Sunteți pe pagina 1din 384

ISB N : |7 - T ?

J - i ,m - b V N

9 789738 991699
Knights
by Linda Laer Miller

Toate drepturile rezervate acestui titlu aparin


Editurii MIRON
LINDA LAER MILLER

POVARA IUBIRII
Prolog

Nu de mult i nu foarte departe...

Locul acela era magic. Nu era o nchipuire, ci o


realitate.
Micua Megan sttea puin retras de colegii de
clas, dar de ndat ce strnse n brae ppua
privind fascinat sprtura din zidul mnstirii, uit
cu totul de singurtate. Nimeni nu prea s fi
observat c n spaiul acela licreau stelue
albastre, aurii i argintii i c se auzea n surdin
murmurul unei muzici stranii.
n vreme ce privea ntr-acolo, gratiile ruginite din
fier ale porii se ndoir, ca prin farmec.
In spatele lui Megan elevii sporoviau, fericii c
pot petrece o dup-amiaz nsorit de primvar
dincolo de zidurile groase i nalte ale colii din
Briarbrook.
Megan fcu un pas spre poarta care se deschise
n mod inexplicabil, dei se gndea c ar fi trebuit s
i fie fric. Strnse mai tare ppua n brae.
6 LINDA LAER M ILLER

n clipa aceea, dincolo de poart apru o zn


care i zmbi fcndu-i semn cu mna s se apropie.
Era frumoas i purta o rochie lung de culoarea
safirului, iar prul blond i lung i se revrsa pe
umeri pn mai jos de mijloc. Avea pielea foarte
alb i ochii de aceeai culoare cu rochia.
- Megan, spuse femeia cu o voce suav care i
reaminti fetiei de clopoeii de vnt de pe veranda
din spate a casei vecinilor, din ndeprtata Americ.
mplinise cinci ani i era un copil linitit pentru
vrsta ei, lucru datorat nu numai faptului c era
singur la prini, dar i fiindc era foarte precoce.
Megan Saunders nu tia prea bine s vorbeasc,
dar printre strini se descurca foarte bine. Arunc o
privire n spate ateptnd ncuviinarea sau reproul
vreunuia din nvtorii si, dar, ca de obicei, nici.
unul nu i ddea atenie. n clipa aceea i trecu prin
minte c uneori devenea invizibil.
Strngnd ppua n brae - singurul lucru care i
aparinea, cu excepia uniformelor, a crilor i a
unei cutii pline de haine de joac, cu care plecase
din America - mai fcu un pas spre poart.
Femeia se ghemui la pmnt i rochia i se aranj
n jurul picioarelor, apoi se prinse uor cu minile de
grilaj ca s-i pstreze echilibrul. Vorbi din nou, dar
cuvintele ei sunau ciudat, ca ntr-o alt limb i
Megan o privi nedumerit.
- Nu am voie s vorbesc cu oamenii pe care
nu-i cunosc, se adres Megan mai mult ppuii din
brae dect znei din faa sa. De fapt, ppua aceea
nu era chiar o jucrie, ci copia fidel a reginei
Elizabeth I a Angliei, creia, uneori, i se mai spunea
POVARA IUBIRII 7

i Gloriaria. Parc aa i spusese vnztoarea de la


raionul de jucrii din m agazinul Harrods cnd
prinii i-o cumpraser la desprire, n semn de
regret, dei o prsiser acolo fr preri de ru,
firete. De-abia ateptaser s plece de lng ea i
s-i vad fiecare de viaa lui, nefcnd nici un
secret din asta.
Tocmai divoraser i nainte de a pleca semna
ser actele n biroul directoarei. Dup cum i
spusese una din fetele mai mari de la Briarbrook,
acum era orfan, fiindc Mmica se ntorsese pen
tru totdeauna n A m erica- Erica Fairfield Saunders
era unica motenitoare a unei imense averi i
adora distraciile - iar Tticul, care se nscuse n
Anglia i prefera s i se spun pe nume, adic
Jordan, chiar i de ctre fiica sa, nu vroia s fie
legat de mini i de picioare. Era actor la un teatru
londonez i trebuia s se gndeasc la cariera sa.
i avea dreptul la o mare parte din motenirea
Erici.
Undeva, existau bani pui deoparte i pentru
Megan, dar pe ea acest lucru nu o interesa. La
urma urmei, nu era dect un copil de cinci ani.
Crescut ntr-o total ignoran, Megan nu le
ducea dorul, dar tia c ceilali copii erau iubii,
chiar alintai de mamele i taii lor i tnjea s fie ca
ei. S aib i ea o cas.
- Nu-i fie fric, spuse femeia i Megan rmase
uimit cnd i ddu seama c nelege ce i se spune.
- Nu mi-e, rspunse ea fstcit, dar nu speriat.
De unde tii cum m cheam?
8 LINDA LAER M ILLER

- Am fcut o vraj, veni rspunsul pe care


Megan l accept imediat. Petrecndu-i timpul mai
mult singur nainte de venirea n Anglia, avea o
imaginaie foarte bogat. Prinii i prinesele,
castelele i balaurii erau personajele ei preferate.
- Pe tine cum te cheam? o ntreb Megan.
- Elaina. mpinse poarta care scri din balama
lele neunse, dar zgomotul nu era deloc supranatural.
Megan se uit peste umr s vad dac l
sesizase cineva. Totul era n ordine. ntinse ppua
s i-o rate Elainei.
- Ea e Gloriana.
Poarta se deschise larg.
- E frumoas, spuse Elaina, cu o voce minunat
de blnd i cald.
- n clasa mea snt cinci fete pe care le cheam
Megan, i destinui fetia care se apropiase att de
mult, nct, dac ar fi vrut, ar fi putut-o atinge. Acum
i vedea bine rochia superb i prul lung i
mtsos. Eu cred c sntem prea multe. Tu ce zici?
Elaina se ncrunt, parc preocupat de un gnd.
- Ar trebui, poate, s-i spunem Gloriana, hotr
ea. Fcu un pas napoi i Megan, mai mult dect
nerbdtoare s fie Gloriana, trecu pragul.
- Numele sta mi place mai mult, declar fetia
cu solemnitate.
Se ls o linite adnc i, ntorcndu-se, i vzu
ca prin cea pe ceilali copii. Preau nite fantome
ale cror umbre se evaporar treptat, pn nu mai
rmase nimic.
- Vrei s te ntorci la ei, Gloriana? S fii din nou
n lumea lor? o ntreb Elaina aplecndu-se iar s o
POVARA IUBIRE 9

priveasc n ochi. Tu hotrti. Dac vrei, poi s


te ntorci,
Gloriana. Ce mult i plcea cnd i se spunea aa.
Se gndi la coliorul ei retras din dormitor,, la
crile zdrenuite i la banca din clas. Prinii ei,
probabil, uitaser cu totul de ea, att de nerbdtori
-fuseser s obin divorul i s-i vad fiecare de
viaa lui. La plecare nici nu o srutaser i nici nu i
promjseser c vor veni s o vad, sau mcar s
spun s fie cuminte.
nc mai plngea noaptea n ntuneric, dei tia
c e o prostie.
- Pot s locuiesc ntr-un castel i s clresc un
ponei ca prinesa din poveste, iar atunci cnd am s
fiu mare s m mrit cu un prin? ntreb ea.
Sursul Elainei i nclzi sufletul.
- Bineneles c ai s locuieti ntr-un castel i o
s ai un ponei i... dac nu o s fie chiar prin, ai
putea accepta ca so i un baron foarte frumos. Nu
e nevoie s l alegi chiar azi, fiindc vor mai trece
muli ani pn s ai vrsta mritiului.
Gloriana ncuviin din cap, se uit n spate
dincolo de poart i rsufl uurat cnd nu vzu
nici copiii i nici lumea lor. Nu se zrea altceva dect
pavajul, florile, poarta i zidul nalt al mnstirii.
- Mor de foame, spuse Gloriana, pe un ton
foarte serios. i uitase n autobuz pacheelul cu
mncare luat de la bufetul colii. Toate astea i se
preau att de ireale acum, ca dintr-o alt lume.
- n cazul sta trebuie s vii cu mine, replic Lady
Elaina cu o voce melodioas, ntjnzndu-i mna.
Gloriana nu o refuz.
10 LINDA LAER M ILLER

- Eti o zn fermecat? o chestion ea n timp


ce naintau pe poteca ngust i erpuit prin
labirintul de ziduri nalte din piatr.
- Nu, spuse Elaina. Asta mai mult ca sigur.
- Dar ai fcut o vrjitorie. O clip Megan ezit,
nelinitit i preocupat de ce avea s urmeze.
- Nu, scumpo, o contrazise vesel femeia i
ridic fetia pe o banc, s o poat privi direct n
ochi. Tu eti cea care a fcut vraja, nu eu. Se
ncrunt vznd jeanii, tricoul i adidaii lui Megan.
- Gloriana, trebuie s facem ceva cu astea
nainte s te vad cineva.
Da' ce au? ntreb Gloriana, nedumerit. De
obicei, elevii de la Briarwood purtau uniform i
cnd se mbrcau n haine de ora era o srbtoare
pentru ei. r
- Nu au fost nc inventate, spuse Elaina, dus
pe gnduri. i aa vei strni destule ntrebri cnd
vei aprea ca din senin.
Gloriana simi un nod dureros n gt i nghii n sec.
- Nu vreau s supr pe cineva, opti ea. Era
obinuit cu asemenea situaii, cu care trebuise s
se confrunte. i aminti cum mmica i tticul,
atunci cnd se certau, spuneau despre ea c este
copilul tu, de parc nici unul din ei n-ar fi vrut s
admit c, de fapt, era al amndurora.
Elaina o mbri brusc, aproape zdrobind
ppua i cnd i ddu drumul avea lacrimi n ochi.
- Nu vei supra pe nimeni, de asta s fii sigur,
spuse cu nfocare, dup ce i trase nasul de cteva
ori. Prin tine rugile au fost mplinite. Vino, fetio.
Avem multe de fcut...
Capitolul 1

Dane St. Gregory, al cincilea baron de Kenbrook


i ridic mna nmnuat dnd comanda cu un
gest obosit. n spate, restul micii otiri se opri cu
zgomot, n zornit de arme i tropot de copite.
Calul su de lupt, Peleus, un animal sprinten i
robust, negru ca smoala, i propti copitele mari n
solul pietros al dealului i, necheznd, i scutur
capul masiv. Dane l cumprase doar cu dou
sptmni n urm, la un trg de cai din Flandra - i
cheltuise o grmad de argini - at de muli nct
achiziia lui care, de altfel, meritase sacrificiul, l
lsase cu punga goal.
Cheltuiala era bine justificat, se gndea
Kenbrook, fiindc asemenea cai puternici de cl
rie, plini de curaj, ideali pentru lupte, nu se prea
ntlneau n Anglia. Nu avea dect s mperecheze
armsarul cu cele mai bune iepe din Hadleigh i, n
timp, avea s aib o ntreag herghelie de ase
menea exemplare. i profiturile vor fi pe msura
eforturilor.
12 LINDA LAER M ILLER

Dane trase adnc aer n piept i expir ncet,


privind atent n jur. n deprtare se zrea lacul de
un verde pal, strlucind ca o bijuterie de o form
ciudat. Razele de soare ale dup-amiezii de sfrit
de var dansau pe luciul apei. Hadleigh Castle,
vechea i sinistra fortrea, cu trei curi interioare
i de dou ori mai multe turnuri, strjuia rmul
sudic al lacului. La baza podului mobil, care se
ntindea peste anul secat pn n zidurile exte
rioare, se nghesuia satul mic i srac, ce se
numea tot Hadleigh. Era o aduntur de colibe i
cocioabe. Oile, porcii i psrile de curte invadau
uliele nguste dar, pe lng toate astea mai existau
un han cu circium i o biseric drpnat cu un
vitraliu murdar nfindu-l pe Sfntul Gheorghe
ucignd balaurul.
Ceva mai departe, retras de celelalte se afla
casa lui Cyrus, negustorul de ln; o cas mare, din
crmid roie, cu acoperi din igl, grdini i o
ograd micu. Dane era convins c Gloriana,
soia-feti, de-abia atepta s-i gseasc din nou
refugiul acolo. Nici Hadleigh Castle i nici Kenbrook
Manor nu erau nici pe jumtate att de primitoare,
n ciuda trecutului lor glorios i a numrului
impresionant de ncperi.
Dane se foi nelinitit n a i vechile rni nce
pur s l scie. Negustorul avea s fie furios cnd
va auzi vetile pe care i le aducea i pe bun
dreptate.
i nclet maxilarul aplecndu-se nainte i,
lsndu-i mna pe cornul eii, ncepu s admire
privelitea ce i se desfura n faa ochilor.
POVARA IUBIRII 13

Cstoria cu Gloriara nu avea nici o valoare. Cnd


se fcuser jurmintele maritale, fetia nu avea
dect apte ani, iar el era un bieandru de aispre
zece ani. Nici unul dintre ei nu participase la
ceremonie. Pe vremea aceea ea se afla la Londra,
nsoit de mama ei care o iubea foarte mult, iar
Dane se pregtea s porneasc pe mare, spre
Continent, unde avea s fie instruit pentru a mbr
ia cariera militar, foarte rentabil, de altfel.
Cstoria aceea nu avea nimic de-a face cu
dragostea, medita el, i nici nu se compara cu cea
pe care inteniona s o ncheie cu Mariette, de
aceea Gloriana nu avea nici un motiv s fie
suprat. Ba chiar, putea fi mai mult dect fericit
s scape de el.
Ideea care i convenea de minune i crea, totui,
o stare de nelinite.
i ndrept privirea dincolo de marginea satului,
acolo unde, la numai jumtate de mil distan se
aflau ruinele mnstirii, pe drumul bttorit care
nconjura lacul. Poteca disprea n pdurea deas
de stejari i ieea direct n faa porilor de la
Kenbrook Manor.
Dane zmbi. Construit pe ruinele unei fortree
romane i strjuit de un singur turnule, acea
ngrmdire sinistr de pietre se degradase con
tinuu de-a lungul secolelor. Acoperiul era czut din
loc n loc i iarna, vntul geros se strecura n voie
pe coridoare, stingnd opaiele i torele. Se zvonea
c locul era bntuit de stafii l, uneori, apreau lupii
care i fceau brlogul acolo.
14 LINDA LAER M ILLER

Cu toate aceste neajunsuri, conacul i aparinea


de drept lui Dane i el l iubise ntotdeauna. Se va
apuca s l repare cnd va fi liber s o ia pe
Mariette de soie. Kenbrook va arta pe msura
faimei sale. Dane inteniona s i creasc acolo
fiii, s i vad cavaleri, lupttori nenfricai pentru o
cauz dreapt, s se mndreasc cu ei. Spera ca
fiicele lui s fie frumoase, bine educate i s aib
noroc la mriti.
Oftnd se ntoarse s priveasc chipul ncnttor
al tinerei de lng el. Arta minunat pe calul ei sur,
proaspt i vesel, n ciuda zilelor obositoare
petrecute pe drum i a furtunii din timpul cltoriei
pe mare, cnd prsiser Normandia. Mariette de
Troyes schi un zmbet drgla, apoi i ls
ochii n jos, fluturnd din gene.
Inima lui Dane se umplu de mndrie i emoie,
semne ale iubirii profunde, dup prerea lui.
- Privete, Mariette, o rug el n oapt, artnd cu
mna spre Kenbrook Manor. Acolo e casa noastr.
Mariette i aranj voalul pe cap, simbol al
castitii, ce i ascundea prul - podoaba ei cea
mai de pre - dar pe care nimeni pn atunci, n
afar de slujnica sa i de Dane nu i-l vzuse. Dei
nici nu o atinsese pn atunci - Mariette fusese
crescut i i petrecuse adolescena ntr-o
mnstire de maici din Frana din cnd n cnd
mai zrise cte o uvi de pr negru ca abanosul.
ntr-o bun zi, nu peste mult vreme, cnd Sfinia
Sa va leg'aliza aceast cstorie de drept, anulnd-o
pe cea fictiv cu Gloriana, Dane va avea privilegiul
s vad i s ating cosia aceea lung i
POVARA IUBIRII 15

mtsoas, s i troac degetele prin prul ei i s


i ascund faa n el n fiecare sear i diminea.
- Pare un loc destul de trist, ndrzni s spun
Mariette, cu voce timid.
Cu gndul la numeroasele privilegii pe care le
are un so, o clip Dane nu i ddu seama despre
ce vorbete. Urmrindu-i privirea - ochii ei erau
cprui deschis - o vzu uitndu-se spre conac.
Deprimat, simi o uoar mpunstur n stomac,
dar nu o lu n seam.
- Aa e, spuse el grav, gndindu-se la fiii si
nenscui nc, uitnd. pre de o clip de cei dou
zeci de brbai aliniai n spatele su, care erau
numai urechi. De-a lungul secolelor, Kenbrook a
avut parte numai de nenorociri, dar acum totul va fi
altfel. Cnd se vor nate copiii notri, fete i biei,
totul aici va prinde via.
Faa ei mbujorat contrasta adorabil cu albul
imaculat al voalului.
Dane lu reacia ei drept un semn al inocenei i
ntoarse capul s poat vedea ceata de oameni
adunai n spatele su, care n clipa aceea rnjeau;
tirbi, cu prul vlvoi, murdari din cap pn n pi
cioare i mirosind mai urt dect caii lor. Dane simi
un val de cldur pe ira spinrii, dar nimic altceva
nu ls s se observe c regreta faptul c
discutase probleme personale n prezen lor.
- Vei fi primii la Hadleigh Castle, le strig el,
atenionndu-i. Profitai de asta, dar avei grij cum
v purtai. Fratele meu e stpn acolo, dar regulile
snt aceleai ca n armat i cine le ncalc o face
pe socoteala lui.
16 LINDA LAER M ILLER

Oamenii ncuviinar din cap i la semnalul lui


Dane i ntoarser caii i se avntar - mboldii de
gndul la berea din mal i la femei - pe crarea
abrupt, spre castelul din vale. Unul singur rmase
lng Dane, prietenul su, un vel rocovan, pe
nume Maxen, cel mai aprig spadasin din companie,
un brbat modest i taciturn.
Maxen i Fabrienne, slujnica Mariettei - nche-
iau mica procesiune, n frunte cu Dane i viitoarea
sa soie.

Gloriana, clare pe cluul sur primit n dar de


Pati de la Gareth, sttea aplecat peste gtul
animalului. Vnticelul i adia n pletele nclcite de un
blond-auriu. Rochia bleumarin, cu broderie bogat
la gt i manete, era murdar i ridicat pn la
jumtatea gambei, descoperindu-i picioarele goale
i pline de noroi. Rdea spre Edward, tnrul su
cumnat l bun prieten, n acelai timp, urcat i el n
a, pe Odin, juganul murg.
- Pentru Dumnezeu, Gloriana, i strig biatul,
n-ai de gnd s te ridici?
Ochii lui de un albastru deschis exprimau neli
nite, dar nu numai pentru faptul c din nou pier
duse ntrecerea. Alarmat, Gloriana trase de ham,
strunindu-i poneiul care, din galop trecu la trap i
apoi la pas.
- Ce s-a-ntmplat?
Edward i trecu degetele prin prul negru,
zburlit, apoi fcu un semn n direcia dealului ce se
nla n spatele castelului Hadleigh.
- Privete, zise el printre dini.
POVARA IUBIRII 17

Gloriana vzu grupul glgios de brbai clare


ce coborau poteca i ale cror voci, datorit
distanei, nu se auzeau prea bine.
- Avem oaspei, spuse ea, privindu-l curioas pe
Edward, care i mijise ochii i pe a crui fa
palid ieeau n eviden pistruii. Grozav. Vin s te
felicite i s srbtorii minunatul eveniment. Poate
o s stai i la poveti. A

Edward se ridic n a. nainte aceasta apar


inuse, pe rnd, frailor si mai mari. Gloriana i
cumprase una nou din iarmaroc, dar o inea
ascuns n camera ei. l-o va drui peste dou zile,
cnd lui Edward i altor civa tineri, avea s li se
acorde titlul de cavaler. Biatul avea aisprezece
ani, dar pentru a ajunge aici trudise de la vrsta de
8 ani i Gloriana, cunoscndu-i eforturile, era foarte
mndr de el.
- Nu snt oaspei, spuse el dup cteva
momente, cu voce sczut i puin schimbat. Nu
le vezi flamurile. Verde i alb. Snt oamenii lui
Kenbrook. Bucur-te... i s-a-ntors brbatul.
Gloriana i simi inima zbtndu-se n piept. Ani
n ir auzise poveti extraordinare despre faptele
vitejeti ale soului su; pn i trubadurii i cntau
curajul, actele cavalereti, tria de caracter i
frumuseea fizic.
Rezist impulsului de a-i netezi prul i de a-i
aranja rochia sfiat i murdar. Visase de nenu
mrate ori ntoarcerea acas a lui Kenbrook i n
imaginaia ei aprea ntotdeauna mbrcat ntr-o
rochie curat, din catifea verde ca malahitul, pe cap
cu o coroni din frunze de stejar i n picioare cu
18 LINDA LAER M ILLER

pantofi brodai. n comparaie cu fanteziile ei, acum


arta jalnic. Gemu ngrozit n vreme ce urmrea
cu privirea grupul care se apropia.
Dane St. Gregory venea clare n spatele oastei
ncolonate. Prul blond, motenit de la vreun
strmo scandinav, strlucea mai puternic dect
aurul n lumina soarelui. Avea o inut mndr, ce
inspira for i team, fcnd i mai credibile
numeroasele legende despre faptele lui strlucite.
Dnd pinteni calului, Gloriana ocoli poteca ce
ducea n sat, preferind s o ia prin livada de meri
plantai pe lng vechiul zid. Cu Edward care
galopa n spatele ei, ipnd tot timpul suprat,
ajunse ntr-un suflet la portia grdinii din spatele
casei de crmid a tatlui ei.
Acum e a mea, i spuse cu durere n suflet i,
nelundu-l n seam pe Edward, care zbiera ca
scos din mini, cobor din a, apucndu-se s me
tereasc la zvorul porii care se ncpna s
rmn nepenit.
Glorianei i rmseser foarte multe lucruri,
dup moartea lui Cyrus, negustorul de ln i a
soiei sale, Edwenna, petrecut cu doi ani n urm
la Londra, cnd o molim bntuise oraul. Mo
tenirea era imens.
Edward o prinse din urm tocmai cnd ndemna
poneiul s intre pe portia ngust.
- Naiba s-o ia, zise el exasperat. Poarta asta o fi
stat nchis ani de zile. Bnuiesc c dumanii ti nu
tiu asta!
- Altfel ar fi ptruns pe aici i ne-ar fi cspit cu
sbiile, spuse Gloriana pe un ton ursuz, care nu
POVARA IUBIRII 19

prevestea nimic bun. Lsndu-I pe Edward s


nchid portia, strbtu grdina npdit de
buruieni - unde n copilrie se jucase att de fericit
cnd venea cu Edwenna de la Londra i intr n
sat exact la timp. n vreme ce urca podul mobil,
primii din oamenii lui Kenbrook, lsndu-i caii n
curte i sporovind, intrau n circium, unde i
atepta berea i un vin bunior.
- Nici mcar nu-i poate ine oamenii n fru,
bombni Edward, care o ajunse din urm. sta-i
Dane al tu.
Preocupat de gndul unei bi i al hainelor
curate cu care s se schimbe, Gloriana nu-i lu n
seam aluzia i trecu n galop pe lng strji, intrnd
n cea de-a treia curte interioar, prima de lng
zidul exterior. n cele din urm, n sfrit, Kenbrook
ajunsese acas. Gloriana, n vrst acum de dou
zeci de ani, ncepuse s se team, n secret,
firete, c atunci cnd i se va ntoarce brbatul din
cltorii, va fi prea btrn s-i mai fac prunci.
Avusese comaruri n care se vedea ca o bab
zbrcit i plin de negi, ca o grdin npdit de
buruieni, atunci cnd Dane St. Gregory se va
ntoarce, n sfrit, n Anglia s i revendice soia.
Inima i btea cu putere, ntr-un amestec de
team i minunate presimiri. Strbtu curtea din
mijloc i pe cea din centru i, srind de pe cal, cnd
nici nu i oprise bine, alerg spre una din intrrile
laterale ale castelului Hadleigh. Travers n fug
sala cea mare, unde servitorii luaser papura de pe
jos i acum mturau i frecau de zor podeaua din
piatr - i o lu repede pe coridorul lat care ducea
20 LINDA LAER M ILLER

spre camerele ei somptuoase, cndva aparinnd lui


Lady Elalna, stpna castelului care acum nu mai
locuia acolo.
n drum, Gloriana ddu peste Gareth, cumnatul
ei mai n vrst i stpnul castelului, care i avea
camerele n aceeai direcie. El ncepu s rd i o
prinse de bra, oprind-o.
- Ce-i cu tine? Parc te-alearg necuratul, o
tachin el.
- S-a ntors Dane, spuse Gloriana, agitat. n
spatele ei, Edward tocmai intra ca o vijelie n sala
mare. Se auzi un zgomot i una din servitoare l
dojeni c i rsturnase gleata. Nu pot s m
prezint n faa lui n halul sta!
Ochii albatri ai lui Gareth sclipir. n anumite
privine semna cu Dane, dei avea cu 20 de ani
mai mult dect acesta i nu era nici att de nalt i
nici umerii nu i avea att de lai, iar prul, dei des
i blond era o nuan ceva mai nchis.
- A ajuns, n sfrit, acas? Asta, ntr-adevr, e o
veste bun. Snt sigur c de-abia ateapt s-i
ntlneasc soia - cum e i de ateptat dup atta
amar de vreme. Bnuiesc c n-o s-i pese prea
mult cum arat, ba mai mult, o s i se par mai
mult o nimf dect o baroan.
Gloriana se smuci din strnsoarea lui Gareth,
mormind o scuz, o lu la goan pe coridor i
intr n apartamentul su, unde ncepu, n grab,
procesul de transformare.

n curtea castelului Hadleigh, Dane desclec i


o ajut pe Mariette s se dea jos din a. Palmele lui
POVARA IUBIRII 21

aproape c i cuprinseser talia i prea c nu


cntrete mai mult dect gsca pe care el o druise
de Crciun oamenilor si. Vznd-o att de plpnd
rmase o clip abtut; pn i femeile zdravene, de
multe ori piereau la natere! Ultima Lady Hadleigh
murise n timpul sarcinii. Ce ans avea o fiin att
de fragil, cum era Mariette, cnd, se tia prea bine
C bieii din neamul St. Gregory, erau foarte
voinici?
Pru c pentru o clip un nor acoper soarele,
umbrindu-i strlucirea.
Dane i vorbi lui Fabrienne n francez, dar
privirea sa rmase aintit asupra chipului Mariettei,
cu pielea alb i oase delicate.
- Condu-i stpna nuntru. Servitorii v stau la
dispoziie.
Fabrienne, dei avea un nume att de frumos,
era o femeie urt i chioap, cu ochi splcii i
fr gene, cu dini ieii n afar i prul de
culoarea blnii de oarece. Cu toate acestea, era
supus i rbdtoare - cel puin pentru moment.
- Da, stpne, rspunse ea fcnd o uoar ple
cciune. Apoi o lu pe Mariette de bra i o conduse
cu atenie pe treptele din piatr care duceau n
galerie, dincolo de care se afla sala cea mare.
Dane rmase n curte, urmrindu-le cu privirea,
pn disprur, cufundat n gnduri.
Maxen, urcat nc pe poneiul su scund i
aplecat s prind hamul armsarului lui Dane,
deschise discuia. .
22 LESfDA LAER MILLER .

- Nu te invidiez deloc, prietene. S-i alungi


soia pentru dragostea alteia, e un lucru foarte
primejdios.
Dane se uit ncruntat la Maxen, singurul om din
lume cruia i putea ncredina, fr s ezite, calul
su att de nrva.
- De unde pn unde se pricepe un necioplit ca
tine la sexul slab i frumos?
Maxen rspunse vorbelor lui Dane cu un zmbet
indiferent.
- Din experien, replic el, mnndu-i calul
spre cea de a doua curte interioar, unde se aflau
grajdurile. O s am eu grij ca armarul tu s fie
hrnit i eslat. Dac mai trziu o s ai nevoie de
consolare i or s-i trebuiasc leacuri pentru
zgrieturi i urme de dini, caut-m la circium.
- Cred i eu c o s am parte de zgrieturi i
mucturi, mormi Dane ntorcndu-se cu spatele
la vel i lund-o cu hotrre i cu un tremur bine
mascat spre treptele de piatr. Gloriana va fi
fericit s scape de mine, i fgdui n gnd. Are
douzeci de ani, adic e trecut bine de floarea
vrstei. Femeile n situaia ei caut, mai degrab,
pacea i linitea mnstirii, unde pot citi, coase i
se pot gndi la lucruri nevinovate, netulburate de
prezena unui brbat.
n sala cea mare forfota era n toi - podeaua
fusese mturat i frecat i peste tot vedeai
servitori stnd n genunchi i curind piatra roas
de vreme, ca i cum ar fi vrut s ndeprteze orice
urm de murdrie. Era limpede c se pregteau s
serbeze ceva, dar tia c nu el avea s fie
POVARA IUBIRII 23

oaspetele; de onoare, pentru c nici nu-i anunase


sosirea la Hadleigh Castle, aceast hotrre lund-o
n ultimul moment.
O voce tinereasc i impertinent se auzi dinspre
camera de muzic aflat undeva, deasupra, fcn-
du-l pe Dane s se opreasc n loc i s priveasc
n sus.
- n sfrit, eroul nostru s-a nvrednicit s apar.
Rmi mai mult vreme?
Punndu-i minile n olduri, Dane l msur din
priviri pe cel care vorbise, un adolescent, recu-
noscndu-l n persoana lui pe Edward, care semna
cu rposata lor mam. Cnd Dane l vzuse ultima
oar, era un nc, nerbdtor s ndeplineasc
ndatoririle de scutier i mereu supus. Fr s-i ia
n seam ironia, rspunse la ntrebare.
- Da, vreau s repar Kenbrook Hali i s
locuiesc acolo.
. Chiar i de la distan se vedea clar c Edward
se aprinsese la fa.
- Cu soia ta, firete!
- Da, spuse Dane. Nu avea de gnd s pun la
suflet replica usturtoare a fratelui mezin. Bieii de
vrsta lui erau argoi i, deseori, ursuzi i
susceptibili.
- i cu amanta pe care ai adus-o de pe Con
tinent ce-ai s faci?
Dane se nfurie brusc, dar se abinu s ripos
teze. Nu avea cum s-i dea socoteal de treburile
lui personale unui nc cu ca la gur.
- Du-te i f o baie n lac, Edward, l sftui pe un
ton linitit. Poate c apa i va rcori spiritul
24 LINDA LAER M ILLER

nfierbntat. Cu asta, Kenbrook ncheie discuia i


porni pe scri n sus. Oboseala i spunea cuvntul.
i simea oasele amorite. Avea nevoie de o bere
tare, de mncare i de o or de odihn.
Edward nu mai spuse nimic, dar cnd Dane
ajunse la etaj ndreptndu-se spre camerele sale,
biatul l atepta pe coridor, rezemat de zid.
Dane i ascunse un zmbet i puse mna pe
zvor. Deci, aa, friorul era pe ct de tenace, pe
att de iute de picior. Semn bun.
- Ce s-a-ntmplat? l ntreb Dane cu o voce att
de calm, de parc nu ar fi discutat nimic doar cu
cteva clipe nainte.
Edward se nroi din nou i se retrase mbufnat
de lng perete. Dei pe fa mai avea cteva
couri, semnele unei puberti nrvae, una peste
alta, era un flcu chipe i vnjos i, dei nc
pnat, putea ajunge, fr doar i poate, un soldat
disciplinat.
- N-am s-i permit s-o umileti pe Gloriana n
felul sta, spuse el dup ce nghii n sec cu
zgomot. Ea nu merit dect lucruri bune.
- Asta m gndeafn i eu, spuse Dane. Nu avea
nici o ndoial c soia sa merita ceva. mai bun
dect un brbat ca el, aa c rmnea de vzut
dac acest lucru se va realiza, fie intrnd la mns
tire, fie mritndu-se cu un altul. Prerea lui era c
mnstirea era, totui, cea mai bun alegere.
Deschise ua i imediat simi n nri miros de
oareci i de mucegai. Trecu pragul camerei i
Edward intr dup el.
POVARA IUBIRII 25

nuntru era umezeal i peste tot se ntindeau


pnze de pianjen. E limpede, i spuse schind un
zmbet ironic. Mult iubitul su frate mai mare,
Gareth, nu se mai atepta s se ntoarc vreodat
la Hadleigh Castle.
- Gloriana te ateapt, mormi Edward, iar
Dane fu bucuros c lumina slab din acea camer
spaioas i ddea rgaz s rumege tlcul vorbelor,
fr ca fratele su s-i observe reaciile. Dane nu
se ateptase s aud c soia sa i ateptase
sosirea. Cnd fuseser legai prin cstorie, ea nu
era dect un copil i,, probabil, nici nu-i mai
amintea de el.
Trase n jos, pe rnd, tapiseriile zdrenuite, cu
care fuseser acoperite ferestrele.
- Asta-i o prostie, spuse n vreme ce lumina i
aerul proaspt de afar ptrundeau n camer.
Firioarele de praf sclipeau n razele soarelui. Soia
mea nu m-a vzut n viaa ei mai mult dect o dat
sau de dou ori i asta de la distan. Doamne,
sfinte, ia uite ce e n patul meu. Toi oarecii din
regat parc i-au fcut culcu aici.
Edward se mai mbunase, dar furia nc mocnea
n el. Se cocoase pe pervazul unei ferestre.
- Putea fi i mai ru.
- Mulumesc, replic Dane, trgnd ultima tapi
serie de la ferestre. Bnuiesc c e pierdere de timp
dac te-a ruga s aduci civa servitori s curee
pe-aici.
n mod surprinztor, Edward sri de pe pervaz,
strnind un nor imens de praf n jurul lui.
26 LINDA LAER M ILLER

- Ba, deloc. Chiar snt bucuros c plec, stpne.


Dei era aproape un copil, strbtu camera cu
demnitatea unui brbat matur, mai oprindu-se o
dat doar n pragul uii. Ai grij cum te pori cu
Gloriana, l avertiz. Oi fi tu fratele meu, snge din
sngele meu, dar la cea mai mic jignire, te omor.
i cu asta, iei.
Dane rmase n mijlocul camerei prginite
uitndu-se dup el. Nu i era fric de fratele su,
cum, de altfel, nu-i era fric de nimeni i nici nu
inteniona, firete, s se poarte urt cu actuala Lady
Kenbrook. Dar ceva, totui, i atrsese atenia.
Edward nu mai era biatul pe care i-l amintea, ci
un brbat pe care nu-i putea ignora.
Zmbi, apoi se ndrept spre pat i trase deo
parte pnza de dril murdrit, fr doar i poate, de
mute i oareci. Obosit, se ntinse pe plasa din
frnghie i se cufund n somnul soldatului; profund,
dar cu toate simurile la pnd.

Lng camera Glorianei se afla o curticic, cu o


tuf de trandafiri galbeni ntr-o parte i o banc de
piatr n cealalt. Dduse ordin - i pentru asta se
simea puin vinovat, fiindc servitorii erau att de
zorii - s i fie adus afar ciubrul i aezat sub
ghirlandele de flori. Fu adus apa cald i, cu mna
ei, presr flori de levnic nainte de a se
dezbrca s intre n ap.
n timp ce i uda pielea, visnd la ntlnirea cu
soul ei, adierea vntului scutur petalele aurii,
nvluind-o.n parfumul lor mbttor. Se aternur
pe suprafaa apei ca o catifea subire i Gloriana i
POVARA IUBIRII 27

spuse c sta era semn bun, o binecuvntare a


Soartei. n seara aceea avea s intre n aparta
mentul lui ca soie, iar el o va gsi atrgtoare.
Gloriana aipi, dei era nerbdtoare, legnat
de zumzetul albinelor i de zgomotele plcute din
jur - ciripitul psrelelor, nechezatul cailor, hritul
sbiilor soldailor, care se antrenau, larma servi
torilor, care i vedeau de treburi, strignd unii la alii.
Apa se rcise deja cnd Gloriana se trezi; poate
i de asta reacion prompt i nu buimac, aa cum
era de ateptat dup un somn bun.
tiu, chiar nainte s deschid ochii c nu era
singur acolo, n curticic.
Sttea pe banca de piatr i o privea, uor adus
de spate, cu coatele pe genunchi i braele lsate
n jos. Prul blond i strlucea n lumina amurgului
i ochii nelinitii
.- . f
erau de albastrul intens al
neamurilor nordice. Are ochi de viking, se gndi ea,
simind o mpunstur i un val de cldur
inundndu-i inima.
- Stpne, spuse ruinat, aplecndu-i capul.
uviele ude i se lipiser de obraji i de gt.
Simea c se sufoc. n toi acei ani de cnd era
[ mritat i repetase de sute, dac nu de mii de ori,
ce avea s i spun cnd se vor ntlni, dar acum
\ uitase toate vorbele frumoase. n visele ei,
Kenbrook era brbatul ce! mai impuntor, cel mai
i nobil, cel mai frumos i puternic, pe calul su de
lupt pe care l strunea att de uor. Dar toate
i nchipuirile ei plir n faa brbatului care sttea
i naintea ei n carne i oase.
28 LINDA LAER M ILLER

l adulase, n felul ei copilresc, dar acum, acest


sentiment luase proporii uriae chiar din clipa n
care deschisese ochii i l vzuse uitndu-se la ea.
- Tu eti Gloriana? ntreb el, aproape spernd
c va spune nu. Avea vocea rguit i n timp ce o
studia prea uimit, dac nu chiar nelinitit.
- Da, stpne, rspunse ea, cu umilin.
- Trebuie s vorbim. n vocea lui nu se simea
vreo urm de suprare dar, dup cum i ddu ea
seama, era destul de nesigur. Lordul Kenbrooki
drese vocea. Dar nu aa, n pielea goal,
bineneles.
Gloriana se aprinse la fa, indignat dar i
dezamgit. Ali brbai, i spuse ea, de-abia ar
atepta s-i gseasc nevestele ntr-o asemenea
situaie. El tia, firete, ct era de nerbdtoare i
nu era corect din partea lui s o judece: att de
aspru. Nici mcar nu o vzuse mbrcat n verde,
cu prul pieptnat i prins n panglici.
- Nimeni nu se-atepta s vii, stpne, spuse ea,
cu voce reinut. Dac ai fi scris i ai fi trimis un sol,
ne-am fi pregtit.
El continua s o priveasc i Gloriana avu
senzaia c nici nu ascult ce spune.
- Nu ari deloc cum mi te nchipuiam, remarc el.
Se simi jignit, dar reui, totui, s zmbeasc,
ncercnd s-i calmeze nervii, care i rviser
gndurile i din cauza crora uitase tot ce vroia s i
spun.
- neleg, murmur ea.
Dane nu fcu nici un gest c ar fi intenionat s
se ridice de pe banc.
POVARA IUBIRII 29

- Nu nelegi nimic, spuse el, puin iritat, dar,


dup prerea ei, mai degrab impertinent. Ai
douzeci de ani i oricine ar zice c eti deja
btrn. Nu-mi nchipuiam s te gsesc att de...
atrgtoare. Vorbele lui o lovir direct n inim dar,
oricum, mai adugase i c e atrgtoare.
Gloriana se simea jignit i, n acelai timp, nu mai
putea de fericire.
- Ct generozitate din partea ta s m consideri
atrgtoare, spuse ea cu ndrzneal. Avnd o fire
orgolioas, niciodat n-ar fi acceptat s i se ia n
derdere aceast calitate.
Dane i ncrunt sprncenele blonde i se ridic,
dar nu se ndrept direct spre Gloriana, care sttea
ghemuit i tremura n hrdu.
- i necuviincioas, zise el cu un aer indiferent,
de parc i-ar fi dat prerea despre un cal nb
dios. Snt convins c Gareth i-a cutat n coarne
ct vreme am fost plecat ntotdeauna a fost
indulgent cu femeile, copiii i servitorii. Fcu o
pauz i un muchi al maxilarului i se zbtu nervos.
Am sperana c nu e prea trziu s te domolesc
pentru a-L sluji cum se cuvine pe Dumnezeu i pe
brbatul tu, ncheie el.
Apoi, rsucindu-se pe clcie, Dane St. Gregory,
al cincilea baron de Kenbrook i primul so al
Glorianei St. Gregory, intr n dormitor. Dup o
clip se auzi trntindu-se ua de la intrare.
- l ursc, i spuse ea dezndjduit. Se cu
fund sub ap, dar nu cu intenia de a se neca,
apoi se ridic la suprafa. Cu rbdare, dar tre-
murnd n rcoarea nserrii, i spl prul, i
30 LINDA LA ER M ILLER

frec trupul i iei din ap. Dup ce se terse cu o


bucat de pnz aspr pe care o folosea doar n
acest scop, i puse cmaa de corp din pnz
groas, pe care o agase de tufa de trandafiri.
Sttea pe banca de pe care se ridicase Dane i
i pieptna prul, blestemnd n gnd, cnd Edward
intr n curticic. i puse n brae o rochie curat, de
culoarea cerului senin, dup care ridic piciorul i
sprijinindu-l de captul bncii o atept s se
mbrace.
- Hai, Gloriana, spuse el scond un briceag i
ncepnd s-i curee unghiile, mai bine i-ai usca
prul lng foc. Dac rceti o s faci febr.
Gloriana nici nu se mic. Nu era din fire boln
vicioas, dar se emoiona uor i atunci imediat i
ddeau lacrimile.
- Glory! insist el.
- M simt perfect, spuse pe un ton cam argos,
pieptnndu-se cu furie i evitndu-i privirea. Nu
avea de gnd s l lase s o vad plngnd, dei
erau buni prieteni. n clipa aceea era ocat fiindc
mndria i fusese clcat n picioare.
Edward se aez turcete n faa ei studiindu-i
faa cu atenie.
- De ce mini? i lu mna n care inea piep-,
tnul. i-au spus ceva servitorii? Dac au scos un
singur cuvnt care s te jigneasc, jur c am s-i
biciuiesc cu mna mea pe fiecare n parte.
Gloriana fu cuprins de team i simi un val de
frig nghendu-i inima.
- Ce s-mi fi spus? ntreb ea, ateptnd nerb
dtoare rspunsul. i dduse i ea seama c se
POVARA IUBIRII 31

petrecuse ceva, din felul n care o salutase soul ei,


dar era limpede c se ntmpla un lucru mult mai
grav.
Mult mai grav.
- Hai, vorbete, Edward, opti, vzndu-l c ezit.
O clip el nchise ochii apoi se ridic i se aez
alturi, lundu-i palmele n mini i strngndu-i
degetele.
- Cred c-i va fi mai uor dac afli vetile de la
mine. Durerea oglindit pe chipul lui era sincer.
Se mai ntmpl i aa ceva. Brbaii...
Gloriana l strnse de degete.
- Dane i-a adus iubita de pe Continent, spuse
Edward, strduindu-se s par ct mai dezgustat.
Gloriana St. Gregory simi c plete i, de unde
pn atunci fusese ocat, acum simea c
turbeaz de furie. Se ridic n picioare, dar Edward
o mpinse s stea jos. Era drept c unii brbai
ntreineau amante i chiar aveau copii cu ele, dar
nu asta era imaginea ei despre cstorie. tia ce
csnicie fericit avusese Cyrus, tatl i, cu blinda
Edwenna, sau cea dintre generosul Gareth i mult-
iubita sa Elaina. Acelai devotament i iubire
sincer i-o dorea pentru ea i Dane i chiar aa
spera s fie.
- Ah, Edward, opti ea i se prbui la pieptul
lui. Ce-o s m fac?
El o srut pe tmpl. Era cel mai vechi i drag
prieten al ei. i era ca un frate. O mbri i i
spuse plin de tandree:
- Soluia e simpl. Divoreaz de netrebnicul
sta i mrit-te cu mine.
Capitolul 2

Una din uile masive ale camerei de studiu era


ntredeschis, semn sigur c Lordul Hadleigh
atepta o vizit. Cnd trecu pragul, Dane era nc
tulburat de ntlnirea cu Gloriana.
Ca i cum nu i-ar fi simit prezena, Gareth
sttea la una din ferestre, cu palmele sprijinite de
pervaz i privea spre mnstire. Gndurile lui, care
dac ar fi fost s le atearn pe hrtie, nu i le-ar fi
exprimat mai clar, se ndreptau spre Elaina, care
era cu minile rtcite,
- St tot la clugrie? ntreb Dane. Vorbea
ncet, dar vocea lui era clar.
Fratele su i ndrept umerii i, n sfrit, se
ntoarse cu faa spre Kenbrook.
- Nu se simte mai bine, zise el dnd din cap i,
dei o spuse zmbind, n cuvintele i n ochii lui se
citea tristeea. Dar nici mai ru. Pentru asta trebuie
s-i mulumim cerului.
Dane strbtu ncperea i se aez n faa lui.
Cteva momente se privir n tcere, fiecare cu
gndurile lui.
POVARA IUBIRII 33

Gareth, care era cu douzeci de ani mai n


vrst dect Dane, fusese ca un al doilea tat pentru
el i pentru Edward, fiindc tatl lor, cavaler n
serviciul regelui, rareori poposea la Hadleigh
Castle. Murise ntr-o ncierare cu irlandezii, cnd
Edward de-abia ncepuse s fac pai i, lucru trist,
motenitorii nu l prea regretaser, fiindc, practic,
pentru ei era un strin.
- M bucur c te-ai rentors acas, spuse
Gareth i, dregndu-i vocea, i puse mna pe
umrul lui Dane. Ari bine i, slav Domnului, eti
teafr, la spune, i-ai vzut soia? Cred c Gloriana
ndeplinete toate calitile unei femei iubitoare i
virtuoase.
Dane sperase ca acest subiect s nu fie abordat
att de curnd. nc mai era tulburat de imaginea ei,
cum sttea pe spate, nconjurat de petale galben-
roz de trandafiri, goal, probabil. Se ateptase s
arate cu totul altfel; zbrcit, sfrijit, tirb, cu negi i
fire de pr alb n pr.
Dar Gloriana era frumoas de i tia respiraia i
cnd venea vorba despre ea, gndurile lui att de
ordonate o luau razna.
- Da, mormi, ferindu-i privirea. O vzuse
foarte puin, dar i imagina clar restul.
Schi un zmbet chinuit i puse mna pe braul
fratelui su.
- Stai jos, Gareth. Trebuie s discutm ceva.
Uor ncruntat, Gareth se aez la masa de
stejar lung i simpl. Dane i trase i el un jil cu
sptar nalt i i propti talpa de stinghia de jos, un
obicei al lui.
34 LINDA LA ER M ILLER

- Sper, spuse Gareth, pe un ton grav, c nu


intenionezi s prseti din nou Anglia. Avem
mare nevoie de tine aici, Dane. Fcu un semn n
direcia conacului ce se nla dincolo de lac.
Kenbrook a ajuns o ruin, drumurile snt mpnzite
de tlhari i avem n continuare necazuri cu
Merrymont. Fr ajutorul tu, mi-e team c n
curnd se va instala haosul.
Merrymont era un baron din vecintate, iar
dumnia dintre familiile lor dura de generaii. Dane
se ndoia c cineva mai tia cauza adevrat a
vrajbei, dar ostilitile continuau nc.
- Am de gnd s rmn.
Gareth rsufl uurat.
- Asta e o veste bun, ntr-adevr, replic el i,
aezndu-se comod n jilul tare, l studie pe Dane
foarte atent, la spune, ce s-a-ntmplat? Spune ce-ai
de spus, frioare. Te-om asculta cu plcere s ne
povesteti despre ntoarcerea ta i s-i adresezi
cteva vorbe frumoase lui Edward pentru primirea
titlului de cavaler. Cnd eti gata, mergem mpreun
la circium s-i ntlneti pe neisprviii ia. Fcu o
pauz i n ochi i jucar sclipiri jucue. Asta,
bineneles, dac nu doreti s-i petreci restul zilei
cu Gloriana.
Dane njur n gnd.
- Nu, spuse obosit, trecndu-i degetele prin pr,
dar tot vreau s discutm despre ea. Se opri
ncurcat, apoi izbucni. Vreau s anulez cstoria cu
Gloriana.
Gareth pli i se ghemui n jil, ca un animal gata
s se repead asupra pradei.
POVARA IUBIRII 35,

- Pot s tiu i eu care-i motivul? l ntreb iritat.


Pe Dumnezeul meu, Dane, dac pui la ndoial
moralitatea doamnei...
Dane simi un nod n gt i l cuprinse un val de
cldur.
- Nu-i vorba de asta, l ntrerupse brusc. Cum a
putea crede aa ceva cnd n zece ani n-am vzut-o
mai mult de trei ori. De fapt, chiar sta-i motivul.
Gloriana i cu mine sntem doi strini. Nu ne iubim,
ca tine cu Elaina i nu mi-a duce viaa alturi de o
femeie pe care nici n-o cunosc i de care nici nu-mi
pas. Vreau s m nsor cu altcineva.
Se ls o linite apstoare, timp n care Gareth
rmase nemicat, dei Dane era convins c abia
se inea s nu se repead i s l ia la btaie. n
cele din urm, Lordul Hadleigh rupse tcerea.
- Unde i-e onoarea de cavaler?
Vorbele lui se mplntar n stomacul lui Dane ca
vrful de lance dei, de multe ori, i pusese i el
aceeai ntrebare.
- Onoarea de a-mi mpri traiul cu o femeie,
iubind-o pe alta? Dup tine, ar trebui pe una s
mi-o fac amant, iar cealalt s-mi fie nevast doar
cu numele?
Gareth sri din jil i, cu toate c nu se repezi la
el, Dane l vzu strngndu-i pumnii.
- Ai nnebunit? Nici un alt brbat n-ar respinge-o
pe Gloriana.
- Dac ii att de mult la ea, ia-o tu de nevast, i
propuse Dane, ridicndu-se.
Gareth i ntoarse spatele.
- La naiba, tii doar c e imposibil.
36 LINDA LAER M ILLER

- Ce tiu eu e c nevasta ta e nebun. Cnd


plnge, cnd rde, cnd colind inutul ca un copil
ntng. i mai tiu c nu i-a druit nici un mo
tenitor. Nici dac te despari de ea i-i iei alt
nevast nu-i va mai reveni. Are vreo pretenie de
la tine? n afar de vizitele obinuite i fleacurile cu
care i ncni ochii, mai vrea ceva n plus de la
tine?
Gareth se ntoarse cu faa spre fratele su. Avea
ochii n lacrimi.
- O iubesc pe Elaina, spuse simplu i convins.
Pentru asta ce remediu rapid mi propui, Kenbrook?
Dane l privi n ochi, dei nu ar fi dorit. tiuse c
ntrevederea nu va fi uoar i se pregtise.
- Niciunul, rspunse pe un ton rece. i eu in la
Elaina. ntotdeauna s-a purtat frumos cu mine i
n-am s las pe nimeni s-i fac vreun ru, tii bine.
Dar are minile rtcite i n-ar afecta-o cu nimic
dac ai ine chiar i-un harem, atta vreme ct ai
continua s te duci s-o vezi la mnstire.
Gareth oft.
- n privina asta nu o s cdem niciodat de
acord.
- Vrei s spui c dup ce s-a retras la mnstire
n-ai mai avut nici o femeie? l ntreb Dane, cu
blndee, dar tranant, ca ntre frai.
- Eu in la onoarea mea, zise Gareth, schind
un zmbet trist, apoi ntinse mna spre colul mesei
unde se afla ulciorul cu vin i cupele din lemn.
Turn n dou i una i-o ntinse lui Dane.
Dup vinurile bute n Frana i Italia, lui Dane
acesta i se pru acru.
POVARA IUBIRII 37

- Vorbeti de parc ai fi ta spovedanie. Eu nu te


judec i nici nu-i cer s te pocieti.
Gareth schi un zmbet, iar vinul, aa prost cum
era, i aprinse uor obrajii.
- De ce s vorbim despre nsurtoarea mea,
cnd a ta e n pericol?
- Gloriana va fi mai fericit fr mine, spuse
Dane.
Gareth oft adnc i rmase pe gnduri, n vreme
ce i turna din nou n cup.
- Te poate ucide i cu asta ai ncheia socotelile.
Dane chicoti i ntinse mna dup ulcior. Vinul nu
i prea mai bun ca nainte, dar cu fiecare nghi
itur simea cum se relaxeaz. Durerea din stomac
i cea dintre omoplai aproape c nu o mai simea.
- Frumoasa Gloriana mi va mulumi c nu am
sftuit-o de ru. Dac nu azi, minen mod sigur.
Gareth ridic din sprncean privindu-l nedumerit.
- Ce-ai de gnd cu ea?
- Exist dou alternative, rspunse Dane. O pot
trimite la o mnstire de maici, sau o mrit cu altul.
Tcu ncruntat. Ideea nu m prea ncnt... m
refer la mriti. Nu pot fi sigur c brbatul acela
s-ar purta frumos cu ea. Dar dac se clugrete...
Gareth izbucni n rs.
- Cine? Gloriana? Se vede c n-ai stat pe aici,
frioare. Nu prea te pricepi la femei. Dane ncerc
s protesteze, dar Gareth ridic mna fcndu-i
semn s tac. Nu m refer la modul n care cuce
reti femeile, fiindc snt convins c eti un
afemeiat, dar am impresia c nu nelegi deloc cum
38 LINDA LA ER M ILLER

gndesc aceste fiice ale Evei. n cazul sta e vorba


despre zestre.
Dane l privi printre gene.
- Despre ce zestre vorbeti?
Gareth se sprijini de pervazul ferestrei i i
ncruci braele.
- Ai uitat? Cnd s-a ncheiat contractul de
cstorie, noi am primit o grmad de aur. Gloriana
e bogat fiindc a motenit pmnturi, bijuterii, casa
din sat i cteva proprieti la Londra. Oi fi tu dispus
s te despari de averea ei, dar rmne problema
aurului, care s-a cheltuit de mult, pe datorii, plata
soldailor, peruri i impozite. Dac te despari de
Gloriana va trebui s-i napoiem pn la ultimul
bnu.
Dane se aez din nou n jil. Averea ei nu l
interesase niciodat, dar cu zestrea era altceva.
Nici un brbat de onoare nu ar face praf dota
nevestei, ca apoi s o prseasc, chiar dac ea
are i alte mijloace de subzisten, financiare i
fizice, pentru a-i lua un alt brbat. Banii trebuiau
pui la loc, dar asta nu o putea face dect n ani
de zile.
Gareth veni lng el i l btu pe umr.
- Nu-i faCe griji acum. De-abia ai ajuns acas,
dup atta vreme, iar mine mezinul nostru frate va
primi titlul de cavaler. Avem timp destul dup aceea
s ne gndim la asta i s punem lucrurile la punct.
Dane oft zgomotos i ncuviin.
- Hai I circium.
Gareth zmbi i se ndrept spre u. Dup un
moment de ezitare, Dane l urm.
POVARA IUBIRII 39

Singur n camera ei, Gloriana chibzuia asupra


situaiei n care se gsea. Refuzase cererea n
cstorie fcut de Edward, amintindu-i c dei
netrebnic, Lordul Kenbrook era, totui, soul ei i,
ca o bun cretin, nu putea avea doi brbai
deodat. Nu i spusese ns c nu va putea ine
vreodat la el, mai mult ca la un frate.
Edward oftase i o srutase cu tandree pe
frunte apoi, fr o vorb, o lsase singur.
Acum, dup mai bine de o or, sttea complet
mbrcat ntr-o rochie de ln de un verde crud, iar
prul, lung pn la mijloc, era bine pieptnat. Pielea
capului nc o mai durea de ct se luptase s l
descurce, dar asta nici nu se compara cu suferina
pe care o ndura sufletul ei. Kenbrook i adusese o
amant la Hadleigh Castle. Era de necrezut. Pe ct
suferea, pe att era de indignat. S-ar fi trntit n pat
i ar fi plns, dar nu putea de furie.
tia ea bine ce nsemna lucrul acesta, i
continu gndurile, lsnd din mn bucata oval de
argint bine lustruit, care i servea drept oglind.
Cyrus, tatl ei adoptiv, i fusese credincios
Edwinnei, dei servitorii de la Londra vorbeau pe la
coluri despre o femeie din Flandra. Cumnatul ei,
Gareth St. Gregory care; dup cunotinele ei, era
unul din cei mai frumoi brbai din Anglia, o adora
pe srman Elaina, dar i inea iubita, o frumoas
irlandez cu prul negru, pe care o chema Anabel,
ntr-o csu pe malul lacului.
Nu era bine, reflecta Gloriana, ca un brbat sau
o femeie s rup jurmintele maritale, dar adevrul
40 LINDA LA ER M ILLER

era c, uneori, oamenii se despreau din mii de


motive. Niciodat nu crezuse, nici mcar n clipele
de melancolie, c Dane i-a pstrat virginitatea et
vreme a colindat lumea, ateptnd s i creasc
soia n vrst de apte ani. Nu se ateptase de la
el dect s i ofere ansa de a-i dovedi c este o
soie deteapt, frumoas i deloc plictisitoare, iar
acum pierduse ocazia.
Nu e drept, se gndea nfuriat, deschiznd cel
mai mare dintre cele trei cufere pe care le avea i
uitndu-se nuntru la vluri. Nici o femeie cuminte
nu umbla cu capul descoperit. Acesta era obiceiul,
dar Gloriana gsea vlurile incomode i le purta ct
mai rar posibil. Mucndu-i buza, trnti capacul
cufrului i iei pe u cu pai hotri.
Cina era aproape gata i era moart de foame.
n sala cea mare fusese aternut papur proas
pt i Gloriana simi mirosul ptrunztor de la
vand i salvie, de frsinel, de ment i de virnan,
mprtiate pe podeaua de piatr. Lmpile cu
brae, suspendate deasupra cu lanuri de fier,
luminau puternic, iar masa la care se aezaser
oaspeii i soldaii era bine frecat i curat. Pe
ea se aezaser funduri de lemn cu carne de vnat
prjit, iepuri i claponi i vasele cu napi fieri i
sfecl. Pe podium se afla o mas, ceva mai mic,
la care, de obicei, cinau Gareth i Elaina n timpul
rarelor i scurtelor vizite pe care aceasta le fcea la
castel. Seneelul, un scoian pe nume Hamilton
Eigg, avea i el un loc acolo, ca i clugrul Cradoc
i oaspeii de vaz.. Edward sttea i el de obicei,
alturi de fratele cel mare, la fel i Gloriana.
POVARA IUBIRII 41

n acel moment, doar Eigg i Cradoc erau acolo,


dar Gareth obinuia s ntrzie i n seara aceea,
cu siguran, Kenbrook li se va altura. Gloriana nu
avea nimic mpotriv s stea la mas cu soul ei,
dar nu era pregtit s mpart pinea cu amanta
lui.
Sttea n mijlocul slii, ntrebndu-se dac s
rmn sau s dispar de acolo, cnd Edward
apru lng ea, o prinse de cot i o conduse spre
treptele podiumului.
- Nu-i fie team, i opti el, parc citindu-i
gndurile. Fraii mei snt n sat, beau bere i e puin
probabil s apar. Am aflat c pe femeie o doare
capul i va rmne n camera ei i, pentru linitea
ta, vreau s te anun c nu e prea aproape de
camerele lui Kenbrook.
n seara aceea, cel puin, se gndea uurat
Gloriana, era scutit s apar n public alturi de
amanta soului ei. Deocamdat era mulumit, dei,
o dat i o dat tot trebuia s se ntmple.
- Nu cred c ai reuit s-i afli numele, i opti ea
n timp ce urcau treptele.
- O cheam Mariette, rspunse Edward.
Eigg i clugrul se ridicar n faa Glorianei cu
tot respectul cuvenit, iar ea le zmbi tremurat i se
aez lng ei pe banc.
- Ai uitat s v punei vlul, Lady Kenbrook, i
atrase atenia, cu blndee, Cradoc, printre nghi
ituri. Clugrul era un brbat plcut la vedere, de
vrst mijlocie, cu fire de pr alb n tonsur i o
cicatrice urt sub ochiul drept.
42 LINDA LAER MTLLER

Gloriana i nclin capul s spun n oapt o


scurt rugciune apoi nfipse vrful cuitului ntr-un
nap fiert i o felie de carne de vnat. Rareori se
gndea la Timpul Dinainte, despre care Edwenna i
spusese c era simpl nchipuire, dar n anumite
momente i amintea unele lucruri, cum se ntmpl
chiar atunci, cnd i reveni n minte un obiect cu
dini, numit furculi i i dori s aib una.
- N-a uitat, interveni Eigg rupnd o bucat din
felia de pine. Mai tnr cu zece ani dect Cradoc,
era un brbat chipe, brunet, cu ochi negri i un
cap bun la socoteli. nlimea Sa, se pare c
sfideaz regulile bisericii.
De obicei, Gloriana nu-i lua n seam icanele,
ba chiar gsea n ele o plcere inofensiv. n seara
aceea ns, era nervoas.
- Dac mai continuai discuia asta, pn la urm
vei cere s fiu ars pe rug ca o eretic, zise ea
fnoas. Vrei s v amintesc, sir, c n fiecare
diminea particip la slujb, ca orice bun cretin?
- Dac v intereseaz att.de mult pctoii,
interveni Edward, aplecndu-se s l vad pe Eigg
care sttea de cealalt parte a Glorianei, privii-l pe
soul doamnei.
Eigg tocmai tergea tacticos cu o bucat de
pine fundul de lemn pe care mncase, iar Cradoc
nha un porumbel prjit de pe tava purtat de
unul din servitori.
Clugrul vorbi cu gura plin.
- la te uit cine vrea s-mi mpuie capul cu
discursuri moralizatoare. Nimeni altul dect Edward
St. Gregory, care a fcut mai multe penitene dect
POVARA IUBIRII 43

oricare alt flcu ce locuiete pe o distan ca de


aici la Londra.
Cu coada ochiului, Gloriana l vzu pe Edward
roind i zmbi. Era adevrat c biatul avea un
talent deosebit s intre n fel de fel de buclucuri i
nimeni mai bine dect clugrul nu tia acest lucru.
nainte ca cel mai tnr dintre fraii St. Gregory
riposteze, la intrarea n sal se produse rumoare
i Glorianei i pieri i acea brum de bun-
dispoziie.
Se prea c, n cele din urm, Gareth venise la
cin, iar Dane era lng el.
Gloriana fcu gestul de a se ridica, primul impuls
fiind acela de a fugi, dar chiar n momentul n care
se rzgndea, Eigg o prinse de ncheietura minii,
mpiedicnd-o s o ia din loc.
- Dac pleci i vei da satisfacie, i spuse el, dar
att de ncet, nct numai Gloriana s poat auzi.
Rmi, Lady Kenbrook. E dreptul tu s iei cina la
aceast mas.
Gloriana i. privi soul cum strbate sala, nclzit
de butur, inndu-i fratele mai-mare de umr.
Erau nconjurai de oastea de zdrenroi, care
lliau un cntec deochiat i brbaii de la masa de
jos le inur isonul.
Cinii de vntoare ai lui Gareth, care pn atunci
sttuser linitii sub mas ateptnd s li se arunce
resturi de mncare, ncepur s latre, s mrie i s
adulmece n jur. Se auzir rsete. Fiind cini dresai
pentru vntoarea de porci mistrei se retraser din
faa brbailor ce purtau pe cap coarne de cerb.
44 LINDA LAER M ILLER

Gloriana sttea eapn, cu fruntea sus i umerii


drepi, urmrind cum se apropie soul ei. Cnd
acesta fu destul de aproape, observ c nu era att
de beat pe ct crezuse, dar asta nu o nclzea cu
nimic. n ochii lui albatri, ca o mare nordic n
furtun, strluceau sclipiri jucue i uor ironice.
Strnse mai tare n mn pocalul de lemn cu vin
din care buse i Edward, dar de-abia se abinea
s nu l arunce n capul lui Dane. n vreme ce
acesta urca treptele s se aeze lng ea, Gloriana
se strduia s-i pstreze calmul.
i simi n spate cldura trupului, dei nu se
atingeau i fu cuprins de o senzaie ciudat i
puternic. Respiraia lui i mngie ceafa cnd se
aplec s i opteasc ceva la ureche i i se fcu
pielea de gin pe brae i pe piept, sfrcurile i se
ntrir sub cma i simi o durere surd n zona
cea mai intim.
- Du-te imediat i acoper-i prul, i ordon
Kenbrook.
Gloriana se ntoarse i l privi direct n fa. Dei
mirosea a bere, Dane avea ochii limpezi i nu se
blbia. Deschise gura s riposteze, dar o nchise
imediat la loc, nu de fric fa de strinul cu care
era mritat, ci, pur i simplu, fiindc nu vroia.s se
dea n spectacol fa de cei din sal.
Edward ncerc i el s protesteze, dar nu
apuc s spun nici o vorb pentru c Dane i lu
palmele bttorite n lupte, aezate uor pe umerii
Glorianei i le puse cu blndee pe cei ai biatului.
- ine-i gura, copile. Nu te amesteca, l
atenionel.
POVARA IUBIRII 45

Gloriana simi c r pierde rbdarea.


