Sunteți pe pagina 1din 319

Pleasant Vices

by Judy Astley
copyright by Judy Astley

copyright 2001 by Editura MIRON

Toate drepturile rezervate


Editurii MIRON.

Judy Astley

V IC II
A G R E A B IL E
Traducere de Laurenia Gorneanu

Tehnoredactor: DOINA CLIN

CAPITOLUL 1
Mami, mami, ce este sexul oral? Cu ochii mari,
cu inocena celor zece ani, care nu se potrivea abso
lut deloc cu ntrebarea pus, Polly se uita cu insis
ten la Jenny, peste mas.
n timp ce luau micul dejun. ncet i cu senzuali
tate, ca i cum tia deja perfect de bine rspunsul la
ntrebare, fetia continua s ling budinca din lingur.
Nu era cel mai fericit mod de a ncepe o diminea
de luni. ntrebrile pe care i le puneau n mod obinuit
copiii lunea diminea erau de genul unde snt echi
pamentul de gimnastic, costumul de baie, banii pen
tru prnz ori pantofii.
Este prea devreme s fie glum, i-a zis Jenny.
tia c, pentru ea, cel mai uor lucru ar fi s spun
O.K. Polly, m dau btut, ce este sexul oral?, iar
Polly s-i dea vreun rspuns caraghios care s nu
comporte mai multe complicaii dect dac ar fi ntre
bat cum poi spune dac exist elefani n frigider.

Dar Polly continua s atepte i s se uite ntre


btor la ea. Jenny a luat cana de cafea cu amndou
minile, a tras adnc aer n piept i se pregtea s-i
dea fiicei sale un rspuns direct, sincer, ca la carte,
aa cum ncerca s fac ntodeauna cnd copiii ei i
puneau tot felul de ntrebri - cum ar fi ct timp este
necesar ca oasele unui hamster mort s se descom
pun sau la ce anume exact servesc ecuaiile de gra
dul al doilea, ntrebri care erau floare la ureche n
comparaie cu cea pus acum de Polly.
Convenise cu Alan ca n familia lor sinceritatea
cea mai scrupuloas s fie o regul, s nu se recurg
la tentativele de eludare a subiectului folosite att de
des de generaia prinilor lor.
Nimic de genul: Nu & nevoie s tii asta, nu nc,
rspuns menit s te descurajeze s mai ntrebi ceva
vreodat. Dar Alan nu era acolo.
Plecase devreme la birou i avea o revizie impor
tant, trebuia deci s evite aglomerarea traficului, i-a
spus el, i probabil ntrebri de genul celei puse de
Polly, i-a zis suprat Jenny.
Exact n clipa n care era pe punctul s nceap
s-i dea un fel de rspuns, a intervenit Ben:
Dumnezeule, Poli, chiar trebuie s suportm a
ceva la micul dejun?
Ben, a crui fa i schimba n ultima vreme cu
lorile la fel de des precum un semafor, a devenit rapid
de un rou care anuna pericol, furie i jen.
A trntit cana pe mas, mprtiind n jur cafeaua,
s-a ridicat i s-a ntins dup geanta de coal. Jenny
presimea c o s se ntmple ceva - toate micrile

lui Ben erau de mare anvergur i cu siguran provo


cau un dezastru; cea mai uoar dintre ele trezea o
agitaie nervoas printre listele i notele prinse pe pe
rete. Biggies, motanul sensibil, a ters-o pe furi cu
tnd un loc mai sigur.
Jenny s-a ridicat automat, ducndu-se s-i aduc
banii pentru prnzul sptmnii.
- Ei bine, ce este? Eu i Harriet trebuie s tim! a
insistat Polly btnd cu lingura n mas i concentrndu-i acum atenia asupra fratelui ei care voia s o
tearg, contient c a abordat o chestiune intere
sant.
Nendemnatic, Ben s-a lovit de scaunul ei n timp
ce a dat s porneasc spre u, dup care s-a aple
cat i i-a uierat la ureche:
- Este cnd vorbeti despre asta, O.K.? Aa cum
faci oralul la francez i discui diverse lucruri, tii? i
i-a zmbit cu maliiozitate, anticipnd o zi vesel cnd
copila o s descopere c a minit-o. La revedere, ne
vedem trziu. Dup coal rmn la gimnastic... i a
disprut, trntind cu zgomot ua casei.
n buctrie s-a fcut din nou linite. ncperea
prea mult mai mare fr trupul nalt i slbnog al lui
Ben i fr braele lui ca nite aripi periculoase ale
unei mori de vnt.
La cei aproape 17 ani ai lui n-ar fi trebuit oare s fi
scpat deja de nfiarea asta de pui de pasre prea
dezvoltat? s-a ntrebat Jenny.
i de lipsa asta stnjenitoare de coordonare? Oare
n-ar fi trebuit s aib de acum nfiare de brbat?
Polly se ocupa calm de ultima lingur de budinc,

iar Jenny i-a concentrat atenia asupra vaselor, ntre


barea plutind nc n aer, la fel de penibil precum un
miros urt n biseric.
A aruncat o privire furi spre Polly, ntrebndu-se
dac s o mpovreze cu adevrul i cum s o fac.
Lucrurile nu s-ar ncheia odat cu rspunsul la ntre
barea pus.
Fascinaia pe care o resimea Polly n perioada
asta pentru toate lucrurile legate de sex o va deter
mina cu siguran s continue seria ntrebrilor pe
aceast linie. Cum ar fi - ,Asta facei tu i tati? ceea
ce - i-a zis Jenny - depete chiar i pragul propriei
ei onestiti.
Dar Polly, a crei minte trecea cu repeziciune de la
un lucru la altul, a ieit din buctrie i era deja la
jumtatea scrilor spre baie nainte ca Jenny s se fi
decis exact ce s-i spun.
Nu era ziua n care trebuia s-i duc ea pe copii la
coal i, n timp ce aeza vasele n maina de sp
lat, i-a imaginat-o pe Polly urcnd n Range Rover-ul
lui Ceci Cine i declarnd rspicat c tie totul despre
sexul oral.
Jenny nu putea dect s spere c Ceci, cu ochii ei
rotunzi i bine conturai ca nite plci de patefon, i
buzele strnse precum fundul unei pisici, n-o s intre
direct n vreun autobuz. Bine c Daisy plecase deja la
coal, i-a zis Jenny.
Ea n-ar fi ezitat absolut deloc s-i fac educaia
sexual surorii ei mai mici. l-ar fi inut lui Polly o lecie
informativ i ngrijortor de precis, completat cu
demonstraii practice de felaie folosind sticla pe jum

tate goal de suc de mandarine, lucru de care Jenny


a fost sigur n clipa n care a strns masa.
A luat iute sticla, a nchis-o i a pus-o n frigider,
prefernd s nu fac speculaii n legtur cu faptul
cum de a ajuns Daisy, la numai 15 ani, s tie att de
multe lucruri, convins fiind c totul este numai teorie
pn acum, nu i practic.
Este adevrat c Daisy a plecat de acas neobi
nuit de devreme, dar nu la coal s-a dus, cel puin nu
nc.
Uneori existau lucruri mai importante dect coJa.
Ea i prietena ei, Emma, erau n metroul care mergea
n cealalt direcie. Amndou erau mbrcate n pal
toane destul de mari ca s se simt confortabil cu
uniformele de coal de pe dedesubt.
Plria de catifea verde a lui Daisy, cu borul prins
cu o bro cu pan, era cam mototolit pentru c o
nghesuise printre crile de coal, dar, ntruct era
pe cap, iar ea nu avea practic cum s o vad, puin i
psa.
Vedea ns nepreuitele ei ghete Doc Martens, pe
care le avea de numai trei sptmni i care erau
aproape confortabile.
La coal va trebui s le care toat ziua n geant
- erau prea preioase pentru a le lsa la vestiar - , dar
asta era o problem pentru mai trziu.
Pentru c pn la ora 10.00 nu aveau dect ore de
studiu facultativ, Daisy i Emma aveau timp berechet
s mearg n ora s-i fac guri n urechi.
- Mami o s m ucid, a ciripit vesel Emma.

- A mea nu. Nu m ceart niciodat, a mormit


Daisy. tiu ce o s spun, tiu exact. O s zmbeasc
n felul la adormit al ei i o s zic Oh, scumpo, ce
drgu!" Probabil c nu i-ar psa nici dac mi-a pune
cercel n nas!
- Ar deranja-o dac i-ai pune un cercel n limb
sau Un anou n sfrc, sau ceva de genul sta, nu? a
ntrebat-o Emma.
- O, da, asta-i altceva. Ar spune c este nes
ntos din punct de vedere politic, c nu este destul de
feminist. Se pricepe la chestii d-astea. Dar oricum n-a
face aa ceva. Ar fi dureros. Imagineaz-i c s-ar
prinde de ceva - sau de cineva.
- Ei bine, nu-i face probleme, a consolat-o Emma.
Dup coal, poi s vii la mine i s asiti la teoria
mamei. Ea crede c guritul urechii nu este dect un
mic pas n sus dup purtatul lniorului la glezn, aa
c-i poi imagina ce va fi la gura ei.
Daisy s-a simit foarte invidioas.
Jenny era o mam nefolositoare. Ce rost are un
printe care ntotdeauna refuz categoric s se su
pere pentru ceea ce ai fcut?
Chiar i dac a fi prins c am chiulit de la coal
n dimineaa asta, i-a zis ea, Jenny o s considere
probabil c am avut un motiv absolut ntemeiat i va
accepta s trimit un bilet pentru motivare.
Este fr de speran. Jenny ar putea s obin
premiul nti pentru Cum s-i nelegi copiii" (indife
rent dac ei vor sau nu lucrul sta). Eu nu-mi voi trata
aa copiii, a decis Daisy.
Cnd au ajuns la captul liniei, Daisy se gndea

dac s opteze pentru anouri sau bumbi i din cauza


asta nu a fost vigilent, aa cum era de obicei, la
bariera la care se fcea controlul biletelor.
- Biletul, te rog, scumpo.
i o mn ferm a inut-o pe loc, cltorii din urm
mpingndu-se nerbdtori n spatele ei.
Emma, care avea abonament, trecuse deja bariera
i atepta, cercetnd ndeaproape un tnr superb, nu
mai pe jumtate mbrcat, de pe o reclam pentru
blugi.
- , l-am pierdut n tren, mi pare ru, a spus
Daisy n oapt, spernd c omului o s i se fac mil
de ea.
Aa s-a ntmplat ntotdeauna pn acum. Dar n
paltonul ei mare i cu ghetele Doc Martens, Daisy nu
mai arta ca o copili dulce, aa cum era demult,
cnd a nceput acest joc.
Controlorul a privit-o cu suspiciune. Daisy a clipit
des, ncercnd s lcrimeze, dar tipul a vzut scena
asta de prea multe ori ca s mai fie impresionat. A
fost predat ca un pachet unui alt funcionar.
- Vino, s deblocm drumul, i-a spus acesta cu
ostilitate, conducnd-o ferm ctre biroul lui. Un sunet
de dezaprobare s-a auzit dinspre coada adunat n
spatele ei. Emma se tot agita inutil, netiind ce s
fac.
Daisy i-a eliberat braul din strnsoarea brbatului
cnd au intrat n birou, ntrebndu-se dac s ncerce
s o ia la goan. Dar era nevoit s foloseasc prea
des staia asta, iar ghetele grele i haina mare ar fi
mpiedicat-o s ajung prea departe.

Cred c l-am scpat probabil pe linie cnd a


cobort..., s-a aventurat ea cu cea mai potrivit voce,
un amestec de scuz i regret.
Dar funcionarul a rmas imun la accentul carac
teristic clasei de mijloc i la uniforma care dovedea c
este eleva uneia dintre numeroasele coli particulare
din zon.
Aceste dovezi de privilegiu, provocatoare, l-au f
cut s se ntind cu satisfacie dup telefon.
Oh, Dumnezeule! i-a zis Daisy, teribil de conti
ent c i-a nfrumuseat tipului ziua.

Jenny adora zilele de luni, odat copiii convini s


porneasc la coal. Ziua de luni i oferea promisi
unea unei sptmni nc nestricate, ansa ca de data
asta toate cele apte zile s fie aa cum trebuie.
Lunea era singura ei zi posibil pentru nceperea
unei noi diete, pentru renunarea la but, pentru achi
tarea notelor de plat i ziua n care putea ajunge la
fundul coului de rufe.
Restul sptmnii reuea, ntr-un fel oarecare, s-i ,
spulbere toate bunele intenii i s o fac s-i piard
ncet controlul, alunecnd spre inevitabilul haos al weekend-ului.
i-a petrecut un timp prin buctrie, fcnd diverse
lucruri uoare, n compania emisiunii radiofonice ,J.a n
ceput de s p t m n care i trezea sentimentul vag
c ascult o conversaie purtat la o petrecere de
sear fr s fie nevoit s-i fac griji c s-ar putea
neca cu un os de pete sau s se simt obligat s
fac i ea cine tie ce comentariu strlucitor.

Mainile de splat rufe i vase zumziau de zor, n


plin activitate. Podeaua se usca, iar coul de gunoi,
bine frecat, edea cu gura n jos.
Pe rastelul de deasupra dulapului, preioasele tigi
ale lui Alan strluceau precum mult ndrgita argin
trie a familiei.
Ali brbai, i-a zis ea n gnd, i lustruiesc tro
feele ctigate la golf.
Pasiunea lui Alan era rezervat tigilor i cratielor.
Cnd le freca cu srg, parc era o proaspt mmic
ce-i mbia cu dragoste odrasla.
Jenny i arunc cu un sentiment de vinovie ochii
spre flautul, ruinos de lipsit de orice luciu, din colul
buctriei.
Lunea nu avea nici un elev i, n timp ce-i scotea
mnuile de cauciuc, i-a promis c, mai trziu, n
cursul dup-amiezei, se va ocupa i de flaut.
ntinzndu-i cu grij crema pe mini, consult ca
lendarul de perete.
Polly i notase orele de balet, step i dans cu un
creion rou, gros, ceea ce lsase foarte puin spaiu
pentru activitile reestului familiei.
Dar n seara asta, la ora 19:30, urma s aib loc
prima ntlnire n cadrul aciunii De veghe-n cartier".
Idee tipic pentru Paul Mathieson, i-a zis ea. nc o
ncercare de a-i prinde pe rezidenii din Close n plasa
activitilor locale.
Paul i Carol erau cei care-i convocau ntotdeauna
pe locuitori la petrecerea anual cu foc n aer liber
(Trebuie s venii, este un prilej att de bun s fim toi
mpreun..."), la cea din Ajunul Crciunului sau la o

serie de srbtori cmpeneti, cu grtare n serile umede


i rcoroase de var, niciodat destul de calde.
Sue,, care locuia n casa din col, a spus c b
nuiete c Paul Mathieson se trage din nord.
Lucrul sta nu ne caracterizeaz pe noi, cei din
sud, i-a mrturisit lui Jenny la o cafea. Noi nu trim
n colectiv, nu ne adunm n turme la petreceri de
strad. Oameni ca noi ar comenda un taxi s mearg
la supermarket-ul deschis toat noaptea, mai curnd
dect s bat la ua vecinului ca s cear o linguri
de zahr. Exist ntotdeauna riscul s fii nevoit s
admiri fotografiile de nunt ale fiicei cuiva".
Pe Jenny o deranja nu att adunarea laolalt a
vecinilor, ct ideea crerii a ceva prin care erau activ
ncurajai s se spioneze reciproc ntr-un mod absolut
jenant.
Era ca i cum ai avea o scuz oficial s tragi cu
ochiul pe fereastr dintr-un monstruos sentiment al
datoriei.
n weekend, Alan a respins toat treaba asta ca
absolut fr sens, pe motivul c orice strad destul de ,
organizat pentru a crea aa ceva face deja evident
mai mult dect suficient pentru a trage cu ochiul prin
perdelele metaforice de plas.
Dup opinia lui, orice adolescent cu apc de ba
seball, care ndrznete s arunce o a doua privire
invidioas spre fereastra de la nr.28, se poate trezi
deja imediat nconjurat de o poter de amatori dornici
s impun respectarea legii.
Btrna doamn Fingell, de peste drum, de la nr.
21, singura de pe strad care are perdele adevrate,

n spatele crora s se ascund, se hlizete probabil


de ncntare la ideea c de acum nainte va avea
aprobarea oficial a poliiei i a unui cvorum de rezi
deni din Close pentru felul n care adulmec tot ce se
ntmpl.
Cu gndul la ntlnirea din seara asta, Jenny a sim
it nevoia s se liniteasc n sinea ei c, de fapt, ea
nu a spionat cnd a umblat n buzunarele lui Alan
nainte de a-i da costumul gri la curat.
Ba a fost chiar un gest ludabil, avnd n vedere
posibilitatea de transmite un vraf de bancnote de 20
de lire sterline la spltorie, sau o carte de credit al
crei fir magnetic s fie fcut inutil.
Sttea pe patul cu volnae, afundat cu coap
sele, nc nguste, n cuvertura alb i pufoas, sortnd indiferent un vraf de note de plat mototolite,
scoase din buzunarul pantalonilor lui Alan.
Aa se ntmpl ntotdeauna dup ce mergea la o
conferin, cum a fost cazul i sptmn trecut. n
timpul sortrii n cheltuieli deductibile i cele perso
nale, s-a ntrebat cu dragoste cum poate s fie un
contabil att de ineficient i de neglijent cu propriile lui
finane.
Sindromul cizmarului care merge cu pantofii sclciai i al croitorului care n-are cine s-i coase panta
lonii, i-a zis ea, la fel cum bombnea ntotdeauna
Sue c soul ei (nainte de divor), de meserie decora
tor de grdini, nu-i gsea niciodat timp pentru a
tunde gazonul.
Nota de plata pentru flori a constituit o surpriz. Ce
flori? N-am primit nici o floare, nu n ultima vreme, i-a

zis Jenny, cu bucata de hrtie n mn, ntrebndu-se


de ce nu o fi spus nimic despre asta Alan n weekend.
Cu siguran c dac i-ar fi trimis un buchet de flori de
la Bournemouth s-ar fi ateptat s vad unul din su
perbele ei aranjamente pe masa din hol.
A rscolit imediat printre hrtii i, n sfrit, a gsit
ce cuta - o comand pe hrtie roz-pal, de la o florrie
din Bournemouth, pe care mesajul imprimat prin car
bon de-abia dac mai era lizibil. Minunat n seara
asta, pn data viitoare, toat dragostea mea.
Nici o semntur. Dar a fost scoas din buzunarul
lui Alan! Pentru Jenny acest minunat n seara asta
suna vag familiar.
i-a forat memoria i i-a adus aminte de titlul
unui cntec al lui Eric Clapton, att de ndrgit de Alan.
Cuvintele minunat n seara asta" erau precedate de
iubita mea ai fost...
Era unul dintre cntecele pe care Alan l fredona
acas, pn noaptea trziu, cnd era beat, cnd strngea dup o petrecere. Era un semnal c ncepea s
simt dorina s fac sex. Dar ce este cu mesajul sta
- toat dragostea? Cui i era destinat toat aceast
dragoste?
Aa cum sttea pe pat, Jenny se putea vedea n
oglinda mare, cu ram aurit, de pe comod. Faa
care se uita la ea de acolo, de pe luciul oglinzii, arta
mai mult nedumerit dect ocat.
A ntins mna i s-a prins bine de tblia de alam a
patului, simind nevoia unui punct de sprijin pentru a
rmne ferm acum, cnd temelia solid a armoniei
casnice ncepea s se ncline uor.

Lent i fr voia ei, n minte i-a fcut loc ideea c


Alan ar putea avea o legtur. Nu putea s fie o
partid ntmpltoare de sex, pentru c, orict de peri
culos ar fi fost n ziua de astzi, nu s-ar fi ridicat la 45
de lire sterline, ct au costat florile - oricum, nu cnd
era vorba de un contabil, tagm att de contient de
obicei de valoarea banilor.
i, n acelai timp, o sum uria avnd n vedere
c, n ultima vreme, Alan era ngrijorat c veniturile n
bani ghea n meseria de contabil sunt departe de a
atinge o stare normal i sntoas.
Nu tia cum se fcuse c avea prea muli clieni
ale cror venituri se diminuaser i care manifestau
reticen n a-i achita notele de plat. Iar Alan nu era
tipul de brbat care s aib o legtur, i-a zis Jenny
neleapt.
Dar o voce mic (semnnd cu cea a lui Sue) i
spunea n acelai timp c nu exist genul de brbat
care s n-o fac.
Aici s-ar putea s fie vorba de o dragoste torid cu
cineva creia, conform cntecului, i zice iubita mea,
cnd, n momentele lor de tandree, pe ea Alan o dezmierda cu apelativul budincu".
Cineva creia i-a trimis flori n valoare de 45 de lire
sterline, n timp ce ei i aducea ocazional cte un bu
chet ofilit de lalele, luate n grab din staia de metrou,
niciodat suficiente pentru a face unul din acele aran
jamente florale generoase pe care le admira att de
mult n Lumea interioarelor".
A nceput s se cerceteze atent n oglind. n
cerca s-i dea seama ce vedea Alan cnd se uita la

ea. Din oglind o privea o femeie care nu-i arta


vrsta - putea s treac nc sub 40 de ani, o femeie
care folosea cam prea mult ruj rou, care considera
c nc nu este att de btrn, nct s nu-i mai
poarte prul blond i bogat pn la umeri i care pro
babil c aici greea, ntruct dac-l lega la spate arta
mai tnr cu nc cinci ani, iar dac-l ridica n sus
ntr-un mod mai dezordonat arta att de sexy, nct
.nimeni nu-i mai remarca vrsta.
A ncercat s-i imagineze ce ar gndi despre ea
Alan dac ar ntlni-o acum pentru prima dat, s zi
cem, la o petrecere. S fi devenit oare acum o cas
nic deprimant?
S nu mai fie oare atrgtoare? Uitndu-se atent
n oglind, cuta vreo urm a fetei pe care a ntlnit-o
prima dat Alan, cntreaa din flaut cu prul precum
lmia, scnteietoare n rochia ei din mtase neagr,
acolo, n orchestr.
A vzut n schimb o femeie obosit, de vrst mijlo
cie, mam a trei copii, profesoar de flaut cu norm
parial, cu prul vopsit i pe fa cu riduri despre care
i plcea s cread c snt de expresie mai curnd
dect de vrst.
Ce vedea oare Alan acum? S fi cunoscut o fe
meie proaspt, tnr i perfect, pe cineva care, nu
demult descoperit, s considere nc mai palpitant
s mearg n pat cu el mai degrab dect cu o revist
de grdinrit?
S-a ntrebat dac o s se mai ridice vreodat de
pe marginea patului.
Degetele i nepeniser pe bucelele de hrtie, iar

ochii, n oglind, erau nceoai de norul ntrebrilor


fr rspuns. Cine era aceast iubit" care a fost
minunat"? i n care noapte? Ce vrst avea? Ce
nlime? Era deteapt? Dumnezeule, n-o fi o alt
contabil? Sau - nu, oh, nu vechiul clieu disperat secretara lui?
A fcut eforturi s se ridice i a pornit s coboare
eapn scrile precum cineva care tocmai i revine
dup o grip. A intrat n camera de zi ntrebndu-se ce
ar trebui s fac n continuare.
S-a gndit la piesele despre genul sta de lucruri,
vzute la TV, n care soiile ddeau foc celor mai
scumpe lucruri deinute de soi ntr-o dezlnuire de
resentimente furioase.
Tigile imaculate erau recunoscute ca indestructi
bile i erau importante. Nu avea sens s distrug ceva
ce va fi oricum nevoit s foloseasc din nou.
l-a venit n minte imaginea unui tren n flcri, chiar
dac Alan, dup cte tia ea, nu mai urcase ntr-unul
de cnd Daisy nu era dect un prunc.
Nu a jucat golf, aa c nu-i putea ncerca fora
plin de furie pe un set de crose nepreuite, iar apa
ratul de fotografiat i combina muzical le folosea i
ea n aceeai msur ca i el.
Oricum, poate totul nu era dect o greeal, i-a
zis fr prea mari sperane, considernd c ar trebui
s-i acorde cel puin beneficiul ndoielii nainte de a
face un rug din hainele i crile lui de buctrie.
i n clipa aceea a sunat telefonul; vetile despre
arestarea lui Daisy i-au alungat imediat din minte toate
gndurile despre Alan.

Strngnd puternic receptorul n mn i ascultndu-l


pe sergentul de poliie, o i vedea pe Daisy la tribunal,
amendat i exmatriculat din coal.
A cerut s vorbeasc cu Daisy i, prin fereastr, o
urmrea pe Carol Mathieson mergnd cu pantofii ei cu
tocuri nalte i cu prul eapn de fixativ.
Simind c Jenny o privete, Carol a traversat re
pede strada i a salutat-o peste gardul viu. Cu tele
fonul care-i anunase distrugerea vieii lui Daisy ntr-o
mn i n cealalt cu teancul de note de plat ce
prevesteau ruina csniciei ei, a zmbit rigid cnd, referindu-se la ntrunire, Carol a ntrebat-o:
- Vii, nu-i aa?
Jenny i-a fcut moale semn cu mna, dorindu-i,
nu pentru prima dat, ca preferina local pentru ca
merele deschise i ferestrele care lsau s se vad
totul s nu-i mai creeze sentimentul c ntreaga ei
via domestic era pur i simplu un video cu ecran
mare, deschis, ca toi s poat viziona n voie.
Cnd a auzit vocea slab i plin de cin a lui
Daisy zicnd mi pare ru, mami, n-am vrut s..., nu
s-a putut abine s nu se gndeasc la bufetul rece pe
care urma s-l serveasc seara Carol.
Daisy a auzit-o pe mama ei chicotind i s-a gndit
c este numai vina ei, cu siguran, c n sfrit, sr
mana, i-a ieit din fire.

Ce a fost n capul tu? Ai primit bani suficieni


pentru bilete, nu? i de ce nu erai la coal?
Jehny sttea sprijinit cu spatele de bufet, cu bra
ele ncruciate la piept, nfruntndu-i fiica cu sufi
cient furie printeasc pentru a satisface chiar i
standardele nalte ale lui Daisy.
Polly i Ben o terseser pe furi sus pentru a
evita s fie prini n vreun foc ncruciat n buctrie,
iar Polly a profitat de atmosfera ncordat pentru a
cuta confort n camera lui Ben ascultnd muzic la
combina lui, n loc s-i fac temele pentru acas.
Jenny a avut nevoie de toat dup-amiaza ca s
se pregteasc pentru confruntarea cu fiica ei. n ma
in, n drum spre cas de la gar, mintea ei ocat
era nc invadat de gndurile la legtura de dragoste
a lui Alan, de la Bournemouth.
Privind furioas luminile traficului, era sigur c ar
fi izbucnit n lacrimi dac ar fi nceput s vorbeasc.

Daisy a interpretat lipsa ei de comunicare drept o t


cere dureroas, a ateptat rbdtoare s fie mutru
luit i a rmas linitit n camer toat dup-amiaza,
terminndu-i lecile la matematic.
A fost surprins c nu a fost dus direct la coal,
dar nu a ndrznit s o ntrebe pe Jenny de ce merg
direct acas, de parc greeala ei era un fel de boal
de care s-ar putea contamina celelalte fete.
Jenny a amestecat energic n sosul de tomate i
s-a ntors din nou spre Daisy.
- tii ce se va ntmpl acum, nu? Va trebui s
mergi la tribunal i probabil vei scpa cu un avertis
ment, avnd n vedere c este pentru prima dat. Pen
tru c este pentru prima dat, nu? Nu i-ai fcut un
obicei din a pcli cile ferate britanice, nu?
- Firete c nu, a mormit Daisy cu ochii n podea.
i nici nu era chiar o minciun - era pentru prima
dat cnd-a fost prins.
Numra nodurile dintr-una din scndurile podelei,
nendrznind s susin privirea aprins a lui Jenny.
- i lucrul cel mai ru este c vei avea dosar. Vor
face rapoarte sociale despre tine. S-ar putea s n
ceap s apar chiar lucrtorii sociali. Dumnezeule,
cred c exist chiar posibilitatea s fii pus sub su
praveghere! Ori asta, ori vei primi un avertisment, ori
nu se va ntmpl nimic, a spus sergentul. i poi s fii
sigur c nu vei scpa fr nimic, i-a zis agitnd ame
nintor lingura de lemn.
Jenny s-a uitat la Daisy cum freac podeaua cu
piciorul i s-a ntrebat dac ideea punerii sub supra
veghere este la fel de ocant pentru fat cum era

"

pentru ea. Poate c, n mintea ei, Daisy credea c


treaba asta ar putea s o fac s creasc n ochii
prietenelor de la coal.
Bieii ar putea s gseasc lucrul sta periculos
de atrgtor. Dac va fi cumva exmatriculat? Daisy
se schimbase n haine nefamiliare - o bluz moto
tolit i o fust roie care de data asta nu erau de la
un magazin de caritate.
Arta de parc anticipa deja prezentarea la tribu
nal, ncercnd s o impresioneze pe Jenny, aa cum
ar fi fcut cu magistraii, printr-o nfiare ct mai co
mun posibil. i legase chiar i prul la spate cu o
earf neagr de bumbac, absolut oarecare.
n mod obinuit, prul cu uvie scurte, enervante,
i atrna peste fa ca un vl de nunt cobort i n
permanen l tot ddea pe spate cu gestul acela co
mun tuturor fetelor ai cror prini pltesc o groaz de
bani pentru educaia lor.
Jenny s-a dus la frigider de unde a scos o pung
cu paste.
Du-te i cheam-i pe ceilali, cina este aproape
gata. Poi s aezi masa. i vezi ca Polly s se spele
pe mini.
Lucrtori sociali! Pregtea n mod automat cina,
splnd salata i umblnd n dulap i n sertare ca i
cum, ntr-adevr, nu o preocupa nimic altceva, cnd
de fapt mintea i era separat de un singur gnd - ce
i cum s fac pentru ca totul n familia ei s revin la
normal.
Biggies, flmnd i lacom, prea c-i d seama c
nu trebuie s se vaite i atepta linitit pe pernu ca

totui cineva s-i aduc aminte i de existena lui.


Dup cte tia ea, lucrtorii sociali nu se ocup de
familii cum este a ei.
Acetia exist, aa cum este normal i drept, pen
tru cei abandonai, inapi, neputincioi i inadaptabili.
Fetele drgue din clasa de mijloc nu sunt preluate
niciodat sub supraveghere, aceast sperietoare pla
neaz deasupra celor care ocup locuine de stat, de
cealalt parte a drumului principal, n Common.
- De ce este cina gata att de devreme? a ntrebat
Ben intrnd n buctrie odat cu Polly.
- Mama iese n seara asta, le-a spus Daisy n
oapt, ngrozit s nu atrag i mai mult atenia asu
pra ei. Apoi a adugat: Eu am s stau cu Polly. Pot
mami?
Jenny a pus pastele pe mas, aruncndu-i ochii
spre expresia extraordinar de umil a lui Daisy.
Pi oricum stai acas, aa c n-a spune c
este o corvoad. Doar nu-i imaginezi c i se va per
mite s iei n viitorul previzibil, Daisy? Cred c ai s
fii, aa cum zici tu, consemnat". Oricum, Alan tre
buie s se ntoarc nainte de ora nou.
Jenny s-a oprit n mijlocul buctriei, cu castronul
de salat n mn, uitndu-se pe fereastr fr ns s
vad ceva.
Cte lucruri avea s-i spun lui Alan - poate ar
trebui s fac o list! i a adugat oftnd: Dumnezeu
tie ce o s spun cnd va veni!
Daisy s-a lsat s cad nefericit pe scaunul ei i
s-a servit cu o porie minuscul de paste.
Jenny s-a nfuriat din cauza aerului ei de peniten

- n mod normal Daisy era foarte bticas.


Nu a rostit nici un cuvnt n propriu ei aprare pen
tru faptul c nu i-a luat bilet la metrou, dei de obicei
fcea toate eforturile s justifice orice comportament
ieit din comun.
Era ca i cum fata juca teatru, repetnd n vederea
unei audiii la coal pentru rolul celei mai sfioase
guvernante victoriene.
A fost o enorm uurare pentru toat lumea cnd
Jenny, mpreun cu starea ei tenebroas de spirit, a
prsit casa, plecnd la ntlnire.
Ben a deschis fereastra dormitorului i a aprins
igara, ca s mearg cu tema la chimie. Sttea n
camera lui de la mansard, ntrebndu-se dac s o
scoat pe Mihelle Pheiffer de pe perete i s pun pe
altcineva n locul ei.
Nu mai avea aceleai sentimente fa de ea de
cnd Luke, colegul lui, s-a ntors din Los Angeles dup
vacana de var i s-a ludat c-ar fi ntlnit-o, c de
fapt chiar i-a i vorbit. Nu este dect att de nalt!" a
spus el, artnd pn la mijlocul pieptului su.
Dup cum vorbea, parc ar fi petrecut ore ntregi
mpreun, dei s-a dovedit c pur i simplu Luke s-a
ciocnit de ea timp de o fraciune de secund n ua
unui restaurant.
Era greu s mai ii la cineva care a putut s vor
beasc cu unsurosul de Luke, fie i numai pentru a-i
spune c nu conteaz dac st pe piciorul ei.
Era ngrozitor s te gndeti c ar fi putut s-i
iroseasc unul din zmbetele alea senzaionale ale ei
pe un asemenea pmplu.

Cu toate acestea, dac Mihelle ar fi ntins n patul


lui n clipa asta, n loc s atrne n poster, pe perete...
Jenny mergea ncet ctre casa familiei Mathieson,
care ocupa n Close o poziie central important, ve
ghind asupra restului locuitorilor precum un cap de
familie plin de rspundere, rol pe care, dup prerea
ei, i-l asumaser Mathieson-ii n ultimii civa ani.
Close era att de exclusivist, nct ddea locuitorilor
si un sentiment ce friza izolarea rural. Dar dincolo
de drumul principal din captul acestei aezri nchise
era Common, proprietatea public, misteriosul hinter
land unde se presupunea c-i au originea n general
toate delictele i ntreg haosul.
Nimeni din Close nu a fost prdat, ameninat sau
hruit de cineva dintre cei care locuiau n casele pro
prietate de stat.
Dar, n serile ntunecate, gndindu-se la ngrozi
toarele tiri din ziare despre zone periculoase, n care
este bine s nu te ari i despre escaladarea vio
lenei, n mod automat luau cu ei cnd ieeau din cas
numai cri de credit sau mruni, iar noaptea sco
teau cu grij din maini orice aparat de radio sau
casetofon.
Casele din Close erau nite vile mari, din epoca
edwardian, cu mansarde ocupate de adolesceni sau
de cupluri fr copii (acum erau preferai croaii, pen
tru c mncau foarte puin, din spirit de solidaritate cu
compatrioii lor rmai acas).
Buctrii din stejar sau n culori pastel se con
tinuau cu sere frumoase, iar unele garaje au fost trans

formate n birouri reci, nefolosite, i n camere de jo


curi. Ocupanii acestora, la fel de muli dintre cei ce
locuiau n sud-vestul Londrei, erau o adevrat colec-
ie din lumea artistic.
n afar de Alan - contabilul, impuntoarea Fiona
Pemberton - care era directoarea colii unde nvau
Polly i Daisy, i de Paul Mathieson - care se ocupa
cu nite afaceri n domeniul programelor de calculator,
rezidenii din Close erau n majoritatea lor lucrtori la
TV, n lumea reclamelor, i jurnaliti.
Multe maini, care zceau nesplate n weekenduri, n timp ce stpnii lor rsfoiau cele mai bune ziare
de duminic, aveau agate de parbrize ecusoane ale
unor mijloace de informare de mare succes, printre
care BBC.
Grdinile din fa erau bine ntreinute i cu plante
destul de rare. n jurul verandelor puteau fi vzute
varieti exotice, amestecate cu trandafiri Bourbon, cu
parfumul lor minunat.
Uile de la intrare erau pzite ca nite santinele de
pomiori ornamentali, iar Fiona Pemberton a fost ab
solut oripilat cnd al ei a fost furat.
Majoritatea rezidenilor din Close locuiau aici de
mai muli ani. Dup ce triser n variante mai mici ale
unor case similare, i-au cumprat aici unele mai mari,
ndrgind uile cu geamuri art-nouveau, dimensiunile
generoase ale camerelor i ornamentaiile din ipsos
de pe plafoanele foarte greu de zugrvit, imaginndu-i c n felul sta se aflau pe drumul ascendent
spre ceva i mai impresionant.
Cei cu succese deosebite s-au mutat n splendo-

rile din spatele porilor sigure din Barnes, Claham sau


Wimbledon, dar - dac au putut rezolva problema
parcrii - nc ceva georgian, elegant n Richmond
Green.
Numai casa btrnei doamne Fingell fcea not
discordant - era cocovit, nemodernizat, prost n
treinut i recompensat pentru asta prin trecerea ei
la o gril inferioar de impozitare.
n casa rmas la fel cum era cnd s-a mutat, n
1947, doamna Fingell avea la ferestre perdele cenu
ii, drapate la ntmplare.
Minibuzul Volkswagen ruginit al nepotului ei a
tepta de mult vreme s fie reparat, cocoat pe cr
mizi care se sfrmau pe msur ce trecea vremea,
pe jumtate afar din garaj, iar lng cas era o co
lecie de pubele care sugera o familie format din cel
puin opt persoane.
La 79 de ani tria singur, cu pudelul ei de cu
loarea caisei, iar vecinii, care dezaprobau starea de
crepit a casei i grdinii, erau convini c fcnd semn
cu mna cnd treceau prin faa ferestrei ei i fceau
datoria de a o ine sub observaie.
- tii de ce sunt ngrijorai Mathieson-ii i cei ca ei,
nu?
Jenny a tresrit cnd a auzit-o pe Sue, care a prins-o
din urm exact n faa casei doamnei Fingell.
- Din cauza locuinelor proprietate de stat, a con
tinuat Sue. Ei cred c de acolo nu pot iei dect dou
feluri de oameni - femei care fac curenie i crimi
nali!
Prul rou, bine fixat al lui Sue, se mica n sus i

n jos, n ritmul mersului, iar faa ei nsufleit de hotrrea de a transforma n distracie o sear plicticoas,
radia o plcere de a tri de care Jenny uitase c mai
exist.
- De asta vor s creeze chestia aia de supra
veghere a vecintii, a chicotit Sue. Ca s-i sperie pe
delincveni i pe cei care locuiesc n casele de stat.
Ca s nu mai spunem ce benefic este lucrul sta
pentru asigurri, care snt mn n mn cu poliia lo
cal.
Casele pe lng care treceau nu preau lipsite de
loc de sisteme de aprare mpotriva hoilor. La nr. 5,
n pofida protestelor Consiliului (la o Mas rotund
organizat de Paul i Carol Mathieson), Harvey Benstone instalase la ua din fa clopote mari de metal
pentru alarm i n tot cursul nopii funcionau cu inter
mitene lumini puternice, care se aprindeau ori de cte
ori vulpile sau pisicile invadau straturile de flori.
- Ce crezi, o s fie ceva de mncare? Snt moart
de foame. Ultima dat cnd am fost la Paul i Carol
m-am dus mai nti la McDonalds cu bieii, ca dup
aceea s constat c puteam foarte bine s-mi econo
misesc banii cheltuii. De data asta m bazez pe pro
dusele lui Carol pentru cin. Frigiderul meu este gol,
cu excepia sticlei de Martini, firete. Sper ca acum s
o nimeresc bine, i-a spus Sue cnd au ajuns n faa
porii de fier forjat a familiei Mathieson.
- Precis. tiu sigur c toat dup-amiaza Carol s-a
ocupat cu pregtirea bufetului. Jenny a nceput s
chicoteasc. Sue o nveselea ntotdeauna. A simit
dorina s i se destinuie n legtur cu Alan i Daisy,

dar nu a mai avut vreme. n timp ce peau zgomotos


pe pietriul aleii, Paul Mathieson a i aprut n cadrul
uii.
- Avem un poliist de la Prevenirea Crimei! le-a
anunat el agitat, ca i cum le-ar fi informat c n
seara asta la cin au bou la proap. Mi-a spus c o
alee cu pietri este exact locul potrivit, sntos i zgo
motos. i alung pe intrui.
Paul, ncntat de el nsui i zelos ca un cerceta,
era mbrcat ntr-o vest multicolor, tricotat de mn,
cu csue pe piept. Jenny a recunoscut modelul din
cartea de tricotaje, cumprat cndva de ea. S-a simit
mult prea intimidat de dificultatea modelului ca s
cumpere i ln.
Dar se vede c nu aceleai sentimente au ncercat-o pe Carol. Aceasta putea s fac i aranjamente
florale, a constatat Jenny, admirnd aranjamentele de
dalii, crini i garoafe, mpreun cu o verdea neidenti
ficabil, de pe masa lustruit ca oglinda din hol, ceea
ce i-a amintit de buchetul din Bournemouth.
Carol fcea totul aa cum trebuie, mergnd chiar
pn acolo nct, cu 11 ani n urm, a nscut doi ge
meni dintr-o singur sarcin bine organizat.
n felul sta, a spus ea atunci, a concentrat ntr-o
singur repriz toate inconvenientele celor dou na
teri. Acum, graie unor bani provenii de la o bunic ce
s-a stins, cei doi biei erau trimii la coli de internat.
- Privete ce de mncare! a optit destul de tare
Sue, nghiotind-o n spate, n timp ce se ndreptau
spre murmurul de voci care venea din camera de zi,
decorat n alb i galben-lmie.

Farfurii cu sandviuri mici i rotunde cu somon afu


mat, brnzeturi i tot felul de alte delicatesuri frumos
aranjate i apetisant garnisite erau desfurate pe cea
mai bun fa de mas a lui Carol, iar n jurul lor un
grup de rezideni din Close, cu pahare de sherry n
mn. n clipa aceea Jenny a zrit un poliist, al doilea
pe ziua aceea, care sttea plin de importan pe unul
dintre scaunele de mahon ale lui Carol, i a optit n
spate spre Sue:
- Cred c va trebui s atepi pn se termin
spectacolul. Pentru moment n-ai ncotro i o s trebuia
sc s te mulumeti cu o butur.
- Nici o problem! i-a rspuns Sue, lund de pe
tava de argint cele mai pline pahare.
Polly nu a fost sigur dac ce a auzit era o btaie
n u, aa c a presupus c o s deschid altcineva
i a continuat s se uite la televizor. n cele din urm,
atras de voci brbteti n buctrie, s-a furiat s
asculte la u.
i-a dat seama c nu era tatl ei i nici Ben, care
s vorbeasc cu pisica. A deschis ua i s-a strecurat
nuntru, aezndu-se la mas fr s fie observat
de grupul de biei adunai n jurul cntarului de buc
trie.
. Bieii erau foarte nali i solizi, doi mbrcai n
jachete scumpe, iar un altul, care i s-a prut cunoscut,
cu o caschet de baseball bine tras pe ochi, era
mbrcat ntr-o geac de piele cu petice cusute pe ea.
Ben prea palid i nervos, cum nu era cnd se afla n
compania prietenilor lui obinuii.

- Ce facei aici? Asta-i tema pentru acas? Ce


cntrii? Polly a pus toate ntrebrile dintr-o rsuflare,
fr ca ei s apuce s o arunce afar.
- Ce caut asta aici? Ai spus c n-o s fie ni
meni..., a intervenit zbrlit unul dintre biei, privind cu
rceal la Polly. Fata l-a privit i i-a adresat cel mai
cuceritor zmbet.
- Eu snt Polly. Locuiesc aici. Ce facei voi acolo?
Parc ai cntri cuburi Oxo. Este tema pentru acas?
- Polly, pleac de aici, te rog, i-a cerut Ben cu o
voce neobinuit de rugtoare.
- Pi, tocmai m gndeam s-mi fac o ciocolat
fierbinte..., i-a rspuns rar, fcndu-i mare plcere s-l
enerveze.
Bieii, n pofida expresiilor lor amenintoare, nu o
intimidau deloc. Era la ea acas, spionndu-l pe fra
tele ei i-i plcea la nebunie lucrul sta. Ben s-a des
prins din grup, a nfcat-o de ncheietura minii i a
tras-o spre u.
- Polly, te rog s faci doar de data asta ce-i cer!
- i dac fac? Cu ce m aleg? i-a zmbit ea privindu-l cu ndrzneal.
Ben a oftat, dar tia soluia.
- Dac te uii sub perna mea, ai s gseti Play
boy- ul de luna trecut. Poi s urci i s o mprumui
dac vrei. i n-am s le spun prinilor dac n-ai s le
spui tu nimic. O.K.? Ne-am neles?
- O.K., ne-am neles. Urcnd scrile, Polly a n
ceput s chicoteasc. Cu puin noroc, Ben o s uite
de revist, iar atunci o poate duce la coal ca s i-o
arate Harrietei. mpreun ar putea s ncerce s ne

leag pagina cu scrisori i s afle mai multe despre


sexul oral. Harriet a spus c ea este sigur c este
vorba de mult mai mult dect doar de vorbrie.
Cu revista n mn, Polly a intrat n camera ei, a
pus repede mna pe oglind i i-a scos chiloii. n
timp ce, n buctrie, Ben cumpra suficient canabis
nct s aprovizioneze clasa pentru o lun, Polly, feri
cit, sttea ntins n patul ei, printre jucrii, comparndu-i zona pubian cu cea a fetei declarate n revist
femeia lunii" i ntrebndu-se dac o s ajung s
apar i ea vreodat ntr-o asemenea fotografie str
lucitoare.
Jenny sttea pe canapeaua mbrcat n piele bej
a lui Carol, ascultndu-l pe poliist i fcnd eforturi s
rmn treaz. n camera plin de rezideni din Close
se fcuse cald i i dorea s fi fost servite mai multe
buturi care s potoleasc setea, nu numai vin.
n ncperea decorat n alb i galben, pe cana
peaua de culoarea aluatului, Jenny a nceput s aib
senzaia c se afl ntr-o prjitur cu crem de lmie
i c se coace la foc mic.
Numrul mare de rezideni care participau la acea
st ntrunire a fost o surpriz. Era prezent chiar i
Fiona Pemberton, ale crei seri erau de obicei ocu
pate cu ntlniri cu prinii, reuniuni pentru strngerea
de fonduri i diverse seminarii.
Lui Jenny nu-i prea plcea s se ntlneasc cu
Fiona n lume. La coal erau ntotdeauna doamna
Collins i doamna Pemberton. Dar n aceast socie
tate Jenny atepta precum o colri s i se adre

seze mai nti directoarea ca s tie ce formul de


adresare s foloseasc i ea. Poliistul vorbea rar i
cu grij, repetnd punctele despre zvoarele de la fe
restre i sistemele de alarm de la maini, ca i cum
nu era sigur c cei ce ascultau sunt capabili s ab
soarb i s rein toate informaiile. Jenny, care nu
inea cu tot dinadinsul s ntlneasc ochiul legii nc
o dat n ziua aceea, se uita cu insisten la carpeta
de pe podea, uimit s o aud pe Sue punnd ntre
bri.
- Apropo de toate aceste recomandri despre z
voarele de siguran i despre alarmele mpotriva ho
ilor, a intervenit Sue. Poliia este n general de prere
c dac decidem s nu recurgem la chestiile astea,
atunci numai noi sntem vinovai pentru o eventual
spargere, nu? Ar fi asta ceea ce dumneavoastr nu
mii neglijen favorizant?
Jenny s-a holbat la Sue, care nclinase capul ntr-un
unghi ce dovedea maximum de interes, adresndu-i
poliistului un zmbet fermector i atunci s-a uitat mai
atent la el. Era, fr ndoail, atrgtor, iar Sue era
divorat de dou ori, fiind n prezent singur cu cei
doi biei adolesceni ai ei i n permanent cutare a
unei przi. Jenny a fost foarte atent la rspunsul lui,
manifestnd interes de dragul lui Sue.
- Nu, firete c nu, a spus poliistul rspunznd
zmbetului pe care i-l adresa Sue cu unul la fel de
ncnttor. Dar prerea noastr este c exist msuri
de precauie pe care proprietarii unei case le pot lua,
dac el sau ea opteaz pentru asta, iar datoria mea
este s evideniez tocmai aceste msuri. Unele dintre

ele nici mcar nu cost, de exemplu, oricine se poate


asigura c draperiile snt trase cnd aprinde lumina.
Poate s dea trcoale pe afar vreun potenial crimi
nal. Dumneavoastr sntei convini c vedei un tip
care-i plimb cinele puin cam ncet, dar de fapt este
vorba de un ho care evalueaz picturile de pe perei.
n camer s-a auzit clar rumoare. Majoritatea celor
prezeni avea tot felul de draperii la ferestre, care de
care mai sofisticate i mai elaborate - aranjate s
cad n falduri artistice pe podea, legate cu tot felul de
ciucuri - i gseau incomod s le trag, aa nct
lsau zi i noapte ferestrele expuse. Prea o chesti
une fr importan, pentru c n Close nu existau
trectori ntmpltori.
- Ce-ar fi s lum o mic pauz i s continum
poate mai trziu cu ntrebrile? a sugerat cu fermitate
Carol, ntinzndu-se deja i scond folia transparent
cu care erau acoperite platourile cu delicatesuri. i
snt sigur c tuturor ne-ar face bine nc un pahar...
- Snt surprins c n-a fost mpins n busculad,
i-a spus Jenny lui Sue n timp ce se serveau din bun
tile pregtite de Carol.
- Hmm..., a replicat vag Sue, privind dincolo de
Jenny, spre poliistul tnr, care acum era luat la ntre
bri de Fiona Pemberton.
Restul ntrunirii a trecut mai repede. Paul Mathie
son a fost ales coordonator pentru Close i s-a oferit
voluntar s se ngrijeasc de materialele de propa
gand pentru aciunea ,Pe veghe-n cartier'1.
Uurat c a ieit la aer proaspt, dar temndu-se
s se ntoarc singur acas ca s-l nfrunte pe Alan
%

i adulterul lui, Jenny s a ntors spre Sue.


- Vii cu mine s bem un pahar? Unul aa cum se
cuvine de data asta?
Sue avea ns o expresie de nerbdare copil
reasc i un zmbet ct se poate de mare i de ncn
tat.
- Nu acum, mulumesc. Snt invitat s pun ntre
bri! i-a spus artnd spre poliist, care-i descuia ma
ina. Vino mine diminea s bem cafeaua la clubul
de tenis, i-am s-i spun cum este s te lai purtat
de val! Sue i-a fcut lasciv cu ochiul i a lsat-o pe
Jenny s o nsoeasc pe enervant de nceata i uor
cherchelita btrn doamn Fingell.
BMW-ul cenuiu al lui Alan era parcat n drum i
nu pe aleea ce ducea spre intrare. Probabil c mine
diminea iar o terge devreme, i-a zis Jenny, ntre
bndu-se de ce i la cine se duce. A deschis ncet
ua, nedorind s nfrunte o relaie care, odat lansate
acuzele i rostite scuzele, se va schimba pentru tot
deauna. Dar Alan i-a ieit n ntmpinare cu braele
ntinse i nevinovat de primitoare. Prea foarte mare,
umplnd aproape ntreg spaiul dintre perete i scri.
De vin este toat mncarea aia grozav pe care o
pregtete el ntotdeauna, i-a zis Jenny. Devenise
prea masiv ca s fie un bun contabil. Clienii cu pro
bleme de bani doreau s vad pe cineva zvelt i sub
ire.
- Ari obosit, Budincu. Haide s bem ceva, i-a
spus trgnd-o lng trupul lui confortabil i familiar.
Imposibil s i-l imaginezi spunndu-i cuiva Iubito11.

Jenny s-a relaxat automat la pieptul lui. Alan mirosea


a cminul ei, mirosea a familie. Ce-ai s-i spui? i
cnd?
- M tem c avem o serie de veti proaste, a
continuat el. Jenny a nepenit, ntrebndu-se dac o
s nceap el nti s-i spun c tocmai i-a mpa
chetat lucrurile ntr-o valiz i c de data asta va pleca
pentru totdeauna, nu doar pentru o revizie de o sp
tmn. A ridicat spre el privirea rece, ateptnd. Alan
a izbucnit enervant n rs. Hei, nu este chiar att de
ru! A telefonat doamna McKinley. A spus c-i pare
grozav de ru, dar gemenii renun la leciile de flaut.
S-au hotrt s cnte la vioar. Pcat, s pierzi aa,
dintr-o dat, doi elevi!
Jenny a suspinat uurat i s-a ndreptat spre sti
cla de vin de pe frigider.
- Am pierdut de-acum patru ntr-o lun, a spus ea
posomort. Va trebui s dau nite anunuri.
- De ce nu vorbeti cu Fiona, poate are nevoie de
un profesor de muzic. De obicei colile caut ntot
deauna profesori de muzic.
Jenny i-a fcut de lucru pe la chiuvet, refuznd
nc s-l priveasc aa cum se cuvenea.
- Cine a umblat cu cntarul? a ntrebat ea, observnd c e pus la uscat. Ai gtit ceva tu sau copiii?
- Pi, eu am fcut nite paste cu restul sosului de
tomate pregtit de tine. Nu a fost ru deloc, ba pot s
spun c a fost chiar delicios. Ai luat roii proaspete,
din cele de care i-am spus c au adus la magazinul
italienesc?
Jenny i-a zmbit, nelegtoare fa de hobby-ul lui.

- Nu, n-am luat! N-avem timp cu decojirea i scoa


terea seminelor! Am deschis o conserv aa cum
face majoritatea oamenilor. A nceput s tearg ner
voas chiuveta.
- De ce nu le lai aa i s vii la mas, s te aezi
lng mine? Alan s-a lsat pe sptarul scaunului, btnd cu palma locul de lng el. Mai este ceva despre
care trebuie s vorbim.
Jenny a simit din nou cum i se strnge stomacul.
Arta att de calm, att de lipsit de sentiment de vin parc era un spiridu prea mare n puloverul lui vechi
i larg, cu prul crlionat la vrfuri. Biggies torcea fe
ricit pe genunchii lui. Dac nu-mi spune nici de data
asta, n-am s ncep eu i n-am s-i reproez nicio
dat, i-a promis n sinea ei. A fost foarte surprins de
aceast decizie, care nsemna de fapt laitate. Dar
nsemna, n acelai timp, supravieuirea csniciei, se
curitatea familiei. Depindea de ea sau de ce va spune
imediat Alan, dac familia ei se va dezintegra sau nu
n fragmente nefericite! S-a aezat lng el i a sorbit
lung din vin, ateptnd s vad dac mariajul ei este
pe punctul de a lua sfrit.
- Daisy mi-a spus ce s-a ntmplat, a spus Alan.
Momentul dificil a trecut, iar Jenny a intrat n discu
ia despre arestarea lui Daisy cu un sentiment aproape
de uurare. Poate c dac ea nu va spune nimic, totul
o s treac pur i simplu, aa cum gndea ntotdea
una despre primele usturimi n gt ale unei rceli. n
ambele cazuri, ar face ns foarte bine s cumpere o
cutie mare de erveele.

- Ei bine, dac este implicat n ceva, trebuie s


existe vreun indiciu, a remarcat Sue a doua zi de
diminea. Voi doi o mai facei? Sau el evit? i suge
reaz vreodat lucruri de genul de ce nu pori chiloi
roii de dantel sau tocuri nalte i subiri? N-ar mai fi
cum este de obicei, i-ai da seama de asta. Eu mi
ddeam ntotdeauna. Amintindu-i cum a fost nelat
de so, Sue i-a permis s se lase prad unei expresii
sumbre care n-a durat ns dect cteva clipe, dup
care a scos un pachet de igri din poet. Hai s
mergem i s ne aezm pe balcon, a spus trgnd-o
pe Jenny de fust. Mor de dorina s fumez o igar.
Cele dou femei i-au luat cafelele i au ieit pe
balconul clubului de tenis, s-au aezat privind spre
terenuri, unde membrele acestui club exclusivist i
pregteau trupurile i loviturile pentru primvara care
se apropia.
- lart-m, tiu c este cam rece, dar nu-mi place

nuntru, a spus Sue aprinzndu-i igara. Toate snt


blonde. Cnd am intrat la nceput n club am crezut c
asta este o condiie ca s devii membr. Sper c nu
te superi, a adugat aruncnd o privire rapid spre
prul lui Jenny.
- Este-n regul, i-a rspuns ea zmbind. S tii c
fac progrese cu chestia aia care acoper toate firele
de pr alb". i nu, sincer, n-am abservat nimic schim
bat la Alan. Este acelai, exact ca de obicei, o per
soan confortabil, n foarte mare msur genul de
so. M simt neloial, a adugat ea vinovat. N-ar fi
trebuit s vorbesc despre el n faa ta n felul n care
am fcut-o. Mie nu mi-ar plcea deloc dac el ar face
lucrul sta n ce m privete.
- Probabil c o face, a spus Sue, trgnd fericit
din igar. Toi simim nevoia s vorbim cu cineva,
altfel am recurge la terapie, ca n America. Vreau s-i
spun ce am fcut cu poliistul Barry asear, n main,
i n-am de gnd s m simt vinovat pentru asta. n
definitiv, probabil c exact n clipa asta el este la bufet
spunnd celor din jurul mesei c suspecta a luat-o
spre sud pn cnd gura ei a fcut contact cu bastonul
de erecie al victimei...
- N-ai fcut asta, Sue! ntr-o main a poliiei?
Jenny a simit o emoie pctoas. Sue prea s
duc viaa sexual a unei adolescente neinhibate. i-a
dat seama c au trecut muli ani de cnd nu a mai
fcut dragoste n alt parte dect ntr-un pat conforta
bil i parc a trecut o via de cnd nu s-a mai culcat
cu altcineva dect cu Alan. Poate c i-o fi dat i el
seama de asta...

- Pi de ce nu? N-am pe nimeni care s vrea


lucrul sta. n plus, mi-a cumprat trei pahare mari i
un sandvi la Lebda Alb". Puteam s fac i eu
mcar atta lucru.
- Aa cum vorbeti, parc n-ar fi vorba dect de o
afacere, ceea ce frizeaz prostituia!
- Firete c aa este! a spus Sue izbucnind n rs.
De cele mai multe ori actul sexual nseamn pros
tituie, nu? Un partener sau cellalt pltete pentru un
serviciu. i cred c este valabil mai ales cnd este
vorba de so i soie. Pn i productoarea Orei fe
meilor" crede c mariajul nu e altceva dect asta. Iar
dup experienele mele din trecut, cred c are drep
tate.
Jenny a schimbat uor modul de abordare.
- Eti sigur c ar trebui s o faci? Vreau s spun,
este sigur n ziua de azi? a ntrebat ncet, n timp ce
chelneria s-a aplecat peste mas pentru a se ocupa
de cetile de cafea.
- Te referi la SIDA? Poi s foloseti i un prezer
vativ, dei prerea mea este c lucrul sta are impor
tan numai dac-i sngereaz gingiile. Oricum, nu
mi-a plcut niciodat gustul. Sue a ridicat uor vocea
ca s aud i chelneria, care-i dduse prul dup
ureche pentru a asculta mai bine n timp ce strngea
la masa alturat.
Jenny a chicotit i a simit cum roete.
- A trecut mult timp de cnd fceam asta pe ban
cheta din spate a unei maini, a spus ea oftnd uor.
- Eti sigur c nu a trecut mult timp de cnd ai
mai fcut oricum asta"? a ntrebat-o Sue cu o privire

foarte cercettoare. Ceea ce ar putea s fie una din


cauzele problemei...
- Cred c sexul este totui un pic cam prea mono
ton. Iar cnd o faci ntotdeauna cu aceeai persoan i faci, mai mult sau mai puin acelai lucru, n acelai
pat, nici nu poate s fie altfel, nu?
- Ei vezi, probabil c aici intervin chiloii roii de
dantel, a fost de prere Sue. Nu trebuie s te deran
jeze dac o face cu altcineva, poate c asta i trebuie
i ie - s-i mai pui i tu puin la lucru fantezia.
- Pi tocmai asta este, c nu m mai intereseaz
deloc. Jenny i-a luat poeta i jacheta. Firete, am
fcut i eu tot felul de lucruri, poate chiar c am exa
gerat puin nainte s m cstoresc. De fapt, toate
am fcut-o atunci, era vremea pentru asta, nu prea ne
preocupau problemele de sntate. mi spuneam c
este mai bine aa dect s regret mai trziu c am
pierdut o mulime de lucruri. nchipuiete-i, s te m
rii virgin! ntotdeauna vrei s tii... Nu, cred c pen
tru mine vremea s o mai fac pe bancheta din spate a
mainii a trecut demult i pentru totdeauna. A rmas
de domeniul jurnalelor personale!
- Nici nu tii ce pierzi!
- Pi tocmai asta este, Sue, tiu!
Ben, Luke i Oliver i-au luat o pauz pentru a
fuma o igar.
Au pornit pe poteca din spatele clubului de tenis i
s-au aezat pe banca lor favorit de sub copaci, cu
vedere spre terenuri. Ben i-a dat seama c lucrul
sta devenise aproape un ritual n clipa n care s-a

uitat s verifice dac pe teren se afl Carol Mathie


son, cu picioarele ei neateptat de adolescentine. n
mod obinuit, nu venea i Oliver cu ei.
I
se prea cam copilresc s te furiezi din coal
ca s tragi cu ochiul la nite casnice pe jumtate dez
brcate. i nici nu prea c ar avea nevoie de aa
ceva, i-a zis Ben. Oliver a artat ca de 35 de ani nc
din pubertatea timpurie, trupul lui solid i pros semnnd peste noapte cu cel al unui avocat prosper
aflat undeva n floarea vrstei.
El nu a avut niciodat probleme s fie servit cu
butur ntr-o crcium, iar lunea se luda ntotdea
una cu fetele de la liceu care parc nu se mai sturau.
Dup orele de sport, la du, i intimida pe ceilali cu
virilitatea lui.
- Uit-te la ele, numai, privete-le. Snt coapte,
numai bune de cules. Ca un pom plin de prune, a
spus Luke, aplecndu-se n fa i trgnd adnc n
piept din igara Marlboro. Ben s-a uitat la toate femeile
de pe cel mai apropiat teren i, dei nu i-a trecut prin
cap nici un gnd necurat, a simit totui senzaia fami
liar ce pornea de obicei din interiorul pantalonilor.
i-a pus picior peste picior, i-i dorea din tot sufletul
s nu roeasc att de uor - era un lucru care-l trda
imediat.
- Ce zici de rocata aia? a ntrebat Oliver, manifestnd un interes brusc. Ben aproape c simea an
tenele sexuale ale lui Oliver ndreptate spre femeia
care traversa balconul clubului.
- Dumnezeule, nu ea. Este una dintre vecinele
noastre, i-a spus lui Oliver.

