Sunteți pe pagina 1din 392

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ELISABETH ADLER

SECRETUL VILEI MIMOSA

Titlul original: The Secret of Villa Mimosa, 1994 Traducerea de Any Florea

- ELISABETH ADLER -

Cerul ascunde cartea soartei fa de toate creaturile. Alexander Pope, Un eseu despre OM. Desigur, n viaa fiecruia exist anumite legturi, ntortocheri i cotituri, care sunt socotite un timp de domeniul ansei, dar, n cele din urm, dac sunt bine examinate, se dovedesc a fi nsi mna lui Dumnezeu. Sir Thomas Browne, Religio Medici.

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Prolog
Brbatul era blond, nalt i frumos, cu acel gen de trup musculos care arat la fel de bine mbrcat ca i fr haine. El i parc automobilul nchiriat un Lincoln alb de ora, nu un Ferrari sau un Jeep Cherokee sport, cum te-ai fi ateptat din partea cuiva cu atitudinea lui rece, uor arogant n sectorul sosiri al aeroportului din San Francisco, apoi se uit nerbdtor la ceas. Zborul de sear din Honolulu sosea trziu i ca s parchezi mai mult dect cteva minute era riscant. Putea fi observat, gonit de poliitii de la circulaie, i se putea da chiar i o amend. El intr repede n cldirea sosirilor i consult ecranul cu informaii despre zboruri. Avionul aterizase cu cinci minute mai nainte. Ieind din nou, se sprijini de main, cu minile n buzunare, urmrind uile. Zmbi cnd o vzu n sfrit. Prul ei moale, de culoarea cuprului, i se mica n jurul umerilor n timp ce se ndrepta spre irul de taxiuri. Ea nici mcar nu-l remarcase, nu-i auzise paii cnd venise din spatele ei. O auzi gfind cnd simi neptura rapid a acului n bra. Ochii ei cprui ngrozii l recunoscur, iar el i zmbi. Fr niciun sunet, ea se prbui n braele lui i fu bgat uor pe locul din spate al mainii care atepta. El arunc repede o ptur pe ea, se strecur n spatele volanului i intr n irul circulaiei care se tra spre ora. Ridic din umeri i aprinse o igar. Ce naiba, avea timp destul. Avea timp ca s ucid. Patruzeci de minute mai trziu, parc n strada Battery, iei din main, deschise ua din spate i se uit la fat. i control pulsul i i ridic o pleoap. Dormea dus. Nicio problem din partea ei. O mpinse jos pe podea, o acoperi cu ptura i ncuie maina. Apoi, aprinse o igar i merse linitit dup col, la Il Fornaio. Braseria era aglomerat. i fcu drum spre un scaun la tejgheaua barului i comand o bere Carta Blanca i o pizza mic cu mozzarella, anoa, msline i capere. n timp ce
4

- ELISABETH ADLER -

atepta, se uit la rezultatele de la baschet n Examiner. Mai lu o bere cu pizza. Apoi, pentru c avea o slbiciune pentru dulciuri, comand un tiramisu. E aproape divin ct poate fi de bun acest desert. Nici eu nu pot s-i rezist, spuse femeia tnr care sttea alturi de el. i zmbi. Ea lu o sorbitur din paharul ei cu Margarita. Avea prul rou, pn la umeri, i era cam de aceeai vrst cu fata pe care tocmai o lsase, drogat i incontient, n automobil. El ridic din umeri i ceru nota de plat. Aa, din cnd n cnd, mi permit. Ea i crease o deschidere i el simea c ea ateapt un rspuns, dar se deprt. n timp ce se ndrepta spre casier, lng u, i simi privirea curioas ndreptat spre el. Era drgu i nu era obinuit s fie respins. Doar c, n seara asta, agase pe cine nu trebuia. Dup ce descuie maina, el ridic ptura care o acoperea pe fat i o controla din nou. Era nc adormit, aa c se urc la volan i intr cu maina n fluxul circulaiei, pe Embarcadero. tia exact locul spre care se ndrepta, dar era nc prea devreme prea mult circulaie, prea muli oameni, prea multe lumini. Circul ncet prin ora, ntorcndu-se de mai multe ori pe acelai drum, ndreptndu-se n cele din urm spre nord, spre un teren parcelat, apoi pe lng un cartier de proprieti elegante, pe lng un teren de golf i apoi n sus, unde oseaua mergea pe lng marginea unei ravine mpdurite, nclinate abrupt. Opri maina i o ridic pe fat de pe podea. Ea se prvli pe umerii lui, iar el i njur greutatea n timp ce o cra i aproape o tra printre copaci, pn ce ajunse ntr-un mic lumini la marginea ravinei. Ceaa dispruse i o lun n al treilea ptrar lumina stncile i copacii pitici, iar jos, departe, era priaul sltre care i erpuia drumul de-a lungul fundului ravinei. Ezit, gndindu-se cu jind la
5

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

revolverul din buzunar. Dar trebuia ca totul s par un accident. Asta era singura posibilitate. O ridic pe fat n picioare. O inu o secund n brae, pn ce aceasta i cpt echilibrul. Apoi, cu toat fora lui, o arunc peste margine, n abis. Ea nici mcar nu-i ddea seama ce se ntmpl. Luna se ascunse dup nori i ceaa reveni, n timp ce el se strduia s aud zgomotul cderii ei. Cu un oftat, se ntoarse bucuros cutndu-i drumul printre copaci spre main, apoi conduse ncet, prin ceaa deas, napoi spre apartamentul lui, ntr-unul dintre cele mai bune hoteluri din ora.

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 1
Detectivul Franco Mahoney de la Criminalistic din Departamentul Poliiei din San Francisco, privea nepstor cum oamenii de la serviciul de salvare al Departamentului Pompierilor coborau n ravina Mitchell, spre trupul fetei. Nu puteai vedea mult din ea, doar piciorul n sanda roie i braul ridicat, ieind din lstriul care i oprise cderea, dar nu-i salvase viaa. Acum, nu-va fi dect nc o cifr statistic de pe lista crimelor nerezolvate. Mai vzuse toate astea pn acum, dar acum avea o treab de fcut. Trebuia s-l gseasc pe ucigaul ei. Se uit la ceas. Era ora opt dimineaa. Schimbul lui tocmai se termina i se gndi cu invidie la ceilali tipi mai norocoi, care se ndreptau obosii spre cas sau spre micul dejun la localul de pe Brannan, discutnd despre agitaia din cursul nopii sau, pur i simplu, vorbind porcrii ca s se rcoreasc. Fusese o noapte lung: obinuita crim cu droguri ntr-o strdu lturalnic; o njunghiere ntr-o camer srccioas unde victima, un mic chinez, vrsase mai mult snge dect vzuse vreodat ntr-o mcelrie; i cadavrul unui brbat aruncat pe osea i care fusese clcat de mai multe ori pn fusese descoperit i despre care se constatase c fusese mpucat. Apelul despre fata din ravina Mitchell venise la apte i treizeci i patru. Era rndul lui, ghinionul lui la sfritul turei. n anumite nopi, se ntreba dac fcuse un lucru bun devenind poliist. Oft supraveghind luminiul de la marginea ravinei. Era plin de tipi de la Pompieri i de la Departamentul Sntii Publice, precum i sanitari, medicul legist, tehnicienii de la laborator i echipele de tiri de la televiziune, plus toate echipamentele lor: cabluri, macarale, scri, trgi, butelii de oxigen, perfuzii i camere de luat vederi. Luminiul umed, cu iarb, era acum o mare de noroi.

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Avusese destul timp s se uite n jur i s constate c nu erau semne de lupt. Pn la sosirea echipei de salvare, orice dovezi vitale dispruser deja amestecate cu noroiul. Mai muli poliiti n uniform, cu ochii aintii spre pmnt, cercetau lstriul, dar Mahoney simea n sinea lui c nu vor gsi nimic. Azi nu vor fi nasturi rupi, nici fire prinse de o ramur, nici cartue goale, nici o urm perfect. Ca scen a unei crime era ratat. Rnji, scuzndu-i calamburul. Agatha Christie ar fi avut doar o singur urm perfect de picior, se gndi el ironic. Eu n-am dect un cadavru. i, ndat ce sosise serviciul de salvare, cadavrul acesta cptase prioritate. Totul trebuia s atepte pn dup ce avea s fie luat de acolo, chiar dac asta nsemn s calce peste dovezi. Femeia din ravin i va avea drepturile ca persoan, dei probabil, pentru ultima oar. Apoi va deveni o alt Jane Doe1 cu o etichet legat la un deget de la picior, n sertarul ngheat, de oel, din morga oraului, pn cnd medicul legist va ajunge n sfrit s o ciopreasc n cutarea unor dovezi fizice. Sau pn cnd vreun printe nefericit sau vreo rud ndurerat sau poate nu i vor aminti c mtua Fio sau sora Joleen sau verioara Peggy Sue n-a fost vzut de ctva timp i vor veni s ntrebe de ea. Mahoney se ntoarse n sil spre camerele TV i spuse pe scurt ce tia: c azi-diminea devreme fusese gsit trupul unei femei de ctre un brbat care ieise s-i plimbe cinii. Nu, brbatul acela nu era suspect. i nu, deocamdat. Nu avea niciun alt suspect. Mulumesc i la revedere. Franco Mahoney era poliist de paisprezece ani, dintre care apte ca detectiv n Brigada de Criminalistic. Se spunea c este unul dintre cei mai buni, un meticulos analist al informaiei i un finalizator. Era cunoscut ca un poliist care nu abandoneaz niciodat un caz. Puteau trece
1

Nume dat n SUA cadavrelor de femei neidentificate. 8

- ELISABETH ADLER -

ani, dar Mahoney nu uita niciodat o crim nerezolvat. Faptele i dovezile se tot nvrteau n capul lui, cnd se afla n pat, noaptea, i uneori ceva se aeza n ordine. Prin simpl perseveren, munc asidu i intuiie, el obinuse condamnri ntr-un numr de crime care fuseser mpinse la fundul fiierului cu inscripia nerezolvat. Avea fler pentru ucigai. Parc i-a mirosi. Sunt precum carnea stricat, biei. Asta-i tot, le spunea el reporterilor de tiri al cror favorit era, pentru c i pstra ntotdeauna simul umorului i totdeauna le ddea un subiect bun i, n plus, arta bine, pe ecranul televizorului. Era tipul poliistului perfect masculin. Vine sus, url eful echipei de salvare. Franco se uit cum targa bine legat era ridicat cu grij cu macaraua. El vzuse mai multe victime ale omorurilor dect dorea s-i aduc aminte. Ca oricare poliist, tia c singurul mod de a-i pstra un psihic normal era s menin o distan mental ntre el i victim. Cnd victima era un copil, acest lucru era omenete imposibil, iar cnd era o femeie tnr ca aceasta era greu. Avea poate douzeci i patru de ani, avea faa umflat grotesc, o mas de vnti purpurii cu pete livide roii, pe unde pielea fusese julit. Avea snge nchegat pe nas i urechi, indicnd o fractur de craniu, iar prul ei de culoarea cuprului era lipit cu snge negru nchegat. Poate c fusese drgu, se gndi el cu amrciune. Poate i plcea s se distreze i era liber. Pn asear, cnd un bastard de nimic a decis s nu o lase s triasc. Cnd femeia fu trecut peste mal, se ddu deoparte ca s-i lase pe infirmieri s acioneze. Dregndu-i glasul, ncepu s noteze: Femeie. Caucazian. Vrst probabil 24 de ani. nlime aproximativ 1,70 m. Greutate 52 kg. Prul rou Isuse, omule, are puls. Triete
9

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Sanitarii erau n genunchi, aplecai spre targ, punndu-i femeii repede o perfuzie n bra, dndu-i oxigen cu ajutorul unei mti, nconjurndu-i capul spart cu sculei de nisip. i traser pe picioare pantalonii de presiune, umflndu-i ca s restrng fluxul sngelui, fornd presiunea sngelui spre partea superioar a torsului i spre cap, apoi o nfurar n folie strlucitoare de aluminiu mpotriva ocului. Ia stai puin! Franco se uit la irul dublu de rni de neptur de pe braul ei drept. Ce-i asta? Sanitarii se uitar cu atenie la nepturi. S m ia naiba, Mahoney, astea sunt urme de dini. O muctur de cine, a zice. i nc unul mricel. Mahoney i urm napoi prin pdure, n timp ce o duceau repede pe tnra femeie la ambulana care atepta i o urcar iute n ea. Credei c o s scape? ntreb el. Sanitarul ridic din umeri. Nu tiu nici mcar dac o putem stabiliza ca s o ducem pn la TRAUMA. Mahoney oft cnd trimise un poliist n uniform la Unitatea General pentru Traumatisme din San Francisco. Stai la ua slii de operaie, comand el. M anuni dac se trezete. Nu mai era treaba lui s se ngrijeasc n continuare. El era detectiv la criminalistic. Avea nevoie de un cadavru, nainte de a-i face treaba. Nu e nevoie deocamdat de noi, Mahoney, spuse medicul legist, Pete Preston, urcndu-se n maina lui. i munca lui venea dup moarte. nc nu, Pete, spuse Mahoney. Dar am o senzaie n oase c e vorba de o crim. Oft, scuturndu-se de evenimentele din dimineaa aceea devreme. Ce-ai zice s-i ofer o ceac de cafea?

10

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 2
n apartamentul din Pacific Heights, unde locuia singur, Phyl Forster se trezi ca de obicei la ora apte i treizeci dimineaa. Nu trebui s opreasc ceasul detepttor pentru c nu avea nevoie de aa ceva. Fcea parte din educaia ei ca medic. nvase s aipeasc chiar cnd avea doar zece minute libere i s se trezeasc la ora obinuit. Azi am treizeci i apte de ani, se gndi ea ndreptnduse spre baie. Surprinztor cum trece anul pe nesimite i curios c nc m simt de treizeci i ase. Se opri i se uit n jur la apartamentul ei elegant. Arunc o privire spre ferestrele uriae cu privelite spre Golful San Francisco, la rafturile de cri, la picturile interesante i la sculpturile unor tineri artiti americani. Admir vechile covoare de mtase care erau rspndite pe podelele pale din lemn, bile i buctria nzestrat cu o tehnic avansat, unde totul era din oel i halogen, n alb, gri i negru. Unii oameni considerau cminul ei, lipsit intenionat de culoare, ca fiind lipsit de suflet, dar Phyl consider c tot ceea ce-i ddeau via erau covoarele, operele de art i crile. Tot restul era doar un fundal, bunuri necesare traiului, care se aflau acolo ca s serveasc, nu s se vad. Simplu, dar bun, ar fi spus cu siguran n mod aprobator o bunic a cuiva. i totul fusese cumprat i pltit de ea nsi. Se mbrca n acelai stil simplu, monocrom, considerat ic de creatorii de mod japonezi. Cu prul ei negru lucios strns ntr-un coc, cu pielea pal, cu rujul de buze rou i ochii de un albastru adnc care preau speriai, era o figur familiar la televiziune i la lansarea de cri n ntreaga ar. n afar de un cabinet de psihiatrie, plin de succes, ea mai scria cri de popularizare a psihologiei i le vindea n milioane de exemplare. Doctoria Phyl se ocup de cstorie. Doctoria Phyl se ocup de menopauz,
11

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Rivalitatea ntre gemeni, Divor, Droguri, Alcool, Violena n familie. Doctoria Phyl putea explica, n termeni simpli, orice traum la care v-ai gndi putnd s v spun cum s-i facei fa sau s o depii. Fcu du gndindu-se la ziua care o atepta: o diminea de clinic la Spitalul General din San Francisco, unde i oferea serviciile, dup-amiaza la Centrul medical al Universitii California, unde era consultant, apoi primea pacieni particulari de la patru treizeci la apte treizeci. Va ncerca s-i reziste circulaiei n drum spre cas. Du, apoi un pahar de vin rou. Dup aceea, nfurat ntr-un halat alb de baie, cu prul negru czndu-i liber din cocul strns, cu faa curat de machiaj i artificii, va lua cina. Singur. Din nou. Dar acum i tergea prul cu prosopul i urmrea tirile de diminea la televizor. Scandaluri politice, circulaie, vremea i nc alte cteva tiri de ultim moment. O alt crim. Un detectiv brbtos relata c victima era o femeie tnr descoperit ntr-o ravin de un brbat care ieise s-i plimbe cinii. Phyl urmri, fascinat, cnd camera TV se ndrept spre echipa de salvare care cobora n ravin spre cadavrul femeii, pe jumtate ascuns n frunziul unui boschet mare. Ei o puser legat pe o targa i ncepur s o ridice. Zri un pr de culoarea cuprului, un bra palid ntins n afar, un picior cu o sanda roie care i mai atrna de un deget. Se cutremur i aps pe butonul de nchidere, ngrozit de propriul ei interes. Vzuse desigur destule cadavre n anii de intern i de rezident la spital, dar acesta era obscen. Tnra femeie arta att de vulnerabil, ultimele ei momente fiind exploatate de camerele de televiziune indiscrete. Cu o sear nainte, ea fusese n via, poate ieise cu prietenii, se plimbase, vorbise, poate luase cina, dansase. Srmana! Phyl tia c trebuia s fi fost fetia cuiva. i fr ndoial c azi i se va spune mamei acesteia adevrul final ngrozitor.
12

- ELISABETH ADLER -

La naiba, fcu slbatic Phyl. Porni usctorul de pr i se uit urt la ea nsi, n oglinda de la baie. Viaa poate fi putred, cum o pot mrturisi muli dintre pacienii ei, dar e oricum mai bun dect ceea ce i se ntmplase tinerei femei. i usc prul, l trase spre spate att de strns, nct o duru pielea capului, apoi l rsuci ntr-un nod la ceaf. Se mbrc repede. Purta lenjerie intim minim, de mtase. Era subire i curbele ei nu aveau nevoie de balene i sutiene Lycra i, n plus, mtasea era luxul ei, secretul de sub faada sever, n negru i alb, pe care o prezenta lumii. Uneori, mprtea acest secret, dar nu prea des n ultima vreme. Ridic din umeri cnd i ncheie jacheta costumului cu pantaloni. Ce dracu, munca era cuvntul de ordine. n plus, celibatul era la mod. Aplecndu-se spre oglind, aplic atent rujul de buze rou, Paloma. Fr ruj, gura ei arta moale i vulnerabil. Colorat, cpt un rou viu, catifelat, parc fcea o declaraie. Era o femeie de care trebuia s ii seama. O femeie n fruntea profesiunii ei. O femeie care tia ce face n fiecare moment al zilei ei. Chiar dac uneori se gndea cu o strngere de inim c nopile ei par puin cam singuratice. i puse cercei de aur i onix n urechi, i nicio alt bijuterie, n afar de un ceas brbtesc, destul de mare ca s poat vedea ora fr s ridice braul, destul de mare ca pacienii ei s nu aib impresia c sttea cu ochii la el. i lu poeta neagr de antilop, i cut cheile i i controla pentru ultima oar uniforma de lucru. Dup ce lu servieta mare, neagr, cu fiele de care avea nevoie n ziua respectiv, lu ascensorul n jos, i lu maina, un Lexus negru compact, la fel de modest ca i ea. Apoi o porni spre lumea real: Spitalul General din San Francisco, de pe Dealul Potrero. Era doar ora opt i douzeci, iar prima ei ntlnire era la ora nou, aa c se duse la bufet s-i ia ceaca de cafea, pe care nu o putuse nghii mai devreme, dup ce o vzuse
13

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

la televizor pe femeia moart. La jumtatea drumului, pe coridor, i schimb prerea. Magazinul italian de delicatese, de peste drum, fcea o cafea mai tare i avea sandviuri fabuloase. Afar auzi sirena unei ambulane. Se ntoarse s se uite. Sanitarii ieir ntr-o clip i, n secunda urmtoare, puneau targa pe alta cu rotile i alergau cu ea, unul innd perfuzia care ducea la braul pacientei, ndreptndu-se spre grupul de medici i surori care ateptau. Trupul pacientului era nfurat n folie strlucitoare de aluminiu, pentru oc. Capul i era legat de targ i sprijinit de sculei de nisip n ambele laturi. Phyl zri doar o fa cenuie, cu vnti, ochi nchii, pr rocat cu snge nchegat. Femeia din ravin! N-a murit, n cele din urm, se gndi ea cu surprindere. Apoi, amintindu-i culoarea ca de cear, adug cu tristee. Nu nc. Cumva sandviul nu mai prea chiar att de atrgtor cum fusese cu un moment mai nainte. Se ntoarse pe clcie i reveni din nou n spital, innd capul n jos, gndindu-se la tnra femeie, la prinii care vor fi chemai la patul ei, la ansele ei de a supravieui. Era clar c avea rni serioase la cap i Dumnezeu tie ce alte probleme interne i externe. Srmana, srman fiin, se gndi ea cu tristee. Scuturnd din cap ca s se limpezeasc, nh o ceac de cafea de la automat i se ndrept pe coridoarele strlucitoare spre biroul ei, ca s-i nceap ziua de lucru. Pn la dousprezece i jumtate, vzuse opt pacieni i murea de foame adunndu-i notiele i fiele i punndu-le n servieta neagr, se gndi nfometat la pui cu roii i la plcint cu busuioc proaspt deasupra. La jumtatea drumului spre u ezit, aruncnd o privire nehotrt spre telefon. Ea nc nu-i putuse scoate din minte imaginea tinerei femei din ravin. n tot timpul discuiilor cu pacienii din dimineaa aceea, imaginea femeii se tot suprapusese n gndurile ei: piciorul cu sandaua roie atrnnd de un deget; faa lovit, la fel de lipsit de culoare ca pietrele de
14

- ELISABETH ADLER -

pe lun; capul nsngerat. O trecu un fior. Se ndrept prin hol spre secia Traum. Recunoscnd-o, sora de serviciu zmbi. V referii la acea Jane Doe care a fost adus aici la ora opt i douzeci i dou azi-diminea, spuse ea repede ca rspuns la ntrebarea lui Phyl. Au presupus c era moart, cnd au vzut-o acolo jos n ravin, dar cnd au adus-o sus, mai avea nc puls. i coaste fracturate; posibil o hemoragie intern i cteva guri n cap, n partea temporal stng. Au dus-o imediat n sala de operaie, dar nu a ieit nc. i ridic ochii de la nsemnrile ei. Bnuiesc c fac al naibii de multe pentru ea, spuse ncurajator sora. Apoi se alert brusc: O cunoatei deci? Phyl cltin negativ din cap. Am vzut salvarea ei azi-diminea, la tiri. Cumva, mi-a rmas n minte. mi nchipui, spuse sora patetic. Pcat c nu o cunoatei, pentru c nu avem identificarea ei. Poliitii cerceteaz ravina n cutarea poetei ei sau a oricror altor dovezi. Dar, din cte tiu pn acum, ea tot o Jane Doe este. Poate c au s-i publice fotografia n ziare, suger Phyl, gndindu-se n continuare la o mam care nu tie c fiica ei e att de aproape de moarte. Cu siguran c atingerea unei mame, vocea ei, simpla ei prezen n aceeai camer ar ajuta mult. Brusc i se pru teribil de important s o gseasc, s o aduc aici. N-au s fie fotografii, spuse sora. Nu aa cum arat acum. Nici propria ei mam n-ar recunoate-o. Phyl oft cu regret, n timp ce i mulumi. Era o nebunie s se implice; nici mcar nu o cunotea pe tnra femeie. Totui, spera c va scpa. Uitnd de plcint, conduse ncet prin trafic spre centrul medical al UCSF. Mai trziu, i consult pacienii particulari i, de data asta, se trezi c i pierde puterea de concentrare. Se simi uurat la ora apte, cnd ultimul ei pacient nu se prezent
15

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

i abia cnd conducea main spre cas i aminti c nu mncase nimic toat ziua. Nu e de mirare c-i pierdeai concentrarea, se cert singur, pentru c se simea vinovat c nu se druise n ntregime pacienilor ei. ntoarse maina pe San some, reveni din nou pe Embarcadero i gsi un loc de parcare chiar n fa la Il Fornaio. Ca de obicei, restaurantul era plin. A putea s v ofer un loc la bar, doctore, spuse chelneria. Phyl trecea adesea pe acolo dup lucru, cnd era prea ocupat ca s se gndeasc s-i pregteasc cina acas, aa c toi cei de acolo o cunoteau bine. Chelneria o ndrum spre un scaun n captul ndeprtat al barului i i ddu un meniu. Phyl comand un pahar de vin rou. Un exemplar din ziarul Chronicle zcea pe tejghea. Publica pe prima pagin o fotografie a scenei de salvare de la ravina Mitchell, iar titlul era: CADAVRUL UNEI FEMEI GSIT N RAVIN. Ea l citi surprins, dar apoi i aminti c, la nceput, toat lumea crezuse c femeia era moart. Probabil c mine ziarele o vor reinstala printre cei vii, dac ceva mai important nu va lua locul tirii. Dac pn atunci nu va fi moart. Ea scormoni pastele finoase, gndindu-se c avea s se ntoarc acas, n apartamentul ei gol, amintindu-i c era aniversarea ei de treizeci i apte de ani. Dintr-un impuls, comand un pahar de ampanie i apoi, aproape instantaneu, regret lucrul sta. O zi de natere srbtorit de una singur nu era o adevrat aniversare. Rsfoi ziarul, oprindu-se la un articol turistic atrgtor despre Paris. Paris, cuvntul nsui suna plin de promisiuni: primvar i castani nflorii, msue de cafenea sub copaci i plimbri pe malul Senei. Cu un brbat drgu n pat, mprind cu el ceti de cafea fierbinte, tare, a doua zi diminea Material de visuri pentru o noapte ploioas n San Francisco.
16

- ELISABETH ADLER -

Oft din nou plin de dorine. i aminti vag c urma s aib loc o conferin de psihiatrie la Paris, mai trziu, n cursul anului. Poate i va gsi timp s participe. Simindu-se mai bine, ceru nota de plat, i pudr nasul i adug puin ruj Paloma pe buze. Femeia care sttea alturi de ea se ntoarse i i zmbi, cnd se ridic s plece. Prul ei rou i se mic n jurul umerilor i Phyl se gndi, cu un fior de tristee, la tnra femeie aflat ntre via i moarte la secia de terapie intensiv din Spitalul General San Francisco. Din main, sun la spital. Operaia neurochirurgical fusese reuit, dar femeia era n com. Doctorii nc nu tiau sigur dac avea leziuni pe creier. Putea trece un timp pn vor ti care era situaia, ntr-un fel sau altul. Lacrimi se rspndir pe obrajii lui Phyl, n timp ce conducea ncet spre cas. i amintea de lucruri de care nu voia s-i aminteasc, lucruri, pe care, ca un bun psihiatru, ncercase s le dea la spate: teama, vinovia i durerea Iar acum, din cauza unei tinere femei cu prul rou, brutalizat, care zcea ntr-un spital, veniser toate napoi n valuri. Eti o proast, i spuse sever n sinea ei. Eti al naibii de proast, Phyl Forster.

17

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 3
Tnra femeie nainta printr-un tunel ntunecat, mai repede, tot mai repede, spre o licrire de lumin. Avea nevoie de lumina aceea, avea urgent nevoie de ea dar, indiferent ct de repede era catapultat spre ea, aceasta era mereu la aceeai deprtare. Dar tia c nu trebuia s o scape, trebuia s o ajung, cci aparinea locului aceluia. Mai repede, i spuse n sinea ei, mai repede, zbori spre ea i atunci czu, ah, Doamne, cdea, alunecnd n jos, cu braele desfcute. Auzea zgomotul vntului n urechi n timp ce cdea ntr-un abis de unde tia c nu se va mai ntoarce niciodat. Nu, ip ea. Nu, nu, nu E-n regul, draga mea, eti bine, nu te ngrijora de nimic. Ea ncerc s deschid ochii, dar i se prea c pleoapele aveau greuti pe ele. i nu se putea mica, nu simea nimic. Nu avea rost s zboare prin tunel spre punctul luminos. n fond, era moart. Nu vreau s fiu moart, ip ea cu ngrijorare. Nu vreau s fiu Nu eti moart, draga mea, spuse sora cu blndee. Eti aici n spital. Ai avut un accident, dar ai s te faci bine. Nu-i face griji din nimic. Tnra femeie nu avea ncredere n ea. tia c abisul o atepta. Atunci, de ce nu pot deschide ochii? opti ea rguit. O s-i deschizi, drag. O s-i deschizi. Acord-i timp. Stai linitit acum. Odihnete-te. Vine doctorul imediat. Ea rmase nemicat, lund cunotin de sunetele din jurul ei: zumzetul ncet al aparatelor i al avertizoarelor electrice, fonetul pnzei apretate i lipitul tlpilor de cauciuc prin camer. Simea i mirosuri: mirosuri de spital, a dezinfectant i spun. i ceva dulce, un miros blnd, floral, care i era deosebit de familiar. Att de delicat, att
18

- ELISABETH ADLER -

de drgu, att de familiar. Dar, pur i simplu, nu-i putea aminti ce era. i cltin capul pe pern, frustrat, apoi gfi din cauza unei dureri ca un cuit fierbinte de la baza craniului, care explod undeva n creier. Stai linitit, drag. Sora o aps napoi pe perne, lat, vine doctorul acum, adug ea, cu uurare. Se auzi sunetul unor pai repezi, apoi simi o mn rcoroas pe mna ei i degete blnde pe pulsul ei. Ei, tnr doamn, suntem bucuroi s te avem din nou printre noi. Vocea doctorului era proaspt, deliberat vesel, ncurajatoare. De ce? ntreb ea cu noua ei voce straniu de rguit. Ai crezut c o s mor? El rse, un timbru plcut, uor, i ea i simi propria gur lrgindu-se ntr-un zmbet. ncercm din toate puterile s nu ne lsm pacientele drgue s moar dup noi, glumi el. Obsedat sexual, opti ea i l auzi rznd din nou. Adevrul, l implor ea. Te rog, spune-mi adevrul. Ea l simi c ezit. Apoi: A fost un accident. Ai fost rnit. Coaste rupte, splina a trebuit s o scoatem Capul, insist ea. Ce-am pit la cap? Fracturi nfundate ale craniului n dou locuri. Am sperat, te-am reparat. Eti ca i nou. Atunci de ce nu pot deschide ochii? ntreb ea plngcios. El i ridic pleoapa stng i o lumin cu o lantern. Aceasta se declan undeva n creierul ei, desctund amintiri despre lumina zilei i strlucirea soarelui. Poate c ieise, n cele din urm, din tunelul ntunecat. Eti real? opti ea, nevenindu-i nc s cread. El i lu minile ntr-ale lui. Ea le simea puternice, linititoare, omeneti.
19

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Te afli n Spitalul General San Francisco. Ai fost n com aproape trei sptmni. Eti n via. Acum, tot ce ai de fcut este s te nzdrveneti. i nu te ngrijora n ce privete deschisul ochilor. Curnd, au s se deschid i apoi o s poi s ne controlezi singur. ntre timp, odihnete-te. Poate mai trziu o s mai vorbim. Atunci o s ne poi spune cine eti. Cine sunt? Mai trziu, spuse el. Nu te ngrijora pentru asta acum. Ea auzi paii lui care se deprtau pe podea, o conversaie n oapt cu sora, nchiderea uii. Din tcerea profund nelese c era singur. Un accident, spusese el. Trei sptmni n com. n San Francisco. n cazul sta, cminul ei era n San Francisco? Se gndi la asta un minut. Prin minte i trecur vagi imagini cu Dealul Telegraph, cldirea Transamerica, podul Golden Gate. Ea i spuse triumftor: l cunoti. Dar nu cunotea spitalul acesta, nu tia unde se afl sau ce se ntmplase de ajunsese aici. Un accident. Cntri cuvntul, vizualiznd un accident de main, scrnetul aspru al metalului lovit de metal, crescendo-ul ascuit al sticlei sparte, mirosul de ars al frnelor i cauciucurilor, dar era ca un film fr personaje. Nu nsemna nimic pentru ea. Nu-i amintea. Se nfior. Poate era mai bine aa. Doctorul vorbise despre rni la cap i de o operaie pe creier. Durerea urc din nou n zigzag, cnd ea ntoarse capul nelinitit i gemu. Apoi nelese. Nu putea deschide ochii pentru c faa i era distrus. O ineau n calmante ca s nu poat vedea ngrozitoarea imagine fr fa ce era ea. ncerc s-i ridice mna ca s o pipie, s urmreasc daunele cu degetele, dar braul i era ancorat cu ace i leucoplast, perfuzii i aparate. Lacrimi de disperare picurar din pleoapele ei nchise, fcnd o dr fierbinte, srat; n jos pe obraz pn la urechi. Sunt ca un copil, se gndi ea; n pat, plngnd n
20

- ELISABETH ADLER -

ntuneric, chemndu-i mama doar c nu exista nicio mam. Mam? spuse ea cu glas tare. Dar tia c mama ei nu era acolo. ncerc s-i aduc o imagine a acesteia n minte, dar nu apru nimic. Curios, se gndi ea uimit, mi pot aminti cum arat cldirea Transamerica i podul Golden Gate, dar nu-mi pot aminti figura propriei mele mame. Nu-mi pot aminti nici mcar numele ei. Numele meu. Cercet ntunericul din capul ei ca s gseasc un rspuns. Nu era nimic. Era doar vid, iar tunelul amenina s o trag din nou napoi, departe de lumin, departe de amintire. Departe de via. O s te simi bine acum, drag. Vocea surorii medicale avea un zmbet n ea. Mine poate o s-i scoatem cteva din perfuziile i aparatele astea. i, poate, dac ai s fii cuminte, o s capei puin ngheat la cin. Nu-mi place ngheata, rspunse ea automat. Atunci, iaurt rece. Asta i place, nu-i aa? Oare? Nu-i putea aminti; i totui, adineauri, i amintise c nu-i place ngheata. Panica o fcu s deschid pleoapele. Acestea se ridicar ncet, ca o cortin de teatru ce dezvluie un decor semintunecat i, totui, amei. Treptat, camera se limpezi. Cineva se apleca asupra ei; lumina din spatele ei prea o aureol. Era o fa de madon. Piele pal, pr negru, buze roii desprite ntr-un zmbet plcut. Ea simi o mn rcoroas pe frunte i madona spuse: Bun. Sunt bucuroas c te-ai trezit n cele din urm. Eu sunt Phyl Forster. Tnra femeie i apuc mna de parc ar fi fost un colac de salvare. Phyl, opti ea, trebuie s m cunoti. Spune-mi cine sunt.

21

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 4
Mahoney se ls pe spate n fotoliul lui turnant din camera brigzii, n circumscripia de poliie, concentrnduse asupra a ceea ce tocmai citise n legtur cu acea Jane Doe gsit n ravina Mitchell. Nimic nu era foarte sigur. Rni multiple, n special dou fracturi nfundate ale craniului, care puteau fi provocate de un instrument neascuit. Pe de alt parte, puteau fi provocate cnd czuse peste stnci. Apoi, erau mucturile de cini. Era clar c ridicase probabil braul drept ca s se fereasc de un atac. Cinele era mare, nu ncape ndoial. E vorba de un rottweiler, un cine de tip doberman, i spusese expertul. Nu un buldog, totui. tia au altfel de muctur. i un buldog nu i-ar fi dat drumul. Oare o atacase un doberman rtcit? O gonise pn la marginea ravinei? Poate se dduse napoi fr s se gndeasc, n abis. El cltin negativ din cap; nu credea aa ceva. Unde era un asemenea cine, era i un brbat. El asmuise oare cinele mpotriva ei? Ridic din umeri cu oboseal. Lumea e plin de nebuni. Orice este posibil. Mai trecu nc o dat peste amnunte. nc nu fusese identificat. La spital era n permanen cte un poliist n uniform i, cum nu auzise nimic din partea lui azi, bnuia c tnra femeie era nc n com. Era nc o situaie de tipul va scpa sau nu? Se gndi la o sinucidere dar decise c nu exista o asemenea ans. Dac vrei s te arunci dintr-un loc nalt, n San Francisco, nu alegi ravina Mitchell. Nu, a fost o tentativ de crim i, dac nu ar fi fost vegetaia pitic, cea care o prinsese i o inuse, ca i minunile neurochirurgiei moderne, atunci ar fi fost crim, pur i simplu, i nu doar tentativ. i Dumnezeu tie c nu e nimic mai greu de dovedit dect tentativa de crim; tia foarte bine c putea fi minimalizat la atac agravat.
22

- ELISABETH ADLER -

n oricare situaie, tnra femeie era perdant. Ea, fie c i pierdea viaa, fie c pierdea satisfacia de a-l trimite la nchisoare pe muli ani pe atacatorul ei. i mpinse scaunul napoi i se duse la automatul de cafea. Obinuia s-i bea cafeaua neagr fr zahr. Gustnd-o, dori s fi fost mai tare, apoi decise c, avnd n vedere cantitatea pe care o bea n fiecare zi, ar deveni probabil o epav tremurnd din cauza cafeinei, dac ar fi aa. Mahoney era un brbat masiv, de treizeci i nou de ani, un fanatic al exerciiilor fizice, care i petrecea timpul liber pe care l avea lucrnd la aparate sau alergnd pe dealuri. Participant de dou ori la maraton n San Francisco, avea planuri n privina unui eveniment asemntor la New York. Poate va participa anul viitor, dac i va putea face suficient timp s se antreneze corespunztor i dac se va lsa de obiceiul cafelei. Totui, ataamentul lui pentru cafein era mai bun dect ataamentul italienilor din familia din partea mamei lui, care beau grappa, rachiul de tescovin, mai mult dect oricine altcineva i totui rmneau n picioare. i partea irlandez, a tatlui su, care i trimiteau pe toi la culcare i mai puteau cnta Galway Bay la captul unei nopi lungi fr s ncurce vorbele. i sprijini greutatea de perete, n timp ce-i sorbea cafeaua, urmrind agitaia unei seri de vineri nc nu prea trzii: o duzin de telefoane care sunau; un beiv care urla obsceniti n partea unde se aflau cei reinui; un brbat cu o privire alb care discuta; o pereche, cu un aer disperat, care cereau ajutor ca s-i gseasc fiul adolescent; unul suspectat c ar fi provocat un incendiu; un tnr acuzat de njunghiere. Se gndi c aveai nevoie de o rbdare de sfnt ca s fii poliist, dar asta nu i se spunea la coala de poliie. Asta i s nu presupui niciodat nimic. Nu putea spune de cte ori lucrul sta s-a dovedit just. Pentru c, oameni buni, se gndi el, ntorcndu-se spre biroul su
23

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ca s ridice telefonul care suna, n lumea real nimic nu este aa cum pare. Da? i ridic din nou picioarele pe birou; cu receptorul prins ntre umr i ureche, sorbindu-i cafeaua. Doctor i mai cum ai spus? i-a revenit acum? Bine, spunei-i c am s o primesc ndat. i controla din nou nsemnrile. O doctori Forster fusese repartizat de neurochirurg s ajute la refacerea lui Jane Doe. Nu tiuse c era o doctori. Oft, dndu-i brusc seama cine era. Femeie i renumit. Grozav. Exact ce-i trebuia ntr-o sear agitat de vineri, cu o ncercare de crim virtual fr indicii. Bnui c el era unul dintre puinii care nu o vzuse la televizor i nu citise niciuna din crile ei. Iar el nu vedea cum putea s-i fie de prea mare ajutor acum. El tia c, dac tnra femeie ieea din com, doctoria Phyl Forster va voi s o protejeze de ntrebrile lui. Iar el tia c avea o treab de fcut. El va voi s o interogheze ct de curnd posibil, nainte ca ea s uite ce inea minte. El decise s o lase pe doctoria Forster s atepte puin. S-i fac doamnei psihiatru un mic test de caracter. S vad dac i putea menine calmul sau va juca cu bietul poliist rolul Domnioarei doctor Mare, Tare i Faimoase. Phyl plecase cu maina direct de la spital spre sediul poliiei. Neurochirurgul i spusese c Mahoney era dornic s discute cu tnra femeie imediat ce va iei din com i voia ca ea s-i explice personal c nu era cazul. Cel puin deocamdat. Ea msur coridoarele, uitndu-se nerbdtoare prin uile de sticl, la haosul organizat din interior. Se gndi c se asemna puin cu spitalul: o felie din viaa real care brusc o scotea din sigurana mediului ei, planificat cu atenie i controlat. Se uit nerbdtoare la ceas. La naiba, unde era brbatul acela? Atepta de zece minute i era epuizat. Poate era o reacie la faptul c o vzuse pe femeie revenind la via, ca un nottor care vine la suprafa de la ap adnc.
24

- ELISABETH ADLER -

Doamne, ce uurare! Apoi, plpirea de team cnd i ddu seama c tnra femeie nu-i amintea nici mcar de numele ei. Oricum, ea i mulumise lui Dumnezeu c era n via, c simurile motorii funcionau bine i c era raional, dei deprimat, bineneles. Domnioar Forster? Ea se ntoarse i ntlni ochii albatri de irlandez ai lui Franco Mahoney. Ochi nezmbitori, remarc ea. i ntinse mna. Sper c nu te inoportunez, dar am vrut s-i vorbesc despre acea Jane Doe a dumitale. Femeia din ravin. Ochii lui devenir mai duri. S-a trezit? Am cerut s fiu anunat n momentul cnd iese din Iar eu am venit aici s-i spun exact asta, domnule Mahoney. Detectiv, o corect el. Detectiv Mahoney. Ea oft. Putea spune de pe acum c el va fi dificil. Era frumos dac i plceau brbaii mari i puternici, cu barba crescut de o jumtate de zi. Avea aproape doi metri, lat n umeri, cu olduri nguste i cu revolverul n toc. Avea pr negru, des, uor ondulat, pieptnat drept spre spate, un nas puternic, maxilar ferm, o gur mare, simpatic, iar ochii lui albatri ca marea aveau riduri la coluri, de parc ar fi zmbit mult. Dei, acum, n-ai fi crezut aa ceva. Dac asta nu era o confruntare fa n fa, atunci ea nu mai vzuse niciodat una. i-a recptat cunotina abia cu o or n urm. Am vorbit cu neurochirurgul i el e de acord c e prea devreme s ncepem s-i punem ntrebri. E nc foarte bolnav. i e tulburat. Mahoney scoase un oftat exasperat. Domnioar Forster Doctor Forster. Ochii lui albatri rnjir batjocoritori spre ea.
25

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Doctore Forster, dumneata nelegi c avem aici o tentativ de crim? Treaba mea este s-l prind pe fptuitorul crimei. Pe asasin. Femeia nu e moart. Pe posibilul asasin, se corect el nerbdtor. Iar treaba mea este s o ajut s se nsntoeasc. Sntate mental, detective Mahoney. n afara considerabilelor ei rni fizice, a suferit un puternic traumatism mental. Dac, dup cum sugerezi, nu a fost de fapt un accident, ci a ncercat cineva cu adevrat s o omoare, i nchipui prin ce trece, ncercnd s-i aminteasc. ncercnd s-i aminteasc? n momentul sta, detective, Jane Doe a dumitale nu-i poate aminti propriul ei nume. Isuse! Se ls pe spate n scaunul lui, ignornd-o. Ea se uita fix la el, mpietrit. Aplecndu-se peste birou, ea i adres cel mai feminin zmbet rugtor. mi pare ru, detective Mahoney, dar este pentru binele femeii. nchipuie-i, dac ar fi soia dumitale, sau fiica dumitale. Nu ai vrea s fie obligat s se confrunte cu faptele care s-au ntmplat, nainte de a fi suficient de bine ca s suporte ocul. Ridic din umeri cu tristee. Femeia asta tnr sufer de amnezie retrograd, de pierdere a memoriei n ce privete evenimentele care au precedat traumatismul. Amnezia e provocat probabil de rnile craniene, dar sunt sigur c i datorit traumatismului mental al atacului. Adesea, n aceste cazuri, memoria revine n mod involuntar. Poate pn mine i va fi amintit; poate va fi dornic s vorbeasc despre asta, dornic s ajung la adevr, n cele din urm. Dac nu, atunci am s ncerc s o ajut. ntre timp, suport alturi de noi. Te rog. El oft. n regul. Dac spui dumneata
26

- ELISABETH ADLER -

Vremurile se pot schimba, se gndi ea cu exasperare, dar brbaii nu. Cel puin nu toi. Bnuiesc c ai dreptate, recunoscu el morocnos. Dar s nelegi c eu sunt la fel de preocupat ca i dumneata, doctore Forster. Cineva a ncercat s o omoare. Dac ea moare, este treaba mea s aduc acea persoan n faa tribunalului, iar ca s fac asta, am nevoie de ajutorul ei. i ce tii despre ea? n afar de vrsta probabil i de cum arat? Pot s-i rspund n dou cuvinte. Nu multe. Cnd a fost gsit, purta pantaloni Levis i o bluz de bumbac alb. Un pulover de camir albastru a fost gsit n apropiere. i sandale. Phyl i aminti sandaua roie care atrna uitat de degetul de la picior al femeii. Se nfior. Nu avea bijuterii? Un ceas, o verighet? Doar cercei cu perle. Perle veritabile? El aprob din cap. Mici, dar veritabile, aa mi s-a spus. Totui, le-ar fi putut cumpra oriunde. La fel i pantalonii i bluza. Puloverul de camir nu are etichet, iar sandalele erau franuzeti. Scumpe, ca i cerceii i puloverul, dar le poi cumpra n magazinele bune din toat ara. Sau chiar i n Frana, bnuiesc. Nicio poet. Am cercetat ravina cu atenie. Nu mai era nimic altceva. Nu exist nicio persoan dat disprut care s corespund cu aspectul ei. Nu exist amprentele ei la fiier. Nu s-a prezentat nimeni care s afirme c o cunoate. Atunci, spune-mi Mahoney, ce te face s crezi c cineva a ncercat s o omoare? El i arunc o privire lung, exasperat, apoi spuse rar i deliberat, de parc i-ar fi explicat unui copil: Ravina este destul de departe, nct ai nevoie de o main ca s ajungi acolo. Nu s-a gsit nicio main prin apropiere. Ea nu locuia n apropiere, aa c nu ieise, pur i simplu, s-i plimbe cinii. Probabil c a fost adus acolo i
27

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

apoi aruncat. Sau, mai probabil, mpins peste margine. N-a fost violat. Phyl tia asta din rapoartele medicale. El ridic din umeri. Poate c n-a vrut s accepte i tipul s-a enervat. Se ntmpl. Mai des dect ai crede, adug el cu tristee. Deci, nu exist dovezi? Nimic altceva dect muctura de cine. i ceea ce ea singur ne-ar putea spune. Iar asta ne aduce napoi la motivul pentru care m aflu aici. i oferi din nou un zmbet i o ridicare din umeri feminin. Aa se pare, spuse el abrupt, ridicndu-se, dnd-o astfel afar. Ai la dispoziie patruzeci i opt de ore. Dup asta, o s trebuiasc s reconsiderm lucrurile. O conduse la u. Mulumesc pentru cooperare, spuse ea sarcastic cnd el deschise ua. El o urmri mergnd pe coridor, remarcnd picioarele ei lungi, suple i micarea oldurilor sub costumul negru. Hei, Forster! strig dup ea. Ea ezit, apoi se rsuci ncet. Sunt doctor, fcu ea cu rceal. Da, doctor. E un mic restaurant italienesc dup col, lng spital. Poate, dup ce vorbim cu fata, dumneata i cu mine am putea merge acolo. Mncm ceva. Comparm notiele. Ea rse de misoginismul lui masculin. Ei, mulumesc pentru invitaie, detectiv Mahoney, i replic ea dulce. Am s m gndesc la asta i am s reconsider lucrurile. *** Phyl era din nou la spital, la ora nou a doua zi diminea, aducnd flori. Toat noaptea se ntrebase ce i se putuse ntmpla tinerei femei, cine putea fi ea,
28

- ELISABETH ADLER -

ngrijorndu-se de ce nu se prezentase nimeni s o recunoasc. Nici o mam nu venise s-i caute fiica pierdut; nici un iubit, nici un so. Nici un coleg sau vreo prieten. Era ca i femeia invizibil era acolo, dar nimeni nu o putea vedea cu adevrat. i, totui, femeia se afla acolo n acea diminea de smbt. n persoan, eznd n pat i mncnd. Avu un oc vzndu-i capul ras, cu cicatricile livide strbtndu-i scalpul, cu faa nc nvineit i umflat, dar drgu de netgduit. Ei, ei, fcu Phyl, zmbind cu o plcere real. Eti drgu azi. Se aplec n fa i o srut pe obraz, punndu-i n poal buchetul mare de flori. Pentru tine. Ochii tinerei femei se mrir de plcere. Le ridic i i bg nasul n ele. Mimoze, opti ea. Un parfum divin. Le-am simit mirosul cnd m-am trezit prima oar. Probabil c tu le-ai adus! Phyl observ c ea recunoscuse florile, dar nu fcu niciun comentariu. Lu un scaun lng pat i accept o ceac de ceai oferit de sor. Cum i merge pacientei dumitale? ntreb ea zmbindu-i ca s-i mulumeasc. Mai bine dect ne ateptam asear, doamn doctor. Se vede c e pe cale de nsntoire. Asear eram ntr-un tunel. Femeia se uit la Phyl cu disperare. M-am gndit c poate eram moart. Era att de ntuneric, ngrozitor! Nu puteam scpa de acolo. Apoi, cdeam, doar cdeam i cdeam ntr-un abis i tiam c nam s m mai ntorc niciodat. Ei bine, acum te-ai ntors, aa c, vezi, totul n-a fost dect un vis urt. Phyl! Tnra femeie se uit n ochii ei. Ce s-a ntmplat cu mine? Phyl ezit, dar tia c trebuia s-i spun adevrul.
29

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

N-a fost doar un vis. Ai czut cu adevrat. ntr-o ravin cu stnci. Din fericire, cderea ta a fost oprit de vegetaia pitic. Erau o mulime de mici tufe. Astea te-au salvat. Femeia se uit n jur, mirat. Atunci, poate din cauza asta mi amintesc cum cdeam m-am tot gndit la anumite lucruri, ncercnd smi amintesc. i pot. Vreau s spun c pot s-mi amintesc unele lucruri despre San Francisco cldiri i podul. Dar numi amintesc unde locuiesc, mi amintesc gustul iaurtului rece i c nu-mi place ngheata. mi amintesc c-mi place culoarea roie, dar nu i dac am o rochie roie. mi amintesc parfumul de mimoze, dar nu i unde l-am mirosit nainte, mi amintesc de tine, de asear, de surori i de doctori, dar nu-mi pot aminti de nici o singur persoan din trecutul meu. Ridic ochii cprui mari, speriai, spre ea i zise: Ce-o s m fac? Phyl o btu uor pe mn, ncurajator. Acum ascult-m. Ai ieit doar de cteva ore din com, doar trei sptmni au trecut de la un traumatism major i de la operaie. Nu e nevoie s-i aminteti niciun afurisit de lucru acum, aa c nu te mai ngrijora pentru asta. Destul de curnd o s-i aminteti. Pn atunci, concentreaz-te asupra unor lucruri mai mrunte. Gndete-te la cri pe care le-ai fi putut citi, la muzic dac-i place, la picturi favorite, la ce fel de mbrcminte i place s pori. mi place ce pori tu. Phyl rse. Era smbt i era n uniforma din afara serviciului, pantaloni negri jeans, pantofi negri sport de antilop, cma alb i jachet neagr de piele. Mai ales cordonul. E de la Tucson? Phyl se uit fix la ea. Cordonul era unul de btina american, fcut din piele neagr cu o cataram de argint i turcoaze. Santa Fe, rspunse ea bucuroas. L-ai recunoscut. Bnuiesc c da.
30

- ELISABETH ADLER -

Tnra femeie arta surprins i ea rse. Vezi, deja i revine memoria, zise Phyl ncurajator. Pur i simplu, mi se pare c este acolo, spuse femeia. Lucrurile sar afar. Ca mimoza i cordonul. Aa merge treaba. i, apropo. Trebuie s o iau din loc. Nu vreau s te obosesc i s stric toat treaba bun. Phyl! Phyl o privi ntrebtor. De ce ai venit s m vezi? Doar nu m cunoti. Phyl ezit. Nu voia s-i spun c o vzuse la televizor. Dar mai era i un alt motiv, unul despre care nu voia s vorbeasc nimnui. Spuse: Am fost n spital cnd te-au adus. Eram preocupat n legtur cu tine. Eu sunt psihiatru i lucrez aici, la Spitalul General de trei ori pe sptmn. Tnra femeie zmbi crispat. Psihiatr. Atunci bnuiesc c sunt n mini bune. i-ai gsit nc un caz de nebun pe care s o ndrepi, doctore. Ochii i se mrir uluii. Doctoria Phyl Forster, zise ea. Tu eti. Eti cunoscut. Ei, ia te uit! i-ai amintit. Da, i rspunse ea mulumit de sine. i mai e ceva care sunt sigur c n-am s uit niciodat: imaginea feei tale drgue care mi zmbea cnd am ieit din acel tunet al disperrii. Phyl i nghii n sec emoia. M bucur c-am fost acolo, zise ea linitit. Ne vedem mai trziu, tnra doamn. Phyl! Tnra femeie o strig napoi, cnd ea era pe jumtate ieit pe u. Doar nc un lucru. Ai o oglind? Vreau s vd cum art. nc nu m pot da jos din pat i se pare c nimeni nu are o oglind de mn n spitalul asta. Phyl ezit; tia c era periculos. Mai nti, pentru c femeia ieise doar de puine ore din com. n al doilea rnd, pentru c era nvineit i lovit i cu faa ei umflat
31

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

i cu capul gol, ras, arta ca naiba. i, n al treilea rnd, ea s-ar putea recunoate brusc i i-ar aminti ce se ntmplase. Era ns prea curnd. Ar fi un oc prea puternic. Poate mine, promise ea, fcnd semne de rmas bun. Am s aduc o oglind.

32

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 5
Eti tnr, i spuse doctorul Niedman tinerei femei, a doua zi diminea. Tare ca un cal. Ar trebui mai mult dect un cap spart ca s te omoare. Dar pe cai i mpuc dac vor s-i omoare, nu-i aa? se plnse ea iraional. Iar pe mine m-au mpins peste stnc. Niedman oft. Detectivul Mahoney l sunase mai devreme n dimineaa aceea i insistase s discute cu tnra femeie. Din cauza asta era ea att de suprat. Nu crede tot ce auzi de la poliiti, i spuse el cu un zmbet vesel. Poate c, pur i simplu, ai venit s te plimbi i ai czut. n fond, cine ar vrea s-i fac vreun ru unei femei tinere i drgue ca dumneata? Nu tiu, rspunse ea simplu. Dar, nu tiu nici cine sunt. Dac a ti, poate a nelege de ce a vrut cineva s m omoare. Se auzi o btaie n u i Phyl Forster intr. Ochii ei albatri arztori i ntlnir pe ai lui Niedman. Am auzit c Mahoney e aici, spuse ea cu furie. i-a cerut dumitale permisiunea s discute cu pacienta? Din nefericire, da. A spus c i-ai dat douzeci i patru de ore i c fiecare or care trece face ca treaba lui s devin i mai grea. Acum, c pacienta s-a trezit, st n pat i poate duce o conversaie, el a dat de neles c ar putea considera c noi mpiedicm calea justiiei. A trebuit s accept, dei nu am fost de acord. Phyl pufni furioas. Arunc spre tnra femeie o pung de la Saks i depuse un srut pe obrazul ei. Pentru tine, i spuse ea. Ca s te spilcuieti pentru dezvelire. Se ntoarse din nou spre Niedman. Azi este ziua n care o s-i vad lucrul manual. Niedman rse cnd se ridic s plece.
33

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

mi pare ru pentru tunsoare, i zise el pacientei, dar eu sunt cel mai bun croitor din instituie. Peste cteva luni, nici n-o s-i mai aminteti c a trebuit s fii crpcit. Ah, sper c o s-mi amintesc, spuse ea artnd alarmat, iar ei rser. Mai nti, totui, trebuie s te scoatem din cmaa asta de noapte de spital i s te mbrcm n ceva mai flatant, zise Phyl. Sora o s te ajute s te schimbi i eu m ntorc ntr-un minut. Tnra femeie se uit dup ea mirat. Apoi, desfcu punga i desfur straturile de hrtie alb, fin. Zmbi cu plcere cnd vzu mtasea roz pal cu dantel. Ce drgu, spuse ea trecndu-i mna peste netezimea rcoroas. Ce minune! Phyl era la telefonul public din hol, sunnd la poliie, btnd nerbdtoare din picior i ateptnd ca Franco Mahoney s ridice receptorul. Te-ai grbit, Mahoney, spuse ea cnd el rspunse n cele din urm. Cu apte ore nainte, ca s nu mai vorbim de perioada de reconsiderare de care am vorbit. Am mai discutat o dat cu chirurgul, rspunse el cu rceal. Mi-a dat permisiunea. Natural, dac el m-ar fi refuzat, n-a fi fcut-o. Phyl scrni din dini. Era un bastard arogant, bgcios, i ar fi putut s-i provoace pacientei ei daune nebnuite. La naiba, omule, ce ai ntrebat-o? De ce nu m-ai lsat mcar s fiu i eu acolo? Hei, hei, eu nu sunt un cpcun. Am fost blnd. N-am insistat, pentru Dumnezeu. Am ntrebat-o ce tie i mi-a zis: Nimic. Am ntrebat-o cum o cheam i a zis c nu tie. Nu m-am putut decide dac spune adevrul sau ne nal. Dumneata eti specialistul, dumneata s-mi spui. Bineneles c nu ne nal, idiotule! Femeia a fost traumatizat. Nu-i poate aminti pentru c, n subcontient, nu vrea s-i aminteasc. A mpins totul ntr-un colior al minii, cu o etichet: Nu deranjai. i e credina mea c, n
34

- ELISABETH ADLER -

mod voluntar, nu o s-i aminteasc. Pn cnd nu se va ntmpla ceva care s-i trezeasc memoria. i atunci? Atunci? Phyl se gndi la asta. Atunci ar fi bine s fie cineva acolo s adune bucelele, asta-i tot. Iar n timp ce spunea asta, nelese c ea va fi aceea. nchise telefonul i se ntoarse ncet n camera pacientei. Aceasta sttea n pat, purtnd cmaa cea nou, roz. Cercet faa lui Phyl s-i vad reacia. Acum, ari mai bine, zise Phyl aprobator. M-am gndit c e unica ocazie din viaa ta cnd pori roz. Zmbi. Cnd o s-i creasc prul, o s treci din nou la bleu. E frumoas. Mulumesc. Dar nu trebuia Vreau s spun, nu sunt nimic pentru tine. Bineneles c eti. Eti ceva pentru fiecare dintre noi, cei de aici. Ai venit la noi sfrmat i noi te-am refcut. i dac tot vorbim despre asta, eti pregtit s te priveti n oglind? Ochii tinerei femei i ntlnir pe ai ei. E cu adevrat ru? opti ea brusc speriat. Nu e minunat, recunoscu Phyl. Adevrul este c faa ta e umflat i foarte nvineit, dar nu e serios deteriorat. Ai acelai nas cu care te-ai nscut, ochii sunt n acelai loc, nai pierdut niciun dinte. Cu alte cuvinte, nu e nimic ce nu poate fi rezolvat de timp i cu un pr nou crescut, Pregtete-te doar pentru imaginea cicatricilor de pe pielea capului. i pentru goliciunea acesteia. Phyl inu oglinda. Tnra femeie se uit ndelung la ea nsi. Lacrimi i izvorr din ochi. Ia-o uor, spuse cu blndee Phyl. Dar nu o cunosc, opti ea, ngrijorat. Nu o cunosc pe femeia asta. Phyl lu un erveel i i terse lacrimile. O s o cunoti ntr-o bun zi, curnd. Am s te ajut s te regseti. i promit. i, oricum, nu ari exact ca tine nsi deocamdat.
35

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Parc vorbea cu un copil, se gndi ea. i apoi, brusc, dori i ea s plng. De ce eti att de bun cu mine? ntreb femeia, apsndu-i capul de mna rcoroas a lui Phyl. Eu sunt un nimeni. Nimic. O nonpersoan fr importan. Nu eti obligat s fii drgu cu mine, eti ocupat, plin de succes, cunoscut. De ce te osteneti cu mine? Din cauza inimii mele de aur, spuse n glum Phyl. Nu, nu-i asta. E ceva mai mult, nu-i aa? Phyl aprob din cap. Nu vrei s-mi spui? Tnra femeie i inea acum mna ei, inversnd rolurile. Lui Phyl i se strnse inima, iar muchii de la ceaf devenir rigizi de ncordare. Vocea i tremur cnd zise: Poate, ntr-o zi. Cnd o s fii mai bine. Apoi se reculese i spuse cu seriozitate: Am nceput s uit regulile. Tu eti pacienta. Iar eu sunt analistul, prezent aici ca s te ajut. Nu invers. Se uitar una la cealalt. Phyl i reinu lacrimile i ntinse mna dup erveel. Dac eti n continuare pregtit s m lai s fiu medicul tu, cred c poate, n fond, eti nebun. i se ntinde rimelul, spuse cu blndee tnra femeie. i se zice c rezist la lacrimi! i zmbir una alteia, apoi Phyl ntinse braele i o mbri. Am simit, pur i simplu, c ai nevoie de cineva n jurul tu, zise ea. De ce n-a fi eu? Nici nu m pot gndi la cineva mai bun. Ochii li se ntlnir din nou. Poate doar cu excepia mamei mele, adug tnra femeie gnditoare.

36

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 6
E straniu s fii anonim, se gndi tnra femeie, uitnduse n oglind la obrazul ei, o sptmn mai trziu. Straniu, dar cumva panic. n fond, dac nimeni nu tia cine e, atunci nimeni nu va ncerca s o omoare. i, oricum, de ce ar vrea cineva s o omoare? Ce fcuse oare ca s creeze o asemenea furie, o asemenea violen din partea unei persoane? Se uit n jos, la irul de cicatrici roii de pe bra, unde doctorii au spus c o mucase un cine. Cu siguran c ar fi trebuit s-i aminteasc asta. A fost un cine mare, i spusese detectivul Mahoney. Un rottweiler sau un doberman. Cunotea ea oare o persoan cu un asemenea cine? o ntrebase el. Tot ce putuse face a fost s clatine negativ din cap i apoi gfise de durere i dusese minile n sus. mi pare ru, spusese Mahoney, i ea putuse citi simpatia n ochii lui calzi, albatri. ntr-adevr, nu vreau si fac ru. Dar ntre noi, doctoria i cu mine, trebuie s lmurim lucrurile. Eu trebuie s-i cunosc trecutul i ea lucreaz pentru viitor. Avem nevoie doar de ceva informaii de la dumneata. M strduiesc, a spus ea privind cu disperare n ntunericul din mintea ei, n cutarea unei amintiri rtcite. Nu m pot gndi dect la faptul c dumneata nu ari ctui de puin aa cum credeam eu c trebuie s arate un detectiv. Ochii lui se ncreir la coluri cnd zmbi sarcastic: Jacheta de piele e doar o deghizare ca s-i prostesc pe rufctori i s-i fac s cread c sunt unul dintre ai lor. N-or s cread asta niciodat. Eti prea drgu ca s fii un criminal. i zmbi i ea. Ai fi surprins s tii ct de drgui pot prea o mulime de criminali. n felul sta conving ei femeile
37

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

drgue, ca dumneata, de exemplu, s-i lase s le conduc acas. Sau s le scoat la o ntlnire. Ea tia c el cuta o reacie i ar fi dorit s i-o poat oferi. Poate c eu nu eram tipul de femeie care s fie agat ntr-un bar i care s-l lase pe tip s o conduc acas, zise ea cu ndoial. Chiar crezi c eram att de proast? Nu, nu cred. Dar e al naibii de sigur c eti drgu. Cine tie, cineva poate te-a urmrit. El nu ajungea nicieri i ea l auzi oftnd cnd se uit n jos, la carneelul galben cu doar cteva notie mzglite n el. mi pare ru, zise ea. Vreau ntr-adevr s-i fiu de ajutor. Vreau s tiu cine sunt. Poate c nu-mi amintesc doar pentru c m simt mai n siguran aa. Dac nimeni nu tie cine sunt, nimeni n-o s vrea s m omoare. El ridic din umeri cnd se ridic s plece. Spune-i asta doctoriei Phyl, zise el. E mai mult pe linia activitii ei dect pe a mea. Totui, nc un singur lucru. Cnd te-am gsit, purtai haine uoare prea subiri pentru San Francisco la nceput de martie, cnd restul rii e sub ghea, n afar de cteva puncte mai fierbini. Poate c tocmai ai sosit dintr-o ar mai cald. Mexic? Poate Florida? Sau Hawaii? Orientul ndeprtat? Am controlat liniile aeriene, dar n-ai s crezi ct de multe femei cltoresc singure spre acele locuri de vacan i ct de multe zboruri sunt n fiecare zi. Le controlm pe toate, individual, dar dac ntmpltor visezi la noapte c eti n avion, anunm pe care rut. O s m scuteasc de al naibii de mult timp. El i fcu vesel cu ochiul cnd iei pe u, iar ea rse, dei asta fcea s o doar capul. Dar tot nu-i amintea chipul din oglind. i nu-i putea aminti dac se urcase ntr-un avion. i nici nu-i recunoscuse hainele cnd el i le artase.
38

- ELISABETH ADLER -

Se chircise de groaz la vederea petelor de snge de pe bluza de bumbac i de pe pulover, dar atinsese sandalele roii de piele i citi eticheta din interior: Stephane Kelian, Paris. Simi ochii lui Mahoney aintii asupra ei cnd ezit i i trecu degetele peste etichet. Paris, fcu ea cercetndu-i creierul ca s-i explice emoia pe care o simea. Dar nu era nimic i ea izbucni n lacrimi. Phyl sosise atunci i, practic, l dduse afar din camer pe Mahoney. Brut, strig dup el pe coridorul strlucitor de spital. D-mi puin rgaz, doctore, ip el, deprtndu-se, cu braele desfcute rugtor. Sunt doar un tip care-i face meseria. Ahh! Phyl rmase fr glas i lacrimile tinerei femei se transformar n rs la vederea feei ei nfuriate. Atunci, Phyl i sugerase s o hipnotizeze. Am fcut toate testele, am ncercat totul, a spus Phyl i, sincer vorbind, nu am ajuns nicieri. Amnezia retrograd reacioneaz adesea la hipnoz. Dar crezi c eti gata pentru aa ceva? Gata ca s aflu adevrul, vrei s spui? Oricare ar fi? Phyl aprob din cap cu simpatie. Oricare ar fi. Oricum, vreau s tii c poi conta pe mine ca s te sprijin. Indiferent ce s-ar ntmpla. tiu. Legtura dintre ele devenise prietenie n puinele sptmni n care se cunoscuser una pe alta. Una dintre femei cuta s-i absolve trecutul, cealalt l cuta. Phyl intr pe u, ducnd un buchet uria de mimoze. Azi era ziua experimentului. Astea sunt primul lucru care a declanat o amintire, zise ea aranjnd florile pe mas. Poate au s te ajute. Ea trase draperiile i se aez n faa patului n camera ntunecat.
39

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Eti nervoas? ntreb ea btnd-o uor pe mn ncurajator. Tnra femeie aprob din cap. Nu e cazul s fii. Relaxeaz-te. Golete-i mintea i ascult-mi vocea. Ea fcu ce i se cerea. Vocea lui Phyl era joas, mngietoare, ritmic. Ochii pacientei se nchiser la comand i ea fu transpus napoi n timp, un drum att de lung, un timp att de ndeprtat. Unde eti acum? ntreb Phyl cu blndee. Tnra femeie inspir adnc uimit. Ah, e un loc drgu, att de frumos. E locul care-mi place cel mai mult din lume. Vocea ei era uoar, copilroas. i unde e locul acela? E departe, departe. Ah, da e foarte departe. E att de linitit tii unde se afl? Vocea ei se poticni. Unde, nu tiu nu sunt sigur Phyl vzu c era dezorientat i zise repede: Spune-mi ce vezi n locul acela frumos. Un copil stnd pe treptele unei minunate vile roz. Aud cntecul a o sut de psrele, simt rcoarea marmurei pe picioarele mele i cldura soarelui pe fa. i ah simt mirosul mimozei Aud doar psrile i fonetul unor copaci nali n briz i i nc ceva. Phyl se aplec mai aproape. Expresia pacientei se schimbase de la bucurie nevinovat la team ngheat. Ce este? ntreb Phyl repede. Mie poi s-mi spui, poi s-mi ncredinezi secretul. Pai pe pietri. Cineva vine pe alee. Vine mai aproape, mai aproape Un nor mare, negru, st deasupra mea, m nbu, ascunde vila cea frumoas, roz, i lumina Nu mai simt dect mirosul mimozei. Lacrimi i alunecau pe fa i Phyl o urmri tcut un moment.
40

- ELISABETH ADLER -

Srman copil, opti ea. tii cine vine pe alee? Tnra femeie cltin din cap negativ, plngnd tcut. Copila eti tu? Ea neg din nou din cap. Nu tiu. Pur i simplu, nu tiu cine este. tii ce vrst are copila? Non, je ne connat pas.2 Phyl clipi surprins. Mi-ai rspuns n francez. Vorbeti fluent limba asta? Oui. Cest le mme pour moi, franais ou anglais.3 i, poi s-mi spui unde ai nvat franceza att de bine? Eu eu nu tiu. Din nou era necjit i Phyl mai puse o ultim ntrebare: Ai un nume franuzesc? Numele meu? N-am nume nu tiu E-n regul. Nu te necji. Dar vreau s-i aminteti tot ce mi-ai spus despre vila cea roz. Poi s te trezeti acum. Hai, deschide ochii. Uit-te la mine. Ochii pacientei se deschiser brusc. Ridic mna s-i tearg picturile de pe obraji. Lacrimi? spuse ea mirndu-se. De ce plngeam? Peut tre vos mmoires sont tristes?4 Tristes?5 Se uit cu uimire la Phyl. Apoi zise: Doamne! i-am vorbit n francez. Ce nseamn asta, Phyl? Se uit rugtor la ea. Te rog, spune-mi. Phyl reproduse ceea ce relatase ea despre vil. i aminteti s i se fi ntmplat aa ceva? Femeia cltin negativ din cap, cu furie. Ah, Doamne, a fi dorit s-mi amintesc. Nu fi suprat. E un progres. Chiar o sprtur, a zice. Zu? Chiar crezi?
Nu, nu tiu. (fr.). Da. Pentru mine e acelai lucru, francez sau englez. 4 Poate c amintirile tale sunt triste? (fr.) 5 Triste? (fr.) 41
2 3

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Arta patetic de ncntat la mica raz de speran pe care i-o oferea Phyl. i-am spus numele meu? Phyl rse. Nu, nc nu. Dar nu putem continua s-i spunem Jane Doe la infinit. De ce n-ai merge mai departe i s-i alegi un nume? Orice nume care-i place. Gndete-te la toate rocatele faimoase din istorie. Beatrice! spuse tnra femeie gnditoare, dup un timp. tii, Dante i Beatrice. E destul de faimoas, n plus, nu m simt ca o Rita Hayworth sau ca o regina Elizabeta I. Mm, Beatrice Bea. Sun bine. i ce-ai zice de French, dat fiind faptul c franceza a fost primul lucru de care i-ai amintit? Bea French. Sun grozav. Ea rse bucuroas, ndeprtndu-i deocamdat groaza de a nu ti cine este. Acum poate am s fiu din nou cineva, n loc de un nimeni anonim.

42

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 7
Era ora apte seara, dou sptmni mai trziu, i Mahoney tocmai i terminase schimbul, cu trei ore mai trziu ca de obicei. tii, tu o faci doar ca noi ceilali s ne simim prost, se plnse detectivul Valentino Benedetti. De ce nu poi tu s termini la timp, ca i noi ceilali? Era un brbat nalt, cu o fa roie, o burt umflat de bere i picioare plate, care constituiau otrava vieii lui i inta glumelor tuturor poliitilor din camera brigzii. Era cunoscut c lucra cele mai puine ore. Cumva, i mergea treaba asta. n afar de cazul cnd se fceau ore suplimentare legale, pltite. Stteau n barul Hanran, ncercnd s rezolve problemele zilei la o bere. De ce bei doar porcria asta slab n locul unei beri adevrate, ca berea Bud? Ce fel de poliist eti tu, Mahoney? Un poliist obosit, Benedetti, asta sunt. Tocmai am petrecut patru ore nvrtindu-m pe la tribunal ca s ncerc s bag la zdup un ho ignorant care a jefuit-o pe bunica lui i apoi a legat-o de stlpul patului cu un ciorap. Surpriz, surpriz, ea a murit. El a pledat c e nevinovat. A vrut doar s o lege n glum, a zis. Faptul c ciorapii erau legai n jurul gtului ei i c ea s-a sufocat pn a murit n faa ochilor lui nu nsemna nimic. A dat spectacolul vieii lui. A spus c are doar nousprezece ani, o iubea pe btrna doamn, i fusese ca o mam. A fost doar o chestiune de moment, copilreasc, el, de fapt, era un biat bun. i avea o grmad de martori ca s dovedeasc asta. O aduntur neruinat de mincinoi cum ntlneti uneori. A primit doi ani cu suspendarea pedepsei i cincizeci de ore de munc n folosul comunitii. Isuse, Benedetti! Te-ai ntrebat vreodat de ce eti poliist?
43

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

i bur berile n tcere, contemplnd inechitile sistemului juridic american. Benedetti mai comand dou i barmanul le alunec pe tejghea, mpreun cu un bol de sratele. Ai mai aflat ce s-a ntmplat cu fata din ravina Mitchell? ntreb Benedetti, lund o nghiitur mare de bere Budweiser. Vreau s zic c tiu c n-a murit i c, tehnic, nu e problema ta. M ntrebam doar dac atacatorul a aprut la suprafa. Adic, dac a venit din nou s tatoneze n eventualitatea c ea i va aduce aminte cine este acesta i le va spune poliitilor. Mahoney cltin din cap. Am fost ocupat n ultimele sptmni. N-am aflat nimic controlnd liniile aeriene, nimic la persoane disprute i nimic la amprente. Nimeni nu a venit s o caute i, dup cte tiu, ea e nc n spital, refcndu-i rnile de la cap. Totui, lucrul interesant a fost muctura de cine. Sunt o mulime de case mari n partea aia i majoritatea au cini de paz. I-am controlat, dar nu tiu cum se face c am dat doar de animale dulci, mici, de cas. n noaptea atacului, toi fuseser n casele lor frumoase, hrnii cu Alpo, cu fripturi i cu afeciune. Cel puin aa pretind proprietarii lor i nu exist nicio cale de a dovedi contrariul. i sunt cu toii ceteni solizi, familii ale unor stlpi ai societii, bogai i pe poziii. El rnji batjocoritor. Dar tu i cu mine tim totul despre stlpii societii, nu-i aa, Benedetti? tim c nu trebuie s avem ncredere ntr-un brbat lundu-ne dup croiala hainelor lui i dup sumele de bani din contul lui n banc. Pentru c dedesubt e doar un brbat. Ca tine i ca mine, rspunse Benedetti ntristat, comandnd nc dou beri. Doar c noi nu avem contul mare n banc. Mahoney ridic mna.

44

- ELISABETH ADLER -

Eu nu mai vreau, prietene. Am s sun la spital s vd dac pot s-i fac o vizit tinerei mele Jane Doe, nainte de nchidere pentru noapte. Mulumesc pentru bere. O porni prin barul aglomerat spre telefonul public, form numrul spitalului, spuse cine e i ceru s i se fac legtura la camera surorilor de la etajul tinerei femei. Pacienta doarme, detective Mahoney, i spuse sora, dar doctorul Niedman tocmai i-a terminat vizita. Ai vrea s vorbii cu el? Sigur. i mulumesc. Niedman veni la telefon prnd tracasat. Nu v rein, domnule, spuse repede Mahoney. M ntrebam dac m putei aduce la zi cu progresele acelei Jane Doe din ravina Mitchell. A, vrei s spui, Bea French, zise cu oboseal Niedman. Scuzai-m! Bea French? Mahoney aproape url la Niedman. Nimeni nu se ostenise s ia legtura cu el i s-i spun c i amintise cine era. Atunci, sta e numele ei? Nu chiar. Ea i cu Phyl Forster l-au inventat. Dup ce doctoria Forster a hipnotizat-o i a descoperit c vorbea fluent franceza, au crezut c e un nume potrivit. Mahoney simi cum i se ridic tensiunea n vene ca seva. La naiba, buna btrn doctori Forster a mers cam departe i a hipnotizat-o pe fat fr mcar s-i spun i lui. Dumnezeu tie ce-i mai dezvluise n afar de faptul c vorbea franceza. Explod de furie. Era primul element real pe care-l aveau i el era ultimul care-l afla. i mulumi lui Niedman, nchise telefonul i se uit la ceas. Era aproape opt i jumtate. Se ndrept spre parcare, privind automat la copiii care se zbenguiau pe trotuar. Acetia se topir repede n noapte. El cunotea cteva chipuri i bnuia c nu aveau de gnd nimic bun, nvrtindu-se n ploaie, dar el ieise din serviciu i se grbea. n seara asta obinuse ceva.
45

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Maina lui neagr, Mustang 69 decapotabil, porni la prima cheie, dar el sttu cteva secunde ca s se bucure de zgomotul limpede al motorului, nainte de a demara n scrnet de cauciuc i adrenalin. Phyl Forster locuia pe o strad impozant, ntr-o cldire foarte elegant n Pacific Heights. Mahoney i parc maina pe liniile galbene i se uit la intrarea cu acoperi, la portarul n uniform, la faada ntreinut imaculat. Fluier. Doctoriei Forster i mergea bine. Bgndu-i minile n buzunarele blugilor, se ndrept repede spre intrare. Portarul se uit la el bnuitor pn i art legitimaia, apoi l ls n grab s intre. Mahoney vzu holul n marmur acoperit cu un pogon de covor persan, uriaele oglinzi cu rame aurite care reflectau vaze de cristal cu flori proaspete i consolele antice i fotoliile comode, capitonate. Se ntreb ct era nota de plat a ntreinerii apartamentului doctoriei. Atept pn cnd portarul telefona s vad dac doctoria Forster voia s-l vad. Putei urca sus, i spuse el n sil, n cele din urm, lui Mahoney. Nu era obinuit cu poliia n cldirea lui linitit, bogat. Apartamentul 10B. Mahoney pi cu grij pe covorul persan spre ascensorul panelat n lemn. i control aspectul n oglind, n timp ce ascensorul urca fr zgomot. i netezi prul, scutur picturile de ploaie de pe jacheta lui de piele i se gndi la ce voia s-i spun doctoriei despre Bea French. nc mai fierbea de furie. Ua spre apartamentul 10B era deschis i el intr. Phyl purta un halat mare, alb, de baie, nu era fardat, iar prul negru i atrna liber pe umeri. Sttea ghemuit pe o canapea neagr i arta obosit i extenuat. Se uit fix la el, dar nu se ridic. Crui fapt i datorez onoarea, Mahoney? ntreb ea obosit. Nu e cam trziu ca poliitii s vin n vizit? Fr s zmbeasc, furios, el se uit fix la ea.
46

- ELISABETH ADLER -

De ce naiba nu mi-ai spus c o s-o hipnotizezi pe femeie? De ce nu mi-ai spus rezultatul? Cum naiba se ntmpl c eu sunt ultima persoan care afl ce se ntmpl cu Bea French? Ochii ei de safir se ntunecar de o furie brusc. Cum ndrzneti s ipi la mine? url i ea. Nu mi-ai spus c nu te mai preocup? Dect dac murea, bineneles. Atunci ai fi putut avea o zi de lupt. Poliistul detept, brbtos, iubitul mijloacelor de comunicare n mas, care rezolv nc o crim. Ei bine, mi pare ru c te dezamgesc, Mahoney, dar ea n-a murit. Este foarte vie i acum e n sarcina mea, nu n a dumitale. El se aplec deasupra ei, cu minile n buzunare. Ochii lui i ntlnir pe ai ei cnd spuse linitit: i ce crezi c o s fac ucigaul cnd o s afle c Bea e nc n via? C, n fond, nu a omort-o? Dumneata eti cea deteapt, doctore. Spune-mi dumneata. Oricine ar fi, o vrea moart. Cum e vechea zical? Dac nu reueti de prima dat, ncearc din nou? Ascult-m pe mine, doctore, aa o s fac. Amuit de oc, ea l privi fix. El se gndi c, deodat, ea arta vulnerabil, avnd faa ncordat i lipsit de culoare. El se rsuci, deprtndu-se i uitndu-se n jur n apartamentul somptuos de simplu, imaculat. Totul strlucea, totul era aranjat cu grij, totul era la locul lui. i scoase jacheta neagr de piele, o arunc pe fotoliul Eames, care arta de parc nimeni nu ezuse vreodat pe el, i se duse n buctria imaculat de inox i granit. Deschise frigiderul, controla coninutul acestuia, apoi ncepu s scoat diverse lucruri din bufet. Ce naiba faci acolo? Vocea ei tremura de oc i de oboseal. Cam ce se vede c fac? Pregtesc cina, pentru c nu ari c ai avea putere s-o faci. Pregteti cina! Nu te-am chemat la cin. Nu te-am invitat nici mcar la un pahar! El i arunc un rnjet batjocoritor.
47

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

tii ce nu e n regul cu tine, Forster? Stai pe fund toat ziua. Sau poate c statul ntins pe canapea e de vin. Ar trebui s te miti, s te antrenezi, s alergi. S-i faci muchii s lucreze. S-i ascui celulele creierului. Ca ale tale, presupun. Se arunc de pe canapea i se aplec amenintoare peste tejgheaua de granit negru care o desprea de buctrie. El i ridic privirea de la roiile pe care le tia. Crezi c sunt doar un biat ignorant de pe o strad lturalnic, nu-i aa? Un tip care s-a ridicat cu greu la rangul de detectiv. tii ce? Ai dreptate. i a fost dur. i ridic umerii lui lai, foarte expresiv. O burs la Berkeley, muncind n orice slujb gseam ca s pot s i mnnc. Am absolvit cu magna, avnd o diplom n literatura englez. Teza mea a fost despre efectul poeziei romantice europene asupra atitudinii americane de azi fa de relaiile umane. Eram n anul doi la Stanford, cnd am decis c vreau s fiu poliist, n loc de profesor. Ochii lui i ntlnir pe ai ei cu rceal. Doar aa, ca s tii cine sunt, doctore. Ea l privea n tcere. Mnecile cmii lui erau suflecate n timp ce tia roiile i fluiera ncet o arie din Traviata, al crei titlu nu i-l amintea. Apoi se prbui ntr-un fotoliu i i puse capul n mini, ruinat. mi pare ru, zise ea. Dar sunt att de al naibii de obosit. A fost o zi lung. O sptmn lung, o lun, un an i, oricum, tu greeti. Eu sunt cea care m-am ridicat de pe strzi. El arunc legumele ntr-o tigaie cu puin ulei de msline, apoi i puse braele pe piept, sprijinindu-se de tejghea, ateptnd cu gravitate ca ea s-i spun povestea. Dar faa ei palid art brusc nchis i ncordat, cuprinsa de o durere de care i amintise i pe care nu avea de gnd s io dezvluie. Oricum, nu, deocamdat. Sunt att de ocupat s am grij de problemele altora, nct nu-mi mai rmne timp, spuse ea n cele din urm,
48

- ELISABETH ADLER -

cltinnd din cap cu uimire. Nu am timp pentru mine. mi car problemele dup mine, acas. El se uit n jur n camera rece, perfect, frumoas. Da, pot vedea asta. Arat de parc ai uitat s locuieti aici. El lu o sticl de vin rou din raft i control eticheta. Marf bun, spuse el aprobator, turnndu-i un pahar plin. Mama mea italianc mi spunea c un pahar de vin rou i aduce unei fete puin culoare n obraji i cldur n inim. Am sperat ntotdeauna c e adevrat. Ea zmbi n timp ce lu o sorbitur, uitndu-se ostenit n pahar. El travers camera i studie colecia de compact-discuri. Curnd, sunetul pur al vocii lui Callas cntnd o arie din Norma strbtu camerele tcute ca o briz proaspt. Cincisprezece minute mai trziu, ea sttea n faa lui la masa din buctrie cu o farfurie aromat de paste finoase i sos tomat proaspt n fa. mi pare ru, n-am gsit pine, spuse el turnnd vin n pahare. n afar de o coaj uscat care trebuie s fi stat acolo de o sptmn. Bnuiesc c nu prea mnnci pine. Te gndeti tot mereu la greutate. Nu m gndesc, i replic ea indignat. mi place plcinta i pinea cu msline i pinea cuttorilor de aur. i nu m gndesc mereu la siluet. Slav Domnului, nu e nevoie. Deocamdat. El i zmbi cnd bg n gur o furculi de paste finoase, savurndu-le. Ea i ddu seama prea trziu c el o momea. Doar c nu iau masa acas prea des, zise ea simind nevoia s se explice. De obicei, e trziu i iau ceva, n drum spre cas. i de ce n-ai fcut aa n seara asta? Eram prea obosit ca s-mi pese mcar. Sau prea singur, spuse el sorbind din vin i privind-o cum mnnc.
49

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ea l privi un moment, dar nu zise nimic. l urmri traversnd camera cnd se duse s schimbe compactdiscul. Gndi c merge ca un atlet, pe ncheieturile degetelor. Elegant, ca o panter. Doar c pantera asta umbl prin jungla strzilor oraului. Apoi, i aminti ce spusese el despre criminal i brusc i fu team pentru Bea. El reveni i se aez n faa ei, cu coatele pe mas, sorbindu-i vinul i privind-o mncnd. Ea termin pastele i oft cu satisfacie. A fost minunat. E prima mas gtit n cas pe care am mncat-o de un an ncoace. Se ls pe sptar i se privir unul pe cellalt. Ce-i doreti de la via, Mahoney? ntreb ea, brusc curioas. El rse, respingnd ntrebarea. Ah! S fiu ntr-o bun zi eful poliiei. Sau s candidez pentru funcia de primar, ca oricare alt poliai. i? i ce? i ce vrei tu de la via, doctore? Ea i desfcu larg braele, artnd frumosul apartament, covoarele scumpe, operele de art. Ce poate s vrea mai mult o femeie? spuse ea n defensiv. Eu am totul. Aa se pare, doctore, spuse el ridicndu-se brusc i mbrcndu-i jacheta. Ea se uit urt la el. El nu zisese nimic, dar ea tia la ce se gndea. Poate i dorea un brbat care s o iubeasc sau copii sau un cmin fericit, agitat, sau poate un cine, sau doi. La naiba, ce fcea? l lsa pe poliistul sta viril, misogin, romantic, iubitor de art, dedicat exerciiului fizic, s-i pun ordine n via? Ea i organizase complet viaa, totul era la locul lui. Nu-i aa? Eti obosit, spuse el ntinznd mna. Mulumesc pentru cin i pentru companie. Anun-m ce se mai ntmpl cu Bea.
50

- ELISABETH ADLER -

I se prea curios s aud noul nume al tinerei femei de pe buzele lui Mahoney, de parc rostirea lui o aducea din nou la via. O nviere, se gndi ea cnd nchise ua n urma lui. *** Doctorul Niedman o atepta a doua zi diminea. Pacientei noastre i merge bine, doctore Forster, spuse el. De fapt, destul de bine ca s fie externat. i ridic privirea de pe notiele sale. ntrebarea este, desigur, unde s fie externat. Am neles de la detectivul Mahoney c investigaia lui n-a dus nicieri i, ntruct nici dumneata nu ai obinut nimic, nu tiu ce s fac cu ea. Nu pot s o bag ntr-o secie de psihiatrie, dat fiind faptul c nu are nimic anormal din punct de vedere mental, n afar de pierderea memoriei. Pe de alt parte, cum ar putea face fa dac, pur i simplu, o lsm n seama ajutorului social? Phyl se gndi la Bea, care avea capul ras i cicatricile acelea ngrozitoare, fr s tie nimic despre ea nsi, nici mcar ce i se ntmplase. Se gndi la ea cum ar iei singur afar pe strzi i i aminti ce spusese Mahoney, cu o sear nainte. Dac ucigaul ar ti c e n via, ar putea ncerca din nou. Poate c tia deja, din ziare. Poate c atepta pur i simplu ca ea s ias din spital. Bea poate locui cu mine, spuse ea repede. n fond, eu sunt cea rspunztoare pentru refacerea ei. Sprncenele groase ale lui Niedman se ridicar cu surprindere deasupra ochelarilor. Oare asta nu depete chemarea datoriei, doctore Forster? Mi-e simpatic, spuse n aprare Phyl. Am devenit prietene, nu e doar o relaie ntre doctor i pacient. neleg. Oricum, e o tnr femeie simpatic i sunt bucuros de oferta dumitale. Cu siguran c va ajuta la rezolvarea dilemei mele. M gndeam sa-i dau drumul la sfritul sptmnii viitoare, dac i convine?
51

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Phyl se duse s-i spun lui Bea vestea cea bun. Au trecut ase sptmni, spuse ea. Probabil c te-ai sturat i eti obosit s te tot uii la aceti patru perei, aa c poi veni s te uii la ai mei, ca o schimbare. Mcar privelitea e mai bun, dei nu pot garanta c i mncarea va fi la fel. Se gndi la pastele delicioase ale lui Mahoney i zmbi. Bea rse cu ncntare. Crede-m, orice e mai bun dect mncarea de spital. Dar eti sigur, Phyl? Vreau s spun, i impui teribil de mult s primeti o strin Hei, hei, ce vrei s spui? O strin? S nu uitm c acum eu te cunosc mai bine dect oricine altcineva. n plus, mi placi. i o s fie vesel s am o coleg de apartament. Nam mai avut plcerea asta din colegiu. Rse, uitndu-se n jur n camera goal de spital. Mcar nu ne vom lupta pentru spaiu de dulapuri. n seara aceea, Mahoney trecu din nou pe la ea, surprinznd-o pe Phyl. Iar de data asta aduse cu el un dar: o ncnttoare pisicu siamez, crem-ciocolatie. Arta micu n minile lui mari, torcnd ncreztoare, sigur c va fi iubit. M-am gndit c apartamentul tu e prea singuratic, i explic el. O pisic o s te in ocupat, n-o s te lase s devii interiorizat. Gndete-te la ea ca la o terapie. i, s nu greeti, tipul sta de pisic i nchipuie c e o fiin uman. Faci ce-i spune ea. Vrea s se joace, te joci. Vrea s mnnce, o serveti cu mncare. Vrea s te mbrieze, te lai mbriat. Aa c, spune-mi acum, doctore, poate nu eti pregtit pentru aa ceva, pentru c, n cazul sta, o duc napoi la cresctorie. Cine e cresctorul? Ochii albatri ai pisicuei se uitar fix ntr-ai ei. Mtua mea, Sophia, din Sacramento. Ai fcut tot drumul cu maina pn la Sacramento ca s-mi aduci mie pisicua? El arta nepstor.
52

- ELISABETH ADLER -

M-am gndit c ai nevoie de ceva de care s-i pese. Te scoate din eul tu, din moment ce trebuie s te gndeti la cineva n afar de tine. Chiar i la o pisicu. Ea l privi acuzator. Ai vrut s m faci mai uman. El zmbi. Bnuiesc c se poate spune i aa. Oricum, o cheam Coco. M-am gndit c e ic. Ca tine. E un dar foarte personal, Mahoney, spuse Phyl cu pruden. Pisicua se tra pe umrul ei, ngropndu-i nasul moale, umed, n gtul ei, ncurcndu-i lbuele n prul ei. Ea rse. Dar mtua Sophia tie cu siguran ce face. Atunci, vrei s o pstrezi? Arta ngrijorat. ine minte, are nevoie de dragoste i afeciune. Ea se uit la el cu scepticism. Bnuiesc c am destul din astea de oferit, n ciuda a ceea ce gndeti. i ce a putea s-i dau eu n schimb? Invit-m la cin odat! Ea rse, strngnd pisicua la piept. Faci un schimb dificil, detective Mahoney. Apropo, mi iau o coleg de apartament. tiu. Am vorbit cu Niedman. Cnd? La sfritul sptmnii. M-am gndit c, poate, dac ar fi, aici, cu mine, a putea lucra cu ea. Mi-am amintit i ce-ai spus n legtur cu ucigaul i m-am gndit c ar fi n siguran. Mcar pn o s-i aminteasc cine e. n plus, nare niciun ban, dei ar putea foarte bine s fie o motenitoare. O ans la cteva milioane, dar am nvat, n lunga i greaua mea carier, cu mult timp n urm, s nu nltur niciodat nicio posibilitate. Pisicua asta are nevoie de o tav pentru nevoile ei, dac nu te deranjeaz s vorbesc deschis, doctore. Mai bine s i-o amenajezi repede, ca ea s tie unde s se duc. Apoi, n-o s mai ai probleme cu ea.
53

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Vorbeti ca un expert. Da, pi am i eu trei. Asta, opera i gtitul m fac s nu fiu prea introspectiv. Ei, mai bine s plec. Trebuie s fiu la tribunal peste o jumtate de or. La revedere, doctore. Se opri la u. Apropo, urmresc firul cu franceza la autoritile pentru paapoarte i imigrare. Dac Bea e franuzoaic, o s aflm n curnd cine e.