- la mna de pe el, opti ea. Acum.
Dane chicoti i i ddu drumul fratelui su, iar
Gloriana i imagin ce vntaie va avea Edward a
doua zi diminea. i asta fiindc ncercase s i ia
aprarea.
Gloriana se ridic de pe banc ncet, cu o inut
majestuoas, desvrit cu trecerea anilor. Dei i
ardeau obrajii, nclin uor capul spre Kenbrook,
singura reveren pe care reui s o fac n acel
moment i, strecurndu-se pe lng el i inndu-i
fustele, cobor de pe podium.
n loc s se aeze lng Gareth, Kenbrook o
urm pe culoarul de lng sala cea mare i o prinse
att de uor de cot nct aproape c nu simi, dar
nici nu putea s scape. tiind c nu are rost s se
zbat i s se fac de rs, Gloriana nici nu fcu
efortul de a se retrage.
Privi n sus spre el, dorindu-i s nu se fi
obinuit cu gndul c l iubete i rmase tcut.
La lumina torelor ce ardeau pe coridor,
Kenbrook aducea i mai mult a viking. Prea mult
mai nalt, iar corpul lui radia cldur i for. Nu era
nevoie s l ating pentru a simi c este ca o
statuie vie. Privirea lui era rece i uor consternat.
Gloriana simi un val de cldur cuprinzndu-i
trupul.
- Te mai ntorci n sal? ntrebarea o surprinse,
dar tonul pe care fusese pus nu exprima nimic.
Vreau s zic, dup ce-i acoperi prul.
- Nu, stpne, rspunse ea, privindu-i fix mna
cnd i ddu drumul. El nu trebuia s afle c i
46 LINDA LAER M ILLER

strnise simurile doar atingnd-o. Anturajul e plicti


sitor i, oricum, nu intenionez s-mi acopr prul.
Kenbrook nu spuse nimic. Era att de buimcit,
de parc l-ar fi lovit cu sabia n moalele capului.
Aceast nesupunere, dei exprimat pe un ton ct
se poate de calm, era aproape de neconceput
pentru el, sau, poate, nu nelesese bine.
Gloriana, ns, era convins de ce spusese. Era
prea suprat i rnit pentru a-i face pe plac, fie
chiar i pentru scurt timp.
Cnd n sfrit vorbi, vocea lui era calm, chiar
plcut. Gloriana i ddu seama c Dane era
incapabil s rneasc o femeie prin for fizic, dar
avea o mulime de alte mijloace prin care i putea
frnge inima. Dorine confuze, pe care nu le putea
defini i strbteau corpul.
- Atta vreme ct mi eti soie, Gloriana, mi te
vei supune.
Era obosit i sosirea acas a lui Kenbrook, dei
i deschisese ochii, i lsase un gust amar. Toate
visele frumoase i fuseser spulberate, ca zpada
trzie de primvar. Prea mult se abinuse s nu
vorbeasc n sala cea mare.
- Dac pentru tine sfntul jurmnt nu nseamn
nimic, atunci nici eu nu am vreo obligaie, replic
Gloriana.
- Mai exact, ce vrei s spui cu asta?
- Cred c tii.
- Mariette. Numele fu urmat de un oftat adnc.
- Amanta ta, zise Gloriana, cu satisfacie n
glas. Ceea ce simea era, desigur, cu totul altceva.
POVARA IUBIRII 47

- Mariette nu e amanta mea, opti Kenbrook,


punndu-i minile n olduri. n lumina torelor,
prul blond i strlucea. Te asigur c relaia mea cu
mademoiselle este ct se poate de nevinovat.
Gloriana abia se abinea s nu plng i i
nghii cu greu nodul din gt. Dac ncepea s
boceasc n faa acelui brbat nu i-ar fi iertat-o
niciodat.
- Mcar s-mi fi dat prilejul s te mulumesc,
nainte s-o fi adus aici, n locul meu, spuse ea.
- Nu nelegi...
- M tem c da, continu Gloriana. Acum do
resc s m retrag n camera mea, s m odihnesc.
A fost o zi obositoare.
- Bine, consimi Kenbrook, dup cteva clipe de
linite apstoare, trecndu-i degetele prin pr. Ai
dreptate. Vorbim mine1.
Gloriana i muc buza de jos i ncuviin din
cap. Avea multe lucruri s-i spun soului ei i
multe ntrebri de pus, dar nu era momentul
potrivit. Trebuia s se odihneasc, s-i controleze
emoiile i s se gndeasc foarte bine ce avea s
fac de atunci ncolo.
- Atunci ne vedem dup slujb n solarul Elainei,
propuse el, iar ea avu impresia c sesizeaz o
und de tristee n vocea lui. Din sala mare se
auzeau rsete, dar zgomotul acela i se prea vulgar
i straniu n acelai timp.
Hadleigh Gastle fusese cminul Glorianei de
cnd avea doisprezece ani i dusese o via fericit
acolo. Pn la ntoarcerea soului ei niciodat nu se
gndise c ar putea locui vreodat n alt parte.
48 LINDA LA ER M ILLER

Acum se ntreba dac exista pe lume un loc unde


s fie dorit i atepta dimineaa cu nelinite n suflet.
Cnd intr n dormitor, Judith, servitoarea, deja
pregtise totul pentru culcare. Aprinsese lumina
rea, dei, fiind o sear de var, afar se ntuneca
trziu i fcuse patul. Ligheanul cu ap proaspt o
atepta pe lavoarul deasupra cruia atrna un
crucifix, lucrul cel mai de pre ce aparinuse
Edwennej.
Gloriana avea nevoie de sfaturile i ncurajrile
mamei sale adoptive, aa cum de multe ori se
ntmplase de la moartea prinilor si, cnd frigurile
i duseser spre un trm necunoscut. Clugrul
Cradoc era convins c Edwenna i Cyrus se aflau
n ceruri, fiindc fuseser doi oameni credincioi,
iar paradisul era ultima destinaie pentru cei care
se supuneau poruncilor Bisericii - dup o scurt
trecere prin purgatoriu, poate, acolo unde erau
iertate ultimele pcate.
Gloriana atinse piciorul micului Crist din lemn.
Nu-i plcea s se gndeasc la faptul c blnda
Edwenna sau Cyrus trecuser, fie chiar i pentru o
clip prin purgatoriu, acel loc ngrozitor, aproape la
fel de nfricotor precum iadul. Pe tatl su
adoptiv nu l cunoscuse prea bine, fiind mai tot
timpul plecat, dar Edwenna fusese o femeie bun
i fr pcate. Doar un Dumnezeu gelos i nen
durtor ar fi pedepsit o asemenea fiin.
Aplecndu-i capul, opti o scurt dar nfocat
rugciune pentru sufletele lor, apoi i ddu cu ap
pe fa i i dezbrc rochia din ln. Dup ce o
mpturi cu grij o aez ntr-unul din cufere, sufl
POVARA IUBIRE 49

n luminare i n cma se urc n pat. Sub


cearafuri, aa cum fusese nvat, i scoase de
pe ea i restul lucrurilor. Atta efort i btaie de cap
pentru a se comporta decent cnd, oricum, se afla
singur n camer, dar ea ndeplinea ritualul, aa
cum o cerea buna cuviin.
nvluit n ntuneric, n sfrit Gloriana ddu fru
liber lacrimilor. Ateptase atta vreme i cu nerb
dare ca n noaptea aceea s fie inut n brae de
soul ei, mngiat i, n cele din urm, dezvirginat,
ndrznise chiar s spere c ea i Kenbrook ar
putea concepe chiar atunci un copil. Dar, n seara
aceea era singur, n vreme ce iubita lui dormea
linitit sub acelai acoperi i n-avea rost s
atepte cu nerbdare iminenta discuie de a doua
zi dimineaa, dup slujb, din solarul Elainei
Hadlegh.
Dei credea c va rmne treaz toat noaptea,
adormi n cteva clipe. Visul acela nu l mai
avusese de mult vreme.
Se afla, probabil, n purgatoriu, pentru c era
mult zgomot i totul se mica foarte repede, iar
oamenii purtau haine ciudate i vorbeau o limb pe
care ea nu o nelegea, dei nu i era cu totul
necunoscut. n vis nu era Gloriana St. Gregory,
femeia matur,.ci o feti pe nume Megan.
n brae strngea o ppu frumoas i parc se
rtcise printre ruinele unei vechi mnstiri, cutnd
pe cineva care nu dorea s fie gsit. Privea o
poart care se deschidea ntr-un zid scorojit.
Cuvinte stranii i veneau pe buze, al cror sens nu
l tia dect din tristeea ce i sfia sufletul. Nu m vor!
50 LINDA LAER MILLER

Se trezi brusc, simind c se sufoc i lac de


transpiraie.
Stnd n pat tremura amintindu-i c ntr-o
perioad vorbea foarte des cu Cellalt Trm. Chiar
scrisese despre el, fiind convins c exist. Lady
Elaina, dar i Edwenna i atrseser atenia s nu
mai povesteasc nimnui. Cu timpul, Gloriana
renunase a mai scrie i, treptat, se obinuise cu
gndul c fusese pur nchipuire. Treceau chiar ani
fr s se mai gndeasc la locul acela, rod al
imaginaiei sale, dar brusc i reveneau n minte
cuvinte sau imagini, ori le visa, aa cum se ntm-
plase i n noaptea aceea.
Se cuibri din nou ntre cearafuri i nchise
ochii, hotrt s adoarm, dar simi c trebuie s
ias afar. ntinse mna s-i ia cmaa i oftnd se
mbrc sub aternut. Nu i plcea nici oala de
noapte de sub pat, dar nici latrina urt mirositoare
de la captul culoarului, care se scurgea ntr-un
canal, special construit pe sub temelia castelului.
i aminti un loc ce putea fi numit la fel, dar acela
strlucea de curenie i ar fi dat orice s se afle
acolo. Se mulumi, ns, cu oala de noapte i, dup
ce i clti minile n lighean, se urc din nou n pat
i pentru a doua oar i scoase cmaa.
Se frmnt pn s adoarm, dar, de aceast
dat, nu se mai trezi. La primul cntat al cocoilor
se ridic din pat i se mbrc n grab n rcoarea
dimineii. i puse o rochie simpl din ln maro i o
pelerin s i in de cald, iar gluga s i ascund
prul. O fcea din pioenie fa de Dumnezeu,
POVARA IUBIRII 51

nicidecum pentru soul su, fiindc ar fi fost o


blasfemie s apar n biseric fr ceva pe cap.
Probabil c misterioasa Mariette era nc
bolnav pentru c nu apru la slujb. Dane sosi i
el curnd, nsoit de Gareth i de Edward i se
aez n stran alturi de soia sa. Privindu-I cu
coada ochiului observ c i inea maxilarul
ncletat i c era palid la fa. Chiar dac dormise,
era limpede c nu se odihnise cum trebuie.
Gloriana se aez nelinitit pe locul ei n
stran. Dup cum arta, soul ei nu prea nerb
dtor s aib o discuie, iar ea, cu att mai puin.
Capitolul 3

Cnd cei doi prsir biserica dup slujb,


servitorii i salutar zmbind. Indiferent de zvonurile
care circulau, erau cu toii bucuroi s i vad pe
cei doi soi mergnd alturi. Cu siguran observa
ser c Dane o conducea innd-o de talie.
El i nclin capul spre cei care salutau, dar
rmase tcut, preocupat de ceva anume. Urcar
cteva trepte la captul crora era o u deschis
ce ducea spre solarul pustiu.
ncperea fusese mturat i aerisit i pe jos
fuseser aternute ierburi i papur. Fusese preg
tit pentru ceremonia de a doua zi, se gndi
Gloriana, n treact, dei locul nu era tocmai
potrivit, pentru c din ordinul lui Gareth camera
fusese sfinit i arta ca un altar ridicat n memoria
soiei sale pe jumtate moart.
O expresie de durere ntunec faa lui Dane, dar
nu mai mult de o clip, dup care, punndu-i pal
mele aspre de lupttor pe braele ei o ntoarse cu
faa spre el. ncepu s vorbeasc, dar curnd tcu,
exasperat de propria-i voce neconvingtoare.
POVARA IUBIRH 53

- Parc vroiai s-mi vorbeti despre femeia


aceea, zise Gloriara. Inima i tremura n piept, dar
reui s par indiferent. Cel puin, aa spera.
Dane i cobor palmele de pe braele ei. Din
nou rmase surprins c brbatul acela, de o
violen ieit din comun - dac povetile spuse de
soldaii lui nu erau minciuni - i inuse braele n
palme cu blndee.
- Totul prea foarte simplu cnd eram departe de
aici, spuse el oftnd.
Dndu-i seama c el nici nu dorea i nici nu
atepta vreo remarc, Gloriana nu spuse nimic. l
privea i ochii ei exprimau ceea ce trupul ncerca
s ascund. Tandreea lui plin de mister o tulbura
i, n acelai timp o nfricoa, strnindu-i sentimente
contradictorii, ceea ce nsemna, firete, c i va fi
mult mai greu dect crezuse s renune la el.
Dane o conduse spre o banc sculptat cu
unicorni, psri i flori i o ndemn s se aeze
lng el. i lu palma n mn, nlnuindu-i dege
tele cu ale ei fr s-i dea seama.
- Am adus-o pe Mariette din Frana, spuse el
ntr-un sfrit, cu gndul de a m nsura cu ea.
Gloriana i nghii cu zgomot nodul din gt.
Nemaiputndu-se preface, ncepu s tremure vizibil.
- Dar eti soul meu, opti ocat.
Dane i feri privirea, apoi cu mari eforturi se uit
din nou la ea.
- Gloriana, spuse el cu glas sczut i plin de
blndee, cstoria nu s-a fcut din dragoste, ci am
ncheiat un contract. /
54 LINDA LAER M ILLER

Ea clipi uimit. Ideea unei cstorii din dragoste


era o noiune nou pentru ea. Cnd naintea unei
astfel de legturi se nfiripa un sentiment tandru era
un accident fericit. Nu, dragostea se ntea treptat,
pe msur ce tinerii se cunoteau mai bine. Ei nu i
se dduse aceast ans. Aceast nedreptate o
umplu de furie.
- Tata, spuse ea pe un ton rece, netezindu-i
poalele rochiei, a crezut c eti un om de caracter,
care va respecta nelegerea.
Dane tresri, dndu-i de neles c simise
neptura, apoi i spuse zmbind.
- Frumoas Gloriana, vrei un so care dorete o
alt femeie?
Gloriana i retrase mna i se ridic brusc.
Gluga i czu de pe cap, dar nu se obosi s i-o
aeze la loc.
- Nu, opti ea. Nu vreau aa ceva. i ntoarse
spatele, fcnd eforturi disperate s-i ascund
mhnirea, dar l simi imediat apropiindu-se.
Din respect, nu ndrzni s o ating.
- Nu va fi o tragedie. n Anglia exist o mulime
de mnstiri n care o femeie cu attea caliti, aa
cum eti tu, i poate petrece timpul ntr-un mod
plcut...
Gloriana se ntoarse cu faa spre el.
- Mnstiri? repet ea, nevenindu-i s cread.
Ai de gnd s m trimii la mnstire ca pe o
nebun, aa cum este Elaina, sau ca pe o femeie
adulter?
Dane rmase neclintit, cu braele ncruciate la
piept. La urma urmei, i aminti Gloriana, nu e dect
POVARA IUBIRII 55

un lupttor care prefer mai degrab conflictele


dect pacea.
- O spui de parc te-a arunca n temni. La
mnstire nu e chiar att de ru. Mariette a fost
crescut i educat ntr-una...
- Atunci, du-o pe ea acolo s-i petreac restul
zilelor esnd, rugndu-se i cosnd... Eu nu m duc!
- Chiar dac nu te consider soia mea, rspund
de tine i, indiferent c vrei sau nu, te voi supra
veghea ndeaproape!
Gloriana izbucni ntr-un rs nervos, agitnd din
mini.
- Rspunzi de mine? Dup cum vezi, ar trebui
s nsemn mai mult dect att... Snt o femeie care
dorete s-i triasc viaa i n-ai s m trti la
mnstire pentru a-i uura contiina. Am aur i
proprieti, aici i la Londra i nu vreau nici un
ajutor din partea ta!
O clip; Dane nchise ochii, iar Gloriana tiu c
se strduiete s-i pstreze calmul. Dei inea la
el, blestem ce avea s o urmreasc toat viaa, n
momentul acela i-ar fi dat cu ceva n cap.
- Nu vei locui singur, decise el pe un ton calm,
dar destul de amenintor.
- Nici n-a sta singur, replic Gloriana, cu
ndrtnicie. O s am servitorii mei.
- Nu e acelai lucru, zise Dane grijuliu. O femeie
nu poate fi lsat fr aprare, nesupravegheat...
Gloriana murmur un cuvnt pe care, probabil, l
nvase n cealalt experien, aceea la care visa
att de rar i despre care Edwenna i atrsese
atenia s nu vorbeasc dect n rugciunile ei.
56 LINDA LAER M ILLER

- Vduvele, accentu ea, triesc exact n ase


menea condiii, n Anglia i, probabil, n toat lumea.
- T u nu eti vduv.
- Rogu-te, stpne, nu-mi uura suferina amin-
tindu-mi lucrul acesta, spuse ea ncet, fcnd o
scurt reveren. Se va spune c snt o trf i voi fi
batjocorit, cu voia soului meu. Voi fi azvrlit ntr-o
mnstire, aa cum o servitoare lene mpinge cu
piciorul un oarece mort sub papura aternut pe
podeaua din sala cea mare.
Dei ncperea era* slab luminat, Gloriana l
vzu plind, apoi nroindu-se puternic la fa.
- Se va spune c eti trf, zise el aruncnd
cuvintele precum balaurii flcri, doar dac te
ncpnezi s-i pui n aplicare planul nebunesc
de a locui singur.
Pentru Gloriana, ntrevederea luase sfrit. L-
sndu-i pelerina la picioarele lui Dane, se ndrept,
fonind din rochie, spre ieire. Aruncndu-i o ultim
privire soului ei i spuse pe un ton linitit.
- Eti un om fr onoare i nu merii s pori
numele de cavaler. Din partea mea, poi s te duci
direct n iad i s te arunci n cazanul cu smoal.
Cu aceste vorbe pline de venin, care, probabil, i
puneau n pericol chiar propriul suflet, Gloriana
prsi solarul Elainei i cobor cu graie treptele de
afar.

Dane rmase singur n ncperea n care, copil


fiind, deseori sttuse la picioarele cumnatei sale
ascultnd-o cntnd la harp, fredonnd cntece
vesele sau spunndu-i basme cu vrjitoare, pline de
POVARA IUBIRII 57

mister. n clipa aceea simea o dorin sfietoare


s fie lng Elaina, dei tia c n nebunia ei nu-i
mai putea reda linitea, ca altdat i c toate
povetile, cntecele i sunetul harpei nu l-ar mai
putea ajuta.
S e ntlni cu Edward care l ateptase jos, lng
trepte. Biatul tocmai cura o par cu briceagul i
Dane se ntreb, schind un zmbet, dac el, fcnd
acelai lucru, ar fi avut o expresie la fel de ndrjit.
- Bun, Edward, eu m duc s-i prezint omagiile
mele Elainei. Vii cu mine?
Edward pru surprins, iar Dane nu-i ddu
seama dac aceasta se datora faptului c l luase
pe nepregtite, sau fiindc se ateptase la o
explicaie legat de ntlnirea cu Gloriana n solar.
- Elainei? repet Edward, de parc n-ar fi auzit
bine. tii doar c e nebun.
Cnd i rspunse, Dane deja se ndrepta spre a
doua curte interioar, unde se aflau grajdurile.
- Sau, poate, cumnata noastr e mai lucid
dect noi toi.
- Dar vede lucruri care nu exist n realitate,
strig el alergnd dup Dane.
Neoprindu-se din mers, Dane ridic din umeri.
- Poate noi sntem cei orbi i surzi. Nu cumva
acelai lucru s-ar putea spune i despre el cnd era
vorba de Gloriana? Oricum, continu el, mie nu
mi-e team de blnda Elaina.
Ajuns la grajduri, conform obiceiului i neu
calul. Animalul era nervos i btu din copite tot
timpul ct Dane i aranj aua n spate. Cnd Edward
care, dup cte se prea, se lsase convins s
58 LINDA LAER M ILLER

mearg la mnstire, i aduse juganul n curte,


Dane recunoscu aua uzat i surse.
- Vreau s-i vorbesc despre Gloriana, spuse
Edward, n vreme ce strbteau curtea exterioar
ndreptndu-se spre porile larg deschise, n ciuda
confruntrilor pe care Gareth le avea cu
Merrymont.
- Nu discutm acest subiect, replic Dane, n
timp ce caii loveau din copite brnele roase de
vreme ale podului suspendat. Curnd vei deveni
cavaler. S vorbim despre asta.
Drumul care ocolea anul secat era strjuit de
stejari ale cror frunze creau minunate jocuri de
umbre i lumini. Dei se gsea ntr-o situaie ct se
poate de ncurcat,. n sinea lui, Dane se simea
foarte fericit c se ntorsese acas.
- Voi fi mercenar, ca i tine i, poate, voi pleca
s m lupt cu turcii.
Imagini nfricotoare i se perindar lui Dane
prin faa ochilor, dar ndelungata experien de
soldat l obinuise s alunge repede din minte
asemenea amintiri.
- Tu decizi. Vzu naintea ochilor expresia iro
nic a Glorianei care i spusese acelai lucru.
- Ai mai lua-o de la capt? ntreb Edward.
Adic ai mai pleca s lupi pentru bani?
Dane se rsuci n a.
- Cnd voi afla rspunsul am s-i spun. Rz
boiul nu e o distracie, Edward, aa cum te bai tu
cu bieii cnd v imaginai c sntei cavaleri i nici
ca jocul de ah. Rzboiul e o treab serioas i
urt, iar eu m-am sturat de el.
POVARA IUBIRE 59

- Ai mbtrnit, zise Edward, de parc lucrul


acesta ar fi fost motivul esenial.
Dane rse, apoi i aminti c tot aa gndise i el
despre Gloriana, c arta ca o bab tirb i
zbrcit. Ct de naiv fusese. Dei cutreierase lumea
i se clise n lupte, n unele privine nu era mai
copt la minte dect Edward.
- Aa e. Am mbtrnit i nu-mi mai doresc
altceva dect s stau pe burt n faa focului, ca un
cine btrn i obosit.
Edward rmase tcut. O binecuvntare pentru
Dane, care, soldat fiind i comandant de oti, nu
era obinuit i nici nu-i plceau vorbele de prisos.
Spera c pn la poarta mnstirii vor strbate
drumul n linite, dar biatul vorbi din nou.
- Am s m apuc s-i fac curte Glorianei, zise
el, cu un aer posac- E frumoas, blnd, vesel i
deteapt.
- Doamna i mprtete sentimentele? l
ntreb Dane. Porile mnstirii erau nchise i el
se aplec peste coama calului, nagr ca smoala,
s desfac srma cu care era nchis zvorul. Un alt
semn de neglijen sau de prea mare ncredere n
pace i bun nelegere, dac se putea intra acolo
att de uor, i spuse el.
- Gloriana spera s i se poat devota, rspunse
Edward, cu o sinceritate demn de admirat. Cu
timpul va uita de asta.
Dane i aminti cum i spusese ea s se duc n
iad... n cazanul cu smoal i zmbi cu tristee
n timp ce intra pe poart. Devotamentul ei nu
durase prea mult vreme. Qe ce lucrul acesta l
60 LINDA LAER M ILLER

ntrista? Firete, cel mai bine era ca ea s-i ia


gndul de la el i s se resemneze cu viaa linitit
dintr-o mnstire, asemenea celei n care tocmai
intrau n acel moment.
Sora Margareta, starea mnstirii, apru n
curtea mic, mbrcat n rasa ordinului din care
fcea parte: rochie cenuie, simpl i or. l ntm-
pin pe Dane cu bucurie i riduri fine i brzdar
faa.
- n sfrit, ai ajuns acas la Hadleigh Castle,
spuse ea n vreme ce Dane cobora de pe cal.
Dane privi n zare ruinele sumbre.
- Da, am venit, dar voi rmne la Kenbrook Hali
pn ce voi pune la punct anumite lucruri.
Edward mormi ceva cu dispre, fr s mai
adauge altceva.
- Cum i merge lui Lady Elaina? o ntreb Dane.
Sora Margareta i ntinse mna i el i-o strnse uor.
ntre ei exista o mare afeciune.
Starea oft i o porni nainte prin curtea pie
truit. Mnstirea era la fel de veche ca i Kenbrook
Hali i istoria sa se pierdea n negura vremurilor.
- Pretinde c a fcut un pact cu znele i tind s-i
dau crezare, fiindc Lady Hadleigh pare c ntine
rete pe zi ce trece, n vreme ce noi mbtrnim.
Uneori, am impresia c nlucirile ei nu snt deloc
nluciri i c ntr-adevr comunic cu spiridiiii i
nu numai att, dar chiar este unul dintre ei, cunos-
cndu-le foarte bine toate secretele.
- Cred c exagerezi, observ Edward.
Dane i arunc peste umr o privire ncruntat,
iar Edward se mbufn, dar nu pentru mult vreme.
POVARA IUBIRII 61

Elaina sttea ntr-un col al curii, cu faa la soare,


ochii nchii i un zmbet nflorit n colul gurii. Prul
i strlucea ca o flacr aurie, iar rochia fcut
dintr-un material subire, flutura n vnt ca aripile
unei psri, sau ca frunzele verzi ale stejarilor.
Deschise ochii i i ndrept privirea asupra
oaspeilor, fr s par surprins. Figura ei era
calm i indiferent i n timp ce se ridica s-i
ntmpine, Dane i spuse: Dac Elaina e nebun,
atunci nici eu nu snt mai zdravn la cap.
- Dane, zise Elaina i se ridic pe vrfuri s l
srute pe obraz. Ai crescut de cnd te-am vzut
ultima oar i mi pare bine c eti teafr.
- Milady, o salut el i i-ar fi fcut o plecciune
dac ea nu l-ar fi strns de umr mpiedicndu-!. Ea
i studie faa i i vzu ochii nlcrimai.
- Scumpul meu, Dane, spuse ea cu cldur.
Cte griji mi-am fcut pentru tine, dar nu te neliniti.
Snt cea mai fericit femeie din lume. Se ntoarse
brusc ctre Edward, care sttea alturi de stare
lng poarta deschis, prnd gata s o ia la fug.
Du-te, Edward. Nu te simi bine aici. Nu e un
repro, ci o constatare.
Biatul iei bucuros din curte i starea l urm,
nchiznd n urma sa poarta de fier.
Dane i mbr cumnata i o srut pe frunte,
ca un frate. Prul i hainele ei miroseau frumos, ca
ale Glorianei, a ierburi i aer proaspt.
- De ce stai aici? Tu nu eti nebun.
Elaina se ndeprt ridicnd din umeri.
- Asta-i soarta mea, dar n-am de ce s m
plng... n general. Brusc i ls capul n joS, vrnd
62 - LINDA LAER M3LLER

parc s-i ascund o durere care i mcina


sufletul, apoi i nl ochii strlucitori spre el. Ce
face soul meu? E sntos?
- Gareth se simte bine. i e dor de tine, ca nou,
tuturor.
- Da, rspunse Elaina, dus pe gnduri. Bnu
iesc c da, dei are o amant, o irlandez, lady
Annabel.
Dane. deschise gura, dar nainte s spun ceva
stupid, Elaina se apropie de el i i puse un deget
pe buzele lui.
- Stt. Nu pctui minind. Nu-I pot lipsi pe
Gareth de micile lui plceri - ntotdeauna a fost bun
cu mine, dei nu am fost o soie potrivit pentru el.
Crezi c ea o s-i fac un copil?
- Nu pot prezice viitorul, rspunse el cu bln-
dee, dar cred c nu. Femeile de teapa ei profit de
faptul c snt sterpe i tiu cum s pun mna pe un
brbat.
- M ntristeaz gndul c Gareth nu va avea
niciodat copii, i mrturisi Elaina, prndu-i-se din
nou c aude o melodie suav cntat la fluier, pe
care Dane nu avea cum s o perceap. Ar fi fost un
tat bun i iubitor.
Dane ncuviin din cap.
- Gareth a fost un frate bun pentru mine i
Edward, aproape ca un tat.
Elaina se ntoarse i se aeza pe banca unde o
gsiser la venirea lor Dane i Edward, nsoii de
sora Margareta. Cu minile n poal, cufundat n
visare, arta la fel de pur i senin, precum
un nger.
POVARA IUBIRII 63

- mi pierdusem ndejdea c te voi mai vedea


vreodat, Dane, spuse ea, chiar n clipa n care el
se gndea c uitase cu totul de prezena lui. M
ntrebam dac te vei ntoarce s fii soul frumoasei
Gloriana?
- Deci o cunoti. Acestea fur singurele cuvinte
pe care le putu rosti Dane n acel moment.
- Cum s nu o cunosc, zise ea rznd, rede
venind femeia pe care Dane i-o amintea att de
bine. Doar a locuit la Hadleigh Castle i n veci
ntate de la doisprezece ani. Ci ani avea cnd i-a
devenit soie, Dane?
- apte. Cstoria ntre copii este o barbarie.
N-am s admit s se ntmple aa ceva cu copiii
mei.
Elaina ridic o sprincean i zmbi.
- Pzete-te de promisiuni dearte, Kenbrook, l
preveni ea, pe un ton blnd. Soarta i bate joc de
cei care folosesc cuvinte ca niciodat sau
ntotdeauna. n cazul tu n-ai de ce te plnge.
Dane se aez lng ea oftnd adnc.
- Cred c iubesc o alt femeie, spuse el. Chiar
n dimineaa aceea, nainte de slujb, ar fi afirmat
cu convingere c o iubete pe Mariette, dar acum
nu mai era att de convins; Farmecul Glorianei l
cucerise, dei nu ar fi vrut s fie aa. Nu se atep
tase s o gseasc att de frumoas, deteapt i
s aib un aer att de nobil.
- Prostii, l contrazice Elaina. Sntei sortii unul
altuia. Am tiut-o din clipa n care a intrat prima
dat pe poarta aceea. Fcu un semn cu mna i
Dane vzu o poart obinuit. Asta i reaminti
64 LINDA LAER M ILLER

motivul pentru care cumnata sa locuia mai mult la


mnstire dect cu soul su la Hadleigh Castle. tii
ce se afl dincolo de poarta aceea, Dane?
El cltin din cap, abtut.
- Nu, draga mea.
- O alt lume. Era foarte palid i el i vzu
venele subiri pulsnd sub pielea fin a tmplei. Este
o poart ctre lumea n care vor tri urmaii notri.
Mai snt i alte pori, alte praguri i coridoare care
duc spre alte...
Dane i lu mna i i-o duse la buze, srutndu-i
uor degetele.
- Sstt, opti el, simind un gol n suflet. Te-ai
ostenit prea mult, Elaina. Eu te-am obosit. Trebuie
s te odihneti.
Ea ddu din cap.
- Da. Cnd se ridic de pe banc avea lacrimi n
ochi. Trebuie s m ntind. tii, aud ceva. Elaina i
acoperi urechile cu palmele vrnd parc s nbue
un zgomot asurzitor. Acolo locul e mpnzit de
crue care nu snt trase de cai, dar alearg iute i
rag una la alta ca o mie de cerbi dintr-o mie de
pduri...
Dane se ruga s nu izbucneasc n plns nainte
ca ea s plece din curte.
- Am s mai vin, i promise, singur consolare pe
care i-o putea oferi. Dei i adusese daruri minunate,
le lsase n camera sa de la Hadleigh Castle, fiinc
mai nti trebuia s i le arate fratelui su.
- Spune-i Glorianei s vin la mine mine dimi
nea, l rug ea, rmnnd n pragul porii, plpnd
i neajutorat ca un copil. Trebuie s o vd.
POVARA IUBIRII 65

La semnul lui de ncuviinare pe care se atepta


s l vad, se ntoarse i dispru.
Dane mai zbovi cteva clipe s-i revin, apoi
intr n curtea mai mare unde i gsi pe Edward i
pe sora Margaret ateptnd lng cai. Elaina se
retrsese, probabil, n capel sau n chilia ei.
Dane scoase un bnu din punga de piele de la
bru i i-l puse n palma bttorit. Nu o rug s
aib grij de Elaina fiindc s-ar fi simit jignit, din
moment ce toi tiau ct i este de devotat i cte
eforturi depunea spre binele acesteia. Se urc n
aua lui Peleus i i ddu pinteni animalului care
btea nerbdtor din copite.
- Ce te ateptai s ctigi cu vizita asta? l
ntreb Edward cnd se deprtar de mnstire i
n faa lor le apru podul suspendat.
Edward ncepu s-l iscoadeasc, dar nu primi
un rspuns mulumitor.
- in foarte mult la ea, spuse Dane fr oco
liuri. i tu ar trebui s simi acelai lucru fiindc
i-a fost ca o mam.
Edward se mbujor la fa.
- Se spune c e vrjitoare i c face farmece...
- Astea-s aiureli, l ntrerupse Dane furios. Cine
i-a bgat n cap prostiile astea?
Biatul tcu, nu nainte ns de a-i rspunde
arogant.
- Crezi c am s-i spun, Kenbrook, ca pe urm
s m uit cum le tai limbile cu pumnalul?
Dane i ls capul pe spate i izbucni n rs, un
sunet aspru, rutcios.
66 LIN D A LA ER M ILLER

- Chiar aa am s fac, zise, apoi continu pe un


ton ct se poate de serios. Ai grij, Edward. Nu snt
puini cei care ar pune-o pe rug, creznd c astfel l
slujesc pe Atotputernicul. Fii vigilent dac ii la viaa
cumnatei noastre i dac se ntmpl s mai auzi
vorbindu-se despre asta, pune capt oricror
discuii.
Edward nghii n sec i ncuviin din cap.
Trecur n linite podul suspendat i strbtur
curtea exterioar pn la grajduri unde Edward i
ls calul n grija unui servitor, iar Dane, abtut, se
ocup singur de Peleus.

n podul casei printeti Gloriana sttea n


genunchi n faa unui cufr prfuit, aflat n cel mai
ntunecat col al ncperii. Edwenna avusese mare
grij s ascund adevrul despre fiica sa adoptiv.
Primul obiect pe care l scoase dinuntru, nf
urat ntr-o crp subire, fu ppua, ntruchipnd o
regin care avea s se nasc mai trziu, cu o piep
tntur tip Tudor, mbrcat elegant ntr-o rochie
strlucitoare i n picioare purtnd conduri.
- Elisabeta I, opti Gloriana. Cea care avea s
vin pe tron n secolul al aisprezecelea i va
domni foarte muli ani peste o Anglie zbuciumat.
Cea a crei porecl, Gloriaria, i-o nsuise.
Gloriana nchise ochii i se cltin uor, ameit
de cldura nbuitoare din pod. Cu minile tre-
murnd puse cu grij ppua ntr-o parte i scoase
din cufr o boccelu. Pantaloni - crora, n
cealalt ncarnare le spusese jeani, apoi un alt
obiect de mbrcminte - un tricou, i aminti ea -
POVARA IUBIRII 67

msur foarte mic i pantofi cu tlpi rezistente,


nc flexibile.
Studiind acele obiecte Gloriana fu cuprins de
emoie, urmat de o stare de ameeal. Cu team
i tandree puse totul la loc n cufr i nchise re
pede capacul. nc nu nelegea ce se petrecuse
cu ea toi anii aceia, dar tia c Edwenna avusese
nelepciunea s le ascund. Oamenii din Hadleigh
Village ar fi considerat-o vrjitoare dac ar fi vzut
lucrurile acelea att de ciudate.
Dei pn atunci nu vzuse pe cineva ars pe rug
sau spnzurat fiindc ar fi avut legturi cu diavolul,
tia c asemenea lucruri nu erau ceva neobinuit.
Cu ochii aintii asupra cufrului i inndu-i minile
murdare n poal, Gloriana i frmnta mintea. Ar fi
vrut s distrug totul, s dea foc casei pn la
temelie, dar ndrgea att de mult lucrurile acelea,
n fond, ele erau ultima ei legtur cu Megan,
copila de altdat i cu lumea ndeprtat n care
se nscuse.
i nghii saliva i se aplec nainte, ca n faa
unui altar, cu fruntea sprijinit de capacul prfuit al
cufrului. Simea nevoia s se sftuiasc cu ci
neva, s fie ncurajat, dar nu avea ncredere n
nimeni - nici mcar n Edward, cel mai bun prieten
al ei, nici n Gareth - orict de generos ar fi fost, cu
att mai puin n Kenbrook, fostul ei so, care
de-abia atepta s scape de ea pentru a se nsura
cu femeia pe care o adusese din Frana i care,
pentru a fi liber, ar fi fost n stare s o trdeze.
Gfia i era att de ameit nct simi c lein.
Nu, i spuse, inndu-se de burt cu amndou
68 LINDA LA ER M ILLER

minile de parc ar fi but otrav i legnndu-se pe


genunchi. Nu, Dane nu ar fi lsat pe nimeni s o
ard ca pe o vrjitoare, dar foarte bine o putea
nchide ntr-o mnstire i declarnd c prima lui
soie este nebun s-ar fi simit cu contiina mp
cat. Ar fi obinut anularea cstoriei i nimeni nu
l-ar fi acuzat c se nsoar pentru a doua oar.
Gioriana se ridic n picioare tremurnd i i
netezi rochia murdar i ifonat. Trase adnc aer
n piept i i ndrept umerii. Poate c, medit ea,
ntr-adevr era vrjitoare i, fr voia ei, o unealt
n minile lui Lucifer. Gndul acesta o fcu s
tremure, pentru c dei Gioriana avea o fire rebel,
visa cu ochii deschii n timpul slujbei i la vecernie
deseori adormea, purtndu-i capul acoperit doar
atunci cnd se afla n biseric.
Cu prima ocazie trebuia s scape neaprat de
lucrurile din cufr i niciodat s nu vorbeasc
despre amintirile sale.
Fcu civa pai i se aplec s ias prin uia
podului care ddea spre scara ngust din lemn de
stejar. Cobor bjbind cele dou etaje. Rsufl
uurat doar atunci cnd regsi n jur lucrurile fami
liare ei. Aproape se atepta ca Edwenna s i fac
apariia ntr-un col al camerei i, cu gnduri
panice, s pun lucrurile la punct.
Gioriana sttea pe treapta de jos cu brbia n
palme. Cnd, mai devreme, i spusese lui Kenbrook
c avea de gnd s se mute n casa printeasc i
s-i poarte singur de grij, nu intenionase s-l
influeneze n vreun fel. Dar adevrul era c l
iubea din tot sufletul. Instinctul o ndemna s lupte
POVARA IUBIRII 69

pentru dragostea lui i pentru copiii ce nu aveau s


se nasc dac el o va alunga.
Ua din fa se deschise, scrtind din balamale
i Gloriana i ndrept privirea, nelinitit, dar
ctui de puin surprins, spre cel la care tocmai se
gndea, soul ei.
Rezist impulsului de a-i aranja prul i rochia.
- Ce doreti? l ntreb, msurndu-l din priviri.
El oft i i trecu degetele prin pr.
- Ari ca dracu', zise el, nelund n seam
ntrebarea care, dup prerea ei, era ndreptit.
Ce caui aici?
Gloriana i aminti de ppu, de toate lucrurile
acelea ciudate, de pantofii de care n secolul al
treisprezecelea nimeni nu avea habar.
- Nici nu m gndesc s-i dau vreo explicaie.
Asta-i casa mea i ceea ce fac eu aici nu te
intereseaz ctui de puin.
Dane se rezem de ua grea din lemn, nalt i
foarte solid, oft din nou i i ncruci braele
la piept.
- Subiectul sta nu-l discutm, i spuse pe un
ton calm. Deocamdat. tiu c eti foarte suprat
i asta numai din vina mea. Sincer mi pare ru.
Gloriana nu scoase un cuvnt. Orict de ru i
prea, el tot nu i va spune c se rzgndise n pri
vina anulrii cstoriei lor. O citea pe figura lui.
- Cu timpul vei nelege, spuse el.
Gloriana abia se abinu s nu i scuipe pe cizme.
- Ba neleg foarte bine, replic ea, fr s ridice
vocea i nici mcar s roeasc. Eti un nemernic,
70 LINDA LA ER M ILLER

un mincinos i un arlatan. F-mi plcerea i piei


din ochii mei.
El ddu din cap i se ndeprt de u cu o
suplee care fcu inima Glorianei s bat cu putere.
- Snt aa cum spui tu, recunoscu el. i nu
numai att.
Vorbele lui o tulburar, nelinitind-o.
- Te rog s pleci, spuse ea.
El se apropie i prinse n palm stlpul
balustradei, privind-o pe Gloriana printre genele-i
neobinuit de lungi i de dese.
- Astzi am vzut-o pe Lady Elaina, zise el, de
parc nu ar fi auzit c i spusese s ias din cas.
Dorete ca mine s te duci la ea.
Atitudinea ei se schimb brusc.
- Se simte bine? l ntreb ncet.
Dane nu rspunse, dar nici nu era nevoie,
fiindc rspunsul se citea clar pe figura lui.
Capitolul 4

Vecernia de duminic era inut de clugrul


Cradoc. mbrcat ntr-o rochie de culoarea lilia
cului i un voal alb bine strns n jurul feei, Gloriana
asista la slujb, dar nu cu pioenia cuvenit, ci abia
stpnindu-se s stea linitit. i avea destule
motive s o fac.
Dane i obseda gndurije i, desigur, Elaina, care
o atepta a doua zi diminea. Mai era i franu
zoaica aceea, Mariette de Troyes, care i sttea ca
un ghimpe n ochi, aezat undeva, n spate,
alturi de slujnica sa i de brbatul rocovan pe
care l chema Maxen. Mariette era frumoas, dar
mult prea plpnd, se gndea Gloriana cu rutate,
pentru a-i rezista unui brbat ca Kenbrook.
Poate c din tact, fiindc nu-l credea capabil de
sensibilitate, soul ei se aezase n primul rnd de
bnci, i spunea Gloriana. Gareth sttea n
dreapta lui, iar n stnga, Edward.
Clugrul Cradoc, ndemnat, probabil, de St.
Paul s se roage permanent n gnd, i intona
litaniile despre sacrificiu, adoraie, recunotin i
72 LINDA LA ER M ILLER

ndurare, cnd cu o voce molcom, cnd pe un


ton nfocat.
Slujba avea s fie urmat de o cin festiv,
prima din irul de aciuni menite s celebreze
intrarea lui Edward i a altor civa tineri n rndul
cavalerilor. Fr ndoial c Mademoiselle de
Troyes va fi instalat n capul mesei, medita Gloriana
cu tristee. Poate chiar va avea ndrzneala s se
aeze lng Dane, ca i cum i-ar fi deja soie.
La gndul unei asemenea umiline Gloriana se
nroi la fa i, dei cu cteva clipe n urm simea
c moare de foame, i pieri toat pofta de mncare.
La sfritul slujbei Gareth, ca stpn al celor mai
muli dintre cei prezeni, se ridic primul i strbtu
culoarul din mijloc, ndreptndu-se spre u fr s
se opreasc. Dane, care se afla n spatele su, se
opri lng Gloriana, privind-o amuzat i curios, n
acelai timp.
Doamne, ct ar fi vrut s-i scoat vlul de pe
cap i s i-l arunce n fa, mcar satisfacia asta
s o aib.
El i ntinse mna, dar Gloriana ovi. ntre timp
biserica se golise. Nu mai rmseser dect ei doi,
fiindc oamenii erau nfometai i dornici s
nceap serbarea.
Stnjenit, dei nu-i sttea n fire, Gloriana se
ridic, privind n spate spre locul unde ezuse
Mariette.
- N-am s ocup locul din stnga, spuse ea cu
glas tremurat, de vreme ce i vei onora amanta
aeznd-o la dreapta ta.
Dane ls mna n jos.
POVARA IUBIRII 73

- Doar nu-i nchipui c am s v umilesc n felul


acesta* pe tine... sau pe Mariette?
- Dimpotriv, replic Gloriana, indiferent i fr
urm de ranchiun. Nu vd de ce n-ai face-o. Se
strecur pe lng el i o porni cu pai hotri spre
ieire. Nu fu surprins cnd el o urm.
n amurg pluteau miresmele verii - mirosul
ptrunztor ce venea dinspre lac, cel al lemnului de
pdure i neptor al fumului. Curtea era luminat
de tore i pe drumul pietruit huruiau cruele cu
saltimbanci.
Gloriana simi un fel de nostalgie, un sentiment
de team c n orice moment ar putea fi smuls din
mijlocul acelor oameni, al acelui timp i loc i
niciodat s nu se mai ntoarc. Aa, plin de pri
mejdii cum era, murdar i napoiat, lumea aceea
era cminul ei i o iubea.
- M crezi chiar att de insensibil? o ntreb
Dane, dup ce medit cteva clipe la vorbele ei
acuzatoare, alungndu-i gndurile negre. Chiar crezi
c intenionat am plnuit aceast situaie neplcut
pentru a te face s suferi?
Ea se opri n loc intuindu-l cu privirea, n timp ce
i smulgea de pe cap vlul nesuferit. l vzu pe
Dane fcnd ochii mari, cnd prul i se revrs
pe umeri strlucind n lumina torelor, dar nu i psa
de ce credea el.
- Da, Kenbrook, asta cred i nu numai att. Nu
spun c ai plnuit totul pentru a-mi face ru...
fiindc, sir, aici n-a fost vorba de rutate, ci de
egoism, punnd mai presus de orice propriile-i
dorine.
74 LINDA LAER M ILLER

Vru s se ndeprteze, dar el o prinse de bra,


cu un gest deja familiar, nici blnd, dar nici brutal. n
lumina torelor i vzu trsturile aspre i Gloriana
i aminti c era un rzboinic, adic nenfricat i
nemilos pe cmpul de lupt.
- n cazul sta vei fi bucuroas s scapi de
mine, trase el concluzia logic.
Gloriana simi un nod n gt i lacrimi de umilin
i umezir ochii.
- Mi-am irosit viaa ateptndu-te, opti ea
suspinnd. Curtea plin de oameni nu era locul
potrivit pentru o discuie ntre patru ochi. A fi putut
avea o cas n care s fiu stpn, un so care s
m iubeasc i unul sau doi copii. Tu m-ai lipsit de
toate aceste lucruri. Acum te atepi s m nchizi
ntr-o mnstire, s te descotoroseti de mine ca
de ceva care i st n cale, dar la care nici nu i
vine s renuni definitiv. Dup cum i-am spus i
mai devreme, cnd ne-am vzut n casa unde ani
de gnd s m mut de ndat ce lui Edward i se va
acorda titlul de cavaler, din partea mea te poi duce
n iad, s-i ii companie diavolului, bunul tu
prieten.
Degetele lui slbir strnsoarea, ca o mn rnit
pe minerul sbiei i Gloriana se ndeprt lsndu-l
n mijlocul curii. nainte de a intra n sala mare se
opri n umbr i cu dosul palmei i terse lacrimile
ce i se prelingeau pe obraji, apoi, dup ce trase
adnc aer n piept, pi n ncperea luminat, n
larma fcut de cavalerii aezai la mesele lungi,
oameni ai lui Gareth, sau sub comanda lui Dane.
Fete tinere treceau printre rnduri punndu-le n fa
POVARA IUBIRII 75

tvi i ulcioare, primind n schimb ciupituri i palme


peste fund. lin jongler fcu o plecciune n faa
podiumului i n ritmul vesel al melodiei cntat de
grupul de menestreli, ncepu s-i execute numrul
cu apte mingi aurii.
Marette de Troyes se aezase, ntr-adevr la
masa lui Gareth i tocmai ciugulea dintr-o pulp
fript de bibilic, n timp ce Eigg, scoianul i po
vestea ceva interesant, probabil, fiindc gesticula i
din cnd n cnd izbucnea n hohote de rs. Locul gol
de lng tnra franuzoaic era al lui Dane; al
Glorianei era ceva mai departe, lng Edward.
n vreme ce toi mncau, discutau sau ascultau
muzic, ea simea doi ochi aintii asupra sa,
studiindu-i fiecare gest. Cu o expresie sfidtoare se
ndrept cu pai hotri spre treptele podiumului,
sautndu-i din cap pe Edward i Gareth. n loc s
se aeze lng tnrul su cumnat, care de-abia
atepta lucrul acesta, Gloriana ocup locul liber de
lng Mariette.
Eigg amui, ca muli dintre cei aflai la mesele de
jos. Chiar i muzica prea c se aude mai ncet,
dar asta, i spuse Gloriana, era doar n imaginaia
ei. Sngele i zvcnean urechi i, probabil, de asta
nu mai auzea bine.
Mariette se ntoarse spre ea i Gloriana vzu pe
chipul ei att de frumos o expresie de surpriz, dar
fat i reveni repede i ncepu s vorbeasc n
francez, studiindu-i cuvintele.
- Te rog s m scuzi, dar vorbesc foarte prost
englezete, spuse ea.
76 LDMDA LAER M ILLER

Gloriana i plcu rivala din prima clip, fapt ce


complica i mai mult situaia. Mariettei amintea de
floarea de ofran care primvara devreme str
punge stratul de zpad, nflorete, apoi se ofilete.
- Nici eu nu tiu mai mult de cteva cuvinte
franuzeti, i rspunse Gloriana. Cred c ai s rzi
de mine.
Zmbetul strlucitor al Mariettei pieri repede,
precum floarea de ofran.
- N-am s rd de tine. Doresc s-mi gsesc o
prieten.
Ceilali ar fi luat aceast ultim remarc drept o
impertinen, dar Gloriana o primi eu plcere. Fata
era departe de cas, ntr-o ar strin, avea o fire
timid i, cu siguran, era speriat. Ar fi fost o
cruzime din partea ei s-i refuze prietenia, acuznd-o
pe ea de nestatornicia lui Kenbrook.
- n mine i-ai gsit o prieten, i se adres
baroana viitoarei sale succesoare.
n cellalt capt al slii se auzi hrmlaie de voci
i, printre gene, Gloriana l vzu pe Dane intrnd i
ndrepfndu-se direct spre podium. i aintise
privirea asupra chipului ei. Furia din ochii lui o fcu
s-i in respiraia - dar nu de team. Sentimentul
era mult mai profund, iar plcerea ocupa un
loc aparte.
- Se apropie soul nostru, se adres ea celei de
alturi.
Mariette chicoti nervos, apoi i aps buzele cu
degetele tremurnde.
- E nspimnttor, nu-i aa? opti ea.
POVARA IUBIRII 77

Gloriana bnuia c, n felul lui, Dane era un


brbat de temut, dar n ce o privea nu inteniona
s-l evite.
- Kenbrook i-a petrecut timpul mai mult pe
cmpul de lupt i a uitat bunele maniere pe care le
avea odat, i mrturisi ea, stlcind cuvintele n
francez.
- Nu-i adevrat, interveni Gareth, care apruse
n spatele lor. Fratele meu s-a comportat ntot
deauna ca un barbar i un tiran.
Gloriana simi palma lui Gareth aezndu-se
uor pe umrul ei.
- Hai s dansm, Gloriana.
i ceilali se ridicaser de la mese s danseze.
- N-am terminat nc de mncat, spuse ea, nd
rtnic. n privina asta clugrul Cradoc adesea o
pusese s se roage ndelung, spernd c
Dumnezeu o va face mai docil.
Pn atunci nu se petrecuse nici o minune i,
dei bunul clugr se prea poate s fi fost surprins
c Atotputernicul scpa din vedere acest lucru,
Gloriana era de alt prere. Dumnezeu avea
altceva mai bun de fcut, dect s se ocupe de
capriciile unei tinere fete.
- Ca tutore'al tu i stpn al acestui castel i
poruncesc s te supui, spuse el calm, strngndu-i
umrul, n vreme ce Dane se apropia ca o furtun.
Gloriana oft adnc i se ridic de pe banc.
- M supun, opti ea ironic, dar cu zmbetul pe
buze.
Hotrrea ta e neleapt, replic Gareth.
Gloriana abia apuc s se ridice n picioare, cnd ei
78 LINDA LAER M ILLER

o apuc de bra, trnd-o aproape n jos, pe treptele


podiumului, n mijlocul mulimii. Dane i urmri cu
privirea cteva clipe, chibzuind parc dac s i ur
meze sau nu, apoi, dup ce se apropie s i spun
Mariettei cteva cuvinte, se aez la una din
mesele de jos s mnnce alturi de oamenii si.
Unul din clovni se apropie pe furi i i oferi
Glorianei o masc tragic, viu colorat. O lu,
nciudat c, n ciuda eforturilor de a prea ct mai
vesel, nu izbutea s-i alunge tristeea, care i se
oglindea att de clar pe figur.
Fcu o reveren i inndu-i masca n dreptul
feei l urm cu graie pe Gareth.
- l ursc.
- Nu te acuz, rspunse Gareth, cu blndee.
ntotdeauna fusese un om indulgent i nelegtor.
Am auzit c vrei s te mui n casa printeasc i
s locuieti acolo doar cu slujnica.
- Voi prsi castelul de ndat ce se sfrete
ceremonia lui Edward, confirm ea.
Gareth o conduse afar, pe un culoar friguros,
luminat doar de lmpile cu ulei ce fumegau agate
de perei. Gloriana i ls masca jos i se aez
pe o banc. Era obosit, nu din cauza dansului, ci
de efortul de a-i pstra demnitatea. De la
ntoarcerea lui Dane, devenise fragil ca un ou de
vrabie.
Sprijinindu-i un picior de banca pe care sttea
Gloriana, cteva clipe o privi n linite pe fat, apoi
oft i, pentru prima oar ea observ c mbtrnise.
- Gndete-te bine, spuse el, n cele din urm.
Nu e nici prudent, nici potrivit pentru o femeie
POVARA IUBIRII 79

tnr s-i conduc singur gospodria, mai ales


cnd are rude care i pot purta de grij.
Gloriana arunc masca ntr-o parte.
- Totui, asta am de gnd s fac. Am aur i dac
vreau pot tocmi soldai care s m apere. n
privina convenienelor, nu-mi pas ctui de puin.
- i cine o s te apere de proprii ti soldai? o
ntreb Gareth. Gloriana, oi fi tu puternic i de
teapt, dar, totui, eti femeie. Fcu un gest cu
mna n direcia slii, unde hrmlaia era n toi. Le
auzi pe brutele alea? Jumtate din ei nu snt mai
breji dect cinii mei de vntoare. Niciodat nu or
s i se supun, ba chiar ar putea fi un adevrat
pericol pentru tine. Fcu o pauz, n timp ce
Gloriana chibzuia la ce i spusese pn atunci, apoi
continu, l-am jurat tatlui tu s-i apr reputaia i
virtutea n cazul n care soul tu nu se va ocupa de
aceste ndatoriri. M voi ine de cuvnt, Gloriana...
i dac ncerci s-mi stai mpotriv, voi lua msurile
corespunztoare. Gloriana i nclet pumnii
printre faldurile rochiei.
- Asta a fost valabil pe vremea cnd eram copil,
spuse ea ct mai calm posibil. inea foarte mult la
Gareth; ntotdeauna fusese amabil i generos.
Acum snt femeie n toat firea i-mi pot administra
singur pmnturile i averea. M pot duce unde
vreau i pot face ce vreau.
- Cine i-a bgat n cap ideile astea: mormi
Gareth, simind c n curnd i va pierde rbdarea.
Gloriana se gndiTa cealalt lume, cea pe care o
prsise cnd avea cinci ani, bnuind c acolo se
afla rspunsul pentru Gareth, dar nu spuse nimic.
80 LINDA LAER M ILLER

- Nu e nici o diferen ntre tine i fratele tu, l


acuz ea. Kenbrook m va trimite la mnstire
fiindc prezena mea l face s aib mustrri de
contiin, iar tu... tu, Gareth, care ntotdeauna
mi-ai fost prieten,-vrei acelai lucru, s devin o
prizonier, dac n-am s-i fac pe plac.
Gareth avu buna-cuviina s par stnjenit, dar
numai pentru o clip. n momentul urmtor i
recpt puterea de convingere. Nu era nevoie s-
i spun cte femei ndrtnice i petreceau restul
vieii n turnurile castelelor, privind trecerea ano
timpurilor de la ferestrele nguste i nemaiatingnd
pmntul pn ce erau ngropate, dup moarte.
Cnd, n cele din urm, el rupse tcerea, vocea i
era de nerecunoscut.
- Te iubesc ca pe o sor... nu, ca pe propria-mi
fiic... dar, dac te mpotriveti voinei mele, vei
regreta toat viaa, Gloriana St. Gregory.
Ea se ridic n picioare cu demnitate s-l
priveasc n fa pe stpnul de la Hadleigh Castle
i al domeniilor din jur, desigur, cu excepia celor
aparinnd lui Kenbrook. Fiind prea tulburat pentru
a ndrzni s vorbeasc, Gloriana fcu n btaie de
joc o plecciune adnc, apoi se rsuci pe clcie i
porni grbit spre sala cea mare.
Mariette tocmai plec, nsoit de slujnica sa.
Dane sttea n mijlocul unui grup de petrecrei,
ntrecndu-se la but cu velul i cu Hamilton Eigg,
cel cu faa rocovan. n jurul lor, cocoai pe bnci
i pe mese, brbaii i fetele care serveau la mese
l ncurajau cnd pe unul, cnd pe cellalt.
POVARA IUBIRII 81

Gloriana era evident dezgustat i l cut din


priviri pe Edward, dar l vzu croindu-i drum prin
gloat s se alture fratelui su. Cnd Gloriana urc
treptele podiumului, la mas nu se mai afla dect
clugrul Cradoc. n naivitatea ei, se gndea c
Edward, care deja se putea numi cavaler, va pune
capt dezmului.
- Un spectacol trist, i exprim prerea clu
grul rmas singur la masa familiei. Pcatul a
pogort asupra castelului Hadleigh, milady.
Gloriana nu avu ndrzneala s i spun c
pcatul i fcuse sla acolo cu mult nainte.
- Nu-i face griji, l sftui ea, abtut. Edward va
pune lucrurile la punct.
Edward ajunse, n sfrit, n mijlocul grupului. i
spuse ceva lui Dane care, drept rspuns, izbucni n
rs, i trase o palm peste spate, care aproape l
drm i i puse n mn o can plin, probabil cu
bere. Spre surprinderea ei, Edward duse cana la
gur i o ddu peste cap n strigtele de ncurajare
ale mesenilor. Cel mai nfocat, desigur, era soul
Glorianei, beivanul Dane St. Gregory, al cincilea
baron de Kenbrook.
- L-au corupt pe Edward! izbucni Gloriana,
adunndu-i fustele, gata s se repead n mijlocul
lor i s i potoleasc.
Clugrul se i ridicase de la mas i dac n-ar
fi apucat-o strns de bra, ea s-ar fi mpiedicat.
- N-ai ce s le faci, copila mea, i spuse Gradoc,
cu aceeai voce calm cu care o nvase tainele
limbii latine i franceze, ale matematicii i. arta
tragerii cu arcul, a istoriei Greciei i a ierburilor de
82 LINDA LA ER M ILLER

leac. Dac vrei s-i faci o plcere btrnului tu das


cl, du-te n apartamentul tu i rmi acolo pn ce
clopotul te va chema la slujba de diminea.
Gloriana deschise gura, apoi o nchise la loc.
Cineva umplea din nou cana lui Dane dintr-un
ulcior de cositor, care apoi trecu, pe rnd, la Edward
i seneelul Eigg. i fusese de ajuns o zi ca s
neleag c era inutil s lupte mpotriva lui Kenbrook
i a fratelui su mai mare, Lordul Kadleigh.
Edward, n incontiena tinereii lui, era pierdut, cel
puin pentru noaptea aceea.
Cteva momente rmase pe podium s urm
reasc ntrecerea acelor ntri. Doar cnd Dane i
simi privirea i, cu neobrzare, ridic, n semn de
salut, cana de bere, se urni din loc i prsi sala.
Judith o atepta n dormitor. Aprinsese lmpile, i
aranjase patul pentru culcare i turnase ap
cldu n lighean. Dup ce o ajut s se dezbrace,
fata i nl capul.
- Acum pot pleca, milady?
Dei Gloriana i oferise o canapea pe care s
doarm, ea struise s se ntoarc la buctrie
unde, ca toi ceilali servitori, dormea pe o saltea de
paie n faa focului.
- Mai rmi o clip, te rog, spuse Gloriana,
aezndu-se n faa oglinzii i lund pieptenele de
filde pe care Edwenna i-l adusese, cu mult timp n
urm, de la Londra. Vreau s te ntreb ceva.
- Da, milady? rosti Judith, puin ngrijorat.
- Dac ar fi s prsesc Hadleigh Castle i
s m mut n casa printeasc din sat, ai veni s
locuieti cu mine?
POVARA IUBIRII 83

Judith se legn de pe un picior pe altul.


- S plecai de la Hadleigh Castle, milady? N-or
s v dea voie s facei una ca asta, dect nsoit
de Lord Kenbrook care, nu-i aa, are casa lui.
- Eu plec, spuse Gloriana, hotrt, cu sau fr
voia Lordului Kenbrook.
Judith se fcu alb ca varul i exclam n oapt
ceva necuviincios, apoi spuse.
- Milady, nu putei prsi castelul, doar fiindc
aa dorii dumneavoastr!
- Foarte bine, replic Gloriana, pufnind. Nu
conteaz. Rmi aici Judith, s dormi cu cinii de
vntoare i cu ceilali servitori, la buctrie. La
mine acas ai fi avut camera ta i un pat n care ai
fi dormit singur...
Fata fcu ochii mari.
- i o s fie grozav cnd Lordul Kenbrook o s
ne aduc pe amndou de pr napoi! izbucni ea.
Gloriana oft.
- Dac va ncerca s fac aa ceva, am s-i
strpung inima cu o sgeat.
Judith fcu ochii i mai mari.
- Dac facei asta or s v spnzure.
- Oh, pentru numele lui Dumnezeu, rbufni
Gloriana, ajuns la captul rbdrii. Nu vorbeam
serios. ncercam doar s te conving. Ce zici, vii cu
mine sau nu?
Judith rmase pe gnduri, ncurcat.
- Merg, dac aa vrei, milady. Dar, avei grij...
pn la urm ne vor nchide pe amndou ntr-o
mnstire, aa cum.au fcut cu Lady Hadleigh.
84 LINDA LAER M ILLER

La aceast perspectiv Gloriana simi un fior pe


ira spinrii. Elaina prea c se mpcase cu viaa
la mnstire, dar ea s-ar fi simit prizonier i dorul
de libertate ar fi nnebunit-o.
- Lordul Hadleigh este un om drept, zise ea, dar
cu mai puin convingere dect ar fi spus-o nainte
de discuia cu Gareth de pe coridor. Nu te-ar
pedepsi fiindc te-ai supus dorinei mele.
Judith ddu din cap, rosti un Da, milady i se
furi afar, nchiznd ua.
Cu prul despletit i numai n cma, Gloriana
se duse s pun zvorul. Apoi, dup ce se spl i
ngenunche lng pat pentru o ultim rugciune
spus n grab, se bg n aternut. Urm inco
modul ritual al dezbrcatului, dup care se nveli,
gata de culcare.
Hrmlaia din sal rzbtea pn acolo. Ochii i
se umplur de lacrimi, dei ncerca s i le st-
pneasc. Prea mult plnsese din cauza lui
Kenbrook. Dac se va strdui din rsputeri, nu va
mai plnge n veci pentru el. Nu merita nici ct negru
sub unghie!
Necazul era c, dup toate aparenele, ncepuse
s-l iubeasc i c, n ciuda extraordinarei sale
voine i a poruncilor dictate de buna cuviin,
simea desprirea de Dane ca pe o mutilare.
Nu trebuia s se ntmple aa ceva, se com
ptimi n sinea ei.
Auzi o btaie n u i nc una.
Cu siguran era Edward, care se mbtase i
era nerbdtor s intre. A doua zi, la lumina zilei va
fi foarte spit, i spuse ea satisfcut.
POVARA IUBIRII 85

- Pleac de aici, strig Gloriara.


- Te rog, se auzi o voce slab i speriat, ntr-o
englez stricat. Las-m s intru, mademoiselle.
Mi-e teribil de fric.
Mariette.
Gloriana sri din pat, i puse cmaa i descuie
ua lsnd s intre n dormitor femeia pe care soul
ei o preferase s-i fie soie.
Mariette plngea i tremura n cmaa subire.
Peste prul negru i legase o boneic de noapte.
- Nu-mi place locul sta. E prea mult glgie i
mi-e foarte fric!
Gloriana care, nu cu mult timp n urm sperase
s o poat ur, acum dorea s o consoleze. O
conduse pe Mariette spre banca din faa focului i o
ajut s se aeze, apoi lu o cuvertur i i nveli
umerii firavi.
- Vreau s plec acas, suspin Mariette, cnd se
mai liniti puin.
Gloriana se aez lng ea i o lu de umr.
- tt, murmur ea blnd, ca o mam care
ncearc s-i potoleasc odrasla plngcioas,
fcnd eforturi s-i aminteasc unele cuvinte n
francez, limba poeilor, pe care ns nu o stpnea
prea bine. Curnd te vei mrita i vei fi fericit.
Mariette schi un zmbet.
- Da, spuse ea, strduindu-se s rspund n
englez. Zmbetul i pieri de pe buze. Dar tu suferi
ca eu s fiu fericit i asta nu-mi place. Ai fost att
de drgu cu mine.
Gloriana oft ncet.
86 LINDA LAER M ILLER

- Am s-i fiu n continuare prieten, Mariette,


orice s-ar ntmpla. Doar dac nu m vor nchide
ntr-un turn sau ntr-o mnstire, continu n gnd.
Ochii mari i cprui ai Mariettei erau plini
de lacrimi.
- Te credeam btrn, plin de negi i de zbr-
cituri. Aa mi-a zis Kenbrook. Am rmas foarte
surprins cnd te-am vzut.
Gloriana surse i o strnse uor de mn.
- i eu, la fel, rspunse ea cu sinceritate. Cel
puin, Dane i spusese adevrul n privina unui
singur lucru - Mariette nu era amanta lui. O femeie
att de timid i firav nu putea fi altfel dect
inocent.
Mariette suspin nbuit.
- Inima mi tresalt de bucurie cnd m uit la
Kenbrook, dar mai vd c nici ie nu i e indiferent.
Am s plec n Frana, cu Fabrienne.
Dei fcut cu stngcie, declaraia Mariettei
exprima un adevr ngrozitor. l iubea pe Dane,
probabil la fel de ptima ca Gloriana. Cu toate
acestea, dorea s plece, s se ntoarc singur n
ara ei.
Gloriana era micat, dar cltin din cap.
- Nu. Pe tine te iubete i vrea s te ia de soie,
nu pe mine. M gndisem s lupt pentru el, dar
acum... mi dau seama c nu-l pot obliga s in la
mine.
- Biata Gloriana, spuse Mariette i ochii ei
frumoi se umplur din nou de lacrimi. i-a sfiat
inima, nu-i aa?
POVARA IUBIRTI 87

Gloriana nu dorea s discute acest subiect. Nu


atunci cnd ntunericul le nvluia i totul n jur arta
att de deprimant.
- Povestete-mi cum l-ai cunoscut pe
Kenbrook? o ntreb ea, sincer interesat.
Expresia Mariettei se schimba de la o clip la
alta, reflectnd n mod clar emoiile care o ncercau.
- ntr-o zi snt la pia cu Fabrienne. E i el
acolo. Zmbi i oft vistoare. E puternic i frumos.
Zmbetul i dispru, se ncrunt i spaima se oglindi
n minunaii ei ochi. Bandiii vin s jefuiasc. Unul
din ei m suie pe calul lui. O cuprinse un fior de
groaz. O strig pe Fabrienne. Kenbrook se lupt i
face minuni cu sabia lui. Zmbi din nou, de aceast
dat uurat. Snt salvat.
. Povestea fusese captivant i Gloriana i ima
ginase toate detaliile: tarabele colorate ale negus
torilor, mbrcmintea lor pestri, ginile care
cotcodceau i porumbiele care gngureau n
cuti. Nu o putea acuza pe Mariette c se ndr
gostise de salvatorul ei; orice femeie ar fi fcut-o n
asemenea mprejurri.
Gloriana zmbi.
- M bucur. C te-a salvat, vreau s spun.
Mariette se ridic, cu umerii nc acoperii de
cuvertur.
- Eti foarte amabil. Acum, dac tiu c nu m
urti, m-a duce la culcare.
Gloriana o conduse la u.
- N-am s te ursc niciodat, spuse ea. Totul ar
fi fost mult mai simplu dac adevrul ar fi fost altul,
i urar noapte bun i Mariette iei pe culoar
88 LINDA LAER M ILLER

unde Fabrienne, ntr-un du-te-vino nelinitit ocra,


n oapt, pe limba ei. Imediat i lu n primire
obligaiile i i conduse stpna n camera sa.
Gloriana nu se mai atepta s adoarm i avu
dreptate. Aipi de cteva ori zvrcolindu-se n somn
i cu mult nainte de cntatul cocoilor, se trezi de-a
binelea. Se spl i se mbrc n grab, apoi se
strecur prin coridorul mare pn la o u de care
toi, n afar de ea, uitaser i iei.
Se auzeau clopotele bisericii care anunau
slujba i rugciunea de diminea i, dei Gloriana
se simi vinovat c se sustrgea obligaiilor cre
tineti, o porni, totui, cu pai hotri, n direcia
opus. Trecnd prin livad vzu pomii care n zori
i desfceau bobocii roz i de culoarea caisei. n
momentul acela se afla n afara zidurilor castelului
i se ndrepta pe o potec erpuit prin pdure
spre mnstire.
Slujba era pe sfrite cnd ajunse i btu la
poarta de lemn a mnstirii. Doi ochi o studiar prin
ferestruica zbrelit apoi i se ddu drumul nuntru.
Clugria care i deschisese era vdit ne
mulumit.
- Nu e potrivit ca nlimea Voastr s traver
seze singur pdurea, o dojeni femeia. E mpnzit
de bandii i peste tot miun lupii i mistreii.
Gloriana i aplec umil capul. Adevrul era c
nici o clip nu se gndise la fiare slbatice sau la
tlhari, fiindc mintea nu-i sttea dect la Dane.
Totui, lupii, mistreii i bandiii erau, ntr-devr, un
pericol i ar fi trebuit s ia cu ea un arca, care s o
apere la nevoie.
POVARA IUBIRII 89

- Lady Elaina e pe aici?


- i face rugciunea, spuse clugria, nchi-
znd uor poarta i ncuind-o cu zvorul. Acelai
lucru ar trebui i tu s-l faci, milady.
Gloriana se abinu s comenteze, atrgndu-i
atenia c nici ea nu se gsea la slujb n clipa
aceea. Capela principal a mnstirii se afla la o
bun distan de poarta pe care intrase Gloriana.
- Pot s atept? Ieri a trimis vorb Ia Hadleigh
Castle c vrea s m vad.
Clugria oft.
- Cred c da, spuse ea artnd cu mna spre
curticica n care Elaina i petrecea mare parte a
timpului, primvara i vara, pn toamna trziu. Stai
jos Lateapt-o pe nlimea Sa acolo, lng fntn.
- Mulumesc, zise Gloriana zmbindu-i.
Nu atept prea mult. Elaina apru fr zgomot,
ca o nluc, aa curi se ntmpla ntotdeauna.
Slbise i avea cearcne. i lu palmele ntr-ale ei
n timp ce Gloriana se ridica s o srute pe amndoi
obrajii.
- N-am mai trecut de mult pe aici, spuse
Gloriana cu prere de ru.
Elaina surse.
- Vorbeti prostii. Dane s-a ntors i trebuie s-i
fii alturi.
Gloriana ls ochii n jos.
- S-i fiu alturi? M-a respins cu dispre.
Dorete o alt femeie.
- E nebun i nu tie ce vrea, spuse Elaina cu
afeciune, dar o strnse de mini pe Gloriana,
puternic, pn la durere i continu nelinitit. Nu
90 LINDA LAER M ILLER

trebuie s-l lai s-l la o alt soie l pe tine s te


alunge. Ar fi un dezastru pentru noi toi.
Gloriana simi cum i se strnge inima. Toi tiau
c Elaina este nebun dar, printre alte ciudenii,
cptase i harul de a prezice viitorul cu o uluitoare
claritate.
- Ce pot s fac? opti ea. Nu m vrea.
Mna Elainei tremura cnd o mngie pe pr.
- Mari greuti i pericole v stau n cale, dar tu
ai o inim viteaz, Gloriana. F aa cum te n
deamn ea, chiar de-ar fi s treci prin flcrile
iadului. Numai aa poi ajunge dincolo de ele, n
paradis.
- Nu neleg ce vrei s spui, protest Gloriana.
Elaina se ridic n picioare.
- F aa cum i-am spus, zise ea i nu mai
spuse nimic.
Capitolul 5

Cnd se ntoarse la Hadleigh Castle, clare pe


un mgru luat de la mnstire, imediat ce trecu
de poarta principal vzu fluturnd un steag zdren
uit pe zidul exterior al curii interioare, imediat n
apropierea terenului pe care i fceau exerciiile
de lupt soldaii lui Gareth. Acolo fusese nlat o
platform unde aveau s stea trompeii mbrcai n
culorile casei Hadleigh, rou i auriu. Drept int, n
mijlocul terenului, pe dou prjini aezate n cruce
fusese atrnat un manechin, echipat complet n
armur.
Gloriana se gndi, cu o umbr de tristee, c ziua
aceea avea s marcheze sfritul copilriei lui
Edward. Dup un mic dejun festiv n sala cea mare,
urmat de ceremonia ridicrii la rangul de cavaler,
plnuit s se desfoare n curtea interioar a
castelului, Edward va deveni un soldat expus
tuturor primejdiilor acestei meserii.
Gloriana intr n cea de-a doua curte interioar
i se opri la grajduri s dea mgruul n grija unui
92 LINDA LA ER M ILLER

rnda i s anune ca animalul s fie napoiat


imediat mnstirii.
Edward i tovarii lui stteau la o mas
separat, aezt paralel cu lungimea podiumului.
Purtau straie alb-argintii, cele obinuite acelui gen
de festiviti - cmi, pantaloni bufani, tunici - i
pe umeri pelerine colorate.
Gloriana i prinse privirea - figura lui reflecta clar
urmrile nopii de beie, ale ntrecerii cu Dane i ale
orelor de veghe n capel ce au urmat acesteia - i
i zmbi ncurajator. Aspiranii la titlul de cavaler
trebuiau s stea treji i s se roage toat noaptea
ce preceda acest eveniment, astfel nct sufletele
lor s fie pregtite i purificate pentru depunerea
jurmntului solemn din dimineaa urmtoare.
Edward i rspunse printr-un zmbet ters, dar
plin de mndrie i tainic afeciune.
Numai dup acest schimb de priviri Gloriana i
ndrept ochii spre podium cutndu-l pe Dane. Era
acolo, firete, strlucitor n tunica sa verde cu alb,
aezat alturi de Gareth. Mariette nu era de fa,
fapt care o fcu s rsufle uurat. Nu dorea s
renune la locul ei pe podium chiar n ziua aceea,
niciodat, dar ar fi fcut-o nainte de a se aeza la
mas alturi de Kenbrook i viitoarea sa soie.
Dup ce fcu o plecciune adnc n faa lui
Gareth, care o privea ncruntat i gnditor, Gloriana
urc treptele podiumului i se aez lng soul ei -
brbatul pe care Elaina i impusese s-l ctige cu
orice pre.
Nu era ntru-totul convins c merita efortul.
POVARA IUBIRII 93

Cnd se aez, Kenbrook se ridic i i nclin


uor capul.
- n sfrit, zise el. Avea un zmbet fermector,
dar tonul sarcastic. Unde ai fost?
Gloriana lu o bucat de pine neagr i o felie
de brnz, care se gseau din abunden pe
platourile mari din lemn.
- Lady Elaina a dorit s m vad, rspunse ea
cu o politee exagerat, fr s-l priveasc. Din
moment ce tu nsui mi-ai dat de veste acest lucru
ieri dup-amiaz i cum, n afar de Edward, ea
este singura fiin la care in foarte mult, trebuia s-
i fi dat seama i s nu te mai oboseti s m
ntrebi.
- Plecasei singur de la castel, spuse Dane, pe
un ton indiferent.
- Aa este, replic ea, dar asta fiindc toi erau
prea ocupai ca s stea dup mine. Edward i
fcea baia ritual, apoi a urmat slujba special la
care au luat parte toi servitorii. Pe cine s fi rugat
s m conduc pn la mnstire?
- Puteai s atepi, insist Dane, strduindu-se
s-i pstreze calmul. Snt sigur c atunci cnd
Lady Elaina a cerut s te vad nu se atepta s
apari nensoit i fr s fi fost la slujb, nainte de
cntatul cocoilor!
Gloriana mnc cu poft din delicioasa brnz
nainte de a-i rspunde pe un ton suav.
- Uite c, totui, am ajuns acolo i m-am ntors,
fr s mi se fi ntmplat nimic, clare pe mgruul
Sorei Margaret.
94 LINDA LAER M ILLER

Dane ntinse mna dup cana cu vin, bu nsetat


i o trnti cu zgomot napoi pe mas. Cu coada
ochiului, Gloriana i vzu pe clugrul Cradoc i
seneelul Eigg, cu ochii plecai n platourile
din lemn.
- Eti incorigibil, zise Kenbrook, indiferent.
Gloriana zmbi fericit.
- Ce noroc c nu constitui o problem pentru
tine, replic ea privindu-l, n sfrit, n ochi. n locul
tu m-a gndi la drglaa Mariette, care este att
de plpnd i ngrozit de ara asta necivilizat i
de locuitorii ei care snt nite barbari.
Spre marea ei satisfacie l vzu cum roete.
- i-a spus ie aa ceva?
- Da, spuse Gloriana, lund o alt bucat de
brnz cu vrful cuitului. Sntem prietene. Este
foarte necjit c mi-a destrmat csnicia - se
atepta s art ca o bab - i acum vrea s se n
toarc n Frana. Firete c am rugat-o s rmn.
Cu ct se desface mai repede cstoria, cu att mai
bine. Voi putea s-mi refac viaa de una singur.
Dane mai lu o nghiitur de vin, dar de aceast
dat nghii cu zgomot, ceea ce putea nsemna c l
atinsese la punctul sensibil, sau, pur i simplu, era
nsetat. Dup o noapte de beie i simi gura ars
de sete, ai dureri de cap i crampe la stomac. Asta
spera ea c se petrece cu Kenbrook.
- Am mai discutat problema vieii tale. Nu te
mai osteni s te gndeti ce-ai s faci, din moment
ce vei fi pregtit pentru ceva care i se potrivete
mai bine.
POVARA IUBIRII 95

Gloriana zmbi angelic, fermector - cel puin,


aa spera.
- Lua-te-ar naiba, spuse ea cu glas mieros. Pe
tine i planurile tale mree de a m nchide n cine
tie ce temni aranjat elegant i confortabil.
Kenbrook oft adnc i zgomotos.
- Cred c, ntr-adevr, mi-ai picat pe cap ca o
pedeaps pentru pcatele mele.
- Se prea poate, spuse ea surztoare. Nu m
mir c i aduci aminte de ele, fiindc sigur ai att
de multe c nici nu le mai tii numrul.
- Iar tu ai noroc c, zise Kenbrook privind pe
deasupra slii, nu mi st n obicei s ridic mna
asupra unei femei. Altfel i-a trage cteva palme la
fund te nvei minte.
- Acolo e, probabil, locul cu care gndeti tu, i
replic Gloriana. n ce m privete o fac cu capul i
cu inima. Vai, mie, recunosc, am i eu mustrri de
contiin. Dac crima nu ar fi un pcat de moarte
i-a nfige o sgeat n inima trdtoare i a
dansa de fericire.
Gareth, care asistase la discuie, interveni, n
sfrit.
- Terminai cu cearta, altfel, m jur c v leg pe
amndoi n lanuri i v arunc n turn.
Dane vru s riposteze, dar Gloriana, care nu
putea uita c l iubete, l atinse braul prevenitor,
simindu-i muchii ncordai, tari ca fierul.
- Astzi este ziua lui Edward, spuse ea ncet.
Nu vreau s i-o stric cu vrajba dintre noi.
Dane ezit i ea avu impresia c zrete n
privirea lui durere i o furie abia stpnit.
96 LINDA LA ER M ILLER

- Nici eu nu vreau. Ce zici de un armistiiu, Lady


Kenbrook?
Ea ddu din cap, surznd.
- Doar pn mine.
Kenbrook rse i ridic de pe mas dup cu vin.
- Pn mine.
- Mi-ai luat o piatr de pe inim vzndu-v
mpcai.
Nici Gloriana i nici Dane nu comentar.

