Sunteți pe pagina 1din 617

Doi ani de la Btlia de pe Dealul Navei Stelare

Cum atragi atenia celui mai bogat afacerist din lume?


Prodotus i amintea prea bine cum i petrecuse ntreaga sa existen trind pe spinarea
aristocrailor, fr s-i nchipuie vreodat c va decdea ntr-att nct s ajung la mna
unui comersant de duzin. Dar iat-l umblnd pe strzile cartierului industrial din Slaul
Rsritean, cu singurul servitor care i mai rmsese alturi, ncercnd s gseasc o
adres.
Strada pe care intrau acum era chiar mai ngust dect cea din care tocmai ieiser. Fr
ndoial, cel mai bogat afacerist al lumii nu ar pi niciodat ntr-o asemenea fundtur!
Aleea avea de o parte i de alta ui masive, care acum stteau toate nchise, dar n zon
trebuie s fi fost o hrmlaie de nedescris la ceasul cnd se schimbau turele. Din metru n
metru se vedeau afie lipite, ns nu erau obinuitele anunuri pe care le zriser n
celelalte cartiere. Acestea erau avertismente i indicaii: TOATE LABELE SPLATE
NAINTE DE MUNC, NU SE DAU BANI N AVANS, CERERI DE ANGAJARE NAINTE.
Acest ultim afi indica spre o pereche de ui mari din captul aleii. Totul avea un aer ridicol
de naiv i pompos. Cu toate acestea n timp ce continua s mearg nainte, Prodotus privi
cu atenie crenelurile de deasupra, ce preau a fi din lemn mbrcate n ipsos. Dar, dac
erau din piatr adevrat, atunci n acest loc se ridica un castel fortificat, ascuns chiar n
inima comercial a Slaului Rsritean.
Prodotus rmase n urm i fcu semn servitorului s o ia nainte. Chitiratifor pi de-a
lungul aleii, ridicndu-i n slvi stpnul drag. nc nu ajunsese la cele dou ui masive
cnd ele se ddur brusc n lturi i i fcu apariia o hait numeroas. La prima vedere,
avea nou sau zece membri, care se mpnzir n cadrul uilor, blocndu-le drumul, ca o
santinel. Prodotus i nfrn cu greu impulsul de a trage cu ochiul n sus pe metereze
dup arcai.
Haita masiv din faa lor i privi un moment prostete, apoi ntreb pe un ton oficios:
Cutai un loc de munc? tii s citii?
Chitiratifor se opri n toiul introducerilor ceremonioase i rspunse:
Bineneles c putem citi, dar nu suntem aici pentru
Nu conteaz, i-o retez portarul-hait, fr s asculte restul frazei. Am formularele chiar
aici.
Doi membri se repezir pe scri n jos cu nite buci de hrtie n bot.
V voi explica totul, pe urm semnai. Magnatul pltete bine. V d acoperi deasupra
capului. i o zi liber la fiecare zece-zile lucrate.

Chitiratifor ncepu s se enerveze.


Vezi dumneata, stimabile, noi nu cutm de lucru! Stpnul meu i art respectuos
nspre Prodotus a venit pn aici pentru a-i prezenta Marelui Magnat noi produse i noi
oportuniti de afaceri.
Sunt bune i amprentele, dac nu tii s v semnai
i ntrerupse brusc discursul, nelegnd n cele din urm cuvintele lui Chitiratifor.
Nu cutai de lucru?
Se uit mai bine la ei, bgnd de seam costumul extravagant al servitorului.
ntr-adevr, nu suntei mbrcai pentru ua asta. Ar fi trebuit s mi dau seama.
Sttu pe gnduri o clip, apoi continu:
Ai greit adresa. Vizitatorii cu afaceri trebuie s mearg la Centrul de afaceri. Mergei
napoi cinci strdue, apoi luai-o pe Calea Marelui Magnat. Ateptai. V dm o hart.
Creatura nu se mic din loc, dar Prodotus i ddu seama c haita era mai numeroas
dect bnuise el, cu iruri de membri care se pierdeau n cldire; aceti rsriteni tolerau
cele mai groteti perversiti.
Chitiratifor se retrase spre Prodotus i membrul aflat cel mai aproape i opti printre dini:
E un drum de vreo civa kilometri numai ca s ocoleti toat hardughia asta nenorocit!
Prodotus ncuviin din capete i, trecnd pe lng servitor, se puse direct n faa
paznicului:
Noi am venit tocmai de pe Coasta de Vest pentru a-l ajuta pe Magnat. Cerem s fim tratai
cu respect, nu s fim purtai pe drumuri!
Membrii paznicului aflai naintea lui se ddur napoi intimidai. Ascultndu-l de aproape,
Prodotus i ddu seama c nu era o gard militar. Exceptnd petrecerile, probabil c nu
omorse la viaa lui nici o musc. De fapt, creatura era att de naiv, nct nu realiza
pericolul n care se afl. Dup un moment, paznicul se regrup i rosti calm:
mi pare ru, domnule, dar eu respect ordinele. Vizitatorii trebuie s intre pe ua de la
birouri.
Chitiratifor mria gata s atace, ns Prodotus i fcu semn s se liniteasc. Dei, n
sinea lui, Prodotus nu avea niciun chef s nconjoare cldirea, cutnd intrarea oficial
i asta nu din comoditate. i dduse seama c gsiser aceast u doar printr-un noroc
chior. Spionii Cioplitoarei-n-lemn probabil nu se gseau att de departe de cas, dar era
cel mai bine s tie ct mai puin lume despre legtura dintre Prodotus i Magnat.

Se ddu napoi politicos din faa paznicului. i intrarea aceasta ar fi fost bun, doar s
gseasc pe cineva cu un dram de minte.
Poate ordinele dumitale nu se refer la mine.
Paznicul cntri posibilitatea vreme de cteva secunde, apoi rspunse:
Dar cred c sunt valabile i n cazul de fa.
Prea bine atunci, ct ateptm dup hart, ai putea trimite vorb cuiva care e cu putere
de decizie.
Apoi simi nevoia s nuaneze:
Te rog s trimii vorb superiorilor dumitale c avem veti despre Invazia din Exterior.
Ce anume i de unde?
Avem informaii de la martori oculari despre oameni
Paznicul se uit iar nedumerit la Prodotus.
La naiba, amice, e vorba despre Clugriele Monstruoase!

La auzul acestui apelativ, nu apru superiorul gardianului; cvintetul care le iei n


ntmpinare era mult mai sus pe linia de comand!
Remasritlfeer le adres cteva ntrebri rstite, dup care le fcu semn s-l urmeze. n
cteva minute trecuser de paz i peau pe culoarele mochetate ale cldirii. Aruncnd o
privire n jurul lui, Prodotus ncerc s-i ascund zmbetele. Designul interior era o
combinaie perfect de prost-gust i opulen, o dovad gritoare a prostiei parvenitului.
Remasritlfeer, pe de alt parte, fcea not discordant cu decorul. Ghidul lor era zvelt i
avea cicatrici pe bot i pe labe, iar pe sub blan i se puteau vedea muchii bine conturai.
Ochii i erau de un galben-pal, iar privirea nu era deloc prietenoas.
Merser destul de mult, ns creatura nu scoase aproape nici un cuvnt. n cele din urm,
coridorul se termin ntr-o u ngust, care aducea mai degrab cu intrarea ntr-o cuc
de cine dect cu ua biroului unuia dintre cei mai bogai plebei din lume.
Remasritlfeer deschise ua i bg capul nuntru:
Am adus veneticii, Eminena Voastr.
Dinuntru se auzi o voce:
Nu eminen, ci stpne. Astzi parc sun mai bine stpne.

Prea bine, stpne.


Dar cei patru membri rmai pe hol i ddur ochii peste cap, exasperai.
Bun, pi, s nu mai pierdem timpul, bag-i n birou, avem loc suficient.
Pind prin ua ngust, Prodotus privea n toate direciile i nicieri, ca i cum nu ar fi
fost foarte interesat de ce vedea. Cteva lmpi cu gaz atrnau din tavan. I se pru c
zrete membrii unui bodyguard pe scaunele de deasupra. Camera era ntr-adevr
spaioas, dar era plin cu ce? Nu cu brizbrizurile strlucitoare de pe holuri. Aici se
gseau aparate mai mici i mai mari i cteva mese de desen mari, nclinate, acoperite cu
schie pe jumtate terminate. Pereii erau acoperii de jos pn sus cu rafturi de cri att
de nalte, nct aveai nevoie s te urci pe stinghii trase de sfori pentru a ajunge la rafturile
cele mai de sus. Un membru al lui Prodotus sttea la mai puin de un metru de unul din
rafturile de cri. Nu era marea literatur a lumii. Majoritatea erau registre de contabilitate.
Iar cele de pe poliele de sus preau a fi monitoare oficiale.
Se auzi din nou glasul gazdei lor nevzute:
Poftii mai aproape, s v vd pe toi mai bine! i de ce dracu n-ai putut, m rog, intra
pe la intrarea vizitatorilor, doar nu degeaba am construit Sala tronurilor!
Ultima partea a frazei fusese mai mult un mormit enervat.
Prodotus se strecur prin talme-balmeul din camer. Doi membri i ieir de sub o mas
de desen. Restul ajunse n mijlocul camerei o secund mai trziu. Avu un moment de
confuzie cnd Chitiratifor se ddu ntr-o parte i el putu s-l vad pentru prima dat pe
Marele Magnat: creatura avea opt membri de vrste i dimensiuni diferite. Prodotus trebui
s-l numere de dou ori, cci membrii mai mici se micau nencetat. n centru se gseau
patru aduli cam de vrst medie, lipsii de orice trstur nobil sau rzboinic. Doi
dintre ei aveau acele viziere verzulii pe care le puteai observa la contabilii de peste tot, iar
ceilali doi ntorceau paginile registrelor. Era destul de clar c fptura tocmai i numra
banii sau se pregtea de vreo tranzacie sau ce naiba mai fceau Stiletele de afaceri.
Magnatul se uit spre Chitiratifor i Prodotus, apoi ncepu s le vorbeasc pe un ton iritat:
Aa. Pretindei s avei veti despre Clugriele Monstruoase. Pentru binele vostru, sper
c nu vorbii prostii. Cunosc prea bine Clugriele ca s-mi dau seama dac turnai
baliverne.
Unul din capete i fcu semn lui Prodotus s vin mai aproape.
Trateaz-l ca pe un rege.
Doi dintre membrii lui Prodotus se trr pe burt mai aproape de Magnat, captndu-le
atenia tuturor celor opt membri ai bogtaului. Cei patru membri tineri, nite puiandri
mai mici de doi ani, se oprir din agitaia de jur mprejurul celorlali patru mai btrni. Se

regrupar, doi trecur n spate i doi n fa, la civa centimetri de Prodotus. Puiandrii
acetia erau parte integrant din personalitatea Magnatului ntr-o foarte mic msur i
doar atunci cnd aveau chef. Sunetele lor mentale erau incredibil de glgioase i Prodotus
trebui s fac un efort de voin s nu dea ndrt, oripilat.

Dup cteva momente n care l examin pe toate prile fr nicio jen, Magnatul i se
adres iar:
Deci ia s auzim ce ai de spus despre Clugriele Monstruoase?
Am fost martor cnd nava lor spaial Excentric II a cobort din ceruri.
Prodotus folosise numele pe care i-l dduser oamenii navei. Scurt i simplu, numele suna
strin.
Am vzut cum arma lor fulgertoare a distrus un ntreg imperiu ntr-o singur dupamiaz.
Magnatul ddea din capete, aprobnd. Majoritatea celor de pe Coasta de Est vedeau
aceast poveste a victoriei Cioplitoarei-n-lemn ca o poveste de adormit copiii. Evident,
Magnatul nu era unul dintre ei.
Nu-mi povesteti nimic nou, amice dei puine haite cunosc adevratul nume al navei.
tiu mult mai multe, Stpne. Vorbesc limba Clugrielor, le tiu secretele i le tiu
planurile.
Mai avea i unul din dataseturile lor, n al treilea buzunar din dreapta, dar nu avea nicio
intenie s dezvluie acest avantaj.
Ah, adevrat? ntreb Magnatul cu un zmbet necrutor i incredul pe toate cele opt
chipuri ale sale. n cazul acesta, poate aflm i noi care este numele dumitale.
Un rspuns sincer la aceast ntrebare era inevitabil mai devreme sau mai trziu, dei l-ar
putea costa viaa.
Stpne, numele meu este Prodotus. Am fost
Toate capetele Magnatului nir n sus.
Remasritlfeer!
Stpne?
Micua hait uciga sttea grupat n jurul singurei ieiri n camer.

Anuleaz-mi toate ntlnirile astzi. Nu mai primesc pe nimeni, indiferent cine este.
Spune-i lui Saliminophon s aib grij de schimbul de tur.
Da, Stpne.
Cei patru membri maturi ai Magnatului lsar deoparte registrele i l privir pe Prodotus.
Poi fi convins c afirmaia va fi verificat, domnule. Discret, ns categoric verificat.
Se putea citi pe chipul Magnatului entuziasmul, dorina de a crede n ceea ce auzea. Pentru
moment, puiandrii erau sub control.
Ai fost spionul-ef al Cioplitoarei-n-lemn, condamnat pentru trdare.
Foarte adevrat, rspunse Prodotus trufa, ridicndu-i capetele. i sunt mndru de aazisa mea trdare. Cioplitoarea-n-lemn s-a aliat cu Regina Clugri i Larvele ei.
Larve? ntreb Magnatul cscnd ochii mari de uimire.
Exact, Stpne. Clugri i Larv se refer la dou aspecte ale acelorai creaturi,
oameni, cum se autonumesc ei. Clugri este termenul folosit pentru aduli. La urma
urmei, este o creatur pe dou picioare, meschin i depravat i, de asemenea, solitar.
Clugriele reale sunt insecte, nalte cam atta
Unul dintre puiandrii Magnatului deschise botul, artnd undeva mai puin de cinci
centimetri.
Clugriele din cer pot avea i un metru jumtate pn la umeri.
tiu i eu asta, rspunse Magnatul. Dar Larvele? Sunt puii acestor montri?
ntr-adevr.
Doi dintre membrii din fa ai lui Prodotus fcur civa pai spre Magnat, de parc ar fi
vrut s i dezvluie o tain:
O informaie pe care e posibil s nu o fi cunoscut i care face aceast analogie s capete
mai mult sens: invazia real a avut loc cu un an nainte de Btlia de pe Dealul Navei
Stelare.
nainte ca Cioplitoarea-n-lemn s mrluiasc spre nord?
Da. O nav stelar mult mai mic a aterizat n mare secret cu treizeci i cinci de zece-zile
nainte. i tii cu ce era ncrcat? Stpne, aceast nav era plin-ochi de ou din care
mai trziu au ieit Larvele!
Deci atunci a avut loc adevrata invazie, spuse Magnatul. Aa cum larvele ies din
goacele lor i miun peste tot, aceti oameni vor ajunge s invadeze ntreaga lume

i ne vor mnca cu fulgi cu tot! interveni Chitiratifor.


Prodotus i arunc o privire sever, apoi se ntoarse iar spre bogta.
Chitiratifor are o imaginaie prea bogat. Deocamdat, aceti viermi sunt tineri. Exist
doar un singur adult, Regina clugri, Ravna. Dar s ne gndim doar aa: nu sunt dect
doi ani de cnd Ravna i Excentric II au ajuns i deja au pus stpnire pe Domeniul
Cioplitoarei-n-lemn i apoi s-au extins peste toate inuturile din nord.
Doi dintre membrii aduli ai Magnatului se jucau cu abacul, mutnd bilele micue dintr-o
parte n alta. Chiar avea un abac.
i cum fac clugriele sau aceast clugri Ravna s menin controlul asupra
inuturilor? Sunt glgioase? Pot invada gndurile celorlali cu ipetele lor?
ntrebarea suna ca un soi de test.
Deloc, stpne. Aidoma insectelor, oamenii nu scot un sunet atunci cnd gndesc. Nicio
vorb. Sunt mui precum zidurile, spuse Prodotus, fcu o pauz, apoi continu: Stpne,
nu vreau s subestimez gravitatea pericolului, dar dac ne unim forele, putem lupta
mpotriva acestor creaturi. Oamenii sunt stupizi! Nici nu ar fi de mirare, avnd n vedere c
au un singur cap. A spune c cei mai inteligeni dintre ei nu depesc inteligena unui
cvartet ncropit la ntmplare.
Ei, nu mai spune! Chiar i Ravna?
Chiar i Ravna! Ei nu sunt n stare s fac nici operaii simple matematice pe care i
ultimul ntng de-al nostru le-ar face. Memoria lor auditiv chiar i n cazul vocilor
propriilor semeni este aproape inexistent. ntr-o oarecare msur, sunt mai jos pe scara
evoluiei dect insectele clugrie. Viaa lor const n a tri pe spinarea celorlali sau a
fura de la semenii lor.
Toi cei opt membri ai Magnatului stteau complet nemicai. Prodotus le putea auzi
undeva murmurul gndurilor, o amestectur de calcule, mirri i incertitudini.
Ceva nu se pup, spuse el n cele din urm. Din propriile mele investigaii, am aflat i eu
cteva lucruri precum cele pe care mi le-ai povestit tu acum. Clugriele sunt nite
inventatori extraordinari. Le-am testat praful negru de puc. Am auzit vorbindu-se despre
catapulte alimentate de praful respectiv. i de alte invenii pe care eu nc nu le pot
reproduce. Pot zbura! Nava lor, Excentric II, o fi ea dobort acum la pmnt, ns mai au i
o alt nav mai mic, de mrimea unei brci. Anul trecut a fost zrit undeva n nordul
oraului, dup cum povestesc unii martori de ncredere.
Prodotus i Chitiratifor schimbar o privire iute. Asta chiar era o veste proast. Cu glas
tare, Prodotus continu:

Ai dreptate, Stpne, dar nu nseamn c ei au inventat toate aceste lucruri. Oamenii au


furat pur i simplu toat tehnologia care le putea fi de folos. Eu am surse care dovedesc
tocmai acest lucru, c fur de foarte mult timp. n cele din urm, victimele lor s-au sturat
de ei i i-au alungat de pe planeta lor. Ei nu neleg i nu pot reproduce nimic din ce au.
Pn la urm, toate aceste aparate se vor strica. Un exemplu ar fi nava aceea anti-gravitaie
despre care vorbeai. Ba mai mult, aceste creaturi au furat i continu s fure propriile
noastre invenii. S lum, de pild, praful negru de puc pe care l-ai menionat. Ar fi
putut la fel de bine s fie creat de o hait inventiv, poate aceeai care a inventat cu
adevrat tunurile.
Magnatul nu rspunse imediat. Prea rmas fr cuvinte. nc de pe vremea cnd Prodotus
auzise pentru prima oar vorbindu-se despre marele bogta, avusese o suspiciune c el
ascundea o tain aparte, care l-ar putea face sensibil la cauza lui Prodotus. Pn acum,
fusese doar o bnuial, ns
M ntrebam, continu Magnatul cnd i reveni din uimire. Praful de puc i
catapultele mi aduc aminte
Pentru o clip se pierdu, membrii rmaser stingheri, puiandrii ncepur s scnceasc
parc plngeau dup ceva pierdut. Bogtaul i reveni imediat.
Eu am fost i eu inventator, cndva.
nc mai eti, Stpne, din ct se poate vedea, rspunse Prodotus artnd cu botul
lucrurile din camer.
ns Magnatul nu prea s aud.
Apoi m-am dezmembrat. Fratele meu a plecat pe Coasta de Vest. Avea attea idei crezi
c?
Da! ns, cu voce tare, Prodotus fu mult mai rezervat:
Domnul meu, eu am legturi peste tot, te pot ajuta s afli un rspuns i la aceast
ntrebare.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
Attea lucruri imposibile. Ravna viseaz. tie c viseaz, dar nu se poate trezi. Singurul
lucru pe care l poate face este s priveasc, s neleag i s se ngrozeasc. Flota Molimei
o nconjoar din toate prile, nave ngrmdite mnunchi ici i colo, precum nite gndaci
mpotmolii n noroi. La nceput, flota avusese o sut cincizeci de nave i nori de drone.
Dronele fuseser canibalizate. Multe nave au disprut, unele din ele canibalizate. Acolo
unde servise scopurilor Molimei, personalul fusese de asemenea canibalizat sau pur i
simplu aruncat afar. Sub pleoapele nchise, Ravna vede sute de leuri, oameni, dirokimi,
chiar i skrodclrei.
Prada Molimei se gsete la o deprtare de aproape treizeci de ani-lumin, un sistem solar
obinuit unde Ravna i Copiii s-au refugiat. Acesta este i unul dintre motivele pentru
care privelitea trebuie s fie un vis. Cci treizeci de ani-lumin este foarte departe n acest
col de univers, unde viteza luminii e cea mai mare vitez. Este imposibil ca ea s tie ce se
ntmpl n flota dumanului.
Navele plutesc deasupra morii, dar nu sunt moarte ele nsele. Privete mai ndeaproape
navele. Lucrurile se pun n micare. Flota, care fusese cndva braul unui zeu viu, acum
exist pentru a nvia acest zeu. Chiar i prins aici, nchis n aceast durere, Molima
plnuiete i lucreaz, secund de secund, an de an, muncind ct de mult o in puterile.
Dac va fi nevoie, va trudi secole ntregi, crescnd echipaje noi pentru a le nlocui pe cele
disprute. Acest program va produce n cele din urm statoreactoare Bussard. Vor fi cele
mai performante nave posibile Aici Jos, capabile s se apropie de viteza luminii.
Acum poate acest efort nu mai e necesar, cci Molima o vede pe Ravna, aa cum i Ravna
vede Molima, iar zeul capturat i optete: Regulile se schimb. Vin. Vin. Mai repede dect i
nchipui.

Ravna se trezi speriat, ncercnd s-i trag sufletul.


Era ntins pe podea, cu mna dreapt amorit sub ea. Trebuie s fi czut n timpul
somnului. Ce comar groaznic. Se chinui s se ridice pe scaun. Nu se gsea n cabina ei de
la bordul lui Excentric II. Roboii de pe E-II ar fi transformat podeaua ntr-o suprafa moale

nainte ca Ravna s fi venit n contact cu ea. Arunc o privire n jur, ncercnd s-i dea
seama unde se afl, dar tot ce-i putea aminti era visul pe care tocmai l avusese.
i plimb degetele peste mnerul fotoliului. Era din lemn masiv, confecionat de Stilete din
partea locului, la fel ca masa. Dar pereii erau ntr-o nuan de verde, uor curbai spre
podeaua de asemenea verzuie. Aha, se afla n nava Copiilor, undeva sub castelul
Cioplitoarei-n-lemn. Avusese nevoie de ceva timp pentru a se trezi! Simi c se nvrte
camera cu ea i i ls ameit capul n mini, nchiznd ochii pn cnd lucrurile se
linitir. Apoi se ridic i ncerc s gndeasc limpede. Cu excepia ultimelor cteva
minute, toate ntmplrile aveau sens:
Coborse n catacombe pentru a inspecta containerele ermetice de hibernoterapie ale
Copiilor. Aceast zon a castelului adpostea ntreaga istorie a evoluiei tehnologice de la
zidurile de piatr spate cu ciocanele i dlile dinainte de inventarea prafului de puc
pn la Transcendentul deczut, cu lmpile de pe nava Excentric II care luminau ncperile.
n urm cu doi ani, cuvele cu Copii fuseser transferate de pe landerul straumer i aduse
aici, ntinse pe jos cu suficient de mult spaiu ntre ele ct s permit cldurii reziduale
degajate de condensatoare s se disipeze.
O treime din cuve erau acum goale, Copiii fiind trezii. Acetia erau aproape toi Copiii
adui de la nceput. Acum, triau pe Dealul Navei Stelare. Unii dintre ei veneau aici n
castel la coal. Dac asculta cu atenie, Ravna putea auzi din cnd n cnd cte un rset
de copil amestecat cu bolboroseala Stiletelor.
De ce am venit n lander? Ah, da. Petrecuse doar cteva minute afar, uitndu-se prin
ferestrele cuvelor la chipurile Copiilor adormii care ateptau cumini i netiutori clipa
cnd vor exista suficieni ngrijitori aduli. Majoritatea trezirilor erau o chestiune de rutin,
dar n ultimii doi ani, unele dintre cuve se uscaser puin, aidoma nveliului unei semine
care a ateptat prea mult. Cum putea ea salva Copiii din aceste teci vetejite? Acesta fusese
motivul vizitei ei de astzi, de a revizui rezultatele pe Timor Ristling, prima ei ncercare cu
aceste leagne afectate.
Nava aceasta fusese, original, produsul tehnologiei din Exteriorul Superior. Cea mai mare
parte a aparaturii nu funciona aici, n Zona Lent; Ravna nu putuse niciodat transfera
jurnalul de mentenan a landerului la bordul propriei sale nave, deci era nevoit s vin
tocmai aici pentru a accesa datele respective. Privirea i se plimb anevoie n jurul cabinei
de comand. Prea multe se ntmplaser n aceast ncpere cu pereii verzi. Nava nu
rmsese doar cu setrile din Exteriorul Superior, trecuse i prin Laboratoare, n
Transcendentul Inferior i fusese modificat. Dac privea n sus, putea vedea unele din
acele schimbri, fungusul atrnnd din tavan. Contramsura magic. Dei acum arta ca o
pnz de pianjen prfuit, Contramsura atenuase radiaiile solare, i ucisese ce avea mai
drag pe lume i probabil salvase galaxia. Rmiele fungusului i deranja chiar i pe copiii
straumeri.
Nici nu era de mirare c visai urt ntr-un asemenea loc.

Acum i aminti ce fcea cnd o toropise somnul i avusese acel comar. Ultimele dou zile
fuseser un zbucium ncrcat cu sentimentul ei de vinovie, n care dormise pe sponci.
Era clar c i spulberase ansele lui Timor. Nu n mod deliberat, nici din incompeten. Dar
l-am ales pe el pentru primul experiment. Cineva trebuia s fie primul, n caz contrar, toi
Copiii aflai n tecile afectate puteau fi n pericol. Iar eu l-am ales pe Timor. Problema nu era
c bieelul avea un picior strmb, nici c nu va putea fi la fel de strlucit precum ceilali
Copii. Problema era c, n cele dou sute de zile de la trezire, Timor nu crescuse deloc.
Ravna Bergsndot se gsea la o deprtare de mii de ani-lumin de cineva cruia s-i poat
cere sfatul. De fapt, ea putea fi ultimul om adult din ntregul univers. Excentric II i acest
lander naufragiat erau tot ce mai avea. i aminti c sucise datele pe toate prile vreme de
aproape o or, combinnd rapoartele nregistrate n cuva lui Timor cu ultimele teste
medicale efectuate pe Excentric II, nelegnd, n cele din urm, ce se petrecuse. Nimeni i
nicio main nu ar fi putut prevedea acest lucru. Adevrul rece i crud era c Timor se
dovedise a fi un foarte valoros experiment.
Cnd realizase acest lucru n cele din urm, Ravna i pusese capul pe birou, prea obosit
pentru a mai cuta alte soluii tehnice i furioas c ajunsese s se joace cu viaa altor
semeni.
n concluzie, am adormit pur i simplu i am avut respectivul comar? i plimb privirea de-a
lungul pereilor verzulii ai cabinei. Fusese foarte obosit, complet epuizat. Ravna oft.
Avea adesea comaruri cu flota Molimei, dar acesta fusese cel mai straniu dintre toate. Jos
plria n faa miestriei propriului subcontient, reuise s gseasc ceva i mai urt care
s i distrag atenia de la problema lui Timor, chiar i pentru cteva minute.
i deconect interfaa tiarei de la lander i cobor din cabina de comand. n urm cu trei
ani, cnd Sjana i Arne Olsndot aduseser Copiii aici, aceast bucat de pmnt fusese o
poian larg. Sttu vreme de o clip lng pilonii ca nite picioare de pianjen, privind n
jurul ei la catacombele uscate i rcoroase. O nav spaial cu un castel construit peste ea.
Doar n Zona Lent era posibil.
Va trebui s se ntoarc aici zi de zi pn cnd toi Copiii vor fi trezii dar simi un val de
uurare c, pentru astzi, terminase ce avea de fcut. Dou rnduri de scri mai sus i ar
ajunge n curtea castelului, n lumina cald a soarelui de var. Acolo ar fi Copiii abia ieii
de la ore, jucndu-se ntre ei i cu prietenii lor Stilete. Dac ar sta de vorb cu ei, i-ar
petrece ntreaga dup-amiaz n Noul Castel. S-ar ntoarce napoi n cabina ei de pe
Excentric II la apus. n vreme ce urca treptele, i imagin cum ar fi dac nu ar avea attea
griji pe suflet. S-ar opri s se joace cu Copiii. Cumva, trebuia s rezolve problema lui Timor.
Era nc n ntunericul scrilor cnd i mai aminti un amnunt din visul pe care l
avusese. Se opri, sprijinindu-se cu mna de piatra rece a zidurilor. Contiina Flotei i
spusese: Regulile se schimb. Da, dac Zona se deplasa i ultrapopulsia redevenea
posibil atunci Molima putea ajunge la ei foarte curnd. Era o posibilitate care o obseda
i cnd lucra, i cnd visa. Imediat dup Btlie, activase zonografele de la bordul lui

Excentric II pentru a monitoriza legile fizice relevante. Pn acum nu fuseser semnale de


alarm.
nc sprijinindu-se de zid, Ravna apel nava, cernd o fereastr pe zonograf. Vzu graficul,
cu sunetul obinuit. Apoi observ scalarea. Imposibil! Derul napoi ultimele cinci sute de
secunde i bg de seam vrful ascuit al graficului. Pentru aproape zece milisecunde,
materia din Zon fusese peste limitele calibrate, att de sus nct ar fi putut fi n
Transcendent. Apoi observ semnalul rou de avertizare. Era alarma Zonei pe care ea
nsi o instalase cu mare grij, semnal pe care ar fi trebuit s-l primeasc n secunda n
care s-ar fi petrecut anomalia. Imposibil, imposibil. Undeva ceva era greit. Verific
diagnosticele, ngrozindu-se. Da, o eroare comis de ea nsi: alarma Zonei se activa doar
atunci cnd Ravna se afla la bordul lui Excentric II. Cum de nu sesizase computerul navei
aceast eroare stupid? Dar tia deja rspunsul. De multe ori ncercase s le explice
Copiilor care nu puteau nelege c, dac te loveti la genunchi, este foarte posibil s fie
vina ta.
Trim n Zona Lent. Practic, nu avem niciun fel de inteligen artificial i singurele lucruri
pe care ne putem baza sunt att de simple, nct uneori nici nu ajung pn la stadiul de
banal. Aici Jos, dac voiai s faci ceva cum trebuie, trebuia s gndeti totul de la un capt
la cellalt. Copiilor nu le plcuse explicaia ei. Veneau dintr-un loc att de sofisticat, nct
aceste noiuni erau chiar mai stranii pentru ei dect pentru Ravna Bergsndot.
Analiz graficele care pluteau mprejurul ei n ntuneric. Era n mod cert o alarm, ns
putea fi o alarm fals. Trebuie s fie o alarm fals! Valoarea anormal din grafic era att
de discret i de scurt ca durat, nct putea fi o greeal. O recalibrare de instrument.
Da, asta trebuie s fi fost. Se ntoarse i i continu urcuul, derulnd nainte i napoi
prin istoricul nregistrrilor, cutnd o dovad a unei explicaii banale pentru ceea ce se
petrecuse. Existau cteva diagnostice pe care s le ia n calcul.
Se gndi la ele n timp ce urca scrile, lund curba de la un ir de trepte la altul. Sus,
deasupra capului, putea zri un ptrat de lumin.
Dup btlia de pe Dealul Navei Stelare, stabilitatea fizic a Zonei fusese la fel de solid
precum rdcinile unui munte dar aceast comparaie ar putea avea consecine fatale.
Cutremure se pot ntmpla oricnd, plcile tectonice se deplaseaz mereu. Ce vedea ea
acum n grafic putea fi o tresrire minuscul, microscopic a universului acestuia. Analiz
orele de pe nregistrare. Micarea se produsese aproximativ n momentul n care ea avusese
acel vis ciudat din landerul straumer. Aadar, pentru aproape o sutime de secund, poate
C nu mai fusese constanta absolut i landerul ar fi putut depista coordonatele i starea
flotei Molimei. Pentru aproape o sutime de secund, Contramsura ar fi putut funciona.
Iar visul ei a fost, la propriu, o veste.
Cu toate acestea, ea tot nu tia ct timp mai avea la dispoziie. Puteau fi cteva ore. Dar
dac erau ani sau decade? Atunci fiecare minut trebuia folosit la maxim. Cumva.

Hei, Ravna! se auzi un strigt de copil de undeva din curte, din direcia colii.
Vor ajunge n faa ei ntr-un minut. Nu pot sta de vorb cu ei acum. Se ntoarse i se retrase
pe scri. Comarurile pot oricnd deveni realitate. i nu doar personajele negative erau
nevoite s ia deciziile grele.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
La sfritul fiecrei zece-zile, Copiii aveau o zi fr coal. Uneori, aceasta fcea cea de-a
zecea zi ngrozitor de plictisitoare, sau cel puin aa gndea Timor Ristling. Alteori, Belle l
ducea prin vreun cotlon ntunecat i umed al Noului Castel, sau Ravna Bergsndot l lua cu
ea prin strmtoare pn pe Insula Tinuit.
Astzi se dovedea a fi una din zilele foarte interesante, n care ceilali Copii l lsau s
participe i el la proiectele lor.
Tu o s ii de ase, Timor, i spusese Gannon.
Gannon Jorkenrud organizase expediia i l invitase n mod special pe Timor, dei aceasta
nsemna c vor trebui s-l care n spate o parte din coborul de pe Dealul Navei Stelare.
Gannon i ceilali Copii l ajutar pe Timor chiar i cnd traversar cmpul bolovnos de la
poalele stncilor. Pescruii ipau deasupra lor, purtai n sus de cureni.
Se aflau chiar pe rm acum, cu stncile n spate. Era ciudat s ai marea chiar la nivelul
ochilor. Spuma valurilor prea c se unete cu ceaa care plutea deasupra apei, ascunznd
ntr-un abur uor cldirile de pe Insula Tinuit, aflat la o deprtare de civa kilometri.
Aici, pe plaj, puteai vedea detalii ascunse de obicei n spatele stncilor. Vedeai cum
refluxul trsese napoi apa, descoperind acest cmp plin de roci ciudate, aidoma unor
jucrii gigantice lsate n urm de nite uriai care locuiser pe aceste meleaguri n urm
cu muli ani. Nu exista un singur loc complet uscat, iar cnd marea se ntorcea la flux,
acoperea n ntregime cmpul cu ap. Aceast dinamic a mareei era neobinuit pentru
Copii.
Belle sporovia de zor pe lng Timor, crcota ca de obicei:
S vezi c apa o s-mi murdreasc blana!
Belle era aproape complet alb. Lucru destul de rar printre Stilete, dei unul dintre ei,
masculul cel btrn, avusese nite pete negre care, de la vrst, deveniser albe.
Nu trebuia s vii, zevzeaco, spuse Gannon.

Cei doi nu se nghieau deloc. Belle scoase un sunet, o combinaie de mrit i rset.
ncearc numai s m opreti, s vezi ce-i fac. N-am mai vzut un naufragiu ca lumea de
ani buni. Cum i-ai dat seama c va trage la mal aici?
E un secret pe care numai oamenii l tiu.
Civa dintre ceilali Copii ncepur s rd. Coborau cu toii grmad pe poteca ngust ce
erpuia printre pietre.
De fapt nu e un secret al oamenilor, spuse unul dintre ei. Nevil a vzut pe monitoarele de
supraveghere de pe Excentric II cnd a rmas n nav dup ore. Ravna i ceilali tiu despre
naufragiu, dar nu au vzut ultimele actualizri.
h. Grzile Cioplitoarei-n-lemn probabil sunt undeva prin portul Versantului Stncos,
dar noi vom ajunge chiar la faa locului naintea lor.
Deocamdat nu vedeau epava, ns erau suficient de aproape acum ca Timor s vad apa
sprgndu-se de stnci. n faa lor, norii de pescrui zburau roat n jurul unui anume
punct, de parc ar fi fost la fel de curioi despre ultimul naufragiu ca i ei. Timor simi un
val ciudat de nostalgie, care l cuprindea atunci cnd ceva din lumea aceasta i amintea de
lumea de dinainte. Psrile acelea erau att de stranii, dar n acelai timp stolurile lor
agitate semnau foarte bine cu roiurile stigmergice de acas.
Apa i ajungea acum pn la glezne, ptrunznd n pantofii din piele, strngndu-l ca nite
mini de ghea.
Ateptai-m i pe mine!
Vezi, i-am spus eu c nu e bine s mergi pe aici, se plnse Belle, srind de colo pn colo
enervat.
Fir-ar s, se ntoarse Gannon. Ah, OK, hai s te aezm aici pe stnc.
Apoi, mpreun cu ceilali biei, l sltar pe Timor pe un bolovan. Doi membri ai lui Belle
se crar pe umerii celorlali trei i urcar lng Timor.
De aici te descurci s urci pn n vrf? ntreb Gannon.
Timor se suci mprejur, ncercnd s zreasc dincolo de curba neted a stncii. Nu-i
plcea s recunosc n faa altora c nu putea face anumite lucruri.
Da, m descurc.
OK. Atunci noi mergem mai departe. Hehe. Mergem s ne mprietenim cu celuii
naufragiai. Tu te caeri pe stnca asta pn n vrf. Dac vezi haitele Cioplitoarei-n-lemn
sau pe Ravna Bergsndot, o trimii pe Belle s ne anune. Ai neles?

h.
Gannon i ceilali biei i reluar expediia. Timor i urmri un moment, dar numai Ovin
Verring se ntoarse i le fcu un semn discret cu mna. Bieii crescuser mai repede dect
el, nici nu era de mirare c nu-l luau cu ei. Pe de alt parte, era singurul pe care l lsaser
de ase. Se ntinse de-a lungul terasei n stnc spre nite ieituri de care se putea prinde
pentru a se cra. Dedesubt, o auzea pe Belle cutnd un loc pe unde s i ridice restul
membrilor. Undeva, deasupra lui, se vedea un trio de pescrui cocoai pe o stnc. i
aminti ce nvase despre cuiburile psrilor. Cuiburile sunt ca nite cree autoforme,
doar c fr niciun sistem de securitate; psrile respective i aprau singure cuiburile i
s-ar putea repezi asupra lui dac li s-ar nzri c vrea s le fac vreun ru puilor.
Din fericire, pescruii respectivi se mulumeau doar s ipe din toate puterile, apoi, unul
cte unul i luar zborul, amestecndu-se n crdul care se rotea deasupra falezei. Bg de
seam c n aceeai direcie se ndreptau i ceilali Copii. Hei! Ajunsese aproape de vrful
stncii! Se nl precaut pe piatra neagr i alunecoas, ncercnd s evite ginaul
psrilor. Unul din capetele lui Belle se ii de dup stnc:
Ia ajut-m un pic.
Scuze, hai!
Se ls pe burt i ntinse minile n jos, apoi trase unul din membri, Ihm, singurul
mascul al lui Belle. n vreme ce Timor se lupta cu greutatea lui Ihm, Belle l ajut cu restul
membrilor. Ajunse i ea n sfrit sus i se ridic n picioare, plngndu-se mereu c i-au
ngheat labele. Stnd n mijlocul ei, Timor avu n sfrit ocazia s priveasc mai bine de
jur mprejur. Wow! Undeva n spatele lor, spre est, se nlau stncile Dealului Navei
Stelare, strlucind n btaia soarelui de miaznoapte. La miazzi rsrise luna plin. Nici
nu era de mirare c nivelul apei era att de sczut. Se ntoarse cu greu ntr-o parte i vzu
n cele din urm scena naufragiului. Vasul sttea aproape nepenit n strmtoare, dar
aluneca uor, metru cu metru, nspre stnci. Una dintre plutele din fa ajunsese deja la
rm.
Trei membri ai lui Belle se ghemuir unul n cellalt concentrai, ascultnd, ceilali stteau
drepi, de o parte i de alta a lui Timor, privind, probabil, ca i el, spre epav. Vederea
Stiletelor era mai slab dect a oamenilor, ns atunci cnd i rsfirau toi membrii, aveau
o percepie a spaiului net superioar.
Auzi cum se sparg brnele de lemn de stnci? ntreb Belle.
Desigur, auzul Stiletelor era infinit mai bun dect cel al oamenilor.
Timor privi cu atenie spre pluta din fa. OK, pi, piatra e normal s sparg lemnul,
corect? Mai ales dac stncile respective nu aveau sistem de evitare. Iar aici, nimic nu avea
sistem de evitare sau securitate.

Putea vedea cum lemnul se frnsese n mijloc i cele dou jumti ale vehiculului se
nclinau de o parte i de alta. Cu siguran nfiarea actual a navei nu fcuse parte din
designul original. Pe de alt parte, plutele acestea artau altfel dect ambarcaiunile furite
de haite. Aveau catarge i vele, ns toate erau aezate anapoda. i plutele aflate nc n
larg artau la fel de ru, de parc cineva adunase pri de la mai multe epave i le
asamblase alandala.
Timor se concentr s vad mai bine mecanismele i structura. Pe puni se gseau butoaie
i o grmad de membri, mbrcai n zdrene murdare, ghemuii, ncordai, ncercnd s
se in pe nav. Din cnd n cnd se vedeau civa adunndu-se i agndu-se de cte o
funie. Aha, ncercau din rsputeri s in vasul departe de stnci.
Au probleme cu nava, spuse Timor.
Normal c au probleme, nu-i auzi pe cei din ap cum ip disperai? zise Belle emind
un uierat uor, echivalentul unui rs n limbajul Stiletelor.
Se uit n ap i zri capete aprnd i disprnd ntre valuri.
Sracii de ei, este ngrozitor, n-ar trebui s chemm pe cineva s-i ajute?
Timor tia c Gannon i gaca lui nici nu puteau i nici nu tiau cum s acorde ajutor n
caz de naufragiu maritim. O simi pe Belle scuturndu-se i o auzi rspunzndu-i
nepstoare:
Dac nu ar fi ajuns att de sus n nord sau dac ar fi naufragiat cnd apa era sus, atunci
n-ar fi fost nicio problem. Pun pariu c paza de coast a Cioplitoarei-n-lemn se afl deja
n port. Magazinele astea de vechituri plutitoare au tot felul de bunti care nu se gsesc
nicieri n afara zonei tropicale.
Nu, adic s-i scoat pe cei din ap s nu se nece.
Nu tii despre ce vorbeti, spuse Belle ntorcnd unul din capete nspre el. tia sunt
Tropicali. Fiecare membru n parte este probabil la fel de inteligent ca oricare solitar din
nord, dar ei nu formeaz haite dect accidental. Uit-te la plutele acelea! Sunt fcute de
nite indivizi fr nicio brum de minte. Uneori sunt att de tmpii, nct nici nu vd cnd
i iau curenii i i aduc ncoace. Eu zic, cu ct mor mai muli pe drum, cu att mai bine.
i continu s bolboroseasc n stilul ei caracteristic, brfind i crcotind n acelai timp:
Destul c-i avem i noi pe veteranii notri care sunt vai de capetele lor. Dar noi mcar
avem decena s nu-i lsm la vedere. n plus, ce obligaie avem noi fa de aduntura
asta? O s se trie prin ora, vicrindu-se, murdrind peste tot, solitari prostnaci.
Ceretori soioi, mpuii i nebuni
i ddu nainte fr nicio noim. Belle reprezenta una din acele haite care vorbea
samnorska aproape perfect, ns cteodat o parte din ea trncnea ntruna chiar i dup

ce atenia ei era ndreptat n alt parte. Timor observ c se concentra acum pe nav,
tremurnd de agitaie. Fusese chiar mai nerbdtoare dect Timor atunci cnd Gannon
Jorkenrud le propusese i lor s vin aici. Biatul i urmri privirea. Era ndreptat spre
butoaiele care pluteau n spuma apelor.
Nu neleg, dac Tropicalii sunt aa o problem, de ce te agii s-i ajutm?
Pi, s-i explic, putiule. Aceste naufragii se petrec de cnd e lumea. mi amintesc de
legende nc de pe vremea cnd eu m aflam n capitala Cioplitoarei-n-lemn. O dat la
civa ani, mai aprea cte un vas cu cteva sute de Tropicali la bord. Faza e c vasele lor
au, de obicei, ncrctur destul de valoroas, lucruri pe care noi n mod normal nu le
vedem, cci Tropicele sunt att de infestate de boli i pline de Coruri, nct nimeni cu
mintea ntreag nu se poate ntoarce de acolo viu i nevtmat. Dar pe nave gseti multe
lucruri interesante. Iar de data asta s-au lovit de stnci, spuse ea artnd spre nav. E rost
de i mai multe bunti gratis. i eu sunt prima la rnd s-mi iau partea!
Fcu o pauz, ascultnd.
Ha, nite butoaie au intrat ntre stnci, le aud cum se crap.
Doi dintre membrii ei coborr de pe stnc. Cel mai n vrst rmase n urm pentru a-i
coordona.
Uite ce e, Timor, tu rmi aici, eu cobor puin, s i bolborosi un sunet pe care Timor
l recunoscu drept un mormit evaziv s arunc o privire
Cei doi membri mai tineri deja o luaser la fug n jos, agitai, n graba lor riscnd s se
zgrie sau s i luxeze picioarele.
Stai c vreau i eu s merg cu tine! strig Timor.
Nu, c n-ai vitez! Adic nu, c e prea periculos pentru tine! Stai aici c m ntorc.
Cei doi se fcuser deja nevzui, disprnd pe dup stnc, iar ali doi membri ncercau
s-l ajute pe btrnul Ihm s coboare fr s alunece pe bolovani.
n afar de asta, continu Belle, tu trebuie s ii de ase. Gannon are ncredere n tine.
Dar
Acum toi membrii lui Belle plecaser. Desigur, ea l putea auzi nc, dar Belle se pricepea
destul de bine s l ignore. Dei nu i convenea, Timor i ddu dreptate. i amintea ct de
rece fusese apa, ct de alunecoase pietrele. Cele mai multe dintre ele erau rotunde i
netede, dar mai aveau i fisuri, cu muchiile tioase. Timor nu putea ine pasul cu Belle.
Se aez napoi n mijlocul stncii lui. Da, era pus acolo de ase. O treab foarte
important. De cele mai multe ori, era lsat pe margine. Se uit de jur mprejur. Ct putea
el vedea prin aburul de deasupra apei, nu se vedea nicieri vreo barc de salvare venind

prin strmtoare dinspre Insula Tinuit. Portul Versantului Stncos aflat n sud era mult
mai aproape, dar flota de acolo era o pdure nemicat de catarge i vergi. Poate chiar
depindea acum doar de Gannon i de ceilali Copii s salveze membrii echipajului.
i ntoarse privirea spre marea care se lovea de stnci. Din loc n loc, i zrea pe membrii
lui Belle. Merse apoi prin cteva pasaje nguste i ajunsese aproape de valurile nspumate.
Fiecare membru se strecura cu grij, ncercnd s nu ating apa ngheat; cu toate
acestea, se afla la civa metri de Tropicalii czui n ap. Oare va putea s i ajute? Stiletele
erau nottoare desvrite, doar c, n ap, le era greu s i comunice gndurile. Ravna le
spusese c Stiletele evoluaser din mamifere acvatice. Urmrind-o pe Belle, Timor nelese
c apa arctic era prea rece pentru ea, totui, doi intraser deja pe jumtate n valuri.
Ceilali ineau strns ntre flci mantia celui mai din fa, pentru a nu-l lsa prad
curenilor.
Poate ar putea salva unul-doi Tropicali. Apoi observ c Belle ncerca din rsputeri s
scoat un butoi de lemn care rmsese nepenit ntre dou stnci ce ieeau din ap. Prin
sprturile din container se zrea un soi de pnz verde.
Of, Belle! spuse Timor ncet.
Se mut n partea dinspre sud a platformei pe care sttea, ncercnd s vad mai bine ce
se petrece. Aha! Gannon i ceilali biei ajunseser n cele din urm la ap. i putea vedea
acum pe toi. Erau i cteva haite cu ei, care nu preau prea n largul lor, strngndu-se
unul n altul i bolborosind nemulumii att de tare nct Timor i putea auzi de la o
deprtare de cincizeci de metri. Nici Copiii nu artau prea bine. Pantalonii le erau uzi pn
aproape de talie. La fel ca i Timor, purtau haine fcute din ln de localnici. Spre
deosebire de stofele inteligente, lna nu-i proteja nici de ap, nici de frig. Ovin Verring
tremura vizibil. Gannon se crase pe o teras ngust i le fcea semn celorlali s-l
urmeze. Fr Belle care s-l ajute, Timor nu putea auzi ce le spunea Gannon. Cea de-a
doua plut era la mai puin de zece metri de Copii. Ba ieea la suprafa, ba era tras n
adncuri, uneori att de aproape de terasa unde erau Copiii, nct lui Timor i era team s
nu se izbeasc de ei. Aceast plut avea vele fluturnd pe catarge dispuse dezordonat, pe
jumtate rupte. Timor nu participase nc la nicio lecie despre navigaie. Acestea erau doar
pentru Copiii mai mari, care doreau s devin exploratori i diplomai.
Dar nava aceasta nu semna cu cele pe care le vzuse el n portul din Insula Tinuit sau
n Portul Versantului Stncos. Dac nu cumva era un mecanism cu sistem de regenerare
i asemenea mecanisme nu existau pe aceast lume nava din faa ochilor lui era complet
scpat de sub control. Cum probabil fusese din momentul n care se lovise de furtun. Ce
exploratori nenfricai trebuie s fie aceti Tropicali. Acum bg de seam c pluta era plin
ochi cu membri ai echipajului? Pasageri? Erau toi fcui ghem printre butoaie i lzi. i
n jurul catargelor, nfurai n pturi i pelerine groase. Claie peste grmad, att de
nghesuii unul n cellalt cum nu mai vzuse Timor niciodat aici pe Domeniul
Cioplitoarei-n-lemn. Haitele nu puteau gndi coerent cnd ajungeau att de aproape una
de cealalt.

Cteodat Belle prea s vorbeasc fr nicio noim, dup care Timor i ddea seama c
ea rostise un adevr pe care el nu era capabil s-l neleag la momentul respectiv. Acum
pricepea el c ea avusese dreptate n ceea ce-i privete pe aceti biei solitari de pe plute.
Probabil c nu exista pe ntreaga nav nicio entitate complet, ci doar membri lng ali
membri, niciunul mai inteligent dect un cine sau un sjirisjan sau un robot de companie.
Dac nu ar fi blocai pe plut, oare ar fi capabili s formeze haite cu o gndire coerent?
Belle nu prea prea optimist. Prins n misiunea de a salva butoiul cu comori pentru ea
nsi, Belle nu vedea i nu auzea nimic din ce se petrecea n jur. Dar Copiii se
nghesuiser pe terasa de piatr i strigau la gloata adunat pe cea de-a doua plut. Chiar
i Stiletele venite cu ei strigau. Timor nu nelegea niciun cuvnt, dar sunetul produs de
mulimea de pe plut era aproape dureros de puternic, mai puternic dect orice sunet
produs de o hait i ndreptat spre uscat. Nici mcar sunetele nu erau familiare, poate era
un alt dialect. Cel mai probabil nu erau dect sunete nearticulate emise de nite creaturi
care plutiser n deriv, nghesuii laolalt cine tie cte zece-zile, consumndu-i resursele
pn n pragul nfometrii.
Timor nu tia cum puteau fi ajutai. i ndrept iar privirea nspre Portul Versantului
Stncos i prin cea vzu ceva apropiindu-se de-a lungul curbei rmului. Preau a fi
patru sau cinci haite trgnd nite snii de echipament. Iar deasupra lor n cer plutea ceva
care i aduse aminte de cas: o sanie antigravitaional. Nu conta c nu era un model fcut
de oameni i c se legna ca o frunz purtat de vnt. Pentru el, era oarecum ca acas.
Aceasta era singura nav zburtoare pn cnd Ravna Bergsndot avea s le arate Stiletelor
cum s construiasc baloane zburtoare. (Iar pentru Timor, ideea de baloane zburtoare
era i mai ciudat dect ideea c nu ar exista niciun aparat de zbor.)
Agraviul cobor pe lng versant, aezndu-se cu grij pe cureni. Cobora mult naintea
haitelor venind dinspre port, undeva la douzeci de metri deprtare de locul unde se afla
Timor. O clip, Timor se ntreb de ce Pelerinul singurul care putea pilota nava nu
aduce aparatul mai aproape. Apoi sania se nclin pe o parte, zgriind stncile cu partea de
sus. Se redres scuturndu-se i ateriz deodat, trntindu-se la sol. n ultima vreme, se
trntea cam des. Din fericire, fuzelajul era mai rezistent dect lemnul i mai dur dect
piatra. Trapa de sus se deschise i dup o secund se ivi un cap omenesc. Dup cum se
atepta, era Johanna Olsndot; ea era aproape ntotdeauna pasagerul agraviului.
Timor se ntoarse cu gndul s le strige lui Gannon i celorlali c au venit ajutoare!
Gannon Jorkenrud se cltina pe marginea terasei de piatr. Cea de-a doua plut tocmai
ajunsese la rm. Ovin Verring i cei mai muli dintre Copii erau mai n spate, dar Gannon
i ali civa biei mai mici aruncau ceva spre cea de a doua plut. Strigau sau rdeau,
aruncnd iari i iari. Aruncau cu pietre n Tropicali.
Timor se ridic n picioare pe piatra alunecoas i ncepu s strige ctre ei:
Hei, biei, ncetai!

Cuvintele i fur nghiite de vnt, ns braele lui ridicate n sus le atraser atenia.
Gannon i fcu semn cu mna, probabil gndindu-se c Timor i avertiza de venirea cuiva.
Se ddur napoi de la marginea apei. Timor alunec pe piatr i ateriz ntr-una din
bltoacele de pe suprafaa stncii. Hm, probabil ctigase bunvoina lui Gannon. Pn
acum, i dorise acest lucru din tot sufletul, ns ultimele ntmplri i lsaser un gust
amar.

Johanna Olsndot i ctig reputaia de Fat Rea printr-o ntmplare. n urma unui singur
incident, petrecut cnd nici nu mplinise bine aisprezece ani. Ali copii fceau boacne ani
ntregi fr a fi privii astfel.
Pelerinul Wickllrrackcic auzise despre naufragiu i, mpreun, zburaser pn la versantul
stncos pentru a da o mn de ajutor. Ceea ce clar nu era un gest de Fat Rea. Ajunser la
locul naufragiului cu mult naintea celor de la Paza de coast. Johanna iei imediat i
alerg spre rm nainte ca Pelerinul s pun agraviul pe pmnt. n spatele ei, nava fcu
un salt uor n aer apoi se ls cu totul la sol. n faa ei, trei plute jalnice, dintre care dou
deja euate pe stnci.
Johanna vzu c la faa locului mai veniser i alte ajutoare, o mulime de Copii n frunte
cu Gannon Jorkenrud. i mi, s fie! aruncau cu pietre n Stiletele care se scufundau!
Johanna se repezi pe lng stnci, prin apa ngheat a strmtorii interioare, njurnd i
ipnd la mica ceat a lui Gannon.
Grupul se retrsese deja de pe locul de unde i atacaser pe refugiai, fugind care ncotro pe
potecile care se ascundeau pe dup stnci. Erau cu toii mai mici de ani i de nlime
dect ea. n afar de asta, i se dusese vestea c e iute de mnie. i era singurul Copil care
luase parte cu adevrat la Btlia de pe Dealul Navei Stelare.
Johanna cercet cu privirea de-a lungul i de-a latul stncile de pe falez, poate mai
rmsese vreun rufctor. Descoperi nc un copil, unul foarte mic. Timor Ristling,
cobornd anevoie de pe bolovan, ajutat de Belle Ornrikakihm. S vezi i s nu crezi, la cine
nici nu te atepi. Apoi Timor i Belle se fcur nevzui i Johanna uit de ei. Pelerinul
coborse i el din agravi i toi cei cinci membri ai lui se chinuiau s o scoat din apa care
i ajungea pn la glezne.
Alo, care e problema ta? protest ea. Apa nu e agitat!
Era rece de i ngheau oasele, dar aici, n spatele stncilor, marea se mblnzea ntr-un lac
puin adnc cu valuri domoale.
Pelerinul o conduse napoi de-a lungul pietrelor, la civa metri de ap.
Nu e peste tot pn la glezn, mai sunt guri i fisuri. Ai senzaia c totul e bine, devii tot
mai ndrzne i mai puin precaut i se pot ntmpla accidente foarte neplcute ct ai clipi
din ochi. Pentru un aventurier care nfruntase moartea de attea ori, Pelerinul era uneori

un pap-lapte. Dar, la drept vorbind chiar la civa metri de unde se aflau acum, o
spum alb bolborosea ncolcindu-se la suprafaa apei. Stnd la nivelul mrii, nici nu
vedeai bine apa, cci ceaa care plutea deasupra crea o atmosfer confuz.
Sosi i Paza de coast. Cele cinci haite deja ncepuser, cu ajutorul unor funii, s trag
plutele dintre stncile unde le dusese curentul.
Pe plute stteau nghesuite cteva duzini de Stilete, cocoate pe maldre de vechituri.
Acetia erau primii Tropicali pe care i vzuse Johanna n viaa ei, tot att de bizari pe ct i
descriau cei cu care sttuse ea de vorb. Strinii nu se grupau n haite. Formau doar o
gloat adunat dup cum se nimerea solitari care acionau cum i ducea capul. Ici i colo,
civa dintre ei cooperau pentru a trage funiile care li se aruncau de pe mal. Alii se
ascundeau de parc le-ar fi fost fric i Se uit de-a lungul apei nvluite n cea. Din loc
n loc vzu iindu-se cte un cap sau un corp ntreg ntins peste cte o bucat de lemn care
plutea n voia apei. Zeci de indivizi czuser peste bord.
Johanna se ntoarse spre cel mai apropiat membru din haita Pelerinului, Cicatrice, cel mai
solid dintre ei.
Vezi n larg, cei de acolo se vor neca! Ar trebui s-i scoatem pe ei mai nti.
Pelerinul aprob din toate capetele.
De acord, dar nu sunt foarte sigur c putem face mare lucru pentru ei.
Ba pe naiba, cum s nu putem!
Art nspre parmele de salvare aduse de Paza de coast.
Apuc sforile astea i cheam-i pe salvamari s-i scoat mai nti pe cei din ap!
Pelerinul era, de obicei, un tip foarte sritor. Acum ns pru s ovie o clip, dup care
ddu fuga n spatele haitelor de salvamari, bolborosind agitat. Chiar i dup trei ani de
cnd asista frecvent la discuii ntre membrii haitelor, Johanna tot nu nelegea mare lucru
din limbajul inter-hait. Cuvintele se nghesuiau n acorduri, unele dintre ele pe un ton
prea nalt pentru a fi percepute de urechea ei. n acest moment, Pelerinul striga un fel de
porunc. Se auzi de cteva ori Cioplitoarea-n-lemn. OK, deci invoca o autoritate mai
nalt. Fiind principele consort al Reginei, cuvntul lui avea o oarecare greutate.
Dou dintre haitele Pazei de coast i prsir posturile i l ajutar pe Pelerin s care
frnghiile la rm. Mai multe haite, care nu preau a fi din Paza de coast, venir dinspre
stnci. Majoritatea dintre ele i ocoli pe Johanna i pe Pelerin, prnd mai degrab
interesai s-i salveze pe cei de pe plute. E adevrat c acolo erau n joc mai multe viei, dar
cei a cror via era n pericol imediat erau cei din ap. n total, doar cinci haite inclusiv
cea a Pelerinului se strduiau acum s-i salveze. Haitele alergau n toate prile,
aruncnd spre cei din ap sfori care aveau la capt flotoare. Solitarii speriai se aruncau

nainte n ap, prinzndu-se cu disperare de funie. Privindu-i, semnau cu nite animale


marine. n ape mai calme i mai calde, ar fi fost chiar n siguran.
Cnd un solitar reuea s se prind de sfoar, era imediat tras pe uscat, pe o poriune de
plaj neted, acoperit cu prundi. Johanna i ceilali reuir s salveze civa nottori,
dar fuseser cel puin treizeci de indivizi czui n ap. Ceilali probabil se necaser din
cauza apei ngheate sau fuseser dui de curent mai n nord.
ntre timp, celelalte haite reuiser s salveze ce mai rmsese din cele trei plute. Tropicalii
de la bord coborau iruri-iruri, n vreme ce Paza de coast i ceilali localnici se ridicar
pe grmezile de vechituri i ncepur s scormoneasc. Johanna i ddu seama cu
ntrziere c principalul scop al acestei operaiuni de salvare era s se pun mna pe
ncrctura epavelor.
Nu se mai zrea niciun supravieuitor n apele strmtorii. Cu excepia Pelerinului, haitele
care i ajutaser la salvarea solitarilor li se alturar celorlali disperai s ia tot ce le pica
n labe. De-a lungul poriunii de falez, Tropicalii care scpaser erau acum adunai n
grupuri, tremurnd de frig. Cel mai mic dintre acestea era format din cel puin douzeci de
Stilete. Nu erau haite, erau doar solitari strni laolalt s nu nghee de frig.
Johanna pi pn la marginea grupului, ascultnd, ateptndu-se la un limbaj coerent ca
ntre membrii unei haite. Dar sunetele care i ajungeau la urechi nu aveau niciun sens. La
urma urmei, nici nu avea de-a face cu o hait n sensul adevrat al cuvntului. Cu toate
acestea, auzea un bzit i simea din cnd n cnd nepturi n tmple. Aceste fpturi nu
erau tcute n sensul atribuit sunetelor mentale ale haitelor ntre cincizeci i dou sute
cincizeci de kilohertzi.
Pelerinul era n spatele ei, meninndu-se la o distan sigur de cincisprezece-douzeci de
metri de cel mai apropiat dintre Tropicali.
Nu eti chiar Miss Popularitate n momentul de fa.
Eu? rspunse Johanna, cercetnd cu privirea aduntura neobinuit.
Aproape niciunul dintre ei nu purta straie, iar blana le atrna murdar i nengrijit, aa
cum auzise i ea din povetile care circulau. Unii nici nu mai aveau blan, cu excepia
labelor.
Pi, de ce s nu fim populari, doar i-am salvat!
Ah, nu n rndul celor de aici eti nepopular, spuse Pelerinul.
Johanna se ddu cu civa pai mai aproape de grup. Cteva zeci de capete se ndreptar
n direcia ei, cu flcile ncletate.
Hei, eu nu am spus c Tropicalii te-ar lua n brae! Pun pariu c niciunul dintre ei nu
realizeaz c ai ajutat la salvarea lor.

Solitarii se buluceau, urcndu-se unul peste cellalt, ntinzndu-i gturile lungi spre
Johanna. Civa dintre ei czur la pmnt de pe grmad. Pentru o clip, avu senzaia c
voiau s o atace, dar vzu c erau mai degrab dezorientai dect amenintori atunci cnd
se trezeau la pmnt. Se ddu napoi civa pai.
Da, neleg ce vrei s spui. Tropicalii sunt ca fragmentele veteranilor de rzboi. nfricoai
i buimaci.
Care ar putea ataca dac ceva i-ar speria.
Cam aa ceva. Dar s ii cont de faptul c indivizii tia nu sunt rmiele unei haite.
Cel mai probabil, ei nu au fost niciodat parte a unei haite coerente. Sunetul pe care l auzi
este doar un Cor fr nicio noim.
Johanna continu s peasc pe lng grup, la o distan care prea confortabil pentru
Stiletele dezorientate. Dac s-ar fi apropiat mai mult, probabil ar fi atacat-o. Pelerinul avea
dreptate. Aceti indivizi nu erau precum victimele de rzboi. Fragmentele pe care le
cunoscuse Johanna tnjeau s fac parte din nou din haite coerente. Ei i-ar arta
Pelerinului prietenie, ncercnd s-l ademeneasc s vin mai aproape, iar dac ar fi avut
de-a face cu oameni nainte de a fi decimai, ar fi tiut c ea nu prezint niciun pericol i sar fi purtat cu ea fr team.
Ce se va ntmpla cu ei?
Ah, pi, sta este i motivul pentru care nu eti foarte popular printre paznicii de coast.
tii c astfel de naufragii au loc o dat la civa ani. ncrctura e n mare parte alctuit
din vechituri, marf pe care niciun comerciant serios nu ar aduce-o la vnzare.
Johanna privi de-a lungul plajei nvluite n cea. ntr-adevr, nu erau suficiente haite de
paz pentru a avea grij de toi refugiaii. Tropicalii abia se micau din loc n loc fr vlag
i majoritatea dintre ei preau intimidai de haitele coerente, ns mai erau unii care
profitau de fisurile din rndul pazei pentru a se strecura i a o lua la fug pe malul apei.
Cnd o hait se repezea pe urmele lor, atunci din rndul refugiailor mai neau cinci sau
zece indivizi i o luau la sntoasa. Nu puteau s-i prind pe toi.
Vaszic, spuse ea ntorcndu-se ctre Pelerin, patrula ar fi preferat ca mai muli dintre
ei s se fi necat.
Pelerinul i nclin cteva capete spre Johanna.
Chiar aa.
O fi fost el principe consort al Reginei Domeniului, dar diplomaia nu fcea parte dintre
punctele lui forte.
Cioplitoarea-n-lemn are destul btaie de cap cu fragmentele noastre, indivizii de astzi
sunt o complicaie n plus.

n sinea ei, Johanna simi un fior mai rece dect apa ngheat. Comportamentul haitelor
fa de fragmente era cel mai reprobabil aspect al lumii Stiletelor.
n cazul acesta, ce se va ntmpla cu ei? Dac ncearc cineva s-i mping din nou n
larg
Vocea i se ridica, pe msur ce se enerva. Ravna Bergsndot nu ar tolera o asemenea
politic fa de refugiai. Dac Johanna ajungea la ea n timp util, pentru a o pune n tem.
Fcu stnga-mprejur i se ndrept n grab spre agravi. Toi membrii Pelerinului o luar
la fug pe urma ei.
Nu-nu-nu. Nu este cum crezi tu! De fapt, Cioplitoarea-n-lemn are o lege de muli ani care
spune c tuturor supravieuitorilor le este permis s o ia la fug nspre Oraul Versantului
Stncos. Acele patrule ateapt ntriri, dar pentru a-i ghida pe indivizi n ora!
Aproape o treime dintre marinari dispruser deja, lund-o la fug solitari sau n duete. Se
puteau descurca mai bine dect fragmentele pe care le cunotea Johanna. Fragmentele de
haite coerente erau, n general, indivizi anxioi, infirmi mental; muli dintre ei se
flmnzeau pn mureau, chiar dac iniial fuseser sntoi din punct de vedere fizic.
Solitarii mai n vrst, paria, nu triau mult vreme dup dispariia haitei lor.
Johanna nu ncetini pasul, o idee i ncolea n minte i pentru ndeplinirea ei avea nevoie
de nav.
Ai de gnd s faci o nebunie, este?
Uneori, Pelerinul pretindea c este prietenul Johannei pentru c ea fcea ntr-un an tot
attea ciudenii cte vedea el zece ani de peregrinri. Pelerinul chiar era un pelerin, deci
afirmaia nu era vorb n vnt. Amintirile lui coborau n negura secolelor, se pierdeau n
istorii att de ambigue, nct erau considerate mituri.
Puine haite cltoriser prin lume att de mult sau vzuser attea lucruri. Preul
existenei lui aventuroase era acela c Pelerinul era n acest moment mai mult un punct de
vedere care supravieuise dect o minte sntoas. Marele noroc al Johannei era c acest
punct de vedere vag era acum ntrupat ntr-o hait ai crei membri erau nite indivizi
cumsecade. Dintre toate Stiletele din lume, Pelerinul i Copistul fuseser primii pe care i
cunoscuse. i aceast ntmplare i salvase viaa. n cele din urm, prietenia ei cu Pelerinul
salvase viaa tuturor Copiilor de pe nav.
Ei, n-ai de gnd s-mi spui ce plan ai? Dar pun rmag c vrei s te duc undeva.
Nu era greu de ghicit, lund n considerare faptul c Johanna continua s alerge spre
agravi care era parcat prbuit la baza unei stnci att de abrupte i netede, nct
nicio hait sau om nu putea spera s o escaladeze.
Pelerinul alerg n jurul ei, lundu-i-o nainte.

OK, atunci! Dar ine cont de un lucru: Tropicalii nu se adapteaz foarte bine aici. Haitele
lor, atunci cnd se strduiesc s le formeze, sunt destul de slabe.
De unde tii? Ai trit vreodat n Corul Tropicalilor?
Pelerinul nu fcuse niciodat n mod direct o asemenea afirmaie. ovi o clip, apoi
rspunse:
Pi, pentru o vreme am trit undeva la periferie, m rog, n colectivele tropicale.
Adevratul Cor din miezul junglelor ar fi foarte repede fatal oricrei haite coerente. i poi
imagina cum este s fii nconjurat de asemenea gloate, fr ca mcar unul s pstreze o
oarecare distan de bun-sim? Mi-e imposibil s m gndesc cum ar fi dei presupun c,
dac povetile cu orgiile interminabile sunt adevrate, atunci e un mod destul de fericit de
a te dezintegra. Deci nu am trit cu ei. Ce voiam s spun este c astfel de naufragii s-au
mai ntmplat i nainte. Vom avea un an, doi de btaie de cap, cu solitari bntuind pe aici,
mai muli dect gseti n mod normal cu btrneea sau accidentele nefericite n care
dispar membri ai haitelor. Vor fi chiar mai muli solitari dect n urma rzboiului cu Oel i
Jupuitorul. Dar n cele din urm situaia se va regla de la sine.
Cu siguran.
Peau acum printre bolovani uriai, crndu-se pe pietrele mai mici czute printre
stncile amenintoare care se nlau de o parte i de alta. Nu era cel mai potrivit loc
pentru o promenad. Toate pietrele de sub picioarele lor picaser de undeva de deasupra.
Uneori primvara n urma dezgheului se creau avalane de pietre n urma crora se mai
aduga un strat la baza stncilor. Pentru moment, gndul acesta era undeva ntr-un col al
minii fetei, un motiv n plus de a pleca de aici ct mai repede.
Deci dup un an sau doi, toate aceste biete animale vor fi aproape moarte i soldaii
Cioplitoarei-n-lemn vor fi rezolvat problema?
Vai, nu, nimic de genul acesta. Sau aproape nimic. De-a lungul secolelor, Cioplitoarea-nlemn i poporul ei au nvat c, dac au rbdare pn vin bruma toamnei i un curent de
suprafa care bate nspre sud, pot scpa ntr-o manier aproape amiabil de vizitatorii
care au supravieuit. Trebuie doar s le repare plutele vechi sau s construiasc altele noi.
La o adic, nici nu e foarte greu s ncropeti o amrt de plut din resturi care mereu
ajung la mal aduse de cureni.
Vrei s spui c Tropicalii care supravieuiesc pot fi pur i simplu pui pe o plut i trimii
pe mare?
Nu chiar, dei uneori este suficient. Vechea Cioplitoare-n-lemn a nvat c Tropicalii
sunt precum gaiele: sunt atrai de lucrurile strlucitoare, sunt atrai de amnare lucru
lipsit de sens, din moment ce umiditatea din atmosfer este dumanul numrul unu al
focului. Le plac tot felul de prostii. Cu mult vreme n urm, Stiletele de aici au neles care
sunt aceste prostioare. Deci ce fac? Iau plutele i le umplu cu fleacuri colorate, mai pun i

nite mncare pe lng, pentru drum dac apa e linitit, i poi aduce pe indivizi la bord,
apoi i mpingi pe curent spre cas, drum bun i cale btut, problema rezolvat!
Da. Se neac n larg, unde nu-i vedei voi.
Johanna ajunse lng agravi i aez palma pe metalul neted i sidefat al navei. La
atingerea ei, trapa lateral se ridic i o ramp alunec n afar. Aparatul fusese proiectat
pentru indivizi care mergeau pe skrode. Urcarea la bord era uoar pentru oameni sau
Stilete. Johanna sri n nav i se aez n nia ei obinuit (care nu fusese proiectat
pentru forma corpului omenesc).
Pelerinul veni n urma ei, pind cu greu pe pietri, apoi, unul cte unul, se urc pe ramp.
Nu e ca i cum am avea de-a face cu haite coerente, Johanna, iar tu tii asta.
Doar c n vocea lui se simea o not fals, o nepsare forat.
Nici mcar tu nu crezi ce spui. Am dreptate, Pelerinule?
Cei cinci membri se grbir s-i ocupe locurile de jur mprejurul cabinei. Interfaa
panoului de pilotare a agraviului o fi fost flexibil n Exterior, dar aici, n Zona Lent, era
setat pentru utilizatorii originali, care fuseser skrodclreii. Astzi e posibil s nu mai
fie nici unul n via pe ntreaga planet. Mare pcat, din moment ce interfaa de pilotare
avea comenzile de zbor mprtiate prin toate colurile cabinei. Poate un echipaj uman ar fi
putut pilota agraviul dac respectivul echipaj ar fi avut experien de o via de zbor, fiind
obinuit cu instabilitile sistemului. Pe de alt parte, o hait de Stilete putea pilota cu
chiu, cu vai aparatul, cu condiia s fie la fel de experimentat i de zurlie precum
Pelerinul.
n timp ce trapa se nchidea i Pelerinul era ocupat cu resetarea fibrei de agravi a navei, o
parte din membrii lui o priveau pe Johanna, gndindu-se la ultima ei afirmaie.
i rspunse cu o voce uman n care se putea auzi o und de tristee.
Tropicalii sunt mai mult dect nite animale, Johanna. Iubita mea Cioplitoarea-n-lemn
i-ar putea spune c Tropicalii sunt de asemenea inferiori animalelor, dar tu tii c eu nu
sunt de aceast prere. Eu nsumi am fost de multe ori fragmentat.
Aps pe unul din zecile de butoane aflate pe consol. Agraviul se ridic nti pe partea
stng, apoi pe partea dreapt. Alunec i se ciocni de unul din pereii stncii. Pelerinul o
redres i nava se aplec n stnga, trecnd razant pe lng blocul de piatr, dar lovindu-se
de pietrele de dedesubt. ntre timp, pilotul prinsese ritmul i aparatul ni n sus, abia
zgriindu-se de stnc. n urm cu doi ani, dup ce devenise evident c numai cineva
precum Pelerinul ar putea pilota nava, acesta i fcuse un obicei din a bga spaima n
pasagerii lui.

Pelerinul pe de o parte se distra de minune, iar pe de alt parte, se asigura c lumea, de


fric, l lsa s zboare oriunde avea poft. Ravna habar nu avea de tactica lui, dar Johanna
i dduse imediat seama i l ameninase l va da de gol, iar acum se inea scai dup el, s
fie sigur c, dac nava o lua razna, nu era din cauza ideilor nstrunice ale Pelerinului.
Problema era c agraviul se slbise i devenea mai greu de controlat. Cele mai performante
fragmente erau acum cele luate de pe Excentric II. Din aceast cauz, Pelerinul era nevoit
mereu s renvee caracteristicile de pilotare ale aparatului. Acum nici nu mai avea timp de
vechile lui farse.
Ambarcaiunea alunec prin aer cinci metri, dar departe de peretele de piatr. Zburau
acum la douzeci de metri deasupra stncilor, cu suficient spaiu de manevr de jur
mprejur nct s nu le mai fie team c se vor ciocni de ceva. Decolarea nu fusese rea
deloc.
n timp ce se nlau, civa dintre membrii Pelerinului se ntoarser spre Johanna.
Am uitat s te ntreb, ncotro vrei s mergem?
Mergem acolo unde i vom adposti pe aceti marinari, rspunse ea.

Fragmentariumul Cioplitoarei-n-lemn era cocoat n pereii mai scunzi ai Vii Margrum,


nu departe de oraul Versantului Stncos, unde fuseser mnai de la spate de Tropicali.
Drumul Pelerinului era mai mult sau mai puin direct spre Fragmentarium. Cu alte
cuvinte, se nvrtea n toate direciile, dar n mare mergea drept nainte. La altitudini mai
nalte, s-ar fi riscat cu viteze supersonice, dar pentru plimbri scurte cum era aceasta
mergea cu o vitez att de mic, nct o hait n fug l-ar fi putut depi.
Dei pereii agraviului aveau un finisaj argintiu metalizat la exterior, Pelerinul pstra
fuzelajul transparent pentru cei din interior. Vizibilitatea rmnea totui surprinztor de
redus. Agraviul refolosit de attea ori devenise opac, o peticeal din crpe roietice. n
unele locuri, reparaiile erau att de evidente, nct semnau un quilt fcut din petice de
cptueal antifonic folosit de Stilete, cusute laolalt de o hait bezmetic. Johanna i
alesese locul ghidndu-se dup zonele de transparen din ptura de agrav. Locul ei nu
era pe un scaun n adevratul sens al cuvntului, ci ntr-o ni, sttea mai mult aplecat
nainte pentru a nu obstruciona vederea prin tavan, iar centura de siguran era
improvizat. Pe de alt parte, vedea perfect n jos.
Tocmai treceau pe deasupra Copiilor pe care i vzuse la locul naufragiului. Cinci biei i
dou fete. De la altitudinea la care se afla, Johanna i recunotea pe fiecare n parte. Da, ei
erau. Scutur din cap i bombni enervat.
Vezi ce vd i eu?
Bineneles c vd.

Pelerinul era cu trei boturi lipite de cte o poriune transparent, micndu-se cu


rapiditate de la una la alta, deci nu avea nicio dificultate n a vedea n mai multe direcii, cu
toate c vederea Stiletelor nu era la fel de bun ca a oamenilor.
Ce e de vzut?
Copiii. Aruncau cu pietre n Tropicali.
Fcu n minte o list cu numele tuturor, promindu-i n sinea ei s nu uite.
Ovin Verring. Niciodat nu mi l-a fi imaginat fcnd asemenea lucruri.
Ovin era de aceeai vrst cu ea. Fuseser colegi la coal i erau oarecum prieteni, dar nu
prieteni n sensul romantic.
Agraviul se zdruncin din toate ncheieturile. Johanna se obinuise s-i in gura nchis
bine i limba departe de dini cnd mergea cu aparatul pilotat de Pelerin. Acum abia mai
observa acrobaiile navei cnd zburau, singura problem era cnd se apropiau de stnci
sau cldiri. Pelerinul recpt controlul; nici el nu pruse a sesiza zguduitura.
Sincer s fiu, Jo, nu cred c Verring arunca cu vreo piatr. Sttea n banca lui mai n
spate.
i ce dac nu arunca? Ar fi putut s-i opreasc pe ceilali
Trecur pe deasupra altui copil, mai micu, care rmsese n urma celorlali. Un cvintet
mergea alturi de el. Era una din cele trei haite care parc veniser mpreun cu btuii.
Vezi? Pn i Timor Ristling era cu ei. Sttea de ase!
Timor era infirm acum. Fusese destul de sntos n Laboratorul Superior, dar chiar i
atunci Johanna l comptimise. Era cam de aceeai vrst cu fratele ei, dar provenea dintro familie de integratori de grad inferior, mult sub nivelul de inteligen al oamenilor de
tiin i al arheologilor care se ocupau cu reanimarea vechilor arhive. Cea mai apropiat
analogie cu lumea Stiletelor ar fi fost c prinii lui Timor erau ngrijitori, mturnd
gunoaiele strlucitoare pe care alii mai privilegiai dect ei le lsau n urm. Biatul nu
strlucise niciodat n clas, pur i simplu nu avea mintea apt pentru gndire tehnic. Ai
fi crezut c aceste necazuri ale lui l-ar fi fcut mai nelegtor fa de bietele suflete care
naufragiaser. Hmmm.
Pun pariu c haita de lng el l-a dus acolo.
Cvintetul cu blana alb care mergea n jurul lui. Belle Ornrikakihm era o hait de o
reputaie destul de dubioas, care se nchipuia politician, nscut cndva n imperiul
preuman al Cioplitoarei-n-lemn. Mare pcat c pusese ghearele pe Timor. Biatul merita
pe cineva mai bun drept Cel Mai Bun Prieten, dar era ndeajuns de mare nct s fie
independent.

Agraviul o lu naintea grupului de Copii. Uitndu-se n urm, Johanna vedea acum


chipurile celor din frunte. Ah, Gannon Jorkenrud gesticulnd i glumind cu prietenii lui.
Gannon era probabil cel mai trist caz dintre toate. El fusese cu un an mai mare dect
Johanna. La coal fcuse ani comasai i era pe punctul de a absolvi cnd Laboratorul
Superior trecuse n Transcendent. Gannon era un adevrat geniu, chiar mai talentat dect
fratele mai mic al lui Jo. La vrsta de paisprezece ani, Gannon era la fel de priceput n
configurarea anghilei ca oricare din specialiti.
Toat lumea era de acord c ntr-o bun zi va ajunge cel mai bun configurator din inutul
Straumli. Dac activarea arhivelor ar fi reuit n Laboratorul Superior, Gannon ar fi putut
deveni mai puternic dect orice individ al oricrei rase din Exterior. Doar c Laboratorul
euase catastrofal. Toi cei care rmseser fuseser distrui, doar Copiii erau singurii care
supravieuiser. Iar aici Johanna ncercase s le explice Pelerinului i Cioplitoarei-nlemn lucruri precum configurarea anghilei i nu reuise nici mcar s gseasc o analogie
ct de ct apropiat pentru ca noiunea s aib sens pentru ei.
Johanna nici mcar nu era sigur c Ravna Bergsndot care era, la urma urmelor, o minte
din Exterior nelegea ce capacitate mental presupune anghilo-configurarea. n unele
nopi cnd Johanna se trezea i i fcea o mie de gnduri, avea momente cnd se ntreba
dac ea nsi mai nelegea cu adevrat. Bietul Gannon. Poate c el pierduse mai mult
dect oricine de aici. Probabil de aceea devenise un derbedeu lipsit de suflet, un refugiat
care arunc cu pietre n ali refugiai.
Aparatul de zbor se nl blbnindu-se i acceler uor. Dedesubt se zreau mai multe
haite ale Pazei de coast i ceteni obinuii, ieind din satul Versantului Stncos prin
miaznoapte, probabil ndreptndu-se ctre locul naufragiului. Erau chiar i civa oameni.
Unul dintre ei fugea.
Hei, uit-l pe Nevil!
Arunca i el cu pietre?
Pelerinul pusese ntrebarea pe un ton surprins, dup cum era de ateptat.
Nu, nu, el vine dinspre sat.
Nevil Storherte era cel mai mare dintre Copii. i cel mai matur n gndire. Pe vremea cnd
erau n Laboratorul Superior, Johanna se ndrgostise de el, de la distan. n acea
perioad el probabil nici nu tia c ea exist. Johanna era o adolescent oarecare, iar el era
aproape absolvent. nc un an sau doi i ar fi devenit unul din cercettorii straumeri.
Prinii lui fuseser n consiliul de administraie a Laboratorului i Nevil chiar aa tnr
cum era dovedea aptitudini naturale pentru diplomaie.
Aflase cumva c Gannon i ceilali veneau spre sat. Nu ajunsese la timp pentru a-i opri, dar
din cte vedea ea, nici acum nu alerga pentru a ajunge primul la locul naufragiului. Se
ntorsese n direcia opus falezei i se ndrepta spre grupul de Copii. Pe msur ce se
apropia de ei ncetini pasul, gesticulnd spre Gannon i ceilali, fr ndoial le inea o

predic aa cum se cuvenea. Johanna se aplec i mai mult n fa, ncercnd s vad mai
bine. Ceaa se ridicase de pe mare i naintase pe uscat, nvluindu-i pe Copii, fcndu-i
aproape invizibili. Johanna vzu cum Nevil i oprete pe toi micii rufctori, ba chiar l
atepta i pe Timor s-i ajung din urm, alturi de Belle. Se uit n sus i i fcu semn cu
mna.
Mulumesc, Nevil.
Acum putea pleca mai departe cu inima mpcat.
Se ls pe spate i i ndrept privirea spre aripa dinspre sud a navei. Pe jumtate ascuns
de ceaa marin, se vedea satul Versantului Stncos i portul mic aflat chiar la gura de
vrsare a Fluviului Margrum. Apoi agraviul se ridic din fuioarele de cea, ieind n cerul
limpede al zilei de nceput de var i Johanna putu vedea pn ht departe ntinzndu-se
la picioarele ei covorul de pcl. U-ul vii Margrum spat de ghear ptrundea n
interiorul continentului, esurile verzi de la picioarele pereilor stncoi i peticele de
zpad de pe creste care nu se topeau nici mcar vara. Istoric, rul Margrum separase
inutul Jupuitorului de cel al Cioplitoarei-n-lemn. Btlia de pe Dealul Navei Stelare
schimbase totul.
Fragmentariumul Cioplitoarei-n-lemn era n faa lor, chiar deasupra ceurilor.
Stabilimentul pornise iniial ca un spital de campanie temporar, n dorina Cioplitoarei-nlemn de a onora haitele care luptaser pentru a o susine. Treptat se transformase n
altceva mult mai mare. Pelerinul pretindea c era unicat n lume. Cu siguran era o idee
neobinuit, ntruct multe dintre haite nici nu nelegeau la ce servea acest
Fragmentarium.
Cldirile erau construite pe un platou nu prea mare ntr-unul din pereii vii. Garduri mai
nalte dect construiser vreodat fermierii de aici nconjurau platoul. Cldirile din
interior fuseser construite ct mai aproape una de cealalt, lsnd ct mai mult spaiu
deschis pentru sporturi i alte activiti n aer liber. Cioplitoarea-n-lemn glumise c de fapt
lsase tot acest platou gol pentru a-i asigura Pelerinului o asolizare ct mai lipsit de
emoii. Avnd n vedere ct de des veneau Johanna i Pelerinul aici, gluma coninea un
smbure de adevr.
n timp ce coborau cu zdruncinturile de rigoare, Johanna observ n rndul Stiletelor care
se plimbau prin curte civa indivizi dubios de nengrijii. Cum reuiser s sar gardul? i
ddu seama c probabil nu era ea prima persoan care aducea vestea naufragiului. Deci se
impunea o schimbare de strategie.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
3
De obicei, Johanna era asaltat de toi solitarii care se aflau pe terenul de sport. Astzi
doar civa dintre cei mai coereni dintre ei venir s o salute, dar majoritatea pacienilor
preau mai degrab interesai de vizitatorii Tropicali. Niciunul dintre ngrijitori educatorii
de prsile nu era la vedere.
Johanna i Pelerinul lsar n urm terenul i o luar pe lng cldirile pe care Ravna
Bergsndot le numea azile de btrni. Membrii haitelor rar apucau s triasc mai mult de
treizeci de ani. Aceste cldiri gzduiau indivizi prea btrni pentru a mai putea tri sau
lucra alturi de haitele lor. Ceilali membri i vizitau, uneori rmneau cu ei zile ntregi,
mai ales dac cei n vrst fuseser partea intelectual sau emoional a haitei. Aici era cea
mai trist zon a Fragmentariumului pentru Johanna, tiind c, fr o tehnologie decent,
viitorul acestor fragmente rmnea sumbru. Restul haitelor i vor vizita din ce n ce mai rar,
n cele din urm vor incorpora membri tineri i vor uita de cei n vrst.
Ici i colo cte un btrn ridica ochii spre ea. Cteva dintre haitele venite n vizit cei care
i preuiau btrnii suficient de mult pentru a se reuni cu ei strigar saluturi i chiar
cteva fraze ntregi n samnorsk. Lumea era recunosctoare pentru acest fragmentarium,
dar toat atmosfera aducea cu Evul ntunecat al preistoriei umane. Aceeai soart ne
ateapt i pe noi, Copiii, Aici Jos.
Birourile educatorilor de prsile se aflau la captul ridicat al campamentului, n spatele
terenului de sport i al barcilor pentru membrii sntoi. Exista o scurttur, dar
Johanna i Pelerinul se ineau departe de zona unde erau inui criminalii de rzboi.
Aceasta era o instituie pe care multe state de pe planeta Stiletelor o ntreineau, dei de
obieci era un stlp al infamiei public, unde erau expui dumanii statului parial executai.
Cioplitoarea-n-lemn ns nu dduse niciodat dovad de un asemenea sadism. Pelerinul o
asigura adesea pe Johanna c oamenii avuseser mare noroc c ajunseser n regatul celui
mai blnd despot din lume. Acum, cu Jupuitorul reabilitat i Prodotus evadat, mai era un
singur criminal rmas n tabr, monstrul creat de Jupuitor, Lordul Oel.
Originalul Oel fusese redus la trei membri. Aceast rmi avea o celul de temni din
care se ieea ntr-un mic teren pentru exerciii. Johanna nu mai vzuse fragmentul de doi
ani de zile. tia c fratele ei mai venea pe aici din cnd n cnd s stea de vorb cu trioul,

dar Jefri i Amdi aveau problemele lor personale de rezolvat cu Oel. Ndjduia doar c
aceste vizite nu erau menite s batjocoreasc. Oel era turbat de mnie, fiind victima unui
rzboi dintre precauia Cioplitoarei-n-lemn i pretenia Jupuitorului de a-l pstra n via.
Johanna auzi strigtele de furie venind dinspre curtea privat, cernd s fie eliberat. Oel
simea c ceva se ntmpl i, din cte se pare, nu era niciun ngrijitor prin preajm s-l
lase afar n curte.
Unde sunt educatorii de prsile?
Nici mcar Infirmiera nu era la datorie, dei n mod obinuit, ea dovedea o contiinciozitate
obsesiv.
Pelerinul i ntoarse un bot spre biroul directorului.
Armonie e aici. l aud vorbind.
E aici?
La naiba. Armonie era eful educatorilor, o hait de mod veche i o mare jigodie. Acum l
auzea i ea bolborosind n cldirea din fa. Vorbea tare, enervat; la nceput Johanna
confundase strigtele lui cu ipetele obinuite din barcile pacienilor. Da, era vocea lui
Armonie vorbind la telefon.
Lucru bun, din moment ce deciziile lui Armonie nu puteau fi influenate dect de cineva
din afar. Ridic ivrul de la poarta interioar i intr mpreun cu Pelerinul n zona
educatorilor. Cldirea administratorilor era de fapt o camer unde stteau de obicei
educatorii care fceau de gard noaptea, cel mai adesea Infirmiera. Era suficient de
spaioas nct s gzduiasc dou sau trei haite, dar n momentul de fa, dinuntru nu
prea s vin dect o singur voce. Ua din fa era deschis. Johanna se aplec i intr
legnndu-se stngaci de pe un picior pe altul, precedat i urmat de Pelerin.
Da, era Armonie undeva n spate, n biroul lui oficial. Nu era la fel de spaios pe ct i l-ar fi
dorit probabil Armonie, dar era camera cu telefon, iar eful educatorilor de prsile i-o
revendicase nc din prima zi a instalrii lui n funcie. Johanna se bucura n sinea ei c
nimeni nu-i explicase vreodat educatorului-ef ct de simplu era de instalat firul de
telefon ntr-o alt camer. De altfel, Johanna nu era singura care nu vedea cu ochi buni
aceast hait.
Armonie tocmai punea receptorul n furc n momentul n care Pelerinul i Johanna i
bgar capetele pe u.
Ia uite pe cine avem noi aici! exclam el pe un ton care se voia cordial. Chiar persoana
care mi provoac dureri de capete! Ia un loc, te rog, Johanna!
Fcu semn cu botul spre un loc pe podea n faa biroului su. Jo se aez turcete. Acum
trebuia s-i ridice capul s-l vad pe Armonie. Era mai bine dect s stea cocoat pentru

a evita s dea cu capul n tavan. Pelerinul se aez pe hol, bgnd un singur cap pe u.
Putea participa la discuie fr interferena sunetelor mentale.
Johanna i construise o mic pledoarie, dar poate c acest telefon schimbase starea
lucrurilor.
Pi, ncepu ea precaut, ai auzit despre naufragiu.
Da, desigur. Tocmai am terminat de discutat aceast chestiune cu Maiestatea Sa Regina
Stiletelor n persoan.
Aa.
Oare ce a spus Regina?
Armonie arta prea mulumit de sine ca lucrurile s fie favorabile Johannei.
Sire, n urma acestui naufragiu sunt aproape dou sute de supravieuitori. Pelerinul mi
spune c acest numr este considerabil mai mare dect media supravieuitorilor unui
naufragiu al celor din mrile sudice.
Armonie scutur, iritat, din capete.
Da i, din cte neleg eu, tu eti principala responsabil pentru aceast problem.
Adic responsabil de salvarea unor suflete, voiau s spun tmpiii.
Am ajutat-o i eu, complet Pelerinul pe un ton vesel.
Armonie l concedie pe Pelerin mpingndu-i dispreuitor un bot n sus. eful educatorilor
ncerca n orice situaie s-i dea peste bot Pelerinului. Nu puteai ntlni dou haite mai
radical diferite una de cealalt: una strns mpreun ca un pumn ncletat i cealalt att
de lejer, nct uneori aveai impresia c se dezintegreaz n fragmente mai mici. Din pcate
pentru Armonie, Pelerinul fusese n ultimii doi ani i nc mai era principele consort al
reginei. Iar acum, o parte din Cioplitoarea-n-lemn era de la Pelerin. Armonie era mult prea
prudent pentru a scpa o vorb mpotriva lui. i ntoarse toate capetele spre Johanna.
Fr ndoial te ntrebi unde sunt asistenii mei n aceast dup-amiaz.
Asistenii lui fiind ceilali educatori de prsile, majoritatea haite foarte cumsecade.
Da, aa este.
Ei bine, tu eti motivul absenei lor. Tocmai discutam i cu Regina. Este destul de grav c
ai transformat acest naufragiu dintr-o ntmplare banal ntr-o inconvenien foarte
serioas. Dar este de neiertat faptul c i-ai ndrumat s vin aici pentru a se refugia.
Poftim? Nu e adevrat!

Pelerinul interveni din nou.


Hei, eu am fost acolo i tiu c Johanna nu a fcut un asemenea lucru. M ndoiesc c
vreun Tropical ar ti vreun cuvnt n samnorsk. Iar fragmentele de limbaj inter-hait pe
care le folosesc ei nu seamn cu vorbirea de prin partea noastr. S zici mersi dac vei
reui tu s te nelegi cu ei.
Armonie se ridic ntreg n picioare, civa membri i aranjar vestele cu fireturi roii ale
uniformelor mpopoonate pe msura importanei lui. Doi dintre membri se aplecar peste
birou i ncepur s gesticuleze cu emfaz.
Atunci s avem iertare. Pur i simplu aa am crezut c vei proceda. La fel au crezut i
asistenii mei. Fiecare dintre ei este la ora actual plecat n vale pentru a ine sub control
atacul derbedeilor Tropicali. Noi cu toii am presupus cine ar fi putut ncuraja creaturile
respective la asemenea acte.
Johanna i ncruci braele la piept i se aplec nainte. tia c grosul gloatei era nc pe
plaj, escortat spre sat de Paza de coast. Nu erau mai mult de treizeci sau patruzeci cei
care scpaser i puteau rtci la ntmplare pe dealuri. Ct despre ideea c ea le sugerase
Tropicalilor s vin aici, ei bine, era o nerozie. Armonie i mai fcuse astfel de faze n trecut,
aducndu-i acuzaii hazardate care se dovedeau a fi exact lucrurile pe care ea avea de gnd
s le sugereze. Dar de data aceasta nu mai voia s se lase dezarmat.
Sire, dac personalul a presupus c eu a fi ndrumat Tropicalii ncoace nseamn c
poate este o idee bun. Tropicalii sunt fiine ca i propriii votri membri, ca solitarii pe care
i ajutm aici, la Fragmentarium.
Aici, la Centrul de educare a prsilelor, o corect Armonie.
Educarea prsilelor era un aspect important al civilizaiei Stiletelor, o combinaie de
consilier marital, cresctor de animale i chirurg plastician. Johanna i respecta pe
majoritatea educatorilor de prsil, chiar i pe cei mai rigizi dintre ei care nu o puteau
suporta. Era nevoie de mult pricepere pentru a recomanda ce puiandru s se alture crei
haite sau dac ar trebui creat o hait nou. i mai mult talent presupunea formarea unei
haite ntregi din membri maturi, solitari sau duete. Iar unii dintre educatorii de prsile
locali erau adevrate genii n arta lor. Armonie Veste-roii era unul dintre ei. Expert n
prsile pe Coasta de Est, o pclise cumva pe Cioplitoarea-n-lemn atunci cnd ea era la
ananghie dup ce i pierduse doi dintre cei mai n vrst membri. Vestele-roii din Rsrit
aveau o atitudine mult mai aspr fa de membrii individuali dect majoritatea haitelor.
ntr-o oarecare msur, erau precum vechii adepi ai Jupuitorului, dei Jo nu i-ar fi
sugerat niciodat acest lucru direct Cioplitoarei-n-lemn.
Dar atunci cnd te amesteci n aceste chestiuni care nu te privesc, pleci de la o premis
fundamental greit: ncpnarea de a vedea fragmentele ca pe nite pacieni bolnavi.
neleg modul tu de a gndi, provine dintr-o slbiciune fundamental uman. Pur i simplu
aa gndii voi, n-ai ce s faci.

Johanna fu tentat s-i rspund sarcastic. Dac noi, Copiii, nu am fi pierdui n slbticia
asta pretehnologic, ne-am putea nlocui orice organ sau parte a corpului, chiar mai uor
dect tu, Sir Armonie, i-ai putea imagina. Din pcate, aceast fraz ar putea veni tocmai n
sprijinul argumentului educatorului-ef. Negsind niciun alt rspuns tios la remarca lui,
Johanna tcu i l ls s continue.
Noi, haitele, pe de alt parte, putem alege ce s fim. Noi trim dincolo de existena
efemer a fiecruia dintre membri i mereu suntem la apogeul devenirii noastre.
Mcar Pelerinul avu ceva de spus:
Eu am trit suficient de mult s tiu c teoria aceasta nu este ntotdeauna adevrat.
Normal, cu o hait nenchegat ca a ta
Ah, e drept. Dar o hait nenchegat la care Regina pleac urechea. Deci ia spune-mi,
domnule Armonie, ai de gnd s-i alungi pe nefericiii care au naufragiat azi-diminea?
Da.
Veste-roii zmbea.
Sunt mai numeroi dect de obicei. Dac formeaz un Cor mare, sunt o pacoste
glgioas. Dac se despart n solitari sau duete, se vor mptia n curnd prin orae,
devenind o btaie de cap i mai mare. Nici stenii, nici comercianii nu vor vedea cu ochi
buni dezordinea care va urma. i mai tiu c Cioplitoarea-n-lemn nu va ncuviina
uciderea lor.
Armonie continua s zmbeasc.
Asta n-ar fi o problem, dac voi doi v-ai fi vzut de treburile voastre i ai fi lsat natura
s-i urmeze cursul cu cei care nu au ce cuta printre noi. Nimeni nu vorbete despre
uciderea supravieuitorilor. tiu i eu c n cele din urm, indivizii vor pleca napoi spre
cas dup ce le dm cteva fleacuri frumos colorate. Cioplitoarea-n-lemn mi-a povestit c
astfel de incidente se petrec o dat la cteva decade.
i ntoarse toate capetele spre Pelerin, sfredelindu-l cu privirea.
Vezi tu, nu eti singurul pe care l ascult regina. i tocmai am discutat aceast problem
cu Maiestatea Sa. Mare invenie telefonul! De departe cea mai folositoare jucrie pe care neai adus-o, dou-picioare!
La naiba!, i spuse Johanna nciudat, a fi putut s le sun pe Ravna i pe Cioplitoarea-nlemn n timpul zborului n loc s-mi pierd vremea enervndu-m!
Dar Armonie nc nu terminase ce avea de spus:

Regina i cu mine am czut de acord c ar fi absurd s nghesuim i mai muli indivizi n


Centrul regal de educare a prsilelor. Fr o serie de lucrri ample de lrgire a
stabilimentului, pur i simplu nu exist suficient de mult spaiu. Mai important, gzduirea
unui Cor de Tropicali contravine flagrant scopului pentru care a fost creat aceast
instituie.
Fcu o pauz, ca i cum i-ar fi invitat pe cei doi s obiecteze, apoi continu:
Dar nu trebuie s v facei griji c vor invada aleile i pieele oraului Noului Castel sau
ale Insulei Tainice. I-am sugerat Maiestii Sale o alternativ pe care a aprobat-o foarte
entuziasmat. Tropicalii vor fi condui spre o nou enclav, special construit pentru ei.
Un al doilea Fragmentarium? ntreb Pelerinul.
Nicidecum. Vor fi gzduii pe versantul sudic al Dealului Navei Stelare, departe de orice
zon n care aceste creaturi ar putea tulbura linitea public. Nu va fi nevoie de niciun fel
de personal de ngrijire, din moment ce tabra va funciona ca loc de refugiu, nu de
tratament.
Cu alte cuvinte, un fel de lagr.
Nu. O ambasad! Ambasada Tropicalilor! Uneori cea mai absurd soluie este cea mai
bun.
i scoase un rs ltrat, amuzat de propria glum. Stiletele aveau capacitatea de a-i
acompania discursurile cu fundal sonor, care de obicei era simpatic. Dar nu i n cazul lui
Armonie Veste-roii.
Desigur, trebuie s fie mprejmuit cu un gard i la nceput va fi nevoie de paz la
exterior, o ocazie bun pentru haitele de soldai pe care i pltete Regina s se mai
antreneze. Dar tabra va avea i o bucat de pmnt bun pentru agricultur i, dup cum
tim, Tropicalii nu consum carne.
Johanna se uit nedumerit la Armonie. Tropicalii erau vegetarieni? Acum, amintindu-i de
cei cu care se luptase la malul mrii, realiz c nu simise respiraia urt mirositoare a
haitelor cu care era obinuit. Dac acesta era singurul gnd care i trecea prin minte n
acel moment, nsemna c Armonie ctigase net confruntarea. Se uit spre cel mai apropiat
Pelerin i hotr s se declare nvins.
Pi, atunci, nseamn c aceasta ar fi o soluie.
O soluie excelent, rmne s vedem detaliile, spuse Pelerinul. Trebuie s fim realiti,
aceast situaie ar putea continua civa ani. Nu sunt sigur c
Iar aceasta, l ntrerupse Armonie, nu este, slav cerurilor, problema mea. Putei discuta
temerile voastre legate de viitor cu Regina, dup cum sunt sigur c o vei face.
- da, rspunse Pelerinul.

n spatele ei, Johanna l simi pe unul din membri trgnd-o uor de curea, sugerndu-i c
era momentul s se retrag n bun pace. Pelerinului i era team c ea ar putea ncerca s
aib ultimul cuvnt. O cunotea ca pe propriii membri. Ei bine, de data aceasta i va dovedi
c se nelase. Sri imediat n sus, atent s nu dea cu capul de tavan.
Bun atunci, Sire. V mulumim din suflet pentru soluionarea acestei situaii ntr-un timp
att de scurt i - ntr-o manier att de elegant.
Vezi ct de diplomat pot fi cnd vreau?
Se aplec uor, dar nu era o plecciune. ncerca s ias din birou ct mai repede.
Armonie ns i fcu un semn uor care voia s-i sugereze nc-n-am-terminat-cu-tine.
tii, am avut chiar o conversaie foarte constructiv cu Maiestatea Sa. La urma urmei,
educarea prsilelor este unul din principiile de baz ale unei naiuni prospere. Cred c noi,
orientalii, nelegem acest concept mult mai profund dect cei de aici. Reaciile mpotriva
exceselor rasiale ale Jupuitorului au fost destul de violente. Iar voi, oamenii, ai creat i mai
mult haos cu etica voastr nclcit.
Da, sunt convins.
Johanna fcu un gest cu mna pe care era aproape sigur c el nu-l cunoate. Trebuia s
plece ct mai repede din faa acestui individ. Din pcate, Armonie era genul cruia i place
s rsuceasc cuitul n ran. Sau poate lui i plcea s bat fierul ct era cald. Chiar
ncins.
Trebuie s nelegi, Johanna, c influena ta nesbuit n treburile Centrului pentru
educarea prsilelor nu putea dura la nesfrit. Pur i simplu nu avem suficiente resurse
pentru un Fragmentarium aa cum vrei tu.
Ultimele cuvinte i atraser atenia.
Cu alte cuvinte, v debarasai de veteranii de rzboi, de victimele accidentului?
Fcu un pas nspre Armonie, trndu-l cu ea i pe unul din membrii Pelerinului, care se
agase cu flcile de cureaua ei, ncercnd s o trag afar. ns Armonie nu pru s bage
de seam tonul fetei.
Nu, nici vorb. Regina este ct se poate de explicit n aceast privin: cu toate c
ansele sunt foarte slabe i amestecul de membri aduli formeaz de obicei haite inapte,
totui, le datorm acestor veterani efortul nostru. Ce trebuie s dispar este naivitatea.
Membrii haitelor mbtrnesc, se mbolnvesc incurabil i mor. mi pare ru, dar trebuie so spun. Membrii mor, orict de greu ne-ar veni s acceptm. Nu este munca noastr aici, n
Centru, s prelungim acest proces i nici nu avem resursele necesare.
Dar btrnii mor oricum, Armonie. De ce ar trebui s-i pese ie ca ultimii lor ani de via
s fie plcui?

Veste-roii ridic din umeri.


De aceea, cnd m-am instalat n aceast funcie, am considerat c ideile tale necugetate
erau inofensive. Dar ai observat ce s-a ntmplat? Abordarea ta nesntoas nu a fcut
altceva dect s ncurajeze haitele normale s se agae de membrii pe moarte. Avem aici din
ce n ce mai multe pri bolnave sau neproductive. Care nu se mai fac bine. Suntem de
acord aici c niciodat aceti membri nu vor mai fi sntoi. Dar ne umplu camerele, le
fur spaiul celor pe care noi i-am putea salva inclusiv al celor solitari de care pari foarte
ataat. Cineva trebuie s ia msurile neplcute. Este nevoie de o triere.
Pelerinul i bg din nou unul din capete pe u.
Va fi mai greu s-i faci pe occidentalii tia sentimentali, care nu vor s se despart de
membrii vrstnici, s neleag n ce constau msurile tale neplcute.
Armonie ddu nelegtor din cteva capete.
n cele din urm va fi decizia haitelor implicate n situaie. Noi le vom expune o evaluare a
membrului n cauz i le vom preciza c nu aveam resursele necesare pentru a avea grij
de muribunzii lor. Vor fi liberi s aleag dac i las la noi s facem ceea ce trebuie fcut
sau i pot asuma aceast responsabilitate ei nii, cum au procedat toate haitele onorabile
dintotdeauna.
Tradiionalist vorbind, aceasta nsemna c, dac un membru nu mai putea alerga
mpreun cu ceilali pentru a vna, era lsat n urm. A rmne n urm era chiar
traducerea mot--mot a eufemismului folosit de Stilete atunci cnd unul din membrii haitei
murea.
i pe cei de care v ocupai voi cum i vei omor, hmm?
Johanna mai fcu un pas n camer, de data aceasta se apropiase suficient de mult ca
Armonie s-i dea seama de pericolul n care se afla. Doi dintre membri se postar n fa,
ltrnd, dar ceilali rmaser n spate privind-o cu o oarecare nervozitate.
E-exist metode tradiionale, nedureroase i neviolente. Biata de tine, dou-picioare, nici
nu ai tu cum s nelegi punctul nostru de vedere, om fiind, ferecat astfel ntr-un singur
corp, muritor.
Acum prinser cu toii curaj. Cinci perechi de flci pline de coli se agitau naintea ei. Iar n
spate, toi membrii Pelerinului o apucar de pantaloni i de jachet. Gata cu subtilitile, o
trgea cum putea mai repede afar din camer. Cu o voce diplomatic, n care se ghicea
efortul:
Bun, mulumim c ne-ai anunat, drag Armonie.
Veste-roii se nclin curtenitor.
Plcerea mea dei Regina a fost cea care mi-a sugerat s v pun n tem

i voi mulumi eu nsumi, ncheie Pelerinul, cu prima ocazie cnd vom fi mpreun.
Implicaiile cuvintelor Pelerinului ar fi trebuit s mai tempereze din arogana educatoruluief. Pentru haite, a fi mpreun putea nsemna i a gndi toi la fel. Era o replic mai
serioas dect orice altceva ar fi putut rspunde Johanna. Deci se ls tras afar de flcile
prietenului ei i nu mai scoase o vorb pn cnd nu se vzur afar din cldire, departe
de urechile Stiletelor.
Sper c ai vorbit serios cnd ai spus c vei vorbi cu Cioplitoarea-n-lemn.
O, da, de dou ori da. Armonie i ia uniforma mult prea n serios. El e, ntr-un fel, ce e
mai ru de pe Coasta de Est.
Dar Pelerinul suna mai degrab amuzat dect enervat.
E o hait de nemernici.
Nee, Armonie e doar un birocrat cu o uniform prea scoroas i nite principii prea fixe.
Pelerinul se uit de jur mprejur la barcile multietajate care se nlau de o parte i de
cealalt a potecii. n spatele lor era ascuns terenul de fotbal, apoi, mai departe, valea
Margrum.
Aici chiar e aglomeraie mare.

Restul dup-amiezii fu petrecut ntr-un mod mai puin obinuit: o ceart cu strigte ntre
ea i Pelerin. Din fericire pentru urechile ei, Johanna fu cea care strig. Cum putea fi cel
mai bun prieten al ei att de indiferent vizavi de crimele care se puneau la cale la
Fragmentarium? Pn la apusul soarelui, Johanna era convins c el avea s discute
problema cu Cioplitoarea-n-lemn doar ca s scape de gura ei. Pelerinul evita pe ct posibil
o discuie n contradictoriu cu ea pe acest subiect. El chiar nu putea nelege de ce trierea
vechilor membri era considerat crim. i nu voia ca Johanna s-l nsoeasc la
ntrevederea pe care urma s o aib cu Regina.
E o ntlnire intim, Johanna. nelegi tu sex i telepatie.
Capetele i se legnar lasciv. n mod obinuit, scuza funciona. Fr ndoial, ea nu avea ce
cuta ntr-o ntlnire amoroas de Stilete, dar n aceast sear Johanna avu impresia c
Pelerinul voia doar s evite un scandal provocat de ideile ei umane bizare.
OK, spuse ea n cele din urm. F ce ai de fcut cu Cioplitoarea-n-lemn. Dar f-o s
neleag! Ideile lui Veste-roii sunt la fel de periculoase ca i ale Jupuitorului!
A, da, promit. Voi face tot ce pot.

Cvintetul se nvrti nerbdtor prin camer, dar n cele din urm nu mai rezist i o zbughi
pe u afar. Laul.
Ar trebui s plece cu el la Noul Castel, poate s vorbeasc ea n persoan cu Cioplitoarean-lemn. Pelerinul era prea moale.
Din fericire pentru toat lumea, Johanna mai avea o brum de bun-sim i rmase n cas
pn cnd Pelerinul era de mult plecat. Ar putea s o sune pe Ravna Bergsndot. Alturi de
Cioplitoarea-n-lemn, Ravna era considerat Regin peste inut. Poate Ravna nu i lua
foarte n serios titlul, ns era cea mai puternic persoan din lume. Ar putea-o ndruma pe
Cioplitoarea-n-lemn cum s acioneze n aceast situaie i, pe puterile cereti!, cuvntul ei
ar putea avea ascultare. Mda, problema era c Ravna era maestr n arta concesiilor. Ar fi
fcut orice compromis att timp ct nu i afecta lupta mpotriva Molimei.
Johanna iei n lumina amurgului i trase adnc aer n piept. Zidul dinspre nord-vest era
luminat n culorile apusului, cerul lipsit de nori, albastru de cerneal, cteva stele deja
sclipind nspre est. n fiecare zi ea blestema aceast lume, dar cnd venea vara, dup toate
ploile, inundaiile i noroaiele primverii, era o atmosfer minunat. Aproape uitai ct de
crud putea fi lumea natural. Uneori aproape uitai i ce ai pierdut. Baraca micu pe care
o mprea cu Pelerinul era, dup standardele localnicilor, o reedin de boieri. Dac
planurile Ravnei de a introduce un sistem de conducte cu ap nclzit de la arma cu
fascicul a lui Excentric II ar reui, atunci o csu ca a ei ar deveni mai confortabil dect
orice palat din aceast lume.

Poate ar trebui s fac o plimbare pn n oraul Noului Castel, unde locuiau majoritatea
Copiilor mari i toi Copiii foarte mici. Fratele ei ar putea fi acolo. Ba nu, Jef i Amdi erau
n pdurile din nord n aceste zece-zile, ntr-un fel de expediie de cercetare. ns mai erau
i ali Copii cu care ar putea sta de vorb. Nevil? El probabil mai era nc n satul
Versantului Stncos. Cu el ar fi cel mai bine s vorbeasc; el ar nelege. Pcat c firele de
telefon nu se ntindeau pn att de departe, altfel cu siguran l-ar suna. Pe vremea cnd
nc erau n Laboratorul Superior, Nevil fusese idealul ei romantic, dei el abia tia cum o
cheam. Acum erau mai apropiai de vrst, iar ea tia mai multe despre aceast lume
dect el. Ar trebui s-i ia inima n dini s stea de vorb cu el. Problema din seara asta ar
fi fost ocazia perfect.
Johanna porni la vale, ndeprtndu-se de Noul Castel i de oraul care l mprejmuia.
Realmente nu avea cu cine s stea de vorb n seara asta. Poate c aa era mai bine; vedea
rou n faa ochilor de furie. Stiletele erau fiine minunate, mai prietenoase dect
majoritatea oamenilor. Dac luai o hait ca un ntreg. Dar chiar i cei mai deschii la minte
dintre ei nu vedeau membrii haitelor ca o entitate singular. ncepu s mearg din ce n ce
mai repede, lsnd vechea frustrare s creasc. Ziua de astzi fusese pictura care
umpluse paharul i nu avea de gnd s mai lase situaia aa cum era. n trecut, vzuse
membrii haitelor murind; membri care erau fiine individuale, chiar dac ea nu reuise s
conving haitele de acest lucru.

n acest caz, dac vorba nu rezolva nimic, atunci poate faptele o vor face. i ls gndul si bntuie prin minte cteva clipe, imaginndu-i ce ar face ea dac ar mai avea cteva din
puterile pe care fiecare straumer chiar copil fiind le avusese nainte de a cdea Aici Jos.
Nava Ravnei era nimic comparativ cu jucriile de contopire i braemsjerii. Ar crete
contiina fragmentelor i le-ar da instrumente care ar terge rnjetul impertinent de pe
boturile unor haite ca Armonie.
Simi o adevrat plcere imaginndu-i o astfel de ntorstur de situaie. Care ar fi fost
posibil, nu doar un vis frumos, nainte de cderea lor din Vrful Exteriorului. nainte de
catastrofa din Laboratorul Superior.
Privi n jurul ei i i ddu seama c mersese mai mult de un kilometru. Poteca numit
oficial Strada Reginei devenise puin ntortocheat, zigzagnd nainte i napoi pe msur
ce cobora Peretele de nord al Vii Margrum. n timpul zilei traficul cruelor era aglomerat,
vizitiii care mnau kherporcii certndu-se care i cum avea ntietate.
n timp ce ea fcea diverse scenarii cu imposibila rzbunare pe care avea s o pun la cale,
picioarele o purtaser pn la jumtatea drumului spre Fragmentarium. Poate c picioarele
i erau mai inteligente dect capul. Armonie se lamentase c nu exist destul spaiu, iar
Cioplitoarea-n-lemn aprobase. Dar existau modaliti pentru a face mai mult loc. Existau
metode prin care s-i fac pe toi s-i ndrepte privirile spre ea s o asculte! Iui pasul,
acum i mintea, i picioarele lucrau mpreun ce expresie de Stilet! i i ddu seama
cte lucruri ar putea ea schimba dac ar vrea. Undeva ntr-un col al minii o voce timid i
optea c ar putea face mai mult ru dect nefcnd nimic. Pentru moment ns, vocea era
uor de ignorat.
Lu ultima cotitur nainte de Fragmentarium. Rsrise luna, luminnd partea ndeprtat
a vii n sclipirile stncilor turtite i ale peticelor de zpad netopit. Aburii zilei se
ngroaser transformndu-se n cea deas i tot ce mai putea zri din Fragmentarium
erau cteva lumini slabe, venind probabil dinspre barcile membrilor btrni.
Administratorul era probabil ascuns undeva n cellalt capt al campusului. Strada Reginei
i continua traiectoria sinuoas n jos ctre satul Versantului Stncos, dar intrarea la
Fragmentarium era la aproximativ cincizeci de metri. Pi nainte nvluit n cea.
Hei, Johanna, se auzi o voce din ntuneric, la un metru sau doi n fa.
Jo scp un mic ipt de surpriz, netiind dac s se pregteasc de atac, s o ia la fug
sau s ncerce o conversaie. Se nvrti s vad mai bine prin cea dincotro venea vocea.
Aha. Conversaia social era cea mai bun variant. O hait de patru membri. Ba nu, cinci,
dac puneai la socoteal i celuul din co.
Bun. V cunosc de undeva?
Cei patru membri aduli fcur o pauz, adunndu-i capetele mpreun. Chiar i un
metru sau doi de cea erau ndeajuns pentru a camufla sunetele mentale. Haita ncerca s
gndeasc unitar. Dup o clip, vocea rspunse:

Nu nelege. Johanna. Pare ru.