54

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 8
Bea se simea ca o amatoare n sportul vieii. tia s fac lucruri zilnice, tia chiar ce muzic i plcea i tia s gteasc. Nimic complicat, dar era destul de ndemnatic i i amintea reete, multe dintre ele franuzeti. i amintea chipurile familiare ale personalitilor de televiziune, numele scriitorilor ale cror cri au bucurat-o, filme care i-au plcut. Dar nu tia unde vzuse aceste chipuri nainte sau unde citise crile acelea sau n ce cinematografe sau n ce orae vzuse filmele respective. Nu te ngrijora pentru asta, i spuse Phyl. O s-i reaminteti puin cte puin. ine minte c aici eti n concediu, la odihn i recuperare. Vreau s devii din nou puternic i s te bucuri de via. Dar, dei Phyl prea ncreztoare, Bea nu era deloc sigur c memoria i va reveni, pentru c, de fiecare dat cnd i arunca gndurile napoi, ntlnea acelai ntuneric. Era de parc mintea ei ar fi fost acoperit de acelai nor negru ca i copila de pe treptele vilei roz, despre care visase. Pentru c ea era convins c fusese doar un vis. Dac vila aceea existase vreodat, i-ar fi amintit de ea. i dac ea ar fi fost copila, ar fi tiut cine e. Nu-i spusese asta lui Phyl. Phyl tot mai credea ns c era vorba de o deschidere. i, desigur, faptul c vorbea franceza la fel de uor ca i engleza era o descoperire remarcabil. i era o francez corect, parizian, au constatat specialitii dup accent, dei ea nu-i amintea s fi fost vreodat la Paris. Acesta era singurul lucru definit din trecutul ei. Doar dac nu era vorba de memorie cu adevrat, ci doar de o reacie de o a doua natur, ceva nchis n partea de calculator a minii ei, care nu dispruse, ca faptul c tia s gteasc? Phyl spusese c era vorba de ceva pozitiv, care se va dovedi folositor mai trziu, dei ea refuzase s spun de ce.
55

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Oricum, Bea nu voia s se gndeasc la viitor. Nu voia s se gndeasc dincolo de momentul actual. Era la Phyl de o lun i rareori prsise apartamentul, dar n seara asta Phyl i spuse c o ia la cumprturi. Bea nu-i ddea seama dac ateptase asta cu nerbdare sau nu. Gndul la magazinele aglomerate i la oamenii care s se uite la capul ei cu prul scurt, la nevoia de a alege, la a merge pe strad i a mnca la un restaurant o ngrozea. Viaa real o ngrozea. i plcea aici, n apartamentul frumos al lui Phyl. Era mare, luminos, neaglomerat. Sigur. Mahoney sun de jos ca s-i anune sosirea. Cptase obiceiul s treac pe acolo din cnd n cnd. S controlez pisica, spunea el. S o vizitezi pe Phyl, vrei s spui, interveni Bea tachinndu-l. Ea rse de jena lui. Hai, detective Mahoney, recunoate. Nu te pot nvinui. E att de frumoas. i minunat. i generoas. i uneori e ca un junghi n coast. Mahoney zmbi, lsnd pisicua s se caere pe piciorul lui, cu ghearele agate de blugi. O lu i o aez n mna lui mare, iar aceasta se uit n jur cu arogan, gustndu-i victoria. i, oricum, de unde tii c nu lucrez mascat, pretinznd c vin aici s o vd pe Coco i de fapt s te controlez pe tine? S vd dac nu m pcleti i dac nu cumva i-ai amintit totul? Nu te pclesc, spuse cu seriozitate Bea. Adevrat, nu-mi pot aduce aminte nimic despre trecut. Nici mcar ezit i o umbr de team i trecu pe fa nici mcar cine a ncercat s m omoare. Ua se trnti, cnd Phyl intr repede, mai devreme dect trebuia, ca s o ia pe Bea la cumprturi. De cnd Bea se mutase la ea, toat viaa lui Phyl se schimbase. Fata singuratic, cea care i pstra emoiile pentru sine i i aprecia starea de singurtate i de independen mai presus de orice, i mprea acum cminul cu victima unei
56

- ELISABETH ADLER -

tentative de crim i cu o pisic siamez. Mai mult, i plcea asta. i plcea s aib pe cineva cruia s-i strige bun, cnd venea acas i s simt mirosurile atrgtoare de mncare ce veneau din buctrie i s-o vad pe Coco dornic s o salute, cu ghearele zgriind pe scndurile lustruite. Nu-i psa nici mcar de firele din blana pisicii rmase pe jacheta ei cea neagr. Cumva, n aceste sptmni petrecute mpreun, ele se ajutaser una pe cealalt. Phyl, psihiatra inteligent care i inea ncuiate propriile ei emoii, ca i trecutul, pentru a se cufunda n munca ei, i Bea, tnra femeie fr trecut i cu o ameninare ce atrna deasupra viitorului ei. Phyl url bun, aruncndu-i haina de ploaie pe canapea, n loc s o atrne corect n dulap, cum ar fi fcut cu siguran n urm cu cteva sptmni. Azi avea s nceap refacerea lui Bea. Avea anumite planuri n privina ei. Iar la cin, dup expediia la cumprturi, avea s-i dezvluie planurile acelea. Oft, cnd l vzu pe Mahoney cu Bea. Iar tu, Mahoney? zise ea tioas. Cum oare se descurc acolo, la departamentul de poliie, fr tine? Sau eti tocmai pe cale s rezolvi crima secolului? Mahoney oft exagerat i Bea zmbi maliios, uitndu-se cum se nfrunt. El i ndoi braele i cit cu o voce melodioas: Iar dac adorata-i e tare furioas, Tu prinde-o blnd de mn i f-te c nu-i pas De ipete. Mai bine i sorbi profund lucirea Din ochii fr seamn, cci asta e iubirea. Apoi zise solemn: Doctore, cineva ar trebui s-i spun c agresivitatea nu i se potrivete. Mi se pare c Swinburne a gsit rspunsul potrivit.

57

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Eu nu sunt adorata ta, aa c nu-mi cita poei europeni, Mahoney. Iar dac ai venit aici s-i iei cina pe care i-o datorez, mi pare ru, dar am deja o ntlnire. Mahoney rnji. Da. Mi-a zis Bea. Cumprturi i cin. mi pare ru c nu m pot altura. Am trecut pe aici doar ca s vd dac o tratezi pe Coco aa cum trebuie. i ca s-i spun c n-am aflat nimic la paapoarte i la imigraie. A fost trecut n revist fiecare franuzoaic din grupa de vrst a lui Bea, care a intrat n ar naintea incidentului. ntre timp, mai lucrez la miile de nume de pe listele femeilor care au cltorit la San Francisco, cu o sptmn nainte. Fiecare nume e confruntat cu persoana real. Am cercetat i avioanele particulare. Au fost destule n noaptea aceea. Din Mexic, Baja, Palm Desert i Hawaii. Toate au fost pilotate de proprietarii lor i niciunul nu ducea o pasager. Bea arta ntristat; avusese mari sperane c el va gsi i numele ei pe listele liniilor aeriene. Mahoney o btu uor pe umr pe Bea, ncurajator, i zise: Acum, trebuie s, plec, altfel o s ntrzii la rezolvarea crimei secolului i voi pierde ansa de a fi primar! Phyl inea pisicua, iar el se opri s o scarpine dup urechi. Ari bine, doctore, spuse cu un zmbet aprobator. Ah, mulumesc, Mahoney, zise ea din nou sarcastic. Dar nu sunt sigur c am nevoie de complimentele tale cu dublu neles. El rse, ndreptndu-se spre u. Ea i ntoarse ochii, simind c privirea lui era aintit pe ea. Totui, nu tiu, zise el gnditor. Poate e din cauz c stai prea mult, lucru de care te-am avertizat, sau poate e din cauza mncrii gtite acas, dar a spune c fundul tu arat ceva mai mare. Uf, strig ea dup el, cnd acesta trnti ua, rznd. Bestie. Gaur de fund. Ua se deschise din nou i el i bg capul nuntru artnd ocat.
58

- ELISABETH ADLER -

Doctore! Zu, doctore. S faci apel la un limbaj att de urt! Trebuie s te ntrebi singur ce nseamn asta. Ah, tu tu, poliist ce eti, url ea n timp ce el disprea din nou continund s rd. Bea rdea i ea i, fr s vrea, Phyl i se altur. De ce mi place oare? se ntreb pe jumtate pentru sine. Brbatul sta e un misogin ngmfat. Dar o fcuse pe Bea s rd i ei asta i plcea. Protejata ei era gata pentru prima ieire i ea o analiz. Fu ncntat de ceea ce vzu. Prul moale al lui Bea, de culoarea cuprului, cretea ascunznd n sfrit cicatricile hidoase. Acum, cdea moale n jurul feei ei, fcnd-o s arate ca o tnr Audrey Hepburn. Ochii ei mari, maronii, ca de cupru, erau cu dou nuane mai deschii dect prul, iar pielea ei nu mai avea culoarea pietrei de lun, ci de un crem proaspt. Desigur, era nc prea slab. Oasele erau prea aproape de suprafa, lsnd s se vad ira spinrii, oasele ncheieturii minilor i gleznelor erau proeminente. Dar, n comparaie cu doar o lun n urm, arta minunat. Purta blugi i o cma pe care Phyl o cumprase pentru ea i Phyl tiu c va fi o bucurie s o mbrace. i avea dreptate. Orice arta bine pe silueta nalt, subire, a lui Bea. Umblar prin raioanele creatorilor de mod din magazine i boutique-urile mai tinereti i, n ciuda protestelor lui Bea, Phyl insist s o echipeze pentru toate ocaziile posibile, de la cele obinuite, la cocktail. Dar unde am s m mbrac cu toate hainele astea frumoase? ntreb Bea cnd se ntoarser cu greu la main, ncrcate cu alte pungi de cumprturi. Asta am s-i spun la cin, spuse Phyl repede. i dac dou femei au meritat vreodat o cin bun, noi suntem acelea. Ne-am luptat curajoase n magazine, mai ales tu, i am ieit cu trofeele victoriei. Acum, hai s srbtorim. Reinuse o mas la Stars, iar Bea i mbrc noua jachet bronz de antilop peste bluza de bumbac i blugi.
59

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

i puse cerceii lungi de chihlimbar pe care Phyl insistase s-i cumpere i i ddu cu puin ruj Prescriptives Havana pe care i-l recomandase vnztoarea. Ei, uit-te la tine, se minun Phyl cnd se aezar n restaurant. Ari fantastic, Bea. Faci s se ntoarc toate capetele de aici. Credeam c se uit la tine. Bea se uit n jur cu precauie. Asta e minunat, spuse ea bucuroas. Dar a fi vrut s nu cheltuieti toi banii tia pe mine, Phyl. Totui, i promit c am s i-i restitui. ntr-o bun zi. Cnd o s am o slujb. Fiindc veni vorba despre slujb, tocmai asta am vrut s discut cu tine. Bea o privi pe Phyl cu uimire, n timp ce aceasta comand o sticl de vin i studia lista. Pentru tine, drag Bea, spuse Phyl ridicnd paharul. Pentru refacerea ta, n sntatea ta i pentru prietenia noastr. Eu sunt cea care trebuie s-i mulumesc. Pentru tot. Pentru c mi-ai dat un acoperi deasupra capului, pentru hainele minunate. Se uit cu gratitudine la Phyl i adug ncet: Pentru sntatea mea mental. A venit timpul pentru faza a doua a refacerii, spuse Phyl. S-ar putea s gseti ideea puin nspimnttoare, dar vom realiza dou lucruri. Ambele fiind importante pentru tine. Bea se uit la ea cu ngrijorare. Nu voia s se schimbe nimic; voia ca viaa s continue aa cum era acum. Phyl spuse: Am o prieten, Millie Fenwick. E bogat ca i Rockefeller, e nebun ca un plrier, i e cea mai slab persoan pe care o cunosc. Locuiete la New York i caut o secretar social cineva care s aib grij de angajamentele ei, s fac apeluri telefonice n locul ei i s fie o nsoitoare n cltorii. Ea rse amintindu-i.
60

- ELISABETH ADLER -

Mai curnd, cineva bun la toate, dac o cunosc bine pe Millie. E o btrn zmeoaic, dar numai la suprafa. Oricum, ea plnuiete o cltorie la Paris. i, ntruct tu vorbeti franceza, n timp ce Millie nu poate rosti o vorb ca s-i salveze viaa, cine ar fi mai bun pentru treaba asta dect tine? Stomacul lui Bea se chirci la acest gnd. Nu voia s plece la New York i se temea s plece la Paris. O cunosc bine pe Millie, spuse Phyl. Am ajutat-o s treac printr-o serie de traumatisme personale i am ncercat s o fac s-i depeasc sentimentul de vinovie c are atia bani i c se rsfa. Dei, afl de la mine, c doneaz tot att de mult pe ct cheltuiete. Nu exist pe pmnt o femeie mai generoas i mai caritabil dect Millie Fenwick. Dar te avertizez. E o original. Nu mai sunt acum femei de tipul lui Millie. Vreau s pleci singur la New York, s o cunoti. F acest salt singur. Dac vrei s te ntorci din nou n lume, atunci acesta este momentul. Se uit la Bea cu emoie. Ei? Ce zici? n ciuda temerilor ei, Bea tia c Phyl avea dreptate. Zmbi puin trist. Deci, pentru asta erau toate hainele astea elegante? Millie e ca un suport de uscat rufe i frecventeaz numai locurile cele mai bune, restaurantele cele mai bune, hotelurile cele mai bune i staiunile cele mai bune. Nu poate fi ru, nu-i aa, Bea? Rser mpreun; apoi Bea zise: Ai menionat c sunt dou motive pentru care ar fi o idee bun s lucrez pentru Millie. Care e al doilea? Privirile lor se ntlnir peste mas. Vreau s pleci din San Francisco. Departe de pericol. Ochii lui Bea se ntunecar de team. Vrei s spui c te gndeti c ar putea s se ntoarc dup mine? C ar putea ncerca din nou? Era un gnd care i trecuse i ei prin minte, de multe ori. Cu Millie ai s fii n siguran, o ncuraj Phyl. Nimeni n-o s te cunoasc i nimeni nu va ti ce i s-a ntmplat.
61

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Curnd, ai s fii la Paris. i, mai e ceva. M-am gndit c poate, n Frana, o s ncepi s-i aminteti. i atunci, ce va fi? opti Bea ngrozit. Dac mi amintesc cine sunt? i cine a ncercat s m omoare? Tot ce trebuie s faci e s m suni i am s vin acolo, promise Phyl. Poi s te bazezi pe mine. Oricum, am fost invitat la o conferin medical luna viitoare, la Paris. Nu e prea mult de ateptat. i mi d ceva la care s m gndesc cu nerbdare. S vd Parisul, i pe tine i pe Millie. i spuse lui Bea c i-a rezervat loc pentru un zbor spre New York, pentru mari. Doar peste dou zile. Aa c nu mai e timp s ne rzgndim, spuse ea cu fermitate, pentru c tia c Bea nu voia s plece. i mai tia ct de gol i va prea apartamentul fr ea. Nu-i plcea c o pierde, dei tia c fcea ce trebuia. i fcu o fotografie lui Bea, nainte de plecare; arta nalt i elegant n noul ei costum verde ment, cu pantaloni, innd pisicua sub brbie cu ambele mini, ca o feti. ncerca s zmbeasc i avea o privire ngrijorat n ochi, dar Phyl se gndi c arta uluitor de drgu. Ea cumpr o ram de argint i puse fotografia pe msua de lng patul ei. De parc ar fi fost o fotografie a propriei ei fiice. S nu o judeci pe Millie dup cum arat, c n-o s reziti nicio zi, au fost ultimele ei cuvinte cnd o urc pe Bea n avionul de New York. Bea descoperi curnd de ce.

62

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 9
Manhattan-ul ncremenise din cauza unei ploi toreniale, nrutit de un vnt cu for de uragan. Autobuze i maini se adunau la semafoarele stricate, iar ca s gseti un taxi era o imposibilitate. Bea fu obligat s mearg pe jos zece coluri, pn la cldirea de apartamente a viitoarei ei patroane, de pe Fifth Avenue, n faa lui Central Park. Cu toate acestea, ud i fluturat de vnt, ea reui s ajung exact la timp. Apartamentul Fenwick ocupa un palier ntreg, iar cnd Bea iei din ascensor, Millie nsi deschise ua. Ce te-a reinut? ntreb ea trecnd nerbdtoare din holul mare, aurit, ntr-un salon n brocart auriu. Fcu un semn imperios cu braul spre Bea, s o urmeze. Ai ntrziat. Sper c sta nu e un lucru care se repet la tine, nu? Afurisitul de valet a plecat tocmai acum, iar camerista a fugit sptmna trecut cu cele mai bune bijuterii ale mele i am o nou filipinez n buctrie care abia nelege englezete. Declar c sunt gata s-mi ies din mini. Mic i grsu, cu bucle aurii de feti, era mbrcat cu o rochie cireie cu volane complicate i pantofi cu tocuri nalte. Gura mare era generos rujat, rimelul era aplicat din abunden, iar minile cu artrit strluceau de inele mari, cu pietre de toate culorile. Era un curcubeu de culori i avea un stil propriu. Phyl o avertizase pe Bea c Millie e o femeie bogat, rsfat, de o vrst incert. i spusese c singurul lucru sigur n viaa ei era c avea mai muli ani dect voia s mrturiseasc. Amnuntele trecutului ei variau, ca s se potriveasc momentului i auditoriului de la motenitoare orfan a unei nalte vechi familii, la femeie de afaceri istea, de la o juctoare norocoas la o srman feti bogat. Ochii vioi ai lui Millie au analizat faa lui Bea un minut.
63

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ei bine, spuse ea cu vocea ei grav, dac am vzut vreodat pe cineva care s aib nevoie de o slujb, aia eti tu. Ari de parc ai avea nevoie de o mas bun. Scoase un Marlboro dintr-un pachet mototolit i, ignornd bricheta complicat de aur de pe mas, aflat alturi de ea, scoase o cutie de chibrituri din buzunar i o aprinse. Scutur chibritul i inhal fumul cu ardoarea unui dedat cu totul drogului nicotinei. O examin pe tnra femeie ud pn la piele, din care curgeau picturi pe covorul ei chinezesc de mtase. Dup o repriz de tuse, zise sarcastic: Cu ce se ocup Phyl n ultima vreme, n afar de psihiatrie? Cu serviciul de salvare al animalelor? Ridicndu-i brbia, Bea se rsuci i porni indignat spre u. Cred c ar fi mai bine s plec. Ah, pentru Dumnezeu! Millie scutur scrumul cu exasperare ntr-o scrumier mare de cristal, plin deja de chitocuri mnjite cu ruj i fumate pn la filtru. Nu poi locui cu mine fiind sensibil. Scoate-i pardesiul i pantofii ia groaznic de uzi i ezi. Aici. Lng foc. Hai, vorbete-mi despre tine. i adres lui Bea un zmbet cald, fermector, dar aspru, pe jumtate ca o scuz, pe jumtate batjocoritor, nct Bea se trezi c fcea ce i se spunea. Millicent Fenwick era un tip aparte de persoan dup cum avea s descopere curnd. Un minut o adorai, ca n urmtorul s nu o mai poi suporta. Un moment era bun, n urmtorul era ngrozitoare. La fel ca fetia cu bucla n mijlocul frunii, din poezia pentru copii. Asculttoare, Bea i scoase pantofii i pardesiul ud i le puse pe podeaua de marmur din hol unde nu putea strica nimic. Apoi reveni n bibliotec i se aez cu atenie pe marginea unei canapele cu brocart auriu. Ochii curioi ai lui Millie, negri ca murele, i ntlnir pe ai ei.
64

- ELISABETH ADLER -

Ei? spuse ea n expectativ. Phyl mi-a spus povestea, n linii mari, dar nu totul. Nu e prea mult de spus. A fost un accident. Dei poliia crede c e posibil s nu fi fost. Ei cred c cineva a ncercat s m omoare. Bea i ridic prul ud de pe frunte, ca s-i arate cicatricea, n timp ce i spunea povestea. Acum sunt bine, spuse ea linititor, dornic s capete slujba. Singurul lucru e c nu-mi amintesc nimic din toate astea. i nu-mi amintesc cine sunt. i poliia nu te-a ajutat? Nimeni cu aspectul meu nu a fost anunat la biroul pentru persoane disprute. Nimeni n-a venit s m caute. Se pare c nimnui nu-i pas dac mor sau triesc. n afar de Phyl. i de detectivul Mahoney, bineneles. Millie trase gnditoare din ultima parte a igrii, apoi o stinse n grmada de mucuri din scrumiera de cristal. Ei, ei, o femeie fr trecut. Se uit la Bea, apoi zmbi i zise criptic: nsoitoarea perfect pentru femeia fr viitor. Poi s ncepi imediat, aducndu-mi alt pachet de igri din camera mea. Apoi o s lum un ceai. Spune-i filipinezei din buctrie s aduc ceai Earl Grey pentru dou persoane. i nu prea tare, de data asta, c o omor. i sandviuri. Somon afumat i salat de ou. Sandviuri mici, fr coaj; tie ea cum mi plac. i apoi du-te la telefon i comand-mi un valet nou. Nu-mi place s m duc s deschid ua. Se uit la ceasul ei enorm, btut n diamante. Iar dup asta, o s se fac aproape timpul pentru primul pahar de ampanie. Ddu ochii peste cap i se strmb: Doamne, de ce oare, la vrsta mea, cred c un pahar de bule neptoare luat nainte de apusul soarelui este primul pas pe calea pierzaniei? Cnd eu, de fapt, nu dau niciun ban pe pierzanie. i, oricum, nu alcoolul o s m omoare pe mine; ci afurisitele astea de igri.
65

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Bea se instala n mreul apartament cu paisprezece camere, care ddea spre Central Park. Camera ei drgu, n albastru i alb, era alturi de camerele de palat ale lui Millie. Destul de aproape, ca s ip dac am nevoie de tine, i spuse Millie vesel. Ea sttea pe patul lui Bea i se uita cum despacheteaz, fcnd comentarii critice la fiecare lucru pe care-l atrna n dulapurile ei. Mm, nu eti mare amatoare de culori, nu-i aa, drag fat? spuse ea, uitndu-se la nc o rochie de n de un ton neutru. Cum vrei s fii remarcat n bej? Pot s vd influena lui Phyl n aciune. tii, n-am vzut-o niciodat pe femeia asta mbrcat altfel dect n negru i alb. Pot s-i spun c pe mine m-ar nnebuni. Zmbi, alungnd cu mna fumul de igar i adug cu infatuare: Am constatat ntotdeauna c modul cel mai bun de a atrage privirea unui brbat este s pori o culoare luminoas. Roz, preferabil. i cteva diamante, veritabile, desigur. Dar bnuiesc c, dup cele prin care tocmai ai trecut, nu vrei s fii remarcat acum. O btu uor pe mn pe Bea, cu simpatie. Nu te ngrijora, fat drag. Cu Millie o s fii n siguran. Bea i zmbi recunosctoare. Putea vedea c viaa cu Millie va fi format dintr-o serie de suiuri i coboruri, dar tia c Millie era bun n fond, sub faada aceea de femeie dur. Oricum, cine are nevoie de brbai? ntreb Millie, innd n sus un pulover de culoarea cuprului, care era aproape ca i prul lui Bea i cltin dezaprobator din cap. Eu am fost mritat de trei ori, fat drag. Mai nti cu un juctor de polo. Apoi, n faza cnd m pasionau cursele de cai, cu un jocheu. i, n cele din urm, cu un playboy internaional. i d-mi voie s-i spun c nu e nimeni mai puin amuzant dect un playboy. Dup el, am considerat c de trei ori e destul. Cstoria nu era pentru mine. Nu c n66

- ELISABETH ADLER -

a fi avut acea mic emoie curioas ochii ei negri sclipeau mecherete dar cel puin nu m-am cstorit cu ei. Bea rse mpreun cu ea i Millie zise nerbdtoare: Grbete-te i schimb-te, fat drag. Plecm s lum prnzul la Le Cirque. mbrac-te cu cel mai elegant dintre costumele astea oribile, bej! i, cu un zmbet larg, adug: i pregtete-te s te bucuri de cea mai bun mncare din New York. i ai grij s comanzi felurile care ngra, i-ar prinde bine puin carne pe oase. Apoi, disear, e un dineu pentru strngere de fonduri la Waldorf. Vorbete preedintele. M-am gndit c ar putea fi interesant, aa c am reinut o mas. i o s fie o mulime de oameni pe care s i-i prezint. Inima lui Bea tresri la acest gnd, iar Millie surprinse privirea ei speriat. Ea zise tios: Bineneles c vei face fa. Am s le spun tuturor c ai avut un accident i c memoria ta e puin nesigur. Rse tare, cnd adug: n afar de asta, eti o tnr femeie perfect normal. Bea se trezi timp de dou sptmni ntr-un vrtej nebunesc de mese de prnz, dineuri pentru strngere de fonduri i baluri de binefacere. Se obinui chiar i cu plngerile continue ale lui Millie cu privire la gustul ei simplu n materie de mbrcminte, la folosirea minim a fardurilor i la refuzul ei de a lua un mic dejun consistent. Eti la fel de rea ca i mama mea, i spuse ntr-o zi Bea, cnd refuz desertul la un prnz elegant. Nici mcar mama ta nu ar fi refuzat un desert la Lutce. Millie se uit la ea ca din ntmplare, cnd adug: Apropo, cum arta mama ta? Panica o strbtu pe Bea pe ira spinrii. Se uit alb la Millie. Am spus asta acum, nu-i aa? Despre mama mea. Iar acum, cnd ncerc s o vizualizez i ncerc s-i aud vocea spunnd Mnnc micul dejun, altfel n-o s creti mare i
67

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

voinic, dau doar de zidul acela din mintea mea. Acolo nu e nimic. Vocea ei se ridicase n panic i Millie o btu uor pe mn, linititor. Phyl i ceruse s urmreasc orice semn de revenire a memoriei, dar nu-i dduse seama ct de necjit va fi Bea. Srman copil, spuse ea cu o voce linitit, deosebit de obinuita ei plvrgeal btioas pe ton ridicat. Trebuie s te simi disperat de singur. i pot s-i spun c i eu cunosc cte ceva despre singurtate. O s trebuiasc s ne nveselim una pe cealalt, nu-i aa? n fond, plecm sptmna viitoare la Paris i nu exist nimic mai bun dect Frana ca s lumineze inima unei fete. Bea spera s aib dreptate.

68

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 10
Mahoney i telefon lui Phyl, cteva zile mai trziu. M uit n agend, spuse el ncreztor. i aminteti? Miai promis o cin. n schimbul lui Coco. mi amintesc. i deoarece sunt o femeie care i pltete ntotdeauna datoriile, Mahoney, poi s fixezi data i locul. El putea simi c ea zmbete. Mine, zise el. i oriunde, n afar de McDonald. Ea rse. Mine, fu ea de acord. Vino s m iei la apte i treizeci. apte i treizeci, spuse el, descrucindu-i degetele, minunndu-se de norocul lui, pentru c nu prea crezuse c ea va accepta. i, Mahoney n-o s fie la McDonald, aa c ncearc s fii decent de data asta, vrei? El rse tare, cnd puse jos telefonul. Sun la ua ei exact la apte i treizeci n seara urmtoare. Ea deschise i rmase tcut, observnd costumul lui nchis, elegant, cmaa alb i o cravat de mtase roie nflorat, bttoare la ochi. Prul lui negru era nc umed dup du i cu urme de pieptene. Dac ar fi vrut, ar fi putut s se oglindeasc n luciul pantofilor lui. ntr-o mn inea un buchet de flori, iar n cealalt, o mic pung de hrtie cafenie. Ari ca un poliist care pretinde c e un cetean serios, zise ea amuzat. Da! Ei, dar i tu te-ai mai mblnzit puin, i replic el, zmbind cnd o vzu c roete. Prul ei negru era lsat liber n seara asta, n locul obinuitului coc strns. Purta negru, ca de obicei, dar de data asta era o rochie subire, cu decolteu adnc, i o fust mulat i mirosea a lcrmioare i gardenia. Ochii lui o admirau n timp ce i ddu buchetul.
69

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Miroi mai frumos dect trandafirii naturali, zise el. E de la Bellodgia, i replic ea cu rceal. Puin cam de mod veche, dar se potrivete cu starea mea de spirit din seara asta. i i mulumesc pentru frumoii trandafiri. Erau roz, cu o nuan de crem, iar petalele lor catifelate abia ncepeau s se deschid. Se numesc Oceana, spuse el. M-am gndit c sunt ca trandafirii de grdin, puin de mod veche. Se pare c am nimerit bine la starea de spirit din seara asta. Ddu punga maronie pisicii, care se nvrtea n jurul picioarelor lui, torcnd. Iar asta este pentru tnra Coco. Ca s o in ocupat ct doctoria e plecat. Rser n timp ce pisicua scoase repede oricelul de jucrie i l arunc n aer, srind dup el. Phyl i oferi un pahar de ampanie. O alegere minunat, spuse el degustnd-o apreciativ. i Laurent Perrier este o cas veche, bun, iar Grand Sicle este printre cele mai bune sorturi. Phyl se uit la el, uimit. Surprizele pe care mi le faci, Mahoney, sunt fr de sfrit? ntreb ea. N-a fi recunoscut Grand Sicle ntr-o degustare oarb. Cum naiba ai reuit tu? El ridic din umeri cu nepsare. E doar unul dintre lucrurile pe care le nvei la coala de poliiti. Rnji tachinator. Nu, n-am vrut s zic asta. Am petrecut un an n Frana, dup colegiu, o parte din el la Eper Nay, culegnd struguri. Fiecare bar sau cafenea vinde ampanie n mod obinuit, aa c am gustat de la toi micii productori. Mi-a plcut att de mult, nct mi-am propus s vizitez toate marile case. Am cerul gurii destul de sensibil i am tiut ce-mi place, iar sta a fost, ntmpltor, unul dintre sorturile alea. Ridic din nou din umeri. Iat, deci. Nu e niciun mister. Doar un noroc al tu c ai ales sortul meu favorit. Aproape c doresc s gteti tu, spuse ea gnditoare. Ai fi greu de ntrecut.
70

- ELISABETH ADLER -

Oricnd doreti, doctore. Fluier i m nfiinez s-mi ncerc pe tine specialitile mele italieneti. Rizoto de ciuperci slbatice al Marcellei Hazan, Petites Nioises umplute ale lui Roger Verg i sup i lasagna vegetarian, dup reeta de mod veche a mamei mele. i cele mai bune deserturi din partea asta a Romei. Tiramisu? ntreb ea n glum. Era unul dintre deserturile ei favorite. Nu-l sufr, dar, dac-i place, doctore, o s-l capei. Nu n seara asta, zise ea lundu-i jacheta. i se face trziu. Sprncenele lui Mahoney se ridicar cnd vzu limuzina lung, neagr, care atepta lng trotuar. Ea i arunc un zmbet ironic cnd oferul deschise portiera. Doar nu credeai c o s te las s bei i s conduci, sau ai crezut? n fond, n-a fi vrut s fiu rspunztoare pentru faptul c nu ajungi primar. El se uit cu team peste umr, nainte s urce alturi de ea. Cel puin e neagr, spuse cu nervozitate. Dac vreunul dintre biei m zrete, sper s cread c m ntorc de la o nmormntare i nu c am o a doua meserie, de pete, doctore. Limuzina nu era inclus n afacerea noastr. O simpl cin a fost tot ce-am cerut. i asta e ce-ai s capei, i replic ea cu senintate. Cea mai bun cin simpl pe care ai luat-o de ctva timp, pot paria. Sau poate c nu, adug ea amintindu-i de macaroanele preparate de el. i te-ar deranja dac, doar n seara asta, mi spui Phyl n loc de doctore? Cumva se potrivete mai bine acestei ocazii. El aprob dnd solemn din cap, n timp ce circulau spre nord, n afara oraului, spre Marina. De acord, Phyl. i strnse mna. F cunotin cu Franco. i tii ce? Un tip ar putea s se obinuiasc cu acest fel de via. Femei frumoase, limuzine, mese grozave sau poate am murit i am ajuns n rai? S nu pui pariu, Franco, i atrase ea atenia.
71

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Era o sear de mai, neobinuit de cald, iar ferestrele de la Lark Creek Inn erau deschise spre aerul mblsmat. Lumnrile de pe mas plpiau n briza uoar, n timp ce ei sorbeau un bun vin Merlot de California. neptor, dar bun, spuse Mahoney. Ca i tine. Mulumesc, Franco. Spune-mi, de ce ntotdeauna n complimentele tale e ceva. Cu dou nelesuri? El oft exagerat. Nu tiu, Phyl. Bnuiesc c o s trebuiasc doar s m analizezi, ca s vezi ce e ru n psihicul meu. Nu e nimic ru n psihicul tu, i replic ea. Capul tu e problema. E umflat de toat atenia asta acordat mijloacelor de comunicare n mas. Se aplec mai aproape, interesat. Spune-mi, cum faci asta? Cum rezolvi toate crimele astea nerezolvabile? Munc asidu. Intuiie. Cercetare insistent a faptelor. O vedere bun ai nevoie de ea pentru studierea locului crimelor. i o memorie proast, pentru ororile zilnice ale treburilor stora. Se strmb. Nu e nimic strlucitor s fii poliist la criminologie, doctore. Doar mijloacele de comunicare creeaz o asemenea imagine. Atunci de ce ai ales meseria asta? n locul nvmntului? Bunicul meu irlandez a fost poliist, la fel i bunicul meu italian i tatl meu. Se pare c nu m-am putut lupta cu genele. Sau ai vrut s faci lucruri bune? i suger ea blnd. Si ajui pe concetenii ti? El rse. Sigur. Am s accept asta. Sfntul Franco. Asta o s prind n camera brigzii. Phyl, adevrul este c sunt un poliist care muncete din greu i care, din anumite motive, pe care nc trebuie s le aflu, i nchipuie c e o satisfacie s prind ucigai i nebuni care au sentimentul c pot juca rolul de Dumnezeu i s ucid ali tipi doar pentru a se distra. Sau pentru cinci sutare. Sau, pur i simplu, ca s se uite la ei. i violatori care i amuesc
72

- ELISABETH ADLER -

victimele ca s nu-i poat denuna. i tineri care leag bunicile cu ciorapi n jurul gtului i se uit la ele cum se sufoc pn mor, ca s le ia amrtele de economii de o via. O sut cincizeci de dolari ascuni sub o saltea veche. i pentru ce anume i vrea un asemenea tnr? O pereche de Nike i o jachet ieftin de piele ca s o impresioneze pe iubita prietenului lui, eventual s-i ofere o coca-cola i apoi, poate, ea se va culca cu el. Faa frumoas a lui Franco era trist i Phyl se uit ngrozit la el. mi pare ru, spuse el linitit, dar tu ai ntrebat. neleg. El se uit admirativ la ea. Briza fcea lumnrile s plpie, aruncnd o lumin n sus spre faa ei. Umerii i decolteul ei artau ca smntna proaspt pe lng ifonul moale, negru. Ar trebui s pori rou, spuse el n treact, schimbnd subiectul conversaiei i atmosfera. Ar arta grozav cu coloritul tu. Ea privi n jos, jenat; brusc, conversaia devenea personal. Roul este pentru damele care aga n Las Vegas, spuse ea cu rceal. Sau pentru btrne doamne mbrcate frapant de pe vase de croazier. Zu? Ochii lui i rdeau de ea. Unii dintre noi consider c este culoarea trandafirilor i a scrisorelelor de Sfntul Valentin. M ntreb ce ar nelege din asta un psihiatru bun? Ar spune c, la vrsta ta, mai eti nc un romantic cam nebun, Franco Mahoney. Rser amndoi i el se gndi ct de mult i plcea independena ei rece. Vorbir, scond scntei unul pe seama celuilalt, n timp ce mncau o simpl friptur de pui, despre care el jur c trebuie s fi fost crescut de un cunosctor i gtit de o bunic adevrat care i cunotea meseria.
73

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Nici eu n-a fi reuit mai bine, spuse el cu un oftat satisfcut. A fost o alegere foarte neleapt, doctori Phyl. M cunoti mai bine dect credeam. Asta-i meseria mea, spuse ea cu un zmbet mecheresc. Dar insist s guti budinca de pine i unt. Pur i simplu, e cea mai bun. Dac spui dumneata, doamn. Vezi, parc-a fi de cear n minile dumitale. Rse, distrndu-se grozav i continu: A putea s m obinuiesc cu rolul sta de biatjucrie: limuzine, vin, cine, o nsoitoare frumoas care pltete totul. Dei mi se pare oarecum extravagant ca s primesc toate astea doar n schimbul unei pisicue. Nu orice fel de pisicu. Ea i lu mna peste mas i el se uit la ea surprins. Ai avut dreptate, bineneles, n seara aia. Ai analizat corect viaa mea prosteasc, egoist, compartimentat. N-a fi ndrznit niciodat s fiu att de sincer cu mine nsmi. A fi fost n stare s nu m mai opresc niciodat de a m gndi la trecut i s merg nainte cu prezentul. Dar, datorit ie, lui Coco i lui Bea, toat viaa mea s-a schimbat. El se uit la ea cercettor. Vrei s-mi vorbeti despre trecutul sta? Ea privi n jos i tras cu degetul modelul de pe cuitul ei. Vocea i era att de joas, nct el trebui s se aplece mai aproape n timp ce ea spunea ezitnd: Am fost mritat, o dat. Eram prea tineri, desigur. Ne fceam amndoi internatul la spitalul General Chicago. Poate c e cel mai aglomerat spital din ar, mai ales la sfrit de sptmn. i spuneam noaptea special de smbt, dei vinerea era la fel de rea. Oamenii ieeau s bea, se bteau, se omorau unii pe alii. Ne-am ntlnit acolo, la camera de urgen, la nite rni multiple de cuit. El era de la Universitatea Stanford, eu de la Yale. Ne-am urt unul pe cellalt din primul moment i, drept urmare, bineneles, ne-am ndrgostit. Ea zmbi trist, amintindu-i dulceaa tinereii i a dragostei.
74

- ELISABETH ADLER -

El era tipul de mod veche, voia cstorie i copii. i o soie care st acas i are grij de familie. Copilul a venit aproape imediat. O feti. Att de drgu, att de dulce! Ea se uit n sus la el, cu faa brusc iluminat de dragoste pentru copilul ei. Ah, Franco, tii c majoritatea nou-nscuilor sunt gata s plng tot timpul? Ei bine, ea nu. A fost un copil de vis, chiar din prima zi. Familia soului meu era nstrit; l-au finanat pe fiul lor n timpul studiilor de medicin. La mine era altfel. Eu am fost abandonat de mic. Nu mi-am cunoscut cu adevrat mama i nu am avut niciun tat n preajm. Cnd ea a ters-o, am fost dus la tribunal i apoi am fost dat n grija unei familii. ntre trei i aptesprezece ani, am avut apte rnduri de familii la care am stat. i, Doamne, ct mi-a lipsit mama mea n toi anii acetia! Chiar i acum e foarte greu s te obinuieti c nu eti dorit. Aa c, vezi, eram hotrt ca aa ceva s nu i se ntmple fetiei mele. Mi-am abandonat ambiiile i am hotrt s devin o mam cu norm ntreag, instalndu-m ntr-o csu drgu n Dearborn. Soul meu lucra cte optsprezece ore pe zi; era epuizat. Eu am neles; n fond, fusesem acolo. Am zis c trebuie s plecm n vacan. Doar noi doi. Urm o tcere nesfrit, iar Phyl se uita amuit n jos, spre mas. Franco atept, temndu-se s vorbeasc. n cele din urm, cu o voce gtuit de emoie, vorbi n oapt: Am lsat copila la bunici n San Diego i am srutat-o de rmas bun. Ea ne-a fcut semn cu braul ei grsu i ne arunca srutri, iar noi am plecat n Mexic. Cer albastru, mare, linite perfect, doar pentru o sptmn sau dou. Franco vzu rana crud din sufletul ei cnd se uit n sus la el cu ochi albatri, teri. Se ntinse peste mas i i lu ambele mini ntr-ale lui. Voia s o cuprind n brae, s-i spun c era n regul. Eram acolo doar de dou zile cnd am primit telefonul. Fetia era bolnav. Era suspect de meningit. Nu exista
75

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

niciun zbor pn a doua zi diminea. N-a fost niciun Charter liber ore n ir Nu-mi spune, fcu Franco, apucndu-i mna rece. E prea dureros. neleg. Phyl nu prea s-l fi auzit. Ochii i strluceau de lacrimi nevrsate. A murit nainte ca noi s putem ajunge acolo. Avea doar doi ani. i nu m puteam gndi dect la faptul c ea trebuie s m fi strigat, mam, mam i eu nu eram acolo. Mama ei nu era acolo. Ah, Doamne, spuse Franco, mprtind durerea ei. O vedea cum se lupt s se controleze. Mi-au trebuit ani, ca s pot face fa lucrului stuia. Uneori m ntreb dac asta m-a fcut mai bun n meseria mea. Oare pentru c am trecut prin durere? ncerc s nu m gndesc la asta, dar cumva, cnd am vzut-o pe Bea la televizor i ei credeau c e moart, totul a revenit. i m-am gndit la mama ei, care nu era acolo, la faptul c i se va spune c fiica ei e moart i mulumesc c mi-ai spus, fcu Franco simplu. Phyl aprob din cap. A fost la fel de ru i pentru soul meu. El credea c putem avea alt copil imediat, dar eu nu puteam suporta. Mam ntors la studiile de medicin, la moara spitalului Am divorat civa ani mai trziu. Acum, el e un internist plin de succes, la San Diego, cstorit, cu patru copii. Iar eu sunt doctoria Phyl care m concentrez asupra oricui n afar de mine nsmi. i poate c acum tocmai asta este exact ceea ce ar trebui s faci. S te gndeti mai mult la tine i la Bea. Viaa e dat s o trieti, Phyl, iar tu eti o femeie care ai mult de oferit. Acord-i o ans, iubete-te mai mult. i atunci, m-ar iubi poate i altcineva? Reui s zmbeasc. i aminteti de mine? Fecioara de ghea? Ah, Franco, nu cred. Mi-am ales deja drumul. El se uit fix la ea, vznd ct de frumoas era, cu lacrimile nc strlucind n genele ei lungi, negre, i cu gura
76

- ELISABETH ADLER -

tremurnd de durerea dragostei ei i de vinovia la care nu putea renuna. El se gndi c, sub faada aceea invincibil, Phyl Forster era cea mai vulnerabil femeie pe care o cunoscuse. i una dintre cele mai curajoase i mai singuratice. El tia c, ntr-o bun zi, avea s se sfrme. El i apuc mna mai strns i se aplec s-i srute degetele. Spera cumva c va fi pe aproape cnd avea s se ntmple lucrul sta. Ei bine, acum m cunoti aa cum sunt n realitate i destul cu trecutul, spuse ea clipind ca s-i nlture lacrimile i adresndu-i un zmbet strlucitor. Hai s vorbim despre Bea. Ea i trase mna dintr-a lui i i netezi prul. Hai s comandm budinca aia din pine i unt, spuse ea vesel, iar el i admir din nou curajul i i deplnse nebunia. Ea i povesti c Millie i ocupa tot timpul lui Bea i c acesteia i convenea pentru c tot nu era sigur cine sau ce era. E un gol att de uria n viaa ei, nelegi, spuse Phyl, i asta o ngrozete. Fundalul existenei ei nu e la locul lui. Toate acele amnunte care creeaz o persoan: prinii, surorile, fraii, verii. colile i colegiul, susintori i meciuri de fotbal. Ea nu tie cum a fost viaa ei. Zice c asta o nnebunete i astfel cred c ea nltur totul i triete doar momentul. Iar mine pleac la Paris. Mie mi sun bine. Mai bine dect s se nvrteasc n apartamentul tu, ateptnd s-i revin memoria. Sau pe ucigaul care s ncerce din nou. Ochii lui Phyl se lrgir. Ea pru speriat cnd zise: Nu crezi cu adevrat c i va reveni memoria? Ce pot s-i spun? Mahoney ridic minile cu palmele n sus, neajutorat. Doar c n-am aflat nimic n toate cercetrile i c acest caz este n mod oficial clasat. Pus n dosarul cu mistere nerezolvate. Consensul este c a fost un uciga ntmpltor, aflat n libertate. Ei consider c oricine
77

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ar fi putut fi o victim potenial. S-a ntmplat pur i simplu s fie Bea. i asta gndeti i tu? Phyl arta att de speriat, nct Mahoney voia s o nconjoare cu braul i s-i spun c totul e n regul, c el o s-l gseasc pe uciga; c o s lmureasc el totul i c ea nu mai trebuie s se team niciodat. Dar nu-i putea promite nimic din toate astea. Nu, eu nu sunt de acord, spuse el. Eu consider c a fost o tentativ de omor cu un scop precis, executat contient. Tipul o cunotea pe Bea i, din anumite motive, o voia scoas din cale. Ce trebuie s aflu este motivul. i dac Bea nu-i recapt memoria, mi-e team c nu sunt mari sperane. Munca de detectiv e cincizeci la sut activitate ndrjit i cincizeci la sut intuiie, adug el cu amrciune. Ajungi s simi cine sunt cei ri, chiar i atunci cnd sunt nfurai n normalitate. Oameni care par normali i deceni, ca tine i ca mine. Dar faimoasa doctori Forster trebuie s tie mai bine ca oricine ce se ntmpl n minile oamenilor. n colioarele alea mici, ntunecoase. Lucruri care sunt ascunse n spatele frumuseii i farmecului i hainelor scumpe. Cei care i bat nevestele, abuzeaz de copii, criminalii. Ei sunt doar oameni, ca tine i ca mine. Vorbete pentru tine nsui, i replic ea. i s m anuni i pe mine ce tnr simpatic, frumos i fermector a ncercat s o omoare pe Bea. i pentru ce! Eu nu abandonez, spuse el. Asta pot s-i promit. Ceaa esea fire fantomatice pe osea. n timp ce se ndreptau spre cas. Phyl nchise ochii sprijinindu-se obosit de pernele mainii. Mai spune i acum c limuzina nu a fost o idee bun, Mahoney! murmur ea. N-a fost o idee bun, doctore, se conform el i ea mri. nc mai atept, adug ea. Ce anume?
78

- ELISABETH ADLER -

Ea i odihni capul pe umrul lui i el zmbi cu tandree, uitndu-se drept nainte la turnurile luminate ale oraului. Citatul din poezie. Niciodat nu scapi ocazia. Sau i lipsesc cuvintele? Ai dreptate. Se gndi un minut i apoi spuse: Ce zici de asta? Frumoas e ca noaptea-ntunecat Cu cerul fr nori i fr stele Iar ochii ei i trupul ei de fat Au toat frumuseea nopii-n ele. Byron, spuse el. tiu. Ea deschise ochii i se uit la el. Poate cam nvechit, dar potrivit. A vrut s fie un compliment pentru gazda mea care e frumoas precum noaptea. Ochii ei zmbeau n ntuneric. Mulumesc, Mahoney, opti ea. Franco, te rog! El citi nelesul n ochii ei i o btu uor pe mn, cu tandree. Limuzina trase n faa cldirii unde era apartamentul ei, iar Mahoney sri afar i alerg mprejur s deschid portiera, nainte ca oferul s aib ansa de a face asta. O privi cum sttea sprijinit de perne. Avea cearcne violete sub ochi i rujul se tersese. El se gndi c arta ca o fat tnr, obosit, i lu mna i o conduse pe trepte, la u. Du-te i dormi puin. El i nclin capul i o srut uor pe obraz, aspirndu-i parfumul. Mulumesc, doctore, pentru o sear memorabil. A fost plcut. Ea aprob din cap. M faci s rd, Mahoney. mi place asta. El zmbi.
79

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Asta face parte din slujb, doamn. Suntem aici doar ca s v servim. Atunci, poi s-mi serveti i tu o cin. Data viitoare. Da, doamn. O s-o capei, doctore. Oricnd spui. Ea l urmri ndreptndu-se spre main. El se ntoarse s se uite napoi la ea i ea spuse linitit: i, Mahoney, i mulumesc c m-ai ascultat. i pentru tot ce ai fcut pentru Bea. tiu c, dac exist cineva care-l poate gsi pe criminal, atunci tu eti acela. Fcu un salut glume, n timp ce cita: Deci, cum nu pot s fiu nici curtezan, Nici s m-mbii la galee taifasuri, Mi-am pus n gnd s fiu un ticlos, Urnd huzurul zilelor de azi. Shakespeare, Richard al III-lea6. Ea ndrept ochii spre cer n prefcut disperare, fcndu-i semne de rmas bun, dar el, cnd nchise portiera, vzu c ea zmbea din nou. oferul limuzinei se strmb cnd Mahoney i spuse s-l lase la vechea nchisoare a Oraului. Am vrut doar s vd dac eti treaz, fcu Mahoney rnjind. Du-m la Departamentul Poliiei. Aceeai cldire, nu-i aa? Ar putea fi chiar n acelai loc! Voia doar s mai controleze o dat dosarul lui Bea. Era sigur c acolo trebuie s existe ceva de care depinde cheia succesului.

n romnete de Dan Duescu. 80

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 11
Millie i Bea stteau n apartamentul Chanel din hotelul Ritz din Paris i i petrecuser zilele anterioare la croitorii din Avenue Montaigne, comandnd garderoba de toamn a lui Millie, precum i pe Malul Stng, n magazinele de antichiti, unde au strnit o furtun. Millie cumpra orice i plcea pe moment i, de obicei, regreta mai trziu. Adevrul este c tatl meu fabrica piese pentru instalaii de ap, la Pittsburgh, la fel cum fcuse i tatl lui mai nainte, spuse ea. Stteau n barul de la Ritz, bucurndu-se de un pahar nainte de cin, iar n timpul sta, Millie privea clienii ca s vad pe cine cunotea. Aa mi pot permite toate astea, mrturisi Millie. Tata a fcut o avere bun nainte de accidentul de la uzin, din cauza cruia a murit. Era nc un brbat tnr i a lsat-o pe mama mea o vduv i mai tnr, cu o fiic de patru ani i o mulime de bani. Mama era o femeie timid, fr prea muli prieteni, iar copilul a dus o via solitar. Oft gnditoare, sorbind din Campari-ul cu sifon. Poate c e mai bine pentru tine c nu-i aminteti copilria, Bea. S-ar putea dovedi c a fost la fel de dezamgitoare ca i a mea. Nu cred, spuse Bea. Nu am sentimente negative despre trecut. Se obinuise deja cu ntrebrile brute, nendemnatice, cercettoare, ale lui Millie. tia c ea doar urma instruciunile lui Phyl i ncerca s o ajute, dar pn acum fr niciun succes. La Paris, Bea se simea ns total ca acas. Limba era parc limba matern, ca i engleza, i o vorbea att de fluent, nct parizienii i fceau cel mai mare compliment dintre toate, presupunnd c era de-a lor. Millie i fcu semne unei cunotine, la captul camerei. Prea s cunoasc oameni oriunde se duceau. Ea spunea:
81

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Poate e din cauza educaiei mele provinciale n stil victorian; mi-am dorit ntotdeauna schimbare i excitaie. Am adorat ntotdeauna oamenii i petrecerile, mbrcmintea i bijuteriile. tii ct de mult mi plac podoabele i lucrurile sclipitoare. Ei bine, cnd eram fat, mi doream mtase roie n loc de catifea viinie, voiam rubine n loc de granate, diamante n loc de opale. mi plceau hotelurile elegante unde mama m ducea uneori n vacane, cu strlucitoarele lor candelabre i cu vinurile lor faimoase. Chiar cnd eram foarte tnr, voiam orhidee i nu trandafiri, brri strlucitoare de aur n locul celor modeste, de filde. mi amintesc c mama spunea: Trebuie s mnnci toi cartofii i legumele, Millicent, nainte de a cpta desertul. Millie pufni cu dispre. E de mirare atunci c eram grsu ca un dovleac cnd eram mic? i tii ce, Bea? zise aplecndu-se mai aproape. opti confidenial dar destul de tare: N-am purtat mtase pe piele pn la optsprezece ani. Abia dup moartea mamei mele. Nu am avut familie, n afara unui vr ndeprtat n Ohio, care n-a mai intrat n legtur cu mine, dup ce mi-a scris ca s-i exprime regretele, aa c nu aveam de cine s in seama n afar de mine nsmi. Ea i fcu semn chelnerului pentru nota de plat i o semn cu elegan. Dar nu mi-a fost fric s iau friele vieii n mn i s galopez caii. Nu, domnule. Nu, Millie Fenwick. Am motenit totul, tii, continu ea n maina cu ofer, n drum spre Robuchon. Casa cea mare din Pittsburgh, pe care ns o uram, cu toat splendoarea ei de covoare turceti i candelabre de argint. Plus cele cincizeci de milioane de dolari. i, d-mi voie s-i spun, Bea, cincizeci de milioane erau muli bani n anii 1930. Mai ales pentru o tnr fat. Eram o motenitoare. O prad bun. Ea hohoti de rs la acest gnd. M-am mutat din cas i din Pittsburgh, n Manhattan. Am luat un apartament la hotelul Plaza, am angajat pe cineva care se pricepea la treburi din astea i m-a dus la
82

- ELISABETH ADLER -

cumprturi i mi-am achiziionat o ntreag garderob nou. Din cap pn-n picioare. Totul, de la piele la exterior. Oft, amintindu-i luxul. i a trebuit s fie mtase, dei satinul era i el plcut. i am vrut totul n culori luminoase. Am pus s-mi monteze vechile diamante ale mamei la Buccelatti i mi-am cumprat o gam ntreag de pietre noi de toate culorile, cercei, coliere, brri, inele, ceasuri. Apoi m-am dus la coafor i am ieit de acolo dup patru ore, blond platinat, ca Jean Harlow. Ea era ultima mod atunci, draga de ea. O btu uor pe genunchi pe Bea, cu afeciune. Ani de zile n-am spus nimnui toate astea, s tii. n afar de Phyl. Ea a zis c e bine pentru mine s vorbesc, aa c acum o spun oricui e destul de nebun s asculte adevrul despre mine. Ea i nclin capul blnd ntr-o parte gndindu-se. Ei, oricum, adevrul aproximativ, se corect ea. Dar atunci, fat drag, am nceput s m uit n jur pentru companie. i am gsit pe cineva printre juctorii de polo din Palm Beach. Mi-am cumprat un minunat giuvaer de castel Addison Mizner n stil maur i m-am cstorit cu un brbat frumos avnd de dou ori vrsta mea, cpitanul echipei argentiniene aflate n vizit. Bineneles c nu aveam nevoie de Phyl ca s-mi spun c probabil l cutam pe tatl meu. Oricum, el n-a durat mult. Nu era bun la pat, fat drag, spuse ea, din nou ntr-o oapt tare, confidenial, fcnd-o pe Bea s chicoteasc. Nu c eu a fi fost mai bun, fiind o iap novice n acea vreme, dar tiam c trebuia s fie mai bine dect att. Altfel, de ce ar fi fcut-o att de muli oameni? Ajunseser la restaurant i ea intr nuntru plin de ncredere, dnd mna cu eful de sal i salutnd chelnerii pe nume. Nu mi-am dat seama c vii la Paris att de des, spuse Bea uluit. Oriunde ne ducem, eti cunoscut. Nu e numai de ochi frumoi, fat drag. Sunt fenomenal n materie de baciuri, rspunse Millie
83

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

mecherete. mi pot permite, iar asta netezete cile vieii i i face pe alii fericii, aa c, de ce s n-o fac? Banii, de fapt, nu nseamn nimic pentru tine, nu-i aa? spuse Bea cu uimire. S nu crezi asta, fat drag. Banii nseamn totul pentru mine. Mi-au procurat mult plcere i mi place s cred c am tiut s-i cheltuiesc. Phyl a spus c eti o campioan a cauzelor bune. A zis asta? Atunci a vorbit aiurea. Toat lumea tie c sunt doar o gin btrn frivol i bogat care i cheltuiete timp i bani n scopuri egoiste. i pentru asta suntem aici n seara asta, zise ea, comandnd pentru amndou, pentru c tia mai bine ce s cear. Bea rse cnd se uit n jur prin restaurantul exclusiv. Millie i spusese c era unul dintre cele mai bune din Paris i, n timp ce gusta fiecare fel de mncare, nelese c Millie avea dreptate. Totui, cum de reuea Millie s mnnce i s vorbeasc fr oprire n acelai timp? O uimea. Dup Palm Beach, m-am mutat la Saratoga i la cei din domeniul curselor de cai, continu Millie. Aveam mare slbiciune pentru cursele de cai. Mai am nc. i de aici a aprut cel de-al doilea so al meu. Ea mesteca bibanul de mare umplut, amintindu-i. Era un brbat micu, bineneles, cum trebuia s fie n profesia lui. Totui, nu era mic n sectorul important. El m-a nvat cte ceva n pat, pot s-o afirm, fat drag. Dei m trata puin ca pe un cal. Am simit ntotdeauna c voia s m conduc tii, eaua i scrile i biciul i apoi s m scoat n curtea grajdului s m curee: esala i un sac de ovz, chestii din astea. Bineneles, nu putea dura, dar nici nu m ateptam vreodat s dureze. Eu nu eram adepta duratei. n fond, nu aveam dect douzeci i doi de ani i nc mai nvam despre via i despre brbai. Urmtorul a fost playboy-ul. Avea un titlu; era aproape fals dar nu prea. Era cel de al treilea fiu i doar fratele lui cel mai mare era realul conte. Dar era brbatul cel mai frumos pe care lam vzut vreodat, i era animalul perfect pentru
84

- ELISABETH ADLER -

petreceri; participase la toate principalele evenimente din ultimii douzeci de ani. Eu am considerat c eram o pereche potrivit pentru c, la vremea respectiv, eram hotrt s fiu cunoscut ca fata petrecrea a deceniului. Foarte gen Scott Fitzgerald, tii. i, vorbind de Scott Fitzgerald, l-am ntlnit la Cap, cu nevasta aia nebun i cu Chanel. i pe Picasso, brbatul la rutcios, i pe Cocteau. Ea oft, amintindu-i timpurile vesele de pe Coasta de Azur. Erau doar mici sate de pescari pe atunci, fat drag, i erau zile nsorite fr sfrit, iar hotel Cap era mic, dar era totui cel mai ic loc de pe Coast. Oricum, surpriz, surpriz, playboy-ul care mbtrnea i-a pierdut stilul de playboy cnd s-a cstorit cu tnra motenitoare. Brusc, n-a mai vrut s mearg la petreceri. Voia s fie boierul de ar, ntr-un uria castel, cu servitori n livrea. Se gndea chiar s intre n politic. Am ieit din treaba asta att de repede, c nici mcar n-a vzut praful din urma mea. Explod de rs, amintindu-i. Apoi, am plecat napoi n Statele Unite i mi-am cumprat apartamentul din Fifth Avenue. Am pstrat casa din Palm Beach, dei am folosit-o rareori. N-am putut niciodat s stau ntr-un singur loc; iarba era ntotdeauna mai verde n alt parte i cltoream mereu, traversnd oceanele pe transatlantice i pe vase de croazier i cerurile n nave zburtoare i clipere Pan Am. Asta era pe vremuri, spuse ea amintindu-i, la desert i la o cafea. Acum sunt plicticoasele 747 i Concorde i reactoarele particulare Gulfstream. Aa c vezi acum, Bea, de ce m cunosc toi n toate marile hoteluri din lume. M salut cu braele deschise i, sper, cu afeciune real, pentru c pe unii dintre ei i-am cunoscut de cnd eram toi foarte tineri, de vreo patruzeci de ani. Sunt ntotdeauna generoas i ei par s m gseasc amuzant i mi accept excentricitile i felul meu pretenios de a fi. Ca i tine, fat drag, adug ea btnd-o uor pe Bea pe obraz, cu afeciune.
85

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Bea i zmbi bucuroas. Bineneles c da, spuse ea cu lealitate. i i mulumesc c mi-ai spus povestea vieii tale. E un clenci n treaba asta, o avertiz Millie, aprinznd un Marlboro. Atept s o aud pe a ta n schimb, ntr-o bun zi, n curnd. Bea promise s fac tot ce poate ca s-i aminteasc. Ea gndea c Millie era cumsecade. i nelese c milioanele ei i-au procurat o fericire trectoare, dar mult singurtate, umblnd prin marile hoteluri ale lumii, spernd c primirea clduroas a directorilor de hotel i a personalului lor nu era doar din cauz c ea cheltuia o avere i ddea baciuri grase, ci i pentru c erau realmente bucuroi s o vad. Probabil c totul se datoreaz faptului c tatl meu a murit cnd eu eram doar o copil, spuse Millie, avnd brusc ochii umezi. Bnuiesc c i-am simit lipsa, toat viaa. Iar faptul c am vorbit despre Coasta de Azur m-a fcut nostalgic dup locul acela. Ea i terse lacrimile i se uit la Bea ochii strlucindu-i de o idee neateptat: Ce-ar fi s plecm mine acolo? Dar Phyl vine la Paris, peste cteva sptmni, protest Bea. i fr ndoial c ea o s fie ocupat toat ziua i jumtate din noapte cu conferina aia a psihiatrilor. Poate s ia avionul i s vin la noi dup aceea, la Htel du Cap. Sunt cunoscut acolo. Au s aib grij de mine ca de fiica risipitoare. Bea tia deja c nu avea rost s argumenteze. Cnd Millie se hotra, rmnea hotrt. Era Htel du Cap. i mine.

86

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 12
Era nceputul lui iunie i Coasta de Azur corespundea numelui ei: cer albastru, mare linitit de azur i soare strlucitor. Aa cum prevzuse Millie, personalul de la Htel du Cap o primi ca pe un vechi prieten. Ea i umplea dupamiezele jucnd mulumit bridge cu o mulime de noi cunotine, n timp ce Bea lenevea lng piscina care ddea spre Mediterana i cpta un bronzaj uor auriu. Inspectndu-se n oglind, o sptmn mai trziu, Bea gndi c arat altfel: ca o femeie nou. i scutur capul ca s-i nfoaie prul, pn ce semna cu o crizantem de culoarea cuprului. Era acum destul de lung ca s-i cad n ochi i s formeze o micu coad de ra pe ceaf, dar decise c nu voia nc s l taie. Rse, admirndu-se. Era att de bucuroas c avea din nou pr, c putea s nu-l mai tund niciodat. n timp ce Millie mai moia n apartamentul ei, Bea i petrecea dimineile devreme plimbndu-se prin pieele de strad din Antibes i Nisa, admirnd tarabele ameitoare datorit parfumului trandafirilor i crinilor i care strluceau de prospeimea de diminea a piersicilor i caiselor, a vinetelor i mslinelor. Se altur femeilor ic care scotoceau prin teancul de jachete i fustele de bumbac cu pre redus, cu etichete pariziene, i prin bijuteriile ieftine i iragurile de mrgele de sticl strlucitor colorate. Apoi, se aez pe o teras a unei cafenele, aruncndu-i ngrijorrile ca pe nite fire de praf n lumina soarelui, urmrind fericit lumea ce trecea pe lng ea, avnd n fa un caf crme i un corn untos. Spitalul i capul spart i brbatul care a vrut s o omoare preau la un milion de kilometri deprtare. Doar teroarea ntunecat de a nu-i cunoate trecutul rmnea s o bntuie, comarul de a se prbui la nesfrit n tunelul negru, cznd i cznd mereu.
87

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Srea cutremurat din pat i alerga la fereastra deschis, s se uite la cerul albastru n miez de noapte i s simt aerul rcoros pe pielea nfierbntat; ateptnd ca inima s nu-i mai bat att de tare i s se simt din nou normal. Sau ct se poate de normal pentru o tnr femeie care nu tia cine este. Dar erau totui multe nopi cnd frumuseea i nemicarea nu o liniteau. Acelea erau nopile n care disperarea o copleea i plngea pn dimineaa cnd, epuizat, adormea n sfrit. Ea nu-i vorbea niciodat lui Millie despre nopile acelea ngrozitoare. Nu voia s o mpovreze cu problemele ei. Dac Millie i observa paloarea i ochii umflai, nu f[cea niciun comentariu. Bea nu voia s o ngrijoreze nici pe Phyl. Decise c noii ei prieteni fcuser destul pentru ea. Era treaba ei acum s-i conduc viaa. Millie nchiriase un Mercedes alb decapotabil i, cu Bea la volan, explorau Coasta i dealurile din spatele ei. Millie era plin de amintiri despre cum era altdat, n vremurile vechi cnd ea era doar o tnr fat care cina i dansa i flirta i juca jocuri de noroc. Eram nc nestricat, fat drag, spuse ea cu nostalgie. Ar fi trebuit s m vezi atunci, Bea, cnd irul de orae i nlimile din lungul Coastei erau doar mici sate de pescari. Exist unele compensaii cnd mbtrneti, presupun. Lucrurile pe care le-ai vzut sau le-ai fcut. Amintirile. Nu le pierzi niciodat, s tii. Millie se arunc n viaa social agitat de pe Riviera, cutnd vechile cunotine i fcndu-i altele noi, participnd la premiere i la gale, la dineuri i concerte i distrndu-se mereu. i, fiind o femeie care i putea permite s-i satisfac fanteziile i capriciile, ea anun brusc c intenioneaz s cumpere o cas, undeva de-a lungul Coastei care i plcea cel mai mult. Bea se strdui s o fac s se rzgndeasc, spunndu-i c era doar o nou fantezie pe care o va regreta, dar Millie era de neclintit. Se hotrse c voia s-i petreac verile pe Riviera.
88

- ELISABETH ADLER -

Ca pe vremuri. Au plecat n cutare de case chiar n dimineaa aceea, iar Millie se mbrcase pentru aceast ocazie. Arta ca o pasre tropical grsu, ntr-o rochie ampl verde i roz, cu buclele ei blonde ascunse sub o plrie de pai roz. Arunc spre Bea o privire critic; aceasta era mbrcat rcoros, n ort de mtase albastru i bluz alb de bumbac. Ar trebui s pori ntotdeauna o plrie, Bea, i spuse ea cu severitate. Crede-m c altfel o s regrei cnd o s ai patruzeci de ani. Ai s ai pielea ca o bucat de talp veche. Ea rse cnd Bea, ca s o satisfac, i puse o apc de baseball a echipei Yankees. Asta nu e chiar ceea ce gndeam eu, fat drag. Dar pe tine, arat bine. Bea conduse maina la biroul elegant al proprietilor imobiliare din Cannes i Millie i spuse agentului spilcuit c voia ceva mai de clas. Nu te obosi s-mi ari vreuna din cutiile astea albe de ipsos, toate mecheriile cu marmur i cu ui de sticl glisante, pe terenuri de mrimea unui timbru potal, l avertiz ea. Vreau terase i balustrade i ui adevrate, franuzeti, i arcade i coloane. i vedere spre Mediterana. Clas, dragul meu domn. Asta vreau. Iar agentul i ridic o sprincean, dispreuitor, informnd-o c firma se ocupa numai de ce era mai bun. Dar, dup cteva zile i mai multe duzini de case, att ea ct i agentul erau epuizai i ncepuser s-i piard rbdarea. Las asta pe seama ta, i spuse ea lui Bea, retrgnduse n confortul hotelului i al mesei-de bridge. Tu tii exact ce vreau, fat drag. Gsete-ne ceva drgu. Bea petrecu urmtoarele cteva zile strbtnd Coasta n zigzag, inspectnd proprieti, dar negsind totui nimic care s fie chiar potrivit. Era sus pe dealuri, aproape de Vence, cnd observ cum se adun deasupra munilor norii
89

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

de furtun prevestitori de rele. Temperatura i umiditatea creteau, aa nct se hotr s se opreasc la o cafenea, s bea ceva rece. Mica pia a satului era pustie i singurul client de pe terasa cafenelei n afar de ea era un brbat tnr care era ocupat cu scrisul. i sorbi butura rece, observndu-l, ntrebndu-se ce scria de era att de absorbit. Era aproape frumos, recunoscu ea. Nu prea nalt, cu pr cre, castaniu, n dezordine, care arta de parc i trecuse prea des minile prin el. i avea o fa osoas, interesant, i o gur care arta generoas i care, ntr-un roman romanios, ar fi descris ca fiind fin cizelat. Bnuia c avea n jur de treizeci de ani i se gndi c, probabil, era scriitor, ntrebndu-se dac era faimos i dac ar fi cazul s-l cunoasc. Sri n sus, cnd fulgerul strbtu brusc cerul ntunecat, urmat de tunet i de picturi rare de ploaie. Un vnt venit de nicieri rspndi hrtiile brbatului i ea alerg s-l ajute s le ridice nainte de a se uda. El i mulumi n francez, dar ea putu s-i dea seama, dup accent, c era englez. Urm un nou fulger i ploaia ncepu sacad n torente, aa c alergar mpreun n cafenea. Mai bine stm aici ct ine furtuna, spuse el zmbindui. D-mi voie s-i ofer o butur pentru c mi-ai salvat nepreuitul manuscris. Se aezar la barul mic de lemn zgriat, sorbind un pahar de vin ros i el i spuse c numele lui era Nick Lascelles. Apoi el o ntreb de unde era. Bea se uit la el alb. Era o ntrebare att de obinuit, att de uoar! Pentru oricine altcineva. San Francisco, bnuiesc, spuse ea n cele din urm. El se uit la ea curios. Nu eti prea sigur. Ah, sunt, spuse repede, jenat. Bineneles c sunt. Eti n vacan, presupun.
90

- ELISABETH ADLER -

ntr-un fel. Se presupune c lucrez, dar pare mai mult ca o vacan. i vorbi despre Millie, care juca nesfrite partide de bridge la Htel du Cap i i spuse c Millie voia s cumpere o vil, iar ea umbla s caute una care s-i satisfac cerinele. i dumneata, ce faci aici? ntreb ea n cele din urm. Fac cercetri pentru cartea mea. Despre crim pe Riviera, de la nceputul secolului pn azi. Crime pasionale, violen, furturi importante i omor. Rezolvate i nerezolvate. Zmbi. Ai fi surprins ct de multe sunt. Tunetul bubuia printre dealuri, prevestitor de rele, iar el se uit la ceas, apoi, plin de speran, la ea. Furtuna va mai dura un timp. N-ai vrea s mi te alturi la un prnz? Cafeneaua se umpluse i ei se nghesuir la o mic mas lng fereastr. Bea urmrea ploaia care srea pe pietrele cubice din pia i i ddu brusc seama c se distra. Nick Lascelles era drgu, era tnr i atrgtor i vorbi fr ntrerupere n timpul prnzului generos al zilei, n valoare de aptezeci i cinci de franci. La sup, el i spuse c mama lui era franuzoaic i tatl englez. Dintr-una din acele familii bune cu un nume vechi, dar fr prea muli bani, spuse el cu un zmbet. Eu eram cel mai srac biat din coala bieilor bogai la care mau trimis, n Elveia. Fr elicopter care s m ia de acolo pe iaht, la sfrit de sptmn, ca pe majoritatea bieilor; nici avioane particulare trimise s m aduc acas n vacane. Cnd i mnc omleta, i spuse c tot ce rmsese din fosta avere vast a familiei era vechea cas i cteva hectare n Gloucestershire pe care le motenise fratele lui. i o vie veche, prginit, lng Bordeaux, cu cel mai drgu mic castel care i fusese lsat lui i pe care ncerca s-l readuc n secolul douzeci.
91

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Dar, de fapt, sunt scriitor, zise n cele din urm, la friptura cu cartofi prjii. Am nceput la un ziar local i, dup ani de sclavie, scriind despre expoziii florale steti i srbtorile bisericeti, am avansat la unul dintre cotidienele naionale. Apoi m-am retras i am scris prima mea carte despre vinuri; apoi un ghid al Franei; articole despre viaa european pentru revistele ilustrate americane. Lucruri de genul sta. Fusese atta mncare, nct Bea nu se mai descurc la brnz i salat i l urmri uluit cum el o nghiea pe a lui. El i spuse c ar ctiga destul pentru o via decent, dac nu ar da totul la Binefacere aa numea el via lui pentru acoperiuri noi i vase moderne de oel pentru fermentaie i noi echipamente. Atunci, de ce o faci? ntreb Bea curioas. De ce te preocupi s salvezi o vie veche dac fr ea ai avea o situaie mai bun din punct de vedere financiar? Ochii lui calzi, cenuii, i ntlnir cu seriozitate pe ai ei. Simt o obligaie. n fond, a fost n familie aproape dou sute de ani. Trebuie s o refac pentru generaia urmtoare, ca s existe ceva ce s moteneasc. Rse cnd adug: Desigur, acoperiul se prbuete i podelele sunt putrede i, din cte tiu, exist i carii n grinzi, prevestitoare de moarte. Iar cele treizeci de hectare de vie au fost neglijate cteva decenii. Dar e ambiia mea s o readuc la fosta ei glorie. Vreau s produc un vin Grand Cru cu appllation contrle i apoi s-mi triesc restul anilor ntr-o splendoare serioas. El rse cnd adug: M atept c asta m va face falit n urmtorii douzeci de ani. De asta l numesc Castelul Binefacere pentru c i dau toi banii. Bea rse mpreun cu el. Era att de vesel i sigur pe ceea ce voia, nct ceva din ea era dornic de acest gen de for. i terminaser cafeaua i se fcea trziu; dar ea l invit s vin la hotel n seara aceea, la un pahar.
92

- ELISABETH ADLER -

Vino s o cunoti pe Millie, spuse ea. Cred c o s v plcei, unul pe cellalt. Exact la apte i treizeci ea l atepta purtnd rochia ei cea mai drgu, scurt, dreapt, chihlimbarie, a crei culoare se potrivea cu pielea ei bronzat auriu. Prul ei moale, de culoarea cuprului, atrna n uvie moi, iar ochii cprui ngrijorai se luminar cnd l vzu venind ncreztor spre ea. Prul cre al lui Nick era pieptnat ordonat pentru aceast ocazie i purta o jachet de n crem, mototolit, o cma alb i blugi. Bea gndi c arat grozav, dei observ c Millie se uita la el critic cnd i ordon s-i spun totul despre el. Nick nu i-a adus autobiografia, Millie, protest Bea. A venit doar pentru un pahar. Nu putem vorbi despre vreme sau altceva? Eu nu vorbesc niciodat despre vreme, spuse Millie nerbdtoare. Vremea este fie bun, fie rea i atunci conversaia s-a terminat. Pe mine m intereseaz oamenii. Bea mi-a vorbit despre cartea dumitale, biete drag. i am un sentiment teribil c s-ar putea s scrii despre unii dintre vechii mei prieteni. Toi au fost nite duri, tii? E ceva att de fascinant n legtur cu crima, adug ea cu un fior plin de ncntare, dei srmana, draga Bea, nu e de aceeai prere. Bea i arunc o privire de avertisment, nu voia ca Nick Lascelles s tie ce i se ntmplase. Cel puin nu acum. Dar Millie prea s-l gseasc pe Nick att de amuzant, nct decise c va rmne la cin. E att de drgu pentru Bea s aib un prieten tnr, spuse ea fcnd-o pe Bea s dea ochii peste cap de jen. Dar Millie vorbea serios. Ea i urmrea aprobator, gndindu-se ct de nsufleit i de drgu arta Bea n seara asta, n rochia simpl chihlimbarie, avnd n jurul gtului ei lung un irag de mrgele verzi i argintii, cumprat, tia, pe civa franci n piaa din Antibes. O fat
93

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ca Bea nu avea nevoie de mbrcminte strlucitoare, ea ddea oricrei haine o not distinct de elegan. Mai invit-l pe Nick i alt dat, fat drag, bubui ea, cnd i spuse noapte bun, mai trziu. mi place s-l am pe aproape. Bea fcu o mutr spre Nick. Mi-e team c i-ai primit ordinele, spuse ea mecherete cnd l conduse la maina lui. mi convin, spuse el ncntat. Ei se oprir i se uitar nesiguri unul la cellalt. Apoi, el se aplec i o srut uor pe amndoi obrajii. La aceeai or, mine sear? Ea aprob din cap cnd el se urc n micul Alfa rou, decapotabil, i plec. Fusese o zi bun, se gndi ea, cea mai bun de la accident. n ziua urmtoare, agentul imobiliar i vorbi de o alt vil veche i n paragin, nelocuit de ani de zile. Dar are tot ce dorete doamna Fenwick, spuse el. Are caracter, elegan i vedere spre mare. A fost n proprietatea unei singure familii de cnd a fost construit, n jur de 1920. Nimeni nu a mai locuit acolo de decenii, dar abia acum au pus-o n vnzare. E o bijuterie, singur, pe un deal. Dar v avertizez c are nevoie de reparaii. Se uit la ea cu dispre i adug: Natural, preul va reflecta lucrul sta. Poi s-i spui doamnei Fenwick c e un chilipir. El i art lui Bea pe hart cum s ajung acolo i i spuse c era un paznic pe proprietate care i va arta totul. Aerul de diminea era proaspt i dulce, dup furtuna din ziua precedent. Bea decapot Mercedes-ul i conduse pe oseaua de coast, apoi sus pe dealuri, bucurndu-se, gndindu-se mai mult la Nick Lascelles dect la casa pe care se ducea s o vad. Fr ndoial c va fi din nou o pierdere de vreme. Pur i simplu, nu nelegea de ce Millie era att de insistent s cumpere o vil i aproape c dorea s nu fie potrivit, ca s se termine. Era doar un alt capriciu pe care, cu siguran, Millie l va regreta mai trziu.
94

- ELISABETH ADLER -

Ea conduse pe aleea prfoas, alb, pn n vrful dealului, pe lng un zid roz de stuc care se cojea i care era plin de trandafiri. Opri maina la poarta mare de fier i trase de vechiul clopot de bronz aezat ntr-o ni de piatr. Ea ascult cum sun i se uit n sus, pe aleea care erpuia n deprtare, printre pomi. Nimeni nu veni, aa c sun din nou din clopot, ateptnd n linitea fierbinte. Nu era nimeni n jur, niciun zgomot omenesc sau de maini. Ateptnd, se sprijini de zidul de stuc. l simea cald n spatele ei i nchise ochii, ascultnd ritul greierilor i oftatul vntului n vrful btrnilor cedri nali i nesfritul bzit al albinelor printre flori. Soarele se simea fierbinte pe braele ei goale, iar mirosul de rozmarin slbatic i ptrundea n nas Era un loc att de slbatic i de linitit, att de secret Se simi ca ultima persoan pe acest pmnt frumos Domnioar, mi s-a spus s v atept. Deschise brusc ochii i se uit la paznic. Era btrn i firav, n salopet de lucru albastr. Mnecile cmii lui albastre erau suflecate, dezvluind brae musculoase i mini roase de decenii de munc fizic. Avea faa foarte ridat, iar ochii lui albatri, care o priveau, aveau inocena palid a unei alte epoci, mai panice. i scoase plria veche de pai i se nclin politicos. E o plcere s mai vd aici o vizitatoare, donoar, i spuse el n timp ce mergeau alturi pe alee. Pru mulumit cnd ea i rspunse n francez. A trecut mult timp de cnd nimeni n-a mai venit peaici. Prea mult. Oft adnc. Mi se pare o via. Paii lor scriau pe pietri, cnd fcur cotitura aleii i atunci casa apru n priviri. Bea se opri brusc din mers. Picioarele refuzau s se mite i ochii s cread ce vedeau, iar inima ncepu imediat s bat att de tare, nct o durea. Se uit fix la frumoasa vil roz: la geamurile nalte cu jaluzelele lor verzi, decolorate, la uile mari, duble, ce stteau deschise lsnd
95

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

s se vad puin din holul umbros din spatele lor i la porticul cu coloane i cu trepte late de marmur. Ziua nsorit se ndeprt i ea simi c tremur. Avea n nri mirosul fantomatic de mimoze, dei nu era sezonul lor i nu erau nflorite. Cntecul psrelelor i umplea auzul, dei nu se vedea niciuna. S fie oare doar un dj vu? O combinaie a tuturor vilelor pe care le vzuse n ultimele sptmni cu propria ei imaginaie i dorin? Sau se uita cu adevrat la casa din visele ei? Iat. Vila Mimosa, i spuse cu mndrie btrnul brbat. El o privi preocupat. Suntei bolnav, domnioar? V rog, v rog venii nuntru. Soarele e mai fierbinte dect credei. Nu e nelept s umbli fr o plrie Se grbi s aduc un pahar cu ap. Rmsese singur n hol. I se ridic prul pe ceaf, iar pe brae i se fcu pielea de gin. Cunotea casa asta. tia exact cum erau aranjate camerele: n stnga sufrageria, n dreapta salonul mare, iar n partea din spate a casei, camera lung cu numeroasele ei ferestre ce ddeau spre terasa cu arcade, cu vedere spre mare. Podelele erau din marmur rcoroas, cu vinioare roz, iar n faa ei se nla o scar graioas, curbat, ce ducea la o galerie lat. Scara e dintr-un lemn foarte rar, spuse paznicul, dndu-i un pahar cu ap. De undeva de la tropice. A fost construit special. Era interesat ca ei s-i plac. Totul e fcut din ce exista mai bun donoar, dup cum putei vedea. Bea merse ncet prin vil, simindu-se de parc ar fi pit prin vis. Dei ipsosul cdea i vechile tapete erau ptate i se cojeau, vila era la fel de frumoas cum tiuse c era. Ea se nfior ntrebndu-se de ce oare trebuia s tie. Ce ntmplare a sorii o adusese aici? Putea fi oare viitorul ceea ce vzuse n visul ei?
96

- ELISABETH ADLER -

Am lucrat aici de cnd eram doar un biat, un ajutor de grdinar, spuse btrnul paznic. Pentru Madame Leconte. Ea s-a cstorit cu Strinul la puin timp i au plecat s locuiasc n strintate. El ezit, ncercnd s-i aminteasc, dar era btrn i amintirile lui erau vagi. Cnd doamna s-a ntors, spuse el n cele din urm, era nsrcinat. Voia ca viitorul ei copil s se nasc aici, n Frana, n casa asta pe care o iubea att de mult. i asta a fost nenorocirea ei. Oft adnc, amintindu-i: Soul ei o rsfa, cum n-am vzut niciun brbat purtndu-se aa. O trata ca pe o pies preioas de porelan de Limoges. i totul degeaba. La dou sptmni dup naterea copilului, era moart. Un fior de groaz o trecu pe Bea pe ira spinrii. Moart? Cum? A czut, donoar. Pe scara preioas pe care a construit-o el, ca s-i fac pe plac. Soul ei, Strinul, a plecat imediat dup funeralii. N-a mai locuit aici niciodat. Bea se cutremur, uitndu-se la scara fatal. i imagina femeia prbuindu-se pe ea pn la pardoseala de marmur de jos. Totui, n ciuda istoriei tragice, ea nu gsea casa nspimnttoare. Era ca o vil vrjit dintr-un basm, aprat de zidurile ei nalte i de cedri i de pinii falnici, de trandafirii epoi de damasc i de mimozele care i-au dat numele. Ea gndi c era ca un castel adormit, care atepta s fie descoperit de prinul care l va readuce la via. Iei afar i se aez pe treptele de marmur, nchiznd ochii, ncercnd s-i regseasc visul, imaginndu-i din nou c ea era copilul acela. Treptele de marmur erau rcoroase sub picioarele ei goale Cerul se ntunec prevestitor de rele i ea i inu rsuflarea, ateptnd zgomotul sinistru al pailor pe pietri. Dar cnd deschise ochii, vzu doar c soarele se ascunsese n spatele unui nor i se apropia o nou furtun.
97

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Se uit n sus speriat, cnd un stol de pescrui iptori zbur pe deasupra i apoi i aminti cntecul a sute de psrele din visul ei. Se ntoarse ngrijorat spre paznicul btrn. Domnule, unde sunt psrile cnttoare? El se uit la ea, uimit. Vai, donoar, de unde tii despre asta? N-au mai fost aici psri cnttoare din anii 1930, cnd a fost distrus cresctoria. Ochii cprui, catifelai, ai lui Bea se ntunecar de team. Atunci, dac nu sunt psri cnttoare, opti ea ngrijorat cum de pot s-mi amintesc de ele?