ndat ce prietenii, familia lui Edward i cei care


aspirau la titlul de cavaler terminar micul dejun,
din curte se auzi sunet de trompet. Dane se ridic,
i ddu braul i ea l accept docil.
Atingndu-i cu degetele pielea fin, Kenbrook se
nfior. Vroia s o izgoneasc dar, n acelai timp,
s o in aproape. Gndul de a se culca cu ea, pe
care ani de zile, de la aa-zisa lor cstorie, l evita
cu ndrjire, i se strecur n minte i ncepu s-l
obsedeze.
Dane avea multe.defecte, dar ipocrit nu era. Din
prima clip n care o vzuse, fcnd baie acoperit
de petale galbene de trandafir, o dorise cu atta
pasiune nct nimic, nici mcar vinul prost engle
zesc nu o putuse stinge. Cu o sear n urm, dup
ce Edward i ceilali se retrseser pentru veghea
din capel, Dane se dusese pn la coada lacului
s noate gol n apa strlucind sub razele lunii. Nici
frigul nu i potolise dorina; un singur lucru ar fi
putut-o face.
n timp ce o conducea din sala cea mare spre
curtea nsorit unde flamuri colorate fluturau n vnt,
POVARA IUBIRII 97

o privi pe Gloriana cu coada ochiului. i aminti de


impertinena cu care i vorbise i de ideile
nstrunice pe care le avea, aa c nici gnd s o
dezbrace - orict de seductoare ar fi fost.
Hotrrea nu era total dezinteresat fiindc,
dac s-ar fi culcat cu femeia aceea aprig, cs
toria lor nu mai putea fi desfcut de la sine i s-ar
fi pus problema divorului. Poate c ea chiar ncerca
s-l ademeneasc pentru a-i dejuca planurile de a
nu fi dus la mnstire. De asta era sigur.
Era hort s nu se mai gndease la Gloriana,
soia-virgin i s stea ct mai retras; dar cunos-
cndu-i formele graioase ale trupului i vioiciunea
micrilor, perfecte pentru o partid de dragoste, se
aplec n modul cel mai provocator s o simt ct
mai aproape.
Din fericire, aerul festiv al acelei zile nu ddea
prilejul frmntrilor sentimentale. Chiar n mo
mentul n care i ocupau locurile, unul lng altul,
sunetul trompetelor acoperi glasul menestrelilor,
mpreun cu Gareth i clugrul Cradoc, taii, unchii
sau fraii celor care aspirau la titlul de cavaler,
urcar pe podiumul improvizat, cu fastul cuvenit i
demnitate.
Dei se mpungea cu Edward ori de cte ori avea
ocazia, Dane simi un val de mndrie i ochii i se
umplur de lacrimi, pe care, ns, i le nbui
nainte s se simt ruinat de slbiciunea sa i l
urmri pe Edward cum se aeaz ntr-un genunchi,
alturi de ceilali tineri, cu capul plecat, n atep
tarea rugciunii. Menestrelii ncetar cntatul i
98 LINDA LAER MILLER

ceilali i mpreunar palmele cu pioenie i lsar


capul n pmnt.
Cu voce rsuntoare, Cradoc se rug ca
Dumnezeu din ceruri s-i ndrepte privirea cu
dragoste i mil asupra acelor bravi soldai ai
Crucii, s-i purifice, s i ncurajeze n momentele
grele ale vieii i s le druiasc o binecuvntat
odihn dup moarte, pn n Ziua Judecii de
Apoi. Dup ce mai rosti o rugciune pentru o
recolt bogat, clugrul i termin predica i
tinerii soldai i nlar privirile spre el, fr ns a
se ridica n picioare.
- Jurai credin lui Dumnezeu i seniorului
vostru? l ntreb pe fiecare n parte, cu voce
puternic, dar blajin.
Dane simi c i se frnge inima la gndul perico
lelor pe care le vor avea de nfruntat acei biei
viteji i ncreztori, din clipa n care vor deveni
soldai. Nici mcar povetile btrnilor soldai, care
acum aveau grij de caii lui Gareth, sau pzeau
porile i i fceau rondul pe zidurile castelului nu i
pregtiser pentru confruntarea cu viaa aspr,
hidoas, adesea doar obositoare - dei rzboiul
avea i prile lui frumoase ca, de pild, gloria - dar
atunci cnd nu pui mai presus interesele personale,
acest lucru nu mai conteaz.
- Jur, rosti Edward, clar i solemn, s respect
legile sfinte, voina fratelui meu Hadleigh i s-mi
pstrez demnitatea pn n clipa morii i apoi.
Gareth inea sabia de ceremonii, motenire de
familie, despre care se spunea c avea ncastrat
n ea o bucat din osul clciului Sfntului Andrei.
POVARA IUBIRII 99

Fcnd un pas nainte, i atinse cu lama strlu


citoare umrul stng, apoi pe cel drept.
- Sir Edward, te ridic la rangul de cavaler al
regatului i vajnic slujitor al lui Cristos.
Privind scurt, cu coada ochiului, spre Gloriana,
Dane vzu o lacrim strlucindu-i pe obraz.
Aa cum se cuvenea, Edward rmase tcut, cu
capul plecat.
Pe rnd i celorlali biei li se acord titlul de
cavaler. Capii de familie, fiecare cu sabia lui ce
coninea alte relicve, ndeplinir acelai ritual. Taii,
fraii i unchii acestora erau cu toii vasali i cava
leri n serviciul lui Gareth.
Bieii se ridicar n picioare, figurile lor mbu
jorate exprimnd certitudinea nelegerii noului lor
statut, att de greu ctigat. Majoritatea, pentru a
ajunge s triasc aceast clip, ncepuser s se
antreneze de la apte, opt ani, mai nti ca paji ai
unor cavaleri, apoi nvnd s clreasc i s
lupte cu lancea, sabia i pumnalul. Pregtirea
fusese lung i istovitoare i nu lipsiser vntile i
oasele rupte, perseverena lor fiind ns, n final,
rspltit cum se cuvine.
Mai urma de ndeplinit un ritual numit lovitura i
Dane rmase calm simind-o alturi pe Gloriana
ncordat.
Edward se ridic n faa fratelui mai vrstnic,
artnd slab i firav n hainele din mtase alb,
inndu-i capul sus i privirea aintit n ochii lui
Gareth. Fr s clipeasc, dei Dane tia c
Hadleigh nu o face cu plcere, stpnul castelului
ridic palma i l lovi pe Edward peste fa, att de
100 UNDA LAER MILLER

tare, nct, n ciuda efortului de a-i rezista, biatul


se cltin pe picioare. Sngele i ni din nas i din
buza spart, stropindu-i tunica.
ndreptndu-se, Edward rmase drept n faa
fratelui i a stpnului su i din rndul mulimii se
auzir strigte de bucurie i mndrie.
-A nim ale, murmur Gloriana.
- E nevoie s-i explic, zise Dane cu-bunvoin,
c lovitura face parte din ritual i li se aplic pentru
a nu-i uita jurmntul?
- Ai fcut-o deja, i replic Gloriana, dar eu nc
mai cred c este un obicei barbar
Dane nu rspunse. tia foarte bine c bieii
aceia vor trece prin mult mai multe suferine dect
cele provocate de palma dat de una din rudele
apropiate.
Dup Edward urmar la rnd ceilali, dar lovitura
nu o primir de la Gareth, ci de la cei care le acor
daser fiecruia n parte titlul de cavaler i le
auziser jurmntul de credin. Gloriana asist n
linite la tot acest spectacol, dei Dane putea
spune c, mai degrab, ar fi ntors capul. Simea o
sincer admiraie pentru curajul ei, fiindc puine
femei erau nzestrate cu aceast calitate pe care el
i-o intuise.
Partea oficial a ceremoniei se ncheie n urale
de bucurie, care preau c fac s se cutremure
vechile ziduri ale castelului. Trompetele, strlucind
n lumina soarelui, ncepur s sune i menestrelii
se apucar s cnte iar din lute, lire fluiere,
acordndu-i armonios instrumentele.
POVARA IUBIRII 101

Edward privea peste mulimea adunat ter-


gndu-i rnile cu mneca de la cma. Cnd o zri
pe Gloriana i chipul i se lumin de bucurie, Dane
simi n inim ghimpele geloziei i i prinse soia
de mijloc, strngnd-o tare cnd ea se mpotrivi.
Totui, ea reui s se smulg i se repezi s l
mbrieze pe Edward, care o lu n brae i o
nvrti n aer, amndoi rznd fericii. Dane scrni din
dini, dar i spuse c, oricum, fata va pleca n
curnd i c Edward era la prima lui cucerire.
- Am un cadou pentru tine, spuse Gloriana,
ridicndu-i privirea spre mezin, a crui fa str
lucea de fericire i mndrie. L-am cumprat ast-
var din iarmaroc i abia m-am abinut s nu m
dau de gol.
- Hai i arat-mi-l, zise Edward, innd-o nc de
mn i, n sfrit, aruncndu-i o privire lui Dane.
Kenbrook l felicit reinut. Poate, mai trziu,
dup prnz, i va drui lui Edward pumnalul n
crustat cu pietre preioase i teaca din piele, pe
care i le adusese din Italia. Gareth i va da un cal,
lance i armur, n cadrul altei ceremonii, dar cu
aceeai ocazie.
Edward rspunse printr-un mormit urrilor de
bine ale fratelui su - cu o sear n urm con
veniser s pun capt ostilitilor - dar nu se
putuse abine cnd Gloriana l mpinsese pe Dane.
Dei e mai tnr dect ea, se gndea Kenbrook,
n vreme ce plecau n grab s vad darul despre
care amintise Gloriana, Edward ar fi fost brbatul
potrivit. Nu stpnea pmnturi i averi, dar Gloriana
era bogat ct pentru amndoi. Dei, cum ar fi fost
102 LINDLAERMILLER

normal n asemenea cazuri, dragostea nu com


pensa acest neajuns, Edward o iubea cu adevrat
i era limpede c nu i-ar fi vndut sufletul pentru a
o lua de soie.
Dane nu putea nelege de ce nu i trecuse prin
minte pn atunci s i-o druiasc pe Gloriana, pe
lng preiosul pumnal. tia ns c mai nti ar fi
murit. Nu, cel mai bun era tot planul iniial: Gloriana
trebuia dus la mnstire unde va fi n siguran i
nu-i va lipsi nimic...
i nu va fi atins de minile unui iubit.
Mormind o njurtur, Dane i trecu degetele
prin pr i ncepu s-l caute pe Gareth prin
mulime. Nu apuc s se apropie de el c cineva l
trase de mnec.
- Domnule!
Era Fabrienne, slujnica Mariettei. Se smuci
nervos, apoi vzu privirea acuzatoare a femeii. Nu
fuseser niciodat prieteni, dar nici dumani, iar
asta ceruse un efort de voin din partea amn-
durora.
- Ce mai face drglaa ta stpn? ntreb
Dane, grija pentru Mariette spulberndu-i starea de
iritare.
- Destul de bine, stpne, rspunse Fabrienne
ntr-o francez foarte clar. Dei el cunotea foarte
bine limba i ea tia acest lucru, i se adresa de
parc ar fi vorbit unui cine sau unui idiot. Dei ai
neglijat-o cu totul.
Kenbrook nu avea de gnd s piard vremea
explicndu-i ceea ce era un lucru att de evident: c
ziua aceea i aparinea lui Edward i celorlali care
POVARA IUBIRII 103

de-abia primiser titlul de cavaler. O invitase pe


Mariette s asiste la festivitate, ca oaspete de
onoare, dar ea fluturase din gene, ruinoas,
refuzndu-l.
Timiditatea ei l enervase.
- Ce doreti? ntreb pe un ton tios.
Fabrienne zmbi.
- O mic atenie pentru Mademoiselle, ca
dovad a respectului ce i-l purtai. O mic bijuterie,
o panglic - poate un bnu!
Dane nu avea la el nici bijuterii, nici panglici - nu
obinuia s poarte aa ceva, dar i deschise
punga i scoase din ea o moned. Fabrienne i-o
smulse din palm i privind-o cu lcomie i ddu
drumul n buzunarul de la cingtoare.
Amndoi tiau c Mariette nu va primi bnuul i,
dei i prea ru dup el, Dane l socotea ca pe o
plat pentru un scurt rgaz de linite. Primul lucru
pe care avea s-l fac dup ce se va nsura cu
Mariette - adic efectiv primul lucru - era s o
trimit napoi n Frana pe Fabrienne.
- Poate c lady Mariette prefer s ne ntlnim pe
terenul unde se vor desfura ntrecerile, spuse el.
Fabrienne pufni dispreuitor i o lu grbit spre
castel.
- Ce creatur nesuferit, i ddu Gareth cu
prerea, fcndu-l pe Dane, care nu-l simise c se
apropie, s tresar. De ce-ai pltit-o? Cu ce te are
la mn?
Dane se ntoarse cu faa spre fratele su, ner
vos i, n acelai timp, nespus de fericit c acesta i
inea companie.
i 04 LINDA LAER MILLER

- Pun pariu c la vrsta ta, nu te mai ii de brfe,


rspunse rznd i dndu-i o palm peste umr. Am
pltit-o s plece i s m lase n pace. Merita chiar
dublu pentru asta.
- Soia ta unde este? ntreb Gareth.
Dane i pstr zmbetul pe fa dei nu i era
uor.
- Lady Gloriana e pe-aici pe undeva. O nso
ete Edward, aa c nu-mi fac griji. Elaina a venit
astzi,. Gareth, sau i-ai adus amanta?
- Dumnezeule, tii c ai tupeu! izbucni Gareth,
nroindu-se la fa i tergndu-i fruntea trans
pirat cu batista din dantel. Elaina nu a vrut s
asiste la ntreceri, dar o s fim mpreun la slujba
de sear i la cin. Iar Annabel, dac ii neaprat
s tii, e prea discret ca s apar n public alturi
de mine. Ea mi ofer cu totul alt gen de distracii.
Cnd Gareth rosti cuvntul distracii, Dane i
aminti de situaia disperat n care se afla, simind
o durere surd n vintre. Gloriana era soia lui, dar
nu se putea culca cu ea. i nici la Mariette nu se
putea ntoarce, fiindc nu obinuia s dezvirgineze
fecioare nainte s e nsoare cu ele.
l-ar fi fost destul de uor s gseasc o femeie
care s-i ofere serviciile - unele o fcuser deja, -
dar i pierise cheful de aventur. Cele dou femei i
ddeau suficiente dureri de cap pentru a se mai
complica cu vreo slujnic sau o trf de la taverna
din sat.
- Te invidiez, i mrturisi Dane fratelui su care i
arunc un rnjet rutcios. Spune-mi i mie,
POVARA IUBIRII 105

isteule, cum reueti s te culci cu o femeie cnd


pe cealalt o divinizezi?
Lui Gareth i dispru rnjetul de pe buze i o
umbr de durere i se aternu pe chip, fcndu-l pe
Dane s regrete vorbele sarcastice.
- Vine o vreme, zise Gareth, cu voce rguit i
uor melancolic, cnd singurtatea devine de
nesuportat.
- Scuz-m, n-am nici un drept s-i reproez.
Gareth rnji din nou.
- Pentru faptul c te cieti am s-i fac cinste
cu o can de bere, spuse Gareth i l plesni
puternic peste spate. Ba chiar dou. Azi-noapte,
Edward a trecut cu bine proba innd pasul cu tine
i cu velul la crcnat, nu?
- A trecut-o, recunoscu Dane, rznd. Atunci, ne
vedem puin mai trziu.
Gareth ncuviin i Dane l urmri cum se n
dreapt spre curtea exterioar unde se altur unui
grup de oameni veseli i glgioi.

- i place? l ntreb Gloriana pe Edward care


i trecea palma peste aua de piele moale pe care
ea i-o druise. Se aflau n curticica n care plutea
mireasma trandafirilor galbeni.
Ochii lui strluceau de bucurie.
- Oh. Glory - e cea mai frumoas a pe care un
brbat a avut-o vreodat.
- Un cavaler, l corect ea, mndr de el i, n
acelai timp, temndu-se pentru viaa lui. tia mai
bine dect oricine ct era de loial i ce suflet nobil
avea. Curnd vei primi un armsar, armur, o sabie
106 LINDA LAER MILLER

frumoas, scut i lance. Ce se va ntmpla cu


srmanul Odin?
- De azi ncolo va purta n spate numai pajul i
prnzul la iarb verde, i rspunse tnrul lund aua
de pe banc, unde o pusese Gloriana. i
mulumesc, Glory, i spuse mbujorat la fa.
Gloriana i muc buza de jos. inea att de
mult la el nct i venea s plng.
- A fost plcerea mea, Sir Edward, rspunse ea,
fcnd o reveren scurt. Vino... trebuie s-i iei
sabia i lancea ca s le dovedeti tuturor c eti un
cavaler iscusit. Ai grij ce faci!
Stteau n picioare, foarte aproape unul de
cellalt i el o srut cu respect pe frunte.
- Dac ar trebui s ucid balauri, s alung
hoardele turceti l s m remarc prin acte de
vitejie, ca Artos, regele rzboinic, atunci m-ai iubi?
Ea i ridic privirea spre el. Ar fi vrut s-i poat
revrsa sentimentele pe care le avea fa de Dane,
spre fratele su.
- tii foarte bine c ntotdeauna am s te
iubesc, spuse ea i o lacrim i se prelinse pe
obraz.
Edward scoase un oftat.
- Da, aa cum l iubeti pe Greth.
Gloriana i muc din nou buza, ncuviinnd.
El i atinse obrazul i i terse lacrima cu un
deget.
- Lady Gloriana, onoarea m oblig ca acum l
aici s te anun c nu voi renuna de bunvoie.
Tnjesc dup sufletul i trupul tu i nimic nu m va
face s cedez.
POVARA IUBIRII 107

- Ai s renuni cnd ntr-o bun zi, curnd, vei


ntlni fata potrivit...
- E mai mult ca sigur, o ntrerupse Edward,
schind un zmbet amar, c mi se va aranja
dinainte o cstorie potrivit.
- T o t ce se poate, recunoscu Gloriana. Oricum,
nu-i pune speranele n mine.
El i lu palma i ridicnd-o la gur i trecu uor
buzele peste fiecare deget n parte.
- Dac o srui, se auzi vocea tioas a lui
Dane, care reuise s deschid poarta fr
zgomot, te strpung cu sabia pe loc.
Gloriana se ndeprt de Edward, dar regret
imediat. n fond, nu fcuse nimic ru i n-avea de
ce s se simt vinovat.
Edward i privi ncruntat fratele, dar nu i ddu
Glorianei drumul la mn.
- Hotrte-te, Kenbrook. Pe care din femei o
alegi?
Gloriana i nfrn dorina de a-i striga s tac;
se prea c pentru Edward titlul de cavaler, pe care
tocmai l primise, nsemna mai mult dect un titlu de
noblee, privilegiul de a se numi Sir. Era de nere
cunoscut i aceast transformare se petrecuse ntr-
un rstimp foarte scurt.
- D-i drumul, i ordon Dane.
Edward rmase la fel de calm, nednd semne c
ar,vrea s se supun, dar Gloriana, nfiorat de
vorbele soului su, i retrase mna.
- Te-am ntrebat ceva, i se adres Edward
fratelui su.
108 LINDA LAER MILLER

- Iar eu n-am s-i rspund, replic acesta.


Gareth te ateapt s-i dea armsarul, armura i
sabia. Du-te, Sir Edward, le s demonstrezi trfelor,
fecioarelor i slujnicelor c, n sfrit, ai devenit
brbat.
Edward se fcu alb la fa, dar nu de spaim.
Petele de snge care i stropiser cmaa atunci
cnd Gareth i aplicase lovitura ce fcea parte din
ritual, preau mai vii dect nainte. Fcu un pas
spre Dane, dar Gloriana l prinse de bra i l
strnse cu toat fora.
Privirea ei era aintit asupra lui Kenbrook i nu-
i putea ascunde furia orict ar fi ncercat.
- Noi doi am stabilit ceva, i spuse ea frumosului
viking, ce rmsese n pragul porii. Totui, mine
diminea am s-i spun exact ce cred despre tine.
Kenbrook i ddu capul pe spate i izbucni n
rs, ceea ce o nfurie i mai mult, pe Edward
fcndu-l s se smuceasc din strnsoarea ei. n loc
s se repead la fratele su, care era mai n vrst,
mai solid i mult mai priceput n mnuirea armelor,
Edward i ndrept umerii i trase adnc aer n
piept. n ochii Glorianei prea acum mai nalt i mai
voinic.
- Poate ar trebui s-i dovedesc i ie, ca i
trfelor, fecioarelor i slujnicelor, cum vulgar te-ai
exprimat, c snt ntr-adevr brbat.
O clip timpul parc se opri n loc, sau poate
numai n inima Glorianei. Tcerea deveni aps
toare. Dac Edward l provoca la duel, urmrile
erau previzibile, iar Gloriana i-ar fi dat viaa ca s
mpiedice dezastrul. Dei nu l iubea pe mezinul
POVARA IUBIRII 109

familiei St. Gregory aa cum dorea acesta, inea


foarte mult la el. i arunc lui Dane o privire
imploratoare.
- Nu, zise Dane, n cele din urm, ntlnind
privirea nflcrat a fratelui su. Mie nu trebuie
s-mi dovedeti nimic, Edward. Nu mi cer iertare
c am ripostat fiindc vrei s pui mna pe soia
mea, dar i dau dreptate ntr-o singur privin:
onoarea mea este n joc dac nu m hotrsc pe
cine aleg, ntre Mariette i Gloriana.
Edward nu mai spuse nimic. i dominase
adversarul. n ce o privea, Gloriana era nc tulbu
rat de vorbele lui Kenbrook. Ce mai avea de ales
din moment ce cstoria cu Mariette era un lucru
deja stabilit? Dei impertinena i tonul lui vehe
ment o ngroziser, o frm de speran i nclzi
sufletul. i duse mna la inim, acolo unde
adunase cele mai frumoase visuri.
Sir Edward, ai crui adversari i admiratori se
adunaser pe terenul de ntreceri, i lu aua cea
nou de pe banc i i arunc Glorianei o privire
peste umr. Nu era nevoie s o ntrebe dac vrea
s rmn. Ei doi se nelegeau din priviri.
- Vin i eu n cteva minute, spuse ea.
Dane se ddu napoi, fcndu-i loc lui Edward s
ias pe poart.
- Cred c mi-ar fi inut piept cu orice arm a fi
ales, cuget el ntorcndu-se spre Gloriana.
Ea se aezase pe banca de marmur, copleit
de surprizele de care avusese parte ntr-un rstimp
att de scurt.
- Nu i-a fi iertat-o vreodat, spuse ea.
110 LINDA LAER MILLER

- l iubeti?
- Mult de tot, zise ea, zmbind, dar nu aa cum
i nchipui tu.
- Uneori m gndesc c ar fi mai potrivit pentru
Mariette dect mine, mrturisi Kenbrook, surprin-
znd-o din nou, dar ea nu se ls amgit. tiindu-I
fluturaie i foarte posesiv, era posibil s nu fi
vorbit serios.
- Tot ce se poate, spuse precaut, lsnd ochii
n jos pentru a nu-i citi n priviri gndurile necu
viincioase.
Kenbrook sttea cu un picior ridicat pe banc i
cu braele sprijinite de genunchi. Gloriana l simea
c zmbete, aa cum simea cldura soarelui i
briza ce btea dinspre lac i nu fu deloc mirat cnd
ridiendu-i privirea se convinse c aa era.
- Nu credeam s aud asemenea cuvinte rostite
de buzele tale, milady, o tchin el.
Gloriana se ridic, tulburat de apropierea lui
Kenbrook, ntr-un mod pe care nu-l nelegea.
- Mai ai ceva de spus? l ntreb distant. Dei
nu-mi surde perspectiva de a-l urmri pe Edward
cum se lupt cu lancea, snt ateptat s asist la
ntrecere. Festivitile barbare vor ncepe dintr-o
clip n alta, dac nu cumva s-a i dat semnalul de
ncepere.
Kenbrook se ntinse i nchise poarta, nelsnd-o
s treac i Gloriana se trezi lipit de ea, prins n
capcana braelor lui.
- Da. A mai vrea s-i spun ceva, Lady
Kenbrook. Anume c, n afar de mine, n viaa ta
nu vei sruta un alt brbat.
POVARA IUBIRII 111

Gura lui era foarte aproape de a ei i Gloriana.


ncepu s tremure la gndul c ar putea-o atinge.
- Preteniile tale snt exagerate, protest ea,
dei se simea tulburat. N-am s le accept dect
dac i tu promii acelai lucru.
Kenbrook chicoti.
- Foarte bine, promit s nu srut brbaii. n
clipa urmtoare i captur gura, la nceput Cu
blndee, apoi cu o patim crescnd, care Glorianei
i nmuie picioarele. Inima i btea cu putere n
piept, o durea pntecele i snii i se ntrir.
Iar el o mistuia n continuare cu buzele i limba,
ntiprindu-i fiina n adncul sufletului ei.
Cnd i ddu drumul, Gloriana se rezem ameit
de poart, gfind.
Kenbrook o privi vdit surprins i i tras conturul
feei mbujorate cu vrful degetului.
- S m ierte Dumnezeu, spuse el cu voce
sczut i rguit. Snt un ticlos.
Capitolul 6

Toat dup-amiaza aceea lung i bogat n


jocuri i simulri de de lupte - n timpul crora toi
cei prezeni, spectatori i cavaleri, aflai pe teren,
asudaser - Gareth i inu permanent sub
observaie fratele rtcitor i pe frumoasa fat care
sttuse tot timpul lng el. Gloriana prea
schimbat, ca i cum ani de zile i inuse ascuns
adevrata splendoare, ateptnd ntoarcerea
triumfal a lui.Kenbrook.
Se prea c cei doi ajunseser la o nelegere i
n acel moment erau absorbii de ntrecerile de pe
teren, discutnd cu nflcrare, de parc ar fi fost
singuri pe lume. Sperana cea mai fierbinte a lui
Gareth era ca ei s se mpace i s rmn
mpreun ca so i soie.
Din pcate, tiindu-l pe Hadleigh ca fiind un
brbat pragmatic, Gareth era convins c armistiiul
lor era de scurt durat i c l ncheiaser
influenai fiind de importana i emoiile celei zile.
De ndat ce viaa i va relua cursul normal i
avnd-o n preajm pe Mariette, micua
POVARA IUBIRII 113

franuzoaic, ce complica i mai mult situaia cu


prezena ei, Gloriana i Dane se vor certa din nou.
Cnd sunetul trompetei ddu semnalul ncetrii
ntrecerilor, Gareth i scoase batista din tunic i
i terse faa transpirat. Dei inea deopotriv de
mult la Gloriana i Dane, motivele pentru care
dorea ca cei doi s se mpace nu erau numai de
ordin sentimental. Dac Kenbrook desfcea
cstoria, el ar fi pierdut mare parte din profiturile
aduse de negoul pe mare, nc nfloritor, de care
se ocupase odinioar tatl Glorianei. Pmnturile,
proprietile i corbiile ar fi intrat sub controlul
exclusiv al ei. ndrumat de proprii si vecini,
Hadleigh i Kenbrook ar fi pierdut orice drept
asupra lor.
Gareth i terse ceafa i mormi o njurtur.
Nu va permite s se ntmple aa ceva. Va trebui s
acioneze drastic dei nu-i plcea deloc s se
amestece n treburile celor doi.
i fcu un semn celui mai de ncredere dintre
oamenii si i n oapt i ddu ordinele ce trebuiau
ndeplinite.

Cavalerii ridicaser nori de praf dovedindu-i


iscusina pe terenul de ntreceri i Gloriana, ca toi
ceilali de altfel, era murdar din cap pn n
picioare^ Avea de gnd s se strecoare n camera
ei, s se spele i s-i schimbe rochia pentru slujba
de sear, cnd Edward i ceilali cavaleri i vor
nchina sbiile noi i strlucitoare n fata Domnului,
ceremonie ce va avea loc naintea cinei i a
petrecerii de dup aceea.
114 LINDA LAER MILLER

Dane, care ntreaga dup-amiaz se purtase


foarte atent cu ea, o conduse pn n sala cea
mare. De cnd o srutase lng poarta din curte, n
relaia lor intervenise ceva nou, dar Glorianei i era
team s-i fac iluzii doar dup cteva ore de
fericire. Mai era Mariette i perspectiva sumbr a
unei viei petrecut dup zidurile unei mnstiri.
La desprire, Kenbrook o prinse de brbie.
- Tot cu capul descoperit umbli dup ce iei de
la slujb?
Gloriana simi un val de cldur nvlindu-i n
obraji i un gol n suflet. Scutur din cap.
- Nu, stpne, rspunse, fr ironie.
Satisfcut, el i ddu drumul i se ndeprt
repede.
Judith i adusese n camer un lighean i
Gloriana se spl din cap pn n picioare cu ap
cldu, apoi, stnd pe banca din curticic i perie
prul, iar slujnica. scoase afar ligheanul i l
deert lng zid.
Adierea vntului purta cu ea acordurile vesele
ale muzicii cntate de menestreli.
- Am fost att de mndr de stpnul Edward,
mrturisi Judith. i ea era plin de praf, fiindc n
afar de servitorii de la buctrie, ocupai cu
pregtirea unei cine fastuoase, tuturor celorlali li se
permisese s asiste la ntreceri. tii* i-a ctigat o
admiratoare n fata aceea, franuzoaica pe care a
adus-o acas soul dumneavoastr.
Gloriana se simea puin vinovat c nu
remarcase absena Mariettei de la festiviti.
POVARA IUBIRII 115

- Vrei s tii ceva, Judith? De cnd a sosit la


Hadleigh Castie, biata fat a stat aproape tot timpul
n camera ei.
Judith ddu din cap, nerbdtoare s-i mprt
easc puinele informaii pe care le aflase.
- Aa e, milady, avei dreptate; dar camera
domnioarei are un balcon de unde a urmrit
ntrecerile.
Dei o plcea sincer pe Mariette, Gloriana era
vdit iritat.
- Mademoiselle l urmrea, probabil, pe
Kenbrook, nu pe fratele su, zise ea, dispreuitor,
ridicndu-se s intre n camer,i s se mbrace
ntr-o rochie verde, n care i sttea foarte bine.
Judith se grbi s o ajung din urm, cu
ligheanul n mn.
- Oh, nu, milady. Nu avea ochi dect pentru Sir
Edward. Sora mea, Meg, care a rmas s se ocupe
de ea fiindc pe Fabrienne o durea capul, a vzut
totul.
Era foarte adevrat c Edward voia s fac
impresie, mai ales acum, de cnd devenise cavaler
i pe Gloriana n-ar fi trebuit s o surprind faptul c
Mariette l gsea atrgtor. Mai auzise ea de
asemenea pasiuni trectoare.
Cu toate acestea vestea o surprinse.
Kenbrook nu era singurul brbat din lume chipe
i dorit de femei, i aminti ea i zmbind, murmur
ceva n oapt i ncepu s se mbrace. Dac
Edward i-ar da atenie micuei franuzoaice...
116 LINDA LAER MILLER

- Acum pot pleca, milady? o trezi Judith din


plcuta reverie. Servitorii vor petrece i ei n seara
asta.
- Du-te, i rspunse Gloriana, zmbind din nou.
Rmas singur, i strnse prul ntr-o coad n
care mpleti panglici verzi i aurii cumprate din
iarmaroc. Dup ce i rsuci coada la spate i
puse pe umeri o pelerin de un verde crud. n timp
ce arunca o ultim privire n oglinda din argint,
clopotele ncepur s bat chemnd la slujba
de sear.
Cum era de ateptat, capela era plin. Edward
i tovarii si stteau pe banca de la picioarele
altarului, strlucind n noile veminte purpurii cu
auriu. n primul rnd de bnci stteau Gareth
cu lady Elaina i Dane, singur. Servitorii se nghe
suiau n spate, spre u. Gloriana ezit s
nainteze pn ce Kenbrook o zri, n sfrit.
Zmbetul lui fu ca o invitaie i Gloriana se apro
pie s-i ocupe locul lng soul su. Dane se
curise i el de praf i i schimbase hainele
murdare cu o cma, tunic i pantaloni din ln
de un cenuiu deschis cu negru.
nainte s se aeze, Gloriana se aplec s
srute obrajii palizi ai Elainei. Gareth prea abtut
i o salut scurt din cap, apoi i mut privirea n
alt parte. Edward ntoarse capul i i zmbi
triumftor.
.Cnd se aez lng Dane, l simi uor ncordat.
- nc fluturatic, mormi el.
Gloriana i reinu un zmbet.
POVARA IUBIRII 117

- Las-I n pace, i dojeni soul. Ne aflm n


casa Domnului, continu, privijid cu ali ochi capel
simpl, dar spaioas. Aici s-a ncheiat cstoria
noastr, nu-i aa?
- Bnuiesc. Eu eram n drum spre Italia cnd
s-au fcut jurmintele maritale, iar tu erai o copilit
i te aflai la Londra.
Dintr-o dat ea i aminti cnd intrase pentru
prima oar n acea capel cu Edwenna, care se
rugase ca nimeni s nu afle secretul lor i al Elainei -
acela c Gloriana fusese, cndva, Megan. Venise
dintr-o alt lume, prsit de prinii si, unul
american, cellalt englez, oameni bogai i fr
scrupule.
- Gloriana! Vocea ngrijorat a lui Dane i ntre
rupse irul amintirilor care ameninau s o cople
easc. Te simi bine? Doamne ferete, ari de
parc n-ai avea strop de snge n tine!
Gloriana simi c i se face ru. Ea, care nicio
dat nu leinase, nici mcar atunci cnd czuse din
copac ntr-o dup-amiaz de var i i scrntise
braul! Se ntmplase, oare, acolo, n Anglia, sau n
ara aceea, ce se ntindea dincolo de mare i care
nc nu fusese descoperit?
- Gloriana! repet Dane.
Se afla n curtea din spate a familiei Saunders i
chiar nainte s cad din mr auzise clopoeii de
vntsunnd ncet...
- M simt bine, opti tulburat, n vreme ce
clugrul Cradoc se aez n spatele altarului, gata
s-i nceap slujba. Dei ncerca s-i abat
gndurile n alt parte, amintirile i reveneau n
118 LINDA LAER MILLER

minte necrutoare, amintiri pe care pn atunci


reuise, n mare parte, s le alunge.
Braul i-l scrntise n America.
Venise la Londra nu pe mare cu corabia, ci cu
ceva Dre fcea mult zgomot i se numea avion.
Avuseser locuri ia clasa ntia, iar prinii ei tot
drumul buser cocktail-uri l se certaser. De cnd
hotrser s divoreze Megan devenise o povar
i fiecare dorea ca cellalt s creasc copilul.
Neajungnd la o nelegere, o duceau n Anglia la
orfelinat.
Gloriana nchise ochii, cuprins de tristee.
Dane o cuprinse de mijloc, vorbindu-i n oapt,
n timp ce clugrul i continua slujba.
- Ce s-a ntmplat? o ntreb Kenbrook.
Dac i-ar fi putut spune, se gndea Gloriana,
fcnd eforturi s-i revin. Mai mult dect sen
timentul dureros c adevraii ei prini o pr
siser, o ntrista faptul c nu ndrznea s aib
ncredere n Dane i nici n altcineva, de team c
va fi considerat nebun.
Poate chiar era.
Nu. Avea hainele, pantofii, ppua, toate ascunse
n cufrul din podul casei din sat. Ele erau dovada
palpabil c existase o alt lume, dar nu putea s
rite artndu-le cuiva. Nici chiar Cyrus, tatl ei
vitreg, nu aflase ntreaga poveste. Edwenna i
spusese c era uri copil prsit, crescut pn la
cinci ani ntr-o mnstire. Brbat nelegtor, dei i
se cunoteau aventurile amoroase de pe
Continent, la rugminile Edwennei, Cyrus a
acceptat-o pe Gloriana.
POVARA IUBIRII 119

Negustorul nu pusese vreodat ntrebri i o


tratase cu afeciunea pe care propriul ei tt nu i-o
artase. Dup stabilirea datei i ntocmirea contrac
telor, toate actele fuseser semnate i Gloriana
devenise unic motenitoare. Edwenna o crescuse
cu bucurie, dragoste i cldur i cutase s i dea
o educaie aleas.
Stnd alturi de Dane, se gndea c soarta fusese
blnd cu ea aducnd-o acolo unde i era locul.
Ochii i se umplur de lacrimi n timp ce clugrul
rostea rugciunea n limba latin. Pe rnd, tinerii
cavaleri se ridicar i i depuser sbiile pe altar,
jurnd credin Mntuitorului.
Edward rmsese ultimul i lumina filtrat prin
vitraliile capelei St. George l nvluia, aa cum
sttea ngenuncheat, fcnd jurmntul de credin.
Cnd se ridic nu-i lu sabia s i-o pun napoi n
teac i s se aeze din nou, cum fcuser ceilali
ci, cobornd de la altar se ndrept spre Gloriana i
rmase n picioare n faa ei.
Nedezlipindu-i privirea de la ea se aplec
ntr-un genunchi i depuse la picioarele ei sabia
strlucitoare.
- Mntuitorului, apoi ie jur s-mi nchin ntreaga
via, s v servesc cu credin i s v apr.
Se ls o linite apstoare, urmat de comen
tarii aprinse. Alturi de Gloriana, Dane rmase
tcut, la fel Gareth i Elaina.
Gloriana se aplec i cuprinznd n palme faa
diafan a lui Edward, l srut pe frunte. mbujorat,
el i ridic sabia, o bg n teac 'hse ntoarse la
locul su, lng ceilali cavaleri.
120 LINDA LAER MILLER

La sfritul slujbei, Gareth se ridic primul, ca


ntotdeauna, i porni spre ieire. Lady Elaina, fru
moas n rochia albastr i cu voal pe cap, l urma
la bra. n spate, clugrul Cradoc conducea cei opt
cavaleri, mbrcai n splendidele lor veminte.
Edward ezit, vrnd, parc, s spun ceva, apoi
renun i iei din biseric.
Dane lu braul Glorianei i l puse la braul su,
conducnd-o n curte. Se aprinseser torele, iar
acrobaii i bufonii i executau numerele. n aer
plutea mirosul delicios al crnii fripte de vnat, al
plcintei cu ipar i al altor delicatese, care gdilau
nrile i stomacurile celor nfometai. Cina urma s
se serveasc afar, la mese i tarabe, ca n
iarmaroc.
n seara aceea se va dansa n curte, vor fi jocuri,
se vor primi daruri i lumea se va distra ca de Pati
sau ca n cele dousprezece zile de Crciun. Luni
ntregi ateptase Gloriana aceast petrecere, dar
acum era att de tulburat, nct nu tia dac s
rmn sau s plece, dac s spun ceva sau
s tac.
Kenbrook, care nu scosese o vorb de cnd
Edward fcuse jurmntul n capel, o ajut s se
aeze pe marginea fntnii din mijlocul curii i plec
s aduc ceva de mncare, ntorcndu-se n cteva
minute cu plcint cu ipar i o can cu vin.
- Fratele meu cel mic e un mscrici, spuse
Dane, dar Gloriana nu simi ranchiun n tonul lui.
Dup ce gust din delicioasa plcint i bu
cteva nghiituri de vin, ncepu s-i revin.
POVARA IUBIRII 121

- Ai rbdare cu el, te rog, spuse ea ncet. Petre


cerea era n toi, astfel c, n mod ciudat, reueau
s discute fr s fie deranjai. Edward e tnr,
de-abia a primit titlul de cavaler i capul i este
mpuiat de basme cu spiridui, balauri i vrjitoare.
Pn l urm o s-i treac.
- Probabil, ncuviin Dane mormind, urmrind-o
pe Gloriana n timp ce vorbea. Nu se atinsese de
mncare, uitnd c ine n mn o bucat de pl
cint. De fapt, nu e ceva neobinuit ca un brbat s
iubeasc. ntreaga via o singur femeie, iar cu
Edward asta se poate ntmpla n ce te privete.
- Eu sper c nu, spuse Gloriana, cu durere n
suflet, amintindu-i gestul din capel i privirea lui
nfocat atunci cnd i fcuse jurmntul.
- N-ai putea s-l iubeti?
Altdat ntrebarea ar fi tulburat-o, chiar ar fi
nfuriat-o, dar n acele momente nu simea dect o
profund tristee.
- i-am spus deja adevrul. Nu-I pot iubi aa
cum dorete el, dei, dac ar fi s ajeg, a face-o.
Ochii lui albatri de viking, acum blnzi, i cutar
privirea i prul blond i strluci n lumina torelor.
- Fiindc iubeti un alt brbat.
- Din nefericire, rosti Gloriana, contient c
spusese deja prea mult i pe un ton prea sincer.
Kenbrook i atinse cu degetul buza de jos, f-
cnd-o s se nfioare de plcere doar prin acel gest
nevinovat.
- n seara asta, zise el zmbind, vom dansa, ne
vom distra i vom discuta nimicuri. De mine putem
relua ostilitile.
122 LINDA LAER MILLER

Gloriana ncepu s rd, dei se simea ciudat


de obosit i rvit. Un gnd nu i ddea pace,
acela c dac odat fusese smuls dintr-o lume n
care existau avioane, se bea cocktail i divorurile
se pronunau att de uor, era posibil ca oricnd s i
se mai ntmpfe ceva asemntor.
- Atunci, i spuse ea lui Dane, s facem pace
mcar pn mine.

Lng soul ei, Lady Elaina, deja obosit i


tnjind dup linitea micuei chilii a mnstirii, i
urmrea pe Gloriana i pe Dane cum danseaz
alturi de ceilali, la lumina torelor.
- Ai avut o idee bun, i spuse ea ncet lui
Gareth, care tocmai i destinuise planul su.
Noaptea asta i ntreaga atmosfer de aici par
fermecate, dar cum i tii, att de ncpnai i
orgolioi, mare minune dac nu s-or lua din nou la
har.
- Ce-am pus la cale pare riscant, i mrturisi
Gareth. Chiar periculos.
Elaina l btu uor pe bra.
- Ata e, n-avem ce face. S sperm c
eforturile i vor fi rspltite. Altfel, va fi un dezastru.
Oft i i ls pre de o clip capul pe umrul lui.
Cndva se bucurase de mbririle lui nfocate,
dar de cnd boala i ntunecase mintea i devenise
melancolic, se resemnase la gndul c de toate
acestea profita amanta irlandez.
- M simt obosit, spuse ea. Crezi c unul sau
doi din soldaii ti m-ar putea nsoi acas, la
mnstire?
POVARA IUBIRII 123

Gareth i arunc o privire plin de tristee i


sincer afeciune.
- Acas, Elaina? i Hadleigh Castle? N-ai s te
mai ntorci vreodat aici?
Elaina l privi tcut cteva clipe, inima btndu-i
cu putere. Nu-i putea explica lucruri pe care le
descoperise suferind i n scurtele momente de
bucurie. Nu-i putea* povesti despre Gloriana,
despre lumea de dincolo de poarta din mnstire i
despre soarta ce i atepta pe toi.
- Nu, dragul meu, spuse cu voce blnd. Pentru
tine eu snt pierdut, dar nu fii trist.
n ochii lui strluceau lacrimile.
- mi ceri imposibilul, replic Gareth, dar nu
insist. Niciodat nu o fcuse. Mai trziu, cnd sin
gurtatea nopii va deveni chinuitoare, fr ndoial
c se va duce la irlandeza Anabel, s-i caute
consolarea pe care ea nu i-o putea oferi. Elaina le
ngduia tacit legtura amoroas.
Gareth o duse chiar el pe cal pn la poarta
mnstirii, care se deschise la apropierea lor.
Cndva, se gndea ea, cu tristee, blriser tot aa,
dar din cu totul alte motive. Pe atunci, Gareth o
ducea ntr-un loc ascuns din pdure unde fceau
dragoste pn la epuizare.
nainte ca el s se dea jos de pe cal i s o ajute
s coboare, Elaina i atinse faa cu palma. Starea
atepta n poart cu lampa n mn i privind spre
ruinele de la Kenbrook Hali.
- Iubitul meu, opti Elaina i l srut pe buze cu
dragoste, dar fr pasiune. Drum bun!
124 LINDA LAER MILLER

Sri uor din a, nelsndu-l s o ajute. Unul din


lucrurile pe care i le amintea era acela c pe
vremuri tia foarte bine s clreasc.
Gareth rmase privind tcut cum starea, o
conctuce nuntru i cum ncuie poarta. Pe drum,
Elaina ncepu s plng nbuit pentru suferina ce
o provoca celor din jur i pentru tot ceea ce
pierduse.
Sora Margaret mergea dus pe gnduri.
- Ce lucru ciudat, remarc ea, n vreme ce
strbteau curtea ntunecat, luminnd drumul cu
lampa. Pot jura c am zrit o lumin strlucind n
turnul de la Kenbrook Hali.
Elaina nu zise nimic, fiindc existau lucruri pfe
care nu le putea spune nici mcar unui prieten i
sftuitor. Auzi de dincolo de zidurile mnstirii
galopul calului ce l purta pe Gareth napoi acas.
El nu avea cum s bnuiasc faptul c o parte din
sufletul ei i era alturi i acolo avea s rmn pe
vecie.

Edward o evit pe Gloriana ntreaga sear dei,


din cnd n cnd i arunca priviri nflcrate pentru
care ea i era recunosctoare. Nu se putea mrita
cu el, asta era limpede ca lumina zilei, dar pentru
nimic n lume nu^l putea face s sufere.
n cele din urm, brbaii ncepur s se retrag
spre circiuma din sat, nsoii de cei opt tineri
cavaleri i de saltimbanci, pierzndu-se n noapte.
Torele abia mai plpiau cnd Gloriana se despri
de Dane - un noapte bun ar fi nsemnat c au
POVARA IUBIRII 125

pus capt armistiiului - i strbtu grdina


ntunecat ndreptndu-se spre curticica ei.
Niciodat nu i fusese fric s umble noaptea,
fiindc de mic fcuse drumul spre Hadleigh Gastle
i nimeni nu o atacase. Totui, n seara aceea, pe
cnd srea un gard nalt, auzi n spate un fonet.
Creznd c este Edward care se inea de otii, sau
Dane, care i declarase mai devreme rzboi, se
ntoarse cu minile n olduri serutnd ntunericul.
-O ricin e ai fi, pleac imediat de aici, se rsti ea.
Imediat simi un bra prinznd-o de mijloc i o
palm acoperindu-i gura.
- Nu-i fie team, milady, opti o voce, care i se
pru cunoscut. Pe sufletul meu c nu vreau s v
fac nimic ru.
n loc s se liniteasc, Glorana, dimpotriv,
ncepu s geam i s se zbat. n zadar, ns.
Atacatorul era puternic ca un taur i dac nu s-ar fi
inut de cuvnt, nici n-ar fi avut cum s i se
mpotriveasc.
Dei nu avea sori de izbnd nu .se ls, luptn-
du-se n continuare. Agresorul trase o sudalm i o
strnse mai tare. Din umbr mai aprur civa
brbai necunoscui s-i dea o mn de ajutor celui
care o prinsese. n cteva clipe se trezi strns
fedele de mini i de picioare i legat la gur i la
ochi.
Intr n panic i atepta un miracol, rugndu-se
n gnd s apar Dane, ori Edward sau Gareth -
oricine ar fi putut-o salva. Fu pus ntr-o cru, nu
cu brutalitate, ci cu mult grij i acoperit cu un
126 LINDA LAER MILLER

strat de paie care o gdilau la nas, mpiedicnd-o s


respire.
Era din ce n ce mai ngrijorat, dar se strduia
s rmn ct mai calm. Trebuia s aib mintea
limpede i s gndeasc. O fi fost vorba de vreo
fars sau de vreun ritual de iniiere puse la cale de
Edward i prietenii lui? Nu, nu putea fi asta. El nu
ar fi permis o asemenea barbarie.
n cazul n care tia ce se ntmpl, firete.
Simi un fior pe ira spinrii cnd i aminti
povetile de groaz spuse n nopile de iarn de
servitori n faa focului. Rpitorul ei putea fi
Merrymont, dumanul de moarte al neamului St.
Gregory, sau un bandit Care avea s o vnd ca pe
un lucru de mare pre, dup care va fi urcat pe o
corabie pentru a-i sfri zilele departe de Anglia, n
haremul vreunui sultan.
Fcu eforturi s nu se mai gndeasc la asta.
Crua hurducia prin gropi, ceea ce nsemna c
nu se ndreptau spre podul suspendat. Nu, oamenii
o luaser n direcia lacului; auzea clipocitul apei
i-i simea n nri mirosul plcut. Era convins c
se ndreptau spre Kenbrook Hali.
Dac n-ar fi fost legat att de strns ar fi srit ct
colo. Kenbrook Hali era reedina lui Dane St.
Gregory, al cincilea baron de Kenbrook! Trebuia s
se fi gndit la asta, i spunea indignat. Atenia cu
care o tratase, ncepnd cu srutul din poart i
pn la ultimul dans, fcuser parte dintr-un plan
bine ticluit. Se ateptase ca ostilitile s fie reluate
n dimineaa urmtoare, dar n nici un caz n felul
acela.
POVARA IUBIRII 127

Aproape c se sufoca de furie.


Kenbrook va plti pentru fapta lui cu vrf i nde
sat. Gloriana jur rzbunare pe moatele sfntului
Andrei ncastrate pe sabia de ceremonii a lui
Gareth, pe toi ngerii din ceruri i demonii din iad.
I se pru c trecuser ore pn ajunser la
ruinele conacului prsit i, probabil, aa era,
fiindc oamenii lui Kenbrook erau, desigur, prea
mecheri ca s atrag atenia asupra lor, fcnd
vreo impruden. Era ntuneric bezn i luna se
ascunse n nori tocmai cnd intrar n curte i
Gloriana fu ridicat din patul de paie i dezlegat
la ochi.
Tot nu-i putea recunoate pe oamenii care o
rpiser, dar asta nu mai conta. tia n slujba cui
erau. Fr discuie c mercenarilor lui Kenbrook le
plceau asemenea ntrenamente nocturne.
Gloriana fu purtat n brae, ca un copil, prin
curtea pietruit pn nuntrul conacului i urcat
pe scri. Cunotea locul foarte bine, fiindc dup
ce se mutase la Hadleigh Castle, deseori venea
acolo s se joace cu Edward. El era regele Arthur
i ea lady Guinevere.
Dei amintirile o mai linitiser puin, asta nu
nsemna c se dduse btut. Cutase s-i
remprospteze forele i s rmn cu simurile
treze pentru a scpa de Kenbrook i de inteniile lui
de a se descotorosi de ea.
Dup ce urcar lungul ir de trepte, n faa lor se
deschise, scrind din balamale, o u mare, dubl.
Gloriana clipi buimcit. Camera era puternic
luminat.
128 LINDA LAER MILLER

- Lsai-o jos cu grij, brutelor, c de nu, am s


v biciuiesc pn am s v rup oasele!
Gloriana simi cum i se oprete inima n piept;
vocea aceea care dduse ordinul nu era a lui
Kenbrook, ci a lui Gareth.
Rmase cu ochii mrii de uimire aintii asupra
cumnatului su, nemicat pe scaunul pe care
fusese aezat ca o icoan preioas i fragil,
nc legat la gur nu putea vorbi, lucru foarte
nelept. Cuvintele care i veneau n minte nu erau
demne s fie rostite de buzele unei doamne.
- Acum, plecai de aici, zise Gareth, plimbndu-se
de colo-colo. ncperea, care pn n urm cu
cteva clipe pruse att de luminoas, acum era
aproape n ntuneric.
Soldaii ieir.
- Martor mi-e Dumnezeu, spuse Gareth pe un
ton morocnos, c n-am de gnd s-i fac nici un
ru. N-am avut de ales. Se apropie de ea i i
desfcu legturile cu grij.
Se simea prea amorit ca s se poat mica i
prea uimit s poat ipa, sau mcar s cear
explicaii. Fusese att de pornit mpotriva lui
Kenbrook, nct atunci cnd n locul lui l vzuse pe
Gareth nu mai tiuse ce s fac. Pzitorul ei.
Tutorele ei, fratele ei, sperana ei.
Trdtorul ei.
El iei din raza de lumin a lmpii i n cteva
clipe se ntoarse cu o can plin cu vin.
Gloriana o lu cu mna tremurnd i bu.
POVARA IUBIRII 129

- De ce ai fcut-o? opti ntr-un trziu. Era


zgribulit i frnt de oboseal, dar nu-i mai era
team.
- O vreme ai s rmi aici, zise Gareth cu voce
blnd, trgndu-i un scunel i aezndu-se. Nu
mult. Gloriana, se grbi s adauge cnd ea ncerc
s protesteze. Nu-i va lipsi nimic, i promit.
- Nimic n afar de libertate. O lacrim i se
prelinse pe obraz.
Gareth arta de parc i-ar fi venit i lui s plng,
lucru ciudat, fiindc nu era o fire slab. Pn i
Merrymont, dumanul su, ar fi recunoscut acest
lucru fr ezitare.
- Te rog s m crezi c motivul este foarte
serios, Gloriana.
- Cum s te cred, dup tot ce-ai fcut?
El oft i se ridic de pe scunel, susinndu-i
privirea.
- tiu c ai s-o faci, pentru c n sinea ta recu
noti c nu ai alt prieten mai devotat dect Gareth
St. Gregory.
Acesta era adevrul, dei nu ar fi vrut s recu
noasc. Presimea ceva i asta o nfurie i mai mult.
- Stai s vezi ce-o s spun Lady Elaina cnd o
s aud.
- Lady Elaina cunoate planul i a fost de acord,
rspunse Gareth apoi, lucru de necrezut, strbtu
camera slab luminat, zngnind din pinteni i btu
la u. Aceasta se deschise scrind. Noapte bun,
Gloriana, spuse i iei, nchiznd-o n celula ei.
n timp ce i freca ncheieturile amorite se
strduia s priceap cum era posibil ca cele dou
130 LINDA LA ER M ILLER

fiine n care avea cea mai mare ncredere s


conspire la rpirea i ntemniarea ei. Dar mult mai
chinuitor era gndul c neprimind nici un fel de
explicaie nu tia la ce s se atepte.
Dup ce termin de but vinul din can i i mai
reveni, Gloriana lu lampa i ncepu s cerceteze
ncperea. Era spaioas ct o treime din sala cea
mare de la Hadleigh i pe fiecare din cei patru
perei se aflau cte o fereastr.
-Pe cea dinspre nord vzu n deprtare Hadleigh
Castle i luciul lacului. Aez lampa pe pervaz i i
duse palmele la gur.
- Ajutor! strig, dei tia foarte bine c totul era
zadarnic.
Un trector ar fi crezut c aud un spirit bntuind
vechiul conac i ar fi rupt-o la sntoasa, ngrozit.
Singura ei speran era Edward care, negsind-o a
doua zi diminea, s nceap s o caute acolo
unde petrecuser attea clipe fericite.
Se fcuse deja trziu cnd Gloriana auzi zgomot
pe scri i pe cineva mormind.
- Dumnezeule, dar tiu c e greu ca un cal de
povar.
- Ai grij s nu-l loveti, bombni un altul.
- Tu, care i-ai spart capul cu piatra bietului om,
vorbeti! replic un al treilea.
Cnd ua se deschise brusc, Gloriana care
tocmai sttea lipit de ea trgnd cu urechea,
alunec i czu, dar imediat fu ridicat n picioare.
Ceilali doi i trr nuntru povara, care nu era
altul dect Kenbrook, n stare de incontien i l
aezar, uor, cu faa n sus.
. POVARA IUBIRII 131

- Dane! murmur ea mai ngrijorat ca


niciodat.
- Mine va fi zdravn, sntos, spuse, din
umbr, unul din oamenii lui Gareth, apoi cei trei
ieir, zvorind ua n. urma lor.
Rmai singuri, Gloriana i atinse uor umrul.
- Dane!
- Capul meu! gemu el, ncercnd s se ridice.
- Stai acolo linitit, i porunci Gloriana, srind n
picioare i lund lampa de pe mas unde o lsase
ceva mai devreme. Am s aduc nite ap i o
crp.
Le descoperise atunci cnd vzuse i mncarea,
vinul, lemnele de foc, manuscrisele, tabla de ah
cu figurine din filde i onix i patul dublu, dovada
cea mai gritoare a inteniilor lui Gareth.
Nelund-o n seam, Kenbrook se ridic, dar nu
reui s se in pe picioare.
- Ce dracu...!
Gloriana ngenunche lng el s i curee rana
de la ceaf.
- Te-ai ntors la Kenbrook Hali, stpne, zise ea
pe un ton sec, iar diavolul nu are nici o legtur cu
asta.
Capitolul 7

- Dac nu diavolul, atunci cine mi-a fcut-o?


ntreb Dane, gemnd atunci cnd Gloriana i atinse
rana cu crpa umed.
Gloriana nu avusese timp s se gndeasc la
asta i, dei era furioas pe Gareth i nerbdtoare
s scape de acolo, nu i venea s cread c Dane
putea fi ntr-att de viclean. Tocmai se pregtea s
inventeze ceva cnd Kenbrook i ddu singur
rspunsul.
- Cine altul dect blestematul de frate-meu,
mormi el, dndu-i mna la o parte i ridicndu-se cu
greu n picioare.
Gloriana se scul i ea punnd deoparte vasul
cu ap i crpa.
- De ce s ne fi fcut una ca asta? ntreb ea,
prefcndu-se c nu tie nimic. Hadleigh s-a purtat
ntotdeauna frumos cu mine i...
Cltinndu-se pe picioare, Dane se prinse cu
minile de speteaza unui scaun i se ndrept de
spate.
POVARA IUBIRII 133

- Am s-i smulg dinii din gur, urechile i


prul...
Dezamgit, Gloriana l atept s termine cu
ameninrile.
- Bnuiesc c vrea s ne omorm ntre noi,
remarc ea, nemaintrezrind nici o speran.
Dane rse cu amrciune i czu pe scaun
gemnd.
- S ne omorm? repet el cu o umbr de ironie
n voce. Hai, Gloriana, pune-i creierul la treab. Nu
degeaba al nvat atta carte. Hadleigh vrea s ne
mperecherii ca doi oareci prini n cuc i astfel
cstoria s nu mai poat fi desfcut.
Slav Domnului c lumina slab din ncpere nu
lsa s i se vad zmbetul. Dei nu era de acord cu
metodele samavolnice ale lui Gareth, de aceast
dat nu-l putea dezaproba pentru ce pusese la
cale! De cnd o srutase n curte ncepuse s simt
pentru soul su mai mult dect admiraie i
respectul cuvenit.
- Oh! exclm ea, din umbr.
- Asta-i tot ce ai de spus? Ai fost rpit, dar nu
fiindc Gareth ar crede C facem o pereche potri
vit. Nu, Gloriana. E vorba de motenirea ta. O
mare parte din e i revine lui Gareth. Dac.planul
lui eueaz, s-a lins pe bot.
Gloriana ncremeni. Desigur, cunotea condiiile
contractului, tia c n numele ei fuseser investii
i reinvestii o grmad de bani. ntotdeauna
crezuse c Gareth nutrea pentru ea o afeciune
sincer i noua ipostaz n care l vedea acum o
rvise de-a binelea.
134 LINDA LAER M ILLER

- Nu, opti ea, chiar dac n sinea ei i ddea


dreptate lui Kenbrook.
Dane continu nendurtor.
- Ca tutore, lui Hadleigh i-a revenit o parte din
profituri, dei eti mritat cu mine. Aceleai
drepturi le-ar fi avut i dac ai fi rmas vduv.
Numai n cazul unui divor ar pierde totul.
Gloriana i duse mna.la gur i se ntoarse cu
spatele.
- Cunoteai dispoziiile lsate de tatl tu, nu-i
aa?
- Da, le tiam, confirm ea, abia reuind s
vorbeasc. Era singur pe lume, la fel de singur
ca micua Megan. Nu-I mai avea dect pe Edward.
Locul ei n familia St. Gregory nu fusese dect o
frumoas iluzie.
Scaunul scri cnd Dane se ridic. l simi
apropiindu-se, apoi i simi palmele pe umerii care i
tremurau.
- Gloriana... opti el abtut.
Ea plngea. Ea care jurase s nu dea fru liber
lacrimilor n prezena lui Kenbrook.
- D-mi pace, suspin ea.
Kenbrook o ntoarse cu faa spre el i o trase la
pieptul su cu un gest afectuos, primejdios de
tandru.
- Scuz-m c am fost att de direct. Gareth ine
-'j-i

sincer la tine, te asigur. Chiar dac n-ar fi fost vorba J


de bani, tot ar fi vrut s fim mpreun pentru
totdeauna i ar fi urzit acest plan.
POVARA IUBIRII 135

Gloriana i aez palma pe pieptul lui. Dorea


nespus de mult s-i mprteasc lui Dane
secreful ei, dar nu ndrznea.
- i acum, ce facem?
Dane i mngie prul, care i se desfcuse din
coad n timp ce se lupta cu rpitorii i n care i se
prinseser fire de paie ct mersese cu crua.
- Din turn nu avem cum scpa. Trebuie s ne
resemnm spernd c Gareth se va rzgndi n cele
din urm. Sau...
Gloriana se nfior i simi c se sufoc. Se
ndeprt privindu- cu ochii mrii, dar nu putu
scoate nici un sunet.
- Sau, continu Dane, nepstor, consumm
cstoria, n care caz Gareth ne va elibera de aici.
Neputnd citi clar expresia de pe figura ei, adug
rnjind pervers. N-ai team, va fi ct se poate de
plcut. Nu snt o brut care siluiete femeile.
Gloriana simi cum i se moaie minile i picioa
rele i fu inundat de un val de cldur care i
cuprine tot corpul.
- i Gareth cum o s tie c noi... c tu...? Fcu
o pauz, strduindu-se s se comporte ct mai
demn cu putin. Ce-ar fi s-l minim?
Kenbrook oft.
- Va pretinde s i se arate dovada, spuse, el
ncet.
- Ce dovad? Gloriana era ngrozit.
- Aternuturile de pe pat, i explic el.
Ea nchise ochii.
- Asta e o barbarie.
136 LINDA LAER M ILLER

- i totui, avem noroc c frate-meu nu ne-a


obligat s o facem n prezena martorilor. Aa se
obinuiete n cazul cstoriilor n care snMn joc
titluri, aur i proprieti.
Gloriana tia c nu minte, fiindc auzise i ea
asemenea lucruri. Femeilor nobile, de pild, li se
cerea s-i aduc copiii n faa autoritilor, ca nu
cumva nou-nscutul s fie schimbat cu un altul i
astfel s uzurpeze dreptul ctigat prin natere de
motenitorul legal.
- i Gareth chiar ne va ine aici pn...?
- Asta e prerea mea, rspunse Kenbrook,
prnd resemnat, dar i nervos. Rana de la cap era
adnc, era palid i avea hainele mnjite de snge.
Dac s-a pretat la aa ceva pentru a-i atinge
scopul, m ndoiesc c va da napoi tocmai acum.
- Poate c Edward va afla ce s-a ntmplat i va
veni s ne salveze.
Kenbrook rse maliios.
- Tot ce se poate ca Sir Edward s ncerce
acest lucru, m refer, mai ales \a tine, dar Bareth e
un lupttor ncercat i nu-i va fi greu s pun l
pmnt un nceptor n mnuirea armelor.
Gloriana i aps tmplele cu vrful degetelor.
- N-a suporta ca Edward s fie rnit sau ucis
din cauza mea.
- Edward n-ar pi nimic, milady, o asigur
Kenbrook, pe un ton vesel. n nici un caz, Gareth
nu ar ridica vreodat sabia asupra biatului i nici
nu i-ar pune oameni s-o fac. Acum, ntinde-te, te
rog, n pat i odihnete-te. Cu mine eti n deplin
siguran.
POVARA IUBIRII 137

Ea ncuviin; n-avea rost s rmn treaz tot


restul nopii, plngndu-i de mil. La lumina zilei,
poate va vedea altfel lucrurile.
- Vom dormi n acelai pat, spuse ea
descumpnit. Nu-i pot pretinde s te culci pe jos
sau n capul oaselor, pe un scaun.
Kenbrook zmbi.
- Nici n-avem de gnd s dorm altundeva dect
lng tine, milady.
Gloriana i frnse degetele i i muc buza de
jos. Ani de-a rndul visase rentoarcerea soului,
dornic s descopere, n sfrit, misterul dragostei.
Era o fire pasionat, senzual, dar acum,
dintr-odat, dei Kenbrook i promisese c nu se va
atinge de ea, se simea extrem de ruinat la
gndul c avea s doarm lng el.
- Eu nainte de culcare mi fac ntotdeauna
rugciunea, spuse ea, dar imediat se simi
stnjenit.
Faa lui Kenbrook se destinse ntr-un zmbet larg
i ntinse braele n lturi.
- Te rog. Nu-i pune n pericol din cauza mea
sufletul nemuritor.
Gloriana l privi nedumerit apoi se duse i
ngenunche lng pat. n gnd se rug fierbinte
Sfintei Fecioare s i dea nelepciune i virtute, n
primul rnd, apoi ddu la o parte cuvertura grea de
catifea, i descl pantofii i intr n pat
mbrcat.
Kenbrook se aez la cellalt capt al patului i
se apuc s-i scoat cizmele icnind i gfind din
greu. Gloriana ncremenise, cu ochii larg deschii,
138 LINDA LAER M ILLER

dei i simea pleoapele grele ca plumbul. Trupul


ei avea nevoie de odihn, dar pulsa de dorin s
se supun, cu nerbdarea ovielnic a soiei-
fecioare.
Dane se bg n pat lng ea, fcnd s zbrnie
sub greutatea trupului frnghiile patului i dei
distana dintre ei era destul de mare, Gloriana simi
cnd i scoase pantalonii i cmaa.
- Dormi, Gloriana, i porunci el, fr s-i poat
vedea n ntuneric panica din priviri. Dac va trebui
s m culc cu tine, asta se va ntmpla la lumina
zilei. A face dragoste este o art, nu o tiin, iar
atunci cnd mngi o femeie mi place s o vd cum
reacioneaz.
Vorbele lui o nfierbntar, dar nu de furie. Ar fi
trebuit s tac, dar i mrturisi n oapt.
- Am auzit femei plngndu-se de asta.
Dane gemu.
- Dac a ceda vreodat farmecelor tale i
diabolicului complot pus la cale de fratele meu, i
garantez c nu vei avea de ce te plnge, cel puin
nu de durere.
Gloriana simi c i iau foc obrajii. Poate c
ntunericul ce o nvluia i ddea curajul de a vorbi
n felul acela, i spuse ea.
- i... i rolul meu care ar fi?
Kenbrook izbucni ntr-un hohot de rs gros, iar
ea l simi cum se ntoarce pe o parte. Era, oare,
gol? se ntreb ea. Dac mcar ar ndrzni s
ntind mna i s-l ating.
- Rolul tu, rspunse el vesel, ar fi s m
primeti n tine.
POVARA IUBIRII 139

n mintea ei ncepu s se fac lumin. Simi


cldur i o durere vie n acea parte a corpului
menit s-l primeasc nuntrul ei.
- i... i m-ar durea?
El ntinse mna i o trase uor de pr.
- Prima dat, poate, spuse cu blndee. Tonul lui
nu era nici ironic, nici amuzat, iar Gloriana i fu
recunosctoare. Desigur, te-a pregti nainte i
totul ar fi foarte plcut.
Gloriana rmase tcut timp ndelungat, apoi i
spuse cu voce pierdut.
- A fi curioas.
- mi ceri s te excit, Gloriana?
Ea nghii n sec.
- Ai face-o? Dac te-a ruga, vreau s spun.
El rse.
- Oh, da. Lui Gareth nu i se va mplini dorina n
noaptea asta, dar snt nerbdtor s te nv
anumite pri ale ritualului.
Gloriana ncepu s tremure. Ori Sfnta Fecioar
nu i auzise ruga, ori era mai pctoas dect
crezuse.
- Cred c mi-ar plcea s aflu.
- Atunci, ridic-te, spuse Dane, i scoate-i ro
chia asta ngrozitoare. Corpul femeii este un
instrument de mare finee, care atins de minile
brbatului vibreaz, executnd cea mai dulce
melodie din cte exist.
Gloriana simi un fior plcut i, fcnd aa cum i
se ceruse, se ridic i i ddu jos rochia i
cmaa. Se atepta ca Dane s rmn ntins n
140 LINDA LAER M ILLER

pat, dar el se ridic i aprinse i cealalt lamp de


pe mas, fcnd lumin n camer.
Gloriana rmase ncremenit lng pat, complet
goal.
- Nu m-am gndit la lmpi, opti ea.
- Vreau s te vd, zise Kenbrook, cu voce
calm i el aproape gol, doar ntr-o pereche de
pantaloni scuri i bufani. Vreau s tiu dac
mngierile mele i ofer plcerea pe care ncerc s
i-o provoc.
Simind c se clatin pe picioare, ea se prinse
cu minile de tblia sculptat a patului.
- Vino aici, spuse Dane.
Gloriana ezit o clip, apoi se ndrept ncet
spre el, chiar n btaia luminii. El i privea insistent
trupul feciorelnic.
- Eti neobinuit de frumoas, i zise cu voce
sczut.
Ea i aminti srutul lui i toate simurile i se
trezir. Dac nu s-ar fi gndit la asta, poate nu l-ar fi
dorit att de mult.
- N-ai s te culci cu mine?
Dane scutur din cap.
- Nu. Dar am s-i ofer o mic parte din plcerile
dragostei.
- Nu e cinstit ca eu s fiu goal i tu mbrcat,
se trezi ea spunnd.
Fr s mai zboveasc, Dane i desfcu
iretul pantalonilor i i ls s cad pe podea. Era,
vizibil, foarte excitat.
Gloriana i inu respiraia.
- Nu tiu cum... cum am s reuesc.
POVARA IUBIRII 141

Dane rse scurt i se apropie, punndu-i pal


mele pe umerii ei frumoi.
- De asta nu trebuie s-i faci griji, cnd i dac
se va ntmpla vreodat, te vei acomoda foarte
repede cu mine. Mama Natur s-a gndit la toate.
n clipa aceea Gloriana ar fi vrut s dispar din
locul acela.
- Ai s m srui?
- Firete, zise Kenbrook, privindu-i nu gura, ci
snii mici i tari cu sfrcurile ntrite, pe care i
cuprinse cu grij n palme, ca pe nite fragile lucruri
de pre.
Gloriana trase adnc aer n piept, fiindc nicio
dat nu-i imaginase plcerea pe care o putea
provoca doar o simpl atingere.
- Dar numai la nceput, spuse Kenbrook, frecn-
du-i sfrcurile ntre degete, apoi cu podul palmei.
Gloriana se nfior i dnd capul pe spate i
nchiznd ochii se ls ptruns de ciudata i
puternica plcere pe care mngierile lui i-o strneau
n tot trupul.
El i strnse snii n palme, posesiv dar cu
blndee, fcnd-o s se gndeasc la comparaia lui
de mai devreme, ntre un instrument muzical de
mare finee i corpul femeii. Al ei vibra sub atin
gerea degetelor lui i Gloriana ncepu s respire
din ce n ce mai repede i s geam de plcere.
Kenbrook i nclin capul i i captur buzele,
dar Gloriana nu deschise ochii i nici nu fcu efortul
de a-i napoia srutul. Era prea ameit, prea uimit
de noile senzaii ce se deteptau n ea.
142 LINDA LAER M ILLER

La nceput el o srut uor, apoi apsat, de


aceast dat prinzndu-i oldurile n palme. Snii ei,
dornici de noi senzaii, se striveau de pieptul lui,
frecndu-se de prul crlionat i de carnea tare.
Instinctiv, l strnse de umeri ncercnd s-l trag
mai aproape - ct mai aproape.
n ea.
Dane i srut pielea moale i catifelat, apoi o
ndeprt, innd-o cu braul la distan. Mormi o
rugciune, dup care aplecndu-i capul i lu
sfrcul ntre buze i ncepu s-l sug. n extaz, ea
ip i i nfipse degetele n prul lui.
Se arcui spre spate, ca el s-i gseasc mai
repede snii - desigur, un gest neruinat, dar ei
nu-i mai psa de nimic. De cnd trupul ei ncepuse
s se transforme visase la aceast clip, iar acum,
cnd sosise, n sfrit, rspundea fr reineri
mngierilor.
Ardea ca focul, iar transpiraia i umezise prul i
i fcea pielea lucioas.
El i captur i cellalt sn i dup ce i-l devor
cu patim, satisfcut i lu capul n palme i o
srut din nou, att de nfometat nct i a
simurile din ce n ce mai puternic.
- Acum, murmur Kenbrook, dezlipindu-i
buzele de ale ei.
Gloriana se atepta s o duc n pat, dar el
trase scaunul pe care sttuse mai devreme, n
mijlocul camerei i, punndu-i o mn pe sptar, s
se sprijine, i ridic pe el un picior. Ceea ce urm,
imaginaia ei nu plsmuise niciodat pn atunci.
Kenbrook ngenunche n faa ei i ncepu s-i frece
POVARA IUBIRII 143

interiorul pulpelor cu palmele aspre de lupttor, n


vreme ce ea, inndu-i respiraia i plec privirea
i l urmri ce face.
Cnd i simi gura desfcnd-o, gemu de plcere
i cu mna liber l trase mai aproape. Tensiunea
crescnd, nerbdarea, neprevzutul, toate la un
loc o excitau, fcnd-o s se mite n ritmul impus
de limba lui. n acelai timp, Dane, i sugea carnea,
o mistuia i i potolea freamtul cu palmele, nl-
nd-o pe culmile extazului, de unde el nu i ddea
nici o ans s coboare pe pmnt. Cnd, n sfrit,
totul se termin, ea se prbui peste umrul lui,
fr vlag, moale i aproape leinat. Dane o duse
n pat i o ntinse cu grij.
Gloriana-i ridic braele spre el, simindu-l
nemplinit, dar Kenbrook scutur din cap.
- Nu, Gloriana. Nu n noaptea asta.
Poate niciodat. Cuvintele rmaser, ns,
nerostite.
Gloriana nu mai gfia, dar sngele i zvcnea n
tot corpul i era ud de transpiraie. Inima i se
zbtea n piept ca a unei cprioare abia scpat de
hruiala lupilor. Fr un cuvnt i lu mna i i-o
puse peste pntecele ei.
Mormind ceva de neneles, Kenbrook se
aez din nou n genunchi. i cobor mna s
cuprind n palm locul pe care l dezmierdase
pn atunci, strnindu-i din nou dorina, mai aprig
acum cnd i simise gustul.
Aplecndu-se, Dane i srut buzele, snii i
pntecele, n acelai timp atingnd-o intim cu
degetul, ntr-un fel care i domolea dorina, dar o i
144 LINDA LA ER M ILLER

excita, iar cnd el gsi acel loc pe care anume l


cuta, Gloriana simi un val de plcere inundndu-i
trupul. ip, ridicndu-i oldurile. Pentru a doua
oar fu purtat pe culmile extazului, iar Kenbrook o
readuse pe pmnt optindu-i vorbe linititoare i
mngindu-i coapsele.
Cnd Gloriana i reveni, Dane se ridic de pe
podea, se duse s sting una din lmpi i se
ntoarse lng pat. i scutur tlpile mormind
cteva njurturi, dar cnd se ntinse lng ea nu mai
scoase o vorb.
- Dane!
Patul scri sub greutatea lui.
- Hmm!
- i tu?
- Dormi, Gloriana, mormi el din nou.
Ea gemu prelung, satisfcut.
- Eu am s dorm, fr discuie, dar m gndesc
latine.
- Nu-i face probleme n privina mea. Tonul lui
nu era deloc prietenos, innd seama de mngierile
tandre i intime cu care i dezmierdase trupul ncins
de dorin. Jumtate din via am fost soldat i am
ndurat suferine mai grele dect cele prin care trec
acum.
n ntuneric, Gloriana i ridic privirea spre el.
- lart-m, Dane, murmur ea. Nu m-am gndit
dect la plcerea mea, fr s in seama c tu vei
suferi.
Kenbrook se rsuci, fcnd din nou patul s
scrie.
POVARA IUBIRII 145