- Este mritat? Nu c lucrul sta ar avea vreo


importan.
- Divorat. i cunosc pe bieii ei...
- Cu att mai bine. Sntem visul oricrei femei cnd
ajung la vrsta asta. Uit-te la astea de aici - dac au
timp pentru tenis, atunci au i pentru sex. Nu ar face
dect un lucru nelept dac ar educa un adolescent
nevinovat mai curnd dect s spele geamuri. Privesc
lucrul sta ca o activitate social!
Ben nelegea logica lui Oliver, dar pentru el ma
joritatea femeilor nu prezenta nici un fel de atracie.
Nu voia dect s o vad pe Carol i fundul ei ferm, de
profesoar de gimnastic. Nici mcar cnd juca tenis
nu i se clintea vreun fir de pr de pe cap.
Aproape c a scos un geamt cnd s-a gndit de
cte ori a urmrit-o alergnd n jurul terenului, fustia
alb plisat lsnd s i se vad chiloii simpli, albi.
Putea s parieze c femeia purta i un sutien de un
alb ameitor. Ben n-avea timp pentru toate desuurile
alea din dantel, cu volnae i rafinamente, care-i
spun vino-i-privete-dar-nu-atinge. Toate fetele din li
ceu purtau aa ceva i, dei preau att de delicate,
pn acum s-au dovedit ntotdeauna impenetrabile.
Jenny a lsat-o pe Sue la exerciiile ei zilnice de
gimnastic la aparate i a pornit spre main sub str
lucirea firav a soarelui.
Parcarea era plin de Mercedes-uri, de BMW-uri
decapotabile i de Renault Espace, ceea ce denota
c membrele clubului i pot permite mult mai mult
dect exorbitanta tax de membru.

n timp ce-i descuia Golf-ul i-a aruncat privirea


napoi, spre club, unde se putea vedea un ir de fe
mei agile, elegante, exersnd pline de hotrre la apa
ratul de alergat.
Parc erau nite hamsteri pe o roat, i-a trecut
prin gnd lui Jenny. De jur mprejur era un parc imens,
mile de poteci pe malul rului i, poftim, oameni n
toat firea, cu minte-n cap, plteau anual o avere ca
s alerge ntr-o camer!
S-a urcat n main i a dat drumul la radio la Ora
femeii", zicndu-i c a devenit cinic. n definitiv, tia
c nici o femeie cu mintea-ntreag n-ar fi alergat sin
gur prin parc, orict de mult ar fi avut de ctigat de
pe urma aerului curat i al peisajului nconjurtor.
Era prea riscant - te puteai ntlni cu violatori, cri
minali i hoi. Nostim era c puteai s-i plimbi linitit
cinele, dei, i-a zis ea, se mergea mai ales pe strada
principal i spre magazine. Ca i cum dac erai n
soit de un minuscul i agitat Jack Russel sau de un
labrador pleotit protecia i-ar fi fost asigurat!
Jenny a parcat n apropiere de agentul ei local de
publicitate i a intrat s cumpere nite cri potale.
Uitndu-se la colecia din vitrin i la diversitatea felu
lui n care erau tiprite anunurile, i-a venit dintr-o dat
un gnd.
Vrea ntr-adevr ca anunul ei s fie att de local,
nct oricui din Close, care ar veni la barul de alturi,
s-i fie imposibil s-i scape aceast cerere nedemn
a ei pentru un venit suplimentar?
A bgat crile potale n buzunar i s-a ntors la
main. S-a dus pn la captul cellat al Putney i a

gsit un magazin al aceleiai agenii, cu acelai gen


de reclame i anunuri n vitrin. Era ns sigur c
aici nu i-ar recunoate nimeni numrul de telefon, dei
nu era prea departe pentru ca eventualii ei elevi s se
deplaseze pn la ea acas.
i era o zon n care existau totui bani suficieni
pentru a se lua i lecii de muzic. Leciile de muzic
erau o parte esenial a ntregului tacm local - mpre
un cu clria, baletul i cea mai obscur dintre artele
mariale.
Jenny conducea absent spre cas, gndindu-se la
ci bani ar trebui s ctige ea pentru a compensa
financiar Jipsa soului. O groaz, probabil, pentru c
Alan ctiga mult, n pofida panicii ce-l cuprinsese n
ultima vreme din cauza mersului afacerilor, iar ei, ca
familie, cheltuiau mult.
S-a ntrebat ce pensie ar primi dac s-ar ntmpl
ce este mai ru i ar divora, Alan plecnd cu femeia
visurilor lui (nr.2) pentru a crete alt rnd de copii necesitnd mari cheltuieli.
Cu siguran c femeia ar fi cea care i-ar dori;
dup ce-i atrag n viaa lor fr griji i fr copii, aproape
ntotdeauna ncep s aib crize dorind s devin mame
cnd ajung cam pe la 35 de ani. Prins n gndurile ei,
era ct pe ce s nu vad panglica albastru cu alb
ntins de-a latul strzii i aproape s treac prin ea
ca un alergtor ctignd la olimpiad.
A oprit maina i s-a uitat atent n jur. Maini i
camionete ale poliiei erau parcate n cele mai diverse
unghiuri, sugernd vitez maxim i ceva de mare im
portan.

Panglica era de genul celei pe care o foloseau


cnd descopereau un cadavru. Al cui i unde? s-a
ntrebat brusc Jenny. Brusc i-a trecut prin minte imagi
nea doamnei Fingell ntins printre pubelele ei cu unul
dintre cuitele de oel inox ale lui Alan nfipt n spate
pn la plsele.
Poate c Alan n-o mai fi suportat tachinrile ei
rutcioase cnd l surprindea descrcnd din main
cumprturile de la bcnie, acel srmanul domnn
Collins, iar v pune s gtii?", urmat invariabil de
chicote care l scoteau din mini pe Alan. Revenind la
realitate, Jenny i-a zis c cel mai probabil este faptul
c Laura Benstone, de la nr. 5, i-a nchiriat casa
pentru un nou episod din The Bill.
Fcea mereu lucrul sta, invocnd banii puini i
taxele colare mari pe care trebuia s le plteasc i
aproape c nu treceau dou sptmni fr s nu
apar vreo echip de filmare blocnd drumul cuiva cu
camionetele lor de catering. Ar fi trebuit s ne aver
tizeze, i-a zis Jenny, ntrebndu-se dac era chiar
nevoie s blocheze ntreaga strad. n fa, o ntreag
armat de poliiti dirija un grup de locuitori recalci
trani spre strada principal. De geamul mainii ei s-a
apropiat un sergent de poliie, mergnd apsat i cu
importan.
mi pare ru, doamn, nu putei intra. V su
germ s parcai dincolo, vizavi. Avem un incident.
Ultima afirmaie a fcut-o cu mndrie, ceea ce denota
clar c lucrul sta i-a nfrumuseat ziua.
Jenny a plecat nainte s ajung la ea grupul de
locuitori din Close. Dar, odat parcat, nu a putut

rezista tentaiei s nu li se alture, doar pentru a afla


ce se ntmpl exact.
Eu i-am chemat, spunea Paul Mathieson mndru.
Dup ce a venit la mine doamna Fingell i mi-a spus.
Niciodat nu poi fi suficient de prudent. Nu cnd este
vorba de bombe.
Jenny s-a uitat dincolo de grup, format din dou
tinere mame i un cuplu cu copii mici dup ei, din
John Jordan - actorul n pauz" de la nr.10, soul
Laurei Benstone - Harvey, furios c fusese ntrerupt
tocmai cnd scria o scen vital dintr-o reclam TV,
Paul Mathieson, doamna Fingell i George Pember
ton, cel att de scump la vedere, avocatul ,n semiretragere, soul Fionei.
De la balcoanele de deasupra, Jenny auzea dis
cuii ntre locuitorii zonei de vizavi, cu locuine proprie
tate de stat,, care se delectau cu una din rarele vizite
ale poliiei ce avea loc n zona proprietilor particu
lare i nu la ei.
Mainile poliiei i-au ales un loc ciudat s par
cheze dac ntr-adevr urma s explodeze ceva, peri
culos de aproape de ceea ce Jenny lua drept bomb.
A constatat, de asemenea, c obiectul n chestiune se
afla pe zidul propriei ei grdini. Alan a construit zidul
acela; iar singura lui utilitate a fost aceea de cadou
pentru ultimul Crciun pentru mama lui.
L-a construit dup un ghid Readers Digest, des
chis pe poteca, precum una din crile lui de gtit, n
timp ce msura cu grij nisipul i cimentul.
De multe ori Jenny s-a gndit c Alan a ridicat zidul
ca un monument ridicat mamei lui i n timp ce-l con

struia, aproape c s-a ateptat s-l ncununeze cu un


nger sculptat n vrf, iar pe el s sape numele, pre
cum i datele naterii i morii mamei lui, avnd n
vedere c, incinerat cu grij i cenua ei mprtiat
n secret la Blenheim Palace, nu avea nici un mormnt.
Acum se prea c poliia era pe cale s detoneze,
indiferent ce-or fi gsit ei cocoat acolo, pe muchia
zidului.
- Ce v-a fcut s credei c este o bomb? l-a
ntrebat Jenny pe Paul. Nu s-ar zice c teritoriul IRA
este aici, nu? V-ai uitat cu atenie? Mijind ochii, n
cerc s-i dea seama despre ce este vorba. Obiectul
de pe zid era ascuns n ceea ce prea s fie o pung
de hrtie. Probabil c s-o fi uitat cineva, din curiozitate,
nuntru s vad ce este.
- Ai zice c nici Hampstead nu este teritoriul IRA,
dar au pus o bomb acolo exact nainte de Crciun,
nu-i aa? i-a rspuns Paul. Zmbea strmb, mustrnd-o
practic cu degetul. Este o chestie neagr, patrat, cu
nite fire. Nu poi risca, nu n ziua de azi.
A fost o explozie de foarte mic putere, ceva de
genul la care poliia se refer ntotdeauna numind-o
controlat11, dar suficient ca s distrug zidul.
Aproape c s-a prbuit singur i de bunvoie,
frmindu-se din cauza unei ruinoase lipse de rezis
ten. Poate c, n definitiv, Paul a interpretat greit
reeta pentru mortar. O s fie furios, i-a zis Jenny,
ntrebndu-se n acelai timp dac dauna avea aco
perire n asigurarea casei. Era considerat drept un
act de rzboi, o pagub intenionat, accident sau ce?

- Pierdere de timp, a bombnit suprat George


Pemberton. Copleit de obicei de prezena soiei sale,
rareori era auzit vorbind, iar Jenny s-a ntors s se
uite la el. Am vzut c nu era o afurisit de bomb.
Tmpiii, n-au vrut s asculte.
- Chiar ai vzut ce era? l-a ntrebat ea. Prea
genul de om blnd, foarte ters, mbrcat ntr-o c
ma de ln i un pulover de om btrn, cu nasturi de
piele, genul de brbat care fumeaz pip i se pricepe
la cuvinte ncruciate i nicidecum tipul care s aib
acumulat atta furie clocotitoare n el.
- O chestie de adolescent. O chestie din alea la
care ascult ntotdeauna muzic, atunci cnd se cioc
nesc de tine pe trotuar. Parc snt ameii. Ca i. ai
dumneavoastr, a ncheiat el aruncndu-i lui Jenny o
privire acuzatoare.
Poliistul s-a ndreptat spre ei mergnd foarte ncet.
- Putei merge acas acum. Gata cu panica, le-a
spus el zmbind slab.
- Cum rmne cu zidul doamnei Collins? a ntrebat
Paul fcnd un pas nainte.
- Sntei domnul Collins? i s-a adresat sergentul
umflndu-i pieptul, ca o vrabie care se pregtete de
glceav.
- Nu, nu snt. De fapt, eu snt coordonatorul Aso
ciaiei Supravegheaz Cartierul", a replicat Paul, um
flndu-i i el pieptul acoperit de vesta tricotat de
mn pentru a fi egal cu sergentul.
- Deci dumneata eti cel care ne-a chemat, a re
marcat poliistul cu un surs plin de subnelesuri, msurndu-l cu privirea pe Paul din cap pn n picioare

ca i cum ar fi fost exponatul nr.1.


Paul radia tot i a dat din cap, mndru ca un colar
care a luat premiu. Plin de ncredere, atepta s fie
felicitat. Dar zmbetul poliistului nu era deloc unul
prietenos.
Deci dumneata eti persoana, a uierat apropiindu-se foarte mult de Paul i a adugat cu un rnjet
pe care numai un om n uniform l putea aborda:
Scuz-m, am s reformulez. Am vrut s spun de fapt
c dumneata eti idiotul desvrit care nu poate face
deosebirea ntre Semtex i un walkman Sony. la zi,
sir, am s nu dreptate?
Contabil fiind, chiar cu atia clieni din domeniul
muzicii, nu prea mai ai timp s-i lai imaginaia s i-o
ia razna. Alan sttea la biroul su impresionant din
lemn de teck i ncerca s simt un oarecare interes
pentru cifrele deprimante din faa sa.
Pe perei atrnau discuri prfuite de aur i platin
druite cu recunotin de staruri rock, n tinereea lor
trecut, celui care se ngrijea de banii lor. Deseori
Alan primea bilete pentru a merge la concertele unor
formaii, tiind de mult vreme c ar trebui s se simt
prea btrn pentru a se mai duce s le vad.
ncerca s le ofere lui Ben sau lui Daisy, care-i
btea joc de aceti eroi ai tinereii sale pretinznd c
n-au auzit niciodat de ei.
i Jenny refuza s se duc, dect dac, ceea ce se
ntmpl foarte rar, i putea promite c din formaie
face parte i un cntre la flaut sau dac era vorba de
un loc bun la Albert Hall.

Toate aceste lucruri i-au servit drept pretext la Bour


nemouth, trnd-o dup el pe Serena pentru a vedea
una din formaiile lui favorite.
Ador aceste formaii de btrni dinozauri, spunea
ea, referindu-se la faptul c respectivii erau faimoi
nc din pruncia ei. Alan nu putea nelege aceast
trimitere la nite creaturi demult disprute. Dinozaurii
au murit, dar vechile formaii rocknroll, chiar i n
pofida celor mai teribile vicisitudini, mulumit Celui de
Sus nu vor disprea niciodat.
Clientul de pe scaunul de vizavi de el era nefericit,
plngndu-se de faptul c cei de la impozite i luau i
pielea de pe el, dei acum venitul su se subiase
considerabil.
Pentru Alan, ntlnirile de genul sta erau mai de
primante dect orice altceva, pentru c, dei visul lui,
nutrit cu mult vreme n urm, de a ajunge star a
rmas exact n stadiul respectiv - o himer foarte
deprtat - , cel puin aici, n faa lui, se gsea unul
care, pe vremea aceea, a mplinit toate acele visuri,
pentru el i pentru generaia lui.
La 19 ani, dup ce a petrecut trei binecuvntai ani
ntr-o ngrozitoare formaie numit Snakepit1 - ani n
care fetele trgeau de el, iar coala a avut mult de
suferit -, Alan a cedat att insistenelor prinilor si, ct
i faptului c devenise ct se poate de contient c
este un chitarist fr nici un pic de talent i i-a vndut

1. Gaur de arpe

preiosul instrument Telecaster. Din pcate, nu s-a n


tmplat aa cum visa cu ochii deschii, ca Mick Jagger
s-i telefoneze i s-l implore s intre n formaia Roll
ing Stones n locul lui Brian Hones. Iar n ce privete
sex-appeal-ul, nu se apropia nici pe de parte de cei
de genul lui Jimi Hendrix.
Aa c a renunat i s-a dus s studieze contabili
tatea - singurul motiv fiind c la matematic era mai
bun dect la orice altceva. A avut sentimentul c re
cunoate nfrngerea, c-i abandoneaz visurile i in
tr n rndul celor maturi.
Dar cel puin au existat oameni mai curajoi care
au devenit bogai, faimoi i s-au comportat altfel de
ct muritorii de rnd n numele lui i al tuturor celor mai
lai i mai convenionali. Acum sttea confortabil n
scaunul su de piele, n faa lui aflndu-se tocmai unul
dintre cei care au avut atta curaj nct s-i transforme
visele n realitate.
Alan se simea deprimant de matur. Cerceta faa
plin de riduri a brbatului din faa lui, o fa pe care
se vedeau ravagiile drogurilor i care arta de parc
ar fi trit trei viei excednd de destrblare i-i prea
extrem de ru pentru el.
Nu-i fcea deloc plcere acest sentiment, nu voia
s simt mil pentru un fost erou, nu pentru asta exis
tau eroii. Sensul existenei lor era indestructibilitatea.
Era de presupus c ei snt fcui dintr-un aluat diferit,
din ceva praf de stele!
A oftat, a promis c va ncerca s-i rezolve pro
blema i, mrinimos, nu i-a spus tipului c probabil
veniturile lui de o via s-au dus pe droguri, inhaln-

du-le pe nas n ultimiii zece ani n care faima i-a tot


sczut. N-avea nici un rost, iar acum chiar c n-ar
schimba cu nimic lucrurile. Din nefericire pentru clien
tul su, cocaina nu era deductibil din impozite.
Cnd a ajuns, n sfrit, acas, pe robot erau deja
dou mesaje telefonice, ambele de la brbai care se
interesau de leciile ei de flaut. S-a simit ncntat c
brbaii manifest interes pentru leciile de muzic
ale copiilor lor. Era obinuit ca mamele s fie cele
care dau telefoane i pun tot felul de ntrebri. Taii nu
se amestecau de fel, limitndu-se ca uneori s vin
s-i culeag odraslele de la lecii i evitnd pe ct
posibil discuiile despre progresele i exerciiile pro
geniturilor lor.
Era tocmai pe punctul s ias pe u pentru a se
duce s o ia pe Polly de la coal, cnd telefonul a
sunat din nou.
- n anun este vorba de lecii de flaut. Tot o voce
brbteasc, de data asta fiind parc un tip foarte
rcit, care vorbea cu batista la gur.
- Aa este, a rspuns ea vioaie. Este pentru un
copil, nu? Jenny a ncercat s fie amabil, n sperana
de a-i atrage pe pretendeni. n mod normal cost 16
lire pe or, 9 lire pentru jumtate de or...
- Cum adic un copil, ce vrei s spui cu asta? a
ntrerupt-o brbatul stropindu-se la ea.
- Predau lecii pentru toate nivelurile, i pentru n
ceptori... Telefonul a murit. Oh, grozav! a exclamat
ea n receptor. Mulumesc c mi-ai irosit timpul i
m-ai fcut s ntrzii. A lsat receptorul n furc i s-a

grbit spre main, uitndu-se n treact spre zidul


distrus. Biggies sttea la soare, n vrful molozului,
splndu-se pe lbue. M ntreb ct o s-i ia lui Alan
ca s-l repare, s-a gndit ea. S-a aplecat s-l mngie
pe Biggies.
- Pcat de zidul vostru! i-a strigat Carol pe geamul
Peugeot-ului ei tot alb. Pcat de soul la idiot al tu,
i-a venit lui Jenny s-i strige la rndul ei, dartotui n-a
fcut-o.
Polly arta neobinuit de supus, stnd pe treptele
colii cu ochii mari i plini de ngrijorare, vegheat
protector de prietena ei credincioas, Harriet Caine.
Jenny a mirosit c s-a ntmplat ceva nc din clipa n
care a cobort din main. Harriet a fost cea care a
vorbit.
- Domnioara Spencer vrea s v vad, i-a spus
ea stnd ca un scut n faa lui Polly, a crei expresie
de vinovie era absolut evident. Jenny a dat-o cu
blndee deoparte pe Harriet.
- De data asta ce ai mai fcut, Polly? tii c este
un moment important, cu examenele care se apropie.
Sper c nu este ceva ru.
- Depinde cum priveti lucrurile. Nu este foarte
ru. Oricum, eu nu cred c este ceva ru, dar dom
nioara Spencer crede c da.
Jenny a urcat treptele i a intrat n impuntoarea
cldire victorian dorindu-i s nu fi fost mbrcat n
blugii vechi i n tricou, dar era una din acele mame
care nu se mbrcau ntotdeauna ca i cum era pe
punctul de a merge la un prnz de caritate.

Coridorul era plin de eleve n uniform discutnd


despre apropiatele examene. Pe perei, de o parte i
de alta, stteau aliniate vesel tablouri ptate, iar aerul
era ncrcat de mirosuri de orez i pui.
Linoleumul de pe jos era murdar i rupt, iar Jenny
s-a ntrebat de ce - dac nu n scopul de a pstra
curenia - pe lista de uniform erau trecute trei pere
chi de pantofi pentru fiecare elev?
A tras adnc aer n piept i a btut n ua deschis
de la clasa lui Polly. S-a simit i ea vinovat pentru
faptul c se prezenta n felul sta n faa profesoarei.
Ar fi trebuit s se intereseze mai nti s afle ce
anume a fcut Polly i s nu se grbeasc aa.n felul
sta ar fi putut s construiasc o aprare documen
tat. Domnioara Spencer, o tnr plin de vioiciune,
cu prul strns regulamentar n coc, sttea la catedr.
- Oh, doamn Collins! a exclamat ea fr s con
tinue. Oh, Dumnezeule! i-a zis Jenny, e att de grav
nct srmana femeie nici nu tie cum s nceap.
- Polly mi-a spus c dorii s m vedei, a vorbit ea
cu cel mai calm ton din lume.
- Da, doamn Collins. Am gsit-o pe Polly i pe
prietena ei uitndu-se la asta n pauza de'prnz. Arun
cnd o privire spre ua deschis, domnioara Spencer
a extras revista Playboy de sub vraful de manuale.
Jenny a simit c-i vine s zmbeasc i a ncercat din
rsputeri s se controleze.
Domnioara Spencer a pus revista pe birou i i-a
mpreunat minile n poal, ca i cum nu i-ar fi fcut
nici o plcere c a atins-o. Este ntr-adevr foarte
tnr, s-a gndit Jenny, n-are mai mult de 30 de ani.

Unde i-or lsa profesorii simul umorului? Dimineaa,


n dulapul ncuiat din vestiar? Este oare confiscat de
director i pus la pstrare pn la sfritul trimestrului?
- Nu este dect o fat reprezentativ pentru vrsta
ei, cu un dezvoltat sim al curiozitii, a spus Jenny
srind imediat n aprarea lui Polly.
Domnioara Spencer s-a uitat cu rceal la ea.
- Exist o mulime de lucruri pentru care pot mani
festa curiozitate fetiele de 10 ani, doamn Collins. n
mod obinuit, pornografia nu este unul dintre ele.
Mureai de nerbdare s spui asta, i-a zis Jenny
n sinea ei.
Probabil c ai repetat-o toat dup-amiaza!
- Spune c a gsit-o n cas. Profesoara s-a aple
cat uor n fa holbndu-se la Jenny cu o curiozitate
prost ascuns. Credei c ar fi trebuit s o lsai la
ndemna copiilor?
Oh, nu, i-a zis Jenny, este convins c sntem
cititori obinuii ai acestei reviste. S-a ntrebat dac
Alan ncearc s nvioreze o via sexual n stare de
lncezeal, dar i-a dat imediat seama c revista tre
buie s fie a lui Ben. Cine altcineva dect un adoles
cent s-i doreasc s se uite la asemenea studii
^ginecologice? Cine altcineva dect un adolescent i
afurista de Polly!
Jenny s-a simit la fel de lipsit de orice aprare,
ca i cum ar fi fost prins fumnd la coal cnd era ea
nsi elev.
- Am s am o discuie cu ea, a promis gndindu-se
la examene. N-o s se mai ntmple.
n spatele lui Jenny s-a simit o adiere i s-a auzit

un fonet. Fiona Pemberton, cu un aer regesc ntr-o


rochie mtsoas cu motive florale, i-a fcut apariia
n clas. Jenny i-a dorit ca ea i revista s se fi putut
ascunde sub catedr.
- M bucur s constat c Daisy se simte mai bine.
Ne-a lipsit ieri. tii c trebuie s trimitei un bilet de
motivare, dar ntruct... ceva probleme cu Polly? a n
trebat ea dintr-o dat, expresia trecndu-i de la zmbe
tul profesional la o preocupare ncruntat cnd a zrit
revista pe pupitru.
A luat-o n mn, rsfoind-o, fr s manifeste nici
cel mai mic semn de repulsie ca domnioara Spencer,
ncrunttura i s-a adncit pe msur ce creierul ei bine
exersat a neles ce s-a petrecut. Nu este voie cu aa
ceva, tii, doamn Collins. Asta nseamn c le co
rupe i pe celelalte fete. mi pare ru s vd c Polly
devine o influen negativ.
- Doar un fel de distracie copilreasc, a spune,
doamn Pemberton, i-a replicat cu fermitate Jenny,
ridicndu-se pentru a se simi mai egal cu directoa
rea. Nu-i plcea deloc s i se vorbeasc de la nl
ime. Trebuie s plec. Am un elev la 16:30. Fiona
rsfoia nc revista, iar Jenny i-a zmbit ndreptndu-se
spre u. Putei s o pstrai dac v place, nu s-a
putut abine s nu-i spun, dup care a ieit.

CAPITOLUL 4
Daisy greea dac-i nchipuia, cnd se ntorcea
de la coal, c distrugerea walkman-ului va avea ca
rezultat vreun pic de clemen n ceea ce privete
pedeapsa pentru faptul c a circulat cu metroul fr
bilet.
O coleg de coal urma s dea o petrecere i
Daisy i dorea cu disperare s mearg i ea. Toat
lumea se ducea. Cu o expresie dezolat i pierdea
vremea prin buctrie ateptnd ca lui Jenny s i se
fac mil de ea.
Walkman-ul a devenit dintr-o dat cea mai pre
ioas comoar a ei, pierdut acum pentru totdeauna,
mpreun cu noua caset Senless Things1, favorita
ei absolut.

1. Lucruri fr sens

Dup chipul ei ai fi zis c este ntr-o profund stare


de doliu. Dar Jenny - cu o puternic durere de cap n
urma leciei cu un elev nceptor fr nici o speran
i neavnd nici un fel de reacii pozitive la anunul dat
- continua s rmn ferm i ncpnat.
- Firete c nu poi s te duci la nici o petrecere.
Pn acum n-ai pierdut nici mcar una. Ai chiulit de la
coal i ai furat, doar nu te atepi c o s trecem cu
vederea aa ceva. Dup care Jenny a zmbit cu o
oarecare nelegere. Ascult, n-o s dureze o ve
nicie. Dar va dura destul ca s ai timp s te gndeti la
ce ai de fcut. i- a luat haina de pe cuierul din spa
tele uii. Ai grij puin de Polly, scumpo, a continuat
ea. M duc s-i spun lui Paul s nu-i mai fac pro
bleme n legtur cu faptul c ar trebui s-i ia un alt
Walkman n loc.
Daisy a trecut de la starea de nefericire simulat la
una de furie adevrat, aruncnd pinea prjit n sus
i untul pe podea.
- Oh, mami, dar nu-i drept! De ce s pierd i walkman-ul?
- Nu te grbi s tragi concluzii! Am s-l scot eu din
asigurare. Sau de la poliitii ia gata oricnd s des
chid focul! i a ters-o nainte ca Daisy s apuce s
mai spun ceva.
- Bine c am fost acas, zu c da. S-ar fi putut
ntmpl orice, se luda Paul Mathieson n faa lui
Carol, privind-o cum taie prazul. n buctria de un alb
de ghea, fr nici un microb, Carol fcea treaba
repede i cu abilitate, nici o bucic nu ndrznea s

sar de pe capac pe podeaua imaculat sau s se


prind nedisciplinat de cuit. Cuitul era de oel inoxi
dabil - nici n-ar fi ndrznit s fie altfel, iar lama strlu
citoare fulgera n sus i n jos. Paul i-a bgat minile
n buzunare, ntr-un gest protector pentru degetele lui.
- Nu s-ar fi ntmplat nimic, Paul, a spus Carol
oprindu-se cteva secunde i ndreptnd vrful cuitului
spre el. Nu era nimic n punga aia dect walkman-ul
lui Daisy Collins. Cred c domnul Hasty1 se va oferi
voluntar s i-l plteasc, nu-i aa?
- Da, Carol, a spus el cu umilin, ntrebndu-se
dac se cuvenea s-i ia ceva de but, chiar dac nu
era nc timpul pentru un pahar. i-a aruncat ochii
spre camera de zi la bufetul n care se afla carafa.
Dac nu este ncuiat, nu-l aude deschizndu-i ua.
Dar dac este ncuiat, era n pericol, pentru c dei
lactul era mic, avea un mecanism care fcea un zgo
mot descurajant, indiferent ct l-ar fi uns ca s-l reduc
la tcere.
- Pot s te tentez cu un phrel, scumpa mea? a
ntrebat-o fcnd un pas plin de speran spre bufet.
Dac ar fi but dou phrele, dispoziia lui Carol s-ar
fi schimbat i ar fi lsat pe mai trziu iminenta criz
conjugal.
- Nu pn nu hrneti pisicile, i-a replicat ea ferm,
fr mcar s ridice ochii de la tiatul prazului.
Paul s-a ntors imediat i a deschis cu zel dulapul

1. Pripitul

n care se afla mncarea pisicilor. Ming i Mong, pere


chea de pisici siameze, au nceput s miaune reven
dicative, nfurndu-se n jurul picioarelor lui.
Ticloase mici i lacome, le-a gratulat n gnd. De
ce masa lor de sear s aib ntotdeauna prioritate
fa de mine i butura mea?
i-a inut respiraia cnd a desfcut cutia de Whis
kas i a pus mncarea n cele dou boluri, aezndu-le
jos. Pisicile, ca nite tigri, mrind i rnjind una la alta,
s-au repezit amndou pe acelai bol, ca nite proaste.
Paul s-a lsat pe vine s le despart, alegndu-se cu
zgrieturi pentru efortul lui, dup care a rmas acolo,
aezat aa pe clcie, uitndu-se la fundul lui Carol
cum se mica uor n pantalonii mov, bine strni pe
trup, n timp ce ea tia cu hotrre morcovi.
Era un fund ngust, rotund ca un mr i care te
tenta s guti din el - i s-a prut lui Paul. i vedea
urma chilotului prin estura pantalonului i tia c snt
chiloii albatri de dantel, foarte decoltai i bordai cu
volnae n jurul picioarelor. Influenat de pisici, Paul
i-a dezvelit dinii ntr-un rnjet desfrnat, exact n clipa
n care Carol s-a ntors s se uite la el.
- Ce faci? l-a ntrebat nevenindu-i s cread ce
vede.
- ... i n clipa aceea s-a auzit soneria, care l-a
salvat s mai inventeze vreo explicaie. Rearanjndu-i trsturile ntr-un zmbet pervers, s-a ridicat i a
pornit iute spre hol, dornic s scape de interogatoriul
lui Carol.
- Intr! a rcnit spre faa surprins a lui Jenny.
Intr s bem ceva. A condus-o n camera de zi i a

plantat-o ferm nfaa bufetului cu buturi, pe care l-a


deschis (la toi dracii, a fost tot timpul descuiat!), scond fericit sticla cu vin.
- , n-avei altceva...? Pn s termine ntre
barea s-a trezit cu paharul plin n mn.
Carol a dat nval din buctrie, tergndu-i mi
nile pe un prosop cu flori aplicate.
- Jenny, lui Paul i pare foarte ru de casetofonul
lui Daisy, a spus ea torcnd, dup care a adugat
acr, ntorcndu-se spre Paul: Nu-i aa, Paul?
- O, da! Firete! Dei a fost o greeal de neles,
n ziua de astzi nu se tie niciodat, miun crima n
jurul nostru - bombe, teroriti, vnztori de droguri.
Este un adevrat rzboi, a spus el dnd paharul peste
cap i ntinznd mna s-l umple din nou. S-i mai
pun, Jenny?
Jenny, care nu era deloc de prere c a fost o
greeal de neles i care de-abia sorbise din pahar,
a pus mna deasupra:
- Nu, mulumesc. Sincer, mi-ajunge.
Carol a preluat crma, conducnd-o spre canapea.
- Firete, Jenny, c tii c ntr-un fel are dreptate.
Creterea delictelor, n special a furturilor, n zone ca
asta este ntr-adevr ngrozitoare. Dup prerea mea,
de vin snt toi bieii ia fr un loc de munc i
care nu au nimic mai bun de fcut. S-a aplecat ze
loas n fa, dup care s-a ndreptat surprinznd pri
virea lui Paul n decolteul ei. Ai fost n cartierul de
dincolo de strada principal? Ct este ziua de lung
miun oameni fr nici o ocupaie. Ne ndreptm spre
o revoluie, asta este prerea mea. Vor nvli din

coace de strad i vor jefui locuri linitite, unde se


respect legea, aa cum este sta. Exact cum s-a
ntmplat n Rusia.
Dumnezeule, este nebun! i-a zis Jenny. Nebunie
curat! Carol n-ar trece niciodat dincolo de strada
principal, n cartierul cu locuine publice, nici mcar
dac i-ar fi furat toate lucrurile ei preioase.
Cum poate s spun ce se ntmpl acolo? Dar,
Carol, cu prul bine fixat, tresrind vioi precum o crea
st de coco, de-abia se nclzise.
- i copiii care cresc fr tat! Fr nici un fel de
model de urmat. i mulumesc lui Dumnezeu c ne-am
putut trimite bieii ntr-o coal decent, unde pot
nva ce trebuie. i tii bine c se pot spune multe
despre tineret. Despre canalizarea energiilor lui.
nvndu-i cum s se ucid unii pe alii, i-a trecut
suprat prin minte lui Jenny.
- Ar putea nva cu siguran ce trebuie i aici,
acas, bucurndu-se de prezena ambilor prini, a spus
ea n schimb, dornic dintr-o dat s-i apere propria
variant de via de familie, dac crezi c tot ce le
trebuie este prezena unui tat. Carol i-a aruncat o
privire furi, ntructva conspirativ, ca i cum ceea
ce i-ar putea nva Paul pe fiii ei este puin probabil
s merite a fi tiut.
- Marea majoritate a delictelor comise de tineri, a
continuat Jenny, este fcut de biei. Aceiai prini
singuri cresc i fete. Cu siguran c duntoare snt
mesajele care parvin bieilor n societate i nu ne
aprat structura familiilor lor. O secund Carol a prut
derutat, dar i-a revenit imediat.

- Oh, fetele - tim cu toii ce fac ele! Rmn nsr


cinate i fac prostituie, asta fac fetele.
n faa unor asemenea prejudeci, Jenny nu pu
tea dect s renune. Era timpul s plece nainte ca
gazda ei s ajung la avantajele reinstaurrii Serviciu
lui Naional.
- Trebuie s plec, am un pui n cuptor, a spus
lsnd paharul pe podea, lng canapea, i spernd ca
vreuna din pisicile alea perfide s-l rstoarne totui pe
covorul crem. Nu este de mirare c i-au trimis copiii
la internate, i-a zis. Mobilele pastel n-ar fi rezistat
niciodat unei viei sntoase, cu copii n cas. n
orice familie normal, o canapea deschis ar avea
urme generoase, lsate de creioane i stilouri.
- Nu i-am pltit walkman-ul, a zis Paul scond din
buzunar carnetul de cecuri. Ct cost, vreo 30 de lire?
- Cred c 35 ar fi perfect pentru acoperirea costu
lui, i-a rspuns Jenny, ntrebndu-se de ce naiba s-o fi
gndit s se mai oboseasc s scoat banii din asigu
rare.
- Dei, sincer, snt de prere c dac doamna
Fingell nu trgea cu ochiul, a nceput s ovie Paul.
- Dac-i avei cumva, cred c Daisy ar prefera
bani ghea, a insistat fr cruare Jenny.
- Perfect. i Paul a numrat rar bancnotele. Pof
tim. i spune-i c totul s-a ntmplat dintr-un spirit de
bun vecintate, nu?
Alan s-a simit complexat n local. n Dorset nu a
avut senzaia asta. Poate c de vin era faptul c
purta costumul de serviciu. Serena era la bar, cum

pra buturile. A privit-o cum sttea la coad, cu pi


cioarele ei lungi n lycra neagr, cu trupul ei lung i
filiform ntr-o cma crem de mtase, msura extralarg, i o jachet brodat. Nu prea bttoare la ochi
- toate fetele din local erau mbrcate cam la fel. A
fost ideea Serenei s se mbrace aa la birou.
Un stil cam nefericit pentru un birou de contabili
tate, a apreciat Bernard, partenerul lui Alan, dar era
cea mai calificat dintre tinerele solicitante i, aa cum
a inut s evidenieze Alan, nu prea erau n situaia s
ofere acel gen de salarii care s le permit s le dic
teze subordonatelor lor cum s se mbrace.
Alan simea c miroase nc a birou, dar mai ngri
jorat era de faptul c atunci cnd va ajunge acas o s
miroas a tutun i a crcium, lucru pentru care Jenny
va avea nevoie de o explicaie. Era, de asemenea,
ngrijorat de Serena i de flori. Fata nu a spus nimic,
poate c gestul lui romantic nesocotit a fcut-o s se
simt jenat.
i-o imagina chicotind, discutnd cu colega ei de
camer. Era puin probabil ca n apartamentul ei de
la subsol, pe care l ocupa mpreun cu o prieten, s
existe vreo vaz potrivit pentru asemenea flori. Lu
cruri precum vaze uriae i scumpe erau acumulate
de oameni ca el i Jenny de-a lungul multor ani de
via conjugal comun.
Probabil c le-a aruncat ntr-o gleat de plastic.
Poate c a exagerat, n definitiv au fost ntr-o de
plasare de lucru i pentru o noapte de pasiune la Ritz.
A fost unul din rarele gesturi spontane, rezultatul sen
timentului de uurare c a gsit, chiar n propriul su

birou, pe cineva care mprtete acelai interes ca


el. Era uor cnd era vorba de pasiunea lui pentru
gtit, toat lumea putea mnca i aprecia rezultatul i
putea spune tot ceea ce se cuvenea n asemenea
situaii.
Dar muzica era o chestiune cu totul diferit. Acas
se simea eliberat de orice inhibiie n ce privete gus
turile sale numai la sfritul uneia dintre propriile petre
ceri cnd, beat fiind, cnta A lrig h t now".
Faptul c aceste gusturi nu erau mprtite de
familia lui i de prieteni devenea de obicei evident
cnd Ben i Daisy prseau camera cu exclamaii care
dovedeau ct snt de stnjenii (Oh, tatii), iar prietenii
de-o via ncepeau s-i caute hainele i cheile de la
maini.
Sincer fiind, nu a mprtit niciodat dragostea lui
Jenny pentru muzica clasic, dei, cu ani n urm,
imaginea lui Jenny ameitor de blond i subire, cntnd la flautul ei n rochia neagr de catifea mulat pe
trup, l-a scos aproape din mini.
Mai simea o anumit senzualitate cnd o urmrea
cum cnt, felul cum i umezea buzele i i pregtea
gura moale pentru flaut. Dar Mozart nu l mica, n
timp ce Mick Jagger fcea lucrul sta.
Localul era destul de sordid, cu covorul lui cu vrtejuri maronii care numai Dumnezeu tia ce pete ascun
dea.
Mirosea a bere i a substane pentru mprosptat
aerul, iar plafonul era afumat de la igri i de la car
tofii prjii.
Alan intra rareori ntr-un local cu Jenny, poate n

vacan, n Cornwall, cutnd o bere i un sandvi,


ntotdeauna undeva unde era curat, unde aspectul era
rural i pitoresc, cu couri cu plante agtoare, cu
pine fcut n cas.
n localul sta se auzea de afar zgomotul traficu
lui de pe perifericul circular din nord, iar ntr-un col
cineva fcea discret prob de microfon - unu, doi.
Lui Alan i plcea sunetul sta. Costumul lui prea
tot mai nepotrivit pentru locul n care se afla, toat
lumea purtnd blugi, piele sau pnz.
Ar fi trebuit s-i ia haine de schimb la serviciu,
i-a zis n sinea lui, ca n liceu, cnd, n autobuz, la
ntoarcerea acas, i ascundea jacheta bordat cu
blan n geant i ncerca s agae fetele de la coala
secundar.
Erai consemnat dac erai prins, i-a amintit el. S-a
ntrebat care ar fi pedeapsa dac l-ar prinde Jenny
acum.
Serena a adus buturile, iar formaia a aprut pe
scen i a nceput s-i acorde chitarele.
Alan s-a uitat n jur; nu era singurul rocker n vrst
din ncpere, ceea ce nu era surprinztor, avnd n
vedere c formaia se meninea n lumea muzicii de
25 de ani.
A surprins privirea unui brbat chel, cam de vrsta
lui i au fcut un schimb de zmbete, recunoscndu-i
reciproc ndelungata activitate n sprijinul rockului.
S fie oare un alt refugiat care vrea s evite un
cmin ultraculturalizat? s-a ntrebat Alan.
Exact n clipa aceea formaia a nceput s inter
preteze primul ei numr, iar Alan a resimit aproape

aceeai emoie ca n 1963. Atunci bnuia c nici m


car sexul nu se apropia de lucrul sta, iar acum, dup
30 de ani, dac ar fi fost nevoit s rspund din nou la
aceast ntrebare ar fi trebuit s recunoasc c a avut
dreptate.
Jenny nu mai primise niciodat un telefon obscen.
i, categoric, nu te atepi la aa ceva n toiul cinei.
Tipul a fost foarte concret n ce privete dorinele lui,
dei ea nu avea nici o idee cum ar fi putut s ofere un
asemenea gen de serviciu la telefon - poate c el, la
fel ca i Polly, credea c sexul oral este un subiect de
conversaie. ntoars la mas, a mpins deoparte far
furia cu pui, pierindu-i orice fel de apetit.
- Dar ce a spus practic? a ntrebat Polly, gndindu-se dac, n definitiv, sexul oral nu implic de fapt
chiar o conversaie telefonic.
Ar fi grozav s-i spun lucrul sta lui Harriet, ct
mai departe posibil de urechile doamnei Spencer sau
ale oricrei alte profesoare curioase.
- Nu, zu mami, ce a spus? a ntrebat Daisy dorindu-i s fi rspuns ea la telefon.
- Voia, , ei bine voia s fac nite chestii. Mi-a
oferit i bani, a spus Jenny, luminndu-se uor i zm
bind slab. Poate c ar fi foarte bine s clarifice lu
crurile, mai ales n faa lui Polly. Noroc c nu a ridicat
ea receptorul - l-ar fi inut ceasuri ntregi pe tip la
telefon discutnd pornografie i atingnd noi profunzimi
ale cunoaterii n domeniu.
Ben, ncercnd s rmn calm i dorindu-i s-l
sune i pe el o anumit femeie care s se ofere s-l

plteasc pentru serviciile obscene, s-a ntins i a luat


prea mult piure de cartofi n lingur, vrsnd o parte
pe mas.
- Nu este genul de lucruri despre care ar trebui s
informezi grupul tu de grijulii? a ntrebat el. N-ar tre
bui s raportezi despre acest delict liderului tu?
Jenny a simit c o trece un tremur la gndul de a-i
repeta lui Paul detaliile conversaiei.
Ar scrie totul, cuvnt cu cuvnt i ar pune declaraia
ntr-unul din dosarele pe care Carol spune c le ine
n foarte mare ordine n biroul su din pod.
l i vedea, umezind cu limba vrful creionului i
spunnd: ,Acum s revedem totul din nou pentru a fi
siguri c am neles bine. Asta dorea el exact s faci?"
- Nu, pentru c nu este o ameninare pentru ni
meni altcineva din cartier. N-am s mai spun nimnui.
Categoric, nu. Cu excepia lui Sue, i-a zis ea n gnd,
pe care se putea bizui c o s atenueze caracterul
sordid al convorbirii. Dup care i-a zmbit lui Ben. Oh,
Ben, i nu le mai spune grijulii", nu este dect Aso
ciaia de Supraveghere a Cartierului. Vi-i nchipuii pe
Paul i Harvey, precum i pe btrna doamn Fingell
umblnd cu btele de cricket ca s apere cartierul i
s-i alunge pe rufctorii suspeci?
- Nu, a rspuns Daisy. n special nu pe doamna
Fingell, iar pe Carol nici att.
- Nu mi-ai spus nc ce a zis, a bombnit Polly. Nu
tiu cum sun un telefon porcos i deci cum am s-mi
dau seama dac am s primesc unul?
- Ai s-i dai seama, Polly, crede-m. i s spe
rm c n-o s se ntmple aa ceva.

Polly spera, dimpotriv, i era hotrt s-i pe


treac tot restul serii pe lng telefon.
Dei era trecut de miezul nopii cnd s-a ntors
Alan acas, Jenny era nc treaz. Dornic s vin
repede ziua urmtoare, n sperana c se va dovedi
mai bun dect cea care a trecut, s-a dus la culcare
devreme, ncercnd s adoarm, dar fr s reuea
sc. Muzica pe care o asculta Daisy, acompaniament
esenial pentru facerea temelor, continua s rzbat
pulsnd pn la ea.
Jenny se ntreba dac ar trebui s-i cear s dea
aparatul mai tare ca s-i dea seama ce melodie este,
mai curnd dect s zac acolo i s ncerce s ghi
ceasc dup ritmul basului. Mai erau apoi i propriile
ei gnduri: dou telefoane ciudate ntr-o singur zi,
primul despre leciile de flaut, n care ea i interlocu
torul preau c vorbesc n dodii, apoi cellalt - clar
obscen.
S-a gndit la anunul plasat n vitrina ageniei poate c existau perveri care notau pur i simplu
cteva numere de telefon la ntmplare, dup care su
nau la noroc. Poate c scrisul ei era prea feminin data viitoare o s bat anunul la main. Slav Dom
nului c cel puin nu-i trecuse pe el numele i adresa.
La 12:30 l-a auzit pe Alan intrnd pe alee, frna de
mn avnd un scrit caracteristic. nc un lucru care
trebuia reparat. Bgat sub cuvertur cu un roman n
mn, tia c ar trebui s coboare i s vorbeasc cu
Alan, s-i explice despre zidul demolat, s-i spun
despre telefon, despre Polly i revista Playboy. Dac

n-ar fi fost afurisita aia de not de plat de la florrie,


de-abia ar fi ateptat s mpart dezastrele zilei cu el,
reducnd dimensiunile dramei rznd i bnd un ultim
pahar de vin mpreun, n timp ce el i aducea la
mas puiul rece din frigider. Jenny a rmas sprijinit
de perne, complet treaz, ntrebndu-se unde naiba o
fi fost pn la ora asta, cu cine i ce o fi fcut.
i-a dat seama c pn acum nu a acordat nici o
importan acestor lucruri - dac spunea c are un
client cu care nu se poate ntlni dect seara i c este
la o deprtare de 30 de mile, era convins c nu avea
nici un motiv s spun altceva dect adevrul. Acum,
simea cum devine acel gen de soie pe care a dis
preuit-o ntotdeauna - genul care adulmec aerul, ca
o pisic, s vad dac simte parfumuri nefamiliare,
care cerceteaz hainele s vad dac nu gsete fire
de pr ce aparin altor femei.
Deja l auzea cum umbl jos ncercnd s nu fac
zgomot, evident pentru a nu deranja pe nimeni. Parc
fiecare scndur a podelei din buctrie era vie, Jenny
urmrindu-i dup scrit drumul de la u la frigider, la
chiuvet, la mas i napoi la plit. ntruct i era im
posibil s doarm, iar curiozitatea i cretea cu fiecare
clip, Jenny s-a nfurat n halat i a cobort.
Alan bea ceai, mesteca un picior de pui i prea
nsingurat, i-a zis ea, aa cum sttea pe scaunul lui,
cu Biggies pe genunchi.
Mirosea a crcium i a ncercat s nu se gn
deasc cu cine o fi fost. Poate ar fi fost mai bine dac
ar fi mirosit a restaurant scump?
- Ai venit trziu, ai mult de lucru? l-a ntrebat ct

mai calm posibil, lund ceainicul i ndreptndu-se c


tre dulap, dup o can.
- Da, mi pare ru, dei a fi avut timp s iau un
sandvi i nite bere. Puiul sta este bun, a spus
fcnd-o imediat suspicioas. De obicei ar fi zis c ar
mai fi trebuit nu tiu ce mirodenii sau ar fi enervat-o
ntrebnd-o dac a pisat usturoiul nainte s-l pun.
- Ai vzut zidul? l-a ntrebat. Alan a dat din cap, cu
o expresie plin de regret. Jenny i-a zmbit. M tem
c participanii la aciunea De veghe-n cartier" sunt
prea zeloi. Doamna Fingell i Paul au crezut ca walkman-ul lui Daisy este o bomb, iar poliia l-a aruncat
n aer. A fost o chestie destul de spectaculoas. i
am obinut 35 de lire de la Paul pentru walkman. Nu
prea tiu ce s fac n legtur cu zidul.
Piciorul puiului s-a oprit la jumtatea drumului n
aer, Alan izbucnind n rs.
- Doar nu vorbeti serios! Idioii! Am crezut c ai
intrat cu maina n zid sau ceva de genul sta.
Jenny s-a sprijinit de bufet, i-a strns minile n
jurul cetii de ceai i s-a uitat la el cu cldur. Prea
obosit, dar plin de afeciune. S fie sentimentul de
vinovie sau devenise adeptul oribil al unei viei duble?
Se uita nc la ea cu privirea familiar i plin de
dragoste.
- tii c am putea s lum ceaiul sta sus, n pat?
De fapt chiar cred c aa ar trebui s facem, Budincu. S-a ridicat ncet, dnd cu grij pisica jos de pe
genunchi.
- De ce Budincu? a ntrebat brusc Jenny, stingnd luminile n buctrie i pornind pe scri. i ce fel

de Budincu? Ceva special de la Roux Brothers, s


zicem o millefeuille aux framboises avec creme fraiche? O budinc solid? O plcint cu mere de la
Delia Smith ? Mngindu-i fundul n timp ce urcau sc
rile, Alan a izbucnit n rs.
N-ai nimic pe dedesubt! Delicios. A spune c
lucrul sta te face ca n clipa de fa s fii o foarte
apetisant creme brulee. Dulce, cu o pojghi nel
tor de dur i cu un coninut delicios de cremos. Jenny
a chicotit ncet. Ajuni n captul scrilor, a mucat-o
delicat de ceaf. Dar firete, a adugat el, va trebui s
te gust ca s constat.
nseamn deci c n seara asta nu a fcut-o, a
conchis Jenny cu uurare n timp ce se spal pe dini,
i-a pieptnat apoi prul i i-a dat cu nite Diorella,
altminteri n-ar avea energia s o mai fac nc o dat.
S-a urcat n pat, n timp ce Alan a intrat n baie, s-a
ntors, i-a scos lucrurile de pe el, rmnnd gol, cu
trupul palid, uor pufos. S-a urcat lng ea, zmbind
fericit, lsndu-i un bra greu peste snii ei. Dumne
zeule, sper c n-a contractat ceva primejdios, s-a gn
dit Jenny, nfiorndu-se brusc. ntruct avea sterilet, nu
putea s-i cear s foloseasc prezervativ, cel puin
nu fr s-i ofere un motiv foarte ntemeiat. Ar fi vrut
s fi fost suficient de iute la minte i s-i spun c, n
afar de toate celelalte dezastre ale zilei, i-a mai czut
i steriletul, dar acum era prea trziu.
Mna lui i redescoperise reperele familiare ale tru
pului, aa c, nlnd o rug n gnd, Jenny i-a ncru
ciat degetele i s-a pregtit s-i rite viaa.

- Nu pot s lipsesc de la petrecerea Sophiei. Pur


i simplu nu pot suporta s mi se ntmple aa ceva.
Ce s fac? se plngea Daisy prietenei ei Emma, cu
prins de cea mai neagr disperare.
Emma a ncercat s se gndeasc la tacticile din
trecut care au mers cu prinii ei foarte severi.
- Ai ncercat s-i convingi? S le spui c ai nvat
lecia i c n-ai s mai faci niciodat? Ai ncercat s
faci curenie n camera ta i s le spui c ai s
pstrezi ntotdeauna aceast oribil curenie? Genul
sta de lucru ine pn i la mama mea i tii ct este
de ncpnat.
- Nu. N-are nici un sens. De data asta snt re
voltai, se simt dezamgii", cum a spus mami. Ori de
cte ori se uit la mine are expresia aia care spune
cum ai putut s ne dezamgeti n felul sta, ca i
cum ar regreta c a fost att de nelegtoare toi anii
tia. Arat cu adevrat nefericit i nu se poate ca

totul s fie din cauza mea. Nu snt eu de vin c


dintr-o dat toi elevii ei nu mai vor s cnte la flaut.
Daisy a oftat profund. Pn la sfritul sptmnii tre
buie s ies cu un plan super. Poate c am s-o ndu
plec i o s m lase s stau peste noapte cu tine dac
jurm c nu ieim din cas i c nvm la fizic.
Merit o ncercare, a spus Emma. Nu poi s
pierzi o petrecere att de grozav, nu este sntos. Or
s fie acolo toi bieii de la coala nfrit cu a ta,
aa c trebuie s mergem i noi. Ne face bine s
ieim cu ei, cu toi hormonii notri de adolescente care
au luat-o razna. Snt sigur c vor ceda i vor dis
prea pentru totdeauna dac nu le dm ceva de fcut.
Hormonilor vreau s spun, nu bieilor. Gndete-te
puin; pe vremuri, fetele aveau copii i orgasme gro
zave cnd erau de vrsta noastr. Nu este drept ca
toate astea s ne fie refuzate.
Emma nelegea uor deformat biologia, Daisy era
sigur de asta, dar probabil c avea dreptate: dac
natura te fcea s te simi ntr-o stare cu nclinaie
sexual, cine erau ele s se opun? Puteau s lase
deoparte chestia cu copiii, firete.
Putea s ncerce s abordeze aa problema n
faa lui Jenny - s-i spun c faptul c este consem
nat st n calea dezvoltrii ei sexuale, dei, dac se
gndete mai bine, nu poate.
Cnd Daisy era mai ic, Jenny a lsat s-i scape n
cteva ocazii c a avut nite vremuri grozave n tine
reea ei i c n-a fost deloc un lucru ru. n ultima
vreme a avut totui grij s nu mai vorbeasc despre
asta, ca i cum ar regreta c a menionat vreodat

aa ceva. Daisy s-a gndit c de vin este SIDA.


Din locul n care se aflau, Emma i Daisy puteau
auzi strigtele restului echipei de hochei, meciul apropiindu-se de fini.
Daisy reuea ntotdeauna s fie aleas s joace
funda stnga, mpreun cu Emma n poart, amndou perfect mulumite c btile pentru minge se
efectuau la captul cellalt al terenului, ele fiind lsate
n pace s brfeasc.
- Unde snt toi tipi ia? a ntrebat Emma. De obi
cei erau cel puin ase la gura aia de gard.
- Nu este nimeni, i-a replicat Daisy rotind ochii n
jur. Nici unul. Probabil c ne-am pierdut sex-appeal-ul.
Om fi prea btrne! Cred c or s vin droaie s se
uite la cele din clasa a opta, toate fetele alea de 12 i
13 ani. Noi sntem coapte, terminate i, evident, nu
prezentm nici un interes pentru perveri.
- Nu, greeti, a spus Emma iindu-se ca s vad
mai bine i trecndu-i degetele prin prul blond. Uite
acolo unul din grupul lui Ben, cel care seamn mai
curnd cu tatl cuiva.
Daisy a recunoscut descrierea nainte s-l vad pe
Oliver i imediat a nceput s-i aranjeze picioarele
lungi ntr-o poz decorativ, sprijinindu-se seductor,
spera ea, de stlpul porii, cu fusta accidental11ridicat
ca s i se vad chiloii de sport. Dei erau ngrozitori,
erau totui chiloi i, din cte auzise ea de la Ben, la
asta doreau toi bieii s aib acces - fie el vizual
sau manual.
Daisy avea o slbiciune pentru Oliver. Biatul sta
avea ceva din nfiarea unui italian, aa brunet i

ndrzne cum era. Cnd i-a petrecut vacana pe ma


lurile lacului Como, pe cnd avea 13 ani, a fost foarte
impresionat de atenia pe care i-o acordau chelnerii,
oferii de taxiuri i strinii de pe strad - un uvoi
permanent de sunete exotice de apreciere: uierturi
printre dinii periculoi de albi, fluierturi joase, cuvinte
strine care sunau delicios de insolente, chiar i ciupi
turi i ghionturi! S nu le acorzi nici o atenie", a
instruit-o Jenny, ngrozit c fetia ei era tratat ca
obiect sexual. Nu le ntlni privirile i te vor lsa n
pace.
Dar Daisy privea fr ruine n toi ochii negri pre
cum catifeaua pe care-i ntlnea, att de diferii de cei
ai bieilor englezi, aa de reci i de stngaci, care
roesc pn la rdcinile acneei lor fie i numai dac
clipeti n faa lor.
Doi ani mai trziu, pe un teren ngheat de hochei
englezesc, Daisy a simit de la o sut de yarzi lucirea
din ochii lui Oliver i brusc parc era var i cald, i
mnca ngheat.
- Nu o termina Ben, i-a poruncit Oliver ntinznd
mna. Ben a inhalat adnc i i-a trecut igara rulat
lejer lui Oliver, care a tras o priz, fiind evident c
avea exerciiu. Nu este rea chestia asta. Furnizorul
obinuit? l-a ntrebat pe Ben.
- Da, dar pentru data viitoare a ridicat preul. Men
ine acelai pre numai dac o s comandm mult mai
mult.
- Nu prea avem nevoie de aa ceva, nu? Oliver
s-a sprijinit mulumit de gard. Nu cnd ne putem rcori

privind o scumpete de fat cum este sora ta. mi place


o fat care-i ridic fusta, nu i-o trage n jos, cnd tie
c se uit la ea un tip. Este un semn foarte promitor.
Ben se uita la Emma care srea pe loc s se
nclzeasc, tresltrile fustiei de sport lsnd s i se
vad chiloii albatri.
Era uimitor cum chiloii tia reglementari ngrozi
tori, att de neatrgtori cnd erau pui la uscat pe
radiatorul de rufe, acas, puteau deveni de fapt foarte
sexy cnd se aflau pe un fund care nu fcea parte din
familie.
- Alt dat s aducem un binoclu cu noi, a spus
Oliver rznd, i s ne prefacem c cercetm prezena
pescruilor cu cap negru n spaiile deschise ale Lon
drei sau ceva de genul sta.
- Mie-mi place s m uit la femeile care fac sport,
a mormit Ben. Am prins gustul sta. Dumnezeule,
cum am s fiu cnd o s am 60 de ani? Picioarele
Emmei erau chiar mai ferme dect ale lui Carol Mathie
son, dar tia c sub chiloii ia ngrozitori se afl prob
abil un gard de srm ghimpat format din volnaele
neltor de fragile.
- La 60 de ani ai fi probabil arestat pentru asta, a
conchis Oliver, stingnd restul igrii cu drog i fgduindu-i n sinea lui c, nainte de terminarea anului
colar, va avea grij de virginitatea lui Daisy Collins.
- Spune dac nu vrei! Faa drgu, bronzat, a
Laurei Benston o privea ngrijorat pe Jenny, pe dup
liliacul de la poart.
Cu mijlocul nepenit de ct a stat aplecat ca s

curee nite levnic de frunzele moarte, n sperana


c va rezista pn n var, Jenny s-a ndreptat i a
ntrebat-o obosit:
- Ce s nu vreau?
De ce oare Laura face ntotodeauna aa? s-a gn
dit ea. De ce ncepe s vorbeasc de parc s-ar afla
deja n mijlocul unei conversaii?
- S-i nchiriezi casa! i-a spus Laura cu un zmbet
de parc era pe punctul s-i fac un cadou minunat.
Jenny i-a scuturat pmntul de pe mnuile de gr
dinrit i a ateptat, zmbindu-i ncurajator. Tipilor care
filmeaz; nu o pot folosi pe a mea pentru c am nchi
riat-o pentru un catalog de mod. Dar pot filma la voi
pentru c a voastr este practic aproape identic. Ex
presia Laurei a devenit dintr-o dat ngrijorat, ca i
cum i-ar fi trecut brusc prin minte c s-ar putea ca
Jenny s nu vrea ca dou tone de echipament de
filmare i 30 de strini s-i invadeze casa. i n clipa
aceea, istea, a venit cu partea cea mai tentant.
Primeti o groaz de bani pentru asta! Dup care a
optit ca i cum ar fi putut s o aud toi participanii la
aciunea De veghe-n cartier": n bani ghea dac
vrei.
- Nu este un lucru pe care ar trebui s-l spui unei
soii de contabil! a izbucnit Jenny n rs.
O clip Laura a prut confuz, dup care a zmbit.
- Poate fi i mai ru, scumpo. Puteai fi mritat cu
un inspector de impozite. Oricum, nchiriaz-o, te rog!
Nu-mi place s-i las balt. Data viitoare ar putea re
curge la altcineva i atunci a fi nevoit s-mi iau o
slujb. i facem attea eforturi s mai avem un copil...

Jenny i dorea ca oamenii s nu spun asemenea


lucruri. Imediat i-a aprut n minte imaginea Laurei
fcnd frenetic sex cu Harvey n buctrie, sprijinii de
frigider, toate figurinele ale magnetice pentru prins co
respondena cznd la picioarele lor ca o ploaie multi
color. nvrtind spliga n mn, a ncercat s se
concentreze.
Laura, cu ochii ei imeni de sub bretonul negru,
privea ngrijorat de parc era pe punctul s izbuc
neasc n plns, fcnd-o pe Jenny s se simt per
sonal rspunztoare pentru eventuala dimensiune a
familiei ei.
- O.K., O.K., am s-o fac. Sau cel puin pot s vin
ca s stm de vorb s vd i eu ce implic toat
treaba asta. Va trebui s plteasc o grmad de
bani dac asta nseamn sptmni de deranj, a avertizat-o pe Laura.
- N-o s dureze mult, i promit. De obicei, le tre
buie numai o zi. Oh, grozav, eti minunat! N-am s
uit asta. Tu i Alan trebuie s venii la cin.
Ei bine, dac nu mai poate avea elevi pentru lec
iile de flaut, chestia asta i va aduce banii de care are
nevoie, i-a zis Jenny curindu-i pmntul de sub
unghii n buctrie.
Spectrul unui viitor cu jumtate din venit i cu ace
leai cheltuieli a fcut-o s se nfioare. Dar exact n
clipa aceea a sunat telefonul.
O fi vreun printe care vrea s-i dea copilul s
nvee flautul, i-a zis tergndu-se n grab pe mini.
l-a plcut vocea brbatului; a sesizat un sim al
umorului n ea. Nu prea constata aa ceva la prinii

care vor s-i dea copiii s nvee flautul. De obicei ei


sunt prea preocupai de preul instrumentului, vor s
se asigure c lecia va dura categoric o jumtate de
or i altele de genul sta.
Ar fi drgu s aib i ea mcar o dat un elev
matur, pe cineva care vrea s nvee pentru c asta
este opiunea lui personal.
- Handicapul meu e o problem? Oh, scuz-m,
ar fi trebuit s spun problemele mele fizice", nu?
- Atta vreme ct poi ine n mn un flaut, asta
n-are nici o importan, i-a spus Jenny, lucru care din
cine tie ce motive l-a fcut s rd. Ct de mobil
sntei? l-a ntrebat atunci, gndindu-se c dac vrea
s vin acas la ea i o avea nevoie de o ramp
pentru scaunul cu rotile ca s urce treptele de la in
trare, ce va face?
- Oh, destul de mobil. Nu este vorba dect de
piciorul cel nou, ai s vezi.
Jenny spera dimpotriv, nevznd ce legtur ar
avea asta cu muzica.
- Avei instrumentul dumneavoastr? l-a ntrebat
ea, iar brbatul a rs din nou.
- Sigur c-l am, scumpo! Nu merg-nicieri fr el!
- Te-a sunat n urma anunului? Ai pus anun cu
lecii de flaut n vitrina unei agenii? Eti nebun? La
fel de bine ai fi putut s scrii felaii experte, 30 de lire
edina"! Eti singura persoan de pe planeta asta
care nu tie ce nseamn lecii de flaut", cnd scrii
aa ceva ntr-un anun i-l plasezi la o agenie.
Nu sta era rspunsul pe care-l atepta Jenny cnd

s-a dus la Sue s-i povesteasc despre noul ei elev.


