncheat i am citit inscripia de pe placa
ascuns aproape complet de tufele de trandafiri.
Francine Ewell. Era acolo i data morii ei.
Am fost cop'leit de emoie. sta era ultimul lucru la
care m ateptam. Vroiam s m arunc pe pmntul la i
s o plng. Pe ea, draga, frumoasa i iubita mea sor. Acum

zcea aici n acest pmnt. Cel puin i gsisem mormntul.


Am realizat prezena Freyei lng mine.
- Asta e... femeia, a optit ea.
N-am rspuns. Nu puteam vorbi.
- Trebuie c au nmormntat-o aici... lng pavilionul n
care a murit, a continuat Freya.
Am rmas nemicat i ea a continuat:
-Asta vroiam s-i art. Am crezut c o s te intereseze...
pentru c te intereseaz, nu? Se pare c ai auzit de crim.
M studia cu atenie.
- Te simi bine, Anne?
- Da, mulumesc. Snf bine.
- Ari puin ciudat.
- E lumina de aici... toi pomii tia. Te fac i pe tine s
ari palid.
- Bine, asta vroiam s-i art. E interesant, nu?
Am admis c era. Am ncercat s par ct mai natural,
dar'continuam s m gndesc la trupul lui Francine scos
din pavilion i nmormntat n apropiere.
n timp ce clream spre cas, m-a izbit un gnd. Cineva
ngrijea mormntul. Cine ar putea fi?

Tnjeam s m ntorc acolo. Asta prea imposibil pentru


c nu puteam lipsi singur destul timp. Apoi i-am spus lui
Frau Strelitz c mi-ar place s fiu liber o jumtate de zi
pentru c vroiam s o vizitez pe Frau Schmidt la care
locuisem nainte de a veni la castel.
- Sigur c da, Frulein, a spus ea. Foi s-i iei liber orict
de des. Dumneata i Contesa ai devenit prietene i nu
m-am gndit c ai vrea s pleci singur.
Nu era aa de uor cu Freya. Nu putea nelege de ce
n-ar putea veni cu mine.
- Ar fi jenant pentru prietenii mei. Nu snt obinuii s
primeasc personaliti n vilioara lor.

- Dai^pe mine nu m-ar deranja.


- Nu asta e problema. Pe ei i-ar deranja.
- E nevasta lui Herr Schmidt, nu? El lucreaz pentru
Contele von Bindorf.
- Deci tii i asta...
,
- mi place s tiu totul despre tine, Anne...
A rs tare.
- ... De ce ai prut un moment speriat? Cred c ai un
secret. Oh, aa-i c ai... ? Ai?
- Acum, imaginaia ta slbatic a luat-o razna.
M ntrebam dac am decepiona-o. Era foarte ireat.
Mi-am luat totui dup-amiaza liber i am clrit spre
Daisy care a fost ncntat s m vad. Mi-a spus c a
auzit de la Hans c avusesem mare succes n postul pe
care l ocupam i c acum Contesa i petrecea cea mai
mare parte a timpului cu mine.
- Da, a spus ea, e normal. Ai fost crescut la Manor i
trebuie s recunosc c o doamn englezoaic e la fel de
bun ca orice Contes strin.
- N-a vrea s te aud cineva. Snt sigur c n-ar fi de
acord.
- Atunci s-o pstrm pentru noi, a spus Daisy fcnd cu
ochiul. Acum las-m s-i ofer un pahar cu vin. Am i cteva
prjituri bune. Le pstrez pentru prietenii lui Hans cnd vine
cu ei.
Am sorbit vinul i i-am povestit c am vzut mormntul
lui Francine. A fost uimit.
- Ceea ce e ciudat, este faptul c cineva are grij de el.
- M ntreb cine ar putea fi.
- Daisy, trebuie s fie cineva care a cunoscut-o.
- Nu neaprat. Snt unii crora le place s ngrijeasc
morminte. E un fel de adoraie a moriter.
- Vreau s m duc s-l vd iar.
- Dar de ce acum?
- E o ocazie pe care n-o prind uor.
- Am auzit ce pasiune a fcut Contesa pentru tine.
Srmana micu! S fii mpins s te mrii. Rudolph era

pentru ea. Asta e. A fost omort, aa c locul lui e luat de


Sigmund.
- Rudolph nu s-ar fi nsurat niciodat cu ea, am spus
hotrt, pentru c era nsurat cu Francine.
Daisy n-a spus nimic. Nu vroia s m contrazic ntr-un
domeniu n care eram aa de tare.
- Te atept la ntoarcere, a spus.
Cred c era dezamgit c nu rmn cu ea, dar mi
nelegea dorina arztoare s m mai uit o dat la mormnt.
Am pornit clrind n goan i peste puin timp treceam
pe lng vila Giselei. l-am zrit pe gemeni jucndu-se n
curte. M-au vzut i ei i au strigat dup mine. M-am ntors,
le-am fcut cu mna i mi-am vzut de drum.
Am ajuns la pavilion, am desclecat, am legat calul de
stlp i m-am dus n spatele casei. Am gsit mormntul i
am trecut prin poarta de pari verzi. Am ngenuncheat lng
mormnt i m-am gndit la Francine.
A fi vrut s aduc nite flori i s i le pun pe mormnt. Ar
fi fost o prostie? Ar fi bgat de seam cineva? S-ar fi ntrebat
de ce viziteaz mormntul englezoaica asta ciudat?
Poate n-ar fi trebuit s vin. Poate c deja mi-am trdat
emoia fa de Freya. Ce-ar fi fost s m gseasc cineva
aici?
M-am ridicat. M simeam parc urmrit de nite ochi
uriai care m priveau din dosul copacilor. Mi-am imaginat
c aud oapte, dar era doar vntul murmurnd printre copaci.
Nu trebuia s fiu gsit aici. Fusesem descoperit la
pavilionul de vntoare de ctre copii. Dac se afla c
m-am ntors, ce-ar crede? Sigur c ar ncepe s-i intrige
aparentul interes morbid pe care l purtam unei crime comis
cu atta timp n urm.
^
Am nclecat i am pornit pe drumul de ntoarcere. Cnd
am ajuns la vil, Gisela era n u cu un micu n brae.
Am dedus c era Max.
Mi-a spus bun ziua.
- Ce mai faci? Frau Schmidt mi-a povestit de funcia ta
la Grand Schloss.

- Da. Snt mulumit. Contesa e ncnttoare.


- i e o elev bun?
- Foarte bun... cu engleza ei.
- Ai fost la pavilion?
- Am trecut pe acolo.
Am ezitat, apoi m-am grbit s adaug:
- Apropo, ce e n grdinia aceea de pari... n spatele
pavilionului?
n primul moment a prut ncurcat, apoi a spus:
- Oh, cred c te referi la un mormnt.
- Straniu loc pentru un mormnt.
- Cred c au fost motive s-l pun acolo.

- Pare c cineva are grij de el... un prieten cred, al


persoanei nmormntate acolo.
- Oh... , te-ai dus i te-ai uitat?
- Am desclecat i am intrat puin prin micua poart.
Pare^ s fie bine ngrijit. M ntreb cine o face.
- l mai aranjez din cnd n cnd. E aa de aproape de
pavilion i cum tot am grij de acesta...
- Cine e ngropat acolo? tii?
A ezitat, apoi a spus:
- Tnr femeie care a fost mpucat.
- E straniu c a trebuit s o ngroape acolo. De ce nu
ntr-un cimitir obinuit?
- Am auzit c au ngropat-o n grab. N-au vrut s mai
fac ceremonii. Pe aici vin aa de puini oameni... Dar de
fapt nu tiu nimic, fac doar presupuneri.
- Da, am spus, e mult de atunci.
- Da, s-a ntmplat demult, demult de tot.
Am plecat i am ajuns la Daisy. /Eram dezamgit.
Sperasem s gsesc pe cineva care i ngrijise cu dragoste
mormntul, cineva care o cunoscuse pe cnd era nc n
via. Dac o astfel de persoan exista, el - sau ea - puteau
s-mi spun multe.
Am rmas s vorbesc cu Daisy, mai ales despre viaa
mea la Grand Schloss, lucru care o interesa foarte mult.
- N-ai gsit nc nimic, nu? a ntrebat nelinitit.

Am dat din cap i i-am povestit c am vzut-o pe Gisela


care mi-a spus c avea grij de mormntul surorii mele.
- Se poate. Ea ar avea grij s aranjeze locul acela. Are
pasiunea nemeasc pentru ordine.
- Arat mai mult dect aranjat. E ca i cum 1-ar ngriji
cineva cu dragoste.
l-am spus la revedere lui Daisy i m-am ntors n ora
la Grand Schloss. Cnd am ajuns la poart am sesizat c
se ntmplase ceva. Un om clare a trecut n mare grab
^pe lng mine.
G rz ile erau ct pe ce s m a lu n g e , apoi
recunoscndu-m, m-au lsat s trec. De cum am intrat n
hol, un servitor a venit s m zoreasc.
- Frau Strelitz ar vrea s v vad imediat n camera ei.
M-am dus acolo oarecum cu grij, ntrebndu-m ce s-a
ntmplat. M atepta.
- Ah, Frulein Ayres, m bucur c te-ai ntors. Marele
Duce a avut un atac de apoplexie.
-A... ? "
- Nu, nu, dar e grav bolnav. A mai avut astfel de atacuri
i mai nainte. Dar dac moare, Baronul Sigmund ar deveni
imediat Mare Duce. Aa cum i imaginezi, asta ar produce
tulburri. Din nefericire, a murit Rudolph, care era nendoios
fiul unui Mare Duce i asigura astfel succesiunea unanim
acceptat i nu chiar aa de simpl. Snt unii care spun c
altul ar fi pretendentul legal. l cheam Otto Bastardul pentru
c pretinde c e fiul nelegitim al Marelui Duce. Marea
noastr dorin este s-1 inem pe Marele Duce n via... i
trebuie s fim siguri c nu moare nainte de venirea lui
Sigmund.
- Unde e acest evaziv Sigmund? Am auzit attea despre
el...
- Cltorete n strintate. E de datoria lui s ntlneasc
efi de state din diferite ri. Am trimis imediat curieri dup
el. Acum o s trebuiasc s se ntoarc. Singurul lucru
pentru care trebuie s-o fac este c dac Marele Duce
moare... nelegi ce vreau s spun. N-am dori s fim tri

ntr-un rzboi.
- Deci asta e schimbarea. Am simit-o imediat ce am
trecut poarta.
- S-ar putea s fie nevoie s-o iei de aici pe Contes
pentru un timp. nc nu sntem siguri ce o s se ntmple.
Dar a v re a s fii pregtit. S ne rugm pentru
nsntoirea Marelui Duce.
M-am dus s-o caut pe Freya. M atepta.
- Vezi ce se ntmpl cnd pleci? a spus. Acum, Marele
Duce e bolnav.
- Asta nu are nimic de-a face cu plimbarea mea de
dup-amiaz.
Ochii ei s-au ngustat i m-a privit fix.
- Ba cred c are, a spus. Frulein Anne, nu eti ceea ce
pari a fi.
- Ce vrei s spui? am ntrebat cu asprime.
A ntins un deget spre mine.
- Nu eti o vrjitoare, nu? Eti o zei ntoars pe Pmnt.
Poi s iei orice form vrei...
- Nu mai spune prostii, i-am spus. tii c treaba e
serioas. Marele Duce e foarte bolnav.
- tiu. E pe moarte i nu m mai pot gndi dect la un
singur lucru, Anne. Sigmund se ntoarce acas.

n ziua urmtoare, Frau Strelitz a trimis dup mine. Primul


lucru pe care mi l-a spus a fost c Marele Duce se simte
puin mai bine. Doctorii l supravegheau i au dat un
comunicat. Mai avusese un atac ca acesta mai nainte i-i
revenise. Erau sperane ntemeiate c >i de data asta va fi
la fel.
Mi-a mai spus c minitrii discutaser toat noaptea.
- Ateapt nerbdtori venirea motenitorului. n acest
timp ei snt de prere c eleva ta, Contesa Freya, nu trebuie
s se afle la Grand Schloss... n caz c apar necazuri.

Aa c am hotrt c trebuie s plece cu tine, cu Kratz i cu


vreoActiva
servitori.
t
- neleg. i cnd plecm?
- Mine. Minitrii snt de prere c, cu ct e mai repede,
cu att mai bine... pentru orice eventualitate, desigur.
Sperm c Marele Duce se va nsntoi. Ea nu trebuie s
fie prea departe. Margraful din Kollenitz va deveni foarte
bnuitor dac o scQatem din capital, aa c am aranjat
s se duc la castelul din partea cealalt a rului i Contele
von Bindorf v ofer toat ospitalitatea lui pn se lmurete
situaia.
Am simit c se nvrte camera cu mine. Urma s m
duc n casa Contelui i Contesei von Bindorf. Unii membri
ai personalului acestei case m mai vzuser nainte,
inclusiv Contesa i fiica ei Tatiana. M vor recunoate? i
dac da, ce se va ntmpl? Eram sigur c venirea mea
aici sub un nume de mprumut pentru a dezlega un mister
care o privea pe sora mea nu ar fi prea bine privit.

Eram n camera mea i-mi strngeam lucrurile cnd a


intrat Freya i s-a aezat pe pat. ineam n mn ochelarii
pe care mi-i procurase domnioara Elton i m gndeam
dac s mi-i pun sau nu cnd m voi duce la castelul von
Bindorf.
- Ce ai acolo? a ntrebat Freya,. Aa... , ochelari. Doar
nu-i pori?
- Uneori...
- Ai vederea slab? Biata Anne! Ai citit prea mult. i-au
obosit ochii? Te doare capul din cauza asta?
- Cred c ar trebui s-i port mai mult, am spus.
-'la pune-i-i, s tfd cum ari cu ei.
Mi i-am pus i a izbucnit n rs.
- Ari cu totul alta! a exclamat.
M-am bucurat cnd am auzit-o.

- Ari att de sever... a continuat. Ca o guvernant.


Pari chiar periculoas.
- Atunci ar trebui s-i port mai des.
- Eti mai drgu fr ei..
- Snt lucruri mult mai importante d.ect nfiarea.
- Cred c ai tu un motiv anume pentru care i pori.
M-a speriat puin. Uneori prea c-mi citete gndurile.
M privea ireat tachinndu-m, aa cum i plcea s-o fac.
- Ce motiv? am ntrebat-o cu asprime.
- Ce alt motiv dect s ncerci s m sperii?
Am rs uurat. Uneori, comentariile ei m puneau pe
gnduri.
n timp ce ne pregteam s plecm la castelul von
Bindorf mi rememoram fragmente din ntlnirea aceea de
demult. i-ar mai fi putut aduce aminte Contesa de mine?
Pe atunci eram doar o feti tears, ca attea alte fetie de
vrsta mea. Acum crescusem cu civa centimetri buni i
dintr-o feti devenisem o tnr nalt. Bnuiam c oricine
m-ar fi tiut de mic ar fi putut s m recunoasc, dar
Contesa m vzuse o singur dat i atunci nu avusese
ochi dect pentru Francine.
Ochelarii puteau s-mi fie de folos. Aveam de gnd s-i
port numai cnd va fi nevoie i nu credeam c Freya ar
putea bnui ceva. Fusesem prea ncordat. N-aveam de
ce s m tem. Era puin probabil c doamna Contes va
acorda vreun interes special guvernantei englezoaice a
invrtatei sale.
n ziua urmtoare, trsura ne-a dus la castel.
Pe strzi erau grupuri mari de dameni. n faa castelului
o mulime adunat citea buletinul medical privind starea
sntii Marelui Duce, afiat de Revizorul Castelului.
Priveam din trsur feele trectorilor/Au aclamat-o uor
pe Contes, care le-a mulumit cu graia i solemnitatea
cerute de moment. M-am gndit c, la fimpul potrivit, va fi o
bun Duces. Frulein Kratz i cu mine stteam n trsur
pe locurile* din spate, n timp ce treceam prin ora i peste
podul care ducea la cellalt castel. M-am gndit c voi fi

l'rtejul pasiunilor

mai aproape de Daisy i voi fi sub acelai acoperi cu Hans.


Asta m mai linitea.
Am trecut printr-un soi de barier unde Cpntesa i
Contele ateptau s-ontmpine pe Contes. De fiecare parte
a lor stteau un biat i o fat. Tnr fat mi prea vag
cunoscut i imediat mi-am dat seama: Oh, da, e Tatiana.
M-a trecut iar un fior de team. Trebuia s nu m las
descoperit nu numai de Contes, dar i de fiica ei i,
gndindu-m mai bine, s-ar putea ca pe Tatiana s-o
intereseze cineva de vrsta ei. Trebuia s-mi fi pus ochelarii.
Freya a fost ajutat s coboare din trsur de unul dintre
lachei i s-a dus drept la Conte i la Contes, care s-au
nclinat, apoi au mbriat-o.
Frulein Kratz a cobort din trsur i s-a tras ntr-o parte.
Am urmat-o cu capul plecat. Ea i-a ocupat locul ntr-o
margine a grupului. M-am inut aproape de ea. M-am simit
uurat cnd am vzut c nimeni nu-mi acord nici o atenie.
Am urmrit-o pe Tatiana cum o salut pe Freya i cum
tnrul a pocnit din clcie i s-a nclinat. Freya a zmbit cu
graie i Contesa a luat-o de mn i a condus-o n castel.
M-am amestecat ntr-un grup de oameni, persoane de
mai mic importan. Am mulumit cerului c mi le-a scos
n cale.
Deodat, l-am vzut pe Hans. Cred c m cuta i a
venit s-mi vorbeasc.
- O s te conduc n apartamentele care au fost rezervate
pentru tine i Frulein Kratz, a spus el. Snt imediat lng
cele ale Contesei.
l-am mulumit zmbid i, mpreun cu Frulein Kfatz,
ne-am strecurat din grup. Am fost conduse printr-un pasaj
ngust i apoi pe o scar n spiral de piatr.
- La apartam entele voastre se ajunge i pe scara
principal, mi-a spus Hans, dar de data asta e mai bine
s-o lum pe aici.
l-am fost recunosctoare. Ghicise probabil c o s-mi
fie fric.
Ne-a artat camerele. A mea i a lui Frulein Kratz erau

una lngalta. Mai era i o camer mare care putea fi folosit


drept clas. De partea c e a la lt a a c e s te ia erau
apartamentele Contesei.
Frulein Kratz a comentat nervoas c spera ca Marele
Duce s se nsntoeasc repede.
- Se spune c e aproape sigur c i va reveni, i-a
rspuns Hans.
- Snt terminat, a spus ea.
- Odihnete-te, i-am sugerat.
- Trebuie mai nti s m aranjez, a oftat ea i s-a dus n
camera ei, lsndu-m singur cu Hans.
L-am privit ntrebtor.
- N-or s te recunoasc niciodat, a spus. Ari cu totul
altfel. Nici eu nu te-am recunoscut cnd te-am vzut din
nou dup atta timp. Ei nu prea se uit la oameni dac nu
snt mari duci sau coni.'O s fie totul n regul.
- Hans, dac o s fiu descoperit, sper s n-ai necazuri.
- O s spun c n-am tiut nimic. O s vin Daisy cu o
idee. Poi avea ncredere n Daisy.
A ncercat s-mi ridice moralul imitnd-o pe Daisy cnd
fcea cu ochiul, lucru care, pe faa lui, prea grotesc. Totui,
m-a fcut zmbesc.
- N-o s stai prea mult aici, a spus. Cum o s se
simt Ducele mai bine, o s v ntoarcei. i se va face
bine. A mai avut crize.
Eram n camera mea cnd am auzit c au adus-o pe
Contes n camera ei. Se auzea o conversaie nsufleit
i puteam deosebi timbrul nalt al vocii lui Freya.
Am auzit-o spunnd:
- Contes, a vrea s o cunoatei pe foarte buna mea
prieten, Frulein Ayres. E o englezoaig i m nva
engleza... ca s se distreze..
M-am ngrozit. Mi-am pus ochelarii i m-am prefcut c
admir privelitea cnd ua s-a deschis i a intrat Freya cu
Contesa. Stteam cu spatele la lumin. Am vzut c erau
cu ele Tatiana i tnrul nalt.
- Frulein Ayres, a spus Freya cu mult demnitate, a

dori s te prezint Contesei von Bindorf, Contelui Giinther i


Contesei Tatiana.
M-am nclinat adnc. Ochii Contesei au trecut peste mine
i mi-am dat seama c m scosese imediat din gndurile
ei. Tatiana devenise o tnr femeie foarte mndr, a crei
dem nitate nu-i permitea s arunce unei guvernante
englezoaice mai mult dect o privire trectoare. Cu Giinther
ns, lucrurile s-au petrecut n mod diferit.
- Bun venit, a spus el. Sper c o s te simi bine aici.
- Oh, se va simi bine, a spus Freya. Frulein Ayres i cu
mine ne simim bine ntotdeauna. Ne place sporoviala
noastr n englez, nu?
Am ncercat s art ct mai mult a guvernant. Am spys:
- Contesa face progrese excelente.
Contesa von Bindorf s-a ntors cu aerul cuiva care s-a
amuzat satisfcnd capriciul unui copil. i-a pus mna pe
braul Freyei i a spus:
- Hai Contes, avem multe de vorbit.
Pe cnd ieeau, Tatiana mi-a mai aruncat o ultim privire.
Mi-am cobort ochii i m-am ntors. Eram sigur c habar
n-aveau cine snt.

In cele cteva zile care au mai urmat am vzut-o mai


puin pe Freya. Ea a deplns lucrul acesta. Spuneau c o
solicitau mereu. Contesa von Bindorf era hotrt s-i
acorde toate onorurile.
- Se gndete la viitor, cnd voi fi Mare Duces, a spus
Freya. Nu tiu ce-o fi... dar se uit de sus la mine cnd
crede c n-o vd, iar n fa tot timpul m flateaz. Cred
c nu-i plac deloc, dei pretinde c m admir. A vrea
s m ntorc napoi la Marele Schloss. Giinther e totui
drgu. E diferit de ceilali i cred c se bucur cu adevrat
c snt aici.
Buletinele medicale despre Marele Duce continuau s

fie favorabile i acum prea sigur c se va nsntoi.


Temerile mele au fost adormite. Era limpede c aveam
s-o vd foarte puin pe Contes i pe fiica ei i dac voi fi
vreodat obligat s m aflu n prezena lor o s-mi pun
ochelarii i o s-mi ridic prul mai sus ca de obicei.
Nu prea mi mai era team i m-am simit enorm de
uurat. ederea noastr urma s fie scurt deoarece
starea sntii Marelui Duce se mbuntea n fiecare zi.
Ct timp rmneam n anonimat, nimnui nu-i trecea prin
gnd s fac vceo legtur ntre mine i Francine. Mi-am
dat seama ct de nelept fusese s vin ca Anne Ayres.
Numele meu adevrat m-ar fi trdat imediat.
La trei zile dup sosirea noastr, Freya a dat buzna n
camera mea.
- Hei, Anne, a strigat ea. Ne vedem aa de puin una cu
cealalt i asta nu-mi place deloc. O s fiu bucuroas cnd
o s ne ntoarcem. Dar asta o tii. O s-i spun ceva ce nu
tii.
-C e?
- Sigmund se ntoarce mine.
- Oh, pi era i timpul, nu?
- l-au trimis vorb i el a pornit-o napoi. Se va duce mai
nti la Marele Schloss s-l vad pe Marele Duce, apoi va
veni aici. O s ajung seara, i Contesa vrea s fac un
mare eveniment din asta. Dar, desigur, nu prea mare, din
cauza bolii Marelui Duce.
- Doar un dineu intim, presupun.
- Mai mult dect att. tii, Ducele e mult mai bine. A putut
s stea n pat n capul oaselor n timp ce a mncat.
- Astea snt veti bune. N-o s-i strice plcerea lui
Sigmund.
-A r trebui s fie aici. Treburile statuluhi altele de felul
sta. O s fie un fel de Regent. n plus, trebuie s vin
s-mi fac curte.
- Bietul om! Ce sarcin!
- Uite, Anne, de asta e bine s fie omul cu tine. Ceilali
snt att de serioi! Nu rd niciodat, iar mie cel mai mult mi

place s rd.
- Ai un temperament fericit, am spus.
- Anne, ascult! O s fie i un fel de bal mic.
- Ce mai e i asta?
- Un bal... dar nu un bal mare, desigur. Mai puini... mai
puin agitaie... mai puin ceremonie... dar totui un bal.
- i vd deja cum i lucesc ochii. Din cauza balului sau
din cauza leneului Sigmund?
- De ce-l faci lene?
, - Pentru c a ntrziat att. n dragoste, e un lene. Sper
c nu i un la n rzboi.
- Iar citezi din poei?
- Cam aa ceva.
-i place, nu? Pentru balul sta o s am o rochie nou.
O s m duc la doamna Chabris, care s-a stabilit n ora.
E croitoreasa curii. Vine de la Paris, i tii ce mod
frumoas vine de acolo. '
- Am auzit, am rspuns. Cnd mergem la doamna
Chabris?
- Imediat.
- O s aib timp s-i fac rochia pn mine?
- Doamna Chabris e o minune a naturii. mi cunoate
msurile. Mi-a mai fcut rochii i nainte. tie c Sigmund
vine acas i c trebuie s port ceva deosebit. Nu m-ar
surprinde dac doamna Chabris o s m atepte cu ceva
gata fcut.
- Sun ca i cum ar fi foarte istea.
- Dar vestea cea bun este alta. Vii i tu, Anne.
- Eu?!!
- Am insistat. Recunosc c n-a fost uor. Contesa a spus:
O guvernant!, l-am explicat c tu eti o guvernant mai
special. Ai fost crescut ntr-un mediu la fel de nobil ca al
nostru. Faci asta pentru c vrei s vezi lumea i te plictisete
s mergi aa, fr nici un scop. Poi s pleci cnd vrei, lucru
care nu mi-ar place deloc i nu l-a ierta pe cel care te-ar
face n orice fel s te simi o servitoare. Nici Tatiana nu e
ncntat, dar mie oricum Tatiana nu-mi place. Gunther s-a

Victoria

Hol t

purtat corect. A spus: Ce ru o s fie mam? Las-o pe


englezoaic s vin. O s se piard printre invitai. Cum i
se pare ideea de a te pierde?
- Stai o clip. Vrei s spui c eu o s vin la bal?
- Da, Cenuereaso! Eu snt Zna ta cea bun. O s fac
un semn cu bagheta magic.
- Imposibil! N-am rochie.
- Nu tot aa a spus i Cenuereasa? O s aranjez eu cu
doamna Chabris.
- Dar nu mai avem timp...
- O s mergem la doamna Chabris n dimineaa asta i
pun pariu...
- Te rog nu rnai vorbi de pariuri. E scandalos i cum e
limpede c doamna Contes nu aprob venirea mea la
bal, cu siguran c nu voi...
- Ateapt o clip. Ai s vii, Anne Ayres. Ca s-mi faci
mie plcere, ai s vii. Vreau s vii. Eu snt Contesa - viitoarea
Mare Duces - i dac nu vrei s m superi, ceea ce e^
primejdios, vei veni.
- Uii c nu snt unul dintre supuii ti. Pot s plec acas
cnd vreau.
- Oh, drag Anne, n-ai s m dezamgeti. M-am strduit
att ca s-i fac s accepte i adevrul e c mi-e fric. Trebuie
s-l ntlnesc pe acest Sigmund... i am nevoie s tiu c
eti cu mine.
- Ce prostie! am spus. Doar nu e un strin pentru tine.
- Nu. Dar am nevoie de sprijinul tu. Trebuie s vii,
promite-mi!
Am ezitat. Am simit cum m cuprinde o emoie teribil.
Fceam progrese foarte lente. Cine tie ce a mai putea
descoperi dac m amestecam cu oameni care, dup toate
probabilitile, l cunoscuser pe Rudolph?
- Pune-i pelerina, m-a grbit. Am cofoandat trsura.
Plecm imediat la salonul doamnei Chabris.

Avea un salon frumos. Am spus:


- E aproape la fel de mare pe ct mi nchipui c e Salonul
Oglinzilor de la Paris.
- Pi e franuzoaic, mi-a amintit Freya.
Am fost primite clduros. Doamna Chabris, extrem de
elegant, perfect coafat i n c la t , ne-a ieit n
ntmpinare.
Avea chiar rochia pe care o vroia Freya. A recunoscut
c uneori fcea proiecte de mbrcminte pentru oamenii
pe care i admira, astfel nct nu era surprins i avea chiar
lucrul potrivit pentru Contesa Freya. n ceea ce m privete,
artam bine, a spus ea i bineneles c avea rochia cea
mai potrivit pentru mine.
Freya i-a probat rochia a fcut o piruet n faa
oglinzilor care i reflectau imaginea n toat camera.
- E frumoas, a strigat. Oh, doamn Chabris, eti o
minune.
Doamna Chabris prea uor flatat, ca i cum o astfel
de hiperbol era ceva obinuit pentru ea.
A venit apoi rndul meu. Rochia era de un albastru nchis,
cu un fir de aur n estur.
- i spun lapis- lazuli, a spus doamna Chabris. Este
frumoas... din pcate, cam scump.
- Frulein Ayres e o doamn cu venituri, a spus grbit
Freya. Lucreaz numai pentru c aa vrea ea. Sntem bune
prietene.
- Atunci snt sigur c va considera preul o problem
minor cnd o s vad cum lapis-ul o s-i scoat n eviden
strlucirea pielii.
Am ncercat-o. Doamna Chabris avea dreptate. Rochia
aceea m punea n valoare.
- Modificrile snt nensemnate, a spus doamna Chabris
cu graie. Lucrtoarele mele le vor face n dou ore. Sntei
foarte supl, Frulein. Avei o siluet frumoas... dar pot
s spun c nu v-ai dat nc seama. Lapis-ul o s v arate.
Venii aici i o s trimit imediat un retuor.
Am intrat ntr-o cabin i apoi a aprut repede o femeie

de vrst mijlocie cu buzunarul plin de ace.


< A trebuit s admit c transformarea a fost miraculoas.
Dup ce a pus toate acele, rochia mi venea perfect. Mi-a
dat i un cordon auriu care se potrivea cu firele din
m aterial, iar efectul era surprinztor.
Freya a btut din palme i a nceput s danseze extaziat
cnd m-a vzut.
- Prul domnioarei mai trebuie aranjat, a spus doamna
Chabris prevenitor.
- O s fie, a promis Freya.
i-a adus brusc aminte c ea era viitoarea Mare Duces
i a devenit cumva poruncitoare.
- O s ai rochia, Frulein. Doamna Chabris, vei face
modificrile i o vei livra mine dis-de-diminea. Asta i va
da lui Frulein Ayres timp s-o ncerce i s se asigure c
totul e n regul.
- Aa va fi, Contes, a spus doamna Chabris.
Pe tot drumul napoi spre castel,. Freya a rs. Spunea
mereu:
- Oh, Frulein Anne, mi place s fiu cu tinp. Am rs o
grmad, nu?