- Exist momente n care onoarea devine o


povar ngrozitoare, dar cnd este vorba de tine,
Lady Gloriana, totul e suportabil. Acum, fie-i mil i
nceteaz s m mai torturezi fcndu-m s m
gndesc la ce-ar fi putut urma. Treci la culcare!
n afar de lucrurile pe care le nvase n noap
tea aceea, Gloriana era, nc, o fiin inocent.
Totui, intuiia i spunea c l putea cuceri pe Dane,
stnd, pur i simplu ntins lng el, poate doar
mngindu-l i srutndu-l.
Avnd o fire cinstit, renun la aceast tactic.
Fr permisiunea ei, Dane nu i-ar fi oferit plcerea
pe care o cunoscuse. Din motive foarte clare
pentru ea, care i rneau inima, Kenbrook nu dorea
s consume cstoria, iar ea trebuia s-i respecte
dorina. n definitiv, era stpn pe corpul su, ca i
ea, de altfel, n ce o privea.
- Atunci, noapte bun, spuse ea. i, mulumesc.
El scoase un sunet ce semna cu un mormit.
- Am spus ceva ce te-a deranjat? l ntreb puin
jignit.
Kenbrook nu spuse nimic, dar sri din pat i
ncepu s bjbie n ntuneric, cutndu-i hainele,
mpiedicndu-se i njurnd.
Gloriana de-abia se abinea s nu rd, dar puse
totul pe seama unui acces de isterie. n fond, nu
era nimic de rs, innd seama de situaia n care se
aflau; prizonieri i fr s tie ct vor mai sta
sechestrai mpreun.
- Ce faci? l ntreb cnd reui, n cele din urm,
s vorbeasc. Lacrimile erau mai potrivite acum
146 LINDA LAER M ILLER

dect rsul dar, mai degrab, s-ar fi aruncat din turn


dect s mai plng pentru el.
Dane nu rspunse. i auzi cum desface dopul
ulciorului i bnui c descoperise vinul. Oft adnc
i nchise ochii.
Ceva mai trziu, Kenbrook se ntoarse n pat, se
ntinse complet mbrcat i adormi butean.

n zori, Gloriana privea din pat, cu cearaful tras


pn sub brbie, razele soarelui ce se strecurau
prin ferestrele de deasupra capului, inundnd
ncperea turnului ntr-o lumin aurie. Nu era o
camer urt, cum i nchipuise la nceput, ci un
solar ce fusese mobilat n aa fel nct s poat
fi locuit.
Fuseser adui buteni i crbuni pentru foc,
mncare i ap din belug, iar Gareth - sau, poate,
Elaina - se gndise s duc acolo o mulime de
rochii, tunici i cmi. Pe jos fusese aternut Un
strat proaspt de papur i toate pnzele de
pianjen fuseser scuturate.
ntins pe burt lng Gloriana, Kenbrook dormea
respirnd linitit. Ea se aplec i se uit la rana de
la ceaf, care ncepuse s se nchid, apoi cobor
din pat i intr dup paravanul improvizat.
Aa cum sperase, gsi acolo un lighean. Era
deja mbrcat i se splase pe mini i pe fa
cnd, n sfrit, se trezi i Kenbrook, care se aez
ntr-un cot.
- Deci, nu a fost un comar, spuse el cu voce
dezamgit.
POVARA IUBIRII 147

- Nu, rspunse Gloriana, tergndu-i faa cu un


ervet. Era stnjenit amintindu-i felul n care se
comportase atunci cnd acceptase mngierile lui
Kenbrook i cum acesta preferase s renune dect
s fac promisiuni dearte culcndu-se cu ea.
Oricum, armistiiul nostru a luat sfrit, zise cu toat
demnitatea de care putea da dovad.
Kenbrook se ridic n capul oaselor, fcnd
eforturi evidente i i duse mna la ceaf.
- Nu-mi pune rbdarea la ncercare, o avertiz
el. La ora asta nu m simt n apele mele.
Dincolo de lac se auzi btnd clopotul.
- Pierdem slujba de diminea, observ Gloriana,
ncercnd s schimbe subiectul, nainte de a spune
ceva care s-l irite.
- Mare pcat, zise Kenbrook, cobornd, n sfrit,
din pat. Se ndrept cltinndurse spre locul n care
se aflau proviziile de mncare i scotoci prin couri
i ulcioare pn gsi o bucat de pine i 6 felie de
brnz. Hai s ne gndim la ncercrile prin care a
trecut losif, prdat de haine i aruncat n groap de
fraii lui cei pctoi.
(Sloriana privi n tavan dndu-i ochii peste cap.
ncerca s fie binecrescut, dar n cazul n care
Kenbrook avea de gnd s se compare cu cei din
Sfnta Scriptur, nu credea c va reui s se abin
fr s nu-i dea vreo replic usturtoare.
Mestecnd i privind pe fereastra care ddea
spre lac i spre Hadleigh Castle, Kenbrook izbucni
dintr-odat.
- LUa-te-ar naiba, Gareth! Fir-ai tu s fii!
148 LINDA LAER M ILLER

- ipi degeaba, zise Gloriana fnoas, gustnd


din mncare. Nu te-aude nimeni ca s vin s te
salveze. Se tie c locul e bntuit de spirite i toi
vor crede c vreunul ru i face de cap, nu se putu
ea abine s nu-l ironizeze.
Dane se ntoarse ncruntat de la fereastr.
Nimeni nu i-ar fi nchipuit c n urm cu doar
cteva ore fusese att de tandru i pasionat.
- n cazul n care nu ne-au osndit la nfometare,
se vor ntoarce s ne aduc mncare i ap. Cnd
apar i vom fora s ne dea drumul, iar Gareth o s-
i doreasc s fi murit la natere!
Gloriana mnca cu gesturi sigure, ncercnd s-i
pstreze cumptul.
- Eti ct se poate de optimist, sir, dar orict de
puternic te-ai crede ia-i gndul c le-ai putea ine
piept celor mai buni oameni ai lui Gareth.
Kenbrook i trase un scaun, l ntoarse i se
aez invers. Cu ochii aruncnd scntei o privi
printre gene.
- Azi noapte parc m credeai mai bun. mi
strigai numele nencetat i dac oamenii lui Gareth
au stat cu urechea lipit de u, cu siguran, au
rmas convini c i-au atins scopul.
- nceteaz, spuse Gloriana, rostind cuvntul pe
un ton rugtor, dar i ca o porunc.
El lu o bucic de brnz, o mestec alene i o
nghii.
- Chiar sta a fost scaunul, nu-i aa? continu
el cu voce sczut. Cel pe care i-ai suit piciorul, iar
eu...
POVARA IUBIRII 149

- Da! ip ea, mbujorat de ruine. Da, sta e


scaunul, lua-te-ar naiba! De ce m chinuieti?
Faa lui Kenbrook se destinse.
- Bun ntrebare! Poate c ar trebui s o facem
din nou ca s te mblnzesc i s-i redau buna
dispoziie. Mcar pn i tragi sufletul ca s te-apuci
din nou s m cicleti.
Gloriana i plec ochii, ngrozit c pn i n
acele clipe simea c l dorete.
- Recunosc, spuse tulburat, c niciodat nu
am ncercat asemenea senzaii, dar in s-i
reamintesc c snt stpn pe corpul meu i c,
indiferent c-mi eti sau nu so, nu ai nici un drept
asupra lui.
Dane rmase tcut pn ce ea se uit n sus i l
ntlni privirea. El nfipsese vrful cuitului ntr-o
bucic de pine i, dei o duse la gur cu un gest
ct se poate de firesc, ceva o fcu s se foiasc pe
scaun.
- Presupun c e inevitabil i c asta va trebui s
se ntmple. Gareth m-a intuit foarte bine... nu mai
pot ndura multe nopi ca aceasa care abia a
trecut, fr s nu-mi pierd minile.
- O s m forezi?
El i mai tie o bucic de pine i o duse la
gur cu vrful cuitului.
- Nu va fi nevoie s te forez, Gloriana, zise pe
un ton intenionat ngduitor, dup o lung pauz n
care o ls s se frmnte. Eti focoas i te pot
face s m doreti fr mcar s te ating.
Dei i ddea dreptate, Gloriana se nfurie pe
sigurana cu care i susinea afirmaiile.
150 LINDA LA ER M ILLER

- Nu eti chiar att de seductor, pe ct i


nchipui, sir.
Vorbele ei l fcur s zmbeasc.
- Noaptea trecut a fost numai preludiul, spuse
el cu o voce profund i senzual.
Gioriana se nfior i, n acelai timp, un val de
cldur i inund trupul. Sttea nemicat pe
scaun, uitndu-se la Kenbrook, prin el, de parc ar
fi fost din sticl, nemaidorind s aud, s gn-
deasc i s simt nimic.
Kenbrook ncepu s-i descrie, rar i prin cuvinte
sugestive, cum o va pregti mngind-o, pn o va
aduce n pragul supremei plceri, pentru ca lsnd-o
apoi s ia totul de la capt, vorbele pe care i le vor
spune n acele clipe i cum va proceda pentru a
gusta mpreun din cupa fermecat a plcerii.
Gioriana se foi pe scaun.
Dane continu descriindu-i scene de dragoste
pe care ea nu i le imaginase pn atunci, fcndu-i
sngele s-i clocoteasc n vene. El vorbi n con
tinuare pe acelai ton sczut i rar pn ce Gioriana
simi c nu mai rezist. Transpirase din cap pn n
picioare i l dorea de o mie de ori mai mult dect cu
o noapte n urm.
Nu tia ct timp trecuse pn cnd l auzi pe
Kenbrook spunnd cu aceeai voce grav i calm.
- Vino aici, Gioriana.
Ea se ridic de l mas, tiind perfect ce face i
se duse lng ei.
Fr o vorb i fr s se ridice de pe scaun, ei
i tie cu iama cuitului panglicile corsajului i rochia
POVARA IUBIRII 151

i dezveli umerii. Cu o singur micare a minii lui


materialul moale i se nfur n jurul gleznelor.
Cu asta ce s fac? o ntreb cu voce rguit,
strngnd n pumn cmaa transparent.
- Rupe^o, zise ea n oapt.
i, cavaler, ca ntotdeauna, Kenbrook se supuse
dorinei ei.
Capitolul 8

Dac nu ar fi stat deja jos, Kenbrook ar fi czut


ca secerat cnd o vzu pe Gloriana stnd goal n
faa lui, n puritatea i perfeciunea ei. n clipa
aceea el i vzu n faa ochilor ntreg viitorul, ntr-o
succesiune de imagini foarte clare.
opti ceva imperceptibil, cuvinte de veneraie,
dup care, aplecndu-se, i ridic de jos cmaa pe
care ea l rugase s i-o rup. l-o arunc n brae i
i spuse cu voce gtuit de emoie.
- Acoper-te.
Gloriana i strnse la piept cmaa subire, cu
ochii mrii de uimire i umilin, n vreme ce el se
ridic de pe scaun i se ndeprt.
- Ce s-a ntmplat?
Dane strbtu ncperea, lu un ulcior plin cu
vin i i turn o porie dubl. Butura avea un gust
ciudat i acru, dar nu era de mirare, fiindc nu se
putea compara cu vinul franuzesc sau italienesc.
- M-am rzgndit, zise, ntorcndu-se spre ea cu
cana n mn.
POVARA IUBIRII 153

Era cea mai mare minciun pe care o rostise


vreodat. v . ' ' .
Gloriana se mbujor la fa.
- Poate te-ai gndit s m umileti, spuse ea
ncet. Dac asta ai vrut, s tii c ai reuit.
Kenbrook mai lu o nghiitur de vin, fcu o
strmbtur i puse cana deoparte.
- n clipa asta nu-mi doresc altceva dect s te
arunc n pat i s te fac a mea odat pentru tot
deauna, dar n-ar fi cinstit din partea mea, aa c va
trebui s-mi controlez instinctele animalice.
- Nu neleg ce vrei s spui, zise ea cu ochii
mrii de uimire.
- Snt convins, o asigur Kenbrook. Cine, oare,
te-ar putea nvinui de asta? Nici eu n-am desco
perit dect acum cteva clipe, dei de la ntoarcerea
la Hadleigh, cnd te-am revzut, am constatat c
eti femeie n toat puterea cuvntului.
Gloriana i nghii nodul din gt i n priviri i se
citi c nu voia s trag concluzii pripite.
Dane fcu un pas spre ea, voind parc s o
liniteasc, dar se opri n loc. Privirea lui, limpede
cu cteva clipe n urm, se nceo brusc,
nemaizrind dect un amestec de umbre i culori.
Ridicnd mna la cap se gndi, ameit, c poate rana
era mai serioas dect crezuse. Mai fcu un pas,
apoi se prbui incontient.

Gloriana l privi ngrozit, apoi ngenunche lng


el. l strig, iar el i rspunse gemnd, fr s
deschid ochii. l strig din nou i l scutur, apoi se
ridic s aduc ap i s-i umezeasc fruntea, dar
154 U N D A LAER M ILLER

el nu se clinti. n cele din urm ncerc s-l trasc


pn la pat, dar corpul lui inert era att de greu nct
nu reui s-l clinteasc.
Cu lacrimile prelingndu-i-se pe obraji aduse o
pern i o ptur.
- Dane! l strig, mngindu-i uor faa.
El gemu.
La nceput, Gloriana de-abia auzi ua, apoi i
ddu seama c Gareth se ntorsese i se pregtea
s intre. Se retrase n spatele paravanului i i
mbrc rochia, fr s-i mai pun i cmaa.
- Gareth, grbete-te! ip ea. Lui Dane i s-a
fcut ru. Zvorul fu tras, ua deschis i namilele
lui Gareth intrar, privind n jur cu pruden, creznd
c li se ntinsese o curs. l vzur pe Kenbrook
zcnd pe podea i unui din ei zmbi.
- Totul e bine, stpne, strig el peste umr.
iretlicul a mers de minune i chiar acum Lordul
Kenbrook trage un pui de somn.
Gloriana se uita furioas la Dane, inndu-i
pumnii ncletai. Asta era. Vinul. i aminti c
nainte de a cdea, Kenbrook trsese o duc
zdravn.
Gareth i fcu apariia n urma celor dou
matahale care, dei vzuser n ce stare se afla
Kenbrook, nu se clintir s-l ajute.
Vznd expresia Glorianei i dndu-i perfect
seama ce gndete, Gareth ridic mna cernd s
se fac linite.
- El n-are nimic, spuse privindu-i, n treact,
fratele, apoi continu zmbind cu blndee. Iar tu,
ari minunat, Gloriana. Eti mulumit aici?
POVARA IUBIRE 155

Ceea ce o reinea s nu se repead ia ei urlnd


i zgriindu-l ca o lupoaic era gndul c gestul l-ar
fi enervat, sau, cine tie, poate chiar l-ar fi amuzat.
- De unde tiai c Dane va bea din vinul otrvit?
Dac fi but eu i nu el, acum ai prefera s stai
fa n fa cu un taur fioros dect s dai ochii cu
Kenbrook!
Gareth oft. n spatele lui, servitorii trebluiau i
aduseser glei i o cad din zinc, odat cu alte
lucruri.
- Tu doar ai gustat, replic el, dar iui Dane i
place vinul i tiam c mai devreme sau mai trziu
va bea i din al doilea ulcior. Noroc c s-a petrecut
att de repede.
- N-am s i-o iert n veci, spuse Gloriana, pe un
ton calm i rece.
- Dimpotriv, rosti Gareth cu amabilitate exa
gerat. Am toate motivele s cred c m vei ierta,
ba mai mult, mi vei i mulumi. Se aplec deasupra
lui Dane i i palp gtul s i gseasc pulsul.
Gloriana era convins c Gareth i iubea frate
le, n ciuda modului bizar de a-i manifesta dragostea.
- Cam ntr-o or i va reveni, mormi el i se
ridic n picioare.
Servitorii adui de Gareth ntinser masa, adu
ser haine curate pentru Gloriana i Dane i
puser ap la nclzit pe sobia cu mangal. Una din
femei, pe care Gloriana o cunotea de ia castel,
control atern uturile.
- nc nu, rspunse ea ntrebrii nerostite de
stpnul su, care doar ridicase interogativ din
sprncene.
156 U N D A LAER M ILLER

Gloriana se mbujor la fa i amintindu-i


discuia avut cu Dane n urm cu o sear,
murmur batjocoritor.
- Poate vrei s-o facem cu martori.
Gareth privi ntr-o parte, stnjenit, dar cnd se
uit din nou la Gloriana ochii lui exprimau hotrre
i nenduplecare.
- Nu-mi pune rbdarea la ncercare, izbucni el.
i nici nu-mi da sugestii pe care n-ai dori s le
aplici
Ea se abinu s l mai nfrunte, fiindc n acele
clipe i ddu seama de adevrul tulburtor pe
care, din orgoliu, nu-l mrturisise dect n gnd,
atunci cnd se ruga. Ea, Gloriana, care se luptase
cu ndrjire s scape din minile rpitorilor, acum nu
mai dorea s prseasc turnul. Voia s rmn
acolo, numai cu Kenbrook i s mplineasc ce
trebuia fcut. n rest, nu o mai interesa nimic.
- Ce-a zis Edward despre dispariia mea?
Gareth, care se ntorsese s plece, se opri n loc
i, cu profund tristee, i rspunse.
- Bietul biat i nchipuie c tu i Kenbrook v-ai
mpcat i ai plecat deja n luna de miere. Din
partea lui s nu te atepi, aadar, la nici un ajutor,
dac cumva asta sperai. Recunosc c e ndurerat,
dar la vrsta lui, i va trece repede. Deja i-a propus
s o consoleze pe mademoiselle.
Servitorii ieir, urmai de Gareth i de soldai.
Ua fu trntit cu zgomot i zvorit.
Gloriana se uit n jur i vzu cada plin cu ap,
spunul i tergarele. Se aez n genunchi i l
scutur pe Dane.
POVARA IUBIRII 157

- Trezete-te, se rsti ea, pe un ton totui blnd.


Dac nu, am s m spl eu i tu vei rmne
nembiat.
Ca prin farmec, Kenbrook deschise ochii. Dac
n-ar fi fost att de buimcit, l-ar fi suspectat c se
prefcuse tot timpul ct Gareth se aflase acolo.
- n schimb, am s te vd dezbrcat, spuse el,
sprijinindu-se ntr-un cot.
Gloriana surse, mai mult dect fericit c Dane
i revenise i, trecndu-i cu vederea obrznicia, i
zise plin de afeciune.
- Ai suferit cumplit, sir, din cauza cucuiului i a
leinului.
Kenbrook se aez n capul oaselor apoi se
ridic n picioare, cltinndu-se.
- Nu am leinat, zise el pe un ton rspicat. Dac
nu m nel, sta a fost unul din trucurile lui Gareth.
Poirca aia avea un gust ciudat.
-N u te neli deloc, replic Gloriana. Fratele tu
a turnat ceva n vin, dar nu ca s te moleeasc,
aa cum am crezut la nceput, ci ca s nu fii rnit n
vreo ncierare.
Kenbrook se apropie cltinndu-se de cad, i
trase tunica peste cap, i scoase cmaa i
pantalonii i intr n ap.
Gloriana, cu privirea aintit asupra lui, i admir
trupul magnific, dei pe piept i pe oldul drept se
vedeau cicatricile rnilor cptate n lupte. El se
cufund n ap gemnd uor.
- Tocmai discutam ceva nainte s leini, i
aminti ea, aezndu-se la masa pe care fusese
aezat un co plin cu prjituri i alte bunti.
158 LINDA LAER M ILLER

Kenbrook fcu un efort s-i aduc aminte.


- Ah, da. Tocmai mi te ofereai, precum trfele de
la tavern, iar eu, pentru a nu-mi pta onoarea, i
temperam aprigile porniri.
- Eti mai mult dect obraznic, spuse Gloriana,
fr ranchiun, mucnd dintr-o prjitur.
- Vino, te rog, i freac-m pe spate.
- Freac-te singur, replic ea prompt, preocu
pat n acel moment de prjitura cu miere.
- Altdat femeile erau mai supuse, dar lumea
s-a schimbat, o inform el pe un ton ndurerat.
Gloriana i aminti avionul care o adusese la
Londra, pe vremea cnd era copil i se numea
Megan Saunders.
- Da, recunoscu ea. Nici nu-i nchipui cum va fi
n viitor.
- Tu-i poi nchipui?
Nu-i rspunse, fiindc tentaia de a-i povesti
ciudata istorie a vieii ei, era prea mare. Se ntreb
unde se aflau nsemnrile ei, fcute pe bucele de
pergament pe care, n copilrie, i scrisese amin
tirile. Bnuia c Edwenna le distrusese sau le
ascunsese, aa cum fcuse cu ppua i cu
hainele fiindc nu le gsise, alturi de celelalte
lucruri, n podul casei lui Cyrus.
Kenbrook se blcea n cad. Dac aburii
vinului nc nu se risipiser, ntr-adevr tia foarte
bine s se prefac.
- Eti o fiin ciudat, zise el ridicndu-i capul i
privind-o dintr-o parte. Eti mai puternic i mai
nalt dect majoritatea femeilor, ai pielea fin i
dinii surprinztor de sntoi.
POVARA IUBIRTI 159

- Vorbeti despre mine de parc te-ai trgui


pentru un cal, zise ea, indiferent. Murea de curio
zitate s afle ce voise s-i spun chiar nainte ca
vinul otrvit s-l pun la pmnt, dar se abinu s-l
ntrebe.
El zmbi i intr i intr n ap pn la gt.
- tii bine c am dreptate. Te deosebeti de
celelalte femei - ai idei ciudate la care o femeie
obinuit nu ar cuteza s gndeasc, cu att mai
puin s le pun n practic.
- Oi fi nebun, ca Lady Elaina, i suger ea, mai
degrab nveselit.
- Elaina nu e nebun, rspunse Dane, fr
urm de dojan n glas. Ea vede i aude mai clar
dect oricare dintre noi.
Gloriana tcu. Poate ar fi trebuit s i vorbeasc,
s i spun tot ce tia i bnuia despre ea, dar,
dintr-odat n camer se auzi un zumzet, ca un roi
de albine i o cea albastr se aternu n jurul lor,
ntunecnd camera i nvluindu-l pe Dane,
micndu-se i fluturnd ca un voal.
Privea fascinat cum, sub ochii ei, ncperea
cpta o nou nfiare. Podeaua arta altfel, iar
pe perei atrnau tablouri n culori vii. Oameni,
mbrcai bizar, se plimbau de colo-colo, admirnd
picturile, discutnd n limba aceea stranie, care i
amintea de copilrie. Scaunul de sub ea dispruse,
dar ea rmsese n aceeai poziie. La fel de ciudat
dispruse i masa. Un bieel n pantaloni scuri,
, cma i pantofi ce semnau cu cei ascuni n
(podul casei din sat, prea c e singurul care o
: observase.
160 LINDA LAER M ILLER

- Doam... n.
Gloriana era ngrozit c putea fi desprit de
Dane, poate pentru totdeauna. Se rug fierbinte n
gnd s se ntoarc n acei secol treisprezece,
acolo unde era cminul ei.
Nu avu idee ct vreme rmase suspendat n
aer, pn ce imaginea dispru i reveni n camer,
lng Dane. El ieise din cad i se afla lng ea,
mbrcat doar n tunica pe care i-o dezbrcase
mai devreme. O prinse de brbie i o privi adnc n
ochi.
- Pentru numele lui Dumnezeu, ce s-a petrecut
aici, Gloriana? o ntreb n oapt. Era palid i
vdit tulburat.
- Nu tiu, reui ea s ngaime. Tu ce-ai vzut?
El i trase un scaun i se aez, cu genunchii
lipii de ai Glorianei.
- Ce mecherie a mai fost i asta? o ntreb,
privind-o printre gene. Bravul soldat ce dduse
piept cu turcii era puin speriat. i jur c a fost
altceva dect efectul somniferului turnat n vin. Ai
disprut exact cnd m uitam la tine. Dane i lu
palmele reci n mini i i le frec s le nclzeasc.
Ori eu mi-am pierdut minile, ori tu eti o vrjitoare
care face farmece.
Gloriana se cutremur, fiindc o asemenea
nvinuire era ngrozitoare i muli nefericii pieriser
acuzai de vrjitorie. Pedeapsa primit era att de
nfiortoare nct nici nu voia s se gndeasc.
- Nu snt vrjitoare, opti disperat. Te rog, nu
mai rosti asemenea blasfemie!
POVARA IUBIRII 161

- Dar te-am vzut disprnd, insist el, apucnd-


o de umeri, fr intenia de a o rni, dar suficient de
puternic nct s nu poat scpa din strnsoare.
Ea i ls capul n jos.
- A fost efectul vinului, nu altceva.
- Uit-te la mine, i porunci el.
Gloriana i ridic privirea.
- Nu pot s-i explic, spuse ea, cu un aer descu
rajat, fiindc nici eu nu neleg ce s-a ntmplat.
Eram aici i, dintr-odat, m aflam tot n camera
asta, dar n alt epoc. Oamenii erau mbrcai
ciudat...
Vdit nemulumit de rspunsul ei, Kenbrook o
privi uimit i nedumerit, fcnd-o s se simt ca o
vietate stranie peste care dai sub un maldr de
frunze. Vocea lui era aspr.
- i s-a mai ntmplat vreodat?
- O singur dat, mrturisi Gloriana, abia
reuind s vorbeasc. Cnd eram mic.
- Povestete-mi!
Ea i ncruci braele n jurul mijlocului i se
aplec uor nainte, nu fiindc s-ar fi simit ru, dar
fiind att de tulburat, nu-i gsea locul. N-ar fi vrut
s deschid discuia pentru c amintirile erau
chinuitoare.
- Eram la Briarwood School, cu un grup de
copii. Prinii m lsaser acolo fiindc nu m
doreau. Veniserm... veniserm s vizitm orelul
i castelul i acolo era o poart...
Dane o ridic de pe scaun i o aez pe
genunchii lui, innd-o protector n brae.
162 LINDA LA ER M ILLER

- Edwenna nu te dorea? rosti el cu cea mai


tandr voce, mngindu-i prul, micat de tristeea
ei. Vorbeti prostii. Te-a adorat i i-a ndeplinit
toate dorinele.
Gloriana i ncolci gtul cu braele.
- Edwenna, opti ea, de parc ar fi vrut ca
printr-o vraj s o renvie pe femeia aceea care se
purtase fa de ea cu o imens buntate. ntoarse
capul i privi adnc n ochii nelinitii i mirai ai
soului ei. Edwenna nu a fost mama mea
adevrat.
- Ai fost un copil gsit, spuse Dane ncet. Acum
mi aduc aminte.
- Mi-ai ntins o curs, opti ea. Totui, a vrea
s povestesc cuiva adevrul, dar mi-e fric.
- Ce poate fi att de ngrozitor.nct s nu-i poi
spune soului tu? Vocea lui Dane era aproape
mngietoare.
- Un so care vrea s m trimit la mnstire
pentru a se nsura cu alta, i aminti Gloriana. Inima
i btea att de puternic i sngele i zvcnea n
vene, nct se temea s nu i se fac ru.
- Tocmai intenionam s discutm despre asta
nainte ca vinul lui Gareth s-i fac efectul. Ceva
s-a petrecut cu mine... adic m-am gndit c a
putea rmne nsurat cu tine. Povestete-mi
ngrozitorul tu secret, Gloriana.
Ea i muc buza i continu.
- N-ai s m crezi. Cel puin la nceput. Dar cnd
vom fi din nou liberi am s-i dovedesc c nu
vorbesc aiurea.
POVARA IUBIRII 163

Kenbrook se rezem de speteaza scaunului,


ateptnd-o s continue.
Gloriana i trecu degetele prin pr.
- Cnd i voi arta dovezile vei spune c snt
vrjitoare.
- Deja o spun, o ntrerupse el, blnd, lundu-i
palmele ntr-ale lui. Doar te-am vzut disprnd,
nu-i aa?
- tii bine ce mi s-ar ntmpla, dar i jur c nu
fac ru nimnui.
- i nimeni nu-i va face ru, fiindc n-am de
gnd s povestesc cuiva ce s-a ntmplat aici. Nu de
alta, dar lumea ar zice c snt nebun.
Adevrul era c dac i-ar fi dezvluit secretul s-
ar fi spus c nu e zdravn la cap i ar fi fost i el
acuzat c se afl sub puterea diavolului. Acum era
momentul potrivit ca ea s-i spun totul, dar nu-i
gsea cuvintele. n cele din urm i ncepu
povestea, iar Kenbrook rmase neobinuit de calm,
fr s o ntrerup.
- Lucrurile nu snt att de simple pe ct par i nici
timpul care, n aparen, msoar clipele i anii.
Creaia formeaz un tot unitar, cum ar fi, de pild,
inelele din trunchiul copacilor. Dei separate ntre
ele, constituie un ntreg.
Kenbrook se ncrunt uor i-i fcu semn din
cap s continue.
- Tu i cu mine sntem pri ale aceluiai copac.
El chicoti i scutur din cap.
- Fii mai explicit, milady. Eu snt soldat, nu
nvat.
164 LINDA LAER M ILLER

- Imagineaz-i istoria ca pe trunchiul unui stejar


falnic, cu multe, multe inele, spuse Gloriana, dup
ce medit cteva clipe. Fiecare inel reprezint un
alt an.
- Continu.
- M-am nscut ntr-o epoc ndeprtat, zise ea,
dintr-o suflare, strngnd din ochi. O epoc ce nc
nu a venit.
- Vrei s spui c ai aprut aici dintr-un viitor
ndeprtat.
Gloriana l privi, surprins de calmul lui.
- Da.
- Din ce an?
- Eram prea mic pe vremea aceea, spuse ea,
studiindu-i faa i ncercnd s descopere dac o
crede sau nu. Oricum, prea vdit fascinat. Nu-mi
amintesc anul i, poate, nu-l voi ti niciodat. M
crezi, da?
Kenbrook rmase pe gnduri.
- nclin s cred c spui adevrul, zise, n cele
din urm. Dac poi disprea - asta am vzut-o cu
ochii mei i snt sigur c nu am luat-o razna -
atunci pare posibil ca tu s poi cltori prin timp.
Nimic nu mi se mai pare ciudat.
Gloriana rsufl uurat i i aez capul pe
umrul lui. |
- i mulumesc.
El i mngie prul.
- O s mai vorbim despre asta. O srut pe
frunte. Dar s tii c n-a suporta s te pierd,
. spuse ncet, dar inima ei auzea mai bine vorbele lui
dect urechile.
POVARA IUBIRII 165

Gloriana i cufund privirea n ochii lui albatri.


- N-ar fi demn din partea ta s-mi juri credin
doar fiindc eti sechestrat n turn i vrei puin
distracie.
- mi eti soie i vei fi a mea.
Gloriana simi un val de cldur inundndu-i corpul.
- Acum?
- Numai dac vrei i tu.
Se ridic din braele lui. Cstoria lor trebuia s
fie una real, iar asta nsemna consumarea ei. Nu
avea nici o ndoial c experiena va fi ct se poate
de plcut, innd seama de minunatele lucruri pe
care el o nvase cu o noapte n urm. Atunci, de
ce ezita? De ce inima i se zbtea, gata s-i sar
din piept?
Dane se ridic schind un zmbet.
- Poate ai nevoie de un rgaz s te obinuieti
cu gndul.
Gloriana umbla nelinitit prin camer, frngn-
du-i degetele.
- Soarele e deja sus, pe cer, opti ea. Cineva,
poate, tocmai ascult la u, sau chiar se uit pe
gaura cheii.
Dup Ce i ridic pantalonii de jos, Dane se
duse i i ag de zvor, pentru ca din afar s nu
se vad nimic. Se ntoarse la mas i lu din co o
prjitur cu miere.
- n rest, nu trebuie dect s nu faci zgomot, zise
el, mucnd o bucic n felul acela care ei i
trezea amintiri din noaptea ce abia trecuse.
Gloriana i duse degetele la tmpl. Lucrurile se
petrecuser prea repede; doar cu cteva minute n
166 LINDA LA ER M ILLER

urm i dezvluise secretul i se aflase ntr-o alt


perioad de timp. Rostise un adevr atta vreme i
att de bine tinuit, nct aproape c l uitase. Acum,
Kenbrook, care doar n urm cu o zi voia s o
alunge pentru a se nsura cu alt femeie, dorea s
se culce cu ea.
Umbla agitat dintr-o parte n cealalt a came
rei. Dane o privi tcut i amuzat pn ce, obosit,
se coco pe un cufr din lemn.
Kenbrook se apropie de harp i-i atinse coar
dele, care scoaser Un sunet fals.
- De ce i-e team, Gloriana?
Nervoas, i umezi buzele.
- Mi-e team c te vei folosi de mine, apoi m
vei prsi. Mi-e team c nu vrei dect s depeti
ocul provocat de cele ce i-am spus i ai vzut...
El atinse din nou coardele harpei, ct se poate
de calm.
- Avem timp destul s ne obinuim cu ideea.
Gareth, afurisitul, s-a gndit la toate.
i cu asta ncheind discuia, alese din lucrurile
aduse, ciorapi de ln i pantaloni i termin s se
mbrace. Cnd se apropie de mas avea n mn o
tabl de ah, lsat, i ea de binevoitorii lor
temniceri.
Gloriana se simea ruinat i vdit tulburat.
- Cum poi fi att de calm dup ce ai vzut o
femeie disprndu-i din faa ochilor? l ntreb, n
vreme ce el aranja piesele pe tabla de ah.
- Am vzut eu lucruri i mai ciudate, replic
Kenbrook, fr s-i ridice privirea.
POVARA IUBIRII 167

Bnuise ea de la nceput c nu era un brbat


uor impresionabil, dar n faa unor asemenea
evidene, i se prea incredibil ca el s rmn att
de impasibil.
- Asta-i o minciun. Asemenea lucruri n-aveai
cum s mai vezi.
El zmbi.
- Printre ruinele astea slluiesc mai multe
fantome dect n toat Londra i Hadleigh Castle, la
un loc.
- n asemenea locuri vezi mereu umbre i auzi
zgomote stranii, spuse Gloriana, apropiindu-se
ncet de mas, s se aeze pe scaunul oferit de
Kenbrook. El i aez n fa piesele de jad, dar ea
ntoarse tabla, fcnd schimb cu cele din filde.
Kenbrook, aezat n faa ei, i privi armata
nensufleit i oft.
- T u ncepi.
- Edward m speria tot timpul c aici, pe
coridoare, mrluiete oastea roman. Cred c
acelai lucru ncerci s-l faci i tu, zise Gloriana
mutnd pe tabl un pion.
Dane naint i el un pion, dar numai dup ce
chibzui ndelung, lsnd-o s spere c ar putea fi
un juctor destul de bun. Nici Gareth i nici Edward
nu o btuser vreodat la acest joc. Nici mcar
Cradoc, cu toat influena pe care o avea n sferele
cereti. Eigg, scoianul, i dduse o singur dat
ah la rege, dar asta se ntmplase cu cinci ani n
urm, atunci fiind prima i ultima oar.
- Dac voiam s te sperii, spuse Dane, urm-
rindu-i micrile cu atenia unui general care i
168 LINDA LAER M ILLER

evalueaz inamicul, a atepta cderea nopii s-i


spun basme cu fantome i spiridui. n felul acesta
ai cuta s te simi n siguran n braele mele.
Gloriana fcu o mutare rapid, neglijent, n
aparen, dar cunotea foarte bine poziia i
valoarea fiecrei mutri de pe tabl.
- Snt multe lucruri de pus la punct ntre noi,
Lord Kenbrook.
El i ascunse zmbetu) care i arcui buzele, dar
nu att de repede nct Gloriana s nu-l zreasc.
- Regret, milady, dar cred c certurile noastre
au durat prea mult. Hai, mai bine, s chibzuim
asupra pasiunilor noastre comune.
- Care anume?
- ahul, bunoar, spuse Kenbrook, studiind
atent ptrelele cmpului de lupt. Fcu un semn
din cap n direcia vrafului de manuscrise aflat pe
una din mese, lectur suficient amndurora pentru
un an ntreg. Poezia i istoria. n sfrit, i ridic
ochii s o priveasc i expresia lor surztoare i
muie inima Glorianei. i plcerea, ncheie el.
Gloriana i plec ochii pe tabla de ah.
- Nu pot nega spusele tale, recunoscu ea,
lundu-i nebunul. mi place foarte mult ahul.
Kenbrook rse, apoi, din trei mutri, i ddu ah
la rege.
- M iubeti, Gloriana? o ntreb, cnd ea nc
mai ofta dezamgit de incredibila nfrngere.
- Da, rspunse, privindu-l linitit.
- Vrei, ntr-adevr, s-mi fii soie i s-mi faci
copii?
- Da, repet ea.
POVARA IUBIRII 169

- Pentru asta trebuie, ns, s te culci cu mine.


Gloriana l privi cteva clipe nainte de a rspunde.
- S cred c m gseti atrgtoare?
Kenbrook schi un zmbet.
- Chiar foarte atrgtoare, spuse ntinzndu-i
mna. M satisfaci pe deplin, milady, dar ntrebarea
este dac eu te voi satisface.
Gloriana i ls palma ntr-a lui i-i simi
degetele strngnd-o. O clip nchise ochii simind
c se sufoc, atunci cnd el o ridic n picioare.
Nu o duse imediat n pat, aa cum ea sperase,
dar se i temuse, ci o lu n brae i o srut att de
tandru i dulce, nct spaima i se risipi i prin vene
simi rspndindu-i-se i inundnd-o un imens val de
plcere.
Pn la urm ea fu cea care l conduse pe Dane
spre patul nupial, ameindu-l cu srutrile i
mngierile uoare ale palmelor sale. El o dezbrc
de rochie i de cma, i ddu i el hainele jos i
o ntinse pe cearafuri.
- Eti incredibil de frumoas, opti el, aezndu-se
lng ea, excitnd-o cu palmele, gura i promisiuni
neruinate, pn ce dorina ei nu mai suport am-
nare. Extazul nu s-a produs brusc, fiindc totul
ncepuse cu mult nainte, atunci cnd o srutase n
curte, dar acum se mplinea plcerea. Cnd se urc
peste ea, era deja pregtit. Prima oar...
Ea i atinse buzele cu degetele.
- Nu-mi pas.
Kenbrpok, care cu o noapte n urm de-abia
reuise s se stpneasc, nu se mai putu abine.
170 LINDA LAER M ILLER

Icnind, o penetr rapid, dezvirginnd-o dintr-o


micare.
Gloriana simi o durere scurt i ascuit, care
nu-i slbi, plcerea. Se arcui n sus s l ntmpine i
el scoase un sunet ce semna cu un mrit, nteind
ritmul i strpungnd-o adnc.
ipnd de plcere i ridicndu-se s l primeasc,
n vreme ce el o purta pe culmile extazului,
Gloriana descoperi c femeia era creat pentru a
primi i a oferi plcerea. Ced, tremurnd, dorinelor
sale trupeti i auzi strigtul de triumf al lui Dane,
care o nsoea spre locul lor secret, dincolo de
stele.
Capitolul 9

Cnd dorina li se stinse, Gloriana adormi


ghemuit n braele lui Dane. El se simea mulumit
s stea ntins lng ea, mbrind-o, s-i asculte
rsuflarea, n ateptarea zorilor.
Cnd ea gemu n somn, Dane o liniti vorbindu-i
n oapt, apoi, cu calm i rbdare, ncerc s-i
pun ordine n gnduri, meditnd la minunea care se
petrecuse n faa ochilor lui.
Gloriana sttea la mas, ciugulind dintr-o
prjitur cu miere, n vreme ce el, lungit n cad, o
privea, cutndu-i cuvintele prin care s i spun
c fusese un prost i c dorea ca ea s i fac
copii. C, poate, chiar ar putea-o iubi, dei nu era
prea sigur de asta. Sentimentele pentru Gloriana
erau noi, tumultoase i patetice, contradictorii i
avea nevoie de timp pentru a le limpezi.
nainte s apuce s-i explice toate acestea,
Gloriana dispruse - pur i simplu se volatizase
ntr-o clip. Nu tia cum s descrie altfel ce se
ntmplase, dar ceea ce l tulbura cel mai mult era
faptul c fusese smuls de lng el mpotriva
172 LINDA LAER M ILLER

voinei ei de o for pe care nici unul nu i-o putea


explica, ceea ce nsemna c oricnd vraja se putea
repeta.
i dac acest lucru se va ntmpla din nou,
pentru ct vreme vor fi desprii? O or? O zi?
Pentru totdeauna?
Dane se nfior i, dei nu dorea s o trezeasc,
o strnse n brae puin mai tare. Sentimente att de
puternice i o asemenea team nu le mai ncer
case vreodat. Toi anii aceia n care ea crescuse
i nflorise la Hadleigh, ateptndu-l, n vreme ce el
cu bun tiin o evitase... Ct de prost fusese!
Cum irosise el atta timp - lucrul acela att de
misterios i mai valoros dect tot aurul din lume!
i nl capul s o vad mai bine pe Gloriana.
Chipul ei senin, cu pielea ivoriu-aurie, puin
mbujorat de pasiune, era nespus de frumos. El,
care nu era obinuit s se roage, doar atunci cnd
obligaia i cerea s mearg la slujbe, rosti n gnd o
rug nflcrat, s-i poat fi acelei femei so
devotat, s o cinsteasc i s nu-i aduc dect
bucurii.
Parc auzindu-i ruga, Gloriana clipi i deschise
ochii.
- Sper c am zmislit un copil, spuse ea.
- i eu sper acelai lucru, rspunse el
emoionat.
- i lui Mariette ce-i vei spune. A venit att de
departe...
Dane i atinse cu degetul vrful nasului.
- i voi cere iertare i am s-o trimit acas, n
Frana. Sub escort, firete.
POVARA IUBIRII 173

Gloriana i aez capul pe umrul lui. Pe pielea


lui, prul ei blond-auriu prea un val de mtase.
- Poate c Edward i va face curte. Servitoarea
mea spunea c l place. Fcu o pauz privindu-l cu
prefcut inocen. M refer la Mariette.
- tiu la cine te referi, replic Dane zmbind i
ciupind-o uor de fund. Poate c pentru
mademoiselle desprirea de mine nu va fi chiar o
tragedie.
- Poate, murmur Gloriana.
El se ncrunt ncercnd s par ct mai fioros.
- Ct neruinare. Pentru asta voi fi biciuit,
milady.
Obrajii Glorianei se mbujorar i mai tare,
culoare care o prindea foarte bine i l privi
trengrete.
- Cum te pot consola, sir? l ntreb cu voce
mieroas, ce nu prea deloc impertinent.
Drept rspuns, Dane o cuprinse de mijloc, o
ridic, i ddu drumul i se urc peste ea. Ochii ei
minunai se mrir de uimire simindu-i brbia,
nlndu-se seme, ca pilatrii unui templu druid,
gata s-i nceap cucerirea. Sfrcurile i se ntrir
ca pietricelele.
- Te gndeti la ce te ateapt, milady?
Ea ncuviin mucndu-i buza i se mpinse
uor nainte, vrnd parc s l primeasc n ea.
Dane era la fel de nerbdtor, dar numai el tia
c plcerea este cu att mai mare cu ct o antici
pezi. Prima oar se grbise i i fcuse reprouri,
dar acum dorea s savureze fiecare senzaie n
parte.
174 LINDA LAER M ILLER

Gloriana i cuprinse snul n palm i se arcui


s ating buzele lui Dane cu sfrcul ntrit.
- Pungoaico, spuse el, trecndu-i scurt vrful
limbii peste el. De unde ai.nvat s te pori ca o
desfrnat?
Ea gemu, dezamgit, ncercnd s-l fac s i
ia tot snul.
- n patul tu, rspunse, gfind. Te rog, Dane...
- Ce m rogi? o ntreb, plimbndu-i palmele
de la umeri, n jos, pe fese, pe care le strnse ntre
degete. Te rog, Dane - ce?
Gloriana deja ncepuse s ipe ncet i el spera
. s nu-i dea seama ce senzaii i provoca lui.
-R u le !
Dane i scoase o mn de sub ea i i puse
palma desfcut pe pntecul ei, cu degetul mare
ntre faldurile umede ale feminitii ei, unde gsi
mugurele mic i ntrit, ce i aduna toat pasiunea.
Frecndu-I, o urmrea cu bucurie cum i arcu
iete spatele i geme, mpingndu-i snij nainte,
ademenindu-l mai mult dect putea el s suporte.
Cu mna liber, i frmnt uor unul din sfrcuri,
pregtindu-se,
- Gloriana, atept s-mi spui ce doreti.
Ea se mpinse din nou nainte i scond un ipt
scurt i ascunse faa n pern sub capul lui.
- Oh... a vrea... a vrea s-mi sugi sfrcurile...
i... ohh... nu tiu cum s-i spun... te vreau n mine...
Dane i gsi unul din sni i i-l lu n gur i
fiindc i retrsese mna dintre pulpele ei, i ddu
un scurt rgaz s se liniteasc naintea actului
final, cel mai plcut i trit cu cea mai mare
POVAR IUBIRII 175

intensitate. Gloriana i ascunse faa n palme,


parc temndu-se c el i va opri mngierile pe
care ea le dorea cu atta fervoare.
Dar el nu se mai putea opri i ncepu s-i alinte
cellalt sn, dorind s ia tot ceea ce ea i oferea.
Cnd Dane se opri s i trag rsuflarea, Gloriana
se ridic. Dei nu o penetrase nc, Dane abia se
mai putea abine, fcnd eforturi s nu termine prea
curnd. O mpinse napoi pe spate, i desfcu
picioarele i i ascunse capul ntre coapsele ei.
Ridicndu-i genunchii, Gloriana ip de plcere i
el i urm micrile frenetice ale oldurilor.
Cnd o simi pregtit, i nl capul, dei ea i-l
inea strns ntre picioare i protesta gemnd. nge
nunchind ntre pulpele ei, i privi chipul, cerndu-i
din ochi ncuviinarea i, simind-o umed, gata
s-l primeasc, o penetr. Nevoia lui era de
nestvilit, dar fiindc doar cu cteva ore n urm o
dezvirginase, nu dorea s o rneasc.
Tremurnd i cu pielea strlucind de transpiraie,
Gloriana se arcui s l primeasc, fcndu-l s
scoat un sunet gutural. Prul ei, rsfirat pe pern,
semna cu o aur de foc i Dane o privea,
nmrmurit de frumuseea ei, cu dorina nvalnic
de a o poseda. O clip, avu impresia c inima lui
mpietrit, de soldat, se va frnge, ca un obiect din
tinichea, cumprat din iarmaroc.
Gloriana i strngea cu micri ritmice oldurile
ntre coapse, n vreme ce el o ptrundea ncet, tot
mai adnc. Palmele ei i mngiau i i frmntau
spatele, i strngeau fesele i i zgriau omoplaii.
Plcerea i durerea l mistuiau deopotriv, pn ce
176 LINDA LA ER M ILLER

nu le mai putu deosebi, dar continu s se mite,


deasupra ei, nainte i napoi.
Dumnezeule! Ct vreme va mai putea ndura
asemenea plcere, fr s nu moar?
- Dane, murmur Gloriana, plimbndu-i dege
tele peste faa i pieptul lui, trasndu-i cercuri
invizibile n jurul sffcurilor i pe pntecele ncordat.
i ntei micrile sub el, apoi i le domoli,
arcuindu-i minunatul trup, ca un superb curcubeu
i el i simi muchii mici i fierbini contractndu-se.
n timp ce gfia rostindu-i numele ca pe o litanie
care s o ajute s scape de dulcele chin al
extazului, scond un sunet ce semna mai mult cu
mritul unui lup, dect cu geamtul unui om, Dane
zvcni, eliberndu-se, mprtiindu-i smna - o
dat, de dou ori, de trei ori.
Cnd ea i primi i ultimul strop, se ls vlguit i
tremurnd n braele ei, cu capul pe pieptul ei.
Ea i vorbi n oapt, lmitindu-1 prin cuvinte
drgstoase cu care ndrgostiii se tachineaz,
aprinznd focul, domolindu-i flacra i nteind-o.
Iar Dane tia deja cum se numete sentimentul
pe care l trezise n el. Era dragostea.

Gloriana adormi lipit de Dane i se trezi


binedispus. Cu mngieri tandre i scul din somn
iubitul i se rostogoli, rznd, de sub el, tocmai cnd
Dane i lua un sfrc ntre buze. El se ridic ntr-un
cot i o urmri cu ochi strlucitori cum se ndreapt,
goal, spre mas i ciugulete, la ntmplare, din
pine, brnz i prjituri.
POVARA IUBIRII 177

Se ridic din pat cu gratia i supleea panterei,


despre care ea auzise cndva c exist, sau, poate,
chiar o vzuse cu muli ani n urm, n acel viitor, n
locul ce se numea America? Vedea ca prin cea
cutile semnnd cu nite mici celule din menajeria
cu animale slbatice.
Dar Kenbrook o mbri cu blndee i i
arunc un zmbet seductor care i ntei btile
inimii i uit momentul de tristee, izbucnind n rs
cnd el i fur prjitura din mn.
Dup aceea i ddur unul altuia s mnnce,
la nceput n joac, apoi cu gesturi tandre de
ndrgostii. Dane deert cada, aruncnd apa pe
una din ferestrele turnului i puse ap la nclzit
pentru Gloriana, pe sobia cu mangal. Ea se mbie
la lumina luminrilor, n timp ce Dane cnt la harp
frnturi de cntece.
Cnd Gloriana termin cu splatul, Dane o
terse cu un ervet moale i sentimentul c cineva
are grij de ea i ddea o senzaie de linite i
fericire.
i puse o cma subire prin care i se vedeau
sfrcurile i o umbr de pr ntre pulpe. Mncar din
nou, de aceast dat cu mai mult decen. Se
lsase nserarea i Dane aprinse lmpile cu
amnarul. Se urcar n pat, rezemndu-se cu spatele
de tblia patului. Stpnul de la Kenbrook Hali
ncepu s Citeasc cu voce tare din manuscrisul
unor poezii originale i ea nu se sfii s-i corecteze
cele cteva greeli.
Cnd se plictisir de citit, jucar ah, dar n seara
aceea Gloriana nu se ls btut nici mcar o dat.
178 LINDA LA ER M ILLER

ntr-un trziu, el puse deoparte tabla de ah i


stinse lmpile.
Fcur din nou dragoste, fr grab, apoi se
culcar.
Cnd Gloriana deschise ochii, camera turnului
era scldat n razele soarelui. Dane se trezise
deja i mbrcat, privea pe fereastra dinspre nord.
Purta o tunic verde, ciorapi, pantaloni i cizme din
piele moale. Gloriana simi o umbr de tristee,
fiindc arta gata de plecare.
Parc simindu-i privirea, Dane se ntoarse spre
ea cu un zmbet vesel i seductor.
- Ridic-te, iubito i pregtete-te. Rpitorii vin
s ne elibereze. Le-o fi optit vreun nger c, n
sfrit, am pecetluit legtura fcut cu ani n urm.
Gloriana nu se putu abine s nu zmbeasc.
- Nu cred c ngerii vorbesc despre asemenea
lucruri, spuse mbrcndu-i rochia pe cre o
purtase cu o zi nainte. Ar fi vrut s fac o baie, dar
n dimineaa aceea era ciudat de pudic. n afar
de asta, Dane i-l artase pe Gareth cu o ceat de
oameni ndreptndu-se spre conac, venind s
constate consumarea cstoriei n fapt, ceea ce
nsemna c, n curnd, aveau s scape din
captivitate.
Dane plec de lng fereastr i se opri n faa
ei, punndu-i palmele pe umerii ei.
- Trebuie s te contrazic, milady, fiindc ngerii,
cu siguran, vorbesc despre dragoste. Dac n-ar fi
vorba despre asta, n-ai fi fost att de pasionat
azi-noapte.
POVARA IUBIRII 179

Gloriana i reinu lacrimile. Pentru prima dat i


venea s plng de fericire, dar nu voia s-i arate.
- Linguitorule, l acuz ea, ncolcindu-i gtul
cu braele. Acum mi spui c snt un nger, dar
aveai alt impresie despre mine cnd ne certam
tot timpul.
El o srut tandru, apoi i prinse brbia n mn
i o privi n ochi zmbind.
- Ai un har deosebit, milady, fiindc tii cnd s
te pori ca un nger i cnd nu.
Sub fereastra castelului se auzi tropot de copite.
Curnd, n schimbul libertii, idila lor va lua sfrit.
- Iar tu, rspunse ea, tulburat, ncercnd s
zmbeasc, eti orice altceva, numai nger nu.
Ochii albatri ai lui Dane strluceau de fericire,
dar cnd o vzu abtut o privi ngrijorat.
- Ce te frmnt, Gloriana? Simt c mi ascunzi
ceva.
Ea oft. Gareth i oamenii si ajunseser deja n
sala de jos i li se auzeau vocile i paii pe trepte.
- Cnd... Se opri, roie la fa. Dup ce se va
constata consumarea cstoriei i vom fi eliberai...
Dincolo de u se auzeau zgomote. A vrea s tiu
ce se va ntmpla cu mine. Vom rmne mpreun
ca so i soie? Te ntreb asta fiindc dac ncerci
s m ii nchis undeva, chiar dac am nceput s
in ]a tine destul de mult, am s fug.
n momentul n care Kenbrook i cuprinse faa n
palme i i trecu vrful degetelor peste obrajii ei, se
deschise zvorul.
- Vei rmne soia mea, Gloriana, aici la Kenbrook
Hali, iar aceasta va fi camera noastr pn ce se va
180 LINDA LAER M ILLER

repara restul. Copiii notri aici vor fi concepui


i aici i vom crete, dac asta i-e dorina, i
promise el.
Se auzi o scurt btaie n u, o simpl forma-
. litate, fiindc imediat ua avea s fie larg deschis.
- iM a rie tte ?
Dane o srut pe frunte exact n momentul n
care namilele lui Gareth intrar, gata s se ia la
lupt. Kenbrook nici nu catadicsi s se uite la ei.
- O voi trimite n Frana, dac vrea. Dac nu, se
poate mrita cu Maxen, velul, cu Edward, sau va
intra la mnstire. Atta vreme ct m iubeti,
nimeni n afar de tine nu-mi va fi soie.
- n sfrit, v-ai mpcat, tun Gareth din prag,
plin de verv. Afar, ntrilor, nu mai e nevoie de
voi aici.
Dane i desprinse cu greu privirea de la
Gloriana i i-o ndrept asupra fratelui mai mare.
Grzile se supuser ordinelor stpnului i prsir
camera, aruncnd ocheade n jur.
- Nu e nevoie s te ntreb dac te-ai culcat cu
drglaa ta soie, spuse Gareth, pe un ton n care
se distingea un amestec de automulumire i ceva
care semna cu o umbr de invidie. n ochii votri
care strlucesc se citete limpede c aliana nu mai
e ceva fictiv, ci un lucru ct se poate de real, aa
cum a ornduit Domnul.
Gloriana i strecur mna sub braul lui Dane,
de team ca nu cumva vorbele lui Gareth s l
incite la violen, dar gestul ei se dovedi inutil.
Kenbrook era foarte binedispus.
POVARA IUBIRII 181

- Ai privirea ager, frioare. Nu vrei nite vin s


srbtorim evenimentul?
Gareth fcu o strmbtur, gndindu-se, desigur,
la tactica pe care o folosise cu o zi n urm pentru
a-i face fratele inofensiv.
- Nici ntr-o sut de ani n-a gusta din vinul
oferit de tine.
Dane ridic o sprincean i o prinse pe Gloriana
de mijloc, lipind-o de el.
- N-ai ncredere n mine?
- n alte privine, ncrederea mea n tine e de
nezdruncinat, la fel ca vechile ziduri ale acestui
conac. Ct despre prinderea ta i ce a urmat
dup aceea - tim cu toii motivele pentru care am
fcut*o - nu snt chiar att de naiv s-mi nchipui c
nu te-ai gndt s-mi plteti cu aceeai moned.
Dei am fost departe unul de cellalt atia ani, eu
te-am crescut i tiu foarte bine ct eti de iret.
Gloriana vzu o sclipire de furie n ochii lui
Kenbrook i, cu siguran, o zrise i Gareth.
- la seama ce vorbeti, spuse Dane i, dei o
spuse pe un ton blnd, Gloriana sesiz c era domi
nat de furie, pe care de-abia i-o stpnea. Vorbele
tale snt ct se poate de nelepte i adevrate.
Se aternu o linite apstoare, apoi Gareth i
drese vocea.
- Aa cum am mai spus, se vede clar dup
figurile voastre c v-ai mpcat. Arunc o privire
scurt n direcia patului, unde aternutul ptat, sub
cuvertura mototolit, era semnul c Gloriana
fusese dezvirginat. Aa c, n-am s v cer s-mi
artai... dovada.
182 LINDA LAER M ILLER

- Nu eti doar generos, dar i prudent, remarc


Dane pe acelai ton linitit. Eu i Gloriana am
hotrt s rmnem aici. Tu poi pleca atunci
cnd doreti.
Gareth deschise gura s spun ceva, dar o
nchise la loc, ca un pete pe uscat. La fel de
surprins rmase i Gloriana, fiindc nu se atepta
s se mute acolo att de repede.
Rou la fa, Gareth ovi o clip, apoi se rsuci
i prsi ncperea turnului.
Gloriana l urmri cu privirea i, dei Dane i
trezise sentimente noi i confuze, simi o strngere
de inim.
- Te rog, zise Kenbrook binevoitor, nu te ntrista,
milady. Cred c fratele meu i cu mine ne vom
mpca pn la urm. Tu nu trebuie s te nstrinezi
de el sau de cei de la castel. i lu mna. Vino, Lady
Kenbrook, s-i art ncperi ale conacului pe care
nu le-ai vzut pn acum.
Ieir din camera circular a turnului i coborr
treptele abrupte pn n sala cea mare, n care, din
cauza vechimii, nu exista un cmin, ci guri n
pmnt i hornuri de aerisire, prin care ptrundea
ploaia. Totul era o ruin, dar Gloriana ndrgea
locul acela pe care l considera cminul ei.
- Aici veneam s m jos cu Edward, i spuse lui
Kenbrdok, care o trgea dup el att de repede
nct abia mai respira. El l juca pe Artos - Arthur,
regele rzboinic, iar eu eram Guinevere.
Dane se opri la captul unui alt ir de trepte i
se ntoarse spre Gloriana. n ntuneric ea nu-i putea
distinge faa, dar tonul lui era sec i puin ironic.
POVARA IUBIRII 183

- Acum nu mai ai nevoie de Arthur i nici eu nu


mi;doresc o Guinevere. Aliana lor a fost nefericit,
dar a noastr va dura pn la sfritul veacurilor.
Dei era copleit de fericire, Gloriana se
nfior.
r- Te rog, nu vorbi aa. Nu trebuie s forezi
sparta prin vorbe dearte.
Kenbrook, care cobora scrile lnnd-o de mn,
se ntoarse i o srut scurt.
- Cum i-e voia, milady, spuse el i o trase dup
el n catacombele castelului, unde ea i Edward
niciodat nu avuseser curajul s ptrund,
ncperile mari nu erau cu totul n bezn, lumina
trecurndu-se prin fantele nguste aflate sub
brnele ce susineau tavanul.
Gloriana simi n nri miros de sulf i auzi
clipocitul apei.
- Deci, aa, Guinevere, o tachin Dane,
trgndu-i tunica peste cap. Arthur nu te-a adus
pn aici. Asta m bucur.
- Ce...? se blbi ea, privind nucit n jur.
- Printre altele, romanilor le plcea curenia,
ncepu Dane s-i explice, n timp ce se dezbrca.
Gloriana i ridic poalele rochiei i se lu dup
Kenbrook.
; - Asta e o terrn roman? ntreb ea, nevenin-
du-i s cread c aa ceva rezistase timpului, nc
din antichitate.
- Da, rsun ecoul vocii lui Dane. Cu certitudine
exist un izvor subteran, motiv pentru care legiunile
romane au ales acest loc pentru construirea
fortreei.
184 LINDA LAER M ILLER

Ghidndu-se dup vocea lui i dup apa care


bolborosea i clipocea, Gloriana ajunse lng un
bazin imens, nconjurat de statui ciobite i scorojite
de vreme.
- Cum de a rezistat pn acum? ntreb ea
uimit, dezbrcndu-i rochia i cmaa i ae-
zndu-le neatent deoparte.
- Izvorul nu a secat, spuse Dane, scondu-i din
ap mna ud, iar romanii i construiau toate
edificiile, n special cele care aveau drept scop s
ofere distracie i plcere, s dureze secole. Ai grij
cum mergi. Snt cioburi pe care poi s aluneci.
Din bazin ieeau aburi i miros de ou clocite.
Gloriana se apropie de el pind atent.
- i apa pe unde se scurge?
Kenbrook i aez palmele pe umerii ei. Apa
fierbinte avu un efect binefctor asupra trupului ei,
nlturnd ultimele urme de durere lsate de
noaptea de dragoste.
- Exist un sistem de conducte subteran, care
duce pn la lac, i opti Dane, atingndu-i buzele.
Era limpede c gndul nu i sta la performanele
constructorilor romani.
Cnd se aplec s o srute cu patim i nerb
dare, Gloriana i strnse brbia n mn. Dane
gemu, dndu-i un sentiment nltor de putere i
mndrie.
Fr vorbe i mngieri, dintr-o singur micare,
Dane o ridic din ap, aeznd-o direct pe penis,
frmntndu-i snii, nerbdtor, n vreme ce o
mpingea n jos, cu o chinuitoare ncetineal, pn
ce ea l cuprinse n ntregime.
POVARA IUBIRII 185

Instinctiv, Gloriana i ncolci mijlocul cu picioa


rele i i ddu capul pe spate, n spasmul
muchilor i ntr-un ritm frenetic.
Cnd, n sfrit, Dane se uur, urletul lui de
triumf rsun n ncperea ntunecat.
Gloriana se ls fr vlag peste el, inndu-l cu
braele pe dup gt, cu picioarele n jurul mijlocului
i capul pe umrul lui. nc n ea, el o purt aa
pn pe treptele de piatr ale bazinului, unde o
ntinse i o spl cu micri tandre, de parc ar fi
fost o zei cobort din Olimp.
Cnd sfrir cu splatul, rmaser pe trepte,
tcui, mbriai, cu apa clipocind n jurul lor.
Gloriana aipi, se trezi i aipi din nou. Nu-i
amintea s mai fi fost vreodat att de fericit i r fi
rmas acolo, pe trepte, mult vreme dac
Kenbrook nu ar fi ridicat-o i nu ar fi ajutat-o s se
mbrace.
Cnd ajunser din nou n sala cea mare cu
ferestre nguste i guri pentru foc n pmnt, cl
reii ateptau n curte. Kenbrook iei s-i ntmpine,.-
fr s-i pese de prul ud i de hainele din care
iroia apa.
Gloriana l urm, dup ce ncercase zadarnic
s-i aranjeze inuta. Se temea c toat lumea i
putea citi pe fa fericirea, dar era prea mndr s
i-o ascund pn cnd toi aveau s plece. Dei
castelul era aproape o ruin, ea era stpn la
Kenbrook Hali i avea dreptul i datoria s apar
alturi de Kenbrook.
Din toat ceata nu l recunoscu dect pe velul
rocovan.
186 LINDA LAER M ILLER

Maxen o salut eu respectul cuvenit.


- Milady.
Drept rspuns, ea i nclin capul, dar nu
scoase un cuvnt.
Kenbrook se ntoarse s-i zmbeasc Glorianei
i ea vzu c este mulumit. Vorbele lui o
confirmar.
- Oamenii mei au venit s se stabileasc alturi
de noi la Kenbrook Hali.
Ca orice gazd aflat n aceast situaie,
Gloriana se ntreb cu ce i va hrni pe acei oameni
i unde vor dormi, dar n felul ei era la fel de
mulumit precum Dane. Aceia erau soldaii lui i
aveau datoria s-i slujeasc, indiferent de condiiile
n care triau.
- Adpostii caii i venii nuntru. Soia mea i
cu mine v urm bine ai venit.
n timp ce soldaii i aranjau lucrurile n came
rele lor, care semnau mai mult cu nite grajduri,
aflate n cellalt capt al curii pe drumul dinspre
mnstire se apropia un ir de crue. Gloriana,
care tia c transportau proviziile i servitorii, era
att de fericit net, nainte de a iei s ntmpine
caravana, se repezi n braele lui Dane i l srut
zgomotos.
Judith care mergea pe lng una din cruele
ncrcate, o salut zmbindu-i larg.
- n sfrit, iat-v, milady. S-a purtat frumos cu
dumneavoastr stpnul de la Kenbrook Hali?
Gloriana roi la gndul cum se purtase Dane cu
ea.
- Da, totul e bine. Ce snt toate astea?
POVARA IUBIRII 187

- Daruri de la Lordul Hadleigh, milady. i,


desigur, averea dumneavoastr. Privind n jur,
tnra se nfior. Eu i ceilali vom dormi laolalt
peste noapte. Locul e bntuit de fantome.
- Prostii, spuse Gloriana.
Cruele opriser n curte i erau descrcate de
servitori i soldai, care crau lucrurile nuntru
supravegheai de Gloriana. Dane se retrsese
undeva, mai departe, cu Maxen, fcnd planuri de
reparaii pentru Kenbrook Hali.
Gloriana avea i ea cteva planuri i aur s le
pun n practic, dar despre asta avea s-i vor
beasc soului ei mai trziu, cnd vor rmne singuri.
Pn seara, Judith i ajutoarele ei mturar sala
cea mare i ndeprtar pnzele de pianjen. ntr-o
camer care putea servi drept buctrie, fusese
aprins focul i n frigri se rumeneau civa
purcelui de lapte.
Soliile plecaser h goana cailor la Hadleigh
Castle i la mnstire s anune invitaii.
Sosir Gareth i Lady Hadleigh. Edward venea
la mic distan n spatele lor, mndru pe calul su
de lupt, nsoindu-le pe Mariette i pe Fabrienne,
care stteau ntr-o cru condus de un servitor.
Gloriana spera s nu o piard de prieten pe
Mariette dar, n acelai timp, nu avea nici o
remucare c i recptase brbatul.
Spre surprindera sa, Mariette o salut cu
zmbetul pe buze i srind din crua plin cu paie,
se repezi n braele Glorianei.
- E$ti fericit, ciripi fata n francez. O vd n
ochii ti surztori i dup gura ta.
188 LINDA LAER M ILLER

Gloriana rse uurat i fericit.


- Deci, m-ai iertat?
- Ah, zise ea, ntr-o englez stlcit. M-ai trdat,
dar fiindc snt generoas, am s te iert, continu,
zmbind din nou.
Cu coada ochiului, Gloriana l zri pe Edward
srind din a i dnd hamurile scutierului su, un
bieel de vreu apte-opt ani. Bietul Odin, juganul
murg, fusese nlocuit cu armsarul oferit n dar de
Gareth.
Edward prea tras la fa i chipul lui frumos era
ntunecat de tristee, n vreme ce o privea n tcere.
Glorianei i venea s plng dup Arthur al ei, care
n ziua n care primise titlul de cavaler i depusese
sabia la picioarele ei, n capel. Dei niciodat nu
dorise ca el s o iubeasc, i prea ru c l
respinsese.
nainte ca Gloriana s i vorbeasc, apru Dane
care o prinse de mijloc i l salut din cap pe
Edward. Apoi, ntorcndu-se cu faa spre Mariette i
ceru s discute cu ea ntre patru ochi.
Cnd cei doi se ndeprtar Gloriana i ndrept
atenia asupra lui Edward.
- i-am spus eu c mdemoiselle te admir.
Edward nici nu zmbi i nici nu privi n direcia n :
care se afla Mariette. 1
- Mariette admir toi brbaii - cel puin, teoretic
vorbind. Cred c realitatea este mai puin
atrgtoare pentru ea. S neleg c Kenbrook o va
mbarca spre Frana?
Gloriana ncuviin din cap, privindu-i o clip pe
cei doi care discutau aezai pe marginea fntniL
POVARA IUBIRII 189

Nu se auzea ce vorbeau, dar, n timp ce se uita la


ei, simi din nou un fior i gndui o purt la lumea
aceea ndeprtat i nevzut.
- Las-m aici, se rug n gnd. Te rog, las-m
s rmn ia Kenbrook Hali, alturi de soul meu,
pentru totdeauna.
Capitolul 10

n sala cea mare i n curtea de la Kenbrook Hali


petrecerea era n toi. Torele strluceau n noapte i
vzduhul era strbtut de cntecul menestrelilor. n
vreme ce Dane petrecea mpreun cu Gareth i cu
ali civa brbai, adunai n jurul unei guri n care
se aprinsese focul, Gloriana sttea lng Elaina.
inndu-se de mn, cu capetele apropiate, discu
tau n oapt.
- Este minunat s vezi aceste locuri trezindu-se
la via, spuse Elaina zmbind. Faa ei frumoas
devenise translucid, de parc prin faa ochilor i se
perindau imagini pe care alii nu le puteau vedea.
- Ah, Gloriana, copiii ti snt superbi.
Fericit ca nimeni alta, Gloriana sttea destul de
aproape, nct i auzi vorbele, att de periculoase
ntr-o lume ngrdit de superstiii.
- i vezi? o ntreb, n oapt Lady Kenbrook.
mi vezi copiii?
Se prea c Elaina urmrea un spectacol
magnific, plin de via i culoare, pentru c ochii ei
larg deschii strluceau.
POVARA TUBIR II 191

Nebun, sau nu, deseori prevzuse viitorul, dar


de-a lungul anilor i se interzisese s o mai fac,
dup ce l prevenise pe Gareth cnd recolta avea
s fie mnat sau cnd i atepta o iarn mai aspr
ca de obicei.
- Da, spuse Elaina, clipind, de parc scena din
faa ochilor ar fi disprut. Se ntoarse spre Gloriana
ncletndu-i degetele pe braul ei. l-am vzut.
Gloriana se sperie vznd-o ct era de schimbat
la fa.
- Ce s-a ntmplat? opti ea, speriat de
rspunsul pe care l-ar fi putut primi.
- Va trebui s nduri grele suferine pentru a-i
mplini destinul, spuse Elaina. i Dane, la fel. Dar
dac i pierzi curajul sau ezii, dac nu nduri i nu
depeti fiecare ncercare la care te supune
soarta, nu vei avea niciodat copiii, care un rol vital
n urzirea viitorului.
Gloriana privi n jur nelinitit i vznd cteva
servitoare, cam la vreo zece pai distan, n
umbra unui stlp ce susinea tavanul, se ndeprt
repede. Se strecurar pe un culoar lateral i se
rentlnir ntr-o grdin scldat n razele lunii,
care ddea spre vechiul cimitir din Kenbrook Hali.
Ofierii romani dormeau somnul de veci sub
anticele pietre, mpreun cu soiile i copiii lor,
alturi de generaii ntregi din neamul Kenbrook.
Castelul i pmnturile fuseser motenite de Dane
de la mama sa, Aurelia, care era ngropat sub o
cript strjuit de ngeri din marmur.
192 LINDA LA ER M ILLER

- Trebuie s-mi spui ce am de fcui, o rug


Gloriana, innd-o de amndou minile. Mi-e team
s nu fiu luat de lng Dane...
- Vei fi desprii, spuse Elana calm i cu
fermitate. ntr-o zi vei ajunge la o rscruce. Mintea
ta va dori s aleag un drum, inima un altul. n
majoritatea cazurilor, o femeie neleapt l va alege
pe primul, firete, dar tu, Gloriana, trebuie s ai
curajul s-l urmezi pe al doilea. Ai o inim viteaz
care te va ndruma pe calea cea bun, dac vei
avea ncredere.
Gloriana se prbui pe o banc din piatr.
- Nu vreau s l prsesc pe Dane - n-a
suporta s m despart de el! Am fost mult vreme
departe unul de cellalt...
- Asta-i singura cale, spuse Elaina, pe un ton
ceva mai blnd. Acum, ntoarce-te i ai grij de
oaspei. Primete-i drgstoas soul n pat i
gndete-te bine la ce-i rezerv viitorul. Dane i va
nfrunta singur soarta i dac va afla c nu mai
avei mult vreme de stat mpreun nu va rezista.
- De ce? De ce nu putem duce i noi o via
obinuit, la fel ca toi ceilali? ntreb Gloriana,
copleit de tristee.
- Fiindc tu nu eti ca toi ceilali, accentua
Elaina, pe un ton puin mai dur. Urmaii votri vor fi
oameni de vaz, iar stpnii lor, orict de despotici
ar fi, vor ine seama de sfaturile lor.
Gravitatea acestei veti aproape c o distrusese
pe Gloriana.
- A suporta orice dac a fi alturi de Dane.
Elaina se ridic i i aez mna pe umrul ei.
POVARA IUBIRII 193

- Aa cum fierul se clete n foc, la fel spiritul


devine puternic nfruntnd greutile. Urmeaz
calea care i-e sortit, Gloriana, altfel neamul
Kenbrook se va stinge dup cteva generaii i
ntreaga Anglie va deplnge aceast pierdere
ireparabil.
Rostind acestea se aplec, o srut pe cretet,
se ntoarse i porni spre conac.
Gloriana rmase pe loc lng zidul scund,
dincolo de care se afla capela i cimitirul, gndindu-
se la vorbele Elainei.
E nebun, i spuse, puin disperat, dar n
sinea ei, n miezul sufletului ei, tia c Lady
Hadleigh rostise adevrul. O ateptau vremuri
grele, dar dac reuea s depeasc toate
greutile, dup aceea avea s urmeze fericirea
venic.
i acoperi faa cu palmele, dar era prea ocat
ca s poat plnge. Trebuia s se ntoarc acas la
Dane, n inima i n patul lui, netiind momentul n
care vor fi desprii i pentru ct vreme. Era
ngrozitor.
- Eti frnt de oboseal, auzi o voce cunoscut,
exact n spatele ei. Dane o prinse uor de bra.
Vino la culcare, Lady Kenbrook.
Gloriana se rsuci s-l priveasc pe brbatul pe
care l iubea mai mult dect orice pe lume nc din
copilrie. Suspinnd, i ncolci gtul cu braele ei i
se ghemui la pieptul lui.
- Ce s-a ntmplat, iubito? ntreb Dane ngrijo
rat, ridicnd-o n brae ca pe un fulg. Elaina i-a spus
ceva care te-a suprat? tii, doar, c e nebun.
194 LINDA LAER M ILLER

Glorianai ls capul pe umrul lui i oft.