98

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 13
Bineneles c e doar o coinciden, spuse Millie, uitndu-se ngrijorat la Bea. Ele stteau n grdina hotelului i Bea tocmai i relatase povestea cu descoperirea vilei Mimosa, vila din visul ei. Te-ai uitat la att de multe case, copil drag, nct toate la un loc s-au contopit n mintea ta. i eu am uneori sentimentul sta de dj vu i recunosc c e neplcut s simi c i-e cunoscut un loc cnd tii c nu ai mai fost niciodat acolo. Bea se uit la ea, speriat. Poate c am fost acolo nainte, Millie. Dar dac am locuit acolo nainte nainte de accidentul meu? Nu fi ridicol, Bea. Agentul i-a spus c nimeni nu a locuit acolo de decenii. i ai vzut singur dovada, prginirea, tapetul care se cojete, instalaiile vechi. Se cutremur imaginndu-i: Dar spui c totui are farmec, adug ea gnditoare. E cea mai frumoas vil pe care am vzut-o vreodat, spuse cu sinceritate Bea. E ca o cas secret, care ateapt s fie descoperit de cineva care s o iubeasc, s-i consacre timp i s o ngrijeasc. i bani, adug Millie. Bea aprob din cap cu regret. O mulime de bani, m tem. Tcur, contemplnd Mediterana care se nvolbura ca plumbul topit sub norii de furtun care se adunau din nou. Poate c ai vzut viitorul i nu trecutul, spuse Millie dup un timp. Poate asta a fost, Bea. De asta ai crezut c ai recunoscut-o. Astrologul meu e o femeie faimoas despre care ai citit n ziare, cea care sftuiete stelele de cinema i pe preedini mi-a spus c se poate ntmpla aa ceva uneori. i ea are ntotdeauna dreptate. Bea se uit la ea cu speran. Cumva, Millie fcuse ca totul s sune logic. Ea decise s o sune pe Phyl s-i spun
99

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ce se ntmplase. Phyl zbura mine spre Paris i avea s fie la Nisa, cteva zile mai trziu. Atunci o va duce la vil i i va spune despre strania ei experien i o va ntreba dac toate astea sunt doar dorine, spre care e nclinat, sau ceva mai sinistru. n seara aceea, Nick o lu pe Bea exact cnd ncepu furtuna. Parc maina n spatele vechiului chei din Cannes i alergar, mn-n mn, ntr-o cafenea pustie. Se aezar la o mas la fereastr, urmrind ploaia care btea pe pietrele cubice i fulgerele care luminau. El zmbi i spuse: E ceva dj vu. Am sentimentul c am mai fcut lucrul sta nainte. Bea i arunc o privire speriat. Ea doua oar cnd mi se ntmpl azi, spuse ea. Doar c, de data asta, tiu c e realitate. Ea se uit la el cu melancolie, gndindu-se ct de diferit era viaa lui fa de a ei. Nick tia cine era i ncotro se ducea. El nu tia c, n spatele faadei obinuite a acelei persoane numite Bea French, aceasta era o personalitate necunoscut, o femeie tnr care se lupta cu teroarea nocturn a tunelului ntunecat i a unui uciga fr chip. El prea c o simpatizeaz, c e att de la unison cu fata pe care o cunotea ca fiind Bea, nct ea dorea s poat continua s fie ntotdeauna fata aceea. Dar tia c nu putea. ntr-o bun zi, teroarea din trecut avea s vin s o cear; tia asta, pur i simplu. i simea c parc l dezamgea. Brusc ea i povesti ce i se ntmplase la San Francisco: c poliia bnuia c cineva ncercase s o omoare, despre pierderea memoriei i despre visul pe care-l avusese sub hipnoz i cum, azi, visul acela pruse c se adeverete cnd a vzut vila Mimosa. Millie crede c poate am vzut viitorul, spuse ea tremurnd de fric ca el s nu cread c era nebun. Dar cum rmne cu psrelele cnttoare? Cum altfel s fi tiut de ele, dac n-am fost niciodat acolo?
100

- ELISABETH ADLER -

Srmana Bea, spuse Nick ncercnd s o consoleze. Ce perioad groaznic ai avut. Dar nu te ngrijora, sunt sigur c totul o s se rezolve i curnd o s-i aminteti trecutul. Ea cltin nefericit din cap. Ea nu gndea la fel. Am s-o sun pe Phyl n seara asta, spuse ea, o umbr de speran simindu-se n vocea ei la gndul prezenei reconfortante a lui Phyl. Phyl o s tie ce s fac. Nick era intrigat de povestea pe care i-o spusese paznicul, despre accidentul fatal al doamnei Leconte. E exact n domeniul meu, zise el gnditor. Moarte tragic ntr-o vil mrea de pe Riviera. Trebuie s fi fost pe prima pagin, cnd s-a ntmplat. tii ce, Bea, am s rsfoiesc ziarele din arhiv, mine, i am s vd ce pot gsi. Dac gsesc mai multe informaii despre cas, poate c asta o s te ajute s-i aminteti. A doua zi diminea, Nick gsi ce cuta n arhiva ziarului Matin din Nisa. Ziarul cu data 5 octombrie 1926 relata povestea cderii fatale a doamnei Leconte, pe prima pagin. Se scria c ea provenea dintr-o familie bine cunoscut din Marsilia i locuise mai muli ani n vila Mimosa. Ea nscuse doar cu dou sptmni mai devreme i se credea c o ameeal provocase cderea ei din captul scrii pn pe pardoseala de marmur a holului de jos. Nu se meniona nici o cercetare i nici ceva despre soul ei. Se spunea doar c nmormntarea avusese loc n dup-amiaza aceea. La dou i jumtate, Nick se duse s se ntlneasc cu Millie i cu Bea la Antibes. Se duceau s vad vila Mimosa, dar apoi Millie zise brusc c se simea prea obosit ca s se duc mpreun cu ei. A prefera o partid linitit de bridge, fat drag, i spuse obosit lui Bea. Dar voi trebuie s v ducei. Arat-i lui Nick vila Mimosa. Dac i lui i place, spune-le c am s-o cumpr. ocat, Bea cltin din cap spre ea. Nu poi face asta, Millie. S-ar putea s urti locul acela. Trebuie s-l vezi, mai nti.
101

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Am nvat deja s am ncredere n gustul tu, spuse Millie fr grij. n plus, sunt toate mobilele alea antice pe care le-am cumprat la Paris, care ateapt urgent o cas. Caut un decorator bun care s o aranjeze, fat drag. i spune-i c vreau s fie gata ieri. Altfel e concediat. neles? tii c acionezi din nou din impuls, Millie, o avertiz Bea. Ai s regrei mai trziu, ca ntotdeauna. Millie cltin din cap, fcnd s i se mite buclele ei blonde. Ah, nu, fat drag. Pe asta n-am s-o regret, spuse ea cu un mic zmbet secretos, fcndu-le semn s plece, n timp ce ea se ndrept cu senintate spre masa de bridge. *** Chiar i pentru Millie, asta e o nebunie, i spuse nervoas Bea lui Nick, n timp ce ateptau ca paznicul s le deschid poarta. Vreau s spun c tiu c e cu adevrat bogat i c poate s-i permit orice capriciu, dar ridic din umeri nici mcar s nu se uite mai nti la ea! E un capriciu cam costisitor. Nick se minun, uitnduse prin poart. i dai seama ct teren trebuie s aib aici? i ct cost pe-aici hectarul de teren? Nu. i nici ea nu tie. Tocmai asta e, Nick. Millie nu tie nimic despre asta. De ce vrea s o cumpere? Poate pentru c tu te-ai ndrgostit de ea? Bea cltin din cap. Imposibil. O cumpr pentru c e ndrgostit de trecut. E o btrn doamn care ncearc s-i regseasc tinereea. Uitndu-se la Bea, att de tnr i de drgu, cu prul ei nfoiat, aurit de soare, Nick se gndi c ea greea. El considera c btrna Millie Fenwick o gsise n Bea pe nepoata pe care nu o avusese niciodat. Poate din cauza lucrului ngrozitor care i se ntmplase lui Bea. Pierderea memoriei o lsase att de singur pe lume i o fcuse att de vulnerabil, nct el putea paria c Millie ncerca s-i
102

- ELISABETH ADLER -

fac pe plac lui Bea i ncerca s o ajute s-i recapete memoria. i dac asta o costa preul vilei, ce importan avea? l urmar pe btrnul paznic pe alee, iar cnd Nick vzu n sfrit vila Mimosa scoase un fluierat de apreciere. Bea nu exagerase. Era o cas ca un tort roz de nunt, cu terase cu coloane i un portic cu stlpi i balcoane cu balustrade de marmur. Dar neglijarea era vizibil peste tot. Obloanele verzi decolorate atrnau strmb, multe ferestre erau sparte i erau o mie de crpturi n terasele de marmur. Pajitile npdite de buruieni se ntindeau n jos pe deal, spre mare, iar tufe de trandafiri se luptau, pentru existena lor frumoas, cu plantele agtoare, caprifoiul, tamariscul i mimozele. Un mic pria se rostogolea susurnd dintr-o grot din deal, mai sus de cas, iar o fntn goal din piatr, mpodobit cu naiade sfrmate i delfini, se ridica din iarba nalt unde fusese cndva o pajite ca de catifea. i o pdurice de btrni mslini argintii scria i ofta n vntul care forma vlurele lenee pe marea de azur din jurul peninsulei. Nick lu mna lui Bea cnd sttur s se uite la ea i vila parc arunca o vraj asupra lor. Era ca i dragostea la prima vedere. El i-o putea imagina: zidurile roz de stuc, strlucind blnd sub un strat nou de vopsea, ferestrele relustruite reflectnd apusul de soare i vechile obloane deschise larg, ca s prind briza. Aproape c putea s simt mirosul fnului proaspt al ierbii de curnd cosite i s aud clipocitul apei n fntn. Intrar mn-n mn n hol i rmaser privind n sus, la marea scar curbat. Nick cltin din cap i zise, cu o ncruntare de mirare: Ceva nu e n regul. Vezi palierul acela lat la jumtatea scrii? i apoi cellalt palier aproape de partea de sus? Cum ar fi putut doamna Leconte s cad de sus pn jos, aa cum scrie n ziar? S-ar fi oprit la curba palierului.
103

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Poate c a czut de la jumtatea scrii i ziarul a greit. tii cum se ntmpl. M mir, spuse Nick gnditor. Am sentimentul c aici e mai mult dect ceea ce se vede. Hai s vedem ce ne poate spune paznicul. Btrnul atepta afar. El tiase un trandafir pentru Bea. Era mare, cu petale catifelate ntunecate, i ea i mulumi zmbind, inspirnd parfumul de mod veche, de mosc i mirodenii. tia erau favoriii doamnei Leconte, i spuse el cu un zmbet. i plcea parfumul lor. Dar el tia prea puine lucruri despre accident. Eu nu am vzut, domnule, spuse el. Amintii-v, eram doar un bieandru, nc la coal, locuind cu familia mea, n sat. Eram sraci i eu lucram cte puin ca ajutor de grdinar, ca s ctig un ban n plus. Se gndi intens, apoi adug: A fost un ziarist care a venit aici. Era foarte tnr, nu cu mult mai btrn dect mine. A, scris povestea pentru Matin din Nisa. Dar, dac mai triete, doar bunul Dumnezeu tie. *** Secretara de la redacia ziarului Matin din Nisa le-a fost de mare ajutor. Ea le spuse c, desigur, l cunotea pe ziarist. Toat lumea l cunotea pe domnul Marquand. Fusese una dintre stelele reportajului timp de muli ani, pn la pensionare. Bineneles c tria, era foarte viu. i putea fi gsit de obicei la Caf du Marin Bleu din Antibes, unde i petrecuse toate dimineile n ultimii cincisprezece ani. l gsir pe Aristide Marquand stnd la masa lui. Obinuit de pe teras, sorbind un pahar de pastis. El sri sprinten n picioare cnd ei se prezentar, aruncnd o privire gale, apreciativ, spre Bea. Putea fi btrn, dar era nc frumos i vioi i puin dandy, cu plrie Panama, pantaloni albi clcai la dung i o jachet de in albastru
104

- ELISABETH ADLER -

nchis. Iar un francez nu era niciodat prea btrn ca s aprecieze o femeie tnr drgu. E straniu c m ntrebai, i spuse el lui Nick, acceptnd o alt butur. M gndeam zilele trecute la vila Mimosa. Am auzit c a fost pus n vnzare, n cele din urm. O prieten a noastr se gndete s o cumpere, zise Nick, dar am auzit c s-a ntmplat o tragedie acolo. El i spuse domnului Marquand c era i el ziarist i c fcea o cercetare pentru o carte despre crima pe Riviera. Astfel c orice informaie mi putei da, ar fi apreciat, adug el uitndu-se plin de speran la btrn. E o poveste stranie ceea ce s-a ntmplat la vila Mimosa, zise domnul Marquand. Mai stranie dect tie oricine. Dar a trecut destul timp deja ca s nu mai conteze, aa c am s v-o spun. Ei se aplecar nainte, ateptnd nerbdtori ce avea s le spun, iar el i sorbi ncet butura adunndu-i gndurile. Viaa se schimba pe atunci pe Riviera, spuse el n cele din urm. Oamenii veneau aici grmad, nu doar n staiunile de iarn, Nisa i Cannes, ca n trecut, ci i pe plajele de var. Bineneles, Chanel a fost cea care a declanat nebunia cnd, bronzat ca un marinar, a venit aici n 1922 pe iahtul ducelui de Westminster. Apoi au venit americanii, Cole Porter i Murry i Fitzgerald i oamenii de societate din Paris. Era o er nou, cu bi de soare i pijamale de plaj i plrii mari i buturi tari. Nu exista dect micul Htel du Cap i vechile vile, aici la Antibes; apoi, brusc, toate perechile tinere ic i-au adus copiii i guvernantele. Au construit vile extravagante i au pus s fie proiectate de oameni de la Paris, albe, albastre i verzi, cu podele rcoroase de marmur i canapele de satin negru. i-au pus umbrele uriae, n dungi, lng noile piscine turcoaz care ddeau spre mare. i au amenajat grdini frumoase pe dealurile pietroase i au plantat palmieri i copaci pentru umbr, gata crescui. Totul
105

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

trebuia s fie instant, nelegei? Nu era timp s atepi s creasc plantele i copacii. Voiau totul acum. Ah, dragii mei tineri, spuse el amintindu-i, n-avei idee cum a fost, ct de slbatic i aproape pgn era totul atunci. Soarele prea c le usuc mintea i i scap de inhibiii. A fost o epoc de petreceri slbatice, n nud pe plaj, cu dansuri pn n zori n cluburi rsrite atunci. Se ctiga i se pierdea mult la cazinouri, se bea vin ros i se ntrzia la mesele de prnz pe terasa de la Htel du Cap. Ochii lui Aristide Marquand aveau o urm de regret cnd i privi. Ah, domnule, spuse el blnd, era vorba de ndrgostii. i de pasiuni dezlnuite n spatele ferestrelor cu obloane verzi, n dup-amiezele lungi i fierbini. Dar femeia aceea, doamna Leconte, nu lua parte la toate astea. Era ntotdeauna n afar. Femeia greoaie, de o anumit vrst, cina ntotdeauna singur la o mas pe teras i se ntorcea ntotdeauna singur la vila ei. Poate sttea sub stele pe balconul ei i se uita la luna de la miezul nopii, pe cerul catifelat, dorindu-i dragostea. i, cu toate c i se spunea doamna Leconte, era doar un titlu onorific, acordat ca o consideraie pentru vrsta ei i statutul ei financiar. Dar toat lumea o tia pur i simplu ca la clibataire. Fat btrn. Bea rmase ocat. Ah, ce cruzime! opti ea. Btrnul brbat aprob din cap. Aa era. Dar erau oameni superficiali care duceau o via strlucitoare, superficial. Ca s poi intra n cercul lor fermecat, aveai nevoie s ari bine sau s ai stil, sau talent, sau un nume aristocratic, s fii scriitor, artist sau compozitor, ultima stea a unei comedii muzicale, prin sau duce. Banii muli nu erau suficieni. Nick mai comand un pastis i btrnul brbat l sorbi, n timp ce le spuse c doamna Leconte era fiica unui tip de pe o strad lturalnic din Marsilia care, prin ingeniozitatea i geniul ntreprinztor, fcuse avere n afaceri cu armament.
106

- ELISABETH ADLER -

Se cstorise mai trziu i, cnd i se nscuse fiica, i pusese numele Marie-Antoinette, pentru c era propria lui mic prines. A inut-o acas, cu guvernante care s o educe, i se spunea c o adora att nct se temea ntotdeauna c o va pierde n favoarea altui brbat. Soia lui murise repede. Mai trziu, cnd i el a murit, Marie-Antoinette se apropia deja de patruzeci de ani i rmsese absolut singur. Ea n-a fost niciodat drgu, nelegei, spuse domnul Marquand. Era o femeie solid, cu pr negru, din acela fr luciu. Avea ochi negri cu sprncene groase i faa ei era lung i ngust, cu gropie nepotrivite, despre care copiii brutali ai strzii spuneau c arat ca gurile fcute de urinat n zpad. Bineneles c ea nu prea s tie c nu era drgu. Era protejat, nelegei, iar tatl ei i spunea mereu ct era de frumoas, nct pot s jur c ea vedea un alt chip n oglind. Ea a aflat adevrul mai trziu, dup ce el murise i ea rmsese singur n vila Mimosa. Tatl ei construise casa pentru ea, n 1922, pentru c ei i plcea soarele i aerul proaspt i nu-i plcea apartamentul elegant din Paris. Iar acum ea motenise totul. La clibataire era motenitoare la patruzeci de ani. mi amintesc de prima dat cnd am vzut-o. Avea culori terse i un corp de matroan, cu pieptul mare, i purta haine dup moda anilor 1920, care nu i se potriveau. Se uit la Nick i adug cu o ridicare din umeri expresiv: Ca s v spun adevrul, domnule, dac ai fi mbrcato ntr-o rochie neagr de ranc i-i mai ddeai un al, ar fi artat ca i ele. N-ai fi tiut niciodat c este o motenitoare. Apoi, dragostea intr i n viaa ei. Era american, blond, frumos, cu mult mai tnr dect ea. Un vntor de avere a spus toat lumea, dar dac era, ntradevr, atunci nu era unul obinuit. Fie asta, fie c era un tnr foarte inteligent. Cnd ieea cu ea, nu o scpa din priviri. Nicio ochead spre frumuseile tinere care se fiau i se aruncau prin faa lui.
107

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Erau vzui peste tot mpreun, n cele mai elegante cafenele i cluburi. Ea a cumprat o barc nou cu motor i se plimbau prin golf, oprindu-se s noate sau s ia prnzul la un mic restaurant de pe plaj. O acompania n saloanele de mod, ca s o sftuiasc n privina mbrcminii, dduse s i se monteze din nou bijuteriile vechi. O convinse s cumpere o main, un Bugatti decapotabil, desigur asta i dorea atunci toat lumea roie, capitonat n interior n piele gri porumbel i ea a nvat s conduc. Nimeni nu l-a vzut vreodat la volan, ntotdeauna era ea, ca nimeni s nu poat spune c i cumprase lui maina. El prea c nu-i luase nimic, n afar de inim. S-a ntors cu ea la Paris, s-au cstorit i apoi a dus-o de unde venea el. Memoria mi scap n legtur cu asta. Oricum, un an mai trziu, ea s-a ntors. Singur i vizibil nsrcinat. Reinei c era o femeie de peste patruzeci de ani i era considerat prea btrn ca s ntemeieze o familie. Bineneles c au circulat brfe. mi amintesc c servitorii spuneau c arta palid i bolnav, c n ochii ei ceva anume le amintea de un animal ngrozit, ca acelea pe care le vzuser descrcate din crue i mnate n abatorul din Marsilia. Am vzut-o i eu o dat, ieind din cabinetul doctorului din Cannes, i mi s-a prut atunci, fiind tnr i impresionabil, c i ea tia asta. O vedeai acolo, n ochii ei mari, negri. Moartea. Frumosul so s-a ntors. Servitorii spuneau c se purta ca un sfnt, c o copleea cu atenie i buntate, cu flori, daruri i dragoste. Iar ea l evita. Se plimba n grdin, singur. Lua mesele singur n camera ei. Dormea singur. Dar, n fond, era o femeie nsrcinat; era normal s fie obosit, distras, puin nesigur mai ales la vrsta ei. S-a nscut copilul. Un biat. i, cteva sptmni mai trziu, ea a czut pe scar. Iar eu avusesem dreptate. Moartea o nsemnase.
108

- ELISABETH ADLER -

Domnul Marquand ridic din nou din umerii lui slabi, resemnat. O poveste trist. Da. Foarte trist. El tcu, sorbindu-i gnditor butura. Bea scoase un oftat aproape de lacrimi. Mai e ceva, nu-i aa? spuse Nick. S-a mai ntmplat ceva. Marquand aprob din cap. Ai instinct de ziarist, cnd e vorba de o poveste. i totul s-a ntmplat att de demult, nct nu mai poate face niciun ru dac v spun. Eram foarte tnr atunci, cel mai tnr reporter. Era trziu i eu eram singur n redacie, btnd la main articolul meu nateri, mori, cstorii, mici evenimente locale. Nu urcasem la evenimentele sociale importante i la scandaluri, ca s nu mai vorbim de tiri. Eram doar unul pe care ziarul l trimitea cnd nu era nimeni altcineva disponibil. Se primi un telefon de la unul dintre servitorii de la vila Mimosa. A avut loc un accident. La clibataire murise. Era marea mea ocazie. M-am aruncat pe biciclet i am pedalat cu furie prin oraul adormit, pe oseaua de coast i n sus pe deal, spre vil. Lumina strlucea din ferestrele de la parter, peste pajite i terase. Arta festiv, de parc ar fi fost o petrecere n curs. Am sunat la u i am ateptat. N-a venit nimeni. Am aflat mai trziu c soul trimisese toi servitorii la culcare. Ua se deschise cnd am atins-o. Am pit n hol i m-am trezit, uitndu-m la cadavrul celibatarei. Zcea cu faa n jos pe podeaua de marmur. Era la oarecare distan de baza scrii. i-mi amintesc c cineva trebuie s o fi micat, dup cdere. Inima mi-a tresrit cnd am zrit rana lipicioas care fusese partea din spate a capului ei. Apoi, din bibliotec, a aprut brusc soul. El purta un halat de mtase. Stnd acolo, i aprinsese o igar mare de foi i privea la cadavru fumnd cu rceal. M-am minunat de puterea lui, pentru c nu poi ti niciodat cum reacioneaz un brbat la oc i durere. El era un brbat care i controla emoiile, iar eu l-am admirat. Apoi, m-a vzut pe mine i furia s-a aprins n ochii lui.
109

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Cine naiba eti? a ntrebat el. Pleac de-aici. Cum ndrzneti s te amesteci? Nimeni nu are voie aici n afar de eful poliiei. S-a repezit la mine amenintor i eu am fugit afar, ipnd i scuzndu-m. S nu ndrzneti s te ntorci, a urlat el dup mine. Dar eu eram un celandru de reporter care pusesem mna pe o tire fierbinte i nu aveam de gnd s o abandonez att de repede. M-am ascuns n boschetele din faa ferestrei i am ateptat. A sosit eful poliiei. Conducea maina personal, nu cea oficial, i era clar c se mbrcase n grab. El intr i ua se nchise. M uitam pe fereastr i m strduiam s aud ce se spunea. Soul l salut vesel pe ef, zmbind, dnd mna cu el. i turn generos coniac, povestindu-i ce se ntmplase. El nu vzuse accidentul. Nu putuse dormi i era n bibliotec, citind. Dar o auzise ipnd i apoi auzise zgomotul cderii. Rnile preau ns s fie grave, mai ales rana cscat din partea din spate a capului, ceea ce probabil c explica decesul. De ce n-am merge n bibliotec noi doi s discutm, poate s mai bem ceva, o igar de foi? spuse el. Aristide Marquand fcu o pauz i ochii lui ocai i ntlnir pe ai lui Nick, cnd zise: i atunci, domnule, el a fcut ceva ce mi-a ngheat sngele n vene. Am vzut multe victime i muli criminali n cariera mea de ziarist, dar nu am mai vzut o atitudine att de nepstoare. Cadavrul lui Marie-Antoinette zcea ntre el i ef, ea zcea acolo cu sngele i creierul mprtiate pe podeaua de marmur alb. Iar soul ei pi peste capul ei sfrmat, de parc nu ar fi fost dect un covor din piele de tigru. Ascult-m pe mine, domnule! Dac urmreti pe cineva care st lng un cadavru, n mod normal, acesta ar pstra o anumit distan, s-ar mica n jurul cadavrului, ar sta la trei metri distan. Dar niciodat, niciodat, nu pete peste acesta. i aceea era nevasta lui. M-am uitat pe fereastr la ei: discutau, fumau
110

- ELISABETH ADLER -

igri de foi, beau coniac bun. Aveau zmbete pe fa, de parc era o vizit i de parc soia lui nu zcea moart n hol. Aa c m-am furiat din nou nuntru, m-am apropiat n vrful picioarelor i m-am uitat din nou la ea. i atunci miam dat seama c aceasta nu czuse. Era o gaur mare n partea din spate a capului. O gaur mare, roie, de care eram sigur c fusese fcut de un glon. Ei bine, eful poliiei iei o or mai trziu. i strnser minile, pe trepte. Cadavrul a fost dus la morg i sigilat n cociug. Nu s-a fcut nicio cercetare, ci s-a acceptat doar povestea efului poliiei c a fost un accident. A fost nmormntat n ziua urmtoare i cu asta, basta. Doar c eu tiam c a fost ucis. i m-am gndit c brbatul care a fcut-o a fost chiar soul ei. Marquand ridic din umeri, cnd ntlni privirile lor uluite. sta-i rodul imaginaiei nebune a unui tnr, ai putea spune. Atunci zicei-mi cum se face c eful poliiei, un brbat din locurile astea, care nu avusese niciodat mai mult dect un modest apartament, s-a pensionat nainte de vreme pe motive de sntate? i-a cumprat o vil mare, lng Marsilia, avea o main nou, elegant, n noul lui garaj, i suficieni bani n banc pentru a tri n lux pn la sfritul vieii lui. Nick era plin de ntrebri. Ar fi vrut s afle cine era soul, de unde venea, ce se ntmplase cu el. i ce s-a ntmplat cu copilul? Btrnul cltin din cap. N-am tiut asta niciodat. I-am spus efului meu ceam vzut, iar el a zis c sunt nebun i c, dac voi sufla mcar un cuvnt, m va concedia. Ridic filosofic din umeri. Aa c asta a fost. Eram tnr, aveam o carier n faa mea n plus, nu puteam face nimic. Nu puteam dovedi nimic. Iar acum, toate astea sunt doar amintirile unui btrn. Dar pot s v spun c soul a plecat chiar n ziua nmormntrii. i i-a lsat fiul, de cteva sptmni doar, n grija unei guvernante englezoaice. mi pot aminti nc numele ei: Beale.
111

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Au locuit singuri n vila aceea ca nite fantome, doar cu servitorii. Constituiau o privelite familiar de-a lungul Coastei, plimbndu-se cu Rolls-ul argintiu, mare, al doamnei Leconte pn la Nisa sau Cannes. mi amintesc c Beale era foarte la locul ei. Iarna purta un palton din flanel gri i pantofi negri i una din plriile alea englezeti caraghioase, rotunde i cu bor. Vara purta ntotdeauna un or alb, proaspt, peste rochia albastr, cu acelai gen de plrie, dar de pai i cu pantofi solizi, imaculat de albi. Ea nu zmbea niciodat, ddea doar din cap un bun ziua ici-colo. Era oarecum un mister, dei cred c servitorii o brfeau, aa cum fac ntotdeauna. Dar ceea ce pot s v spun e c Beale a venit din nou aici, muli ani mai trziu. Avea o csu mai jos de deal, lng vil, i i-a trit ultimii ani aici, ngrijindu-i trandafirii. i amintirile, bnuiesc. Oricum, csua ei e tot acolo. Nimeni nu se duce acolo. Nimeni nu o atinge. Dup cte tiu, e exact aa cum a lsat-o ea. Poate c acolo ai putea gsi unele din rspunsurile pe care le cutai.

112

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 14
Mahoney alerga obosit n sus i n jos pe dealurile din Marin County. Alerga uor pentru un brbat masiv, dar meninuse un pas susinut, timp de trei ore deja. Transpiraia i muiase cmaa de alergri, iar genunchii i se transformaser parc n buci de plumb. i spuse furios c ieise din form, c fusese prea ocupat ca s-i menin antrenamentul i c maratonul de la New York era doar ca un strugure prea acru pentru el. Oft cnd trecu la o alergare mai lent, meninnd acest pas nc zece minute, nainte de a trece la pas de plimbare. i terse fruntea cu o batist mare, roie, cu buline, permindu-i n cele din urm s se aeze pe un bolovan potrivit, respirnd adnc i rar. Uriaii copaci sequoia din pdurile Muir se vedeau n deprtare, iar coasta dealului de sub el era punctat cu case drgue. Dincolo de astea, se ntindea Sausalito i golful larg cu strlucirea portocalie, foarte ndeprtat, a podului Golden Gate. Un avion se nla la orizont, lsnd pe cerul albastru o slab dr alb, iar el se gndi la Phyl Forster care era deja n drum spre Paris. i spuse c San Francisco va fi un loc mai pustiu fr ea i apoi se ntreb ce naiba nsemna asta. O vedea foarte rar. Faptul c ea l sunase asear la sediul poliiei i l ntrebase dac era liber i dac putea trece pe la el nu nsemna nimic. i promisese c o s aib grij de pisic n locul ei, iar ea voia s i-o ncredineze, asta era tot. i apoi, ea voise s vorbeasc despre Bea. Totui, la naiba, i plcea femeia asta. Se bucura de prezena ei. Ea i scotea la iveal ce avea mai bun n el, dar i ce avea mai ru, prin duelul ei verbal i vulnerabilitatea ei ascuns. I se prea c e al naibii de dur, cu viaa ei rece, plat. Scoase un oftat exasperat, gndindu-se la seara de ieri. Putea paria c va cdea n mrejele vreunui tip nepotrivit.
113

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Mahoney locuia ntr-un cartier srccios, lng malul apei, dar apartamentul lui avea tavan nalt i perei de crmid, podele de lemn i spaiu. Sttea la ultimul etaj i trebuia s urci o scar; cnd Phyl a sunat, el a alergat jos, pe scar, s o ntmpine. Doar pentru cazul cnd te-ai fi speriat, spuse el cu un zmbet ironic care i dezvluia dinii frumoi. Sunt perfect capabil s am grij de mine, Mahoney, i replic Phyl cu rceal. Aa spun toate, doamn, zise el, lund coul cu pisica i urmnd-o pe scri. Dac faci vreun comentariu despre fundul meu, Mahoney, zise ea peste umr, am s pun s te aresteze pentru hruial sexual. Acum, de ce a face comentarii despre fundul tu, doctore? ntreb el plngre. Mie mi se pare grozav. Mahoney! Ochii ei strlucir cnd se rsuci i rser amndoi. Eti un nebun, spuse ea intrnd n cminul lui. Da, fu el de acord. Poate ai dreptate. El i turn un pahar de vin italienesc rou, iar ea se nvrti cu interes prin apartament. Ferestrele erau larg deschise ca s prind ultimele raze ale apusului de soare i briza care venea dinspre ocean. O oper de Wagner se auzea tare prin difuzoare, iar trei pisici dou siameze subirele i una trcat, bine hrnit, care arta ca o pern bine umplut, cu ochi galbeni stteau grmad pe tejgheaua de la buctrie, uitndu-se cu ostilitate la pisica nou-venit, aflat nc n coul ei. Apartamentul era, de fapt, format dintr-o singur camer, mprit inteligent cu paravane japoneze i fusese mobilat cu un amestec eclectic de produse din magazinele de vechituri Crate & Barrel i Williams Sonoma. Erau cteva covoare orientale veritabile, de la mna a doua, i cteva piese antice interesante, iar doi perei erau acoperii cu rafturi de cri.
114

- ELISABETH ADLER -

Phyl observ c erau acolo lucrri tiinifice despre psihologia i inteligena criminalului, precum i volume legate ale majoritii lucrrilor de renume. Era o seciune mare de poezie i zeci de cri de bucate, exemplare vechi din Gourmet, cteva rafturi despre pisici i un teanc cu colecia pe civa ani a revistei Fancy Cat Magazine. Erau de asemenea sute de romane poliiste. Totul pentru o personalitate bine definit, spuse ea rznd cnd inspect uriaa cas de joac pentru pisici, care ocupa un col ntreg al camerei. Ea i admir aparatul stereo, cel mai bun Bang & Olufsen, i i spuse c, dup prerea ei, picturile, sprijinite n majoritate de perete, o intrigau. Da, toate sunt de tineri artiti fr succes. Civa locuiesc prin mprejurimi i asta e tot ce-mi pot permite. Ceea ce nu nseamn c nu sunt bune, adug el. Oricum, mie mi plac. Le aleg pe fiecare cu grij, pentru plcerea pe care mi-o produc. Ea i trecu degetele peste o sculptur. Era cioplit n lemn i era alctuit din curbe subtile cu o netezime tactil irezistibil. Ah, sculpturile n lemn, spuse el ruinat. Mrturisesc c le-am creat eu nsumi. Talentele tale sunt nesfrite, nu-i aa, Mahoney? spuse ea aezndu-se pe un scaun la masa din buctrie. Da, fu el de acord, fr modestie. i, ca s i-o dovedesc, buctria la care te uii att de critic a fost proiectat i construit de mine. Ea se uit la maina de gtit din oel, ca de restaurant, la tejgheaua de mcelrit, la tigile cu fundul de cupru care atrnau de o bar, la bateria de teluri, lopei, cuite i satire mortale. Ce naiba caui n meseria asta de poliist, Mahoney? ntreb ea n cele din urm. Ai putea fi un mare ef buctar. Sau un cresctor de pisici. Sculptor. Poet. Profesor. O stea a operei. El se uit la ea i rse.
115

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Totul, n afar de stea de oper. Nu m-ai auzit cntnd. Dar ef buctar, poate. Acum, uite o reet a lui Roger Verg fricasse de pui cu verdeuri proaspete i, crede-m, brbatul sta tie ce gtete. i spun drept, dac a putea, chiar mine a schimba locul cu el. El ddu pisicile jos de pe mas i aez farfuriile. Restaurantul lui Verg e exact acolo unde te duci acum. n sudul Franei. Trebuie s-l ncerci. S-mi spui cum e n comparaie cu versiunea mea. Poate c am s fac asta. Ea ezit o clip, dorindu-i ca el s fi venit cu ea. Mahoney, m-a sunat Bea n dup-amiaza asta. Mi-a spus c a gsit vila din vis. Cea despre care mi-a vorbit cnd am hipnotizat-o. El ascult cu seriozitate, n timp ce Phyl i relat despre vil i despre femeia care murise acolo. Ea i spuse c nu a fost locuit de decenii i c Bea i amintise de cntec de psrele care nu mai existau acolo. Cum poi explica asta, Mahoney? ntreb ea la sfrit. Exist doar dou posibiliti logice ca ea s cunoasc locul. Fie c a fost acolo nainte, fie c cineva i-a povestit despre asta. Ar fi trebuit s fie un povestitor remarcabil ca ea s-i aminteasc toate amnuntele, mirosul mimozelor, cntecul psrelelor. Se uit la Mahoney. Eu nu am rspunsuri pentru ea, recunoscu sincer. Iar srmana Bea se bazeaz pe mine ca s o ajut. Mahoney ridic din umeri, cu simpatie. Faci doar ce poi. Ah, la naiba, spunndu-i platitudini, n-o s fac s-i revin memoria, sri ea suprat. Apoi l privi parc scuzndu-se. mi pare ru. M gndeam doar c, dac i-ai putea gsi agresorul, am ti cine este ea. Oul sau gina, spuse el linitit. Se ridic, puse alt disc i mai turn vin. Apoi zise: Centrul naional pentru analiza crimelor violente, secia de analiz comportamental a FBI, a realizat un
116

- ELISABETH ADLER -

profil psihologic al ucigaului lui Bea. Vreau s spun, al presupusului uciga. Nu au existat prea multe dovezi pe care s se bazeze, doar metoda. Nefolosirea unei arme arat c era o persoan care voia s-i pstreze minile curate, ca s m exprim aa. Trebuia s par un accident, nu de dragul ei, ci de al lui. Asta ne arat c e-o persoan care se preocup de ce anume gndete societatea despre el, un brbat cu o imagine public. Poate chiar faimos. Oricum, e un uciga intelectual. Ei spun c e spre patruzeci de ani, plin de succes, carismatic i atrgtor. i c oamenii care l cunosc l consider un tip simpatic, obinuit. Dar de ce s vrea s o omoare? Mahoney ridic din umeri. Personal, cred c ea e o ameninare pentru el. Nu-i putea permite s triasc. Bea e o ameninare? Ea tie ceva despre el, ceva ce el nu putea permite nimnui s tie. Ceva care i amenin existena. Deci, nu crezi c a fost o tentativ de crim ntmpltoare, pe care ar fi putut-o face oricine, numai c s-a ntmplat ca victima s fie Bea? Nu, nu cred aa ceva. Cred c omul nostru tia exact ce face. Te-ai gndit vreodat la semnele alea de dini de pe braul ei drept? Ce-ai zice de scenariul, sta? Bea l ntlnete pe omul nostru. Cinele e nvat s atace. El i d comanda. Cinele se repede la gtul ei i o omoar. El mpuc animalul i pretinde c acesta a turbat. I se rupe inima din cauza accidentului. Ochii lui Mahoney devenir brusc implacabili cnd i ntlnir pe ai lui Phyl. Crim cu ajutorul cinilor! Asta ar fi de categoria ntia, nu-i aa, doctore? Fr revolver, fr mizerie. i absolut de nedovedit Phyl se uit fix la el. Persoana pe care o descrii e un psihopat. i-ar raionaliza aciunile. N-ar avea remucri. Totul i s-ar prea logic i simplu. Ceva ce trebuie fcut neaprat. Dar, de ce?
117

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Asta e ce nu tim nc, doctore. Asta i cine e, n realitate, Bea. Mai trziu, Mahoney a dus-o pe Phyl acas cu maina, iar ea sttuse tcut alturi de el, fr s fac nici mcar o aluzie la maina lui Mustang. El tia c ea rumega ceea ce i spusese i, cnd au ajuns la cldirea apartamentului ei, el o privi cu compasiune. Apoi se aplec, i puse mna sub brbie i i ridic spre el faa tulburat. Hei, hei, o dojeni el. Asta nu e o femeie n drum spre Paris, capitala eleganei Europei i capitala culinar a lumii. Te rog, uit ce i-am relatat. Pur i simplu, distreaz-te. i transmite-i lui Bea dragostea mea. Spune-i c eu cercetez n continuare. Nu abandonez. Phyl se aplec nainte i l srut uor pe buze. Mulumesc, Mahoney, spuse ea, deschiznd portiera i strecurndu-se afar de la locul ei. Am s m gndesc la tine, la Paris. S faci asta, doctore, spuse el zmbind. i s nu uii de Verg, la Moulin de Mougins. S te gndeti la mine cnd mnnci puiul la. Am s ncerc, rspunse ea cu zmbetul ei ironic. *** Asta fusese asear, iar Mahoney i petrecuse restul nopii treaz i umblnd prin apartament, pn se fcu ora schimbului lui de la miezul nopii, ntrebndu-se ce avea s mai fac n cazul lui Bea French. Pentru c era al naibii de sigur c nu existau dovezi. Chiar i hainele ei trecuser pe la testele cu laser pentru descoperirea amprentelor, la FBI, i au venit napoi cu rezultate negative. i nu s-au gsit fibre rtcite sau fire de pr sau rmie de materiale identificabile pe ele, care ar fi putut deveni un indiciu. Mahoney se gndea c presupusul uciga al lui Bea French scpase basma curat. Iar singura ans de a-l prinde era dac acesta ar ncerca din nou.
118

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 15
Phyl nu ntrzia aproape niciodat. Sttea n spate n limuzina care o ducea la Aeroportul Internaional din San Francisco, uitndu-se cu nervozitate la ceas, foindu-se din cauza circulaiei lente. Se strecura cu greu, main lng main, spre parcul Candlestick. Marea de luminie roii din faa ei se ntindea la infinit i ea mri. Ar fi trebuit s-i rezerve mai mult timp, dar trebuise s vad acel ultim pacient, acesta era disperat i nu-l putea lsa o sptmn fr sfaturi. Avea nevoie de ea. sta era necazul, se gndi ea. Toi aveau nevoie de ea. sta era i motivul pentru care se decisese la o carier de psihiatru. Avea o nevoie disperat s fie dorit din nou. Asta nu nlocuia nevoia copilului din ea de a avea o mam, dar i satisfcea mcar n parte pierderea propriului ei suflet. Dup ce trecuse ea nsi prin agonia ei personal i printr-o furtun mental, ea simpatiza cu pacienii ei. Rareori se lsa copleit i doar atunci cnd era deosebit de obosit, ca azi, de pild. Seara trecut, cnd terminase de mpachetat, se aezase ostenit pe pat, uitndu-se la valizele ncuiate. Dac nu s-ar fi gndit la Bea, cu faa ei drgu i ochii cprui ngrijorai, care o atepta la Nisa, ar fi ridicat cu uurin telefonul i ar fi anulat toat cltoria. Tot ce dorea cu adevrat s fac era s se trasc n pat i s rmn acolo o sptmn. Dar bineneles c nu fcuse asta chiar dac Bea nu ar fi fost prietena iubit care era acum, ea era nc pacienta ei i datoria ei era s fie acolo cu ea. Se uit urt la circulaie, gata de ceart. Ce facem? l ntreb ea pe ofer, gndindu-se ngrijorat la ora zborului ei. O s fim n regul, dup ce trecem de stadion, spuse el. Nu v ngrijorai, doamn doctor. Ajungem acolo la timp. Ea se ls pe banchet i nchise ochii, gndindu-se de cte ori le spusese ea oamenilor c nu era niciun motiv s
119

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

se ngrijoreze de inevitabil. Singurul rspuns era s-i faci fa. Dar asta nu se aplica la ea i la zboruri pierdute, se gndi ea i simi stresul n ira spinrii. Doamne, nu-i plcea s ntrzie, ura amnrile i nu pierduse niciodat un zbor n viaa ei. oferul avusese dreptate; dup parcul Candlestick, circulaia se diviz ntr-un afluent de luminie roii i limuzina o zbughi spre aeroport. oferul chem un hamal i descrc n grab cele dou valize ale ei, n timp ce ea alerg la intrarea pentru clasa nti. Am ntrziat, spuse ea cu vinovie, ntinznd biletul. S-a fcut deja mbarcarea, doctore Forster, spuse brbatul. Am s sun i am s anun c suntei pe drum. Nau s nchid poarta pn nu ajungei acolo. i ddu biletul napoi. Dar grbii-v. Mulumesc. i lu bagajul de mn, se ntoarse repede i aproape czu n braele unui brbat nalt, blond, care sttea n spatele ei. Ah, fcu ea inndu-se de el ca s nu cad. Cnd se uit n sus, femeia din ea observ repede c era atrgtor, dei i cerea scuze. Am ntrziat, spuse ea peste umr i alerg spre poart. Pierd zborul. i auzi rsul n urma ei i gndi cu iritare c, pentru el, era firesc s fie att de calm; probabil c zborul lui era abia peste o or. Un funcionar al liniei aeriene era la ua avionului, ateptnd s o nsoeasc la bord, iar ea se uit n jur la cabina de clasa nti, care era goal cnd se aez recunosctoare pe locul ei. E bine, se gndi ea. Am tot locul sta doar pentru mine. Am s nchid ochii i am s dorm. Apoi, la sosire, poate am s m duc totui la conferin. Cltin din cap, oftnd nemulumit de ea nsi; o conferin internaional a specialitilor n domeniul ei era un eveniment pe care ar fi trebuit s-l atepte cu nerbdare, nu s-l trateze ca pe o obligaie.
120

- ELISABETH ADLER -

Se uit la ceas, surprins c uile cabinei nu erau nc nchise, avionul avea deja o ntrziere de zece minute. Ea ntreb stewardul care era cauza ntrzierii. Mai ateptm nc un pasager, spuse el. ntre timp, pot s v ofer un pahar de ampanie? Ea cltin din cap, gndindu-se cu enervare c n-ar fi trebuit s se grbeasc i s alerge tot drumul sta, gata s se omoare. l auzi pe steward salutndu-l pe pasagerul ntrziat i apoi cpitanul ceru s se nchid uile. Se uit urt la el cnd trecu pe lng ea. Era tipul blond, artos, n ale crui brae czuse la biroul de la bilete. El avu o sclipire n ochi, cnd i prinse privirea ncruntat. Scuze, zise el. Am vrut s-i spun c nu e nevoie s alergi, dar ai fost prea iute pentru mine. Pur i simplu, ai zburat Ca un liliac din iad! termin ea zicala n locul lui. Ddu din cap, rznd de ea nsi. Pur i simplu, nu-mi place s ajung cu ntrziere. ntotdeauna am considerat c asta e o calitate, spuse el ntinzndu-i haina stewardului i punndu-i bagajul de mn n dulpior. Oricum, eu sunt cel care ar trebui s-mi cer scuze c am ntrziat zborul dumitale. Totui, nu trebuie s te ngrijorezi, vntul din coad o s ne ajute s ajungem la timp. El zmbea n jos spre ea i ea se gndi, cu un val de interes, c ntr-adevr era atrgtor: nalt i subire, cu o fa coluroas i ochi albatri n dosul unor ochelari Armani cu ram de aur. Avea un trup sprinten, musculos, i pr des, lins, blond nchis, i arta ca un brbat mulumit de sine. Se ntreba curioas cu ce se ocupa. De unde ai tiut de vntul din coad din seara asta? ntreb ea. De obicei, mi place s pilotez singur n drumurile astea, spuse el cu o ridicare din umeri minimalizant. Din nefericire, n seara asta am avut un necaz la sistemul electric, n ultimul moment. i trebuia s fiu la Paris mine
121

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

diminea. Aa c, iat de ce m aflu n cursa asta i de ce ai ntrziat. Rse, un sunet adnc atrgtor cnd zise: Din nou v cer scuze. Se duse n fa s-i ocupe locul, cnd avionul porni pe pist. Oboseala fcu s-i dispar curiozitatea despre el. Refuz masa, stinse lumina ei i nchise ochii, spernd s adoarm, dar reui doar s aipeasc agitat. Zborul era suprtor de attea hurducturi i anunul privind curelele de siguran rmsese luminat. Bu o ceac de ceai fierbinte i lu Advil ca s-i potoleasc durerea de cap, apoi se uit din nou la ceas. Trecuser doar cinci ore din lungul lor zbor i, n faa ei, se ntindea o eternitate de cltorie agitat cu avionul. Ea se ridic s-i ia geanta neagr de lucru din dulpiorul de deasupra capului i vzu c lumina pasagerului coleg de cltorie era aprins. Privind mai aproape, vzu c scria preocupat ntr-un caiet galben, oficial. Se gndi, cu ironie amar, c el era cu adevrat un ghem de energie, folosind la maximum fiecare moment. Aa cum i spunea ea ntotdeauna c ar fi trebuit s fac i ea. Scoase lucrarea pe care o pregtise pentru conferin i ncepu s o rsfoiasc din nou. Se iveau zorile, cnd ea i ridic din nou privirea; se servi suc de portocale i micul dejun. Slav Domnului, se gndi ea punnd deoparte hrtiile, aproape ajunseser. Paris-ul era ascuns sub un nor cenuiu, cnd avionul ncepu s coboare, n sfrit. Phyl fcu cu capul un semn de rmas bun spre cellalt pasager, n timp ce se mic pe interval. El nc i mai aduna hrtiile, iar ea se gndi c era cu adevrat un client cu snge rece. Aciona de parc lumea avea s-l atepte pe el. i poate c aa o fi, se gndi ea, supraveghind obinuitul haos din aeroportul Charles de Gaule. Trebui s atepte un veac bagajele i ntre timp toate taxiurile dispruser, aa c ea rmase singur, privind la ploaia care rpia.
122

- ELISABETH ADLER -

Genunchii i tremurar de ncordare i oboseal cnd se uit urt la o main Bentley, albastru nchis, condus de un ofer. Se pare c nu e ziua dumitale norocoas, spuse o voce amuzat, iar ea se ntoarse i se uit n ochii rztori ai frumosului ei vecin. E vina mea. Ar fi trebuit s cer s m atepte o main. Ridic din umeri. Bnuiesc c o s apar n curnd un taxi. La Paris? Cnd plou? El rnji. Nicio ans. Dar a fi bucuros s m ofer s v duc. Ea l privi, apoi se uit la uriaul Bentley. E a dumitale? ntreb ea artnd n direcia respectiv. E o main a companiei. Gusturile mele personale sunt spre linii mai sportive. Ea rse. Mie acum mi se pare minunat. Dar n-a vrea s te abat din drumul dumitale. Eu stau la Rafael. La Rafael mai nti, Adams, te rog, i spuse el oferului englez. Apoi acas. Phyl intr n main i se ls recunosctoare pe luxoasele perne de piele. Se uit la el zmbind. I se prea c era o distan de un pogon ntre ei, dar i simea prezena masculin de parc el ar fi atins-o. Probabil c de vin e Paris-ul, se gndi ea amuzat. Pari obosit, spuse el cu simpatie, iar ea oft. Vrei s spui s art ca o epav. Oricum, aa m simt. Tot ce-mi doresc n acest moment e o baie fierbinte, o butur rece i un pat moale. Privirile lor se ntlnir n timp ce maina alunec uor n circulaie. Poate ar trebui s facem cunotin, spuse ea ntinznd mna peste spaiul mare care-i desprea. Eu sunt Phyl Forster. Brad Kane. Mna lui era tare i neateptat de rece.
123

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Sunt la Paris pentru o conferin, adug ea. Psihiatrie. Desigur, doctori Phyl. Iart-m, ar fi trebuit s te recunosc. Nu neaprat. n plus, dup cum m simt acum, sunt sigur c nu semn cu fotografia de pe supra-coperta crii. Ea rse, dei oboseala o copleea. i plcea frumosul ei bun-samaritean. Sun telefonul i ea nchise ochii n timp ce el rspunse i avu o scurt convorbire n francez. Te rog s m scuzi, i spuse el, dar am de fcut cteva apeluri telefonice importante. Ea se ls pe perne, moind pe jumtate, ascultnd murmurul linititor al vocii lui n fundal, ntrebndu-se vag cine era i ce fcea i dac vorbea cu o femeie cu vocea aceea franuzeasc, moale, sexy. Totui, gndindu-se dornic la patul care o atepta, fu bucuroas cnd ajunser n sfrit la hotel. El o lu de bra cnd ea cobor din main i se scuz din nou c vorbise la telefon. Nu tiu ce m-a fi fcut dac n-ai fi fost dumneata acolo s m scapi de ploaie, spuse ea zmbind obosit. El i susinu privirea un moment prelungit. Apoi, scoase o carte de vizit din buzunar, cu adresa i numrul lui de telefon i i-o ddu. Sun-m, doamn ocupat, dac ai un moment liber la Paris. i lu mna, o duse la buze, apoi, cu un gest rapid cu mna i cu un zmbet, se urc n maina mare i dispru. Ca un brbat pe care l-am ntlnit ntr-un vis, se gndi ea ceva mai trziu, cufundndu-se ntr-o baie fierbinte. Rafael era unul dintre hotelurile mai mici din Paris, care se mndresc cu luxul, serviciile i discreia lor. Apa era fierbinte, spunul mirosea delicios, apa Avian era ca gheaa, iar patul o nvlui n perne moi, cearceafuri proaspete i pturi plcute. Adormi n cteva minute.
124

- ELISABETH ADLER -

Se trezi ase ore mai trziu, confuz n privina timpului i locului din cauza diferenei de fus orar, uitndu-se uimit prin camera ntunecat. Apoi i aminti. Era la Paris. Ceasul de pe noptier arta ora 18:30. Se duse la fereastr i trase draperia. Cldirile cenuii de peste drum artau i mai cenuii, iar trotuarele luceau. Oft, uitndu-se la circulaie. Era prima ei noapte la Paris. Era singur i ploua. Fcu un du rapid, se machie i mbrc o rochie neagr, simpl. Apoi adug puin din parfumul ei favorit i cobor. La bar, comand un pahar de vin rou, un Brouilly, i mestec nite msline mici verzi, gndindu-se la seara lung ce-i sttea n fa. O privire rapid i art c aproape toi erau perechi, iar cei singuri ateptau n mod vizibil pe cineva. Singurtatea o coplei, la fel de cenuie i de trist ca i norii de deasupra Parisului. Se simea pierdut fr rutina ei familiar de ocupaii, cnd nu avea timp de asemenea autocomptimiri despre singurtate. Pentru prima dat, de ani de zile, nu era bucuroas de propria ei companie. i ncruci picioarele lungi ncercnd s par nonalant, de parc ar fi ateptat i ea un prieten. Era n cel mai frumos ora din lume, bastionul mncrurilor grozave, citadela culturii, raiul ndrgostiilor. i era singur. Chelnerul i aduse vinul, uor rcit, i ea l sorbi, gndindu-se la cartea de vizit ascuns tentant n poeta ei, cu numrul de telefon i adresa lui Brad Kane. i spuse c, bineneles, nu-l putea suna. Probabil c e ocupat. Un asemenea brbat trebuia s aib o duzin de prietene sau probabil una mai special. Oricum, era sigur c el nu sttea singur n apartamentul lui, contemplnd o cin solitar, aa ca ea. Privea dornic n timp ce barul se umplea i oamenii se salutau srutndu-se pe amndoi obrajii, simindu-se i mai singur ascultnd conversaiile vesele n multe limbi. Cu disperare, scoase cartea de vizit din poet i o studie.
125

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Bineneles c nu-l putea suna. Puse cartea, de vizit n faa ei pe msua mic i o studie. Apoi se ridic repede, i netezi fusta i, nainte s-i poat schimba prerea, se grbi n cutarea unui telefon. Ascult cum sun cu sunetul acela caraghios ca un piuit al telefoanelor franuzeti; i muc buza, nervoas, ca o elev care spera s aib o prim ntlnire. Lovi nerbdtoare cu cartea de vizit n tejgheaua de marmur. Dup zece apeluri, pe jumtate exasperat, pe jumtate uurat, era gata s pun jos receptorul, cnd, brusc, el rspunse. Domnul Kane?! exclam ea. Proast, i spuse, roind, bineneles c e el. Cine-i acolo? Tonul lui Brad Kane era rece, distant, de parc avea alte probleme n minte, Sunt Phyl Forster. Urm o pauz lung i ea i muc buza cu nervozitate. Ne-am ntlnit n avion. tia c era o prostie c ncepuse treaba asta, dar acum trebuia s mearg mai departe. Pauza i se pru nesfrit. n cele din urm, el spuse cu o urm de zmbet care i se strecura n voce. E foarte amabil din partea dumitale c m-ai sunat. Nu m-am gndit c ai s-o faci. Nu te-ai gndit? spuse ea cu ndoial, dar i cu un val de furie fa de ea nsi. Atunci de ce te-ai obosit s-mi dai cartea de vizit i s-mi ceri s te sun? S spunem c sunt un optimist, i replic el rznd. n plus, mi-ai plcut. Am considerat c eti frumoas i deteapt i am vrut s te revd. Schimb n vreau s te revd. Dac mi cer scuze, vrei s accepi s iei cina cu mine n seara asta? Doar dac nu ai vreo funcie oficial de ndeplinit, adug el uor, dndu-i posibilitatea s refuze, dac voia. Phyl zmbi, brusc ncntat.
126

- ELISABETH ADLER -

Pi, fcu ea continund jocul, ar trebui de fapt s m ntlnesc cu un coleg Dar e prima mea sear la Paris i plou. Da. A vrea s iau cina cu dumneata. Grozav. Minunat. Vrei s mergi undeva unde e mare lux? Sau la un restaurant cu adevrat franuzesc? Alegerea e a dumitale. Ah, mi-ar plcea un bistro cu adevrat franuzesc. E unul chiar dup col de locuina mea. E unul din locurile mele favorite i cred c o s-i plac. Pot s vin s te iau la, s zicem, opt i jumtate. Ea se uit la ceas. Circulaia e iad. Ce-ar fi s iau un taxi i s ne ntlnim acolo? n cazul sta, de ce s nu vii nti la mine, la un pahar? Ai adresa? Ea ddu din cap, zmbind. Da. Atunci, la, opt i jumtate, doctore Phyl Forster. El rse. i amintete-mi s te ntreb dac Phyl este de la Phyllis? Sau Philomena? Sau Philodendron? Sau Filosofie Sau de la fileaz lampa, i spuse ea, zmbind cnd puse jos receptorul.

127

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 16
Circulaia pe Champs Elyses era oprit i fiecare o fcea pe barba lui. oferul taxiului njura fluent vremea, pe ceilali oferi, concetenii i legile circulaiei cnd se urc cu o roat pe trotuar, apoi trecu pe lng o duzin de ali oferi prini n curs i claxonnd. Fcu repede la dreapta, pe o strad lateral i iei pe Avenue McMahon, la fel de blocat. El privi scena i ridic din umeri cu resemnare. Va dura mai mult de douzeci de minute. E mai bine dac mergei pe jos. Phyl se uit la pantofii ei negri de antilop i la trotuarele ude. Ploaia torenial se transformase ntr-o burni ca o cea n btaia vntului. Ea oft cu resemnare. Ce naiba, erau doar pantofi, chiar dac au costat o mic avere. oferul de taxi i spuse cum s ajung acolo, iar ea i strnse cordonul hainei de ploaie, de mtase neagr, deschise umbrela i o porni spre colul bulevardului McMahon, rugndu-se s fi tradus bine indicaiile lui. Avenue Foch era o strad lat, frumoas, mrginit cu pomi i cu case i apartamente artoase, dar era mai lung dect crezuse ea. Dup o plimbare rapid, de zece minute, ajunse fr suflu i ud i trziu la eleganta cldire de apartamente. Un portar n uniform i ceru numele, i controla lista i o nsoi la ascensor. Cuca de alam o duse scrind n sus, apoi iei pe palierul unui duplex la teras. Brad Kane o atepta. Arta i mai frumos dect i amintea ea: nalt, subire i blond. Purta o jachet albastru nchis, de camir, bine croit, o cma albastr descheiat la gt, blugi bine clcai i cizme western scumpe. Ea se gndi cu un zmbet c arta ca un tip dintr-o reclam Ralph Lauren. Ochii lui de un albastru deschis erau pe jumtate ascuni de ochelarii cu ram de aur, cnd veni spre ea, cu minile ntinse.
128

- ELISABETH ADLER -

Ma pauvre petite! exclam el, vznd-o muiat. Parisul a ncercat s te nece. Hai, trebuie s te ngrijim. Ea se gndi uimit: Trebuie s fie foarte bogat. Apartamentul era ca un palat: preau s fie acolo pogoane de podele de parchet lustruit i uriae covoare Aubusson, piese masive de mobilier, boluri aurite, frumoase oglinzi veneiene i candelabre sclipitoare. n timp ce l urma prin hol, Phyl zri un uria Rembrandt pe un perete i cu siguran acela era un Renoir, iar cellalt nu era oare un Corot? Vino cu mine, zise el repede, lund-o de mn cnd trecur printr-o camer de zi, prin alt hol i ntr-un dormitor. Phyl nghe n u. Repede scoate-i pantofii i ciorapii, spuse el. Ea se uit amorit la el. El se duse la noptier i aps o sonerie. E-n regul. Nu am de gnd s te seduc. Am s-i cer doar valetului s-i usuce pantofii. n fond, nu poi sta toat seara cu picioarele ude. Phyl tia c roea i c el rdea de ea. Se gndi furioas c nu se simise att de proast de cnd avusese aptesprezece ani. El art spre baie. Gseti acolo nite papuci i un prosop. Se duse n baie i nchise ua. i scoase dresul, i netezi prul i i terse faa cu un prosop rcoros. Papucii de baie erau prea mari pentru ea, zmbi ea nsi la vederea imaginii din oglind, n rochie neagr sexy de la Alaia i cu papuci largi de baie. Inspir adnc, se control i iei, trndu-i papucii, s-l gseasc. Bun, fcu ea, zmbind cu ezitare din u. mi pare ru c am ntrziat, dar circulaia i ploaia N-are importan, acum eti aici. Privirile lor se ntlnir. i eti la fel de frumoas pe cte mi aminteam. Un tnr asiatic, n jachet alb, se ivi n urma lui n u, innd n mn pantofii ei uzi.
129

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

D-i lui Franois i celelalte lucruri, spuse Brad. O s i le usuce. Ea fcu aa cum i se spuse i Franois dispru. Brad o conduse la un fotoliu i i zise s se aeze. Constat cu slbiciune c i asculta fiecare comand. Era mirat ct de maleabil putea fi; ea, care se controla ntotdeauna. Era surprins ct de uor i venea s-i asume noul ei rol de femeie docil. i ct de subtil de plcut era. Privi n tcere cum Brad lu un prosop i ngenunche n faa ei. i scoase papucii, apoi i lu piciorul drept i ncepu s-l tearg cu blndee. Se uit n sus la ea i zmbi. tii, e un fapt stabilit, c nu multe femei au picioare frumoase. Prea muli ani de tocuri nalte i pantofi nguti. Dar ale tale sunt cu adevrat frumoase. Oase fine, netede, frumoase. Delicate, ca ale unui cal de curse. Vzndu-l ngenuncheat n faa ei, inndu-i piciorul, avu brusc o asemenea senzaie erotic, nct Phyl simi c tremur. Proasto! i spuse ea iar cu severitate, n timp cei puse din nou papucii i merse cu el n enormul salon. Eti aici doar de cinci minute i te-ai gndit deja de dou ori c e gata s te seduc. Stai aici, drag doctore Phyl, spuse el conducnd-o spre o voluptuoas canapea n faa unui foc puternic. nclzete-i degetele alea frumoase n timp ce eu ncerc s refac daunele provocate de ploaie, turnndu-i o butur. ampania atepta ntr-o frapier de argint, pe o msu. Pentru coincidena fericit, spuse el ridicnd paharul i privind adnc n ochii ei, c tu i cu mine am fost mpreun n avionul de Paris. i c te vd din nou. Se pare c-i petreci mult timp n avioane, spuse ea amintindu-i de conversaia lor. Afacerile m fac s cltoresc mult. Ea i ncruci picioarele cu afectare i sorbi cu precauie din ampanie. i care e exact afacerea ta?
130

- ELISABETH ADLER -

Ai s fii surprins cnd am s-i spun. Zmbi atrgtor spre ea. Sunt proprietarul uneia dintre cele mai mari ferme de animale din America. Phyl rse, uluit. Nu ari conform ideii mele despre un adevrat cowboy. Poate c nu, acum. Dar am fost. Mai sunt nc, atunci cnd am nevoie. Cnd eram copil, mi plcea clritul acela pentru adunarea vitelor. Acum totul e doar cifre i procente, taxe i suprafee, subvenii guvernamentale i politic de lobby i cam un milion de probleme. Dar bnuiesc c tot mi mai place. Sau, cel puin, iubesc pmntul. i tradiia. Ferma Kanoi a fost creat de bunicul meu. Cnd a murit, tatl meu a motenit-o, iar acum e a mea. A treia generaie nu o va face poate s fie cea mai veche din Statele Unite, dar este una dintre puinele care a rmas n aceeai familie. Asta e minunat. S-i plac ceea ce faci. Ce eti. i, ntr-adevr, o iubesc. Cu pasiune. Poi s spui c ferma e raiunea mea de a tri. Ochii i devenir duri, cnd se uit la ea. Nu m-a despri niciodat de Kanoi, dei Dumnezeu tie c am avut destule oferte. Oferte uriae, n special de la japonezi. Dar n-am s las Kanoi s ias din familie. Niciodat. Mai degrab a muri. i cnd o s mori, cine o s o moteneasc? Privirea lui era enigmatic. Fiul meu, bineneles. Phyl gndi cu regret c trebuia s ghiceasc, era prea bun ca s fie adevrat; era cstorit. i ci ani are fiul tu? ntreb ea ct putu de nonalant, sorbind din ampanie. El i ls capul pe spate i rse. N-are nc vrst. Zero. E o noiune de viitor, care abia trebuie s se nasc. i mai trebuie s-mi gsesc o soie. Soia perfect.
131

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ochii lui sclipir, cnd i reumplu paharul. Schimbarea strii lui de spirit de la intens i serioas la tachinare i flirt fu att de brusc, nct o lu prin surprindere. Vorbete-mi despre tine, i comand el. Ea rse, jenat. De obicei, eu sunt cea care pune ntrebarea asta. Acum, nu sunt sigur c-mi place. Dar cu siguran c nu ai nimic de ascuns. Sau ai? Am constatat c majoritatea oamenilor au ceva de ascuns, spuse el cu seriozitate. Ea ncepu s-i vorbeasc despre munca ei i despre viaa ei ocupat. Sunt mereu pe goan, recunoscu ea cu un oftat obosit, de la studioul TV la pacienii din spital, la scris sau la turnee n legtur cu crile mele. i mrturisesc c aceast cltorie la Paris e o scuz ca s scap de toate astea, o sptmn. Rse. M simt ca un copil care trage la fit. Franois reapru cu pantofii ei, miraculos de uscai i artnd ca noi. Ea se mbrc i merser dup col, la Chez Georges. Brad i puse braul n jurul umerilor ei n timp ce mergeau, innd-o aproape, mprind umbrela. Cnd i potrivi pasul cu picioarele lui lungi, Phyl i ddu seama de cldura trupului lui, de apropierea lui, de atingerea minii lui. Apsarea blnd, intim, a braului pe umerii ei i transmise un fior de excitaie i ea se retrase, temndu-se c el va simi. i spuse n sinea ei c se comporta ca o adolescent de liceu la prima ei vizit la Paris, dar apoi zmbi, brusc, nemaipsndu-i. Se simea bine cum nu se mai simise de mult, bucurndu-se c se simte tnr i fr griji. Bistroul era aglomerat. Lmpile aruncau pete de lumin aurie pe mesele mbrcate n in alb i era acolo o arom de mncare bun i se auzea murmurul blnd al conversaiei n francez, pe care nu o nelegea. Asta sublinia i mai mult sentimentul ei de izolare, de separare, stnd singur cu Brad Kane la masa lor mic din col.
132

- ELISABETH ADLER -

Ea era ameit de diferena de fus orar i de vin, fiind cu totul alt persoan dect calma, controlata, ocupata doctori Forster. Era de parc, n seara asta, i lsase n urm lumea ei real i cariera. Se simea feminin, senzual, vie n toate nuanele. i, i zise cu nervozitate n sinea ei, mai puin sigur pe ea. Dar Brad Kane era atent i fermector, era frumos i sexy. Iar ea nu avea alte legturi i era liber la Paris. Brad ddu comanda chelnerului i apoi ncepu s-i vorbeasc despre copilria lui idilic, n Insulele Hawaii. i despre prinii lui: tatl lui, brbat bine, i mama extraordinar de frumoas. Despre cum alerga ca un slbatic pe insula lor proprie. i despre casa cea mare de la Diamond Head i despre miile de hectare de ferm de pe Insula Mare. Phyl era fermecat de lumea ideal pe care o descria el; era att de diferit de povetile triste ale vieii de familie pe care era att de obinuit s le aud i se gndi ct de norocos era el. Tatl meu a fost acela care mi-a insuflat dragostea adnc pentru Kanoi, spuse Brad, iar ea gndi, fermecat, c vocea lui era la fel de adnc i de catifelat ca i vinul rou pe care l bea. El m-a nvat istoria Insulelor Hawaii, mi-a spus cum familia Kane a muncit din greu, aproape un secol, ca s dea form motenirii noastre. Mi-a spus de ct transpiraie i munc i ngrijorare a fost nevoie pentru crearea fermei Kanoi aa cum e azi. Eu am adoptat nelepciunea tatlui meu ca un burete. El mi-a dat valorile. El mi-a spus c numele de Kane i ferma Kanoi i averea sunt primordiale n viaa noastr. Nimic altceva nu conteaz. El ntlni ochii mari de safir ai lui Phyl. De asta cltoresc att de mult. mi mpart timpul ntre Europa, unde m ocup de interesele noastre de afaceri de aici, i ferma din Hawaii.

133

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Vorbete-mi despre tatl tu! zise Phyl curioas fa de orice aspect al vieii lui Brad. Pare s fi fost un brbat fermector, dinamic. El rse. Aa i era. Jack Kane era un brbat dur. i un butor nrit. El n-a considerat niciun brbat ca fiindu-i prieten adevrat, pentru c n-a putut niciodat s se hotrasc s aib ncredere n cineva. Dar femeile l gseau excitant. Era nalt, sntos, arta bine. Putea clri un cal mai bine ca oricare cowboy. Cnd eram copil, obinuiam s m uit la el i mi amintesc c m gndeam c e imaginea graiei; plutea cu animalul de parc ar fi fost una cu el. i tria pentru Kanoi. i mama? Ochii lui Brad devenir duri. Mama mea era rsfat i temperamental. Dar nu-i poi nchipui o femeie mai frumoas. Avea un fel de drglenie care atingea inimile brbailor ca o sgeat otrvit. Lui tata nu-i plcea faptul c ali brbai se uitau la ea. Totui, el nu i-a fost niciodat credincios. Ea tia lucrul sta? Bnuiesc c da, rspunse el uitndu-se ngndurat n pahar. El bu vinul dintr-o sorbitur. Apoi, de parc i ddu seama c dezvluise prea mult, adug n glum: Nu trebuie s uit c sunt cu un psihiatru. i adres un zmbet rapid, luminos, cu o alt brusc schimbare de stare de spirit, care o ls uluit. Imediat am s m trezesc pe canapeaua ta i am s descopr c sunt plin de complexe i de fobii pe care nu m-am gndit vreodat s le am. Oboseala cuprinse subtil ira spinrii lui Phyl, care i simi brusc membrele grele i pleoapele de parc aveau greuti pe ele. Csc, apoi se scuz, iar el spuse repede c era vina lui i c amndoi simeau diferena de fus orar. Merser napoi la apartamentul lui i luar maina lui, un Ferrari negru. Ce altceva putea avea un brbat ca el? se
134

- ELISABETH ADLER -

gndi Phyl, sprijinindu-se somnoroas de pielea moale, n timp ce el o conduse acas. La hotel, el opri maina i se ntoarse s o priveasc. Nu-mi amintesc de cnd nu m-am mai bucurat att de o sear, spuse el cu blndee. Mulumesc, doctore Phyl. Cu respiraia tiat, anticipnd buzele lui pe ale ei, ea l privi n ochi. Trebuie s o repetm, zise el lundu-i mna i srutndu-i-o. Pot s te sun? Phyl spuse cu regret: Sunt ocupat la conferin. Iar mari plec pe Riviera. Am s rein asta, spuse el. Ea i fcu semn cu mna cnd el porni cu maina. A doua sear, cnd se ntoarse la hotel de la conferin, gsi n camer o mulime de lalele i trezii i un bileel de la el. Cinm disear? Te rog, spune da. Ea nu se gndi de dou ori; renun la recepia cu ocazia conferinei i l sun. Am s te duc la unul dintre cele mai vechi i mai bune restaurante din Paris. Ea nu se putea hotr nicidecum ce rochie s mbrace, decizndu-se n sfrit la una scurt, feminin, de dantel neagr. Zmbi, cnd i aminti de remarca lui Mahoney despre culoarea roie i i nfipse n pr un trandafir rou i rubine cu diamante n urechi. Cnd se uit n oglind, vzu o altfel de femeie, mai blnd, tremurtor de vie. O femeie sexy, recunoscu ea cu un oftat prelung, care nu avea de-a face cu oboseala sau disperarea. i era o femeie ce nu permisese mult vreme s fie vzut. Jos la bar, Brad o privi admirativ. Americanul din mine ar zice c ari de un milion de dolari, spuse el srutndu-i mna galant. Dar n seara asta, francezul din mine trebuie s-i spun c ari ravissante. O duse la Le Grand Vfour, iar Phyl se gndi c sufrageria rococo, cu oglinzi aurite i uriae aranjamente florale, era divin; gsi mncarea delicioas i vinurile sublime. Iar Brad Kane avea grij de ea, de parc ar fi fost
135

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

o preioas floare de ser. Ea zmbi, simind c nflorete n cldura complimentelor lui subtile, amintindu-i c-i spusese lui Mahoney c era o fecioar de ghea. Mahoney nu o crezuse i acum se gndi c el avusese dreptate. Parc putea simi cum se topete sub privirea cald a lui Brad. El era gazda perfect i nsoitorul cel mai atent. i recomand mncruri despre care considera c-i vor plcea, comand vin rou pentru c ea l prefera i i indic toate celebritile care cinau acolo. i relat istoricul marelui restaurant vechi i i povesti din viaa i brfele Parisului. Se strdui s o ntrein i s o amuze i reui att de bine, nct ea era ncntat. Cnd veni cafeaua, el zmbi i zise linitit: Se pare c numai eu am vorbit. Acum, ceva despre tine? Vorbete-mi despre viaa ta, Phyl Forster. Despre munca ta fascinant. Ea reveni cu regret la realitate. Este, ntr-adevr, fascinant, recunoscu ea, s descoperi cum lucreaz mintea omului. Ai fi surprins ct de muli oameni, aparent obinuii, triesc viei de fantezie uluitoare. i oameni strlucii, plini de succes, care-mi spun c vieile lor sunt pline de disperare i ndoial de sine. Tratez maniaci depresivi, care nu vd niciun motiv s triasc, i sociopai care comit pcate groaznice i nu dau semne de remucare. Vd copii de care se abuzeaz, adolesceni tulburai, tinere mame care doresc s-i omoare copiii. Cltin din cap, privind cu tristee n paharul ei cu vin. Uneori, m duc seara acas ntrebndu-m dac e cineva sntos la minte pe lumea asta. Inclusiv eu nsmi. Dar ai luat asupra ta povara problemelor lor, spuse el. Cu siguran c asta e ru, nu-i aa? Desigur c e ru. i ncerc s nu fac asta. Noaptea ncerc s m relaxez, s uit totul. Beau un pahar de vin, ascult muzic, citesc o carte. Doar ntr-un singur caz mi-am
136

- ELISABETH ADLER -

permis s m implic personal i asta att din cauza nevoilor mele, ct i alor ei. Este un caz de pierdere a memoriei. E sigur c se poate readuce memoria cuiva? spuse el. Rudele nu vin s-i caute? Un frate sau un so sau o mam? Nu pe asta. Fata asta i-a pierdut memoria n urma unui accident i, pn acum, nimeni n-a venit s o revendice. Zmbi. Fac s sune de parc ar fi o proprietate. ntr-un fel, este. Presupun c da. Totui nu am reuit nc s-i readuc memoria. Acum ncerc s o refac n aa fel, nct s poat s-i continue viaa. I-am gsit o slujb la o prieten. De asta m duc la Antibes, sptmna viitoare. S o vd pe ea. S controlezi cum evolueaz experimentul? ntreb el, cu cinism, dup cum i se pru ei. Nu e chiar att de clinic, rspunse ea cu o umbr din fosta ei siguran. Pacienta mea e o tnr femeie. nseamn foarte mult pentru mine s pot s o ajut. Touch, doctore. El rnji a scuz. Cred c eu, pur i simplu, n-am timp pentru maladii ale capului. Un picior fracturat ridic expresiv din umeri asta da, pot nelege. Dar nebunia, niciodat. Pacienii mei nu sunt nebuni, protest ea. Sunt tulburai. El rse i i lu mna. O ntoarse cu palma n sus i i-o srut cu tandree. Spuse uitndu-se la ea: Cred c eti o doamn foarte bun, doctore Phyl Forster, i totodat una foarte frumoas. Dorina se ivea n ochii lui de un albastru deschis. ntr-o clip, ea uit totul despre munc, despre crime i despre Bea. Tot ce putea vedea erau ochii lui; tot ce putea simi era atingerea lui. I se opri brusc respiraia, de atta dorin. Ea plec de la restaurant la braul lui, fr s-i mai dea seama de saluturile politicoase ale personalului. Merser cu maina n tcere pn la apartamentul lui Brad, fr s se ating, dar contieni de apropierea lor, unul de altul. El
137

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

parc n garajul de la subsol i merser de mn spre ascensor. El i puse braul n jurul ei n timp ce ateptau. ncepu s o srute cu blndee. Srutri mrunte, acoperindu-i ochii, faa, gtul. Ascensorul sosi i o pereche mai n vrst iei din el. Se uitar amuzai, vznd cum erau mbriai, dar Phyl nici mcar nu remarc. Singuri n ascensor, Brad i strecur minile sub jacheta ei. O trase spre el, innd-o strns, n timp ce gura lui o acoperea. O strbteau fiori de ncntare; nu voia s se termine srutrile. Cnd ascensorul se opri la apartament, Brad o ridic n brae i o duse nuntru, cu buzele n continuare lipite de ale ei. Se cufundar amndoi n canapeaua mare, adnc, pierdui unul n cellalt. n cele din urm, el nu o mai srut. i mngie prul n dezordine i se uit ntrebtor n ochii ei. Citi n ei mesajul de rspuns al dorinei. i ridic brbia i i ndrept din nou gura spre a lui, sorbind-o ca pe un vin. O descrcare o furnic pe Phyl de la buze spre sni, din adncul mruntaielor pn n vrful picioarelor, i ea gemu fericit. El o lu de mn i o duse de bunvoie n dormitorul lui. Lmpi cu abajururi ntunecate aruncau pete slabe de lumin pe patul mare cu patru stlpi, iar n cminul ornamental din calcar plpia focul. Covoare moi de mtase, n tonuri terse de gri i roz, acopereau podeaua cu parchet nchis la culoare i obloane mari i despreau de noapte. Erau ntr-o lume a lor, un loc unde Phyl nu se mai aflase de mult vreme. Poate niciodat pn atunci. El o rsuci i i trase fermoarul rochiei de dantel neagr. Ea i eliber braele i i ls rochia s cad pe podea. ntr-un minut, amndoi erau goi. Sttur i se uitar unul la cellalt. Apoi, el ntinse mna. Ea i-o ddu pe a ei, plin de ncredere. O trase spre el i sttur, tremurnd, trup gol lipit de trup gol. Ea i ls capul pe spate, n extaz, cnd el ncepu s o srute, mai nti pe gt i apoi pe sni, pn czur amndoi pe pat. El
138

- ELISABETH ADLER -

i puse minile sub ea, ridicndu-i trupul i sorbind-o pn cnd ea tremur i gemu i gfi cernd mil. Abia atunci el o ptrunse. Era un amant dur, cernd de la ea mai mult dect tiuse c avea de oferit i ea i nfur picioarele strns n jurul lui, ajungnd apogeul de neatins al dorinei. Din nou i din nou. Mult timp dup aceea, rmaser tcui i cheltuii, un tremur ca ocurile de dup cutremur strbtndu-le trupurile. El se sprijini de perne, cu minile sub cap. O privi i spuse ncet: N-am mai simit aa ceva de cnd am avut paisprezece ani. Phyl i zmbi, nc pierdut n plcerea dulce, fierbinte, de dup. Ea atepta, lene, ca el s-i povesteasc despre prima dragoste, despre vreo fat proaspt, de liceu, i despre primul srut care l-a fcut pe adolescent s cad din picioare. Dar vocea lui Brad deveni dintr-odat aspr cnd zise: Aveam paisprezece ani i eram plin de curiozitate sexual, dei nu aveam absolut nicio cunotin practic. ntr-o dup-amiaz, ieisem cu bicicleta i am avut o pan de cauciuc. Se ntmplase tocmai n faa casei unui prieten al tatlui meu, aa c mi-am mpins bicicleta pe alee, gndindu-m c voi gsi ajutor. Ua era deschis i nimeni nu era n jur. M-am uitat n hol, dar era gol. Am dat ocol casei, ateptndu-m s-l gsesc pe terenul de tenis sau la piscin. Fereastra la camera pe care el o numea de distracie, era deschis i am auzit un zgomot venind de acolo. M-am oprit s ascult. Era un ipt deosebit, straniu. Ceva mi spunea s fiu precaut. M-am dus n vrful picioarelor i m-am uitat pe fereastr. Am vzut o femeie goal, culcat pe covorul auriu de blan. Ea scotea sunetele acelea stranii. Picioarele ei erau nfurate n jurul gtului brbatului; minile lui erau sub fundul ei, innd-o n
139

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

sus. Iar el o devora. Ea gemea i ipa. Avea ochii nchii i faa i era contorsionat de pasiune. Brad se uit tcut la tavan, iar ea atepta, ntrebndu-se ce avea s urmeze. Dup un moment, el zise: A fost prima mea introducere n probleme de sex i rezultatele au fost imediate. Am plecat ruinat. Dar n-am uitat niciodat scena asta. Este imprimat pentru totdeauna n memoria mea i jur c n-am fcut niciodat n viaa mea dragoste fr s m gndesc la scena asta. Pot s-mi nchipui, spuse nelegtoare Phyl. Prima ta experien pornografic. Mai mult dect att. Brad se ridic din pat i se duse gol la fereastr. Lu de pe mas un pachet de Gitanes, scoase una i o aprinse. Trase adnc din ea, apoi ddu afar fumul neptor, uitndu-se pe fereastr, fr s vad, spre curtea luminat de lmpi i acoperit cu frunze. Vocea lui era de ghea cnd spuse n cele din urm: Brbatul era un prieten pe care-l cunoscusem toat viaa i femeia pe care o devora cu atta aviditate era mama mea. Ochii lui Brad aveau o goliciune nspimnttoare. Phyl tia c se uita n sufletul lui i nu se putea gndi la niciun fel de cuvinte care s-l consoleze. Nu era nimic ce i-ar fi putut spune amantului ei. n activitatea ei profesional, cu distana necesar existent ntre pacient i doctor, ea ar fi putut gsi formula, rspunsul corect care s-l scoat din amintirile lui amare. Dar acum era altceva. Culcat goal n pat, cu dragostea lui nc imprimat pe ea, nu putu spune dect: mi pare ru! El ridic din umeri, trist. Aa era Rebecca. Cum s-a complcut tatl meu n toi anii tia cu aa ceva, n-am s tiu niciodat. Nici de ce. Tatl meu era un brbat frumos bogat i plin de succes. Dar mama mea era aristocrat, o femeie de societate din trecut. Iar el era doar fiul unui fermier. Ridic din umeri.
140

- ELISABETH ADLER -

Probabil c se potriveau. Eu n-am discutat asta cu el niciodat. i nici n-am spus nimnui ceea ce vzusem. El veni spre ea i o srut uor pe obraz. N-ar fi trebuit s-i spun nici ie. Iart-m. Ea l-a iertat, bineneles, dar era totui ocat n continuare. Schimbrile de stare de spirit ale lui Brad Kane, de la una sumbr la una vesel, erau nelinititoare. Dar apoi, el ridic din nou din umeri, scuturndu-i starea de spirit proast i o lu la micul dejun, la cafeneaua Flore. Mai trziu, fcur cumprturi pe strada Cherche Midi i umblar prin standurile de cri de pe malul Senei. Phyl uit de conferina din Paris la care venise s participe. Brad era frumos, era fermector i amuzant. Iar acum era deja att de nebun dup el din punct de vedere sexual, ca i el dup ea, nct credea c oamenii pot simi cldura ce venea de la trupurile lor cnd se opreau s se srute, fr ruine, n uile magazinelor sau, pur i simplu, s se uite adnc unul n ochii celuilalt. Erau n acea fierbineal sclipitoare a atraciei sexuale n care nu voiau pe nimeni altcineva, ci numai unul pe cellalt. Phyl nu se gndea la Bea su la Millie. Sau la Franco Mahoney. Nu se gndea dect la Brad. Petrecur lungi dup-amieze senzuale n dormitorul ei, cu obloanele trase, i seri romantice n bistro-uri cu lumin slab, i nopi minunate n apartamentul lui. i aruncau hainele de cum intrau pe u, atingndu-se, srutndu-se, devorndu-se unul pe cellalt. ntr-o noapte, Brad nu putu s atepte nici s se dezbrace i o ridic lng un perete, urcnd-o pe el, ptrunznd-o slbatic. Ea ip de durere, dar el nu se opri pn nu alunecar amndoi pe podea, pe jumtate plngnd, pe jumtate rznd. Fceau dragoste peste tot, n patul lui, pe nepreuitul Aubusson din faa focului, n salonul mare i sub du, alunecnd n spun. Era luni seara cnd Phyl i reveni, n sfrit, la bunul sim i i aminti c urma s zboare la Nisa, a doua zi dimineaa. Erau n apartamentul lui Brad i tocmai fcuser
141

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

dragoste. El sttea lng geamul dormitorului, fumnd lene o igar Gitanes, cnd ea i spuse. El o privi n tcere, apoi se ntoarse i se uit afar peste acoperiuri. Anuleaz-i zborul, spuse el cu rceal. Nu pot face asta, am promis. i promisiunea ta nseamn mai mult dect mine? Ah, te rog, Brad, eti copilros. i tii c nu e adevrat. A prefera s fiu aici cu tine. Atunci, de ce nu vrei s anulezi zborul? S aranjezi s te duci alt dat? Phyl cltin din cap, zmbind la nebunia lui, dar bucuroas n secret c el o dorea att de mult. Ea se aez n pat, trgndu-i cearceaful pn la brbie, netezindu-i prul negru, contient c trupul ei era nc umed de cldura i de transpiraia dragostei pe care o fcuser. Brad, te rog, spuse ea linguitoare. Vorbim despre pacienta mea. Cea care i-a pierdut memoria. E un lucru serios i nu-mi pot nclca promisiunea pe care i-am fcuto. Cum doreti, spuse el abrupt. Ea se uit, ocat, cum el intr n baie i ncuie ua. Auzi duul i se ntreb de ce nu putea accepta el faptul c era vorba de ceva important pe care ea trebuia s-l fac. Ar fi trebuit s tie c ar prefera s fie aici, cu el. Oft, spunndu-i c ea se comportase iresponsabil. Cu siguran c Brad se va resemna cu absena ei, cnd o s-i spun c va fi plecat doar cteva zile. Dar el nu vorbi cnd luar ascensorul n jos spre garaj. Am s m ntorc vineri, spuse ea, cnd o ls la hotel. Ochii lui albatri erau departe. Ea sttu pe trotuar, zmbindu-i linititor, dar el plec fr nicio vorb. Lacrimi i nepau ochii cnd intr pierdut n hotel. Telefonul sun n camera ei. Inima i se uura cnd alerg s-l ridice. Gndindu-se c era Brad, ea zise voios: Da?
142

- ELISABETH ADLER -

Am vrut doar s controlez, doctore, spuse vesel Franco Mahoney. S m asigur c-i ii la respect pe toi detepii ia de francezi. i s-i spun c pisicua Coco s-a instalat bine aici, alturi de suratele ei. S tii, doctore, c ar fi mai bine s nu stai acolo prea mult, c altfel n-o s mai vrea s se ntoarc acas. Franco Mahoney vorbea puternic i direct. La ani lumin deprtare de Paris i de strile de spirit tulburate ale lui Brad Kane. i mulumesc c ai grij de ea n locul meu, Franco, rspunse ea. Nicio problem, doctore. Urm o tcere lung, apoi el spuse cu blndee: Spune-mi, te simi bine? S nu-mi spui c broatele te drm. Francezii, nu broatele, l corect automat Phyl. Nu, nu, m simt bine. Doar sunt obosit, cred. tii, diferena de fus orar i toate astea. Mi-am nchipuit c o s o vezi mine pe Bea. Am vrut doar s-i transmii gndurile mele bune i s-i spui c lucrez n continuare la cazul ei. i sper c i ea face asta. Poate, dac se gndete la ceva, sar ntr-un avion i vin i eu acolo, adug el pe jumtate n glum. Am s te sun i am s te anun, Mahoney, spuse ea obosit. ntre timp, e trziu. Trebuie s dorm puin. Da, sta-i alt lucru ce am vrut s te ntreb. Ce naiba faci pn la patru dimineaa de nu eti n camer? Se lucreaz pe rupte la conferina aia sau ce? Sunase din or-n or i fusese ngrijorat. Aa e, Mahoney, i replic ea. Noapte bun. Srut-o pe Coco pentru mine. O s fac asta, zise el laconic.

143

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 17
Decoratorul de interioare, care fusese chemat de Millie de la Cannes, umbla prin vila Mimosa apreciind lucrrile care trebuiau fcute pentru a o face locuibil. Bea atepta pe treptele din fa, uitndu-se n spaiu, pierdut n propriile ei gnduri. Recunoscuse mica main roie decapotabil a lui Nick n timp ce urca aleea spre ea. Millie mi-a spus c eti aici, zise el vesel. Urc. Mergem s vedem csua doicii Beale. Ochii ei se mrir. Zu? Dar de unde tii unde este? Am antrenat memoria domnului Marquand cu un alt rnd de pastis la Caf du Marin Bleu. i-a amintit c nu era departe de vil. Coboar doar pe alee, a zis el. E o cotitur la poale; o s vezi cteva case. A spus c o s tim care e, pentru c arat ca o cas englezeasc. Conduser maina pe un drum ngust, ntortocheat, pn vzur grupul de case ascunse ntr-o ni, n deal. Casa era mic, cu un gard din ipci i o bucic de grdin cu trandafiri i nemior i margarete. Asta e o grdin englezeasc, zu aa, spuse Nick rznd. Dei csua nu era locuit, nu prea s fie neglijat. Grdina era curat de buruieni, vopseaua arta proaspt, iar trandafirii fuseser bine tiai. Se uitar nuntru prin ferestrele strlucitor de curate i, din ct zrir din interiorul curat, i ddur seama c cineva avea grij de ea. Nick se duse s ntrebe un vecin, n timp ce Bea l atepta. Ea ezu pe o banc de lemn, n rcoarea verde a unui umbrar de vi, nchipuindu-i-o pe btrna doamn englezoaic ngrijindu-i grdina frumoas, poate eznd serile aici, urmrind schimbarea luminii deasupra mrii, la
144

- ELISABETH ADLER -

apusul soarelui. Poate gndindu-se la trecut i la micul biat pe care fusese sortit s-l creasc singur. Nick veni napoi cu informaia c cineva venea n fiecare sptmn s ngrijeasc grdina i s fac ordine n cas. Vecinul i dduse numele ageniei implicate i, dac se grbeau, puteau ajunge acolo nainte de nchiderea pentru pauza francez de prnz, de dou ore. Conduser maina repede, pn n satul urmtor, i Bea l atept pe Nick n main. Parc plecase de o venicie i ea se tot uita nerbdtoare la ceas. Cnd apru n sfrit, scutura, triumftor, o cheie. Mi-am folosit tot farmecul, spuse el cu un zmbet. Dar, practic, a trebuit s garantez cu contul meu n banc, s nu mai spun cu viaa mea, nainte ca dragonul de agent s se despart de asta. Am obinut s-mi spun i cine pltete grdinarul pentru munca lui. Ceva care se numete Fondul Flora Beale, administrat de o banc din Londra. Pltete trimestrial i prompt i doamna dragon nu voia s i se strice aranjamentul. Cnd i-am spus c sunt scriitor i c sar putea s o introduc n cartea mea despre viaa pe Riviera, a devenit ca un aluat n minile mele. Mi-a dat cheia ntr-o secund, ba chiar cu un zmbet. Rse. Ah, ngrozitoarea atracie a faimei! Totui, simeau c nclcau proprietatea, cnd deschiser, n cele din urm, ua csuei i sttur i se uitar n jur. Cumva aveau impresia c doica Beale nc mai locuia acolo. Putea fi decorul unui film vechi englezesc. Un balansoar vechi Windsor era n faa cminului, alturi de o canapea mbrcat n creton nflorat i cu pernie lucrate de mn. Era un covor vesel, rou, de ln, i zeci de fotografii de copii, n rame de argint, aranjate pe biroul de stejar. Ochelarii rotunzi, cu ram de baga, se odihneau pe un volum deschis: Dickens, David Copperfield, pe care ar fi putut s-l fi lsat chiar ea. Paltonul ei din flanel gri atrna n dulap, alturi de cteva rochii simple. Pantofii ei sntoi negri pentru iarn, albi pentru var erau aezai frumos
145

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

dedesubt. Pe un raft, erau plriile ei rotunde, cu bor, cea albastr i cea de pai, exact aa cum le descrisese domnul Marquand. Bea scoase un mic oftat satisfcut cnd se uit n jur. Csua era simpl, dar potrivit. Patul ngust, din lemn de cire, acoperit cu o cuvertur grea, alb, vasele simple din buctrie i vazele goale de cristal erau de bun calitate, dar vizibil fuseser alese de o femeie care, din cauza meseriei ei, trise ntotdeauna viaa altora i avea puin timp i bani proprii ca s-i formeze gustul ei. Csua doicii Beale transmitea mesajul c era o femeie care a avut cele necesare, dar nimic mai mult. i asta era suficient pentru ea. Bea se aez timid n fotoliul doicii. Doic Beale, doic Beale! opti ea cu speran, balansndu-se ncet nainte i napoi. i trecu uor degetele peste paginile crii, pipi ochelarii de parc atingerea lor o aducea mai aproape. Simt c te-am cunoscut. Se uit cu intensitate la fotografiile de pe birou, spernd s declaneze o amintire, dar fuseser fcute cu muli ani n urm i erau ale unor copii care artau foarte englezi, cu rochie albe apretate i costumase de marinar, boase, stnd n trsurele cu poney n faa unor case mari, englezeti. Sau cu fustele strnse, sclipind n soare, n fotografii fcute la mare, care i imortaliza pentru posteritate, sau vslind pe oceanul vlurit de vnt, n locuri numite Frinton i Margate. Bea nu voia s cotrobie mai mult n viaa particular a Florei Beale, dar Nick i zise s nu fac o asemenea prostie. Dac cineva tia ceva despre la clibataire i soul ei, era tocmai aceast femeie, spuse, el, umblnd prin bufete i sertare pline cu batiste albe, simple, de pnz, i gulere de dantel, cu oruri apretate albe i cearceafuri de bumbac, imaculate. Doica Beale pstrase totul n ordine. El zmbi la imaginea felului n care i ciclea pe copiii de care se ocupa insuflndu-le calitile de ordine i curenie,
146

- ELISABETH ADLER -

obligndu-i s-i perie dinii i s aib ntotdeauna n buzunar batiste curate. Bea se uit plin de sperane, n timp ce el cerceta. Dar tot ce gsi fur cteva chitane de zarzavaturi i spltorie. Nu era nimic important, dei cutase peste tot, chiar i n valiza de metal din debara. El se sprijini de ua dormitorului, cu minile la piept, gndindu-se. Ei, unde i-ar ine secretele o doamn btrn ca asta? ntreb el. Apoi ochii lui ntlnir pe ai lui Bea i zmbi. Se duse n dormitor i ridic salteaua. Puse mna dedesubt i pipi. Degetele lui prinser ceva i trase afar. Am gsit, i spuse triumftor lui Bea. Era un plic mare, maroniu, plin de hrtii. Le scoaser i se aezar la masa din buctrie, uitndu-se la documente i scrisori i la o mic cheie argintie. Mai multe scrisori aveau adrese englezeti i se dovedir a fi referine strlucite despre temperamentul excelent al domnioarei Flora Beale, despre sobrietatea i devotamentul ei fa de copii i de datorie. Mai erau dou scrisori cu un scris ferm, n limba francez. Bea i Nick se uitar unul la cellalt, emoionai. Erau de la Marie-Antoinette Leconte, n care aceasta vorbea de angajarea domnioarei Flora Beale ca doic pentru copilul ei nc nenscut. Flora Beale i scrisese lui Madame Leconte, cernd slujba de doic la copilul nc nenscut. M-a bucura de provocarea de a lucra ntr-o ar nou, scria ea, cu scrisul rotunjit cu grij al unei femei a crei educaie, dup cum i spunea doamnei, era limitat la o coal parohial i se terminase la treisprezece ani, cnd m-am dus s lucrez la o mare proprietate din Oxfordshire. Dar experiena mea n privina copiilor acoper muli ani, doamn Leconte, scria ea la sfritul scrisorii. i sunt sigur c vei fi de acord c nu exist o pregtire mai bun pentru ngrijirea copiilor dect experiena.
147

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Doamna Leconte i rspunsese imediat, n englez, oferindu-i slujba. Ea i spuse c acel copil pe care-l atepta nsemna totul pentru ea Mai mult dect propria mea via, scria ea. Bea ridic ochii de la acele cuvinte triste. Domnul Marquand avea dreptate, spuse ea cu un fior. Marie-Antoinette tia c era marcat de moarte. M ntreb, spuse Nick, dac mcar atunci ea se gndise c soul ei era capabil s o omoare. i dac da, de ce nu fcuse ceva n legtur cu asta? Pun pariu c a fost vorba de mndrie feminin. ine minte, ea era la clibataire, femeia demodat, urt, mereu la marginea societii, ntotdeauna singur, n ciuda banilor ei. Ea a fost inta glumelor, n toi aceti ani. Chiar i copiii de pe strad i bteau joc de ea. i acum apruse acest tip tnr i frumos, care juca rolul soului iubitor n vzul tuturor. Poate c spera, pur i simplu, c greise, de fapt, n privina lui. Uite, aici mai e i altceva, spuse Nick. El inu n sus un document cu sigiliu legal. Uite, doica Beale s-a strduit chiar s-l legalizeze la notariat. Capetele lor se apropiar cnd se repezir pe cele scrise de Flora Beale. Trebuie s pun toate astea n scris, scria Beale, ca ntr-o bun zi, cei care vor avea nevoie de asta, s cunoasc adevrul. Mai scria: Este simplu, am tiut-o de ndat ce l-am vzut pe so. El se cstorise cu srmana Marie-Antoinette Leconte doar pentru banii el. Pentru ce altceva ar fi vrut o femeie ca ea un brbat frumos, dur, ca acesta? Doamna Leconte mi-a cerut s vin s lucrez pentru ea cu trei luni nainte de naterea copilului ca s m obinuiesc cu ara cea nou i obiceiurile ei, spunea ea. Dar, n inima mea, am bnuit c o fcuse ca s aib companie. Ea era, fr ndoial, cea mai singur femeie pe care am vzut-o vreodat.
148

- ELISABETH ADLER -

Am cunoscut-o pe doamna doar scurt vreme nainte de a muri, dar am gsit c era blnd, bun i inteligent, dei nu era dintr-o familie nobil i nu avea gustul rafinat al fotilor mei stpni. Dar nu ncpea n mintea mea nicio ndoial c acel copil nsemna totul pentru ea. i, de asemenea, nu aveam nicio ndoial c doamna nu avea ncredere n soul ei. Doamna mi-a dat o scrisoare pe care o scrisese pentru copilul ei nenscut. Mi-a cerut s o in n siguran. Trebuia s fie dat copilului dac se ntmpl ceva i eu mor naintea lui, mi-a spus ea, cu privirea aceea pierdut din ochii ei negri, de parc ar fi tiut ce avea s se ntmple doar peste cteva sptmni. Doamna Leconte mi-a acordat ncrederea ei, dar mi-a ncredinat i averea ei cea mai preioas, copilul, care valora pentru ea mai mult dect toi banii. Mi-a cerut s-i promit c, dac i s-ar ntmpla ceva, voi avea grij de copilul ei. Bineneles c i-am promis. Care femeie n-ar fi fcut-o? Iar, n schimb, ea a fost generoas. Mi-a spus c nu voi duce niciodat lips de bani. Ea a cumprat i csua pentru mine i a depus un fond care s-mi asigure un venit anual pn la sfritul vieii. Eu eram n camera copilului, la etaj, cnd a avut loc accidentul. Am auzit zgomotul vocilor ridicate, apoi o pocnitur ca o mpuctur de revolver. mi era team, dar copilaul se trezise din cauza zgomotului, ncepu s plng i au trecut cteva minute nainte ca s alerg la galeria de sus, cu el n brae. M-am uitat ngrozit la scena oribil de jos, din hol. Doamna Leconte zcea cu faa n jos, pe podeaua de marmur i ochii mei ngrozii vedeau snge peste tot. Soul ei veni dinspre bibliotec. Doamne, a fost un accident, a strigat el cam teatral dup prerea mea. Toi servitorii se adunaser i se uitau la silueta nemicat a doamnei. Plecai. Plecai de-aici!, a strigat el la noi, iar privirea lui furioas ne-a fcut pe toi s fugim.
149

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Acel ceva ngrozitor, de care se temuse doamna Leconte, se ntmplase n cele din urm. i dei el a zis c a fost un accident, eu am tiut n inima mea c el o omorse. Au nmormntat-o pe srmana doamn a doua zi i, imediat dup aceea, soul ei a plecat la Paris s stea de vorb cu avocaii. Nu s-a mai ntors. i astfel am devenit efectiv rspunztoare de creterea tnrului stpn, Jean Leconte, pe care l strigam, cu cea mai mare afeciune, Johnny. i promisesem doamnei c i voi proteja fiul. Timp de cinci ani, mi-am inut promisiunea i am locuit n pace la vila Mimosa. Dar cnd evenimentul de care m temeam se petrecu, n cele din urm, eu nu m puteam opune dumanului. Bea tia ce scrisese n continuare doica Beale, chiar nainte de a citi. Putea vedea totul n ascunziurile ntunecate ale minii ei; putea simi totul, la fel ca i n visul ei. *** Era ora apte treizeci, ntr-o diminea de iunie. Psrile salutar rsritul soarelui i erau tcute acum i nu era nicio boare de briz care s mite suprafaa fntnilor ornamentale. Nimic nu tulbura linitea, cnd valetul deschise ua din fa, nclinndu-i politicos capul ctre bieelul cu pr negru care alerg pe lng el spre portic, mirosind aerul cu dorina unui celu eliberat. Era un copil mic, grav, usciv, de cinci ani, firav, cu membre ca nite bee i ochi cprui, inteligeni. Nu semna defel cu tatl lui blond, cu ochi albatri, frumos, i nu avea nimic din robusteea acestuia. Beale, cunoscndu-i datoria fa de femeia moart, l inea cocoloit, departe de ali copii, ca s nu se molipseasc de boli de la ei. i, avnd n vedere averea lui i viitoarea lui poziie n via, ea l
150

- ELISABETH ADLER -

mbrca n mtase, din cap pn-n picioare, ca pe un mic lord Fountleroy. Beale era prietena lui, iar valetul, oferul, cameristele i grdinarii erau tovarii lui. Camera copiilor avea bufetele pline de toate jucriile i jocurile imaginabile, dei nu avea niciun prieten cu care s le mpart. Cea mai drag posesiune, cel mai adevrat prieten al lui era un cine lnos, de jucrie, pe care l chema Fido, pentru c Beale spunea c un cine adevrat era prea murdar, avea prea muli purici, i acel microbi nspimnttori. Triser aa de cnd i putea aminti i era un copil fericit, mulumit cu viaa lui, pentru c nu cunotea nimic altceva. El era centrul micului su univers aparte. Sttea pe treptele de marmur simind rceala prin ortul lui mic, albastru, de mtase, supraveghindu-i fericit domeniile. Aerul dimineii era la fel de proaspt ca i sperana din inima lui c aceast zi ar putea fi mai deosebit dect cea trecut, cci toate zilele lui erau la fel. El se uita peste pajiti, dincolo de cedrii uriai, la marea de azur de jos, de departe. Putea auzi punii ipnd lng grdina de trandafiri i simi diferitele parfumuri ale florilor, ale cror nume le cunotea pentru c grdinarul l nvase. Florile lui favorite erau mimozele, dup care fusese numit vila, dar dulceaa lor aparinea doar primverii. Ciripitul canarilor galbeni i albatri i al micului papagal vesel veneau de la cresctoria de psrele, despre care Beale i spusese c fusese construit de bunicul lui, ca dar de ziua de natere pentru mama lui, cu muli ani n urm. Apa clipocea frumos n fntna din curte, amestecndu-se cu zgomotul micului pria ce ieea din grota din deal, de sus. Acesta era regatul lui, lumea lui. Se auzi un sunet nou, clopotul de bronz de la poart. Biatul nl capul cu interes, mijindu-i ochii ca s-i apere de soare. Paii striveau pietriul. Un brbat se ndrepta spre el. Un brbat nalt, frumos. Soarele strlucea n prul lui blond.
151

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Brbatul se opri la baza treptelor i se uit fix la el. Biatul o auzi pe Beale alergnd n holul din spatele lui. Curios, se gndi el zmbind n sus, spre strin, doica nu alearg niciodat, zice c e nedemn. I se spusese s nu vorbeasc niciodat cu strini, dar el spuse: Eu sunt Johnny Leconte. Zmbi ncreztor. Cine suntei dumneavoastr, domnule? Brbatul se uit cu rceal la el, observndu-i culoarea glbuie, fizicul firav, hainele de mtase. Cu un ton indiferent, el spuse n cele din urm: Eu sunt tatl tu. Apoi, ctre Beale: mpacheteaz-l! l iau cu mine. Exact de parc ar fi fost un pachet. Copilul se ntoarse spre doica ngrozit. Unde plecm, doic? Unde? Ochii ei speriai i ntlnir pe ai lui, ngrijorai. n ara pgnilor, gemu ea. La captul pmntului. O team fr nume l cuprinse pe biat i un nor negru se instal deasupra lui, ndeprtnd dimineaa frumoas, cntecul psrelelor, aerul mtsos, lumina soarelui. Desprindu-l de lume. *** l iubesc pe copilul acela, scria doica. i intenionam smi in cuvntul dat doamnei, aa cum i-l inuse i ea fa de mine. Inima mea nghe la acest gnd, dar nu era nicidecum posibil ca bieelul s se duc singur cu brbatul acela ru. Datoria e datorie. Totui, m ntrebam, de ce i voia fiul, dup atia ani. A urmat cea mai ngrozitoare cltorie din viaa mea. Pe transatlanticul italian ce pleca din Marsilia, n drum spre America, Johnny i cu mine am avut o cabin mic, meschin, la ultima clas. Tatl lui, ca un lord, sttea la clasa nti, fr s recunoasc vreodat prezena fiului su. Iar cnd vaporul ntlni o furtun, n mijlocul Atlanticului, mi-a fost att de ru, nct am rmas n patul meu, iar srmanul, micul Johnny, a trebuit s se descurce singur.
152

- ELISABETH ADLER -

Apoi, New York-ul i nesfrita cltorie cu trenul peste acea ar mare, ciudat, America. A trebuit s dormim eznd pe scaun, dei tiam c tatl lui dormea n lux, n alt parte a trenului. Am ajuns la San Francisco i ne-am dus cu maina la un mare hotel. Domnul Leconte a ieit repede din main, dar cnd m-am micat s-l urmez, el a trntit cu brutalitate portiera i mi-a spus c, pentru noi, s-au fcut alte aranjamente. Trebuia s lum urmtorul vapor spre Honolulu. Singuri. Docurile erau pline de brbai glgioi care artau ca nite rufctori, dar nu-mi puteam arta teama fa de Johnny, care, slav Domnului, era prea interesat de tot ce era n jurul lui ca s-i fie team. Vaporul nostru era vechi i ruginit, cu un echipaj ce arta ru, format din pgni de chinezi, care nu tiau o vorb englezeasc, iar cltoria mi se pru fr sfrit, cu multe zile de furtun, cnd eram sigur c valurile mari, verzi, aveau s ne scufunde. Iar mncarea, ct era, era strin, mncare pgn i de nemncat. Johnny i cu mine am fost obligai s supravieuim cu o diet de orez simplu, fiert. Apoi, cnd am ajuns n sfrit la Honolulu, am fost urcai imediat n alt vas, mai mic, care avea s ne duc la insula particular a tatlui lui Johnny. n regatul lui propriu. Documentul Florei Beale se termina brusc cu acele cuvinte. Bea i Nick se uitar unul la cellalt, dorind s afle ce se mai ntmplase. Se uitar cu atenie la celelalte hrtii, dar ea nu mai scrisese nimic altceva. Brusc, Bea ncepu s plng, cu suspine mari, tcute, disperate. Nick i puse braul linititor n jurul ei. Srman Bea. Dar am fcut progrese. Acum, cel puin, tii ce a nsemnat visul tu. i mngie prul de pe frunte i zise: Dei, dup cum ai tiut, m depete. Nu neleg, Nick, hohoti ea, dar eu nu citesc doar vorbele doicii Beale. Vorbele astea exist n capul meu; teama biatului o simt n inima mea M simt de parc
153

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

cele prin care a trecut mi s-ar fi ntmplat mie. i, pur i simplu, nu pot suporta lucrul sta, Nick. Mi-e team.