Jo mtur uor aerul cu mna. Pentru majoritatea haitelor, acesta era echivalentul gestului
capului pe care l aveau Stiletele pentru e n regul. Doar c, bineneles, putea fi prea
ntuneric pentru hait s vad. Dup un moment, i continuar drumul de-a lungul
potecii. Ca de obicei, aburul le juca feste cu sunetul. Se auzea un bzit care ar fi putut fi
sunetele mentale. Sau poate era doar un murmur de nelinite.
Eu, hmmm, ncepu, ncercnd s gseasc cuvintele n samnorsk. Eu sunt
Auzi ceva pe limba Stiletelor care i suna cunoscut.
Eu lucrez Noul Castel hmmm piatr lucrez.
Eti zidar la noul castel?
Da! Cuvnt corect! Corect cuvntul!
n aceast lume, zidarii reprezentau o profesiune destul de bine vzut. Fcur mpreun
civa pai n tcere, desprii de o barier lingvistic foarte greu de depit. Acum i
ddu seama c nu erau singuri; mai erau cel puin o hait nainte i una n spate. Cu
siguran domnul Zidar le simise prezena, aadar toat situaia avea o aur mai degrab
misterioas dect sinistr.
Aici. Eu aici intru, spuse Zidarul.
Se aflau la ntlnirea strzii Reginei cu aleea care ducea spre Fragmentarium. Johanna
porni n urma haitei de-a lungul aleii pavate cu dale. Cnd trecur prin dreptul unui
felinar, apuc s arunce o privire la celelalte dou haite. Una din ele avea trei membri.
Cealalt avea patru, dar erau doar membri foarte tineri. Deci, mister dezlegat.
Cnd se apropiar de barcile membrilor btrni, celelalte dou haite ncepur s
bolboroseasc zgomotos. Dinuntru i rspunser alte voci i cele dou haite se repezir
mpreun nspre cldire. Zidarul, n schimb, prea mult mai degajat. Pe cnd se apropiau
de intrare, ncepu din nou s vorbeasc:
Nu-i aminteti de mine, dar am fost cu tine i cu Ravna i Pham Nuwen. mpreun am
gsit scrile care coborau sub castelul nou. Dac mai tii, n ziua n care Pham a stins
lumina de la soare.
Johanna nu spuse nimic, frapat de fluena subit a haitei. Apoi observ c unul din
membri, un individ btrn i rpciugos, ieise chioptnd din umbr. Toi ceilali membri
ai haitei alergar de jur mprejurul lui i acum toate capetele erau strns adunate
mpreun. Haita aceasta trebuie s fi fost una din grzile Cioplitoarei-n-lemn, unul din cei
care descoperiser unde i inea Lordul Oel pe Copiii adormii.
Jo zmbi. Nu-i amintea n mod special de haita respectiv, dar

mi amintesc ziua respectiv. Voi erai afar? Chiar ai vzut soarele stingndu-se?
Aproape orice aparatur putea lsa cu gura cscat orice civilizaie pre-tehnologic precum
cea de pe Planeta Stiletelor, dar ceea ce fcuse Pham, schimbnd legile naturale pe o
distan de sute de ani-lumin era ceva care i impresiona chiar i pe Copii. Nici nu e de
mirare c aciunea lui absorbise ntreaga putere solar.
Cei cinci, chiar i celuul, ddeau din capete n acord.
ntr-o mie de ani de acum nainte, poate va ajunge un mit n mintea unei haite ca a mea,
dar va fi cel mai mare mit al tuturor timpurilor. Cnd m-am uitat n sus la ntunericul
soarelui, m-am simit Haita Haitelor.
Zidarul, acum mpreun cu membrul chiop care tria n Fragmentarium, rmase tcut o
clip. Apoi tremur uor.
E prea frig aici pentru unul ca mine. De ce nu vii nuntru? Sunt cteva haite reunite n
seara asta. Nu vorbesc samnorsk, dar le pot eu traduce.
Johanna ncepu s-i urmeze de-a lungul coridorului, apoi i aminti c majoritatea
membrilor din Fragmentarium nu erau reunii cu haitele lor. Erau singuri, lsai n urm.
Dac sttea mai mult de un minut-dou, sigur ar ncepe s vorbeasc despre planurile pe
care le avea Armonie i muli dintre ei ar nelege ce-i ateapt. Se opri cnd ajunser n
dreptul uii, invitndu-l pe Zidar s intre.
Voi reveni n alt sear, spuse ea.
Haita ezit o clip, apoi rspunse:
Bine atunci, dar s tii c i sunt recunosctor. O parte din mine este foarte bolnav, dar
cu ea sunt mult mai inteligent. Pot face proiecte mai bune. n fiecare sear vin aici i a
doua zi lucrez mai eficient. Iar asta se datoreaz pe de o parte planificrii pe care o fac
atunci cnd sunt inteligent. i pe de alta, membrul btrn l nva pe cel tnr tot ce tie.
Haitele bogate fac asta mereu.
Toate capetele se ridicar nspre Johanna.
Cred c sta e unul din secretele bogiei lor. i mulumesc c i-ai sugerat Cioplitoarei-nlemn ideea nfiinrii unui fragmentarium.
Cu plcere, rspunse Johanna cu vocea gtuit, aplecndu-i fruntea.
Se ntoarse i o porni eapn, napoi spre ntunericul curii. Mii i mii de draci!
Rtci prin cea vreme de cteva minute, suficient ct sentimentul de vinovie s fiarb
pn la stadiul de furie. Avea nevoie de o rzbunare original mpotriva lui Armonie i a
tradiionalitilor de-o teap cu el. Ceva care s o loveasc chiar i pe Cioplitoarea-n-lemn
dac nu-i venea mintea la cap. n cele din urm ajunse n gardul nalt care nconjura

curtea de sport i barcile cu membrii api. Merse de-a lungul barierei, trecndu-i degetele
peste brnele din lemn. Vaszic Armonie i dduse seama c nu aveau suficient spaiu.
Da, era aglomerat. Grupul bolnav crescuse mai mare dect previziunile lor. Fr ndoial
Armonie se plngea i de resursele pe care le consumau.
Acest detaliu conta n ochii Cioplitoarei-n-lemn. La naiba, Cioplitoarea-n-lemn era bogat.
i dac nu era bogat, putea pur i simplu s-i dijmuiasc supuii. La ce sunt buni
despoii, dac nu la luat banii de la popor? Stiletele erau att de srace, att de ntngi. n
Exteriorul Superior, ngrijirea sofonilor implica unele din cele mai mici costuri, fiind de
obicei o operaie discret, aproape invizibil. Banii muli mergeau n alt parte i, pe viaa
ei, nici nu i putea imagina cum ar fi funcionat lucrurile fr o tehnologie decent.
Aproape se mpiedic de o creatur care spa pe sub gard. Stiletul i ridic labele i capul
din rn. Flcile i se ncletar la doar civa centimetri de locul unde pise Jo nainte
s se dea napoi speriat. Dar nu o atac. Era un membru singur, fr tovar. Ba nu. Mai
erau ali doi, ascuni n ceaa nopii luminat de razele lunii. Tropicali cu toii. Dup un
schimb de priviri tioase, pduchioii ddur napoi, scheunnd uor. Cei trei se
ndeprtar i fiecare o lu, n direcii diferite. Niciodat n-ai fi vzut o hait
dezintegrndu-se att de uor. Oare ci astfel de huligani miunau pe lng
Fragmentarium?
Poate c ideea de a aduna la un loc Tropicalii ntr-o tabr separat nu era chiar att de
proast. Jo continu spre intrarea de la barcile apilor. Dinuntrul cldirii se auzeau
mulimi de voci. Afar, pe partea de gard unde se afla ea, vedea umbre micndu-se n
lumina lunii i auzea din cnd n cnd un urlet. Educatorii de prsile ai lui Armonie
trebuie s se joace de-a hingherii prin toat valea. Era singur n curte. Gndul nu o
speria, dimpotriv. Tropicalii nu erau prea prietenoi, dar, pe de alt parte, preau complet
zpcii. Iar fragmentele din barcile din fa erau prietenii Johannei cel puin n limita
inteligenei lor.
Faptul c era singur aici i conferea un avantaj, putea s duc la ndeplinire planul de
rzbunare la care se tot gndise. Iui pasul, determinarea dndu-i curaj. Ideea era de-a
dreptul nebuneasc, dar i va oferi lui Armonie spaiul preios de care se tot plngea. Le
va arta ea ticloilor i Cioplitoarei-n-lemn c aceti membri nu trebuie marginalizai.
Zgomotul dinspre barci era tot mai puternic. Johanna venea adesea aici, iar n vreme de
iarn vizitele ei aveau loc dup cderea serii, dar niciodat nu auzise asemenea bolboroseli
nfuriate. Desigur, aceste fragmente nu vor fi niciodat la fel de civilizate precum haitele
ntregi. Aveau toanele i mofturile a sute de animale luate separat. Majoritatea celor din
aceste barci erau puternici, bogai i disperai s fac parte din haite unitare. De aceea
era nevoie de gardurile de mprejmuire i poarta ranforsat.
n cea mai mare parte a timpului, fragmentele erau uor speriate de ideea evadrii, dei n
acelai timp tnjeau s fug n lumea mare s-i gseasc o hait compatibil. n ultimii
doi ani, Jo i fcuse din acest gen de combinaii o adevrat preocupare. Profesoara chiar o
botezase Mica educatoare de prsile. Putea intra n barci i sta de vorb cu fragmentele

solitare sau duetele care vorbeau puin samnorska. i chiar dac nu puteau comunica,
fragmentelor le fcea plcere s se apropie de o fptur care aducea cu o hait ntreag, s
se prefac a purta o conversaie. De nenumrate ori, ea formase haite noi prin mpreunarea
duetelor sau mperecherea unui solitar cu un duet. Adesea sttea de vorb cu haitele rnite
de pe Insula Tinuit, sau din oraul Noului Castel, sau de pe Versantul Stncos,
convingndu-le c are pentru ele cea mai bun completare. Datorit acestui efort, att al ei,
ct i al educatorilor de prsil competeni, ncercrile de evadare din Fragmentarium erau
rare i lipsite de entuziasm.
Dar n aceast sear, atmosfera era alta.
Reflectorul montat deasupra porii lumina zeci de fragmente miunnd de colo pn colo n
faa intrrii. Cu fiecare secund apreau tot mai muli, mpingnd i lovind gardul. Cnd o
vzur pe Johanna (sau o auzir, acest sim fiind mai important pentru Stilete), o
ntmpinar cu obinuitele strigte Salutare, Johanna! Salutare, Johanna! Dar
salutrile fur acoperite de strigte furioase, urlete i bolboroseli care aduceau foarte bine
cu ltratul cinilor. Cei mai coereni dintre ei reueau s lege cteva fraze inteligibile.
nelese cteva fraze n samnorsk combinate cu sunete din limbajul inter-hait pe care le
cunotea.
Ajut-ne s ieim, vrem s fim liberi!
Cnd fu mai aproape, vzu posibilul motiv al acestui nechibzuit dor de duc. n interiorul
curii erau cel puin doi Tropicali. Se strecuraser probabil nuntru cndva n timpul
dup-amiezii, precum afirmase Armonie. Chiar dac nu erau haite coerente, doar simpla
prezen a acestor mini i atitudini putea fi suficient pentru a ncinge spiritele. Era ntia
oar cnd vedea att de multe fragmente exprimndu-i simultan dorina de a evada. Unii
bteau n garduri, iar alii pe margini spau anuri pe sub fundaia porii. Chiar la intrare,
un grup de solitari se craser unul pe cellalt n ncercarea de a sri pe deasupra. Dac
ar fi fost o hait coordonat, s poarte veste cu curele pentru labe, poate c ar fi reuit s
ridice pe civa dintre ei peste gard. Dar cum erau acum, piramida ajungea pn la o
nlime de aproape doi metri i jumtate, dup care colapsa.
Johanna! D-ne o mn de ajutor!
Vocea venea dintr-una din grmezile care luau cu asalt poarta de la intrare.
Cipcirip!
i recunoscu smocul de blan alb din vrful capului. Cipcirip vorbea cel mai fluent
samnorska din Fragmentarium, uneori reuind chiar s se exprime coerent. Bietul
fragment ar fi fost un membru excelent n oricare hait, dac nu ar fi fcut cndva parte
din haitele reciclate de montri ai Lordului Oel. Pstra amintiri care mai devreme sau mai
trziu ar fi ngrozit pe oricine ar fi format o hait cu el. Dar era cuminte, prietenos i
inteligent att ct putea fi un solitar, caliti care i fceau situaia i mai trist. Jo se ls
n genunchi i l privi drept n ochi prin sprturile din gard.

Ce se ntmpl, Cipcirip?
Scoate-ne de aici, scoate-ne!
Johanna se ddu n spate. Cum ar putea s-i explice? Subtilitatea nu era printre punctele
forte ale solitarilor.
Eu
ncerc s ngaime o scuz, dar pe urm se rzgndi. La o adic, de ce nu? ncet, se ridic
n picioare. Da, putea cu adevrat s se rzbune. S-ar termina i cu aglomeraia, iar
Cipcirip i tovarii lui ar putea cpta ce i-au dorit.
Arunc o privire spre poart. Era nchis pe dinafar, dar cu o brn simpl din lemn i un
zvor. Care se afla la aproape doi metri nlime. Un solitar evadat nu ar putea ajunge att
de sus. Era vag contient de cei trei Tropicali care stteau lng ea, urmrind-o. Fr
ndoial c erau mult prea zpcii pentru a nelege mecanismul, dar orice hait coerent
aflat de aceast parte a gardului ar fi putut deschide poarta cu uurin, crndu-se
unii pe alii. Iar Johanna o putea deschide cel mai uor.
Fcu un pas nainte, imaginndu-i cu satisfacie consecinele dezastruoase ale faptei sale.
ntinse mna s apuce brna, dar ezit. Consecine, consecine. Acele biete creaturi se
aflau acolo dintr-un motiv bine determinat. Unde altundeva se puteau duce? n oraele
Domeniului, foarte puini dintre ei vor gsi mini noi, iar restul vor fi nctuai, unii ucii,
alii nrobii. Ct despre cei care vor reui s ajung n slbticie nu degeaba Stiletele
umblau n haite. Foarte puini dintre cei evadai vor putea forma haite libere nainte de a
muri de foame. Fragmentariumul exista i din acest motiv. Ea nsi se luptase pentru a
transforma cmpul de lupt al Cioplitoarei-n-lemn n aceast instituie. Distrugerea
pacienilor ar fi o rzbunare mpotriva pacienilor nii. Privi n stnga ei, la Cipcirip care
opia pe loc, ndemnnd-o s se grbeasc. Dac nu ar fi fost cu toii att de surescitai n
aceast sear, aceti indivizi mai mult ca sigur nu s-ar fi aruncat s evadeze.
Johanna fcu un pas napoi din dreptul porii. Nu, erau fapte att de nebuneti nct nici
chiar ea, orict de enervat ar fi fost, nu le-ar fi putut duce la ndeplinire. Dar a fi putut
i ce mutr ar fi fcut Armonie...
Ceva o lovi peste picioare i o trnti la pmnt. Cei trei Tropicali se repezir nainte. Se
crar unul pe cellalt n timp ce Johanna ncerca s se ridice. Poate vzuser ce
inteniona ea s fac, poate chiar erau att de inteligeni. Oricare ar fi fost explicaia,
individul cel mai de sus i bg botul pe sub bar i o ridic. Presiunea dinuntru fcu
poarta s sar n lturi, mprtiind piramida n toate direciile. Gloata dinuntru nvli
afar, unii dintre ei rsturnnd-o iar pe Johanna. Muli dintre ei se strecurar uor pe
lng ea, unii chiar i strigar un Hei! cnd trecur mai departe.
Johanna se chirci, protejndu-i faa ntre genunchi i ncolcindu-se cu braele. n cele
din urm ntreaga turm scp i tropiala se stinse. Strigtele i cntrile rsunau de pe
dealuri, cum se fugreau spre sud i spre nord de-a lungul Strzii Reginei.

Jo se ridic pe picioare, privind atent de jur mprejur s nu o prind un al doilea val. Chiar
ntuneric fiind, se vedea cum pmntul fusese scormonit i clcat pn se fcuse noroi.
Poarta larg deschis atrna ntr-o parte. Nu mai venea un al doilea val, dar zri o jumtate
de duzin de indivizi n apropierea intrrii.
Suntei bine?
Johanna se ndrept spre Stiletele rmase n curte. Nici nu ar fi de mirare ca evadarea s fi
lsat n urm civa rnii.
Apropiindu-se, nu vzu nicio urm de snge. Niciunul dintre fragmente nu chiopta, cu
excepia celui pe care ea l botezase Henrik Rpnosul i care avea una din labele din fa
beteag de cnd haita lui fusese zdrobit ntr-o avalan de pietre. Nu, aceti ase indivizi
nu se puteau hotr dac s plece sau s rmn. Se plimbau nainte i napoi n cadrul
porii i scheunau timorat privind ntunericul dinaintea lor.
Jo sttu o clip la intrare, simind aceeai ndoial ca i Stiletele rmase i derulnd napoi
firul gndurilor ei cu cteva minute n urm, nainte ca Tropicalii s ia hotrrea n numele
tuturor. n cele din urm, spuse:
Prieteni, trebuie s v hotri, pentru c nchid poarta.
Niciunul dintre ei nu nelegea samnorska, dar cnd ea i puse minile pe poart i ncepu
s o mping, prur s priceap cum sttea situaia. Toi, cu excepia lui Henrik
Rpnosul, se strecurar repede nuntru. Henrik rmase o jumtate nuntru i o
jumtate n afar, cu nrile fremtnd n vreme ce adulmeca aerul nopii. Se plimb nainte
i napoi, apoi realiz c poarta se nchidea n faa lui. Scoase un scheunat ncet i se
retrase nuntru. Jo trebui s ridice puin poarta pentru a o aeza la loc, din cauza
balamalei rupte. Dar ls ivrul unde czuse jos. La naiba, dac i dorea suficient de mult,
Henrik nu avea dect s mping poarta pentru a scpa.
i acum Johanna sttu n tcere o clip, ncercnd s pun cap la cap tot ce se petrecuse
i s decid ce sentimente o ncercau vizavi de evenimentele serii. n cele din urm, cltin
din cap i se ndrept spre scrile care duceau n cldirea administraiei. Avea de dat
cteva telefoane.

Ceilali Copii numeau evenimentele serii Marea evadare a lui Jo. Unii dintre ei vedeau
situaia foarte ilar. Consecinele? Poate erau la fel de neplcute pe ct i imaginase
Johanna, dei nu erau chiar att de evidente i vizibile. n decursul urmtorului an, aleile
lturalnice i gropile de gunoi din satele din mprejurimi avur partea lor de solitari i
duete, ceretori fr niciun cpti care inoportunau oamenii sau intrau n case i furau,
ori terpeleau ce prindeau. Civa se ntoarser n Fragmentarium. Alii se refugiar n
noua Ambasad tropical, dei Tropicalii preau mai puin ncntai de noii lor recrui
dect de solitarii locali. n inuturile mai ndeprtate, braconajul crescu pe lng ferme
tocmai pn la Munii Colilor-de-ghea. Mai muli dintre nenorocii fur spnzurai. Pe de

alt parte, zece sau cincisprezece dintre ei devenir parte din fermierii de la captul
civilizaiei; haitele respective preau mulumite de aranjament.
Majoritatea evadailor disprur pur i simplu n marea slbticie. O vreme au fost vzui
pe la trectorile din muni, dup care nu s-a mai auzit nimic despre ei. Pelerinul era de
prere c muli dintre cei disprui supravieuiser i i formaser propriile haite.
Pot spune din proprie experien, i explic lui Jo, cu cteva zece-zile mai trziu, cnd o
surprinse plngnd. Cnd vremurile se ascut ru de tot, te combini cu fragmente cu care
nici prin cap nu i-ar fi trecut vreodat c vei schimba mcar un gnd. Hei, uit-te la mine
cum am ajuns!
Aceast ultim remarc transform suspinele n sughiuri de rs; tia c pelerinul era mai
bine intenionat dect majoritatea oamenilor. Cu toate acestea, era sigur c tcerea
adnc i ntins din pdurile nordice nghiise vieile celor mai muli dintre cei fugii.
Iar consecinele pe care le-a avut de suportat Johanna Olsndot? Lasnd la o parte aproape
toi idioii ei de colegi care luau ntmplarea ca pe o glum bun, fratele ei Jefri prea s
priveasc incidentul cu o uimire nelinitit. Ea era sora care n mod normal avea grij ca el
s nu fac prostii. n concepia lui limitat, aceast inversare de roluri era ct se poate de
stranie.
Cioplitoarea-n-lemn chiar nu mai vorbise cu ea o perioad. Maiestatea sa tia care sunt
ansele de supravieuire ale solitarilor n slbticie. ngduise construirea
Fragmentariumului din aceeai bunvoin pe care o arta i fa de veteranii de rzboi
iar planurile lui Armonie fuseser o ncercare de a face mai mult loc pentru ca fragmentele
solitare i bogate s poat rmne n comunitate n siguran. Mai mult, Johanna tia c
evadarea era o palm nu doar la adresa lui Armonie Veste-roii, dar i pe obrazul Reginei.
Poate datorit interveniei Pelerinului la Cioplitoarea-n-lemn, Fragmentariumul rmase
deschis. ntr-adevr, o consecin fericit era cea pe care Johanna o prevzuse: acum era
spaiu dup pofta inimii. Cioplitoarea-n-lemn nu fcu niciun gest de a-i muta pe cei n
vrst de acolo. Zidarul i ceilali i pstrar barcile n care locuiau fragmentele btrne
i inapte, chiar aa osndite cum erau. Problema spaiului fu amnat pentru o vreme, iar
Armonie pic drept fraierul arogant i incapabil care era de fapt!
n primele zile dup Evadare, Johanna i-ar fi putut oricnd declara nevinovia. La urma
urmelor, probele care o incriminau erau circumstaniale. Armonie era cel mai vehement
acuzator al ei. Singurii martori oculari erau nite solitari cu mintea confuz, dei unii
dintre ei credeau c ea fusese cea care deschisese poarta. Johanna fusese ct pe ce s-i
mrturiseasc Pelerinului cum se petrecuser lucrurile, doar c i ddu seama curnd c
el deja cunotea adevrul. Apoi fu i mai aproape s-i povesteasc Ravnei Bergsndot c e
nevinovat. Biata femeie i devenise prieten. Depindea de Johanna i avea deja mult prea
multe pe cap i fr acest talme-balme al relaiilor oamenihaite. Dar zilele treceau i
reputaia Johannei cretea i se ntrea. Da, era foarte ncntat c de fapt nu fcuse ce
credeau ceilali c fcuse. Dar, la naiba, zarurile fuseser aruncate i pe viitor indivizi ca

Armonie s-ar putea gndi de dou ori nainte s o calce pe coad pe Nebuna-de-pe-DealulNavei-Stelare.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
4
Trei ani dup Btlia de pe Dealul Navei Stelare
Remasritlfeer fusese n slujba Marelui Magnat mai bine de doi ani. Longevitatea sa era o
surs constant de uimire pentru Remasritlfeer, care nu agrease niciodat protii, nici
chiar cei putred de bogai precum Magnatul. Aceti doi ani fuseser un lan de misiuni care
mai de care mai nebuneti, unele mai periculoase dect aventurierul Remasritlfeer visase
vreodat. Bineneles, acesta putea fi unul din motivele pentru care continua s lucreze
pentru o hait att de excentric.
Aceast din urm prob de nebunie ar putea fi pictura care umplea paharul relaiei lor.
Explorarea Tropicelor. Aventura era mai periculoas, mai cnit la modul cel mai serios
cnit! dect orice i ceruse pn acum Magnatul. Dar cinstit vorbind, primele zile
fuseser magnifice. Remasritlfeer supravieuise n ntregime i, din dou puncte de vedere,
atinsese i chiar depise realizrile oricrui explorator din ntreaga istorie a lumii.
Din pcate, aceasta se petrecuse n urm cu patru zece-zile. Magnatul pur i simplu nu
tia cnd s renune. Gloria degenerase ntr-o plictiseal de moarte, zece-zile dup zece-zile
de eecuri.
Odat i-odat trebuie s se termine.
Cuvintele exprimau opinia sincer a lui Remasritlfeer, dar erau spuse de pasagerul pe care
l adusese n aceast cltorie. Cea din urm cltorie, dac mai exista dreptate pe lumea
asta. Chitiratifor era un sextet bine mbrcat care abia ncpea pe platforma de pasageri a
aerostatului. Nacela Brizei Mrii era un spaiu nghesuit, unde fiecare gram era calculat cu
grij. Materialul izolant de jur mprejurul platformei pasagerilor era att de subire, nct
anxietatea lui Chitiratifor se fcea auzit dureros de tare. Remasritlfeer putea vedea din loc
n loc gheare i flci cum ieeau prin partiie. Pasagerii lui se ineau de cadrul cabinei cu
toat fora de care erau capabili. Se mai auzeau i icnituri, cnd unii dintre membri
vomitau n apele noroioase de dedesubt.
Remasritlfeer flutur un semnalizator luminos nspre vasele Magnatului care navigau sub
ei. ncepur s trag ceva mai iute de pripoane, lsnd briza mrii de dedesubt s mping

uor Briza Mrii spre trmul mltinos. Acelai ritual avea loc de dou ori zece-zile de la
nceputul acestui exerciiu oribil. nainte de rsritul soarelui, navele uoare ale
Magnatului pufiau de zor, amestecnd pilitur de fier cu diverse otrvuri corozive i
umpleau pungile de gaz ale Brizei Mrii sau ale aerostatului de rezerv. Apoi, pe msur ce
briza dimineii se nteea, Remasritlfeer ridica balonul i naviga prin aer ca nimeni altul n
istorie, ca nimeni altul n lume (dac nu puneai la socoteal Larvele zburtoare).
Vom ajunge deasupra uscatului n cteva minute, Sire, l anun vesel pe Chitiratifor.
Chitiratifor emise alte sunete nearticulate, apoi vorbi coerent.
Trebuie s arate ct mai bine, nelegi? Stpnul meu spune c Magnatul nc susine c
Tropicele l vor face mai bogat dect a visat vreodat o hait. Dac nu suntem convingtori
astzi, se va nvrti pe aici o venicie pn face praf toat comoara aia a noastr.
Comoara noastr? Chitiratifor i stpnul lui, Prodotus, formau o pereche din cale-afar de
obraznic. Trebuie s aib vreun motiv. E drept c le oferiser ajutoare cruciale care
fcuser din inveniile Magnatului inclusiv aceste aerostate aparate funcionabile. Cu
toate acestea, Remasritlfeer simea c-l privesc pe Magnat cu dispre. i dduser seama
cum s se foloseasc de el i i supra foarte tare atunci cnd eful nu fcea cum sugerau
ei.
Mare pcat c n aceast situaie n care se aflau, Chitiratifor i Prodotus aveau absolut
dreptate. Remasritlfeer se uit nspre uscat. Vremea fusese perfect pn acum, dar n
nord se adunau nori. Dac se duceau spre sud, aceast dup-amiaz ar putea fi
palpitant. Pentru moment, tot ce fceau era s blocheze vederea n deprtare ctre bazinul
junglei care alimenta Delta Fluviului. Chiar i n zilele cele mai senine, ochii unui Stilete nu
puteau zri mai departe de att. Delta se ntindea spre nord dincolo de linia orizontului.
Partea cea mai nordic era o vast reea de ruri mari care se formau din ruri mai mici i
mai mici n care se vrsau praiele de munte de la marginea gheii arctice. Acele zone aveau
propriile lor mistere i pericole. inuturile de acolo erau inspiraia multor poveti de groaz
care circulau i destinaia expediiilor lui Remasritlfeer nsui.
Orict de misterioase ar fi acele pmnturi n minile Stiletelor, nimic nu se compara cu
misterul Deltei Inferioare, misterul i moartea pmntului care se ntindea la picioarele lor.
Balonul plutea undeva la mai puin de trei sute de metri altitudine. Detaliile se pierdeau n
ceaa umed dar, dac te uitai drept n jos, puteai vedea apa ntunecat i tulbure i
smocurile de iarb mocirloas. Era greu de spus unde se terminau mlatinile i unde
ncepea uscatul. Vasele normale se mpotmoleau n nisipul noroios care se ntindea mai
bine de o sut de mile de jur mprejur. Culoarea blilor i mirosul lor dduser numele
acestor mlatini nainte ca vreo hait s ajung pn la gura de vrsare a fluviului. Aveai
nevoie de plute sau ambarcaiuni speciale pentru a ajunge att de aproape precum flota
Magnatului. Iar eu sunt i mai aproape! gndi Remasritlfeer. Era un privilegiu cu care se
ntlnea rar, pe care el o va pstra n suflet cnd avea s scape ct mai departe de aici.
Revenind la peisajul din faa ochilor, Remasritlfeer vzuse n Slaul Rsritean haznale

care semnau cu blile de dedesubt, iar mirosul era ceva nemaintlnit pn acum, o
combinaie de putrefacie, transpiraie i plante exotice.
Briza Mrii nainta constant spre nord, cu o vitez nu mai mare dect a unei haite mergnd
la pas. Vntul i vasele care o trgeau de jos reueau s o menin la altitudine, crundu-i
de moartea ngrozitoare ce curmase vieile celorlali exploratori din trecut i ntmpltor i
inea i deasupra cldurii i umezelii din jungla tropical. Iarba de dedesubt se
transformase n copaci. Trunchiurile erau probabil sub ap, dar metru dup metru, pe
msur ce balonul aluneca spre nord, aceste trunchiuri deveneau din ce n ce mai groase,
acoperite cu tot mai mult nmol din Delt.
Mare parte din ceea ce vedem noi acum este deasupra nivelului mrii, cu excepia
furtunilor i a mareelor, spuse Remasritlfeer.
Chitiratifor scosese mai multe boturi afar i privea n jos.
Ct mai avem de zburat?
Trebuie s ajungem undeva mai sus, spre est.
Remasritlfeer urmrise navele Magnatului de la sol i parmele cu care erau trai. Era
convins c i Magnatul sttea cu ochii pe ei. Cu siguran, dac Magnatul ar fi stat acas
n Slaul Rsritean, nebunia aceasta ar fi fost abandonat de mult. Chiar dedesubt,
recunoscu un plc de copaci pe care l folosise ca reper n ultimele zboruri aici. Fcu semn
navelor s crmeasc spre soare-rsare. Briza Mrii se cabr uor, tras de odgoane.
Pmntul de dedesubt se aplec ntr-o parte. Remasritlfeer lu o alur de ghid turistic.
Iar acum vom vedea oraul disprut din legende, Marele Cor al Tropicelor.
Poate c era un ora, cu sute de Stilete.
Pe msur ce naintau pe uscat, vedeau mai mult. Mii de Stilete. Mai mult. Poate la fel de
muli cum povesteau legendele. i nicieri, nici picior de hait coerent. Oriunde ntorceau
privirea, vedeau doar o mulime vast de indivizi sraci cu duhul. Sunetul sunetul era n
limitele tolerabilului. Briza Mrii era la cteva sute de picioare deasupra, mult prea sus
pentru ca orice sunet mental s o ajung. Iar sunetele haitelor care se auzeau erau n
registrul limbajului inter-hait normal. Unele dintre ele ar putea fi chiar articulate, dar
acordurile ce rsunau din mii de timpane erau golite de orice sens. Era ca o elegie stranie a
extazului. Pn i arogana lui Chitiratifor prea s pleasc sub gravitatea tnguirilor.
Remasritlfeer simea aerostatul legnndu-se cnd sextetul se strngea grmad. Glasul lui
trda un amestec de groaz i fascinaie.
Att de muli. Att de aproape unul de cellalt. Este ntr-adevr un Cor.
Corect! rspunse Remasritlfeer vesel, dei la fel fusese i el afectat primele di cnd
ajunsese pe aici.

Dar cum mnnc? Cum pot dormi?


...ntr-o continu orgie continuarea rmase nerostit, dar Remasritlfeer aproape auzi tare
gndul lui Chitiratifor.
Nu cunoatem detalii, dar dac vom cobor
Nu! S nu coborm!
Remasritlfeer rnji n sinea lui i continu.
Dac mai coborm, vom observa c indivizii arat pe jumtate mori de foame. Cu toate
acestea, aici exist i cldiri. Vezi acolo?
Scoase un sunet artnd ntr-o parte. ntr-adevr, se zreau structuri din lut, unele reduse
la stadiul de fundaie la baza unei construcii mai noi, care i ea la rndul ei era acoperit
de o structur mai nou. Nicio hait coerent nu ar fi putut zidi asemenea aezminte
dezordonate, care abia puteau fi recunoscute drept aezminte artificiale.
Din loc n loc, cte cinci sau ase generaii de structuri din lut erau puse unele peste altele,
o mixtur haotic de movil de gunoi, piramid i cocioab cu mai multe etaje. nuntru
probabil era plin cu scorburi i anuri, cci se vedeau Stilete miunnd nuntru i afar.
Remasritlfeer recunoscu zona din zborurile trecute. Se observa o oarecare noim n
organizare, ca i cum iniial existase un plan pentru cteva zile, mturat apoi de un alt
plan urbanistic. n cteva zece-zile toat configuraia locului avea s fie schimbat.
nc treizeci de metri ar fi suficient!
Fcu semn echipajelor de pe navele Magnatului s coboare ancora. De fapt, pilotarea
aerostatului tras de jos cu parme era rareori att de precis. Dar astzi briza era uoar
ca mtasea cea mai fin.
n fa avem Marea Pia de desfacere.
Simi o regrupare n haita de deasupra, Chitiratifor i fcea curaj s-i ndrepte boturile
din nou peste balustrad. Apoi l auzi exclamnd uimit:
Asta se numete o mare pia?!
Pi, aa i-a spus Magnatul.
Obiectiv privind, piaa respectiv nu era dect un petic de noroi bttorit, lat de cincizeci de
picioare, dar Magnatul avea talentul unui comis voiajor de a nfrumusea realitatea. Cteva
minute Remasritlfeer fu prea ocupat pentru conversaie. Doi dintre membrii si se crar
peste balustrada aerostatului pentru a arunca o ancor n jos, n timp ce striga din toate
puterile salutaaree ctre Stiletele de dedesubt. Desigur, gur-casc se gseau mereu pe
aici, dei uneori preau s uite scopul acestui exerciiu. Astzi ns rspunsul fu imediat.
Trei Stilete alergar nspre centrul spaiului deschis. Veneau din puncte total diferite i fr

nicio ndoial erau solitari. Doar atunci cnd se aflar la cteva picioare unul de cellalt
ncepur s dea semne de coordonare.
Apoi ncepur s se nvrt stngaci n loc, ncercnd s mute din sfoara pe care
Remasritlfeer o aruncase n jos spre ei. n cele din urm, doi dintre ei sttur nemicai i
un al treilea se urc pe ei i nhar odgonul. Pe urm apucar toi trei de sfoar i
ncepur s o nvrt de jur mprejurul unui stlp de lut.
Chitiratifor nu prea impresionat de aceast dovad de colaborare local.
Acum suntem prini aici, nu-i aa? tia ne pot trage n jos cu totul.
Exact, dar nu vor ncerca mai mult de att. Dac se ntrec cu gluma, pur i simplu tiem
sfoara i ne lum zborul spre cas.
Aha, da, bineneles.
Chitiratifor rmase tcut o vreme, dar sunetele mentale care se auzeau erau intense.
Pi, atunci, s purcedem. Avem un eec de observat i vreau cteva detalii pentru
raportul devastator pe care l voi ntocmi pentru angajatorii notri.
Cum spui tu.
Remasritlfeer era cel puin la fel de nerbdtor ca toat lumea s abandoneze Proiectul
Tropical al Magnatului, care se dovedise un mare fs, dar nu avea chef s par de acord cu
mercenari din tia cu urechile ferfeni.
Un moment, s pregtesc trocul.
Remasritlfeer se aplec i deschise trapa de pe fundul aerostatului. ncrctura lor se afla
ntr-un butoi cu doage de lemn pus dedesubt. Nu prea s fi luat ap n timpul ascensiunii.
Suntem gata, biei?
Remasritlfeer adresase cuvintele spre butoi.
Da, s trii!
Normal!
S mergem!
Cuvintele ieeau toate ngrmdite dinuntru, rspunsul a cteva duzini de creaturi aflate
acolo.
Remasritlfeer turn cu polonicul ntr-un paner cteva sepii care l priveau cu nite ochi
mari i nedumerii. Zecile de tentacule fluturar spre el. n toat vnzoleala nu se auzea
niciun sunet de team. i aplec un bot pn la civa centimetri de suprafaa zdrenuit a

panerului. Sepiile erau foarte nghesuite n spaiul strmt, dar asta era cea mai mic dintre
problemele cu care se vor confrunta n curnd.
OK! Deci tii care-i planul.
Ignor strigtele piigiate de aprobare entuziast i continu:
Stai de vorb cu indivizii de jos
D-da, da, d-da! Cerem permisiune de aterizare. Mai mult nego. Drepturi de folosire a
portului. Da, da! Da!
Vocile se unir ntr-un Cor clipocitor, glasurile unei duzine de creaturi, fiecare cu amintirile
ei vorace, fiecare mai inteligent dect oricare dintre solitari, dar att de zpcite nct
Remasritlfeer nu-i putea da seama ct de inteligeni erau cu adevrat.
Prea bine atunci! ncheie el, renunnd la orice tentativ de a le mai da ultimele
instruciuni. Baft mult!
Prinse mnerul panerului de funia de acostare i i ddu drumul n jos.
P-p-p-aaa, cu bineee!
Clinchetul vocilor venea att din paner, ct i de la mulimea aflat n butoiul de lemn. La
mare distan sub couleul cu sepii, spaiul mltinos de dedesubt era tot gol cu excepia
ctorva Stilete. n mod normal, era un semn bun c protocolul putea fi observat. De sus se
auzi vocea lui Chitiratifor:
Deci de ce nu trimitem jos ntregul butoi cu peti?
Magnatul dorete s vad cum decurge ntlnirea, apoi poate mai trimite jos cteva cu
alte instruciuni.
Chitiratifor rmase tcut o clip, probabil urmrind panerul cum cobora legnndu-se de-a
lungul odgonului de acostare.
eful tu e nebun de legat. tii asta, da?
Remasritlfeer nu rspunse i Chitiratifor continu:
Vezi tu, Magnatul este o peticeal autoconfecionat. Jumtate din el este un smdu
zgrie-brnz. Dar cealalt jumtate este alctuit din patru puiandri cnii, alei tocmai
pentru imaginaia lor tembel. Ceea ce ar putea fi o idee bun, dac zgrciobul ar fi partea
dominant. Dar zgrcitul e dus de nas de ceilali patru aventurieri. Aadar, probabil
nelegi motivul pentru care tot frmnt lutul pe aici?
Remasritlfeer nu putu rezista s arate c nelegea ct de ct ce se petrecea.
Pentru c-i place s numere Stiletele?

Ce face? Da! Contabilul din el estimeaz cte Stilete sunt la Tropice.


Ar putea fi mai mult de o sut de milioane.
Corect. i atunci cei patru aventurieri au realizat c piaa de aici ntrece oricare alt pia
din lume!
Pi, Magnatul e mereu n cutare de piee noi, cu ct mai mare, cu att mai bine.
De fapt, cea mai mare obsesie a Magnatului era s gseasc piee noi, motorul tuturor
aciunilor sale. Doi dintre membrii lui Remasritlfeer continuar s supravegheze coborrea
sepiilor. Monologurile lor entuziaste nc se mai auzeau. Panerul avea s ajung la sol n
doar cteva minute.
Dinspre platforma pasagerilor se auzeau n continuare voci enervate.
Magnatul tu are o groaz de idei tmpite, inclusiv convingerea c va ctiga putere prin
comer. ns de data asta i ce dac Tropicele au care era cifra aia halucinant? Ideea e
c aceste milioane sunt animale, sunt o gloat fr minte. Tropicele n-au nicio valoare
dect dac i omori pe toi i te foloseti de pmnt. ntre noi fie vorba, i m bazez pe
discreia ta, efului meu ncepe s i se ia de aventura asta tropical. Ne stoarce de resurse,
descoperirile tehnologice pe care Prodotus le pune la dispoziie, platforma industrial din
Slaul Rsritean. Nebunia asta trebuie s nceteze n acest moment!
Hmmm, sper c eful tu nu a fost att de categoric cu eful meu. Magnatul nu
reacioneaz favorabil cnd i se comand ce s fac.
Ei, stai fr grij, Prodotus e mult mai diplomat dect mine. Eu sunt doar un biet
angajat, ca i tine - mai discutm i noi, ne mai spunem nemulumirile la adresa
efilor.
Nici Remasritlfeer nu sttea mai bine la capitolul diplomaie, dar i ddea seama cnd
cineva l testa s vad cum reacioneaz. Fu ct pe-aci s-i dea drumul la limb, s le
strige celor ase ticloi de deasupra unde s i-l bage pe Prodotus i planurile lui
mieleti. Dar nu. Stai cuminte.
Dup un alt moment de tcere, Chitiratifor schimb subiectul.
Sepiile vorbitoare aproape au ajuns pe pmnt.
h.
Din butoiul de lemn, i celelalte sepii rmase i manifestau nerbdarea. Dup toate
aparenele, i puteau auzi semenii de dedesubt.
eful tu i-a spus efului meu c sta va fi sigur un test. Dac eueaz, putem pleca
acas. Eu zic c ar fi o veste bun i totui, cine altcineva dect o hait dilie ar putea
paria pe o sepie imitatoare?

O ntrebare ct se poate de rezonabil, doar c, din pcate, Remasritlfeer nu avea niciun


rspuns la ndemn care l-ar fi fcut pe Magnat s arate ca un idiot.
Pi, nu sunt chiar sepii.
Arat ncnttor. Mie mi plac sepiile.
Dac ai gusta din apa n care stau, nu i s-ar mai prea att de gustoase. Carnea lor este
aproape necomestibil.
Remasritlfeer nu mncase niciodat carnea ciudatelor cefalopode, ns unele haite din
mrile sudului care pescuiau n zona atolilor din vestul ndeprtat cunoscuser inteligena
creaturilor, dar i gustul crnii lor aproape insuportabil. Magnatul i plcerea lui de a
coleciona zvonuri fantastice l trimiseser pe Remasritlfeer n partea cealalt de lume s
viziteze insulele respective, s stea de vorb cu btinaii i s aduc acas o colonie din
acele stranii molute. Ceea ce pornise la fel de absurd ca aventura aceasta sfrise prin a fi
cea mai captivant perioad din viaa lui Remasritlfeer.
i animluele astea chiar pot vorbi.
Dar e o blmjeal, ca vorbitul unui solitar.
Nu, sunt mai inteligente de-att.
Poate.
Sunt att de detepte, nct Magnatul a pus la cale testul pe care l vom face astzi.
Aha, nc o toan de-a Magnatului.
Da, planul lui secret. Nu-mi pas ce este, att timp ct e ultima ncercare
Chitiratifor rmase tcut un moment, probabil urmrind panerul cum cobora ultimele
picioare pn la pmntul noroios. i alii urmreau. Intens. Pe marginile locului deschis,
unde gloate nenumrate se nvrteau i se amestecau, capetele se ntorceau, mii de ochii
urmreau Briza Mrii i pachetul mic care cobora din ea. Fusese nevoie de multe zece-zile
de zbor cu aerostatul i cteva bijuterii cu adevrat scumpe pentru a impune acest
spaiu deschis i cteva reguli respectate ct de ct n vederea schimbului care avea s aib
loc.
OK, spune-mi, s nu mor prost, izbucni Chitiratifor, nemaiputndu-i ine curiozitatea n
fru, ce ai de gnd s faci cu petii respectivi?
Dup planul strlucit al bosului?
Remasritlfeer ncerc s-i ascund toate ndoielile i sarcasmul din voce.
Spune-mi, Chitiratifor, tu realizezi unde ne aflm acum?

Suntem nepenii chiar deasupra centrului celui mai mare Cor al nenorocitelor-de-Stilete
din lume! uier Chitiratifor printre dini.
Exact. Niciun explorator nu a ajuns att de aproape. Flota Magnatului este ancorat la
ase sute de metri deprtare de rm. Nici o alt expediie nu a ptruns mai n interior. Dea lungul vremurilor, cine tie ci aventurieri au ncercat s ating inima Tropicelor de
Nord, fie cu piciorul, fie navignd pe Delta Fluviului. Te confruni cu tot felul de mirosuri
pestileniale i de bestii ciudate pe drum, dar reueti s supravieuieti. Eu, unul, am
supravieuit. Cu toate acestea, exploratorii care pornesc mai spre sud dispar cu toii, sau
se ntorc dezmembrai, aproape lipsii de judecat, singurul lucru pe care-l mai pot ndruga
sunt povetile care circul despre Tropice. Iar acum, eu i cu tine suntem aici, la doar o mie
de picioare de miezul acestei lumi neexplorate.
Aa! i care e ideea?!
Chitiratifor ncerc s adopte un ton ct mai repezit i trufa, dar l trd un tremur uor al
vocii, iar Remasritlfeer l putea auzi zgriind cu ghearele lemnul platformei de pasageri.
Poate c tipul apucase n sfrit s se uite mai bine la creaturile de pe uscat, la tumultul
necontenit al mulimii din jurul spaiului gol de dedesubt. Avnd n vedere cldura, nici nu
era de mirare c Tropicalii erau nvemntai doar n zdrene i gablonuri. Lsnd ns
mbrcmintea la o parte, cei mai muli dintre ei erau complet diferii de Stiletele din Nord.
Blana lor era subire. Majoritatea aveau smocuri de pr n jurul labelor, dar erau aproape
lipsii de blan pe coaste i pe buri. Erau att de muli, nct chiar i de la o nlime de
trei sute de metri le puteai auzi sunetele mentale. Corul acela extraordinar era cu adevrat
cel mai tulburtor aspect al locului i probabil cauza strii de panic de care fusese
cuprins Chitiratifor.
Acum privirile lui Remasritlfeer erau ndreptate spre panerul de jos. Prin protocol, cele trei
Stilete nu aveau voie s se ating de el pn cnd sfoara nu se lsa n jos de tot, dar
Remasritlfeer se mica ncet i relaxat. i ntrerupse coborrea i doi dintre membrii si
aflai la capetele opuse ale aerostatului examinar atent panerul. Coul prea s fie cam la
douzeci de picioare de pmnt. Era timpul s-l coboare de tot. i apoi Remasritlfeer nu
avea idee ce se va ntmpla dup aceea.
Problema mea? Pi, i dai seama ce-ar fi dac am ateriza acolo jos?
Ar fi curat nebunie!
Greu de spus dac replica lui Chitiratifor era un rspuns sau o reacie la ntrebarea lui
Remasritlfeer. Apoi continu:
O hait coerent acolo jos, nconjurat de milioane nesfrite de Coriti? Mintea i s-ar
dezintegra n cteva secunde. A a fi ca un bulgre de crbune aruncat ntr-un cazan cu
fier topit.
Da, exact aa s-ar ntmpla dac tu sau eu am fi aruncai n mulime, ns uite: ca
urmare a vizitelor noastre trecute, acum au lsat un spaiu liber n mijloc. Sunt doar trei

Stilete n acel loc, cei care manevreaz funia. Gloata pstreaz o distan de aproape zece
metri. Situaia ar fi inconfortabil i ar trebui s exercii un control absolut asupra propriei
mini, dar o hait ar putea supravieui acolo jos.
Chitiratifor emise un mrit dispreuitor care se amestec n sunetele de fric.
Aud de jos presiunea. Spaiul liber este doar o bul minuscul de luciditate n mijlocul
demenei. Corul nu tolereaz elemente strine. Dac ai fi pe sol, preiosul tu loc liber ar
disprea ntr-o clipit.
Dar nimeni nu tie cu adevrat, corect? Dac Magnatul ar cobor n siguran la sol haite,
tot acest proces anevoios de nego ar putea accelera.
Ah, dar teoria ta poate fi verificat ct se poate de simplu. Tot ce ai de fcut e s dai
drumul unei haite
Chitiratifor ezit, alegndu-i cuvintele cu mare grij:
Pur i simplu gseti un criminal condamnat, ofer-i libertatea cu condiia s coboare n
mijlocul drguilor de Tropicali de jos, s stea puin de vorb.
Din pcate, nu avem cu noi niciun prizonier condamnat care s ne ajute. Magnatul e de
prere c sepiile vorbitoare sunt varianta cea mai bun disponibil.
Raionamentul suna foarte slab chiar i pentru Remasritlfeer. sta era Magnatul: avea o
mulime de idei, dar cea mai mare parte a lor erau absurde. Singurii pe care Magnatul i
convinsese n acest caz erau sepiile nsele, care preau extraordinar de entuziasmate s
stea de vorb cu strinii. Te ntrebai cum supravieuiser astfel de fpturi n univers, cci
carnea rea la gust nu era chiar cea mai sigur metod de aprare.
Chitiratifor se chinui s chicoteasc.
Asta e soluia-minune la care tot btea Magnatul apropouri? i tu vei raporta corect tot ce
se va ntmpla?
Remasritlfeer ignor tonul superior.
Desigur.
Prea bine, atunci, s dm drumul petilor! mri Chitiratifor batjocoritor.
OK, prieteni, mult baft!
De la o nlime att de mare, ultimii metri de parcurs erau ntotdeauna complicai, dar
Remasritlfeer avea experien din belug. Molutele nu aveau s fie afectate de sunetele
mentale ale corului, minile sepiilor erau tcute precum fantomele. ntrebarea care se
punea era cum va reaciona Corul n prezena unor vorbitori ne-coriti. Civa dintre

membrii lui care urmreau marginea spaiului deschis putur observa un soi de tensiune
stranie care se rspndea prin mulime.
Remasritlfeer mai fusese martor la o asemenea tulburare n trecut. Corul nu era o minte
coerent, totui, mici pri din el comunicau limpede unele cu altele, iar acele sunete
mentale parcurgeau zeci de metri, crend abloane de concentrare mai largi dect vzuse el
vreodat cu excepia liniilor de santinel.
Sunetul mental al Corului! se auzi vocea lui Chitiratifor, ncrcat de tonuri de uimire.
Devine din ce n ce mai puternic!
Chitiratifor ncepu s se agite n jurul platformei de pasageri, cuprins de oroare, fcnd
aerostatul s tresalte i s se balanseze.
Remasritlfeer scoase un mrit enervat.
Amice, stpnete-te!
n realitate, sunetul mental al Corului chiar se nteise, o combinaie de dorin, furie,
plcere i interes intens, un vacarm n continu cretere. Dac toate Stiletele de dedesubt
ar fi putut gndi ntr-un singur tot atunci ar fi putut ajunge pn sus. i ar fi putut
distruge Briza Mrii. Apoi realiz c, dei sunetele erau mai tari i mai unificate, se mai
petrecuse i o alt schimbare. Aproape toate sunetele de joas frecven ncetaser.
Dispruser gemetele i limbajul inter-hait, murmurul constant care venise dinspre
gloat. Era att de linite n sunetele joase, nct putea auzi oftatul Fluviului, pe msur ce
mtura uor rmurile i iarba nalt a Deltei.
Chiar i sepiile, att cele din butoiul de pe nav, ct i cele din panerul de nego, i
ncetaser sporoviala croncnitoare. Parc ntreaga lume se oprise pentru o clip s
urmreasc ce avea s se petreac.
Ochii deprtai ai lui Remasritlfeer i spuneau c panerul ajunsese la sol. n acelai timp,
funia cu care coborse molutele se ls moale ntre flcile lui. Ura, aterizare la punct fix!
Acum auzea glasurile ca de clopoei ale sepiilor care stteau de vorb cu cele trei Stilete de
la punctul de primire. Recitau exact poezia comercial pe care le-o bgase Magnatul n
capete, exact ce ar fi spus i Remasritlfeer dac el ar fi avut curajul s aterizeze n mijlocul
acestui infern (dei Remasritlfeer ar fi vorbit pe o singur voce n loc de o duzin de
rituri din gurile a o duzin de molute).
Cele trei Stilete de lng paner nu reacionar imediat. Tcerea aceea joas, sinistr, se
prelungi nc o clip. Dup care fu urmat de o izbucnire de sunete mentale care aproape
nghe inimile lui Remasritlfeer, o furie att de sonor, c parc venea din el nsui. Din
toate direciile, miriada de Stilete nclc protocolul pe care att se chinuise Remasritlfeer
s-l impun, mbrncindu-se spre coul cu sepii.

Valul de furie amori mintea lui Remasritlfeer, dar vzu i nregistr ce se ntmpl dup
aceea: mulimea se repezi nspre locul gol ca o und monstruoas, adnc de cinci i zece
Stilete. Curgeau din toate direciile, spaiul liber umplndu-se n mai puin de dou
secunde. Panerul rmsese undeva sub gloat. Se auzir milioane de ipete. Frenezia dur
aproape un minut, suficient ct atacatorii s se arunce unii grmad peste ceilali. n cele
din urm mulimea se retrase, lsnd n urm ceva ce s-ar fi putut numi spaiul gol pe care
l conveniser cndva. Printr-o minune, odgonul de care era legat Briza Mrii rmsese pe
poziie, dar coul cu sepii se fcuse ndri.
Dinspre butoiul de lemn se auzir vocile celorlalte molute rmase sus:
Ce s-a ntmplat? Unde sunt? Ce s-a ntmplat?
mi pare ru, prieteni.
Spaiul liber pentru nego era aproape complet restaurat, cei care mai rmseser se
ndreptau chioptnd spre tovarii lor. Remasritlfeer nu zri nici urm de sepie n noroiul
clcat n picioare. Chitiratifor scoase un rset satisfcut.
Un test excelent. Exact cum am prezis. OK, amice, e timpul s ridicm ancora i s ne
micm fundurile napoi spre lumea normal.

Patru ore mai trziu, Remasritlfeer, sepiile supravieuitoare i Chitiratifor se aflau napoi n
siguran pe nava Magnatului. Petrecuser trei ore nfruntnd una dintre cele mai violente
furtuni de dup-amiaz pe care le cunoscuse Remasritlfeer n viaa lui. Chiar i acum,
vntul sufla de-a lungul punii Haitei Haitelor, fcnd aciunea de recuperare a aerostatului
aproape imposibil. La naiba, echipajul de aterizare ar trebui s-i dea drumul s pluteasc
departe de ei nainte ca gazul rmas n el s ia foc.
Remasritlfeer i inea capetele n jos, mpingnd butoiul de lemn de-a lungul punii, spre
adpost. Ploaia l udase de mult pn la piele; era de mirare c se mai putea concentra.
Sepiile continuau s plvrgeasc.
De ce de ce de ce nu ne-ai lsat s ncercm din nou din nou?
Gura! uier la ele Remasritlfeer.
Magnatul chiar le ordonase s ncerce de cte ori avea s fie nevoie. nainte de a veni
furtuna, cel puin patru din membrii lui Remasritlfeer ar fi sacrificat restul de maniaci
suicidali pentru ndeplinirea ordinului; al cincilea dintre ei avea o simpatie maternal fa
de sepiile respective. Instinctul matern, furtuna i groaza lui Chitiratifor fuseser mai
convingtoare dect dispoziiile Magnatului, decizie care le salvase probabil viaa.

Leg butoiul n adpost i stropi cu ap peste sepii. n spatele lui i putea zri pe membrii
lui Chitiratifor chircii peste balustrad, vomitnd n mare. Dincolo de balustrad n
deprtare, mlatinile coastei se zreau ca o umbr ntunecat n spatele ploii.
n decursul acestor ultime zece-zile, Remasritlfeer realizase mai mult dect oricare alt
explorator din istoria Tropicelor, dar acum tia c niciodat nu va putea pune piciorul pe
pmnturile de acolo. Nicio hait coerent nu va fi capabil, nu va supravieui pentru a
povesti.
Remasritlfeer se scutur. Acum venise momentul s fac o baie, s se usuce i s se
pregteasc pentru cea mai grea misiune a zilei: Trebuia s-l conving pe Magnat c,
indiferent ct de mare era piaa, indiferent ct de excentric imaginaia lui, unele vise chiar
nu pot deveni realitate.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
5
Zece ani dup Btlia de pe Dealul Navei Stelare
Domeniul Cioplitoarei-n-lemn se ntindea de-a lungul Coastei de Nord-Vest a continentului.
Regiunea de nord a Domeniului, pmnturile din jurul Dealului Navei Stelare fuseser
ocupate dup ce Jupuitorul fusese nvins i imperiul lui cucerit. Acest inut se gsea la
dou sute de kilometri de cercul polar arctic. Lumea Stiletelor era un trm plcut cu o
clim prietenoas, foarte asemntor cu Vechiul Pmnt al primei civilizaii umane.
Desigur, plcut i prietenos erau termeni relativi. Iernile arctice, chiar i de-a lungul
coastei, cu briza cald a oceanului, erau cumplite. Insulele erau nghiite de gheuri, ptura
de omt devenea i mai groas, noaptea era nesfrit, adeseori att de vijelioas, nct nici
nu puteai zri stelele pe cer.
Pe de alt parte, verile Ravna nu i imaginase c ar putea exista un asemenea contrast
ntr-un mediu natural. Zpada se topea aproape n ntregime ori se ascundea n dealurile
mai nalte sau n ghearii de deasupra lor. Anul acesta adusese ploi de primvar din
belug i un verde-crud strlucitor se rspndise de la un capt la altul al codrilor,
cmpiilor, ogoarelor fermierilor, peste ntreaga lume pn la captul pdurilor, de unde
ncepeau gheurile venice. Iar astzi, astzi era frumos chiar i dincolo de pduri. Ploile
ncetaser, cerul era limpede cu excepia ctorva nori albi i durdulii plutind deasupra
insulelor din deprtare. Aici, ntr-o zi senin de var, soarele sttea deasupra liniei
orizontului ct era ziua de lung. Pn la prnz se cra n naltul cerului i acolo
rmnea tot restul zilei, ca ntr-o nesfrit dup-amiaz.
i era cald! Era chiar torid!
Printr-o coinciden norocoas, Ravna i Johanna i aleseser chiar ziua aceasta s
viziteze pieele din Insula Tinuit. Coborser Dealul Navei Stelare cu funicularul, apoi
luaser feribotul de-a lungul celor o mie cinci sute de metri ai canalului care separa vechea
capital a imperiului Jupuitorului de continent. Acum peau de-a lungul strzilor largi,
pietruite, bucurndu-se de soare, de lumin i cldur.
Majoritatea haitelor localnice i scoseser vestele i jambierele. Un grup de haite era aliniat
pe o parte a strzii, spnd la anul de canalizare. n locurile unde blana le era mai rar

se vedeau broboane de sudoare. La o sarcin att de uoar precum spatul de anuri cele
trei haite erau capabile s lucreze ntr-un fel de super-coordonare inter-haite, pmntul
fiind luat cu lopata, rsturnat n glei i apoi transportat n alt parte ntr-o sincronizare
perfect.
Acetia nu erau sclavii de pe vremea Jupuitorului i a lui Oel. Cnd Ravna i Johanna se
apropiar, super-haita pru s le observe prezena i pentru o clip i reluar identitile
separate, dndu-le binee cu glasuri umane. Ravna l recunoscu pe cel din mijloc fiind
arhitectul oraului din epoca Jupuitorul-Tyrathect.
Ravna i Johanna traversar strada i se amestecar printre ei. Acest simplu gest nc
strnea uimire n rndul haitelor locale. Dou-picioare puteau veni pur i simplu la tine, s
te bat pe umr i s poarte o discuie inteligent, fr nici cel mai mic semn c ar
interfera cu sunetele mentale. Majoritatea haitelor se bucurau de aceast apropiere, odat
obinuii cu ea. Dar pe strini acest gest i nfricoa. Ravna tia c multe haite din
Republica Lacurilor Lungi credeau c oamenii sunt cadavre vorbitoare.
Johanna sttu de vorb cu doi dintre ei care nu cunoteau prea bine samnorska. Ravna
schimb cteva cuvinte cu arhitectul oraului, aflnd mai multe despre reparaiile la care
lucrau, rspunznd ntrebrilor haitelor despre echipamentul care i fusese promis de mai
bine de un an.
Avem probleme cu sursele de energie. Dar le vei primi la timp s v ajute cu zpada.
Apoi cele dou i continuar drumul ctre strada principal a Insulei Tinuite.
Johanna, cred c astzi e cea mai frumoas zi pe care am avut-o vreodat aici.
n spatele acoperiurilor caselor se nlau dealurile de unde coborser. Noul Castel de pe
Dealul Navei Stelare semna cu castelele din povetile cu zne, iar pe panta care cobora de
la Castel, fuzelajul navei spaiale strlucea verde irizat.
Femeia mai tnr zmbi.
E foarte frumos, ntr-adevr.
Haitele treceau pe lng ele nainte i napoi, ncercnd s se evite pe ct de mult posibil.
Circulaia cruelor i a caretelor trase de kherporci era interzis n aceast zon a
oraului, lsnd strada liber doar pentru haite. n fa se zreau chiar i civa oameni,
cei mai mari dintre Copiii refugiai, acum aduli i cu afacerile lor locale. Pentru moment,
Ravna aproape i putea imagina
Parc suntem pe undeva aproape de civilizaie.
Johanna i pstrase zmbetul pe buze, dar n ochi i se putea citi nedumerirea.
Nici nu se poate compara cu Laboratorul Superior.

Din ce tia Ravna, Laboratorul Superior fusese o reea de barci pe planeta lipsit de
atmosfer a unei stele roii pitice.
Iar nainte de Laborator, continu Johanna, am fost pe Straum. Unde erau orae i
parcuri i Pe cnd aici? Bine, s spunem c ne-am obinuit de parc am fi fost aici de
cnd lumea, dar unde vezi tu urm de civilizaie?
Ravna avea propria ei opinie fa de civilizaia straumli i vreme de zece ani i inuse
aceast prere doar pentru ea. Aadar, nu rspunse dect:
Unele detalii sunt evidente, altele mai puin. Aici sunt i oameni, i extrateretri; aceast
coabitare nu se poate realiza dect n foarte rare cazuri n afara civilizaiei. Strzile sunt
curate i largi. tiu c haitele au nevoie de spaiu suplimentar, dar locul acesta arat
aproape ca un parc istoric ntr-un ora dintr-o lume multi-dimensional. Putem s ne
prefacem c tehnologia este ascuns pe undeva, probabil prin vreunul din magazinaele pe
care le vom vizita astzi. Am putea, la fel de bine, s fim pe Sjandra Kei, ntr-un fel de parc
de distracii pentru turiti.
Prea bine, atunci, fiindc am venit pn aici s cumpr un cadou pentru cineva!
Deci excursia noastr are un scop constructiv! rspunse Ravna nclinnd din cap.
Copiii i luau foarte n serios zilele de natere. Oricnd ar fi fost de confuze datele
calendaristice, zilele de natere nsemnau o legtur cu trecutul. Sttu o clip pe gnduri,
apoi ntreb:
Despre a cui zi de natere e vorba?
Tu ce crezi?
Era ceva n privirea lui Jo care fcea rspunsul evident.
Nevil?
h! Astzi e plecat din ora, s studieze piaa de desfacere n Vlceaua de Rsrit. Nevil
tie att de bine cum s ia oamenii; i-ar plcea ca ntr-o bun zi s poat comunica i cu
Stiletele la fel de bine. Oricum, astzi i putem cumpra un cadou fr s prind de veste.
Ravna rse. Fusese un monument de rbdare cu cei doi. mpreun formau cel mai
armonios cuplu dintre Copiii mai mari pe care i-l putea imagina.
Aa? i ce ai de gnd s-i cumperi?
Ceva demn de Ft-Frumos, bineneles!
Johanna chiar avea cteva idei. De fapt, ea coborse aici de mai multe ori dect Ravna i i
iscodise att pe Cioplitoarea-n-lemn, ct i pe Pelerin ce fel de bunti erau aduse din
cele mai ndeprtate coluri ale lumii. Insula Tinuit nu era capitala imperiului aa cum

plnuise btrnul Jupuitor, dar devenise n ultima vreme inima Domeniului Cioplitoarei-nlemn, iar aceast parte a Republicii Lacurilor Lungi era locul unde puteai gsi tot felul de
mrfuri exotice.
Aadar cele dou prietene intrar rnd pe rnd n fiecare din prvliile de pe strada mare,
precum i tejghelele din pieele de var care ocupau piaetele pavate cu piatr cubic.
Johanna avea o list, nu doar din partea Cioplitoarei-n-lemn i a Pelerinului, dar i de la
prietenele ei, Rejna i Giske deja mritate, la casele lor i cteva lucruri chiar pentru
Nevil. Johanna cumpr o stof n mozaicuri care artau peisaje ce puteau fi vzute
separat de fiecare din membrii haitei care o purta.
Cadoul sta nu este chiar foarte uman, observ Ravna.
Ah, dar lui Nevil s-ar putea s-i plac imprimeul pointilist. mi amintete de tehnologia
digital.
ntr-o alt prvlie, admirar pietrele semipreioase montate pe sculpturi din aur i alam.
Ravna avea, teoretic vorbind, prerogative regale, dar nu i se oferir cadouri din partea
casei i nici supuii nu i exprimar dorina de a fi sponsorizai oficial de co-regina
domeniului. Pentru un domnitor medieval, Cioplitoarea-n-lemn era un fel de inovator
economic.
I-ai putea face o hain pe comand din stofa mozaicat.
Bun idee! zise Johanna.
O cotir pe Aleea Mic. La captul ei se gsea Larsndot, Ace & Co. Magazinul avea dou
niveluri, extins acum cu o prelat pe rui de cort pn n strad. Wenda Larsndot Junior
sttea n genunchi ncercnd s prind cu bolduri o bucat de catifea n jurul unor
puiandri.
Bun, Johanna! Bun, Ravna! le ntmpin vesel fata de apte ani, fr s se ridice de
lng clienii ei. Nu pot vorbi acum. Stpnii de sclavi m muncesc ca pe plantaie.
Apoi ciripi ceva spre muteriul ei, probabil cteva cuvinte de ncurajare.
Dar vii mine la coal, nu?
Fetia cel mai mare copil din cea de-a doua generaie i ddu ochii peste cap.
Da-da. Astzi e ziua mea liber. i mi place croitoria mai mult dect algebra. Tati e acolo.
Mami e n spate.
Tati i mami fiind Wenda i Ben Larsndot, stpnii junioarei.
Ben era chiar mai ocupat dect fetia. Magazinul era att de aglomerat, nct, pentru haite,
trebuie s fi fost ngrozitor de glgios. Oare de vin erau zilele nsorite care declanau o
asemenea frenezie a cumprturilor?

i fcur semn cu mna lui Ben i trecur prin cort n magazin. Larsndot, Ace & Co. avea
angajai Stilete. De fapt, Ace era un sextet cu majoritatea membrilor tineri, proprietarul
iniial al magazinului. Ace fcuse o afacere bun cnd se asociase cu familia Larsndot, cci
croitoria era una dintre profesiunile problem. Dac doar apropierea de o alt hait i
amorea mintea, atunci ntr-o ncpere nchis sunt lesne de nchipuit doar cteva dintre
lucrurile la care se putea ajunge: la btaie, la orgie i n general la stupoare. Oamenii erau
cei mai potrivii pentru o activitate att de intim. Fiecare om era la fel de inteligent precum
o hait coerent i fiecare dintre ei se putea concentra stnd chiar lng cellalt. Era o
combinaie perfect, dei Ravnei i era team c familia Larsndot mersese prea departe.
Localnicii aveau nevoie de ei, se integraser n societate, iar acest lucru era deosebit de
important. n acelai timp, oamenii ar trebui s cldeasc civilizaii, nu s taie crpe.
Astzi era att de mult lume, nct nici oamenii nu mai fceau fa. Cele trei haite de
croitori ai companiei stteau pe platformele bine capitonate. Pe podea, fiecare dintre clieni
avea repartizat cte un singur membru croitor care se ocupa cu probatul. n ochii
oamenilor, ntregul proces arta ilar. Membrii delegai erau mpopoonai n uniforme
iptoare ornamentate cu ace uriae i centimetre de croitorie atrnnd din bobinele de la
gulere. i foloseau mintea pentru a comunica: restul haitei sttea pe palei, privind i
ncercnd s pstreze contactul fr s-i asurzeasc pe clieni. Cei de jos erau foarte bine
antrenai i ghidai pas cu pas de sus, dar fizic nu erau mai ndemnatici dect nite cini.
Buzele abia puteau strnge ca nite degete anemice. Labele i ghearele erau asemenea celor
ale animalelor lipsite de gndire, dei adesea purtau scule sau gheare de metal de unde
i numele omenesc al rasei: Stilete.
Aceti croitori aveau experien din plin. Membrii de jos trgeau panglicile de msurare din
bobinele de la umeri. La indicaiile croitorului de sus, clientul, dac nu era prea nucit s
aud o voce strin n mintea proprie, inea centimetrul n loc, n timp ce croitorul de lng
el i lua msura. n alte mprejurri, clientul inea stofa, iar croitorul, cu boldurile n gur,
se nvrtea i i prindea acele cu gmlie, din loc n loc, cu grij.
Ravna i Johanna trecur printr-o arip mai veche a cldirii, construit fr ajutorul minii
omeneti. Se aplecar pentru a nu da cu capul de tavan i trecur stngaci ntr-un hol
scurt care ducea spre atelierul de cusut. n interior, ntr-o cldire a Stiletelor, mirosul
haitelor era deosebit de puternic. Ravna avusese de-a face cu multe rase din Exteriorul
Superior dar cu o foarte bun ventilaie a aerului. ns aici nu existau astfel de utiliti.
Auzi rsul Wendei Senior venind chiar din fa. Wenda cea mare se ocupa de aproape toate
treburile firmei, cu excepia contabilitii. Ca majoritatea refugiailor, nu se pricepea la
aritmetica manual.
Salutare, Johanna! Ravna!
Wenda era n picioare lnga una din mesele de cusut, aliniate sub ferestrele nalte cu
geamuri fumurii. Razele soarelui cdeau peste mesele de lucru. Larsndot, Ace & Co. avea
trei custori, toi ocupai n acel moment. Wenda se muta nainte i napoi, ajustnd

msurile, desfcnd baloturi de stof, unele dintre ele chiar preioasa estur agravi de pe
E-II, ultimul produs funcional al display-ului de grafic real al navei.
Cel mai mic dintre copiii Wendei, Sika, era aezat pe masa de lng ea. Firete, o ajuta la
supravegheat.
Bun, Wenda. Am nevoie de un sfat.
Johanna aez stofa mozaicat pe masa de cusut.
Vreau s-i fac un cadou lui Nevil. De ziua lui, nelegi tu. Chestia asta ar arta ciudat pe
un om?
Sika, stai aici cuminte, da?
Ca prin minune, micua de trei ani sttu cuminte. Prea fascinat de lucrul custoresei pe
masa creia era aezat. Wenda veni la masa femeilor, ntorcndu-se pe o parte pentru a
ncpea mai bine printre taburetele din lemn masiv. nclin respectuos din cap spre Ravna,
apoi ridic mostra de stof a Johannei n lumina soarelui.
Ah, marf adevrat de pe Coasta de Jos, nu-i aa, Johanna?
Cele dou femei sporovir o vreme despre stof. Wenda avusese aisprezece ani cnd
Copiii scpaser din Laboratorul Superior i fusese prima trezit din hibernare. Aceasta o
fcea de o seam cu oricare dintre ceilali refugiai, de un leat cu Nevil Storherte. Avea
acum douzeci i ase de ani. Chipul i vocea i erau fericite, ns ncepuser s-i apar fire
de pr alb i riduri. Ravna citise obsesiv poveti umane nc de la nceputul exilului. ntrun mediu natural, oamenii ncepeau s se degradeze fizic imediat cum ajungeau la
maturitate, dac nu se tratau. Wenda nu se plnsese niciodat, dar mai mult dect oricine
altcineva cu siguran mai mult dect bieii de vrsta ei ea purta povara traiului Aici
Jos. Cu toate acestea, ea era mai norocoas dect alii. Fusese suficient de matur, nainte
de evadare, nct completase aproape integral tratamentele obinuite pro-longevitate.
Majoritatea celor crora li se administrase un astfel de tratament aveau o speran de via
de cteva secole.
Cei mai mici dintre Copii i noua generaie cu siguran nici nu ncepuser
tratamentele nainte de evadare. Ei vor mbtrni rapid i probabil nu vor tri mai mult de
un secol. Ar putea muri nainte ca noile tehnologii s-i saveze. n acest caz, ntoarcerea la
hibernoterapie ar fi singura lor speran.
Una din haitele custorese veni n jurul mesei. Patru dintre membri se crar pe scaune
i se aplecar s examineze stofa din toate unghiurile. Haita era un cvintet btrn aproape
n totalitate. nelegea ceva samnorsk, dar vorbea prudent, folosind limbajul inter-hait.
Sunetele emise erau aproape ininteligibile pentru Ravna, dar, din cte i putea da seama, i
fcea plcere s stea de vorb cu Johanna. Era o veteran a marului Cioplitoarei-n-lemn
de-a lungul coastei i a Btliei de pe Dealul Navei Stelare. Johanna avea cei mai muli
prieteni Stilete dintre toi oamenii i era considerat drept una dintre cele mai de seam

eroine din istoria haitelor. Poate de aceea Cioplitoarea-n-lemn nchidea ochii cnd Johanna
o lua razna arareori.
n cele din urm, Johanna, Wenda i custoreasa puser cap la cap o costumaie cel puin
bizar, cu pantaloni i o manta, care spunea Wenda mpca i gusturile lui Nevil, i
cerinele modei. Era, dup prerea Ravnei, cea mai bun dovad c lipsa unui sim estetic
universal duneaz grav modei.
i v aduc i cataramele argintii, ncheie Johanna.
Foarte bine, foarte bine, ncuviin Wenda. Dar cel mai important i mai urgent este s-mi
aduci msurile lui Nevil.
Aa, da, le aduc. Dar avei grij c e o surpriz. tie c va fi o petrecere, dar
Ha! Pi, dac i iei msurile, s-ar putea s se prind.
Am eu metodele mele!
Wenda i Johanna izbucnir n rs.

Johanna nc rdea cnd ieir din prvlie napoi n strad.


Pe cuvntul meu, Ravna, c nu am sugerat prostii!
Se opri din rs, dar continu s zmbeasc cu gura pn la urechi.
Dup-amiaza se ntindea la nesfrit, umbrele se nvrteau i se nvrteau, dar nu se
lungeau niciodat spre apus. Se oprir n dreptul unor argintari, dar cataramele pe care le
voia Johanna se fceau doar pe comand. Acum se gseau n captul de nord al strzii
principale. Corturile negustorilor erau ct de apropiate puteau Stiletele tolera, la o distan
de civa metri unul de cellalt.
Se pare c au venit mai muli strini dect de obicei, coment Ravna.
Aceast afirmaie fusese pe jumtate ntrebare. Recunotea haitele din Slaul Rsritean
dup vestele lor roii caraghioase. Alte haite se distingeau prin distribuirea membrilor sau
prin modul scandalos n care flirtau cu celelalte haite. Observarea tuturor acestor mici
detalii particulare constituia unul din motivele pentru care i plcea s vin n astfel de
plimbri nsoit de Johanna Olsndot. Astzi ns Johanna nu era n dispoziia de ghid.
- da, s-ar putea s ai dreptate.
Se uit absent la haosul din jur.
Nu eram foarte atent.

Apoi observ zmbetul de pe faa Ravnei.


Ce?
Pi, ce s fie, astzi de exemplu, ai stat de vorb doar cu un sfert din haitele cu care neam ntlnit.
Ah, dar nu cunosc pe toat lumea stai aa, vrei s spui c nu am fost la fel de sociabil
ca de obicei? Hmm
Fcur civa pai n afara zonei cu corturi. Cnd Johanna se uit din nou la ea, i
pstrase zmbetul, dar acum putea ghici n el o umbr de ndoial.
Ai dreptate, nu am fost n apele mele n ultima vreme. E ciudat. M refer la viaa noastr.
Lucrurile au fost att de dificile, att de mult vreme.
Cnd Ravna Bergsndot avea momente de pesimism i i venea s-i plng de mil, ncerca
s-i imagineze cum fusese viaa pentru Johanna i fratele ei mai mic. Ca toi Copiii, ei doi
erau orfani, doar c prinii lor ajunseser pn aici cu ei. Johanna fusese martor la
uciderea lor i a jumtate din colegii ei de clas. La doar treisprezece ani, Johanna i
petrecuse deja un an n aceast slbticie, i fcuse prieteni, dar fusese i trdat. ns ea
i fratele ei mai mic reuiser singuri s ghideze nava E-II n timpul Btliei de pe Dealul
Navei Stelare.
Unii dintre Copii acceptaser mult prea uor ntreaga situaie n care se aflau, dnd uitrii
civilizaia. Alii dintre ei nu se puteau mpca deloc cu acest naufragiu. Erau ns cei
precum Johanna care i ddeau Ravnei credina c, n timp, vor putea fi capabili s
nfrunte viitorul, indiferent care va fi el.
Lsaser n urm zona comercial, ndreptndu-se ctre partea oraului unde n ultimii ani
fuseser construite crciumi. Johanna nu prea s bage de seam, fiind n continuare
adncit n gnduri cu zmbetul acela absent pe chip.
Lucrurile au fost dificile, dar pe urm l-am demascat pe Prodotus i l-am nvins pe Lordul
Oel. i de atunci vocea i se ridic de uimire de atunci totul a fost n general
minunat. Am attea lucruri de fcut, cu Fragmentariumul, cu Academia Copiilor i cu
Acum eti prins cu lumea nou pe care vrei s o construieti.
tiu. Dar acum lucrurile stau i mai bine. De cnd am nceput s m vd cu Nevil, o
mulime de lucruri au devenit i mai distractive. Oamenii par mai interesani dect nainte.
n ultima vreme Nevil i cu mine am fost chiar - i mai apropiai. Vreau ca
aniversarea aceasta s fie special pentru el, Ravna.
A-ha! Ravna se ntinse i o mngie pe Johanna pe bra. Nevil cel mai n vrst copil
refugiat rmas nc necstorit. Johanna avea i ea douzeci i patru de ani.
i cnd?

Johanna rse.
Ah, Nevil e att de tradiionalist. Am realmente impresia c m ateapt pe mine s-l cer.
O privi pe Ravna, cu un zmbet fericit i jucu.
S nu spui nimnui, Ravna, dar dup petrecere, chiar asta intenionez s fac!
O veste extraordinar! Va fi o nunt ca-n poveti!
Se oprir i i zmbir fericite.
Poi s fii sigur c Cioplitoarea-n-lemn va inventa noi ceremonii special cu ocazia asta!
Normal, se folosete de reputaia mea fr nicio jen.
Foarte bine face. De fapt, nunta va nsemna mai mult pentru Stilete dect pentru noi. Tu
i Nevil suntei att de populari, el cu Copiii, tu cu Stiletele. Poate
Poate acum e momentul.
Poate ce?
Ravna o trase pe Johanna n mijlocul strzii n timp ce i continuau drumul. Nu voia s fie
auzit de haitele care treceau pe lng ele. Chiar dac unele haite nu vorbeau un cuvnt n
samnorsk, aveau o memorie extraordinar a sunetelor.
Pi, m-am cam sturat s fiu co-regin.
Ravna! A funcionat foarte bine aproape zece ani. A fost chiar ideea Cioplitoarei-n-lemn.
Exist precedente att n istoria Stiletelor, ct i n a noastr.
Da, pe Nyjora.
n Epoca Prineselor, existase Prinesa n Vrst i Prinesa Tnr, Techia. Epoca
prineselor era cea mai recent redescoperire a unei civilizaii din istoria uman, iar
aceast civilizaie era de asemenea una n care se nscuse Sjandra Kei a Ravnei, deci i
Domeniul Straumli, de unde venea Johanna.
Straumerii nu erau foarte legai de trecut, nici interesai de istoria lor, ns Ravna le
povestise despre Epoca Prineselor. Profesorii de la Academie se folosiser de acea istorie
pentru a crea o punte ntre oameni i Domeniul Cioplitoarei-n-lemn.
Ar trebui s te bucuri c eti co-regin, Ravna, spuse Johanna zmbind. Pun pariu c te
jucai de-a prinesele cnd erai mic.
Ravna ezit, jenat s admit adevrul.

M rog, poate. Dar am descoperit c realitatea e prea mult pentru mine. La nceput, era
o msur necesar, dar acum voi ai crescut i v-ai integrat. Acum eu trebuie s m
concentrez pe termenele externe. Avem la dispoziie doar cteva secole pn cnd Bieii ri
vor veni n vizit.
Ravna nu le povestise Copiilor visul ei ciudat, nici despre eroarea de sistem a zonografului.
Nu se mai repetase din acea zi, iar datele nregistrate fuseser de-a dreptul bizare.
Ascunsese acest amnunt i se refugiase n munc, ncercnd pe ct posibil s nu par o
femeie nebun.
Ravna i feri ochii de Johanna. O vreme inu privirea n jos, urmrindu-i propriii pai
obosii pe caldarm.
Ar putea fi chiar mai devreme. Molima nu mai are niciun statoreactor, dar probabil sunt
capabili s accelereze cteva kilograme aproape de viteza luminii. i poate, pe vremea cnd
aveau linie direct cu Dumnezeu, poate chiar au gsit o metod prin care s ne distrug cu
viteza luminii. Trebuie s mi dedic tot timpul s ne asigurm c vom fi pregtii s-i facem
fa.
Johanna nu rspunse. Ravna pstr tcerea civa pai, apoi repet ideea care o preocupa
cel mai mult.
Ce vreau s spun e c trebuie s-mi dedic mai mult timp lucrului la Excentric II. La urma
urmei, sunt bibliotecar i, ntr-o situaia ca aceasta, ar fi o pierdere de vreme s m ocup
de altceva. Cred c cel mai bine pentru toat lumea ar fi dac tu i Nevil ai guverna
mpreun cu Cioplitoarea-n-lemn.
Johanna o privi stupefiat.
i-ai pierdut minile?
Ravna zmbi.
Amndou am fost ntrebate acelai lucru ntr-o mprejurare sau alta.
Ha! exclam Johanna, cuprinznd-o cu un bra pe dup umeri. Chiar dac suntem
amndou nebune, nebuniile noastre nu sunt la fel. Ravna avem nevoie de tine
Da, tiu. Eu sunt cloca ultimilor pui de om rmai n via!
De obicei, aceast veche toan a Ravnei i provoca Johannei un zmbet, de data aceasta
ns rspunse cu o nverunare nou:
Ravna, dar tu eti mama tuturor celor rmai aici. Acum zece ani eram copii i bebelui,
iar pentru Stilete eram doar nite animale ciudate. Fr tine, care ne-ai inut pe lng tine
i ne-ai ngrijit, muli dintre noi ar fi murit n hibernare i cei civa supravieuitori ar fi
acum nite montri prin pdurile Stiletelor!

Eu, -, da bine, fie. Trebuie s schimb tactica. Presupun c am fcut ce trebuia fcut.
i acum trebuie s ne pregtim pentru viitor. Eu sunt singura dintre noi instruit s
controleze sistemele de planificare ale lui E-II. i acolo trebuie s-mi petrec acum cea mai
mare parte din timp. Tu, cu Nevil i Cioplitoarea-n-lemn ar trebui s conducei. Eu sunt o
simpl bibliotecar, nu regin.
Eti ambele lucruri. Bibliotecarii i arheologii au fost ntotdeauna cei care au restaurat
civilizaiile.
Acum e diferit. Aici nu avem nicio ruin de cercetat. Toate rspunsurile se afl la bordul
navei.
Johanna i nl brbia nspre Dealul Navei Stelare.
Ai avut nevoie de mine la nceput, dar acum, Copiii ca tine au crescut. Planificarea mea
tehnic este mai necesar ca oricnd, dar am obosit s fiu regin.
Deciziile tale sunt apreciate, Ravna.
Unele dintre ele. Unele nu sau cel puin nu n urmtorul an sau cincinal sau deceniu.
Unele decizii ale ei ar putea prea greite chiar i pentru urmtorul secol ca ntr-un
moment anume s fie nfricotor de corecte.
Nu mi-am dat seama c te simi att de singur. Noi cu toii te avem pe tine, cred c n
mintea noastr ne gndeam c i tu simi la fel.
Johanna privi n jos la diversele pungi cu mostre de stofe i mruniuri pentru cadouri.
Rse ncet.
Bine, hai s privim altfel. Eu sunt att de fericit cu Nevil. El mi-a fcut viaa mai
frumoas. M gndesc cum ar fi fr el, fr cineva cu care s mpari toate astea. Tu te
gndeti mult la Pham?
Cteodat. Mai tot timpul. Ce-am avut a fost frumos, dar el avea attea probleme. Era
posedat de o monstruozitate nspimnttoare.
Mda.
Johanna l cunoscuse pe Pham Nuwen chiar nainte de sfrit. Vzuse ct de
nspimnttor poate fi.
Ravna, noi suntem cu toii o sut cincizeci i toi te iubim n cea mai mare parte a
timpului. Te-ai gndit vreodat c aici ar fi suficieni oameni, nct s poi gsi pe cineva cu
care s s fii mpreun?
n susul strzii, Ravna vzu civa Copii. Erau de vrsta Johannei i mai mari. Tocmai
intrau ntr-unul din puburi. Ravna fcu un semn cu capul nspre ei.

Vorbeti serios?
Fata schi un zmbet ruinat.
Uite, eu am gsit pe cineva. Zic i eu doar aa, tu ne consideri pe toi copii. Gndete-te
bine, tu vei tri mai mult dect oricare dintre noi.
Nu spune asta. Acum voi mbtrnii, dar este doar pentru moment. ntr-o bun zi, vom
avea resursele s punem bazele unui sistem medical ct de ct rezonabil. Acum este doar o
faz temporar.
S zicem. Dac ne ndrumi tu, n cele din urm s-ar putea s avem tehnologia. i la
sfrit vom fi zeci de mii. Dac nici atunci nu-l gseti pe El, nseamn c e ceva n
neregul cu tine!
Bnuiesc c ai dreptate.
Normal c am dreptate! ntre timp, te rog s-i aduci aminte ct de recunosctori i
suntem cu toii, chiar dac uneori ne mai plngem. Eu i Nevil vom face tot ce ne st n
puteri s te ajutm.
Eu nu vreau s conduc de una singur.
tii prea bine ce vreau s spun. Faptul c eti tu acolo, n fruntea noastr, conteaz foarte
mult pentru oameni precum Wenda i Ben.
OK, m-ai convins, v las n pace, pe tine i pe Nevil, cel puin deocamdat.
Uf!
Expresia de uurare de pe chipul Johannei era de-a dreptul ilar, dar, n spatele ei, Ravna
ntrezri adevrul.
Aa. i, Ravna? Te rog s nu-i spui despre discuia noastr lui Nevil. I se urc direct la
cap!

Districtul cu taverne se afla n apropierea zonei centrale a Insulei Tinuite, chiar la sud de
vechiul castel. De fapt, castelul era relativ nou, doar c era construit naintea venirii
oamenilor aici. Castelul Jupuitorului fusese un loc de temut, o legend de-a lungul i de-a
latul continentului. Jupuitorul nainte de a fi reformat avusese planuri extraordinare
pentru rasa Stiletelor. nainte de venirea oamenilor, aceast lume nici mcar nu
descoperise praful de puc, iar tiparnia era ultima mare invenie. De acolo, Jupuitorul
fusese ocupat s construiasc o lume care s combine statul totalitar cu Metoda tiinific.
Circulau zvonuri cum c haitele lui monstruoase nc mai bntuiau prin vechiul castel.
Ravna tia c acest lucru nu era adevrat, dei Jupuitorul-Tyrathect nc mai avea

susintori, spioni care i urmreau ndeaproape pe propriii ageni secrei ai Cioplitoarei-nlemn.


Soarele aluneca uor nspre nord, umbrele se lungeau acum de-a latul strzii. Cele dou
femei trecur de prima dintre crciumi.
Am fost aici acum zece-zile, spuse Ravna.
Haitele dinuntru erau destul de sociabile, dar n general erau cam aceleai, majoritatea
fermieri venii n ora, stnd la un pahar de ceva i sporovind, srbtorind sau plngnd
ctigul de pe urma muncii lor. n fa se gseau puburile care de obicei atrgeau
negustorii din Republica Lacurilor Lungi i spionii din Slaul Rsritean. nuntru era o
atmosfer stranie, ncrcat de zvonuri, brfe i iscodeli. Ravna bg de seam o hait
aflat pe cealalt parte a strzii; arta aproape identic cu haita care se inuse dup ele prin
piaa mare.
Johanna i observ privirea i o liniti.
Nu-i face probleme. Ei sunt Borodani, din garda Cioplitoarei-n-lemn, i recunosc dup
urechi.
Fcu un semn uor cu mna nspre hait, apoi ncepu s rd.
i tu vrei s spui c atmosfera de aici chiar aduce cu un ora din Exteriorul Median?
Puin. Uneori reuesc s m amgesc minute ntregi. Sjandra Kei avea cteva rase
importante, dei nici nu se comparau cu haitele Stiletelor. Noi, oamenii, eram doar al treilea
cel mai numeros grup. Dar eram foarte populari. Existau orae turistice care imitau vechile
epoci ale umanitii i care atrgeau vizitatori din cel puin dou alte rase dect oameni.
Unde populaia venea i se plimba, corect? Deci ne putem imagina c suntem n cutare
de aciune i suspans ntr-un parc turistic.
Ai avut asemenea aventuri n Domeniul Straumli?
Da, cum s nu! Am fost un copil precoce! Dar tu chiar ai trit aievea lucrurile acestea,
corect?
-, da. De cteva ori
Pe vremea cnd era o student timid, nainte de a absolvi i nainte de a fi trimis la
Organizaia Vrinimi. Acolo, socializarea fusese exclusiv non-uman cel puin pn
apruse Pham.
n concluzie, tavernele astea sunt cam ca barurile pe care i le aminteti din civilizaie?

Hmmm. Nu chiar. Barurile din Sjandra Kei erau foarte aglomerate ticsite, dup
standardele Stiletelor. Pentru oameni i cteva alte rase era i puin flirt la mijloc. Pe cnd
aici
Aici, toi oamenii se cunosc de cnd erau copii, n plus, nu suntem suficieni adunai la
un loc pentru a umple crciumile. Cu toate acestea, e distractiv s-i imaginezi. De
exemplu, chiar n pubul din fa.
Acesta ar fi Semnul Clugriei. Cuvintele erau scrijelite n rune, dedesubtul unei
sculpturi nalte de un metru, nfind o insect pe dou picioare. Ravna nu vzuse
niciodat o clugri n faa ochilor, dar auzise c aceste insecte erau o venic pacoste n
oraele din josul coastei. Desigur, n realitate, clugriele nu depeau zece centimetri n
lungime. Dar ori de cte ori se povestea despre venirea oamenilor aici, aprea mereu
ntrebarea cum artau aceti strini picai din ceruri. i, din moment ce nu existau
nregistrri video sau fotografii, ci doar o hait care povestea audienei credule, format tot
din haite de Stilete, oamenii erau adeseori asemnai cu nite clugrie enorme,
enoorme. Semnul Semnul clugriei adic semnul propriu-zis fusese de fapt
importat de la un bar din Republica Lacurilor Lungi. Aici era luat drept o glum bun,
barul acesta fiind n mod special preferat de oameni.

Dinuntru se auzea muzic.


Uite, vezi? Ca un bar de noapte n lumea civilizat? zise Johanna.
Era muzic omeneasc: voci de oameni i note izvorte ca dintr-un ansamblu de
instrumente sau dintr-un singur sintetizator. nuntru ns nu era niciun sintetizator,
niciun instrument i, foarte posibil, niciun om care s cnte. Versurile erau un fel de poezie
de copii, iar muzica nu era chiar un cntec de leagn. Sursa acestor sunete era probabil o
singur hait, imitnd ceva de pe Excentric II. Cultura uman era re-creat din temelii pe
Planeta Stiletelor, bazndu-se pe memoria mainilor i legendele povestite de haitele
medievale.
Un ir de trepte din lemn ngrijit vopsite se ncolceau n jurul salonului principal. Johanna
se repezi pe scrile joase, cu Ravna pe urmele ei. Erau aproape la jumtatea distanei care
le desprea de intrare cnd ua de deasupra se deschise i se ivi un grup de adolesceni
care se pregtea s coboare.
Unul dintre ei fcu un pas napoi spre bar i rosti cam aa:
Da, ia gndete-te, e mai logic dect
Ravna se ddu ntr-o parte cnd vzu gaca de deasupra. Aceste scri erau fcute s
funcioneze ntr-o singur direcie pentru o hait de Stilete, aadar erau late ct s ncap
un singur membru, nelsnd prea mult loc de o parte i de alta. Bieii nu o vzuser, dar

cnd o zrir pe Johanna ncetar brusc conversaia. Cnd mai coborr cteva trepte, l
auzi pe unul dintre ei spunnd:
E sor-ta, Jef.
Glasul Johannei se auzi, puin iritat.
I-auzi! Salutare! Ce facei voi aici?
Primul din fa, care prea dup voce Gannon Jorkenrud, rspunse:
Nimic. Spunem doar adevrul celor care vor s ne asculte, domnioar.
Da, el era. Johanna l botezase Cioflingarul. Biatul ddu cu ochii de Ravna i rnjetul i
dispru de pe fa. Ba chiar arta de parc ar fi fost prins cu ma-n sac! Pi cu grij pe
lng Ravna fr s o priveasc n ochi.
Cei trei bieandri care l urmar erau mai tineri, doi aveau aptesprezece i unul
nousprezece, cu toii nite pulamale. Iar astzi aveau o privire care parc ascundea ceva
cnd trecur pe lng ea, lund-o la pas dubios de repede. i nc ceva care i atrase
atenia: purtau genul acela de pantaloni scuri i teniii care ajunseser la mod la
nceputul verii. Dac prindeau o zi ploioas, se alegeau cu gleznele ngheate i tlpile
murate.
Mai sus pe scri, o auzi pe Johanna.
Ia zi, Jefri, care-i treaba?
Cuvintele fuseser rostite pe un ton relaxat, ns Ravna observ c Johanna se aezase dea curmeziul scrilor. Iar n captul lor, sus, se aflau ntr-adevr Jefri i Amdi. Amndoi
i omul, i haita erau portretul viu al cuiva care se afl nas n nas cu o surpriz
neplcut. Amdiranifani era cel mai suprat; chiar i Ravna putea observa acest lucru.
Jefri se pricepea mai bine s i ascund gndurile.
Salutare. Bun, Ravna. Nu ne-am mai vzut de ceva vreme.
Amdi cobor i o atinse uor cu un bot pe Johanna i cu dou pe Ravna.
mi pare bine s v revd! spuse haita, folosindu-i vocea de bieel.
Amdiranifani era un octet, maximumul de membri pe care i putea avea o hait cu mintea
limpede. Cnd Ravna l ntlnise pentru prima oar, era format complet din puiandri, att
de mici, nct puteai cra jumtate dintre ei n brae, n timp ce cealalt jumtate i se
ncolcea printre glezne, dndu-se grozavi i punnd mereu ntrebri.
El i micul Jefri fuseser att de apropiai, nct unele Stilete i luaser mpreun ca o
singur hait i i botezaser Amdijefri. Acum ns, nicio hait nu i mai striga astfel.
Fiecare din membrii lui Amdi crescuser mari i uor supraponderali. La o prim privire,

era impresionant fizic. La o a doua privire i dup ce stteai o vreme de vorb cu el, i
ddeai seama c Amdi era prea timid pentru a speria pe cineva. La o a treia privire, dac
chiar voiai s-l cunoti mai bine sau dac el voia s se apropie, realizai c Amdi era una din
cele mai inteligente creaturi pe care le puteai ntlni Aici Jos.
Ravna ntinse o mn i mngie capul cel mai de aproape, zmbi ctre hait, apoi ctre
Jefri.
Da, i eu m bucur s v revd.
Era momentul s ne mai vedem i noi, complet Johanna, nelsndu-se o clip nelat
de aerul relaxat al lui Jefri.
Ravna fcu un semn cu mna spre Johanna c totul e n regul. Politeea nu era punctul
forte al lui Jefri. Nici nu voia s-i aminteasc de perioada lui rebel. Johanna nu pru s
bage de seam gestul Ravnei i continu.
Deci, ce ai de spus?
Pe chipul biatului trecu o umbr de furie.
Pi, ce s spun? Am fost toat primvara n Coasta Sudic mpreun cu echipa lui Meri
Lyssndot, am supravegheat metalele speciale pe care E-II le-a clasificat
Asta tiu, Jefri. i mai tiu c te culci cu Meri, ca i cu toate celelalte fete pe care pui
mna. Dar au trecut deja cte zile? i n-ai dat niciun semn.
De data aceasta, expresia lui deveni fi ostil.
Stai n banca ta, Jo, c nu eti maic-mea.
Dar sunt sor-ta! rspunse ea, necndu-se de indignare.
Ravna observ c Amdi se trsese napoi i prea c ncearc s se ascund n spatele lui
Jefri. Se uit mprejur, cutnd ceva care s le distrag atenia i s evite confruntarea care
se ntrevedea. Lucrurile merseser att de bine cu Jefri n ultimul an Ah!
E OK, Jefri. Am vzut raportul de analiz. Ai fcut treab bun.
Poate l lsase prea repede s scape.
M intereseaz mai mult ce se ntmpl cu cei trei
Fcu un semn spre scri n jos, unde coborser ceilali trei biei. S-i numesc prieteni ai
lui? Sper c nu sunt!
Care este adevrul despre care vorbea Gannon?
- nimic.

h! Nimic-nimic! ntri Amdi, dnd din toate capetele.


Aha, atunci e bine.
Ravna ajunse n capul scrilor. Jefri mplinise nousprezece ani, era acum adult dup
standardele de pe Sjandra Kei i din Domeniul Straumli. Nu mai avea nicio importan c
Jefri fusese cel mai cuminte, curajos i bun la suflet dintre Copii. Nu ar fi trebuit s conteze
nici c, n ultimii ani, fusese adesea cel mai obraznic din gaca de golani. Slav cerurilor c
Johanna l dduse pe minile lui Nevil. Chiar i acolo unde Johanna nu reuise s-l aduc
pe drumul cel bun, Nevil, cu diplomaia i cumptarea lui, l mai domolise pe Jefri. Cu
puin noroc, faza aceasta rebel nou avea s fie o criz de scurt durat.
Noi intrasem doar ca s vedem ce mai face lumea.
Fcu un semn cu mna spre intrarea n salon din spatele lui Jefri i al lui Amdi.
Putem sta de vorb toi trei alt dat, cnd vrei tu.
Jefri ezit o clip, apoi cuvintele ei mpciuitoare i fcur efectul.
Da, e bine. S stm de vorb. Toat treaba e, hm, puin ciudat.
Se ntoarse i inu ua deschis pentru Ravna i sora lui.

nuntrul barului era cald, un memento c pn i umbrele zilelor de var pot fi reci. Aerul
era ncrcat de fum i arome de mirodenii, i mirosul specific Stiletelor. Jefri se strecur pe
lng Jo i Ravna, conducndu-le de-a lungul unui coridor lung i ngust, unde fumul era
i mai dens. Regulamentele de prevenire a incendiilor aparineau viitorului acestei lumi.
Ravna mergea n urm, tcut, amuzat de gravurile ciudate care acopereau pereii
holului, produsul imaginaiei Stiletelor despre cum artase viaa n Exterior, i n acelai
timp uimit de schimbrile pe care cei zece ani petrecui aici le aduseser n viaa Copiilor.
Ciudat. Ea ntotdeauna o considerase pe Johanna nalt, chiar i cnd avea doar
treisprezece ani. Dar aceasta fusese doar personalitatea ei. Acum, Johanna avea doar un
metru aptezeci, puin mai mult dect Ravna. Iar Jefri? ntotdeauna i se pruse mic. El
fusese mic, pe vremea ea i Pham aterizaser aici i l salvaser de Lordul Oel. i amintea
de copilaul orfan care i ntinsese minile spre ea, cu ochii plini de lacrimi. Jefri rmsese
pentru ea micu, chiar i n anii n care crescuse ca din ap. Doar c acum observ ct de
mult trebuia s se aplece pentru a nu da cu capul n tavan. Biatul avea aproape doi metri
cnd sttea drept.
Muzica se auzea mai tare i raze de lumin colorat clipeau peste ntreaga ncpere.
Trebuie s fie unul din acele candelabre bezmetice care fceau atmosfer. Jefri pi
nuntru cu Ravna, Johanna i Amdi imediat n urma lor.

Taverna Clugriei avea tavanul boltit i alcovuri capitonate de jur mprejurul pereilor
superiori. Astzi cea mai mare parte a clientelei era format din oameni. Erau dou sau trei
haite sus, n alcovuri, dar la parter crciumarul era singura hait prezent. i toat muzica
venea, dup cum era de ateptat, de la el.
Gata, v-ai i ntors? strig o voce spre Jefri i Amdi.
Apoi le observar pe Ravna i Johanna i se auzi un rs nervos.
Uau, nu poi complota nici cinci minute, c apare poliia secret.
Le-am gsit pe scri, spuse Jefri.
Asta demonstreaz c trebuie s foloseti scara de ieire, ca toat lumea normal.
Vocea aparinea Heidei Oysler, care nc mai chicotea n urma propriei glume cu poliia
secret. Civa dintre cei prezeni preau jenai de poant, dar se tia c simul umorului
era cel mai mare duman al ei. Mcar aici nimeni nu prea la fel de neplcut surprins
precum cei trei biei de pe scar. Heida mai trase cteva scaune i le fcu semn s ia loc.
n timp ce se aezau la mas, membrul chelner al crciumarului deja aducea mai mult
bere, ocolindu-l cu grij pe Amdiranifani. Ravna arunc o privire n jurul mesei n jurul
celor dou mese, de fapt, observnd cine era acolo. Doisprezece Copii ba nu. Doisprezece
aduli. Jefri i Heida erau probabil cei mai tineri. Niciunul dintre cei prezeni nu era printe
nc, dei doi dintre ei erau proaspt cstorii.
Johanna nh o bere i o ridic spre Heida, simulnd un salut.
Ei, acum c poliia secret e aici, considerai-v la interogatoriu. Ce punei voi la cale,
tlharilor?
Ah, tlhrii obinuite
Heida rmase n pan de replici inteligente i tcu, spre uurarea multora. Cnd Heida
vorbea mai mult dect trebuia, lucrurile riscau s scape de sub control. Odat fusese acea
discuie mai n glum, mai n serios cum c Tami i Wilm ar avea o relaie adulter care
se dovedise a fi n esen adevrat.
-, pi, ce s facem, vorbeam i noi aa, despre Grupul de Studiu al Dezastrelor.
Aha! spuse Johanna aeznd berea napoi pe mas.
Ce este asta? ntreb Ravna. Sun ngrozitor de oficial. i eu care credeam c numai la
mine se adun toate protocoalele.
Pi, pentru c, ncepu Heida, ns una dintre celelalte fete, Elspa Latterby, i tie
replica.

Nu e mare lucru, doar trei cuvinte mari i late care nsumeaz o grmad de visuri.
Nimeni nu mai scoase un cuvnt. Dup o clip, Elspa ridic din umeri i continu:
Vedei dumneavoastr, doamn
Te rog, Elspa, spune-mi Ravna.
Hopa, mereu spun asta i unii, cum ar fi Elspa, mereu uit.
Sigur, Ravna. Vezi tu, treaba e c, n fine, tu i Stiletele ai fcut tot ce-ai putut s inei
locul prinilor notri. tiu ct au cheltuit Cioplitoarea-n-lemn i Jupuitorul-Tyrathect
pentru Academia noastr. Iar noi acum facem tot ce ne st n puteri s ne adaptm n
lumea asta. Unii dintre noi, cei mai tineri, sunt destul de fericii.
Un zmbet i nflori pe chip.
Sora mea cea mai mic are o hait de Stilete drept Cel Mai Bun Prieten i camarazi de
joac oameni. M are pe mine i nu i amintete de ai notri aproape deloc. Pentru Geri,
locul acesta e minunat.
Ravna aprob din cap:
Dar pentru cei mai mari, viaa aici este epilogul holocaustului, corect?
Cu siguran, Ravna simea la fel de cele mai multe ori.
Elspa ncuviin din cap:
Poate c e optica greit. Dar aa se vede. Nu toi gndesc la fel, ns noi ne amintim de
prini i de civilizaie. i nu e de mirare c unii dintre noi sunt triti cnd se gndesc la
cte au pierdut. Dezastrele ne afecteaz chiar i atunci cnd cei responsabili de ele nu mai
sunt n via.
Jefri nu se deranjase s se aeze pe un scaun pentru oameni. Se cocoase pe un taburet
nalt, folosit de obicei de membrii Stiletelor. De la nlimea lui privea n jos, ntunecat.
Nici nu e de mirare c unii oameni au format aa-zisul Grup de Studiu al Dezastrelor,
spuse el.
Ravna zmbi spre toi cei de acolo.
Bnuiesc c am fost fiecare dintre noi membri ai clubului ntr-un moment sau altul, noi,
care avem o perspectiv serioas asupra istoriei recente.
Acum, cnd membrii crciumarului se retrseser, Amdi i fcu din nou apariia de jur
mprejurul celor dou mese, un cap ici, un cap colo, unii cocoai pe taburetele nalte. i
plcea s priveasc din toate direciile i norocul lui avea suficieni membri ct s
prind toate unghiurile.

Deci i voi suntei cam ca mine i alte experimente ale Lordului Oel. Uneori ne mai
adunm i noi grmad i oftm i mormim ct de greu i ct de asuprii am fost. Dar
mare lucru nu prea avem ce face.
Elspa aprob.
Ai dreptate, Amdi, mcar voi avei un singur monstru pe care s v vrsai ura.
Pi, spuse Ravna, noi avem Molima. A fost monstruoas mai presus de orice gndire din
Exterior. Noi tim c, n final, lupta mpotriva acestui ru i-a ucis pe prinii votri i a
nimicit Domeniul Straumli i, indirect, Sjandra Kei. Lupta mpotriva Molimei a distrus
ntreaga civilizaie din galaxie.
Ceilali scuturar din cap. Unul dintre biei, Ovin Verring, rspunse:
Nu putem ti.
Bine, nu putem fi siguri c totul a fost nimicit; dezastrul a fost att de vast, nct ne-a
distrus i metodele de a-l cuantifica. Dar
Nu, ce vreau s spun este c tim foarte puin despre Molim, dac nu chiar nimic.
Prinii notri erau oameni de tiin, care fceau cercetri n Transcendentul Inferior, un
loc periculos. Se jucau cu necunoscutul.
Ai pus punctul pe i, putiule! gndi Ravna.
Dar milioane de alte rase au fcut acest lucru, continu Ovin. Este cea mai obinuit
metod prin care se nasc noi Puteri. Tatl meu a anticipat c Straumli va coloniza n cele
din urm un sistem mic, ntunecat i pustiu din Transcendentul Inferior, deci c vom
transcende. A spus c noi, straumerii, mereu am fost pionieri, ne-am aruncat i am riscat.
Ovin trebuie s fi vzut expresia care se aternea pe chipul Ravnei, cci se grbi s
continue.
Apoi ceva teribil s-a petrecut. Acel ceva s-a mai ntmplat i celorlalte mii de civilizaii
dinainte, poate milioanelor care au existat n ntreaga istorie a galaxiei. Expediiile precum
Laboratorul nostru Superior ajung uneori s fie consumate de ceea ce triete Acolo Sus,
ori sunt pur i simplu distruse. Uneori, sistemul stelar originar este de asemenea distrus.
Dar ceea ce ni s-a ntmplat nou ceea ce ne-a exilat Aici Jos nu nu se potrivete cu
datele pe care le avem despre situaie.
Eu
Ravna se opri, ezitnd. Cum s explic eu ce s-a ntmplat? Prinii votri au fost lacomi,
neateni i extraordinar de ghinioniti. i iubea pe aceti Copii sau, n fine, pe cei mai muli
dintre ei, i ar fi fcut orice pentru a-i proteja pe toi, dar cnd se uita la ei, uneori tot ce i
venea n minte era c lcomia prinilor acestor copii era cauza cderii lor aici. Arunc o
privire spre Johanna: Ajut-m!

Ca de obicei cnd lucrurile se mpotmoleau, Johanna venea n ajutor.


Eu am ceva mai multe amintiri dect majoritatea dintre noi, Ovin. mi amintesc cum
prinii mei ne pregteau scparea. Tu tii c Laboratorul Superior nu a fost o ncercare de
transcenden ca la carte. Procesul n sine este destul de periculos, dar e bine documentat
pentru aproape orice ras care se ridic pn la Vrful Exteriorului. n Laboratorul
Superior, noi am descoperit o scurttur. Aveam o arhiv abandonat, chiar n
Transcendent. Noi spam dup relicve tocmai n Puteri.
Cunosc aceste lucruri, Johanna.
Tonul lui Ovin nu era chiar certre.
Oricum, Arhiva s-a trezit sau ne-a pclit pe noi s o trezim. Prinii mei se ocupau de
sigurana operaiunilor. tiau c exist posibilitatea s fim pclii, trai pe sfoar. Bine, eu
cred c toi adulii tiau asta. n cele din urm, ai mei au realizat c riscurile erau mult
mai mari dect preau la prima vedere. Noi descoperiserm ceva care putea constitui o
ameninare la adresa Puterilor nsele.
i-au spus ei asta?
Nu mi-au spus atunci. De fapt, nici nu tiu sigur cum au pus la punct Mami i Tati toate
pregtirile. La vremea respectiv, eram trei sute de Copii. Cumva, cuvele de hibernoterapie
au fost sustrase din depozitele farmaceutice i urcate n containerul navei. Cumva am fost
cu toii scoi din programul de educare v amintii fiecare.
Capetele ncuviinar.
Dac o Putere se trezea, cu siguran avea s bage de seam ce puneau la cale prinii
notri.
D-da, ezit Johanna. Avei dreptate. Teoretic ar fi trebuit s fie prini. Dar cel mai
probabil au primit ajutor i din partea altora pentru a pune la punct evadarea noastr.
Eu nu am observat nimic, spuse Heida.
Nu, se auzi i alt voce.
Nici eu, rspunse i Ovin. V amintii de condiiile noastre de via, de habitatele
temporare presurizate, de lipsa de intimitate? mi ddeam seama c ai mei deveneau tot
mai tensionai, le era team, bnuiesc acum, privind retrospectiv. Dar le era imposibil s
pun la cale ceva n afara legii. Pare mai plauzibil iar acesta este unul din argumentele
nfiinrii Grupului de Studiu al Dezastrelor ca evadarea noastr s nu fi fost altceva
dect o mutare n jocul Cuiva.
Ovin, rspunse Ravna, am discutat despre Contramsur la Academie. Voi, Copiii, ai
beneficiat de un ajutor special. n ultim instan, Contramsura mpreun cu Pham i
Btrnul a fost cea care a oprit Molima.

Da, doamn. Dar aceasta arat ct de puine tim despre bieii ri i despre bieii buni.
Suntem blocai Aici Jos. Noi, Copiii mai mari, avem sentimentul c am pierdut totul. Dar
istoria oficial ar putea avea pe tipii buni i pe tipii ri cu rolurile inversate.
Poftim? Cine propag asemenea aberaii?
Ravna nu se putu abine; cuvintele i nir pur i simplu din gur. Adio, diplomaie!
Nu e cineva n particular, spuse Ovin fcndu-se mic n scaun.
Aa? Dar cei trei cu care m-am ntlnit pe scri?
Jefri se foi pe taburetul lui.
Te-ai ntlnit i cu mine pe scri, Ravna. Cei trei sunt doar nite flecari. La fel de bine neai putea acuza pe toi.
Dac suntei toi implicai, atunci de unde apar denumirile acestea gen Grupul de
Studiu al Dezastrelor? Cineva trebuie s fie n spatele lui i vreau s
Ravna simi o mn apsnd-o uor pe bra. Johanna mai inu o clip strnsoarea,
suficient de mult ct Ravna s-i nghit cuvintele tioase pe care le-ar fi aruncat la nervi.
Apoi fata continu:
Numele este ceva nou, iar asta nseamn, cred eu, c n spatele lui se ascunde cineva
anume care caut scandal. Dar astfel de ndoieli au existat ntotdeauna.
Vrei s spui c sunt unii care se ndoiesc de ameninarea Molimei?
Johanna aprob din cap.
Da, ntr-o mai mic sau mai mare msur. i tu nsi ai ndoieli, tiu asta. De exemplu,
acum c Molima a fost oprit de Contramsura lui Pham, ar mai avea vreun interes s
atace Planeta Stiletelor?
Nu avem alt soluie dect s credem c ce a mai rmas din ea dorete s ne distrug.
Visul meu...
Bine, dar chiar i n aceast situaie apare ntrebarea ct de mortal poate fi. Flota
Molimei se afl la treizeci de ani-lumin, incapabil probabil s avanseze mai mult de un
an-lumin ntr-un secol. Deci avem la dispoziie milenii pentru a ne pregti, chiar dac
dorete s ne distrug.
Dar anumite pri ale Molimei ar putea fi mai rapide.
n acest caz, avem doar cteva secole. Civilizaiile tehnologice au fost cldite n timp mai
scurt.

Ravna i ddu ochii peste cap.


Au fost re-cldite n mai puin timp. Iar noi nu avem la dispoziie att de mult. Molima
poate construi statoreactoare de mici dimensiuni. Poate c frontierele Zonelor se vor
deplasa din nou
Inspir adnc i vorbi mai departe, pe un ton mai calm.
Ideea este scopul ultim al tuturor materiilor care vi se predau la Academie este s ne
pregtim ct mai repede cu putin pentru ceea ce poate urma. Trebuie s facem sacrificii.
Din jurul lor se auzi o voce de bieel. Amdi.
Cred c tocmai acest lucru este contestat de Grupul de Studiu al Dezastrelor. Ei neag
faptul c Molima ar fi fost vreodat o ameninare la adresa oamenilor sau a Stiletelor. Iar
dac ea este un pericol, atunci Contramsura a fcut-o astfel.
Tcere. Chiar i muzica de fond a crciumarului se stinsese. Dup toate aparenele, Ravna
era cea din urm care nelegea ngrozitorul subiect despre care se discuta pe ascuns. n
cele din urm, rosti ncet:
Nu poi vorbi serios, Amdi.
Peste chipurile lui Amdi se aternu o expresie de cin ruinat. Fiecare dintre membrii
si avea zece ani, aflat la maturitate fizic, ns mintea i era mai copilroas dect a
oricrei haite pe care o ntlnise vreodat Ravna. Pe ct de inteligent era, pe att de ruinos
i inocent.
De cealalt parte a mesei, Jefri l mngie uor pe cap pe unul din ei.
Bineneles c nu vrea s spun c el nsui crede asta, Ravna. Dar acesta este adevrul.
Grupul pleac de la premisa c noi nu putem ti exact ce s-a petrecut n Laboratorul
Superior i cum am reuit s scpm de acolo. Dar corobornd datele pe care le
cunoatem, ei spun c rul i binele ar fi putut fi inversate. n acest caz, aciunile lui Pham
de acum zece ani au fost o atrocitate de proporii galactice i c nu exist montri
ngrozitori care s ne pndeasc de undeva de departe, gata s ne distrug.
Dar tu crezi asta?
Jefri ridic braele n sus, enervat.
Nu. Firete c nu cred! Eu doar i spun pe fa ceea ce alii sunt mult prea, ah,
diplomatici s o fac. i nainte s ntrebi, pun prinsoare c nimeni de la masa noastr nu
crede. Dar n rndul Copiilor, ca un ntreg
n special n rndul celor mai n vrst, complet Ovin.

e un punct de vedere destul de atrgtor, termin Jefri, privind-o ncruntat o clip,


nfruntnd-o. Pentru c ar nsemna c ceea ce au creat prinii notri nu a fost o molim
monstruoas. Prinii notri nu erau nite naivi. i un alt motiv pentru care e o perspectiv
atrgtoare este c sacrificiile pe care le facem acum sunt inutile.
Ravna nu avu nevoie s i nfrng un strigt indignat, depise de mult acest prag,
ajungnd la o stare de mnie rece. Cnd rspunse ntr-un final, vocea i era rece i tioas.
Despre ce sacrificii este vorba? S nvai aritmetic cu creionul pe hrtie? S construii
prototipuri? S ntocmii rapoarte de analiz?
Heida mai puse i ea un pai pe foc:
Ah, un alt sacrificiu ar fi s ne spun alii ce s facem!
Aceti Copii probabil nici nu cunoteau numele organizrilor sociale pretehnologice.
Democraia manual? Era o noiune despre care auzise. Dar Ravna srise peste etapa
respectiv, n dorina de a simplifica lucrurile pentru toat lumea. Sperase c vor putea
evita astfel de probleme pn cnd vor depi aceast faz intermediar n care se aflau
acum, pe Planeta Stiletelor.
Da, i supunerea este unul dintre sacrificii, spuse Jefri. tiu c, pentru unii, situaia
medical este un motiv mai puternic de nemulumire, continu el fixnd-o cu privirea. Anii
trec i tu ne conduci, dar timpul nu las nicio urm, ari la fel de tnr ca Johanna
acum.
Jefri, doar nu vrei s spui c a fi vreo cotoroan care se d tnr. Nu am dect treizeci
i cinci de ani.
Treizeci i cinci de ani umani erau echivalentul a treizeci-megasecunde ani, dup cum
calculau i straumerii.
Este normal s art tnr. Pe Sjandra Kei, a fi nc bibliotecar novice.
Da, i ntr-o mie de ani de acum nainte tu vei arta la fel de tnr. Iar noi toi chiar i
cei mai mari dintre Copii vom fi mori ntr-un secol. Unii dintre noi chiar au nceput s
arate btrni nelegi tu, le cade prul de parc ar fi fost expui la radiaii. Se ngra. Cei
mai tineri dintre noi abia au apucat cteva tratamente de prelongevitate. Iar copiii notri
vor muri precum mutele, cu zeci de ani naintea noastr.
Ravna i aminti prul ncrunit al Wendei Larsndot. Jefri ddea glas propriilor ei
comaruri. Dar aceasta nu nseamn c eu sunt de vin!
Uite, Jefri, vom pune la punct ntr-un final cercetarea medical. Dar nu are niciun sens
s o punem n capul listei. V pot arta rapoartele de evaluare ale progreselor pe care le
genereaz Excentric II. Medicamentele eficiente trebuie s treac printr-un milion de teste.
Care tratament va funciona i pentru care copil va funciona este un rspuns pe care

nu-l putem afla dinainte. Dac ni se stric programul medical, vom avea o criz major
care ne va ntrzia foarte mult. Acum avem cel puin douzeci de cuve de hibernoterapie n
stare de funcionare. Sunt sigur c putem genera consumabile pentru ele. Dac va fi
cazul, i putem nghea pe cei care ajung n faza de btrnee. Nu e nevoie s moar nimeni.
Ovin ridic mna timid.
Eu cred c am neles, toi de aici nelegem, chiar i Sabie, Baltazar i Microb care ne
ascult fr s scoat o vorb.
n separeurile din tavern se auzir cteva fonete jenate. Apoi, din cealalt parte a
ncperii rzbtu glasul crciumarului.
Hei, treburile astea v privesc numai pe voi, dou-picioare.
Helda nu se putu abine s nu intervin.
Pentru c voi, haitele, nu murii pe bune niciodat!
Ovin zmbi uor, dar i fcu semn fetei s se liniteasc.
Oricum, nelegi i tu tentaia nfiinrii Grupului de Studiu al Dezastrelor. Ei neag ideea
c prinii notri ar fi creat un monstru. i mai spun c nu e nevoie de niciun sacrificiu.
Noi, refugiaii, nu tim cu adevrat ce s-a ntmplat sau cine este vinovatul pentru
aterizarea noastr Aici Jos. Extremitii i cred c niciunul dintre noi nu a discutat cu
bun tiin cu vreunul dintre ei; extremitii apar n discuii doar la modul indirect ca o
entitate absent sunt de prere c, din moment ce noi tim c prinii notri erau buni,
atunci, cel mai probabil, Molima nu este deloc monstrul de care se vorbete, iar toate aceste
pregtiri i sacrificii nu servesc dect ei bine, nu servesc dect unui scop malefic incert.
Poftim? Ovin, nu are nicio logic, zise Johanna cltinnd cu putere din cap.
Poate de aceea nu e nimeni care s-i asume declaraiile respective n faa tuturor, Jo.
Ravna i plimba privirea de la unul la cellalt. Aceste idei depeau cu mult plngerile pe
care le auzise nainte. Cum pot eu rspunde unor asemenea afirmaii? Dar nici nu putea
rmne tcut. Cel mai bun lucru pe care l putea face era s-i stpneasc vocea.
Logica este ubred, ns, mai grav, faptele de la care pleac sunt minciuni sfruntate.
Cnd aceti Contestatari afirm c noi nu tim cu adevrat spun o minciun. Eu tiu. Eu
eram n Releu, lucram pentru Organizaia Vrinimi. Molima fcea ravagii mult nainte ca
Excentric II s-i ia zborul. Molima a scpat din Laboratorul vostru Superior, probabil la
cteva ore de la evadarea voastr. nti a cuprins vrful Exteriorului. Puteai urmri
Aberaia pe canalele de tiri. Cu resursele celor din Organizaia Vrinimi puteai urmri
masacrul fizic, Aberaia ucignd tot ce nu-i convenea. Monstruozitatea a cuprins Domeniul
Straumli. A distrus Releul. Ne-a urmrit, pe mine, pe Pham i pe skrodclrei pn aici
jos, iar n aceast curs a fost distrus Sjandra Kei i majoritatea civilizaiilor din Exterior.