- Nu e vorba despre Lady Hadleigh sau despre
boala ei, spuse ea. Era primul dintre multiplele
sacrificii pe care le avea de fcut, l-ar fi spus lui
Dane ntreaga poveste i l-ar fi rugat s fac ceva
pentru a nu trebui s se despart, dar nu pomeni
nimic despre ce aflase, tiind c el nu avea nici o
putere i c ar fi suferit aflnd ce l ateapt. M dor
picioarele i cred c ar trebui s m frecionezi pn
adorm.
Dane o purt n brae, rznd, pe un culoar
lateral. Dei era ntuneric bezn, el cunotea bine
drumul i pe Gloriana o surprinse faptul c,
probabil, petrecuse destul timp la conac, nainte de
a pleca s lupte mpotriva turcilor.
- Eti o rsfat i va trebui s iau msuri n
privina asta, altfel o s-i iei nasul la purtare i-o s
mi te urci n cap.
Gloriana i puse palma pe pieptul lui i i simi
btile regulate ale inimii.
- Te voi iubi ntotdeauna.
Tocmai ajunseser n captul galeriei de la etaj
i el o ls brusc, prinznd-o de umeri i privind-o
fix n ochi.
- Pari ngrijorat, milady. Ce e cu tine?
Ea ntinse mna i l mngie. Stnd n penumbr
nu-i putea vedea faa.
- Am vrut s spun c am s-i port de grij pn
la sfritul zilelor i, dac e posibil, i dup.
Dane o prinse de brbie i i ridic faa n
lumin. Gloriana se ruga n gnd ca el s nu-i dea
POVARA IUBIRII 195

seama c sub forma aceea i lua rmas bun de


la el.
- T e iubesc, Gloriana, opti el, apoi o srut.
Gloriana nu se feri - nu putea s o fac - dar
cnd el i desprinse buzele de gura ei, l ntreb.
- i Mariette? N-am mai discutat despre ea
dup ce ai stat de vorb n curte.
Dane o lu de mn i o tr dup el.
- Mademoiselle iubete viaa de mnstire i
dorete s se retrag acolo sub protecia stareei
Margaret.
- Eu credeam... eu credeam c l place pe
Edward.J
- Civa ani de-acum ncolo va fi plecat la rzboi
i nu e nc pregtit pentru nsurtoare.
Urcau scara n spiral care ducea spre camera
turnului i Gloriana, care gfia, ar fi vrut ca Dane s
o fi dus n brae.
- Vrei s spui c Edward va pleca, aa cum ai
fcut i tu? Mrturisesc c speram s renune la
asemenea ambiii.
- Nu va fi nevoie,s plece departe ca s lupte,
spuse Dane, oprindu-se din nou, strngnd-o de
mn. Oamenii lui Merrymont au dat foc unuia din
orelele de grani.
Gloriana se rezem de zidul de piatr, copleit
de vestea pe care nimeni nu i-o dduse pn
atunci.
- Gareth i ceilali vor s se rzbune?
Un muchi se zbtu vizibil n maxilarul lui
Kenbrook i Gloriana rmase ngrozit de ce i
196 LINDA LAER M ILLER

spuse mai departe, mai ngrozit chiar dect de


soarta ce avea s-i despart.
- Voi pleca i eu cu ei. Nu putem tolera ase
menea fapte.
Gloriana simi c i se moaie picioarele i fcu
eforturi s nu se prbueasc.
- i tu ce-ai s faci, Dane? opti ea cu voce
ntretiat. i vei ataca unul din orae? Vei aduce
suferin unor oameni nevinovai, aa cum a fcut el?
Dane o trase n sus pe ultimele trepte i o duse
n camera turnului. nchise ua trntind-o, apoi se
ntoarse spre Gloriana, care rmsese lng mas,
puin speriat i cu ochii larg deschii.
Kenbrook fremta din nri i n ntuneric lumina
torelor dansa n jurul lui, aruncnd limbi de foc.
- Chiar m crezi un monstru, Gloriana? Crezi,
fie i pentru o clip c a face aa ceva, indiferent
care ar fi motivul?
Gloriana nghii n sec.
- Rzboiul este devastator, replic timid. La
nurile snt clcate n picioare, colibele arse, ranii
i orenii omori sau luai prizonieri.
- Noi nu ne rfuim dect cu Merrymont i cu
oamenii lui, zise Dane pe un ton rece.
Ea oft, prbuindu-se pe un scaun. n camera,
pn nu demult temni, se fcuse curenie i era
puternic luminat, :atemuturile schimbate, apa
pentru splat parfumat i li se aduseser haine
curate pentru a doua zi.
Gloriana se ntreba dac se va trezi tot n
camera aceea, sau n alt parte.
POVARA IUBIRII 197

- lart-m, spuse ncet. tiu c eti un om drept


i nu ai face ru unor nevinovai.
Dane i dezbrc tunica, dar nu i scoase
cmaa i pantalonii. Deschise o cutie aflat pe
mas i scoase dinuntru o sticlu. Cnd se
apropie de Gloriana era calm i avea privirea
senin.
i trase un scunel i se aez n faa ei, ridi-
cndu-i un picior pe genunchiul su. Cu micri
senzuale i scoase pantoful i ea gemu cnd Dane
ncepu s-i maseze uor pulpa.
- De fapt, nu vroiam s-mi frecionezi picioarele,
ci doar s vorbim.
Kenbrook i turn n palm puin ulei i puse
sticlua deoparte apoi ncepu s-i maseze muchii
obosii ai piciorului.
Ea gemu prelung i se ls pe spate n scaun.
- i place, milady? o tachin Dane.
Gloriana simea ceva asemntor excitaiei
sexuale, dar era cu totul altceva. Era bucuria
spiritului, nu a crnii, era ceva mult mai profund.
- Oh, gemu din nou, mai profund dect prima
oar. E minunat.
Cu micri circulare el i mas rotula, fcnd
uleiul s inre n piele.
- Nici o plcere nu e suficient pentru tine.
Vocea lui era sczut, insinuant, Gloriana uit
discuia cu Elaina i de rfuiala lui Merrymont.
Simea c se topete de plcere, c se cufund
din ce n ce mai adnc n scaun.
- Hmmm. Dar pe lume nu exista numai plcere
i bucurie. Ce prostie s cread c...
198 LINDA LA ER M ILLER

Kenbrook rse i i ridic cellalt picior fcnd-o


s se nfioare. ntredeschise ochii cnd el i ddu
jos i cellalt pantof.
- Torci ca o pisicu ghemuit lrig foc. Pe viitor
voi folosi uleiul i n alte scopuri.
- lei sticlua cu tine n pat?
- Sticlua i nu numai att, rspunse Dane,
fcndu-i un semn din cap s l urmeze.
Gloriana i dezbrc rochia i cmaa, care i se
nfurar n jurul gleznelor.
n vreme ce lmpile i torele plpiau n ntu
neric, n turn se auzeau gemetele de plcere ale
Glorianei, care se ntreba dac servitorii nu se
speriaser creznd c spiritele bntuie conacul.
Cnd se ivir zorile cenuii i Gloriana deschise
ochii, observ imediat c Dane nu se afla n
camer. Lumina torelor strlucea n pcla dimineii
i n scobitura lsat de capul lui pe pern gsi o
bucat de prjitur.
Cu trupul nc fremtnd de plcerea de peste
noapte, se ridic n capul oaselor i ncepu s-i
mnnce micul dejun. Dincolo de lac se auzir clo
potele capelei din Hadleigh, care chemau oamenii
la slujba de diminea.
Gloriana se ntinse somnoroas. Mai trziu va
aranja n aa fel nct s se poat oficia o slujb n
micul sanctuar al conacului, dar n clipa aceea i
era lene i, n afar de asta, curnd avea s plou.
i aminti ce planuri aveau Gareth, Dane i
ceilali pentru ziua aceea, doar atunci cnd Judith
intr gfind, purtnd n brae un vas cu ap cald.
POVARA IUBIRII 199

Gloriana i puse cmaa i alerg n picioarele


goale la fereastra dinspre vest, care ddea n curte.
Dane era acolo, cu prul blond strlucindu-i n
ceaa dimineii, urcat pe armsarul su de lupt,
Peleus. n spate, purtnd flamurile de lupt, soldaii
deja se aliniaser n poziie de atac.
- Nu, murmur Gloriana, cu lacrimi n ochi.
- Plecai de-acolo, milady, spuse cu blndee
Judith, lund-o de mn. O s murii dac mai stai
la fereastr n cmua asta subire.
- Dane pleac la lupt, spuse Gloriana cu voce
stins, ndreptndu-se spre masa pe care Judith
aezase un lighean cu ap de splat.
- Da, ncuviin fata, fr a prea ngrijorat.
Gloriana simi c i se face ru. De cnd se tia
urmrise soldaii antrenndu-se pe terenul de la
Hadleigh Castle, ncrucindu-i sbiile, pumnalele
i lnciile i lundu-se la trnt ca urii.
Pn atunci toate acestea nu le luase dect ca pe
nite jocuri crude, dar apropiata confruntare cu
armata lui Merrymont era ct se poate de
adevrat. Oameni din cele dou tabere vor fi grav
rnii, poate chiar aveau s moar.
- Stai jos, milady, i porunci Judith. Eti galben
ca ceara.
Gloriana se prbui pe un scaun i rmase
linitit ct timp Judith i pieptn prul i i-l mpleti
n Coad, sporovind tot timpul.
Dup ce se mbrc ntr-o cma galben
deschis, o rochie Cu fir auriu i puse o centur
btut n pietre colorate, prsi camera turnului.
Cerul era plumburiu cnd iei n curtea principal i
200 LINDA LAER M ILLER

se ntreb dac poneiul ei fusese adus n grajdul


de la Kenbrook Hali, ori rmsese la Hadleigh
Castle. Nu avea rost, chibzui ea. Dac ncerca s l
urmeze pe Dane n lupt, rezultatul, n ce! mai bun
caz, ar fi fost s se umileasc, iar invers,
dezastruos.
Cuprins de tristee se ndrept spre cimitir.
Dac urma s fie stpn la Kenbrook Hali trebuia
s cunoasc fiecare mormnt i la ntoarcerea lui
Dane s l ntrebe despre mama iui i despre toi
cei care se odihneau alturi de ea.
La lumina zilei avertismentele Elainei preau
pur imaginaie a unei femei care i petrecea mult
timp n singurtate, ascultnd voci.
Gloriana zbovi printre ngerii din piatr, uitndu-
se la cripta din marmur sub care i dormea
somnul de veci mama lui Dane. Dinspre lac btea
un vnt aspru, care ptrundea prin rochia groas
nfiorndu-i pielea. S-ar fi simit mult mai linitit
tiind c Lady Amelia, nconjurat de ngeri
vegheaz din ceruri asupra lui Kenbrook.
Se trezi din visare i tocmai se pregtea s se
ntoarc la conac - cu coada ochiului o vzu pe
Judith apropiindu-se cu pai hotri - cnd, pe .
neateptate o cuprinse o durere de cap, violent ca .
o lovitur de bard. Se cltin i ntinse mna s se
agae de unul din ngerii din marmur. Muchii
stomacului i se contractar i czu n genunchi.
Privirea i se nceo i avu senzaia c e luat
pe sus de un vrtej i purtat prin aer ca o frunz.
Auzi o bubuitur i i duse palmele la urechi,
ndoindu-se din ale i ipnd.
POVARA IUBIRII 201

-D a n e !
Nu-i ddu seama ct dur acel comar dar,
treptat ncepu s disting lucrurile din jur, iar
zgomotul ngrozitor se stinse treptat, transfor-
mndu-se ntr-un zngnit.
i nl capul, dar era att de ameit nct,
pentru o clip, nu-i aminti cum o cheam sau ce
cuta pe ploaie n cimitir.
Ca prin vis auzi voci n jur, oameni care vorbeau
repezit ntr-o limb ciudat. Clipi buimcit cnd i
reveni la fel de brusc cum o apucase durerea de
cap, pe care acum o simea foarte slab.
n jurul ei se ngrmdise lume care o privea.
Ploua i deasupra capetelor ineau pnze colorate.
Umbrele, i opti o voce din strfundurile
memoriei.
Oamenii discutau aprins, artnd-o cu degetul i
ea se feri, seuturnd din cap.
- Srcua, spuse cineva, e speriat.
- Privii ce haine caraghioase, zise un altul.
Aceeai parte a memoriei ei care recunoscuse
umbrelele, o fcu s neleag i ciudatele cuvinte,
ns cu o ncetineal chinuitoare. Dar lucrul cel mai
ngrozitor era c tia ce se petrece cu ea. Trecuse
din secolul treisprezece ntr-o epoc mult mai trzie.
n acest loc i timp, Dane i toi ceilali pe care i
iubea muriser de mult, fiind pulbere i oase n
mormintele lor.
Scoase un ipt ascuit de disperare i atunci,
din mulime se desprinse un brbat care i ntinse
mna, vorbindu-i cu mult blndee.
- Nu-i fie team. Snt medic i vreau s te ajut.
202 LINDA LAER M ILLER

Gloriana nchise ochii dorindu-i s se ntoarc


la Kenbrook Hali lng Dane.
- Acum te simi mai bine, nu-i aa? o liniti
brbatul punndu-i pe umeri o hain groas de ln
care mirosea plcut a ploaie i, vag, a parfum
brbtesc. Vino cu mine, ai nevoie de ngrijiri. Sus-
innd-o i croi drum prin mulimea care rmsese
cu gura cscat. Ce-i cu voi? N-ai mai vzut pn
acum oameni bolnavi?
ngrozit cu cteva clipe n urm, Gloriana
amuise i uimit se ls dus de brbatul care o
nfurase n hain.
- M cheam Lynford Kirkwood, i spuse acesta,
aplecndu-i capul spre ea. Maina mea e parcat
dincolo de poart i n apropiere am un cabinet
medical. Te duc acolo, i dau un ceai fierbinte i
nite haine uscate, apoi stm puin de vorb.
Gloriana se strduia s neleag ce spune. n
momentul acela simea c depinde cu totul de
brbatul acela amabil, care i vorbea rar. ncuviin
din cap, ncercnd s-i aduc aminte ce era aceea
o main. Cnd vzu obiectul i reaminti: o cru
cu motor i geamuri din sticl, ntoarse capul spre.
Kenbrook Hali n timp ce Kirkwood deschidea
portiera.
Din conac nu mai rmsese dect o grmad de
pietre roase de vreme, cu excepia turnului - locul
n care ea i Dane fuseser sechestrai.
- Urc n main, scumpo, o rug medicul,
mpingnd-o cu blndee. Eti ud leoarc i ari de
parc ai suferit un oc.
POVARA IUBIRII 203

Gloriana se aez pe banchet privind ameit


prin geamul pe care iroia ploaia. Nu se ntreb
cum fusese posibil un asemenea lucru, nici dac
va nnebuni, dei aa s-ar fi zis. ntr-un fel, mereu
se ateptase s se petreac lucrul acela.
Un singur gnd o preocupa: cum s se ntoarc
la Dane.

Doamna Bond, menajera, iei iute din buctrie


cnd Kirkwood opri vechiul Packard n faa casei.
Cineva telefonase deja s anune c domnul doctor
aduce acas o vrbiu cu aripa frnt.
- n sfrit, ai ajuns, spuse impacientat, ferin-
du-i capul de ploaie cu un exemplar din Times. E
vnt de frig i uite-o cum tremur!
Lyn Kirkwood nu-i rspunse, dar o ajut cu
mult grij pe Gloriana s coboare din main. n
vemintele acelea ciudate i cu panglicile mpletite
n coad semna cu o actri gata s intre n
scen. Pe drum nu vorbise deloc, ci mormise tot
timpul ceva neinteligibil.
O conduse n bibliotec unde ardea focul i o
trimise pe doamna Bond s aduc pturi, ceai
fierbinte i un halat gros. n vreme ce menajera se
ocupa de aceste treburi el turn puin coniac ntr-un
pahar i l ntinse fetei care drdia, exagerat de tare
pentru cineva prins de o ploaie cald de var.
Ea arunc o privire paharului de coniac, apoi l
iu ntre palme i sorbi, la nceput prudent, dup
aceea cu poft. Cnd i napoie paharul, el ar fi jurat
c rostise Mulumesc, stpne.
204 LINDA LA ER M ILLER

Lyn puse paharul deoparte i se aez pe un


scunel. Era un medic bun, trecut de treizeci de
ani, i iubea meseria i viaa, n general, dar i-ar fi
dorit un cmin.
- Cum te cheam? o ntreb cu blndee.
Ea se ncrunt uor, concentrndu-se parc s
neleag ce i se spusese. Cnd i rspunse, el nu-i
nelese numele care-i suna ciudat, dar fiindc
fcuse studii de lingvistic, recunoscu forma i
inflexiunile cuvintelor.
Engleza veche, i spuse tulburat.
ncerc din nou s comunice cu ea.
- Lyn Kirkwood, zise, punndu-i palma pe piept.
Doamna Bond se ntoarse cu ptura i halatul,
anunndu-l c imediat aduce i ceaiul.
- Lsai-o s se schimbe, domnule doctor. Am
eu grij s se nfofoleasc.
Cu privirea puin ncruntat Lyn se ridic i se
ndrept spre u. Nu era nevoie s-l goneasc din
propria lui bibliotec, se gndi iritat. Era medic, nu,
i vzuse pn atunci destule femei dezbrcate.
- Aduc eu ceaiul, spuse, ntrebndu-se dac nu
cumva devenise unul din acei brbai uor de
manevrat - crora el, personal, le plngea de mil.
- Bine, dar grbii-v, rspunse doamna Bond.
Dac nu ne ngrijim de ea, face sigur pneumonie.
Nepoata-mea, Ellen, arta la fel cnd...
Lyn plec repede la buctrie unde gsi
ceainicul clocotind pe foc. Umplu o can cu ap
fierbinte i puse pliculeul cu ceai ceilonez. Dei era
chirurg i se putea luda c are mini sigure, acum
i tremurau, gata s verse totul.
POVARA IUBIRII 205

Gndul i rmsese la fptura aceea minunat de


frumoas pe care o gsise n cimitir, printre ruinele
de la Kenbrook Hali, nfricoat ca un nger rtcit
n iad. Mai mult, putea s jure c apruse din
senin, ceea ce, desigur, era imposibil.
Mestec n cana de ceai, puse cteva fursecuri
pe o farfurioar i aranj totul cu mare grij pe o
tav.
Dac ar mai fi vzut-o hoinrind printre ruinele
de la Kenbrook Hali, mbrcat n hainele acelea
ciudate, cu siguran ar fi remarcat-o. Adesea se
plimba pe acolo, chiar i n zilele ploioase, fiindc,
ei bine, toat viaa ateptase s gseasc ceva
acolo, realiz acum, att de tulburat, nct abia reui
s duc tava fr s verse ceai pe ea.
Doamna Bond i terminase treaba.
- Nu a scos o vorbuli, i mrturisi n oapt
menajera. Nici un cuvnt, srcua. Tot timpul a privit
int flcrile, de parc ar avea mintea rtcit.
Cred c ar trebui dus la spital.
Lyn i privi ngrijorat menajera.
- Am s-o consult puin, iar tu mai bine du-te i
sun-o pe Marge. Asistenta lui era n ziua aceea de
gard la cabinet. Roag-o s treac pe aici.
Doamna Bond pufni ncet, de parc n gnd i-ar
fi spus c Lyn putea face ceva necugetat dac ea
nu l-ar fi supravegheat.
Dup vizitele de diminea el i lsase geanta
pe birou. O deschise i scoase dinuntru stetos
copul, un depresor lingual i termometrul digital,
care tocmai apruse pe pia. O examinare de
206 LINDA LAER M ILLER

rutin i confirm ceea ce bnuia: pacienta nu era


bolnav psihic, ci doar confuz i speriat.
i oferi o ceac de ceai i ea o lu cu mare
grij, de parc n-ar mai fi vzut n viaa ei aa ceva -
sau, de parc nu-i putea aminti cum se numete.
Pn atunci i concentrase atenia asupra
focului din cmin care ardea mocnit, dar n vreme
ce sorbea ceaiul fierbinte, tare i foarte dulce
ncepu s priveasc n jur, cu ochi mari sau printre
gene.
Lyn aproape c i auzea gndurile, n efortul ei
de a-i aminti numele lucrurilor i la ce folosete
fiecare. Dac nu s-ar fi priceput la lucruri de genul
sta, reflecta Kirkwood, ar fi zis c are n fa un
cltor n timp i nu doar o srman fiin
mbrcat n costum de epoc.
Capitolul 11

Ghemuit n fotoliul moale aezat n faa


cminului, Gloriana se simea copleit de
gravitatea situaiei n care se gsea. ocul o
amuise. Faptul c mai trecuse o dat prin aa
ceva i c avea sperane c se va ntoarce, nu
reuea s i liniteasc tumultul gndurilor. Pe
atunci era o copil vistoare i visul se
transformase n realitate; pentru un copil cu o
imaginaie bogat, grania dintre fantezie i lumea
real era destul de instabil.
La nceput sperase c Kirkwood i lumea lui
modern era doar o nchipuire, dar acum, cnd
realiza ce se ntmpla n jurul ei tia sigur c n
cteva clipe strbtuse o perioad de peste ase
sute de ani.
nchise ochii, strduindu-se s par linitit.
Dane murise de mult, la fel Gareth, Edward, Judith
i Lady Elaina. Rmsese singur pe lume.
Zgomotele o nvluiau din toate prile - o
muzic puin cam strident, huruitul a ceva care-i
amintea vag de maina de splat, tic-tac-ul
208 LINDA LAER M ILLER

mainriei care msura timpul, scrnetul roilor pe


asfaltul ud. Suspin i deschise ochii. l vzu pe
Kirkwood aezat pe un scunel, privind-o gnditor i
ngduitor.
- Ce s-a ntmplat cu tine? o ntreb i, de
aceast dat, ea pricepu mai uor ntrebarea.
Uurat, dar i cu disperare, i ddu seama c
ncepea s se adapteze noului mediu. Era un lucru
esenial - dar nsemna, oare, c i era sortit s
rmn acolo pentru totdeauna?
Privi n jur, puin speriat fiindc nu putea vorbi,
cutnd din ochi o foaie de pergament i o pan de
scris. Poate c salvatorul ei va nelege mai uor
dac ar scrie rspunsul, dect dac ar vorbi.
Vznd biroul pe care erau mprtiate lucruri
crora nu le tia numele, ls ceaca din mn, se
ridic din fotoliu i se apropie de el.
Zrind toate acele obiecte ciudate i strluci
toare de pe birou, se concentr, dar nu i le aminti.
Mim nmuierea penei n climar, fcndu-se
apoi c scrie.
Kirkwood zmbi, cu acelai aer gnditor i, n
cele din urm veni lng ea. Deschise un sertar i
scoase dinuntru un' cilindru metalic lucios i o
coal de hrtie.
Bucata de hrtie i era cunoscut - pe vremea
cnd era Megan desena tot timpul - aa c prinse
curaj i pe buze i apru un zmbet. Aezndu-se n
fotoliul din piele, cut din priviri climara.
Kirkwood i lu pixul de mn i, apsnd cu
degetul la unul din capete, se auzi un clic, apoi i
fcu o demonstraie trasnd cerculee pe hrtie.
POVARA IUBIRII - 209

Gloriana fcu ochii mari, minunndu-se. i aminti.


Era un creion. Megan vzuse de nenumrate ori
oamenii mari folosind asemenea obiecte. Chiar i
ea desenase cu creioane colorate.
Tulburat, l lu n mn i ncepu s scrie.
Mi se spune Gloriana.
Cuvintele erau scrise tremurat i neglijent - ce-
ar mai fi certat-o clugrul Cradoc - dar nvnd
imediat cum se ine creionul n mn, ncepu s
scrie cu mai mult siguran.
Nu aparin acestor timpuri. Vreau s m ntorc
acas.
ntoarse capul spre Kirkwood care citea atent
aplecat peste umrul ei. Dei nu-i nelegea prea
bine scrisul, ddu din cap ncuviinnd i Gloriana
nu Se mai simi nfricoat i singur ca nainte.
Poate c n vremurile acelea fenomenul de
cltorie n timp era ceva obinuit i el ar fi putut-o
ajuta s se ntoarc acas.
Kirkwood lu o alt foaie i scrise.
Unde e casa ta? Te rog, spune-mi de unde vii.
Gloriana privi ncordat cuvintele i, treptat,
ncepu s le priceap sensul. Era ciudat modul
acesta de comunicare dar, de-a lungul secolelor
limba lor comun suferise modificri, iar forma
scris era mai abordabil dect vorbitul.
Snt lady Kenbrook i locuiesc la Kenbrook Hali,
cu soul i stpnul meu, Dane St. Gregory. Cnd am
plecat era anul 1254.
Kirkwood citi cuvintele cu atenie.
210 LINDA LAER M ILLER

ntr-adevr, eti un cltor n timp, i scrise el.


Fiind un lucru imposibil ar trebui s fiu surprins dar
nu prea snt. Sntem n anul 1996, doamn.
Gloriara simi c plete. Avea numai cinci ani
cnd se trezise brusc ntr-o alt lume. Dei cuno
tea scrisul i cititul, nu nvase i nici nu o
interesase scurgerea vremii i era uimit ct de
repede trecuser anii. Omenirea se afla n pragul
Judecii de Apoi!
Ls pixul din mn i uor ameit i ls capul
pe brae.
- E greu s pricepi totul deodat, spuse
Kirkwood cu blndee, apoi oft. Nici pentru mine nu
e uor. Acum trebuie s te odihneti.
Gloriana intui nelesul cuvintelor. i nl capul
i ncuviin. Pentru moment un somn bun era
lucrul cel mai nelept pe care l putea face. Poate
se va trezi n pat lng Dane, n turnul de la
Kenbrook Hali, mirat de visul acela n care totul i
se pruse att de real.
Dup cteva minute doamna Bond o conducea
ntr-o camer s se odihneasc. n patul clduros,
cu aternuturi curate, Gloriana se cufund imediat
ntr-un somn profund.
Se trezi dup cteva ore, realiznd imediat c
nc se mai afla n casa lui Kirkwood. Era att de
disperat nct nu putea scoate un sunet.
Lacrimile i se prelingeau pe tmple umezindu-i
prul. Auzea sunete stranii, abia perceptibile.
Treptat, acestea devenir clare: erau vocile a dou
femei, ntrerupte de glasul, ceva mai ndeprtat i
fr inflexiuni, al unui brbat care se referea la
POVARA IUBIRII 211

convorbirile de pace dintre autoritile britanice i


Armata Republican irlandez.
Constat, cu uimire, c nelegea ce se
vorbete.
- Eu zic c ar trebui internat n spital, auzi
vocea doamnei Bond, undeva aproape. O fi luat
droguri.
Gloriana se ridic puin n capul oaselor. Dro
guri? Nu nelegea cuvntul, dar prea un lucru ru.
O alt voce, mai plcut i mai tnr, i rs
punse menajerei.
- Dup cum arat, eu nu cred c se drogheaz.
Era Marge, asistenta de care Kirkwood pomenise
ceva mai devreme. Lyn este medic i imediat i-ar
fi dat seama.
- Povestea asta nu-mi place deloc, bombni
doamna Bond. nchipuie-i pe cineva care apare
ntr-un cimitir, aa, din senin. i rochia pare luat
dintr-un muzeu, numai c e la fel de nou i groas
ca lna din cea mai bun hain de iarn pe care o
am eu.
Gloriana ar fi preferat s rmn sub pturi dect
s rspund inevitabilelor ntrebri i s se expun
privirilor curioase, dar trebuia neaprat s se
uureze. Se ridic i se uit sub pat.
Nu vzu oala de noapte.
Se ntinse din nou, cutnd n amintirile lui
Megan pn ce revzu cu ochii minii toaleta cu
instalaiile montate n porelan strlucitor, care
acolo se afla, probabil, la captul^ holului. Strbtu
cmrua mbrcat doar n cmaa lui Kirkwood,
care i venea pn la genunchi i deschise ncet ua.
212 LINDA LAER M ILLER

Lumina era att de puternic nct o orbi i cteva


clipe rmase nemicat clipind derutat. Apoi 6
vzu pe doamna Bond discutnd cu o femeie
rocat, amndou aezate la mas. Un ceainic
aburea n faa lor i totul n jur prea c strlucete.
- Vrea s mearg la toalet, zise prietena
doamnei Bond, cu voce cald. La captul holului,
drguo.
Gloriana nu nelese cuvnt cu cuvnt, dar gsi
toaleta i o folosi cu oarecare team.
Rmase mult pe gnduri pn i aminti cum se
trage apa i cum se deschide robinetul la chiuvet
ca s-i spele minile. Pe hol o atepta Marge,
asistenta plinu, care i zmbi cu bunvoin.
- Nu o lua n seam pe Elsa Bond, o sftui n 1
oapt femeia, apropiindu-se i lund-o de mn.
Nu e rea, ci doar puin ursuz.
Gloriana ddu din cap. nelesese aproape tot.
- Vrei s mnnci ceva, scumpo? N-ai but dect |
un ceai nainte de culcare. i pot pregti o gustare.
Stomacul Glorianei rspunse n locul ei printr-o
uoar bolboroseal. Marge i oferea mncare i \
pentru a doua oar o invitaie i se prea binevenit.
Mai ddu o dat din cap.
Marge zmbi i o trase n camera luminoas - ]
buctria. Nu semna deloc cu cele din secolul al -I
treisprezecelea care erau mult mai mari i ntune-, j
coase, pline de aburi, o grmad de servitori
trebluind de colo-colo i cini de vntoare sforind |
pe duumea, i spuse Gloriana. Pe un dulpior era
aezat o cutie cu capac n care plpiau lumini. > 1
POVARA IUBIRE 213

Era un televizor, i aminti ea, iar vocea br


batului pe care o auzise mai devreme vorbind
despre Armata Republican Irlandez venea din
mainria aceea.
Se aez pe scaunul oferit de Marge privind
fascinat la televizor. Doamna Bond mormi c
avusese o zi obositoare, i lu la revedere i
dispru pe hol.
n timpul acesta Marge ncropea ceva de
mncare, sporovind.
- Dac te deranjeaz l nchid. Bond l las toat
ziua s urle, iar dac te ntrebi unde e domnul
Kirkwood, i spun eu c s-a dus s viziteze civa
pacieni, dar trebuie s apar.
Numele Kirkwood atrase atenia Glorianei i i
dezlipi privirea de pe ecranul televizorului. Dei ar fi
vrut, i era team s vorbeasc.
- Srcua de tine, o cin Marge, cltinnd din
cap. Prul scurt i crlionat i ncadra faa rotund
i drgla. Numai Dumnezeu tie ce-i cu tine. Ai
o privire care-mi frnge inima, dar nu-i face griji.
Doctorul i cu mine o s ne ocupm de tine i o s
ncercm s punem lucrurile la punct.
Micat de vorbele femeii, Glorianei i ddur
lacrimile i n gt i se puse un nod dureros. Nepu-
tnd vorbi, s-i spun ct era de diferit fa de
ceilali, i ntoarse din nou privirea spre televizor.
Cuvinte necunoscute, imagini i frnturi de melo
dii i se nvlmeau n minte dar, n mod ciudat,
fceau legtura ntre lumea modern i cea pe
care o lsase n urm n dimineaa aceea. i spuse
214 LINDA LAER M ILLER

c privind i ascultnd, curnd va nva s comu


nice cu cei din jur.
Marge i puse n fa o farfurie i Gloriana
recunoscu ceea ce se numea un sandvi, adic o
bucat de cacaval ntre dou felii de pine prjit.
Mnc cu poft, nelundu-i ochii de la ecranul
televizorului.
Imaginile erau captivante, dar cuvintele greu de
pronunat i rostite att de repede nct i ddeau
impresia c snt spuse doar pe jumtate.
- Eti flmnd, nu glum, spuse Marge, punn-
du-i nc un sandvi pe farfurie.
- Mulumesc, ndrzni Gloriana, pronunnd rar,
cu grij s nu greeasc.
Marge se lumin la fa.
- Cu mult plcere.
Curnd oboseala o cuprinse din nou pe Gloriana
i se ntoarse n cmru unde czu ntr-un somn
profund, visndu-l pe Dane bntuind ca o fantom
culoarele de la Kenbrook Hali i strigndu-i numele.
i j

Rou se scutura de pe frunzele stejarilor cnd


mica oaste obosit se ndrepta la pas spre
Kenbrook Hali. Oamenii aveau sbiile tocite i hai
nele mbibate de noroi, snge i transpiraie, fiindc
mai bine de dou ceasuri luptaser cu armata lui
Merrymont. Erau epuizai.
Dane mergea cu ochii aintii asupra turnului,
locul unde inima i rmsese n minile frumoasei
sale soii. Stul de rzboaie i fr entuziasmul
care l animase toi acei ani de-abi atepta s
ngenuncheze la picioarele Glorianei, s-i lae
POVARA IUBIRII 215

capul n poala ei ca s-i simt degetele mngindu-i


tmplele i prul.
J Maxen, rnit i murdar din cap pn n picioare,
cu tunica mustind de snge i ploaie clrea alturi,
ducnd de cpstru un cal ce-i purta n spinare
stpnul mort.
- Merrymont sta e smna diavolului, spuse
velul. L-ai vzut urcat sus pe deal, privindu-i
oamenii cum ddeau foc recoltelor? O fcea ca s
ne in la distan, nu?
Dane ncuviin din cap, gnditor. El, Maxen i
ceilali se ntlniser cu Gareth i oamenii lui la o
or dup ce soarele rsrise deasupra lacului.
Fumul neccios de pe qmpia prjolit ce ntune
case cerul spre vest le indicase exact locul unde se
afla Merrymont.
n preajma colibelor drmate lanurile de gru
fumegau. Porcii i vitele fuseser ucise, iar ranii
fugiser ngrozii n pdure, dar nu toi scpaser.
Dane strnse din ochi. Cele dou tabere se
luptaser pe cmpia de flcri i nc mai auzea
scfnetul fierului pe fier i vedea n faa ochilor
cnteile ce neau din lamele sbiilor.
S-ar fi dus dup Merrymont - avantajat de
poziia n care se afla -, dar asta ar fi nsemnat
s-i prseasc oamenii i pe Edward care n ziua
aceea participa pentru prima dat la o lupt
adevrat. Aa c rmsese alturi de ei pn n
clipa n care, la un semn, soldaii lui Merrymont
dduser bir cu fugiii, refugiindu-se spre dealul
unde se afla comandantul lor, abandonndu-i
camarazii czui pe Cmpul de lupt.
216 LINDA LA ER M ILLER

Fugari prini, morii i rniii fuseser luai i dui


n crue i pe trgi, fie la Hadleigh Castle,,fie la
Kenbrook Hali.
Dane se ateptase ca Gloriana s-i ias n
ntmpinare, cu prul fluturndu-i n vnt i privirea
ngrijorat cutndu-i rnile, dar ea nu se vedea
nicieri. Imaginea ei i insuflase curaj pe parcursul
ntregii zile, iar dezamgirea era cu att mai mare.
Nu avea ns timp s se lase copleit de ndoieli.
Patru mori fuseser dui n capel pentru a li se
oficia slujba de nmormntare, iar din cei rnii,
apte la numr, fiind oameni ai lui Kenbrook fuse
ser transportai la mnstire i dai n ngrijirea
stareei i a clugrielor.
Numai dup ce i hrni, i adp i i duse
calul la adpost, Dane intr n cas s-i caute
soia.
Judith, slujnica Glorianei, l atepta n sal frn-
gndu-i minile i tremurnd. n lumina flcrilor ce
plpiau n guri, arta ca o fantom.
- Unde i-e stpna? o ntreb Dane, calm.
Fusese convins c se ntmplase ceva din clipa n
care nu o vzuse ieind s-l ntmpine.
Fata era slab i micu i prea att de fragil
nct o vorb rstit ar fi drmat-o. O lacrim i se
prelingea pe obraz i buzele i tremurau.
- A fost rpit de lng noi, milord.
Dane rmase nemicat, abinndu-se s nu se
repead i s o bruscheze pentru a obine un
rspuns mai clar.
- Ce dracu vrei s spui? ntreb printre dini,
dei tia. tia, aa s-l ajute Dumnezeu.
POVARA IUBIRII 217

- Era n cimitir, milord, bigui slujnica. Burnia i


mi-era team s nu rceasc, aa c am luat o
pelerin i m-am repezit s i-o duc... Judith se opri,
nfiorndu-se. Am vzut-o cznd n genunchi, de
parc ceva ar fi durut-o foarte tare i am alergat
spre ea, dar imediat a disprut. Ochii fetei se
mriser de spaim i avea faa alb ca varul. Unii,
adic se vorbete c diavolul a venit i a luat-o -
vocea ei deveni o oapt - n iad...
Dane i trecu mna plin de snge prin pr
ncercnd s-i domoleasc furia.
- Spune-le c dac mai vorbesc asemenea
\ bazaconii, am s-i alung.
Judith ncuviin din cap, cu ochii nlcrimai i
frngndu-i att de tare degetele nct i se albir
ncheieturile.
- O s-o gsii, milord, nu-i aa? O s-o aducei
napoi.
Dane era att de disperat nct se cltin uor pe
picioare. Fora care i-o rpise pe Gloriana era
peste puterea lui de nelegere i, cu att mai puin,
i se putea mpotrivi. Dar asta nu nsemna c
trebuia s se dea btut, ci s gseasc o cale
pentru a nfrunta soarta.
Gloriana era viaa lui; fr ea era un om mort.
- Nu-i adevrat, zise, amgindu-se, dar min
ciuna nu i uur suferina. Asemenea lucruri nu se
pot ntmpa. Oamenii nu dispar precum fantomele.
* Judith ncerca s spun ceva - mai bine zis, s
protesteze - dar i nghii cuvintele aprobndu-l din
cap. Durerea se citea pe chipul ei i Dane se
218 LINDA LAER M ILLER

ntreb dac propriile-i sentimente se oglindeau la


fel de clar pe faa sa.
Dar ce importan avea!
- Oamenii mei snt flmnzi i obosii. Ai grij s
se aduc mncare n sal i mai multe lemne de
foc.
Judith mai ddu o dat din cap i plec grbit.
Dane mai zbovi o clip apoi urc n camera din
turn unde ardea o singur lamp.
Le aprinse i pe celelalte, ncercnd s gseasc
un semn, o urm lsat de Gloriana. Hainele ei
erau acolo i piesele de ah aliniate pe tabl n
ateptarea unei noi partide. i simea prezena, de
parc ea ar fi fost acolo, gata s se iveasc n
prag.
- Gloriana, murmur el.
Apoi i desprinse sabia de la bru i i dez
brc hainele ptate de snge. Se spl n lighean
i se mbrc din nou cu o pereche de pantaloni
simpli, din ln i tunic, iar n picioare i trase
cizme din piele moale. Cu lampa n mn i tre-
murnd de oboseal porni n cutarea ei, strigndu-i
numele, chemnd-o acas.

Soarele btea deja n ferestre cnd Gloriana se


trezi a doua zi diminea. Realiznd imediat c nc
se afla n secolul douzeci, primul impuls fu acela
de a urla de disperare, dar se abinu, muendu-i
buza, tiind c nu i-ar ajuta la nimic.
Cineva i lsase pe fotoliul de lng fereastr o
grmad de haine, moderne, cu siguran mpru
mutate din vecini sau de la vreo rud.
POVARA IUBIRII 219

Nu curajul o ndemn s coboare din pat ci


nevoia de a merge la toalet. Cnd trecu pe hol,
arunc o privire n buctrie, unde l vzu pe
Kirkwood stnd la mas. El i simise, probabil,
prezena, dar nu i ddu atenie, intuind c nu
dorea s fie vzut mbrcat sumar, doar n
cmaa lui.
Cnd se ntoarse n camer, Gloriana se duse
direct la fotoliul unde se aflau hainele - blugi,
lenjerie intim n ambalaje sigilate, un tricou verde
cu mneci scurte pe care scria Oxford cu litere
mari, albe.
Dup ce i puse chiloii subiri, fr picior - pe
care i-i amintea din copilrie - Gloriana i potrivi
fia aceea ciudat de material al crei scop
evident era s-i susin snii. Nu-i aminti s mai fi
vzut vreodat aa ceva i i lu ceva timp s
neleag cum se folosete. Cnd iei din camer
mbrcat, prea destul de stnjenit.
De aceast dat Kirkwood se ridic de pe scaun
zmbind.
- Bun dimineaa, i ur ei.
Gloriana rmase n prag, privind n spatele lui,
ateptndu-se s o zreasc pe simpatica Marge,
sau chiar pe doamna Bond, dar niciuna nu se afla
acolo.
- Bun dimineaa, rspunse, aproape fr glas.
El pru mulumit i fcu un semn cu mna spre
scaunul din faa sa.
s - Intr i aeaz-te. La micul dejun avem ou cu
crnciori. Recunosc c nu e foarte sntos, dar
micile compromisuri fac deliciul vieii.
220 LINDA LAER M ILLER

Gloriana se ncrunt i se aez la mas nedu


merit, fiindc mncarea arta extrem de ape
tisant.
Kirkwood chicoti binedispus.
- Oh, Doamne, m-am lsat prins n acest joc al
imaginaiei. Dac doamna Bond, Marge i toi acei
gur-casc de la ruinele Kenbrook nu te-ar fi vzut,
a crede c eti o plsmuire a minii mele. Spune-
mi, cine eti?
Gloriana se strduia s i pun n farfurie fr
s mprtie mncarea pe de lturi. Acolo de unde
venea, oamenii mncau cu mna i foloseau cuitul
numai pentru tiat i strpuns, dar aici existau tot
felul de ustensile. i cut cuvintele nainte de a-i
rspunde lui Kirkwood.
- Vreau s plec acas la Kenbrook Hali.
Kirkwood oft.
- tiu, zise el, lundu-i lingura i punndu-i n
mn un obiect cu dini, dar plecarea ta acas este
o problem, pentru c, n afar de turnul transfor
mat n muzeu, Kenbrook este totul o ruin.
Dei ncerca din rsputeri s par curajoas,
Gloriana ntreb dezndjduit.
- Vrei s spui c nu tii cum s m trimii acas?
Kirkwood se nfior de parc ar fi simit pe pielea
lui durerea Glorianei.
- Draga mea, nu tiu cum ai ajuns aici, cu att
mai puin cum te-ai putea ntoarce. Am impresia c
totul e o fars.
Ea ls jos furculia i mpinse farfuria la o parte,
i pierise foamea. Probabil c suferina i se citea pe
POVARA IUBiRn 221

chip, fiindc Kirkwood i lu mna i i-o strnse


afectuos.
- Dac exist o cale s te pot ajuta, am s-o
gsesc, Gloriana, zise el, pe un ton grav. Dar
trebuie s ai rbdare.
Gloriana ncuviin din cap. n gt simea un nod
dureros. Nu putea, nu voia s-i petreac restul
vieii n locul acela, desprit de Dane. Imposibil
s nu existe o cale de ntoarcere, iar cutrile
trebuiau ncepute la Kenbrook.
Se ridic de pe scaun i porni spre u. Cimitirul
nu putea fi departe. Poate mergnd acolo i stnd
pe locul n care fusese gsit...
Ghicindu-i inteniile, Kirkwood o ajunse din urm
i o prinse cu blndee de bra.
- Te duc cu maina pn acolo. E periculos
pentru tine s umbli singur.
Cinci minute mai trziu se aflau pe drumul ngust
Care nconjura lacul. Trecur de mnstirea din
care rmseser doar cteva ziduri i cnd Gloriana
cut din priviri castelul Hadleigh nu vzu nimic, iar
din Kenbrook Hali, n afar de turn, nu mai
rmsese dect un morman de pietre nnegrite de
vreme.
Kirkwood plti o tax custodelui i intrar. Erau
singurii vizitatori.
Gloriana sri zidul surpat al cimitirului i alerg
spre mormntul Aureliei St. Gregory. ngerii dispru
ser, dar cripta nc mai exista.
Nemicat, cu ochii nchii i inndu-i rsu
flarea, Gloriana se rug fierbinte s se ntoarc n
secolul ei, lng Dane.
222 LINDA LA ER M ILLER

Nimic nu se ntmpl. Cnd deschise ochii l vzu


pe Kirkwood n faa ei, cu minile n buzunarele
pantalonilor, cu capul plecat ntr-o parte, privind-o
cu mil.
- De ce? opti ea. De ce a fost s fie aa?
- Nu tiu, rspunse el, n oapt.
Gloriana o porni cu pai hotri spre turn. Pe
vremea cnd era prizonier acolo mai fusese dus
n lumea aceasta, ce-i drept doar pentru cteva
clipe. Poate c acolo va gsi culoarul de ntoarcere
n trecut.
Kirkwood nu ncerc s o opreasc, ci o urm n
turnul care arta cu totul altfel dect l tia ea, dar
Gloriana cunotea foarte bine drumul spre camera
de sus. Brusc i aduse aminte prima cltorie,
n timp.
Pe vremea aceea exista o poart.
Ademenit de Elaina, trecuse prin ea cnd avea
cinci ani i se numea Megan. Dar unde era poarta?
Camera din turn era ticsit de tapiserii care pe
vremea ei nu existau, iar n vitrine de sticl erau
expuse relicve reprezentnd trecutul glorios de la
Kenbrook Hali. Cioburi de plcue din terma
roman, o pies de ah din jad, pe care, cndva,
Dane o inuse ntre degete, un pumnal cu minerul
btut n pietre scumpe, un dar pentru Edward n
ziua n care primise titlul de cavaler. Cu palmele pe
geamul vitrinei i inima zbtndu-i-se n piept,
Gloriana rostea ca pe o litanie numele soului su.
Kirkwood o prinse de umeri i o ntoarse cu faa
spre el. ^
POVARA IUBIRII 223

- Spune-mi, Gloriana, ce se petrece n sufletul


tu?
Ea tremura. Cum putea s-i explice ce simte
vznd lucrurile acelea ca obiecte de muzeu,
amintiri ale unor vremuri de mult apuse?
- Te rog, ajut-m, i rspunse.
Kirkwood om bri, iar ea se ag de el,
punndu-i capul pe umrul lui.
- Am s ncerc, i fgdui el, pe un ton nesigur
i puin mirat. Ceea ce i ruga Gloriana era impo
sibil i amndoi o tiau.
Capitolul 12

De la nceput tiuse c nu o va gsi, dar asta nu


l fcuse s renune la disperatele cutri. Cnd,
frnt de oboseal i dezndjduit se ntinse n pat, o
cut cu privirea prin ungherele ntunecate.
Gloriana lui nu era acolo, dar i simea mirosul
pielii parfumate i parc i auzea i vocea.
Se trezi cu prima gean de lumin, mai obosit
dect se culcase. Rmase pe marginea patului, cu
ochii aintii la masa unde sttuse Gloriana atunci
cnd dispruse n prezena lui. Oft trecndu-i
degetele prin pr. Nu se ntreb, cum poate alii ar
fi fcut-o, dac fusese o nlucire. Cariera de soldat
l nvase s aib ncredere n propriile-i simuri i,
implicit, n perceperea lucrurilor.
Se ridic i se apropie de scaunul pe care
sttuse Gloriana. Era mai mult ca sigur c ea se
ntorsese n cealalt lume, cea din care venise
prima dat. Strnse speteaza scaunului cu atta
furie nct simi c i se taie rsuflarea. Ochii i se
mpienjenir i n gt i se puse un nod dureros, de
parc cineva ncerca s-l sugrume.
POVARA IUBIRII 225

O btaie n u l fcu s tresar.


- Dane! Era Gareth, ngrijorat i agitat. Unde i-e
nevasta? Pentru numele lui Dumnezeu, doar nu iei
n seam vorbele...
Dane se rsuci i-l privi tcut. n nenorocirea
care se abtuse asupra lui nu avusese timp s se
gndeasc la acel posibil pericol, dar acum era
convins c Judith va pune paie pe foc vorbind
despre brusca dispariie a Glorianei. Cea mai vag
aluzie la practicarea vrjitoriei atrgea dup sine
pedepsirea celui nvinuit, fiindc oamenii puneau n
seama lui Satan orice ntmplare ieit din comun.
- Hai, vorbete, lua-te-ar naiba, ip Gareth.
Dane oft.
- Dac ai auzit c Gloriana a disprut, bnuiesc
c e adevrat.
- Bnuieti c e adevrat? repet Gareth.
Doamne, Kenbrook, oamenii nu dispar aa, pur i
simplu.
Dei era foarte devreme, Dane cut carafa cu
vin i i turn n can.
- Asta aa e, recunoscu el, dup ce sorbi de
cteva ori i puse cana jos strmbndu-se dezgustat,
dar Gloriana e o fiin deosebit.
Gareth privi nelinitit spre ua mare din lemn
care rmsese ntredeschis.
- Atunci ce e, dac nu o femeie obinuit? l
ntreb n oapt cu vocea tremurat.
Dac situaia nu ar fi fost att de disperat, Dane
ar fi rs de expresia tragic a fratelui su.
- Gloriana este femeie, Gareth. Fii sigur de asta.
Nu se putu abine s nu-i ndrepte privirea spre
226 LINDA LA ER M ILLER

patul n care petrecuse momente ncrcate de


pasiune mpreun cu soia sa. Dar nu este vrji
toare sau vreo unealt a diavolului, dac asta ai
aflat de la oameni.
- Ce-ar trebui s cread aceti oameni simpli
cnd unul de-al lor a fost martor la o asemenea
ntmplare? zise Gareth ncercnd s-i pstreze
cumptul.
- Gloriana nu a fcut nimic ru, replic Dane,
plimbndu-se nelinitit prin camer. Nu pot da nici o
explicaie, fiindc nici eu nu neleg ce s-a ntmplat.
Acum am s-i spun ceva - dar s te fereasc
Sfnta Fecioar dac sufli cuiva o vorb. Chiar aici,
n camera asta am vzut-o pe Gloriana disprnd
ca un fum. Oft din nou, dndu-i capul pe spate
s-i ntind muchii ncordai. Gareth l privea
consternat. Diferena este c atunci a reaprut
aproape imediat.
Cnd i reveni, Gareth lu cana din care buse
Dane i o goli dintr-o sorbitur. Apoi se duse pn
n prag, se uit de-a lungul coridorului s vad
dac nu trsese cineva cu urechea - precauie
tardiv, i zise Dane - i nchise ua grea de lemn,
dup care i umplu din nou cana cu vin, cugetnd
la ce-i spusese fratele mai tnr.
- Dac povestea asta a fi auzit-o de la un om
simplu, a fi luat-o drept nscocire. Nimeni nu-i
ntrece la spus basme i poveti. Dar fiindc mi-o
spui tu, Kenbrook, e cu totul altceva i dac juri c
ntr-adevr ai vzut aa ceva, nu pot s nu te cred.
Dane zmbi cu tristee simind un gol n suflet.
POVARA IUBIRII 227

- Dei i vine greu s crezi, i mulumesc totui


pentru ncredere.
La remarca lui, Gareth ridic de pe mas cana,
ncruntndu-i sprncenele.
- i acum, ce facem? Chiar dac srmana
copil va reui s se ntoarc - i eu m rog s se
ntmple aa - va fi n mare pericol.
Dane, care adormise mbrcat, i scotea haine
curate din cufrul de lng pat.
- Aa e. Unii vor dori s o vad arznd pe rug ca
o vrjitoare. Asemenea execuii oribile vzuse n
Europa. Se va ntoarce - trebuie. i dac cineva
ncearc mcar s se ating de ea, e un om mort.
Transmite-i clugrului Cradoc c aa am zis eu i
s atrag atenia turmei pe care o pstorete.
Gareth roi puin la fa.
- Cradoc e un om evlavios i cu mult nelep
ciune i nu ar instiga la violen n numele lui
Cristos. La drept vorbind, cred c ar trebui s-i
spunem adevrul, att ct l cunoatem, s ne
sftuim cu el i s-i cerem ajutorul.
Fr s vrea Dane i duse mna la minerul sbiei.
- Nimeni nu trebuie s afle, spuse el calm,
Nimeni, Gareth.
- Asta-i imposibil. Nu ne putem descurca sin
guri, zise Gareth, ncercnd s se stpneasc.
Trebuie s ne sftuim cu Elaina, fiindc ea nelege
lucrurile astea i cred c deja a auzit zvonurile.
Dane i ls capul n jos i se frec la ochi.
- Ai uitat c Elaina e socotit nebun?
Gareth se apropie de el i i puse palma grea
pe umrul Iui.
228 LINDA LA ER M ILLER

~ S-ar putea s fie mai lucid dect noi toi. Hai


la mnstire s-i cerem sfatul.
- nainte de asta mai am ceva de fcut, spuse
Dane, Ne ntlnim la grajduri peste o or.
Gareth rmase o clip pe gnduri, apoi ncuviin
din cap, lu lampa i iei. Dane se duse la scrinul
n care Gloriana i inea zorzoanele i lu una din
panglicile aurii cu care ea i lega uneori prul. i-o
nfur la ncheietura minii i suflecndu-i
mnecile iei din camer.
Se ndrept spre capel. Legenda spunea c
fusese nlat pe locul unui altar unde strmoii se
nchinau zeilor. Acum, locul era un bastion al
cretinitii.
Dane, care nu era un om evlavios, ovi n prag.
Aici nu ardeau luminri ca la Hadleigh Castle unde
clugrul Cradoc tocmai oficia slujba.
ngenunche i plecndu-i capul se rug n gnd,
dar nu pentru ntoarcerea Glorianei - dei era
dorina lui cea mai fierbinte - ci ca Dumnezeu s o
aib n paza sa i s o fereasc de rele acolo unde
se afla.

Vremea mohort i imaginea de-acum familiar


a conacului Kenbrook Hali, din care nu mai rm
sese n picioare dect turnul, accentuau disperarea
Glorianei. Reuind, n sfrit, s deschid portiera
mainii, se ndrept ncet spre mormintele str
moilor lui Dane.
Lyn rmase n urm, pregtit s i ofere ajutorul.
Gloriana descoperi cripta sub care zcea Aurelia
St. Gregory i i lipi fruntea i palmele de marmura
POVARA IUBIRII 229

rece, rugndu-se s se ntmple o minune i s se


ntoarc n trecut.
Nu se ntmpl nimic. Doar frigul o ptrunse pn
la oase, iar Lyn o conduse napoi la main, lsnd-o
s plng n voie, lucru pentru care i fu recu
nosctoare.
n drum oprir la un mic restaurant, aflat cam pe
locul unde cndva se ridica circiuma din Kenbrook
Village.
Ploaia care se nteea i fuioarele de fum care
se nlau din cele patru couri ale cldirii ofereau
perspectiva unei ambiane plcute.
Gloriana i arunc o privire salvatorului su care
rmsese cu minile pe volan. Pe zi ce trecea,
secolul douzeci i se prea tot mai familiar, mai
real i mai stabil. Oare, niciodat nu se va mai
ntoarce acas?
- Cred c ne-ar prinde bine o mncare cald.
Intrm?
Gloriana se mai uit o dat la courile care
fumegau i ddu din cap c da. Nu i era foame,
dar descoperise c este nsrcinat i trebuia s se
gndeasc n primul rnd la binele copilului ce l
purta n pntece, copilul lui Dane.
n circiuma creia Lyn i spunea restaurant,
atmosfera era, ntr-adevr, plcut. La fiecare
capt al ncperii exista cte un emineu n care
ardeau flcri jucue, iar mesele pe cpriori i
bncile din lemn erau aidoma celor de la Hadleigh
Castle. Felinarele agate de tavan cu lanuri lungi
i groase, dei foloseau electricitatea, acel feno
men al secolului douzeci, erau n aa fel aranjate
230 LINDA LAER M ILLER

nct sugerau lmpile de care Gloriana i amintea


cu drag.
Privind n jur fu cuprins de nostalgie, dar i de
un sentiment de linite. Localul era aproape gol, iar
chelneria, mbrcat ntr-o rochie ruinos de scurt
i conduse la o mas lng unul din emineuri.
Lyn comand pete i nc ceva crora le
spunea cartofi pai, iar chelneria se ndeprt
fredonnd o melodie vesel.
Mncarea, aburind i mirosind mbietor, i spunea
Glorianei c e vorba de cartofii prjii, de care i
amjnti din copilrie.
i ndrept gndul spre prinii care se certau tot
timpul, la drumul cu avionul spre Anglia i la zilele
ngrozitoare ce au urmat. Se nfior fr s vrea.
Kirkwood o privi uimit, dar nu insist punnd
ntrebri.
- Trebuie s te gndeti la viitorul tu, Gloriana,
spuse ncet, punndu-i uor palma peste mna ei.
Exist posibilitatea ca s nu te mai poi ntoarce
vreodat acolo de unde ai venit.
- Dar ai crezut ce i-am povestit, nu-i aa? i
formul Gloriana ntrebarea, rar i cu grij, dei
ncepuse s se exprime cu aceeai uurin precum ,
Lyn i ceilali i s neleag ce se vorbete.
Lyn i mai lu o bucat de pete prjit.
- La nceput n-am tiut ce s cred, i mrturisi el
sincer. Artai ca o prines n ghearele balaurului. ^
- Unii poate m cred nebun, continu ea, ^
ntrebndu-se dac n lumea modern existau,
ntr-adevr, balauri, aa cum auzise c ar fi fost
n vremea ei. Se nclzise, aa cum niciodat n
POVARA IU B IM 231

secolul treisprezece nu simise pe o asemenea


vreme i fiindc mncase pe sturate, i se fcuse
somn.
Vorbele ei l fcur pe Kirkwood s-i ncleteze
uor maxilarele.
- Fiind medic mi dau seama c starea ta
depresiv nu are nici o legtur cu nebunia.
Gloriana se simi att de uurat nct aproape
izbucni n plns. De nenumrate ori se ntrebase
dac nu cumva i pierduse minile.
- Mulumesc, opti ea, retrgndu-i palma
dintr-a lui.;
n zilele urmtoare urmar acelai program.
Dup vizitele la pacieni, Lyn o ducea pe Gloriana
la Kenbrook Hali i petreceau cel puin o or printre
ruine. Gloriana cuta drumul de ntoarcere n
secolul treisprezece, iar Lyn, dei nu o spusese,
rmnea n preajma ei pentru a- da ajutor i,
eventual, pentru a o proteja.
Dup acele cutri zadarnice, mergeau de
obicei s ia prnzul n micul restaurant, iar dup-a-
miezele i seara, cnd Lyn era la cabinet sau la
spitalul din orelul nvecinat, Gloriana citea cu
aviditate i se uita la televizor. ncerca cu disperare
s se integreze n noua i ciudata societate, dar
dorina de a se ntoarce la Dane era la fel de
puternic.
. n fiecare noapte se visa n camera din turnul de
la Kenbrook Hali n braele soului su. Totul prea
att de real nct atunci cnd se trezea singur n
pat, disperarea ei era cu att mai mare.
232 LINDA LAER M ILLER

Locuia de dou sptmni n casa lui Lyn -


Marge i adusese haine i o nvase s foloseasc
maina de splat i celelalte aparate casnice -
cnd, ntr-o diminea i fcu apariia, Janet, sora
lui Kirkwood. Elegant, ntre dou vrste, Janet
avea n localitatea vecin un anticariat. Lyn i
povestise despre Gloriana i fiindc urma s plece
n strintate pentru cteva luni, avea nevoie de
cineva care s i conduc mai departe afacerea, n
schimbul unui salariu modest i a unui mic
apartament deasupra magazinului. Gloriana ar fi
putut refuza, pe bun dreptate, pentru c nu avea
nici cea mai vag idee despre lucrurile acelea, dar
avnd o fire independent era nerbdtoare s-i
croiasc singur un drum n via. Dei Lyn nu
fcuse nici o aluzie tia c stnd acolo abuza de
amabilitatea lui i c, dei legea o permitea, bnuia
c nu era potrivit ca o femeie s locuiasc sub
acelai acoperi cu un brbat care nu-i era nici so,
nici frate i nici unchi.
- Mi-ar plcea s lucrez pentru tine, i spuse lui
Janet, care zmbi i-i arunc fratelui su o privire
care putea nsemna Vezi, ce i-am spus eu.
Lyn sttea lng emineu i n timpul scurtei
discuii nu scosese o vorb dei avea un aer
gnditor i trist.
- Nu e nevoie s te grbeti, zise el privind-o pe
Gloriana n fa.
nainte ca aceasta s spun ceva, Janet
interveni.
- Lynford, locuim ntr-un orel n care tu eti
medic. Gndete-te la buna ta reputaie i a
POVARA IUBIRII 233

domnioarei... a Glorianei. Ii ntoarse spre ea


privirea ptrunztoare, dar amabil. Care este
numele tu de familie? Nu cred c mi l-ai spus.
- St. Gregory, rspunse Gloriana, dup care,
rsucindu-se i spuse lui Lyn. i mulumesc pentru
ajutor, dar sora ta are dreptate, Trebuie s m mut
de aici.
- Astea-s aiureli, zise el nervos i Gloriana
observ c i se nroise brbia i o privea pe Janet
nfuriat. Urmtoarele lui cuvinte rmaser o enigm
pentru ea, dar se prea c Janet le nelesese
foarte bine. Nu mai sntem pe vremea reginei
Victoria.
Janet se foi pe scaun, dar expresia ei rmase la
fel de ndrtnic. Gloriana o plcea dei prezena
ei o intimida.
- Aa o fi, dar noi nu locuim n Los Angeles,
Paris sau Londra. Vecinii, prietenii i clienii -
; pacienii ti - nu snt att de emancipai nct s
neleag, iar tu nu trebuie s ie neli ncrederea.
Lyn ncerc s protesteze, dar Gloriana i fcu
semn s tac.
- E u nu vrea s mai rrrin.
f - Atunci, foarte bine, murmur el ofensat.
Desigur, tu eti cea care hotrte.
O jumtate de or mai trziu, Gloriana se afla n
mainua condus de Janet Kirkwood. Vremea era
asemntoare celei din ziua n care lsase n urm
| tot ce avea mai drag i fusese aruncat n lumea
^aceea ciudat i n continu micare.
- Ceva se petrece cu tine, remarc Janet n
B ilu l ei calm i tranant, n vreme ce conducea
234 LINDA LAER M ILLER

privind nainte prin sticla aburit, creia Lyn i


spunea parbriz. Beioarele se micau ritmic
tergnd picturile de ploaie i Gioriana le privea
fascinat. Fratele meu e foarte misterios n ce te
privete, continu Janet. i Lyn nu e aa niciodat.
Gioriana oft i nchise ochii prefcndu-se c a
aipit. n realitate, de cnd o nvluiau attea
zgomote i imagini, iar impresiile o copleeau,
toate simurile ei stteau la pnd.
. Janet nu o lu n seam i continu s-i
vorbeasc.
- n cteva zile vei nva ce ai de fcut. Nu
trebuie dect s primeti clienii, s rspunzi la,
telefon i s controlezi dac toate uile se nchid la
ora ase. Problemele de contabilitate i mesajele le
rezolv eu la ntoarcerea din Frana.
. Gioriana ddu din cap fr s deschid ochii.
- Sper s nu regrei c m-ai angajat, dei i-am
spus de la nceput c nu m pricep la nego. Printre
gene o vzu pe Janet reglnd butonul radioului, din
care se auzi o melodie lent, ncnttoare.
- Nego. Ce cuvnt demodat, la spune-mi, de
unde ai aprut, Gioriana St. Gregory?
- Snt americanc. n fond, acesta era adevrul,
dar nu tot adevrul. Adic, m-am nscut acolo, dar
mare parte din via am trit-o aici, n Anglia.
Janet lu o curb periculoas i Gioriana se
dezechilibr, apoi rmase ncremenit pe
banchet, cu ochii mrii de spaim.
- Hmm, mormi Janet i, dei tonul ei nu suna
prea ncreztor, nu o contrazise.
POVARA IUBIRII 235

Magazinul se afla la parterul unei case cochete


cu etaj, frontoane i acoperi din igl. Glorianei i
plcu din prima clip, dei dorul de cas era la fel
de puternic ca la nceput.
- Ce minunii, spuse ea, admirnd vitrina n
care erau expuse cri legate n piele.
Janet zmbi, mpinse portiera i cobor din
main deschiznd n acelai timp umbrela.
- Mulumesc, i strig vesel, grbindu-se spre
intrarea n magazin.
Gloriana alerg dup ea i imediat se trezi ntr-o
ncpere nesat cu cri pe rafturi nalte ct
peretele, pe scaune i mese.
- i place, nu? o ntreb Janet, dndu-i jos
haina de ploaie i agnd-o n cuierul de lng u.
Umbrela o ls deschis la uscat, departe de cri.
- Dac Lyn i cu mine nu am fi avut ceva bani,
n-a fi putut ine magazinul. Crile snt scumpe, iar
cei interesai n descifrarea manuscriselor i a
cronicilor vechi snt subiri la pung.
Gloriana se ncrunt, nedumerit. n timp ce-i
scotea haina se strduia s priceap ce voise s
spun Janet.
- Acum, vino s-i art unde vei locui. Cum i-am
spus, sus xist un mic apartament.
Gloriana o urm, aruncndu-le priviri avide
tomurilor de cri.
- Nu i-e team s lai asemenea... valori pe
mna unui strin?
Janet i zmbi peste umr.
236 LIND A LA ER M ILLER

- Dac Lyn are ncredere n tine i el se pricepe


la oameni, asta mi-e derajuns. Dac nu plec, din
cauza vremii am s nnebunesc.
Apartamentul de la etaj avea un emineu din
crmid, scaune confortabile care nu existau n
lumea simpl i dur din care venea Gloriana, un
televizor i multe rafturi cu cri. n cel mai mic din
cele dou dormitoare exista o ni cu ferestre
nalte, iar camera de baie era dotat cu toate
instalaiile necesare: o cad mare, closet i
chiuvet. Buctria se gsea lng salona.
- la loc, o invit Janet vesel. Eu am s
pregtesc ceaiul. Deschise un dulap din care
scoase cteva piese din serviciul de ceai. Vreau
s-i mulumesc... c ai acceptat s te ocupi de
magazin n lipsa mea. Trebuie s-l sunm neaprat
pe Lyn. Pn nu-i spun c n ce te privete totul e
bine i c nu te simi copleit, nu se linitete.
Gloriana se aez pe unul din scaunele
confortabile. Firete, era un pcat c se bucura de
aceste plceri ale vieii. Apartamentul lui Janet era
la fel de plcut, ospitalier i impecabil de curat ca i
csua lui Lyn.
Dac acel cuvnt, copleit nsemna ce credea
ea, sigur aa se simea. nvase att de multe lucruri
ntr-un rstimp att de scurt, nct uneori avea
senzaia c-i plesnete capul. Ah, da, era o fat
inteligent, dar latina, greaca i matematica, nvate
de ia clugrul Cradoc erau floare la ureche pe lng
leciile de supravieuire n lumea modern.
Dup ceaiul cu sandviuri, Gloriana o urmri
fascinat pe Janet cum manevreaz butoanele
POVARA IUBIRII 237

telefonului. n vreme ce pentru Janet i ceilali


acest mijloc uor de comunicaie prea ceva
normal, Gloriana vedea n el un miracol.
Cnd Janet i ntinse receptorul btile inimii i se
nteir din cauza emoiei. Niciodat pn atunci nu
mai vorbise la telefon i cnd auzi vocea lui Lyn
rmase surprins.
- Alo, Gloriana.
- A... alo, rspunse ea, cu rsuflarea tiat.
Dac ar exista un aparat din care s se aud
vocea lui Dane, cum o auzea pe a lui Lyn!
- Sora mea s-a purtat frumos cu tine?
Gloriana ddu din cap, apoi dndu-i seama ce
face, spuse:
- Da^. Janet e foarte amabil... ca tine. Era
puin speriat c discuta cu cineva pe care nu-l
putea vedea - de parc ar fi vorbit cu o fantom.
Lyn o asigur c l putea suna oricnd i i ddu
numrul de telefon. Dup aceast discuie i
napoie lui Janet receptorul i se duse s se uite pe
fereastr.
tia c se afl printre prieteni, totui dorina de
a-l vedea pe Dane, de a-l atinge i a-i auzi vocea
era chinuitoare. l va mai vedea, oare, vreodat?
Trebuia s se resemneze c i va petrece restul
vieii n secolul douzeci, ntr-o vreme creia nu-i
aparinea.
Continu s plou ntreaga dup-amiaz, iar
atmosfera trist de afar nu se deosebea deloc de
starea sufleteasc a Glorianei. Janet i explic ce
avea de fcut - s rspund la telefoane, cnd s
238 LINDA LA ER M ILLER

deschid i s nchid magazinul, cum s cear


ajutor n caz de urgen.
Gloriana era uimit de ncrederea pe care i-o
acorda Janet, gndindu-se c n magazin se aflau
lucruri extrem de valoroase, iar ea era, practic, o
strin.
- i dac se ntmpl s greesc ceva? ntreb
ea, ceva mai trziu cnd i sorbeau ceaiul la gura
sobei. La Hadleigh Castle, nainte ca Dane s se fi
ntors de pe Continent, nvase s in socotelile
casei i urmrea n permanen modul n care i se
administra averea, aa c ce i artase Janet, dei
lucruri complicate, le nelesese.
Janet ridic din umeri.
- Oricine poate grei. Dac se ivesc probleme
de afaceri cu vreun client, spune-i s ia legtura cu
mine cnd m ntorc.
i cu asta discuia despre afaceri se ncheie.
Gloriana se duse n camera ei, fcu o baie i se
culc devreme, fr s mnnce. Avu un vis att de
sugestiv nct pentru cteva momente crezu c s-a
ntors la Kenbrook Hali i la Dane.
Parc sttea n camera din turn lng patul n
care soul ei dormea un somn agitat. Prul lui blond
strlucea n lumina slab a unei lmpi cu ulei.
Gloriana i optea numele i i mngia uor
fruntea. El se trezi i mormi ceva, iar ea se aplec
deasupra lui, n clipa aceea dndu-i seama c
viseaz i c n realitate se aflau la mare distan
unul de cellalt. l srut pe gur i din ochi i
picurar lacrimi pe faa lui.
Dane deschise ochii.
POVARA IUBIRII 239

- Gloriana, slav Domnului... murmur el.