Deci urma s merg la bal. Eram emoionat f tiam


instinctiv c m expuneam pericolului, dar nu-mi psa.
Trebuia s o fac, mi repetam, dac vroiam s descopr
ceva.
Rochia mea sosit i am ncercat-o. Cnd m-a vzut,
Frulein Kratz a ncremenit.
- Contesa a insistat, am spus.
^
- i Contesa von Bindorf a acceptat?
Am ncuviintat.
t
- Contesa e foarte ncpnat, a spus.
- E ncnttoare, am insistat eu. Are un caracter puternic
i va fi o foarte bun Mare Duces.

249

- Mi-ar fi plcut s fie mai... conformist.


- De ce? Are o personalitate puternic. E mult mai
interesant dect celelalte fete care respect conveniile
sociale.
- Cnd cineva are un asemenea rang, e mai bine s
respecte conveniile sociale, mi-a ripostat Frulein Kratz.
Dar ie, Frulein Ayres, nu-i este team? Mie mi-ar fi.
- Team? De ce s-mi fie team?
Vorbeam cu asprime. M gndeam c uneori trebuie s
uit c am ceva de ascuns.
- Eu n locul tu m-a teme, a spus ncet. Ultimul lucru
pe care mi-ar plcea s-l fac ar fi s m duc la unul din
balurile lor.
- Eu abia atept s m duc, am spus cu fermitate.
Tot restul zilei am fost cu capul n nori. Nu mai fusesem
la nici un bal. Bunicul nu dduse baluri la Greystone Manor,
ci numai mese. Bnuiam' c la acest bar trebuia s stau
mai n spate. Freya mi explicase ce se va ntmpl. Urma
s soseasc Sigmund. El va fi ntmpinat de Freya, de
Conte, de Contes, de Tatiana i de Gunther. Apoi aveau
s mearg n sala de bal unde i vor atepta invitaii aezai
pe dou rnduri.
- Mi-e team, Anne, c tu va trebui s stai mai n spate.
- E firesc, i-am rspuns.
- Apoi Sigmund m va lua de mn i vom pi amndoi
printre cele dou rnduri de oaspei. Sigmund va spune
cte ceva * !o r de rang mai nalt. Mi-e team c ie nu i se
va adresa.
-Normal, i-am rspuns.
- n timp ce trecem pe lng tine, va trebui s te nclini.
' - Cred c pot face fa foarte bine.
- Cam asta va fi. Apoi vom dansa... ceva mai discret,
vom merge n sala de recepii pentru a lua supeul. Totul se^
va termina la ora dousprezece, n semn de respect pentru
Marele Duce.
M-am mbrcat cu cea mai fermectoare rochie pe care
am avut-o vreodat. Am fost uluit ct de schimbat artam.

In timp ce m chinuiam s-mi aranjez prul rebel, a intrat


Freya nsoit de o femeie scund i negricioas care purta
perii i ace de pr n cap.
- Ea este camerista Contesei von Bindorf, a spus Freya.
Mi-a coafat prul. Nu-i aa c se pricepe? Acum te va coafa
i pe tine.
- Dar nu... , am ncertat eu s spun.
- Trebuie s te coafeze, a insistat Freya. Eu doresc asta.
- Eti att de bun cu mine! am exclamat.
Freya i-a reprimat un zmbet.
Totdeauna m emoionau dovezile ei de generozitate.
Era cu adevrat o fat ncnttoare.
Dup ce mi-a fost coafat prul, m-am ndreptat fremtnd
spre sala de bal. M-am alturat unui grup de invitai, brbai
i femei, adunai la un capt al slii. Imizmbeau ncordai.
Bnuiam c erau rudele srace ale unor familii de nobili i
se simeau stnjenii. Aveam sentimentul c locul meu era
printre ei. M-am gndit c de la ei a putea afla ceva ce
m-ar putea ajuta s dezleg misterul.
Freya nu venise. tiam c era cu Contele i cu Contesa
von Bindorf, mpreun cu Tatiana i cu Gunther.
Dup freamtul care se auzea, mi-am dat seama c
sosise marele Sigmund. Invitaii s-au aezat pe dou rnduri.
n sunetele trmbielor, un grup de brbai n uniforme
albastre i cu coifuri cu pene i sbii la bru, intrat n sal.
n mijlocul lor era un brbat mai nalt dect ceilali. Nu-i
vedeam bine faa.
Grupul se ndrepta spre noi. Toat lumea sttea tcut
cu ochii n jos. Am fcut la fel.
Acum se apropiau. Ilustrul personaj era ncadrat de
Conte i de Freya. Am simit c ameesc. Mi se prea ireal.
Mi-am spus: Trebuie c visez. Nu este adevrat.
Sttea acolo, n faa mea. Conrad... iubitul meu. Conrad
pe care nu-l uitasem nici o clip, dei ncercasem s m
amgesc c l-am uitat.
- Ea este Frulein Ayres care m nva englezete att
de bine - spus Freya radiind, mndr de mine... mndr

de el... cu faa transfigurat de bucurie.


M-am nclinat aa cum vedeam c fac i ceilali.
- Frulein Ayres... a murmurat el.
Era la fel cum l tiam. Aceeai voce, aceeai privire.
Uimirea lui era le fel de mare... poate mai mare dect a
mea.
- Eti englezoaic...
mi luase mna care mi tremura deja. M privea struitor.
-... i neleg c eti o profesoar foarte bun.
Apoi a trecut maj departe. Simeam c lein. Trebuia
s-mi revin. Foarte vag I-am auzit discutnd cu cineva din
rndul n care stteam. Am vrut s plec, s scap de sala
aceea, s m pot gndi n linite la el.
Cnd a ajuns la captul rndului a luat-o de mn pe Freya
i s-au dusn mijlocul slii pentru a deschide dansul. Invitaii
le-au urmat exemplul. Cineva m-a prins uor de cot. Era
Gunther. Am biguit:
- Conte Gunther...
- Contesa Freya m-a rugat s am grij de tine.
- E o fat att de drgu, am rspuns. Dar poate c nu
se cuvine s vorbesc n asem enea term eni despre
Contes...
- E adevrat, a spus. Are o prere foarte bun despre
tine i e ngrijorat din cauza ta. Mi-a spus c a insistat s
vii la bal. mi acorzi plcerea acestui dans?
- Nu prea cunosc dansurile dumneavoastr, dar v
mulumesc...
i
- E foarte uor. Hai, civa pai, apoi o rsucire.
- V-a rugat Contesa s m invitai la dans?
A dat din cap.
- Atunci v-ai fcut datoria.
- Nu este o datorie, a zmbit el, ci o plcere.
- Cred c artrebui s m retrag. A fost foarte amabil din
partea Cqntesei Freya c a insistat s vin... dar locul meu
nu este aici.
M trsese printre perechile care dansau i mi-am dat
seama c nu era prea greu.

- Te descurci minunat, a spus. Privete-o pe Contesa


Freya. Va fi o ncnttoare Mare Duces, nu crezi?
- Cred c da. Cnd se va celebra cstoria?
- Nu mai devreme de un an. Acum Ducele e pe cale
s-i revin. Cel puin, aa sper.
Privea gnditor nspre Freya i mi-am dat seama c era
n d r go stit de ea. M ntrebam dac i Conrad era
ndrgostit de ea.
Oare de ce mi dduse un nume fals? Trebuie c se
hotrse s nu-i trdeze adevrata identitate. De ce se
dduse drept majordomul Marelui Duce? Dar de ce se
dduse drept majordom? Eu i spusesem presupunerile
mele, iar el m contrazisese. M-am simit jenat i nefericit.
Am dorit s plec din sala de bal. Nu mai puteam s suport
s-l vd acolo. Era nconjurat de invitai. Era normal. Era
motenitorul Ducatului, cel mai important brbat de acolo.
Balul era dat n cinstea lui, chiar dac era de proporii mai
mici din cauza bolii Ducelui. Cu toate acestea, trebuia s
fie srbtorit n calitatea pe care o avea.
Speram s nu m mai bage n seam. Cum puteam
s-l mai privesc n ochi fr s m trdez?
M-am hotrt s plec ct mai repede. Am profitat de
primt; ocazie. M-am strecurat afar din sal i cnd am
fcut-o i-am simit privirea aintit asupra mea. Zmbea i
continua s discute cu cei din jurul lui.
M durea inima. Ce nebun fusesem s m ndrgostesc
de primul brbat care-mi ieise n cale! Ar fi trebuit s am
mai mult minte. i ce uor czusem n capcana pe care
mi-o ntinsese! Pentru el fusese numai o distracie fr prea
mare valoare...
Dar ce brbat superb! Semna cu un erou de legend.
Mi-am amintit c-l comparasem cu Sigurd atunci cnd l-am
ntlnit prima dat. Un nordic. O cpetenie de wikingi. Aa
arta atunci. Acum, mbrcat n uniform, serpna mai
degrab cu un erou de legend. Se remarca printre toi
ceilali brbai. Era tot ceea ce ncercasem s-mi alung din
minte.

N-ar fi trebuit s vin niciodat aici. Fusesem o nebun.


Ce-a mai fi putut face? Era limpede c trebuia s plec, s
uit de ce venisem. Trebuia s m ntorc n Anglia. A fi
putut s locuiesc la mtua Grace, s duc o via linitit,
departe de orice aventur. Numai aa puteam s nu sufr.
M-am aezat lng fereastra deschis. Vedeam luminile
oraului, pbdul, rul unduind ca un arpe negru. ncepusem
s.ndrgesc aceste locuri, s o ndrgesc pe Freya. N-a
fi putut uita asta niciodat i voi avea totdeauna o strngere
de inim cnd m voi gndi la ea.
Dar pe el? Voi putea s-l uit vreodat? M amgisem
c l-am uitat. Nu-mi voi mai permite s m mai gndesc la
el. ncercasem s uit interludiul acela, s-mi spun c n
realitate nu sentmplase nimic. Refuzasem s admit, chiar
fa de mine nsmi, c era tot timpul prezent n gndurile
mele..Nu puteam scpa de acele strfulgerri ale memoriei
n care reveneau momente din timpul petrecut mpreun,
n strfundul fiinei mele tiusem totdeauna c nu-l voi uita
niciodat. Conrad amgitorul, Sigmund motenitorul unui
Ducat, plin de probleme, logodit cu micua Freya.
La timpul potrivit se vor cstori. Era irevocabil. Erau
promii unul altuia. La asta se gndise cnd spusese c nu
se putea cstori cu mine.
Am auzit pai pe coridor. Era cineva la u. Clana s-a
micat uor.
Sttea n prag privindu-m.
- Pippa, a spus, Pippa!
Am ncercat s nu m uit la el. Am zis:
- Snt Anne Ayres.
- Ce este asta? Ce nseamn?
l-am replicat:
- Ce cutai n camera mea domnule... cum s v spun,
baron?
- Spune-mi Conrad.
- Dar cum rmne cu marele nobil Sigmund?
- E numele meu oficial. Sigmund Conrad Wilhelm Otto.
Mi-au dat o mulime de nume. Dar Pippa, ce importan au

numele? Dar ce-i cu numele tu?


Traversase camera, venise lng mine i m luase de
mn. M-a ridicat n picioare i m-a strns la piept. Simeam
cum mi se topete orice rezisten. N-am putut s spun
dect:
- Pleac, te rog pleac, locul tu nu e aici.
mi luase brbia n mini i m privea drept n ochi.
- Te-am cutat, a spus. Am fost n Anglia.. M-am ntors
pentru tine. Vroiam s te iau cu mine... cu fora, dac era
nevoie. Nu te-am gsit... i apoi, disperat, am venit aici... i
iat-te! Ai venit dup mine, nu? n timp ce eu te cutam pe
tine, tu m cutai pe mine.
- Nu... nu, n-am venit aici pentru tine.
- Mini, Pippa! Pentru mine ai venit. Acum, c ne-am
gsit, n-o s ne mai desprim niciodat.
- Te neli. Nu vreau s te mai vd. M voi ntoarce n
Anglia. Acum tiu cine eti, tiu c eti logodit cu Freya i
c aceast logodn este echivalentul unei cstorii. Nu te
poi opune. Am nvat cte a din problemele voastre
de pe aici. E vorba de Kollenitz, statul tampon. Ai nevoie
de ajutorul lui i trebuie s te nori cu Freya pentru c n-ai
putea anula niciodat cstoria.':. Dar tu tii foarte bine toate
astea, iar eu tiu c va trebui s m ntorc acas.
-Acum, pentru tine acas nseamn aici. Ascult, Pippa,
eti aici. Ne-am regsit... pentru a nu ne mai despri
niciodat. Vom fi mpreun. Voi gsi un loc pentru a ne
face cminul.
- Este un pavilion n pdurea din vecintate, am spus
cu o nuan de amrciune.
- Nu-mi pomeni de el. Nu va fi aa. Te iubesc, Pippa.
Nimic nu-mi poate schimba sentimentele. Imediat ce am
plecat, mi-am dat seama ct de mult te iubeam. N-ar fi trebuit
s plec atunci cnd tu nu ai venit la gar. Ar fi trebuit s vin
dup tine i s te conving s m urmezi. Pentru noi e
singurul mod de a tri. Dar tu ai venit dup mine. Ai procedat
foarte nelept c i-ai schimbat numele. E mai bine ca
nimeni s nu tie c eti sora lui Francine. Ai venit aici,

scumpa i isteaa mea Pippa. Legtura noastr nu seamn


cu nimic din tot ceea ce ni s-a ntmplat pn acum. tii la
fel de bine ca i mine. Vom fi mpreun de acum nainte,
indiferent ce ni s-ar ntmpl.
- M-ai luat prin surprindere.
- Cum m-ai luat i tu, iubito, mi-a rspuns i a nceput s
m srute cu patim.
Gndul m-a dus napoi la camera aceea din Grange n
care ardea focul. Mi-am dorit s fi fost acolo. Mi-am dorit
s fi putut uita logodna lui cu Freya. Doream att de mult s
fiu cu el.
- Cea mai m inunat surpriz a vieii mele, a spus.
Tu aici... Pippa m ea... i niciodat, niciodat n-o s
m mai prseti.
Eram contient de intensitatea pasiunii lui, ca i de a
mea. Mi-am adus aminte de data trecut. Instinctiv, tiam
c era un brbat care nu nvase niciodat s se
stpneasc. l cunoteam att de bine! l iubeam. N-avea
rost s ncerc s m conving c nu era aa, mai ales acum,
cnd era aici... lng mine... inndu-m n brae... N-a fi
putut s-l uit niciodat. Eram proast, pentru c mi ddeam
seama de situaia fr speran n care m aflam. Mi-era
team c atunci... acolo... rezistena mea s-ar fi putut topi,
aa cum se ntmplase i data trecut. Trebuia s ncerc
s m gndesc la Freya. Dac intra i-l gsea aici? Putea
s nu remarce absena mea, dar pe a lui o va remarca cu
siguran. Toi o vor remarca. Ce-ar fi dac ar veni s-l
caute? Nu l-ar cuta niciodat, desigur, n camera mea,
dar ce ar fi dac m-ar cuta pe mine... i m-ar gsi n braele
viitorului ei so?
Situaia era periculoas i imposibil. M-am tras de lng
el i am spus ct am putut de rece:
- i se va remarca lipsa din sala de bal..
- Nu-mi pas de asta.
- Chiar nu-i pas? Motenitorul acestui... Sigur c-i
pas. Eti obligat s-i pese. Trebuie s te ntorci i s nu
ne mai vedem niciodat.

- mi sugerezi imposibilul.
- Ce rost are s ne mai vedem?
- Am nite planuri.
- Bnuiesc ce fel de planuri.
- Pippa, dac plec acum, mi promii ceva?
- Ce anume?
- Ne ntlnim mine. S zicem n pdure. Te rof, Pippa,
trebuie s-i vorbesc. Spune 1u unde.
- Acolo, n pdure, nu tiu dect un singur loc.
- Atunci ne vom ntlni acolo.
- La pavilionul de vntoare, am spus.
- Ne vom ntlni acolo i vom sta de vorb.
- Nu prea mai avem ce s ne spunem. M-am nelat.
Poate a fost greeala mea. N-am pus destule ntrebri.
Te-am luat drept un majordom... un servitor al Contelui i
tu nu ai ncercat nici o clip s m luminezi... Ai tiut probabil
c n-aveam idee cine eti.
- Prea fr importan.
Am rs cu amrciune.
- Nu, mi dau seama c nu. i-ai propus s te distrezi n
timpul ederii tale n Anglia. neleg asta foarte bine.
- Nu nelegi, nu nelegi deloc.
Am ciulit urechile.
- Muzica s-a oprit, am spus. Poate c au i observat
lipsa oaspetelui de onoare. Te rog, acum pleac.
Mi-a luat minile i mi le-a srutat cu pasiune.
- Mine, mi-a spus, la pavilionul de vntoare. La ora
zece.
- Nu snt sigur c pot veni. Pentru mine nu e prea uor
s plec. Adu-i aminte c eu snt angajat aici.
- Contesa a spus c le-ai fcut o favoare i c trebuie
s-i fac pe voie, altfel pleci.
^
- A exagerat. Amintete-i c s-ar putea s nu pot veni.
- O s vii, a spus. i eu voi fi acolo... ateptndu-te.
M-am tras de lng el, dar m-a prins iar i m-a strns. M-a
srutat pe buze i pe gt. Era att de asemntor cu tot ce
se ntmplase data trecut nct m-am temut pentru mine.

Apoi a plecat.
M-am ntors la fereastr i m-am uitat la oraul de sub
mine.
Am rmas la fereastr fr s mai bag de seam cum
se scurge timpul. M ntorsesem la Grange retrind
ceasurile petrecute cu el, pe care m amgisem c mi le
voi putea scoate din minte. Am auzit deodat ceasul din
ora sunnd miezul nopii. La ora asta balul trebuia s se
termine, dat fiind boafa Marelui Duce. Am auzit forfota de
dedesubt care semnala plecarea oaspeilor. Oriunde s-ar
fi dus el, trebuiau s aib loc ceremonii, n afar de cazurile
n care cltorea incognito departe de casa sa.
Trebuia s-mi schimb planurile. Trebuia s-mi pierd orice
speran de a mai rmne aici i de a dezlega misterul morii
surorii mele, iar undeva, n strfundurile minii mele, struia
gndul c undeva - probabil foarte aproape - tria copilul
ei. N-a fi avut niciodat linite pn cnd n-a fi tiut ce a
devenit acel copil, dar cum mai puteam rmne aici? Poziia
mea fa de Freya devenea imposibil.
Stteam nc acolo, n rochia mea lapis-lazuli cnd am
auzit o btaie n ua care s-a deschis brusc, mai nainte ca
eu s-i permit s intre, oricine ar fi fost persoana.
Aa cum m ateptam, era Freya. Era mbujorat i ochii
i fugeau de colo-colo. Arta frumuic n rochia ei fcut^
de doamna Chabris.
- Anne! a strigat ea. Ai fugit. Te-am cutat. L-am trimis
pe Giinther s te caute, dar nu te-a gsit nicieri.
M-am cutremurat la gndul ce s-ar fi ntmplat dac l-ar fi
gsit pe logodnicul ei n camera mea.
- N-ar fi trebuit s vin la bal, am spus ncet.
- Ce s-a ntmplat?
- Nimic... am plecat.
- Vreau s spun c ceva s-a ntmplat. Ari...
Se uita la mine bnuitor.
Am ispus repede, prea repede:
- Ce vrei s spui? Cum art?
- Ciudat... Transportat... ntr-un fel, strlucind. L-ai ntlnit

258

Victoria

Holt

pe Ft Frumos?
- Cam aa ceva, Freya, am spus cu o strmbtur.
- Ei, am zis eu c eti un fel de Cenuereas. Ea l-a
ntlnit i a fugit pierzndu-i pantoful...
S-a uitat n jos la picioarele mele i, n ciuda a tot ce se
ntmplase, n-am putut s nu zmbesc vznd ct este de
copilroas.
- Te asigur c mi-am pstrat amndoi pantofii. Nu am
fost obligat s plec la miezul nopii, i nici Ft Frumos nu
a venit pentru mine. El... a venit n schimb pentru tine.
- Ce prere ai despre Sigmund? A vorbit cu tine, nu?
-D a.
- Sper c i-a plcut, da? De ce nu-mi rspunzi?
- E greu s-i rspund.
i-a dat capul pe spate i a nceput s rd.
- Oh, Anne, eti att de nostim. Ai de gnd s spui c nu
poi s-i formezi o prere despre oameni la prima vedere?
Eu nu i-am cerut un rezumat al concluziilor la care ai ajuns
n privina caracterului lui.
- E foarte nelept din partea ta, pentru c nu i-l voi oferi.
- Vreau s tiu num ai dac i-a fcut o impresie
favorabil.
- Da, bineneles.
- Crezi c va fi un so bun?
- Tu eti cea care va trebui s afle asta la timpul potrivit.
- Oh, precauii, precauii! E chipe, nu?
- Da, S-ar putea spune c este.
- i ce inut are! E un om de lume. Aa l-ai putea numi,
nu?
- i-am mai spus eu...
- tiu, ai vorbit o singur dat cu el, cnd a trecut pe
lng tine. Gunther a dansat cu tine, nu-i aa? L-am vzut.
tii, eu i-am spus s te invite.
- tiu. A fost drgu din partea ta, dar nu era nevoie. Nu
m ateptam la aa ceva. Cu toate acestea, s-a achitat
foarte elegant de aceast obligaie.
- E destul de drgu Giinther, nu crezi?

- Ba da.
- Despre el poi s ai o prere. Sigur, nu e la fel de
atrgtor ca Sigmund. Pentru Sigmund am un fel de
veneraie. Giinther pare... mai pmntean. sta e cuvntul
potrivit, nu?
- Cred c ar putea fi exact cuvntul potrivit.
- Snt sigur c Sigmund a avut o groaz de amante.
E genul de brbat cruia i plac femeile. Toi snt aa...
mai ales cei din fam ilia Fuchs. Snt foarte... tii tu...
libertini i pasionai.
- Freya - am spus pe un ton grav - vrei s te mrii cu
acest brbat?
O clip a prut c se gndete la ntrebarea mea. Apoi a
rostit:
- Vreau s devin Mare Duces.
l-am spus c era timpul s mergem la culcare i c eu
vroiam s m culc.
- Atunci, noapte bun Anne... drag Anne. Cnd o s
m mrit, n-a vrea s pleci. Poi s vii i s m consolezi
cnd Sigmund mi va fi infidel cu amantele lui.
- Dac eti aa de sigur c i va fi infidel n-ar trebui s
te mrii cu el.
A srit n piciore i m-a salutat cu ironie.
- Bruxenstein, a strigat, pentru Kollenitz! Noapte bun
Anne, a continuat. Cel puin, totul e palpitant, nu?
Am admis c, de fapt, aa era.

Dimineaa urmtoare m-am trezit devreme. Am aruncat


o privire n camer la Freya care dormea adnc. Eram
bucuroas. Asta-mi ddea oans s ies. Am but o ceac
de cafea i am reuit s mnnc un covrigel cu chimen
care mi plcea att de mult de cnd eram n Bruxenstein.
M-am dus la grajduri i am neuat un cal.
n mai puin de o jumtate de or am ajuns la pavilionul

I 'i c t o r i a

Holt

de vntoare. El era deja acolo ateptndu-m impacientat,


i legase calul de un par i m-a ajutat s descalec. A ntins
braele i am nimerit drept n ele. M-a inut strns i m-a
srutat.
l-am spus:
- Nu folosete la nimic.
- Greeti, m-a contrazis. Hai s ne plimbm i s stm
de vorb. Am o mulime de lucruri s-i spun.
M-a luat de talie i ne-am ndreptat spre pdure, departe
de pavilion.
- M-am gndit la noi toat noaptea, a spus. Eti aici i
vreau s nu mai pleci. Am acest rang... snt obligat s-l
am... din natere... dar nu snt eu omul care s accepte un
destin impus i s renune la ceea ce i este mai scump pe
lume, fr de care nu poate tri. Trebuie s nchei aceast
cstorie, s-mi fac datoria fa de ar i de familia mea...
dar n acelai timp snt hotrt s-mi triesc viaa. Nu e o
situaie' neobinuit. Au mai fost n aceeai situaie i ali
membri ai familiei noastre. E singurul mod n care putem
s facem i ceea ce ne place. Viaa mea de familie... viaa
pe care m-am hotrt s-o triesc... i calea datoriei. Le pot
mpca pe amndou.
- Aa cum a fcut Rudolph?
- El ar fi putut s fie fericit cu sora ta. Dar Rudolph a fost
neglijent. Aa era firea lui. A fost ucis pentru c cineva - un
reprezentant al unui grup de opoziie - a hotrt c nu el
trebuie s conduc ara. A fost doar o crim politic. Din
nefericire pentru ea, sora ta a fost cu el.
- Acelai lucru i s-ar putea ntmpl i ie - am spus, i
m-am ntrebat dac remarcase teama din glasul meu.
- Cine poate ti ce i se va ntmpl n clipa urmtoare?
Moartea poate veni pe neateptate i pentru cel mai umil
ran. tiu ns c Rudolph n-ar fi fost un urma simpatizat
al tatlui su. Avea un caracter slab. i plceau prea mult
plcerile. Existau fraciuni care unelteau demult mpotriva
lui.
- Dar tu?

- N-am avut nici o legtur cu asta. Ultimul lucru pe care


mi l-am dorit a fost s fiu ceea ce snt acum.
- Ai fi putut s refuzi, nu-i aa?
- Nu are cine s m nlocuiasc. i apoi s-ar crea un
adevrat haos, iar dumanii notri att ateapt. Este nevoie
de un conductor. Unchiul meu a fost foarte potrivit. M
rog la Dumnezeu s nu moar pentru c, att timp ct
triete, sntem n siguran. Eu trebuie s pstrez aceast
siguran.
- i crezi c poi?
- tiu c pot... dac i aliaii notri ne ajut.
- Cum ar fi Kollenitz?
A ncuviinat. Apoi a continuat:
- Am fost logodit cu Freya pe cnd era un copil, imediat
dup m oartea lui R udolph. A ce a st logodn este
echivalent cu o cstorie n toate privinele, cu excepia
dormitului mpreun. Cnd va mplini aisprezece ani va
avea loc o ceremonie oficial. Atunci va trebui s concepem
un motenitor. n asta const datoria mea inevitabil. Dar
am i eu viaa mea personal. Asta e viaa mea public,
dar mi-o voi tri i pe cea personal.
- Pe care vrei s-o mpri cu mine?
- Pe care am de gnd s-o triesc cu tine. Fr tine n-a
mai putea tri. Nu poi fi toat viaa o marionet ce se mic
aa cum i se ordon. Nu! Nu voi fi aa! Mi-a dori s pot
renuna la toate i s plec cu tine... s trim linitii undeva
departe. Dar ce s-ar ntmpl dac a proceda aa? Haos...
rzboi... Nu tiu unde ar duce toate astea.
- Trebuie s-i faci datoria, am spus.
- i tu i eu...
- Eu m voi ntoarce n Anglia. mi dau seama c mi-e
imposibil s triesc aa cum mi propui.
- De ce?
- Pentru c nu va dura mult.. Voi deveni o povar.
- Cea mai iubit i mi adorat povar care a existat
vreodat.
- Dar totui o povar. Uneori cred c legtura lui Rudolph

cu sora mea i-a pricinuit moartea. A putea s i-o pricinuiesc


i eu ie.
- Snt gata s risc.
- Dar copiii? am ntrebat. Cu ei ce s-ar ntmpl?
- Ar avea tot ce-i poate dori un copil.
- Sora mea a avut un copil. M ntreb unde este acum
acest copil. Imagineaz-i. Un bieel. tiu c a avut acest
bieel pentru c mi-a scris. Ce s-a ntmplat cu el? Unde
s-a dus cnd i-au ucis prinii? Vorbeti despre o via pe
care s-o trim mpreun, despre copiii pe care i-am putea
avea m preun. i totul n secret. Dar la Freya nu te
gndeti?
- Freya va nelege. tie c avem o cstorie de
convenien. O voi face s neleag.
- O cunosc foarte bine. M ndoiesc c va nelege... Eu
s fiu cea care... nu cred c ar suporta. mi dau seama c
nu se poate'i c trebuie s plec ct mai repede.
- Nu! a strigat. Nu! Promite-mi c nu vei fugi i nu te vei
ascunde. Cel puin promite-mi ca m vei anuna nainte de
a face asta.
Se oprise i-mi cuprinsese umerii. A fi vrut s nu m
mai priveasc aa pentru c mi era din ce n ce mai greu
s-l prsesc. Simeam cum hotrrile mele se clatin.
- Desigur c i voi spune cnd plec.
Mi-a zmbit ncreztor.
- Cu timpul am s te conving. Spune-mi... ce ai simit
cnd m-ai vzut n hol?
- Am crezut c visez.
- Ca i mine. Am visat deseori revederea noastra...
c voi fi din nou fa n fa cu tine... c te voi gsi pe
neateptate. Am fost sigur c te voi gsi. Numai asta
mi-am dorit. i tu s crezi c eu a putea fi nc n
Anglia... cutndu-te.
- Ce ai fcut? La cine te-ai interesat?
- Am fost n atelierul pietrarului. tiam c erai prieteni.
Nu mai era acolo. Preotul era plecat. i inea locul altcineva
care mi-a spus c mtua ta mpreun cu soul ei s-au

mutat, dar nu tia unde anume. La Greystone Manor nu


erau dect servitorii.
- Precis c era i vrul meu.
- Mi-au spus c e plecat n luna de miere.
- Luna de miere?!! Nu, nu se poate!
- Aa mi s-a spus. Era ca o conspiraie mpotriva mea.
Am auzit de moartea bunicului tu.
- Ce ai auzit?
- C a murit ntr-un incendiu.
- Ai auzit ceva despre... o implicare a mea?
S-a ncruntat uor.
- Au fcut nite aluzii. N-am neles foarte bine ce au
vrut s spun. Nite comentarii rutcioase, indirecte. Am
stat la han. Nu preau dornici s vorbeasc despre asta.
Am spus:
- M-am certat cu bunicul n noaptea n care a murit. Cei
din cas au auzit cearta pentru c el a ipat la mine. A
insistat s m mrit cu vrul Arthur i m-a ameninat c m
alung dac n-o fac.
- Ce mult a fi vrut s fi fost alturi de tine!
- n noaptea aceea a murit. Camera lui i cea vecin cu
a lui au ars. Focul a cuprins doar acele dou camere. Cnd
l-au scos din camer, bunicul era deja mort... dar nu din
cauza asfixierii. Se lovise la cap. Au crezut c ar fi putut s
fi czut... dar pe de alt parte l-ar fi putut lovi cineva.
- Vrei s spui c au crezut c incendiul a fost nscenat?
- Nu au fost siguri. Verdictul dat dup anchet a fost:
Moarte prin accident. Dar cei din cas auziser cearta
noastr.
- Doamne, Dumnezeule! Biata mea Pippa! Dac a fi
fost acolo...
- Mcar dac ai fi fost... Am avut-o alturi pe mtua
Grace. A fost bun cu mine. i Arthur a fost amabil... i
bunica mi-a lsat motenire o sum de bani care mi-a dat
posibilitatea s plec... s vin aici.*
M-a strns ia piept.
- Scumpa mea Pippa, a exclamat, de acum nainte voi

avea grij de tine.