Acestea erau lucruri pe care ea le povestise i rspovestise la Academie.


Pn nu am ajuns aici, nu am putut face nimic pentru a contracara Molima. Este
adevrat, ceea ce au fcut Pham i Contramsura a fost ngrozitor, chiar peste capacitatea
noastr de nelegere. Contramsura ne-a blocat aici. Dar a oprit Molima i ne-a oferit o
ans. Acestea sunt fapte care se tiu i sunt ignorate. Ele nu sunt netiute. Eu am fost
acolo.
Toi cei din jurul mesei, toi Copiii acum aduli n toat puterea cuvntului ncuviinar
din cap. Dar cte ndoieli se ascundeau n spatele privirilor lor?

C
a
p
i
t
o
l
u
l
6
Ravna avu destul timp la dispoziie pentru a se gndi la surpriza neplcut de la Semnul
Clugriei. Mai bine spus, nici nu se mai putea gndi la altceva. Tot ceea ce spusese ori
fcuse ea vreodat i aprea ntr-o lumin diferit acum cnd i imagina cum trebuie s o
fi artat n ochii Contestatarilor.
La nceputuri, Copiii locuiser cu toii mpreun n Noul Castel de pe Dealul Navei Stelare,
la doar o sut de metri de Academie. Cei mai tineri dintre ei nc triau acolo cu fraii lor
mai mari sau cu Cei Mai Buni Prieteni. Cea mai mare parte a celorlali maturi i pe
punctul de a ntemeia o familie locuiau n Insula Tinuit sau la sud de Noul Castel, ntrun ir de case nou construite.
ns Ravna mai locuia nc la bordul navei Excentric II treizeci de mii de tone de gunoi
imposibil de pilotat, dar cu tehnologie din stele.
Trebuie s fi prut cu mintea rtcit i de pe alt lume, cocoat la bordul puterii supreme
din aceast lume.
Dar trebuie s rmn aici! La bordul lui E-II exista o bibliotec micu, iar Ravna era
bibliotecar. Arhiva minuscul cuprindea detaliile tehnice ale zecilor de mii de rase aflate n
Zona Lent. Rasa uman de pe Terra avusese nevoie de patru mii de ani s ajung de la
prelucrarea fierului pn la cltoriile insterstelare. Cu foarte mici excepii, evoluia lor
fusese un joc al ntmplrii. n rzboaiele i catastrofele care urmaser, oamenii fuseser la
fel ca i celelalte rase. Se catapultaser singuri napoi n epoca medieval de mai multe ori,
uneori n neolitic, iar pe alte planete fuseser la un pas de dispariie.
Dar cel puin acolo unde oamenii supravieuiser ntoarcerea la tehnologie nu mai
fusese o cutare bezmetic. ndat ce arheologii dezgropau arhivele, renaterea era o
chestiune de cteva secole. Cu Excentric II, ea ar putea scurta timpul de recuperare la mai
puin de un secol. Dac ghinionul st departe de mine, l pot scurta pn la trei decenii!
n aceast dup-amiaz, la Semnul Clugriei, ghinionul i demonstrase c nu o prsise
niciodat. Cum am putut fi att de oarb? se ntreba Ravna obsesiv. Copiii mereu avuseser
tot felul de ntrebri. De multe ori, n decursul timpului, ea mpreun cu Stiletele
povestiser Btlia de pe Dealul Navei Stelare i istoria de dinainte. Cu toii piser n

Poiana Masacrului i vzuser cu ochii lor locul unde Lordul Oel ucisese jumtate dintre
Copii.
ns pentru cealalt jumtate a btliei, ei nu aveau dect cuvintele Ravnei, cum oprise
Pham Molima i preul pltit pentru a scpa cu via. Copiii avuseser mereu nenumrate
ntrebri n legtur cu acest capitol i despre ce se ntmplase cu prinii lor la nceputul
dezastrului. Copiii adormiser ntr-o lume cu familii i prieteni i se treziser nconjurai de
Stilete i un singur om adult. Tot ce aveau era povestea ei despre ceea ce se petrecuse. Iar
naiva de Ravna crezuse c va fi suficient.
Acum Copiii aveau mai mult dect ndoieli. Acum aveau ceva care se numea Grupul de
Studiu al Dezastrelor.
La doar cteva ore de la discuia din tavern, Ravna, Johanna i Jefri (cu Amdi, bineneles)
avur o alt conversaie. Ei erau primii doi Copii pe care ea i ntlnise Aici Jos. n urm cu
zece ani, ei trei i Amdi petrecuser mpreun cteva ore teribile cnd Pham i dduse
viaa pentru a opri Molima. Din acea zi, Ravna avusese cu ei o relaie cu totul special,
chiar i atunci cnd Jefri atinsese vrsta pubertii i nu se mai nelegea nimeni cu el.
Acum Johanna era livid de furie la aflarea vetii despre existena aa-zisului Grup, dar
mai ales furioas pe Jefri care nu-i povestise despre ultimele minciuni ale respectivului
Grup.
ns Jefri ripostase imediat.
Ai de gnd s porneti o vntoare de vrjitoare, Jo? Vrei s pui pe rug pe oricine este de
acord cu o parte din ideile Grupului? Fiindc ar intra cam toat lumea, tii prea bine.
Fcu o pauz, aruncnd o privire ovielnic nspre Ravna.
Nu m refer la esenial, Ravna. tim c tu i cu Pham ai fost bieii buni aici.
Ravna nclinase din cap, ncercnd s par calm.
tiu. mi dau seama ct de firesc este s existe anumite ndoieli.
Da, i ddea seama, privind n retrospectiv.
Doar c mi-a fi dorit s tiu mai din timp.
Johanna plec fruntea.
mi pare ru c nu i-am spus mai devreme. Grupul afirm unele lucruri mizerabile, dar
att eu, ct i Nevil am crezut c, la ct de aberante erau, vor disprea de la sine n timp.
Acum, toat treaba pare mult mai bine organizat.

Arunc o privire spre Jefri. Se aflau din nou pe puntea lui Excentric II, un loc potrivit
pentru ntlniri foarte intime i foarte secrete. Amdi nu se vedea pe nicieri, fiind ascuns
prin camer pe sub mobil.
Evident c tu i Amdi tiai c Grupul a devenit mult mai periculos.
Jefri sri s se apere, dar, dup o clip, aprob din cap fr nicio tragere de inim. Ravna
i ddu seama c expresia lui trda ruinea. ntotdeauna ea crezuse c Jefri semna cu
Johanna la ncpnare, pe care i-o suprima printr-un rzboi cu toat lumea. Prinii lor
fuseser adevrai eroi n tot dezastrul jalnic de la Laboratorul Superior. Fcuser
adevrate miracole pentru a aduce Copiii pn aici. Jefri vorbi ntr-un final, cu voce
blnd:
Da, tiam, doar c, aa cum spunea i Ovin, cele mai grave afirmaii veneau indirect
repetate de unii zevzeci precum Gannon Jorkenrud.
Johanna trecu de la furie la ngrijorare sincer:
Este prea mult, Jef. Deodat Grupul acesta devine o organizaie n toat puterea
cuvntului.
Habar n-am, Jo. Ultimele aberaii au aprut ca din senin, mai nti a fost unul sau au
fost doi n timpul expediiei, apoi i-am auzit pe mai muli cnd m-am ntors. i chiar dac
ar exista o conspiraie, Consiliul Executiv nu ar face altceva dect s par opresiv dac
urmresc indivizi precum Gannon. Iar Gannon s-ar putea chiar apuca s acuze oamenii cu
care are el rfuieli. tim c e genul de tip care se scald n minciuni.
Ravna aprob din cap. Jorkenrud nu fusese niciodat uor de simpatizat.
Eu m mai gndesc i la altceva, Jefri: Poate c sunt vorbe aruncate la ntmplare, care
pleac de la probleme reale, probleme pe care chiar vreau s le lmuresc. Dar poate c nu
sunt chiar la ntmplare i sunt manevra unui grup care plnuiete vreun soi de revolt,
exagernd problemele reale pentru a servi propriului scop. Tu eti n poziia de a afla care
este adevrul. Toat lumea tie c, -, c tu
Privirea biatului se furi spre Johanna i ncepu s rnjeasc cu gura pn la urechi.
Jefri avusese ntotdeauna un zmbet frumos.
Dar, te rog, nu te sfii, spuse el. Toat lumea tie c am fost un mare nemernic. i nc mai
sunt, din cnd n cnd. Sechelele angoasei de la refugiu, chestii trestii
n orice caz, continu Ravna, oameni ca Jorkenrud par s aib ncredere n tine. n
acelai timp, ai foarte mare influen asupra Copiilor. Dac te ari cumva de acord cu
nonsensul acesta ruvoitor i dac chiar exist o conspiraie contestatar, sunt convins c
te vor aborda mai direct. Ai putea, n felul acesta s, - s

Vrei cumva s-mi ceri s aflu care dintre prietenii mei se afl n spatele complotului i s-i
dau n gt?
n vocea lui nu era nici urm de rutate, ns Jefri nu prea ncntat de misiune. Din
fericire, Johanna era tcut, pstrndu-i discursurile de sor mai mare pentru sine. n
cele din urm, biatul ncuviin din cap.
Da, fie. M bag. Dei eu tot nu cred c exist o conspiraie real, dar, dac exist, o
gsesc i te anun.
Ravna realiz c i inuse respiraia ateptnd rspunsul lui.
Mulumesc, Jefri.
Mulumesc! Dac cei ca Jefri Olsndot erau de partea ei, atunci avea sigurana c va putea
depi situaia. Johanna zmbea, parc i luase i ea o piatr de pe suflet. ncepu s-i
spun ceva fratelui ei, apoi hotr neleapt c e mai bine s se abin. Arunc o privire n
jurul mesei.
Hei, Amdi! Ai neles ce misiune avei? ntrebri, nelmuriri?
Tcere i niciun bot la vedere. Aceasta era marea problem cu Amdi. Cteodat, Amdi era
prins cu ecuaiile care i pluteau prin capete sau mai visa cu ochii deschii la problema pe
care numai un Arhimede sau un Nakamore ar fi putut-o deslui. Uneori mai ales n
perioada ultimilor ani pur i simplu adormea din picioare.
Amdi?
Da-da!
Vocea de bieel a lui Amdi veni de undeva de la nivelul podelei. Suna absent sau poate
doar puin somnoros.
Eu i cu Jefri suntem nc o echip, le asigur el.
Astfel se ncheiase ziua Semnului Clugriei Ravna avea acum o mic band de spioni
care lucrau n slujba ei.

Conversaia cu Jo, Jef i Amdi fusese doar prima dintr-o serie de ntlniri secrete. Pelerinul
era plecat din ora, deci urmtoarea ntrevedere fu cu Cioplitoarea-n-lemn.
Co-regina Ravnei domnea peste inuturile din nord de mai bine de trei secole. Niciunul
dintre membrii ei de acum nu era att de btrn, dar fusese foarte atent s i pstreze
intact identitatea, iar haita avea amintiri clare nc de pe vremea cnd fusese un simplu
artist ntr-o simpl caban la marginea mrii. Pentru Cioplitoarea-n-lemn, imperiul
crescuse din acea art, din imboldul de a construi, a modela i a sculpta. Cioplitoarea-n-

lemn era un adevrat stpn medieval. Avnd n vedere c era de asemenea un stpn
cumptat (dei ocazional nsetat de snge), prezena i poziia ei pe tronul Domeniului
fuseser un adevrat noroc pentru Ravna i Copiii refugiai.
n aceste zile, co-reginele mpreau Dealul Navei Stelare, Ravna n nava ei i regina n Noul
Castel Domul Landerului.
De fiecare dat cnd trecea prin cadrul porii glisante masive i printre rndurile aliniate
de strjeri, Ravna avea revelaia echilibrului de putere simbolic la care ea i Cioplitoarean-lemn ajunseser. Ravna avea de partea ei magia stelelor, dar locuia la un nivel mai jos al
dealului. Apoi puin mai sus, ntre ele, se afla Academia pentru Copiii oamenilor i prietenii
lor, Stiletele (sau pentru Stilete i prietenii lor, copiii oamenilor), unde cunotinele erau
mprite ntre ambele rase. Iar n cel mai nalt punct al dealului, Cioplitoarea-n-lemn i
Noul castel. n adncuri, sub domul castelului, erau depozitate claie peste grmad
rmiele tehnologiei cu care veniser aici Copiii refugiai.
Acolo se aflau cuvele de hibernoterapie i carcasa calei cu ce mai rmsese din controlul
automat. Pe carcasa calei, un punct marca locul unde murise Pham Nuwen i o mzg de
siliciu amintea de cea care fusese cndva Contramsura nsi.
Astzi, Ravna se ndrept spre coridoarele de sus, prin care ptrundeau razele soarelui din
zeci de ochiuri nguste de geam. Dar gndurile i erau bntuite de umbrele ntunecate ale
cuvelor i mucegaiului i de visul acela ngrozitor.

Ravna se ntlni cu Cioplitoarea-n-lemn n Sala Tronurilor. La nceputuri, Noul Castel nu


fusese dect o simpl carcas, o capcan n care Lordul Oel sperase s i prind pe Ravna
i pe Pham.
Cioplitoarea-n-lemn umpluse spaiul interior, ntregindu-l. Sala Tronurilor era cea mai
vizibil completare, o ncpere imens, cu loje de-a lungul pereilor. n zilele de audien,
toi Copiii ncpeau nuntru i mai rmnea suficient loc pentru cteva duzini de Stilete
(vag incomodate de nghesuial).
Astzi, n sal nu era nimeni n afar de o hait de Stilete i o femeie. Cnd grzile
nchiser uile mari n urma ei, Ravna ncepu s peasc pe traversa lung care ducea
pn la tronuri i altar. Din umbre, de o parte i de alta rsri Cioplitoarea-n-lemn,
nsoind-o. Ravna nclin din cap spre hait; cele dou regine ntotdeauna respectau cu
grij un protocol informal.
mi nchipui c spionul-crciumar care lucreaz pentru tine i-a optit deja despre
surpriza ncnttoare pe care am avut-o la Semnul Clugriei.
Cioplitoarea-n-lemn rse uor. De-a lungul anilor, experimentase cu diverse voci umane i
tonaliti, urmrind atent cum reacionau oamenii n diferite mprejurri. Cnd vorbea,

samnorska ei era absolut fluent i suna perfect uman, chiar i atunci cnd Ravna se uita
direct la cele apte creaturi ciudate care mpreun formau co-regina ei.
Crciumarul? ntreb Cioplitoarea-n-lemn. Sabie-de-mtase? El e unul din proiectele
excentrice ale Jupuitorului. Tipul meu era unul din clienii din separeuri, mi-a povestit
totul de-a fir a pr, inclusiv ce a spus Gannon Jorkenrud nainte s aprei voi.
Nici nu mi-ar fi trecut prin minte c Sabie-de-mtase lucreaz pentru Jupuitor. Combinaiile
dubioase de cuvinte omeneti erau nume foarte populare n rndul haitelor locale, dar
slugile Jupuitorului se ddeau n vnt dup variaiunile malefice.
Regina i fcu semn s ocupe un loc. Cnd nu avea audiene grandioase, Cioplitoarea-nlemn obinuia s foloseasc ncperea drept brlog personal. De jur mprejurul altarului
aezase bnci acoperite cu blnuri i, din loc n loc, stive de pturi. n camer plutea un
miros puternic de Stilet, iar pe jos zceau boluri cu buturi i grmezi de oase pe jumtate
roase. Cioplitoarea-n-lemn era unul dintre puinii care aveau propria lor legtur radio
direct cu oracolul care era Excentric II, iar altarul ei avea o utilizare ct se poate de
practic.
Ravna se ls pe cel mai apropiat scaun n care se putea aeza un om.
Cum am putut scpa ceva att de grav? Acest aa-zis Grup de Studiu al Dezastrelor s
opereze chiar sub nasurile noastre?
Cioplitoarea-n-lemn se aez n jurul altarului, unii membri pe bncile de lng scaunul
Ravnei.
E o chestiune pur uman, rspunse ea scuturndu-se.
Am tiut ntotdeauna c exist disensiuni rezonabile pe tema Molimei i ce a mai rmas
din ea, dar niciodat nu mi-am imaginat c s-ar putea crea o legtur ntre Molim i criza
medical grav. i nici nu mi-ar fi trecut prin minte c tinerii s-ar putea ndoi de cauza
dezastrului care i-a aruncat aici.
Cioplitoarea-n-lemn rmase tcut o clip. Atitudinea ei trda o urm de stnjeneal.
Ravna i plimb ochii peste membrii haitei, cuprinznd-o cu o privire scruttoare.
Ce? tiai de treaba asta?
Cioplitoarea-n-lemn prea prins la nghesuial.
Mi-au ajuns la urechi cteva zvonuri. Dar tii c i Johanna a auzit povetile respective.
Da! i nu-mi vine a crede c niciuna dintre voi nu a adus subiectul n discuie n timpul
Consiliului!

Mrrr. Eu doar am auzit vorbe circulnd pe ici, pe colo. Dar un conductor nu pleac
urechea la toate prostiile pe care le aude. Iar tu, dac nu vrei s te foloseti de spioni,
atunci ar trebui s interacionezi mai mult cu Copiii ti. Dac stai precum o vrjitoare
nchis n nava ta, atunci vor mai veni i alte surprize neplcute.
Ravna rezist tentaiei de a-i ascunde faa n mini i a ncepe s urle isteric. Dar eu nu
sunt regina nimnui!
Uite cum vd eu situaia: sunt foarte speriat de ceea ce se petrece! Lasnd la o parte
aspectul surpriz. Lsnd la o parte i descoperirea trist c formarea acestei grupri
nseamn c muli dintre aceti Copii m dispreuiesc. Tu nu vezi ca pe o ameninare
nemulumirea asta organizat?
Regina se aplec uor ca i cum ar fi czut pe gnduri.
mi pare ru. Am crezut c ai mai avut de-a face cu astfel de situaii nainte, Ravna. Eu
cred c haitele prietene ale Copiilor mi sunt loiale. La urma urmei, i-am testat pe fiecare n
parte nainte s le acordm permisiunea de a se apropia de Copii.
Chicoti ncet.
Bine, recunosc, unii dintre ei s-ar putea s le fie mai loiali oamenilor dect mie. Nu mai
departe de Pelerin, de multe ori cred c el este mai devotat Johannei dect mie. Acesta e
preul coabitrii cu oamenii. Oricum, primesc rapoarte de la ei. Ovin Verring i compania
i-au spus adevrul. Toate astea sunt zvonuri exagerate. Eu nu am gsit niciun cuib de
radicali dei, hmmm, dac stau bine i m gndesc, poate nu am gsit pentru c
respectivii sunt dintre oamenii care nu au Stilete prieteni apropiai.
Da.
Observaia deschidea o mulime de posibiliti.
Ai auzit vreodat de Grupul de Studiu al Dezastrelor?
Nu nainte s deschid gura Gannon.
Dar ideile lor realmente extremiste, cum c Molima nu ar fi nociv, c Pham era de fapt
dumanul pun rmag c sunt nscociri de ultim or.
Cioplitoarea-n-lemn tcu un moment.
Da. Sunt noi, dar au circulat nainte versiuni mai blnde.
Apoi adug, aproape defensiv:
Dar printre Stilete este imposibil s dai de sursa zvonurilor, mai ales cnd sunt orgii interhaite. Personalitile tranzitorii vin cu noiuni la care nici nu te-ai fi gndit vreodat. Iar
dup ce trece, nu mai ai pe cine s ari cu degetul. Sau gheara.

Acest detaliu intim din viaa Stiletelor aproape i lu gndurile Ravnei de la problema ei.
Noi, oamenii, avem o vorb, c zvonurile odat pornite nu le mai poi opri, dar asta e doar
tendina noastr de a exagera orice ntmplare. Povetile ntotdeauna nfloresc realitatea.
Tu crezi c avem de-a face cu o conspiraie?
M tem c e posibil, ncuviin Ravna. n lumea asta tu treci drept un conductor
modern, dar politica ta cu spioni peste tot este
Mda, tiu, dup standardele civilizaiei, metodele mele de spionaj sunt jalnice.
Cioplitoarea-n-lemn i ntinse un bot n direcia altarului radio, calea ei personal de
acces la arhivele de pe Excentric II. Pe timpul iernii avea o roat manual cu care genera
curent pentru a-l ine ncrcat. Vara, l ncrca solar prin ferestrele tiate n tavanul slii.
n tot cazul, Cioplitoarea-n-lemn era practic campat de jur mprejurul radioului,
studiindu-l nencetat.
ns Cioplitoarea-n-lemn nu era singura cu un astfel de aparat de spionaj. Ravna ncerc
s pun problema ct mai diplomatic.
Aceasta e o situaie n care orice informaie ar fi bine-venit. Dac ai putea eventual s te
consuli i cu Jupuitorul-Tyrathect
Nici s nu aud! rspunse ea, ncletndu-i flcile.
Niciodat nu i pierduse convingerea c Jupuitorul i punea la cale revenirea. Dup un
moment, continu:
Ce ne trebuie nou aici sunt cteva duzini de camere de supraveghere wireless. Camere i
reele, aceasta e temelia spionajului eficient.
Vorbea ca i cum ar fi citit dintr-un manual.
Dar din moment ce nu aveam nc reele funcionale, eu zic s ne mulumim cu ochii
iscoadelor.
Ravna cltin din cap.
Avem n total doar o duzin de camere neconectate.
Desigur, mare parte din Excentric II putea funciona pe post de camere i display-uri. Din
pcate, atunci cnd luai o rang i desprindeai buci din pereii programabili ai navei,
sacrificai alte funcii importante. Cele dousprezece camere de luat vederi erau backup-uri
de tehnologie joas. Ravna recunoscu expresia de iritare ce se rspndea pe chipurile
Cioplitoarei-n-lemn.

Va sosi i ziua n care vom putea fabrica electronice digitale i atunci toate lucrurile se vor
schimba.
Da. Cnd va veni.
Haita fluier o melodie care imita un bocet lugubru. Avea i ea trei dintre acele camere, dar
dup toate aparenele, nu se oferea s le pun la dispoziie. n schimb avu alt sugestie:
tii c ilustrul meu sftuitor pe probleme de tiin se ntinde pe nou camere?
Pedantus se strduia din rsputeri s creeze reele chiar dac nu avea la dispoziie
aparatura necesar. Avea montate camere care transmiteau date din laboratoarele lui ctre
computerele de planificare de la bordul lui E-II. Aceast mecherie se dovedise extrem de
util, scurtnd de zece ori timpul procesului de identificare a materialelor. De fiecare dat
cnd puteau utiliza puterea sau logica navei mai nregistrau cte un progres. Acele
laboratoare ale lui Pedantus fuseser cea mai mare realizare a anului trecut.
Fie, rspunse Ravna, voi renuna la o parte din sistemul de testare al lui Pedantus pentru
una sau dou zece-zile. Chiar mi doresc s aflu dac exist o conspiraie organizat n
spatele acelor minciuni Contestatare.
Atunci hai s vedem de ce camere pot face rost.
Trei membri ai Cioplitoarei-n-lemn srir pe scaunele de lng altarul-radio. Bolborosi
ceva care nu era nici limbaj inter-hait nici samnorsk. Cioplitoarea-n-lemn folosise
customizatorul de pe E-II pentru a crea substituii sonore n loc de interfaa obinuit
vizual. Pentru hait, rezultatul era aproape la fel de folositor precum tiara Ravnei,
display-ul fragil de deasupra capului pe care Ravna nu ndrznea s l poarte n zilele
normale.
Cioplitoarea-n-lemn ascult la bipurile i piuiturile care veneau napoi dinspre E-II.
Ah, ticlosul de Pedantus Excentric II spune c dragul meu consilier tehnic folosete
camerele i pentru alte proiecte n afara sarcinilor de lucru. Ai auzit vreodat de pictura
de conversie a masei n energie?
Nu dar sun periculos.
O, da, este.
Cioplitoarea-n-lemn i continu bolboroseala, probabil cuta definiii.
Fr un control adecvat al procesului, n mod normal, pictura de conversie se
transform n ceva ce se numete torent de conversie. Torentul acesta a distrus civilizaii
ntregi. Din fericire pentru majoritatea dintre noi este foarte dificil s creezi ceva nainte de
a ti ce pericol reprezint.
Fcu o pauz, consultnd din nou oracolul.

Ah, bine. Asta a fost n urm cu zece-zile. Pedantus a abandonat proiectul i s-a reaezat
pe fgaul raiunii. Acum pare s se ocupe din nou de cercetarea materialelor cu care a fost
nsrcinat.
Tcu, apoi emise o chicoteal uman rutcioas.
Pedantus va ncepe singur o mic revoluie personal cnd i vom lua camerele. Va fi
foarte distractiv de privit.
Sfetnicul pe probleme tiinifice era unul din descendenii Cioplitoarei-n-lemn. Se
cunoteau trei astfel de haite, care se dovediser a fi experimentele cele mai periculoase ale
reginei. Ravna se strduia s gseasc un plan pentru a-i lua camerele lui Pedantus fr a
provoca o criz tiinific. Dou sau trei s-ar putea defecta. Foarte puini dintre localnici
nelegeau ce era durabil i ce nu. De-a lungul anilor, ea stricase toate display-urile cu
excepia unuia singur, ns camerele probabil puteau supravieui fr probleme unei cderi
de la o sut de metri.
Pedantus nu ar trebui s-i ascund nemulumirea, dar ar fi bine s nu dezvluie
nimnui detaliile operaiunii.
mi place planul tu!
Cioplitoarea-n-lemn rnji cu toi dinii i unul dintre membrii ei de pe o banc nalt o
mngie pe Ravna pe cretet. Apoi bolborosi cteva detalii spre E-II.
Bine, hai s lum trei camere. Trebuie s vedem unde le montm i cum s le folosim cel
mai bine.
A vrea s le montm ct mai repede. Deja circul zvonul c am aflat despre conspiraie.
Dac cineva este n spatele acestor aciuni, acum ar fi momentul pentru o nou mutare, s
ne-o ia nainte.
Aa este.
Cele trei camere cu indulgen se puteau numi sistem de supraveghere, orict de inteligent
ar fi fost montate. Ravna lu hotrrea de a ntreba direct despre celelalte.
Cum rmne cu cele trei camere pe care deja le foloseti pentru a-l spiona pe Jupuitor?
Momentan, oamenii prezint cea mai mare ameninare.
Nu. Camerele acelea rmn pe poziii. Dac ntr-adevr exist o conspiraie, atunci pun
prinsoare c n spatele ei este un conspirator cu experien, nu unul dintre Copiii ti naivi.
Jupuitorul este una din cele mai parive creaturi n via.
Btrnul Jupuitor fusese un alt urma al Cioplitoarei-n-lemn, cel mai periculos dac nu
cel mai ru dintre experimentele ei n ncercarea de a crea un geniu.
Dar Jupuitorul de acum e reformat. Doar doi membri mai sunt ai ti.

Cioplitoarea-n-lemn pufni pe nri.


i ce dac? Vechiul Jupuitor i-a ales pe ceilali trei
Au trecut zece ani de atunci.
i ne nelegem destul de bine. Cele trei camere pe care le-am ascuns n Vechiul Castel
mi dau motive s m rog, s am ncredere n el e mult spus s-l tolerez.
Ravna zmbi.
Tu mereu te plngi c Jupuitorul tie c-l supraveghezi.
Pi, eu l bnuiesc c tie. ntotdeauna s-l bnuieti, Ravna. i nu vei avea surprize
neplcute. Poate dac mi introduc propriii spioni n castelul Jupuitorului, am putea
muta camerele respective. Oricum intenionam s o fac. Jupuitorul trebuie s rmn n
capul listei de suspeci. i nu vreau s irosim camerele acelea spionnd indivizi nevinovai.
Prea bine.
Jupuitorul original fusese un monstru cum ntlneti n istoria oricrei rase. Mai ru,
btrnul Jupuitor era o combinaie a celor mai rele cazuri duse pn la extrem. Ravna ar fi
fost chiar mai paranoic dect Cioplitoarea-n-lemn dac nu ar fi avut propria ei surs
special de informaii. Acea surs era unul din foarte puinele secrete pe care nu le
dezvluise nimnui, nici mcar Johannei. Nu avea nicio intenie s se dea de gol doar
pentru a-i smulge Cioplitoarei cele trei camere de supraveghere.
Un membru al Reginei se lovi de scaunul Ravnei i ntinse o lab pe braul ei.
Sper c nu eti foarte dezamgit.
mi pare ru, dar sunt puin dezamgit. Avem doar trei camere la dispoziie i sigur
exist mai muli suspeci.
Iar eu voi sta cu ochii pe Jupuitor i mai atent dect nainte.
Ravna tcu, altfel ar fi nsemnat s-i dezvluie sursa de informaii.
Uite, Ravna, n afar de camere, i voi rechema pe civa dintre agenii mei aflai n
misiuni pe continent. Dac avem aici o conspiraie, atunci avem de-a face cu o ameninare
nou foarte serioas.
Cioplitoarea-n-lemn i ddea toat silina s fie cooperant. Mai mult dect oricare alt
hait, cu excepia lui Pedantus, ea prea s neleag ce o ndemna pe Ravna s lupte.
nelegea c aceast uneltire a Contestatarilor nu fcea altceva dect s o distrag pe Ravna
de la chestiunile cu adevrat importante pentru lumea lor.

Femeia ntinse mna i l mngie pe cel mai apropiat membru al Cioplitoarei-n-lemn.


Acesta era t aa suna numele lui pentru oameni. Numele membrilor erau de obicei
ceva mai mult dect frnturi de cuvinte, majoritatea lipsite de sens chiar i pentru Stilete.
Micuul t abia mplinise douzeci de zile, o completare necesar pentru echilibrul perfect
de tineree i maturitate al oricrei haite coerente. Acest puiandru era att de tnr, nct
mprea cu restul Cioplitoarei-n-lemn doar simurile de baz. n afara acestui detaliu,
Ravna mai tia doar c puiul nu era urmaul biologic nici al ei, nici al Pelerinului.
Puiandrii erau mereu o problem cnd aveai de-a face cu Stiletele, mai ales dac haita nu
era atent la evoluia lor. Cioplitoarea-n-lemn avusese mai mult noroc cu sufletul ei dect
cu haitele de descendeni, pstrndu-i spiritul intact aproape ase sute de ani. Ravna nu
avea de ce s-i fac griji. i trecu uor mna prin blana deas i moale a celandrului i
se simi mai linitit. Dac va avea loc o schimbare, atunci era o evoluie necesar, pe care
Cioplitoarea-n-lemn i-o plnuise cndva n trecut.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
7
Pedantus era din cale-afar de suprat.
Aceasta este curat crim!
Cei ase membri ai lui se strnser laolalt, doi dintre ei crndu-se pe curelele de pe
umerii celorlali pentru a ajunge cu boturile mai aproape de chipul Ravnei.
Au fost furate! Este nalt trdare, iar eu nu voi sta cu labele-n sn!
Ravna ajunsese n carierele de la Captul Nordic n urm cu cteva minute. Privind n jos
de pe marginea zidurilor spate n piatr, lucrurile preau relativ calme, niciun avertisment
de atenie explozii, niciun iuit de incendii. n aceste zile, exploziile cu adevrat
spectaculoase aveau loc cel mai adesea n buncrele pe care Consilierul tehnic le
construise n versantul dinspre mare.
Prea locul potrivit i momentul pentru o mic discuie cu Pedantus.
n timp ce cobora scrile descoperite, le fcu semn cu mna oamenilor care ajutau la lucru.
Ei rspunser veseli; deci poate Pedantus nu era foarte suprat. Trecu de chipurile
sculptate n marmur, ndreptndu-se spre buncrele lui Pedantus. Apoi auzi ipetele
consilierului venind dinuntru. Pn cnd ajunse la intrare, doi dintre asistenii lui o
zbughir pe lng ea abia apucnd s ngaime un salut.
Acum se afla n biroul Consilierului-ef, fa n fa cu haita n culmea furiei. Nici nu i-ar
fi imaginat vreodat c l va vedea pe Pedantus att de enervat. Mai mult, nu se trezise
niciodat att de brusc nas n nas cu o hait. Se ddu civa pai napoi spre ua deschis,
ridicnd minile n aer la vederea flcilor ncletndu-se i descletndu-se.
Este doar temporar, Pedantus. i vei primi napoi camerele foarte curnd.
Cel puin aa spera ea. Cu ct stteau camerele de luat vederi n alt parte dect n
laboratorul lui Pedantus, cu att mai mult se ntrzia programul ei de cercetare.
Vestea bun era c Pedantus nu i rupse capul. Vestea proast era c haita continua s fie
extrem de agitat i deja nu mai vorbea samnorsk. Sunetele care se auzeau acum erau

ridicate i tioase, probabil njurturi i blesteme. Apoi, dintr-odat cel mai btrn
membru, cel cu blana capului alb, se opri nedumerit. ntr-o jumtate de secund, tcerea
uimit se rspndi n rndul haitei, precum un public nedumerit n faa unui comedian
care repet aceeai glum de dou ori la rnd.
Camere?
Volumul i sczu cu civa decibeli.
Adic cele trei camere video care s-au stricat oficial azi-diminea cnd au venit
haidamacii Cioplitoarei-n-lemn s mi le ia?
D-da.
Spera c lumea din afara biroului lui Pedantus nu nelegea sensul acestui schimb de
cuvinte, secretele de stat pe care accesul nervos le dezvluise.
Membrii lui Pedantus coborr unul de pe spinarea celuilalt. Tremura nc de nervi, dar
pentru moment doar se nvrti unul n jurul celuilalt. Pedantus era cteodat un caraghios
plin de el. Pe de alt parte, era un geniu i un inginer extraordinar. Att timp ct l ineai
ndreptat n direcia care trebuie i i ddeai peste bot atunci cnd devenea invidios pe ce
au alii i nu are el, era o adevrat comoar.
Sincer, Pedantus, continu Ravna cu voce joas. Avem o urgen, dar i vom napoia
camerele ct putem de repede. Eu tiu cel puin la fel de bine ca tine ct de importante
sunt.
Sfetnicul pe probleme tiinifice i continu patrularea enervat, dar acum vocea i era
calm.
Sunt absolut sigur c le voi primi napoi, de aceea am i nchis ochii cnd mi-au servit
gogoaa oficial c s-au defectat.
i art colii de cteva ori, dar nu n direcia ei.
ns m tem c aici vorbim despre dou lucruri care se bat cap n cap. Camerele video au
fost confiscate legal de nlimile voastre, cu explicaiile de rigoare. n acest caz, tu i
Cioplitoarea-n-lemn nu avei nimic de-a face cu dispariia mantiilor-radio?
Poftim? Nu!!
Mantiile ar fi fost practic lipsite de orice utilitate pentru supraveghere, iar punerea lor n
funciune implica anumite pericole.
Pedantus, noi nu i-am luat mantiile.
Atunci am avut dreptate. Aici este o trdare.

Cum ar fi putut disprea mantiile? Doar le ii n seifurile tale personale, nu?


Le-am scos din seif dup ce spionii Reginei mi-au luat camerele. M-a lovit ideea s
folosesc mantiile o idee strlucit, de altfel, o modalitate de a le purta fr s ajung
scrum n timpul procesului. Vezi tu, dac poate doar unele pri din mine le-ar purta, i nu
pe umeri, atunci
Pedantus se scutur de momentul de rtcire tiinific.
Nu conteaz. Ideea e c am scos mantiile i le-am dus n sala de experimente, pentru a le
testa. Eram nc enervat n urma conflictului cu agenii Reginei i n dimineaa asta au fost
mult prea multe evenimente. S vedem
Pedantus i mpreun toate capetele laolalt, ntruchiparea concentrrii stileeti.
Da. tii cum e organizat sala de experimente.
iruri lungi de bnci simple din lemn. Sute de tvi de experimente, fiecare coninnd o
simpl combinaie de reactivi, toi concepui de programele de planificare de pe E-II, pe
msur ce nava potrivea realitatea resurselor Stiletelor cu datele din arhivele de la bord. n
unele camere nu intra nimeni ore ntregi, nici haite, nici oameni, iar n acest rstimp
automatele navei emiteau o rafal de solicitri wireless ctre receptorii programatori n
camera de expediere. Ajutoarele lui Pedantus majoritatea oameni coborau cu zecile n
camer, nlturnd cu totul unele experimente, mutnd altele pe staii noi, plasnd unele
sub camerele de luat vederi sub directa observaie a navei.
Eu am fost singur nuntru, puin distras de noua mea idee.
Toate capetele lui Pedantus nir n sus.
Da! Mscricii ia de la casa de nebuni tropical s-au artat!
Au intrat printre experimente?
Nu. Asta s-a mai ntmplat n trecut, dar acum i inem n zona vizitatorilor. Ei, le-am luat
ochii cu prostii, gen nite telefoane scoase din priz Oricum, a trebuit s ies pn afar
s stau de vorb cu Ambasadorul lor.
Pedantus se grup strns, agitat.
Pun rmag c aa s-au petrecut lucrurile! Eu am fost plecat din camer pentru aproape
cincisprezece minute. Acum mi pare ru c m-am purtat frumos cu tipul la. Chiar avem
nevoie de atta bauxit? Nu conteaz, deja cunosc rspunsul. Aa Astzi, nenorociii
erau i mai muli i mai glgioi dect de obicei, ntreaga ciurd vopsit n toate culorile,
ca nite pgni ce sunt!
Unii dintre membrii lui Pedantus deja se ndreptau spre u, lund-o naintea firului
gndurilor.

Nite gunoaie! n timp ce unii i ineau de vorb pe oamenii mei, alii trebuie c mi-au
nhat mantiile! La dracu! Hai, lady Ravna, s mergem!
Restul haitei se fcu nevzut pe u, cu Cap Alb ncheind plutonul. Pedantus zngni
cobornd treptele de afar, strignd ordine n toate direciile. Ravnei i-ar fi venit greu s
in pasul cu el, dac btrnul Cap Alb nu ar fi avut artrit i dac Pedantus ar fi
nnebunit de-a binelea. Dar Pedantus nu putea pleca fr Cap Alb. n schimb, urla din toi
rrunchii, n samnorsk:
Oprii Tropicalii! Oprii Tropicalii!
Grzile din capul scrilor deja coborser porile. n timp ce Ravna i Pedantus alergau dea lungul terasei spate n stnc, inginerul-ef al reginei bombnea njurturi n
samnorsk. Blasfemiile erau o combinaie bizar de traduceri ale njurturilor Stiletelor i
cuvinte urte n samnorsk:
Hait de cele! Trebuia s-mi fi dat seama c sunt lepdturile de Tropicali. Doar c mi
srise naibii mutarul din cauza camerelor. Am crezut c tu i Cioplitoarea-n-lemn iar v
vrsai dracii pe mine.
Se auzir ipete din fa:
I-am prins!
Haitele i oamenii aflai n carier nu erau narmai, ns formaser o barier n jurul
cuiva.
Pedantus se strecur prin mulimea de sunete mentale, cu Ravna imediat n urma lui.
Ambasadorul Pastorul i acoliii lui se aflau nc n perimetrul exploatrii miniere. Tocmai
vizitaser cea mai spectaculoas parte a laboratorului, acolo unde majoritatea planificrilor
plictisitoare ddeau n cele din urm natere unor miracole. ntre mulime i suspeci era
un spaiu liber. Pastorul i anturajul lui se retrseser cu spatele la aparatul de zbor al lui
Pedantus, Ochiul Ceresc. Care nu era o navet antigravitaional, ci ceva mult mai
nspimnttor, cel puin n mintea Ravnei: un propulsor i un co atrnnd de burta unui
balon lunguie.
Pedantus petrecu un moment patrulnd nervos nainte i napoi n faa mulimii,
bolborosind n limba Stiletelor. Ravna nu nelegea aproape nimic fr ajutorul
traductorului de pe E-II. Dar se prea c Pedantus ordona tuturor s nceteze cu ipetele
de nalt frecven. n aerul rece i uscat cum era cel de aici astzi astfel de sunete
ajungeau pn la o distan de civa metri, iar dac toat haitele erau cuprinse de frenezie
n acelai timp, se crea o stare de confuzie general.
Ravna fcu civa pai n direcia Tropicalilor, apoi se rzgndi. Stiletele respective artau
speriate i aproape isterice cu ochii holbai de team. Stteau foarte aproape unul de
cellalt, cu spatele mpingnd n nacela balonului. Cel care se autointitula Ambasador era
singura hait clar definit, iar la mai multe din labele dinainte se puteau vedea Stiletele

ascuite. Tipii acetia poate c erau mai slobozi n gndire, dar petrecuser suficient de
mult timp n inuturile nordice pentru a mprumuta din obiceiurile de aici. Pedantus strig,
simultan n samnorsk i limba Stiletelor. Ce nelese Ravna n samnorsk era:
E cineva care a vzut ce puneau la cale nemernicii tia?
O parte din el se uita ctre aparatul de zbor i Ravna i ddu dintr-odat seama c
Tropicalii fuseser oprii cu foarte puin timp nainte de a-i lua tlpia!
Un biat de cincisprezece ani, Del Ronsndot fcu un pas n fa.
E-eu tocmai le artam Ochiul Ceresc, am crezut c avem voie.
E n regul, Del, rspunse Ravna.
Balonul era unul din obiectivele standard ale vizitelor turistice n carier.
Au cerut ei s vad aparatul? ntreb Pedantus.
O, da, domnule. Dar toi vizitatorii vor s-l vad. Dac nvm s-l i pilotm, am putea
s-i plimbm cu el!
Privirea biatului alunec peste Tropicali i pru s realizeze c o astfel de mbuntire a
serviciilor turistice nu se va realiza prea curnd.
i-au cerut s-i lai pe vreunii la bord?
Din tabra Tropicalilor se auzir mai multe proteste vehemente, apoi un glas omenesc se
ridic deasupra celorlali:
Ah, maestre Pedantus, dac suspectezi pe cineva de fapte reprobabile, atunci ar trebui s
vorbeti cu mine direct.
Ambasadorul fcu un pas n fa. i luase numele de Pastor, iar astzi era foarte
numeros. Unii dintre membrii si datau de pe vremea cnd luase fiin Ambasada i de cele
mai multe ori era o hait fluent. De la fel de multe ori, aceast hait se comporta mai
degrab ca un grup de solitari crora le plcea s-i dea aere i s pozeze. Purtau veste
diferite ntre ele, unele chiar elegante. i venea greu s nu rzi n faa unui asemenea
fanfaron ridicol. Acum ns era ceva amenintor n privirea lui. Concentreaz-te, Ravna.
i aminteti de fluturaii n cizme militare? Vzuse destui extrateretri pentru a nelege ct
de neltoare putea fi aparena fizic.
Pedantus era nc prea enervat pentru a fi precaut. i trimise doi membri n fa, invadnd
spaiul personal al Ambasadorului.
Prea bine, domnule Ambasador. Ce-ai fcut cu mantiile mele radio?

Cei doi i artar colii n direcia Pastorului i, dei adversarii erau la o distan de trei
metri unul fa de cellalt, aceast postur n care se aflau aducea cu gestul prin care un
om l mpinge pe cellalt cu degetul n piept. Pastorul nu pru ns intimidat.
Ha. Am auzit despre mantiile respective. Eti sigur c nu le-ai pierdut pe undeva?
i mpinse un bot n direcia Dealului Navei Stelare.
Nu v-am mai vzut minunatele mantii de la spectaculoasa demonstraie pe care ai
executat-o la Ultimul apus al primverii.
Apoi vorbi ca pentru sine:
Ce srbtori grandioase avei voi, nordicii. Pentru noi, primvara nseamn doar mai
multe ploi
Tac-i fleanca!
Pedantus ntoarse un cap spre ajutoarele sale, oameni i Stilete.
Aducei-mi nite soldai cu epe lungi. i bgm pe hoii tia la interogatoriu.
Tropicalii fcur un pas n direcia lui, oelul de pe gheare sclipind ru-prevestitor. Era
evident c nu aveau s ctige nicio lupt, ns cei doi membri ai lui Pedantus trimii
nainte aveau s se aleag cu beregatele sfiate.
Ravna fcu un pas nainte i i ridic braele ntr-un gest pe care de cele mai multe ori
haitele l gseau amenintor.
Ateptai! strig ea ct de tare putu. Nimeni nu va fi supus interogatoriilor. Fie v
respectm ambasada, fie v dm afar de pe Domeniu.
Pedantus se ddu napoi, bolborosind n barb.
Ambasadorul se retrase uor, ncercnd, fr ndoial, s-i pstreze mintea limpede.
Mormi ceva ctre ceilali, care i slbir o fraciune postura de atac. Capetele haitei se
nclinar n direcia Ravnei.
Ah, att de brutal de sincer i, n acelai timp, att de cum s formulez? att de
neleapt. i sunt recunosctor, nlimea Ta. Am venit astzi aici ateptndu-m s am
parte de o excursie plcut ntr-o atmosfer prietenoas. Sau, cel puin, nu una care s se
transforme ntr-un mcel.
nc mai e timp, mri printre dini Pedantus.
Ravna i cobor braele i se aplec n fa astfel nct ochii ei s fie aproape la nivelul
privirilor ambasadorului.

Mantiile noastre radio au disprut n decursul ultimei ore, domnule Ambasador. Ia s


vedem, ct de interesai suntei s v meninei Ambasada n domeniul nostru: suntei att
de amabil nct s colaborai cu noi i s v supunei unei scurte percheziii?
i fcu un semn artnd spre anturajul Pastorului i spre courile lor suspect de
numeroase.
Capetele Ambasadorului nir n sus, probabil un gest de dispre.
Poate ntrebarea ar trebui s fie ct de mult valoreaz continuarea schimbului comercial
ntre Nord i Tropice.
n trecut, legturile comerciale cu Tropicalii se desfuraser mai mult ca un troc aproape
clandestin, unde schimburile de mrfuri se petrecuser n ani ntregi de naufragii
ntmpltoare. Ambasada Tropical ncepuse mai mult ca un gest de caritate fa de
solitarii naufragiai, iar denumirea era mai mult o glum. Cu timpul ns, aceast glum
cptase propria ei via i, foarte posibil, o oarecare influen n sud. Ravna i ncruci
braele i l intui pe Ambasador cu privirea. Era uimitor s observi efectul pe care l
producea uneori o uittur lipsit de cuvinte a unui dou-picioare asupra unor haite.
Oricare ar fi fost motivul, Pastorul ced i ridic din umeri.
Of fie. Pentru c nu avem nimic de ascuns, evident.
Ravna oft uurat n sinea ei. Acum se va dovedi cine e adevratul ho. Se ntoarse ctre
mulimea din spatele ei. Cteva duzini de oameni stteau n apropiere, nlndu-se
deasupra haitelor. i un ins n spate
Hei, Nevil! De ct timp eti aici?
Logdnicul Johannei pi grbit n fa, urmat ndeaproape de civa tovari.
Tocmai am ajuns i eu. Eram sus n vrful carierei cnd am vzut lumea jos agitndu-se
panicat.
Nevil se opri lng ea, rsuflnd din greu.
Am prins ultima parte a discuiei. Vrei s-i percheziionezi pe tipii tia?
Pedantus ncuviin din cap.
Da. Voi, oamenii, putei s v apropiai fr s-i ofensai pe delicaii notri musafiri.
mpinse batjocoritor un bot n direcia Tropicalilor, dar gestul lui era lipsit de aplomb.
Eram att de siguri c ei sunt vinovaii bombni el.
Nevil se ls pe genunchi pentru a putea vorbi mai de aproape. Oamenii nu puteau emite
sunete optite de la distan la fel de bine precum Stiletele. Ravna se aplec mai aproape.

Pastorul nostru a cedat cam prea uor, spuse Nevil. Eti sigur c tot anturajul lui e aici?
Pedantus fcu ochii mari. Bg un cap pe lng Nevil i le trimise Tropicalilor o privire
lung.
Sunt att de greu de numrat!
Mai ncerc o dat s vad ci sunt.
Pe Corul Domnului, Nevil, crezi c au mai lsat undeva o hait?
Ravna se uit la vizitatori. Tropicalii preau ntotdeauna puin ciudai, cu smocurile lor de
blan zburlit, cu trupurile lor vopsite i straiele lor nepotrivite. Acum, c nu mai erau
nghesuii n faa balonului cu aer, se mpriser n grupuri care aduceau cu haitele. Erau
doar dou cvartete. Problem de aritmetic: dac cinci sau ase dintre haite ar fi venit cu
un membru n plus i apoi i-ar fi mprit membrii aflai pe lng pentru a face o hait n
plus Era genul de permutri de suflete care le-ar fi lsat pe Stiletele localnice uimite i
dezorientate.
Pedantus i msur atent pe Tropicali.
Nu tiu ci au intrat, dar uitai-v la tatuajele de pe corp. Nu credei c sunt goluri
ntre cei doi tipi de la coad? tia sunt Tropicalii, se in numai de perversiuni.
Pastorul probabil auzea fiecare cuvnt. Deveni tot mai nelinitit.
Hai, nlimea Ta, am fost de acord s fim percheziionai, ce mai ateptai, s terminm
odat cu aceast batjocur, dac eti amabil!
Doar un moment, v rugm, domnule Ambasador.
Ravna i aplec i ea capul printre capetele lui Pedantus i al lui Nevil.
Nu tiu, Pedantus. Tatuajele lor nu reprezint nimic pentru mine.
Pcat c Pelerinul nu e aici. El ar fi tiut exact de ce sunt n stare Tropicalii. Nevil se
ntoarse i fcu semn unuia dintre prietenii lui. Apoi continu, n oapt:
De fapt, Bili a observat ceva neobinuit cnd eram sus n vrful carierei.
Bili Yngva se ls n genunchi lng ei i aprob din cap.
Aa-i. Am vzut un cvintet furindu-se prin spatele elevatoarelor. Cu desagii burduii.
Cnd am ncercat s m apropii, animalele au luat-o la fug spre pista de aterizare. i pe
urm un lucru mi-a atras atenia avea desene albastre pe blan, la fel ca ale tipilor de
acolo, doar c erau terse.
Pedantus ls s-i scape un fel de chiuitur triumfal.

tiam eu!
Apoi rmase nemicat. n cteva secunde ordinele vor zbura n toate direciile. Nevil se
ridic, cu privirea ndreptat spre Ravna.
nlimea Ta?
Da! realiz deodat Ravna. E momentul s acionez ca o co-regin ce sunt.
Puse o mn pe unul din capetele lui Pedantus.
Te rog, doar un moment, domnule Consilier tiinific.
Se ridic n picioare i se ntoarse spre mulimea care prea frmntat de aceleai ndoieli.
Atenie, v rog! Atenie!
Tactica funciona la coal. i, slav cerului, ddea rezultate i aici!
Vom trece la cercetarea bunurilor domnului Ambasador, precum s-a convenit. Pedantus
va da ordinele, dar oamenii vor fi cei care se vor apropia de anturajul Excelenei Sale.
Cine anume? Deodat se simi i mai recunosctoare c Nevil se artase tocmai acum. Se
afla n relaii bune cu toi Copiii i era un conductor nnscut.
Nevil Storherte va supraveghea operaiunea.
Se ntoarse i l ntreb pe Nevil n oapt.
Johanna e prin preajm?
Nu, din pcate e n ora, dup-amiaza asta.
Bine, acum s-i percheziionm pe musafiri.
Nevil aprob din cap i ncepu s-i adune echipa. Ravna arunc o privire spre Pastor.
Fii fr grij, domnule Ambasador, v vom lsa s plecai ct mai curnd posibil.
Conductorul Tropicalilor i adres un zmbet larg.
Excelent.
n mod evident, nu i fcea nicio grij c nevinovia lui va fi dovedit.
Pedantus btea pasul pe loc de frustrare. Monologul bombnit se transform n cuvinte
uierate n samnorsk.
Totul este absolut inutil! Ar trebui s sun amarajul navei, s declanez alarma pe ntregul
teritoriu al insulei i s contactez Excentric II.

Ar mai fi avut de asemenea nevoie de supraveghere aerian. Ravna arunc o privire spre
aparatul de zbor care fusese decorul acestor confruntri.
Ochiul Ceresc este pilotabil?
Art nspre nav.
i are la bord o staie radio?
Poftim? Nu are radio, dar motorul este ncrcat hmmm mrrr. Da!
ncepu s strige spre personalul de la sol cuvinte n samnorsk i sunete amestecate, pe
tonaliti diferite i n direcii diferite. Tot ce putu Ravna nelege fu:
Telefonai-i Cioplitoarei-n-lemn!
Nevil mut-i investigaia de lng Ochiul Ceresc! Am nevoie de el.
i o oapt n urechile ei.
Nava este pregtit n ntregime. M ntreb dac Pastorul lui pete cunotea amnuntul
respectiv.
Ddu fuga spre coul de paie n timp ce dou dintre ajutoarele sale se apropiar din
cealalt parte. Preau c se lupt cu nite foale, discutnd aprins cu Pedantus despre
detaliile tehnice.
Oamenii lui Nevil i Tropicalii se mutaser vreo douzeci de metri. Suspecii i scoteau,
protestnd mormit, desagii i vestele. A-ha, tatuajele complicate le acopereau cea mai
mare parte a trupurilor lipsite de pr. Unii dintre ei priveau la balon curioi, ns nu
preau intrigai de aciunile lui Pedantus.
Unul dintre asistenii lui veni n fug, cu radioul portabil al laboratorului. Cel mai apropiat
membru al lui Pedantus nfc cutia i o trecu de la unul la cellalt pn sus pe nacel.
Apoi ezit, aruncnd priviri mprejur cu aerul c uitase ceva crucial.
Ah, dac ar fi Johanna aici. Ochiul Ceresc are nevoie de un echipaj mixt.
Adic un om i o hait.
Nevil! strig el.
Ravna puse un picior pe pasarel.
Este n regul, pot copilota la fel de bine ca oricare om de aici.
Afirmaie aproape adevrat, dei ea avea convingerea c unii dintre Copii zburau oricnd
aveau timp la dispoziie, nu ca Ravna, care zburase de cteva ori. Pe de alt parte, nici nu
voia s rmn la sol, s-l supravegheze pe Nevil. i fcu semn cu mna biatului.

Pilotez eu nava mpreun cu Pedantus.


Biatul nu, brbatul; era doar cu opt ani mai tnr dect ea i spunea mereu ct de
important este rolul ei n organizarea lucrurilor. De data aceasta el pru s-i dea seama c
avea deja o misiune i c pierdeau minute preioase. Ezit o clip, apoi i fcu un semn
uor cu mna.
OK, spor la vntoare.
Ea i rspunse ridicnd braul, apoi i ndemn pe ceilali membri ai lui Pedantus pe rampa
ce urca n nacela ngust a balonului.
De data aceasta, Pedantus nu protest. Se poziion pe laturile coului, strignd n
permanen ordine spre cei rmai la sol. Nacela i ncepu obinuita balansare n aer n
timp ce Ravna travers mpiedicat podeaua i se aez n scaunul de la pup. nc nu
apucase s-i pun centura de siguran cnd personalul de la sol tie pripoanele i
balonul slt sprinten spre naltul cerului.
Era la fel ca atunci cnd zburai cu agraviul, dar ceva mai stabil dect aparatul de zbor al
Pelerinului. Pmntul dispru pur i simplu de sub ei. Aplecndu-se peste marginea
nacelei, vedea toate harnaamentele Tropicalilor nirate pe jos. Era imposibil ca un set
ntreg de mantii-radio s fie ascunse n desagii lor.
Pedantus activ propulsorul montgolfierului i ntoarse crma. Zburau acum deasupra
unor lacuri adnci i ntunecate, excavate n timpul exploatrilor de demult. Undeva, la
mare adncime, se aflau bazinele de hidrogen stabilizat. Apele linitite reflectau zidurile
nalte ale carierei. Se aplec i mai mult, ncercnd s zreasc imaginea balonului.
Care nu se vedea nc. Ravna se leg de mijloc cu o curea de siguran i ncepu a se
tr pn la pupa navei. Acolo se aflau cteva dulapuri cu echipament, cele mai multe din
rchit, impermeabile, ncuiate cu lacte care puteau fi deschise de mini sau gheare sau
coli. Le deschise pe rnd, inventariind coninutul: un heliostat (din lips de staii radio),
hri, dou telescoape. Deodat i ddu seama c avea de verificat altceva nainte de toate.
Puse binoclul jos i ncepu s examineze capacul pupei.
nlimea Ta! strig Pedantus.
Privi n sus i observ c ieiser deasupra carierei.
Ia, te rog, crma. Eu sunt mai bun la telescoape.
Apoi Pedandus bg de seam c Ravna ncearc s ridice folia care acoperea balastul.
nlimea Ta? Telescoapele, te rog Ce faci acolo?
Tocmai mi-a trecut prin minte dac au ascuns mantiile n butoaiele cu balast?
Ah.

Pedantus sttu n cumpn o clip, fr ndoial imaginndu-i cum aceast cutare ar


putea strica ceea ce ncercau ei s recupereze. Era destul de improbabil, ns
Eu verific butoaiele de la pror i de la mijloc.
Cte doi odat, membrii lui Pedantus ddur drumul diverselor controale pe care le ineau
ntre flci i i bgar boturile n butoaiele de ap aezate pe ntreaga lungime a fuzelajului
din rchit. Crma principal scp liber i elicea i ncetini btaia pn cnd puteai
vedea cele trei pale din lemn. Ochiul Ceresc se rsucea ncet i aproape nemicat n aerul
linitit al dup-amiezii, acum cu prova spre insulele din larg, acum spre canalul nordic,
acum spre Dealul Navei Stelare. De la altitudinea la care zburau se zrea n deprtare
Domul Noului Castel.
Nu este nimic n butoaie n afar de ap, spuse el ntorcndu-se la controale.
Nici aici nu e nimic.
Foarte bine atunci. S nu mai pierdem vremea.
Trase ampenajele orizontale i verticale i nvrti elicea. Pupa Ochiului Ceresc slt uor n
sus i montgolfierul se ntoarse, ndreptndu-se ctre terenurile de aterizare dinspre
captul nordic.
Poi survola n jurul Capului Nordic n timp ce eu arunc o privire jos?
Da.
Atmosfera calm fcea zborul uor. Controalele de la pup includeau dou leviere pentru
flci poziionate lng scaun i altele dou n fa, la o distan rezonabil nct s poat fi
folosite pe post de pedale. Aceste prghii asigurau controlul crmei i al propulsorului. Nu
era la fel de simplu ca o interfa automat, cu butoane, dar Ravna avea suficient
experien.
Pedantus mpinse cele dou telescoape ctre pror. Ocularele erau nite mti concave
rotative astfel nct s se potriveasc de o parte i de alta a capului unui membru. La
jumtatea piciorului erau prevzute cu o clem care se potrivea cu epoleii de la vestele
Stiletelor. n cteva secunde, Pedantus i mont ambele instrumente pe doi dintre membrii
si, n timp ce ali doi se uitau de jur mprejur, cercetnd zona.
Bun, acum ia-o puin spre nord Ha. n afar de lepul meu de lucru, docurile sunt
aproape pustii.
Docurile din captul nordic fuseser acaparate aproape n ntregime de cel mai serios
proiect al lui Pedantus, construcia unui aparat de zbor rigid. Superstructura Ochiului
ceresc 2 era deja vizibil n coastele i aripile care se nlau din mijlocul lepului. Cnd
va fi terminat, ntr-un an sau doi, OC2 va avea o lungime de peste dou sute de metri i va
fi capabil s transporte o duzin de haite de-a lungul i de-a latul continentului nonstop.

Patru dintre membrii lui Pedantus foloseau telescoapele precum binoclurile, trecnd n
revist cheiurile i adposturile pentru ambarcaiuni. Ceilali membri stteau mpreun pe
podeaua nacelei, de parc ar fi dormit. ns cel mai probabil erau la fel de ocupai ca i
ceilali, combinnd cele dou imagini de telescop ntr-una singur.
Pedantus gndea cu voce tare, dar sunetele emise nu aveau nicio noim pentru Ravna.
Ha! Se vd nite urme de labe ude de-a lungul cheiurilor. Vezi locul acela liber pe chei? O
hait a fost acolo de curnd i a plecat cu o barc de pescuit cu coc simpl! Deci acum
tim dup ce s ne uitm!
Cei doi purttori de telescoape se lsar n jos. Ceilali se aezar pe butoaiele de balast.
nlimea Ta, trebuie s urcm rapid!
i rsturn o parte din ap. ntr-un fel sau altul, trebuiau s prind altitudine.
Ravna crmi spre nord-vest, tind pe deasupra strmtorilor din larg. Insulele canalului
erau numeroase, mpdurite i n mare parte nelocuite. Dac hoii ajungeau pn acolo,
erau ca i scpai. Pedantus arunc o privire spre ceasul mecanic de la jacheta lui Cap Alb.
Du-ne spre Creste, e singurul loc unde putea ajunge houl lund-o n aceast direcie.
i pusese iar telescoapele, privind atent apele pn ht departe, acolo unde ceaa marin
nvluia insulele din larg.
Hmmm, cteva coci-duble, nici urm de amicul nostru.
Plutir nainte cteva secunde, elicea mpingndu-i cu o vitez de aproximativ cinci metri
pe secund. n nacela de paie a balonului era frig i ntuneric, dar mcar acoperiul provei
i proteja de curenii de aer.
Ravna fix crmele i ncepu s cotrobie dup staia radio adus de Pedantus la bord.
Aceste radiouri erau una din cele mai neobinuite reinvenii ale lui E-II. Aparatul nu avea
procesoare instalate, fiind n ntregime analog, cu toate componentele necesare i baterii.
Nu conta c nu avea procesoare, Excentric II monitoriza toate detaliile mediului
nconjurtor, iar n acest moment, dac hoii erau suficient de proti nct s deschid
mantiile
mi poi vedea coordonatele? ntreb ea n microfon.
Ravna. Da.
O voce plcut, masculin, care parc aducea cu vocea lui Pham. Doar c n spatele
acestui glas nu era niciun dram de inteligen natural. Automatele de backup ale lui
Excentric II erau pur i simplu cele mai bune computere existente n toat Zona Lent. Deja
se obinuise oarecum cu interfaa i era tot ce putea face atunci cnd nu purta tiara cu
date.

ncepu s explice detaliile problemei, folosind termeni pe care nava i putea recunoate i
procesa.
Caut un semnal radio undeva n apropierea coordonatelor mele.
Caut, rspunse E-II.
Ce transmisii vezi pe o raz de, s zicem, patru mii de metri?
Vd un numr de
Ignor Laboratorul din Captul Nordic.
Vd una singur, transmisia ta.
Vezi vreo lumin radio dinspre Insula Crestelor?
Toate numele de locuri se aflau n bazele de date pe care ea le crease pentru Planeta
Stiletelor. O munc manual uria, n continu desfurare. Arhiva rezultat era micu,
dar indispensabil. Nava spaial tia exact despre ce coordonate vorbea.
Frecvena undelor radio n zona crestelor pare n limitele normale.
OK. Sarcin: raporteaz toate semnalele radio artificiale pe o raz de
Chiar avea nevoie de o interfa mai bun. Deocamdat se mulumi cu date scurte i
precise.
zece mii de metri la nord de Insula Tinuit.
n curs de executare. Vrei rapoartele transmise acum?
Ravna se gndi o clip.
Nu, raporteaz doar anomaliile i transmisiile n afar.
La acest capt al Domeniului existau cteva staii radio care transmiteau legal, fiind parte
din sistemul de comunicaii al lui Excentric II. Aceasta era una din situaiile n care Ravna
ncercase s nlocuiasc sistemul central de servicii cu un sistem automat adecvat.
Prea bine, rspunse E-II. n acest moment nu observ nimic neobinuit.
tii ceva, nlimea Ta? Poate ar trebui s m lai pe mine s m descurc cu interfaa
radio.
Pedantus era aproape la fel de cursiv n comunicarea omeneasc precum Cioplitoarea-nlemn.
Nu, tu stai cu ochii pe pmnt.

Pedantus se supuse mormind mbufnat. Zburau acum pe deasupra rmului Crestelor.


Prin telescop se vedea pn la marginea pdurilor de pe nlimile coamelor muntoase.
Acolo jos nu se zrete nimic neobinuit, nicio urm n nisip, iar acesta ar fi cam singurul
loc n care ar fi putut ajunge pn acum. Houl este fie ascuns pe Insula Tinuit, fie pe
canal, ndreptndu-se spre continent. i gata, l-am scpat! Suntem nite momi!
Aceasta era firea lui Pedantus, nti se aprindea i se agita, pe urm se linitea pentru o
vreme. Ravna abia ncepuse s prind interes pentru problem. Avnd la ndemn i
Ochiul Ceresc, i Excentric II, nu erau chiar lipsii de resurse. Sttu de vorb cu E-II. Nava i
raport c vntul btea nspre continent la o altitudine de 1500 de metri i la cteva sute
de metri mai la sud. ntoarse crma i ambal elicea att ct putea suporta motorul
electric micu cu care era echipat aeronava. Montgolfierul se ridic rapid i Ravna l
ndrept n direcia indicat de Excentric II. Era distractiv att timp ct nu se gndea prea
mult la faptul c singura ei misiune acum era de a aciona pe post de servomecanism al
automatelor nu foarte inteligente de la bordul navei sale spaiale.
Urcau pe scara lor invizibil, ntorcndu-se cu o sut optzeci de grade. Pedantus era cu
ochii n toate direciile, apoi i concentr ntreaga atenie pe Canalul Intern care fcea
legtura ntre continent i Insula Tinuit. La fiecare cteva secunde fcea observaii
descriind zonele care i apreau n raza vizual.
Tot nu vd niciun semn Dar, mam!, ce vitez, ce vitez! Lady Ravna, manevra asta nici
Johanna n-ar fi executat-o mai bine!
Nava spaial raport c Ochiul ceresc zbura cu aproape douzeci de metri pe secund.
Acum pot vedea toat coasta continentului. ine minte ce-i spun, vom prinde houl!
Continuar s-i croiasc drum prin aer cu vitez constant. Trecur pe deasupra
Laboratorului din Captul Nordic i se ndreptar spre miazzi, de-a lungul Canalului
interior. Excentric II tot nu raportase vreo anomalie. Desigur, era puin probabil ca hoii s
ncerce s poarte mantiile-radio. Pentru Stilete, cel puin pentru cei care vzuser mantiile
n aciune, dispozitivele aveau valoare aproape sacramental. Se tia c, dac le pori, ai
dou anse: ori te alegi cu mintea prjit, ori, dac scapi, devii o hait dumnezeiasc, n
stare s colinde lumea cu membrii la deprtri de kilometri unii de ceilali. Cineva ca
Pastorul ar fi suficient de arogant nct s mbrace mantiile respective chiar n timp ce le-ar
fura, dar aceast teorie probabil nu era valabil i pentru acoliii lui.
Ravna privi stncile din deprtare, umerii pe care se sprijinea Dealul Navei Stelare. Dac
houl reuea cumva s ajung pe uscat, probabil s-ar ascunde n pdurile de arbori venic
verzi care se nlau pe versanii abrupi ai munilor. Prognoza meteo anunase o ploaie de
var n cteva ore. Dar la adpostul pdurii, houl ar fi ajuns fr probleme la orice
ntlnire pe care Tropicalii ar fi plnuit-o dinainte. Cercet cu privirea pdurile, dansul
frunzelor moarte de primvar plutind printre coroanele copacilor. n cele mai multe locuri,
solul i piatra stncilor erau complet ascunse sub vegetaie. Excentric II era cocoat mai

sus, ns nu avea vedere la aceti masivi muntoi. Chiar i aa apel nava spaial din
nou.
Atenia lui Pedantus era concentrat doar asupra telescoapelor sale i nu prea s bage de
seam dialogul dintre Ravna i Excentric II. Deodat i ls unul din boturi n jos.
Trupele Cioplitoarei-n-lemn coboar spre rmul continentului! Ar trebui s-i anunm
c deja am inspectat malul la nord de noi. Trimite-le un apel, nlimea Ta!
Apoi sfetnicul observ c Ravna tocmai nchisese aparatul.
Alo, nlimea Ta!
Nu vreau s-l solicit prea mult. Poate vom depista mantiile fr aparate.
Cel puin dac houl avea ghinion n alegerea ascunztorii.
Dar trebuie s-o sunm pe Cioplitoarea-n-lemn!
Chiar i membrii cu telescoapele pe ochi se ntoarser ctre ea.
O clip, rspunse Ravna.
Civa membri ai lui Pedantus srir deodat ca ari.
Ce-a fost asta!? ntreb el i se repezi s-i miroas blana zburlit toat. N-ai simit nimic,
lady Ravna? A fost ca un oc electric, dar l-am simit din cap pn-n picioare, toi odat!
Ravna nu simise nimic; poate pentru c nu avea ase corpuri acoperite cu blan. Dar avea
o explicaie pentru ceea ce se ntmplase.
Excentric II tocmai a trimis ctre noi un puls energetic foarte puternic.
Pentru unele echipamente, la fel de puternic precum o arm cu laser.
Chiar dac mantiile ar fi nchise i ascunse pe undeva, ar putea emite un ecou.
Ah!
O mare calitate a lui Pedantus era c tia s aprecieze surprizele inteligente.
Pi, n acest caz, este plcerea mea s fiu senzorul personal de semnale radio al Reginei!
Ravna i rspunse zmbind cu gura pn la urechi i i apel nava.
Am baleiat toate staiile radio cunoscute. Cu excepia radioului tu, nu am detectat nici
un alt aparat.
Deci nimic de la mantiile lui Pedantus? Dar mantiile Cioplitoarei-n-lemn?

Cel de-al doilea set de mantii fusese purtat doar o singur dat de unul dintre supuii
ghinioniti ai Lordului Oel.
Presupun c acele mantii sunt adpostite la o adncime mult prea mare pentru a emite
un rspuns. Revenind la mantiile lui Pedantus, ele nu au fost detectate.
Pedantus i scoase boturile afar din balon de o parte i de alta a nacelei, privind cu
ochiul liber la peisajul din jurul lor.
Eu spun s continum cu pulsurile radio din cnd n cnd. Pariez c Tropicalului nici nu
i-ar trece prin minte mecheria pe care tocmai ai fcut-o, lady Ravna! Mai devreme sau mai
trziu, va muta mantiile i E-II le va detecta.
Dup ce puser la punct un plan de supraveghere, Excentric II i mai ddu cteva sugestii
de zbor, iar Ravna transmise Cioplitoarei-n-lemn observaiile lui Pedantus prin intermediul
navei. Apoi continuar spre miazzi, urcnd mai bine de o sut de metri. Erau aproape la
aceeai nlime cu stlpii de telefonie care erpuiau spre sud de-a lungul Strzii Reginei.
Oare pulsul generat de Excentric II nu cumva o fi lovit firele de telefon? Automatele pentru
Zona Lent ale navei erau de neneles pentru Ravna. Pe de alt parte, telefonia fix prea
chiar mai simpl dect radioul.
Ochiul ceresc nu mai nainta la fel de lin ca pn acum, ns era cu mult naintea trupelor
de cercetai ai Cioplitoarei-n-lemn. Chiar la cteva sute de metri n stnga ei, paralel cu
stlpii de telefon, se afla cartierul de locuine de familiti construit de cei mai n vrst
dintre Copii. Casele respective mergeau de o parte i de alta a strzii pn la coborrea n
Valea Margrum. Aceste construcii puteau fi considerate cea mai fericit realizare a
ultimului deceniu. Ravna nu tia dac s rd sau s plng cnd se gndea la ele. Casele
erau mari, cu etajul din lemn, fiecare suficient de ncptoare pentru o familie cu unul sau
mai muli copii i una sau dou haite prietene. Dup standardele Stiletelor, erau adevrate
conace. n timpul verii, erau chiar mai confortabile dect palatele, cci acoperiurile lor nu
erau din chirpici, teracot ori piatr, ci din brne de lemn printre care se zreau sclipiri de
bezn nstelat.
Acela era materialul de captare i conversie a energiei solare pe care supuii lui Pedantus l
puteau acum produce la metru, att timp ct aveau suficiente resurse de aur i argint i,
cel mai rar dintre toate, cobalt. n timpul verii, aceste acoperiuri furnizau suficient
electricitate pentru diversele aparate mecanice pe care oamenii i Stiletele erau ocupai s
le construiasc. Aadar, locuinele pentru familii aveau ap curent, rece i cald, i
instalaii sanitare. A doua generaie de copii se simea ca n Rai, n timp ce prinii lor se
considerau cu un nivel mai sus de purgatoriu. Cnd venea toamna, casele nu mai erau la
fel de confortabile, dar chiar i n timpul iernii Excentric II era capabil s le menin
nclzite, descrcnd uor arma cu fascicul a lui Pham spre turnurile de ap fierbinte de
lng fiecare cas. Era doar un alt exemplu despre cum se folosise Ravna de Excentric II
pentru a substitui tehnologia nc ne-descoperit.
Ha! Am simit un alt puls! spuse Pedantus.

Ravna reporni radioul i chem nava. Pe radar nu apruse nimic.


Suntem n apropierea portului Versantului stncos, Pedantus. Nu cred c houl putea
ajunge tocmai pn aici. Dar n brcile pescreti de jos oare ce-o fi?
Strmtoarea dintre Insula Tinuit i continent era mult mai aglomerat dect apele
poluate ale Captului nordic. Brcile cele mai apropiate de mal nu erau probabil vizibile de
pe E-II.
Niciunul din Tropicali nu e pescar cu ziua Daaa, cred c am ajuns prea n sud. Nu avem
alt cale dect s facem stnga-mprejur i
Pedantus ridic telescoapele i le ndrept spre platourile muntoase din faa lor.
dar nu nc! Tropicalii trebuie s se fi autodepit n isteime. Ceva neobinuit se
ntmpl n apropierea casei lor de nebuni. Poi zbura pn acolo, fr s faci prea mult
zgomot?
Sediul Ambasadei se gsea n partea de sud a oraului, o colecie de colibe drpnate,
mprejmuite cu gard, cocoate pe o muchie a Vii Margrum.
S vedem.
l apel scurt pe Excentric II, apoi se ntoarse ctre Pedantus.
n direcia respectiv, pe toat scara altitudinal, avem o briz care bate n direcie
sudic.
Ambal elicea vreme de treizeci de secunde, suficient de mult timp ct s-i pun pe
culoarul de aer care i va ndrepta spre tabra Tropicalilor. Zburau la o nlime de cteva
zeci de metri deasupra vegetaiei. Opri motorul i plutir dui de vnt, nconjurai de o
tcere stranie.
Ei? E bine?
Niciunul din membrii lui Pedantus nu-i ridic nasul de la postul de observaie.
Excelent. Ticloii tia pun ceva la cale. Sunt adunai o ciurd n partea de nord-vest a
campusului.
Nu se poate, se joac iar cu sniile?
Iarna trecut czuse zpad din abunden, iar Tropicalii fcuser o adevrat pasiune
pentru sniile mari. Mergnd pe principiul c orice Stilet gospodar i face iarna car i vara
sanie, se milogiser sau lucraser pn cnd putur cumpra cteva snii la timp pentru
ploile de primvar.

Nu! rspunse Pedantus. Tipii de aici sunt clare pe gard, lng stlpul de telefon. M
ntreb ct ne putem apropia nainte s ne vad.
Ravna privi n urma ei. Soarele nordic se uita pe furi la ei din partea opus.
Nu avem soarele n spate.
nainte, umbra lor nu era vizibil la sol, dar zri un punct luminos, o raz strlucitoare n
copacii din spatele campusului, acolo unde ar fi trebuit s fie umbra. O lumin rotunjit se
aezase pe muchia vii. Ravna eliber puin hidrogen. Cnd Ochiul ceresc se ls n jos,
punctul luminos se mut n interiorul taberei.
Excelent, lady Ravna! Ne poi duce pn jos tot cu soarele n spate?
Cred c da.
Cnd punctul de lumin incandescent alunec n afara campusului, Ravna mai sczu
presiunea hidrogenului. Parc erau la plimbare! Simi un fior de plcere la ideea c un
aparat att de util fusese construit n aceast lume aproape slbatic.
Se aflau la aproximativ cinci sute de metri de campus, ieind din btaia soarelui. Ravna fu
nevoit s se ridice de pe scaun pentru a privi peste marginea nacelei. Umbra
montgolfierului era foarte vizibil acum, nconjurat de un nimb strlucitor. Mai eliber
puin gaz i aduse umbra chiar n spatele Tropicalilor.
Mai muli Tropicali se gseau adunai acolo, stnd pe marginea Strzii Reginei, chiar n
punctul n care venea cel mai aproape de Ambasad. Mulimea de aici, la care se adugau
cei venii astzi n Laborator, forma aproape toat populaia Ambasadei, dei numrul lor
era mereu vag. Unii dintre ei se ntorseser n sud atunci cnd putuser relansa la ap
epavele cu care veniser. Alii fuseser probabil implicai n evadrile din Fragmentarium
petrecute de-a lungul anilor. Chiar i pentru standardele Ravnei, care nu cunotea foarte
bine lumea Stiletelor, Tropicalii erau nite specimene ciudate. i petreceau majoritatea
timpului ntre pereii cldirilor Ambasadei unde spuneau gurile rele se ineau numai
de desfruri i ritualuri ocazionale de sacrificare a cte unui membru. La urma urmei,
toat lumea tia c acesta era stilul de via practicat n lupanarele de lut ale Coritilor
Tropicali.
Ochiul ceresc era acum destul de aproape nct Ravna s poat observa vestele i jambierele
zdrenroase i desenele de pe estele i timpanele descoperite. Ce gloat. Erau cam ct
zece haite, ngrmdii unul n cellalt. Aha, se punea la cale o orgie.
Se aflau la mai puin de dou sute de metri i niciunul dintre ei nu privea n sus pentru a
zri Ochiul ceresc. Ravna cobor balonul cu grij, meninnd umbra departe de ochii
haitelor. Pedantus nu mai avea nevoie de telescoape acum. Cinci dintre ai lui i lungiser
gturile peste marginea nacelei, cu ochii int n jos. Cap Alb se ntoarse ctre Ravna i i
opti:

i aud!
Peste cteva secunde, i putu auzi i Ravna. Sunetele se deslueau limpede n tcerea de
sus, devenind tot mai puternice pe msur ce se apropiau, uierturile i bolboroselile
agitate ale Stiletelor. Pentru ea, care nu nelegea mare lucru nici atunci cnd localnicii
ncercau s se exprime ct mai coerent, aceste mormituri probabil un dialect al
Tropicalilor nu aveau niciun sens.
Pedantus ns nu era att de neajutorat. Cap Alb i strecur botul aproape de urechea
Ravnei, pentru a-i opti foarte ncet, cu timpanul anterior:
Auzi ce spune cel solid? Puii de cele tiu deja despre furt, ceea ce dovedete clar i
indubitabil c ei sunt n spatele acestei ticloii. Cei de la carier nu s-au ntors nc s le
povesteasc!
Acum Ochiul ceresc plutea deasupra lor. Nu mai avea niciun rost s se ascund. Ravna se
ridic din scaunul pilotului i se aplec peste co. Treceau razant cu cel mai nalt vrf al
turnului rsucit din mijlocul campusului. Dedesubt, la mai puin de patruzeci de metri, se
afla aduntura de Tropicali. Tipii chiar preau surescitai. n mijlocul lor se csca un gol,
iar n gol, Ravna zri telefonul aezat pe pmnt. Un fir lung i subire atrna de cel mai
apropiat stlp de telefon.
Aha! spuse Pedantus.
Acum se explica de ce erau att de agitai i de ce stteau n mijlocul drumului. Not:
niciodat s nu le dai idei fpturilor stora, c nu tii ce pot face cu ele.
Chiar atunci, unul dintre ei observ ntr-un final balonul. Toate capetele se ntoarser
nspre cer i Stiletele ncepur s fug disperate de jur mprejur, ntr-un vacarm de
nedescris.
Pedantus se repezi n spate, Ravna se ls pe vine i i nfipse degetele n urechi.
Hrmlaia continu s creasc n intensitate i de o parte, i de alta a balonului. Oare
Tropicalii fugeau pe sub balon? Ravna era prea speriat s se ridice i s nfrunte direct
nebunia care prea s se fi declanat la sol.
Ochiul ceresc alunec deasupra vii glaciare. n spatele lor, Ravna zri Tropicalii aliniai dea lungul muchiei platoului, opind n culmea enervrii. Gestul lor echivala cu artatul
pumnului.
Pedantus pufi o traducere indignat.
Clni fr minte! Auzi la ei, cum am ndrznit noi s le insultm Ambasadorul! i cic
au tot dreptul s se lipeasc i ei la firele noastre de telefon Minciuni! Minciuni! Minciuni!
Ultimele cuvinte fur urlate mpreun cu alte sunete n limbajul Stiletelor, adresate
dumanului rmas pe marginea vii.

Ravna mai arunc din balast i ambal propulsorul, urcnd Ochiul ceresc ntr-o spiral
spre nlimi i spre miaznoapte deasupra Canalului Interior. Pe Puteri, era uimitor ct de
departe ajungeau njurturile pe care i le strigau Pedantus i Tropicalii unii altora!

C
a
p
i
t
o
l
u
l
8
Trecur zile. Misterul mantiilor-radio furate nu fu elucidat. Percheziionarea Ambasadorului
i a anturajului su de la Laborator nu scosese nimic la iveal. n cele din urm,
Laboratorul, Captul Nordic i toate ancorajele accesibile pe insulele din apropiere i pe
continent fur inspectate fr niciun succes. Ravna se minun ct de elegant gestionase
Pastorul indignarea Tropicalilor. Individul nu fusese ntotdeauna att de diplomat. n
timpul ultimilor opt ani, haita pe care ei o numeau Ambasador se amestecase i se potrivise
singur. Acum oferi o explicaie aproape credibil pentru ultrajul nfptuit de ai lui cu firul
de telefon furat: ateptaser un telefon de la Ambasador la o cas din apropiere. Cnd
proprietarul casei respective nu adusese niciun mesaj la Ambasad, Tropicalii se temuser
c Ambasadorul le era n pericol i hotrser s nndeasc firele (ceea ce le ieise dubios
de profesionist, innd cont c era pentru prima dat cnd ncercau!), dup care se
apucaser s ridice iadul n picioare de-a lungul i de-a latul reelei. n mod obinuit,
metoda de rutare a lui Excentric II fcea sistemul relativ uor de utilizat depindea doar de
utilizatori dac respectau sau nu metoda.
n timp ce acuza pe toat lumea i se scuza pe sine, Pastorul refuz categoric orice cerere
de percheziionare a incintei Ambasadei. Cioplitoarea-n-lemn i rspunse cu un asediu.
Acesta dur aproape zece-zile i se sfri atunci cnd Pastorul accept un an de acces
gratis la reeaua de telefonie n schimbul permisiunii de a cerceta cldirea.
Desigur, n urma cercetrilor nu se descoperi nimic.
Aceast oscilare ntre iretenie i ridicol, pe de o parte, lucra n avantajul lui, pe de alt
parte, trezea suspiciuni. Pedantus i Nevil militau pentru expulzarea Tropicalilor afar din
Domeniu, indiferent care ar fi fost consecinele diplomatice. Johanna era de prere c
Tropicalii nu fuseser niciodat suficient de unii mental pentru a pune la cale un jaf att
de serios. Cioplitoarea-n-lemn socotea c erau manevrai de Jupuitor (evident!) sau de
Prodotus, de care nu se mai auzise nimic n ultimii ani. Jupuitorul neg toate acuzaiile.
Ravna era pur i simplu intrigat. Desigur, furtul nu avea nicio legtur cu ngrijorrile ei
mai serioase. Nu ajutase cu nimic acel destul-de-vag Grup de Studiu al Dezastrelor.

ntre timp, i ddea toat silina pentru a nltura ct mai multe din nemulumirile care ar
fi alimentat sprijinul acordat respectivului Grup. Mi-am fcut o mic list cu planuri de
reform. Nu c ar fi povestit cuiva despre lista respectiv, dar o avea ntiprit n minte,
soluia ei cea mai bun pentru combaterea pericolului. Din pcate, chiar i planurile cele
mai simple au capcanele lor: de exemplu ideea de a permite Copiilor s petreac mai mult
timp pe Excentric II. Ravna nu avu nicio problem tehnic s elibereze cala principal a
navei. Acum se deschidea direct la nivelul solului i aparatura rmas putea fi depozitat
n siguran n Noul Castel. Fu i mai simplu: printr-o comand transmis automatelor
navei, E-II transform pereii interni n display-uri. Acum hangarul mare i gol era ca o sal
primitoare de ntruniri.
Copiii luar imediat spaiul n primire i l decorar entuziasmai, cu toat imaginaia
digital pe care pn acum i-o inuser n fru. Curnd, interiorul calei deveni o imitaie
stngace a locurilor pe care i le aminteau dinainte ca lumea lor s se destrame. Se form
chiar i un comitet ales (democraia i scotea timid capul) care decidea tema decorurilor
pentru fiecare zece-zile. Copiii i haitele prietene veneau cu duiumul. Din moment ce se
aflau efectiv n interiorul navei, E-II putea regla acustica att de bine, nct haitele puteau
sta la civa metri distan fr ca sunetele mentale s interfereze. Aceasta era ceva nou i
magic pentru majoritatea haitelor i spori i mai mult popularitatea slii.
Prin urmare, Noua Sal de Consiliu fu un succes rsuntor, cu efecte secundare
involuntare, care i ele la rndul lor constituiau un beneficiu. Corect? Nu chiar. Exista o
capcan ascuns destul de periculoas. Prima dat Ravna o observ n timp ce fcea
ordine n hambar, dei nu i dduse prea bine seama despre ce este vorba: atunci cnd
caretele trase de kherporci i ncrcate cu lucruri (mare parte din ele incunabule din
Exterior care s-ar putea dovedi folositoare ntr-o bun zi) ajunser la Castel, grzile
Cioplitoarei-n-lemn blocaser cargoul i pe hamali pentru aproape o jumtate de zi.
Cioplitoarea-n-lemn era plecat n Sudul Coastei, fr semnal radio, i nu lsase vorb
clar unde avea s fie depozitat ncrctura i nici mcar dac ar trebui acceptat! Ce
prostie administrativ! gndise Ravna. Acesta era genul de obtuzitate birocratic de care
ddea dovad Pedantus din cnd n cnd, ns ambelanii de la Castel ai Cioplitoarei-nlemn erau de obicei mai maleabili.
n afar de aceasta, ea verificase camerele de sub castel care nconjurau Landerul Copiilor.
Acolo erau depozitate cuvele de hibernoterapie. Acolo dormeau nc cei cinci Copii netrezii.
ntr-o bun zi, vor ncerca s-i scoat din cuvele care fuseser avariate n timpul
naufragiului. Acolo era suficient spaiu, aer curat i ventilat i ferit de pericole.
Cu toate acestea, nu i se permise s-i depoziteze lucrurile.
Cioplitoarea-n-lemn era stpna absolut a Castelului, precum era Ravna pe Excentric II.
Acesta fusese unul din punctele Tratatului de Co-Regalitate, ns Ravnei nu i se mai
interzisese pn acum accesul. Cioplitoarea-n-lemn tiuse de planurile Ravnei, dar nu
avusese de spus mare lucru.

n cele din urm, Ravna putu s-i mute calabalcul, dar n zilele urmtoare i pentru
prima dat n cei zece ani de coabitare i colaborare pstrar o distan glacial una fa
de cealalt.
Ravna se plnse Pelerinului. Haita era att consortul Reginei, ct i printele unora dintre
cei mai tineri membri ai ei. De asemenea, era cel mai liber spirit pe care Ravna l ntlnise
vreodat.
Cioplitoarei-n-lemn i-a fost extrem de jen s comenteze n legtur cu acest subiect,
Ravna.
Poftim?
Ravna i amintea de toate ocaziile cnd Regina o sftuise n diverse situaii de-a lungul
anilor.
De ce i-ar fi jen Cioplitoarei-n-lemn s m critice?
Hmm, cred c tie c nu are dreptate s fie deranjat de situaie.
Iritarea Ravnei fu nghiit de mirare.
V-voi ai discutat situaia?
Da. n principiu, ea e de prere c aceast nou sal de consiliu creeaz un dezechilibru
de autoritate ntre voi dou.
i plec boturile mpreun, cu un aer uor jenat.
tiu, e puin cum s-ar spune pe omenete copilrete. Te-a fi avertizat, doar c eram
convins c n cele din urm va recunoate c reacioneaz impulsiv n legtur cu acest
subiect. De obicei nu e aa, dar puiandrul cel mai mic o ia razna uneori.
Se lumin la fa.
Uite cum facem, voi discuta cu ea, putem sta toi trei de vorb linitit i.
Nu. Voi sta eu nsmi de vorb cu ea. Ar fi trebuit s-i povestesc mai pe larg ideea de la
bun nceput. Noua Sal de Consiliu nu nlocuiete Sala Tronurilor. Este doar un loc
neoficial unde cu toii se pot familiariza cu lumea pe care ncercm s o construim.
n consecin, Ravna stabili o audien cu Regina n Sala Tronurilor din vrful Dealului
Navei Stelare. Chiar i aceast cerere formal era o noutate. Pn acum, ea se simise binevenit la orice or, fr s anune n prealabil.
Sttu de vorb cu Cioplitoarea-n-lemn aproape o or, scond n eviden succesul
rsuntor de care se bucura Noua Sal de Consiliu, cum reuise s-i fac, att pe Copii,
ct i pe Stilete, s neleag i s participe cu entuziasm la realizarea visului lor.

Funcioneaz mai bine dect m ateptam. Au fost chiar i haite fr prieteni dintre Copii
unii dintre ei tradiionaliti care au venit n Noua Sal. ntr-un viitor mai mult sau mai
puin apropiat, ar putea deveni un soi de centru diplomatic.
Cei mai muli dintre membrii Cioplitoarei-n-lemn erau aezai de jur mprejurul staiei
radio. Aprob din cap politicos la auzul descrierii entuziasmate a Ravnei.
Centru ca un fel de capitoliu, neleg eu?
Da adic nu! Nu un centru al puterii!
Nu te critic, Ravna, ntreb doar de curiozitate.
Este benefic pentru amndou, nlimea Ta. Ne nlesnete situaia, i ie, i mie.
Art spre staia radio.
Mai demult vorbeai despre dificultatea celor din popor de a avea acces public. Au fost
haite care au ateptat un an ntreg pentru a apuca s pun o singur ntrebare. n Noua
Sal de Consiliu, eu noi putem despri pereii s crem zeci de culoare separate acustic.
Astfel putem afla care sunt problemele adevrate ale poporului.
Avem asta.
Cioplitoarea-n-lemn bolborosi ceva spre staia radio. Aparatul era mult mai puin
performant dect fusese Alifantul Johannei, ns era conectat la E-II. Pentru o hait att de
inteligent precum Cioplitoarea-n-lemn, instrumentul era aproape la fel de efectiv precum
dispozitivele de control de la bordul navei. Aproape.
Bineneles, unul din rezultate este c acum Pedantus acapareaz i mai multe resurse ca
nainte, continu Regina.
Dar aceast ultim replic fu nsoit de un zmbet. Cioplitoarea-n-lemn imit vocea
omeneasc a lui Pedantus:
Acum pot s m apuc serios de treab! Asta mi spune el mie. Dar eu rmn la
convingerea mea c el mai mult se joac.
Ravna rse stnjenit. Poate c lucrurile se vor rezolva pn la urm. n primii ani ai
exilului, Ravna fusese puin intimidat de Cioplitoarea-n-lemn. Creatura era genial, ns
medieval. i amintea ce i povestise Pham Nuwen din propria lui experien despre viaa
n epoca medieval i cum se amuzase el la auzul legendelor romantice despre Epoca
Prineselor pe care i le povestise Ravna. Cu toate acestea, Cioplitoarea-n-lemn i
majoritatea apropiailor ei se purtaser ct se poate de onorabil nc de la bun nceput.
Desigur, pentru un oarecare echilibru, mai existaser i personajele negative, precum
Prodotus sau Lordul Oel i btrnul Jupuitor.
Ravna profit de moment i i ncerc norocul.

mi pare ru c nu am avut aceast discuie nainte. Sincer, nlimea Ta, dac, privind
lucrurile n ansamblu, consideri c ntrunirile de pe E-II au o influen negativ, spune-mi
rspicat i eu le voi pune capt.
i m voi ine de cuvnt, aleg rul cel mai mic dintre cele dou rele care se pot ntmpla.
i inu rsuflarea ateptnd rspunsul Cioplitoarei-n-lemn.
Nu. Ai dreptate Ravna. Sunt mulumit cu noua ta Sal de Consiliu.
Noua noastr Sal de Consiliu, nlimea Ta, i i mulumesc.
Nu era chiar aprobarea entuziast la care sperase, dar te voi convinge c e o idee excelent.
Promit. Nu rostise acele cuvinte cu glas tare. Dac insista, mai mult zgndrea o ran pe
care Cioplitoarea-n-lemn prea dornic s o lase s se vindece. Se uit mprejur cutnd
s schimbe subiectul. Erau i alte probleme care ar fi trebuit s o preocupe.
Cum merg controalele la grani?
De la dispariia mantalelor radio, Cioplitoarea-n-lemn avusese iniiativa de a ncerca s
impun un fel de sistem statal de siguran a trectorilor care duceau spre Colii de
Ghea. Regina nclin capetele cu un zmbet.
Toate punctele sunt organizate i chiar mai rapid dect m ateptam.
Ridic din umeri.
Nu conteaz. n acest caz, adevrata ameninare nu sunt strinii. Sunt convins c
mantiile-radio nu au prsit niciodat Domeniul.
Ah, neleg. Jupuitorul.
Vrei s spui Jupuitorul reformat, i replic Cioplitoarea-n-lemn, folosind acelai epitet cu
care l caracterizase Ravna n discuiile anterioare.
Pi, e reformat. Doar doi membri din Jupuitorul-Tyrathect sunt din haita original. i e n
permanen monitorizat.
Cioplitoarea-n-lemn oft.
Draga mea, am mai discutat problema. i dup furtul mantiilor-radio tim c
Jupuitorul a tnjit mereu dup ele. i hrnesc spiritul mesianic.
Ai putea s-l excluzi din Consiliu.
Dac ai vrea, sunt convins c ai putea s-l i asasinezi. Nu-i asasinau medievalii membrii
de familie apropiai?

M-am gndit s iau msuri mpotriva lui. Nu cred c realizezi ct de inteligent este. De
fapt, cred c este la fel de inteligent ca pe vremea cnd era ntreg i n plin glorie.
Respectivul Tyrathect, umilul nvtor, a fost o alegere foarte inspirat. i nc mai are o
mulime de legturi politice n Insula Tinuit i n inuturile Nordice. E prea subtil s-l
prinzi cu ocaua mic i prea puternic s-l tragi pe linie moart.
i nu exist nicio dovad c ar fi avut vreo legtur cu furturile.
Exist anumite probe implicite. Pelerinul a vzut. Pedantus ar fi observat i el dac nu ar
fi att de fixat pe Tropicali Nu sunt muli hoi care ar fi putut scpa de urmrirea voastr,
Ravna. Ai fcut o treab extraordinar cu Excentric II.
Mulumesc.
Mi-a povestit Pedantus mai multe dect ai prezentat tu n Consiliu. Te-ai folosit de tot
felul de trucuri de procesare a semnalului la care un Tropical nici nu s-ar fi gndit. Ce ai
fcut tu normal c a lsat unele goluri, dar nicio fptur nefamiliarizat cu E-II nu ar fi
putut bnui care sunt acestea. Poate Pedantus i Pelerinul ar fi scpat nedepistai. Poate
eu nsmi a fi reuit dup o cercetare ndelungat i minuioas. Pe urm ar mai fi
Jupuitorul Reformat, care cine tie ce mecherii a terpelit de pe Excentric II de-a lungul
anilor i pe care eu nc l suspectez c a furat Alifantul.
Ravna deschise gura s protesteze, apoi realiz c niciun argument nu va ameliora
paranoia Cioplitoarei-n-lemn. Oricine furase datasetul avea pe mn un oracol la fel de
important, n unele aspecte, precum Excentric II. Folosirea lui fcea aproape orice plan
mrav fezabil. Iar Cioplitoarea-n-lemn era absolut convins de infamia vlstarilor ei cei
mai inteligeni. Poate ar trebui s fiu recunosctoare, gndi Ravna. Obsesia Cioplitoarei-nlemn n privina Jupuitorului era mai puin distructiv dect dac ar fi fiert n propriul suc
n povestea cu Noua Sal de Consiliu.

Cnd Ravna cobor Dealul Noului Castel, dup ntrevederea cu Cioplitoarea-n-lemn, se


apropia de miezul nopii. Peste lume se lsa nserarea. Din loc n loc plpia cte o stea pe
cerul sudic. Sfritul verii se apropia, miezul nopii era suficient de ntunecat nct s se
vad desluit verdele aurorei boreale sus, deasupra lumii.
ntunericul i limpezimea cerului trezeau frigul ptrunztor, care n zilele de var se
ascundea n ghearii din muni. Pn s ajung Ravna la Nav, vntul se nteise,
strpungnd-o cu ace ngheate prin puloverul confecionat de localnici. Copiii descriau
materialul din care era fcut drept incredibil de prost, cci stofa de ln se adapta la
mediul nconjurtor doar n mod natural, fr nicio abilitate de a regla temperatura
corpului n funcie de temperatura aerului.
Lmpile din cala Navei Noua Sal de Consiliu aruncau o lumin cald i primitoare
peste deal. Ravna se opri la marginea luminii i privi nuntru. Chiar i la ora aceasta, mai

erau cinci Copii i dou haite de Stilete. Probabil nu fceau altceva dect s se joace, dar
chiar i aa, imaginea o liniti. Cioplitoarea-n-lemn o va nelege cndva.
Acum ns, Ravna era stul de discuii. Iei din lumin i i continu drumul n jurul
navei. De cnd se furaser mantiile, securitatea local fusese un subiect important al
ntrunirilor Consiliului. Nevil cu Pedantus vociferndu-i adeziunea i Johanna aprobnd
din cap era de prere c acum s-ar putea petrece o serie de alte fapte reprobabile, inclusiv
spargeri i furturi violente.
Asta ar fi ntr-adevr o prostie. Majoritatea aparatelor de sine stttoare de pe E-II puteau fi
sparte cu uurin, ns deveneau tocmai bune de aruncat la gunoi. Pe de alt parte,
nimeni nu tia cu ce fel de hoi aveau de-a face. Poate camerele de supraveghere
suplimentare vor ajuta. Poate aveau nevoie de mai multe grzi. nti vom distruge toate
relele i abia apoi le vom face pe cele bune.
Oricare ar fi fost pericolul, nimic ru nu se putea ntmpla att de aproape de ochiul venic
treaz al navei. Ravna ajunse lng carcas i Excentric II i deschise ncet o trap. Pi
nuntru i ls nava s o conduc pe puntea care ducea spre camerele ei. Se schimb de
pantalonii i bluza grosolan i i puse ultima uniform de nav pe care o mai avea. Chiar
i acest simplu gest i aminti iari cte avantaje avea ea fa de ceilali. Foarte curnd va
trebui s ias din brlog. Devenise tot mai clar pentru ea n ultima vreme, dei nu vorbise
cu nimeni despre acest lucru. O locuin n afara navei avea s-i ncetineasc munca, ns
acum, nelegnd ct nemulumire trebuie s genereze poziia ei privilegiat, rmnerea ei
la bord ar putea face mai mult ru dect bine.
ntre timp, ast-sear avea de lucru mai mult dect putea duce i era nevoie de ntregul
arsenal tehnologic al lui Excentric II.
Ce punea la cale Jupuitorul-Tyrathect? Cioplitoarea-n-lemn continua s insiste cu
suspiciunile ei. Ravna tia n sinea ei c o mic parte a acestor suspiciuni erau bine
ntemeiate. Acest viclean monstru (reformat) i dduse ntr-adevr seama c Cioplitoarean-lemn i montase camere ascunse n chilii. Dar motivul pentru care Ravna tia acest
lucru era i motivul pentru care Ravna tia sigur c Jupuitorul nu era n spatele actualului
mister.
Se ghemui n fotoliul ei preferat i apel sistemul secret de supraveghere poriunea de
sistem aparinnd Exteriorului Superior, taina pe care nu o divulgase nimnui.
Excentric II fusese proiectat pentru operaiuni n Exteriorul Inferior i chiar n Zona Lent
(unde erau acum exilai). Dar nava fusese construit n Exteriorul Median, unde
tehnologiile se jucau la limita inteligibilitii. Aproape niciuna dintre funciile
suprainteligente ale navei nu funcionau Aici Jos. Desigur, nicio nav nu putea zbura cu o
vitez mai mare dect cea a luminii. i antigravitaia murea ncet. Translatorii de limbaj
natural erau mai mult o parodie. Chiar i acolo unde legile fizice locale permiteau un
fenomen, software-ul navei era cel mai adesea incapabil s l exploateze. De aceea, mare
parte din designul lui Excentric II oferea Soluii Foarte Proaste la problemele clasice.

Cu toate acestea, Ravna avusese parte de cteva surprize. n zilele de dup moartea lui
Pham, dup btlia de pe Dealul Navei Stelare, ea ncepuse un inventar al celor rmase.
Printre drmturi, ici i colo, gsise aparatur i programe nc funcionale, ntr-o mai
mic sau mai mare msur. Ravna le artase la vremea respectiv Johannei i Pelerinului
mare parte dintre aceste comori i, dup ce fusese nfiinat, i Consiliului Executiv. Erau
ns dou sau trei programe magice pe care le pstrase doar pentru ea. Ravna avea
temerile ei. Ea i Copiii erau prini ntr-o lume de animale stranii. Singura alt fiin
galactic pe planet fusese skrodclreul Tulpin-verde, disprut i el n urm cu zece ani.
Vai, Tulpin-verde, ct de mult mi lipseti. nc i mai ducea dorul, cci Tulpin-verde fusese
alturi de ea n cele mai grele momente n spaiu. Cnd ea dispruse, Ravna rmsese
singur, cu mai bine de o sut de Copii, muli dormind n cuvele lor.
Aadar, la nceput Ravna pstrase cteva secrete doar pentru ea. Iar acum era mult prea
trziu pentru a le dezvlui. Sistemul de supraveghere, de exemplu: n Exterior, camerele
nu erau aa cum i le imaginau civilizaiile tehnologiilor timpurii. Camerele puteau fi un
strat de vopsea, ori insecte minuscule, ori o infecie bacterian. Livrarea informaiei ctre
observator se realiza prin metode chiar mai bizare, inclusiv printr-un nor difuz de
perturbaii acustice, vizuale, termale care implica un proces uria de reconstrucie.
Un astfel de sistem supravieuise Contramsurii. Ba chiar i mai miraculos, softul
corespondent de la bordul lui E-II putu s reconstituie outputurile. La nceput, Ravna
fusese nevoit s decid cine avea s fie inta acelei supravegheri att de speciale. Fusese o
alegere foarte uoar. Btrnul Jupuitor i crease deja o legend care l nfia crud i
diabolic de inventiv. Jupuitorul pruse ntr-adevr monstrul nfricotor pe care l nfia
Cioplitoarea-n-lemn.
Astfel c, ntr-o bun zi, pe la nceputuri, Ravna i infectase pe membrii Jupuitorului
Tyrathect cu sistemul de supraveghere. Infectarea era inofensiv din punct de vedere fizic,
iar senzorii nu se puteau nmuli, dar erau suficieni ct s acopere haita i, sperase ea, s
dureze att ct va avea ea nevoie. De-a lungul ultimilor zece ani, Ravna i dorise de multe
ori dar niciodat cu frustrarea disperat a cuiva care fcuse o greeal profund s fi
infectat pe altcineva cu preiosul ei sistem de supraveghere. ns Jupuitorul reformat
fusese cu adevrat cea mai mare enigm, cea mai mare potenial ameninare, i camera ei
i artase c orict de ciudat ar fi fost Jupuitorul-Tyrathect, el nu lucra mpotriva
Cioplitoarei-n-lemn sau a Ravnei sau a planurilor lor pentru modernizarea Domeniului.
Aceast revelaie o adusese de multe ori pe Ravna pe punctul de a-i dezvlui Cioplitoarein-lemn metoda ei. Acum, dup nenelegerea cu Noua Sal de Consiliu, se ntreba dac ar
mai ndrzni vreodat s-i fac aceast mrturisire Reginei.
Ultimele suspiciuni ale Cioplitoarei-n-lemn n legtur cu Jupuitorul i mantiile-radio erau
perfect logice pentru cineva care nu avea sistemul de supraveghere al Ravnei. Poate c
suspiciunile sunt rezonabile chiar i aa. Jupuitorul nu fcuse niciodat un secret din
nclinaiile sale monstruoase, dar pretindea c respectivele nclinaii erau acum
neutralizate definitiv. Ar putea influenele reformatoare sfioasa nvtoare care fusese
cndva Tyrathect s scad, cu timpul, n intensitate?

Perfect, Cioplitoarea-n-lemn cu paranoia ei, eu cu contiina mea ncrcat. Nava monitoriza


constant datele Jupuitorului, pstrnd o arhiv de imagini reconstituite i, la fel de
important, pndind orice simptom alarmant din lunga list ntocmit de Ravna. Ea
revizuise cu mare atenie acea arhiv n zilele imediat urmtoare furtului, dar Jupuitorul
reformat apru la fel de sumbru i nevinovat ca ntotdeauna. Ce altceva mai putea face?
Logurile de supraveghere artau unde fusese Jupuitorul i cu cine vorbise. Jupuitorul nu
ieise din zona de acoperire nici mcar o dat din ziua marelui furt. Zona de acoperire era
marea hib a sistemului. Dincolo de zona local, recepia devenea extrem de ambigu. Din
fericire, Jupuitorul ieise din arie doar de cteva ori n timpul ultimilor zece ani o
consecin foarte bun a msurilor drastice luate mpotriva lui de ctre Cioplitoarea-nlemn. Dup cum era de ateptat, n decursul ultimelor zile nu se ntmplase nimic, altfel EII ar fi atenionat-o i ar fi declanat alarma. Doar c, Aici Jos, analiza navei nu era nici pe
departe la nivelul unei analize fcute de o fiin inteligent. O minte omeneasc, examinnd
lista de ntlniri pe care le avusese, ar fi putut pune cap la cap datele i nelege tabloul
general. De exemplu, Jupuitorul sttuse de vorb cu Pastorul. Conversaia fusese purtat
n public, n perioada n care Consiliul i hruia pe Tropicali pentru accesul n ambasada
lor.
OK, conversaia poate merita interes. Ce altceva?
Parcurse nregistrrile urmtoarelor zile. Jupuitorul fusese implicat n implementarea
noului regim de paz a granielor n urma furturilor. Detaliul era destul de rezonabil, avnd
n vedere c unele din trupele de paz, n special garnizoanele din Nord, erau n subordinea
lui. (Sigur c pentru Cioplitoarea-n-lemn, acesta era un motiv n plus de suspiciune.)
Ravna putea urmri aceste conversaii, dar probabil era att de mult material de parcurs,
nct mai bine l lsa pe Excentric II s-i fac treaba. Pcat.
M ntreb ce pune la cale individul chiar acum, n seara asta? O idee frivol probabil, din
moment ce imaginile n timp real ale sistemului erau destul de neclare i ireale. Cu toate
acestea, Ravna lans cererea. Trecur cteva secunde. Rapoartele din sistemul de
supraveghere nu veneau cu viteza luminii. Erau retransmise n fragmente nesicronizate din
zonele dispersate ale receptorilor de pe fiecare membru al haitei. Compilarea datelor
suficiente pentru formarea unei imagini putea lua o mie de secunde, iar apoi mai puin de
o sut de secunde pentru urmtoarea.
Pentru vederea n timp real, Ravna setase timpul de rspuns la dou mii de secunde, cu
toate c uneori aveau nevoie de ajustri importante pe parcurs i E-II modifica fluxul n cele
mai ciudate moduri. n seara aceasta, recepionarea i analiza mergeau parc mai greu
dect de obicei. Undeva n mruntaiele automatelor lui Excentric II, softul de procesare a
semnalelor se chinuia cu indiciile primite. Imaginile devenir treptat mai clare, mai
colorate, mai luminoase. Cteva secunde de imagini n micare, apoi fluxul nghe iar.
Ravna modific parametrii.
Nu era de mirare c E-II avea astfel de dificulti n aceast sear. Jupuitorul coborse
undeva n subsolurile castelului su, unde mergea de dou, trei ori pe an. n urm cu

civa ani, Ravna ajunsese la concluzia c Jupuitorul aflase unde erau localizate camerele
de supraveghere ale Cioplitoarei-n-lemn. Era o concluzie terifiant, dar pe urm realizase
c multe din aceste incursiuni erau doar una din metodele Jupuitorului de a enerva haita
care i dduse natere. ns mai erau i excepii Jupuitorul avea cteva treburi pe care
chiar voia s le in departe de Cioplitoarea-n-lemn.
De exemplu, Cioplitoarea-n-lemn i interzisese Jupuitorului s-i reabiliteze propria creaie,
Oel. De fapt, Regina promisese c nu va nceta opresiunile mpotriva adepilor Jupuitorului
dac lui Oel i se va permite s triasc. Dar, n urma unui compromis, Lordul Oel fusese
lsat n via, un trio blos i plin de cicatrici. Fusese inut izolat ntr-o celul special, n
Fragmentariumul veteranilor.
Pe vremea aceea, Jupuitorul coborse n subsolurile propriului castel pentru a se ntlni cu
Infirmiera, educatoarea-ef de prsile de la Fragmentarium. Haita respectiv era fr
putin de tgad loial Cioplitoarei-n-lemn i probabil mpotriva fiecruia dintre
experimentele de comar puse la cale de Btrnul Jupuitor. Jupuitorul i Infirmiera
puneau la cale ceva, asta era clar, dar discutau cum s o conving pe Cioplitoarea-n-lemn
s-l ajute pe Oel s-i gseasc pacea fr s-i distrug spiritul care nc mai slluia n
hait. Poate c aveau s reueasc n cele din urm.
Din pcate, problema lui Oel era chinul lui sufletesc; bietul nenorocit era ntr-o lupt
permanent cu sine nsui, lupt care avea s-l distrug, spulbernd planurile
conspiratorilor.
Ravna putea bga mna n foc c Cioplitoarea-n-lemn nu privea lucrurile la fel de
indulgent. ntlnirile acestea ilicite n catacombe constituiau n sine un act de trdare.
Decorul era de comar. Cioplitoarea-n-lemn avusese cndva ideea inventarierii acestor
catacombe. Haitele ei gsiser cel puin cinci niveluri cu multe tuneluri blocate nc
nesupravegheate.
n anii din urm, aceste galerii deveniser mult prea tentante pentru Copii. Cnd ajungeau
pe la zece, unsprezece ani, plecau s exploreze Pivniele morii. Dac mai puneai la
socoteal eroziunea natural i cderile de teren, erau multe intrri i se descopereau n
fiecare an unele noi. Mai devreme sau mai trziu, vreunul din Copii avea s cad n vreo
galerie. Pn s apar cultul Contestatarilor, aceste catacombe i stncile de pe marginea
falezei erau ngrijorrile cotidiene ale Ravnei.
n expediia din aceast sear, aproape toi membrii Jupuitorului purtau lmpi cu baterii
solare. Lumina degajat nu era cu mult mai puternic i nici nu dura timp mai ndelungat
dect torele cu gudron, ns nu consumau oxigen n timpul arderii i nu scoteau fum.
Pentru Excentric II era suficient lumin, infecia din ochii Jupuitorului era mai sensibil
dect vederea Stiletelor. Ravna recunoscu zona prin care trecea haita, o grot larg, cu
tavanul cobort. Civa Copii se rtciser pe aici anul trecut. Era ndjduia Ravna cea
mai nfricotoare zon a acestor grote. i amintea miasmele care pluteau n aer, chiar i
dup toi aceti ani de cnd nu mai fusese folosit. Pe pavajul ntunecat se zreau din loc
n loc lespezi mai ridicate, ca nite guri mici de canalizare. n planul ndeprtat pe care l

sintetizase E-II din diversele capete ale Jupuitorului, Ravna putea observa c lespezile erau
dispuse ntr-o structur hexagonal care se repeta pe toat suprafaa ncperii.
Fluxul de imagini nghe. Nu era din cauza Jupuitorului. E-II atepta s primeasc
semnale sau, cel mai probabil, rmsese n urm cu analiza. Ravna nu-l for. Voia o
nregistrare la rezoluie mare i, dac era nevoie de timp pentru a interpreta semnalele care
abia curgeau, atunci avea s atepte. De fapt, imaginile de acum erau mult mai bune dect
de obicei. Uneori, indiferent ct de mult atepta, nu reuea s deslueasc mare lucru.
Aadar atepta, uitndu-se absent la cadrul ngheat. Un capac de canal lipsea chiar n
dreapta unei imagini. Asta o speriase pe ea cnd ncepuser Copiii s exploreze pivniele. n
ntuneric, puteai s cazi ntr-una din aceste guri s-i rupi gtul. Combin absent
vederile ctorva membri ai Jupuitorului. Sinteza i oferea o imagine a gurii. Fundul gropii
era pierdut n ntuneric, dar ea tia c fiecare cavitate are doi metri n adncime i d spre
o fos septic.
Dac E-II nu amesteca imaginile prezente cu altele din trecut, aceast gaur descoperit nu
era goal. Ravna putea zri oasele unei victime, atrnnd de carnea uscat. Brrr! Fr nicio
ndoial, Jupuitorul fusese un monstru. Aceste guri erau o combinaie de carcere i
camere de tortur. Jupuitorul i, mai trziu, Oel separau fiecare membru al haitei
prizoniere, bgndu-l pe fiecare n cte una din aceste guri. Acolo, le ddeau mncare i
ap de but, i torturau fizic sau i lsau pur i simplu s nnebuneasc n gurile lor
ntunecate i mute. Jupuitorul numea acest proces reciclare, cci odat ce unul dintre
membrii haitei nnebunea sau devenea catatonic, putea fi reasamblat n haite fcute pe
comand, cu membri de la diveri prizonieri. Cteva dintre aceste haite re-aranjate mai
bntuiau nc pe Domeniu. Majoritatea dintre ei erau nite ciudai triti, lobotomizai;
civa erau psihopai. Acest proiect era cea mai monstruoas i mai stupid realizare a
Jupuitorului.
Din fericire, semnalul video i reveni i diversele transmitoare ale Jupuitorului trecur
de canalul macabru. O fereastr mic de lng mna Ravnei arta o diagram a poziiei
fiecrui membru i cui aparinea cmpul vizual din display-ul principal. Ca de obicei,
membrul infirm al Jupuitorului era lungit pe jos n fa. Vrfurile albe ale urechilor lui
apreau n fiecare din celelalte vederi ale membrilor haitei. Vrfuri-albe era principalul
motiv al imobilitii Jupuitorului-Tyrathect. Creatura avea pelvisul zdrobit. Sttea ntins,
nfurat n pturi, ntr-un crucior ca un soi de roab, mpins de ceilali.
n anii din urm, vederea lui Vrfuri-albe devenise tot mai nceoat. Creatura
mbtrnea, iar tratamentele pentru cataract nc nu fuseser inventate aici. Vrfuri-albe
fiind cel mai din fa, Ravna vedea nti imaginile de la senzorii lui, mai neclare dect
reconstituirile lui E-II. Cu toate acestea, se putea observa c n calea haitei se afla ceva.
Ravna comut din nou pe vederea sintetizat a tuturor membrilor. Se mai gsea acolo o
hait, chiar la marginea cercului de lumin de la lamp. Era Amdi!
Dar unde era Jefri? Ravna cut atent n toate ferestrele. Nu se mai vedea nimic n
ntunericul grotelor. Derul nregistrarea cteva secunde napoi i ceru o analiz a ctorva

parametri. Acest tip de analiz secundar nsemna doar cteva trilioane de operaii pe
secund, prea puin pentru a ncetini procesarea masiv pe care o avea de executat E-II cu
materialul brut. Nu, niciun semn de form uman. i nfrn impulsul de a introduce
probabilitatea prezenei unei siluete omeneti i a cere reanalizarea contextului.
Fusese o perioad cnd nu-l vzuse niciodat pe Amdi fr Jefri. Poate c era normal
pentru Copii s devin mai distani n timp i Amdi era singura hait pe care ea o privea
ca pe un Copil. Oare ce mai punea la cale acum? i aminti de experimentele nebuneti cu
radiourile de acum muli ani. Acum Amdi nu prea s aib asupra lui vreun gadget. Nu se
aflau acolo dect cei opt membri mari i uor supraponderali, cu buzunarele vestelor
aparent goale.
Amdi se ls pe burt cnd lumina se rspndi de-a lungul lui. Cruciorul lui Vrfuri-albe
fu mpins n fa, foarte aproape de cealalt hait, i restul Jupuitorului se aez de o parte
i de alta, formnd un semicerc n jurul lui Amdiranifani.
Fluxul video nghe o clip, o fereastr de diagnostic art c aceast ntrziere se datora
problemelor pe care le avea Jupuitorul cu auzul. Pn acum, sunetele venite prin legtur
nu fuseser procesate prea mult. Ravna putea auzi cnitul ghearelor Jupuitorului pe
lespezile de piatr, scritul roilor roabei, iar de undeva mai departe se auzea clipocitul
apei. Interaciunea sunetelor mentale ale Jupuitorului ultrasunetele cu frecvena de la 40
pn la 250 kHz era n mare parte ignorat. Se raportau semnalele indicnd acordul sau
furia, dar reconstruirea gndurilor n detaliu ar fi fost imposibil pentru Excentric II chiar i
n Exterior.
Excentric II se blocase dup ce detectase nite ultrasunete noi, silabe i bombneli
uierturi specifice limbajului inter-hait. Chiar i Ravna putea nelege unele dintre ele,
mai ales dac asculta cu atenie de cteva ori. Translatorul de limbaj natural al lui E-II era
destul de slab, dar colabornd cu nava, ea reuea de cele mai multe ori s neleag ce se
vorbea n aceste sesiuni de supraveghere.
Dup un minut, imaginile video i semnalul audio se resicronizar, cu traducerea
aproximativ a lui E-II scris n subsolul ferestrei principale.
EDITARE NCEPUT DIALOG:
Jupuitor-Tyrathect:
M-ai fcut curios, [tinerecopile ciudenie]. De ce mi-ai trimis vorb s ne ntlnim?
Amdiranifani:
Eu [?] foarte suprat. Eu [?] [?] speriat. Ce [?] [?] [?] cu mine?
EDITARE SFRIT DIALOG

Ravna ascult replicile lui Amdi de cteva ori i extrase morfemele blmjite. Cu toate c
avea o minte genial, Amdi vorbea de cele mai multe ori un limbaj foarte simplu. Cea de-a
treia propoziie rostit de el era destul de clar: Ce se va ntmpla cu mine?
Ce se ntmpl cu Amdi? Oare chiar o fi fcut Jupuitorul vreo nemernicie pe la spatele meu?
Deodat se auzi o voce de copil vorbind n samnorsk:
Am putea vorbi n limbaj omenesc, domnule Tyrathect? Este limbajul pe care l stpnesc
cel mai bine i mi vine greu s explic problemele mele n limbajul nostru.
Desigur, dragul meu, e bine n samnorsk.
Vocea omeneasc a Jupuitorului avea tonul obinuit binevoitor. Dar sub pojghia de
cordialitate se ascundea batjocura. Era tonul unui sadic inteligent.
Cum de nu sesiza Amdi dispreul din glasul Jupuitorului? La urma urmei, octetul l
cunotea pe criminal de cnd era de-o chioap, chiar din ultimele zile ale domniei
Jupuitorului. Dar acum, cei opt membri se strnser unul n cellalt i se aplecar n fa
civa centimetri, aproape lsndu-se pe burt.
Mi-e att de team. Am att de multe motive de tristee. Poate c, dac ar fi mai puine,
a reui s le fac fa, nu s mi plng de mil ca un prost.
Rsul uor al Jupuitorului-Tyrathect era blnd.
Ah, bietul Amdiranifani. Te bucuri de darul genialitii. Cnd indivizii obinuii se
confrunt cu tragedii multiple n acelai timp, durerea abia crete n intensitate. Ei nu sunt
capabili s simt mai multe dureri. Dar tu ai o capacitate de suferin mai mare. Cu toate
acestea
Fereastra de diagnostic semnal c dispozitivele cele mai bune de transmisie nu mai
funcionau. Acestea erau probabil conectate de lampioane, a cror lumin scdea n
intensitate pe msur ce temperatura nopii cobora. Trecur cteva secunde. Evalurile lui
E-II nu convergeau. n cele din urm, pe ecran apru un stegule rou, indicnd faptul c
datele primite pn acum nu pot fi procesate cu o claritate satisfctoare.
Ravna oft i modific parametrii de acceptabilitate a claritii, apoi fcu semn programelor
s continue transmisia. Uneori, aceste momente i aminteau de poveti, dar nu de legendele
istorice ale recuceririi Nyjorei, ci de miturile mai timpurii, primitive i magice. Ea era
precum o vrjitoare aplecat peste bolul ei de cristal, ncercnd din toate puterile s
extrag adevrul din viziuni nceoate.
Da, da, Toarn-i, toarn-i, zoru-i mare, foc i clocot n cldare 1 dar dup o clip,
Excentric II relu transmisia cum putea mai bine n situaia dat. Display-urile tresrir o
secund, apoi repornir. Jupuitorul spunea:

Chiar i aa, biatul meu, ce soi de probleme te frmnt? i de ce ai venit la mine


pentru o rezolvare?
Amdi se nvrtea speriat. Ravna nelegea limbajul corpului Stiletelor destul de bine nct
s vad c purtarea lui Amdi trda fric i suspiciune. Vaszic lui Amdi i era team de
Jupuitor. Cu toate acestea, se strecur mai aproape de el.
Tu l-ai fcut pe Oel i Oel m-a fcut pe mine.
Un alt rs blnd.
Parial adevrat. Eu l-am fcut pe Oel, n principal din membrii mei proprii. Dar Oel tea fcut pe tine din puiandri proaspt ftai din geniile pe care el le cumprase, le furase i
pentru care omorse de pe ntregul continent. Tu eti printre cele mai speciale haite,
nscut tot n acelai timp, tot format din puiandri. Ca un dou-picioare.
Da, ca un om.
Imaginea lui E-II arta lacrimi n ochii lui Amdi.
Iar acum mor precum un om, dei oamenii nu ncep s mbtrneasc din timpul
copilriei!
Ah! rspunse Jupuitorul.
Ravna observ c Vrfuri-albe i aplecase cruciorul nainte i i lungise gtul spre Amdi.
Excentric II deschise o fereastr acustic, artnd nivelurile convorbirilor ultrasonice. Ah!
Sunetele mentale suprapuse erau suficient de puternice nct s-i deruteze emoional pe
amndoi. Dar glasul Jupuitorului dup cum era reprezentat n programul de supraveghere,
s nu uitm acest lucru era la fel de stpn pe sine ca ntotdeauna.
mbtrnirea unanim este o tragedie, dar membrii ti abia au zece ani. Timpurile grele
vor veni peste cel puin douzeci de ani.
Rspunsul lui Amdi sun puin ciudat.
Cnd eram mici, eu i cu Jefri tot timpul ne fceam griji pentru tine, domnule Tyrathect.
ntotdeauna te purtai ca i cum prietenia ta era ceva forat, fals.
Oh, dar chiar era. i cunoti motivul, desigur. Eram nc n rzboi cu mine nsumi.
Amdi i ls capetele n jos.
Eu l-am iubit pe domnul Oel. Bineneles, nu tiam c domnul Oel era pur i simplu
Un monstru, sfri Jupuitorul. Precum l-am fcut. Recunosc, greeala mea.
tiu. Dar tu ai pltit pentru aceast greeal.