Gloriana simi c se pierde i ntinse mna spre el,
dar prea trziu. Se trezi, cu faa ud de lacrimi i inima
zbtndu-i-se n piept, n dormitorul din apartamentul
lui Janet. Dane era att de departe, dar ea l simea
acolo: mirosul lui i buzele fierbini strivindu-i gura.
i ls capul pe pern. ri vreme ce lacrimile i se
prelingeau pe obraji se ntreba dac doar l visase
pe Dane sau, de fapt, pentru cteva clipe, fusese
chiar acolo, lng el.

ntins n pat, Dane tremura. n camera slab


luminat nu ardea dect lampa lsat pe mas. O
vzuse. O vzuse pe Gloriana. Ea i atinsese gura
cu buzele, srutndu-l dulce, dar numai cteva clipe
i i vzuse ochii arznd de dragoste.
Fusese doar un vis? Nu. Dane era convins c
totul se petrecuse n realitate. Cine tie cum, pentru
cteva momente, Gloriana reuise s rup vlul
timpului i misterul care i desprea. Dei era trist,
ntrezrea o raz de speran i cu ajutorul lui
Duhinezeu sau al unui nger bun avea s o
regseasc pe Gloriana.
Se ridicJ se duse la fereastr i privi luna care
se oglindea n apele lacului. Dac Gloriana ar fi fost
rpit, s-ar fi luptat cu toi tlharii din Anglia s o
aduc acas, dar ea trecuse un prag urmnd o cale
pe care el nu putea merge.

n dimineaa aceea Gloriana se trezi cu inima


ndurerat, cu dureri de cap i ochii umflai. Se
spl pe fa cu ap rece, apoi pe dini, se
240 LINDA LAER M ILLER

pieptn i i trase pe ea o pereche de pantaloni,


un pulover i n picioare mocasini.
Cnd intr n buctrie Janet tocmai i bea
ceaiul cu pine prjit.
- Dumnezeule, ari de parc toat noaptea ai fi
plns. Eti bolnav? S-l sun pe Lyn?
Gloriana scutur din cap ncercnd s zm-
beasc pentru a-i liniti prietena.
- Nu, nu-l deranja, te rog. Art aa fiindc mi-e
dor de cineva.
Janet i fcu semn s se aeze i i aez ime
diat n fa o can cu ceai fierbinte, n care cu mna
tremurnd uor Gloriana adug zahr i lapte.
- O iubire pierdut, nu? insist Janet, aezndu-se
din nou i ungnd cu gem o felie de pine.
Gloriana ddu din cap strduindu-se s se
liniteasc. Trebuia s se hrneasc pentru a-i
pstra forele i dac voia un copil sntos.
- Acum nu-i pot explica...
- Nici nu-i nevoie. Aplecndu-i capul ntr-o parte
rmase pe gnduri,studiind-o atent. Ai un pr foarte
frumos, dar cred c te chinui cu el la splat i
pieptnat.
Gloriana i era recunosctoare c schimbase
subiectul. De la televizor i de pe strad cnd mergea
la cumprturi, .observase i ea c femeile purtau
prul tuns mai scurt. Cele din secolul treisprezece
niciodat nu-i tiau prul, dei majoritatea i
puneau vlul pe cap cnd ieeau n lume.
- Mi-ar plcea s-mi schimb pieptntura, i
mrturisi Gloriana.
POVARA IUBIRII 241

Bnuia c Dane s-ar fi suprat pe ea dac s-ar fi


tuns i ar fi zis c seamn mai mult cu un biat
dect cu o femeie, dar, orict l-ar fi iubit i i simea
lipsa, el nu mai avea cum s hotrasc pentru ea.
- Chiar pe strada asta e un coafor. Sun eu s te
programeze i dup-amiaz nchizi magazinul i
pui n geam plcua cu Vin imediat.
Cnd sfrir micul dejun Janet i mai ddu cteva
instruciuni apoi i lu valiza, lsnd magazinul n
grija Glorianei care, entuziasmat, dar i ngrozit,
avu timp suficient s se acomodeze cu noile obliga
ii, fiindc nu o deranj nici un client toat dimineaa.
La prnz urc s-i pregteasc un sandvi -
mecherie nvat de la Marge - apoi se ntoarse
n magazin. Cum tot nu se ivir clieni i nici
telefonul nu sun, se mulumi s studieze crile,
unele att de frumoase, cu pagini groase din
pergament, litere scrise cu miestrie i superbe
ilustraii, nct nu-i putea dezlipi ochii de la ele.
La trei - i fusese greu pn nvase s citeasc
orele pe cadranul ceasului - Gloriana aez n
ordine notiele pe care i le lsase Janet, i puse
haina, nchise magazinul i travers strada spre
cldirea pe care era scris Tunsori i Permanent.
Era o adevrat aventur s viziteze prvlia
unui brbier din secolul douzeci. La ntoarcere,
dou ore mai trziu, prul i atingea umerii i, dei
nc i simea inima grea, pasul i era uor.
Se opri o clip s-i admire chipul n fereastra
magazinului lui Janet, apoi descuie ua i zgribu
lit, se grbi s intre la cldur.
Capitolul 13

Seara la ase i jumtate telefonul sun brusc,


speriind- 0 tt de tare pe Gloriana nct aproape c
vrs ceaiul pe ea. n sinea ei se felicitase c,
reuise s se descurce nesperat de bine n acel
colior ciudat din univers. Mai existau, totui,
lucruri cu care se prea c nu se va obinui
vreodat, iar aparatul acela, care fcea un zgomot
asurzitor era unul dintre ele.
- Gloriana? Era o voce drag, familiar, dei o
alta ar fi vrut ea s aud. Lyn la telefon. Cum te simi
de cnd Janet i-a luat zborul spre sudul Franei?
Gloriana surse. De cnd se tunese i simea
capul mai uor.
- M simt destul de bine, dei, i mrturisesc,
m i-ecam urt.
- Am cel mai bun remediu pentru asta, replic
Lyn. De fapt, te-am sunat s vd dac pot trece pe
acolo s-i prezint un bun prieten care ine foarte
mult s te cunoasc.
Gloriana accept imediat.
POVARA IUBIRII 243

- O vizit ar fi binevenit. De cnd a plecat Janet


m simt foarte singur. Fcu o pauz i privind pe
fereastr se ncrunt amintindu-i c se apropia ora
: cinei. S pregtesc ceva de mncare?
- A, nu, rspunse Lyn repede. Las c aduc eu
pete i cartofi prjii de la Village Tavern.
Gloriana era fericit nu doar fiindc va avea
: companie la cin. tia s clreasc, s mnuiasc
arcul i sgeile, s citeasc n greac i latin i
s fac socoteli n gnd, dar gtitul mncrii nu era
punctul ei forte. De fapt, nu tia s pregteasc
dect sandviuri i ceai. Ce bine, spuse,
nencercnd s-i ascund uurarea.
Cnd Lyn i fcu apariia o jumtate de or mai
trziu, cu braele pline de pungi unsuroase, din care
se rspndea un miros mbietor, Gloriana tocmai
nteise focul n emineu i aprinsese'lmpile. Lyn
era nsoit de un brbat mai n vrst, foarte
prezentabil, cu prul alb i ochii cenuii ca oelul.
Purta un costum scump i sub bra inea o map
burduit, din piele.
. - Gloriana, zise Lyn, i n vreme ce i scotea
haina de ploaie, o srut prietenete pe obraz, i-l
prezint pe bunul meu prieten, Arthur Steinbeth. E
profesor la o universitate american.
Gloriana i salut cellalt oaspete schind un
zmbet. Dei prezena acestuia nu o intimida, se
simea studiat cu atenie, de parc ar fi ncercat
s vad pn n adncul sufletului el, fcnd-o s se
ntrebe dac nu cumva Lyn i relatase strania ei
poveste.
244 LDSTDA LAER M ILLER

- Poftii nuntru, i invit ea, doar cu cteva


cuvinte, aa cum auzise la televizor c . spune
lumea cnd are musafiri.
Zmbetul profesorului Steinbeth o mai ncuraja
puin.
- Mulumesc, rspunse el, nclinnd politicos din
cap, dup care i ddu haina de ploaie lui Lyn, care
i-o ag n cuier, pstrnd mapa sub bra.
Gloriana aezase farfurii i tacmuri pe mas, n
eventualitatea n care profesorul nu voia s m-
nnce cu mna, iar Lyn rsturn coninutul pungilor
pe un platou ntins.
Steinbeth aez mapa cu grij pe podea,
rezemat de piciorul scaunului. Dei taciturn i
extrem de politicos, Gloriana i ddu seama c
brbatul mai n vrst era interesat de ea n aceeai
msur cu care purta de grij mapei din piele. l
privi stingherit pe Lyn, o dat sau de dou ori, dar
nu puse ntrebri.
Dup mas Lyn scoase o sticl cu vin din
frigiderul lui Janet i se aezar toi trei n faa
emineului. Lyn rmase cu braul sprijinit de polia
de deasupra cminului, un obicei al lui i Gloriana
ocup fotoliul din piele al lui Janet. Profesorul se
aez comod pe divan cu mapa pe genunchi.
- Profesorul Steinbeth este expert n literatura
medieval, zise Lyn. Schi un zmbet trist. Apropo,
mi place cum te-ai tuns, Gloriana. Bnuiesc c a
fost ideea lui Janet.
Cele dou fraze neavnd vreo legtur una cu
cealalt o lsar pe Gloriana nedumerit, trebuin-
du-i cteva secunde pn s neleag.
POVARA IUBIRII 245

- Da, murmur plecndu-i ochii. Janet mi-a


sugerat s-mi tai prul. i ndrept atenia spre
profesor, ntrebndu-se din nou dac Lyn i trdase
acestuia secretul ei. Cunosc foarte puin literatura
medieval, mrturisi ea cu sfial.
Profesorul zmbi, ochii ncepur s-i strlu
ceasc i roi de plcere.
- Exact cum mi s-a spus, zise el.
Gloriana i arunc o privire lui Lyn, care arbor o
expresie nevinovat, apoi i zmbi i ea profesorului
Steinbeth.
- Ah, da? i ce anume vi s-a mai povestit
despre mine, domnule profesor?
- Te rog, spune-mi Arthur.
- Bine, Arthur. Oamenii din secolul douzeci
erau mai puin ceremonioi ntre ei dect cei din
secolul treisprezece. Te rog... spune-mi... ce i-a
povestit Lyn... domnul Kirkwood.
Arthur roi din nou i se desfcu la guler, cu un
gest involuntar, bnui Gloriana, dup care i arunc
o privire scurt lui Lyn, parc cerndu-i permisiunea
s vorbeasc.
- Mi-a spus c eti cltor n timp.
Gloriana pufni i se uit la Lyn. Prietenul ei i
evit privirea.
- neleg, zise ea. i tu l crezi?
Arthur ovi oftnd prelung.
- Cred c da, recunoscu el.
- Mi-am permis s trimit rochia ta profesorului
Steinbeth, interveni Lyn, brusc nveselit. Cea pe
care o purtai cnd te-am gsit la Kenbrook Hali. La
246 LINDA LAER M ILLER

Oxford pregtete un articol pentru o revist


american.
Profesorul i drese vocea, prnd stnjenit.
- Am examinat vemntul i este autentic,
conform standardelor istorice.
Gloriana doar ddu din cap, nevrnd s se lase
prins n curs.
- Arthur vrea s spun, continu Lyn, plimbndu-i
o mn pe suprafaa poliei de deasupra emi
neului, cealalt innd-o la spate, dup obiceiul
englezesc, adic ce-a spus pn acum, dintr-o
suflare, este c nicieri lna nu se prelucreaz
astfel. i asta cam de trei secole.
Gloriana ridic uor din sprncene, implorndu-l
parc s tac.
- De unde ai rochia, domnioar St. Gregory?
izbucni profesorul, mai degrab nerbdtor s afle,
dect nervos.
- A fost esut i vopsit special pentru mine Ia
Hadleigh Castle, din lna oilor familiei St. Gregory.
Urmar cteva momente de tcere, n care nu se
auzi dect trosnetul butenilor pui pe foc, ticitul
ceasului i tngitul vntului la obloane.
Cnd profesorul deschise mapa minile i tremu
rau puin. l privi pe Lyn prelung, aproape implo
rndu-l, dup care se uit la Gloriana.
- Vrei s te uii la asta, te rog?
Extrase dinuntru un manuscris pe foi de
pergament i i-l ntinse.
Ea l lu cu grij, nfiorndu-se la gndul a ceea
ce avea s urmeze.
POVARA IUBIRII 247

- A fost examinat de experi din ntreaga lume,


zise Arthur Steinbeth pe un ton de respect i
team. Noi am czut de acord c dateaz din Evul
Mediu, dar nc nu sntem siguri. Unii susin c ar fi
o copie bun, aa c mi-ar trebui opinia ta.
Gloriana ntoarse coperta mpodobit cu picturi
delicate de ngeri, nc frumoase, dei aproape
terse. Ochii i se umplur de lacrimi cnd citi prima
fraz scris ntr-o combinaie de limbi: francez,
latin i englez veche.
Aceasta este cronica familiei St. Gregory...
i trebuir cteva clipe s-i revin nainte s
poat articula primele cuvinte. Nu-i explica de ce
Steinbeth i colegii si nu puteau descifra scrisul
acela, cnd ea nelegea totul foarte bine.
- Este istoria unei familii, spuse ea, emoionat.
Totul se gsea acolo, i zise, nnebunit de bu
curie, dar i de cea mai profund tristee. Soarta lui
Dane, deci i a ei. A lui Edward, Gareth i a Elainei.
' Lyn veni n spatele ei i i puse palmele pe
umerii ei. ntotdeauna tia cnd avea nevoie de
consolare i era gata oricnd s i-o ofere.
- Arthur sper s-l ajui la autentificarea manus
crisului, spuse el ncet.
Gloriana ddu din cap, mucndu-i buza i
strngnd la piept tomul greu, ce i putea dezvlui
viitorul. Ar fi acceptat orice pentru ansa de a citi
cuvintele miglite cu grij, acum aproape terse,
umbre fantomatice pe foile de pergament.
Lyn cur masa i o spl cu un burete. Cnd
se usc puse deasupra o fa de mas i scoase
| din buzunarul de la hain un aparat mic i ptrat,
248 LINDA LAER M ILLER

un casetofon i i explic cum funcioneaz.


Gloriana era att de nerbdtoare s nceap cititul
nct cu greu se putu concentra s nvee cum se
schimb casetele.
ntr-un trziu, Lyn i profesorul i luar rmas-
bun, i puser hainele de ploaie i ieir.
Gloriana nu se mai obosi s ncuie ua n urma
lor, fiindc speranele i teama o epuizaser att de
mult,nct nu se simea n stare s se in pe picioare.
Dup ce aps butonul casetofonului ncepu s
citeasc, la nceput cu voce tremurat, apoi
absorbit.
Manuscrisul fusese scris de unul din descen
denii direci ai lui Dane. i aez palma pe
pntece, ntrebndu-se din nou dac va mai gsi
vreodat drumul spre cas i dac acel copil era
veriga dintre Kehbrook i autorul cronicii pe care o
avea n fa.
Toat noaptea Gloriana citi, cu pauze pentru
schimbarea casetelor sau a bateriilor, aa cum i
artase Lyn. Dup aceea, cnd i auzi vocea
nregistrat, avea s rmn surprins de tonul
ferm cu care citise, fiindc n timp ce descifra
literele nflorate, izbucnise n plns, sau n rs, sau
ambele deodat.
Ajuns la relatarea propriei sale dispariii i
stpni emoiile i nu rmase surprins cnd citi c
fusese numit Vrjitoarea din Kenbrook. Dar cum
ntmplrile ce urmaser dispariiei ei i se desf
urau n faa ochilor ca proiectate pe un ecran din
sticl, Gloriana simi c nnebunete de durere. Se
strdui s citeasc mai departe i afl c Edward l
POVARA IUBIRII 249

provoca tot timpul pe Dane, acuzndu-l de uciderea


Glorianei, pentru a se cstori cu Mariette de
Troyes. l atacase pe Dane care, gndindu-se c
fusese instigat de vreun tlhar, l omorse.
La aceast scen Gloriana nchise casetofonul
i suspinnd se repezi n baie unde se aez n
genunchi i vomit n Wc.
i spuse c nu mai suport, totui nu se putea
dezlipi de foile manuscrisului. Se spl pe dini, i
ddu pe fa cu ap rece i se ntoarse la masa din
buctrie. Deschise casetofonul i ncepu s
citeasc.
Dup acea tragic ntmplare, dei nimeni nu l
nvinovise, Dane, pe jumtate nebun de durere i
remucri, hulea numele Domnului, cu pumnii
ridicai spre cer.
i mprea timpul ntre taverna din sat, unde
mergea s se mbete i hruirea baronului
Merrymont, a crui oaste o ngenunchease cu mult
timp n urm. La nici un an de Ja moartea lui
Edward, lady Elaina i Gareth, soul ei, fuseser
rpui de o molim.
Vestea o coplei pe Gloriana. i petrecu
noaptea citind; era frnt de oboseal, rvit de^
emoii i cu ochii umflai de plns. Nu avu de ales
dect s nchid casetofonul i s urce n dormitor
unde se cufund ntr-un somn profund.
n ziua aceea nu deschise magazinul i nu
rspunse la nibi un telefon.
Se trezi spre sear la insistentele bti n u.
Cobor din pat ameit i strbtu camerele
ntunecoase i friguroase pn la ua de la intrare.
250 LINDA LAER MILLER

- Cine este acolo? ntreb cu mna pe clan.


i rspunse o voce glumea de brbat.
-A ic i e Lyn Kirkwood. Acolo, cine e? I
Deschise ua somnoroas i confuz.
El ncepu s rd, dei privirea lui exprima j
ngrijorare.
- Slav Domnului c eti bine. Toat ziua am
sunat i aici i n magazin.
- mi pare ru, zise Gloriana fcndu-i loc s
intre. Am fost att de obosit...
Lyn se apropie de mas, unde casetofonul i
manuscrisul ateptau s fie deschise, i scoase din -
buzunarul de la hain un pachet cu casete sigilate.
- Nu trebuie s faci totul deodat, spuse el, -
dezbrcndu-i haina i punnd-o pe speteaza
scaunului, dup care se duse i lu ceainicul de pe
sob. l umplu la chiuvet, vorbind ceva mal tare,
s poat fi auzit. Dei, trebuie s-i spun c btrnul
Steinbeth e agitat ca o pisic ntr-o camer plin de
oareci.
Gloriana privi cu tristee spre manuscris. Citise |
jumtate din el i nu gsise nc nici o meniune
referitoare la ntoarcerea ei. Ceea ce nsemna, j
probabil, c nu reuise. \
- Nu prea neleg de ce dorete o nregistrare pe :
caset. Tot ce-i pot spune ie este c manuscrisul
este original.
- Motivul e foarte simplu: presupunnd c vii din
secolul treizeci, cuvntul tu va avea mai mult
greutate. Cine o poate face n afar de tine? >
n timp ce discutau, el i fcu semn s se aeze
la mas, puse deoparte, cu grij manuscrisul i ]
POVARA IUBIRE 251

celelalte lucruri i scoase din dulap cni i farfurii.


Curnd ceaiul fu gata i unca sfria n tigaie.
Stupefiat, Gloriana l urmrise fr s scoat o
vorb.
- O cltorie n timp este practic imposibil i,
totui, eu m aflu aici, zise n cele din urm, oftnd.
Poate c ceea ce noi considerm magie, n realitate
este o lege a naturii pe care nc nu o nelegem.
- Modul tu de a gndi nu se potrivete deloc
dogmatismului din Evul Mediu, observ Lyn, n timp
ce sprgea ou ntr-un vas, pentru omlet. Cred c
ai dreptate, adic faptul de a cltori dintr-un secol
n altul, ceea ce, probabil, s-a ntmplat cu tine,
poate fi doar o capacitate a minii umane nedes
coperit nc.
Gloriana i muc buza, cugetnd la teoria pe
care Lyn tocmai i-o expusese.
- Trecerea de la un secol la altul a nceput n
interiorul, nu n afara mea. Aveam sentimentul
ciudat c aici exista ceva ce avea legtur cu mine,
nu doar c ceva se ntmpl de la sine.
- Foarte interesant, spuse Lyn, punnd dou felii
de pine la prjit ntr-o cutie metalic. Vrei s zici c
din proprie voin ai ajuns de acolo, aici... adic, de
atunci, acum?
- Da, rspunse Gloriana, mirndu-se c de-abia
n clipa aceea realiza acest lucru.
- i alte simptome ai mai avut? o ntreb Lyn,
neuitnd c este medic.
- O durere de cap, i aminti ea. Numai gndin-
du-se la groaznica experien prin care trecuse i
252 LINDA LA ER M ILLER

i duse mna la tmpl. A fost nfiortor... credeam


c mor de durere.
Lyn rmase pe gnduri ct timp btu oule cu
puin lapte i puse unca pe un platou, pe care l
acoperi cu un ervet. Gloriana i spuse c dac
vreodat se va ntoarce n secolul treisprezece va
duce dorul savuroaselor mncruri din secolul
douzeci.
- Contiina ta a cutat involuntar un subter
fugiu, medit el, vorbind mai mult penru sine.
Mintea uman este ceva extraordinar.
Gloriana nu-l putea contrazice. i trecu degetele
prin prul ciufulit, apoi cu cotul pe mas i prinse
brbia n palm.
- Dar dac am fcut-o din proprie voin, de ce
nu m pot ntoarce? Asta-mi doresc cel mai mult.
n timp ce aeza farfuria cu pine prjit pe mas
Lyn fcea eforturi vizibile s-i ascund tristeea.
- i se pare chiar att de minunat secolul acela -
att de agitat? Eu a zice c e sinistru, bntuit de
boli, rzboaie, foamete i crime.
Gloriana l privi calm. Urmrise de multe ori
tirile la televizor, de cnd Lyn o luase cu trei 1
sptmni n urm sub aripa sa protectoare i
avusese la dispoziie ziare i reviste. ^
- Acelai lucru l-a putea spune despre secolul
tu, nu? i voi avei boli i toate celelalte.
Lyn ridic uor din umeri i dup ce puse pe
mas oule i unca i i lu o farfurie j.tacmuri
i se aez lng Gloriana.
- Nu te contrazic, dar totul e mai curat acum i .
oamenii au mai multe drepturi.
POVARA IUBIRII 253

- Da* fu ea de acord, nu prea sigur ns,


servindu-se cu porii generoase de ou i unc.
Cel mai mult i plcea unca, nu n special pentru
aroma i frgezimea ei, ci pentru simplul fapt c o
putea mnca cu mna, o metod foarte familiar ei.
Poate c ai dreptate.
- Am auzit un dar nerostit la sfritul frazei.
Gloriana zmbi.
- Ai un auz foarte fin, zise ea amintindu-i
povestea pe care doica i-o citise n copilrie,
nainte de prima cltorie n timp.
Lyn o privi serios.
- E vorba de Kenbrook, bnui el.
- Soul meu, i aminti ea. De cteva ori discu
taser despre Dane i de fiecare dat i dduse
foarte clar de neles c acela va fi soul ei pe vecie.
- Da, zise Lyn, oftnd, soul tu.
i cu asta, ncheiar discuia despre Kenbrook.
Lyn plec imediat dup ce splar vasele,
lsnd-o pe Gloriana s continue cititul manus
crisului. Dei era nerbdtoare s se apuce de
. lucru, fcu mai nti un du, i schimb hainele i
se pieptn.
Apoi, cnd totul fu pregtit, aez manuscrisul pe
mas peste o fa de mas curat. Puse o caset
nou n aparat - Lyn le luase pe cele nregistrate -
i ncepu s citeasc cu voce tare.
. Moartea lui Dane a fost att de neateptat, nct
prea un accident. i prsise soia, pe Mariette i
cei doi copii, cu gndul de a se ntoarce pe
Continent ca mercenar, dar pe coasta Normandiei
pierise ntr-un naufragiu. Autorul spunea n
254 LINDA LA ER M ILLER

continuare c familia nu fusese prea ndurerat de


moartea lui, fiindc n nefericirea sa devenise un
om ru i se credea c Vrjitoarea din Kenbrook i
fcuse farmece.
Gloriana nu se mir c viaa lui Dane i schim
base cursul i nici nu i psa c istoria o acuza
pentru suferinele lui. Sperase pn atunci c Dane
i gsise linitea, dac nu dragostea, n braele
celei de a doua soii i rmase dezamgit aflnd
c nu fusese aa.
Imaginea lui Dane care se neca n marea ostil
era att de vie i cutremurtoare n mintea ei, rict
nu mai putu s citeasc - abia dac mai respira.
nchise casetofonul bjbind dup buton i se
duse la culcare.
Adormi profund, dei se odihnise destul i spre
ziu avu un vis.
Se afla n terma roman din catacombele de la
Kenbrook Hali i sub picioarele goale simea tiul ,j
plcilor de faian sparte. Dou lumnri parfumate
ardeau n sfenice de lemn sculptat, aruncndu-i ;
slaba strlucire peste apa sulfuroas. Dane sttea 1
n bazinul din care ieeau aburi, cu ochii nchii,
palid i tras la fa.
Tristeea se oglindea pe chipul lui.
Gloriana i rosti numele, dar chiar dac auzi, el
nu-i rspunse. f
ncrunise i pe piept avea cicatrici ale unor
rni recente, urme de pumnal sau sabie. Era nc .
soldat i lupta n rzboaie. j
Alarmat, fcu un pas nainte, dar picioarele m-m
o ajutar s se apropie de el. Acum l vedea pe
POVARA IUBIRE 255

Kenbrook ea printr-o perdea de fum i l strig mai


disperat dect prima oar.
El ntoarse capul n direcia ei. Qloriana citi n
ochii lui o imens tristee i ndoial, de parc ar fi
vzut o fantom. n ultima clip nainte de a-l prsi
din nou, Qloriana realiz un lucru cutremurtor.
mbtrnise foarte mult. Asta nsemna c timpul
nu se scurgea egal n cele dou lumi. Dac ar fi
reuit s se ntoarc la el, l-ar fi gsit pe Dane sau
mort, sau prunc n leagn.
n dimineaa aceea nu se atinse nici de micul
dejun, nici de manuscris i casetofon. Fcu un du,
se mbrc i cobor n magazin unde terse praful
i se uit prin ferestrele pe care sclipeau stropi de
ploaie, rugndu-se s apar vreun client.
La prnz Janet i telefon s o ntrebe cum se
descurc. Bucuroas c aude o voce cunoscut, i
mrturisi c nu deschisese magazinul cu o zi n
urm. i spuse c Lyn o vizitase, dar nu scoase o
vorb despre profesorul Steinbeth i manuscris.
i era team c dac ar fi deschis discuia, ar fi
izbucnit n plns.
- M-am tuns. nc ocat i era greu s poarte
chiar i o simpl discuie, aa c nu-i psa dac
spunea lucruri stupide.
- Te-ai tuns? zise Janet bucuroas. Snt sigur
c ari minunat, dar pari obosit. De ce nu nchizi
s te duci la un film sau n alt parte. Lyn ar fi fericit
, te nsoeasc dac nu are vreo urgen.
Gloriana i ls fruntea n palm. Uneori i era
greu s neleag ce spunea Janet. De pild, nu-i
^amintea, dei ar fi trebuit, ce nseamn cuvntul film.
256 LINDA LAER MILLER

- Nu vreau s-l deranjez pe Lyn. i aa a fcut


destule pentru mine.
Janet oft.
- Snt o trdtoare. Aici e o vreme minunat i
m-am sturat deja de soare, n vreme ce prietenii i
rudele mele suport vremea aceea mizerabil. Dar
tu poi iei afar dac vrei. Exist autobuze, trenuri
i taxiuri.
Gloriana cut n memorie imaginea acelor
mijloace de transport i tocmai o gsise cnd Janet
i ur noapte bun i nchise telefonul.
Nici nu trecur cinci minute cnd, parc ndrumat
de mna Providenei, un autobuz opri n staia din
faa casei. Din el coborr cltori zgribulii care-i
deschiser umbrelele colorate ferindu-se de ploaia
rece i mrunt.
Cuprins de o brusc i irezistibil dorin de a
cltori cu autobuzul, Gloriana alerg n sus pe
scri s-i ia banii, o hain i una din umbrelele lui
Janet. Apoi rmase cu ochii pe fereastr pn
apru urmtorul autobuz, dup aproape o or.
nainte s-i piard curajul, nchise magazinul,
travers strada i se urc n el.
Dup ce primi restul de la ofer Gloriana se
aez. Privind pe geam se ntreba unde merge.
Staiile erau foarte dese lund i debarcnd pasageri
i ea asculta cu interes discuiile din jur, prefcndu-
se c nu le aude.
Autobuzul trecea dintr-o localitate n alta i ' : Ti&

treptat se ls seara. Cnd n zare se ivi Kenbrook :


Hali, de-abia atunci realiz ce drum lung fcuse i
c tot timpul sperase s ajung acolo. j
POVARA IUBIRII 257

- S-a nchis deja, fetio, i spuse oferul vznd-o


c i fcea loc spre u. Dac vrei s tii, acolo n-
ai ce vedea dect o grmad de pietre. Chiar i pe
o vreme nsorit.
Gloriana se abinu s-i atrag atenia c nu i
ceruse prerea i rmase pe treapta de jos. oferul
aps pe o manet i deschise ua. Vntul rece
ptrunse nuntru.
- Ultimul autobuz pleac din Hadleigh peste o
or, chiar de acolo, din faa farmaciei, o avertiz
brbatul. Gloriana rmase n drum, privind hotrt
spre ruinele casei ei i ale speranelor zdrnicite.
ine minte, altfel te ateapt o noapte friguroas.
Gloriana ridic mina fcndu-i semn c a auzit,
apoi se ndrept cu pai repezi spre vechiul caste,
srind peste bltoace. Locul era mprejmuit de un
gard metalic - zidul se prbuise de mult - i
poarta era ncuiat.
Gloriana nu i pierdu curajul. mbrcat n
jeani,.una dintre cele mai grozave invenii ale
secolului douzeci, dup prerea ei - se coco pe
gard i sri n curtea vechiului cimitir.
n turn i n ghereta de la poart ardea lumina,
dar nu ddu atenie, ci se strecur printre cripte ca
o fantom, fr s-i pese de frig i de ploaia care
nu mai contenea. Poate c dac se aeza exact pe
locul n care se afla atunci cnd ncepuse cltoria
n timp, va fi dus napoi.
Ploua din ce n ce mai tare, dar Gloriana
aproape c ou observ. Se aez pe iarba ud, cu
picioarele ncruciate, n faa criptei roas de
258 LINDA LAER M ILLER

vreme a Aureliei St. Gregory i i ridic gulerul.


Trebuia s atepte. Doar att. S atepte.
Frigul se nteise, se lsase ntunericul, dar ea
rmase cufundat n gnduri. Dup mult vreme
auzi voci n jur, dar cum niciuna nu era a lui Dane,
nu le mai ddu atenie.
Treptat, nu mai simi frigul ci o cldur, la
nceput plcut, apoi insuportabil. Nici ntuneric
nu mai era. Fulgere purpurii i jucau n faa ochilor.
- Lsai-o n pace. Era Lyn. n starea de oc n
care se afla i recunoscuse totui vocea hotrt,
dar blnd.
Cum o gsise?
El o lu n brae. n jur se adunase lume, dar n
lumina cald, roiatic ea nu distingea dect nite
umbre. i ngrop faa n umrul lui Lyn.
- Acum eti n siguran, zise el. Te-am gsit.
Gloriana simea nevoia s plng dar febra i
uscase lacrimile. Nu dorise s fie salvat. Singurul
lucru pe care l voia era s-i gseasc refugiul n
vise, lng Dane care nc tria i era fericit.
i pierdu cunotina i cnd se trezi se afla n
maina lui Lyn i a doua oar ntr-o cas pe care
nu o cunotea. Lumina puternic o orbi i strnse
din ochi. Simea o durere n piept; fusese
dezbrcat i n vene avea nfipte ace. Tremurnd
de frig sau asudnd auzea vocea lui Lyn, blnd,
mngietoare, rugtoare sau autoritar.
Toat noaptea avu comaruri. l cuta pe Dane
cu disperare i nu l gsea n bezna ngrozitoare.
POVARA IUBIRE 259

Cnd se trezi, umbrele ntunericului se risipiser


n lumina mohort a unei zile ploioase. Lyn era
acolo, cu barba crescut, tras la fa i ngrijorat.
- i-al revenit, n sfirit, zise el, strngndu-i
degetele n palm de parc ar fi vrut S o opreasc
acolo, n lumea ei.
La cellalt bra Gloriana avea pus o perfuzie,
dar nu simea nici o durere.
- Trebuia s m fi lsat acolo, zise ea cu voce
nbuit, simindu-i gtul uscat.
Lyn scutur din cap i ochii i lucir o clip. i
ridic palma i o lipi de faa sa i ea i simi barba
aspr,
- Nu vreau dect s-i port de grij. M lai?
Gloriana ntoarse capul ntr-o parte i i
rspunse tot printr-o ntrebare.
- Cum ai dat de mine? l ntreb nchiznd ochii.
Acum tia c Lyn o iubete i nu dorea ca lui s-i
pese de ea i nici s-l fac s sufere.
- Custodele i-a amintit de tine i mi-a telefonat
acas.
- Te rog, Lyn, opti ea. Las-m cu viaa mea. E
mai bine pentru amndoi.
Lyn nu-i promise nimic, dar nici nu i ddu
drumul la mn.
Capitolul 14

Mai trziu, cnd i reveni pentru a doua oar,


Gloriana se gndi mnioas c fcuse o impruden
mergnd la ruinele de ia Kenbrook Hali pe ploaie i
se lsase dominat de emoii, punndu-i n pericol
viaa i pe a copilului. Pe viitor trebuia s fie mult
mai prudent i s se gndeasc bine nainte de a
lua o hotrre.
ntotdeauna fusese o fire impulsiv.
Tocmai i spunea s nu se mai gndeasc la
greeala pe care o fcuse, cnd Lyn apru n prag.
Era obosit i murdar, exact invers de cum arta de
obicei: mbrcat impecabil i nonalant.
- Eti nsrcinat, observ el, inndu-i fia me
dical ntr-o mn, Dei nu era medicul ei curant,
fcnd parte din personalul spitalului avea acces la
orice foaie de observaie, iar Gloriana aflase o
mulime de lucruri despre ce se fcea ntr-un spital,
urmrind la televizor melodramele preferate de
Marge i doamna Bond.
Se ridic nelinitit ntre perne. O dureau oasele
i muchii, rcise ngrozitor, dar nu era pe moarte.
POVARA IUBIRII 261

Marge, care avea grij de ea i spusese c fusese


internat n acel loc pentru a fi inut sub observaie.
i rspunse ntr-un trziu cu un Da slab. Nu era
un secret de care s se ruineze, dei n afar de
Dane nu tia nimeni c i purta copilul. Era mritat
cu el - chiar dac murise de vreo apte sute
de ani.
- tii de mult? Lyn rmsese n prag, cu un aer
puin distant i ofensat.
- De prima dat, rspunse Gloriana gnditoare,
netezind ptura. i nu exagera. Dup tirea ei
zmisliser copilul n terma roman de la Kenbrook
Hali; n subcontient simise nscndu-se o nou
via.
- Pi, trebuia s-mi fi spus, veni imediat replica
lui. Intr n camer i se aez lng patul Glorianei.
Chiar aa, o femeie n situaia ta are nevoie de
linite, de mult odihn i de vitamine.
Gloriana habar n-avea ce nsemna vitamine i
nici nu ntreb, de team c Lyn va ncepe s-i
explice n detaliu i la nesfrit.
Lyn o privi n tcere, apoi continu.
-T at l...?
- Dane St. Gregory, al cincilea baron de Kenbrook,
nimeni altul, rspunse Gloriana, cu voce slab, dar
fr s ovie.
- Te cred, zise Lyn oftnd, dar el nu-i mai poate
purta de grij, Dane St. Gregory, al cincilea baron
de Kenbrook, nu-i aa?
Absena lui Dane, principala preocupare a
Glorianei n viaa ei de acum, i ndurera sufletul.
Probabil c din aceast cauz se aga cu atta
262 UN D A LA ER M ILLER

disperare de ultimele rmie iluzorii ale inde


pendenei sale.
- Nu snt nici invalid, nici idioat, Lyn. mi pot
purta singur de grij.
Lyn arta frnt de oboseal. Se ls pe spate n
scaun i oft din nou.
- N-am vrut s te jignesc, spuse, abia stpnin-
du-i iritarea. Vroiam doar s te ajut...
- Te rog, nceteaz s m tot cocoloeti,
izbucni Gloriana. Dup-amiaz m externez i m
ntorc direct la magazin. n cazul n care Janet nu
m-a concediat pn acum.
- tii bine c n-a fcut-o. Gloriana, nu te nc-
pna. n situaia ta e greu s lucrezi n comer,
chiar dac e vorba de magazinul lui Janet. Ai
nevoie de odihn, de hran consistent, de o
atmosfer calm...
- Pentru numele lui Dumnezeu, m faci s m
simt ca o pasre n colivie!
- Bine, atunci renun, mormi Lyn ridicndu-se
de pe scaun.
- Era i timpul, replic Marge din prag.
Lyn deschise gura s spun ceva, dar renun i
iei din camer.
- O face fiindc ine la tine, spuse Marge,
micndu-se de colo-colo, ocupat. Venise cu o
saco din care scoase o bluz bej tricotat, o
pereche de pantaloni din catifea reiat, ciorapi,
lenjerie i pantofi. Hainele pe care le ,purtase n
ultima cltorie la cimitir erau cu siguran la
spltorie, dac nu cumva date la gunoi.
POVARA IUBIRE 263

- Lyn nu trebuie s in ia mine, murmur


Gloriana, cu braele ncruciate i ochii nchii,
fcnd eforturi s nu plng. E un om de treab i
nu merit s sufere din cauza mea.
^ Dar aa simte. Nu poi mpiedica oamenii s-i
exprime sentimentele. Nici s nu ncerci, fiindc nu
e bine pentru nimeni. Acum, hai s te mbraci i am
s te conduc la magazinul lui Janet. i, btndu-se
cu palma peste buzunarul halatului purtat peste
pantalonii albi de spital, i zise: aici am reeta pe
care o ducem la farmacie n drum spre cas. Snt
vitamine i alte medicamente antigripale.
Gloriana se ls pe mna lui Marge i n scurt
timp, mbrcat, fu condus afar ntr-un scaun cu
rotile. Picioarele i mai tremurau puin, dar putea
merge singur. S-ar fi simit mult mai bine, fiindc
grija aceea excesiv mai mult o obosea.
Dup ce se oprir la farmacie - Gloriana atept
n main pn ce Marge rezolv cu reeta -
ajunser, n sfrit, acas la Janet. Rsufl uurat;
dac tot nu putea fi la Kenbrook Hali, cu Dane,
servitorii i toi ceilali, trebuia s se mulumeasc
i cu locul acela unde, mcar i putea purta
singur de grij.
i mulumi din suflet lui Marge pentru ajutor i fu
mai mult debt fericit cnd femeia aceea att de
inimoas plec, dar nu nainte de a o instala ntr-un
fotoliu confortabil, lng un foc bun i o can cu
ceai fierbinte i parfumat.
Gloriana i nghii medicamentele, vitaminele i
antibioticele i se cufund ntr-un somn profund i
odihnitor. Cnd se trezi, Lyn sttea ghemuit n faa
264 U N D A LA ER M ILLER

focului, nteindu-l cu buci de lemne. n aer plutea


un miros mbietor i el prea att de singur i
neajutorat, nct Gloriana uit ndat suprarea i l
salut pe un ton cordial.
- ntotdeauna intri n casele oamenilor pe furi?
El o privi peste umr, aruncndu-i obinuitul su
zmbet trist.
- Doar atunci cnd sun la u de o sut de ori i
nu-mi rspunde nimeni. Cum te simi?
- Obosit, dar ceva mai bine. Tu?
El chicoti pe-nfundate.
- M simt de parc a avea pielea ntins pe b.
Gloriana izbucni n rs avnd n faa ochilor
imaginea sugerat de vorbele lui dar, vzndu-i
durerea pe care ncerca s i-o ascund, deveni
din nou serioas.
- Ai fost bun cu mine, spuse ea ncet i cu
pruden, iar eu i snt recunosctoare mai mult
dect ai crede, dar e mai bine pentru tine s nu-i
mai pierzi vremea purtndu-mi de grij. N-ai nici o
obligaie.
- Dar, cineva trebuie s-o fac...
- Cineva chiar o face, Lyn, l ntrerupse
Gloriana. Eu.
El i ntoarse spatele i ncepu s priveasc
flcrile, nfundndu-i minile n buzunare, dar
Gloriana deja l vzuse roindu-se la fa de
suprare.
- Fcndu-i de cap, nu? Plimbndu-te printre
morminte, pe ploaie...
Gloriana nchise ochii o clip i trase adnc aer
n piept. Reuise nc o dat s-i pstreze calmul,
POVARA IUBIRII 265

fiindc eforturile lui prost nelese nu erau dect


ncercri de a o ajuta.
- Recunosc c am greit, dar asta nu nseamn
c am nevoie... sau c vreau s-mi poarte cineva
de grij.
Vorbele ei, dei spuse pe un ton blnd, avur
efectul unei lovituri i Lyn i ncovoie umerii.
- Gloriana, trecutul e mort, spuse el fr mil.
Las-m s-i ofer un viitor.
Ochii Glorianei se umplur de lacrimi, dar ea le
terse cu dosul palmei nainte ca Lyn s se
ntoarc i s le vad.
- Am un viitor. Tot ceea ce-mi doresc este un
prieten.
- Eu ntotdeauna am s-i fiu prieten, rosti el cu
voce sczut, privind-o cu faa ascuns n umbr.
- Sper, replic Gloriana, fiindc nu tiu cum m-
a descurca fr ajutorul tu.
i cu asta, se prea c ajunseser la o nou
nelegere. Lyn ru-i mai aminti sentimentele sale
intime, ci se grbi s pun la nclzit bucile de
friptur nbuit de berbec aduse cu el de acas.
n vreme ce Gloriana mnca, instalat tot n
fotoliul din faa emineului, Lyn se apuc s fac
ordine n foile manuscrisului profesorului Steinbeth.
- Am s-i trimit vorb lui Arthur c nu te simi n
stare s termini de citit.
Gloriana se nfurie.
- Iar vorbeti n numele meu. Tot ce pot s pun,
domnule Kirkwood, este c vreau s termin ce am
nceput. Din motive personale.
Lyn ridic braele n semn c e pred.
266 LINDA LAER M ILLER

- Perfect. Am s-i spun lui Arthur c faci progrese.


- Mulumesc, replic Gloriana zmbind.
Lyn i privi ceasul.
- E vremea s plec. M duc s-mi vd pacienii.
Se aplec i o srut pe cretet, dup care i ur
noapte bun i iei.
Revigorat de medicamente, de cteva ore de
odihn i de hran consistent, Gloriana dorea s
se apuce imediat de lucru la manuscrisul profe
sorului Steinbeth. Punnd deoparte tava pe care
mncase i ptura moale adu de Marge se ridic
i se duse la mas.
n cteva minute casetofonul funciona din nou i
se cufund n citirea manuscrisului scris cu migal,
cu mult vreme n urm de unul din fiii lui Dane.
Relatarea se referea n continuare la generaiile
urmtoare i Gloriana nu intr n amnunte -
uneori plictisitoare, alteori fascinante, dar de cele
mai multe ori tragice.
Termin lectura n zori i simindu-se nc n
putere, i pregti micul dejun, fcu un du i cobor
n magazin. inea cu orice pre s se apuce serios
de treab, dovedindu-i astfel lui Jnet c nu se
nelase acordndu-i ncredere.
Avu civa clieni i chiar fcu o vnzare bun
unui turist american.
Rmas singur n magazin tocmai se apucase
s aranjeze cteva volume pe rafturi, folosind scara
mobil, cnd simi zvcnituri n cap i o transpiraie'
rece pe tot corpul. Se prinse de barele scrii, de
team ca nu cumva s cad.
POVARA IUBIRE 267

O cea ntunecat, brzdat de fulgere aurii i


se aternu n faa ochilor i simi c lein.
Apoi avu senzaia c se rostogolete fr s se
poat opri, precum Alice din povestea auzit n
copilrie, - pe cnd se numea Megan - , fetia
blond care s-a trezit ntr-o gaur de obolan. Se
chirci s nu se loveasc de podeaua tare, dar
impactul nu se mai produse...

Cineva o mpungea cu un b sau cu o coad de


mtur.
- Ridic-te, biete i vezi-i de drum, i porunci o
voce de brbat. Pe aici nu snt nici aziluri, nici
crciumi.
Gloriana deschise ochii i vzu n faa ei un om
mbrcat ntr-o tunic ponosit din ln, innd n
mn o bt de cioban - obiectul cu care, probabil,
o lovise. Sttea rezemat de peretele unei
cocioabe i privind n sus vzu acoperiul de paie.
O bucurie reinut i inund sufletul. Oare, visa?
Sau se ntorsese la locul ei n istorie, lng Dane?
Gloriana se ridic n picioare.
* - Spune-mi, te rog, n ce an sntem i n ce ar?
Omul o privea nuc, uitndu-se la hainele ei cu
. un amestec de uimire i dezaprobare. Se ddu un
- pas napoi de parc se atepta ca ea s arunce foc
pe nri.
Gloriana nu mai spuse nimic, ncercnd s se
concentreze n sperana c va gsi mijlocul de
; comunicare potrivit secolului treisprezece. Asta n
cazul n care, ntr-adevr, se afla n acel secol.
Repet ntrebarea rar.
268 LINDA LAER M ILLER

- Ce tot ntrebi? Sntem n anul Domnului o mie


dou sute cinci zeci i ase, zise omul. i sntem n
Anglia. Lucrurile astea trebuia s le tii, biete. De
unde-ai aprut?
Doi ani, i zise ea, tulburat. Doi ani trecuser
de cnd dispruse de la Kenbrook Hali i ceva mai
mult de o lun n secolul douzeci.
Mule lucruri se puteau ntmpla ntr-o perioad
att de lung. Brusc, un sentiment de team lu
locul bucuriei. Manuscrisul profesorului Steinbeth
nu era suficient de clar ca s-i fi dat de neles c
se ntorsese la timp ca s evite anumite nenorociri,
iar dac nu era aa, o ateptau mari suferine.
Urmtorul ei gnd fu acela c omul o luase drept
brbat - probabil din cauza pantalonilor i a prului
tuns scurt.
Omul o smuci de bra.
- Te-am ntrebat de unde ai aprut? Ori mi spui,
ori o s te trezeti cu oasele rupte.
Gloriana gndi rapid i nu putu fi sigur c
fcuse lucrul cel mai nelept nici dup ce faptul
fusese consumat.
- De la Kenbrook Hali.
Omul i sri n fa. Gura i duhnea i corpul
nesplat i mirosea i mai urt.
- Kenbrook Hali, zici? Mini de-nghea apele, ]
fiindc acolo nu mai bntuie dect fantomele.
Gloriana i simi inima zdrobit.
-C u m aa?
- Acum stpnul locuiete la Hadleigh Castle. >
Omul se opri s trag o scuiptur, iar Glorianei i
POVARA IUBIRII 269

se ntoarse stomacul pe dos. S fie mai aproape de


circium.
Ea se smuci din strnsoarea ranului, ferindu-se
s nu mai pun mna pe ea. Privind disperat n jur,
recunoscu locurile i i ddu seama c se afl n
apropierea unui sat de lng Hadleigh.
Nelund n seam njurturile, Gloriana se grbi
s ajung la colibele din vale, spernd s cear, s
mprumute sau s fure, dac era nevoie, o rochie,
mbrcmintea ei modern ar fi atras atenia i n-ar
fi avut curajul s rspund ntrebrilor curioase.
n drum spre Calway se furi pe lng cpiele
de fn, dar cnd ajunse n sat se bucur c n centru
ntlni o trup de saltimbanci.
Erau acolo acrobai, mimi, dansatoare i ani
male jigrite nchise n cuti de lemn.
Fcu un ocol evitnd un urs prpdit i se
apropie de un brbat crunt, mai mult fiindc era
cel mai nalt din trupa de saltimbanci i avea un aer
autoritar. Era nfurat ntr-o pelerin larg din
mtase azurie, pictat cu stele aurii.
- Scuzai-m, zise ea, apropiindu-se i atingn-
du-i una din mnecile lungi.
El se rsuci i o privi n ochi. Pe buze i apru un
zmbet de parc ar fi cunoscut-o. Poate c trupa
mai trecuse vreodat pe la Hadleigh Castle, atunci
cnd ea locuia acolo. Sau poate fuseser la castel
cnd Edward serba ziua n care primise titlul de
cavaler.
Gloriana tocmai i spunea c brbatul cel nalt
ra un magician, cnd l auzi rostind numai dou
cuvinte.
270 LINDA LAER M ILLER

- Ai aprut. Tonul lui era a unuia care gsise, n


sfrit, un lucru de mult pierdut.
Gloriana clipi uimit, dar fiind nerbdtoare s-l
gseasc pe Dane nu cut s-i cear explicaii
referitor la remarca pe care o fcuse.
- ncotro mergei?
- La Hadleigh Castle, veni rspunsul, urmat de
un oftat adnc i trist. Mare durere a lovit locul
acela.
Vestea se mplnt n inima Glorianei ca o lance
de ghea, dar nu trebuia s cedeze din nou
sentimentelor. Greeala o fcuse o dat, n vremea
lui Lyn, umblnd prin ploaie printre ruinele de la
Kenbrook Hali i nu vroia deloc s o repete.
- A vrea s m altur trupei de saltimbanci, l
anun ea. n felul acesta ar fi obinut un costum
care s-i acopere hainele acelea ciudate din lumea
modern i, poate, o masc s-i ascund faa.
Dornic s-l revad pe Dane, Gloriana i aminti
manuscrisul profesorului n care scria c din ziua
dispariiei sale fusese numit Vrjitoarea de la
Kenbrook. Dac ar fi declarat sincer cine este, fr
s cntreasc mai nti situaia, probabil ar fi avut
necazuri.
- Ce tii s faci, ntreb conductorul trupei.
Ochii lui sclipeau jucui. Eti dansatoare, magi
cian sau, poate, nghiitor de flcri.
Gloriana nghii n sec.
- Cred c m-a pricepe s dansez, zise ea
nesigur. Apoi se lumin la fa, amintindu-i ce
vzuse i auzise n cltoria sa n secolul dou
zeci. i mai tiu s spun poveti.
POVARA IUBIRII 271

- Deci eti povestitor. El i atinse prul, curios,


dar nu cu un aer obraznic.
- Eti fat, sau biat? o ntreb.
Gloriana se uit n jos la bluza larg pe care o
purta peste pantaloni. Snii mici aproape c nu i se
distingeau.
- Ce-ar fi mai potrivit s fiu, zise ea, ntlnind
licrul din privirea eretelui.
Brbatul i ddu pe spate capul los i izbucni
n rs.
- Chiar poi s alegi? Ar nsemna c eti cel mai
vestit scamator.
- Snt fat, spuse Gloriana ncet, spernd s nu i
se cear explicaii despre prul tuns. Atingndu-i
umerii era destul de lung conform standardelor
secolului douzeci, dar ea se afla n secolul treispre
zece, n care femeile nu-i tiau prul niciodat.
- Aha. Brbatul i ntinse mna n semn de salut.
Eu snt Romulus. Vei cltori alturi de noi la
Hadleigh Castle i dup aceea... cine tie, milady.
Mirat, Gloriana i miji ochii. Se prea c
Romulus tia cine este i c o ateptase. Dar cnd i
se arunc n brae o pelerin purpurie brodat cu fir
de aur, nu mai sttu pe gnduri.
i-o puse peste haine i i trase gluga pe cap.
Cnd nimeni nu se uit la ea, lu o mn de rn i
i-o ntinse pe fa i pe mini, ca s semene ct
mai mult cu ceilali.
r Dup ce Romulus fcu cteva anunuri i singura
cru fu ncrcat cu recuzita de spectacol i Ia ea
nhm at un mgru cenuiu - care servea, de
272 LINDA LAER M ILLER

asemenea i ca atracie a menajeriei - pornir la


drum spre Hadleigh.
Gloriana nu ncerc s lege cu nimeni o conver
saie, fiind cufundat n propriile-i gnduri. O parte
din ea s-ar fi repezit ntr-o goan nebun s ajung
la Dane ct mai repede. Cealalt parte se mpo
trivea, ndemnnd-o s se ntoarc.
Totui, mergea nainte, cu minilen poal, capul
plecat i faa ascuns sub glug.
O fat subiric, ntr-o rochie maro, simpl, cu
prul ascuns sub un vl ponosit se apropie de ea.
Ca i ceilali, n afar de Romulus, era murdar,
dar prea c nici nu-i pas.
Dei i plcea curenia, poate nu ar fi sesizat
contrastul, dac nu ar fi avut posibilitatea s vizi
teze cel mai curat loc ce putea exista vreodat.
Rezist impulsului de a strmba din nas i i
privi tovara de drum cu coada ochiului.
- M cheam Corliss, i spuse fata, prietenoas,
nct Gloriana nu avu inima s o resping. Dansez
i ghicesc n rune.
Gloriana i ddu seama c i zmbete comp
timitor. Corliss mai avea de trit cel mult zece ani,
dei atunci era o fat zdravn, dansa i ghicea
viitorul. Numai Dumnezeu o mai putea ine n via
pe biata copil n lumea aceea aspr.
- Poate am s te rog s-mi ghiceti i mie
viitorul, zise Gloriana nainte s-i spun i ea cum o
cheam, fr ns a meniona numele St. Gregory
sau s fac vreo aluzie la Dane.
Fata o privi direct n fa, cu inocen.
- Milady, eu v tiu viitorul fr ajutorul runelor.
POVARA IUBIRII 273

Gloriana simi c ncremenete de spaim; Nu


era sigur c vrea s tie ce o ateapt, fiindc,
ntr-adevr, putea fi ceva ngrozitor. Iar Corliss era
a doua persoan care i se adresa ca unei femei de
rang nobil de cnd se rentorsese.
- De ce mi spui milady? o ntreb n oapt,
trgndu-se mai aproape de fat, ca s nu fie
auzite. Nu snt dect o biat saltimbanc, o fat
pribeag, la fel ca tine.
Corliss i zmbi cu bunvoin.
- n tot inutul nu exist dect o singur persoan
care poart numele ciudat de Gloriana. Eti
Vrjitoarea de la Kenbrook, nu-i,aa?
nfricoat Gloriana o strnse uor de bra,
rspunzndu-i n oapt.
- Te rog, nu mai rosti o asemenea blasfemie.
Vrei s m vezi acuzat de vrjitorie i ars pe rug
ca servitor al Satanei?
Lui Corliss i pieri de pe fa expresia plin de
exuberan i o privi nedumerit. Saltimbancii, n
general considerai drept oameni certai cu legea,
tindeau s fie mai ngduitori dect majoritatea
oamenilor, iar copila aceea uitase cu totul c orice
avea legtur cu magia era un pcat de moarte n
lumea n care triau. Actorii, aa cum era i
Romulus, trebuiau s aib mare grij ca n
evoluiile lor s sugereze numai veselia, nicidecum
teama sau groaza.
- Eti Lady Kenbrook, care te-ai ntors din
Cealalt Lume, nu-i aa? insist Corliss, tot n oap
t. Cuvintele ei o lsar nmrmurit pe Gloriana.
274 LINDA LAER M ILLER

Se gndi s i spun o minciun, att era de


disperat, dar bnui c fata i va da seama c minte.
- Ce tii despre Kenbrook i despre ce se
ntmpl la Hadleigh Castle. Spune-mi!
Corliss i muc buza de jos, dar nu fiindc se
codea dac s-i povesteasc sau nu, aa cum
bnuia Gloriana, ci pur i simplu fiindc ncerca s
aleag din nvlmeala de gnduri, ce trebuia s-i
spun ei.
- Se zice c Kenbrook i-a omort fratele, pe Sir
Edward, ntr-o ncierare cu pumnale.
Gloriana nchise ochii ncercnd s-i nghit
nodul care i ardea gtul.
- Sfnt Fecioar, Maic Precist, opti ea, nu
ca pe o ocar, ci ca o rug.
- Toi de-acolo snt blestemai. Hadleigh a murit
de friguri, iar nevasta lui, Lady Elaina, de atunci n-a
mai vorbit cu nimeni. Tot timpul st i privete n gol
i cnd cineva i vorbete nici nu-i d atenie.
Inima Glorianei se frnse de durere. Era prea
trziu s mai mpiedice lupta cu Edward - scumpul
i generosul ei Edward - , s-i mulumeasc lui
Gareth pentru grija ce Fo purtase i s-i ia la
revedere de la el, s o ntlneasc pe Elaina i s-i
fie alturi ca o sor i prieten devotat n vremuri
de neagr disperare.
Nu mai tria dect Dane i trebuia s ajung la el
ct mai repede posibil pentru a-i oferi dragostea sa
i tot ajutorul i consolarea pe care i le putea da.
Nici o clip nu regreta rugile fierbini i nencetate
de a se ntoarce acas la soul ei. S-ar fi dus chiar
i n iad dac era nevoie.
POVARA IUBIRII 275

- Nu e adevrat tot ce spune lumea, i spuse ea


lui Corliss cnd i recpt glasul.
- Ai s vezi cu ochii ti, replic fata, fcnd un
semn din cap.
Cnd ajunser la Hadleigh Castle soarele era la
apus.
Inima Glorianei ncepu s palpite de emoie cnd
zri castelul, fiindc ntre zidurile lui avea s-i
gseasc iubitul, al crui suflet era legat pe vecie
de al ei.
n vreme ce atepta, alturi de Romulus, de
Corliss i de ceilali ca porile cele mari i ruginite
s fie deschise, Gloriana se gndea la jurmintele
maritale. Era att de nerbdtoare nct se temea c
nu va avea puterea s rmn deghizat i c de
ndat ce l va vedea, i va alerga n brae.
La intrare ardeau torele, sfrind i emannd
miros de rin, dar curtea exterioar, unde se
organizau jocuri i turniruri, era pustie. n vale
sclipeau luminiele din sat, palid n comparaie cu
becurile electrice din secolul douzeci, dar mai cald
i ospitalier.
Ceva mai optimist intr odat cu trupa de
saltimbanci pe leea pavat cu pietre vechi, de pe
vremea romanilor. Mgruul ncepu s zbiere i
oamenii ddur buzna afar s vad cine sosise la
o or att de trzie. _

La circiuma din sat, Dane St. Gregory tocmai


trntea pe mas cana de cositor, cu atta putere,
nct butura se mprtie n jur.
276 LINDA LAER M ILLER

Avea o senzaie ciudat n capul pieptului, un


amestec de bucurie i team, care i strngea
stomacul.
Ea se afl aici, aproape, i spuse dei nu era
omul nclinat s cread n iluzii.
- A sosit o trup de saltimbanci, anun crci-
umarul, care ieise printre primii s vad de ce
ncepuser cinii s latre.
Dane se ridic de la mas cltinndu-se pe
picioare, privind spre u, avnd certitudinea c
Gloriana se ntorsese. i simea prezena i
dragostea, la fel de palpabile ca n visele lui pe care
le tria cu intensitate. Acum era cu totul altceva.
Era treaz.
Complet treaz, dei i ctigase proasta
reputaie de beiv. i trntor, pe deasupra.
i privi hainele murdare i, ducndu-i mna tremu-
rnd la obraz, i frec barba crescut gndindu-se
dac nu cumva febra nerbdrii ce l cuprinsese
era o alt fest pe care i-o juca imaginaia. Nici nu
se gndea c ar putea suporta dezamgirea ca
ieind afar s nu o ntlneasc pe Gloriana.
- Ce-i cu tine? l ntreb Maxen din cealalt
parte a mesei. Velul arta mai ru dect Dane,
dac asta era posibil. De doi ani l hruia pe
nenorocitul de Merrymont i vomita berea proast
englezeasc. Pentru numele lui Dumnezeu, omule,
ari de parc ai fi vzut o stafie.
Nelundu-i n seam vorbele, Dane o porni
ovind spre u, nesigur pe micrile sale, ca i
cum ar fi fost legat cu o frnghie pe dinuntru.
POVARA IUBIRII 277

.Saltimbancii, cea mai amrt i patetic trup


pe care o vzuse vreodat, trecur n grup pe lng
el. Aveau s primeasc resturile de la buctria
castelului i li se va da voie s doarm peste
noapte n grajduri, dup cum era obiceiul.
i urm civa pai, apoi strig dup ei.
- Oprii-v!
Unul din ei, mbrcat ntr-o mantie purpurie cu
glug se opri... un strin, care avea totui, ceva
ciudat n felul n care sttea nemicat...
Dane i simi inima pulsndu-i n gt, sufocndu-l,
cnd la lumina torelor i a lunii descoperi silueta
binecunoscut a soiei pierdute. Nu o mai vzuse
pe Gloriana de doi ani, rstimp n care trise ntr-o
continu agonie, dar atunci cnd o strig ea i duse
degetul la buze i scutur din cap.
Se apropie i ea l atept.
- Te rog, zise ea n oapt, nu m mbria
acum i nu-mi rosti numele, ca s nu fiu acuzat de
vrjitorie. La momentul potrivit am s vin eu la tine,
n terma roman unde a prins via copilul nostru.
Dane o privea dezolat i fermecat, dorind cu
ardoare s o ating, s o strng la pieptul su i
niciodat s nu-i mai dea drumul - speriat, totui,
c ce se ntmpla atunci nu era adevrat. Poate c
visa, n camera sa de la Hadleigh Castle, sau din
nou buse prea mult bere.
Ea i zmbea cu blndee, de parc ar fi ghicit
gndurile ce l frmntau. i dorind s-l asigure c
totul era aievea, dup care se ntoarse i-i urm pe
ceilali spre grajduri.
Capitolul 15

Dane ajunse la Kenbrook Hali naintea Glorianei


i cnd ea alerg cu lampa n mn peste pietrele
sparte, era n ap pn la bru, nvluit n lumina
palid a luminrilor. Gloriana fugise de ia Hadleigh
Castle, urmnd poteca ntunecat dar binecunos
cut ce nconjura lacul i lund-o apoi prin pdurea
de stejari, temndu-se s mearg pe drum ca s nu
fie vzut i recunoscut.
Se opri, cu inima zvcnindu-i n piept i gfind. Zi
i noapte visase clipa aceea, cnd ea i Dane se
vor regsi, doar ei doi, iar acum nu ndrznea s
cread c se ntmpla cu adevrat.
Ca i cum i-ar fi auzit gndurile, Dane spuse
gtuit de emoie.
- Dac nu eti o vedenie, atunci vom rmne
mpreun. Nu mai suport falsele iluzii.
Gloriana fcu un pas spre el.
- Nici eu, mrturisi ea, desfcndu-i pelerina i
lsnd-o s cad pe banc. ncet, cu o sfial pe
care nu o avusese niciodat n prezena lui, i
POVARA IUBIRII 279

scoase bluza, pantofii cu talpa flexibil, pantalonii


din catifea reiat i lenjeria.
Dane se uita la ea cu priviri lacome, dar nu fcu
nici o micare s se apropie de ea. Aceeai privire
o avea i Gloriana. O clip rmase n picioare, goal,
ca el s se obinuiasc cu imaginea ei, mndr de
formele ei feminine i de uoara proeminen a
pntecului, unde se dezvolta copilul lor.
Dane ntinse o mn spre ea, aa cum fcea n
vis, dar Gloriana ezit, ngrozit c dac mai face
un pas, s-ar putea ca el s dispar. Sau c ea va fi
din nou dus n cealalt lume.
- Vino aici, spuse Dane i, dei vorbele erau ca
o porunc, tonul pe care fuseser rostite era blnd
i rugtor.
Gloriana se ndrept spre marginea bazinului,
cobor treptele tocite, simi cldura apei, dei tot
Corpul i era ncins de o flacr ce i topea oasele i
muchii i fcea s-i clocoteasc srigele n vene.
Cnd se prinse de braul ntins de Dane, sri peste o
piatr, i ddu drumul i el o prinse strns de umeri.
Simpla lui apropiere o copleea, poate fiindc l
dorise cu disperare i nu-i venea s cread c
dorina cea mai fierbinte i se mplinise. Acum toate
simurile i se deteptar, i se simea att de amei
t nct se cltina pe picioare, de parc ar fi but
din vinul cel mai tare.
i puse palmele tremurnde pe umerii lui, iar el o
prinse uor de mijloc privind-o n ochii aburii de
lacrimi.
280 LINDA LAER M ILLER

- Avem multe lucruri s ne spunem, dar ele mai


pot atepta, fiindc dac nu te am acum, dorina
m va ucide.
Gloriana i zmbi trist. Aa era, aveau multe
lucruri de discutat - despre moartea lui Edward i a
lui Gareth, ca s numeasc numai dou - dar
Dane avea dreptate. Cu mila lui Dumnezeu, vor
avea timp destul mai trziu pentru subiecte triste.
Fiindc nu reuea s scoat un cuvnt, ncuviin
dnd din cap.
Dane se aplec i o srut, la nceput prudent,
de parc s-ar fi temut c o apsare mai puternic ar
fi fcut-o s dispar iar. Cnd i gsi buzele fierbini
i fremttoare, gata s se deschid pentru el, ca
un boboc de floare mngiat de soarele primvratic,
Kenbrook gemu slbatic i o ptrunse adnc.
Gloriana se ag de el nteindu-i dorina. Cnd el
o ridic, i ncolci picioarele n jurul oldurilor lui i
dndu-i capul pe spate, scoase un sunet de durere
i triumf, n timp ce el i sruta cu lcomie gtul.
Apoi o penetr, ca atunci cnd dduser via
copilului lor n acelai bazin. Numai c acum el o
excita cu vrful penisului, amnnd ct mai mult posibil
ceea ce ea atepta cu nerbdare. jnnd-o de fese
pe sub apa fierbiate, o privi adnc n ochi i spuse.
- Mai trziu, milady, n patul nostru din camera
turnului. O vom face pe ndelete i am s-i ofer
plceri pe care nicicnd nu i le-ai imaginat. Acum,
ns, nu am puterea s m abin.
Gloriana i srut gura, pleoapele, tmplele i
obrajii, lipit strns de el, grbindu-l s o ptrund
mai adnc.
POVARA IUBIRII 281

- Nu m face s atept, milord. Te rog, opti ea


gfind. la-m cu toat pasiunea i fora...
Cu un urlet i cu puterea coapselor lui de
rzboinic, Dane o strpunse pe- de-a ntregul.
Gloriana i ls capul pe spate n extaz, pierdut
ntr-un labirint de artificii i senzaii, att de intense
nct nu credea c le poate supravieui. Kenbrook o
inea strns i i simea spasmele. Cu faa ascuns
n umrul ei i nencetinind ritmul o nla pe
culmile plcerii.
Cnd sosi momentul, ea i desfcu picioarele,
abandonndu-se, cu degetele nfipte n prul lui. l
auzi cum geme i l simi inundnd-o cu sperma
cald.
Rmaser agai, rezemai unul de cellalt,
fiindc acolo, n mijlocul bazinului nu se puteau ine
de nimic. Nu mai erau dou entiti separate, ci un
singur suflet, pe vecie ngemnat.
Treptat, i recptar vocea i respiraia, iar
btile inimii revenir la normal.
Dane vorbi primul. O prinse de brbie i i ridic
faa, s-i priveasc ochii i s-i ptrund spiritul.
- T e iubesc. Acum i dincolo de mormnt, opti el.
Cu vrful degetelui ea i tras conturul buzelor,
umflate, ca i ale el, de srutri frenetice. Se
simea istovit, dar n minte avea clar imprimat
manuscrisul profesorului Steinbeth.
. - Eti nsurat cu Mariette de Troyes? l ntreb,
fr ranchiun sau cu intenia de a-l judeca.
Brbaii ca Dane aveau nevoie de motenitori, iar
' n secolul treisprezece cstoriile de cele mai multe
ori se ncheiau din motive practice, mai puin din
282 LINDA LAER MILLER

dragoste. Dac s-ar fl nsurat pn atunci, nu ar fi


nsemnat c i-a trdat sentimentele fa de
Gloriana, ci doar c fcuse un pas necesar pe un
drum anevoios.
- Nu, rspunse el, privind-o drept n fa. Dar
sntem logodii i peste dou sptmni se vor face
jurmintele maritale.
- Asta nseamn c nu ai comis un adulter, l
tachin Gloriana. Respir uurat i ochii i se
umplur de lacrimi, n ciuda vorbelor frivole.
Urmtoarele cuvinte le spuse pe un ton serios i
blnd. O iubeti, Dane?
El o strnse uor n brae.
- Cunoti rspunsul, Gloriana - eti singura
femeie la care in. Se opri i n colul gurii i nflori
un zmbet. Dac asta te face mai fericit, afl c
nici eu nu-i snt drag. A dat de neles c prefer
s-i petreac restul zilelor ntr-o mnstire.
Gloriana ridic dintr-o sprincean.
- Acolo unde intenionai s m trimii pe mine, i
reaminti ea.
Dane chicoti i o srut pe gt.
- Da, nebunul de mine. Vino, milady. Ne ateap
t patul nupial. Dar, mai nti, trebuie s te speli.
O duse n brae pn la marginea bazinului,
unde o aez uor pe trepte i ncepu s-i curee
negreala de pe fa, Gloriana se ruin, fiindc
uitase cu totul c se deghizase, ns curnd, n timp
ce el i spla trupul cu gesturi tandre i uoare, nu
se mai gndi dect ia iubitul ei.
Din unul din cuferele de sus el i adusese o
cma de noapte, i dup ce se terser unul pe
POVARA IUBIRII 283

cellalt, el o mbrc. Pelerina ei de saltimbanc i


hainele moderne rmaser acolo, lng luminrile
care sfriau, n vreme ce ei se ndreptau spre
treptele care duceau n turn.
Dormitorul prea nelocuit, ca i restul castelului
i era luminat doar de razele palide ale lunii. Mai
mult ca sigur c Dane nu mai dormise de mult
vreme ntre pereii aceia scorojii, dei mobila se
afla nc acolo, dar acoperit de un strat gros de
praf i pnze de pianjen.
Dup ce aez singura lamp pe care o aveau
n mijlocul mesei, Dane se duse la pat, strnse
aternuturile i le scutur. Gloriana spera s nu
apar vreun oarece din salteaua de paie, tiind
totui c nimic nu ar fi mpiedicat-o s o mpart cu
soul ei. Nimic, exceptnd, desigur, un alt salt brusc
peste secole.
Gndul o fcu s tremure iar Dane, atent la toate
micrile ei, observ.
- Ce e cu tine?
Ea privi n jur, puin nelinitit,
- Dispariia mea poate c are vreo legtur cu
aceast Camer.
Dane termin de aerisit patul i i lu minile ntr-
ale lui.
- Dac vrei ne putem muta n alt camer, sau
ne putem duce la Hadleigh.
Dar Gloriana scutur din cap. Camera turnului
era ceva sacru pentru ea, fiindc acolo fcuser
dragoste prima oar i petrecuser ore fericite
mpreun, rznd, discutnd i jucnd ah.
- Aici vreau s rmn.
284 LINDA LAER M ILLER

El i mngie obrazul cu vrful degetului mare.


- Mi-e team c nu vom gsi locul sigur care s
ne fereasc de vraja ce a pus stpnire pe tine,
milady, dar dac ne e sortit s mai fim mpreun o
or, sau o sut de ani, s profitm de fiecare clip.
- Ai un spirit foarte practic, replic Gloriana,
ncolcindu-i gtul cu braele. Se strduia s
zmbeasc fiindc tia c puteau fi desprii n
orice moment, poate pentru totdeauna. Fiecare
secund era preioas. Trebuie s ne trim clipa,
dar avem multe lucruri de discutat.
Dane oft i i propti uor brbia de fruntea ei.
Cu palme puternice de spadasin, i frmnta
muchii ncordai ai spatelui. Mai oft o dat nainte
de a vorbi.
- Multe nenorociri s-au abtut asupra familiei St.
Gregory, Gloriana. Dane se trase puin s o
priveasc n ochi. Nu se mai poate face nimic -
Edward a murit, ucis de mine i Gareth a murit i
el, rpus de friguri.
Gloriana cunotea toate aceste tragedii, dar nu
spuse nimic i nici nu se art surprins. Asculta.
- Nu exist iertare pentru un om care-i ucide
fratele, spuse Dane pe un ton aspru. Dar, jur pe
Dumnezeu, Gloriana, c nu am vrut s-o fac.
- Cum s-a ntmplat?
Dane i ddu drumul din brae i se apropie de
una din ferestrele deschise, ridicndu-i piciorul pe
pervazul jos, privind spre lac.
- Dup plecarea ta Edward m blestema tot
timpul. Credea c te-am omort i cuta urme s-mi
dovedeasc vinovia. Altceva nu-l mai interesa i
POVARA IUBIRII _ 285

nimeni, nici mcar Gareth, nu se mai nelegea cu


el. Mereu m provoca, dar eu l evitam. ntr-o
noapte s-a aruncat asupra mea de pe un zid.
Singura mea vin a fost c eram beat. Fcu o
pauz i i trecu degetele prin pr. Era prea trziu
cnd am vzut c era Edward. Deja i strpun
sesem gtul cu pumnalul creznd c e un tlhar, sau
vreunul din soldaii mei care cuta s se rzbune
pentru cine tie ce nedreptate.
Gloriana nu-i terse lacrimile, de care nici
mcar nu tia c i udau obrajii. Pn atunci moar
tea lui Edward fusese doar o poveste citit ntr-o
veche scriere istoric, dar acum realitatea era
dureroas. Real era i mhnirea celui care o
provocase.
- mi pare att de ru, zise ea.
Dane se ntoarse s o priveasc, ascuns mai
mult n umbr.
- Apoi a urmat Gareth, zise el brusc, dup o
lung tcere. Poate s-ar fi fcut bine, dar durerea.
cauzat de moartea lui Edward l-a rpus. Pierderea
lui l-a adus n pragul nebuniei, fiindc l considera
mai mult fiu dect frate al su.
Gloriana ncuviin din cap. i nc nu se
terminase totul. Dane mai trebuia s-i vorbeasc
despre Elaina, pentru binele lui, dac nu pentru al
altcuiva.
- Elaina triete, dar nu o mai duce mult, zise el.
- E de mult vreme bolnav, Dane.
- Da, dar acum nu mai vorbete deloc. Ar fi
murit pn acum dac clugriele nu i-ar turna n
286 LINDA LAER M ILLER

gur sup i fiertur de ovz, fornd-o s nghit.