154

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 18
Buclele blonde ale lui Millie erau proaspt coafate. Purta o rochie galben de mtase nflorat, cu un irag de diamante galbene prinse pe piept, iar pe buze avea un strat proaspt de ruj rozaliu. Sttea la o mas pe teras, la Htel du Cap, ateptnd ca Bea i Phyl s vin de la aeroport. Dar nu se gndea la prietenele ei. Se gndea la telefonul pe care-l primise devreme, n dimineaa aceea, de la un avocat din Ohio. Cine naiba m sun de la Ohio, la ora dou i jumtate dimineaa? ntrebase ea ameit, cutndu-i ochelarii i punndu-i pe nas, de parc ei ar fi putut s o ajute s neleag mai clar ce zicea el. Avocatul spunea c o sunase s-i comunice despre moartea unui vr de-al treilea, Fenwick, despre care nu auzise demult. n mod tragic, vrul ei cu soia lui au murit ntr-un accident de main. Cei doi copii mici ai lor erau acum orfani. n testamentul lui, vrul spunea c Millie e singura lui rud i o numise tutorele lor. ntre timp, spuse avocatul, copiii au fost dai n ngrijire. Dac Millie ar refuza s acioneze ca tutore, copiii vor fi dai s fie crescui n cadrul unor familii i spera c vor fi adoptai, n cele din urm. La naiba, nu! spusese Millie ocat. Rudele sunt rude, dei nu am tiut de ei pn n momentul sta. Copiii tia au nevoie de un cmin, i spuse ea avocatului. Ia-le tot ce le trebuie, n contul meu. Am nevoie de puin timp, spune-le c mtua lor, Millie, i iubete i abia ateapt s-i rsfee cu jucrii i afeciune. nchisese telefonul, uimit dar bucuroas de ideea de a deveni mam la vrsta ei. tia, n inima ei, c fcuse ce trebuia. Bineneles c toat lumea va considera c sta e doar un nou capriciu al meu, i spuse ea cteva ore mai trziu,
155

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

cnd adormi din nou, n cele din urm. Dar, ca ntotdeauna, n nebunia mea exist o metod. Ea nc mai sttea pe teras, uitndu-se vistoare spre mare, cnd i auzi strigat numele. i zmbi vechii ei prietene, Phyl, i noii ei prietene, Bea, care veneau spre ea. Iat, ai venit n sfrit, draga mea, Phyl, spuse ea, strngnd-o n brae ca pe o pern. Ari minunat, ca de obicei, dei eti tot n negrul acela dintotdeauna. Ca vlul de vduv, fat drag. E timpul s faci o schimbare. Nu eti prima care mi zice asta, rse Phyl, amintindui de Mahoney. Millie o inu la deprtarea braelor, analiznd-o din nou critic. Mm, adug ea. Nu prea cred c mi plac cearcnele alea negre de sub ochii ti. Ori conferina psihiatrilor te-a inut treaz toat noaptea, ori altcineva. Sper, de dragul tu, c a fost acel altcineva. O s-i fac bine. i zmbir una alteia; nu aveau secrete, Phyl tia tot ce era de tiut despre Millie i Millie tia totul despre ea. Sunt sigur c Bea i-a povestit deja ultimele evenimente, zise Millie, ndreptndu-se mrea spre masa ei de pe teras i fcndu-le imperios semn s o urmeze. Se pare totui c ajungem la ceva, pn la urm, dei nu sunt sigur c neleg exact la ce. la e domeniul tu, Phyl, spuse ea, comandnd ceai. ntre timp, am i eu o mic surpriz a mea. Ele se uitar la ea n ateptare, iar ea zmbi, bucurnduse de momentul ei de suspans. N-o s ghicii niciodat, le tachin ea. S nu-mi spui c ai mai cumprat un apartament i n Monte Carlo? ntreb Bea cu suspiciune. Bineneles c nu. Sunt deja foarte mndra proprietar a vilei Mimosa. Cine ar putea dori mai mult? Hai, Millie, o implor Phyl. Nu ne lsa curioase. Sunt pe cale s devin mam. Rse n hohote, cnd ele o privir nedumerite. Apoi le spuse despre telefonul din Ohio.
156

- ELISABETH ADLER -

Se numesc Scott i Julie Fenwick. n vrst de nou i de apte ani. Ei, nu credei c e o pereche de nume grozave? Avocatul la ngmfat m-a ntrebat cnd am s fiu acas ca s-i poat urca n avionul de New York i a fi vrut s-i vd faa cnd i-am spus c acas era chiar aici, pe Riviera. Pot s vin aici, s mearg la coala local, i-am spus eu. Dac e destul de bun pentru prinesa Caroline, e destul de bun i pentru mine. n plus, adug ea inndui plin de compasiune, mna pe inim, m-am gndit c o schimbare de mediu ar fi bun pentru srmanele mici creaturi, dup cele ntmplate. Dar i-am spus c trebuie s mai atepte o sptmn sau dou. Pn ce terminm aranjatul vilei. O sptmn sau dou? spuse slab Bea, amintindu-i de vil, care arta ca o scoic, cu muncitori pe acoperi, cu tmplari i vopsitori peste tot. n locul unde avea s fie noua piscin era doar o groap uria, iar grdinarii erau nc ocupai s taie vegetaia pitic i s pun gazon nou. Ei, poate puin mai mult, accept Millie. Dar l-am sunat deja pe decoratorul la umflat i i-am spus s-i pun patinele. Are o nou dat ultimativ. O lun, asta e! De fapt, zise ea privind spre Phyl, nu pot s aduc copiii i s fiu nevoit s-i gzduiesc la un hotel. Mai ales dup cltoria aia lung i dup toate necazurile prin care au trecut. Au nevoie de un cmin adevrat i eu am de gnd s li-l ofer. nchipuii-v, eu, Millie Fenwick, mam, dup toi anii acetia. Hohoti de rs, din nou, la aceast idee. i asta e ceva ce niciunul dintre soii mei nefolositori n-au fost n stare s realizeze. Am spus ntotdeauna c a fost vina lor. Soarta lui Scott i Julie Fenwick a fost subiectul principal al discuiei la cina din seara aceea i abia mai trziu, cnd rmaser singure n camera ei, Bea fu n stare s-i arate lui Phyl documentul doicii Beale i scrisorile. Phyl i spuse c Mahoney crede c cineva trebuie s-i fi descris vila.

157

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Este singurul rspuns logic, zise ea. i aceeai persoan trebuie s-i fi spus povestea cu tatl care a venit napoi dup copil. sta-i motivul c-i aminteti. Phyl, atunci de ce am sentimentul acela att de puternic n legtur cu vila? De ce am sentimentul ngrozitor de presimire rea, de parc eu a fi fost acolo, pe trepte, ateptnd ca lumea mea s se sfreasc? Poate c a fost cineva apropiat ie? Cineva pe care l iubeam, vrei s spui? Dar cum l-a putea uita pe cineva pe care l-am iubit att de mult? Phyl cltin din cap. Bea, eu te sftuiesc s te uii nainte, n loc de a te uita napoi. Las trecutul s-i poarte singur de grij. ntr-o bun zi, lucrurile vor aprea din nou n capul tu, la fel ca i parfumul de mimoze, din prima zi de la spital, i ai s-i aminteti totul. Inclusiv cine eti. Ochii cprui rocai ai lui Bea erau disperai cnd o privir. Doar Phyl tia adncimea real a terorii ei de a nu ti cine e i de ce a vrut cineva s o omoare. Dar, dei tia c Phyl avea dreptate, Bea tot simea nevoia s descopere ce se ntmplase cu doica Beale i cu micul Johnny Leconte, aflat singur pe insul cu tatl lui cel ru. Nick remarcase c ori de cte ori se relata n ziare despre moartea Mariei-Antoinette, soul acesteia era ntotdeauna numit domnul Leconte; aa c se duse la domnul Marquand, ziaristul, la Caf du Marin Bleu, ca s-l ntrebe dac tia de ce brbatul folosea numele soiei sale. Strinul a luat numele Mariei-Antoinette, pentru c tatl ei i ceruse asta, n testamentul lui, spuse Marquand. Tatl ei a zis c, dac Marie-Antoinette i schimb numele, i pierdea motenirea. Desigur, era modul lui de a ncerca s o opreasc de a se cstori. El ura gndul de a-i pierde fiica, chiar dup ce murea, i era hotrt ca ea s poarte numele ei, pn la moarte. Totul era o chestiune de motenire, nelegei, adug domnul Marquand. i sunt sigur c Strinul a venit s-i cear fiul din acelai motiv: motenirea.
158

- ELISABETH ADLER -

Trebuie s nelegi, prietene, c vechiul cod napoleonian al succesiunii se mai aplic nc n Frana. n cadrul acestor legi, un brbat nu motenete ntreaga avere a soiei sale. Copiii dein primul loc. n cazul Leconte, exista un singur copil, Johnny, iar el motenea n mod automat o jumtate din averea mamei lui. Strinul motenea cealalt jumtate pentru care trebuia s plteasc taxele. Aa c vila era proprietatea Leconte. Vila Mimosa i apartamentul din Paris erau doar o mic parte a proprietilor Leconte, dar n care erau investii o mulime de bani. Prin lege, soul nu le putea vinde imediat. Trebuia s atepte pn cnd fiul mplinea optsprezece ani. Abia atunci puteau fi vndute i banii s fie mprii. Aa nct bnuiesc c n momentul cnd Strinul i-a dat seama c nu putea nfrnge legile franceze privind motenirea, a venit napoi s-i cear atu-ul su financiar n perspectiva viitorului. Brbatul era un mare cheltuitor, s tii, adug gnditor Marquand. A pune pariu c, n mai puin de cinci ani, i ppase cea mai mare parte din ceea ce motenise din averea Mariei-Antoinette, i c asta fusese mult mai puin dect se ateptase. Probabil c avea nevoie de banii biatului. Nick sun banca din Londra i aranja o ntlnire cu administratorul Florei Beale, a doua zi dimineaa. Poate c acum vom afla ce s-a ntmplat cu Johnny Leconte n acea insul ndeprtat, i spuse plin de speran lui Bea, care l conducea la aeroport.

159

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 19
Cteva zile mai trziu, cnd Phyl se ntoarse la Paris, camera ei de la hotel arta de parc fusese invadat de o florrie. Pe fiecare msu erau buchete mirositoare i chiar i un aranjament n stil hawaian din orhidee albe, pe pern. i era i un mesaj. mi lipseti. Te rog s m ieri. Brad. Ea se dezbrc, fcu un du rcoros, i puse la gt orhideele i l sun. Mulumesc pentru salutul extravagant de bun venit, spuse ea cu un zmbet n voce. A fost i un mod de a m scuza. N-am ndrznit s sper c o s suni. Nu merit. Bnuiesc c am fost, pur i simplu, gelos. Ea cltin din cap i zise cu un oftat: Dar Brad, tiai c nu m duceam s vd alt brbat. Sunt gelos pe oricine te ia de lng mine. Ea ntreb cu o brusc sclipire a vechii ei independene reci: Nu e puin cam iraional? Este. Dar eu sunt un brbat iraional n ce te privete. Ea rse, atingnd orhideele lui care stteau pe snii ei i l auzi oftnd cu uurare cnd i spuse s vin la ea. O jumtate de or mai trziu, i deschise ua, goal, doar cu orhideele lui, cu prul ei ca un nor n jurul umerilor pali, ntrebndu-se dac ar trebui s simt altfel n legtur cu el, dat fiind c fusese plecat i avusese timp s-i revin. Dar el era la fel de atrgtor, de fermector i la fel de sigur pe el ca i nainte. Se uit la ea ncet, de sus pn jos. Cltin din cap nevenindu-i s cread ct de frumoas era i i spuse c el era cel mai fericit brbat din lume. Apoi o ridic n brae i o duse n pat.

160

- ELISABETH ADLER -

A doua zi, Phyl i amn zborul spre cas i toate treburile ei pentru urmtoarea sptmn la San Francisco. Se mut din hotel n apartamentul lui Brad. Aproape c nu ieir de acolo, o sptmn ntreag. Cnd ieeau, o fceau doar c s se plimbe pn la col, la bistro, sau s mearg pe bulevard, de mn, privirile lor ntlnindu-se, din cnd n cnd, ca s-i transmit mesaje de dorin. Phyl nu se mai gndea la nimeni altcineva. Ea tia c, pentru prima dat n viaa ei, se comporta n mod iraional, dar nu se putea opri. Dup ani de zile n care a fost fecioara de ghea, ea devenise femeia senzual al crei trup se cutremura i reaciona la fiecare nuan a actului de dragoste al lui Brad. Totui, existau momente cnd era contient c, dei i cunotea intim fiecare centimetru al trupului, ea nu cunotea cu adevrat omul. Brad era un strin pe care l tia doar de cteva zile. Uneori, avea sentimentul c dragostea pe care o fceau nu era suficient pentru el, c voia s mearg mai departe, n jocuri periculoase, pe care ea nu voia s le joace. Psihiatrul din ea i ddea seama c, n personalitatea lui, existau adncimi ascunse i curente subterane. Gelozia lui iraional n legtur cu voiajul ei i artase deja lucrul sta. Dar ea era prea infatuat ca s-i pese. i spuse c nu voia s-l analizeze pe amantul ei; voia doar s se bucure de moment. Apoi, ntr-o noapte, dup ce fcuser dragoste i erau n sfrit epuizai, stnd culcai n pat, mbriai, Brad ncepu s vorbeasc despre familia lui. i spuse c bunicul su, Archer, devenise un aventurier yankeu. i prsise familia la vrsta de treisprezece ani i o pornise spre Vest. Bunicul meu a fost cuttor de aur, a spat la crbuni, a cules fructe, a lucrat la o ferm. Orice meserie ai numi, Archer a fcut-o, spuse Brad, zmbind cu mndrie. A ajuns n cele din urm la San Francisco, apoi de acolo i-a croit
161

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

drum spre Hawaii, pe un cargou care transporta cai i vite n Insula Mare. Avea doar nousprezece ani, cnd a ntlnito pe viitoarea lui mireas. Phyl se ntoarse s se uite la el, inndu-i capul proptit pe mn, ascultnd fascinat cnd i povesti despre mireasa lui Archer. Numele ei era Lahilahi; n hawaian nsemna Cea delicat i era; fiica nepreuit a unor prini nobili hawaieni. Abia cnd fata dulce de aptesprezece ani amenin c va muri de inim rea, ei au acceptat, de nevoie, s-i permit s se mrite cu strinul ei cu prul blond. Brad zise: Bunicul ne-a spus c li s-a fcut o nunt sofisticat, potrivit cu poziia i averea unei fete ca Lahilahi. Au fost patru zile de festin i dans, cu luaus i zeci de porci care se prjeau n imu, multe butoaie de poi, somon, hupia i multe altele. Mireasa purta un sarong de un albastru strlucitor, cu multe iruri de leis din pene i orhidee i cu o coroni de flori mirositoare, pakalana, pe prul ei negru lucios, despre care bunicul meu spunea c era ca o cdere de ap mictoare i care i ajungea pn la genunchi. Archer era un tnr brbat foarte frumos i purta o cma nflorat, cu multe iruri de leis, iar ca dar de nunt, i-a dat frumoasei i tinerei mirese un leis de perle mic, e adevrat, dar de o culoare frumoas. Brad rse, rupnd vraja povestirii i adugnd cu cinism: Nimeni n-avea idee de unde luase Archer banii pentru un dar att de scump. Ei tiau c nu era unul dintre acei haoles bogai. Dar erau simpli hawaieni, nu cunoteau strzile dosnice pe care le cunotea Archer, unde brbaii se puteau duce s-i amaneteze viitorul i chiar sufletele pentru un mprumut de cteva sute de dolari. Archer era mai detept dect ei. n schimbul iragului de perle, el a ctigat o insul. ntr-adevr, era mic, dar era aproape de coasta Maui i fusese proprietatea familiei miresei din vremea regelui Kame Hameha. Era darul lor de nunt
162

- ELISABETH ADLER -

pentru tnra pereche. Ei sperau c Archer va cultiva acolo trestie de zahr i ananas i va face avere. Dup ce s-au terminat cele patru zile de petrecere, mireasa i mirele au ridicat pnzele, ndreptndu-se spre insula lor ntr-o canoe outrigger. Au fost nsoii, o parte din drum, de alte canoe vii mpodobite, pline de nuntai care cntau cntece tradiionale de aloha i rmas bun. Bunicul spunea c era o privelite nemaipomenit. El se simea, ntr-adevr, ca un rege. Curnd, parfumul leisurilor lor de flori fu acoperit de mirosul proaspt, srat, al Oceanului Pacific. Iar cnd celelalte canoe se ntoarser spre cas i mireasa lui fcu un ultim gest de rmas bun, Archer vzu o lacrim alunecndu-i pe fa. El o ntoarse, nerbdtor s vad insula i viitorul lor. Se sturase de nunile hawaiene i deja socotea profiturile obinute, de la culturi nc nesemnate. Brad zmbi cu indulgen. sta era bunicul meu, Archer. Bnuiesc c putea fi numit un brbat pragmatic. Eu l-a numi un brbat dur, spuse Phyl, gndindu-se la romantica lui mic mireas, att de frumoas i att de trist c-i lsa n urm familia iubitoare. E adevrat, fu de acord Brad. Se ntoarse s-i zmbeasc. Te plictisesc? Eu am auzit povestea de attea ori! Face parte din folclorul familiei Kane, transmis din generaie n generaie. Nu, nu. Spune-mi mai departe, zise ea strngndu-se bucuroas n braele lui i ngropndu-i faa n gtul lui, plcndu-i mirosul lui, senzaia pielii lui, sunetul vocii lui joase. Atunci, am s-i vorbesc despre insula noastr. Ea e inima familiei noastre, sufletul nostru, s-ar putea spune. Dac avem aa ceva, spuse el cu un rs brusc, cinic. i-o nchipui oare pe Lahilahi privind dornic la insula ei cnd silueta stncoas a acesteia apru din ocean? Ea vzu c insula era mic, vreo dousprezece mile, n locul cel mai lat, i poate aptesprezece mile n lungime. Partea de nord163

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

est era stncoas, cu valuri puternice care se aruncau spre stncile ascuite, i existau cureni periculoi care puteau trage o canoe neatent n adncul oceanului, doar n cteva secunde. Dar malul linitit din sud-est era mrginit de plaje albe, ca de talc, mpodobite cu palmieri, de struguri de mare, umbroi, i flori tropicale. Mijlocul insulei e strbtut de un ir de muni mici, de form conic, foti vulcanici, ca o ir a spinrii, desprind partea de est de cea de vest, stnd stavil furtunilor care vin dinspre Oceanul Pacific i oprind ploaia n partea de vest. Iar prile mai joase s-au acoperit treptat de vegetaie mrunt, cu flori roii, galbene i portocalii, care nconjoar baza munilor. Lahilahi spunea c sunt ca nite leis de flori n jurul gtului lui Pele, zeia vulcanilor, al crei spirit slluiete probabil acolo, ateptnd s se iveasc din nou. Dincolo de munii aceia, partea de vest a insulei era un loc cu defileuri adnci i cderi de ap. Strbtut de curcubee i plin de ierburi, era mpdurit cu copaci groi, vi i plante agtoare. ntre acestea, erau pogoane de iarb crescut printre lava neagr rcit, ce cursese, cu ani n urm, din vrfurile vulcanice, i care forma un ru de piatr pn jos, la ocean. Partea de rsrit, mai blnd, ar fi rmas stearp, dac n-ar fi existat demult un cltor. Acesta explora insula i n timp ce se cra peste nlimi pe poneiul lui, rspndea seminele pinilor din ara lui de batin. Seminele au prins rdcini i copacii au crescut, ferind solul de eroziune. i aa, valea a cptat umbr mpotriva soarelui prea puternic. Arbori nali i ierburi i fructe creteau cu adevrat repede, n urma apei ploilor ce se scurgeau de pe coastele munilor. Cnd tnra Lahilahi puse piciorul din canoe pe insul, ea apuc mna frumosului ei so cu prul blond. Se uit n jur la plaja alb, curbat, la palmierii nali i la florile colorate ce mrgineau coastele muntelui i vrfurile conice
164

- ELISABETH ADLER -

vulcanice golae, ca snii zeiei Pele deasupra insulei ei. i scoase un suspin de fericire. Ah, brbate, a zis ea blnd, trebuie s-i spunem Kalani rai pentru c asta i este. n ochii lui Phyl aprur lacrimi de compasiune, cnd se uit la Brad. Sttea culcat pe spate, cu minile prinse sub cap, uitndu-se n sus, la tavan, de parc vedea insula paradisului. Asta e povestea cea mai romantic pe care am auzito, opti ea. El i arunc o privire sceptic i se ridic s-i toarne un pahar de coniac. Ridic sticla oferindu-i i ei, dar ea cltin negativ din cap. Nu m ateptam ca o femeie cu mintea ta tiinific s fie emoionat de o poveste siropoas, zise el batjocoritor. Adevrul este c romantismul se terminase deja. Archer Kane obinuse ce dorise. Era consumat de mndria posesiunii pmntului su. Primul lucru pe care l-a fcut a fost organizarea btinailor insulei, un amestec de hawaieni i chinezi, ca s-l ajute s construiasc o micu caban din lemn i piatr, cu acoperi din frunze de palmier. A muncit din greu n primul an, dar recolta nu a fost bun, iar el era nerbdtor i furios. Crezuse c insula lui va fi piatra de temelie a unei averi, iar acum totul mergea anapoda. Aa c el a plecat la Honolulu s se zbenguie cu curvele n pat, ncercnd s-i uite problemele. i a stat acolo ceva mai mult de un an, cnd au venit s-i spun despre nevasta lui. Servitorii au zis c Lahilahi se mbrcase n sarongul ei de nunt. i-a pus iruri de flori n jurul gtului i i-a mpletit n pr flori mirositoare de plumeria. Era o furtun violent, cu vnt puternic i valuri uriae. Lahilahi a plecat singur, cu o canoe outrigger, n noaptea furtunoas. Ochii albatri pali ai lui Brad erau enigmatici. N-a mai fost vzut niciodat, zise el ncet. Ah, Doamne, opti Phyl. Srmana fat tnr s-a sinucis.
165

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Brad ridic din umeri, indiferent. Bunicul spunea c nu tia. Bineneles c familia lui Lahilahi a dat vina pe el. Au spus c el i-a frnt inima. Archer n-a participat la nmormntare, dar a auzit c familia l-a blestemat pe el i pe urmaii lui, pn n veci. El a rs i a spus c mai important dect blestemele lor este faptul c, acum, Kalani i aparinea lui. Brad, sorbindu-i coniacul, se uit cu rceal la Phyl. i astfel Kalani a devenit piatra de cpti a averii familiei Kane. Un fior rece o trecu pe Phyl pe ira spinrii, urmrindu-l cum umbla prin camer ca o pisic nelinitit. Era uimit c el nu vedea nimic ru n comportarea bunicului lui. Singurele lucruri care contau pentru ei, la fel ca i pentru Archer, erau insula i rolul acesteia n formarea averii lor. Nu i-e mil de acea srman fat tnr! exclam ea cu furie. El o privi cu surprindere. Totul a fost foarte trist, zise el calm. Dar s o lum i altfel. Dac Lahilahi n-ar fi murit, bunicul meu n-ar fi mers mai departe s realizeze ceea ce a realizat. Putea s rmn toat viaa un cultivator srac de trestie de zahr. Brad ridic paharul rznd. i atunci, ce a fi devenit eu? ntreb el. Mi-a fi ctigat cu greu existena pe o mic insul n Hawaii, bnd n fiecare diminea tot mai mult, din simpl frustrare, ca un personaj din romanele lui Somerset Maugham. Ei, haide, Phyl, totul a fost att de ndeprtat! Nu-mi pot permite s m emoionez din cauza asta. Nici bunicul tu n-a putut, i replic furioas Phyl. Ei, acum eti prostu. Ea i strnsese cearceaful n jur i sttea n pat, cu braele strnse n jurul genunchilor. N-ar fi trebuit s-i spun. Credeam c o s-i plac povestea. Phyl i aminti descrierea lui despre insul i i ddu seama ct de mult nsemna aceasta pentru el.
166

- ELISABETH ADLER -

Mi-a plcut, recunoscu ea. i tiu c eti doar cinic. Iubeti insula Kalani, nu-i aa? El veni s se aeze lng ea, mngind-o cu tandree pe pr. Este locul unde sunt cel mai fericit pe lume, recunoscu el, atingndu-i buzele cu ale lui. i, ntr-o bun zi, am s te duc acolo, ca s vezi dac am spus adevrul. Phyl zmbi din nou cnd el i puse braele n jurul ei. i cuibri faa n gtul lui, lsnd mici srutri ca nite fluturi pe pielea lui, simindu-i asprimea pe limb. i spuse n sinea ei c fiecare are n familie o oaie neagr. n familia asta, s-a ntmplat s fie Archer Kane. Apoi, n noaptea urmtoare, Brad i spuse o alt poveste a familiei, una care o ls cu gura cscat. *** i vorbea despre copilria lui, despre vacanele pe care le petrecea, slbticindu-se pe insul. Cabana iniial pe care o construise bunicul lui fusese lrgit, devenind o cas de vacan confortabil, rcorit de evantaie din plafon i cu hamace legate ntre palmieri. i relat c verdeaa mrii se potrivea cu vile pline de ierburi i cu intensitatea de bijuterie a micilor salamandre verzi ca smaraldul. i vorbi despre psrile de un rou aprins i despre lumea subacvatic, a micilor petiori luminoi ca ornamentele pomului de Crciun. Tonul lui Brad er zmbitor i indulgent, n timp ce-i amintea. Apoi, cu aceeai schimbare a strii de spirit, rapid ca un fulger, deveni brusc ncordat. Mama mea ura insula, spuse el brusc. Nu se ducea niciodat acolo. i plcea doar Diamond Head sau San Francisco, unde avea un apartament. i plcea s fac cumprturi i avea dulapuri i dulapuri pline de haine. Rareori mi ddea voie n camera ei; spunea c i stau n cale. M gonea, pe jumtate rznd, dar tiam c o spunea serios. Bineneles c eu doream mereu s fiu lng ea, o
167

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

iubeam. Era mama mea frumoas, cu bijuterii, adorat. Aveam doar ase ani. Se uit la Phyl i vocea lui deveni din nou tandr cnd zise: Ea dormea ntotdeauna pn trziu i eu m strecuram nuntru, dimineaa, i m uitam pe furi la faa ei adormit. Mai avea pete de rimel sub ochi, urme de ruj pe buze, dar arta ntotdeauna linitit i att de nevinovat cnd dormea. Uneori, m ascundeam n dulapul ei, printre hainele nfurate n hrtie mtsoas, ateptnd ca ea s se trezeasc i s-i fac o surpriz. M aezam jos, uitndu-m la lumea fantastic a culorilor, la ifon, tui i paiete, gndindu-m cum o voi face s rd. ntr-o diminea, m-am furiat n dulap s m ascund, uitndu-m n sus la volanele colorate, albastre, verzi i roii, culorile care i plceau. Apoi am vzut pantofii. Erau mari i dintr-o piele maronie, lustruit strlucitor i tiam c nu puteau fi pantofii mamei mele. Aveau tlpi pale, lucioase i atrnau deasupra mea. Privirea mi urc la osete. osete roii. Am zmbit. tiam o singur persoan care purta asemenea osete. Un brbat care o vizita adesea pe mama i pe care mi se spusese s-l numesc unchiul Wahoe. M-am uitat la pantalonii gri de flanel i am rs cnd am ieit din ascunztoarea mea de copil. Unchiule Wahoe, am zis, ai venit i tu s te joci de-a vai ascunselea? Vocea lui Brad deveni mai aspr. Am dat deoparte rochiile fonitoare de sear i m-am uitat n sus, la el. Avea o frnghie n jurul gtului. Atrna de bara dulapului. Avea capul nclinat ntr-un unghi grotesc, iar faa i era purpurie. Gura i era deschis, limba neagr, umflat, ieea afar, iar ochii i erau ieii ca la broasc. Brad i puse capul n mini. ntreaga lui atitudine era de disperare. Phyl se uit la el ngrozit. Dar nu ndrzni s-l ntrerup.
168

- ELISABETH ADLER -

Dup un timp, el nl capul, aprinse o igar i zise linitit: Am stat un moment mpietrit, apoi am alergat s o chem pe mama. Ea sttea n pat, cu tava cu micul dejun. Ce caui aici? ntreb ea cu enervare. Nu i-am spus s nu vii dect dac i dau eu voie? M uitam la ea. Eram speriat, dar chiar i atunci m gndeam ct de frumoas e. nalt, cu prul negru i ochi ca alunele. Avea un trup puternic i acum tiu c se mica n mod deliberat sexy, fiecare micare a oldurilor ei fine fiind calculat ca s-i scoat n eviden curbele. De ce e unchiul Wahoe n dulapul tu? am ntrebat-o, innd-o de mn. Ea m-a scuturat; citea o scrisoare i prea c nu m aude. n dulap? ntreb ea cu indiferen. Eu i-am spus: Arat att de caraghios, cum atrn de bar. M-a speriat. Ea ridic ochii de pe scrisoare. Acum nelesese c era de la el i i spunea c intenioneaz s se sinucid, pentru c ea se desprise de el. Ea l ndeprtase i el nu putea suporta aa ceva. Se albi la fa. ip i servitorii venir n fug. Bieel ngrozitor. Ce-ai fcut? a ipat ea la mine. Totul e din vina ta. Brad se uit la Phyl, alb. Aveam ase ani. Dar, din cauza asta, toat viaa am avut sentimentul c, ntr-un fel, eu eram cel rspunztor de sinuciderea unchiului meu Wahoe. Trase din igar, apoi o stinse cu rutate. Apoi, o lu n brae i fcu dragoste cu ea. Dac asta se putea numi dragoste. Phyl nu era sigur nici mcar dac, n momentul acela, el tia cine era n braele lui. Ea nchise ochii; nu voia s-i vad faa, s-i vad durerea. Totul se termin n cteva minute.
169

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

N-ar fi trebuit s-i spun, zise Brad aspru, ceva mai trziu. Dar, Phyl Forster, tu ai ceva care foreaz un brbat s-i dezvluie secretele.

170

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 20
Mahoney i strnse braele la piept i se sprijini de perete n camera de interogatorii, urmrindu-l pe colegul lui, Benedetti, cum discut cu un tip suspectat c a nfptuit o crim. l aduseser acolo la ora patru dimineaa. Acum era ora zece, iar Benedetti era n elementul lui, pentru c era o persoan care sttea peste program i aveau un tip despre care simeau n mruntaie c omorse o fat, strivind-o ntr-un zid cu automobilul lui. Suspectul, un brbat mic, cu o fa ascuit, de peste treizeci de ani, cu pr rar, cu o brbie retras i o frunte ngust care nu lsa prea mult loc pentru minte, pretindea c nu fusese n apropierea aleii unde se ntmplase crima. Fusese la un club, n North Beach, cu prietenii. Care club? ntreb din nou Benedetti. Ce prieteni? Haide, omule, pentru Dumnezeu, termin. tim c maina ta a omort-o. Prietena ta era acolo, maina ta era acolo i tu spui c erai n afurisitul de North Beach, ntr-un afurisit de club de al crui nume nu i-l aminteti i cu nite afurisii de prieteni ale cror nume nu i le aminteti acum pe loc. Ce fel de prieteni? Dac nici nu tii cum i cheam? Suspectul cltin din cap cu ncpnare, cu ochii aintii la podea, n dreapta inchizitorului lui. V-am spus deja, cineva o fi luat maina mea. Benedetti se uit disperat la Mahoney. Lucra de dou ore i jumtate la treaba asta i nu ajungea nicieri. Fata fusese gsit strivit de un perete, cu maele vrsate i, dac nu-l puteau face s mrturiseasc, micul rahat avea s scape basma curat. Pentru c nu aveau martori i pentru c, n ciuda creierului lui ct o alun, avea destul deteptciune a strzii ca s tie c nu existau martori. Avea dreptate. Oricine putea conduce maina aceea. Doar c ei tiau c el fusese acela. De ce n-ai lua o pauz? i suger Mahoney. Las-ne s avem o mic discuie, domnul Zacharias i cu mine.
171

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Benedetti aprob din cap. i mpinse scaunul cu oboseal. l las n seama ta, Mahoney, zise el ndreptndu-se spre u. Era un sistem vechi, mai nti metoda dur, bombardarea verbal a suspectului, nfrngerea lui, pn cnd mrturisea sau se mpotmolea singur ntr-o serie de minciuni care l bgau tot mai adnc n rahat. Dar sta era unul mai tare. Nu se frnsese. Aa nct, acum, era rndul lui Mahoney: rutina prietenoas. Ari la fel de obosit cum m simt i eu, Zacharias, spuse Mahoney. Ce-ar fi s bem cte o ceac de cafea fierbinte? Zacharias aprob din cap, fr s se uite n sus. Mahoney se duse n hol i se ntoarse cu dou ceti de plastic, cu ceva ce trecea drept cafea. Cel puin, era foarte fierbinte. Puse una n faa lui Zacharias. O igar? i oferi un pachet nou de Marlboro. Tot fr s-l priveasc, Zacharias lu una i Mahoney observ, cu satisfacie, c i tremura mna. Mahoney nu era fumtor, dar aprinse o igar, ca s-i in companie suspectului. Rmaser tcui cteva minute. Bea cafeaua ct mai e fierbinte, domnule Zacharias, spuse moale Mahoney. A fost o noapte lung, nu-i aa? Zacharias aprob din cap, sorbind din cafea. Ascult, omule, spuse Mahoney cteva minute mai trziu. Am avut i eu probleme cu femeile. tiu cum e. Pot s te mbrobodeasc pn nnebuneti. Oft adnc. Am avut o prieten i, biete, ce grozav arta! tii cum e cu noi, poliaii, lucrm la ore curioase, n schimburi, ca ntr-o uzin. A reieit c atunci cnd eu lucram noaptea, la fel fcea i ea. Cu soul celei mai bune prietene a ei. tii ce vreau s zic? Doar nu poi s le lai s scape n cazul sta, nu-i aa, Zacharias? Vreau s zic c asta tirbete mndria unui brbat destul de ru. Pot s te asigur de lucrul sta.
172

- ELISABETH ADLER -

Zacharias nu rspunse nimic i ei fumar n continuare n tcere. tii ce, Zacharias, spuse Mahoney uor, trebuie s fii mort de foame. Ce-ar fi s trimit dup nite sandviuri? Dup aia, putem sta de vorb. Poi s-mi vorbeti despre ea. Oft adnc. Pot s pun pariu c era o cea din iad, o fat bine cum era ea. Habar n-au cnd dau de un brbat bun care are grij de ele. Zacharias se uit cu oboseal la el, apoi aprob din cap. Adevrat, era o cea, spuse el cu vehemen. Mahoney zmbi cu simpatie. Se culca i cu alii, omule? Asta era? Zacharias aprob din cap. Minile i tremurau acum att de tare, nct abia putea ine ceaca. Mahoney se ls pe sptarul scaunului, urmrindu-l, ateptnd ca el s cedeze. Vedea venind cderea, tia c-l avea n mn. Sosir sandviurile i Zacharias nghii unul, la repezeal, fr s ridice privirea. Mai ia unul, spuse Mahoney. Sunt aproape tot att de bune ca acelea pe care le fcea mama mea italianc. Zacharias mai lu unul i, printre nghiituri, ncepu s scoat la iveal versiunea sa despre adevr, c era cu adevrat o cea, cum avusese el grij de ea, i o inuse n stil mare, i cumprase haine, mncare. Heroin? suger Mahoney, gndindu-se la rnile infectate de pe braele fetei. El tia c ea ar fi murit oricum din cauza unei supradoze sau de septicemie sau de SIDA, peste un prea mult vreme. i avea doar nousprezece ani. l ura pe bastardul din faa lui att de mult, nct era surprins c Zacharias nu putea simi radiaiile peste mas. Era o drogat, recunoscu Zacharias. Dar de unde banii pentru asta, prietene? ntreb Mahoney cu un zmbet amical. Zacharias ridic din umeri cu indiferen. Fcea trotuarul, aa cum fac toate.
173

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Omule, femeile astea sunt nite fiine aparte, zise Mahoney. Pun pariu c banii nu i-i ddea ie, aa cum trebuia s fac, nu-i aa? Da. Aa-i. Ei, ceaua m-a tras pe sfoar o dat mai mult, nu-i aa? spuse Zacharias, erupnd brusc de furie. Ascult, Zacharias, zise Mahoney aplecndu-se peste mas, apropiindu-i faa de a suspectului i uitndu-se n ochii lui. Poate c ai avut un motiv temeinic s-o pocneti cu maina. Te-ai gndit c o merit. Am s fac o nelegere cu tine, omule. Tu tii c ai fcut-o i noi tim c ai fcut-o. Dar nu exist o cale logic s ajungem la fapt. Tu ne spui ns cum s-a ntmplat totul i eu o s fac pe dracu-n patru s te ajut. Poate putem ajunge la o nelegere privind motivele. n fond, mi-ai spus c a existat o provocare, nu-i aa? Vreau s zic c lucra pentru tine i nu i-a dat ie ctigul. Ea tia regulile; cheltuia ns toi banii pe heroin. Da, accept Zacharias obosit. Sttea tcut i Mahoney nelegea c el se gndea la propunere. Cu coada ochiului, l zri pe Benedetti uitnduse pe fereastr, dar nu-i fcu niciun semn. Voia ca Zacharias s vorbeasc. mi promii c m scapi? spuse n cele din urm Zacharias. Mahoney desfcu minile i zise linitit: Zacharias, tii c nu-i pot promite una ca asta. Dar dac ne spui adevrul, pot s-i promit o audiere corect i voi face tot ce pot pentru tine. S vd, poate putem merge la o justificare, la o sentin mai blnd. Da. Ei, doar i-a cutat-o singur, nu-i aa? decise Zacharias, devenind brusc combativ. i-a cutat-o cu lumnarea, omule. tii cum e. Mahoney i fcu semn lui Benedetti i, cteva minute mai trziu, veni cu o stenograf cu carneelul ei. Benedetti puse alt ceac de cafea n faa lui Zacharias i porni banda, iar Mahoney i mpinse mai aproape pachetul de Marlboro. Spune-ne, omule, fcu obosit Mahoney, ca s putem merge toi s ne culcm.
174

- ELISABETH ADLER -

*** Mahoney trebuia s fie la tribunal la ora dou; procesul era o crim familial tipic de smbt seara. Cu cteva luni nainte, femeia i mpucase brbatul n cap, n timp ce acesta dormea beat n patul lui, ntr-un apartament mpuit pe care-l numeau cmin. Cnd Mahoney ajunsese acolo, trei copii, toi sub apte ani, stteau nghesuii ntrun col al singurei camere n plus, innd capetele ascunse sub o ptur murdar, ca s nu vad ce se ntmpl. Erau plini de vnti, iar mama lor sttea neajutorat, ntr-un balansoar stricat, plngnd ncet, cu revolverul n poal. Vecinii au chemat poliia, iar Mahoney ajunsese primul la faa locului. Soul ei btuse copiii o dat prea mult, i spusese ea sumbru, i apoi mai aflase c abuza de ei sexual. i faa ei era desfigurat, cnd se uitase alb la el: un ochi nvineit, gura nsngerat, dini lips. O btea de ani de zile dar, cnd a nceput i cu copiii, sta a fost sfritul. Vecinii i confirmau povestea, iar cnd se uit la copiii ei care se chirceau, simpatia lui Mahoney fu alturi de ea. Era sigur c i a juriului va fi la fel. Spera doar ca judectorul s fie blnd cu ea. El ura tribunalul, ura s stea prin apropiere i s atepte s fie chemat. Dup ce i fcuse mrturia n acea dupamiaz, mai atept pn la terminare. Mai trziu, fcu o vizit la morga oraului s vad dac medicul legist deschisese cadavrul pescuit n golf cu o sear nainte i dac era vreun glon n el sau dac fusese beat i czuse, pur i simplu, n ap. Sau dac exista vreo dovad c fusese poate lovit mai nti n cap i era deja mort cnd ajunsese n ap. Apoi trecu pe la barul Hanran i i gsi acolo pe civa dintre bieii care tocmai i terminaser schimbul i ddeau pe gt o bere vorbind despre evenimentele zilei. Se aez la bar i comand o bere slab Budlight.
175

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

V-ntrebai vreodat de ce facem meseria asta? ntreb el cu oboseal. Suntem masochiti sau ce? Acel sau ce e bine zis, rspunse cineva mohort. Cine altcineva dect un grup de nenorocii ar face o treab ca asta? Nevast-mea se plnge c nu m-a vzut de sptmni. Intru n cas i copiii se uit la mine de parc nu m-ar cunoate. Eu le zic: Hei, eu sunt tatl vostru. tii, tipul care se duce la lucru i aduce acas banii. Da, iubitule, spune nevast-mea, o grmad de bani. Isuse, Mahoney, te ntreb, merit oare? Mahoney se gndi la Zacharias, n siguran, dup gratii, la dou coluri mai ncolo i la fata de nousprezece ani, rzbunat, pentru c el i cu Benedetti i fcuser meseria. Se gndi la uurarea de pe faa femeii din dupamiaza aceea, cnd judectorul recunoscuse intimidarea la care fusese supus i faptul c ea i aprase copiii. i dduse un an cu suspendarea pedepsei i ieise liber cu copilaii alturi de ea. Mahoney putea pune pariu c era prima dat, de ani de zile, cnd femeia asta putea s-i in capul sus fr s-i fie team c va fi lovit peste fa. Eu cred c e o slujb bun, spuse el schind un zmbet ncntat. Cel puin n zilele bune. Ari de parc ai avut o zi lung, Mahoney. Oricum, ce faci aici? Credeam c sptmna asta eti n schimbul de la miezul nopii. Da. Bnuiesc c, pur i simplu, am uitat s m duc i eu acas. Oboseala l cuprinse deodat, ca un val, cnd i permise s-i aminteasc faptul c nu dormise douzeci i patru de ore. i lu rmas bun de la camarazii si i conduse ncet maina spre cas, dornic s apuce cteva ore de somn nainte de nceperea turei urmtoare. Sttea sub duul puternic, lsnd mai nti apa cald i apoi apa rece ca gheaa s-l stropeasc din toate prile, s-l mprospteze, cnd auzi soneria interfonului de la u. Iei de sub du, i nfur un prosop n jurul oldurilor i se duse la telefon.
176

- ELISABETH ADLER -

Da? zise el. Mahoney? Sunt Phyl Forster. Uitase complet c ea i lsase un mesaj pe robotul de la telefon c se ntorsese de la Paris i va trece s-i ia pisica, dac el nu o va suna s-i spun c nu e ora potrivit. Vino sus, doctore, rspunse el. Dar, te avertizez, nu sunt mbrcat. Crezi c poi suporta? Am s-ncerc, Mahoney, spuse ea acru. i-am simit lipsa, spuse el cnd ea intr pe u, la fel de frumoas cum i-o amintea. Poate chiar i mai frumoas. E nou? ntreb el admirnd jacheta roie de camir, pe care o purta peste o bluz alb de bumbac. Am cumprat-o la Paris. Vd c mi-ai ascultat sfatul n ce privete culoarea. De unde tii c am ascultat sfatul tu? i nu al altcuiva? Zmbi mecherete la ei. Coco veni alergnd cu acel mieunat puternic de siamez disproporionat fa de dimensiunile ei. Phyl o ridic i o strnse n brae. Ai grij de prul pisicii, i atrase el atenia. Nprlete ru. Nu-mi pas. Mi-a fost dor de ea. i de mine? Mi-ai simit lipsa, doctore? rnji, inndu-i n jur prosopul. Vd c simul eleganei nu i s-a mbuntit, spuse ea incisiv. Tot nu tii cum s te mbraci pentru o doamn. M-ai prins pe picior greit, doctore. Am lucrat pn trziu i am uitat de mesajul tu. i fcu o plecciune adnc i i fcu semn s intre n camer. mi pare att de ru, doctori Forster. Te rog, f-te comod n timp ce eu am s ncerc s m fac mai prezentabil. Phyl se duse la fereastr. Era larg deschis i briza de sear ptrundea nuntru. Se sprijini cu cotul de pervaz i se uit la vaporul mare,
177

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

probabil un transatlantic, care traversa golful ntunecat, luminile lui strlucind c nite stele suplimentare. Cele dou enigmatice siameze ale lui Mahoney stteau ca nite sprijinitoare de cri, fiecare n cte un col al pervazului, mirosind briza care le nfoia blana. Cea trcat, gras ca o perni, moia bucuroas pe sptarul unui fotoliu, cu picioarele atrnate, ca un leopard ntr-un copac, dup o mas copioas. Vocea frumoas a lui Pavarotti cntnd vechi cntece italiene se rspndea n noapte i ceva delicios fierbea ncet, pe maina de gtit din inox. Phyl zmbi cnd se ntoarse s se uite la Mahoney. i plcea aici. Se simea ca acas. El purta un ort albastru de alergri, o bluz de bumbac cu inscripia Machonachies Gym i pantofi vechi de sport. Cel puin am ales albastrul, ca s se potriveasc la ochii mei, spuse el prinzndu-i privirea amuzat. Nu te plnge, Forster. E foarte cald n seara asta i, n plus, sunt obosit. Se duse la maina de gtit i control pastele finoase. Fiindc veni vorba de oboseal, Phyl, nu cumva din cauza asta i-au aprut umbrele alea negre pe care le vd sub ochii ti? Astea sunt doar ca s se potriveasc celor de sub ochii ti, spuse ea ridicnd defensiv brbia. Tocmai am cobort din avion, dup un zbor de unsprezece ore, de la Paris. Cum naiba vrei s art? Eu mcar am o scuz. i eu, spuse el, dar s nu intrm n amnunte. Mm, mam gndit o clip c s-ar putea s fie cazul s devin gelos. M-am gndit c poate ai ntlnit alt tip Ea oft, refuznd s fie nepat. i mulumesc c ai avut grij de Coco n locul meu, Mahoney. M ntrebam dac te-ar deranja s o ii din nou pentru cteva zile, la sfritul sptmnii. Nicio problem. Nu puse niciun fel de ntrebri, i turn doar un pahar de vin i ncepu s serveasc pastele finoase. Se aezar la mas i el i trecu parmezanul i rztoarea.
178

- ELISABETH ADLER -

Nu vrei s tii unde m duc? Sigur. Unde pleci, Phyl? A, n-are importan, spuse ea cu perversitate. Pastele sunt bune, recunoscu ea dup un timp. mi pare ru, dar nu am produse Gourmet n seara asta. Doar usturoi i parmezan proaspt. i paste fcute n cas. El ddu dezaprobator din cap. De la magazinul de delicatese Fourneau. Sunt mai bune dect alea pe care le fac eu. Vorbete-mi despre Bea. Pare o coinciden care se ntmpl rar, s nimereasc peste vila Mimosa. Nu crezi n soart, Mahoney? ntreb ea. Ba da, cred. i cred de asemenea n coincidene. Poate c nu a prinde prea muli ucigai dac nu ar fi coincidenele. i te-ai mira ce multe coincidene apar pe computer cnd i introduci dovezile. Dup cum zice Sir Thomas Browne n Religio Medici: Desigur, n viaa fiecruia, exist anumite legturi, ntortocheri i cotituri, care sunt socotite un timp de domeniul ansei dar, n cele din urm, dac sunt bine examinate, se dovedesc a fi nsi Mna lui Dumnezeu. Zmbi spre ea. Ai putea spune, doctore, c la mine coincidena e un mod de via. Eu prefer s m gndesc la ea ca fiind soarta. Oricum, iat, mai este o crim la care s te gndeti. i relat povestea lui Marie-Antoinette Leconte i a soului ei i ce vzuse btrnul ziarist francez. Mahoney i termin pastele i se ls pe sptarul scaunului, sorbindu-i vinul. tii c eti o femeie foarte drgu? spuse el fr nicio legtur. Mahoney! Ochii ei de safir se uitar urt la el i el rnji drept rspuns. La naiba, Mahoney, eu i spun ceva important. Despre o crim. Da, spuse el cu oboseal. Dar nu pot face nimic n legtur cu asta. A avut loc cu prea mult timp n urm i, n
179

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

plus, nu e n teritoriul meu. Mai important e ce i s-a ntmplat copilului, Johnny. Tatl lui a venit dup el, cinci ani mai trziu. Ca s se asigure c pune mna pe motenire, credem noi. Dei nu putea pune mna pe ea pn ce biatul nu mplinea optsprezece ani. Sau dac biatul murea nainte. Ea se uit la el cu surprindere. La asta nu m-am gndit. Unde l-a dus? n Hawaii. Nu sunt sigur n care insul. Mahoney ridic din umeri. Asta trebuie s fi fost nainte de a deveni stat. Pe atunci, aveau legile lor proprii. Orice putea s se ntmple. Cum l chema pe tip? A luat numele soiei din cauza motenirii. Tatl ei ceruse asta, o condiie n testamentul lui. Se fcea referire la el mai mult ca Strinul. Nimeni nu pare s-i cunoasc numele adevrat. Mahoney oft. Fr un nume, nu pot controla nimic. Trebuie s fie sute de insule n Hawaii. Putea s fi disprut foarte uor, fr nicio urm, mai ales n vremea aceea. i muli chiar au disprut. Dar, spune-mi, Strinul i-a cerut vreodat restul motenirii? nc nu tim asta. Nick se ocup s afle. Nick? Mahoney i ridic o sprncean i ea rse. Am uitat s-i spun. Bea are un prieten. Ea l descrise pe Nick i spuse ct de fericit era Bea cu el, dei misterul vilei o obseda. Asta mi sun ca o veste bun, spuse Mahoney n cele din urm. i cel puin deocamdat se pare c ucigaul nu e pe urmele lui Bea. Crezi c ambele crime au o legtur ntre ele, Franco? ntreb ea ncruntndu-se ngrijorat.
180

- ELISABETH ADLER -

Doctore, nu sunt ghicitor. Nu am niciun indiciu pe care s m bazez i nici mcar un nume. n teorie i pe baza legilor coincidenei, da, ele ar putea fi legate, n realitate, nu tiu. Dar e mai bine s m ii la curent cu ce anume mai descoper Nick i Bea. Poate, cumva, n toat ncurctura asta, gsesc ceva care s nceap s aib un sens. Dar a fi dorit s nu fi fost chiar att de demult. Eu m ocup de misterele din ziua de azi, doctore. Nu din trecut. Ea aprob din cap. E curios, n legtur cu Hawaii, spuse ea. Nu m-am gndit de ani de zile la insulele astea. Acum au revenit n dou conexiuni diferite, n decurs de o lun. Am ntlnit un tip care triete acolo, spuse ea zmbind timid ctre Mahoney. Acolo m duc sptmna viitoare. M-a invitat pentru o mic vacan. Un tip? Pn la urm o s trebuiasc s devin gelos, Forster? Ea se gndi brusc la gelozia nebuneasc a lui Brad, apoi rse cnd se uit la Mahoney. Mahoney era att de direct, nct el ar fi gata s pun toate problemele pe mas, mpreun cu pastele finoase, ca s fie discutate i lmurite. Nu ca Brad, care avea cureni subterani, de care nici ea nu era prea sigur. L-ai ntlnit la Paris, nu-i aa? spuse Mahoney. De fapt, nu. L-am ntlnit n avion. Deci, un franuz te-a dezechilibrat de pe micile tale picioare reci? El rnji batjocoritor la ea i ea roi. Nu te ngrijora, doctore, zise sec Mahoney. N-o s joc rolul poliistului i n-o s-i pun ntrebri. Nu e nimic de ascuns, i replic ea defensiv. Oricum, e american. Are un apartament la Paris. Numele lui e Brad Kane. Brad Kane? Mahoney avea un aer gnditor. Unde am auzit eu oare numele sta, nainte? Ai auzit probabil de ferma Kanoi. E una dintre cele mai mari din Statele Unite.
181

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

El e proprietarul, hm? Ea aprob din cap. Iar eu m duc s-o vd, sptmna viitoare. Norocoas eti, spuse Mahoney, gndindu-se la cerul albastru, la plaj i la soarele care i va bronza trupul frumos. i poate c sunt i gelos, n cele din urm. Am s-i trimit o carte potal, promise ea, lundu-i poeta i pe Coco. Ah, am uitat, am un dar pentru tine. i ntinse o pung cu ierburi de Provence i borcnae cu aromante i condimente. De la magazinul Moulin de Mougins, spuse ea. A fost cel mai apropiat la care am putut ajunge, dei n-am mncat acolo. i s nu m ntrebi cum am trecut de cinii adulmectori de la aeroport. Eram sigur c au s m aresteze pentru substane ilegale. Ei tiu s le deosebeasc de droguri, zise el mirosind sculeii cu ierburi aromate, bucuros c ea se gndise la el. Data viitoare, am s te duc s iei masa la Moulin, i promise el. Eu pltesc. Phyl rse cnd el o conduse jos, la maina ei. E cu btaie lung, Mahoney, parc am mai auzit eu aa ceva. N-ai aflat pn acum c eu sunt un tip care se bazeaz pe lucruri cu btaie lung? zise el aplecndu-se pe fereastra mainii i uitndu-se la ea. Ea se ntinse i l srut uor. Mahoney, tii ceva? Eti dulce, spuse ea. Mahoney o putu auzi rznd cnd porni. Scoase un oftat i se uit la ceas. Zece i jumtate. S-a dus somnul. La naiba, poate s se duc mai devreme la schimbul lui de la miezul nopii.

182

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 21
Avionul lui Brad, un elegant Gulfstream IV, atepta n Aeroportul Internaional din San Francisco, cu motoarele deja nclzite. Phyl era singurul pasager, n afara echipajului de patru persoane care o primise la bord. Domnul Kane i transmite regretele c nu a putut fi aici, doamn, spuse stewardul. Lui i place s piloteze singur avionul, dar azi a avut prea multe ntruniri de afaceri. Avionul era spaios, cu fotolii confortabile, aezate n jurul unor msue. Mai era o cabin mai mic n spate, cu fotolii care se transformau n pat i cu o baie mic dar perfect echipat. Stewardul i oferi lui Phyl toate revistele noi i o selecie de romane, cele mai nou-aprute. i oferi, de asemenea, un pahar de ampanie i i spuse c timpul de zbor pn la Honolulu va fi de cinci ore. Sper c vei avea un zbor confortabil, doamn, zise el zmbind. Phyl era sigur de asta. La Honolulu o atepta un elicopter de la ferma Kanoi ca s o duc la Brad acas. Zburar jos, de-a lungul plajei Waikiki, apoi se nlar peste stncile nalte, oferindu-i o privelite asupra pietrelor negre i a oceanului de smarald cu pete de spum care i tia rsuflarea. nconjurar Diamond Head i coborr deasupra casei. Phyl se uit la aceasta, uluit. Abia acum ncepea s-i dea seama ct de serios de bogat era Brad. Proprietatea familiei Kane arta uria privit din cer, cum se ntindea pe hectare de grdini verzi, pline de palmieri, pn la marginea stncilor. Brad o atepta pe pajite. O porni n fug, cnd elicopterul ateriz. Faa lui frumoas se lumin de un zmbet de mulumire cnd o ridic n brae. Doamne, mi-ai lipsit, spuse el strivind-o lng el. Asta e! zise el fcnd un gest mndru cu braul i ea se ntoarse
183

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

s se uite la casa lung, joas, cu o serie de pavilioane n stil hawaian, unite prin coridoare i pasaje acoperite. Nu e foarte diferit fa de cum arta pe vremea bunicului Archer, spuse Brad. Doar c a mai crescut puin, bnuiesc. Urcar treptele spre lanai, departe de soarele fierbinte, n camerele rcoroase, la umbr. Casa era decorat simplu, n tonuri pale de verde castravete i ment, cu perdele albe, simple, uoare, i podele pale de marmur. Bufete i mese masive hawaiene, negre, antice, se amestecau cu mobile moderne i cu picturi luminoase, abstracte. Servitorii erau chinezi, purtau jachete albe i papuci negri moi, care nu fceau niciun zgomot pe podelele de marmur; dar, n timp ce Brad o nsoea prin cas, Phyl observ c nu zmbeau i i fereau privirile cnd serveau buturile. Brad o duse mai nti s vad cele trei tablouri de Hockney, mndria i bucuria lui, apoi uriaele lui Rothkos din galeria cea lung i delicatul Monet cu nuferi, din camera de zi. Mai erau tablouri de Edward Hopper i OKeeffe i muli ali pictori moderni pe care nu-i cunotea. n cele din urm, Brad o duse n sufrageria oficial i i art portretele familiei. Acesta e Archer, spuse el, oprindu-se n faa unui portret al unui brbat foarte frumos, cu pr blond glbui i ochi albatri, duri. El sttea nalt i foarte drept, ntr-un scaun de piele cu sptar nalt, cu minile strnse n faa lui, iar Phyl se gndi c portretul prea c va crpa de atta ncordare. Iar asta e Chantal, bunica mea, spuse el. Phyl se uit fix la portret. Despre ea, n-am auzit. Chantal OHiggins, spuse Brad cu amrciune. Pe jumtate franuzoaic i pe jumtate irlandez. i o s auzi. Phyl se gndi c Chantal era frumoas, o blond argintie, cu o gur bosumflat i o privire nesatisfcut n ochi. Aici e Jack, tatl meu, spuse Brad.
184

- ELISABETH ADLER -

Portretul lui Jack nu era unul oficial ca al celorlali. El sttea ntr-o parte, pe un armsar negru, puternic. Cu un zmbet seme pe faa lui foarte frumoas, era ntruchiparea perfect a unui tnr fermier bogat, arogant. N-a vrut s pozeze pentru portret, explic Brad. Artistul a trebuit s-l prind din micare. Acesta era calul lui favorit, Vulcan. Armsarul i merita numele. A omort cel puin un om, despre care tiu i eu. L-a omort? Da. L-a aruncat jos. La o petrecere tipul se luda c poate clri orice cal, aa c Jack l-a urcat pe Vulcan. Brad rse nepstor. Bnuiesc c i-a primit lecia n mod cam dur. Phyl se cutremur, ntrebndu-se ce fel de om fusese Jack, dac fcuse aa ceva, tiind c acel cal era periculos. Iar aici e mama mea, spuse blnd Brad. Rebecca. Era un portret ntreg, iar Rebecca era chiar att de frumoas cum o descrisese: o fa neted, oval, ochi albatri migdalai i pr negru ondulat uor. Zmbea i purta o rochie de sifon mulat, verde, legat cu panglici de satin, n stil Empire, pe sub snii generos dezvluii. inea ntr-o mn un buchet de crini crem, iar cealalt se sprijinea graios pe sptarul unui fotoliu broat. Portretul Rebecci avea ceva opulent i copleitor de senzual: texturile bogate ale ifonului, ale satinului i ale brocartului; strlucirea smaraldelor i diamantelor; luciul pielii ei. Era de parc artistul o cunotea prea bine, de parc avusese o legtur amoroas cu ea. E foarte frumoas, spuse Phyl. Brad ridic din umeri i se deprt. Ei, asta-i. Toat familia. Cum? Fr frai i surori? zise ea tachinator. El se ncrunt. Niciunul care s conteze, spuse el abrupt, ieind afar la soare. Temperatura cretea i umiditatea era mare, iar Phyl zise c are impresia c se va topi, aa c se duser s noate.
185

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Piscina avea douzeci de metri lungime, era de un albastru marin i prea c se ntinde la infinit, peste marginea stncilor. Sri n ea i not spre locul care i se prea nsui captul spaiului, apoi pluti pe spate, uitnduse la norii care se adunau pe cerul albastru. tia sunt nori de furtun, spuse Brad ncruntndu-se. Sper ca mine s fie frumos. Plnuisem s te duc s vezi ferma. Avusese dreptate, n legtur cu furtuna: pe la ase, fulgerele se abtur asupra mrii i ploaia izbea insula. Ei stteau culcai pe patul cu stlpi, fcut din minunatul lemn strlucitor hawaian Koa cioplit pentru mama sa, n urm cu peste patruzeci de ani. Cearafurile i ddeau lui Phyl o senzaie sexy pe pielea rcorit, iar gura lui Brad era i mai sexy cnd ncepu s o srute. Parfumul florilor i al plantelor verzi de jungl ptrundea prin fereastra deschis i ploaia btea cu insisten pe acoperiuri. Prea att de panic! Totui, de data asta, cnd fcur dragoste, ea simi aceeai ncordare pe care o vzuse n portretul tatlui lui. i se ntreb care s fie motivul. A doua zi diminea, se trezir n zori, cu un cer albastru fr nori. Brad pilot el nsui micul Cessna n scurtul zbor pn la insula mare, n timp ce Phyl sttea alturi de el, bucurndu-se de privelitea de jos. Pacificul era format din poriuni de smarald, aquamarin i turcoaz mai pal, care se micau peste bancurile de nisip. Apoi zburar peste vrful vulcanului n centrul insulei, trecnd la mic nlime peste pduri dese i canioane i peste kilometri nesfrii de cmpie, unde Phyl putea vedea paniolos, cowboy, clrind pe lng coloana lung de vite Hereford care nainta ncet erau peste aizeci de mii, i spuse Brad cu mndrie. Trecur peste puni i peste malul plat, mrginit cu piatr de lav neagr, plin de bananieri i cocotieri care continuau spre terenurile de golf ca smaraldul i spre hotelurile rozalii ale staiunii de odihn.
186

- ELISABETH ADLER -

Phyl se gndi c nu era o privelite blnd. Era ceva brutal n marea nspumat care se arunca pe stncile negre neregulate, apoi se nla, sugea i se ntorcea din nou n adncimi necunoscute. Vrfurile aspre i ravinele adnci, ntunecat mpdurite, preau inaccesibile, iar ntinderile de roci negre, vulcanice, erau neospitaliere. Dar sta era cminul lui Brad, motenirea lui, dragostea lui. Brad ateriz i, n timp ce avionul nainta pe mica pist, se ntoarse s se uite la ea. Bun venit la ferma Kanoi, spuse el, zmbind cu mndrie. Un jeep veni lng avion i ei ieir, iar un hawaian cu o plrie mare, Stetson, le strig: Bine ai venit, domnule Kane. Mulumesc, Charlie. Brad ddu mna cu el. Doctor Forster, el e Charlie Kalapaani. El conduce ferma. O s fac un tur cu doctoria Forster, Charlie, spuse el urcndu-se n Jeep. De la micul aeroport, conduser maina pe o osea ngust, vreo zece minute, apoi intrar ntr-un bulevard lung, mrginit de uriai pomi hawaieni, btrni. Au fost plantai de bunicul meu, n urm cu aizeci de ani, i spuse Brad cnd se ndreptar n vitez spre simpla cas de lemn a fermei. Era vopsit n alb i nconjurat de verande acoperite. nuntru era ntuneric; mobilierul era din lemn de Koa lustruit; mai era acolo un tezaur al istoriei fermei Kanoi, cu mobilele originale lucrate de mn, cu diverse obiecte i zeci de fotografii ale fermei i ale muncitorilor ei, de la nceputuri. Archer a nceput cu cincizeci de pogoane dintre cele mai proaste, pline de albii adnci, unde vitele puteau s piar, iar dup trei ani avea trei mii de pogoane de prim calitate, i spuse Brad cu mndrie. i mrea suprafaa n fiecare an i la fel a fcut i tatl meu, pn cnd acum
187

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ferma are peste trei sute de mii de pogoane. Asta fr s socotim ntinderile din Texas i Wyoming. Phyl studie harta pe care i-o art el i spuse: Deci, pentru tine, n-a mai rmas teren de cumprat. A, cred c mi-am fcut i eu partea, adugnd ceva la motenirea Kane, dei poate nu n acelai mod. Dar hotelurile alea i terenurile de golf de lng rm sunt pe teren Kane i sper c turismul va aduga multe venituri noi n seifurile familiei Kane. Ea i zmbi i zise, vrnd s-l necjeasc: Deci, nu eti doar un chip frumos. Ai fi nebun dac ai crede aa ceva, spuse el brusc rece. Munca e viaa mea. Iei afar i sttu, umbrindu-i ochii, privind la terenurile mprejmuite. tii s clreti? ntreb el. Phyl rse la acest gnd. Brad, sunt o fat de la ora. Nu existau cai pe strzi, la Chicago. n afar de caii poliiei. El zmbi: Atunci, lum jeep-ul. Buna lui dispoziie reveni, n timp ce se hurduciau pe drumuri prfoase, iar el i spuse c avea peste o mie de cai, de ras Morgan, de traciune i arabi, n dou sute de padocuri i ocoale. Erau kilometri de conducte care aduceau apa n numeroasele rezervoare i jgheaburi, iar prile mai joase erau plantate cu ierburi speciale i legume, n timp ce coastele mai nalte, mai ploioase, erau acoperite n mod natural cu boschei i un amestec de ierburi hrnitoare. Urmrir irul nesfrit al vitelor care erau mnate n sus pe coaste, spre noi puni, n timp ce Brad i explic felul n care lsa cu regularitate terenuri care se odihnesc i se rennoiesc i c la Kanoi exist unele dintre cele mai bune vite de carne din ar, datorit acestui sistem. Brad o recomand ctorva dintre sutele lui de salariai, cowboy i ajutoare la ferm.
188

- ELISABETH ADLER -

Dar eu sunt cel care comand, spuse el cu fermitate. i m asigur ca nimeni s nu uite lucrul sta. Phyl i zise c asta sun cu ceva ce ar fi putut spune bunicul lui. Bineneles c a spus. i tatl meu la fel. Tu eti stpnul, mi-a zis tatl meu. i ai face mai bine s le aminteti asta, n fiecare zi. Trebuie s faci ca fiecare om s tie, de la ultimul muncitor din ferm, pn la cel mai nalt manager, c pmntul sta i aparine ie. Dac un om se deprteaz de linie, i-a pierdut slujba. Era dup-amiaz trziu, cnd decolar din nou i starea de spirit a lui Brad prea s se nale odat cu avionul, cnd trecur peste plaje i peste ocean. Soarele apunea ntr-un portocaliu de flacr, cnd se ivi Kalani, cu vrfurile ei vulcanice care se proiectau ca nite siluete la orizont i apoi apru malul mrginit de cocotieri nali. Un servitor chinez atepta ntr-un jeep deschis i, n timp ce se ndreptau spre cas, Brad i art insula lui drag. O duse s vad padocurile imaculate, cu balustrade albe, n care erau caii arabi pe care i creteau, vitele premiate care foiau prin puni i grdinile tropicale perfect ngrijite care nconjurau casa. Iar Phyl se minuna de frumuseea i perfeciunea a ceea ce vedea. Ea nelese, n cele din urm, pasiunea lui Brad pentru Kalani. Era un adevrat paradis. Casa n sine avea o structur simpl, ntins, care se vedea c se extinsese de-a lungul anilor. Podelele erau din lemn neted de culoare nchis; pereii erau albi. Era mobilat simplu, cu antichiti de pe insule i cu canapele confortabile, mbrcate n in de culoarea nisipului. Camera lui Brad era simpl, ca o chilie de clugr, fr mcar un covor pe podeaua lustruit de lemn. Patul mare, cu stlpi rsucii, era din lemn de Koa i era mbrcat n plas, contra narilor. Restul mobilei consta doar dintr-un scaun de lemn chinezesc i un bufet scund de abanos, cu o fotografie nrmat, alb-negru, a Rebecci, privind de sus
189

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

spre aparat. Prul ei lung, drept, era strns la spate, cu o floare n el, i purta o rochie de sear, neagr, de catifea. Avea, cred, vreo treizeci de ani atunci, spuse Brad. Era nainte de divor. Phyl i arunc o privire surprins; nu menionase niciun divor. Dar tocmai atunci apru un servitor cu valizele lor i Brad nu continu. Un uria doberman, cu ochi arztori, cafenii-rocai, i cu o blan neagr i lucioas ca i rocile negre de lav ude, nvli brusc n camer. Phyl se ddu napoi cu un ipt speriat, dar cinele o ignor, srind la Brad cu ltrturi bucuroase. Brad rse cnd mngie cinele, scrpinndu-l n spatele urechilor i vorbindu-i ncet, n hawaian. i spuse lui Phyl c-l chema Kanoi, la fel cum se numea i ferma. El vzu c ei i era fric i i spuse linititor. Reputaia dobermanului induce n eroare. E simplu. Un om, un cine. i consacr devotamentul doar stpnului lor. El mngie capul masiv al cinelui i acesta se uit la el cu devotament. Vezi ce docil e? Blnd ca un miel. Phyl se cutremur, cnd se uit speriat la cinele puternic. Brad i puse braul n jurul ei i cinele sri imediat n picioare. Se uit la ea urt, ncordat ca un arc de oel. Ea i aminti de rnile teribile ale lui Bea i se cutremur; tia c un cine puternic ca acesta putea rupe un om n buci, n cteva minute, dac voia, dar din fericire, o ignora, dac Brad nu o atingea. n timp ce Brad se duse s stea de vorb cu administratorul grajdurilor, Phyl fcu un du i se schimb ntr-o rochie simpl, neagr, din jerse de mtase. i ridic prul n sus ca s-i fie mai rcoare i i puse n el o floare roie de hibiscus. Apoi adug nite cercei lungi de cristal i un strop de Bellodgia i iei n lanai s-l atepte. Aerul umed de sear i se lipea de piele i ventilatoarele din tavan aruncau rcoare pe ea cnd sttea sprijinit de balustrada lanaiului, inspirnd diversele parfumuri tropicale
190

- ELISABETH ADLER -

ale plantelor de jungl i ale florilor care se deschid noaptea, ascultnd orcitul broatelor de copac, ritul greierilor i flfitul aripilor nevzute din copacii nali. Nu-l auzi venind pe Brad i nu tia c era acolo i o privea, pn cnd acesta zise: Ai idee ct de mult semeni cu mama mea? Cu prul ridicat aa i cu floarea n el, aa cum obinuia ea s-l poarte. Vocea lui avea o nuan tioas i Phyl se ntoarse s se uite la el, uimit. Mama ta era frumoas, aa c o iau drept un compliment. Am vzut asta imediat, cnd ne-am ntlnit n avion. Te-am remarcat la aeroport. Ai chiar i mersul Rebecci, acelai pas lung, uor. Ea zmbi. De asta ai vrut s m vezi din nou? Pentru c art ca ea? Brad rse. i puse braul n jurul ei. Doamne, nu. N-am vrut s o mai vd niciodat pe femeia aia. Pe tine am vrut s te mai vd. Pe deteapta i strlucita doctori Phyl, a crei putere asupra brbailor e de aa natur nct cred c ar putea convinge i un rege s se despart de secretele cele mai intime. O strnse lng el, inspirndu-i parfumul. Ce secrete ai dori s-i spun n seara asta? murmur el printre srutri. Despre Rebecca! suger ea n continuare, curioas. El cltin din cap. Mai nti, ar trebui s-i vorbesc despre bunica mea, unica Chantal. Rse amar. Doamne, brbaii din familia Kane tiau cu adevrat s-i aleag femeile. Fiecare dintre ele era o cea de clasa nti. i ddu drumul i ncepu s msoare podeaua, urmat de cinele care nu se deprta de el. Phyl se sprijini de balustrad, uitndu-se la el cum vorbea.
191

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Era n anii 1920, spuse el. Archer era nc foarte tnr cnd a ntlnit-o pe Chantal. Iar ea era i mai tnr i purta nepotrivitul, dar, ah, att de impresionantul nume de OHiggins. Numele de OHiggins nsemna bani bani serioi pe dou continente. Chantal era pe jumtate irlandez i pe jumtate franuzoaic i era motenitoarea rsfat, ncpnat, a averii OHiggins n domeniul coniacului. Se uit cu furie la Phyl. Ai vzut portretul. Ai vzut ce frumoas era. Blond pal, cu privirea aceea suprat n ochii ei albatri. Avea pielea ca laptele i o gur foarte tentant i, de data asta, Archer s-a ndrgostit pn peste cap. i bnuiesc c i ea la fel. n fond, el era un brbat foarte frumos i o dorea la fel de tare cum l dorea i ea. Chantal a fugit cu el n Honolulu, apoi Archer a adus-o aici, la Kalani. Dar ea ura insula asta. Doamne, ct de tare o ura! Ea a fost ocat cnd a vzut cabana primitiv, din lemn; ura insectele i vitele i vntul care arunca valurile Pacificului n stnci, n zilele de furtun. Se plngea c umiditatea i cldura o s-i fac pielea ca sugativa. Spunea c servitorii sunt neglijeni i lenei i jura c unele dintre fete aveau cu soul ei o legtur mai mult dect doar ca ntre stpn i servitor. Probabil c avea dreptate, dar, n ciuda tuturor plngerilor ei, bnuiesc c l iubea, sau, cel puin, l dorea suficient ca s rmn. Culturile lui Archer n-au mers niciodat bine. Ananaii se uscau, trestia de zahr se ofilea i ierburile slbatice acopereau terenurile necultivate. Dar a cumprat o turm de vite Hereford i a adus cu vaporul nite cai mai buni. i inea prin vile prii de vest a insulei, ngrijite de paniolos. Era greu, dar vitelor le mergea bine i, brusc, Archer i ddu seama de noile posibiliti ale terenurilor sale. i spuse lui Chantal c voia s se extind, s cumpere mai mult teren pe insula principal i c avea nevoie de banii ei. Dar Chantal era dificil. Era nsrcinat, era plictisit la nebunie i suprcioas. n cele din urm, a fost de acord, dup multe certuri nfierbntate, dar i-a dat banii
192

- ELISABETH ADLER -

puin cte puin, zpcindu-l. Totui, a reuit s cumpere prima mie de pogoane pe insula principal. Apoi, Chantal a nscut un fiu, Jack i, ct putu de curnd dup aceea, i prsi pe amndoi i plec la San Francisco. A spus c nu mai voia s aib de-a face cu niciunul dintre ei, niciodat. Nu mult dup aceea, Archer a aflat c a fugit cu altcineva i a divorat de ea. Brad se opri din umblat i i zmbi lui Phyl. Dar ochii lui de ghea nu zmbeau, cnd spuse ridicnd din umeri: Asta era Chantal, draga mea bunic. Dar cum a rmas cu fiul ei, Jack? A vzut-o vreodat? A vzut-o, spuse cu tristee Brad. Muli ani mai trziu, n condiii despre care n-a vrea s vorbesc acum. Deci Archer l-a crescut singur pe Jack, pe insul? Aproape. S-a recstorit, la scurt vreme mai trziu. Brad rse. El spunea ntotdeauna c fusese forat s o fac. Avea nevoie de bani ca s cumpere noi terenuri pe Insula Mare. Avea nevoie de o ras nou, mai rezistent de vite, cai mai buni, oameni, pricepui. El spunea c insula, ferma i fiul lui erau cele trei pasiuni ale sale. Femeile veneau pe ultimul loc. tii, femeile erau un lucru uor pentru un brbat ca Archer. Nu trebuia niciodat s le caute, erau acolo cnd le voia. i spunea c prefera s le cumpere n bordeluri, n Honolulu sau n San Francisco, acolo unde produceau mai puine necazuri i erau mai distractive. S-a dus n Europa sa caute vite noi, dar fiind Archer, era n cutarea unei neveste noi. Era frumos i putea fi fermector, dar era un brbat dur i era hotrt s nu-i stea nimic n drum cnd dorea ceva. i exact atunci i dorea o avere. Brad rse admirator. Aa nct s-a cstorit cu una. Ridic din umeri. Ce altceva putea face un tip bine i tnr, cu un viitor strlucit, dar fr bani? i ce s-a ntmplat cu ea?
193

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Nici ea nu a rezistat mult. S-a ntors acas i cu asta, basta. Pn cnd, dup ani de zile, Archer i-a adus lui Jack un frate vitreg, despre care acesta nu tia nimic. i? El ridic din umeri. A plecat i el. Bnuiesc c fratele vitreg n-a putut suporta nici el Kalani. Sau poate nu l-a suportat pe Jack? n fond, Jack fusese primul acolo. Iar voi, cei din familia Kane, inei foarte mult la bunurile voastre. Jack l ura, spuse el brusc. i pe bun dreptate. Dar asta e o poveste lung i una despre care nu am chef s vorbesc. Se deprta, prost dispus, iar mai trziu luar o cin tcut, de parc el ar fi simit c spusese deja prea mult. Dup aceea, o ls la ua camerei ei, doar cu un srut scurt. Trebuie s fii obosit, zise el brusc. Culc-te. Phyl atept cteva momente. Apoi se duse n picioarele goale n lanai, s-l caute, dar el dispruse deja. Luna mare sclda insula ntr-o lumin argintie i i lua respiraia de frumoas ce era, mai frumoas ca nainte. Dar ea nu prea observa. Se gndea c, sub faada politicoas, fermectoare a lui Brad, el era brbatul cel mai complex pe care l ntlnise vreodat. Se ntoarse prin casa tcut i se opri n faa camerei lui Brad. Ua era deschis i era aprins o lamp, dar putea vedea c era pustie. Brusc curioas, ea intr i merse n vrful picioarelor la bufetul de abanos. Lu fotografia Rebecci i se uit la ea, fascinat. Putea vedea c Brad avea dreptate. Ea semna cu Rebecca; ochii mari cu un aer speriat, aceeai gur mare, pielea pal i prul lung, negru. Ai chiar i mersul Rebecci, spusese el. S fi fost acesta motivul real pentru care era atras spre ea? se ntreb singur, cu un tremur de team. i de asta, oare, simea el c-i poate deschide sufletul n faa ei, n legtur cu trecutul?
194

- ELISABETH ADLER -

Se uit cu nervozitate n jur. Nu era nimic altceva personal n camer, nici mcar o carte pe noptier. Dulapul mare din perete, n care se putea intra, era la fel de ordonat i impersonal ca i dormitorul. Totul era la locul lui: hainele n ir, cmile n sertare ce aveau partea din fa de sticl, pantofii toi ntr-un rnd. i trecu mna peste irul de umerae i i ngropa faa n tweedul moale al hainei lui, dorindu-l brusc, vrnd s-l simt, pe el i aroma lui. Cnd trase haina spre ea, vzu un sac mototolit, verde, de pnz bgat ntr-un col. Arta vechi i total nepotrivit. Nu arta a genul de sac pe care l-ar folosi Brad vreodat. Ezitnd, se uit la el. Apoi, curiozitatea o nvinse i l trase spre ea. nuntru vzu un amestec de obiecte feminine de cltorie, cosmetice, perie de pr, bluze de bumbac, pulovere. nfierbntat de vinovie, ea nchise fermoarul sacului i l mpinse la loc, n col. i spuse repede c, desigur, Brad invita i alte femei aici. De ce n-ar face-o? Era un brbat atrgtor. Multe femei ar fi fericite s vin aici. Totui, coninutul sacului verde nu avea obiectele sofisticate pe care s-ar fi ateptat s le aib femeile din viaa lui Brad Kane. Erau lucruri obinuite, ieftine, pe care le-ar avea orice femeie tnr. Nu era treaba ei, i spuse Phyl cu vinovie, cnd se grbi napoi n camera ei. Ea nclca domeniul particular al lui Brad i ar fi trebuit s-i fie ruine de ea nsi. i aa se i simea. Totui, se ntreba despre fata care i lsase acolo sacul de voiaj. Se dezbrc i se bg goal n aternut, apoi rmase treaz mult timp, ateptnd rentoarcerea lui Brad, spernd c va veni la ea. Dar el nu veni i, cnd adormi n cele din urm, se ntreb din nou n legtur cu Rebecca i cu trecutul care l tulbura att de adnc, n legtur cu Jack i cu fratele lui vitreg, care sosise brusc, nu se tie de unde, ca aproape s-i ruineze viaa.