O clip m-am sprijinit de el lsndu-l -s cread c ar fi
posibil - i poate ncercnd s m amgesc.
A spus:
- Acum s-a terminat! Trebuie c a fost un adevrat
comar, Ar fi trebuit s fiu alturi de tine. Am ezitat acolo,
pe peron. Am vrut s vin dup tine s te iau, apoi mi-an)
zis: Cum s fac asta dac ea nu vrea?
- Am vrut s vin. Am vrut.
- Iubita mea, dac ai fi venit!
- Unde? n ascunztoarea pe care mi-o pregteti? Un
pavilion de vntoare ntr-o pdure? E ca un blestem care
se repet. nti Francine, apoi eu. Am fost totdeauna
apropiate. Uneori am impresia c-i retriesc viaa. Am fost
mereu mpreun pn cnd s-a ndrgostit att de prostete...
i acum se pare c i eu am fcut ia fel.
M privea grav.
- Dragostea ta pentru mine va fi cel mai nelept lucru pe
care l-ai fcut vreodat!
Am dat din cap.
- Mi-a dori s fi fost un brbat obinuit - chiar un
majordom, aa cum am crezut c eti... N-am fost niciodat
prea sigur... a fi vrut s fii orice, n afar de ceea ce
eti... s nu fi avut aceste ndatoriri...i mai ales, nu fa de
Freya.
- Vom reui s trecem peste toate astea. i voi arta
locul acela pe care l voi gsi pentru tine. Cminul nostru.
Vreau s mpart cu tine tot ce am.
- Dar nu poi. Nu poi nici mcar numele s mi-l dai.
- i pot da toat dragostea mea... toat, Pippa.
- Trebuie s te gndeti la csnicia ta. Am ndrgit-o pe
Freya. E nc o copil... ncnttoare. Te vkface s-o iubeti.
- Nimeni nu m va putea ndeprta de iubita mea Pippa.
Oh, Pippa, draga mea, ascult cum cnt psrelele.
Ciocrlia se rotete... Este pace pe pmnt. i aduci
aminte? Cntecul Pippei. Va fi pace pe pmnt att timp ct
vom fi mpreun.

- Trebuie s m ntorc. Mi se va simi lipsa. Mi-e team


c i ie.
- Ne ntlnim din nou... mine. Voi gsi un loc unde s
putem tri n siguran. Trebuie. N-are rost s ne mpotrivim.
Din clipa n care te-am vzu mi-am dat seama c aa va
fi. Mi-am spus: Ea este singura din ntreaga lume i nu
mai vreau pe nimeni altcineva.
Am dat din cap. Oscilam ntre extaz i disperare. tiam
c eram pe punctul de a ceda. tiam c trebuie s iau de
la via ceea ce mi ofer. i el i-a dat seama de asta. mi
trdasem sentimentele prea uor.
- Mine. Mine, Pippa, te rog promite-mi. Tot aici.
l-am promis i ne-am ntors la cai. Cnd m-a ajutat s
ncalec, mi-a luat mna i m-a privit rugtor. Simeam c I
iubeam att de mult nct nu-i puteam refuza nimic.
Mi-am tras mna fiindc mi era fric de propriile mele
sentimente i am spus ct am putut de rece:
- Nu trebuie s clrim mpreun. Am putea fi vzui.
Te rog pleac.
- Vom merge mpreun.
- Nu. Prefer aa. Dac am fi vzui mpreun mi-ar fi
greu s mai plec de la castel.
i-a plecat capul i a fost de acord c era mai nelept
s procedm aa.
- Poate ar trebui s fim mai prevztori o vreme, a spus.
Mi-a srutat mna cu pasiune i a plecat.
Am rmas pe loc cteva clipe cu ochii aintii asupra
pavilionului. Nu doream s m ntorc la castel aa repede.
Imi formulasem scuze pentru eleva mea. Bnuiam c Freya
o s vrea s tie unde am fost. M-am hotrt s-i spun c
simisem nevoia de aer curat i de micare dup noaptea
trecut i de aceea clrisem puin prin pdure.
Brusc m-a cuprins dorina s cobor de pe cal i s m
duc la mormntul |ui Francine. M simeam mai aproape de
ea ca niciodat. Am priponit calul i am mers n spatele
pavilionului.
n timp ce m apropiam de mormnt am avut o senzaie

Victori a

Holt

Giudat c nu snt singur. La nceput am crezut c m


urmrete cineva care a vzut c m-am ntlnit cuCcnrad.
Am ngheat de spaim. Oare de ce simisem o prezen
strin? Auzisem vreun zgomot? M avertizase instinctul?
Ajunsesem la ngrditur. Am vzut c ceva se mic
repede... O scnteie colorat. Apoi mi-am dat seama c
era cineva la mormnt.
M-am retras, nedorind s fiu vzut. Bnuiam c era
Gisela. Stteam nemicat inndu-mi respiraia. O siluet
s-a ridicat. Avea o lopic n mn. Prea c plantase ceva.
Nu era Gisela. Era o tnr mai nalt i mai subire dect
Gisela. A rmas o clip n picioare uitndu-se la ce a plantat.
A spus apoi brusc:
- Vino aici Rudi!
Apoi am vzut copilul. Trebuie s fi avut vreo patru-cinci
ani. Prul auriu i buclat i strlucea n soare.
; Vino Rudi s vezi florile ce frumoase snt.
i priveam n timp ce copilul a venit ctre ea.
- Acum trebuie s plecm, a continuat. Dar mai nti...
Am rmas uluit pentru c ngenuncheaser amndoi.
Am vzut copilul stnd cu ochii nchii, cu minile strnse,
murmurnd parc o rugciune. Nu auzeam ce spunea.
S-au ridicat. Femeia inea ntr-o mn un co n care era
lopica. Cu cealalt mn apucase mna copilului. M-am
retras n umbra tufiurilor care creteau acolo din abunden
i i-am urmrit ieind din ngrditur i pierzndu-se n
pdure.
Inima mi btea cu putere iar mintea ncepuse s-mi
fabuleze. Cine era ea? Cine era copilul? Stteam acolo
fr grai, privindu-i. Ar fi trebuit s-i vorbesc, s-o ntreb de
ce are grij de mormntul surorii mele. Dar n-o pierdusem.
Cel puin puteam s-o urmresc s vdunde se ducea.
M-am luat dup ei. Nu-mi era greu s m ascund datorit
pomilor care m acopereau. i, la urma urmelor, dac m
vedeau puteau s cread c am ieit la o plimbare prin
pdure.
Am ajuns n faa unei case - mic, dar plcut. A dat

drumul copilului de mn. Micuul a alergat pe poteca ce


ducea la ua casei. Srea de colo-colo ateptnd-o. A venit
i au intrat n cas mpreun.
Eram nucit. De ce ngrijea mormntul lui Francine?
Cine era? i, mai presus de toate, cine era copilul?
Nu tiam ce s fac. S bat la u s-o rog s-mi arate
drumul i s ncheg o conversaie cu ea?
Era deja trziu. Mi-ar fi fost greu s-mi justific absena
mea ndelungat. Alt dat, mi-am spus. M voi ntoarce.
Voi avea timp s m gndesc cum ar fi cel mai bine s o
abordez.
Ceea ce vzusem i ntlnirea cu Conrad m tulburaser.
Eram nucit i nesigur ntrebndu-m ce mi va rezerva
viitorul i spunndu-mi c trebuie s fiu pregtit pentru
orice.
Cnd rn^am ntors la castel am dat cu ochii de Freya
care m cutase.
- Unde ai fost? Nimeni n-a tiut ce s-a ntmplat cu tine.
- Am simit nevoia de aer curat.
- Puteai s te duci n grdin pentru asta.
- Am vrut s clresc.
j Ai fost n pdure, nu-i aa?
- De unde tii?
- Am spionii mei.
i-a ngustat ochii. Cteva clipe am crezut c tia c m
ntlnisem cu Conrad.
- i apoi, iat dovada! a spus scuturndu-mi un ac de
brad de pe bluz. Pari foarte speriat. Nu eti ceea ce spui
c eti. Plnuieti o lovitur de stat. De aceea eti
independent financiar. Cine a mai auzit de o guvernant
care s nu fie terorizat de ideea c i poate pierde postul
i c ar putea s rmn pe drumuri?
- Tu ai auzit - am spus, recptndu-mi echilibrul. i eu
snt aceea!
- De ce ai plecat fr s-mi spui?
- Dormeai adnc dup emoiile provocate de balul de
asear unde ai fost vioara nti. Am crezut c vrei s te

odihneti.
- Am fost ngrijorat. Mi-a fost fric s nu m prseti.
- Copil prostu!
S-a aruncat n braele mele.
- Nu m prsi, Anne!
- De ce ti-e
i team? am ntrebat-o.
M-a privit fix.
- De tot, a spus. Oe cstorie... de schimbare... mi-e
team s cresc. Nu vreau s m maturizez, Anne. Vreau
s rmn aa.
Am srutat-o cu tandrete.
i
- Te vei descurca foarte bine la mpmentul potrivit, am
linitit-o eu.
- Oare? Snt foarte rebel i n-a putea s-i tolerez
amantele.
- Poate c nu va avea nici una.
*
- Aa va trebui s fie! a spus cu fermitate.
- Un proverb englez spune c s nu-i ridici poalele pn
nu sari prleazul.
- Un proverb foarte nelept - a replicat Freya. Aa voi
face. Dar voi trece prleazul cum vreau eu!
- Cunoscndu-te, snt sigur c vei lupta s obii ceea ce
vrei.
^Problema e c Sigmund pare a fi genul care face ce
vrea el. ie nu i s-a prut, Anne?
- Ba da, am spus ncet.
- Atunci problema va fi cine e mai tare.
- Poate nu va fi nici o lupt. Poate c vei dori amndoi
acelai lucru.
- Ce neleapt eti, Anne! Vei fi lng mine. Voi insista
s fie aa. Te voi face M are Vizor.
**
,
- i-ai bgat n cap asta! Cred c vrei s spui M are Vizir
i snt sigur c nu a fi deloc potrivit pentru o asemenea
funcie.
- Ne vom ridica poalele cnd vom trece prleazul, m-a
citat Freya, aproape ironic.
Rdeam, dar n acelai timp m ntrebam: Ce voi face?

Trebuie s plec. Dar el nu-mi va ngdui. Voi rmne. Vom


tri mpreun... n umbr, ascuni, dar mpreun... ca
Francine i Rudolph.
Trebuia s aflu cine era femeia^ care plantase flori pe
mormntul lui Francine i, mai ales, cine era copilul.

Capitolul 7

Regele pdurii

Norocul mi-a surs. n dup amiaza aceea Freya a venit


la mine. Era bosumflat. Contele i Contesa doreau ca ea,
mpreun cu Tatiana i cu Gunther, s-i fac o vizft Marelui
Duce.
- i ce te nemulumete? am ntrebat-o.
, - Vroiam s merg cu tine s clrim.
^
- O putem face alt dat.
- M ndoiesc c l vom vedea pe Duce i totdeauna
trebuie s participm la attea ceremonii! Mi-ar fi plcut s
nu m duc.
- Vizita nu va dura mult. ,
- Sper ca Sigmund s fie acolo. ^
- Cred c i face plcere s-l vezi.
S-a strmbat.
Am urmrit suita pn a plecat i.apoi m-am dus imediat
la grajduri. Aveam o dup amiaz liber. Am ajuns repede
pe drumul spre pavilion i apoi am luat-o ctre casa pe
care o descoperisem de diminea.

Femeia era n grdin. Am recunoscut-o pe loc. l-am


dat bun ziua i am rugat-o s-mi arate drumul spre ora,
dei l cunoteam foarte bine. A venit la gard, s-a aplecat
peste el i m-a ndrumat. ncercnd s lungesc vorba, am
spus:
- Pdurea e foarte frumoas.
A fost de acord cu mine.
- Nu-i e urt s stai singur aici? am ntrebat.
- Nu prea. Am attea de fcut... ngrijesc de casa fratelui
meu.
- Numai dou persoane... am murmurat i m-am ntrebat
dac asta nu sunase iscoditor i totodat impertinent.
- Doar noi doi, fata n cas i bieelul meu.
N-a menionat nici un so, am remarcat imediat i prin
cap mi-au trecut o groaz de posibiliti.
- Am trecut pe la pavilion, am continuat. Pare pustiu.
- Ah, da, acum aa e.
Avea o figur deschis i prietenoas. Poate ca i fcea
plcere un pic de conversaie pentru c , fr nici o ndoial,
vedea puin lume.
- Sntei n vizit pe aici? m-a ntrebat.
- Nu chiar. Snt angajat la castel.
- Oh?! A devenit interesat. Fratele meu lucreaz acolo...
pentru Conte.
- Eu stau acolo... snt guvernanta englezoaic a Contesei
Freya.
Asta n-o interesa prea mult.
- Oh, da, am auzit c ar fi o englezoaic acolo. Ai plecat
i v-ai rtcit?
- Nu e prea greu n pdure.
- Nicieri nu-i mai uor. Dar nu sntei departe. Dac o
luai napoi spre pavilion i o inei pe potec, ajungei la
vil de lng pavilion i de acolo se face un drum. De acolo
se vede oraul.
- De la pavilion tiu pe unde snt. Pavilionul pare
interesant, dar e cam posomort.
- Da, acum nu mai e folosit.

- Pcat. Pare s fi fost un loc admirabil.


- Oh, da... mai nainte l foloseau des cnd veneau la
vntoare, tii. Trebuie s ai grij n pdure. Dac snt mai
ales cerbi, poi s dai i peste un mistre slbatic.
- Cred c am vzut un mormnt... undeva, n spatele
pavilionului.
- Da, e un mormnt acolo.
- Ciudat loc pentru un mormnt. De ce s fie cineva
ngropat acolo i nu n cimitir?
- Cred c a existat un motiv.
Am ateptat, dar nu prea dispus s continue, aa c
am spus:
- Pare bine ngrijit.
- Da. Eu am grij de el. Nu-mi place s-l vd npdit de
buruieni. Mormintele trebuie ngrijite. Dac nu snt, arat
ca j^cum nimnui nu i-ar psa de cel nmormntat acolo.
- nseamn c a fost o prieten?
- Da, a spus. Trebuie s m iertai. l aud pe bieelul
meu. S-a trezit din somn. O s gsii uor drumul. S dea
Domnul s avei o zi bun.
Mi-am dat seama c n-am tiut s exploatez situaia.
Nu descoperisem mare lucru, cu excepia faptului c o
cunoscuse pe Francine i fusese prietena ei.
M-am hotrt s revin. Cel puin, am deschis o cale acolo
unde prea s nu fie nimic.

Cnd m-am ntors n ora, am trecut pe la hanul de unde


odat nchiriasem un cal i m-am hotrt s mai stau puin
n Biergarten. Mi-am lsat calul n grajd i m-am dus n
grdin. Cred c vroiam vorbesc cu cineva i nevasta
hangiului era foarte prietenoas.
i-a amintit de mine i mi-a spus-o cnd mi-a adus cana
cu bere - o specialitate a Bruxenstein-ului. A fcut o pauz
i nu mi-a fost greu s-o rein.

l-am spus c acum lucram la castel.


- Am auzit c tnr contes are o englezoaic s o
ajute s vorbeasc bine limba, a spus.
- Eu snt aceea, am spus.
- i i place?
- Foarte mult, am replicat. Contesa e ncnttoare.
- E popular, i la fel e i Baronul. Nu m-ar surprinde s
grbeasc puin cstoria. Cred c depinde de Marele
Duce. Dac se reface, lucrurile vor fi ca mai nainte.
Am fost de acord i i-am spus c am gsit pdurea
ncnttoare.
- Pdurile noastre snt celebre prin cntece i prin
legende, a rspuns ea. Se spune c se pot ntmpl fel de
fel de lucruri acolo. Trolli, pitici, uriai, vechii zei ai... unii
spun c mai snt acolo... i c unii oameni au darul s-i
vad.
- Trebuie s fie nspimnttor s locuieti n inima
pdurii. Am trecut pe acolo astzi.
- Pe la pavilion?
- Da, am vzut pavilionul, dar vorbeam de o cas... una
mic... n pdure... lng pavilion. M ntreb cine st acolo.
- Ah, tiu ce vrei s spui. Trebuie s fie locul lui
Schwartze.
- Am vzut pe cineva acolo, l-am cerut s-mi arate
drumul.
- O fi fost Katia.
- Are un bieel?
- Da. Pe Rudolph.
- Soul ei lucreaz pentru vreuna din familiile de la castel?
- Nu exist nici un so.- Oh... neleg.
- Srmana Katia. A avut necazuri.
- Pcat! Pare foarte plcut, chiar fermectoare.
- Da, este. Viaa a fost totui crud cu ea. Dar are biatul
pe care l iubete la nebunie. E tare frumuel.
- Am remarcat copilul. Are vreo patru-cinci ani.
- Da, cred c atunci s-a ntmplat. Un adevrat mister.

-O h?
- Cine poate spune ce se ntmpl n cazuri din astea?
Se pare, un ghinion... n partea aia a pdurii... innd cont
i de ceea ce s-a ntmplat la pavilion...
- Vrei s spui, crima?
- Da. A fost groaznic. Unii spun c a fost gelozie.
Dar eu n-am crezut niciodat. A fost cineva care a vrut
s-l nlture pe Rudolph, astfel nct Sigmund s-i ia
locul.
- Vrei s spui c Sigmund...?
- Oh, taci! Am spus c e un mister... acum muli ani. Cel
mai bine e s fie dat uitrii. Se spune c Sigmund va fi un
Duce minunat. E puternic, i asta e ceea ce dorim. Ascult
- i-a lsat capul pe o parte - m atept s vin pe aici.
- Cine?
- Contele i Contesa cu Sigmund i cu tnr Contes.
Am auzit c n dup amiaza asta l-au vizitat pe Marele Duce.
Sigmund i va escorta napoi la castel. O s ies s-i vd.
- Pot s vin cu tine?
-S ig u rc da.
Am stat cu ea i cu alii nghesuii n uile hanului.
Inima mi-a btut s-mi sar din piept de mndrie i
team n tim p ce l priveam . Era m agnific pe calul lui
alb, rspunznd aclam aiilor mulimii. Lng el era Freya
m bujorat, cu ochi strlucitori i foarte frum oas. Era
limpede c poporul o plcea.
- Mica ruc, am auzit spunnd pe cineva. Este
ncnttoare, nu?
Urmau Contele i Contesa cu Giinther i Tatiana. Cu ei
mai erau cteva grzi clare, mbrcai n uniforme albastre
cu maro i cu pene la coifurile argintii. v
n tim p ce -i priveam m i-am a m in tit de situ a ia
dezndjduit n care m aflam i-mi dsdeam seama c
nu aveam loc n viaa lui Sigmund. Voi fi amanta lui,
ascuns... ateptnd zilele pe care le putea petrece cu mine.
i dac apreau copii... ce fceam cu ei?
Cum a fi putut s fac asta? Trebuia s plec.

Oh, Francine - m-am gndit - oare i cu tine s-a ntmplat


la fel?

Cnd am ajuns n camera mea, unul dintre valei sttea


la u. Mi-a spus:
- Am un bilet pentru dumneavoastr, Frulein. Mi s-a
spus s nu-l dau nimnui dect dumneavoastr.
- Mulumesc, i-am spus lundu-l. S-a nclinat i a plecat.
tiam dinainte de a-l deschide cine mi-l trimisese. Era
scris pe hrtie albstruie cu efigia cu lei i sbii ncruciate
pe care o mai vzusem.
Scumpa mea, (m i scria n englez)
Trebuie s te vd. Vreau s-i vorbesc. E de nesuportat
s fii att de aproape i totui att de departe de mine. Nu
pot s m ai atept pn mine. Vreau s te vd n seara
asta. Chiar lng castel e un han. Se numete Regele
Pdurii. Vino acolo. Te atept. Te rog. O s te atept la
nou. Dup cin o s te poti furia.
C.
R e g e le Pdurii. l vzusem . Era foarte aproape de
porile castelului. Puteam s-o fac? Cred c da. Puteam
s pretextez o durere de cap, s m retrag devreme
i s m furiez. N-ar fi nelept. S-ar ntm pl ca la
Grange. Nu trebuia s m duc. M gndeam totui la
el ateptndu-m acolo. A r fi aa de nefericit. Oam enii
cum snt Conrad i Freya erau obinuii ca, totul s se
fac dup voia lor. A r trebui s nvee c nu totdeauna
se ntm pl aa. i totui... vroiam s m duc.
Ba nu, m-am adm onestat singur. Totui n-aveam
cum s-i trim it un mesaj. Cum a fi putut eu s-i cer
cuiva s-i duc un bilet Baronului Sigmund!
Nu. M-am hotrt c trebuie s m duc i s-l fac s-i
dea seama c nu puteam s-l mai vd. Trebuia s plec din

castel. S zicem s m ntorcla Daisy. Dar nu era destul


de departe. Putea s m caute i acolo. Nu. O s m duc
s-l vd i s-i explic c nu trebuie s ne mai ntlnim.
Am re u it s plec re la tiv uor. Freya era puin
distrat. i plcea s clreasc pe strzi cu Sigmund
i era ncntat de aclam aiile m ulim ii. Cnd i-am spus
c a vrea s m retrag devrem e pentru c m doare
capul, a spus doar Somn uor, Anne. Poate o s m
culc i eu devrem e .
Astfel am reuit s m strecor fr btaie de cap.
El m cuta i m-a ajuns nainte de a ajunge la han.
Avea o m antie ntunecat i o plrie neagr ca orice
om de afaceri care cltorete. Dei am mai vzut pe
muli m brcai la fel, el arta foarte distins.
Mi-a strns braul i a rostit:
- Am nchiriat o camer unde nu vom fi deranjai.
- Am venit s-i spun c trebuie s plec, am spus.
Nu mi-a rspuns, dar mi-a strns braul mai tare.
Am intrat n han i am urcat o scar lturalnic. mi
spuneam: Aa va fi m ereu - totdeauna n um br .
Brusc, nu mi-a mai psat. l iubeam i tiam c n-a
putea fi fe ricit fr el. Cum spunea proverbul acela
spaniol? Dumnezeu spune s iei ce doreti. S iei,
dar s plteti pentru asta .
Era o cam er mic, dar lum ina lum nrilor arunca o
aur plcut romantic, sau poate mi se prea c era
aa pentru c eram numai noi doi acolo.
Mi-a scos n grab gluga pelerinei i acele care mi
ineau prul strns. Pletele m i-au alunecat grele pe
umeri.
- Pippa - a murmurat - n sfrit, mpreun. M-am gndit
la tine... te-am visat i acum, iat-te aici. v
- Nu trebuie s rmn... Am venit numai s-i spun...
Mi-a zmbit i mi-a tras uor pelerina de pe umeri.
- Nu! am spus ncercnd s fiu ferm.
- Ba da, a rspuns. Aa ne e scris, tii foarte bine. Nu
poi s scapi de soart. Oh, Pippa, te-ai ntors la mine...

pentru a nu ne mai despri niciodat.


- Trebuie s plec, am insistat. N-ar fi trebuit s vin.
Am crezut c vrei s-mi spui ceva.
- Vreau absolut totul, mi-a replicat.
- Ascult, am continuat. Trebuie s fim raionali.
Acum este cu totul altfel. Data trecut n-am tiut cine
eti. M -am l sa t a m g it . Eram in o c e n t ... f r
experien. Nu mai avusesem niciodat un am ant. Am
cre zu t c ne vom c s to ri i vom tr i m p re u n
c s to riti.
f Acum lucru rile s-au schim bat. Ceea ce
facem e greit i snt contient de asta.
- Iubita mea, convenienele snt fcute de societate...
L-am ntrerupt:
- Nu e vorba numai de conveniene. Mai e i Freya.
Am ndrgit-o. Ce ar crede dac ne-ar vedea acum? Nu
se cuvine... e ngrozitor de greit... i trebuie s plec.
- Nu-i voi permite aa ceva.
- Eu snt cea care hotrte.
- Nu poi fi att de crud!
- neleg c snt nc naiv i c ai mai fost probabil n
asemenea situaii de multe ori...
- N-am iubit niciodat pn acum, a spus. Nu e suficient?
- E adevrat?
- Jur c aa este. Te iubesc... pe tine i numai pe tine,
acum i pururea.
- Cum poi s tii ce sentimente vei avea n viitor?
- Am tiut din prima clip cnd te-am zrit. Dar tu?
Am ezitat i apoi am spus:
- Poate, n ceea ce m privete, am tiut c aa va fi,
dar cu tine e altceva. Dac a pleca, m-ai uita repede.
- Niciodat.
- Ar fi att de multe n viaa ta care ar compensa orice
frustrare provocat de faptul c o femeie te-a respins...
- Nu nelegi. Dac ar fi vorba numai de mine a fi gata
oricnd s renun la tot pentru tine.
- Cum s renuni la strigtele de admiraie i la ovaii?
nseamn att de mult pentru tine! Te-am urmrit. Eram n

Victoria

Holt

balconul unui han cnd ai trecut clare pe cal alturi de


Freya. V-am vzut. Zmbeai mulumit. Oamenii v-au plcut
pe amndoi, iar voi ai fost ncntai de simpatia i respectul
lor. Asta nseamn foarte mult pentru tine.
-n tr-u n fel, am fost crescut i educat pentru asta a admis. Dar nu m-am gndit niciodat c eu voi ajunge
ntr-o asem enea poziie social din cauza lui Rudolph.
Eu eram n u m ai o ra m ific a ie a a rb o re lu i n o stru
genealogic. Dac ar fi trit Rudolph... Dar de ce s ne
gndim la asta iubito? S lum de la via tot ceea ce
ne ofer.
- Nu. Trebuie s plec. M vbi ntoarce n Anglia. Cred c
aa e cel mai bine. M voi duce la mtua Grace i voi
ncerca...
Braele lui deja m cuprinseser.
- Pippa, te iubesc, iar timpul e att de scurt... acum. Dar
vom tri o via mpreun.
- Dar poziia ta social... Freya?
- Voi gsi eu ceva. Te rog, iubito... hai s fim fericii...
acurn.
Buzele mele au spus nu, dar trupul meu striga Da, da!.
Pentru mine era irezistibil i amndoi tiam asta.
Nu exist scuze. N-am avut nici una. Ne-am lsat
n voia pasiunii. Nici unul dintre noi nu se putea gndi
la altceva cnd eram acolo, m preun, doar noi doi. S-a
ntm plat ca i atunci, la Grange. N-a rpai rmas nimic
altceva dect dragostea noastr, dorina noastr. N-am
mai rezistat i m-am prbuit n braele lui pe jum tate
nspim ntat, pe jum tate extaziat. Am azvrlit la o
parte orice sentim ent de vinovie i jen.
Pe urm am stat ntins alturi de el, n braele
lui. mi
i
pipia faa cu degetele, ademenea orbilol1.
- Vreau s-i cunosc bine fiecare prticic fiindc
acum tu eti una i aceeai cu mine. Ne aparinem
unul altuia. Trebuie s te am n minte aa cum eti,
cnd nu voi fi alturi de tine. Am gsit un cmin pentru
noi. Nu d e p a rte de o ra ... n p d u re ... o c su

minunat pe care o vom transform a n cm inul nostru.


Brusc, am revenit cu picioarele pe pm nt de pe
nlim ile olim pice pe care m aflasem . Am avut o
viziune: pavilionul de vntoare - ntunecat, sinistru,
bntuit de fantom e.
- E n partea de vest a oraului, a continuat.
A vrut s spun c oraul va fi ntre noi i pavilionul de
vntoare.
- i voi arta casa i o vom face cminul nostru. Voi fi
acolo ct de mult voi putea. Doamne, Dumnezeule, Pippa,
ar putea fi minunat.
- Nu voi accepta niciodat - am spus. Nu pot. Mi-e ruine,
i dai seama cum m simt fa de copila aceea pe care am
ndrgit-o i care este nevinovat? Am nceput s-o iubesc...
- Pe mine m iubeti, ine minte! a spus. Nimeni nu
trebuie s stea n calea iubirii noastre.
- Dar nu mai pot sta cu Freya... dup asta.
- Atunci hai n cminul nostru din pdure.
- Trebuie s m mai gndesc. Nu m pot hotr aa de
uor. Nu-mi pot imagina ce i-a putea spune. Ce ar simi
ea? Va fi soia ta, iar eu amanta ta.
- Nu e tocmai aa, a protestat.
- Dar cum altfel? Nu cred c pot face asta. Nu lui
Freya. Chiar i acum m simt vinovat, vrednic de
dispre. Zilele trecute, ntr-un elan de afeciune pentru
mine, Freya m-a srutat... iar eu i-am ntors srutul.
Apoi m-a copleit oroarea. M considera prietena ei
n timp ce eu o trdam . m i spuneam: Srutul Judei .
Nu, cel mai bine ar fi s plec acas, n Anglia. M-a
putea duce la m tua Grace, a putea lua viaa de la
capt, poate undeva departe de G reystone Manor.
- Rmi aici. Nu te las s pleci.
- Snt liber. Nu uita asta!
- Nimeni nu e liber cnd iubete cu adevrat. i tu
eti nctuat, iubito. Ne ap arin e m u nu l altuia pentru
tot. restul vieii... acce pt asta... i o s vezi c e
singurul mod de a supravieui.

- Pentru mine singurul mod de a supravieui e s plec


de aici.
- Nu accept.... i nici tu. Dac a fi fost liber s m
cstoresc cu tine, a fi fost cel mai fericit om din lume.
- Asta nu se poate, am spus..
- Numai dac nu descoperim un nou motenitor. Mcar
dac Rudolph ar fi fost nsurat...
- Dar a fost!
- Oh, nscenarea din registru! Nu era acolo, nu-i aa?
Am cutat-o mpreun. Dac a fi avut o dovad a faptului
c a fost cstorit i c a avut un copil! Dac am putea
aduce acel copil n faa tuturor i am spune: lat noul
conductor al Bruxenstein-ului n caz c Marele Duce...
- Ar fi doar un copil.
- Copiii cresc.
- Ce s-ar ntmpl? Bnuiesc c ar fi un fel de regen...
- Ceva asemntor.
- i tu ai fi regentul?
- Probabil c aa ar fi. Dar a fi liber atunci. Kollenitz-ul
n-ar dori o alian cu un regent. Atunci ei ar vrea ca Freya
s se mrite cu motenitorul.
- Diferena de vrst ar face o asemenea cstorie
imposibil.
- Cui crezi c i-ar psa de aceast diferen? Au
mai existat asem enea cstorii nepotrivite ncheiate
din raiuni de stat. N-ar avea nici o importan nici dac
Freya ar fi i cu zece ani mai n vrst. La urma urmelor,
i eu snt cu zece ani mai mare dect Freya. Dar ne
pierdem tim p u l cu tot felul de supoziii departe de
subiect. Trebuie s acceptm realitatea. Va trebui s
iau parte la acea cerem onie nupial cu Freya i s
concepem un motenitor. A poi m i voi h fcut datoria
fa de sta t. D ar nu te v o i lsa s p le ci, P ip pa ,
niciodat... niciodat! Dac fugi, vin dup tine. Voi
rscoli toat Anglia... toat lum ea, i tot te voi aduce
napoi.
- mpotriva voinei mele?