Sue era n buctrie pregtind prnzul - sup din cutie
uitndu-se la Jenny peste umr complet uluit.
- Da, s-ar putea s fiu ridicol de naiv, dar n-am
tiut. Exist evident i lipsuri n educaia mea. Aa
cum i-am spus, am pus un anun n vitrina unei agen
ii absolut obinuite. N-am remarcat nici o reclam
gen predau franuzete, masaj suedez sau chestii din
astea. S-a oprit brusc, privind oripilat spre Sue. Oh,
Dumnezeule, ce am fcut?
- Cum ce ai fcut? i-ai dat i numrul crii de
credit?
- n afar de faptul c l-am programat pentru o
lecie, joia viitoare la ora dou, l-am ntrebat dac are
instrumentul lui. Nu este de mirare c a izbucnit n rs.
- Dar nu a fost surprins. Sue a adus supa la mas,
chicotind fericit. Cred c a spus c'este incredibil de
legat de el! A rs ncntat, delectndu-se de glum.
- Nu rde, de fapt chiar a zis ceva de genul sta.
Oare la ce s-o atepta?
- La o edin de sex oral, firete i nc una
bun. Ct i-ai spus c-l va costa?
Jenny era alb la fa precum varul.
- Pentru o lecie de flaut iau 16 lire sterline pe or,
9 lire pe jumtate de or. N-a face asta unui strin
nici pentru toi banii din lume! i-a spus cu nverunare.
Sue clipea nencreztoare. Oricum, nu acum, i-a
zis Jenny n sinea ei. A fost cu totul altceva pe vre
mea cnd a considerat treaba asta ca singura modali
tate de a-i asigura hrana i lecii.le de muzic.
Timp de vreo dou sptmni, la sfritul unui se

mestru foarte greu, s-a pus problema s aleag ntre


a face asta sau a renuna complet la colegiu. n ce
privete plata, ea s-ar fi mulumit numai cu mesele
somptuoase pe care i le ofereau clienii, dac ei ar fi
tiut lucrul sta.
Dar totul a ncetat cnd l-a cunoscut pe Alan, c
ruia i s-a fcut mil de frigiderul ei gol. Nu i-a spus
niciodat despre lucrul sta. Ce rost ar fi avut?
Jenny a atacat hotrt supa, dar Sue se tot juca
cu lingura, cu o expresie profund gnditoare.
- Ar trebui s iei mult mai mult i nu ar dura dect
cteva minute..., a spus Sue chibzuind.
- Nu, n-a putea s-o fac pentru nici un pre! a
exclamat Jenny trntind lingura n sup.
- Pun pariu c a-i face-o! Snt sigur c pentru 50
de lire ai face-o!
Jenny a privit-o cu rceal, dar Sue nu a cedat.
- O.K., dar pentru o mie ai face-o categoric!
Jenny a izbucnit n rs.
- Ei bine, pentru o mie cred c ar face-o majori
tatea oamenilor, numai dac nu snt deja al naibii de
bogai. O.K., da, pentru att a face-o. Dar nu mi s-a
oferit o mie i nu cred c ar oferi cineva att. i n-o fac
pentru c nu snt trf.
Sue a rupt o felie de pine cu usturoi, arbornd un
zmbet triumftor.
- Oh, dar asta-i la fel ca gluma aia veche, nu?
Dac spui c ai face-o pentru o mie de lire sterline,
atunci am stabilit deja c eti trf, iar acum nu facem
dect s negociem preul!
O jumtate de or mai trziu i dup mai mult de o

jumtate de sticl cu vin, Sue i Jenny stteau n


camera de zi, pe canapea, cu cetile de cafea n mn.
Lui Jenny i plcea camera, i aducea aminte de bi
rourile hippy pe care ea i colegii ei le amenajau cu
mult timp n urm, la universitate; puneau pe perei tot
felul de tablouri de art abstract mai degrab dect
posterele concertelor pe care le ddeau, iar pe podea
o adevrat colecie de covoare vechi.
Divorat de cei doi soi i cu copii plecai la o
renumit coal public, Sue locuia ntr-o atmosfer
de studenie, ntr-o perpetu dezordine; nimeni nu i-a
vzut vreodat suprafaa biroului, att de plin era de
scrisori i documente.
Nu lipsea dect mirosul de beioare chinezeti i
ar fi fost ca atunci...
- Doar nu este ca i cum n-ai fi fcut-o niciodat,
nu? Atunci ce ar avea de suferit? a intervenit Sue n
gndurile ei.
- Demnitatea i integritatea mea, i-a replicat Jenny.
Plus faptul c se presupune c snt o femeie cu o
csnicie fericit.
- De unde dintr-o dat atta fericire? Iar Alan cine
tie ce o fi fcut el n ultima vreme! Nu t'e poi gndi la
treaba asta ca la o rzbunare dulce i profitabil?
Din cauza vinului i a cldurii focului din camer,
Jenny era o somnoroas.
S-a uitat pe fereastr, dincolo de strada principal,
la cartierul de locuine de stat n permanen plin de
via. Nu era de mirare c Sue avea o viziune mai
larg despre via cu aceast perspectiv i deschi
dere.

- Am avut partea mea, slav Domnului, n adoles


cen - fr bani vreau s spun, a recunoscut Jenny
gndind cu glas tare. Asta pentru c eram catolic.
Toate tiam c nu puteam avea relaii sexuale, era un
pcat. Clugriele nu s-au referit niciodat la sexul
oral, cum s fi fcut aa ceva? Jenny a zmbit numai
la simplul gnd. Atta vreme ct nu mergeam pn la
capt, totul era n regul. Cnd am fcut-o cu adev
rat, n clasa a asea, erau fete care vzuser tot attea capete de s... cte weekend-uri i nc puteau s
spun c snt virgine.
- lat deci ce era de demonstrat, a declarat Sue
de parc ctigase game-ul, setul i meciul. Iar dac
foloseti din astea - s-a aplecat sub canapea i a
scos un pachet de prezervative - , uite scrie pe eti, chet arom de citrice asortate", poi foarte bine s
nchizi ochii i s te prefaci c sugi o bomboan de
fructe!
Va trebui s-i explic pur i simplu c a fost o gre
eal teribil, i-a zis Jenny cteva zile mai trziu. Nu a
fost deloc bine organizat, nici mcar nu-i luase tipului
numrul de telefon.
Pn i un elev adevrat ar fi trebuit s fac asta,
n cazul c ar fi fost nevoit s amne lecia din vreun
motiv oarecare. Ar fi trebuit s cear mai multe detalii.
Nu a fcut altceva dect s programeze un necunos
cut la o or cnd era singur n cas; putea s o
omoare sau s o violeze!
Probabil c-i pierduse minile de a fost att de
neglijent. A spus c l cheam David Robbins, dei,

dac urmrete altceva dect lecii de flaut, este foarte


puin probabil s fie numele lui adevrat. S-a uitat
rapid n cartea de telefon, dar nu putea s telefoneze
celor 27 de numere posibile.
Ce-ar fi putut s spun? ,Alo, snt Jenny Collins,
mi pare ru, dar serviciul pe care l ofer nu este de
fapt felaia"?
i dac trebuie s spun lucrul sta de 27 de ori la
diferite telefoane puse pe robot? Nu ar fi mai ru dect
dac i-ar explica direct n fa, aa cum evident va
trebui s o fac?
Oriunde mergea - fie c le ducea pe fete la coal
sau c fcea cumprturi - , Jenny era cu ochii dup
brbaii cu aer tineresc aflai n scaune cu rotile.
n ziua n care urma s aib loc vizita lui David,
aproape c nu mai putea gndi clar din cauza strii
nervoase.
Grbindu-se ntotdeauna s profite de cea mai mic
lips de concentrare, la micul dejun, Polly s-a plns c
nu se simte prea bine.
- Parc m ncearc o rceal, a zis ea lund o
expresie suferind i ncercnd s-i fac vocea s
par rguit. Doar nu vrei s molipsesc ntreaga clas,
mami; nu tocmai acum cnd or s nceap examenele.
- Ce legtur au examenele cu asta? a ntrebat-o
Jenny mpachetndu-i hotrt gustarea i punndu-i-o
n geant. Polly avea deja rspunsul pregtit.
- Toate celelalte mame or s tie c este vina ta,
pentru c m-ai trimis bolnav la coal. Or s zic c
ai fcut-o intenionat, pentru c eu am s m simt
bine pn cnd or s nceap examenele, iar fetele lor

or s fie groaznic de bolnave. i toate or s pice!


- Or s zic c a fost vina mea numai dac ai s
le spui tu, i-a replicat Jenny, refuznd s se lase intimi
dat. Polly a ncercat s zmbeasc, savurnd ncer
carea ei de antaj.
- Se preface numai. ntotdeauna face asta. Pe
trece jumtate de zi n cabinetul medical pretinznd c
are dureri de cap, a intervenit Daisy, dorindu-i din
toat inima s fi fost i ea att de inventiv cnd era de
vrsta lui Polly.
Era sigur c n cinci ani Polly nu va fi prins
niciodat fcnd un lucru att de comun cum ar fi s
cltoreti n metrou fr bilet.
Este foarte probabil ca ea s scape chiar dac ar
deturna ntreg trenul!
Polly s-a strmbat la Daisy.
- Este adevrat, a rcnit ea, am dureri de cap.
Sora Hamilton spune c va trebui s fac o tomografie
dac durerile or s continue. i-a trecut dramatic o
mn peste frunte i a fluturat genele. Jenny i Daisy
au izbucnit n rs.
- Sora Hamilton crede c asta este o ameninare,
a spus Daisy. Srmana femeie n-o cunoate deloc pe
Polly, altfel i-ar da seama c o asemenea atenie
special este tot ce-i dorete.
n cele din urm Polly a renunat, pornind fr tra
gere de inim spre maina lui Ceci Cine, iar Jenny a
rmas singur n cas. Tot ce putea face acum era s
se roage ca Polly s nu fie ntr-adevr bolnav i s
fie trimis napoi de la coal.
Cu inima grea, dar gsind drept scuz faptul c-i

protejeaz copilul de ceva i mai ru, a trecut tele


fonul pe robot astfel nct dac asistenta medical ar
suna s cear ca Polly s fie luat de la coal i
adus acas ea s poat pretinde c ieise.
S pretind c a ieit sau chiar s plece - au fost
opiuni care i-a trecut de multe ori prin minte n di
mineaa aceea n timp ce fcea cu srg curenie n
cas, n ncercarea de a nu se mai gndi la David
Robbins, l-a telefonat lui Sue.
- Nu pot s dau ochii cu el, nici mcar s-i spun c
a fost o greeal! De ce n-ai veni ncoace s-i spui tu
n locul meu?
- Nici vorb! Prerea mea este c trebuie s mergi
nainte i s o faci. Gndete-te la bani, la faptul c
este ceva deosebit; Dumnezeu tie c te-ai comportat
cum se cuvine de-a lungul anilor, merii i tu s te
distrezi puin.
- Dac ai impresia c este o distracie att de mare
de ce nu vii tu s o faci? n definitiv, el n-are de unde
s tie.
-m i pare ru, dar am or de epilat. Oricum, exist
o slab posibilitate s vrea ntr-adevr s ia lecii de
flaut i atunci ce m fac? Ori o faci, ori i spui c nu
poi. Pun pariu c nici mcar n-ai luat anunul la din
vitrin de la agenie, nu? Asta ar trebui s-i spun
dac vrei sau nu...
La prnz tocmai ddea s ias din cas pentru a
.se duce s scoat anunul cnd a sunat telefonul.
Cu o mn pe clana uii de la ieire, cu geanta i
cheile mainii n cealalt, a lsat robotul s preia tele
fonul, dar a ascultat pentru cazul n care Polly ar fi

fcut ntr-adevr o pneumonie n cursul dimineii i


trebuia dus la spital.
,Alan, Serene la telefon", a auzit Jenny. .Ascult,
mi pare ru c te sun acas, dar nu pot s vin joi
seara. Crezi c am putea s mergem sptmna
viitoare n schimb? Sper c n-ai luat deja biletele..."
Vocea era tnr, puternic i plin de disponibili
tate. Jenny a ngheat. Deci iubita" avea un nume,
era real, n carne, oase i voce.
Urma s fie dus undeva de soul alteia, undeva
unde era nevoie de bilete. La teatru? La un concert?
n general Alan era destul de prins ca s aranjeze
ceva.
De obicei, Jenny era cea care fcea lucrurile astea
- Alan prea s considere c apariia lui n locul potri
vit ntr-un costum mai mult sau mai puin corespun
ztor era o contribuie adecvat i suficient la viaa
lor social.
Acum se dovedea ns c era capabil s organi
zeze i singur o asemenea ieire.
Sper c n-am venit prea devreme, a auzit n
nefericirea ei o voce la u. Nu m-am ateptat ca
locul s fie att de uor de gsit.
Avnd de ales ntre a-i explica pe loc, acolo pe
trepte - la numai civa yarzi de poarta ei aflndu-se
Carol Mathieson, care superviza ridicarea unor pan
carte fcnd reclam aciunii De veghe-n cartier" pe
unul din cei trei stlpi pentru iluminatul strzii - sau a
face prostia de a-l invita pe strin n cas, Jenny a
optat pe loc pentru pericol.
David Robbins, susinut de o pereche de crje, a

intrat n buctrie i s-a lsat s cad n balansoar.


Cu inima ct un purice, Jenny a remarcat c nu avea
nici un flaut cu el.
- Ceai sau cafea? l-a ntrebat recurgnd la sigu
rana amabilitilor sociale, timp n care urma s se
decid ce s fac.
- Ceai este perfect, i-a spus adresndu-i un zmbet
straniu, atrgtor.
Arta de parc ncepea s cread c s-ar putea ca
el s fie cel care s ofere o explicaie pentru toat
greeala asta, i-a zis Jenny. i nici nu era de mirare,
i-a dat ea seama umplnd ceainicul i trebluind ntr-un
fel foarte domestic.
Ct de des se ntmpl ca brbai s viziteze trfe n
asemenea case frumoase, cu fotografiile copiilor pe
perei, cu pisica tolnit pe pervazul ferestrei i cu
teme pentru acas abandonate pe masa din buct
rie?
- Am parcat dup col i am venit pe jos. Niciodat
nu tii cum este mai bine, a spus el zmbindu-i. Nu-i
dai seama ce atrage mai puin atenia, nu cu astea, a
adugat artnd spre picioare.
- Dac nu te deranjeaz c ntreb, ce s-a ntm
plat? Vrei zahr?
Nu pot s cred c este adevrat, i-a zis ea n
gnd. Este ca o chestie din alea care se ntmpl cnd
eti aproape de moarte - m simt ca i cum m-a
urmri pe mine nsmi din tavan!
Brbatul arta bine.
Nu era genul care s aib probleme n a trezi ad
miraia femeilor. Ce caut aici?

- Accident de tren. M-am gndit s spun c este


din cauza unei mine n Insulele Falkland sau c mi-au
degerat cnd l-am condus pe Ranulph Fiennes de-a
latul Antarcticii, dar ntotdeauna adevrul iese la iveal.
David Robbins amesteca gnditor n ceai, uitndu-se la
Jenny. Dup asta m-a prsit soia. Acum sntem n
ultimul stadiu al divorului. La nceput glumea pe seama
faptului c n-am s mai am niciodat picioare, dar n-a
fost dect de faad. Oricum, cred c avea pe alt
cineva. '
- Locuieti prin apropiere, nu? a ntrebat Jenny,
nervoas c ar putea s dea nas n nas cu el n
parcarea magazinului Waitrose.
- La Cardiff. Dar nimeni nu se pricepe mai bine ca
aceia de la Roehampton; ei mi-au fcut protezele. Din
cnd n cnd vin pentru o ajustare pe loc i pentru
lucruri de genul sta. mi convine perfect acum s nu
caut ceva de lung durat.
l-a zmbit sfios, iar Jenny a simit c roete.
A vrut s-l ntrebe de ce trebuie s plteasc pen
tru o edin de sex, dar s-a temut s ias din siguraha pe care i-o oferea flecreala.
S-a lsat tcerea, ntrerupt numai de loviturile de
ciocan ale lucrtorilor supravegheai afar de Carol.
- N-ai mai fcut asta pn acum, nu-i aa? a spus
rar David. Privea dincolo de ea, spre flautul aflat n
colul lui obinuit. Dar tii despre ce este vorba. Nu
este vorba de muzic.
- Nu, nu este muzic, a fost de acord Jenny, con
tient c sta era momentul n care putea s explice
greeala.

n cele din urm a fost destul de uor. Nu a fost


muzic, iar Sue a avut dreptate, a fost mult mai profi
tabil.
Jenny uitase ct de bine dispunea aa ceva.
Avnd timp suficient s o ia pe Polly de la coal i
s o duc la ora de balet, a petrecut 20 de minute sub
du splnd orice sentiment de vinovie care ar mai fi
persistat, a numrat banii i i-a bgat, mpreun cu
restul de prezervative cu arom de critice, ntr-o po
et de sear pe care a bgat-o n fundul sertarului n
care-i inea chiloii.
Pentru data viitoare trebuia s aib n vedere c
aroma de chitr nu este prea grozav, i-a zis n timp
ce-i usca prul.

Jenny a petrecut cteva zile innd ruinosul secret


pentru ea nsi, neavnd ndrzneala nici s ias din
cas ca s nu se scape n faa cuiva.
Simea c dac ar iei, cu siguran ar fi acostat
de cineva care face vreun sondaj i, cnd ar fi ntre
bat, ar mrturisi noua ei ocupaie. Fac felaii br
bailor strini pentru bani - se i auzea spunnd tare
vreunui student plictisit care ncerca s vnd asigurri
ntr-un magazin aglomerat.
Pentru a pstra un oarecare control asupra ei n
si, a rmas n cas i i-a hrnit familia din caserole
demult depozitate n congelator, iar cnd s-a terminat
mncarea pentru pisic a desfcut cu extravagan o
conserv din cel mai fin ton, spre deliciul lui Biggies.
Din sigurana ferestrei l-a urmrit pe Paul Mathie
son privind mndru pancarta care purta sigla aciunii
De veghe-n cartier", cocoat pe stlpul de iluminat, i
s-a nveselit gndindu-se c acolo, chiar sub nasul lui,

/.

exista un delict pe care nu l-a descoperit. Ct de ori


pilat ar fi i Carol. Se atepta ca, n timp, s fie
cuprins de un sentiment de vinovie pe msura fap
tei, dar de cte ori se simea ameninat de acest lucru
se gndea la Alan i la ct de uor i desfura noua
legtur alturi de soia i familia lui.
Trdarea lui era mult mai mare, pentru c, de fapt,
ea nu avea pe nimeni, ci pur i simplu susinea fi
nanele slbite ale familiei, conchidea Jenny. Din cnd
n cnd n minte i aprea amenintor numele Serena
cu tot ceea ce implica el - o fat drgu, curat,
docil, nepretenioas i fr s ridice probleme.
Gndul la rivala ei o lsa cu dorina arztoare de a
face totul pentru a fi n mod sfidtor exact opusul
acesteia! Nu i-a pomenit nimic lui Alan de mesajul
telefonic.
Dac o va ntreba ceva, o s ridice pur i simplu
din umeri i o s-i spun c probabil s-a pierdut sau a
uitat, sau ceva de genul sta. Daisy avea tendina s
monopolizeze telefonul i tot echipamentul ce inea de
el, considerndu-le de drept proprietatea ei personal,
aa nct Alan n-o s fie prea surprins.
Poi s-i imaginezi cum arat? a ntrebat-o Jenny
pe Sue cteva zile mai trziu, ieind fr tragere de
inim din cas ca s se ntlneasc cu ea pentru lec
iile de tenis ale lui Polly i pentru un ceai la club. Pun
pariu c este n jur de 30 de ani, slab, i se mbrac
n nuane de bej. i snt sigur c are o mam v
duv, un adevrat dragon, n Surey, care dup-amiezele joac bridge.
Serena - numele avea o rezonan indiscutabil

de clas de mijloc, la fel ca Fiona, Arabella, Melisa i


Camilla. Erau nume de fete bogate i elegante, din
cte i aducea ea aminte din copilrie. Prietenele ei
din coal se numeau Christine, Wendy i Sandra,
existnd nc cel puin alte trei Jennifer.
Era enervant s cread c numele Serena o putea
face s se simt inferioar pe plan social cnd se
prea c Serena, i nu ea, era pe punctul s aib o
aventur cu un brbat nsurat. Pe de alt parte, re
cunotea Jenny totui, o Jennifer i nu o Serena, a
petrecut o dup-amiaz muncind ca prostituat.
Sue, care era mult mai puin interesat de viaa
amoroas a lui Alan dect de cea profesional a lui
Jenny, a fcut tot posibilul s o consoleze.
- Ei bine, dac este chiar att de grozav, n-o s
fie interesat de ea prea mult vreme, poi s fii sigur.
Nu este dect unul dintre simptomele alea de meno
pauz brbteasc - ceva tnr, drgu i impresiona
bil. Brbailor le place pur i simplu s verifice dac
mai au nc vechea putere de atracie. Odat sigur c
0 mai are, totul se va termina.
- Da, tiu. Nu trebuie dect s atept s treac i
atunci se va ntoarce, moind linitit toat seara n
faa focului ca un labrador btrn. De fapt, m tem c
atunci n-o s-mi mai plac deloc i va fi prea trziu, a
spus Jenny cu un suspin. De ce nu poate s fie i el
ca ali brbai i s se duc pur i simplu s-i cum
pere pantofi roii sau maini performante? Ar trebui s
1 se spun meno-Porsche brbteasc cnd vezi c
ncep s-i doreasc dup ce au trecut de 40 de ani.
- Nu-i face probleme, n-o s dureze. Acum spu

ne-mi totul despre client, i-a cerut Sue cu o nerbdare


indecent. M-am uitat bine la el, a parcat lng casa
mea. Arta grozav. A fi fcut-o gratis. Revine? Are
de gnd s fie un client regulat? Iar dac da, ai s m
prezini i pe mine ?
Jenny nu-i gsea locul, dorindu-i s se fi aflat
oriunde n alt parte numai nu aici, cu Sue; era chiar
mai rea dect Polly, vrnd s tie detalii intime i sca broase. Ar fi trebuit s-i spun lui Sue c nu s-a n
tmplat nimic, c este o casnic prea obtuz ca s
considere prostituia drept o carier viabil. Dar ori de
cte ori se gndea la David Robbins i la ce a fcut, pe
fa i aprea un zmbet suprtor de incontrolabil,
odat cu certitudinea c a roit toat.
n ncercarea de a-i pstra o expresie corespun
ztoare, i-a ndreptat privirea spre terenurile de tenis,
unde toat lumea, femei i copii, era mbrcat n
costumaul alb regulamentar i n pantofi de tenis;
nimeni nu era genul s ncalce codul clubului n ce
privete vestimentaia. O grmad de Serene, toate!
i-a zis ea, hotrndu-se s spun adevrul orice ar fi.
A fost o distracie pe cinste. De parc eram din
nou tnr i liber, a spus hotrt, oferindu-i lui Sue
un zmbet plin de ncntare. Extrem de liber, adu
gat, simind cum i se mbujoreaz obrajii.
Carol tergea praful n biroul lui Paul, la mansard,
frecnd cu srg orice suprafa. Doamna MacNee f
cea curenie n cas, dar Carol i spunea ntotdea
una c Paul n-ar permite nimnui s se ating de
biroul lui, nimnui altcuiva dect ei.

Nu avea ncrederea n nimeni c nu va ncerca s


se uite n cutia cu costumul lui masonic sacru sau c
nu va rsfoi dosarele referitoare la visteria clubului
nautic, sau c nu-i va bga nasul printre filmele puse
la uscat n camera lui obscur. Adusese cu ea radioul,
din care rsuna muzica, iar din cnd n cnd i arunca
ochii pe fereastr s vad cine mai vine i cine mai
pleac din Close.
n zelul ei de a lustrui i a cura se tot mpiedica
de telescopul cu care Paul studia micrile planetelor.
S-a apucat s aranjeze pe un raft nou Ikea dosarele
aciunii De veghe-n cartier" (cte unul pentru fiecare
cas) n ordinea numerelor.
S-a uitat scurt n cel marcat Nr.14, Collins", a v
zut c nu exist nici un fel de observaie i s-a ntrebat
dac n-ar trebui s scrie ea o not despre brbatul n
crje, destul de atrgtor, care a vizitat-o pe Jenny cu
cteva zile n urm. Poate c a citit vreun contor sau
ceva de genul sta, i-a zis ea. Sau poate c era de
la vreo companie de asigurri, vizita lui fiind legat de
zidul recent drmat.
i-a zis c data viitoare poate o s vin i la ea:
vizitator blond chipe (brbat - 40 i ceva de ani?),
scop necunoscut, 1,45 p.m., 21 - a scris introducnd
nota n dosar i punndu-l mpreun cu celelalte la loc,
pe raft, dup care s-a uitat din nou jos, n strad.
Doamna Fingell punea un pachet nvelit n ziar ntr-una din multele ei pubele.
Ce o fi n pachet? s-a ntrebat Carol, tiind c
probabil nu era nimic sinistru, dect poate coji de car
tofi. Asta era problema cu asumarea responsabilitii

pentru cartier - te fcea extrem de suspicios fa de


comportamentul celorlali. Dar, n definitiv, i-a zis ea,
cineva trebuia s o fac; cifra delictelor cretea tot
timpul i existau oameni care nu se mai oboseau s
raporteze furturi din case pentru c era puin probabil
ca poliia s-i prind pe vinovai.
n fiecare sear sirenele poliiei rsun n cartierul
de vizavi, al celor care locuiesc n casele statului, n
cutarea vreunui rufctor care se ascunde. n fie
care sptmn Carol studia ziarul local, contabiliznd
numrul acuzaiilor aduse mpotriva celor care locuiau
att de aproape de ei, ntrindu-i convingerea ferm
c delincvenii i criminalii au aceste nclinaii din na
tere i nu le dobndesc pe parcursul viei. Citind ziarul,
suspina cu uurare plin de reunotin de fiecare
dat cnd vedea cuvintele reinut n arest". Asta meri
tau!
A terminat de ters praful i de aranjat, dup care
s-a apucat s regleze telescopul. Urcndu-se pe o cu
tie ntoars cu fundul n sus, a reuit s-l focalizeze nu
cum era de obicei, spre cer, ci spre casele i grdinile
din jur. mbtat de autoritate, a inspectat toate gr
dinile din raza ei vizual, lund not de blriile ngro
zitoare din curtea lui Sue Kennedy, practic o jungl,
i-a zis ind din limb a dezgust, propunndu-i s
nu uite s schimbe cteva cuvinte cu ea cu proxima
ocazie. Apoi a ndreptat telescopul direct spre sera
familiei Collins, dup care, cu foarte mic ezitare, l-a
orientat din nou peste cldiri, spre ru i, spre surprin
derea ei, a prins balconul clubului de tenis.
Deci asta fac ele dup-amiezele i-a zis afectat,

urmrindu-le pe Jenny i Sue cum chicoteau la o


ceac de cafea. Iar Sue fuma, ceea ce contravine
perceptelor unui club pentru ntreinerea sntii.
Tare a vrea s pot s aud ce vorbesc, i-a zis
moart de curiozitate.
- De ce mergem la Laura i Harvey? N-am fost
niciodat la ei i nici ei n-au fost la noi, aa c nu ne
datoreaz nimic. mbrcat pentru cin, ntr-o joi seara,
Alan n-avea nici o tragere de inim s mearg. Pre
fera s fie el cel care s pregteasc masa. Tot ce
pregteau alii era foarte puin probabil s se ridice la
nivelul standardelor lui.
- N-ai fi pregetat nici o clip s te duci dac i-ar fi
cerut idioata aia de Serena, a uierat Jenny la el din
sigurana bii, dup care a strigat tare ca s o aud:
Din cauza celor care filmeaz. Am acceptat s stau
de vorb cu ei, i-aminteti, nu? Este modalitatea Lau
rei de a fi recunosctoare!
- Sper s fie destul de recunosctoare nct s tie
cum mi place mie calmarul. Nimeni nu-l pregtete
ca lumea; toi l usuc prea tare, de parc este cau
ciuc, a bombnit Alan.
- Este foarte greu s te mulumeasc cineva, cred
c-i dai seama de asta, nu? Curnd n-o s ne mai
invite nimeni la mas, a spus Jenny ieind din baie i
cutndu-i n dulap fusta neagr de mtase. S-a gn
dit dac s o asorteze cu un pulover de enil sau cu
bluza crem transparent i dac merit totui s fac
vreun efort ca s arate bine, cu Alan ntr-o asemenea
stare de spirit. i-a legat prul la spate cu o earf

galben i imediat s-a simit cu zece ani mai tnr. i


ndeprtezi pe oameni, a continuat ea, se tem de stan
dardele tale ridicol de nalte. Prerea mea e c Laura
este foarte curajoas.
- Tu ai spus c ne este foarte recunosctoare.
Aa i trebuie s fie. Tipii tia cu filmrile lor or s ne
cam dea peste cap impozitele. Odat ce ncepi s
recunoti c n cas au loc asemenea operaiuni inde
pendente n-o s mai scpm niciodat de cei de la
fisc. Or s ne ia la ntrebri n fiecare an, ai s vezi.
Jenny i-a ncheiat fermoarul la fust i i-a pus
puloverul, optnd pentru confort i nu pentru strlucire
cnd a vzut c Alan nu manifesta nici cel mai mic
semn c ar fi interesat de cum arat. Erau vremuri,
i-a amintit ea, cnd o mngia uor n timp ce-i ncheia
fermoarul sau fcea observaii n legtur cu transpa
rena bluzei. Acum era morocnos, cutndu-i butonii
n sertar.
- Ai prefera s fii n alt parte? l-a ntrebat dintr-o
dat curajoas, sfidndu-l din oglind cu pieptenul n
mn. Dac nu vrei s vii cu mine, spune-o. Nu sntem
legai unul de altul, pot s m duc i singur.
- Nu, nu, vin. A fost o sptmn grea, asta-i tot,
iar cea care vine nu se prefigureaz a fi mai bun. l-a
zmbit, i-a trecut mna prin prul ei de-abia periat i
i-a spus: mi pare ru, Budincu. N- am s m mai
plng i am s fac tot posibilul s fiu sociabil; i, ori
cum, vreau s aflu i eu cte ceva despre oamenii
tia cu echipele lor de filmare i ct au de gnd s
stea n buctria mea.
- Sunt sigur c nu le pas nici ct negru sub

unghie dac ai s-i ambalezi ntreaga buctrie n


lzi i ai s-i chemi pe cei de la Harrods s o depozi
teze. i i-a zmbit nelegtoare. ncearc s te gndeti la bani; chiar i dup plata impozitelor va rmne
suficient ca s achitm taxele colare pe ntreg tri
mestrul.
- tii la ce m gndesc? i-a spus zmbind viclean.
C dac tot trebuie s ieim s mncm, cel puin
Laura i Harvey stau la doi pai de cas i putem s
bem ct ne place.
Laura i Harvey locuiau ntr-una din cele mai fru
moase case din Close. Structural, era la fel ca i cea
a lui Jenny i Alan, dar bine ntreinut, ca un model
ntotdeauna gata s fie fotografiat. Grdina din fa
era cam goal acum c trecuser cameliile, dar la
ferestre i pe verand se aflau ghivece cu clematite,
care nfloreau n primvar urmate n var de tran
dafirii roz cu parfumul lor delicat.
Treptele erau bordate cu gard viu i anemone. Acea
st extravagan exterioar se continua cu generozi
tate i n cas - superbe draperii de creton la ferestre,
o podea deschis la culoare i strlucind ca oglinda,
precum i dou fetie ca doi spiridui, elegant mbr
cate.
Trgndu-I pe Alan dup ea, Jenny a sunat la u,
ntmpinat imediat de Harvey mbrcat ntr-un tricou
leampt, care nu mergea nicicum cu elegana care-l
nconjurau.
- Intrai! le-a strigat el fcnd un gest larg cu mna
n care inea un pahar pe jumtate plin. M bucur c
v vd! Dup care s-a ntors spre buctrie: Emily, ai

grij de Pushka! mbrcat ntr-o rochie primvratic


din voal de Monson, Laura s-a strecurat din buctrie
nchiznd ua n nasul unei fetie care se lupta s ia n
brae o pisic trcat. A urmat pantomima srutrilor
n aer.
Laura i-a condus n camera de zi i a nceput s
toarne vin n pahare.
- Luai loc. mi pare ru c lipsete una dintre
canapele, ieri s-au fcut fotografii i a trebuit s arate
ca o camer de joac pentru copii. Fiona i George
Pemberton trebuie s soseasc din clip n clip. Oare
v-am spus c vin i ei?
- Nu, nu ne-ai spus, a zis Jenny, iar zmbetul de
curtoazie i-a ngheat pe buze, nefcndu-i nici un fel
de plcere perspectiva unei seri cu Fiona. Care dintre
ei o s se mbete suficient ca s aduc n discuie
incidentul cu Polly i revista Playboy, s-a ntrebat, spe
rnd s fie Fiona i nu Alan; acesta cnd i-a povestit ce
s-a ntmplat a gsit totul drept o poveste copilreasc
amuzant.
- M-am gndit s o invit i pe Sue, care locuiete
n casa din col, s fie o sear ntr-adevr ntre vecini.
Dar n-am putut gsi un brbat potrivit.
- De obicei i-l gsete singur dac o anuni m
car cu zece minute nainte, a intervenit Alan.
- Nu c ar fi eseniale, numerele pare vreau s
spun, a zis Laura aruncnd o privire gnditoare spre
sufragerie i aranjamentele fcute la mas.
Cteva minute mai trziu Fiona i-a fcut intrarea,
ca de obicei maiestuoas, urmat de un George cam
pleotit.

- Scuzai-ne c am ntrziat, a tunat Fiona, evitnd


ncercarea lui Harvey de a o sruta i ntinzndu-i n
schimb jacheta. George a adormit urmrind o partid
de golf. Nu rezist s ntrzie prea mult seara, trebuie
s trag mai nti un pui de somn. George zmbea
placid.
- Ei bine, de fapt n-o s stm prea trziu, dac nu
v suprai, a intervenit Laura chicotind i aruncnd o
privire pe sub breton. tii, eu snt n perioada de
ovulaie.
Harvey, rou pn la rdcina mustii lui nspi
cate, a pus jacheta Fionei n cuier i s-a ndreptat
spre tava cu buturi fcndu-i de lucru.
- Ea i afurisita aia de pisic, a spus ocupndu-se
de ghea, trebuie s o inem nchis pentru c altfel
i ofer farmecele primului motan care-i iese n cale.
Toat ziua miorlie i se tvlete pe jos, a adugat
cu o ncercare jenant de a rde. Toi cei de fa au
ngheat, imaginndu-i-o pe eleganta Laura, nu pi
sica, tvlindu-se pe covorul afgan i urlnd ntr-o fre
nezie de sexualitate dezlnuit.
- Probabil c este ceva legat de lun, a intervenit
n sfrit Jenny, aruncnd o privire spre Fiona i gndindu-se c se poate conta categoric pe o directoare
de coal s gseasc un alt subiect de conversaie.
Femeile din cas au tendina s se sincronizeze. Poate
c lucrul sta este valabil i pentru pisici, a adugat
ea.
A remarcat c Alan a dat cam rapid paharul peste
cap i privea int pe deasupra capului, prin ua des
chis, spre sufragerie, l-a urmrit privirea i au vzut

amndoi cum pe masa imaculat aranjat, toat numai


argint strlucitor, pahare bine terse i aranjamente
florale fr nici un gust, sus-menionata pisic i croia
delicat drum ctre unt i, gsind platoul, a nceput s
ling cu poft.
- Facem eforturi s avem un biat, a mrturisit
sfioas Laura inndu-se cu ndejde de un pahar cu
ap mineral. Snt convins c brbaii i doresc cu
toii n sufletul lor s aib un biat, nu-i aa?
- Nu vd de ce. Sincer, brbaii nu prea mai au
nici un rost, a contrazis-o Fiona. Eu mi petrec tot
timpul nvnd fetele c pot obine orice-i doresc fr
s se bizuie pe un brbat.
- Dar copii nu pot s fac, a spus Laura rznd
scurt.
- Nu este dect o chestiune de timp..., i-a replicat
Fiona rece, cu o privire furi spre George, care stu
dia biblioteca Laurei.
- Ce-ai zice s ne aezm la mas? Am pregtit
pentru ast-sear o cin simpl, rneasc - sunt
sigur c n-ai gustat tapenada", o past de msline
care merge cu miel, i s-a confesat Harvey lui Alan,
conducndu-l spre masa din sufragerie.
Jenny i-a ncruciat degetele, dorindu-i din toat
inima ca Alan s nu spun cumva c este pentru a
treia oar n ase sptmni cnd este tratat cu o doz
din tapenada asta att de la mod i c nici una nu s-a
ridicat la nivelul celei pe care o face el.
S-a rugat, de asemenea, s nu nceap s pun
ntrebri despre miel - n momentul de fa, pasiunea
lui o constituiau rasele foarte rare, fiind foarte probabil

s-l iscodeasc pe srmanul Harvey, bine intenionat,


dac oaia a fost o Soay sau o Shetland, cnd probabil
c mama mielului a fost vreo oaie ruinos de ano
nim! Jenny s-a uitat atent la platoul cu unt cnd s-a
aezat - ntr-o margine prea suspicios de zimuit,
probabil urmele lsate de limba pisicii, iar acum era
prea trziu i absolut imposibil ca s mai menioneze
lucrul sta. A ncercat s nu se mai gndeasc de ce
altceva s-o mai fi ocupat pisica n timp ce gazdele se
aflau n buctrie.
- ... i srmana pisic proast se tot linge i se
tvlete pe spate, urlnd de i se scoal prul n cap.
Cred c este vorba de masturbare.
Bine avansat spre o stare de ebrietate nicidecum
de natur s-i sporeasc ansele de procreare n seara
respectiv, Harvey inea strns pe genunchi pisica ce
se zvrcolea speriat, n timp ce el mnca tacticos din
tarta cu zmeur.
Era posibil ca n orice clip s ridice coada pisicii
i s le arate organele ei genitale chiar acolo, peste
mas, i-a zis Alan npdit de o senzaie de vom.
Dar, din fericire, pisica a scpat i s-a ascuns sub
mas.
George o inea tot ntr-un chicotit, ca i cum nu-i
venea s cread ce noroc a dat peste el - a venit la o
cin ntre vecini i a dat n schimb peste o cas de
nebuni!
- i cum te mai descurci cu muzica? a ntrebat-o
Fiona pe Jenny, ca i cum ar fi vorbit cu una dintre
fostele ei eleve.
Cu toate acestea, Jenny i-a apreciat efortul de a

schimba subiectul, lsnd deoparte fecunditatea co


lectiv a familiei Benstone.
- n ultima vreme am pierdut civa elevi. Tocmai
sunt pe cale de a cuta alii noi. Era momentul s
abordeze problema predrii la coal, acum c a prins-o
pe Fiona ntr-un moment bun, la cin, unde era ne
voit s dea dovad de bune maniere. A ezitat, dar
Alan a profitat imediat de acest scurt moment.
- N-ai nevoie de un profesor de flaut la coal,
Fiona? Pe sub mas, Jenny a vrut s-i trag furioas
un picior, dar a nimerit n schimb n ceva moale i
miorlitor - toat casa s-a umplut de tnguirea sr
manei pisici!
- Iar ncepe! Pot s-mi continui dizertaia, a strigat
ncntat Harvey bgnd capul sub mas pentru a-i
recupera animalul suprat.
Fiona i-a rotit privirea n jurul mesei, oprindu-i
ochii pe Alan, ntruct capul lui Harvey era sub faa de
mas. i i-a rspuns cu toat grandoarea de care era
capabil:
- M tem c, pentru moment, este acoperit n
treaga noastr capacitate de absorbie a personalului
peripatetic.
Jenny i-a mucat buza ca s nu izbucneasc n
rs. i-l imagina deja pe Alan acas, gol-puc n
dormitor, lund aerul pompos al Fionei i citndu-i cu
vintele.
- Sun foarte a la Bronte numele fetielor voastre
- Emily i Charlotte, i s-a adresat dintr-o dat George
Laurei. Dac o s avei un fiu o s-i punei numele
Branwell, ca s mearg mpreun?

- Categoric nu! a rspuns Harvey n locul soiei lui.


sta nu a fost oare un beiv notoriu?
- Absolut. S-a simit probabil copleit de succesul
femeilor din familia lui, i-a replicat George, fcndu-i
cu ochiul lui Jenny i servindu-se cu o porie zdravn
de brnz Brie.
- Numele sunt foarte importante - a intervenit i
Fiona. Am ntlnit la coal unele alegeri jalnic de ne
potrivite. Prinii ar trebui s fie mai ateni i s gn
deasc n perspectiv. De exemplu, Grace - numele
sta creeaz ntotdeauna probleme. Fetele cu numele
de Grace de la noi din coal sunt invariabil nite
creaturi masive i stngace, i, sincer vorbind, putei
vedea, de exemplu, o Talullah prednd teoria cuan
telor i s fie luat n serios?
Nu, i-a trecut brusc prin minte lui Jenny cu tres
rire dureroas, pentru genul sta de lucruri trebuie s
ai un afurisit de nume cum este Serena!
- ntotdeauna am fost de prere c fetele voastre
au nume frumoase, a continuat Fiona, ntorcndu-se
spre Jenny. Polly i Daisy - mi amintesc de fetele n
cas din epoca victorian. Fiona a izbucnit ntr-un rs
uor, iar Alan i-a spus cu un rnjet lui Jenny:
- Uite cum se duc ansele fetelor noastre de a
ctiga un premiu Nobel pentru biochimie. Au fost spul
berate de fapt nc din cristelni!
Cina a luat sfrit cnd Laura, care a servit cafeaua
foarte repede dup brnz, a nceput s se foiasc
nemaigsindu-i locul. n orice clip se poate duce
s-i controleze temperatura i s-i mai toarne nite
Giorgio pe ea, i-a zis Jenny.

Fascinai, au urmrit-o toi cum se uit cu dragoste


n ochii cam instabili i tulburi ai lui Harvey, cotcodcind:
- Cred c n-ar trebui s mai bei, dragule.
Puin cam trziu, i-a zis Jenny n sinea ei, dnd
ascultare semnalelor i adunndu-i gndurile i po
eta. George, amuzat i nemilos, s-a lsat pe sptarul
scaunului i a nceput s discute fleacuri pn cnd
Fiona s-a ridicat i i-a spus categoric:
- Este vremea s plecm, s-a fcut trziu. Minu
nat mas; voi doi trebuie s venii curnd la noi.
Alan a repetat o versiune similar a acelorai cu
vinte i s-au trezit toi patru pe treptele verandei.
Jenny, pe punctul de a o lua spre casa lor, a simit
dintr-o dat mna lui George pe bra. Ridicnd imediat
privirea, l-a surprins zmbindu-i maliios.
- Ai putea ncerca s dai anunuri pentru leciile
tale de flaut, i-a spus el discret. Dei tii ce ai putea s
primeti n loc de elevi, nu?
Avea o privire nici c se putea mai perfid.
- Da, tiu exact ce a putea... primi, i-a replicat
calm Jenny. Dup care a adugat cu ndrzneal: i
aduce al naibii mai muli bani dect afurisita asta de
muzic.

- Nu se ntorc pn cel mai devreme ora 11:00, i-a


promis Ben lui Daisy. Ai timp berechet s ncerci s
iei i s te ntorci. De fapt nu trebuie s te duci
nicieri.
- S-ar putea s o fac, odat ajuns afar. M duc
s o vd o or pe Emma. N-am de gnd s-mi risc
viaa, aa, degeaba.
Daisy i-a pus un trening vechi i mare, spernd s
n-o recunoasc nimeni n ntuneric. N-avea nici un
sens s ia ghetele Doc Martens, ca s se caere pe
fereastr i s ias'pe acoperiul serei, n grdina din
spate.
Erau mult prea grele i inflexibile pentru asta. n
seara petrecerii pe care o va da Sophie va trebui s
se schimbe cu ele la Emma.
- Ari exact ca un ho. Unde te duci? ntreb
Polly, strecurndu-i faa rotund, plin de curiozitate,
pe ua dormitorului lui Daisy; nu suporta s piard

nimic din ceea ce se petrecea n jur. Doar nu iei,


Daisy, nu? Eti nc pedepsit! Nu ai voie!
- Nu ies, Polly, nu tocmai, i-a spus Daisy ntrebn
du-se cu ce s o mituiasc pentru a o ctiga de par
tea ei.
- Nu, nu iese, a intervenit iute Ben. Nu face alt
ceva dect, hm, exerseaz pentru premiul Ducele Edin
burgh. Trebuie s nvee cum s se caere, asta-i tot.
Se cheam un test de iniiativ. Expresia lui Polly arta
clar c nu crede ctui de puin aa ceva, iar Ben s-a
vzut nevoit s apeleze la simul ei conspirativ. Numai
s nu-i spui lui mami, fiindc Daisy ncearc s se
recompenseze pentru c s-a purtat ru i s-i fac o
surpriz. Imagineaz-i ct vor fi de ncntai cnd Daisy
va obine un premiu. Expresia lui Polly s-a transfor
mat, chibzuind acum profund.
- Nimeni nu obine o medalie pentru c este capa
bil s se caere i s escaladeze o fereastr, a spus
ea cu o privire atottiutoare. Dup care a mai cedat.
Am s m gndesc la asta. Un baton de Snickers m-ar
ajuta mult, a spus n cele din urm.
- Am s-i iau eu unul de la magazinul din cartierul
de vizavi, i-a promis Daisy deschiznd fereastra. Dar
s nu uii, Polly, este o surpriz, O.K.?
Drumul pn jos a prut ngrozitor de lung. Mult
mai lung dect prea cnd te uitai de jos n sus.
A considerat-o o idee grozav cnd a discutat-o cu
Emma la coal. Numai c cum i se prea ridicol s
coboare clare pe burlanul de scurgere, mbrcat n
negru, pentru a scpa de ticloii care o ineau n
captivitate.

Numai c, n cazul de fa, ticloii tia erau p


rinii ei nespus de insensibili. Ar fi fost mult mai uor
dac Ben ar fi venit cu ea, dar el a refuzat spunnd c,
amndoi, ar face prea mult zgomot i, n plus, cnd o
s mearg la petrecerea lui Sophie are de gnd s o
fac pe calea cea mai uoar, adic pe ua din fa.
Cu o grij imens, Daisy i-a trecut piciorul peste per
vazul ferestrei, cutnd un punct solid n ntuneric, pe
acoperiul serei.
- E-n regul? a ntrebat-o Ben din sigurana oferit
de patul ei.
- Avnd n vedere c cea mai mare parte din mine
se afl nc n camera mea, da, Ben, pn acum totul
este O.K., mulumesc de ntrebare, i-a replicat ea cu
sarcasm. Ar trebui s ncerci i tu, nu-i chiar att de
uor.
- Ar fi trebuit s-i plteti biletul la metrou i atunci
n-ai mai fi fost nevoit s ncerci chestia asta! i-a
replicat e! rstit. Snt de partea ta, amintete-i lucrul
sta. i de partea mea, a recunoscut n sinea lui, fiind
sigur c dac Daisy reuete s mearg sptmn
viitoare la petrecerea Sophiei, atunci cu siguran va fi
acolo i atrgtoarea Emma.
inndu-se de pervazul ferestrei de la WC i cobornd cu grij pe acoperiul serei, Daisy a srit la
pmnt, rsturnnd un ghiveci cu flori. Cteva momente
a rmas chirchit lng zid, tremurnd de ncordare i
de team. Data viitoare o s fie perfect, era sigur.
Acum era nervoas pentru c era prima ncercare.
Data viitoare va cobor de la fereastra ei cu tot atta
abilitate ca Biggies.

n clipa asta i dorea din toat inima s se n


toarc n cas i s se ntind pe canapea uitndu-se
la televizor, dar spiritul de bravur, ct i nevoia de a o
reduce la tcere pe Polly au determinat-o s pea
sc cu pai mari spre magazinul din colul cartierului
de vizavi. Se simea teribil de prost, mbrcat toat
n negru i cu faa mnjit de crbune.
Era sigur c oricine ar vedea-o i-ar nchipui c
este vreun puti care se joac de-a Cum s intri n
trupele SAS. Dar Ben a insistat, spunnd c trebuie
s reduc la minimum ansele de a fi recunoscut,
mai ales avnd n vedere c De veghe-n cartier" era
n permanent stare de alert.
A sunat-o pe Emma de la telefonul public din col
i a fost foarte uurat s afle c nu este acas. Era
deja aproape ora 10:00 i dac prinii ei fac brusc o
indigestie la familia Benstone sau au cine tie ce dis
put cu Harvey despre proasta calitate a reclamelor
comerciale britanice, s-ar putea s se ntoarc acas
n orice clip. S-a inut n umbr pn cnd a fost
sigur c n jur nu este nici o for ostil, a cumprat
batonul de Snickers i a pornit napoi spre Close, inndu-se la adpostul gardurilor vii i al copacilor. n
clipa n care s-a urcat pe acoperiul serei, folosind
banca de pe teras drept scar, a nceput sa se re
laxeze. E foarte uor, i-a zis n sinea ei; atta vreme
ct prinii snt siguri c snt n camera mea i-mi fac
temele, m descurc grozav.
N-o s m cread niciodat, i-a zis Paul scrutnd
ntunericul de la fereastra biroului lui de la mansard.

O s m acuze c strig lupul, mai ales dup acea


ultim dat - cnd bomba nu a fost bomb. Numai
frica de dispreul lui Carol l-a reinut s nu fug direct
la telefon i s sune la 999. i poate c ea avea
dreptate: mai bine s verifice de dou ori nainte de a
da semnalul de alarm.
A cercetat din nou Close, dorindu-i ca telescopul
i aparatul de fotografiat Nikon s aib darul minunat
de a vedea n ntuneric, aa cum se ntmpl n filme.
Atunci, cnd poliia i-ar cere s examineze nde
aproape un ir de poteniali rufctori, ar fi capabil
s-i uluiasc identificndu-i fr cea mai mic ezitare
sau chiar prezentndu-le o fotografie.
i-l nchipuia deja pe eful poliiei locale ieind din
sala tribunalului i felicitndu-l personal: Ct de mult
ne dorim martori cu un asemenea spirit de observaie
ca al dumneavoastr, sir. Ar aprea un material i n
ziarul local; ar putea fi prezentat ca lider de comuni
tate.
Agitat, Paul a fcut o not pentru dosarul de la
nr.14 (Collins), n care a menionat ora, apoi s-a uitat
din nou afar, cercetnd Close.
Figura ntunecat era nc acolo, la jumtatea aco
periului serei familiei Collins, ndreptndu-se spre una
dintre ferestrele dormitorului. Iar Jenny cu Alan erau la
familia Benstone, tia pentru c i urmrise plecnd
mai devreme. Srmanii lor copii fr aprare snt sin
guri n cas, la discreia unui ho perfid i nemilos!
Trebuia s cheme poliia, chiar de-ar fi s o trasc pe
Carol aici sus i s-i iroseasc din preiosul lui timp.
Nu pentru asta exista De veghe-n cartier"?

Maina poliiei cu girofarul n plin funciune i-a


depit pe Alan i Jenny, care mergeau ncet, pe jos,
spre cas.
S sperm c nu este btrna doamn Fingell, a
spus Alan. Srmana, singur cu mpuitul la de cine
oranj; se poate ntmpl orice.
i Jenny spera s nu fie ea. Locuitorii din Close
care se aventurau n casa de la nr.21 erau n principal
cei care, din curiozitate sau din dorina de a reconsti
tui elementele decorative originale, simeau nevoia s
vad cum erau propriile lor case nainte de moderni
zare.
Uluii, toi vorbeau de o magnific baie susinut
de nite gheare, de corniele originale, dar care se
prbueau, i de un miros de srcie antebelic ce-i
tia aproape respiraia.
Toi cei care au intrat n buctria doamnei Fingell
au fost de acord ntr-o privin: consiliul comunal tre
buia s-i asigure cel puin un ajutor pentru ntreinerea
casei.
Jenny i Alan au sosit la poart odat cu maina
poliiei, care a oprit lng ei n scrnet de frne. Brusc,
n mintea lui Jenny a nit un scenariu mult mai ngro
zitor. Dac David Robbins era membru sub acoperire
al poliiei pentru moravuri?
O s fie arestat? Sau ceea ce e;a mai probabil
(s ai dou picioare false era o deghizare extrem
chiar i pentru un poliist n civil!), a descoperit c
putea obine servicii de genul celor oferite de Jenny la
un sfert de pre i de dou ori mai competente n
Kings Cross i se arunc asupra ei ntr-un acces de

furie al consumatorului revoltat! Jenny a simit c s-a


fcut toat numai o ap i c inima i bate pe msura
pericolului care o ptea.
- A fost raportat o tentativ de spargere, a anun
at un poliist cu barb, dndu-i deoparte i pornind pe
aleea spre cas. Avei o cheie? i-a ntrebat vznd c
Alan i Jenny au rmas nemicai i nedumerii n
mijlocul aleii.
- Da, desigur, dar nuntru snt trei oameni. Sau
cel puin aa ar trebui s fie, i-a replicat Jenny, tremurnd de sentimentul de uurare care a cuprins-o,
dar fcndu-i-se brusc team c n cas s-ar putea s
fie doar micua i vulnerabila Polly care nfrunt sin
gur o echip de hoi profesioniti, Ben i Daisy abandonnd-o pentru cine tie ce distracie de adolescent
ce nu putea fi ratat.
- Am trimis pe cineva prin spate, pe acolo n-or s
poat scpa, a spus poliistul cu o convingere luda
bil n timp ce Alan descuia ua.
- Ce s-a ntmplat? Ce a mai fcut Daisy acum?
Polly era n captul scrilor n pijamaua ei cu Mickey
Mouse, delectndu-se la vederea poliistului.
- De ce? a ntrebat-o poliistul, prinznd din zbor o
posibil direcie de anchet. Ce a mai fcut Daisy
nainte?
- Nimic! Polly a minit desprind cuvntul n cel
puin ase silabe emfatice. Strngea la piept ursul ei
cel mai mare, artnd suspicioas ca o feti inocent
care i joac exagerat rolul, i-a zis Jenny, sau ca o
feti inocent care justific n mod categoric cele 70
de lire sterline cheltuite pentru leciile de teatru. Tot

odat, se proptise cu fermitate n capul scrilor, blocnd orice posibil acces.


Poliistul a ntrebat-o dac a auzit ceva suspect, iar
Alan a ntrebat-o unde snt Ben i Daisy.
- Oh, snt sus, fac nite teme. Au fost acolo toat
seara, n afar de momentele n care s-au uitat la
televizor, s-a gndit ea s adauge ca i cum i-ar fi dat
seama c a mers prea departe.
- Ce este? Ce s-a ntmplat? n capul scrilor au
aprut Daisy i Ben.
- Cobori o clip, i-a chemat Alan. Poliia crede c
sntem vizitai de hoi.
- Trebuie s vin i eu? a uierat Daisy. Tocmai
mi-am pus o masc pe fa!
- Nu este nimeni afar, Mike, a spus un poliist
mai tnr, aprnd din grdin. Totui, a fost rsturnat
un ghiveci cu flori. Probabil c tipul a vzut vreo pi
sic. mi pare ru c am fost cu toii deranjai. S
mergem s schimbm dou vorbe cu informatorul.
- mi putei spune cine este? a ntrebat Alan.
- Nu domnule, nu trebuie s...
- Nu este nevoie s mai ntrebm, a intervenit
suprat Jenny. Ticlosul de Paul Mathieson, pun pa
riu pe orice. Mult prea entuziastul coordonator al ac
iunii De veghe-n cartier'1, a explicat ea poliitilor.
- Totui, niciodat nu poi s fii suficient de atent,
nu? i-a replicat poliistul cu barb.
- Asta spune i el, i-a rspuns sumbru Alan.
- Ai fcut-o din nou, nu-i aa? ntinzndu-i pe fa
crema de noapte Ester Lauder, Carol sttea la masa

ei de toalet, fulgerndu-l cu privirea prin oglind. Avea


prul prins cu un batic lila pentru a i-l proteja de
crem, iar pleoapele i erau umflate de zelul cu care
folosise demachiantul. n jurul umerilor se unduia un
ocean de volnae roz de organdi.
Arat ca un extraterestru, i-a zis Paul. Dac i-ar
trece brusc prin minte ideea s plece la o plimbare
prin Common, noaptea, ar fi anunai imediat cei de la
parapsihologie, care ar nvli de pretutindeni s se
uite la ea!
- Nu, n-am fcut-o din nou, i-a rspuns obosit,
stnd pe cuvertura albastr, bordat cu panglic i
riscnd s i se in o nou predic. Chiar am vzut pe
cineva crndu-se pe casa familiei Collins! Oricine o
fi fost s-a ascuns probabil n gura de aerisire sau ceva
de genul sta i s-a furiat afar dup aceea. Cel
puin n-au avut prilejul s nface ceva.
Era nc foarte mndru de el i-l durea faptul c
soia lui nu mprtea cu el acest sentiment. Dac
poliia l-ar fi prins pe intrus, lucrurile ar fi stat altfel.
Eroul meu l-ar fi strigat ea mndr i n-ar fi avut loc
scena asta, la ora culcrii, cu faa acoperit toat de
crem.
- Sper c ai s ii sub control treaba asta cu De
veghe-n cartier" n weekend-ul viitor, cnd vor veni
gemenii acas, l-a avertizat Carol. Nu vreau s se
fac de rs n Close i tii cum te pori cnd dai de
ceva nou.
Paul luase hotrrea particular de a le arta biei
lor dosarele i de a-i pune s fac de veghe cu schim
bul la telescop.

Poate c vor iei mpreun i vor fotografia rpobila


de grdin a tuturor - se fura prea mult n ntreaga
Londr, a citit el n ziare.
Trebuie, de asemenea, s verifice i marfa ndoiel
nic vndut direct din portbagajul mainilor, ceea ce
ar putea s-i distreze pe biei.
n definitiv, nu trebuie s se ocupe numai ea de
totul, nu? n vacane, Carol e ntotdeauna cea care i
duce pe biei la orele de not, la clrie i la karate.
Susine c o face pentru c toate coincid cu orele
lui de munc. O s fie ceva n care s se implice
numai el i bieii, ceva doar pentru ei, o aventur
ntre brbai.
n dimineaa urmtoare, Alan, cu o mahmureal
uoar, dar suportabil, a spus un la revedere scurt i
a plecat la serviciu, lsnd-o pe Jenny s se ocupe
singur de scrisoarea primit de la poliie n legtur
cu Daisy.
- Aici spune c poi s mergi la secia de poliie
pentru un avertisment oficial, dar asta nseamn c
trebuie s fii pregtit s recunoti c ai fcut-o. Altfel,
cred c va trebui s suportm cu toii un fel de au
diere la tribunal.
- Este clar c ai prefera, a mormit Daisy obraz
nic, cu gura plin de cereale.
Ben a dat mustrtor din cap spre ea, iar Daisy a
vrsat laptele pe mas.
- ncetai odat, parc ai fi doi copii mici! i-a apos
trofat Jenny. Evident c ar fi mult mai convenabil s
se termine odat cu asta i eti vinovat, nu-i aa,

Daisy? Practic, ei nu cred c i-ai pierdut biletul i este


imposibil de dovedit lucrul sta.
- Snt de prere c nu eu trebuie s dovedesc c
sunt nevinovat. Ni se spune mereu c mreul sis
tem britanic de justiie acioneaz i n sensul cellalt.
Nici ei nu pot s dovedeasc c nu am pltit, a spus
Daisy hotrt.
- Te-au prins fr bilet i gata! s-a rstit Jenny la
ea. Oricum, vei avea dosar; o s mergem la secia de
poliie i dup aceea vom uita totul.
- Dumnezeule, chiar trebuie s vii i tu? Nu poate
s vina Emma n schimb? Daisy era ngrozit c tre
buie s mearg flancat de ambii prini, ca un copil
mic. Probabil c o vor pune s se ncale i cu pantofi
potrivii pentru aceast ocazie!
- Nu fora lucrurile, Daisy, a murmurat Ben, arun
cnd priviri furie spre faa tot mai furioas a lui Jenny.
Niciodat pn acum nu s-a purtat aa, i-a trecut
brusc prin minte lui Ben; mama lor obinuia s fie
binevoitoare i nelegtoare. Poate c de vin era
vrsta.
- Pentru c tot sntem aici i vorbim de delicte, a
intervenit Jenny aplecndu-se n fa i amestecnd
gnditoare n ceai, vrea s-mi spun i mie cineva ce
s-a ntmplat asear? i de ce a crezut poliia c sn
tem vizitai de hoi?
- Nu poliia a crezut asta, a spus scurt Ben. Pro
babil c a fost din nou Paul Mathieson.
- Bine, bine, dar de ce? Pn i Paul trebuie s fi
avut vreun motiv. A vrea s-mi spunei ce a vzut.
Jenny sorbea din ceai i atepta rbdtoare.

Daisy a nghiit ultima lingur de cereale i a m


pins scaunul n spate.
- S-a fcut trziu... a spus ea, ridicndu-se i pri
vind amenintor spre Polly care sttea la mas cu
expresia aia a ei care spunea clar: Nu-i aa ca snt o
feti bun?
- Probabil c a fost Biggies, care a ncercat s
ias pe fereastra lui Daisy. N-a fost el, Daisy? a spus
Ben, ducndu-i bolul la chiuvet ca s nu se vad
cum s-a nroit la fa i cum i tremur minile. Jenny
putea s-i dea seama de o minciun de la o distan
de o mil!
- i eu l-am auzit din camera mea, miorlind i
tnguindu-se, a intervenit Polly dramatic, dornic s
intre n conspiraie.
Daisy s-a holbat la sora ei care exagera, dar a fost
nevoit s intre n joc:
- Da, aa este. M-am aplecat pe fereastr ca s-l
chem de pe acoperiul serei. Probabil c atunci m-a
vzut Paul.
n timp ce Jenny se ntreba cum se putea ca Paul
s ia un motan btrn i mic drept o fiin omeneasc,
Polly a intervenit cu o idee interesant.
- De ce se uita, tu ce crezi? a ntrebat ea dintr-o
dat.
De ce, ntr-adevar? i-a zis i Jenny n sinea ei.
Serena era mbrcat cu o geac de piele veche;
nu ceva elegant i moale, ci una din piele eapn, cu
inte i fermoare, scorojit spre gri n unele locuri i cu
franjurile de la mneci ndoite n sus din cauza vremii.

Alan a remarcat c o'purta cu o bluz crem de m


tase subire, un contrast plcut ntre duritate i vulne
rabilitate.
S-a ntrebat dac genul sta de geac i-ar veni lui
Jenny i i-a zis c nu. De fapt, nu i se potrivete nici
Serenei, i-a dat el seama; la birou ar trebui s se
mbrace n aa fel nct s corespund imaginii seri
oase de contabil.
Dar a trecut pe lng el, spre xerox, i a simit o
adiere de mirosuri din trecut - mirosul de piele, al
rockerilor i al prului lor dat cu briantin, al uleiului de
motor, al ameninrii cu rzboiul pe plajele din Brigh
ton...
. - mi pare ru pentru ieri, a ptruns vocea moale a
Serenei n gndurile lui. A trebuit s stau acas s o
ngrijesc pe mami de grip. Nu s-a simit deloc bine i
i-a anulat i partidele de golf n ultimul timp. Pentru
sptmn viitoare e O.K., totui. Cnt i Joe Walsh.
Ce zici?
Ce s zic? Simea c-i vine s o trnteasc pe
xerox i s profite de ea chiar acolo, pe loc. Com
pania Serenei implica ntr-un mod ademenitor secretul
regsirii tinereii lui pierdute. Alan ncepuse s simt
nevoia de a fi tot mai aproape de ea, ca i cum ar fi
dorit s-i inhaleze parfumul magic.
Aa cum femeile de vrst mijlocie recurg cu ncre
dere la cosmetice tot mai scumpe, la fel i Alan sim
ea nevoia tot mai presant s o absoarb pe Serena.
Iar cnd era dispus s petreac mai mult timp
ieind n lume cu el, era mbtat de sentimentul minu
nat c fie i numai o atingere, o rsuflare uoar erau

elixirul tinereii eterne. Firete c era perfect sptmna viitoare. A ntins timid mna s-i mngie umrul
mbrcat n piele, dar Serena dispruse n biroul ei
fr ca el s-i dea seama.
N-ar trebui s o ating la birou totui, i-a zis Alan.
N-ar trebui s o ating deloc, nu ?
Oare asta s fie o legtur, cnd nu fceau altceva
dect s-i petreac o sear bnd bere i ascultnd
vechi formaii de rocknroll n cafenele i cluburi?
Pn acum Alan s-a convins singur c toat treaba
era nevinovat, pur i simplu pentru faptul c, dup el,
o legtur nu era de natur s-i trezeasc sentimen
tul de vinovie dect atunci cnd ajungeai n patul i n
trupul unei femei.
Dar Jenny cum ar numi-o? s-a ntrebat cu o tre
srire care nu semna ctui de puin cu sentimentul
de vinovie.
- Firete c n-am s-o mai fac. A fost ceva acciden
tal. M-am lsat copleit de evenimente, i spunea
Jenny lui Sue la vestiar, dup un meci scurt de tenis.
A fost de parc a fi avut din nou 20 de ani, cnd era
att de uor, de simplu i de nostim s termini seara n
pat cu cineva care tocmai i-a cumprat cina mai de
grab dect s gseti un motiv ca s n-o faci.
S-a uitat repede n jur; putea s fie cineva n ca
bine s trag cu urechea.
- Crezi c ai fcut-o pentru c erai suprat pe
Alan?
- Probabil. i tii, mi-am dat seama c, n afar de
a preda leciile de flaut, nu tiu s fac nimic altceva.