Amdi ezit, apoi continu cu voce optit.


i acum mai e Jefri
Ce e cu Jefri? gndi Ravna, dar Amdi nu-i termin propoziia.
Dup cteva clipe, Jupuitorul ntreb:
Deci ce doreti de la mine?
Eu am doar zece ani, dar sunt mult prea gras i prea lene s-mi adun minile laolalt.
Nu mai pot gndi la fel ca atunci cnd eram puiandru.
Amdi scncea precum un copil care s-a rtcit.
Eu cred c doi din mine sunt Stilete de via scurt din Marile esuri.
Ravna avu nevoie de o clip s se gndeasc. Stilete cu via scurt din Marile esuri? A,
da, era o ras. Nu artau cu nimic diferit fa de ceilali, dar aveau tendine spre obezitate.
ns cea mai grav era o boal de inim congenital. Membrii care sufereau de o asemenea
boal rar apucau s triasc peste vrsta de cincisprezece ani.
n celelalte ferestre, Jupuitorul nclina uor din cap.
Cei doi simt o durere n coul pieptului?
Da. i probleme cu vederea.
I-ai povestit lui Jefri?
Scncetul se ntei.
Nu.
De ce nu? se ntreb Ravna. Amdi i Jefri ntotdeauna i spuneau absolut orice. i aminti
chiar acum zece-zile, Amdi povestise c nu se despart niciodat. Amdi nu elabor
rspunsul dat Jupuitorului, sau, dac l continu, E-II nu putu reconstitui spusele lui.
Dar Jupuitorul era cel care vorbea.
sta da ghinion, cel puin unul nainte de vreme. Voi verifica semnalul audio se
pierdu, fr ndoial E-II se lupta s clarifice sunetul voi verifica n registrele lui Oel.
Ar putea scrie de unde sunt luai cei opt puiandri ai ti. M tem c s-ar putea s ai
dreptate. E un compromis destul de des ntlnit printre educatorili-de-prsile, mai ales cei
mai brutali, de pe vremea mea. Stiletele de via scurt din Marile esuri dau adesea
dovad de o bogat imaginaie geometric. Cu toate acestea, repet: cu ce te pot eu ajuta?
Amdiranifani tremura.

Cnd cei doi ai mei vor muri eu nu voi mai fi eu nsumi.


Fiecare hait trece prin asemenea situaii, biatul meu. Dac nu mor toi membrii n
acelai timp sta e cursul i rostul vieii noastre.
Pentru tine, poate! Pentru haitele obinuite. Dar eu am venit pe lume tot odat, nu am
existat nainte. Oel mi-a distrus echilibrul cnd ne-a pus pe toi mpreun. Dac pierd doi,
dac pierd unul singur, eu
Educatorii de prsil ai Cioplitoarei-n-lemn i vor gsi ceva s i se potriveasc. Sau
poate vei descoperi c ase suntei numai bine.
Tonul Jupuitorului era sincer comptimitor, dar consecvent cu sine nsui cumva
dispreuitor n acelai timp.
Nu, te rog! Dac pierd vreunul din noi opt, m voi prbui ca un pod fr piatra de
rezisten. Te implor, domnule Jupuitor. Tu l-ai fcut pe Oel. Tu ai fcut Grupul de Studiu
al Dezastrelor i l-ai fcut pe Jefri s trdeze pe toat lumea. Printre attea fapte
monstruoase, nu poi face i o minune bun?
Ravna privea prostit, nefiind capabil s fac vreo micare s opreasc fluxul sau s
urmreasc fereastra cu logul. Jupuitorul a format Grupul? Jefri a trdat?
Acum, cnd scena depise limitele unei surprize credibile, se derula fr nici cea mai mic
ntrerupere. Amdi nu mai spunea nimic, se auzea doar plnsetul lui uman. Care prea
logic, cumva. Octetul era nghesuit ntr-o postur de disperare crunt. Jupuitorul reformat
nu mai scotea nici el vreun sunet, dar imaginile artate de E-II erau greu de crezut: toi cei
cinci membri ai Jupuitorului-Tyrathect se apropiar de Amdi. Doi dintre cei care fuseser
Jupuitorul original mpinser roaba cu Vrfuri-albe nainte. Unii dintre ei se aflau la mai
puin de un metru distan de membrii lui Amdi. Acest gest era de neconceput.
Jupuitorul-Tyrathect era bine cunoscut pentru atitudinea lui arogant i distant. Haitele
obinuite, cele prietenoase, i trimiteau adesea unul sau doi dintre membri n spaiul liber
dintre Stilete, s mai schimbe cteva vorbe cu ceilali. Dar Jupuitorul era ntotdeauna
rezervat, n colul cel mai ndeprtat al mesei sau ghemuit sub cele mai groase pturi
antifonate.
n aceast transmisie fantastic, Vrfuri-albe se ntinse i mngie doi dintre membrii lui
Amdi cu gtul. Ceilali erau la o distan aproape la fel de intim. Pentru un om
necunosctor al obiceiurilor Stiletelor, privelitea putea sugera un grup de animale
alinndu-se unul pe altul. Dar pentru Stilete aceste gesturi erau o dovad de intimitate
profund sau o form bizar de dominaie i abuz.
Orice asemnare cu ntmplrile reale este pur ntmpltoare!
Ravna nchise enervat toate ferestrele.

Ravna sttu vreme ndelungat cu ochii pierdui n ntunericul cldu al biroului ei. Forase
interpretarea video prea mult. ncercarea lui E-II de a reconstitui gesturile plecnd de la
sunete era de-a dreptul aberant. i totui cuvintele respective nu ar fi fost folosite de
programul navei fr un motiv bine ntemeiat. tia c, mpotriva voinei ei, va trebui s se
ntoarc la scena proaspt vizionat, s ncerce s separe erorile de software de semnalul
sonor care sttea la baza revelaiei. Poate ieea ceva nou, schimbat, ncepnd cu
adevrurile externe, cum ar fi, de exemplu, c Jefri nu era un trdtor. Reveni asupra
datelor, doar c acum nu o mai interesa nregistrarea video. Se aplec asupra analizei
programului de supraveghere i se uit prin logurile reelei. Dup cum bnuia, condiiile
transmisiunii din aceast sear erau corupte. Reeaua de sisteme de supraveghere
camuflat fusese ntotdeauna neregulat i accidental, iar ast-sear chiar i cele mai
apropiate semnale erau slabe i intermitente.
Cu toate acestea, nainte fusese aproape la fel de ru, totui primise rezultate decente.
nchise logurile de reea i se mut pe analiza alternativelor programului. Acestea erau
ramificaiile probabilistice artnd opiunile pe care programul le luase n consideraie i
cum se combinau aceste opiuni. Imaginile nebruiate pe care le urmrise Ravna erau pur i
simplu cea mai probabil interpretare ce se putea da acestei jungle ntortocheate de indicii.
Prea bine, era momentul pentru o analiz manual: aproape sigur, Amdi afirmase c o
persoan anume este n spatele Grupului. Gsi nodul respectiv i l expand; aprur
argumentele i probabilitile. Da. Jupuitorul fusese numit acea persoan doar datorit
contextului i a posturii lui Amdi n momentul n care vorbise. La fel de bine, Amdi ar fi
putut spune cineva a trdat ceva, ns software-ul generase numele proprii respective
dintr-o serie destul de lung de suspeci.
Era uimitor cum ajunsese Jefri pe o asemenea list i mai ales c ieise i n frunte. Deci ce
logic l pusese pe biat n fruntea listei de suspeci? Sp mai adnc n ramificaiile
probabilistice, n profunzimi pe care niciodat nu le mai explorase. Dup cum bnuia,
ntrebarea de ce alegem asta n loc de alta declan o explozie de combinaii. Ar putea
petrece secole ntregi studiindu-le fr a ajunge nicieri.
Ravna se ls pe sptarul fotoliului, ntorcnd capul dintr-o parte n alta, ncercnd s-i
dezmoreasc gtul. Ce anume mi scap? Evident, programul putea fi pur i simplu defect.
Era destul de greu s lucrezi cu date disparate i computere neperformante, dar dac
programul n sine eua, atunci se putea ntmpla aproape orice. La naiba! Ajunsese s
depind de aceast metod special de supraveghere; i oferea un sprijin n lupta cu
paranoia general.
Centrul de comand lui Excentric II era special proiectat pentru a funciona n Zona Lent.
Poate c nu funciona foarte rapid, dar codurile de urgen fuseser verificate n miliarde
de echivalente de ani-programatori de devirusare. Pe de alt parte, programul Ravnei de
supraveghere era un software de Exterior i nu figura n inventarul de Utilizabile al navei.
Fusese o ntmplare c funcionase Aici Jos. Da, e adevrat c mergea cu hopuri, mai ales
cnd era folosit timp ndelungat. Dar aceasta nu era o surpriz; Aici Jos hardware-ul nu

putea susine niciun program de supraveghere suficient de inteligent nct s detecteze


pierderi de memorie i s execute reparaii ad hoc.
Dac s-ar ntmpla ceva grav, oare sistemul ar avertiza-o? Ravna se uit aleatoriu peste
logurile de eroare ale aplicaiei. Cele de maxim importan artau dup cum se ateptase:
Se acioneaz cu date insuficiente bla bla bla. Cobor s citeasc Mesajele consultative
mai puin importante. Nicio surpriz. Doar pentru sesiunea din aceast sear existau
efectiv trilioane de astfel de semnale. Le sort dup diveri parametri i petrecu o vreme
rsfoindu-le
Ravna rmase intuit n fotoliu n faa calamitii pe care o gsi plutind printre mesaje.
INDENTARE:
442843660865.74351920 Anun consultativ: \
Numr senzori Jupuitor: 140269471
442843660865.74351935 Anun consultativ: \
Numr senzori Jupuitor: 140269470
442843660865.74354327 Anun consultativ: \
Numr senzori Jupuitor: 140269465
442843660865.75439121 Anun consultativ: \
Numr senzori Jupuitor: 140269463
442843660865.75439144 Anun consultativ: \
Numr senzori Jupuitor: 140269462
442843660865.74351947 Anun consultativ: \
Numr senzori Jupuitor:140269461
3445354 linii omise
SFRIT INDENTARE
Detalii!
Vocea suna gtuit chiar i n propriile-i urechi.
O fereastr se deschise, definind cmpurile relevante, indicnd proveniena acestor
anunuri, indicnd clasificarea tabular a senzorilor rmai pe fiecare din membrii
Jupuitorului.

Rezumatul acestor anunuri spunea exact ce suspecta Ravna c spun. n toi membrii
Jupuitorului nu mai rmseser dect puin peste o sut cincizeci de milioane de senzori.
Infecia original numrase undeva la cteva trilioane. Teoretic, pentru o transmisie ct mai
fidel, ar fi fost nevoie de un numr mai mare, ns Ravna nu avea dect cele pe care deja le
folosise. Dac se ajunsese la cteva sute de milioane, atunci atunci sistemul ei de
spionare era o glum proast!
De ct timp dureaz aceast situaie?
Scoase repede toate rapoartele consultative pe aceast tem, din urm cu aproape zece ani.
Trebuie s fie o catastrof recent. Acces un interpolator de curbe rudimentar i ceru
primele trei cele mai probabile reprezentri ale desfurrii dezastrului. Programul i
transmise trei rspunsuri, din care primul era aproape sigur: ncepnd din prima zi a
misiunii, micii ei spioni ncepuser s moar ntr-un numr stabil, o dezintegrare
constant cu un timp de njumtire de mai puin de un an. Sus n Exterior, infestarea cu
senzori ar fi funcionat perfect vreme de un secol. Software-ul de suport ar fi fost suficient
de inteligent nct s o atenioneze c folosea deeuri uzate. Nici nu e de mirare c aparatele
nu sunt pe Inventarul de utilizabile. Inteligena ei disperat se ntorsese i o mucase de
fund.
Ravna se ghemui n fotoliul ei, lsnd disperarea s o copleeasc. La fel ca toate ideile ei
inteligente, i aceasta se dovedise o arad inutil. Seara aceasta era doar o mostr din
viaa ei din ultimele cteva zece-zile. Dar dac a lua la verificat toate logurile din trecut,
tiind ct de eronate sunt rapoartele, poate atunci a vedea pn unde ar trebui s se mai
extind ncrederea mea n Jupuitor. Deschise ochii, i terse lacrimile i privi curba lin,
descrescnd, care strlucea palid n aerul dinaintea ei. Trecuser ani buni de cnd infecia
nu mai avusese nici mcar un trilion de senzori. n toi aceti ani, notificrile de eroare se
adunaser pe nivelurile de prioritate redus. Aceasta era una din capcanele tehnologice
clasice din Zona Lent, unde nimic firesc nu putea fi automatizat. ntre timp, straturile mai
de sus ale programului de spionaj i furnizaser Ravnei o mulime de s fim realiti!
fantezii. Ani ntregi. Ea poate c nici nu ar fi observat pericolele reale dac ele nu ar fi
devenit att de numeroase, nct fantezia ncepuse s scuipe minciuni gogonate.
Dac ajung la concluzia c toate rapoartele de supraveghere din trecut au fost basme de
adormit copiii... va trebui s-i povestesc Cioplitoarei-n-lemn totul. i da, toat ncrederea care
mai rmsese ntre noi se va duce pe apa smbetei.
Pentru cteva clipe, disperarea acut i tie respiraia. Mai comisese ea vreodat o eroare
att de grav precum cea de acum? Nu. Mai artase viitorul att de ntunecat ca acum?
Pi, Btlia de pe Dealul Navei Stelare fusese nfricotoare. Pierderea lui Pham cteva ore
mai trziu fusese o adevrat tragedie. Dar disperarea ntunecat, absolut, nu se putea
compara cu nimic de la distrugerea Sjandrei Kei, cnd toat familia i toi cunoscuii ei
fuseser nimicii.
i am trecut peste asta. Dar Pham fusese atunci alturi de ea.

Ravna deschise ochii. Tocmai trecuse de miezul nopii. Ferestrele exterioare ddeau spre
dealul nvluit n ntuneric; erau deja n toiul toamnei.
Avea ceva de fcut, orict de iraional ar putea fi. N-o mai fcuse de mai bine de un an. Nici
Copiii, nici Stiletele nu ar nelege, iar ea nu dorea s ncurajeze superstiiile. Sosise
momentul s i fac o vizit lui Pham.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
9
Cimitirele sunt locuri macabre. Existaser i pe Sjandra Kei cteva astfel de memoriale.
Oamenii mai i mureau n Exterior. Rata mortalitii era comparabil cu media de via a
civilizaiilor de Jos care, n mare parte, migrau tot mai sus i mai sus i dac nu erau
absolut stupide, precum necugetaii lacomi din Domeniul Straumli treptat evoluau pn
la stadiul de Putere.
Civilizaiile sedentare aveau cimitire extinse ct vedeai cu ochii, unde trecutul ajungea s
cntreasc mai mult dect prezentul. Ravna i amintea c vzuse o astfel de ntindere la
Odihna Armonioas: cimitirele acaparaser aproape ntregul teritoriu, transformnd treptat
locul ntr-un mausoleu cu civa chiriai, ntmpltor vii.
Cimitirul de pe Dealul Navei Stelare fusese ideea Ravnei, cnd realizase dintr-odat de ce
erau cimitirele un detaliu att de nsemnat n povetile din Epoca Prineselor. Ea alesese
locul nainte ca oraul s se dezvolte n jurul Noului Castel. Hectarul de pmnt se ntindea
pe un tpan acoperit cu un covor de iarb verde, unde privirea putea cuprinde zarea de la
insulele din miaznoapte pn la nava stelar de la miazzi. Peste ali zece ani, locul va fi
nconjurat de Oraul Noului Castel. Nu va mai fi loc pentru extinderea lui. i dac o fi cum
vreau eu, gndi Ravna, nu va mai fi niciodat nevoie de un cimitir mai mare.
Copiii urcau pn aici din cnd n cnd, dar numai n toiul zilei. Cei mai mici nu nelegeau
ce sunt cimitirele. Iar cei mari refuzau s neleag, dar nu voiau s-i uite prietenii.
Ravna venea de obicei dup cderea serii, atunci cnd se simea singur i trist.
Judecnd dup aceste criterii, seara era fr ndoial potrivit pentru o vizit. Pea de-a
lungul aleii principale, strivind sub tlpile pantofilor muchiul ngheat. Nopile toamnei
arctice, chiar i n apropierea curenilor marini, erau rcoroase, ajungnd, n apropierea
iernii, ngheate. n noaptea aceasta, rcoarea era relativ blnd.
Norii se iviser pe la vremea apusului, adunndu-se tot mai muli i mai muli deasupra
inuturilor, capturnd cldura zilei. Vntul care sufla pe dealuri se cuminise, ajungnd
doar o adiere ngheat. Prognoza meteo de pe E-II avertiza c va ploua puin mai trziu,
dar pentru moment cerul era ntunecat i uscat i aerul era limpede pn n vale, deasupra
Canalului Interior. Ici i colo se vedeau plpind luminile de la captul nordic al Insulei

Tinuite. Foarte aproape, se zreau sclipiri lavande. Licurici. Insectele micue ddeau acest
spectacol feeric doar cteva nopi pe an, de obicei la nceputul toamnei, cum era acum. Pe
msur ce nainta, se aprindeau tot mai multe scntei albastre. Dei nu sclipeau destul de
puternic pentru a-i lumina calea, Ravna le fu recunosctoare.
iruri de morminte se ntindeau de o parte i de alta a aleii principale. Fiecare loc de veci
era marcat cu o lespede, pe care era gravat un nume i o stea. Designul era copiat dup un
model pe care l gsise n arhiva lui E-II cu date despre istoria clasic a omenirii. Stelua cu
patru coluri era un simbol religios timpuriu, poate cel mai des ntlnit de-a lungul istoriei,
dei Ravna nu cunotea prea bine detaliile. Erau o sut cincizeci i unu de morminte,
aezate pe patru rnduri, aproape toi locuitorii cimitirului. O sut i cincizeci i unu de
Copii, toi ucii n aceeai noapte de var, ari n timp ce dormeau n cuvele lor. Landa din
sudul oraului purta numele de Poiana Masacrului, ns adevratul loc unde se nfptuise
genocidul se afla sub punctul de centru al Noului Castel, n camera principal, unde
carcasa containerului nc se odihnea pe un pat de muchi carbonizat.
Ravna nu-i cunoscuse pe niciunul dintre aceti Copii. Muriser cu toii nainte ca ea s tie
de existena lor. ncetini pasul. Ar fi putut fi mai muli Copii nmormntai aici; multe
dintre cuvele de hibernoterapie care supravieuiser fuseser afectate de flcri. Salvarea
lui Timor o nvase ce putea face fr a pune n pericol vieile altora. Doar civa dintre
Copiii din prima generaie i mai pstrau cuvele sub castel, mpreun cu cele patru
pierderi de sarcin din noua generaie i cele dou accidente; ntr-o bun zi, Ravna le va
lua pe toate. ntr-o bun zi, l va vindeca i pe Timor.
Orict de ciudat ar prea, n cimitir se aflau i morminte de Stilete. La nceput, nu fuseser
dect dousprezece haite care i pierduser viaa n Btlia de pe Dealul Navei Stelare. n
ultimii ani, Fragmentariumul Johannei pentru membrii btrni schimbase situaia, spre
nemulumirea ultraconservatorilor.
Se mai afla acolo i o a treisprezecea hait, ngropat chiar lng mormntul lui Pham:
ase lespezi mici, fiecare cu glifa membrului, iar deasupra lor, o piatr mai mare, pentru
ntreaga hait: Ja-que-ram-a-phan i numele omenesc, Copistul. Nici pe Copist nu l
ntlnise Ravna vreodat, dar i tia povestea, de la Pelerin i de la Johanna: Copistul,
inventatorul viteaz i nesbuit care l convinsese pe Pelerin s devin prietenul Johannei,
cavalerul pe care Johanna l ocrse i care fusese ucis pentru strdaniile lui. Ravna tia
c i Johanna avea parte de plimbrile ei prin cimitir la miezul nopii.
n doar zece ani atia mori. Mai jos, ntr-o parte, se gsea locul pe care Amdi l alesese
pentru mormntul lui Cochilie-Albastr. Amdi era una din puinele haite care venea aici cu
regularitate, ntotdeauna nsoit de Jefri, bineneles.
Ravna ajunsese n dreptul galetului glaciar de la captul potecii. Piatra funerar a lui Pham
se nla ca un pinten n deal, protejnd mormintele Copiilor de vnturile din nord. Dar n
noaptea aceasta, vntul abia adia. Licuricii nu mai erau nevoii s se ascund n iarb.
Umpleau aerul din jurul mormntului, att de muli nct pulsaiile lor se armonizau. La
fiecare cteva secunde, o lumin albastr se revrsa tcut n jurul ei, precum un val cald

de bun-venit. Nu mai vzuse att de muli licurici dect o singur dat nainte. Tot n jurul
mormntului lui Pham. Trebuie s fie florile pe care le sdise aici, acum nflorite. Ravna i
Copiii plantaser flori peste tot n cimitir, dar nicieri nu crescuser nalte ca aici. Straniu,
fiind cel mai nordic punct al locului.
Ravna se ntoarse la captul aleii, dnd ocol spre un punct aflat pe o latur a rocii. Ciudat
fenomen i religia. n Vrful Exteriorului, religia era metod practic i stranie de a crea i
coabita cu zeitile. Aici, n Zona Lent, unde se nscuse umanitatea religia era un
talme-balme crescut natural, dup nevoile evoluiei biologice locale.
Cu toate acestea, este amuzant s vezi ct de uor ne ndreapt slbiciunile noastre pe cile
strvechi.
n intervalele dintre sclipirile licuricilor nu se zrea nicio lumin, dar Ravna tia locul pe de
rost. ntinse braul i i aez palma pe faada neted i familial de granit. Era att de
rece dar dup o vreme cldura minii ei ptrunse n piatr. Pham Nuwen fusese la fel.
Era perfect posibil ca Pham s fi existat doar pentru un an, att ct l cunoscuse ea. Era
perfect plauzibil ca Puterea care l crease s-l fi fcut mai mult ca pe o glum, stocat cu
amintiri false ale unui trecut glorios. Oricare ar fi fost adevrul, n cele din urm Pham se
dovedise a fi un erou adevrat. Uneori, cnd Ravna urca aici, venea s se roage pentru
Pham. ns nu n seara aceasta, care era una din cele mai disperate ale vieii ei. Ba mai
ru, avea un motiv real de disperare. Dar Pham depise situaii mai grave.
Sttu o vreme rezemat de piatr, ascultnd tcerea nopii.
Deodat auzi pai scrind pe aleea principal. ntoarse capul, bucuroas c nu fusese
surprins plngnd. i terse obrajii i i ascunse ochii sub gluga jachetei.
Silueta care se apropia bloca luminile care se vedeau plpind n ora. Pentru o clip, crezu
c era Jefri Olsndot. Apoi licuricii sclipir mpreun i aburul lavand care plutea n jurul ei
i dezvlui un alt brbat. Nu era Jefri. Nevil Storherte nu era la fel de nalt precum Jefri i,
sincer vorbind, nici att de chipe.
Nevil!
Ravna? N-n-am vrut s te sperii.
Nu face nimic.
Nu tia dac s fie stnjenit sau, mai bine, ncntat s vad un chip nelegtor aprnd
din neant.
Ce faci tocmai aici?
Nevil se juca nervos cu minile. Arunc o privire peste umr spre galetul impresionant.
Apoi lumina licuricilor se stinse i rmase doar vocea lui n ntuneric.

Mi-am pierdut cei mai buni prieteni n Poiana Masacrului. Pe Leda i pe Josj. Bine, m
doare inima pentru toi colegii, dar ei doi au fost speciali Mai vin din cnd n cnd, tii tu,
s-i mai vizitez.
Uneori, Ravna trebuia s-i spun n gnd c aceti Copii nu mai erau copii. Cteodat
chiar ei erau cei care i aduceau aminte.
neleg, Nevil. Cnd lucrurile nu merg cum trebuie, i eu vin aici sus.
Lucrurile nu merg cum trebuie? tiu c sunt multe motive de ngrijorare, dar ideea ta cu
sala din cal a fost extraordinar.
Desigur, el nu avea cum s cunoasc furia Cioplitoarei-n-lemn, cu att mai puin despre
gafa ei de proporii cosmice cu supravegherea Jupuitorului.
Vocea lui Nevil continu, nedumerit.
Ravna, dac sunt probleme, nu trebuie s ncerci s le rezolvi singur. Consiliul Executiv
a fost format tocmai pentru asemenea situaii.
tiu. ns mi-e team c n situaia de fa am greit att de mult, nct cu unii membri ai
Consiliului nici nu a ndrzni s dau ochii.
Licuricii luminar din nou i vzu privirea ntrebtoare i inteligent a lui Nevil aintit
asupra ei. De cnd Johanna i Nevil erau mpreun sau de cnd Nevil fusese primit n
Consiliu Ravna nu mai avusese ocazia s schimbe dou vorbe cu el dect atunci cnd era
mpreun cu iubita lui. Undeva n adncul sufletului, i fusese team c Johanna ar putea
interpreta greit interesul ei fa de Nevil. Acum, gndul acesta aproape o fcu s
izbucneasc n rs. Problemele mele actuale depesc cu mult grijile mele din trecut.
Sunt lucruri care nu pot fi discutate n plenul Consiliului.
Nu-i putea vedea chipul. Oare o condamna c avea secrete fa de Consiliu? Rspunsul lui
sun nelegtor:
Cred c mi pot imagina prin ce treci. Ai o misiune foarte grea, Ravna. Putem atepta
pn
Nu asta am vrut s spun. Ai un minut, Nevil? A vrea s m sftuiesc cu tine.
Da, sigur.
Rse timid.
Dei nu tiu ct de bun sfetnic sunt.
Deodat aerul se umplu de o lumin albastr. Parc s-ar fi aflat amndoi n mijlocul unui
lan de lavand. Era cel mai frumos spectacol de lumin pe care l vzuse vreodat aici, att

de muli licurici, nct luminau galetul pn aproape de vrf. Ravna se coco ntr-o ni pe
care o descoperise cu ani n urm i i art lui Nevil cu mna un loc aproape la fel de
confortabil. El se aez pe piatr la o jumtate de metru mai jos dect ea i la o distan de
aproape un metru. Din fericire. Orice plns pe umrul lui va fi pur metaforic.
Sttur n tcere o clip. Apoi Nevil spuse:
E n legtur cu Grupul de Studiu al Dezastrelor, nu-i aa?
A nceput cu Grupul respectiv. Atunci mi-am dat seama pentru prima dat c greesc.
Nu a fost greeala ta, ci a mea i a Johannei. Noi ar trebui s i transmitem pulsul
oamenilor
Da, da, tiu, Johanna i face procese de contiin. Dar GSD-ul sta a fost doar
nceputul.
Pe urm Ravna se porni s-i descarce sufletul. Era att de bine! Dup cteva minute i
ddu seama c uurarea ei nu se datora numai faptului c dezvluia secrete pe care nu le
spusese nimnui nainte. Mai era i Nevil, care, spre surprinderea ei, i puse ntrebri
pertinente i fcu observaii care o ajutar s priveasc lucrurile din alt perspectiv. El
nelese imediat de ce fusese deranjat Cioplitoarea-n-lemn de ideea Ravnei de a converti
cala n loc de ntruniri.
Noua Sal de Consiliu este cel mai bun lucru care s-a ntmplat n ultimii ani, Ravna. Dar
neleg ce spui. Nu-i convine Reginei. Foarte bine, asta l face i mai important. Nu ca s ai
unde te refugia de ea, ci s o faci pe ea s vrea s vin la ntruniri.
Ravna se gndise la aceleai lucruri, dar, auzindu-le rostite de Nevil, o ungeau la suflet. n
timp ce l asculta, privirea ei i surprinse chipul o fraciune de secund. Nevil Storherte
ntotdeauna avusese un soi de timiditate insolent, iar acum, privindu-l, Ravna realiz ct
de contradictorie suna aceast descriere. Nevil Storherte avea charism. Chiar aa
necizelat i involuntar, charisma i ieea prin toi porii.
Mama ta a fost preedinta consiliului de administraie a Laboratorului Superior, dac nu
m nel?
Nu, tatl meu a fost preedinte, mama a fost vicepreedint, sau preedint de vicii cnd
se simea rebel.
Ravna avea o prere proast despre Laboratorul Superior al straumerilor. Catastrofa
petrecut din vina lor putea fi numit cu indulgen intenie onorabil euat lamentabil.
Dar, n ciuda prerii ei, Laboratorul fusese apogeul civilizaiei straumere. Dei arogani
pn la Dumnezeu i napoi, specialitii lor erau cei mai buni i cei mai inteligeni din
ntreaga civilizaie. Fr ndoial c, alturi de prinii Johannei i ai lui Jefri, mai
lucraser acolo i ali eroi.

Tatl tu trebuie s fi fost un superstar n materie de management.


Un lider mai talentat dect toi liderii acestei biete lumi.
Nevil rse ruinat.
Dac ne lum dup procesul de selecionare, atunci a fost. mi aduc aminte c a durat
aproape toi anii ct am fost eu n clasele primare, toate etapele prin care au fost nevoii ai
mei s treac. Dar tati spunea c nu conteaz, c n Laborator lucrau attea genii, nct a
fi administrator era la fel de simplu ca atunci cnd ai mna de la spate o turm de
pisici tii ce vreau s spun? Ai avut pisici pe Sjandra Kei, nu?
Ravna zmbi n ntuneric.
A, da. Pisicile au aprut cu mult naintea Sjandrei Kei.
Nevil Storherte poate avea doar amintirile din copilrie dup care s se ghideze, dar
crescuse ntre conductori veritabili. i, evident, era el nsui nzestrat. i eu, ntflea,
mi plng de mil, fr s vd soluia chiar sub nasul meu. Trase cu putere aer n piept i se
lans n ceva mai mult dect confidenele superficiale din urm cu un minut.
tii, Nevil, cel mai important lucru din lume probabil n aceast parte a Galaxiei este
misiunea noastr de a forma o civilizaie aici la timp pentru a nfrunta Molima.
De acord.
Dar faza cu Grupul respectiv m-a fcut s realizez ct de absorbit am fost de elul meu
pe termen lung, nct am uitat s privesc n jurul meu. M tem c am fcut greeli grave,
care ne vor compromite misiunea nainte ca ea s nceap.
Tcur, dar ntr-un moment de lumin palid, ea vzu c tcerea lui era contemplativ,
atent, deci continu s vorbeasc:
Nevil, ncerc s-mi repar greelile, ns strdaniile de pn acum au avut efecte secundare
neplcute.
Reacia Cioplitoarei-n-lemn vizavi de Noua Sal de Consiliu?
Acesta ar fi doar unul.
Aici te-a putea eu ajuta. Nu am intrare la Cioplitoarea-n-lemn, dar Johanna cu
siguran are. i pun prinsoare c, dac vorbesc cu civa dintre prietenii mei, gsim o
soluie s o convingem pe regin c Noua Sal onoreaz ntregul Domeniu.
Da! Ar fi excelent! Mulumesc. Hai s i povestesc pe scurt i celelalte schimbri la care
m-am gndit. Multe dintre ele sunt mai nfricotoare pentru mine dect prea Noua Sal
de Consiliu. Poate tu mi poi arta unde greesc i unde sunt pe calea dreapt.

i descrise rnd pe rnd toate punctele reformei sale i, la fiecare din ele, reacia lui Nevil fu
ca o raz cald de soare, uneori de acord, alteori nu, dar ntotdeauna dttoare de lumin.
Despre instituirea democraiei: Nevil era pentru.
Da, e ceva ce trebuie realizat i ct mai curnd, acum c muli dintre noi am ajuns la
maturitate. Dar cred c e ceva care trebuie s vin de la sine, nu impus de sus.
Dar singurele tradiii pe care Copiii adic voi, cu toii le-ai trit sunt legate strns de
tehnologii incredibil de avansate i spaii galactice. Cum ar putea veni ideea de la sine?
Nevil rse uor.
Da, pi, mai vin i alte tmpenii de la sine. Dar eu am ncredere n camarazii mei. Sunt
oameni buni. Vorbesc eu cu ei. Poate vom folosi Noua Sal de Consiliu pentru a cuta cum
au fost organizate cele mai de succes democraii din Zona Lent. i cum s ne organizm
noi fr s o ofensm pe Cioplitoarea-n-lemn!
Despre plecarea Ravnei de pe Excentric II: n mod surprinztor, Nevil fu aproape la fel de
precaut ca i ea la aceast sugestie.
Ravna, avem nevoie de tine la bordul lui E-II. Oricine ar rspunde la aceast ntrebare la
fel ca mine: tu eti singura persoan care tie cum s opereze aparatura de planificare de la
bord. Dac avem de gnd s cretem o civilizaie nainte s murim, atunci avem nevoie de
tine n nav.
Tcu o clip.
Pe de alt parte, ai dreptate s-i fie team c aceast situaie i-ar putea nemulumi pe
cei care nu judec lucrurile pn la capt i e un motiv de iritare pentru cei care stau n
frig n casele lor. Noi, Copiii, am fost nscui ntr-o civilizaie confortabil. Din care nu a
mai rmas nimic n afar de lumina verde care strlucete n vrful Dealului Navei
Stelare. Aadar probabil ar fi o idee bun s prseti nava pentru o vreme. Dar alege-i cu
grij momentul, o zi important pentru oameni, s ctigi simpatia poporului. Dac te mui
din nav, prioritatea noastr ar trebui s fie gsirea unui mijloc de comunicare adecvat cu
Excentric II.
Prea bine. Atunci ar trebui s ne gndim cnd ar fi momentul oportun pentru aceast
mutare. Ai putea
Da. M voi interesa, dar foarte discret. i sugerez s nu discui chestiunea cu ceilali. Am
sentimentul c e genul de idee care, odat formulat cu glas tare, devine un imperativ
popular.
Apoi discut despre cel mai dificil i mai de temut punct al reformei ei: prioritatea cercetrii
medicale. Iar aici, reacia lui Nevil fu cea mai surprinztoare i mai linititoare dintre toate.

Adic s iei resursele de la programul tehnologic, Ravna? Pe termen lung, nu ar nsemna


o ncetinire a progresului pe toat linia, inclusiv n biologie?
Ravna ncuviin.
D-da. n principiu, trebuie s ne construim propriile computere pentru un control al
proceselor i s le conectm ntre ele printr-o reea. Apoi restul tehnologiei i va lua zborul,
iar prolongevitatea va fi floare la ureche. ntre timp, voi, Copiii, vei mbtrni. mbtrnirea
pretehnologic nseamn ofilire, apropierea de moarte an dup an. Deja se observ la unii
dintre Copiii cei mai n vrst. Eu art mai tnr dect unii dintre ei. Este la fel ca
avantajul meu de a locui pe Excentric II, ns mult mai grav.
Pi, ncepu Nevil, prnd s duc o lupt cu sine nsui. Da, ai dreptate. Eu m
descurc binior, dar poate c am o constituie robust. ns cred c va fi o problem foarte
grav n viitor. Vestea bun e c printre Copiii pe care i cunosc eu bine adic aproape
toat lumea mbtrnirea nu este acum un motiv de nemulumire.
Serios?!
mi fcusem griji c este o problem major.
Vd numai montri n tot locul de cnd Grupul i-a artat chipul hd.
i sugerez s continui cu cel mai bun plan de cercetare pe termen lung. Dar gndete-te
la ideea unui consiliu general ct mai curnd, s explici schimbrile i programul de
dezvoltare.
Foarte bine, da, ai dreptate.
Era planul ei de reform, dar cu o infuzie de realism practic.
Da, putem organiza ceva chiar n cala lui E-II dup ce punem ncperea la punct.
Da, pn la venirea iernii probabil voi avea cteva idei de prezentat. Oricnd doreti dup
aceea
Perfect. Cu ct mai repede cu att mai bine.
Fcuser progrese pe toate fronturile. Cumva, aceast mulumire o trimise cu gndul la
eecul lamentabil care i stricase seara. Ezit doar o clip. Misiunea ei secret de a-l spiona
pe Jupuitor fusese ntotdeauna o tain de nemrturisit. Acum? Acum avea n sfrit pe
cineva cu care s vorbeasc deschis.
Mai e ceva, Nevil.
i povesti despre Jupuitor i despre infecia ei de spioni microscopici. Nevil fluier ncet.
Nu aveam nici cea mai mic idee c aparatele de spionaj din Exterior funcioneaz aici.

Pi, se pare c ne-au minit cu performana lor n timp!


i descrise ultimul episod, din catacombele de sub castelul Jupuitorului. Simi cum i se
ridic vocea. Partea asta era cea mai grea dintre toate.
Iar acum, colac peste pupz, s m duc s-i mrturisesc tot Cioplitoarei-n-lemn mi
este absolut imposibil!
Vntul se nteise uor i licuricii i pierduser sincronismul. Acum erau doar puncte
luminoase izolate. Cteva picturi de ploaie czur pe gluga Ravnei, nceputul ploii pe care
o prevestise Excentric II.
Nevil rmase tcut mult vreme. n cele din urm, spuse:
Mda, asta ar fi o problem. Dar supravegherea n sine cred c a fost un gest corect.
Jupuitorul a fost ntotdeauna o enigm ucigtoare. Iar din cte spui tu, ani la rnd ai
primit informaii incorecte.
Un numr necunoscut de ani.
Adevrat. Dar tatl meu obinuia s spun c este imposibil s fii un bun conductor
dac nu i asumi anumite riscuri. Or, tocmai asta nseamn riscul, s faci lucruri care pot
eua lamentabil. Important e s profii ct poi de victorii i pe urm s vezi unde ai greit
cnd ai euat. Ateapt pn cnd Cioplitoarea-n-lemn e n toane bune i atunci adu
subiectul n discuie.
Ravna ridic privirea spre cerul ntunecat al nopii i simi cteva picturi de ploaie
stropindu-i obrajii. Scoase limba, gustnd apa rece, i izbucni deodat n rs.
ntre timp, vremea ne spune c e timpul s declarm edina ncheiat.
ntinse braul i l btu pe Nevil pe umr. Mna lui o gsi pe a ei. Palmele lor erau reci, dar
a lui era mai cald. Atingerea lui i fcea bine.
i mulumesc, Nevil, opti ea ncet.
Nevil i mai inu mna ntr-a lui o clip.
Doar ncerc s te sprijin. Avem cu toii nevoie de tine.
i retrase mna rznd cuprins de sfial.
i ai dreptate cu ploaia!
Se ridic i sri jos de pe locul n care sttuse, apoi ndrept o lantern spre galet, pentru a
o ajuta s se dea jos. Dar nu i mai oferi mna.
Coborr ncet de-a lungul aleii acoperite cu muchi, pstrnd o distan considerabil
ntre ei. Picturile se nteiser, transformndu-se ntr-o ploaie torenial, iar adierea se

prefcuse ntr-un vnt fichiuitor. Licuricii se fcuser nevzui. Ravna se gndi c poteca
spre E-II trebuie s fie deja acoperit de noroi. Era ntuneric i n jurul ei, furtun de
toamn. i totui i totui Ravna nu se mai simise de foarte mult vreme la fel de
linitit i de optimist ca n aceast noapte.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
0
Pe Dealul Navei Stelare, toamna ncepea s-i arate colii. Soarele mai lumina nc o
jumtate din zi, dar cerul era mai mereu acoperit cu nori grei dinspre ocean, gonind
suprai tot mai muli i mai muli, aducnd cu ei vijelii din ce n ce mai reci i
nverunate. Ploaia se transform n lapovi, iar lapovia n ninsoare. Singura perioad a
anului mai neplcut dect zilele acestea era la sfritul primverii, cnd uliele se
umpleau de noroiul zpezilor topite. Dar primvara aducea cu ea promisiunea recoltelor i
a verii nsorite. Promisiunile toamnei erau altele: gerul teribil al iernii arctice. Iarna era de
asemenea anotimpul potrivit pentru unul din proiectele preferate ale Ravnei. n Colii de
Ghea din nord, cele zece-zile de noapte polar erau senine i suficient de friguroase nct
s produc ghea carbonic.
O civilizaie interstelar ar considera aceste temperaturi ca fiind aproape normale i nu i-ar
trece nimnui prin minte s se foloseasc de ele, ns Excentric II gsise i scosese la iveal
nite experimente cu metamateriale aparinnd unor tehnologii de mult uitate: pe o
suprafa de un hectar, la asemenea temperaturi, poi decupa pori logice la nivel
macroscopic, iar apoi printr-un procedeu de interferen laser poi produce componente
semiconductoare la nivel de microni. Ultimele trei ncercri euaser lamentabil. Dar poate
iarna asta vor avea mai mult noroc
Desigur, proiectul fusese discutat n Consiliul Executiv. Pedantus era obsedat de
experiment, de Laboratorul lui din Valea ngheat. i dei aceast a treia ncercare nu era
un secret pentru nimeni, Nevil i suger Ravnei c ar fi mai bine s nu afle toat lumea.
Experimentele cu ghea puteau schimba cursul lucrurilor, fcnd aparatele automate
accesibile cu zeci de ani mai devreme dect se preconiza. Succesul experimentului ar fi
nsemnat sfritul frustrrilor i disconfortului zilnic al oamenilor. Pe de alt parte, erau la
a treia ncercare i estimrile lui E-II nu-i ddeau mari anse de reuit.
Ravna era i ea cuprins de febra proiectului, alturi de Pedantus; descoperirea existenei
Grupului de Studiu al Dezastrelor fcea perspectiva posibilului eec din aceast iarn i
mai deprimant. Dar acum, din seara aceea cu licurici n jurul mormntului lui Pham, era
linitit s tie c lucrurile se aflau pe calea cea bun. n fiecare zi Nevil venea cu cte o
idee nou, uneori lucruri care nu puteau fi discutate n Consiliu, alteori lucruri la care ea

nu s-ar fi gndit niciodat de una singur. Nevil era jumtatea perfect a Johannei. nainte
de sosirea lui Excentric II, Johanna fusese singur aici, nconjurat de Stilete. Devenise
eroina lor. Era prieten cu toat lumea, de la vldic pn la opinc. Stiletele o iubeau
pentru curajul dovedit n lupt, dar i pentru ndrzneala de a ajuta la evadarea aceea
necugetat din Fragmentarium n urma creia se pusese pentru ntia dat problema
nfiinrii unui spital privat. Ravna era mereu uimit cte Stilete pretindeau c o cunosc
personal, chiar i dintre cei care nu erau veterani.
ns, cu toate c Johanna avea o mulime de prieteni n rndul Copiilor, ea i Jefri erau
cumva diferii de ei; amndoi petrecuser acel an de comar aici, singuri. Nevil, pe de alt
parte, era veriga de legtur perfect. Era un lider nnscut i i cunotea pe toi nc de pe
vremea cnd locuiau n Laboratorul Superior. Simea pulsul mulimii i prea s tie ce-i
face pe oameni s ticie, ce le place i ce nu.

Ei, i place Noua Sal de Consiliu? ntreb Ravna.


Da, foarte mult!
Timor Ristling avea acum paisprezece ani, ns arta ca un copil de ase-apte ani.
chiopta de un picior, care i treslta din cnd n cnd cuprins de spasme. Ravna se
temea teribil c sechelele lui erau i de natur mental; era foarte bun la calculul aritmetic,
ns rmnea mereu n urm la celelalte materii. Nu l ajuta nici faptul c tovara lui era
un cvartet argos care vedea biatul ca pe un fel de sinecur. Belle Ornrikak pea n
urma lor, cu o sclipire bnuitoare n priviri. Pentru moment, problemele lui erau aproape
insesizabile. O inea de mn pe Ravna, trgnd-o dup el. Tremurul piciorului putea fi
luat drept un gest de agitaie vesel n faa transformrilor pe care le suferise cala lui E-II la
sugestiile lui Nevil.
Spaiul era de patruzeci de metri pe treizeci i nalt de zece. Ravna i Pham folosiser o
mic parte din el n timpul cltoriei lor pn aici, strecurndu-se prin vmile de la Odihna
Armonioas. Acum spaiul era aproape gol i cobort la nivelul solului. Un perete cu brne
din lemn fusese ridicat n dreptul trapei de ncrcare pentru a mpiedica s intre frigul de
afar.
Nevil repartiionase interiorul, mutnd pereii pentru a crea camere cu puncte de acces la
reea i console de jocuri, decornd totul n ceea ce se voia a fi dup propriile lui
mrturisiri o ncercare de imitaie a unui decor straumli. Timor o conduse pe Ravna de-a
lungul ncperii a crei podea era acoperit cu faian colorat, artndu-i minune dup
minune.
i vezi sus?
Biatul privea n tavan, cltinndu-se puin din cauza uorului su dezechilibru.

Este cerul n jurul lui Straumli. mi amintesc cerul chiar dinainte s plecm spre
Laboratorul Superior. Aveam prieteni acolo care ncepeau coala.
Ravna tia c Timor trebuie s fi avut mai puin de patru ani cnd prsise Straumli
Principal, dar cumva, acele amintiri supravieuiser n ciuda celor ntmplate ntre timp.
E drgu, Timor.
Nu e drgut, e frumos! i mulumim pentru ce ai fcut.
Nu am fcut doar eu.
De fapt, niciunul din aceste detalii de design nu fusese ideea ei. Toat munca era a lui Nevil
i a prietenilor lui, dar Nevil fusese de prere c ea avea nevoie n aceast perioad de ct
mai mult credit.
Belle se mprtie n jurul lui Timor, privind consolele cu jocuri de vntoare, i spuse cu o
voce plictisit:
Am auzit c nu seamn cu ce e n Exterior i foarte curnd Copiii se vor plictisi de
prostiile astea.
Ba nu! rspunse Timor, ridicnd vocea. Mie mi place aici! Mai sunt i sus, o s vezi.
Se ntoarse, lsnd-o pe Belle privind vrjit la jocurile de pe ecrane. Abia dup ce Ravna
trecu pe lng ea, i dezlipi cu greu privirea i i urm. Prsir jocurile i Timor le
conduse pe scri n sus. Aici, larma din zona de jocuri era camuflat de filtrul acustic al lui
E-II. Zece sau doisprezece dintre Copiii mai mari i aezaser scaunele ntr-un cerc n jurul
unui spaiu de proiecie. Dac jucau ceva, era cu siguran ceva mental. Poate c era un
joc de strategie sau Bg de seam c Nevil sttea mai ntr-o parte. Prea s fi ajuns i el
doar cu puin vreme n urm. Ravna ddu s se ndrepte spre el, dar l simi pe Timor
trgnd-o de mnec.
Tu vezi ce fac?
n spaiul dintre scaune i perete pluteau semne grafice complicate. n dreptul fiecrui
Copil se deschisese o fereastr. Prea s fie un soi de reea, dar Ravna cltin din cap.
Ovin poate s ne explice!
Timor o trase pn la locul unde Ovin Verring i Elspa Latterby stteau mpreun. Ovin se
uit la ea cu o oarecare uimire sau poate nervozitate.
Bun, Ravna!
Salutare, spuse i Elspa, fcndu-le uor cu mna.
Ravna le zmbi bucuroas.

Ei, ce facei voi aici?


Se uit de jur mprejurul grupului. Cu excepia Heidei Oysler, n camer erau cei mai
serioi dintre Copii.
Nu e un joc?
Elspa cltin din cap.
A, nu, ncercm s, -
Heida interveni.
Te-ai ntrebat vreodat de ce noi, Copiii, nu am insistat vreodat s folosim aparatele de
pe E-II?
Uneori, da. ns am apreciat c nelegei c avem nevoie de toat capacitatea navei
pentru programele tehnice.
Heida i retez vorba cu un gest al minii.
sta e un motiv i tu clar tii cum s operezi pe Excentric II.. Dar un alt motiv la fel de
important e c nava e proast ca noaptea.
E tehnologie de Exterior, Heida.
Mie mi place, interveni i Timor.
Heida rnji.
Bine, atunci nu chiar ca noaptea. E mai degrab ceva ca un fel de, cum s spun eu, un
vrf de sgeat din piatr casant. Ideea e c nu e bun de
Ovin cltin din cap.
Ce ncearc Heida s spun n maniera ei diplomatic e c
Sttu o clip pe gnduri, ncercnd probabil s gseasc o formulare mai puin nediplomatic
e c acum, c avem acces, poate c ar fi bine s nvm cum s devenim mai buni i s
ne folosim ct mai bine de Excentric II. Pn n acest moment am reuit s identificm
problema. Aceasta e de obicei partea cea mai grea. Stai s-i art.
Se ntoarse i-i privi pe ceilali. Deodat toi ncepur s lucreze, fiecare pe display-ul lui.
Ce vedea Ravna arta ca o programare artistic, executat ntr-o manier incredibil de
ocolitoare. Elspa Latterby i ridic privirea.

Da, totul e pregtit. Gata, Ovin.


Structura care lua form n spaiul dintre Copii nu arta precum un model artistic. Era un
fel de circuit format din mii de puncte luminoase, legate ntre ele de diverse linii colorate.
mi explic i mie cineva ce se ntmpl aici? ntreb Ravna n gnd. Probabil era o
simulare de reea, dar nu avea nicio etichet. A, ba stai, Ravna putea aproape ghici legea
transferului din conexiuni. Poate era
Ovin vorbea din nou, acum cu explicaii clare.
A fost al naibii de greu s punem la punct proiectul folosind interfaa lui E-II, dar am
vizualizat o schem integral a sistemului de transducie dintr-un organism uman modern.
Sau, m rog, ce are E-II n arhive, o medie a oamenilor de diverse rase de pe Sjandra Kei.
Noi, straumerii, nu putem fi cu mult diferii. Oricum
i fcu zoom ntr-unul din punctele din reea. Restul schemei alunec pe margine,
rmnnd undeva n spate.
Aici, continu Ovin, este regiunea stabilitii motorii.
Ravna ncuviin i ncerc s-i pstreze zmbetul ntiprit pe fa. ncepuse s intuiasc
ncotro se ndrepta discuia. Cu coada ochiului observ c Nevil se strecura pe lng grup
n direcia ei. Ajutor!
Zmbetul ei trebuie s fi fost ncurajator, cci Ovin continu explicaia, fr s bage de
seam tulburarea ei.
Aici avem doar un prototip de test pentru o clas mult mai larg de probleme, i anume
cele medicale. Dac reuim s nelegem ct mai mult din interfaa de programare a lui
Excentric II, putem programa nava s genereze patologii n regiunea stabilitii motorii i,
comparndu-le cu simptomele pe care le gsete la
La mine! exclam Timor Ristling.
Biatul se aezase pe podea cnd Ovin i ncepuse demonstraia i acum se lupta s se
ridice n genunchi, ncercnd s ndrepte atenia Ravnei ctre el.
Ovin vrea s gseasc tratament pentru problema mea.
Ovin l btu uor pe bra.
ncercm, Timor. Totul este ca la rulet, Aici Jos.
tiu.
Vocea lui Timor suna iritat, de parc ar fi auzit pn acum acest lucru de nenumrate ori.
Ceea ce probabil era adevrat. Dup o clip, Ovin i ndrept privirea napoi ctre Ravna.

Oricum, dac nu dac, ci cnd reuim, i vom cere lui E-II s genereze spectre de
tratament.
Deodat Ovin se art ovitor. O privi pe Ravna, parc ateptnd din partea ei un fel de
ncuviinare imposibil.
Noi credem c avem ceva aici, Ravna. Tu ce crezi?
Ravna urmri o clip simularea de reea. i era mai uor dect s-l priveasc n ochi pe
Ovin Verring. Aceti Copii erau att de inteligeni, erau copii de genii. Cei mai n vrst
dintre ei, nainte de evadarea din Laboratorul Superior, primiser educaie straumer. Pe
cnd Aici Jos? Heida Oysler avusese dreptate, dei o spusese ca pe una din glumele ei
grosolane. Se ntoarse spre Ovin i nelese c el vzuse dincolo de masca ei calm.
Zmbetul i se terse de pe buze.
Ovin. Cum s explic eu ct mai bine? Voi
Salvarea ei veni pe neateptate. Nevil. l btu pe Ovin pe umr i i trimise Ravnei un
zmbet cald.
E OK, oameni buni. Acum v-o rpesc pe Ravna.
Programatorii amatori ai sgeilor de piatr friabil prur s rsufle uurai dei nici pe
departe la fel de uurai precum Ravna. i privi pe toi cu un zmbet larg.
Vom mai discuta chestiunea.
Se uit n jos.
i dau cuvntul meu, Timor.
tiu asta.
Apoi l ls pe Nevil s o ia de acolo. Slav cerului. Brbatul avea probabil un oarecare
control al environmentului slii, fiindc nu fcur nici zece pai cnd simi o schimbare n
calitatea sunetului i tiu c, dei se aflau n mijlocul ncperii, nimeni n afar de ei doi nu
mai putea auzi ce i spuneau.
Mulumesc, Nevil. A fost ngrozitor. Cum au ajuns Copiii s ncerce
Nevil fcu un gest enervat cu mna.
A fost vina mea. La naiba. Sala e plin de jocuri, dar tiam c cei mai buni dintre noi vor
ncerca s vad ct de mult din ce am nvat n coal poate fi aplicat aici.
Cred c toat lumea dorete acest lucru. Chiar am nevoie de ajutoare la planificare.
Da, dar trebuia s-mi fi dat seama c se vor concentra exact pe ce nu se poate face.
Amndoi tim ct de necugetat ar fi s ne concentrm pe biotiin att de timpuriu.

Ravna se ntoarse cu faa ctre Nevil, ncercnd s-i ascund de ceilali tristeea care i se
citea pe chip.
Am ncercat i nainte s explic, Nevil. Pn cnd nu avem automate cu procesoare
independente, va trebui s amnm studiile complicate de biologie.
Nevil cltin din cap.
tiu, dar ai explicat unuia sau altuia n particular. Dar cnd ne vei explica tuturor
odat
Corect, discursul meu.
Care prea pe zi ce trece o idee tot mai bun.
i cu ct mai curnd cu att mai bine.
Se adun toat lumea la un loc, i se explic situaia i i se cere sprijinul.
A putea ntreba care sunt procedurile standard pentru rezolvarea cazurilor urgente.
Adic n ce mod am putea folosi cuvele de hibernare pentru a salva cazurile speciale pn
cnd obinem tratamentele adecvate.
Da!
Ar trebui s m ntorc, s ncerc s le explic, lui Ovin i celorlali.
Se uit peste umr la grupul de administratori amatori ai navei stelare, strni n jurul
simulrii lor de reea. Cu excepia lui Timor, niciunul dintre ei nu se uita direct ctre ei.
Nevil pru s observe nehotrrea de pe chipul ei.
Dac doreti, i pot eu explica lui Ovin i celorlali. Adic, ideea n mare i c nc mai
pui la punct detaliile.
Ai vrea s le explici tu?
Toi cei din spate erau prietenii lui Nevil. El i nelegea mai bine dect Ravna i se pricepea
att de bine s vorbeasc.
Ah, Nevil, i mulumesc!
Nu-i face griji, m ocup eu.
Ravna iei din cercul lor intim de conversaie. n timp ce Nevil se ntorcea spre Ovin i
ceilali, ea le fcu semn uor cu mna, apoi iei din sal pe ua care ducea spre punte.
Avea attea lucruri de lmurit n discursul acela, pentru a face pe toat lumea inclusiv pe
Cioplitoarea-n-lemn s neleag. Slav Puterilor c l avea pe Nevil, nu doar cu sfaturile
lui, dar cu diplomaia lui!

Zece zile trecur ca gndul. Afar, zpada se aternuse peste tot, chiar i pe uliele Insulei
Misterioase. Apusurile erau mai lungi i nopile mai ntunecate. Luna i aurora boreal
stpneau acum triile cerului.
Cu excepia unei cltorii pn n laboratoarele lui Pedantus din nordul ndeprtat, Ravna
i petrecea majoritatea timpului nuntru, pe puntea de comand a lui Excentric II. Erau
att de multe de fcut. n miaznoapte, adncurile Vii ngheate fuseser nivelate. Haitele
lui Pedantus aproape terminaser de gravat o mie de metri ptrai de simboluri; dou
dintre microlaserele lui E-II se aflau deja la faa locului. Conform planurilor, ndat ce gerul
adevrat avea s se instaleze, vor ncepe s produc prima tran de o mie de componente
la scar micronic zece mii de circuite sumatoare. Pam-pam! Pe bune! Era un el naiv, dar
n acelai timp i o demonstraie de principiu. Iarna trecut i prinsese primvara nainte
de a ajunge pn aici cu experimentul.
Ravna trudea de zor la capodopera optimismului realist care avea s fie marele ei discurs.
Nevil trecea n fiecare zi, povestindu-i n amnunt ce fceau n Noua Sal de Consiliu.
Discursul i Noua Sal preau dou idei bune i se potriveau. Ravna stabili ziua cnd va
ine discursul. Gata, i luase angajamentul. Se simea chiar bine!
n aceast perioad, Consiliul Executiv se ntrunise doar o dat; Cioplitoarea-n-lemn tot
nu era n apele ei. Totul va fi n regul, draga mea Cioplitoare-n-lemn. Ai rbdare pn vei
vedea ce am fcut pentru tine cu Noua Sal de Consiliu. Va fi ceva demn de Maiestatea Ta.
Pedantus era i el o pacoste. Era unul dintre cei mai ignorani indivizi n materie de politic
pe care i ntlnise vreodat Ravna, uimitor de obtuz, lund n considerare din ce neam se
trgea. Dei se bucura de (aproape) toat atenia Ravnei i (aproape) ntregul suport al lui
Excentric II, nc se plngea de lipsa de sprijin de care suferea laboratorul din Valea
ngheat. Avea dreptate dac ignorai necesitatea politic a asigurrii suportului n viitor.
Cu toate acestea, ea i acorda timp i atenie, lsndu-l pe Nevil s pun la punct detaliile
evenimentului, din moment ce era clar c e fcut pentru astfel de lucruri.
Mai erau i alte motive pentru care Consiliul nu se ntrunise mai des. Ravna revizuise
primii ani ai monitorizrii Jupuitorului. Practic gndind, ea era sigur c datele din primii
trei ani fuseser corecte. Pe lng aceasta, absurditile evidente din ultima nregistrare o
ndrepteau s considere nejustificat paranoia vizavi de Jupuitor. Cu toate astea, nu se
simea foarte n largul ei la gndul c va da ochii cu el la ntruniri.
i un ultim motiv, Pelerinul i Johanna erau plecai din ora n ceea ce Ravna considera o
aventur periculoas i inutil. Cei doi luaser agraviul i plecaser s trag cu urechea
prin Slaul Rsritean, la cinci mii de kilometri deprtare. Teritoriul se afla n afara razei
de frecvene radio directe, ns modificaser unul din ultimele comseturi de pe E-II pentru a
transmite pe o frecven ntre cinci i douzeci de megahertzi. Umpleau vzduhul cu
emisiile lor i lsau ionosfera planetei s le reflecte de-a lungul continentului. Pe Dealul
Navei Stelare, Excentric II era suficient de inteligent s repereze semnalul chiar i atunci

cnd aurora boreal i lsa faldurile strlucitoare deasupra Domeniului i s sufle napoi
un rspuns mult mai puternic spre comsetul Johannei.
Singura ntlnire a Consiliului n formul complet fusese legat n principal de acea
expediie:
M bucur c am zburat pn acolo, se auzi vocea Pelerinului. Povetile despre Magnat nu
au fost exagerate. Chiar i-a nceput propria revoluia industrial.
Jupuitorul i ridic privirile spre el din locul obinuit de la captul cel mai ndeprtat al
mesei.
A-ha! Prodotus i arat ghearele!
Cioplitoarea-n-lemn scoase un mrit uor, dar se abinu s comenteze. Slaul
Rsritean era singurul loc de unde veniser veti sigure c bastardul de Prodotus fusese
vzut. Asta se ntmplase cu opt ani n urm, cu puin timp nainte de o serie de dispariii
misterioase din laboratoarele lui Pedantus: tiparnie, un prototip de telefon, chiar i una
din cele trei interfee de printare. La momentul respectiv, furturile strniser un scandal i
mai mare dect furtul mantiilor-radio, dei doi dintre hoi fuseser prini foti locoteneni
ai lui Prodotus. De la acele furturi, Magnatul fusese o surs constant de inovaii.
Am mai discutat chestiunea i nainte, spuse Ravna. Mie nu-mi pas dac Magnatul are
tiparnie. El se poate considera adversarul nostru, dar, dimpotriv, orice rspndire a
tehnologiei grbete evoluia pe care ne-o dorim cu toii. S nu uitm care este adevrata
ameninare, prieteni.
Molima vine-vine, calc totul n picioare. Membrii Jupuitorului se privir viclean, cu un
rnjet sardonic.
Adevrata ameninare nu va mai conta dac ntre timp ucidem Domeniul.
Tocmai de aceea, eu i Jo studiem chestiunea, spuse Pelerinul. Ceea ce vedem ne face s
credem c de-a lungul anilor Magnatul a realizat mult mai multe dect a dat de neles.
Acum ntreaga lui operaiune este prea extins pentru a mai fi camuflat. Cred c
Magnatul sau Prodotus are spioni foarte influeni n Domeniu.
Cioplitoarea-n-lemn ridic ochii. Doi dintre membrii ei trei, dac l punem la socoteal i
pe micul t l sfredeleau cu privirea pe Jupuitor.
Acestea sunt inovaii tehnologice reale, spuse Johanna. Cea mai logic explicaie ar fi c
informaiile se scurg din Laboratoarele din Captul Nordic.
Poftim?! ip Pedantus cu glasul gtuit de indignare.
L-ai cunoscut pe Magnat? ntreb Ravna.

Nu nc, rspunse Pelerinul. Chiar i directorii fabricilor care lucreaz pentru el l vd


foarte rar; nu pare a fi foarte implicat n activitile zilnice.
Lucrm foarte precaut, spuse Johanna, iar eu nu m art deloc.
Bine! rspunser tare i ntr-un glas Ravna i Nevil.
Erau lucruri pe care Johanna, ca dou-picioare, le putea face i care ofereau mari avantaje
echipei pe care ea o forma cu Pelerinul, sau cel puin acesta era argumentul Johannei. ns
Ravna nu prea deloc convins c acest atu justifica prezena ei ntr-o misiune de spionaj.
A vrea s stai aici, spuse Nevil.
Sunt bine, Nevil, i-am spus, sunt o prezen foarte discret.
Se auzi un sunet ciudat venind prin legtur, probabil Pelerinul spunea ceva. Ravna zmbi,
imaginndu-i haita de Stilete i pe fat ngrmdii n jurul comsetului. Pe Coasta de Est
trebuie s fie dimineaa devreme acum. Se ntreb pe unde se ascundeau.
Jupuitorul-Tyrathect cltin din capete, rnjind.
Ce? l ntreb Ravna.
Haita ridic din umeri.
Nu e evident? Nici nu e nevoie de spioni n organizaia lui Pedantus. Cine a furat
Alifantul? Eu tiu c eu a putea folosi Alifantul s proiectez toate
iptul Cioplitoarei-n-lemn i-ar fi asurzit cu siguran dac nu ar fi fost amortizoarele
fonice ale lui E-II. Trei dintre membrii ei srir cu picioarele pe mas, Stiletele zgriind
suprafaa lucioas.
Deci acum mrturiseti trdarea, da?
Jupuitorul i rspunse, rnjind cu toi dinii:
Nu fi proast. A, ba stai, tu eti chiar proasta care nu l-a omort pe Prodotus cnd a avut
ocazia. Aceeai proast care l-a lsat s plece i continu s m acuze pe mine c am furat
Alifantul.
nc un membru al Cioplitoarei-n-lemn se repezi pe mas spre Jupuitor. Pe vremuri,
Ravna ar fi intervenit imediat n astfel de confruntri. Acum? O clip i trecu prin minte
gndul c Cioplitoarea-n-lemn i-ar trage una dac ncearc s intervin.
Nevil fu mai curajos, sau mai rapid, sau poate doar mai naiv. Sri iute n picioare n vreme
ce Regina se repezea s-l sfie pe Jupuitor.
Maiestatea Ta, linitete-te!

ntinse o mn spre ea, apoi pru s-i dea seama c metoda lui de a o calma nu era cea
mai potrivit.
- un conductor nelept are de nfruntat i astfel de urmri!
Maniera aceasta pompoas i medieval pru s dea roade. Cioplitoarea-n-lemn nu se
retrase, dar avntul pru s mai scad n intensitate.
Jupuitorul are dreptate, se auzi vocea ciudat de calm a Johannei, ns avnd n vedere
circumstanele n care se afla, sunetele de flci clmpnind i gheare zgriind masa nu
supravieuiser transmisiei radio slabe.
Magnatul ar putea fi Prodotus plus Alifantul, dar i ipoteza unor spioni n laboratoarele
lui Pedantus ar putea fi o explicaie pentru inovaiile lui reuite.
Rspunsul ei pru s mulumeasc pe toat lumea, mai puin pe Pedantus.
Eu nu am spioni n niciunul din laboratoare!
i, dup cum era de ateptat, fu imediat de acord s pun la punct detaliile tehnice pentru
a depista acest spionaj inexistent. Era simplu de verificat cine se folosea de tehnologia de pe
E-II. Dificultatea intervenea cnd trebuia s corelezi nregistrrile respective cu soluiile
care eventual puteau aprea n partea cealalt.
Nevil arta tot mai suprat.
Trebuie s rezolvm problema ct mai urgent posibil. Sigur Magnatul primete anumite
date. Jo, voi intenionai s prsii Slaul Rsritean ct mai curnd, nu?
Aa era planul.
Se auzi un schimb nedesluit de replici ntre Johanna i Pelerinul, prea rapide i mormite
s poat fi descifrate de Excentric II.
Echipamentul nostru este n bun stare i avem o ascunztoare n afara oraului. Mai
putem sta o vreme, dac ajut la ceva, mai ales dac ne dai cteva indicii dup care s ne
ghidm.
Nevil era clar ntre ciocan i nicoval. Ravna intuia ct de mult ateptase ntoarcerea
Johannei.
Avem ceva s le dm?
Logurile de laborator ale lui Pedantus, rspunse Pelerinul. Putem analiza i compara
unde coincid datele din laboratoare cu inovaiile Magnatului.
Cioplitoarea-n-lemn ntoars la locurile ei avea un alt punct de vedere.

Din ce spun Johanna i Pelerinul, Magnatul intenioneaz s pun stpnire pe ntregul


Sla Rsritean. Dac se ntorc acas acum, mai trziu s-ar putea s ne fie mult mai greu
s ajungem att de aproape.
Ar trebui s ne bgm o gac de spioni cu norm ntreag acolo, spuse JupuitorulTyrathect.
Cioplitoarea-n-lemn ridic din umeri n semn de aprobare. Aproape i vorbeau din nou.
Acum, dac ar vorbi i cu mine! gndi Ravna.
n final, ntlnirea fu aproape de ceea ce trebuia s fie o ntrunire a Consiliului Executiv n
aceste zile, doar c acum Johanna i Pelerinul aveau s lipseasc nc dou zece-zile.

Douzeci de zile. Johanna i Pelerinul se ntorceau abia dup marele discurs al Ravnei. Din
acea noapte la mormntul lui Pham, ea nu avusese ocazia s discute cu Johanna. Femeia
mai tnr fusese plecat n misiunile ei de spionaj mai tot timpul, iar cnd se ntorsese,
fusese mereu n compania lui Nevil. Ravna nu avusese niciun prilej de a sta de vorb cu ea
ntre patru ochi.
i Cioplitoarea-n-lemn prea mai prost dispus ca oricnd.
Ravna scrisese mai multe variante pentru viitorul discurs. Erau attea subiecte despre care
voia s discute. Unele erau mbucurtoare: cum va putea fi utilizat Noua Sal de Consiliu
pentru o participare mai mare, poate chiar pentru instaurarea unei democraii. Alte
subiecte erau incomode: ameninarea Molimei care apsa viitorul de peste douzeci de ani,
nevoia de a rezolva problemele tehnologice de baz nainte de a aborda studiile privind
prolongevitatea. Alte puncte ale discursului erau propuneri de soluii pentru a face
adevrurile incomode ceva mai digerabile.
Fr Cioplitoarea-n-lemn, acum fr Johanna i Pelerinul, Ravna nu se putea baza dect
pe propriul discernmnt i pe sfaturile lui Nevil. Aveau mare noroc c brbatul era un
diplomat nnscut care, pe deasupra, i nelegea foarte bine colegii de generaie. n
nenumrate ocazii i atrsese atenia asupra unor nuane pe care ea altfel le-ar fi scpat
din vedere. De exemplu: Aranjeaz lucrurile astfel nct s-i nchei discursul cu vetile
bune, care le dau motive reale pentru a fi optimiti. Sau: Putem combina discursul cu
ideea ta de a nfiina un Consiliu public. Tatl meu obinuia s spun c oamenii
responsabili fac fa mai bine situaiilor dificile dac au un oarecare control asupra
lucrurilor.
n acest fel, ntrunirea va avea dou puncte principale: discursul Ravnei i ocazia oferit
Copiilor i Stiletelor s-i spun punctul de vedere.
Am discutat i cu Cioplitoarea-n-lemn, Ravna. Ea crede c e o idee bun.

Aceasta era una din cele mai bune veti! Dei Cioplitoarea-n-lemn nc nu vorbea cu
Ravna, se implica indirect n planurile lor.
Nevil i prietenii lui reuiser s fac Sala s par mai mare i i artase cteva duzini de
variante de decorare a locului. n cele din urm, Ravna ls acest detaliu cu totul n grija
lui i se concentr s-i cizeleze expunerea, ncercnd s pun n aplicare ultimele lui
sugestii.
Apoi veni i ziua dinaintea marelui consiliu. Ravna deja numra orele pn la eveniment.
Mai rmseser cincisprezece ore pn la Consiliu. Avu ultima ntrevedere cu Nevil, trecur
n revist tot ce trebuia ea s tie despre organizarea slii i repet n faa lui dicursul.
Nu-i face griji dac nu iese sut la sut perfect. Voi fi i eu acolo. Ideea Consiliului Public
m ajut pe mine s iau cuvntul i s ntreb ceva, s aduc lucrurile unde trebuie i
oricare dintre prietenii ti pot interveni s-i arate suportul.
Ai dreptate. Sunt eu mult prea stresat.
Ravna arunc o privire n fereastra micu cu ceas pe care o folosise pentru a-i
cronometra discursul, ceas care arta i timpul rmas: 14:37:33 pn la nceperea
spectacolului. Era mpreun cu Nevil pe punte, dar setaser decorul s arate ca tribuna
de la care va ine ea cuvntarea n 14:36:55. Se uit ctre Nevil. Chipul i trda o
oarecare nervozitate pe care o lu drept reacie la emoiile i ngrijorrile ei. Johanna era
att de norocoas c-l avea pe Nevil
Nevil, i mulumesc pentru tot. Fr tine, nc a fi pierdut.
El cltin din cap.
Nu le poi face pe toate singur. Dar aceste lucruri trebuie fcute. Iar noi, Copiii, ar trebui
s fim alturi de tine. Dac punem cu toii umrul, e imposibil s nu reuim.
Parc erau cuvintele din discursul ei i deodat Ravna i ddu seama c Nevil trebuie s
triasc aceste cuvinte, chiar dac ei i preau platitudini lipsite de coninut. Am exagerat
cu repetiiile!
Se ridic i pi cu grij de-a latul pretinsei scene, spre intrarea pe punte din aceast
sear. Deschise ua cu un gest al minii i se ntoarse din nou ctre el.
Deci ne vedem mine?
Zmbi.
n mai puin de paisprezece ore, treizeci i cinci de minute i douzeci i unu de secunde?
Nevil se ridic. Poate zmbetul lui trda o umbr de uurare.
Aa s fie, lady Ravna.

Ar fi putut ntinde braul s-l ating. Ar fi fost un gest prietenesc potrivit, dup toat
munca depus mpreun, nu? Ravna se stpni, privi n sus spre el i reui s rosteasc pe
un ton degajat:
Noapte bun, Nevil.
El zmbi.
Noapte bun.
i plec.

Dup cum era de ateptat, somnul nu se lipi de ea. De fapt, nici nu se duse imediat la
culcare. Mcar merit felicitri c nu am mai repetat discursul. Se retrase de la pupitrul
platformei i se aez iar n faa programelor de analiz. E-II rula ntotdeauna programe
elaborate de detectare a pericolelor, uneori att de costisitoare, nct i afectau materialele
de studiu ale lui Pedantus. n ultimele zece zile, Ravna nu inuse pasul ca de obicei cu
monitorizarea. Acest fapt venea n sprijinul teoriei cui-pe-cui-se-scoate. Cnd ai ngrijorri
noi, cum ar fi pregtirea pentru aceast adunare, ngrijorrile vechi slbesc.
Pentru a-i lua gndurile de la grijile de acum, se apuc s frunzreasc logurile. E-II avea
un sistem de prioritizare a alarmelor, dar dup cum o demonstrase monitorizarea
Jupuitorului exista ntotdeauna riscul de a interpreta greit faptele.
Dup ce petrecu un timp cu logurile, i ddu deodat seama c nu mai era att de
obsedat de discurs. Ha! i nici n logurile lui E-II nu era ceva care s o ngrijoreze Merse
la logurile cu prioritate redus.
Gsi ceva n fiierul pericole vechi: E-II nc mai atepta indicii noi n legtur cu
mantiile-radio furate. Gadgeturile respective nu se comparau cu comsetul din Exterior pe
care l foloseau Pelerinul i Johanna, nici mcar cu radiourile digitale pe care le construise
recent Pedantus. Mantiile-radio mprtiau sunetele mentale ale purttorului de-a lungul
frecvenei radio, rezultatul fiind imposibil de interpretat pentru Excentric II. Ur, fric,
dorin acestea erau uor de recunoscut, dar imaginile mentale erau imposibil de citit.
Nava nu percepuse astfel de emisii. Cu toate acestea, detectase ceva asemntor sunetelor
din mantii. Corelnd cu amprenta variabil a aurorei, E-II presupunea c sursa era undeva
n mijlocul Colilor de Ghea, la aproximativ aptezeci de kilometri spre Est. Semnalul era
sporadic i abia perceptibil. i chiar s fi fost o mantie, era doar una singur. Semnalul era
mai slab dect ar fi fost normal i prea s fie purtat doar cteva minute pe zi.
Ravna analiz rezultatele cteva minute. Nu exista suficient material pentru o analiz.
Dac insista, se temea c se alege cu ipotezele extravagante ale lui E-II... Nu, mulumesc.
Dar la ce putea folosi o singur mantie? Fr restul haitei care s poarte celelalte mantii, o
singur mantie era ca i cum ai bate din palme cu o singur mn.

Se ls pe sptarul fotoliului, ncercnd s construiasc scenarii: o hait de hoi ncercnd


s scape din Regat, traversnd munii prin pasurile abrupte. Trectorile acelea puteau fi
mortale, chiar i n timpul verii. O avalan i-ar fi putut ucide. Sau poate fuseser atacai
de bandii. ntr-un fel sau altul, mantiile erau pierdute toate, mai puin una. Teoria era
aproape viabil. Dar aceast ultim mantie avea nevoie de un purttor, care s emit
respectivele sunete. Deci cum ar fi urmtoarea variant: mantiile erau lucruri frumoase, cu
celulele ei solare ntunecate precum catifeaua brodat cu fir de aur. Poate vreo hait
primitiv purta mantia rmas pe post de trofeu, ignornd magia semnalelor transmise
involuntar.
Ce ironie trist! i not s aduc subiectul n discuie la urmtorul Consiliu executiv, ba
chiar mai bine, s i se adreseze direct Cioplitoarei-n-lemn. Poate ar putea-o convinge s-i
vorbeasc din nou. Dar pentru a fi sigur, avea s trimit o echip acolo nainte ca iarna s
se instaleze complet.
Fereastra ei cu cronometru i arta 13:25:14. Se nvrtise o or fr s se gndeasc la
discurs nici mcar o dat. Ar trebui s-l mai revizuiesc o dat, poate chiar s-l mai repet cu
glas tare. Niciodat nu mai fusese att de emoionat s vorbeasc naintea Copiilor. Dac
n trecut fusese ntotdeauna o conversaie cu unul sau cu un grup restrns, acum avea s
le vorbeasc tuturor. Dac reuea s transmit mesajul la care ea i Nevil munciser att
de intens, multe din probleme se puteau rezolva. Dar dac nu reuesc...

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
1
Dimineaa fu ntunecat i zbuciumat, cea din urm ploaie i srutul ngheat de rmasbun al toamnei. Ravna avea ferestrele punii ndreptate spre peisajul dezolant, spre care se
uita din cnd n cnd, absent, n timp ce se mbrca. Pe deal n jos, spre depresiune
pluteau rotocoale de cea ce se ddeau din cnd n cnd la o parte, lsnd s se ntrevad
sclipirea posomort a Canalului i a Insulei Tinuite. Ploaia turna piezi, venind dinspre
nord. Senzorii navei indicau c era ap n stare lichid, nu grindin, dar nghea n timp ce
cdea pe Dealul Navei Stelare, transformnd uliele Noului Castel n patinoare.
Vedea Copii i Haite din tot ntinsul Domeniului cobornd spre sud din Oraul Noului
Castel sau urcnd n nord de-a lungul Strzii Reginei. nspre vest, vedea i alii ieind din
ceaa de deasupra funicularului. Ravna aps pauz o secund, fcu zoom pe figurile
acelea nfofolite i pe haitele strnse ciopor n jurul lor. Trebuie s fi plecat din Insula
Tinuit n urm cu aproape o or, s ajung aici la timp pentru a prinde discursul Ravnei
de la nceput. n 00:25:43. Mcar se vor usca i se vor nclzi de ndat ce vor intra n Noua
Sal de Consiliu.
Privelitea o fcu s stea o clip pe gnduri. Oare n-ar trebui s m mbrac la fel de simplu
ca ei? Nu cum era ea mbrcat. Se uit de sus n jos la imaginea ei. Cnd ea i cu Nevil
hotrser ce s poarte, inuta ei i se pruse inspirat. Chiar dac Cioplitoarea-n-lemn nu
vorbea cu ea, i transmitea dorinele prin Nevil: Regina inteniona s-i poarte toate
coroanele i nsemnele regale i se atepta ca i Ravna s apar mbrcat cu toate
podoabele oficiale. Prea bine. Copiii cerului poate vor fi deranjai de asemenea opulen,
dar dac Cioplitoarea-n-lemn nu vedea aceast Sal de Consiliu ca pe un fel de Sal a
tronurilor, ostilitatea ei nu se va topi niciodat.
Ravna i mai privi o clip imaginea. De fapt acest stil avea o istorie glorioas, chiar dac
Ravna era singura persoan din lume care o cunotea. Blysse nsi purtase asemenea
straie cnd plecase s ctige sprijinul arheologilor i al programatorilor.
Ari bine. Ari bine. i puse tiara i prsi puntea.

00h3m51s pn la nceperea spectacolului.


Liftul se deschise ntr-un spaiu aflat undeva deasupra peretelui interior al calei. Astzi aici
era o atmosfer ca n spatele scenei ntr-un teatru clasic. Pentru moment, Ravna era
singur. Pea dintr-un capt n altul al ncperii ntunecate fr s se deranjeze s
schimbe intensitatea luminii. ntr-o parte avea o fereastr cu textul discursului, rndurile
de deschidere. Las textul n pace! Pe cealalt parte, Nevil i instalase cteva ferestre cu
cadre din interiorul slii. Cteva perspective ca prin lentile ochi de pete, inacceptabil de
limitate. Sau poate c era un lucru bun c nu putea vedea mai mult. Doar trgea cu ochiul
la sal, ca un actor de pe vremuri, din spatele cortinei.
Toate scaunele pe care le vedea Ravna erau ocupate. Nevil trebuia s fie acolo, undeva n
rndurile din fa. Doar Cioplitoarea-n-lemn i Ravna aveau s vin din interiorul navei.
Fusese dorina Cioplitoarei-n-lemn, probabil nc o mostr de filozofie regal.
00:00:50. Se auzi un uor clinchet metalic venind din spatele ei. Cioplitoarea-n-lemn.
Ravna se ntoarse i fcu o reveren n faa co-reginei.
Eti gata pentru ziua cea mare, nlimea Ta?
Ravna ar fi avut attea s-i spun. Dac lucrurile merg cum trebuie, poate m vei asculta i
vei fi din nou prietena mea.
Cteva capete ale Cioplitoarei-n-lemn se nclinar. Zmbea, dei semintunericul din jur
ddea un aer straniu chipurilor ei.
O, da, sunt gata. Dei tu eti cea care te-ai pregtit cel mai bine.
mpinse un bot spre perete, probabil artnd spre ncperea de dincolo.
Ce extraordinar sal i-ai pregtit.
Ne-am pregtit, pentru noi toi am fcut-o.
00:00:00. Tiara i sun n ureche. De parc ea nu ar fi tiut. Ct precizie. Un minut sau
dou sau mai puin nu fac nicio diferen. ns Ravna se temea teribil c dac nu se
conforma programului, nu va gsi niciodat puterea de a urca pe scen. Rmase tcut, se
plec i o invit pe Cioplitoarea-n-lemn spre uile care acum se deschideau larg.
Soarele strlucitor complet artificial, desigur se revrs deasupra Cioplitoarei-n-lemn n
timp ce pi pragul uii. Portalul era larg, ca toate intrrile Stiletelor. Cioplitoarea-n-lemn
intr cu toi membrii unul lng cellalt. Mai era loc i pentru Ravna, ns Nevil i
comunicase c regina considera c mai bine s intre ea prima i pe urm Ravna, separat.
Aadar atept pn cnd Cioplitoarea-n-lemn iei din cadrul portalului i dispru n
stnga, ndreptndu-se spre tronurile ei. O clip, Ravna sttu locului, ngheat de emoie.
Iat ce se ntmpl cnd nelegi cu adevrat c eti ntr-o situaie ori la bal, ori la spital pe
care i-ai fcut-o cu mna ta. Dar sosise momentul i ea avea de respectat un program. Fcu

un pas nainte. Straniu, inuta tradiional i ddea un soi de putere, imprima hotrre
pailor ei.
Cnd pi n lumin, trompete nevzute umplur aerul cu un mar voios. Complet strine
Stiletelor, era genul de onoruri cu care se ntmpinau regii n vremurile de odinioar. Vai,
nu! Aceasta fu Eroarea Numrul 1. Doar Cioplitoarei-n-lemn i se cuvenea muzic regal,
iar aceasta din acorduri de glasuri de Stilete.
Ravna se ntoarse n dreapta, pind spre tronul ei. Apoi i aminti c avusese de gnd s
fac mai nti o plecciune naintea Cioplitoarei-n-lemn. OK, Eroarea Numrul 2, dar o
eroare mic. Se ateptase la anumite scpri inevitabile.
Scena se afla mult deasupra nivelului publicului. n timp ce Ravna pea spre tronul ei, se
uit n sal i ncerc s fac un semn cu mna ctre public. Gestul iei eapn, dar auzi
cteva aplauze prietenoase. Privirea i se ndrept n sus pentru o clip i Dumnezeule,
sala prea enorm! Ea cunotea dimensiunile exacte ale construciei, dar Nevil i prietenii
lui implementaser anumite artificii de decor pentru a o face s arate i mai spaioas.
Consolele de jocuri din urm cu cteva zile dispruser. Astzi sala avea coloane arcuite
de-a lungul pereilor, att de nalte nct aveai impresia c se pierd n naltul cerului i dac
ai fi vzut psri zburnd sus, nu te-ar fi mirat. Soarele strlucea dintr-o bolt de cristal.
Ravna recunoscu stilul. Era arhitectura de pdure tropical din timpul Restauraiei
Medievale de pe Nyjora. Prinesele folosiser materialele de construcii de la ruinele vechilor
palate, de unde i boltele de cletar care nu erau cu putin de gsit n alte pri. Era o
atmosfer emoionant pentru ea, dei nu nsemna nimic pentru majoritatea haitelor i
probabil nici pentru Copiii de pe Straumli.
Din fericire, scena i pupitrul erau la fel cu cele pe care exersase ea pe punte. Tronul ei
regal era doar la civa pai n spatele pupitrului, mult mai n fa dect cel al Cioplitoarein-lemn. Pe scen nu mai era nici un alt scaun. Ravna sperase c va participa i Consiliul
executiv, dar Johanna i Pelerinul erau nc pe Coasta de est. Dup toate aparenele, Nevil
nu reuise s o conving pe Cioplitoarea-n-lemn s le ngduie celorlali prezena aici sus.
Bine, vaszic Cioplitoarea-n-lemn i dorea o guvernare simpl cu dou Regine i un
Popor.
Ravna ezit n faa scrilor care duceau spre tronul ei. Era impresionant, nalt de trei metri,
fr a mai pune la socoteal treptele, btut cu nestemate false ncrustate n metale
preioase i simboluri de care doar legendele oamenilor mai aminteau. Tare n-a vrea s urc
pe tron. Cioplitoarea-n-lemn ar fi n centrul ateniei, dar
Ravna se uit de-a lungul scenei. Desigur, tronul pe care sttea Cioplitoarea-n-lemn era
diferit de al ei, pentru c avea nevoie de un scaun separat pentru fiecare din membri.
Tronurile Cioplitoarei-n-lemn erau aezate la acelai nivel cu cel al Ravnei, dar suprafaa
ocupat nu era mai mare dect tronul Ravnei, iar taburetele individuale erau dispuse n
iruri drepte, nu n cerc, aa cum se aezau de obicei Stiletele la o astfel de adunare.
Aceasta era Eroarea Numrul 3 i de departe cea mai grav.

Cu ntrziere, Ravna fcu o plecciune nspre Cioplitoarea-n-lemn. n timp ce se apleca, i


se pru c o umbr uria se mic de-a curmeziul peretelui din spatele platformei. Era
ea nsi propria sa imagine, nalt de zece metri, dominnd adunarea. Doar uitndu-se
la propria umbr, Ravna se simi copleit. Imaginea ei ar fi intimidat pe oricine aflat n
sal. Iar camera trebuie s fi fost un tracker fix. ntorcndu-se din nou cu faa ctre
Cioplitoarea-n-lemn, simea c umbra uria de pe perete era tot ea i nu Regina.
Acum era momentul ca Nevil s urce pe scen, pentru a prezenta cele dou regine i
discursul Ravnei. Dar Nevil nu era nicieri. Sigur Cioplitoarea-n-lemn i-ar permite s urce pe
scen!
Mai fcu o reveren, cutnd ntre timp un canal privat de comunicare.
n cele din urm, Regina se ndur de Ravna. Se foi incomod pe tronurile n stil uman,
aducndu-i capetele mpreun. Cnd vorbi, vocea prea s i se aud de pretutindeni, n
tonuri calme, de parc ar fi vorbit de la un metru de ea. Ravna spera c toat lumea din
sal, fie om sau hait, auzea la fel.
Bine ai venit cu toii n Noua Sal de Consiliu. Am sperana c acest lca va aduce
pacea i puterea celor care o merit.
Chipul Ravnei nc mai era afiat pe display-ul gigantic, dar Cioplitoarea-n-lemn se afla la
o distan de doar civa metri. Ravna observ c era mbrcat n haine regale specifice
Stiletelor, dar nu foarte mult diferite de mantiile de blan i vestele pe care le purta n mod
obinuit. Ct despre expresia ei atitudinea Stiletelor consta n principal n postura pe
care o aveau membrii lor: stnd pe tronurile sale, Cioplitoarea-n-lemn prea s aib o
expresie sardonic.
Aadar astzi co-regina mea, Ravna, dorete s v spun ce v ateapt sub conducerea
ei i ce ateapt ea de la voi.
Cioplitoarea-n-lemn mpinse un bot n direcia Ravnei, fcndu-i semn graios s ia
cuvntul de la pupitru.
Pentru o clip, Ravna nghe, tulburat peste msur. Attea lucruri, mai mrunte i mai
puin mrunte merseser prost. Nu pot s cred ce se ntmpl! Dar mai avea de prezentat
discursul i ideile la care muncise att. Acum avea atenia tuturor celor pe care dorea s-i
ctige de partea ei. Se ntoarse i urc scrile care duceau la pupitru. Se deschise o
fereastr familiar, cu textul discursului luminat n faa ei. Pentru moment, ignor
cuvintele i privi audiena: o sut cincizeci de oameni i probabil undeva la cincizeci de
haite. De la nlimea pupitrului, sala se ntindea la civa metri mai jos, pierzndu-se ntro deprtare nceoat, artificial. Era decorat mult mai simplu dect scena, cu bnci din
lemn i taburete. Peste tot erau chipuri uitndu-se la ea n sus i toate chiar i multe
dintre Stilete i erau att de bine-cunoscute.

Deodat l vzu pe Nevil, chiar n primul rnd de bnci! Era mbrcat n aceleai haine
rneti ca toi Copiii, iar acum era plin de ap i ngheat, la fel ca majoritatea celor din
sal venii din ploaia de afar.
Dar fusese acolo n tot acest timp, doar c nu-l vzuse din cauza pupitrului. Chiar lng el
era Timor Ristling, acum ca o noutate fr prietena lui posesiv i argoas. Biatul
zmbea cu gura pn la urechi. Prea complet vrjit de imaginea Ravnei de pe perete. Apoi
observ c ea se uita la el i ncepu s-i fac semne cu mna. n sfrit ceva mergea cum
trebuie. Ravna i ridic mna i le fcu semn amndurora, iar Nevil o salut cu un zmbet
ltre.
Apoi sosi momentul discursului. i mri fereastra astfel nct, orincotro ar fi privit,
cuvintele i apreau scrise cu fonturi mari i transparente pe ntregul cmp vizual. Dac ar
fi fost Nevil sau Cioplitoarea-n-lemn sau Johanna, ar fi improvizat un nou nceput al
alocuiunii, ceva care s mai dreag din gafele de pn acum. Dar ea era Ravna Bergsndot
i simea c dac se deprta de planul deja pus la punct, era pierdut. Textul acela era
pluta ei de salvare.
Aici toate repetiiile fcute aveau s-i vin n ajutor. Putea privi printre cuvintele
translucide, le putea rosti chiar atunci cnd privirea ei se plimba de la un chip la altul.
Mulumesc, -, Cioplitoare-n-lemn.
Bravo, ce improvizaie inspirat!
V mulumesc tuturor c ai venit aici n aceast diminea, n ciuda vremii.
Aici nu fusese chiar improvizaie, cci Excentric II o avertizase de diminea c vine furtuna.
Noi, oamenii, suntem aici n lumea Stiletelor de mai bine de zece ani. Stiletele ne-au
salvat i au devenit unii din cei mai apropiai prieteni ai notri. Dar nu trebuie s uitm
att oamenii, ct i Stiletele c venirea noastr aici a fost parte dintr-un dezastru de
proporii uriae.
Aici, Ravna fcu un gest dramatic, ridicnd braul spre cerurile de dincolo de bolta de
cristal.
Rul care a alungat oamenii pe Planeta Stiletelor nc pndete, dei slbit, n spaiul
interstelar din apropiere.
Apoi continu descriind estimrile lui E-II cu privire la starea Molimei, la o deprtare de
treizeci de ani-lumin. Nu aduse n discuie posibilitatea unor noi mutaii ale Zonelor; o
mutaie puternic ar nsemna sfritul, dar ea nu avea nicio dovad cu excepia straniei
erori raportate de E-II cu ani n urm. Nu, povestea pe care le-o prezent era foarte
asemntoare cu cea pe care le-o nfiase i atunci cnd se treziser din hibernare. Nevil
i mrturisise c muli dintre Copii uitaser ce le povestise ea atunci. Vorbindu-le iar pe

aceast tem, ntr-un cadru solemn, i va face s vad clar de ce sacrificiile lor actuale erau
att de necesare.
n doar douzeci de ani, prima lumin a Molimei va atinge Planeta Stiletelor. Va constitui
ea un pericol? Poate, ns am ndoielile mele. Dar n cteva decade dup, e posibil ca
ncrcturi foarte mici, de cteva miligrame, s ajung aici tot ce poate Molima trimite cu
viteza luminii. Cu suficient tehnologie performant, chiar i aceste ncrcturi minuscule
ar putea afecta Planeta Stiletelor.
Acestea erau speculaii din zona obscur a arhivelor de rzboi ale lui E-II, prin extrapolare,
plecnd de la ultimele informaii cu privire la Molim i cele mai exotice arme care fuseser
vreodat folosite n Zona Lent.
Ce e sigur este c dac Molima nc dorete anihilarea noastr, n urmtorul secol, cu
siguran n urmtorul mileniu va putea ucide ntreaga lume, dac aici fcu o pauz
dramatic, la fel ca n timpul repetiiilor, intuindu-i audiena cu o privire neclintit
dac noi, oameni i Stilete, nu vom ridica aceast lume pe cele mai nalte culmi tehnologice
posibile n Zona Lent. Este cea mai mare speran a noastr i probabil singura speran.
i merit orice sacrificiu.
n timp ce vorbea, continu s-i plimbe privirea prin public, nclinnd ocazional capul n
direcia Cioplitoarei-n-lemn. Ravna nu folosea niciun program de analiz, dar avea
discursul att de bine repetat, nct avu rgazul, n timp ce vorbea, s observe reacia
asculttorilor. Se concentr mai ales pe cei pe care i respecta cel mai mult. Nevil dei nu
era un eantion concludent, era confortabil aproba din cap n momentele potrivite, dei
auzise aceste fraze rostite de nenumrate ori n decursul ultimelor zile. Ceilali: Ovin
Verring i Elspa Latterby o ascultau cu mare atenie, dar din cnd n cnd se uitau unul la
cellalt, cltinnd din cap. Croitorii, Ben i Wenda Larsndot, stteau tocmai n spatele slii,
mpreun cu copiii lor. Renunaser s mai asculte i ncercau s-i in ocupai copiii care
ddeau semne vdite de plictiseal. Preau c mai auziser aceleai cuvinte nainte. Chiar
le-au mai auzit, n zecile de conversaii cu mine de-a lungul anilor. Alii, precum Gannon
Jerkenrud, i poceau cuvintele.
Trebuie s trec mai departe. Dac ar fi putut prevedea aceast reacie, ea i Nevil, cnd
puseser la punct textul, sau dac ea ar fi acum destul de spontan nct s schimbe
discursul din mers, ar sri peste paragrafele plictisitoare i ar trece mai departe ncercnd
s menin atenia publicului ndreptat ctre mesajul general al alocuiunii.
Gndul o fcu s se mpotmoleasc n propriile cuvinte, pierzndu-i o clip stpnirea de
sine. Nu. Singura ei ans era s continue. Cuvintele poate erau monotone, dar ea tia c
ele exprimau adevrul pe care toat lumea trebuia s-l neleag.
Deci care este cel mai mare sacrificiu pe care trebuie s-l facem pentru a supravieui
Molimei? Este sacrificiul pe care noi cu toii l facem zi de zi. Este un lucru foarte dificil,
ns vreau s nelegem c nu exist alternativ viabil. Acest sacrificiu nseamn
meninerea studiilor biomedicale pe un plan secundar pentru moment.

A-ha! Acum toat lumea era atent, chiar i Stiletele ciulir urechile.
ncepe cu vetile proaste i de acolo migreaz spre cele bune... doar c i lua prea mult pn
s ajung la prile bune! Bun, acum le va spune cum puteau folosi cuvele de
hibernoterapie pentru a evita problemele tehnologice.
Pentru moment, putem trata afeciunile minore. Avem doar vaccinuri pentru bolile
clasice. Cu vremea, lucrurile se vor schimba. ntre timp, cum ne mpcm cu ideea
mbtrnirii? Strmoii notri au acceptat acest proces mii de ani
Ravna nu mai apuc s rosteasc dar-ul care urma.
Noi nu suntem strmoii notri!
Era Jefri Olsndot. Undeva la jumtatea slii; Ravna nu l observase pn n acest moment.
Dar acum sttea n picioare, n culmea furiei.
Jefri? Amdi era nghesuit de jur mprejurul lui, cu capetele ntinse ntr-o postur pe care
Ravna nu o nelese.
Jefri urla ct l ineau plmnii.
Cum ndrzneti s ne spui tu nou ce s facem, s ne sfidezi, tu care nu ai nicio grij!
Refuzm s murim pentru tine, Ravna! Noi
Sunetul se ntrerupse, dei Jefri nc mai ipa i gesticula.
Acum Gannon Jorkenrud i un alt biat se ridicaser n picioare.
Noi nu vom muri pentru tine, Reginico! Nu vom muri pentru
i vocile lor amuir.
Apoi se ridic i Heida Oysler i alii, toi vocifernd pe mutete. Ravna cuta controalele de
sunet, dar toate erau ngrmdite n programele generale ale slii. Nu vreau s nchid gura
oamenilor!
i concentr privirea pe cuvintele din discurs. Mai avea de citit attea paragrafe! Avu un
moment de panic disperat. Vzu cum, n primul rnd, Nevil se ridicase n picioare. Slav
cerului! Ea i cu Nevil stabiliser ca el s ia cuvntul mai trziu, cnd ajungeau la ntrebri
din public. Dac ar putea trece direct la capitolul respectiv, s se ncheie comarul n care
se transformase discursul ei.
i fcu semn cu mna s vin sus la pupitru.
Nevil urc treptele care duceau pe platform, dar nu veni n locul ei. n public, Jefri i
ceilali erau nc ridicai n picioare, dar nu mai vociferau. n schimb se auzea un murmur
nervos care prea s vin din ntreaga mulime.

Nevil se ntoarse ctre ei i i ridic braele cernd linite. Dup un moment, protestatarii
se reaezar n bncile lor.
Aceasta este Noua noastr Sal de Consiliu, stimai ceteni. Ravna a construit-o pentru
noi. i trebuie s o folosim pentru a nfptui ceea ce e drept.
Murmurul i furia se calmar de la sine, din cte putea observa Ravna, toat lumea era
cu ochii la Nevil, acordnd cuvintelor lui de bun-sim atenia cuvenit.
De-a avea i eu talentul lui. Ravna arunc o privire peste umr la display-ul imens care
domina fundalul scenei. Camera era nc focalizat pe ea. Poate s-ar muta pe Nevil dac ea
se va ndeprta de pupitru. Pi ntr-o parte i cobor de pe platform. Dar chiar i atunci
cnd se aez pe unul din scaunele de lemn, chipul ei tot acolo rmsese, ncruntndu-se
deasupra tuturor.
Audiena putea vedea doar forma mrunt omeneasc a lui Nevil pe podium. Dar vocea lui
se auzea bine.
Acesta este probabil cel mai important rol al acestei sli, aici putem noi, refugiaii, s ne
spunem cuvntul i s votm democratic.
Privi n stnga spre Cioplitoarea-n-lemn. Regina ncuviin din cap i rosti cu un glas
mpciuitor:
Ai perfect dreptate, Nevil. A sosit timpul ca oamenii i haitele din acest regat s-i spun
cuvntul.
Nevil se uit n dreapta, la Ravna.
Tu eti de acord, Ravna?
Da, bineneles! Eu
Dar Nevil i ntorsese capul spre audien i Ravna tcu, lsndu-l s-i reia prezentarea,
care mergea mai bine dect la repetiii.
ntrebarea care se impune este: pentru ce s votm!
Zmbi i chiar din public se auzir cteva glasuri rznd.
Cred c sunt mai multe probleme diferite pentru care s votm. De exemplu, e important
ca atunci cnd vrem s vorbim, s ni se permit s ne facem auzii!
Se auzir toate vocile aprobnd, de data aceasta, ne-estompate.
Cred c cel mai important subiect este cercetarea medical. i nu doar pentru a ne
menine noi tineri i frumoi.
Zmbi din nou, apoi deveni solemn.

Cu toii l cunoatem pe Timor Ristling.


Nevil ntinse mna spre rndul din fa, unde sttea Timor. Cnd Nevil art spre copil,
camera pru s se dezmeticeasc i pe display apru imaginea lui Timor. ns nu era doar
bustul lui, ci ntregul corp. Membrele strmbe i tremurul uor al minilor. Biatul se uit
la imaginea lui uria i btu din palme fericit.
Nevil i zmbi i apoi i ndrept privirile spre mulime.
Ci dintre voi v amintii cum era Timor n Laboratorul Superior? Eu mi-l amintesc, dei
pe atunci nici nu mplinise patru ani. Mama i tatl lui se ocupau de ntreinerea
motenirii noastre, o munc onorabil pe care au ndeplinit-o cu toat responsabilitatea.
Aveau toate motivele s cread c fiul lor va fi la fel de capabil.
Vocea i deveni stins i trist.
Dar nu a fost s fie. Ba chiar ntmplrile petrecute aici aproape l-au ucis.
Se opri, uitndu-se peste ntreaga audien, apoi relu, cu o determinare sobr.
Timor nu trebuie s suporte o asemenea povar. Nimeni nu trebuie s poarte o asemenea
cruce!
Cuvintele fur ntmpinate cu urale.
n zece-zilele care urmar, Ravna Bergsndot derul n minte de nenumrate ori aceast
parte a ntlnirii i se minun de cile ntortocheate prin care faptele i dinamitaser
prejudecile i mirarea ei se transform n revelaie. i aminti cum se ridicase, ncercnd
s-i atrag atenia lui Nevil, s-l ndrepte pe calea pe care credea ea c mergeau amndoi,
s-i aduc aminte s vorbeasc despre mbuntirea facilitilor de hibernoterapie.
ns Nevil deja nu mai era acolo unde credea ea, mbtndu-se de susinerea care prea s
izvorasc din toate prile.
Deci iat un subiect pe care s-l supunem la vot. Dar aceast problem este doar un
simptom al bolii pe care trebuie s o vindecm. Dintr-un motiv netiut de nimeni, totul este
nvluit n mister. Consiliul Executiv nu ar trebui s se ntruneasc n secret. Poate c acest
Consiliu Executiv nici nu ar trebui s mai existe. Eu renun la poziia mea din acest
Consiliu!
Civa din public se ridicar cernd dreptul la cuvnt. Nevil se opri din cuvntare i fcu
semn.
Jefri?
Jefri sttea cu minile n olduri. Vocea i era furioas i o ocolea pe Ravna cu privirea.
Amdi sttea ghemuit de jur mprejurul lui, doar un cap i se mai zrea ici i colo.

Vrei s tii care e singurul lucru pentru care trebuie s votm? Nu dac s avem un
Consiliu Executiv sau dac tu ar trebui s mai faci parte din el, Nevil. Adevrata problem
este dac s permitem sau nu unei nebune megalomaniace s ne bage pe toi n pmnt!
Pentru o clip se ls o tcere desvrit. Probabil c n acea clip toat lumea era la fel
de ocat precum Ravna. Apoi Gannon Jorkenrud ni n picioare, urlndu-i sprijinul
pentru Jefri. Dar se ridicar i alii, care erau de partea Ravnei. Ovin Verring i Jorkenrud
ipau unul la altul pe un ton furios.
Nevil ridic braele i tumultul se liniti. Ovin se aez enervat, la fel i Jorkenrud i
ceilali. Nevil ls tcerea s se aeze o clip.
Este clar c avem multe de discutat, mai multe dect putem vota n aceast prim
adunare. Mai avem i problemele zilnice n conducerea regatului. Poate ajungem la un
compromis. Pentru administrarea de zi cu zi, avem o persoan apt, pe care o cunoatem i
o respectm cu toii.
Se ntoarse i se nclin spre Cioplitoarea-n-lemn.
Doamn, suntei de acord s continuai fr sfatul unui Consiliu Executiv? S
administrai afacerile necontroversate ale Regatului?
Doi dintre membrii Cioplitoarei-n-lemn se uitar la Ravna. Ceilali, inclusiv puiandrul, se
uitau la Nevil i spre public. Atitudinea reginei denota o solemn concentrare. ns Ravna
fusese n preajma Cioplitoarei-n-lemn aproape zece ani. Iar n acest moment, dincolo de
faada solemn, Ravna ghicea o satisfacie amuzat. Cuvintele ei nu trdar nimic.
Foarte de acord, domnule Storherte, dar desigur voi avea nevoie de sfatul tuturor.
Desigur, rspunse i Nevil fcnd o plecciune adnc.
Apoi se ntoarse ctre Ravna. ns nu exprim aceeai rugminte. I se adres pe un ton
conciliant, comptimitor.
Ravna, i datorm att de multe. Tu ai ajutat-o pe Cioplitoarea-n-lemn n rzboiul
mpotriva Jupuitorului.
Ne amintim de dragostea cu care ne-ai ngrijit nceputul exilului nostru, cum le-ai artat
Cioplitoarei-n-lemn i haitelor ei s aib grij de cei mai mici dintre noi. Chiar i acum,
avem mare nevoie de tine pentru lucrul cu arhivele de pe Excentric II.
Ezit, netiind parc dac s continue sau nu.
Dar, n acelai timp, noi noi credem c ai ajuns fixat pe o ameninare care poate sau
poate nu se va concretiza, ntr-un viitor foarte incert i ndeprtat. Considerm c ai
czut ntr-un soi de capcan mental, unde pierderile suferite i singurtatea te-au mpins
ntr-o

i ridic privirile spre imitaia splendid a arhitecturii din Epoca Prineselor.


ntr-o fantezie personal.
i cobor ochii spre ea, plini de compasiune i grij. Acum, n sfrit, Ravna nelese exact
despre ce era vorba. Simea privirile tuturor Copiilor i Stiletelor aintite asupra ei. Unii
dintre ei probabil o urau, cum prea s o fac Jefri. Dar cei mai muli dintre ei vedeau
costumul pe care l purta i sala imperial n care i chemase ea i credeau c planurile ei
mree erau curat nebunie. Simea cum se rspndea aceast impresie n toat sala n
cele cinci secunde care trecuser de cnd Nevil tcuse. Apoi, continu cu aceeai voce
blnd.
De aceea, iat ce cred eu c trebuie s votm astzi: i cerem s renuni o vreme la
administrarea Regatului. S continui a ne ndruma cu sfaturile i cunotinele tale
nepreuite. S ne ajui s lucrm cu Excentric II. Dar s lai n grija Cioplitoarei-n-lemn i
a Consiliului General guvernarea Domeniului. nelegi ce propun eu acum s votm,
Ravna?
Pentru prima dat n ultimele minute, Ravna l privi pe Nevil drept n ochi. Brbatul nici nu
clipi. n privirea lui nu se putea citi dect respect. Ravna deschise gura s-i spun ct de
ipocrit e i cum a trdat-o dar nu gsi cuvintele. Avea nevoie de cteva momente n care
s-i adune gndurile, nainte de a-i rspunde. Acum i venea doar s urle de nervi. Dar la putea opri. Nevil Storherte avea un amrt control audio i video asupra slii, pe care i-l
dduse ea pentru a face aceast sal, dar ea nc deinea controlul suprem asupra navei
stelare Excentric II. Putea s-i ia comenzile, s termine cu decorul acela opulent din Epoca
Prineselor, s-i oblige pe toi s asculte aberaiile unei femei acum dovedit nebun.
Bg de seam c Cioplitoarea-n-lemn se crispase. Regina realizase c, la nivel de for
brut, Ravna inea biciul n mn.
Dar eu sunt n toate minile. Deci, cnd vorbi, Ravna spuse:
neleg, Nevil, neleg prea bine.
i mulumim, Ravna.
Vocea lui era plin de compasiune i uurare. n captul ndeprtat al scenei, Ravnei i se
pru c citete o uurare mai sincer pe chipurile Cioplitoarei-n-lemn. Nevil se ntoase
ctre audien.
Acum cred c putem vota. O schimbare radical care ne va ajuta s construim un viitor
sigur i luminos. Vrea cineva s spun ceva nainte de a vota?
Cteva intervenii, dar lipsite de importan. nti Jorkenrud spuse ce avea de spus, pe
urm Jefri. Discursul lui fu mai detaliat, mai acid i mai acuzator dect ipetele nfuriate
cu care i ntrerupsese expunerea. Ravna aproape izbucni n plns. Din cte i ddea ea
seama, Nevil nu folosea controlul fonic pentru a nchide gura nimnui, dar aproape nimeni
din sal nu i exprimase dezaprobarea n faa demiterii ei, iar cei care avur ceva de spus

preau confuzi. De jur mprejurul lor erau dovezile megalomaniei Ravnei i cnd se ntoarse
ntr-o parte, observ c era din nou pe tot ecranul din spate, ncruntndu-se i sfredelind
cu privirea ntreaga sal.
Cnd sosi momentul, votul se desfur dup cum se ateptau. Femeia nebun fu urcat la
rangul de consilier tehnic.
Se auzir strigte de bucurie i Copiii ieir dintre bnci naintnd spre scen. n jurul
Ravnei se form un cer gol. Din fericire, display-ul uria nu i mai arta chipul. De fapt,
Ravna prea s fie ntr-un con de umbr.
Nevil cobor de pe podium. Murmurul vocilor se ntei cnd fu nconjurat de toat lumea
care dorea s-i strng mna. Nevil zmbea fericit i gesticula euforic. l lu pe Timor i l
nl sus deasupra capului.
Pentru el facem toate astea! Pentru noi!
Apoi l puse din nou jos i se pierdur n mulimea de felicitri. Dup cteva secunde,
Timor iei de-a builea dintre ei, uitat pentru moment. Se uit de jur mprejur o clip, apoi
o lu stngaci la fug tind podiumului spre umbra n care se ascundea Ravna.
Cnd ajunse aproape de ea, Ravna observ c biatul plngea. Arta pierdut i trist,
nicidecum salvat de proaspta proclamaie a lui Nevil. Timor arat aa cum m simt eu.
Se ls n genunchi. El i arunc braele subiri n jurul gtului ei. i auzi vocea n ureche,
mirat, nevinovat.
Ravna, Ravna. Ce s-a ntmplat?

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
2
Pentru Ravna, zilele care urmar se scurser ciudat de monoton. I se spuse c Johanna i
Pelerinul erau n drum spre cas, dar nicio edin a Consiliului Executiv nu fu
programat. Cioplitoarea-n-lemn nu era disponibil. Pentru moment, noua Consilier pe
probleme tehnice a Regatului avea foarte puine responsabiliti. I se ceru s prseasc
apartamentul de la bordul navei, urmnd ca spaiul s fie folosit pentru facilitile medicale
suplimentare pe care le promisese Nevil. Din cte se prea, acestea implicau modernizarea
aparaturii de hibernoterapie, dei Ravna nu tia prea bine cum se va realiza acest lucru.
Ea primise una din locuinele cele mai nou construite pe Strada Reginei. Bili Yngva i
artase casa i o ajutase s se mute. Dup cte se prea, Bili era locotenentul-ef al lui
Nevil. i zmbea mereu i o trata cu respect, ncercnd probabil s i fac tranziia ct mai
uoar.
Nevil ar fi vrut s-i prezinte casa, dar cred c tocmai a descoperit ct de multe ai de fcut
atunci cnd eti administrator, i spusese el cu un zmbet dezarmant.
Se aflau la etajul noii ei locuine. La fel ca toate casele din ora, avea sistem de nclzire i
canalizare nuntru. Aceste locuine noi aveau o a doua toalet cu ap curent la etaj, un
lux nemaintlnit nicieri n lume.
Ba chiar casa ei avea dotri i mai extravagante. Dou iruri de trepte, unul n fa i altul
n spate, urcau pn la ultimul etaj, unde se gsea un living room cu ferestre largi din
sticl. Cele care ddeau spre sud-vest ofereau o panoram a Canalului Interior.
Aceasta este prima cas cu geamuri cu filtru optic. E aproape la fel ca un display real,
doar c meniul privelitii e puin limitat.
Art cu mna spre florile de ghea incrustate pe marginile ferestrelor:
Nu i face griji n privina gheii, se va topi imediat ce dm drumul la ap.Turnul de
nclzire este deja nregistrat la E-II.