- Iubita mea Pippa, nu voi face nim ic m p o triva


voinei tale. Toate resentim entele tale se vor prbui
cnd vom fi m preun. N-am dovedit-o de dou ori pn
acum?
- Snt slab... nesbuit... imoral. mi dau seama...
- Eti amabil, drgla i adorabil.
- Nu ai dreptul s m ispiteti.
- Am dreptul !a o dragoste adevrat.
- Ce proast snt! Aproape te cred.
- Ai fi proast dac nu m-ai crede.
- Atunci, e adevrat?
- tii.
- Cred c da. Sntem doi oam eni prini ca ntr-o
capcan n tr-o situaie neobinuit. M ntreb dac aa
ceva s-a mai ntm plat vreodat.
- I s-a n tm plat chiar surorii tale. Nu chiar la fel...
dar Rudolph nu s-ar fi putut cstori cu ea.
- De ce nu?
- Pentru c i era menit lui Freya.
- Dar el n-a trecut prin ceremonia de logodn care este
echivalent cu Cstoria.
- E adevrat. Dar tia c nu are voie s se nsoare
fr aprobarea m initrilor Marelui Duce. Iubito, hai s
lsm asta la o parte. S profitm de clipele petrecute
m preun. i promit c va fi minunat.
- Acum trebuie s plec. E trziu.
- Numai dac mi promii c ne vom ntlni ct mai curnd.
Doresc s-i art casa n care a vrea s locuim. Te rog s
vii aici mine sear. Vrei?
- Nu pot. Cum s plec aa? Ar putea s bat la ochi.
Freya ar deveni bnuitoare.
- Voi fi aici mine sear la aceeai or. Iubita mea Pippa,
te rog vino.
Mi-am pus pelerina i m-a condus pn aproape de
poarta castelului. Grzile m-au privit bnuitoare i mi-am
dorit s-mi pot ascunde fericirea slbatic ce m invadase.

1^0.

Nu tiam cum voi putea da ochii cu Freya. m i era


team s nu-m i trdez sentim entele cnd va vorbi
despre S igm und. A vea s p irit de o b s e rv a ie i m
cunotea bine. Cu siguran ar fi ghicit c s-a ntm plat
ceva.
n ultim a vrem e, Freya se schimbase. Prea,m ai
m a tu r , m ai re tra s , m ai o b s e d a t de p ro p ria -i
persoana. Altdat ar fi remarcat uor com portam entul
meu mai neobinuit.
i Frulein Kratz a rem arcat schim barea petrecut
cu Freya.
- Nu e deloc atent la lecii, s-a plns Frulein Kratz.
Cred c i-a pierdut puin capul venind aici, vzndu-l pe
Baron i dndu-i seama ce viitor mre o ateapt.
- E suficient pentru oricine ca s-i piard capul.
- Nu se mai poate concentra asupra unui subiect i tot
timpul vrea s amnm leciile. E greu s-i impui autoritatea
cu ea. Ce prere ai Frulein Ayres?
- n cazul meu este altceva. Nu e vorba de lecii
propriu-zise. Vorbim numai n limba englez. Nu trebuie
s stm la mas i s.studiem anumite cri, dei a dori
s citeasc mai mult n limba englez.
- Cred c trebuie s accept aceast situaie.
- Da, Frulein Kratz. n orice caz, aa ai mai mult timp
liber.
A recunoscut c aa era, lucru dealtfel valabil i n cazul
meu.
Ne-am ntlnit dup masa de prnz. Rurta un costum de
clrie albastru deschis care-i scotea n eviden tenul
diafan.
- Vreau s clresc dup amiaz, Anne. Cred c i tu
vrei s faci acelai lucru, sau poate vrei s mergi n ora?
- Cum doreti, desigur.
- Ah, nu... nu pot merge cu tine. Trebuie s-i nsoesc

pe Gunther i Tatina.
Am fost ncntat pentru c eram liber s-mi duc la
bun sfrit un plan anume.
- Sper s te distrezi ct mai bine, i-am spus.
- mi pare ru c nu poi veni cu noi.
- Nu-i nimic, neleg. Plimbare plcut!
S-a aruncat de gtul meu.
- O dup amiaz plcut, Anne.
- Voi ncerca s m distrez puin.
- Apoi vom conversa mult n limba englez... mine sau
poimine.
M-am dus n cam era mea i mi-am pus costum ul
de clrie. Era nc devrem e cnd am pornit clare
prin pdure.
P la n u l m i-l f c u s e m dup ce m tre z is e m n
dim ineaa aceea. Urma s-o vd pe cea care ngrijea
m orm ntul lui Francine. Aveam convingerea c tia
ceva ce trebuia neaprat s aflu. M interesa mult
copilul. De ce nu? Era o presupunere ciudat, dar de
ce l chem a Rudolph? De ce s fie pus un bieel de
patru ani s ngenuncheze la m orm ntul unei strine?
DaG m icuu l Rudolph era co p ilu l despre care m i
scrisese Francine? Dac a fi putut s dovedesc c
Franeine a fost cu adevrat cununat, dac a fi putut
s-i gsesc fiul, atunci bieelul acela ar fi devenit
m otenitorul Ducatului. A r fi fost naintea lui Conrad.
Dei venisem n Bruxenstein s dezleg enigma vieii
i morii surorii mele, m i ddeam seama .c era posibil
s gsesc i o soluie pentru propria mea problem.
Poate c im aginaia mea era prea creatoare, poate
c nu era att de simplu cum mi se prea. Trebuia s
ncerc s aflu i s fac uz de toat ingeniozitatea de
care eram n stare.
n tim p ce treceam clare pe lng casa Giselei
n d re p tn d u -m spre p a v ilio n u l de v n to a re , m
gndeam la seara precedent, la pasiunea slbatic
ce ne sfia pe am ndoi fcndu-ne s uitm de tot.

Cum putusem eu, care m considerasem totdeauna o


persoan onorabil, s m las trt ntr-o asem enea
aventur am oroas cu viitorul sot al elevei mele? Nu
m mai puteam nelege. tiam doar c vreau s fiu
cu el, c vreau s renun la orice altceva. Doream,
mai presus de orice, s-i fac plcere, s fiu cu el pentru
totdeauna.
Am priponit calul i am mers pe jos n jurul pavilionului,
am trecut de mormnt ndreptndu-m ctre casa lui Katia.
Pe cnd strbteam desiul pdurii, im ediat dup
pavilion, am auzit zgomot de copite. M-am retras de
pe poteca ngust ateptnd s treac persoana care
clrea. Era un brbat a crui figur m i era cunoscut.
M-a privit lung n timp ce trecea pe lng mine. Mergea
ncet pentru c poteca era ngust. A n clin a t capul
ntr-un fel de salut, iar eu am fcut la fel. Am mers
mai departe n tre b n d u -m unde l mai n tln ise m .
Veneau i plecau foarte m uli oam eni la castel. Poate
c lucra acolo. Oricum, m intea m i era prea plin de
alte problem e pentru a-mi pierde tim pul cu identitatea
strinului.
Am ajuns la casa lui Katia. Prea linite. Am deschis
ua i m-am ndreptat spre veranda plin cu ghivece de
flori.
Am btut la u. Linite, urmat de zgomot de pai. Ua
s-a deshis i Katia a aprutn prag. M privea mirat. Prea
c nu-i mai aduce aminte de femeia care o rugase s-i
arate drumul prin pdure.
Repetasem de multe ori ce urma s-i spun:
- M ntreb dac pot vorbi cu tine. Vreau s te ntreb
ceva foarte important. Pot s fac asta?
M privea uluit i am continuat:
- Te rog... este foarte important pentru mine.
S-a dat uor napoi i a deschis larg ua.
- V-am mai vzut, a spus.
- Da. Ieri. Te-am rugat s-mi ari drumul.
A zmbit.

- Da, mi amintesc. V rog s intrai n cas.


Am intrat i am remarcat ordine i curenie la tot pasul.
A deschis o u i am intrat ntr-o camer plcut, mobilat
simplu, dar cu gust.
- V rog s luai loc, m-a invitat
- mi dau seama c i se pare straniu, am spus. M
intereseaz mult morm ntul femeii care a fost ucis
mpreun cu Baronul Rudolph.
-Da? a ntrebat uor speriat. De ce... de ce m ntrebai
pe mine?
- Pentru c ai cunoscut-o bine. Ai inut la ea. Te ocupi
de mormnt. l duci i pe bieelul tu acolo i e limpede c
ai respectat-o mult.
- mi iau copilaul cu mine pentru c nu am cu cine s-l
las. Acum doarme. E singura perioad din zi cnd mai pot
s fac ceva prin cas.
.
- Te rog povestete-mi despre prietenia cu femeia care
a fost ucisa.
- A putea s v ntreb de ce v intereseaz?
Era rndul meu s ezit. Brusc, m-am hotrt. Era singura
cale de a obine informaiile pe care le doream att de mult.
Am spus:
- Snt sora ei.
A rmas uimit. M privea nucit. Am ateptat s-i
revin. A exclamat:
- Da, tiam c are o sor... Pippa. Vorbea despre ea cu
atta dragoste!
Acele cuvinte simple m-au emoionat profund. Simeam
cum mi tremur buzele, iar cuvintele se precipitau:
- Atunci nelegi. tii de ce trebuie ca eu...
Brusc, mi-am dat seama c n-a fi putut s aflu nimic
important dac nu i-a fi spus cine eram. Atitudinea ei fa
de mine se schimbase. Am continuat:
- Te-am vzut ngrijind mormntul. V-am vzut, pe tine i
pe bieel, ngenunchind acolo. Atunci mi-am spus c ai
iubit-o pe sora mea. De aceea m-am hotrt s-i vorbesc.
- Nu v-am crezut deloc c v-ai rtcit, a spus. tiam eu

c era vorba despre altceva.


- Cred c sora mea a fost cununat cu Rudolph.
i-a plecat ochii:
- Ei spun c nu, c a fost doar amanta lui.
- Oricum, trebuie s existe pe undeva o dovad...
A tcut. Am continuat:
- Povestete-mi despre ea. Locuia n pavilion, nu-i aa?
Trebuie c ai fost vecine.
- Acolo era cminul ei. tii, nu putea s fie primit la
schloss. Baronul avea anumite ndatoriri. Venea cnd putea,
dar o fcea destul de des. Se iubeau mult i era o persoan
att de fericit! Rdea tot timpul. N-am vzut-o niciodat
trist. i acceptase poziia social. Snt sigur c Baronul
Rudolph venea la ea ori de cte ori avea puin timp liber.
- Spune-mi, cum ai cunoscut-o?
- Pe atunci tria nc tata. El i fratele meu erau angajaii
Contelui von Bindorf. Majoritatea celor de aici din jur
lucreaz fie pentru Conte, fie peritry Marele Duce. Fratele
meu, Herzog, este nc n slujba Contelui. Pleac mereu
cu diferite nsrcinri. Lipsete mult de acas.
- Da, am murmurat.
- Mi s-a ntmplat ceva cumplit n pdure. Eram tnr i
netiutoare, nelegei. A fost groaznic. Nimeni nu poate
nelege cu adevrat dect dac trece prin aa ceva. Era
un brbat. Cred c m urmrea de o vreme... pentru c de
multe ori avusesem senzaia c snt urmrit. Apoi, ntr-o
zi... era n amurg...
A fcut o pauz privind undeva n gol, retrind oroarea
acelor clipe.
-... era unul dintre soldaii care alctuiesc garda de la
Grand Schloss. M-a prins i m-a trt n pdure i apoi...
- Te-a violat.
^
Ajncuviinat.
- mi era att de fric! tiam c face parte din corpul de
gard... M gndeam c nimeni n-o s m cread... aa c
n-am spus nimnui. A fost ca un comar i credeam c
s-a terminat i c trebuie s uit tot... i pe urm... mi-am

dat seama c eram nsrcinat.


- mi pare att de ru pentru tine!
- Acum a trecut. Lucrurile astea se uit. Nu m mai
gndesc nici eu att de mult la cele ntmplate. Numai cnd
vorbesc despre asta m i reamintesc. Tata era foarte
credincios, nelegei? Cnd a afat a fost ngrozit i...
Faa i s-a contorsionat de spaim i parc vedeam fetia
inocent i lipsit de aprare de atunci.
-... Nu m-au crezut, a continuat. Au spus c am fost o
trf, c am adus ruine familiei mele. M-au alungat.
- i unde te-ai dus?
- Nu tiam ncotro s-o apuc i m-am dus la sora
dumeavoastr. M-a primit i m-a luat la ea. Dar nu numai
att... A fcut totul pentru mine. Ea m-a crezut. A spus c
m va ajuta. Aa a i fcut. Copilul meu s-anscut n
pavilionul de vntoare.
Inima mi btea nvalnic.
- A avut i ea un copil... cam n aceeai perioad?
- Nu tiu nimic despre vreun copil, mi-a rspuns. N-am
vzut nici un copil acolo.
- Ar fi fost periculos dac ar fi avut un copil, nu-i aa?
am ntrebat-o. Ar fi fost motenitorul Ducatului!
A scuturat din cap.
- Ar fi trebuit s fi fost cununai.
- Eu cred c au fost.
- Toat lumea spune c nu au fost.
- i-a vorbit sora mea vreodat despre cstoria ei?
- Nu.
,
- i-a spus c era nsrcinat?
- Nu.
- Spui c bieelul tu s-a nscut la pavilion?
- Da. Am fost bine ngrijit acolo. Ea s-a ocupat de tot.
Dup naterea copilului nu am mai avut nici un comar. Nu
mai puteam s sufr pentru ceva care m fcuse s am
acest copil.
- Ai iubit-o pe sora mea?
- Cine n-ar fi iubit pe cineva care a fcut att de mult

bine? M-a salvat de la o soart cumplit care m-ar fi


ateptat. Eram pe jumtate nebun de spaim i durere.
Credeam c snt blestemat, cum mi spusese tata. Ea a
rs de toate astea. M-a fcut s neleg c nu eram rea sau
pctoas. M-a ajutat s aduc pe lume un copil sntos.
Ne-a salvat pe amndoi. N-am s uit asta niciodat.
- i... din cauza asta i ngrijeti mormntul?
A ncuviinat din cap.
- Aa voi face ct voi tri. i apoi locuiesc att de aproape!
Nu o voi uita niciodat. i vreau ca nici Rudolph s n-o
uite. Cnd va fi destul de mare i voi povesti.
- i mulumesc pentru tot ce mi-ai spus.
- Ce cutai aici de fapt?
- Vreau s-i gsesc copilul, pentru c snt sigur c a
avut un copil.
A dat din cap.
- Vreau ca tu s mai tii ceva, am continuat. Contesa i
cei care m-au angajat nu-mi cunosc adevrata identitate.
Ei tiu c snt Frulein Ayres. Nu m vei trda?
- N-a face asta niciodat, a spus imediat.
- Te cred c n-ai face aa ceva. A trebuit s-i spun pentru
c altfel nu mi-ai fi spus nimic despre sora mea.
A recunoscut c aa era. l-am povestit c datorit banilor
motenii de la bunica avusesem posibilitatea s cltoresc
pn rn Bruxenstein. l-am spus din nou c eram convins
c Francine fusese cununat cu Baronul Rudolph i c
avusese un copil.
- Ai i tu un fiu, i-am explicat. Vei nelege sentimentele
surorii mele pentru al ei. Vreau s-l gsesc, s am grij de
el. Ar fi o compensaie pentru pierderea ei. i apoi, dac
exist, ce fel de via duce? i snt (Jatoare surorii mele.
Trebuie s-i gsesc fiul.
- neleg ce simii. Dac ar fi un copil... dar...
- Am scrisori trimise de ean care mi scrie despre copil...
- Poate i dorea un copil. tiu c i dorea. mi amintesc
cum se purta cu Rudi al meu. Uneori, cnd oamenii i doresc
foarte mult ceva, viseaz...

I' r t e j u l

p a s i u n i Io r

Vechea explicaie! Dar nu era valabil n cazul lui


Francine. Fusese mult prea ancorat n realitate, cu
picioarele pe pmnt. nu fusese o vistoare. Eu - chiar dac
eram - nu puteam s cred c m-a fi putut autoamgi
vreodat c am un copil... c'a fi putut s scriu cuiva despre
el.
Am spus:
- i snt recunosctoare i i mulumesc c ngrijeti
mormntul surorii mele. Dac mai vrei s-mi spui ceva... s
stai de vorb cu mine... nu uita c snt Frulein Ayres.
A dat din cap.
Am plecat de acolo la fel de netiutoare, cu excepia
faptului c aflasem de ce ngrijea Katia mormntul.
Cnd am intrat n castel i m ndreptam spre camera
mea, am dat de Tatiana. M-a privit cu superioritate, ca de
obicei, i a spus:
- Bun ziua, Frulein.
l-am rspuns la salut i am vrut s plec, dar ea a
continuat s-mi vorbeasc:
- Cred c a progresat bine Contesa Freya la limba
englez.
- Foarte bine, i-am rspuns. E o elev bun.
Tatiana m privea cu un oarecare interes. M simeam
puin stnjenit i-mi prea ru c nu.purtam ochelarii. tiam
c prul mi scpase pe umeri de sub plrie.
- Cred c se teme c o vei prsi. A spus c eti o femeie
independent financiar.
- E adevrat. Nu snt nevoit s-mi ctig existena, dar
mi face plcere s lucrez cu Contesa.
- Deci teama ei este nentemeiat i vei rmne cu ea
pn la cstorie?
- Mai este pn atunci...
- Un an... poate mai puin. Cunoti mprejurrile, cu
siguran. Cred c te bucuri de ncrederea ei.
- Sntem prietene att ct se poate de bune, avnd n
vedere poziiile noastre sociale.
M-a privit apoi cu mult atenie i a spus:

- E ciudat, Frulein Ayres, dar am impresia c te-am


mai ntlnit undeva.
- Cum ar putea fi posibil Contes?
- Stai s m gndesc! Am fost n Anglia. Am stat undeva
n comitatul Kent.
- Cunosc bine Kent-ul. Este n partea de sud-est a
Angliei. Am fost acolo de cteva ori. Dar nu cred c ne-am
fi putut ntlni i oricum, dac am fi fcut-o, nu cred c a fi
putut uita o asemenea ntmplare.
Mi-a fost team c va aprofunda acest subiect dar, spre
uurarea mea, s-a ntors cu spatele dndu-mi de neles c
discuia s-a terminat. M-am dus n camera mea. Inima mi
btea cu putere. C rezusem pentru o clip c m-a
recunoscut. Eram ns convins c dac ar fi fost aa
mi-ar fi pus mult mai multe ntrebri.
Vreo or mai trziu s-a ntors Freya. Am fost mirat,
pentru cm i spusese c se plimb cu Giinther i cu Tatiana.
A venit n camera mea. Zmbea mbujorat.
- Am clrit attea mile, a spus. Eu cu Giinther i cu doi
valei ne-am rtcit de restul grupului.
- V-ai rtcit n pdure?
- Nu chiar. Dar am strbtut cale lung.
- Contesa Tatiana s-a ntors demult.
Freya mi-a zmbit conspirativ:
- Nu prea mi place Tatiana. Am impresia c m critic
tot timpul. E foarte contient de originea i poziia ei i
consider c snt prea emancipat.
- Poate c eti.
- Snt oare? Snt? tii ceva? Nici mcar nu-mi pas dac
snt sau nu! ie i plac persoanele emancipate, nu?
- mi placi mult, Freya, i-am spus cu emoie. in mult la
tine.
^
S-a aruncat de gtul meu. Cu gndul la Conrad i la tot
ce se ntmplase ntre noi, m-am simit jenat i ruinat.
n noaptea aceea m-am gndit la Conrad care m atepta
la han. Era probabil dezamgit, frustrat. Dar trebuia s
neleag c nu mai puteam continua aa, nu mai puteam

s-o trdez pe Freya. Chiar dac mi-ar fi fost uor s plec ceea ce nu era cazul - trebuia s m gndesc foarte bine.
Era cu totul altfel cnd m gndeam la cele ntm plate
n singurtatea cam erei mele. Da, cu totul altfel dect
a tu n ci cn d eram cu el, d e v a s ta t de o p a siu n e
arztoare care-m i anihila orice sentim ent de decen,
orice ncercare de a rezista. Trebuia s neleag c
atunci cnd judecam cu luciditate situaia n care m
aflam, m simeam vinovat. mi era ruine s dau
ochii cu Freya, s dau ochii cu mine nsm i.
n noaptea aceea m-am trezit brusc, ntrebndu-m
de ce. Apoi am tiut. Avusesem o revelaie. Probabil
mi apruse n vis.
Brbatul pe care-l ntlnisem n pdure cnd fuesem
s-o vd pe Katia Schwartz era cel pe care-l vzusem
de attea ori dnd trcoale.la Greystone Manor. El era
cel care trsese la han i despre care crezusem c e
un turist venit s viziteze acele locuri. l vzusem i n
drum spre biserica de lng Dover cnd fusesem cu
dom nioara Elton s ne uitm prin registrul de stare
civil.
Era o stranie coinciden c l n tln e a m aici, n
Bruxenstein. N-am putut s dorm. Stteam ntins n
pat i m gndeam la toate: scenele de dragoste cu
Conrad, d iscu ia cu K atia S chw artz, n c e p u tu l de
suspiciune din ochii Tatianei, iar acum la brbatul din
pdure.

n dimineaa urmtoare mi-a fost adus un bilet de la


Conrad. M gndeam c era imprudent sn mi scrie pentru
c cineva ar fi putut intercepta aceste scrisori, dar tiam
foarte bine c atunci cnd dorea ceva nimic nu-l putea opri
s obin ceea ce vro!a.

Iubita mea,
Va trebui s faci un drum n cursul dimineii. Trimit
un curier de la Grand Schloss cu mesaje pentru Contele
von Bindorf. L-am rugat s discute cu ei ct m ai mult timp i
mai ales cu contesa Freya. Asta i va lsa timp liber. Curierul
va sta cu ei pn dup am iaza trziu. ntre timp te atept la
hanul nostru i de acolo vom merge n pdure. Vreau s-i
art ceva.
Toat dragostea mea, acum i totdeauna,
C.

^ P #.0< SS

E ra m n c n ta t , d a r i s p e ria t . M v e d e a m
cufuridndu-m tot mai adnc ntr-o intrig din care nu
mai puteam iei i care ar fi putut s aib consecine
c u m p lite . D eci eram lib e r , fiin d c aa a ra nja se
Conrad lucrurile.
La tim p u l cuvenit am ajuns la han. M ntrebam
dac deghizarea lui reuise.s-i pcleasc pe muli.
Eu l-am recunoscut im ediat. Poate pentru c l iubeam
a tt de m ult.
Am m ncat ntr-o cam er de la han. Eram att de
fericit alturi de el. Din cnd n cnd m i m ngia mna.
Era foarte tandru n ziua aceea; gata s m protejeze.
Se gndea nu doar la o sim pl ntlnire pasionat, ci la
viitorul nostru. Abia atepta ca eu s vd casa pe care
o alesese s ne fie cm in, n ciuda protestelor mele
de a nu o mai trda pe Freya.
- Vino doar s o vezi. E o cas ncnttoare!
- O rict de ncnttoare ar fi, nu-rhi poate influena
convingerea c nu se cuvine s fac aa ceva. Refuz!
Mi-a zm bit rugtor:
- Te rog, hai s ne prefacem c se cuvine... mcar
pentru un tim p.
Am ieit clare din curtea hanului i am traversat

oraul. Soarele strlucitor ne nclzea att de plcut.


O clip mi-am spus: M voi preface num ai astzi i
apoi m voi gndi toat viaa la aceast z i .
Pe cnd clream prin ora, a tre b u it s trecem
printr-o pia unde avea loc o cerem onie. Era att de
pitoresc! Fetele i fem eile purtau costum e naionale:
fuste lungi, roii i bluze albe,. n pr aveau prinse
flori roii. Brbaii erau m brcai cu pantaloni scuri
cu bretele, cmi albe i ciorapi trei sferturi galbeni.
Aveau plrioare cu boruri nguste i cu ciucuri lungi
ce le atrnau pe spate. Dansau pe muzica unei viori.
Ne-am o p rit o clip s-i adm irm . M gndeam ce
m inunat era ziua aceea de var, cu oam eni cu feele
zmbitoare i mulumite, cu tineri dansnd veseli i lipsii
de griji.
Brusc, o tnr fat s-a. apropiat de noi. Mi-a ntins
un buchet de flori. L-am luat i i-am m ulum it. Imediat,
mulimea ne-a nconjurat i au nceput s cnte imnul
lor naional.
- Sigmund - au strigat - Sigmund i Freya!
Conrad nu prea stingherit deloc. Le zm bea i le
vorbea, spunndu-le c'sper ca ei s aib o zi ct mai
plcut i c e bucuros c se afl n m ijlocul lor.
i scosese plria i o flutura nspre ei. Am vrut s
m ntorc i s fug ct mai departe. Conrad ns se
simea m inunat. tiam c aprobarea m ulim ii nsem na
mult pentru el. Vzndu-I acolo, nconjurat de oameni,
m i-am d a t seam a c t e ra de p o triv it p e n tru a fi
conductor... i ct de nepotrivit m sim eam.
Ne nconjuraser i ne aclam au. C ineva a adus
cteva cearafuri pe care le-a nnodat i ne-au barat
drumul cu ele. Rdeau i ne ovaionau.
- H aide, a spus C onrad, i m i-a prins calul de
cpstru.
Am mers am ndoi clare ctre cearafuri. Cnd am
ajuns n dreptul lor, le-au dat drumul i au czut pe
jos. Am trecut peste ele prin m ulim ea care ne aclafna

Victoria

Ilolt

i ne-am continuat drumul spre pdure.


, - Te-au plcut, a spus Conrad.
- Au crezut c snt Freya.
- Au fo st ncntati s ne vad.
- Vor a fla c nu snt Freya; de fapt m mir c m-au
confundat. O vd destul de des pe Freya.
- Cred c unii tiau c nu eti Freya. Nu putea fi
altfel. Prim ul lor gnd a fost c eti Freya... apoi, dup
ce i-au dat seama c nu eti, s-au prefcut c cred
c eti.
- Cu siguran. Ce or fi crezut despre mine?
- Ne zm beau. Nu se ateapt ca eu s renun la
com pania celorlalte doamne.
- Ah, da, am spus ncet. Zm besc i ridic din umeri,
aa cum fceau i cu Rudolph.
- nveselete-te, a fost amuzant.
- S e m n ifica tiv, n tr-u n fel. Mi-am dat seam a ce
potrivit eti pentru o asem enea funcie.
- Trebuie s-o accept. S triesc aa. Trebuie s
menin pacea n ar. Nu am alt cale. Viaa pe care o
vom tr i m preun va avea i mici neajunsuri. Sntem
nevoii s le accceptm, dar trebuie s fim m preun.
Nu vreau s m gndesc la un refuz din partea ta.
Pippa, s lum ceea ce Dumnezeu ne ofer... i s ne
bucurm . Va fi minunat. Pot s-i promit asta. Nu te
rog dect... s fim m preun.
Cnd l auzeam vorbind aa eram topit de plcere.
Toate principiile morale se ndeprtau de mine, n timp
ce d o r in a m n v lu ia n tr - u n v r te j a m e ito r,
transformndu-se n pasiune mistuitoare. ncercam s-mi
im aginez viaa fr el, dar nu suportam s privesc n
fa un viito r deprim ant care m-ar fi zvrlit ntr-o stare
de d e p re s iu n e c u m p lit . Pe de a lt p a rte ,
contem plarea vieii pe care el o plnuia pentru noi m
um plea de o exaltare slbatic... i n acelai timp
copleitoare.
tiam c aveam s cad uor prad tentaiei de a fi

cu el. Dac nu ar fi fo st vorba de Freya... m tot


gndeam. Apoi iar m-a izbit enorm itatea a tot ceea ce
f c u s e m . M i-am s p u s : Va tre b u i s p le c . Nu
ndrznesc s mai continui o astfel de via!.
Ce frum oas era pdurea! Cnd copacii s-au mai
rrit am zrit munii n deprtare. Erau acoperii cu
molizi. In vale se zreau csue rsfirate n grupuri
mici. Aproape simeam m irosul fum ului ce se nla
din courile buctriilor unde se fo lo sea m angalul.
Trqeam n piept aerul curat de munte.
- Ii place acest inut? m-a ntrebat Conrad.
- l gsesc minunat.
- Aici va fi cm inul nostru. Oh, Pippa, ce fericit snt
c eti lng mine! Nu-i poi imagina ct de mult am
suferit cnd am crezut c te-am pierdut. Aproape c
m-am blestem at pentru c te-am lsat s pleci. Dar
asta nu se va mai ntm pl niciodat, Pippa. Niciodat!
Am cltinat din cap i el a rs de mine. Era sigur de
el, convins c viaa noastr se va desfura aa cum
dorea el.
Am nceput s urcm o pant.
- Ascult! a spus. E sunetul tlngilor de la gtul
vacilor. Se aud totdeauna de la distan cnd e cea.
O s-i plac ceaa. Are ceva misterios, romantic. Cnd
eram mic o numeam ceaa a lb a s tr . Mi se prea c
e albastr. Urci mult prin pdure i te trezeti n ceaa
albastr... apoi, dup un tim p, te afli din nou n plin
soare. O biuiam s vin aici foarte des. Era una din
reedinele noastre. Uneori, cnd era foarte cald n
ora, urcam aici clare i ne petreceam toat ziua sau
rmneam chiar i peste noapte. De multe ori dormeam
sub cerul liber. Locurile astea snt pline de am intiri
fe ric ite p e n tru m ine , d a r a s ta nu va fi n im ic n
com paraie cu ce ne ateapt pe noi doi aici.
- Conrad... am nceput. Nu pot niciodat s-i spyn
Sigmund...
- Te rog s n-o fa c i! S ig m u n d m i s u g e re a z

ndatoririle pe care le am. Conrad e pentru cei pe care


i iubesc i care m iubesc.
- Conrad - am continuat - ai obinut totdeauna ceea
ce i-ai dorit?
A rs.
- S zicem c ntotdeauna m-am strduit s obin...
i dac i tu eti hotrt, vei obine i tu ceea ce
doreti. D rag Pippa, a lu n g -i team a. Fii fericit!
Sntem aici m preun. Mergem spre cm inul nostru.
Este o cas m inunat i va deveni casa noastr i
numai a noastr.
Casa era cu adevrat ncnttoare, un fel de castel
n m iniatur, cu turnulee la toate cele patru coluri.
Era de dim ensiunea unui conac din Anglia.
- Haide, m-a chemat. Nu e nimeni aici. Am aranjat
s fim singuri.
- Cine st aici de obicei?
- F a m ilia ca re are g rij de ca s . L o c u ie s c n
apropiere. Tata, mama, doi fii i dou fiice. Se ocup
de gospodrie i menaj. Cnd ddeam cte o petrecere
mai veneau i servitorii de la castel s-i ajute.
- E frum os, am spus.
- tiam c o s-i plac. E una din casele mele
favorite. De aceea am ales-o pentru noi. E cunoscut
sub num ele de M a rm o rs a a l - Sala de M arm ur. O s
vezi de ce. Este o podea superb n sala mare de la
parter.
O potec m rginit de tu fiu ri scunde ducea pn
la ua casei.
- Avem grij ca aceste tufiuri s nu creasc nalte
pentru a nu fi prea n tu n e ric, mi-a e xplicat Conrad.
Nu-mi place ntunericul. De fapt, cui f place? Are ceva
amenintor. Asta a fost mereu o cas fericit. Am tiat
pomii i am plantat tufiurile astea care nfloresc mereu
i care nu m piedic lumina.
- E o inscripie pe poart - i-am artat.
- Da. A fost pus acolo de unul dintre strm oii mei

care a locuit o vreme aici. Era un pierde-var... oaia


neagr a fam iliei. L-au exilat o vreme aici n pdure.
Pasiunea lui era vntoarea de m istrei, l-a plcut aici
i a vrut s triasc singur, n ciuda e fo rtu /ilor fam iliei
de a l readuce acas. A poruncit s se pun pe poart
aceast inscripie. Poi citi ce scrie?
- S ie thun m ir nichts, ich thue Ihnen nichts (N u m
deranjai i nici eu nu v voi deranja). O idee minunat,
nu-i aa? Te asigur c nim eni nu ne va deranja, lat
cm inul nostru, Pippa.
A descuiat ua i m-a ridicat n brae.
- n A nglia nu este obiceiul s treci mireasa n brae
peste prag?
- Ba da, i-am rspuns.
- A tunci iat-ne, iubito. Noi doi. .. n noul nostru
cmin.
Trebuia s recunosc c era minunat. Podeaua slii
de la parter era acoperit cu dale de m arm ur de cele
mai delicate nuane de albastru. Nu mi-am putut stvili
adm iraia pentru splendoarea lor. Pe perei atrnau
tablouri. n mijloc era o mas mare pe care se afla un
vas cu flori.
M inea strns n brae.
- i place? m-a ntrebat.
- E superb.
- Vom fi fericii aici. sta e lucrul cel mai im portant.
Fiind acolo, lng mine, l credeam. Am vizitat casa.
Domnea o ordine desvrit. Probabil c el dduse
toate instruciunile. M ntrebam ce gndeau cei care
aveau grij de cas. Ghiciser probabil c venise acolo
cu o fem eie... am anta iui... i tiau poate c voi locui
acolo. Probabil c zm beau i ddeau din umeri, cum
spunea Conrad.
Trebuia s trecem prin pia suportnd zm betele
ironice ale oam enilor ce ridicau din um eri cnd ne
vedeau m preun. Dar copiii notri? Ce s-ar ntm pl
cu ei? Poate c eram deja nsrcinat. Da, alunecasem
ru pe aceast cale i avea s-mi fie greu s urc la

loc pe drum ul drept al onoarei. Trebuia s m gndesc


la faa nevinovat a lui Freya pentru a-mi da seama
de cderea mea.
Cu toate acestea m-am trezit adm irnd perfeciunea
casei: sufrageria cu ferestre n a lte i nguste i cu
scaune cu tapiserii; cam era aceea menit s capteze
razele soarelui, asem ntoare cu solariul de acas;
dorm itoarele, care dei mai mici dect cele de la castel,
erau lum inoase i frum os m obilate. De la ferestre se
ve d e a p d u re a i m u n ii n d e p rta i. Era o cas
frum oas, aezat n tr-o zon pitoreasc.
- i place? m-a ntrebat din nou.
- Nu pot spune dect c e adorabil.
- Vei fi fe ricit aici?
N-am putut s-i rspund. n adncul inimii tiam c
nu pot fi com plet fericit - nici cu el, nici departe de el.
Nu puteam s m prefac.
- i voi n deprta toate scrupulele. Te voi convinge
c e singurul mod de a ne tri viaa.
- Aa cum au fcut i ali Baroni, Coni i M argrafi
n a intea ta.
- E singurul mod. Viaa ne nctueaz dac nu ne
eliberm singuri. Trebuie s nelegi asta, Pippa.
- A dori... dar ce rost are s-m i doresc, dac...
- Dac ce?
- Aici totul mi se pare posibil. E inutul legendelor,
al p o vetilor fra ilo r Grimm, al fluieraului ferm ecat.
Vraja plutete peste tot... O sim t chiar i n pdure...
Aici se poate n tm p l orice.
- Ne vom construi vraja noastr, Pippa. Haide, fii
fericit! la ceea ce i se d. M iubet^, nu-i aa?
- Din toat inima.
- Atunci, ce altceva mai conteaz?
- Att de m ulte...
- Orice greutate poate fi nvins.
- N-a putea niciodat s-m i nving ruinea pentru
lipsa de loialitate fa de Freya.

l ' r t e j u l p a s i u n i Io r

- Dar e doar un copil. Va nelege cnd va crete.