Nu am nici un fel de alt pregtire. Cei mai muli


muzicieni cu care am lucrat snt acum omeri.
- Ai putea s faci un curs n vreun domeniu, nu?
- A putea. Iar dac eu i Alan ne desprim, evi
dent va trebui s o fac. Este contabil, cu ani muli de
practic n reglarea conturilor n aa manier nct ne
vestele desprite de soii lor s nu primeasc mai
mult dect li se cuvine. M simt dintr-o dat foarte
vulnerabil din cauza faptului c nu snt capabil s
ctig bani. Dei Alan ctig bine, aproape totul se
duce pe ntreinerea copiilor n coli. Ideea c s-ar
putea s aib pe altcineva m face s-mi dau seama
ct de dependent financiar snt de el. Este detestabil.
Femei ca mine nu se prostitueaz, a zis, recunosc
toare c n clipa aceea tocmai i trgea puloverul
peste cap.
- Ei bine, tii ce cred eu despre asta; ntr-un fel
sau altul, toate o facem dac ne-am cstorit.
Cele dou femei au ieit i au pornit alturi spre
parcare. Descuind maina, Jenny a spus:
- tii, nu mi-l pot imagina pe Alan ieind i pltind
ca s fac sex, dar, la o adic n-ar fi de mirare, nu?
Nimeni nu tie ce face vreunul dintre ei cnd nu sntem noi acolo. tii, primesc nc telefoane ciudate;
cine snt toi brbaii tia care telefoneaz? Crezi c
au neveste drgue i copii dulci acas? S-a simit
dintr-o dat ngrijorat pentru aceste familii nebnui
toare, ca i cum era personal rspunztoare pentru
ademenirea soilor.
- Cu amndoi soii mi-am imaginat de obicei rul
absolut, i-a spus mai curnd mhnit Sue. Rareori am

fost dezamgit de faptul c n-am avut dreptate. Pro


babil c exist multe femei generoase i bune ca tine,
sau chiar i brbai, firete, care ofer genul de lucruri
cu care brbaii au fost obinuii n viaa dus nainte
s se nsoare. Probabil c, n cele din urm, tocmai
asta menine csniciile - s ai pe cineva drgu i
anonim la care s te furiezi i s faci tot felul de
lucruri nenocive.
- Slav Domnului c cel puin pot s spun da sau
nu. Iar de acum nainte va fi categoric nu!
Ajuns acas, telefonul a sunat de dou ori. Prima
voce nu i-a plcut deloc i a nchis, spunndu-i c a
greit numrul.
Era absolut evident c trebuia s dea anunurile n
alt parte, undeva mai sigur dect n vitrina unui agent
de publicitate. Al doilea telefon a fost ceva mai ngri
jortor... vocea vag familiar a spus pur i simplu Oh, perfect, voiam s tiu dac eti acas. Vin.
i a nchis brusc. Jenny s-a uitat la ceas - era
aproape vremea ca Polly s fie lsat la poart. S-a
auzit soneria i s-a dus s deschid, toat numai zm
bet pentru fiica ei.
Dar la u era George Pemberton, ceva mai ele
gant dect de obicei, ntr-o jachet din tweed cu nas
turii greit ncheiai, ca i cum s-ar fi grbit i ar fi fost
nervos, n mn cu un buchet de boboci de trandafiri genul care au nevoie de o aspirin n ap ca s se
deschid.
- Oh, bun George, l-a ntmpinat Jenny, disprndu-i orice zmbet. O ateptam pe Polly.
- Oh, mi pare ru, asta nseamn c nu ai timp?

- Timp? a ntrebat ea ncercnd s-i dea seama


ce vrea s spun. i-a amintit vag ce i-au spus unul
altuia cnd au prsit casa familiei Benton. Dumne
zeule mare, i-a zis, nbuindu-i pornirea de a iz
bucni n rs, doar nu crede... oh, cu siguran c nu,
nu George!
George traversase veranda i acum era n ves
tibul.
- Fiona nu este prea pasionat de muzic. A
putea spune c este chiar afon, i-a spus el cu un
zmbet nefamiliar, pe cale s devin lasciv. Aa c
m-am gndit c a putea s-mi iau leciile de flaut
undeva n apropiere, ca s spun aa.
Brusc, George a nceput s se caute n pantaloni,
iar Jenny, ngrozit, a crezut c-i desface deja fer
moarul, acolo n vestibul, unde toat lumea putea s
vad totul prin ua deschis. Dar, cu uurare, a vzut
c de fapt a scos un teanc de bancnote.
- 50 de lire sterline s spunem? Bani ghea te
aranjeaz? a ntrebat-o nerbdtor.

- Nu, George, categoric nu m aranjeaz"! - i-a


spus cu fermitate privindu-l cu o und de simpatie
cnd i-a vzut expresia copilreasc de dezamgire.
Bine c cel puin n-a ntrebat-o dac accept card
Visa! i dorea din tot sufletul s izbucneasc n rs,
dar a fcut eforturi s se abin. Prea absolut pier
dut, aa cum sttea descurajat n vestibul, buchetul
de trandafiri i teancul de bancnote nefcnd altceva
dect s-i accentueze situaia stnjenitoare n care se
afla.
- Dar... am crezut... Asear ai spus... a nceput
George. i tii, nu este absolut deloc neobinuit, a
continuat recptndu-i ncrederea dup ce a vzut
c Jenny nici nu l-a plmuit, nici nu a chemat poliia
pentru moravuri. Citeti despre asta tot timpul, femei
care-i mai ntregesc veniturile clcnd un pic pe de
lturi, i-a spus zmbind prostete.
- Atunci nseamn c citeti ce nu trebuie, i-a re-

plicat prompt Jenny, ngrozit de ideea de a amesteca


afacerile cu vecinii. Ce-ai zice acum s intrm n bu
ctrie i s bem un ceai. Polly trebuie s soseasc
din clip n clip.
- N-ai s-i spui Fionei, nu? a ntrebat-o cu o ex
presie de panic.
- N-a ndrzni! i-a replicat rznd. Polly a fost prins
citind Playboy la coal; am deja destule necazuri pen
tru faptul c snt un printe ngrozitor!
n clipa aceea, pe ua din spate a nvlit Polly,
trgndu-le dup ea pe Harriet Caine i pe mama ei,
Ceci, aproape mpotriva dorinei acesteia.
- Mami, mami, eu i Harriet vrem s mergem Ia
Laser Leisure smbt, iar mama Harrietei i d voie
numai dac spui tu c totul este n ordine. Apoi a
adugat, ca ntr-o oapt, pe scen, i cu o privire
mascat spre Ceci: Crede c ar putea fi prea violent.
Nu este, spune-i, a insistat Polly uitndu-se convin
gtor la Jenny.
Cu unghiile de un elegant rou-Ferrari, Ceci Cine
i-a dat prul blond cu uvie pe spate i a zmbit cu o
expresie de scuz.
-m i pare ru, a spus cu o voce plin, melodioas,
zmbindu-i lui George cu un interes politicos. N-am
auzit de aa ceva, ce este asta, Polly, Laser Leisure?
A aruncat din nou o privire scurt spre George, aezat
n balansoar, cu buchetul de trandafiri nc pe ge
nunchi, iar ochii ei bine conturai cu negru s-au mrit
ntrebtor. Dac era bunicul lui Polly, cu siguran c
i-ar fi fost prezentat, nu? Jenny i-a dat seama att
de curiozitatea lui Ceci, ct i de subnelesul ntre

brii. Ce voia ea de fapt s tie era dac Laser Lei


sure este ceva vulgar.
- Am s le duc eu smbt dup-amiaz, dac
vrei, Ceci. Polly a mai fost, ca dar, ntr-una din zilele ei
de natere. Nu este att de ngrozitor pe ct pare.
Ceci s-a artat doar ceva mai linitit, ntrebndu-se
totui dac ar trebui s aib-ncredere n judecata
unei femei care se ntreine n buctrie cu un brbat
necunoscut, ce inea pe genunchi un buchet de tran
dafiri. Dar cel puin o s scape de Harriet o ntreag
jumtate de zi! A zmbit, cednd cu graie.
- O, atunci e perfect, mulumesc mult. Hai, Harriet,
scumpo, este timpul s plecm, a spus i a aruncat
peste umr, spre George, o privire simulnd dispe
rarea. Snt attea de fcut - vioar n seara asta, balet
mine. Paaa!
- Pcat c nu are i ore de flaut, mami, a intervenit
Polly, ntrebndu-se de ce mama ei i George au c
ptat o interesant nuan de roz la spusele ei. O s-i
pierzi toi elevii, nu-i aa?
Vineri seara, venii acas de la coala lor pregti
toare pentru a-i petrece weekend-ul, gemenii Mathie
son ascultau lista obinuit de intruciuni domestice.
Bieii nu mai erau deloc interesai de ea, pentru c
nu varia niciodat.
Ei o numeau lista nu-urilor, deoarece consta n
ntregime din lucruri pe care nu aveau voie s le fac
- s nu joace fotbal n straturile de flori, s nu mearg
n Common i (Doamne ferete !) n cartierul cu lo
cuine proprietate de stat, s nu strige unul la altul

dintr-un capt al locuinei n cellalt, s nu uite s se


spele pe mini (nainte i dup orice activitate) i s nu
necjeasc cumva pisicile.
Dup ce au cobort din Peugeot-ul de un alb str
lucitor, bieii au rmas n faa verandei, ateptnd ca
mama lor s termine cu ordinele cu care i plictisea de
fiecare dat, trecndu-i greutatea de pe un picior pe
altul i jucndu-se cu pietriul aleii.
- i s nu mncai cereale n salon, le-a spus fluturnd cheia de la u, pe care o inea n mn, ntr-un
mod uor amenintor. Putei s v uitai la televizor
dup micul dejun, nu n timpul lui. A descuiat ua, dar
nu i-a lsat s intre. i avei grij la picioare, a adu
gat, uitndu-se disperat la cele dou perechi de pi
cioare murdare i n rapid cretere de pe covoraul
ei din faa uii. Papucii v ateapt dup u, aa c
v putei schimba pantofii tia imediat.
Sebastian, biatul cel mai mare dintre cei doi ge
meni, cu toat autoritatea pe care i-o ddeau cele
zece minute cu care a venit mai devreme pe lume, a
protestat:
- Oh, mami, nu pot s mai port papucii tia cu
iepurai ! Am s-mi pun adidaii. Vreau s spun c
dac vine cineva la noi? Marcus a rnjit i a emis o
pufnitur obscen. Sebastian s-a ncruntat la el reducndu-l la tcere, iar Carol s-a uitat nedumerit la
amndoi.
- Nu poi s stai cu adidaii, a spus ea. Pantofii de
tenis trebuie s fie de tenis, ca de obicei! V-am reinut
or pentru amndoi, mine diminea, la club. O s v
plac. Prea s fie un ordin, aa c bieii n-au con

siderat necesar s rspund. S-au schimbat, n pofida


voinei lor i n tcere, n dispreuiii papuci din blan
de animal i, lundu-i bagajele au pornit pe scri s-i
ia n stpnire dormitoarele att de mult dorite, dar att
de exagerat de curate.
- Apropo, biei, a strigat Carol dup ei, nclcnd
propria-i regul. Mama lui Polly a spus c o s se
duc mine dup-amiaz, mpreun cu Polly i cu prie
tena ei Harriet undeva, numit Laser Leisure. S n-aud
c v plngei c este prea educativ pentru weekendul vostru liber. Un pic de tiin n plus n-are ce s v
strice!
- Laser Leisure! Grooo-zav! lu-hu! au exclamat
bieii ct de tare au ndrznit, n sigurana camerei lui
Sebastian, aruncndu-se ncntai pe pat i srind ct
puteau de sus, lansnd raze imaginare de laser unul
spre cellalt ntr-o manier care ar fi fcut-o pe Carol
s-i cheme imediat jos i s-i pun s exerseze obli
gatoriu o or la pian.
- Sper c mama lui Polly nu-i spune ce este de
fapt Laser Leisure, a vorbit n cele din urm Marcus,
prnd ngrijorat.
- Sigur c n-o s-i spun. tie c n-o s ne mai
dea niciodat voie s mergem undeva cu ea. i are
nevoie de noi ca s ne jucm cu Polly n vacane, i-a
rspuns.
- i noi avem nevoie de Polly, a constatat mo
rocnos Marcus, foarte contient c unul din cele mai
rele lucruri implicate de faptul c eti trimis la coal
departe l reprezint lipsa de prieteni locali pentru weekend-uri i vacane.

A oftat, uitndu-se cu o privire tnjitoare pe ferea


str, spre cartierul din captul drumului principal. Ct i
invidia pe copiii ia care puteau s joace fotbal i s
se distreze pe strzi, care mergeau zilnic pe jos pn
la cea mai apropiat coal i care aveau vaste posi
biliti de a-i alege partenerii de delicte (uneori chiar
n sensul literal al cuvntului). Sntei att de norocoi
c v avei unul pe altul" le spunea Carol mereu ge
menilor.
Dar ei nu erau convini de asta. tiau ce pierd. Ar
fi renunat cu bucurie la toate privilegiile ndoielnice
ale* colii lor bune i izolate pentru a hoinri i ei pe
strzile cartierului de vizavi, cu cmile scoase din
pantaloni, mncnd la micul dejun batoane de cioco
lat, bnd interzisa Coca-Cola i cu o igaret de prob
n mn.
Visau s rd i ei tare, i s se mping n staiile
de autobuz (spre indignarea doamnelor n vrst), s
se rezeme de vitrinele magazinelor (spre indignarea
proprietarilor lor), s se joace pe trotuarele pline de
praf (spre indignarea trectorilor). Acolo, la internatul
lor disciplinat, bine organizat, existau foarte puine po
sibiliti s fii altceva dect deprimant de bun.
Dimineile de smbt urmau de obicei o schem
confortabil pentru Alan. Se scula devreme, se br
bierea, dezlega cteva cuvinte ncruciate, apoi por
nea la cumprturi.
Smbetele erau rezervate gtitului, aprovizionrii cu
bere, pregtirii calmarilor, marinrii crnii - erau rezer
vate pregtirii a tot ce-i trecea prin minte c o s fac

deliciul lui Jenny i destul de frecvenilor lor oaspei la


cin. Smbt asta Alan a ieit ns nu ca s mearg
la magazinele alimentare, cu aromele lor mbietoare.
Aluziile vecinilor referitoare la timpul necesar refacerii
operei Coventry dup rzboi denotau clar c era vre
mea s repare zidul aruncat n aer i, cu o enorm
sil, se ndrepta spre un mare magazin specializat
unde spera s gseasc ingredientele corespunz
toare cu care s repare singura lui ncercare de a
construi ceva.
A pus o caset cu Rolling Stones la casetofonul
mainii i a dat volumul la maximum. Soarele strlu
cea i a ncercat, fr s reueasc, s-i recapete un
optimism care s mearg cu muzica exaltant. Ar fi
preferat s se afle n ndrgitul lui magazin de pete
examinnd scoicile sau cntrind posibilitile de a face
bouillabaise1.
Pescria se afla ntr-un ir de magazine mici, prie
tenoase, specializate pe diferite produse. n dimineile
de smbt Alan atepta cu nerbdare s se ntlneasc cu brbai cu aceleai preocupri ca el, care pur
tau pe bra, fr s le fie ctui de puin jen, couri
franuzeti mari, pline cu tot felul de mirodenii i discutnd despre brnzeturi exotice i despre avantajele
vinegretei din Xeres. n schimb, acum se ndrepta spre
magazinul de unde urma s cumpere ingredientele
pentru un weekend consacrat construciei.

1. O sup specialitate din pete

Ajuns n parcare, a mai rmas o vreme n main


ascultnd sfritul melodiei Satisfaction" i btnd rit
mul cu degetele n volan. Copleit de enormitatea sar
cinii care-l atepta, se gndea la orice numai la asta
nu,
n cele din urm, nemaiputnd s amne momentul
decisiv, a luat un crucior destul de mare nct s
ncap n el material pentru o jumtate de cas i a
intrat n magazin.
Ajuns la raionul cu crmizi, i-a dat seama c
n-ar fi trebuit s se atepte s gseasc crmizi exact
la fel cu cele vechi, din stocul edwardian, folosite ini
ial n construirea zidului.
A luat culoarea pe care a considerat-o cea mai
apropiat cu restul zidului, spernd c n-o s observe
nimeni diferena.
Acum, simea spatele mainii ciudat de greu, amintindu-i de vacanele de var, cnd se ndrepta spre
vreo staiune, suprancrcat cu bagaj - tot felul de
echipamente sportive, surf-board-ul lui Polly i obi
nuita cutie cu cri de vacan a lui Jenny.
Mi-ar prinde bine o vacan, i-a zis cu mintea
absent n timp ce conducea pe M-4, ratnd astfel
ieirea spre drumul ctre cas.
A mers nainte spre Hammersmith i, cnd a ajuns
acolo, n loc s ntoarc peste pod, spre cas, a mers
mai departe spre Kensington, gndindu-se la nceput
vag, apoi din ce n ce mai categoric, la Serena.
Acum tia unde locuiete. Dup o sear petrecut
n compania muzicii country ncnttoare i relaxante
a lui Joe Walsh, joi, Serena i-a permis s o conduc

acas. Toat seara s-a chinuit cum s o conving s


fac lucrul sta ca, n cele din urm, s fie fericit s
se urce n maina lui; franjurile jachetei ei de piele
balansau n toate direciile cnd Alan lua curbele ner
vos, ncercnd cu disperare s se abin s nu-i pun
mna pe coapsa zvelt, strns n lycra.
Nu mai putea s se prefac acum c interesul
manifestat fa de ea nu era de ordin carnal. Ajuni n
faa apartamentului Serenei, Alan a oprit motorul, ateptnd, fr ca mcar s respire, s fie invitat nun
tru pentru o cafea i orice altceva i-ar fi putut oferi
seara i Serena.
A simit cum l las puterile de dorin pentru trupul
ei suplu cnd s-a rsucit s deschid portiera. Exact n
clipa cnd s-a ntors s-i adreseze un zmbet dulce de
rmas bun, Alan a remarcat o u deschis i o si
luet bondoac, cu prul blond i rvit ca nite epi,
profilndu-se n lumin.
Arta, i-a zis el atunci, ca o nevast furioas, cu
braele ncruciate ferm n poziia unde-ai-fost-pnla-ora-asta!
Vinovat, s-a gndit la Jenny, care niciodat nu a
fost genul sta de soie i a avut ntotdeauna ncre
dere n el, prednd-o fr tragere de inim pe Serena
tovarei de apartament care spumega.
O alt oportunitate pierdut, i-a zis, simindu-se
btrn i avnd senzaia c att timpul ct i ansele
expir cu repeziciune.
A intrat n vitez pe strada Serenei, putnd s aud
zgomotul fcut de sacul de ciment care se lovea de
crmizile din portbagaj.

A oprit pe partea opus apartamentului Serenei i


a oprit motorul, dorindu-i apoi s nu fi ales un loc att
de apropiat.
S-a ntrebat dac n-ar trebui s coboare i s se
uite n portbagaj pentru a vedea dac nu cumva sacul
cu ciment s-o fi rupt.
tia c mai avea acolo i dou sticle de ap mine
ral i n minte i-a aprut imaginea crmizilor, cimen
tului i apei ridicndu-se singure ntr-un zid.
Din cldirea de vizavi a aprut o femeie, nu Se
rena, i speriat a pornit motorul. S fie oare femeia
aceea micu i furioas de cu o sear n urm? s-a
ntrebat riscnd s arunce o privire. Atras de zgomo
tul motorului femeia s-a uitat exact n clipa respectiv
la el, iar Alan, cuprins de panic, a demarat brusc,
constatnd c i tremurau minile pe volan cnd a luat-o
napoi spre centru, apoi peste podul de peste Tamisa,
ndreptndu-se spre cminul lui i spre securitatea pe
care i- o oferea.
n momentul acela, Jenny vorbea la telefon cu Se
rena.
- mi pare ru, Alan este plecat, spunea Jenny, cu
o voce ca de ghea i un ton aproape de secretar.
Din ser o auzea pe eleva ei de 11 ani, Georgina
Smythe, cum ucidea cu flautul dansul spritelor binecuvntate" a lui Gluck, ntrebndu-se de ce oare nu
renun la nvarea acestui instrument elevi fr de
speran cum era cea prezent.
- Regret c v deranjez, dar cred c mi-am lsat
earfa n maina lui Alan seara trecut. N-a vrea s

o pierd, tii, este un Chanel superb, mprumutat de


la mami, a continuat vocea mtsoas, aproape ca de
copil a Serenei.
Jenny i-a promis c o s se uite dup earf, gndind n sinea ei ce arm potrivit ar fi pentru a-l stran
gula pe Alan. Oare s fie sta un semn din partea
Serenei c, n mod categoric, este n plin desfu
rare o legtur amoroas? s-a ntrebat Jenny ntorcndu-se s o supravegheze pe Georgina.
Sau a fost un dublu bluff - adic legtura exista,
dar, fiind att de nchis n legtur cu asta, Serena se
prefcea c totul este nevinovat. Indiferent cum ar fi
stat lucrurile, telefonul a suprat-o cumplit.
i-a luat propriul flaut pentru a-i arta Georgine
cum ar trebui interpretat piesa, dar, pentru c de
getele i tremurau de furie, a reuit s cnte aproape la
fel de prost ca eleva ei.
- Amndou va trebui s exersm pentru sptmna viitoare, a spus renunnd la ncercare i vrnd s
fac o glum. Poate c una din noi o s-o cnte cum
trebuie pn atunci!
- Ai mai fost vreodat pn acum? i-a ntrebat
Polly pe Sebastian i Marcus, n main, n drum spre
Laser Leisure.
- Nu, dar aproape toat lumea de la coal a fost.
Ardeam de nerbdare s mergem i noi, i-a rspuns
Sebastian.
Polly le-a aruncat o privire plin de superioritate
bieilor i Harrietei, flindu-se cu naltul ei statut de
trgtor-cu-Laser experimentat.

De-abia atepta s conduc btlia care urma i


s fie ctigtorul absolut la sfritul dup-amiezii.
Gemenii preau puin cam nervoi, i-a zis Jenny
privindu-i n oglinda retrovizoare. i aveau i de ce,
i-a dat ea seama, tiind c nu teama de joc i ngri
jora, ci teama de ceea ce ar fi putut spune Carol dac
ar fi tiut unde se duc de fapt.
Era un joc pe echipe, n care copii hiperexcitai se
bombardau cu raze laser, scorul fiind nregistrat de
senzori prini de trupurile lor. A cotit intrnd n parcare,
cu sperana c poate unul din gemeni va ctiga.
Alan era bine avansat n activitatea de reconstruire
a zidului cnd s-a ntors Jenny cu copiii. Intrnd pe
alee, roile mainii au strnit praful i au aruncat pietri
celele care au czut n mortarul lui, amestecat i pre
parat cu grij, ca o delicat Hollandaise. Din cauza
curentului produs de main, ghidul Readers Digest
DIY a czut din poziia n care era proptit pe o gr
mad de crmizi i a aterizat n gleata cu ap, stropindu-l i nfuriindu-l.
Marcus, pe care-l atrgea tot ce prea murdar i
dezordonat, a srit din maina i a venit s inspecteze
progresul fcut de Alan i s vad dac i poate oferi
serviciile.
- Crmizile au alt culoare, a observat el imediat.
- Speram ca nimeni s nu-i dea seama, a replicat
Alan, aruncnd o mistrie plin de mortar pe zid.
- Ei bine, Marcus a observat, a zis nepat Polly,
urmrindu-l pe tatl ei cum, n mod curios, capt el
nsui culoarea crmizilor.

Alan a scrnit din dini.


- De ce nu v ducei voi copii n cas ca s mncai ceva? le-a spus cu ochii la Harriet, care-i in
specta pantofii dup ce a clcat ntr-o mic bltoac
de ciment.
- Am mncat. Am fost la McDonalds, a spus Se
bastian foarte mndru. Bieii copii, s-a gndit Alan, pro
babil c Paul i Carol i avertizeaz s-i fereasc
ochii de hamburgeri. Probabil cred c s-ar molipsi de
ceva ru dac ar mnca, ceva cum ar fi, de exemplu,
vreun accent de nedorit.
Jenny i-a chemat pe copii nuntru, dar vznd n
ce hal le arat pantofii dup ce au clcat prin resturile
de moloz, i-a trimis imediat napoi, s se joace n
grdin.
A rmas n cadrul uii privindu-l pe Alan cum ame
stec cimentul i a decis c din punctul ei de vedere
nu era momentul ideal s menioneze telefonul Sere
nei.
Cnd i va spune voia ca el s nu aib unde s se
uite n alt parte dect direct la ea, s nu aib posibili
tatea de a-i masca vina concentrndu-se asupra ali
nierii crmizilor.
- Hai s mergem n Common! le-a strigat direct
Polly, ndreptndu-se spre poarta din spate. Sebastian
i Marcus au ezitat, uitndu-se unul la altul, apoi la
fetele care erau de-acum departe, dup care le-au
urmat.
- Ar fi bine s nu se afle, a avertizat Sebastian,
gndindu-se la tiranica lui mam, avntndu-se amndoi

dup cele dou fete spre poarta deschis i spre Common-ul cel interzis.
- De la mine n-o s afle, i-a replicat Marcus. Dar
n-o s-i plac deloc cum arat pantofii mei. Alergnd,
se uita la pantofi, a cror piele bine lustruit era acum
acoperit de o pelicul fin de ciment.
- Este vina ei, trebuia s ne lase s ne lum adi
daii. Oricum, n-o s dea vina pe tine, ci pe tatl lui
Polly pentru c a fcut o asemenea mizerie. A m
prtiat chestia aia pe tot trotuarul.
Odat afar din grdin i n drum spre Common,
bieii s-au oprit i, la fel ca nite celui, au nceput
s adulmece aerul nefamiliar. Mirosea a ferig i a
iarb umed. n cutarea vreunei przi nevinovate,
una dintre pisicile siameze ale familiei Mathieson, eli
berat de regulile parentale, sttea la pnd printre
ciorchinii de clopoei timpurii.
- Sntem aici! s-a auzit vocea lui Polly din spatele
unui tufi de gherghine.
- Venii i gsii-ne! a adugat cntat i Harriet.
Sebastian i Marcus s-au uitat rapid n jur pentru a
se asigura c nu se vede nici un printe i au srit n
tufiul dens. Harriet a nvlit din spatele gherghinului
i l-a nfcat pe Marcus, rsucindu-i braul.
- Tu eti Marcus. Te recunosc c eti mbrcat n
tricoul rou. Ce se ntmpl cnd nu avei haine pe
voi? Cum putei fi deosebii atunci?
Marcus, neobinuit s se lupte cu fetele i, ntr-un
fel sigur c auzise c nici nu trebuie s faci lucrul
sta, a rmas pasiv, n timp ce Harriet l-a trntit jos i
a nclecat pe pieptul lui.

- Asta-i toat chestia, proasto. Sntem identici, i-a


spus Sebastian cu ngmfare. Nu putem fi deosebii
unul de altul. Pstra o distan prudent de Polly i-i
zmbea Harrietei, aezndu-se i rupnd flori.
- Prul lui Seb este puin mai lung, a constatat
Harriet, cercetndu-i bine pe amndoi. i cred c are
pistrui mai muli.
- Eu snt un cap rotund1. Seb nu este, a reuit s
opteasc cu voce uor strangulat Marcus, din po
ziia lui de pern pentru Harriet. l nclecase serios,
cu un picior de o parte i unul de cealalt, i-l inea
zdravn intuit de pmnt. O s fiu tot ptat pe spate
de iarb, i-a zis el, dorindu-i din toat inima s i se
permit s se ridice n picioare.
- Ce este un cap rotund? a ntrebat Polly. Adic
precum Cavalerii i Oliver Cromwell, i toat istoria?
- Faptul c eti un cap rotund nu te face s ari
altfel, a rostit cu dispre Harriet. Oricum nu n secolul
sta, a adugat cu toat autoritatea conferit de un
recent studiu colar.
- O, ba da! a protestat Marcus prinznd prea trziu
semnalele de avertizare ale fratelui su. ,
- Gura, Marc! a rcnit Sebastian simind privirile lui
Polly urmrindu-l cum roete. Aa cum era sigur,
urmtoarea ei remarc a fost:
- O.K., atunci artai-ne! Ce parte anatomic a
voastr este un cap rotund?

1. Roundhead - cap rotund, porecl dat partizanilor lui Cromwell

Bieii n-au scos un cuvinel. Lui Marcus nu i-a


trecut prin minte c exist oameni pe planet care s
nu cunoasc termenii folosii la coala lui pentru pe
nisul circumcis i cel necircumcis. S-au uitat unul la
altul, iar fetiele ateptau. Tcerea lor i-a spus clar lui
Polly ce anume parte anatomic trebuia s vad. Era
absolut obinuit s-l vad uneori pe Alan umblnd
prin cas gol, fr ca el s prezinte nici un interes,
dei, n ultima vreme nu i pe Ben, care trecea rapid
din dormitor n baie cu halatul bine strns pe el, pentru
orice eventualitate. Curiozitatea lui Polly era n alert
maxim. tia cum arat un penis i le privea cu mare
dispre la coal pe fetele care ndrzneau s recu
noasc c ele nu tiau lucrul sta; nu s-a gndit ns
niciodat la posibilitatea ca unele penisuri s se deo
sebeasc de altele. Brusc, Polly a srit i ea pe Mar
cus i a nceput s-l trag de pantaloni.
- D-te jooos! a rcnit biatul, zbtndu-se cu dis
perare sub greutatea Harrietei.
Sebastian s-a aruncat i el deasupra grmezii, luptndu-se cu toii de-a valma cteva clipe.
- Dac ne artai, v artm i noi ceva interesant,
cu adevrat interesant, i-a ademenit Polly, ridicndu-se i scondu-i seminele de ppdie din pr. Att
de interesant, nct o s v putei luda cu asta n faa
tuturor bieilor de la coal!
Din sigurana unui puiet de stejar, Sebastian s-a
gndit la acele pri anatomice ale fetelor pe care nu
le-a vzut nc, pe care probabil c nimeni din coal
nu le vzuse i la ct de geloi vor fi toi dac asta era
ceea ce promitea Polly s le arate. Harriet i-a aruncat

fetei o privire plin de ndoial, ca i cum nu era si


gur c este gata s fac ce spunea ea. Pe Sebastian
nu-l deranja s-i arate cocoelul - mama lui i infir
miera colii se uitau tot timpul la el s vad dac nu
s-a strns prea tare la capt, aa cum s-a ntmplat cu
a lui Marcus i dac nu trebuie cumva tiat mprejur.
- O.K., ce ne artai n schimb? a ntrebat el.
- Bine, ai vzut vreodat... Polly vorbea rar i se
uita la Harriet ca s se asigure c poate conta pe
faptul c i se va altura i ea.
Bieii s-au aplecat n fa nerbdtori. Polly a n
trebat ntr-o oapt puternic, emoionat:
- Ai vzut vreodat un cadavru?
Marcus a scos exclamaie, Seb prea sceptic, iar
Harriet se uita nedumerit la Polly, ntrebndu-se ce
are de gnd.
- Da. tiu unde este unul, aproape, ntr-adevr
foarte aproape de locul pe care stai voi acum! a con
tinuat Polly cu ochi strlucitori de importana drama
tic a momentului. i numai eu tiu, aa c va trebui
s facei ce v spun eu dac vrei s-l vedei!
Lui Marcus i s-a fcut pielea de gin de fric. Nu
voia s vad ctui de puin pe cineva mort, dar i mai
mult nu voia de fapt ca Polly s afle asta. A urmat un
moment de tcere n care se luau deciziile.
Fr tragere de inim, dar oftnd a inevitabilitate,
Marcus s-a ridicat i a nceput s umble la pantaloni.
S-a ntrebat dac Polly o s-l ating i dac n-o s i
se ridice. S-a gndit n clipa acea ct de invidioi vor fi
bieii din clasa lui cnd le va spune. Spera c se
poate bizui pe Seb ca s exagereze puin lucrurile, s

fac n aa fel nct totul s par infinit mai iipsit de


buncuviin dect inspecia rece, tcut, aproape cli
nic pe care o fceau acum Polly i Harriet. Dup
cteva minute, Sebastian a mpins-o pe Harriet, care
se apropiase cam periculos de mult, napoi n iarb i'
s-a mbrcat n grab.
- Gata. Acum hai s vedem persoana aia moart,
a cerut el rspicat.
- Oh, n-am spus c este o persoan, nu? Snt
sigur c n-am... a continuat Polly, furindu-se spre
gardul grdinii i uitndu-se viclean la biei.
Uurat, Harriet a neles i a intrat n joc.
- Nu, n-a spus c e vorba de o persoan, n-a spus
nici o clip aa ceva! le-a aruncat ea dispreuitoare
bieilor, lund-o la goan spre Polly i spre siguran.
- Am s v art totui un cadavru. Ceva ce a mai
rmas dintr-un iepure btrn mncat de-O'vulpe... le-a
strigat Polly peste umr, rznd. Dup colul sta... i a
disprut dup un gherghin. Sebastian i Marcus au
pornit dup fete hotri s se rzbune. Deodat s-au
auzit dou ipete de-i nghea sngele n vine.
- Se prefac, a spus Marcus. O s vedei cnd o s
punem mna pe voi! a rcnit el.
- Da, o s le lum chiloii, merit s le facem asta,
a spus i Sebastian aruncndu-se n tufi. n clipa aceea
a ngheat pe loc cu ochii la ceea ce le-a fcut pe fete
s ipe. Harriet i inea mna la gur ca i cum era pe
punctul s vomite. Ochii lui Polly erau plini de groaz.
Toi patru priveau nepenii trupul contorsionat, cu gura
deschis, al btrnei doamne Fingell.

- Atacat, a fost verdictul imediat i autorizat al lui


Paul Mathieson, dei doamna Fingell nu avea nici un
semn evident c ar fi fost lovit.
Paul, Carol, Jenny, Sue i cei patru copii stteau
n jurul trupului nemicat, mui ca la priveghi.
Harvey i Laura Benstone clcau cu grij pe iarba
ud ndreptndu-se spre grup i ndemnndu-le discret
s fie respectuoase pe fetiele care se alergau i ipau
n libertatea spaiului deschis cu care nu erau obi
nuite.
- Alan telefoneaz la poliie i cheam o ambu
lan, a spus n oapt Jenny, tremurnd nspimntat de prezena cadavrului.
- N-are rost s vin o ambulan, a comenat Paul.
O s vin poliia cu maina lor mortuar. Firete, nu
nc, avnd n vedere c este o crim..., a continuat,
mndru de vastele lui cunotine n materie.
Atottiutorul sta afurisit, i-a zis Jenny, apropi-

indu-se de Sue i strecurndu-i braul pe sub al ei n


cutare de cldur i alinare.
- Sntem siguri c este moart? a ntrebat deodat
Sue. Vreau s spun, n-ar trebui s-i facem respiraie
gur-la-gur sau ceva de genul sta?
S-a auzit clar fonet de iarb din cauza micrii
vinovate de picioare. Nimeni nu era de fapt dispus s
o ating pe doamna Fingell i s vad dac mai res
pir sau mai are puls. Chiar i vie emana un anumit
miros de descompunere.
- Oh, Dumnezeule, simt c o s lein, a spus slab
Laura, ducndu-i o mn moale la frunte.
- S mergem acas, drag. S ducem fetele de
aici. N-ar trebui s vad aa ceva, a zis Harvey trgnd-o pe Laura de bra. Apoi s-a ntors spre ceilali
simind c ar trebui s se scuze pentru curiozitatea lor
ruinoas. Am venit numai ca s vedem dac putem fi
cu ceva de ajutor... a murmurat el. Jenny a simit cum
trupul lui Sue tresalt uor i i-a dat seama c n
cerca s se abin s nu chicoteasc, treab tipic
pentru ea. S lum noi cinele ei? a continuat Harvey,
dornic s fie util, pornind dup pudelul oranj al doam
nei Fingell, care adulmeca fericit n jurul unui stejar.
- Vor trebui s nconjoare cu panglic aceast parte
din Common, a intervenit Paul, privind n jur. i s
acopere corpul. N-ar trebui s ne aflm aici, sincer
vorbind, pentru c distrugem dovezile.
Jenny studia faa lui Paul care vibra toat de agi
taie i importan.
- Ca reprezentant al vostru pentru aciunea De
veghe-n cartier", a nceput el pompos, consider c

trebuie s v recomand s v ntoarcei cu toii la


casele voastre i s ateptai s fii convocai pentru a
depune mrturie. Eu va trebui s atept aici, firete.
Poliia o s vrea fr ndoial s v interogheze pe
toi la timpul potrivit... A fost ntrerupt de un smiorcit
zgomotos din partea lui Carol, care, spre uimirea lui
Jenny, chiar plngea.
- Oh, ce ce ntmpl cu lumea asta? a izbucnit
dintr-o dat dramatic Carol, punnd cte un bra pro
tector n jurul umerilor celor doi gemeni ai ei, foarte
stnjenii. O srman btrn nu poate nici mcar s-i
plimbe celul n Common fr s fie atacat i omort de o band de criminali din cartierul de locuine
proprietate de stat. A ridicat ochii n sus, ca i cum
atepta un rspuns din ceruri.
Sue i-a acoperit faa cu mna, nemaiputndu-se
abine. Paul a zmbit spre ea plin de nelegere
onctuoas, fr s-i dea seama c Sue masca astfel
un acces de rs.
Jenny a mpuns-o ca s nceteze, simind c nici
ea nu-i va mai putea controla mult zmbetul pctos
i cu totul nepotrivit ce amenina s-i nfloreasc pe
propria-i fa.
Poliitii au sosit n numr suficient de mare ca s-l
satisfac pe Paul. S-a grbit s le ias n ntmpinare,
mndru i convins c, de data asta, n sfrit avea
ceva ce nu nsemna irosire de timp pentru ei.
- N-ar trebui s o acoperim? a auzit el vocea lui
Polly n clipa n care tocmai se ntlnea cu sergentul
de-acum cunoscut.
A urmat un strigt furios de protest i o serie de

ipete ocate, iar Paul i poliitii s-au grbit spre micul


grup din jurul cadavrului.
Sue rdea acum dezlnuit, inndu-se cu amndou minile de Jenny. Lacrimile lui Carol s-au oprit
brusc i acum se uita cu furie mut la doamna Fingell,
care ncepuse s se zvrcoleasc.
- Unde este cadavrul? l-a ntrebat sergentul pe
Paul.
- Era moart...! Acum un minut..., s-a blbit el.
- Moart de beat, mai probabil, a spus un poliist
tnr fcndu-i cu ochiul lui Sue.
S-a aplecat s se uite mai bine la doamna Fingell
i a ntors-o pe o parte, dnd la iveal o sticl goal de
vin.
- ncepuse s devin cam neconfortabil, a spus
doamna Fingell, nfcnd sticla i aruncnd-o n tufi
uri. Una mai puin pentru ben, a constatat chicotind
maliioas.
- Vrea cineva s-o duc pe aceast doamn acas?
a ntrebat sergentul uitndu-se la cei din jur.
Carol inea gura strns pung n semn de dez
aprobare, Jenny netiind dac pentru Paul, Polly sau
doamna Fingell.
- O ducem noi, a intervenit Sue, aplecndu-se i
apucnd unul din braele scheletice ale doamnei Fin
gell pentru a o ajuta s se ridice. Haide, scumpo. O
s-i facem o ceac cu ceai.
- Ceaiul este o porcrie, a replicat doamna Fin
gell, reuind s se ridice i uitndu-se printre copaci ca
s vad ct de sus era soarele. Eu cred c mai de
grab este vremea s bem un gin.

Sue i Jenny au luat-o de brae pe btrna doamn


i au escortat- o cu grij napoi n Close, urmate la o
distan sigur de un ir de cini, vecini i copii.
Polly mergea nainte, cu o mn n old, cu cea
lalt nvrtind un b, ca i cum ar fi condus majoretele
Shangri la din Putney.
Alan era nc pe trotuar, netezind ultimul mortar,
cnd mica procesiune a ajuns n dreptul lui.
- Oh, m bucur s vd c sntei bine! a exclamat
el, zmbind prostete doamnei Fingell.
- Nu-i face probleme n ce o privete, n-a pit
nimic, a spus Carol ntunecat; uitndu-se apoi mai
atent la zid, s-a nviorat brusc de ceea ce a vzut.
i-ai dat seamna c toate crmizile astea noi nu snt
absolut deloc culoarea potrivit? l-a ntrebat dulce pe
Alan.
- Pun eu ceainicul la foc, s-a oferit Jenny n timp
ce mpreun cu Sue au intrat n camera de zi cu
doamna Fingell care se cltina fericit i au aezat-o
pe canapea. Cred c ginul chiar ar da-o gata.
- Bun idee, a fost de acord Sue. Oricum, chiar
dac ea nu vrea, eu tot la ceai m-am gndit.
- Nu este nevoie s vorbii despre mine ca i cum
n-a fi de fa, a bombnit doamna Fingell, ridicndu-i
picioarele pe canapea i aezndu-se confortabil pe
perne. Toi fac aa, nora mea, copiii ei, oamenii de la
Asistena social...
- lart-ne, a spus Sue. V este foame? Putem s
v pregtim ceva de mncare?
Jenny, care cuta n buctrie ceai i lapte, a fcut

o grimas spre Sue, prin ua larg deschis. Dulapurile


erau aproape goale.
- M duc eu la magazin s v fac cumprturi
dac vrei, s-a oferit Sue.
- Nu este nevoie. Vine biatul meu mai trziu. M
ia la el la cin. Singurul lucru la care se pricepe ne
vasta aia a lui este gtitul.
- Poftim ceaiul, a spus Jenny aducnd tava i punnd-o pe o msu plin de praf lng un mare i
vechi pian la fel de prfuit. Am gsit i nite biscuii.
Celuul urt mirositor, returnat de Harvey, a nce
put s schellie cernd de mncare, iar Sue l-a dus la
buctrie, unde a gsit o conserv de Chum.
Jenny a turnat ceaiul i a aruncat o privire scurt,
plin de fascinaie, prin ncpere. Perdelele erau un
model din anii 60, de un maro ndrzne cu flori oranj,
genul ce mai putea fi vzut acum numai n unele de
partamente rmase fr pacieni ale spitalelor vechi.
Covorul a fost, evident, bun la vremea lui, cu mult
timp n urm, de un verde-iarb, acum cu pete mai
ntunecate ce puteau fi un indiciu al incontinenei c
elului oranj (sau chiar a doamnei Fingell, i-a zis cu
dezgust Jenny).
Pe peretele de un galben-bejuliu de deasupra c
minului atrna un steag american mare. Uitndu-se pe
pian, Jenny a remarcat o bogat colecie de fotografii
alb-negru, vreo 20, care la o mai atent privire s-au
dovedit a fi toate ale unor'tineri americani n uniforma
armatei SUA.
- Te uii la bieii mei, nu? a ntrebat-o cu afec
iune doamna Fingell, rsucindu-se puin pe canapea.

- Da. Cine snt? Prieteni de-ai dumneavoastr?


Rude?
Doamna Fingell a chicotit.
- Poi s le spui rude. De ordin carnal. Unul dintre
ei este tatl lui Lance al meu.
Sue a venit lng Jenny i, mpreun, s-au uitat la
fotografii.
- Oh, interesant, care dintre ei?'a ntrebat Sue.
Doamna Fingell a pufnit ncntat n cana de ceai.
- Dumnezeule mare, de unde s tiu? Poate s fie
oricare dintre ei. Sau unul dintre ali vreo doi care n-au
avut fotografii la ei pe atunci. Mi-a plcut s fac colec
ie de fotografii. A oftat, cuprins de amintiri.
Sue i Jenny s-au uitat una la alta, ntrebndu-se
dac au auzit bine.
- Dar cu siguran..., a nceput Sue, dup care s-a
oprit. S decizi care din doi sau trei brbai ar putea fi
tatl copilului tu era o dificultate de neles, dar care
din 20 sau chiar mai muli...
- V-am ocat, nu? Doamna Fingell, ncntat de
ea, se uita la Sue. Voi astea tinere nu tii nici pe
jumtate ce s-a ntmplat. Cum credei c am rezistat
n rzboi? Credei c raionalizarea i toate celelalte
au fost fcute pe o baz echitabil? S-a ridicat i s-a
ntins dup ceai, nmuind un biscuit n el. Familia mea
a fost bombardat n Fast End. Ar fi trebuit s m mut
ntr-o locuin de prefabricate i, dac aveam noroc,
pn acum a fi putut avea un apartament la ultimul
etaj al unuia dintre -blocurile-nchisoare proprietate de
stat. Dar nu puteai s trieti ca i cum n-ar mai fi
existat un mine i erai n stare s faci orice. Pentru

tine i pentru ai ti. Toate chestiile alea despre dra


gostea pentru aproapele tu, n-am prea vzut aa
ceva. Au fost vremuri n care cinii se mncau ntre ei.
Iar oamenii mncau cini, am vzut cu ochii mei. tii,
de fapt mtua mea chiar a gtit o bucat de cocker
spaniei pe care a gsit-o pe o teras bombardat.
Cnd i vezi familia ajuns n halul sta, nu este deloc
greu s te culci cu cineva pentru o livr de crnai, v
spun eu.
- Rsplata pcatului, casa asta, i-a spus Sue lui
Jenny mai trziu, n timp ce nchideau cu grij poarta
din fa a doamnei Fingell.
- M ntreb cnd s-o fi retras? s-a amuzat Jenny,
privind lemnria putrezit a geamurilor i grdina ne
ngrijit. Asta pune mica mea aventur ntr-o perspec
tiv umil, nu-i aa? Nu departe de casa mea triete
o femeie care s-a prostituat pentru a supravieui.
- Ei bine, ar fi putut s-i ia un alt fel de slujb
dup rzboi, a argumentat Sue. Dei ca trf i poi
stabili singur orele de munc i poi s-i iei liber cnd
ai copilul bolnav. M ntreb dac de fapt a fost mri
tat vreodat sau dac nu cumva i spune doamn"
aa cum obinuiesc s-i spun ntotdeauna buctresele.
- nchipuiete-i ce ar spune Mathiesonii dac ar
ti. Nu una, ci dou case cu proast reputaie ntr-o
mic enclav periferic!
Alan sttea ntins pe canapea. Venind pe alee,
Jenny l putea vedea pe fereastr, cu picioarele n

sus, cu berea n mn i cu ochii pe jumtate nchii.


Arta de parc avea de gnd s stea toat noaptea
acolo, sectuit i epuizat de eforturile cerute de repa
rarea zidului.
A intrat n cas i s-a trezit imediat peste ea cu
Daisy, care cobora n fug scrile urmrit de Ben,
care s-a mpiedicat i a ratat ultimele dou trepte,
cznd grmad la picioarele ei.
- Hei, mai ncet! le-a zis ridicndu-l pe Ben. Ce s-a
ntmplat?
- Mi-a luat ctile, i-a spus Ben, ntinzndu-se s le
nface din mna lui Daisy.
- Pi tu tot pleci, aa c n-ai nevoie de ele.
- Ba am nevoie ct timp m pregtesc! s-a rstit el
la Daisy.
Jenny i-a zis c la vrsta lor n-ar trebui s fie ea
care s arbitreze situaia i s-a dus direct n buctrie,
uitndu-se ce s pregteasc pentru cin i dorindu-i
s nu aud discuia dintre copiii ei.
- Nu, n-ai nevoie, i-a replicat Daisy, ai s le mnjeti cu past de dini sau cu altceva. i ce-i mirosul
sta? l-a ntrebat strmbnd din nas.
- After-shave-ul, i-a rspuns Ben, roind tot i por
nind napoi pe scri.
- After ce? a rcnit dup el.
- E geloas pentru c ea nu poate s se duc
nicieri, s-a aplecat el peste balustrad, adresndu-i-se
lui Jenny pentru ajutor.
- Nu vreau s tiu. Certai-v ntre voi! i-a rspuns
Jenny.
Nici nu este de mirare c Alan se gndete la alt

ceva, i-a zis ea gsind suficiente ingrediente pentru o


Salade Nicoise.
Probabil c, zcnd acolo pe canapea, chiar n clipa
asta i dorete s fie undeva unde este linite i pace,
cu cineva linitit i panic.
n timp ce fierbea oule i tia roiile, i-a imagi
nat-o pe Serena ntr-un apartament n culori calde i
linititoare, cu sculpturi delicate i pline de gust, cu
ornamente de sticl neciobite, cu pernue n mtase
crem fr nici o pat.
i-a imaginat un pat lat, poate din lemn de culoare
deschis, mbrcat n lenjerie de mtase pur n care
nu se ascund copii de zece ani ca s se joace i s
chicoteasc.
Un pat plin cu perne mbrcate n dantel alb
veche, cu parfum de Floris, pe care nu le manevreaz
neglijent un adolescent pentru a-i face din ele un
cuibuor din care s urmreasc la TV serialul Nei
ghbours"1 sau s monopolizeze telefonul.
A oftat i a pregtit repede un sos pentru salat,
contient c n-o s fie la fel de bun precum cel fcut
de Alan, dar nevrnd s joace rolul soiei neajutorate i
s-l deranjeze.
Serena n-ar avea nici o problem n privina sosu
lui pentru salat, i-a zis btnd cu i mai mult
ndejde.
Alan ar fi probabil ncntat s fie servit cu chestiile

1. Vecinii

alea gata fcute, din sticl, a la Paul Newman, de


ctre obiectul dorinelor sale.
Ben i-a dat seama c a exagerat cu after-shaveul. Dac-I poi simi tu nsui, i-a zis el, atunci probabil
c este prea mult.
Nu trebuia s se simt dect o adiere, doar att ct
Emma s-l adulmece cu apeciere cnd i va freca
nsucul de gtul lui.
Nu trebuie s fie att de puternic nct s-i lcri
meze ochii. A nceput s se frmnte gndindu-se la
Emma n timp ce traversa Close n drum spre casa lui
Oliver.
Nu voia s transpire i i-a dat n trei rnduri cu
deodorantul ,/Right Guard", dar imaginea care-i tot
aprea n minte - Emma aranjndu-i fustia de sport
care-i expunea coapsele - era ct se poate de irezisti
bil.
A simit c ncepe s aib o erecie chiar n clipa
aceea i vrnd s se potoleasc, a ncercat s se
concentreze asupra celuilalt sentiment pe care-l avea
aproape ntotdeauna cnd se ducea la Oliver - un fel
de teroare pur, deoarece Oliver locuia chiar n mijlo
cul cartierului de bocuri, la fel de dominat de blocurileturn cum era Close.
Casa lui avea patru dormitoare, iar familia nume
roas - ase copii - era condus haotic n direcii
anarhice de nite prini foti hippy.
Ben mergea cu mna dreapt n buzunar, innd
strns un pacheel cu trei uncii de drog.
Nu-i putea permite s se lase jefuit, pentru c

atunci el i Oliver n-ar mai avea nici un profit. Traversnd strada principal prin faa casei din col a lui
Sue Kennedy, a tras adnc aer n piept i a intrat n
cartierul de blocuri, ocolind cu grij grmezile de mur
drie de cine lsate de enorma populaie de dobermani i ciobneti germani."
Ar fi fost bine dac ar fi putut s mprumute Airdale-ul lui Sue doar pentru a-l ajuta s reverseze n
siguran spaiul deschis care se vedea n faa lui i
unde grupuri de biei, n treninguri, cu basmale la gt
i epci de baseball puse cu cozorocul la spate, se
nvrteau n cerc pe biciclete. Cnd a ajuns n dreptul
lor l-au privit cu curiozitate i suspiciune.
- Te duci acas la Mick? i-a strigat unul din biei.
Uluit, Ben s-a uitat n jur ca s fie sigur c biatul i
se adreseaz ntr-adevr lui.
- Da, tu! Semeni cu unul dintre colegii fratelui lui.
Bieii s-au apropiat acum de el, mergnd destul de
aproape, n cerc n jurul lui, suficient ca s-l intimi
deze. i era imposibil, cu basmalele alea legate peste
jumtatea de jos a feei, s le vad expresiile.
Mna n care strngea drogul s-a nfierbntat, ntre
bndu-se dac nu cumva chestia respectiv o s se
topeasc.
- Da, m duc acas la Mick, le-a rspuns ct mai
calm posibil. Copiii nu snt mai mari dect Polly, i-a
zis el, ndoindu-se foarte tare c Right Guard" o s
reziste ntreaga sear.
- Spune-i c-l ateptm i c ne plictisim, a vorbit
un altul.
- O.K., am s-i spun, i-a rspuns Ben parcurcnd

ultima bucic a pieei i ntrebndu-se dac n-or s


pun mna pe el de ndat ce se va angaja n pasajul
ngust ce ducea spre casa lui Oliver.
Salut, i-au strigat bieii, relundu-i plimbarea n
cerc n jurul pieei.
Am ajuns precum Carol Mathieson, m sperii de
oricine nu face parte din acelai trib cu mine, i-a zis
Ben acum cnd era oarecum n siguran.
S ias nsemna pentru Ben i prietenii lui n
special s gseasc un loc unde s se adune i s fie
ct mai multe fete. Toate localurile unde se distrau
adolescenii au fost nchise de proprietarii care se te
meau pentru mobilierul lor sau care i doreau profituri
mai grase.
Nici mcar n cartierul de blocuri nu mai aveau
voie dup ora 7 p.m. n centrul destinat comunitii,
care a fost preluat pentru edinele de bingo. Cele
dou discoteci locale cereau 2,50 lire sterline pentru o
sticl de bere mexican slab i nu primeau tineri sub
25 de ani sau tineri n blugi, pantaloni de trening sau
piele. n ora, poliia patrula n cupluri, mprtiind gru
purile de adolesceni plictisii care cutau s se dis
treze.
Ben i Oliver, dotat fiecare cu provizia de butur
pentru acea sear, se ndreptau acum spre malul rului, lng pod, ateni s vad dac nu cumva snt ur
mrii de fore ostile.
Amndoi erau contieni de faptul c felul n care-i
purtau prul i trda clar c snt elevi, iar hainele, n
pofida unei impresii de neglijen, dar foarte la mod,
erau prea curate.

- Crezi c Emma o s fie acolo? l-a ntrebat pe


Oliver pentru a 14-a oar, cnd n raza lor vizual a
aprut grupul de puti de pe pajitea de lng pod.
- S-ar putea s fie, s-ar putea s nu fie, i-a rs
puns Oliver, nefiindu-i de nici un ajutor.
Atitudinea lui, a considerat Ben, era mai curnd de
indiferen, dac lipsete o anumit fat, gseti oricnd alta disponibil. Grupul de lng pod era format
din vreo 15 adolesceni care nu aveau alt loc mai bun
unde s mearg.
Era un fel de omogenitate n ce-i privete: fetele ndrznee i pline de ele de la coala lui Polly, iar
bieii impertineni, cu aere, de la cea a lui Ben.
Printr-un fel de consens acesta era locul unde toi
tiau c se pot aduna n absena unei petreceri sau a
ceva mai sigur.
O pereche de poliiti stteau aplecai peste para
petul podului, doar pentru a se asigura c nici unul
dintre copii n-o s cad beat n ru, destul de snobi
nct s cread c oricum este puin probabil ca vreo
persoan din acest grup s foloseasc droguri sau ca
aici s izbucneasc vreo ceart la care s se scoat
cuitul.
- Deci Daisy nu vine, nu? l-a ntrebat Oliver pe
Ben pentru a fi sigur nainte de a se simi liber s-i
reverse ateniile lui de-o sear asupra unei fete cu pr
blond i crlionat, pe nume Lucy.
- Nu, o vreme n-o s se arate, excepie fcnd
faptul c are un plan pentru a se furia din cas n
seara petrecerii de la Sophie, chiar dac ar fi s-i
piard i viaa n ncercarea respectiv, zice ea.

tii, ideal ar fi s m pstrez pentru ea pn


atunci, a spus Oliver zmbind peste capul lui Ben spre
mutrioara de vulpi a lui Lucy. Dar tii cum este,
.trebuie s exersezi ca s...
A ridicat din umeri i l-a prsit, ducndu-se s-i
ofere o sorbitur din sticla lui de cidru lui Lucy cea
vesel.
Emma a aprut cu Sophie zece minute mai trziu.
Ben, care era n al noulea cer pentru c vnduse
aproape toat marfa, pstrndu-i doar un pic pentru
el, i-a dorit dintr-o dat s fi fost i Daisy acolo i s
stea amndoi de vorb, iar Emma s li se alture.
Acum, neputnd s se bizuie dect pe el nsui, a
simit din nou cum se nfierbnt urmrind-o cu pri
virea cum coboar panta malului.
Era mbrcat ntr-o fust lung nflorat, absolut
transparent, peste colani negri.
Pe msur ce se apropia, Ben a vzut prin es
tura translucid c purta un top negru care-i lsa des
coperit o poriune nnebunitoare de piele goal n
jurul mijlocului.
Este lat cam de o palm, s-a trezit zicndu-i i
simind cum i se nmoaie minile, la captul braelor lui
ca de maimu.
Seara era destul de rece, iar ntre a fi la mod i n
a se simi bine, Emma a ales evident prima variant i
o s fie nevoie ca mai trziu cineva s o nclzeasc.
Ben de-abia atepta!
Carol i Paul i-au dus pe gemeni la un spectacol,
devreme, cu Cartea Junglei", la Odeon.

- E important s le oferim ceva ca s uite eveni


mentele petrecute n dup-amiaza asta, i-a spus Ca
rol lui Paul dup fiasco-ul din Comoon.
Paul sperase s joace bowling cu bieii n gr
din, pregtindu-i pentru var.
Se i vedea mndru, n soare, pe terenul de sport
al colii, unde numeroi reprezentani ai unor coli
publice se nghesuiau s ofere burse sportive geme
nilor pentru succesele acelor minunai biei Mathieson .
Pe jumtate pierdut n visul lui, i pregtea braul
pentru aruncarea bilei i brusc i-a surprins imaginea
n oglinda din hol, ciudat i straniu deformat.
Din spate se reflecta una din pisicile siameze, n
tins i mulumit de ea pe mas, lng aranjamentul
de o precizie militreasc de garoafe fr nici un par
fum fcut de Carol.
Ciudat cum pisicii i se permite s-i lase blana pe
orice suprafa i place, n timp ce el, o fiin ome
neasc matur, era admonestat Sever dac lsa fie i
numai un fir de pr rtcit n du.
S-a uitat mai ndeaproape la imaginea lui din oglind
i i-a trecut cu grij degetele prin pr, verificnd apoi
s vad ct i mai cade.
Destul de mult n ultima vreme.
A luat din nou poziia pentru aruncarea bilei, sim
ind n umr o mpunstur pe care sezonul trecut nu
a avut-o.
- Mergem, nu? Carol n-a ateptat inevitabilul gest
de acord, lundu-i deja haina. Mergem la ceva uor,
care s nu-i solicite. Cred c ar trebui s rd.

Nu poi s rzi la comand, i-a zis Paul, frecndu-i


spata umrului.
Trebuie s fii n form ca s fii poliist, reflecta Ben
n timp ce alerga, ntrebndu-se dac pantalonii de
rugby or s fie la nlime pentru a-l ajuta s scape. A
fost vina lui Luke, care, lacom, a ncercat s obin
profit vnznd din uncia de drog luat de la Ben i
Oliver unui tip pe care nu-l cunoteau.
Tipul a bnuit ceva i l-a luat la ntrebri pe Luke
care nici nu a apucat bine s rspund c a a vzut
cum apar ca prin farmec vreo zece amici ai respecti
vului, toi mbrcai n treninguri mari ca s par mai
solizi.
- Fugi! a rcnit Oliver fr s mai fie nevoie, pen
tru c el i Ben i ceilali din grupul lor erau deja pe
pod, pierzndu-se ntr-o clip n mulimea de smbt
seara din ora. Poliitii, alertai pe parcurs de toat
agitaia, au pornit i ei vntoarea.
Ben a profitat de ans, de moment i de Emma,
trgnd-o pe o alee de lng Odeon. Aruncnd o pri
vire scurt napoi, peste umr, l-a vzut n col pe unul
dintre urmritori ezitnd, cu apca de baseball n mn
pentru a alerga mai iute.
De team ca biatul s nu-l depisteze, a tras-o pe
Emma n intrndul unei ui i a nceput s o srute cu
foc. Cnd ea s-a retras s protesteze, Ben i-a pus un
deget pe buzele moi, privind peste umrul ei.
- Numai pn cnd pleac. Or s cread c sntem
un cuplu de ndrgostii, i-a explicat el, ntrebndu-se
dac o s scape.