Ravna aprob din cap. ndat ce nava ncepea s nclzeasc apa, nu conta ct aer cald se
strecura afar prin ferestre, senzorii lui E-II foloseau acest aer pe post de termostat. Ah,
minunile nclzirii centrale automatizate!
Dup un minut, Bili pru s-i dea seama c Ravna nu avea de gnd s-i rspund.
Pi, m duc jos s-i ajut pe ceilali cu descrcatul bagajelor.
Yngva cobor i Ravna l auzi strignd la intrare. n cteva clipe casa se umplu de pocnituri
i prituri, zgomote care trdau o lupt acerb cu obiecte grele. Ravna i urm pe ceilali
jos, dar Bili i interzise categoric s ajute la aezatul lucrurilor n cas. La drept vorbind,
cutiile erau impresionante i nici Stiletele, nici cineva micu nu le putea mica. Bili avea
patru ajutoare dintre bieii mai mari. Niciunul dintre ei nu-i adres vreun cuvnt Ravnei,
doar Gannon Jorkenrud i mai trimitea din cnd n cnd un zmbet zeflemitor.
Erau att de multe lucruri: mobil, vesel, perdele, haine. Nimic nu i aparinea cu
adevrat, nu erau lucrurile ei de pe E-II. La bordul navei avusese doar cteva suvenire, iar
celelalte obiecte erau fcute de E-II din pri reciclate. Fcute, folosite i, de cele mai multe
ori, dup aceea erau aruncate sau demontate. Lucrurile aduse de Bili erau fcute local,
dei multe dintre ele beneficiaser de tehnologia de pe nav i implementrile lui Pedantus.
Primul nivel fu imediat umplut cu tot soiul de obiecte. Bili i trimise un zmbet larg, vznd
ct munc implica mutatul ei.
Hei, tiu c pare o nebunie, dar ai nevoie de o groaz de chestii ca s trieti bine n
condiii primitive. O s-i trimitem ajutoare pentru gtit i splat.
Servitori. Bili i vorbea despre servitori.
Ravna se retrase la etaj. Pi de-a lungul i de-a latul podelei de lemn, se opri n dreptul
ferestrelor pentru a le examina mai ndeaproape. n anii de nceput, muli dintre Copii
avuseser probleme cu prezenele fizice brute, cu maini att de mari nct le puteai vedea
i att de simple nct le puteai nelege. i amintea ct de des le era frig celor mici. n
acele zile, ea fusese nevoit s le aminteasc Copiilor c trebuie s se ngrijeasc n mod
contient de propriul lor confort. Aici Jos nvase un adevr i mai dur: nici mcar
planificarea chibzuit nu te ferea de greutile fizice.
Noul ei statut i luase din drepturile de administrare pe E-II, cu toate acestea, era
nconjurat de un lux de care doar cei mai privilegiai dintre Copii se bucurau. Complotul
lui Nevil mpotriva ei nu se oprise odat cu lovitura de stat. Desigur, Bili nelegea acest
lucru i era tot numai zmbete i amabilitate.
Se auzi un zgomot pe scri. Gaca lui Yngva descoperise etajul. Dar primul obiect care
intr nu fu mobila. Se ntoarse i vzu un covor imens, strns sul, care i fcea loc cu greu
n ncpere, mpins cu heirup pe scri n sus. Yngva, Jorkenrud i ceilali reuir n sfrit
s pun covorul n mijlocul camerei. O hait de Stilete crnd ciocane venea pe scri n
spatele lor. l recunoscu pe Sabie, de profesie crciumar i spion al Jupuitorului. Dup
toate aparenele, se ocupa i de montarea covoarelor.

Salutare, Ravna, salut, salut, spuse el nclinnd din capete ctre ceilali oameni din
ncpere.
Msur ostentativ ncperea, desfur covorul, patru dintre membrii lui mprtiindu-se
n colurile camerei. Unul supraveghea de pe margine. Fiecare trase de covor pn l puser
pe poziie.
Hopa, nu e chiar ptrat.
Mai ncerc o dat i nc-o dat, n final reui s-l bat n nite cuioare scoase cu botul
dintr-una din vestele pe care le purta. Marginile tot nu erau drepte, dar nimeni nu afirmase
c Sabie chiar era expert n covoare. Pe de alt parte, covorul n sine era magnific. Nu era
unul din acele covoare simple i trainice care ieeau din rzboaiele de esut n fiecare zi.
Ravna se aplec i mngie puful. Era o estur miastr cu o scen clasic din lumea
Stiletelor. Sumedenia de imagini anamorfe erau n ochii Ravnei un talme-balme de
neneles, dar covorul era o adevrat oper de art, rodul a mii de ore de lucru manual al
maetrilor Stilete.
Ravna se ridic i observ c Bili prea nerbdtor s se termine mai repede cu aezatul
covorului.
Ei, arat extraordinar, nu-i aa? spuse Sabie; ntrebarea i era adresat Ravnei, ns doi
dintre ei l priveau sfidtor pe Bili.
E frumos! murmur Ravna.
Bun aa! spuse Bili. Vrem s o mulumim pe Consiliera noastr tehnic. Hai s mutm
restul mobilei.
Se pare c te-ai gndit la tot, Bili, dar
Da? zmbetul lui deveni unul ntrebtor.
Nu e nimic nimic cu care s gndeti, cum ar spune straumerii.
Bili ddu din cap.
A, da, computere, acces la date, mijloace de comunicare? Vom instala telefonul mine,
Ravna. Dar nu uita, aici nu sunt dect telefoane, singurele computere se afl la bordul
navei.
Gannon Jorkenrud scoase un sunet i Ravna i observ rnjetul batjocoritor. Ceilali biei
ai lui Bili erau impasibili. Bili Yngva era singurul cu un zmbet politicos lipit pe fa.
Nu-i face griji, Ravna, vom aranja un loc pentru tine special n Noua Sal de Consiliu.
Sunt lucruri cu care trebuie s m in la curent Bili, dac sunt Consilier tehnic, am

Yngva ridic minile impacientat.


tiu, tiu! Avem mare nevoie de ajutorul tu. Cea mai important preocupare a lui Nevil
zilele astea este s stabileasc ordinea prioritilor. Va lua legtura cu tine ntr-una din
zilele urmtoare s vedei ce ai de fcut. Mi-a promis.
Arunc o privire pe fereastr. Era sfritul dup-amiezii i soarele apusese deja.
Trebuie s terminm ct mai repede aici, s nu ne prind frigul.
Se repezir cu toii pe scri n jos. Doar Sabie pru s observe c Ravna nu i urmase. Ea i
fcu semn haitei s o ia nainte. Jos ncepuser iar bocniturile, doar c acum se auzea ca
i cum ar fi umblat la evi. Or fi fost Bili, Gannon i ceilali biei att de pricepui? Sau era
doar Sabie?
Rezist impulsului de a cobor s vad ce fac. Travers camera spre ferestrele largi.
Geamurile pruser mai devreme rezistente la distorsiuni, dar acum putea observa uoare
valuri pe suprafaa lor Ah, aerul cald deja urca prin gurile de ventilaie.
Pe fereastr se vedea departe n zare. Cu excepia ctorva case rzlee, nimic nu tulbura
ntinderea vast. Dincolo de pmnturile peste care se lsa noaptea i de marea ntunecat,
cerul era acum lipsit de culoare. Din loc n loc sclipeau stelele. Ce ironie, cnd tria printre
stele, niciodat nu fusese atent la poziia lor pe cer. Acum, c era legat de o singur
planet, poziia ntmpltoare a ctorva stele luminoase i spunea anotimpurile i orele i
acolo lng o pereche de stele clipind deasupra mrii, era cel mai important punct din toat
ntinderea cerului.
Un petic ters de cer, n care abia se zreau strlucind palid cteva stele n nopile cele mai
senine. La doar treizeci de ani-lumin, o sut de nave stelare. O sabie deasupra capului ei
n cei zece ani trecui, influenndu-i toate deciziile, fornd-o s-i mping i s-i conving
pe Copii i pe Stilete s ncerce imposibilul, s lupte s nving Molima.
Dar acum, cnd aceast lupt nu mai era a ei, o linite stranie cobor asupra ei, nvluindo.

Nevil nu ddu niciun semn n a doua zi, nici n zilele urmtoare. Civa dintre Copiii mai
mari o vizitar n noua locuin, dar nu sttur mult. Priveau luxul cu care era nconjurat
i parc se ridicau ziduri invizibile ntre ei. Furtunile din ultimele zece-zile se mutaser pe
continent, mpiedicndu-i pe Johanna i pe Pelerin s ajung acas. Agraviul lor se
mpotmolise undeva la cteva sute de kilometri mai la sud-est. Nu toate necazurile veneau
de la Nevil.
Ravna mergea zilnic pe Excentric II. Bili Yngva i dduse drept de acces provizoriu n Noua
Sal. Singura noapte de glorie megalomaniac a calei era de domeniul trecutului. Nevil
revenise la designul original ales de Ravna. Dup cum era de ateptat, popularitatea

consolelor de jocuri sczuse, cci jocurile create de E-II erau o imitaie jalnic a celor de
care i aminteau Copiii. Acum se mai jucau doar Stiletele i adevraii copiii i Timor.
Biatul era practic campat n faa unei console, plictisind-o chiar i pe prietena lui, Belle,
de asemenea prins de microbul jocurilor. Uneori Timor nici nu o vedea pe Ravna, iar cnd
o vedea, turuia numai despre jocuri. Singurul prieten al Ravnei era acum zpcit i n
culmea fericirii.
n afar de Timor, ceilali Copii se fereau s discute cu ea. Poate c atunci cnd o vedeau i
aminteau cum li se artase n acea noapte de pomin. Ravna sttea acum n zona public
i pierdea vremea cu o interfa, atent s nu ntreac limitele impuse de accesul
provizoriu al lui Nevil. Cu alte cuvinte, nu se atingea de operaiile ngduite sysadminului.
Accesul ei era minim, iar unele arhive mai serioase nu erau disponibile.
n timpul celei de-a treia vizite de acest fel, Wenda Larsndot veni la ea s-i cear ajutorul
pentru o cutare n domeniul ei de activitate.
Ace cocheteaz mai nou cu ideea de producie n mas, deci ncerc s vd ce spune
Excentric II. Sunt tone de materiale despre croitoria cu maini cu program numeric, dar eu
am nevoie de ceva uor i nu foarte sofisticat tehnologic.
Ravna i prezent o serie de instrumente hibride de programare pe care le construise pe
baza arhivelor navei. Era genul de munc primitiv spre care i ndrumase ani ntregi pe
Copii, dei era ngrozitor de plictisitoare, cel puin dup standarde straumere. n asemenea
studii existau milioane de variante care nu duceau nicieri, iar E-II nu le putea elimina.
Ravnei i veni n minte deodat covorul fantastic din locuina ei. Cum ar fi s instalezi un
program de ablonare ntr-un rzboi de esut? ntrebarea era una din acelea care nasc
adevrate campanii de studiu. n istoria unor rase de insecte din Zona Lent, E-II gsise un
gadget fcut din cuplaje, came i benzi perforate care puteau fi montate pe un rzboi de
esut. Nu era chiar culmea tehnicii n materie de croitorie, dar era cel mai bun lucru pe
care Ravna l descoperise n ultima vreme.
Uau, spuse Wenda uitndu-se la schiele incipiente ale unui prototip. Deci putem angaja
un artist bun i o mie de ore de munc se vor transforma n doar cteva ore!
Ravna i rspunse zmbind.
nc nu tim dac va funciona. Sunt o mulime de componente mici mobile i rzboaiele
noastre de esut sunt foarte diferite de cele pe care era montat gadgetul. E-II nu se pricepe
la astfel de proiecte.
i art semnalele de improbabilitate care pluteau deasupra cuplajelor i camelor.
Cred c avei mari anse de reuit, dei probabil vei avea de fcut unele modificri. Cea
mai bun idee ar fi s-l convingei pe Pedantus s construiasc o main special de
croitorie.
Ah, ne descurcm noi cu ce avem aici.

Wenda ncepuse deja s fac planuri i liste de materiale necesare. Arta din nou ca o
femeie de douzeci de ani.
Ravna ridic privirea i bg de seam c Edvi Verring i civa dintre copiii mici se
adunaser n jurul lor. Edvi i zmbi timid.
Ravna, avem i noi o problem cu un joc i ne gndeam c poate

Trecuse att de mult de cnd nu mai avusese timp de jocuri. Era distractiv s-i ajute pe
puti la jocuri (chiar mai distractiv dect atunci cnd juca!). Jocurile nu aveau
intransigena realitii. Aici nu se lsa la mna Fortunei, cum fcuse cu Wenda, fiindc aici
tia ce are de fcut: modifica parametrii jocului. Uneori, pn i bibliotecarii, chiar i cu
acces limitat i provizoriu, puteau face minuni.
Ravna?
O voce brbteasc o readuse la realitate din trmul jocurilor lui Edvi Verring.
Ridic ochii i-l vzu pe Bili Yngva stnd la un pas de ea.
Oare ct timp m-am jucat aici?
Wenda nc mai era acolo, jucndu-se cu planurile rzboiului de esut.
M scuzi c te deranjez, dar
Ravna observ notificrile de mail.
Pardon, nu bgasem de seam.
Nicio problem. Tocmai mi-a trimis Nevil vorb c ar vrea s discute puin cu tine i dac
te-a putea deranja de la treburile importante de aici.
Zmbi glume spre copii i Wenda.

Aproape jumtate din Noua Sal fusese transformat n birouri. Yngva o conduse pe nite
coridoare nguste, fcute din cherestea local i panouri din plastic uor pe care E-II le mai
putea nc produce.
Ravna se trezi rmnnd n urma lui Bili. Simea furia fierbnd sub pojghia de amoreal
a ultimelor zile. Mai devreme sau mai trziu, ea i Nevil vor sta de vorb, dar ea nu-i putea
imagina cum va da el ochii cu ea i ce i-ar putea spune
Bili privi peste urmr, unde Ravna sttea intuit locului.

Mai avem doar puin de mers, Ravna.


vaszic eu sunt cea care nu pot da ochii cu el?
Dup o clip de ezitare, Ravna ncuviin din cap i l urm. Biroul lui Nevil era chiar dup
col. Arta la fel ca toate celelalte, doar c pe display-ul de funcii scria numele lui oficial n
samnorsk.
nuntru, Nevil Storherte arta neschimbat, la fel de chipe i stpn pe sine ca
ntotdeauna. Era aezat n spatele unui birou simplu, nconjurat de perei simpli gri.
Poftim, poftim nuntru, spuse el fcndu-i Ravnei semn cu mna spre unul din scaunele
dinaintea biroului.
Se uit spre Bili i i spuse:
Mai dureaz zece minute, poi veni atunci?
Da.
Bili plec i, pentru prima dat din Ziua Nefast, Ravna i Nevil erau singuri, fa n fa.
Ravna i ncruci braele i l privi lung pe Nevil. nc nu-i gsea cuvintele. Nevil se uit
la ea blnd i, dup un moment, ridic mirat din sprncene.
Atepi cumva o explicaie sau vreo scuz?
Mai nti atept adevrul, vorbi ea cu o voce gtuit.
Bine, adevrul, zise el, lundu-i ochii de la ea o clip. Adevrul este c tu singur i-ai
fcut-o, Ravna. n primii ani, ne-ai fcut un bine enorm. nc eti cel mai important om din
lume. Din acest motiv lumea te-a lsat n pace att de mult timp. i suntem contieni ct
de mult i datorm. De aceea i slbiciunile tale sunt att de tragice.
Tu chiar nu crezi n Molim?
Nevil ridic iritat din umeri.
Cred c noi nu suntem n poziia s cunoatem exact ce s-a petrecut Acolo Sus. Prezena
noastr aici dovedete clar c un accident teribil s-a petrecut n Laboratorul Superior.
Prezena ta aici i datele din fiierele de pe nav demonstreaz c lumea ta i probabil i a
mea au fost distruse. Tcerea ntregului cer este dovada c o catastrof ngrozitoare a avut
loc n Exterior. Dar obsesia ta cu Molima deja depete limitele rezonabilului.
Ce-a mai rmas din Molim se afl la doar treizeci de ani-lumin de noi, Nevil.
Storherte cltin din cap.
Treizeci de ani-lumin. Da. Poate vreo sut de nave, naintnd cu doar civa kilometri pe
secund, fr o direcie precis, fr propulsie statoreactoare dup cum afirmi tu nsi!

O mie de ani de acum nainte, ar putea naufragia pe vreo planet cine tie pe unde. Cnd
acest lucru se va petrece n cele din urm, toate ntmplrile care au creat starea de
incertitudine de astzi vor fi istorie antic. ntre timp
Nevil, ipoteza ta este idealist. Mo
Nu. Am mai auzit povestea asta, Ravna. Repetat i rs-repetat. E mantra ta, e scuza ta
s te ascunzi la bordul navei. Iar situaia s-a nrutit n ultimii ani, de cnd Copiii au
nceput s aib grij de propriii copii. Dac nu te-ai fi izolat de noi toi, ai mai fi fost i
acum la putere.
Ravna l privi lung o clip, vag contient c rmsese cu gura cscat.
Nimeni nu mi-a spus
Nici nu ai ascultat.
Fcu o pauz.
nelege-m: eu sunt moderat. Noi, Copiii, ne amintim de prinii notri i tim c nu au
fost nite proti. n Laboratorul Superior lucrau cele mai luminate mini ale Domeniului
Straumli. Nu aveau cum s trezeasc cine tie ce Ru Uria. Pe de alt parte, cnd ne
uitm peste jurnalul tu de bord, observm c tu i cu Pham ai dus nenorocirea cu voi pe
oriunde ai fost. Chiar tu admii c Pham Nuwen era infectat de un fragment de Putere. Tu
o numeti Contramsur i recunoti c a distrus toate civilizaiile ct vezi cu ochii. Unii
dintre noi judec aceste fapte i ajung la concluzia c tot ce afirmi tu ar putea fi adevrat
ns valorile binelui i ale rului sunt inversate.
Scutur din mini ca i cum ar fi respins aceast ipotez.
Poziia asta e una extremist, la fel de bizar ca i a ta, ns nici pe departe la fel de
periculoas.
Nu la fel de periculoas?
Ravna, o luasei razna, alocai din ce n ce mai multe resurse obsesiei tale. Cineva trebuia
s te opreasc. Deci da. Te-am minit. i i-am povestit Cioplitoarei-n-lemn despre aciunile
tale clandestine. Eu te-am mpins n jos. ns, orict de brutal i s-ar prea, a fost cea mai
blnd modalitate de a impune o schimbare. Te-a ndeprtat de putere, dar te-a lsat n
poziia de a putea ajuta.
Nevil o privea n ochi, poate analizndu-i reacia, poate ateptnd un rspuns. Cnd nu
primi niciunul, se aplec n fa i i spuse cu o voce catifelat.
Ravna, avem nevoie de tine. Eti iubit de toi Copiii. Ai fost singurul adult pe care l-au
avut n viaa lor. Privind lucrurile la rece, importana ta const n faptul c eti singurul om
profesionist n via i, pe deasupra, bibliotecar. Unii dintre prietenii mei sunt istei i
ndrznei. Toat viaa lor au trit cu computere decente. Au rezolvat o grmad de

probleme dar toate n Vrful Exteriorului. Acum avem aparatur limitat i o arhiv
relativ static. Ar fi trebuit s vezi ct s-au chinuit doar s schimbe configuraia slii de
ntruniri! Abia acum ncep s realizeze c nu au nici cea mai vag idee despre tehnologia de
pe nav. Iar tu eti la un nivel mult mai avansat dect oricare dintre noi.
Nevil se ndrept de spate, privind-o intens o clip.
Ravna, nu-mi pas c m urti cu patim, eu am nevoie disperat de tine. De aceea am
ncercat s-i fac noua locuin ct mai confortabil posibil. De aceea am ncercat s
minimizez umilina prin care ai trecut. Chiar dac nu mai eti n fruntea noastr,
ndjduiesc c ne vei da o mn de ajutor. Proiectele noastre sunt banale i practice, dar
sunt eseniale pentru supravieuirea n aceast lume.
i atepi ajutorul meu cu accesul provizoriu la nivel de jocuri pe care mi l-a acordat Bili
astzi?
Nevil zmbi, pentru prima dat de cnd se revzuser i probabil mai sincer dect toat
pretinsa lui prietenie dinainte de trdare.
mi pare ru, dar att are el permisiunea s acorde. Am discutat problema cu
Cioplitoarea-n-lemn. Ea nelege c tu eti cea mai n msur s exploatezi capacitile de
procesare ale lui Excentric II. i vom da un birou ca acesta, ca s nu mai fii deranjat cu tot
felul de mruniuri frivole. Doar dou condiii avem: munca ta s nu ntrerup accesul
celorlali useri. A doua, Cioplitoarea-n-lemn i aici sunt de acord cu ea, sincer vorbind
nu dorete ca tu s mai deii controlul.
Ezit o clip, apoi continu:
Tu ai un soi de autoritate birocratic asupra navei, nu? Se numete tot administrarea
sistemului chiar i pe o main att de mic?
Ravna sttu pe gnduri un moment.
Da, termenul obinuit este sysadmin.
Iar tu habar n-ai ce nseamn dreptul de administrare, aa-i, Nevil?
Cndva demult, nici Ravna nu tiuse, ns Pham Nuwen i Cochilie albastr i explicaser
ct de frumos i de nspimnttor n acelai timp era s comanzi o nav stelar.
Ei bine, i mulumim c ai respectat limitele impuse de accesul pe care i l-a acordat Bili
n aceast dup-amiaz. S-a vzut c temerile Cioplitoarei-n-lemn au fost nefondate.
Prea uor ruinat, o alt premier n timpul acestei conversaii.
Cu toate acestea, a dori s predai drepturile de sysadmin n acest moment.
ie s i le dau?

Da. n felul acesta faptele ar veni n acord cu votul general.


Cnd ea nu rspunse, Nevil continu:
Este cel mai bine aa, Ravna, ai fost i tu de acord cu asta n timpul ultimului Consiliu
General.
Ravna i aminti ultimele minute ale acelei ntruniri, chiar nainte de a se vota. i aminti
furia de atunci i o simi cum renate. Dar atunci ntorsese spatele forei fizice.
Ravna plec fruntea. i acum avea s procedeze la fel.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
3
Vremea frumoas se mut mai departe spre interiorul continentului i pe coast i fcu
apariia un nou val de furtuni. Aadar, n timp ce prima zpad adevrat se aternea
peste Noul Castel, Johanna i Pelerinul avur ocazia s ias din ascunztoarea lor i s-i
ia zborul spre sud-vest. Ravna se duse trziu la culcare n acea sear, ngrijorat c cei doi
fceau o mare greeal plecnd. Vnturile care mturau Dealul Navei Stelare se nteeau cu
fiecare or. Dac Johanna i Pelerinul ajungeau i se trezeau n mijlocul unui viscol? Era
mult mai precaut s atepte undeva la sol, chiar i la o mare deprtare. n urm cu trei ani,
Pelerinul rmsese blocat n pduri pentru cinci zece-zile n vreme ce furtunile jucau hora
n jurul pistelor de decolare i aterizare. De data aceasta tia c cei doi aventurieri
auziser crmpeie de zvonuri n legtur cu ce se petrecuse aici. Ravna se ruga doar ca
nerbdarea lor de a afla ct mai multe de la faa locului s nu le fi afectat discernmntul
n privina plecrii.
ngrijorarea i vntul nu-i ddur pace cteva ore. Cnd n cele din urm aipi se trezi
extraordinar de trziu. Acest lucru se mai ntmplase de cteva ori de cnd se mutase n
locuina din ora. Toat viaa ei avusese la dispoziie servicii convenabile care o trezeau
cnd avea nevoie. Corpul ei avea nevoie de o disciplin pe care nc nu o deprinsese.
Astzi fu trezit de un bocnit nfundat. Sttu o clip nemicat, ateptnd s vad de
unde ar putea aprea semnale de alarm, dar subit i ddu seama c cineva btea cu
putere n ua de la intrare. Sri n picioare pe podeaua rece i o zbughi pe scri n jos. Prin
ferestre se zrea cerul ntunecat ncrcat de nori i nmeii de zpad sub care dormeau
casele din vecini i strada. Vntul se linitise peste noapte.
Ravna era la jumtata drumului care o desprea de ua de la intrare cnd zvorul delicat
se ddu btut n faa asaltului i ua se izbi ntr-o parte. Aerul rece se strecur n cas pe
lng o siluet nfurat ntr-o pelerin groas.
Ce porcrie ieftin!
Era vocea Johannei i, n timp ce nainta spre trepte, persoana i ddu gluga pe spate. Da,
era chiar Johanna.

naint prin holul de la intrare, scondu-i mantaua din mers. n urma ei, intr un
cvintet. Stiletele din zona arctic au blana groas, ns n timpul gerurilor din miezul iernii
poart i ei jachete groase. n ciuda cojoacelor, Ravna l recunoscu pe Pelerin. Doi dintre
membri inspectau zvorul spulberat, n timp ce ali doi nchideau cu grij ua. Cel de-al
cincilea sttea cu ochii pe Johanna.
Tnra femeie i arunc mantaua pe podea.
Nenorocitul! Trdtor mnctor de rahat fr niciun cpti! Un
Critica Johannei deveni alarmant de violent. Erau cuvinte pe care Ravna nici nu bnuia
c Johanna le cunoate, dei poate n dialectul straumer aveau un sens mai blnd dect
tia Ravna. ntr-un sfrit, rafala se mai domoli.
Vorbeti despre Nevil, cumva?
Johanna o sfredeli cu privirea cteva secunde, prnd s fac eforturi n a gsi cuvintele
potrivite. n cele din urm spuse:
n caz c nu m-am fcut clar pn acum, nunta s-a dus dracului.
Nu vrei mai bine s urci puin s stm de vorb?
Urcar pe treptele din lemn, Ravna nainte, Johanna tropind cu obid n urma ei. Pe la
jumtatea scrilor, Ravna o auzi bombnind:
Scuze c intru cu bocancii.
Din spatele ei se auzi vocea Pelerinului:
Am vorbit cu Nevil i apoi am avut o discuie sincer cu Cioplitoarea-n-lemn.
Poate nu trebuie s le mai explic nimic. Doar secvenele mai stnjenitoare.
De ct timp v-ai ntors?
Cinci ore, spuse Pelerinul. Ne-am riscat cu vremea, dar a meritat. Dup nici douzeci de
ore n aer, vntul s-a oprit complet i ninsoarea a stat, deci iat-ne napoi acas!
Ravna aprinse panourile cu neon cnd intrar n camera de la etaj. Johanna se opri brusc
la marginea covorului i se ls n jos cu fundul pe podeaua de lemn i cu spatele la perete.
Pelerinul o ajut s-i scoat bocancii i n acelai timp fcu nconjurul camerei, studiind
admirativ covorul.
Noi am primit doar cteva fragmente disparate prin comset, spuse el. Noi
Ai fost lucrat pe la spate, Ravna, adug Johanna.
Ravna oft.

Nu-mi vine a crede ct de naiv am putut fi.


Vocea Pelerinului era blnd, chiar dac vorbele lui erau aspre:
Nevil ne-a lsat pe toi cu gura cscat, a fost un adevrat geniu politic. A realizat foarte
multe cu efort minim. i cred cu adevrat c
Dar Jo l ntrerupse:
Ticlosul! Trebuia s fi fost acolo cnd am dat ochii cu el, Ravna. M-a luat la sentiment.
Dac n-ar fi fost Yngva i Gannon lng el i-a fi zburat vreo doi dini.
Se uit la Ravna i chipul i se ncrei de suprare.
l iubesc, l-am iubit, Ravna. Nu pot crede c Nevil e un om ru! Cred c el e convins c
procedeaz corect!
Ls capul n jos i ncepu s plng ncet.
Johanna se ntinsese pe sofaua lung din living, obosit de atta plns. Membrul plin de
cicatrici al Pelerinului sttea lng ea, cu capul n poala ei. Restul era aezat n formaie
tradiional pe covor.
Trebuie s-l gsesc pe Jefri, spuse ea. Jef era att de mic atunci cnd am plecat din
Laboratorul Superior. Era aproape la fel de talentat ca i Cioflingarul, doar c nu a avut
niciun fel de instruire. Nici nu m-am gndit vreodat c i-ar plcea. Cum a putut s
trdeze
Nu e singurul contestatar, Jo, rspunse Ravna, amintindu-i vocile nfuriate care o
acuzaser.
Da, m rog, pe mine nu m-au interesat niciodat crcotaii. i de cnd de cnd am
ajuns aici, Stiletele s-au dovedit a fi de o mie de ori mai buni prieteni dect oamenii. Am
crezut c Nevil e altfel.
Se uit spre Pelerin.
tii ceva? Cea mai mare fraier dintre noi toi e Cioplitoarea-n-lemn. O neleg c a luat
foc atunci cnd Nevil i-a povestit despre misiunea ta secret de a-l spiona pe Jupuitor, dar,
pe Puteri!, chiar s-l lase pe Nevil s o duc de nas n faa tuturor?
Pelerinul scoase un chicot nfundat.
Ah, draga mea Cioplitoare-n-lemn. Nu s-ar fi lsat pclit dac nu ar trece printr-o
schimbare n viaa ei.
Jo ncuviin.
mi fac griji cu puiandrul cel nou.

Aa e. t. Pstrarea lui t a fost o greeal. Nu una capital; Cioplitoarea-n-lemn i


educatorii ei de prsile sunt mult prea experimentai pentru a comite o eroare grav. ntrun climat normal, aceast situaie ar fi cel mult o mic neplcere. Acum, cu micul t n
hait, co-regina noastr este un pic mai rzbuntoare ca nainte.
Cei patru membri ai Pelerinului care stteau pe covor aveau privirea concentrat asupra
modelului esut. O clip, i ridicar cu toii ochii spre Ravna.
Te neleg de ce nu i-ai mrturisit Cioplitoarei-n-lemn despre Jupuitor, dar s-i spui lui
Nevil
Cea mai mare greeal pe care am putut-o face.
Membrii haitei aprobar nclinnd capetele.
Dezvluirea lui Nevil a nfuriat-o la culme pe Cioplitoarea-n-lemn, mult mai mult dect
nainte, cnd nu l avea pe t. Mi-a explicat situaia n amnunt. Ea e de prere c se
poate folosi de Nevil.
tiu i eu, spuse Johanna mngindu-l absent pe Cicatrice pe cretet. Pe vremea cnd
locuiam n Laboratorul Superior, Nevil era cel mai popular din coal. l iubeam nc de pe
atunci sau, n fine, eram ndrgostit de el. Dar el se trage dintr-o familie de politicieni i
conductori. Prinii lui conduceau Laboratorul, cel mai bun centru tiinific din tot
Domeniul Straumli. Nevil e un conductor, att prin tradiie, ct i prin educaie.
Da, ns Cioplitoarea-n-lemn a avut secole ntregi la dispoziie n care a nvat viclenia i
a cultivat-o genetic n ea nsi, spuse Pelerinul zmbind htru. De cnd suntem mpreun,
am motenit i eu ceva de la ea.
Cei patru de pe covor se strnser laolalt i, pentru o clip, o melodie de pe vremuri
umplu camera. Pelerinul i fredona un cntec.
Acum, continu el, s v spun unde e influena lui t: Cioplitoarea-n-lemn crede sincer
c Ravna este bolnav de putere.
Johanna se ridic subit n capul oaselor.
Ce face?
Cioplitoarea-n-lemn a studiat decoraiunile din Noua Sal de Consiliu, costumaia i
discursul Ravnei.
Care ntmpltor! au fost aranjate toate de Nevil, corect?
Jo se uit la Ravna, care aprob.

Ah, rspunse Pelerinul, Cioplitoarea-n-lemn i-a dat seama, dar, spune ea, chiar i aa sau vzut cu ochiul liber nclinaiile Ravnei. Chiar e suprat foc pe tine, Ravna, mi pare
ru.
Ravna ls fruntea n jos.
Da m-am pierdut n Epoca Prineselor. Nevil nu a avut mult de munc s m fac s
par nebun.
Epoca Prineselor nu va mai fi niciodat frumoas pentru mine.
Nu fi aa, Ravna!
Johanna l ls pe Cicatrice pe canapea, se ridic i, nconjurnd msua joas, veni i o
prinse pe Ravna de mn.
Nevil ne-a pclit pe toi.
Se aez pe podea lng scaunul Ravnei i i puse capul peste minile lor mpreunate.
Pe toi. Asta m surprinde pe mine cel mai mult: s zicem c nou, Copiilor, nu ne convin
anumite lucruri sau ne plngem de anumite greeli ale tale, i ce dac? Cei mai muli
dintre noi te iubesc, Ravna.
Da, mi-a spus i Nevil ceva similar. Mi-a
OK, atunci. nseamn c problema lui cea mai mare este s ne conving pe noi c
dragostea fa de tine nu trebuie s ne tulbure simul realitii.
Tcu o vreme, cu ochii n pmnt.
Ei, n sfrit ai observat covorul? ntreb Pelerinul.
Da, spuse Johanna ncruntndu-se.
Privirea i alunec de-a lungul ferestrelor i a statuetelor sculptate aezate de Bili pe
rafturile de pe perei.
Ravna, casa ta e chiar frumoas. Nevil te-a boierit cu zorzoane mai ceva ca n iatacurile
Cioplitoarei-n-lemn.
i pun rmag c vrea ca Ravna s lucreze ntr-un birou separat, este?
Ravna ddu din cap.
Deja tim c e un manipulator de mare clas, mormi Johanna enervat.
Se ridic n picioare i se ndrept spre fereastr. Printre norii din deprtare se zrea o fie
de lumin. Aurora i strecura o raz.

Dup un moment se ntoarse cu faa spre ei.


tii ce ne-ar trebui?
Nite somn? ntreb Pelerinul, ns Ravna observ c privirea lui era ager i atent la
Johanna.
Corect, dar m gndeam i la ceva pe termen mai lung. Dac Nevil e un mare politician,
noi trebuie s fim i mai buni dect el. Trebuie s fie i o tiin a vicleniei! Ravna cunoate
arhivele de pe Excentric II, suntem inteligeni, putem nva.
Johanna se uita la ea ntrebtor i deodat Ravna nelese c fata credea c bibliotecarii
trebuie s fie experi n orice.
Johanna, a putea seta un program de cutare pe viclenie, dar
Ha! Crezi c Nevil cunoate suficient de bine nava nct s depisteze ce faci?
Ah, nu v-am povestit ce s-a ntmplat ieri.
Se rtciser n amintirea comarului care se petrecuse nainte.
Nevil mi-a explicat noul meu statut.
Aa? ntreb Johanna ngrijorat.
Ravna le descrise poziia moderat a lui Nevil i rugmintea lui de a-l ajuta.
Ca pe urm s-mi spun c, din moment ce am pierdut la voturi i am fost de acord s
m retrag, e normal s i dau dreptul de sysadmin de pe Excentric II.
Este ceea ce cred eu c este? ntreb Pelerinul.
Ravna, nu-mi spune
I-am dat dreptul de sysadmin, dar
Johanna i acoperi faa cu minile.
Deci acum poate vedea tot ce facem? Poate bloca accesul la orice arhiv are el chef? Poate
redocumenta nregistrrile?
Nu chiar. Eu i-am dat strict ce mi-a cerut el. Norocul meu. Altfel, dac ar fi trebuit s
mint, sigur m-a fi pierdut.
Johanna se uit la ea printre degete.
A-ha i ce vrea s nsemne sysadminul?

n sensul literal, nseamn controlul birocratic asupra reelei de pe E-II. Dar ce nu a


neles Nevil este c Excentric II este o nav, iar eu sunt cpitanul ei, indiferent de cine e
stpnul.
Pe bune? Nu cred c pe navele straumere funciona acelai principiu.
Ravna i aminti conflictul aproape tragic dintre Pham Nuwen i skrodclreul Cochiliealbastr.
Poate c nu, dar n cazul lui E-II se aplic.
Domeniul Straumli ntotdeauna a ocolit principiile atunci cnd nu i-au convenit dar nu o
spuse cu glas tare.
Excentric II este un sistem cu memorie n n partiii. Doar o mic parte a acestora este
accesibil prin dreptul de sysadmin. Dac aceste partiii deviaz fa de restul, atunci
persoana care deine Privilegiul de Comand are o serie de opiuni.

Johanna i dduse minile n jos i o expresie de triumf i lumin chipul.


i tu ai privilegiul sta de comand?
Ravna ncuviin.
Pham mi-a transferat privilegiile de comand chiar nainte s aterizm pe Dealul Navei
Stelare. Acesta a fost unul dintre ultimele lucruri pe care le-a fcut pentru mine.
Cu alte cuvinte, eti ca un fel de Zei de pe puntea de comand! strig Pelerinul cuprins
de o frenezie brusc, apoi se uit unul la cellalt, cuprins de jen. Pardon, sta era unul
din romanele tale de aventuri de pe Sjandra.
Ravna nu i amintea un roman cu un astfel de titlu, dar nu ar fi fost exclus, majoritatea
civilizaiilor aveau mai mult istorie n romanele de aventuri dect n manuale. Pentru orice
eventualitate:
Voi terge referinele pe care Nevil i compania le-ar putea depista.
Privilegiul de Comand poate face aa ceva?
O, da. Sau, m rog, n locurile unde Nevil poate vedea. E-II nu are capacitatea de a-i
revizui ntreaga arhiv. Ideea e c Nevil poate s-i fac treaba, s blmjeasc lucrurile, s
trag cu ochiul
Doar c e ntr-o cuc invizibil!
Corect. Teoretic, nu are de unde s-i dea seama ce se petrece, numai s nu avem ghinion
sau s provocm vreo defeciune extern.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
4
Peste cteva zile, Ravna avea propriul ei birou la bordul lui E-II i ocazia de a ncepe
spturile n domeniul vicleniei. Arhivele lui E-II erau n mare parte din domeniul tehnic.
Cu toate acestea, viclenia era un concept mult prea vast de cutare. n mod normal, n
Exterior, acolo unde interaciunile aveau aproape ntotdeauna un rezultat pozitiv, viclenia
nu nsemna nimic mai mult dect s fii bun comerciant i s tii ce i cum s-i vinzi unui
client. Era exact filozofia panic a fotilor ei angajatori din Organizaia Vrinimi.
Ctigtorii ajungeau putred de bogai, iar perdanii ajungeau doar bogai. La cealalt
extrem n colurile ntunecate ale Zonei Lente, interaciunile aveau i rezultate negative,
uneori dezastruoase. n acele lumi, doar un sfnt mai credea n recompens i toat lumea
urca doar dnd n cap celorlali. Pham Nuwen i petrecuse copilria ntr-o astfel de lume
sau, cel puin, aa i amintea el.
Din pcate i din fericire, niciuna din cele dou extreme nu funciona aici. Viclenia de care
Ravna era interesat era una diplomatic, la care Nevil se pricepea att de bine. Mica
arhiv sociologic a lui E-II cuprindea sute de milioane de ani de civilizaie, att n Zona
Lent, ct i n Exterior, a unui milion de rase diferite. Ravna primi un formular de cutare
pe care l complet, lsnd la o parte haitele de Stilete grupurile mentale erau att de
rare nct ar fi afectat inutil rezultatele. Dar pentru celelalte situaii, inclusiv prezena
cltorilor interstelari exilai, ar fi trebuit s existe o mulime de rezultate. Situaia actual
de pe Planeta Stiletelor se prezenta marginal pozitiv, cu oarecare anse de a se
mbunti.
Arunc o privire la fereastra de comand, care indica diversele procese de supraveghere pe
care le rula Nevil. Cele mai multe dintre ele erau stngace i o vizau chiar pe ea. Nevil i
pierdea timpul. Oricum, tot ce vedeau ei era studiul agronomic care i fusese ncredinat ei.
Ravna introduse formularul ntr-un generator de coninut i set prioritatea sczut. Dac
solicita prea mult sistemul, risca s ncetineasc toate celelalte procese, or, acesta era unul
din efectele externe pe care ncerca s le evite. Deci Operaiunea Viclenia va dura o
vreme. Se ls pe sptarul scaunului cteva minute, savurnd momentul. OK, acum
pierdea i ea timpul. Ar fi trebuit s fie afar, s stea de vorb cu ceilali Copii, s-i
submineze viclean autoritatea lui Nevil.

Ravna nchise display-urile i iei din biroul ei privat. Era chiar mai mare dect cel al lui
Nevil, dar avea pe u scris frumos, cu litere Nu deranjai. Evident, pe ua biroului lui
Nevil nu exista un asemenea semn. Pe de alt parte, dup cum observase Pelerinul, biroul
lui probabil avea o u n spate.
Jo i Pelerinul preau s se bucure de fiecare moment al acestei campanii. Ravna era mai
rezervat, ns era foarte fericit c acum cei doi prieteni ai ei locuiau mpreun cu ea n
casa din ora. Ironia sorii fcuse ca, graie generozitii lui Nevil, locuina s fie mai mult
dect ncptoare pentru toi.
Ravna pi afar din labirintul de coridoare i cobor scrile pn la parter, unde Nevil nc
mai pstrase consolele de jocuri. n prezent, aceast zon a Noii Sli de Consiliu era
aproape pustie. Singurii gameri nrii rmai pe baricade erau cteva haite i, desigur,
Timor i Belle. Ciudat. Timor nu era la consola lui. Ravna ddu un ocol al slii, uitndu-se
la juctori. n mod obinuit, cnd Timor nu juca, se plimba de la o consol la cealalt,
turuind sfaturi celor care nu-l trimiteau la plimbare.
Se ntoarse, ndreptndu-se ctre rampa care ducea la urmtorul etaj, unde se gseau
majoritatea staiilor de programare. Popularitatea acestei sli crescuse pe msur ce
atracia fa de jocuri sczuse. n primii ani, Copiii strmbaser din nas cnd venise vorba
despre programarea n Zona Lent. Acum, criza medical n care se aflau le schimbase
prioritile. n timpul iernii nu erau dect treburile casei i aproape nimic altceva de fcut
la cmp sau pe marea ngheat.
Era perfect logic, aadar, ca Stiletele i oamenii s se adune i s lucreze mpreun cu nava
ntr-o atmosfer ct mai aproape de civilizaie. Uneori se mai jucau, dar n general foloseau
aparatura disponibil pe E-II pentru a studia. Poate c ar fi trebuit s pun la punct un astfel
de centru eu nsmi, cu ani n urm. Dar la momentul respectiv ea fusese preocupat mai
mult de confortul lor, de educaie i de pregtirea celor de aici pentru confruntarea cu
Molima. Atunci ar fi perceput aceast iniiativ ca pe un fel de escrocherie.
Din ncpere se auzeau o mulime de glasuri omeneti, inclusiv insistena politicoas a lui
Timor Ristling:
A vrea doar s v ntreb
Nu acum, ncerc s stabilesc ordinea proiectelor pentru astzi.
Acesta prea s fie Ovin Verring, unul dintre bieii mai mari.
Captul de sus al rampei era cufundat n ntuneric, sistemul de iluminat al lui Nevil nu
ajungea n toate ungherele construciei improvizate. Ravna rmase locului, privind scena.
Ovin sttea n faa a cinci sau ase Copii cei mai entuziasmai aa-zii cercettori n
domeniul medical, nucleul pe care l ncropise Nevil nainte de marea lovitur.
Ovin li se adresa celorlali chiar n timp ce se juca cu interfaa display-ului uria care pe
moment nu arta nimic.

Ce voiam s v art este un tutorial pe care l-am gsit ieri. Tot ce avem de fcut este s
Ovin, eu doar vreau s te ntreb l ntrerupse Timor.
Ovin i fcu un semn biatului s nu-l deranjeze.
Nu acum, Timor.
i se ntoarse la interfaa lui, adresndu-se din nou grupului.
Automatele de pe Excentric II sunt jalnice, dar tutorialul pe care l-am gsit pretinde c ne
poate nva cum s rezolvm o simpl
Ovin, voiam s ntreb dac a putea
De data aceasta, Timor avea ntreaga atenie a lui Ovin, care l strpunse pe biat cu
privirea i Ravna se pregti s intervin i s-l salveze. Ravna nu i amintea ca Ovin s fie
dintre cei care l necjeau pe Timor i nici nu avea s-i permit s nceap acum.
Timor, uite ce e, las-m un minut, OK? Vreau mai nti s rezolv cu display-ul i s le
art celor de aici tutorialul i pe urm poi s m ntrebi tot ce vrei tu.
Timor se uit la piciorul display-ului de parc acum l-ar fi observat pentru ntia oar.
Ah, asta era. Dar trebuie s
ntinse mna i degetele i se plimbar pe interfaa de mentenan, sub zona unde fusese
Ovin cu cteva secunde mai devreme.
E puin defect, spuse el, ca un fel de scuz.
Ovin Verring fcu un pas napoi n timp ce pe display apru o imagine pe care Ravna o
recunoscu a fi iniializarea sistemului de programare. Ha, Ovin descoperise ceva ce nici ea
nu aflase, Algoritmi pentru userii de Adncuri. Publicul deja ncepuse s ia notie i s
urmreasc prima lecie, Cercetarea limitat.
Ovin privi o clip ecranul.
Da, asta e ce
Apoi se ntoarse la Timor.
Aa. Ce doreai s m ntrebi?
Dac am voie s stau la consola de lucru de acolo. Doar astzi.
i art n cellalt capt al slii spre computerul n jurul cruia deja se nvrtea Belle
Ornrikak, demarcnd teritoriul lui Timor. Era de altfel singura staie din sal fr un user
alocat.

Verring ezit un moment.


-, sigur, da.
Timor scoase un chiuit i o tuli la fug ctre Belle. Ravna rsufl uurat i intr n camer
ca i cum tocmai ar fi urcat pe ramp.
Ovin ridic ochii i o zri.
A, salutare!
Fcu nconjurul audienei care prea acum foarte preocupat de tutorial i veni la ea.
Fcu un gest uor cu mna nspre Timor i Belle.
Acum, dac tot mi-am pierdut consola de lucru putem vorbi o clip?
Sigur.
Ovin ntotdeauna fusese cam ursuz, dar de la cderea Ravnei se comportase chiar
binevoitor. Poate pentru c nu mai sunt efa lor. n ultima vreme cei din grupul de studii
medicale i se pruser ceva mai prietenoi. Cei mai muli dintre ei aveau copii la rndul lor,
care acum erau la coal, n cldirea Academiei. Ovin i ceilali se descurcau cum puteau
cu informaiile pe care le furniza Excentric II despre programare i medicin.
Ravna i Ovin se aezar mai la o parte de ceilali.
Dac reuim s ne organizm, am vrea s recondiionm cuvele de hibernoterapie.
Deocamdat nu izbutim s extragem din arhiva navei un necesar de materiale.
Hibernoterapia e o tehnologie prea antic i rudimentar.
Dar tu tii c respectivele cutii sunt de pe landerul vostru, cu tehnologie din Exteriorul
Superior. Este un miracol c funcioneaz Aici Jos.
Unele dintre cuve se aflau nc n stare de funcionare, majoritatea ocupate de Copii care
nu puteau fi trezii nevtmai. Din acest motiv, mai erau foarte puine cele care puteau fi
utilizate n cazuri de urgen. Dar aproape aizeci de cuve n perfect stare de funcionare
rmseser pur i simplu fr consumabile sau aveau nevoie de o curenie la nivel
molecular. Politica Ravnei fusese s amne aceast operaie pn cnd aveau s redezvolte
tehnologia necesar. Pn n acel moment, orice recondiionare sau reconstrucie ar fi
nsemnat un efort uria din partea lor.
Ovin i privea minile. Un zmbet ciudat i flutura pe buze.
Cred c am mai avut o astfel de discuie i nainte.
Mda.

Dei, ca fapt divers, aceast discuie fusese nflorit de Nevil pe la spatele ei. Acum, graie
lui Nevil, decizia nu i mai aparinea ei. Ravna cuprinse cu privirea echipa lui Ovin care se
strduia s neleag tutorialul. Erau oameni inteligeni, doar c talentele lor nu erau de
folos aici, educai n domenii care nu mai aveau aplicaie. Dar se strduiau din toate
puterile s se adapteze.
Ravna i ncruci braele la piept.
Pi, Ovin, eu sunt mpotriva acestei idei i nu mi-am schimbat prerea ntre timp. Dar,
dac tot avei de gnd s ncercai, atunci dai-v toat silina i demonstrai-mi c m-am
nelat eu. Instruciunile din crile tehnice nu v ajut cu nimic Aici Jos, dar E-II trebuie
s aib o miriad de informaii despre hibernoterapie i implementare primitiv. Stabilii o
list de cutare plecnd de la instruciunile din manualele landerului i furnizai navei
termenii precii
Ai putea s ne ajui? Chiar i dup?
Ravna ncuviin din cap.
Dar o decizie important pe care trebuie s o luai nc de la nceput este ce nivel de risc
medical suntei dispui s v asumai.
Se uit involuntar spre colul camerei, unde lucra Timor.
Aha, spuse Ovin, apoi i urmri privirea. Ah! mi aduc aminte c tocmai riscul era unul
dintre motivele pentru care nu ai fi vrut s amni proiectul.
l privi pe Timor cteva momente. Biatul i setase display-ul consolei s arate imaginea
mare, probabil pentru a-i fi mai uor lui Belle s l urmreasc. Un efort zadarnic, fiindc
toi membrii haitei stteau acum ghemuii pe podea cu ochii nchii. ns Timor nu prea
s observe i butona entuziasmat. Dar acesta nu era un joc obinuit, prea mult mai
simplu. Ravna putea vedea iruri de puncte ncolonate pe un plan. Sub iruri se vedea ceva
ca un limbaj generat automat, cu abreviaii formate din trei litere i operanzi numerici.
Arat ca un numrtor binar, spuse Ovin ncet. i plng de mil. Inteligena omeneasc
nu ar trebui irosit cu preocupri att de triviale.
Apoi Ovin se uit spre Ravna puin jenat, dar ea i zmbi, amintindu-i de toi anii n care
Copiii precum Ovin strmbaser din nas cnd venise vorba despre inteligena navei stelare.
i mie mi plngi de mil, Ovin?
A, mai degrab mi plng mie
Art cu mna spre prietenii lui, oamenii ai Transcendentului, nevoii acum s neleag
adaptarea n Adncuri.
E o pierdere grea.

Ravna se gndi la tot efortul depus pentru a se ajunge aici i nu mai tiu ce s spun.
Straumerii sttuser la grania Transcendentului i, pentru ei, restul universului era un
hu adnc i ntunecat.

Chiar lipsit de lumina zilei, iarna arctic i avea propriile semne de trecere a timpului. n
orele cele mai senine i mai ntunecate ale nopii vedeai aurora schimbndu-i locul pe cer
n fiecare minut. n apropierea amiezii, amurgul strlucea roiatic. Luna ddea ocol
orizontului n timpul ciclului de zece-zile. Furtunile se iveau la fiecare trei sau patru zile,
uneori durnd ore ntregi, unele nici nu se terminau bine c ncepeau altele, amestecnduse ntre ele. Multe cldiri se transformaser n siluete curbate, ascunse sub mormane de
zpad, netezimea alb era brzdat de potecile i strzile care trebuiau meninute curate
cu orice pre.
Excentric II fusese acoperit de zpad doar n prile de jos. Restul navei, frunzele arcuite
de propulsie, curba punii de comand, toate acestea i pstrau strlucirea verde n orice
lumin. Pmntul din jurul navei era bttorit de traficul constant nuntru i afar, mai
aglomerat dect n oricare castel, din orice ora.
De dou ori n zece-zile, Nevil organiza o ntrunire n Sala de Consiliu i n fiecare zi cei din
echipa lui Ovin i din celelalte grupuri lucrau n interiorul navei, strduindu-se din
rsputeri s-i neleag automatele. Una din echipe reui s repare orbiterul. Nevil ddu o
petrecere n cinstea evenimentului. Ravna fu nevoit s admit c orbiterul mbuntea
considerabil lucrurile. Simulatorul de zbor spaial era aproape o epav, dar mai avea
suficient via n el ct s funcioneze pe post de senzor de la distan i radioreleu.
Consiliul Executiv nu se mai ntrunea, membrii i vedeau fiecare de treburile lui.
Laboratorul lui Pedantus din Valea ngheat nu fusese afectat direct de lovitura lui Nevil,
iar aceasta se datora n principal faptului c simulrile deja fuseser efectuate, iar
echipamentul se afla pe poziie. Pedantus i fcea mari probleme n privina viitorului, dar
continua s le cnte n strun lui Nevil i Cioplitoarei-n-lemn, n plus, comunicarea prin
intermediul orbiterului fcea expediia mult mai uoar.
i zece-zile dup zece-zile, Ravna, Johanna i Pelerinul i vedeau n tihn de conspiraia
lor de la etajul csuei lor.
Este doar o chestiune de timp, spuse Johanna. Nevil pierde teren pe zi ce trece. Sau cel
puin aa spun programele Ravnei. O spun i eu cnd vorbesc cu Pedantus, Baltazar i cei
din familia Larsndot.
Se uit mprejur la Pelerin i i se pru c remarca ei nu e primit cu suficient de mult
entuziasm.
Care e problema ta?
Eh, unul dintre noi trebuie s rmn temperat.

Pelerinul era poziionat n diverse coluri ale covorului Ravnei, pentru care fcuse o
adevrat pasiune. Din spusele lui, covorul ar fi fost o capodoper a Lcaului Rsritean,
pstrnd n urzeal amintiri ale amintirilor din inut, mergnd cu cteva sute de ani n
urm. n acest moment, trei dintre capetele lui stteau cumini pe pluul moale, admirnd
peisajele ntreesute.
Da, sunt de acord cu ce spun programele Ravnei, dar i mai ncntat sunt de faptul c
Ravna l poate contraspiona pe Nevil.
Ravna rse.
Da! Abuzul de Privilegiu de Comand e chiar mai distractiv dect mi-a fi imaginat!
Iar eu sunt ncntat s descopr ce politician excelent s-a dovedit a fi una dintre
prietenele mele nu tu, Johanna, tu nc eti Fata Rea i Nesbuit.
Johanna se ncrunt.
i dm noi o lecie nenoro lui Nevil despre, -, despre arta de a fi un bun conductor!
Vedei, pot fi i suav.
Eu numai politician excelent nu sunt! spuse Ravna. Nu am reuit niciuna din manevrele
din Ghidul politicianului de pe Excentric II. Mi-a prinde urechile dac a ncerca! n afar
de asta, Ovin Verring i ceilali fac tot ce pot n situaia actual, n-a vrea s i mint.
Pelerinul aprob din capetele din jurul covorului.
Da. Cu toii au vzut c dup lovitura de stat a lui Nevil, ai fcut tot ce ai putut pentru ei,
mai mult dect a fcut Nevil.
i ei tiu asta! spuse Johanna
Nevil i nsrcinase pe civa s ajute la proiect. Acetia erau cei mai apropiai prieteni ai lui
i printre cei mai buni elevi n Laboratorul Superior. Munca durase mai puin de zece-zile.
Nevil i prietenii lui nu aveau nici cea mai vag idee despre capacitile navei. Din acest
punct de vedere, afirmaia lui de la Marele Consiliu fusese adevrat. Gannon Jorkenrud
i petrecuse aproape o zi ntreag ncercnd s negocieze cu Excentric II acesta fusese
termenul folosit de el. Fusese ct pe ce s-l pocneasc pe Timor care ncercase s-i explice
metodele de acces. n cele din urm, Gannon se dduse btut n culmea furiei.
Pelerinul rnjea mulumit.
Deci tu nu i pierzi vremea cu jocuri politice mrunte. Joci unul singur, dar serios. Copiii
tiu c eti prietena lor i i dau seama, pe zi ce trece tot mai mult, c metodele tale de
planificare pot funciona, n schimb scurtturile pe care o apucaser ei nu duceau nicieri.
Pi, atunci, dac eti de acord cu noi c lucrurile merg conform planului, de ce i faci
griji?

Din mai multe motive. Unul ar fi c draga mea Cioplitoare-n-lemn mi-a dat cu flit. Adio
ha-ha.
Din vocea lui rzbtea o und de tristee.
mi pare ru, spuse Ravna.
Cu toate c tria printre ei de zece ani, nc nu nelegea foarte bine iubirea ntre haite i
se prea o noiune att de complex.
Pelerinul ridic uor din umeri.
Nimic nu dureaz o venicie. Ne-am fcut nite pui frumoi unul altuia. Dar acum a
aprut micul t. Cioplitoarea-n-lemn este mai suspicioas i mai puin indulgent dect
nainte. Dac iubeti cu adevrat o alt hait, uneori mpari secrete cnd devii intim. De
cele mai multe ori nu este dect o impresie sau o stare de spirit, dar n acest moment nu
facem altceva dect s discutm cnd ne ntlnim.
i ntinse capetele spre Johanna.
Dar cel puin nc ne vorbim.
Jo i plec fruntea, o parte din optimismul ei rzboinic evaporndu-se.
Mda. Eu nc nu am reuit s stau de vorb cu frate-miu.
Jefri i Amdi erau n Smeltertop, aproape aizeci de kilometri mai la nord. Acolo era
campat tabra de cercetare a Laboratorului din Valea ngheat i tot acolo se afla i sursa
metastocurilor la scar milimetric a Laboratorului.
Avem o staie radio la Smeltertop, dar este foarte public.
Se uit la Ravna.
Pun pariu c va sta acolo ntreaga iarn; cred c i crap obrazul de ruine.
Ravna aprob din cap. Amintirea cea mai puternic i mai dureroas a acelei zile era
momentul n care Jefri se ridicase i i strigase acele lucruri. i plimb privirea peste
Pelerin, ncercnd s gseasc ceva mai puin trist de care s se agae:
Ce altceva te mai deranjeaz?
A, da. M mai preocup ideea inevitabilei noastre izbnde. Tu ai setat studiul lui Excentric
II pe criterii pur politice. Politica e bun; cnd funcioneaz n limitele bunului-sim,
nenelegerile se rezolv fr ca oponenii s-i dea n cap unul altuia. Dar cnd un regim
tie c zilele sale sunt numrate, exist ntotdeauna pericolul ca acesta s se foloseasc de
poziia pe care o are pentru a schimba regulile jocului, astfel nct s nu mai conteze cine
ctig i cine pierde.

Jo l strpunse cu privirea.
Vrei s spui violen? ntre Copii? Noi am crescut mpreun, Pelerinule. Nevil o fi el o
jigodie viclean, dar crede c face ce e mai bine. n fond, Nevil nu este malefic.

Trecur alte zece-zile. O alt furtun pe mare urmat de zile senine, cu luna alunecnd pe
cer pe sub auror.
Ravna i petrecea zilnic mai mult de cincisprezece ore n Noua Sal de Consiliu i n micul
ei birou. Ovin i ceilali se strduiau din rsputeri, dar cu fiecare zi ce se scurgea i
ddeau seama tot mai mult ct aveau de nvat i ct de limitate erau cunotinele lui
Excentric II. Cei mai tineri dintre Copii se descurcau cel mai bine, iar Timor era vedeta.
Ajungea n cele mai ntunecate cotloane ale automatelor lui E-II, care, pretindea el, se aflau
la un nivel mai jos dect bibliotecile aplicaiilor, dei Ravna avea ndoielile ei. De fiecare
dat gsea cte o soluie pentru a-i ajuta pe ceilali Copii sau explica problemele n
asemenea manier nct s neleag toat lumea.
Din ce n ce mai des, Copiii veneau s stea de vorb cu Ravna, unii pentru a-i cere scuze,
alii pentru a se sftui cu ea. Civa chiar veniser s-i cear ncuviinarea pentru
organizarea de noi alegeri.
Ravna, la rndul ei, avea o mulime de fcut. Proiectul agricol pe care i-l dduse Nevil rula
la vedere. Dar cnd era singur n birou, se uita peste programele de monitorizare. Nu erau
la fel de performante precum cel folosit pe Jupuitor. Pham Nuwen fusese cel mai viclean om
bun pe care l cunoscuse ea i un programator virtuos pentru Zona Lent. n timpul
perioadei sale paranoice la bordul lui Excentric II, Pham pusese la punct un sistem elaborat
de capcane i camere de supraveghere.
Acest fapt contribuise la atmosfera de comar din acele timpuri ngrozitoare; dezactivarea
capcanelor reparase unele din cele mai grave bug-uri ale lui Excentric II. Dar sistemul de
supraveghere se dovedea acum util, oferindu-i un soi de protecie. Ultimul dar din partea
lui Pham, pn acum rmas ascuns. Aadar, Ravna putea acum observa direct josnicia lui
Nevil: folosindu-se de Privilegiul de Comand i programele lui Pham, putea vedea fiecare
din operaiile lui Nevil pe Excentric II, putea citi fiecare e-mail primit i fiecare conversaie
purtat. Putea chiar vedea ce se petrece pe orbiter.
Da, Nevil, Bili i acoliii lor erau din ce n ce mai disperai. i ntriser sistemele de
supraveghere i chiar infiltraser suporteri n grupurile celor care plnuiau s cear alegeri
noi. Dar nimeni nu se gndea la violen, doar mimaurile clasice. Pelerinul i ghidul
politic al lui Excentric II i recomandau Ravnei s nceap tratativele cu oamenii lui Nevil
pentru gsirea unor compromisuri blnde, astfel nct nimeni s nu priveasc rezultatul
alegerilor drept o nfrngere de nesuportat.
Astfel ocupat, Ravna rmnea la bord tot mai mult, aipind pe apucate i lucrnd
ncontinuu pn la apus n ziua urmtoare. Sus n nord, Pedantus era gata s nceap

fabricarea sumatorilor lui! Din pcate, aceasta nsemna c avea nevoie de rezultate noi de
la Excentric II.
Ravna jongl cu problema o noapte ntreag, spernd c pe timpul nopii programele
Copiilor vor rula n background, lsnd sistemul ceva mai liber. S-ar fi putut folosi de
privilegiile de comand pentru a modifica nivelul de prioritate al Copiilor, dar se temu c
cineva ar putea observa i i se pru c un astfel de gest ar fi ca un fel de trdare. n cele
din urm, ls programele Copiilor s ruleze cu prioritate i se strecur afar din nav
trecnd prin coridoarele private din spatele extensiei calei, prea obosit pentru a mai sta de
vorb cu cei din Sala de Consiliu.
Afar, lumina crepuscular de la amiaz plise. Pentru ochii Stiletelor, era deja noapte.
Pentru ochii oamenilor, peisajul era colorat n tonuri de gri, nuane uor mai deschise acolo
unde omtul se aternuse recent de jur mprejurul coloanei vertebrale a navei, pierznduse n griul mai nchis al stncilor abrupte i golae i de acolo mai departe, pn la zpada
care acoperea marea de ghea.
Ravna porni ncet pe deal n sus spre Oraul Noului Castel. ncepea s ning, dup cum
prevzuse E-II. O fulguial uoar, lipsit de orice adiere de vnt. Ninsoarea se va ntei cu
siguran n urmtoarele ceasuri, ns acum nu era dect o oapt aproape mut plutind
n aer.
i aprinse lanterna i i continu drumul. Ninsorile de mai devreme ngustaser poteca,
dar nu mai erau dect puini oameni i chiar mai puine Stilete care se aventurau afar la
aceast or. Ravna tia c pn la sosirea oamenilor, iernile n Domeniu nsemnau
amorirea vieii celor de aici. Chiar i n ultimii ani, cu toate cldirile iluminate n interior i
sobe mai bune, majoritatea activitilor ncetineau cnd afar era ntuneric i frig. Undeva
n fa, la Academie, orele erau nc n plin desfurare. Majoritatea celor mai mici dintre
Copii, att din prima generaie, ct i din a doua, erau nuntru. Ei erau cel mai puin
afectai de tristeea zilelor ntunecate de iarn.
Cei mai mici dintre Copii aveau att de mult energie, nct dac le ddeai lumin,
mncare i cldur, se descurcau de minune. nainte de nfiinarea Noii Sli de Consiliu,
Academia fusese punctul central de socializare n perioada iernii. Ravna se ntreb dac
Nevil i ddea seama c Academia i oferea ei un avantaj. n interior trebuie s fie zeci de
haite de Stilete, atrase de cldur i lumin.
Vntul tot nu adia, dar n lumina reflectat de lantern se vedeau perdele dese de fulgi de
nea nvluind-o. Ajunsese n marginea Oraului Noului Castel. n urm cu zece ani, aici
fcuse primul pas n lumea Stiletelor. Pe vremea aceea, se lucra nc la ridicarea castelului,
iar oraul nici nu exista. Aici fusese un teatru de rzboi. Acum se nla un ora medieval.
Nu, nu medieval. Cldirile erau din piatr, lemn i aveau garduri de nuiele, dar aveau
conducte crndu-se pe ziduri i turnuri cu ap cald nlndu-se deasupra
acoperiurilor. Nimeni nu arunca gunoiul pe fereastr i, chiar s fii i n toiul verii, nu
vedeai canalele nfundate.

Cnd se construise oraul, Pedantus folosise arhivele n urbanism ale lui E-II pentru
planificarea sistemului de canalizare i arma cu fascicul a lui E-II pentru meninerea
unui debit constant de ap pe tot parcursul anului. Asemenea modernizri subtile creaser
unul din cele mai sigure i mai primitoare locuri din lume.
Iar acum, aici pe Strada Reginei, Ravna era la un pas de a se rtci! Nu putea zri n fa
mai departe de doi metri, lanterna ei mai degrab o ncurca dect o ajuta s vad drumul.
Zpada proaspt aternut acoperea pe minut ce trecea toate urmele superficiale, chiar i
urmele propriilor ei pai. Privind n sus, Ravna zri o lumin albstruie neclar: probabil o
lumin de la o fereastr. Hm. Pe vreme de furtun, chiar i pe o ploaie torenial n miezul
nopii, putea aluneca pe lng cea mai apropiat cldire i, cu o mn pe zid, se putea
ghida pe msur ce nainta. Acum ns, n aceast dup-amiaz, nmeii de zpad
aruncat de la deszpezirile din zilele trecute o mpiedicau s ajung lng zidurile
cldirilor.
Merse nainte, socotind mijlocul strzii anul pe unde se putea merge cel mai uor.
Luminile rare licrind la ferestre erau stelele ei. Din patruzeci n patruzeci de metri ar fi
trebuit s dea de un scuar cu o fntn artezian.
Pssssst.
Sunetul abia se simi prin perdeaua de fulgi, aproape confundndu-se cu oapta zpezii.
Fie auzul i juca feste, fie o hait de Stilete ncerca s-i atrag atenia. Ls axul strzii i se
ndrept nspre locul de unde venise sunetul. Zri un an spat n mormanul de zpad,
unde trebuie s fi fost intrarea ntr-o alee sau strad lturalnic. i ridic lanterna,
ndreptnd-o spre ntunericul din fa.
Ssitul bizar ncet. n mijlocul cercului de lumin, zri o hait strns grmad n
zpad. Creatura i fcu un semn uor de salut.
Sabie aici.
Vocea nu era mai mult dect o oapt i Ravna bnui c era direcionat doar spre urechile
ei.
M ntrebam dac am putea sta puin de vorb.
Ravna fcu un pas nainte i cercet cu atenie haita. Da, era Sabie, recunotea doi dintre
membrii lui dup dungile de blan alb de la bot pn n cretetul capului.
Ce doreti?
Sabie se ddu n spate, fcndu-i semn din capete s-l urmeze.
Vorbete mai ncet. Unul din bieii lui Bili Yngva este cam la hmmm capetele i se
nclinar ca i cum ar fi msurat ceva cam la treizeci de metri n spatele tu. Suficient de
departe nct s nu observe pe unde te-ai abtut din drum.

Of! Nu realizase c o urmrea cineva, la naiba, noua Ravna ar fi trebuit s fie mereu n
gard! Diminu lumina lanternei, att ct s-i lumineze paii i pe cei mai apropiai dintre
membrii lui Sabie. Haita o conduse pn la captul aleii, apoi cotir de dou ori. Sabie
mergea n formaie compact. Ravna tia c zpada camufla sunetele mentale la o distan
de civa metri. Sabie probabil i-ar fi pierdut minile dac nu sttea grupat. Privind n sus,
Ravna nu mai zri luminile albstrui. Trebuie c se aflau ntr-una din uliele lipsite de
ferestre, nguste ct s ncap o singur hait. Astfel de strdue se gseau peste tot n
Insula Tinuit, dar n ora erau mai rar ntlnite.
Bun, spuse Sabie. Aici e suficient de ascuns. Omul care te urmrea va continua s
mearg pe strada principal i e foarte posibil s ajung pn la porile castelului nainte
s realizeze c a fost pclit.
Haita chicoti viclean. Sabie urmrea prea multe seriale poliiste.
Mai avem foarte puin de mers, eful meu ne ateapt.
Ravna l ntreb fr menajamente:
Jupuitorul, corect?
Hei, informaia asta e strict secret! rspunse Sabie cu o voce jignit.
Pe msur ce se afundau tot mai adnc n labirintul de ulie pustii, Ravna ncepu s devin
tot mai alert. Dei era acum convins c ultima parte a misiunii ei de spionare a
Jupuitorului fusese pur pierdere de vreme, ntmplarea din aceast sear era o testare a
teoriilor sale mult prea aventuroas pentru gustul ei. Pea ncet n urma lui Sabie, fiind
atent la aleile ntortocheate pe unde mergeau. Zpada era nalt i neclcat de picior de
om sau Stilete. Ravna se ntreba dac, la ct de afnat era zpada, ar putea alerga mai
repede dect Sabie. n cele din urm, haita ncetini, ovitor.
eful e la civa metri n fa, lady Ravna.
n lumina slab a lanternei i se pru c i nclinase graios capetele invitnd-o s o ia
nainte.
Zarurile fuseser deja aruncate, deci:
Mulumesc, Sabie.
Lundu-i un aer superior, l btu uor pe cap pe cel mai apropiat dintre ei i pi nainte.
Umbre i perdele din fulgi de nea. Deci cum putea Jupuitorul urca neobservat pn n
vrful Dealului Navei Stelare? Aici nu era Insula Tinuit, cu vechiul labirint de pasaje
secrete.
Mri luminozitatea lanternei i o nvrti n jurul ei. Vzu nmei care i ajungeau pn la
umr i ziduri nalte din piatr i brne din lemn, lipsite de ferestre. Nu ajunseser ntr-o

fundtur. Era mai mult un fel de intersecie n form de T i o hait sttea adunat n
dreptul uneia dintre ieiri. Era un cvintet, cu unul din membri aezat ntr-un crucior ca o
roab. OK, ncurajator i greu de crezut n acelai timp.
Ravna veni n faa lui i nclin uor capul:
Jupuitorul-Tyrathect, spuse ea folosindu-i numele ntreg.
O ncercare timid de a-i aminti de cele trei cincimi bune ale tale.
Ca de obicei, vocea Jupuitorului suna viclean i misterioas.
Plecciuni, lady Ravna. Nutream sperana c ntr-o zi vom purta o conversaie privat i
iat c vremurile au lucrat n favoarea noastr chiar mai cu zel dect ne-am fi ateptat.
Ravna ncerc s fac o glum.
Pi, puteai consulta buletinul meteo nainte, la fel ca toat lumea.
Hm, da. Cu toate acestea, n-a fi vrut s mai amn ntrevederea noastr. Putem face
civa pai mpreun?
Boturile se ntoarser ctre poteca din spatele lui.
Aceast alee se intersecteaz puin mai ncolo cu Strada Reginei. Cu puin noroc, biatul
lui Nevil nici nu va bga de seam c ai fcut un mic ocol.
n acest caz, s mergem, ia-o nainte.
Jupuitorul se ridic pe picioare i se lupt s ntoarc roaba. Ravna ntinse mna s-l
ajute.
Nu, nu, m descurc foarte bine.
Vocea i suna tioas, dar i mai pierduse ceva din viclenia obinuit. Cei mai muli
membri ai lui erau sntoi, dar cnd l vedea manevrnd cruciorul n care se afla
membrul schilod, Ravna i imagina un btrn din timpuri medievale, abia trndu-i
ultimii ani din via. Muli educatori de prsile l-ar fi sftuit s-i abandoneze membrul
slbit.
Dup un moment, haita era pe picioare i ncepu s mearg nainte cltinat, dar suficient
de repede ca un om pind ncet.
Cu toate acestea, ntr-un mod cu totul inexplicabil, acest mo olog izbutise s se strecoare,
n toiul viscolului, n inima celui mai pzit ora al Regatului, pe sub nasurile Cioplitoarein-lemn.
Cum ai reuit s ajungi aici, Jupuitorule? Eu credeam c eti n Insula Tinuit

Ravna auzi obinuitul rs viclean.


Acolo am i fost, aezat cu botul pe labe, cuminte, n vechiul meu castel, cu poliia
Cioplitoarei-n-lemn pzind intrrile, cte trei haite la o poart i camerele de supraveghere
secrete cu ochii pe cele mai tainice odi n care mi fac veacul. Da, tiu despre camerele
respective. i mai tiu c Cioplitoarea-n-lemn tie. Doar c ea nu m poate vedea atunci
cnd sunt n alte camere sau jos n catacombe. Am ieirile mele secrete din castel i civa
supui cu adevrat loiali. Acum, cnd Canalul e ngheat, e uor pentru mine s m strecor
pe uscat.
De fapt, Ravna tia c Jupuitorul se folosise de asemenea vicleuguri n trecut, pentru a
vizita ce mai rmsese din Oel, la azil. Nu i povestise Cioplitoarei-n-lemn, pe de o parte
pentru c vizitele i se pruser nevinovate i pe de alt parte pentru c i-ar fi dezvluit
sistemul de supraveghere magic (actualmente fcut praf).
Aha, deci pe ghea te-ai strecurat. Totui, asta e la ase sute de metri deprtare de locul
unde ne aflm acum. Cum ai ajuns tocmai pn aici neobservat?
Ei. n funicular cu siguran am fost observat.
i trimise o privire viclean.
Cine tie, Ravna? Sunt maestru n arta deghizrilor, poate am venit separat.
O ls o clip s proceseze ideea.
Dar i voi dezvlui un secret, s-i spunem o dovad a bunelor mele intenii.
Sau o dovad a bine-cunoscutei vaniti a tuturor progeniturilor Cioplitoarei-n-lemn.
Vezi, n timp ce tu, Cioplitoarea-n-lemn i Pedantus v felicitai reciproc pentru sistemul
de ap i canalizare, eu eram mai degrab interesat de harta de erori ntocmit de E-II.
Folosindu-m de harta respectiv, a fost o munc uoar de fapt nu chiar uoar, mi-a
mncat ani din via calvarul de a lucra chiar sub nasul Cioplitoarei-n-lemn s sap
cteva trepte. Sunt amrte i nguste, aproape la fel de strmte ca tunelurile mele din
castel. i mai aminteti de ele?
Da, rspunse ea scurt.
Amdi i micul Jefri fuseser aproape ari de vii n nite galerii subterane, dei nu din
ordinul Jupuitorului, ci din comanda lui Oel.
Dar prin acele tuneluri nu poi merge cu roaba.
Adevrat. Pe scri, folosesc o bandulier special pentru Vrfuri-Albe schilodul cu
toate acestea, urcuul este un adevrat chin. Nu-i aa, Sabie?
Da, efu.

Vocea venea chiar din spatele ei. Ravna tresri i se ntoarse. Sabie mergea practic la un
pas n urma ei, fapt care l aducea la doar doi metri n spatele Jupuitorului. Era o apropiere
uimitoare pentru Stilete. Omtul atenua considerabil sunetele mentale sau poate Sabie
era unul din btrnii veste-albe, un Lord Jupuitor. Acetia fuseser antrenai s renune la
fragmente de identitate atunci cnd stpnul le-o cerea.
A trebuit s-l car pe Vrfuri-albe o sut cincizeci i unu de trepte, continu Jupuitorul.
Va fi i mai dificil la coborre. Ajungem acas abia mine la crepusculul amiezii.
Bine, rspunse Ravna ncercnd s mimeze nonalana. Ai mprit un secret cu mine. Ce
doreti?
Vreau doar s fiu de folos, milady. Acelai lucru vi-l spun mereu, ie i co-reginei, din
prima zi n care tu i ea ai dat ochii cu Noul Eu.
Dar Cioplitoarei-n-lemn nu-i mrturiseti acest lucru?
Ah, din pcate ea e att de paranoic!
Fcu o pauz n care se lupt s strecoare cruciorul printr-o depresiune n mormanul de
zpad.
Iar acum, m tem c avem de-a face cu o nou Cioplitoare-n-lemn. Nu, noua regin nu e
malefic, ci poate chiar ceva mai grav! E nesbuit
Vorbele i fur acompaniate de un rset nfundat din care rzbtea o und de prere de ru.
Jupuitorul era foarte fluent n vorbirea omeneasc i nuanele asociate, dar uneori se lsa
dus de val i fcea combinaii complet lipsite de noim.
Nesbuit? Sunt sigur c Cioplitoarea-n-lemn este contient de faptul c Nevil ncearc
s o manipuleze.
A, bineneles! Ea crede c deine controlul. Doar c se nal amarnic n fine, eu m
ofer s v dau o mn de ajutor s ieii din aceast porcrie. Sunt mai abil dect
Cioplitoarea-n-lemn chiar i atunci cnd era n floarea puterii. Iar tu
Eu sunt netoata care nu a vzut conspiraia chiar sub nasul ei.
Cruciorul Jupuitorului se opri deodat. Toi membrii lui o fixau cu privirea i vocea i
rsun serioas i sincer.
Nu, Ravna. Nu eti netoat. Eti doar naiv, prea bun la inim pentru aceast lume
crud. Printre semenii mei, eu nu am vzut atta buntate dect la haitele nebune i la
sfini. Spune-mi, aa sunt oamenii din civilizaiile stelare? Exist lumi n care cei care
gndesc la fel ca tine pot supravieui?
M strduiesc s m schimb! Cu voce tare, i rspunse:

i Stiletele au naivii lor. Ce spui de Tyrathect?


Ah, m rog, dar ea nu a supravieuit ca o hait ntreag, am dreptate?
Jupuitorul se scutur, privindu-se unul pe cellalt.
Tyrathect avea suflet mare, o adevrat pacoste n viaa mea altfel fericit.
i ndrept un bot spre membrul invalid. Picioarele din spate ale creaturii erau ascunse
sub pturi, dar ochii i erau mari i ntunecai i n acest moment o priveau intens pe
Ravna.
Trebuie s te avertizez c dac Vrfuri-albe moare naintea celorlali, lucrurile vor deveni
dintr-odat foarte interesante pentru Domeniu.
Scoase un oftat teatral.
ntre timp, m voi delecta pe post de consilier secret al Maiestii Tale, Ravna. Te rog, sunt
la dispoziia ta.
Fcur civa pai n tcere. Pe Puteri! O multitudine de consecine, bune i rele, n toate
prile. Dac Cioplitoarea-n-lemn credea c Ravna i Jupuitorul conspirau mpotriva ei?
Dac Jupuitorul se folosea de Ravna, la fel cum o fcuse i Nevil? n urm cu cteva zile,
descoperise un program de analiz a riscurilor i pericolelor, care probabil i-ar fi prezentat
sute de posibiliti riscante n aceast situaie. Trebuie s stau de vorb cu Jo i Pelerinul.
ntre timp, aici i acum, ce s spun ea? Afurisita de hait o lsa s fiarb n suc propriu.
Bine, Jupuitorule, sfatul tu este bine-venit. Dar asta nu m oblig n niciun fel n ceea
ce te privete.
Desigur, desigur. Iar aceast prim ntrevedere a fost doar pentru a stabili regulile
frumoasei noastre viitoare colaborri. Am o informaie major i mai multe fapte mrunte.
Vezi tu, Nevil te-a tras ru pe sfoar.
Asta e o informaie secret?
Ei, nici acum nu tii adevrul adevrat. Iar Cioplitoarea-n-lemn, aroganta mea creatoare,
este la fel de ignorant. Ea crede c Nevil e doar un diletant srac cu duhul.
Tu crezi c e mai mult dect att?
El nsui, categoric nu. Dar ce v scap vou este c Nevil e doar o unealt n slujba unor
mini mai malefice dect el.
Poftim? Eu i tiu pe Copii i niciunul din ei nu este de teapa lui Nevil.
De acord cu tine. Partenerii lui Nevil sunt Stilete i din afara Domeniului.

Jupuitorul i continu drumul, lsnd-o pe Ravna n urm, nemicat pentru o clip n


mijlocul ninsorii.
Imposibil! spuse ea i grbi pasul pentru a-l ajunge.
Copiii mai mari nici nu au prieteni apropiai printre Stilete. Nevil Storherte cu siguran
nu are.
Atitudinea lui Nevil fa de Stilete era destul de cordial, ns Ravna l suspecta c este la
fel de rasist ca toi straumerii extremiti, al cror scop principal era atingerea unei forme de
Transcenden.
Jupuitorul ridic din umeri.
Nu am spus c ar fi prieteni. Ei se folosesc de Nevil i Nevil crede c se folosete de ei.
Combinaia este periculoas, mai ales dac nici tu, nici Cioplitoarea-n-lemn nu cunoatei
povestea.
Cu siguran! Ravna ncetini din nou, uimit de ce auzea cu toate c unele detalii nu
aveau nicio logic.
Dar Jupuitorul nu ncetinea. Spuse ceva n limbaj inter-hait pe un ton interogativ, ns
Ravna nu putea distinge mai mult dect simple sunete. O secund mai trziu, auzi i un
rspuns venind de la membrii din fa.
Ah, se ntoarse vorbind din nou spre ea, m tem c ntrevederea noastr trebuie s se
ncheie acum. Suntem aproape de captul aleii noastre strategice, iar tu trebuie s te
ntorci pe drum, naintea spionului. i voi da toate detaliile, curnd.
Unul dintre ei se ntoarse la ea i, apucnd-o cu botul de mnui, o trase nainte.
Dar, dar
Toate minutele preioase irosite pentru a-i strni interesul i acum nu mai avea timp de
detalii! Poftim Jupuitorul! Ravna se nepeni n clcie:
Ateapt!
oapta ei sun ca un uierat.
Nu are nicio logic! O conspiraie internaional a Stiletelor? Cine e implicat? i cum de
cunoti tu detaliile?
Jupuitorul nu-i ls mnuile, ns vocile lui se fcur auzite de jur mprejurul ei.
Cum crezi c le tiu, draga mea? Conspiratorii au impresia c sunt de partea lor.
Doi dintre ei venir n spatele ei i o mpinser pe Strada Reginei.

Acum, fugua!
Aceste din urm cuvinte fur att de ncet rostite, nct se pierdur n murmurul zpezii.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
5
Johanna i Pelerinul fur amndoi de prere c Cioplitoarea-n-lemn trebuie s afle imediat
vetile de la Jupuitor. Pelerinul se ntoarse n urmtoarea sear:
I-am transmis afirmaiile Jupuitorului, fr s-i dau prea multe detalii n privina
momentului i mprejurrilor n care v-ai vzut.
Te-a crezut? ntreb Ravna.
Ce are de gnd s-i fac Jupuitorului? ntreb Johanna.
Pelerinul rse ncet.
Nu cred c Jupuitorului ar trebui s-i fie team mai mult dect pn acum. Cel puin nu
pe moment. Cioplitoarea-n-lemn pare ntr-o dispoziie ngduitoare. Din spusele ei, i
dduse mai demult seama c Jupuitorul conspira cu Prodotus i/sau Magnatul i nu e
nicio surpriz c cei doi fac tot ce le st n puteri s-l manevreze pe Nevil. i m-a rugat s te
felicit, Ravna.
Pentru ce?
S-i transmii prostuei de Ravna c este cu un pas mai aproape de a-i da seama ce
pericol mrav este Jupuitorul.
Pelerinul ncepuse deodat s vorbeasc folosind glasul Cioplitoarei-n-lemn; era mai
degrab o reproducere a mesajului dect o imitare. Ravna i ddu seama c rmsese cu
gura cscat.
Dac ar fi aa, de ce ar mai veni Jupuitorul la mine cu aceast poveste tocmai acum?
Pelerinul ridic din umeri.
Cioplitoarea-n-lemn crede c este doar sadismul btrnului Jupuitor; la o adic, nu i-a
oferit niciun detaliu. Eu, personal, nu cred c Jupuitorul-Tyrathect este sadic n fondul lui
sufletesc, ci doar i dorete s fie.

Johanna i anul teoria cu un gest al minii.


Dar dac avem de a face cu ceva mai mult dect jocurile Jupuitorului, dac Prodotus
chiar l folosete pe Nevil, spuse ea cu o privire chinuit. l cunosc bine pe Prodotus, un
politician diletant i moale precum Nevil nu are nicio ans n faa lui.
Comentariul ei pru s-l dezmeticeasc pe Pelerin. Rmase tcut o vreme, apoi vorbi cu o
voce serioas.
Da, ai dreptate. Trebuie s-l descoasem pe Jupuitor, s aflm ct mai multe detalii.
Apoi, poate s-l avertizm pe Nevil, spuse Johanna. Acestea sunt jocuri mult prea
periculoase pentru el.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
6
Ce vrea s spun cuvntul cotoroan? ntreb Belle artnd cu botul spre pagina crii
de poveti a lui Timor, Basme din Vechea Nyjora.
- nu tiu, rspunse el, ncruntndu-se nedumerit. Dar putem cuta cuvntul data
viitoare cnd mergem pe E-II.
Cu ani n urm, cnd Belle l ntlnise pentru prima oar pe acest Copil, o asemenea
ntrebare ar fi provocat un atac de panic. Biatul ar fi fcut ochii mari la auzul unei
ntrebri al crei rspuns nu l cunotea. Era cea mai bun dovad pentru ea c aceste
creaturi fuseser cndva atottiutoare.
Acum, dac era pus n dificultate, Timor ntreba pe altcineva sau mergea n sala de pe E-II
sau ncropea un rspuns cu noiunile pe care le avea la ndemn. n acest moment,
biatul ddea paginile crii nainte i napoi, degetele lui subirele i dibace ntorcnd foile
pe toate prile.
OK! Aici, la pagina treisprezece, arheologul nelept vorbete despre doamna care e numit
cotoroan la pagina patruzeci. El spune c ea e frumoas ca o ciumfaie.
Belle nseamn frumos, spuse ea.
Belle fusese printre primele Stilete care i luaser nume omenesc, dup ce fusese alungat
din palatul Cioplitoarei-n-lemn, iar numele de Sftuitoare-neleapt devenise inta
ironiilor celorlali.
Colurile gurii lui Timor se ridicar ntr-un zmbet.
tiu. mi aduc aminte c n Prinesa i crinii mlatinilor ciumfaia era o floare. Deci
frumoas ca o ciumfaie nseamn frumoas ca o floare.
Hmm
Poate ar trebui s-i spun Frumoasa Ciumfaie sau Ciumfaia Cotoroan. Suna destul de
poetic. Se juc n minte cu aceste nume n vreme ce Timor se ntoarse la lectura cu voce

tare a povetii. Cndva, Belle ascultase cu atenie, ncercnd s nvee ct mai multe
lucruri din astfel de istorii tiprite la iniiativa celor dou regine. Din ele puteai nelege
planurile mree ale Ravnei Bergsndot. Asta nainte ca aa-zisa co-regin s cad n
dizgraie.
Iar povetile din cartea aceasta? Dac fceai abstracie de oribilul decor tropical i de
ciudenia inevitabil a rasei umane, povetile semnau foarte bine cu basmele populare
din regatele Stiletelor. Ravna le vorbise despre Nyjora de nenumrate ori n discursurile ei,
pretinznd c era un model pentru civilizaia pe care ncerca s o construiasc aici. Acest
lucru o captivase iniial, dar, dei tuturor le plceau povetile, la urma urmei erau pur
ficiune. Trgnd cu urechea la discuiile Copiilor, Belle ajunsese s-i dea seama de ct de
proast era de fapt Ravna Bergsndot. Istoria Nyjorei nsemna ceva profund doar pentru ea,
ns pentru Copii nu era altceva dect un basm, precum cele din cartea lui Timor. Dac ar
fi ntrebat-o cineva pe Belle ( Frumoasa Ciumfaie Cotoroan suna chiar mai bine!), i-ar
fi spus c Ravna Bergsndot se ndrepta cu pai repezi spre prpastie. Fapt care se i
petrecuse.
ns exista o diferen mare ntre Ravna i Belle: Ravna locuia ntr-o cas ct un palat.
Treptat, Belle nelesese subtilitatea politic din spatele acestei manevre. Va veni o vreme
cnd Nevil Storherte nu i va mai putea ignora pe Belle i pe Timor al ei
mi pare ru, dar cotoroana pn la urm se dovedete a fi o femeie rea, spuse Timor
nchiznd cartea i ntinznd braul pentru a mbria pe membrul cel mai apropiat de el.
Vrei s citim altceva n seara asta?
De obicei, Belle era mai atent la spusele biatului. Dar acum tot ce i amintea fiecare
dintre membrii ei era privirea lui Timor ndreptat spre ea n urm cu cteva minute, cnd
era absorbit de propriile gnduri. Biatul era n stare s plvrgeasc despre vrute i
nevrute chiar i atunci cnd nu citea cu voce tare. Nu era natural sau cel puin, nu
pentru Stilete s vorbeasc despre att de multe lucruri fr s scoat nici cel mai mic
sunet mental. Pentru o fraciune de secund, fu tentat s-i mrturiseasc neatenia ei.
Timor prea s ghiceasc uneori c ea era cu gndurile n alt parte. ns acum, Belle nu-i
spuse nimic. Mai trziu, cnd Timor avea s adoarm, Belle se va strecura napoi n camer
i va afla totul n legtur cu respectiva cotoroan. Poate va citi cartea de la cap la coad,
s termine cu misterul. Dar dac o va termina naintea lui Timor, urmtoarele cteva seri
vor fi chiar plictisitoare.
Afar, ceva greoi se auzea tropind pe strad, ca i cum ar fi trecut o echip de ase
kherporci, trgnd mai multe carete. Trebuie s fie ceva mare, dac ptrundea prin izolaia
antifonic cu care erau cptuii pereii. Scrituri i uierturi ascuite precum roile
unei arete aruncnd pietre de pe drum n zidurile caselor. Csua lor se afla la periferia
sudic a oraului, chiar pe Centur. Cnd fusese construit, strada era att de lat i de
perfect neted, nct Belle crezuse c pe Cioplitoarea-n-lemn o lovise nebunia imperial.
Acum ns, vznd tot traficul care se ndrepta spre Port, Belle i schimbase (n sinea ei)
prerea.

Fu ct pe ce s ias afar s strige la cei care treceau. Dar se rzgndi i i ndrept


atenia spre chestiuni mai practice.
Timor, nu crezi c e nedrept ca noi s locuim n aceast cocioab?
Nu conta c avea lumin i cldur ct ai bate din labe, chiar i n toiul iernii. Nu conta c
respectiva cocioab era mai confortabil dect orice palat din lume nainte de venirea
Copiilor cerului. Conta doar c, prin comparaie cu locuinele altora, ei triau n srcie.
Timor o mngie pe grumaz, ncercnd s o consoleze. Se obinuise att de mult cu el,
nct mngierea lui chiar o reconforta. Belle ncerc s alunge acest gnd. Biatul ar
trebui s fie mai revoltat mpotriva situaiei lor dect ea. Marele noroc al lui Belle era c
avea propriul ei tovar om, ns marele ei ghinion era c Timor Ristling se dovedise a fi cel
mai ngduitor, cald i rezonabil individ pe care l cunoscuse vreodat.
Putem locui la internat, Belle, cu ceilali Copii i prietenii lor Stiletele. Sau am putea sta
n gazd la una din noile familii. Cum ar fi cei din familia Larsndot, pe Insula Tinuit. Am
crezut c vrei s stm separat de ceilali.
Dac Timor ar fi fost unul dintre ceilali consilieri pe vremea cnd Belle era nc
Sftuitoare neleapt, ea ar fi putut bga mna n foc c acest rspuns al lui era un
contraatac diabolic de subtil. Dar, venit din partea lui Timor, era convins c fusese doar o
replic nevinovat. Normal c Belle voia s stea la casa ei! Altfel cum ar fi putut pstra
copilul doar pentru ea, s nu se nhiteze cu ali oameni sau chiar cu alte Stilete? Timor
fusese cartela ei de mas vreme de aproape nou ani. Dac i-ar pierde statutul de
ngrijitoare, nu i-ar mai putea permite s triasc nici ntr-un astfel de bordei.
Nu, spuse ea i scoase un sunet ca un oftat omenesc. Doar c eu cred c tu merii mai
mult. tii c eu vreau ce e mai bine pentru tine.
Ah, Belle!
Timor puse cartea jos i se ntoarse printre cei patru membri ai ei.
Dac chiar i doreti un loc bun, a putea s-i spun Ravnei. Doar c nu-mi place s fac
asta.
Cui i pas de Ravna? gndi Belle, dar nu o spuse cu voce tare. Dou-picioare Bergsndot nu
mai era la putere, ajunsese doar un juctor undeva n decor. Pe de alt parte, Timor era din
ce n ce mai bine vzut, dei el nu prea s observe. Cnd erau n Sala de Consiliu, Belle
sttea ntins la picioarele lui, prefcndu-se c doarme.
Din cte nelesese Belle, prinii lui Timor aveau acelai statut social ca al unui colector de
leuri n Domeniu. Timor motenise talentul prinilor si dar cumva aceste abiliti erau
rar ntlnite i la mare cinste aici. Nevil i prietenii lui nu l plceau pe Timor. Nu agreau
prerile lui sincere i efectul pe care el l avea asupra Copiilor. Oricum ar fi, Timor este

singurul meu atu! Cel mai important era s aleag momentul potrivit pentru a-l folosi
mpotriva lui Nevil i a prietenilor lui. ncepu s fac aluzii subtile:
Poate ar trebui s discutm cu Nevil sau cu tipul acela drgu, Bili Yngva.
Poate, spuse biatul cscnd. Sunt prea obosit s mai citesc acum, m duc la culcare.
Cnd Timor fusese doar un pui de om, ea obinuia s l bage n pat n fiecare sear. Acum
era un ritual inutil, ns biatul rmsese la fel de mrunel la trup ca atunci. Nu crescuse
la fel ca ceilali Copii. Mai existau i alte probleme: obosea att de uor i nc avea nevoie
de foarte mult somn. Chiar dac el i-ar rmne prieten loial, tot ar putea fi o carte proast
pentru ea.
l conduse i l urm pe Timor pe scri spre micul dormitor. n capul treptelor se afla unul
din acele minunate ntreruptoare de lumin. Cu un singur bot atingeai butonul i n
ncpere se revrsa o lumin albstruie dintr-un ptrat ceramic montat n perete.
Hmm, lumina e cam slab, spuse ea.
Este n regul, doar c n camer e mai rece dect de obicei. Or fi probleme cu conductele
de abur.
Acest lucru se ntmpla mai tot timpul. Csua lor fusese printre primele echipate cu un
turn de nclzire, deci avea aparatura cea mai nvechit.
Frigul din aceast sear era un motiv ntemeiat pentru o reclamaie. Belle verific
geamurile. Erau nchise bine, nuntru nu ptrundea nici firicel de vnt. Cel mai apropiat
felinar de pe strad era defect, deci nici cu iluminatul nu stteau prea bine. Hai c se fcea
o list bunicic de plngeri cnd aveau s mearg n audien.
Ceilali membri ai ei erau ocupai s-l nveleasc pe Timor.
Vom pune nc o ptur pe noi, spuse ea.
Aternu mai multe pturi i, deasupra lor, cuvertura zdrenuit verde, premiul ei de la
ultimul naufragiu adevrat. n ziua aceea fusese la un pas de a pierde loialitatea lui Timor.
O acuzase c jefuiete fpturi n pragul morii. Ha! Dar murise careva? Nici mcar o
singur hait. i ce mai rmsese din gloata de Tropicali erau acum bine mersi n
seminebunia lor. n plus, nimeni nu venea s caute lucruri pierdute pe mare.
Belle i folosise acele ei vechi de os pentru a coase n jurul ginilor-broate. Era o munc
grosolan, custurile neregulate. Trecuser cteva generaii de cnd nu mai cususe,
niciunul dintre membrii n via nu avea o amintire proprie despre cusut. Dup opt ani, aa
ncepea s se destrame i materialul era plin de guri de insecte. Acum Timor era cel care
insista s pstreze vechitura.
E destul de cald? ntreb ea.

Da, e suficient, rspunse el, mngind-o pe cretetul cel mai apropiat.


Atunci mai stau puin s ascult.
i aceasta fcea parte din ritual. Unul din membrii lui Belle se urc la picioarele patului i
se aez pe cuverturi. Un altul se lungi pe podea lng pat. Ali doi stteau la un metru
distan, ascultnd i privind. Stinse lumina.
Somn uor, Timor.
Somn uor, Belle.
Acum n camer era ntuneric deplin. ntr-o asemenea noapte de iarn, cu lumina de pe
strad stins i cu norii grei pe care i observase mai devreme, era prea ntuneric chiar i
pentru ochii lui Timor. Pe de alt parte, ea auzea orice sunet. i cnd emitea sunete
mentale, tot auzea pereii i podelele. Dac se strduia, putea distinge conturul feei lui
Timor. Inima i plmnii lui fceau un zgomot att de puternic, nct ea putea fr niciun
efort s-i ghiceasc silueta pe sub pturi.
Cu apte sau opt ani n urm, cnd era proaspt ieit din hibernoterapie, Timor plngea
pn adormea n fiecare noapte, plngea pentru prinii pierdui, pentru lucrurile pe care
nu i le explica nici mcar atunci cnd era treaz. n acei primi ani, Belle sttea cu doi
dintre membrii ei pe pat, strngndu-se n el. Dar trecuser ani buni de cnd nu mai
plnsese i acum spunea c e prea mare s mai fie alintat, dar tot i plcea s o simt o
vreme stnd n preajma lui, ascultnd n ntuneric.
Chiar i convenea. ntotdeauna i plcuse s rumege lucrurile, s fac planuri, strategii i
manevre. Nu avusese niciodat o inteligen spontan, nici pe vremea cnd era Belle
Ornrikakihm i nu Belle Ornrikak. Cu Ihm moart, rmsese doar n patru membri. Un
cvartet putea fi inteligent. De cele mai multe ori, era neinteresant i lipsit de imaginaie.
Uneori, stnd n ntuneric, Belle esea, ncet, pe ndelete, tot felul de strategii, ntrebnduse dac se minea singur creznd c ntr-o zi planurile ei vor da roade.
Timor nc era treaz i agitat, dar l simea obosit. Interesant cte lucruri i transmitea, dei
gndurile lui erau mute. Uneori chiar i n tcere i era un membru folositor: putea ajunge
mai sus dect ea, fr a fi nevoit s se caere. Degetele lui puteau rezolva probleme n care
boturile ei s-ar fi ncurcat. n plus, era la fel de detept precum o hait ntreag i, la fel ca
toi oamenii, avea idei dintre cele mai neobinuite.
Iar o hait inteligent vedea puterea acestor idei.
Ah, de-a mai fi eu consilier regal Blestemata de Cioplitoare-n-lemn ntotdeauna i
favorizase pe Prodotus i Pedantus, propriile ei progenituri. Dac a fi intuit c Prodotus era
trdtor, l-a fi putut demasca i acum a fi fost numrul doi n regat. Oft. Se apropia de
comarul pe care l tria din ce n ce mai des n ultima vreme: contientizarea c poate
niciodat nu se va mai putea ridica din groapa pe care singur i-o spase. Nu era foarte
inteligent i acum, cu Ihm moart, i pierduse ultimul membru fertil.

Ct timp Ihm era nc n via, Belle avea posibilitatea de a face schimb de puiandri cu o
alt hait. Dar nici ea nu ncercase niciodat suficient de mult s-i gseasc pe cineva,
sau poate nici chiar atunci cnd era un cvintet nu atrgea peitori. Acum nu era dect o
hait de patru femele urte. Strategiile ei nu aveau s-o duc niciodat att de sus nct s i
se ofere puiandri pe alese. La drept vorbind, posibilitile ei erau foarte limitate. Putea
merge la Fragmentarium s adopte vreo rpciug. S fug de ea nsi. Sau s moar pur
i simplu una cte una, pn cnd nu mai rmnea nimic din ea, la fel ca bietul Timor,
ntr-o zi.
Timor tot nu adormise.
Ast-sear ar putea fi una din acele rare nopi n care rmnea treaz dup ce adormea
Belle. Bg de seam c biatul tremura. Camera trebuie s fi fost prea rece pentru el, cu
toate pturile cu care l nfurase. Nu-i spusese nimic, dar el niciodat nu se plngea de
nimic. nseamn c era ceva n neregul cu setrile casei. Mine va avansa planul ei i i va
bga pe gt lui Nevil chinul lui Timor. Ea i cu Timor vor trage ct mai multe foloase de pe
urma acestui afront.
Dar dac Timor se mbolnvea? Era att de fragil, i putea muri tot deodat! Ea n-ar mai
rmne cu nimic.
Trebuia s fac ceva chiar n aceast sear. Ar putea suna s fac o plngere
presupunnd c telefoanele mai funcionau. Se gndi o clip cum erau alimentate casele cu
electricitate. Profesorii de la Academia Copiilor explicaser acest lucru att de detaliat,
nct Belle nu i mai amintea aproape nimic. Apa fierbinte eman vapori care fac ceva.
Deci o conduct de ap fusese instalat de-a lungul Strzii Reginei cu un racord pentru
fiecare cas din apropiere. Magia oamenilor cerului consta n faptul c nu aveau nevoie de o
mie de cuptoare s fac aburul.
Nava spaial Excentric II avea foc nelimitat nuntru i putea transmite acea cldur n
orice punct din raza vizual a trapei superioare. (Ia gndii-v la asta, dumani ai
Domeniului! Belle se ntrebase de multe ori de ce Ravna i Cioplitoarea-n-lemn nu se
foloseau de aceast arm letal. Pe vremea cnd nc o mai avea pe Ihm, Belle ajunsese la
concluzia c singura explicaie pentru indulgena oamenilor era c resursa de cldur era
limitat. Nu mai inea minte raionamentul care dusese aici, dar concluzia i rmsese
impregnat n mintea pe care o mai avea.) n orice caz, casele mai apropiate de Strada
Reginei aveau vedere direct la nav. Ele nu aveau s sufere niciodat de lips de cldur,
iar aburul generat mai ajuta i la alte trucuri mai mici, cum ar fi luminile. i telefonul?
Se strecur ncet jos din pat i se ndrept p-p spre scri. Aproape ajunsese n capul
treptelor cnd auzi vocea lui Timor, optit i pe jumtate adormit.
Eti foarte bun, Belle.
- da. Noapte bun.
Ce-o fi vrut s spun cu asta?

Acum, revenit n sufrageria de la parter, aps ntreruptorul veiozei. Lumina ei era att
de slab, nct abia putea vedea n camer. Presiunea aburului trebuie s fie aproape de
zero. Travers ncperea, evitnd cu uurin prostioarele pe care ea i Timor le
colecionaser de-a lungul timpului. Prea multe prostii. i prea multe cri. Le ddu la o
parte, cutnd telefonul. Era fcut s poat fi folosit i de oameni, i de Stilete. Un cvartet l
putea uor manevra. i nc mai era suficient de inteligent nct s-i exprime indignarea
n numele lui Timor Ristling. Bietul copil putea s moar n aceste condiii teribile!
ntr-un fel sau altul, vor primi casa pe care o meritau. Nu-i irosi furia cu robotul navei.
Excentric II avea un robot care imita vocea omeneasc (atunci cnd vorbea pe un ton
normal), dar era la fel de prost ca un solitar la care vorbea gura fr el. Anul trecut
confundase robotul cu un om adevrat i se roise la el cteva minute, fr niciun
rezultat, bineneles. Nu, trebuia s spun doar c se numete Belle Ornrikak, prietena lui
Timor Ristling, cu un apel de urgen pentru hmm Nevil? Ravna? Mcar s se roiasc
la o persoan real.
Ridic receptorul apropiindu-l de una din urechile pentru sunete de joas frecven. Nu se
auzea niciun fit pe fir, priturile i pocniturile cu care se obinuise. Mri o njurtur
ultrasonic. Vaszic aburul chiar era necesar pentru buna funcionare a telefoanelor. Belle
tropi n jurul camerei, lovind cu picioarele tot ce se afla n calea ei dar ncet, s nu-l
deranjeze pe Timor. Vor mai trece ore bune pn cnd mnia ei mpotriva incompetenilor
de la putere avea s se potoleasc. Un politician adevrat ar folosi acest prilej pentru a-i
ascui retorica, dar ea nu avea dispoziia necesar. i de fapt Belle i deschise gurile i
cltin din capete. Putea simi o pictur uoar de nghe pe vrfurile limbilor. Chiar
devenea din ce n ce mai frig. Fr mantii, chiar i o hait ar ncepe s tremure de frig.
Se strnse grmad, ncercnd s vin cu o idee. De ce s-ar opri aburul? Pi, pentru c apa
nu mai era fierbinte! Poate E-II se defectase; poate nu mai funcionau nclzitoarele din
cartier. Dar pe strad nu se auzea nici ipenie de om sau Stilete, deci defeciunea trebuie s
fie doar la casa lor. Ar putea merge n vecini s ntrebe. Poate Timor ar putea rmne peste
noapte la cineva care avea cldur.
Belle sttu cteva minute n ntuneric, ntorcnd variantele pe toate prile. O asemenea
urgen n mijlocul nopii ar fi o dovad de netgduit a nedreptilor la care era supus
Timor. Dar Belle se temea c cineva precum Nevil sau Ravna ar putea folosi prilejul drept
scuz pentru a-l muta definitiv pe Timor mpreun cu ceilali Copii.
Acest gnd i anul planurile de a iei s cear ajutor de la Copiii din vecini. Dar membrii
lui Belle din apropierea ferestrei erau ngheai. Orice strategie se va dovedi inutil dac
Timor moare. O cuprinse o spaim ciudat, mai apstoare dect tcerea din mintea lui
Ihm n ultimele zile nainte de moarte.
Belle se ridic i i nfur strns mantiile pe lng corpuri. n timp ce se ndrepta spre
ua din dos, i fcu n minte planul cum s pun problema fa de vecini. Erau o familie
de Copii, al cror nume nu i-l mai amintea. De fapt, fcuse tot posibilul s-i in ct mai
departe de Timor. Acum trebuia s fie amabilitatea ntruchipat.

nchise ua n urma ei i fu imediat lovit de aerul rece. Dei gerul ar fi putut nghea un
om neprotejat, nu era foarte aspru pentru o noapte de iarn. Din cauza norilor nu se zrea
nimic, nici aurora, nici stelele, nici luna, dar Belle simea o cea deas cobort pe
pmnt, nvluind ntr-o tcere profund totul. Totui se auzea un sunet nou, un uierat
mecanic nfundat. Avu o revelaie de care fu mndr. Poate E-II trimitea raza spre
nclzitorul local dar era pe undeva o fisur prin care ieea aburul nainte de a intra n
cas. Poate a putea s o repar!
Ddu ocol casei ncercnd s-i imagineze cum ar putea duce la ndeplinire planul de
reparaii. Pesimismul ei gsea tot felul de motive de nereuit, ca de obicei. Sincer vorbind,
ea nu tia o iot despre tehnologia cu aburi, cu att mai puin cum s repare o scurgere.
Dar i va fi probabil uor s repereze fisura. i pe urm tot ce avea de fcut era s o astupe
cu o piatr de mrimea potrivit.
Era att de ntuneric i att de linite n registrul nalt al sunetelor. Cu excepia fsitului
de la scurgere nu se mai auzea nimic, doar zgomotul fcut de labele ei pind pe ghea.
Fr un ecou al spaiului n care se afla, era nevoit s-i gseasc drumul pe dibuite, ca
un fel de om surdomut.
Alunec pe lng jgheabul din latura de nord a casei. Fisura se afla undeva la un metru
sau doi nainte, aproape de nivelul pmntului. Chiar n acea zon se zrea o licrire slab
venind de la un felinar undeva pe strad. Lumina reflecta ntr-un cablu atrnnd n perete
deasupra capetelor ei. Era linia de telefon a casei. Tiat.
Mai fcu civa pai nainte s-i dea seama de implicaiile acestui fapt. Pentru o secund,
rmase nemicat, ngheat de spaim. Trind n confortul adus de oamenii din stele, cu
timpul uii de chestiunile de via i de moarte pe care le-ai nvat n existenele
anterioare. Ceaa camufleaz sunetele mentale. n zilele de demult, ceaa era un noroc
picat din cer pentru rzboinici sau trdtori. Acum, tot ce aveau de fcut complotitii era s
nepe eava cu abur i aveau cea la discreie.
Belle nghe o secund, tremurnd de ncordare. ncerc s vad i s aud ce se petrecea
n jurul ei. Ce era de fcut? Probabil erau nconjurai de ucigai. Dar nc nu acionaser.
Poate c, dac se prefcea c nu simte nimic, o lsau n pace. Cu siguran ea nu prezenta
niciun interes pentru nimeni.
Se ntoarse, cu un aer spera ea relaxat, dei doi dintre membrii ei erau cu ochii n
direcia cealalt, gata s o ia la fug pe strad n jos. n timp ce se ndrepta napoi spre ua
din dos, fredona o melodie omeneasc, ascultnd n acelai timp aerul, poate-poate prinde
vreun sunet mental de Stilete. Acum c era n stare de alert, toate indiciile din jur
devenir relevante, ecourile crnii i iuitul minii. Chiar putea distinge umbre de siluete pe
albul stins al zpezii de pe dealul din deprtare. O hait era mai aproape, dei nu prea
foarte mare, doar un cvartet. Una sau dou haite se ascundeau probabil undeva mai
departe n decor.
Nimeni nu mica. Dac se ntorcea, putea iei n strad. i ei puteau aciona.

Dar ce voiau ei de fapt? Din cte observase ea, haitele nconjuraser spatele casei. Timor? l
voiau pe Timor? De ce, de ce, de ce? Acum, c era singur, tot ce avea ea de fcut era s
plece de acolo. Sau ar putea ipa att de tare nct s ridice n picioare tot cartierul. Poate
i-ar sri n ajutor.
Mai sttu o clip pe gnduri, nceat ca de obicei. Apoi un singur gnd o fulger i o aduse
n simiri. Nimeni nu mi-l fur pe Timor.
Scoase un ipt att de puternic, nct ar fi spart timpanele oricrui om aflat n apropierea
ei.
AJUTOR! AJUTOR! AJUTOR! n samnorsk.
Cnd haita cea mai apropiat se repezi spre ea, i ddu seama c de fapt era un octet.
Ecoul ipetelor ei i dezvlui forma i postura atacatorului. Trecuser zece ani de atunci,
dar l recunoscu pe ticlosul de Chitiratifor. Belle ddu s-i strige numele cu glas tare, dar
ntr-o fraciune de secund vzu un fulger i Orn dispru n agonie. Capul lui Orn se
rostogoli pe pietre. Era nconjurat din toate prile, copleit de snge i urlete. Poate c
mai rmsese n doi. n unul. Tot ce mai putu striga fu:
TIMOR!

n acea noapte, Ravna rmase n biroul ei la bordul lui Excentric II pn foarte trziu.
Pentru Nevil i programele lui de spionare, Ravna muncea din greu la proiectul agricol cu
care fusese nsrcinat. De fapt, ea ghida programul de cercetare a lui E-II prin diverse
ipoteze bazate pe acuzaiile Jupuitorului. Chiar dac Nevil avea escrocheriile lui care nu
implicau folosirea navei, ea tot i putea vedea micrile, pe baza zgomotului electromagnetic
pe care E-II l monitoriza n permanen. Dac Nevil ar folosi staiile radio analoage ale lui
Pedantus, sau dac ar trece direct prin orbiter, ar trebui imediat s apar corelaii.
Ravna btea absent cu degetele n birou, urmrind analiza diverselor blocaje i a cutrilor
de soluionare a acestora. Era frustrant s ai puterea de a folosi mai multe resurse i s-i
fie fric s o faci. Dar nc o or i gata, va avea rezultatele pe care s le arate Johannei i
Pelerinului. Cei doi aveau s se ntoarc n aceast sear de la Laboratorul din Valea
ngheat cu ultimele veti despre inveniile lui Pedantus. Rezultatele erau mai mult dect
mbucurtoare. Doar c ei trei i vor petrece probabil seara fcndu-i griji din cauza
Jupuitorului i a lui Nevil.
O notificare i apru n fa: V rugm specificai dac rezultatele trebuie s includ i
anomaliile locale. Unul din turnurile termice vechi de pe Dealul Navei Stelare se
supranclzea, sau aa pretindea radarul lui E-II. Primele turnuri nu fuseser niciodat
foarte sigure, tocmai de aceea ea instruise nava s monitorizeze declinul lor. Deci de ce era
acum ngrijorat? Veni cu o explicaie: Nu exista niciun pericol fizic, doar cteva case
rmase pe ntuneric pn cnd cineva se va ocupa de reparaii n urmtoarele ore. Nevil i

oamenii lui ar fi trebuit s fie mereu n gard pentru astfel de situaii. Poate gsea ea o
soluie i pe urm avea s-i spun lui Nevil c mesajul i parvenise ei din greeal
Auzi ipete venind de jos; de obicei nava camufla sunetele din sala de jocuri. Cteva clipe
mai trziu cineva btea cu putere n ua biroului ei. Display-ul reveni imediat pe proiectul
agricol la care se presupunea c lucreaz; programele de camuflare concepute de Pham
funcionau perfect.
Ravna, avem nevoie de tine!
Cineva dup voce prea Heida Oysler btea att de tare n u nct cuiele din lemn
ncepuser s se crape.
Ravna!
Chiar Heida era, mai glgioas dect de obicei.
Abia mai trziu avea s-i aduc aminte ct de bune erau Stiletele la imitat voci; putea fi
Heida sau o hait oarecare. Dar n acel moment, Ravna deschise ua fr s se mai
gndeasc.
n pragul uii sttea Heida, care o apuc de mn i o tr dup ea pe hol.
Trebuie s ne ajui. E urgent!
Ce? Ce e? ntreb Ravna n timp ce era tras spre scri.
Geri Latterby a disprut! spuse Heida.
Ajunser la parter unde civa Copii prezeni erau strni n jurul cuiva ncotomnat
pentru gerul de afar, stnd la unul din birouri. Ovin Verring se ntoarse i o zri.
Ai gsit-o!
Ravna recunoscu figura de la birou, era Elspa Latterby. Copiii se ddur n lturi din faa
Ravnei, fcndu-i loc. Fata sttea cu capul aplecat n fa. Vomitase pe tot biroul. Ravna o
atinse pe urmr.
Elspa?
Fata ridic ochii. Obrazul stng era plin de zgrieturi i de undeva de lng ochi i curgea
snge. Arta ca i cum ar fi czut n fa.
Geri aproape ajunsesem. O turm de Stilete zdrenuroase au srit pe noi. Au luat-o pe
Geri.
Ravna o mngie uor pe Elspa pe cap.
O vom aduce napoi, Elspa.

i plimb privirea peste chipurile nfuriate i speriate din spatele ei. Fragmente fr hait
erau o problem ocazional. n urm cu trei ani avusese loc o spargere. Dar o rpire?
Rmnea de vzut.
Lisl? Tu eti cel mai bun medic al nostru, te rog, ajut-o pe Elspa.
Tnra femeie sttea mai n spate, prea timid s-i fac loc n fa. Dar Lisl Armin era
unul dintre puinii Copii care crezuser cu trie n discursurile Ravnei despre importana
acordrii primului ajutor. Cu sprijinul Lislei i al diagnosticului pe care l va furniza
Excentric II, Elspa se va face bine. Ct despre Geri
Ovin, trebuie s mobilizm oamenii. n programul cu Proceduri n caz de urgen, chiar
la nceput, gseti o list cu numere de telefon. Anun pe toat lumea, s organizm o
echip de cutare
Toate liniile de telefon sunt la pmnt.
Ovin o privea cu ochii mari de uimire.
Deci nu era o rpire accidental, era un atac.
I-ai anunat prin radio pe Cioplitoarea-n-lemn i pe Nevil?
D-da, rspunse el. Cioplitoarea-n-lemn trimite trupele de jandarmi. Nevil
Atenie la mine toat lumea!
Era Bili Yngva, n dreptul intrrii principale a Slii de consiliu, gesticulnd spre ei cu o
staie radio n mn.
Sunt pe linie cu Nevil, care spune c a zrit Tropicali gonind spre sud!
Copiii se mbulzir cu toii spre ieire.