Am dat din cap.
- Dar eu nu voi putea s uit aceast ruine.
- Uit-o pe Freya.
- Tu poi?
- Nu m gndesc dect la tine.
- Eti un amant att de versat! Spui num ai ce tii c
doresc s aud de la tine.
- Va deveni scopul vieii mele. Voi tri numai pentru
a-i ndeplini dorinele.
- Te rog... te rog, nu... - l-am implorat.
M-a strns n brae cu putere., era n tr-o dispoziie
neobinuit. ederea noastr n acea cas i se prea
oarecum sacr, ca o ceremonie.
Am spus:
- Nu s-ar putea s fim- doi oameni obinuii, tu s fii
absolvit de responsabilitile tale, s ne putem cstori
i s ne cretem copiii... S ducem o via normal?
- Dac Rudolph n-ar fi murit, ar fi putut fi aa. Dar
el a m urit prea tnr... fr nici un m otenitor...
l-am povestit despre vizita la Katia Schwartz, l-am
spus c i m rturisisem adevrata mea identitate. Asta
nu l-a speriat deloc.
- Mcar dac ar fi avut un copil, iar ei doi ar fi fost
cununai... atunci ar fi fost cu totul altceva...
- Te-ai fi nsurat cu mine?
- Mi-a dori asta mai mult dect orice altceva. Dac
a putea s m cstoresc cu tine i nu cu Freya, nu
mi-a mai dori nim ic pe lum ea asta.
-n to tde a u n a am crezut c sora mea a avut un copil.
- C hiar dac ar fi avut, tot nu ar putea fi considerat
motenitor.
- Dar dac Rudolph ar fi fost cununat cu ea, atunci
ar fi fost.
- Dar nu au fost cununai.
Eram gata s-i spun c vzusem cununia trecut n
registrul bisericii... dar el vzuse c nu era nimic notat

n registru.
- Ar schim ba foarte multe - am continuat - dac ar fi
fost cstorii i dac noi am gsi copilul?
- Bineneles. Orict de m ult ar fi fost dezaprobat
cstoria, ar fi fost totui o cstorie.
B ru sc, o s p e ra n s lb a tic m-a n p d it. Era
probabil m agia pdurii, ceaa albastr, m unii acopeii
cu brazi seculari Wnai ales senzaia c m aflam ntr-un
trm ferm ecat unde orice era posibil. Deci m-am lsat
prad bucuriei de a fi m preun cu Conrad n noul
nostru cm in. Aveam convingerea stranie c acolo
aveam s aflu ceea ce cutam .
l ^ o . < * * *

Cnd m-am ntors la castel, curierul era nc acolo.


Am rsuflat uurat. M-am strecurat neobservat n
cam era mea. Totdeauna m tem eam s dau ochii cu
Freya im ediat dup o n tln ire cu Conrad. m i era fric
s nu cum va s rem arce schim barea petrecut cu
mine.
Mi-am scos pelerina i m-am aezat pe pat cu gndul
la orele petrecute cu Conrad. Ochii mi-au czut pe
masa de toalet. Am observat c vasul n care mi
ineam acele de pr nu mai era la locul lui. M-am
ntrebat cnd l-oi fi micat din loc. Oricum nu avea prea
m are im p o rta n , dar mi s-a prut c iu d a t fiin d c
niciodat nu-l mutam de la locul lui. Eram cufundat
n gnduri despre Conrad - starea mea obinuit dup
n tln irile cu el. Oscilam ntre bucurie i^team. Uneori
m lsam prad visurilor. m i imaginam c puteam fi
m p re u n cu C onrad, c lucru rile se a ra nja se r i
pentru noi. Gsisem copilul lui Francine care fusese
declarat m otenitor. Conrad era liber, se nsurase cu
m in e i tr ia m fe r ic ii n v e c i. F a n te z ie ... v ise
nvalnice... cum ar fi fost oare posibil s se realizeze?

T re b u ia s -m i s c h im b c o s tu m u l de c l r ie .
C urierul urm a s plece din clip n clip iar Freya avea
s v in n c a m e ra m ea i s -m i p o v e s te a s c
n tm p l r ile a c e le i z ile . A ve a m im p re s ia c se
maturizase mult. Probabil c apropierea cununiei o
fcuse s capete interes pentru politica acelei ri pe
care avea s-o conduc n calitate de Mare Duces.
Uneori mi se prea c era deosebit de n su fle it i
emoionat. O fi ndrostit de Conrad? m ntrebam.
Era foarte posibil pentru o tnr rom antic.
Mi-am scos hainele i am luat o rochie din ifonier.
Mi-am scos i earfa de la gt i am tras un sertar ca
s-o pun la loc. Mai aveam cteva earfe pe care le
ineam acolo m preun cu mnuile i batistele. Mi s-a
prut ce va n neregul: m nuile - pe care eu le
aezam totdeauna sub batiste - erau acum deasupra.
A tunci am fost sigur c cineva co trobise prin
sertar De ce oare?
Un fio r rece m-a strbtut. Aveam un sertar pe care
l ineam ncuiat. Pusesem n el docum entele pe care
mi le obinuse vrul A rthur nainte de plecarea din
Anglia. Ele m i dezvluiau adevrata identitate.
D a c c in e v a le v z u s e , e ra m tr d a t . Se
descoperise c nu eram Anne Ayres ci Philippa Ewell.
Precis i-ar fi am intit c num el^ tinerei fem ei ucise
m preun cu Baronul era Francine Ewell.
Am cutat nspim ntat cheia sertarului. O lsasem
n fundul altui sertar, sub lenjerie. Nu era acolo unde
o ineam de obicei ci n alt parte. Am luat-o i am
deschis n grab Sertarul Am gsit docum entele, dar
se vedea c cineva um blase prin ele.
Eram mai mult ca sigur c cineva fusese n camer
n lipsa mea i gsise docum entele, um blase jarin ele
i apoi pusese cheia, dar nu chiar la locul ei. In cazul
acesta eram descoperit. Cine putea fi?
Freya , mi-am spus. De multe ori mi se pruse
bnuitoare. Avea un fel ciudat de a m privi. De attea

ori mi spusese: Nu eti ce pari a fi! .


Era posibil s fi venit s afle cine snt cu adevrat
i s-mi fi umblat prin sertarele din camera mea n timp
ce eram plecat? Aveam s aflu curnd.
Dac F reya citis e d o c u m e n te le , va tre b u i s-i
m rturisesc tot. i voi spune toat povestea i poate
c jn va nelege.
ntr-un fel, gndul c Freya ar fi fost cea care a
u m b la t, m lin i te a . D ar p u te a fi fo a rte b in e i
altcineva.

Capitolul 8

Descoperirea

Urma s aib loc o slujb de m ulumire n catedrala


din centrul oraului, pentru a celebra nsntoirea
Marelui Duce. Conrad era foarte ocupat cu organizarea
c e re m o n ia lu lu i, ia r C o n te le , C ontesa, G iin th e r i
Tatiana rm neau dou zile i dou nopi la Grand
Schloss pentru a asista la cerem onii.
Am petrecut cu Freya mai mult timp dect n ultimele
sptmni. Eram ngrijorat ntrebndu-m dac vzuse
docum entele din sertar. Nu ddea nici un semn c ar
fi fcut-o, ceea ce nu-i prea sttea n fire. Eram sigur
c dac ar fi aflat ceva m i-ar fi spus im ediat. E drept
c era ceva mai tcut. Poate din cauza cstoriei care
se apropia.
C l re a m m p re u n p rin p d u re . E v ita s e m i
pavilionul de vntoare i M arm orsaal-ul. Era foarte
gnditoare i m-a lsat s o conduc. La un moment
dat ne-am priponit caii, ne-am aezat pe iarb i am
nceput s discutm.
- Pdurea e frum oas, am spus, Ascult... Se aud

~A

talngile n deprtare!
- Nu aud nimic, a rspuns Freya. M bucur c Marele
Duce se sim te mai bine.
- Toat lumea se bucur. De fapt va fi o srbtoare
naional.
i
- Dac n-ar fi trit, pn acum eram deja mritat.
- Asta te sperie? am ntrebat-o prudent.
- Prefer s mai atept.
- Desigur.
- Tu de ce nu te-ai m ritat?
- Dintr-un motiv foarte bun: nimeni nu m-a cerut n
cstorie.
- M ntreb de ce. Eti atrgtoare.
- M ulumesc.
t
- i nu eti foarte btrn... nc.
- Pe zi ce trece m apropii de senilitate.
- i eu la fel.. Ca toat lumea. Chiar i Tatiana...
- De ce Tatiana n mod special?
- Pentru c ea se crede altfel dect toi ceilali - ca o
zei.
- Mai cunosc pe cineva cu idei asemntoare despre
propria persoan.
- Oh, la mine era vorba numai de nume. n fond, un
nume ce-i?
- Un trandafir, oricum i-am spune, la fel de dulce i
suav ar m irosi.
- Din nou poezie! Zu, A nne, uneori eti cum plit de
enigm atic! Imi citezi din Shakespeare cnd eu vreau
s-i vorbesc despre cstoria mea.
Am rupt un fir de iarb i l-am privit ndelung. M
te m e a m s n u -m i v a d ro e a a din o b ra ji. Am
n tre b a i-o n ce t:
\
- Eti ndrgostit de... Sigmund?
A tcut. Apoi a spus:
- Cred c sn t ndrgostit.
' - Atunci trebuie c eti fericit.
- Snt. Da, snt. Crezi c snt prea tnr pentru

cstorie?
- Ei, mai e ceva tim p pn atunci, nu? Peste un an
vei avea vrsta potrivit.
- M gndeam dac a c u m snt p o triv it pentru
cstorie. Cum tii c eti ndrgostit? Oh, am uitat...
tu n-ai de unde s tii... N-ai fost niciodat ndrgostit
i nimeni n-a fost ndrgostit de tine.
Am tcut. Apoi am spus:
- Cred c dac eti, tii.
- Da, aa cred i eu.
- Deci... eti? am n trebat-o i sim eam parq i
pdurea ateptndu-i rspunsul alturi de mine.
- Da, spus cu hotrre. tiu c snt.
S-a aruncat de gtul meu, m-a m b r ia t i m-a
srutat uor pr obraji. Am srutat-o i eu pe frunte.
M gndeam : Srutul Judei .
M-am sim it deprim at i nefericit.

Slujba religioas de recunotin trebuia s aib loc


sm bta urm toare. m podobiser strzile oraului
unde aveau s se desfoare procesiuni pentru a
dem onstra M arelui Duce loialitatea cetenilor. Era
limpede c poporul l iubea pe Duce.
Conrad, n calitate de motenitor, urma s stea n
caleaca neagr alturi de Duce, urm ai de ceilali
curteni i nobili n propriile lor cleti. Arm ata urma s
defileze pe strzi ntr-un spectacol im presionant.
- Voi sta alturi de Conte i Contes, mi-a spus
Freya. Tatiana e furioas pentru c va fi mai n spate,
n alt caleac. Pe G iinth er nu-l deranjeaz. Nu prea
ine la treburile astea. Nu cred c Tatiana m place.
- De ce crezi asta?
- Are ea m otivele ei.
- Le tii?

- Cel mai im portant e c ar vrea s fie n locul meu,


s se mrite cu Sigmund i s devin Mare Duces.
- Ce te face s crezi asta?
- Pur i simplu tiu. Deschid bine ochii, drag Anne.
M-a privit uor ironic i, pentru o clip, am crezut
c ea umblase prin docum entele mele.
- Tatiana e am biioas, a continuat. Nu suport s
fie doar fiica unui conte. Va ncheia o cstorie cu
cineva de rangul ei. Dar ea vrea mai mult. Vrea s se
mrite cu primul brbat al acestui Ducat, cu Sigmund...
fiindc nu se poate m rita cu Marele Duce, nu?
- Nu prea.
- Deci l vrea pe Sigmund, dar el e logodit cu mine,
deci Tatiana n-are nici o ans, biata de ea!
- Crezi c e ndrgostit de... Sigmund?
A fi vrut s nu fi fcut pauza aceea nainte de a-i
rosti numele.
- Tatiana iubete o singur persoan... pe ea nsi.
Nu e prea ru s fii ndrgostit de tine nsi. Nu ai
niciodat neplceri, nu? i totdeauna gseti scuze
celui pe care l iubeti. E cel mai bun mod de a avea o
dragoste perfect.
- Freya, eti absurd.
- tiu. Dar tu m placi aa, nu?
- Cred c da.
- Anne... s-a ntm plat ceva cu tine?
- Ce vrei s spui?
- Pari puin schimbat.
- n ce fel?
- C teodat te uii peste umeri ca i cnd ai atepta
s i se ntm ple ceva ngrozitor... iac alteori ari de
parc ceva minunat i s-a ntm plat cu adevrat. M
zpceti... ori e una, ori e alta. Hotrte-te!
- E rodul im aginaiei tale.
- Doar att, Anne? Doar att?
- Bineneles, i-am rspuns brusc.
- Poate am o im aginaie prea bogat. S-ar putea s

fiu n d r g o s tit . Cred c dragostea i schim b pe


oameni.
- Aa se pare.
A mai venit o scrisoare de la Conrad.
S cum pa mea,
D up ce se. term in c ere m o n ia de recunotin,
v re a u s v ii la c m in u l n o s tru din M a rm o rs a a l.
G s e te -i o scu z fa de Freya i vino. Vreau s
facem nite p lan u ri m p reu n *. M i-e fo arte d o r de tine.
i trim it to a t d ra g o stea m ea acum i totd eau n a,

Ca de obicei, scrisorile m umpleau de fericire, dar


i de tristee. In tim p ce m uitam la sigiliu am avut
impresia c cineva l rupsese i-l pusese la loc nainte
de a ajunge scrisoarea la mine. M ntrebam dac era
posibil. Conrad era neglijent, tiam asta. Se obinuise
att de mult s aib tot ce vroia i s i se ndeplineasc
ordinele n c t nu concepea c cineva i-a r putea fi
necredincios.
Dac cineva citise scrisoarea nainte de a ajunge
la mine ar fi aflat im ediat de legtura noastr. Putea fi
oare Freya?
'
Nu, n-ar fi putut s fie att de tcut dac ar fi aflat.
Nu cu mine. Dar ultim a discuie cu ea m pusese pe
g n d u ri. De ce v o rb is e a a d e s p re d ra g o s te i
cstorie? Parc ar fi ncercat s fac anum ite aluzii,
parc ar fi v ru t s-mj spun altceva. i totui m i purta
aceeai afeciune. m i spusese c este ndrgostit.
Dei dac ar fi citit scrisoarea ar fi trebuit s fie geloas
pe mine. Dar nu ddea sem ne c ar fi.
M-a tulburat faptul c cineva m i citise scrisoarea,
n c e rc a m s -m i spun c e d o ar~ o n c h ip u ire a

Victoria

Hol t

contiinei mele vinovate. Dar mai erau i sem nele din


camera mea, care dovedeau c cineva um blase n
lipsa mea.
O servitoare a btut n u. l-am spus s intre i
mi-a ntins o scrisoare pe care a scos-o din buzunar.
- Am fost rugat s v nm nez aceast scrisoare
personal, s n-o dau nim nui altcuiva.
Imediat m-am gndit la Conrad, dar el nu ar fi rugat
o servitoare s-mi dea scrisoarea. Cnd m-am uitat la
scrisul de pe plic nu l-am recunoscut.
- O tnr fem eie mi-a dat plicul. A spus c o s
nelegei.
- M ulumesc.
t
Dup ce a ieit fata, am deschis plicul.
Dac vei veni ia casa din pdure, v voi a rta ceva
ce v in te re s e a z mult.
K atia Schw artz.

Am fost att de surescitat! M-am hotrt s m duc


ct mai repede la Katia.
Nu-mi era uor. Freya ar fi vrut fr ndoial s
mearg cu mine oriunde m-a fi dus. Nu-mi rmnea
dect s atept ziua slujbei de recunotin. Dei ar fi
trebuit s particip i eu la cerem onie, bnuiam c
puteam gsi o scuz. Freya m i spusese c voi sta n
tr s u r a l tu r i de F r u le in K ra tz i n c d o u
nsoitoare.
- Drag Anne, m i pare ru c vei sta cu guvernanta
n trsur!
- De ce s-i par ru? Acolo mi este locul.
- Dar tii c t,u eti... altfel.
- D im p o triv . S n t a ic i p e ntru a -i m b u n t i
c u n o tin e le de lim b a e n g le z . D e c i s n t to t o
guvernant i aa se cuvine s fiu tratat.
- Am vorbit despre tine cu Contesa von Bindorf.
- N-ar fi trebuit.

J'rteiul p a s i u n i l o r

- ......: :...1.

309

- Vorbesc cnd i cu cine vreau!


- tiu, dar nu a fost n e le p t din partea ta.
- Tatiana chiar s-a suprat. A spus c nu eti dect
o guvernant i c locul tu e n trsur cu Frulein
Kratz.
- A avut dreptate.
- Ba n-a avut! Eti prietena mea. Le tot spun asta.
- Freya, nu trebuie s-i uii
rangul.
- Nu uit nimic. Deaceea le spun ce i cnd nu-mi
place ceva.
- M voi simi m inunat i n trsura guvernantelor.
Oricum, snt am abili c ne ofer o trsur.
- Acum eti foarte umil. Cnd eti aa, eti foarte
suspect.
- Suspect de ce?
- De to t felul de lucruri, mi-a rspuns ngustndu-i
ochii cu ironie.
- Cu ce o s te m braci la slujb? am ntrebat-o.
- Cu ceva frum os i strlucitor. La urma urm elor e
vrem ea s ne veselim , nu-i aa?
- Sigur c da.
A venit i ziua cerem oniei de recunotin Era cald
i n aer plutea aroma brazijor. Asta nsem na c vntul
sufla uor dinspre pdure. ncepusem s cunosc bine
acele locuri i s le ndrgesc>
Ce fe stivitate grandioas se desfura! nelegeam
tot mai bine prpastia care m desprea de Conrad.
Ce se ntm pl dac cedam dorinelor lui? Vor avea
loc o mulime de fe stivit i solemne la care va trebui
s partecipe. Dar eu? Unde ar fi trebuit s fiu? Printre
m u lim e , p ro b a b il... Sau p o a te s nu fju d e lo c
prezent... Oricum, nu mai avea im portan. l iubeam
suficient de mult pentru a dori s-i fac viaa ct mai
plcut. i dac pentru asta trebuia s am un rol ct
mai obscur, asta nu m deranja. Totui, ntr-un anum it
fel, mi se prea imoral, inacceptabil... nc oscilam
ntre iubirea pasionat i nevoia pentru el. Ceva din

interiorul fiinei mele ns m avertiza s fug ct nc


mai puteam scpa din m rejele lui.
M arele D u ce arta rem arcabil de bine, avnd n
vedere boala de care suferise. Primea ovaiile mulimii
cu blndee i cu o anume toleran. Conrad sttea
alturi de el n caleac. Arta superb n uniform a de
general de arm at - albastr cu fireturi argintii. Purta
o casc aranjat cu pene albastre.
n spatele lor se afla. Freya alturi de Contele i
Contesa von Bindorf i ambasadorii din Kollenitz. Arta
tnr i atrgtoare. M
ulimea o aclam a i m-a em oionat ncntarea cu care
ea le n tm p in a m a n ife st rile de sim patie. C opii n
co stu m e n a io n a le i ddeau flo ri i cn ta u im nuri
patriotice, n tim p ce drapelele fluturau pe strzile
ntesate de lume.
Apoi am intrat n catedral i a nceput ceremonia
religioas. Stteam mai n spate, alturi de Frulein
Kratz care cnta n fo ca t un imn religios. Avea lacrimi
n ochi.
n ceea ce m privea, simeam nevoia s plec, s
m duc ct mai departe de acele locun unde nu puteam
s fiu dect o povar pentru Conrad. ntlnirile noastre
nu puteau fi dect clandestine, pe furi, prin coluri
cum spunea Daisy.
T re b u ia s m n to rc n A n glia, s m ascund
undeva. M-a fi putut duce la mtua Grace i s stau
la ea o vrem e. Apoi a fi putut s iau viaa de la capt.
Vroiam att de mult s plec i s fiu singur pentru
ca s pot s iau o hotrre. Dac aveam de gnd s
fac ceea ce se cuvenea cu adevrat, nu trebuia s-l
mai revd pe Conrad pentru c m *scotea din mini,
m i anihila voina i rezistena. El ncerca s organizeze
vie ile no astre dup p ro p ria -i dorin, refuznd s
priveasc adevrul n fa.
Slujba religioas se term inase. Freya i suita regal
urmau s mearg la Grand Schloss unde se organizau

l i r t e j u l p a s i u n i l o r
I -n

in

uif

l w . < w i ' . . . iL i ' . j i | | i 'I

311

m m rn ^

i alte cerem onii. Eu i Frulein Kratz ne puteam


ntoarce la castelul von Bindorf.
Deodat m-am gndit c deoarece Marele Duce se
nsntoise Freya nu va mai trebui s locuiasc la
castelul Contelui von Bindorf. Urma s se rentoarc
la Grand Schloss i s atepte ziua cstoriei. Desigur,
eu trebuia s-o nsoesc. ncercam s-mi nchipui cum
ar fi fost s triesc sub acelai acoperi cu Conrad,
mi ddeam seama c ne apropiam pe zi ce trecea de
un deznodm nt major.
Pe la patru dup am iaza am ajuns la castel. Mi-am
pus n grab costum ul de clrie i m-am ndreptat
spre pdure.

Katia m atepta. A spus:


- Fratele meu este la Grand Schloss la cerem oniile
de acolo. Are o funcie im portant la curtea Contelui.
Mi-am nchipuit c vei veni ct de repede putei.
- Mulumesc. Ard de nerbdare s aflu ce ai s-mi
spui.
- Intrai n cas. N-o s v las s ateptai.
M-a condus n cam era n care mai fusesem i data
trecut. A ieit i s-a ntors repede cu o foaie mare de
hrtie n mn.
S t te a n p icio a re i m p rivea cu o e x p re s ie
ciudat. Nu prea ncntat de ceea ce vroia s-mi dea _
s vd. A spus, ezitnd uor:
- Sntei sora ei. A i fost sincer cu mine. V-ai fi
putut periclita situaia i totui mi-ai spus adevrul...
De aceea am sim it c trebuie s v dau asta.
- Ce este? am ntrebat-o.
M i-a n m n a t hrtia. Cnd m-am uitat la ea am simit
c sngele m i fuge n picioare. M inile m i trem urau.
Era a co lo..^negru pe alb... aa cum o mai vzusem

m preun cu dom nioara Elton... sem ntura, dovada


cstoriei lui Francine cu Rudolph.
- Dar... am ngim at.
- Foaia a fost rupt din registrul bisericii cu mult
grij de ctre fratele meu. El a adus-o aici.
- tiam c am vzut nregistrarea cununiei lor. Eu...
acum nu pot gndi prea lim pede. Asta... asta schimb
foarte m ulte... Ea dovedete...
A n cu viin a t din cap.
- Dovedete c au fost cununai. N-am crezut nici
eu c au fost... pn n-am vzut foaia din registru,
ntotdeauna l numea soul ei... dar credeam c doar
l consider aa. ns era cu adevrat... vezi. M-am
gndit c-i datorez asta. De aceea v-am artat-o.
Am spus ncet:
- Explic att de multe! Am vzut-o cu ochii mei... i
apoi a disprut. Uneori credeam c nu snt ntreag la
minte. Cum ai obinut-o?
- Fratele meu a adus-o din Anglia.
- Fratele tu... bineneles! El era brbatul pe care
l-am tot vzut. M-a urm rit... i dup ce am gsit
nregistrarea cstoriei, el a rupt-o din registru. Eu...
nu tiu cum s-i m ulumesc. Nu-i poi da seam a ce ai
fcut pentru mine. ncepusem s am ndoieli asupra
integritii mele mintale. De ce... de ce a tre b u it s o
rup de acolo?
- Pentru c cineva dorea s tearg orice urm a
cstoriei lor.
- Vrei s spui... Contele von Bindorf...?
- Nu neaprat. Fratele meu e o iscoad. A r putea
s lucreze pentru mai muli.
^
Am tcut o vreme. Cineva vroia s tearg urmele
cstoriei. Cine? Ce mai conta, dac to t erau mori?
Nu exista dect un singur motiv i anum e existena
probabil a unui copil al celor doi.
Am spus cu hotrre:
- Exist i un copil. El este m otenitorul Ducatului,

fiindc asta e dovada c sora mea a fost mritat cu


Rudolph.
O m ulim e de posibiliti m i roiau n cap.. A putea
gsi copilul... l-a iubi aa cum ar fi dorit Francine.
Acum puteam s-i spun lui Conrad: S-a ndeplinit ceea
ce doream att de mult. Eti liber. Dac putem gsi
copilul... Dac mai triete... nu mai eti m otenitorul.
Poi s desfaci logodna cu Freya . Prea c un vis
devenea realitate.
Nu-mi puteam lua privirea de la hrtia pe care o
aveam n mn. Era ca un talism an - cheia spre viitorul
meu fericit.
Mai era copilul. Trebuia s-l gsesc. Katia se uita
fix la mine. A dat din cap spunnd:
- M-am gndit c trebuie s tii c a fost cu adevrat
m ritat. Mai mult nu tiu.
Avea o lucire ciudat n priviri. Am avut impresia c
nu dorea ca eu s caut copilul. A continuat:
- Risc foarte mult dndu-v aceast hrtie. Fratele
meu... i alii.,, m-ar om or dac ar afla.
- Dar o s observe c hrtia a disprut.
- Nu. Crede c i-a fost furat cnd s-a napoiat cu
ea.
- Cum aa?
- S-a ntors din Anglia direct aici. O inea ntr-o valiz
mic de piele pe care o ia cu el ntotdeauna n cltorii.
A venit acas epuizat. Fusese o cltorie obositoare.
Recunosc c am fost indiscret. Vroiam s aflu scopul
cltoriei sale fiindc mi-am dat seama c era ceva
mai special i nu o misiune obinuit cu care Contele
l nsrcineaz destul de des. M-am uitat prin valiza
lui i am vzut aceast hrtie. Mi-am dat seama ce era
i mai ales c o p rivea pe cea care m i fusese o
prieten att de bun.
- l-ai luat-o?
- Nu... nu atunci. A doua zi trebuia s se duc la
castel, dar nainte de asta urma s-i duc la potcovit

calul. n tim p ce era plecat, am nscenat un jaf. Am


luat hrtia, valiza i alte cteva lucruri ca s cread c
cineva intrase n cas s fure. Am stricat lactul de la
u i am fcut dezordine prin cas. Apoi am ngropat
v a liz a sub in s c r ip ia de la m o rm n tu l s u ro rii
dum neavoastr. L-am lsat pe el s vin prim ul acas
i s vad ce se ntm plase. Era ca scos din mini.
Spunea c e term inat. A ipat la mine zicnd c nu
trebuia s las casa i s plec. l-am spus c n-aveam
de unde s tiu ce docum ente im portante avea el n
valiz. Nu-mi spunea niciodat nimic. Dup aceea, zile
n ir nu a vorbit cu m ine... dar i-a trecut. Acum tot eu
i fac m enajul. Unele din lucrurile pe care le-am luat
snt n c n g ro p a te acolo. Dup ce v-am n tln it i
m i-ai spus cine sntei m-am dus , am dezgropat valiza
i am luat hrtia. M-am gndit c trebuia s v-o dau.
- Ai fost foarte istea. E unul din cele dou lucruri
pe care am venit s le aflu.
- Dar nu exist nici un copil, a spus ea hotrt.
Dovada cstoriei o avei acum.
- C ercetrile m-au dus a tt de departe n c t snt
sigur c voi gsi i copilul.
- Bine, acum tii ce trebuia s tii. M simt uurat,
l-o datoram surorii dum neavoastr. A fost att de bun
cu mine. Nimeni nu s-a purtat cu mine aa de frumos
niciodat... i mai ales la necaz. Trebuia s fac asta
pentru ea.
- i snt foarte recunosctoare. Ascult! Nu strig
cumva bieelul tu?
A dat din cap zm bind.
- Da. S-a trezit.
v
- Du-te i adu-l. Iubesc copiii i e att de drgla.
M-a ascultat n cntat i a ieit. S-a ntors repede
cu biatul. Era som noros, cu o m nu se freca la ochi
iar n cealalt inea o jucrie.
l-am spus:
- Bun ziua, Rudi.

l'rtejul p a s i u n i l o r

- Bun ziua, mi-a rspuns.