Recunosctor c i recptase respiraia normal


dup atta alergat, a nceput s o srute din nou,
ncntat c acum participa i ea cu entuziasm. Dintr-o
dat, exact n clipa n care Ben i bga degetul mare
sub topul Emmei, lng ei s-a deschis o u, ieind n
grab o familie care fusese evident la cinema. Un
biat a vomitat cu zgomot pe trotuar.
Ar fi trebuit s ne spui c ai mncat o porcrie la
prnz! a auzit Ben vocea furioas a lui Carol admonestndu-l pe Sebastian.
Paul sttea n apropiere, mutndu-se de pe un pi
cior pe altul, ngrijorat pentru cazul n care Carol i-ar
ordona s curee pavajul, ceea ce ar fi fcut dac
Sebastian ar fi fost un cel. Ben a tras cu ochiul peste
umrul Emmei, vznd-o pe Carol cum se apleac i-i
terge faa fiului ei; colanii de un roz-pal i s-au ntins
bine pe fund, dnd pentru o clip impresia c este
goal de la talie n jos, iar Ben a simit o tresrire
familiar n vintrele lui deja ultrastimulate.
A oftat adnc n prul cu miros de paciouli al Em
mei. Att de multe femei i att de puin timp! i-a zis
el.
A fost o sear plicticoas. Jenny nu a gsit nimic
interesant la TV, terminase de desfcut cuvintele n
cruciate i n-avea de gnd s-i strice ochii lucrnd la
lumina lmpii. Daisy, ca s fie sigur c toat lumea
i ddea seama ct de mult urte faptul c este
pedepsit s nu ias din cas, a umblat tot timpul de
colo-colo, oftnd i negsindu-i locul, scriind ostenta
tiv n jurnal ntins pe canapea, uitndu-se la prini ca

i cum cugeta la modaliti noi i teribile de a descrie


felul crud n care o tratau. Alan buse aproape toat
sticla de vin i czuse ntr-o letargie profund, deloc
ispititoare.
Jenny i-a zis c mai bine ar fi dus-o pe Polly s
vad Cartea Junglei11, dei mai vzuser amndou
filmul. n cele din urm a hotrt c cel mai interesant
lucru pe care-l putea face este s se culce i, n drum
spre scar, s-a dus s-i deschid ua lui Biggies, care
mieuna.
Ai la buctrie o ui pentru o pisic ascult
toare, i-a spus motanului aplecndu-se s-l mngie pe
urechiuele precum catifeaua.
Uitndu-se n noaptea rcoroas, a remarcat c
maina lui Alan este parcat mult prea aproape de
ua din fa. Asta i-a amintit de conversaia despre
earf, avut cu Serena. n toat confuzia dup-amiezii, cu uciderea11 doamnei Fingell i cearta dintre
copiii ei, Jenny a uitat de intenia de a-l aborda pe
Alan n legtur cu convorbirea telefonic.
A ieit n aerul rece, a deschis portiera oferului i
a cutat n torpedou, unde a gsit numai o hart, un
ghid pentru hoteluri i o lantern care nu funciona. A
rsfoit puin ghidul, ntrebndu-se dac nu caut ha
nuri mici i intime de ar marcate poate cu vreun
nenorocit de asterisc, dar nu era nimic. Earfa se afla
n spate, exact sub marginea scaunului pentru pasa
gerul din fa.
A ridicat-o cu vrful degetelor, uitndu-se la ea de
parc ar fi dat peste un prezervativ folosit. n camera
de zi, unde era cald i bine, Alan, rsturnat pe ca-

napea, ncepuse s sforie. Nerbdtoare, l-a zglit


i i-a artat earfa.
- O prieten de-a ta, Serena cred c a spus c o |
cheam, a sunat i a zis c vrea earfa napoi. A
lsat-o n maina ta. Jenny a dat drumul earfei care
a planat delicat n aer cznd elegant pe pieptul lui
Alan. Bombnind pentru c era trezit din somn, Alan a
luat-o n mn, apoi i-a dat brusc drumul pe covor ca
i cum i-ar fi fost fric s nu lase amprente incrimina
toare pe ea.
- A cui ai spus c este? a ntrebat frecndu-i ochii
somnoroi.
Jenny l urmrea cu calm, ncercnd s fie obiec
tiv n legtur cu faptul dac reaciona sau nu cu
vinovie. Era prea obosit ca s-i dea seama. A
urmat o scurt i meditativ tcere.
- Oh, da! Serena! a exclamat dintr-o dat Alan, ca
i cum nc nu i-ar fi dat seama cine era.
Mesajul pe care ncerca s-l transmit spunea c
nu era vorba de cineva destul de special ca s-i
aminteasc - oare cte femei obinuia s duc el cu
maina? Purtarea lui i-a amintit lui Jenny de cea a lui
Polly cnd era ntrebat de ceva spart n mod miste
rios: Oh, acea ferfurie! A, da, acum mi amintesc!"
- Da, am dus-o serile trecute acas de la slujb.
S-a ridicat iute, prea iute, i s-a cltinat uor.
Ce s fi nsemnat asta? s-a ntrebat Jenny. O sc
dere de tensiune sau lips de concentrare? Alan a
luat paharele goale de pe msua pentru cafea, fr
s se uite la ea. Earfa zcea pe jos ca o bltoac
colorat pe care nimeni nu voia s o curee.

- A, lucrezi cu ea, nu? l-a ntrebat Jenny indife


rent, nfoind pernele pe canapea aproape tot att de
lipsit de orice dorin ca i Alan s stabileasc un
contact vizual sincer. Alan a cscat i s-a ntins.
- Este n perioada de prob, nepoata lui Bernard.
Afurisit nepotismul sta, nu crezi? Alan i-a zmbit, a
luat paharele i sticla goal de vin i le-a dus la buc
trie. Deci Serena era pur i simplu o coleg mai
mic.
- Am s-o pun n spatele mainii, ca s n-o uii, a
strigat Jenny dup el, ridicnd bucica ptrat de m
tase moale.
S-a dus repede la main i a aruncat-o pe locul
din fa, dup care s-a ndreptat direct spre baia de
jos ca s-i spele de pe mini parfumul Serenei, frecndu-se cu srg, la fel ca Lady Macbeth. Dou lucruri
o deranjau destul de mult. Primul - de ce era earfa
n spatele mainii?
Ar fi oare naiv dac ar crede c i-a czut pur i
simplu fr s-i dea seama n timp ce Serena cl
torea inocent pe scaunul din fa? Sau ar fi mai rea
list s presupun c Alan i Serena s-au giugiulit, ca
nite adolesceni, pe bancheta din spate a mainii,
parcat, aa cum fcea Sue, pe una dintre numeroa
sele strzi din Common?
Cellalt lucru care nu-i ddea pace lui Jenny era o
simpl chestiune de matematic. Dac Alan are de
gnd s o in pe Serena n accesorii Chanel, asta ar
subia considerabil venitul rmas pentru ntreinerea
familiei lui.

CAPITOLUL 10
Alan tia c o s aib probleme; a tiut toat noap
tea, chiar imediat dup ce s-a splat pe dini i a
nceput n mod automat s-i mpacheteze obiectele
de toalet, dndu-i seama c a uitat complet s-i spun
lui Jenny despre revizia din Leicestershire i c va
lipsi de acas dou nopi.
Totodat, a fost o duminic foarte tensionat. Polly
a refuzat s mnnce carnea pe care el i-a dat atta
silin s o pregteasc pur i simplu din cauz c
i-a asigurat familia c o protejeaz de maladia vacii
nebune anunnd c lotul sta de carne provenea dintr-o ciread a crei necontaminare era oficial garan
tat.
- Acum uite ce ai fcut, a bombnit Daisy la el
cnd Polly a izbucnit imediat n lacrimi din solidaritate
cu animalele sacrificate.
- Oh, srmanele de ele! s-a tnguit ea, mpingnd
feliile suculente de carne pe marginea farfuriei.

i nici nu a fost vina lui c a uitat despre revizie,


i-a spus Alan. Cu toat acea tevatur de smbt cu
doamna Fingell i repararea zidului (a fost oare cineva
recunosctor? A apreciat ce a fcut el? L-a felicitat?),
lucrurile care aveau importan i-au zburat din minte
ca nite igle luate de furtun de pe acoperi.
Cei de la birou nu i-au spus nc pe cine trimit cu
el. Nici nu ndrznea s se gndeasc la asta. De
obicei, Jenny nu-i fcea nici un fel de probleme. ntot
deauna glumea c absena lui i ofer posibilitatea s
aib dou zile de regim i s fac toate lucrurile alea
femeieti cum ar fi retuarea rdcinii prului i epilarea, sau orice altceva de genul sta pe care de fapt
pretind c nu le fac niciodat.
Jenny nu era genul de soie care s se supere c
este singur acas i, practic, chiar le dispreuia pe
cele care fceau aa ceva. Carol Mathieson se plngea c este prea nervoas ca s poat dormi dac e
Paul n cas, dei n-a mai fost auzit spunnd lucrul
sta n ultima vreme, pentru c George Pemberton,
beat, la o petrecere de Crciun, s-a aplecat spre ea i
i-a oferit discret serviciile ca paznic pe timpul nopii.
De data asta Jenny s-a uitat totui la Alan ca i
cum acesta plnuia o absen permanent din viaa
de familie, poate mpreun cu banii, nu prea muli
cum erau n momentul sta, din contul de la banc.
De ce nu mi-ai spus? Este cam neateptat, nu?
a spus ea, ca i cum Alan se furia sub impulsul
momentului ca s fac cine tie ce grozvie.
Cnd, de fapt, se gndea el sumbru, nu era vorba
de altceva dect de o nou analiz deprimant a fi

nanelor unui cntre care nu prea mai avea de lucru,


nc o ncercare de a-i convinge un client c venitul
iui n rapid mpuinare nu-i mai permite s stea la
Ritz ori de cte ori merge la Londra s-i cumpere o
cma sau dou.
Nu a vrut s o trezeasc, dar, simind dintr-o dat
o tandree plin de vinovie fa de trupul ei moale i
cuibrit n cldura patului, s-a aplecat peste ea i a
srutat-o.
- Ct este ceasul? a mormit deschiznd numai pe
jumtate ochii.
- Numai 6:30. Mai ai secole la dispoziie, a optit
el, bgnd mna pe sub ptur i mngindu-i coapsa
fierbinte, dorindu-i s fi putut s mai rmn i el n
pat.
- Oh, Dumnezeule! i este luni! a exclamat i s-a
ridicat drept n fund, inndu-se cu mna de cap, care i
se nvrtea din cauza micrii brute. Echipa trimis
de Laura filmeaz astzi n buctrie! Am promis c
scot totul de acolo pn la 7:30!
A cobort imediat din pat, iminenta plecare a lui
Alan pierzndu- i n clipa asta absolut orice impor
tant.
*
- Nici nu tiu cum o s m descurc i cu examenul
lui Polly i cu totul. i-a luat halatul pe ea i a pornit n
grab pe scri spre mansard ca s-l trezeasc pe
Ben, a fcut apoi un tur prin camerele fetelor, trgnd
cuverturile de pe ele i draperiile de la ferestre, dndu-le
clar de neles c trebuie s se scoale. ntoars n
dormitor, n timp ce-i scotea colanii i chiloii din
sertare, i-a aruncat ochii spre baie, unde l-a surprins

pe Alan gol i mulumit de el, fcnd cu zgomot pipi n


poziia lui favorit - fr s-i foloseasc minile, cu
pelvisul mpins n fa i foarte preocupat s-i aran
jeze prul trgndu-l pe frunte, n stilul lui favorit din
tineree. Se admira singur n oglinda de pe perete,
fluiernd vesel Honky, Tonk Women11. Nu-mi place
deloc cnd face asta, i-a zis ea: cu cine naiba crede
c seamn? Era sigur c n-ar face aa ceva cu
Serena prin preajm.
- Examene mpuite! a bombnit Polly n buc
trie, aezndu-se pe scaunul ei la mas.
- Polly! S nu mai spui aa ceva!
Polly putea'uneori s mnnce chinuitor de ncet.
- Ce, examene? a ntrebat copila fr jen, fcnd
ochii mari i nfuriind-o i mai tare pe mama ei.
- Oh, Poli, nu astzi, te rog! S-a apucat s tearg
pe jos cu o crp ud, ncercnd, fr nici o eficien,
s fac curenie n timp ce copiii mai mncau nc.
Probabil c cei din echipa de filmare or s arunce o
privire n jur i or s traverseze drumul pentru a merge
n buctria permanent steril a lui Carol Mathieson.
- S-ar putea s nu fac foarte bine, a avertizat Polly,
cu o expresie viclean pe fa. S-ar putea s fiu nc
ocat.
- De faptul c ai gsit pe cineva dormind cu dou
zile n urm? a ntrebat-o Daisy cu sarcasmul ei grav.
Ce vrei s fac mami, s trimit un bilet prin care s
te scuze? i a nceput s chicoteasc. mi i imaginez
faa doamnei Pemberton...
Jenny a izbucnit n rs, a ridicat geanta de coal a
lui Daisy de sub mas i i-a aruncat-o n brae.

- ine, este timpul s o tergei cu toii de aici.


Buctria asta o s aduc bani astzi. Ben, mai ia o
felie de pine prjit cu tine, a adugat ea, permanent
ngrijorat c, n curnd, s-ar putea ca biatul ei s fie
cea mai nalt i mai scheletic fiin uman de pe
pmnt. i nu-i mai face probleme, Polly, a spus ea
ridicnd fetia de pe scaun i mbrind-o. Lucrul cel
mai ru care se poate ntmpl este s nu faci ntr-adevr totul chiar att de strlucit! Asta, atta vreme ct
i dai toat silina. Mai exist nenumrate alte coli,
iar dac coala asta nu vrea s te pstreze, este pier
derea lor.
A srutat-o i a trimis-o afar s se urce n maina
lui Ceci. Polly a pornit ncet, strduindu-se din rs
puteri s trezeasc compasiunea. Ajuns la poart,
i-a mai fcut o dat semn cu mna lui Jenny.
- Dup-amiaz vin eu s v iau! i-a strigat Jenny
pe neateptate, tiind foarte bine c Polly umbla n
mod deliberat la corzile sensibile. Spune-i lui Ceci!
- Tocmai dau colul! a auzit-o strignd, n timp ce
ea o urmrea pe Ceci cum ntoarce maina n faa
casei familiei Mathieson. Laura a aprut alergnd pe
alee; la ora asta inuman emana un miros delicat de
cosmetice. Neavnd alte treburi la prima or, Laura
era deja mbrcat aa cum se cuvine i, aa cum a
spus, cei cu filmarea tocmai ddeau colul. O caval
cad de patru sau cinci camionete a ptruns n Close,
ocupnd suficient spaiu ca s-i deranjeze pe toi cei
lali locuitori care nu erau pltii pentru prezena lor.
Un camion mare, argintiu, pe ale crui laterale scria
mare Se filmeaz!11, a oprit n faa aleii ce ducea spre

casa alturat, iar Jenny s-a ntors nervoas n ves


tibul cnd a surprins-o pe Carol Mathieson la ferestra
ei, trgnd deoparte perdelele. Un Porsche gri metali
zat a intrat plin de siguran pe alee exact n clipa n
care Jenny era pe punctul s se ascund n spatele
uii.
- Bun, trebuie s fii Jennifer, a strigat oferul
oprind motorul. Eu snt Hugo Hamilton, regizorul ace
stei filmri.
- Bun, Hugo. Laura a naintat zmbindu-i ade
menitor brbatului atrgtor, uor grizonat.
Arta foarte bine, i-a zis Jenny i, foarte contient
de lucrul sta, s-a extras ncet din Porsche ca pentru
a sublinia c nu exist main pe msura staturii lui
impresionante.
Era mbrcat n blugi, presplai, o cma de de
nim care arta suspicios de nou i o geac din piele
foarte obosit. n picioare avea nite cizme de cowboy
de o asemenea extravagan, nct, dac ar fi fost de
fa, Carol s-ar fi simit obligat s-l avertizeze c ar
putea fi jefuit de ele dac se aventureaz pe proprie
tatea comunal.
Jenny i Hugo i-au strns mna, dup care, cu un
zmbet care a dezvluit nite dini perfeci i cu un
Bun, scumpo, cum merge treaba?", Hugo a depus
un srut n aerul care mngia obrazul Laurei.
- mi pare ru, dar m tem c nu-i putei lsa s
parcheze acolo, i-a spus Jenny lui Hugo. Vecinii ar
putea avea nevoie s intre i s ias. Putei bloca
totui aleea asta, a adugat ngrijorat s nu plece i
s foloseasc alt locaie. n capul ei, Jenny i fcuse

deja socotelile n ce privete taxa pe trimestrul urm


tor pentru Polly.
- Cei care urmeaz s vin la mine nu vor sosi
pn la 8:30, a spus Laura, aruncnd priviri furie, pline
de curiozitate,.dincolo de Jenny, n cas, s vad
dac a pregtit buctria conform instruciunilor. Fac
catalogul pentru Crciunul viitor. Deja! i-a explicat Laura
lui Hugo, uitndu-se la ceas i ferindu-se n timp ce tot
felul de cutii mari din aluminiu erau depozitate pe ve
randa lui Jenny. M puteam lipsi cu bucurie de toate
astea astzi. Cred c s-ar putea s fiu nsrcinat! a
optit ea tare. Ori asta, ori mi vine ciclul chiar n clipa
asta.
Un brbat cu barb mare, care cra proiectoarele,
a fcut o grimas pe care numai Jenny a putut-o ve
dea i s-a dus spre ua din fa, departe de discuia
dintre cele dou femei. Laura i pipia snul stng,
fr s-i pese de toat activitatea din jurul ei.
- Pentru c n ambele cazuri dor. Nu pot s spun
cu certitudine. Trebuie s fac un test, dar nu pot cnd
casa este plin de oameni.
- Perfect scumpo, bine lucrat, ca ntotdeauna! a
strigat Hugo la Laura din buctria lui Jenny. Fr nici
un fel de ceremonie a nceput s rearanjeze mobila,
punnd scaunele unul peste altul i mpingnd masa
spre ser. O s fie perfect aici, cred, i-a spus brbosu
lui, care fcea tot felul de lucruri complicate cu o um
brel argintie.
- S v fac cte o cafea? s-a gndit Jenny s le
ofere.
- Nu, nu, nu trebuie s le dai nimic! a dojenit-o

imediat Laura. Pentru asta este afar camionul de la


Katy Katerer. Ei asigur totul, dar absolut totul. Dac
vei fi aici, a adugat Laura cu o voce care sugera clar
c Jenny trebuie s plece i s-i petreac ziua la
Tate Gallery, s-ar putea s-i serveasc chiar i ie
prnzul!
- Atunci eu nu trebuie s fiu prezent? Dac apare
o situaie de urgen sau vor s tie unde snt prizele,
sau dac sun telefonul? Oh, Dumnezeule, brbai
care s vrea lecii de flaut...
- Sincer, Jen, este mai bine s nu vezi ce-i fac n
cas. Dei, a adugat iute, nici n-ai s-i dai seama c
au fost aici, la drept vorbind. Doar c...
- Masa aici, cred Kev, i spunea Hugo brbosului,
care se lupta s intre pe u cu jumtatea de sus a
unei mese mari, rotunde, din lemn de pin, urmat de o
blond cu o pereche de scaune.
- Masa mea ce are? a ntrebat-o Jenny pe Laura.
- Asta ca s le dea de lucru stilitilor i celor de la
recuzit. Nu-i face probleme din cauza asta i, pentru
Dumnezeu, nu o lua ca pe ceva personal, i-a dat
Laura instruciuni.
Jenny se uita cum i este dezmembrat buctria,
nutrind gnduri criminale n ce-l privete pe Alan, care
a scpat nc o dat pe motivul c trebuie s mearg
la munc, dup care s-a dus s-i fac du i s se
simt i ea din nou o fiin uman.
Ieind din baie nfurat ntr-un prosop, gndindu-se
ce-ar putea implica de fapt cltoria de afaceri a lui
Alan, a tresrit vznd-o pe Sue stnd cu picioarele
ncrucitate pe patul ei i citind Country Living11.

- Dumnezeule, m-ai speriat! a exclamat Jenny. Am


crezut c eti unul din cei din echipa de filmare, care
vrea s-mi ia i dormitorul. De jos, dinspre buctrie,
se auzeau bufnituri, zgomote alarmante i tot felul de
strigte ngrijortoare.
- De fapt am venit s te scot din cas. Nu poi s
rmi aici cu toi oamenii tia, ai s nnebuneti fcndu-i griji pentru zugrveal. Am s te scot s lum
prnzul i s ne prefacem c sntem dou doamne
ieite la cumprturi.
- O.K., dar trebuie s fiu napoi la timp ca s o iau
pe Polly de la coal. Este ziua n care are loc marele
examen! i-a luat din dulap o fust lung roz, n timp
ce Sue cerceta colecia de cosmetice de pe msua ei
de toalet.
- Chestia asta chiar este bun de ceva? a ntrebat
ea citind instruciunile de pe flaconul cu soluie pentru
tratarea celulitei. i-a pus puin pe dosul minii, a
masat bine i a nceput s miroas.
- Dac face ceva? a ntrebat Jenny zmbind n
oglind, 25 de lire sterline aruncate n vnt! M-au p
clit.
- Pe tine i pe nc un milion. Hai s o ducem s
ne dea banii napoi, i-a spus Sue bgnd flaconul n
poet.
- Nu fi proast! Cum putem dovedi c nu a avut
nici un efect?
- Ateapt i-ai s vezi, i-a rspuns Sue malii
oas. Am un plan, dar nu-l pot pune n aplicare de
una singur.
- Oh, Dumnezeule, a gemut Jenny, o s facem

scandal? Mi-a ajuns ce am avut deja cu Alan, cu Daisy


i cu Ben, cu toi oamenii ia, acolo jos, cu examenul
lui Polly...
- Nu, o s ne distrm, i promit. Vrei s se fac
dreptate, nu? Ei bine, ai cumpra ceva ce n-a fost de
nici un folos i m-am gndit la o modalitate de a-i
primi banii napoi, asta este tot, i-a spus Sue neatep
tat de simplu. i dup ce lum banii napoi, putem s
cumprm ceva pentru btrna doamn Fingell i s
mergem la ea s vedem cum se mai simte. Apropo,
cum merge afacerea? Curg ofertele de gustoi, iart-m
c folosesc cuvntul sta, de clieni gustoi? a ntre
bat-o chicotind.
- Nu, firete c nu! i-a rspuns Jenny dorindu-i s
nu-i fi dezvluit niciodat lui Sue ngrozitorul adevr.
i-am spus c nu a fost dect o scpare, dar, Dum
nezeule, ne-ar prinde bine banii. Contabilitatea nu mai
este ce a fost. De aceea am nchiriat i buctria;
aduce o groaz de bani. A nchiria mai degrab toat
casa dect pe mine - nu trebuie s-mi fac probleme
c m-a putea molipsi de ceva, c a putea fi omort
sau antajat!
Ajunse la magazin, Sue a condus-o cu fermitate
prin raionul de cosmetice ctre o tejghea la care se
afla o vnztoare foarte preocupat de unghiile ei, neacordnd nici un fel de atenie clienilor care se opreau
s se uite la eantioanele de testare. Sue a scos fla
conul de plastic din poet, i l-a dat lui Jenny i a
mpins-o nainte.
- Du-te i spune-i, a ndemnat-o ea.

- Scuzai-m, a nceput Janny politicoas, dar des


tul de tare ca s atrag atenia. Chestia asta, pentru
celulit, pe care scrie c nu trebuie dect s te ungi cu
ea i grsimea dispare, nu d nici un rezultat. Pot, v
rog, s-mi primesc banii napoi?
Vnztoarea, cu un pr blond-zmeuriu eapn de
ct fixativ avea n el, cu ochii machiai ca pentru re
vista Vogue, i-a zmbit profesional i i-a luat flaconul
din mn.
- mi pare ru, doamn, dar se pare c ai folosit
aproape tot coninutul. Nu se poate s primii banii
napoi.
- Trebuie s-l foloseti tot ca s descoperi c nu-i
bun de nimic, a intervenit Sue. Nu face deloc ceea ce
pretinde eticheta c ar face. Aa c se poate ca prie
tena mea s-i primeasc banii napoi, v rog?
Jucndu-se cu testerele de fard de pleoape nct pe
dosul minii ei erau deja toate culorile, Jenny a simit
nuana uor amenintoare din vocea lui Sue. Vn
ztoarea, cu zmbetul la fel de ncremenit ca luciul de
pe buze, a ncercat s aplaneze lucrurile, contient
acum de prezena mai multor cliente, care ncercau
parfumurile, mirosind c urmeaz ceva distractiv.
- M tem c lucrurile de genul sta nu snt cu
adevrat cuantificabile, a spus fata savurnd cuvntul
lung rostit ca i cum l-ar fi scos direct dintr-un manual.
Politica noastr este s nu returnm banii dect dac
a fost practic afectat pielea.
- Drepturile consumatorului! Un articol trebuie s
corespund scopului cruia i este destinat, a insistat
Sue. Dup care, spre groaza lui Jenny, s-a ntors spre

ea i a spus cu glas tare: Haide, Jen, arat-i fetei


fundul tu!
- Hei, stai aa, ateapt numai o secund! a u
ierat Jenny, vznd mulimea care se aduna vesel n
jurul lor.
- Da, da, d-i drumul, arat-i! a ncurajat-o o fe
meie destul de plinu. i eu am cumprat chestia
asta i este arlatanie curat. Mi-ar face plcere s
vd c-i primete, n sfrit, cineva banii napoi!
Sprijinul mulimii i sentimentul c era ndreptit
s o fac au convins-o pe Jenny. Sue, deseori, o
fcea s se simt ca i cum ar fi fcut parte dintr-un
act al unei comedii de prost gust.
S-a gndit iute la chiloeii pe care i avea pe ea:
destul de drgui i de respectabili, albatri cu flori
albe, cu croiala nalt pe picior; iar coapsele ei nu
erau chiar att de neprezentabile, doar cu ceva semne
de celulit...
- Foarte bine, de ce nu? a spus ea. 25 de lire
sterline dai pe nite ap amestecat cu tot felul de
chimicale! Ar trebui s am nite coapse ca de adoles
cent. i n schimb, a declarat Jenny audienei, ridicndu-i fusta i fluturnd-o ntr-o parte ca n momentele
de nceput ale unui spectacol de strip-tease la un club
de noapte.
Cineva a nceput s fredoneze destul de tare me
lodia The stripper", iar Jenny, bucurndu-se nespus
de clipa respectiv, i-a ridicat fusta mai sus i s-a
rsucit ca s-i ofere fetei din spatele tejghelei o bun
perspectiv a fundului i a prii superioare a coap
selor. i-a aruncat privirea peste umr, provocnd-o

pe vnztoare, ai crei ochi cu gene ncrcate de rimei


artau ca dou tipsii, s ndrzneasc s-i refuze ce
rerea.
- Privii! a nceput Sue s-i joace rolul, adresndu-se
tuturor celor din jur. Ghemotoace de celulit! Produsul
sta este o ruine!
- Dai-i banii napoi, a strigat o voce din mulime.
- Da, da. Ei fac o adevrat avere din asta! s-a
auzit un alt strigt de susinere.
Vnztoarea s-a grbit s deschid casa i, cu mna
tremurnd, a numrat bancnotele, pe care i le-a dat
grbita, prin intermediul lui Sue.
Recptndu-i pudoarea, Jenny i-a lsat fusta n
jos, i-a aranjat-o decent pe lng corp i a simit cum
roete.
- Mulumesc, i-a spus vnztoarei cu toat demni
tatea pe care i-a mai putut-o aduna, iar micul grup a
aplaudat-o. Numai cnd a ndrznit s ridice privirea i
s ia banii din mna lui Sue a remarcat c una din
siluetele care se deprtau, singura care nu a rs ncn
tat, era Carol Mathieson.
- Oh, Dumnezeule mare, ai vzut? Era Carol. Fe
meia asta este pretutindeni! Acum o s tie toata lu
mea din Close ce s-a ntmplat aici.
- Cui i pas? a spus vesel Sue. De altfel, lupta
pentru dreptate nu este una din temele favorite ale
familiei Mathieson ? i gndete-te, a spus destul de
tare, ai obinut jumtate din preul edinei de sex oral
doar pentru c i-ai artat chiloii!
Carol nc tremura cnd a ajuns acas. A trecut
ncet pe lng camioanele parcate n Close i a oprit

ct mai aproape de ua ei. i-a dus imediat pungile cu


pachetele de pui de la ,M arks and Spencer" n buc
trie i le-a aruncat la ntmplare n congelator, fr s
le pun nici un fel de etichete (data cumprrii i cnd
intenioneaz s le foloseasc), aa cum proceda de
obicei. Femeilor stora dou, Sue i Jenny, i-a zis
ea, nu fe psa ctui de puin cum se poart. S-a
simit jignit ea, Carol,'care i-a ales cu atta grij
casa, a ajuns s triasc la o arunctura de b de
genul de femeie care este dispus s-i arate fundul
ntr-un magazin respectabil doar de dragul de a primi
banii napoi. Dac ar fi fost cu ea gemenii, ce i-ar fi
nchipuit! Adulii trebuie s aib anumite standarde,
adulii cu experien trebuie s stabileasc anumite
standarde!
A umplut frigiderul la ntmplare cu cumprturile
fcute, dup care a urcat n grab la mansard.Telescopul era deja fixat pe clubul de tenis i, poftim, uit-le
cum stteau acolo, cele dou, fr nici o grij, chi
cotind pe balcon i rupnd n buci mari ceea ce p
rea s fie o pine cu usturoi. Rdeau probabil de ct de
istee au fost, i-a zis ea revoltat. Ar face bine s nu
se comporte aa n Close, i-a spus, hotrt s aib
un mic schimb de cuvinte cu ele. A rotit telescopul i
l-a centrat pe sera lui Jenny. Indiferent ce avea de
gnd s fac echipa aia de filmare n casa ei, se prea
c n principal presupune scoaterea mobilei de buc
trie n grdin. Pcat c nimic nu prevestea o ploaie!
n curtea colii era uor s-i dai seama care sunt
mamele ale cror fete ddeau examenul de intrare la

propria lor coal. Zmbete ngheate, rsete exage


rate, discuii despre ansele de succes ale copilelor.
Cobornd din main, Jenny a auzit o mam ludndu-se c fiica ei, dimineaa, n main, uitase complet
tabla nmulirii cu ase.
Alta afirma c petrecuse ntreaga sear anterioar
nvnd cum se fac diagramele Venn i nu era deloc
mai deteapt; i nici copilul nu prinsese deloc pilul.
Era ntr-adevr imoral s faci fetele astea s treac
printr-un asemenea jenant proces de selecie, i-a zis
Jenny, ocupndu-i locul la picioarele treptelor ce du
ceau n coal.
Ceci Cine, prea nerbdtoare s aud cum a fost
ziua pentru Harriet ca s o lase pe Jenny s o aduc
de la coal, s-a apropiat de ea.
- tii, nu este deloc drept, nu-i aa? a spus Jenny,
bucuroas c are cui s-i mprteasc gndurile.
coala le-a preluat pe toate aceste fetie de la vrsta
de patru ani, netiind care se va dovedi un copil prodi
gios i care, aa cum scriu ei cu tact n rapoartele
colare, se va dezvolta mai trziu. Este ca i cum ar fi
ajuns n ziua judecii, fiind acceptate numai acele
fete pentru care nvatul nu implic absolut nici un
efort.
Ceci prea prudent, ca i cum Jenny tocmai i
mrturisise simpatia fa de partea politic greit.
- Da, dar cu siguran c vrei ca Polly s aib
colege de coal fete care s fie la nivelul ei, nu?
- Nu sunt prea sigur. Pentru mine toate au fost
O.K. pn acum, nu? i, oricum, poate c Polly este
una dintre cele care nu vor rmne.

- Oh, cu siguran nu..., a murmurat automat Ceci,


plictisit de ritualul consolrii care se desfura de
sptmni de zile ntre toate aceste mame care aveau
ndoieli.
- Mami! Mami! Zu, chiar a fost greu! a strigat
Polly ieind pe ua principal i nvlind pe scri.
Jenny a mbriat-o, uurat c nu arta prea ngri
jorat de dificultatea examenului. Ct de ngrijorat ar
trebui s arate un copil de 10 ani?
n drum spre cas, Polly, profitnd de starea de
spirit plin de nelegere i simpatie a mamei ei, a
cerut ecler cu ciocolat i un cocktail de lapte cu ba
nane.
- tii, am s-i cumpr cteva ecleruri, dar cred c
ar trebui s mergem mai bine acas s vd ce or fi
fcut tipii ia acolo. Dup ct se pare, este o reclam
pentru un mic dejun cu cereale.
- Poate c pot s apar i eu n reclam! a excla
mat dornica Polly, trgnd n jos oglinda mainii i
fcnd tot felul de mutrie n ea. Zu, mi-ar plcea mai
mult ca orice!
Jenny a fost impresionat de entuziasmul fetei, ai
crei ochi strluceau.
- O.K., atunci hai s lsm naibii prjiturile i s
mergem s vedem ce se ntmpl!
De diminea i pn acum numrul camioanelor i
al camionetelor crescuse, aleea Laurei Benstone debordnd i ea de vehicule.
Cnd a ajuns acas, scena care i se nfia nain
t e a ochilor friza mai curnd haoticul dect artisticul. De
undeva din spate, probabil din ser, se auzeau stri

gte. Hugo a aprut n vestibul suprat, cu prul, a


crui tunsoare era evident foarte costisitoare, dat pe
spate i lipit de scalp din cauza nenumratelor di n
care i-a trecut degetele prin el, cu telefonul mobil
atrnndu-i de cureaua blugilor. O feti blond, cu faa
precum varul, cam de vrsta lui Polly, edea pe trepte,
prnd pe punctul s izbucneasc n lacrimi, consolat
ntr-un mod inadecvat de mama ei ngrijorat, care
btea uor copilul pe spate i-i optea tot felul de
ncurajri inutile.
- Totul este n ordine? a ntrebat Jenny fr s se
adreseze cuiva anume n timp ce-i aga jacheta n
cuier, contient c totul era, evident, departe de a fi
n regul i spernd c o s-i spun cineva ce se
ntmpl. Din buctrie s-a auzit un zgomot de gleat
i Polly a bgat capul s arunce o privire.
- Uh! Pute! A vomitat cineva! a exclamat retrgndu-se imediat.
- mi pare tare ru i-mi cer scuze. Nu-i face pro
bleme. terge Belinda, a spus Hugo zmbindu-i strmb
lui Jenny, care voia s treac de el i s intre n
buctrie. Cu o abilitate exersat, Hugo i-a blocat ua
i i-a adresat unul din zmbetele lui, prea puin con
vingtoare. Avem probleme cu mica noastra stea, a
uierat el rutcios, privind spre copilul nefericit de pe
scri. Se pare c nu se mpac prea bine cu pro
dusele lactate.
Mama copilului, sesiznd critica, l-a fulgerat cu pri
virea.
- Nimeni nu s-ar mpca cu atta lapte. O fi ea
sensibil, Gemma mea, dar este o profesionist. Ar fi

trebuit s filmai tot ce v trebuia n mai puin de cinci


duble!
- Dac ea ar fi fcut tot ce aveam nevoie n mai
puin de cinci duble, atunci evident c aa a fi fcut,
i-a replicat nervos Hugo. Acum stau cu toat recuzita,
cu echipa i fr nici un actor. Ce s fac? Kev, sun
la serviciul de casting pentru copii i f-mi rost de o
alta putoaic!
De dup ua buctriei a aprut Polly, zmbindu-i
ademenitor.
- M ai pe mine, dac m vrei. Eu nu sunt alergic
la nimic i a putea s triesc o viaa mncnd la micul
dejun numai cereale, a spus torcnd, dorindu-i din
toat inima s fie considerat soluia ideal. Hugo a
msurat-o cu privirea de sus i pn jos, cu o suspici
une ostil, dar zmbetul ei de copil iste l-a fcut s ia
o decizie rapid.
- Termin mai repede Belinda, a rcnit el spre
buctrie. Am gsit o nou mic stea!
- Ateapt un minut, a spus Polly adoptnd dintr-o
dat un comportament de afaceri. Cu ct m pltii?

CAPITOLUL 1 1
- O sut de lire sterline I S primeti o sut de lire
sterline doar pentru c iei cteva mbucturi la micul
dejun! Daisy era ocat i tremura de invidie.
Cnd s-a ntors de la coal (trziu, din cauza gim
nasticii de la club), casa arta din nou plictisitor de la
fel ca nainte. Lui Daisy i-ar fi plcut s-i dea posibili
tatea lui Hugo Hamilton s-o vad i s-o descopere pe
ea; poate c ar fi fost captivat de superbii ei pomei
nali i de picioarele lungi i zvelte.
A dat n schimb cu ochii de Polly, care se mpuna
toat prin buctrie. Daisy a btut suprat din picior,
i-a aruncat geanta pe balansoar i a tras un ut cr
ilor care s-au rostogolit pe jos.
- Ei bine, i-am meritat, i-a replicat Polly, scuturnd
nepstoare din cap, nct podoaba nefamiliar de bu
cle tubulare a tresltat. i, n plus, toi cei care m
cunosc or s m vad aa la televizor! i-a spus strmbndu-se i trecndu-i mna prin bucle; i fcea pl

cere consistena lor i s-a uitat pe furi n oglind s


vad dac seamn ntr-adevr cu acea ispititoare
fat ciufulit care-i imagina c este.
Dac a nceput de pe acum cariera de model i de
actri-copil, o s fie foarte familiarizat cu ea cnd va
fi destul de mare pentru a fi o adevrat actri.
Ce impresionai vor fi toi cnd se va dezbrca s
pozeze fr s fac nici un fel de moft, ascunzndu-i
doar un cscat de uoar plictiseal...
- tii, ari ca idioata aia de Shirley Temple! i-a zis
cu grosolnie Daisy. Dac a fi fost aici m-ar fi folosit
pe mine.
- O, nu, nu te-ar fi folosit, eti mult prea btrn. i
cu couri. Polly a fcut o micare neleapt spre u
i a scpat exact n clipa n care Daisy o intise cu
manualul greu de matematic.
Lui Jenny i treceau vag toate pe la ureche; era
bgat n frigider, unde cuta ceva s le dea la cin,
simindu-se foarte mndr de Polly.
Mama fetiei cu prul ca berea blond, revoltat c
Polly a acceptat cu atta uurin job-ul fiicei ei, s-a
plns c scumpa ei Gemma a fost aleas dintre 200
de fete la interviul iniial i a fost chemat de trei ori
nainte s se ia decizia final.
Poate c Polly, care a fcut tot ce avea nevoie
exasperantul Hugo n numai dou duble, era ntr-adevr un talent nnscut. Mama Gemmei i s-a confesat
c fetia ei i pltea singur taxele colare din banii
ctigai ca model i actri, urmnd astfel cursurile
unei bine cunoscute coli de art dramatic pe care
altminteri familia nu i le-ar fi putut permite.

n timp ce gratina nite brnz, Jenny s-a ntrebat


ct o costa oare un portofoliu de fotografii bine fcute
pentru ca Polly s fie luat n eviden la Serviciul de
casting pentru copii i s se alture forei de munc a
familiei.
La vrsta lui Daisy, ea, Jenny, a nceput prin a-i
lua o slujb de smbt, cnd fcea curenie ntr-un
salon de coafur.
'
N-o s-i pun niciodat pe copii s-i plteasc
singuri taxele colare, dar ar fi de ajutor dac leciile
de dans ale lui Polly i jocurile Megadrive ar putea fi
pltite prin eforturile ei proprii. Asta l-ar nva pe cel
puin unul dintre copiii ei lacomi, mari consumatori, s
cunoasc valoarea banilor.
Daisy sttea bosumflat n dormitorul ei. Avusese
o zi ngrozitoare. Emma i Sophie aveau clar un se
cret i au tot chicotit pe furi.
A ncercat s le trezeasc interesul pentru apro
piata ei vizit la secia de poliie, groaza de a fi nso
it de ambii prini n camera de interogatoriu, unde
va trebui s fac promisiunea c nu va mai nclca
niciodat legea.
Totui, strlutirea delictului ei sczuse mult i, in
diferent ce a fcut Emma n weekend i ce tia So
phie c a fcut Emma, o punea n umbr pe srmana
Daisy. Fata a dat vina pe prinii ei.
N-ar fi trebuit s mai fie pedepsit. Rmnea n
afara lucrurilor i va fi nevoit s fac ceva absolut
extrem pentru a se remarca.
Numai prinii ei vor fi de vin dac va comite un
delict i mai grav.

S-a ndreptat nefericit, uitndu-se spre Close, c


tre casa familiei Mathieson. Era cineva n mansarda
lor. Probabil Paul, i-a zis copila. Carol a menionat
cndva c are un birou acolo, sus.
i a spus-o cu mult mndrie, ca i cum Paul era
att de solicitat, nct trebuia s aib birouri oriunde
s-ar fi aflat.
Daisy n-a avut deloc impresia c ar munci, ci c
mai curnd privete pe fereastr. Cunoscnd-o pe Ca
rol, srmanul btrn o fi probabil i el pedepsit, i-a zis
Daisy.
Mestecnd absent n legumele din tigaie, Jenny
privea prin buctrie s vad dac s-a fcut vreo stri
cciune.
n clipa aceea, Ben a nvlit n buctrie, trntind
cu putere ua de perete.
- Ben ai te rog grij, s-a fcut gaur n perete n
locul n care tot trnteti ua de el. i s-a crpat toat
vopseaua n jur.
- mi pare ru, a mormit el i i-a zmbit, dndu-i
prul peste cap, lucru neobinuit pentru el. Ochii i
strluceau plini de nsufleire.
- Ce-a dat peste tine, Ben? i cui i-ai telefonat?
Daisy, ntoars n buctrie, i-a surprins expresia n
drumul ei ctre dulapul cu tacmuri.
- De unde tii c am telefonat? s-a mirat Ben, iar
zmbetul i s- a lrgit involuntar.
-A m auzit cnd s-a nchis telefonul, de-aici tiu. Iar
Polly cnt n WC aa c n-a putut s fie ea.
Zmbetul lui Ben era nsoit acum de acea mbujorare care-i prindea att de bine pe copiii mici.

Daisy a trntit cu zgomot cuitele i furculiele pe


mas. Aceeai mbujorare afiat de Emma toat ziua!
i zmbetul era acelai.
Jenny a zmbit spre tigaia cu legume, cu gndul la
cina care se apropia. A citit ea ntr-o revist c dac
zmbeti, asta stimuleaz neuronii ce creeaz fericirea
i te simi cu adevrat mai bine.
Aa c a ncercat i ea, ateptnd s se simt mai
bine, iar zgomotul ostilitilor din fundal s se sting
treptat.
- De ce zmbeti aa? a ntrebat-o Ben.
- Da, ari de parc i-ar fi spus cineva o glum a
crei poant n-ai neles-o deloc, a adugat Daisy,
uitndu-se la Jenny de parc ar fi suspectat-o c nu
este n toate minile. Oh, i apropo, uite biletul sta, a
czut de pe frigider cnd a intrat Ben n buctrie.
Jenny a luat biletul i s-a uitat la el. ,A telefonat un
brbat, pe nume Robbins, dac vineri la ora 2:00 este
O.K. pentru lecia suplimentar de flaut; i-am spus c
probabil da, penc a zis c a mai fost. Oh, i a spus
dac prietenul lui poate s vin la 1:30. Cu drag, Be
linda".
L-a citit de dou ori, ca i cum biletul i-ar fi dez
vluit dintr-o dat numrul de telefon al lui David Rob
bins ca s-l poat suna i s-i spun c nu, nu poate
s vin, nici el i nici prietenul lui.
Ce naiba o fi creznd c este ea? tia foarte bine
ce credeau c este. Un sentiment de panic i-a strns
stomacul.
Poate s le spun nu celor doi cnd vor veni sau
se poate relaxa, ctignd n acelai timp o binevenit

sut de lire sterline pentru un efort de numai cteva


minute.
Dac st s se gndeasc bine, i-a zis ea amestecnd n orez cu mintea la prezervativele cu arom
de ment, ar ctiga la fel de mult ct a obinut Polly
pentru c a mncat cteva linguri de cereale.
Alan a ncercat din rsputeri s se conving singur
c a cerut ca Serena s fie trimis cu el numai n
cadrul procesului de formare i pregtire a ei, aa
cum a fost i cltoria la Bournemouth.
Aproape c o simea ct de aproape este - de
cealalt parte a peretelui.
i-a sprijinit mna de zidul mbrcat ntr-un tapet cu
flori delicate, aproape de ntreruptorul de alam pen
tru lumin.
Hotelul se prezenta drept unul stil cas de ar,
ceea ce nsemna c pereii despritori erau foarte
subiri.
Poate c de cealalt parte Serena st acum n
tins pe pat, fr pantofi, cu fusta strns sub ea,
uitndu-se la una din revistele alea pentru femei pe
care le gseti pe noptier sau pe vreun raft.
Sau poate c dezleag cuvintele ncruciate din
fin a n c ia l Times".
Era al naibii de deteapt i i cunotea bine me
seria, pn i Alan trebuia s recunoasc lucrul sta.
De aceea, o or mai trziu, cnd i turna un pahar
mare de vodc i ap tonic, n camera lui, Alan se
ntreba dac o fi vzut ceva dincolo de expresia lui de
preocupare cnd a invitat-o s vin la el s treac n

revist vreo cteva puncte de pe lista de reclamaii a


clientului referitoare la impozite.
- M tem c am mprtiat totul aici, pe birou, i-a
zmbit a scuz Alan, conducnd-o cu mult grij n
camera lui. Sper c n-ai s te superi...
Serena i-a aruncat o privire ciudat de amuzat, ca
i cum s-ar fi gndit c este tipic pentru brbaii de
vrsta lui s cread c, de obicei, o fat intr n ca
mera de hotel a unui brbat numai pentru a folosi n
mod imoral patul.
Ca i cum l-ar fi sfidat, s-a aezat viteaz pe mar
ginea patului, ncrucindu-i picioarele i lsndu-i
fusta, cu nasturi de sus pn jos - i ncheiat numai
pn la jumtate - s-i cad de o parte i de alta.
- mi parte ru, nu este deloc lmie, i-a spus el
punnd nendemnatic ghea n pahare.
- Nici o problem, i-a rspuns, vocea venind acum
chiar de lng el, nu dinspre pat. Era n picioare lng
birou, trecndu-i expert ochii peste coloanele de ci
fre din faa ei. Alan a sorbit ndelung din pahar i i-a
strecurat mna tremurnd de-a lungul braului ei, spre
umr n sus, ntrebndu-se n care direcie s o por
neasc acum.
- Ar fi trebuit s atepte pn n martie ca s-i
cumpere o main, asta-i greeala nr.1. Serena era
concentrat pe hrtia din faa ei, indiferent la atin
gere. Literalmente, gestul lui nu a avut nici un efect.
Ardea de nerbdare s duc mna pe ceafa moale i
delicat, s-i desfac panglica de catifea care-i inea
prul legat la spate.

A ntins ndrzne mna spre captul panglicii i n


clipa aceea a sunat telefonul.
Era cu cineva! Jenny a simit lucrul sta nc na
inte ca el s vorbeasc; ceva n ezitarea i n modul
n care respira - cu un uor tremur.
- Bun, Alan. Eti bine? l-a ntrebat dorindu-i s
nu-l fi sunat.
Ce nu tii nu poate s fac ru - oare nu aa
spunea un vechi proverb?
Ce se ntmpl ns cu lucrurile pe care le bnuieti, dar de care nu eti sigur? Dup prerea ei,
acestea fceau probabil cel mai mare ru.
Alan a nceput s vorbeasc dintr-o dat despre
cum a fost drumul, despre hotel i lipsurile lui, ntr-un
mod care nu-i era deloc caracteristic.
- Iar o doz minuscul la bar cost trei lire sterline!
s-a auzit el exclamnd i n clipa aceea i-a dorit s nu
fi fost Serena lng el; se gndea probabil c eful ei
mpuit se plnge pentru o vodc nenorocit pe care
i-a cumprat-o.
Jenny a auzit un rs uor, un clinchet de ghea i
a fost sigur c Serena era cu el. Trebuia s afle.
- Cu cine eti? a reuit s ntrebe cu toat indi
ferena de care era n stare.
- Oh, cu un coleg, ne uitm peste ce avem de
fcut mine, tii cum este.
Dac ar fi fost un coleg brbat i-ar fi menionat
numele.
Era mort, categoric mort, ba chiar nepenit - una
dintre lbuele din fa era ntins ca i cum motanul

i-ar fi dat duhul exact n clipa n care se arunca asu


pra unei przi. Paul a fost tentat s intre n cas s-i
spun lui Carol c de data asta chiar a gsit un cada
vru, s o determine s ias afar i s arunce o pri
vire; i-a zis c n-o s gseasc ns prea vesel lucrul
sta. Cineva va trebui s se duc s-i spun totui
familiei Collins.
S-a gndit c ar trebui s o fac soia lui; femeile
tiu s fie delicate cnd e vorba de chestiuni de genul
sta. S-ar putea ca Polly s fie acolo i ar afecta-o
teribil.
n clipa aceea Carol a ieit pe verand s stro
peasc rsadurile de flori pregtite pentru var - se
mine de lobelia, begonii, primule i chiar vreo cteva
semine de geraniu.
- O s fie o beie de culori pn n iunie, a declarat
Carol dndu-se un pas napoi n timp ce le stropea ca
s nu-i pteze pantofi bej din piele de cprioar.
- A murit pisica familiei Collins, a anunat-o Paul,
fr nici un pic de admiraie pentru efortul ei. Este aici,
sub liliac. De btrnee, dup cum se pare; nu este
nici un semn de lupt.
Fr s ridice privirea, Carol a continuat s se
ocupe de flori, ncercnd s nu i-o aminteasc pe
Jenny n magazinul acela, artndu-i chiloii elegani.
S-a ncruntat.
- Unul din noi trebuie s mearg s le spun, a
continuat Paul.
- Da. S vin s-l ia. n definitiv, s-ar putea s fi
fost bolnav de ceva, a spus Carol strmbnd din nas.
De cnd o fi murit? s-a ntrebat cu gndul la Ming i

Mong, care ar putea s manifeste un interes nes


ntos, chiar s se apuce s trasc chestia asta spre
cas, spre uia lor special i s ncerce s-l trag
nuntru. S-a scuturat nfiorat.
Mai bine s vin s-l ia acum, Paul, dect s rmn peste noapte aici ca s mai atrag cine tie ce.
Era un ordin, fr ndoial. A existat oare vreodat
vreo ndoial? s-a ntrebat Paul n drum spre familia
Collins ca s le dea vestea cea rea.
Nu a vrut s ia pisica moart cu el; or fi toi la cin
i ultimul lucru pe care ar vrea probabil s-l vad ar fi
un sac de hrtie n care s se afle trupul animalului
ndrgit depus pe pragul uii din spate.
Jenny cnta la flaut cnd a ajuns Paul. Este plin
de graie, i-a zis Paul, cu genele lungi umbrindu-i
obrajii, concentrat cum era asupra muzicii.
A btut ncet, nevrnd s o deranjeze, iar Jenny l-a
zrit uitndu-se ovitor prin ua serei. S-a suprat c
o ntrerupe; de-abia scpat de toate grijile, adncit
n muzic, a fost readus cu bruschee la realitate,
auzind din nou zgomotul fcut n buctrie de copii,
care strngeau masa i fceau ordine.
M tem c snt purttorul unei veti... proaste,
Jenny, a nceput foarte oficial Paul, ntrebndu-se dac
s-i recomande s se aeze n eventualitatea unui
oc.
Nu c ar fi fost ocat cnd a murit" doamna Fin
gell! Dar, n definitiv, nu cu doamna Fingell i m
prise inima i casa n ultimii aproximativ zece ani.
Jeriny l-a privit cum se tot mic de pe un picior pe
altul i se uit dincolo de ea, afar, pe fereastr.

- Ce s-a ntmplat, Paul? Ai de gnd s-mi spui? l-a


ntrebat invitndu-l s ia loc lng terestr. Pare foarte
zdruncinat, i-a zis ea i a nceput s se ngrijoreze.
Poate c este bolnav Carol sau unul din gemeni.
- mi pare ru, dar pisica voastr i-a dat duhul n
grdina noastr. Dup cum arat, din cauze naturale.
N-am vrut s o aduc cu mine, din cauza copiilor, tii...
Paul a anunat repede vestea proast, fr nici un
fel de vorbe de consolare, aa cum repetase pe drum
ncoace.
Jenny i-a pus flautul la locul lui. Biata pisic, i-a
zis ea. Srmanul motan btrn!
- A putea s i-l aduc mine, dac vrei s-l ngropi
n grdin, s-a oferit el n prip, nevrnd s-i ofere
posibilitatea s izbucneasc n plns.
N-ar fi tiut ce s fac dac ar fi nceput s plng.
Carol nu prea avea nevoie de alinare i mngiere, aa
c nu avea prea mult practic n aceast privin.
- Mulumesc, Paul, dar te-ar deranja dac l-a lua
mine diminea? a ntrebat ncet, lsndu-se s cad
pe bancheta de la fereastr, lng el. Am s-l ngrop
sub tufa de zmeur. i plcea tare mult s stea ntins
acolo n zilele fierbini. A prefera ca Polly s fie la
coal cnd am s fac lucrul sta. A iubit foarte mult
pisica asta.
n vocea ei s-a simit un tremur i Paul s-a ridicat
imediat, ndreptndu-se spre u.
- Trebuie s plec, Carol gtete ceva. mi pare ru
i toate cele cuvenite, i-a strigat peste umr, cobornd
treptele.
A ieit i ea pe teras i a nceput s jumuleasc

I
buruienile din ghivecele cu flori. Biggies a fost pisica
lui Alan.
Oare, treptat, o s dispar tot ce l-a legat de fami
lie, pn cnd va fi liber precum o barc n deriv?
Este adevrat, nu a renunat la zidul lui, l-a refcut cu
toat atenia de care era nevoie pentru aa ceva.
Dar amndoi asociau zidul sta cu mama lui, ultima
persoan, probabil singura, pe care a iubit-o total, ne
condiionat.
Jenny nu a considerat niciodat un lucru extraordi
nar genul sta de dragoste obsesiv pentru mam,
dragostea care-i face pe fiii din toat lumea s con
sidere c, orict de ngrozitor, de ru s-ar purta, exist
ntotdeauna o fiin care-i iubete i le iart totul.
Spera s nu nutreasc i ea un asemenea senti
ment de devoiune pentru Ben i mai spera c el, ca
brbat, va fi n stare s se descurce i fr asta.
Se nnopta. A luat ghiveciul, l-a dus n ser i l-a
pus pe raftul obinuit.
A ndreptat apoi un lujer de trandafir, l-a udat, dup
care a ieit din nou n grdin s ude rsadurile.
Nu putea s fac nimic n legtur cu pisica i deja
i simea lipsa - ntotdeauna se inea dup ea cnd
mergea prin grdin.
n seara aceea nu a gsit momentul s le spun
copiilor despre moartea lui Biggies.
Diminea era epuizat dup o noapte agitat, n
care aproape jumtate a stat treaz ntrebndu-ase ce
o face Alan n patul la dublu, queen-size.
ntr-o stare de letargie i l-a imaginat plin de vi
goare tinereasc, petrecndu-i noaptea cu Serena,

fr nici un fel de inhibiii, fericit c de mult nu s-a mai


simit att de bine.
Recunosctoare c s-a luminat, n sfrit, de ziu
i c cele mai rele gnduri care-i torturau mintea pu
teau fi alungate undeva, ntr-o taini precum Dracula
n cociugul lui, s-a dat jos din pat devreme i s-a
lsat prad ritualurilor de zi cu zi.
Polly a plecat la coal devreme, alergnd spre
maina lui Ceci Cine, eliberat de grijile examenului
i absolut ncntat, debordnd de satisfacie pentru
recentul ei statut de proaspt stea.
Jenny a srutat-o de desprire i a avut vagul
sentiment c, la sfritul zilei, s-ar putea ca Polly s se
ntoarc acas vitndu-se dramatic c toat lumea ntreaga coal - o urte, c nu mai are nici un
prieten, nici mcar unul i asta pentru c snt att de
invidioi pe ea.
n sfrit, a mai rmas numai Ben, care-i strngea
lucrurile pentru coal de prin toate colurile casei.
- Ai s ntrzii, Ben. Sau ai cumva dimineaa li
ber? l-a ntrebat spernd s fie aa i ntrebndu-se
dac s-ar duce s aduc pisica i dac s-ar ocupa el
de tot ce trebuia fcut.
- Totul este n ordine, pot s iau autobuzul ur
mtor. Mi-am fcut toate temele, nu mi-a mai rmas
nimic pentru ora de studiu.
i dup cum arta, Jenny era sigur c era ade
vrat. I s-a prut c nu este drept s recompenseze
srgul sta cu vestea proast despre Biggies, dar nu
avea ce s fac.

- tii cnd a venit asear Paul la noi? a nceput ea


i brusc i s-au umplut ochii de lacrimi. Ben a mbr
iat-o i s-a simit att de bine s fie alinat nct s-a
lsat prad nefericii i a plns n voie. Este vorba de
pisic, a murit! a reuit ea s articuleze, plngnd pen
tru Biggies i pentru mariajul ei care se dezintegra.
- tiu, a zis Ben, mngind-o cu dragoste pe umr.
L-am auzit pe Paul, dar n-am vrut s spun nimic ca s
nu aud Polly. tii ce imaginaie are, aa c mi-am zis
c s-ar putea s umble toat noaptea cutnd spiritul
pisicii pe acoperi.
Jenny a rs printre lacrimi de felul att de sintetic n
care a exprimat Ben nclinaiile surorii lui, iar Ben, cu
un sim practic nu de mult ctigat i cu sperana de a
o vedea pe Carol Mathieson, a luat un sac pentru
gunoi din sertarul destinat acestui gen de lucruri.
- M duc eu s-l iau.
Jenny i-a suflat nasul i i-a ters ochii, hotrnd
brusc c trebuie s fac ea lucrul sta, nu s-i atribuie
n mod automat lui Ben rolul de subtitut al lui Alan
pentru toate treburile domestice neplcute.
i i-a luat sacul din mn. Dac mamele singure
trebuie s se obinuiasc cu lucruri precum ngro
parea animalelor moarte ale familiei, atunci ar face
bine s nceap s le pun n practic.
- Nu, sincer, totul este O.K., iar tu trebuie s te
duci la coal. M ocup eu de Biggies, i-a spus cu
fermitate, mpingndu-l uor spre geanta de coal.
Ben a cedat, simind c ar trebui s insiste i ntrebndu-se de ce nu este acolo tatl lui ca s-i spun
dac trebuie sau nu s fac asta.

n drum spre autobuz s-a uitat napoi spre casa


familiei Mathieson. Prea c nu este nimeni acas.
Peugeot-ul alb nu era pe alee i Ben a ajuns la con
cluzia c ridicarea unei pisici moarte din grdina ei nu
este cel mai erotic gen de ntlnire pe care ar putea-o
avea cu Carol.
Cnd a sunat la familia Mathieson nu a rspuns
nimeni, aa c Jenny a dat roat prin faa casei ntrebndu-se care o fi cea mai bun modalitate de a p
trunde n curtea din spate. Nu voia s se ntoarc
acas fr pisic; ar fi trebuit s apeleze la Paul ca s
i-o aduc i n-ar fi scpat de teoria lui privind adncimea potrivit pentru mormntul pisicii.
N-ar fi putut s-l mpiedice s-i in toat predica
cu rn din rn etc., ca i cum ar fi fost nite
funeralii adevrate, sau s-i vorbeasc despre statis
ticile guvernamentale privind proporiile copiilor sadici
care se bucur s chinuiasc pisicile.
A ncercat poarta de fier forjat care ducea n gr
dina din spate, dar ar fi trebuit s-i nchipuie c ei
n-ar fi lsat-o, n mod neglijent, descuiat. Fr s se
descurajeze, a trt de la ua din fa unul din cei doi
porci de piatr care stteau de straj de o parte i de
alta a treptelor.
Este destul de rezistent, i-a zis ea, ca s o sus
in. Sau poate c n-o fi chiar din piatr? s-a gndit
mai bine cnd, urcndu-se pe el ca s escaladeze poarta,
i s-a rupt rtul. Va trebui s se ntoarc mai trziu cu
nite super-glue.
Pisica era nc sub liliacul unde a gsit-o Paul,
dei decent acoperit, precum un cadavru pe care-l

vezi la TV. A simit dintr-o dat repulsie s se aplece


s ia micul cadavru, dar i-a zis c nu este dect
Biggies, motanul pe care l-a ridicat n brae de mili
oane de ori n cei zece ani ai lui.
- Pcat c n-ai avut ntr-adevr zece viei, a mur
murat aplecndu-se i lundu-l aa acoperit cum era;
l-a pus n sacul de gunoi, fr s se uite prea nde
aproape la el, prefernd s i-l aminteasc viu i ju
cu cum a fost.
A pornit cu sacul spre poart, surprins de ct de
greu este Biggies mort.
Ca s sar napoi peste poart a folosit masa de
fier forjat din grdin, recent vopsit n alb; s-a urcat
pe ea i a rmas acolo cteva clipe, chibzuind cum s
sar dincolo cu sacul.
Nu putea s-l arunce nainte, cu Biggies, aa cum
ar fi fost nelept; avea impresia c ar putea s se
loveasc i s-l doar sau c ar fi lips de respect. n
cele din urm i-a adunat tot curajul i a srit pur i
simplu, njurnd cnd, cu piciorul, a lovit o ureche a
porcului care s-a rupt i ea.
- La dracu, a murmurat Jenny culegnd rtul i
urechea, i aezndu-le lng ua de la intrare, gata
pentru a fi lipite mai trziu. A ridicat sacul pe umr i a
pornit spre cas, artnd ca un adevrat ho cu prada
n spate. Nimeni nu s-a oprit s o ntrebe nimic, ni
meni nu a prut s observe c a ptruns fraudulos n
grdina familiei Mathieson sau c le-a distrus porcul.
Halal participani la aciunea De veghe-n cartier"! i-a

- i l-a fi adus eu, dac ai fi ateptat pn la


prnz, i-a spus Paul cu repro pentru faptul c s-a dus
s-l ia singur.
Cu braele ncruciate la piept, cu faa posomort,
o urmrea cum astup micul mormnt n grdin.
Prea dezamgit, i-a zis Jenny, dei nu putea s
spun dac din cauz c a fost privat de o treab ce
incumba poziiei lui de supraveghetor al strzii sau
pentru c s-a dovedit capabil s ptrund n grdina
lui din spate, aprat ca o adevrat fortrea. Sau
poate c era suprat din cauza porcului de piatr!
- mi pare ru de rt i de ureche, i-a spus ea,
netezind cu tandree pmntul deasupra motanului, ca
pentru a-i face un pat moale. Am s vin mai trziu i
am s le lipesc, e-n ordine? Sau s-l trimit pe Alan
cnd se va ntoarce? Asta ar trebui s-l fac s reac
ioneze, s-a gndit ea, uitndu-se pe furi spre Paul.
Dar el n-o asculta.

- Eti sigur c e destul de adnc? a ntrebat-o cu


minile n olduri, privind preocupat mormntul. Vreau
s spun, dac ai de gnd s continui s cultivi zmeur
aici? Prea foarte ndoit, ca i cum zmeura s-ar fi
putut molipsi de la pisic. Poate c-i nchipuie c o
s fie trcat i o s aib blan!
Jenny a izbucnit n rs.
- Gndete-te la pmntul sta ca la un humus
bun, de pe vremuri. Chestia aia pentru care plteti o
avere ca s o mprtii prin grdin. Paul s-a ncruntat
gnditor, iar Jenny n-a putut rezista s nu-l provoace
n continuare. Pcat c nu-i reciclm i pe oameni n
felul sta!
- Oh, cu oamenii exist anumite reguli, a spus el
pompos, de data asta aflndu-se pe un teren cunoscut
- era vorba doar de reguli. n definitiv, oamenii nu pot
fi plantai oriunde, nu? Adic ce s-ar ntmpla dac am
proceda aa, la voia ntmplrii?
Jenny s-a sprijinit gnditoare n lopat, venindu-i n
minte ct de ntinse erau cimitirele de la marginea
Londrei.

- Singurul lucru bun n ceea ce privete cimitirele


este faptul c snt spaii deschise. E pcat totui ca
toat ntinderea aia s fie doar pentru mori. Snt si
gur c a prefera s fiu nmormntat sub cireul de
colo mai degrab dect s m pierd n anonimatul
cimitirelor de la Mortlake sau Putney Vale. Nu vd de
ce ar fi mai puin sntos. A luat de jos o piatr i a
aruncat-o ntr-un tufi. tii c se gsesc sicrie complet
biodegradabile? i-a pus lui Paul. i-I trimit ntr-un pa
chet plat, ca un dulap de buctrie. Ne-am putea face

propriile noastre funeralii. Foarte legal.


Paul prea ngrijorat, s-a ncruntat tot, ca i cum
brusc i-a trecut prin minte bnuiala c membrii mai
multor generaii ai familiei Collins, fr s aib certifi
cat n regul i fr s fie vri n sicrie, ar putea s
putrezeasc deja sub straturile dintr-o dat suspicios
de verzi i pline de sev.
Ce-i trece prin cap? s-a ntrebat Jenny. Se gndete oare la scumpii lui poliiti, cu mnecile cmilor
albastre suflecate pn la coate, spnd n grdina ei
iruri de tranee ca s vad ce se afl dedesubt?
Odat Biggies ngropat, l-a lsat s-i ia sapa i l-a
urmrit ducnd-o n opron.
A zmbit cnd l-a surprins privind n jur, la ceea ce
se afla nuntru, de parc ar fi vrut s verifice dac
snt ntr-adevr saci cu ngrminte pentru grdin i
nu altceva.
n timp ce strngea bolurile pentru mncare i ap
ale lui Biggies ca s le pun n maina de splat, a
btut n fereastra buctriei doamna Fingell.
- Ai angajat brbai s-i lucreze ceva? a ntrebat
ea urcnd treptele i intrnd n buctrie. Adulmeca de
parc ar fi vrut s simt mirosul de zugrveal sau de
tmplrie nou.
- Nu, de ce? Ce brbai? a ntrebat-o Jenny. Aple
cat peste maina de splat vase, a umplut comparti
mentul corespunztor cu detergent pentru splat, a
verificat filtrul i a pus nite sare. De ce oare mainile
astea care de fapt ar trebui s-i economiseasc timp
au nevoie de atta atenie? a bombnit ea ridicndu-se
i dnd drumul la maina de splat.