Nu vede nimic, dei tot timpul st cu ochii deschii.
Gloriana era copleit de durere. Elaina i
fusese o bun prieten, Gareth, un tutore drept i
generos, iar Edward cel mai scump prieten din
copilrie.
- Nu e numai vina ta, spuse ea cu blndee, ci i
a mea. Dac nu a fi plecat...
ntr-o clip el fu lng ea i o prinse de umeri.
- A fost o ntmplare nefericit c ai plecat, dar
nu ai nici o vin.
Gloriana i atinse faa.
- Nici tu. Edward nu s-ar fi lsat pn ce nu te-ar
fi provocat la lupt, doar l tiai cum e. Iar dac
Gareth nu a rezistat bolii, el e singurul rspunztor.
Dane i sprijini fruntea de a Glorianei i un
suspin adnc de disperare i strbtu tot corpul.
- ine-m strns n brae, opti el, mbrind-o.
F-m, mcar pentru o noapte s uit chinurile prin.
care trec.
Kenbrook o fcea s plng, fiindc i el fusese
ca i mort, la fel ca Gareth i ca srmanul, dragul ei
Edward. Dar acum l regsise i n braele ei i va
gsi consolarea.
l lu de mn i n tcere l duse la patul lor,
prsit i mirosind a mucegai. Aternu cearaful
peste saltea, apoi se ntoarse spre soul ei i i
trase tunica peste cap i ngenunchind i ddu jos
pantalonii i cizmele din picioare.
Cnd rmase gol n faa ei, n toat mreia lui.
ea rmase n genunchi i i srut pulpele vnjoase.
POVARA IUBIRII 287

Dane ncepu s tremure, complet vulnerabil. Br


bia i se ridic semea cnd Gloriana i-o cuprinse n
mn, fcndu-l s gfie i s exclame mormind.
Mucnd-o uor i apoi trecndu-i de cteva ori
limba peste ea, Gloriana i provoc gemete pre
lungi de plcere. Aceasta era pedeapsa ei pentru
c mai devreme, la terma roman se abinuse,
amnnd finalul, pentru scurt timp, de altfel.
Seara era rcoroas, dar pielea lui Dane
strlucea d transpiraie. Legnndu-se uor, ca ea
s-l poat cuprinde cu totul, chinul deveni
insuportabil atunci cnd lundu-i penisul n gur
ncepu s-l sug cu poft i i-ar fi satisfcut
imediat dorina dac ea nu s-ar fi retras de fiecare
dat cu o clip nainte.
Gnd nu mai putu rezista, jocul lu sfrit.
Prinznd-o de umeri o ntoarse pe spate. Paiele din
saltea fonir cnd Dane i ridic Glorianei cmaa
de noapte i i lipi clciele de trupul su puternic,
ngenunchind i desfcu picioarele strecurndu-i
ncet, ncet palmele ntre pulpele ei.
- i acum, doamna mea, mi voi lua revana
pentru tot ce-am ndurat, zise el i Gloriana i simi
rsuflarea lng cuibul umed i fierbinte ce
adpostea bucica de carne din care el urma s
se nfrupte.
Gemg i i arcui spatele, oferindu-i-se fr
-teineri i ruine.
El rse i punndu-i vrful degetului mare pe
locul ce-i dorea dezmierdrile limbii, ncepu s l
frece uor, cu micri circulare.
288 LINDA LAER M ILLER

- Asta-i numai nceputul, soioara mea. Te voi


face s gemi i s te zvrcoleti n pat, pn n zori
i mult dup aceea.
Vorbele lui i mngierile ce le nsoeau o -
excitar pe Gloriana. i trase cmaa peste cap i
rmase n lumina lunii, pndindu-i ca o tigroaic
nfometat fiecare micare.
Cnd o atinse cu limba ea scoase un geamt
nbuit i i ridic tlpile pe umerii lui, nlndu-se
spre el, oferindu-se ca o cup cu nectar.
Dane chicoti, iar sunetul reverber n ea pornind
din zona cea mai sensibil, fcnd-o s ipe din
nou, de aceast dat de nerbdare, printre srutri
scurte i uoare.
El i nl capul.
- Ce s-a ntmplat? Vrei s spui c nu-i place?
Gloriana simi un fior n tot corpul, culminnd cu
un suspin de plcere.
- Te vreau... nu m mai chinui, te rog.
- i-am auzit ruga, spuse el cnd ea se ls
tremurnd pe saltea, cu pielea lucind de transpiraie
i fiecare nerv ncordat dorindu-i relaxarea. Dar
pentru moment nu i-o pot ndeplini. Att de mult mi
place s te savurez nct nu m pot opri. i nu am
uitat cum m-ai nlat pe culmile extazului, fr s
te nduri de chinurile mele.
Gloriana ncepu s-i mite capul dintr-o parte n
alta, ca n agonie i strnse n pumni cearaful,
fiecare muchi din coapse i stomac pulsndu-i de
dorin.
n orele de frenetic plcere ce urmar el nu-i
ls o clip de rgaz. Adormir n zori, mbriai,
POVARA IUBIRII 289

prea obosii s se mai mite sau s aib vise i se


trezir mult dup prnz.
C a ntotdeauna, Dane fu primul n picioare. n
timpul nopii, una din slujnicele rmase credin
cioase, instruit dinainte de stpnul de la
Kenbrook Hali, adusese un lighean cu ap i un
co cu mncare: brnz, o pulp rece de cprioar
i dou psri bine rumenite.
Mirosul apetisant o trezi pe Gloriana, cel puin n
parte, din plcuta reverie.
- Mor de foame.
Dane rse.
- innd seama de caznele la care ai fost
supus azi-noapte, nici nu m surprinde. i,
aducnd coul n pat se aezar s mnnce, stnd
goi, turcete, fa n fa.
La remarca lui, Gloriana fcuse o mutr ofen
sat, dar se abinu s comenteze nainte s se
nfrupte bine dintr-o bibilic. Apoi, fiindc n camer
era rcoare i puse cmaa.
Cnd se aez din nou n pat i spuse gesticulnd
cu un copan n mn.
- E o dovad de proast cretere pentru un
gentleman cnd face aprecieri asupra felului n care
se comport o doamn n pat.
- Hai s nu mai discutm despre buna cretere,
spuse Dane lund o bucic de brnz din co i
mucnd din ea n felul acela care pe Gloriana o
fcea s-i simt sngele clocotind n vene. Eu te
vreau aa cum eti.
Gloriana se mbujor la fa i i simi corpul
dogorind. Noroc c se mbrcase!
290 LINDA LAER M ILLER

- i nici n-am de gnd s m schimb, stpne,


spuse pe un ton ndrtnic. Acum, ns, trebuie s
discutm lucruri importante.
Dane ridic o sprincean.
- Ce-ar putea fi? i:am povestit despre moartea
lui Edward i a lui Gareth...
Gloriana se abinu s-l ating, ca s nu fac din
nou dragoste i s amne discuia.
- Amndoi i vom plnge, spuse ncet, acum ns
am s-i povestesc despre viitor. i atinse pntecele
cu palma, uor ca o mngiere. n vreme ce acolo
unde am fost, la sfritul anilor 1990, au trecut doar
cteva luni, aici, n lumea noastr s-au scurs deja
doi ani.
El nu spuse nimic. O privea i atepta s continue.
Ea se rug n gnd ca el s neleag ce n
seamn aceast diferen de timp pentru sarcina
ei. Dac ar fi rmas n secolul treisprezece copilul
s-ar fi nscut cu mai bine de un an n urm.
- Noi doi vom avea un copil, zise.
Dane ncuviin.
- tiu .
Gloriana puse jos copanul. i pierise pofta de
mncare.
- Totul e att de confuz... de imposibil.
El i lu mna i i trecu degetele aspre peste
ncheieturile ei delicate.
- Da, recunoscu el. Unde vrei s ajungi,
Gloriana?
- La copil, zise ea trist. N-a suporta dac ai
crede c te-am nelat.
Danezmbi.
POVARA IUBIRII 291

- E de neneles ce s-a ntmplat cu noi, dar tiu


prea bine - inima ta pur mi spune c nu poi mini
nici dac ar fi cea mai prudent atitudine.
Ea l strnse de mn.
- Dar toat viaa va trebui s triesc ascuns. Ai
uitat c mi se spune Vrjitoarea de la Kenbrook?
Nu nelegi c voi fi spnzurat, sau ars pe rug
dac servitorii i ranii afl c m-am ntors? Privi
n jos la coul plin de resturi i simi c plete. Nu
vreau s mor.
P ane ddu coul la o parte cu o lovitur de
picior care l rostogoli pe duumea i ngenunchind
o lu n brae.
- Jur pe toi sfinii, pe Sfnta Fecioar, pe
Christos c nu voi lsa pe nimeni s-i fac vreun
ru! opti el cu buzele n prul ei.
Agndu-se de el, Gloriana i aez obrazul pe
umrul lui gol. Sub pielea neted i fierbinte i
simea muchii tari i de neclintit, dar pentru ea
erau perna cea mai moale.
- Nu poi lupta mpotriva ntregii cretinti.
Dei eti cel mai vjteaz i mai puternic dintre toi, tu
eti unul singur, iar ei snt muli.
Dane i cuprinse faa n palme i i-o ridic s o
priveasc n ochi.
- Le vom spune c ai fost rpit i c te-ai ntors
pe ascuns, dup ce s-a pltit pentru tine o mare
rscumprare. Maxen ne va ajuta s mprtiem
zvonul.
| - Dar Judith a vzut...
! - Cnd ai disprut era aproape la fel de speriat
;.ca mine. Poate fi convins s jure c ai fost rpit
292 LINDA LAER M ILLER

de tlhari i c a fost att de tulburat nct numai


acum i-a amintit ce s-a ntmplat n realitate.
Gloriana ar fi vrut din tot sufletul s cread c
planul lui nu va da gre, dei nu credea c vor
reui. Pe de alt parte, dac acelor oameni simpli li
se spunea o poveste bine ticluit, exista ansa s
fie crezut. Precis c o rpire pus la cale de
bandii era mai credibil dect ideea c o femeie
n carne i oase a disprut n neant ca aburul
din oal!
- Adu-o pe Judith la mine, spuse ea n cele din
urm. i pe clugrul Cradoc i pe Eigg. Vom
ncerca planul tu, dar mai nti trebuie s-mi
promii ceva.
- Orice, accept Dane mngindu-i prul.
- Nu te grbi s faci promisiuni, l atenion
Gloriana pe tonul cel mai serios. Vreau s te rog
ceva. Se opri i suspin ndelung, apoi continu
rar. Dac soarta ne e potrivnic i am s fiu acu
zat de vrjitorie, jur-mi, pentru binele meu i al
copilului din pntecele meu, c nainte de a m arde
pe rug mi vei strpunge inima cu o sgeat.
Auzindu-i rugmintea Dane se albi la fa ca un
cadavru.
- M rog s nu se ajung pn acolo, zise el
strngndu-i tare minile. Dar ai cuvntul meu,
Gloriana c vei muri fr chinuri, de mna mea, fr
s simi atingerea flcrilor.
- Aa s fie, zise Gloriana pe un ton grav,
cutndu-i privirea i prin ea sufletul, dup un semn
ct de mic c ar mini-o, dar nu vzu nimic.
POVARA IUBIRII 293

Aranjnd astfel lucrurile, Gloriara i Dane fcur


din nou dragoste, de aceast dat ncet i cu
gravitate, dar momentul final nu fu mai puin plcut,
mai puin pasionant, fiindc el nsemna pecetluirea
unui angajament ct se poate de periculos.
Cnd terminar, Dane turn ap din lighean i se
splar. Apoi el se mbrc, i puse sabia la briu i
iei, atrgndu-i atenia Glorianei pe un ton rstit s
zvorasc ua dup el.
Ceea ce i fcu, de parc ar fi fost rugat, cu
toate c porunca lui, neleapt de altfel, fiind totui
o porunc, i lezase orgoliul.
Apoi i ocup timpul scond din cufere la aerisit
pe sptarele scaunelor i pe mese, cmi, rochii
i pelerine. Rsfoi cteva cri prfuite, dar mare
parte din timp se plimb nelinitit prin camer,
aruncnd priviri prin ferestrele nguste, pndind
ntoarcerea lui Dane.
Pe nserat el apru nsoit de clugrul Cradoc,
de Maxen, Judith i seneelul Hamilton Eigg.
Fiindc i vzuse jos n curte i atept cu uile larg
deschise nainte ca ei s ajung sus, n turn.
Cnd o vzu, Judith scoase un ipt de fericire i
se arunc la picioarele Glorianei.
- Milady! Oh, milady, Sfnta Fecioar mi-a auzit
ruga i te-a smuls din ghearele Necuratului,
ducndu-te din nou printre noi!
Gloriana o mngie pe pr. Fata fusese ntot
deauna credincioas i harnic, neateptnd dect
hran, o rochie i un loc de dormit i nedorind dect
s-i mulumeasc pe cei pe care i slujea.
294 LINDA LA ER M ILLER

- Rugciunile tale m-au salvat, intr-adevr, zise


Gloriana cu blndee. Acum, ridic-te. Te rog.
Dane sttea cu braele ncruciate la piept, n
vreme ce Eigg se cznea s aprind cu amnarul o
lamp cu ulei, pentru a face mai mult lumin.
Maxen pzea ua, cu sabia scoas din teac, iar
clugrul Cradoc o ajut pe Judith s e ridice.
- Biat copil, i se adres el fetei, dei privirea i
era aintit asupra Glorianei. Avea ochii mrii de
uimire, dar tonul i expresia feei erau calme ca de
obicei. A fost att de ngrozit n ziua aceea nct n-
a mai fost sigur ce a vzut.
Judith plngea nbuit.
- n curtea bisericii erau nite tlhari ascuni
dup pietrele de mormnt. Nu-i aa, Judith? i au
rpit-o pe doamna care era singur.
Buzele lui Judith tremurau i se uita la Gloriana
cu ochii n lacrimi. (
- Milady, spune-mi ce-am vzut i asta am s
susin pn n pnzele albe.
Gloriana tia c spune adevrul i fu micat, o
dat n plus, de loialitatea slujnicei.
- Nu merit atta devotament din partea ta, dar
viaa mea depinde numai de tine. Gloriana o lu de
mn cu blndee i o puse la mas ca pe un egal al
su, apoi i trase un scaun i se aez n faa ei.
Ascult cu atenie, Judith i nu uita nimic din ce-i
spun acum. n ziua aceea, acum doi ani ploua slab
i tu m-ai vzut printre mormintele de la Kenbrook
Hali. Tocmai veneai s m iei - lucrul acesta era
adevrat - cnd ai zrit nite oameni pndindu-m.
N-aveai cum s-mi sari n ajutor i nimeni nu era n'
POVARA IUBIRII 295

apropiere, fiindc soul meu i soldaii plecaser


la lupt.
Judith i strngea degetele i privea n gol, ca n
trans, imaginndu-i scena.
- Ai ipat, milady i erai att de nspimntat c
mi s-a frnt inima atunci cnd i-am vzut cum
bruscau cea mai frumoas doamn din inut.
- Cei pe care i-ai vzut erau tlhari. i adug,
rspicat. Necunoscui. Nu trebuiau fcute speculaii
cum c Merrymont ar fi fost implicat n acea
frdelege altfel, cu siguran, s-ar fi produs un nou
mcel. Am ipat i m-am zbtut, dar n-am putut
scpa, iar tu nu m-ai mai vzut de atunci. Am
scpat i m-am ntors la Hadleigh Castle cu o trup
de saltimbanci.
- Da, consimi cu nfocare Judith, cu faa ud de
lacrimi, Aa e milady. Cum spunei.
ntreaga sear Judith fu instruit cum s-i
spun povestea, fiind verificat, pe rnd, de Dane,
Eigg, clugrul Cradoc i chiar de Maxen, care aa
cum arta, murdar i fioros, el nsui prea un om
certat cu legea. Cnd terminar, Gloriana era
f convins c biata fat chiar credea povestea care i
| fusese inoculat n minte.
- Mine, spuse Dane, cnd Judith se retrase ntr-
un col ghemuindu-se pe un maldr de pturi s se
culce, vom anuna ntoarcerea lui Lady Kenbrook
i' acas i vom organiza un osp regesc.
- Locul sta nu prea e potrivit, mormi Eigg,
ursuz i clugrul i arunc o privire dojenitoare,
fr ns a-i spune ceva.
296 LINDA LAER M ILLER

Dane i ntinse mna Glorianei i o trase lng el.


n clipa aceea ea chiar credea c lucrurile se vor
aranja i c amndoi vor tri fericii pn la adnci
btrnei.
Capitolul 16

Dup ce Maxen, Eigg i clugrul Cradoc pr


sir camera turnului, Gloriana i ntoarse privirea
spre Judith care dormea.
- Uite-o, cum st acolo ca un cine. Astea nu-s
condiii de trai pentru o fiin omeneasc.
Dane sttea n spatele Glorianei, cu palmele pe
umerii ei, oferindu-i protecie i sprijin.
- Cred c pe lng sufletele acelea luminate pe
care le-ai cunoscut n viitor noi i prem primitivi. i
e dor de vremurile i de locul acela?
Gloriana se rsuci i i privi soul n ochi. Cuvin-
lele le rostise cu uurin, dar chiar i n lumina
palid a lmpii ea vzu ct era de nelinitit.
- Nu, rspunse, la fel de sincer ca ntotdeauna.
Tot ce-mi doresc este s fim mpreun pentru
totdeauna.
El i mngie obrazul cu un deget..
- Aici totul e mai bine, nu-i aa? insist el Cu
blndee.
Ea oft.
298 LINDA LAER M ILLER

- i n secolul douzeci exist nenorociri i peri


cole i am avut impresia c nici oamenii nu s-u
schimbat prea mult, m refer la sentimentele lor.
- Ai cunoscut un brbat... care te iubete, o
iscodi Dane. Tonul lui nu era nici acuzator, nici
ironic, nici...
Lyn Kirkwood, i spuse Gloriana simind o
uoar mpunstur n inim. Dei nu-i dorea s
se mai ntoarc vreodat acolo, i era dor de Lyn i
de sentimentele iui tandre, dar i de Janet i
Marge. Asemenea prieteni rar ntlneti, indiferent
de timp sau loc.
- Dar eu nu-l iubeam, replic Gloriana privindu-l
n fa. O clip i inu respiraia, apoi l ntreb. De
unde tii?
- l-ai rostit numele n somn.
Gloriana i cuprinse mijlocul i i ls obrazul pe
umrul lui.
- Snt sigur c pe tine te strigam, fiindc de
cnd ne-am desprit te-am cutat zi i noapte.
El o mbri fcnd-o s se minuneze cum o
simpl atingere o putea emoiona pn n strfundul
sufletului. Cu toate acestea el i vorbi pe un ton grav.
- Cu puin timp n urm m-ai fcut s-i promit c
i voi face moartea uoar nainte s fii ars pe
rug. Acum, vreau s-i cer i eu ceva n schimb.
Ea i nl capul s-l priveasc. Inima i se
zbtea nebunete n piept ca aceea a unei psri
prinse i nchis n colivie.
- Despre ce e vorba?
POVARA IUBIRII 299

- Dac nu putem fi mpreun, Gloriana, dac


Doamne ferete, vel fi din nou luat de lng mine -
trebuie s accepi dragostea pe care i-o ofer
brbatul acela i s-i devii soie. Ea ncerc s
protesteze, dar Dane i puse degetul pe buzele ei.
t. Ai nevoie de cineva care s te ajute dac vei
fi dus ntr-o lume strin, la fel i pe copil. Voi fi
mai linitit tiindu-v n siguran.
Gloriana i nghii lacrimile, oprindu-le pe cele
care i umezeau ochii. N-avea rost s-i explice lui
Dane c femeile din secolul douzeci nu consider
acesta un motiv destul de serios pentru a se
mrita; i orict de inteligent ar fi fost, Kenbrook nu
ar fi neles mentalitatea i obiceiurile acelea, att
de strine lui.
- Dac mi ceri asta, spuse ea cnd reui s
vorbeasc, mai nti, spune-mi cum voi putea suporta
atingerea buzelor i mngierile altui brbat, cum m-
a putea culca cu altcineva ascultndu-i oaptele de
dragoste, cnd eu pe tine te iubesc i te voi iubi, chiar
de-ar fi s ne desprim pentru totdeauna?
Kenbrook se aplec i o srut scurt.
- Nu-i pot spune dect c mi-e greu s mi te
imaginez soia altuia, dar mult mai greu mi-e s te
tiu singur, neajutorat sau n pericol, fr
posibiliti s creti copilul. Cum se numete
brbatul acela care te poart n inim?
- Lyn Kirkwood, rspunse Gloriana, cu voce
pierdut, de parc soarta i-ar fi fost deja pecetluit.
I se prea o impietate s rosteasc numele acela
300 LINDA LAER M ILLER '

n faa soului ei, dei nici mcar cu gndul nu-i


fusese necredincioas lui Dane.
El o opri cu un nou srut, mai lung i mai
ptima dect cel dinainte, apoi i spuse.
- Jur-mi pe sufletul tu nemuritor, Gloriana, c
dac va fi s ne desprim, te vei ntoarce la
Kirkwood i vei fi a lui.
Cum i putea promite din suflet aa ceva, iubi
tului su Dane St. Gregory? i cum l putea mini
cnd el o privea att de ncordat, cu ochi plini de
adoraie? Asemenea jurminte erau greu de fcut
chiar i de ctre Gloriana, femeie mult prea eman
cipat pentru secolul n care tria, dar care
petrecndu-i cea mai mare parte a vieii n secolul
treisprezece, considera jurmintele i problemele
sentimentale, lucruri ce trebuiau tratate la modul
cel mai serios. Altfel i-ar fi atras osnda venic.
Dar, vznd chipul lui Dane, i ddu seama c
el nu i va gsi linitea pn ce nu va avea cuvntul
ei, aa c oftnd ncuviin din cap i spuse.
- Va fi aa cum spui tu.
- Acum snt mulumit, dei i-a venit greu s o
faci.
Gloriana i ndrept privirea spre fereastr,
dincolo de care se vedea cerul nstelat. n lumea lui
Lyn, att de departe i, totui, aproape, oraele erau
att de puternic luminate nct nu mai puteai vedea
aproape deloc splendoarea nopii, nu mai auzeai
ciripitul psrelelor i nici oapta vntului.
- Trebuie s o vd pe Elaina. Vrei s m duci la
ea? Acum.
POVARA IUBIRII 301

- Da, rspunse Dane dup o clip de gndire.


Dac spun nu, oricum te duci.
Gloriana schi un zmbet. Se afla n camera din
turn i Dane sttea n faa ei, n carne i oase.
Dac dorea l putea sruta, l putea atinge, i putea
auzi vocea. Era o prostie s piard vremea
gndindu-se la nenorociri care, poate, nu se vor
ntmpla vreodat.
- Aa e, stpne, zise ea pe un ton mieros, f-
cnd o scurt reveren; Vii sau nu cu mine, eu tot
m duc la ea i m bucur c ai priceput asta
imediat.
Dane i ddu ochii peste cap i fcu semn spre
ua lsat larg deschis de Maxen i ceilali.
Gloriana i lu repede o pelerin i iei.
Peleus, calul lui Dane era priponit n curte i
dup ce l neu, nclec i ntinse braul s o
salte n spatele lui. O clip mai trziu se ndreptau
la trap spre poart.
inndu-se bine de el, Gloriana ncerca s
disting n lumina lunii locurile pe unde treceau,
gndindu-se c nu exista un singur Hadleigh Castle
sau un singur Hadleigh, ci numrul lor era infinit i
c, poate fiecare nou clip era o lume n sine, ce
forma un tot unitar.
Asta depea limita ei de nelegere.
Cnd ajunser la zidurile mnstirii, afar era
ntuneric bezn, dar nuntru mai ardeau cteva
lmpi. Clugriele se culcau devreme fiindc dimi
neaa trebuiau s se trezeasc nainte de cntecul
cocoilor pentru rugciune. Cu toate acestea, cnd
302 LINDA LA ER M ILLER

Dane strig s li se deschid, porile scrir


lsndu-i s treac.
n curte o vzur pe starea Margaret, mbrcat
ca ntotdeauna ntr-o rochie cenuie i n picioare
cu pantofi cu tocul jos. Avea prul acoperit cu un
vl i privea n sus, surprins.
- Unde este Elaina? o ntreb Dane, cobornd
de pe cal i ajutnd-o pe Gloriana s se dea jos.
Dei stpna de la Kenbrook Hali purta glug pe
cap, nu ncerca s-i ascund faa. Clugria avea
mintea ager i n-avea nici un rost s ncerce s o
nele.
Femeia i mpreunase palmele cu smerenie i
nainte s i rspund lui Dane i nclin capul s o
vad mai bine pe Gloriana.
- Zace n pat, pe moarte.
De-a lungul anilor, Gloriana venise deseori s o
vad pe Elaina aa c tia bine drumul spre chi
lioara ce ddea spre grdin. Dane ls cpstrul
din mn i se lu repede dup ea.
O gsir pe Elaina ntins n patul ngust de sub
fereastr. Pe mas ardea o luminare care i
rsfrngea strlucirea palid n prul ei despletit. Cu
ochii nchii i braele ncruciate pe piept, prea
ca moart.
Pe un scunel lng pat sttea o clugri care
ngna o rugciune pentru mntuirea sufletului
stpnei sale. Starea i fcu un semn din cap i
tnra se ridic i iei din ncpere.
POVARA IUBIRII 303

- Nu am fost anunat, i repro Dane stareei,


aezndu-se pe patul de piatr lng Elaina. Este
vduva fratelui meu i avem obligaii fa de ea.
- i ce-ai fi fcut? replic btrna pe un ton
calm.
Dane Se ntoarse i o privi cu asprime, n timp
ce strngea degetele Elainei.
- Mi-a fi gsit linitea. Apoi i ndrept atenia
asupra fiinei care zcea nemicat - mbtrnit,
dar nc frumos, ca o prines vrjit de o for a
Rului, l-a fi cerut iertare pentru ce-am fcut i
pentru lucruri pe care nu am apucat s le fac.
- Snt sigur c stpna mea tie c te cieti,
zise starea mpciuitor i iei, lsndu-i pe Dane i
Gloriana singuri cu Elaina n cea mai srccioas
dintre chilii.
Gloriana se aez pe scunel, se trase mai
aproape de pat i i aez palma pe fruntea rece a
Elainei.
- h, Elaina, opti ea. Chiar trebuie s prseti
aceast via att de curnd?
Dane se ridic i se duse la fereastr. Nu scoase
o vorb dar nici nu era nevoie, fiindc Gloriana tia
foarte bine ce gndete - se acuza pentru c,
indirect se simea rspunztor de agravarea bolii
Elainei. Dac Edward nu ar fi murit i durerea nu i-
ar fi ubrezit i mai mult sntatea lui Gareth...
Elaina tresri uor i deschise ochii. Gloriana se
aplec mai aproape de ea, dar nu-i fcea
sperane tiind c n preajma morii, oamenii i
304 LINDA LAER M ILLER

revin pentru scurt timp. Mai vzuse aa ceva cnd


scumpa ei Edwenna fusese rpus de friguri.
- Dane, opti Gloriana.
Chipul frumos al Elainei se destinse. Cutnd
mna Glorianei o strnse cu o for surprinztoare.
- Gareth...e mort, spuse ea.
Gloriana ddu din cap, fcnd eforturi disperate
s nu plng.
- Da, scumpa mea, tiu.
- Tu... poi schimba totul... s-i aduci napoi pe
Gareth... i pe bietul Edward.
Gloriana simi un fior pe ira spinrii. Nu spuse
c asemenea lucruri snt imposibile i nu ndrzni
s se uite la Dane. Regreta din tot sufletul c nu se
putuse ntoarce la timp pentru a mpiedica moartea
lui Edward, sau mcar pe cea a lui Gareth.
Elaina l cut din priviri pe Kenbrook care
plecase de lng fereastr i se oprise n spatele
Glorianei.
- Dane, murmur Elaina, rar, abia respirnd.
nainte s moar... Gareth i-a spus adevrul? C
dei eti bastard moteneti legal Hadleigh Castle?
Gloriana rmase nmrmurit, dar Dane
rspunse pe un ton ct se poate de calm.
- Da, milady... mi-a spus-o de mult, nc din ziua
n care am primit titlul de cavaler.
Elaina rmase tcut, ncercnd s-i adune
forele.
- lart-m, spuse Dane i se aplec s-i ating
cu buzele fruntea ca de alabastru.
POVARA IUBIRII 305

- Nu ai nici o vin, spuse ea, deschiznd ochii.


i acum, te rog, las-m singur cu Gloriana, s-mi
iau rmas-bun.
Gloriana o strnse de mn i, ridicnd-o, i lipi
fruntea de degetele firave, nemaiputndu-i reine
lacrimile. Dane i atinse umrul apoi iei din
cmru nchiznd ua dup el.
Imediat Elaina deschise ochii i, eu voce slab,
dar hotrt, ncepu s vorbeasc. .
- Ascult-m cu atenie, Gloriana. E vital s
nelegi ce-i voi spune.
Uimit, Gloriana i ridic faa scldat n lacrimi
i o atept s continue.
Lady Hadleigh repet rugmintea lui Dane,
rostit cteva clipe mai devreme.
- lart-m. Trebuia s-i fi uurat povara... nu
i-am spus... rosti ea cu greu. Gloriana i ddu s
soarb o gur de ap din cupa de lemn pe care o
luase de pe pervazul de lng pat. Am tiut tot
timpul adevrul despre tine, dei cred c dup
atia ani ai uitat c datorit mie ai ajuns aici.
Gloriana i simi gtul uscat, att era de ocat,
dar nu datorit spovedaniei Elainei. i mai amin
tea, vag, c aa se ntmplase, dei Edwenna se
strduise s o fac s uite. Nu. Era vorba de faptul
c Elaina i destinuia c ea o trecuse prin poarta
ce avea s-i schimbe soarta, i c ea fusese cea
care o alesese i o ndemnase s o urmeze.
- Dar cum a fost posibil?
Elaina schi un zmbet.
306 LIND A LA ER M ILLER

- Am practicat un vechi ritual i tu mi eti


martor c nici fulgerul nu m-a trsnit i nici zidurile
nu s-au prbuit peste mine. Am fost nzestrat cu
puteri mult mai mari dect oamenii i pot nchipui i
practic magia de cnd eram copil. Se opri s ia
cteva nghiituri de ap din cupa pe care Gloriana
i-o duse la buze. Magia alb... nu face ru
nimnui... dar trebuie pstrat secretul.
- Gareth tia?
O umbr de tristee ntunec privirea Elainei.
- A fost unul din motivele pentru care m-a
ndeprtat de lng el. Nu m-a neles niciodat.
- Ai spus c am fost aleas. Cum adic?
- Deseori mi se ntmpl s vd lumea ta ca
printr-o perdea fin. Apoi, n visele mele am
nceput s te vd mai ales pe tine. Erai un copil
frumos, inteligent, dar foarte nefericit. ntr-o zi te
aflai acolo, de cealalt parte a porii, departe de
ceilali copii, strngnd n brae ppua, de parc ar
fi fost singurul tu prieten. Erai att de mic i trist!
Te-am strigat i i-am ntins mna. Cnd m-ai auzit i
m-ai vzut, mi-am dat seama c poi trece dincolo.
Preai att de stingherit n locul.acela. Te voiam
pentru mine fiindc nu aveam copii, dar tiam c nu
te pot pstra. Soul meu deja rsphdise zvonul c
snt nebun, pentru a m apra de cei care m
numeau iubita lui Satan.
Gloriana se nfior. i amintea foarte clar dup-
amiaza aceea nsorit din secolul douzeci. Venise
la Kenbrook Hali cu grupul de copii de la coala din
Briarwood, unde o lsaser prinii ei, despre care
POVARA IUBIRII 307

tia c nu se vor mai ntoarce niciodat s o ia de


acolo, fjindc nu o iubeau i nu o doreau.
- i m-ai dat Edwennei s m creasc.
- Da, ncuviin Elaina. Soia negustorului de
ln a fost o femeie cumsecade i avea posibiliti
s te educe aa cum trebuie. tiam c te va iubi
din tot sufletul.
Gloriana i muc buza de jos. Moartea mamei
sale adoptive nc o mai fcea s sufere i i era
dor de umorul, sincera afeciune, devotamentul i
infinita rbdare cu care o crescuse.
- Nu mai vreau s m ntorc vreodat n lumea
aceea.
- Trebuie. Aa i este scris, spuse Elaina.
Gloriana scutur din cap, abia stpnindu-se s
nu-i astupe urechile.
- Nu pot... nu mai vreau s-mi prsesc soul...
sufletul meu i aparine. i, n afar de asta, snt i
nsrcinat.
- i se cere s faci mai mult, Gloriana.
- Nu, protest ea, ridicndu-se ngrozit i
rsturnnd scunelul. Nu... nu pot s mai fac ceva...
- Este hotrt, zise Elaina i Glorianei i se pru
c Lady Hadleigh se mai mpuinase la trup de cnd
starea Margaret i adusese n camera aceea. Ai
venit prea trziu. Trebuie s te ntorci i s ncerci
din nou.
Gloriana nu era numai ngrozit, dar i
nedumerit. De parc ar fi putut cltori n timp
dup bunul ei plac. Dorise cu disperare s se
ntoarc acas, la Dane, n secolul treisprezece,
308 LINDA LAER M ILLER

dar asta se petrecuse cu totul ntmpltor. nainte


s-i mai exprime n vreun fel ndoiala, o auzi pe
Elaina oftnd i cuibrindu-se n pat s doarm, ca
un copil.
- La timpul potrivit vei fi chemat, spuse cu o
voce din ce n ce mai slab, nchiznd ochii.
Gloriana se duse la u i l strig ncet pe
Dane. Cnd acesta intr cu starea i toi trei se
apropiar de pat, Lady Hadleigh mai oft o dat,
adnc, i i ddu sufletul.
Starea i acoperi faa palid i senin cu o pnz
subire, apoi iei din ncpere. Gloriana se ntoarse
i se arunc n braele lui Dane, care o inu strns
pn ce o simi c nu mai tremur, dup care ieir
i ei.
Elaina avea s fie nmormntat alturi de soul
su, dup oficierea slujbei de a doua zi diminea
n capela de la Hadleigh Castle. Pn atunci rm-
nea la mnstirea n care i petrecuse ultimele zile
din via.
Dane o ajut pe Gloriana s se urce n a, pe
calul ce atepta linitit n curte. Drumul spre
Kenbrook Hali l fcur abtui i cnd ajunser n
camera din turn Dane o trezi pe Judith i o trimise
s se culce pe culoar.
Fata i lu pturile i iei fr o vorb.
Rmai singuri, Dane i Gloriana se aezar pe
pat mbrcai i se luar n brae. n cele din urm,
Gloriana rupse tcerea.
- Acum, pe lng Kenbrook Hali moteneti i
Hadleigh Castle?
POVARA IUBIRII 309

Dane oft adnc i o strnse mai tare n brae,


parc temndu-se c o va pierde din nou.
- Da, rspunse el.
- Gareth a fot tatl, nu fratele tu, nu-i aa?
- Da, repet Dane cu voce obosit. Mama avea
cincisprezece ani i fiind foarte plpnd a murit
cnd m-a nscut, cum de altfel se ntmpl cu majo
ritatea femeilor. O trase mai aproape de el,
gndindu-se, desigur, la copilul lor i la toate
pericolele neprevzute pe care le implica o sarcin.
- Dar de ce s-a inut secret faptul c eti fiul lui
Gareth?
- Jilian, mama mea, era sora cea mai mic a lui
Merrymont, ncepu s-i explice Dane, dup ce
rmase cteva clipe pe gnduri. L-a cunoscut
ntmpltor pe Gareth ntr-o zi cnd ieise s se
plimbe clare i scpase de sub supravegherea
servitorilor. S-au ndrgostit unul de cellalt, dar
familiile dumnindu-se, nici nu putea fi vorba de o
cstorie. De fapt, nici nu cred c cei doi se
ateptau ca legtura lor s dureze mai mult de o
var. Dar ea a rmas nsrcinat i s-a iscat un
scandal ngrozitor. Gareth a recunoscut c este
tatl copilului, numai c ea a negat pn i faptul c
l-ar cunoate. La naterea mea, cnd Jilian a murit,
Merrymont, tutorele i fratele ei, n acelai timp, a
nnebunit de durere. A ameninat c m va omor
considerndu-m vinovat de moartea prematur a
surorii lui. Doica m-a furat i ntr-o noapte m-a dus
lui Gareth la Hadleigh Castle. Bunicul m-a
310 LINDA LAER M ILLER

recunoscut drept fiul su mijlociu, iar bunica,


bineneles c nu s-a mpotrivit.
- De ce nu mi-ai povestit toate astea pn
acum? l ntreb Gloriana.
- N-am considerat c e un lucru important,
rspunse Dane, apoi i lipi buzele de tmpla ei.
Acum, dormi, iubito... mine o s avem o zi grea.
Dei o inea strns, Gloriana se simea bine n
braele lui, dorindu-i s-l aib ct mai aproape.
Regreta moartea Elainei, dar prevestirile ei o
ngrozeau.
Trebuia s se ntoarc n secolul douzeci.
- Nu, opti ea.
- Hmmm? ntreb Dane somnoros.
Gloriana nu-i rspunse, convins c la primul
cuvnt ar fi izbucnit n plns, iar el nu mai insist.

Cnd se trezi n zori, Dane era deja n picioare,


ca de obicei. i adusese pelerina roie de la terma
roman sau, poate, o trimisese pe Judih dup ea,
fiindc vemntul atrna de speteaza unui scaun.
Curenie nu se fcuse nc, dar fuseser aprinse
cteva lmpi i se adusese ap pentru splat.
Gloriana se ddu jos din pat i se clti pe fa la
lighean.
- Ce e cu prul tu? o ntreb Dane.
E fcu o strmbtur caraghioas, dei
moartea Elainei i posibilitatea ca s-i prseasc
din nou pe Dane - poate pentru totdeauna - o
ndurerau peste msur.
POVARA IUBIRII 311

- i-a trebuit mult pn s m ntrebi. L-am tiat,


n secolul douzeci femeile i poart prul ct vor
de lung.
Dane o msur din cap pn n picioare cu o
expresie serioas.
- Acum semeni mai degrab cu un paj de la
Curte. Glorian roi de suprare, dei Kenbrook
zmbea acum foarte vesel. Oricum, asemnarea
aici se sfrete, ncheie el.
- Sper, replic ea mbufnat.
Dane se apropie de ea i o srut.
- Gloriana!
- Ce mai e? Dei srutul o mai mbunase, tot se
mai simea jignit.
El o srut din nou, fr grab, apoi i prinse
obrazul n palm.
- Acum, dac Elaina a murit, nu mai organizm
nici o serbare.
- Sigur c nu, spuse ea trist.
- Ai aprut la momentul potrivit, continu el,
ridicndu-i brbia cu un deget. Oamenii ndoliai nu-
i vor pune prea multe ntrebri.
- Nu mi se pare drept s spunem c moartea
Elainei a venit... la momentul potrivit.
- Nu, ai dreptate, dar snt convins c deja i-ai
dat seama de lumea ostil l plin de prejudeci n
care trim. La semnul trist din cap al Glorianei el o
strnse n brae, apoi o ndeprt puin cutndu-i
privirea. Eti pregtit s fii stpn la Hadleigh
Castle i la Kenbrook Hali?
312 LINDA LA ER M ILLER

- Nu cred c asta conteaz, replic ea din spirit


pragmatic.
Dane o srut pe frunte, aprobnd-o fr
cuvinte. .

Cina tocmai se servea n sala cea mare cnd


Gloriana, nvemntat n pelerina roie, intr odat
cu trupa de saltimbanci. La lumina focului din
buctrie, Corliss i pictase pe obraji lacrimi
albastre i cu rou i trasase n jos, ntr-o masc
tragic, conturul buzelor. Atmosfera trist obliga
actorii s joace ugernd durerea spectatorilor.
La fel de trist, Gloriana bnuia c numai ea,
Dane i clugriele o regretau sincer pe Elaina.
Pentru rani i, probabil, pentru muli din servitorii
de la castel, Lady Hadleigh fusese o femeie
strin, plin de mister. La urma urmei, soia lui
Gareth petrecuse ani n ir ntre zidurile mnstirii.
n vreme ce menestrelii ngnau cntece de jale,
imitndu-i pe cei aflai n sal, Gloriana dansa cu
micri lente i graioase ce exprimau o durere
profund.
Cnd o zri, Dane se ridic din capul mesei. Nu
se atepta s o vad deghizat ci, pur i simplu,
intrnd i vestindu-i c a fost eliberat de cei care o
rpiser i c se ntorsese acas. Dar Gloriana i
pierduse curajul pe msur ce se apropia ora la
care trebuia s-i fac apariia i simise nevoia s
se deghizeze pstrndu-i anonimatul. Acum se
ndrepta spre centrul slii, ochi n ochi cu Kenbrook
care, ridicndu-se de la mas, cobor sprinten de pe
POVARA IUBIRII 313

podium, i se ndrept spre ea. Un lung moment se


privir fr s-i vorbeasc.
Apoi, la un semn aproape imperceptibil, fcut de
Dane, Gloriana i ridic braele i i cobor gluga
pe umeri. Dei se tunsese era imposibil ca lumea
s nu o recunoasc dup nuana blond-rocat,
mai puin obinuit a prului, pe care nu-i plcea s
l-l ascund sub vl.
Cineva exclam surprins, apoi se produse
rumoare.
Dane o prinse de umeri, fr o vorb, doar
privind-o lung n ochi, parc dorind s-i citeasc n
suflet. n clipa aceea ea trebuia s-i nceap
povestea despre cum a reuit s scape de rpitorii
ei, dar amui, ca vrjit.
- Privii, spuse Dane, cu voce rsuntoare i
autoritar, n cele din urm soia mea s-a ntors.
Dar nu vorbele lui Dane rupser vraja ce o
nvluise pe Gloriana. Peste umrul lui o vzuse pe
frumoasa Mariette, aezat n capul mesei. Femeia
se schimb la fa i se ridic de pe banc. Se ls
; o tcere apstoare care, probabil, ar fi durat o
, venicie, dac unul din cinii de vntoare^ nu ar fi
nceput s se scarpine lovind n podea cu laba din
spate.
: Clugrul Cradoc, care mnca i el la masa
stpnului, se ridic repede i zmbitor i ridic
\ braele n semn de imens bucurie, apropiindu-se
] imediat de Dane i de Gloriana, aflai n mijlocul
slii.
314 LINDA LAER M ILLER

- Slav Sfintei Fecioare i tuturor sfinilor,


exclam el. Cum ai reuit s te ntorci, copila mea?
Gloriana nghii n sec. O vedea pe Mariette
stnd ncremenit pe podium i i simea inima
btnd att de puternic nCt avea impresia c toat
lumea o aude. Se uit din nou n ochii lui Dane.
- Acum doi ani am fost rpit de tlhari, zise ea,
fr s-i recunoasc vocea. Am ncercat continuu
s scap...
Romulus, magicianul, se grbi s intervin i,
desprinzndu-se din grupul acum tcut de
saltimbanci, mbrcat ntr-un costum de arlechin
din catifea alb cu negru ncepu s vorbeasc pe
un ton ct se poate de convingtor.
- Doamna a ntlnit trupa noastr pe drum i ne-
a rugat s o lsm s ne nsoeasc. Aa a ajuns
n siguran acas.
Un alt murmur de surprindere strbtu nc- -
perea. Oamenii de la Hadleigh Castle i din
mprejurimi o socotiser pe Gloriana ca pe una de
a lor, cu toate acestea, acum nu le venea s
renune la fiorii de groaz pe care i simeau atunci
cnd se gndeau la dispariia ei.
Din umbra zidurilor se desprinse Judith, firav i 1
tremurnd ca varga. ;
- Stpna mea a spus adevrul. n ziua aia
blestemat, n cimitir, bandiii ateptau la pnd. j
Acum, c i vd faa mi-amintesc foarte bine.
Apropiindu-se de Gloriana se ls n genunchi i i ^
aps fruntea de piciorul stpnei. Mi-a fost team J
c v-au omort! f
1
POVARA IUBIRE * 315

Stnjenit de gestul slujnicei, Gloriana o ridic n


picioare.
- Gata, gata, spuse ea ncet, ncercnd s nu fie
auzit de ceilali fiindc vorbele acestea nu fceau
parte din joc. Uite-m, snt bine sntoas. N-are
rost s mai fii trist.
Lacrimile se prelingeau pe faa slab i murdar a
lui Judith i uitndu-se n ochii ei nroii i strlucitori,
Gloriana nelese c fata ntr-adevr credea n po
vestea ticluit n camera din turn, relatnd evenimen
tele de parc aa s-ar fi ntmplat n realitate.
- Acum du-te i mnnc, zise prinznd-o pe
Judith de bra.
Dane, care sttea lng Gloriana l privea gn-
ditor pe Romulus. Magicianul prea calm, imper
turbabil, atunci cnd o mpinse uor pe noua
stpn de la Hadleigh Castle spre soul ei.
Cnd Dane ntinse braele s o primeasc,
izbucnir urale de bucurie.
Kenbrook, acum i Lord Hadleigh, zmbi i fcu
o plecciune adnc, iar n momentul urmtor o
ridic pe Gloriana n brae.
- Sper s nu v suprai dac am s m retrag
pentru a-i ura bun venit iubitei mele, ntre patru
ochi, rspunse el aclamaiilor vesele.
Mariette sttea pe podium, la masa stpnului,
iar slujnica sa, Fabrienne, se grbi s ajung lng
ea. Dezndejdea evident a fetei mai domoli
bucuria Glorianei, care se prinsese cu o mn de
gtul lui Dane.
316 LINDA LA ER M3LLER

l ls pe Dane s o scoat n brae din sal i


s o poarte n sus, pe scri, pn n fosta camer a
lui Gareth. Numai atunci deschise discuia.
- Mi-ai spus c Mariette o s fie mulumit dac
nu se va mrita, spuse ea cnd Dane o ls jos. Am
urmrit-o cu atenie i prea decepionat.
Dane ntinse mna dup ulciorul cu vin de pe
mas, pus lng lampa cu ulei i cnd ntlni privirea
sfredelitoare a soiei sale, expresia lui era ct se
poate de sincer.
- Te asigur c Mariette nu e deloc decepionat.
De fapt, atunci cnd am rupt logodna a fost att de
ncntat nct a srit de gtul meu i m-a srutat.
Gloriana ridic o sprincean i i puse minile n
olduri.
- Ai face mai bine s-mi spui adevrul, altfel s
nu te miri de rzbunarea mea.
El rse i turn vin, dar nainte s-i ofere de but
cuget n sinea lui c i-ar face ru copilului i
deert napoi cupa ei n ulcior i le puse pe
amndou deoparte.
- Dac vrei am s-o chem aici pe Mariette s-i
confirme.
Gloriana rmase pe gnduri mucndu-i buza de
jos. Avea ncredere n soul ei i nici nu se gndea
s renune la el fiindc o alt femeie l dorea. Era
convins c mai erau i altele, la castel i n alte
pri care de-abia ateptau s pun mna pe el.
- Nu-i pun cuvntul la ndoial. Cred c dac m-
ai minit i ai vrea s flirtezi, eti destul de arogant
s consideri c i se cuvine acest lucru ca stpn a
POVARA IUBIRII 317

dou ceti att de mari. Dar am vzut expresia


Mariettei i arta ca un cadavru. Credeam c o s
leine, zu aa...
Dane sttea n faa ei, privind-o cu seriozitate,
ntinse o mn s-i mngie prul tiat scurt i cu
cealalt s-i desfac pelerina la gt.
- Se simea uurat, atta tot. Sigur i se fcuse
team c m rzgndesc i pn la urm am s-o iau
de nevast.
Pelerina alunec fonind pe podea i Gloriana
rmase n faa lui ntr-o rochie albastr, simpl, cu
tunic din ln maro. Surznd el o lu de mn i o
duse la ligheanul cu ap n care muie un ervet i
ncepu s-i tearg faa.
Gloriana uitase de machiajul pe care i-l fcuse
Corliss i roi jenat.
- neleg, spuse ea cnd Dane puse crpa
deoparte i o prinse de mijloc, de ce unei femei -ar
fi team s-i cedeze.
Dane se ncrunt, iar n ochi i sclipeau luminie
jucue.
- Da? Chiar art ca un cpcun?
Gloriana i mngie prul blond i i trecu palma
peste obrazul cu pomei nali.
- Nu. Nu eti nici pe jumtate att de ru pe ct
vrei s pari n faa lumii.
- Atunci de ce s le fie fric de mine?
nainte s-i rspund ea i srut uor buzele.
- Cnd o femeie se ndrgostete de tine inima
ei i aparine pe vecie.
Capitolul 17

Noaptea aceea petrecut cu Dane n camera lui


de la Hadleigh Castle a fost idilic pentru Gloriana,
cu toat tristeea provocat de moartea Elainei -
sau poate tocmai de aceea. Fiecare cut alinare
n inima celuilalt i, cnd.n cele din urm adormir,
trupurile lor erau nctuate nc.
Dane o trezi pe Gloriana n zori cu un srut i o
strnse mai tare la pieptul su. Dei somnul i
desprise pentru o vreme, spiritele lor rmseser
unite i Gloriana nu punea la ndoial c timpul nu
le va despri nici mcar dup apte sute de ani.
Cu toate acestea se nfior uor la gndul c
putea fi smuls de lng Dane, pentru o zi sau
pentru restul vieii.
Simind-o c tremur, Dane i lu obrazul n
palm i o privi n ochi.
- De ce i-e fric, o ntreb i dei vocea lui era
calm i tonul sczut, era limpede c nu o va lsa
s ocoleasc rspunsul.
- M gndeam... s nu te pierd...
POVARA IUBIRE 319

Dei avea degetele bttorite Gloriara i simi pe


obraz i pe brbie mngierea catifelat.
n cuvintele lui nu era urm de gelozie.
- n schimb, Lyn Kirkwood s-ar bucura nespus
de ntoarcerea ta. ncrunt din sprncene. Dac nu
cumva e nevrednic...
- Dac ar fi aa, ai mai vrea s-mi in promi
siunea? l ntreb ea repede, spernd s o dezlege
de jurmntul fcut de a se lsa n grija lui Lyn, ea
i copilul, n cazul n care se va mai ntoarce n
secolul douzeci. Nevrednic, vreau s zic.
- El nu e aa, declar Dane cu convingere. Un
brbat necinstit nu-i poate ctiga prietenia, ca apoi
s-i resping dragostea.
- Dar eu nu-l iubesc pe Lyn, accentu Gloriana.
Era important ca Dane s neleag acest lucru,
indiferent ce s-ar fi putut ntmpla n clipele, zilele i
sptmnile urmtoare.
- Povestete-mi despre el.
Gloriana i umezi buzele cu limba, ovind.
Fiindc linitea devenise totui stnjenitoare spuse,
fr chef.
- Kirkwood e doctor i un om foarte bun.
- Un vraci? ntreb Dane, ncrunthdu-se i mai
tare.
- Nu chiar, rspunse ea, fr tragere de inim.
Vindectorii din vremurile acelea nu mai iau snge
cu ajutorul lipitorilor i nu mai folosesc cataplasme
din plante. n viitor, medicina e o adevrat tiin
i o art.
Dane rmase pe gnduri.
320 LINDA LAER M ILLER

- Mai spune-mi ceva... n vremurile noastre


putem spera c se va face dreptate. Poi s-mi spui
ce se va alege de inutul nostru?
Gloriana oft i i ls capul pe umrul lui.
- Nu tiu prea multe despre secolul douzeci.
Am stat acolo pentru scurt timp, dar am vzut
lucruri minunate i invenii incredibile.
- Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
- n unele pri ale lumii, continu Gloriana,
intenionat oftnd plictisit, oamenii snt liberi i
Anglia este unul din cele mai mari popoare de pe
pmnt. Totui, sclavia nu a disprut.
Dane se trase n jos pn ajunse cu capul pe
pern, fa n fa cu ea.
- Mai povestete-mi.
Glorianei ncepu s-i plac discuia i, ca orice
om, nu putea s nu simt o oarecare mndrie c
tia lucruri pe care nici cei mai vestii gnditori ai
secolului, poate multe veacuri de atunci ncolo, nici
nu i le-ar fi imaginat.
- Pi, n primul rnd, pmntul nu e plat, zise ea,
amint'mdu-i un film documentar pe care l urmrise
la televizor cnd locuise n casa lui Lyn Kirkwood. i
nici soarele nu se rotete n jurul lui.
- Asta-i curat erezie, spuse Dane indignat.
- Planeta plutete ntr-un vid nesfrit, care se
numete spaiu, continu Gloriana. Dincolo de cer
e frig, ntuneric, dar mai exist i alte asemenea
corpuri cereti... att de multe nct nimeni nu a
reuit nc s le numere pe toate. Stelele pe care le
vedem n nopile senine snt, de fapt, sori, la fel ca
POVARA IUBIRE 321

planeta noastr, dar de diferite mrimi, iar unele


snt att de departe c nici nu se vd, fiindc lumina
lor ajunge la noi dup mii i milioane de ani.
- i Biserica ce spune despre toate astea?
Gloriana zmbi cu capul ascuns n umrul lui.
- Nimic. Este un fapt acceptat i oamenii au
ajuns pn pe lun i s-au ntors.
La asta Kenbrook se trase brusc napoi, privind-o
buimcit.
- Vd c nu glumeti, murmur, dup cteva
clipe mirat.
Ea scutur din cap.
- Viitorul e un loc foarte interesant, dei nu lipsit
de pericole.
- C e anume?
- i-am mai spus. Exist boli, s-au inventat
arme care pot distruge tot ce merge pe pmnt i
noat n ap.
Dane primi cu tristee aceste veti, apoi schimb
subiectul.
- i copiii cum se nasc?
Gloriana izbucni n r.
- Cum se obinuiete, spuse ea ncolcindu-i
gtul cu braele. i tot aa se i fac.
Dane se aez ntre coapsele ei fierbini i
primitoare, iar ea i slt genunchii pentru a-l lsa
s o ptrund mai bine, ca ntotdeauna simind c
alturi de el nu poate avea reineri.
- Aa? o ntreb el penetrnd-o uor i adnc,
fcnd-o s i lase capul pe spate i s nchid
322 LINDA LAER M ILLER

ochii, gfind ncet n timp ce valuri de plcere i


inundau trupul.
- Da. Exact aa, murmur ea, retrgndu-se
puin pentru a-i lua revana.

Glorianei i era destul de fric s intre n cimitir,


la gndul celor ntmplate la Kenbrook Hali n ziua
aceea mohort i nu prea ndeprtat cnd fusese
luat de lng soul ei i aruncat ntr-o alt lume.
Cu toate acestea, nu putea refuza s asiste la
nmormntarea Elainei, din motive sentimentale.
Aa c, mbrcat n negru i inndu-l de bra
pe Dane, urm procesiunea funerar afar din
capel, printre pietrele reci de mormnt, ce marcau
trecerea n nefiin a generaii ntregi de membri ai
familiei St. Gregory. Sicriul simplu, fcut n grab,
mirosind nc a lemn proaspt fu cobort n cript,
lng cel al lui Gareth i acoperit.
Clugrul Cradoc oficia o ultim slujb i lumea
ndoliat o porni ncet spre castel sau spre sat.
Dane mai zbovi acolo, neinnd seama de ploaie,
iar Gloriana rmase alturi, dei ar fi rupt-o la fug.
Punndu-i o mn pe umr i vorbindu-i cu
blndee, dar pe un ton hotrt, clugrul l trezi din
visare.
- Intr i te nclzete la foc, stpne. Doamnei
nu i-ar plcea s v vad stnd triti n ploaie.
Gloriana l simi pe Dane cum tresare i cnd el
se ntoarse i o privi n fa i ddu seama c, pn
s-i aminteasc bunul clugr, uitase cu totul de
POVARA IUBIRII 323

prezena ei. l conduse spre Hadleigh Castle,


cminul lor de atunci nainte.
n sala cea mare era frig, ca de obicei, dar n
vetre ardea focul i fuseser aprinse lmpi cu ulei
s alunge ntunericul acelei diminei ploioase i
mohorte. Vzndu-I pe Maxen nclzindu-se la foc,
innd o can cu bere n mn, Gloriana i nsoi
brbatul pn la el, apoi se duse s stea de vorb
cu Romulus, care sttea singur la o mas.
La apropierea ei btrnul i nl capul i i
surse cu decena cuvenit n astfel de mprejurri.
- l-ai redat linitea soului tu, doamn, spuse el
nclinnd capul cu respect, dar nu se ridic n
picioare i nici nu-i lu palmele de pe mas.
Gloriana, care nu inea prea mult la eticheta de la
curte, nu ddu importan.
Curioas l privi cteva clipe n linite, apoi
ncepu s-i vorbeasc pe un ton sczut, s nu mai
fie auzit de altcineva.
- Cine eti? l ntreb fr ocoliuri.
El ridic din sprincean.
- V-am mai spus. M numesc Romulus i snt
un biet comediant.
- Prostii, uier printre dini Gloriana, privind
apoi speriat spre soul ei. Eti mai mult dect att.
Cnd te-am ntlnit nainte s ajungem la Hadleigh
Castle nu preai deloc mirat de cum eram
mbrcat. Parc m ateptai.
Romulus ridic din umeri nepstor, dar n priviri
i se citea c nu se las prea uor convins s
vorbeasc.
324 LINDA LAER M ILLER

- Mai nti mi spui povestea ta, dup care i-o


spun i eu pe a mea.
Gloriana arunc o privire spre Dane i l vzu
scuturnd din cap cnd un servitor aduse ulciorul
plin. Apoi se uit din nou la magician i i ddu
seama c ochii lui rmseser aintii asupra ei ct
vreme ea ntorsese capul spre soul ei.
- Snt cltor n timp, spuse ea aproape cu
ciud.
Btrnul zmbi.
- tiu. Te-am vzut n globul de cristal nc di
nainte s-mi ceri s ni te alturi. Sursul magicianului
se transform ntr-o expresie serioas. Nu trebuie
s-i pierzi curajul nainte s-i sfreti cutrile. De
fermitatea ta depind o mulime de lucruri.
- Ce...?
- Se apropie domnioara de Troyes, o ntre
rupse Romulus, fr s priveasc nici n dreapta,
nici n stnga ci direct n inima Glorianei. S nu-i
povesteti nimic despre tine. Dei e o fat bun,
are o fire slab i n asemenea cazuri deseori se
ntmpl ca superstiia s ntunece judecata.
Gloriana era puin mbujorat, la fa cnd se
ntoarse s dea ochii cu tnra pe care soul ei
intenionase s o ia de soie i, cu coada ochiului, l
vzu pe Romulus grbindu-se s ias din sal
strngndu-i pelerina subire pe lng corp.
Mariette i nclin capul n semn de salut, dar
nu scoase o vorb. Era nc palid i prea mai
plpnd n hainele de doliu.
Gloriana i ntoarse salutul.
POVARA IUBIRII 325

- M ateptam s te rentlnesc n mprejurri


mai fericite, spuse ea.
nainte s-i ntoarc din nou privirea spre
Gloriana, Mariette se uit la Dane cu ochi din care
scprau scntei.
- A fi fcut din Kenbrook un so bun i supus
dei, e drept c niciodat nu l-am iubit ca tine.
Gloriana ar fi vrut ca Dane s se apropie nainte
ca ea i Mariette s ncerce vreo mpcare.
- Am auzit c nu te prea ncnt perspectiva
unei cstorii.
Obrajii palizi ai Mariettei se mbujorar.
- Aa e, murmur ea. Mi-a plcut la mnstire i
mi-a fi petrecut acolo restul zilelor. Fcu o pauz
i culoarea i dispru treptat din obraji. Dar
Fabrienne, slujnica mea, a avut o viziune n care un
nger i-a spus s m culc cu el ca s-i fac un copil.
Fezistnd tentaiei de a se repezi s o caute pe
servitoarea care i bga nasul peste tot i s o
strng de gt, Gloriana o lu blnd de mn pe
Mariette. Degetele fragile ale fetei ardeau de parc
ar fi avut febr.
- lart-m, spuse ea.
mbriarea Mariettei fu scurt, brusc i
aproape disperat.
- Nu, replic ea, scuturnd din cap i se ddu
napoi, gata s se mpiedice. Fr remucri. L-am
iubit pe Edward i... cu toate c n-ar trebui, nu pot
s nu-l ursc pe Kenbrook pentru moartea lui.
Odat ajuni n patul nupial i-a fi nfipt un pumnal
n gt. n clipa aceea prea gata s leine i nu
326 UN D A LAER M ILLER

observ privirea ngrozit a Glorianei. Poate c


Sfnta Fecioar a fcut s te ntorci, iar eu s scap
de flcrile iadului... Poate voi fi iertat...
Fata i retrase mna dintr-a Glorianei i iei,
urmat de Fabrienne, care se lu dup ea cu pai
hotri.
- Ce s-antmplat? o ntreb Dane.
Gloriana nici nu l auzise i nici nu l simise
apropiindu-se. Tresri. Cu mna dus la piept se
ntoarse spre soul su i i privi chipul palid. S-i
spun, oare, ce soart i hrzise fosta logodnic
dac s-ar fi nsurat cu ea?
Se rzgndi n ultimul moment. Dane era un
brbat nelept, dar vremurile erau barbare i dac
ar fi aflat ce pusese la cale Mariette ar fi alungat-o
de la castel. Fata prea cam bolnvicioas i
nepregtit s o porneasc la drum.
- Ai avut dreptate, zise Gloriana, zmbindu-i
tandru. Mademoiselle de-abia ateapt s se
ntoarc la mnstire.
Dane ncerc s zmbeasc, dar nu reui.
Afeciunea ce i-o purta cumnatei sale moarte i
durerea care l ncercau erau nc prea vii.
- Te-ai ndoit cumva n privina mea? o provoc
el pe un ton ironic.
- Nu, rspunse ea, cu sinceritate dar, cum i-am
mai spus, m ngrijoreaz felul clim arat.
- E trist, ca noi toi; din cauza Elainei, o liniti
Dane trecndu-i degetele prin pr. Pentru numele
lui Dumnezeu, Gloriana, nu mai suport. Primul a
fost Edward, a urmat Gareth i acum... acum...
POVARA IUBIRII 327

Ea i atinse faa. n sal plutea miros de ploaie


amestecat cu cele de fum, mncare sleit i corpuri
nesplate de servitori, soldai i rani care
sttuser acolo.
- Tragedia asta nu s-a ntmplat din vina ta,
spuse ea, apoi i cobor palma i l lu de mn.
Vino s-l lum pe Peleus din grajd i o iap pentru
mine. Poate plimbarea ne va uura durerea, mcar
pentru o vreme.
- Eti gravid i n-ar fi prudent din partea ta, o
atenion el.
- Atunci, m duc fr tine, spuse Gloriana i
porni spre ieire. Cnd intraser acolo i dduse
jos pelerina de ln i acum o^u de pe banca pe
care o lsase.
Dane o ajunse din urm tocmai cnd i ridica
gluga, pregtindu-se s intre n cimitir, unde
pietrele luceau tocite de vreme i ploaie. O opri
prinznd-o de bra.
- Eti cea mai ndrtnic femeie pe care am
cunoscut-o vreodat, zise el, dar ea zri n ochii iui
o sclipire jucu i i ddu seama c ideea unei
plimbri clare n aerul proaspt de la ar, l
atrgea i i reda linitea.
- Din fericire pentru tine. Dac n-a fi eu s-i
domolesc pornirile impulsive, i s-ar duce vestea de
brut i tiran.
El fcu o strmbtur i-i aranj mai bine
pelerina pe umeri.
328 LINDA LA ER M ILLER

. - tii c ai tupeu! Nu cumva tot tu faci s apar


i s dispar luna de pe cer, poate chiar fluxul i
refluxul?
Gloriana l privi piezi, l prinse de bra i l trase
afar n ploaie.
- i tot eu, uneori, fac pmntul s se cutremure,
i mrturisi ea cu iretenie.
n alt mprejurare, Dane ar fi izbucnit n rs, dar
acum i aranj la bru sabia pe care i-o adusese
unul din soldai i accept cele spuse de ea cu o
nclinare a capului.
- Aici nu te contrazic, replic el, n vreme ce
traversau curtea. Cnd m primeti n tine te
dezlnui ca o furtun.
Ajuni la grajduri, unde soldaii i servitorii
stteau de vorb jucau cri sau sforiau n podul
cu fn, Gloriana i Dane ncetar discuia tiind c
puteau fi auzii i vorbele lor rstlmcite mai trziu.
Peleus fu neuat, la fel i iapa scund, cenuie,
pe care Gloriana nu i amintea s o mai fi vzut
pn atunci.
Dane o ajut s se urce pe cal, apoi nclec i
el. Strbtur curtea ndreptndu-se spre poarta
principal, acum larg deschis de cnd Merrymont
fusese pus la respect.
Nici unul nu se ntreb ce le venise s ias la
plimbare pe o asemenea zi - nici mcar nu bnui-
ser c o vor face - dar amndoi preau tulburai.
Cnd trecur de podul mobil, Dane i ndemn
calul s o ia pe drumul ce ducea spre mnstire i
spre Kenbrook Hali i porni la pas. Firete, o fcea
POVARA IUBIRII 329

din grij pentru situaia special n care se afla


Gloriana i da rmase impresionat de delicateea
acestui gest.
Trecur pe lng mnstire i conac fr s se
opreasc i o luar prin pdurice ndreptndu-se
spre poiana din spatele acestuia. Acolo, sub
frunziul btrnilor stejari i al pinilor Dane cobor
de pe cal i suindu-se pe o ridictur i plimb
privirea asupra inutului al crui stpn era.
Gloriana rmase n a mngind grumazul iepei.
- Uneori, spuse Dane dup un timp, fr s o
priveasc, mi doresc s nu m fi ntors n Anglia.
Se pare c am adus cu mine moartea i tristeea.
Gloriana se abinu s nu plng; trebuia s fie tare.
- Nu te mai jelui att, Dane St. Gregory. Eti
stpnul acestor locuri i oamenii au nevoie de tine.
El se rsuci arcuindu-i buzele ntr-un zmbet
trist.
- Ce s le ofer?
- Pentru nceput, un stpn drept i curajos,
rspunse Gloriana fr s ezite. i puse palma
peste burt, cu cealalt innd cpstrul iepei. i
copii viteji care s-i urmeze, dup ce noi nu vom
mai fi.
Dane se apropie i ridicndu-i privirea spre ea
i ls mna pe coapsa ei.
- Te rog, nu m mai prsi. Fr dragostea i
sfaturile tale snt un om pierdut.
Gloriana se aplec i i ls palmele pe umerii
lui, dar nainte s mai spun ceva din pmnt se
ridic un abur negru, neccios care o nvlui.
.330 LINDA LAER M ILLER

Capul ncepu s o doar att de tare, de parc i-ar


fi fost strns ntre dou buci de lemn ascuite i,
dei l auzea pe Dane strignd-o i simea cum o d
jos de pe spinarea calului, nu-i putea rspunde.
n clipa urmtoare, spaiul pru c se comprim,
pentru ca apoi s se dilate formnd un vid ntunecat
ce pulsa dureros pn n cele mai ndeprtate
coluri ale universului, trecndu-i prin mduv,
ptrunzndu-i n snge.
Se strdui s suporte senzaiile provocate de
acel fenomen, dar chiar n durerile aproape
insuportabile, i ddea seama ce petrece cu ea.
Nu putea face nimic. Soarta ei era pecetluit; din.
nou era smuls de lng Dane i lucrul acesta o
tortura cel mai tare.
Cnd furtuna din ea se domoli, se trezi stnd n
genunchi pe pmntul reavn, cu degetele nfipte n
iarba moale din poian. Recptndu-i vederea
zri lng ea un brbat i, pentru o clip, sper cu
disperare c nu fusese dus iar n secolul
douzeci. Brbatul pura pantaloni bufani, tunic,
cisme din piele moale i cingtoare pentru sabie,
iar prul l avea lung, dar acesta nu era un indiciu,
pentru c moda era aceeai i n epoca modern.
Imediat constat cu profund dezamgire c
mbrcmintea acestuia nu era autentic, ci o
imitaie lucrat cu miestrie. Modul n care se
exprim i confirm bnuiala c se afla n secolul
douzeci.
- Te simi bine? o ntreb el cu intonaia
englezei moderne.
POVARA IUBIRII 331

Gloriana reui s dea din cap, dei nu era deloc


aa, privind cu team n jur. n poian erau ntinse
corturi viu colorate, ca nite flori exotice i grupuri
de oameni n costume medievale se plimbau
printre ele discutnd, rznd, distrndu-se.
- Ai un costum superb, spuse brbatul prinznd-
o de bra i sprijinnd-o s se ridice. Gloriana
mulumi cerului c nu i se fcuse grea s vomite
pe rochie.
- Mu... mulumesc, bigui ea, dup ce mai nti
i aminti n gnd noul mod de a vorbi. M... m simt
bine... dar puin obosit.
El o conduse la umbra unui copac i o ajut s
se aeze.
- Dac doreti, pot telefona cuiva.
Gloriana i trecu limba peste buze, ntrebndu-se
n ce an se aflau. Recunoscuse pajitea i
Kenbrook Hali, ce se profila n zare, dar nu-i
ddea seama n ce perioad a secolului se gsea.
Nu voia s par ncurcat n faa unui strin, orict
de plin de solicitudine ar fi fost.
- Ai putea, te rog, s-l suni pe Lyn Kirkwood... n
Hadleigh Village?
i inu respiraia pn ce tnrul su cavaler i
rspunse, dei judecind dup calmul i bunvoina
sa nu prea s-i fi dat seama c apruse din alte
timpuri.
- Pi, nu e nevoie, zise el zmbind vesel. Lyn e
i el aici la festival - stai linitit c l aduc imediat.
Gloriana nu i gsea linitea, la gndul c s-ar fi
putut ntoarce nainte de ultima ei vizit, n care caz
332 LIND A LAER M1LLER

Lyn nu ar fi recunoscut-o. Dac existau reguli ce


guvernau trecerile de la un secol la altul, ea nu le
cunotea.
- Bine. Te rog, adu-l pe domnul Kirkwood.
Cnd Lyn apru croindu-i drum prin mulime,
mbrcat n costum de conte, Gloriana vzu n
privirea lui c o recunotea. Nu arta nici mai tnr,
nici mai btrn dect l tia ea i ngenunche lundu-
i palmele ntr-ale lui.
- Doamne, Gloriana, opti el. Credeam c n-am
s te mai vd vreodat.
Gloriana nu spuse nimic pn ce brbatul care l
adusese pe Lyn nu se ndeprt.
- Ce se petrece aici? murmur ea.
Lyn schi un zmbet.
- Se ine un festival medieval la care ncercm s
crem, pentru scurt vreme, atmosfera epocii tale.
Gloriana i ascunse faa n palme, tremurnd de
epuizare. n minte i rsunau cuvintele lui Iov... lucrul
de care m-am temut cel mai mult s-a ntmplat...
Lyn o ls singur cteva minute i se ntoarse
cu un pahar cu ap rece, pe care ea l lu cu mini
tremurnde i sorbi nsetat.
- Nu te simi bine, Gloriana, spuse el cu blndee.
Ea scutur din cap, cu privirea nceoat de
lacrimi de team i dezndejde, pe care nu le
putea stpni.
- Du-m de aici... te rog.
Lyn o prinse uor de mijloc ajutnd-o s se ridice.
- Maina mea e n apropiere. Te duc la mine i
de acolo le sun pe Janet i pe Marge.
POVARA IUBIRII 333

- Ct timp a trecut de cnd am plecat? ntreb


Gloriana ncet, n vreme ce se ndreptau prin
mulimea costumat spre parcare. Acum, cnd i
mai revenise, observa c toate acele straie erau
prea frumoase ca s fie autentice.
Lyn o privi surprins, dar nu micor pasul.
- Au trecut patru luni... i n acest rstimp m-am
tot ntrebat ce s-a ntmplat cu tine. Am crezut c ai
fugit din magazinul lui Janet i ai fcut autostopul
cu cine tie ce nemernic. Doamne, Gloriana, am
fost nnebunit!
Gloriana se uit cum deschide portiera,
ateptnd-o s se urce.
- M crezi chiar att de aiurit nct s m las pe
mna vreunui ticlos?
- Acum nu mai conteaz, spuse el, mpingnd-o
uor s se aeze. De ndat ce ea i ocup locul,
nchise portiera i dnd ocol mainii se instal la
volan. Spune-mi i mie, ce s-a ntmplat... exact?
Porni motorul i aps pe acceleraie. S nu omii
nimic.
Gloriana nu avea de gnd s i povesteasc prea
multe fiindc mare parte din timpul petrecut n
secolul treisprezece fcuse dragoste cu soul ei.
- Eram n magazin cnd s-a ntmplat, murmur
ea abtut, mjjindu-i ochii n soarele strlucitor al
verii. i pipi rochia i constat c era nc umed
de la ploaia ce cdea n urm cu apte secole.
Tocmai m urcasem pe scara mobil s pun n raft
un volum, cnd brusc am simit o durere de cap
ngrozitoare, de parc cineva m-ar fi lovit cu o bt
334 LINDA LAER M ILLER

n moalele capului. N-am mai vzut nimic i m-am


prbuit, trezindu-m rezemat de coliba unui
ran.
Lyn exclam ceva apoi o atept s continue.
Gloriana i povesti n jcontinuare ce se ntm-
plase, omind episoadele intime.

Dane rmase cu fruntea rezemat de grumazul


iepei care tremura, strngnd n pumn oblncul eii
goale, cu cealalt nfipt n coama deas a calului.
Plnse ndelung nainte s-i treac palma peste
fa, fcnd eforturi s-i recapete aerul demn.
Gloriana dispruse.
Parc o vedea pe spinarea calului, dojenindu-l
c prea i plnge de mil, amintindu-i de obligaiile
pe care le avea, pentru ca n clipa urmtoare s
scoat un ipt ca de durere, iar el se ngrozise de
culoarea ca de cear ce o cptase brusc pielea
ei. i dduse capul pe spate i-i czuse n brae,
leinat.
El o strigase nspimntat, dar ea nu-l auzise.
Se mai zbtuse cteva clipe czut la pmnt
apoi dispruse, nelsnd n urm dect parfumul i
forma trupului su ginga ntiprit n iarba moale
i jilav. Dane url de furie i revolt ca o fiar
prins n capcan.
Iapa se sperie de strigtul lui i se ridic n dou
picioare, necheznd i mpungnd aerul cu capul.
Reui s o struneasc tocmai cnd se pregtea s
o ia la fug, apoi gndul i se ntoarse din nou la
POVARA IUBIRII 335

Gloriana care, poate, plecase pentru totdeauna i


nu se mai putu stpni.
Plnse din nou i o cut n toat poiana i n
pduricea din apropiere, spernd zadarnic s o
gseasc. ntr-un trziu, se urc pe cal i se
ntorse disperat la Hadleigh Castle.