- Am venit s-o vd pe mama ta i acum ... pe tine.
M privea curios.
- Ce ai n mn? O jucrie? l-am ntrebat.
- E troll-ul meu, a rspuns.
- Da? Aa se numete?
Am o b s e rv a t c ju c ria avea o ureche um ed.
Am a tin s -o uor. Katia a rs:
- Uneori se poart ca un bebelu, nu-i aa Rudi?
Are troll-ul de cnd s-a nscut. Nu se culc fr el.
- E tro ll-u l meu! a exclam at Rudi cu o afeciune
tandr.
- nc i mai suge urechea dreapt. Cnd era mititel
adormea numai aa, i cred c i acum rla fel.
S im e a m cum to tu l se n v rte te n ju ru l meu.
C uvin te le m i dansau n fa a ochilor. Ce spusese
Francine? Are un troll pe care-l ia cu el n pat. Nu
spunea ea c nu adoarme dect dac-i suge o ureche?
Am m ngiat uor copilul pe pr. l-am spus:
- Pe fiul surorii mele l chema Rudolph... ca pe acest
bieel. Mi-a scris despre el... cu atta dragoste. i el
avea un troll fr care nu se culca i cruia i sugea o
ureche.
S-a dat napoi cu un pas.
- Foarte m uli copii au asem enea juc rii - a spus
brusc. Totdeauna le place s sug ceva... o jucrie...
sau un capt al pturii. E firesc. Toi copiii fac aa.
S trn g e a c o p ilu l la p ie p t i m p riv e a u o r
suspicioas. Mi-am spus: Cred c sta e copilul. Are
aceeai vrst... acelai num e... i acelai tro ll .
Nu puteam s fac nim ic... pe moment, l-am spus:
- Acum trebuie s m napoiez la castel.
Katia s-a destins imediat.
M gndeam c trebuie neaprat s gsesc copilul.
Trebuia s vorbesc cu Conrad, s ne sftuim . Vom
n ce rca m p re u n s a fl m ... i dac avea s se
dovedeasc c bieelul lui Katia... atunci situaia ar

fi fost cu totul alta i pentru noi.


Am luat-o uor de mn i i-am zmbit cu amabilitate.
- Nici nu tii ce mult ai fcut pentru mine, i-am spus.
Am m pturit hrtia i am strecurat-o n corsaj. Nu
vroiam s-o las nicieri pn nu o va citi i Conrad.
Mi-am luat rmas bun i am plecat spre pdure.
Katia a stat n u pn cnd n-am mai vzut-o, innd
n brae bieelul somnoros.

Restul acelei zile i noaptea le-am petrecut cuprins


de febra nerbdrii. Am citit de zeci de ori pagina din
registru. Mi-am adus am inte de ziua aceea cnd am
fo st la sa cristie cu dom nio a ra Elton i am vzut
cununia notat n registru. ncepusem s neleg ce
se ntm plase. Brbatul care m urmrise i care m
pndea din cim itir era fratele lui Katia. Venise acolo
s distrug dovada acelei cstorii. M-am tot mirat de
com portarea epitropului care negase c m vzuse
vreodat. Fusese desigur m ituit ca s nu vorbeasc.
Fratele lui Katia i oferise desigur destui bani numai
p e ntru a nu re c u n o a te c m i-a a r ta t re g is tru l
vreodat. m i imaginam cum l ispitise cu bani. Privind
napoi m i ddeam seama c fusese cam prea volubil
i. sigur pe el. A r fi tre b u it s insist mai m ult, s fi
n ce rca t s-l prind cu m inciuna, dar fusesem prea
ocat i uor de pclit.
Acum ineam n mn dovada cstoriei lui Francine
cu Rudolph.
M ntrebam cum a fi putut s-l vd pe Conrad
imediat. Vroiam chiar s merg clare la Grand Schloss,
dar am renunat dndu-m i seam a c puteam strni
curiozitatea m ultora. Nu, trebuia s am rbdare i s
atept o posibilitate.
A trecut i dimineaa urmtoare. Era probabil ocupat

cu strinii invitai la cerem onja de recunotin. Dup


amiaza am prim it un bilet. mi scria c vrea s ne
ntlnim la han.
M-am strecurat afar din castel fr a-mi psa prea
mult dac mi se simea lipsa. Sttusem cu Freya toat
dimineaa., La ora aceea era probabil cu Tatiana i
G iinther. n tim p ce m ndreptam clare spre han am
zrit-o pe Tatiana lng grajduri. Am presupus c se
rentorseser deja.
C onrad m a te p ta m b r c a t n h a in e le n c h is e
la c u lo a re pe care le p u rta la n tln ir ile n o a stre
c la n d e s tin e . M-a p rin s i m-a m b r i a t parc m ai
p a sio n a t ca o ricn d .
- Trebuia s te vd, a spus. Vom merge n camer.
- Am ceva s-i art, i-am optit.
Am urcat pe scara dip spate i dup ce am rmas
singuri n camer m-a srutat cu patim i dorin.
- Am f cu t o m are de scop e rire , C onrad. Poate
schimba totul pentru noi.
Am scos hrtia din corsaj i i-am artat-o. Se uita
cnd la hrtie, cnd la mine.
- lat! am strigat trium ftoare. Foaia care lipsea din
registrul de stare civil. Vezi c a existat? i-am spus
doar c am vzut-o cu ochii mei. Apoi, pn s i-o
art i ie, a fost rupt.
Era uluit. A spus:
- Dar epitropul...?
- A m intit.
f Fusese m ituit s mint de ctre cel care
a rupt foaia... Acum e foarte clar.
- Cine a luat-o?
- Pot s-ti spun i asta. Fratele lui Katia.
- K a tia ? !!'
- Katia Schwartz. Locuiete n tr-o cas n pdure,
lng pavilionul de vntoare. A cunoscut-o pe sora
mea. Am descoperit-o cnd am vzut c cineva ngrijea
mormntul lui Francine. Am avut ncredere n ea, i-am
spus cine snt i ea m i-a dat foaia.

Victoria

Iiol t

- E incredibil!! a exclam at.


- Nu, e p e rfect credibil. Herzog Schw artz a fost
a n g a ja t de cin e va in te re s a t s d istru g fo a ia din
registru.
M privea ciudat.
- De cine?
- Nu tiu, i-am rspuns.
- Pippa, doar nu crezi c eu am fost acela?
-T u ? !!
- Pi, dac ar fi s caui un motiv, cine ar fi avut cel
mai mult de ctigat?
- Conrad... tu n-ai...?
- Sigur c nu.
- Atunci cine ar fi putut?
- Asta trebuie s aflm.
- Exist un singur motiv pentru care ar fi necesar
s o facem , am spus.
A n cu viin a t din cap.
- Dac ar fi avut un copil...
Am strigat:
- Trebuie s fie un copil. A ltfel de ce m i-at fi scris
Francine c are un copil? De ce altceva a fost rupt
foaia din registru?
A tcut. Vedeam c era m pietrit. Am continuat.
- Numai dac am putea gsi copilul...
- Ar fi m otenitorul D ucatului, a m urm urat ncet.
- Iar tu, Conrad, ai fi liber s-i trieti propria ta
via.
- Dac acel copil exist!
- Exist cu adevrat. Cineva are interes s ascund
dovada cstoriei lui Rudolph cu Francine. Copilul e
n mod sigur pe undeva pe aici... pe'*aproape. Snt
sigur c fiul lui Francine triete i este adevratul
m otenitor al Ducatului.
- l vom gsi!
- i atunci?
Mi-a cuprins faa n palme i m-a srutat.
- Vom fi am ndoi liberi s facem ce dorim.

- Dar Freya?
- Va trebui probabil s atepte pn ce biatul va
crete mare. Cam ci ani ar trebui s aib el acum?
- Vreo patru ani.
- Cam mult de ateptat pentru Freya!
- Vei fi liber, Conrad, dar... Freya va fi rnit n
sentim ente.
- Nu prea cred c o s-i pese. Tot va fi Mare Duces.
Se va schimba doar numele celui ce va prelua Ducatul.
Dac putem gsi biatul voi fi liber s fac ce vreau.
- Cred c l-am gsit.
- Ce spui?!!
- Mama lui adoptiv n-o s fie de acord s renune
la el i snt sigur c o s mint spunnd c este al ei.
Dar snt sigur c el este copilul surorii mele.
- Ce ai descoperit?
- E Katia Schwartz. Biata fem eie! Ea mi-a dat foaia
din re g is tru ca m u lu m ire pentru ceea ce a f cu t
Francine pentru ea. Va fi foarte greu pentru ea s
piard copilul.
- L-ai vzut?
- Da. Are aceeai vrst, prul blond, ochii albatri,
l cheam Rudolph, ca pe copilul lui Francine. Ea mi-a
scris despre copil, ceea ce e foarte im portant. Scria
c Rudolph al ei avea o jucrie, un troll, cruia i sugea
o ureche nainte s adoarm . Cnd am fost acas la
Katia Schwartz am vzut copilul. Are un troll cruia i
suge o ureche. Katia spunea c aa face de cnd avea
un an.
- Voi pune pe cineva s verifice totul n legtur cu
femeia aceea i s afle cele mai mici amnunte despre
copil.
- Dac s-ar putea dovedi c e... , am optit.
A rs uor.
- C red c e ti o m ic v r jito a re . A i v e n it a ici
d e g h iz a t i p u rtn d un a lt n u m e ... ai d e s c o p e rit
s e cre te pe care n im e n i n-a fo s t n sta re s le a fle .

M -ai vrjit. Cine eti, Pippa?


- Sper c snt cea pe care o iubeti. E tot ce vreau
s fiu.
. :
Apoi am discutat despre ce aveam de fcut dac
reueam s dovedim c biatul lui Katia e motenitorul
Ducatului.
- Ar trebui s stau aici pn cnd biatul va ajunge
la majorat - a spus Conrad. A r fi de datoria mea s am
grij de Ducat i apoi s-l n v cum s-l guverneze.
A r urma s ne petrecem un timp mai ndelungat la
Grand Schloss, dar M a rm o rsa a l ar putea fi foarte bine
cminul nostru. Oh, P ippa... Pippa... i poi imagina
asia? Mine voi pune totul n micare. Nu va dura mult.
Katia Schwartz va trebui s aduc dovezi c Rudi e
copilul nscut de ea. Dac obinem rspunsul pe care
l dorim, vom face cunoscut faptul c Rudolph a fost
cstorit legal i c a avut un fiu. Vor fi tirile cele mai
minunate.
Dou ore mai trziu am prsit hanul. In zimp ce ne
pregteam de plecare, Conrad mi-a m rturisit:
- N-am vrut s-i spun mai devreme pentru a nu-i
:;trica buna dispoziie, dar trebuie s plec peste cteva
/.ila n str in ta te . Nu lip se sc dect o sptm n.
frabuie s m ntorc cu oaspeii notri din Schlostein
cu care urmeaz s nchei nite tratate. Cnd m voi
ntoarce, indiferent ce se va ntm pl, vreau s vii s
locuieti la M arm orsaal. Nu mai amnm. N um aidac
nu gsim m otenitorul. A tunci vom face nunta. n loc
s j trim m preun ntr-un pcat respectabil, vom fi
m preun respectnd convenienele virtuoase... aa
cum i-ar dori orice supus al acestui Ducat.
Vedeam c lua lucrurile mai uor dct mine i eram
puin tulburat. Regreta oare c trebuie s renune la
puterea suprem ? nseam n mai mult pentru el dect
o cstorie oficial cu mine? Cred c era pe deplin
fericit numai att timp ct eram cu el. M sim eam uor
confuz. Dac ar fi venit un strin i l-a fi ntrebat
cine ar fi avut cel mai mare interes s nlture dovada

c s to rie i lui R udolph cu Francine i s ascund


e xiste n a fiu lu i lor, m i-ar fi rspuns cu siguran:
Conrad .
Mi-am alungat aceste resentimente i mi-am amintit
ct de dornic se artase s caute i s gseasc
m o te n ito ru l. P s tra s e la el fo a ia d in re g is tru
spunndu-m i c era mai sigur s o ncuie undeva dect
s o pstrez asupra mea. Doream att de mult s-mi
alung ndoielile!

Dou zile mai trziu, l-am vzut din nou. Urma s


plece i venise s-i ia la revedere. A venit la castel
pe neateptate, cnd nici Contele nici Contesa nu erau
acas. Freya era plecat cu G iinther i ali nsoitori la
o plim bare cu caii. Cred c Tatiana era cu ei.
C n d l-a m v z u t pe C o n ra d m i-a s rit in im a .
S-a creat o oarecare a g itaie fiin d c nu avea cine
s-l primeasc. L-am auzit n hol discutnd cu servitorii
cu volubilitatea care-i adusese atta popularitate.
- Lsai, spunea, l voi atepta pe Conte!
Am cobort scrile. Cnd m-a zrit a exclam at:
- Ah, iat-o pe guvernanta englezoaic! Poate va
co n ve rsa cu m ine pn se n to a rc e C on tele ! Mai
exersez puin conversaia n limba englez!
M-am apropiat de el i i-am fcut o reveren. Mi-a
luat mna i mi-a srutat-o cerem onios.
- Hai s mergem undeva unde s putem conversa
puin, Frulein...
- Ayres, domnule Baron... i-am rspuns.
- Ah... da, Frulein Ayres.
L-am condus ntr-o camer ce ddea n hol. A nchis
ua i a nceput s rd:
- Pe legea mea, nu-i pot ine minte numele. Nu tiu
bine dect iubita mea P ippa ... dar Frulein Ayres...

e o strin pentru mine.


- Nu e prudent ce faci - i-am spus.
- F o a rte c u rn d nu vom m ai fi n e v o ii s ne
ascundem.
- Ai aflat ceva despre copil?
A dat din cap cu tristee.
- Nu e nici o ndoial c biatul pe care l-ai vzut e
fiul lui Katia Schwartz. A fost violat n pduri', deci
nu se cunoate numele tatlui. Moaa care a ngrijit-o
la natere a depus m rturie c a ajutat-o pe Katia s
aduc pe lum e un bieel. Acel bieel s-a nscut
sntos i a p rim it num ele de R udolph. C onform
m rturiilor mai multor persoane de ncredere, copilul
a fost crescut de la natere de mama lui.
- Dar fa p tu l c a cunoscut-o pe sora mea., c am
vzut acel troll...
- Da, a cunoscut-o pe sora ta. Nimeni nu a negat
asta, iar troll-ul e o jucrie obinuit pentru copiii din
aceast ar. M ajoritatea au aa ceva... i mi s-a spus
c mai toi le sug cte o ureche sau o lbu. Nu, e
limpede c biatul e fiul Katiei Schwartz.
- Atunci copilul lui Francine trebuie s fie pe undeva
pe aici.
- Dac exist, l vom gsi.
- Cum?
- Pot face investigaii discrete. Am oam eni. Dac
biatul exist, cu siguran l vom gsi. Dac nu exist,
foaia din registru nu are nici o valoare.
- Are pentru mine... chiar dac nu 4gsim biatul.
Dovedete c sora mea a spus adevrul. Dovedete
c nu a fost am anta lui Rudolph, ci soia lui. i dac
a tu n c i c n d m i-a s c ris d e s p re c s to rie a spus
adevrul, nseam n c la fel a fcut i n privina
biatului.
- l vom gsi.
M-am sm uls brusc din braele lui fiin d c ua se
deschisese. Tatiana sttea n prag.

- Am auzit c eti aici, domnule Baron, a spus.


Era m brcat n costum de clrie i se vedea bine
c atunci sosise.
- Te rog s ne scuzi c nu am fost aici cnd ai venit.
Ce gndeti despre noi?
Conrad se apropiase de ea, i luase o mn i i-o
srutase, aa cum procedase mai devreme i cu mine.
- Drag Contes, te rog s nu-mi ceri mie scuze.
Eu snt cel care trebuie s-i cear scuze pentru o
vizit la o or nepotrivit.
- C a ste lu l i st n to td e a u n a la d isp o ziie - i-a
rspuns Tatiana.
Se sim e a fla ta t . Era m b u jo ra t i d e stu l de
drgu.
\
- E de n e ie rta t c nu a fo s t n im e n i a ic i s te
ntm pine.
- Frulein Ayres a fcut onorurile casei.
Corrad s-a ntors zm bind spre mine i m ntrebam
dac Tatiana remarcase sclipirea ironic din privirea
lui.
- D rgu din partea ta, Frulein, a spus Tatiana.
Ai a vut o n d a to rire im po rta n t pe care ai reuit s o
n d e p lin e ti.
tiam ce vroia s spun. Eram n plus. Am fcut o
reveren i m-am n d reptat spre u.
Am p ro fita t de ocazie pentru a-m i m b u n t i
cunotinele de limba englez, l-am auzit pe Conrad.
- E ntotdeauna att de folositor, i-a rspuns Tatiana.
Cnd s ies, l-am vzut pe Conrad zm bindu-i. M
simeam ridicol de furioas. Prea s fi uitat c n
definitiv nu eram dect o guvernant englezoaic.
Am urcat n camera mea. Euforia n care plutisem
n ultim ele zile se destrm ase. Cercetrile fcute de
Conrad nu avuseser nici un rezultat, iar Tatiana m-a
fcut s neleg poziia precar pe care o aveam acolo.
Dup aproape o or l-am vzut plecnd. M uitam
de la fe re a s tra ca m e re i m ele. T a tia n a era cu el.

Au mers m preun pn la grajduri. Discutau nsufleii


i bine dispui.

N-am mai avut ocazia s-l vd nainte de plecarea


de care m i spusese. Probabil c nu aflase nimic. Altfel
ar fi gsit el un m ijloc s-mi dea de tire.
n ziua n care mi-a spus c pleac mi-a fost adus
o scrisoare de la el. n felul lui obinuit de tandru mi
spunea c abia ateapt s se napoieze i s fie cu
mine. La ntoarcere trebuia s stau cu el. M arm orsaal
ne atepta i nu avea nici un rost s mai am nm . mi
s cria de a s e m e n e a c ru g a s e pe c in e v a s se
in te re s e z e de ce e a ce el n um ea m ica n o a str
problem i c imediat ce afl ceva m anun pe
loc.
A trecut o zi i apoi alta. Freya era distrat. Acum
era vioslie i fericit, pentru ca n clipa urm toare s
se cufunde n melancolie. M ntrebam cum a putea
s-i vo rb esc despre relaia mea cu C onrad. Cu ct
ncercam s fiu mai realist, cu att mi ddeam seama
de situaia deplorabil n care m aflam . Cum a fi
putut s-i spun: Snt ndrgostit de viitorul tu so.
Sntem deja am ani i avem de gnd s rmne'm aa
chiar dup cstoria vo a str .
N-a fi crezut niciodat c m-a putea afla ntr-o
asem enea situaie. mi doream s pot s discut cu
cineva toate astea. Din cnd n cnd, o vedeam pe
Daisy. Eram totdeauna binevenit la ei i-m i fcea
plcere s m joc cu m icuul Hans. ^
n ziua n care a plecat Conrad i-am m rturisit lui
Daisy cte ceva fiindc tiam c era genul de persoan
cu un dar nnscut s culeag i s pun cap la cap
tot felul de inform aii. i plceau brfele, mai ales cele
p riv in d fa m ilia M arelui D uce. Dei nu locuiam la
Grand S chloss, tia ce vo rb ea u oam enii pe strad.

Vrtejul pasiunilor

Prindea din zbor tot felul de inform aii. Uneori acetia


tiau mai mult dect cei din Grand Schloss.
D iscuia cu Daisy m i-a fcut bine. Nu i-am spus
despre recuperarea foii din registru. Simeam c e prea
periculos, chiar i pentru ea. l-am povestit ns despre
n tln ire a cu Katia care se ocupa de m orm ntul lui
Francine.
- A fost o tragedie cu un sfrit fericit - a com.entat
D a is y . B ia ta fa t ! V io la t n p d u re ... i a p o i
condam nat de taicsu la btrn al ei. Zu aa, unora
dintre brbai le-ar cam trebui o lecie.
- O cunoti, Daisy?
- Am vzut-o de vreo dou ori la Gisela. Dar am
auzit despre ea.
- M mir c nu i-a pierdut copilul dup o asem enea
experien tragic.
- Oh, copilul i-a salvat minile, aa spune toi. Dup
ce l-a nscut, s-a schimbat. Era de parc a r fi m eritat
s treac prin toate... ca s aib copilul. D atunci e o
mam att de devotat!
Hans mi-a artat jucriile. Printre ele era un troll la
fel cu cel pe care l-am vzut la Rudi. L-am ntrebat ce
este.
> - Troli al meu, mi-a rspuns.
- Te culci cu el n fiecare sear?
A negat scuturnd din cap. Mi-a, spus c era un troll
ru i c de asta dormea singur n dulapul lui ntunecat.
Hansie dormea cu un cel, numai cnd era cum inte.
Daisy l privea ncntat. Micuul ei Hansie! Ea o
nelegea pe Katia i dragostea acesteia pentru Rudi
al ei._
- i mici - a spus Daisy - nu tiu cum s zic, te
am rsc niel, se bag-n toate alea. Aa face Hansie
al nostru, tja fr el n-am mai putea pentru nimic n
lume. i Hans zice tot aa. La urma urmei, din cauza
Iu H a n s ie a f c u t n u n ta cu m ine i m - f c u t
respectabil. A propo de nuni! Cred c pn s se

te rm in e a n u o s avem o nunt g ro zav. A tunci


lucrurile o s se schimbe pentru tine, do n oar Pip.
- Da. Pn atunci va trebui s iau o hotrre.
- Trebuie c aa o s faci. Sper c nu ne prseti.
Ne-am n v a t cu tine paici. m i place s te tiu acolo
sus la slo. Hans zice c i dacolo are o prere bun
despre tine. M ai.ales donoara preya. Am auzit c o
s stea cu Contele i Contesa pn la nunt. Nu se
cuvine s stea cu viitorul brbat sub acelai acoperi...
chiar dac e acoperiul unui castel! Dumnezeu tie ct
e d mare ca ste lu ! M-ntreb cnd o fi i nunta aia.
Lumea vorbete, tii cum e! Se spune c Sigmund ar
fi pus ochii p alta.
M-am n roit fr s vreau, am plecat privirea i am
ridicat una din jucriile lui Hansie.
- Ce spui? am ntrebat cu vocea pierit.
- Pi, Freya e abia un copil, nu? La ce s te atepi?
- Ai spus... c... lumea vorbete prin ora?
- Ah, da. Una, alta. O vede dstul d des i, m
rog, om e i el.
- Spune-m i, ce vorbete lumea, Daisy?
- E vorba de Contesa Tatiana. Se pare c Sigmund
o ntlnete cam des. Lumea i-a vzut de multe ori
m preun, foarte apropiai, prietenoi. Dac n-ar fi fost
logodit cu Freya... nelegi ce vreau s spun...
- Da, am spus ncet, neleg.
- Dac e sau nu adevrat, e altceva. Oricum, nunta
trebuie s aib loc. Orice ar fi. Chestie d politic,
nelegi... Nu vrem s avem necazuri dastea. i primu
care o tie e Sigmund. Orice ar simi pentru Tatiana,
tot cu Freya o s snsoare. Vd c-i place iepurele
la a Iu Hansie.
^
- E foarte drgu.
- Ba io zic c e cam fioros. Chestie d gusturi, cum
s spune. Oricum , Iu Hansie i place.
Am meri stat puin i am plecat speriat i foarte
trist.

Cnd m-am ntors la castel, Freya nu venise. Mi-am ,


dat seam a c n ultim ele zile fusesem prea absorbit
de propriile mele necazuri pentru a m mai gndi la
ea. Am stat de vorb cu Frulein Kratz. l-am spus c
nu trebuie s uitm c Freya se cam ndeprtase de
lecii i c ori de cte ori putea se eschiva.
- S-a schim bat mult de cnd s-a ntors Baronul i
ne-am m utat n acest castel - a spus Frulein Kratz.
- E foarte normal, i-am replicat.
C ontiina nu-mi ddea pace. Poate ar fi trebuit s
ncerc s vorbesc cu Freya. Uneori m ntrebam dac
tie ce se vorbete prin ora despre Tatiana.
n dim ineaa urm toare m-a salutat puin distrat,
l-am spus:
- Freya, te frm nt ceva?
- S m frm nte? a n tre b a t cu vocea ascuit.
Ce m -ar putea frm nt?
- Te-am ntrebat numai. Pari puin...
- Puin cum?
Vorbise din nou pe acelai ton ascuit.
- Preocupat? i-am sugerat.
- Are ce s m preocupe, slav Dom nului.
- Am vorbit foarte puin englezete n ultim a vreme.
- Cred c engleza mea e destul de bun.
- Oricum e mai bun de cnd am venit eu.
- C eea ce nseam n c i-ai fcut datoria, m i-a
rspuns cu ironie. Apoi m-a m briat. Drag Anne,
nu-i f probleme din pricina mea. M simt foarte bine.
Ce prere ai despre Tatiana?
ntrebarea m-a luat prin surprindere. Am rmas o
clip fr grai. A observat. A spus rznd:
- Oh, tiu ce-mi vei spune. Nu are nici o im portan
ce crezi tu despre Tatiana. Nu e de datoria ta... s ai

preri despre Tatiana. Dar asta nu te m piedic s ai


una. Snt sigur c ai.
- O cunosc prea puin.
- Ai v zu t-o . Ai tras nite concluzii. Cred c lui
Sigmund i place. De fapt am impresia c o place mai
mult dect pe mine.
- Ce vrei s spui? am n tre b a t-o spernd c nu
observase c m i trem ura vocea.
- Exact ceea ce spun. Ascult-m bine. Snt sigur
c ar prefera s fie logodit cu Tatiana i nu cu mine.
- Ce prostie!
- Nu e o prostie! Uit-te la ea - e mai m atur... e
nobil... nu se spune aa? E frum oas... cred c e
frum oas. Tu nu crezi?
- Bnuiesc c ar putea fi considerat aa.
- Atunci Sigmund are toate motivele s-o prefere, nui aa?
- Ar fi greit din partea lui - am spus cu hotrre,
de parc cineva ar fi a tentat la ceva ce-m i aparinea.
M-am s im it ipo crit i m i-a fo st ruine. A p o i, am
continuat cu voce n ce a t , snt sigur c are prea
mult...
- Prea m ult ce?
- Prea m ult... sim al onoarei pentru a se gndi la
aa ceva.
- Anne Ayres, de multe ori am impresia c eti mai
naiv dect un copil. Ce tii despre oam enii de lume,
despre brbai?
- Foarte puin, poate.
- Nu tii nim ic, a spus Freya. Chiar nimic. Sigmund
e brbat... i... aa snt brbaii... toi, m afar de preoi
i de cei prea btrni pentru a |e mai psa de femei.
- Freya, cred c i-ai dat fru cam liber im aginaiei.
- Am vzut eu. Snt sigur c nu cu mine vrea s se
nsoare.
- Deci te-ai fixat asupra Tatianei.
- Am eu m otivele mele - mi-a rspuns.

Am rem arcat c nu prea prea tulburat de aceast


presupunere. Cu toate acestea,- era ceva straniu n
com portam entul ei.

Capitolul 9

Pintenul Klingen

Cnd ncep s-mi rememorez nlm plrile din acea


noapte nc mi se mai nvlmesc n minte. De la bun
nceput am avut sentimentul c o fatalitate cumplit se
repet n viaa mea.
M-am trezit cu o senzaie ciudat. Se ntmpl ceva
straniu. Mi-am dat seama imediat ce mi-am revenit din ceea
ce credeam a fi un comar. Voci, zgomot de pai... sunete
ciudate... i apoi senzaia cumplit c mai trisem odat
toate astea. Aa i era. Nu era nici o confuzie. Mirosul
neptor de ars, atmosfera neccioas de fum,
ntr-o clip am srit din pat i am fugit pe coridor. Atunci
mi-am dat seama.
Castelul ardea.
.\

Eram ngrozit. Freya... moart! i n chip att de cumplit!


Focul izbucnise n camera ei i nimeni nu putuse s-o

salveze, dei incendiul fusese descoperit destul de repede.


Noaptea prea c nu se mai termin. Chiar dup
plecarea pompierilor, cnd ne adunaserm cu toii optind
speriai n holul castelului... ntunericul continua s ne
nvluie. Ce se ntmplase? Nimeni nu tia exact, n afara
faptului c focul izbucnise n camera tinerei Contese care
fusese sufocat aproape pe loc de fum i flcri. Se
fcuser ncercri repetate pentru a fi salvat, dar a fost
prea trziu. Nimeni nu fusese n stare s ptrund n
camera n flcri.
Stteam trem urnd alturi de c e ila li... ateptnd
dim ineaa... gndindu-m doar la eleva mea pe care
ajunsesem s o iubesc.
n zori s-a constatat c incendiul cuprinsese trei-patru
camere, incluznd-o pe cea n care dormea Freya. Datorit
structurii solide din piatr, restul cldirii nu fusese atins cu
excepia urmelor de fum de pe pereii unor ncperi.
Frulein Kratz sttea lng mine n hol. Murmura
ntr-una:
-C ine ar fi crezut... Cine ar fi crezut.,. Era att de tnr...
Nu suportam s vorbim despre Freya. N-a fi putut s-o
uit niciodat. N-aveam s-mi iert c am trdat-o. Draga,
nevinovata Freya, care nu fcuse ru nimnui niciodat...
s moar aa!
Eram att de nefericit i un gnd mi struia n minte:
ceva asemntor mi se mai ntmplase odat. Mi-am adus
aminte de noaptea cnd a izbucnit focul la Greystone Manor
i de acuzaiile ce-mi fuseser aduce. Tremuram cu
sentimentul c pluteau n aer prevestiri rele.

n ziua urmtpare am trit cu oc+iii deschii un comar


oribil. Era o forfot neobinuit la castel i toat lumea
vorbea n oapt. M-am retras ct mai departe de toi. Nu
vroiam s accept c Freya e moart. Nu-mi ddusem

seama pn atunci ct de legat eram de ea.