Doamna Fingell s-a lsat s cad pe balansoar i


i-a proptit picioarele de bufet. Pare c se simte foarte
confortabil, i-a zis Jenny, flatat brusc de faptul c
femeia se simte absolut n largul ei. Close nu era
genul de loc n care oamenii s fie ncurajai s se
fac comozi ntr-o camer care nu era a lor.
- Pentru c n ultimpul timp au tot intrat i ieit
brbai de aici, de aia, i-a rspuns doamna Fingell,
cercetnd cu privirea ascuit calendarul din buctrie.
Jenny a simit cum o trece un fior. Deci De veghe-n
cartier" este totui eficient! Doamna Fingell nu a pu
tut s-i vad dect pe Robbins i George Pemberton
(plus trandafirii) i pe cei din echipa de filmare. Jenny
s-a simit ns dintr-o dat vinovat, ca i cum ar fi
fost surprins expunndu-se numai n portjartier i cu
basc n cadrul uii, sub o lamp roie.
- Doar pentru cteva modificri ici i colo, a minit
ea ntrebndu-se de ce se obosete i refugiindu-se la
chiuvet pentru a umple ceainicul. Polly este un pic
cam prea mare pentru tapetul din camera ei, cu toi
poneii ia roz. Facei cumva informri pentru Paul Ma
thieson sau ce? a ntrebat-o ntorcndu-se s o n
frunte pe doamna Fingell cu un zmbet provocator. n
definitiv, ce o interesa pe ea, mai ales pe ea, cu cine
se vede, cnd i pentru ct timp?
- ntmpltor, n-ai cumva drum spre supermarket
n dimineaa asta? a schimbat subiectul doamna Fin
gell. Dac ai avea, nu m-ar deranja s vin i eu cu
dumneata.
Nu era o sugestie sau o rugminte, ci un ordin. Nu
este nimic neobinuit n faptul c o btrn s aib

nevoie de puin ajutor la cumprturi, i-a zis Jenny.


Numai c, ntruct avea contiina nu tocmai att de
curat pe ct ar fi trebuit, ea a resimit totul ca pe un
fel de antaj. ntre ele parc plana n ncpere vechiul
cntec din copilrie - te-am vzut, te-am vzut!
Jenny s-a simit ncolit, dar destul de n sigu
ran. Doamna Fingell nu putea s tie ce s-a ntm
plat n dimineaa aceea cnd transperantele de la ser
au fost bine trase n jos i, categoric, avnd n vedere
trecutul ei, nu avea nici un drept s judece. Jenny i-a
spus toate astea n timp ce-i cuta supus cheile
mainii.
- Am i eu nevoie de cteva lucruri, i-a spus doam
nei Fingell. Apoi putem s mncm ceva n cafeneaua
magazinului, dac vrei.
Btrna doamn a zmbit cu satisfacie i s-a ridicat
de pe balansoar. A pornit cu o vitez surprinztoare
spre ua din spate.
- Atunci hai s mergem, scumpo, altminteri cinele
o s-i piard rbdarea ateptnd plimbarea asta. Cu
tnd sub chiuvet n colecia ei de pungi, Jenny i-a
aruncat o privire aspr. Este n regul, pot s m
descurc plimbndu-l i singur n jurul cartierului, i-a
strigat doamna Fingell batjocoritor.
sta-i genul de lucru pe care ar trebui s m vad
Carol Mathieson c-l fac, s-a gndit Jenny n timp ce o
ajuta pe doamna Fingell s se urce pe locul din fa n
Golf, nu cum mi art fundul ntr-un magazin plin de
cumprtori!
Nu c opinia lui Carol ar conta, i-a zis ea, ntrebndu-se dac aciunea De veghe-n cartier" nu era

menit s-i fac mai degrab pe oameni s se simt


mai paranoici dect n mai mare siguran! La intrarea
n magazin, cu mna pe crucior, doamna Fingell a
ezitat, parc spernd c Jenny o s-i fac chiar ea
cumprturile, s se ntind pe rafturile de sus i s
se vre n frigidere n locul ei, n timp ce ea s arate cu
gesturi regale spre biscuii i banane.
Jenny nu era dispus s fac jocul sta, a vzut
ct de agil putea fi btrna i, hotrt, a luat i ea un
crucior i a condus-o pe doamna Fingell n primul
raion.
- Ne vedem la cas i apoi, dac mai avem timp,
mergem i la cafenea, i-a spus ea, dup care a lsat-o
mai moale. ine minte ce nu poi ajunge i m ntorc
s le iau eu pentru dumneata. Sau poi cere lucrul
sta cuiva din personal sau oricui din jur, a adugat
imediat.
- mi fac cumprturile aici din ziua n care s-a
deschis magazinul, i-a strigat doamna Fingell peste
umr, ndreptndu-se spre raionul de igri. Am s m
descurc!
Cumpr pn cazi din picioare", era fraza care
i-a trecut prin cap lui Jenny n timp ce punea n cru
cior tot felul de cutii.
Ceea ce era distractiv cnd cumprai haine i pan
tofi, dar ntr-un supermarket lucrurile stteau altfel, n
totdeauna se bloca cnd ncerca s-i aminteasc ce
mnnc de obicei familia, ce marc de cereale pentru
micul dejun s aleag, ct de bun este hrtia igienic
gri. Chiar i atunci cnd venea la magazin cu lista bine
ntocmit, organizat i eficient, tot o apuca nebunia,

ceva ce avea poate legtur cu plafonul prea jos, ame


nintor, i ncepea s arunce la ntmplare n crucior
diverse sucuri oferte speciale, detergeni pentru po
dea, tot felul de semipreparate de pui care sfreau n
fundul congelatorului. Probabil c snt profilul ideal al
cumprtorului, i zicea ea uneori cu luciditate.
ncrca furioas pungile pentru a ine ritmul cu fata
de la cas, ntrebndu-se cum a putut s ia zece cutii
de mncare pentru pisic cnd nu mai avea nici o pi
sic. n clipa aceea a auzit din spate vocea Laurei
Benstone.
- Este pozitiv! Nu-i aa c e minunat? Jenny a
reuit s dea dovad de atta amabilitate social, nct
s-i ridice ochii i s-i transmit felicitri. O privire
scurt spre Laura a convins-o c ea nsi arta ca un
bebelu, cu un pulover de mohair mult mai mare dect
msura ei i cu bretonul prins deasupra sprncenelor.
Fetelor nu le-am spus nc, ne-am gndit c ele l-ar
vrea chiar acum. tii cum snt copiii, n-au rbdare s
atepte!
Triumftoare, Jenny a vrt ultima pung cu mor
covi ntr-una dintre numeroasele sacoe, exact n clipa
n care casieria marca totalul.
- Nouzeci i ase i cincizeci, v rog, a anunat-o
cu vocea plictisit, iar Jenny a nceput s caute n
geant dup crdul Switch.
- Nouzeci i ase de lire sterline! Pe toi dracii, ce
armat ai de hrnit?
Doamna Fingell, urmat de un tnr care-i ducea
cele dou pungi de cumprturi, a aprut n faa lui
Jenny, care a fost tentat s-i rspund: ntreaga

armat a SUA, contingentul 1944! S-a auzit n schimb


un zgomot urt de la maina de verificat crdurile.
- mi pare ru, doamn, crdul sta nu este va
labil, i-a spus casiera cscnd i ateptnd rbdtoare
ca Jenny s-i dea un alt mijloc de plat.
- Oh, scumpo! a auzit-o pe Laura n spate. Ce
ngrozitor! De parc n-ar fi ntlnit nimic mai tragic n
viaa ei.
- V dau atunci un cec, a spus Jenny rscolind n
geant i dorindu-i s nu fi pstrat toate chitanele i
bonurile pe care le primete. Asta probabil pentru c
snt soie de contabil, i-a zis ea. Fata de la cas
cunotea totui regulile meseriei ei.
- Numai dac avei un alt card care s v garan
teze cecul, i-a spus ea ntinzndu-i crdul Switch fr
nici o valoare.
A strns buzele pung privind spre raionul delica
tese, fr s fie ctui de puin nefericit c este inut
pe loc.
Contient c n spatele ei s-a format o coad
bunicic i c oamenii snt nerbdtori, Jenny a nce
tat s mai cotrobie prin geant.
- Ei bine, de fapt este singurul card pe care-l am la
mine, a ncercat zmbind sigur de ea i cu un ton
absolut linitit. Snt convins c este o greeal i,
oricum, am tot felul de acte de identificare dac ac
ceptai cecul. i a nceput s ntind pe mas per
misul de conducere, carnetul de membru al clubului
de tenis i alte documente.
- mi pare ru, nu putem, i-a rspuns fata complet
neimpresionat.

- Oh, dar cu siguran... a nceput Laura s o


susin.
- Ascult, aici mi fac ntotdeauna cumprturile.
Este un ef sau cineva cu care s pot vorbi? S-i
explic situaia? Evident, nu pot s renun la cump
rturi de nouzeci i ase de lire sterline numai din
cauza birocraiei sau a vreunei greeli stupide a bn
cii.
Jenny a simit c dac va pleca acum fr cum
prturile din cruciorul ncrcat ochi, nu va mai putea
s fac niciodat cumprturi. Salvarea a aprut sub
nfiarea unui brbat bine mbrcat, cu ecuson n
piept, care a venit cu pai mari i situaia a fost l
murit.
v
- Snt unul dintre clienii dumneavoastr cei mai
fideli, s-a auzit Jenny zicnd. A ctigat, a fost uor, cu
manierele ei, cu accentul ei i cu numrul carnetului
de membru al clubului de tenis i adresa scrijelite pe
dosul cecului.
- Ai fost al naibii de norocoas, i-a spus doamna
Fingell n timp ce se ndreptau spre main.
- De ce? Cecul meu nu este fals i nu-i puteau
nchipui c am atia bani lichizi asupra mea, puteam
s fiu jefuit. M-a fi putut duce acas s iau o alt
carte de credit.
- Oh, nu, n-ai fi putut, a intervenit Laura. Nu dac
ai cumprat i ceva produse lactate. Nu permit s se
ias cu ele din magazin dac au trecut mai mult de
treizeci de minute din clipa n care au fost luate din
raft. De team s nu capei vreo intoxicaie i apoi s-i
dai n judecat.

- Cecul la putea fi totui fals, nu? Au acceptat


numai pentru c faci parte.din lumea bun, a insistat
doamna Fingell, nfuriind-o pe Jenny. La drept vor
bind, ai plecat fr s plteti. Crezi c ar risca aa
ceva cu oameni ca mine sau cu cei din cartierul de
blocuri? a pufnit btrna.
Jenny a ncrcat toate cumprturile n portbagaj
i l-a trntit puternic. Doamna Fingell atepta s-i fie
deschis portiera, innd-o pe a ei:
- Cnd nu este vorba de oameni'de genul tu, ci
de cei ca mine sau din Common, asta se numete cu
totui altfel. I se spune furt din magazin.
- Stai puin, vorbim cumva despre acelai Ben?
Fratele meu, Ben? Eti cuplat cu Ben?
Vocea lui Daisy devenea tot mai puternic cu fie
care ntrebare, iar fetele de la coad, la bufetul pentru
prnz, au nceput s se uite la ea cu interes.
Emma prea jenat, jucndu-se cu piureul din far
furie, dar nu putea s nu-i ascund un zmbet.
Daisy a pus furculia jos i a considerat ncheiat
prnzul (ravioli fcute la coal, oricum prea fr nici
un gust ca s fie mncate).
Sophie sttea lng Emma, confirmndu-i prin zm
bet c ngrozitoarea veste este adevrat, foarte ade
vrat: Emma ieea acum cu fratele ei.
- Dar este fratele meu! Ce porcrie! a exclamat
ea. Cum ai putut? Dup care, sortndu-i prioritile a
ntrebat: i de ce nu mi-ai spus pn acum?
- Pentru c am tiut c ai s reacionezi aa, i-a
rspuns Emma. tiu c probabil este greu s gndeti

despre frai ca despre nite fiine umane, dar dac i


priveti cu detaare, obiectiv, s zicem cnd este cu
colegii lui, ntr-un grup, nu arat ru deloc. i srut
grozav, a spus ea cu o plcere nedisimulat. Daisy a
fost cuprins de un tremur uor. Nici mcar nu-i pu
tea nchipui c fratele ei ar face aa ceva cu cineva,
darmite cu cea mai bun prieten a ei. ntr-un fel
era, ei bine, era indecent! Mirosurile prnzului i tre
zeau grea.
- Oricum, mi-a spus, ceea ce este cel mai impor
tant, a continuat Emma spernd s o aduc pe Daisy
ntr-o dispoziie mai bun, c prietenul lui, Oliver, te
place cu adevrat. O s fie la petrecerea Sophiei sm
bt, nu-i aa?
- O, da, Oliver vine categoric, a confirmat ea. Aa
c va trebui s gseti o modalitate de a fi i tu,
Daisy. A ntrebat de tine i sptmna trecut. S-a
oprit exact la timp pentru c era ct pe-aci s adauge:
nainte s o abordeze pe Lucy.
Daisy s-a dus la bufet i a luat mrul cel mai verde.
Holul rsuna de vocile copilreti care o nnebuneau
de cap.
De-abia atepta s termine i s mearg la cole
giu. Cunotea toate statisticile, prinii ei i prietenii lor
le citeau ca pe nite texte biblice spate n piatr, totul
despre ct de mult mai bine le e fetelor ntr-o coal
numai de fete.
Fr ca nimic s le distrag atenia", adugau ei
ntotdeauna eufemistic, referindu-se la biei.
Ct de puine tiau! n definitiv, despre ce credeau
ei c vorbesc fetele la coal tot timpul i la ce ere-

deau ei c se gndesc? Bieii te distrgeau, indiferent


c erau sau nu prezeni ca persoan fizic. Dei tre
buia s recunoasc c probabil era mult mai uor la o
or de fizic s nu fii ntr-o coal cum este cea la
care spune Ben c merg fraii lui Oliver, unde bieii le
tachineaz tot timpul pe fete.
Dar dac ea i Ben ar fi fost la aceeai coal,
poate c nu l-ar vedea ca aparinnd unei specii di
ferite, care nu are nici un drept s prezinte vreun in
teres romantic pentru cea mai bun prieten a ei.
S-a linitit amintindu-i cldura privirii ochilor negri
ai lui Oliver cnd se uita la ea acolo, pe terenul de
hochei.
- mi pare ru, Emma, a spus Daisy strecurndu-se
napoi pe locul ei i ncercnd s zmbeasc. Pur i
simplu am fost ocat. Nu este de mirare c n ultima
vreme lui Ben nu-i mai dispare zmbetul la uria de
pe fa.
- Cred c nu numai zmbetul este uria, a optit
Sophie chicotind.
- Oh, te rog, scutete-m, a bombnit Daisy, m
pins dincolo de limitele suportabilului.
Avea nevoie de timp ca s se obinuiasc cu ideea
c Ben, Bel cel stngaci, cu minile alea lungi i care
roea din orice, poate fi obiect al dorinei.
i trebuie probabil o via pentru a se obinui cu
aa ceva, i-a zis ea.
- E cam prea n scurt, tiu, i-a spus Carol lui Jenny
pe treptele casei familiei Collins. i mi cer scuze. Dar
am considerat c este vremea s avem o mic n-

tlnire, doar pentru o trecere n revist, ca s spunem


aa. F tot posibilul s vii.
Jenny a cutat o scuz, dar n-a gsit nici una.
- Vine i prietena ta, Sue, a ncercat s o conving
Carol, strngnd n mod automat din buze, gndindu-se
la capacitatea lui Sue de a goli paharele.
- N-ai putea s distribui pur i simplu un fel de
buletin? i-a sugerat Jenny, ntrebndu-se de ce oare
n-ar face un raport zilnic, editat la un nivel aproape
profesional, pe computerul din mansarda lui Paul.
- Oh, nu, nu merge aa. Avem nevoie de inputul
personal i de sugestii din partea membrilor, a insistat
Carol. A udat vrful creionului, prins cu un iret de
blocnotes, i a tiat numele lui Jenny de pe list. Con
sider deci c ai spus da, a anunat-o cnd era deja la
jumtatea drumului spre poart, nainte ca Jenny s
mai aib timp s spun ceva.
n timp ce nchidea ua, surprins c nu a fost
stabilit o parol secret pentru ntlnirea din cursul
serii, a auzit deschizndu-se poarta casei de alturi i
a simit un val de simpatie pentru vecinul ei nevzut.
- Vin cu tine disear dac vrei, i-a spus Ben indi
ferent, cobornd scrile. Nu am prea multe teme i
este totui o chestie.
- N-o s fie nici o distracie, numai vecini. N-ai s
te plictiseti?
- Nu, este O.K. Vin pur i simplu ca s vd i eu
cum este, a mormit el ntorcndu-se sus.
- Crezi c este vorba de ceva ce am fi fcut noi?
Parc am fi la coal i ne-a convocat directoarea, i-a

optit Sue lui Jenny cnd s-au strns, mai trziu, n


camera de zi la Carol. i unde snt ceilali?
Nu era o participare la nivelul primei ntlniri n ca
drul aciunii, trebuia s recunoasc.
Dup ct se prea, Fiona Pemberton a trimis un
bilet de scuze, invocnd o ntlnire cu prinii.
Nu l-a menionat i pe George, care sttea acum
cocoat pe braul canapelei de piele a lui Carol zmbindu-i pe furi lui Jenny i btnd uor cu mna pe
locul de lng el n semn de invitaie, ceea ce o fcea
s-i doreasc s se aeze oriunde numai lng el nu.
Era prezent i doamna Fingell, zmbind fr s se
adreseze cuiva anume, comod instalat n fotoliul de
lng dulapul cu buturi.
Actorul i cteva neveste de funcionari la BBC st
teau grupai lng ferestrele ce ddeau pe verand,
sporovind despre cea mai bun modalitate de a cu
ra trandafirii crtori, fr nici un pahar i tot ntre
bndu-se ce s fac cu minile.
Un cuplu se uita foarte des la ceas. Jenny i-a fcut
semn cu mna doamnei Fingell i l-a salutat cu un
zmbet pe actor, apoi i-a spus lui Sue:
- Noutile snt toate vechi. N-o s aflm nimic
extraordinar.
- Oh, privete, i-a spus Sue cu interes, uitndu-se
afar pe fereastr. Uite-I pe Harvey fr Laura. Poate
c o s vin dup aceea s bem un phrel.
- Sue, nu se poate! Nu Harvey! a avertizat-o Jenny.
Este prea aproape de cas, iar Laura este din nou
nsrcinat.
A tras-o cu hotrre de la fereastr i s-au aezat

ct mai aproape de u pentru o posibil retragere


rapid. Din buctrie venea un miros mbietor de chi
fle cu crnciori.
- Ascult, dac tot zici c este aproape de cas,
i-a replicat Sue, uit-te la Ben al tu i spune-mi cu
mna pe inim c ntotdeauna, dar ntotdeauna se
ofer voluntar s ajute n buctrie...
Jenny s-a ridicat, a crpat ua i s-a uitat discret.
L-a vzut pe Ben n buctria lui Carol n postura cu
totul neobinuit pentru el de a aeza paharele pe o
tav.
Carol era lng el, murmurndu-i instruciunile, iar
Ben era tot mbujorat.
Dei inea cu o extraordinar grij tava, paharele
scoteau clinchete periculoase, a reuit ns n cele din
urm s o aeze pe masa de cafea fr ca ntreaga
colecie de cristaluri a lui Carol s ajung frmie pe
podea.
- Un phrel mai nti, nu? a ntrebat Paul agitnd
sticla cu sherry. i dup aceea ncepem, i-a anunat
el.
S-a aezat toat lumea, ateni ca la coal, ateptnd ca Paul s-i introduc n subiect. Ben s-a lungit
pe podea, ntr-un col, de unde avea o deschidere
permanent spre canapeaua pe care sttea Carol.
Spernd ca mama lui s nu observe, se holba ncntat la Carol, a crei fust era tras mult n sus,
numai bine s zreasc o flamur triunghiular de
chilot alb.
Spera din toat inima c n-o s-i cear nimeni s
se duc s aduc ceva de la buctrie.

Nu era sigur c putea s mearg.


- Problema este c nimeni nu raporteaz nimic, a
nceput Paul strbtnd camera cu pai mari i plini de
importan, i agitnd broura lui oranj De veghe-n
cartier". S-a auzit un fonet i un oftat colectiv. Harvey
s-a ntins spre mas i s-a servit cu dou chifle cu
crnciori, iar doamna Fingell ronia mare cu zgomot
alune. Nimeni nu voia s-i petreac seara primind o
mutruluial.
- Close a fost plin de strini n ultimele cteva
sptmni, cu toate echipele alea de filmare, a con
tinuat Paul. Toi s-au uitat la Harvey, majoritatea cu
simpatie. i au fost parcate aici tot felul de maini,
care, dup cte tim cu toii, nu aparin nici unuia din
tre locuitori.
- i ce anume exact ar trebui s facem noi n
legtur cu asta totui, Paul? l-a provocat Jenny ne
rbdtoare s ajung odat la subiect. Cu siguran
nu este treaba nimnui cine vine n vizit la noi, nu?
- Ei bine, problema este s fim vigileni. Paul s-a
rsucit i a ndreptat amenintor broura spre ea. S
lum numerele mainilor, s verificm cine intr i n
ce cas, i dac ies din nou i ncearc poate o alt
u. Genul sta de lucruri. Ar putea fi hoi, care con
troleaz cnd lipsesc proprietarii de acas.
- Sau ar putea fi Martorii lui lehova, a adugat
Harvey, ntinzndu-se i umplndu-i paharul.
- Sau portrei, a intervenit Sue ntinznd i ea pa
harul ca s-i fie umplut.
Jenny s-a simit foarte prost, ca i cum fiecare
aspect al vieii ei personale s-ar afla permanent sub

lup. Era ngrozitor, de parc ar fi fost din nou adoles


cent, iar mama ei i controla fiecare micare.
- De fapt, a intervenit ea cu hotrre, m gndesc
s m retrag din aceast aciune, dac nu v deran
jeaz. Gsesc oribil de lipsit de orice bun-sim ideea
s i se fac portretul i s i se nregistreze numrul
mainii oricui m viziteaz, ca n nu tiu care stat
poliienesc. Dac stau i m gndesc bine, a prefera
s fiu jefuit dect s tiu c li se ntmpl lucrul sta
vizitatorilor mei!
- i eu la fel, a adugat doamna Fingell, btnd
emfatic cu bastonul n podea.
- Dar ce importan are dac nu ai nimic de as
cuns? a srit Carol strpungnd-o pe Jenny cu pri
virea, ca i cum se atepta s descopere n orice clip
un secret ngrozitor. Jenny s-a lsat pe sptarul scau
nului, alarmat.
- Ei, haidei, oameni buni. Nimeni nu vrea s spio
neze, doar s avem grij unul de cellalt. Asta n
seamn vigilen, nu nseamn c-i vri nasul unde
nu trebuie. Paul fcea toate eforturile ca s-i mpace.
- Este oribil, a insistat Jenny, uor distras de
faptul c Ben era teribil de mbujorat.
Categoric, era i el de acord cu ea, de data asta
nu ea era cea care-l fcea s se simt stnjenit.
S-a ridicat i s-a aplecat s-i ia poeta de lng
scaun.
Poate c ar trebui s-i angajeze pe Paul i Carol
ca detectivi particulari, s-i pun s-l verifice pe Alan,
s vad ce pune la cale, asta le-ar elibera minile de
crimele inexistente din Close.

- , ia loc nc un minut, te rog, Jenny. Paul a


prins-o de bra i a aezat-o cu blndee napoi pe
scaun. Nu este vorba numai de numerele mainilor i
lucruri de genul sta. Ce vreau eu s spun este c
oamenii nu observ cnd se petrece ceva neobinuit.
Aa cum s-a ntmplat cnd ai srit poarta ca s-i
recuperezi pisica din grdina noastr.
- Ca Bill Sprgtorul, a pufnit chicotind Sue. Cu
prada n spate i tot tacmul!
- Exact ca Bill Sprgtorul. Asta e, a declarat Carol,
aplecndu-se n fa i ndreptnd un deget acuzator
spre Jenny. i nimeni nu a observat! Nici mcar o
singur persoan. Nimeni de pe toat strada... Acum
degetul tremura de furie, rotindu-se spre toat camera,
acuzndu-i absolut pe toi. Nevestele de la BBC pri
veau vinovate mocheta. Nimeni nu a raportat c a
srit peste poart i c s-a ntors pe acelai drum, n
mod absolut evident cu un sac n spate!
S-a lsat din nou pe sptarul scaunului, fusta ridicndu-i-se i mai mult din cauza agitaiei, spre ne
spusa ncntare a lui Ben.
- Carol, i s-a adresat Jenny cu blndee, aa cum
ai vorbi cu cineva n pragul nebuniei, .Carol, asta s-a
ntmplat pentru c a fost vorba de mine. Dac m-a
vzut cineva, s-a ntrebat probabil ce caut acolo, sus,
simind un pic de curiozitate, dar toat lumea m cu
noate. Nu era cazul s fiu subiectul unui raport referi
tor la un delict. i mi-am cerut scuze pentru c am
spart porcul.
- Dar n locul tu ar fi putut fi oricine! Cineva din
cartierul vecin! a izbucnit Carol.

- Dar nu a fost! Am fost eu! Oh, totul este ridicol.


M duc acas s m uit la televizor. Jenny s-a ridicat
din nou s plece. Sue a dat lacom paharul peste cap
i s-a sculat i ea s o nsoeasc.
Carol arunca fulgere din priviri, iar Jenny nu a rezis
tat s n-o mai provoace puin, anunnd, aa, n ge
neral:
- Nu fac dect s traversez drumul, Carol. Nu te
simi obligat s m urmreti sau s faci nsemnri.
Ajunse afar, Sue i Jenny au tras adnc n piept
aerul proaspt, liber.
- Eu snt de vin sau Carol o ia razna? a ntrebat
Jenny. i ce este cu treaba asta dac n-ai nimic de
ascuns"? Ce nseamn asta?
- N-am nici o idee, i-a rspuns cscnd Sue. Ceea
ce a vrea eu s tiu totui, i n-ai dect s m con
sideri o bgcioas dac vrei, este de ce Ben al tu a
mai rmas acolo?

Pe drum spre cas, de la Leicestershire, Alan a


condus foarte repede', uurat ntr-un fel c nu a putut
s o conving pe Serena s accepte s mearg cu el
cu maina, ea insistnd s se ntoarc la Londra sin
gur, cu trenul.
l-a spus c are o carte pe care arde de nerbdare
s o termine, cerndu-i scuze pentru faptul c nu
este sociabil i exprimndu-i sperana c n-o s se
supere. Mai bine c este singur cu gndurile i muzica
lui dect s fi fost nevoit s fac conversaie pe par
cursul a o sut cincizeci de mile!
Cu siguran c ar fi sfrit povestind anecdote de
spre familie. Nici nu s-a strduit prea mult s o ade
meneasc n maina lui, contient c a fost mult prea
la ca s o seduc.
Nu a reuit nici mcar s fac o ncercare aa cum
se cuvine, contnd prea mult - n timp ce se nvrtea
nendemnatic n jurul ei, tot turnndu-i vodc - , c o

s-i dea seama i ea ce urmrete de fapt i o s


intre n joc. O consolare foarte mic era faptul c
nimic nu s-a ntmplat n realitate, c nc nu are de
ce s se simt vinovat i c cel puin se poate n
toarce acas capabil nc s o priveasc pe Jenny
drept n ochi.
n timp ce mergea cu vitez pe M1, de la radio au
nceput s se reverse sunetele cntecului Trepte spre
paradis, al formaiei Led Zeppelin, ceea ce l-a dus pe
Alan cu gndul la prima lui ntlnire cu Jenny. Ferme
cat de felul n care a cntat Concertul de Mozart la
colegiu, unde nsoise fr tragere de inim o verioar ct se poate de plicticoas, a fost uluit cnd
Jenny a acceptat s ia cina cu el.
ntors acas i aproape nevenindu-i s cread ce
noroc are c a acceptat s vin cu el, a pus la patefon
preiosul album Led Zeppelin recent achiziionat, cerndu-i scuze pentru gustul su muzical, dar din raftul
de lng biroul lui dezordonat Jenny luase vechiul casetofon din liceu i asculta tocmai Trepte spre pa
radis. Pn la solo-ul chitarei erau deja n pat. Nici nu-i
venea s cread n succesul lui, att de uor a mers
totul.
Acum, ncercarea de a face cuiva curte, chiar i
gndul la o asemenea ncercare, i provoca o groaz
care-i usca gtul i-i accelera btile inimii. A dat vina
pe lipsa de practic, pe adrenalin i pe aventur.
Toate astea nu erau deloc bune pentru tensiune i-i
displcea profund sentimentul c, practic, a ajuns la o
vrst la care trebuie s se gndeasc la sntate.
Cnd doctorii scriu despre stresul de la mijlocul vieii,

la el se refer. Era prea deprimant. Oare faptul c


mbtrnea s nsemne c de acum nainte va trebui
s-i petreac tot restul vieii avnd mare grij s nu
fie ncercat de emoii prea mari?
i undeva, n adncul fiinei lui, avea bnuiala, fr
nici un fel de legtur cu durerea i cu potenialul
dezastru de a fi descoperit, c dorina biologic de a
face toate lucrurile alea sexuale cu trupul unei per
soane cu totul noi s-ar putea nici s nu merite os
teneala.
Sigur c, n ziua n care a reuit s-i fac Serenei
cunoscut dorina lui, s-a suprat pentru modul crud
n care a fost respins i pentru umilina la care a fost
expus. Iar dac reuea, care i-ar fi fost recompensa?
Nimic altceva dect sex i, aa cum se spune, asta
gsea i acas.
Dar cum rmne cu sentimentul de a te simi mai
tnr? i-a zis, cotind, n sfrit, pe M25. Avea impresia
c este btrn, c-i albete prul, c i cade i c
pierde i puinul ce-i mai rmsese din armul i pu
terea de atracie de care se crampona i care, ani de
zile, i-au compensat lipsa copilreasc de ncredere.
Dac Serena l-ar putea face s se simt mai bine n
toate aceste privine, atunci ntr- adevr asta ar fi ceva
ce n-ar gsi acas!
Este perfect c Alan ntrzie, s-a gndit Jenny la
13,30, dorindu-i ca tipul pe care l-a trimis David Rob
bins s se fi rtcit. De ce oare oamenii reuesc s fie
att de punctuali, att de capabili s gseasc adresa
la timp atunci cnd este vorba de ceva nelegal? s-a

ntrebat ea n clipa n care a auzit soneria. Nici nu


putea s in socoteala celor care au ntrziat la cin,
scuzndu-se toi c au greit drumul dup Podul Put
ney, sau c s-au aventurat accidental n cartierul de
vizavi, ca i cum ea i Alan ar fi locuit n cine tie ce
fundtur, iar indicatoarele erau scrise n sanscrit!
l-a spus cu fermitate omului de afaceri la patru ace
care sttea nerbdtor pe treptele casei ei:
- N-am s pretind c ai greit adresa, dar pur i
simplu nu mai fac aa ceva.
S-a auzit un murmur de scuz din partea clientului
dezamgit, apoi, de pe strad, bocnitul inconfundabil
al pantofilor lui Carol Mathieson. Aceasta s-a oprit, s-a
uitat curioas la vizitatorul ei i, fr nici un fel de
introducere, a zis:
- Am uitat s-i spun asear ct de ru mi pare de
pisic! Pcat!
Oh, Dumnezeule mare, era exact momentul po
trivit pentru asta", i-a zis Jenny n barb, zmbind pe
ct a putut att lui Carol, ct i clientului din faa ei.
Jenny i-a dat seama c purta nc mnuile galbene
de cauciuc pe care le folosea cnd tergea dulapurile
din buctrie i brusc s-a gndit c s-ar putea ca br
batul s bnuiasc, mai ales dup bizarul comentariu
al lui Carol, c minte i c are deja un client pentru
practici mai bizare, nuntru, legat poate gol de un
scaun, ateptnd s fie biciuit cu coada tergtorului
cu care spal podeaua.
Dac ar mai fi ncercat-o fie i cea mai mic ten
taie de a continua s ctige bani servindu-i pe br
bai, ntlnirea din cadrul aciunii De veghe-n cartier"

de seara trecut i-a ucis definitiv orice asemenea am


biie. Trebuie s existe modaliti mai puin riscante
de a-i ctiga existena, modaliti care s nu implice
nregistrarea de ctre vecini a numerelor de nmatricu
lare ale mainilor ndoielnice i care s te fac s
mini spunnd c ai primit vizita unor decoratori. Tre
buie, de asemenea, s existe modaliti care s n-o
fac s-l trdeze pe Alan. Posibilitatea s o nele era
att de dureroas pentru ea, nct nu voia s rite ca i
el s simt acelai lucru din cauza purtrii ei.
Cnd a venit David Robbins, jumtate de or mai
trziu, Jenny i- a nceput discursul cnd el se afla nc
la jumtatea drumului pe alee.
- mi pare ru, dar pur i simplu nu mai pot s fac
lucrul sta. i a izbucnit n rs cnd i-a vzut expresia
de dezamgire simulat. M retrag ca s duc o via
plin de virtute. Va trebui s faci un efort i s te duci
la o agenie care stabilete ntlniri sau ceva de genul
sta.
- Oh, nu-i face probleme. De fapt nu am venit
dect s-i mulumesc, pentru c am cunoscut pe ci
neva, a anunat-o cu un zmbet fericit, fcnd-o s se
simt c a cam exagerat cu graba i c s-a cam fcut
de rs. S-a gndit apoi dac s-i ofere o ceac de
ceai, dar s-ar fi putut ivi complicaii n conversaie.
Despre ce naiba s vorbeasc ei doi? Aa c, sus
inut acum numai de o pereche de bastoane, David a
pornit pe noile lui picioare de plastic napoi, dup col,
unde a parcat cu atta discreie. Nici o ans ca Paul
Wathieson s nregistreze acest numr de main,
i-a zis ea, avnd sentimentul, n timp ce nchidea ua

i se pregtea s fie din nou o soie scrupulos de


onest, c i-a luat rmas-bun de la un prieten. Plin
de bune intenii, a petrecut urmtoarea or scond
copii dup CV la computerul lui Daisy i trimindu-le
la toate colile locale. Undeva trebuie s existe ansa
unei slujbe oneste, i-a zis ea.
Cnd s-a ntors cu Polly (i cu Harriet) de la coal,
Alan era acas, i-i preluase n stpnire mult ndr
gita lui buctrie. Aroma bogat a sosului Madeira pe
care-l fierbea ncet pe plit plutea mbietor i umpluse
holul. Aromele gtitului din plcere, spre deosebire de
cele ale gtitului de nevoie, i-au ncntat n asemenea
msur papilele gustative nct a fost nevoit s-i
nbue un geamt de lcomie cnd a nvlit, mpre
un cu fetele, n cas.
- Ooh, a strigat adulmecnd aromele mbietoare,
chestia asta pare delicioas!
Alan sttea confortabil n balansoar, n jurul lui
strlucind oale i tigi, pline cu legume i ierburi, gata
s fie puse la foc.
Prea solid, fericit, ncntat c este acas, cu ziarul
deschis la pagina de fotbal i cu pisica torcnd pe
genunchi. S-a aplecat s-l srute, dar s-a tras napoi
ngrozit.
- Biggies! Ce caut aici? a exclamat ducnd uluit
mna la gur.
- Oh, mulumesc, Jenny, ce bine este s aflu c te
bucuri c m vezi! i-*a spus el zmbindu-i mustrtor.
- Dar Biggies este mort! s-a mirat i Polly uluit.
Asta-i o stafie!
Jenny a simit c-i vine s o pocneasc, n defini

tiv, a fost pisica lui Alan, iar vetile rele trebuie anun
ate cu mai mult grij. A considerat c este prea. crud
s-i spun la telefon, chiar i ca pedeaps pentru fap
tul c se cuibrea ntr-un hotel elegant cu Serena cea
subire. Numai c Biggies, care torcea fericit frecndu-i
capul mare de fiina favorit, era ct se poate de viu!
- Este mort! Tu l-ai ngropat, mami, nu-i aa? a
continuat Polly pironind-o cu privirea pe Jenny pentru
a vedea vreun semn c i-a pierdut minile i c a
inventat totul.
- Da, am ngropat ceva. Ateptam s te ntorci ca
s-i spun, i-a spus ndoit lui Alan, privindu-l cu sus
piciune pe Biggies n timp ce-i aga haina n cuier.
Polly a mngiat uor pe cap motanul pici c se
putea mai murdar.
- Va trebui s te rebotezm lisus, a anunat ea cu
importan. Pentru c este a treia zi, nu-i aa, iar tu ai
nviat!
Jenny i Alan s-au uitat unul la altul i au izbucnit
n hohote de rs.
- Ei bine, nu tiu unde o fi fost, probabil ncuiat n
vreun garaj unsuros, undeva. Este teribil de murdar.
Nici nu m-am gndit s verific zgarda celeilalte pisici.
Nici mcar nu m-am uitat s vd dac are zgard, a
spus Jenny. Cine tie cine i plnge acum lipsa.
Polly, de parc i-ar fi venit dintr-o dat o idee ge
nial, a nfcat-o pe Harriet i, plictisite de subiectul
referitor la pisici vii i moarte, cele dou fetie au zbu
ghit-o pe scri n sus. Avea un sentiment ciudat acum,
c Alan era acas.
Jenny petrecuse att de mult din noaptea ante

rioar imaginndu-i-l n flagrant, nct parc acum n


faa ei s-ar fi aflat cineva deghizat. Se atepta ca n
orice clip s mping pisica jos, s pun paharul pe
mas i s nceap s anune sfritul mariajului lor. A
simit un fel de ncordare interioar i-i era tot mai
greu s respire n buctrie, unde era cald.
- M duc s iau ceva din main, i-a spus simind
c are nevoie de puin timp pentru a se obinui cu
ideea c arta att de neschimbat, att de normal.
Cnd a ajuns afar lng BMW a fost tentat s
deschid portiera i s adulmece aerul dup vreun
parfum strin. Pe banchete nu era nimic, nici un fel de
revist, nici un ruj uitat.
S-a dus la maina ei cutnd ceva cu care s se
ntoarc n cas i a vzut pe bancheta din spate
dicionarul de francez al lui Polly. n clipa cnd ncuie
portiera, de peste drum s-a auzit un zgomot de geam
spart. mboldit de simul datoriei, a ieit s vad ce
se ntmpl.
Harvey Benstone venea n ritm alert dinspre nr. 5,
copleit de responsabilitatea lui pentru ceea ce se
petrece n vecini.
- Cred c este vorba de casa familiei Pemberton,
a spus ajungnd- o din urm pe Jenny. Probabil copii
din cartierul vecin dup vreun video sau chestii din
astea pe care s le vnd ca s-i cumpere droguri.
Era att de sigur c avea dreptate, nct Jenny nu a
putut dect s admire felul n care lucrul sta l fcea
nepstor fa de posibilul pericol de a fi btut mr de
vreo band de adolesceni solizi.
Dar cnd au ajuns n dreptul grdinii familiei Pem-

berton, dincolo de cei doi arbuti de liliac nu era dect


silueta contorsionat a lui George, care ncerca s se
strecoare nuntru pe geamul de la hol.
- Afurisit femeie, a luat cheia, le-a strigat rou tot
de efort.
Jenny i-a lsat pe amndoi acolo s ncerce s
gseasc o modalitate de a intra n cas i s-a ntors
la ea acas. Acum cel puin avea despre ce s-i po
vesteasc lui Alan.
- Eti sigur c o s mearg? a ntrebat-o Daisy
pe Emma n baie. Tu de ce nu i l-ai fcut? Cu foarte
mult grij, nervoas c ar putea s dizolve gresia
dac ar cdea pe jos, a deschis sticla de perogen, a
mirosit-o i a strmbat din nas. Miroase periculos, i-a
spus Emmei.
Emma i-a luat sticla din mn i a mirosit i ea
coninutul.
- Nu, miroase eficient. Eu nu mi-l fac pentru c
snt deja blond. Iar blondele au mai mult succes, nu
aa se spune? M-am gndit c prul tu este cam
tern, cam prea spre griul la de oarece. Chestia asta
este tocmai bun pentru tine.
- Ei bine, cel puin mamei n-o s-i pese, dat fiind
starea n care este. Dei nu tiu, nu mai pot fi la fel de
sigur de ea cum eram pn acum, a spus Daisy desfurnd pe raftul din baie toate ustensilele. A deschis
preiosul flacon de vopsea albastr i l-a mirosit i pe
el. Dac-mi vopsesc numai vrfurile, pot s le tai pe
urm dac or s arate groaznic. Haide s o facem!
Daisy s-a aezat pe marginea bii, iar Emma i-a

desprit prul n circa treizeci de uvie mici, dup


care, cu pmtuful de brbierit al lui Alan, a aplicat
perogenul, pe vrfuri, la vreo cincisprezece dintre ele.
- Este ca i cum ai face rdcinile cuiva, dar in
vers, i-a spus Emma zmbindu-i n oglind.
- Oh, de-abia atept s vd ce iese! Sper c pot
s am ncredere n tine n chestia asta, i-a spus Daisy
cam ndoit n privina rezultatului.
- n ce-l privete pe fratele tu, ai ncredere n
mine, nu? a zgndrit-o Emma privind peste umr spre
u n eventualitatea c Ben s-a strecurat pn aici
sus i ascult.
- Nu ncepe. Mi-ai promis. Am nevoie de timp s
m obinuiesc cu asta, a avertizat-o Daisy.
Emma a terminat de aplicat perogen pe toate vrfurile uvielor, dup care le-a legat cu elastice n fii de
staniol.
- Vopseaua o aplicm dup cin, i-a spus ea Emmei. Prul tu are nevoie de ceva vreme ca s se
decoloreze. A auzit pai pe treptele spre mansard i
zgomotul unei ui nchise cu fermitate. Cred c fratele
tu este acas, a zis abandonnd prul lui Daisy i
nfoindu-l pe al ei n faa oglinzii. Ai puin ruj?
La cin, Jenny a povestit familiei cum George Pem
berton i-a spart propria fereastr ca s poat intra n
cas.
Toi au rs exact atunci cnd trebuia, dar ea s-a
simit ciudat, ca i cum tot ce spunea trebuia s re
pete mai nti n minte pentru a elimina orice lucru
care l-ar fi putut determina pe Alan s-i spun ceva ce

n-ar fi vrut s tie. Era mai uor s vorbeasc cu


copiii.
- Ce-i faci la pr? a ntrebat-o curioas pe Daisy,
vznd cum uviele ambalate n staniol balanseaz n
mod periculos peste cartofi. Indiferent ce o fi, snt si
gur c Fiona n-o s aprobe, a chicotit ea, atrgndu-i o doz de dispre din partea lui Daisy.
n opinia fetei, n rolul prinilor nu intra i fronda
fa de directoare.
- Mami a mea nu m-ar lsa niciodat s mi-l fac
albastru. Eti att de norocoas, Daisy, a spus Emma
cu un surs mhnit i maliios totodat.
- Albastru? uviele alea legate n staniol or s fie
albastre? Dumnezeule mare! a exclamat Alan, nevenindu-i s cread.
Ben nu a scos nici un cuvnt, a mncat puin i tot
arunca priviri aprinse spre Emma, creia, n trecut,
nainte de electrizantul contact fizic de smbt, nu-i
era deloc greu s-i spun orice-i trecea prin cap.
Jenny i-a dat seama cum stau lucrurile i a simit
un fior matern pentru el, fiind nevoit s-i mute
limba ca s nu comenteze.
- S-ar putea ca mine sear s ieim, i-a spus
Alan, turnndu-i al treilea pahar de vin. Era mbujorat,
i atrgtoare, i gata s reacioneze la orice. Era
momentul s o duc ntr-un loc special. Doar ei doi.
Am citit despre un local n The Sunday Times, sptmna trecut. Poi s stai cu Polly, nu-i aa, Daisy?
i este ultimul weekend n care vei fi consemnat s
rmi n cas.
Se atepta ca Daisy s fie ncntat c, n sfrit, a

fost iertat, dar ea i Emma se holbau la el nepenite


i ocate, ca i cum tocmai le-ar fi anunat c este
uciga n serie i c ele snt urmtoarele victime.
- Ce nu-i n regul? a ntrebat-o Jenny. Nu te
bucuri c ai s-i recapei libertatea? i nu m deran
jeaz ca mine s te pltesc pentru c ai grij de
Polly.
Polly se uita cnd la Emma, cnd la Daisy, ntrebndu-se ce se ntmpl i a nceput s pun la un loc
fragmente din ceea ce tia, ncepnd cu seara n care
Daisy a ieit afar crndu-se pe fereastra dormi
torului. l-a fcut un semn lui Harriet i i-a spus:
- Te deranjeaz dac srim peste budinc? Tre
buie s ieim puin n grdin.
- Dar e ntuneric. De ce vrei s v ducei afar? a
ntrebat-o Alan.
- Oh, nimic special, doar s ne uitm i noi puin.
O s lum o lantern, i-a spus fcndu-i de lucru ca
s nu se uite la el.
i, nhnd farfuria de-abia golit din faa Harrietei, a pus-o, cum nu-i era n obicei, n maina de
splat.
A tras-o pe Harriet dup ea, i-au luat hainele i i-a
uierat prietenei ei:
- Grbete-te!
- A vrut s scape de strnsul mesei, a spus Jenny
n timp ce aduna farfuriile i, de data asta, era dispus
s fie indulgent. Ast-sear am s le spl eu. Cred
c avei i voi cte ceva de fcut.
n numele lui Ben i al Emmei, Daisy s-a nroit
furioas din cauza lipsei de tact a mamei ei i s-a

ridicat trgnd-o pe Emma pe scri ca s termine vop


situl prului.
- Acum ce am mai spus? l-a ntrebat Jenny pe
Alan.
- N-am nici cea mai mic idee. Am crezut c de
fapt le faci o favoare. Acum despre cina de mine
sear... a nceput el apropiindu-se i mbrind-o.
Jenny s-a ntrebat dac Alan o fi remarcat cum i s-a
ncordat tot trupul cnd a auzit telefonul. La dracu! a
exclamat el srutnd-o pe ureche i ntinzndu-se s
preia convorbirea.
- La dracu, a spus din nou cnd a pus telefonul n
furc cteva minute mai trziu.
- Ce este? Probleme la serviciu? l-a ntrebat. P
rea nervos.
- Este vorba de mine sear. Un dineu, poi s vii
dac vrei, dar nu vom mai fi numai noi doi. Partenerul
principal consider c ar trebui s ne ntlnim nainte
de luni i s avem o discuie despre situaia financiar
a firmei. A propus s cinm undeva,' lng Watford.
Este mai convenabil pentru el dect pentru noi, dar el
este cel care pltete.
- O asemenea cin pe seama companiei nu prea
este util pentru finanele ei. De ce nu v ntlnii luni
diminea, devreme, la birou?
- Pereii au urechi. Unele dintre ele electronice, i-a
spus misterios, fcnd-o pe Jenny s cread o clip c
locul ar putea fi mpnzit cu microfoane, ca o am
basad a fostului bloc rsritean. Cu toate sistemele
astea telefonice moderne i toate computerele, a con
tinuat Alan. Ca s nu mai vorbim de femeia care face

curenie i care tie ce se ntmpl naintea noastr..


Iar cnd este vorba de pstrarea unui secret parc ar fi
ziarist la o fiuic de scandal.
Prea suprat c bunele lui intenii referitoare la
familie au fost date peste cap. Cine o mai veni la cina
asta? S nu fie Serena, s-a rugat Alan, dei era ne
poata lui Bernard i era foarte posibil.
Ca i cum i-ar fi citit gndurile, Jenny l-a ntrebat
simulnd indiferena:
- i cine o s mai fie acolo? Soia lui Bernard,
Monica, nu? i altcineva din personal? Nu se uita la
el, mpturind prosopul pentru ceai cu cea mai mare
grij i aranjndu-l la locul lui de parc ar fi fost un
preios pulover din camir.
- Nu tiu. mi pare ru, nu m-am gndit s ntreb.
Oricum, o placi pe Monica, nu? Snt sigur c n-o s fie
chiar att de ru. Cu toate astea, regret, aveam de
gnd s fim numai noi doi, dar tii cum este cu slujba
n ultima vreme.
Jenny tia din toate declaraiile alea ngrozitoare
referitoare la bnci. tia, de asemenea, c Monica,
soia lui Bernard, o femeie energic i dominant, o
va epuiza n decurs de o jumtate de or cu lista celor
mai recente fapte bune i opere de caritate ale ei,
menit, evident, s intimideze. Va trebui s petreac
o sear ntreag lsndu-se impresionat.
- Avem lumnri? Polly i Harriet au nvlit agitate
prin ua din spate, aducnd cu ele aer rece, proaspt.
- Da, n dulapul de sub scri, le-a spus Jenny
uitndu-se cum las urme de noroi pe podeaua de
lemn, fr s o deranjeze ns n mod special.

A cltit chiuveta gndindu-se ce s inventeze ca s


impresioneze i ea mine sear i hotrndu-se s aib
grij s ngurgiteze o cantitate suficient de alcool
nct s devin imun.
Ce-or mai pune acum la cale? s-a ntrebat Paul,
singur n biroul lui de la mansard.
Carol a vrut s vad ultima versiune a filmului Ok
lahoma!, produs recent de o societate local, aa c
s-a simit izgonit din camera de zi i s-a refugiat lng
telescopul lui iubit. Pretutindeni n jur prea c totul
este n ordine, n afar de grdina familiei Colli, is,
unde se desfura o intens activitate la lumina unei
lanterne.
Mai licrea ceva ce prea a fi nite lumnri. Dac
ar fi putut s vad clar ce puneau la cale i cine
anume! A deschis fereastra i a lsat s ptrund
aerul rece al nopii. A ascultat atent, cu capul ntr-o
parte, cu urechea ciulit s prind ceva. Nu se auzea
dect traficul strzii i muzica din mainile care circu
lau n cartierul de vizavi, dar nimic altceva.
A tresrit cnd o pisic sau o vulpe a rsturnat una
dintre numeroasele pubele ale doamnei Fingell i s-a
lovit cu capul de geam ncercnd s ntind gtul ca s
vad mai bine. Brusc, aerul a rsunat de ipete de
groaz care-i ngheau sngele n vene.
Lanterna din grdina familiei Collins a nceput s
se agite haotic n sus i n jos, i s se ndrepte spre
ua din spate. Lumnrile s-au stins, clcate n pi
cioare probabil n grab, i-a zis el. Indiferent ce ritua
luri satanice practica familia asta turbulent, se prea

c a primit ce merita, i-a zis Paul, pentru c era


evident c spiritele invocate ale rului i-au nspimntat de moarte. A luat dosarul corespunztor din raft i
a fcut nc o not pentru numrul paisprezece. Do
sarul lor era cel mai gros i mai frustrant; plin de date
i rapoarte, dar nimic concret, numai bnuiala c acolo
se petrece ceva!
Alan s-a gndit c expresia mncnd pmntul nu
prea adecvat cnd le-a vzut pe cele dou fete n
vlind ca un vrtej pe ua din spate.
- Polly! Vorbete! Ce s-a ntmplat, cine e acolo,
afar? Jenny a ncercat s o fac s nu mai rc
neasc apucnd-o de gt. Harriet prea mai calm, dar
arta ngrozitor de speriat.
- Haidei fetelor, le-a luat Alan cu blndee, spunei-mi ce s-a ntmplat acolo, afar. S-a dus la ua
din spate, a deschis-o i s-a uitat n ntuneric dup
vreun indiciu oarecare. Una sau dou lumnri mai
plpiau nc i a avut impresia c pe pmnt zceau
cteva unelte de grdinrit, dar nu era foarte sigur.
- M duc s arunc o privire, i-a spus el lui Jenny,
prnd mult mai curajos dect se simea de fapt. ipe
tele lor fuseser ntr-adevr de groaz.
- Cred c au vzut ceva. Sau pe cineva, a zis
Jenny n oapt strngnd la piept fetiele care tremu
rau.
- Este acolo! Nu trebuia s fie acolo! a spus Polly
plngnd nbuit.
S fie cineva n grdin? S ndrzneasc s-i
spioneze sau s-i urmreasc cineva copilul?

- Daisy, vrei s ai grij puin de Polly? a strigat ea


n sus, spre scri. i roag-l i pe Ben s vin jos!
Simind urgena din vocea ei, Daisy, Emma i Ben au
nvlit imediat pe scri, Daisy tamponndu-i prul al
bastru cu un prosop roz. Lsndu-le pe Daisy i pe
Emma s le liniteasc pe cele dou fete, Ben, Alan
i Jenny au ieit n grdin cu lanterne i curaj colec
tiv.
- Nu vd nimic. Ce au spus c este? a ntrebat
Ben. Jenny l strngea pe Alan de mn, pregtindu-se
pentru momentul cnd din tufi va sri nebunul cu to
porul ridicat. Ua de la opron era deschis i se
mica din cauza vntului, iar Jenny a tresrit.
- Oh, Dumnezeule, uite ce fceau! a exclamat ea
brusc, ndreptnd lanterna spre stratul de legume. Lopeile zceau abandonate lng tufele de zmeur i
grmjoare de pmnt erau nirate n jur. Spau dup
srmana pisic!
- Pare s-o fi gsit-o i s-au speriat de moarte, a
spus Alan, luminnd groapa cu lanterna i retrgndu-se,
galben la fa. Sau oricum, ce a mai rmas din ea.
Du-te nuntru i ai grij de ele, iar eu cu Ben o s
umplem din nou groapa, ca s nu apar vreo vulpe.
- Nu, Ben s mearg n cas, am s te ajut eu, a
spus ncet lund o lopat. n definitiv, eu snt cea care,
n ultima vreme, are practic n domeniu! a adugat
zmbind.
- Cred c este prea trziu ca s verificm dac
pisica are vreo zgard de identificare, nu? a ntrebat
Alan uitndu-se la ea cu sperana c va fi de acord.
Jenny a ezitat, dac l-ar ur cu adevrat ar insista

s sape i s se uite la pisic. i-a exprimat sperana


c nu-l va ur niciodat chiar ntr-att!
- Categoric este prea trziu, i-a spus ea, spnd
hotrt i cu eficien.
- Eti att de proast, Polly! De ce ai fcut asta?
Daisy i Emma le-au dus pe fete n baie, sus, ca
Daisy s nu rateze vopsitul prului n albastru. Cele
dou fetie stteau pierdute pe palier, n timp ce Daisy
rcnea la ele.
- i, colac peste pupz, m-am pricopsit i cu o
treab pentru mine sear. S stau s am grij de
tine! Nu este drept. Ar fi bine s faci tot, dar absolut
tot ce-i spun!
i a nceput s vorbeasc furioas n oapt cu
Emma. Polly i-a ntins gtul ca s aud ce spune, n
pofida zgomotului fcut de du.
- Acum ce m fac? Planul meu nemaipomenit e la
pmnt, complet distrus! Snt prins n capcan cu
aceast micu Miss Macabru, aici, acas, cnd cea
mai grozav petrecere a anului are loc doar la o mil
deprtare!
Oklahoma! era nc n plin desfurare. Paul pu
tea auzi sonorul de la etajul al doilea. Dac gemenii ar
fi dat att de tare televizorul, Carol le-ar fi inut o ade
vrat predic. i-o i imagina, stnd pe canapea, cu
picioarele n sus i mncnd bomboane de ciocolat
una dup alta. Paul vedea prin telescop cum oameni
veseli prseau clubul de tenis. Era trziu, dar chiar i
de la aceast distan, auzea cum portierele mainilor
snt trntite fr nici o grij.

Un Range Rover a intrat alunecnd fr zgomot n


Close i s-a ndreptat spre casa lui. Cnd luminile ca
sei s-au ncruciat cu cele ale farurilor mainii, a putut
s-l vad clar pe ofer care a ntors maina pe aleea
lui. Era blonda aia cu prul uvie care fcea ntot
deauna sta, de obicei dimineaa, cnd o lua pe Polly,
ntr-o zi o s fie jos i o s-o prind el. Unde se ducea?
Centrnd telescopul spre grdina familiei Collins, a
vzut nite siluete care se aplecau, se micau i ar
tau ridicol (pentru c era noapte), ca i cum se ocu
pau de grdinrit.
Dou persoane, a numrat Paul, urmrindu-le cum
sap i lucreaz mpreun. Dac ar fi fost altundeva
dect n Close ar fi bnuit c ngroap un cadavru.
Poate c, n definitiv, Jenny nu a glumit cnd a vorbit
despre funeralii personale, dei era sigur c pn i
ea, orict de ciudat era, n-ar face o nmormntare fr
ceremonia corespunztoare (butur, puin mncare,
flori). Era mult mai probabil c a fost la Garden Centre
i a cumprat cine tie ce plant care nflorete mult
mai frumos dac este rsdit ntr-o noapte cu lun.
Ce-or face acolo? a ntrebat el aerul nopii, sim
ind c-l ustur ochii de efortul fcut pentru a zri ceva
n ntuneric. Acum parc ar face ceva romantic, aa
lipii unul de altul cum preau. Trebuie s fie nite
adolesceni, i-a zis el, ntorcndu-se s ia din nou
dosarul Collins i s fac o nsemnare despre femeia
cu Range Rover-ul. Adulii nu fac niciodat asemenea
lucruri!

CAPITOLUL 1 4
- Dac vrei cafea sau ceai sper c nu te deran
jeaz dac te serveti singur. Snt puin cam blocat,
dup cum vezi, i-a spus Jenny lui Sue, care intrase pe
ua din spate. n acea smbt diminea Jenny era
contient c arta absolut ridicol, aezat la masa
din buctrie, ascultnd Loose Ends i citind ziarul, cu
fiecare cot sprijinit n cte o jumtate de lmie. i-a
cuibrit mai bine coatele n bucile de lmie.
- Lucruri pe care le facem ca s fim frumoase. Nu
poi s iei n lume cu coate scorojite, a suspinat,
mulumind cerului c Alan, n pofida faptului c tia c
vor cina n ora n seara asta, nu a rezistat s nu ias
pentru obinuita lui rund de cumprturi alimentare.
- De ce nu te mbraci pur i simplu cu ceva cu
mneci lungi? i-a sugerat, logic, Sue, aezndu-se vi
zavi de ea i furndu-i jumtate de ziar.
- M-am gndit, dar am chestia aia neagr de ca
tifea, cu mneci scurte i strmte, ei, nu chiar att de

scurte, nct s arate partea de sus a braului. Ce


naiba se ntmpl cu coatele? neleg c brbiile i
fundul se las i se lesc cu vrsta, dar ct de tare se
poate degrada un cot? Pentru Dumnezeu, ce naiba
faci cu ele?
- Pot s-i spun c exist brbai ale cror coate
snt probabil deja tocite de atta folosin, a bombnit
sumbr Sue. Oricum, lucrul sta este absolut valabil
n ce-i privete pe cei pe care i-am cunoscut eu. i,
apropo de brbai... a btut cu ziarul n mas pentru
mai mult efect... l-a ghicete?
Jenny s-a uitat bnuitoare la expresia aceea de
am-un-secret i a bombnit:
- Oh, nu, nu iari, Sue, s nu-mi spui c ai cu
noscut iari vreun neisprvit!
- Nu. Ba da! Sue radia ca o adolescent ndrgos
tit. Numai c de data asta snt sigur c este exact
omul potrivit.
- Sue, ntotdeauna eti sigur de asta, dar ntot
deauna! Jenny a izbucnit n rs, s-a micat, iar lmia
din stnga a czut de pe mas. S-a uitat la cot. Pri
vete, este rou i aspru ca al unei btrne de nou
zeci de ani. Crezi c lmile astea chiar ajut la ceva?
- Nu pot s-i spun. Totui, toate revistele scriu
despre treaba asta. Aa cum castraveii snt buni pen
tru pleoapele umflate.
- tii, ncep s cred c toate astea se datoreaz
faptului c lmia are forma potrivit pentru cot, la fel
cum castraveii se potrivesc pe orbita ochiului, iar avo
cado are consistena potrivit pentru a fi pasat i n
tins pe fa.

- Toat publicitatea asta fcut remediilor natu


rale, la fiecare ase luni aprnd altele noi, nu are
drept scop dect ca atunci cnd i dai seama c nu
dau nici un rezultat s alergi i s cheltuieti o avere
pe cosmeticele alea care pur i simplu snt absorbite
cu nesa de pielea ta recunosctoare.
- Nu eu. Nu, dup toat chestia aia pentru com
baterea celulitei. Acum snt foarte: circumspect. A
vrea s pot pretinde c nu mai snt o victim a cos
meticelor, dar, dac ar fi adevrat, n-a face acum
chestia asta. i este tot mai greu s m hotrsc i cu
ce s m mbrac. A vrea s existe o modalitate de a
fi absolut sigur de lucrurile n care art bine ca s nu
fac greeli care s m coste, a spus Jenny.
- Ei bine, poi s faci orice, dar s nu ntrebi un
brbat, a sftuit-o Sue. Ultima dat cnd l-am ntrebat
n ce art cel mai bine, mi-a spus ntr-o camer ob
scur". Am divorat de el. Pi dup aa ceva, trebuia
s o fac, nu?
Jenny a nceput s chicoteasc, fericit c nu-i
pusese i o masc pe fa care pn acum ar fi fost
crpat precum o farfurie veche.
- Oricum, vorbete-mi despre el, cine este, unde
l-ai cunoscut i ce-l face s fie altfel dect restul colec
iei tale?
Sue nu s-a grbit s-i rspund, lundu-i timp de
gndire.
- Ei bine, este categoric altfel. Nu este de pe aici,
este cineva pe care l-am cunoscut din ntmplare. A
tcut, evitnd ochii ntrebtori ai lui Jenny i uitndu-se
spre ghivecele de flori de pe pervazul ferestrei, ca i

cum ar fi chibzuit ct de mult s-i dezvluie. Jenny


tocmai i-a dat seama de reticena asta neobinuit,
cnd n buctrie a aprut Daisy.
- Dumnezeule, mami, ce faci acolo?
- M simt extraordinar, mulumesc, i chiar mi
plac uviele tale albastre de pr, dar nu foarte mult, a
intervenit Sue. Jenny a tras adnc aer n piept ateptnd ca Daisy s ias din camer sau s spun ceva
deosebit de grosolan.
- Nu e ceva permanent, doar pentru... ... doar
aa, ca s m distrez puin, a rspuns Daisy.
Oare ce punea la cale? a fost gndul care i-a trecut
imediat lui Jenny prin cap. Pentru Daisy, reacia pre
vizibil ar fi fost s se supere i s arunce un mi
pare ru cu tot sarcarsmul de care era n stare,
apoi s ias ca o furtun din buctrie, dup ce i-a
fcut n mod ostentativ un ceai numai pentru ea.
Dar acum, dup activitatea din jurul dulapului cu
ceti i dup pliculeele cu ceai care fluturau mprtiindu-se pe toat podeaua, Daisy fcea ceai pentru
toat casa, lucru extraordinar de rar pentru ea.
Sper c nu are de gnd s-mi cear o favoare, i-a
zis ngrijorat, ncercnd s-i imagineze ce ar putea
fi. Bani? S vin o prieten s doarm la ea? n am
bele privine se puteau probabil nelege, numai s
nu-i cear s-i mprumute rochia neagr cu care vrea
s se mbrace n seara asta. Dar Daisy nu se ducea
nicieri ast-sear, i-a amintit ea dup aceea.
Nu avea nici un rost s se gndeasc s apeleze la
Ben. N-o s fie capabil s vin cu nici o soluie.