Nu poi fi n dou locuri n acelai timp. Ravna se ls la mna destinului i plec


mpreun cu ceilali.
Strada Reginei mergea paralel cu stncile, cobornd uor spre culmea Pasului Margrum.
De-a lungul strzii se aflau case, cu cte un cerc de lumin strlucitoare n dreptul fiecrui
stlp. O ceat de Copii se altur grupului lor i n curnd fur ajuni din urm de haitele
de jandarmi ale Cioplitoarei-n-lemn. Copiii discutau aprins despre zvonurile care
mpnziser oraul. Bili i staia lui radio preau a fi mai aproape de adevrul faptelor, dar
nu cu mult.
Da, au avut loc mai multe atacuri mpotriva ctorva Copii i haite care locuiesc n ora.
Cine? se auzir cteva voci din mulime.

nc nu tim exact! Geri i Elspa, dar Elspa e n siguran. Edvi Verring i Cel Mai Bun
Prieten al su.
Undeva n fa, Ovin Verring se mpiedic. Edvi era vrul su. Ovin fcu stnga mprejur i
se ntoarse lng Bili.
Care e starea lor?
Bili cobor vocea, ncercnd s vorbeasc doar cu Ovin.
nc nu tim, Ovin. Bestie e decimat aproape n ntregime; o alt hait Tomberon a
fost atacat Tomberon e mort sau disprut. Edvi e disprut.
Pui de cele! spuse cineva.
Cei mai buni prieteni erau haitele apropiate de oameni, de la oportuniti sau admiratori
pn la prieteni adevrai, cum era Amdi. Ravna i aminti de Bestie i Tomberon. Fuseser
tovarii cei mai buni ai Copiilor.
Uite cum st treaba! ip Bili. Toi martorii spun acelai lucru, c atacatorii au fost
dezaxaii aceia de Tropicali. Nevil va ajunge imediat la Ambasad.
n aceeai direcie mergeau i ei, nconjurai de trupele de jandarmi.
Tocmai treceau pe lng cele mai nou construite case. Ultimul stlp de iluminat se afla
chiar n dreptul aripii de sud a casei Ravnei. Ferestrele erau nvluite n ntuneric, iar
agraviul lipsea din spatele casei, unde era de obicei acostat.
Ravna se apropie, tind nmeii ngheai.
Pot s mprumut o secund radioul, Bili?
Yngva se holb la gadgetul pe care-l inea strns n mn.
Trebuie s in n permanen legtura cu Nevil.
Ravna ntinse mna.
Doar o secund.
Conversaia nu ncetinise ritmul lui Bili, dar privi de jur mprejur spre ceilali Copii. Nu era
la fel de subtil precum Nevil, dar i ddea seama cnd era rost de un public s cate gura
la el.
Bine, dar s fie scurt.
i ddu aparatul Ravnei. Era unul din radiourile analoage ale lui Pedantus, nu un comset
n adevratul sens al cuvntului. Nu c ar fi contat prea mult, Ravna avea nevoie doar s
intre n legtur cu nava. n timp ce treceau prin dreptul casei ei, Ravna vorbi cu Excentric

II. Din fericire, msurile care se impuneau se ncadrau n marja de autoritate permis de
Nevil.
i ceru lui E-II s trimit un ping la toate staiile radio existente i s retransmit
coordonatele lor. Da, Nevil se gsea deja pe teritoriul Ambasadei Tropicalilor. Cioplitoarean-lemn se afla ntr-o aret, pe una din strzile oraului. Va ajunge la Ambasad nainte
Ravnei. Pedantus era n Captul Nordic, ncercnd s decoleze. Johanna i Pelerinul
agraviul lor era nc la sol n Laboratorul din Valea ngheat. Tast un mesaj, ncheind cu
i vom avea nevoie de o cercetare activ. Apoi i ceru lui E-II s reseteze prioritile.
Te rog, Ravna. Nevil are nevoie de staie pentru a mobiliza lumea i e aproape descrcat.
n timp ce i ddea napoi aparatul, vocea lui E-II ncepu s se aud, bolborosind. Bili
ascult o clip, apoi anun:
Atenie toat lumea. Apar i alte victime. Belle Ornrikak a fost omort. Tropicalii l-au
capturat pe Timor!
Belle era cel mai puin cunoscut dintre victime. n urm cu o jumtate de an, i Timor sar fi numrat printre victimele umane cel mai puin cunoscute. n aceast sear ns un
geamt trecu printre Copii. Unii dintre ei o luar la fug, ncercnd s in pasul cu haitele
de soldai care treceau pe lng ei n formaie. ns pmntul denivelat i ngheat nu era
propice pentru dou-picioare. Oamenii nu fceau altceva dect s blocheze circulaia.
Ravna i ajunse din urm i i convinse c cel mai bine ar fi s mearg ntr-un ritm
constant pe marginea strzii. Chiar i Heida ncetini.
Lsaser n urm i ultimele case. Doar civa dintre Copii purtau n mn lanterne, ns
Ravna convinse un pluton de Stilete s rmn cu ei. Torele lor cu petrol luminau calea.
n seara aceasta, aveau cu toii nevoie de lumin, chiar i oamenii. Cerul era complet
ntunecat, lipsit de stele, de lun sau auror boreal. Ravna nu verficase prognoza meteo
dar dup bezna din jur, tia c ptura de nori era groas i compact. Merser astfel
aproape un kilometru. Bili transmise conform rapoartelor lui E-II c nu s-au mai
nregistrat alte victime, toi Copiii ieeau la numrtoare. Jo i Pelerinul erau deja n aer,
zburnd spre cas.
La orizont, spre miazzi, se ntrezrea ceva printre nori. Era o lumin, micndu-se lent,
precum aurora. Copiii artar spre cer.
Ce culoare stranie.
Heida se urc pe o movil de zpad de pe marginea drumului, stnd ntr-un echilibru
fragil n vrful ei.
Lumina aceea. E un foc!

n acea parte a Vii Margrum nu se afla dect o singur cldire att de mare, nct s poat
fi vzut de la distan. Era Ambasada Tropicalilor.

Incendiul nu era mare. Prea c doar o poriune de lng acoperiul turnului principal
fusese afectat. n lumina torelor de la trupe era greu de estimat amploarea pagubelor.
Poarta principal era deschis. Dou haite n formaie de lupt pzeau intrarea. Alte patru
haite de rezerv se zreau undeva mai ntr-o parte. Se adunaser deja mai mule haite
civile i o parte din Copii, plimbndu-se agitai de colo pn colo prin faa cordonului de
gardieni, dincolo de care nu aveau voie s treac.
Ravna pi spre poart, urmat de Ovin i Heida i de ceilali care veniser mpreun cu ea
de la nav. Bili se bg n fa, vorbind cu emfaz n radio.
Bine. OK.
Se opri chiar n faa soldailor i le fcu semn tuturor s se dea mai n spate.
Nu avei voie, oameni buni, cu prere de ru, dar aici nc se lucreaz pentru strngerea
probelor.
Ravna mai fcu un pas sau doi, pn fu nas n nas cu Yngva.
Dar Timor, Geri i Edvi? Ar putea fi nuntru.
Cuvintele i ieir pur i simplu, nu avusese intenia de a crea tensiuni.
Bili i cobor vocea.
Ajut-m s in oamenii n fru, Ravna. Te rog. Fii responsabil!
Las-o pe Ravna s treac, domnule Yngva. Regina a cerut n mod special s discute cu ea.
Era haita din umbr, n spatele liniei de paz. Unul din ambelanii reginei.
Poate Bili se ncrunt, dar lumina era slab i expresia dispru imediat. i fcu semn cu
mna s treac, apoi se ntoarse ctre mulime i strig:
OK, Ravna ne va da o mn de ajutor. Ne-ar fi foarte recunosctoare dac ai lsa pe cei
care lucreaz s-i vad de treaba lor.
Ravna nu se opri s-l contrazic pe Bili, dar m-a putea obinui s nu-mi plac de Bili
Yngva.
ambelanul i Gannon Jorkenrud o conduser pe Ravna n ungherele cele mai ascunse ale
Ambasadei. Amndoi aveau tore i Jorkenrud plimba lumina de jur mprejur. Vocea lui
suna enervat i, n acelai timp, triumftoare.

I-am prins pe nenorocii.


n cealalt mn inea un topor (un topor cu snge pe el?). Era pentru prima dat cnd ea
intra n aa-zisa ambasad. Incinta ntrecea povetile care circulau. Zri buci de metal i
piatr polizat din loc n loc, buci sparte din cldirile publice i folosite aici pe post de
decoraiuni interioare. Capitonarea antifonic fusese luat de pe perei i din loc n loc se
vedeau guri, de unde fusese smuls. Pe jos zceau mormane de gunoi. Tavanul era
suficient de nalt pentru ca Ravna s poat pi fr s se aplece, dar potecile printre
grmezile de gunoi nu erau suficient de late pentru a respecta intimitatea haitelor, nici
coridoare pentru a permite haitelor s se evite politicos. Din loc n loc, prin gurile din
perei, Ravna putea zri trupele reginei cercetnd alte coridoare.
Trecur prin ui care fuseser sparte. Aici aerul era cald i umed, mirosind a transpiraie i
a parfum. ambelanul i conduse mai departe spre un rnd de scri circulare ce nconjurau
turnul central. Gannon venea imediat n spate, continund s vorbeasc agitat despre cum
le-am venit de hac n seara asta. Treptele urcau pn la o u cu lactul zdrobit. Avu loc
un schimb de replici ininteligibile ntre ambelan i o hait aflat dincolo de u. Ravnei i
se pru c aude un grup de sunete care nsemna fie prea aglomerat fie poftim nuntru.
ambelanul i agit boturile spre Ravna i Gannon.
Intrai, v rog, eu rmn aici.
Civa dintre membrii lui se repezir pe scri n jos, mpnzindu-se la distana maxim la
care puteau s gndeasc. Cel aflat la captul din jos al scrilor meninea legtura cu
trupele de la parter.
Ravna i Gannon pir n camer. Curentul de aer trnti ua n urma lor. Ravna privi n
jur, observnd ferestrele sparte i draperiile de stof arse. Cndva pn n urm cu cteva
minute? tavanul fusese mult mai scund, cu baldachine bogate din mtase. i aici
probabil fusese la fel de cald i umed ca n tot restul cldirii. Acum ns era frig i mirosea
a fum. Cioplitoarea-n-lemn sttea de jur mprejurul unei grmezi de vechituri czute dintrunul din dulapuri. Crbuni ardeau mocnit la picioarele ei, dar toi membrii ei, chiar i
puiandrii, priveau n direcia Ravnei.
i vom gsi pe Geri/Edvi/Timor.
Rostise toate trei numele ntr-un singur acord.
i promit, Ravna.
Nevil ncuviin din cap.
tim cine sunt cei care au fcut-o i avem o idee destul de clar unde sunt acum.
Brbatul purta pe cap tiara cu display heads-up a lui E-II, iar corpul i era acoperit cu
funingine. n spatele display-ului tiarei, Ravna i putea vedea ochii i, pentru prima dat de
cnd l cunotea, citi groaz n privirea lui.

Tropicalii probabil puneau la cale lovitura de ceva zece-zile. Cunoteau perfect obiceiurile
celor trei Copii i ale prietenilor lor.
ncepu a lovi cu picioarele n ceva ce se afla n spatele hrtiilor, apoi ncerc s se calmeze,
frecndu-i faa cu palmele uor tremurnde.
in legtura cu Jo i Pelerinul, care piloteaz agraviul i caut rpitorii. Pedantus a
promis c ridic Ochiul Ceresc ntr-o or, dou.
Ravna travers camera i privi podeaua spre locul unde Nevil lovise mai devreme cu
picioarele: un membru al unei haite. Doi membri. Unul zcea ntr-o balt enorm de snge.
Cellalt era ntins cu toate membrele rsfirate. Amndoi stteau epeni, nicio pedeaps nu-i
mai putea afecta. Vii, cei doi fcuser parte dintr-un ntreg cu o bun prere despre sine.
Puini dintre Tropicali se mbrcau att de somptuos. Ravna se uit la Cioplitoarea-nlemn.
E o treime din Pastor, spuse regina.
Acetia doi erau singurii rmai cnd a ajuns Gannon aici.
Din spatele Ravnei, Jorkenrud spuse:
Ceilali trebuie s-i fi luat tlpia cu cel puin o or mai devreme. Au luat i sniile,
tot.
Nevil i arunc o privire lui Gannon.
Gannon nu a tiut n acel moment, dar mi asum ntreaga responsabilitate. Lucrurile
au scpat de sub control din vina mea. Exista ansa ca prizonierii s fie aici, nu puteam
atepta pn la venirea Cioplitoarei-n-lemn
Gannon l ntrerupse.
Eu nu am fcut nimic greit. Noi am intrat n for, am fugit dup ceea ce credeam c e o
hait ntreag pn aici sus n turn. Animalul a spus c ei au copiii i c o s le taie
beregatele. Se simea miros de fum aici, deci am spart ua. El ne-a atacat. I-am omort doi
membri ca pe urm s realizm c nu mai era altcineva.
Ravna se ntoarse i l privi.
i nici urm de Copii?
Gannon o strpunse cu privirea i i muc buzele, nghiind o replic tioas.
Nu, nimeni.
Ravna pi pn la locul unde Cioplitoarea-n-lemn cerceta leurile celor doi membri. Nu-l
plcuse niciodat pe Pastor, dar

Nu tiam c haitele au asemenea capaciti.


Cioplitoarea-n-lemn ridic din umeri, ncercnd s par neimpresionat. Dar Ravna o ghici
cnd vzu puiandrul Drcuor privind uluit de jur mprejur.
Tropicalii sunt nebuni de legat, spuse Cioplitoarea-n-lemn, artnd cu botul spre cel care
zcea n balta de snge. Cred c acesta era centrul vorbirii haitei, cci n ultimele lor
permutri, el era punctul fix. i acetia amndoi ntotdeauna erau mai ateni dect ceilali
la materialele scrise.
Nevil pru surprins.
Nu tiam acest lucru. La parter, sunt cteva focuri mai mici cineva a stropit cu ulei de
balen din loc n loc i i-a dat foc , dar nu att de puternice nct s se extind n ntreaga
cldire.
Arunc o privire la hrtiile arse.
Poate i-au dat seama n ultimul moment c las ceva secrete n urm.
Capetele Cioplitoarei-n-lemn se ntoarser spre el cu o expresie uimit.
mpreun, acetia doi puteau fi suficient de inteligeni nct s decid ce s ard mai
nti, spuse ea.
Se scutur.
Vaszic, Pastorul s-a automutilat pentru a pstra un secret.

i un dram de noroc: ptura de nori se sparse i furtunile se refugiar n larg deasupra


mrii. Nemaivzuta ambarcaiune a lui Pedantus mai avea nc de parcurs zece zile din
prima ei cltorie de cnd fusese lansat la aer, ns Pedantus reui s conving pe toat
lumea c mica lui aeronav electric trebuie s fac parte din echipa de cutare, turnd-o
ct o ineau motoarele. Mai departe, cutarea aerian depindea de schifurile de agravi i de
fotografiile de rezoluie slab realizate de orbiter. Domeniul Cioplitoarei-n-lemn se ntindea
pe milioane de hectare de cmpii acoperite cu nmei, stnci pleuve i delte ngheate, dar
acolo unde Geri, Edvi i Timor fuseser rpii, zpada era plin de urme nsngerate, iar
martorii crimelor nu fuseser cu toii decimai. Cei mai buni cercetai de teren pornir s
cutreiere fiecare potec forestier. Imaginile video de pe orbiter i cluzeau spre cele mai
ndeprtate locuri, acolo unde fermele de munte erau mai mult o slbticie mprejmuit.
ntre timp, Johanna i Pelerinul realizar ceea ce niciun dirijabil nu ar fi putut: plecar pe
urmele grupului de Tropicali dezertori. i spionar ascuni n nori sau n spatele pereilor
stncoi, pndindu-le fiecare micare. Gloata fugise nainte ca rpitorii s ajung la sediul
Ambasadei, ns probabil urma s se ntlneasc undeva

Grupul principal mrluia de-a lungul Drumului Forestier de Est, fr popas.


Funcionarii Ambasadei Tropicalilor pruser ntotdeauna att de ridicoli cnd se jucau cu
sniile lor uriae n cele mai nepotrivite condiii. Nici mcar o dat vremea sau terenul nu
fuseser propice sniuului.
Cnd ajunser la Pasul Mgurei, srir cu toii n snii i i ddur drumul la vale ntr-un
singur slalom lung, ntrerupt doar de rostogoliri sau de ciocniri care produceau cteva
momente de haos. Cu toat graba lor, viscolul i ajunse din urm n timp ce tbrau pe
garnizoanele de la Poarta de Rsrit, cu cele opt snii rmase, n care erau nghesuii toi
cei care supravieuiser aventurii. Sparser vmile. Se nregistrar victime, dar nu mori.
Teoretic, Tropicalii se aflau acum n afara jurisdiciei Domeniului. Practic ns, n acel
moment urmritorii intervenir pentru a-i opri.

n cteva ore de la fiascoul de la Poarta de Rsrit, Johanna i Pelerinul se aflau din nou
mpreun cu Ravna, n sufrageria de la etajul al casei. Afar, viscolul urla din toate
puterile, spulbernd zpada n toate prile. nuntru era cald i plcut. Pe masa aflat
lng ferestre se afla ncrctura pe care Ravna o atepta din Valea ngheat, zece mii de
sumatori pe un disc de cincizeci de centimetri de carbon presat, avnd a-i fi livrate lui
Pedantus pentru teste, dar dup misiunea lui Jo i a Pelerinului n Nord apruser i
imaginile pentru urmtorul pas: adevrate procesoare i carduri de memorie. Dac aceste
sumatoare reueau la teste, Ravna i Pedantus aveau cale liber pentru realizarea ideii la
care munciser vreme de zece ani.
Livrarea ar fi trebuit s fie un eveniment fericit pentru Ravna, ns cnd Jo i prezentase
discul negru de carbon, abia se uit la el n lumin s observe striaiile irizate care indicau
o structurare perfect. I le va trimite lui Pedantus n curnd, s le testeze. ntre timp, trei
dintre cei mai mici Copii dispruser. Trei haite de Stilete erau aproape n totalitate ucise.
Ravna sttea mpreun cu Johanna i Pelerinul pe covorul ei minunat, tremurnd de frig i
de oboseal de parc ar fi umblat toat noaptea prin viscol.
Johanna probabil plnsese mai devreme, singurul semn erau flcile ncletate i privirea
ncruntat.
I-am fi lsat pe Tropicali s scape n slbticie, dar tocmai atunci ne-a prins furtuna.
Johanna raportase acelai lucru prin radio i o va repeta din nou a doua zi diminea,
cnd toi Copiii se vor aduna n Noua Sal de consiliu. Lovi nervoas cu pumnii n perna
uria pe care o inea n poal. Pelerinul era ntins de jur mprejurul ei, la fel de obosit i
demoralizat.
N-am salvat pe nimeni, spuse Jo. Nu am descoperit nimic. Singurul lucru bun din toat
povestea e c am avut ocazia s lucrez cu Jefri. El s-a ocupat de urmrirea la sol i, pentru
prima dat de muli ani, a cooperat fr s comenteze.

Jefri e cel mai bun cerceta dintre oameni, spuse Pelerinul. El i cu Amdi au cobort din
Smeltertop, cutnd alte grupuri mai mici de evadai pe care i puteau gsi n drumul lor.
Se aflau chiar naintea grosului de Tropicali cnd a venit furtuna.
Deci Tropicalii erau prini ntre Jefri i Amdi i trupele Cioplitoarei-n-lemn? ntreb
Ravna.
Ea urmrise cazul mpreun cu ceilali Copii, din datele transmise de Excentric II. n tabra
urmritorilor fuseser cu totul cinci comseturi i unul la bordul schifului agraviului pilotat
de Pelerin.
Da, i-am prins ru la mijloc i dac nu-i opream, i pierdeam n timpul furtunii.
Se repezi din nou cu pumnii n pern.
Ar fi trebui s capturm mai muli, dac n-ar fi fost tmpitul de Gannon Jorkenrud! S-a
repezit la ei i i-a nimicit. Voi face plngere oficial mpotriva lui.
Ravna aprob din cap. De fapt, Johanna deja fcuse plngere, tare i rspicat, plngerile ei
fuseser auzite de cei aproape o sut de Copii care ascultau desfurarea misiunii de la
bordul lui E-II. Atacul lui Jorkenrud fusese complet inutil, provocnd teroare i pierderea
oricrei urme de luciditate n rndul Tropicalilor.
Da, am vzut ce-a fcut, spuse Ravna.
Prin singura camer de luat vederi disponibil, purtat de Cioplitoarea-n-lemn.
Tocmai ce reuisei s-i strngi pe Tropicali n jurul sniilor, aproape grupai n haite
raionale, cnd a aprut Gannon i compania i au nvlit pe ei
Exact. i puf! Tropicalii s-au mprtiat n toate direciile, ca solitari!
Johanna privi o clip n gol, ncruntndu-se.
Erau cu sutele. Unde s-i mai prinzi pe viscol?
O umbr i ntunec chipul.
Solitari Tropicali n gerul polar. Pun rmag c au murit cu toii pn acum.
Jefri i Amdi au adus cu ei plase, interveni Pelerinul. Au reuit s prind civa.
Scutur dintr-unul din capete cu mirare.
Ce echip ciudat fac tia doi. Jefri este n elementul lui n mijlocul pdurilor, asemenea
unei haite, iar Amdiranifani e un geniu foarte de treab, dolofan, cruia nici mcar nu-i
prea place s mnnce vnat viu. Cu siguran plasele au fost ideea lui Amdi. Ei doi au
prins mai muli Tropicali dect trupele Cioplitoarei-n-lemn i idioii lui Nevil.

Ce ai gsit n snii?
Johanna cltin din cap.
Trebuie s ateptm pn la Marele Consiliu convocat de Nevil mine ca s aflm ce era
n ele. Habar nu avem, iar Amdi i Jefri nu tiu, c erau ocupai cu plasele lor. S-au ocupat
Gannon i compania jur c pn i dup zece ani Aici Jos, ei tot par s cread c lumea
a fost fcut doar pentru ei. Dac obiectele nu reacioneaz sau nu rspund la comenzi, ei
i nchipuie c sunt defecte. Ntfleii au ajuns s foloseasc topoarele s sparg sniile i
cutiile, s fac din ele lemne de foc.
Eu am apucat s vd o parte din lucrurile care czuser din snii, erau numai prostii,
dar din loc n loc am vzut ceva sclipind.
Mare scofal, rspunse Johanna. Ani la rnd Tropicalii au tot furat diverse lucruri
sclipitoare, majoritatea obiecte stricate i aruncate. Eu vreau indicii care s-mi arate unde
sunt Geri, Edvi i Timor i cum i putem recupera
Vocea i tremur.
sau dac i vom putea gsi vreodat.
Ridic privirea spre Ravna.
Cred c Jefri e foarte suprat, nu l-am mai vzut niciodat, nici cnd era copil, att de
ntors pe dos. Parc suntem iar n Poiana Masacrului.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
7
Trecur zece zile. Niciun semn de le Geri, Edvi sau Timor, dar ceva nou se petrecu sus n
cimitir sute de haite i toi Copiii se adunar i luar parte, n amurgul viscolit, la
nmormntarea lui Belle i a unor membri ai lui Tomberon i a aproape ntregii Bestii. De
bine, de ru, o nou tradiie prea s ia natere n rndul Stiletelor. Nevil rosti cteva
cuvinte, mulumind Prietenilor czui i fgduindu-le c cei trei Copii rpii vor fi adui
acas. Pe urm, cteva Stilete i civa oameni luar cuvntul, amintind de cei plecai.
Chiar gsir cteva cuvinte elogioase la adresa lui Belle Ornrikak, cea mereu ursuz.
Ultimul membru al lui Bestie sttea tcut ntr-o parte a mormntului haitei sale, trist i
confuz.
Crimele i rpirile unir Copiii mai mult ca oricnd. Plngerile de dinainte se stinser i
toat lumea se strnse laolalt. Dei nu apruse niciun semn de la cei rpii, existau
indicii. Printre vechiturile i jucriile furate, n sniile Tropicalilor se mai gsir i
suplimente alimentare, batoane de cereale nsiropate pe care doar oamenii le puteau digera.
Rpitorii intenionau s-i duc pe cei mici foarte departe. Nevil mrturisi c aceast criz l
luase pe nepregtite i c aciunea lor de salvare a copiilor fusese foarte prost organizat.
Aadar, Domeniul avea un duman din afar, cineva care, dup toate aparenele, era
interesat s afle ct mai multe despre dou-picioare. Numele lui Prodotus i al Magnatului
se aflau acum n vrful tuturor listelor de suspeci. Ceva foarte periculos se afla dincolo de
graniele Domeniului. De data aceasta i folosise marionetele, dar data viitoare?
Nevil i Cioplitoarea-n-lemn fur nevoii s coopereze ndeaproape. Att oamenii, ct i
Stiletele se oferir voluntar s fac de paz. Cei mai mici dintre Copii nu erau niciodat
lsai nesupravegheai. Amdi i Jefri rmaser n ora, ajutnd la organizarea patrulelor
oraeneti. Nevil form comitete speciale pentru a recomanda noi strategii.
Acum se inea cte un Consiliu General de dou ori n zece-zile, unde Nevil le prezenta
rezultatele comitetelor de planificare. Proiectele medicale euate fur date uitrii n faa
necesitii imediate de securitate. Multe dintre acestea erau mai uoare dect biotiina.
Situaia se ncadra perfect n avertismentul Pelerinului cu privire la tertipurile la care ar

apela un regim pentru a rmne la putere. ns acum Pelerinul privea lucrurile mai puin
cinic.
ntr-adevr, evenimentele i confer lui Nevil un avantaj politic, dar nu vd cum ar fi putut
el pune la cale aceste atacuri.
Nu el nsui, rspunse Johanna, dar dac Nevil a czut prad schemelor lui Prodotus,
atunci exact acest haos era de ateptat s se petreac.
Fata i arunc o privire Ravnei.
Tu mi-ai povestit c Nevil arta copleit de situaie cnd l-ai vzut la Ambasad.
Da.
Johanna ncuviin din cap.
Cred c Nevil a fcut un pact cu diavolul i acum nu mai poate da napoi.
Rmase tcut o clip.
Sau poate e complet nevinovat, relu ea. Astzi am stat iar de vorb cu Jefri. Dac mai
rmne o vreme n ora, cred c am anse s aflu ce se petrece n mintea lui. Jefri i Amdi
nu vor cu niciun chip s se repete situaia, dar, i spun, sunt cu toat inima alturi de
campania de securizare a lui Nevil. Jefri spune c avem cu adevrat nevoie de armele de
foc/tunurile manuale/revolverele menionate de Nevil la ntrunirea de ieri. Jefri nu ar
accepta niciodat o alian malefic precum cea sugerat de Jupuitor. Cu toate acestea
Jefri ascunde ceva. i-a mai spus ceva Jupuitorul ntre timp?
Ravna cltin din cap.
tii bine c nu.
Mai avuseser aceast conversaie i n alte di. Jupuitorul venea la ntruniri, n general
era de acord cu ideile lui Nevil, fr insinurile lui viclene de dinainte. Ajutorul pe care i-l
promisese cndva Ravnei nu mai venea.
Johanna i ncruci braele enervat.
Eu i-a propune Cioplitoarei-n-lemn s-l ia pe Jupuitor de ceaf, s-l interogheze puin
pe ticlos.
l strpunse cu privirea pe Pelerin.
Ei, ce prere ai? Te-ai vzut cu Regina chiar n dup-amiaza asta, nu-i aa?
Pelerinul se uit de la unul la altul. Pesemne ruinat?

- pi, ultima noastr conversaie a fost ceva mai - intim dect cele de pn
acum. Din cte am putut deslui din gndurile ei, m tem c regina va deveni i mai
nechibzuit ca pn acum.
De la Drcuorul la i se trage, este?
Da. t a mai crescut acum, dar situaia e departe de a fi stabil. Cioplitoarea-n-lemn
tie c puiandrul e o durere de cap, dar e att de ataat de el acum, nct nu-l poate pune
la punct. Trece prin toat gama de stri sufleteti. Eu am avut noroc de am prins-o ntr-o
dispoziie drgstoas.
Hmmm ar trebui s o sftuieti s se debaraseze de t.
Replica Johannei era chiar surprinztoare, avnd n vedere ncntarea cu care privea
relaiile dintre membrii haitelor.
Au! Am o bnuial c o asemenea sugestie, chiar i n focul amorului, ar fi strnit o
reacie foarte negativ. Vechea Cioplitoare-n-lemn niciodat nu i-ar fi permis s fie dus
de val att de departe. Cnd am nceput noi doi s facem prostioare, tia c renun la o
stabilitate cultivat de secole ntregi, dar niciodat nu ne-am fi imaginat c o va pierde att
de drastic. Vestea bun e c e contient c are o problem i ncearc s o rezolve. Am
ncredere c n cele din urm va reui. ntre timp hm, s vedem cteva puncte din politica
ei actual: l sprijin cu totul pe Nevil n planurile de ntrire a securitii. Uneori l
consider pe Nevil aliatul ei n realizarea acestor planuri. Alteori l suspecteaz i ea, la fel
ca i noi, vzndu-l ca pe o marionet a lui Prodotus. sau a Jupuitorului. Desigur, nu
poate pune labele pe Prodotus, dar dac ar putea, ar face exact ce sugerezi tu: s-l supun
unui interogatoriu pe Jupuitor!

Trecur cincisprezece zile. Jupuitorul-Tyrathect rmase ascuns n Vechiul castel din Insula
Tinuit, sub arest secret la domiciliu. Ravna se ntreb dac, lund n considerare toate
ieirile secrete, Jupuitorul se afla cu adevrat acolo. Un singur lucru era cert, nc nu
luase legtura cu Ravna! Ea i continua misiunea de spionare online a lui Nevil. El i Bili
erau la fel de nendemnatici i precaui ca ntotdeauna. ncercrile lor de a o spiona pe ea
ar fi fost de tot rsul, chiar i n condiiile n care ea nu s-ar fi folosit de privilegiul de
sysadmin. Pe de alt parte, Nevil avea controlul asupra orbiterului i a aparatelor pe care le
avea sub stpnire oficial. Existau date la care Ravna nu avea acces.
n ciuda tragediei i a paranoiei, se mai ntmplau i lucruri bune: primul zbor al Ochiului
Ceresc 2. Behemotul avea dimensiunile i nfiarea unui cargobot interstelar micu i, cu
toate c putea zbura doar n atmosfera joas i avea capacitatea de ncrcare mai mic
dect a schifului, era un mijloc de transport sigur i relativ rapid. Nevil avusese dreptate
atunci cnd afirmase c OC2 va revoluiona sistemul de securitate al Regatului.
ntre timp, ea lucra la proiectul din Valea ngheat i la proiectul cu care fusese oficial
nsrcinat, designul armei de foc. n ambele cazuri, avea de colaborat cu Pedantus. Cnd

Pedantus i ceru s vin pn la Captul nordic s lucreze cu el, Ravna se simi ca n


vremurile bune, nainte de Grupul de Studiu al Dezastrelor, nainte de trdarea lui Nevil i
de crimele ce au urmat.
De la casa Ravnei pn n Captul Nordic erau aproape cinci mii de metri, dar pentru a
ajunge acolo fusese nevoit s mearg pn la funicular, cu care coborse pn n Canalul
Interior. Acum, la nceputul primverii, canalul era aproape n ntregime ngheat, dar
primele ploi acoperiser pojghia de ghea cu un strat de civa centimetri de ap.
Traversatul era o combinaie periculoas de sniu cu vslit. De acolo mai departe se
dovedise la fel de anevoios, dei haitele Jupuitorului spaser canale de scurgere n
troienele ngheate de pe marginea drumului. Aadar, o or i jumtate de la plecarea de
acas, Ravna se afla n biroul lui Pedantus din Cariera de la Captul Nordic. nc nu se
uscase de la drum, cnd Pedantus i fcu apariia dintre eprubete i gadgeturi.
Pedantus, salutare! Ia s vedem, de ce aveai nevoie de mine personal aici? Pentru puti
sau pentru Laborator? Sper din tot sufletul s fie pentru Laborator.
Succesul proiectului din Valea ngheat ar fi cea mai mare realizare de cnd se aflau aici,
fcnd abstracie de pericolele prezentului.
Pentru ambele i niciuna, rspunse Pedantus mbufnat. S ncepem cu distracia. Te-ai
uscat ct de ct? N-a vrea s picuri pe lucruri.
Da, sunt uscat.
Prea bine, atunci.
O conduse pn la un stand de teste ntr-un col al camerei. Se aflau acolo conectori i
cabluri, baterii fcute local i stabilizatori de voltaj tehnologie preistoric, rodul muncii
lor de ani ntregi. Aproape ascuns n mijlocul haosului se afla un fragment de un
centimetru de curcubeu ntunecat, o amprent de carbon pe sticl. Pedantus i asistenii
lui o tiaser dintr-o mulime de zece mii de alte exemplare asemntoare i o conectaser
la curent i la un set de date.
Tocmai am terminat setrile n aceast diminea. Am fcut deja cteva teste, dar am vrut
s vezi i tu.
Se agita n jurul echipamentelor, apsnd diverse butoane cu boturile, ncurcndu-se, apoi
corectndu-se singur. Unii membri ai lui Pedantus erau foarte btrni. Cap Alb era aproape
surd pe frecvenele joase, iar Ravna nelese, vzndu-l nconjurat de ceilali, c avea de
asemenea probleme i cu frecvenele ultrasonice ale sunetelor mentale. Pedantus se temea
c, dac accepta membri tineri, i va pierde abnegaia. Lund n considerare ce se
petrecuse cu Cioplitoarea-n-lemn, poate avea dreptate.
Gata, am nimerit-o! Vezi? Un numr binar din dousprezece cifre codat n partea de sus
i unul din aptesprezece cifre n partea de jos.

i agit un bot spre un al treilea ir de luminie dedesubtul celorlalte dou: rezultatele.


Doisprezece plus aptesprezece fac douzeci i nou!
Ai reuit, Pedantus!
Cuvintele Ravnei fur abia optite. Pedantus nu i mai ncpea n piele de mndrie, dar
gsi undeva o urm de onestitate i rspunse:
Am reuit mpreun. Eu, cu tine i cu programele lui Excentric II. Noi trei i echipele din
Nord i de aici.
Ddea din capete cuprins de o agitaie sor cu nebunia.
Toat ziua m-am jucat cu chestia asta. L-am pus pe E-II s trimit tot felul de teste pe
viteze variabile i eu verificam rezultatele. Sumatorul nostru micu poate face o sut de mii
de operaii pe secund, secund dup secund, ore ntregi!
Se uit la ea.
i modelul pe care l facem n Valea ngheat acum adic modelul pe care i-l
aduseser Johanna i Pelerinul n seara nefast este mult peste ce avem noi aici, dar sunt
convins c va funciona; merge pe acelai principiu. Imagineaz-i, vom avea cronometru i
memorie i o instruciune, toate mpreun!
Acum Ravna fu cea care ncuviin din cap entuziasmat. Urmtoarea etap va fi esena
miilor de ani de cercetare n proiectarea procesoarelor, optimizat pentru a conveni
dimensiunilor groteti i celorlalte inconveniente actuale.
Sigur, va fi mai dificil de conectat.
Da, da, e ca i cum ai ese un covor. Mii de ore. Dar ntr-un an, vom avea zece sau
douzeci de procesoare proprii. ns pn atunci vom fabrica cipuri de vedere. Va fi ceva
mai dificil pentru labe sau mini
Dar n zece ani, vom avea automate produse de noi.
Mainile vor face conexiunile. Era nceputul pe care l promisese Copiilor. Nu aveau mare
lucru, dar era suficient.
Mai trziu, putem lucra la reducerea dimensiunilor.
Acesta era punctul de tranziie care ntotdeauna marcase nceputul unei civilizaii
tehnologice.
Da, da! rspunse Pedantus.
Cu mult timp n urm, fusese fermecat de povetile tehnologice pe care le citise n arhivele
de pe Excentric II. Pentru o clip se privir zmbind cu gurile pn la urechi, ca nite idioi.

Nite idioi foarte fericii. Ravna abia atepta s se joace cu conectorii, s-i poat face
propriile automate. Descoperirea n sine nu ar fi impresionat pe niciunul dintre Copii, cu
excepia lui Timor, poate. Lui Lui Timor i-ar fi plcut. Gndul o trezi la realitate. Ls
jucriile pentru mai trziu. Se ddu cu un pas napoi din faa minunii i zmbetul i dispru
ncet.
Parc mai aveai i altceva de discutat, Pedantus?
Capetele haitei continuar s se agite, dar n cele din urm reui s coboare i el cu
picioarele pe pmnt. Se ntoarse i privi pe fereastr n mijlocul carierei, probabil spre
fulgerele actinice venind din hala unde echipele lui sudau de zor coaste de caroserie i
lonjeroane de arip. ncepuse lucrul la cea de-a doua aeronav, care probabil avea s se
numeasc Ochiul Ceresc 3. Pedantus nu avea nici strop de imaginaie cnd venea vorba de
nume.
Dar cnd haita se ntoarse de la fereastr, nu ncepu s vorbeasc despre OC3.
tii c ideea lui Nevil de tun n miniatur e chiar prosteasc.
Ideea fusese rspunsul tehnologic al lui Nevil dup noaptea rpirilor i o decretase
prioritatea numrul unu, mai important dect construirea altei aeronave. Sloganul lui
fusese Protecie personal pentru toi. Desigur, Ravna tiuse dintotdeauna c se puteau
fabrica tunuri de dimensiuni reduse, n civilizaiile timpurii astfel de arme de foc erau des
ntlnite. Problema consta n faptul c erau foarte uor de fcut i replicat, iar Domeniul
avea deja superioritate militar n aceast parte a lumii; cel mai bine ar fi fost s nu dea
celorlalte state vreun indiciu despre dezvoltarea lor tehnologic nainte de a fi necesar. n
plus, Excentric II avea cteva idei de arme personale mult mai eficiente, ndat ce vor mai
face civa pai tehnologici.
Dar, Pedantus, tii c Cioplitoarea-n-lemn agreeaz ideea de tunuri personale.
Conform ultimei ntruniri din aceste zece-zile.
Haita scoase un sunet care trda iritarea.
Tu i cu mine am discutat i nainte despre armele astea. n principiu, sunt o idee destul
de proast, dar necesar n starea actual de lucruri. Ce mi se pare mie de-a dreptul idiot
este designul actual.
i trimise un membru n cellalt col al camerei i aduse o schem tehnic pe care i-o
mpinse Ravnei.
Ideea i era cunoscut, din descrierea sumar a lui Nevil. Analiz o clip desenul.
-, am inclus un fascicul i un amortizor de zgomot (care nu fuseser pe lista de dorine
a lui Nevil). Ai fi vrut o eav mai lung?
Pi, da! Doar nu vrei s-i explodeze n fa!

Cap Alb al lui Pedantus i pierduse auzul n timpul experimentelor cu arme de foc pentru
artilerie.
Asta n-ar fi singura problem. Uit-te la, cum i spunei voi, stoc.
Aceast parte era de asemenea ideea lui Nevil, care i se pruse chiar inteligent.
E modelat dup mnerul unui topor de gur pentru Stilete, Pedantus.
Privit dintr-o parte, jumtatea inferioar a armei semna foarte bine cu mnerul pistolului
lui Pham.
Tmpenii!
Toi membrii lui Pedantus, mai puin unul, venir la ea i i smulser hrtia din mini.
Pentru un om, cu brae cu palme, e uor de inut arma, tras i rencrcat. Dar pentru o
hait uite, membrii adjutani trebuie s vin printr-o parte s-i bage boturile n faa
trgtorului. Ideea cartuelor i a cartuierelor e destul de bun, dar eu nu-mi pot imagina
pe cineva agitndu-se de jur mprejurul putii pe sub eav s rencarce tunul.
Ravna analiz cu atenie schia. Ar fi trebuit s introduc specificaiile lui Nevil n
programul de design multirasial de pe E-II. Arma proiectat era doar pentru uzul
oamenilor.
Ai vreo modificare de sugerat?
A avea, dac mi-a pune mintea.
Din nou, se ntoarse i privi pe fereastr.
Dac tot suntem obligai s ne pierdem timpul, mcar s o facem cu folos.
Scoase o coal de hrtie dintr-un buzunar al vestei i ncepu s deseneze.
Hmm, o eav mai lung ar mbunti acurateea i ar uura ochirea, manevrarea i
rencrcarea
n decursul urmtoarelor zece minute, amndoi, dar mai ales Pedantus, cci Ravna era
neputincioas fr programele navei, lucrar la o serie de modificri. Dup cum era de
ateptat, rezultatul arta mai degrab ca o arm operabil de un ntreg pluton dect una
manual.
Dar sunt convins c un singur om va reui s o manevreze destul de bine. Pe urm
Pedantus ridic privirile, de parc ar fi ascultat ceva. Tot ce auzi Ravna fu zumzitul
aparatului de sudat i pocniturile ciocanului. Dar membrul de lng fereastr era cu totul
lipit de geam, ncercnd s priveasc drept n jos.

Aha, deci atepta pe cineva. Ravna travers camera i se aplec mai aproape de geam,
blocnd cu palmele lumina camerei reflectat n fereastr. Lumina de la forj era precum
un fulger care strlucete n mijlocul furtunii. Apa ngheat scnteia, scurgndu-se pe la
streinile laboratorului. Uitndu-se n jos n direcia privirii lui Pedantus, Ravna vedea
irurile de scri de lemn ce urcau zigzagat de-a lungul peretelui carierei pn la biroul n
care se aflau. Apusul dezvlui umbre ce urcau pe scri n ir, unul cte unul. Preau a fi
trei haite. Un fulger de lumin de la forj dezvlui c haita din mijloc era format din apte
membri, toi mbrcai cu mantii grele de ploaie, inclusiv un puiandru mic, clare pe
umerii celui mai solid dintre ei. Regina, Cioplitoarea-n-lemn.
Primul bodyguard al Reginei apru pe platform chiar n faa uii lui Pedantus. Ravna nu
recunoscu haita. Dup un moment, se risipir de jur mprejurul construciei, privind n
toate direciile. Apoi, unul cte unul, regina se ivi. Sttu o clip sub portic, scondu-i
mantiile de ploaie i scuturndu-i apa care se strecurase pe dedesubt. Arunc o privire
tioas nuntru prin geam, apoi intr, aducnd cu ea o pal de aer ngheat.
Primvara e cel mai nenorocit anotimp. Cel puin pn n ultimele zile.
Doi dintre membrii ei se uitau direct la Ravna. Drcuorul privea n jur la aparatura lui
Pedantus, cu o sclipire distructiv n ochi.
Dar voi v confruntai cu situaii mult mai extreme n spaiu, nu-i aa, Ravna?
Da. Sunt locuri mult mai vitrege, dei sunt att de extreme nct protecia adecvat
nseamn n general c vizitatorii nu sufer la fel cum suferim noi aici.
Chiar reuim s purtm o conversaie civilizat!
Pedantus se retrsese undeva n cellalt capt al laboratorului, n spatele unor paravane
vtuite, suficient de groase nct s poat participa la conversaie fr a interfera cu
gndurile Cioplitoarei-n-lemn.
Regina i fcu semn din cap.
Suntem singuri?
Puiandrul sri pe o banc i ncepu s adulmece n jur conectorii i bateriile. Ceilali
membri ai Cioplitoarei-n-lemn o nconjurar pe Ravna.
Tu ai fost mult mai cooperant dect Nevil.
Ravna aprob din cap. Cioplitoarea-n-lemn sttu pe gnduri o secund.
Scuze, voiam s sune ca un fel de compliment. Ba chiar ca o scuz. tiu c n ultima
vreme am fost mai dificil dect nainte. Sigur iub Pelerinul i-a povestit destule despre
starea mea mental.
Oare ce ar trebui s spun? Ravna ncerc s-i rspund ct mai sincer:

Pelerinul a menionat c noul membru este mai pozna?


Cioplitoarea-n-lemn chicoti.
Ce epitet simpatic! O caracterizare mult prea blnd.
Cei ase membri aduli l priveau cu toii pe t. Drcuorul le rspunse cu o privire
inocent, de parc nu ar fi neles ce problem aveau ceilali cu el. Desigur, aceasta era
doar interpretarea uman a Ravnei. Dup un moment, Cioplitoarea-n-lemn continu:
n urm cu un secol, nu a fi pornit pe calea aceasta. Cu siguran nu a fi acceptat
loteria cu prsile a lui Armonie Veste-roii. Dar asta a fost nainte ca Pelerinul s-mi
trezeasc gustul de aventur. Acum sunt mai zpcit dect am fost vreodat n ntreaga
mea existen. t a fost la un pas de a m distruge nainte s realizez pericolul n care m
aflu. nc nu mi gsesc echilibrul. Pelerinul mi-a dat cteva sugestii, dar ntre timp
Cioplitoarea-n-lemn i ndrept aproape toate privirile spre Ravna.
Vreau s tii c, dei nu ntotdeauna suntem de acord una cu cealalt, eu am ncredere n
voi, n tine, n Johanna i n Pelerin, mai mult dect n oricine altcineva.
Ravna nclin din cap. Pe Puteri!
i mulumesc.
ntre timp, ne confruntm cu o situaie periculoas i ncurcat.
Se opri dintr-odat, parc pierdut n gnduri. Din colul camerei, vorbi Pedantus:
Vrei s spui cu Nevil i uneltirile lui?
Doi dintre membrii reginei ridicar capetele.
Da. L-am urmrit ndeaproape pe Nevil nc de cnd s-a debarasat de Ravna.
Intenioneaz s preia conducerea Domeniului, dar nu este att de inteligent pe ct se
crede. ntrebarea este
Cioplitoarea-n-lemn rmase iar tcut. Pedantus i sri din nou n ajutor.
Dar oare este ntr-adevr Nevil doar o simpl marionet n labele unei haite mai viclene
dect el?
De data aceasta, toate capetele Cioplitoarei-n-lemn se ridicar.
Pedantus! Vrei s fii amabil s-i ii gura? Mi-e de ajuns c trebuie s-i suport mintea
bombnind prin toat camera.
Pardon! Gata.

Se ntoarse din nou spre Ravna, puiandrul fiind cel din urm.
Crimele i rpirile i-au picat foarte bine lui Nevil. S fi fost o ntmplare nefericit? Dac
da, atunci noi adic eu i cu tine, Ravna nu ar trebui s ne temem de ambiiile mree
ale lui Nevil. Dar poate tii c Jupuitorul insinueaz n stnga i-n dreapta c aici ar fi
mna lui Prodotus. Dac e aa sau, i mai ru, Jupuitorul face jocuri murdare n ambele
tabere, atunci suntem pierdui.
Tcu o clip, cumpnind.
Nevil ne-a fcut s credem c n spatele atacului au fost Tropicalii. Eu i-am urmrit
ndeaproape n ultimii zece ani pe aa-ziii golani de la ambasad i mi vine greu s cred
c ei ar fi fost capabili s orchestreze acel atac.
Pastorul era suficient de inteligent n felul su mai dezordonat, spuse Ravna. Johanna e
de prere c n ultimii zece ani, comerul cu Tropicalii a generat o schimbare n zona lor.
Cioplitoarea-n-lemn scoase un uierat dezaprobator.
Ce diferen ar putea produce ntr-un Cor de o sut de milioane de Tropicali?
Ravna zmbi.
Cam aceeai reacie a avut i Pelerinul.
tiu. Am discutat cu amndoi n aceast dup-amiaz. Azi e ziua mea de scuze i
ncercri de reconciliere. Dar dac Nevil este marioneta cuiva, atunci Pastorul i gloata lui
au fost cheia operaiunii. n ultimii cinci ani, am tot ncercat s ne apropiem de Coasta de
Est, s aflm mai mult despre Magnat sau Prodotus sau care o mai fi. Poate am cutat n
locul greit? Dac cineva e n spatele Pastorului, atunci s-ar explica multe. Cred c trebuie
s verificm aceast ipotez.
Pedantus sri:
S-i trimitem pe Johanna i pe Pelerin la Tropice! Hopa! Scuze!
Cioplitoarea-n-lemn nclin un cap n direcia lui Pedantus.
Cum zice el. Ar fi trebuit s facem acest lucru mai demult. Chiar n acest moment, Jo i
Pelerinul ar trebui s fie undeva deasupra Deltei Fluviului.
Ravna cunotea imensitatea zonei tropicale, fr a mai pune la socoteal Marele Nisipos.
Rezultatele negative nu vor dovedi nimic, spuse ea.
Micul t i dezveli enervat colii, ns vocea reginei i pstr tonul calm.

Este adevrat. Dar e un nceput. Avnd n vedere ce s-a ntmplat, ar trebui s fim la fel
de ateni la ce se petrece la Tropice, cum o facem i n Republica Lacurilor Lungi i Slaul
Rsritean.
Aa e.
Voiam o expediie de recunoatere nainte ca Nevil i prietenii lui s afle c suntem cu
ochii pe ei. Johanna i Pelerinul au fost de acord. Nevil crede acum c au plecat pn la
Smeltertop, doar c ei se duc mult, mult mai departe.
Un drum era de aizeci de kilometri, cellalt de cteva mii, dar pentru agravi, erau la fel de
dificile. Cu toate acestea
A-a fi preferat s avem ocazia de a sta de vorb toi.
De ce? Amndoi doreau s vad ce e acolo. Aceasta e doar o excursie de o zi-dou, nu e
ca o misiune pe Coasta de Est. Nu vor scoate niciun sunet pn nu se ntorc.
Dar tot exist anse mari ca Nevil s afle de aceast plimbare.
Aa. i? Am vrut s acionez ct mai repede. Eu am fost trdat cu acele rpiri i crime.
i de atunci, Nevil i bag nasul peste tot. Vreau s tiu cu cine avem de-a face nainte s
ne ia pe nepregtite din nou.
Privi mprejur.
i acesta e un alt motiv pentru care era nevoie s discutm. Trebuie s te trezeti la
realitate. Nevil tie c are nevoie de cunotinele tale tehnice, dar ndat ce va realiza c
lucrm mpreun, expertiza ta s-ar putea s nu te mai protejeze. Dac el este cu adevrat
omul lui Prodotus, atunci s te atepi ca riposta s fie violent. Vreau s accepi paz de
corp. Am patru haite aici care te vor conduce pn acas n afar de cele pe care se pare
c nici nu le-ai observat.
Zmbi vznd expresia de pe chipul Ravnei.
ncepnd din aceast sear, cresc msurile de securitate.
Toate capetele ncuviinar, inclusiv micul t.

Cinci ore mai trziu, Ravna se gsea n sfrit acas la ea pe Dealul Navei Stelare. Astzi se
petrecuser mai multe evenimente dect n oricare alt zi de la Btlia de pe Dealul Navei
Stelare i nu se nregistrase nicio victim! Sufletul ei era un amalgam de bucurie,
ngrijorare i speran: n curnd vor fi produse mii de procesoare i componente video n
laboratoarele din Valea ngheat mult mai multe dect vor putea fi folosite imediat n
aparatele pe care le construia Pedantus. Vor mai trece civa ani de munc manual pn
cnd aparatele cu circuite integrate combinate cu programele software scrise de E-II vor

ncepe s dea rezultate, dar, din acel moment, viaa Copiilor i Stiletelor se va schimba
radical. Va fi o evoluie extraordinar pentru toat lumea.
Poate ntrebarea cea mai important era: ct de malefic era Nevil? Dac nu fcea parte din
complotul care pusese la cale rpirile i crimele, atunci poate s-ar putea ajunge la o
nelegere, compromisuri care nu i-ar tirbi autoritatea, ns i-ar da Ravnei mn liber s
avanseze n proiectele la care lucra.
Dar dac Nevil era marioneta lui Prodotus sau a altcuiva? Poate l-ar putea convinge s
renune la aceast asociere. Dac nu poate totul depindea de ceea ce vor descoperi Jo i
Pelerinul ndat ce vor ncepe cutrile. Ce bine ar fi s pot vorbi cu ei acum. Va fi nevoit s
atepte, probabil cteva zile, pentru a pstra secretul misiunii. Ce puteau descoperi n
cursul unei singure survolri, chiar i n inima Corului tropical? Cel mai posibil aceasta
avea s fie prima dintr-o serie ntreag de incursiuni care nu vor putea fi inute secret.
Ravna se plimba de colo pn colo prin cas n timp ce ntorcea posibilitile pe toate feele.
Afar se zreau grzile puse de Cioplitoarea-n-lemn. ncepnd din aceast sear misiunea
lor nu mai era discret. nduplecarea Reginei sau mai degrab revenirea ei, era de
asemenea una din bucuriile zilei. Dar i una din temerile care i umbreau optimismul. Att
de multe lucruri depindeau de indulgena i stabilitatea Cioplitoarei-n-lemn. Existaser
momente n aceast dup-amiaz cnd regina avusese izbucniri de furie, pierderi de
memorie i de atenie. Lupta interioar a Cioplitoarei-n-lemn era nc departe de a se fi
terminat.
Ce bine ar fi fost s poat accesa nava de aici. Ar fi trebuit s merg pe Excentric II n aceast
sear. Simea c i scap ceva. Gndurile i zburau n toate prile, idei i ngrijorri noi i
veneau n minte.
Trecu o or. Dou. Stnd la fereastr n camera de la al doilea etaj, Ravna vedea cum
lapovia de mai devreme se transformase ntr-o pojghi de ghea ce scnteia din loc n loc
pe strad, n lumina felinarelor. Ar trebui s dorm puin. Mine va sta de vorb cu
Excentric II, poate vor gsi o modalitate de a lua legtura cu Johanna i Pelerinul. n cele
din urm se ndrept spre dormitor.
Sttu pe ntuneric, ascultnd casa acomodndu-se cu gerul nopii. Toate casele acestea
erau att de zgomotoase. n copilria Ravnei, exteriorul i interiorul erau subtil separate,
iar singurele sunete pe care le auzeai erau cele special create i introduse n mediul
nconjurtor. n mod normal, acelea erau sunete de vieti, lilieci, psri sau pisici la
vntoare. Desigur, puteai crea orice sunet i orice ambient doreai. Sora ei Lynne era o
mare amatoare de Tcere, unul din nenumratele lucruri care, atunci cnd era mic, o
enervau la sora ei mai mare. ntre Ravna i Lynne se purtau mereu rzboaie sonore.
Aici, n slbticie Ravna considera ntreaga lume a Stiletelor o mare slbticie sunetul
fcea parte din fiina Stiletelor, cu auzul lor supranatural. Sunetele aici erau nemblnzite.
Primele cteva zece-zile petrecute n noua cas, nainte s-i primeasc pe Johanna i
Pelerin n gazd, Ravna abia putuse pune gean pe gean. Se auzeau tot felul de pocnituri,

bocnituri, pcnituri care pe ea o nspimntau, orict ar fi ncercat s-i pstreze calmul.


Le auzise nopi la rnd, pn se obinuise cu ele. Unele ajunseser chiar s o adoarm.
Poate dac ar reui acum s doarm puin
Se auzi un scrit. Era un sunet nou, ca i cum cineva ar fi urcat pe scrile din fa.
Ravna trecu fr zgomot n sufragerie. Fr zgomot? Dac pe scri urca o hait, cu
siguran o auzise! Pe de alt parte, dac ncepea s strige, grzile din faa casei ar fi
aprut ct ai clipi din ochi. Se strecur lng geam, cu grij s nu apar n cadrul ferestrei.
Afar totul era ncremenit i strlucitor
i nici picior de paznic.
Scritul de pe scri ncet. ntoarse capul uor; de aici putea vedea o parte din trepte. O
hait s-ar fi putut strecura neauzit, dar nu nevzut, cci vederea oamenilor compensa
auzul slab.
Pereii vruii nu erau chiar cufundai n bezn i vzu contururi care semnau cu dou
capete de Stilete. O hait ncerca s se strecoare pe scri n sus. Sigur m aude c am
ntors capul i mi aude respiraia. Se ntoarse pe clcie i se repezi spre ua care ddea
spre scrile din spatele casei.
Se auzi un ltrat nfundat i un zgomot de labe tropind pe scri n sus. Ravna trase ua,
se repezi afar din camer i o trnti n urma ei. Acum mritul intrusului se auzea din ce
n ce mai tare. O secund mai trziu, corpurile se repezir n u. Ravna se sprijini cu
toat greutatea de cealalt parte, cci ua nu se putea ncuia, doar greutatea i fora
corpului ei o ineau nchis. Trebuia s gseasc o metod s o blocheze. Bjbi pe
ntuneric i gsi ntreruptorul. Scrile erau nguste ct s ncap un membru i, dei casa
fusese construit pentru dou-picioare, tavanul se afla doar la un metru jumtate nlime.
Treptele erau ngropate sub maldre de mruniuri pe care Johanna i Pelerinul le
aduseser din expediiile lor. Cei doi prieteni ai ei se ludau mereu c voiajeaz fr bagaje,
doar c se ntorceau din expediii cu tot felul de suvenire.
Undeva ntr-o parte zri o legtur de bastoane, fiecare terminndu-se ntr-o lam scurt i
ascuit. Doar c nu putea ajunge la ele. ncepu a le lovi cu piciorul, slbind puin
strnsoarea uii. Haita mpingea acum la unison. Ua se ntredeschise i o lab cu gheare
se ivi prin deschiztur. Ravna se izbi n u cu putere. Se auzi ceva pocnind. Membrul
scoase un uierat ascuit de durere i laba se retrase. O secund se ls linitea, probabil
de partea cealalt, dumanul avea un moment de au-au-ce-durere. Ravna apuc
bastoanele, unul din capete l sprijini de balustrada scrilor, cellalt capt, cu lam, l
nfipse n u. mplnt toate bastoanele, mai puin unul, n diverse puncte al uii. Acum
cnd haita i reluase atacul, ua era mai sigur nchis dect ar fi putut ea s o in.
O lu la fug pe scri mpiedicndu-se n tolbe i cufere, mpungnd aerul din fa cu
bul. Bastonul era greu de manevrat pentru un om. Clemele de prins pe umr erau

complet inutile, iar piciorul era curbat n jumtatea inferioar. Dar era lung i avea un cuit
la un capt, deci era bun.
Mormanul de suvenire era i mai nalt acolo unde se terminau scrile. Ravna privi prin
ferestruica de la ua care ddea afar. Se vedea cmpul din spatele casei. n deprtare, sus
pe deal, sclipeau din loc n loc lumini de la casele din ora. Mai aproape, lumina de pe
strad scnteia zpada acoperit de ghea i arunca umbre din loc n loc. Se ateptase ca
restul bandei de hoi s fie afar, ns nu vzu pe nimeni.
Poate c erau toi n cas. De sus de pe scri se auzea vacarm ct pentru o hait ntreag.
Cineva avea topoare. Achii zburar n timp ce ua de sus se zguduia din toate ncheieturile
i zri lucirea metalic a unei lame sprgnd lemnul.
Se ntoarse spre ua care ddea afar. Era ngust ct s ncap un Stilete, cu un zvor
simplu, o bar de lemn. Ridic bara i mpinse. Era blocat! Se ncord i mpinse cu
putere. Ua pocni i se deschise nspre ngheul de afar. Ravna scp mpleticindu-se cu
bastonul n mn. n urma ei, intrusul sprsese ua de sus. Cutiile i bagajele zburar pe
scri n jos din calea haitei, blocnd cadrul uii pe care tocmai ieise Ravna.
Avea secunde preioase. mpunse cu bastonul n ghea, sprijinindu-se pentru a nu
aluneca n timp ce-i croia drum pe deal n sus. Gheaa proaspt format era neted ca
sticla sub papucii ei de cas din piele. Continu mai mult patinnd dect fugind. Din cas
se auzeau ltrturi puternice.
Dac reuea s ias n strad naintea lor, ar putea ntlni pe cineva, martori, poate chiar
aprtori. Ravna ndoi genunchii i mpinse nainte cu bastonul. Cu fiecare pas nainta
civa metri, zgriind uor gheaa cu lama cuitului. Oare ar trebui s strig dup ajutor? Nu
mai vedea ua din capul scrilor i ferestrele camerelor de la etaj. Poate c nici nu tiu
mcar pe unde a luat-o!
Strada Reginei se afla chiar n fa, pustie sub strlucirea felinarului. Ravna patin mai
departe i descoperi c apa de aici nu nghease att de neted pe ct credea ea. Simi o
durere ascuit ptrunznd-o acolo unde oldul i se lovi de ghea. Alunec, nvrtindu-se,
ca pe un tobogan la vale, pn se trezi n mijlocul luminii, chiar sub felinar. Se ntoarse pe
o parte, ridicndu-se n genunchi. Cumva reuise s se agae de baston. Pe strad luminile
ncepeau s se aprind n case. Venind spre ea din direcie opus Jefri i Amdi! Care se
apropiau gonind. Ghearele lui Amdi scnteiau acoperite cu ghea, doi dintre ei l
sprijineau pe Jefri s nu alunece. Ceata de nou se opri brusc i o nconjur. Jefri ntinse
mna.
Hai sus, Ravna.
De jur mprejurul ei, l simi pe Amdi mpingnd-o uor n sus, rezemnd-o de Jefri. Pentru
o fraciune de secund, simi cldura braelor lui n jurul ei i frigul ptrunztor acolo
unde nu era el.

Apoi vzu cel puin o hait cobornd n goan treptele din faa casei. O alta fugea
alunecnd, zgriind gheaa, pe aleea de lng cas. Amdi i scnci lui Jefri ceva
ininteligibil. Deodat, braele lui Jefri o strnser puternic, ridicnd-o de la pmnt i l
auzi vorbind cu haitele ce se apropiau.
Gata, am prins-o!
Ceilali i nconjurar, stilete i arbalete strlucind peste tot. Vzu cu coada ochiului o
cru cu paie apropiindu-se de ei.
F-i ceva s nu se mai zbat!
Cineva o apuc de ceaf i o lovi cu capul de marginea cruei.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
8
Dac exista vreo prticic de tehnologie galactic ajuns cu adevrat n proprietatea unei
haite de Stilete, atunci acesta era schiful antigravitaie. Ah, alifantul Johannei fusese un
dar fcut Cioplitoarei-n-lemn, dar acel computer de copii dispruse cu nou ani n urm.
Pedantus pusese laba pe alte aparate, cum ar fi camerele video, doar c ele i fuseser
confiscate pentru a servi noilor politici ale lui Nevil. Dar schiful cu agravi era proprietatea
exclusiv a Pelerinului. Unul din motive era c la bord nu ncpea mai mult de o hait sau
doi sau trei oameni, dar, mai important, Pelerinul era singura fiin capabil s-l piloteze.
Comenzile erau rsfirate, ca pentru frunzele skrodclreilor, astfel nct era imposibil de
pilotat de un singur om.
Pelerinul exersase pilotarea schifului nc de la Btlia de pe Dealul Navei Stelare. Dup
cum i mrturisi Johannei, chiar n acele zile el o urmrise pe Cochilie Albastr cum
controleaz ambarcaiunea i visase ca ntr-o bun zi s piloteze i el schiful. n decursul
ultimilor zece ani, sistemul aparatului deczuse considerabil, iar Pelerinul fusese nevoit s
se adapteze din mers. ntotdeauna el fcuse mare caz de ct de dificil era de pilotat schiful,
ct de indispensabil este el n poziia de pilot. Acum chiar avea dreptate. Ambarcaiunea nu
mai avea aproape nicio urm din agraviul original, cea mai mare parte a liftului era fcut
din buci de material luat de pe Excentric II pentru a nlocui grosolan ceea ce nainte
fusese o mbinare subtil de fuzelaj i pnz.
Uneori, cum ar fi chiar n acest moment, Johanna se ntreba dac mainria mai era
pilotabil. nghii, simind nodul care i se pusese n gt, i l sfredeli pe Pelerin cu privirea.
Ce altitudine spui c mai avem?
Stai fr grij, i rspunse el vesel. Avem destul spaiu de manevr.
Observ c toate cele cinci boturi ale haitei se agitau cu viteza luminii la butoane.
Johanna se aplec n ntunericul ploios. Zburaser sau, mai bine spus, se hurducaser
de le venise ru sute de kilometri n teritoriul Tropicalilor. Chiar nainte s nceap ploaia,
zrise focuri dedesubt. Pentru gtit? Pentru sacrificii? Nu sesizase mai mult de att, nici nu
simise vreun miros, deci bnuise c zburau la o altitudine de cel puin o mie de metri.

Poate nc mai zburau deasupra junglei, dar Pelerinul pretindea c aude Tropicali
plvrgind. Dac zburau pe deasupra vreunui ora, atunci trebuie s fi fost ntins precum
terenurile urbane din Domeniul Straumli.
Schiful se arunc nainte, ct pe ce s se duc de-a berbeleacul. n aceast expediie,
schiful fusese mai nrva ca oricnd. Pelerinul se chinui s l ndrepte. Dac nu-i reuea,
aveau s zboare iar cu capul n jos. De data aceasta reui s-i aduc pe poziie. Navigar o
vreme prin ntuneric, aproape ca ntr-o ambarcaiune normal.
De fapt, se auzi glasul Pelerinului, zburm la apte sute cinci zeci de metri altitudine.
Toi ochii i erau concentrai pe display-urile licrind. Pe Johanna o lua durerea de cap doar
uitndu-se la ele, iar n timpul acestei excursii fuseser un memento constant al altor
probleme mai grave. De-a lungul anilor, mare parte din senzorii de la bord se defectaser
att de grav, nct fie rmseser tcui, fie afiaser erori. Singura modalitate de a vedea
solul dedesubt era s priveasc prin hublouri sau prin poriunile unde carcasa nu fusese
peticit cu agravi.
Se aflau probabil la mai puin de zece kilometri de o arie mai mult sau mai puin sigur
pentru aterizat, unde mlatinile deltei se pierdeau n ocean. n mod normal, primeau datele
de navigare de la orbiter, care plutea la aceeai altitudine dar n aceast sear nu se
foloseau de orbiter.
Iar inventezi numere? ntreb ea.
Pelerinul ntoarse capul i o btu uor cu botul peste mn.
Doar cifrele mai puin importante!
Cnd se apropiau de sol, Pelerinul putea auzi pmntul.
Puin inexactitate nu stric niciodat. Pun rmag c Nevil i compania nici nu au
bgat de seam c nu am fost la Smeltertop n seara asta.
Mda.
Mine vor arunca o privire rapid n mprejurimi i pe urm, fuga napoi acas.
Nu te ngrijora de ce ar spune Nevil, zise Pelerinul, ar fi trebuit s venim pn aici mai
demult.

Ploua torenial, dar n aer nu se simea nici boare de vnt i schiful aluneca lin nainte, cu
o vitez de civa metri pe secund. Pelerinul spunea c apa adunat pe fundul micuei
cabine fcea bine la controale.

Acum zburau chiar foarte aproape de sol. Aerul mirosea uor a canalizare i animale.
Aceste miasme nu-i surprinser; marinarii i fragmentele de Tropicali povesteau despre
orae mai ntinse i mai aglomerate dect oricare alt aezare din lume, o aduntur lipsit
de minte care distrugea orice gnd coerent. Doar nu era degeaba numit Corul corurilor.
Sunt mai glgioi ca niciodat, spuse Pelerinul. O aduntur de Stilete care cnt
mpreun. Dar din cte se aude, se distreaz la nebunie. Sau hmm, poate fac sex nonstop.
Zburau att de jos, nct Johanna putea vedea din nou focurile, ns erau ascunse, doar
din loc n loc se zrea cte o licrire sau cte un fuior de fum neccios i fierbinte. i
ndrept privirea n dreapta i n sus.
Pelerinule, zboar ceva deasupra noastr?
Schiful tremur cnd Pelerinul uit o clip de butoane, privind n direcia pe care i-o indica
Johanna.
Nu vd nimic. n schimb aud nite zgomote ciudate.
nc de cnd orbiterul fusese reabilitat, avuseser loc mai multe ncercri de a survola
continentul, inclusiv landurile tropicale, acolo unde nicio hait nu ajunsese pn acum.
Problema era c lentilele optice erau vechi i nu cu mult mai performante dect un senzor
de lumin, cu o rezoluie la sol de aproximativ o mie de metri, mult mai slab dect n
imaginile pe care le luase Excentric II cnd se apropiaser de Planeta Stiletelor n urm cu
zece ani. n acest moment, schiful ar fi trebuit s survoleze gura deltei. Acolo se aflau cele
mai aglomerate aezri, att din imaginile luate de Excentric II, ct i din legendele
marinarilor.
Lumina misterioas se stinsese, dar acum Johanna realiz c n stnga ei sclipea o
constelaie de lumini. Un obiect imens i nemicat, a crui form nu se putea deslui n
ploaia deas.
Ne aflm la o altitudine de patru sute de metri, suntem pe drumul bun spre ascunziul
nostru mltinos. Hei, i-am povestit vreodat cum eu sau, m rog, cine eram eu pe
atunci mi-am petrecut zece-zile acolo n urm cu o sut de ani? Niciodat nu mai
fusesem i nici pe urm n-am mai fost att de aproape de un Cor.
Rmase o clip mut, trgnd cu urechea mprejur.
Nu se mai aude nimic. Probabil mlatina a mai naintat spre uscat fa de cum tiam noi.
Cred c am putea ateriza chiar aici.
Dar n-o vom face.
Bine, mergem mai ncolo. Dar mine va fi distractiv. Chiar dac nu descoperim nimic
despre vreun amestec al Magnatului n zon, sunt attea lucruri pe care mor de curiozitate
s le vd de atia ani

Se auzi o pocnitur puternic. Schiful execut o tumb n aer i se repezi cu botul n jos
spre pmnt.
Pelerinule!
N-am fcut eu nimic! strig cvintetul, chinuindu-se din rsputeri s controleze
ambarcaiunea.
Niciodat nu mai fusese att de ru, exceptnd cteva di cum ar fi fost mai demult
cltoria involuntar pe lun cnd Pelerinul provocase singur problemele.
Liftul din partea stng e distrus. Poate apa de ploaie.
Aparatul tresri i se legn nainte i napoi ntr-un echilibru fragil din unicul punct de
suport pe partea dreapt. Aceasta era marea calitate, dar i marele defect al agraviului.
Pnza se comporta ca un avocat, negociind cu legile fizice. Era chiar posibil acum s se
ridice mai bine. Sau poate nu: ceva se rupse i se trezir din nou n picaj. Pelerinul se
precipit n jurul ei. Doi membri se aplecar peste bord, dezvelindu-i colii n ploaie.
Printr-un noroc, niciunul dintre ei nu czu peste bord. Dup o clip reveni, innd strns o
bucat de pnz.
Ia de aici i s nu-i dai drumul!
Johanna inea una dintre marginile agraviului care mai rmseser. Se rsucea n minile
ei asemenea unei fiine vii, ncercnd s scape. Pelerinul apuc restul cu toate flcile.
Trgea ntr-o parte i n cealalt, ncercnd s menin mainria n aer, dar fr ajutorul
controalelor automate.
Nu vom reui! strig el.
Dar acum nu mai erau n deriv, ci n picaj, cu o vitez care nu prevestea nimic bun.
Ceva i lovi cu putere din dreapta, apoi din stnga i din dreapta, pn jos unde se izbir de
pmnt. Probabil i pierdu cunotina. Parc i amintea auzind vocea Pelerinului, lng
ureche.
Pari vie i nevtmat. Este?
Ah, nu era o amintire.
Da, rspunse ntr-un final.
Ha. nc o aterizare perfect.
Da tu eti ntreg?
Pelerinul nu i rspunse imediat. Stiletele erau n general mai rezistente dect oamenii, dar
haitele, cu ct erau mai numeroase, cu att li se mreau ansele s sufere accidente.

Aproape ntreg, rspunse el n cele din urm. Cred c Llr s-a lovit la unul din picioarele
din fa.
Tcu din nou.
Nu conteaz asta. Bine c am ajuns jos i departe de cntecele Corului.
Dar nu am ajuns pn la mlatini.
Adevrat, rspunse el chicotind. Chiar i tu poi face diferena ntre sunete. Am czut
ntre nite stnci. Trebuie s ieim s aruncm o privire mprejur.
Unii dintre membri erau deja afar.
Mda.
Ceva o inea la pmnt. O clip sttu nemicat, confuz. Ah. i desfcu centura de
siguran i se tr afar n ploaie. Pelerinul avusese dreptate, aterizaser pe o suprafa
tare. Pipi cu palmele n jurul ei. Simi bli de ap de la ploaie, dar fr noroi. Putea fi
roc poroas, ori degetele ei descoperir anuri regulate lespezi. Se ridic nesigur n
picioare. Ploaia cald i mpresura, udndu-i pn la piele.
Simi haita lipindu-se strns de picioarele ei. Membrul cel mai mare al Pelerinului,
Cicatrice, se rezem de ea, linitind-o.
Hai s vedem ce a mai rmas din schif.
Se aprinse o lumin, conturnd palid unul din capetele Pelerinului. Lampa era ntoars n
jos i el o inea ntre flci astfel nct lumina btea ntr-o singur direcie. Pelerinul plimb
lumina de-a lungul schifului, n timp ce doi dintre ei i bgar boturile prin fuzelaj,
ascultnd sunetele din interior.
Vai mie, va fi o adevrat provocare s pilotez din nou maina asta.
Schiful nu fusese niciodat o ambarcaiune frumoas, iar reparaiile Pelerinului de-a
lungul anilor o transformaser ntr-o peticeal pestri. Acum ns nu mai era o chestiune
de estetic. Carcasa era fisurat, iar agraviul se fcuse franjuri.
Pelerinul cobor deodat lumina.
Aud haite vorbind.
Cuvintele i erau o oapt aintit spre urechea ei. l simi cum i pune lanterna n palm.
Folosete-o la intensitate minim, suficient ct s vad ochii ti.
Johanna ncuviin din cap. Fcu lumina purpurie i att de slab, nct abia vedea
pmntul la picioarele ei. Teoretic, ar fi fost insesizabil n ochii oricrui Stilete. Toi
membrii Pelerinului cu excepia lui Cicatrice se strecuraser napoi n schif i scoteau afar

courile cu proviziile de urgen. n trecut, supravieuiser cu rezervele respective mai


multe zece-zile.
Auzi din nou vocea Pelerinului.
Cred c haitele pe care le aud ne caut pe noi. Trebuie s fi dat un spectacol destul de
palpitant cnd am picat.
Johanna i rspunse cu o oapt aproape subvocal. Cicatrice i ajungea cu capul la nivelul
taliei, deci o nelegea perfect.
Sunt haite normale?
Da-da. Ar trebui s ne aflm n mijlocul haosului Corului nebun, dar ceea ce aud eu
acum e limbaj inter-hait n dialect estic.
Deci chiar dac nu mai descopereau nimic, tot aveau rspunsul la marea enigm din
spatele acestei excursii. Acum problema se punea cum aveau s livreze informaia spre
Cioplitoarea-n-lemn i Ravna. Ar fi culmea norocului s mai i supravieuiasc acestei
misiuni!
Ai comsetul? ntreb ea.
Am.
Pelerinul o mpingea ct mai departe de locul naufragiului. n lumina purpurie a lanternei
se vedea c mergeau printre perei de piatr. Perei de crmid mai bine spus, cu unghiuri
drepte i line i cascade n miniatur la fiecare civa metri. Se aflau pe o alee i undeva
deasupra lor se ridicau acoperiuri de case cu burlane din care se scurgea apa.
Ei, captul aleii d ntr-o zon liber dincolo de acest perimetru nu se mai aud voci.
Situaia are i avantajele ei, chiar dac nu-mi sunt prea clare
Pelerinul ncerca s o binedispun, cum fcea de obicei cnd situaia devenea tensionat.
Normal, avea cteva secole n care exersase cu un oarecare succes arta supravieuirii.
Johanna i intr n joc:
Vrei s spui c unul din avantaje este c nc mai repirm?
Asta i c mai am minile ntregi. Nu mi le-au zburat Coritii nebuni. Dac am putea gsi
i o vgun s ne pitim, putem opera aproape la fel ca n celelalte expediii ale noastre.
Mai puin partea cu zburatul, vreau s zic.
Aha, da. i putem raporta napoi.
Corect. Aici ar fi locul cel mai potrivit s ne bgm nasurile. Am putea chiar afla dac tipii
tia l manipuleaz pe iubitul tu.

Nu e iubitul meu! ipase aproape cu voce tare.


Bine-bine. Oricum vocea din urechea ei ezit Ateapt o secund.
Johanna i nvrti lanterna n spate. Llr rmsese n urm. Membrul chiopta vizibil i
coul i alunecase din spate. Johanna se aplec i i desfcu bagajul.
Mersi
Dar Jo nu terminase. i strecur braele pe dup labele dinainte ale lui Llr i o ridic n
brae.
Hei, ce faci?! Nu am nevoie de ditamai ajutorul!
Johanna nu rspunse, i relu drumul, cu coul legnndu-se pe umr i Llr zbtndu-se
n braele ei, ca un copil mare i mofturos. Chiar i dup toi aceti ani, Johanna tot nu
prea s accepte ideea c atunci cnd o hait i lsa un membru s sufere era ca un om
care suport o durere sau un junghi. Dup cteva clipe, Pelerinul oft resemnat. Llr se
relax n braele ei, apoi i ntinse capul i o muc uor cu vrful botului pe Johanna de
ureche.
Merser de-a lungul aleii nc treizeci de metri, ntr-un ritm mai alert dect pn atunci.
Lucru bun, pentru c acum i Johanna auzea glasuri de Stilete de undeva din spate.
Pelerinul spuse c mai auzea i un sunet ca o uiertur ascuit care nu prea s fie
limbaj inter-hait. Drept n faa lor, ceva se nla, mai deschis la culoare dect fundalul
violet al ploii. Un perete de piatr.
Parc ai spus c aleea d afar dintre ziduri? ntreb Johanna.
Da, vezi c face un cot la dreapta, opti Pelerinul.
Acum i Johanna auzea sunetul acela neobinuit despre care i spusese Pelerinul. O
lumin se aprinse n urma lor.
Hai! spuse ea i o luar la fug spre captul aleii.
Chiar cnd ddeau colul, uieratul se ntei i o scnteie puternic tie vlul ploii,
luminnd zidurile din urma lor.
Scpaser de lumin, dar se auzi un acord care nsemna Dup ei! i un clinchet de
Stilete de metal.
Johanna i Pelerinul nu se oprir nicio clip, Llr i optea la ureche pe unde s peasc.
Deasupra ei, la nlime, zrea flash-uri sporadice de lumin, cnd urmritorii mturau cu
reflectoarele cerul nopii. Trebuie s fi fost un fel de arc electric. Pedantus avusese n plan
un astfel de aparat, pn cnd Ravna gsise un design mai economic i mai uor de
realizat. Asemenea arce erau luminoase, cu siguran suficient de luminoase pentru
Stilete dac erau ndreptate corect i nu se orbeau unul pe cellalt.

Pelerinul gonea naintea ei de-a lungul unui drum de piatr uor mai ridicat dect
pmntul mltinos din jur. n lumina reflectat de arca dumanului ntrezri ziduri de
crmid i brne de lemn, foarte asemntoare arhitecturii nordice, mai puin mucegaiul
care se ntindea, acoperindu-le. Se pitir n spatele unor magazii din lemn, ferindu-se de
lumina care intra prin toate colurile.
Jo simi ghearele lui Llr strngndu-se.
Ia-o mai ncet.
Acum, cnd nu mai puteau fi vzui, cel mai bine era s nu fac niciun zgomot.
Dar trebuie s ne ndeprtm ct mai mult, spuse Johanna.
Llr o btu uor pe umr, ncuviinnd. Acum naintau cu greu, Pelerinul nainta cte un
pas, ncercnd s nu fac vreun zgomot, apoi dirijnd-o pe Johanna cum s nainteze
mpreun cu Llr. n spatele lor, larma urmritorilor se mai domolise puin. Se auzea ca i
cum cteva haite umblau de colo pn colo, vorbind n oapt ntre ele, aproape ca i cum
ar fi fost jenate de toat zarva pe care o strniser mai devreme.
Pas cu pas, Pelerinul se ndeprt de estici. Cnd deodat lumina fulger un zid dinaintea
lor unde ar fi trebui s ajung ei n cteva clipe. Apoi alunec mai departe, pe urm reveni
pentru o fraciune de secund i se ndeprt iar.
Johanna se aez pe drumul de piatr, lsnd o parte din greutatea lui Llr pe genunchi.
Poate ar trebui s rmnem ascuni aici o vreme.
Abia rosti cuvintele, dar fu ndeajuns de tare pentru Pelerin. Scutur din capete, apoi zise:
Vezi drpnturile din direcia aia?
Unele construcii nu erau dect nite mormane de brne de lemn aproape putrezite.
Aud sunete de Coriti drept nainte. Se pare c ieim dintr-un fel de zon de protecie a
tmpiilor stora de Rsriteni. Poate reuim s ne ndeprtm de ei ct s ne lase n pace,
dar s nu ne apropiem prea mult de Cor, ca s nu-mi pierd minile.
OK.
Ce mai putea spune?
Cicatrice se trse n fa, ntorcndu-i botul pentru a privi n urm spre cei care i
cutau. nghe i Jo o simi pe Llr ncordndu-se n braele ei.
Ah, Jo, trebuie s vezi asta.
O aez pe Llr jos i se tr n spatele lui Cicatrice, aproape mbrind dalele pline de
noroi. Privind n urm, vzu patru haite la o distan de cincizeci de metri. Una dintre ele

manevra arcul luminos. Ploaia fcea un nimb n jurul razei de lumin. Doar printr-un
miracol aparatul nc nu electrocutase pe nimeni. Haita nvrtea arcul de jur mprejur,
astfel nct Jo putu s-i vad foarte bine i pe ceilali.
Dou dintre haite se agitau nervoase, purtnd un soi de sulie stranii, ndreptate spre
pmnt. Ha! Lncile respective artau ca nite tunuri n miniatur, dei nu aduceau nici pe
departe cu designul lui Nevil. O hait numeroas sttea n mijlocul tuturor ntr-o postur
autoritar. Vorbele i erau aproape inaudibile, dar tonul era poruncitor i tios. De ce i se
prea att de familiar haita? Ar putea fi? Arcul de lumin trecu peste haite.
Conductorul purta mantii uoare, mai mult curele i buzunare. Unul din membri era
ntors, astfel nct putu s-i vad toat partea dreapt, cu dunga alb ce-l traversa de la
old pn la bot.
n urm cu zece ani, acest Stilete mrise artndu-i colii lng gtul Johannei, n timp
ce un altul o mpungea cu un cuit n coaste, ntreaga hait rnjind la gndul c o va
tortura pn o va ucide.
Pelerinul trebuie s i fi simit fiorul de groaz cnd recunoscu haita. Vocea lui de tain
opti:
sta arat ca Prodotus, nu?
Johanna ncuviin din cap. Nu avea nicio ndoial. Vaszic bnuielile lor fuseser
ntemeiate, Prodotus chiar trgea sforile la Tropice. Dar ale cui sfori mai exact?
Pelerinul o btu uor pe umr.
Sunt orbii de lumin, hai s ne strecurm pe aici.
i art spre o gaur ntre brnele de lemn din fa.
Dac n locul haitelor ar fi fost oameni, poate nu ar fi reuit, ns lumina era ndreptat n
alt direcie, iar urmritorii erau probabil orbii. Prodotus prea s-i certe pentru ceva,
poate chiar pentru c abuzau de arcul de lumin.
Johanna alunec de-a builea de-a lungul lespezilor. Pelerinul era de jur mprejurul ei,
genernd probabil un sunet care camufla zgomotele; Pelerinul era chiar mai priceput la
astfel de iretlicuri dect vntorii profesioniti. n cteva secunde se aflau n afara
cmpului vizual al urmritorilor.
Fr grab i fr zgomot, i opti Pelerinul.
Pe nesimite se strecurau nainte. Llr putea uor ine pasul cu ei. Cldirile din jurul lor
pstrau nc arhitectura nordic, ns brnele de lemn erau putrezite i crpate. n lumina
violacee a lanternei, Johanna vedea cum unele din brne erau aproape n totalitate
mncate de fungi cu aspect de muchi. Acum apa mirosea a mncare, canalizare,

putreziciune i transpiraie de la miriade de Stilete. Era nchipuirea ei sau din fa se


auzeau incantaii?
Pelerinul pru s simt nelinitea ei.
Auzi i tu ceva, aa-i? Se aude pn aici.
Cum poi suporta?
Ploaia i ceaa atenueaz foarte mult sunetele mentale, dar i simt c se ndreapt spre
ceva enorm.
Johanna fusese de fa cnd Pelerinul vzuse o nav stelar cznd din cer. Chiar i
atunci, arborase o curiozitate entuziast, ns n aceast sear i se pru c aude o und de
team n cuvintele sale. Dup o clip, i fcu semn s mearg mai departe i pru s-i
recapete stpnirea de sine obinuit.
Eu pot merge mai departe. Pun rmag c ajung mai aproape de Tropicali dect
Prodotus i compania.
Urmritorii lor preau s-i fi pierdut. Johanna mai zrea fulgerul de lumin din cnd n
cnd, dar acum era mult n stnga ei. De asemenea, i ajungeau la urechi conversaii
optite, care ns preau s vin din partea dreapt. Cuttorii naintau, dar nu veneau
direct spre ea i Pelerin. Poate le era team s nu declaneze un rspuns din partea celor
din Cor? Cu siguran cel mai mare mister era cum reuiser Prodotus i tovarii lui s
rmn n via n acest mediu. Ce i mpiedica pe Tropicali s dea nval, distrugnd orice
hait coerent n calea lor?
Jo mtur cu lumina lanternei grmada de drmturi dinaintea ei. Nu erau cldiri
prsite n paragin. Harababura mbibat de umezeal arta precum un maldr de gunoi,
organizat ici i colo n structuri care ar fi putut fi avea forma unor cuiburi. Cndva,
Johanna vzuse o scorbur de nevstuici atunci cnd locuitorii respectivei scorburi
ncercaser s o omoare. Nevstuicile artau i aveau mrimea unor gerbili. Jo se
cutremur gndindu-se cum ar fi lumea dac aceti montri ar fi la fel de mari precum
Stiletele.
ndrept lanterna n sus. Lumina violet se topea n ploaia deas, nu se vedea nimic mai
departe de civa metri, deprtrile erau nvluite ntr-o lumin palid ceoas. Chiar n
marginea decorului pe care l putea distinge, Jo vzu ceva ce aducea cu o pnz de
pianjen uria, la nivelul solului.
Era un gard! Firele pnzei de pianjen erau sfori atrnate ntre pari de lemn. Firele
verticale cdeau din sfoara orizontal cea mai de sus, nnodndu-se de toate celelalte sfori
de dedesubt. Cum putea opri pe cineva sau ceva acest gard? Erau firele otrvite? Pe
msur ce se apropiau, Johanna putu vedea cum reeaua era rupt i roas, n special jos
n apropierea solului, pe unde probabil ncercaser s se strecoare Stiletele, cel puin cele
mai mici de statur.

Pelerinul o apuc de mnecile hainei, trgnd-o la pmnt. O clip mai trziu, arcul de
lumin mtur gardul dintr-o parte n alta.
Scuze, spuse ea n oapt. Eti OK?
Da. Ia s vedem dac Prodotus i compania au curajul s ne urmreasc i dincolo de
gard.
Doar c dincolo de gard terenul era plat i deschis. Chiar dac Prodotus nu-i putea urmri,
i putea vedea i mpuca. Undeva mai departe Johanna zri nite movile de ceva,
probabil adevratele cldiri ale Tropicalilor. Murmurul Corului se auzea tot mai tare, cu
toate acestea nu se zrea nici picior de individ.
Ajunser la gard. Corzile nu erau altceva dect liane mpletite. Se puteau uor rupe. Se
ghemuir de-a lungul liniei gardului
Urmritorii se rsfiraser, probabil i dduser seama c Pelerinul i Jo ncercau s ias
prin gard, cu toate c nu tiau exact pe unde.
Ne vor gsi, opti Johanna.
Da, da, fu singurul rspuns al Pelerinului, concentrat s gseasc punctul cel mai
potrivit prin care s scape.
Cel puin n locul n care se aflau, deschiderea terenului de dincolo de gard nu era la fel de
larg. Mai merser de-a builea nc trei metri. Brusc, Pelerinul i ridic un bot n sus. Un
semn n form de medalion atrna de sfoara de sus. Discurile din ceramic ornamentat
conineau un avertisment ntr-un stil vechi, dinaintea aterizrii oamenilor. Fie zi sau
noapte, o hait putea auzi ecourile lui. n lumina palid a lanternei, Johanna zri desenul
pictat pe suprafaa discului: simbolul morii, o pentagram din cranii. Cineva considera c
e o idee extrem de proast s treci dincolo de gard.

i nu vreau s trag nimeni! spuse Prodotus, sfredelindu-i cu privirea mercenarii


nsetai de snge.
Haitele luar poziia de drepi, aidoma unui pluton disciplinat. Or fi fost ei nsetai de
snge, dar nu erau chiar att de nesbuii nct s-l supere pe Prodotus. n mod normal,
aceti tipi patrulau n partea de vest a Rezervaiei, asigurndu-se c nimeni nu trecea
grania. Desigur, nimeni nu ieea vreodat din Rezervaie, n schimb era un flux constant
de Tropicali care ncercau s intre. Creaturile nu erau dect nite prostnaci solitari. Asta
era problema cu membrii Corului: nu-i puteai oprima ca la carte. Comportamentul lor era
imprevizibil. ntotdeauna exista o fraciune minuscul care trecea grania, indivizi suficient
de derutai sau de ticloi nct s fie capabili de orice.

Gardienii, cum erau cei care patrulau cu el n aceast sear, aveau datoria de a-i aresta pe
intrui i a-i duce n piaa mare. Ceea ce era o durere. Era mai simplu s-i mputi pe cei
care intrau fr permisiune. Mai ales n zona ndeprtat a Rezervaiei, era simplu.
Vntoarea de intrui era chiar un sport frumos, gndi Prodotus. Dar n zona n care se
aflau acum, mpucturile ar fi auzite de acoliii Magnatului care ar raporta imediat,
fcndu-i tot soiul de probleme lui Prodotus. Mai ales n aceast sear, gndi el, nu vreau
ca haidamacii Magnatului s-i bage cozile pe aici.
Dup ce se convinse c ordinul le intrase bine n cap, Prodotus se relax puin. Voia ca
subordonaii lui s fie n form maxim n seara aceasta.
Cei doi pe care i vreau se afl undeva ntre locul unde ne gsim noi i gard. Nu v
preocupai de zona exact. Doar mpingei nainte n formaie desfurat. n cele din urm
vom izbuti s-i scoatem afar.
Dou dintre haite scoaser un zmbet strmb. Mai avuseser parte i nainte de astfel de
misiuni. S ucizi un solitar prost nu e mare lucru, dar s bagi o hait ntreag la minte n
teritoriul Coritilor era o chestiune cu totul diferit.
Nu facei niciun zgomot. Ascultai la semnalele mele.
Erau nevoii s rmn mui pn cnd venea urmtorul val de murmure dinspre Cor.
Atunci vor putea face ct hrmlaie au chef.
Prodotus urmri haitele argoase rsfirndu-se ntr-o linie strmb i porni spre gard. Cel
care se ocupa de arcul luminos rmase mai n urm, dup cum fusese instruit, plimbnd
lumina deasupra zonei unde i se prea c zrete siluete sau aude sunete.
Prodotus i urm soldaii, pregtindu-i propria puc. n acelai timp, bg o lab n
buzunar i porni comsetul ascuns acolo, ns la un volum att de jos, nct abia auzea el
nsui.
opti enervat:
Nu au aterizat pe unde ai spus tu.
i scpaser cu via.
Nu se mai auzi nimic jumtate de secund, apoi i rspunse vocea lui Nevil, ca de obicei, cu
tot felul de scuze omeneti.
Ai noroc c i-am observat c se furiau n direcia ta. Ai i mai mult noroc c le
pregtisem aparatul. I-am prbuit exact unde mi-ai spus.
Prodotus nu rspunse imediat. Aflase c tcerea l provoca pe Nevil Storherte s elaboreze
informaiile pe care le avea. Dup un moment, Nevil veni cu o afirmaie interesant.
tii c, - intele tale au luat cu ele comsetul atunci cnd au ieit din schif.

Ce face?! Pi, atunci nseamn c i ei ne pot auzi? Dar Prodotus i nghii ntrebarea.
Ajunsese la concluzia c aceste comseturi ale navigatorilor stelari erau aparate puternice,
nu se comparau cu mantiile-radio. Dac Nevil nu reprograma staiile, fiecare avea canalul
lui separat prin releul lui orbital. Deci cu glas tare rosti:
Interesant. Presupun c le blochezi apelurile.
Bineneles. Dei pentru moment ei nu-l folosesc, ci doar l poart cu ei. Faza i mai
interesant este c eu pot vedea unde se afl exact chiar n momentul sta.
Planurile curente ale lui Prodotus depindeau de dou unelte incredibil de puternice i
frustrante n acelai timp. Una era Nevil Storherte. M bucur din suflet c Nevil nu e aici, nu
cred c m-a putea abine s-l ucid. Cu toat furia interioar, rspunsul lui Prodotus fu pe
un ton att de blnd, nct l surprinse chiar i pe el:
i unde sunt, mai precis?
La o deprtare de treizeci i unu de metri de tine de comsetul tu de fapt la un unghi
de patruzeci i apte de grade.
n spatele detaliilor tehnice pe care le ndruga dou-picioare, rzbtea rnjetul superior al
individului. Nevil se credea un maestru n arta neltoriei, dar nu-i ducea de nas dect pe
ceilali oameni. Repulsia pe care o simea vizavi de Stilete era puternic i ct se poate de
evident.
Din fericire, Prodotus i petrecuse cea mai mare parte a acestor ultimi zece ani nvnd
ct mai multe despre oameni i Exterior. Cunotinele lor nsemnau o putere imens, dei
tmpeniile religioase fceau uneori greu de desluit realitatea de fabulaie. Cu toat tiina
lor, Prodotus era mai capabil la aritmetic dect oricare dintre Copiii cerului fr ajutorul
mainilor. Privi n sus, acolo unde se vedea gardul Rezervaiei. Johanna i Pelerinul trebuie
s fi ajuns deja la gard, undeva n dreptul flancului drept al plutonului. Emise cteva
sunete ascuite spre urechile ctorva haite, ordonndu-le s se strng n jurul unei
grmezi de vechituri n spatele creia se afla prada lor.
Seara aceasta ar putea nsemna o victorie extrem de important i, cu toate c se dovedea
mai primejdioas dect planul original, era cu mult mai satisfctoare. Ateptase cu
nfrigurare momentul n care vor descoperi leurile dumanilor si cei mai aprigi, strivite
sub carcasa schifului. n schimb, i vna, furindu-se prin ntuneric pe urmele lor,
spernd ca lumina arcului i murmurul misiunii s nu atrag atenia Magnatului. Cu toate
primejdiile, gsea aventura din aceast noapte absolut fascinant. Chiar n acest moment,
Johanna i Pelerinul se gseau strivii de gardul Rezervaiei. Dac treceau dincolo, i
atepta o moarte sigur, vor fi distrui fizic sau mental ori ambele. Dar dac stteau unde
se aflau, Johanna va intra iar n ghearele lui. De data aceasta nu va mai fi salvat de
minciunile viclene i penibile ale Pelerinului, cci i el va fi la fel de neputincios precum
fata. Oricare ar fi alegerea lor, eu ctig.
Se mic mai aproape de gard, n spatele gardienilor si, savurnd momentul.

Cred c au aflat unde suntem, spuse Pelerinul.


Johanna aprob din cap. Dei Pelerinul privea n spaiul de dincolo de gard, ea tia c el
vorbea despre urmritorii lor. Dac ntorcea capul, putea vedea ici i colo cte unul din
membrii haitelor de gardieni. Preau c se apropie i acum lumina arcului era ndreptat
mereu spre locul de deasupra capului ei. Lumina arunca scntei peste craniile de pe
medalion.
Muli dintre ei sunt pe partea de unde am venit noi. Ne-am putea strecura napoi prin
partea cealalt s-i flancm.
O sugestie disperat.
Nu, rspunse Pelerinul. tii, tu s-ar putea s nu fii n primejdie n mijlocul Corului,
pentru c nu ai minte.
O mostr de umor negru din partea Pelerinului. Johanna nu credea c n spatele acestei
glume macabre s-ar putea ascunde un adevr. Existau poveti despre ce se ntmpla cu
animalele n oraele tropicale. Totul era consumat, fie minte sau carne.
Cu toate acestea, fcu un efort s i rspund n acelai spirit.
i tu ai putea scpa teafr, cci i tu eti probabil fr minte.
Pelerinul nu-i rspunse. Johanna reveni la realitatea disperat.
Eu nu m atept i nici nu voi cere mil din partea lui Prodotus.
i nu va mai pune niciodat labele pe mine.
Nici eu.
Vocea Pelerinului era serioas, dar nu avea tonul trist pe care l simise n propriul ei glas.
Dar la o adic, Pelerinul era un pelerin i nu degeaba se tot luda cu nenfricarea lui.
tii, continu haita, de cnd m tiu eu, chiar din timpul eu-rilor mele mitice, povetile
despre Tropice sunt aceleai, c locul este fatal pentru o minte ntreag, c aici ajung doar
cei care i doresc s se dezintegreze n fericire. Dar uit-te la ce nu vedem aici.
i ntinse un bot spre ploaia care sclipea n lumina lui Prodotus.
Niciun singur membru Tropical. Auzim incantaii, ns ploaia aceasta i umiditatea
nmoaie sunetele reale mentale pn devin aproape insesizabile. Uite ct de concentrate
sunt haitele lui Prodotus. Pun rmag c ploaia i afecteaz i mai mult pe Coriti.
Incantaiile pe care le auzim sunt de la membrii Corului ntemniai n aer liber, sub btaia
ploii. A putea probabil fugi drept pe partea cealalt a strzii, s gsesc un adpost.
Dac nu te mpuc soldaii lui Prodotus.

Prostii, rspunse el fcnd un semn dispreuitor cu laba.


Johanna tia c Wicky nu credea o iot din ce ndruga i voia cu orice pre s o scoat din
pericol. Pe de alt parte, vocea i suna cu acel ton intrigat, calculat, pe care l folosea cnd
plnuia ceva nebunesc.
Sincer, Johanna, nu e nici pe departe la fel de periculos ca atunci cnd Copistul i cu
mine te-am salvat din Poiana Masacrului. i mi-am dorit dintotdeauna s vd dac
povetile sunt adevrate despre Cor. ntr-un fel, pania de astzi va ntrece cltoria pe
Lun.
l simi ncordndu-se n jurul ei. Cicatrice trgea de un ochi de gard, lrgindu-l ct s
poat sri prin el.
Vai, Pelerinule!
oapta ei fusese att de tare nct pn i urechile ei o auzir. Nu c ar mai fi contat n acel
moment. l cuprinse cu braele ncercnd s-l in n loc. Se simea iar fetia orfan de
acum zece ani.
Nu i face griji, am trecut noi i prin situaii mai grele.
Se zbtu s scape din mbriarea ei, dar nu sri imediat. Poate atepta ca arcul de
lumin s plece din acea zon a gardului.
Folosete-i lumina invizibil. ncearc s vezi ncotro fug pe partea cealalt. ncerc s
gsesc un adpost sigur i i fac semn.
Bine.
l btu pe umr uor. Wicky avea dreptate, chiar dac o minea cu bun tiin. Strnse pe
lng ea comsetul i restul echipamentului, aprinse lumina violet ndreptnd-o spre spaiul
de dincolo de gard.
Trecu un moment. Lumina arcului alunec mai departe, lsnd n urm bezn. Pelerinul
sri prin ochiul de gard lrgit. Johanna miji ochii n ntuneric i lumina puternic se
ntoarse, concentrndu-se pe cvartetul fugar. Pelerinul alerg n zigzag. Din cte se prea,
intaii nu-l puteau ochi, cci nu fu tras niciun foc de arm.
Incantaiile Corului se amplificar. Johanna spera ca umiditatea din aer s atenueze din
sunetele mentale, ns mulimea prea s se apropie. O ambuscad peste ambuscada lui
Prodotus? i ridic lanterna ndreptnd-o direct n fa. n licrirea picturilor de ploaie se
ntrezrea un ir de siluete, alergnd n direcia Pelerinului. irul se transform ntr-o
mulime de membri, umr la umr cum ea nu mai vzuse niciodat printre Stilete.
Pelerinul se ntoarse i o lu la fug n partea opus, dar Tropicalii ncepur s nainteze
spre spaiul deschis din faa gardului. Nu alergau. Din loc n loc, cte un membru ieea n
fa, pind pe crarea care mergea aproape paralel cu gardul. Mulimea crescu. Cumva

Pelerinul Wickllrrackcic reui s-i pstreze minile laolalt. Alerga mpreun, dar
chioptatul lui Llr i ncetinea. Nu conta. Mulimea Tropicalilor era imens, mrluind
asemenea unui bra de foarfece uria de-a lungul gardului, cei din fa alergnd mai iute
dect ar fi putut vreodat fugi o hait singur. Chiar nainte ca Wickllrrackcic s fie ajuns
din urm, Johanna l vzu pe Rac cznd fulgerat. Micua Llr rmsese undeva n spatele
celorlali. Ultimul membu al Pelerinului pe care Johanna l mai vzu fu trupul strivit al lui
Llr zburnd prin aer, asemenea unei hlci de carne pe care o arunci unui monstru carnivor
uria.
Pelerinule!
iptul ei fusese probabil cu glas tare.
Pelerinul pierise, dar gloata nu trecuse gardul. Doar mrluiau ca un grup compact
paralel cu bariera. ns erau prea nghesuii pentru a evita orice contact cu grania. Din loc
n loc, cte un membru era aruncat prin gard. Unii se repezeau napoi, alii rtceau
dezorientai naintnd n Rezervaie.
Cntecul Corului era ca un vuiet puternic, chiar i pentru urechile ei. Sunetele mai nalte
probabil distrugeau minile gardienilor din spatele ei, dar cnd se ntoarse ntr-o parte,
ddu cu ochii de o hait cu armele ndreptate spre ea. n partea cealalt, arcul electric
lumina ploaia.
Auzi un glas omenesc vorbindu-i relaxat:
Fugi, Johanna, vreau s te vd cum alergi n gura Corului.
Prodotus.
Prea un sfat de bun-sim, chiar venit din gura dumanului. Johanna sri peste gard i se
repezi n teritoriul Corului.

La naiba cu toat psihologia invers! Dou-picioare o luase la fug. Fr s gndeasc,


Prodotus i slt arma i o ndrept intind spre spatele ei. n acelai timp, le strig
tupelor:
Nimeni s nu trag!
Apuc trgaciul cu botul cnd raiunea l fulger. Exista un motiv bine intenionat pentru
care i ameninase subordonaii c i ateapt moartea dac vor trage cu arma n aceast
parte a Rezervaiei. Munca ultimilor opt ani va fi pus n pericol ns a putea gsi o
minciun s m scot; Magnatul crede i minciuni mai cusute cu a alb. Dar i nfrn
gndul. Riscase destul n aceast sear. Se va mulumi s urmreasc mcelul de la
distan.

Spre norocul ei, Johanna Olsndot ajunsese de partea cealalt a gardului ntr-un moment n
care gloata era ceva mai rarefiat. Reui s intre cinci metri n teritoriul Coritilor, apoi zece
metri. Gloata deveni iar dens. Vuietul mental era chiar mai puternic dect atunci cnd l
atacaser pe Pelerin. Prodotus i tovarii lui se lsar la pmnt, adunndu-i capetele
mpreun. Dac nu ar fi plouat, unii dintre ei ar fi fost nimicii, chiar i de aceast parte a
gardului.
Cumva Prodotus reui s-i menin civa ochi i cteva urechi fixate pe fat. Sunetele
mentale nu ar fi oprit-o pe Clugri, dac nu ar fi fost dobort de zeci de trupuri, de
valul lipsit de contiin al Corului. Fata czu n genunchi. Unii dintre membri simir c e
un animal strin i ncepur s mute. Bucuria l cuprinse pe fiecare membru al haitei lui
Prodotus. Ah, ct ateptase acest moment. i graie srguinei cu care i plnuise
rzbunarea, acum tia i la ce s se atepte. ntotdeauna se ntrebase ce le-ar face
Tropicalii oamenilor, din moment ce vtmarea mental era imposibil. Aadar, cnd unul
dintre primii oameni pe care i rpise ncetase a-i mai fi de vreun folos, Prodotus i aranjase
o evadare din Rezervaie. La fel ca i acum, Coritii ezitaser iniial.
Dar pe urm, la fel cum procedau cu toate animalele strine lor, indiferent de mrime,
Corul dezmembase creatura, jucndu-se cu prile la fel de bucuroi precum preau atunci
cnd aveau de-a face cu membri ai haitelor dezmembrate. Dar, spre deosebire de celelalte
sacrificii, Corul prea s considere celelalte animale doar hran. Ghinionistul dou-picioare
fusese un festin pentru nfometai i i servise lui Prodotus mai bine dect atunci cnd
fusese n via.
Acum urmri cum evenimentele se desfurau conform aceluiai scenariu. Johanna se
ridic n picioare. Zgomotul era att de puternic, nct nu o mai auzea suspinnd i
scncind, ns n lumina arcului vzu cum i iroia sngele pe fa. Se ndeprt mpleticit
de gard, agitndu-i echipamentul spre gloat i urlnd, creznd probabil c valul de
Coriti va trece pe lng ea. Mai fcu civa pai, aproape de locul unde ncepeau movilelevizuine de la grania Rezervaiei. Prodotus tia din experimentele trecute c nu-i va gsi
salvarea acolo. Flcile ateptar. Johanna czu din nou, dar de data aceasta nu se mai
ridic. Gloata se repezi asupra ei, un val asupra unei hlci de carne. Zri buci i bucele
zburnd peste capetele valului, cele mai multe erau echipamentul pe care l purtase. Gloata
ns nu era interesat acum de astfel de nimicuri.
Trecur cincisprezece minute nainte ca valul s se rarefieze, un interval neobinuit de
lung. Masa flmnd fierbea n lumina arcului, rostogolindu-se n cele din urm spre
vizuine. n timp ce gloata se agita ndeprtndu-se, sunetul ploii i umiditatea aerului l
mpiedicau s aud ce se petrece dincolo de gard. Apoi ploaia se rri. Prodotus nu auzea pe
nimeni micnd n jurul carnajului. Ascult foarte atent nu, nu se auzea nici mcar
sunetul respiraiei omeneti, doar respiraia gemnd a miilor de Stilete nebune.
Ei, ce s-a ntmplat?
Era vocea lui Nevil din comset. n glas i se citea nelinitea, pe care ncerca n zadar s i-o
ascund.

Prodotus nu-i rspunse imediat. Arunc o privire spre movilele de gunoi murat, mpuit.
Undeva sub aceste gunoaie, la doar cincisprezece metri, zcea leul creaturii care i
distrusese viaa trecut i i pusese n pericol viaa viitoare. Cincisprezece metri. Att de
aproape. Cu toate acestea, nu se putea hazarda s parcurg distana, s-i mestece mduva
oaselor cu propriile flci. i inspect viclean trupele loiale. Doar sub ameninarea unei
mori dureroase poate ar trece vreunul gardul. Dup un asemenea spectacol, nicio hait
ntreag la minte nu ar mai crede povetile despre fericirea perpetu n care tria Corul.
ansele de a scpa dintr-o misiune fulger pe o distan de cincisprezece metri chiar i n
timpul unei rarefieri erau aproape de zero. n afar de asta, Prodotus opera att de
aproape de Casa Magnatului doar atunci cnd situaia o impunea cu orice pre.
Prodotus cuget o clip i realiz c mai putea face nc ceva. Vorbi n comset,
rspunzndu-i propriului animal de companie cu dou picioare.
Unde e comsetul pe care l avea Johanna cu ea. Mai funcioneaz?
A fost aruncat undeva la patruzeci de metri de tine cam de cnd a nceput Johanna s
ipe. Nu transmite nimic. A-a putea ncerca s l apelez.
Da. Ca s fiu sigur.
n comsetul lui Prodotus se ls tcerea, apoi se auzi vocea lui Nevil n aerul de deasupra
graniei. Omul optea, ns volumul radioului era suficient de tare nct s poat fi auzit.
Pssst Johanna. Eti bine? Telemetrul arat o problem cu schiful. Johanna?
Nevil o mai strig cteva secunde. Prodotus gsi ngrijorarea din glasul lui Nevil chiar
miestrit. Lund n considerare c situaia era clar, efortul lui de a mima suprarea era
inutil, dar Prodotus i admir abnegaia.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
1
9
Cnd czu a doua oar, Johanna tiu c de data aceasta nu se va mai ridica. Primele
mucturi fuseser doar nite ciugulituri, de gust. Mai observase acest tip de
comportament la membrii haitelor coerente, chiar nainte de a fi cuprini de frenezia
gustativ declanat de o carne insolit. Acum faa i braele i erau pline de snge. Cnd
i agitase rucsacul pe post de scut, gloata pruse mai exaltat. O mpinser cu boturile
din spatele genunchilor ntr-o aciune coordonat, care o trimise din nou la pmnt. i
acoperi faa cu braele i se ls pe burt, acoperindu-se cu rucsacul. Simi labe i flci
rostogolind-o nainte i napoi, rupndu-i hainele i smulgndu-i echipamentul din rucsac.
Cu toate acestea, frenezia devorrii nu veni niciodat, dei mulimea o strivea. Simea ca i
cum Tropicalii se bteau ntre ei care s o ating cu boturile i s o ciuguleasc. Johanna
ncerc s i lase un loc pe unde s respire ntre fa i antebra n timp ce se tra ntr-o
parte unde ghicea c ar putea iei din raza vizual a lui Prodotus i a companiei. Presiunea
mulimii pru s se diminueze sau poate c murise i nu mai simea nimic. Ciupiturile i
mucturile erau acum o durere vag, ca o amintire.
Ha? Sttea lungit ct era de lung cu faa n sus, ameit. n jurul ei era ntuneric. i
rsfir timid braele, pipind n jur. Ddu de comset i de rmiele rucsacului ei.
Pmntul sub ea era acoperit cu ceva vscos. Dar nici urm de blan sau piele de animal.
Cumva, simi dintr-odat c rmsese singur. Sau chiar murise? OK. Acum ce e de fcut?
Pssst Johanna. Eti bine? Telemetrul arat o problem cu schiful. Johanna?
Era vocea lui Nevil, optit, rsunnd n linitea stranie.
ntinse braul spre comset apoi rmase nemicat i ncerc s nu scoat un sunet.
Exist trdri i Trdri. Pn n acest moment, cea mai grav bnuial a ei era c Nevil
fusese manipulat de Prodotus. Pn n acest moment, ea nu-l crezuse niciodat pe Nevil cu
adevrat capabil de trdare. Nici acum nu am o dovad clar doar intuiia mea. Rmase
cu privirea aintit n bezn, spre comset.
Undeva, n adncul sufletului, mai pstrase o urm de speran pentru relaia lor, iar acum
trebuia s renune la ea.

Se auzi din nou vocea lui Nevil n comsetul lui Prodotus:


Niciun rspuns, rosti dou-picioare. Ce s-a ntmplat cu Pelerinul?
Att Pelerinul, ct i Clugria sunt ct se poate de mori, rspunse Prodotus.
De fapt, era destul de posibil ca unul sau doi membri ai Pelerinului s fi supravieuit, ns
experienele din trecut demonstraser c membrii haitelor nu mai aveau minile limpezi
pentru a se regrupa. Nevil rmase tcut o clip, apoi oft.
Aha, asta mcar simplific lucrurile.
Prodotus zmbi n sinea lui. Dei nu se ntlniser de multe ori, Prodotus l studiase
amnunit pe Nevil. Storherte era un animal de prad tnr. Pn de curnd, nu omorse
pe nimeni. Creatura avea impresia c acioneaz din necesitate, nc nu-i nelegea
adevrata natur.
Cu glas tare, Prodotus i rspunse:
ntr-adevr, simplific lucrurile. Lsnd la o parte rzbunarea, neltoria mea cea mai
primejdioas rmne tinuit. Iar acum ne va fi mai uor s ne rzbunm pe cellalt mare
duman al nostru.
Mda. Va fi o plcere s i-o dau pe Ravna Bergsndot.

Johanna rmase nemicat cteva minute, ns Nevil nu mai avu nimic de adugat.
Avnd n vedere circumstanele, nu era greu s te prefaci mort. Gloata se mprtiase, dar
murmurul incantaiilor nc plutea n aer. Poate acesta era motivul pentru care mercenarii
lui Prodotus nu se apropiaser. Ploaia cdea ca o perdea grea, lipsit de orice adiere de
vnt. Apa se scurgea de pe ceva aflat deasupra ei, plant sau construcie, ce-o fi fost.
Picturile care o atingeau preau unsuroase.
Dup un timp, cntecul Corului se ntei din nou. Zece mii de labe zgriau pmntul
apropiindu-se de ea. Auzea voci ale solitarilor, ns nu aveau nicio noim, doar contribuiau
la murmurul care umplea vzduhul. Acum o nconjuraser, simea boturile membrilor
adulmecnd de jur mprejurul ei, att de aproape nct bzitul lor mental, dei pe o
frecven mult prea nalt pentru percepia uman, i transmiteau vibraii n tot corpul. Se
nghesuir deasupra ei, la fel ca i nainte, mpingnd-o cu boturile, ns de data aceasta
nu mai simi mucturile dureroase, ci doar atingeri uoare cu botul. Miasmele i
zumzetele o copleir, dar dup o clip valul trecu pe deasupra ei i aproape nimeni nu o
mai atinse.

Prea bine, vaszic scpase fr a fi devorat. Mai mult, zgomotul gloatei i oferea
acoperirea ideal, cu condiia s-i permit s se mite. Johanna cuget o clip,
asigurndu-se c nu ia cu ea nimic din ce ar putea-o da de gol la Nevil. Lanterna? Risc i
o nghesui la curea. Se rostogoli pe burt i, inndu-i capul n jos, se tr intenionat
contra valului de Coriti, testnd reacia lor.
Gloata era o maree de blan i carne, ns membrii care se ciocneau de ea nu o mucar.
Ba dimpotriv, ncercar s se fereasc din calea ei. Doar c nu reueau, din cauza miilor
de corpuri din spatele lor care mpingeau. Apoi deodat, ca i cum ar fi primit un soi de
avertisment de obstacol n trafic, presiunea mulimii slbi i membrii alunecar pe lng
ea, ocolind-o. Johanna i croi drum de-a builea prin valul murmurnd. i inea lanterna
ntre dini, lumina palid violet scldnd gloata. Pereii mzgoi ai coridorului coteau ntro parte i n alta. n unele locuri se bifurca ori se intersecta cu alte coridoare. Stiletele
ieeau din toate deschizturile, mai puin din cele joase, care probabil erau inundate n
aceast sear. Johanna observ c atunci cnd se afla la o rspntie, mulimea rmnea
compact cteva momente, pentru ca apoi s se despart pentru a-i face loc.
Trebuie s fi petrecut un ceas n acele catacombe umede. Cnd iei, ploaia se transformase
n burni i cea. n spatele ei zri lumini, abia distingndu-se n ntuneric. Le privi o
clip, observnd sclipirea plpnd i fuioarele ntunecate de fum ridicndu-se ncolcit.
Acolo ardeau tore n perei. Cnd ploaia se mai potoli, putu vedea ziduri drepte de piatr
cu brne din lemn, n stilul arhitecturii nordice. Moiile lui Prodotus. Restul orizontului era
nvluit n ntunericul gemnd necontenit al Corului.
Se ndeprt, chioptnd fr zgomot, de luminile lui Prodotus, n bezna Corului. Vai,
Pelerinule! Johanna rtci amorit pentru o vreme, vag contient de rnile sngernde,
retrind clipele n care l vzuse pe Pelerin murind. Lanterna violet abia i lumina drumul,
att ct s nu dea peste ziduri sau s nu cad n puuri. i pstrase lumina att de slab
fiindc unele Stilete erau capabile s disting culoarea violet de la o oarecare distan, chiar
dac o percepeau ca pe un petic de lumin difuz la marginea spectrului vizibil. Un detaliu
care i bgase n bucluc mai demult ntr-o misiune n Lcaul Rsritean. Dar aceste
lucruri nu mai contau acum; fcu lumina mai puternic, vzu civa Tropicali tropind
fiecare pe drumul lui. Niciunul nu se art interesat de prezena ei, ba chiar preau s o
evite. Dup toate aparenele, mergea prin mijlocul unei strzi din mijlocul unui ora. Un
ora conceput ntr-un stil delirant i contradictoriu, reconstruit i refcut pe propriile ruine
mloase.
O lu nainte de-a lungul spaiului deschis. Poteca o lua ba la stnga, ba la dreapta, dar
continua s duc la vale pe o pant lin. n unele locuri, piatra pavajului era acoperit cu
mzg alunecoas, n alte locuri strada prea acoperit cu frunze strivite. ncotro ducea
drumul? O ntrebare prosteasc, oricum era ntr-o situaie fr ieire.
Cu toate acestea, n timp ce paii o purtau tot mai departe de urmritori, Johanna se
gndea la ntmplrile ultimelor ore. De ce mai sunt nc n via? Prodotus pruse
nspimntat de moarte la ideea de a trece n teritoriul Coritilor i fusese convins c

Tropicalii o vor distruge pe Johanna la fel cum fcuser i cu Pelerinul. Prodotus nu era
prost. Trebuie s-i fi bazat convingerile pe observaii din cazuri precedente.
n stnga, zgomotul Corului se intensifica. Cea mai simpl concluzie era c supravieuise
printr-o ntmplare i c norocul ei avea s fie de foarte scurt durat. Gloata se ngroa,
scurgndu-se dintre zidurile vag conturate. naintau c, n acelai stil diagonal ca de
foarfece care l luase prin surprindere pe Pelerin. n dreapta zri o ni ngust. Poate s-ar
putea ascunde acolo.
Prea trziu. Mulimea o nconjurase deja. Dar atingerile erau ocazionale i, n timp ce i
croia cu greu drum nainte, spaiul ei personal nainta mpreun cu ea. Johanna nc nu
avea o explicaie logic pentru salvarea ei, dar fusese clar, dup atacul iniial, c ceva
fusese descoperit n legtur cu ea nsi, iar acest lucru fusese comunicat de la acea
surs, difuzat ntregului Cor.
Dup o vreme, gloata trecu i ea se afl din nou aproape singur n mijlocul strzii.
Luminile din zona sigur a lui Prodotus se pierduser undeva n spatele oraului de ruine
mocirloase ale Tropicalilor. Johanna continu de-a lungul drumului ce cobora n vale, n
timp ce planuri disperate i se nvrteau prin minte. Dac ar reui s scape cu via, dac ar
putea cumva s le avertizeze pe Ravna i Cioplitoarea-n-lemn Acest drum cu siguran
ducea spre Delta Fluviului. Dup cum artaser hrile, Rul curgea spre sud, la vest de
traseul agraviului. ns, bineneles, aceste detalii fuseser furnizate de orbiterul lui Nevil.
Noroiul i ajungea pn la glezne. n timp ce continua prin dezordinea mocirloas, auzi
nite scrituri ca i cum s-ar fi mutat ceva din loc. Stiletele puteau imita destul de uor
aceste sunete, dar cldirile se micau. Era o cltinare uoar, repetitiv, n sus i n jos
un centimetru sau doi. Johanna merse ntr-o parte a strzii i i lipi mna de zidul cleios
i grosolan. Da, se mica vertical, dar i orizontal. Pi de-a lungul zidului fr s-i
dezlipeasc palma. Trecu peste o denivelare din suprafaa strzii i acum simi strada
legnndu-se, la fel ca i casele. Dac nu s-ar fi sprijinit de perete, surpriza ar fi fcut-o s
se rostogoleasc.
Poriunea de strad plutea la vale, spre Delt.
Johanna nu putea deslui unde se terminau cldirile cu temelie i unde ncepeau
platformele plutitoare. Scritul cartierului mictor se amplifica pe msur ce Johanna
avansa. Strada pe care se afla era mai degrab ca o insul plutitoare dect un stvilar i se
extindea spre Delta care curgea lin spre mare. n unele locuri nu existau ziduri, n acele
goluri apa clipocea ntunecat. Orice ar fi fost acostat acolo nainte o luase pe ap la vale
sau pur i simplu se desprinsese din ntreg. n alte locuri, cldirile stteau ntr-o rn,
stivuite unele peste altele cte dou sau chiar trei, unde probabil, din neglijen, vreo plut
intrase n faada unei case deja ocupate.
n urma unor ploi toreniale sau a unui taifun, toate aceste edificii, chiar i strada, puteau
fi distruse. n aceast sear vzuse mii de Coriti, dar nicio gin-broasc i nicio plant

vie. Cu siguran aici avea loc un trafic nuntru i n afara teritoriului, orict de ineficient
ar fi fost el.
Strada se ngusta nainte, dar acolo plutele erau mai mari i cu turnuri zvelte. O idee
nebuneasc i trecu prin minte: ea avea idee ncotro se ndreptau unele dintre aceste plute.
Merse nainte, aruncnd din cnd n cnd peste umr lumina violet a lanternei, pndind
apariia gloatei pe care o auzea apropiindu-se. n faa ei drumul se nchidea: se afla la
captul peninsulei. Auzea mlatinile scurgndu-se molatic, asemenea unui sirop n jurul ei.
Ceaa burnioas se risipise i n lumina lanternei vzu limpede cum cldirile erau
decorate cu catarge zdrenuite. Din loc n loc, cte un cap de Stilete se iea de dup
drmturi. O jumtate de duzin de membri srir de pe nite plute i venir n goan
spre ea, mrind suprai. O ncercuir, clmpnindu-i flcile la picioarele ei.
ntre timp, gloata se ntorsese pe strad, prinznd-o din urm. Acum chiar nu mai avea
cum s scape. Dar cnd sutele de Stilete se apropiar, nconjurnd-o, membrii care o
ltraser i o mucaser se ndeprtar, amestecndu-se cu ceilalali. Mulimea se
nghesui i se agit, spaiul din jurul Johannei fu nghiit de sutele de Tropicali care
nvleau mpini de ceilali. Auzi plescituri, probabil civa membri fuseser aruncai n
ap din cauza presiunii gloatei.
Spaiul liber din jurul ei se evaporase, Stiletele o mpingeau din toate prile, dei ncercau
s opun rezisten curentului din spate. Apoi, asemenea unui ru care se trage napoi
cnd ntmpin un obstacol, presiunea sczu i n jurul ei se fcu loc. Undeva n fa, un
grup numeros trebuie s se fi oprit n drum.
Cu toate acestea, valul de Tropicali nu se retrase poate pentru c nu exista dect o
singur ieire evident. Creaturile treceau pe lng ea, privind-o curios fr s scoat un
sunet, de parc ar fi ateptat vreun rspuns.
i eu a vrea s aflu un rspuns, gndi Jo.
n jur, spaiul gol se mri, dar nu pentru c Tropicalii ar fi plecat undeva. Dimpotriv, se
adunau n grupuri i grupulee. Ca postur i privire, artau aproape ca nite haite. Un
cvintet format ad hoc se strecur spre ea. Membrii erau aproape despuiai, dei doi dintre
ei purtau nite veste ponosite. Trei dintre ei erau spni i rpciugoi, ns artau mai
zdraveni dect ceilali doi acoperii n ntregime cu blan. Unul dintre acetia fcu un pas
spre ea, aa cum fac haitele cnd ncearc s se apropie de cineva. Acest membru avea
urechile externe ferfeni i o cicatrice frnt i traversa oldul. Probabil mrturia vreunui
atac euat de topor, contracarat de o armur.
i vorbi n samnorsk:
Salutare, Johanna. O parte din mine i amintete de tine.