Seara, Tatiana a venit la mine. A deschis ua camerei
mele i a intrat fr s bat. Prea rvit, cum probabil
artam i eu. A tcut o clip, privindu-m. Apoi a spus:
- Deci... asta e opera ta.
M-am uitat la ea mirat.
- tiu tot, a continuat. Ai fost prea ncreztoare n tine.
Te-ai crezut mai deteapt dect eti. Am tiut c nu eti
ceea ce pretindeai a fi. tiam c eti Philippa Ewell, sora
lui Francine Ewell, amanta Baronului Rudolph. Am bnuit
din prima clip c mini. Te-am mai ntlnit i nainte. Ai dat
buzna la Granters Grange, i aminteti?
- N-am dat buzna. Venisem s arunc o privire.
- Nu e vremea cea mai potrivit pentru cuvinte alese.
Eti o aventurier... ca i sora ta. i-am vzut documentele
de identitate.
- Deci, tu ai fost!
,
- Eram datoare Contesei. Trebuia s tiu ce fel de femeie
eti.
Vocea a nceput s-i tremure.
- Copila aceea scump i nevinovat... Acum, ucis!
, - Ucis! am strigat.
- Nu m lua drept o proast, Frulein Ewell. tiu bine
cine eti. tiu multe despre tine. tiu c ai fcut acelai
lucru i cu bunicul tu. Avem prieteni n toat lumea care
ne vegheaz interesele. Sora ta a ncercat s-i gseasc
un loc aici, deci am supravegheat cu grij toate legturile.
Ai crezut c o s-i mearg din nou aici, cum i-a mers cu
bunicljl tu.
- Eu nu...
- Vrei s spui c nu nelegi, dar nelegi perfect.
Srmanul btrn - bunicul tu - a murit, hu-i aa? Deci, de
ce s nu moar i tnr contes? Amndoi i stteau n
cale. Acum ai un motiv foarte puternic - cum ai avut i atunci
- dar de data asta n-o s-i mearg cu crima.
- Spui lucruri absurde, fr sens.
- Nu cred, i nici ceilali nu vor crede. Se potrivete

perfect. Umbli dup ranguri nalte i avere, ca i sora ta.


Ea a sfrit ucis ntr-un pavilion de vntoare. Tu unde
crezi c-i vei gsi sfritul, Frulein Ewell?
- Nu am de gnd s permit nimnui s-mi vorbeasc n
acest mod, am spus. Nu snt angajata ta. Din nefericire,
serviciile mele nu mai snt necesare. Voi prsi imediat
castelul.
- Ucigaii trebuie s-i ispeasc vina, mi-a rspuns.
- De ce m acuzi?
- De uciderea cu premeditare a Contesei Freya ntr-o
manier pe care ai mai experimentat-o cu succes n cazul
bunicului tu. Doar n-o s negi c btrnul domn, bunicul
tu, a murit sufocat de un incendiu n camera lui?
- Nu neg asta, dar eu n-am avut nici o legtur cu
moartea lui.
- D-mi voie s te contrazic. A avut de-a face numai cu
tine! Bunicul tu te-a nemulumit. Inteniona s te alunge
de acas, aa c asta i-a adus moartea. Cred c ai reuit
s scapi foarte bine, fr nici o acuzaie i cu o groaz de
bani.
- E monstruos. Banii mei nu snt motenii de la bunicul
ci de la bunica mea. Eu n-am avut de-a face cu moartea
lui.
- Am prieteni acolo. tiu exact ce s-a ntmplat. Te-a
ameninat c te d afar i chiarn aceeai noapte a murit...
n chip misterios. tiu, n-au gsit nici o dovad mpotriva
ta, dar au existat suficiente bnuieli, nu-i aa? Era ntr-o
camer n flcri care nu a ars suficient de mult timp pentru
a terge orice urm. Doar nu era s repei aceeai greeal
i acum! Ai vrut s te asiguri c n cazul bietei Contese nu
va rmne nici o urm, nici o dovad.
- Vorbeti prostii absurde. Am iubit-o pe Cotes. Am fost
bune prietene.
- Crezi c nu tiu ct de mult ai vrut s scapi de ea? Eti
o femeie ambiioas, Frulein. Ai crezut c dac ea n-ar
mai fi, dac Baronul Sigmurid ar fi eliberat de legmntul
de logodn, ai fi putut s domneti n calitate de Mare

Duces a Bruxenstein-ului.
O priveam nspimntat. A rs cu amrciune.
- tiu totul despre ntlnirile acelea, a continuat. Cunosc
aventura ta amoroars...
mi era team cu adevrat. Totul se potrivea perfect.
Mi-am amintit oroarea acelor zile trite la Greystone dup
moartea bunicului, cnd eram bnuit. M uitam la faa
rutcioas a Tatianei i simeam cum snt tot mai ru prins
ca ntr-un pienjeni.
Era adevrat c dac n-ar mai fi fost Freya a fi avut o
ans s m mrit cu Conrad. Atta vreme ct a trit, n-am
avut nici una. Dar ce monstruoas era Tatiana cum fcea
o asemenea afirmaie. Cu toate astea, dac judecam
raional mprejurrile, vedeam bine c eram n mare pericol.
Eram sigur c el, Conrad, o s m cread. Trebuia s-l
vd. Dup acea ntmplare cumplit, urma probabil s
soseasc mai repede. Nu puteam s gndesc limpede,
ncercam s m smulg din pienjeniul acela teribil, s m
eliberez de blestemul fatal ce prea c m atinsese.
- Ai fost istea pn la un anumit punct, a spus Tatiana,
dar nu suficient. Ai fost prea ncreztoare n tine. Ai venit
aici fiindc i sora ta a fcut la fel. Ai sperat s-i calci pe
urme,, dar cu mai mult succes. Aveai de gnd s dovedeti
c a fost mritat cu Baronul Rudolph. Credeai c aa vei
beneficia de nite avantaje, de o anumit poziie social.
- A fost mritat cu Rudolph, am spus.
A pocnit din degete nspre mine.
- Neghioabo! a strigat. Cine crezi c a vrut s-l nlture
pe Rudolph dac nu Sigmund i anturajul lui? Sigmund a
fost prea iste pentru tine. Mi-a povestit despre sentimentele
tale greoase. Cunosc aventura voastr, (s-a prut att de
amuzant i oricum trebuia s-i cunoasca orice intenie i
orice micare. A fost att de uor - mi povestea rznd s-o fac pe Frulein s cread c am gnduri mari cu ea i
n acelai timp s tiu tot ce face.,E destul de viclean, dar
are i ea slbiciunile ei pe care i le-am descoperit.
- Nu te cred.

- Asta a fost slbiciunea ta. Poi fi uor pclit de brbai.


Dar n-am venit s discutm despre aventurile ale amoroase
cu Sigmund. Nu au nici o importan nici pentru el, nici
pentru acest caz. Ai crezut c se va nsura cu tine dac
Freya va fi nlturat. Din nefericire pentru tine, Sigmund
n-a fost aa cum l-ai crezut... i oricum tiu prea multe
despre tine. Nu poi s mai pcleti pe nimeni a doua
oar.
- E un comar.
- Aa trebuie s fi fost i pentru srmana Contes Freya.
Mi-am acoperit faa cu palmele. Nu mai puteam suporta
pierderea micuei i iubitei mele prietene, ideea c se tia
c snt sora lui Francine, aluziile la adresa lui Conrad - pe
care nu le credeam - pericolul cumplit n care m aflam.
- Eti n stare de arest - a spus Tatiana. Acuzat de
uciderea Contesei Freya. .
- Vreau s vd pe...
- Da? a rs ea batjocoritor. Pe cine vrei s vezi? Baronul
Sigmund nu-i aici. Chiar dac ar fi, tot n-ar dori s te vad.
Mai este i altcineva cu care ai vrea s vorbeti... dac i
se va permite?
M-am gndit la Hans, dar nu am vrut s-l implic. Era
angajatul Contelui. Daisy? Era nevasta lui Hans. Cine
altcineva?
Zmbea dispreuitoare.
- Nu te mai obosi s caui, a spus.Oricum nu i se va
permite s vezi pe nimeni. Adun-i cteva lucruri. Pentru
propria-i siguran, te scot de aici. Cnd se va afla c tnr
Contes a fost ucis, de cine i pentru ce motiv, oamenii
nu vor atepta nici o judecat oficial. i vor face singuri
dreptate. S-ar putea ns ca cei din Kollenitz s te cear
pentru a te judeca ei. N-a vrea s fiu n locul tu, Frulein
Ewell.
Am ipat:
- Snt nevinovat. Am iubit-o, crede-m. Pentru nimic n
lume nu i-a fi fcut vreun ru.
- Strrige-i cteva lucruri de strict necesitate. Am vorbit

cu prinii mei s te ducem ntr-un loc sigur pn la proces.


Grbete-te. Nu mai ai prea mult timp.
AJeit i privindu-m cu rutate mi-a strigat din prag:
- n zece minute s fii gata!
Ua s-a nchis n urma ei i m-am prbuit pe un scaun.
Era cu adevrat un comar. Trebuie c visam.'Nu numai
c Freya murise, dar eu eram acuzat de moartea ei.

Jumtate de or mai trziu clream n afara oraului


nconjurat de grzi. Oamenii stteau n grupuri mici lng
castel vorbind n oapt. Era o atmosfer deprimant pe
strzi. Simeam nc miros de ars n nri. Am aruncat o
ultim privire castelului. Urmele flcrilor se zreau pe ziduri
n lumina soarelui.
Am intrat n pdure. Am trecut de Marm orsaal , am
traversat rul i am nceput s urcm. Spre amiaz am ajuns
la Pintenul Klingen. Mi l-am amintit. Imi povestise Freya
ntr-una din plimbrile noastre despre legenda pintenului
i a micului schloss din vrf. Pe vremuri acolo erau inui
prizonierii. Cnd erau condamnai la moarte li se oferea
ansa de a se arunca de pe stnca n defileul ce se csca
dedesubt, n loc s stea n faa plutonului de execuie.
Cred c eram nc ocat. Nu mi ddeam bine seama
ce se ntmpl cu mine. Cu o zi nainte clrisem liber prin
pdure pentru a m ntlni cu iubitul meu. Acum eram
prizonier... acuzat pe nedrept c a fi ucis-o pe cea pe
care de fapt am iubit-o.
O pierdusem pe scumpa mea Freya - o tragedie n orice
mprejurare, dar n acest mod... nc ni>puteam s pricep
dimensiunile cumplite ale oribilei tragedii. Pierderea unei
persoane iubite... bnuiala cumplit care czuse asupra
mea i vulnerabilitatea mea n faa pericolelor ce m
nconjurau...
. Am urcat pe un drum abrupt tiat n piatra muntelui i
am ajuns n cele din urm la o poart. Ne-a deschis un

brbat cu nfiare aspr, fioroas. M privea cu asprime


pe sub sprncenele stufoase.
- Deci ea e prizoniera, a spus.
Apoi mi s-a adresat:
-D-te jos de pe cal. N-o s stm aici toat noaptea.
Am desclecat i mi-a luat calul, cercetndu-l cu ochi
lacomi. A aprut o femeie.
- lat-o, Marta, a spus brbatul.
Femeia m-a apucat de mn cu brutalitate i m-a privit
drept n ochi. M-au nfiorat duritatea i cruzimea ntiprite
pe faa ei.
- igane! a strigat i un bieandru umil i zdrenros a
aprut n fug.
- Du-o sus i arat-i unde o s stea! a ordonat femeia.
Am urmat biatul ntr-un hol cu pardoseal de piatr.
Mi-a artat o scar n spiral la captul holului. Treptele de
piatr erau abrupte iar o frnghie groas inea loc de
balustrad.
- Pe aici, mi-a spus.
- Mulumesc, i-am rspuns i a prut surprins.
Am urcat mult, n spiral, pn am ajuns n vrful turnului.
A deschis larg o u i am vzut o cmru cu un pat cu
saltea de paie, o can i un lighean pe o msu ubred
i un scaun.
M-a privit neajutorat.
- Asta e... tot ce am la dispoziie? l-am ntrebat.
A ncuviinat din cap. Apoi a scos cheia din u.
-T ie b u ie s v n cu i, a rostit cu un zm bet ters.
mi pare ru.
- Nu e vina ta. Lucrezi aici?
Din nou a ncuviinat din cap.
-C um te cheam?
- mi zic Zig (prescurtare de la Zigeunef) fiindc s igan.
M-am rtcit de ai mei i am venit aici acum vreun an.
De atunci lucrez aici.
- Nu e prea plcut, nu-i aa?
- Nu, da mi se d de mncare.

- M vor ine aici? l-am ntrebat.


- Vor ncerca s v conving s...
- S ce?
A artat cu capul spre fereastr.
- Nu pot s mai rmn. O s-mi taie poria de mncare.
A ieit nchiznd ua. L-am auzit rsucind cheia n
* broasc.
Ce-o fi vrut s spun cnd a zis c vor ncerca s m
conving? M-am dus la fereastr i m-am uitat afar.
Vedeam Pintenul i hul adnc care se csca sub el.
. M-am aezat pe pat. Eram prea ocat i speriat pentru
a judeca limpede. Semna tot mai mult cu un comar
fantastic. Am fost acuzat i condamnat fr s mi se
dea nici o ans s m apr. M simeam pierdut i cumplit
de singur.
Apoi un gnd mi-a ncolit n minte: Conrad m va salva.
Va descoperi ce s-a ntmplat i m va salva^.

Biatul mi-a adus o farfurie cu tocan. N-am putut s-o


mnnc. M-a privit cu mil n timp ce ntorceam capul
refuznd mncarea.
- Mai bine mncai, a spus.
- Nu pot. Avei muli ca mine pe aici? l-am ntrebat.
A dat din cap c nu.
- Ce atii fcut Frulein? m-a ntrebat.
>
- Nimic pentru care s fiu tratat aa.
S-a aplecat spre mine i mi-a optit:
- Ai ofensat pe cineva sus-pus, Frulein? De asta e
adui toi aici.
Mi-a lsat farfuria cu mncare. Grsimea se sleise ntr-o
pojghi subire care m-a ngreoat. M-am dus din nou la
fereastr. Muni... brazi peste tot... Pintenul nalt i abrupt
i dedesubt... jos de tot... prpastia.
E curat nebunie - mi-am spus. E un vis urt. Aa i se

ntmpl n via cnd te abai de la calea cea dreapt. Oare


de aceea oamenii fcuser convenii sociale att de rigide?
Cine ar fi crezut c eu, Philippa Ewell, o fat linitit, nu
prea atrgtoare, a putea ajunge amanta unei persoane
att de importante dintr-o ar ndeprtat, a putea fi
acuzat de crim i nchis ntr-un castel dirtr-un vrf de
munte pentru a atepta procesul... plutonul de execuie...
pentru crima comis.
Ce se ntmplase la Greystone Manor cnd fusesem
suspectat de a-i fi povocat moartea bunicului era nimic
n comparaie cu ce mi se ntmpl acum.
M abtusem de la drumul cel drept i cuviincios. M-a
fi putut cstori cu vrul Arthur i n-a mai fi ajuns n situaia
n care m aflam. Dar nici n-a fi cunoscut extazul pe
care-l trisem cu Conrad. Alesesem de bun voie o via
periculoas i venise vremea s pltesc. Din nou m-am
gndit la proverbul acela vechi spaniol care spunea c poi
s iei din via tot ce doreti dar va trebui s plteti pentru
ceea ce ai luat. i eu i Francine luaserm. Francine pltise
cu viaa. Urma oare s fac la fel?
Ziua a trecut. S-a lsat ntunericul. A venit bieandrul
cu o lumnare ntr-un sfenic de fier. Dup ce a aprins-o,
flcruia a nceput s arunce umbre tremurtoare i ciudate
pe pereii cam erei, f cn d -o s sem ene cu o celul.
A aruncat o ptur pe pat.
- E frig noaptea - a spus. Sntem n creierul munilor iar
zidurile groase de piatr nu las cldura s ptrund nici
ziua. S nu m spunei c v-am adus ptura. S zicei c
era aici... dac v ntreab.
- Zig, am spus, spune-mi cine mai e aici.
. - i btrni, a rspuns biatul. i l Mare i ea i eu.
- Ce* btrni snt brbatul i femeia pe care i-am vzut?
- E ngrijitorii de la Klingen Schloss. Pe urm mai e l
Mare. E un uria i e acolo ori de cte ori e nevoie.
Nu pentru dumneavoastr, sper. Sntei femeie i porm
mai e i nevasta lui.
- Deci snt patru cu totul.

- i eu, Zig. Muncesc i primesc mncare pentru asta.

- Cine a mai fost nchis aici?


- Alii.
- Ce s-a ntmplat cu ei?
i-a ndreptat privirea spre fereastr.
- Vrei s spui c au fost aruncai de pe stnc?
- Daia a fost adui aici.
- Asta intenioneaz i cu mine?
- Altfel... de ce v-ar fi adus ei aici?
- Care ei? Cine snt cei pentru care lucrezi? Pentru cine
lucreaz ei?
- Oameni sus-pui.
-neleg. Raiuni politice.
- i aduce aici i-i las s aleag: ori sar, ori snt dui n
faa plutonului de execuie. Asta sntmpl cnd nu vrea
un proces lung i alte chestii dastea. Cnd vor s ie totul
n tain.
A dat din cap.
- E l Mare. Dac ncercai/" v arunc imediat n
prpastie... i nimeni n-o s tie vreodat ce vi s-a ntmplat.
- Zig, nu snt vinovat de ceea ce m acuz.
- Uneori nu face deosebire - a spus posomort, ridicnd
farfuria cu mncarea neatins i ndreptndu-se spre u.
L-am auzit cum pune jos farfuria i ncuie ua.

Noaptea aceea mi s-a prut c ine o venicire. ntins


pe salteaua tare de paie, am ncercat s-mi ordonez puin
gndurile care mi se ngrmdiser n cp.
Era posibil s scap de acolo? Cel mai mult a fi vrut
s-i explic lui Conrad. M credea oare vinovat? Nu
suportam acel gnd. Era ceea ce m deranja cel mai mult
n acel comar. tia ct de mult dorisem s m mrit cu el i
c nu puteam s accept cu bucurie situaia pe care mi-o
oferea i c scumpa i nevinovata Freya mi sttea n cale.

Chiar ar fi putut s creade am pmort-o? mi puteam


imagina ct de logic i va explica Tatiana situaia lui Sigmund.
Totul se potrivea de minune. Parc o auzeam spunndu-i:
A mai fcut-o i nainte. i-a ucis propriul ei bunic. Atunci a
scpat i spera s scape i acum. Slav Domnului c am
descoperit-o la timp! Am trimis-o l Klingen Schloss. Am
considerat c ar fi cel mai bine pentru toi dac se arunc.
i aa a i fcut pentru c i-a dat seama c nu avea alt
ieire.
. Dar nu aveam de gnd s m arunc. Vroiam s fac tot
posibilul s'scap. Trebuia s m gndesc bine. Orict de
imposibil ar fi prut, trebuia s existe un mijloc de a scpa.
Trebuia s m ntorc la Conrad.
Dar dac... Nu! ncercam s mi alung gndurile negre,
drele sencpnau s persiste. Nu mai puteam suporta.
Auzisem attea zvonuri despre el i Tatiana! Dac erau
adevrate? Tatiana mi spusese c el se distrase pe seama
mea. Mi-am amintit ct de voios pruse atunci cnd m-a
rugat s vin s locuiesc la Marmorsaal. Oare ct de bine l
cunoteam pe Conrad? tiam c avea un trup de zeu sau
de erou din mitologia nordic i manierele plcute i
fermectoare ale unui prin modern. Era amantul ideal
pentru orice femeie. Era oare prea atrgtor? Era un amant
desvrit pentru c avea o experien bogat?
mi pierdeam vremea cu presupuneri. Ar fi trebuit s m
gndesc la un plan de evadare. Dac a fi putut s plec din
castel, s iau calul cu care venisem, s fug departe... Unde?
La Daisy? S-o rog s m ascund? La Gisela? La Katia?
Nu ndrzneam s le implic. Eram n minile dumanilor
mei, acuzat de o crim cumplit.
Dovezile mpotriva mea puteau s par de necontestat.
Fusesem la castel cnd izbucnise focul. Eram implicat
ntr-o aventur amoroas cu logodnicul lui Freya. Era clar
c dac n-ar mai fi existat ea m-a fi putut cstori cu el i
apoi, cu timpul, a fi putut s devin Mare Duces. n ce
labirint de intrigi fusesem prins! i nu vedeam nici* ieire.
Venisem n Bruxenstein sub un nume fals. A fi fost imediat
etichetat drept intrigant i considerat vinovat.

Oh, Freya, copil drag, cum ar putea cineva s cread


c a fi fost n stare s-i fac vreun ru? i Conrad... unde
- era? Cu siguran c aflase deja ce s-a ntmplat. A fost
primul anunat de moartea lui Freya. Va veni... cu siguran
c va veni.
Nu puteam s uit cuvintele Tatianei. Ar fi fost oare posibil
ca ea s fie cea pe care o dorea? A considerat idila noastr
o aventur amuzant?
M-a fulgerat un gnd. tia de ce venisem n Bruxenstein,
c eram hotrt s dovedesc c Francine a fost mritat
i c a avut un copil. Dac aa era, Conrad nu mai era
motenitorul Ducatului. Nu spusese el c i dorete att de
mult s conduc? Putea fi oare adevrat?
Asemenea gnduri mi roiser n cap toat ziua i toat
noaptea aceea nspimnttoare. La ivirea zorilor eram la
fereastr privind spre Pintenul Klingen.

Era dup amiaza celei de a doua zile de temni. Minutele


mi se preau ore. Din cauz c nu mncasem, m simeam
foarte slbit. De la incendiu nu pusesem nimic n gur.
Eram att de epuizat nct o clip am aipit.
n afar de Zig nu venise nimeni n cam era mea.
Prezenta lui mi fcea bine fiindc mi ddeam seama c i
prea ru pentru mine. Imi spusese c va fi o moarte
uoar. Nici n-a fi ajuns s simt impactul cu stncile sau
cu pietrele de pe fundul defileului.
M ntorceam cu gndul n trecut. Simeam briza mrii i
mirosul florilor de pe insul. Vedeam ajt de clar tufiurile
nflorite i nmiresmate ce creteau n faa atelierului de
sculptur. O auzeam pe Francine asigurnd clienii ct de
talentat era tata. O vedeam pe mama bolnav i ntins pe
pat. Auzeam vocea tatei: Domnu'n ceruri ne zmbete, Este
pace pe p m nt....

Am stat aa cu gndurile duse, ateptnd, trind parc

ntr-o lum e ireal, tn jin d dup vrem urile apuse i


temndu-m c mi se apropiase sfritul.
Zig a venit din nou cu o farfurie cu aceeai mncare.
Am ntors capul, cutremurndu-m.
- Ar trebui s v pstrai n putere, a spus.
Eram sigur c, dup ce ieea din camer, Zig mnca
tocana din farfurie. Bietul biat! Bnuiam c-i ddeau foarte
puin de mncare.
Cine erau acei oameni? Servitori n slujba Contelui?
Oare ntotdeauna adversarii erau trimii la Klingen Schloss?
Era atta linite n muni nct cel mai slab sunet se auzea
din deprtare. Poate de aceea am auzit zgomotul copitelor
nainte de a-i vedea pe clrei.
Eram la fereastr. ase clrei se ndreptau spre
schloss. M-am gndit mai nti la Conrad. Dar nu, nu era
printre ei. L-a fi recunoscut imediat. Ieea n eviden
oriunde s-ar fi aflat. Acum- erau aproape. Am vzut-o pe
Tatiana n fruntea lor. Ceilali preau a fi grzi de la castel.
Mi-am dat seama c venise ziua judecii i eram sigur
c Tatiana dorea s m distrug. M considera vinovat i
urma s m fac s-mi ispesc pedeapsa.
li priveam cum se apropiau. S-au oprit, au desclecat i
au intrat n schloss. Ateptam ncordat tiind c foarte
curnd avea s apar Tatiana n camera mea.
Am avut dreptate. Am auzit cheia rsucindu-se n
broasc i am vzut-o n prag.
- Sper c te-ai simit bine n apartamentele de aici mi-a spus strngndu-i buzele cu rutate.
- Cu siguran c nu te intereseaz rspunsul meu i-am replicat.
M simeam imun la rutile ei. Urma s mor, dar
vroiam s-o fac cu demnitate i curaj.
- Din dovezile pe care le-am adunat a reieit c eti
vinovat.
- Cum s-a putut, fr ca eu s fiu ntrebat nimic, fr
s am posibilitatea s m apr?
- N-a fost nevoie de prezena ta. Faptele snt evidente.

Te-ai ntlnit de cteva ori cu Baronul la han. El nsui a


confirmat, l-ai spus clar c vrei s te mrii cu el, lucru posibil
numai dac nu ar fi existat logodna lui cu Freya. Nu putea
exista un motiv mai puternic. Ai mai procedat aa i cu
bunicul tu. l-ai nlturat pe cei care i-au stat n cale.
Moartea este pedeapsa pentru crim.
- Oricine are dreptul la o judecat cinstit n faa unui
tribunal. Aa e legea.
- A cui lege? |_egea din ara ta, poate. Dar acum nu eti
acolo. Cnd te afli ntr-o ar trebuie s te supui legilor ei.
Ai fost gsit vinovat i condamnat la moarte. Din cauza
celor implicai n aceast poveste ar fi periculos s apari ri
faa unei curi. S-ar crea o situaie ncordat, poate chiar
un rzboi ntre ara lui Freya i Bruxenstein. Freya era foarte
important acolo i Kollenitz-ul va dori s: i rzbune moartea.
Va dori s le fie trimis ucigaa. Deci i ofer o ans.
- mi oferi Klingen Rock!
A ncuviinat.
- Vom evita o serie de neplceri... poate chiar un rzboi.
Te vei arunca de pe stnc, iar rmiele le vom trimite n
Kollenitz. Vor fi mulumii s tie c asasina Contesei e
moart. Vor vedea c s-a fcut dreptate. n zece minute
plecm spre vrful Pintenului i vei face ceea ce trebuie.
- N-o voi face! am spus.
A zmbit.
- Vei fi convins s-te rzgndeti.
- tiu ce nseamn asta. Vei porunci oamenilor ti s o
fac?
- Da! Am czut de acord cu Marele Duce, cu Baronul
Sigmund i cu prinii mei c e cel mai bun i mai omenesc
mod pentru tine... dei ucigaii nu merit s fie tratai aa
de blnd.
- Nu te cred. Cred c tu singur ai fcut toate astea.
M-a privit ntrebtoare i am continuat.
- Tu ai vrut s m nlturi din calea ta, ca i pe Freya...
- Pregtete-te! Nu mai ai mult...
Apoi a ieit. M-am dus la fereastr. Moartea! O cdere

rapid i apoi... ntunericul. Dar Conrad? Mcar dac l-a


mai fi vzut o dat... de l-a fi auzit spunndu-mi c m-a
iubit cu adevrat... c n-a avut nici un amestecn^poveste^
asta.
Dar n-aveam s-l mai vd. N-aveam s tiu niciodat...
l-am auzit la u. Au intrat. Cel Mare i o femeie. Aveau
o expresie dur, chiar crud, fr nici un fel de emoie, ca
i cnd moartea ar fi fost un lucru obinuit pentru ei. Poate
c aa i era. M-am ntrebat pe ci aruncaser de pe
Pintenul Klingen.

Mi-am pus pelerina i i-am urmat. Brbatul a cobort


primul, apoi eu i n urma mea femeia. Ne-am oprit o clip
n hol. Asistam la propriile mele funeralii. Ci oameni au
ansa s asiste la funeraliile lor? Toi cei prezeni acolo mi
erau dumani n afar de Zig-care m privea cu ochii plini
de compasiune.
Afar, aerul de munte era rcoros i nmiresmat. Dup
ce sttusem nchis ntre patru perei, abia mai puteam
respira. Vedeam micuele flori ale reginei i sclipirea argintie
a unui torent ce se rostogolea din munte. Atmosfera era
att de clar, de strlucitoare... Sau mi se prea aa pentru
c urma s prsesc aceast lume?
Tatinei i luceau ochii. M ura. Abia atepta clipa cnd
m voi prvli peste marginea stncii... jos, spre uitare...
afar din viaa ei pentru totdeauna.
Am mers clare un timp, apoi am desclecat i am pornit
pe jos spre marginea prpastiei. Iarba era destul de rar i
picioarele mi se afundau n pmntul ntunecat.
Brusc, profilat pe vrful stncii, chiar pe locul unde trebuia
s sarn prpastie, am zrit o siluet. Nu se mica. A rmas
pe loc n timp ce ne apropiam.
Mi-am spus: Am halucinaii. Oare aa se ntmpl cnd
te apropii de moarte?
M-am auzit ipnd:
-* Freya!
Silueta nu s-a clintit. Sttea pur i simplu acolo. Era
ireal, un rod al im aginaiei mele. Freya era moart.

mi nchipuiam doar c o vd.


M-am ntors spre Tatiana. Privea nainte, palid la fa,
tremurnd de spaim.
Brusc, apariia - dac era o apariie - a nceput s se
mite nspre noi. Tatiana a nceput s ipe:
- Nu!... Nu!... Eti moart...
Apoi a nceput s fug i am vzut-o luptndu-se s
scape din braele Celui Mare.
Freya spunea:
-Anne... Anne... Avea de gnd s te azvrle de pe stnc.
Anne, ce s-a ntmplat? i tu crezi c snt o stafie?
Brusc, s-a aruncat de gtul meu i m-a strns n brae.
Eram zguduit de suspine. Nu puteam s vorbesc, s-mi
controlez sentimentele... nu puteam dect s m gndesc
c era acolo... stafie sau nu... i c mi salvase viaa.
- Gata, Annne, calmeaz-te! Nu snt un duh. M-am
prefcut doar. Dac te opreti din trem urat am s-i
povestesc totul.
A strigat ceva i civa clrei au aprut din spatele unor
grmezi de bolovani unde sttuser ascuni. Gunther era
printre ei. l-a spus Celui Mare:
- Du-o pe sora mea napoi la Klingen Schloss. Venim i
noi.
- Arat groaznic, a spus Freya. Cine n-ar arta? tiam
c aa o s fac Tatiana, c o s vrea s te arunce de pe
stnc. Dar s-o ducem napoi acum.
Nu mi-a mai spus nimic pn n-am ajuns la Klingen
Schloss. M-a luat n cmrua ce ddea din hol, m-a aezat
pe un scaun i s-a aezat pe un taburet lng mine. A insistat
s rmnem singure.
- Nu vreau s ne aud nimeni, a spus. Am vrut s-i
spun ie mai nti. O s vin i Gunther.pnd l voi striga.
- Oh, Freya! am exclamat. Nu m pot gndi la altceva
dect c eti aici, vie, dup ce am crezut...
- Stpnete-i emoia. Unde e calma i neleapta mea
guvernant englezoaic? Nimeni n-ar fi putut s m fac
s m mrit cu cine nu vroiam.
- Vrei s spui cu Sigmund?