195

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 22
Nick Lascelles se ntoarse la Antibes cu vestea c nu aflase nimic despre fondul Flora Beale, dect c era administrat de banca din Londra, ale crei instruciuni erau s menin csua aa cum era, la infinit. Erau mai mult dect destui bani ca s se fac lucrul sta, iar banca bnuia c intenia donatoarei era ca proprietatea s fie pstrat ca un muzeu sau un fel de monument. Banca spusese c numele i amnuntele erau confideniale i c avea de gnd s le dezvluie doar dac poliia era implicat i devenea o chestiune oficial, bineneles. Aadar, am revenit de unde am plecat, le spuse Nick lui Bea i lui Millie la prnzul de la hotel. Singura legtur pe care o mai avem este cheia pe care am gsit-o n csu. Scoase din buzunar cheia argintie i o puse pe mas. Se uitar cu toii la ea. Era mic, anonim, ca orice alt cheie. Poate c e de la o valiz sau un cufr, suger Bea. Singurul cufr pe care l-am gsit n cas era n debara i nu era ncuiat. Poate e vorba de un bufet? El neg ncet din cap. Nu e niciun bufet ncuiat. Guvernanta Beale i inea secretele sub saltea. Doar dac Se gndi un moment. i aminteti ct de abrupt se termina documentul, aproape la mijloc? Ea nu spunea ce s-a ntmplat pe insul, doar c au ajuns acolo. i c ea nu se putea pune cu dumanul nelegnd c acesta era tatl Iul Johnny. Nu ia ncheiat povestirea, nu scrisese nici mcar Sfrit. Vrei s spui c aceast cheie deschide ua spre locul unde ea i inea restul secretelor? ntreb Millie. A pune pariu pe ghetele mele c e aa. Nick studie din nou cheia. Uite, are un numr gravat pe ea. Zmbi cocoete la Millie. Acum, spune-mi unde i-ar ine
196

- ELISABETH ADLER -

secretele o btrn doamn cumsecade, care ascult de legi? La banc, rspunse prompt Millie. El aprob din cap. Bnuiala mea este c aceast cheie este cea de la o cutie depozitat n seif, la o banc. Problema noastr este, la care banc? Bea oft, nvins. Trebuie s fie sute, aici, de-a lungul Coastei. Nick le zmbi ncreztor. Atunci, eu trebuie s fac pe detectivul i s o gsesc pe cea bun, nu-i aa? Imediat dup-amiaz, Nick se grbi spre noua lui misiune, iar Bea hotr s verifice progresele de la vila Mimosa. Buctria i cteva noi bi erau n curs de instalare i acolo miunau tmplari, faianari, zidari i zugravi. Vila era nc ascuns sub o mas de schele, dar piscina era aproape gata i un grdinar lucra cu echipa lui ca s readuc terenul la fosta lui mreie. Decoratorul lui Millie avea noua lui dat limit i inteniona s o respecte, mai ales n vederea consistentei bonificaii pe care i-o promisese i ea era satisfcut c, dei casa nu era complet terminat, cel puin, peste cteva zile, o parte din mobile vor fi la locul lor i avea s fie locuibil. Millie intenionase s mearg cu Bea la vil, dar apoi i spusese c se simea neobinuit de obosit. Am s te las s te duci singur, fat drag, zise ea srutnd-o de rmas-bun. Poi s m informezi cum merge, cnd te ntorci. Millie i fcu semne de rmas bun lui Bea i se duse fericit pe teras, la locul ei favorit, care ddea spre mare. Chem un chelner i ceru un pahar de coniac, ca s se nvioreze. Oftnd satisfcut, se uit la pini i la mslini, la florile tropicale roz i purpurii i la marea albastr, argintie. Se gndi c dintre toate locurile din lume pe unde cltorise, acesta era favoritul ei.
197

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Femeie proast, i spuse n sinea ei, zmbind, spui asta despre fiecare loc pe unde umbli. tii deja c nu e doar locul; ci compania pe care o ai. Pe vremuri, cnd erai tnr i vesel, era totdeauna un brbat. Iar acum, c eti btrn, e aceast fat drag, Bea. tii c i amintete de tine nsi la vrsta ei, dei tu nu lsai niciodat s se vad singurtatea i vulnerabilitatea ta. Totdeauna ai fost mndr de lucrul sta, totdeauna ai acoperit totul cu o atitudine de tipul cui dracu i pas. Ea rse, gndindu-se c era prea trziu s-i pese acum de toate astea. Copiii vor sosi n curnd i vila Mimosa era aproape gata. i fcuse planurile, se asigurase ca totul s fie aa cum dorea ea. Millie i sorbi fericit coniacul, privind spre Mediterana. Psri de mare treceau zgomotoase pe deasupra capului, soarele i nclzea braele ei goale i o briz uoar fonea n palmieri. Ea scoase un oftat de pur mulumire, punnd jos paharul, se ls confortabil pe pernele fotoliului i nchise ochii. Dormea dus cnd durerea de inim o cuprinse, cum se ntmplase de att de multe ori n ultimii ani. Doar c, de data asta, avea s fie ultima dat. Zmbea cnd a murit. *** Nu-mi vine s cred, url Bea cnd i se spuse. Nu-i adevrat. V rog, v rog, spunei-mi c nu-i adevrat. i simea inima de parc ar exploda de durere, cnd se ntoarse spre Nick cu o fa cenuie. Millie era prietena mea, opti ea. Era bun i blnd i generoas. Cnd eram pierdut i speriat, m-a luat n viaa ei i m-a fcut o parte din aceasta. ncepu s plng, cu suspine mari, grele, urte, care aproape c o sufocau. Ah, Nick, de ce a trebuit s i se ntmple asta acum? De ce? Nu e drept.
198

- ELISABETH ADLER -

El o inu, aa cum tremura n braele lui. i plcuse Millie, vzuse buntatea ei sub exteriorul aspru i era ocat i trist c ea dispruse. Dar era dezolat pentru Bea; persoana ei fragil prea c se dezintegreaz sub aceast nou lovitur. i strnse braele n jurul ei, vrnd s-i dea puterea lui, sprijinul lui. Ea vorbea incoerent despre Millie, spunnd c trebuia s o sune pe Phyl, c Phyl era prietena lui Millie. El i spuse s nu se ngrijoreze, c o va suna pe Phyl i l va suna pe avocatul lui Millie din New York; el o s aib grij de toate. Dar, mai nti, o duse pe Bea n camera ei i chem doctorul s-i dea un calmant. Avocatul, John Hartley, aranj ca funeraliile s aib loc peste dou zile. i spuse lui Nick c nu va putea participa, dar c va veni s rezolve treburile doamnei Fenwick la sfritul sptmnii. Era imposibil s o gseasc pe Phyl. Nick lsa mesaje n fiecare zi pe robotul de la telefon, spunnd c suna n legtur cu Millie Fenwick, c era urgent, cerndu-i s-l sune, dar ea nu rspunse. Probabil c a plecat, spuse Bea, dezolat c Phyl avea s lipseasc la ultimul mare eveniment al lui Millie. Ziua funeraliilor fu limpede, albastr i nsorit. E o zi perfect, spuse Bea cu tristee. Este exact aa cum ar fi dorit-o Millie. Ei erau singurii participani, n afara unui grup de chelneri n haine negre i personal al hotelului, care se ineau discret mai n spate, artndu-i acest ultim respect fa de Millie Fenwick, nu pentru c fusese o femeie generoas ci pentru c, aa cum sperase ea, ineau cu adevrat la ea. Bea puse pe mormnt un buchet de trandafiri roz i crini albi, florile favorite ale lui Millie. Sttu un moment trist, inndu-i capul plecat. Puse degetele la buze i i trimise un srut de rmas-bun, apoi, cu braul alintor al lui Nick n jurul ei, plec ncet.
199

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Bea nu putu suporta hotelul fr Millie i decise s se mute n vila Mimosa, dei nu era nc terminat. Ea i ls capul pe umrul lui Nick cnd plecar de acolo cu maina mare, neagr, funerar, gndindu-se ce zi fericit ar fi trebuit s fie asta pentru Millie. Ca i pentru ea. Avea s locuiasc n casa visurilor ei, doar c, acum, fr prezena puternic a lui Millie, totul prea cumva fr nsemntate. Maina coti la poarta mare de fier i ea deschise ochii n timp ce naintau n tcere pe aleea cu prundi a vilei Mimosa. Iar acolo, stnd pe trepte, i avnd la gt etichete de identificare de la linia aerian, artnd pierdui i uitai, erau doi copii mici, palizi, cu un aer speriat. Sunt Scott i Julie Fenwick, gfi Bea ngrozit. Ea uitase complet c soseau azi. De fapt, uitase cu totul de ei. Uurat c putea s-i predea rspunderile, reprezentanta liniei Air France alerg ctre ei. Ea le spuse c, vznd c nimeni nu-i ateptase la aeroport, fusese ngrijorat. La linia aerian era adresa de la vila Mimosa, aa c ea i adusese aici. Scpnd de rspundere, ea plec n grab, nainte ca ei s se rzgndeasc. Bea se uit cu tristee la copii, apoi la Nick. Ce ne facem acum? opti ea. Cu ochii mari, speriai, cei doi copii se uitau la ei. Semnau ca dou alune: aceeai fa rotund cu pistrui, ochi albatri i pr castaniu strlucitor; al ei era strns n coad de cal, cu funda care i alunecase n jos. Biatul lu mna surorii sale, fr s spun nimic, ateptnd temtor ce li se va ntmpla n continuare. Scott Fenwick simi din nou nodul n gt, ceea ce nsemna c trebuia s se lupte s nu plng. nghii n sec, uitndu-se fix la femeia i la brbatul care priveau la ei de parc nu ar mai fi vzut doi copii pn atunci. El simi mna mic, fierbinte, a lui Julie strngndu-o i mai tare pe a lui, iar el nelese c trebuia s fie curajos, de dragul ei. Nu i se spusese lui, dup funeraliile mamei i ale tatei, c ei
200

- ELISABETH ADLER -

trebuia acum s fie brbat i s aib grij de sora lui? tia c era adevrat. Erau doar ei doi acum, n faa lumii. Dar lumea era acum cu mult mai mare fa de micul ora n care triser ntotdeauna, unde i cunoteau pe toi i toi i cunoteau pe ei. Strinii tia i priveau de parc nu auziser niciodat de ei. Iar femeia nu putea fi mtua lor, Millie. Nu trebuia oare s fie btrn? El i trecuse protector braul n jurul umerilor lui Julie, ateptnd ca ei s fac ceva. Oamenii le fcuser diverse lucruri: i trimiseser s locuiasc n diferite locuri, le dduser s mnnce, le zmbiser mult, cu acel aer special de mil n priviri. Noroc pe voi, spuseser, c avei o mtu bogat, n sudul nsorit al Franei. Noroc pe voi s v ducei s locuii ntr-o vil elegant. Da, sigur, mormise el cu amrciune, noroc pe voi! Femeia cu prul rou i zmbea acum. Bine ai venit la vila Mimosa, Scott i Julie, zise ea clduros. Biete, ce bucuroi suntem s v vedem. Srmani copii, artai obosii. Venii nuntru i o s v art camerele voastre. Millie le-a aranjat special pentru voi. Scott se uit n jos, la Julie. Expresia ei era indiferent, aa cum fusese mereu n ultima vreme. De parc i pusese emoiile la punctul neutru, Julie nu plnsese niciodat de la funerarii, dei nainte plnsese butoaie de lacrimi. La fel i el, urlase ca un lup uneori, ca s dea drumul durerii. i furiei, pentru c, Doamne, ct de furios fusese. Furios pe ceea ce fcuse ca mama i tatl lor s moar; furios pe ei c muriser; furios pe el c nu era destul de mare i de puternic ca s aib grij de Julie. Furios c nu putea da ceasul napoi i s fac totul s fie cum era, toi patru n csua mic, galben, de ferm, cu copacii de piper n jurul ei, din care cdeau frunze pe pajite. i promisese chiar lui Dumnezeu c nu se va mai plnge niciodat c trebuie s curee frunzele alea, dac i-ar aduce napoi pe mama i pe tata. Dar se prea c Dumnezeu nu aprecia trguielile.
201

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

i acum, iat, era aici cu Julie, ntr-o ar strin, care se numea Frana, unde toi vorbeau ceva ce el nu nelegea, cu doi strini, ntr-o cas uria care se numete vila Mimosa i care arta ca-n filme. Pentru c, dei zmbeau la el, erau tot nite strini. i adevrul era c era speriat. i i era dor de acas. Eti mtua mea Millie? spuse brusc Julie, uitndu-se bnuitoare la femeie. Scott i ddu un ghiont rapid cu cotul. Nu o avertizase oare s nu spun nimic, s nu pun ntrebri? i spusese sl lase pe el s se ngrijeasc de toate, c nu vor sta aici. Las pe el, spusese, i vor fi din nou acas, curnd. Dar, Scotty, unde e acas? ntrebase plngnd Julie i acel nod ngrozitor i venise din nou n gt. Nu avea niciun rspuns: nu tia. Acum, nu mai tia nimic. Avea doar nou ani i nu voia nc s fie brbat. Voia doar ca viaa s fie aa cum fusese. Eu sunt Bea French, spuse femeia, aplecndu-se i srutndu-o pe Julie pe obraz. Se aplec i spre el, dar el se retrase. Nu mai voia srutri de la ali strini. Iar eu sunt Nick Lascelles. Brbatul ntinse mna i Scott i-o accept fr voie. Suntem prieteni ai mtuii voastre, Millie, spuse el. Haidei nuntru; s v artm casa. Scott lu din nou mna lui Julie i i urmar nuntru. El se uit surprins n jur n holul cel mare. Nu erau mobile, nici ghete cu noroi aruncate ntr-un col, nici haine atrnate pe un cuier, ca acas. Locul sta arat de parc nimeni nu locuiete aici, spuse el cu vocea lui caraghios de grav, care l fcea pe tatl lui s rd. Mtua voastr, Millie, a pus s se renoveze vila special pentru voi, spuse linitit Bea. A vrut s fie gata cnd venii voi aici, dar nc nu e prea mult mobil. Doar la buctrie i n dormitoare. i mai e i piscina, adug Nick. Nu uita de asta.
202

- ELISABETH ADLER -

E o piscin? Ochii obosii ai lui Scott se luminar o clip, interesai. Sigur, e o piscin, spuse repede Bea. i o plaj n apropiere i multe brci pentru pescuit. Aha! Scott ridic din umerii lui slabi, obosit, uitndu-se urt la Julie, cnd ea alerg la Nick i i puse ncreztoare mna ntr-a lui. Ea se uit n sus la el i ssi plngcios: Unde-i mtua mea Millie? Bea i arunc lui Nick o privire care spunea c ea consider adevrul prea aspru pentru aceti copii tulburai emoional n momentul acela. Mtua Millie n-a putut s fie aici azi. Julie se uit la ea. A murit, nu-i aa? Ea i ntoarse privirea trist spre Nick. Aa ni s-a spus i cnd mama i tata au murit. Au spus c ei nu mai pot fi mpreun cu noi. Ah, Doamne, se gndi Scotty, luptndu-se din nou cu nodul acela din gt. Julie are dreptate. Asta ne-au spus. Ah, Doamne, ce-o s mai fie acum cu noi? Au spus c ea e singura noastr rud acum nu mai avem pe nimeni nimeni suntem orfani ntr-o ar strin cu strini. Nick spuse blnd: mi pare ru, Julie, dar totul rmne n regul. Bea i cu mine o s avem grij de voi. Eu am s am grij de ea, mormi Scotty. Ea e sora mea. Bea, prul meu e s-sburlit, spuse Julie, ssitul ei devenind mai pronunat, cum se ntmpla totdeauna cnd era obosit sau necjit. -i am nevoie de baie.. Ea csc obosit, cnd o urmar pe Bea la etaj, innduse nc strns de mna lui Scott. ine minte, s nu spui nimic, i atrase el atenia cnd Bea deschise ua i le art o camer roz plin de volane, potrivit pentru o prines.
203

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Millie a tiut c-i place culoarea roz, spuse Bea, cnd fetia scoase un ipt de ncntare i alerg spre menajeria de animale de plu care o ateptau pe scaunul de la fereastr. i culoarea ta preferat e verde, Scott, zise ea, zmbindu-i i lui. Nu-mi pas, mormi Scott, ridicnd indiferent din umeri. El se ndeprt ignornd-o pe sora lui care se bucura la vederea ppuii mari ce o atepta n mijlocul patului cu patru stlpi. Era prea mult deodat. El nu mai putu opri nodul acela n gt, lacrimile ameninau s se reverse aa c iei n fug din camer. Rmase n hol, cu umerii ncovoiai, cu pumnii strni bgai n buzunare. Chiar i din spate, Nick tia c el plngea i c nu voia s-l vad nimeni. El spuse: E bine s plngi, Scott, dac simi nevoia. i s-au ntmplat multe lucruri triste. Mai nti mama i tata, iar acum, mtua Millie. Ce-i pas ei? spuse el cu o voce ncordat, gtuit. Nici mcar nu ne cunotea. E adevrat c Millie nu v-a vzut niciodat, dar tia totul despre voi. i ceea ce tia o fcea s-i pese. Era o femeie btrn, dar ne-a spus c n-a fost mam niciodat i acum putea s fie. Atepta cu nerbdare lucrul sta, Scott. S fie cu tine i cu Julie i s aib grij de voi. l btu uor pe umr pe Scott. Ai avut o cltorie lung, biete. Eti obosit i pun pariu c i-e foame. Ce-ar fi ca tu i cu mine s mergem la buctrie s cutm ceva de mncare, iar apoi poate s mergem s vedem piscina aia? Scott i trase nasul, zgomotos. Tot nu se uita la Nick, dar l urm. Se aez la masa din buctrie, innd capul n jos, n timp ce Nick cuta n frigider i n congelator. Nick scoase un fluierat uimit. Scoase cteva pachete.
204

- ELISABETH ADLER -

Buna, btrna mtu Millie, spuse el cu un zmbet. tia c o s le plac celor doi copii americani ai ei. Crnai i cartofi prjii. Ochii lui Scott se ridicar cu interes, dar nu zise nimic. Apoi, Julie alerg n buctrie i se cr pe un scaun, alturi de el. Legna n brae o broasc verde de plu, uitndu-se n tcere la Nick i la Bea care pregteau mncarea. n cele din urm, i duser farfuriile afar pe teras i se aezar toi n jurul mesei, ncercnd s nghit mncarea, dar cu toii se sufocau. Chiar i Nick nu mai avea anecdote, iar Scott i Julie se uitau tcui n farfurii. Nick i arunc lui Bea o privire disperat i vzu c ea avea lacrimi n ochi. El tia c era pe punctul de a claca. Era deja prea mult. Millie, nmormntarea, copiii. Uite, strig brusc Julie. Art cu degetul. Acolo. Un cine mare ieise tr dintre boschetele de la marginea pajitei i sttea uitndu-se la ei, adulmecnd aerul plin de speran. Cinele avea picioare lungi i blana crea, murdar, nengrijit i era flmnd. Dup un moment, foamea i nvinse precauia i veni spre ei, mai mult tr, aproape pe burt. Se culc jos la picioarele lui Scott, i puse atent botul ntre labe i ridic spre el nite ochi mari, cafenii, rugtori. Scott se uit fix la cine. Se gndi c expresia din ochii acestuia semna cu cea pe care o vzuse n ochii lui proprii, uitndu-se n oglind. Brusc, i dori acest cine mi mult dect i dorise ceva n toat viaa pn acum. n afar, bineneles, de a putea da ceasul napoi. Dar cinele era unul vagabond, tia c oamenii acetia n-au s-l vrea n vila lor elegant. Cinele nu putea fi niciodat al lui i de aceea nu putea s-l ating. Uitndu-se la cine, Bea se gndi c avea multe n comun cu ea i cu micii orfani ai lui Millie. Ei nu spuneau
205

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

nicio vorb, dar vedea dorina din ochii lor albatri i tia c gsise mcar o cale s sparg gheaa din jurul inimilor lor. n regul, potaie, spuse ea, eti primit. Scott i mpinse scaunul cu o exclamaie de ncntare. i arunc braele n jurul cinelui. Nodul din gt i dispru ca prin farmec, iar cnd cinele i linse mna, el se trezi c rde. Rd, se gndi el, uluit. Rd din nou. i o mpunse pe Julie n bra. O s doarm pe patul meu. Nu, pe al meu. Putei s-l avei amndoi, zise Bea repede. Cum o s-i spunem? ntreb Julie emoionat, urmrindu-l pe Scott cum l hrnete din crnaii lor. Cinele devor totul i se aez, cu o ureche zdrenuit lsat n jos, cernd fericit mai mult. E o potaie! spuse Bea rznd. Ce-ai zise de Poochie? n sfrit, se comportau din nou ca nite copii i nu ca nite pitici extenuai din punct de vedere emoional i mulumi cerului pentru cine. Se uit la Nick i tia c acelai gnd i trecea i lui prin cap. Ce va fi dup asta? Ce se va ntmpla cu Scott i Julie Fenwick acum, cnd Millie nu mai era? *** Avocatul lui Millie, John Hartley, sosi de la New York dou zile mai trziu. Era un brbat mai n vrst, cu pr alb i epos; el fusese sftuitorul lui Millie, de decenii. Doamna Fenwick suferea de o boal de inim, de civa ani, i spuse el lui Bea. Tot ce se putea face pentru ea, se fcuse deja. tia c putea muri n orice moment. De aceea a refuzat s renune la igrile care i plceau, dei tia c i fceau ru. Bea i aminti brusc de prima ei ntlnire cu Millie, n apartamentul ei din Fifth Avenue n acea zi ploioas. nu alcoolul o s m omoare spusese ea, ci blestematele astea de igri.
206

- ELISABETH ADLER -

Ea a scris scrisoarea asta, pentru dumneata. A sosit chiar nainte ca ea s moar, spuse Hartley. El i ddu un plic i se ls pe sptar, cu minile strnse, rbdtor, n timp ce Bea o citi: tiu c s-ar putea s nu mai am mult de trit i de asta mi-am trit viaa din plin, fat drag. Am crezut c sunt o femeie norocoas, aveam tot ce-mi doream. Apoi, ca o binecuvntare dumnezeiasc, ai venit tu n viaa mea i nici nu pot s-i spun ct de mult mi-ai luminat-o. Erai nepoata pe care nu am avut-o niciodat, compania perfect, cineva tnr care s rd cu mine i s-mi fie prieten. Cineva cruia s-i fac pe plac i s o rsf puin. Cineva care asculta plvrgeala mea nesfrit, prosteasc, i rdea mpreun cu mine la nebuniile mele. Mi-ai fcut zilele pline i, fr tine, a fi fost o femeie singur. Am vrut s te ajut s te regseti, dei tiam c asta nsemna c ai s m prseti. Voiam s rmi cu mine totdeauna, dar nici mcar eu nu sunt chiar att de egoist, iar cnd ai gsit vila Mimosa i legtura ei cu trecutul, mi sa prut c tiu cum s te ajut. Apoi, au aprut srmanii, micii mei orfani i au completat tabloul, pentru c tiam c, chiar dac nu-i puteam da napoi trecutul, i puteam da un viitor. M-am bucurat de via, drag Bea, aa c s nu m jeleti prea mult. Acum vreau s te bucuri i tu de a ta. Avocatul meu va avea grij de totul pentru tine. Prietena ta drag i nlocuitoare de bunic, Millie Fenwick Bea se uit cu tristee la avocat. Era att de bun, spuse ea linitit. O prieten adevrat. Era ntr-adevr o femeie bun, fu de acord Hartley. Majoritatea oamenilor vedeau doar aparena ei frivol. Nau tiut niciodat cte opere de binefacere beneficiau de
207

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

generozitatea ei i totdeauna anonim. Dar acum, domnioar French, s vedem coninutul noului testament al doamnei Fenwick. El i drese glasul i se uit la ea peste ochelari. Doamna Fenwick voia s ai vila Mimosa. Nu i-a lsat-o prin testament, pentru c o cumprase deja pe numele dumitale. A spus clar, nc de la nceput, c voia ca aceast cas s fie a dumitale i numai a dumitale. Spune aici c sper c i va aduce tot ceea ce ai sperat c-i va aduce, inclusiv fericirea. Ochii lui Bea se mrir uimii. Doamna Fenwick i-a mai lsat i suma de cinci milioane de dolari, pentru c, dup cum a zis, voia s ai un viitor, dat fiindc nu ai un trecut. Cinci milioane de dolari! Exact. Dar exist o condiie. Doamna Fenwick vrea si iei rspunderea pentru copii. Ea a cerut s-i creti ca i cnd ar fi ai dumitale. Ea simea c, fcnd lucrul sta, se asigura c vei avea un viitor. Vei avea un cmin, o familie i destui bani ca s-i asiguri felul dumitale de via. Dup alte donaii substaniale fcute unor universiti i spitale i dup diverse binefaceri, a lsat o serie de bijuterii, pentru dumneata i doctoria Forester; restul averii doamnei Fenwick, ridicndu-se la circa dou sute cincizeci de milioane dolari, va fi depus pentru copii, pentru Scott i Julie Fenwick. *** Mai trziu, n aceeai zi, dup plecarea avocatului, Bea i spuse vestea lui Nick. Lui Millie i prea ru pentru mine c nu aveam trecut, zise ea cu lacrimi n ochi. Aa c a vrut s-mi dea un viitor. Iar acum, iat-m, castelana de la vila Mimosa i mam a doi copii care abia m cunosc. i milionar, spuse Nick uluit. i eti mama a doi copii mici extrem de bogai.
208

- ELISABETH ADLER -

Doamne, Nick, ce-o s-m fac? Nick i puse mna sub brbie i i ridic faa, zmbindu-i ncurajator. F ceea ce faci totdeauna, spuse el. Sun-o pe Phyl. Trebuie s fie acas, acum. Dup asta, continu el, sugerez s destupm o sticl de ampanie i s bem un toast pentru draga i buna ta prieten i nlocuitor de bunic, Millie Fenwick. *** Bea ncerc la nesfrit s sune la numrul lui Phyl, dar nu primi dect rspunsul robotului. ngrijorat, sun la Departamentul Poliiei din San Francisco i ceru s vorbeasc cu detectivul Mahoney. Mahoney ridic receptorul, cnd sun prima dat. Da, zise, n timp ce sorbea a treia ceac de cafea n jumtate de or. i sprijini picioarele de biroul uzat i i ls scaunul pe spate, legnndu-se lene. Isuse, Bea French. Ce naiba faci? i unde naiba eti? Se aude aa de bine c a jura c eti aici, n hol. Sunt tot n Frana, spuse ea. La vila Mimosa. Ah, detectiv Mahoney, se jeli ea, Millie a murit i mi-a lsat mie toi banii i doi copii i eu nu tiu ce s fac O tot sun pe Phyl dar ea nu e acolo i sunt att de preocupat Mahoney se ridic, brusc alarmat. n regul, draga mea, ia-o uor. Spune-mi despre ce e vorba i apoi o s vedem ce-i de fcut. Ea revrs toat povestea i spuse n cele din urm: Atunci n-am reuit s dau de Phyl ca s-i spun i ea na fost la nmormntare i nici acum nu pot da de ea i, vai, detectiv Mahoney Bine. n regul, Bea. Mai nti, nu te ngrijora de Phyl. tiu c e cu un tip dup care a nnebunit. Bnuiesc c a uitat s-i spun despre domnul Hawaii, nu? Aceast mic vacan a fost o idee care i-a venit pe moment i a rmas
209

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

acolo ceva mai mult dect a plnuit. O s i se rup inima din cauza lui Millie i pentru c a lipsit de la nmormntare. A fost un lucru greu, iar faptul c Phyl n-a fost acolo a fost i mai greu pentru tine. Nick a fost cu mine, spuse Bea cu o voce mai calm, acum. El m-a ajutat. Da. Noroc cu Nick. i place de el, Bea? E un tip drgu, spuse ea puin defensiv. Ei, unde am mai auzit eu asta? Ascult la mine, tnr Bea French, Millie trebuie s te fi iubit mult ca s fac ce-a fcut. S-i dea n grij doi copii. i-a nchipuit c vei fi acum trei mpotriv lumii, n loc de una singur. i, din cte am auzit despre Nick, poate suntei chiar patru. Mie astea mi sun ca nite semne bune. Aa c, brbia sus, draga mea. Fii fericit c te-ai bucurat de prietenia i de dragostea lui Millie. Zmbi. i dup aceste cuvinte nelepte, mai bine s-i dau numrul doctoriei, n Hawaii. Mulumesc, detectiv Mahoney, spuse ea, prnd uurat. Spune-mi Franco, te rog, zise el zmbind. Am crezut c suntem prieteni, acum. Dup toate prin cte am trecut mpreun Cei mai buni prieteni, spuse ea cu fervoare. Sun-m, dac ai nevoie de mine, draga mea, zise el. i poate am s vin s v vd acolo pe toi, ntr-o zi. Mahoney ls jos telefonul i se uit la ceas. Era apte. Lu din nou receptorul i form numrul din Hawaii. Kalani, bun seara. O voce cu accent asiatic rspunse imediat. Da, bun seara. A vrea s vorbesc cu doctoria Phyl Forster. Da, domnule. i cine s-i spun c o caut? Spune-i c e Franco Mahoney. i sprijini din nou picioarele pe birou i se ls pe spate, anticipnd vocea ei surprins. Cine-i acolo? ntreb aspru, o voce de brbat.
210

- ELISABETH ADLER -

El ghici c e domnul Hawaii n persoan i sri n poziie de drepi. M numesc Franco Mahoney i vreau s vorbesc cu doctoria Forster. Doctoria nu poate veni la telefon. Vrei s lai un mesaj? Da, vreau. Franco i ridic o sprncean mirat. Domnul Hawaii vorbea ca un bastard arogant. Spune-i c a cutat-o Mahoney. Se scrie M-a-h-o-n-e-y, spuse el ncet pe litere. E un nume obinuit, domnule Mahoney, tiu cum se scrie. Vocea lui egal era acid i Franco se ncrunt. Era mai mult dect un bastard arogant, suna ca un nenorocit de clasa nti. Grozav, spuse el abrupt. Atunci, dac vrei s-i spui doamnei s m sune la orice or, ziua sau noaptea. E urgent. i ea tie numrul meu. n regul? Am s-i transmit mesajul, spuse brbatul cu rceal i legtura se ntrerupse. Mahoney trnti receptorul. Isuse, zise el uimit. Doctoria tie bine s-i aleag! Se duse pe hol, la automatul de cafea, cu minile n buzunare, uitndu-se n podea, mirndu-se de schimbul de cuvinte de ghea. sta e cu adevrat un tip gelos, conchise el, lundu-i a patra ceac de cafea de la ase i cincisprezece. i era doar apte i zece. Avea sentimentul c va fi o noapte lung. Avu dreptate. Primul telefon veni aproape imediat: un incendiu la Tenderloin. Focul nc mai ardea, fr s poat fi controlat, i pn atunci fuseser scoase dou cadavre. El i cu Benedetti se duser repede acolo, Benedetti fiind la volanul mainii Chevy din dotarea poliiei, cu luminile sclipind i cu sirena urlnd. Nu tiu, Benedetti, rnji el satisfcut, vznd cum se desparte circulaia pentru ei, dar uneori e bine s fii poliist.
211

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Mahoney clipi cnd trecur din nou pe rou la un stop i se oprir dup col n scrit de frne. Da. Doar c, poate, ar trebui s te gndeti s te duci din nou la coala de conducere auto. Isuse, omule, ai grij, vrei? Rnjetul lui Benedetti se li mai mult, cnd se uit la colegul su. Ce s-a ntmplat? Eti speriat, detective? Poi s pariezi. Cu un maniac ca tine la volan! Amintete-mi s cer alt coleg, cnd m ntorc n camera brigzii. n felul sta, s-ar putea s triesc mai mult. Vzur focul la patru coluri mai departe i cum se stinse n momentul n care se prbui acoperiul cu un val de scntei i fragmente strlucitoare. S-i ajute Dumnezeu, sper c toi pompierii au ieit de acolo, mormi Mahoney. S-a terminat totul, n afar de strigte, spuse eful pompierilor. Doi mori i toi oamenii mei sunt aici. Nu ncape ndoial c a fost o incendiere; sunt crpe nmuiate n benzin peste tot. inu o bucat de estur, ca s o vad Mahoney. Mahoney zise: Pune-o n plastic, Benedetti, o s cerem s o controleze. Se uit la mulimea care privea cu ochii micorai; incendiatorii vin aproape invariabil s-i vad propriile lor incendii. Asta era emoia lor. El nu tia la ce se gndeau ei despre oamenii pe care tocmai i omorser i nu-i psa. El voia doar s-i pun la poprire pe ct mai mult timp posibil. Dar, n seara asta, nu avea noroc. Faimosul lui al aselea sim prea s-l fi prsit. Niciunul dintre privitorii din mulime nu prea s aib nici cea mai slab urm de miros de benzin pe el. napoi, i spuse el lui Benedetti. Abia pornir cnd urmtorul apel se auzi n radioul mainii: o njunghiere n faa unui bar.
212

- ELISABETH ADLER -

Hei, e vreun mesaj pentru mine? ntreb Mahoney cnd pornir iar. Nu, nimic, spuse n radio ofierul de serviciu. Anun-m, dac sun o doctori Phyl Forster, zise Mahoney. E important. Se face. Zece-patru. Ofierul de serviciu nchise. Ai o prieten nou? ntreb curios Benedetti. Am crezut c e serios cu puicua aia italianc cum o cheam? Mahoney oft. Pentru informaia ta, femeilor nu li se mai spune puicue de cel puin un deceniu. i tnra doamn la care te referi nc mai accept s m vad uneori. Cnd sunt liber. Da, ai dreptate. Asta-i problema. Timpul. Ele obosesc ateptndu-te i i gsesc un tip cu un program mai social. Totui, unii dintre ai notri reuesc s ajung la altar. Mergi la nunta lui Connors smbt? N-o s-o scap, spuse Mahoney cnd se oprir din nou cu un scrnet n faa barului Hot Trash. ntins cu faa-n jos, pe alee, cadavrul era nconjurat de o mulimea de privitori cu gusturi macabre, inui la distan de civa poliiti n uniform. Victima fusese atacat la ieirea din bar i tras pe alee, unde fusese njunghiat i i se luase portofelul. Mai muli martori vzuser vinovatul plecnd din alee i aveau o descriere a lui dar nimeni nu voia s spun c vzuse omorul. Nimeni nu voia s fie implicat. Nu e gata nc, oft Mahoney. i aa era. Pe la miezul nopii, numrtoarea cadavrelor, de la incendiere, njunghiere i alte diferite crime, se ridica la patru, plus unul critic care se plimba ntre aici i venicie, la secia de terapie intensiv din Spitalul General San Francisco. Iar totalul suspecilor n spatele gratiilor se ridica la zero. El i dactilografia raportul pe maina de scris IBM, sorbind cafea i mestecnd un sandvi, cnd sun telefonul.
213

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Da? mri el obosit. Mahoney? Tu eti? Doc. Ls sandviul i bg receptorul sub brbie. Se ls pe spate, zmbind. Sigur c sunt eu. La cine altcineva te ateptai? Pari att de obosit. Nici tu nu pari s te simi prea grozav, pentru o doamn n vacan. El gndea c ea prea supus i se ntreb dac arogantul Hawaii era n camer, ascultnd conversaia. Sunt bine, spuse ea puin prea tios. Am primit mesajul tu. M surprinde. Prietenului tu nu-i place ca alt tip s te sune. Posesiv, nu? Ai spus c e urgent, replic ea, ignornd neptura. Este. Ar fi mai bine s te aezi ca s auzi asta, doc. E despre prietena ta, Millie. i spuse despre apelul lui Bea i despre Millie i cele ntmplate. I se pru c Phyl suna nlcrimat cnd zise c nu-i va ierta niciodat c nu a fost acolo. i zise c se va ntoarce a doua zi la San Francisco i o s-l sune cnd ajunge. Mahoney puse jos receptorul, gnditor. Pentru o doamn rece, care se controla, prea cam ncordat. Ca i domnul Hawaii.

214

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 23
Phyl puse jos telefonul i se uit la Brad, care sttea n camer, n faa ei. El fuma o igar i bea coniac. Dobermanul, nc ncordat ca un arc, era ntins la picioarele lui, ca totdeauna. Necazuri? ntreb el uor, ntlnindu-i ochii albatri, acuzatori. De ce nu mi-ai spus c m-a sunat Mahoney? Dac n-a fi vzut numele scris pe blocnotes, n-a fi tiut niciodat. El ridic din umeri. Cred c mi-a ieit din minte. Te cunosc mai bine dect att. Nimic nu-i scp niciodat din minte. i aminteti fiecare amnunt din istoria familiei tale. Asta e altceva, spuse el tios. Asta e important. i s-mi spui c cineva a vrut s-mi vorbeasc urgent nu era important? Pi, era? Nu mi-ai spus, pentru c a sunat un brbat. Nu-mi place s te sune nimeni aici. Ar fi trebuit s respeci casa ca pe una particular. N-ar fi trebuit s-i dai numrul sta. Se uit la el, fr s-i vin s cread. Eu nu pot s dispar pur i simplu. Am pacieni; se ntmpl diverse lucruri. Brad stinse brusc igara i sri n picioare. Cinele l urm, irascibil. El o apuc de umeri, bgndu-i faa n faa ei. i-am spus mai nainte, nimic nu e mai important dect tu i cu mine. Dar tu nu asculi. Ea auzi cinele, mrind ncet. Cnd eti cu mine, Phyl, m atept la devotament total. Nimeni altcineva nu conteaz. De ce nu nelegi asta? Eti nebun, spuse ea mpingndu-l la o parte. El o apuc de bra i o ntoarse cu faa spre el.
215

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Asta gndeti? Crezi c eu sunt nebun? Rsul lui era amar. Sunt probabil omul cel mai raional pe care-l cunoti, doctore. Cel puin, tiu ce vreau de la via i merg pn la capt, ca s obin ce vreau. Expresia lui se schimb i zmbi brusc, cu blndee, trecndu-i mna pe obrazul ei. i te vreau pe tine, frumoasa mea Phyl, murmur el, muza mea, confesorul meu. Doar pe tine. Phyl se uit la el cu team. Asta era mai mult dect o toan de amant; Brad era nebun de gelozie. Trebuie s plec mine diminea devreme, spuse ea cu rceal, retrgndu-se de lng el. Dar Phyl, de ce? Arta zpcit ca un bieel. Suntem att de fericii aici, mpreun. Te rog, nu strica totul. Nu m prsi. Vezi, spuse el aproape patetic, am nevoie de tine. Phyl ezit; fcuse una dintre acele brute schimbri de atitudine i era din nou fermectorul normal. Apoi, i aminti de srmana Millie. O prieten a mea a murit subit, spuse ea cu voce nesigur. Trebuie s m ntorc. Phyl, mi pare att de ru. Nu mi-am dat seama. Ei bine, acum i dai. Ea l ls i se duse n camera ei. l auzi urmnd-o, cu dobermanul dup el. Sttu n u, cu cinele strns lng el, uitndu-se la ea cum mpacheta. Lacrimi pentru Millie i iroiau pe obraji. Am s te duc eu personal cu avionul, spuse el spit. Am s merg cu tine la nmormntare. Poi s te ntorci aici, dup aceea. E prea trziu, Brad. nmormntarea a fost. Atunci, de ce trebuie s pleci? Ea oft exasperat. E complicat. E implicat o pacient. Trebuie s vorbesc cu ea. Are nevoie de mine. i-am spus c i eu am. Am nevoie de tine. Phyl se opri din mpachetatul hainelor i se uit la el cum sttea n u. Brad avea n ochi o privire disperat i ea tia c vorbea serios. Ea bnui c puin gelozie era
216

- ELISABETH ADLER -

acceptabil, dar asta era la marginea inacceptabilului. Se duse la el i i puse minile pe umeri. Eti nebun s fii att de gelos, spuse ea blnd. tii c a sta dac a putea. Bnuiesc c da, spuse el de nevoie. O trase spre el. Cine e acest Mahoney al crui numr l tii att de bine? Doar un prieten, rspunse ea. Brad i strnse braele n jurul ei. Nu vreau s ai niciun fel de prieteni, i opti el la ureche. Nu vreau s ai pe nimeni n viaa ta, n afar de mine. Tonul lui de ghea i trimise un fior de presentimente pe ira spinrii. n pat, mai trziu, l urmri pe Brad care dormea. Sttea culcat pe spate, cu braele i picioarele deprtate. Se gndi c, avnd trupul acela ferm, musculos i prul blond mtsos, arta ca statuia unui tnr zeu grec. Frumos, dar cumva lipsit de aprare. i aminti de cearta lor i de faa lui amenintoare, aproape de a ei, artase att de diferit atunci fa de brbatul care dormea cu nevinovie alturi de ea. Gndindu-se la asta, acum, se sperie. Pentru prima oar n legtura lor, i ddea seama profesional de instabilitatea lui. *** Phyl descuie ua apartamentului ei i o trnti cu piciorul, ca s se nchid. i arunc pe podea valizele, apoi se trnti pe canapea, unde se ntinse obosit. Doar n urm cu cteva luni, apartamentul sta i se pruse o fortrea, refugiul ei mpotriva lumii. Fusese linitit, tcut, ordonat. Viaa ei avea o rutin calm de care se bucura. Ei, poate se bucura nu era chiar adevrat, dar mcar avusese controlul asupra emoiilor ei proprii, pe care nu le lsa s ias prea mult la suprafa. Apoi i lsase garda jos i acum era implicat cu un brbat nebun de gelozie, ale crui tulburri erau mai
217

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

adnci dect doar gelozia. Buna ei prieten murise i ea nu reuise s se duc la nmormntare. Iar pacienta i protejata ei fusese obligat s fac fa singur unei crize, dei ea i dduse cuvntul c va fi acolo, cnd va avea nevoie. Phyl oft cu furie. Lumea ei, atent controlat, se prbuise pe la margini i ea o tia. Era timpul s se adune. Ridic telefonul i o sun pe Bea. Spre surprinderea ei, aceasta prea vesel i relaxat. Te-am sunat n Hawaii, dar n-am putut s ajung la tine, spuse Bea. Am vorbit totui cu detectivul Mahoney i el mi-a fost de mare ajutor. E un tip att de cumsecade, Phyl, att de direct. M-a ajutat s-mi ordonez prioritile. mi pare ru c te-am lsat balt, spuse Phyl. i mi pare disperat de ru c nu mi-am putut lua rmas-bun de la Millie. Cum am putut fi att de proast s nu-i spun unde sunt E-n regul, eu neleg i sunt sigur c i Millie ar fi neles. n plus, Nick m-a ajutat. A fost ca o stnc, Phyl. Cineva pe care s te sprijini. Nu tiu cum a fi fcut fa fr el. E aici acum, m ajut cu copiii, Scott i Julie, adug ea. Vorbir despre motenire i despre copii i Phyl zise c asta era tipic pentru Millie. Ea se oferi s vin cu avionul ca s fie alturi de ea, dar Bea zise c l avea pe Nick i, pentru moment, era n regul. Doar s nu uii ce i-am promis, zise Phyl, cnd i luar rmas-bun. Cnd ai s ai nevoie de mine, am s fiu acolo. Poi s contezi pe asta. Simindu-se ceva mai bine, ea se duse n dormitor, dezbrcndu-se n drum. Sttu sub du, lsnd apa cald s-i spele oboseala i pcatele. Se ntreb ce va face n legtur cu Brad. Tcut i cu faa trist, o dusese cu avionul, de la Kalani la Honolulu, dar ea insistase s ia un zbor comercial pn la San Francisco. De ce? ntrebase el furios.
218

- ELISABETH ADLER -

Ea nu-i spusese, dar tia motivul. Trebuia s nceap si adune din nou firele independenei, nainte ca lucrurile s mearg prea departe i ea s-i piard tot controlul. Nu-i putea permite lui Brad Kane s-i domine viaa. La aeroport, se ntinse s-l srute, dar el se ddu cu un pas napoi, furios. Dup ce se deprt repede, se grbi s intre pe poart. i simi privirea arznd-o, dar nu voia s se uite napoi. Dac Brad dorea ca lucrurile s se petreac aa, atunci ea nu-i va face jocul. Iei de sub du i se nfur n halatul ei alb, de baie, de o msur prea mare, apoi se duse la buctrie, ntrebnduse de ce oare apartamentul i se prea att de gol. Zmbi. Cum a putut s uite? Desigur. Pisica. Form numrul de acas al lui Mahoney, dar acesta nu rspunse, aa c l sun la lucru. M-am ntors, spuse ea, dornic pe neateptate s-i aud vocea linititoare. Deci ai venit, zise el mulumit. Am vorbit cu Bea, spuse ea. Cred c am lmurit de ce n-am fost acolo pentru ea, cnd am spus c voi fi. Bine, spuse el cu rceal. Phyl inu receptorul mai departe de ea, privindu-l i ncruntndu-se. Ce naiba nu era n regul cu Mahoney? Te simi bine? ntreb da. Sigur. Doar c a fost una din sptmnile-alea. Vrei s trec s i-o las pe Coco? Sau poate i plnuieti o nou vacan. Hei, Mahoney, spuse ea tresrind, ce nu merge? Credeam c suntem prieteni. Urm o tcere lung. Apoi, el zise: Am crezut c domnul Hawaii o fi acolo cu tine, asta-i tot. Ea rse, uurat. Ei bine, nu-i. E acas. Singur. Pe insula lui. Grozav. i, ce faci n seara asta? Ai o ntlnire fierbinte cu altcineva?
219

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Nu, n-am o ntlnire fierbinte. i nu fac nimic. Doar dac, bineneles, aveai intenia s m invii undeva? Brusc, ea dori s-l vad. Mahoney, zise ea n tcerea ncordat, eu fac trataia. Tot ce trebuie s faci este s spui ora i locul. La mine, spuse el. La ora opt. i mbrac-te cu ceva elegant. E o nunt. Doar nu te nsori? Nu, doar dac m ceri tu, doc. Nu, un coleg. Eu n-a putea face ceremonia, dar e o cstorie irlandezo-italian i o s fie dans i distracie i al naibii de mult butur, toat noaptea. Ea i puse o rochie nou de dantel roie, scurt, i pe corp, cu un decolteu mare, care i dezgolea umerii. i ridic prul n sus i, ntruct nu avea flori proaspete, i puse n el un trandafir mare, rou, de mtase. i ncl picioarele bronzate, n sandale roii cu tocuri nalte i i arunc pe umeri un al negru de mtase. Se uit n oglind cu satisfacie. Starea de spirit i se mbunti brusc. Nu mai tia ce simea n legtur cu Brad i despre gelozia lui nebuneasc. Tot ce tia era c se bucura c Mahoney era cel pentru care se fcea elegant, n seara asta. Hei, ia te uit, spuse Mahoney deschizndu-i ua. Ari ca fat de la ntlnirea cu prilejul absolvirii liceului. Ar fi trebuit s tiu c nu-i cazul s m deranjez, oft Phyl resemnat, urcnd scara. Vd c mi-ai ascultat sfatul, adug el n glum. Pe tine, roul arat bine. De fapt, zise el, privindu-i apreciativ picioarele lungi, bronzate i umerii netezi cnd ea i scoase alul, pe tine arat grozav. Se nvrti pentru el, zmbind. Chiar e bine, cu adevrat. Ai spus elegant, dar nu eram sigur. El cltin din cap admirativ. Doc, d-mi voie s-i spun, Connors tocmai s-a cstorit azi. Dar cnd irlandezul sta fierbinte o pune ochii
220

- ELISABETH ADLER -

pe femeia mea roie, s-ar putea s te trezeti c ai provocat cel mai rapid divor din istorie. Ea rse. i tu ari destul de elegant n seara asta, Mahoney. Ea pipi reverele de mtase ale smochingului lui. Ca gazda unui show de sear trziu. Sau, poate, ca un candidat politic. Sau poate ca urmtorul primar. Nu sptmna asta, drgu. A fost una grea de tot. Trebuie s fie nebunia de primvar. Se ntmpl n fiecare an, cam la vremea asta. Vine un mini-val de cldur i lumea nnebunete i ncep s se omoare unii pe alii. Sunt mai multe cadavre adunate n morga oraului dect am vrea noi s ne gndim. i niciunul dintre acestea nu e la rubrica rezolvat. Scoase dou pahare din bufet i o sticl de ampanie din frigider. Ea l urmrea. Vorbind despre funduri, spuse ea cu un zmbet amuzat, al tu arat bine de tot, Mahoney. Aa mi s-a spus, zise el cu rceal, turnnd vinul. Ea zri eticheta ampaniei i zise, impresionat: Ai fcut cheltuiala asta doar pentru mine? Doar ce-i mai bun, replic el ridicnd paharul ntr-un toast. A, apropo, Coco doarme pe patul meu. Ai fost plecat atta timp nct aproape c te-a uitat. Ei bine, eu n-am uitat-o pe ea, rspunse ea, necjit. i? Cum e cu domnul Hawaii? Jenat, ea i ls ochii n jos. N-am venit aici s discut viaa mea particular. De ce nu? Ai ceva de ascuns? Mahoney! Se uit urt la el cu exasperare. Vrei atunci s vorbesc eu despre el? Mi s-a prut c e rece ca gheaa, de fapt. Mi s-a prut de asemeni c e brutal, arogant i posesiv. Mi s-a prut c e prea afurisit de gelos, chiar pentru binele lui. El o privi i adug: Sau al tu. Mahoney! exclam ea din nou, ochii ei albatri arznd. El ridic din umeri.
221

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Doar m-ai ntrebat Nu, nu te-am ntrebat! Privirile lor se ntlnir i ea ncepu s rd. Ah, la naiba, ai dreptate n legtur cu el, recunoscu ea n cele din urm. E posesiv i gelos. Zmbetul ei fu nlocuit de un aer ngrijorat. De fapt, Mahoney, uneori m sperie, att e de gelos. Doc, are vreun motiv s fie? Ea cltin negativ din cap. tii ce m ngrijoreaz cu adevrat? El crede c semn cu mama lui. i aa este. Mahoney ridic din umeri, fr s neleag. i, ce-i ru n asta? E puin neplcut, asta-i tot. El o ura. Mi-a povestit toate ntmplrile de groaz, despre ct de depravat era, cum se luda cu legturile ei amoroase. El a zis c toat lumea tia de ea, pe un tip l-a fcut chiar s se sinucid. Mahoney fluier impresionat. Nu e nevoie de un psihiatru de frunte ca s neleag asta, doc. Nu e aa, zise ea defensiv. Majoritatea timpului e fermector, cald, sensibil. E frumos, civilizat, un om de afaceri respectat. Ferma e viaa lui. i urte doar mama, asta-i tot. Mahoney nu mai zmbea acum. Uite ce, Phyl, dac simi c e ceva n neregul, atunci, crede-m c este ntr-adevr. Ai ncredere n vechiul instinct interior. Vrei s spui c se gndete cu adevrat la mama lui cnd e n pat cu mine? ntreb ea cu o voce mic, speriat. De ce nu l-ai ntrebat asta pe el? Aproape c l-am ntrebat. L-am ntrebat dac m dorete pe mine pentru c art ca Rebecca, iar el rs doar. A zis c nu e adevrat. Trebuie s cred asta, Mahoney. El aprob din cap. Phyl era o femeie care nu-i ddea cu uurin favorurile. Chiar dac era psihiatr, era femeie i nu putea accepta posibilitatea c Brad ar putea avea vreun motiv pervers pentru care o voia n patul lui.
222

- ELISABETH ADLER -

Oricum, l-am prsit. La aeroport. Ridic din umeri. Era furios c nu l-am lsat s m aduc acas cu avionul lui. Aa nct bnuiesc c e un fel de adio. Mahoney zmbi. Atunci, nu e nevoie s fii ngrijorat. Ea era tot ncruntat. n regul, spune-mi cealalt problem, zise el. Ah, Mahoney, n-am fost acolo cnd Bea avea nevoie de mine. Adevrat. Dar s-a obinuit cu asta. Au fost doar nite situaii deosebite. A fost de neiertat. n afar c e prietena mea, e i pacient. M-am comportat iresponsabil. Hei, suntem cu toii oameni. Eu sunt doctori! strig ea nc furioas pe ea nsi. Trebuia s fiu acolo. Ascult, s-a rezolvat, spuse el linititor. Totul e n regul. Nu te mai chinui singur, bine? Phyl i ridic spre el ochii albatri, nlcrimai. N-am fost la funeraliile lui Millie. El se aez lng ea i i puse braul n jurul umerilor ei. Ea i bg capul sub braul lui i o auzi cum i reine lacrimile. D-i drumul, drgu, spuse el oftnd. Hai, scoate totul. O s te simi mai bine. El o auzi sughind printre lacrimi, i ea zise: Ah, oprete-te, Mahoney! i l mpinse mai ncolo. i curge rimelul, zise el, uitndu-se critic al ea. Ah, ah, la naiba! O njurtur ca la naiba chiar c i poate uura sentimentele, spuse el n glum. Afurisitule, replic ea, mpingndu-l. El rse. Asta-i faa mea. Hai doc. Aranjeaz-i machiajul. Trebuie s mergem la o nunt. ***
223

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Srbtorirea ncepuse de dup-amiaz, de la patru i jumtate, la Saloanele Hibernian, iar cnd Mahoney i Phyl au ajuns acolo, pe la ora nou, locul era animat. Orchestra, lrgit cu civa membri de la Departamentul de Poliie, urla tare melodii cunoscute, iar jumtate din sal cnta cu ea. Ringul de dans era aglomerat, barul de asemeni, iar la bufet, care se ntindea pe lungimea unui perete, se aduceau bunti italieneti proaspete. Steaguri irlandeze i italiene, srbtorind unirea, atrnau din tavan, iar trandafiri roii erau mpletii n ghirlande cu trifoi alb. Mireasa, superb, n mtase i dantel alb i cu un voal de cinci metri brodat cu paiete, sttea cu noul ei so i cu familiile lor, n capul mesei. Mahoney o trase pe Phyl prin mulime, s se duc s-i felicite. Connors, bastard btrn, ea te-a fcut, pn la urm s devii un brbat cumsecade, spuse el mbrindu-i colegul. Se uit admirativ la mireas. I-am spus totdeauna lui Connors c eti prea bun pentru un btrn irlandez ca el. Ari minunat, drag. O mireas minunat. Rser, iar el lu mna lui Phyl i o recomand. Ea e Phyllida Forster, cunoscut ca Phyl, spuse el. Ea i arunc o privire uimit, ntrebndu-se cum de tia numele ei ntreg i, brusc, se simi copleit ntr-o mbriare de urs a mirelui. Isuse, Mahoney, zise el admirativ. Unde-ai gsit-o? i spun c e prea de clas pentru un btrn irlandez ca tine. Eti chiar doctoria Phyl, exclam Sandra, mireasa. n seara asta, nu, o asigur Phyl. n seara asta sunt doar prietena btrnului irlandez. Rser i Connors zise: Pstreaz-mi un dans pentru mai trziu, doctore Phyl. Am s te las s m analizezi oricnd. Majoritatea brbailor din echipa lui Mahoney, sprijineau barul. Benedetti i vzu venind. i ddu un cot tipului de lng el i zise:
224

- ELISABETH ADLER -

Uite ce-a pescuit Mahoney. Se ntoarser toi odat s se uite i rnjete apreciative aprur pe feele lor. Ce-a trebuit s faci ca s o aduci aici, Mahoney? url cineva. I-ai pus ctuele? n regul, fund detept, spuse Mahoney, nelegem cu toii c nu tii s te pori n faa unei doamne, dar am aprecia dac ai ncerca. Dai-mi voie s v fac cunotin cu Phyl Forster. Doctoria, spuse impresionat Benedetti. Pot s v pun o ntrebare, doamn? Ce naiba facei cu un nenorocit ca Mahoney? Aici e jumtate din Departamentul Poliiei, bucuroi s v preia din grija lui oricnd dorii. Mulumesc, biei, spuse Phyl cu modestie, acceptnd un scaun de bar i o mulime de complimente i glume de la colegii lui Mahoney. Azi e una de-a noastr, spuse cineva, prinzndu-i o fals insign de detectiv care decora mesele. Clinton, url el la barman, o butur pentru detectiv Forster. Deci, spuse Benedetti apropiindu-se, cu burta lui umflat de bere, pe deasupra unei cingtori verzi, spune-ne cum s-a ntmplat de l-ai ntlnit pe Mahoney. E o poveste lung i prea picant pentru urechile tale delicate. Ce-ai zice de un dans, doc? spuse cineva. O nvrti pe ring n ritmul melodiei La Bamba i dans cu ea pn ce altcineva l btu pe umr i o prelua. O jumtate de or mai trziu, Phyl ajunse din nou la bar. Sorbi un pahar de ap, fcndu-i vnt cu mna n dreptul feei ncinse. n regul, biei, ce-i destul e destul, le atrase atenia Mahoney. Doamna are nevoie de mncare. i lu mna i o conduse prin mulime, oprindu-se din cnd n cnd s o recomande prietenilor si. Mesele bufetului erau ncrcate cu tot felul de produse ale mrii, precum i cu platouri uriae cu lasagna, brnz, ravioli umplute cu pateu, vinete cu parmezan, roii
225

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

umplute, salate, o jumtate de duzin de diverse tipuri de pine i sticle de vin rou. Asta era n partea italian. Irlandezii erau reprezentai prin somon fiert i scoici Galway, pine Colcannon i bere Guinness i Paddy. Mesele erau decorate cu stegulee i cu trandafiri i trifoi alb, iar ospitalitatea prea nesfrit. Mahoney umplu cu delicatese farfuria lui Phyl, nh o sticl cu vin i o conduse ntr-un col linitit. Pun pariu c n-ai mncat azi, spuse el, alunecndu-i n gur o stridie. Ai dreptate, spuse ea cu mulumire, fcnd acelai lucru. Mncar cteva minute, flmnzi, apoi ea zise: mi plac prietenii ti. Da, sunt biei buni. i zmbi. Cred totui c au dreptate. Ce face o fat ca tine cu un poliai btrn i prpdit ca mine? Ochii ei i ntlnir pe ai lui i zise: Mai nti, nu eti btrn. Sau dac eti, asta m face i pe mine btrn, ori eu refuz s accept asta. i n al doilea rnd, cu siguran c nu eti un prpdit, Mahoney. ntinse mna i i trecu uor degetele peste faa lui. Probabil c eti vedeta departamentului. Da, orice pare bun, dup Benedetti i burta lui de bere. i n al treilea rnd eti un poliist bun, Mahoney. tiu asta. Mulumesc pentru compliment, doamn. Privirile li se ntlnir. Stai aici o secund, spuse el n cele din urm. El se ridic i o porni spre bar, prin mulime. Cnd se ntoarse, cteva minute mai trziu, orchestra atac Doamna n rou. Cnt cntecul nostru, spuse el ntinznd o mn spre ea. Luminile se micorar i perechile ncepur s se mite sub globul de mod veche, din oglinzi, care arunca lumini
226

- ELISABETH ADLER -

plpietoare din mijlocul plafonului. Mahoney o strnse mai tare n brae i Phyl scoase un oftat mic, fericit. Ai dreptate, i opti ea la ureche, e ca la absolvirea liceului. N-am mai dansat slow de ani de zile. Atunci, nu tii de ce te-ai lipsit, i opti el, rspunznd. Prietenii ti ne urmresc cu privirea. Hai s le dm btrnilor pehlivani ceva despre care s vorbeasc. El o inu i mai strns. Ea ls capul pe spate, ca s se uite la el. Mahoney Franco, te rog. n fond, sta e un moment intim Tocmai asta voiam s spun Adic, m ntrebam dac vechea butad a lui Mae West e adevrat: n buzunar ai legtura de chei sau pur i simplu eti bucuros s m vezi. Mahoney i desprinse un bra din jurul ei. Rnji, cnd scoase o pereche de ctue din buzunarul pantalonilor. mi pare ru c te decepionez, doc. Dar, dac asta vrei, am s fiu bucuros s te satisfac. Ah, Mahoney, spuse ea rznd, nfurndu-i braele n jurul gtului lui. Nu mai m-am distrat aa copilrete de ei, e att de mult de atunci, nct nici nu-mi mai amintesc. Nici eu, spuse el cu tandree, uitndu-se n jos la capul ei brunet: i-a mai spus cineva c eti o femeie al naibii de frumoas, Phyllida Forster? Cum ai descoperit numele meu? ntreb ea. Nu-l spun niciodat nimnui. Uii c sunt poliist. Am acces la lucruri din astea ca nume, date i adrese i numere de telefon. Rnji. E pe carnetul, tu de conducere. Dansar mult timp, pn ce Mahoney fu btut pe umr i mirele, Connors, o prelua. Mahoney se deprt cu mireasa i Phyl nu-l mai vzu o or, n timp ce ea dansa cu poliiti irlandezi tineri i apoi tarantella cu tai btrni, italieni. Din nou la bar, ea rse de glumele, nepturile i povetile lor,
227

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ca o regin pe scaunul de bar, nconjurat de admiratori. Se distra att de bine, nct nici nu se gndea la Brad Kane. nainte de miezul nopii, poliitii hotrr s-i mute baza la Hanran, localul lor obinuit. Phyl intr la Hanran, flancat de cei mai buni din San Francisco, iar cei care ieeau din schimb, proptii la bar, se ntoarser s fluiere i s se zgiasc. Aici, drgu, stai lng mine. Hai, iubito, habar n-ai ce pierzi. Las-l pe Mahoney, doamn, eu m pricep mai bine, strigau fcndu-i loc. n mod normal, spuse Phyl, ridicndu-i brbia n glum la ei, n mod normal, biei, a zice c suntei cea mai mare grmad de porci sexuali pe care i-am ntlnit vreodat. Ei urlar i btur din picioare, iar ea ridic mna s se fac linite. Dar, continu cu un zmbet n voce, n noaptea asta consider c-mi facei cel mai mare compliment pe care l poate face un brbat unei femei. i vreau s tii c-l apreciez. Da, doc, ipau ei aplaudnd i semnalndu-i barmanului s-i mai toarne din orice butur voia ea s bea. Era ora trei dimineaa, cnd Mahoney o conduse n sfrit cu maina. Ea i inea capul pe umrul lui i mormia nemulumit de o asemenea poziie incomod ntr-un Mustang. Pentru Dumnezeu, Mahoney, nu poi s-i iei o main cumsecade? ntreb ea somnoroas. Vorbeti de mndria i de bucuria mea, fcu el cu un ton ndurerat. tiu totul despre mndria i bucuria ta, murmur ea. S nu ncerci s pretinzi c acelea erau cu adevrat ctuele, Mahoney. El rse, cnd parc n fa cldirii apartamentului ei. N-ar fi trebuit s te las niciodat lng tipii tia, spuse el. Te aspresc.
228

- ELISABETH ADLER -

Poate tocmai de asta am nevoie. Ea oft i se ndrept. De puin asprime. Doar pentru, arom, fu el de acord. Ca de pild oregan sau rozmarin spuse ea, n timp ce el inea portiera deschis. Ea i arunc picioarele afar i se mic nainte, cu minile n sus. M ajui? zise ea. i lu minile, apoi i strecur mna n jurul taliei ei, n timp ce urcau treptele. Ea ntoarse faa spre el, cu ochii nchii, i spuse vistoare: Un srut de noapte bun, Mahoney? El rse i i puse buzele uor pe ale ei. Mm, fcu ea, foarte, foarte plcut. Mai bine s te conduc pn la apartament, doc, zise el cnd ea csc i se sprijini de el. A fost o noapte lung. Aa a fost, aprob ea. i apoi cu un zmbet luminos: i una att de vesel! N-am mai petrecut aa de bine de ani de zile. M bucur, spuse el, lund cheile ei i descuind ua. Maina Porsche a lui Brad Kane era parcat la jumtate de col n susul strzii. El se aplec nainte, uitndu-se, sfredelindu-i cu privirea, cnd intrar mpreun n cldire. Lu o igar Gitanne din pachetul aproape gol i o aprinse, trgnd adnc. El tia care era apartamentul ei i i urmri ferestrele, gemnd cu disperare, cnd n sfrit se aprinse lumina. Stinse cu furie igara. O vzuse de attea ori pe Rebecca, aa: ameit, flirtnd, atrgnd brbaii. n fond, ea era la fel ca i mama sa. Cu ochii fixai pe ferestrele ei, el se aplec, urmrind ncordat, ateptnd. Phyl i arunc pantofii i se duse spre buctrie. Cafea? Mahoney cltin negativ din cap. De ce nu bei doar un pahar cu ap, doc, i apoi s te culci? Diminea o s te simi ca o femeie nou. Ea scoase un oftat greu.
229

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Cumva, mi place femeia care sunt acum, Mahoney. Bine. Se duse spre ea i i depuse un srut pe obraz. tii ce? spuse el cu seriozitate. Ce? Ochii ei erau albatri i nevinovai. Eti cu adevrat o femeie foarte frumoas, spuse zmbind, n timp ce se ntoarse i se ndrept spre ua. Mulumesc, Mahoney, strig ea dup el. Pentru seara asta. El i fcu semn cu mna cnd nchise ua n urma lui. Ea zmbea cnd se duse n dormitor, aruncndu-i hainele pe drum. i nc mai zmbea cnd adormi pe moment. Cu machiajul pe fa. Un lucru pe care nu-l mai fcuse de ani. Mahoney remarcase maina neagr Porsche 938 parcat puin mai departe, cnd trecuse pe lng ea mai devreme. Reflexul lui de poliist remarcase c era singura main pe strada unde nu era voie de parcat i c n ea era un brbat i se ntrebase automat ce avea de gnd oare. Era tot acolo, iar cnd el se urc n Mustang i porni motorul, vzu aprinzndu-se farurile mainii Porsche. Atept ca tipul s porneasc i s treac pe lng el, ca s poat s-i vad numrul i s-l controleze, n caz c avea de gnd ceva ru, dar maina ddu napoi i fcu repede la dreapta, pe strada lateral. Mahoney ridic din umeri: nu era de serviciu i, n plus, nu avea chef s urmreasc rufctori n maini scumpe, Porsche, n seara asta. Tipul o fi vreun detectiv particular piperat, care face bani muli urmrind o soie sau un so care calc strmb. La naiba, oricum nu era treaba lui.

230

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 24
Julie se arunc n piscin dup Scott, mprocnd o avalan de stropi peste Poochie, care umbla de-a lungul acesteia, ltrndu-i n semn de avertisment. Cine prost, btrn, url ea, aruncnd cu ap dup el i ipnd ncntat cnd acesta se scutur cu un nor de picturi. ip din nou, cnd Scotty iei din piscin i apoi sri napoi, aproape peste ea. Ea se scufund i iei iar la suprafa rznd i tuind, uitndu-se dup Scotty ca s-i ia revana. i fcu semne cu mna lui Bea, care sttea lng piscin uitndu-se la ei. Se gndi c Bea era cea mai drgu femeie din lume i se hotr deja c voia s fie ca ea cnd va fi mare. Bea a rs cnd ea i spuse asta. Nu sunt sigur c e posibil lucrul sta, iubita mea, zise ea. Ea i spunea totdeauna iubita mea, iar lui Julie i plcea lucrul sta. Nick i spunea Jules i i plcea i asta. Cred, din fotografiile pe care le-am vzut, c ai s ari exact ca mama ta. Iar sta e un compliment, domnioar Julie, dac a existat vreodat unul, pentru c mama ta a fost o femeie foarte drgu. Ah, a fost, se gndi Julie cu regret, punndu-i brbia pe marginea curbat a piscinei i lsndu-i picioarele s pluteasc n urma ei. Mama era cea mai drgu dintre toate. Se gndi ct de mult i-ar fi plcut mamei ei aici, sub cerul albastru i sub razele soarelui. Mama ei urse acele ierni reci, cenuii, din Ohio. Lui Julie i plcea aici i tia c i lui Scotty i plcea. Singurul lucru era c el i tot amintea c totul e numai temporar, ca o vacan zicea el. ntr-o bun zi, ne vor trimite napoi n Ohio i, pn la urm, vom ajunge n nite case speciale n care s fim ngrijii.
231

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Nu, nu vor face asta, spuse Julie cu ncpnare, dar tot era speriat. Scotty spuse: Bineneles c da. Nu sunt rudele noastre. Nu suntem nimic pentru ei, Julie. Doar doi copii de care au grij. Nite paznici, asta sunt. Dar ea nu voia s cread. i nu voia s se ntoarc acas pentru c acum nu mai exista niciun acas. n plus, nu voia s plece de lng Bea. Ceva i spunea c Bea era diferit. i ea era rnit, Julie simea asta. i i plcea acel mic sentiment de cldur care i se strecura din nou n inim, n via. Uneori, treceau ore fr ca ea s se gndeasc la cele ntmplate. Julie i lipi privirea de Bea, urmrind-o. Nu voia s o mai scape vreodat. Bea se gndi c Millie trebuie s o fi cunoscut mai bine dect se cunotea ea nsi, cci se obinuise perfect cu noul ei rol. Ea se uita la copii cum se aruncau neobosii n ap i cum ieeau afar. Fceau asta de ore-n ir. Din cnd n cnd, se ntorceau i-l stropeau pe Poochie, fcndu-l s latre i s danseze pe picioarele din spate, agitat. Zgomotul unei maini de tuns iarba venea de undeva din faa vilei i vocea iptoare a noii ngrijitoare portugheze se lupta cu critul papagalului african verde, pe care, la rugmintea ei, l cumprase Nick sptmna trecut cnd se duseser la magazinul de animale de cas, n cutarea unei perechi de papagali mici, cu coada lung. Vnztorul din magazin spusese c era un papagal vorbitor i c tia jumtate de duzin de cntece, dar acesta rmsese ncpnat de tcut n primele cinci zile, pn cnd cinele a ltrat la el i, brusc, ncepu s njure ntr-o francez fluent. Vila Mimosa revenise la via i Bea ar fi dorit ca Millie s fi fost acolo s o vad. Vechiul sentiment de tristee dispruse i acum era plin de lumin i de sunetele rsetelor i certurilor de copii, de muzic, de ipete de papagali i ltrat de cine. Pe terase erau patine cu rotile,
232

- ELISABETH ADLER -

biciclete n hol, jucrii i bluze de bumbac i prosoape de plaj erau rspndite peste tot, mai plutea o arom a ceva bun care se pregtea la buctrie. Scotty i Julie Fenwick se comportau tot mai mult ca nite copii normali, dei erau nopi cnd se ducea s-i acopere i i gsea pe amndoi nghesuii n patul lui Scott, cu urme de lacrimi pe obrajii lor nevinovai, adormii. Ea o ducea n brae pe Julie napoi n patul ei, iar copila, epuizat, ridica pleoapele grele i i arunca o privire direct, cercettoare, care o atingea la inim. Ea tia c Julie se uita dac nu cumva mama ei era cea care o sruta de noapte bun. Sunt doar eu, i optea ea, iar fetia ofta adnc, pe jumtate sufocat de un suspin, bgndu-i un deget n gur pentru reconfortare. Ea o apuca strns de mn pe Bea i aceast o mngia pe prul umed i sttea linitit pn copila adormea adnc, de epuizare. Scott nu plngea niciodat de fa cu Bea, dar uneori ea l vedea disprnd n sus, pe deal, spre grot. i vedea silueta lui mic, ghemuit, stnd cocoat pe stnci, uitnduse spre mare, i ghicea c el cutase singurtatea ca s-i plng durerea. Ea i cu Nick se strduiau s le creeze o via normal. Stabiliser un program cu un profesor de francez, cte o or n fiecare diminea. Apoi se duceau la pia, la Cannes sau la Nisa sau la Antibes i eventual luau masa de prnz ntr-o cafenea. Mai trziu, dup ce se odihneau, mergeau la plaj sau notau n piscin, sau Nick i ducea cu barca cea mic pe care o cumprase el ca s se plimbe n jurul portului. n toamn, aveau s nceap coala i, pn atunci, ea spera c vor reui n mai mare msur s lase trecutul n urm i s fie din nou nite copii obinuii. ntre timp, ei erau n continuare fragili i nesiguri n legtur cu noul lor mod de via. Bea se simea la rndul ei, de parc ar fi trecut o via de cnd fusese gata s moar subit ntr-o ravin, n urma unei
233

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

crime; cnd i uitase trecutul: dintr-o nonpersoan devenise cineva cu o identitate anume. i i mulumea lui Millie n fiecare zi pentru noua ei via. Dar teroarea de a nu ti cine e i de ce a vrut cineva ca ea s moar, o mai urmrea nc. Se trezea n urma cte unui vis tulburat, n care i se prea c se cufund n acel tunel ntunecat fr de sfrit, i aproape c gndea c avea rspunsul. Dar, cnd clipea ca s se trezeasc, transpirat de team, totul disprea. Poochie veni spre ea cu spatele, dnd din coad cu entuziasm. Ea considera c Poochie fusese o binefacere venit de la Dumnezeu. Copiii l adorau. Cinele se uita la ea, ochii lui inteligeni strlucind de bucurie la surpriza c nc mai triete. Suntem nite supravieuitori, tu i cu mine, btrne, spuse ea, scrpinndu-l cu afeciune pe capul cre. Ea se gndi la Nick care plecase n cutarea seifului bnuit al unei bnci cu secretele guvernantei Beale i aproape c spera s nu gseasc nimic. n acest moment panic, viaa prea perfect, aa cum era. Avea casa ei, copiii i pe Nick. Se temea de trecut. Nu voia s tie despre cealalt tnr femeie care era ea nsi. Se simea n siguran fiind Bea French. Atacatorul ei nu o putea gsi niciodat aici ca s-i termine treaba n care euase nainte. Dar n nopile acelea lungi, nelinitite, de singurtate, nu mai era chiar att de sigur. Copiii o chemar s vin n piscin, urlnd de bucurie cnd Poochie sri nuntru dup ea, dnd din labe cu un rnjet speriat pe mutra lui caraghioas. Jucau un joc aiurit de volei n ap, strignd i rznd, cnd sun telefonul. Bea iei din piscin ca s rspund. Nick? spuse ea zmbind. De unde-ai tiut c sunt eu? E simplu. Nimeni altcineva nu sun. Cel puin, nu la ora asta. Vii aici la cin? O s fiu acolo pe la apte. Putem lua cina singuri disear? Vreau s zic fr copii, am de vorbit cu tine?
234

- ELISABETH ADLER -

Sigur. Oricum, ei mnnc la ase. Sunt mori de foame pn la ora aia. Dar despre ce vrei s-mi vorbeti? L-am gsit, Bea. Seiful din banc al guvernantei Beale. Noi am avut dreptate. Erau i alte documente. Le aduc cu mine. Vreau s le citeti. Cnd puse jos telefonul, Bea se gndi c vocea lui sunase cam prevestitoare de rele, dei linitit, deloc triumftoare pentru ce gsise. Se ntreb oare ce nu era n regul. *** Cnd sosi Nick, copiii se repezir la el, rugndu-l s mearg la o plimbare cu bicicleta sau cu patinele cu rotile, pe terase, sau s alerge jos la mare cu ei. Hai s mergem la pescuit, strig Scotty. Nu, hai cu bicicletele pn n vrful dealului i apoi n jos, ip i mai tare Julie. Nu azi, copii! Nick i rscoli prul lui Scotty iar pe Julie o mbria ca un urs i apoi i goni cu afeciune din camer. Am de discutat azi ceva cu Bea. Ei fugir s vorbeasc la buctrie cu Jacinta. Nick se uit la Bea. N-a fost uor s pun mna pe asta, spuse el, scond din serviet cteva plicuri mari, cafenii. Cred c am umblat pe la cincizeci de bnci, pretinznd c am greit, de fiecare dat, cnd se uitau bnuitor la mine, pentru c acea cheie nu le aparinea. Rdeam prostete i le spuneam: Zpcit btrn ce sunt, am attea din astea, tot mereu uit unde mi pun lucrurile. Bea zmbi: Pn la ultima. Pn am obinut, n cele din urm, ceea ce cutam. El puse hrtiile n faa ei. Asta e scrisoarea lui MarieAntoinette ctre fiul ei, Johnny. i pot s-i spun c e o lectur sfietoare. Bea se uit la el cu ndoial.
235

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Chiar crezi c trebuie s facem lucrul sta? Se simea de parc nclcau secretele unei femei moarte, chestiuni personale pe care ea poate nu dorise s le vad ali ochi. Bineneles c da. De dragul tu i al meu. Tu crezi c exist o legtur aici, undeva, cu trecutul tu. i vreau s rezolv acest mister, pentru cartea mea. Totul s-a ntmplat de mult, Bea. Nu facem niciun ru nimnui, citind astea. Bnuiesc c ai dreptate, fu ea de acord, dar cam speriat. Doar c, Nick, nu mai vreau s tiu despre trecutul meu. Hai s uitm de trecut. S-l lsm n pace. Sunt fericit aa cum sunt lucrurile acum. Nick i apuc mna linititor. Trebuie s ai o familie pe undeva, Bea. Rude care te caut, ntrebndu-se despre tine. Ai avut o via, nainte de asta, i trebuie s o gseti, chiar dac te hotrti s nu te mai ntorci la ea. Ai o rspundere fa de tine i de familia ta. Bea oft, cnd ncepu s citeasc, silit, scrisoarea lui Marie-Antoinette Leconte. Ea tia c el avea dreptate. *** Iubitul meu fiu, Jean, Este dorina mea cea mai scump s nu citeti niciodat aceast scrisoare, pentru c, n acest caz nseamn c nu o s te cunosc, i n-am s fiu acolo, s-mi in copilul n brae, s te privesc crescnd, s-i numr aniversrile i s te ajut s urci calea stncoas a vieii. Dar dac nu pot fi acolo, atunci, cnd vei fi destul de mare, vreau s tii adevrul, despre mine i despre tatl tu, Archer Kane. Mai nti, am s-i spun despre mine, ca s o cunoti pe mama ta ceva mai bine. Brfele i vor spune c nu am fost o femeie drgu. Cunosc numele pe care mi-l ddeau n btaie de joc la clibataire i dei pretindeam totdeauna c nu-mi pas, eram rnit. Doream s fiu drgu i elegant, ca frumuseile pe care le vedeam la
236

- ELISABETH ADLER -

restaurante, cazinouri i n cafenele, dar acestea nici mcar nu-mi vorbeau vreodat. Cum s-i explic, pe dinuntru m simeam frumoas. Dar pentru ei, eram femeia obinuit, bogat, care nu aparinea niciodat de lumea lor. i m simeam singur. Archer Kane a neles singurtatea mea. Era un brbat frumos, tot att de blond i de auriu pe ct eram eu de brun i palid. Mi se prea ca un tnr zeu grec, mie, singuratica la clibataire. El era un brbat care se simea n largul lui n atmosfera nou de laissez-faire de pe Riviera; ducea o via uoar care i convenea; multe femei uoare, butur i bani. Dar, dei tiam c exist tot atia cuttori de averi n goan dup femei, pe cte femei erau care i cutau un iubit; s prinzi o femeie bogat i frumoas era adesea greu. Aceste femei erau mai vrstnice i nelepte i recunoteau un vntor de avere, cnd vedeau unul. Pentru ele, o legtur amoroas nsemna distracie, cteva cadouri, puin pasiune i apoi, altul. Eu l-am remarcat, bineneles. Cum se putea altfel? Era frumosul tnr american, totdeauna n centrul mulimii care lua masa de prnz pe teras la Hotel de Paris, sau n cafenele sau la cazinouri. L-am vzut urmrindu-m, i prindeam uneori privirea i mi zmbea totdeauna politicos, nclinnd din cap, recunoscndu-mi prezena. tiu acum c m vna i c eram deja nsemnat ca victim a lui. El avea douzeci i apte de ani iar eu patruzeci i unu. Nu m simeam bine n mijlocul oamenilor, eram timid i greoaie. El era frumos i se nvrtea n diverse grupuri i se zicea c are o ferm mare de animale n Hawaii. tiam totul despre el, dar nu-l cunoscusem pe el sau pe vreuna din cunotinele lui, pn ce nu mi-a vorbit n ziua aceea. Stteam la o mas de cafenea, la Cannes, singur, ca ntotdeauna. Purtam o plrie cu boruri mari, ca s-mi feresc faa de soare, dar i ca s-mi ascund figura obinuit. Cum s te fac s m nelegi ct de ruinat
237

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

eram de felul cum artam? Riviera era plin de oameni frumoi, toi att de tineri, subiri, ic, purtnd noua mod care pe mine arta greoaie i stupid. mi amintesc c m ntrebam cum de Archer m recunoscuse mcar, att eram de ascuns sub plria mea mare, dar, mrturisesc c eram bucuroas c m recunoscuse. Mai mult, am fost emoionat cnd s-a recomandat i m-a ntrebat dac putea s stea cu mine puin. Am but limonad, n timp ce el mi-a vorbit despre ferma lui, sporovind sociabil. Am remarcat c lumea se uit la noi i eu am roit de mndrie c m alesese pe mine s-mi acorde atenie. Cred c a tiut, de cum am roit, c eram a lui; totui, mi-a fcut o curte asidu. M-a invitat la cine n cele mai bune hoteluri, la prnzuri pe plaj i la dans la Hotel de Paris. Dei aveam deja Rolls-ul argintiu, m-a ncurajat s cumpr ultimul automobil, un Bugatti rou, decapotabil, cu un interior de piele gri porumbei, i tiam c l invidiau toi cnd l conduceam. M nsoea la magazinele i saloanele de mod n care fusesem totdeauna prea timid ca s intru, speriat c-i vor bate joc de silueta mea solid, cu pieptul plin, pentru c toate celelalte femei erau subiri ca trestia i fr piept, cum era modern. M-a dus s-mi fac prul n stilul cel nou, m-a ncurajat s ncerc farduri, masaje, parfum. Archer Kane m-a fcut s m simt bine cu mine, pentru prima dat n viaa mea. El tia cum s seduc o femeie. Era fermector, sociabil, frumos. Cavalerul perfect. Cteva sptmni mai trziu, cnd ne-am cstorit, s-a strnit un scandal ce a inut nou zile. tiam ce spuneau brfele c era un alt vntor de avere care a avut noroc, dar cu ce pre, cci Dumnezeu tie c la clibataire e de mult timp pe aici, dar nu-mi psa, eu eram ndrgostit i credeam c el m iubete. Eram pregtit s fiu fericit oriunde cu el, chiar i pe insula primitiv unde m-a dus. i chiar atunci cnd am vzut c faimoasa ferm nu era dect cteva pogoane
238

- ELISABETH ADLER -

slbticite. Dar asta urma s fie noua mea cas, noua mea via, cu soul meu frumos care m adora, aa c i-am dat de bunvoie bani ca s mai cumpere teren i vite i s extind cabana din Kalani. i, de asemeni, fr tirea mea pe atunci, s-i astmpere dorinele masculine la Honolulu. Iar cnd am aflat i l-am confruntat mi-a zis, cu cruzime, c asta e din cauz c o gsea pe soia lui btrn i urt i neatrgtoare. Ochii lui albatri, care se uitaser cndva cu adoraie la mine, acum m mprocau cu dispre; mngierile au devenit lovituri crude i, curnd, mi-am dat seama c, atunci cnd era drgu cu mine, era doar pentru c voia bani. Apoi am descoperit c eram nsrcinat. Era ca o minune pentru mine, femeie la patruzeci i unu de ani, s am primul copil, i asta mi-a adus prima fericire pe care am simit-o, de cnd venisem la Kalani. Nu i-am spus lui Archer, ci am ateptat s vd ce se mai ntmpl. El a venit la mine, n cele din urm, cu nite documente legale pe care voia s le semnez. Mi-a spus c acestea mi ddeau o parte egal din ferma lui, dar eu am vzut c de fapt i ddeau lui controlul asupra averii mele. Am refuzat s le semnez i, n cele din urm, am fost obligat s fac fa adevrului. Bolnav, deziluzionat i ngreunat de sarcin, l-am prsit. M-am ntors aici, n vechiul meu cmin, la vila Mimosa, pe care dragul meu tat a construit-o pentru mine, cnd eram nc mica lui prines, cu mult timp n urm, cnd nc mai credeam pentru c mi-o spunea att de des c eram o fat drgu i c lumea era a mea. Construise colivia de psrele, din argint, ca s aud totdeauna sunetul psrelelor cnttoare pe care le iubeam, precum i grota de pe deal, cu priaul i fntnile, ca s aud susurul apei. i a umplut grdinile perfecte cu mimozele mele favorite, al cror parfum marca ziua mea de natere, n fiecare primvar. Era cminul meu, iar acum devenise refugiul meu. mi voi nate copilul
239

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

acolo i l voi crete n pace i siguran. Nu mai voiam s-l vd niciodat pe Archer Kane. Apoi, brusc, el a sosit. Mi-a zis c, din cauza mea, era foarte dator i va fi obligat s-i ipotecheze terenurile. Era gata s piard totul vitele, ferma, chiar i insula dac nu-i ddeam bani. El a promis c pleac, aa c i-am dat, dar deja era vizibil c eram nsrcinat. Mi-a spus c a decis s rmn cu mine n cele din urm. Voia s fie cu mine, s m ajute. n fond, a spus el, era i copilul lui. Mi-e ruine s mrturisesc c, la nceput, o parte din mine voia s-l cread. Dar, nu-mi puteam permite s am ncredere n el. Nu voiam s am de-a face cu el, dar era soul meu i nu puteam face nimic. Am refuzat s-l las s se apropie de mine, nu voiam s ies cu ei, dei ncerca s m conving, pentru c, dup cum tiu acum, voia s aprem mpreun ca perechea fericit. La vila Mimosa era totdeauna un domn perfect, tnrul so adorator fa de soia sa mai n vrst, nsrcinat. El i-a jucat bine crile, nu s-a uitat niciodat la o alt femeie, n tot acest timp. i apoi, te-ai nscut tu, dragul meu fiu. Ari att de mic i fragil, cum dormi acolo n couleul pe care l-am aranjat eu nsmi, cumprnd voalul moale i dantela i panglicile ca s-l fac frumos pentru tine. Te-am dorit att de mult, iar acum eti aici. i te iubesc cu devotamentul unei mame. N-a fost o natere uoar, amintete-i c eram mai n vrst i destul de bolnav. Tatl tu a venit s te vad, a doua zi. S-a uitat la tine, n coule, i eu mi-am permis s m gndesc, un moment trector, c poate i va iubi fiul i c exist o speran s fim fericii. Dar apoi am vzut pe faa lui c nu simte nimic pentru tine. A spus c nici mcar nu ari ca el. Erai un Leconte, nu un Kane. Iar acum, fiul meu, n timp ce scriu scrisoarea, ai o sptmn. Azi cred c mi-ai zmbit, dei guvernanta Beale a spus c nc nu era un zmbet adevrat. Tu nsemni totul pentru mine i Archer tie asta. Aici plutete ceva n aer, o ncordare cuprinde casa, dei el joac n
240

- ELISABETH ADLER -

continuare rolul soului fermector. Nu am ncredere n el, iar sptmna viitoare, cnd voi fi mai n putere i voi putea s cobor, vreau s-l confrunt. i voi spune c intenionez s divorez pe baza numeroaselor lui adultere. i vor spune c nu va mai primi niciun ban de la mine. i c tu, dragul meu biat, vei moteni totul. Acesta este motivul pentru care i scriu aceast scrisoare, pe care sper c guvernanta Beale nu va trebui s i-o dea, niciodat. Archer e un brbat periculos. E nendurtor i neiubitor. Vreau s nelegi c dac mi se ntmpl ceva ru, indiferent ce pretinde sau spune el, nu va fi fost un accident. Nici nu m voi sinucide vreodat. Tu eti prea important pentru mine, ca s fac aa ceva. Sper, tot sper mereu, dragul meu fiu, c voi fi aici, s te vd crescnd i s mpart cu tine viaa ta. i vreau s tii c te iubesc. Mama ta devotat. *** Deci, Strinul chiar a ucis-o, spuse Bea uitndu-se ocat la Nick. i a scpat basma curat, spuse Nick. Mcar acum i tim numele, Archer Kane. Totui, s-a ntmplat cu prea mult vreme n urm pentru pedeaps. Apoi, umblnd prin celelalte hrtii, zise: Pe astea vreau s le citeti mai trziu. Sunt scrise de Johnny Leconte. E povestea lui, n care relateaz ce s-a ntmplat. Ezit o clip. M-am gndit c preferi s citeti cnd vei fi singur, fr s fii sustras de copii, de cini i de papagali, de cin. Puse hrtiile napoi n plic i o lu de mn. Hai s lum copiii la o plimbare, spuse el zmbind, ncercnd s o nveseleasc. S le lum o ngheat. ngheat. Copiii intrar valvrtej pe u i Bea rse. Trebuie s avei antene invizibile ndreptate spre cuvinte ca ngheat i cartofi prfii i Nintendo
241

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Poate i Poochie s vin? ntreb Julie. Sigur c poate. Bea se uit la ei, mbrcai n bluze de bumbac i orturi, cu noua strlucire de bucurie pe fee, i i pru ru pentru Marie-Antoinette Leconte care nu a avut ansa s-i dea fiului ei Johnny un cine i s-l duc la o ngheat. tii ce? spuse Nick cu un zmbet. Eti o mam grozav. Bea se uit la el, la faa lui aproape frumoas, la ochii lui cenuii, nostimi, care aveau totdeauna o urm de zmbet i la trupul lui subire, bine fcut. Nick participase la toate problemele ei n legtur cu trecutul ei misterios, mprise cu ea durerea n legtur cu moartea lui Millie i o ajutase n privina copiilor. Prietenia lor se adncise i i ddea seama c era un alt motiv pentru care voia ca ea s descopere adevrul despre trecut. Avea nevoie s tie dac era i altcineva n viaa ei, un iubit, sau un so, cineva care avea importan pentru persoana care fusese ea nainte. Ea zmbi, cnd l srut. Asta e ca s-i mulumesc pentru tot, zise ea, n timp ce el o nconjura cu braul. Hei, fr pupturi, url Scotty din u i ei se ntoarser, rznd, alergnd dup el pe treptele de marmur, acolo unde micul Johnny a avut ntlnirea lui fatal cu tatl lui, cu att de muli ani n urm.

242

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 25
Phyl deschise pachetul care fusese livrat prin societatea special Brinks i se uit fix la coninut, uluit. Era un irag de perle de mrimea oului de bibilic, cu o nchiztoare cu un diamant mare, o pereche de cercei cu perl i diamant lacrim i un inel asortat cu acetia. Cartea de vizit, scris de mna lui Millie, glsuia: Ca s-i aminteti de mine. inu cartea de vizit pe obraz, zmbind, gndindu-se la Millie, strlucitoare n roz ocant i cu aceste perle, anul trecut, la Oper. Cum ar fi putut s-o uite? Sun telefonul i ea rspunse absent. Trebuie s te vd, spuse Brad. Vocea lui suna ncordat, iar ea i muc buza, ezitnd. Brad, cred c e mai bine s nu ne mai vedem, spuse n cele din urm. Te rog, Phyl. Te rog. Nu se poate termina aa din cauza unei certe prosteti. Cel puin, hai s discutm. Dmi o ans s-mi cer iertare. Unde eti? Aici, n San Francisco. La hotelul Fairmont. Phyl dezbtu cu ea nsi. tia c fusese mai mult dect o ceart prosteasc, dar nc mai simea acea veche atracie. Brad fusese att de atractiv, poate c n fond era puin prea dur fa de el. Ea oft cnd se zri n oglind. Arta ca o epav, dup noaptea petrecut la nunt cu Mahoney i colegii si. Dar bnuia c Brad avea dreptate, i datora o ans de a se explica. i acord o or, spuse ea. E mai bine s vii aici. tiu unde locuieti. Am s fiu acolo. Prea ncntat. Phyl zmbi, n timp ce fcea du, amintindu-i de Mahoney i de nunt. Trecuser ani de cnd nu mai avusese acest gen de distracie fr griji, fr legturi, fr responsabiliti. Doar oameni simpatici, care se amuz. Cumva, a ajutat-o s vad problemele ei cu Brad la
243

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

proporii reale. Acum putea s le fac fa, se gndi ea ncreztoare. Se mbrc repede n pantaloni negri i o cma alb de bumbac, ncingndu-se cu acel cordon argintiu i turcoaz din Santa Fe. i perie prul spre spate i l strnse n coc, i aplic obinuitul ei ruj rou i apoi, n amintirea lui Millie, i puse perlele extravagante. Umbl prin camer cu nervozitate, ateptndu-l pe Brad i i-ar fi dorit s fi avut pisica s-i in companie, dar aceasta era tot la Mahoney. Avea s-l sune mai trziu i va aranja s o ia. i amintea cum dansase slow cu Mahoney, cu o sear nainte, cnd auzi sunnd la u. Cnd deschise Brad inea un bra de cale. Pentru tine, spuse el spit. Ea i zmbi btioas. Tu nu eti un brbat care face lucrurile pe jumtate, nu-i aa, Brad? zise ea lund uriaul buchet de flori i ducndu-l la buctrie. El se uit n jur, curios. Deci, asta-i vizuina ta, spuse el. M ntrebam cum arat. i? Ea sttu n faa lui, cu braele strnse la piept, defensiv. E exact ca tine. Rece, inteligent, cultivat. i frumoas. Mulumesc. Ea l urmri cum i cerceteaz cminul. Era n blugi, cu o cma albastr, de lucru. Cu bronzul lui de om trit n aer liber, arta la fel de nepotrivit n apartamentul ei strlucitor, de ora, ca i un cal de ras la o expoziie local de cai. Azi ari ca un cowboy, zise ea. n fond, asta i sunt, rspunse el, studiind picturile. Un fermier. i eti mndru de asta. Poate prea mndru, Brad. Ce vrei s spui? Arta uimit cu adevrat. Nu am dreptul s fiu mndru de familia mea i de realizrile ei?
244

- ELISABETH ADLER -

Phyl se gndi la asta; n fond, oare nu toate marile averi ale Americii au fost fcute de nite baroni hoi i nu erau ei oare acum legende americane? Bnuiesc c ai dreptate, recunoscu ea. ntr-un fel. mi place tabloul sta, spuse el stnd n faa unei mici picturi n ulei, de David Oxitoby, cu o pajite verde englezeasc i un gard viu frumos tuns. i sta. Se uit la un tablou n tempera, de Tindle, cu un scaun de lemn aflat lng o fereastr deschis, cu perdeaua de muslin umflat de briz. Avea un aspect ters, parc din alt lume i era unul dintre tablourile ei favorite. El se ntoarse cu faa spre ea. Nu sunt obinuit s o spun, mi pare ru, zise el ncet. mi vine foarte greu. Ea se uit la el fr s zic nimic. Vrei s vin n genunchi la tine? ntreb el. Florile nu au fost de ajuns? Florile sunt frumoase, Brad. A fost un gnd frumos. Dar te atepi cu adevrat s te iert pentru felul n care teai purtat, fr s-i ceri scuze? Ai dreptate. A fost de neiertat. O apuc de umeri i o trase spre el. Adevrul este, Phyl, c am fcut-o pentru c sunt ndrgostit de tine. Sunt att de al naibii de nebun dup tine, nct nu pot suporta ideea s te ia cineva de lng mine. Dar nimeni nu m lua de lng tine. A fost un telefon urgent de la un prieten A fost acelai prieten cu care ai ieit asear? Ea se retrase, uitndu-se la el cu uimire. De unde tii tu, cu cine am fost asear? exclam ea furioas. Te-am sunat ore-n ir i nu erai aici. Am ghicit doar c ai fost cu altcineva. Nu e treaba ta afurisit, cu cine am fost, Brad Kane. Nu mai este. Nu spune asta. Te rog. Ah, Brad, spuse ea obosit, totul a fost att de frumos, att de deosebit.
245

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Poate fi din nou. El o prinse n brae, innd-o att de aproape, nct ea i simea muchii pieptului tari pe snii ei i lungimea trupului lui puternic, dur, lipit de al ei. mi pare ru, Phyl. Cu adevrat mi pare ru. Prea disperat. Iat, am spus-o. Acum, te rog, spune c m ieri. Ea se simi capitulnd sub vraja lui sexual. Sunt o femeie ocupat, spuse ea repede. Munca mea mi rpete cea mai mare parte a timpului. Am fost iresponsabil, distrndu-m cnd ar fi trebuit s lucrez. Trebuie s m ntorc la viaa mea proprie, Brad. Nu m abandona. Era un ipt din inim i ea l recunoscu. Faa frumoas a lui Mahoney i veni brusc n minte. Trupul ei i aminti senzaia braelor lui n jurul ei, paii lor care se potriveau perfect n timp ce dansau slow. Mahoney glumeul, tachinatorul, prietenul bun. Mahoney, poliistul devotat, poetul, amatorul de oper. Bogatul, frumosul, prea mndrul Brad Kane, cu toate problemele lui i se prea cumva mai puin atrgtor. Scoase un oftat de uurare. Se eliberase n sfrit de vraja periculoas a lui Brad Kane. Dar, uitndu-se la faa lui disperat, tiu c trebuia s-l abandoneze cu blndee. i promit c am s te vd cnd am timp. Dar cu condiiile puse de mine. Am s iau orice pot obine, murmur el, firimiturile de pe farfuria ta, un srut pe tivul rochiei tale, o privire a ochilor ti ca pietrele preioase El depuse un srut pe fruntea ei i ea rse, amintindu-i ct se bucurase de el. Poate c pn la urm, va fi n regul, poate vor fi prieteni. n cazul sta, poi s m scoi la masa de prnz, spuse ea repede. Oriunde, zise el dornic, aerul ngrijorat disprndu-i. Pe Lun, pe Marte, pe Venus. La Il Fornaio, aici, dup col, spuse ea rznd cu el, fr voie. La o pizza. Mor de foame.
246

- ELISABETH ADLER -

Se aezar la o mas de lng fereastra lung. Dup ce comandar, Brad se uit la colierul ei i spuse cu rceal: Cine i-a dat perlele? Ea sesiz din nou, n vocea lui nota, avertizatoare de gelozie. Brad, astea mi le-a lsat prietena mea, cea la a crei nmormntare nu am fost. El se juc cu tacmurile, fr s se uite la ea. Probabil inea mult la tine, dac i-a lsat un asemenea colier scump. Millie mi-a lsat i cerceii i un inel, garnitur. Sunt cu adevrat prea elegante pentru a fi purtate ziua, dar am simit nevoia s-i port perlele. Cumva, m fac s m simt mai aproape de ea. mi amintesc de ultima dat cnd am vzut-o purtndu-le. A fost anul trecut, la Oper. Am vzut Carmen i Millie chiar se mbrcase ca pentru acest rol; n roz ocant, cu volane. Trebuie s valoreze o mic avere, insist Brad. Millie era o femeie foarte bogat, dei poate nu tot att de bogat ca tine, zise ea cu un zmbet tachinator. i nu era zgrcit cu banii ei. i rspndea n jur. Voia totdeauna s-i ajute pe alii i se lsa convins de orice poveste trist. De asta a luat-o pe pacienta mea ca secretar cea despre care i-am spus c i-a pierdut memoria. Oricum, Millie i-a lsat milioane prin testament, precum i doi copii orfani, de care trebuie s aib grij. Ea a zis c i oferea astfel fetei un viitor, dat fiind c nu are un trecut. i bnuiesc c a avut dreptate, pentru c Bea pare acum destul de fericit. Femeia pare s fi fost o adevrat filantroap prost ndrumat. A zice c fata asta a fost foarte norocoas, zise Brad brutal. Millie Fenwick nu era prost ndrumat, rspunse Phyl cu furie. Ea tia exact ce voia s fac i avea i mijloacele pentru asta. El i ridic ochii de la pizza, cu o privire brusc alert. Fenwick?
247

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Da, Millicent Fenwick. Am mai auzit recent numele sta. Probabil c ai citit despre ea n coloanele despre societate. Sau poate la anunuri mortuare. Oricum, ea a cumprat vila aia din sudul Franei i i-a dat-o lui Bea. Vila Mimosa. Vila Mimosa? Da. E un loc frumos, dei Bea este convins c are un trecut misterios. Oricum, acum e a ei i locuiete acolo, cu cei doi copii, Scott i Julie Fenwick, n vrst de nou i apte ani. Aa nct are minile ocupate. Ai spus c Bea era pacienta ta? Ce anume are? Brad lu o nghiitur de vin rou i se uit la ea, cu ochi albatri ferii. i-am spus, a avut un accident i i-a pierdut memoria. Nu-i mai amintete nimic despre asta. E un lucru dintre acelea, stranii. i, i va reveni vreodat memoria? Phyl oft cu regret. Cine tie? Eu sper, pentru ea. Eti prea implicat cu pacienii ti, spuse Brad cu oarecare tandree. i asumi toate problemele lor. Ea zmbi. Inclusiv pe ale tale. Te deranjeaz c-i vorbesc despre familia mea? Cred c, probabil, e foarte bine pentru tine. El se aplec peste mas i o apuc de mn. Phyl, vino napoi cu mine la Hawaii. Te rog, doar la sfrit de sptmn. Am nevoie de tine, acolo. Am nevoie s vorbesc cu tine. Era o disperare total n vocea lui. Panicat, ea se ntreb ce s-ar face el singur dac ea ar spune nu. Dar i aa, nu era drept s o pun pe ea n a-ceast situaie. Nu tiu dac pot ani attea de fcut Ea ezit. E uor, spuse el rugtor. Te duc eu nsumi cu avionul la Honolulu. Te rog, Phyl. Am nevoie de tine. O apuc de
248

- ELISABETH ADLER -

mn strns. N-am spus nimnui aceste vorbe n viaa mea, dar i le spun ie, acum. Vino cu mine, Phyl. i promit solemn c te aduc napoi la San Francisco, luni diminea. Cum putea ea s reziste la un asemenea strigt de ajutor. tia prea bine ce simi cnd eti singur. Ah n regul, dar fr legturi, spuse, spernd c fcea ce trebuie. Putea spune c lui Mahoney nu-i plcu asta cnd l sun s-i spun c se ntoarce n Hawaii la sfritul sptmnii urmtoare. Eti sigur n legtur cu asta? ntreb el cu ngrijorare. Dup tot ce mi-ai spus despre el? A spus c i-a schimbat caracterul, Mahoney. Ce pot face? Simt cu adevrat c are nevoie s vorbeasc i sta este singurul motiv pentru care m duc. Brad are nevoie de mine. Mahoney oft. Mie mi sun curios. M-am distrat att de bine asear, Franco, spuse ea moale. Eti un dansator grozav. sta e doar unul dintre talentele mele, replic el mbufnat, n-am ajuns s i le art i pe celelalte. Ea rse. S nu-mi spui c o s-i lipsesc. Cine naiba a spus c da? ntreb el zmbind. Apoi, serios, adug: Uite, Phyl, ai grij, vrei? Tipul sta mi se pare cam instabil. Nu te ngrijora. E la fel de sntos ca tine i ca mine, orice ar nsemna asta. Vrei s o mai ii pe Coco pentru mine? Am s te sun luni, cnd m ntorc. Sigur. Era gata s nchid, cnd se gndi la ceva. Doc, fcu el, ce main conduce domnul Hawaii? Un Porsche nou-trei-opt. Negru. De ce vrei s tii? M ntrebam. Bravo, bravo, i zise n sinea lui, ndreptndu-se prin hol spre automatul de cafea, presimirea s-a adeverit, domnul
249

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Hawaii o spiona asear. i aminti cum Phyl se sprijinise cu afeciune de el, cnd au urcat treptele cldirii, i c el i pusese braul n jurul ei, srutnd-o. Fluier nelinitit la gndul geloziei iraionale a domnului Hawaii. El spera c Phyl tia ce face. i poate, ntre timp, el va face o mic cercetare linitit despre domnul Brad Kane.