El o s mearg la petrecerea Sophiei indiferent ce


se ntmpl. El mpreun cu Emma.
Daisy i-a luat cana cu ceai n camera ei, ntre
bndu-se cum s-i calce rochia de un albastru-nchis
cu stele aurii fr s trezeasc suspiciuni.
Tu nu calci niciodat nimic! Ce se ntmpl?" ar fi
reacia imediat a mamei ei, care, cu radarul speciali
zat n depistarea problemelor, ar bnui ce este mai
ru i ar pune-o sub paz toat noaptea. Or, i mai
ru, ar rmne acas i ar pzi-o chiar ea!
Cea mai mic greeal i Jenny s-ar transforma
pe loc n acel gen de mam pe care o au toate cele
lalte fete la coal.
Pur i simplu nu era drept. i-a luat caseta cu
Senseless Things, dou beioare parfumate ntr-o sticl
cu vin i gelul pentru du, i a intrat n baie ca s
nceap procesul de pregtire n vederea petrecerii.
S-a rugat s dea Domnul s nu fie totul zadarnic.
Alan era n al noulea cer, dnd uitrii toate grijile
vieii, se afla n raionul de brnzeturi al magazinului
italian de delicatese i parc era n trans, la fel cum
ali brbai caut n rafturile cu filme porno, dup col,
la Rentavid casete de nchiriat.
i, la fel ca i ei, nu trebuia deranjat, aa nct a
tresrit vizibil cnd Paul Mathieson l-a btut pe umr.
i tu ai fost trimis la cumprturi? l-a ntrebat
Paul n ncercarea timid de a trezi simpatia.
Alan a simit imediat o vrjmie crunt i s-a lup
tat cu sentimentul c ntrebarea era absolut rezona
bil.

n definitiv, Paul nu ncerca dect s fie politicos.


- Nu, mie mi face plcere. Este chiar un fel de
hobby, i s-a confesat el. Gtitul este foarte odihnitor, a
adugat privind napoi, la Mozzarella, dei nu cred c
Jenny ar fi de acord cu asta cnd nu-i mai vede capul
ncercnd s hrneasc copiii ntre drumurile pe care
le face s-i ia de la coal i s-i duc la diferitele lor
activiti extracolare.
Paul nu a gsit nici un rspuns. Gtitul era ceva pe
care Carol l fcea cu vigoare i dedicaie, dar fr nici
un semn de real ncntare. De fapt, nu fcea nimic cu
plcere, singura excepie era mngiatul pisicilor lora
slbnoage. Relaxarea nu era cuvntul pe care l-ar fi
folosit pentru a descrie atmosfera din buctria lor
cnd Carol toca, mixa, felia i mesteca. S-a gndit la
brutalitatea cu care sprgea i btea oule.
- Uit-te puin la parmezan, a murmurat Alan. tii
c-l in ntre straturi de lasagne proaspete nainte de a
fi mpachetat spre a fi vndut?
- Nu, n-am tiut. Se mprtie pe toat podeaua
cnd l desfaci? a ntrebat Paul, gndindu-se la ex
presia furioas a lui Carol cnd se confrunta cu o dez
ordine neateptat.
- Da, firete, dar cui i pas? Merit, ntr-adevr!
i-a spus Alan, ntorcndu-se spre raftul cu paste i
lund dou pachete. ncearc i tu! l-a ndemnat pe
Paul punndu-i un pachet n mn.
Dar nu de asta-i ardea acum lui Paul. El murea de
nerbdare s afle altceva, motiv pentru care se hotrse s intre n magazinul sta ngrozitor.
- Ce s-a ntmplat n grdina voastr din spate

noaptea trecut? Parc era un conclav de vrjitoare!


i n minte i s-a strecurat sentimentul alarmant c s-ar
putea ca, ntmpltor, s aib dreptate. Poate c au
aruncat un blestem asupra lui!
Niciodat n-a ncetat total s cread c oamenii ar
putea fi preschimbai n broate, probabil c din cauza
asta nu i-a ripostat niciodat lui Carol.
S-a uitat n jur, ateptnd ca Alan s izbucneasc
n rs i s dea un rspuns de genul c studia bor
canele cu roii uscate la soare.
- Cum dracu poi s vezi tu ce se ntmpl n
grdina mea din spate? l-a ntrebat Alan n schimb, cu
un calm amenintor. i care este motivul pentru care
te uii?
- Oh, zgomotul i luminile alea care licreau. tii,
ar fi putut s fie nite hoi, orice, copii de pe proprie
tatea comunal, tii... ntmpltor eram n mansard, a
parat el jalnic, aprndu-i pieptul cu coul imens pen
tru cumprturi, contient c n magazin s-a fcut dintr-o dat foarte linite i c mai muli clieni ascultau
fr nici o jen.
Majoritatea era brbai, unii amenintor de solizi.
S-a simit dintr-o dat ca un instrus nedorit n aceast
vizuin de gurmanzi.
Or s treac secole pn cnd va fi servit, clienii cu
prioritate fiind vorbitorii de italian sau, cum era Alan,
prieteni cu proprietarul.
Ar fi fost mult mai fericit n supermarket. A zmbit
nervos.
- Pur i simplu curiozitate de vecin.
Zmbind rece, Alan i-a dat peste cap, cu un gest

deloc prietenos, cu o pine mare cu msline i l-a


apostrofat:
- Ei bine, s nu mai fii curios!
Soneria de la intrare a rsunat exact n clipa n
care Jenny cobora scrile.
- Poi s stai pn la zece de data asta, dar nu mai
trziu, a strigat ea peste umr spre Polly, aruncnd o
privire n oglinda din hol. Prul, care-i luase treizeci de
minute ca s-l ridice i s-l aranjeze, a nceput s se
lase deja, dar cu rujul de un rou-intens i strlucitor
i cu mult rimei arta foarte bine i se simea mndr
de ea.
- George! a exclamat surprins s-l vad la ua ei,
cu o fa pe care i se citea mai curnd o expresie de
ruine. Te-a trimis Fiona s mprumui o ceac de
zahr?
- Nu, am venit s te vd, i-a rspuns cu ochii
pironii pe decolteul destul de adnc al rochiei de ca
tifea neagr. Jenny i-a dus protector mna la piept.
- Pe mine? Oh, George, doar i-am spus. Este
nu! i tot nu va fi i data viitoare cnd ai s ntrebi,
asta ca s te cru de deranj, i-a uierat cu hotrre,
trgnd puin ua n spatele ei ca s n-o aud cineva.
- Oh, ascult, zu c fac un efort, a implorat-o ca
un elev care se scuz c nu i-a fcut tema cum
trebuie. Le-am ncercat pe toate, din Kings Cross pn...
Tot ce vreau...
- tiu exact ce vrei, i-a spus Jenny fericit c purta
pantofii cu tocuri nalte i avea autoritatea pe care i-o
ddea faptul c era ceva mai nalt dect el. i mi

pare ru, dar n-ai s obii aa ceva de la mine i cu


asta basta! Felul dur n care l-a tratat a avut asupra lui
exact efectul invers, i-a dat ea seama. Acum, avea o
expresie categoric lasciv.
- Ari minunat. Numai bun de mncat, i-a spus
dintr-o rsuflare, privind-o din cap pn n picioare i
lingndu-se pe buze.
Jenny a simit c o trece un fior numai la gndul c
probabil, cndva, i-a spus lucrurile astea formidabilei
Fiona. S-a ntrebat ea cum o fi reacionat, cu o disci
plin de fier, i-a nchipuit, fapt pentru care s-a i
cstorit probabil George cu ea.
- Ascult, George, a nceput schimbnd tonul spre
o blndee plin de raiune. Sntem pe punctul s ie
im ast-sear, eu i Alan. Trebuie s pleci. A deschis
ua ceva mai larg, ncercnd s-l descurajeze, iar lu
mina din hol a accentuat paloarea feei lui jalnice.
Arta la fel de uzat i de fr de speran precum
jacheta de pe el. i n clipa aceea au tresrit amndoi
auzind vocea lui Alan. George a mormit un rapid
rmas-bun i a luat-o iute spre poart. Srmanul su
flet btrn, i-a zis Jenny, fcnd o ncercare nereuit
de a-i mai aranja puin prul n oglinda din hol. Lu
mea prea s fie plin de oameni ca el. Nu se putea
ocupa de el, dac ar fi vrut s se implice n activitatea
de caritate mai mult dect simpla participare la aso
ciaia local ,Ajutai-i pe cei btrni i neputincioi",
existau i cauze mult mai demne.
- Ce a vrut? a ntrebat-o Alan, verificndu-i nodul
cravatei.
- Doar trupul meu, i-a spus Jenny fcndu-i cu

ochiul n timp ce pornea din nou pe scri pentru a-i


spune noapte bun lui Polly.
- Lung drum ca s mergi la o cin cu nite oameni
pe care nu tu i-ai ales ca s petreci seara, a spus cu
un ton de scuz Alan n main.
- Nu m deranjeaz, m simt bine c ieim i
mncarea trebuie s fie miraculoas la restaurantul
la, i-a rspurrs ea. Parc a tri ntr-un acvariu n
Close, cu obsesia asta a lui Carol i Paul de a urmri
pe oricine. Nu mai este o glum, Alan. Poate ar trebui
s le trimit o list cu tot ceea ce fac ntr-o zi, absolut
totul, inclusiv de cte ori merg la WC i ce aduce
potaul. Poate c atunci ar nelege aluzia.
- Nu, n-ar nelege. Paul crede c ne-am apucat
de vrjitorie. Mi-a spus n magazinul de paste i brnzeturi c noaptea trecut a vzut lumnri n grdina
noastr i crede c-l invocm pe diavol.
- Asta m face. s-mi doresc s ies goal n gr
din i s oficiez ritualuri incantnd vrji deasupra unui
cazan n clocot, a spus izbucnind n rs. L-am putea
invita i pe el. Snt sigur c nevasta lui n-ar vrea s
piard o asemenea ocazie.
- Ar fi bun de vrjitoare-ef, a fost de acord
Alan, dnd solemn din cap. Se pricepe grozav la men
inerea ordinii. Tipul dominator!
S-i aduc aminte s i-o propun pe Carol lui
George Pemberton data viitoare cnd o s mai vin
chinuit de dorina de a cumpra servicii sexuale, i-a
zis Jenny. S-ar potrivi amndoi.
Cnd au oprit la semafor, Alan a cutat o caset

potrivit. A dat peste Beach Boys, dar a renunat, amintindu-i ct de tare se enerva Jenny din cauza n
cercrilor lui afone de a fredona armoniile irezistibile.
Restaurantul era unul renumit, menionat n ne
numrate ziare care apar n weekend. Cei care se
ocupau de rubrica restaurante l adorau, era destul de
departe de redacii ca s fie nevoii s lipseasc o zi
ntreag doar pentru a se deplasa pn aici ca s-i
scrie materialul.
Cnd au intrat, dup atmosfer parc era plin, dar
de fapt mai mult de jumtate era gol. Zgomotul se
datora schimbrilor stridente de saluturi i replici ntre
obinuiii casei, toat lumea dorind s se afle c chelnerul-ef ine minte masa preferat a fiecruia i c
toi snt tratai cum se cuvine.
Bernard i soia lui, Monica, amndoi durdulii, bine
avansai spre vrsta mijlocie, erau deja instalai la o
mas rotund aezat pentru ase persoane.
Mai era cu ei o femeie tnr, pe care Jenny nu o
cunotea, dei nu i-a trebuit dect o secund n care
inima aproape c i s-a oprit n loc, pentru a-i da
seama c tnra elegant, cu prul castaniu-nchis le
gat la spate cu o earf roie i mbrcat ntr-o ja
chet de mtase de un roz-prfuit, care putea s fie
Armani, nu era alta dect Serena, nepoata lui Bernard.
Frankie tocmai s-a dus la WC, se ntoarce ntr-o
secund, a spus Serena cnd au fost fcute prezen
trile.
Jenny s-a aezat fcndu-i de lucru cu ervetul i
aruncnd priviri furie spre minile ncrcate de inele
grele ale Serenei, ntrebndu-se de ce nu i-a trecut

niciodat prin cap c Serena ar putea fi cstorit.


Cum o s fie oare seara, conversnd cu femeia pe
care a suspectat-o c are o aventur cu Alan?
Oare soul ei, dac i-o fi so, acest Frankie, o avea
aceleai suspiciuni chinuitoare?
S-a hotrt s-i caute sigurana i refugiul, n mod
cu totul copilresc, n deliciile mncrii.
La mult prea multe cine aromele delicios de ex
travagante i-au scpat din cauza tensiunii provocate
de cunotina cu oameni noi, de ntreinerea conver
saiei. Uneori, noaptea trziu, la ntoarcere, cnd Alan
vorbea cu ncntare de fineea unui sos sau al altuia,
ea de-abia i amintea ce gustase.
S-a uitat la el, care sttea vizavi, ntre Monica i
Serena. A remarcat c prea categoric exuberant, ra
dia tot i chemase deja chelnerul ca s comande bu
turile.
- ntotdeauna este puin cam stresant s iei masa
cu un expert n materie cum eti tu, l-a auzit pe Ber
nard spunndu-i lui Alan, aa c m-am gndit, pentru a
m simi n siguran, s aduc asta cu mine. Jenny a
vzut pe faa lui Alan un licr de consternare i s-a
uitat la bucica de ziar de un albastru-deschis, moto
tolit, pe care Bernard a scos-o din buzunar. Este un
material al rubricii consacrate restaurantelor din The
Sunday Times, a explicat Bernard celor care nu tiau
despre ce este vorba. l pui pe mas, iar chelnerul tie
c .te atepi la cel mai bun serviciu. tie c apreciezi
lucrul sta.
n clipa aceea a aprut i ultimul invitat.
- Bun, snt Frankie, a auzit Jenny i s-a ntors

spre prietenul Serenei, care s-a dovedit a avea prul


blond i vreo treizeci i ceva de ani. Interesant, prie
tenul era femeie.
Emma a fost cea care a venit cu soluia la pro
blema cea mare.
- O lum pe Polly cu noi la petrecere. Simplu. O
s ne ntoarcem naintea prinilor ti, snt plecai la
mile deprtare i n-or s tie niciodat, a declarat ea
optimist.
- Nu putem, a fost reacia imediat a lui Daisy.
Polly o s le spun. n plus, nu vreau s merg la
petrecere trnd-o dup mine pe sora mea cea mic.
n pofida ndoielilor, Daisy continua s se preg
teasc. Trebuia s existe o cale, o salvare de ultim
minut. S-a gndit s ndrzneasc s-o roage pe doamna
Fingell s aib grij de Polly, dar nu mai avea bani
suficieni s o plteasc. n plus, n-ar fi putut s-i
cear s nu-i spun lui Jenny.
Dac ar fi fcut asta, doamna Fingell nu numai c
putea s refuze, dar i-ar spune oricum. Nu merita s
rite s o abordeze. O s se duc totui, cu sau fr
Polly. Rochia cu stelue era frumos clcat, gsise i
o pereche de ciorapi negri care nu aveau dect un fir
dus, iar acum i lipea cu grij o pereche de gene
false n culorile curcubeului.
- Chestiile astea nu arat stupid? a ntrebat-o pe
Emma clipind.
- Nu, arat grozav. Hai, grbete-te, mai avem s
rezolvm cu Polly i apoi putem s plecm, s-a fcut
deja opt.

Arde de nerbdare s fie cu Ben, i-a zis Daisy,


ngrozit c va fi la aceeai petrecere cu el i c o s-l
vad fr ndoial cum se giugiulete cu cea mai bun
prieten a ei. Nu avea ncotro, trebuia s o ia pe Polly
cu ea, prea singura posibilitate.
- Cum am s m distrez cu Polly acolo, care-mi va
urmri fiecare micare? a bombnit ea, ntrebndu-se
dac Oliver va avea vreodat ansa s pun mna pe
ea.
- Cel puin ai s fii i tu, n-ai s lipseti, asta
conteaz. Polly o s adoarm probabil pe sub vreo
mas. nceteaz s-i mai faci probleme i hai s o
convingem s mearg. Va trebui s o ademenim cu
ceva?
- S-o ameninm poate! Smbt i place s se
uite la Casualty. i-a aranjat n aa fel prul, nct s-i
cad exact att ct trebuia peste partea stng a feei.
Vrfurile albastre ddeau foarte bine pe rochia cam de
aceeai nuan, poate ceva mai nchis. Doar n-o s
iroseasc tot efortul fcut!
Polly tia c se ntmpl ceva i inteniona ca, ntr-un
fel sau altul, s profite i ea. Daisy nu i-ar fi dat attea
ore osteneala s se aranjeze pentru a-i petrece o
sear linitit n cas, asta era sigur. Tocmai forma
numrul de telefon al Harrietei pentru a se consulta cu
ea n legtur cu cea mai potrivit i mai profitabil
form de antaj, cnd Daisy i Emma au intrat pline de
importan n camera de zi i au nchis televizorul.
- Hei, m uitam! a strigat la ele.
Daisy i-a luat telefonul din mn i l-a pus n furc,
dup care a dus-o spre canapea. Polly a nceput s

fie cam nervoas, Daisy era prea blnd cu ea, fapt


pentru care nu tia cum s reacioneze. Cu o Daisy
furioas i poruncitoare tia cum s se poarte, era
obinuit cu asta!
Daisy i Emma s-au aezat pe canapea, cu ea la
mijloc, iar Polly se atepta la tot ce putea fi mai ru,
poate chiar i la o btaie zdravn.
- Polly, ce-ai zice s mergi la o petrecere cu ade- vrat grozav? Cu noi, i-a zis Emma zmbindu-i dulce,
ca i cum i-ar fi oferit un cadou.
- Da, dar trebuie s fie un secret. Nu trebuie s le
spui prinilor, a adugat Daisy.
Polly s-a prefcut c se gndete ndelung, strduindu-se s nu izbucneasc n rs. i nchipuiau c
nu vrea s mearg, aa c trebuiau s o conving. Ce
proaste! i-a cuibrit mai bine picioarele sub ea, pen
tru a le da impresia c se pregtete pentru o sear n
faa televizorului.
- Dar n seara asta este Casualty i tii c m uit
ntotdeauna la el. i-a ncruciat sfidtor braele la
piept, ntrebndu-se ct de departe poate s mearg
nfuriind-o pe Daisy.
- l nregistrm pe video, i-a spus Daisy mucndu-i
buza. Trebuie s vii, Poli, nu te pot lsa singur aici.
- Nu, nu poi s faci asta, a fost de acord Polly. i
eu cu ce m aleg dac merg? Ar trebui s faci bine s
iei cu ceva ntr-adevr grozav pentru c n-ai vrea s
te vezi pedepsit din nou, nu? a ntrebat-o viclean,
privindu-i cu ochi mari i inoceni genele multicolore.
Daisy s-a uitat ns la ceas i a tiut c posibili
tile de opiune i-au expirat. Voia s plece, i asta

acum. Rbdarea i s-a evaporat i a apucat-o pe Polly


de pr.
- Ai s vii cu noi, Polly, i ai s fii foarte, foarte
cuminte, ai s faci exact ce-i zic eu i n-ai s spui
nimnui despre asta, niciodat, altfel... altfel...
- Altfel ce? a ntrebat Polly cu rsuflarea tiat.
Daisy i-a zmbit ntr-un mod care a bgat-o n speriei.
- Altfel, tii pisica aia descompus, pe care tu i
Harriet aproape c ai dezgropat-o seara trecut?
- D... d... da, s-a blbit Polly.
Emma a zmbit i ea maliios.
- Ei bine, am vzut odat un film. Daisy vorbea
continund s zmbeasc, n care un prostnac umbla
cu vorba de colo-colo cnd n-ar fi trebuit s o fac, iar
ntr-o diminea, cnd s-a trezit, n pat cu el era un cap
de cal i totul oribil de plin de snge. n cazul tu ai
putea sfri mprind patul cu pisica aia putred! la
imagineaz-i asta!
- Da, ai dreptate. Emma s-a apropiat de Polly i
i-a optit la ureche: Nu i-ar plcea deloc lucrul sta,
Polly, nu-i aa? tiu sigur c nu i-ar plcea.

Dac ar fi tiut c vine Serena, Alan ar fi invocat o


scuz, un angajament anterior imposibil de anulat. n
elegea c pentru unii brbai, ideea de a sta la ace
eai mas cu soia i cu obiectul dorinei lor secrete
este extraordinar, un adevrat stimulent pentru virili
tatea lor ofilit, dar pentru el era ngrozitor de pericu
los.
Dac se mbat i spune ceva stupid, cum ar fi s
se adreseze cu apelativul budincu" exact cui nu
trebuia? Adulterul, nici mcar etapele pregtitoare ale
acestuia, nu erau pentru el. Alan nu era dect un ama
tor jalnic n privina asta.
Amndou femeile preau la fel de atrgtoare.
Jenny, cu coama ei leonin, ncepuse deja s arate
de o neglijen sexy n rochia ei neagr de catifea cu
decolteu adnc, iar Serena, n jacheta roz de mtase
care lsa s se vad dantela neagr de dedesubt.
Trupul lui Jenny i era cunoscut, familiar, n aceast

privin Serena avea avantajul de a fi mai tentant


nefiind ncercat. Sentimentul de vinovie i-a tiat orice
apetit. A ateptat ntr-adevr cu nerbdare s ias cu
Jenny, eliberat de orice fantezii ce-i puteau induce
sentimentul de vinovie.
i plcea soia lui, mai mult, o iubea. Ceea ce sim
ise pentru Serena era ceva complet separat, iar cele
dou femei n-aveau nici o problem n a sta una n
faa celeilalte i a-i exercita graiile mondene la o
mas n restaurant.
Dac ar fi tiut, ar fi putut invoca aniversarea cs
toriei sau ziua de natere a unuia dintre copii, sau
moartea neateptat a unei mtui irlandeze cu un
priveghi de trei zile obligatoriu n Kilburn i, pur i
simplu, ar fi dus-o pe Jenny la Riva, n Barnes, aa
cum plnuise. i dorea din toat inima ca n clipa asta
s i fost acolo, privind n jur cum toi brbaii o admir
pe Jenny.
i era i foarte aproape de cas, nu peste dou
comitate, pe un teritoriu uitat de Dumnezeu. Bernard
ar fi trebuit s lase discuiile despre finanele biroului
pn luni, cu siguran c nu era o criz care s im
pun o asemenea urgen.
A avut impresia c o recunoate pe Frankie ca
fiind femeia care atepta pe trotuar. n seara cnd a
condus-o pe Serena acas. Categoric avea aceeai
siluet, dei nu a vzut-o suficient de bine nct s-i
remarce tunsoarea nostim sau uriaii ochi verzi. Se
rena a prezentat-o pur i simplu drept prietena mea,
Frankie, locuim n acelai apartament". A avut impre
sia c apartamentul a fost cumprat de Serena, aa

c probabil a luat-o pe Frankie pentru a-i mai acoperi


din cheltuieli. Tipic pentru Serena s nu menioneze
asta, s-a gndit Alan. S-a tot foit nervos pe scaun cnd
Serena i-a ncruciat picioarele lungi sub mas, n
grozit c s-ar putea ca, incontient, coapsa lui s se
simt atras spre a ei sub acoperirea feei de mas i
c Jenny, care vedea i tia totul, o s vad i o s
tie totul.
Fcut sandvi ntre Bernard i Frankie, Jenny se
ntreba de ce frumoasa Serena nu are nici un brbat
lng ea ntr-o smbt seara. Poate c avea un so
care lipsea, un logodnic n marin i s-ar potrivi grozav,
i-a zis ea, cineva care arat bine n uniform i caro
face ceva important cum ar fi s apere Golful de pe
Ark Royal.
Serena prea genul sigur din Surrey, care n-ar fi
avut nici un fel de probleme cu dineurile pentru ofieri.
Polly i-a revenit dup examene? a ntrebat-o
politicos, ceea ce i-a trezit pe loc i nejustificat un
resentiment mpotriva lui Alan pentru faptul c a dis
cutat cu ea despre familie.
i i-a imaginat imediat pe amndoi, rezemai de
pernele mbrcate n mtase alb ale patului Serenei,
fcnd conversaie dup partida de sex, Alan relatndu-i povestioare amuzante ale vieii lui dezordonate
de familie.
Jenny a ncercat s-i stpneasc imaginaia care
i-o lua razna. n definitiv, nu era vorba dect de o
sear, creia putea s-i fac fa cu brio.
Bernard, Serena i Alan aveau avantajul c tiau
ce aveau s discute la aceast ntlnire.

- O s terminm rapid cu partea plictisitoare, dup


care vom putea continua s ne bucurm de aceast
sear, a anunat jovial Bernard, de parc plcerea
cinei putea fi stopat i declanat la comand. Prac
tic trebuie s vedem dac o s mai avem sau nu unde
s mergem luni la slujb.
A izbucnit n rs ca i cum undeva, n strfundul
minii lui, era absolut de neconceput ca firma s se
gseasc chiar ntr-un asemenea pericol, de parc
aa ceva nu se ntmpl niciodat unor oameni ca el.
Jenny s-a simit exclus de la discuia care se purta
vizavi de ea i, dup ce a comandat mncarea, i-a
dat seama c n-avea ncotro dect s fac conversaie
cu Frankie i Monica.
O clip creierul ei s-a deconectat complet de reali
tatea imediat ntrebndu-se dac n-ar fi trebuit s
comande biban de mare n loc de miel, iar cnd i-a
revenit, cteva secunde mai trziu, Monica se lansase
n prezentarea programului ei sptmnal.
- n zilele de mari i joi au loc mesele pe roi, iar
vinerea merg la spital unde dau o mn de ajutor. A
chicotit copilrete i li s-a confesat. I se spune clinica
celor de peste optzeci de ani, pentru c asta este
vrsta minim a celor admii. Infirmierele i numesc
brigada celor care mai snt cu noi, pentru c toat
lumea, ncepnd de la cei de pe ambulane i pn la
medicul consultant, i ntreab de cum i vd: Mai eti
cu noi, drag?. Snt cam ndrznei, tiu, a spus rznd acum de-i tresltau la gt mrgelele n form de
fructe.
- Mai curlnd condescendeni, nu crezi? a intervenit

Frankie cu o voce ca de ghea.


- Faptul c snt nite oameni btrni nu este un
motiv s-i tratai ca i cum n-ar avea mai mult inteli
gen dect nite animlue domestice, s-a ntors Jenny
ctre Monica. Aceasta prea uor nedumerit, ca i
cum nu era sigur c a auzit bine. Lui Jenny i-a prut
ru pentru ea c, aa naiv i bine intenionat cum
era, nu tia deloc s se apere.
- Lucrezi ntmpltor n cadrul serviciilor sociale? a
ntrebat-o Jenny pe Frankie cu nevinovie.
- Fizioterapie. Lucrez cu cei care supravieuiesc
atacurilor cerebrale. Nu le mai spunem victime, fire
te. Este o chestiune de atitudine pozitiv, i-a rspuns
Frankie.
- Trebuie s ai satisfacii enorme cnd ajui sr
mane fpturi btrne s-i recapete divese funcii pier
dute. Monica i-a revenit i zmbea, fcnd o tentativ
stngace de a intra n graiile lui Frankie. Aceasta a
fulgerat-o cu privirea.
Nici vorb de satisfacii pentru bieii pacieni ale
cror membre care i-au pierdut funcionalitatea snt
readuse la via de o terapeut care consider c
este o crim politic s-i spui cuiva scumpule", i-a
zis Jenny.
De dincolo de mas i-au ajuns la urechi aluzii la
insolvabilitatea financiar dezastruoas. Situaia la bi
rou prea chiar mai proast dect i-a spus Alan, un
numr mai mare dect oricnd de clieni nu-i mai achi
tau notele de plat. Din frnturile pe care le-a auzit, a
neles c, dac pn luni la prnz firma nu-i pltete
chiria anual pentru birouri, plus majorrile inevitabile,

va urma categoric evacuarea. Nu era de mirare c


Bernard nu a mai putut atepta nc patruzeci i opt
de ore ca s discute lucrul sta cu Alan.
l-a auzit vorbind de angajarea unor curieri pe mo
tociclete care s colecteze toi banii pe care i puteau
plti clienii ndatorai pentru a susine bilanul bancar
i s-a simit de parc era la somptuosul banchet de pe
Titanic.
Chelnerul i fcea de lucru cu vinul i trgea cu
urechea, arbornd un zmbet de superioritate, care i
s-a ntins pe toat faa la perspectiva ca i cei prezeni
la mas s nu fie n stare s-i achite nota de plat.
Alan, Bernard i Serena stteau aplecai asupra unui
calculator de buzunar att de mic nct de-abia puteau
s citeasc cifrele, iar Jenny l-a auzit pe Alan spunnd
c era inutil, era un calculator alimentat cu energie
solar i se descrcase. Ai fi zis c nite contabili de
talia lor pot s lucreze att la un calculator de ultimul
tip, dar pot n acelai timp s fac i o adunare de
mod veche, ajutndu-se de un petec de hrtie i de
un creion, s-a gndit Jenny.
- Am ntrziat, a spus Daisy accelernd ritmul i
trgnd-o pe Polly dup ea. Nu era uor s mergi
repede nclat n ghete, care o rodeau deja la de
getul mic de la piciorul stng. Cnd se va sfri seara o
s aib o ran de toat frumuseea!
- Nu am ntrziat! Petrecerile snt ntotdeauna plic
tisitoare la nceput. Nu este aproape nimeni i nimeni
nu este nc beat! a strigat Emma aproape fr su
flare, ncercnd s in ritmul cu Daisy.

Erau acum la captul strzii Sophiei i se auzea


muzica. n mijlocul drumului stteau biei sorbind din
cutii cu bere pe care le trimiteau cu uturi n nite
tufiuri, unde aterizau cu zgomot. Unul dintre ei a stri
gat la Daisy, distrndu-se:
- Ce trti acolo dup tine? Este copilul tu?
- Sora cea mic, i-a strigat Emma peste umr.
- Taci din gur, Emma! i-a uierat furioas Daisy.
Nu vreau s tie lumea. Am de gnd s m debarasez
de ea de cum o s intru. i a nghiontit-o suprat pe
Polly, ndemnnd-o s se grbeasc. Voia s ajung
nainte ca vreo alt fat, poate din clasele mai mari,
s pun mna pe Oliver. Probabil c de-acum el este
convins c.ea n-o s mai vin.
Sophie avea prini drgui i nelegtori, care au
fost de .acord c ar fi frumos s dea o petrecere de
ziua ei de natere. Ca toi ceilali prini din vecin
tate, i ei considerau scandalos faptul c adolescenii
nu aveau unde s mearg serile pentru c ori nclcau legea, ori mediul.
Cel puin cu petrecerile astea tiau c snt n sigu
ran acas la unul dintre ei, c nu risc vreo ceart i
btaie cu cuite n ora, iar dac petrecerea are loc
chiar n propria cas nu mai trebuia s discute cine s
rmn destul de treaz ca s ias n aerul rece al
nopii, smbt la ora unu a.m., pentru a-i aduce co
piii.
Aa c, refuznd s plece de acas i s o lase pe
Sophie singur cu toat btaia de cap, au urcat i
s-au instalat ntr-o camer nenclzit de la mansard,
cu un televizor vechi i cu mncare indian, au des

chis aparatul i s-au asigurat reciproc c totul o s


ias bine. Oaspeii erau toi copii drgui, de la coli
bune, nvai s aib un respect sntos fa de al
cool. De droguri nu se temeau.
Sophie le-a dat asigurri n aceast privin. Dac
fata va avea vreo problem, erau acolo ca s-o ajute
s o rezolve, iar dac nu, e bine, i-au promis fiicei lor
c n-or s se amestece, n-or s-o umileasc n aseme
nea hal nct s-i arate mutrele.
Zgomotele care veneau de jos erau zgomote pe
care orice printe optimist spera s le aud. Adoles
ceni bine crescui care se distrau, rdeau, mai strigau
puin, mult muzic, dar nu pahare sparte, nu rcnete,
nici un scandal din partea bieilor pe care excesul de
testosteron i-ar fi putut face agresivi.
S-au instalat confortabil n fotoliile vechi, de-abia
ateptnd s vad, nederanjai, un film francez, vechi.
Oliver i Ben erau n buctrie, sprijinii de frigider,
cnd a intrat Daisy s-i ia ceva de but. l-a ignorat
complet pe cei doi i s-a servit singur cu o sticl de
cidru, apoi ca un gnd ntrziat, a luat i o cutie de
Coca-Cola pentru Polly, dup care a prsit camera.
Poftim, i-am spus c m place, i s-a adresat
Oliver lui Ben. Noroc c am venit pregtit, i s-a des
tinuit el, btndu-se cu un zmbet peste buzunarul de
la piept al hainei.
Ben a sorbit din sticla de bere i i-a zis c ar fi
preferat s nu tie de provizia de prezervative a lui
Oliver dac urma s fie folosit pe sora lui, dei i-ar
putea fi de folos i lui dac va fi deosebit de norocos
cu Emma. Cnd o s fie i el capabil, ca Oliver, s

intre n orice staie de benzin i, n mod cu totul


firesc, mpreun cu o ciocolat, s ia i un pachet de
prezervative? Pentru Dumnezeu, cnd va avea nevoie
i el de aa ceva? s-a gndit Ben.
Polly s-a ghemuit sub biroul din dormitorul Sophiei
i a terminat rapid sicla de Cola. tia c a fcut o
promisiune absolut ferm i de nenclcat de a nu se
arta i de a nu fi o pacoste, dar nu era s rmn
acolo toat noaptea, nu? A stat nemicat rsfoind
din cnd n cnd jurnalul personal al Sophiei i asculta
atent la cei doi biei aezai pe pat, care fumau o
doz cu miros dulceag, discutnd despre faptul c Ben
le cere prea mult pentru drog i ntrebndu-se dac ar
gsi mai ieftin la vreunul dintre dealerii din cartierul
comunal.
Dup ce au ieit din camer, Polly a ieit de sub
birou i s-a aventurat pn n capul scrilor. Prin norii
de fum de igar a vzut c, jos, casa era acum plin.
N-o s observe nimeni dac o s coboare i ea i o
s gseasc un loc mai interesant unde s se aeze.
A cobort ncet i s-a furiat croindu-i drum prin masa
de copii.
De pe un scaun bine ascuns n spatele unei plante
decorative mari n camera de zi, Polly a vzut-o pe
Daisy stnd de vorb, foarte aproape unul de altul, cu
un biat cu prul foarte negru i cu acel gen de ochi
care nu-i prsesc faa nici o clip. Daisy i zmbea
nedezlipindu:i nici ea ochii de faa lui i, dup pre
rea lui Polly, arta oribil de sentimental. Probabil c
el i spune minciuni enorme despre ct de minunat
este.

Dac aa este, atunci Daisy o s cread fiecare


cuvnt pe care-i spune, aa nct probabil foarte curnd
vor ncepe s se giugiuleasc, lucru pe care trebuie
s-l raporteze Harrietei. I s-a fcut din nou sete, dar
nu voia ca Daisy s o prind c a cobort, aa c s-a
uitat n jur i pe pervazul ferestrei, chiar n spatele ei,
a zrit o sticl. Prea s fie a nimnui, pentru c n-a
oprit-o nimeni cnd a luat-o i a mirosit s vad ce
este. Nu era Cola, dar o s mearg.
ntr-un col al camerei de zi, Ben era grmad peste
Emma. Nu era suficient de ntuneric pentru a lansa
vreun atac ndrzne asupra trupului ei i erau prea
muli oameni care fceau zgomot, iar n forfota de
colo-colo se tot loveau de ei. Aerul era ncrcat de
fum de canabis. Grozav ar fi s o atrag ntr-unul din
dormitoare! A simit cum i transpir minile numai la
acest gnd, dar avea curaj pentru c buse cteva
pahare i n-avea dect s ntrebe. Problema se punea
- acum ori niciodat!
- Ce-ar fi s mergem undeva unde este mai mult
linite? i-a optit n pr. i-a inut rsuflarea ateptnd
ca ea s-i rd n nas i s-i spun s o lase balt.
- O.K., i-a rspuns n oapt, n mod cu totul ne
ateptat.
Poate c nu i-a dat seama la ce se referea el! A
luat-o de mn i a condus-o pe scri, un numr im
presionant de oameni urmrindu-i cum urc mpre
un. Chiar n locul n care scara fcea o curb, Ben
i-a aruncat cu totul ntmpltor ochii napoi, spre ca
mera de zi. Ce-o bea Polly din sticla aia? s-a ntrebat
el. Totui, Daisy rspundea de Polly, nu el, i mai ales

nu ntr-un moment ca sta! i i-a venit n minte c


acolo, n buctrie, acum patruzeci i cinci de minute,
ar fi trebuit s se gndeasc s mprumute un prezer
vativ de la Oliver. Tocmai i se ivise cel mai minunat
prilej n care ar putea avea nevoie de unul!
- Deci sntem att de falii nct va trebui s plecm
fr s lum un desert? l-a ntrebat Monica vesel pe
Bernard n clipa n care acesta tocmai a nchis calcu
latorul i s-a ntins s mai toarne nite vin.
- Sincer, da, i-a rspuns, dei avea o expresie
amuzat i neconvingtoare, de parc nu se atepta
s fie ntr-adevr crezut.
Monica a prut c accept rspunsul i a continuat
s-i ung chifla cu mult unt, dar Alan era foarte palid,
iar Jenny s-a ntristat c situaia la birou era evident
mult mai proast dect spunea el. Alan putea s rmn fr slujb, iar sptmna viitoare pe vremea
asta s fie n cutarea unui loc de munc, dar ar
continua s-i spun ei s nu-i fac nici o problem.
Ar fi trebuit s se gndeasc la o carier proprie se
rioas cu mult timp n urm, nu s se mulumeasc cu
leciile pe care le ddea acas.
A nlat o rug scurt dorindu-i ca CV-urile tri
mise s cad pe un teren fertil. n clipa n care chelne
rul i-a pus n fa farfuria cu ravioli cu stridii, stomacul i
s-a contractat gndindu-se ci ani mai avea de pltit
taxe pentru coala lui Polly. Nu-i trebuia calculator ca
s tie c ea i Alan mai aveau nevoie de cel puin
treizeci i trei de mii de lire sterline pentru a-i educa
cel de-al treilea copil, iar banii tia nu veneau de la

asigurrile sociale, aa c a mai nlat iute o rug,


implornd ca rezultatele la examen s-i aduc lui Polly
o burs.
- ...Ei bine, cred c va trebui s tragem la sori s
vedem cine va renuna la maina companiei! spunea
Bernard. Jenny a vzut cum zmbetul lui Alan se stinge
ncet i a nceput s fie ngrijorat. Oare Bernard s
fie att de aproape de pensie nct s nu-i mai pese
deloc? Probabil c el are o schem grozav de pen
sie, pe care de-abia atepta .s pun mna, dar ce se
ntmpl cu restul? s-a ntrebat ea.
- l-am cumprat Monici o mainu grozav, pe
care o folosim tot timpul, a adugat Bernard.
- O main clasic, a murmurat Monica cu gura
plin cu ravioli cu somon.
- Oh, da? Am i eu una, un MG Midget. Mi-am
pus-o singur la punct, a spus Frankie mndr.
Jenny i-a imaginat-o imediat pe Frankie, mbr
cat ntr-o salopet de mecanic i vrndu-se sub ma
in cu tot felul de scule pe lng ea. ntre timp, la
mas s-a ncins o discuie despre maini i despre
asigurri, dup care o vreme s-a fcut tcere. Jenny
se uita la Serena cum ntindea nite pate pe o ptric de pine prjit, pe care o inea delicat cu de
getele cu unghii lungi, date cu oj roz, ca i cum
eventualele firimituri s-ar fi putut lipi de lacul de pe ele.
i-a imaginat imediat minile astea mngindu-l pe so
ul ei, ntrebndu-se dac i n cele mai aprinse mo
mente de pasiune s-o purta la fel i cu Alan, cu tot
atta grij ca nu cumva s-i strice manichiura.
- i tu cu ce te ocupi? a venit ntrebarea politi

coas, de rutin, din partea lui Frankie pentru Jenny.


- Predau lecii de flaut, cnd gsesc elevi. n mo
mentul sta am impresia c leciile de muzic se nu
mr printre micile extravagane care snt tiate de pe
list cnd vremurile devin mai grele, a spus ea oftnd.
Din pcate, acelai lucru este valabil i pentru coli,
cele de stat nu-i pot permite personal din afar, iar
prinii care se lupt s plteasc taxele colare nu-i
pot permite nici ei asemenea lecii, aa c numai co
piii celor superbogai nva s cnte la un instrument.
- Ca pe vremuri, cnd muzica era rezervat numai
tinerelor femei foarte bogate, a ciripit Monica.
- Numai dac erai brbat i se permitea s devii un
compozitor de geniu, a intervenit dur Frankie. ntot
deauna m-am ntrebat de ce fete la fel de talentate ca
Mozart nu au fost niciodat ncurajate. Numai aa am
fi putut avea i mari compozitori femei.
- Fetele erau prea ocupate cu orele pentru brodat
i recitare, pregtindu-se s pun mna pe un so, a
replicat Jenny, izbucnind n rs. n plus, dac vreun
printe, guvernant sau tutore l puteau determina pe
un biat s stea ntr-un loc mai mult de zece minute,
probabil c erau att de fericii nct nu puteau dect
s-i ncurajeze s continue. Eu una tiu c aa a
face!
Serena s-a ntins de partea cealalt a mesei i a
luat o felie de lmie din farfuria lui Frankie. A nceput
s o sug fr mcar s clipeasc, ascultndu-le cum
rd.
- Deci, la urma urmei, despre asta era vorba, nu?
a spus ea brusc. S nvei cum s faci pe plac unui

so. Nici acum lucrurile nu difer prea mult, sincer, mai


snt nc femei - putei s v imaginai lucrul sta? care continu s triasc pe seama soilor! Cum s
nu- i ctigi propria existen? n caz contrar, nu este
vorba de altceva dect de prostituie!
Jenny s-a uitat mai bine la ea cutnd semne de
ironie, dar pe faa zmbitoare, de porelan, a Serenei
nu era nimic altceva dect nerbdarea de a fi apro
bat. Jucndu-se cu ervetul, Monica s-a ncruntat.
- Exist i alte lucruri importante n afar de a-i
ctiga existena n sensul financiar. Venitul soului poate
fi mprit cu soia pentru lucruri mult mai importante
dect doar pentru sex, a spus Jenny.
- Ei bine, da, categoric aa este, a srit Monica
aprobnd-o. Copiii, n primul rnd, i activitatea n do
meniul caritabil cnd acetia se fac mari. Am crezut c
voi, feministele, apreciai creterea unui copil drept o
ocupaie sntoas i motivat.
- De asemenea, a intervenit dup un minut de
gndire Jenny, faptul c nu te nghesui pe piaa forei
de munc dac nu ai ntr- adevr nevoie de dou
venituri poate fi considerat o aciune responsabil pe
plan social. n privina asta, cel mai important lucru
este cu siguran faptul c de aceast opiune ar tre
bui s se bucure nu numai femeile. Dei nu snt multe
familii care n ziua de astzi se pot descurca doar cu
un singur venit.
Alan o urmrea, i simea privirea i atenia con
centrat asupra ei. Frankie s-a ntins peste mas cu o
furculi plin cu pete, iar gura rozalie a Serenei s-a
deschis s o nghit.

Hmm, ador chestia asta, a murmurat Serena.


Frankie a zmbit cu dragoste prietenei ei, iar n clipa
aceea Jenny a neles brusc. Frankie i Serena mpreau mai mult dect doar apartamentul. Oh, srmanul
Alan, i-a zis ea, era limpede c el nu avea nici cea
mai mic idee n aceast privin!
Lui Polly a nceput s-i plac cidrul, chiar dac la
nceput i s- a prut puin cam acru. i lsa n gur o
arom plcut de mr i o fcea s se simt fericit,
ca atunci cnd i se permitea s bea ampanie la ani
versrile din familie.
Daisy i Oliver erau undeva, la o deprtare care-i
juca n faa ochilor, mbriai ntr-un mod curios pe
canapea. A ncercat s se furieze mai aproape i s
aud ce vorbesc, s vad dac discut despre sex,
dar Daisy i-a zis s-o tearg i s gseasc un loc
undeva, unde s se culce. Acum Polly era foarte obo
sit, dar, ntoars, pe scaunul ei, cnd a nchis ochii
casa a nceput s se nvrt cu ea de parc era n
roata mare, la blci.
Muzica era prea tare, iar zumzetul permanent al
vocilor, strpuns de cte un ipt, o readuceau la reali
tate exact n clipa n care era pe punctul de a adormi.
A hotrt c poate ar fi mai bine s se duc s caute
un pat linitit unde s se ntind doar puin i s-a
strecurat pe scri n sus, pe lng un grup de fete care
vorbeau despre cea mai indicat vrst la care s-i
pierzi virginitatea. Polly i-a dat seama c trebuie s
fie incredibil de obosit, n-a simit nici cea mai mic
dorin s mai stea pe lng ele ca s aud ce spun,

aa cum s-ar fi ntmplat n mod normal, ci a continuat


s urce inndu-se cu grij de balustrada scrii, pentru
c simea c acum se nvrtete i pmntul cu ea.
- Ben? Eti aici? a strigat n ua dormitorului So
phiei. Snt obosit! Cnd mergem acas? Nu i-a rs
puns nimeni, aa c a intrat n vrful picioarelor, n
camera ntunecoas, ndreptndu-se spre pat, s- a ur
cat i a ncercat s se cuibreasc ntr-un vraf de
haine.
- Polly! D-te jos!
A czut cu o bufnitur pe podea, uitndu-se n sus
spre Ben i Emma, care, cu feele ca n cea, foarte
apropiate, o priveau din pat. Ar fi trebuit s spun c
snt acolo i c se ascund sub haine, de ce n-au
fcut-o?
- Oh, Dumnezeule, este complet beat! Unde este
Daisy? a ntrebat-o Ben, apucnd-o de ncheietura minii.
- Nu tiu, cu un tip jos, i-a rspuns Polly blbindu-se.
Emma a aprins o veioz i curiozitatea lui Polly s-a
trezit din nou la via cnd a remarcat c-i vr mna
pe sub bluz i-i ncheie sutienul negru, de dantel.
Trebuie s in minte s-i spun i asta lui Harriet, a
fost ultimul ei gnd n stare de trezire.
- Crezi c ar trebui s vorbim cu prinii Sophiei?
Jos, Ben se uita la Daisy care, furioas, se des
prindea de Oliver, pe o canapea. Oliver i-a zmbit le
ne i i-a fcut cu ochiul.
- Nu fi prost, Sophie ne-ar ucide. i apoi s-ar pu
tea s le spun i prinilor notri, a urlat Daisy la el.

Trebuie s o ducem acas i s o urcm n pat.


- Nu cred c poate s mearg, a intervenit Emma
uitndu-se la Polly cum sttea proptit de scri cu ca
pul czut pe piept, de parc era o ppu de crp.
- Atunci va trebui s o duc Ben, s-a rstit Daisy.
i-a mucat buza i a ncercat s-i aduc aminte ci
bani mai are la ea. Un taxi ar fi cel mai bun lucru, mai
ales c i pe ea o durea foarte tare degetul de la
piciorul stng, dei s-ar putea ca oferul s refuze s o
ia pe Polly n starea n care se gsea. Dac-i vomita
n main? i poate c nu este vorba ca Polly s fie
beat, iar el s-ar putea s spun cuiva i s-ar putea s
aib din nou necazuri cu poliia. i mai era i aproape
miezul nopii, aa c ar fi taxai mai mult.
- Plecm toi. N-ar trebui s fie prea greu dac eu
i Ben o s-o susinem, a intervenit Oliver, prelund
conducerea n sperana c va ctiga suficient re
cunotin din partea lui Daisy nct data urmtoare
cnd vor fi mpreun s-l priveasc cu ali ochi i s se
poarte i mai frumos cu el. Oricum, aici tot nu prea
putea s progreseze, ntini pe o canapea nici c se
putea mai public, cu toat lumea dansnd, strignd i
cznd n jurul lor, dei semnele au fost extrem de
promitoare.
Daisy, Oliver, Emma i Ben au ncercat s par ct
se poate de naturali i fireti s treac ct mai neob
servai n drum spre cas, ngrozii s nu se opreasc
vreun poliist plictisit i s-i ia la ntrebri. Susinut de
o parte i de alta de Ben i de Oliver, picioarele lipsite
de coordonare ale lui Polly aproape c nu aveau ne
voie s ating pmntul. Capul i se legna ncoace i

ncolo i mormia ntruna ceva. Cnd au ajuns la in


trarea n Close, Daisy chiopta dureros, simind c
rostura de pe degetul mic i-a ajuns aproape la os.
Era sigur c scumpa ei gheat era plin de snge
nuntru i c piciorul i nota ntr-o bltoac.
- Ar fi trebuit s-i ceri Sophiei un plasture, i-a spus
Emma, innd-o de bra i ajutnd-o s mearg.
- tiu, tiu. Stai o secund, s m descal. Nu mai
pot suporta, mai bine merg descul. i s-a aezat pe
bordur.
Cnd maina lui Carol i Paul Mathieson a cotit pe
lng casa lui Sue Kennedy, n faa ochilor li s-a nf
iat urmtoarea imagine: Daisy sttea pe jos i-i in
specta piciorul gol, Polly sttea pe gard, susinut de
Ben, iar Oliver i Emma i aprindeau o igar.
- Ai pit ceva? Putem s te ajutm cu ceva? a
ntrebat Carol destul de politicoas, uitndu-se la pi
ciorul lui Daisy.
Polly a devenit brusc rigid i s-a ridicat n pi
cioare.
- mi vine s vomit, s-a vitat ea. Ben s-a uitat la
Daisy i amndoi la Carol, toi cznd n mod telepatic
de acord c nici mcar nu se puteau gndi s o duc
pe Polly acas n starea asta, indiferent de conse
cine.

CAPITOLUL 1

Paul era uluit. Dac n-ar fi fost absolut sigur c nu


buse dect un sherry, ar fi zis c soia lui este pur i
simplu beat.
S-i duc pe toi oamenii tia n cas la aceast
or din noapte! Ce o fi n capul ei?
Carol s-a dovedit foarte practic, chiar i n rochia
ei elegant de mtase. Era clar c fetia era foarte
beat, iar adolescenii n- aveau nici cea mai mic idee
ce s fac cu ea. Stteau sprijinii de perete, absolut
inutili. i erau att de mari!
Ar fi mai bine de fapt dac ar vomita, i-a spu
Carol lui Daisy. n felul sta n-o s se simt att de
ngrozitor mine diminea i cel puin o parte din al
cool va fi eliminat. Este foarte periculos pentru ea s
se afle n starea asta.
Daisy i Ben se holbau, ruinai, la covorul din hol.
Carol a mpins-o pe Polly n baia de jos i a sprijinit-o
de chiuvet.

- Paul, du-te i adu-mi un pahar mare cu ap


cald.
Nici un te rog, a remarcat el mbufnat, pornind
automat spre buctrie pentru a face ce i s-a cerut.
A fost foarte bine dispus dup Charleys Aunt1,
sporovind tot drumul n main i lsnd s se ne
leag c ar fi bine s fie acas, la cldur.
i avea de gnd ca, de cum ajung acas, s o
duc direct n patul lor clduros, ceea ce se ntmpla
ns nainte s dea peste gloata asta n strad.
- Vrei s-i dai ap srat? a ntrebat-o Emma pe
Carol, ncercnd s manifeste un interes inteligent.
- Categoric nu! Asta ar ucide-o, sarea ar ajunge
imediat n rinichi i ar putea muri de deshidratare. S
nu faci niciodat greeala asta, i-a spus ea Emmei.
Aceasta s-a apropiat de Daisy ca s o consoleze i
amndou s-au dus s se aeze pe scri.
Daisy frecndu-i degetul care sngera i spernd
c n-o s pteze carpeta bej. i-a astupat urechile cu
ambele mini cnd a auzit-o pe Polly vomitnd cu zgo
mot.
- Prinii votri n-ar trebui s fie de-acum acas?
l-a ntrebat Paul pe Ben. N-ar fi oare cel mai bine
dac ar avea grij de ea chiar mama voastr?
Ar fi vrut s-i ntrebe unde au dus-o, preau s
vin de la o petrecere sordid, emanau un miros st
tut de igri i alcool.

1. Mtua lui Charley

Ar fi trebuit s aib mai mult grij de Polly. Daisy


a fost tears definitiv de pe lista celor care puteau fi
lsai cu gemenii.
Nu fi prost Paul, s-a auzit vocea lui Carol. Nu vo
ca Alan i Jenny s tie ce s-a ntmplat. Dup toate
astea, snt sigur c n-o s se mai ntmple niciodat,
nu-i aa? A scos capul pe ua bii de jos, cu un
prosop pluat n mn i i-a aruncat lui Daisy o sur
prinztoare privire conspirativ.
Ben a fost ocat. Carol era ntotdeauna att de
epoas, adept att de nfocat a respectrii regulilor!
Nu era sigur dac o plcea n noua ipostaz.
Atepta s nceap s le in o predic serioas. i
fcea plcere s se bazeze pe fermitatea ei de ne
zdruncinat, certitudinea de sut la sut c nu exista
nici o ans s fie sedus (sau, i mai bine nc, s-l
seduc ea pe el). Numai aa imposibilele fantezii erau
pasionante!
Are nevoie ca bieii s fie mai des acas, i-a zis
Paul urmrind-o pe Carol cum i d cu tandree i
dragoste lui Polly prul umed de pe ochii care nu se
puteau concentra i de pe faa mbujorat.
Trebuie s aib grij de cineva, i nu este vorba
de mine i de afurisitele alea de pisici. A oftat i a
urcat spre dormitor, ntrebndu-se dac mai merit s
dea drumul la ptura electric.
Lui Carol i plcea s fac sex numai ntr-un pat
prenclzit, altminteri tremura i i era imposibil s se
relaxeze, plngndu-se tot timpul c picioarele i-au ieit
de sub cuvertur i c i este frig!
A trecut de ua dormitorului i a mers mai departe,

spre mansard. N-are dect s nu i se dea voie s le


spun lui Alan i lui Jenny despre aventura ngrozito
rilor lor copii, dar acest lucru nu putea s rmn nen
registrat n dosar.
Era un incident, s-a ntmplat. A scos dosarul gal
ben i s-a aezat la biroul lui ordonat, trist c era
singura informare pe care o putea face n noaptea
respectiv.
Ieii din restaurant, Jen'ny i-a dat lui Alan cheile
mainii, iar el i le-a napoiat imediat.
- Ascult, i-a spus ea calm, descuind maina i
aruncnd ultimele zmbete de rmas-bun spre Monica
i Bernard, care se urcau n anticul lor Morris Travel
ler, nu vreau s ne certm stupid ntr-o parcare, cu
toat lumea n jur lundu-i la revedere, dar, sincer,
cred c am but depind cu mult limita ca s mai pot
conduce.
Strecurndu-se pe locul pasagerului, Alan i-a rs
puns:
- Ar fi trebuit s rezolvm problema asta mai de
vreme. Am crezut c am fcut-o i c este rndul tu.
i eu am depit limita, i dac-mi pierd permisul, ei
bine...
- Vrei s spui c este mai puin important dac-mi
pierd eu permisul pe un an dect dac i s-ar ntmpla
ie lucrul sta? l-a luat Jenny la ntrebri, gndindu-se
la toate cursele pe care le face la coal i care nu
vor mai fi fcute, la toate pungile cu cumprturi de la
Sainsbury care vor trebui aduse acas cu autobuzul,
la imposibilitatea rugminilor de ultim minut ale lui

Daisy i Ben: Te rog, mami, am spus c m ntlnesc


cu Emma la cinci i este deja trecut de cinci. Cine o
s mai fac toate astea?
- Nu, nu este asta. Snt totui teribil de obosit, a
zis ncet Alan, sprijinindu-i capul de geamul rece,
aburit, al portierei. i oricum, tu conduci mai bine dect
mine.
- Asta sun a linguire, a bombnit ea. E-n regul,
am s conduc eu, dar nu-mi face nici o plcere i o s
dureze o venicie. Va trebui s m ii de vorb ca s
rmn treaz.
A ieit cu maina pe drumul neluminat, ncercnd
s-i dea seama la lumina farurilor ncotro s o ia.
Alan, deja pe jumtate adormit, a mrit ceva, iar ea
i-a zis c n-are ncotro dect s se mpace cu faptul
c o s fac un drum lung, n timpul cruia va trebui
s i conduc i s i vorbeasc singur.
- Nostim, nu? s-a adresat trupului inert al lui Alan.
Oameni ca noi fac asta tot timpul, spun c nu este
cine tie ce i-i asum oricum riscul. Putii din car
tierul comunal terpelesc maini i merg cu ele, iar
cnd i prinde poliia i trateaz de parc ar fi o arm
criminal. Ceea ce i snt. Dar i noi sntem. Pentru
asta noi primim amenzi i o suspendare pe o perioad
de timp, n timp ce ei snt internai n centre de de
tenie i pui sub supraveghere. Pe noi nu ne afec
teaz dect n ce privete primele de asigurare pe
termen lung, dar ceea ce li se ntmpl lor i face s nu
mai poat fi angajai niciodat.
- Hmm, a murmurat Alan, fr s asculte.
Se gndea nc la Serena care a plecat de la res

taurant n MG-ul ireproabil renovat al lui Frankie, prie


tena ei. Dac ar fi dus-o i el pe Serena ntr-o main
mai nostim i nu n BMW-ul sta serios, poate c l-ar
fi admirat, considerndu-l ceva mai dinamic, mai demn
de ncredere.
Tot timpul a dispreuit acel gen de brbai care
cumpr maini ca simbol al puterii sexuale, pornind
de la premisa c asta le compenseaz deficienele,
dar acum, c a ajuns de vrst mijlocie i lipsit de
orice alte simboluri sexuale vizibile, se gndete c
brbaii respectivi poate au dreptate.
Jenny conducea atent, dei nu att de ncet nct
s atrag atenia asupra mainii. La fiecare cotitur se
atepta s fie urmrit de o lumin albastr, inter
mitent.
Alan sforia ncet lng ea, visnd, i-a nchipuit
Jenny, la contabile zvelte, drgue, cu prul negru ridi
cat i legat cu earfe de mtase.
l-a aruncat o privire, ntrebndu-se cum poate un
brbat care i-a susinut att de bine familia (pn acum) s fie att de opac cnd este vorba de o femeie.
O fi ea dragostea oarb, cum se spune, dar pasi
unea trebuie s fie i incredibil de mioap. Srmanul
Alan, s fie oare o consolare pentru el descoperirea
c Serena nu se simte atras de el pentru simplul fapt
c n general nu este atras ctui de puin de br
bai? Cel puin n felul sta nu va lua respingerea ei
ca pe ceva personal, ceea ce ar fi fost o ruine.
Prbuit deloc estetic lng ea, Alan deschidea din
cnd n cnd ochii, ca o pisic adormit, iar Jenny s-a
minunat de felul n care putea s se deconecteze n

clipa n care era sigur c altcineva a preluat proble


mele ngrijortoare n locul lui.
Cnd a ajuns acas, fix la unu i treizeci de minute,
a vzut o lumin la mansard.
Trebuie s fie Ben, care s-a ntors de la petrecere
i acum citete.
Spera c s-a distrat bine.
- Daisy, vin s te iau de la coal i de acolo
mergem direct la poliie, i-a spus Jenny la micul dejun,
luni diminea. Iar tu, Polly, eti sigur c acum te
, simi bine?
l-a pus mna pe frunte, dar nu ddea nici un semn
de febr. Nici ieri nu a avut, ceea ce a fost surprin
ztor pentru c Polly a petrecut toat ziua ntins n
pat, cu draperiile lsate, strngndu-l n brae pe ur
suleul Panda i spunnd c-i este prea ru ca s
mnnce.
Alan i-a spus c a simit miros de igri pe prul
fetei i s-a gndit c Daisy, plictisit s mai fac pe
babysitter-ul cu ea, smbt seara, o fi lsat-o pe Polly
s ncerce o igar.
- Este bine c asta i-a fcut att de ru, a hotrt
el. N-o s mai ncerce alt dat.
Jenny nu a fost att de sigur c are dreptate n ce
privete vreuna dintre cele dou supoziii i a scit-o
pe biata fat suferind venind din or n or i punnd-o
s ridice i s plece capul pentru a se asigura c nu
are meningit.
Daisy i-a petrecut ziua evitndu-i cu abilitate pe
amndoi prinii, fcnd un volum neobinuit de teme

pentru acas In sanctuarul camerei ei i ducndu-se la


Emma s ia prnzul.
Luni diminea Polly arta tot palid, ns mult mai
bine, iar boala misterioas de care suferea n-avea s
o mpiedice s mearg la coal.
- Nu m deranjeaz dac vrei s rmi acas, i-a
zis Jenny. Poate c te-ai molipsit de ceva. Poate c
circul vreo boal. Daisy, tu te simi bine? Este att de
cald aici, nct nu se poate s ai nevoie de earfa aia.
- Polly nu a vrut nici n ruptul capului s renune la
coal, avea un test la matematic pe care nu-l putea
pierde. Scond vasele din maina de splat, cu gtul
nfurat ntr-una din earfele favorite de camir ale
lui Jenny, Daisy a pufnit nevenindu-i s cread.
- Vrei s te duci la coal pentru un test? Eti
nebun?
Polly i-a aruncat o privire foarte ptrunztoare i
i-a spus rar:
- Nu doar pentru test. Trebuie s o vd pe Harriet.
Daisy s-a nroit toat i i-a tras mai bine earfa pe
gt.
- Trebuie s merg la poliie n uniforma de coal,
mami? Nu pot s vin mai nti acas s m schimb? a
ntrebat Daisy.
- Nu, mi pare ru, au spus la ora patru i este
singura cale ca s nu ntrziem. i, n plus, a adugat
cu o privire care a fcut-o pe Daisy s ghiceasc ce
urmeaz, este bine s ari ca o persoan care n
mod normal are pe deplin simul responsabilitii, ca i
cum ce s-a ntmplat n-ar fi fost dect o scpare de
comportament. Dac ai s te mbraci cum umbli tu de

obicei, costumaie completat de ghete, or s cread


c eti o turbulent nnscut i c asta nu este dect
prima din numeroasele di n care te vor vedea.
- O.K., a spus Daisy oftnd ndurerat. Am s fac
n aa fel nct s cread c snt cea mai bun fat a
anului.
Jenny s-a apropiat de ea s o mbrieze, dar
Daisy, rigid, s-a ferit s fie atins.
- Numai c ei nu prea au imaginaie. Iar oamenii
au tendina s fie snobi: or s recunoasc uniforma i
se ateapt s respeci legea, i-a zis Jenny. Dac ai
s ari ca o rebel i ca un copil-problem, exact
asta or s vad. Nu au timp i nu te cunosc aa cum
te cunoatem noi. Prezint-te n faa lor cu imaginea
de fat cuminte i asculttoare, i or s te lase n
pace. Este uor.
Daisy a dat din cap i s-a dus s-i ia geanta de
coal.
Poate c n-o s fie totui o zi att de rea, poate c
o s-l vad pe Oliver n pauza de prnz.
Atunci o s-i poat arta urmele pe care i le-a
lsat pe gt i s-i cear s fie ceva mai atent data
viitoare.
Polly nu a putut s spun prea multe n main.
Jenny asculta emisiunea Today i era concentrat
asupra traficului, dar Polly era prea deteapt nct s
nceap s-i povesteasc Harrietei despre seara de
smbt. Mamele simt ntotdeauna cnd este vorba de
ceva interesant.
Harriet a neles cu uurin mesajul c are in
formaii pe care merit s le atepte dup felul n care

se tot strmba Polly i-i optea aluzii criptice. n clipa


n care au cobort din main, Harriet n-a mai rezistat.
- Ce ai fcut? De ce fceai mutrele alea pline de
importan la mine?
- Ateapt pn cnd intrm, i-a spus Polly, spernd ca pe drum s atrag o audien mai larg.
A nfcat-o pe Harriet de mn i a tras-o dup ea
n coal, unde, de fapt, nu aveau voie s intre pn la
primul clopoel.
La u a ezitat, uitndu-se n jur ncet i pe furi,
asigurndu-se c cinci sau ase dintre colegele ei mai
zvpiate au vzut-o i snt suficient de curioase ca
s o urmeze.
Ajunse n holul central, s-a urcat pe scar ca s le
domine cnd o s le povesteasc totul, fiind n acelai
timp atent pentru cazul n care s-ar apropia vreun
profesor.
Fiona Pemberton, aflat sus, pe palierul persona
lului didactic, nu a fost deloc surprins s o vad pe
Polly Collins vorbind unui grup de fete.
Copilul nu avea nici o problem n a se bucura de
audien i a fost o adevrat stea n pantomima de
Crciun, probabil c datorit leciilor de dans, i-a zis
ea.
Dac Polly va continua aici coala, va trebui s o
mpiedice s mai iroseasc cu baletul timpul destinat
studiului. .
Erau deja prea multe probleme n familia asta, p
rul albastru al lui Daisy nu a trecut neobservat, dar
decizia comitetului profesoral a fost de a-l ignora. Re
zultatele lui Polly la examen nu au fost excepionale.