Gloriana nu era bolnav sau rnit, ci numai


epuizat, motiv pentru care le ddu voie lui Marge
i doamnei Bond s o dezbrace i s o duc la
culcare n patul n care mai dormise. Lyn o
consultase i i recomandase odihn total, dup
care ieise lsnd-o singur.
Elaina o prevenise c aa se va ntmpla, c va
fi luat de lng Dane i dus din nou n secolul n
care se nscuse, la fel i Romulus, magicianul, n
felul lui enigmatic de a se exprima. n sinea ei,
sperase c nu va fi aa, dar acum i simea inima
zdrobit de durere. Dac n-ar fi fost copilul, ar fi
vrut s moar, dar micua fiin ce cretea n ea nu-
i ddea voie s renune la via.
Prad dezndejdii se ghemui n mijlocul patului,
protejndu-i copilul i inima ndurerat. Era prea
ocat s poat plnge, prea furioas i nspi-
mntat s se roage, aa c rmase culcat, abia
respirnd, ateptnd s-i revin.
Lyn apru primul, cu o sering i o bucat de
vat muiat n alcool.
- Asta te va face s dormi, spuse el, cu lacrimile
nnodate n gt, n timp ce i fcea injecia n bra.
Nu v face ru nici ie, nici copilului, aa c nu sta
336 LINDA LAER M ILLER

ncordat, iubito. Relaxeaz-te i ncearc s te


odihneti.
- Oh, Lyn, te rog, opti Gloriana distrus de du
rere. Trebuie s m ajui... spune-mi c m ajui...
El se aplec i o srut pe frunte.
- tii bine c poi conta pe mine, scumpo.
Ea ncuviin din cap. tia. Lyn era prietenul ei,
singura persoan din lumea aceea care ntr-adevr
i nelegea situaia i nu ar fi prsit-o. Adormi
ndat cufundndu-se ntr-un somn zbuciumat.
Cteva ore mai trziu, cnd se trezi cu senzaie
de foame i nevoia de a merge la toalet,
profesorul Steinbeth se afla n camera ei, stnd
lng foc, cu o carte pe genunchi.
Gloriana se duse la baie i se ntoarse
nfurat tot n halatul pluat al lui Lyn n care
dormise i se prbui din nou n pat, nvelindu-se
cu cearaful. Spera s nu fie antrenat n vreo
discuie, fiindc nu i revenise pe deplin.
Dar Steinbeth avea chef de vorb. Zmbind
binevoitor i trase scaunul mai aproape de pat i
se aez.
- Deschide ochii, Gloriana. tiu c n-ai aipit
pentru simplul motiv c eti leinat de foame. Aud '
de aici cum i ghiorie stomacul.
Neavnd de ales, Gloriana se supuse i
deschise ochii.
- Doamna Bond i-a lsat mncare cald n
cuptor, spuse brbatul. Dac vrei, i-o aduc.
POVARA IUBIRII 337

Gloriara scutur din cap. Era flmnd ca o


slbticiune n timpul iernii, dar se temea c nu va
putea nghii nimic.
- De ce ai venit aici? l ntreb.
- Am venit pentru tine, rspunse amabil
profesorul. Cred c am descoperit ceva care i
poate fi de folos.
Gloriana i simi btile inimii nteindu-se.
- Ce anume?
Arthur Steinbeth scoase din buzunarul hainei o
carte mic i zdrenuit i i-o ntinse.
- Aici este relatarea unei experiene ase
mntoare celei prin care ai trecut tu.
Gloriana lu cartea n mn i se uit la titlul
tiprit cu litere aurii, aproape terse de vreme:
CLTORIILE N TIMP ALE UNEI VRJITOARE.
Capitolul 18

Gloriana i simi inima tresrind cnd strnse la


piept cartea cea veche i l privi nmrmurit pe
profesor.
- Ce e asta? reui s ntrebe, n sfrit, cu voce
tremurnd.
Arthur Steinbeth schi un zmbet.
- Ar putea fi biletul de ntoarcere la iubitul tu
so i la secolul acela blestemat, la care se pare c
ii foarte mult. Se opri cnd Gloriana se ridic n
capul oaselor. Desigur, nu este manuscrisul origi
nal... ci o copie pe care am descoperit-o, dup cte
mi aduc aminte, n 1929. E o carte fascinant, dei
nu pe gustul multora.
Gloriana se uit din nou la titlu - nu i fusese
greu s l descifreze - dar la a doua privire vzu c
era scris ntr-o orografie veche, complet deosebit
de cea folosit n secolul douzeci. Cu gura uscat
i inima zvcnindu-i n piept, ntoarse prima pagin.
Literele i jucau n faa ochilor.
- E o carte de vrji? l ntreb, spernd c o
fcuse pe un ton indiferent.
POVARA IUBIRII 339

- Nu-i pot spune dect c este povestea unei


femei care s-a nscut n a doua jumtate a
secolului paisprezece, zise el oftnd. Citete sin
gur, Gloriana. Mai mult nu tiu cum s-i explic.
- Dar eu nu snt vrjitoare, spuse ea, n caz c
asta conta la fel de mult atunci ca i n trecut.
- tiu. Steinbeth rmsese n picioare, gata de
plecare. Dar mai tiu c eti o femeie ncnttoare
i de aceea te rog s nu-i bai joc de sentimentele
lui Lyn! A cunoscut o femeie cu care sper s i
mpart viaa.
Vestea o bucur mult pe Gloriana. Dorea ca Lyn
s fie fericit gsind dragostea pe care o merita, dar
n acelai timp se simea i puin speriat. Dei era
o femeie independent i nu inteniona s se
schimbe, indiferent n care secol ar tri, acum fiind
n secolul douzeci avea nevoie de prietenia lui Lyn.
- N-am s m amestec n povestea lui de
dragoste, spuse ea, ntr-un trziu, puin ofensat. n
clipa aceea i veni o idee i se uit la preioasa
carte pe care nc o strngea n brae. El tie
despre cartea asta?
Profesorul i drese vocea.
- N-am idee. Lyn studiaz foarte mult dei este
medic. Fr doar i poate a citit vrafuri de cri la
viaa lui, ca i mine de altfel, aa c e greu s-i
aminteasc absolut totul.
Gloriana nu spuse nimic. Nici nu voia s-i
imagineze c Lyn ar fi ascuns informaii, poate
vitale pentru ea.
Arthur se nclin uor.
340 LINDA LAER M ILLER

- nainte de plecare vreau s-i mulumesc c ai


verificat i ai nregistrat manuscrisul acela. Am
completat un cec pe numele tu i al lui Lyn pentru
o banc american. Cred c Janet l pstreaz
laolalt cu lucrurile pe care le-ai lsat aici.
- Mulumesc, spuse Gloriana. Dac nu se va
putea ntoarce la Dane, era sigur c va avea ne
voie de bani pentru ea i copil. Ce ironie a soartei!
n epoca medieval stpnea averi imense, pe cnd
aici era o srntoac.
- Rmi cu bine, spuse profesorul i iei.
Gloriana de-abia atepta s citeasc cartea i
s-i descopere secretele dar, n acelai timp tia c
nu se va putea concentra pn nu se linitete
puin. O alt ironie a soartei, i spuse, ridicndu-se
din pat i mbrcndu-se n hainele aduse de Marge
i doamna Bond. Se duse la buctrie s caute n
cuptor mncarea de care i pomenise Arthur i
atunci realiz c era singur n toat casa.
Se aez la mas. Mncarea era gustoas i
hrnitoare - mult mai bun i mai sntoas dect
cea din secolul ei. i va duce dorul - pe lng apa
cald ce curgea permanent la robinet i miracolele
medicinei moderne.
Dup ce termin de mncat spl farfuria i
tacmurile, le puse la locul lor n bufet i se ntoarse
n camer. Se aez ntr-un fotoliu s citeasc din
cartea lsat de profesorul Steinbeth.
Era subire i uor de citit pentru Gloriana care o
devor pe nersuflate, lund-o apoi de la capt.
POVARA IUBIRII 341

Autorul nu meniona nicieri numele ei, dar


Gloriana vedea o asemnare izbitoare ntre ea i
femeia aceea moart de mult vreme. Experienele
prin care trecuser erau similare.
Vrjitoarea se nscuse n secolul paisprezece,
exact cum spusese profesorul Steinbeth. n
copilrie nvase la mnstirea de lng Hadleigh
Castle i, ntr-o zi, cnd se plimba prin mprejurimi,
trecuse printr-o poart, iar n clipa urmtoare
czuse n genunchi, orbit de durerea de cap.
Cnd i revenise, fetia se trezise ntr-o cu totul
alt lume,zgomotoas i agitat. Fusese dus de
autoriti ntr-un orfelinat, unde avusese parte de o
bun ngrijire i curnd un cuplu ntre dou vrste o
adoptase.
Gloriana simi o mpunstur n inim pentru c
povestea semna cu a ei, numai c perioadele de
timp erau inversate. Cnd Edwenna devenise
mama ei, pentru prima dat n via se simise ntr-a-
devr fericit. Indiferent ce avea s i se mai n-
tmple, mulumea Soartei c o aruncase n braele
unei femei inimoase.
Niciodat nu simise lipsa prinilor si adevrai
i nu avusese curiozitatea s afle ceva despre ei.
Nu dorise s i ntlneasc, dei uneori se ntreba
cum reacionaser aflnd c dispruse. O
regretaser, se speriaser... sau, mai mult dect
probabil, se simiser uurai c scpaser de ea.
Gloriana i ls palma pe abdomen, spunndu-
i c fiul sau fiica ei niciodat nu-i va pune
dragostea la ndoial. O nou umbr de team se
342 LINDA LAER M ILLER

furi peste aceast promisiune fcut n gnd;


exista posibilitatea ca dup natere s fie
desprit de copil, la fel cum fusese smuls de
lng Dane.
nchise ochii simind c i se face ru, dar se
strdui s-i concentreze atenia asupra crii.
Femeia aceea trise n secolul douzeci, se cs
torise i plecase n America unde ajunsese profe
soar i scrisese versuri. La un moment dat se
ntorsese n Anglia i mersese la ruinele mnstirii,
fcndu-i curaj s treac dincolo de poart, n
cealalt epoc. Dei fericit cu noua sa identitate,
dorise nespus de mult s-i revad prietenii
cunoscui ntre zidurile sfinte.
ncercarea ei euase; la prima vizit se trezise
n pdurea unde avea s se ridice mnstirea, iar
la a doua nimerise n anul 1720.
Femeia se ntorsese n secolul douzeci i i
reluase viaa obinuit, nemaitrecnd vreodat prin
experiene de acel gen. Concluzia ei era aceea c,
gsindu-i locul potrivit n univers, spiritul ei
alesese s se stabileasc acolo.
Puin dezamgit c nu se pomenea nicieri de
vreun talisman sau buturi miraculoase care ar fi
putut-o ajuta s se ntoarc la Dane, Gloriana nu
mai spera s-i gseasc drumul spre cas.
Era obosit, dar nu se putea odihni, fcndu-i n
minte fel de fel de planuri. Hotr s se mbrace n
rochia n care venise, pentru ca atunci cnd va
ajunge la destinaie s nu i fie frig. Nu trebuia dect
s gseasc poarta i s i treac pragul. i
POVARA IUBIRII 343

Firete, nu era sigur c nu se va rtci intr-o alt


epoc, precum femeia aceea, dar trebuia s
ncerce - ceva o ndemna s o fac, ceva care nu
avea nici o legtur cu dragostea ei pentru Dane,
dar la fel de trainic ca sentimentul acela. Dorina de
a se ntoarce era att de puternic de parc singura
ei ans era s o fac atunci.
Lsnd n schimb inelul cu rubin, singura
bijuterie pe care o purta cnd dispruse lsndu-l pe
Dane n mijlocul poienii, Gloriana lu din dulpiorul
din baie i din sertarele lui Lyn diverse medi
camente, o carte groas despre acordarea primului
ajutor, un volum despre plantele medicinale i o
mic sum de bani dintr-o cutie de piele de pe
biroul din bibliotec.
i ls un bilet lui Lyn n care i cerea scuze
pentru ce furase, exprimndu-i sperana c inelul -
i cecul profesorului Steinbeth vor acoperi pier
derile. Dup ce i mulumi pentru tot ajutorul oferit i
urndu-i o via fericit, semn bucata de hrtie i
iei n grab din cas, crnd lucrurile furate ntr-o.
saco din plastic.
Cu banii achit cursa taxiului ce o duse la
ruinele mnstirii care, la fel ca i Kenrook Hali i.
Hadleigh Castle era acum un morman de pietre.
Soarele strlucea sus pe cer cnd Gloriana
ncepu s-i croiasc drum printre ruine cutnd un
anume loc - trebuie s fi fost lng curtea Elainei -
pe unde trecuse cnd era copil i se numea Megan.
Se ruga n gnd ca vraja s-i fac efectul, s-i
344 LINDA LA ER M ILLER

poat gsi locul potrivit n timp i niciodat s nu


mai plece de acolo.
Cnd gsi ceea ce mai rmsese din poart,
ezit totui, cu inima btndu-i puternic n piept,
fiindc simea c ceea ce urma s fac va fi un
lucru de durat. Nu putea s nu priveasc n urm
lumea pe care spera s o prseasc. Nu dorea s
triasc acolo, dei nu avea nici o ndoial c locul
acela ar fi fost cel mai potrivit pentru ea n cazul n
care nu i-ar fi atins inta i ar fi fost aruncat ntr-o
perioad de timp greit.
Strngnd n mn sacoa cu minunile furate,
Gloriana i ndrept umerii i cu capul sus trecu
dincolo.
Nu se ntmpl nimic.
Nici durerea de cap, nici ntuneric, nici o schim
bare. Lumea prea aceeai ca nainte - pe deasu
pra capului trecu un avion lsnd o dr albicioas
pe cerul azuriu, iar dincolo de zidurile prginite
auzi claxonul unei maini care trecea pe osea.
Cteva momente rmase nemicat, luptndu-se
cu dezndejdea. Apoi i aminti povestea vrjitoarei
i se hotr s ncerce din nou. Nu trebuia dect s
se ntoarc i s o ia de la capt.
Trase adnc aer n piept i trecu din nou.
De aceast dat, chiar dac pentru o clip, avu
impresia c lumea se nclin ntr-un unghi ameitor.
Nu o durea nimic, nu i venea s vomite, dar simi o
lovitur puternic ce i tie respiraia i inima i se
opri n loc.
POVARA IUBIRII 345

Zidurile se nlar n jurul ei, iar cerul fu


strbtut de fulgere. Auzi clugriele psalmodiind
n capel - era slujb - i scoase un geamt de
uurare, dar i de spaim. N-avea cum s-i dea
seama n ce an se afla i intuiia i spunea s nu i
fac simit prezena.
Iei din curtea mnstirii i imediat i ndrept
privirea spre Kenbrook Hali care semna mult cu
locul n care ea i Dane fuseser inui prizonieri,
cu locul n care zmisliser copilul, dar nu gsea
nici un indiciu c reuise s se ntoarc n timpul
vieii soului ei. Castelul fusese o fortrea pentru
legiunile romane i de-a lungul a opt veacuri nu se
degradase prea mult.
Mucndu-i buza de jos, Glorian se ntoarse
spre Hadleigh Castle. Cteva ferestre erau luminate.
Deja se nserase i ntunericul se lsa repede.
i leg punga de plastic sub rochie. Nu exista
dect o singur cale de a afla dac Dane mai tria
i curiozitatea era prea mare pentru a amna pe a
doua zi. Lund-o pe o potec ascuns din pdurea
ce ocolea iacul, pdure n care ea i Edward se
furiau n copilrie, o porni spre Hadleigh Castle,
ieind n ntmpinarea destinului.
Luna se oglindea n apele lacului, dar Gloriana
nu se opri s-i admire dansul feeric, gndul ei fiind
la Dane i numai la el.
Poate de aceea i ddu seama c nu era
singur pe potec doar atunci cnd un clre fu
gata s o loveasc n goana calului.Cu un ipt
346 LINDA LA ER M ILLER

scurt, Gloriana sri ntr-o parte ferindu-se s nu fie


prins sub copite.
- Cine eti? ntreb o voce binecunoscut, n
vreme ce clreul struni calul i sri cu dibcie din
a s i priveasc faa. Dumnezeule, Gloriana... tu
eti?
Edward! Lacrimi de bucurie i se nnodar n gt,
sufocnd-o, nct nu putea scoate o vorb. Hohotind
se arunc de gtul lui i ncepu s-l srute pe fa.
Edward.
Tria.
El o ndeprt puin s o priveasc mijindu-i
ochii, trsturile lui frumoase fiind scldate n
lumina lunii.
- Ai nnebunit de umbli singur pe ntunericul
sta? Unde ai fost? Am rscolit ntreg inutul
cutndu-te!
Gloriana ncerca s-i domoleasc bucuria, dar
nu reuea - rdea, plngea i i trgea nasul.
Edward sttea n faa ei n carne i oase, asta
nsemnnd c Dane, Gareth i scumpa ei Elaina
erau n via. Prin mila Domnului i a ngerilor Si
reuise s se ntoarc la timp pentru a evita toate
acele nenorociri.
- Acum ar fi mai bine s te duc acas, spuse
Edward ridicnd-o pe cal i suindu-se n spatele ei.
Dane e convins c Merrymont te-a rpit i dac
Gareth nu l-ar fi nchis n temni i-ar fi devastat
cetatea cutndu-te.
Gloriana i ls capul pe umrul lui i ncepu s
rdn hohote. *
POVARA IUBIRII 347

- Du-m... acas, reui s spun, iar Edward,


dnd pinteni calului o porni spre Hadlelgh Castle.
- Ct vreme am lipsit? l ntreb Gloriana cu
voce slab cnd treceau podul mobil i intrau n
curtea n care se organizau turnirele.
Edward arta chiar mai ngrijorat dect nainte.
- Chiar nu tii unde ai fost i ce-ai fcut?
Ea ovi s-i dea rspunsul n timp ce sunete i
imagini ale lumii pe care o iubea i ptrundeau prin
fiecare por al pielii.
- Nu, recunoscu, n cele din urm.
- Ieri diminea te plimbai prin cimitirul de la
Kenbrook Hali. Slujnica ta, Judith, tocmai i aducea
pelerina i voia s te roage s te ntorci n cas.
Ceva i-a atras atenia - a jurat c doar o clip - i
cnd s-a uitat din nou, disprusei.
Ieri diminea. Adic acest rstimp n care
fusese desprit de Dane i se ntmplaser sau
prea c se ntmplaser attea, nu fusese mai lung
de treizeci i ase de ore! El n-avea cum s-i
aminteasc ultima ei vizit cnd fuseser desprii
n poiana de la Kenbrook Hali; pentru el asta nu se
ntmplase niciodat. i, firete, nici fatala
confruntare cu Edward sau frigurile care l
rpueser pe Gareth, iar Elaina era, desigur, la fel
cum o lsase.
- Probabil c... m-am lovit la cap, zise ea,
neputndu-i spune lui Edward, sau oricui altcuiva ce
se petrecuse n realitate. Nici mcar Dane nu
trebuia s afle, fiindc nu ar fi crezut nici un cuvnt.
348 LINDA LAER M ILLER

- Acum eti n siguran i asta e tot ce


conteaz, replic Edward cu infinit blndee.
Kenbrook va fi nebun de fericire.
Anunat cu siguran de strji c Edward se
ntorsese cu Lady Kenbrook, Gareth i atepta n
curte, nconjurat de civa soldai cu torele n mini.
Un servitor inea o lamp cu ulei.
- Unde e Kenbrook? ntreb Edward. l-am adus
nevasta.
Gloriana sri din a nainte ca cineva s o ajute.
Nici mcar Edward, iscusit clre, nu apucase s
descalece. i salut cumnatul mai n vrst la fel ca
pe Edward, srindu-i de gt i srutndu-l pe obraji.
-Trieti! murmur ea.
Gareth o prinse de umeri i o ndeprt puin s
o priveasc.
- Doamne, Gloriana - sigur c triesc! Tu eti
cea despre care eram aproape convini c ai murit!
Pe unde ai umblat, pentru numele lui Dumnezeu?
- Am gsit-o n pdure, dar nu-i amintete
nimic. .
- Ce-i cu tine, nu mai tii s vorbeti? o ntreb
Gareth strngnd-o uor de umeri.
- Ba da, rspunse ea, ascunzndu-i un zmbet.
Trebuia s nu uite, i spunea n gnd, c toi ceilali
tiau c lipsise foarte puin timp. l pot vedea pe
soul meu? Am auzit c l-ai nchis n temni ca s
nu-l ucid pe Merrymont.
- Am fcut-o fr remucri, spuse el lund
lampa i fcndu-le celorlali semn s plece. Fratele
meu e n temni fiindc altfel ar fi fcut prpd pe
POVARA IUBIRII 349

moia nvecinat, iar Merrymont nu l-ar fi iertat


prea uor pentru pagubele fcute. Cu aceste vorbe,
Gareth o prinse uor de mijloc i o conduse
nuntru. Edward Ii se altur.
- Apreciez eforturile tale de a-mi proteja soul, i
spuse Gloriana cumnatului su, dar nu-mi pot
imagina c nchizndu-l acolo i-ai domolit furia. O
s te strng de gt c l-ai inut captiv.
Gareth o privi cu asprime.
- De la mine nu va primi nici o explicaie.
Datoria m oblig s te previn, Lady Kenbrook, c
fratele meu nu se va mulumi cu povetile de
adormit copiii pe care i le-ai ndrugat lui Edward,
cum c te-ai rtcit n pdure, aproape dou zile. i
va cere s-i spui unde ai fost. Gloriana simi o
uoar nelinite, dar era prea nerbdtoare s-l
vad pe Dane ca s se ngrijoreze. Va gsi ea o
cale s-l mpace.
Intrar pe culoarul de lng sala cea mare i
coborr cteva trepte n spiral, luminate de tore.
Gloriana auzi vocea soului su nainte de a da
ochii cu el.
- Gareth, dac tu eti, ai face bine s-mi desfaci
lanurile astea blestemate, altfel jur c-Lscot ficaii
nainte de cntatul cocoilor.
Gloriana se repezi n jos pe scri lsndu-i n
Urm pe Gareth i Edward. Niciodat nu mai
fusese acolo i ar fi rmas fascinat dac atenia
nu i-ar fi fost atras de prizonierul singuratic.
Dane sttea, prins cu lanuri de glezn i
ncheietura minii, pe un maldr de paie proaspete
350 LINDA LAER MILLER

lng zidul umed i rece. Cnd o vzu pe Gloriara


ddu s se ridice, dar ea deja se repezise n
braele lui, gata s-l doboare.
- Gloriana, exclam Dane i lanurile zdrn
gnir cnd i ridic minile s-i cuprind faa n
palme. Precis simise ciudata umfltur sub fusta
ei, dar era prea fericit ca s-i cear explicaii.
Doamne, Gloriana, unde ai fost?
Ea l srut pe gur, pe pleoape, pe obraji i pe
frunte.
- i explic mai trziu.
Chipul lui frumos se nnegur, dei dragostea ce
i se oglindea n priviri nu i domoli furia.
- Va trebui s o faci* fr s omii nimic.
Gloriana ddu din cap, ncercnd s arboreze o
mutr spit.
- Da, stpne, rspunse ea, dar n tonul i n
inuta ei nu se vedea nici urm de umilin. Faptul
nu trecu neobservat de cei prezeni. ntoarse o
privire tioas spre cumnatul su care habar n-
avea c, de fapt, fuseser sculai din morminte.
Desf-i imediat lanurile.
- Femeie argoas, mormi Gareth, dar scoase
o cheie ruginit din punga de la bru - temniele de
la Hadleigh Castle erau rareori folosite, iar tortura |
fusese interzis cu muli ani n urm apoi se
ghemui s desfac nchiztoarea care se n e i|
penise. Pn la urm Dane se ocup de treaba asta. *
Gareth i Edward socotir c ar fi mai bine s |
plece nainte ca Dane s ias de acolo, astfel c J
Gloriana rmase, n sfrit, singur cu soul ei. 0
POVARA IUBIRII 351

S-ar fi rostogolit cu el acolo, n paie; i fusese


dor nespus de el, dar pentru Dane desprirea nu
durase att de mult, iar acum, fiindc o tia n
siguran, se nfuriase.
- Te mai ntreb o dat, femeie, spuse el
ridicndu-se i trgnd-o i pe ea n sus, pe unde ai
umblat de ieri diminea ?
Gloriana ar fi dat orice s gseasc o explicaie
plauzibil, dar surprizele din seara aceea o
obosiser peste msur, mai ales c pn s-l
ntlneasc pe Edward lng lac, nu tiuse ce va
gsi cnd avea s ajung la Hadleigh Castle;
strmoii sau urmaii lui Dane.
- Am s-i spun mine diminea dup ce ne
vom odihni, i propuse ea.
- Ba acum, replic Dane, ncrucindu-i braele
la piept. Dei el nu i-o spusese, Gloriana bnuia c
i fcuse alte planuri pentru orele urmtoare, iar
somnul nu era unul din ele.
Gloriana ncepuse s-i piard rbdarea. Din
dragoste pentru Dane ar fi trecut pn i cele mai
ndeprtate bariere ale timpului pentru a-i fi alturi
tot restul zilelor, dar dac atunci i-ar fi permis s o
bruscheze s-ar fi creat un precedent. Dane St.
Gregory va trebui s afle imediat care erau limitele
toleranei ei.
- ine seama c nu am refuzat categoric s-i
vorbesc, dar nu snt nici cinele, nici scutierul i nici
vreunul din soldaii ti, spuse ea nfuriat.
Dane i trecu degetele prin prul zbrlit n care
se prinseser fire de paie ce sclipeau n lumina
352 LINDA LAER M ILLER

torelor agate n zid. Frustrarea lui era evident,


dar se strduia din rsputeri s-i domoleasc
furia.
- Vorbete, uier el printre dini.
- i dac refuz, ce-o s-mi faci? l nfrunt
Gloriana punndu-i minile n olduri i ridicndu-i
brbia sfidtor. O s m bai? M alungi la
mnstire?
Dane deschise gura, apoi o nchise la loc- Chiar
i cnd e furios arat superb, i spuse Gloriana.
- tii bine, izbucni el, c niciodat n-a dantr-o
femeie, indiferent c mi-e nevast, e trf, sau i
una i alta - iar legat de trimiterea ta la mnstire,
nu cred c exist vreuna n tot inutul care s
merite un asemenea blestem.
Gloriana se strdui s-i pstreze expresia
ncruntat, dar nu reui. Dane era insuportabil, dar
ei i plcea s l enerveze. ncepu s rd i cnd se
uit la ea rse i mai tare.
Kenbrook mormi o njurtur, apoi o lu n
brae, o nvrti n aer i o srut zgomotos.
- mi pare ru c ai fost ngrijorat din cauza
mea, spuse ea gfind cnd Dane o ls jos. Nu am
vrut s te prsesc.
Dane o sfredeli cu privirea pn n adncul
sufletului.
- Te cred, milady. Nu tiu de ce, dar sta-i
adevrul!
- T e iubesc, spuse Gloriana, suspinnd. Privirea
i se aburi din nou fcnd-o s se ntrebe dac nu
POVARA IUBIRII 353

cumva avea nevoie de ochelari, apoi i aminti c


nc nu se inventaser.
- i eu te iubesc, rspunse Dane, atingndu-i
vrful nasului cu degetul. Te simi bine? Eti rnit,
i-e ru?
Ea scutur din cap.
- Nu, zise ncet.
ncruntndu-se, el i aez uor palmele pe
umerii ei.
- S-a ntmplat ca n ziua aceea cnd ai disprut
cteva clipe din camera din turn?
Gloriana ncuviin.
- Ai fost n viitor?
- Da.
Dane oft i o lipi de pieptul su, parc temndu-
se s nu-i fie smuls din brae.
Dorind s-l liniteasc, Gloriana se trase uor
napoi i-l privi n fa.
- Nu se va mi ntmpla.
- Cum poi fi sigur? o ntreb el.
- De data asta a fost altfel, rspunse ea. Nu era
momentul potrivit s-i povesteasc lui Dane despre
cealalt vizit i ce s-ar fi ntmplat, despre moartea
lui Edward i a lui Gareth i priveghiul n chilie la
cptiul Elainei. Totui, nu rezist tentaiei de a se
luda cu puinele lucruri pe care le aflase n acea
cltorie neobinuit.
- Am auzit c vrei s-i ucizi unchiul, creznd c
m ine ostatic.
- Unchiul meu? rbufni el, dei nu-i putu
ascunde surprinderea.
354 LINDA LAER M ILLER

- Merrymont. Mama ta; Jillian, a fost sora lui mai .


mic, nu-i aa?
Dane se uit la ea, de parc l-ar fi lovit n
moalele capului.
- Gareth i-a spus?
- Nu, zise ea. Am aflat n cltoriile mele.
El oft, frecndu-i ncheieturile minilor unde
lanurile i zdreliser pielea.
- Nu te mai neleg deloc, dar ai noroc c snt un
om rbdtor.
- Numai rbdtor nu eti, l contrazise ea,
ndreptndu-se spre scri i spernd ca el s o
urmeze, ceea ce se i ntmpl. Mi-e team mie c
ai o fire impulsiv care-mi va da bti de cap.
n urma ei, Dane scoase un sunet dispreuitor.
- Pe cnd a ta poate fi dat drept exemplu celor
ca mine.
Gloriana l privi peste umr.
- Mulumesc, zise ea de parc i-ar fi fcut un
compliment. Totui, uneori, dac te strduieti, cu
toate lipsurile i defectele pe care le ai, poi fi o
companie plcut.
Sacoa de plastic i se bomba i i fonea sub
picioare.
- Ce-ai acolo? se rsti el.
Gloriana se prefcu c nu aude. tia c nu
trebuie s aib secrete fa de soul ei, dar dac
vreunul din servitori sau soldai ar fi tras cu
urechea, urmrile ar fi fost dezastruoase.
POVARA IUBIRE 355

n camera lui Dane fusese aprins focul i ater-


nuturile ntinse pe pat. Se adusese ap de splat i
fiindc, probabil, se dusese vorba c viteazul Sir
Edward o salvase pe Glorina, acesteia i se
pregtise una din rochiile sale preferate.
Dane nchise ua n urma lor, ca nu cumva s
fie deranjai de Judith sau de vreo alt slujnic,
bineinenionat, de altfel. Rmase n faa ei
ridicnd o sprincean. Nu era nevoie s vorbeasc,
fiindc expresia lui spunea totul.
Gloriana se mbujora uor i, jenat, scoase
sacoa de sub fust i i-o ntinse.
Kenbrook i-o lu i se ncrunt i mai tare cnd
frec ntre degete plasticul subire i i deert
coninutul n pat.
Examin, pe rnd, crile, flacoanele cu vitamine
i alte medicamente miraculoase, cum ar fi aspirina
i antibioticele. Studie tuburile cu past de dini din
cutiile de carton colorat i aps pe unul din ele,
lsnd s i se scurg puin din coninut. Era cons
ternat de ce vedea.
- Nu te juca cu astea fiindc trebuie s ne ajun
g cam ase sute cincizeci de ani, l tachin ea.
Dane ls tubul deoparte i lu una din cri.
Dup ce atinse hrtia neted i se uit la pozele
colorate, i ridic privirea nedumerit spre
Gloriana.
- Nu neleg cuvintele. n ce limb e scris?
Ea se apropie i l srut pe obraz.
- n englez, i rspunse ea privindu-l amuzat.
'356 LINDA LAER M ILLER

Dane studie din nou rndurile tiprite, apoi


nchise cartea nervos.
- Tu tii s citeti? Nu ddu drumul crii, ci o
strnse cu amndou minile.
Gloriana ddu din cap c da.
- i va fi i ie uor cnd vei nva literele.
- Aici ce este? ntreb el cu scuturnd un flacon
cu tablete.
- Snt medicamente pentru febr i infecii. Ct
timp fusese ngrijit de Lyn i locuise la el, citise
multe reviste medicale i auzise convorbiri
telefonice cu pacienii i farmacistul din localitate.
Dane arunc din mn cartea i flaconul de
parc i-ar fi ars degetele.
- Doamne ferete, Gloriana, dac te-ar auzi
cineva cum vorbeti ai fi ars pe rug ca slujitoare a
Satanei.
- Dar tu nu vei permite asta, nu, Dane? ntreb
ea, puin nfricoat, strngndu-se la pieptul lui i
ncolcindu-i gtul cu braele. Mi-ai promis c
nainte de a se ajunge la asta, mi vei strpunge
inima cu o sgeat.
El se albi la fa.
- N-am spus aa ceva. i, firete, avea dreptate.
Asta i-o jurase ntr-un alt moment al viitorului, pe
care acum aveau posibilitatea s l evite.
n tcerea Glorianei se citea dorina ca el s-i
rennoiasc promisiunea.
- Nu vreau s te vd suferind, spuse Dane,
grav, dup cteva momente. Indiferent ce-ar trebui
s fac pentru asta. O trase mai aproape i ea l
POVARA IUBIRII 357

simi cum se destinde, dei o parte din trupul lui se


ntrea considerabil. Aruncnd o privire obiectelor
magice din pat spuse. Am de gnd s nv tot ce
trebuie din crile tale i despre medicamente, dar
acum, scumpa mea soioar, prefer s studiez cu
totul altceva.
Capitolul 19

Gareth sttea n picioare pe podiumul din sala


cea mare, cu o can de bere n mn. Vocea lui
rsun vesel n ncperea friguroas.
- Milady Gloriana s-a ntors acas la soul su,
tun el. S ne bucurm i s mulumim cerului c
nu a pit nimic.
Gloriana sttea lng Dane la masa din centru,
cu ochii plecai i respirnd sacadat. Ar fi preferat
s nu se fac atta vlv pe seama ntoarcerii sale
acas, ceea ce va da natere la nenumrate
presupuneri i le va aduce aminte oamenilor de
strania ei dispariie. Speculaiile lor nu puteau
aduce dect necazuri.
Se auzir murmure n rndul soldailor i
servitorilor, dar toat lumea nchin cnile n semn
de salut i masa de sear continu zgomotos.
n galeria de deasupra, menestrelii cntau
melodii vesele, iar o trup de saltimbanci trecu
printre mese fcnd tumbe, scamatorii i furnd, n
glum, mncarea de pe mese. Gloriana cut din
priviri printre feele pictate pe cea a lui Romulus i
POVARA IUBIRII 359

a lui Corliss, dar nu le zri - era o trup necu


noscut, alta dect cea pe care o nsoise n ultima
ei vizit.
Care vizit nici nu avusese loc, de fapt.
Amintirile dintr-o perioad de timp prin care ceilali
nu trecuser i se nvlmeau n minte.
- Ce e cu tine? o ntreb Dane care refuzase
vinul din care se cinsteau toi ceilali, preferind apa.
- Snt nelinitit, stpne, i mrturisi Gloriana,
uitndu-se ncruntat la cupa sa. Fiindc n secolul
acela nu se cunotea nimic despre igiena
alimentaiei decise c ar fi mult mai bine dac n-ar
pune gura pe vin. Se ntmpl ceva cu mine, dar
nu-mi dau seama ce.
Kenbrook zmbi i lund un morcov prjit dintr-un
vas i-l puse n fa pe platoul gol.
- Nici nu-i de mirare c nu te simi bine, din
moment ce n-ai mncat absolut nimic.
Oftnd, Gloriana se prefcu c gust din legu
mele bine rumenite. Simea vibrnd ceva n aer,
ceva prevestitor de ru.
De obicei avea grij s se hrneasc cum
trebuie, indiferent dac i era sau nu foame, din
cauza copilului. n seara aceea, prima dup
ntoarcerea sa, nu putu mnca aproape nimic.
Ceva avea s se ntmple.
Privi n stnga sa i i vzu pe Edward i pe
Mariette, care discutau n oapt cu feele
transfigurate de dragoste. Eigg i clugrul Cradoc,
la cellalt capt al mesei vorbeau cu Gareth, care
tocmai se ntorsese la locul su de onoare, pe care
360 LINDA LAER M ILLER .

l ocupa ca stpn al castelului. Totul prea n


ordine, totui...
Muzica ncet brusc i n galeria menestrelilor
se auzir fluierturi.
Cu un uierat sinistru, o sgeat se nfipse n
masa de lemn la care sttea Lordul Hadleigh,
coada ei flexibil vibrnd cu un zgomot slab. Exact
n faa lui Kenbrook.
Se produse rumoare. Soldaii lui Dane i ai iui
Gareth ridicar bncile pe mese, n acelai timp
narmndu-se. Kenbrook i trase sabia i ncerc
s o mping pe Gloriana la pmnt. Ea se mpotrivi
i i vzu pe saltimbanci scondu-i armele de sub
pelerine i costume.
Servitorii ieir n fug ipnd, cinii de vntoare
ncepur s latre, iar sus, n galeria menestrelilor
un fals muzician, cu arcul ridicat n aer i tolba n
spate se pregtea s arunce o ploaie de sgei
peste capetele celor din sal.
Dei era convins c nu-l vzuse vreodat,
Giorianei i se prea cunoscut. Avea prul blond
deschis ca al lui Dane, iar ochii, chiar de la dis
tan, i zrea ca avnd aceiai albastru deschis.
Indignarea lu locul groazei. Dup tot ce
ndurase, fiind desprit de soul ei, zbtndu-se
s ajung din nou acas, ticlosul acela avea de
gnd s pun capt fericirii ei, nainte chiar de a fi
nceput.
Aa ceva nu se va ntmpla.
POVARA IUBIRII 361

- Oprete-te! i strig ea pe un ton poruncitor


brbatului ce purta pieptar din catifea verde i care
prea cam de aceeai vrst cu Gareth.
Strigtele de lupt ncetar dintr-odat.i toi i
ridicar spre el privirile, nedumerii, consternai,
nfricoai.
Nimeni, nici mcar Dane, Gareth sau Edward nu
se mai clinti din loc. Dac nu se aciona imediat, cu
siguran avea s se ntmple un dezastru.
Dezgustat, Gloriana apuc pumnalul pe care l
folosea la mas, singura arm pe care o avea la
ndemn, i veni mai aproape de Dane, care
privea n sus, cu faa lipsit de expresie i muchii
ncordai, pregtit de lupt. Nu prea speriat, doar
prudent i, de bun seam, nfuriat.
- Cine e? opti Gloriana.
- Merrymont, rspunse Kenbrook cu scrb.
Gloriana l privi fascinat. Deci acesta era
vrjmaul, unchiul nebun care dorise s-l ucid n
leagn pe Dane, ndurerat de moartea lui Jillian,
sora sa.
Se ndeprt de mas, neobservat de cineva,
nici mcar de soul su.
- Ce caui aici? l auzi pe Gareth, n timp ce se
furia pe lng un zid, unde lumina lmpii abia
ptrundea. Vocea lui era calm, dar hotrt.
- Am venit, rspunse Lordul Merrymont, s-mi
recapt bunul renume.
Gloriana urc o scar dosnic i o lu pe un
coridor mai puin circulat, unde domneau pnzele
de pianjen i pe jos erau risipite oase de oareci
362 LINDA LAER MILLER

i psri. n copilrie, ea i Edward se jucaser de


multe ori acolo prefcndu-se c ar fi singurii
supravieuitori ai castelului asediat. Existena acelui
coridor rmsese secretul lor, altfel Gareth l-ar fi
blocat.
Stnd ascuns, inndu-i respiraia i strngnd
pumnalul n mn, Gloriana cntrea situaia. Nu
era deloc ncurajatoare.
La ieirea din galerie erau doi paznici vnjoi cu
sbiile scoase din teac. Gloriana simea c le este
fric i i nelegea; se aflau ntre zidurile unei ceti
dumane, aadar, n pericol. Fiind superstiioi, ca
toi oamenii din secolul acela, mai mult ca sigur c
se ntrebau ce spirite bntuie ntunericul aproape de
neptruns.
n galerie, Merrymont nc vorbea; Gloriana i
vedea spatele i tolba din piele plin cu sgei. Ce
brbat frumos! Pcat c nu este de partea noastr,
i spuse ea.
- Kenbrook, deci refuzi s-i ceri scuze c m-ai
defimat n tot inutul, nurriindu-m rpitor i
criminal? Arogana l fcea s semene cu Dane
mai mult dect asemnarea fizic.
Gloriana i muc buza de jos. Se ateptase ca
Dane s se ncpneze i s nu aib mustrri de
contiin, dar pentru o clip nutrise sperana
deart c problema putea fi rezolvat pe cale
panic.
- Da, rspunse Kenbrook, rspicat. Refuz.
ntorcnd capul ca s nu vad ce e, Gloriana
ridic ceva de jos i arunc lucrul acela undeva, n
POVARA IUBIRII 363

ntuneric. n poziie de lupt paznicii naintar cu


pruden, iundu-se dup zgomot. nainte s fac
drumul ntors, Lady Kenbrook intr n galerie i lipi
tiul pumnalului de alele lui Merrymont.
- Poruncete oamenilor ti s predea sbiile i
pumnalele, altfel i strpung rinichii ca pe dou
psri puse la frigare, spuse ea ct se poate de
calm.
Merrymont se ndrept din umeri i pufni, dar ea
nu inu seama de fora i agilitatea lui. ntr-o clipit
el i mpinse cu cotul pumnalul din mn i o apuc
strns de bra.
Glorianei i se opri respiraia cnd baronul o trnti
peste balustrada de piatr, la o nlime de peste
zece metri. Dac i-ar fi dat drumul de acolo, praf s-
ar fi fcut.
- Ai o soie curajoas, Kenbrook, chiar nes
buit a spune, strig Merrymont n jos, spre Dane.
Dac a fi tiut mai dinainte c are o fire att de
aprig, m-a fi fcut ntr-adevr vinovat de crima
pentru care snt deja nvinuit, fiindc merit s furi
o bucic att de grozav.
- Cere-i scuze, rosti Dane necrutor:
Acum Glorina nu era numai speriat dar se i
nfuriase. Oare el nu-i ddea seama c nu era
momentul s se ia la har?
- Lua-te-ar naiba, Merrymont, interveni Gareth,
dar ea nu-l putea vedea. Asta-i jignire.:.
Merrymont o inea strns i Gloriana i era
recunosctoare, dei regreta c nu l njunghiase
pe ticlos atunci cnd avusese ocazia.
364 LINDA LAER M ILLER

- Kenbrook, acum cteva clipe am avut impresia


c i face plcere complimentul meu nevinovat.
Dintr-odat ai hotrt c vrei s fii umilit?
- Da, rspunse Dane fr s ovie.
Gloriana strnse tare din ochi. Dac nu i-ar fi fost
att de team c va cdea i-ar fi fcut mustrri de
contiin c l pusese pe Dane ntr-o asemenea
situaie pentru a o salva.
- Minunat, replic Merrymont, innd-o pe
Gloriana doar cu o mn, cu cealalt rotind sabia
prin aer. Atunci mi voi lua revana provocndu-te la
lupt dreapt, i strig el lui Kenbrook. Cnd te voi
nvinge ai s te aezi n genunchi n faa mea, i
vei pune sabia la picioarele mele i-mi vei spune
stpne.
Dane nu spuse nimic, dar Gloriana tia c
pentru a nu-i pune viaa n pericol se abinea s-i
dea o replic usturtoare.
- i, nc ceva, hotr Merrymont dup cteva
momente de chibzuin. Dac pierzi ntrecerea,
frumoasa Gloriana va rmne la castelul meu i la
dispoziia mea, atta vreme ct am s consider eu.
Chiar de la nlimea aceea ameitoare, Gloriana
vzu cum Dane se nroete de mnie. n situaia
aceea probabil c el ar fi acceptat orice compromis,
dar era convins c de-abia atepta s-i nfig
minile n gtul lui Merrymont. Mai trziu, dac prin
cine tie ce miracol aveau s supravieuiasc
amndoi acelei ncercri, Kenbrook va fi la fel de
mnios pe ea, cum era pe unchiul su.
POVARA IUBIRII 365

- Dac pierd, spuse Kenbrook, accentund pe


,jdac, va fi aa cum spui tu.
Gloriara ncepu s se zbat cu furie. Merrymont
o trase napoi, dar nu slbi strnsoarea.
- Foarte bine, i spuse acesta lui Dane, pe un
ton surprinztor de conciliant. Acum cred c vei
nelege dac doamna va rmne cu mine pn am
s ajung la adpost n castelul meu. Acolo ne vom
ntrece mine diminea.
- Las-mi aici soia. Rosti cuvintele rspicat, nu
ca pe o rugminte, ci ca pe o porunc. ntrecerea
se va desfura n condiiile stabilite de tine.
- Condiiile au fost deja stabilite, rspunse
Merrymont. Doamna-m va nsoi. Ce e cu tine,
Kenbrook? ndrzneti pn i acum s-mi rneti
onoarea, insinund c sub protecia mea nu va fi n
siguran?
Gioriana renunase s mai lupte cu baronul care
era prea puternic. i-ar fi irosit forele n zadar.
Privind n jos spre soul su, care sttea palid n
mijlocul slii, strngnd sabia n mna dreapt, i i
spuse c Dane ar face mai bine s tac.
Strduindu-se s-i pstreze calmul, Dane
scrni din dini.
Gareth interveni pe un ton amenintor.
- Dac fata pete ceva, Merrymont, i scot
maele de viu.
- Dac ai avea ocazia, ai face-o oricnd, rs
punse acesta, apoi strbtu galeria i culoarul cu
Gioriana n brae, nsoit de doi paznici.
366 LINDA LA ER M ILLER

- i dai seama ct eti de ipocrit? Ai venit la


Hadleigh Castle s protestezi c eti nvinuit pe
nedrept de rpirea mea dar, dup cum vd, i
merii renumele! i spuse ea n timp ce el cobora
scara la captul creia l ateptau oamenii si.
- Dac taci, nu va fi nevoie s-i pun clu, i
promise el.
Gloriana roi i se abinu s mai vorbeasc pn
ieir afar, dei i venea foarte greu. Pe parapeturi
stteau oameni cu arcurile ndreptate spre
invadatori, dar niciunul nu ndrznea s trag de
team s nu o rneasc pe soia lui Kenbrook.
Caii ateptau n curte; oamenii condui de
Merrymont trecur prin sat i ieir din cetate cu un
aer mndru, de parc ar fi fost invitai de onoare.
Gloriana clrea ntr-o parte, n a, n faa unchiului
soului ei.
- Ai ntrecut msura, spuse ea.
Ochii care o priveau semnau att de mult cu ai
lui Dane nct Gloriana se gndea c dac nu ar fi
rpit-o, brbatul acela i-ar fi fost chiar simpatic.
- Vd c ii neaprat s faci conversaie. Poate
c am greit rpindu-te.
- De asta fii sigur, spuse ea convins. Dac ai fi
avut habar prin ce-am trecut ca s fiu mpreun cu
Lord Kenbrook, mcar din mil ai fi renunat la
fapta asta josnic.
Avu impresia c n privirea lui zrete o sclipire
vesel, dar nu putea fi sigur..
- Ce te face s crezi c a putea avea acest
nobil sentiment al milei?
POVARA IUBIRII 367

' Gloriana oft.


- Nu vd de ce ai strni din nou vechea du
mnie dintre familii.
- Te asigur, Lady Kenbrook, c am motive
serioase dar, firete, nu intenionez s i le explic.
n continuare merser n linite i Gloriana
ntoarse capul s priveasc luminile de la Hadleigh
Castle.
- tii bine c va veni dup mine, zise ea cnd
intrar n pdure.
- De asta snt foarte sigur, rspunse Merrymont.
- Deci, vrei s-l ucizi, l acuz Gloriana mnioas
i ngrijorat pentru Dane mai mult dect fusese
vreodat pentru ea.
- Nici nu-i trece prin minte ce am de gnd s fac
i nici tnrului cavaler cu minile nfierbntate care
abia ateapt s te salveze.
- Vrei s-mi faci vreun ru? ntrebarea prea
justificat n situaia n care se afla.
- E firesc s-mi ies din fire, dar dac nu m
provoci n-ai s peti nimic.
- Dar virtutea mea?
Merrymont chicoti.
- Ce e cu ea?
Gloriana se fcu roie ca focul.
- Vreau s tiu dac e n pericol?
De aceast dat el izbucni n rs, dar sunetul nu
era deloc vesel i aproape imediat Merrymont
deveni serios.
- Asta i-au povestit despre mine Hadleigh i
Kenbrook... c violez femei tinere? Cred c n-ar
368 LINDA LAER M ILLER

trebui s fiu surprins sau s m simt jignit..., dar,


lucru ciudat, asta mi se ntmpl.
Gloriaria tia c erau urmrii n noapte i era
sigur c i Merrymont tia, dar niciuna din pri nu
ndrznea s atace de team c n ncierare ea ar
putea fi rnit sau omort, aa c dup o or,
trecur podul mobil i intrar ntr-o curte, bnui ea,
fiindc nu vedea absolut nimic.
Porile se trntir n urma lor.
Merrymont ddu cteva ordine scurte i soldaii
disprur n ntuneric, apoi cobor din a i o ajut
pe Gloriana s se dea jos.
- Vino, ai nevoie de somn, spuse el brusc.
Neavnd de ales, Gloriana l urm.
- Snt nsrcinat, spuse ea, ncercnd s in
pasul cu Merrymont. Dac-mi faci ceva, va avea de
suferit i copilul, iar Kenbrook nu va avea linite
pn nu te va ucide.
- Va avea ocazia mine diminea, spuse
Merrymont obosit i o apuc strns de bra, fr
ns a-i provoca durere. Intrar n castel, mult mai
mic n comparaie cu Hadleigh Castle sau
Kenbrook Hali i fur ntmpinai de slujnice purtnd
lmpi a cror flacr rspndea mai mult umbre
dect lumin. Ea e nepoata mea, le spuse el abtut,
ca i cum deja alte lucruri l-ar fi preocupat. Ducei-o
ntr-o camer curat i clduroas.
- Da, milord, spuser femeile n cor. Gloriana le
privi pe furi, dar nu i ddu seama cam cte erau.
De fapt, nici nu conta fiindc, socotind c ar fi
reuit s treac de ele, tot n-ar fi putut scpa. Zi-
POVARA IUBIRII 369

durile erau nalte, porile nchise i locul era m-


pnzit de soldai cu mutre fioroase, dei aveau fee
de saltimbanci. Gloriana i spuse c ar trebui s
fie mulumit c Merrymont nu o trse n camera
lui.
Dar, poate c spusese adevrul cnd afirmase
c nu violeaz femeile tinere. Din pcate, numai
Dumnezeu i Sfnta Fecioar tiau ce altceva era
n stare s fac.
Gloriana fu dus ntr-o cmru, n care ardeau
trei luminri. De unul din perei era lipit un pat
acoperit cu o saltea.
- Dorii s mncai ceva, milady? o ntreb una
din slujnice, care i adusese o ptur i un ulcior cu
ap.
- Dac mnnc ceva, vomit, rspunse Gloriana.
Nu intenionase s o jigneasc, dar era att de
obosit nct simea c asta s-ar fi ntmplat.
Slujnicele ieir ncuind ua n urma lor pe
dinafar.
Gloriana se aez pe pat oftnd adnc. A doua zi
diminea Kenbrook va sosi acolo atras n curs,
iar ea nu-l putea salva. Toat dragostea lor, toate
suferinele, dorul, bucuria i lacrimile, fuseser n
zadar.
Se ghemui n pat, cu lacrimile pe obraji. Nu face
asta, Dane, se rug ea, dei nu se atepta la aa
ceva i n adncul sufletului se bucura, nu ncerca
s m salvezi. Oricare ar fi motivul, Merrymont vrea
s te ucid.
370 LINDA LAER M ILLER

Gloriana nchise ochii i gemu. Acum era con


vins c nu va putea dormi, dei era frnt de
oboseal.
Apoi, primul lucru pe care l realiz fu soarele
care i btea direct n fa, fierbinte i strlucitor.
Se ridic n capul oaselor, uor surprins c se
trezise ntr-o camer strin, apoi i aminti c Merry-
mont o rpise i c n ziua aceea i va omor soul.
Gloriana nu avea nici o ndoial c dac Dane
ar fi ieit nvingtor, oamenii lui Merrymont tot l-ar fi
ucis, chiar nainte de a trece podul. Kenbrook
fusese atras n gura leului, iar ea inuse loc de
momeal.
Se duse la u i ncepu s ipe plin de furie.
- D-mi drumul, Merrymont! Vino ncoace,
ticlosule! i-e team de o femeie?
Ua se deschise att de brusc nct Gloriana se
trezi aruncat afar pe culoar.
Merrymont sttea n faa ei, frumos i binevoitor
n lumina dimineii. Purta o tunic curat i prul
blond i lucea proaspt splat. Zmbetul lui larg i
ciudat de blnd nu era cel al unui duman.
- Nu, spuse el, blnd. Nu mi-e team nici de tine,
nici de vreo alt femeie.
- Asta-i marea ta greeal, milord, altfel te-ai
ngrozi.
El rse.
- Kenbrook i-a gsit perechea, zise el, apoi
privirea i se ntunec i zmbetul i dispru de pe
buze. n cazul sta a fi norocos, continu el
prinznd-o de bra, dar nu pentru a o conduce
POVARA IUBIRII 371

undeva, ci spre a-i atrage atenia. F-te frumoas,


milady. Soul tu tocmai a sosit nsoit de soldai,
pregtit de lupt.
Gloriana se zbtu s scape.
- De ce faci asta? l ntreb ea, avnd n minte
imaginea ngrozitoare a unui Dane aflat n
suferin, a unui Dane pe moarte, a unui Dane
mort. Cum poi s pui la cale cu atta snge rece
moartea fiului propriei tale surori?
ntrebarea l amui pe Merrymont i se fcu palid
la fa cnd auzi pomenindu-se de Jillian, sora sa
moart, pe care se pare c o adorase. Vru.s
vorbeasc, apoi tcu, i rmase n prag, cu capul
plecat, n vreme ce n sufletul su se ducea o lupt
cumplit. Cnd i ridic din nou privirea spre
Gloriana, n curte se auzi tropot de cai i strigtele
rguite ale oamenilor.
Gloriana alerg la fereastr, spernd s-l z
reasc pe Kenbrook, dar nu vzu dect un porum
bar i o fntn, secat de mult, crpat i acoperit
cu muchi de un verde-cenuiu.
- De ce? repet ea, ntorcndu-se i privind cu
atenie faa palid a lui Merrymont, n vreme ce el
se strduia s i recapete stpnirea de sine.
- Vei afla destul de curnd, rspunse el i iei.
Gloriana se spl i se mbrc n grab i
nimeni nu o opri cnd iei pe culoar. ncurajat i
nerbdtoare s ajung mai repede lng Dane, o
lu la fug pe coridoare, strbtu camere i cobor
scri, pn ajunse afar.
372 LINDA LAER MILLER

Dane i lsase oamenii n afara zidurilor, un act


de nebunie, dup prerea Glorianei. Dup figura lui
se vedea clar c nu dormise, iar firele crescute n
barb i furia din priviri l fceau s semene i mai
mult cu un Viking. Rmase cu ochii aintii asupra
Glorianei.
- Ai pit ceva?
- Nu, rspunse ea, scuturnd din cap, i abia
stpnindu-i lacrimile. L-ar fi implorat pe Dane s
i ndemne calul napoi spre Hadleigh Castle, dar
tia c el nu o va asculta i c rugmintea ei ar fi
fost o jignire pentru brbatul pe care l iubea mai
presus de orice.
Merrymont sttea n spatele ei i aezndu-i
palma pe umrul ei cu surprinztoare blndee o
trase ntr-o parte i fcu un pas nainte, nenarmat
i, totui, fr team.
- Ai venit singur, constat el pe un ton indiferent.
Snt impresionat, Kenbrook. Poate c sngele
neamului St. Gregory nu te-a otrvit de tot.
Dane puse mna dreapt pe mnerul sbiei;
Gloriana i vzu degetele crispndu-se i se ngrozi.
Dac ar fi fost ucis atunci i toate speranele i
planurile lor de viitor s-ar fi spulberat, ar fi fost
distrus.
Dar trebuia s ndure orice s-ar fi ntmplat, de
dragul copilului.
- Te iubesc din tot sufletul, Dane St. Gregory,
spuse ea.
POVARA IUBIRII 373

Merrymont fcu un gest cu mna spre poarta


deschis, cu privirea aintit, aproape cu afeciune,
asupra figurii lui Dane.
- Vino, Kenbrook. Hai s ne batem i s sfrim
odat. Las calul - nu vei avea nevoie de el - dar
adu-i sabia.
Dane sri din spinarea calului, dar nu cu ochii la
Merrymont care se ndeprta, ci la chipul Glorianei.
Niciunul din soldaii deghizai n saltimbanci cu o
sear n urm nu se zrea n preajm i, nici
vreunul din oamenii lui Kenbrook, desigur. Era
foarte ciudat.
- i eu te iubesc, milady, spuse Dane.
Merrymont se opri n poart, zmbind binevoitor,
cu o mn dus la inim, lund parc n derdere
declaraiile celor doi. Dar sabia lui strlucea n
soarele dimineii, iar Gloriana nu avea nici o
ndoial c era expert n mnuirea ei. Era mai n
vrst dect Dane i probabil, mai puin agil, dar
avea mai mult experien.
Gloriana se aez pe o banc n curtea mic i
nsorit, dar nu fiindc ar fi vrut s asiste, dar nu se
mai putea ine pe picioare.
Civa metri mai ncolo, Kenbrook i Merrymont,
cu sbiile scoase din teac se pregteau s se
omoare unul pe cellalt. Scena era de o mreie
nspimnttoare pentru c amndoi erau magnifici.
Lupta ncepu i un timp cei doi prur c exe
cut cu graie i miestrie un dans maiestos.
La fiecare lovitur de sabie, Gloriana clipea
speriat, dar nu-i ntorcea privirea ntr-o parte,
374 LINDA LAER M ILLER

dei exact asta ar fi vrut s fac. Dac Dane


trebuia s lupte i s moar, mcar s fie martora
acestui sacrificiu, hotrse ea.
Dane fu rnit la old de sabia lui Merrymont.
Gloriana se ridic ipnd, apoi se aez din nou.
Lupta se ntei i curnd, Dane i adversarul erau
asudai i plini de snge. Niciunul, ns, nu ceda;
fiecare nou ran i ndrjea i mai mult.
inndu-i mna la gur ca s nu ipe sau s
vomite, Gloriana privea i se ruga pentru viaa lui
Dane,
Rspunsul veni curnd cnd Dane se repezi cu
ultimele puteri i zbur sabia din mna unchiului
su i lipi tiul sbiei sale de gtul lui Merrymont.
- S te omor? S-l omor pe fratele mamei mele?
Merrymont gfia. Hainele lui curate, ca i cele
ale lui Dane, erau pline de snge, noroi i ude de
transpiraie. Se ls ntr-un genunchi, extenuat i
cnd i nl faa, spre marea surprindere a
Glorianei i probabil i a soului ei, Merrymont
aproape c zmbea.
- Snt istovit, Kenbrook, i mrturisi el, abia
respirnd. Dar nu vreau s pier ucis de sabia ta
blestemat. Te-am adus aici fiindc am nevoie de
un motenitor.
Dane era, evident, i mai surprins dect
Gloriana.
- Poftim? ntreb el, artnd de parc ar fi avut
puterea s-i decapiteze unchiul sau, cel puin s-l
fi rnit de moarte.
POVARA IUBIRII 375

Merrymont se ridic n picioare cltinndu-se i


dei Dane nu l ajut i nici nu inteniona s o fac,
Gloriana rmase i ea ncremenit pe banc,
fiindu-i fric s i clipeasc.
- Am avut trei soii i niciuna nu a supravieuit la
natere. Din pcate, nici copiii. Tu, fiul surorii mele,
eti singurul cruia mi pot lsa averea.
Dane i bg sabia n teac, dar nu spuse
nimic. Prea furios, i parc ar fi vrut s se repead
i s-i strng unchiul de gt.
Gloriana i recpt vocea i reui s se ridice.
- Atunci, de ce naiba, ncercai s-l ucizi dac
voiai s te moteneasc?
- O ntrebare ndreptit, recunoscu Merry
mont. Apru un servitor care aduse vin i baronul,
nfrnt dar nesupus, ridic la gur cu amndou
minile cupa simpl din lemn i bu nsetat. Cnd i
rspunse Glorianei se uit la Kenbrook. Dect s-mi
fi dat pmnturile pe mna unui nevrednic, mai bine
le-a fi napoiat regelui. mi trebuia dovada, Dane
St. Gregory, al cincilea baron de Kenbrook* c eti
omul potrivit.
Dane l privi ncruntat i i fcu Glorianei semn
cu mna s tac i s stea deoparte, cnd ea vru s
mai adauge ceva.
- Dar nu eti btrn, spuse el indiferent, fiindc nu
voia ca remarca sa s fie luat drept un compliment.
De ce ai nevoie de pe acum de un motenitor?
Merrymont zmbi uor maliios.
- Nu fiindc a vrea s-i ofer suprema satis
facie de a m vedea mort, nepoate, dar cnd va
376 LINDA LAER M ILLER

veni ziua aceea - peste muli ani, poate - totul


trebuie lsat n ordine. i ntoarse privirea spre
Gloriana, de aceast dat cu tandree nedisi
mulat. Iar tu, milady, cu frumuseea, curajul i
loialitatea fa de omul pe care l iubeti, ai fi
oriunde cea mai potrivit stpn.
Gloriana nici nu se gndea s-i mulumeasc. l
privi mbujorat i se duse lng Dane.
El o prinse de talie i se ndreptar spre locul
unde i atepta Peleus. O ajut s ncalece, apoi se
urc i el lund hamurile ntr-o mn, cu cealalt
innd minerul sbiei.
- Spune-mi, zise unchiul privind n sus spre
nepot - cum te vei numi atunci cnd i Gareth i eu
vom muri i vei rmne stpn peste cele mai mari
moii din inut? Hadleigh sau Merryrriont?
- Kenbrook, rspunse calm Dane. Apoi se
ndreptar spre pori i nimeni nu ncerc s-i
opreasc pe cei doi stpni cnd ieir din castel, n
sfrit mpreun, pentru totdeauna.
Epilog

Kenbrook Hall, cteva luni mai trziu...

Urletele furioase ale micuului Arie St. Gregory,


cel care ntr-o zi avea s devin al aselea baron
de Kenbrook i motenitorul cetilor Merrymont i
Hadleigh, rsunar puternic pe micul coridor din
faa camerei din turn. Dane, care aproape ntreaga
diminea i-o petrecuse acolo, plimbndu-se agitat,
se repezi la ua camerei, dar fu de ndat oprit de
Merrymont i Gareth. Edward ar fi trebuit s se afle
i el acolo, dar de-abia se cstorise cu Mariette de
Troyes i tocmai plecaser n cltorie de nunt la
Londra.
- Las femeilor rgazul s-i termine treaba,
biete, l sftui Gareth pe un ton blnd, dar inndu-l
strns de bra. Astea-s probleme femeieti i te vor
chema ele la timpul potrivit.
Dane era nerbdtor; firete, voia s-i vad
copilul dar, i mai mult, abia atepta s se uite la
Gloriana, s se asigufe c se simea bine - c nu
378 LINDA LAER M ILLER

murise pentru a da natere unui St. Gregory vnjos,


aa cum se ntmplase cu mama sa.
- Gloriana...!
- ... este rezistent, sfri Merrymont n locul lui.
De cnd se luptaser ultima oar, Dane i brbatul
mai n vrst deveniser, oarecum, apropiai.
Dup un timp, care lui Dane i pru o venicie,
ua grea se deschise i Elaina apru ca din neant,
zmbindu-i lui Kenbrook.
- Intr, milord. Soia i fiul tu te ateapt.
Dane se smulse de lng Merrymont i Gareth i
dac Elaina nu i s-ar fi ferit din drum ar fi mbrncit-o
n graba lui de a ajunge mai repede la Gloriana i
ia copil.
Gloriana sttea ntins n patul mare, n care
petrecuser attea clipe fericite, cu prul despletit,
pieptnat, dar umed din cauza efortului, cu pielea
strlucind. Ochii ei verzi sclipeau de mndrie cnd
vzu privirea nlcrimat a lui Dane.
inea n brae copilul nfat deja, rou la fa,
urt i gras ca un purcelu.
Gloriana rse cnd i vzu mutra i radie de
fericire cnd el se aplec s o srute pe frunte,
ntotdeauna reuise s-i citeasc gndurile i data
aceea nu fcea excepie.
- Nu fii ngrijorat, iubitule. ntr-o zi va fi la fel de
frumos ca tine.
- i-a fcut vreun ru? opti Dane. Cu mult
vreme n urm conveniser c va fi biat i c se
va numi Arie, n onoarea unui brav strmo al
neamului St. Gregory, dar nici temerile sale cele
mai sumbre nu l pregtiser's dea ochii cu micua
POVARA IUBIRII 379

brut rotofeie.
Gloriara mngie cu tandree capul acoperit cu
puf al copilului.
- Arie n-a fcut altceva dect s se nasc, spuse
ncet, cu voce obosit. Moaa zice c snt rezis
tent i mai pot avea copii pe care i voi nate mult
mai uor.
De parc ar fi atins o relicv divin sau o bucat
din Crucea Sfnt, Dane atinse uor cu degetul
obrazul buclat al fiului su.
- Nici nu credeam c am s ajung vreodat s
triesc aceast zi.
Gloriana ntinse mna liber i i trecu degetele
delicate prin prul lui zbrlit.
- De ce stai att de ncordat, milord? l tachin
ea. Mi se pare mie sau i-ai luat n serios rolul de
ttic?
Ochii lui Dane se umplur de lacrimi de uurare,
fericire i dragoste.
- Niciodat nu mi-a fost att de fric, i mrturisi
el cnd rmaser singuri n camera din turn care
cndva le fusese temni.
- Nu i-am spus pn acum c pot duce o sarcin
la bun sfrit i multe altele, Dane St. Gregory?
- Te-am auzit ipnd, spuse el i amintirea l fcu
se nfioare. Mai auzise urlete de durere i n alte
mprejurri, dar niciunul nu l impresionase att de
puternic ca strigtele ei. n faa uii uriae i el i
trebuise s fie potolit.
- E normal s ipi, fiindc durerile snt mari, dar
te i uureaz mai bine ca orice altceva.
El i lu mna i i srut degetele unul cte unul.
380 LINDA LAER M ILLER

- Dect s te vd suferind, a lua toat aceast


corvoad pe umerii mei.
Ea chicoti i n ochi i aprur sclipiri jucue.
- Nu s-a nscut nc brbatul care s poarte un
copil n pntece. Asta i e dat femeii.
n u se auzi o btaie uoar i intr Lady
Elaina.
- A sosit doica. S i-l duc pe Arie pn nu ncepe
din nou s urle?
Gloriana surise i ncuviin, dei nu ar fi vrut s
se despart de fiul su. n cteva zile, i explicase
lui Dane, va avea i ea lapte i i va putea hrni
singur copilul, aa cum citise ntr-una din crile
moderne pe care le inea ascunse.
i fcu semn lui Dane s se aeze lng ea i el
se ntinse peste aternuturi, avnd grij s nu o
loveasc i strngnd-o n brae cu tandree.
- De multe ori m ntreb de ce Dumnezeu mi-a
dat tocmai mie norocul s te cunosc. Nu te merit.
Gloriana l srut pe frunte, aa cum i srutase
fiul cu cteva minute n urm i Dane se desft cu
mngierile ei. Dei n-ar fi recunoscut-o nici n ruptul
capului, era un copil mare cruia i plcea s fie
rsfat i nu era exclus s devin puin gelos pe
fiul su, pe care de altfel l adora deja, c de atunci
ncolo vor trebui s mpart acele clipe intime
oferite de Gloriana. Brbatul din el, firete, prefera
actul sexual, dar va mai trece o vreme pn ce ea
se va simi n stare s o fac, dar asta nu conta
prea mult.
El o simi mai mult dect o vzu ncruntndu-se
lng tmpla lui.
POVARA IUBIRII 381

- Ce te frmnty Gloriana?
- Acum c i-am oferit un motenitor i vei lua o
amant?
Dane se ridic ntr-un cot, uimit i puin ofensat.
- Ce ntrebare mai e i asta? Nu i-am spus de
mii, ba de milioane de ori c te iubesc mai mult
dect orice pe lume?
Ea l privi curajoas, dar cu ochii nlcrimai.
- i Gareth o iubete la fel de mult pe Elaina,
dar o ine pe Annabel n csua de lng lac.
- Gareth o venereaz pe Elaina ca sfinii pe
Dumnezeu, nu ca brbatul care i ador soia. Nu-
i voi fi necredincios, Gloriana. i-o jur pe sufletul
primului nostru copil i al celor care se vor mai
nate.
Ea oft, se ghemui mai bine lng el i curnd
adormi.
Dane rmase ntins, inndu-i soia n brae pn
ce ea se trezi cteva ore mai trziu, fiindc nu voia
ca atunci cnd urma s deschid ochii s vad c
plecase.
Gloriana i zmbi i el o srut uor pe buze.
- Nu m-ai prsit.
- i nici n-am s-o fac vreodat, i promise el.

Arie avea opt sptmni cnd Gloriana i mut


leagnul din camera din turn ntr-una aranjat
special pentru el, pentru a fi sub permanenta supra
veghere a credincioasei Judith i a lisei, iscusita
doic adus din sat.
n ziua aceea Dane ieise la vntoare cu
Merrymont i cu Edward, nsoii de civa soldai.
382 LIND A LA ER M3LLER

Vremea era frumoas i nsorit. Gloriana voia


s-i termine treburile nainte de sosirea lui spre
sear.
Cu ajutorul slujnicelor de la buctrie, mtur
camera i acoperi podeaua cu stuf proaspt. Sal
teaua fu golit i umplut la loc cu ierburi aromate,
iar lmpile lustruite, aternuturile schimbate i
pentru foc fuseser aduse lemne.
Soarele era spre apus cnd din buctrie fu
adus cada i umplut cu ap fierbinte i parfu
mat. Pe masa din centrul camerei fuseser ae
zate buci de friptur rece, brnzeturi i fructe.
n sfrit, Gloriana trimise toat lumea afar i
rmase ntr-o cmu vaporoas. Prul pieptnat
i cdea pe umeri aa cum i plcea lui Dane.
i auzi paii pe scri i simi o uoar mpun
stur n inim, cu care deja se obinuise. Inima i
se opri n piept cnd el rmase n prag, ghicind
imediat rostul attor schimbri i mutri.
Dane i scoase sabia de la bru, nchise ua
privind-o pe Gloriana ntr-un fel care o fcea s se
simt frumoas ca o zei. Sub materialul subire al
cmii i simi sfrcurile ntrindu-se, la gndul c
vor hrni un brbat nu un copil.
- Pentru tine m-am mbiat, milord, spuse ea
nclinndu-i uor capul, ntr-un gest de supunere i
mndrie totodat, pentru c dei tia c alt brbat
nu-i va fi vreodat stpn, se bucura s-l serveasc
doar pe acesta.
- i eu vreau neaprat s fac o baie, zise el cu
voce rguit de emoie. Dar nu numai att, milady.
POVARA IUBIRII 383

Gloriana se apropie de el i-i desfcu cing-


toarea de la bru, apoi i scoase tunica, trgndu-i-o
peste cap i nainte de a-i dezlega ireturile de la
pantaloni i trecu palmele peste pieptul lui frumos
pe care se vedeau cicatricile unor vechi rni.
- Mi-a fost dor de tine, opti el.
- Am dovada, spuse Gloriana cuprinzndu-i
penisul n palm.
Dane gemu cnd ea i trecu degetul peste vrful
umed.
- Mai nti faci baie, spuse ea ncet i i ddu
drumul fcndu-l s geam din nou.
Fu cuminte pn intr n ap.
- Vino ncoace, nevestico, spuse el i lund-o de
mijloc o trase lng el n cad.
Srutarea lui o nfierbnt i se lipi de pieptul lui,
la fel de nerbdtoare ca i el. Czur n genunchi
n acelai timp, i Dane ntrerupse srutul doar pen
tru a-i scoate cmaa pe care o arunc ntr-o parte.
i muc uor lobul urechii, gtul, snii, excitnd-o
i fcnd-o s geam de plcere. n acelai timp ea
i spla penisul care zvcnea, cu spun plcut miro
sitor, pregtindu-l pe Kenbrook pentru a o cuceri.
- Nu te pot atepta, iubito, mormi el, n vreme
ce Gloriana l freca, excitndu-l cu fiecare micare.
- Trebuie, zise ea i se aplec lundu-l tot n gur.
Dane ip nbuit i i cuprinse capul n palme.
Triumftoare i plin de pasiune era stpna de la
Kenbrook Hali n vreme ce i satisfcea soul.
N-ar fi vrut s se opreasc dac Dane n-ar fi pus
capt plcerii trgnd aer n piept nainte de a vorbi.
384 LINDA LAER MDLLER

Cu pricepere, i atinse cuibul feminitii i o gsi


pregtit.
- Te rog, nu m face s mai atept, o implor el.
- Nici eu nu mai pot atepta, zise ea.
Dane i cuprinse oldurile n palme, o ridic
deasupra apei, i cnd o ls uor n jos, o penetr,
ncet i fr grab.
La nceput se micar ncet, ritmat, cu trupurile
ude de apa care clipocea n jurul lor.
Gloriana plutea de fericire; tnjise dup aceste
clipe cu mintea, sufletul i trupul. Cnd se ls pe
spate i Dane i linse sfrcurile i nteir ritmul i
apa ddu afar din cad.
Dane i Gloriana atinser punctul satisfaciei
maxime n acelai timp i czur unul n braele
celuilalt tremurnd de efort. Cnd, n sfrit, putu s
vorbeasc, Gloriana i ridic faa spre soul su.
- Te iubesc, Dane St. Gregory, acum i pentru
totdeauna.
El o srut.
- i eu te iubesc, spuse el.
i nc mai snt mpreun.

SFRIT