250

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 26
Copiii erau mbrcai i n pat. Nu se mai auzea niciun zgomot din partea lor, de o jumtate de or i Bea presupuse, la fel de recunosctoare ca orice mam natural, c, n sfrit, dormeau. Era ora zece i era singur. Acoperi colivia papagalului cu un ervet, ascultnd critul acestuia cnd se instala, somnoros, pe scria lui. Ea lu apoi cu ea, la buctrie, plicul prevestitor de rele ce cuprindea secretele familiei Leconte, i pregti o ceac de ceai i se aez la masa mare, de pin. Se uit la plic. Din anumite motive, nu voia s cunoasc rspunsurile pe care le coninea. Poochie plesci zgomotos n farfuria lui, apoi se ls jos, la picioarele ei. Ceasul din buctrie ticia minutele. Briza blnd de noapte se filtra prin fereastra deschis i, undeva n deprtare, ea auzi sunetul slab, dulce, al cntecului de psrele. S fie oare o mierl? se ntreb ea. Sau poate o privighetoare? Ascult sunetele obinuite ale nopii de var, greierii i broatele, n timp ce vila se instala mai adnc n propria ei tcere. Cnd nu mai putu s amne, scoase foile de hrtie din plic. Fuseser scrise chiar de Sean Leconte. Johnny cum i spunea guvernanta Beale. Fr voie, ncepu s citeasc. *** Scriu despre evenimente care mai bine ar fi uitate, dar le scriu doar pentru c mi-a cerut Flora Beale s o fac. Pentru posteritate zisese ea, referindu-se la viitori Leconte care vor veni s-i pretind motenirea. Pentru mine nu-mi mai pas, dar guvernanta Beale insist c este dreptul lor. Deoarece am douzeci i apte de ani i sunt necstorit, mi se pare o posibilitate ndeprtat, dar trebuie s recunosc c are dreptate. Astfel
251

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

nct, pentru ca presupuii mei viitori descendeni s cunoasc adevrul, am s fac aa cum mi cere ea. Am s ncep deci cu nceputul, care pentru mine nseamn vila Mimosa i guvernanta Beale. *** Bea se cutremur de presimire. Era ca i nainte. tia c auzise aceast poveste n capul ei, cineva i-o povestise, att de viu nct prea gravat acolo. Avea nevoie doar de cuvintele lui Johnny Leconte ca s-i deschid memoria. *** Cnd eti copil, nu-i aminteti totdeauna de feele oamenilor ci de cum vorbesc, sau cum merg, sau de mirosul lor. Guvernanta Beale a fost prima persoan pe care am cunoscut-o cu adevrat, prima femeie pe care am iubit-o vreodat. Era mama i prietena mea, ajutoarea i paznica mea, toate ntr-o singur persoan. i mirosul proaspt, apretat, al orului ei alb este prima mea amintire. Era mrunt i rotund, cu un spate drept, i mi amintesc c m uitam cum se pregtea pentru plimbarea noastr zilnic. Iarna i punea plria de fetru albastru, iar vara, de pai pal, i spunea cu solemnitate: ine minte, Johnny, o doamn poart totdeauna plrie. Apoi o fixa bine cu un ac nspimnttor de ascuit, de oel, cu o bil albastr, de sticl, la capt. Eu m ateptam ca ea s urle, pentru c i-l nfipsese n cap, dar guvernanta era specialist i lucrul sta nu s-a ntmplat niciodat. Vara, purta pantofi solizi, cu ireturi, cu tocuri cu bun sim. Avea o past cretoas ca s-i menin albi i, uneori, m lsa s o ajut s-i curee. mi amintesc c, atunci cnd pantofii se uscau, acetia aruncau mici bucele de praf alb la fiecare pas pe care-l fcea.
252

- ELISABETH ADLER -

Presupun c avea ceva peste cincizeci de ani, pe atunci, dar mie mi se prea fr vrst. Bineneles, nu prea aveam cu ce s o compar, n afar de cameriste, iar ele mi se preau mai aproape de vrsta mea dect de a ei. Era o femeie cu o fa dulce, dar putea fi foarte distant cnd ieeam la plimbare cu maina, cu Rolls-ul nostru mare, argintiu, salutnd din cap oamenii simpli de pe Croisette sau de pe Promenade des Anglais. Bnuiesc c ea nu recunotea niciodat pe nimeni, pentru c era att de mioap nct nu vedea nici la jumtate de metru distan de nas i refuza s poarte ochelarii pe strad. Ce creaturi misterioase sunt femeile! Chiar i guvernanta Beale avea vanitile ei. Dar era englezoaic pn n mduva oaselor i nu lsa s se coboare standardele. Eu eram mbrcat ca un prin, n mtase i dantel. Nu permitea niciun fel de animale de team c ar putea avea purici i ar rspndi microbi. Aa c lnosul meu Fido, alb cu negru, era pretinsul meu cine i mi amintesc i acum cum l iubeam i cum am jelit mai trziu pierderea lui. mi amintesc camera de joac, balansoarul vechi Windsor al guvernantei, totdeauna aezat ferm n faa focului, iarna, pentru c, atunci cnd sufla mistralul, ea se plngea c frigul i intr n oase. i ochelarii ei mici, rotunzi, cu ram de baga, marcnd totdeauna pagina deschis a crii pe care o citea. mi amintesc mirosul pinii prjite, pe care o fceam pe crbunii din foc, ce strluceau roietici, i ceaiul cu miere i prjiturile cu ghimber. Pentru un copil francez, era o cretere foarte englezeasc, dar eu nu cunoteam ali copii, aa c nu tiam c-mi lipsete ceva. Eram fericit la vila Mimosa, cu guvernanta Beale, cu cinele meu de jucrie, Fido, i cu grdinarii care m nvau totul despre plante, cu papagalii i canarii din coliviile de argint. Nu voiam nimic altceva. Lumea mea era complet. Pn n ziua n care tatl meu s-a ntors i m-a trimis n exil, la Kalani.
253

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Era un brbat care te speria dei acum neleg c era frumos, de o frumusee aspr. Iar eu eram un copil plpnd care l dezamgeam, mic i slab i palid ca o lumnare din cear de albine. Nu aveam idee ce nseamn un tat dat fiindc nu avusesem unul. Nici mcar nu ntlnisem vreunul. Dar tiam, dup vocea ngrozit a guvernantei i cea aspr a lui, c rentoarcerea lui nu era un eveniment binevenit. Am fost chiar uurat cnd nu l-am prea vzut n cursul lungii noastre cltorii spre Kalani i eu am considerat voiajul o treab fascinant i cu mult mai interesant dect zilele mereu la fel ale vieii la vila Mimosa. Nu tiam ct de mult voi dori mai trziu acea rutin zilnic, sigur. Cnd guvernantei i s-a fcut ru pe vapor, n mijlocul Atlanticului, m-am nvrtit singur prin marele transatlantic. Eram ntr-o cabin nbuitoare, ct o gaur de mic, la ultimul nivel, plin de aburi de la buctrie. Nici nu tiam c tatl meu era la bord. Nu l-am vzut niciodat i nici el n-a venit niciodat, din camera lui elegant de clasa nti, s se intereseze de micul lui fiu pe care i exilase n burta vaporului. Dar m bucuram de libertatea mea i mi-am fcut muli prieteni noi printre marinari, lucru pe care nu-l mai fcusem nainte. Mrturisesc c m distram i m-am gndit c, dac asta era viaa cu un tat, atunci nu era ru. Stnd pe puntea inferioar, inndu-m de mna guvernantei, m-am uitat la faimosul orizont al New Yorkului i apoi aproape fr s-mi dau seama, m-am trezit ntr-un uria tren cu aburi, ndreptndu-ne spre vest, spre San Francisco, dar putea fi tot att de bine i Timbuktu pe cte tiam eu despre lume i geografie. La nceput, cltoria cu trenul a fost frumoas. La Chicago ne-am schimbat n alt monstru cu aburi, i tatl meu a disprut n compartimentul lui elegant, confortabil, particular, n timp ce eu am petrecut multe ore alergnd n sus i n jos pe coridoare lungi, ce se cltinau i am provocat diverse necazuri, dup cum spunea guvernanta. Dar era o cltorie lung i plictisitoare, fr vagoane de
254

- ELISABETH ADLER -

dormit pentru noi, aa c ea voia ca eu s-mi cheltuiesc energia, ca s pot dormi, ntins pe scaunul tare de plu. Eram scrbii de trenul acela, cnd am ajuns la San Francisco i am mers cu maina la un hotel mare. mi amintesc c m-am uitat n sus, la strinul blond, tcut, care i zicea tatl meu i mi schimbase att de drastic viaa, iar el ne privea cu dispre de pe trotuar. Stai n main, ne-a comandat el cu tonul pe care-l foloseam cu Fido, cnd era ru. O s luai imediat vaporul spre Honolulu. i aa am fost expediai la docuri, la vasul cu motor Hyperion II. Chiar i un copil ca mine putea vedea c vasul sta cunoscuse vremuri mai bune. Petele de vopsea abia se mai ineau, ca nite cruste, de corpul ruginit al vasului, i brbai mruni, boi, cu aspect strin, pe care guvernanta i numea orientali, miunau peste tot, pregtindu-se de plecare. Chinezi pgni, mi opti guvernanta la ureche, cnd am urcat pasarela, de parc mergeam la pieire. Nu tiam ce voia s spun, dar inima mi se strnse la tonul ei prevestitor de rele. I-am apucat mna, uitndu-m pierdut la ei. Temerile ei erau, bineneles, fr temei, dei ea a refuzat s mnnce mncarea lor pgn, iar eu am mncat doar orez fiert, simplu. Dup o zi sau dou de cltorie, era aproape s ne scufundm, ntr-o furtun. Eu nu mai vzusem asemenea valuri pe Mediterana, uriae, sticloase i verzi, alergnd spre noi i aruncnd ap ngheat n cabina noastr mizerabil, pn ce totul fu splat. A fost o uurare, cnd am ajuns n siguran n portul Honolulu. Aproape imediat am plecat din nou, n alt vas ruginit, de data asta spre Mavi. mi amintesc c m uitam napoi, la malul plin de activitate din Honolulu i la lungul ir de vaikiki albi, dorind s pot rmne, dar n-a fost s fie. Dou zile mai trziu, cnd am ajuns la Mavi, era o mic barc cu motor care atepta s ne ia la destinaia noastr final: Kalani.
255

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ntinderea de ap ntre Mavi i Kalani era verde, lucioas, vluroas, i mpingea mica barc n sus, ntr-o parte i n jos, n cealalt, cu o micare ce-i ntorcea stomacul. Spatele guvernantei era foarte drept i inea n sus o umbrel neagr, ca s se fereasc de soare. Faa ei era la fel de galben ca i plria ei de pai, dar avea o privire hotrt n ochi. N-o s ne fie grea mi spuse ea cu fermitate, strngnd din dini, iar eu am aprobat din cap pentru c, de fapt, nu-mi era ru. M bucuram de plimbarea cu barca. Forma strncoas a insulei Kalani apru la orizont, iar cnd ne-am apropiat, am vzut cocotierii nali i vegetaia ncurcat de jungl mrginind fia de nisip alb. mi aminteam de programul zilnic de la vila Mimosa i de zilele lipsite de evenimente i m gndeam la Kalani c arat diferit, emoionant. M-am gndit c, poate, brbatul acela care era tatl meu m atepta acolo s-mi arate noul meu cmin. M-am uitat dornic la insul, strngndu-l la piept pe Fido. n timp ce barca cu motor, cu acel chinez tcut la crm, se apropia, vntul aduse parfumul insulei: aromat, bogat, neptor. Cu totul diferit de parfumul proaspt curat de rozmarin al Rivierei. Guvernanta mi apuc, strns, mna n mna ei. ine minte, cminul tu este vila Mimosa, spuse ea cu tristee. S nu uii asta, Johnny. i, ntr-o bun zi, ai s te duci din nou acas. Eu eram un copil asculttor, i m-am uitat solemn la ea, sigilnd aceste amintiri n mintea mea, pentru reconfortare n viitor. Brusc, m-am molipsit de temerile ei. Ne apropiam de necunoscut. Roag-te, stpne Johnny, roag-te pentru noi opti ea cnd alunecarm mal aproape. Mi-am strns ochii mpotriva soarelui-apune i am vzut un mic doc de lemn, decolorat de soare. Iar pe el, cu apa picurnd, cu prul blond, netezit spre spate pe capul frumos format, cu oldurile nfurate ntr-o bucat de
256

- ELISABETH ADLER -

pnz care se lipea de el, ca o a doua piele, sttea un biat mai mare, ateptndu-ne. Faa guvernantei Beale se fcu roie de furie, cnd barca alunec de-a lungul docului Gol ca n ziua n care s-a nscut, sau aproape, ceea ce nu face nicio deosebire, exclam ea cu glas tare, uitndu-se urt la el. Nu i-e ruine, tinere. Biatul i arunc o privire dispreuitoare. Apoi se uit la mine. M-am nfiorat cnd ochii lui albatri, ngustai, s-au fixat asupra mea. Maxilarul lui arta furie, iar gura lui frumos format se transform ntr-un rnjet, cnd mi vzu hainele fine de mtase. O maimu! a exclamat el cu dispre. Nu eti dect o maimu mic, slab, mbrcat elegant. i, dup asta, aa am fost cunoscut pentru totdeauna pe insula Kalani. Maimua. Fratele meu vitreg, Jack, a fost acela care mi-a dat numele acesta i nu m-a lsat s uit c eu eram cea mai inferioar creatur a lui Dumnezeu de pe acest pmnt.

257

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 27
Phyl sttea sub un copac la umbr, lng piscin, la casa de la Diamond Head. Brad se comporta perfect. Atunci, de ce oare, se ntreba ea, simea o ncordare ntre ei? Se uit n jur, admirnd lene aleea cu flori de un rou regal, roz, parfumate, i pomul de aur, fr frunze, cu flori de un galben viu, care corespundeau cu numele lui. Natura nu fcea greeli, n Hawaii. Amesteca i potrivea culorile cu o abandonare tropical, pentru a crea o armonie cromatic pe care omul nu o putea atinge. l urmrea pe Brad, care nota, cu micri lungi, uoare, n piscina de un albastru-marin, care se ntindea pn la marginea stncii. Soarele scpta la orizontul albastru, iar servitorii chinezi, tcui, aezau deja masa pe teras, pentru cin. Era o scen de o frumusee perfect, pace i mulumire. Atunci, de ce se simea att de nelinitit, se ntreb ea din nou? Sosiser la Diamond Head cu o sear n urm i Brad se inuse de cuvnt: avusese grij de ea i nu ncercase s fac dragoste cu ea. Camera ei era plin de orhidee albe, cearafurile fine erau delicat parfumate cu levnic, iar baia ei era plin de spunuri i loiuni scumpe. O dusese la cin la Michel, un restaurant elegant, cu vedere la ocean, i i vorbise distractiv despre ferm, despre Paris i despre creterea cailor i nu-i pusese nicio ntrebare despre viaa ei. tia c el fcea un efort i ncepu s se relaxeze, bucurndu-se de compania lui. Dar fu bucuroas cnd i spuse un scurt noapte bun, la ua ei, i plec repede, fr s o srute. n toiul nopii, ea se trezise cu sentimentul neplcut c ceva nu era n regul. Apoi, vzu la fereastr silueta ntunecat a lui Brad i strlucirea igrii lui. l urmri n tcere, temndu-se s se mite. Dup un timp, el strivi igara i veni spre pat. Fr s se gndeasc, ea nchise ochii i rmase perfect nemicat, pretinznd c doarme,
258

- ELISABETH ADLER -

dar i aa putea simi privirea lui care o ardea. Apoi, l auzi gemnd. Se uit printre gene cnd el iei repede pe teras. Cinele alerg lng el i amndoi se pierdur n noapte. Ea se aez n pat, tremurnd de spaim. Se gndi s ncuie ua, dar i spuse c era ridicol. Brad nu voia s-i fac niciun ru. O iubea i o dorea i ea i refuza acest lucru. Iar Brad nu era un brbat obinuit s fie respins. Dimineaa, el pru nsorit i zmbitor i nu menion vizita secret n camera ei. El suger o excursie la craterul vulcanului sau o plimbare cu maina n jurul oraului. Tot ce vreau este s fii fericit, spusese clduros, iar ea putea jura c era sincer. Dar ea simea un element nou n legtura lor. Ea era n continuare atras de el, dar existau curente subterane care o fceau atent. Era sigur c acestea aveau legtur cu trecutul i cu copilria lui. Brad iei din piscin i veni spre ea, scuturndu-i apa de pe capul blond, dndu-i prul pe spate, zmbindu-i cu ochii duri, albatri, ai tatlui lui. Phyl se ntreb dac asemnarea era mai mult dect doar superficial. Vorbete-mi despre Jack, suger ea dup cin. Erau n camera de zi. Era o sear ntunecat, cu fulgere albastre argintii, care se aprindeau deasupra oceanului, urmate de cte un bubuit slab de tunet. Aerul nopii se mica ncet sub ventilatoarele de pe tavan, fluturndu-i prul lung i apsndu-i rcoros cmaa de ifon pe piept. O cantat de Bach se auzea ncet la stereo i se mai auzea un zgomot ndeprtat de valuri care se loveau de stnci, la baza lor. Ea i arunc sandalale i se ntinse pe canapeaua pal de in, uitndu-se la Brad. El se aplec n fa cu minile unite naintea lui. Ea gndi c nu mai vzuse un brbat att de frumos, dar era un gnd abstract, fr pasiune. Frumos nu era adjectivul potrivit pentru Brad. Era minunat, ca un animal perfect subire, cu muchi netezi, bronzat. Era un brbat n condiie fizic de vrf, i era de
259

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

asemeni un brbat cu un trecut tulburtor. i de aceea venise s-l ajute. Jack era la fel ca i Archer, spuse el. Pentru ei, zictoarea cum e tatl, aa-i i fiul era adevrat. Archer l-a nvat pe Jack despre via i c cel mai bun brbat ctig ntotdeauna. Indiferent ce ar trebui s fac pentru asta. Archer nu avea moral, i nici Jack. i asta te-a nvat Jack pe tine? ntreb cu grij Phyl. El rse. Eu sunt eu nsumi, doctor Phyl. Iar ceea ce sunt eu nu are legtur cu Archer sau co Jack. S nu crezi asta, replic ea cu rceal. Prinii i familiile sunt la rdcina majoritii problemelor psihologice, azi. Plnuieti atunci s m analizezi? Tonul lui deveni brusc, rece. Nu, n-am s te analizez, spuse ea blnd. Nu sunt aici n interes profesional, Brad. Sunt aici cas te ajut. n plus, sunt curioas n legtur cu familia ta. Nu adesea poi auzi din prima surs despre dezvoltarea unei dinastii ca a voastr. Nu erau ngeri, e adevrat. Ei au fcut doar ceea ce simeau c trebuie s fac. Lor, totul li se prea logic i desigur c aa i era. Altfel, nu ar fi existat azi ferma Kane. Iar singura persoan care ne-o putea lua, a devenit dumanul mortal al lui Jack. Jack avea nou ani, cnd tatl lui i-a spus c avea un frate vitreg. Archer nu menionase niciodat un alt fiu, pn atunci. Jack, pur i simplu, nu tiuse. Se slbtici de gelozie i furie. A zis c l va ucide pe fratele lui vitreg, dar Archer a rs. I-a zis cu indulgen: Nu nc, Jack. Nu nainte ca Johnny s mplineasc optsprezece ani i s-i capete motenirea. E o avere, tinere Jack. i nu face o greeal, c o s ai nevoie de averea asta. Jack a zis c s-a gndit toat noaptea la vorbele tatlui lui i i dduse seama c nu putea face nimic n legtur cu fratele lui vitreg. Soia franuzoaic a lui Archer murise
260

- ELISABETH ADLER -

i i lsase o grmad de bani, iar el i cheltuise. Acum era falit. Adevrat, o parte i cheltuise pe lucruri importante. Cumprase mii de pogoane de teren de ferm, pe Insula Mare, i cele mai bune rase de vite importate, cei mai buni cai. Cumprase casa din Diamond, extinsese cabana din Kalani i ncepuse s creasc armsari arabi de ras. El avea de asemeni patruzeci de servitori aici i alii la caban. A cumprat brci cu motor, un iaht de treizeci de metri i o mulime de maini. Ddea petreceri bogate i umplea piscina cu ampanie franuzeasc. Druia brri cu diamante femeilor frumoase i binevoitoare i ducea o via plin. Reputaia regelui Archer pentru viaa pe picior mare, cu femei slbatice, se ntinsese pn la San Francisco i mai departe. Jack vzuse totul: butura, femeile, stilul bogat de via. Archer nu se strduia s ascund ceva fa de el. Jack era un biat slbatic, trit n aer liber, cruia nu-i plcea nimic mai mult dect s clreasc alturi de paniolos, dar, la apte ani, tatl lui hotr s-l trimit la coal, la San Francisco. Trebuie s te civilizm, biete, i-a spus el. Dar nicio coal nu l-a putut ine mult timp pe Jack OHiggins Kane. Dup ce a fugit de cteva ori, Archer l-a adus din nou acas. Cum e tatl, aa-i i fiul, a spus el cu mndrie. Nu exist niciun institut destul de puternic s-l in pe loc pe fiul meu. Apoi l-a ntrebat pe Jack ce vrea de la via. Eu sunt ca tine, tat, a zis Jack. Vreau Kalani i ferma Kanoi. i, ntr-o bun zi, o s fie totul al meu. Brad i nl capul i i zmbi lui Phyl. Chiar i la acea vrst fraged, Jack i cunotea prioritile, dei a reuit s-i fac un fel de educaie, mai trziu. Au existat o serie de profesori nepotrivii aici, la Diamond Head, dar nu reueau niciodat s-i fac treaba iar, timp de civa ani, lui Jack i s-a permis s se zbenguie pe insula lui. Alteori, petrecea sptmni ntregi la ferm, trind alturi de paniolos i clrind pe lng turme cu ei.
261

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Jack fusese totdeauna regele castelului su pe Kalani. Era unicul fiu i motenitor al tatlui su. Nu avea o mam care s-l cicleasc, i pe nimeni care s-i spun ce s fac. Era un biat slbatic, turbulent, ncpnat, de nou ani, cnd a sosit fratele lui vitreg, ca s triasc mpreun cu ei pe insula lui. Probleme? ntreb zmbind Phyl. Brad ridic nepstor din umeri. Era doar o lupt copilreasc. Sigur, Jack l ura pe fratele lui vitreg. El era cel care i nclca drepturile. Jack era obinuit s aib autoritate total pe insula sa. Archer i-a zis s nu se ngrijoreze. I-a zis c biatul cellalt era cam slab de cap. Va sta pe insul. Nu va pune niciodat piciorul la Diamond Head sau n ferma din Honolulu. i aa s-a ntmplat. Desigur, lumea tia de el, dar cu anii, a fost uitat, iar cei care i aminteau ziceau: A, da, cred c mai era un fiu. Cam nebun. Archer Kane l-a inut la Kalani spre binele lui. Pe Phyl o trecu un-fior pe ira spinrii, ascultnd povestea crud. Se gndi c Archer Kane era un monstru. Ce s-a ntmplat cu biatul? ntreb ea. Ah, Jack spunea c era un copil caraghios, de cinci ani, mic de statur i slab i arta cumva uscat. El spunea c arta exact ca o maimu. i aa l i striga. Brad rse, bucurndu-se de glum. Jack povestea c Maimua i fcuse viaa un iad civa ani, apoi au aprut nite tulburri pe insul, iar copilul a disprut, pur i simplu. Nimeni n-a tiut unde. Ei s-au gndit c poate a plecat cu o barc i s-a necat n furtun. Ca i Lahilahi, spuse Phyl ocat. Asta e o legtur ridicol, spuse Brad cu furie. Biatul a fcut o prostie. Pacificul e un ocean mare i trdtor. Ar fi trebuit s tie asta. Dar dac nu s-a necat? Dar dac ar mai fi n via? Ce-ai face tu, Brad, dac el ar aprea brusc i ar pretinde jumtatea lui din ferma Kane?
262

- ELISABETH ADLER -

Vorbeti prostii, spuse Brad distant. N-o s reapar. Pot s te asigur de asta. De unde poi fi att de sigur? insist ea. Sunt cureni puternici n jurul insulei Kalani. Multe brci au pierit n apele astea. Cadavrele de obicei sunt mnate n mare. Dar Phyl se gndi c era ceva n ochii lui, o precauie, de parc ascundea ceva. El i turn paharul cu butura de sear, apoi se duse la fereastra, cu dobermanul credincios la clcie. Se uit la cerul furtunos i spuse indispus: S-a ntmplat cu atta timp n urm! Trecutul e trecut. Ce mai conteaz acum? Archer i Jack au fost ce-au fost. tiau ce voiau i i obineau. i tu tii ce vrei, Brad? ntreb Phyl, brusc curioas. Privirea lui ascuns o ntlni pe a ei. Da, zise el. Eu te vreau pe tine.

263

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 28
Cabana din Kalani era construit din lemn, ridicat pe stlpi deasupra solului, o barier mpotriva termitelor vorace, dup cum am aflat mai trziu. O teras de lemn, numit lanai, o nconjura, iar acoperiul era din frunze de palmier. Mie mi se prea ca o cas din poveti. Dar curnd a devenit scena celor mai rele comaruri ale mele. Fratele meu vitreg, Jack OHiggins Kane, avea nou ani i era mult mai mare i mai puternic dect mine. Era nalt i arta foarte bine, cu o coam de pr blond glbui i ochi albatri, duri, ca i ai tatlui lui. Era un atlet prin natur i tia s fac toate lucrurile pe care eu nu le nvasem niciodat. tia s noate ca o broasc estoas i s clreasc fr a. Putea s se caere n cel mai nalt palmier, ca o maimu, dup cum mi spunea el mie, aruncnd jos n mod deliberat, fructele tari ca fierul, exact acolo unde stteam eu, ca s trebuiasc s sar i s m feresc ca s nu fiu omort. tia s trag cu puca de vntoare i s inteasc i s doboare de pe un zid de la douzeci de metri o cutie de conserve. Umbla n picioarele goale prin insul, fr s dea peste pietrele din cale. Striga la servitori i acetia erau obligai s sar la chemarea lui. Jack obinea tot ce voia. Mi-a trebuit doar o zi i o noapte, ca s-mi dau seama c Jack Kane, fratele meu vitreg, era rivalul i dumanul meu de moarte. El m speria cu ipetele lui, cu dispreul i cu mndria lui. Dar o aveam pe guvernanta Beale i tiam c eram n siguran cu ea. Apoi, dup cteva zile, se ntoarse barca cu motor i odat cu ea, tatl meu, Archer Kane. Ne-am uitat cum vine la mal. Guvernanta i cu mine stteam puin mai departe de debarcader. Jack alerg pe lng noi. El opia fcnd semne cu mna. Apoi, sri n ap i l-am vzut notnd spre barc, lin ca o foc, pentru a-i ntlni tatl. Cnd barca ncetini, el se cr cu agilitate la bord. L-am vzut gesticulnd furios spre noi i
264

- ELISABETH ADLER -

stomacul mi s-a strns brusc de fric, pentru c tiam c-i spunea tatlui lui lucruri rele despre guvernant i despre mine. Barca ajunse la debarcader i Jack sri primul. l atept pe Archer, apoi amndoi trecur pe lng noi spre caban, fr mcar s se uite spre noi. Domnule Kane, strig guvernanta Beale dup ei cu suprare. Trebuie s v vorbesc despre condiiile de aici. Nu sunt potrivite pentru un copil. Tatl meu se ntoarse i se uit la noi i, pentru prima oar, am neles ce nseamn ochi reci. Ai lui m-au ngheat pe moment. Condiiile de aici sunt bune pentru cellalt fiu al meu, domnioar Beale, spuse el cu o voce la fel de ngheat. Nu vd niciun motiv s fac vreo schimbare. Se gndi un moment, apoi zise: O s stau de vorb cu dumneata n biroul meu, peste o jumtate de or. Guvernanta mi strnse mai tare mna cnd ne-am apropiat de biroul lui, la ora fixat. i puteam auzi respiraia grbit, ca totdeauna cnd era agitat, iar eu l ineam pe Fido la piept, dorind s m pot gndi la ceva ce s-i spun ca s o linitesc. De ce nu ne ducem noi, pur i simplu, acas? napoi, la vila Mimosa. Nu-mi place aici. Tocmai asta intenionez s-i spun domnului Archer Kane, declar ea cu fermitate. Dar Archer i-o lu nainte: Domnioar Beale, spuse el ridicndu-i ochii cu indiferen de pe un ziar pe care-l citea, o s-i mpachetezi imediat lucrurile. Barca cu motor o s te duc la Insula Mare, iar de acolo vei lua vasul de vite care circul regulat la Honolulu. S-a rezervat trecerea dumitale pn la San Francisco, iar biletul de ntoarcere n Frana o s te atepte acolo. Am auzit-o gfind uurat, iar el s-a ntors la ziarul lui. Atunci, plecm acas, spuse ea i inima mea se nl plin de speran, odat cu a ei.
265

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Dumneata pleci acas, domnioar Beale, spuse tatl meu din spatele ziarului. Biatul rmne aici. Eu nu plec fr Johnny, strig guvernanta din inim. El nu poate tri aici. Nu e obinuit cu asemenea slbticie. Mama lui a vrut s fie crescut la vila Mimosa, a avut ncredere n mine c voi avea grij de el. Insist ca el s vin cu mine. Cu uimire, el btu cu pumnul n birou. Cred c ai uitat domnioar Beale, c mama lui a murit, spuse Archer brusc furios, i c el este fiul meu. Dute la debarcader peste o or. Se uit la mine i zise cu hotrre: Fr rmas-bun prelungit. Brbatul va sta aici pn vei pleca. Doic, am scncit eu, agndu-m de ea. Dar ea era nfrnt i o tia. S fii un biat curajos, Johnny, opti ea cu lacrimi n ochi. S mnnci tot ca s te faci mare i voinic. Cnd lucrurile par rele, amintete-i c eu m gndesc la tine i c Dumnezeu e de partea celor buni. S nu m uii, Johnny, spuse ea n cele din urm, srutndu-m pe obraz. Am s fiu acolo, la vila Mimosa i am s te atept cnd ai s te ntorci acas. Dar inima mea se fcu ct un purice, cnd am vzut-o plecnd. Am tiut c va trece mult timp pn o voi vedea din nou, dac asta se va ntmpla vreodat. Jack Kane a nceput s-mi fac viaa un iad. Dar abia mai trziu am aflat de ce m ura att de mult. Gelosul meu frate vitreg tia mai multe despre mine dect tiam eu nsumi. El ncepu modest, punnd pianjeni mari, proi, n patul meu i obligndu-m s mnnc rme mictoare i vopsindu-m cu rou ca un indian. Rnjea batjocoritor la mine, pentru c pe insul nu era nimic cu ce s nltur vopseaua, i el tia c va trebui s triesc cu faa roie pn avea s se tearg n urma frecatului feroce.
266

- ELISABETH ADLER -

El ddea la porci masa mea de sear, nct eram pe jumtate mort de foame, punea sfori peste crri i m trimitea s alerg pe ele, plin de inocen, i rdea cnd cdeam. M-a dus n pdure, unde spase o curs, i a ipat de bucurie cnd am czut n ea. M-a inut acolo prizonier, ngrozit, pn seara, cnd un servitor a venit s m caute. Se strecura noaptea n camera mea, iar eu deschideam ochii i l vedeam rnjind la mine i innd un cuit ia gtul meu. Am s te omor ntr-o bun zi, Maimu, optea el amenintor, mpingndu-m cu vrful. Simeam picurnd sngele fierbinte i l credeam. Devenisem nepstor la mpunsturile lui n legtur cu slbiciunea mea i cu aspectul meu, dar triam cu groaza noilor torturi pe care le putea imagina pentru mine. Era consumat de furie din cauza geloziei. El era regele castelului su i voia s rmn aa. Cnd a plecat guvernanta Beale m-am gndit c rmsesem singur, c nu era nimeni cruia s-i pese de mine. Dar pe insul era o servitoare tnr, Maluhia, care era favorita tatlui meu. Era un amestec frumos de chinezoaic i polinezian, exotic, blnd, cu vorba moale i bun. Numele ei, Maluhia, nsemna panic, i mi-a spus c i-l pusese mama ei, o femeie srac, deja mpovrat de prea multe fete, n sperana c viaa fetei va fi n conformitate cu numele ei. Din pcate, nu fusese aa. n urma unor dezastre familiale, ajunsese singur i fr un cmin, la vrsta de treisprezece ani. Pielea Maluhiei avea o strlucire aurie i se potrivea cu graia fluid a femeilor hawaiene. Purta flori crem prinse n prul ei lung, negru, lucitor i mirosea a crini i a aer proaspt. Avea douzeci de ani i Archer o cumprase, cnd avea paisprezece ani, de la bordelul de pe malul mrii din Honolulu, unde o descoperise. Acum, era servitoarea lui personal i i era recunosctoare c o salvase de la viaa jalnic pe care o dusese. Avea o fa dulce, oval i ochi luminoi migdalai de un cprui deschis i o gur moale ca un boboc de trandafir. Era lipsit de educaie,
267

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

frumoas i blnd. i prea bun pentru un brbat ca Archer Kane. tiam c, la fel ca i mine, se temea de el, dei nu o trata prost, ci doar cu indiferen. Era acolo ca el s o foloseasc atunci cnd o dorea. La Honolulu, Archer ducea viaa unui domn bogat de societate, cu flota lui de maini, cu iahtul i brcile cu motor, cu casa de la Diamond Head i petrecerile lui mree. Dar la Kalani era stpnul de mod veche, cu drepturile stpnului. Maluhia era martor la cruzimile zilnice ale lui Jack. Ea auzise cnd el mi-a spus c tatl lui m dispreuiete, c nimnui nu-i pas dac triesc sau mor. Jack spunea c i nclcm drepturile i c acesta era teritoriul lui, c eu l sugeam pe tatl lui, lund lucruri care nu-mi aparineau. Chiar i mncarea pe care o mnnci mi aparine mie, Maimu, mri el i, cu toate c Maluhia se uita cu simpatie la mine nu ndrznea s spun nimic. Dar noaptea trziu, cnd mi auzea suspinele nbuite, ea venea i se aeza pe patul meu i m inea strns. Srmanul Johnny, optea ea cu vocea ei cntat, specific insulei. Srmanul, srmanul micul Johnny. Nu e adevrat. tii c mie mi pas de tine. i guvernantei Beale i pas de tine. i uite, i lui Fido i pas de tine. Ea mi punea micul cel de jucrie n brae i m nfur strns cu cearaful alb i mi optea: Nu te teme, Johnny, n-am s te las s i se ntmple nimic ru. Maluhia m-a luat sub aripa ei, o pasre mam pentru o vrabie rnit. Dar, vai, era i ea o specie supus pieirii. Am auzit-o spunndu-i tatlui meu c Jack m chinuia i m bga n jocuri periculoase, n cadrul crora eram rnit. Johnny e doar un bieel pleda ea. M-am uitat prin u i am vzut cum Archer a mpins-o brutal. Nu voia s aud nicio vorb mpotriva lui Jack i am vzut c lui nu-i psa, c Jack avea libertatea s m tortureze cum i cnd voia.
268

- ELISABETH ADLER -

Jack continua s m provoace, tiind c nu puteam s m msor cu el. i eu, copil srman i prost ce eram, m lsam prins n toate planurile lui. Fii curajos, mi spusese guvernanta Beale cnd a plecat, i curajos aveam s fiu. Jack m-a provocat s m urc n cocotierul de vreo doisprezece metri, fr mcar s-mi explice modul special n care se face lucrul sta, rznd cnd mi-am tiat minile i mi-am julit picioarele, alunecnd de la nlimea mic la care reuisem s ajung. M-a provocat s sar de pe stnci nalte, ceea ce era uor pentru un copil de nou ani, dar imposibil pentru un biat mic ca mine, iar cnd am nchis ochii i m-am aruncat de sus, rsul lui batjocoritor mi-a rsunat n urechi. i a rs i mai tare mai trziu, cnd zceam n pat i gemeam de scrntelile pe care le suferisem. ntr-o diminea, m-am trezit n obinuita mea nefericire, anticipnd torturile zilei, am ntins mna, ca totdeauna, dup prietenul meu Fido. M-am aezat i l-am cutat sub cearceaf, m-am aplecat i l-am cutat sub pat. L-am auzit pe Jack rznd afar, n lanai, i am ghicit c-mi luase celul. Teama se amesteca cu furia cnd am alergat afar, nc n cma de noapte, s-l nfrunt. El sttea pe balustrada lanai-ului, aruncndu-l pe Fido n sus, prinzndu-l la ntmplare de un picior sau de o ureche, rnjind batjocoritor la mine. l vrei napoi? m-a ntrebat. Atunci vino s-l iei. M-am repezit nebunete la el, dar el sri peste balustrada lanai-ului i ncepu s mearg cu spatele, deprtndu-se de mine. M-am crat dup el peste balustrad i el a nceput s alerge. Dac poi s m prinzi, Maimu, poi s-l capei napoi, url el fluturndu-l pe Fido, tachinator. Eu m-am dus dup el, prea necjit mcar ca s-mi dau seama pe unde calc, mpiedicndu-m de pietre i zgriindu-mi faa de arbuti. Cinele era singurul lucru din trecut pe care-l posedam. Pentru mine, el simboliza sigurana din vila Mimosa, guvernanta Beale i existena
269

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

mea dulce, ordonat. Fido aparinea vremii dinainte de a fi aflat despre team i ru. Dinainte de a fi trebuit s nv s fiu curajos i s triesc pe picioarele mele. i i iubeam cu disperare pe Fido. Cnd, n sfrit, l-am ajuns pe Jack, el sttea pe stnci la marginea oceanului, inndu-l nc pe Fido deasupra capului. Eti un nimic, Maimu, url el triumftor. Nici mcar nu i-au dat un cine adevrat, pentru c erai prea prost ca s tii s ai grij de unul. Aa c guvernanta a dat afurisitului ei de picios mic, de bieel alintat, un cel de crp. Iar tu erai destul de tmpit ca s crezi c e adevrat. M-am repezit la el i el m-a lovit cu piciorul, nimerindum n piept i trntindu-m napoi pe spate, pe pietre, unde m-am lovit la cap. Nebun de durere i de furie, am srit n picioare i din nou la el, s-i dau pumni, n timp ce m ntindeam cu disperare spre cine. El a srit uor pe alt stnc, deprtndu-se de mine. Ochii lui albatri m cercetau batjocoritor, de sus n jos, n timp ce-l inea pe Fido deasupra apei. Bine, hai s vedem ct ce curajos eti acum, Maimu, url el rznd de mine. Dac l iubeti pe prostul tu de cine lnos att de mult, du-te i ia-l. i l-a aruncat pe Fido n ocean. Iar eu, srman prostnac ce eram, am srit n ap dup Fido. Jack tia c nu pot nota i c Fido era pierdut. Cteva minute mai trziu, m-a pescuit din valuri, tuind i vrsnd ap de mare. Pentru c, vedei, binevoitorul, puternicul, ucigaul meu frate vitreg, i amintise tocmai la timp c nu putea s m lase s mor. Nu nc. El tia c nu m putea lsa s mor nc treisprezece ani, pn ce el i tatl lui vor pune mna pe motenirea mea. Aceti treisprezece ani se deschideau n faa mea, ca un abis nspimnttor.
270

- ELISABETH ADLER -

*** Brusc, veni o uurare neateptat. Archer decise c Jack trebuia s se ntoarc la coal. Ca s conduci ferma Kanoi, trebuie s tii mai multe dect doar s clreti lng o turm, l-am auzit spunndui lui Jack care era bosumflat. Pentru asta, folosim paniolos. Cum naiba te atepi s poi conduce afacerea asta, cnd eu n-o s mai fiu, dac nu nvei. O s te duci din nou la coal i apoi la colegiu i n-ai s m faci de rs. Iar cnd Jack a zis cu ncpnare c s fie blestemat dac se va napoia la coal, el url: Ai s faci cum zic eu, fiule, de nu am s dau afurisita de ferm Maimuei. Dup asta, n-au mai fost proteste. Jack tia c tatl lui era capabil de orice, mai ales dup ce buse, i bnuiesc c tia c avea dreptate n legtur cu conducera fermei. Iar dac ceva pe lume conta pentru Jack Kane, asta era Ferma Kanoi. tiam c dorea s o posede cu fiecare fibr a trupului. Eram s spun cu toat inima, dar deja tiam c Jack nu avea inim. A plecat la coal, la Honolulu, iar eu am fost lsat n pace, cu Maluhia i cu servitorii. Aveam aproape ase ani i eram tot slbit cnd Maluhia m-a luat ca s-l cunosc pe Kahanu, tnrul hawaian care rspundea de caii de ras. El supraveghea de asemeni herghelia de Hereford cu pedigree, inui special pe insul pentru reproducere. Kahanu avea n jur de treizeci de ani, era musculos, solid, cu o fa lat, hawaian, cu o piele lucioas maronrocat, o coam deas de pr negru i ochi nguti chihlimbarii. Maluhia mi-a spus c, dup prerea ei, era cel mai frumos brbat pe care l-a cunoscut vreodat. Ea nu avea pe altcineva n care s se ncread pe insul, aa c mi-a spus secretul ei: era ndrgostit de Kahanu, dar se temea s o spun, din cauza lui Archer. i mie mi-era team de Archer, aa c nu am pus asta sub semnul
271

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ntrebrii, dar acum neleg c ea se temea din cauz c era concubina lui Archer, posesiunea lui. Maluhia l-a rugat pe Kahanu s m ajute. F-l pe Johnny puternic ca tine, Kahanu, l rug ea. nva-l tot ce tii tu, pentru c altfel sunt sigur c o s moar. Ea se uit la mine cu tristee, pentru c recunotea o inim frnt atunci cnd o vedea. Kahanu m-a aezat pe un poney pag, fr a. M-am inut cu disperare de coama lui, netiind ce s fac. ezi drept, a ipat la mine. Strnge genunchii. I-am strns i m-am ndreptat, n timp ce poneiul se nvrtea ncet prin arc. Dup un timp, n-am mai fost att de speriat i am nceput s privesc n jur, bucurndu-m. eznd cu spatele drept, am fcut semne cu mna spre Kahanu i Maluhia iar ei au rs i mi-au fcut i ei semne. i, pentru prima oar, pe spatele acelui mic ponei ptat, am simit o emoie de realizare. Kahanu m-a lsat s ajut la grajduri i, n fiecare diminea, cnd m trezea soarele, alergam acolo. Lucram fr cma, alturi de el, curnd caii, mturnd grajdurile, stropind curtea cu furtunul. l adoram pe noul meu prieten i m cocoam pe gard cu respiraia tiat de emoie, urmrind cum mblnzete un cal nou. l urmam peste tot. M lsa s mnnc cu muncitorii, stnd jos, pe vine, lund pui i carne dulce, fript dintr-o frunz de bananier, cu degetele, la fel ca i ei. Mai trziu, ostenit, adormeam n locul meu secret din podul de depozitat fnul. Au trecut lunile i Jack tot nu se ntorsese pe insul. Maluhia mi-a spus c Archer l-a trimis la o coal cu internat n America. Era rmas n urm cu studiile i nu avea voie s se ntoarc la Kalani pn nu reuea mai bine. M-am bucurat cnd mi-a spus, am srit i am urlat, ca un copil normal i am dansat pn n camera lui Kahanu, de la grajduri, ca s-i spun vestea cea bun.
272

- ELISABETH ADLER -

Atunci, nici tu n-ai s-i mai pierzi timpul, Johnny, mi-a zis el. S nu crezi c ai s-i pierzi zilele fr s faci altceva dect s esali un cal i s clreti pe un poney mic prin insul. Nu, domnule. Am s te nv s fii brbat, ca, atunci cnd bastardul la mic, Jack, va veni iar acas, s poi s-l provoci. i s ctigi. Aa nct am nceput cursul ultra rapid de formare a corpului i de ndemnri fizice. Kahanu m-a nvat s m car n copaci, s tai lemne, s boxez, s vslesc pe o canoe, s pescuiesc. Buctarul chinez m-a nvat artele mariale, iar Maluhia m-a nvat s not. i, alunecnd gol cu ea pe sub apa verde de cristal, cu mici petiori ca pietre preioase sgetnd pe lng noi, am fost din nou fericit. Multe luni au trecut n felul sta i am nceput s cred c viaa va fi totdeauna la fel de senin i de frumoas ca acum. Kahanu mi dduse chiar i un nume hawaian Ikai Kaku Kane care nsemna Cel cu putere brbteasc, asta pentru a consfini noile mele realizri. Apoi, cnd aveam opt ani, Jack s-a rentors i tortura a nceput din nou. *** Hawaienii mi dduser un nume nou, dar aveau unul i pentru Jack. Lavohomele Mele Cel cu prul galben. El o lua ca un compliment fa de statutul lui superior de om alb, dar hawaienii nelegeau altceva i l rosteau totdeauna cu un dispre subtil. Toat lumea de pe insul, muncitorii de la grajduri, paniolos, servitorii chinezi l urau pe cel cu prul galben. El i trata pe toi ca pe o pleav, dndu-le ordine i lovind servitorii ca s se fereasc din calea lui, n caz c nu se micau destul de repede. Arunca farfuriile n buctarul chinez, atunci cnd nu-i plcea mncarea i fcuse chiar ca oameni maturi s fie concediai i alungai de pe insul,
273

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

cnd se plnsese tatlui lui de munca lor. Archer i ddea putere deplin. Este un antrenament pentru atunci cnd o s conduci ferma, spunea el aprobator. Jack era arogant cu Kahanu, dar, n secret, se temea de el. Archer spunea despre Kahanu c era cel mai bun om de pe insul, era detept i un muncitor bun i era strlucit n ngrijirea cailor de ras. Kahanu era valoros i, de aceea, Jack nu avea putere asupra lui i Kahanu tia lucrul sta. Hawaianul l ignora i i vedea de munca lui, fluiernd fr grij, n timp ce Jack se nvrtea pe acolo, spernd c-i va cere s-l ajute i, cum nu o fcea, pleca furios clare n cutarea altei przi. De obicei, eu eram acela. Avea doisprezece ani cnd a venit din nou acas, n vacana colar, iar eu aveam opt. Ne-am uitat unul la altul circumspeci i i-am vzut ochii lrgindu-i-se cnd m-a privit de sus pn jos. Nu mai eram mica Maimu stafidit. Crescusem aproape cincisprezece centimetri, iar braele i picioarele mele slabe se umpluser cu muchi noi. Dar i el crescuse: fusese totdeauna un bun atlet, iar acum trupul lui se mplinise. Devenea brbat i era gata s mearg pe urmele masculine ale tatlui su. Jack o tratase ntotdeauna pe Maluhia cu dispreul pe care simea c-l merita ea. Dar acum ncepuse s se uite altfel la ea. Cnd Archer era acas, Maluhia servea la masa de cin. i mbrca un sarong colorat i i strngea prul ntr-o coad groas, lucioas, i umbla n picioarele goale, ca s nu fac zgomot cnd aducea farfuriile cu orez i porc i crevete la mas i le oferea stpnului ei. n acea prim sear, cnd au venit acas, Archer i Jack stteau n timp ce Maluhia i servea, ca de obicei. Eu, desigur, se presupunea c mi luam masa la buctrie, dar, n majoritatea cazurilor, mncam cu Kahanu i cu paniolos la grajduri. Zceam ntins pe burt n grdina ca o jungl, ascuns privirilor, urmrind oprlele iui, verzi, care neau n sus i n jos pe zid, i innd ochii pe Jack i pe
274

- ELISABETH ADLER -

tatl lui, la masa de cin din lanai. Rzboiul nostru era unul al atacurilor prin surprindere i eu trebuia s tiu n orice moment unde era Jack, ca s-mi pot pregti aprarea. Doar c, de data asta, nu eu eram n mintea lui Jack. Am urmrit-o pe Maluhia cum l servete pe Archer i apoi cum i ofer platoul lui Jack, aplecndu-se politicos n fa. Jack se uit la ea, apoi i spuse ceva tatlui su, ce eu nu am auzit, dar au rs amndoi aspru. Apoi, Jack s-a ntins brusc n fa i a pus minile pe snii lui Maluhia. Ea sri napoi, scpnd platoul, strngndu-i saroungul pe sni, n timp ce se ndeprta repede de el. Jack i spuse ceva lui Archer i amndoi rser n hohote. Am vzut c Maluhia ls capul n jos, ruinat, i a fi vrut s alerg s o apr. Dar nu m puteam pune cu amndoi. n zilele urmtoare, Jack deveni i mai ndrzne, btndo pe Maluhia pe fund, cnd trecea pe lng el, i punndui minile pe snii ei. Maluhia nu spunea nimic, dar eu fierbeam neputincios de ruinea i furia pe care tiam c le simte. Vino ncoace, s m uit la tine, Maimu, m-a strigat Archer, cteva zile mai trziu. M inusem departe de ei, ct de mult am putut, petrecndu-mi zilele la Kahanu. Speram c m-au uitat, dar greisem. Am ieit fr voie din grajd, spre ei. Archer i ddu pe spate plria Stetson i i puse minile n olduri, evalundu-m ca pe un juncan de ras. Ei, s m ia naiba dac Maimua nu a crescut, spuse el n cele din urm, uimit. E mai mare i mai puternic. Poate c, pn la urm, exist n el i nite gene Kane. Ci ani ai acum, biete? Am opt ani, domnule. Opt? Se uit la Jack i zise cu un rnjet: Ci ani ne-au mai rmas deci, Jack? Apoi, rznd tot mai tare, se rsuci. Kahanu, url el peste umr, pune biatul sta la munc. Dac trebuie s-l acceptm nc zece ani, poate mcar s-i ctige ntreinerea. Da, domnule Archer, salut respectuos Kahanu.
275

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Eu menineam distana fa de ei, stnd aproape de Kahanu, clrind prin canioane n cutarea vitelor pierdute. Uneori, luam barca lui mic s pescuim, apoi prjeam petele pe un foc de surcele, la kilometri deprtare de cabana aceea nesuferit. Astfel, abia dup plecarea lui Archer la Honolulu, cnd Jack deveni liber, veni s m caute pe mine. Hei, Maimu, strig el venind spre mine i btndum pe umr. Ce-ar fi ca tu i cu mine s mergem la pescuit? Am de lucru, am rspuns, ngheat de fric fr s vreau. Ei, hai Maimu, fcu el prietenos. Hai s uitm certurile noastre. Acum eti mai mare i mai voinic. Suntem ca egali acum, a zice. M-am uitat la faa lui zmbitoare i semnale de avertisment mi-au trecut pe ira spinrii. N-aveam ncredere n el. Sunt ocupat, am rspuns scurt, deprtndu-m. Haide, Maimu. S-a luat dup mine, punndu-mi pe umeri un bra prietenos. Am ngheat i am ntors capul s m uit ia el. Ori de cte ori m-a atins vreodat, Jack a fcut-o c s m loveasc, cu pumnii sau cu picioarele. Haide, biete, spuse el ca s m necjeasc. S nu-mi spui c i-e team. Nu nvam niciodat. Am reacionat la tachinarea lui, cum tia i el c voi face. Expediiile mele cu Kahanu m nvaser cum s mnuiesc o barc. n regul, am fost de acord cu mndrie. L-am urmat pe Jack de-a lungul debarcaderului decolorat de soare i m-am urcat n mica lui barc. El dezleg barbeta i porni motorul exterior. Am plecat, ndreptndune spre un loc unde se gseau bancuri de peti. Mie mi s-a prut un drum lung i, dup un timp, tonul vesel, batjocoritor al lui Jack se transform n tcere. Dup vreo jumtate de or, eu devenisem nelinitit.
276

- ELISABETH ADLER -

De ce e nevoie s mergem att de departe ca s gsim pete? l-am ntrebat. Este destul, imediat dup Keeper Point. Sunt mai buni, spuse el tios, umbrindu-i ochii cu palma i uitndu-se la mica insul de care ne apropiam. M-am uitat la ea cu interes. Era singurul alt loc pe care l vedeam de cnd venisem la Kalani, n urm cu peste trei ani. Archer se asigurase ca s nu prsesc niciodat insula i nici nu tiam ce nsemna un ora sau o coal. Eram la fel de ignorant despre lume i modul de via i despre cultur i nvmnt ca i atunci cnd aveam cinci ani. Eram emoionat s vd acel loc nou i, cnd mica barc a scrit pe nisip, am srit jos i am tras-o la ap mic, n timp ce Jack inea pregtit ancora. Am pornit-o cu ncredere pe mal i m-am rsucit s m uit la el. Era n ap, mpingnd mica barc din nou n mare. Am alergat dup el dar el a srit repede n barc i se aplec, pornind n mare grab motorul exterior. Acesta hurui, trezindu-se la via, iar eu stteam n ap pn la piept, uitndu-m la barc cum se deprta repede de mine. Dei eram bun nottor, tiam c nu o puteam ajunge. Jack sttea n mijlocul brcii. L-am vzut lovind triumftor cu pumnul n aer i l-am auzit rznd. S vedem acum ct de multe ai nvat, Maimu, url el, gonind mai departe, lsndu-m singur pe insula pustie. O s se ntoarc, mi-am spus plin de ncredere. Nu poate s m lase, pur i simplu, aici. Singur. M-am uitat la manglierii dei din spatele meu i le-am simit mirosul puturos, umed. Artau ntunecai i periculoi i am plecat repede mai departe, pe plaj, cutnd umbra. Un boschet mic a fost tot ce-am gsit i mam nghesuit la umbra lui slab, ateptnd. Au trecut ore. Am urmrit soarele cobornd pe cer pn cnd, n cele din urm, mingea roie, strlucitoare, atinse orizontul i apoi, cu o rapiditate tropical, dispru, lsnd o strlucire verzuie ca din alt lume. Atunci, am tiut sigur c
277

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Jack nu mai vine napoi s m ia. Eram singur pe o insul pustie i mi-era team. Crezusem c am s mor de cldur, dar acum mi era frig. i sete. Nu era ap nicieri n apropiere de plaj i nu ndrznisem s m aventurez mai departe pentru cazul cnd Jack s-ar fi ntors i eu nu l-a fi vzut. M-am nvrtit n jur, n lumina slab, dar n-am gsit nimic. M-am ghemuit din nou pe o stnc, strngndu-mi genunchii cu braele, uitndu-m n zadar spre mare. Lumina verzuie de dup apus se transform ncet n albastrul miezului de noapte i apoi, aproape imperceptibil, n ntuneric. Nu era lun. Totul era doar negru. Mi-am zis c va fi n regul. Jack se va ntoarce diminea. Maluhia mi va simi lipsa, ca i Kahanu. Dar dimineaa era departe i, din ntunericul din spatele meu, am auzit sunete fonitoare, de groaz, ca de animale la vntoare. Mi-am nchipuit aligatori care se trsc spre mine, gata s m sfie, bucat cu bucat, i s m mestece. n mintea mea, auzeam tigri i lei respirnd lng mine, i ssitul erpilor gata s atace. n ntuneric, aveam impresia c vd scorpioni i broate uriae i pianjeni veninoi. Noul meu curaj dispruse sub o mie de temeri imaginare, n timp ce stteam ghemuit pe plaja rece, ateptndu-l pe Jack s vin s m ia. Am oftat adnc, uurat cnd s-a terminat noaptea nspimnttoare, plnuind cum, atunci cnd va sosi Jack, m voi ndrepta spre el, pretinznd c nu mi-a psat s petrec o noapte, singur, pe o insul pustie. i voi spune despre fructele pe care le-am gsit de mncat i izvorul de ap cristalin din spatele manglierilor i cum am vzut un aligator de ase metri i nu m-am speriat niciun pic. Voi pretinde c sunt un obinuit mic Robinson Crusoe, a crui poveste o tiam, pentru c era una dintre crile favorite ale guvernantei. Soarele se ridica sus pe cer i Jack tot nu venea. Muream de foame i de sete i, n cele din urm, am fost obligat s caut n jur un izvor sau fructe, toate lucrurile pe care
278

- ELISABETH ADLER -

plnuisem s i le spun lui Jack c le-am fcut. Dar eu nu eram Robinson Crusoe i nu exista ap proaspt, doar mlatinile slcii, urt mirositoare, i nici n-aveam la ndemn fructe proaspete care s atrne prin pomi. n cele din urm, am gsit o nuc de cocos, adus de ap ntr-o balt, ntre stnci, i m-am repezit recunosctor la ea. Apoi, mi-am dat seama c n-aveam cuit s-o desfac. Am lovit-o de stnc, iar i iar. Aproape i gustam sucul alunecnd pe gtul meu uscat. Dar cnd s-a spart, n sfrit, cea mai mare parte a laptelui s-a vrsat nainte de a-l putea prinde. Plngnd de team i frustrare, am lins ce mai rmsese din sucul preios. Am cutat din nou umbra micului boschet pipernicit uitndu-m sumbru la trecerea arztoare a soarelui pe cer. Din cnd n cnd, m udam n ocean ca s m rcoresc, dar apa srat fcea cruste pe pielea mea, uscndu-se, iar soarele m ardea mai tare. Cnd soarele ncepu din nou s apun, m-am mpleticit pe plaj, ameit de cldur i slbit de foame i deshidratare. Cu siguran c Jack va veni acum, nainte s se ntunece. Dar, cnd lumina verde de dup apus umplu din nou cerul i se transform apoi n albastrul miezului de noapte, mi-am dat seama c nu venea. Jack nu avea s mai vin niciodat napoi. M lsase aici, s mor. tiam c, pn acum, fabricase o poveste despre mine, c am czut peste bord i c el nu observase, pn ce a fost prea trziu. Srmana Maimu, s-a necat, mi-am imaginat c spune, cu o strlucire triumftoare n ochi i cu un aer de fals, tristee pe fat. Zceam ntins pe plaj, prea slbit ca s-mi mai pese de aligatori i erpi i lei. Am nchis ochii i o senzaie de linite m cuprinse. Ar fi att de uor s adorm i, cum ar fi spus Maluhia, s m ia Dumnezeu. Eram incontient cnd sosi Kahanu, odat cu zorile, i ma crat n brae cu tandree, n barca lui. ntors la Kalani, Maluhia mi-a mbiat cu pnze reci carnea bicat de
279

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

soare i a fcut ceaiuri din frunze aromate, ca s-mi scad temperatura foarte ridicat. Cel cu prul galben este cu adevrat fiul tatlui lui, spuse Kahanu, prevestitor de rele. Rul trece de la o generaie la alta. Mai trziu, Maluhia mi-a spus c, atunci cnd i-a spus lui Kahanu c lipsesc, el s-a dus direct la Jack i l-a ntrebat unde eram. Jack a negat c m vzuse mcar, aa nct au cercetat insula. O fi czut de pe stnc i s-a necat, a spus Jack ca din ntmplare, dar Kahanu tia deja c minea i a explodat de furie. Eram disprut de mult, deja. El tia c era vorba de via i de moarte. l apuc pe Jack de bra i i-l ntoarse spre spate. Unde e el, bastard mic cu prul galben? l-a ntrebat, iar Jack url i amenin c-i va spune tatlui su, iar Kahanu va fi biciuit, i va pierde slujba i va fi alungat de pe insul. Kahanu i rsuci i mai mult braul i Jack url mai tare. Apoi, Maluhia i opti n ureche lui Kahanu, motivul real pentru care Archer m voia viu. Dac moare Maimua, i-a spus ncet Kahanu lui Jack, tu ai s fii biciuit. Domnul Archer o s te biciuiasc pn ai s mori, i tu tii asta. Jack plnse n tcere, dar tia c avea dreptate Kahanu. Archer l-ar ucide, dac ar distruge ansa lor de a ajunge la averea mea. Aa c le-a spus unde eram; a spus c am srit din barc i am notat spre insul i am refuzat s m ntorc. El a zis c eu afirmasem c nu mai vreau s vd niciodat Kalani, c am s m descurc singur. Mic bastard ru i mincinos! mri Kahanu, ridicnd mai sus braul lui Jack, pn ce acesta i sri din umr, cu un zgomot ca un foc de revolver. El url n agonie. Ucigaule! i opti n ureche Kahanu. Ai czut dintr-un pom i i-ai rupt braul. ii minte? Tot la fel cum Maimua na prsit niciodat Kalani.
280

- ELISABETH ADLER -

n ciuda durerii, Jack a recunoscut c s-a fcut o nelegere, iar Kahanu nu-i va spune tatlui su. El aprob din cap, acceptnd. n ziua urmtoare, a fost dus cu barca la doctor la Mavi s i se pun n ghips braul rupt. Apoi, a revenit la Honolulu pentru restul vacanei, nainte de a se ntoarce la coal. Ctigasem, i Kalani era al meu din nou. *** Anii treceau ncet i, ntr-un fel, eram fericit, dei visele mele nelinitite erau n continuare pline cu imagini de la vil. Doream s o revd pe guvernanta Beale, s simt parfumul mimozelor primvara i s aud psrelele cntnd n coliviile lor de argint. Dar Kalani era realitatea mea. Din cnd n cnd, Archer trimitea cte un profesor lene, crud, ca s pretind n faa prietenilor lui din societate c fcea ceea ce se cuvenea i srmanul Johnny era educat, dei era slab de cap. Cumva, au reuit s m nvee s citesc i am devorat toate crile din cas, chiar i pe cele ale cror file erau pe jumtate mncate de termite. Unul dintre profesori, un tnr englez, sfrijit, alcoolic, a adus acuarele i vopsele n ulei i un evalet. Whisky-ul era butura lui, dar, n lips, romul constituia un nlocuitor destul de bun, sau berea sau vinul, iar, in extremis, terebentin sau alcool de frecie. Era de obicei prea afumat ca s-mi predea prea mult, dar cnd mna l era destul de sigur, picta bine. Eu stteam pe stnci alturi de el, observndu-l cum recreeaz privelitea apei i nlimea stncii, i m mnca mna s-l imit. El mi-a artat vopselele, explicndu-mi textura diferit a hrtiilor pentru acuarele i cum s le tratez mai nti cu un strat deschis i apoi cum s aplic culorile. Mi-a artat cum se amestec pigmenii ca s-mi fac propriile mele vopsele de ulei i mi-a dat crbunele i m-a nvat s schiez. Eram
281

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

transportat ntr-o lume nou. N-am mai clrit prin vi, alturi de Kahanu, i am nceput s desenez i s pictez. Eram obsedat de treaba asta. M copleea. i, din nou, eram fericit. Jack nu a mai revenit la Kalani, n anii aceia, nainte de a pleca la colegiu. Nu tiu dac Archer a auzit ceva despre inteniile lui criminale fa de mine, naintea sorocului, dar Jack a fost inut departe i viaa era panic. Cnd profesorul meu de art beiv a trebuit s fie dus din nou la Honolulu din cauza unui atac serios de delirium tremens, Archer s-a asigurat s capt un stoc de produse pentru pictur. Voia s stau linitit i destul de fericit ca s nu provoc necazuri. n aceast perioad panic, nainte de a mplini cincisprezece ani, am pictat amintirile mele despre vila Mimosa. Am pictat-o pe guvernanta Beale, aa cum mi-o aminteam, i camera copiilor, cu Fido pe patul meu i cu balansoarul guvernantei lng foc. Am pictat vile verzi, bogate, din Kalani peste care se ntindeau curcubee i pasrea de un rou cardinal care venea s se aeze pe marginea lanai-ului n fiecare sear, spernd s capete firimituri. Am pictat-o pe Maluhia pieptnndu-i prul lung, negru, mtsos, i frumuseea fiorilor cnd se deschid; lam pictat pe Kahanu galopnd pe o iap. Orice vedeam, mi oferea o nou perspectiv, un nou amnunt, un nou mod de a folosi culoarea. Ai un fel special de a vedea lucrurile, mi-a spus Maluhia pentru c, atunci cnd s-a uitat la portretul ei, nu era exact tnra femeie pe care o vedea ea n oglind. Ea tia c, n schimb, eu prinsesem ceva din ce era n sufletul ei. n aceti ani, am fost lsat destul de mult n voie. Kahanu m nvase bine i, cu toate c eram n continuare subire, aveam o putere de oel, care te inducea n eroare. Puteam clri orice cai i puteam prinde vitele la fel de bine ca orice paniolo, dar, dup ce fusesem inut virtual prizonier pe insul timp de zece ani, eram un biat aspru de ar,
282

- ELISABETH ADLER -

neobinuit cu viaa ntr-o societate normal. Mncam mncruri rneti pe o frunz de bananier i purtam un ort jerpelit i dormeam cel mai adesea n fnul din podul grajdului. Maluhia avea grij ca s fiu curat i hainele mele, aa cum erau, s fie splate. i insista s nu folosesc limbajul insulei, ci s vorbesc corect, fr cntatul dulce, hawaian. Totui eram un brbat al insulei. Eram un tnr slbatic. Apoi, Archer veni pe insul i, de data asta, l aduse pe Jack cu el. Jack avea nousprezece ani, iar eu cincisprezece. Erau zece ani lungi de ur ntre noi, cnd neam uitat unul la cellalt. Lavohomele Mele i Ikal Kaku Kane Cel cu prul galben i Cel cu putere brbteasc. Archer bea mult pe vremea aceea. Comand s ne serveasc cina i a insistat ca eu s stau cu ei. El era totdeauna elegant, n costume de comand, albe, din piele de agrin, iar plriile panama i cmile erau lucrate de mn. Cu toate c seara era cald, el purta o cma elegant de mtase chinezeasc, albastru-nchis, nflorat. Iar Jack arta ca un perfect i suav student, ntr-o cma alb, imaculat, din in, i pantaloni de in. Archer mai era nc un brbat frumos, dei alcoolul ncepea s-i arate semnele n pungile de sub ochi i tremurul minii drepte, dup ce ddea pe gt cteva pahare din whisky-ul lui favorit. Iar Jack era i el frumos. nalt, blond, i cu maxilarul puternic. Ochii lui duri, albatri, fierbeau de ur cnd se uita la mine, n cmaa mea veche, decolorat de soare i de multe splaturi, de la albastru la un gri pal, ortul aspru de doc, care a fost cndva al lui, era acum decolorat pn la un albastru-pal pe care eu l gseam plcut. Datorit lui Maluhia, acestea erau imaculate i fcusem du de curnd i nu vedeam nimic ru n aspectul meu pn m-am uitat la ei doi, n hainele lor fine. Archer era la al patrulea sau al cincilea whisky. Mna se mica ntr-un tremur fin, insistent, cnd art spre mine i pufni n rs.
283

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Pune biatul sta slbatic ntr-o camer cu oameni civilizai n Honolulu sau San Francisco, url el, i au s spun: tii ce? Archer Kane a avut dreptate. Biatul sta e un slbatic. Trebuie s fie slab de minte. Pentru Dumnezeu, iei de-aici, mri Jack, uitndu-se la mine de parc a fi fost lepros. Nu eti potrivit s te afli n compania noastr. Nu, nu. Stai, biete! Archer rnji vesel spre mine. Spune-mi ce mai metereti acum? l ajut pe Kahanu la caii de ras. Clresc cu paniolos. Pescuiesc, ca s avem de mncare, am zis eu. Archer izbucni n rs. Vezi, ce i-am spus? N-am avut dreptate n legtur cu el? Ei, copile, cred c ar fi bine s te duci napoi la grajduri i la paniolos, unde te simi bine. Se spune c fiecare brbat i caut nivelul lui propriu de via i vd c tu i lai gsit pe al tu. Cu asta, se ntoarse cu spatele la mine i pocni din degete, ca Maluhia s aduc mncarea. M-am uitat la el peste umr, cu resentiment, cnd m-am ntors din nou la grajduri. Uram modul njositor n care o trata pe Maluhia, aproape la fel cum uram atitudinea lui crud fa de mine. Dar nu puteam face nimic n legtur cu niciuna. Iei de-aici, rnoiule, url cu rutate Jack, dup mine. Eti un porc ignorant, o urenie n ortul tu de bogdaproste. Nu eti potrivit s stai la mas cu brbai civilizai. Am tiut c Archer i Jack au stat pn trziu n lanai, discutnd afaceri. i bnd. Cu toate astea, a dou zi dimineaa devreme erau la grajduri, unde Kahanu le neuase caii lor i atepta. Eu m-am strecurat nuntru, spernd s nu fiu observat, iar ei plecar curnd s inspecteze vitele. n urmtoarele cteva zile, am reuit s nu le ies n cale i ei n-au ntrebat de mine. Plecam clare devreme, cu paniolos, i adesea dormeam cu ei afar, sub stele, pe o
284

- ELISABETH ADLER -

coast de deal cu iarb. Viaa era simpl i dulce, departe de comploturile i corupia sofisticat a celor doi Kane i gndeam c, dac a avea doar asta, a putea fi fericit. Apoi, Archer s-a dus napoi la Honolulu i Jack fu din nou singur. Aa c, bineneles, a venit s m caute. Era seara trziu, cnd m-am ntors clare cu oamenii, transpirat i mirosind ca un juncan dup o zi lung i clduroas, petrecut ca s nsemnm vitele noi. Erau doar o duzin de paniolos pe Kalani i nite brbai mai vrstnici, care fuseser trimii de la ferma Kanoi, de pe Insula Mare, i primiser slujba mai uoar ca s se ocupe de turma de ras a lui Archer. Filosofia lui Archer era c nu merita s risipeti ndemnrile ctigate ntr-o via de cowboy, scondu-i pe ei nii la pscut i s cheltuieti bani cu pensii. El i nchipuia c ei nc mai erau capabili s munceasc i Archer i valorifica bine banii, n loc s le dea pensii. Pot afirma un lucru despre Archer Kane. nelegea afacerea asta i i nelegea oamenii. Tipii aceia btrni sar fi uscat i ar fi murit fr slujbele lor, iar Archer nelegea c ei prefer s lucreze i s ctige un salariu onest, sptmnal, fcnd singurul lucru pe care-l tiau, dect s fie scoi de pe ferm i s triasc ntr-un sat prginit, discutnd despre vremurile trecute. Ei l urau, adevrat, toat lumea l ura, dar el le ddea ceea ce voiau i, n schimb, ei munceau din greu i i ineau gura. Acum, cnd l-au vzut pe Jack care m atepta, ntoarser privirile n alt parte concentrndu-se la caii lor, dndu-le glei cu ap proaspt i aruncnd pturi pe ei, lsndu-i s se rcoreasc, nainte de a-i hrni. Jack sttea sprijinit cu spatele i coatele de ngrditura arcului, zmbind sinistru. Hei, Maimu, strig el. Vino aici, vreau s vorbesc cu tine. Eu m-am ndreptat ncet spre el. Cu coada ochiului, i-am vzut pe paniolos strecurndu-se spre grajduri. Jack i cu
285

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

mine eram singuri. Apoi, cu o emoie brusc, mi-am dat seama, pentru prima oar, c nu mi-era fric de el. Ce-i cu povestea asta pe care am auzit-o, c pictezi? spuse el cu rceal. Eu am venit cu un pas mai aproape. Stteam cu picioarele deprtate i cu braele strnse. Ce-i cu ea? am ntrebat eu privindu-l drept n ochi. Eti aici ca s lucrezi, nu ca s pictezi, mri el. i ridic brbia arogant, mpingndu-i plria de cowboy ntr-un unghi mai bun, uitndu-se n jos, la mine. Eu l-am msurat. Avea peste un metru optzeci, fa de mine care aveam un metru aptezeci i cinci, i avea n jur de optzeci i cinci de kilograme de muchi solizi, fa de cele sub optzeci ale mele. Maxilarul lui avansa agresiv i dorina de a-l lovi aproape c m coplei. Dar mi-am ascuns pumnii strni i am spus n schimb: Archer tie despre pictur. Cine crezi c-mi face rost de culori? Ei bine, s-a terminat, spuse ei. Art triumftor spre un morman de sfrmturi ce zceau ntr-un col al curii. Nu o s mai existe pictur pe insula asta, afurisit de biea rsfat. O s-i ctigi existena la fel ca i ceilali paniolos. Nrile lui se micar cnd adulmec aerul. Oricum, miroi ca o corcitur; poi s fii la fel de bine unul dintre ei. Se duse la grmada de sfrmturi, iar eu m-am uitat dup el, n timp ce scoase din buzunar o cutie de chibrituri. Uit-te la asta, Maimu; strig el aprinznd un chibrit i dnd foc sfrmturilor. Uite, tot afurisitul tu de pictat se transform n fum. Sri napoi, cnd pictura de ulei i terebentin explod brusc ntr-un pocnet, scond flcri. Eu priveam amorit cum amintirile mele se transformau ntr-o pal de fum albastru, nociv. Erau imagini ale timpului cnd m simisem fericit la Kalani. Jack i ardea pe Maluhia i pe Kahanu i pe Fido, ardea petii proaspt pescuii din oceanul de cristal, paniolos, vitele n timp ce erau
286

- ELISABETH ADLER -

nsemnate cu flerul nroit. El ardea roul cardinal i oprlele verzi, i poneiul trcat pe care am clrit mndru, prima oar, n jurul padocului. Jack Kane mi ardea viaa, aa c m-am aruncat asupra lui ca un taur nsemnat cu fierul rou, care explodeaz din arc. Am s te ucid, bastardule, m-am auzit strignd. Te omor. Viteza mea l-a luat prin surprindere. Era trntit pe spate. Minile mele erau la gtul lui cnd s-a rsucit, lovindu-m cu picioarele. nvasem artele mariale de la buctarul chinez i tiam cum s omor un om. Am ridicat mna rigid i am adus-o lateral peste trahee. El se sufoc, incapabil mcar s ipe, cutnd cu disperare s-i trag respiraia. Am s te ucid, am spus i chiar cnd o spuneam, miam dat seama c m bucuram. Ideea de a-l omor era att de plcut, nct m-a ocat, readucndu-m napoi la bunul-sim. Eram speriat de adncimea urii mele i de puterea furiei mele. I-am nclecat pieptul, uitndu-m la faa lui purpurie. i apoi m-am uitat n sus i am vzut-o pe Maluhia stnd n marginea curii, uitndu-se la noi. i acoperi faa cu minile, ngrozit, cnd privirile noastre s-au ntlnit i am neles c nu puteam face asta. Dac l omoram pe Jack Kane, a fi devenit un uciga. i el nu merita un asemenea lucru. M-am ridicat de pe el i am ateptat ca el s-i recapete respiraia. Dup un timp, se ridic frecndu-i gtul. Se uita cu rutate la mine, cu ochi umflai. Eti slab la cap, totui, strig el rguit dup mine cnd eu m-am ntors i m-am deprtat. Un napoiat mintal, ca afurisita de maic-ta. Nimeni nu vrea s te cunoasc. Nimnui nu-i pas dac trieti sau mori. Se ridic n picioare i sttu cu arogan cu minile n olduri. Laule, a strigat batjocoritor. i-e team s termini treaba. M-am oprit din drum, cu pumnii strni, gata pregtii. Un moment, aproape c m pclise, ca pe vremuri. Dar,
287

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

de data asta i-am ignorat nepturile i m-am ntors la arc, m-am urcat pe calul meu, fr a, i am plecat n galop. Am clrit spre marginea de nord-est a insulei, ndemnnd calul s alerge mal repede, pn la margine, unde stnca se nla la peste aizeci de metri deasupra Pacificului stncos. Calul s-a oprit, opintindu-se n copite, necheznd de team. Am srit de pe a i m-am uitat n jos, la oceanul puternic care se lovea ca de un zid solid, de stncile ascuite, transformndu-se apoi ntr-o perdea de spum i stropi, ridicndu-se i rsucindu-se, sugnd n adncurile lui infinite bucele de lemn i alte obiecte plutitoare. Numi mai psa. Mi-am spus c nu mai aveam pentru ce tri i c orice, chiar nimicnicia morii, era mai bun dect asta. Am stat mult timp, pn ce soarele a apus i, n cele din urm, mi-am ridicat ochii de la stnci i m-am uitat la frumuseea din jur, luminat ntr-o strlucire roie-aurie. i am czut n genunchi i am urlat ca un animal. Pentru prima oar de cnd am avut apte ani, plngeam. *** n noaptea aceea am dormit sub stele, pe stnca mea btut de vnt, discutnd cu mine nsumi, ntrebndu-m ce voi face mai departe. Exista un singur rspuns: trebuia s prsesc insula Kalani. Dar cum? Kahanu rspundea de barca cu motor singura barc destul de mare ca s fac traversarea la Mavi n siguran. Nu puteam s-i cer s m ajute, pentru c Archer va afla cu siguran i atunci Kahanu i va pierde slujba i tiam c rzbunarea lui Archer era de aa natur nct se va asigura ca el s nu mai fie angajat niciodat pe insule. Brcile cu aprovizionarea veneau la Kalani o dat pe lun i, ocazional, o barj de vite venea s transporte vitele la ferm, pe Insula Mare, dar echipajele erau formate din
288

- ELISABETH ADLER -

salariaii lui Archer i nu s-ar gndi s m ajute s scap, cum nu s-ar gndi s-i taie gtul. Singura soluie era mica barc cu motorul exterior, a lui Jack. Era mic, doar ceva peste doi metri n lungime, i era joas. Era destinat pentru plimbri la mic adncime, nu pentru traversarea unui canal trdtor, de vreo douzeci de mile, ntre Kalani i Mavi. Canalul avea cureni cunoscui i vntul putea strica vremea n mai puin de o or, aducnd rafale i furtuni puternice. Stteam culcat pe spate, uitndu-m la stelele de pe cerul tropical. Venus strlucea la fel de luminoas ca un diamant i prea att de aproape, nct simeam c pot s ntind mna i s-o apuc. Iar n timp ce stele cztoare brzdau cerul ca nite focuri de artificii de srbtoare, eu mi plnuiam fuga i m ntrebam ce voi face cu noua mea libertate. Am clrit napoi, ncet, nainte de ivirea zorilor, uitndum pentru ultima oar la peisajul pe care-l cunoteam att de bine. Ierburile nalte erau perlate de rou, psrile i ncepeau corul de diminea i urechile mele atente, de biat de la ar, auzeau fonetul a o mie de mici creaturi. Iubeam Kalani i i cunoteam frumuseea, la fel cum tiam c partea ei rea va fi totdeauna o parte din mine. Am plnuit s fur canistre de combustibil din depozit i s le ascund n tufriul din spatele docului. Barca lui Jack era ancorat n apropiere i va fi uor ca, n ntuneric, s ncarc combustibilul i ceva alimente i s ies n larg n tcere, lsnd curentul s duc barca, pn eram destul de departe ca s pornesc micul motor. Va trebui s m ncred n ndemnrile mele i n Dumnezeu. Am ters transpiraia de pe calul meu. Apoi, cu o ultim palm, plin de drag, pe crup, am gonit iapa n ngrditur. M-am uitat la ea un timp. Savura privelitea pentru ultima oar, i ridica picioarele i necheza cu ncntare c era liber. Speram c i eu m voi simi n curnd aa.
289

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

M-am strecurat napoi la caban, fiind atent la Jack, dar abia se iveau zorile i nu era nimeni n jur. n afar de Maluhia. Ea era pe verand, n afara buctriei. Era ghemuit n form de minge, cu genunchii sub brbie. Se uit la mine trist, cu ochi aurii, i am observat ocat c avea gura umflat i faa cu vnti. Maluhia, am exclamat, lsndu-m n genunchi lng ea. Ce s-a ntmplat? Dar de fapt tiam. l observasem destul de des pe Jack stnd la mas, bnd whisky cu tatl lui, admirndu-i trupul suplu, pieptul tare, nlat sub sarong. Jack se dusese n camera ei, iar Maluhia i-a respins avansurile. Cnd a ipat, el a btut-o, fcnd-o s tac i s se supun. De data asta, tiam c l-a fi omort. Livid de furie, am pornit-o spre camera lui, dar Maluhia m-a strigat. Nu merit, Johnny hohoti ea. n fond, sunt doar o femeie cumprat. La ce altceva m pot atepta? Dar furia mea crescu, auzind-o spunndu-mi ct de lipsit de valoare era. Eu tiam c avea mai mult integritate i demnitate dect brbatul care o cumprase. Am apucat un cuit i am plecat n cutarea lui Jack, n timp ce Maluhia alerg s-l caute pe Kahanu. L-am gsit pe Jack dormind ntr-un hamac atrnat ntre doi palmieri, unde pajitea se lsa uor spre mare. Am luat cuitul de la cingtoare i am tiat funia, rsturnndu-l n iarb. Jack se ridic repede n picioare, apoi se ls n jos n poziie de box. Ridic pumnii rnjind. Bnuiesc c ai descoperit c tocmai am luat ceea ce tu i-ai dorit totdeauna. El m aa n timp ce se nvrtea n jurul meu. Curios, am crezut c Maluhia era ca o mam pentru tine. Dar n cazul sta nu este nimerit s te culci cu mama ta, nu-i aa, fratele meu? Doar ca s tii, nu merit. E un mit ceea ce se spune despre chinezoaice. Maluhia nu e destul de femeie pentru un brbat cu poftele i dimensiunile mele, dei sunt sigur c ar fi tocmai potrivit
290

- ELISABETH ADLER -

pentru o mic maimu ca tine. n ce m privete pe mine, a lua n orice zi o femeie alb, cu snge cald M-am repezit la el cu cuitul, i i l-am nfipt n umr. Cnd s-a dat ndrt, m-am mpiedicat i era aproape s cad. Lam vzut punnd mna la umr, apoi uitndu-se la degetele nsngerate. n acel moment, uit totul despre motenire i despre necesitatea de a m ine n via nc trei ani. ncercam cu disperare s-mi recapt echilibrul, cnd el sri la mine. mi apuc mna i mi-o rsuci la spate, pn ce am dat drumul cuitului. El s-a aplecat s-l ridice i eu lam lovit cu piciorul, dar furia i dduse o vitez de fulger. nh cuitul i se repezi la mine. Am auzit un fsit slab, cnd obrazul meu se despic pn la nas, i am simit gustul cald, metalic, al propriului meu snge. Am lovit cu picioarele i m-am luptat n stilul meu oriental, dar nu m puteam compara cu nlimea i greutatea lui mai mare i cu fora furiei lui. Srea la gtul, pieptul i pntecele meu. Am ridicat minile s m apr, urlnd, nu de team ci de o furie asemntoare cu a lui. Nu-mi psa dac triam sau muream. O iubeam pe blnda Maluhia i voiam s-l vd pe Jack mort pentru ceea ce l fcuse. Brae puternice l forar pe Jack, n cele din urm, s nceteze. Kahanu l trnti la pmnt. i smulse cuitul i sttea amenintor cu intenii criminale deasupra lui. Nu, nu, Kahanu, am auzit-o pe Maluhia ipnd. Nu sunt demn de un asemenea act de rzbunare. Nu sunt dect o kawhairi, o concubin. Un tremur trecu prin torsul masiv al lui Jack. Apoi se duse la malul apei i arunc n ocean cuitul nsngerat. Jack se ridic n ezut, frecndu-i maxilarul, tergndui sngele de pe fa. Rdea. Sper c o s mori, afurisit maimu mic incestuoas, url el ridicndu-se n picioare. Totui, am s te dau gata cnd n-o s te ascunzi dup fustele Maluhiei iar Kahanu n-o s fie prin preajm s te apere.
291

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Mai rdea, cnd s-a deprtat. Kahanu m-a ridicat i m-a dus la grajduri. M-a aezat pe finul dulce, proaspt, i Maluhia mi-a splat rnile, dar sngeram ru i nu putea opri sngele. Kahanu se uit ngrijorat la Maluhia. tia c aveam nevoie de ajutor medical. A zis c, la lsarea ntunericului, m va duce cu barca la Mavi, unde locuia familia lui. Doctorul m va coase i familia lui m va ascunde pn m voi simi mai bine. Maluhia era ochii i urechile casei, ea tia totul i acum mi spuse c Archer plnuia s m omoare, cnd voi avea optsprezece ani, i s ia motenirea mea. Eu nu tiam despre ce vorbea. Ce motenire? am ntrebat eu, pentru c, din cte tiam, nu aveam niciun ban. Ea cltin din cap; nu tia. Dar tia c nu mai putea avea ncredere n Jack; el m voia mort. Acum. N-am s plec fr tine, am spus eu cu ncpnare, dndu-mi seama c o las n voia lui Jack. Ea zise: Tu eti doar un biat. Trebuie s pleci imediat la Mavi. Cnd vei fi destul de puternic, trebuie s pleci departe, unde ei s nu te gseasc niciodat. Apoi mi bg n mn economiile ei de o via, patruzeci de dolari. S nu te mai ntorci niciodat, Johnny, opti ea aplecndu-se s m srute de adio. Mi-am spus c-mi voi aminti totdeauna srutul ei dulce, cast, i parfumul florilor din prul ei, netezimea rcoroas a buzelor ei i ochii ei blnzi, ntunecai, strlucind de dragoste i lacrimi nevrsate. tiam c n-am s-o mai vd niciodat pe Maluhia i strnsoarea din inima mea era mai dureroas dect rnile mele. n timp ce barca aluneca de lng debarcader, n ntuneric, eu stam la prova, uitndum cu tristee la insula acum invizibil, reinnd-o n memorie.
292

- ELISABETH ADLER -

ntoarce-te acolo de unde vii, m ndemn Kahanu, cnd barca se nla peste valuri. Nu spune nimnui cine eti. F-i o via nou. Ai fost n brbie, prietene. Zeii i spun c trebuie s iei ansa unei viei noi. L-am urmrit pe frumosul uria de bronz conducndu-i barca prin canal i m-am gndit ct de straniu era c Jack Kane a fost acela care, n cele din urm, mi-a oferit cltoria cu barca spre libertate. M ntrebam ce voi face cu un asemenea premiu. Nu prsisem Kalani timp de zece ani. Nu vzusem niciodat un ora sau o capital. Nu fusesem nici mcar pn la Honolulu sau Mavi. M-am gndit cu tristee c Archer avusese dreptate. Eram un slbatic i nu tiam cum s m comport ntr-o societate civilizat. M-am uitat peste valuri spre Mavi. Aveam n buzunar cei patruzeci de dolari ai Maluhiei i bocceaua cu haine curate pe care mi le dduse. i eram liber.

293

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 29
Kahanu, din cte tiam, plnuia s-i spun lui Archer c am fugit cu barca cea mic a lui Jack, aa cum intenionasem iniial. A zis c va scufunda barca i le va spune c, probabil, m pierdusem n mare. Nu tiu dac lau crezut sau nu, dar nimeni n-a venit dup mine s m caute. Familia lui Kahanu m-a ngrijit cum l-ar fi ngrijit pe propriul lor fiu i am invidiat modul lor lent de via de pe insul, blndeea acestuia, fiecare zi trecnd blnd n cealalt. Erau oameni fericii i nc mi amintesc de ei, adunnduse n lanai-ul micii lor csue din prefabricate, n serile lungi, calde, salutndu-i prietenii i vecinii care se opreau totdeauna s stea de vorb sau s mpart o mas cu ei. Cineva zdrngnea un ukulele iar ei cntau frumoasele cntece vechi, iar femeile dansau; chiar i cele mai btrne erau prinse de ritmurile i bucuria vieii lor insulare. Eu o invidiam, dar eram temtor i dornic s plec mai departe. Cinci sptmni mai trziu, cu multe saluturi de rmasbun, lei de flori i aloha, m aflam pe un vas lent, care se ndrepta spre Honolulu. Insula Mavi i familia lui Kahanu au constituit o tranziie uoar pentru mine; i nelegeam pe ei i modul lor de viat. Dar Honolulu era un ora ntins, aglomerat, dur i cu un ritm rapid pentru un biat din insule, ca mine. Am vzut faimosul nume Kane blazonat pe debarcadere i pe vase i chiar pe o plcu de strad. tiam c m aflam pe teritoriul dumanului. Nu mi-am pierdut timpul: mi-am dat un nume nou, John Jones i am cptat o slujb pe primul vas pentru vite peste care am dat i care fcea drumul ntre Honolulu i San Francisco. Ca o ironie, s-a dovedit a fi un vas al fermei Kanoi, dar nimeni nu m cunotea. n fond, nimeni nu-l vzuse pe Johnny Leconte vreodat. Eu tiam s mnuiesc vitele i asta interesa pe oricine.
294

- ELISABETH ADLER -

M speriasem de Honolulu, dar San Francisco m-a ngrozit. Nu vzusem niciodat asemenea cldiri nalte, att de multe automobile, att de mult lume, attea ipete, mbulzeal i zgomot. Ezitam s traversez strada netiind n ce parte s m uit. Nu tiam ce s comand n cafeneaua ieftin n care am intrat, sau cum s pltesc. Oamenii se uitau curioi la mine, pe strzi, privind peste umr la hainele mele zdrenroase. Ruinat, am intrat ntro prvlie i am cumprat dou cmi i prima pereche de pantaloni adevrai pe care i-am avut vreodat. M-am dus la un frizer s-mi tund prul i, cnd m-am privit n oglind, am vzut alt persoan. Dar tiam c eram tot biatul crud de la ar, n oraul cel mare. Mi-am numrat banii i am constatat c nu mai aveam dect cinci dolari. Trebuia s-mi gsesc o slujb, dar singurul lucru pe care-l tiam era s cresc vitele. Tocmai m ntrebam ce s fac, cnd un tnr, care sttea la rnd la un crnat, pe Market Street, mi-a vorbit. El purta o uniform elegant, cu o jachet scurt, roie, i pantaloni negri, i mi-a spus c lucra ca biat de serviciu la unul dintre marile hoteluri. Se uit la mine de sus pn jos, ntrun mod prietenos, i bnuiesc c artam a fi n nevoie, desigur, aa c mi spuse c exist o slujb liber, dac m interesa. Eu sttusem retras pe vasul de vite, schimbnd doar cteva cuvinte cu ceilali brbai, iar tipul sta era prima persoan adevrat pe care o ntlnisem n afara insulei. Numele lui era Augustus Stevens. Spune-mi Gus, a zis el vesel cnd ne ndreptam mpreun spre hotel. Era mai micu ca mine i la fel de slab. Mi-a spus c era de pe Coasta de Est i venise n Vest s-i caute norocul. Avea atunci aisprezece ani i muli ani mai trziu, aveam s-i vd din nou numele, ca preedinte al unei cunoscute companii petroliere, aa c am bnuit c-i gsise norocul pn la urm, i fcuse avere. Dar pe atunci se strduia s supravieuiasc, la fel ca i mine, i ne-am legat imediat.
295

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

n dup-amiaza aceea, am devenit biat de serviciu, cu numele meu, Johnny, scris pe o insign prins pe jacheta mea roie, elegant, fcnd comisioane, deschiznd ui i crnd bagaje n unul dintre cele mai luxoase hoteluri din ora. Plata de baz era mic, dar Gus spusese c baciurile ajutau la mrirea ei. Mi-am gsit o camer ieftin, nemobilat, n cartierul chinezesc i, mncnd aproape doar orez i fasole, la restaurantele locale, am constatat c abia reueam s m descurc. Am gravitat spre cartierul chinezesc, pentru c acolo m simeam n siguran. nelegeam obiceiurile chinezeti mai bine dect pe cele ale brbailor impertineni, cu ochi duri, pentru care lucram. Dar nc nu era o distan suficient ntre mine i insule. tiam c Archer i Jack veneau adesea la San Francisco i eram mereu n alert, uitndu-m peste umr pe strad i stnd cu ochii ateni, la hotel. Trebuia s pun multe mii de kilometri ntre mine i cei doi Kane, nainte de a simi c am scpat de ei cu adevrat. Adunam ci dolari puteam, cu ideea c, n vreun fel, mi voi face din nou drum spre Frana i vila Mimosa. M ntrebam dac guvernanta Beale era acolo. i dac i va reaminti de biatul pe care l-a lsat la Kalani, cu atia ani n urm. Dar, cnd am citit n ziare despre rzboiul care cuprinsese Europa i c Frana fusese ocupat de germani, am tiut c guvernanta i vila erau doar un vis. Era n anul 1941. M stabilisem n slujba mea de la hotel, mndrindu-m de serviciile mele rapide, zmbind recunosctor pentru baciurile pe care le primeam. n zilele-libere, exploram oraul cu ochii omului care vede pentru prima oar piramidele. Cltoream cu transportul pe cablu i cu feriboturile, care m traversau golful spre pduri i dealuri. Din cnd n cnd, m duceam cu Gus la un cinematograf. De obicei la filme western. Mie mi plceau caii i aciunea. i apoi, la 7 decembrie, japonezii au atacat Pearl Harbor i Statele Unite au intrat n rzboi. M-am gndit cu groaz la Oahu insula aceea linitit i la malul ei i la toate
296

- ELISABETH ADLER -

vapoarele acelea minunate pe care acum le vedeam nghiite de flcri i la numeroasele viei pierdute. Plin de furie, m-am dus imediat cu Gus s m nrolez n marin. Ci ani ai copile? m-a ntrebat sergentul de la recrutare, cu o strlucire n ochi.. Optsprezece, domnule, am rspuns plin de ncredere, aa cum mi spusese Gus s fac. Ai sentimente drepte, fiule, spuse el cu blndee, dar i mai trebuie nc vreo civa ani s creti ca s-i poi apra ara. Am fost amarnic dezamgit. n adncul minii mele, exista sperana c voi fi trimis eventual n Europa. Gus a fost mai norocos. Cumva, experiena lui cptat pe strzi l-a ajutat s treac i a plecat de la acel birou de recrutare ca membru plin al Marinei Americane Gus n-a fost singurul care a prsit hotelul. Brbaii erau nrolai i trimii imediat la instrucie, aa c personalul hotelului fiind redus am fost brusc transformat i promovat chelner. Am nvat repede, uitndu-m la ceilali, cum se comportau, dar de fapt, tot nu cunoteam legile vieii. Eram tot biatul slbatic din insule. Au trecut doi ani. San Francisco miuna de personal din Marin; ocupau toate hotelurile, iar prietenele i soiile lor veneau grmad n ora ca s fie lng ei. Aveam aptesprezece ani. nc un an, i apoi voi putea s recrutez n mod legitim la marin. Urmream n continuare tirile despre rzboi, cu vaga speran c voi fi trimis n Mediterana. ntre timp, mi-am gsit o slujb nou. Sf. Francis era un hotel mre, cu o clientel elegant: brbaii erau ofieri iar femeile erau de clas, ic, bogate. Una dintre ele, pe care o serveam cu regularitate, avea un apartament acolo n permanen. Ea spunea c soul ei, ofier, era ngrdit la tabra Pendleton, baza Marinei de lng San Diego, iar ea refuza s se apropie mcar de aceasta.