La eseul de englez a dat dovad de o imaginaie vie,


dar lucrarea la matematic a fost un adevrat dezas
tru. Decizia n legtur cu coala la care-i va con
tinua studiile urma s fie luat astzi.
Fiona s-a apropiat de balustrad uor, fr s fac
nici cel mai mic zgomot, prefcndu-se c numai din
ntmplare aude ce le spune Polly fetelor.
- Aa c la miezul nopii eram complet beat! spu
nea ea. Beat cui! S tii c era grozav! Iar ct am
stat n dormitor am inhalat suficient drog nct...
Fiona a tresrit, strngnd la piept lucrrile de la
examen. S-a uitat pe furi peste balustrad, doar pen
tru a verifica nc o dat c este vorba de Polly. Nu-i
venea s cread ce aude!
- Ai vzut pe cineva fcnd sex? a ntrebat-o Har
riet nerbdtoare.
Fiona i-a inut respiraia, ateptnd ngrozit rs
punsul.
- Nu tocmai. Dei prietena lui Daisy, Emma, era
sub un maldr de haine cu Ben i avea sutienul des
fcut, s-a auzit vocea uor dezamgit a lui Polly,
care s-a nviorat ns imediat proclamnd sus i tare:
Dar s-a fcut mult sex oral!
Fiona s-a repezit n birou i s-a prbuit ocat pe
scaunul ei directorial, pierznd n consecin afirmaia
fcut n continuare, cu mare autoritate i aplomb de
Polly:
- Pentru c,' tii, aproape tot timpul au vorbit de
spre asta!
Auditoriul era fascinat, exact aa cum i-a dorit
Polly s fie.

Totui, directoarea ei, care credea c, avnd n


vedere cei cincisprezece ani de cnd conducea coala,
nu o mai putea surprinde nimic din ceea ce vede i
aude, era cu mna pe telefon, cerndu-i brutal i scurt
secretarei s-i sune imediat pe prinii Collins, s vin
ct mai curnd posibil la coal pentru a se ntlni cu ea
ca s vorbeasc despre viitorul lui Polly.
S-au strns exact atia bani ct pentru a salva firma
pe durata urmtorului trimestru.
Chiria cldirii era acum astronomic, de parc re
cesiunea nici n-ar fi avut loc. Trebuie fcute reduceri",
era fraza care circula printre membrii personalului.
Se uitau suspicioi unul la altul, fcnd supoziii
cine urma s fie invitat primul s prseasc slujba n
cadrul msurilor menite s duc la economii. Una din
tre msuri, reflecta Alan, ar trebui poate s fie aceea
de a se muta ntr-un cartier mai puin scump.
n cursul unei pauze ntre ntlnirile cu clienii, i-a
vorbit despre asta Serenei.
- Ce zici, a ntrebat-o ocupndu-se de cafetier, n
biroul lui, crezi c muli clieni ne-ar prsi dac
ne-am muta ntr-un cartier mai ieftin, s zicem din
Mayfair n Mortlake?
Spre uimirea lui, a vzut c Serena este foarte
mhnit.
- Pentru mine nu are nici o importan unde o s
v mutai, a pufnit ea n lacrimi, cutnd n buzunar un
erveel. Eu am fost ultima angajat, aa c voi fi
prima concediat. i nici mcar nu mi-am terminat
cursul de instruire. Acum a nceput s plng cu su

ghiuri, iar Alan, aa cum ar fi fcut pentru orice fe


meie, s-a justificat el mai trziu, s-a apropiat n mod
automat de ea s o consoleze. A prins n brae trupul
care tremura, l-a tras la piept, btnd-o delicat pe spate
i murmurndu-i ncet cuvintele de alinare ce se im
puneau n cazul n spe.
A simit-o cum se zbucium toat n braele lui de
attea sughiuri i oftaturi, i, n clipa aceea, un drcuor care-i zcea undeva n cap l-a fcut s arunce
iute o privire spre u s se asigure c nu-l vede
nimeni, dup care a nceput s o mngie serios.
Mirosea a lcrmioare i i-a inhalat parfumul adulmecndu-i gtul, cum sttea aa, cu capul romantic
nclinat, s-a gndit c, la modul ideal, el ar fi ales un
loc mai plcut dect biroul sta plin de praf i cu perei
care aveau mare nevoie de o zugrveal, unde Se
rena s-i cad plngnd n brae. Hotelul Blake, de
exemplu, era luminat discret i de o senzualitate ex
traordinar.
Serena continua s plng, aa c a strns-o mai
tare, simindu-i tot trupul subire lipit de el. Acum nu
i-a mai psat dac l vede sau nu cineva i a cobort
minile, dup care le-a vrt pe sub bluza larg, simindu-se extaziat n clipa n care i-a ntlnit pielea goal i
fierbinte.
Ce dracu faci? s-a rstit la el din mijlocul c
merei, unde, nu se tie cum, a ajuns ntr-o clipit. M-ai
atins! M-ai pipit! Cum ndrzneti?
Alan sttea acolo stngaci, sprijinit nervos de pere
tele dintre dou discuri de aur nrmate, netiind ce
s fac cu minile.

- Aaa... mi pare ru, a murmurat moale. Am cre


zut... pur i simplu am crezut... Nu tia ce a crezut, nu
tia deloc. O fi crezut c-l place, dar acum lucrul sta
prea att de puin probabil, att de ridicol, c nici m
car nu putea s i-l spun.
- Ai crezut? Nu, n-ai crezut, pur i simplu ai fost
sigur. Ai fost sigur c pentru c am ieit cu tine la vreo
cteva localuri ard de nerbdare s sar n pat. Ei bine,
nu! De fapt nu m culc de fel cu brbai!
- mi pare ru, a murmurat cu totul nepotrivit Alan,
ncercnd s neleag ce a vrut s spun.
Uitndu-se la el, Serena i-a revenit, s-a adunat i
apoi i-a spus rar:
- Hruire sexual, asta este. Cnd am s plec de
aici, dac am s plec, o s primesc pentru asta o
compensaie serioas! Aproape c a scuipat cuvin
tele.
Alan i-a recptat echilibrul i ceva i-a spus c
reacia ei a fost mai mult dect exagerat, nu? Ori
avea dreptate? Hruirea sexual era delict penal sau
civil?
De ce nu s-o fi obosit s citeasc niciodat despre
asemenea cazuri n ziare, ca i cum aa ceva nu l-ar
fi putut privi niciodat pe el?
A ieit trntind cu putere ua, iar Alan s-a ntrebat
cui o s spun n primul rnd, unchiului Bernard sau
ntregului birou unde lucra i care era plin de oameni
mai tineri.
Indiferent cui ar spune mai nti, Alan era la mare
ananghie. S-a aezat la birou cu faa mpietrit spri
jinit n mini.

Simea nc parfumul Serenei, dorindu- i brusc


s-l alunge din camer i din viaa lui. Acum o s afle
i Jenny, i o s-l urasc.
i nici mcar nu s-a ntmplat nimic. Nu s-a ntmplat niciodat nimic. Tot necazul pentru nimic!
S-a ntins spre coul de gunoi unde aruncase re
vista tagmei lor, a contabililor, Accountancy Age, i,
dezndjduit, a nceput s-i caute o slujb.
La clubul de tenis, Sue i Jenny tocmai i-au termi
nat ora de aerobic, pornind spre jacuzzi pentru a se
delecta cu o brf de cincisprezece minute nainte de
a nota zece bazine.
Clubul era nesat de femei care se ocupau cu
seriozitate de ntreinerea tonusului trupurilor lor n
scopul de a-i pstra interesul soilor sau al amanilor
i de a ncpea n continuare n msura doisprezece.
- Biata de ea! a exclamat Sue cnd s-au apropiat
de jacuzzi. Snt fericit c am scpat de toate astea.
Dup care a adugat misterioas: i totui, cine tie?
Poate c nu.
- Ce vrei s spui? a ntrebat-o Jenny aruncnd o
privire furi spre cealalt femeie care mai era n ja
cuzzi, o tnr mam bronzat, care citea revista Hello!,
n timp ce rimelul i curgea pe fa din cauza pic
turilor de ap care sreau n jus. Eti nsrcinat?
- Nu nc! a spus Sue cu un zmbet larg. Fiecare
lucru la timpul lui. Ardeam de nerbdare s-i spun.
M mrit!
- Te mrii! Dumnezeule, de ce? i cu cine? Cu
cel nou?

- Firete c cu cel nou! a rspuns Sue scond


languros un picior i Tntinzndu-I deasupra apei s vad
dac se impune s se epileze din nou. i s nu-mi zici
c nu-l cunosc dect de cinci minute. tiu toate astea.
La vrsta mea, vrsta noastr ar trebui s spun, sntem
n stare s ne dm seama cum stau lucrurile nc de
la prima privire.
- Prostii, i-a replicat Jenny nedumerit. Cnd o s
aib loc?
- Smbt dup-amiaz, am obinut o aprobare
special. Aa cum i-am spus, de ce s o mai lungim?
Singurul motiv de ntrziere ar fi fost dac nu gseam
un costum potrivit, dar am fost la Whistles i acum
tocmai mi ajusteaz ceva foarte sexy. Luni l ridic i
m cstoresc n el smbt. Petrecerea este la mine
acas, dup-amiaz. Este binevenit ntreaga strad.
Simplu ca bun ziua.
- Chiar c te las fr grai! Trebuie s fie un tip
minunat. Cine este? i unde ai s locuieti? N-o s te
mui, nu? A devenit brusc ngrijorat de posibilitatea
de a-i pierde singura prieten de care putea fi sigur
c, orict de ru s-ar purta, n-ar judeca-o niciodat.
- Ah, aici este o chestie. l tii, de fapt ai putea
spune c I- am cunoscut prin tine, i-a rspuns Sue cu
un zmbet ngrijorat, privind dintr-o dat cu mare in
teres i suspicios de vinovat apa nspumat. i-a
parcat maina lng poarta mea tocmai cnd ieeam
i, ei bine, i asta este!
- Oh, Dumnezeule, nu pot s cred! Ai pus mna pe
David Galezul! Cel fr picioare! Dar a venit la mine,
nu mai departe dect alaltieri!

- Da, ei bine, te place! l-am spus c n-am nimic


mpotriv, n definitiv la nceput n-am tiut dac o s
dureze. Prea ngrijorat. Nu te superi, nu? Vreau s
spun c tu n-ai fcut-o dect pentru bani, nu?
Revist Hello! a nceput s se mite i de dup ea
a aprut o fa uluit cu dre de rimei. Jenny a chicotit
i a spus n mod deliberat ct a putut de tare:
- Nu, nu este nici o problem. A fost o chestie pur
de afaceri. Sper c vei fi fericit. Snt doar surprins,
asta-i tot. Chiar uluit. Credeam c oamenii nu se mai
obosesc s se mai cstoreasc.
- tii, n adncul sufletului este un brbat de mod
veche. La fel ca mine, i-a explicat Sue, izbucnind n
rs de propria-i absurditate.
Cele dou femei au ieit din jacuzzi i au nceput
s noate n piscina nclzit, de la un capt la altul,
ceea ce trecea drept exerciii pentru ntreinere. Nu
mai era atta lume, mamele cu copiii care luau lecii
de not plecaser.
Odat asigurat c Sue nu intenioneaz s se
mute, ci s-l aduc pe David cu ea, Jenny a nceput
s se ntrebe dac lucrul sta n-o s fie o problem,
faptul c peste drum o s locuiasc un brbat cu care
a fcut sex oral pentru bani.
Or s se ntlneasc n permanen, or s fie cine
comune, mese la iarb verde, petreceri de Crciun i
deci o mie de posibiliti pentru toate indiscreiile care
pot fi spuse ori de cte ori este la ndemn prea mult
butur. Cu puin noroc, totui, s-ar putea ca David s
nutreasc aceleai temeri n ce o privete, iar n cazul
sta ar putea coexista ntr-o stare de armistiiu.

- Privete acolo! Sue nota alturi de Jenny, acum


erau chiar la capt, iar ea i arta spre jacuzzi. Femeia
care citea revista Hello! era nc acolo, dar revista
zcea abandonat, plutind deasupra apei.
Femeia sttea ntins n apa cu bule, spumegnd,
cu capul rezemat pe braele ncruciate pe marginea
piscinei, cu ochii nchii i gura uor ntredeschis.
Ca un copil ce viseaz n somn, nepstoare la tot
ce era n jurul ei, gemea din cnd n cnd, iar faa i
strlucea de plcere.
- Vezi? M nelegi acum n privina lui David, nu?
Nu vreau s sfresc aa, prin a fi nevoit s am
experiene sexuale de una singur, ntr-un jacuzzi pu
blic.
- Oh, nu tiu ce s zic, a provocat-o Jenny chi
cotind, mie nu mi se pare chiar att de ru. Poate c
dup ce terminm cu notul...

CAPITOLUL 1 1
Cnd a luat-o pe Daisy de la coal era greu de
spus care din ele dou era mai nervoas. Daisy s-a
urcat repede n main, ca s n-o vad cineva c este
luat n mod cu totul ruinos de mama ei. Jenny, cu
sentimentul inconfortabil c poliitii snt deja cu ochii
pe ea, a condus cu pruden, oprind mai mult dect
era nevoie la fiecare intersecie i folosind indicatoa
rele de circulaie de la o distan mult prea mare, ca i
cum ddea testul de conducere.
Cu earfa nc nfurat n jurul gtului, Daisy are
probabil frisoane, i-a zis Jenny, la gndul c merge la
poliie, unde trebuia s debiteze rolul. Bine cel puin
c prul albastru era ascuns cu grij sub earf.
Ateptnd n camera de primire ca sergentul im
posibil de tnr s gseasc un inspector, Jenny s-a
mai uitat o dat la Daisy pentru a se asigura c se
prezint cum trebuie. Era cald, iar scaunele de plastic
erau aezate lng un radiator vechi, mare i curbat,

care bolborosea i fsia, amintindu-i lui Jenny de co


lile din copilrie. Pereii erau vopsii ntr-un galben lu
minos, vesel, ca pentru a contracara sentimentul de
ngrijorare i team care i invadeaz probabil pe vizi
tatorii acestui loc.
*
- Te coci aici, nu altceva, s-a plns Jenny, fcndu-i
aer cu mna. Daisy, ar fi bine s-i scoi earfa aia,
altfel ai s leini.
- M simt bine aa, nu te mai agita, i-a replicat
fata, legnndu-i nervoas picioarele pe podea.
Jenny s-a ridicat i a nceput s citeasc anun
urile de pe perei. Un afi mare i sftuia pe copii s-i
ncuie bicicletele cu lacte cu cod, un altul vorbea
despre avantajele aciunii De veghe-n cartier", iar un
al treilea invita la intrarea n rndul forelor speciale.
S-a hotrt s-i sugereze lucrul sta lui Paul Mathieson, poate c aa o s renune s mai descopere cu
tot dinadinsul criminali n Close!
Zgomotul fcut de frecarea ritmic a picioarelor lui
Daisy de podea a ncetat brusc. Fata s-a ridicat i a
nceput s strbat ncperea cu pai mari.
- N-o s mai dureze mult, a asigurat-o Jenny. Nu-mi
dau seama ce-i poate face s ntrzie att, este trecut
de patru. ncearc s nu-i mai faci probleme.
- Nu-mi fac probleme, s-a rstit Daisy. Pur i sim
plu nu pot s mai suport zgomotul pe care-l face ra
diatorul la, mi amintete de burta lui Ben, dimineaa.
Jenny a auzit pas greu de cizme pe coridor.
- Se pare c snt gata pentru tine. Daisy era aprins
la fa i Jenny s-a gndit c srmanul copil chiar ar
putea s leine. i ce dac or s-i vad prul albastru,

ce conta lucrul sta? Las-m s-i scot asta, a spus


ea, ntinznd mna spre earfa de la gtul fetei nainte
ca ea s apuce s o opreasc.
- Nu! a ipat Daisy, dar era deja prea trziu, iar fata
s-a trezit n faa sergentului i a inspectorului expunndu-i n mod sfidtor nu numai prul albastru la
vrfuri, ci i salba roiatic- vineie de mucturi din
jurul gtului subire, altminteri foarte slab.
- Oh, Dumnezeule, a optit Jenny n timp ce Daisy
i-a aruncat o privire ncrcat de venin. Probabil c ai
s fii condamnat la nchisoare pe via!
Tot ce a primit n schimb a fost o dscleal bun
pentru faptul c a nelat cile ferate britanice, nimic
altceva. Va trebui s se fereasc de orice bucluc mult
vreme de aici nainte, sau cel puin pn la optspre
zece ani, cnd dosarul ei va fi distrus, iar delictul comis
ters din computere. Inspectorul nu era pus s-i in
specteze viaa sexual i dealtfel vzuse el lucruri i
mai rele.
Puteai s-i pui ntrebri despre asemenea mu
cturi pe gtul unei copile de nou ani, dar Daisy avea
cincisprezece i la ce snt buni anii adolescenei dac
n-ai nici mcar ansa s-i potoleti hormonii superactivi?
Cu toate astea, cnd Daisy a prsit secia de po
liie alturi de mama ei ngrijorat, inspectorul a simit
o mare uurare c el i soia lui au procreat numai
biei.
- Cum ai putut? s-a repezit Jenny la ea, odat
aflate n main. Cum crezi c ari? i cine este i
cnd s-a ntmplat?

Au evitat s se uite una la alta, Jenny concentrndu-se asupra drumului, mergnd ct putea de re
pede, fericit c semnele vii ale pasiunii de pe gtul
fiicei ei nu puteau atrage privirile curioilor.
Pe Daisy o ngrijora cel mai mult faptul ca nu cumva
mama ei s afle de petrecerea de la Sophie i trebuia
s inventeze rapid ceva.
- Ies cu cifteva. De mult vreme, a aruncat imediat
minciuna. Ne vedem uneori n pauzele pentru prnz, la
coal. Este coleg cu Ben, unul dintre prietenii lui, a
adugat viclean, ncercnd s o mbuneze pe Jenny
pe motive de snobism. Bieii de la coala lui Ben
erau ceea ce toat lumea din Close i-ar considera la
unison corespunztori".
- Dumnezeule, nu m deranjeaz cu cine iei sau
ce faci atta vreme ct eti atent, i-a zis Jenny cu mai
mult blndee. Doar tii asta. Dar asemenea semne!
Snt att, ei bine, att de...
- Tipice pentru Common? a nfruntat-o cu curaj
Daisy. Nu te deranjeaz ce fac atta vreme ct nu tie
nimeni?
- Att de desfigurante, sta-i cuvntul, i-a replicat
Jenny ncercnd s treac peste adevrul neplcut
rostit de fiica ei. i att de vizibile! La coal n-a ob
servat nimeni din personalul didactic? Ce vor crede
despre tine?
- Nu-mi pas. i n-a observat nimeni. Pentru asta
purtam earfa.
Ei bine, era o chestie, cel puin Daisy tia cnd s
acopere lucrurile, i-a zis Jenny. Cum a ajuns acas,
s-a repezit s vad dac Alan a lsat vreun mesaj pe

robot s-i spun ce se ntmpl la serviciu. Nu erau


dect dou mesaje scurte din partea secretarei Fionei
Pemberton care le cerea s-i fac o vizit n legtur
cu Polly. Secretara avea o voce care implica n mod
enervant scuze; Este n legtur cu Polly", spunea n
oapt adugnd, cu totul caraghios, ca i cum Jenny
avea nevoie s i se aminteasc lucrul sta: Fiica
dumneavoastr din clasa a patra".
Am s-i sun mine diminea, s-a hotrt Jenny,
dup care a strigat-o pe Daisy:
- Decongeleaz nite pui i f o salat, te rog,
Daisy, ct m duc eu s o iau pe Polly de la Ceci.
Mulumesc, a adugat, sigur c Daizy a auzit-o.
La Ceci era veselie, un aer srbtoresc, de parc
era ziua de natere a cuiva. Poarta era larg deschis
i Jenny a intrat. Ceci, pe care n mod normal o g
seai lungit pe o canapea, n timp ce copiii se jucau n
alt camer, a aprut agitat n pragul uii s o ntmpine.
- Ai primit scrisoarea? a ntrebat-o radiind trium
ftor.
- Ce scrisoare?
- De la coal! Rezultatele! Harriet a trecut, nici
nu-mi vine s cred!
Jenny a zmbit, bucurndu-se sincer pentru Harriet,
contient ns c, de fapt, greu i-a fi fost lui Ceci s
recunoasc eecul fiicei ei. Ea nu primise n ziua ace
ea nici o scrisoare de la coal. S nsemne oare asta
c Polly nu a luat examenul? Nici mcar nu s-a gndit
ce s fac dac nu ia examenul i era prea trziu s
mai ntreprind ceva acum.

- Oh, a voastr o s vin probabil mine, a spus


Ceci cu amabilitate. Sper c nu este dect o ntrziere
din partea potei.
- Am primit un telefon. Fiona Pemberton vrea s
ne vad, ordin strict, prin intermediul robotului, s-a
confesat Jenny.
- Dumnezeule! a exclamat Ceci uor iritat, atunci
probabil c a obinut o burs, asta trebuie s fie. Am
sperat i noi una pentru Harriet, dar va trebui s ape
lm mai nti la schema cu locul asistat.
Trecnd prin holul somptuos decorat spre buctria
imens i ultramodern, Jenny nu i-a putut ascunde
uimirea. Casa lui Ceci avea cel puin cinci dormitoare,
o elegant piscin construit n prelungirea serei, i
anual aciunea de bronzare a lui Ceci ncepea ntot
deauna n februarie n St. Lucia.
- Un loc asistat? a ntrebat-o nevenindu-i s cread
i nainte s se gndeasc c ar trebui s fie politi
coas. Cum naiba poi s obii tu aa ceva?
Ceci a zmbit vinovat.
- Cabana de vacan. O tii, nu? Cea din ara
Galilor. Le-am spus c Howard m-a prsit i c lo
cuiete permanent acolo. Snt o mam singur, n
elegi, care ncearc s se descurce cu alocaia...
- Dar asta-i... a nceput Jenny.
- Nu tocmai sut la sut adevrat? Oh, scumpo,
toat lumea face chestia asta! i apoi depun multe
eforturi n activitatea de caritate. Altminteri ar trebui
s-mi iau o slujb...
Da, ar trebui s-i iei o slujb, la fel ca noi toate.
Dei nu ca mine, s-a corectat imediat Jenny. N-o prea

vedea pe Ceci lsndu-i rujul n jurul penisului vre


unui client care pltete.
Alan a venit acas devreme. Cnd a ajuns Jenny,
el era n buctrie pregtind ceva foarte complicat cu
piper rou i chimen. S-a ntristat cnd i-a vzut faa
dezamgit.
- Ce s-a ntmplat la lucru? Ai rezolvat problema
banilor? l-a ntrebat scond pentru amndoi o bere,
cam devreme, este drept, din frigider.
- Asta s-a rezolvat. Nu se ntmpl aa ceva prima
dat. Bernard este al naibii de inutil. Nu este n stare
s conduc o baie, darmite o afacere, i-a rspuns el
curnd piperul i ferindu-se s o priveasc n ochi.
Da a aprut altceva, a continuat uitndu-se spre Polly,
apoi, nehotrt, la ea.
Jenny a simit c i se strnge inima, acum gata, o
s se ntmple! n clipa n care o va trimite pe Polly s
vad Neighbours la televizor, o s-i spun un lucru pe
care nu dorete absolut deloc s-l aud. A avut oare
dreptate n ce o privete pe Serena? Dragostea vieii
ei s fie Frankie? Nu Alan? A simit c se aprinde
toat, i s- au umezit palmele i era nervoas ca un
copil.
- Polly, ai s pierzi Neighbours, i-a zis ea cu destul
de mult curaj. Apoi nu a avut altceva de fcut dect s
atepte i s asculte.
Alan i-a fcut umila confesiune n ser, stnd vizazi la masa de rchit, cu un ghiveci de lalele la
mijloc.
Jenny i-a luat flautul din locul lui obinuit i a

nceput s-i lustruiasc mutiucul cu fusta, prefernd


s nu-i vad faa. l-a spus clar ce s-a ntmplat n
biroul lui, folosind acelai ton descurajat i deprimat
pentru a prezenta att criza financiar, ct i abordarea
stngace, ncercat fa de Serena.
- ...Deci se pare c vor avea loc reduceri, iar dup
gestul ridicol i stupid pe care l-am fcut se pare c
nu Serena va fi cea care va trebui s plece. Cred c
este singurul lucru decent pe care-l am de fcut, nu?
O demisie onorabil.
Stilul sta bombastic i formal nu i se potrivea de
loc lui Alan.
- Este puin cam trziu s te gndeti la ce este
onorabil i decent, nu? i-a rspuns ea nepat. Ce
vezi onorabil i decent n faptul c ai vrut s m n
eli?
Alan a oftat i s-a uitat n fundul paharului ca un
btrn beiv, nenorocit.
- Dar n-am fcut-o, asta-i ideea.
- Nu, nu este. Ai ncercat, iar asta doare. Asta-i
ideea. Faptul c ai dat-o ruinos n bar nu are nici o
legtur cu treaba asta. Dac ai fi reuit, ei bine, mi-ai
mai fi spus-o vreodat? i ce s-ar fi ntmplat cu noi,
cu familia? Ce crezi c se va ntmpla acum? s-a rstit
Jenny.
Alan sttea cu privirea pironit pe mas, ca un
colar prins asupra faptei, culegnd o petal czut i
alegndu-i cu grij cuvintele.
- Este doar o fantezie, ceva separat. Sincer, nu
tiu ce a fi fcut dac ar fi rspuns. Lucru foarte puin
probabil, nu? Fii sincer.

A ridicat privirea spre imaginea lui reflectat n gea


murile ntunecate i a zmbit trist, un zmbet fr spe
ran, din care se vedea clar c e complet contient
de faptul c puterea lui de seducie s-a ofilit.
- Nu chiar att de puin probabil, i-a zis ea moale,
simind dorina lui de a fi consolat i, dintr-o lung i
ndrgit obinuin, nelegndu-l. Nu eti chiar att de
nspimnttor. Eti totui un prost, Alan. Chiar nu i-ai
dat seama c este lesbian? N-ai mirosit asta atunci,
la restaurant? N-a spus absolut nimic despre viaa ei
de acas.
- Nu, nu chiar. Alan se juca cu paharul, prnd
uluit. A spus c are o coleg de apartament. Atta
lume are. De unde era s tiu?
- Hruire sexual, a rostit cu voce tare Jenny.
Cuvintele sunau important. Ce ar crede un tribunal?
Conform celor spuse de Alan, a fcut o ncercare,
ntr-un moment prost ales, de a se da la ea n biroul
lui, ducnd prea departe o mbriare de consolare.
S-ar putea totui s fie mai mult dect att, dar, ca
orice soie, nu putea dect s cread ceea ce a ales
Alan s-i spun, ori s se tortureze cu o variant teri
bil imaginat de ea. S-a ntrebat care ar fi varianta
Serenei. O s afle cu siguran dac Serena se ho
trte s duc lucrurile mai departe. Aroma mncrii
pregtite de Alan i-a trezit brusc senzaii de grea.
- Am s ies puin, i-a spus ridicndu-se att de
repede nct lalele i-au scuturat i petalele pe care le
mai aveau. M duc pn la col, la Laura. A primit
cecul pentru nchirierea buctriei, cnd au filmat re
clama aia cu cereale. N-o s stau mult...

n cele din urm, cu timpul, micul pcat al lui Alan


va fi dat uitrii, era convins de asta, pentru c era un
lucru de neles. Dac voia ca viaa lor comun s
continue, povara depirii momentului cdea numai
pe umerii ei.
De ce oare brbaii snt att de previzibili? Ori de
cte ori citea n vreo revist un material despre lu
crurile clasice pe care le fac soii ntr-o anumit etap
a vieii lor, le respingea furioas, calificndu-le drept
prostii stereotipe. Iar acum, poftim, Alan trece prin acel
tip de criz standard, lipsit de orice imaginaie, de la
mijlocul vieii, copiat parc dintr-un manual.
- Te duci n vreun loc nostim?
Jenny a tresrit din gndurile ei la vocea lui Paul,
care s-a grbit s-o ajung din urm i mergea acum
alturi de ea.
- Doar pn la Laura i Harvey, i-a rspuns ne
simind nevoia s-i raporteze motivele exacte ale vizi
tei, dar dndu-i seama c Paul asta atepta. i-a
permis s-i arunce un zmbet prietenos i a remarcat
ngrijorat expresia lui ciudat, de parc ar fi vrut s-i
spun ceva, parc ar fi tiut ceva ce ea nu tia i
murea de nerbdare s-i cear s-i povesteasc. Ei
bine, nu snt n starea de spirit necesar pentru a-i
cere lucrul sta, i-a zis ea.
- Carol spunea c nu te-a mai vzut n ultima
vreme, a vorbit el n cele din urm.
- Nu, tii, snt ocupat, i-a rspuns bucuroas c a
ajuns n faa pori Laurei. Paul s-a ntins cavalerete
s i-o deschid, rmnnd aa, aplecat ntr-o parte, ca
i cum nu era sigur dac s-i dezvluie sau nu secre

tul lui. Brusc, din casa Laurei s-a auzit un geamt


prelung, ca un ipt.
- Oh, Dumnezeule, ce e asta! a exclamat Jenny,
uitndu-se alarmat spre ferestrele luminate. Dintr-o
dat a aprut un picior gol, care s-a ridicat sus, disprnd la fel de repede pe ct apruse.
- Probleme! a spus Paul hotrt i a nit pe alee.
- Nu, ateapt! a strigat Jenny, rznd dup el.
Dac ei...
Aflai acum n faa uii, n care Paul a nceput s
sune fr nici o ezitare, cei doi au auzit alte oooh-uri
i aaah-uri. Jenny a fost nevoit s recunoasc acum
c nu erau exclamaii de plcere, ci de durere. Numai
dac pentru Harvey nu era unul i acelai lucru, cine
tie?
- Brbatul a spus s nu intre nimeni. n ua des
chis, o feti ct un dop le bloca drumul, repetnd
solemn acelai lucru.
- Mami este acas, Emily? a ntrebat-o Jenny.
- Ce nelegi prin brbatul a spus? Care brbat?
a luat-o Paul la ntrebri, iar fetia a izbucnit imediat n
lacrimi de fric. Eu intru, i-a spus el. Acolo, nuntru,
s-ar putea petrece o crim.
- Nu, Paul, ateapt, l-a strigat Jenny ntinzndu-se
s-l apuce de bra, dar era prea trziu. n timp ce
gemetele i strigtele deveneau tot mai intense, auzindu-se chiar i zgomot de sticl spart, Paul a nvlit
pe ua camerei de zi a familiei Benstone.
Laura, calm i senin, cu Charlotte dup ea, a
aprut din buctrie exact n clipa n care Jenny i
Paul aveau n faa ochilor scena de pe podeaua de

lemn: Harvey zcea ntins pe burt, mbrcat numai


cu o pereche de boxeri gen Fred Flinstone, picioarele
lui proase, care pentru o clip i-au amintit lui Jenny
de Biggies, erau ridicate i ndoite spre spate, iar pe
ste el sttea aplecat cu toat greutatea un tnr minu
nat de musculos, i el mbrcat tot numai n ort, i
care s-a uitat ncruntat la ei.
- Aaa... mi pare ru c am dat buzna, a spus Paul
de data asta foarte dezumflat.
- Emily! a rcnit Harvey rou la fa i cu ochii
aproape ieii din orbite de efort. Ce i-a spus Jeremy
s nu lai pe nimeni s intre aici?
- Masaj tai chi, le-a explicat simplu Laura din spa
tele lui Jeremy. Este extraordinar de bun pentru spa
tele lui. Nu-i priete deloc faptul c st toat ziua pe
scaun i bate la main. Ai venit dup cec?
ntoars acas, Jenny a pus cecul bine i a fcut
cteva calcule. Avea bani suficieni pentru ntreinerea
familiei cam o lun de zile n cazul n care Alan rmnea fr slujb i, mpreun cu economiile i vreo
cteva polie de asigurare pe via, banii ar ajunge
pentru taxele colare ale lui Ben i Polly pentru tot
restul anului, poate chiar mai mult. n clipa asta a
regretat c a insistat att ca Ben s rmn la coala
lui, cnd el i-a dorit mult s mearg la colegiu.
Cnd va veni rndul lui Daisy, o va lsa s plece.
Ct de uor s-au angajat ea i Alan s gseasc cele
unsprezece mii de lire sterline necesare pentru cei doi
ani! Iar cnd o s termine, Ben cu ce se va alege? Cu
nimic! S-a ridicat i s-a dus la fereastra dormitorului,

privind afar, n Close. Doamna Fingell ndesa unul


din obinuitele ei pachete, nfurate n ziar, ntr-una
din numeroasele bene din curte.
Fiona Pemberton avea ani buni de practic n ex
matricularea elevilor. i o foarte larg varietate de me
tode, toate bazate n mod abil pe informarea prinilor,
de parc i-ar fi onorat cu privilegiul unui secret, i
anume c pot face mult mai mult pentru copiii lor dect
s-i educe la coala ei.
Alan i Jenny, mbrcai cu aceeai sobrietate pe
care ar fi ales-o dac ar fi fost convocai la un tribunal,
ateptau n faa biroului Fionei, n timp ce ea i ale
gea cu grij cuvintele, comportndu-se ca directoare
de coal i ctui de puin ca vecin. Biroul ei, plasat
incomod la ultimul cat, nct vizitatorii ajungeau gfind
i asudnd dup ce urcau dou etaje, era somptuos n
comparaie cu restul colii. Fiona avea un tapet n
dungi de culoarea piersicii i farfurii din ceramic, pre
cum i cteva piersici din lut.
Jenny zmbea ncreztoare, ateptnd s i se spun
c isteaa Polly a obinut cel puin premiul colii pentru
dram, ceea ce-i asigura lecii gratuite de dicie i de
teatru, i un rol principal n toate piesele colii pentru
urmtorii apte ani. A ncercat s-i alunge din minte
imaginea soului Fionei tocmindu-se la ua ei pentru
servicii sexuale.
Alan, sumbru din cauza viitorului su i nevznd
dect dezastru n faa ochilor, a fost n consecin mai
puin ocat dect Jenny cnd Fiona i-a nceput cuvntarea bine repetat, cu coatele sprijinite pe birou:

- ... abiliti care se vor putea dezvolta mult mai


bine ntr-un mediu mai artistic... spunea Fiona cu acea
expresie mult exersat, cu mesajul asta m doare
mai mult pe mine dect pe voi. Polly va fi o adevrat
pierdere pentru coal, un copil, , att de vioi. S-a
oprit s ofteze, ca dup un scenariu bine nvat, dup
care a continuat cu un decisiv Dar..., exact n clipa
n care Jenny deschidea gura s protesteze. Dar este
responsabilitatea noastr, datoria noastr, s ne gndim mai nti la copil, chiar dac pierdem unul dintre
cei mai vioi elevi ai notri. Acesta este crezul pe care
se bazeaz coala noastr i, n consecin, succesul
ei.
Alan se uita pe fereastr, urmrind traficul maini
lor i dorindu-i s se afle ntr-una dintre ele, ndreptndu-se poate spre deprtatele locuri slbatice ale
Scoiei, doar cu Jenny alturi.
Fiona nu era lipsit n ntregime de scrupule, mai
ales cnd era nevoit s mpart Close cu oamenii
tia, i a trecut acum la sugestii practice, aplecndu-se n fa pentru a-i prezenta ideile.
- Polly se va descurca rezonabil oriunde s-ar duce.
Dar v-ai gndit la o coal de art? ntmpltor, o
cunosc pe directoarea de la... i nainte ca Jenny s-i
poat pune mcar o ntrebare, s-a aplecat s caute
ntr-un sertar de unde a scos o brour groas i
lucioas pe coperta creia erau prezentai elevi m
brcai ca n Visul unei nopi de var.
- Nu, nu ne-am gndit deloc la lucrul sta, i-a rspuns Jenny, surprins s constate c mai avea glas,
att era de dezamgit de toat conversaia asta.

n cteva secunde, Jenny i Alan au fost cu abili


tate concediai, condui pe scri de secretar i s-au
trezit n strad, ntrebndu-se ce s fac cu Polly n
urmtorii apte ani.
- M ntreb de ce nu o vrea Fiona pe Polly. Crezi
c din cauza lui Daisy, ngrijorat c purtarea ei culpa
bil ine de familie? l-a ntrebat pe Alan.
- Este posibil. Daisy este poate puin cam slba
tic. Iar Polly este destul de istea, dar nu un geniu.
- Oricum, tu ce crezi? l-a ntrebat urmrindu-l cum
rsfoiete broura n timp ce se ndreptau spre ma
in. Crezi c este ceea ce i se potrivete lui Polly?
Ore de muzic, dans, teatru i costumaie? Mult mai
multe ore dect la o coal obinuit.
Se atepta ca el s se eschiveze, s treac res
ponsabilitatea pe seama ei, aa cum se ntmpla cnd
era vorba de cas i familie.
nainte vreme, cnd copiii se aflau n momente hotrtoare, cnd trebuiau s schimbe coala, lsa totul
pe seama ei, spunndu-i c este sigur c ea se pri
cepe mai bine s fac o alegere bun. Dar de data
asta, cu o hotrre care a surprins-o, Alan a ridicat
privirea i a anunat-o cu un zmbet larg:
- Cred c este exact ce i se potrivete lui Polly.
Categoric ador teatrul.

CAPITOLUL 1 8
Ce au oare toate cstoriile astea? n clipa In care
Sue i David au fcut schimb de jurminte optimiste
n biroul de un verde-pal ca de spital al oficiului de
stare civil, Jenny i-a tamponat ochii cu un erveel,
simind cum i se nmoaie rimelul. Daisy i-a uierat un
cinic Oh, Dumnezeule, mami!, dorindu-i n secret
s-l impresioneze pe fiul mai mic al lui Sue venit de la
internat.
Sue era radioas, aa cum trebuie s fie o mi
reas, mbrcat ntr-un costum de mtase crem, ncntat de ea i de tot. Mama ei, cu o plrie violet cu
flori roz ca regina-mam, zmbea fericit la toat lu
mea, ncntat c fiica ei, de parc asta era prima
cstorie adevrat a lui Susan, celelalte dou fiind
numai nite ncercri nereuite.
Noul so al lui Sue, care acum se folosea cu suc
ces numai de un baston, nu a avut nici o problem n
a urca treptele oficiului strii civile i a pozat fericit

pentru fotografiile de rigoare n grdina oficial, m


preun cu majoritatea locuitorilor din Close, cu cei doi
fii bine fcui ai lui Sue i cu un lot de susintori
galezi sosii cu un autobuz nchiriat.
Paul Mathieson l ndruma bombnind pe fotograf,
simind c, n calitate de proprietar al preiosului Nikon
i de abonat la Fotograful amator, ar fi trebuit s fie
invitat s fac el fotografiile.
- Trebuie s fii i tu n ele, Jen. Trebuie s-i am pe
toi martorii! a strigat-o Sue n clipa n care i vra
erveelul umed n poet.
- Strngei-v puin, ca s ncpei cu toii, a strigat
fotograful, iar Jenny s-a trezit nghesuit n David, zmbindu-i cu un aer de scuze.
- Mi-ai fcut un serviciu imens, i-a optit David n
timp ce fotograful era ocupat s-i aranjeze pe oameni.
Jenny a simit cum inima i st pe loc. Nu, nu m refer
la aia! a continuat David rznd. Nu, vreau s spun c
dac nu erai tu, n-a fi cunoscut-o pe Sue! Este cel
mai bun lucru care mi s-a ntmplat, crede-m!
Cnd s-a uitat la Sue, faa lui era att de evident de
plin de ncntare, nct Jenny a simit c o neac din
nou lacrimile. Cam de o bun bucat de vreme nu s-a
mai uitat nimeni aa la ea.
Alan s-a apropiat destul de mult de asta, seara
trecut, dup ce i-a spus de Serena i de posibilitatea
de a rmne fr slujb, recunosctor i uurat pro
babil c nu l-a dat afar din cas. Dar privirea asta,
privirea cu care se uita David la Sue, nu o mai gseti
dup atia ani de csnicie, pentru aa ceva este ne
voie de speran naiv i plin de bucurie.

- Toat lumea zmbete! a rcnit fotograful, Jenny


spera c n-o s arate n poz de parc atunci i-ar fi
pus lentile de contact i-i lcrimeaz ochii.
Mai trziu, la recepia care se desfura n grdina
lui Sue, alunecnd ca o nav amiral n numeroasele ei
straturi de mtase de culoarea untului, elegant dis
puse, Laura s-a apropiat de Jenny.
- Am vorbit cu Hugo zilele trecute, i-a spus ea. O
srut pe Polly i a zis c o s v trimit o caset
video cu reclama fcut de ea. Mi-a spus c a fost
extraordinar de bun i c toat lumea o ador.
- Drgu din partea lui! i-a rspuns Jenny lund un
pahar de ampanie de pe tava purtat de fiul mai mic
al lui Sue, care venise de la faimoasa lui coal pu
blic (urmat i admirat de la distan de Daisy). Hugo
ar putea fi de fapt interesat. Am decis s o trimitem pe
Polly la o coal de art teatral. Este ncntat de
idee i de-abia ateapt ziua audiiei.
Polly, n cea mai bun rochie a ei, i mprea
farmecele ntre Sebastian i Marcus, care se bucurau
de faptul c puteau s-i zreasc din cnd n cnd
chiloeii roii.
- Cine naiba vrea s se fac actor? a intervenit n
discuie Carol Mathiesin, fr s mai fie atent, cum
merge prin iarb cu pantofii ei cu tocuri nalte i reu
ind s verse paharul cu ampanie pe piepii jachetei
de un albastru marin. Ardea de nerbdare s i se
spun toate noutile.
Jenny a mai participat o vreme la discuie. La un
moment dat l-a surprins pe George Pemberton arun-

cndu-i ocheade de dup o tav plin cu sandviuri.


Fiona a remarcat i l-a readus cu brutalitate la ordine
poruncindu-i s dea o mn de ajutor la servit.
A decis c era timpul s caute pe altcineva cu care
s stea de vorb. S-a ntrebat, de asemenea, unde o
fi disprut doamna Fingell. Sue a invitat-o categoric i
pe ea la petrecere, iar ia ceremonie a fost foarte exu
berant, cu plria ei roie.
mi pare ru, trebuie s dau o fug pn acas,
le-a spus Laurei i lui Carol, care la aflarea vetii c
Polly va merge la coala de art dramatic, au rmas
uluite de parc tocmai le-ar fi anunat c Polly era
predestinat din natere Institutului pentru tineri de
lincveni. M duc s iau cadoul pentru Sue i David,
le-a informat ea. N-am vrut s-l car dup mine la bi
roul strii civile. Ne vedem mai trziu.
A pornit mergnd cu grij n pantofii ei favorii darnumai-dac-ai-unde-s-te aezi". Este oare adevrat,
s-a ntrebat simind cum parc la fiecare pas clca pe
ochi, c, odat cu vrsta, i cresc picioarele? Sigur
msura cinci de la douzeci i trei de ani este aceeai
i la patruzeci i doi?
A lsat ua deschis, i-a scos pantofii nc din hol
i a vzut plpind beculeul robotului. S-a ndreptat
spre el i a apsat pe buton. Banda s-a ncurcat i
majoritatea mesajelor s-au pierdut, dar Jenny a prins
suficient ca s neleag mesajul: m ntreb dac te
simi n stare s te ocupi de o coal ntreag de
biei, ha, ha!. Nu astzi, mulumesc, s-a adresat ea
aparatului, ntrerupndu-l brusc. Grbindu-se, s-a dus
n buctrie s ia cadoul.

Absorbit de plcerea descturii binecuvntate a


picioarelor i de cutarea unei panglici pentru a lega
pachetul, la nceput nu i-a dat seama c a mai intrat
cineva dup ea n cas.
- M-am gndit s vin i eu ca s mai respir puin i
s scap de gloat, a auzit o voce familiar din ua
buctriei.
Jenny a tresrit i a njurat furioas cnd i-a prins
mna ntr-un sertar al dulapului.
- George! De ce te furiezi aa dup mine? l-a
ntrebat suprat. tii c ai tupeu, s m urmreti
pn aici? Practic, era chiar speriat. George era deja
beat, se cltina uor i ncepuse s rsufle greu.
- M-am gndit s petrecem cteva minute singuri...,
i-a spus msurnd-o cu privirea de sus pn jos.
Jenny s-a retras nervoas spre ser, spernd s-l
fenteze n clipa n care o va urma i s se repead la
ua din fa.
- N-o s dureze mult..., a continuat George, pe un
ton mai curnd de implorare disperat. A ntins mna
spre fermoarul pantalonilor, fr s-i dezlipeasc ochii
de pe faa ei, cutnd plin de speran vreo expresie
de cedare.
- Nici o ans, George, i-a replicat ea cu fermitate,
nevenindu-i ns s cread cnd l-a vzut c scoate
din pantaloni un penis n plin erecie, gata de treab,
ca i cum l pregtise dinainte.
- Uuu! Eu snt! s-a auzit vocea doamnei Fingell la
ua din fa.
- Drace, btrna vrjitoare! i George, cu scula n
mn, s-a strecurat spre intimitatea serei.

- Eti aici? a strigat doamna Fingell, intrnd n hol,


deschiznd i nchiznd ui pe unde trecea. Am vzut
ua din fa deschis, a spus cnd a ajuns n buc
trie. Am trecut puin pe acas s vd ce face cinele.
Apoi, zrind-o pe Jenny sprijinit de dulap i palid la
fa, a ntrebat-o: Te simi bine? Ai vzut o stafie?
- Nu, nu tocmai, i s-a confesat tremurnd Jenny.
Eram n buctrie cutnd o panglic s ambalez ca
doul pentru Sue i ghici cine m-a urmrit pn aici?
Pe faa doamnei Fingell a aprut un surs cu sub
nelesuri, dar, nainte s-i poat exprima cu voce
tare presupunerea, din ser s-a auzit un geamt lung
i profund. Dac era un geamt de agonie sau extaz
era greu de spus.
- Btrnul la dezgusttor m-a urmrit pn aici, a
spus furioas Jenny. Rmi pe loc, m duc s-l scot
afar. A intrat n ser hotrt s-l nfrunte pe George
i recunosctoare doamnei Fingell c i-a dat curaj, dar
nu l-a gsit aa cum se atepta, aranjndu-i ruinat
hainele, ci zcnd jumtate jos, jumtate pe canapea,
cu un zmbet tmp pe fa i privind fr s vad
colecia de ierburi a lui Alan. Penisul lui, acum redus
la jumtate, atrna roz i obscen peste pantaloni.
- Dumnezeule mare! a exclamat doamna Fingell
din spatele ei, este mort! Nu trebuie s intru n panic,
i-a zis Jenny, dup care a nlat o rug fierbinte
spernd c nu i se ntmpl ei aa ceva.
- Ei bine, primul lucru pe care ar trebui s-l facem
este s-l aranjm puin pe ticlosul sta btrn ca s
arate decent, a spus doamna Fingell, prelund cu auto
ritate conducerea.

- Eu nu-l ating, a spus Jenny tremurnd toat, nu


ating aia! Simea c este pe punctul s leine. Eti
sigur c este mort? a ntrebat-o n oapt, dei nu
era nevoie, nu exista nici cea mai mic ndoial.
- Categoric. Cred c a fcut un atac de inim, un
pic beat i o superexcitaie. La ce altceva se putea
atepta la vrsta lui? a pufnit cu dezaprobare doamna
Fingell, dei George era probabil ceva mai tnr dect
ea.
i-a scos haina, i-a suflecat pn la cot mnecile
puloverului i s-a apropiat de George. Jenny a nchis
ochii, nevrnd s o vad pe doamna Fingell cum n
cearc s-i vre penisul n pantaloni.
- La dracu, este nepenit. Jenny a deschis pe
jumtate ochii i a vzut-o pe vecina ei cum se chi
nuia s trag fermoarul, manevrnd cu brutalitate bu
cica de carne roz. N-am ce s fac. Este blocat. Va
trebui s-l lsm aa. Sau s i-l tiem, a sugerat ea
uitndu-se la Jenny cu strlucire malefic n ochi.
Jenny a nceput s-i revin.
- Nu putem face asta i nu-l putem lsa aici. Sr
manul de el, cine i-ar dori s fie gsit n halul sta?
i, Dumnezeule, imagineaz-i c toat lumea o s
cread c ntr-adevr s-a ntmplat! i Fiona! Ea nu
poate s se gndeasc dect la ceea ce este mai ru.
Refuz s las pe cineva s cread c am avut o leg
tur cu George! S-a ridicat i a nceput s umble prin
cmru. Poate c-l putem muta, totui. n perspec
tiv, practic ar fi mai bine pentru toat lumea. Este
totui ilegal. M ajui?
- Firete c da. Dac am putea s-l ducem peste

drum i s-l lsm n spatele liliacului, toat lumea o


s cread c a murit n timp ce fcea pipi n propria-i
grdin. Ce zici de asta? Doamna Fingell prea ncntat de ea, dar Jenny vedea deja punctele slabe ale
planului.
- Dar de ce s fac pipi n grdina lui? N-avea
cheia de la u?
- Doar o cunoti pe Fiona Pemberton la fel de
bine ca i mine, scumpo. George n-avea voie s aib
cheie, dect n cazuri speciale.
- Va trebui s ne grbim, a zis Jenny. Alan poate
m caut deja, nu este nevoie de prea mult timp ca s
ambalez o fa de mas. Apoi, dndu-i seama de
imposibilitatea planului lor, a cuprins-o panica. Cum
naiba o s putem s facem aa ceva? Cu siguran o
s ne vad cineva!
- Ba n-o s ne vad. Toi s-au mbtat deja la
petrecere, iar asta se ntmpl la captul drumului. M
duc s aduc unul din crucioarele din grdina mea.
Pn m ntorc, ridic covorul sta i fii pregtit s-l
nfurm n el.
Dup ce a dat toate ordinele i a preluat comanda,
doamna Fingell a pornit-o ntr-un ritm mult mai alert i
mai dinamic dect de obicei. Jenny i dorea din tot
sufletul s se duc dup ea i a intrat n hol s-i ia
nite pantofi mai comozi. Ar fi vrut s rmn n buc
trie pentru a nu sta singur cu cadavrul cu ochi de
pete, dar a trebuit s mute scaunele i masa de
rchit pentru a strnge covorul. Incapabil s mai
reziste, s-a dus din nou n buctrie i a luat un pro
sop proaspt clcat cu care i-a acoperit faa.

Din fericire, n grdina doamnei Fingell se gsea


ntotdeauna cel puin un crucior abandonat de la su
permarket. A aprut cu unul ale crui roi erau func
ionale i era uor nclinat spre mner.. L-au tras pe
George de pe canapea i l-au aranjat la un capt al
covorului, dup care l-au rulat hotrte.
- Noroc c nu este foarte nalt. Sau n-a fost, ar
trebui s zic, a pufnit doamna Fingell n timp ce-l ae
zau pe crucior. Merge perfect. S-a oprit s-i trag
rsuflarea, sprijinindu-se de perete. ntotdeauna mi-a
plcut covorul sta, a spus ea.
- Este al dumitale, i-a rspuns imediat Jenny, re
cunosctoare c nu trebuie s mai triasc cu el n
cas i s-i aminteasc n permanen de aceast zi
ngrozitoare.
Cum s-i explice lui Alan absena covorului nu era
nc o problem. Problema era cum s traverseze
strada cu trupul nensufleit al lui George fr s fie
vzute. Roile cruciorului fceau zgomot pe pavaj, iar
Jenny i-a dorit ca supermarket-urile s fi neles ne
cesitatea de a-i dota crucioarele cu roi de cauciuc.
- Ce avei acolo? Pe Cleopatra?
Jenny a ngheat pe loc, ngrozit, cnd l-a vzut
pe Paul Mathieson, cu Nikon-u\ atrnat de gt, apropiindu-se de ele pe mijlocul drumului.
- Da, exact, transportm un cadavru sau dou, i-a
spus doamna Fingell. Dar tu unde te duci cu chestia
aia grozav? l-a ntrebat fcnd un gest spre aparatul
de fotografiat.
- Oh, s fac nite instantanee la petrecere. Foto
grafii tia oficiali snt foarte buni pentru chestiile for-

male, dar pozele fcute de un prieten competent snt


mult mai bune, snt mai normale, mai fireti, i-a rs
puns mngind mndru obiectivul aparatului. Dup care
l-a ridicat la ochi. Vrei s v fac o poz aa, la amndou? Lumina este bun aici...
- Nu! a exclamat Jenny, ducndu-i melodramatic
mna ca s-i acopere faa, dup care i-a revenit.
Vreau s spun s nu-l iroseti pe noi, pstreaz filmul
pentru petrecere. Venim i noi n cteva minute, de
ndat ce ducem covorul. Grozav ideea cu fotografi
ile. De-abia atept s le vedem, toi vrem s le ve
dem, l-a flatat ea. S-a rugat s nu cumva s se ofere
s le dea o mn de ajutor. Dar, aa cum a bnuit,
vanitatea i-a fost mgulit, iar Paul a pornit napoi
spre petrecere.
- Ce i-a venit s zici chestia aia cu cadavrele? a
ntrebat-o n oapt pe doamna Fingell, strduindu-se
s urce cruciorul pe trotuar i ndreptndu-se spre
grdina familiei Pemberton.
- Am constatat ntotdeauna c atunci cnd te afli n
cea mai rea situaie, dac le spui oamenilor adevrul
gol-golu nu te cred niciodat. Nu vor s te cread, i-a
spus doamna Fingell chicotind ireverenios.
- Ei bine, s sperm c n-o s se uite n urm, a
spus Jenny i Paul nu s-a uitat.
Lucrul cel mai greu s-a dovedit a fi revenirea la
petrecere, unde s se poarte ca i cum nimic nu s-ar fi
ntmplat. Dup ce a dat cadoul de nunt, cu un zmbet amabil ngheat pe fa, Jenny i-a dorit brusc s
nu fi intrat n panic, s-l fi lsat pur i simplu pe
George acolo unde era i s cheme o ambulan.

i era groaz de ce ar putea spune doamna Fingell


dup un pahar sau dou de ampanie. Fiona Pember
ton, netiind c acum era vduv, a nghesuit-o pe
Daisy lng gard inndu-i o predic. Nu era nevoie s
aud ce spune pentru c Jenny i nchipuia - impor
tant este ca acum s nu te lai pe tnjeal" i o repe
tare complet a materiei acum nseamn mai puin de
nvat mai trziu". i nu se ndoia nici de ce-i trecea
prin minte lui Daisy, n momentul acela - dispari,
vac btrn i las-m n pace.
Srmana Fiona, o s-i simt oare lipsa btrnului
George, asupra cruia i exercita ntreaga autoritate?
Nimeni nu a observat ct de mult a but Ben. De
obicei, cnd era luat de val, i dorea s fie din nou de
vrsta lui Polly i s se joace cu ceilali copii. Adulii
erau prea politicoi i vorbeau despre educaie, case,
Nassau i cea mai bun rut spre Provfence, n timp
ce adolescenii ca el stteau stingheri printr-un col.
De data asta ns a avut mare succes la fetele venite
din ara Galilor.
Curajos, ameit de succes, s-a oprit n buctrie s
stea de vorb cu Carol Mathieson.
V plac glumele? V spun eu una bun, i-a zis
Ben. Carol a zmbit, pentru c, funciar, Ben era un
biat bun, era sigur de asta. Vino afar s i-o spun,
a continuat el, ncurajat de zmbetul femeii i de faptul
c bluza ei de mtase avea suficieni nasturi des
cheiai ca s i se vad marginea alb a sutienului.
Carol l-a urmat n hol, flatat de invitaia unui ado
lescent care arta att de bine. Ben s-a proptit de
balustrada scrii i s-a aplecat spre ea.

- Care-i diferena dintre un clitoris i o crcium?


i-a optit el intim la ureche.
- Ce-ai spus? a rcnit Carol ocat. Nu, nu repeta,
te rog! i-a poruncit cnd Ben a deschis gura s o n
trebe din nou.
- Diferena este c brbaii gsesc ntotdeauna
drumul ctre crcium, a terminat el cu voce slab,
spernd c cel puin acum ea o s neleag partea
nostim a glumei. Ei bine, n-a neles-o.
Carol btea din picior, ateptnd scuze. Oare? s-a
ntrebat el. Dac era sut la sut ocat, cu siguran
c pn acum ar fi fost deja n grdin, plngndu-se
lui Jenny despre modul n care i-a crescut copilul cel
mai mare.
S-a apropiat i mai mult de ea, intenionnd s o
manipuleze n aa fel nct s o mping n baie. A
crpat uor ua, gndindu-se c s-ar putea ca ea s
se strecoare nuntru nainte s-i dea seama ce se
ntmpl, dar s-a auzit brusc apa de la WC i ua a
fost tras cu putere din interior. Ben s-a ciocnit de un
brbat solid, dup care a venit grmad jos, ntr-o
poziie foarte puin mgulitoare. ncercnd s se ridice,
i-a zis c va renuna de acum nainte s mai umble
cu femei mai n vrst i c se va rezuma la Emma. A
plecat s gseasc un telefon ca s o cheme s-l
consoleze.
Era vremea ca Sue i David s plece n luna lor de
miere, n Italia. Sub efectul ocului i al ampaniei,
Jenny tia c nu va mai trece mult vreme nainte ca
vreun vecin s fac macabra descoperire, dnd peste
George ntins sub liliac. Bine cel puin c nu plou.

Orict de ngrozitor a fost George, n-ar fi avut inima


s-l abandoneze sub copacul la ca s se ude ca o
crp jalnic. Fiona Pemberton era nc la petrecere,
nelegndu-se foarte bine cu Matthew, unchiul lui Da
vid, care era director de coal la Cardiff. Jenny a
auzit frnturi din discuie, vorbeau despre programa
naional i despre faptul c ar trebui reintrodus un
sprezece plus. Prea s nu fi bgat de seam c
soul ei nu s-a ntors nc. Poate c nu-l atepta sau
poate c nu-i psa. n ambele cazuri, poate c unchiul
Matthew va fi disponibil ulterior pentru a o consola pe
proaspta vduv.
Doamna Fingell picotea n sufragerie, cu picioarele
ridicate pe un scaun i cu pantofii scoi, plria roie
zcea pe mas completnd perfect vaza cu lalele.
n grdin, Polly s-a strecurat n spatele unui bnci
de piatr i i-a optit delicat la ureche lui Sean, fiul cel
mic al lui Sue:
- Acum, cnd i-ai pus apca de baseball pe cap,
mi-am dat seama c te-am vzut nu de mult la noi
acas. Tu erai cel mbrcat n piele.
- De ce vorbeti n oapt? a ntrebat-o el.
- Pentru c tiu ce fceai!
- Nu, nu tii, i-a spus biatul pe un ton care i-a
confirmat lui Polly c tia.
- Cntreai chestia aia pe care o fumeaz toi i
i-o vindeai lui Ben. Iar el o vinde la coal, am auzit
eu, tie toat lumea. Dar nu tie de unde provine.
Numai eu tiu, deocamdat. A ntins palma ei micu
i i-a cerut cu cel mai fermector zmbet: Numai cinci
lire sterline.

'

Vrnd mna n buzunar, biatul a oftat dndu-se


btut. Oaspeii s-au aliniat de-a lungul aleii, pn afar
pe trotuar, n timp ce Sue i David se pregteau de
plecare. Jenny a mbriat-o urndu-i noroc, iar Sue a
aruncat buchetul spre una dintre drguele verioare
ale lui David.
- Acum mergem acas, ce zici? a ntrebat-o Alan,
lund-o de umeri i strngnd-o cu tandree lng el.
Se apropiau tot mai mult de momentul de care i
era groaz, momentul n care cineva, cel mai probabil
Fiona, o s descopere cadavrul de sub liliac.,Lotul din
ara Galilor i civa dintre vecinii crora le plcea s
bea au intrat n cas, au dat drumul la muzic, hotri
s petreac pn n zori.
Jenny se simea ns linitit c merge acas cu
ntreaga familie n jurul ei, chiar i cu Polly i Daisy,
care veneau n urm certndu-se.
- Ai primit mesajul la de la coal? a ntrebat-o
Ben. Am uitat s-i spun c btrnul Jeavons urma s
te sune. mi pare ru.
- Cine este btrnul Jeavons? Te rog s nu-mi
spui c ai fost exmatriculat...
- Nu, nu, este eful catedrei de muzic. Cellalt tip
pe care-l gsiser a plecat, aa c au repede nevoie
de un nou profesor de muzic. Au primit CV-ul tu.
- Oh, asta-i grozav! O s-l sun luni diminea, a
spus Jenny abia reuind s se abin s tiu exclame,
slav Domnului, o s existe cel puin un angajat n
cas!
Alan nu avea nevoie de aa ceva i nici nu merita.
Ceva merge, n sfrit, cum trebuie, i-a zis ea, simind

c-i vine s zmbeasc pentru prima dat n ultimele


cteva ore.
naintea lor, cu aparatul de fotografiat atrnat de
gt, Paul Mathieson i supraveghea mndru teritoriul.
Mergea cltinndu-se uor pe mijlocul strzii, oprindu-se din cnd n cnd s se uite peste un gard ca s
verifice dac portiera unei maini este ncuiat sau
nu, sau aplecndu-se s culeag vreo hrtie rtcit.
Jenny a simit cum i se strnge stomacul i i-a
inut rsuflarea cnd Paul a zrit un ambalaj de Sni
ckers dus de vnt exact n poarta familiei Pemberton,
strjuit de liliac.
De acum nainte urma s fie un adevrat regal
pentru Paul, ziua lui cea mare! Foarte curnd, n mai
puin de o jumtate de or, Close va fi plin de lumini
albastre care se nvrt i clipesc cu intermiten, de
ambulane, poliiti, cordoane delimitnd zone interzise
i o vduv ndurerat avnd mare nevoie de sherry i
de consolare.
Uitndu-se la Paul, Alan i-a spus lui Jenny chi
cotind:
Privete-I pe prostul sta btrn, parc-ar fi regina
inspectndu-i trupele! Nu pot s-mi nchipui de ce
naiba s-o mai osteni. ntr-un loc ca sta nu se ntmpl
niciodat nimic sinistru!

Sfrit