- Nu l-am vrut pe Sigmund, aa cum nici el nu m-a vrut.


De ce s fiu obligat s m mrit cu el? Ar fi fost ridicol.
Am refuzat s ar.cept. Aa mi-a spus i Gunther. tii, eu i
Giinther am hotrt s ne cstorim. Ei nu mi-ar fi ngduit
niciodat, aa c singura soluie era ca mai nti s ne
cununm i apoi s spunem: Am fcut-o. Atunci nu ne-ar
mai fi mpiedicat nimeni... indiferent c eram sau nu
logodit. Ne-am cstorit i am trit mpreun... Cine tie?
Poate c snt deja nsrcinat. Aa am impresia. Deci cum
s m mrit cu alt brbat?
- Oh, Freya, Freya... te-ai cam grbit.
- Ne-am hotrt s fugim. Providena a fost de partea
noastr n noaptea aceea. m infurat o legtur de haine
i le-am aezat sub plapum nainte de a pleca. Am aranjat
plapuma s par c domnioara Contes Freya doarme
acolo. Asta n eventualitatea c cineva s-ar uita n camera
mea. Nu vroiam s se dea alarma c am fugit pn cnd nu
ne ndeprtam suficient de castel. Tatiana a plnuit s se
strecoare n camera mea, s m loveasc lsndu-m n
nesimire i apoi s dea foc. Am aflat repede cnd m-am
ntors i am auzit ce s-a ntmplat... pentru c a intrat n
camer nainte ca eu s plec. Stteam la fereastr cu
cm aa de noapte tras peste hainele de cltorie
ateptnd momentul prielnic s m strecor afar, cnd ua
camerei mele s-a deschis ncet. M-am ascuns dup
draperie, aa c am putut s vd tot ce s-a ntmplat. S-a
strecurat nspre patul meu. inea un fier de clcat n mn.
M ascunsesem pentru c nu vroiam s fiu observat.
Stteam la fereastr ateptnd un semnal de la Gunther.
Trebuia s m anune c drumul era liber. Am ntrebat: Ce
doreti Tatiana? A rmas nmrmurit. A biguit c i se
pruse c am strigat-o. l-am spus c n-am fcut-o i am"
ntrebat-o ce inea n mn. A spus: Oh, n-am mai ateptat
s-l pun la loc. Tocmai clcam ceva cnd mi s-a prut c te
aud strigndu-m. Mi s-a prut foarte ciudat. Dup aceea
am fugit cu Gunther. Ne-am dus la un preot i ne-am
cununat. E minunat s fii mritat, Anne, dar numai cu cel

pe care-l iubeti.
- Oh, Freya, scumpa mea Freya!
- Te rog, fr lacrimi! Snt aici. Teafr. Acuzaia ridicol
mpotriva ta nu mai exist. Nu poi acuza pe cineva de
crim cnd nimeni n-a fost ucis. Tatiana a ncercat ns s
m ucid i ar fi fcut-o dac n-a fi fugit s m cunun cu
Gunther. Vezi ct snt de norocoas? Snt aa de fericit,
Anne! Gunther e cel mai minunat so...mult mai blnd i
mai bun dect ar fi fost vreodat Sigmund. Cine vrea s fie
Mare Duces i btrn? Prefer s fiu soia lui Giinther... i
s m gndesc la copilaii pe care i vom avea... i care vor
semna cu el... i poate i cu mine puin... pentru c nu
art ru, nu? Giinther crede c snt frumoas.
- Oh, Freya, oprete-te! am rugat-o. ncearc s fii puin
serioas. A venit i Sigmund?
- Au ncercat s ajung la el i s-l anune despre cele
ntmplate. Cnd am aprut mpreun cu Giinther s-a creat
, o oarecare confuzie. Ajunseser la concluzia c tu eti
ucigaa i am aflat c ai fost luat de la castel pentru a fi
pus la adpost pn la proces. i imaginezi consternarea
lor cnd m-au vzut! Nu poi condamna un uciga cnd nu
exist nici o victim. Contele i Contesa erau'ngrozii. tii
de ce, nu? Au crezut c dac voi fi nlturat, Tatiana se va
mrita cu Sigmund. Apoi am aprut. Nu fusese nici o crim...
Scumpa mea Anne, tu care nu mi-ai fi clintit un fir de pr i
care m-ai chinuit n schimb cu cuvintele alea nesuferite n
limba englez. De ce oare nu vorbesc i englezii limba
germ an? De ce nu e germ ana i limba lor matern?
N-am s neleg niciodat. Germana e mult mai Uoar,
mai logic...
- Freya, Freya, te rog...
- tiu. Divaghez. Pentru c snt fericita. l am pe Giinther
i totul e minunat. i te-am salvat i pe tine, Anne. Am fost
ngrozit. mi era team s nu ajung prea trziu. tiam ce
avea de gnd Tatiana. Am neles de ce. Am vzut-o nainte
de a iei cfin camer. tiam c se va ntoarce. A lovit
legtura aceea de haine pe care o pusesem sub plapum...

A fcut-o pe ntuneric... Doar nu era s aprind o lumnare


i s atrag atenia! Cnd a crezut c eram n nesimire a
dat foc patului. Pe urm te-a acuzat pe tine.. Am auzit c
te-a dus la Klingen Schloss i mi-am dat seama ce intenii
avea. De aceea m-am prefcut c snt o fantom. tiam
ct e de superstiioas i c o s se sperie foarte tare cnd
o s m vad. E normal s-i iei din mini cnd ve2i fantoma
unei persoane pe care ai ucis-o. Cred c mi-am jucat bine
rolul. Acum i-a mrturisit vinovia... iar noi dou vom fi
mpreun...
Nu puteam s rostesc un cuvnt. Eram prea copleit
de emoie.

Nu trecuse o or de cnd sosisem la Klingen Schloss i


a venit Conrad. Galopase n vitez mare.. Cnd m-a cuprins
n brae cu pasiune am crezut c mor de fericire. Fusese
prea brusc trecerea de la cea mai cumplit disperare la
fericirea suprem. In timp ce m privea intens, cu ardoare,
de parc ar fi vrut s-i aminteasc fiecare trstur a
chipului meu pentru a fi sigur c snt cu adevrat lng el,
m-am ntrebat cum de am putut s m ndoiesc de
sentimentele lui.
Freya ne privea ncntat.
Totul e bine - a spus. Ce sfrit minunat! Acum tiu ce
vor s spun cnd zic: i au trit ferici n vecii vecilor. i
cnd te gndeti c totul a ieit aa numai datorit isteimii
mele. Dei trebuie s recunosc c i Giinther mi-a dat o
mn de ajutor. Giinther! a strigat Freya.
Eram toi patru mpreun, zmbind i discutnd cu voioie.
Era o adunare ncnttoare. tiam c mai avem greuti de
nvins - i Conrad tia asta cel mai bine - dar pe moment
ne-am dat fru liber bucuriei de a fi mpreun. Fericirea care
ne cuprinsese era i mai mare avnd n vedere comarul
prin care trecusem.
Conrad mi-a povestit ce ngrozit fusese cnd a ajuns la

Grand Schloss i a auzit c Freya e moart, c eu am fost


acuzat de a o fi ucis i dus la Klingen Schloss.
A aflat apoi c Freya se mritase cu Giinther. A alergat
clare spre Klingen Schloss terorizat c ar putea ajunge
prea trziu. i dac n-ar fi fost Freya, aa s-ar fi ntmplat.
- Oh, Freya! a exclamat Conrad, cum i-a putea arta
ntreaga mea recuhotin?
Freya ne zmbea ncntat. Semna cu zeia cea bun
al crei nume l purta i cu care i plcea uneori s se
confunde.
- Nu tiu de ce a fi bun cu tine cnd ai preferat-o pe
alta n locul meu - a rspuns prefcndu-se sever.
- Dar eu cum m simt - a continuat Conrad pe acelai
ton - cnd ai fugit cu altul i m-ai prsit?
- Nimic, pe lngce mi-ai fcut tu mie. S te ndrgosteti
de guvernanta mea englezoaic! Nu conteaz. Te iert
pentru c, din ntmplare, i eu o iubesc destul de mult.
Acum va trebui s-i spun Philippa. Mi se pare foarte ciudat.
Nu tiu cum voi reui s-o strig aa.
Draga de Freya! Ca de obicei, tria intens clipa prezent
i - cum era i fericit - poate c proceda nelept.
Mai trziu Conrad mi-a spus:
- Trebuie s facem ca Freya! Vom merge la un preot i
ne vom cununa.
- Eti nc motenitorul Marelui Duce! i-am reamintit.
- Nu mai snt logodit cu Freya. Ar fi trebuit s obin o
dispens, dar ea a jupt logodna n mod ireversibil. Acum
m pot nsura cu cine vreau.
- Poate c supuilor n-o s le plac.
- Jrebuie ori s accepte, ori s m revoce.
- i asumi un mare risc.
K
- Risc s fiu nefericit toat viaa dac nu profit de ocazie.
Am mers cu Freya i Giinther la Marmorsaal. Am gsit
un preot i ne-am cununat.
- Fapta s-a comis, a rs Conrad. Nu mai poate nimeni s
fac nimic.
Giinther i Freya s-au ntors cu noi n ora. Ne-am

strecurat ncet n Grand Schloss. Acolo am fost prezentat


Marelui Duce. Conrad l-a anunat c ne-am cstorit. Mai
erau de fa Freya i Giinther. Stteam toi patru naintea
lui.
Ne-a dat binecuvntarea lui, dei se vedea bine c era
oarecum nelinitit. Apoi i s-a ad res at lui Conrad
zmbindu-i cu afeciune:
-neleg c va trebui s triesc ceva mai mult, pn cnd
toat lumea se va obinui cu cele ntmplate.
M-a privit serios:
- tiu c ai fost acuzat pe nedrept i mai tiu de prietenia
dintre tine i Baron. Va trebui s te obinuieti cu noul tu
mod de via din care nu vor lipsi dificultile. Sper c
afeciunea pe care i-o pori soului tu te va ajuta s treci
peste ele.
l-am srutat mna i i-am mulumit. l gseam nelept i
ncnttor.
Dup aceea am stat de vorb cu Conrad. Mi-a spus c
unchiul lui a neles foarte bine situaia dup ce i-o explicase
el.
Ambiia Tatianei era s devin Mare Duces. Se gndise
s-i realizeze aceast ambiie prin cstorie. i stteau n
cale dou persoane: Freya i eu. De aceea plnuise s
scape de amndou odat. Familia ei tia ce se ntmplase
n Anglia. Ei aparineau fraciunii care dorise s-l nlocuiasc
pe Rudolph cu Sigmund.
- Aceste sttulee i principate snt mereu nesate de
asemenea intrigi - a spus Conrad. Totdeauna am fost de
prere c ar fi foarte bine dac ne-am reuni ntr-o singur
ar mare... un imperiu. Aa am fi mai prosperi. Am deveni
o mare putere. Aa cum sntem acum, ne mcinm ntre
noi. Tot felul de societi secrete urzesc ntr-una intrigi.
Nimeni nu poate fi acuzat de moartea lui Rudolph. Fr
ndoial c a fost ucis de un asasin pltit.
- Poate de fratele lui Katia.
- Foarte probabil. Locuia n apropiere i ar fi fost mai
comod s-l aleag pe el. Dar cine tie sigur? Oricum, el nu

poate fi acuzat de crima comis fiindc s-a supus unor


ordine, ca soldaii. Sora ta a murit numai fiindc era cu
Rudolph. Cu ea personal n-a avut nimeni nimic... numai
dac nu exist un copil care ar fi putut s devin motenitor.
Probabil c aa s-a ntmplat. Ni se poate ntmpl i nou,
tii bine. Pippa, te-ai gndit ce via vei duce dup ce te-ai
cstorit cu mine? E o via periculoas aici. Nu seamn
cu cea dintr-o provincie englezeasc unde principalele
motive de ngrijorare snt fie pentru cine bat clopotele de
nmormntare, fie numele celor care vor candida pentru
consiliul parohial.
- tiu foarte bine ce m ateapt, i-am spus - aa cum
tia i Francine. Oricum, n-a schimba aceast via pentru
nimic n lume. E tot ceea ce mi-am dorit.
A spus:
- Mai e ceva. Poate c supuilor n-o s le plac aceast
cstorie. Kollenitz nu poate obiecta pentru c Freya a fost
cea care a rupt logodna. Dar cei de aici...
- Ar fi preferat s te nsori cu Tatiana.
- Nu acum ..) pentru c Tatiana nu va mai prsi
mnstirea. Va fi ngrijit acolo pn se va nsntoi, fiindc
ei spun c e bolnav. Apoi se va clugri. Aa se ntmpl
n asemenea cazuri. Totdeauna a fost dezechilibrat. Cred
c acum nu mai e ntreag la minte. S-ar putea s-i
revin... i atunci o s vrea s rmn la mnstire. Ct
despre noi.... trebuie s ateptm, Pippa. Vom mai face o
ceremonie nupial... cu serbri n tot oraul. mi pare ru,
dar te-ai mritat cu mine, nu uita. Trebuie s nduri totul.
Cum s-ar putea altfel? Cred c te vor accepta... cu timpul.
Cum s-ar putea altfel? Unii vor considera povestea noastr
romantic. tii cum snt oamenii. Pe Fr^a au iertat-o. Mai
mult chiar, au ntmpinat-o cu urale i fiori. ntotdeauna au
plcut-o pe Freya.
- i n e le g foarte bine - am spus - Freya este
fermectoare, tnr, frumoas...
- i pe Gunther l plac. De fapt le plac povetile
romantice, iar povestea fugii eLcu cel pe care-l iubete i-a

captivat... aa cum probabil c pn la urm i va captiva i


povestea noastr.
Conrad, l-am ntrebat pe un ton.serios, nu-i aa c nu
i-ar place s renuni la funcia ta? nseamn att de muit
pentru tine...
l-am vzut privirea vistoare din ochi. Fusese crescut
n Bruxenstein pentru a conduce. Trebuia s nv s-l
accept aa cum era.

Capitolul 10

Domnu n ceruri ne zmbete

Dou luni mai trziu, cnd a avut loc ceremonia nunii


noastre oficiale, eram deja sigur c snt nsrcinat. Gndul
m umplea de bucurie. Copilul meu avea s fie motenitorul
Ducatului.
Conrad arta superb. Eu purtam o rochie de mireas
alb brodat cu perle. Niciodat nu purtasem ceva
asemntor. Freya mi-a spus c artam splendid, aa cum
se cuvenea s arate o viitoare Mare Duces. Prezena
Marelui Duce la nunta noastr a pecetluit aprobarea ei
oficial.- Spre surprinderea mea, m-am comportat la
nlime.
Dup cununie ne-am plimbat n caleaca regal pe
strzile oraului. Am ieit apoi n balconul castelului
ncadrat de Conrad i de Marele Duce, n timp ce mulimea
ne ovaiona.
i
Conrad era ncntat. M comportasem potrivit rangului
pe care-l aveam acum. n noaptea aceea i-am spus c vom
avea un copil.

Copilul urma s se nasc peste ase luni i triam linitit


la Marmorsaal \n pdure. O trsur m ducea unde aveam
nevoie.
Pe tnrul Zig l luasem n slujba mea. N-am putut s-i
uit buntatea fa de mine cnd am fost la nevoie.
Recunotina lui m-a emoionat i mi-am dat seama c mi
va fi un servitor credincios.
Deseori o vizitam pe Daisy care era ncntat de
ntorstura pe care o luaser lucrurile. Ori de cte ori m
vedea, n primele minute mi arta un respect deosebit,
dup care deveneam iar don'oara Pip.
i apoi... s-a petrecut att de brusc... atunci cnd nu mai
aveam nici o speran. .
Am venit la Daisy fr s o anun. Gisela era i ea. Cnd
m-a vzut, Daisy m-a poftit ceremonioas n salonaul ei
unde gemenii lui Gisela - Cari i Gretchen - se jucau cu
Hansie.
- Te rog ia loc unde doreti, m-a invitat Daisy mbujorat
i ncntat de onoarea pe care considera c i-o fac. Gisela
era la fel de emoionat i nu-i gsea locul.

- Pentru Dumnezeu, Daisy, nceteaz odat! Snt


aceeai, nu m-am schimbat.
Daisy i-a fcut cu ochiul lui Gisela.
- Auzi la ea! Viitoarea Mare Duces! Cum v simii astzi,
doamn? Ce face l mic?
- Extraordinar de bine, Daisy. Mic ntr-una. E semn
bun.
- Bun, dar puin incomod. Ce face Hansie?
- Hansie e biat bun... cteodat!
- Dar gemenii?
Se ridicaser n picioare i m priveau cu gravitate.
Simiser parc atitudinea respectuoas a celor vrstnici
fa de mine.
- M cunoti, i-am spus lui Cari.

Victoria

Ilolt

A ncuviinat din cap.


- Arat-mi jucriile tale.
Gretchen a ridicat de jos un mielu de plu i mi l-a ntins.
- E foarte drgu, i-am spus. Cum .l cheam?
- Franz.
- E un miel drgla.
Copiii au aprobat dnd din cap.
- Se joac aa de bine... gemenii i Hansie - a spus
Daisy. E plcut cnd vine Gisela la mine sau cnd m duc
eu la ea. Mai stm de vorb i copiii se joac. O s vezi tu
cnd o s ai i tu unul.
- Toate clopotele vor suna atunci, a adugat Gisela.
- i eu am un clopoel - m-a anunat Gretchen.
- Eu am o vulpe... o vulpi... a rostit Cari.
- i cum o cheam?
- Fuchs a rspuns Gretchen.
Cari s-a apropiat de mine i mi-a spus confidenial:
- Eu i spun Puiu.
. Am simit c se nvrtete casa cu mine. Pronunase
cuvntul Puiu in limba englez cu un accent desvrit.
Mi-am amintit de scrisorile lui Francine pe care le tiam
cuvnt cu cuvnt.
- Cum i spui? l-am ntrebat emoionat.
- Puiu! a strigat. Puiu! Puiu!
- De ce? l-am ntrebat din nou.
- Aa mi spunea mami mai demult... cnd aveam alt
mami...
Se fcuse linite. Gisela se nglbenise la fa. Cari i
ridicase vulpea de pe jos i-i spunea:
- Puiu! Eti un Puiu bun i cuminte.
- M-am auzit spunnd:
^
- El e copilul. Cari.
Ea nu a negat. M privea palid i nfricoat.

Gisela i-a dat seama c nu mai avea ce s fac i


mi-a povestit tot. M-a asigurat c nu mi-a spus mai nainte
pentru c Francine o pusese s jure c nu o va face pn
. cnd copilul nu va fi n siguran.
Francine dusese o via solitar n pavilionul de
vntoare ateptnd vizitele lui Rudolph. Se mprietenise
cu Gisela i Katia. De la Katia afla ce intrigi se mai es la
Castel. Trebuie c i-a dat seama c viaa lui Rudolph este
n pericol. Cnd a neles c e nsrcinat teama ei s-a
dublat.
Trind izolat nu i-a fost greu s-i ascund sarcina.
Cele dou femei i-au fost prietene credincioase. Au mai
ajutat-o un preot i o moa care locuise n apropiere de
pavilion. Francine i Rudolph s-au hotrt s nu spun
nimnui c vor avea un copil, motenitor al Ducatului, pn
cnd viaa lor nu va fi n siguran. i cu ajutorul prietenilor
. lor, aa s-a i ntmplat.
Marele Duce nu tiuse nimic despre cstoria lui Rudolph
cruia i fusese team s-i mrturiseasc tatlui su din
raiuni politice, deoarece Bruxenstein avea nevoie de ajutor
de la .Kollenitz. Dac s-ar fi tiut c Rudolph a rupt logodna
cu Freya s-ar fi iscat mari tulburri.
Astfel c Rudolph a tinuit totul. Era un brbat
fermector, dar cu un caracter slab, pe linia minimei
rezistene n orice mprejurare. A pstrat secret cununia
cu Francine ca i naterea fiului su.
Copilul s-a nscut i a fost botezat cu numele de
Rudolph. n acelai moment Gisela o ntea pe Gretchen
i li s-a prut o idee nemaipomenit s spun c Gisela a
nscut gemeni. Astfel Francine i pstra propriul copil
aproape de ea. Putea s-l vad n fiecare zi iar cei doi
copii, Gretchen i micuul bieel cruia pentru mai mult
siguran i spuneau Cari erau cu ea n permanen.
Francine spusese c Rudolph i va mrturisi tatlui su,
dar ej tot amnase, iar la sfrit, cnd copilul avea aproape
un an, sosise i noaptea aceea n care Rudolph i Francine
fuseser asasinai.

Acum Gisela era ngrozit. i iubea copilul pe care l


adoptase i tia c dac s-ar fi tiut adevrata identitate a
acestuia, viaa lui ar fi fost n mare pericol. Mai mult, i jurase
lui Francine ca nu va dezvlui adevrata identitate a
copilului pn nu va fi sigur c el va fi acceptat drept cine
este.
Era ciudat c chiar copilul nsui fcuse posibil
descoperirea.

Marele Duce a ascultat cu gravitate povestea. Apoi i-a


pus la curent cu acest secret pe minitrii si.
Verdictul a fost unanim. Legea ereditii trebuia s aib
ntietate. Copilul era motenitorul Ducatului i trebuia
crescut i educat cu contiina responsabilitilor pe care
va trebui s i le asume ntr-o zi.
S-a hotrt c totul va fi dat n vileag. ntreaga istorie va
fi fcut cunoscut tuturor. Cstoria lui Rudolph cu
Francine va fi dovedit. Exista foaia din registrul bisericii i
la o nevoie putea fi gsit i preotul care i cununase.
Moaa i toi cei care jucaser un rol ct de mic n aceast
conspiraie a tcerii vor fi scoi la lumin i adevrul va fi
dezvluit, restabilit.
Era o poveste romantic, violent, slbatic, dar astfel
de poveti nu erau neobinuite. sta era adevrul, i
oamenii trebuiau s-1 cunoasc.
Acele zile mi-au rmas n memorie ca unele din cele
mai stranii din viaa mea. Mi-amintesc cum treceam cu
Conrad pe strzi n caleaca regal nsoii de Marele Duce
i de micul Cari - acum Rudolph.
Biatul lua totul ca pe ceva cuvenit, de jsarc pentru toi
bieii crescui n vilele din pdure era cel mai natural lucru
de pe pmnt s se plimbe n cleti i s fie aclamai de
mulime.
Mai era un lucru care l scotea din srite i asta era s

fie desprit de Gretchen. Aa c s-a hotrt ca Gretchen


s fie adus la castel i cei doi copii s continue s fie
mpreun.
Gisela nu-i mai ncpea n piele de mndrie. Se simea
uurat de parc i s-ar fi luat o piatr de pe umeri. Se temuse
totdeauna pentru Cari, iar gndul c mica ei Gretchen o s
triasc ntr-un castel i s devin nvat, rmnnd lng
Cari - pentru ea rmsese pentru totdeauna Cari - i se prea
c este ceva care nici n-ar fi fost posibil.
Poate c fusese o zi bun ziua n care Francine,
frumoasa doamn venit din Anglia, devenise prietena ei.

E uluitor ce repede uit lumea. Dup ase luni, povestea


prea o istorie de demult, iar un an mai trziu cnd a murit
Marele Duce, Bruxenstein-ul a cptat un regent - pe
Conrad - cu o nevast care, dei era englezoaic i odat
fusese guvernanta Contesei Freya, fusese acceptat ca
Baroan, nevasta regentului. Aveam de acum un fiu al meu
propriu pe care-l botezasem Conrad dup tatl su iar Freya
care urma i ea s devin n curnd mam fusese unul
dintre participanii importani Ja botez.
Au acceptat ceremonia ca pe un fapt al vieii i ct timp
eram cu familia mea eram fericit. M-am simit uurat s
m vd acceptat pentru c n fond nu eram doar soia
regentului ci i mtua motenitorului tronului. Spre surpriza
mea, n timpul ultimelor luni ale vieii, devenisem o prieten
a Marelui Duce cruia, dup primul oc, ncepuse s-i plac
turnura evenimentelor att timp ct ara tria n pace i
prosperitate.
Freya era fericit. Giinther era fericit. Contele i Contesa
pe care eu nu-i cunoscusem i nu-i nelesesem prea bine
ajunseser s accepte linitii lucrurile. Faptul c fuseser
amestecai n acea fraciune care pusese la cale asasinarea
lui Rudolph prea acum foarte probabil. Dac ei avuseser

un plan s-l nsoare pe Sigmund cu Tatiana sau c simeau,


aa cum simeau muli alii, c guvernarea lui Rudolph ar fi
fost dezastruoas pentru Bruxenstein, n-aveam de unde
s tiu. Am descoperit c erau muli patrioi nflcrai care
considerau c moartea lui Rudolph era preferabil unui
rzboi n care ar fi fost aruncat ara de o guvernare slab.
Se prea poate ca i Contele i Contesa s fi fost printre ei.
tiam c Sigmund nu era n nici un fel amestecat n moartea
lui Rudolph. De fapt preferase viaa liber pe care o dusese
nainte ca grijile statului s nceap s-l apese.
Totul aparine trecutului, spunea el, i nu ctigi nimic
dac ncerci s-l dezgropi... chiar dac descoperi ntregul
adevr.
i desigur, avea dreptate.
Tatiana rmsese la mnstire. C avea ntr-adevr
mintea rtcit sau c se complcea doar n aceast situaie
era un lucru de care nu eram sigur. ncercase s ne
omoare, pe Freya i pe mine, dar ct timp rmnea nchis
departe eram gata amndou s uitm totul.
i aa lunile treceau una dup alta.

Cnd fiul meu avea doi ani am fcut mpreun cu soul


meu Conrad o cltorie n Anglia. Granters Grange fusese
pregtit pentru venirea noastr i mi se prea att de ciudat
s m ntorc i s vd coliba n care mama lui Daisy locuia
nc i atrna rufele la uscat n serile de var.
Daisy era cu noi, lucru care mi fcea mult plcere, dar
nu aveam de gnd s stm prea mult pentru ca nu suportam
s fim departe de copiii notri.
**
Stteam i priveam zidurile gri de la Manor. Acum prea
diferit pentru c pe pajiti se jucau copii. Erau patru - doi
biei i dou fetie. Trebuie s fi fost copiii vrului Arthur.
Sofia m-a fcut s m simt bine venit. Era limpede c
era fericit i m*gndeam ce extraordinar lucru era faptul

Vrtejul p asiun ilor

w. <
;<..I)...HM.mm-

m,

"

361

c vrul Arthur, care pruse un so imposibil pentru Francine


i pentru mine, s-a dovedit a fi bun pentru Sophia. Am fost
i mai uimit cnd l-am vzut pe vrul Arthur. Se mai
rotunjise i prea deosebit de mulumit. Se bucura vizibil
de viaa de familie i am fost uimit s vd c nu le era
fric deloc de el copiilor. M ntrebam cum arta cnd le
ddea lecii de educaie religioas.
Cnd am rmas singur cu el a fost puin ncurcat, ca i
cum ar fi ncercat s-mi spun ceva i nu tia cum s
nceap.
l-am spus:
- Cstoria te-a schimbat, vere Arthur. A admis c aa era.
- Trebuie s v fi prut nesuferit i ie i lui Francine, a
murmurat.
<
- Ai fost, am ncuviinat. Dar acum eti alt om.
- Eram ipocrit, Philippa - a mrturisit. Cnd privesc napoi
m dispreuiesc singur. i asta nu-i nimic. Snt cu adevrat
un criminal...
Am rs.
- Categoric, nu. Ce nelegi prin criminal? S uii s-i
spui rugciunea ntr-o sear?
S-a aplecat spre mine i mi-a luat mna.
- M temeam de srcie, a spus. Nu mai vroiam s
triesc de azi pe mine o via de preot prpdit... ceea ce
a fi fcut dac n-ar fi existat bunicul tu. Doream Greystone
Manor... l vroiam cu disperare. Mi-a reuit... dar nu l-am
meritat.
- Oh, prostii! Ai fcut din el un loc fericit. Copiii snt
adorabili.
- Asta aa e, a spus el, dar nu merit norocul care a dat
peste mine. M bucur c am ocazia s-i vorbesc. Te-am
judecat^ greit, Philippa. Eram gata... Dar las-m s-i
explic. mi doream cu disperare Greystone Manor, aa c
am devenit exact persoana pe care o vroia bunicul tu. De
aceea a hotrt c trebuia s m nsor cu tine sau cu
Francine. tiu ce a ieit din asta. Nu m-am nsurat cu nici

V ictoria

Holt

una dintre voi. Pentru mine totdeauna nu a contat dect


Sophia.
- Oh, vere Arthur, dac am fi tiut!
- N-am ndrznit s spun. Sophia i cu mine eram
ndrgostii de ctva tim p... Apoi a rmas nsrcinat.
A venit noaptea n care a murit bunicul tu. Te-ai certat
cu el i au auzit toi. El era foarte agitat. M-am gndit c
dac pierduse orice speran s ne comportm conform
dorinelor lui, n-o s vrea s ne piard pe toi i ct timp
era stpnit de aceast stare era timpul s-i spun ce se
ntmplase. M-am dus n camera lui. l-am mrturisit c
trebuia s m nsor imediat cu Sophia. N-am s-i uit
niciodat figura. Era n cma de noapte i degetele i
tremurau. S- uitat nencreztor la mine i apoi s-a dat
jos din pat. Credeam c vrea s m loveasc. Venea spre
mine i am ntins minile s m apr. Nu tiu dac l-am
mpins sau nu. Totul s-a petrecut aa de repede! A czut
pe spate i s-a lovit la cap. Am fost cuprins de panic
pentru c mi-am dat seama c e mort. Nu eu l-am omort.
A czut. Mi-am dat seama c vor fi destule probleme. Totul
va iei la iveal... Trebuia s m gndesc la Sophia...
Trebuia s acionez'rapid...
- Aa c - am spus - ai dat foc...
A ncuviinat.
- N-ar fi trebuit s te las s suferi niciodat, Philippa, a
spus grbit. Dac lucrurile a rfi mers mai departe... Trebuia
s spun adevrul. Dar era Sophia i copilul pe care l purta...
nelegi? Dac puteam trece totul sub tcere... dac s-ar fi
descoperit...
- Chiar dac suspiciunea plana asupra mea?
- Niciodat nu te-ar fi acuzat. A fost un accident totui i,
Philippa, erai tnr... ai plecat. Nu m*simeam vinovat...
cu excepia faptului c erai implicat.
Gndurile mi s-au ntors napoi la acele zile ciudate.
Mi-am am intit ce neateptat de amabil fusese cu mine.
Auzeam ipetele copiilor pe pajite i i-am strns mna.
Deodat, m-am simit fericit. M-am uitat n sus i am

vzut o ciocrlie zburnd n nalturi. Am spus:


Ciocrlia se rotete
Cntecu-i s e nal-n vnt
Dom nun ceruri ne zmbete
Este pace pe pmnt.