Se auzir comentarii mai puin inteligibile din partea celorlalte haite efemere. n rndul
celorlali Tropicali, Johanna zri cteva capete nclinndu-se aprobator, solitari care i
aminteau poate de Domeniu i de Fragmentarium?
Privi spre catargele din spatele ei, apoi se ntoarse ctre Pastorul care tocmai vorbise.
Cred c i eu mi amintesc de unii dintre voi.
Ideea care i ncolise n minte n timp ce pea pe poteca noroioas i pru deodat chiar
rezonabil sau cel puin imaginabil. i mut lanterna astfel nct s-i lumineze tainic pe
cei adunai n jurul ei.
Credei c m-ai putea ajuta s ajung napoi n Domeniu?

Pn cnd vacarmul distructiv i entuziast al gloatei ajunse la mal, cel puin opt plute
fuseser mpinse n ru. Operaiunea nu fusese una totalmente lipsit de incidente, cci
puinii Tropicali care stteau linitii pe acele platforme (ocupani samavolnici? ngrijitori?)
fur luai ca din oal de plecarea intempestiv la vale a locuinei lor. Unii dintre ei fur
alungai, alii se amestecar cu norodul. Din cte i putea da seama Johanna, nimeni nu
fusese grav rnit.
Se afla la mii de kilometri de un adpost sigur, plutind n voia sorii pe nite rmite, cu
un echipaj ncropit la voia ntmplrii. Privind la rece lucrurile, situaia ei era la fel de
disperat ca i nainte de plecare. Doar c acum amintirea Pelerinului nu i mai ntuneca
toate gndurile.
Lumina cenuie i difuz a dimineii ncepu s se iveasc la rsrit, prima i probabil
ultima lumin n care avea s vad necuprinsul teritoriu al Corului. Silueta scund i
nvlmit a oraului se ntindea nc pe trei ptrimi din orizontul ei. Cteva lumini
marcau cldirile mai nalte, din zona sigur a lui Prodotus. Avu senzaia c ceva ntunecat
i uria plutete amenintor deasupra lor. Trebuie s fie un nor, dar nu se mic.
Echipajele ei pestrie ridicaser pnzele pe cel puin trei dintre plute, dei pentru moment
nu era nici urm de briz, iar cursul Deltei i mpingea ncet, dar sigur, spre mare.
Alunecau prin zona n care ea i Pelerinul intenionaser s se ascund. Planul ar fi mers,
zona era acoperit de copaci scunzi cu o coroan bogat de frunze sub care s-ar fi putut
adposti.
Johanna fcu un gest vag cu mna spre misterul nesfrit ce disprea n urma ei.
M voi ntoarce, Pelerinule. i promit c, dac mai exiti, te voi gsi.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
0
Pentru Ravna, totul n jur se transform ntr-un haos, iar timpul se fcu ndri. Cele mai
mici pri erau frnturi izolate de sunete, imagini i mirosuri: Durere. O cltorie
anevoioas. Senzaie de sufocare n ntunericul mirosind a lturi. Durere. Vocea lui Jefri,
suprat, strignd.
Alte fragmente temporale erau nvluite n strlucirea amurgului. ntr-o frntur foarte
scurt, se simi nconjurat de trupuri calde acoperite cu blan. Amdi. Vorbea cu ea n
oapt pe un ton ngrijorat. ntr-un alt fragment, sau poate n acelai, o hait cu urechi
zdrenuite l alung pe Amdi i o muc pe Ravna aa cum un animal carnivor s-ar juca cu
hrana.
Zile i nopi fcute ndri. n perioadele cele mai lungi de semiluciditate simea prezena
constant a unei haite. Avea vlvti perfect simetrice pe dou boturi. Sabie? Haita o
hrnea, i ntorcea capul ntr-o parte cnd se neca n propria vom, o spla cnd se scpa
pe ea. Nu era ntotdeauna blnd. De multe ori o rnea pe fa cu o crp ud. i izbucnea
n accese de furie, dezvelindu-i colii.
Nu sunt bun la altceva dect s terg la fund prizonierul!
Asta era o glum. Dar pe urm se plngea c Ravna delireaz.
Nu tii dect s m ngni, mri enervat, apropiindu-i colii de beregata ei. terg la
fund, terg la fund. Ce-ar fi s taci din gur?
Cele mai lungi fragmente de timp erau n lumina orbitoare a zilei. Sttea pe o parte, legat
fedele, n vrful unei crue hodorogite care abia se mica. Cnd ochii i erau deschii,
vedea diverse lucruri: o pdure sub o cum de zpad, pe Sabie mnnd crua, pe
Gannon Jorkenrud. Pe Jefri mergnd n urma cruei din spatele ei. Jefri, att de slab i de
obosit.
Mai erau i alte cteva haite. Cteodat mergeau pe lng crua ei i de mai multe ori
auzi: Ei? Mai are mult de trit? venind de la haita cu Urechi-sfrtecate. Creatura era un

sextet ai crui membri preau la fel de masivi precum cel mai solid membru al lui Amdi,
dar mai musculoi. Samnorska i era grosolan, o amestectur de voci umane.
Sabie rspundea: Nu mai are mult, stpne Chitiratifor. Doar vezi ce ran are la bot. i
pierde vlaga pe zi ce trece.
Pe urm cele dou haite vorbir ncet, att de ncet nct niciun om nu-i putea auzi. Dar
Ravna nelese: S nu faci vreo prostie, Sabie. Unii membri ai creaturii priveau undeva n
deprtare, unde Ravna nu putea vedea. Trebuie s par o moarte natural.
Amdi mai venise s-i in de urt, ns Ravna i amintea doar cum Sabie l alungase. Pe
urm, o alt hait venise la Sabie. Era un cvintet micu i zvelt. Nu vorbea samnorsk, dar
dup ton, prea s-l interogheze pe Sabie despre iminenta moarte a Ravnei. Ochii palizi o
priveau dumnos, iar n bolboroseala lui se simea o furie cumplit.
Apoi se petrecu cel mai lung fragment de timp. ncepu cu o alt vizit a lui Chitiratifor.
Haita pea pe lng cru fr s scoat un cuvnt, doar privind la Ravna.
nc n-a dat ortul popii, Sabie.
Of, aa e, stpne Chitiratifor.
Respir mai bine, a deschis ochii, nu e cum spui tu c-i slbesc puterile de la o zi la alta.
Haita cu urechi zdrenuite scoase un mrit enervat.
Oamenii ar trebui s fie uor de ucis, Sabie!
Dar mi-ai poruncit s nu i grbesc moartea, stpne. Da, dou-picioare ar putea
supravieui pn la urm ns privete-o mai bine, la ct de zdrobit i e easta, nu mai
are minte lucid nici ct un solitar.
Dar nu e moart.
Chitiratifor i ntoase privirea, cutnd ceva? pe cineva? undeva n faa convoiului.
nc n-am terminat cu tine, Sabie.
i plec.
Cteva minute se scurser n tcere, apoi Sabie i ddu un ghiont uor n spate.
Te faci bine, ha?
Ravna nu rspunse. Rmase nemicat i lipsit de via pe tot parcursul dup-amiezii,
privind n jur fr s-i mite capul. Se aflau ntr-o vale adnc i din loc n loc zrea
crmpeie dintr-un ru nspumat care curgea paralel cu drumul lor. Auzea crua dinaintea
lor. Vedea crua din spatele ei; era o cru cu mncare pentru kherporci care aprea n
amintirile ei cele mai tulburi. n spatele cruei respective mergeau Amdi, Jefri i Gannon.

Cndva demult, Jef i Gennon fuseser, dac nu prieteni, cel puin tovari de nzbtii.
Acum abia mai schimbau dou vorbe. Cnd Gannon nu era cu ochii pe el, Jefri strngea
pumnii scrnind din dini.
Soarele prsise bolta pdurii. Ravna zrea frnturi de zpad pe pereii vii de deasupra
lor. Acum era mult mai nsorit dect nainte. n timp ce dup-amiaza se transforma n
amurg, auzi o uiertur de alarm. Cruele se ddur la o parte din drum, prin zpad,
la adpost n umbra deas. Chitiratifor veni n goan de-a lungul potecii, scond
telescoapele din teac n timp ce alerga. Se piti n zpad i aez telescoapele n poziie,
scondu-le printr-o sprtur din frunziul copacilor. Cruaii se repezir s-i astmpere
animalele. Toat lumea rmase ncremenit, la pnd. Singura micare era ridicarea
uoar a telescoapelor lui Chitiratifor. Urmrea ceva care venea spre ei.
Apoi, n cele din urm, Ravna auzi sunetul: torsul linitit al motoarelor cu aburi. Pedantus
i Ochiul Ceresc 2. Sunetul aparatului de zbor se intensific pe msur ce se apropia apoi
se stinse treptat n clipele care urmar. Chitiratifor i puse telescoapele jos i ddu s se
ridice. O hait aflat undeva n afara razei vizuale a Ravnei scoase un uierat poruncitor i
Chitiratifor czu din nou cu burta la pmnt. Toat lumea sttu nemicat cteva minute,
pe urm Chitiratifor se ridic n picioare i fcu semn enervat cruailor s revin pe
fga.
n timp ce i croiau drum n lumina tot mai palid a amurgului, Ravna se gndi la dupamiaza care tocmai se ncheiase. i putea aminti totul fr cea mai mic ntrerupere, ca un
fir continuu. Revenise la via, dei poate prea trziu.

Planul ei de a se preface muribund i salvase viaa, ns n acea noapte, n tabr, Ravna


realiz c este imposibil de continuat. Mirosul care i neca amintirile acel miros era al
hainelor ei, al ei nsei. Era o minune c nu avea rni supurnde. n ciuda enervrii pe care
o afia Sabie fa de ea, fcuse adevrate miracole cu cteva crpe umede. Acum, c era cu
mintea ntreag, nu mai putea pretinde c e pe moarte. Deci poart-te ca un solitar cu
minile rtcite i poate va fi suficient.
l ls pe Sabie s o aeze pe pmnt lng cru. l ls s o nveleasc n pturi, dup
cum i amintea c mai fcuse nainte. Dar cnd i aduse hrana i ncerc s i-o bage n
gur, Ravna i trase minile de sub pturi i le ntinse spre castron. Sabie rmase
nemicat o clip, apoi i ntinse vasul. O urmri cu o intensitate aproape feroce n timp ce
ea sorbea ncet, dar nu spuse nimic.
n aceast sear avu pentru prima dat prilejul s observe pe mna cui era. Numr cel
puin patru haite rspndite n jurul unui foc mocnit. Amdi, Jefri i Gannon preau s fac
cea mai mare parte a muncilor. Stteau deoparte n jurul unui foc mic de tabr, cnd
Sabie i adusese mncarea. Chiar i n lumina palid a nopii, Jef arta la fel de jalnic
precum i amintea. Fcea tot posibilul s nu se uite n direcia ei. Amdi ncerca i el, dar

nu reuea. ns el avea mai multe capete de controlat. Iar Gannon? Gannon Jorkenrud nu
prea nici el prea vesel, dar nfuleca toate merindele cu poft.
Acetia trei nu preau prizonieri, ci mai degrab membri foarte novici n gaca rpitorilor.
Acum, c gndea lucid, Ravna avea un milion de teorii. Jefri o mai trdase n trecut dar
acum trebuie s fie diferit. i Gannon? Un alt aliat sub acoperire? Asta era i mai greu de
crezut.
Mncarea nu i fcea chiar ru, ns Ravna ncerc s se mite.
Vreau sus, i spuse lui Sabie.
Haita pru s ezite doar o secund, apoi veni s o ajute s stea n picioare. n timp ce o
mpingea spre tufiuri, l auzi pe Gannon rznd.
Nu i venea greu s se comporte precum un solitar cu mintea rtcit. Fr ajutorul lui
Sabie nu putea face nimic. Cnd se oprir n cele din urm, Ravna se ghemui pe vine.
Sabie o sprijini o clip, apoi se ddur cu toii un pas napoi. Pentru Stilete era prea
ntuneric, dar Ravna observ un val de bucurie rspndindu-se n jurul haitei. Nu mai
trebuia s o tearg la fund. Sau poate bucuria lui venea din alte motive:
i-a revenit n sfrit mintea la cap, este?
oapta lui era att de discret, nct avea senzaia c i auzea propria vocea n urechi. i
vorbea doar ei n felul acela specific Stiletelor. Ravna scoase un mormit.
Bun, continu Sabie tot n oapt. Cu ct vorbeti mai puin, cu att mai bine avem
multe de recuperat.
Apoi nu mai spuse nimic.
n timp ce se strecurau napoi n tabr, Ravna bg de seam c i Sabie chiopta. Deci
el era haita care o atacase n cas, cel al crui picior l zdrobise cu ua. Ravna era
contient de numeroasele capete care i urmreau n timp ce Sabie o ajuta s se aeze
lng cru. Dup o clip, cellalt conductor al rpitorilor veni i i fcu semn lui Sabie
s se ndeprteze. Era haita zvelt cu ochii palizi. O mpinse pe Ravna cu boturile, vorbind
o samnorsk lipsit de noim. Ravna se legn, mormind, jucndu-i rolul de nebun.
Dup cteva momente, cvintetul se ddu n spate. Prea la fel de iritat de progresul ei pe
ct se artase i Chitiratifor. Se ntoarse, i ordon ceva lui Sabie i plec. Aadar, gndi ea,
oi fi destul de moart?
Majoritatea celor din tabr se culcar; crbunii focului de tabr nu luminau suficient
pentru ochii Stiletelor. Dar noaptea nu era un impediment pentru cei doi efi ai expediiei: o
lumin verzuie apru deasupra caretei din frunte. Ah, una din lanternele cu senzor de pe
Excentric II. Chitiratifor mprtiase ceva pe acoperiul plat al caretei. Hri? Pru s se
consulte cu cvintetul cu ochii palizi.

Dup o vreme stinser lumina, ns cel puin o hait mai rmase treaz. Ravna zri umbre
patrulnd. O santinel? Trecur orele. O vreme se mai auzir sunetele animalelor, apoi se
ls o tcere deplin. Fr ndoial anumii membri ai haitelor rmneau de veghe, ns nu
emiteau zgomote audibile pentru urechile oamenilor. n deprtare, se auzea susurul
izvorului pe lng care trecuser n aceast dup-amiaz. Ravna se ntoarse n direcia
sunetului i zri o lumin verzuie plpind abia vizibil, prea slab pentru ochii Stiletelor
din tabr. Vaszic o oarecare hait avea treab pe malul Fluviului, o treab tehnic, pe
care o inea tinuit de ceilali tovari de ticloii.
Ravna mai vzu lumina plpind de cteva ori n aceeai direcie, abia zrindu-se pe sub
frunzi. n cele din urm, un membru al lui Sabie se ntoarse n somn i i bloc vederea.
Haita nu-i mai vorbise n secret.
Abia i mai putea ine ochii deschii. O vreme se ncpn s lupte cu somnul. i plcea
s fie cu contiina ntreag, dac se trezea din nou cu mintea confuz? n timp ce cdea
prad somnului, se gndi la ntmplrile petrecute de la rpirea ei. l auzise pe Sabie
punnd la cale uciderea ei, ns, de cnd fusese rpit, toate faptele lui demonstraser
contrariul. Jefri, Amdi, Sabie. Dac ncercau de fapt s o salveze? Nu vorbiser cu ea, mai
nti pentru c ea nu fusese lucid i acum pentru c se aflau n mijlocul unor dumani cu
cel mai ascuit auz din cte fiine i rase cunoscuse Ravna vreodat. Dei toi trei o
urmriser, o goniser din propria-i cas i puseser labele pe ea imediat cum le ieise n
cale. Ah, ce ambiguitate demn de Jupuitor! Dar dac ar fi fost s-i pun viaa chezie
pentru o teorie despre dumani i prieteni, tia prea bine care ar fi aceea.

n ziua urmtoare, Ravna ezu, nconjurat de Sabie, n cru. Haita se agita, prefcnduse a o sprijini s nu cad, cnd de fapt ea nu avea dect rare momente de ameeal. Dar se
strdui ct putu s rmn inert i moale i s nu i duc mna la fa! Nasul i
obrazul nc o mai dureau, ns cnd atingea osul rupt i cartilagiul zdrobit urla de durere.
Dup toate aparenele, se aflau undeva la sud de Munii Colii de Ghea, urmnd cursul
unuia din rifturile lungi care brzdau aceast parte a continentului.
Niciun rift de tipul celor de aici nu fusese activ n timpul erei umane de pe Vechiul Pmnt
(sau Nyjora), dar asemenea structuri erau obinuite pe planetele telurice. De-a lungul
secolelor, aceste vi sufereau cutremure de pmnt i inundaii cu lav devastatoare. Un alt
fenomen, mai des ntlnit, dioxidul de carbon i metanul invadau valea ucignd toate
plantele clorofile sau cauznd incendii devastatoare acolo unde viaa mai avea o ans de
supravieuire. Rezultatul era un amalgam ecologic plin de paradoxuri cel puin conform
analizelor simple efectuate de Excentric II.
Rpitorii ei fie erau incontieni, fie aveau o cluz familiarizat cu mprejurimile, vreo
hait care cunotea cile de scpare sau care nelegea ciudeniile vietilor care triau n
aceste locuri.

Cruele se oprir aproape de amiaz. Haitele se mprtiar precaut, n cutarea hranei.


Unele din crnurile mncate erau aproape digerabile de ctre oameni. Ravna era inut
departe de ceilali doi oameni i de Amdi. Sabie risc i i mai opti cteva cuvinte:
Cred c Chitiratifor a luat o hotrre n privina ta. nc nu tiu ce s fac.
Mai trziu, n timpul dup-amiezii, trecur hotarul unui cataclism recent. Pe o raz de
dou sute de metri, tufiurile i copacii pitici fur nlocuii de o pdure rrit de copaci
nali i supli. Razele soarelui ptrunznd direct topiser zpada n cele mai multe locuri,
lsnd n urm doar petice izolate. Ai fi crezut c eti ntr-o alt lume, dac nu s-ar fi auzit
mugetul Fluviului care i nsoea la o distan de civa metri. Ceilali cruai aruncau
priviri nelinitite de jur mprejur. Chitiratifor alerga de la o cru la alta, mrind
ncurajri care sunau neverosimil chiar i n urechile Ravnei. Pe de alt parte, ea se bucura
de schimbarea de vegetaie. Dac Ochiul Ceresc 2 zbura astzi, nu mai aveau cum s se
ascund. Agraviul Pelerinului ar fi chiar mai bun, Chitiratifor nici nu l-ar auzi cnd se
apropie.
Gndul acesta fu cel mai captivant al ntregii dup-amiezi.
Cnd se ls amurgul, Chitiratifor alerg n faa convoiului i Ravna l vzu consultndu-se
din nou cu cvintetul suplu. Cnd se ntoarse, le fcu semn cruailor s mearg nainte
nc o sut de metri i apoi s ias din drumul mare, la adpostul unui plc ceva mai des
de copaci, unde vor campa n aceast noapte.

Cina se desfur conform aceluiai ritual ca i n noaptea trecut, doar c astzi cpt
puin carne. Ar fi mncat orice, era lihnit de foame. Fcu tot posibilul s-i ascund
apetitul sntos. Sabie o ajut cum putu, ns ntr-un mod ct se poate de frustrant,
tindu-i porii minuscule din carne i ndesndu-i cte o bucic n gur, n timp ce o
ncuraja s mnnce. Fie. Ravna o fcu pe ntnga i ncerc s nu priveasc spre locul
unde edeau Jefri i Amdi mpreun cu Gannon.
n aceast sear nimeni nu veni s se intereseze de starea sntii ei. ntr-adevr, ceva
fusese decis. Urechi-sfrtecate i Ochi Palizi avur o nou discuie n jurul hrilor i
lumina se stinse. Haitele se rsfirar, fiecare ascunzndu-se. Era greu s disting care pe
unde erau, sau cine sttea de veghe, dar cineva se mica n jurul lor. Zri umbre
ndeprtndu-se n direcia Fluviului. Chitiratifor.
Ravna atept aproape zece minute, apoi se aplec spre cel mai apropiat din membrii lui
Sabie.
Sus! Vreau sus!
Sabie mri enervat, dar se puse pe picioare destul de repede. Ba chiar mai bine, nu
obiect cnd Ravna o lu n direcia sunetelor care veneau dinspre ru.

Dintre vrfurile copacilor, stelele i ofereau suficient lumin ct s nu se loveasc de


crengile mai joase. n fa, Fluviul curgea zgomotos, camuflnd celelalte sunete. Nu zri nici
urm de lumin verzuie. n cele din urm, Sabie o trase n jos.
Stai! i opti repezit.
Aadar nu voia s rite mai mult. Probabil ar fi trebuit s fie mulumit. Dar n timp ce se
lsa n jos, observ c Sabie se furia la vale, n propria lui expediie de spionare.
Se ghemuise ct de ct, cnd auzi un murmur ncet. Semna cu limbajul inter-hait, ns
majoritatea sunetelor era disparate, scheunturile i mriturile ntrerupte. Dac ar fi fost
ceva mai tare, poate ar fi neles ce spuneau. Cineva folosea una din staiile radio ale lui
Pedantus, vorbind foarte rar i corect pentru a compensa o probabil dificultate n
transmisie. Chiar i aa, cine ar fi putut recepta semnalul n vale? Deodat auzi cuvinte n
samnorsk. Vocea lui Nevil. Nevil le ddea indicaii cu ajutorul orbiterului! Ravna se ridic i
fcu un pas n direcia conversaiei optite.
Deodat simi o mn astupndu-i gura. Un bra i nconjur mijlocul. Cineva i ridic
picioarele i o culc ncet la pmnt. Era Jefri. Rmaser nemicai o clip fr s scoat
un sunet, pe pmntul umed i rece. Auzi vocea lui Amdi n ureche.
Trebuie s ne ntoarcem acum.
Ravna ncuviin din cap. Amdi era peste tot n jurul lor. Se ridic mpreun cu Jefri i
Din valea Fluviului se auzi o explozie de ltrturi i horcieli, sunetele emise de nite
montri care se sfiau ntre ei. Jefri se ls n jos trgnd-o lng el. Noaptea erupse de
urletele haitelor care se repezir din tabr nspre ru. De jur mprejurul lor se auzeau
zbierete turbate. Se strnser sub o tuf n timp ce membrii diverselor haite goneau pe
lng ei n toate prile.
Acum toat aciunea se mutase lng ru, lupta devenise mai glgioas, punctat de
scheunturi puternice. Acolo cineva era omort.
Jefri sri n picioare i ntinse braul s o ajute s se ridice.
Picioarele Ravnei i erau prinse ntre crengi. Cumva, intrase cu totul n tufi. Se nvrti,
privind spre locul de unde veneau urletele de btlie. Acum se auzeau mai puternic, dar i
mai aproape de normal. Cineva striga ordine ntr-un limbaj coerent. Se vedeau lumini.
Cutau ceva, ns tot pe malul apei.
Sunt prins ntre crengi! opti ea.
Jefri se propti cu spatele n ramurile de la pmnt i le ridic. Ravna auzi lama cuitului
tind.
Amdi, care se aezase pe margini, ncepu s trag de crengi n timp ce Jefri le ridica. n cele
din urm, Ravna se eliber. Cineva venea gonind dinspre ru. Sabie, toi cinci.

Trecei napoi n tabr!


Cu Jefri sprijinind-o pe Ravna, drumul napoi le lu doar cteva clipe. Cnd ajunser la
crue, Jefri se opri i l ls pe Sabie s o ajute mai departe. Apoi o lu pe cealalt parte,
ocolind cruele i intr n tabr.
Ce mama dracului! se auzi vocea lui Gannon, dar suna mai degrab nspimntat dect
enervat.
Cnd Ravna intr sprijinit de Sabie, observ c Gannon prea a fi singur. Pn i
kherporcii se strnseser grmad ct mai departe de zgomotele btliei, scond propriile
sunete de spaim. Acum se vedea lumin clar venind dinspre valea Fluviului, iar sunetele
care se mai auzeau erau ipete solitare i rsete de Stilete. Un bot rece se bg n podul
palmei Ravnei. i nnbui un ipt i i strecur mna prin blana capului. Era unul din
membrii lui Amdi, ns oapta lui venea de la toi odat, ntr-o singur suflare.
Mi-e att de fric, Ravna.
Amdi, treci aici!
Era Jefri, deja bgat n sacul lui de dormit.
Sabie o aez pe Ravna n aternutul ei i amndoi sttur privind n vale. Supravieuitorii
deja se ntorceau, umbre ntunecate alergnd cu entuziasmul vntorilor revenii din
expediie. Miroseau a snge, dar n bolboroselile lor victorioase se simea o und de
nelinite. Cteva minute mai trziu, alte ase umbre se ntoarser tcute n tabr:
Chitiratifor. Ravna simi cteva capete ndreptate n direcia ei, dar nimeni nu se apropie.
Toate haitele care supravieuiser se linitir i n curnd noaptea fu mai tcut dect
nainte de ambuscad. Nu se auzea niciun sforit i nici cel mai mic sunet de vietate n jur.
Ravna se liniti treptat, dei gndurile i goneau n toate prile. Era convins c Sabie nu
adormise, ns nu avea de gnd s-i vorbeasc. Dup o vreme, Ravna i ddu seama de
altceva. Acum chiar trebuia s-i fac nevoile.
Fu o noapte foarte lung.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
1
Un biet mcel nu-i sttea n cale lui Chitiratifor. Pn cnd soarele se nl deasupra
pereilor vii, micua lor caravan se afla deja pe drum de patru ore. La primul popas, haita
cu urechile zdrenuite se plimb ano n lumina soarelui, de parc ar fi vrut s proclame
n faa tuturor c el nu se las dobort sau poate s le arate c era viu i nevtmat n
ntregime.
Ravna fcu un inventar: amndoi cruaii aveau vestele rupte i civa membri erau rnii.
Unul dintre ei fusese sextet, iar acum era cvintet. Amdi sttea ghemuit lng Jef; cei doi
vorbeau n limbajul lor semiprivat pe care l foloseau nc de pe vremea cnd erau mici.
Sabie sttea de jur mprejurul Ravnei, ca un gardian. Gannon Jorkenrud sttea pe capra
unei crue. Scpase nevtmat, ns atitudinea insolent i dispruse, cel puin pentru
moment. Nici mcar ursuz nu mai prea. Era pur i simplu nspimntat.
Cvintetul cu ochii palizi i o alt hait dispruser cu totul.
Chitiratifor se plimba printre supravieuitori de la unul la cellalt, bolborosind pe un ton
pompos i acuzator. Cei doi cruai se ddur napoi speriai de sunetele mentale emise de
el, n timp ce i trimiteau priviri speriate de la unul la cellalt. Cnd Urechi-sfrtecate i
bg un bot ntre membrii lui Amdi, cei opt scoaser un scheunat ngrozit i ncercar s se
piteasc n spatele lui Jefri.
Iar Jefri nici nu clipi n faa flcilor amenintoare. l privi n ochi pe cel mai apropiat
membru al lui Chitiratifor i i vorbi pe un ton rece i hotrt.
Nu neleg nicio iot din ce spui sau ce vrei.
Aceasta era probabil o exagerare. Jef cunotea limba Stiletelor mai bine dect oricare din
oameni. Cu toate acestea, replica lui tie din elanul declamativ al lui Chitiratifor. Se holb
perplex la Jefri o clip, apoi emise un rset omenesc.
Eu vorbeam cu laul.
i ddu unui Amdi un ghiont puternic n coaste.

M distreaz cnd vd pe unul de-ai notri care se ascunde n spatele unui doupicioare o singur bucat de carne!
Rsul lui Chitiratifor se transform n sunetele echivalente emise de Stilete. Apoi se
ndeprt de Amdi i Jefri.
S nu-mi uit bunele maniere, la urma urmei, suntem aliai.
Doi dintre ei i ntoarser privirile n direcia lui Gannon. Aliatul se umfl n pene,
recptndu-i ceva din arogana obinuit.
Suntem, cum s nu, domnule Chitiratifor. Nevil ne-a ordonat s-i acordm tot sprijinul
nostru. Doar trebuie s ne spui ce s facem. Ne pare ru c nu nelegem mai bine.
Ah!
Chitiratifor i ddu capetele pe spate cu o bun dispoziie dispreuitoare.
Da, ntr-adevr.
Fcu o pauz, cuprinzndu-i pe cei trei oameni cu o privire din care se putea ghici c
pentru el ori aliat, ori prizonier era acelai lucru.
Aa, continu Chitiratifor, ntr-o samnorsk simpl, v anun c am descoperit trdtori
n rndurile noastre. Ast-noapte. Ambii au fost anihilai. Complet.
i ndrept un bot spre Sabie.
Tu. Vorbeti samnorska.
Sabie se ridic n jurul Johannei s ia poziie de drepi n faa lui Urechi-sfrtecate.
Da, aa este, rspunse el. De fapt, o vorbesc chiar mai bine dect unii oameni.
M rog. Ce vreau eu de la tine e s le traduci Clugrielor atunci cnd ele nu sunt
capabile s m neleag.
Mesajul era: Eu nu m obosesc cu asemenea animale ntngi.
Sabie afi un zmbet slugarnic. Era imaginea ntruchipat a unei haite intimidate, dar
cnd vorbi, samnorska lui era rostit pe un ton viclean, aidoma celui folosit de Jupuitor.
Da, stpne. Pot fi de folos n multe feluri. Probabil c sunt singurul rmas care v poate
da sfaturi despre inutul spre care ne ndreptm.
Chitiratifor emise un sunet binedispus, ns cu glas omenesc rspunse.
i tai beregata dac mai spui asta i celorlali, m-ai neles?

O, da, stpne. Aceast chestiune e doar ntre noi doi i nite dou-picioare care nu
conteaz.
Foarte bine, spuse Chitiratifor, apoi adug ceva pe un ton jovial.
Amdi rmase tcut, nc ascuns n spatele lui Jefri, dar cruaii rser drept rspuns,
ignorani ca pietrele de pe marginea drumului.

Traseul lor nu se abtuse de la cursul Fluviului. Drumul era adesea anevoios, pe lng
cderi de maluri i cascade. Pereii vii se nlau mult deasupra capetelor lor. Spre soareapune, nlimile acoperite de zpezi strluceau n btaia soarelui de-i luau ochii. Acum
Jefri mna ultima cru; Chitiratifor l trimisese pe crua ntr-un fel de misiune de
cercetare. Urechi-sfrtecate mergea pe lng caravan nainte i napoi, iar cnd ajungeau
n spaii deschise nu i mai grbea ca pn acum. Poate Nevil avea acum control i asupra
spaiului aerian. n cteva rnduri n acea diminea Urechi-sfrtecate se consult cu
Sabie n samnorsk. Nu cunotea deloc zona n care se aflau, o spuse deschis i nu i
psa c Ravna auzea ce discutau.
Cea mai ocant schimbare adus cu noua ordine era c acum Sabie sttea de vorb cu ea
fr s se mai fereasc.
Eu nu am fost acolo cnd s-a petrecut mcelul, dar am discutat cu cel care mn crua
din fa. Cele dou haite trdtoare au fost ucise, Chitiratifor n persoan a gonit dup
ultima dintre ele i a decimat-o el nsui. Haita care se numea emise cteva sunete se
pronun aproximativ Remasritlfeer, era unul din cei mai de vaz locoteneni ai
Magnatului. Cellalt era asistentul su. Dup toate aparenele, cei doi erau experi n
geografia vii n care ne aflm.
n acel moment, Chitiratifor se gsea la o oarecare distan n faa lor, probabil nu nelegea
ce spunea Sabie, ns cu siguran auzea c se poart o conversaie.
Sabie trebuie s fi observat uimirea de pe chipul Ravnei.
De ce stau de vorb cu tine acum? ntreb el, apoi ridic din umeri cu nepsare. Pi, dac
tot i-ai recptat mintea cea mic i omeneasc, are i pe mine cine s m asculte. Nu
conteaz ce tii.
Tcu o clip n timp ce se concentra s mne crua peste o poriune unde patul potecii era
lsat i plin cu ap nvolburat n aceast perioad a anului. Civa dintre membrii lui
Amdi srir direct n apa rece, n timp ce jumtatea cealalt a haitei sri n cru i
traversar balta fr s se ude. i inea capetele plecate pentru a nu interfera cu sunetele
mentale ale lui Sabie. Cu toate acestea, Sabie se burzului la el:
S nu te prind c ncerci mecherii, ai neles?

Printre amintirile disparate ale Ravnei, i rmsese i imaginea lui Sabie gonindu-l pe Amdi
de lng ea. Despre ce fusese vorba? Primi rspunsul o clip mai trziu, cnd vocea
focalizat a lui Amdi i opti n urechi:
Sabie nu crede c sunt suficient de inteligent s vorbesc n secret cu cineva att de tare
de urechi precum un om, cci riscm s fim prini. Dar trebuie s afli ce se petrece: acum,
c Remasritlfleer a murit, Chitiratifor caut mi pare ru pentru ce urmeaz s spun o
metod ct mai distractiv s-i fac felul. Probabil s-l omoare i pe Jefri, poate chiar i pe
Gannon.
Sabie emise un uierat ascuit.
Amdi se ghemui la auzul atacului, dar i opti n continuare:
Eh, bnuiete el ceva, ns nu tie cu siguran.
Iar cu glas tare, rspunse:
Gata, sunt cuminte. Fr mecherii. Promit.
Oricine l cunotea pe Amdi tia c i inea toate promisiunile pe care le fcea de bunvoie.
Sabie se pare c era una dintre aceste persoane, cci se uit ndelung la Amdi, apoi i
rspunse:
Prea bine, Micuule.
Acesta fu cel mai revelator i mai nfricotor moment al dimineii. Sabie nu mai spuse
nimic, poate mofluz, poate gnditor, poate atent ca nu cumva Amdi s-i ncalce
promisiunea. Fcur un popas pentru masa de prnz, dar Amdi se duse lng Jefri i
Gannon, iar Sabie plec mpreun cu Chitiratifor s inspecteze calea pe care o aveau de
urmat. Urcai napoi n crue, abia pe la jumtatea dup-amiezii Sabie i recpt cheful
de vorb.
Pcat c a trebuit s-i ucidem pe trdtori tocmai acum, cnd intrm ntr-o zon deosebit
de periculoas. Exact asta i-am spus i Lordului Chitiratifor la prnz. Micile greeli pot fi
fatale aici.
Trei membri ai lui Amdi stteau n cru, undeva mai n spate, dar se inur de
promisiune i nu-i mai optir Ravnei. Vorbi cu glas tare:
Dar Chitiratifor le-a spus asta i cruailor?
A, da. Haitele alea sunt doar nite potlogari de ora. Au nevoie de ajutorul Lordului
Chitiratifor, altfel nu se descurc.
Sabie fcu un gest larg spre pdurile care i nconjurau.

Arat att de linitit, nu? Dar de ce crezi c aceste inuturi sunt necunoscute pentru cei
mai muli dintre noi? Pentru c puini reuesc s ajung pn la capt sau chiar pn la
o bucat de drum. Btrnul Jupuitor a studiat rifturile. La fel i Oel. Aici au prins
iretlicuri cu adevrat diabolice.
Sabie ntoarse cteva capete spre Ravna.
Da, tiu c voi, oamenii stelelor, putei fi chiar mai diabolici, dar noi suntem mai primitivi,
ne descurcm cum putem.
Gannon Jorkenrud mersese tot timpul n spatele lor, ntre crue. Probabil auzise crmpeie
de conversaie, pentru c o lu la fug i sri n crua lui Sabie, aruncndu-l pe Amdi jos.
Jos cu voi, ccai cu ochi, nu avei voie n cru.
Se aez lng Ravna i i zmbi larg:
Dar Noi suntem att de generoi, nct i permitem ie s stai n cru.
Amdi veni prin partea stng a cruei i i rspunse:
Ravna nu e nc nsntoit s mearg pe jos. E porunca lui Chitiratifor s stea n
cru.
Dup cum am spus, suntem generoi.
l concedie pe Amdi cu un gest al minii.
De ce nu faci tu pai napoi la protectorul tu?
n spatele lor, Jefri se ridicase n picioare de pe capra cruei. Ravna realizase n ultimele
zile c Jefri simea fa de Gannon o ur pe care ea nu o mai observase la el; n acest
moment, privirea lui Jefri era ucigtoare. Apoi crua ncepu s o ia ntr-o parte i Jefri fu
nevoit s se aeze din nou ca s-i pun kherporcii n linie.
Din fericire, Jorkenrud nu prea dispus s porneasc o ceart. Era mai degrab interesat
s stea de vorb cu Sabie.
Ce faci, Sabie, dai n vileag secretele lui Chitiratifor?
Haita ridic din umeri.
Oricum nu-i ajut la nimic.
Vaszic i-ai povestit i despre legtura radio cu orbiterul?
Nu, dar tocmai i-ai spus tu.
Ah.

Gannon rmase o clip gnditor, apoi ncepu s rd.


Dup cum ai spus i tu, acum nu mai are importan ce tie. Doar aa s te distrezi
vzndu-i reacia.
Rnji spre Ravna.
Staia radio e doar una din multele jucrii pe care Nevil le-a fcut cadou micilor notri
prieteni. i tu eti tot un fel de cadou, n plus, ne scap de grija ta. A fost un troc profitabil
de ambele pri. Nevil tia c vestea rpirii tale va scoate trupele Cioplitoarei-n-lemn din
castel, de unde avem noi de furat diverse aparaturi.
Ravna nu se putu mpiedica s rnjeasc napoi la Gannon.
Deci acum Nevil e demascat.
Ba dimpotriv! Nu cunosc toate detaliile, cum au scpat de grzile Cioplitoarei-n-lemn,
dar zvonul va fi c nu ai fost rpit. Doar te-ai cnit c ai fost alungat din culcuul tu
moale de pe Nav i oamenii ti au furat echipamentul, pentru tine probabil, s pui la
cale vreo operaiune secret. Cnd voi fi oficial salvat, voi confirma orice variant alege
Nevil.
Gannon arunc o privire spre crua din spate.
La fel va proceda i Jef, dac tie ce e bine pentru el.
Asta, nceput Ravna, dar rmase fr cuvinte. Asta nu va convinge pe nimeni.
Nu? Dar cnd am organizat rpirea copiilor, planul a fost aproape la fel de complicat i
uite c a funcionat.
Protii ia de Tropicali v-au fcut jocul fr s-i dea seama n ce se bag, spuse Sabie.
n vocea lui nu era nici urm de critic, fcuse doar o mic observaie. Gannon izbucni n
rs.
Corect. Dar Nevil e de prere c aceasta e rsplata unui plan bine pus la punct. I-a
pclit s fug, ca s par vinovai. Cine ar fi bnuit c Pastorul i va lsa o parte din
membri n urm? Credea c va putea obine o audien la Cioplitoarea-n-lemn s ne dea
pe toi n gt. Din fericire, noi am ajuns la el primii.
Ravna se uit la Gannon i simi c i vine ru.
Deci voi ai rpit copiii i i-ai ucis pe Cei Mai Buni Prieteni ai lor?
O rmi de bun-sim i crisp trsturile lui Gannon.
Nu eu personal Se mai ntmpl i lucruri neplcute, domni. Dac nu i s-ar fi permis
niciodat s te cocoi pe tron, nu s-ar mai fi ajuns la un asemenea balamuc.

Vocea lui Amdi veni de lng cru.


Noi nu am tiut, Ravna.
Gannon fcu semn cu mna spre Amdi.
Umflatul are dreptate aici. El i Jefri ne-au ajutat foarte mult, ns nu cu treburile mai
dure. De fapt, din cte tiu eu, nici n misiunea de acum nu aveau ce cuta.
Ravna nchise ochii o clip i se rezem de peretele cruei. Nici nu era de mirare c Jefri l
ura att de mult pe biat.
De ce, Gannon?
Gannon i ntoarse ochii spre ea. Era limpede c nelegea exact sensul ntrebrii ei.
Pentru o secund, Ravna se atept la o replic sadic, dar ceva pru s se frng n
sufletul lui Gannon, cruia i se citea acum disperarea n priviri.
Cndva demult, eram inteligent. Cnd eram n Straumli, n Laboratorul Superior. Puteam
nelege uor ce se petrece n jurul meu. Apoi m-am trezit aici, unde nu pricep nimic, unde
instrumentele care m ajutau s gndesc s-au dus. E ca i cum cineva mi-ar fi tiat
minile i mi-ar fi scos ochii.
Toi Copiii au aceast problem, Gannon.
Da, unii mai mult, alii mai puin, chiar dac unii nu realizeaz acest lucru. tii ceva,
domni? Contramsura ne-a luat casele i ne-a exilat aici. Dar tu eti cea care vrei s ne
ii aici pentru totdeauna. Ei bine, n-o s-i ias. Ai fost ndeprtat de la putere. Dac vei
coopera, i vei ajuta pe prietenii notri, poate eful lui Chitiratifor i va crua viaa.
O clip Gannon o fix din priviri, cu chipul schimonosit de durere i, pentru ntia dat n
ultima vreme, lipsit de sadism. Poate mai era o ans, dac ar mai avea timp la dispoziie
sau dac i-ar fi fcut timp s-l neleag atunci cnd era mai tnr. Gannon i feri ochii i
o secund mai trziu redeveni indolentul ngmfat dintotdeauna. Art cu braul spre
pdurea din jurul lor i vorbi spre Sabie.
Ce te face pe tine s crezi c pdurile astea sunt periculoase? Am mai fost n expediii
nainte, pot s reperez cuiburi sau baraje de pietre fcute de nevstuici. Chitiratifor are
haite de cercetai naintea caravanei. Am reperat una sau dou barci de fermieri, dar nicio
aezare organizat. Deci ce pericole ne pndesc?
Pi, sunt narii care sug sngele. Pe lng ei, musculiele arctice sunt puiandri
nevinovai. Ne vom ntlni cu ei imediat cum se mai nclzete vremea.
nari? Am auzit ceva despre ei, rspunse Gannon cu o jovialitate dispreuitoare.
Dup o clip ns, ntreb speriat:

Sau vrei s spui c transmit vreun soi de virus, ceva?


Ravna observ cum civa dintre membrii lui Sabie, pe care Gannon nu i putea vedea, i
aruncau priviri unul altuia, parc ntrebndu-se ce minciun gogonat s-i vnd
prostnacului de om. Pe urm pru s-i schimbe gndurile, lsnd ocazia s treac.
A, nu. Sau, m rog, eu nu cunosc. Iar voi, oamenii, suntei n general imuni la bolile
noastre sau cel puin asta v spune Excentric II, nu?
-, da.
Gannon nu ddea doi bani pe expertiza lui E-II, dup cum i declarase vehement Ravnei n
nenumrate rnduri, la nceputul exilului lor aici.
n orice caz, bolile cu adevrat spurcate sunt la Tropice, continu Sabie. narii de aici
sunt doar extrem de enervani. Ce face pdurea de aici periculoas sunt ceea ce s-ar
putea traduce la modul cel mai simplu copacii ucigai. Sau poate copacii arcai.
Ah, am auzit despre ei, spuse Ravna.
Amdi ncuviin ncet. Copacii arcai apreau mereu n povetile Pelerinului. Gannon
scoase un mormit dispreuitor.
Rahat. De unde tii tu toate astea?
Sabie i arunc o privire trufa.
Eu am fost cerceta pdurar nainte de a intra n slujba Jupuitorului. Sunt expert
renumit n rifturi.
Ravna i aminti cum Cioplitoarea-n-lemn i-l descrisese pe Sabie drept unul din
experimentele nebuneti ale Jupuitorului. Expert o fi fost el i n altele, dar cu siguran
era un mare specialist n poveti de adormit copiii. Gannon ns prea aproape convins.
Poriunea asta de pdure pare s aib copaci stindard. Sunt rari, e drept, dar i-am mai
vzut i nainte. Am auzit c din ei se face o cherestea excelent pentru construcii. Sau
vrei s spui c aceti arcai ucigai sunt ceva nemaivzut, adic nu-i vezi c se ascund ha
ha! s ne sperie?
Ai ghicit, domnule dar nu cum crezi. Copacilor stindard nu le place s fie tiai sau
mncai ah, mi cer scuze Lady Ravna, nu vreau s par un ignorant medieval. tiu c
pomii nu gndesc. Doar c nu am timp acum s jonglez cu jargonul, las asta n seama
Jupuitorului i a lui Pedantus. n orice caz, doar o mic parte din aceti copaci au
capaciti mortale.
Ce procent? ntreb Amdi.

Pi, depinde. E un procent foarte mic, dei ucigaii sunt ceva mai des ntlnii n plcurile
acestea neateptate din vile rifturilor. mi imaginez c ine i de natura erbivorelor din
zon i alte chestii.
Se uit la Amdi.
Dar tu, Micuule, dac tot eti geniu, poi s faci nite estimri.
Poate, rspunse Amdi, aparent netulburat de porecla de Micu cu care Sabie l lua mereu
peste picior.
Schimbul de replici dintre cele dou haite i strni rsul lui Gannon, un rs cam nelinitit.
Eu ar fi trebuit s fiu salvat nainte s ajungem att de departe, continu el. Oare ct
timp i trebuie lui Nevil s scoat dirijabilul din labele cinilor de paz ai Cioplitoarei-nlemn?
ncepu s priveasc pdurea cu un interes aparte acum. Excursia nu mai era distractiv.
Copacii preau s fie de un singur tip, nali i graioi, ale cror ace variau de la cele mai
scurte i subiri pn la cele mai lungi i mai groase.
Bine, spuse el, din unele ace ai putea face sgei, dac le tai i ai i un arc potrivit pentru
ele.
Ah, dar nu e nevoie de arc, dac eti copac din soiul uciga. La urmtoarea oprire, s te
urci pe crengile cele mai de jos ansele sunt s dm doar de varietatea inofensiv i vei
putea vedea nodul de tensiune de la baza acelor mai lungi.
Poate chiar asta o s i fac, rspunse Gannon. I-ai povestit i lui Chitiratifor?
O, da. Acum le povestete i celorlali. Vezi?
naintea lor, Urechi-sfrtecate i inea ntr-adevr o predic cruaului, gesticulnd emfatic
spre copaci.
Dar nu-i face griji. Foarte puini dintre copaci sunt ucigtori i, dac respectm cteva
reguli simple, ar trebui s ieim nevtmai de aici.
Sabie nu mai spuse nimic o vreme; avea cu siguran talentul Jupuitorului de a-i ine
asculttorii cu sufletul la gur. Mai trecur peste nc dou zone unde rul dduse pe afar
din albie din cauza zpezilor topite. n unele poriuni, copacii mrei i ucigtori creteau
chiar n marginea potecii, obligndu-i pe cei care mergeau pe jos s treac n faa sau n
spatele furgoanelor. Amdi privea n toate direciile, dar prea mai degrab curios dect
speriat. n aceast pdure nou nu creteau dect foarte puini subarbuti, doar cteva
tufe aprute n jurul tulpinilor ctorva copaci. Ravna l i vedea pe Amdi estimnd unde sar putea piti, care ar fi liniile de btaie, gndindu-se la un milion de ntrebri care aveau s
explodeze dac Sabie l mai lsa mult n suspans.

Gannon se uita i el de jur mprejur i fu cel care nu mai rezist i rupse tcerea ntr-un
final.
Ei bine, ticlosule, care sunt aceste cteva reguli simple?
Sabie emise un chicot nfundat, dar pentru moment ls la o parte jocurile. ncepu cu
sfaturile:
Vedei toate spaiile libere? Aceste spaii sunt mortale. Nu poi fugi departe cnd eti
ciuruit de sgei. Dac ar exista doar un singur exemplar uciga n raza de tragere i dac
ar fi trezit la via, ar fi suficient pentru a ucide un dou-picioare. Dac ar fi un plc de
ucigai, atunci e suficient ca unul s fie activat i ntreaga ceat arunc sgei din zeci de
copaci. Nu, ei nu sunt inteligeni, sunt doar nite plante. Voi, oamenii stelelor, ai putea
gsi o sumedenie de explicaii dac v-ai apuca s-i studiai. Poate se elibereaz un fel de
polen care acioneaz ca un semnal pentru ceilali, cine tie. Treaba e c se pornesc toi
odat.
Trag la int? ntreb Amdi.
Nu chiar. Este o und de tragere care pleac de la copacul declanator. Ideea e c pot fi
mii de sgei, care pot decima haite ntregi pn la ultimul membru. Deci regula numrul
unu este s nu stai n spaiu deschis. Vedei tufele de la baza copacilor? Acelea sunt florile
copacului ha, echivalentul bijuteriilor unei haite. Foarte puine sgei vor fi trase acolo.
Aadar, cea mai bun strategie, de fiecare dat cnd vom face cte o oprire, este s stai n
apropierea tufelor. Fii pregtii s v aruncai n ele dac ncep s zboare sgei.
Sabie ridic din umeri.
Dac eti dou-picioare, nu ai anse s scapi, dar Stiletele se pot salva n tufe.
Cnd Sabie termin cu sfaturile, Gannon rmase tcut i gnditor. Amdi umbla nainte i
napoi, mirosind tufele. Acum el era cel cu chef de ntrebri. Voia s afle tot ce tia Sabie
despre ce ar putea declana un atac i despre cum erau dispuse plcurile de copaci
ucigai. Sabie tia tot soiul de detalii, o combinaie anapoda de observaii tehnice, poveti
din folclorul medieval, descrieri la mna a doua ale lucrurilor nenelese la prima mn.
Amdi absorbi totul i avu i mai multe ntrebri. Pn cnd Chitiratifor ddu semnalul c
vor opri s nnopteze, interesul lui Jorkenrud n procedurile de salvare fusese satisfcut
pn n cel mai minuscul detaliu.
Din cte se pare, Chitiratifor avusese parte de versiunea abreviat a setului de sfaturi, n
timpul pauzei de prnz. Ravna l vzu agitndu-se nelinitit n timp ce poruncea aezarea
taberei pentru noapte.
Cnd Ravna cobor din cru, Amdi o nconjur.

tii ceva i spuse el cu o voce optit, dar nu chiar ascuns. Toate povetile astea nu au
nicio noim.
Apoi se ndeprt, n direcia lui Jefri.

O jumtate de or mai trziu, Gannon i Jefri erau ocupai cu treburile casei. Chitiratifor
stabilise locurile unde se vor face focurile, dar nc nu terminase aezarea cruelor i a
animalelor, ncercnd s gseasc dispunerea cea mai sigur. Sabie l acompania,
consiliindu-l. Ravna asculta cu interes conversaia lor de fiecare dat cnd cele dou haite
se aflau n raza ei auditiv. Sabie i spunea lui Urechi-sfrtecate o poveste, ncercnd s-l
abat de la planurile sale criminale pe care le bnuia Amdi.
Da, spune Sabie cu tonul unui expert, trebuie s distragem copacii. Lucrurile la care ei
reacioneaz imediat sunt vibraiile i atacul fizic.
Urechi-sfrtecate obiect:
Dar noi nu suntem mnctori de frunze. Nici tietori de lemne. Nu vom rni copacii.
M tem c asta nu conteaz, stpne. Copacii ucigai sunt mai numeroi n aceast zon
dect am vzut vreodat n viaa mea i m tem c ne ateapt zile i mai grele. Pe aceast
parte a drumului am gsit o poriune lipsit de ucigai, dar sunetele noastre n cele din
urm i vor aprinde acesta e un termen tehnic uman, stpne, cnd armele se
declaneaz spontan. Va trebui s provocm o aprindere parial pentru a ne putea proteja.
Trupele nu vor primi vestea cu inim uoar.
Prezint-le ideea ca pe un experiment lipsit de orice pericol, stpne. De fapt, chiar aa i
este. Noi vom campa n partea de vest a potecii, n apropierea tufelor sub care s ne
adpostim. Sugestia mea ar fi s provoci o mic traum copacilor aflai n partea de est.
Traum?
Adic s i rneti cumva. Poi trimite un singur membru s fac treaba, cu o cru sub
care s se adposteasc. Restul ne putem ascunde sub tufiuri. Astfel ne vom face o idee
despre ce ne ateapt mai departe pe drum.
Urechi-sfrtecate emise un sunet meditativ, iar cele dou haite se ndeprtar i Ravna nu
mai auzi restul conversaiei. Cruele fur n cele din urm parcate i kherporcii aezai la
adpost undeva n spatele cruelor. Jefri i Amdi nu se zreau nicieri cnd Gannon i
Chitiratifor venir la ea. Unul din membrii haitei ducea un topor ntr-un bot. Ravna i
ddu ndat seama c Urechi-sfrtecate gsise o metod s combine utilul cu plcutul: o
crim care s rezolve problema copacilor ucigai.
Haita ls toporul la pmnt n faa ei.

Tu! Treci pe partea cealalt a drumului i lovete cu toporul n copacul din mijloc.

F cum i-a poruncit Chitiratifor!


Gannon o mpinse spre partea de est a potecii i departe de adpostul cruelor.
Acum ia toporul, fir-ar al naibii s fie!
Arunc toporul peste potec, nfigndu-l cu capul n pmnt la civa pai de picioarele
Ravnei.
La auzul vocii lui Gannon, Amdi i Jefri ieir din spatele cruei cu proviziile pentru
animale, unde probabil dduser de mncare kherporcilor. Vremea fusese att de cald,
nct nu mai era nevoie s nclzeasc lturile, ns hrnitul animalelor rmnea o munc
neplcut, pe care chiar i Gannon ncerca s o evite.
Ce facei cu Ravna? strig Jefri.
ntre Gannon i Ravna erau cel puin zece metri, deci era evident c nu avea loc o hruire
obinuit.
Vrea s tai un copac! strig Ravna.
Ce s faci?
Amdi i Jefri o luar la fug spre ea, ns Chitiratifor se puse calm n calea lor. i scoase
topoarele de lupt din veste i ncepu s le roteasc alene nainte i napoi. Ravna bg de
seam c vizitiii i scoseser arbaletele.
Gannon i fcu semn lui Jefri.
Stai calm, Jef.
Jefri se uit la Ravna care sttea singur de partea cealalt a potecii. i nl privirea,
cuprinznd copacii din spatele ei. Deodat se ntoarse spre cel mai apropiat membru al lui
Chitiratifor.
Ai nevoie de ea! Ea e ntregul scop al expediiei.
Urechi-sfrtecate afi un zmbet lene n timp ce nvrtea ndemnatic toporul.
Te neli. Nu am nevoie de Ravna dou-picioare n via. Mai ales acum, cnd mi este
foarte util. Mai util dect celelalte dou-picioare.
Gannon scoase un rs nervos.
Jef, las-l s fac ce vrea.

Jefri l strpunse cu privirea, apoi se ntoarse la celelalte haite. Pentru o clip totul rmase
nemicat i Ravna i ddu seama c Amdi avusese perfect dreptate. Acum, cu
Remasritlfleer decimat, Chitiratifor era liber s-i duc la ndeplinire propria misiune. Te
rog, Jefri, nu ncerca s te lupi cu ei. Amdi prea s fie de acord cu ea. Scoase un scheunat
ascuit i ncerc s-l in locului pe Jefri, apucndu-l de pantaloni.
Prea bine, spuse Jefri i ntinse braul spre membrul lui Chitiratifor din apropiere. Atunci
d-mi i mie un topor.
Prostule! strig Gannon.
Pentru o clip, Ravna crezu c Urechi-sfrtecate i-ar putea secera mna lui Jefri. Haita
emise un rset batjocoritor i i scoase un topor dintre flci, aruncndu-l spre Jefri.
Jefri prinse toporul n aer, se eliber din strnsoarea lui Amdi i travers hotrt poteca,
venind lng Ravna. Amdiranifani l urm, nconjurndu-l.
Rsul lui Chitiratifor se transform ntr-un adevrat grohit, apoi strig ceva spre Sabie i
cruai. Se distrau de minune cu toii. eful avea s le arate ce mare scofal era cu
pdurea uciga fr s pun pe nimeni (important) n pericol. Bolborosi ceva spre Amdi,
pe un ton poruncitor.
Amdi rspunse cu glas omenesc.
Nu, nu-l las pe Jefri.
Cuvintele erau curajoase, ns ochii i erau rotunzi de spaim.
Chitiratifor izbucni enervat, apoi vorbi n samnorsk.
Ne eti de folos, dar tot poi fi pedepsit. i-ar conveni s rmi septet? sau sextet?
Sabie interveni:
Ah, las-l, stpne, unde vrea el. Se poate duce lng copac, n tufi. Acolo ar trebui s fie
la adpost.
Amdi se ghemui speriat, trndu-se spre copacul indicat de Sabie. Ravna observ c
tabra fusese aleas foarte atent. Niciun copac din apropierea celui pe care trebuia s-l taie
ea nu avea vreun tufi la rdcin.
Chitiratifor l privi pe Amdi strecurndu-se i un zmbet i se rspndi pe chipuri.
Eti un biet mscrici la.
Se ntoarse spre Ravna i Jefri, ns buna dispoziie nu-l prsi.
Acum tu, femela, ia toporul. Lovete n copacul din spatele tu. la trebuie, Sabie?

la, stpne. Aproape sigur e un uciga, iar sgeile cele de jos par bine ncordate.
Kherporcii sunt n siguran?
Sabie arunc o privire spre crue i animale.
O, da.
Kherporcii scormoneau pmntul de parc ar fi simit ceva neobinuit pe cale s se
petreac.
I-ai poziionat perfect.
Chitiratifor bolborosi ceva spre ceilali, pe un ton teatral. Ravna reper cuvntul rmag
n pledoaria lui.
Tu, masculule, treci lng al doilea copac din stnga.
Dar s nu tai nimic nc, spuse Sabie. Vrem s vedem dac o singur lovitur poate
declana un atac n lan.
Urechi-sfrtecate mai bolborosi ceva pentru audien.
Am spus, ia toporul! url Chitiratifor la ea. Ai anse s scapi cu via dac faci ce i se
spune.
Se ntoarse iar spre public i spuse ceva. Publicul i rspunse. Chitiratifor continu:
ansele sunt patru la unu n favoarea ta. Dar dac nu te miti cnd i poruncesc, poi s
fii sigur c mori pe loc.
Cruaii aveau amndoi arbaletele pregtite.
Ravna apuc de mnerul toporului i l trase din pmnt. Buci de ace czur de pe el i
muchia strluci n soarele dup-amiezii trzii. Lama era una obinuit, ns prea proaspt
ascuit.
De cealalt parte a potecii, cruaii mpreun cu Chitiratifor o priveau cu acea intensitate
nemicat care ntotdeauna o iritase la Stilete. Dar aici nu erau la spectacol. Cu excepia
celor n poziie de atac cu arbalete, ceilali se refugiaser sub acoperiul protector al tufelor.
Doar Chitiratifor, Sabie i Gannon mai rmseser n picioare n mijlocul scenei. Gannon
privi mprejur, realiznd ct de expus era. Se ntoarse i porni spre tufiul liber cel mai
apropiat.
Acum cruaii ncepur din nou s vocifereze. Incantau ceva, un melanj de sunete care i
rneau timpanele Ravnei. tia nelesul acestor incantaii: F-o! F-o! F-o! Haitele incantau
precum copiii la jocurile de provocare.

Ravna se ntoarse spre copacul din spatele ei. n dreapta, Amdi se foia de jur mprejur,
cuprins de o agitaie nfricoat, la marginea tufiului sub care i gsise adpost. Nu avea
niciun mesaj secret, cel puin nu unul pe care s-l transmit urechilor omeneti. n stnga
ei, Jefri privea cnd la Amdi, cnd la ea i deodat Ravna i ddu seama c Jefri i Amdi
jucau un joc, aa cum fceau i cnd erau foarte mici, doar c acum era o chestiune de
via i de moarte.
F-o! F-o! F-o!
Bine!
Fcu un pas spre copac, nvrtindu-i toporul ca pentru a-i testa puterea. Un om antic ar fi
descris unealta drept un topor cu cap dublu pe un mner ncovoiat. Lovitura nu va fi la fel
de eficient ca atunci cnd ar fi avut un topor adevrat, fcut pentru oameni.
Dar lama era ascuit.
Copacul ei avea un diametru de aproximativ optzeci de centimetri, coaja aproape la fel de
neted ca pielea unui bebelu, dar de o culoare glbuie att de palid cum rar ai fi vzut la
un Homo Sapiens modern. Copacul nu prea cu nimic deosebit fa de miile de copaci
stindard pe care i vzuse n ultimele cteva zile. Trunchiul drept se nla patruzeci de
metri spre cer, ca un turn falnic i suplu. Cele mai joase ramuri creteau foarte aproape de
sol.
Cea mai apropiat era la aproximativ treizeci de centimetri deasupra capului ei, acele
crescnd n snopi din nite protuberane pe care Sabie le numise noduri de arcuire. Cinci
minute cu Pelerinul cinci minute cu un program de bio-planificare i ar ti cum s
procedeze.
F-o! F-o! F-o!
Ridic toporul i ddu tulpinii netede o lovitur care semna mai degrab cu o ciocnitur
timid. Lama ptrunse un centimetru n lemn. Cnd scoase lama, pe oel se vedea o
pelicul de sev limpede i din tietur se prelingea un lichid transparent. Mirosul sevei era
greu de definit i cumva familiar. Ah. Era acelai miros care plutea n aer n pdure, doar
c acum era mai concentrat.
Mai mult, mirosul nu pru s aib un efect asupra toropelii linitite ce domnea n aceast
dup-amiaz. Deasupra i n jurul ei, acele copacului atrnau nemicate n tcerea lor
verzuie. Pe partea cealalt a potecii, publicul era nemulumit. Incantaiile ncetaser, dar
cruaii bolboroseau enervai unul spre cellalt. Sabie nu avea nimic de spus, dar i se
citea un zmbet ironic pe chipuri, ca i cum ar fi ateptat din partea cuiva s spun cu glas
tare ce gndeau cu toii.
Vocea lui Chitiratifor ncepu s tune, n limba Stiletelor i a oamenilor n acelai timp.

Taie copacul, femeie! nfige toporul n sus i n jos. Ori i vedem lui mruntaiele, ori le
vedem pe ale tale.
Vizitiii rser i i agitar arbaletele spre ea.
Se ntoarse la copac i ncepu a-l ciopri. Loviturile nu erau puternice, ns fcea ce i se
poruncise, lovind cu lama n sus i apoi n jos, delimitnd o linie de atac. n ritmul n care
lovea, i-ar lua cam o or s doboare arborele, dar deja reuise s intre adnc n inima
copacului, scond la iveal cte o urm inelar ce marca fiecare an de cretere, urm
aproape inexistent la copacii din lumea Stiletelor. Fcu o pauz, pe de o parte pentru c
rmsese fr suflate i pe de alt parte pentru c l auzi pe Amdi scond un scncet
nelinitit. Observ cum Chitiratifor se mutase mai aproape de marginea unui tufi mare.
Pdurea nu mai era tcut. Auzi un zngnit dinspre crengile de deasupra capului ei. Cele
mai de jos tremurau, snopurile de ace vibrau uor, micndu-se din nodurile de arcuire
care le ineau n loc. Nodurile scoteau fum? Nu, nu fum. Un nor greu de polen, plutind
lin, purtat de adierea vntului uor. Acolo unde razele soarelui scldau norul, particulele
sclipeau ntr-un auriu verzui.
De partea cealalt a potecii, umorul galeriei se evaporase. Haitele priveau pulberea plutind
cu ochii mari de uimire. n vreme ce norul de polen se ndeprta uor de copacul Ravnei,
zngnitul crengilor se mpnzi de jur mprejurul ei, apoi travers drumul, crend o stare
de alarm auriu-verzuie care se accentua i se rspndea cu fiecare clip. Cruaii se
ddur n spate pn n tufiuri, ascuzndu-i pn i membrii cu arbalete.
Cnd zornitul atinse copacii dimprejurul lui Chitiratifor, haita renun n cele din urm la
postura sfidtoare i se repezi adnc n propriul su tufi. Doar Sabie fu luat pe
nepregtite. Nu alesese un tufi suficient de larg, iar acum nu putea gsi un adpost
adecvat.
Ct despre restul audienei: kherporcii se uitau la ei cu o uimire nelinitit. Dac alarma se
ntindea mai departe, cruele nu ofereau suficient adpost.
Trecur zece secunde, zngnitul se mpnzi mult departe, ns nicio sgeat nu fusese
tras.
Sabie vorbi, explicnd cu un glas uor nelinitit:
Cnd ncepe, ar putea fi o avalan de sgei, stpne. Poate c - ne-am ntrecut cu
msura.
Chitiratifor l privi amuzat.
Poate te-ai ntrecut tu cu vorba, prostnacule, i ai uitat s i caui adpost. Uite un tufi
mic n spatele copacului stuia. Ar fi suficient pentru tine, hai, bag-te-n el!
Apoi atenia i se ndrept iar spre Ravna.

Mai taie nite lemne, femeie.


Ravna se ntoarse la copacul ei. Cu coada ochiului l zri pe Amdi tot adunat grmad, ns
refuznd ncpnat s se ascund. Care e jocul, Jefri?
F-o! F-o! F-o!
Prinse mnerul toporului i i descrc toat spaima pe bietul copac nevinovat. Trosc.
Trosc. Trosc.
Acele-sgei zngnir mai puternic dect nainte, iar norul de polen deveni neccios de
dens. Cnd declan reacia, simi o durere ascuit n urechi ca i cum sgeile copacilor
i-ar fi strpuns timpanele. Se arunc la pmnt, ncercnd s gseasc un adpost sub
orice se nimerea n cale. Dar durerea nu fusese provocat de sgei adevrate, ci de ipetele
ascuite i asurzitoare ale Stiletelor.
Ridic-te n picioare! Fugi!
Civa dintre membrii lui Amdi o nconjurar, ncercnd s o mping n sus. n cele din
urm reui s se ridice n genunchi i i vzu pe ceilali membri gonind spre Jefri.
n acel moment se isc o nvlmeal lipsit de orice noim. Ravna se ridic mpleticit n
picioare, ncovoiat de teama unui atac. Dar nu zbur nicio sgeat. Nicieri. Cu toate
acestea, de cealalt parte a drumului, ipetele crescur n intensitate, acompaniate de
fluierturile ceva mai slabe ale unor Stilete suferind o durere teribil. Ravna nu zrea nici
urm de cruai. Tufiurile n care se ascunseser preau acum mai joase i mai largi
dect nainte i tremurau de parc ceva s-ar fi zbtut dedesubt
Amdi o mpingea i o trgea.
napoi la crue!
n timp ce i fcea drum poticnit, observ c nu toate Stiletele dispruser. Cei mai muli
dintre membrii lui Sabie stteau n picioare la marginea unui tufi, lovind cu piciorul
cteva crengi. Membrul su chiop nu fusese destul de rapid s sar ntr-o parte i
rmsese blocat n ramurile de pe margine.
Unii dintre membrii lui Chitiratifor stteau lng tufiul care l devora. ncerca s scape
luptndu-se cu topoarele care i mai rmseser. Aproape i scosese arcaul din capcan
cnd i zri pe Ravna i Amdi. Scoase un urlet de furie i toi trei membri liberi o luar la
goan pe urmele ei. Ravna nu avea nicio scpare. Fugi ct putu de repede. n mod normal,
un astfel de gest ar fi fost inutil. Pe teren deschis membrii unei haite alergau mai rapid
dect orice om, iar haitele cu antrenament militar erau nsetate de snge i pasionate de
vntoare. Dar membrii lui Chitiratifor care nu puteau urma haita trebuie s fi fost n
chinuri cumplite. Cei trei care fugeau n urma Ravnei preau inui de o les invizibil.
Fr s ncetineasc ritmul, ddur un ocol larg i se ntoarser la restul haitei, unde
reluar nimicirea tufiului-capcan.

Sabie sttea mult mai bine. i eliberase membrul prizonier, care abia mergea onticind pe
trei picioare, ns haita nainta n direcia lor.
l iau eu! strig Jefri.
El era mai aproape de crue dect ea, dar se ntoarse repede napoi i l lu pe chiop n
brae.
Ajutor, ajutai-m!
Era Gannon, sprijinindu-se n coate, restul corpului fiindu-i ascuns n tufiul care se
strngea n jurul lui. Pe chip i se citea groaza, iar minile i erau ntinse spre ei,
implorndu-i.
Ravna nu l cunoscuse pe Gannon Jorkenrud cnd era mic. Era deja adolescent cnd s-a
trezit: arogant, devenind tot mai ndrtnic i mai ruvoitor pe an ce trecea. Dar la nceput,
l vzuse la fel ca pe ceilali copii, o fiin care trebuie ajutat. Existaser i perioade n care
nu pruse un om ru.
Printr-un miracol, Ravna nc mai avea toporul n mn. Acum i ddu seama c fugea dea curmeziul potecii n direcia minilor imploratoare ale lui Gannon.
Amdi trgea de ea.
Nu! Nu! Te rog
O alt voce se auzi de-a dreptul enervat:
Of, la naiba! Fie!
Aceasta fusese partea apt a lui Sabie alergnd napoi din locul unde Jefri i aezase
membrul rnit. Jefri venea imediat n spatele lui. Haita i omul venir mprejurul Ravnei,
de o parte i de alta, aezndu-se ntre ea i Gannon.
i ei aveau aceleai intenii ca ale ei. Jefri se duse la copac, atacnd tufiul aproape de
baz, acolo unde nu exista pericolul de a-l tia, fr s vrea, pe Gannon. Cei patru ai lui
Sabie folosir cuite pentru a reteza crengile de pe lng brbat, apoi l nfcar de jachet
i ncepur s-l trag afar.
Ravna era acum nconjurat de Sabie, trgnd mpreun. Ea l inea pe Gannon de umeri.
Cu fiecare lovitur de topor pe care Jefri o aplica arbustului, un spasm scutura tufiul i l
elibera pe Gannon nc un centimetru.
Sabie scoase un ipt ascuit i se ddu civa pai n spate, slbindu-i strnsoarea.
Ravna i ridic privirea la timp pentru a evita stiletele metalice. Membrii rmai ai lui
Urechi-sfrtecate i atacaser, tind n stnga i-n dreapta. Cel puin un fragment dintr-un
crua reuise s se elibereze i se alturase atacului.

Jorkenrud i alunec dintre degete, iar arbustul devorator ctig n cele din urm btlia.
n timp ce trupul tnrului disprea ntre frunze i crengi, pru a se auzi un ultim suspin,
sfrit printr-un trosnet de oase zdrobite.
Trupuri se rostogoleau de jur mprejur, sngernd.
Ravna se ridic imediat n picioare, retrgndu-se. Nu mai fusese niciodat ntr-o
ncierare, dar Johanna i umpluse capul cu tot soiul de poveti. Chiar i mpotriva unei
singure haite, un om nu are nicio ans. Rmi n picioare. Car-te undeva unde Stiletele
nu te pot ajunge.
Ceva o mpinse de la spate i o ridic n aer. Jefri! O clip mai trziu Ravna vedea totul cu
susul n jos, atrnnd peste umrul lui Jefri. Se retrgea n fug de pe cmpul de btaie,
iar ea nu mai vedea nimic din ce se petrecea! Membrii Amdi alergau pe lng ei, plini de
snge. Amdi nu purta arm, ns Jefri i pstrase toporul. l simi nvrtind arma i apoi
auzi urlete de durere. Brbatul se mpiedic, ddu napoi i se ntoarse, iar ea l zri o
secund pe Sabie. Haita era narmat pn n dini, fiecare membru, chiar i cel chiop.
Cei doi, Sabie i Jefri, n poziie de atac, bteau n retragere din faa nu att a unei haite
ct a unei bande ucigae, trei membri ai lui Urechi-sfrtecate i doi membri ai vizitiilor.
Ajunseser la cea mai apropiat din crue. Sabie prea ntreg; dac nu greise numrnd
pe vreunul de dou ori, Amdi avea toi opt membrii cu el. Se mprise n trei grupuri i o
luase naintea lor, ndreptndu-se ctre kherporci.
Jefri o ls pe Ravna jos.
Du-te i ajut-l pe Amdi. Trebuie s plecm imediat.
Aici, Ravna putea contribui cu adevrat. Cnd venea vorba de kherporci, un dou-picioare
fcea ct cel puin patru membri ai unei haite. i nhm animalul n faa cruei nainte
ca Amdi s termine cu celelalte animale. Kherporcul ei era foarte cooperant poate chiar
prea cooperant, crua deja o luase din loc. Kherporcul nu voia s fie n apropierea
carnivorelor scheuntoare.
S nu-l lai s fug! strig Amdi n timp ce se repezea s mne celelalte dou crue. Era
acoperit de snge, dar cu siguran rmsese ntreg octetul.
n spatele lor, Jefri i Sabie i continuau retragerea. Dumanul alerga nainte i napoi de-a
curmeziul drumului din spatele lor, repezindu-se sistematic nainte, atacndu-i. Jefri
inea centrul liniei, iar Sabie ntreg, mai puin chiopul alerga dintr-o parte n alta,
sfiind, spintecnd, rspunznd disperrii atacatorilor cu propria lui furie dezlnuit,
srind pe oricine ncerca s ajung n spatele cruelor s-i atace pe Ravna i pe Amdi.
Metru cu metru, cele trei crue ncepur s se ndeprteze de tabr. Ravna mergea
alturi de kherporcul din fruntea convoiului, care acum trgea linitit. i recptase
stpnirea de sine, nu mai tremura i se putea ine pe picioare. Arunc o privire n spatele

ei. De undeva din propria ei fric de moarte, avu o viziune a comarului care i atepta pe
dumani: cei doi membri cruai i cei trei Chitiratifor se aflau cam la cincizeci de metri de
copacii care i ineau prizonieri pe ceilali dintre ai lor. Se aflau prea departe pentru a
comunica ntre ei mental. Sfritul luptei avea s fie crunt pentru ei: lipsii de o minte
coerent, nu aveau nicio ans de supravieuire.
Cei doi cruai fur primii care abandonar, fugind spre tabr, unde se afla restul haitei.
Cei trei membri ai lui Chitiratifor scoaser un urlet de furie i frustrare spre dezertori, apoi
spre trdtori. Ultimul fragment se repezi turbat spre Jefri i Sabie, apoi se ntoarse,
disperat s-i salveze haita prins ntre crengile ucigae.

Cei din tufiuri sunt cu toii mori sau vor fi curnd fie sufocai, fie strivii.
Acesta fu rspunsul lui Sabie cnd Ravna l ntreb despre soarta lui Gannon i a celorlali.
Ei, continu el pe un ton mai impertinent dect de obicei. S sperm c pe Chitiratifor l
ateapt o moarte lent, pentru ca membrii rmai n via s nu porneasc pe urmele
noastre dect dup ce noi vom fi deja departe.
naintau ct de repede puteau. Mai era nc lumin atunci cnd scpaser din tabr, dar
acum strlucirea apusului se stingea, fcnd loc nserrii, iar caravana i ncetini drumul.
Cum s acorzi primul ajutor atunci cnd nu poi vedea rnile? Lmpile furate de pe E-II se
aflau undeva n crue, dar nu puteau opri s le caute. Ct timp fusese lumin, Ravna i
fcuse o idee despre gravitatea situaiei. Fiecare avea cte o ran, mai mult sau mai puin
adnc. n ultimii zece ani, Ravna nvase ct de mult putuse despre acordarea primului
ajutor. Antebraul lui Jefri avea nevoie de un bandaj. Ravna l leg i i art cum s in
braul pentru a nu mai sngera.
Amdi era rnit, acum trei capete i sngerau dar prea s gndeasc la fel de limpede ca
ntotdeauna. OK, poate c nu erau dect rni de scalp i nu i fuseser afectate timpanele.
Ravna i bandaj capetele cu fii rupte din mantiile cu care erau nfurai. Acum Amdi
chiar avea probleme s gndeasc, dar mcar i oprise sngerarea.
Sunt bine, spuse el, trebuie doar s fiu mai atent pe unde calc. Te rog. Vezi ce e cu Sabie.
Acum se lsase cu adevrat ntunericul. Unul din membrii lui Sabie era urcat n crua din
urm, pe post de vizitiu. Restul membrilor lui erau strni ntr-un talme-balme ostenit n
crua din mijloc, mpreun cu Ravna.
Ar trebui s ne oprim, s te bandajm cum se cuvine, spuse Ravna.
Neah, rspunse Sabie. E musai s mergem mai departe. Cum se simte Amdijefri?
Ravna privi n jur. Jefri pea lng kherporcul din fa, ghidndu-l. Toi cei opt membri ai
lui Amdi mergeau la pas pe lng crua din mijloc i kherporcul ei.

Eu sunt bine, rspunse Amdi, uitndu-se n sus spre Sabie, ngrijorat. Tu eti bine?
Te-ai descurcat excelent n seara asta, Micuule, zise Sabie.
Ravna l mngie pe cel mai apropiat membru.
Sabie, rspunde la ntrebare, eti bine?
Dac sunt bine? Sunt bine? Ce ntrebare idioat! Normal c nu sunt bine, nc mai am
piciorul rupt cu care m-ai cadorisit i doare ca dracu. Mai devreme ne-ai bgat pe toi n
belea ncercnd s-l salvezi pe Jorkenrud. Care era un ticlos mai mare dect vizitiii,
realizezi asta, da?
Ravna fu luat prin surprindere auzind replica lui Sabie, amintindu-i clipa cnd singurul
ei gnd fusese s l salveze pe Gannon. Niciodat nu ar fi crezut despre ea nsi c ar fi
rasist. Acesta era o caracteristic a straumerilor. i plec fruntea.
mi pare ru, Sabie. Doar c l cunoteam pe Gannon, i cunoteam pe toi Copiii de cnd
erau mici. M simeam responsabil.
Sabie rse blnd.
Ai mai fi spus lucrul sta dac ai fi tiut c el a fost cel care te-a dat cu capul de cru?
Nu-mi rspunde, c m tem c ai proceda la fel. Tu i Cioplitoarea-n-lemn suntei att de
slabe de inim.
Cioplitoarea-n-lemn slab de inim? Comparativ cu cine?
Sabie se mica nelinitit sub minile ei, dar i ddu voie s-l ating i s-l palpeze. Ravna
abia mai putea vedea, dar simea snge peste tot, ca i n cazul lui Amdi. Trebuia s-l in
de vorb.
Tu ai fost de partea noastr chiar de la nceput, Sabie. Dar ai participat la conspiraia lui
Nevil.
Bineneles c am fost! Nu i-a spus Jupuitorul c s-a infiltrat n conspiraie? Nu poi face
asta dac nu eti al dracului de credibil!
Ai reuit s m pcleti n povestea cu copacii, pn n momentul cnd am vzut c
sgeile n-aveau de gnd s zboare.
Ei, mi-a fcut i mie plcere s v mbrobodesc. Dar s tii c exist copaci arcai cu
adevrat. Doar c nu n apropiere. Iar tufiuri concasoare ntlneti chiar i mai rar, fiind o
faz foarte scurt n evoluia unor anumii copaci din aceste pduri. Cnd ai rmas tu
prins ntre crengile tufiului nu-mi venea a crede norocul care a dat peste noi. Minciunile
mele practic s-au spus singure, iar Chitiratifor habar n-avea pe ce lume e. Nu tiu cum l-a
putut suporta Prodotus toi aceti ani. Pe Remasritlfeer nu l-a fi putut duce de nas. Dar el
voia s te rpeasc pentru a te da pe labele Magnatului. S ne bucurm c nu a mai

apucat. Avem o ans. Trebuie s-i evitm pe Prodotus i pe Magnat i s ne micm


fundurile ct mai discret i mai rapid, napoi n Domeniu.
Deodat Ravna realiz c se afl n compania cuiva care i-ar putea explica aproape toate
enigmele teribile din ultima vreme i care era de partea ei.
Coborse noaptea i luna se ivise undeva deasupra liniei pdurii dinspre sud, nfurnd
decorul n argint i bezn.
Cnd ajunser la poriunea de drum unde lumina lunii btea nestingherit, Ravna profit
de moment pentru a-i examina mai bine pe membrii lui Sabie. Devenise tot mai tcut, iar
membrul care mna crua din urm i cerceta alertat pe ceilali, la fel ca i ea. Deodat
Ravna i ddu seama c, n afar de cel din spate, restul membrilor lui Sabie se strngeau
unul n cellalt, o reacie pe care o aveau haitele cnd nu realizau n mod contient ct de
grav erau rnite.
Vorbete cu mine, Sabie.
Haita chicoti omenete.
Da, da. Pun rmag c ai o mulime de ntrebri. i eu am o mulime de rspunsuri,
dei dac am fi tiut exact ce se ntmpl, nu ne-am fi bgat niciodat ntr-o asemenea
porcrie.
Bombni ceva ctre sine nsui pentru o clip.
Nu am realizat ct de important era Prodotus. Nu ne-a trecut prin minte c l-ar putea
trda i pe Magnat. i nici nu ne-am nchipuit c ei vor pune labele pe toat puterea, dintro singur lovitur.
Cuvintele ieeau clar, sunetele veneau de la ntreaga hait. Doar c undeva cadena
ncetinea, un membru era afectat mental i nu mai inea pasul. Ravna i plimb palmele
deasupra lor, mngindu-i uor, parc ncercnd s-i nduplece s se desprind unul de
cellalt. i art colii, dar, n cele din urm, cei patru se desfcur. Era att de mult
snge. Cel protejat de grmad era ntr-o balt de snge. Animalul bolborosea ceva, dar
prea s nu simt durere. n razele reci ale lunii, l vzu ntorcnd capul spre ea, licrul
slab reflectat n ochii deschii. i plimb palmele peste umrul lui i simi rana deschis
pulsnd chiar lng gt, sngele iroindu-i peste degete.
Jefri! strig Ravna.

Membrul muri pe drum. Ravna, Jefri i Amdi fcuser tot ce le sttuse n puteri, dar nu
fusese destul. Ravna reuise s opreasc sngerarea. Gsiser o poian, l convinseser pe
Sabie s coboare i s se lase examinat n lumina lunii, pentru a-i gsi toate rnile. ns
membrul sfrtecat intrase deja n com i era prea trziu pentru a-l mai salva. Moartea fu

linitit i lipsit de dureri. Membrul nu se agitase, nici nu urlase de durere, sngerase i


suferise n tcere, pn cnd haita ntreag fusese n afara pericolului de moarte.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
2
Dup acel popas, merser fr oprire pe tot parcurul nopii i a doua zi pn trziu n
dup-amiaz, cnd oboseala i spuse cuvntul i i fcu pe toi oameni, Stilete i
kherporci s se opreasc.
Ravna mai cercet o dat rnile tuturor. Jefri i Amdi fceau de gard, aruncnd priviri
ngrijorate n jur, n special n direcia dinspre care veniser.
Nu cred c vreunul din fragmentele care au supravieuit ne-ar fi putut urmri pn att
de departe, spuse Jefri.
Sabie ce prere are despre teoria ta? ntreb Ravna.
Membrii rmai ai lui Sabie artau mai vioi dect Jefri i Amdi. Dup ce opriser cruele,
haita se mprtie n pdure ntr-o misiune de cercetare n care se trimisese de la sine
putere. Cu toate acestea, cnd Ravna ncerc s-i examineze rnile, Sabie scosese un
mrit i se ndeprt, adulmecnd n jurul cruei din fruntea caravanei. Dup o clip
scoase nite provizii de urgen dintr-o lad i ncepu s nfulece. Mesteca morocnos,
aruncnd priviri cercettoare nspre copacii care i nconjurau.
M tem c nu mai poate vorbi, spuse Amdi, fcnd un ocol pe lng Sabie i aducnd
provizii, att pentru oameni, ct i pentru Stiletele, pe care le puse pe o bucat aproape
uscat de pmnt, lng locul unde se aezaser Ravna i Jefri.
Ravna se strdui s mnnce un pic. Era mult prea obosit. Totul n jur se vedea ca printrun abur subire. Astzi era chiar cald. Se auzea un zumzet uor de jur mprejur, n timp ce
narii se trezeau la via deasupra blilor linitite.
n cele din urm, nelese spusele lui Amdi.
Dar am vzut multe haite care pot vorbi, rspunse ea. Vorbesc destul de bine.
Da, dac aa au ales ei s se formeze, rspunse Jefri.

Sttea lng Amdi, la civa metri distan de Ravna. Ea observase c el continua s i evite
privirea, dar din cnd n cnd se uita la ea cu coada ochiului, mai mult parc mpotriva
propriei lui voine.
E evident, continu el, c membrul care a murit era principalul centru al vorbirii. Deci
adio samnorsk de la Sabie. Dar se pare c i limbajul inter-hait s-a dus odat cu el.
Ar trebui s mai ncercm, spuse Amdi. Fragmentul rmas are o oarecare capacitate de
vorbire, tiu eu.
Amdi ddea din cap dintr-o parte n alta, ns nu ntr-un gest de negare vehement. ncerca
s goneasc narii.
Jefri ntinse mna i alung insectele aezate pe capetele cele mai apropiate.
E posibil. Va mai trece o vreme pn cnd vom afla ce minte i-a mai rmas.
Deci i el e acum la fel cum eram eu nainte. Doar c nu las pe nimeni s-l ajute.
Jefri ncuviin din cap.
Da, cumva, ns n multe privine el e o hait ntreag i apt fizic. A mnat crua foarte
bine. Celelalte rni sunt superficiale.
Obiectul conversaiei lor nu prea s le acorde atenie. Se ridic pe picioare i o porni ncet
spre careta din mijloc. Un cvartet era considerat o hait mic, iar membrul chiop prea s
le afecteze postura celorlali trei. Doi dintre ei deschiser ua furgonului i ncepur s
scormoneasc nuntru. Dup o vreme, opir napoi jos, innd o tolb de piele i ceva
care aducea a spun i mantii curate. Sabie i puse mantiile noi, se burzului la norii de
nari care zumziau, se ntoarse i ncepu s-i trie picioarele n direcia Fluviului.
Ravna scoase un rs surprins.
Tocmai se duce s se spele! Deci presupun c nu l preocup foarte mult!
Jefri se ridic n picioare.
Mda, totui niciunul dintre noi nu ar trebui s se spele singur.
O lu pe urmele cvartetului care i trimise un mrit, avertizndu-l c vrea s fie lsat n
pace. Jefri se ntoarse i se aez din nou jos.
Foarte bine. Oricum, nu l-am neles niciodat pe Sabie, nici cnd era ntreg.
Arunc o privire spre Amdi.
Da, rspunse Amdi. iret, ciudat, Jupuitorul-neltorul.

Se uit la Jefri i Jefri i ntoarse privirea i Ravna se ntreb dac cei doi aveau una din
conversaiile lor criptice. ntotdeauna i se pruse c omul i octetul comunicau la un nivel
mai profund dect vedeau cei din jur. Cnd erau amndoi mici, aceast nelegere fusese
simpatic
Un nar o nep n gt, altul n mn. i alung, dar erau puzderie. Prediciile vechiului
Sabie chiar fuseser adevrate. Mcar dac noul Sabie ar fi putut spune Vedei, v-am zis
eu!
Ravna se uit la Amdi i la Jefri i observ c toi o priveau. Chiar toi!
Trebuie s stm de vorb, spuse ea.
Amdi se fcu mic, ncercnd s intre i mai mult n covorul de ace uscate al pdurii. Unii
dintre ei se uitar la ceilali, alii se uitar la Ravna.
Ravna, ne pare att de ru pentru tot ce s-a ntmplat, spuse el n cele din urm.
Jefri rmase tcut un moment, apoi izbi cu palma de pmnt, furios.
Dar am crezut c facem ce e mai bine!
i strecur o privire Ravnei.
Nu am putut crede c Nevil se afla n spatele crimelor i al rpirilor, dar pe urm Sabie
ne-a spus c tu urmezi s fii luat. Ne-am fcut planul s venim noi primii ca s te
scoatem. i chiar ai fugit din cas.
Ravna ddu din cap.
Sabie m-a trimis pe scri n jos i afar.
Chiar mai repede probabil dect ar fi reuit dndu-mi o explicaie de bun-sim.
D-da. i aproape reuisem, dar Chitiratifor s-a micat extrem de rapid. ndat ce ai ieit
n strad, avea o arbalet ndreptat spre tine.
Ravna se sprijini de o roat a cruei. Chitiratifor ar fi preferat un accident fatal. Deci Jef
i Amdi se agitaser prefcndu-se c au capturat-o i ceruser s vin i ei. Putea crede
aceast ipotez.
Bine, Jefri. Dar ce s-a petrecut nainte? De ce la marea adunare a lui Nevil
De ce m-ai trdat?
Jefri, derbedeul adolescent ar fi scuturat enervat din umeri sau ar fi aruncat o replic s
contracareze. Dar Jefri de acum ls toat furia i durerea s i se citeasc pe chip, dei
vocea i era calm, ncercnd din tot sufletul s o fac s neleag.

Am crezut i Puterile mi sunt martore c nc mai cred c tu i Johanna interpretai


cele mai importante detalii ale istoriei exact pe dos. Ceva Foarte Grav s-a petrecut n
Laboratorul Superior. Dar eu tiu c oamenii notri de tiin erau cei mai buni din
Domeniul Straumli. E cu neputin s fi fost att de proti nct s fi fcut ceea ce ai
afirmat tu mereu.
Niciodat nu am spus c au fost proti.
Nu ai folosit exact aceste cuvinte, dar noi, Copiii, te cunoatem, Ravna. n primii ani ne
erai la fel de apropiat precum Cei Mai Buni Prieteni de acum. Noi nelegeam din tcerile
tale, din ce nu ne spuneau despre prinii notri i despre Laboratorul Superior, tot ce
gndeai despre ei.
Ravna nu putea nega afirmaia lui, pentru c era purul adevr.
Jefri nclin uor din cap i continu.
Nevil a pus toate faptele cap la cap. M-a convins s spun minciuni de neiertat despre tine.
ns, Ravna, eu mi amintesc viaa n Laboratorul Superior. Noi, straumerii, aveam un viitor
luminos, deveneam o civilizaie extraordinar. Contramsura a fost o eroare fr margini,
a fost otrava care ne-a distrus.
Johanna nu e de aceeai prere.
O iubesc pe Johanna, dar ea nu a fost niciodat interesat de tehnologie. Ea a vzut mult
mai puin din Laboratorul Superior dect unii dintre Copii. Acum ea gndete precum cei
doi Larsndot care se ndeprteaz de adevr pentru c nu mai pot face parte din acest
adevr.
Eti un Contestatar.
Nu m numi aa! Majoritatea Copiilor, dac stai de vorb cu ei despre amintirile pe care le
au despre Laborator, i vor spune acelai lucru. Doar c nu i las inima s contrazic pe
cineva pe care l respect aa cum te respect ei pe tine.
Chiar i aa, Jefri, recunoti c Nevil e malefic?
Jefri i feri privirea, refuznd parc s dea un rspuns. Dup o clip, Amdi spuse:
Tu tii c Nevil e un om ru, Jefri.
n cele din urm, Jefri vorbi:
Am ncercat din toate puterile s nu gndesc asta. Poate exist explicaii raionale pentru
lucrurile ciudate pe care eu i Amdi le-am bgat de seam n vreme ce ncercam s-i
capturm pe Tropicalii fugari. Sau poate chiar mai ru, Nevil a fost la rndul lui tras pe
sfoar de vreun monstru ca Prodotus dar cnd l-am vzut pe Gannon izbindu-te cu faa
de grilajul cruei cu mncare pentru kherporci

i ntoarse privirea spre Ravna.


i apoi, n fiecare zi, a trebuit s ascult cum se luda el povestind ntmplarea n cele mai
mici detalii. i tii ceva? Aproape toate ticloiile comise de Gannon au fost la ordinul
explicit al lui Nevil. Deci da, Nevil e ru.
Amdi ncuviina din capete, da, da, da.
ns Jefri nu terminase.
Iar acum voi face tot ce-mi st n putere s te duc din nou n siguran napoi n Domeniu
i s m socotesc cu Nevil. Dar cnd se va termina i asta
O privi sfidtor i disperat n acelai timp.
nc mai suntem n rzboi i m tem c vom fi din nou dumani absolui.
Ah, pe Puteri! n aceti zece ani, Ravna i imaginase viitorul ca pe o lung i lin
ascensiune pe muntele rzboiului, spre o confruntare ndeprtat. Dar pn acolo se iveau
dmburi neprevzute!
Bine, Jefri, s-o lum pas cu pas. Astzi nu suntem dumani.
Dragul de Amdi. Se nsenin deodat la auzul cuvintelor ei:
Da! S lsm viitorul s se descurce singur!
Sri n picioare i se strecur printre Jefri i Ravna, aezndu-se strns lipit de amndoi.
Nori de nari venir dup el. Insectele preau s agreeze mai degrab Stiletele dect
oamenii.
Avem probleme serioase aici i acum.
Ravna se aplec n fa, numrnd nasurile.
Unde este restul din tine, Amdi?
Ah, sunt mpnzit prin tufiurile de acolo i mpinse un bot n direcia apei s m
asigur c Sabie e n siguran. Nu mi permite s m duc mai aproape, dar l aud cum
stropete cu ap. Dac are o problem, putem fugi n ajutor. ntre timp, avem de stabilit
care va fi urmtorul pas.
Se ncovrig lng ea i i puse un bot n palma ei.
Ar trebui s facem un inventar

Amdi avea dreptate. Gndul la problemele imediate era aproape o alinare. Puteau fi
capturai ori ucii, dar cel puin nu erau ocupai s se trdeze unul pe cellalt.
n prima zi rmaser pe loc. Ravna era nelinitit, de team c unii membri ai unor haite iar putea nc urmri. ns kherporcii erau extenuai i ziua luminoas i senin. Iar n
privina drumului care i atepta, pdurea nu oferea cine tie ce adpost, cel puin acolo
unde puteau s-i mne caravana. n urm cu cteva zile s-ar fi rugat s fie zrit de una
din aeronavele Domeniului. Acum ns, era ngrozit la gndul c Nevil ar putea controla
spaiul aerian.
Cnd Sabie se ntoarse de la splat, Amdi l ntreb dac sunt n siguran campnd acolo.
Rmia de hait ddu impresia c nelege ce i se spune. Arta aproape la fel de indolent
ca atunci cnd fusese cvintet, emind un soi de rs la ntrebarea lui Amdi. Ah, bine
atunci.
Amdi continu s bolboroseasc spre rmi, cerndu-i s stea de paz n timp ce ei
coborau la ru. Haita se deprt, probabil s ndeplineasc ce i se ceruse.
Ziua era mult prea rece pentru un scldat n adevratul sens al cuvntului, dar ideea de a
scpa de urmele de snge i de sudoare i se pru deodat Ravnei cel mai important lucru
la care se putea gndi. Jefri insist s fie primul, cu Amdi formnd o linie de observaie
ntre ru i crue.
Tu stai aici, lng captul sta din Amdi, da, Ravna?
Sigur, spuse ea ridicnd din umeri.
i cunotea pe cei doi nc de pe vremea cnd erau mici. Pudoarea era o noiune absurd
aici. Dar cnd Jefri se ntoarse, toi membrii lui Amdi coborr cu ea la ru i sttur de
paz. Ravna ngenunche i bu de la malul torentului, departe de apa sttut i de nari.
Sttu mult vreme privind spre propria-i imagine oglindit. Era pentru prima dat cnd i
vedea chipul dup ce Gannon o lovise. Era chiar mai ru dect se ateptase dup ce se
atinsese cu mna pe fa. Lovitura aproape o ucisese, nici nu se mai putea mira c faa i
este un dezastru.
i scoase hainele oribile i mpuite, nmuindu-le n ap i splndu-le de cteva ori bine
cu spun. Splatul propriului corp era o sarcin mai uoar, dar se simea de parc s-ar fi
curat folosind cuburi de ghea. Amdi adusese mantii curate cu care s se tearg i s
se nveleasc pentru moment. Se simi att de bine. Interesant cum baia i schimb
dispoziia general. Problemele lor erau la fel de multe i de grave, dar pentru ntia oar se
simi n stare s se gndeasc la un plan de rezolvare.
Cnd se ntoarse n tabr, l gsi pe Jefri umblnd de colo pn colo, nelinitit. Amdi se
privi mirat unul pe cellalt, apoi spuse:
Aa deci, credeam c ncepem inventarul.

Bineneles, rspunse Jefri puin cam repezit. Stteam doar de paz.


i o porni spre furgoane, cu Ravna i Amdi pe urmele lui. Poate Jefri se temuse c Ravna l
va acuza c ascunde lucruri dac ncepea inventarul fr ea. Ravna i ddu seama c ea
nc nu l cunotea pe Jefri Olsndot att de bine pe ct credea.
ntr-una dintre crue se aflau ascunse cteva arme, dei cea mai important descoperire
ar fi fost hrile pe care Chitiratifor i Remasritlfeer le studiaser n mare tain. Dar unde
s le caute? Jefri deschise cteva lzi. Nu conineau nicio hart, doar cteva mantale
curate i trei porii de carne. Principalele lzi de provizii nu erau ncuiate doar c nu mai
era aproape nimic de mncare, cu siguran nu din cea pe care s o poat mnca oamenii.
Cnd plecaser la drum, Jefri fusese singurul om aprut pe neprevzute n convoi, cu toate
acestea, Ravna avea o bnuial c Chitiratifor i fcuse planul ca aceast cltorie s se
sfreasc mai ales pentru oameni relativ repede.
Vzuse mare parte a echipamentului taberei nainte, dar rareori n lumin. Cteva piese din
acest echipament nu erau din cele produse n fabricile lui Pedantus, ns nici nu erau
medievale. Jefri ridic dou gamele. Artau identic, fcute din tabl sau cositor.
Observi inscripia de pe ele, da?
Ravna nu le mai vzuse pn acum n lumina zilei. Amndou aveau acelai logo, o hait
divin nconjurnd lumea.
E blazonul Magnatului, spuse Ravna.
Johanna i artase desenul la una din ntrunirile Consiliului Executiv. n acel moment nu i
se pruse mare descoperire dup trei zece-zile petrecute scotocind prin ungherele sediului
Magnatului din Coasta de Est.
O hait cu doisprezece membri, un tip optimist, spuse Amdi.
Dumnezeu era de obicei nfiat ca o hait cu doisprezece membri. Dac ar fi fost mai
muli, ar fi trimis cu gndul la un Cor.
Pun rmag c nimeni nu l-a vzut pe Magnat pentru c e un pmplu de cvartet.
Furgonul din mijloc coninea darurile tehnologice din partea lui Nevil, care nu fusese din
cale-afar de generos: trimisese o camer i lmpile respective, toate originale de pe
Excentric II. Staia radio era fcut local, una din creaiile lui Pedantus. Nu puteai face
aproape nimic cu ea, dar era la mare cutare n Domeniu.
Va trebui s abandonm staia radio, spuse ea cu regret.
Pentru c Nevil putea detecta semnalul prin orbiter. Dac era inteligent, putea emite
semnale suficient de puternice prin orbiter nct s obin un ecou chiar dac
acumulatorul staiei era descrcat.

Da, fu de acord Jefri, privind nelinitit echipamentul. Ar trebui s ne debarasm de toate


aparatele.
Pentru el, un copil al Exteriorului Superior, mainile erau capabile de nelciuni
inimaginabile. Ravna studie camera i lmpile.
i camera va trebui s rmn n urm.
Ravna nu era din Exteriorul Superior, ns orice fiin dintr-o civilizaie tenologic avea
prejudeci bine nrdcinate vizavi de mainile vorbitoare.
Pe de alt parte, eu am folosit aceste lmpi i au o setare de securitate local. Dac le
folosim cu grij, suntem n siguran.
Fie, spuse Jefri, dar nu prea foarte convins.
Amdi nc amuina n jurul lzilor.
Eu vreau s tiu unde sunt pstrate hrile. Aici ar fi trebuit s le in Chitiratifor i
Remasritlfeer.
Ora n care razele soarelui czuser direct peste tabra lor trecuse. Pn i scnteierile
zpezilor de pe vrfurile munilor pleau acum. Foarte curnd, dup-amiaza se va
transforma n sear.
Ce naiba putem face? spuse Jefri cu o voce obosit.
ntr-un fel sau altul, rspunse Ravna, trebuie s ne ntoarcem n Domeniu, de capul
nostru, fr s fim salvai. Dac am ajunge n apropiere de Excentric II, pot
O durea gndul c nu putea mprti tuturor ce ar putea ea face. Jefri ns nu pru s
bage de seam ezitarea ei.
Pi, nu ne putem ntoarce pe unde am venit. Anumii membri ai ticloaselor de haite
lsate n urm ar mai putea fi nc n via. i nici nainte nu vreau s merg, pentru c
sigur ne ateapt nite haite ticloase ntregi la captul drumului.
Amdi emise o serie de scnceli enervate.
Atunci ajut-m s gsesc hrile!
Bine.
Jefri o lu spre locul unde Amdi se crase unul peste altul pentru a scotoci n caret.
Dei e posibil s le fi avut n hait.
Nu! Ieri Chitiratifor nu le avea cu el. Sunt n cru!

Jefri se aplec peste hait i privi n compartiment.


Amdi, acolo nu mai e chiar nimic, ai ncredere n ochii mei.
Pi, dac nu e nimic nuntru, atunci trebuie s fie ori deasupra, ori dedesubt. L-am
urmrit pe Chitiratifor de fiecare dat cnd scotea hrile.
Ah, vaszic un compartiment secret.
Jefri pi de-a lungul cruei, ciocnind deasupra i dedesubt.
Trebuie s fie un compartiment mic i bine protejat. A putea folosi unul din topoare s
deschid puin nveliul.
Civa dintre membrii lui Amdi se ineau pe urmele lui.
Nu cred c e nevoie, n cele din urm voi auzi ceva. Tu continu s bai i eu voi.
Construi o piramid din el nsui i se inu aproape de carcasa furgonului. Restul
membrilor se urcaser pe acoperi i acum stteau ghemuii n diferite locuri.
voi asculta.
Acum zpada de pe culmile mai nalte era doar o nuan mai deschis de gri pe fundalul
cerului. Ravna auzi ceva n spatele ei. Tresri i privi n jurul ei. Zri patru umbre
ntunecate alunecnd spre crue. Nu era dect Sabie, ntors din misiunea de straj. l
salut cu un gest al minii i se mir ct de schimbtoare era dispoziia haitei. Sabie se
lungi la pmnt, privindu-i pe Amdi i pe cei doi oameni. Dac ar fi fost ntregul Sabie,
Ravna ar fi jurat c haita se distra copios la vederea lui Amdi i Jefri ascultnd lemnul
cruei. i pstrase vechea personalitate, mai puin glasul neruinat.
Ravna se aplec spre el i l ntreb:
Tu crezi c te descurci mai bine?
Sabie emise o bolboroseal, probabil o chicoteal zeflemitoare. Apoi se ridic pe picioare, se
strecur spre ea i de lng ea. i vr boturile pe sub cru. Se auzi un declic metalic,
ns venit de deasupra furgonului.
Fain camuflaj sonor, spuse Amdi.
A fcut ceva dedesubt! spuse Ravna i se uit sub vehicul.
Sabie sttea acolo, mndru de el. Unul din ei mpinse botul spre o platform de lemn care
atrna de pntecele cruei. Ravna ntinse un bra i ddu cu mna de o fant ngust n
care simi ceva mtsos ca hrtia.
Aha!

Trase afar un obiect greu i plat.


Ha?
Da, inea n mn ceva din hrtie pergaminat, ns nu era dect o tolb. Jefri o ajut s o
deschid. nuntru era cel mai opulent costum pentru Stilete din cte vzuse Ravna
vreodat, curat i neatins ca i cum nu ar mai fi fost niciodat purtat. Jefri le numr.
ase. Ce-o fi fost n mintea dementului de Chitiratifor?
Astea sunt pentru cnd se ntorcea triumftor la eful lui.
Se poate ns
Jefri bg mna mai adnc n tolb i scoase un disc micu, btut cu nestemate. Strlucea
chiar i n lumina slab a apusului, revelnd emblema Magnatului ncrustat n mici pietre
preioase.
Haitele folosesc acest soi de insign la fel cum noi folosim simbolul puterii, pentru a
stabili autoritatea. M ntreb
Amdi venise n jurul lor.
Nu conteaz asta. Unde sunt hrile? mpinse cteva boturi n ascunztoare, plimbndule nainte i napoi la fel cum ar face un om care bjbie cu minile.
Le-am gsit!
Ravna i Jefri puser costumele pompoase pe furgon, apoi l ajutar pe Amdi s scoat
hrile la suprafa. Se ddur n lturi, lsndu-l s desfoare sulurile. Ravna abia putea
vedea, ns harta prea foarte bine ntocmit grafic. Harta era a lui Nevil, dar cine o
printase?
Of, spuse Amdi dup o clip. E att de ntuneric nct nu vd mare lucru. Avem nevoie de
lmpi.
Nu vreau s folosim lmpile cnd noaptea e senin, spuse Ravna dei poate nu conta,
Nevil oricum urmrea semnalul radio.
Jefri ntinse braele pe lng Amdi i ridic hrile pe o poriune plan n spatele cruei,
acolo unde btea cel mai bine ultima gean de lumin. ntr-o secund Amdi era deja sus,
cu capetele mpletite pentru a vedea cel mai bine.
Ha! Chiar e superdetaliat!
Acum mai trebuie s ne dm seama unde ne aflm, spuse Jefri.
Amdi ridic privirile spre apus.

Cu hri att de bune, ar trebui s avem repere imediat. ntre timp trei dintre ei nc
examinau foarte de aproape harta tiu c suntem pe undeva pe aici.
i btu ntr-un punct al hrii cu un bot.
Jefri sttea n picioare lng cru; era suficient de nalt nct s vad harta. Privi spre
punctul indicat de Amdi.
Hopa!
Ce!? ntreb Ravna.
Ar fi trebuit s se urce pe furgon, cu Amdi. n timp ce se cra, Jefri o lmuri.
E un X marcat de un bot al cuiva la doar civa kilometri nainte. Pun rmag c e
comitetul de primire al lui Chitiratifor.
Da, spuse Amdi.
Ravna se aez lng Amdi i cercet harta acolo unde se gsea degetul lui Jefri. X-ul se
afla ntr-o lrgire a vii, la o distan de o zi sau de trei, n funcie de locul n care se afl.
Au un fort att de aproape de Domeniu?
Nu cred c e un fort acolo, spuse Jefri. Arat mai degrab ca un loc deschis dect ca un
loc strategic. Iar X-ul e chiar n mijlocul ariei. A spune c Chitiratifor sau Remasritlfeer?
intenionau s ntlneasc acolo un grup mai mare.
Ha, da, rspunse Amdi. Poate ei cred c Chitiratifor e bine mersi, c apare la ntlnire
doar c vor lua eap.
Ravna ridic din umeri.
Deci nu putem merge nainte. Dar nici aici nu putem sta. De Chitiratifor nici urm
deocamdat. Poate c ar fi mai puin periculos dac ne-am ntoarce.
Bine, spuse Jefri, dar cltin din cap, nesigur. i dai seama c ndat ce bieii ri i dau
seama c suntem liberi, exact pe aici vor porni n cutarea noastr.
Amdi nc mai cerceta harta, nepstor la dilema lor.
Valea aceasta nu rmne la fel de abrupt i ngust la nesfrit, spuse el. Privii, chiar
nainte de cruce, se deschid tot felul de poteci care duc spre Zidul de la rsrit. Ne putem
furia pe lng ei. Cine ar fi crezut?

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
3
Johanna Olsndot cutreiera pe pluta aceea stranie i i urmrea pe tovarii ei de cltorie.
Ea nu se pricepea la vapoare, dar fusese adesea la bordul flotei Domeniului. De obicei, o
ambarcaiune consta ntr-o combinaie de mai multe brci mici n care intra cte o hait,
astfel nct s-i poat pstra identitatea i mintea ntregi pe parcursul cltoriei.
Multibrcile aveau de obicei o structur central pentru ncrctura mai voluminoas,
suficient de larg nct s permit diverselor haite la bord s se ntlneasc acolo.
Pn i cea mai mare ambarcaiune din Nord era mai mic dect cea mai mic din aceste
zece platforme plutitoare, iar brcile individuale mult mai bine sudate ntre ele dect aceste
structuri. Johanna se ntreba cum reuea aceast dezordine s se menin la un loc.
Fiecare plut avea catarge cu pnze, ns nu avea o hait-echipaj care s le dirijeze. Pe
pluta ei, aduntura de Tropicali se grupa n mici haite din care una trgea de crm n
timp ce altele se crau pe vergile catargelor (uneori mai i cdeau n mare!).
Scheunturile i hmielile din nalt trebuie s fi fost direcii, dei foarte puini din cei de
jos erau ateni la ele.
Una cte una, aceste plute vor naufragia cu siguran, ultima dintre ele sfrind probabil
pe vreun rm ndeprtat, precum epavele care ajungeau pe coastele stncoase de sub
Dealul Navei Stelare.
n cea de-a doua zi, Johanna cut una din acele haite efemere care se grupau din cnd n
cnd n apropierea catargului, trgnd precaut de pnze ici i colo. Nu toi Tropicalii erau
lipsii de blan. Unii dintre ei aveau blan groas, nclcit i zdrenroas i cu siguran
incomod pe cldur, aducnd foarte mult cu aspectul nordicilor.
Hei, Johanna. Hei, hei.
Un grup de cinci o privea atent cu toi ochii, iar cuvintele n samnorsk erau foarte cursive.
Cnd Johanna se aez lng ei, o nconjurar, cltinnd din capete prietenos.
Ne ndreptm spre nord. Cred.

Aceast afirmaie ar fi putut fi o prostie, din moment ce practic acum se ndreptau spre
vest, iar coasta continentul se afla la doar cteva mii de metri spre nord. ns dac navigau
spre vest suficient de mult nct s nconjoare capul sudic al continentului, atunci
Domeniul ar veni n nord. Privi mai atent la cele cinci capete. Cel aflat mai aproape avea o
stea alb n frunte. Era aproape cu neputin s i aminteasc toi membrii pe care i
cunoscuse de-a lungul anilor, dar acesta ntinse o mn spre el.
Cipcirip?
Hei, poate unii, poate.
Vorbise. Wow. Cipcirip putea fi considerat un proiect ratat dup standardele educatorilor de
prsile, dar supravieuise cltoriei din Fragmentariumul lui Armonie i ajunsese tocmai
pn la Tropice. De-a lungul anilor mai reuiser i alii, ns doar cteva sute mpnzite
prin milioanele de Coriti. Ct de aproape de moarte am fost? se ntreb Johanna. Cel mai
probabil, atunci cnd Prodotus o trimisese n ghearele Coritilor, cnd mulimea uciga o
trntise la pmnt, nfiarea ei neobinuit se rspndise cu viteza sunetului prin
ntregul ora. Din loc n loc, imaginea ei apruse unor membri care i aminteau de ea i
sentimentul de compasiune se reflectase napoi. Dac schimbul de gnduri ar fi durat o
secund sau dou mai mult, ar fi fost sfiat fr mil.
Aproape-haita mai sttu cu ea o clip, apoi alii li se alturar i se regrup. Unii dintre ei
se ndreptar spre un alt catarg, n vreme ce alii se amestecar cu un grup mai numeros
care ncerca s ademeneasc pescruii s coboare mai aproape.

De acum, toat lumea de pe pluta ei prea s o recunoasc. Nu mai avu parte de ntlniri
ostile, nereuite. Cu toate acestea, gloata avea toanele ei. La cinci nopi de cnd se aflau pe
mare, avu loc o revolt ngrozitoare. Johanna se chirci ntr-un col, ascultnd urletele de
moarte din jur. A doua zi, vzu pete ntunecate pe lemnul dinspre captul punii. Sper c
nu s-au ncolit din cauza mea. Poate c nu. ncierrile, chiar i cele nensemnate, se
petreceau rar, ns avu parte de cteva n lumina zilei, cnd se bteau taberele fr un
motiv aparent hran sau sex i dup ncierare totul prea s fie dat uitrii. Solitarii
erau rareori mai inteligeni dect cinii, deci confruntrile aveau drept cauz o mem care
trebuie s fi bntuit puntea.
Dup o vreme, nv s recunoasc dispoziiile cele mai periculoase ale mulimii i regulile
cele mai neobinuite. De exemplu, ndat ce fu acceptat de ntregul echipaj, singurul gest
care putea strni mnia celorlali era s ncerce s deschid vreuna din lzile de provizii
stivuite peste tot, dar mai ales n mijlocul navei, unde era cea mai nalt stiv. Poate c
reacia aceasta era o mem stingher motenit de la Tropicalii pirai, poate era ceva mai
complex. Laturile fiecrei lzi erau marcate cu arsuri n form circular, care aduceau
puin cu cercul magic al nordicilor. Nimeni nu se atingea de ncrctur, oricare ar fi fost
situaia.