297

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Este n fundul lui nicieri! am auzit-o plngndu-se prietenilor ei, cnd i sorbeau obinuitele cocktail-uri la ora ase i stabileau distraciile serii. Avea n jur de patruzeci de ani, era atrgtoare i i plcea s flirteze, cu ochi albatri i o piele pal, aproape translucid. Prul ei era de un blond argintiu natural, purtat ntr-un paj la mod, iar gura ei mare, de rpitoare, era de culoarea rou cardinal a psrii care venea s se aeze seara pe balustrada lanai- ului, la Kalani. Am remarcat-o, pentru c era drgu i totdeauna vesel, rznd i glumind totdeauna cu prietenii ei i cu ofierii cu care ieea. Dar avea ceva nelinitit n ea. I-am observat ochii cercetnd camera n timp ce vorbea i m ntrebam ce anume cuta. Uneori, simeam c ochii ei rmneau aintii asupra mea. Am roit cnd am simit c m privete de sus pn jos, din partea opus a camerei. Eu eram tnr i inocent, abia dac vorbisem cu o fat. Acum eram nalt i zdravn i musculos i credeam c i btea joc de felul cum artam n pantalonii mei negri strmi i cu jacheta scurt, roie, cu nasturi de alam. Ea se uit la faa mea cnd am pus cu grij un Martini pe mas n faa ei i mi-am ntors ochii de la privirea ei zmbitoare, pentru c tiam c nu eram chiar frumos. Aveam faa prea slab, trsturile mele erau prea puternice i mulumit lui Jack, o cicatrice ca o cresttur adnc, pornea de sub ochiul stng pn aproape de brbie. Vd c eti un chelner bun, Johnny, spuse ea. O s trebuiasc s m asigur c vii chiar tu cnd cer serviciul n camer. Ceilali sunt totdeauna att de leni, i apoi, ntotdeauna se face o greeal, cineva uit mereu cte ceva. Oft. E destul de ru c e rzboi i n-avem nevoie ca i chelnerii de la serviciul n camer s ne fac viaa un iad. mi zmbi din nou, buzele ei rou cardinal ntinzndu-se peste dinii ei frumoi, albi, regulai. Ca nite perle, m-am gndit eu ameit.
298

- ELISABETH ADLER -

Mulumesc, Johnny, spuse ea dndu-mi un baci generos i o privire intim, care m fcu s roesc din nou. Dup aceea, am servit-o adesea la bar i totdeauna mi ddea un baci bun, ntotdeauna mi adresa acel zmbet i i lsa mna s o ating pe a mea, cnd mi strecura un dolar n palm, fcndu-m s-mi fie cald i s m simt jenat. Cteva sptmni mai trziu, eram la rnd la serviciul n camer. Era dup miezul nopii. Nimnui nu-i plcea acest schimb, pentru c aveai de-a face cu toi beivii, dar cumva, fiind cel mai tnr, eu nimeream mereu n schimbul sta. Doamna DeSoto a sunat jos. Voia o sticl de gin, o sticl de vermut i ghea care s i se trimit imediat. M bucur c eti tu, Johnny, spuse ea deschiznd larg ua i zmbindu-mi. Am trecut pe lng ea n camer i am pus tava pe mas. M-am uitat la ea. Purta o rochie de sear lung, roie, strns pe olduri i un pandantiv cu diamant i rubin, cuibrit adnc n decolteu, chiar deasupra curbei albe a snilor. Deschide sticlele pentru mine, Johnny, vrei? spuse ea aezndu-se pe canapea. i apoi toarn-mi un pahar. Stai, mai bine am s-i art exact cum mi place. Ea se uit n sus la mine, pe sub gene, i mi zmbi din nou cu zmbetul acela. Ca s tii, data viitoare. Camera era luminat de o lamp i mirosea a parfumul ei, bogat, de mosc. I-am ntins butura cu o mn tremurtoare, iar ea se aplec spre mine i puse paharul la buzele mele. Gust-l, Johnny, murmur ea. Atunci ai s tii exact cum mi place. Am luat o nghiitur discret i alcoolul mi s-a oprit n gt. Am nceput s tuesc i ea sttea cu minile n olduri i rdea de mine. Pun pariu c n-ai but niciodat pn acum, spuse ea.
299

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Se aez din nou pe canapea i btu cu palma perna de lng ea. Vino, stai aici alturi de mine, Johnny, i spune-mi ce n-ai mai fcut niciodat pn acum. Ca s tiu ce s te mai nv. M-am aezat lng ea, hipnotizat de ochii ei albatri cunosctori, i de gura ei roie, sexy. Uit-te la tine, spuse ea, trecnd un deget n lungul cicatricei de pe faa mea. Eti ca un cprior tnr, gata s devin cerb. mi art din nou zmbetul acela special, iar mie mi venea s o apuc i s o srut. Un inocent, att de tnr i atrgtor! zise ea gnditoare, ducnd din nou butura la buzele mele. Se ridic i puse un disc de dans pe Victrola. Era Glen Miller care cnta Serenad sub clar de lun. Am nghiit paharul cu Martini urmrind-o cum se mica prin camer n ritmul muzicii. E melodia mea preferat, spuse ea cnd se termin. i eliber prul din plasa pe care o purta i i ntinse braele deasupra capului. Nu-i place, Johnny? ntreb ea preparnd alte dou pahare cu Martini. Sigur, am mormit eu, urmrind micarea oldurilor ei, cnd alunec prin camer i puse din nou discul. Se ntoarse i m privi. Apoi bu Martini-ul pn la fund i arunc paharul n cmin. ncepu s danseze din nou. Doar c de data asta, ncepu s-i descheie rochia, apropiindu-se pn sttu n faa mea. i apoi o ls s alunece pe podea. Era o viziune blond ntr-un mic combinezon de mtase roie, cu tocuri nalte, iar eu eram pierdut. Se aez lng mine i ncepu s-mi scoat hainele, toate, n afar de cravat. i acum m ntreb ce o s facem? zise ea trgndum spre ea.

300

- ELISABETH ADLER -

Mirosea a parfum bogat i a gin i a pielea ei, iar eu m necam n mirosul ei, n moliciunea ei, n bogia feminitii ei. Nu mai puteam atepta. Prima dat am fost prea rapid, dar apoi m-a nvat s m controlez i cum s fac dragoste cu o femeie. Eti un elev bun, Johnny, mi spuse ea. Am s te in minte. Doar c nc nu-i tiu numele. Iar eu, cu simurile ameite de alcool i parfum i sex, am rostit numele meu adevrat. Johnny Leconte. Ea rmase cu ochii larg deschii la mine, un moment prelungit. Apoi, i ddu capul pe spate i rse, cu gtul ei alb, lung, hohotind. M-am uitat la ea uimit. Nu e amuzant? gfi ea n cele din urm. E prea mult, ca s fie doar o coinciden. Vreau s zic, ct de des pot auzi numele de Leconte? tiam c Archer Kane i schimbase numele, cnd s-a nsurat cu franuzoaica i c a avut un fiu. Tu eti acela, nu-i aa? Johnny Leconte? Inima mi se fcu mic. M uitam la ea i tot nu nelegeam. Bineneles, exclam ea, rznd n continuare, tu nu tii cine sunt eu. Ei, tnrul meu cprior, eu sunt Chantal OHiggins. Am fost a doua soie a lui Archer. Mama afurisitului lui fiu, Jack. Mi-am aruncat pe mine hainele ct am putut de repede i am alergat la u, nendrznind s m uit la ea. Ea rdea n continuare, de parc ar fi fost cea mai bun glum din lume. Am prsit hotelul n aceeai noapte i, n dimineaa urmtoare, mi-am falsificat vrsta i am intrat cu succes n Marin. Dar, cumva, tiam c aceast fatidic ntlnire cu Chantal OHiggins DeSoto va reveni s m obsedeze.

301

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 30
Am nvat multe n Marina American, dar educaia mea a fost mai mult despre brbai i rzboi, despre via i moarte, dect nvtur de carte. Am fcut serviciul militar doi ani i jumtate, pe un distrugtor, mai mult n Pacificul de Sud. Cu regret a trebuit s-mi abandonez visurile de a ajunge n Mediterana. Pentru mine nu a fost greu s m adaptez la condiiile de rzboi. n fond, mi petrecusem cea mai mare parte a vieii ntr-o stare de-asediu. Aveam deja acel al aselea sim care avertiza de pericol, iar anii mei de formare, n Hawaii, fcuser din mine i un marinar. Eram nvat cu oceanul i cu obiceiurile lui. Asta nu nseamn ns c nu mi-a fost niciodat fric. Ar fi trebuit s fiu nebun ca s nu-mi fie fric. De cte ori eram de serviciu la tun i stteam n faa dumanului, la cteva sute de metri distan de apa cenuie, aveam n gur acel vechi gust metalic al fricii. Rzboiul era o treab amar i fr satisfacie, dar, ca o recompens, m bucuram de camaraderia colegilor mei marinari, camarazi de arme. Am nvat, n cele din urm, cum s triesc cu concetenii mei, cum s accept prietenia i s o ofer n schimb. Am devenit, n sfrit, civilizat, dei nu chiar un brbat de lume. M ndoiam c voi deveni vreodat aa ceva. Psihologii spun c personalitatea omului se formeaz n anii dinaintea pubertii, iar a mea avea cicatrice de lupte. Totui, dei triam pe muchia de cuit a rzboiului, ferindu-ne de mine i de avioane sinucigae n raiduri de bombardament, eu eram aproape fericit. n sfrit, erau un numr suficient de kilometri ntre mine i cei doi Kane. A optsprezecea aniversare a mea venise i trecuse i tiam c, dac a mai fi fost pe insula Kalani, a fi suferit deja plnuitul accident fatal. Moartea n serviciul rii mele era de preferat; asta, mcar, ar fi onorabil.
302

- ELISABETH ADLER -

Eram tentat s rmn i s continui o carier n marin, la terminarea rzboiului, n 1945, dar nu aveam educaia necesar ca s devin ofier aa c perspectivele mele erau limitate. n plus, simeam vechea dorin s pictez din nou. ncepusem s-i schiez pe marinari jucnd cri, n maiouri i purtnd ctile de oel, sau trntii epuizai pe paturile lor, dup o noapte de paz, sau citind scrisori de acas, i am prins expresia dornic din ochii lor cnd se gndeau la soiile i copiii lor. Din memorie, schiam scene de lupt cu vase de rzboi scond focul iadului unul din cellalt, flcri i moarte i trupuri nsngerate, sfrmate. i cu convoaie care se strecurau n tcere la orizont, n timp ce noi, paznicii Pacificului de Sud, stteam de veghe. Cpitanul a vzut schiele mele. Le-a luat i le-a atrnat n camera de gard. Cnd s-a terminat, n sfrit, rzboiul cel lung, el a artat cteva schie efului operaiunilor navale. Unele au fost nrmate i expuse n coridoare lungi, la Washington. M-am simit trist n ziua n care, am devenit, pentru a doua oar n viaa mea, un om liber. Marina American m-a primit ca un biat aspru i m-a modelat ntr-un brbat. Simeam lipsa camaraderiei i a disciplinei. Acum, va trebui s gndesc din nou pentru mine. Eram sigur doar de un singur lucru: voiam s pictez. Aveam puinii bani pe care reuisem s-i economisesc, plus edulcorantul financiar pe care l-am primit, ca s ne ajute s ne reintegrm n viaa civil, dar eu tiam c nu va dura mult timp i tiam, de asemeni, c eu nu m puteam rentoarce pe Coasta de Vest sau n Hawaii. Viaa mea deveni o serie de slujbe ntmpltoare. n sezonul de var eram chelner n staiuni montane din Est ca s adun destui bani nct s-mi petrec iernile pictnd. Nu aveam idee dac arta mea era bun. Era doar ceva ce m simeam obligat s fac, singura for care m mna n via. n zilele acelea, am avut prietene dulci, tinere, n majoritate modele care se ndrgosteau de tnrul artist romantic n mansarda lui ngheat de fapt un pod
303

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

deasupra unei fierrii, ntr-un orel la malul mrii, n Maine. M ndrgosteam i m despream dup anotimpuri, dar singurele mele iubiri erau marea i arta mea. Anii treceau ncet, aa cum se ntmpl cnd eti tnr. Ocazional, vindeam cte o pictur, dar simeam totdeauna o ruptur teribil cnd trebuia s o dau. Voiam s le pstrez pe toate, pentru c erau amintirile mele despre oamenii pe care i ntlneam i despre locurile unde fusesem i despre fetele pe care le iubisem. Ca de obicei, mi pictam viaa. Dar niciodat n-am pictat Kalani, sau ceva ce avea legtur cu copilria mea. Acestea se iveau din adncul minii mele ca o min neexplodat. Pe la nceputul anilor 1950 picturile mele au nceput s fie remarcate. Mi s-a oferit o expoziie ntr-o mic galerie exclusivist din New York i am sortat pnzele cu atenie, desprindu-m cu greu de cele pe care le consideram cele mai bune. Mi-am cumprat un costum nou pentru aceast ocazie i mi-am ras barba din timpul iernii. M simeam prost i ne la locul meu, stnd n galerie, innd un pahar de ampanie i trgnd cu urechea la comentariile vizitatorilor. Spre surpriza mea, erau favorabile i curnd un ir de mici etichete roii mpodobeau munca mea. Era un succes minor, dar, cel puin acum, eram un artist care vnduse la o expoziie. Pe aceast baz, am cptat o comand de la o persoan cu influen mare i bani muli, ca s pictez portretul soiei lui. Subiectul meu era o femeie obinuit, dar cu o inut care i ddea o mare demnitate. Se cstorise cu soul ei cnd avea optsprezece ani i a rmas cu el n ciuda tuturor greutilor, locuind n chiocuri de grdin, n Long Island, i n apartamente cu chirie, n New Jersey, pn cnd el a dat cu adevrat lovitura n afacerile de asigurri. De-a lungul anilor, el deveni un financiar renumit, dei dubios, precum i multimilionar. Iar acum, tria ca un lord. Era vzut la toate aciunile de binefacere i la dineurile
304

- ELISABETH ADLER -

elegante i era prieten apropiat al celor aflai n funcii nalte din Washington. Singurul lucru curios era c soia lui nu era vzut niciodat cu el. Uneori, l nsoea fiica lui, dar cel mai adesea l nsoea o blond extraordinar, care avea mai puin de jumtate din vrsta lui, strlucitoare n diamante i haine de la marii croitori. tiam c portretul era o mecherie din partea lui ca s o fac pe soie s cread c lui i mai psa de ea. i ca s o in linitit, m-am gndit eu cnd m-am uitat la ea, prima oar cnd am ntlnit-o. tiam, de asemeni, c motivul pentru care m alesese pe mine ca artist era c ceream mai puin dect cei mai buni cunoscui i considera c soia lui nu-i va da seama de diferen. Era o femeie dulce, cu un farmec blnd, de o buntate real, care, n ciuda evidenelor, refuza s vad rul la cineva. Ea mi-a plcut i am pus n portretul acela tot ce aveam. Am mbrcat-o n catifea verde-bronz, ca pe o prines medieval, cu prul ridicat n sus, dezvluind pomeii pronunai i nasul de Nefertiti. Am mpodobit-o cu aur i smaralde, iar ea i-a ridicat brbia cu mndrie, stnd nalt i dreapt, aa cum trebuie s fie o femeie care i cunoate valoarea. n aceasta poz arogant, se vedeau strlucind ochii ei minunai, negri, plini de o cldur i o nevinovie pe care rareori o ntlneti. Portretul acesta a devenit piatra unghiular a succesului meu, dei, n esen, nu am fost niciodat un portretist. Tabloul a fost mprumutat la diverse muzee i numele de John L. Jones a nceput s fie auzit. Am citit despre mine n ziare i n revista Time. Am primit mai multe comenzi, dar le-am amnat pe toate, pentru c, n sfrit, aveam destul bani pentru a cltori n Europa. Am cltorit peste Atlantic, cu vaporul, aa cum venisem, doar c, de data asta, aveam o cabin decent, la clasa a doua. nc nu-mi puteam permite clasa nti, dar nu avea importan. M ntorceam acas. Am rmas un timp
305

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

la Paris, amnnd momentul fericit al rentoarcerii mele i fixndu-mi privelitile pe care rzboiul nu le distrusese. Am vzut muzeele i tablourile i am sorbit vin rou n cafenelele de pe bulevarde, uitndu-m la lumea care trecea. Cnd m-am urcat, n cele din urm, n trenul cu vagoane de dormit ce mergea spre Sud, eram ca un ndrgostit inut prea mult departe de iubita sa. Dei nu-mi aminteam de ea exact, Coasta de Azur era, cumva, n mod magic, aa cum mi-o imaginasem: modul n care cdea lumina pe dealurile nverzite, aleile albe, nisipoase, pinii umbrel i cedrii nali, ascuii ca nite ace ndreptate spre cerul de un albastru viu. Dar, abia cnd am vzut Mediterana, am cunoscut adevratul sens al cuvntului azur. Tremuram de ncntare. Era visul unui artist, lumina unei inspiraii. Am poposit la un mic han, pe coast, condus de dou rnci, mama i fiica. Tatl era pescar i ieea cu plasele noaptea i se ntorcea n zori, cu mostre din captur care, mai trziu, mpodobeau masa noastr de la cin. Erau o familie fermectoare, simpli i curtenitori fa de strinul din mijlocul lor, i au fost intrigai cnd au vzut evaletul meu i i-au dat seama c eram un artist i c voiam s-i pictez. Eram n delir dup acest mod de via nc pur, dup prospeimea i frumuseea lui, dup calitatea mncrii i a vinului i dup ritmul lent specific climatului mediteraneean. Dar, dup ce am ajuns, am amnat cercetarea trecutului. Mi-am spus c asta era din cauz c voiam s pictez, dar adevrul era c acum, cnd eram acolo, m temeam de ce aveam s aflu. M temeam c guvernanta Beale murise, poate ucis n timpul rzboiului, sau poate c se ntorsese n Anglia. M temeam c vila Mimosa aparinea altcuiva i c mi se va interzice s intru i c visurile mele vor trebui s rmn simple visuri. Cel mai mult din toate, m temeam c i voi gsi acolo pe Jack i Archer Kane, domnind n vechiul meu cmin.
306

- ELISABETH ADLER -

Dar trebuia s-o fac. Trebuia s aflu despre trecutul meu. Despre guvernanta Beale i adevrul despre mama mea. Am gsit imediat vila Mimosa, bineneles, aa cum o pisic, luat i lsat la sute de kilometri deprtare de cas, i poate gsi drumul napoi. Am mers cu bicicleta pe drumul nisipos care ducea sus, pe deal, i pe lng zidul de stuc roz care se sfrma, pe jumtate ascuns sub povara boscheilor i a trandafirilor. Inima mea btea ca a unui ciclist n Turul Franei, cnd mi-am sprijinit bicicleta de zid i am sunat cu clopotul, uitndu-m prin poarta de fier ruginit, spre aleea cu prundi. Paznicul, un tip simpatic, n salopet de lucru albastr, care mi-a spus c era i grdinar, a rspuns la apelul meu i mi-a zis c nu locuia nimeni acolo. Am cunoscut pe cineva care locuia aici, am zis cutnd un rspuns. Familia Leconte. Faa lui se lumin i am vzut c era bucuros s aud numele menionat din nou. Au disprut demult, domnule, mi spuse. Doamna a murit, iar soul ei i fiul lui triesc departe, pe o insul tropical. Am auzit c s-au ntors o dat, dup rzboi, s cear averea biatului, dar n-au venit aici s vad vila. Vechea cas a biatului, domnule. Locul n care s-a nscut. Doamnei Leconte i s-ar fi rupt inima dac ar fi tiut c fiului ei nu-i psa de locul pe care ea l iubea cel mai mult. Mi-am dat seama c Maluhia avusese dreptate. Exista o motenire i cei doi Kane au pus mna pe ea, pn la urm. Bnuiesc c Jack s-a dat drept mine, pretinznd c e Jean Leconte i cernd averea mea. Am ridicat din umeri, nu-mi psa de bani, eram n via i liber i eram fericit n felul meu; nu doream nimic mai mult. Paznicul a vzut interesul meu fa de cas i s-a oferit s mi-o arate. n timp ce scriam pe aleea de prundi, vila frumoas, vruit n roz, apru la vedere i mi-am amintit complet de ziua n care a venit tatl meu s m ia. Mi-am amintit de mine, un bieel, stnd pe treptele de marmur, att de reci la picioarele mele goale cu soarele
307

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

de diminea pe fa i cu iubitul meu Fido strns n brae. i am simit din nou teroarea, cnd privirea tatlui meu a ntlnit-o pe a mea cu atta indiferen alb, cnd a zis: mpacheteaz-l. l iau cu mine. Apoi mi-am amintit norul negru care s-a instalat deasupra mea, acoperind pentru totdeauna soarele din viaa mea. Cunoteam vila. mi aminteam fiecare amnunt, podelele de marmur, scara mare curbat, cu balustrada din lemn de koa, pe care o instalase Archer ca un dar pentru mama mea, cnd s-au cstorit. Am ezitat la ua vechii mele camere de joac, uitndu-m la camera goal care fusese domeniul guvernantei. Vechea vatr a cminului mai avea nc vechiul clete de crbuni, de alam, cu scunelul de piele, dar balansoarul ei dispruse i bufetele mari, cu jucrii, erau goale. Am deschis ua dormitorului meu i am vzut patul mic, din lemn de cire, cu iniialele mele, J.L. pe care le zgriasem cu un ac mare, nc la locul lor. Mi-am trecut degetele peste locul acela, zmbind cnd mi-am amintit ct de furioas fusese guvernanta atunci cnd a vzut ce fcusem. Am mers ncet prin camerele goale ale mamei mele, imaginndu-mi-o uitndu-se la privelitea pajitilor n pant i la fntna strlucind n soare, peste chiparoi, spre mare. M gndeam la ea, cum o trezea ciripitul melodios al micilor ei canari veseli i al psrilor cnttoare din coliviile de argint, despre care paznicul mi spuse c fuseser distruse de mult, de o furtun. Am stat la fereastr, dorind s o fi cunoscut, gndindum c vila Mimosa era motenirea mea de drept. Puteam s-mi pretind averea n mod legitim; puteam tri aici, n aceast cas minunat, s fiu liber s pictez, tiind c nu va trebui s mai petrec o var fcnd pe chelnerul n munii Catskill. Dar tiam ca nu voi face asta. I-am mulumit paznicului pentru amabilitatea lui i l-am ntrebat, ezitnd, de guvernanta Beale. M temeam de ce era mai ru, amintindu-mi ct de btrn trebuia s fie. i
308

- ELISABETH ADLER -

ateptndu-m s-l aud spunnd c nu tia nimic sau c plecase acas, n Anglia, s moar acolo. n schimb, el mi-a spus c tria ntr-o csu, chiar n josul dealului. A stat aici n timpul rzboiului, mi spuse el mndru, dei, de multe ori, germanii au ameninat c o interneaz n lagr pentru c e englezoaic i o bnuiau c e spioan. Ridic din umeri cu nepsare galic i zise: Cu toii eram implicai n Rezisten, ntr-un fel, pe aici, transportnd prizonierii scpai i aviatorii englezi de-a lungul coastei, spre Spania i apoi Portugalia. Brcile noastre mici nu erau gazde doar pentru pete, n anii aceia ngrozitori, domnule, adug el cu un zmbet. Am rulat cu vitez maxim pn la poalele dealului i pe o alee alb, nisipoas, ce se curba n jurul unei mici peninsule, unde erau cteva case rspndite. Am tiut care trebuia s fie a ei. Era mic i vruit n alb, cu un fuior de fum ieind din co, dei ziua era cald. Grdina era un amestec de trandafiri englezeti i margarete mari, albe, i levnic. i acolo, aplecat peste plantele ei, cu o plrie mare de pai i pantofi solizi, albi, cu ireturi, era o doamn n vrst. Inima mi-a tresrit cnd m-am sprijinit de poart, uitndu-m la ea. Ea era total absorbit de treaba de a tia cele mai frumoase flori i a le pune n coul de grdin, din lemn, de lng ea. Avea spatele ncovoiat i am observat c artrita i deformase minile n forme groteti. Eram ocat s vd ct de micu era, cnd, n amintirile mele din copilrie, ea fusese nalt i dreapt. Ea i nl capul, simindu-mi brusc prezena. Privirile noastre s-au ntlnit i era de parc timpul s-ar fi oprit. Fiecare vedea n fa persoana care exista acum i pe cea care fusese cndva. Am vzut faa cu oase puternice, imprimat de neters n memoria mea, i care acum era mototolit i strbtut de o reea de linii fine i semne ale durerilor provocate de artrita ei deformant, iar ochii rbdtori, decolorai, mi spuneau c suporta durerile cu toat puterea ei de demult.
309

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Iar ea l vedea n tnrul nalt, pe biatul pe care l cunoscuse, a crui fragilitate dispruse, ale crui membre, ca nite beioare acoperite, cptaser acum muchi, cu o fa care, n cele din urm, i dezvoltase trsturile. Mi-a spus mai trziu, cu mndrie, c era faa unui brbat interesant. Nu frumoas, dar o fa pe care nimeni nu o va uit. Mai ales cu cicatricea aceea urt pe un obraz. Nu te-ai schimbat chiar att de mult, Johnny, spuse ea linitit, ochii ei zmbindu-mi. Tot te recunosc. i eu pe tine, doic Beale. Am srit peste poart i am strns-o n brae. Lacrimile ne curgeau pe fa, dar am simit fragilitatea ei i am tiut c, acum, eu eram cel puternic. Am crezut c ai murit, a murmurat ea cu vocea tremurnd de emoie. Apoi, mi s-a spus c te-ai ntors i iai cerut motenirea. Am spus c nu puteai fi tu, c ai fi venit aici, la vila Mimosa, c m-ai fi gsit. Toi anii acetia, m-am gndit la tine i, n fiecare sear am spus o rugciune pentru sigurana ta. i de fiecare aniversare a ta, m ntrebam dac mai erai acolo s te bucuri de ea, pentru c tiam c brbatul care te-a luat era ru i capabil de orice. Am luat-o de bra i am intrat n cas, iar ea mi-a zmbit printre lacrimi. Pun pariu c nu te-ai gndit niciodat c o s o vezi pe btrna ta guvernant plngnd, spuse ea, dar astea sunt lacrimi de bucurie. Ea se agit pregtind ceaiul i ne-am aezat lng foc, ea n balansoar i eu pe un scaun de lemn cu sptar nalt, inndu-ne bine farfuriile n poal. Am avut erveele de damasc, albe, scrobite, i turte cu ghimber, scoase din cutia roie, special, de metal, pe care o inea n cmar, dar eram prea ocupai s vorbim i s ne reaprindem dragostea unuia fa de cellalt ca s mncm. Turn ceaiul dintr-un vas vechi, maroniu, dar am observat c era obligat s foloseasc ambele mini ca s-l
310

- ELISABETH ADLER -

ridice, iar ceaca tremura zgomotos pe farfurioar, cnd mi-o ntinse. Venisem napoi, acas, i am oftat de bucuria glorioas a acestui fapt. M-am uitat n jur, n camera ei, vznd lucrurile ei aa cum mi le aminteam i am zis: N-am s te mai prsesc niciodat, doic. Sunt aici acum i am s te ngrijesc. I-am spus pe scurt despre anii mei pe insula Kalani i despre viaa mea dup aceea. N-am vrut s o necjesc i iam spus c am fost fericit cu viaa mea. Dar trebuie s lupi pentru ce e al tu, Johnny, spuse ea privindu-m cu preocupare peste ochelarii ei rotunzi, cu ram de baga. Cnd am auzit c Archer Kane a fost aici cu presupusul lui fiu, am fost la notar i i-am spus c nu puteai fi tu. Mi l-a descris pe acel brbat care pretindea c e Jean Leconte, au zis c era nalt, blond, cu ochi albatri, un tnr uria. Le-am spus c tu erai brunet, ca mama ta, dar au spus c timpul schimb omul. Bineneles c tiam c nu aveau dreptate, am bnuit c era Jack Kane. i toate speranele n legtur cu tine au disprut, Johnny. Eram sigur c te-au omort i pe tine. i? am ntrebat eu uimit. Apoi mi-a povestit despre mama mea. Ceaca se cutremur din nou n farfurie, doar c, de data asta, din cauza minii mele care tremura. Guvernanta mi-a dat scrisoarea scris mie de mama mea, nainte de a muri i am citit-o amorit. M-am gndit la durerea prin care trecuse mama mea, pe care nu o cunoscusem: fetia obinuit, care a crescut i a fost obligat, n cele din urm, s-i recunoasc lipsa frumuseii, singurtatea impus de tatl ei care devenise izolare dup moartea lui i, n cele din urm, srmana la clibataire, care trind n splendoare i siguran, la vila Mimosa, se ndrgostete pn peste urechi de un brbat despre care credea c o vzuse aa cum era n realitate, cu frumuseea interioar pe care ea tia c o are.
311

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Dar Archer Kane n-a vzut niciodat frumuseea caracterului mamei mele; nu i-a psat niciodat de sufletul ei. Tot ce voia, erau banii ei, iar acum, i avea. Trebuie s te lupi pentru ce este de drept al tu, spuse cu fermitate guvernanta. Du-te i spune ce s-a ntmplat, cere-i motenirea. Am cltinat din cap cu amrciune. Averea mamei mele mi-a distrus viaa. Preferam s fiu srac, dar liber i fericit. Dar cnd ai s te cstoreti, cut s m conving guvernanta, atunci? Nu le poi nega copiilor ti dreptul s pretind averea bunicii lor. Asta a vrut ea. Cei doi Kane au furat-o, la fel cum i-au furat copilria. Am rmas neclintit n privina refuzului banilor. I-am zis c tot ce voiam era s pictez i c acum simeam c mi regsisem cminul spiritual. Cnd a vzut, n cele din urm, c nu-mi voi schimba prerea, m-a convins s-mi scriu povestea pentru generaia urmtoare. A spus c ea o va lua, mpreun cu certificatul meu de natere i cu propriul ei document povestind lucrurile, aa cum le tia ea, precum i cu scrisoarea tragic a mamei mele, i le va pune ntr-un seif la banc. Va pune cheia depozitului n sertarul biroului, iar o copie a documentului o va pune sub saltea, la pstrare, n siguran, n caz c ar vrea s mai adauge ceva. Apoi a spus ea, va fi n sfrit mulumit. Flora Beale i inuse promisiunea fcut lui MarieAntoinette Leconte. Fcuse tot ce putuse ca s-l protejeze pe fiul ei i, de asemeni, pe viitorii ei nepoi. Cnd vor fi destul de mari, mi-a zis ea cu satisfacie, vor face propria lor alegere. Ct m privete pe mine? i eu am fcut alegerea i sunt bucuros cu ea. Nu am nicio dorin s posed vila Mimosa, cu toate amintirile ei triste, dei probabil c e locul pe carel iubesc cel mai mult din lume. Nu am nevoie de averea dragei mele mame, pentru c am vzut cum banii i aviditatea l pot distruge pe om. i am nvat s triesc dup voia mea. Am pictura mea i sunt din nou n patria mea i am gsit pe vechiul meu mentor i prieten, pe Flora
312

- ELISABETH ADLER -

Beale, iar un brbat nu-i poate dori mai mult. Sunt, n sfrit, fericit.

313

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 31
Bea era, n continuare, ncovrigat pe canapeaua verde de nuiele, de pe teras, cnd soarele rsri, a doua zi diminea. Ea inea la piept hrtiile care spuneau povestea lui Johnny Leconte, urmrind cum strlucirea soarelui rsare se rspndete pe cer i transform Mediterana ntrun lac de aur sclipitor. i ntinse oasele obosite, i se ntoarse de-a lungul terasei, spre hol. Rmase privind la baza scrii, unde fusese gsit trupul lui Marie-Antoinette Leconte i i trecu mna pe balustrada neted, de lemn de koa, cum trebuie c fcuse Marie-Antoinette de attea ori nainte. mi pare att de ru, opti ea. mi pare ru pentru cele ntmplate i mi pare ru c nu te-am cunoscut. Se duse n camera ei i l sun pe Nick. i spuse c a citit povestea lui Johnny Leconte i i ceru s vin imediat. Cnd el sosi cu maina, o jumtate de or mai trziu, ea atept pe trepte. Se aezar mpreun, mn-n mn, pe treptele de marmur. Aa cum obinuia s stea Johnny, spuse ea cu jumtate de zmbet. Bineneles c el a fost cel care mi-a spus povestea de care acum mi amintesc att de bine; numi dau seama cum de am putut-o uita. Era un povestitor att de bun, iar felul n care a scris-o e exact cum mi-a povestit-o mie. Acum mi amintesc totul i am s continui de acolo de unde a rmas el. Mi-a spus c, n 1945, a nchiriat o csu de piatr, la St. Paul-de-Vence, un mic sat aflat sus pe dealuri, n spatele coastei. Spunea c era o enclav de artiti, scriitori i muzicieni, suflete cu aceleai idei, care se adunau n cafenelele din pia, seara, s mpart o mas i un pahar de vin, iar uneori, dup aceea, un joc de ptanque. Satele de pe dealuri mai erau nc aa cum fuseser de secole, cu
314

- ELISABETH ADLER -

aceleai familii, acelai mod de via, simplu. Spunea c era de parc te ntorceai n timp spre o er mai nevinovat. Mi-a spus c, n cele din urm, se scuturase de trecut i picta cu o nou libertate. A pictat o sut de tablouri cu guvernanta Beale, aplecat asupra trandafirilor ei n grdin, turnnd ceai din vechiul vas maroniu, moind pe terasa cu umbrar de vi. mi amintesc c mi le-a artat i mi-a explicat c nu erau potrivite; nu erau reproduceri fotografice ale unui set de trsturi. Aveau o calitate subtil, de vis, i, dup cum spusese odat Maluhia, prindeau sufletul persoanei. Mi-a artat tablourile pe care le-a fcut cu femeile din sat, cu feele lor ridate, arse de anotimpuri, cu ochii lor inteligeni, micorai, ferindu-se de soare, cu basmale negre care le acopereau prul i cu oruri albe peste rochiile negre, i cu picioarele lor mari, rneti, n pantofi negri, greoi. Cu magia pensulei lui, el prindea cumva inocena blnd, bovin, a copiilor lor i spinrile ncovoiate ale brbailor care munciser jumtate de secol pe cmp. L-a pictat pe proprietarul cafenelei, cu trupul sprijinit de barul cu tabl de zinc, cu ochii lui tioi ndreptai mereu spre micile farfurii de pe mese, apreciind cine pltise i cine nu. L-a pictat pe preot, stnd pe un scaun vechi de lemn, n faa micii lui bisericue albe. inea minile pe burta lui mare, cu picioarele ntinse, cu plria nclinat pe ochi, iar sutana i flutura n btaia mistralului, n timp ce el moia. i pictase o duzin de tablouri cu Maluhia. Paleta culorilor lui se schimbase datorit tonurilor clare, scldate de soare, ale Rivierei, iar tablourile devenir mai vistoare, mai exotice; contururile formelor erau pe jumtate ascunse n spatele unui vl de culoare. Maluhia pieptnndu-i prul lung, negru, ca un paravan de mtase care i ascundea faa, leis-ul de flori din jurul gtului i acoperea snii, era mai mult ideea unei imagini. El a pictat fata subire, goal, notnd sub un ocean verde de cristal, simindu-se la fel de acas n mediul acvatic ca i un petior colorat de care i amintea att de bine.
315

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Se uit la Nick i el aprob din cap. El cunotea picturile astea; toat lumea le cunotea. Ele erau atrnate n unele dintre cele mi cunoscute muzee i galerii din lume. El i-a pus inima n acele tablouri cu Maluhia, spuse Bea cu blndee. Mi-a spus c nu o va uita niciodat. Mi-a spus c dragostea ei fcuse tolerabil viaa la Kalani i c se ntrebase dac va mai iubi vreodat aa pe cineva. Apoi, ntr-o bun zi, a ntlnit-o pe Svrine Jadot. Era n vizit, venit de la Paris, unde tria mpreun cu mama ei. El i schia pe brbaii din sat la jocul lor de ptanque, seara, iar ea s-a oprit s-i admire lucrul. Era la fel de nalt ca i el i avea prul rou ca focul i o fa picant, cu pistrui, i ochi verzi, expresivi. El a urmat-o n cafenea i au nceput s vorbeasc. Bea zmbi, gndindu-se la prima lor ntlnire, imaginndu-i-i tineri i pasionai. S-au ndrgostit, i spuse ea blnd lui Nick i, n loc s se ntoarc la Paris, Svrine s-a mutat la el. El era nebun dup ea i, bineneles, a dus-o s-o cunoasc pe guvernanta Beale. Mi-a spus c btrna i-a luat aerul de mare contes, pentru c, dup prerea ei, nicio femeie nu era destul de bun pentru Johnny al ei. Ea le servi ceai i turt cu ghimber i el tia c ea urmrea purtrile lui Svrine, i i aprecia educaia, dar Svrine era un model de politee franuzeasc, de bon genre. Nici mcar guvernanta Beale nu-i putea gsi vreo greeal. nsoar-te cu ea, i opti ea la plecare. Ar fi lucrul cel mai bun pe care l-ai fcut vreodat. El spunea c a rs, dar tia c are dreptate i, oricum, o ceruse deja n cstorie pe Svrine. O lun mai trziu, guvernanta a fost martor la cstoria lor. Ceremonia a fost condus de acelai preot al satului, pe care l pictase, i a avut loc n aceeai biseric simpl de ar. Petrecerea de nunt s-a inut la cafenea i au venit toi localnicii i toi ceilali artiti, scriitori i muzicieni. Mi-a spus c a fost
316

- ELISABETH ADLER -

muzic i dans pn noaptea trziu i a fost cea mai stranic petrecere pe care au avut-o vreodat. Era la nceputul anilor 1960. El avea ceva peste patruzeci de ani, i bnuiesc c Svrine trebuia s aib peste treizeci. Au dus o via simpl, n csua de piatr din St. Paul-de-Vence, dar lucrurile ncepeau s se schimbe pe Riviera. Aceasta ncepea s capete un stil nou, sofisticat, i turitii ncepur s ptrund n mica lor fortrea. Totui, guvernanta Beale na trit ca s vad schimbrile. ntr-o sear de primvar, citea un pasaj din cartea ei favorit, de Charles Dickens. A pus ochelarii pe cartea deschis, cum fcea totdeauna, ca s-i pun semn. Apoi a adormit, pur i simplu, i a trecut panic n alt lume. Din cauza asta, csua ei arat aa. Johnny a spus c nu doar cei bogai i faimoi trebuie s rmn n amintire. El voia ca i csua asta s fie meninut exact aa cum a fost. Zicea c trebuie s fie ca un muzeu, care s comemoreze viaa de altruist a Florei Beale, care fcuse attea servicii altora, cu demnitatea, simplitatea i buntatea ei. Dup moartea ei, el i Svrine s-au mutat mai departe, pe dealuri, n Provence. Au cumprat o ferm veche lng Bonnieux, care ddea spre cmpurile de levnic i maci i au fost fericii acolo. El voia doar s picteze, nu avea cap pentru afaceri i nici timp pentru negustorii de art. Dac ar fi fost dup el nu s-ar fi micat niciodat mai departe de Avignon sau Aix. Aa c Svrine a fost aceea care a dus picturile la Paris i a aranjat o expoziie la o galerie important. Trecuse mult timp de cnd primul lui portret strnise atta vlv, dar el nu fusese uitat. Iar aceti ani de singurtate i dduser timp s-i dezvolte talentul. Tablourile cu Maluhia i guvernanta Beale au creat senzaie. Dup succes, el se simea nelinitit. Spunea c nu poate picta; avea nevoie de o schimbare de peisaj. Urma s fie o expoziie la New York i s-au dus acolo, unde au stat un
317

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

timp i au constatat c le place. Dar el nu putea tri ntr-un ora, aa c a cumprat o moar veche, n Berkshires. Ochii aurii, catifelai, ai lui Bea erau plini de cldura amintirilor ei, cnd l privi pe Nick. Acolo m-am nscut eu, spuse ea cu blndee. La douzeci i opt iulie, 1968. Mi-au dat numele Marie, n amintirea bunicii mele Leconte, i Laure pentru c era frumos. Eu eram ca tatl meu, un copil mic, slab, cu prul rou al mamei mele i cu ochii lui cprui, vistori. Ne petreceam fiecare var la Les Cersiers, ferma din Provence, i am crescut vorbind franceza la fel de uor ca i engleza. i apoi, cnd am avut paisprezece ani i el a tiut c eram destul de mare ca s neleg ce avea de spus, tatl meu m-a luat s-mi arate csua guvernantei Beale. i vila Mimosa. Ea ls mna lui Nick cnd spuse: Tatl meu i cu mine am stat pe aceleai trepte, uitndu-ne la acelai peisaj magic, n timp ce mi-a povestit istoria ngrozitoare a vieii lui. Eram att de apropiai, att de acordai n emoiile noastre, nct am fost devastat de durerile prin care trecuse. Am simit totul att de adnc, de parc mi s-ar fi ntmplat mie nsmi, de parc eu a fi fost copilul fericit, nevinovat de pe treptele rcoroase de marmur, ascultnd psrile cnttoare i inndu-l pe Fido strns la piept. De parc eu a fi fost aceea a crei lume mic, sigur, s-ar fi prbuit n acea zi, cu norul cel mare, negru care ascundea soarele pentru totdeauna. Lacrimile i curgeau pe obraji, iar Nick i puse braele n jurul ei. E-n regul, Bea, spuse el. Acum totul e n regul. Ea aprob din cap, lsnd lacrimile s curg. El mi-a zis c mi povestea toate astea pentru c guvernanta a avut dreptate. El mi-a spus c, ntr-o bun zi, cnd voi fi mai n vrst, voi avea dreptul s pretind averea bunicii mele. Dac voiam lucrul acesta.
318

- ELISABETH ADLER -

I-am spus c nu voiam s am nimic de-a face cu treaba asta. Nu-mi psa de bani. Dar consideram c el ar trebui s aib vila. Ar trebui s fie a ta, i-am zis. Este locul pe care l-ai iubit, unde ai fost fericit. Iar bunica Marie-Antoinette ar fi dorit ca noi s fim aici. El a zmbit doar i a spus c asta nu era posibil. S lsm s doarm cinii adormii, mi-a rspuns el, ca s nu se ntoarc i s te mute din nou. Bea i terse lacrimile i spuse obosit: Asta a fost totul. El nu a mai locuit niciodat n vila Mimosa. Viaa a continuat fericit. Eu eram copilul unui artist, dar duceam o via de un gen normal iar eu eram un copil normal. tii, am fcut toate lucrurile obinuite, dormitul la prietene, liceul, colegiul. Zmbi, gndindu-se la asta. Nu m-au trimis niciodat la o coal elegant, pentru c tata spunea c nu putea suporta s se despart de mine. Singura zi cnd o s pleci de acas este ziua n care te vei cstori, zicea el rznd. Iar mama a trebuit s duc munc de lmurire cu el ca s m lase s plec la colegiu. Am urmat la Vassar nu prea departe, ca s pot veni acas la sfrit de sptmn. i ct de mult mi plcea s vin acas; ora locul cel mai plcut din lume. Tatlui meu i placea singurtatea sa, avea nevoie de ea pentru a picta, iar casa noastr era un fel de rai al linitii. Totdeauna prea s fie la kilometri distan de realitile mai aspre ale vieii. Bnuiesc c ei nu aveau prieteni apropiai; pur i simplu nu aveau timp pentru aa ceva. Ei se completau, nelegi? Erau perechea perfect. Nu aveau nevoie de altcineva. Am avut o copilrie normal, plin de dragoste, spuse Bea. Nici nu-mi ddeam seama c tatl meu era faimos, pn cnd nu mi-a spus un profesor din liceu. mi amintesc c am rmas surprins. n fond, era, pur i simplu, tatl meu.
319

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ea tcu. i trase mna dintr-a lui Nick i i strnse genunchii sub brbie. inea ochii nchii i lata i era ncordat de emoie. Despre rest, nu pot vorbi, ziso ea cu o voce strangulat. Nick i puse un bra n jurul ei i o inu, mngindu-i prul scurt, srmos, ateptnd s nceteze s mai tremure. El cunotea povestea. Apruse n toate ziarele: Johnny i Svrine Jones erau n drum spre deschiderea unei expoziii cu ultimele sale lucrri, la o galerie din Washington, cnd maina a patinat i a ieit din osea. Au trecut patru ore pn cnd poliia i serviciile de urgen au putut s-i scoat, tind maina distrus. Amndoi erau mori. A dori s te pot ajuta, spuse el linitit. Nici mcar tu nu-i poi aduce napoi. i tu ce-ai fcut dup aceea? ntreb Nick. Am venit aici, un timp, la ferma din Provence. Apoi am plecat din nou acas. i? o ndemn el. Nu tiu, spuse ea. Tot nu tiu ce s-a ntmplat la Ravina Mitchell. Copiii venir n fug n camer, cu picioarele goale, lipind pe gresie, cu cinele dup ei. Se oprir brusc, uitndu-se cu ochi mari, speriai, la faa nlcrimat a lui Bea. Ce s-a ntmplat? spuse aspru Scotty, teama oprindu-ise n gt. Nu se putea ntmpla iar, se gndi el n panic. Bea nu-i prsea, nu-i aa? Julie alerg la ea. i arunc braele n jurul gtului lui Bea. Nu plnge, te rog, nu plnge, Bea! se vit ea, lacrimile izvornd i din ochii ei. Am s fac orice, am s fiu bun, am s fac ordine n camer, am s fac curat dup Poochie. Dar te rog, te rog, nu plnge. Te iubesc, Bea, suspin ea, toate temerile ei ieind la suprafa. Nu plnge, nu m prsi, vreau s stau totdeauna cu tine.
320

- ELISABETH ADLER -

Scotty alerg s i se alture, nfurndu-i strns braele lui subiri, maronii, n jurul braelor lui Bea. Amndoi se agau de ea ca nite ventuze, iar Bea reui s zmbeasc. i eu v iubesc, opti ea. Dar acum vreau s v vorbesc despre mama i tatl meu, despre lucrul pentru care plng. i de ce neleg att de bine ce vi s-a ntmplat vou. inndu-i aproape, ea le opti la ureche povestea cum mama i tatl ei au murit ntr-un accident de main, exact la fel ca i prinii lor. Eu eram mai mare, bineneles, spuse ea linitit, uitndu-se la Nick, n timp ce vorbea. Se presupunea c eram n stare s fac fa durerii. Dar, pur i simplu, nu voiam s vd pe nimeni, voiam s m aflu n locul unde am fost cu toii fericii mpreun, n cminul pe care prinii mei l iubeau cel mai mult; ferma lor din Provence, les Cerisiers. Simeam nevoia s plng singur. i noi am plns, spuse Scotty zmbind ca s-i rein lacrimile. Am plns i am plns, Bea, dar asta nu i-a adus napoi. Ea i trecu mna prin prul lui aspru. Nu, dragul meu, plnsul nu-i aduce napoi, spuse ea. Este doar felul nostru de a arta c i-am iubit i c o s ne lipseasc totdeauna. Plnsul e un lucru bun, Scotty, ine minte asta. M fcea s m simt mai bine, coment Julie, uitnduse n sus la Bea. Dar tot i voiam napoi, pe mama i pe tatl meu. i eu, fetia mea, spuse Bea srutndu-i obrazul ridicat. Dar uite acum, ce norocoi suntem c ne-am gsit unii pe alii. Acum suntem o familie nou. Desigur, tiu c nu am s iau locul mamei i tatlui vostru adevrat; i e drept s fie aa. Dar acum ne avem unii pe ceilali i asta m face foarte fericit. Atunci, n-ai s mai plngi? ntreb Scotty ngrijorat.
321

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ah, nu tiu, poate am s mai plng cteodat. La fel cum faci i tu, spuse ea zmbindu-i brusc. Dar ine minte, e un lucru bun. Ne face s ne simim puin mai bine, mai aproape de ei. ntr-o bun zi, cu trecerea timpului, ne vom putea aminti de ei fr s plngem, ne vom aminti toate lucrurile bune i momentele fericite pe care le-am petrecut cu ei. Ct timp o s dureze, Bea? ntreb Julie curioas, tergndu-i o lacrim cu degetul. Puin timp, iubito, puin timp. O s vezi, ntr-o zi, o s zmbeti, amintindu-i ceva ce i-a spus mama ta. Pot s v spun c e adevrat, spuse Nick din fundal. El se uit la Bea i ea se gndi c privirea lui era la fel de plin de dorin ca i a lui Scotty. Ea zmbi, incluzndu-l i pe el n familie. Ce m-a face fr tine? ntreb ea. El cltin din cap. Speram s nu trebuiasc s ncerci asta, niciodat. Scotty arunc o privire rapid la el, apoi la Bea. Ochii lui cprui se ngustar cnd se uit mecherete la ei. Voi doi o s v cstorii? ntreb el cu un zmbet. Ah, da, da. Julie dansa spre Nick, lacrimile amestecndu-se cu un zmbet nsorit. Te rog, te rog, Nick. Atunci o s avem din nou o mam i un tat adevrai. Asta este cea mai afurisit propunere de cstorie pe care am auzit-o vreodat, spuse Nick uitndu-se intens la Bea. Atunci vrei s spui c ar trebui s m atept ca tu s te aezi n genunchi? spuse ea zmbind. El zmbi n timp ce Scotty trgea de el. n genunchi, repede, spuse Scotty ndemnndu-l. Nick ngenunche i cei doi copii ngenunchear alturi de el. Drag Bea French, Marie-Laure Leconte, vrei s-mi faci onoarea s devii soia mea? spuse Nick, ct de umil reui. Oh, te rog s fii soia lui. Spune d, spune da, da, da ngnar n cor copiii.
322

- ELISABETH ADLER -

Ochii lui Bea erau plini de dragoste cnd se uit la ei. Cum a putea oare s spun nu? ntreb ea. Julie i arunc o privire ngrijorat. Asta nseamn da? ntreb ea bnuitoare. nseamn da, spuse Bea. Din toat inima? ntreb Scotty ca s se asigure. Din toat inima. Suntem ai votri pentru totdeauna, acum? ntreb Julie nc ngrijorat. Pentru totdeauna. E pentru totdeauna, Julie, spuse Scotty cu solemnitate prinzndu-i mna ntr-a lui. Pentru totdeauna, Scotty. Da, da, urlar ei, miunnd n jurul camerei, fcnd roat i srind ca broasca peste scaune, n timp ce cinele dansa nebunete dup ei, ltrnd tare. Eu nu am glumit, spuse Nick cu seriozitate, lundu-i mna. Nici eu. Te iubesc, Bea, Marie-Laure, spuse el aplecndu-se s o srute pe buze. i eu te iubesc, opti ea. Se srut, se srut uhh url Julie, rznd cu bucurie. Iat noua noastr mam i noul nostru tat, url Scotty la rndul lui, alunecnd pe podeaua lustruit, ndreptndu-se spre buctrie ca s-i spun i lui Jacinta.

323

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 32
Cerul era negru i fr lun, i nu se simea nici cea mai slab briz. Phyl edea pe o canapea n frumoasa camer de var din casa lui Brad, de la Diamond Head, urmrindu-l cum msoar podeaua, nc vorbind. Era ora patru dimineaa i ea era obosit dar fascinat de ceea ce i povestea el. Te doresc pe tine, spuse el uitndu-se meditativ la ea, dar, n loc s se simt emoionat, cum ar fi fost doar cu cteva sptmni n urm, ea simi un fior de team. Se ntreb de ce oare. Ei era acelai brbat frumos, sexy, mai mult dect de dorit, de care se ndrgostise la Paris. Deosebirea era c acum ea l vedea cu ochi de profesionist. El dezvluia o latur ntunecat, tulbure, n caracterul lui, care era interesant dar, n acelai timp, respingtoare. n timp ce l asculta, ea i ddu seama c nu fusese niciodat ndrgostit de Brad. Nici mcar nu-l cunotea. Fusese una dintre acele legturi fierbini, care te consum, care sunt sortite s ard pn se sting. Ar fi dorit s nu fi venit niciodat n Hawaii, acum, cnd vedea ct de tulburat era el. Dar brbatul i cerceta sufletul, dezvluindu-i emoiile i viaa n faa ei. Era datoare s l asculte, s ncerce s-l ajute. Te-am minit n legtura cu Maimua, spuse el. Motivul fugii de pe insul a fost c era vinovat de moartea unei servitoare. Numele ei era Maluhia. Era tnr i drgu. El a violat-o i ea s-a aruncat de pe o stnc. Dar, cumva, Maimua a fugit cu barca cea mic a lui Jack. Tatl meu n-a crezut niciodat c s-a necat. El spunea totdeauna c o s se ntoarc s-l vneze. Archer bea deja mult, pe vremea aceea, i rspunderea pentru Kanoi cdea pe umerii lui Jack. El a constatat c situaia lor financiar era haotic i c ferma era n mare nevoie de capital. Archer cheltuia banii de parc nu exista ziua de mine. Dar Jack era altfel.
324

- ELISABETH ADLER -

Ochii lui Brad i ntlnir pe ai lui Phyl. Disperarea linitit pe care o vzu n ei, o emoiona. Vezi, pentru Jack, ferma Kanoi era identitatea lui, raiunea lui de a fi. O aprecia mai presus de orice. Mai presus de moral, mai presus de viaa sa proprie. Chiar i mai presus de viaa tatlui su. Jack era la Honolulu n ziua n care japonezii au bombardat Pearl Harbor. El a zis c, atunci cnd a vzut ce fcuser, a fost cuprins de o furie uciga. Voia, pur i simplu, s se duc acolo i s-i omoare cu minile lui pe bastarzii ia. America era n rzboi i aprovizionarea era o prioritate. Ferma a obinut o amnare financiar, datorit guvernului, iar Jack intr n Marin. Brad rse, starea lui de spirit schimbndu-se cnd vorbi: Doamne, a fost un lupttor dur, spuse el cu mndrie. A ctigat cteva medalii pentru curaj, obinute, dup cum mi-a zis, din cauza urii lui totale, fr compromisuri, fa de duman. Nimeni nu urte ca Jack Kane, obinuiau s spun camarazii lui. Nu vrea s fac altceva dect s omoare. Archer primise gradul de maior n armat i cptase o munc de birou, de supraveghere a japonezilor internai pe insul, ceea ce i lsa timp suficient ca s conduc ferma. Apoi, rzboiul s-a terminat i nevoia de bani i-a ridicat din nou capul urt. Archer a imaginat un plan. Europa era n haos, trecuser muli ani de la moartea soiei lui, franuzoaica, iar acum Maimua ar fi fost la vrsta la care putea moteni averea. Dar nu aveau nicio dovad c Maimua murise i, oricum, tia c ar fi prea greu s obin motenirea prin tribunalele franceze. Aa nct l-a luat pe Jack n Frana i l-a dat drept fiul lui Marie. El a zis c a fost uor. Btrnii avocai i bancheri, care o cunoscuser pe la clibataire erau toi mori, iar documentele legale se pierduser. El le ddu doar certificatul de natere, Jack semn cu numele fratelui su vitreg i ei le-au predat motenirea.
325

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Vezi, spuse el, desfcndu-i larg minile i uitndu-se atrgtor la Phyl, pentru ei, ferma trebuia s fie pe primul plan. Poate c nu era strict legal, dar Jack a zis c era un lucru drept, ce trebuia fcut. i tu eti de acord? ntreb Phyl linitit. Desigur c da. i eu a fi fcut la fel. El ridic din umeri, nepstor, la ntrebarea ei, de parc nici n-ar fi avut importan. Banii ar fi trebuit s fie ai lui Archer oricum, de drept, dac nu ar fi fost sistemul juridic francez. ncepu din nou s msoare podeaua cu nervozitate. Cinele se chirci lng u, urmrindu-l, ateptndu-i comanda, dar de data asta Brad nu-i ddea atenie. Erau la Paris, spuse el brusc, iar Jack mi-a povestit c Archer era beat de triumf. Averea celibatarei e, n sfrit, a noastr, a spus el. Nimeni nu mai poate s ne-o ia. Acum, avem destui bani pentru toate, Jack. Pentru Diamond Head, pentru ferm. Pentru orice vrei. Sunt ai ti. Jack avea pe atunci douzeci i patru de ani, bnuiesc, dar tia c trebuia s preia controlul asupra fermei, nainte ca Archer s arunce toi banii pe butur, pe femei i pe via pe picior mare, aa cum fcuse mai nainte. Erau n barul de la Ritz, bnd ampanie i felicitndu-se, cnd Jack observ, n captul opus al camerei, o femeie blnd, mbrcat scump, uitndu-se la ei. Zmbea, un zmbet curios, cunosctor. Era mai n vrst, dar nc foarte atrgtoare i elegant i avea ceva ndeprtat, familiar. i prinse privirea, apoi se ridic de la masa ei i veni spre ei. Ce surpriz, ce surpriz! spuse ea, srutndu-l pe Archer pe obraz. El se uit doar fix la ea, cu un aer uluit pe fa. Ea se ntoarse spre Jack i zise: Ultima dat cnd te-am vzut, erai un bebelu cu faa roie, glgios. Trebuie s recunosc c, de atunci, te-ai schimbat n bine.
326

- ELISABETH ADLER -

i arunc un srut din buze, dndu-i capul pe spate, rznd. Nu m cunoti? ntreb ea rznd. Sunt mama ta, Chantal OHiggins. Jack povestea c a simit acelai val brusc de ur fa de Chantal, cum simise fa de japonezi, dup Pearl Harbor. Ar fi putut s o ucid cu minile goale, chiar acolo, n barul de la Ritz. Nu o mai vzuse pn atunci, doar citise o grmad de porcrii despre ea, n coloanele de scandal ale ziarelor. Brad se uit urt la Phyl i zise cu amrciune: Nu i-am zis c brbaii din familia Kane tiau s-i aleag femeile? Ei bine, Chantal era o adevrat cea. Ea le-a zis c venise n Frana s-i controleze proprietile din Charantte. Din fericire, le-a spus ea, nemilor le plcea coniacul i le-au lsat n stare bun. Norocul meu c banii familiei sunt n Elveia, nu-i aa? i am pe toi. Ea sttea i i btea joc de ei, cu ochii i cu zmbetul. Apoi spuse: Am auzit c cea de a treia nevast a ta a lsat milioane, din care cea mai mare parte i-au revenit fiului tu. Apropo, adaug ea, aruncnd bomba, v-am spus oare c l-am ntlnit pe Johnny? Bineneles c el nu e att de frumos ca tine, Jack. Dar vreau s v spun c e altceva n pat. Perlele rsului ei batjocoritor le rsunar n urechi, cnd ea se ntoarse i se deprta. Jack sri s se duc dup ea, dar Archer l reinu. Stai jos, prostule, zise el cu furie. Nu-i da satisfacia s vad c ai crezut-o. Dar Jack a crezut-o. El tia c nu era un lucru pe care Chantal s-l poat inventa pe moment, doar ca s rd de ei. Afurisitul la de frate vitreg al lui mai era n via. i fcuse amor cu mama sa. Ardea de umilin i i zise lui Archer:
327

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ntr-o bun zi, am s-l prind pe micul bastard, pe Maimu. i atunci, am s-l omor. Ar trebui s-o faci, a replicat Archer comandnd un whisky. Altfel, o s se ntoarc s cear banii. i atunci, ceo s se ntmple cu ferma Kanoi? *** Brad i turn o butur. nvrti lichidul chihlimbariu, uitndu-se pierdut n pahar. Phyl se gndi c el parc uitase c era i ea acolo, att de prins era n povestea din trecut. n cele din urm, el ddu butura pe gt i zise: Jack tia c Archer era capabil s isprveasc a doua avere chiar mai repede dect pe prima. Dar, de data asta, banii erau pe numele lui Jack. El i ddu lui Archer destui bani ca s-i duc viaa lui de om bogat, apoi ncepu s refac afacerea. A bgat tot ce a avut n ferm; aceasta i consuma viaa. i a fcut tot ce trebuia, ca ferma s devin din nou plin de succes. Dar mi-a zis c nu a uitat niciodat c Maimua era undeva pe afar i c, ntr-o bun zi, ar putea s se ntoarc s-i revendice averea. Jack a muncit din greu n anii aceia i a jucat tare. Erau multe femei n viaa lui, l plceau. ntotdeauna l-au plcut. Apoi, a ntlnit-o pe Rebecca Bradley, la o petrecere, la San Francisco. Chiar i mai trziu, cnd o ura, spunea totdeauna c era cea mai frumoas femeie pe care o vzuse vreodat. Rebecca era bogat i rsfat i foarte mndr i s-a uitat de sus la tnrul fermier. Un brbat slbatic! a spus ea cnd au fcut cunotin, iar Jack spunea c a rs, amintindu-i de Maimu i gndindu-se: Ce ironie! Acum, el era numit slbatic. El spunea c Rebecca era elegant i bine educat, dar, el simea c, n interior, avea un spirit asemntor cu al lui.
328

- ELISABETH ADLER -

Ea era la fel de slbatic i de rea ca i el, iar lui i plcu lucrul sta. Mi-a relatat c atunci cnd l-a lsat s fac dragoste cu ea, asta s-a ntmplat n spatele limuzinei cu ofer a tatlui ei. Mergeau acas de la o petrecere, undeva pe dealuri, i era ntuneric. oferul a rmas discret, cu spatele la ei, dar Rebecca i ddea seama c el tia ce se ntmpla i asta i plcea. i plcea totdeauna senzaia pericolului, mi-a spus Jack. Se bucura de senzaia c ar putea fi privit. Voia s fac amor n ascensoarele de hotel, n bi la petreceri aglomerate, sprijinit de un zid ntr-o alee pustie, ca o curv ieftin. Brad i ntoarse spre Phyl ochii pali, tulburai. Asta a fost Rebecca, spuse el cu amrciune. i nu s-a schimbat niciodat. Mna i tremur, cnd i turn un pahar de butur. Dar Jack i ddea ceea ce voia i Rebecca decise c nu putea tri fr el, aa c s-au cstorit, cteva luni mai trziu. A fost nunta anului, la San Francisco. Tatl ei era un baron al zahrului, n Hawaii, i se vedea n ea ceva snge amestecat, se vedea din prul ei lung, negru i din forma ochilor, dar mama ei era o figur din vechea gard a societii, iar la nunta lor a participat toat crema societii. Brad se opri din umblat i se uit la Phyl. Ateapt aici, comand el brusc, ridicndu-i o mn. Se ndrept spre hol i cinele se lu repede dup el, ghearele lui hrind pe podeaua de lemn. Phyl se cutremur, gndindu-se la cele ce i le relatase acum. tia c ajungea, n cele din urm, s afle adevrul n legtur cu Brad i se temea de ce mai avea el s spun. i-ar fi dorit s se afle n biroul ei, iar Brad s fi fost doar un pacient i ea doctorul lui. Se uit cu nervozitate la el cnd reveni n camer, innd o fotografie ntr-o ram de argint. Uite, spuse el artnd cu un deget tremurnd spre o pereche ce sttea n faa unei biserici, mbrcat de nunt, zmbind spre aparatul de fotografiat.
329

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

sta-i tatl meu. i asta este Rebecca, blestema-o-ar Dumnezeu. El gemu, ca un om n dureri, apoi, brusc, arunc fotografia n partea opus a camerei. Phyl csc gura cnd rama lovi peretele i sticla se sfrm pe podea. Cinele alerg acolo, mirosind i mrind ncet. Ah, Doamne, strig Brad cu ngrijorare, ngenunche i ridic dintre cioburi, fotografia zgriat. De ce am fcut asta? ntreb el, fluturnd fotografia sub nasul lui Phyl. Ea se retrase, alarmat. tiu de ce, adug el nfuriat. Mama mea nu fcea doi bani. Era o curv ieftin. Era de nesturat. Oricine era un vnat bun pentru ea: prietenii soului ei, prietenii ei, o cunotin ntmpltoare. Chiar i dup ce m-am nscut eu, a continuat s fac treaba asta, lund ce-i dorea. Se prbui ntr-un fotoliu i i ls capul n mini. Eu eram paravanul pentru ntlnirile ei, opti el printre degete. Obinuia s m ia cu ea. n fond, cine ar bnui c o femeie se culc prin apropiere, cnd copilul e cu ea? Dar ea o fcea. M fcea pe mine martor, complice la micul ei joc murdar. Tatl meu era plecat la ferm, cea mai mare parte a timpului, iar ea m ducea la San Francisco. Plecam i m gndeam: Poate c, de data asta, va fi distractiv, doar noi doi mpreun. Poate c, de data asta, o s fie n regul. Dar eu abia dac o zream. Cel mult atunci cnd m tra dup ea, la evenimentele sociale, cum le numea ea. mi ddea jucrii i cri i mi spunea s fiu biat cuminte. Spunea c ea i prietenul ei se duc n camera cealalt i eu nu trebuie s-i deranjez; aveau mult de vorbit. Brad i nl capul i se uit trist la Phyl. Iar eu nu i-am deranjat niciodat, spuse el. Eram biatul bun, fiul model. Voiam s-i fiu pe plac i fceam cemi spunea. Pn n ziua n care m-a inut prea mult dou ore, trei, poate chiar patru nct m-am speriat. Am pus urechea la ua camerei, dar n-am auzit niciun sunet. M-am
330

- ELISABETH ADLER -

temut c m-a uitat, c a plecat i m-a lsat. M-am gndit c poate a murit. Am deschis ua i m-am uitat nuntru. Draperiile erau trase i o lamp ardea n partea patului unde era ea. I-am vzut hainele aruncate pe jos i am suflat uurat. tiam c nu putea fi plecat i s m lase acolo, fr haine pe ea. M-am strecurat pe u, uitndu-m n ntuneric. Apoi iam vzut. Ea era culcat acolo, goal, cu prul ei negru rspndit pe perne. Capul lui era pe snul ei i dormea. Ea s-a ntors i s-a uitat la mine. Privirile noastre s-au ntlnit. Apoi, uitndu-se n continuare la mine, cu un zmbet de teribil complicitate, ea ncepu s-l mngie. Am auzit cum geme i a nceput s se mite, iar eu am fugit ngrozit din camer. Rsul ei batjocoritor m-a urmrit, cnd am nchis ua. Brad se uita la Phyl, dar ea se ndoia c el o vedea. Rsul ei m-a obsedat, de atunci. l aud n visele mele, cnd sunt treaz i cnd dorm. i zmbetul acela! Nu era zmbetul unei mame pentru fiul ei. Cltin din cap cu disperare. Era att de frumoas! Dup aceea, ne-am dus la cumprturi i ea i-a cumprat o plrie nou, roie, cu mici pene n ea. Apoi ne-am dus la ceai la un hotel mare, care i plcea. Acolo i ntlnea prietenii. Uite-te ce mam bun sunt eu, spunea rznd cu ei, l scot pe fiul meu la ceai. i mi-a adresat din nou zmbetul acela cunosctor. E un biat care tie s pstreze secretele unei femei, a spus ea, i au rs cu toii. Brad czu ntr-o tcere adnc, inndu-i capul n mini. Oft din greu. Muli ani mai trziu, dup ce au divorat, l-am ntrebat pe tatl meu de ce s-a comportat cu ea aa. El a ridicat doar din umeri i mi-a spus c i el i lua propriile plceri de unde putea. n plus ea fcea parte din imaginea familiei Kane, frumoasa motenitoare din nalta societate, soia i mama strlucitoare. ntr-un fel curios, cred c se potriveau unul cu cellalt. Ea lua tot ce dorea i el la fel. Mi-a amintit
331

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

c singurul lucru care conta n vieile noastre era ferma Kanoi. S nu uii asta, fiule, mi-a spus el. i eu n-am uitat niciodat. Tatl meu mi-a povestit istoria fermei, cum a nceput-o Archer, i despre dificultile financiare de-a lungul anilor, n ncercarea de a o ine n via. i despre averea care ar fi trebuit s fie a lor, cu ani n urm, dac nu ar fi existat acel frate vitreg. Afurisitul la uscat, Maimua, a ncercat s ne fure dreptul nostru prin natere, Brad, spunea tatl meu. Dac n-ar fi fost deteptciunea bunicului tu, Archer, el ar fi reuit, iar tu i cu mine n-am fi stat aici, pe una dintre cele mai mari ferme de vite din America. tiu c ar fi trebuit s ucid Maimua cnd am avut ocazia, pentru c simt n vise c el e pe undeva, ca un arpe cu clopoei, strns colac, ateptnd s loveasc. El o s vrea s ne ia averea ntr-o bun zi, fiule. Va voi s ia tot rodul muncii familiei Kane n toi aceti ani: transpiraia i strdania noastr. Numele nostru. S nu greeti, va veni s-i cear averea i cnd va face asta, noi trebuie s fim gata s acionm. Repede i fr mil. Brad se uit calm la Phyl i spuse linitit: Am ateptat momentul sta toat viaa. Phyl sttea cocoat, atent, pe marginea fotoliului ei. Starea de spirit a lui Brad trecu de la furie i violen la calm rece, prevestitor de necazuri, era sigur de asta. i crezi c va veni vreodat? ntreb ea cu blndee. El se ridic, i mai turn whisky i l nghii dintr-o dat. Acum nu, spuse el cu rceal. Nu-l mai atept. Phyl simi din nou un fior de ghea pe ira spinrii. Oare asta nsemna c Maimua se ntorsese? i c el l omorse? Se temea s ntrebe. Brusc, se temu chiar i de faptul c era aici, singur, cu el. Jack aproape c a omort-o pe Rebecca, nainte ca ea s plece, tii, spuse Brad ca din ntmplare. A zis c-i vnturase prea mult legturile ei i ceva s-a rupt n el. A
332

- ELISABETH ADLER -

luat o puc i a ameninat-o c o mpuc, dar ea a rs, pur i simplu, i a plecat. Ea tia totul despre el i totul despre familia Kane. Cum e tatl, aa e i fiul a spus ea cu dispre, ntrtndu-l. Ah, Doamne, opti Phyl, temndu-se s ntrebe ce se ntmplase. Ar fi trebuit s o fac, dar nu a fcut-o, spuse Brad prost dispus. Doar a btut-o puin. Era ceea ce merita. Eu priveam din u i m-am bucurat. Am fost bucuros cnd ea a plecat i cnd am rmas doar tatl meu i cu mine, singuri. Au divorat, iar noi ne-am continuat vieile conducnd ferma. El m-a trimis la coal i la colegiu, dar abia ateptam s m ntorc. ncepu din nou s umble prin camer, nainte i napoi, cu minile n buzunare i capul plecat. N-am mai vzut-o pe mama mea de atunci. Archer murise cu civa ani mai nainte i apoi am auzit c Rebecca a avut o comoie cerebral. A mai trit un timp, dar nu a mai vzut-o nimeni. Se spunea c o parte a feei o avea paralizat, dar c cealalt parte era aproape normal, aproape frumoas. Dar nu putea vorbi i nu putea merge. A murit, civa ani mai trziu. Jack s-a necat ntr-un accident cu barca pe mare, n anul urmtor, dup ce am terminat eu colegiul. S-a spus c era beat, dar eu nu am crezut. Era un marinar bun i a fost prins ntr-o furtun din aceea, brusc. tiam c el ar fi scpat dac ar fi putut. Nu m-ar fi lsat singur. Eu am motenit totul. Ferma, casele, insula. Rse amar. i ameninarea mereu prezent a Maimuei. arpele cu clopoei ateptnd s loveasc n inima familiei Kane. Phyl se uit la el, gndindu-se dac s-i pun ntrebarea periculoas. Dar trebuia s tie. Ce-ai fcut n legtur cu asta? opti ea. Brad veni s stea n picioare n faa ei. Se uit adnc n ochii ei speriai. Se aplec n fa i i mngie prul negru ca un nor de pe faa ei nspimntat.
333

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Pi, am avut grij de treaba asta, desigur, spuse el blnd. Phyl se uit n sus, la faa lui frumoas, zmbitoare, la ochii lui frumoi, nebuni. Se gndi la Mahoney care spunea: Ajungi la un moment dat n stare s poi simi cine sunt cei ri, chiar cnd se nfoar n normalitate. Oameni drepi, care par deceni, ca tine i ca mine. Dar faimoasa doctori Forster trebuie s tie mai bine ca oricine ce se petrece n mintea oamenilor. n colioarele alea adnci. Lucruri ascunse n spatele aspectului frumos i al farmecului i al hainelor scumpe. Cei care i bat soiile, abuzeaz de copii, ucigaii. Ei sunt nite persoane ca tine i ca mine. El l descrisese pe brbatul la care se uita ea. Brad era un psihopat ca la carte, iar ea, psihiatra inteligent, nu vzuse lucrul sta. Phyl tresri, cnd i simi minile pe umeri. Temndu-se c el va vedea panica din ochii ei, ea i ls repede capul n jos. Trebuia s rmn calm, s-i fac pe plac. Trebuia s ias de aici. El zise cu vocea aceea preocupat, blnd, pe care o cunotea att de bine. Srmana mea Phyl, te-am inut toat noaptea de vorb. Uite, a rsrit deja soarele. Du-te i te culc, dragostea mea. Odihnete-te! Se uit la ceas i adug uor, de parc noaptea lui de lung cercetare sufleteasc nu ar fi avut loc niciodat. Aproape am uitat. Trebuie s fiu la o edin la ferm, mine diminea, la prima or. Am s zbor acum acolo. Ea nchise ochii, ncercnd s nu se ncordeze, cnd el i depuse un srut rapid pe frunte. M ntorc mai trziu, promise el, vorbind ca totdeauna. Vreau s m atepi aici. S nu iei. S nu prseti casa. Promii? Ea aprob din cap, amorit. Promit. Bine. Zmbi satisfcut. Atunci, am s am ncredere n tine, de data asta.
334

- ELISABETH ADLER -

Phyl i urmri cum iese pe u. i fluier cinele. Noaptea lung i butura nu lsaser urme pe el. Avea faa neted, zmbitoare. n cmaa scump i blugii bine clcai, arta, pn la ultima fibr, ca brbatul bogat, politicos, de lume. Se ntoarse s-i zmbeasc de rmas bun. Ateapt-m, Rebecca, spuse el cnd nchise ua.

335

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 33
Phyl atept s aud maina lui pornind, nainte de a alerga n camera ei i ncepu s arunce nebunete lucrurile n sacul de voiaj. Telefon la aeroport i reinu un loc la primul zbor care pleca. Apoi, chem un taxi i msur cu nervozitate podeaua, pn la sosirea acestuia. Un servitor chinez, tcut, apru nu se tie de unde, s-i duc bagajul, iar ea se ntreb surprins, de unde tiuse. Trebuie s fi auzit, se gndi ea, ntrebndu-se ce mai auziser servitorii n aceast cas a secretelor. Ezit la u, gndindu-se ce va face Brad cnd va constata c plecase fr nicio explicaie. Decise s-i scrie un bilet: Brad, e mai bine s nu ne mai vedem unul pe cellalt. Nu pot face nimic ca s te ajut. Ea l ddu servitorului i se urc repede n taxi, uitnduse peste umr, prin geamul din spate, ateptndu-se pe jumtate s-l vad venind dup ea, pe drum, cu dobermanul acela ru la picioarele lui. Lumea se mbarca deja n avion i ea i lu locul. Oft uurat cnd, n sfrit, se nchiser uile. Aproape c plnse dndu-i seama ct de speriat fusese. Nici nu voia s se gndeasc la implicaiile faptului c Brad o confunda cu Rebecca. Tot ce dorea, era s doarm i s se trezeasc peste cinci ore la San Francisco. i apoi voia s-l vad pe Mahoney. Tremura de spaim. Ah, Doamne, se gndi ea, am cu adevrat nevoie de Mahoney. *** Era o sear linitit de duminic, n schimbul de la patru la dousprezece noaptea. Mahoney avea impresia c i se oprise ceasul n urm cu cteva ore. El bnuia c ar trebui s fie bucuros c vnztorii de droguri i hoii narmai i certreii l lsau n pace, dar timpul se mica ncet.
336

- ELISABETH ADLER -

Se foi la computer, pn cnd numele lui Brad Kane reveni din nou. El reluase la nesfrit amnuntele, pentru c era totui ceva n legtur cu domnul Hawaii care l preocupa. Iar aici avea confirmarea c brbatul era violent. Primul incident avusese loc n colegiu. Brad l atacase pe un alt tip, ntr-un bar. Nimic neobinuit, s-ar putea spune, la copiii de colegiu cu prea mult bere n ei. Doar c acesta fusese un atac deosebit de dur: o sticl spart cu care l-a lovit n fa pe cellalt. Domnul Hawaii a fost scpat de data asta pentru c tatl lui i-a angajat un avocat detept. Victimei i-au fost pltite daune de o sum nedezvluit, i Brad Kane a fost condamnat doar la dou luni, cu suspendarea sentinei. Civa ani mai trziu, a fost arestat pentru posedarea unei arme ofensive, un cuit. Nu-l folosise, dar victima a spus c el ameninase s fac lucrul sta, iar de data asta, victima era o femeie. O femeie de strad, de fapt. La Honolulu. Din nou, banii au trecut din mn n mn i i s-a dat un avertisment, dar nimic altceva nu s-a mai spus. Al treilea episod era mai recent. n urm cu cteva luni, fusese omort un servitor n gospodria Kane. n raport, se spunea c unul dintre cinii lui Brad Kane, un doberman, sa slbticit brusc i l-a atacat. Brad Kane a mpucat el nsui cinele, apoi a chemat poliia. Le-a spus c era devastat de suprare. Victima era un brbat btrn, care lucrase n familie mai mult de cincizeci de ani. A spus c el trebuie s plece cu afaceri urgente, dar c va rspunde la orice ntrebri, la ntoarcere. i a rspuns, o lun mai trziu, cnd s-a ntors de la Paris. Pn atunci btrnul fusese nmormntat, pe cheltuiala familiei Kane, iar cercetarea a fost o pur formalitate. O declaraie sub prestare de jurmnt, exprimarea regretului i att. Mahoney oft cnd opri computerul. Un incident de violen din tineree, dup butur, ar putea fi trecut cu vederea. Dou ns, nu. Un al treilea, inexplicabil, era prea mult n viaa oricrui brbat.
337

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Se gndea s o sune pe Phyl n Hawaii i s-i spun ce gsise i c nu-i place i s plece naibii de acolo. Tocmai atunci, sun telefonul. Era Phyl. Se auzea un zgomot bubuit. Te sun din avion, spuse ea. Trebuie s te vd, Mahoney. Ce nu merge? ntreb repede. i-a fcut vreun ru? Nu. Sunt bine. Zborul meu sosete dup miezul nopii. De ce nu vii la mine? Am s-i las un mesaj pe automatul tu, dac sunt reinut aici. Am nevoie de tine, Mahoney. M bucur s aud asta, doctore. n fond, noi suntem aici ca s servim. El i ddea seama c ea vorbea serios. Telefonul sun din nou, aproape imediat. Cnd l ridic, o voce englezeasc spuse: Sunt Nick Lascelles. Sunt un prieten al lui Bea French i al lui Phyl Forster. Ce mai faci, Nick? rspunse uor Mahoney. Am auzit multe despre tine de la Bea. i vreau s-i spun c erau numai complimente. Nu pot s-o gsesc pe Phyl, spuse Nick, aa c m-am gndit s te sun pe dumneata. Noi am fcut nite cercetri ca s aflm ceva despre vil, bnuiesc c Bea i-a spus despre asta. Ei bine, am gsit legtura. i-a amintit c bieelul din visul ei era tatl ei. Acesta a locuit n casa aceea pn la cinci ani. Apoi, a dus-o acolo, i pe ea, cnd avea paisprezece ani, i i-a spus toat povestea. Ea e cu adevrat necjit pentru c i-a amintit c prinii ei au murit ntr-un accident de main, anul trecut. Era pictorul John Jones. Mahoney fluier a uimire. El cunotea i admira opera lui Jones. mi amintesc c am citit tirea n ziare, spuse el. E o descoperire dur. Dar cum e cu restul familiei ei? Nu mai e nimeni. Rmsese singur.
338

- ELISABETH ADLER -

Mahoney se ntreb dac nu cumva sta era motivul pentru care i pierduse memoria. Era cu siguran un traumatism destul de mare. Dar despre Ravina Mitchell? Tocmai asta e. Ea tot nu tie cine a ncercat s o omoare. Sau de ce. Asta o nnebunete. A fost foarte necjit, dar copiii au ajutat-o i acum pare mai bine. Totui, m-am gndit c e mai bine s te sun i s-i relatez. Bea spune c eti un prieten. Da. Foarte buni prieteni. Bea nu prea s aib prea muli prieteni cnd i s-a ntmplat asta, totui. i se pare c sunt cam puini la numrtoare, chiar i acum. Ce naiba, fata este fiica unui artist de faim. Cu siguran c cineva ar fi trebuit s-i simt lipsa. Ea spune c s-a retras un timp din rndul lumii, dup nmormntare. A venit napoi aici, la ferma lor din Provence. Voia s fie singur. Bnuiesc c lumea a respectat lucrul sta, aa c nimeni nu a deranjat-o. n cele din urm, s-a ntors n Statele Unite, n casa din Berkshires i, dup asta, nu-i mai amintete nimic. Bine. D-mi numele ei ntreg, Nick, i am s m ocup eu. Este Marie-Laure Leconte Jones. S-a nscut n 1968, iar principala locuin a familiei a fost Moara Veche, Faversham, Massachusetts. i petreceau verile la ferma lor, Les Cerisiers, lng Bonnieux, n Provence. Mahoney aprob din cap. Mulumesc c eti acolo pentru ea, Nick. Stai pe lng ea, are nevoie de tot ajutorul pe care l poate cpta. El ls jos receptorul, porni computerul i relu lunga list a femeilor care au zburat din ri calde spre San Francisco n sptmna n care a fost atacat Bea. Se uit rapid pe ea. Le cutase pe lista lung. Atunci l zri. Numele fusese marcat ca fiind controlat. Ale naibii computere, nu sunt infailibile. Fac greeli, la fel ca i oamenii. Scria: M.L.L. Jones. Zbor United 511 de la Honolulu. Plecare: ora 18.00. Sosire: ora 23.00
339

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Din nou Hawaii! Fluier surprins. Poate c n fond, fulgerul lovise de dou ori n acelai avion. Cnd fcu apelul la Departamentul Poliiei din Honolulu, se ntreb ce anume fcuse recent n Hawaii ndoliata Marie-Laure. i spuse c, probabil, avusese nevoie doar de o vacan. Totui, merita s cerceteze i-i ceru unui coleg din Honolulu s afle cnd sosise, la ce hotel sttuse i orice altceva considera relevant. Apoi, i puse jacheta i plec s se ntlneasc cu Phyl. *** Ea l atepta n faa casei lui. Nu era machiat i avea cearcne adnci sub ochii albatri. Ari ca dracu, o salut Mahoney. Aa m simt. Ea i czu n brae i el o inu. Hai, doctore. Ce se-ntmpl? ntreb blnd. tiu c sunt un tip foarte bine, dar n-am crezut c m pot ridica la nlimea domnului Hawaii. Braele ei se strnser n jurul gtului lui. S nu-i mai menionezi mcar numele, spuse ea cu o voce nbuit, cu fata ngropat n pieptul lui. E chiar att de ru? Chiar att de ru. Nu vreau s fiu cel care zice i-am spus eu. i-am spus deja prerea mea. tiu. i mi-ai zis s nu-l mai vd. Ar fi trebuit s te cred, spuse ea, urmndu-l pe scar, spre apartamentul lui. Ar fi trebuit s te crezi pe tine nsi. Instinctul i capul i-au spus c ceva nu era n regul. Pur i simplu, tu n-ai vrut s recunoti asta. Ea se ls ntr-un fotoliu. Recunosc, rosti ea, cu un aer pocit. Cum am putut s fiu att de proast, tocmai eu? El ridic din umeri.
340

- ELISABETH ADLER -

E uor. Ai crezut doar ce voia Brad s crezi. Asta este arta unui brbat mecher. El e mai mult dect att. El e foarte serios tulburat mintal. Zu? ntreb el, ducndu-se n buctrie s prepare cafeaua. Poate te intereseaz c i eu am fcut nite cercetri n legtur cu Brad Kane. Nu pot spune c am fost total surprins s constat c are cazier. Ea se uit alarmat la el. A, nimic serios, zise el. Doar c a tiat un biat cu o sticl de bere spart cnd era n colegiu i a ameninat cu un cuit o femeie de strad. Nimic cu adevrat ru. Totui M-a speriat, Mahoney, zise ea. Ce s-a ntmplat? Turn cafea groas, tare, espresso, n ceti mici i le puse pe o tav, cu un bol cu zahr. Mi-a spus Rebecca. El se uit la ea tios. Apoi rnji. Mama? Nu e nostim? spuse ea defensiv. E al naibii de sigur c nu e. E nebun, draga mea, asta e. M-a ngrozit. A vorbit toat noaptea, msurnd podeaua ca un animal n cuc. Mi-a spus totul despre bunicul lui cel ru i despre Jack i Rebecca. Ah, Dumnezeule, Mahoney, se vait ea. Cred c a omort pe cineva. El i ntinse ceaca de cafea. Zahr? ntreb el politicos. Ea puse puin cafea, uitndu-se amorit la el. n regul, i spuse el, bea nti cafeaua. Pe urm mi spui totul. De la nceput. Phyl fcu ce i se spuse i de data asta, Mahoney asculta n tcere. Deci crezi c l-a ucis pe acest tip, pe Maimua? ntreb el. Ea aprob din cap.
341

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ce-a putea crede altceva? i te-ai gndit c, poate, o s te omoare i pe tine? Nu tiu, spuse ea neajutorat. El trece de la furie la blndee. Mi-a fost team. tii, acel instinct interior, cel de care mi spui s ascult. Nu-mi venea s cred. M uitam la el, era att de drgu, plin de succes i ah, nu tiu. E un brbat care are totul, bnuiesc. Apoi, mi-am amintit ce miai spus. Despre criminali i cei care abuzeaz de copii i arat ca nite oameni obinuii, ascunzndu-i pcatele sub hainele scumpe i o faad de normalitate. Ca psihiatru am neles ce anume i-a dunat. Am neles despre Rebecca. i am aflat c Jack era un tat dur, un brbat fr niciun fel de sim moral. Un timp, chiar mi-a prut ru pentru el. Apoi, mi-am dat seama c era prea trziu. Trecuse peste limite, n fantezia lui. A, e capabil s menin o faad perfect. Nimeni n-ar fi ghicit vreodat. i atunci m-am speriat, pentru c eu tiam c era capabil de orice. Crezi c, n mintea lui, te-a confundat cu Rebecca? Da, fu ea de acord, linitit. Trece de la dragoste la ur fa de ea. Dar eu tiu c ura e cea care ctig. Avem o problem, deci, spuse Mahoney. Unde-i domnul Hawaii acum? Dup noaptea de nebunie, spuse ea cu uimire, dup ce a scos tot din el ceva ce pot jura c nu a mai fcut pn acum a spus calm c are o edin la ferma lui. C o s zboare acolo i o s se ntoarc mai trziu. Ferma e pe primul loc, orice s-ar ntmpla. Se cutremur. Slav Domnului c i-a amintit de asta, sau eu nu tiu ce-ar fi putut face Deci, e nc n Hawaii? Da. Mahoney rnji. Pcat. Am crezut c pot s-i cer s rmi aici, n seara asta. Din motive de securitate, desigur, n caz c-i face apariia. Ea rse fr s vrea.
342

- ELISABETH ADLER -

Nici tu nu poi renuna la una ca asta. Mahoney se duse din nou la buctrie. Scoase un pui din frigider i ncepu s-l taie cu un satr. Phyl se strmb i el zmbi. Nu te ngrijora. Prepar puin sup. ntre timp, ca s nu te gndeti c totul e numai ru, iat i o veste mai bun. Bea i-a recptat memoria. Phyl rmase cu gura cscat. Ah, Doamne, exclam ea. i n-am fost acolo s o ajut. Nici de data asta. N-avea nevoie de tine, spuse Mahoney punnd puiul ntr-un vas cu fundul de cupru i aruncnd o mn de legume tiate. Nick era acolo. i relat ce-i spusese Nick. Deci, asta e, zise el n cele din urm. Bea este MarieLaure Leconte Jones. i, printr-o stranie ntmplare a sorii, ea a zburat de la Honolulu la San Francisco n noaptea n care a fost atacat. Ochii lui Phyl s-au lrgit. Bineneles c e o coinciden, spuse ea. tii, eu cred foarte mult n coincidene. Mai ales cnd e vorba despre crim. El i ddu un pahar de vin rou. Srmana Bea, Marie-Laure vreau s spun, zise ea cu tristee. i pierde prinii i apoi e atacat de un nebun. Nu e de mirare c a blocat totul din memorie. Nu-i de mirare, spuse el, adugnd puin concentrat de sup de pasre. M duc n Frana, spuse Phyl, ndreptndu-se cu hotrre spre telefon. Sun la liniile aeriene i iau primul zbor spre Paris, mine. Bineneles c da, doctore, zise el calm. Dar mai nti mnnci, i dup aceea suni liniile aeriene. Supa o s fie gata n zece minute i pun pariu c n-ai mncat de douzeci i patru de ore. Avea dreptate. Mahoney i reinu un loc la un zbor spre Washington, cu legtur spre Nisa. i ddu seama c
343

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

voiajul pentru a o vizita pe Bea va pune mii de kilometri ntre ea i Brad. Phyl se uit la Mahoney. Se sprijinea de rama ferestrei. n spatele lui, se vedea o panoram de vapoare luminoase ce treceau prin golf, iar luminile plpitoare ale podurilor atrnau parc din cer ca nite ghirlande. inea braele strnse i ngna o arie de Mozart care se auzea din fundal. Arta relaxat, simindu-se bine cu el nsui i cu mediul nconjurtor, iar Phyl se gndi la contrastul dintre el i Brad, care msurase apartamentul ca un animal furios. Ce-o s facem n legtur cu el? ntreb Mahoney citindu-i gndurile. Mine voi fi plecat, spuse ea cu fermitate. O s-i trimit o scrisoare i am s-i spun c nu-l mai pot vedea. Am s-i recomand un psihiatru din Hawaii. Poate c, pn m ntorc, o s se obinuiasc cu ideea asta. Mahoney o privi sceptic. Chiar crezi asta? Obosit, se ntinse dup jachet. S sperm. El o duse cu maina acas, n tcere. A fi dorit s vin cu tine mine, spuse el cnd o ls acas. i eu. Se uit la el gnditoare. ine minte, s ai grij de tine i de Bea, Marie-Laure. Nu tiu care dintre voi dou are mai mult nevoie s fie pzit. El o srut uor pe amndoi obrajii i se uit dup ea, pn cnd dispru pe u. Apoi ea goni Mustang-ul pe strada goal. Urcnd cu ascensorul, Phyl ar fi vrut s aib pisica la ea. Ura ideea apartamentului gol, dar Coco sttea la Mahoney pn la ntoarcerea ei din Frana. Cnd descuie ua, i aminti ce gndea ea despre retragerea n locul ei privat. Acum, recunotea c asta era singurtate.
344

- ELISABETH ADLER -

Apartamentul era n ntuneric i ea ezit. Putea s jure c lsase o lumin aprins. Totdeauna lsa. Simi o neptur n gt cnd se uit n holul ntunecat, strecurndu-i mna spre comutator. i atunci, mna ei se atinse de pielea cald a altcuiva. Braele lui o nconjurar i o mn i apsa gura, n timp ce el nchise ua cu piciorul. M-ai prsit din nou, Rebecca, opti Brad aspru. De ce ai fcut asta? Cnd tii ct de mult te iubesc! El aprinse lumina. Ea se rsuci, uitndu-se la el ngrozit. Cum ai intrat aici? ntreb ea. El zmbi cu rceal, innd n sus o cheie. Am pus s o copieze pe a ta, cnd ai fost n Hawaii, zise el calm. Am vrut s m asigur c pot ajunge oricnd la tine. Ziua sau noaptea. Ochii lui i atrgeau privirea ca o hermelin care hipnotizeaz un iepure. Era imaculat, ntr-o hain de camir albastr, cu pantaloni i pantofi sport cu ireturi, un domn perfect. Dar n spatele ochelarilor cu ram de aur, ochii lui pali nu zmbeau. Erau de ghea i pierdui, iar ea tia c el tria fantezia din capul lui. mi pare ru c te-am speriat, spuse ei. Doamne, uitte la tine, tremuri. El se ndrept spre ea cu braele ntinse. Instinctiv ea se ddu napoi. Hai, Rebecca. tii doar c nu sunt bun la cerut scuze, am venit aici doar ca s te iau acas. tii c eti totdeauna mai fericit la Diamond Head. i vreau s fii cu mine. Nu vreau s m mai prseti din nou. Phyl se retrgea spre dormitor. Ochii ei ngrozii erau fixai asupra lui. Nu pleca de lng mine, spuse el cu un zmbet mirat. tii doar c m iubeti. Vreau doar s te aud spunnd asta. Ea era acum aproape de ua dormitorului. Inima i btea ca a unui alergtor de maraton. Dac era destul de rapid putea nchide ua i el s rmn afar. Se gndi cu ardoare la telefonul de pe noptier i la Mahoney.
345

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Spune-o Rebecca, insist Brad, venind spre ea. Spuneo, draga mea. Spune-mi c m iubeti. Spune-mi c n-o s m prseti niciodat. Membrele ei se transformaser n piatr. Era ngheat de team, cnd el veni mai aproape. Zmbetul dispruse i ochii lui erau reci. Brad, spuse ea cu disperare, n-are niciun rost. Bineneles c-mi pas de tine, eti prietenul meu. Ea fcu un pas napoi, inndu-i minile n fa ca s se fereasc. El era la fel de ncordat ca i dobermanul, iar ea se temea s nu spun un lucru greit, care s-i declaneze nebunia. Mai mult dect prieteni, spuse el, n timp ce ea mai fcu un pas napoi spre dormitor. O dragoste ca a noastr e pe veci, Rebecca. tii asta. Ea vedea cu coada ochiului clana uii. nc un pas, se gndi ea, doar unul i sunt n siguran. Apoi am s-l sun pe Mahoney. Ea sri brusc la u i o trnti n urma ei, suspinnd de fric. Dar aceasta nu se nchidea. Se uit n jos i vzu piciorul lui n pantofii scumpi, cu ireturi, i l auzi rznd, n timp ce mna lui, apoi umrul, ptrunser prin deschiztur. Ua se deschise larg i ea se ghemui pe podea, i ls capul n mini, suspinnd adnc. Putea simi privirea lui aintit asupra ei, dar nu spunea nimic. n cele din urm, ea se uit pe furi la el, printre degete. El o privea, cu braele ncruciate, iar faa i era lipsit de expresie. Brusc, el se aez pe un genunchi, alturi de ea i i lu mna. Nu te pot lsa s m respingi din nou, Rebecca, spuse el cu blndee. Nu din nou. O ridic n picioare, uitndu-se cu tristee la ea. Srman fat, spuse el ncet, srman fat frumoas! i netezi prul zburlit de pe fa, uitndu-se cu intensitate la ea. Apoi, i lu ambele mini ntr-ale lui.

346

- ELISABETH ADLER -

Brad, spuse ea cu disperare, nu trebuie s-mi spui Rebecca. Eu sunt Phyl, i aminteti? Eu sunt doctoria. Cea creia i place s-i vorbeti. Doctoria vrjitoare, zise el. mi amintesc. Rebecca era mama ta. Mi-ai spus totul despre ea. Nu totul, spuse el firesc i vocea lui i ddea fiori pe ira spinrii. O mai inea nc de mini. Strnsoarea lui era ca o menghin i ea i imagin minile lui pe gtul ei, sufocndu-i viaa. O omoar pe Rebecca. Ea se lupt cu valul de groaz, strduindu-se s-i pstreze mintea limpede. Singurul lucru pe care putea s-l fac era s vorbeasc i s-l abat de la ideea asta. Trebuia s discutm despre asta, Brad, spuse ea vorbind rar, ncercnd s nu-i tremure vocea. Trebuia s-l fac s-i dea seama c ea se controla i c ea era cea care dirija situaia. Era singura ei ans. Mi-ai spus c eu sunt cea creia i te confensezi, iar acum vreau s-mi spui totul despre Rebecca. M-ai trdat, spuse el, strngnd-o mai tare. Mi-ai promis c ai s rmi. tii c nu trebuia s faci asta, Rebecca. El nclin capul i o srut pe buze, trgnd-o cu pasiune spre el. Phyl se nmuie n braele lui; tremura de nevoia de a ipa, de a-l mpinge deoparte. El i ridic faa de pe a ei i se uit n ochii ei. Brad, te rog, trebuie s-i vorbesc, spuse ea repede. Sunt att de obosit m simt ngrozitor El o ridic n brae i o duse la pat. O ls blnd i se aez lng ea. Avea o ncruntare de uimire, cnd ridic perna i se ntoarse spre ea. Ea se uit la perna din mna lui i tia ce voia s fac. Ochii ei erau ntunecai de groaz. De ce ari att de speriat, Phyl?

347

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ea csc gura cnd i ddu seama c o strigase pe numele ei; i amintise deci cine era. Ea se uit n jur nnebunit, cutnd un mod de a-l scoate din apartament. Mi-e att de foame, Brad, spuse ea repede. De ce nam iei s mncm ceva? i tu trebuie s fii mort de foame. Am putea merge ia Il Fornaio. tiu c-i place mncarea lor. Am putea discuta problema asta n mod nelept. Vreau s te ajut, Brad. Promit c o s fac tot ce pot. Ea vzu ndoiala din ochii lui. mi promii c n-o s m mai prseti din nou? spuse el mngindu-i ritmic braul. Da, da, promit. Se uit la el fr s rsufle, ateptnd, rugndu-se ca el s spun da. Brusc, sun telefonul, rupnd tcerea. Ochii lui Phyl se lipir de telefon. Colacul ei de salvare. Ar fi mai bine s rspund, mini ea repede. Ateptam s m sune cineva. Un un coleg. Dac nu rspund, o s se ntrebe de ce? Brad i ridic mna. El cltin din cap uitndu-se la telefonul care continua s sune pe noptier. Ea era copleit de frustrare i team. Aproape c-l convinsese, aproape l scosese de-aici Ah, Doamne, cine naiba o suna? Soneria telefonului se opri i ei rmaser nemicai n tcerea care se adncea. Brad se uit n continuare la noptier i ea se ntreba dac el va smulge telefonul din perete. n schimb, el lu fotografia lui Marie-Laure. Era cea pe care Phyl o fcuse nainte de a pleca ea la New York, artnd dulce i drgu, cu prul scurt i ochii mari, speriai. Brad inu fotografia la lumin, studiind-o un moment prelungit. Cum de o cunoti? ntreb el cu acea alt voce. E pacienta mea. Cea despre care i-am vorbit, care ia pierdut memoria. i-am spus c e devenit prietena mea.
348

- ELISABETH ADLER -

Cum o cheam? Ochii lui erau ascuni i ea vzu tremurul minii n care inea fotografia. Ea zmbi mirat. Bea French o cheam. French? El se uit la fata din fotografie i apoi din nou la ea. Eti sigur? Pi nu. Am uitat c tocmai i-a recptat memoria. E Marie-Laure Leconte Jones. Phyl ncepu s rd isteric. tia c vorbea fr neles. Brad se ridic. Puse fotografia n buzunar, apoi se uit la ea, cum sttea culcat pe pat, plngnd i rznd n acelai timp. Aerul acela ndeprtat era din nou n privirea lui. Srmana, draga mea. Eti enervat i obosit. De ce nu te culci puin acum? Ea sttea culcat, ngheat de team, cnd el se duse spre u. Se uit napoi i zmbi cu vechiul lui zmbet plin de ncredere. Am o ntrebare. Apoi, i promit c totul va fi n regul. O s m ntorc peste cteva zile. De ce nu-i plnuieti s vii cu mine la Kalani la sfritul sptmnii? Putem continua discuia noastr acolo. n fond, Kalani este centrul vieii mele, sufletul familiei Kane. i vreau s-l mpart cu tine, Phyl. Vreau s-mi mpart toat viaa cu tine. El nc mai zmbea cnd plec. Ea i auzi paii hotri i apoi clicul ncuietorii de la u. Apoi nimic. Phyl rmase pe loc, prea speriat ca s se mite, i ciuli urechile. Poate c voia s o pcleasc. Poate c o atepta n spatele uii, gata s o apuce de gt, dac ieea i ls cu grij picioarele pe podea. Ascult din nou. Merse n picioarele goale prin camer, se lipi de perete i se uit dup u. Se strecur prin ea, uitndu-se cu nervozitate n jur. Ar putea s stea n continuare ascuns, ateptnd s o nhae, ateptnd s o omoare, n cele din urm. Nervii ei cedar brusc i ea ip, alergnd dintr-o camer n alta, ca o nebun, deschiznd larg uile. Bastard nebun, url ea, iei afar.
349

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

n cele din urm, trase zvoarele la ua din fa i se ls plngnd, pe podea. Ah, Doamne, Dumnezeule, suspin ea, ajut-m, ajut-m! Form numrul lui Mahoney, strngnd telefonul la ureche. Suna i suna. Rspunde, la naiba, Mahoney, gemu ea, rspunde, te rog, te rog rspunde! *** Mahoney coti cu Mustang-ul n strada lui Phyl, cu scrit de cauciucuri, njurnd cnd vzu maina neagr Porsche gonind prin mijlocul strzii, spre el. Vir dreapta repede cu Mustang-ul, urcnd pe trotuar i trecnd foarte aproape de o gur de ap pentru incendii. Isuse Cristoase, omule, mri el peste umr, spre stopurile din spate ale mainii Porsche care disprea. Apoi gemu cnd i ddu seama c se uitase la maina lui Brad Kane. Sri din main i alerg peste drum, la locuina lui Phyl. Puse degetul pe sonerie i l inu acolo, pn cnd portarul, rou la fa de furie, l lu la ntrebri. El i flutur insigna i zise: Doctoria Forster, e acas? Este, rspunse portarul. i dac ai fi sunat o dat, ar fi fost de ajuns. Nu n seara asta, spuse Mahoney, pornind pe coridorul moale, spre ascensor. Stai, trebuie s-i spun c suntei aici, url portarul. Aa e regula. n seara asta nu exist reguli, omule, zise Mahoney. S nu ndrzneti s ridici telefonul la. Aps pe butonul ascensorului, apoi atept nerbdtor s se nchid uile. Cnd a sunat-o pe Phyl i ea n-a rspuns, el se ngrijorase. tia c era acas, dar l-a lsat s sune. Vznd c ea nu rspunde, se ntreb nelinitit ce se
350

- ELISABETH ADLER -

ntmplase. Ceva nu era n regul, tia asta. Se ntreba dac apruse cumva Brad Kane, dar Phyl spusese c acesta se dusese la ferm. Trebuia s se fi ntors la Diamond Head. Apoi i amintise c Brad Kane avea un Gulfstream IV. El putea fi oriunde voia nainte ca oricine s aib timp s-i cumpere un bilet. Iei din ascensor i sun la soneria lui Phyl. Puse urechea la u, ascultnd. Nu se auzea niciun sunet i el btu tare n u. Phyl, url el. Sunt eu, Mahoney. Deschide. Ea deschise ua larg i se arunc plngnd n braele lui. Mahoney, ah, slav Domnului. Ah, Franco, strig ea. n regul, n regul, draga mea. Uurel. O duse blnd nuntru. A fost Brad? i-a fcut vreun ru? Ochii ei albatri, ocai, i ntlnir pe ai lui. Avea de gnd s-o omoare pe Rebecca, spuse ea. Ce anume l-a oprit? A sunat telefonul. Cumva, s-a rupt vraja. Cred c l-a readus la realitate.. Lui Phyl i se nmuiaser brusc genunchii i se ls neajutorat pe canapea. El se uit la faa ei alb. Apoi i inspecta stocul slab de buturi i i turn un whisky simplu. Ari de parc ai avea nevoie de asta, spuse el. i vreau s-mi rspunzi la nite ntrebri. Ea aprob din cap, sorbind butura i uitndu-se ncreztoare la el. Te-a atacat? Ea neg din cap. Vreau s spun c m-a apucat de brae i mi-a pus o mn peste gur, dar nu m-a lovit. Tu i-ai dat drumul n apartament? Era aici, cnd m-am ntors eu. M-a luat prin surprindere. Atunci, cum naiba a intrat? A pus s-mi copieze cheile. Mi-a spus c le-a luat cnd am fost n Hawaii. i portarul?
351

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ea ridic din umeri. Nu tiu. Ba da, tiu. tii cum e Brad. Arat de parc e proprietarul casei. A mai fost pe aici i bnuiesc c portarul tia c e un prieten. El i-a spus probabil c i-am cerut s m atepte. C i-am dat eu cheile bnuiesc. Se uit rugtor la el. Ce o s facem? Nu prea avem ce face. A intrat ilegal n apartamentul tu, dar poate oricnd pretinde c tu i-ai dat cheile. n fond, erai prieteni. Poate afirma c a fost o ceart ntre amani. Ne ntlnim zilnic cu asemenea cazuri, dei nu n apartamente luxoase ca sta. Dar el e nebun, Mahoney. Crede c eu sunt mama lui. E ndrgostit de ea, nu de mine. Mahoney tia i tocmai asta l ngrijora. Brbaii nebuni sunt imprevizibili. Nu exist nicio posibilitate s tie care putea fi urmtoarea micare a lui Brad Kane. Ai spus c a plecat cnd a sunat telefonul. Vrei s spui c, pur i simplu, s-a ridicat i a ntins-o? Ea neg din cap. M-a aezat pe pat, a luat perna, m-am gndit c o s m sufoce ncercam s discut cu el, s-l calmez. Brusc, a prut c-i revine; i-a amintit cine sunt. Am vrut s-l scot de-aici. I-am sugerat s ieim s mncm ceva i s discutm. Atunci a sunat telefonul i am srit amndoi. Ne uitam la el, ascultnd cum sun i sun apoi, s-a oprit. Brad se uita la noptier i am crezut c o s rup telefonul din perete. Dar el a luat fotografia lui Bea. Phyl se uit la Mahoney, uimit. M-a ntrebat cine e. I-am menionat-o o dat nainte i i-am spus despre faptul c i-a pierdut memoria. I-am spus c numele ei este Bea French, apoi m-am zpcit pentru c nu mai e Bea French. Apoi, Brad a fcut ceva curios. A pus fotografia n buzunar. A zis c are o treab de fcut i c se va ntoarce mai trziu. A zis c ar trebui s plnuiesc s plec cu el la
352

- ELISABETH ADLER -

Kalani, la sfritul sptmnii, i o s mai putem discuta. Apoi a plecat. Dar de ce s ia fotografia lui Bea? A ntlnit-o vreodat aici? Niciodat. N-a ntlnit-o pe Bea. Jur. Mahoney umbla prin camer, cu minile la spate, ntrebndu-se ce legtur avea Bea sau Marie-Laure cu un tip nebun care fusese ndrgostit de propria lui mam i transferase asupra lui Phyl aceast fixaie. Oft uitndu-se la ea, cum sttea pe marginea canapelei, innd paharul gol n mn, cu genunchii unii i gleznele ncruciate, ca un copil. Se gndi c arta ngrozitor. Faa i era total lipsit de culoare, dac nu ineai seama de cearcnele de sub ochi. Vino, draga mea, spuse el, lundu-i paharul din mn. Vii cu mine, acas. Ea i zmbi cu un tremur. Pentru siguran? ntreb ea, amintindu-i cum rseser mai devreme de aceast idee. Ai cu totul dreptate fir-ar s fie, draga mea, spuse el, aruncndu-i jacheta pe umeri. Poi dormi n patul meu. Coco o s se ghemuiasc dup genunchii ti, pentru companie, iar eu am s fiu n camera de alturi, asigurndu-m c nimeni nu te tulbur. Ah, Mahoney, spuse ea sprijinindu-se de el cnd coborr cu ascensorul. Ce m-a face fr tine? *** Patru ore mai trziu, Mahoney era tot treaz. Se afla n locul lui favorit, sprijinit de rama ferestrei, urmrind ceaa micndu-se n valuri mari, pufoase, la orizont, pn ce, n cele din urm, fcu s dispar podurile i peisajul. Ochii galbeni ai pisicii trcate l urmreau cnd ncepu s se plimbe din nou prin camer. Dorea s fi putut s pun nite muzic, ceva trist i tragic i puin kitsch, o arie de Puccini
353

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

sau de Verdi. Dar Phyl dormea, un somn ca al morilor. Sau aproape mori, se corect el. Mulumit telefonului lui. Ce nu nelegea, era legtura cu Marie-Laure Leconte. Pentru ce s vrea Brad fotografia ei? Poate c mai avea o fixaie. Poate c avea multiple fixaii. Aici nu aveau de-a face cu un brbat normal. Totui, era un fapt c MarieLaure venise cu avionul din Hawaii, n noaptea aceea. Dar asta era singura legtur. Decise s o pun pe Marie-Laure pe planul doi. Lucrul important era ce trebuia s fac pentru a o proteja pe Phyl. Brad Kane se va ntoarce i atunci n-o s accepte un nu drept rspuns. Oft cnd se trnti, n cele din urm, pe canapea i nchise ochii. Fusese o noapte lung. Se va gndi la asta mai trziu, cnd mintea i va funciona din nou. Peste cteva ore, o va urca pe Phyl ntr-un avion, spre Frana. Cel puin, acolo va fi n siguran i asta i va da timp s afle mai multe despre domnul Hawaii.

354

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 34
La Cannes era o diminea frumoasa. O briz uoar fonea n palmieri, fluturnd prul scurt a lui Marie-Laure, n timp ce Nick conducea maina roie, Alpha decapotabil, pe Croisette i apoi pe o reea de strzi cu sens unic. Unde mergem? ntreb ea. El zmbi mecherete i spuse: E o surpriz. Parc maina n faa galeriei de art a oraului. Cred c tiu care e surpriza, zise ea. Pun pariu c nu tii, rspunse el. O lu de mn i alergar n sus pe scri, spre intrare. El o trecu repede prin galerii. nchide ochii, comand el n cele din urm. O s fie una dintre picturile tatlui meu, nu-i aa? zmbi. O guvernant Beale, pun pariu. i-am spus c e o surpriz. n regul, acum poi s deschizi ochii. Marie-Laure se uit fix la portretul ntreg al unei femei obinuite, cu prul negru, cu o rochie de mtase galben, nepotrivit. Trsturile ei erau mari, dar avea o expresie plcut, iar prul ei lung era prins tinerete la spate, cu o fund, dei nu mai era tnr. Neatenuat de pensula artistului, toat nesigurana ei n legtur cu persoana ei era dezvluit n ochii ei cprui, sumbri, adnci. Marie-Antoinette Leconte, spuse ea linitit. Bunica mea. Am gsit-o ntmpltor, spuse Nick. Cutam fotografii n arhivele ziarelor, cnd am citit despre tablou. Nu e aa cum i-ai imaginat-o tu? A fost pictat civa ani nainte de a-l ntlni pe Archer Kane. nainte ca el s fi ncercat s o transforme ntr-o versiune a elegantelor anilor douzeci, cu pr tuns i fuste scurte.

355

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Lucrul cel mai trist trebuie s fi fost faptul c i-a luat demnitatea. Marie-Laure oft. M bucur c a fost pictat n felul sta, aa cum a fost cu adevrat. Plecar de la galerie napoi la main nconjurndu-se unul pe cellalt cu braul, gndindu-se n continuare la Marie-Antoinette Leconte. Apoi, se duser cu maina la o cafenea favorit, de lng pia, s ia prnzul i apoi la bijutier, s cumpere un inel de logodn. Vreau ca Phyl s fie prima care tie, spuse ea, uitnduse bucuroas la diamant, n montura lui verde. Hai s pstrm secretul, pn vine ea aici. *** Brad Kane conduse un Ferrari negru pe aleea cu prundi a vilei Mimosa. El tia c Marie-Laure sau Bea cum era cunoscut, era plecat; o vzuse ieind. Iar la scurt timp dup aceea, el l telefona ngrijitoarei. M numesc Johnny Leconte, mini el. Sunt un vechi prieten al domnioarei French, din Statele Unite. M ntlnesc cu ea la prnz, la Antibes. Mi-a cerut s iau copiii i s-i aduc cu mine. ngrijitoarea ezit, dar el rse cu farmec linititor. Ea mi-a spus c va fi o trataie special, c vor gusta prima dat faimoasa banilbabaisie. El simi c femeia se relaxase i aceasta fu de acord s pregteasc copiii n zece minute. Acetia l ateptar pe trepte i ei vzu biatul fcnd ochii mari cnd se uit la main. Uau, exclam Scotty, uau, un Ferrari adevrat! Ah, omule! Aproape s cad pe scar, n graba lui de a respecta monstrul negru, strlucitor. i trecu mna pe vopsea, uitndu-se la pielea neted i la lemnria din interior i la bordul strlucitor. Brad rnji la el.
356

- ELISABETH ADLER -

Sari nuntru, prietene, spuse el uor. Am s-i art ce bine funcioneaz. Jacinta veni spre el innd-o pe Julie de mn. Bun, spuse Brad vesel. Eu sunt Johnny i tiu c tu eti Julie, pentru c Bea mi-a vorbit despre tine. Fr s zmbeasc, ea se uit fix la el. Unde-i Bea? ntreb ea bnuitoare. Nu i-am spus? V ateapt la restaurant, spuse Jacinta uitndu-se aprobator la Brad i la maina lui scump. Acum, ducei-v cu domnul Johnny i distrai-v. Scott se urc emoionat n Ferrari, cu Julie dup el. Nu te ngrijora, n-am s gonesc, spuse Brad, aruncndu-i Jacintei un zmbet. O s am grij de ei, promise el cnd porni motorul puternic i plec strnind pietriul. *** Dup o mas linitit, Nick o ls pe Marie-Laure la vil. El tia c ea nc se temea de ce i va mai aduce aminte despre noaptea de la Ravina Mitchell i nu-i plcea s o lase singur, dar avea treburi. i spuse c va fi napoi ntr-o or i c se vor duce mpreun s o ntmpine pe Phyl la aeroportul din Nisa. Sunt bucuroas c te-am gsit pe tine, Nick Lascelles, strig ea dup el, cnd el se ndeprt cu maina. El sun vesel din claxon cnd lu curba aleii i dispru. Marie-Laure se simea bine cnd urc treptele n vil. n vila ei, i aminti cu un zmbet, gndindu-se la Millie. Nu trecea nici o singur zi n care s nu se gndeasc la ea. Vila Mimosa era cel mai bun memorial pe care l-ar fi putut avea Millie. Julie, strig ea trecnd prin holul tcut. Scott! Dar nimeni nu veni n fug s o primeasc. Iei pe terasa din spate. Fcndu-i mna streain, se uit peste pajite, la piscin, dar i aceea era goal. O lu napoi spre buctrie i o ntreb pe Jacinta unde erau.
357

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Dar prietenul dumitale a venit i i-a luat, aa cum i-ai cerut, spuse Jacinta. Marie-Laure se uit fix la ea. Dar Nick era cu mine. Nu domnul Nick. Prietenul dumitale, domnul Leconte, a venit dup ei, ntr-un Ferrari mare. Jacinta zmbi. Copiilor le-a plcut. Mi-a spus c l-ai trimis s-i ia i c v ntlnii la prnz, la o cafenea n Antibes. Domnul Leconte? Genunchii lui Bea se nmuiar i se aez pe un scaun. A zis c-l cheam Johnny Leconte, spuse Jacinta, artnd ngrijorat. S-a ntmplat ceva ru, domnioar? E el, opti Bea pentru ea. A venit n sfrit dup mine. Imagini pline de panic se succedau n mintea ei, cnd i aminti, cu o brusc i ngrozitoare claritate despre brbatul care i spunea Johnny Leconte i tot ce se ntmplase. Inima i tresri cnd i ddu seama c trecutul o ajunsese, n sfrit, din urm. Brad Kane o voia moart i acum i luase pe Scott i pe Julie. Ea tia prea bine c el era capabil de crim i folosea copiii ca s ajung la ea. Sun telefonul i ea alerg s rspund, rugndu-se s fie Nick. i va povesti totul. El va ti ce trebuie s fac. El o va ajuta. Jacinta o urmrea cu ngrijorare, cnd ea ridic telefonul. Copiii vor s-i spun, bun, Marie-Laure, spuse Brad cu vocea lui uoar. Sau acum preferi s i se spun Bea? O cuprinse o furie violent, cnd i ddu seama ce fcuse el. Unde sunt? url ea. De ce i-ai luat? Ea l auzi rznd. Apoi veni Scotty la telefon. Bun, Bea, url el. Prietenul tu are o main grozav i m-a lsat chiar s o pornesc. Cnd vii s te ntlneti cu noi? Curnd, Scotty, rspunse ea cu vocea tremurnd, pentru c el vorbea att de normai. Apoi Brad spuse: Uite-o i pe Julie, iar ea aproape c-l vedea zmbind.
358

- ELISABETH ADLER -

Dar auzi nota de nesiguran din vocea lui Julie cnd aceasta vorbi. Bea, de ce nu te-ai ntlnit cu noi la mas, aa cum ai zis? Eu Julie, Nick i cu mine am fost reinui. O s ne vedem curnd. Brad lu din nou telefonul. I-am spus c vei fi aici la cin, cu siguran. Rse uor, calm. Dei, bineneles, nu le-am spus ce s-ar putea ntmpla n caz c nu vii. Vocea lui avea acea not ndeprtat, care te nghea, pe care o recunotea, iar Bea tiu atunci, fr nicio umbr de ndoial, c omul care vorbea era adevratul Brad Kane. Brbatul cu obsesia nebuneasc. Un brbat destul de nebun ca s ucid. i simi teama ca o piatr tare n inim. Unde eti? Am s-i dau ndrumri. Ia un creion i scrie, spuse sec. La autostrada A apte, autostrada Soarelui, vest, pe lng Salon de Provence. Iei la Cavaillon i o iei pe oseaua D2, apoi pe N100, pn la stop, la Caf Sainton, la trei kilometri dup cotitura de la Gordes. S fii acolo la ora ase. S atepi s te sun. Ea scrise. Ce ai de gnd s faci cu copiii? ntreb ea tremurnd. Draga mea Marie-Laure, tii c nu m intereseaz copiii. Ei nu nseamn nimic pentru mine. Ei nu fac parte din toate astea. E clar c nu vei spune nimnui despre ei sau despre noi. N-o s te duci la poliie. Asta face parte din nelegerea noastr. Astfel, sunt de acord c ar fi pcat ca nite copii att de mici s nu se bucure de o via lung i fericit. Rse ncet. Decizia este a ta, Marie-Laure. Am s fiu acolo, zise ea repede. Ateapt la cafenea, s te sun. i nu face nicio greeal; dac spui cuiva sau dac aduci pe cineva cu tine, am s tiu.
359

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Telefonul se ntrerupse i ea rmase neajutorat, inndu-l, ntrebndu-se ce s fac. Se gndi la Nick, care venea napoi s o ia, i la Phyl care sosea la aeroport peste cteva ore. i aminti de Scott, care i spusese fericit de frumosul Ferrari negru, i de nuana de nesiguran din vocea lui Julie. i tiu c nu putea spune nimnui. Trebuia s fac ce zisese Brad i nu avea vreme de pierdut. Ea sri n picioare, apoi i ddu seama c avea s se ntlneasc cu un nebun, un uciga, i nu avea o arm. Nu exista niciun revolver n cas, nici mcar o puc de vntoare. Vzu irul de cuite ascuite de buctrie i lu unul. Nu prea mare, se gndi ea, ca s-l poat ascunde n buzunar. Apoi, i ddu seama ocat, c gndea ca un criminal. Ca un uciga. Citi instruciunile scrise i i ddu seama c nu avea nevoie de ele. Ea tia exact unde era Brad. Mototoli hrtia i o arunc la co, exact cnd Poochie intr din grdin. El sri cu entuziasm pe ea, dar ea l mpinse deoparte. Puse cuitul n geant i se urc n Mercedes. Ghearele lui Poochie alunecau pe podeaua de marmur, cnd alerg dup ea. Cinele rmase n capul treptelor, innd capul mare, los, aplecat ntr-o parte, uitndu-se rugtor la ea. Bea ezit. Gndul la compania lui era reconfortant i, poate, ar fi o idee bun s aib cinele acolo, pentru copii. Pentru c nu avea nicio idee ce se putea ntmpla cu ea. Sau cu ei. Deschise portiera i cinele sri nuntru, lng ea, i latr bucuros cnd plecar n vitez, pe aleea cu pietri. Se ntreb scurt ce tia Brad de Les Cerisiers, apoi i aminti c articolele din ziare despre moartea tatlui ei fuseser pline de amnunte despre casa din Provence unde i-a pictat majoritatea tablourilor. Era uor pentru Brad s obin indicaii de drum. Iar ea cunotea drumul n Provence cum i cunotea propria ei fa. Nu Bea French, ci Marie-Laure Leconte era cea care pornea s se ntlneasc, a doua oar, cu destinul.
360

- ELISABETH ADLER -

*** La Departamentul Poliiei din San Franisco, Mahoney i lua prima ceac de cafea a zilei. El umbla pe coridoare, gndindu-se la Bea Marie-Laure Leconte Jones nc tulburat c era ceva ce i scpase. i mai turn o ceac i apoi mai cercet o dat fiele. Zborurile, avioanele particulare. i iat c era acolo: Gulfstream IV din Hawaii la San Francisco, pilotat de Brad Kane, n noaptea atacului. Mahoney se ls pe spate n scaun, gndindu-se la coincidene i spunndu-i c, n cazul acesta, unu i cu unu fcea cu siguran doi. Era dovada c Brad fusese la San Francisco n timpul crimei. i brbatul acesta era destul de nebun ca s omoare. Trebuia s fie o legtur; o simea n oase. Fcu un apel la vila Mimosa, rspunse Nick Lascelle. M bucur c am dat de tine, Nick, n loc de Bea, spuse Mahoney. Am vrut s o ntreb ceva, dar e greu la telefon pentru c ar putea s o necjeasc. Voiam s o ntreb dac cunoate un brbat pe nume Brad Kane. Brad Kane? Nu tiu dac l cunoate personal, dar cu siguran cunoate ceva despre familia Kane. i relat repede lui Mahoney povestea lui Johnny Leconte i Archer Kane i despre ferma Kanoi din Hawaii. Mahoney i ls scaunul pe spate i scoase un oftat satisfcut; tia n sfrit motivul. i brbatul. Apoi Nick spuse: Totui, problema este c am sosit acum la vil, m-am neles s m ntlnesc cu Bea, dar nu e aici. Nici copiii. ngrijitoarea spune c un prieten al lui Bea a luat copiii mai devreme cu un Ferrari negru. i, lucrul cel mai neobinuit, este c i-a spus c-l cheam Johnny Leconte. Cnd Bea s-a ntors, brbatul care i-a zis Johnny Leconte a telefonat. Jacinta a auzit-o pe Bea vorbind cu copiii la telefon i a aranjat s se ntlneasc undeva cu ei. Detectiv Mahoney, trebuia s mergem s o lum pe Phyl de la aeroportul din Nisa, cam pe la ora asta. Bea n-ar uita asta. Venirea lui Phyl
361

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

aici era important pentru ea. Abia atepta s o vad. i cine e tipul sta care i d numele tatlui lui Beai? Sunt ngrijorat, domnule, i nu tiu ce s fac. Nu face nimic, url Mahoney. Nu face nicio micare. Mai ales, nu chema poliia. Las-m pe mine s m ocup. Du-te i ateapt-o pe Phyl i atenioneaz-o. Spune-i c tipul e Brad Kane. Spune-i c sunt n drum spre voi. Mahoney nchise telefonul. Contact Interpolul i i alert asupra situaiei. Apoi sun la FBI. Rpirile internaionale erau n jurisdicia lor. Nici nu voia s se gndeasc la crim. ntr-o or, era ntr-un avion special, spre Washington. Apoi avea s ia cursa Concorde spre Paris, unde un alt avion l va atepta s-l duc la Nisa. *** Phyl msura terasa de la vila Mimosa, nebunete. n drumul de ntoarcere de la aeroport, Nick o informase despre cele ntmplate. Teama i vinovia i apsau inima, cnd se gndea c Bea i copiii erau singuri cu Brad Kane. Nick se sprijinea de un stlp i se uita, alb, peste pajiti. n cele din urm, el ridic braele n sus. Nu pot s stau, doar, i s atept, zise el cu frustrare. Phyl se opri din mers i se uit la el. Privirile lor se ntlnir i ea nelese c acelai gnd ngrozitor umbla i prin capul lui. De ce nu o fi lsat Bea un bilet? ip ea. S-i dea mcar o ans. Pentru c Brad Kane avea copiii i i-a spus s nu fac asta. Asta e puterea rpitorului, ameninarea cu ce ar putea face. Nick nu o spusese dar amndoi tiau c Brad Kane nu era un rpitor obinuit; rscumprarea pe care o cerea el era viaa lui Bea. Dar ea tia c e periculos. Probabil c i-a amintit ce i s-a ntmplat la Ravina Mitchell. Ah, Doamne, Nick, ce putem face?
362

- ELISABETH ADLER -

Am s-o ntreb din nou pe Jacinta, s vd dac i mai amintete i altceva, spuse el ndreptndu-se spre buctrie. Spune-mi din nou exact ce s-a ntmplat, Jacinta, zise Nick cu voce blnd, pentru c ngrijitoarea era vizibil nnebunit. tiu acum c n-ar fi trebuit s las copiii s plece, se jelui Jacinta. Dar era un brbat att de drgu, de prietenos i att de elegant i bun fa de copii. Nu arta a rpitor Da, Jacinta, tiu asta, spuse el. Uite, poliia va fi curnd aici s-i pun nite ntrebri. Dar, mai nti, vreau s-mi spui mie din nou exact ce s-a ntmplat. A telefonat, zise ea. Domnioara Bea a rspuns. A vorbit frumos cu copiii, mi s-a prut normal. Am auzit-o c a aranjat s se ntlneasc cu el. A scris nite instruciuni de drum, iar eu m-am ntors la gtitul meu, pentru c m-am gndit c acum totul e n regul apoi ea a plecat cu maina. Cinele a srit n main, lng ea. Instruciunile, Jacinta, unde le-a scris? ntreb repede Nick. Pe notes, domnule, lng telefon. Aici n buctrie. Nick nh notesul. Foaia anterioar fusese rupt. Desigur, Bea o fi luat instruciunile cu ea doar dac Se uit n coul de hrtii, dar era gol. Apoi, pe jos, n spatele lui, zri o hrtie mototolit. Se repezi la ea. Autostrada Soarelui, citi el, ieirea la Cavaillon, D2 la N100 ieire SKIS Cafeneaua Saintons Doamne, Phyl, url el. Cred c am gsit. Trebuie s anunm imediat poliia, spuse ea repede. Nu, Mahoney a spus s nu facem nimic. S-l ateptm pe el. Hai s-i lsm un bilet, spuse ea. Trebuie s tie unde ne-am dus. Ei scriser biletul cu indicaiile de drum i i spuser Jacintei s l dea primului poliist care va sosi. Apoi plecar cu maina roie Alpha, urmnd indicaiile lui Bea, spre cafeneaua din satul din Provence.
363

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Capitolul 35
Cafeneaua Saintons era o oprire tipic de osea, aezat un pas sau doi mai napoi i cu cteva trepte mai sus de osea. Avea o mic teras, cu balustrad de fier i cteva mese i scaune de plastic pe ea i umbrele decolorate cu reclame pentru H Kronenbourg. n interior, era obinuita podea cenuie, curat, i un bar mbrcat n tabl zincat, cu un platou acoperit cu un capac de sticl, n care erau nite plcinte uscate i cteva banane maronii. Patronul sttea sprijinit de tejghea i citea ziarul. El se uit scurt n sus cnd intr Bea. Ea privi repede la puinii clieni, dar niciunul dintre ei nu era Brad Kane. Bea comand un coniac i ceru un vas cu ap pentru cine. Patronul, posac, o servi fr nicio vorb i fr s se preocupe s-i scoat igara plin de scrum, lipit de pe buza de jos. Poochie bu zgomotos apa, apoi se instal sub mas, comportndu-se de data asta ca un cine francez, bine dresat. Bea nghii butura, cu ochii pe telefonul de pe tejghea, dorindu-i s sune. Cnd sun, zgomotos, un minut mai trziu, aproape c-i iei din piele. Patronul scp scrumul peste banalele vetejite, cnd rspunse. Bea se ridic de pe scaun, uitndu-se cu ngrijorare la el, dar el vorbea animat, evident cu un prieten. Ea se aez din nou i se uit la ceas. Era ase fr cinci. Se uit cu nervozitate la patron, el ddea din mini i vorbea despre echipa de fotbal din Marsilia. Arta de parc ar fi putut vorbi la nesfrit, iar ora ase se apropia repede. Ea se uita fix la el, vrnd s-l fac s pun jos telefonul. n cele din urm, el ncheie conversaia i ncepu s serveasc alt client. Ea auzea cum trec minutele, pe ceasul mare de pe perete: ase i unu, ase i dou, trei, patru. La i cinci, sun. i, de data asta, ea ajunse prima acolo. Scuzai-m domnule, spuse ea repede n francez patronului, ridicnd receptorul, dar atept un telefon.
364

- ELISABETH ADLER -

El nl din umeri, urmrind-o, n timp ce tergea barul cu o crp veche, apoi aprinse o alt igar Gauloise, de la mucul celeilalte, din scrumiera galben, cu inscripia Ricard. Ai sosit la timp, spuse plat Brad. i singur. Sunt mulumit, vznd c ai acceptat condiiile mele. Ea se ls pe un scaun de bar, innd receptorul cu ambele mini. Unde sunt copiii? Sunt aici, cu mine. Avea din nou acel zmbet n voce, cnd zise: Nu e nevoie s-i spun unde s m gseti, nu-i aa? E un loc pe care l cunoti bine. Ea tia c se referea la ferma Leconte. Les Cerisiers, deci, spuse ea. Ateapt-m acolo. Dac eti singur, copiii vor fi eliberai neatini. Ai o jumtate de or. Bea trnti telefonul. Arunc pe tejghea banii pentru coniac i fr s atepte restul, alerg pe trepte i se arunc n main. Poochie latr excitat cnd sri nuntru, alturi de ea. Ea goni Mercedes-ul i intr pe oseaua principal, aproape pe sub roile unui camion mare cu nou roi. Abia dac auzi claxonul lung al acestuia cnd se grbi spre ieirea Bonnieux. *** Nick ignor limitele de vitez. n mod normal, i trebuiau vreo dou ore pn la Cavaillon, dar n seara asta redusese treizeci de minute din asta. A fost un drum tcut; att el ct i Phyl erau prea ngrijorai, fie chiar s-i vorbeasc. n plus, se gndi Phyl, uitndu-se afar la cmp, discutaser la nesfrit. Ce mai era de spus? Mergeau pe N 100, cutnd cafeneaua Saintons. n nserarea care se adncea, erau s treac de ea. n fond era doar o mic oprire anonim pe osea, ca altele o sut de-a lungul drumului. Erau cteva camioane parcate afar
365

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

i un Opel albastru, cu numr german, dar Mercedes-ul alb al lui Bea nu era acolo. i nici Ferrari-ul negru. Patronul i ridic ochii de pe pagina de sport a ziarului i se uit acru la ei. Bun seara, domnule, doamn, spuse el n francez, mpturind ziarul i aprinznd alt igar. Ceilali clieni aruncar priviri interesate n direcia lor, cnd Nick comand dou beri Kronenbourg i l ntreb pe patron dac vzuse mai devreme o femeie tnr cu prul rou. Patronul scoase berile din frigider i le trnti pe tejgheaua de zinc, cu dou pahare umede. Ridic din umeri, cu indiferen: E posibil, domnule. Mult lume vine aici. E o cafenea popular. Nick se uit la el cu exasperare. O femeie tnr, drgu, cu prul rou. Avea un cine mare, maroniu. Ah, cinele. Da, domnule, de ce nu zici aa? El stinse igara i terse urmele umede de pe bar, cu o crp ud. A fost aici, zise el. Atepta un telefon. Dup ce a primit telefonul, puf, a plecat ca o rachet, cum se spune n filme, adug el ntr-un groaznic accent aproximativ american. tii unde s-a dus? Cum s tiu? Doar nu pot citi gndurile. Nick se uit la Phyl. E un singur loc unde putem ncerca. Casa de var a familiei era lng Bonnieux. Arunc nite bani pe tejghea i o apuc pe Phyl de mn, cnd ieir n fug din cafenea. Patronul se uit dup ei. Se uit la berile neatinse i la bani. Se uit la ceilali clieni i ridic din umeri, nencreztor. Strini nebuni, spuse el, lund o nghiitur din Kronenbourg i revenind la pagina de sport. Aproape c trecur de ieirea spre Bonnieux, o mic osea ngust, care ducea prin cmpuri plate, cu vii, apoi
366

- ELISABETH ADLER -

urcnd spre satul cocoat n vrful dealului. Era ntuneric, cnd au ajuns n sfrit acolo. Strzile n pant, cu piatr cubic, erau pustii, iar casele medievale, de piatr, aveau deja obloanele nchise pentru noapte, dar gsir cteva cafenele deschise i o galerie care vindea lucrurile artitilor i artizanilor locali. Iar proprietarul tia unde locuise Johnny Leconte. Toat lumea tia, bineneles, i spuse el lui Nick, privindu-l cu suspiciune. Avea nevoie de singurtate pentru arta lui, iar noi i-am respectat acest caracter particular. Nimeni pe aici nu v va spune unde a locuit domnul Jones. Dar e urgent, spuse Phyl cu disperare. Fiica lui, MarieLaure, e prietena mea. De fapt, e pacienta mea. Are nevoie de ajutor, am venit tocmai de la San Francisco s o ajut te rog, domnule. *** Bea edea pe teras ateptndu-l pe Brad. Era acolo de o or i el nc nu dduse niciun semn. Acum era aproape ntuneric. Stomacul ei era chircit ntr-o mie de noduri iar inima i btea repede, n timp ce i treceau prin minte o mie de scenarii. Copiii singuri, abandonai, mpucai sau poate mpini peste o stnc, aa ca ea Doamne, Dumnezeule, se rug ea, s-i lase liberi pe copii i voi face orice, dar las-i s scape nevtmai promit. i aminti de prima dat cnd o sunase Brad, cu attea luni n urm. Tocmai se ntorsese din Frana, unde se dusese dup nmormntarea prinilor ei. Nu luase legtura cu prietenii ca s-i anune c se ntorsese i era n mijlocul despachetatului, n casa trist, tcut, cnd el a sunat. Bun, sunt Brad Kane, spuse el. Nu tiu dac ai auzit de mine, dar cred c trebuie s-i dau nite explicaiii. Vreau s ndrept nite lucruri pe care le-a fcut bunicul meu, Archer.
367

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ea recunoscuse numele imediat, bineneles, din povestea tatlui ei, i fusese precaut. De unde ai tiut despre mine? ntreb ea cu grij. Am citit necrologul tatlui tu n The New York Times, i am vzut ntr-o revist o fotografie fcut la nmormntare. Nici nu-i pot spune ct de ru mi pare. Suna att de cald, de sincer, nct simi c dorete s-l cread. Totui, se ntreba, de ce suna acum, dup toi aceti ani. Tatl ei nu voise s aib nimic de-a face cu familia Kane. S lsm cinii adormii s doarm o avertizase el. Uite ce, poate c acum nu e momentul potrivit, spusese Brad ezitnd. Nu vreau s te necjesc. De fapt, exact invers. Am aflat cte ceva despre istoria familiei mele. Istoria noastr, Marie-Laure. n fond, suntem nrudii. S-ar putea ca tu s fii singura mea rud n via. i tu ai putea s fii singura mea rud, gndi ea cu surprindere. Am nevoie s-mi scot din cap anumite lucruri, s ispesc pcatele bunicului meu. De aceea, am nevoie s vorbesc cu tine, Marie-Laure, ferma Kanoi este una dintre cele mai mari din America. i o jumtate din ea i aparine ie n mod legitim. A vrea s vii aici, n Hawaii, s o vezi. S vezi cu ochii ti la ce au ajutat banii bunicii tale. Cred, sper, c ea ar fi mndr de asta, n ciuda tuturor celor ntmplate. i mi-ar plcea s cred c i fiica lui Johnny Leconte ar fi i ea mndr. Tatl meu nu a vrut nimic din ferm. N-a vrut s tie nimic despre trecut, spusese ea cu pasiune. El l-a urt pe Jack Kane. tiu, a spus Brad cu tristee. i pe bun dreptate. Dar eu nu sunt Jack. Eu sunt fiul lui i trebuie s triesc cu vinovia. Te rog, de dragul meu i al tu, Marie-Laure, nu vrei s m lai s m ciesc? Nu m lsa s continui s simt toat vinovia asta. Cel puin, vino s vezi ferma. Poate c o s te ndrgosteti de ea.
368

- ELISABETH ADLER -

Suna att de cald, de parc dorea cu adevrat s o vad. n singurtatea ei, gndul la Hawaii i la ferm era tentant. Ar fi fascinant s vad locul unde a crescut tatl ei. Poate c Brad avea dreptate, poate c ei ar putea n cele din urm s compenseze rul din trecut. Ea uitase avertismentul tatlui ei i a plecat. Un elegant Gulfstream IV o atepta la San Francisco ca s o transporte la Honolulu, iar apoi, un avion Cessna, mic, cu dou motoare, o duse pe drumul cel mai scurt pn la ferm. Brad o atepta pe mica pist de aterizare, iar ea a fost surprins ct de frumos era. Nu tiuse la ce s se atepte, dar i amintea c tatl ei i spusese c brbaii Kane erau blnzi i frumoi i se gndi c Brad trebuia s semene cu ei. Purta blugi i o cma de doc, de lucru, i cizme, iar cnd ea ddu mna cu el, i-a spus c arta ca un adevrat fermier care lucreaz. Bineneles c asta sunt, spuse el, uitndu-se adnc n ochii ei. Fotografia a fost nedreapt cu tine, adug el. Nu m-am ateptat la o persoan att de drgu ca tine. El era att de relaxat, nct ea s-a simit imediat ca acas. Merser cu maina pe o lung osea cu bananieri, pn la csua fermei construit de Archer Kane. El i art grdinile de flori i ntinderile cu vite de ras, dintre cele mai bune. O duse s vad micul orel construit de familia Kane pentru paniolos i familiile lor i coala i dispensarul medical i biserica ce fusese construit cu banii familiei Kane. Doar ca s nu crezi, n continuare, c am fost doar ri, a spus el zmbindu-i. Aa, ai s tii c banii mamei tale au fost bine folosii. La sfritul unei zile lungi, s-au ntors la pista de aterizare. Cnd s-au urcat din nou n Cessna, el spuse ca din ntmplare: Acum, te duc la Kalani. Kalani. Insula frumoas, teribil, unde tatl ei fusese inut prizonier, zece ani lungi. Brad i nchipuia ce gndea ea i se aplec spre ea i i lu mna.
369

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Marie-Laure, spuse el blnd, hai s mergem amndoi s ne alungm fantomele. Brad a pilotat el nsui avionul Cessna. nconjur insula, artndu-i vrfurile vulcanice gemene, marile stnci din partea de nord-est, vile mpdurite i pajitile cu vitele de prsil Hereford, care pteau, mulumite. n jeep, pe drumul spre caban, Bea ncerc s i-l nchipuie pe micul i slabul Maimu i viaa lui singuratic de aici. Au fost i momente fericite, i spusese tatl ei, cnd Jack i Archer erau plecai i el rmnea singur cu Maluhia i Kahanu. i apoi, descoperise pictura i asta a dat un nou sens vieii lui. Cabana era o cas lung, joas, alb, cu acoperi din frunze de palmier. Nu arat foarte diferit fa de vremea cnd tatl tu a locuit aici, a spus Brad uor, cnd un servitor chinez veni n fug, pe trepte, s-i ia bagajul. De fapt, te-am instalat n vechea lui camer. M-am gndit c asta i-ar face plcere. Ea i arunc o privire recunosctoare; prea c se gndete la toate. Vechea camer a tatlui ei era mic; avea loc doar pentru un pat ngust de alam i o noptier. Un covor albastru, mpletit, acoperea podeaua de lemn, neagr, iar cteva vechi fotografii, n alb i negru, din Kalani, atrnau pe perei. Ui cu geamuri duceau n lanai i spre panorama splendid a grdinilor i oceanului. Marie-Laure se ntinse pe pat. i puse minile sub cap, uitndu-se afar la pajiti i la palmieri i la ocean. Tatl ei trebuie s fi stat culcat acolo, exact aa, uitndu-se la aceeai privelite i rugndu-se ca Jack Kane s nu se ntoarc. Se ntreb: oare n cte diminei s-a trezit biatul de cinci ani n acea cea familiar a nefericirii, ntrebnduse ce noi torturi va mai pregti Jack n acea zi, pentru el? Cte nopi oare sttuse ei aici, culcat, gndindu-se cum ar putea scpa? ntrebndu-se dac va scpa vreodat. Totui, din toat aceast nebunie, din toat aceast violen, Brad Kane a ieit neatins. El era blnd i bun i milos. El nelegea c tot ce fcuser Archer i Jack era ru.
370

- ELISABETH ADLER -

Zmbea, n timp ce fcea du, i anticipnd seara care o atepta i i ddu seama c nu se simise dispus s zmbeasc, de la moartea prinilor ei. Poate c era bine c venise la Kalani n cele din urm. i mbrc o bluz simpl, crem, de mtase, i o fust lung, neagr, i sandalele roii pe care le cumprase, din impuls, ia Avignon, chiar sptmna trecut. Ea ezit la u, uitnduse napoi la vechea camer a tatlui ei, cu o brusc strfulgerare de ndoial, amintindu-i vorbele lui, de avertizare. Ea dorea s vad Kalani, dar nu voia nimic de la Brad Kane. El sttea n lanai, sprijinindu-se n mn de balustrad, uitndu-se la o pereche de psri rou cardinal, care ciuguleau flmnde resturi dintr-un vas. Doi cini uriai doberman, negri, stteau ghemuii de o parte i de alta a lui, cu ochii lor arztori fixai spre psrele. Nu te ngrijora, spuse el vzndu-i aerul ngrozit. Cinii sunt bine dresai. Nu se apropie de psrele. Dect dac, bineneles, le dau eu ordin. Dar n-o s faci asta, spuse ea cu ngrijorare. Bineneles, c nu. Psrile vin n fiecare sear s mnnce, aa cum au fcut de decenii. Tatl tu le cunotea bine. El i turn un pahar de ampanie i zise: Cred c asta merit un toast. Pentru reunirea, n sfrit, a familiilor Leconte i Kane. Ridic paharul i l atinse de al ei. Pentru noi, draga mea Marie-Laure. Supravieuitorii. Pentru noi, repet ea, ntrebndu-se nelinitit ce ar fi gndit tatl ei. Brad era gazda perfect. Cinii stteau docili n spatele scaunului lui, n timp ce ei luau masa simpl, din pete proaspt pescuit, iar el i vorbea despre istoria fermei i despre Kalani. i relat povestea primei soii hawaiene a lui Archer i cum darul lor de nunt a fost insula pe care ea o numise Kalani Raiul i care a devenit piatra unghiular a fermei i a averii familiei Kane.
371

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Iar jumtate din aceast avere este acum a ta, spuse el, uitndu-i-se drept n ochi. Ea vedea c el vorbete serios i fu emoionat. Se ntinse i i lu mna, peste mas. N-am nevoie de ea, Brad, a spus ea. Nu o vreau. Trecutul este trecut. Ferma Kanoi i aparine. n plus, vd ct de mult o iubeti, iar pentru mine nu nseamn nimic. Eti foarte generoas, Marie-Laure, spuse el cu un mic zmbet curios. Nu e generozitate. Tatl meu a simit c motenirea lui i-a distrus viaa. A fost cauza nefericirii lui i nu voia s aib nimic de-a face cu ea. i nici eu. Ezit. Poate doar cu excepia vilei Mimosa. Brad i ddu capul pe spate i rse. Eu i ofer o jumtate din ferma Kanoi i tu mi spui c tot ce vrei este vila Mimosa? tii c eu nici mcar n-am vzut-o vreodat? Eu da. Doar o dat, zise ea. E frumoas. Kalani e locul tu, dar vila aparine familiei mele. Era casa bunicii mele; tatl meu s-a nscut acolo. A fost fericit acolo, un timp, pn ce Ea nu voia s spun mai mult. Brad Kane tia istoria lurii lui Johnny Leconte din vila Mimosa, la fel de bine ca i ea. Atunci, bineneles c e a ta, zise el brusc. Iar acum, am s-i spun noapte bun, Marie-Laure. Am de rezolvat nite hrtii. Noapte bun, Brad, strig ea dup el, uimit, cnd el plec. Cei doi cini uriai, negri, l urmar n tcere, lng picioarele lui, ca nite umbre. Ea dormi adnc n noaptea aceea, n vechea camer a tatlui ei. Clipocitul blnd al valurilor care se aruncau pe mal i-a legnat visele. Iar cnd s-a sculat, a vzut cerul perlat al zorilor i stolurile de psri colorate ciripind lng fereastra ei, a zmbit i s-a gndit c Lahilani a caracterizat bine insula ei. Era cu adevrat un rai.
372

- ELISABETH ADLER -

Un servitor chinez aduse o tav cu cafea fierbinte i cornuri. Culorile tropicale ale fructelor tiate buci, artau ca un mozaic de pietre preioase pe o farfurie. Curioas, ea ntreb servitorul de unde tia c se trezise. Acesta zmbi misterios. Noi tim totdeauna domnioar, a spus el, aeznd, preocupat, farfuriile pe o mas n lanai. Arta firav i slab, n haina lui alb de mandarin i pantaloni negri i dei faa lui cu oase delicate aproape c nu avea riduri, Marie-Laure tia c trebuie s fi fost foarte btrn. Ea l ntreb de ct timp lucreaz pentru familie. De muli ani, domnioar, de cnd eram tnr, a spus el strngndu-i minile i aplecndu-i capul politicos. Mai nti, am lucrat mult timp pentru domnul Jack, la Diamond Head. Apoi, cnd el a murit, pentru domnul Brad. Iar acum, fiind btrn, stau mai mult aici, la Kalani. Domnul Brad zice c e mai uor pentru mine aici. El i zmbi mecher. El vrea s m pensionez, dar eu spun nu. Nu m pensionez. Ca tatl dumitale, lucrez pn mor. Marie-Laure rse i l ntreb cum l cheam. El i zise c se numete Wong. Nu e adevratul meu nume chinezesc, domnioar. Domnul Jack mi l-a dat. El a zis c nu-mi poate pronuna numele adevrat, aa c sunt Wong. Marie-Laure i ddu seama c era cu cineva care l cunoscuse personal pe Jack Kane. Adic altcineva n afar de fiul lui. Ea zise: Cum era domnul Jack, Wong? Era un om ru? Btrnul chinez ezit, innd capul plecat. Domnul Jack era un om mndru, domnioar, spuse el n cele din urm. El era foarte mndru de numele Kane. Uneori, era om bun, alteori era ru. Oft. Cteodat, foarte ru. Dar eu sunt doar servitorul lui. Eu vd totul, nu spun nimic. Se uit la ea i zise: Eu nu vorbesc ru despre un om mort.
373

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Se nclin din nou, iar ea se uit dup el cum se deprteaz ncet. Wong, l strig ea. El se ntoarse i se uit la ea cu minile strnse, rbdtor. L-ai cunoscut pe biatul cruia i spuneau Maimua? Nu, domnioar, niciodat. Brad veni spre ei, cinii urmndu-l ca de obicei, la picior. Marie-Laure, bun dimineaa, strig el cu veselie. Sper c ai dormit bine.. Cinii se aezar asculttori, cnd el i zmbi. mi pare ru, dar a aprut ceva. Trebuie s m ntorc la Honolulu. Am sperat c vom putea petrece aici cteva zile, dar mi-e team c va trebui s plecm n dimineaa asta. Ridic din umeri, cu iritare. Afaceri. Altfel nu i-a face una ca asta. n fond, abia ai ajuns la Kalani. N-are importan. Oricum, ai vzut-o. i poate c o s gseti c Diamond Head e mai mult pe placul tu. Wong i unul dintre cini, Makana, au zburat cu ei la Honolulu. Cinele a stat linitit la picioarele lui Wong, pn cnd avionul a nceput s coboare spre Honolulu; atunci a nceput s urle tare. Linite, Makana, strig Brad din cabin. Wong, f cinele la s tac. Wong btu uor cu palma capul mare al cinelui i i spuse ceva n chinez iar cinele se opri din urlat, dei continua s tremure nervos. Indiferent de cte ori zboar, animalul sta url totdeauna cnd aterizeaz, zise Brad, nerbdtor. Wong ia petrecut cu dobermanii tot atta timp ca i mine. El i-a crescut, de fapt. El este singura persoan la care rspund, n afar de mine. Marie-Laure se gndi c micul chinez trebuia s cntreasc pe jumtate ct dobermanul. O sritur, i el ar fi ntins pe jos.

374

- ELISABETH ADLER -

Un cine ca sta nu se controleaz cu fora, spuse Brad, parc citindu-i gndurile. Secretul const n dresarea lor. Sunt condui prin comenzi. Marie-Laure se gndi la exuberanii i veselii cini de vntoare, care fuseser animalele de cas ale familiei ei, i simi o anumit simpatie pentru Makana. Elicopterul Kane atepta la Honolulu ca s-i duc la Diamond Head, n timp ce Brad se ducea n ora, la edina lui. Wong o s aib grij s ai tot ce-i trebuie, o asigur el, lundu-i rmas bun. Simte-te ca acas. Marie-Laure, se uit n jos, uimit, cnd elicopterul se nvrti deasupra casei din Diamond Head. Era o cas ca de vis, nconjurat de vegetaie tropical, cu fntni i flori strlucitoare i cu o piscin albastru-cobalt, care prea c alunec peste marginea stncilor maron, nalte, n uriaele valuri verzi, nspumate, care mturau Pacificul. Wong o nsoi la camera ei, dar arta att de btrn i de obosit, nct ea nu-l ls s-i duc sacul vechi, verde. Ea l urm, uitndu-se admirativ la tablouri i la alte obiecte de art, pe lng care trecur. Asta a fost camera doamnei Kane, i spuse Wong, deschiznd larg o u. Era o camer mare, frumoas, luminoas, cu vedere peste pajitile punctate de ponei, spre mare. Wong i lu sacul de voiaj i l puse n cel mai mare dulap pe care l vzuse Marie-Laure vreodat. Probabil c doamnei i plceau rochiile, spuse ea speriat. Wong, te referi la mama lui Brad. Da, domnioar. O chema Rebecca. Era foarte frumoas. E un portret al ei n sufragerie. i ale celorlali. Al domnului Archer i al celei de a doua soii i al domnului Jack. Marie-Laure ardea de nerbdare s le vad. Wong i art totul cu mndrie, explicndu-i portretele familiei, dar nu era nevoie s-i spun cine erau. Tatl ei i descrisese acea fa crud, arogant, i acel aer de indiferen de
375

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

ghea, att de bine, nct l-ar fi recunoscut pe Archer Kane oriunde. Ea putu nelege de ce srmana, vulnerabila la clibataire se ndrgostise totui de el; era, cu siguran, un bastard frumos, cu aspect viril. Ochii albatri ai lui Jack Kane se uitau la ea n btaie de joc, exact aa cum trebuie s se fi uitat la tatl ei. Ai crezut c, dac eti un Kane, eti un rege peste toate, i opti ea. Dar n-ai ctigat, n cele din urm. Tot ceai avut au fost banii. Rebecca era chiar mai frumoas dect i imaginase, elegant i strlucind de diamante, i arogant. Trebuie s fi fost o trstur de familie, se gndi ea uimit; chiar i femeile o aveau. i Chantal era la fel. Artistul prinsese curbura gurii ei i nlimea nerbdtoare a ochilor, dei Marie-Laure se gndi c, pe undeva, se vedea la ea i o idee de autoironie. Marie-Laure se simi mai bine cnd se deprta de feele acelea, de mult disprute. Era bine c venise aici i se confruntase cu fantomele vieii tatlui ei. Se gndea c el ar fi aprobat lucrul sta. Se ntoarse n camera ei i gsi o camerist care i despacheta sacul de voiaj i fu obligat s zmbeasc, vznd bluzele ei de bumbac, o rochie, o fust i cteva bluze atrnnd pierdute n uriaul dulap. Lucrurile ei simple nu corespundeau grandorii spaiului nconjurtor. Dulapul Rebecci avea nevoie de case ntregi de mod i cutii de plrii i cufere de vapor Vuitton, nu de un sac de voiaj verde, de pnz matlasat, de la L.L Bean. i puse un costum de baie i not n piscina minunat. Apoi se ntinse pe un fotoliu frumos, de bambus, sub o umbrel umbroas, sorbind ceai cu ghea, adus de un alt servitor chinez tcut; se gndi la Brad. El se purta foarte bine fa de ea, i spuse n sinea ei. Nu putea fi mai ospitalier, mai plin de simpatie, mai generos, de vreme ce-i oferise jumtate din ferma Kane. Atunci, de ce avea acel sentiment care i se cuibrea n suflet i care-i optea c nu era n regul ceva. De ce era el att de
376

- ELISABETH ADLER -

amabil? Ea i tot amintea ce-i spusese tatl ei despre toi cei din familia Kane: c singurul lucru care avea importan n viaa lor era ferma Kanoi i numele lor. Nimic altceva nu conta. Ba chiar omorser ca s menin ferma. Atunci de ce se oferise brusc Brad Kane s-i dea jumtate din ferma Kane? Era ca i cum i-ar fi oferit o jumtate din inima lui. Brusc nelinitit, ea sorbi ceaiul cu ghea. Brad era un om de afaceri dur. Nu era un filantrop sau un cretin renscut sau un nebun. Pur i simplu, asta nu corespundea caracterului. El tia exact ce fcea. Dac voia s-i dea napoi o parte din ferm, trebuia s vrea ceva n schimb. Vorbele de avertisment ale tatlui ei i se repetau la nesfrit n cap; i putea auzi vocea spunndu-i: Las cinii adormii s doarm, s nu se ntoarc i s te mute din nou. Ceva nu era n regul. i, brusc, nu voi s rmn acolo, s afle ce anume era. Trebuia s plece de acolo. Ea alerg napoi, prin grdinile de paradis, spre camera Rebecci. i refcu bagajul, fcu un du, apoi i mbrc o bluz alb de bumbac i blugi i sandalele roii i se duse pe teras, s-l atepte pe Brad. Era dousprezece i jumtate, cnd s-a ntors. E plcut s vd o fat drgu ateptndu-m cnd m ntorc la mine acas, zise el, turnndu-i un whisky. i oferi i ei unul, dar ea neg din cap, ntrebndu-se dac nu greea, n cele din urm. El arta att de rece i frumos i bronzat i bogat. Arta de parc ar fi fost stpnul lumii. Atunci de ce vrea s-i dea ie o jumtate? ntreb din nou acea mic voce ci-clitoare. Eti foarte tcut, Marie-Laure, spuse el, urmrind-o cu privirea. Sunt obosit, am notat mult rspunse ea evaziv. Am crezut c o s lum prnzul n pavilion, spuse el. Ea putea vedea un pavilion frumos, alb, din lemn, la marginea stncii. i lu mna i o ridic n picioare, punndu-i un bra prietenesc pe dup umeri, n timp ce mergeau ntr-acolo, cu dobermanul la picioarele lor.
377

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Pavilionul era construit n stil hawaian, un octogon din lemn alb, deschis n toate prile, cu un acoperi curbat, uguiat n vrf. Draperii grele erau date deoparte, ntre stlpi, gata s opreasc vntul, iar vederea era excepional, drept n josul stncilor negre, abrupte, iar valurile verzi, nalte, ale Pacificului se sprgeau maiestos, de ele. Wong aranja platouri pe un bufet, dar Brad l trimise de acolo, spunnd c se vor servi singuri. Un moment, uitndu-se la frumuseea din jurul ei, MarieLaure fu tentat s-i cread oferta. Grdinile acestea frumoase, pline de flori tropicale, cu miros puternic, pajitile de smarald, vederea oceanului mictor. Tot ce avea de fcut, era s spun doar o vorb i jumtate din toate astea puteau fi ale ei. Dar, cnd se uit la Brad, vzu o expresie stranie pe faa lui, o distan i o rceal care i trimiteau nepturi de avertisment pe ira spinrii. Hai s mncm, spuse el cu un zmbet rapid. Expresia lui era din nou neutr, iar ea i spuse c era, pur i simplu, proast, i c doar i imaginase privirea aceea de ghea. Ea ciuguli o salat, dar lui Brad se prea c nu-i era foame. Sttea tcut i i bea paharul cu whisky, urmrindo. Nori negri aprur deasupra mrii, acoperind soarele, i un vnt puternic, brusc, umfl valurile transformndu-le n muni ntunecai, ptai de spum. Ea tremur, uitndu-se nervoas la el, n ntunericul de furtun care se adncea, ntrebndu-se de ce era att de linitit. Brad, cred c ar trebui s plec diminea, spuse ea repede. Ai fost o gazd minunat. i mulumesc c mi-ai artat ferma Kanoi i Kalani i pentru oferta ta generoas. Dar nu o pot accepta. Pur i simplu, nu vreau nimic din toate astea. El o privi fr expresie. Tot nu spunea nimic i MarieLaure simi din nou nepturile acelea de avertisment. Se
378

- ELISABETH ADLER -

gndi, temtoare, c dei Brad se uita la ea, nu prea c o vede. Ea se ridic i se duse cu nervozitate la marginea pavilionului. Se aplec peste balustrad i se uit la ocean, vrnd s se gndeasc ce s spun ca s sparg tcerea lui stranie. Se ntoarse s-i vorbeasc, s se scuze din nou, pentru plecarea ei brusc. i atunci vzu puca de vntoare pe un scaun, n spatele lui. Era o arm frumoas, cu patul de lemn lustruit, mpodobit cu argint. E o puc frumoas, spuse ea surprins c nu o vzuse nainte. Dar ce mputi aici? Rpitori, spuse cu rutate. ezi, Marie-Laure Leconte. Ea simi n aer un suflu brusc de pericol, la fel de real ca i aroma whisky-ului. nghe, uitndu-se la el. Am spus s ezi. Era ceva tios n vocea lui, care o fcu s asculte. Genunchii i se nmuiar i ea se ls pe scaunul din faa lui. mi pare ru c nu pot rmne mai mult, spuse ea speriat, dar e mai bine aa. Tatl meu avea dreptate. N-ar fi trebuit s vin Stai linitit, sri el nerbdtor i ascult-m, fat proast. Ochii ei cprui se mirar ocai. Bineneles c ai dreptate, spuse el cu o voce de departe. N-ar fi trebuit s vii aici. i nici tatl tu n-ar fi trebuit s vin aici. Archer Kane ar fi trebuit s-l omoare la vila Mimosa, cnd a omort-o pe mama lui. Ar fi fost cel mai bun lucru pentru noi toi. Zmbi cu rceal, n timp ce mai lu o nghiitur de butur. i m-ar fi scpat pe mine de o mulime de necazuri. Ce vrei s spui? Marie-Laure mpinse scaunul n spate. Se ridic n picioare i se deprta cu nervozitate de el. Dobermanul mri i se uit amenintor. Ai fost stupid i proast s crezi c-i voi da fie i cea mai mic bucic din ferma Kanoi. Ai vzut-o. tii c aparine familiei Kane. C locul sta a fost creat cu munca noastr, cu ataamentul nostru, cu superioritatea noastr.
379

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Marie-Antoinette Leconte i fiul ei n-au contribuit dect cu banii. Cu nimic alt afurisit de lucru. Nu ei au construit casa asta, nu ei au creat Kalani; nu ei au plantat aleea de bananieri i nu ei au construit casa fermei i dispensarul i biserica i casele pentru muncitori. Ei n-au fcut nimic, Marie-Laure. El czu din nou n muenie i ea se uit linititor la el. tiu asta, Brad, spuse ea repede. Voi ai fcut minuni Jack a avut dreptate, spuse el, de parc ea n-ar fi vorbit. El a zis c ar fi trebuit s-l omoare pe Maimu n seara aia, pe insul, cnd s-au btut. Ar fi trebuit s-i bage cuitul n inim i s fi terminat totul. A regretat lucrul sta, toat viaa. Mi-a zis: Simt n oase c mai e nc afar, pe undeva, ca un arpe cu clopoei ncolcit, care ateapt s loveasc. O s ncerce, ntr-o bun zi, s ne ia averea asta. O s vrea s ia tot ce a realizat familia Kane. Toi anii tia, sudoarea i munca noastr, pmntul nostru, motenirea noastr. Numele nostru. Nu grei, el va veni s-i cear averea i, cnd va face asta, trebuie s fii gata s acionezi. Rapid i fr mil Marie-Laure inspir adnc, speriat, cnd Brad trnti paharul gol. Se ridic deasupra ei, dominnd. Tatl meu e mort, strig ea. El n-a vrut s aib nimic de-a face cu Kalani i cu ferma Kanoi. El n-a vrut s mai vin aici, niciodat. N-a vrut nimic de la familia Kane. Dar tu nu eti moart, Marie-Laure. i, ntr-o bun zi, o s ncepi s te gndeti la anumite lucruri. La aceast ferm bogat i la aceast cas frumoas i la Kalani i la toi acei bani. i o s te duci la un avocat detept cu povestea i cu pretenia ta. Atunci, ai s vrei mai mult dect jumtate, Marie-Laure. O s vrei totul. i vezi, eu nu pot lsa s se ntmple aa ceva. Eti nebun, ip ea, dndu-se napoi de lng el. i-am spus c nu vreau nimic de la tine. Nu vreau ca numele de Leconte s fie asociat vreodat cu familia Kane. Voi trii n afara legii, nu avei moral; bunicul tu i-a ucis nevasta ca
380

- ELISABETH ADLER -

s pun mna pe banii ei i l-ar fi omort i pe Johnny cnd mplinea optsprezece ani. N-ar fi trebuit s vin aici, n-ar fi trebuit s te ascult, ar fi trebuit s am ncredere n tatl meu. Un fulger purpuriu travers brusc cerul ntunecat ca de miez-de-noapte. Acum e prea trziu, spuse Brad. El se sprijini de balustrad cu braele la piept, uitndu-se la ea, pe sub gene. Voiam s plec mine, spuse ea retrgndu-se spre trepte. Dar cred c ar fi mai bine s plec de pe acum. Rsul lui rece, amar, o urmri cnd se grbi n jos, pe trepte, n timp ce sngele i nghe n vine. ncepu s alerge. l auzi pe Brad strignd o comand i privi peste umr. Omoar! strig el din nou. Apoi, ea vzu dobermanul, ca o sgeat neagr prin ntunericul furtunii, alergnd spre ea. Ea ip i i ridic braele, cnd cinele puternic se arunc asupra ei. Simi o durere arztoare, cnd dinii lui i ptrunser n bra. Apoi l auzi pe Wong strignd: Jos, Makana, url el la cine i alerg spre ea. Las-o. Jos, cine afurisit. Cinele o ls, la comand i Wong se arunc ntre ea i animal. Omoar! url Brad, alergnd spre ei prin ntuneric i prin ploaie, cu puca n mn. Dobermanul l apuc de gt pe btrnul chinez i i nfipse dinii adnc n el. Ah, Doamne, ah, Dumnezeule, url Marie-Laure. Btrnul era pe jos, i cinele i sfia obrazul. Sngele nea peste tot din artera lui de la gt. Se auzi o mpuctur, i cinele ridic botul nsngerat, de pe btrn. Se uit fix la ea, un moment, apoi scoase un geamt subire, nepmntean. Ochii lui arztori, roiimaronii, deveniser sticloi, se prbui din picioare i alunec ncet la pmnt, lng trupul lui Wong.
381

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Lui Marie-Laure teama i ddu aripi la picioare i o lu la fug pe aleea alunecoas, ateptnd mpuctura care tia c o va trimite n eternitate i pe ea. Nu se ntmpl ns nimic i ea se uit napoi, peste umr. Brad sttea n ploaia torenial, aplecat peste cele dou cadavre. l vzu aruncnd puca de o parte i ngenunchind lng ele. Ah, Doamne, auzi ea strigtul lui, uite ce-am fcut acum. El i nl capul spre cer, urlndu-i durerea. Ea zbur pe crare, spre cas. Trebuia s ias de acolo ct putea de repede o s se duc la poliie s le spun povestea ei s le spun c e nebun Chiar n timp ce gndea toate astea, tia c nu se putea. Se vor uita la Brad Kane, domnul fermier, care era proprietarul unei bune pri a insulelor, a crui familie tria aici de trei generaii. i se vor uita la ea, o tnr femeie isteric, cu o poveste aiurit despre un atac, i tia de a cui parte vor fi. ncepu s alerge pe alee, spre poart; apoi, i aminti c banii i crile de credit erau n camera ei. i ddu seama, neajutorat, c nu putea ajunge departe fr ele. Se uit napoi spre cas i vzu servitorii alergnd, auzi ipetele lor dezolate i bnui c avea cteva minute de pauz. Alerg n camera ei, i nh geanta i fugi prin grdin, spre poart. Paznicul auzise mpuctura. El alergase s vad ce se ntmplase, lsnd poarta nepzit. Aps sistemul electric care o deschidea i se strecur afar. Apoi, ncepu s alerge n josul dealului, n ritm continuu, inima btndu-i n gt. I se prur veacuri pn ddu de o pomp de benzin, i o lu mai ncet. Se uit la ceas. Alerga de douzeci de minute. Nu va ndrzni s vin dup ea ntr-un loc public, se gndi ea, cutndu-se n geant de o moned. Se duse la un telefon public i chem un taxi. Apoi se duse la toalet i se aranja puin. Braul i sngera i se spl, apoi i scoase bluza de bumbac i o nfur n jurul rnii. i mbrc un pulover uor, ca s in bandajul
382

- ELISABETH ADLER -

improvizat la locul lui. Se spl pe fa i i pieptn prul ud, apoi iei afar, s atepte taxiul. Gtul i era uscat de alergare; i lu o Coca-Cola de la automat i o sorbi, tremurnd nc pe dinuntru. Se gndi la faa ndurerat a lui Brad cnd se uita la Wong i la urletul lui slbatic de agonie. i i aminti de cinele care murea, cu ochii care deveneau lucioi, lsndu-se ncet la pmnt. Ea tia c Wong i salvase viaa i c, din cauza lui, Brad nu va veni dup ea. Deocamdat. Taxiul intr n perimetrul pompei i ea alerg spre el. Se urc, recunosctoare, i se sprijini cu spatele de perne. Urmtorul zbor spre Statele Unite pleca peste dou ore. Dou ore! Se ntindeau n faa ei ca o eternitate. Cumpr un bilet i se grbi de la ghieu, ascunzndu-se n mulime, urmrind, ateptnd. Dar nicio urm de Brad Kane, cnd fu chemat la zborul ei. Rsufl uurat cnd se urc n avion, n cele din urm, i i lu locul. Acum era n siguran. i apoi, a ajuns la San Francisco, unde Brad o atepta. *** Acum, pe terasa frumoasei ferme vechi a familiei ei din Provence, Bea se ntreba cum de a putut crede c va fi din nou sigur. Brad Kane era obsedat de familia Leconte. Era nebun. Ea nu-i dduse seama ct de repede va aciona i ct de tcut. Ea nu tiuse c el era n Gulfstream, n drum spre San Francisco, nainte chiar ca ea s se fi mbarcat n zborul ei. Ea nu putea ti c el era un om care putea cumpra orice i c va ti unde s se duc s obin ce avea nevoie de exemplu seringa cu anestezicul rapid care o va adormi n siguran, ore ntregi, ca s o poat ucide i s fac astfel nct totul s arate ca un accident. ***

383

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Ea i simi prezena, nainte de a-l vedea. Nu se auzise niciun zgomot; brusc, el era acolo, o umbr mai ntunecat n ntuneric. Ea vzu strlucirea igrii lui, cnd o duse la gur. Deci, Marie-Laure, fcu el cu tonul acela linitit, plat, ne ntlnim din nou. Poochie se scul n picioare, cu prul ridicat. El mri i i art colii amenintor. Brad rse. Sper c n-ai adus corcitura asta aici ca s te apere. Cumva, nu cred c e rasa potrivit. Unde sunt copiii? ntreb repede Bea. Era uimit c vocea ei suna att de calm. Acum, cnd l vedea fa-n fa pe ucigaul ei, simea o ur att de intens, nct fu ocat. Dar trebuia s menin o aparen de calm, dac voia s ctige. Mi-am inut promisiunea, spune el. Sunt ntr-un taxi, n drum spre vila Mimosa. Ea se uit obosit n ntuneric, urmrindu-i mna cu igara. De unde tiu c e adevrat? El ridic din umeri, indiferent. Cred c va trebui s ai ncredere n mine, Marie-Laure. l vzu stingnd igara, apoi se ndrept spre ea. Ea puse mna n buzunar, apucnd micul cuit ascuit de buctrie. Transpiraia fricii fcea s i se lipeasc prul de cap i tremura de ur fa de el, fa de Jack i de Archer. Ei scpaser basma curat cu crimele lor, dar ea nu va permite ca Brad s scape de asta. Nu, a doua oar. O s-l ucid ea, mai nti. Suspin, dndu-i seama ce gndea. Brad Kane o transforma ntr-un uciga, un criminal. Nu mai bun dect toi din familia Kane. Apoi, vzu revolverul din mna lui. Poochie mri mai adnc. i putea vedea colii strlucind i ea l apuc mai strns de zgard. Mergem la o scurt plimbare cu maina, Marie-Laure, spuse Brad, ignornd cinele. S admirm puin peisajul.
384

- ELISABETH ADLER -

Pcat c e att de ntuneric, dar tu trebuie s cunoti drumurile astea ca-n palm. El o apuc de bra i o conduse spre main. inu portiera deschis i i art cu revolverul s se aeze pe locul oferului. Poochie intr alturi de ea, scheunnd, netiind ce se ntmpl. Brad se urc n spate i zise: n regul, pornete. Faci la stnga, la ncruciarea n T. i aminteti, acolo unde ncepe s urce piepti. Marie-Laure simea revolverul ridicat lng capul ei. Ea porni maina i fcu ceea ce spuse el. Bineneles, ea cunotea locul la care se referea. Era un punct de unde se putea admira privelitea, i unde ea i petrecuse multe dup-amieze lenee, privind valea panic, la sute de metri n jos, urmrind mainile trndu-se ca nite furnici, pe drumurile n pant, spre frumosul village perch de pe partea opus, ascultnd sunetele verii, ale psrilor i greierilor, simind stncile nclzite de soare de sub ea, stnd acolo i admirnd cmpurile de maci ntinse ca un covor rou care se schimba, dup anotimp, n pogoane de levnic sau de floarea soarelui i de vi care se cocea sub soarele fierbinte, pregtindu-se de culesul de toamn. Punctul de unde putea fi admirat privelitea era pe malul unei rpe mai adnci dect Ravina Mitchell. i tremurau minile n timp ce conducea ncet, n sus pe deal, uitndu-se nnebunit n jur, n cutarea unui mod de a scpa. Ea mai avea cuitul, dar acesta nu era o arm potrivit mpotriva revolverului. La naiba, i spuse n sinea ei cu slbticie, de data asta nu era obligat; va lupta pentru viaa ei N-o s-l mai lase s o mping din nou peste margine Va trebui s o mpute, mai nti Brusc, i veni n gnd c Brad ar fi putut s o mpute chiar acolo, pe teras, dac ar fi vrut s o fac. Fusese o int uoar. Ar fi putut s se scuteasc de toate problemele astea. Dar nu o fcuse. Nu voia s o mpute. De asta pusese dobermanul s o atace? i de ce o
385

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

mpinsese peste Ravina Mitchell? Pentru c nu voia s arate ca o crim. Mai voia nc s arate ca un accident. Ea opri maina n vrful oselei. Condu pn la margine, comand el. Ea fcu ce spunea el, apoi opri motorul, ateptnd. Brad nu fcu nicio micare, nu spuse nicio vorb. Tcerea era asurzitoare. i imagin revolverul ndreptat spre capul ei, dar acum era sigur c el nu voia s-l foloseasc. Sunetele familiare ale nopii ncepur s-i ptrund n contiin; orcitul broatelor de copac; sunetul animalelor de noapte; flfitul psrilor tulburate. Undeva, n vale, jos, vzu farurile unei maini. Ea urmri, plin de speran, plpirea lor, apoi disprur. Apoi nimic. Era singur cu Brad Kane. l auzi pe Poochie scncind, cnd Brad iei din main. n ntuneric, ea putu vedea doar conturul revolverului ndreptat spre ea. De ce faci asta? ip ea, simind brusc nevoia s neleag. i-am spus c nu vreau ferma, nu vreau banii, nu vreau nimic din ceea ce ai tu Tot nu nelegi, nu-i aa? zise el. Toat viaa lui, Jack a ateptat ca nu cumva s vin Maimua napoi i s-i fure pmntul, s-i ia dreptul motenit prin natere. Eu nu fac dect s-mi apr interesele, pstrnd Kanoi pentru familia Kane. Nu pot s-i permit ie, sau oricror viitori Leconte, s pun n pericol lucrul sta. Este timpul draga mea MarieLaure s schimbm echilibrul lucrurilor. Cred c asta este calea cea mai bun, continu el, i ea vzu c i zmbea. Trebuie s ne asigurm, de data asta, nu-i aa? El deschise ua mainii. Bg mna nuntru, eliber frna de mn, porni motorul i l bg n vitez. Brad o inu cu o mn, n timp ce se ntinse dup accelerator. Cu un ipt ngrozitor, Marie-Laure se smulse, eliberndu-se brusc. Se arunc afar pe ua cealalt i Poochie sri dup ea, ltrnd nebunete. Ea zcu uluit pe iarba aspr de pe piatr, n timp ce maina se ndrepta spre prpastie. Se cltin un moment pe margine, apoi alunec uor n jos.
386

- ELISABETH ADLER -

Auzi teribilele sfrmturi de sticl i zgomotul puternic al metalului srind din stnc-n stnc, pe panta abrupt apoi uriaa explozie, cnd izbucni n flcri. Ea ar fi fost n acel infern, dac Brad i-ar fi realizat scopul. Teama o ridic n picioare, dar Brad o nh din spate. O cuprinse cu braul i o for s se ndrepte spre marginea prpastiei. Ea urla, urlete nesfrite, care i rupeau gtlejul, sprijinindu-se n clcie, prinzndu-se de ramurile spinoase din cale, cutnd un sprijin pentru picioare, pe pietrele libere. Trebuia s ajung la cuit, era singura ei ans. Trebuia s-l omoare, nainte de a o ucide el. Auzi mritul slbatic al lui Poochie i i vzu silueta neagr pe fundalul de lumin roietic al infernului, n timp ce cinele mare se arunc asupra atacatorului ei, lundu-l pe Brad prin surprindere i trntindu-i pe amndoi la pmnt. Marie-Laure se rostogoli mai ncolo i se ridic repede n picioare. l vzu pe Brad ndreptnd revolverul spre cine i ea i-l arunc din mn, lovindu-l cu piciorul. Se aplec s-l nhae, dar el era prea rapid pentru ea. l apuc, apoi lovi slbatic cinele n cap. Poochie latr ascuit i czu. MarieLaure ip de team i furie, cnd Brad o apuc de picior i o trase din nou spre prpastie Ea l lovi cu picioarele i se rostogoli n lturi, dar el fu peste ea ntr-o secund. Apoi, i lovi capul de pietre. Durerea era intens, dar tia c nu avea s se opreasc. Aluneca n incontien i se lupta, mpotriva ei. Nu-l putea lsa s ctige; nu voia Undeva, n fundul creierului, peste zgomotul propriilor ei ipete, deveni contient de un sunet nou. i, brusc, se vzur lumini i ali oameni. Brad se ridic n picioare ntr-un minut, trgnd-o i pe ea cu el, innd-o n faa lui ca pe an scut. Ameit, ea observ un semicerc de jandarmi. Putile lor erau ndreptate spre el i auzi vocea lui Nick, strigndu-i s se in bine. i atunci, ea alunec din nou n tunelul negru al incontienei. Brad, spuse blnd Phyl. Brad, eu sunt. El se uit n lumini, uimit.
387

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Rebecca, spuse el n oapt aspr. Ce faci tu aici? Credeam c m atepi la San Francisco. Plecm la Kalani. i aminteti? Inima amorit a lui Phyl parc nu mai fcea parte din trupul ei, cnd se uit la el. Acesta nu era amantul fermector pe care-l cunoscuse. Nu era brbatul civilizat, de lume, care avea totul. Se uita la un strin. Inspirnd adnc, ea intr n cercul de lumin format de farurile mainilor. Brad mai inea trupul moale al lui Bea, iar ea nu-i putea da seama dac era moart sau vie. D-i drumul, Brad, spuse ea blnd, aproape de el. Ochii lui pali i cercetau pe ai ei cnd spuse: Trebuia s-o fac. Tu tii asta, nu-i aa? Tu, dintre toi oamenii, trebuie s nelegi. Da, Brad. neleg. Dar cred c tiu o cale mai bun. Ea tremura de groaz. Nu era nevoie dect de o micare rapid i Bea ar fi fost n prpastie. Brad se uit la jandarmii care i nconjurau. Brusc, pru c revine la realitate. E prea trziu acum, nu-i aa? ntreb el, uitndu-se cercettor la ea. Ea aprob din cap, incapabil s vorbeasc. Se schimba n faa ochilor ei, din vntorul cu snge rece, nebun, cu prada la picioarele lui, n brbatul fermector pe care l cunoscuse. i e prea trziu pentru noi, adug el blnd. Dac team rnit, mi pare ru, Phyl. Tu erai singura femeie pe care a fi putut-o iubi. O mpinse pe Marie-Laure spre ea. Apoi, i puse revolverul la tmpl. Ochii lui slbatici, nebuni, i ntlnir o frntur de secund pe ai lui Phyl. Trdtoare Rebecca, i spuse el cu rutate, cnd aps pe trgaci. Propriul ei ipt i rsun n urechi, cnd capul frumos al lui Brad explod ntr-o mie de fragmente, sngernde i se rsuci peste margine, n abis.
388

- ELISABETH ADLER -

Capitolul 36
Mahoney sosi la vila Mimosa, a doua zi diminea, devreme. Ei edeau pe teras, sorbind limonada, uitnduse la pajitea n pant, la cedrii nali i la chiparoii ascuii, ndreptai spre cerul albastru, limpede, spre privelitea linitit a Mediteranei, a crei culoare l fcuse o dat pe Johnny Leconte s redefineasc vorba azur. Scott i Julie fuseser gsii speriai dar nevtmai n portbagajul mainii lui Brad, dei Mahoney nu avea nicio ndoial c i-ar fi ucis i pe ei. Brad n-ar fi vrut s aib martori. Bea sau Marie-Laure cum trebuiau acum s se obinuiasc s-i spun avea capul din nou nfurat n bandaje i spunea, cu o grimas, c ncepea s-i plac aspectul cu easta ras. Avea tieturi i vnti, dar nu era nimic n comparaie cu uurarea din inima ei, acum, cnd tia cine este i cnd teama dispruse, n cele din urm. Era bucuroas c nu avea gulerul tare din plastic pe care trebuia s-l poarte Poochie, ca s nu-i scarpine irul de custuri de pe propria sa ceaf ras. El sttea ntins bucuros la picioarele ei, sturat de atta friptur ct putea mnca un cine. Iar Nick i inea mna, n timp ce ea le povestea ce se ntmplase cu ea n acea zi la Diamond Head i cum Brad o ajunsese din urm, la aeroportul din San Francisco. Totul a trecut acum, spuse Phyl linititor, uitndu-se la copiii care alergau veseli pe pajite, spre piscin. Trebuie s nvei s uii, s mergi nainte cu viaa ta. Marie-Laure i zmbi cu afeciune. Mulumit vou tuturor, mai sunt nc n viaa i intenionez s rmn aa. Se uit n jur, la casa ei, la copiii ei, la brbatul ei, la prieteni. n fond, spuse ea, am multe motive pentru care s triesc.
389

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

Phyl se ls pe perne. Ochii ei erau nc umflai de lacrimile vrsate i arta palid i epuizat. Ai putea folosi o idee din rujul acela rou, spuse Mahoney cu un zmbet, trgndu-i un fotoliu alturi de ea i turnndu-i un pahar de limonad. Ea se uit la el, dar el se gndi c era o privire slab, nu o sgetare obinuit, albastr. Cavaleria american a venit s ne salveze, spuse ea sarcastic. Doar c puin prea trziu. Da, nici mcar avionul Concorde n-a fost destul de rapid. i nc n-am gsit o cale s ne arunce cu o raz, ca pe cpitanul Spock. Dar FBI-ul i Interpol-ul au acele minunate computere care ne in n legtur. Aa nct cavaleria a ajuns aici la timp, de fapt. i arunc o privire serioas. Slav Domnului! Dar, cum ai aflat c era Brad? Doi i cu doi. Ar fi trebuit s-mi dau seama mai devreme, cnd am auzit menionat Hawaii-ul. Un avion particular, pilotat de Brad Kane, a venit din Hawaii n seara aceea. Ridic din umeri. Ar fi trebuit s tiu. Niciun brbat nu e infailibil, spuse Phyl cu blndee, nevrnd ca el s se simt vinovat. i nicio femeie, replic el, ntlnindu-i privirea. Poate ar trebui s ii minte asta. i reinu privirea un moment prelungit. Ea nelese c se referea la ce se ntmplase cu bebeluul ei, cu Marie-Laure, cu Brad. Ea nu mai putea fi totul pentru toat lumea. Ea nu era perfect. Trebuia s fie doar Phyl Forster, o femeie care s munceasc att ct putea de bine. i s mearg mai departe, cu propria ei via. Mahoney se aplec spre ea i i opti la ureche: Ghicete, ce facem acum? Ea se ls spre spate i se uit la el. Ce? Am fcut o rezervare pe disear, la Moulin de Mougins. ii minte, i-am promis c, ntr-o bun zi, am s te
390

- ELISABETH ADLER -

duc i acolo. S vezi dac puiul lor e la fel de bun ca i al meu. Ea i las capul pe spate i rse, apoi l srut. Era un srut fericit. Domnul cu btaie lung, spuse ea, amintindu-i. Ochii lui fcur riduri la coluri, cnd i adres acel zmbet larg, glume: Eu sunt la, fu el de acord, lundu-i mna i srutndo. SFRIT

391

- SECRETUL VILEI MIMOSA -

392