Vrnd-nevrnd, Johanna petrecea ore ntregi studiindu-i gloata. Aici nu era ca la


Fragmentarium, sexul i comunicarea mental la voia ntmplrii erau considerate de ctre
haitele coerente drept perversiti, iar educatorii de prsile i ddeau tot interesul pentru a
le suprima. Aici ns, perversitatea era la ea acas. Dar solitarii nu fceau gesturi stupide
cum ar fi s urineze n butoaiele cu ap de ploaie, iar cnd se aruncau dup peti n ap,
micrile le erau destul de coordonate. Acest din urm aspect era n avantajul lui Jo,
pentru c putea mnca anumite soiuri de pete, dei dieta aceasta exclusiv carnivor avea
s-i pricinuiasc n cele din urm probleme de sntate.
Cele mai multe haite coerente nu agreau notul, cci nu puteau suporta influena apei n
transmiterea sunetelor lor mentale. Aceti membri ns nu erau att de mofturoi. Se
micau n ap de parc ar fi fost la ei acas. Unii membri ai echipajului ei stteau aproape
toat ziua n ap dac nu se ntlneau cu un animal enorm, colorat n alb i negru, pe
care Copiii din Domeniu l numeau balen. Aceste balene i ngrozeau pe Tropicali la fel
de mult pe ct i speriaser i pe cei din nord.
Balenele trebuie s fi fost zgomotoase i relativ stupide, cci Tropicalii preau s tie cnd
erau n siguran i sreau napoi n ap. n cea de-a patra zi, Johanna nota deja
mpreun cu ceilali. n urmtoarele zece zile, vizit toate celelalte plute. Gloatele erau
similare cu cea de pe pluta ei. n cele din urm, se mprieteni cu toate echipajele.
Pe fiecare ambarcaiune puse aceeai ntrebare: ncotro mergem?, iar rspunsul fu
invariabil acelai: Mergem n Nord sau (ceva mai rar) Mergem cu tine.
n cele din urm se ntoarse la prima plut, pe de o parte pentru c Cipcirip se afla acolo,
dar pe de alta pentru c, din cte observase ea, aceast ambarcaiune prea s fie vasul
principal al flotei. n primul rnd era cel mai mare. Apoi mai avea o cabin de comand
deschis, la baza catargelor. Spaiul era mrginit de cufere cu sertare, n mare parte
goale sau deja explorate de diveri indivizi. Dac ea nu ar fi sabotat flota lund-o pe
nepregtite cnd le ceruse Tropicalilor s o duc acas, poate aceste sertare ar fi coninut
obiectele necesare pentru adevratul echipaj al ambarcaiunii.
Primele cteva zece-zile fur doar cu nori i ploaie, marea larg ntr-o parte, jungla de pe
coast n cealalt parte. Se ndreptau spre vest cu o vitez rezonabil. Dup ce-i fcu n
minte cteva calcule i i mulumi pentru a mia oar n gnd Ravnei c i obligase la coal
s nvee aritmetica, ajunse la concluzia c n curnd vor naviga n jurul Capului Sudvestic. Flota ei se ndrepta cu adevrat spre Domeniu. S fi fost eu att de convingtoare?
Sau o fi fost flotila aceasta pregtit s o ia spre nord i eu doar i-am forat plecarea
prematur?
Johanna avea suficient timp pentru a reflecta, probabil mai mult dect avusese vreodat n
viaa ei. Cea mai mare parte a timpului petrecut cugetnd era o nvrtire inutil n cerc;
ns o parte din aceste gnduri poate i vor folosi ntr-o bun zi la ceva.
Nevil se dovedise a fi mai malefic dect i imaginase cineva. Acum, c putea accepta acest
lucru, l vedea ntr-o cu totul alt lumin. Cu mult nainte de a o trda pe Ravna, Nevil

ncepuse s-i eas pnza de minciuni. Se gndi la toate acele di cnd i convinsese pe
ea i pe Pelerin s evite Tropicele. Ani ntregi l cutaser pe Magnat oriunde numai acolo
unde se afla de fapt, nu. Acum poate lui Nevil avea s i se nfunde. Cioplitoarea-n-lemn,
Jupuitorul i Ravna tiau despre aceast misiune la Tropice. Nici mcar minciunile
persuasive ale lui Nevil nu mai puteau acoperi absena lor pentru att de mult timp.
Prima dat cnd Johanna ajunse la aceast concluzie, simi cum i salt inima de
bucurie cam trei secunde, pn cnd ncepu s ntrezreasc i celelalte implicaii ale
situaiei. Pe cine altcineva mai ucisese Nevil n noaptea n care scpase de Pelerin i
Johanna? Dac ajungea acas, ce aliat ar mai putea gsi n via?
Mai avem aliai. Eu trebuie s fiu suficient de inteligent nct s ajung acas i s-i aflu.
Aadar i petrecu mult vreme analiznd tot ce i spusese vreodat Nevil, plecnd de la
premisa c fiecare cuvnt fusese o minciun. I se deschiser o miriad de posibiliti. Nevil
spunea c viziunea orbiterului nu era dect un senzor orizontal, dar cu o rezoluie de o mie
de metri. Dar dac era mai performant? i amintea orbiterul, ea i Jef fuseser singurii
Copii treji la bordul lui. Aparatul era o main de transport, o carcas goal ndat ce se
detaa de lander. Cu automate de tot rsul n Exteriorul Superior; i aminti ngrijorarea
prinilor ei dac i-ar putea duce mcar pn n Exteriorul Inferior. Deci afirmaia lui Nevil
era plauzibil dar i dac ar fi spus c avea o rezoluie de un centimetru, tot ar fi fost
plauzibil. Mda, plecnd de la presupunerea c totul e minciun nu voi ajunge neaprat la
adevr!
Prima dat cnd fcuse aceste silogisme era foarte devreme n cltoria lor; avuseser parte
de foarte puin cer senin, i asta doar n timpul nopii. Privi n sus la ploaia care cdea i la
ptura groas de nori i ajunse la concluzia c senzorul orizontal al lui Nevil nu putea
vedea prin nori cci dac ar fi fost altfel, ea nu s-ar mai afla acum aici, gndindu-se la
aceste lucruri. Bun, deci o ipotez ar fi c orbiterul avea o rezoluie de un metru i/sau este
ineficace pe timpul nopii.
Dup dou zece-zile, cerul era adesea limpede, iar stelele strluceau mai mereu noaptea.
Plutele se ndreptau acum spre nord i Johanna era aproape convins c nconjuraser
Capul. n timpul zilei se inea sub vele sau ghemuit ntr-o mic vizuin pe care i-o
ncropise n mormanul de lzi din centrul plutei. n timpul nopii scotea capul i trgea cu
ochiul spre cer.
Orbiterul era o stea luminoas mereu sus pe cerul dinspre sud-est, mai spre rsrit dect
fusese nainte ca Nevil s preia controlul. Ce explicaii i d Cioplitoarei-n-lemn? Sau poate
nu mai trebuie s dea explicaii nimnui? i cu ce i ajut pe Prodotus i pe Magnat? O
mulime de astfel de ntrebri i treceau prin minte, ntrebri al cror rspuns era cu
neputin de aflat. Vestea bun era c dac Nevil o cuta pe ea, nu cuta unde trebuie! Cu
timpul deveni mai puin paranoic n privina orbiterului. Poate peste alte trei zece-zile,
plutele vor ajunge n vechea capital a Cioplitoarei-n-lemn. i atunci viaa sau moartea
Johannei i a prietenilor ei va depinde de ct de repede va afla ea ce se petrece n Domeniu.

O vreme, a fiert n sucul propriilor scenarii. Au trecut cteva zile. Dar s-a plictisit de
scenarii. Avea nevoie de indicii despre destinaia iniial a flotei. Trebuia s afle ce
ncrctur transportau.
ns cum s conving echipajul s i permit asemenea lucru?
Pn acum, Johanna fusese la bordul tuturor platformelor plutitoare. Fiecare dintre ele era
un haos tropical n sine, cu toate acestea nu erau nici pe de parte epavele pe care le vzuse
ea n urm cu civa ani. Cineva coerent fcuse anumite ajustri de design. Catargele,
vergile i crligele erau asemntoare celor de pe flota Cioplitoarei-n-lemn. Lzile cu
ncrctur aveau forme regulate i dimensiuni asemntoare, detalii contrare modului de
a gndi tropical. Acum cnd avea timp la dispoziie pentru a le studia, i ddu seama c
cercurile de tciune de pe laterale erau o versiune a logoului Magnatului ntruchipnd
Haita Haitelor.
Dincolo de problema lzilor intangibile, gloata era destul de bucuroas s o aib pe Jo n
preajm. Adeseori le era de un real ajutor, cum ar fi c ajungea mai sus dect ar fi ajuns
oricare din ei. ntr-un fel, Johanna gsea gloata mai distractiv dect haitele coerente.
Creaturile acestea se simeau bine cu toii laolalt, jucndu-se i rzboindu-se asemenea
unor copii fcnd abstracie de ocazionalele crize de nebunie i de ostilitatea vizavi de
atingerea lzilor de marf. Uneori, se ntrerupeau n mijlocul vreunei sarcini mai serioase i
ncepeau s se joace cu mingile din plastic care nu preau s aib alt ntrebuinare dect
aceea de a distra gloata. (Mingile pluteau n ap, dar zilnic se pierdeau cteva peste bord,
deci sursa de distracii nu era inepuizabil.)
n alte momente, mai ales noaptea, Stiletele se strngeau n grup pe cea mai nalt
suprafa a plutei. Acelai lucru se petrecea i pe celelalte platforme. Cu toii, urlau i
ltrau i uneori cntau fragmente din cntecele straumere pe care le auziser demult n
naufragiile pe Domeniu. n zori, muli coborau i se distrau n alte feluri mai puin sonore.
Unii se aruncau peste bord s pescuiasc. Johanna avea nenumrate ocazii pentru a
ncerca mici experimente. Avea aproape zece ani de experien cu haitele, fragmentele i
solitarii haitelor, ns aceast experien o cptase respectnd regulile educatorilor de
prsile i normele nordicilor de comportament acceptabil.
Descoperi lucruri noi i bizare aici. Corurile erau aproape la fel de ciudate comparativ cu
haitele coerente, aa cum erau haitele n comparaie cu oamenii. Gsi un loc umbros
undeva sus pe plut. Dac sttea acolo, era vzut de toat lumea la bord. Cnd striga la
ei, unele capete se ntorceau n direcia sa. Puinii care nelegeau samnorsk erau suficient
de muli la bord nct toi s neleag, orict de vag, mesajul strigat de ea. Desigur, aceasta
nu era o super-inteligen, ci o altfel-de-inteligen. Dei n unele privine un Cor era prost
ca un cine, la cutare-i-optimizare depeau cu mult orice hait sau fiin omeneasc.
Punea ntrebarea: Unde sunt mingile de joac? i n cteva secunde toate mingile de pe
plut zburau prin aer, chiar i cele ascunse cu grij cu o zi nainte. i, dac privea la cteva
sute de metri deprtare, unde se aflau celelalte dou plute apropiate, vedea mingi galbene
sltnd vesel n aer!

Hmmm. Sunetele mentale nu treceau de la o plut la alta, ns sunetele rostite treceau.


Corurile puteau face minuni prin optimizarea local, dar nu vedeau tabloul larg, nu
cuprindeau vastitatea spaiului de cercetare pentru a conecta rezultatele. Comunicau, dar
nu puteau gndi mpreun. Aceast limitare se aplica la orice, plecnd de la concepii
despre lume pn la pescuit.
ndat ce i veni ideea, punerea ei n practic dur aproape zece zile de predicat n faa
Corului i a Corurilor de pe celelalte plute. De multe ori nu aveau poft s se joace. De
cnd flota o luase ctre nord, marea i aerul deveniser tot mai reci, iar furtunile, tot mai
violente. Apa era mult prea rece chiar i pentru Stilete ca s pescuiasc. Erau cu toii
morocnoi i necooperani. Zi dup zi, Johanna obinea rezultate tot mai complexe. Una
dintre realizri fu i faptul c din cnd n cnd se mai gsea cte un solitar care urca pe
catarg i urla buci n samnorska inter-hait despre bancurile de peti pe care le vedeau.
n cele din urm, coordonarea cuprinse i marinarii part-time i reuir cu toii s prind
suficient de mult pete ntr-un timp foarte scurt petrecut n apele ngheate.
Ideea de credit era aproape de neconceput pentru un Cor, ns Johannei i plcea s cread
c Tropicalii vor avea mai mult ncredere n ea dup acest succes. Cu siguran se
strduiau mai mult s neleag ce le cerea s fac i ndeplineau mai rapid cererile pe
care credeau ei c le formula ea. Poate c ar fi fost mai scurt i mai sigur pentru ea s
sparg lzile de marf ale Magnatului.
Din diversele experimente, nelesese c lzile erau mult mai bine ferecate i mai rezistente
dect i imaginase ea. Fie. n micua cabin de sub catarge gsise o rang de oel, care
aducea cu uneltele folosite de haitele din nord pe post de leviere. Cu ranga i cu suficient
timp la dispoziie, ar putea ncerca s sparg o lad cu marf.
ntr-o diminea, dup o furtun din aceea crunt n care civa Tropicali fuseser
aruncai peste bord pn cnd toat lumea ncepu s ia n serios centurile de siguran
Johanna observ c una din lzi alunecase ntr-o parte, ieind din stiva din mijloc. Ca de
obicei, gloata ncerc s previn alte derapaje, rezultatul fiind, ca de obicei, un talmebalme de funii mpletite n noduri ineficace. Apoi observ c lemnul lzii se crpase i din
ea se scurgea o substan vscoas i nchis la culoare gudron, pentru a nu lsa apa s
ptrund la coninut? Privi cum echipajul se nvrtea n jurul lzii, diveri membri
scuturndu-se i srind n sus, parc mai neputincioi dect de obicei. Alt dat, poate ar
fi observat crptura din lemn, ns astzi nu o vzur. Johanna atept pn cnd gloata
se ndeprt pentru a se strnge la un loc n partea ferit de vnt de la bord. Vremea rece i
afecta cel mai mult pe Tropicali, dar toat lumea suferea. mi pare ru, prieteni. Dac nu va fi convins eu s deturnm flota
n partea de plut unde se afla Johanna nu se gsea nici picior de Tropical; Johanna apuc
ranga i o plimb peste lad.
Are nevoie de nite reparaii, spuse ea spre nimeni, ns cuvintele ei puteau fi auzite de
oricine de pe plut i i puteau oferi o oarecare protecie prin Stiletele care nelegeau
samnorsk.

Introduse ranga n lemnul crpat i ezit o secund. Sunetul de lemn despicat ar putea
dezlnui infernul asupra ei.
Dar nu avu ocazia s pun la ncercare ideea ei, pentru c exact n clipa n care cumpni se
auzi un ltrat puternic n spatele ei. Arunc o privire peste umr. Pe Puteri! Pe catargul
unei alte plute se afla un membru. Poate c era doar un pescar nebun care pndea peti,
dar sttuse cu ochii pe ea i acum suna alarma!
n rstimp de cteva secunde puntea se umplu de Tropicali mrind n jurul ei. Johanna
czu n genunchi, i aplec ntr-o parte capul i i ntinse braele n lateral. Era postura
cea mai inofensiv pe care un om o putea avea fa de un Stilete.
Coli se artar n apropiere, gata s cedeze instinctului de a ucide. Dar mulimea care veni
n spatele primului val nu mpingea nspre interior. Din loc n loc, mnunchiuri gnditoare
ncercau s ia form. Doar c spiritele erau prea ncinse pentru o asemenea tentativ:
haitele durau cteva secunde nainte s fie reduse la tcere, nainte s se reduc unii pe
alii la tcere.
Johanna se sprijini cu spatele de lada crpat, spernd c gestul ei va prea protectiv.
Intuise bine, cci unele din capetele cele mai amenintoare se ddur o idee mai n spate,
iar zumzetul mental audibil chiar i pentru urechile omeneti se diminu. Privi n jurul ei,
ncercnd s localizeze vreun grup pe care s-l foloseasc pe post de intermediar. Nu, erau
cu toii o gloat ostil. Prea bine. Le mai vorbise la grmad i nainte.
V rog, ascultai-m, ncepu ea. Noi mergem ctre nord. Corect?
n jur se produse agitaie. Efortul de a nelege era att de mare, nct aproape simea
bzitul timpanelor. n cele din urm se auzi un singur cuvnt, n samnorsk:
Da.
Apoi altele, ca un ecou al primului:
La Domeniu. La acas. Facem cas.
Johanna nclin din cap repede, imitnd gestul solitarilor de a ncuviina.
Eu v pot ajuta. Dar trebuie s tiu mai multe.
Nu era o minciun, ci doar genul de adevr trunchiat pe care un Cor nu l-ar putea
niciodat nelege. Gloata ovia, bzitul sunetelor mentale amplificndu-se tot mai mult.
Se aflau ntr-o situaie n care un ambasador chiar ar fi fost necesar. Dar gloata sttea
compact, agitndu-se nainte i napoi. Dup cteva secunde, un alt fragment de
samnorsk pluti n aer:
ncredere la tine. Spune mie, ajut mie.

i uite aa, Johanna putu s arunce o privire n lzile avariate i s afle detalii despre
marele plan al lui Prodotus. n timp ce gloata privea, tcut i nfricoat, ea deschise
capacul de lemn, ddu la o parte mzga neagr i o cascad de mingi galbene se revrs
peste punte. Mulimea i pierdu capul, repezindu-se dup mingi, jucndu-se cu ele n aer
i apoi trimindu-le spre Johanna.
Super! n privina epuizrii stocului de mingi nu mai aveau de ce s-i fac griji! Sub
mingile galbene se gsea un ir ordonat de crmizi. Dar erau moi la atingere. Jo folosi
ranga s desfac masa compact de obiecte, apoi o scoase afar. Cnd recunoscu marfa,
sri iute n spate i scoase un fluierat puternic. Tropicalii continuar s se joace cu mingile
cteva secunde, dar Jo putu vedea cum un val de nelegere cuprindea ntreaga punte.
Lada cu marf era aproape plin cu mantii cptuite. ntr-o secund, mingile galbene fur
uitate i gloata se npusti asupra vemintelor care le vor ine de cald.

Lada coninea mantii doar pentru cteva Stilete. Toat adunarea se mpingea i trgea, ns
nimeni nu fu ucis. Foarte repede, ideea de a sparge lzile cu mantii clduroase nbui
interdicia de a nu se atinge de ele. Johanna fu prima, cu ranga ei de oel, deschiznd lzile
cele mai de sus. Gsir mai multe mantii, nc o lad aproape plin cu mingi i o lad
nchis bine, coninnd carne afumat. n acest moment mulimea era att de preocupat
de prada gsit, nct Johanna hotr s opreasc pentru moment deschizul lzilor, pentru
a nu risca alte stricciuni. Se nveli n cteva mantii i se retrase n vizuina ei, gndindu-se
la descoperirile pe care le fcuse. Vaszic, rndurile de deasupra ale cargoului erau doar
simple provizii, puse special de cei care plnuiser cltoria i care se ateptau ca voiajul
s dureze mult. Deci marfa Magnatului se afla mai la fund? Sau Johanna furase flota
nainte ca echipajul potrivit i ncrctura adevrat s ajung la bord?
Pe puntea navei, Tropicalii se jucau cu noile lor haine, probndu-le, i pe fa i pe dos,
improviznd mici corturi din cele rmase, n timp ce se ndemnau unul pe cellalt s
mestece carnea afumat. Johanna nu mai vzuse niciodat un asemenea entuziasm din
partea unor Stilete pentru carne moart, afumat; ns probabil se sturaser de atta
pete. Grupuri glgioase se adunaser pe marginile plutei, fluturndu-i mantiile
clduroase n direcia celorlali de pe alte nave. Ct despre pescari, strigtele lor erau mai
ales n limbaj inter-hait i samnorsk, dar auzi numele ei din loc n loc n conversaie.
Johanna observ celelalte Stilete de pe plutele vecine. La nceput, cei din deprtare strigar
rspunsuri, ludndu-se napoi (fr motiv), dar i vedea nclinnd din capete: att Stiletele,
ct i cinii fceau acest gest cnd nu nelegeau ce se petrece. Johannei i trecu prin minte
c acum, cnd abilitile lor de navigatori se mbuntiser considerabil, ceilali ar putea
pur i simplu mna plutele spre ei, s-i scufunde cu tot cu noile lor bogii.
Apoi gloata de pe pluta apropiat cea cu pescarul care ltrase la ea pru s neleag
cum se ajunge la comori. Vzu mulimea repezindu-se asupra lzilor cu marf stivuite pe
puntea lor, rupndu-le cu ghearele i cu colii, btndu-le cu funii mpletite. Atacul dur
cinci, zece minute, fr succes; lzile Magnatului erau fcute s reziste mpotriva unor

Stilete neajutorate i ntngi. Mulimea avea nevoie de ranga Johannei sau de o minte
omeneasc sau de o hait inteligent.
Asaltul euat se stinse n vreme ce gloata se ddu napoi i se aez cu botul pe labe.
Solidaritatea ntreprinderii avea s se sting cu fiecare secund care trecea. Sau poate c
nu. Johanna observ c membrii ncep s se trasc pe punte, crend un soi de plas peburt din trupuri de Stilete. S fi fost un soi de gndire colectiv sau un fel de aciune
distribuit? Cntau, un ciripit ritmic care se ntrerupse deodat, apoi rencepu, ncet.
Acum se ridicar din nou n picioare i ncepur s danseze, srind ntr-o caden
coordonat. opitul pru s fac nconjurul plutei, btnd uor, dar ntr-un ritm perfect
coordonat, n puntea navei.
Dansar fr ntrerupere, n acelai ritm straniu. ncet-ncet, ntreaga plut ncepu s se
legene, iar curenii apei ddeau i mai mult amploare legnatului. Lzile de marf din
vrful mormanului din centrul punii ncepur s cad i s alunece libere, cci atacul cu
ghearele tiase funiile care le inuser strnse. Prima czu bubuind, apoi alta i alta.
Efectul fu mai grav sau poate mai eficace? dect orice furtun de pn acum. Se strni
o avalan de lemn crpndu-se i jumtate din stiv se prbui n mare. Se alegea praful
de ncrctura tabu a Magnatului!
Apa din jurul plutelor era nesat de lzi i rmie de lzi. Johanna vedea capete n ap
i Stilete cocoate pe lzi. Era o scen foarte asemntoare naufragiilor pe care le vzuse
acas, pe rmurile nordice. Vedea Stilete notnd s scape de pe ce mai rmsese din
pluta lor. n vreme ce soarele aluneca spre mare, deveni tot mai greu s neleag ce se
petrece, ns prea c cea mai mare parte a Stiletelor reuiser s se ntoarc pe bucata de
plut care scpase nevtmat.
n acea sear, sunetele ce rzbteau de la celelalte plute preau n general vesele. Reuiser
cu toii s duc la bun sfrit demolarea ncrcturii prin scuturare i Corul de pe pluta
pe jumtate scufundat prea cel mai mndru de realizare. Bolboroselile i ltrturile se
nteir odat cu vntul. Johanna sttea n locul ei obinuit, dar cu burta plin i
transpirat de cldur. Ce invenii extraordinare sunt mantiile de furtun ale Stiletelor!
chiar dac erau scurte i strmte, iar gurile pentru timpane lsau vntul s treac prin
ele!
Privea n timp ce luna urca tot mai sus pe cer, iar festivitile devenir tot mai zgomotoase.
Era combinaia obinuit de cntri, orgii i zbenguial nebun. Cu toate acestea, n
noaptea asta era diferit. La fiecare cteva minute, cte un solitar, un duet ori un trio se
apropia timid de ea. Aproape fiecare i aducea cte un dar, sau o mantie, sau o bucat de
carne afumat. n unele privine, aceste gesturi i aduceau aminte de Fragmentarium. i
acolo ea avusese relaii de prietenie cald cu creaturi care nu nelegeau foarte bine ce se
petrece, dar i erau recunosctoare pentru ajutor. ns, dei cltoria de acum nu era cea
mai plcut plimbare cu barca, aici era de o mie de ori mai bine dect pe Fragmentarium.
Aici prietenii ei nu erau bntuii de o team intuitiv c nu vor mai fi niciodat fiine
ntregi. n mod cert, Corul nu privea aceste probleme la fel ca educatorii de prsile!

Srbtoarea atinse apogeul undeva la miezul nopii cu o ncercare stranie de a sincroniza


toate plutele. ipetele imprimau un ritm care se armoniza cu ritmul altor ipete de peste
ap. Pentru cteva momente, combinaia se modul ntr-o interferen stranie, crescnd n
intensitate. Johanna avu senzaia c gloata gloatelor ncearc s ating o anumit coeren
universal, lent, necuprins. Dar dup o jumtate de minut, solemnitatea se frnse,
atenia Tropicalilor se destrm. Johanna aipi. Era vag contient c dei srbtoarea se
linitise, Tropicali solitari nc mai umblau de colo pn colo, bgndu-i boturile peste tot.
Nu aveau cum s mai deschid nicio lad fr ranga ei. Hmmm nu i dac se gndeau s
scuture ntreaga plut! Mine va ncepe aciunea de descurajare a acestei idei. Se ghemui
mai bine n mantiile calde i se cufund n somn.
Dup un timp.
Ce-i asta? Ce-i asta? Ce-i asta?
Un bot o mpingea n umr.
Poftim?
Johanna ncerc s deschid ochii. Nu era diminea. Nici pe departe. Luna era abia la
jumtatea cerului. n lumina de sus vzu mulimea care o nconjura. Un trio care l
includea pe Cipcirip sttea aproape de ea.
Ce-i asta? ntreb din nou Cipcirip i un alt trio pi spre ea, mpingndu-i o cutie mic,
strlucind ca sticla ntunecat n razele lunii.
Fir-ar s fie! njur ea ncet.
Obiectul strlucitor era componenta electronic solar a unei antene de torsiune. inea n
mn una din staiile radio analoage construite de Pedantus. Fiecare din ele nsemnase un
efort considerabil. Lasnd la o parte mndria de inventator, Pedantus avea mare nevoie de
fiecare din ele. Johanna i amintea de suprarea lui de fiecare dat cnd dispruse cte
una.
Ce-i asta? continu Cipcirip i acum ntregul grup.
Johanna ridic privirea.
E un radio.
n cel mai bun caz, raza de acoperire ar fi civa kilometri, dar cu ajutorul orbiterului,
puteau face nconjurul lumii tocmai pn la Prodotus i Nevil.
Unde l-ai gsit? ntreb ea.
Trioul Cipcirip fcu semn spre mormanul de gunoaie de pe puntea principal. Ah, acolo
unde gsise i ranga, lsat pentru echipajul potrivit.

De undeva din mulime se auzi un glas:


L-am auzit.
L-am auzit? Johanna ridic aparatul la ureche. Dac staia nu fusese la soare,
acumulatorul probabil se descrcase i auzi sunete nfundate! Semnalul orbiterului
trebuie s fie puternic. Mesajul era un simplu sunet, pe limba Stiletelor, repetat la nesfrit:
Rspunde dac recepionezi.
Nu e mort, spuse Cipcirip bucuros.
Nu, rspunse Johanna fcndu-i rapid calcule n minte.
Observ c butonul de transmisie era nchis.
Dar e pe moarte, corect?
Capetele se plecar, un val de descurajare se mpnzi peste ntreaga adunare.
Poate. Noi ipam mai tare mai tare, dar nu aude.
Trioul sttu pe gnduri o clip, probabil ascultnd gndurile i sfaturile celor din spatele
lui, apoi adug:
Voce suna mort.
Mda, nu era de mirare c transmisia suna ciudat. Probabil o bucl sonor. Stiletele puteau
repeta sunetele cu o mare fidelitate, ns la un moment dat se plictiseau.
Aducem voce la tine, da? Tu repari?
Desigur. Reparatul consta n simpla apsare a butonului de transmisie. Pe urm prietenii ei
vor putea sta de vorb n voie cu Prodotus, s-l anune nevinovat c Johanna va ajunge n
Domeniu peste cteva zece-zile.
i plimb privirea n jur, la Cipcirip i ceilali. Trebuia s-i mint. n apropierea
Domeniului, aparatul le-ar putea fi de folos, ns pentru moment, trebuia s dezactiveze
butonul de transmisie, att de uor de activat. Ei, asta va fi chiar o problem. Vzuse cum
se jucau Tropicalii cu obiectele care le preau interesante. Ar arunca staia de la unul la
altul, poate chiar ar i distruge-o, ns i-ar bga boturile pe unde nici prin minte nu i
trecea. Privind gloata jucndu-se cu obiecte pe care nu le nelegea, solitarii acetia i
aminteau Johannei puin de Wenda Larsndot. Joaca naiv a fetiei era o surs constant de
surprize. Odat intrase ntr-un dulap dezactivnd un lact pentru a se juca n interiorul
rzboiului de esut automat al prinilor ei i scpase ca prin minune. Tropicalii, n joaca
lor, fie vor defecta aparatul, fie l vor activa.
Johanna ntoarse cutia pe toate prile, prefcndu-se a o inspecta. n cele din urm,
spuse:

E aproape mort, dar l pot repara.


Un val de bucurie se rspndi pe punte.
ns mi va lua probabil zile ntregi.
Trioul Cipicirip ls capetele n jos descumpnit i vestea produse mare tristee. Dar Corul
avea acum ncredere n ea mai mult dect oricnd i mulimea ncepu s se disperseze n
urmtoarele minute. Johanna lu cteva mantii i ncropi un cuib pentru obiectul sacru pe
care l va repara. Apoi nveli propriile mantii n jurul ei i al cuibului.
Doar Cipcirip i trioul lui rmaser n preajm. O privi ovitor.
l voi pzi ca pe ochii din cap, promise Johanna.
Rmaser locului nc o clip, ntrebndu-se probabil dac ar trebui s se mprtie sau s
stea peste noapte lng ea. Apoi cltinar din cap i se ndeprtar. Huh.
Mergem, spuse Cipicirip i tovarii lui. Ascultm alt radio.
Poftim?
n cutii. Radio. Patru cte patru cte patru.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
4
Bili Yngva era juctorul numrul doi n Grupul de Studiu al Dezastrelor al lui Nevil
Storherte. n sinea lui, Bili se considera de fapt creierul operaiunii, iar Nevil cel care ddea
cu gura. De aceea, Bili era mereu uimit vznd c el era mereu pus s fac treburile cel
mai puin plcute. De exemplu, cineva trebuia s se ocupe de ntreinerea lui Excentric II.
La urma urmei, nava stelar era centrul puterii acestei lumi i cel mai performant sistem
tehnologic pe o raz de ani-lumin. Dac pierdeau controlul asupra navei, n cteva zile
pica i Grupul de Studiu al Dezastrelor. Trdtorii, habarnitii, iubitorii de cini puteau
prelua puterea. Sau mai ru, stpna armatelor ar ucide toi oamenii, iubitori de animale
sau nu. Cioplitoarea-n-lemn era o ameninare mortal, chiar i atunci cnd se afla la mila
navei.
Dar pentru ntreinerea lui E-II era nevoie de dreptul de admin. Pe bun dreptate, Nevil nu
se ncredea n nimeni dect n el nsui i n Bili Yngva cu aceast autoritate. Aadar cine
i petrecea aici toate nopile, pe post de stpn al lumii? Bili Ygnva, se nelege.
Bili comuta de la o camer la alta, trgnd cu ochiul prin toate locurile pe care
Cioplitoarea-n-lemn i Pedantus le considerau drept teritoriile lor private. Ar fi fost chiar
distractiv dac nu ar fi fost foarte plictisitor. Fr ndoial, Excentric II n Zona Lent era
cea mai ntng bucat de tehnologie cu care Bili avusese vreodat de-a face. n Exteriorul
Superior existau i plug-in-uri ribozomice mai inteligente dect nava asta. Acest Centru al
Universului local i amintea mereu lui Bili ct de jos czuser n adncimile iadului. Mai c
i nelegea pe iubitorii de cini de ce se dduser cu localnicii. Indiferent ce voiai s faci cu
E-II, trebuia s o faci manual. Nava nu putea gndi tactic, cu att mai puin s planifice
strategic. Toate acestea cdeau pe capul lui Nevil, dar n cea mai mare parte pe capul lui
Bili. Nava stelar era efectiv prea proast pentru a fi utilizat de un geniu adevrat ca
Gannon Jorkenrud. Iar dac lsai nava s se descurce cu datele pe care le culegea, se
ntmplau tot soiul de porcrii.
Aici Bili simea cu adevrat lipsa Ravnei Bergsndot. Pe Puteri, ct de napoiat era
sjandrana aceea cap-ptrat! Da, arta ca un om, ns dac apucai s stai de vorb cu ea
cteva minute, i ddeai seama c ncerci s te nelegi cu o maimu. Pe de alt parte,
gndirea ei limitat o fcuse partenerul ideal pentru Excentric II. Bili i amintea miile de

ore pe care ea le petrecuse aici, analiznd toate detaliile plictisitoare care fcuser
adaptarea aici posibil. La naiba, era ceea ce ncerca i el acum s adapteze la propriul
plan. n afar de un nebun precum putiul acela Ristling, nu mai era nimeni printre Copii
capabil de munca pe care o fcuse ea la nceput. Mare pcat c devenise a dracului de
periculoas.
Bili scoase notiele pe care le ntocmise pentru planul su Marea Speran: stteau acolo
pur i simplu, trgnd cele mai simple concluzii din ultimele nregistrri ale camerelor de
supravegheat. Att Johanna Olsndot, ct i Pelerinul erau categoric scoi din circuit. Acest
fapt i slbise autoritatea Cioplitoarei-n-lemn la fel de mult ca i dispariia femeii
Bergsndot, dar mai erau nc multe lucruri de rezolvat. Gannon trebuia salvat din misiune.
Din pcate, Ochiul Ceresc 2 se dovedea un comar de pilotat, nici nu e de mirare, fiind un
aparat din era pretehnologic. Din cauza lui, Excentric II pierduse urma expediiei lui
Gannon. Dar Bili mutase orbiterul cu cteva grade mai spre est, ncercnd s obin o
imagine mai bun a zonei de cercetare. Dar, pn acum, nu apruse nimic.
Contactele lui Nevil printre dumanii Cioplitoarei-n-lemn pretindeau c Ravna Bergsndot
este moart, sau va fi n curnd. Fie, dac altfel nu se putuse. Dar chiar i cu ea disprut,
Cioplitoarea-n-lemn reuise s coopteze mai muli Copii! Dac se cereau alte alegeri i
dac Nevil nu reuea s-i nduplece cu vorba bun s mearg pe mna lui atunci, Nevil
spusese (n mare tain, doar lui Bili) c va fi nevoit s utilizeze nava stelar mpotriva
propriilor tovari i colegi. Din calculele lui Nevil nu vor fi dect civa mori, o tiranie
temporar. Oricum, spusese el, tirania era forma natural de organizare a puterii Aici Jos.
Cu toate acestea, Nevil devenea mult prea nsetat de snge. Ar trebui s protejm
umanitatea. Avem nevoie de toat lumea dac vrem s accedem napoi n Transcendent. Bili
lucra la un plan alternativ pentru a contracara un eventual atac al Cioplitoarei-n-lemn,
ceva care nu ar mai ucide i ali Copii, oricare ar fi fost loialitile lor, i ar lsa Grupul de
Studiu al Dezastrelor ntr-o poziie n care s aib spaiu liber de manevr. Doar c mai
avea de lucru la plan pentru a-l convinge pe Nevil. Bili i for mintea s ndure corvoada
nesfritelor detalii de care aveai nevoie pentru a lucra cu Excentric II. Cum oare
supravieuise umanitatea n evul ntunecat al programrii n Zona Lent?
Cnd se uit din nou la ceas, era aproape diminea. Mda, iar i petrecuse toat noaptea
aici. Trebuie s fi stat nc o or sau dou n faa programelor cnd E-II ncepu s o ia
razna. Asta nu era ceva nou, desigur. De fiecare dat cnd i cereai lui E-II ceva nou, orict
de simplu, cereai automat i o nou tmpenie din partea lui. La nceput, aceast nou
ciudenie arta ca un bug: trei milioane de linii de cod intermediar tocmai colapsaser n
nite mzglituri din care Bili nu nelegea nimic. Nite aa-zise ferestre cu rezultate
ncepur s deruleze fraze ntr-o samnorsk simpl. La nceput, crezu c este unul din
acele rapoarte inutile de operaiuni pe care sistemul le ntocmea cnd pretindea c Bili
fcuse o eroare de programare.
O lumin verde plpi ntr-un col al display-ului. Era un avertisment de la un program de
monitorizare a resurselor. l setase pentru a depista dac vreun spion, cum era femeia
Bergsndot, ncerca n secret s se conecteze. Acum, cnd i ea, i Ristling dispruser,

trebuie s fie altcineva! Ovin Verring? Ovin era o pacoste n dos din ce n ce mai mare, dar
nu era genul care s comploteze. Ia stai. Utilizarea era, ha, peste sut la sut. Pentru
moment, Bili nu fu capabil s neleag procentele iar E-II nu se deranj s-l lumineze.
Acum utilizarea era la de o sut de ori zece mii la sut! Poate E-II gsise o nou metod s
se defecteze. n urmtoarele cinci secunde, utilizarea crescu la apte milioane la sut. Apoi
observ c utilizatorul listat nu era altul dect Bili Yngva.
Cineva face glume proaste cu mine. Doar c nu erau nite glume obinuite. ncerc disperat
s gseasc o soluie. Ar putea s dea shutdown la ntregul sistem? Acea alarm verde nu
o mai vzuse nainte. ntreb nava i primi n sfrit un rspuns relevant:
Monitorul de resurse observ c nava s-a autoupgradat la componente procedurale
standard. Nava consider acum programul de planificare de nivel 0 adic de doar zece
milioane de ori mai mare dect capacitatea procesoarelor de urgen din Zona Lent.
Pentru o performan rezonabil, ar trebui s accesai funcii suplimentare nondeterministice.
Doamne, Dumnezeule mare! spuse el ncet.
Acest mesaj nu putea nsemna dect un singur lucru. Marele ntuneric se retrsese;
Planeta Stiletelor nu mai aparinea Zonei Lente. Pereii n jurul lui sclipeau, funcii
trezindu-se la via. Unele din ele trebuie s fie vechi de zece ani, suspendate n momentul
n care Pham Nuwen i provocase moartea. Cea mai mare parte a lor clipir ca procese
terminate, nava recunoscndu-le ca nemaifiind de actualitate. Cteva procese crescur sub
privirea lui Bili. Programul lui de planificare, construit cu migal, fusese rescris, amestecat
cu arhiva tehnologic a lui E-II, care acum rula de parc ar fi avut propria contiin.
Bili urmri procesul vreme de cteva secunde, prea ocat pentru a mai face vreun gest.
Ecranele erau n mare parte ininteligibile, ns recunoscu algoritmii logici implicii. Acestea
erau procese din Exteriorul Median, probabil cele mai bune de care era capabil E-II. Bili
simi cum i dau lacrimile i nu-i veni a crede c ceva att de simplu i poate crea o
asemenea stare euforic. Acum pot i eu s lucrez. Gesticul pe o interfa, dar nu se
ntmpl nimic. Rahat. Poate capacitile lui E-II fuseser distruse n timpul naufragiului.
Sau poate nava nu fusese nicicnd foarte capabil. Se aplec n fa, urmrind abloanele.
Nu mai conta. Se vedea c ablonul de baz era din Exterior. Grafica realist era posibil,
chiar dac necesita ca baz de plecare materia natural. i plimb privirea de la un proces
la altul, testndu-le cu diverse ntrebri, gndindu-se la posibile rspunsuri i concluzii.
Aproape toate ideile i se nvrteau n minte, dar dup zece ani fr tehnologie se obinuise
s gndeasc de unul singur.
Apoi ddu peste cea mai important revelaie dintre toate. Cadou din partea Ravnei
Bergsndot, dup toate aparenele: un set de ferestre simple care i indicau punctul n care
ar fi trebuit s caute n tot acest timp. Nenorocita tiuse c se va ntmpla ceva! Setase E-II
s ruleze un zonograf, pentru a monitoriza legile fizice relevante. ns comanda depise cu
mult pragul de detecie al programului. Era att de mare, nct E-II i restartase
programele standard.

Bili mpinse celelalte proiecte ntr-o parte i ceru zonografului mai multe detalii i explicaii.
Bergsndot folosise o metafor seismic pentru deplasrile granielor zonelor. Pe buzele lui
Bili nflori un zmbet. Era destul de logic, n funcie de distribuia probabilitii din model.
n acest caz, poate ar fi fost mai potrivit metafora trezitului din somn. Deplasarea ncepuse
n urm cu o sut de secunde, dar se petrecuse att de repede, nct E-II i revenise la
modul standard n mai puin de zece secunde de la modificare. mbuntirea se stabilizase
pe parcursul urmtoarelor aizeci de secunde, dar acum legile fizice erau de Exterior
Median. O nav stelar normal chiar i Excentric II dac nu i-ar fi scos mruntaiele
putea zbura cu zeci de ani-lumin pe or. Pentru aceast regiune a spaiului, era chiar mai
bine dect nainte de Pham Nuwen. Iar aceasta nsemna
C scparea nu se afla undeva peste secole n viitor, promisiunea ndeprtat pe care
mintea rtcit a Ravnei Bergsndot o considera drept ameninare. ntotdeauna ea afirmase
c flota salvrii se afl undeva la treizeci de ani-lumin. Acum pe Planeta Stiletelor legile
fizice nc se mbunteau. Cum era s fie mai sus cu treizeci de ani-lumin?
Bili suci programul zonograf pe toate prile, ncercnd s afle starea spaiului interstelar
apropiat. E-II l putea ajuta, acum era destul de inteligent. Of. Explicaiile pluteau peste tot
unde pusese el cte o ntrebare. Singurele zone accesibile de cercetare erau la bordul navei.
Dac nava ar fi avut cteva staii la o oarecare distan chiar i la un an-lumin ar fi
putut face o extrapolare rezonabil.
Cu toate acestea ferestrele artau o flot cu zeci de nave stelare, translatnd sub
ultrapropulsie. Salvatorii se aflau undeva deasupra, la treizeci de ani-lumin, iar estimrile
violete indicau o pseudo-velocitate de cincizeci de ani-lumin pe or. Scparea nu se afla la
deprtare de secole, nici mcar de ani. I-ar putea ajunge ntr-o or.
Monitoarele navei semnalau c mbuntirile Zonei ajunseser la un nivel constant. Nu
mai conta! ncepnd de astzi, exilul va fi doar o amintire neplcut. Cu ultrapopulsie
funcional, salvatorii i vor putea lua mai sus i mai sus, ajungnd n cele din urm n
Transcendent. Acolo, oarecii de laborator precum Gannon sau Jefri (cel puin dac lumea
aceasta nu distrusese complet potenialul lui Jefri) puteau reconstrui Laboratorul Superior,
s duc la bun sfrit ceea ce prinii lor i ntregul Domeniu Straumli visaser s
ndeplineasc.
n mai puin de o or ar putea spune adio acestei vguni care le mnca sufletul.
Ha? n display-ul violet, velocitatea flotei sczuse la treizeci de ani-lumin pe or. Mda, ns
nu era dect o estimare. Zonograful navei nc arta privirea lui Bili fugi de-a lungul
ecranelor; fuzionarea datelor nc era aproape imposibil Aici Jos. Zonograful navei arta
condiiile locale n continu degradare. Velocitatea maxim posibil a ultrapropulsiei aici
acum era de cincisprezece ani-lumin pe or. Doisprezece.
Dar ce conteaz? Salvatorii erau la o deprtare de o or sau de o zi. Sau de zece-zile. ns
un fior rece de groaz l travers pe Bili. Poate Deplasarea Zonelor lui Pham Nuwen nu era o
trezire din somn cum crezuse el. Poate Ravna folosise metafora corect.

Condiiile continuau s se nruteasc. Estimarea local: cinci ani-lumin pe an. Nu,


nu, nu! Flota violet se gsea la doar douzeci de ani-lumin, o arunctur de b dac te
aflai n Exteriorul Superior.
Doi ani-lumin pe an. Semnalele de alarm clipeau peste tot. E-II nu putea menine
procesele standard n mediul nconjurtor adormit. Bili i ceru s ncerce.
Mai trziu, Bili avea s-i dea seama c nu este nelept s ceri ceva unei maini din
Exterior cnd este aproape de limitele operaionale; s-ar putea s ctigi. Zonograful indic
un an-lumin pe an i de jur mprejurul lui toate display-urile se reformatar sau pur i
simplu cedar. Lumina din nav se aprinse mai puternic i Bili tiu c Excentic II
mpreun cu el i cu ntreaga lume a Stiletelor czuser din nou n ntunericul iadului.
Sttu un moment printre ruinele informatice, prea ocat pentru a face vreo micare. Pentru
doar 193 de secunde, conform unui ceas care supravieuise salvarea fusese la
ndemn. Iar acum se retrsese iar. Lui Bili i venea s urle. Se stpni i ncerc s
estimeze pagubele produse. Pe tot parcursul acestor trei minute, Excentric II executase mai
multe procese dect n toi ultimii zece ani la un loc. Gsi rezultatele planului su, acum
mbuntit cu detalii tehnice i opiuni politice pentru Nevil. Gsi i o nregistrare a
mutaiei care tocmai se petrecuse. Poate ar putea afla de aici cum va evolua situaia mai
departe. Gsi i pierderi de date! Nava rulase cu procesoarele standard pn n clipa n
care Zona Lent se prbuise peste ei. Tranziia la automatele de backup se realizase cu
succes, dar translaia datelor n format de Zon Lent fusese ntrerupt. Cum datele nu se
rencrcau n mod inteligent, amintirile fizice se degradau cu fiecare secund. Datele
rmase, chiar i cele pasive, aveau nevoie de backup manual imediat.
Bili se aplec n fa, apsnd pe comenzi. Nu te panica! Avea experien n rezolvarea
problemelor n acest mediu. Nu sri nicio etap, nu face nicio greeal. Nu intra n panic.
Dac Nevil cu Ovin sau Merto ar fi fost online, lucrnd cu toii umr la umr, poate ar fi
reuit s salveze totul. Mda, cum era vorba cinilor? Dac dorinele ar fi gini-broate,
niciodat n-am rbda de foame? Cinii tiau care sunt limitele lumii lor, chiar dac nu le
recunoteau drept limite.
Bili reui s capteze aproape toate datele din programul de planificare. Din ce prinsese,
prea s fie un program valabil, cu date care l-ar putea convinge pe Nevil c Marea
Speran era un plan realizabil. Din pcate, nu tia cte detalii supravieuiser
reformatrii. La un moment dat simi un miros de ars venind dinspre display-urile
zonografului, semnalul clasic al pierderii de date. La naiba, nu pot s fiu peste tot n acelai
timp! Frunzri printre notele Ravnei Bergsndot. Programul n sine era o secven simpl,
ceva inteligibil chiar i pentru cei mai primitivi oameni. Genul sta de program nu avea
nicio ans s se piard. Dar analiza violet i nregistrarea semnalelor brute, acestea erau
pierdute.
Rul un program de remediere a zonografului i l restart. ntre timp, ncheie backup-ul
planului su Marea Speran. Poate Puterile i vor ajuta s neleag ceva din prile bune.
La sfrit, fcu ceea ce Nevil i va reproa c nu fcuse de la bun nceput:

Nav, d-mi o legtur sigur cu Nevil.


Bili revenise deja n modul de gndire primitiv. i amintise chiar s cear specific legtur
sigur. Printre altele, aceasta nsemna c linia de comunicaii va merge direct n head-up
displayul lui Nevil sau pe linia direct de contact vizual stabilit de E-II cu locuina din ora
a lui Nevil.
Din pcate, nu aveau dect o singur tiar head-up display, iar Nevil era la fel de precaut n
folosirea ei cum fusese i Ravna Bergsndot. Trecur aproape zece secunde, apoi o voce
feminin rspunse.
Da?
- bun Tami. Pot vorbi cu Nevil, te rog?
Pe Puteri, oamenii chiar comunic aa?!
Bun, Bili. Nevil este plecat la Noul Castel se pregtete pentru protestul fa de
conspiraia pus la cale de Cioplitoarea-n-lemn. Ce vrei s-i transmit cnd se ntoarce?
Prea cam mbufnat. Tami nu era Johanna Olsndot, dar putea fi periculoas n alte feluri.
Bili nu nelegea prea bine ce vzuse Nevil la ea.
Nimic, e OK, vorbim noi cnd ne vedem. Mulumesc.

Bili mai urmri ecranul zonografului o clip. Nimic interesant. Cel mai probabil, se aflau
din nou undeva la o distan de ani-lumin n Zona Lent. Dar situaia s-ar putea schimba
n secunde sau n ani. Iar Nevil trebuia anunat imediat. Cu toate acestea, Bili sttu
cteva minute s verifice c nimic nu ruleaz, nimic din ce i-ar putea prji datele, n caz c
ar avea loc o nou trezire/ciocnire.
Iei n grab pe puntea de comand i de acolo cobor n sala de consiliu. Printr-o minune,
locul era gol. Cumva, Nevil convinsese pe toat lumea, chiar i pe iubitorii nrii de cini,
s participe la marele protest. Poate prindea i poporul mesajul n sfrit: cu Johanna i
Ravna disprute, singura speran de salvare sttea n Nevil i Grupul de Studiu al
Dezastrelor.
Iei pe ui, dnd piept cu frigul. Din fericire, nu btea vntul i nu i nghe nimic. Se
trase napoi n cldura relativ a holului de la intrare i i ncheie jacheta. Chiar n timp ce
sttea acolo, primele raze ale soarelui de diminea luminar dealul de deasupra lui,
dezvluind casele de-a lungul Strzii Reginei tocmai pn departe la acoperiurile oraului
Noului Castel. Mai departe strlucea domul auriu al castelului Domul Landerului.
O alt diminea perfect normal la captul de niciunde al nicieriului, graie lui Pham
Nuwen i a fungusului care venise cu landerul. Bili tia povetile despre ziua n care Pham
ridicase Zona Lent, cum soarele se ntunecase i haitele dansaser ca nebunele. Ridicarea

din dimineaa aceasta Bili nu avea nicio dovad a ceea ce se petrecuse. Cel mai probabil,
fusese singura fiin n aceast lume care observase ceva. Nu fusese cine tie ce mare
schimbare n univers. Doar o mic alunecare spre echilibrul natural.
n timp ce Bili ncepu lungul drum spre Noul Castel, i mai dispru din frustrare. Salvarea
i fusese smuls dintre degete n ultimul moment, dar fusese un mesaj. Salvarea era pe
drum i putea ajunge oricnd, mai trziu sau poate mai devreme.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
5
Ne putem furia pe lng ei.
Uor de zis, dar mai greu de fcut. Furiatul ncepu cu un mers tr civa kilometri spre
sinistrul X de pe harta lui Chitiratifor. Traversar rul printr-un vad repezit, dar puin
adnc, sub btaia nendurtoare a ploiii. Odat urcai cu bine pe malul cellalt, Ravna
ajunse la concluzia c o vreme mai bun nici nu se putea. Furtuna i ferea de eventualele
iscoade ale inamicului. Norii grei i adposteau de ochiul atotvztor al orbiterului lui Nevil.
Iar ploaia culcase la pmnt otirile de nari care le fcuser viaa amar n cldura
nsorit de ieri.
Poteca pe care o gsise Amdi pe hri ar trebui s-i treac n cele din urm peste trectorile
din muni ntr-o alt vale. Principatele nemblnzite era unul din rifturile cel mai puin
active geologic, ns numele era mrturia ncpnrii zonei de a se lsa explorat i
exploatat. Ultima explozie vulcanic pe ntreaga lungime a vii se produsese cu
aproximativ o mie de ani mai devreme. Apoi regiunea se populase cu diveri emigrani,
riscnd declanarea unor catastrofe minore locale. n urm cu dou sute de ani, o
asemenea erupie n regiunea nordic a grabenului sufocase pn la ultimul membru al
coloniei Cioplitoarei-n-lemn n vale. Regina i amintea ce se petrecuse atunci i niciodat
nu mai pusese piciorul n aceast vale.
n timp ce urcau spre ieirea vii, vntul ncepu s bat cu putere i un fulger lovi n
stncile de deasupra capetelor lor. Nu ar fi trebuit s-i afecteze, doar c poteca era ngust
i fulgerele i ngrozeau pe kherporci.
Dup vreo jumtate de or de fulgere nentrerupte, Ravna bg de seam c furtuna
interaciona cumva cu lampioanele ascunse n careta de la mijloc. Prin crpturile
lemnului lzii se vedeau plpiri de lumin. Din fericire, acest fapt nu prea s-i sperie pe
kherporci mai mult dect erau deja, ns i crea o stare de nervozitate Ravnei i lui Amdi,
care mna furgonul din spatele ei.
Sunt toate lmpile, spuse el. -- Lumineaz n sincron! Vezi curcubeiele de lng
furgonul tu?

Ravna risc s-i mute privirea de la pereii de stnc neted din faa kherporcilor ei. Pe
Puteri, Amdi avea dreptate! Fiecare lamp avea ceasuri funcionale i se puteau coordona
ntre ele, ns ea niciodat nu putuse obine astfel de efecte fr o setare minuioas
prealabil. i ndrept atenia napoi la potec.
Nu le lua n seam, Amdi! Ochii la drum!
Era un sfat mai util pentru ea dect pentru el, avnd n vedere ci ochi avea Amdi la
dispoziie.
Fulgerele continuar nc un ceas, dar rspunsul ciudat al lmpilor nu dur dect un
minut sau dou. n cele din urm vnturile se linitir i fulgerele se retraser. Ploaia
continu, uneori n torente ngheate att de dense, nct abia mai vedea dincolo de
urechile kherporcilor. Apoi avea un rgaz de cteva minute n care putea vedea o parte din
vale, unde furtuna semna cu o pcl erpuitoare. Se aflau acum undeva deasupra pdurii
care cretea pe patul vii. Adio tufiuri concasoare, adio copaci arcai cu tulpini stindarde
impuntoare. Aici sus, pomii erau greoi i ncovoiai, strjuind nmei de zpad ce se
topeau ncet sub btaia ploii.
Membrul lui Amdi de lng ea se ghemuise trist i nu mai scotea o vorb. Ploaia camufla
sunetele mentale. Ravna spera restul din spate s se descurce fr el pentru a mna
furgonul. n unele locuri, poteca era strjuit ntr-o parte de un perete de stnc i n
cealalt de nori de cea. Cnd ploaia se liniti, vzu mai bine ce s-ar putea ntmpla dac
kherporcii ei ar aluneca ntr-o parte.
Sabie se inea aproape unul de cellalt, mergnd n fruntea caravanei, naintea cruei lui
Jefri. Noaptea trecut, dup gsirea hrilor, nu se mai neleseser cu el. Cnd Amdi i
explic despre cum o vor lua spre est i l ntreb care ar fi riscul de a fi descoperii, haita
rmase impasibil, ntorcndu-i capetele n toate direciile, de parc nu i-ar fi psat
ncotro merg. Astzi ns, cvartetul era de mare ajutor. Cnd poteca se bifurca sau
disprea, Sabie o lua nainte, n sus i n jos, chioptnd cu piciorul rnit. Apoi se
ntorcea i i conducea mai departe. De cteva ori fuseser nevoii s descalece ca s dea
pietrele la o parte din drum, dar naintau mereu, spre est i spre nlimi.
n acest moment, Sabie se ndrept spre ultima cru. Membrul lui Amdi de lng ea se
ntoarse urmrindu-l.
Cred c merge s verifice kherporcul de rezerv, spuse el.
Animalul venea n urma celui de-al treia furgon, legat cu o funie scurt.
Ravna se uit n jos cnd haita trecu pe lng ea. Ca de obicei, chiopul afecta postura
ntregii haite, ns ea se obinuise deja cu Sabie. Doi dintre membri aveau dou flcri de
blan alb pe capete, att de perfect asimetrice nct trebuie s fi fost frai. Unul dintre ei
era cel al crui picior l rupsese ea. chioptatul l fcea inconfundabil, dar acum, conturul
flcrii albe era murdar de parc ncercase s i-o vopseasc.

Ha? nc un mister, nu avem destule?


Gndul i trecu prin minte, dar apoi kherporcul ei alunec de pe potec i Ravna i
ndrept ntreaga atenie acolo unde trebuia s fie, adic la prezentul concret din care
aveau nevoie s ias nevtmai.

Ploaia continu ntreaga dup-amiaz pn la apus, ns acum trecuser de partea cea mai
grea a urcuului. Micua caravan i croia drum hodorogit pe la marginea poienilor alpine.
Dac nu ar fi fost nnorat, camerele orbiterului i-ar fi depistat. Jefri i mai amgi pe
kherporci civa kilometri, oprindu-se n final ntr-un loc unde Amdi gndea c stncile
aveau s-i fereasc de ochiul ager al orbiterului chiar i pe vreme frumoas.
Asta dac Nevil nu l mut din nou, spuse Ravna.
Da, rspunse octetul privind nelinitit cerul. Trebuie s m gndesc. Astzi nu m-am
putut concentra.
Sabie se cr mprejur, cutnd probabil eventuale pericole de cderi de pietre. Cnd se
ntoarse, fcu o roat nainte, indicnd locul unde s pun cruele.
Pn acum, cu toii n afar de Ravna aveau experien vast pe post de grjdar. n ciuda
ploii, scoaser mncarea, hrnir i adpostir kherporcii. Sabie aprinse focul i se aezar
cu toii s mnnce.
Chiar i gtit, mncarea asta e rea n draci, spuse Jefri.
Carnea srat e mai rea, zise Amdi.
Ah, rspunse Ravna. n acest caz, am o veste bun pentru voi: mncarea e pe terminate.
Sabie nu lua parte la conversaie, dar mesteca i el fr niciun chef. Poate fiind doar n
patru din care unul chiop, nu putea vna, cum o fceau toate Stiletele. Ravna bg de
seam c haita tot cntrea din priviri un kherporc, cel aproape olog pe care l ineau legat
n spatele cruei lui Amdi. Sabie i Jefri i scoseser mai devreme o piatr prins sub una
din copitele din fa. Creatura poate va fi bun de treab mine, dar era destul de
inteligent ct s realizeze c nelegerea implicit cu stpnii ei carnivori se afla n
primejdie. Privi nelinitit spre Sabie.
Cred c suntem pe undeva pe la jumtatea trectorii, spuse Amdi.
Ravna i aminti trectoarea pe care o vzuser pe hri i valea care i atepta dup acest
urcu. Vzuse i cteva aezri rzlee.
Vom gsi un loc unde s cerem adpost i hran.

Stiletele pe care le vom ntlni, rspunse Amdi, mai mult ca sigur nu au vzut oameni n
viaa lor.
Ravna i mut privirea de la Amdi la Jef.
Crezi c ne-ar putea ataca din senin, precum au fcut-o armatele lui Oel cu prinii ti?
Jefri privi gnditor n jur, apoi cltin din cap.
Oel era un btrn Jupuitor nebun, obinuit s atace doar pe la spate.
Nu va fi ca atunci cu Oel, spuse Amdi. Dar exist o mulime de posibiliti neplcute.
Sunt sigur c locuitorii Principatelor au auzit de oameni, ns
neleg, spuse Ravna. Atunci poate Jefri i cu mine vom sta ascuni la nceput. Tu i
Sabie v dai drept cltori singuratici. Dac vom fi nevoii, dm la schimb lmpile, poate i
alte lucruri, pentru mncare i adpost. Asta nu va fi o problem. ntrebarea este: pe urm
ce facem? Trebuie s ajungem acas ct mai repede i fr s fim vzui pn vom vrea
s fim vzui.
Jefri se chirci, nfigndu-i degetele n claia de pr des i nclcit. Deodat se ndrept de
spate.
Pn acum am fi fost salvai dac Jo i Pelerinul ar fi fost ntregi i nevtmai. Nevil nu
s-a oprit cu rzbunarea doar la Ravna. E foarte posibil ca noi s-i salvm i pe ceilali.
O pot face eu, Jefri, rspunse Ravna. Du-m la Excentric II.
Jefri se uit la ea ntr-un fel straniu.
Poi prelua controlul att de uor? i cu toate astea l-ai lsat pe Nevil s te dea la o parte?
Ravna i simi obrajii arznd.
Crezi c eram att de naiv nct s-l las pe Nevil s preia n ntregime comanda navei?
Jef i feri privirea. Ravna nu tia dac o ura ori o dispreuia. Cnd vorbi din nou, vocea lui
era blnd.
Cu Nevil, avem trei dumani pe urmele noastre. Din cte i cunoatem, fiecare din ei este
capabil s l trdeze pe cellalt, dac au ceva de ctigat. ns noi nu tim exact ce vor.
Poate Magnatul ne vrea pentru un fel de parc zoologic. Sluga lui Prodotus nu voia dect s
ne omoare pe furi mai precis, s te omoare n timp ce chipurile ne ducea la Magnat.
Nevil cred c vrea doar s scape de tine, ca s poat face el ce vrea cu Excentric II.
Se uit din nou la ea.
n orice caz, toate trei taberele au aflat ntre timp c ai scpat din ghearele lor. Dac am
ncerca s trimitem un semnal de ajutor, unul din ei va pune laba pe noi. Nu avem unde s

ne ascundem. Cea mai bun soluie este cea pe care o propui tu: s trecem dealurile astea,
s traversm Principatele i s te ducem la Excentric II.
Amdi scoase un scheunat, nu c ar fi avut ceva de obiectat, doar c nu i convenea deloc
situaia.
n acest caz eu sunt cel care va trebui s vorbesc cu strinii!
tii c Sabie i-ar putea recpta o parte din vorbirea inter-hait, Amdi.
Poate, rspunse Amdi cu o urm de speran n voce. El a fost ntotdeauna
Apropo, unde e Sabie? ntreb Ravna.
Cndva n timpul conversaiei, cvartetul se fcuse nevzut.
Jefri scoase un oftat dezamgit, contrazicndu-i prognoza optimist de mai devreme.
S-a plictisit, bnuiesc. Nu sunt sigur ct nelege el despre strategie. S sperm c va face
de straj i att.
Ravna i aminti ce observase la el mai devreme i le povesti despre ncercarea
nendemnatic de a-i acoperi pata de blan de pe cap.
Deci ce ascunde? Ce taine mai avem de aflat?
Amdi ncepu s rd ncet.
Ah, Sabie i ideile lui. E lovit n orgoliu dup moartea membrului respectiv. Nici nu se mai
ngrijete cum trebuie
Vocea i se stinse. ntoarse cteva capete spre Jefri, parc ntrebndu-l dac s-i spun sau
nu.
E treaba ta, Amdi, rspunse Jefri n cele din urm.
Haita le fcu semn s vin mai aproape, pn cnd Ravna fu umr lng umr cu Jefri iar
doi membri ai lui Amdi se ghemuir n braele lor, n mare tain, ca pe vremea cnd Amdi
era mic i nu cntrea cteva zeci de kilograme.
Am dou secrete, de fapt. Unu: Ravna, te rog s nu te superi prea tare, dar am fost
ucenicul Jupuitorului de cnd de mult.
Cel din poala Ravnei i nvrti capul i o privi cu ochii mari i negri.
Noi nu am conspirat cu Nevil i nu am trdat pe nimeni, dei tu, dar mai ales
Cioplitoarea-n-lemn ai putea fi de alt prere.
Mda, Ravna s nu fii prea aspr cu el. Fiecare avem pcatele noastre.

Ravna ddu din cap, ascunzndu-i un zmbet.


Amdi, eu tiu cteva din manevrele Jupuitorului. i-a promis c te ajut ntr-un fel sau
altul, s rmi ntreg?
Amdi emise un scheunat strident i i ridic toate capetele spre ea.
Cum de tiai asta?
Nu conteaz acum. E cam singurul mare secret pe care l tiam i la vremea respectiv
nici nu l-am crezut adevrat.
Dar e adevrat, spuse Amdi i plec toate capetele. tiu c problema mea e c sunt la;
voi, oamenii, ai trit mereu cu ideea morii. La fel ca voi, eu am fost nscut odat tot i
mngrozesc c voi muri odat tot.
Ravna l mngie pe membrul lui Amdi din poala ei.
Nu cred c e laitate.
Se ntreba cum se gndise Jupuitorul s l salveze pe Amdi.
Urma s-mi spui despre Sabie.
A, da! Al doilea secret!
Ceva din veselia lui obinuit reveni.
Misiunea de a-l ajuta pe Sabie a fost ceva mai reuit. Sunt mndru de ce am realizat,
dei Cioplitoarea-n-lemn ar putea-o numi trdare. Eu tiam c Jupuitorul-Tyrathect este n
mare parte bun.
Jefri l btu uor cu palma pe membrul lui Amdi din braele lui.
Te mai nvri mult n jurul cozii? Treci la subiect!
Nu-nu! M nvrt nuntrul adevrului!
Se nghesui i mai aproape de ei, aruncnd o privire mprejurul lor. Ploaia rencepuse, dar
era blnd n linitea nopii lipsite de vnt.
Nu e o figur de stil cnd spun c Jupuitorul-Tyrathect este n mare parte bun. Trei dintre
ei sunt nvtoarea pe care el nsui a ucis-o. Ea e la putere, dei haita nu vrea s
recunoasc nici dac o jupoi.
tiu, rspunse Ravna. Jupuitorul chiar glumete despre asta uneori, dar de fiecare dat
pe tonul acela viclean care vrea s-i spun c e o minciun.

Da, doar c nu e o minciun, spuse Amdi cu o vehemen neobinuit la el. Cea cu


urechi albe n vrf e principala legtur, dar toate trei sunt importante.
tiam i asta, spuse Ravna.
Bine, atunci hai s-i spun ceva ce nu tii, zise Amdi cu o voce viclean. tiai c toate trei
Tyrathect au avut pui cu Haita?
Poftim?
Chiar i defect cum era, sistemul ei de supraveghere ar fi trebuit s bage de seam!
S-a ntmplat cnd Jupuitorul a disprut n Nord?
h.
Aceasta se petrecuse n urm cu cinci ani. Cioplitoarea-n-lemn fcuse o adevrat criz,
ct pe ce s-i confite Jupuitorului castelul i s nceap un rzboi cu ce mai rmsese din
micarea adepilor Jupuitorului.
Vaszic Jupuitorul-Tyrathect ncerca s adopte din el nsui pentru clipa cnd membrii
Tyrathect vor muri?
Da, doar c nu a mers. Jupuitorul are tot soiul de explicaii, dar, de fapt i de drept,
membrii btrnului Jupuitor respingeau puiandrii Deci a fost nevoit s dea unul
Banditului, iar eu l-am ajutat s-i plaseze pe ceilali doi.
Ravna se uit spre ploaia ntunecat. Dac aceast poveste avea vreun sfrit, putea ghici
ce s-a ntmplat cu cei doi puiandri.
Cine sunt cei doi membri ai lui Sabie, Amdi?
Jefri i cu mine am strecurat cei doi puiandri n Fragmentariumul veteranilor unde
rmiele lui Oel erau inute ntemniate.
Ah, asta s-a petrecut exact nainte de sinuciderea lui Oel.
Da. Cumva, Jupuitorul a convins-o pe Infirmier s pcleasc pe toat lumea, inclusiv
pe Cioplitoarea-n-lemn.
Mda, spuse Jefri, ntotdeauna m-am ntrebat cu ce o are la mn Jupuitorul pe
Infirmier.
Nu m intereseaz, spuse Amdi. Domnul Oel a fost un monstru, dar cnd abia fcusem
ochi, a fost am crezut c era primul meu prieten. n orice caz, lucrurile s-au petrecut
conform planului Jupuitorului. Rmiele domnului Oel erau nebune, dar o parte din
aceast nebunie venea i din nevoia de afirmare a lui n ochii btrnului Jupuitor. Voia s
devin cineva demn de ncredere i respect. Dup ce a trecut de perioada n care ncerca s

omoare cei doi puiandri, s-au potrivit de minune. Unii dintre ei mai artau ca btrnul
Oel, deci s-a gndit s-i vopseasc blana pentru a se deghiza.
Viclenia i pofta de snge a lui Sabie i salvaser de la moarte, iar cnd Ravna se zbtuse
ntre via i moarte zcnd lipsit de cunotin, o ngrijise i o protejase. S fi fost cu
adevrat haita care dduse numele Poienii Masacrului? Aceast form de salvare a
sufletului nu era permis oamenilor. Cel puin nu Aici Jos. Tcur cu toii. Se auzeau doar
ploaia i focul care se stingea ncet sub crbuni. n cele din urm, Ravna spuse:
Care din ei a fost omort noaptea trecut? Din ce a mai rmas, e pe jumtate Oel sau trei
ptrimi?
Hmm rspunse Amdi cu o voce cam prea vesel. Nu-i face griji. tii c personalitile
nu se exprim n procentaje. Trei ptrimi din ce a mai rmas e de la Oel, dar el ca ntreg e
o hait reformat.

Subiectul discuiei lor nu se art n tabr pn trziu, dei Amdi spunea c l aude
patrulnd n jurul lor.
El e de prere c niciunul din noi nu e bun de gardian, spuse Amdi. i pun rmag c va
dormi rspndit pe ntregul perimetru.
Culcar kherporcii ct mai confortabil ntr-un col ferit sub o stnc.
Ct despre ei, aveau cteva mantii impermeabile ntr-una din lzi i hainele pe care Jefri i
Amdi le purtaser pn ieri.
Se schimbar. Amdi i Jefri ntinser pe jos mantiile impermeabile. Se ghemuir unul n
cellalt cum fceau n nopile geroase din timpul cltoriei spre sud.
Poi s te ntinzi lng noi, Ravna, spuse Amdi fcndu-i loc.
Aa e, Rav, avem nevoie de cldur.
Problema nu se pusese cu o noapte nainte cnd toi trei aipiser cu rndul, n vrful
cruelor.
Bine.
Se culc n spatele lui Jefri i l ls pe Amdi s se strng, ncercuindu-i. Nu mai dormise
cu cei doi de cnd erau foarte mici. Acum i strecur braele n jurul lui Jefri. Ceva se
schimbase.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
6
Platourile montane fur mai uor de parcurs dect urcuul, chiar i acolo unde ploile
lsaser n urm bli pline cu noroi. Kherporcii pteau iarba fraged a pajitilor, dei apa
se ascundea chiar sub nveliul verde, mascnd gropi adnci i periculoase. Nu mai ploua,
ns cerul era acoperit de un strat gros de nori, o vreme ideal pentru a strbate
neobservat distane lungi. Rmia de Sabie (rmia de Oel?) fcu la fel ca n ziua
precedent, o lu naintea celor trei crue, artndu-le drumul. chioptatul l ncetinise,
ns nu i afectase deloc agilitatea.
Hrile fuseser aezate la locul lor, dar Amdi le memorase.
Versantul estic al acestor muni are panta mult mai lin dect cel de vest. Nu e dect o
coborre ceva mai abrupt.
Ravna i aminti ce vzuse pe hart, iar sintagma coborre mai abrupt era mult prea
blnd: liniile de contur ale hrii se adunaser ntr-o singur curb. Amdi nu neg acest
amnunt, ns pentru moment era preocupat de altceva:
n cteva ore, sau cel mult dou zile, vom ntlni o localitate, sau un han, sau chiar
ferme. Ce le vom spune?
Depinde de situaie, Amdi, rspunse Ravna.
Bietul de el. ncerca s i gndeasc o strategie pentru improvizaia care l atepta.
Desigur, n timp ce i fcea griji pentru discurs, nu se gndea la coborul care i atepta
sau la faptul c rmseser fr mncare (aa bun sau rea cum fusese) i la cei trei
dumani de moarte care abia ateptau s i vneze. Ah, se porni i vntul acum, nfiornd
iarba punilor. Poate nu era un vnt arctic, ns i fichiuia nemilos hainele mbibate cu
ap, ptrunzndu-i pn n mduva oaselor. i erau cu toii obosii i murdari i ngheai
de frig i Trebuia s se gndeasc la altceva: Sabie se mutase n spatele caravanei i
trgea cu ochiul n spatele bolovanilor uriai mprtiai pe pajite. Starea lui de alert i
fcea s se simt mai n siguran, dei cu fiecare zi care trecea se ndeprtau tot mai mult
de banda lui Chitiratifor. Amdi nu se simea mai linitit. i ridic subit capetele urmrind
micrile cvartetului.

Pfff! Am putea da nas n nas cu vreo hait local nainte s ajungem la povrni!
Ravna bg de seam c Jefri ncetinise mersul cruei i l privea de asemenea pe Sabie.
Aceste puni nu artau cu mult diferit de fermele din Domeniu. Ideea haitelor despre
ferm aducea mai degrab cu noiunea omeneasc de rezervaie natural. Fermierii
tradiionali aveau grij de prada lor de vntoare, crendu-i un mediu ospitalier, hrnind-o
i protejnd-o mpotriva altor vntori. Uneori, gardurile acestor ferme puteau fi uor
confundate cu plcuri de copaci crescui natural sau aglomerri de pietre ns Ravna nu
observase nimic asemntor n aceast zon.
Deodat o serie de scheunturi puternice se auzir din spatele bolovanilor. O siluet de
mrimea unui Stilete ni i o rupse la fug pe pune. Trei membri ai lui Sabie l
flancar. Creatura fcu o ntorstur att de brusc, nct fu ca o sritur n aer, i se
ntoarse spre cmp, dar chiopul l atepta chiar acolo. Animalul nu mai avea nicio scpare.
Fcu o alt piruet n aer i o tuli pe drum, n direcia cruelor. Sabie era pe urmele lui
micornd distana dintre ei.
Animalul era prea mare pentru a fi o nevstuic n afar de asta, dac vedeai o
nevstuic, vedeai o sut i dac vedeai o sut, aveai s sfreti pe post de prnz al
nevstuicilor. Pe urm, chestia avea dou picioare n plus, chiar ntre picioarele din fa i
cele din spate! Cnd trecu n fug pe lng crua ei, Ravna observ c picioarele n plus
nu erau altceva dect rmiele ponosite i pline de noroi ale unei foste mantii de
cltorie.
Pe urm se petrecur mai multe lucruri n acelai timp. Aproape scp friele din mn
cnd kherporcul ei sri n lturi, speriat de artare. n fa, Jefri i un Amdi sriser jos
din prima cru.
Trebuie s plec! strig Amdi de lng ea i o tuli chiar n secunda n care Sabie trecu n
goan pe lng ea, urmat de toi ceilali membri ai lui Amdi.
Jefri srea ntr-o parte i n alta, ncercnd s blocheze drumul fpturii.
Ravna se ridic n picioare pe capr.
Fii atent
Fu tot ce mai apuc s spun nainte ca animalul s-i scape printre picioare lui Jef. ns
cel mai iute dintre membrii lui Sabie l prinse din urm, ncercuindu-l, forndu-l s se dea
n spate. i acum toi membrii lui Amdi erau umr lng umr n faa cruei Ravnei. Toat
aceast sincronizare era probabil un accident, ns art ca o gndire n echip absolut
genial. Fugarul se oprise din alergat. Sttea ghemuit la pmnt, scond nite chirieli
asurzitoare.
Nimeni nu mic timp de o secund. Trei secunde. Schellitul ncet. Creatura privi
speriat ctre fiecare dintre atacatori, apoi se concentr pe cel mai puin numeros dintre ei:
Jefri. O hait hotrt putea ucide un om nenarmat. Ar putea un solitar face acest lucru?

Jefri prea foarte stpn pe situaie. Continu s-l priveasc pe fugar, dar cuvintele lui
erau adresate altcuiva.
Ravna, aaz-te. Nu lsa kherporcii s o ia la goan.
Propria lui cru fugise mai n fa cu aproape cincizeci de metri, unde intrase pe pajite.
Amdi, te descurci foarte bine, stai puin mai drept.
Ravna observ deodat c Amdi tremura. Membrii lui erau masivi i opt la numr, ns i
petrecuse cea mai mare parte a vieii lui gndind ca un copil, fr nicio influen sau model
dintre Stiletele mature. Dar i ddea toat silina, stnd drept i atent la orice micare. i
vobea. Comunica att cu solitarul fugar, ct i cu Sabie din spatele lui Jefri. Haita se
furiase mai aproape de om, parc plnuind s atace fulgertor solitarul. Acum se ddu
napoi un pas i se mulumi s stea de paz alert.
Ai cu tine ceva gustri de ronit, aa-i, Amdi? ntreb Jefri.
Bleah, impropriu spus gustri.
ntinse un bot spre unul din courile de pe el i scoase un crnat lung, verde de mucegai.
Nici mcar eu nu mai pot mnca asemenea gunoaie.
i l inu ngreoat n vrful botului.
De ce nu l serveti pe noul nostru prieten?
A! OK.
Amdi i spuse ceva solitarului i i arunc mncarea. Bucata de crnat ateriz ntr-o parte.
Solitarul ns nu se mic imediat s apuce hrana. Capul i se plimb dintr-o parte n alta a
lui Amdi, pe urm l verific pe Jefri i termin cu Sabie, apoi iute se ntoarse la Amdi. Era
ciudat s vezi un membru chinuindu-se s neleag ce se petrece n jur.
Dup nc o clip de pnd precaut, solitarul se repezi la crnat, aruncndu-l n aer i
ncercnd s mute. Surpriz: era tare ca lemnul! Animalul ls crnatul la pmnt, l
prinse bine ntre labe i se apuc s-l road cu poft. n timp ce mesteca de zor, se nvrtea
ncercnd s nu-i piard din ochi.
Deodat solitarul ncepu s bolboroseasc pe limba Stiletelor. Sunetele izbucnir puternice
din timpane. Ravna recunoscu ceva care aducea cu fric. Sau poate fusese i o negaie
acolo, nu mi-e fric? Repet sunetele pn cnd devenir un uvoi mult mai complicat.
Vorbre, nu glum, spuse Jefri.
Toat lumea se mai relax puin. Ravna i ls kherporcul s ias de pe potec i s pasc
iarba ademenitoare de pe pune.

M ntreb al cui o fi? ntreb Ravna. Vreunul din cruai?


Cu siguran nu era un fragment de Chitiratifor. Solitarul arta nfometat, coastele ieindui prin blana rpciugoas. Chitiratifor fusese prea solid pentru a se transforma att de mult
n doar trei zile.
Jefri se ls ntr-un genunchi pentru a privi mai de aproape. Solitarul i ridic botul i
bolboroseala i se transform ntr-un scheunat asurzitor. Cnd Jefri rmase nemicat,
animalul se uit de jur mprejur. Apoi reaez crnatul la pmnt i relu lupta cu el.
Dup o clip, Jefri spuse:
Nu cred c aparine niciunuia dintre cruai. Zdrenele de pe el nu aduc cu vemintele
cruailor.
Eu i recunosc nsemnele, spuse Amdi. Este una din membrele lui Remasritlfeer.
Arunc un al doilea crnat n direcia solitarului.
Dar Chitiratifor a pretins c i-a ucis pe toi.
Jefri ncepu s zmbeasc.
Pi, nseamn c Chitiratifor era un ludros mincinos i aici avem de-a face cu un
adevrat lupttor.

Numir solitarul Ritl, dei Amdi nu era convins c acesta era numele lui. Ritl mnc
amndoi crnaii i pe urm vomit, n timp ce scotea mrieli amenintoare. Apoi se
adp pe pajite i czu lat n mijlocul drumului. Nu mai scoase un sunet, cu excepia
ctorva scheunturi n direcia lui Sabie.
Amdi veni i l convinse pe Sabie s se retrag. Apoi el i Jefri se aezar i vorbir ncet
spre ea.
Astea au fost ultimele ei puteri, spuse Jefri.
Ravna coborse din crua ei i venise spre ei pn cnd Ritl ncepuse a mri.
Crezi c are un centru al vorbirii?
Nu vom ti cu siguran pn cnd nu va fi mai odihnit, rspunse Jefri ridicnd din
umeri. Uneori capacitatea de comunicare nu este concentrat doar ntr-un singur membru.
Eu sunt aa cu matematica, spuse Amdi. Toi membrii mei sunt matematicieni.
Da, dar tu eti unic i genial n fiecare membru. Lordul Oel.

Jefri ezit, poate i pentru c o mare parte din Lordul Oel se afla chiar n spatele lor,
crndu-se mai cu voie, mai fr voie n crua din mijloc. Iar Jefri avea propria lui
istorie de comar cu originalul
Lordul Oel te-a fcut special, din puiandrii celor mai luminate mini.
Jefri ntinse o mn n direcia lui Ritl, care i rspunse mrind, ns prea s-i piard
vlaga.
Nu cred c Remasritlfeer a fost vreodat o mare vorbitoare.
Dac ar fi prietenoas, crezi c ne-ar spune ceva despre Magnat?
Un solitar? Probabil c nu.
Amdi scoase un scncet trist.
Probabil i amintete lucruri folositoare, ns i-ar iei pe gur ca o bolboroseal fr
sens.
Ravna sttu pe gnduri o clip.
tii ceva, avem o soluie evident la ndemn. i am rezolva dou dintre problemele
noastre ct ai clipi.
Arunc o privire peste umr. Toi membrii lui Sabie stteau n mijlocul cruei, privindu-i
atent.
nelegi samnorska? l ntreb ea.
Sabie continua s i fixeze cu privirea atent, calculnd, dar nu rspunse.
Nu cred c Sabie nelege limba omeneasc, spuse Amdi. Nu sunt foarte sigur nici ct de
fluent e n limba Stiletelor.
Aha. M gndeam doar poate dac Sabie s-ar putea uni cu Ritl
Jefri rnji la ea.
Asta ar fi o mare treab, dar sunt convins c nu se va ntmpla. Ritl e ostil ntr-un mod
mult prea evident.
Poate e doar speriat, spuse Amdi.
Solitarul bolborosea din nou. Sunetul era mai puin strident dect scheunatul, dar nu
suna cu mult mai prietenos.
Da, ns nici Sabie nu pare foarte interesat. Acceptarea lui Ritl ar nsemna pentru el s-i
schimbe genul, ceea ce e o problem de obicei.

Jefri ridic din umeri.


Dac Ritl nu fuge cnd i revine, nseamn c e o chestiune la care ne mai putem gndi.
ntre timp, adug privind el cerul, a vrea s o lum din loc.
Dac m ndeprtez, o va lua la fug, spuse Amdi.
Neah, probabil va fugi dup noi; tii cum sunt solitarii.
Bine, fie.
Amdi mai adug cteva sunete de ncurajare spre Ritl, apoi se retrase. ntre timp, i se
adres lui Sabie, probabil cerndu-i s arate mai puin amenintor. Jefri o lu spre crua
lui.
Creatura urmrea toat scena din poziia ei ghemuit. nc mai bolborosea. Jefri traduse:
Ne amenin c ne va prea ru tuturor dac nu ne purtm cum trebuie.
Deodat Ritl sri n picioare i o lu la fug dar se opri deodat cnd i ddu seama c
se afl n mijlocul pajitii.
Jefri i Amdi se ndreptar spre locul unde primul kherporc ptea. Dup cteva minute,
reuir s-l conving s trag crua napoi pe drum. Amdi reveni pe capra cruei din
urm i plecar la drum cu toii.

Ca de obicei, unul din Amdi sttea cu Ravna pe capra cruei din mijloc. Umiditatea se mai
risipi n cursul dup-amiezii i Amdi prea s gndeasc mai rapid. Ceea ce nu era
neaprat un lucru bun.
Aceasta e ultima zi n care lucrurile vor fi uoare, spuse el. Nu auzi cascada? Suntem n
apropiere de marele povrni.
Schimbase coborrea abrupt cu ceva mai realistic.
Foarte curnd vom ntlni strini.
Ravna bnuia c i lui Jefri i spunea aceleai lucruri. i fcea prea multe griji. Ravna lu
o mn de pe huri i l mngie pe cap.
Nu putem face nimic pn nu ajungem acolo. ntre timp, ar trebui s fii atent la crua ta
i s stai cu ochii pe Sabie i pe Ritl.
A, dar stau, stau.
i ridic ochii spre ea, micndu-i uor capul sub palma ei.

Dac mi-ai putea vedea toi membrii n acelai timp, ai ti c fiecare din noi privete unde
trebuie. Sabie trebuie s fi neles ce i-am spus, pentru c a rmas n urma noastr. Iar din
crua lui Jefri vd c Ritl e la mic distan naintea noastr. Nu a fugit de noi, ns
ncearc s se in ct mai ferit.
Ravna putea i ea s vad solitarul. Niciodat nu se deprtase la o distan mai mare de
treizeci de metri de crua lui Jefri, chiar i atunci cnd se furia din ascunztoare n
ascunztoare. Niciodat nu i scpa din ochi. Uneori Ritl se oprea n mijlocul pajitii,
nvrtindu-i capul nainte i napoi, apoi i vedea pe ei vznd-o pe ea i alerga ct putea
s se ascund. Amdi scoase un oftat uman.
mi pare att de ru de Ritl. Ai avut dreptate. Dac ea i Sabie s-ar nelege, ar iei o hait
foarte potrivit. Tu citeti romane de dragoste, Ravna?
Poftim? Romane de dragoste cu Stilete? Unde?
Pelerinul m mai las n biblioteca Cioplitoarei-n-lemn.
Ravna nu tiuse c Amdi ar putea fi interesat de un asemenea subiect.
Ai citit vreunul din romanele de dragoste de pe Excentric II? ntreb ea.
Cnd lucrase pentru organizaia Vrinimi, avusese clieni interesai de acest gen. Era
probabil cel mai idiosincratic gen literar. Evident. Cnd era vag inteligibil, literatura de
dragoste putea conine detalii despre cultura i psihologia altor rase cum nu gseai nicieri
n aceast parte a Transcendentului.
Romanele noastre de dragoste nu sunt nici pe departe bizare precum cele de pe E-II, dar
noi avem mai multe feluri de dragoste dect oricare alt ras. Vezi tu, avem de exemplu
dragostea la nivel de hait, cum sunt Pelerinul i Cioplitoarea-n-lemn. Apoi sunt poveti de
dragoste despre haitele rnite care ncearc s-i gseasc mplinirea, din interior sau din
exterior. Pe urm avem genul de poveste unde o hait iubete un solitar i viceversa.
Din cte spune Jefri, e un vis cam ndeprtat.
Dap, rspunse Jefri. Poate de aceea indivizilor le place s citeasc poveti care se termin
cu bine.
Tcu o vreme, lsndu-i capul pe labe. Cnd Ravna privi spre el, observ c sttea cu
ochii nchii. Ca s vezi, prpstiosul luase o pauz! Sau poate se gndea la problemele lui
mai serioase, cum erau cele care l aliaser cu Jupuitorul. Dup o vreme, ridic botul i
continu:
Iubirea e un lucru att de ciudat. E calea prin care Stiletele se furieaz pe lng moarte.
Cred c e la fel i pentru celelalte rase, doar c metaforic. Eu citesc mai ales romane de
dragoste cu voi, oamenii. Rpirea asta e ca n unele cri, i aduce pe cei doi protagoniti

mpreun, le arat ct de mult au nevoie unul de cellalt. Nu vezi ct de bine v-ai potrivi,
tu i Jefri?
Amdi!
Ce? Ce? Eu doar vreau s fii fericii!

nainte ca Amdi s poat continua cu alte sugestii tulburtoare, se ntmplar cteva


lucruri.
Coborau ntr-o pdure tnr i deas. Acum poteca era plin de ap. uvoaiele mturau
calea, iar pajitea din dreapta era brzdat de iroaie repezi i periculoase. Din cte i
puteau da seama din hri, se aflau foarte aproape de coborrea abrupt. Mugetul apei
era puternic chiar i pentru auzul Ravnei. Jefri i Amdi pornir nainte pentru a vedea ce i
ateapt, lsnd cruele n grija Ravnei. Ritl se fcuse nevzut. Ravna bg de seam c
Sabie o pornise pe urmele lui Jefri i ale lui Amdi.
Ravna cobor i ddu un ocol cruelor, asigurndu-se c kherporcii erau bine nhmai.
Ea era fr ndoial veriga slab a expediiei. Abia se mai putea ine pe picioare, ns era
att de nepenit de oase, nct nu avea nicio poft s se aeze. Se rezem de crua ei i
se lupt s in ochii deschii. Dup o vreme, Jefri cu Amdi pe urmele lui, pufnind i
suflnd greu, ieir din lstri.
Hrile au minit, spuse Jefri ncet, aproape optit.
Cteva secunde mai trziu toi membrii lui Amdi l nconjurar.
Nu, spuse el tot n oapt, hrile au fost printate cu ajutorul orbiterului, care nu vede
detaliile ferite privirilor.
Jefri ridic din umeri. Asemenea celorlali Copii, avea tendina de a atribui artefactelor o
contiin ascuns.
Ideea e, continu el pe acelai ton optit, c jos n vale sunt aezri. Pare a fi un
caravanserai.
Da, continu Amdi, pare a fi o staie de vinciuri acolo, chiar la marginea povrniului.
Sabie pea pe lng crue, mpingnd kheporcii de parc i-ar fi mnat nainte pe drum.
Sabie pare s tie ce vrea s fac.
Jefri l privi peste umr.
neleg ce vrea. i-a dat seama c deja am fost vzui. Deci putem merge mai departe.
Acum, n legtur cu povestea noastr

Povestea noastr!
Doi extrateretri i o amestectur de Stilete apar din senin, cu o poveste extraordinar.
Scuze. Aa. Noi, dou-picioare, stm ascuni la nceput i-l lsm pe Amdi s vorbeasc
Ravna i Jefri privir spre octet. Bietul Amdi era depit de situaie. Se tot ddea ntr-o
parte i n alta, fiecare membru ncercnd s se ascund n spatele celuilalt.
Nu pot! Nu-mi putei face una ca asta!
Eti singurul care mcar poi vorbi limba, Amdi.
Vai mie! se tngui Amdi. Nu e drept!
Ezit o clip, apoi se lans ntr-o tirad de obiecii, mare parte din ele fr nicio noim.
Poate acolo sunt Bieii Ri, Prodotus ori Magnatul, ateptndu-ne cu flcile cscate!
Sabie se cocoase pe primul furgon i i privea napoi, n expectativ.
Ne-am putea ntoarce. Am putea vna i pune capcane! tiu c Sabie poate. Tu poi. Am
prins pete alaltieri.
Ravna ngenunche n mijlocul lui Amdi. Era mai mult un gest impulsiv. Amdi pru s
realizeze oboseala ei; l simi nconjurnd-o, sprijinind-o. i strecur braele peste
grumazul lui i, dup o vreme, ameeala se risipi. Simi umezeala rece nmuindu-i
genunchii i blana moale a lui Amdi mngindu-i obrazul. Ce s spun?
Eti cea mai inteligent hait din lume, Amdi.
Asta-i probabil adevrat. Domnul Oel m-a fcut. S-a ales cu un foarte, foarte inteligent
la.
Bine, probabil chiar aceasta a fost intenia Btrnul Oel, ns nu cred c fragmentul de
Oel din Sabie e de aceeai prere.
Poate, dar Sabie nu e dect
Oel a creat o fiin mai inteligent dect el nsui. Or, eu neleg, din experiena mea de
creatur din Exteriorul Median c celelalte detalii nu mai conteaz. Cheia e la tine i
nimeni nu tie ce poi face cu ea. Te rog, d-i o ans.
Remarca ei se referea i la ceilali prezeni, ns Ravna se simea prea obosit pentru a
spune tot ce avea de spus.
Amdi rmase tcut o clip, dar ea l simi vibrnd sub blan.

Venim i noi cu tine, zise Jefri. Nu are rost s ne ascundem, din moment ce am fost deja
reperai.
Te putem ajuta, adug Ravna.
O promisiune nerealist, lund n considerare rapiditatea de comunicare necesar. Cu
toate acestea, Amdi se reculese i dezlipindu-i capetele din mbriarea Ravnei i le aduse
mpreun, gndind mai intens ca niciodat.
S m ajutai, da! Cu povestea Ce zicei despre varianta asta: probabil haitele locale au
prins doar legendele despre oameni, legende despre o ras cu super puteri, att de
inteligent, nct solitarii lor sunt la fel de detepi ca o hait ntreag de Stilete. M-a
putea da drept purttorul de cuvnt al zeilor cu dou-picioare!
Ritl se ivi lng ei, undeva la grania sunetelor mentale ale lui Amdi. Octetul bolborosi i i
se rspunse cu o tirad lung de bolboroseli. Amdi ncepu s rd.
Ritl e de acord cu mine dei nu nelege o iot din ce vorbim.
Sri foarte entuziasmat.
Dac voi suntei zei, atunci eu sunt doar un intermediar, un tlmaci! Vom avea rgaz s
ne ajustm minciunile, chiar dac se vor ivi surprize! i atunci
n cele din urm, pornir la drum cu doar o singur cru i trei kherporci. Dac
ntlnirea va avea un final fericit, vor putea angaja pe cineva de la staie s le aduc jos
celelalte dou crue i kherporcul olog. ntre timp, singura lor grij era s scape ntregi.
Mutar lmpile cele mai exotice obiecte pe care le puteau da la schimb n crua din
fa. Mutar i hrile, dei nici nu se punea problema vinderii lor. Nu aveau straie
omeneti curate, ns cteva erau mai puin ptate. Cele care i schimbau culoarea vor
produce o impresie puternic n rndul localnicilor.
i gsir n sfrit o ntrebuinare mantiilor opulente ale lui Chitiratifor. Scoaser cu grij
un rnd din tolb. Vemntul era att de curat, nct strlucea, iar custurile att de
precise i fine, nct preau fcute la main. Setul cuprindea o cap i o jachet asortat
i chiar i jambiere! Chitiratifor fusese corpolent, dar n aceste zile i Amdi era solid. Erau
doar ase costume pe care Amdi le mbrc imediat, ajustnd diverse curele i ncheietori.
Aveau chiar i un set de stilete ncrustate cu pietre preioase.
Amdi pea ano nevoie mare n jurul cruelor, admirndu-se i fcnd ultimele ajustri
costumelor. Era att de ncntat de noile lui inute, nct uitase de trac sau poate i-l
reprimase pentru moment. Ravna urmrea broderiile complicate fcute din mrgele cusute
pe jachete. Probabil reprezentau ceva, dar nu nelegeai nimic dac aveai doar doi ochi, la o
distan mai mic de zece centimetri unul de cellalt.

Amdi, eti sigur c nu e o uniform a vreunui regiment? Nu a vrea s te vd tras n eap


c ai fi membru n Oastea de ticloi a lui Prodotus.
A, nu. E doar o costumaie foarte elegant a unei haite putred de bogate.
Reui s-i ia ochii de la sine nsui, uitndu-se la Ravna i Jefri.
Acum trebuie s hotrm unde s v punem pe voi, zeiti cu dou picioare.
Voia ca Ravna i Jefri s stea separai unul de cellalt, pentru ca localnicii s neleag c
i erau suficieni chiar i ca solitari.
Mai trziu, cnd vei fi mpreun vor tremura de frica voastr!
Jefri aproba din cap. Se uit ngrijorat spre Ravna.
Poi merge pe jos?
Da.
Ar fi fcut orice numai s nu se ntoarc iar pe capra cruei.
Foarte bine, atunci. Eu merg n fa cu tine, Amdi. Ravna rmne n spatele cruei.
Ca s am unde s m ascund, n caz c va fi nevoie, ei?
Dar Jefri nu rse la gluma ei.
De ce s te expui tu cel mai mult, Jefri?
Ravna, nu m lua cu teoriile feministe din Epoca prineselor. E unul din obiceiurile tale
cele mai enervante.
Au. Ea era ntr-adevr partea slab. Mai mult, luase decizia de a da uitrii prinesele.
Cnd n cele din urm pornir la drum, norii coborser pe pmnt n forma unei pcle
ntunecate i seara ncepea s se atearn.
Setar lmpile cu acumulatorii ncrcai s arunce fascicule de lumin lungi i nguste
naintea kherporcilor care trgeau la cru. Animalele epuizate ajutau i ele la atmosfera
spectacolului, prnd c trag o cru ncrcat peste puterile lor.
Cei doi membri ai lui Amdi care nu purtau costume conduceau alaiul. Sabie mergea n faa
tuturor pe post de bodyguard. Urmat de ceilali Amdi, n mantiile lui brodate cu mrgele
care sclipeau n lumina lmpilor. Dup cei ase ai lui Amdi venea Jefri, nu la fel de
extravagant nvemntat, dei fasciculul luminos arunca reflexe neobinuite peste
mbrcmintea lui. La urm, aproape nevzut, venea Ravna, n apropierea celui de-al
treilea kherporc, legat n spatele cruei. Toat lumea cu excepia ei se gsea n btaia
putii.

Amdi ncepu s emit sunete vesele, asemenea unui fredonat omenesc.


Vreau s fiu sigur c nu-i lum prin suprindere i s trag n noi.
Nicio ans de surpriz, spuse Jefri privind n sus spre copacii din jurul lor. Crengile
joase, robuste, erau uor de urcat chiar i pentru Stilete.
Pun rmag c stau cu ochii pe noi cu arcurile ncordate.
Ca pentru a-i ntri afirmaia, o siluet sri de pe una din crengi i alerg n fa, dnd ocol
celui mai din dreapta membru al lui Amdi, apoi o lu la fug naintea lui Sabie. Haita vru
s sar n urmrire, dar se opri deodat.
Nou-sosita era Ritl. Poate era trimis de cineva s-i ia prin surprindere.
Dar solitarul nu continu s fug. La aproape zece metri naintea lui Sabie, ncepu s
patruleze ano i s bolboroseasc pe limba ei. Suna de parc cineva trntea uile.
Pe Puteri! Ce face animalul sta? ntreb Jefri.
Cred c ncearc s ne anune apariia, spuse Amdi ovind o clip, oprind crua.
Mimeaz ceva ca o pomp regal, ns cu versurile proprii.
Amdi se rsfir puin, Ravna bnui c voia s o aud mai bine pe Ritl. Solitarul se
mpiedic i se uit repede la Amdiranifani. Apoi creatura execut o smucitur indignat i
relu peroraia, mai glgioas dect nainte.
Luminile de pe crua lor dezvluiau copaci masivi de o parte i de alta a potecii. Din
amurg nu mai rmsese dect o pat de lumin palid undeva deasupra copacilor. Sunetul
cascadei venea limpede i puternic din fa. Nu mai aveau cum s dea napoi. Amdi trebuie
s fi ajuns la aceeai concluzie. Cei ase din fa i reluar mersul, pe cnd ceilali doi
membri de pe capr ncepur s mne precaut kherporcii la vale spre povrni. Ravna vzu
pentru prima dat ceea ce Amdi numise staie de vinciuri. Arta ca un mic doc plutitor
pentru andocarea brcilor doar c atrna de un versant de stnc. n apropierea lui,
prea s fie o roat de ap imens, un arc de umbr mucnd din cursul Fluviului. Poteca
lor conducea spre o cldire din apropierea acelei roi.
Vedei fantele pentru sgei? ntreb Jefri, artnd n fa ntr-o parte a drumului, spre
tieturile ntunecate din baricada de lemn.
Astea nu erau aici acum cteva ore.
Luminile cruelor ar fi orbit pe oricine s-ar fi aflat n faa lor.
Amdi, spuse Ravna, f lumina mai mic.
Uneori, intimidarea adversarului nu-i aduce dect o moarte sigur.

Bine.
Unul din membrii din furgon se uit la ea. Efectele sonore ncetar i nu se mai auzir
dect aiurelile bombastice ale lui Ritl naintea lor. Luminile nu se stinser.
Ei?
Stai s m gndesc ce s fac!
Apoi ncepu a bolborosi repede i ininteligibil.
Poate auzi un zgomot n urma ei; poate o intrig schimbarea brusc a lui Amdi. Ravna
ntoarse capul n spatele ei. Nu era singur. Haita cea mai apropiat inea o arbalet cu o
sgeat enorm al crei vrf se afla la mai puin de zece centimetri de nasul ei.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
7
Oameni i kherporci fur mpini pe povrni n jos, pn ntr-un hambar mare, mpuit i
plin cu fn. n urm cu cteva zece-zile, Ravna Bergsndot ar fi considerat un asemenea
tratament drept o ofens grav. ns nuntru, cu kherporcii la un loc, era cald i bine. Iar
fnul era uscat i nu mirosea a mucegai.
Poate mai avem o ans cu farsa cu zeii, spuse Jefri.
Era legat de un stlp n cellalt capt al hambarului de Ravna.
Da, c noi suntem proti i nu avem arme.
Vorbiser dou haite, fiecare cu arbalete uriae.
Mda, ce prostie
Haita cea mai apropiat scoase un mrit iritat i l izbi pe Jefri cu patul arbaletei n
tmpl. Jefri pic fr s scoat un sunet.
Jefri!
Ravna se zbtu s se dezlege, dar haita care o pzea o mpunse cu arma n coaste,
trntind-o la pmnt. Sttu o clip nemicat, apoi se rostogoli puin nainte i privi n
cealalt parte a ncperii. O lamp cu gaz atrna de o brn aflat undeva deasupra
capului lui Jefri. Pentru ochii Stiletelor trebuie s fi fost o lumin foarte slab, ns pentru
ea era mai mult dect potrivit. l vzu pe Jefri gesticulnd un sunt bine i gesticul i ea
un ok napoi. Paznicii nu reacionar. Mna lui Jefri ncepu s gesticuleze mai mult.
Era limbajul mimico-gestual pe care l inventaser Copiii n primii ani petrecui aici. Prin
natura lor, Stiletele aveau un avantaj enorm cnd era vorba despre comunicare ascuns.
Copiii folosiser gesticulaia ca un fel de contra-strategie. Unii dintre prietenii lor Stilete
nvaser semnificaia gesturilor, doar c n semintuneric, haitele nici mcar nu le
vedeau. Ravna i aminti ct de ncntai erau Copiii de canalul de comunicare secret. Era
simpatic i naiv i Ravna nu se deranjase niciodat s-l nvee.

Dup un moment, Jefri pru s realizeze c ea nu nelegea ce i spunea. i mai fcu un


semn ok i se aez la locul lui. Ravna rmase mult vreme prinvindu-l. Are i ok-ul
nuanele lui.

Rmia de Sabie i fcu apariia o or mai trziu, acompaniat de un alt gardian. Sabie
nu avea un paznic permanent, ns era tot prizonier ca i ei. Ddu ocol perimetrului n care
fu legat, mai vorbre dect l vzuse vreodat Ravna de la pariala lui moarte. Bolborosea
aprins, certndu-se cu paznicii. Nu-l btur, dei n urma unui schimb de replici, unul
dintre gardieni pocni dintr-un bici lung spre el. Sabie se retrase, artnd mai degrab prost
dispus dect nspimntat. Se aez pe jos ntr-o aparent muenie, privind atent spre
Ravna i Jefri. Jef se trsese ntr-o rn pentru a-l privi napoi, dar nu ncerc s intre n
vorb.
Ravna i petrecu noaptea chinuit, zbtndu-se ntre somn i realitate, vag contient de
kherporcii care se foiau n jurul ieslei mari. Vis i i se pru c aude muzic. Ce se
ntmplase cu bietul Amdi?
Noua zi i strecura lumina palid pe sub streain cnd cineva btu cu putere n ua
hambarului. Doi membri ai gardienilor deschiser. Ravna i miji ochii neobinuii cu
lumina care nu era dect un biet rsrit ploios. Ceva... Ritl intr sltnd nfoiat,
bolborosind pe un ton puternic i certre. n spatele solitarului venea Amdi, iar la o
distan sociabil n urma lui pea o alt hait. Amdi privi n toate direciile.
Jefri? Ravna?
Aici, rspunse Jefri un un glas rguit.
i aici, rspunse Ravna.
Eti rnit! Amdi l nconjur pe Jefri, pipindu-l cu boturile, atingndu-i faa.
Au! Nu acolo! E doar o zgrietur, Amdi!
Bine. Dar ne neleseserm cu ei s se poarte frumos cu voi.
Doi dintre ei privir spre haita strin mrind la el n graiul Stiletelor. Ravna nu l mai
vzuse niciodat pe Amdi att de ferm mpotriva cuiva. Poate
Deci cum rmne cu povestea cu zeii? ntreb ea.
A-a picat. Localnicii se tem de oameni, ns muli dintre ei nu cred c suntei capabili nici
mcar s gndii. Chiar i aa, poate am fi avut o ans, dac idioata asta care nu-i ine
gura

Ritl l ncercuia pe Amdi, invadndu-i spaiul personal i bolborosind fr ncetare.


Amdiranifani i ntoarse toate capetele spre ea i i trimise un mrit puternic i ostil.
Solitarul scoase un fluierat de durere i se retrase n colul ndeprtat al hambarului.
Scuze, scuze, nu am vrut s rnesc pe nimeni, nici pe netoata aceea, doar c era ct pe ce
s ne omoare pe toi
Spuse ceva n graiul Stiletelor ctre gardieni i cea de-a treia hait la care izbucnir cu
toii n ltrturi rguite de rs. Era evident c purta dou conversaii diferite.
Jefri se ridic n genunchi. Privirea i era fixat pe gardianul aflat cel mai aproape i pe
arbalet.
Deci cum a rmas, Amdi? Se pare c ai czut la o nelegere cu tipii tia.
Aa-i, aa-i. Tot e mai bine dect nimic. V explic mai multe la coborre, bine? eful
staiei vrea s plecm ct timp furtuna nu e nc dezlnuit. Dac ne grbim, mai avei
timp s mncai ceva cald nainte de a porni la drum. Ne-am neles s
Acum Ravna simea mirosul. Una dintre haitele de gardieni mpingea nuntru dou roabe
n care se aflau lturi pentru kherporci? Nu chiar. Roabele artau de parc ar fi crat la
viaa lor tone de lturi, ns acum conineau grmezi de igname fierte. Lng igname se
aflau stacane pline cu fiertur de carne, genul de sos pe care chiar i Stiletele l preferau la
mas, alturi de carnea crud. Dac erai suficient de flmnd, i lsa gura ap, dar chiar
i n condiii normale era tolerabil, un rar exemplu de bucate ale Stiletelor pe care le puteau
mnca i oamenii.
Nu aveau tacmuri, nici mcar cuite-de-flci pentru Stilete. Roabele murdare fur pur i
simplu mpinse pn n dreptul lor. Era mai degrab un tratament pentru animalele de
grajd dect pentru zei. Li se ddu rgaz cteva minute pentru a mnca, apoi gardienii i
mpinser spre ieire, innd oamenii la o distan apreciabil unul fa de cellalt.
Crua lor se afla n fa, aezat lng o structur din lemn cu aspect bizar care trebuie s
fi fost troliul.
Pentru nevoi vom face oprire ndat ce ajungem n vale, spuse Amdi. Ne vedem cu toii
ntr-un minut.
i porni n fruntea tuturor.
Ce le-ai dat la schimb, Amdi? strig Jefri. Mai avem lmpile?
Dar hrile?
Da. i crua i cei doi kherporci mai zdraveni.
Hmm, spuse Jefri ngndurat.

Atunci care a fost trgul? ntreb Ravna. Celelalte crue i kherporcii?


Amdi travers curtea pentru a sta de vorb cu dou haite aflate n apropierea troliului. n
spatele Ravnei, Sabie scotea kherporcii din hambar. Rmia prea s aib o idee mai
clar dect Ravna i Jefri despre ceea ce se petrecea. n vreme ce animalele abia trecur
trndu-i picioarele pe lng ei, Sabie se inu n partea din vale a potecii, mpiedicnd
kherporcii s intre n iarba gustoas de la marginea apei nvolburate. Ritl ncheia plutonul,
dezvelindu-i colii ctre kherporci i emind piuituri stridente care ar fi putut da ordine la
adresa lui Sabie.
Dimineaa era umed i ngheat, picturi de ap se scurgeau din toate marginile
descoperite. Se aflau ntr-un nor de ploaie chiar nainte de a erupe. Ravna lipia prin noroi,
ncercnd s-i menin echilibrul.
Rul se nvolbura n spum alb alunecnd grbit pe lng vinci, aproape necnd roata de
ap. Mai departe, albia se pierdea n spatele liniei orizontului nefiresc de apropiat.
Sunetul apei cznd era un bubuit asurzitor. Staia arta puin diferit fa de ieri. Locul
unde se afla crua lor noaptea trecut fusese chiar pe marginea stncii. Acum acel
spaiu era ocupat de o platform cu zbrele de jur mprejur, asemntoare unui foior.
Partea de sus a structurii era ascuns de un turn scund din lemn.
Jefri ajunse primul la platform. Paznicul lui l mpinse spre colul cel mai ndeprtat i l
leg de grilaj. Stea-n-frunte al lui Sabie mn cei doi kherporci nuntru i i leg. Apoi fu
rndul Ravnei. Kherporcii se micar nelinitii pe platform i platforma se mic la
rndul ei. O hait a localnicilor veni nuntru, verific dac Sabie legase bine kherporcii,
apoi ip ceva spre haitele rmase pe pmnt solid. Se retrase cu capetele mpreunate, n
timp ce Amdi veni i el n cuc.
Cei mai muli dintre membrii lui se proptir n jurul kheporcilor, pentru a fi cu Jefri. Restul
se oprir la grilajul din apropierea Ravnei. Costumele lui extravagante artau bine, iar
postura era ano. Dar n timp ce plvrgea vesel cu haita necunoscut, vocea lui de
bieel se fcu auzit, speriat i timid.
mi pare ru, mi pare att de ru. Toate povetile pe care le-am spus tipilor stora ne-au
bgat i mai ru n bucluc.
Din partea cealalt, Ravna l auzi pe Jefri rznd.
Din cte neleg eti prieten la cataram cu ei, Amdi.
Ah, aa se pare, ns tiu c m vor mirosi ct de curnd. Minciuna mea are picioare
foarte scurte.
Care e minciuna, Amdi? Dac nu suntem zei, atunci ce

Oaaa! Chiar n acea secund platforma se desprinse de dan i se nclin cteva grade ntro parte. Brnele de lemn scoaser un scrit puternic cnd kherporcii se zbtur n
legturi, speriai.
Chiar i haita localnic pru luat prin surprindere, privind n jur nelinitit. Din turnul
de deasupra lor cineva strig nite scuze.
Amdi rspunse, strignd ceva din care ea nelese c scuzele erau acceptate. Apoi le vorbi
omenete.
eful staiei spune c i cere scuze. Roata de ap e suprancrcat din cauza debitului
mare al Fluviului. Sistemul de cuplare i decuplare este foarte sensibil am fcut un tur al
antierului. Tot sistemul este din lemn. L-a putea mbunti dac a avea cteva zile la
dispoziie, dar
Platforma cobora n hurducturi, civa centimetri odat. Ravna nelegea ce voia Amdi s
spun. n primii ani petrecui n Lumea Stiletelor vzuse mecanisme similare n fabricile lui
Pedantus. Pe Ravna nu o deranja folosirea aparatelor din lemn, n schimb nu avea
ncredere n controlul manual. Chiar i dup zece ani, nc mai tremura la gndul c nu
existau controale monitorizate automat care s i fereasc de toanele mainilor, ale celor
neateni, ale hazardului.
Zdruncinturile sczur n intensitate i se rrir, iar curnd coborrea fu aproape lin.
Aerul era plin de spuma i de zgomotul cascadei, ns prea c liftul lor cobora ntr-o
canelur ferit pe suprafaa muntelui. Dac ntindeai mna, puteai atinge peretele de
piatr goal. Din loc n loc, copaci firavi i fire de ieder se agau din toate puterile de
stnc.
Trecur cincisprezece secunde.
Pare s coboare cu civa metri pe secund, spuse Jefri.
Platforma iei din stratul de nori. Auzi n deprtare ipetele psrilor, iar n stnga ei pe
Puteri! Se aflau probabil la o mie de metri altitudine. Peretele de stnc se ntindea n zare,
pierzndu-se n orizontul nvelit n cea. i ntoarse capul de la privelite. Interesant,
niciodat nu se simise ameit de nlimi n Exterior.
Haita care i nsoea era destul de calm. Se inea pe grilajul liftului fr a folosi sforile de
siguran. Cocoat pe cru, rmia de Sabie prea foarte relaxat, bucurndu-se de
privelite.
Se pare c sistemul e mai sigur dect pare. Tipul sta al lor nu pare s aib team. De
ci ani opereaz liftul?
Se ntoarse i privi din nou afar.

- au nceput vara trecut, rspunse Amdi. Au fost nchiriai de Magnat, pentru a


uura traficul ntre vile slbatice.
De vara trecut? Magnatul? Ce varietate de veti nspimnttoare n doar cteva cuvinte.
Ravna privi peretele de piatr i dup cteva clipe realiz c se uita spre nite buci de
lemn mprtiate, fragmente dintr-o platform nu foarte diferit de cea n care se aflau ei
astzi. A-ha.
Amdi vzu acelai lucru i vocea lui cpt un ton de veselie forat.
Serios, astzi ar trebui s nu avem probleme. eful mi-a spus c liftul sta e o adevrat
cas de nebuni cnd transport doar pasageri de clasa a treia, fr alt ncrctur
suplimentar. nainte de a nelege riscurile procesului, obinuiau s nghesuie i cte
doisprezece haite n cuca asta. Mai demult au pus un Cor i Corul s-a panicat i platforma
s-a zdrobit de stnc - ca aceasta pe lng care trecem acum.
O clip, nimeni nu mai spuse nimic. Ravna bg de seam c Ritl era aplecat peste grilaj
printre dou grupuri de Amdi. Solitarul se uita int n abis, apoi ridica repede capul s
verifice unde era Amdi, pe urm se apleca iar cu ochii n prpastie. Prea s vorbeasc de
una singur, agat cu ghearele adnc nfipte n balustrada de lemn.
Bine, Amdi, rspunse Jefri. Gata, suntem cu toii mai linitii. Acum, dac tot avem
cteva minute de linite i pace ce poveti le-ai spus localnicilor?
Vocea omeneasc a lui Amdiranifani era un scncet trist.
Jefri, am fcut tot ce am putut.
Ravna i aminti ct de greu i fusese lui Amdi s ndeplineasc pn i cele mai mrunte
pri ale acestei aventuri.
Ne-ai adus vii pn aici, Amdi. Orice ai pretinde c eti i cuprinse cu un gest al minii
inuta opulent i alura grandioas arat minunat.
Da, dar care e povestea?
n spatele enervrii din vocea lui Jefri se ascundea amuzamentul.
OK. Lucrurile se vor precipita imediat ce dm cu fundul fundul liftului vreau s spun
de pmnt, deci acum e probabil cel mai nimerit moment s v spun. Povestea cu oamenizei a fost un fiasco din prima. Ne-au asaltat prea uor ca pe urm noi s ne dm drept
superputeri. Lucrurile s-au complicat i mai ru cnd le-am spus c suntei slabi pentru
c suntei separai. Asta a fost o greeal, - aproape fatal.
De aceea ne in separat, spuse Ravna nclinnd din cap.
Da. mi pare ru.

Nu conteaz, spuse Jefri. Cu toii am crezut la momentul respectiv c e o idee bun.


Aa. Planul actual e ceva improvizat pe loc.
i ntoarse toate capetele spre Ritl, sfredelind-o cu privirea.
Chiar i nainte de ambuscad, solitarul sta a fost o btaie de cap. Din cauza ei suntem
acum n bucluc.
Nu cred c e suficient de inteligent s gndeasc o strategie, Amdi.
E un animal periculos! Nu ai neles ce spunea asear?
Cnd mrluia n faa noastr? Am neles ceva. Suna ceva ca o poliloghie pompoas,
ceva ce Remasritlfeer trebuie s fi nvat prin Lcaul Rsritean. Venind de la un singur
membru, suna puin ridicol.
Exact! ntotdeauna vorbete fr s gndeasc i ntotdeauna se bag unde nu i fierbe
oala cum ar fi acum, st n mijlocul meu i mi-e foarte greu s m concentrez.
Amdi i repezi un membru spre solitar, care, speriat, se ghemui sub balustrad i
rspunse mrind.
Noaptea trecut, idioeniile pe care le ndruga pe fundal m fceau s par un idiot. Mai
ceva ca un idiot!
Dar suntem nc aici, vii i nevtmai, Amdi. i ne-am pstrat i lucrurile. Ceva trebuie
s fi fcut bine.
Am pierdut cealalt cru. Dar da, ne-am scos ast-noapte. ns nu sunt sigur c vom
termina la fel de bine ziua de astzi. Suntem ntr-o ncurctur foarte grav. Toate haitele
astea sunt ale Magnatului, cel puin indirect. Hanul din valea spre care ne ndreptm e
proprietatea Magnatului. Haita i extinde influena peste tot n Principatele nemblnzite,
fr s cucereasc nimic, doar fcnd bani.
Jefri rmsese tcut, deci Ravna puse punctul pe i.
Dar Magnatul vrea s pun mna pe noi.
Exact. Vestea bun temporar e c schemele Magnatului sunt att de mpnzite, nct nu
le poate ine urma. Ei, spuse Amdi scond un chicot imitndu-l pe Jupuitor. eful de
echip tie c oamenii sunt importani, ns nu tie c noi suntem fugari. Acelai lucru e
valabil i pentru hangiul de jos. Pentru moment, ei cred c ajutndu-ne pe noi vor intra n
graiile Magnatului i vor ctiga i un ban ntre timp.
Platforma se cutremur, coborrea lin revenind n modul zdruncinat.
Amdi spuse ceva haitei locale i i scoase un cap peste balustrad.

Se pare c suntem la mai puin de o sut de metri nlime, pilotul nostru spune c vom
ncetini curnd.
Se retrase de la grilaj i mri spre Ritl.
Nu suport. Monstrul sta mi bag n ochi tot felul de imagini!
Unii dintre ei se nvrtir o clip n jurul cabinei, apoi se aezar n siguran pe podea.
Aa unde rmsesem?
Unde i convingeai pe indivizii tia s ne ajute.
Da. ndat ce mi-am dat seama c sunt angajaii Magnatului i c habar nu au cine
suntem noi, m-am gndit c poate ne-am putea da drept ceea ce aproape suntem. Le-am
artat insigna lui Chitiratifor.
Amdi strecur un bot ntr-unul din buzunare i scoase un col din insigna cu pietre
preioase.
Le-am spus c suntem ntr-o misiune special plecat din Nord, c suntei ambasadori ai
oamenilor i avei nevoie de protecie.
Foarte bun idee, Amdi!
Amdi se lumin la auzul laudei.
i s-ar putea s funcioneze. Nu cred c prin aceste locuri s-ar putea afla vreuna din
staiile radio furate. Ar putea trece cteva zece-zile pn s aud Magnatul despre noi.
Se ls mai jos.
Problema a fost c toat lumea rdea de se prpdea ascultnd povestea, deci nu cred c
m-au luat n serios.
Privi din nou ncruntat spre Ritl.
Animalul nu se mai oprea din aberat, fcnd din tot discursul meu o mare glum. La
final, eful de antier m-a felicitat pentru prestaie!
Poftim? ntreb Jefri. A crezut c jucasei un rol?
Platforma se opri deodat. Haita localnic pilotul? urc pe o scar care ducea pe
acoperi. l auzi rspndindu-se de-a latul scndurilor subiri. ncepu s strige foarte tare,
probabil spre cineva aflat deasupra lor. Se auzi i rspunsul slab. Ravna se ls n afara
grilajului i privi n sus. Cablul pe care veniser se pierdea n plafonul de nori i cea. i
trecu prin minte c aceste urlete n sus i n jos erau singurul sistem disponibil de
comunicare. n aceast clip, zborul cu primul zepelin al lui Pedantus prea o croazier
fericit.

Acum preau c se afl aproape la acelai nivel cu acoperiul n dou ape al unei cldiri cu
brne din lemn. Pmntul se afla la doar civa metri mai jos. Acolo zri haite, privind la ei
n sus de sub nite copertine mari.
Un bot se ivi prin trapa acoperiului i strig la ea pe un ton poruncitor. Amdi traduse:
Pleac de lng balustrad!
Platforma se lsa n jos, cte cinci centimetri odat. Kherporcii cscau ochii de uimire, dar
mriturile amenintoare ale lui Sabie i inur cu burile la podea. De sub platform se
auzi un sunet prelung de parc ceva ar fi fost strivit dedesubt. Mai czur civa centimetri,
iar colul lui Jefri se aplec ntr-o parte. Se auzir sunete din afara platformei, pe care
Ravna le recunoscu:
Bravo! Bravo!
Pilotul cobor grbit scara, cu un aer degajat i profesional. Cu tot aerul relaxat, Ravna
observ c i el tresri la pocnitura care se auzi deodat pe acoperiul de pe care tocmai
plecase. Vreun cablu slbit? Sunetul se opri. Undeva sus, eful trebuie s fi neles c
ajunseser jos cu bine.
Sabie prelu kherporcii, n vreme ce pilotul ridica poarta grilajului. O hait sttea n ploaie,
aeznd o ramp la marginea platformei. Mda, ca la toate ambarcaiunile care se respect,
o ramp pentru cltori. Chiar n acel moment, Ritl gsi de cuviin s se urce n vrful
cruei i s nceap a ltra ordine spre toat lumea prezent.
Amdi se strnse laolalt, ajustndu-i mantiile i bijuteriile. Vocea uman de bieel mai
scotea din cnd n cnd cte un oftat, dar n cteva secunde arta la fel de impozant ca i
diminea, cnd venise la ei n hambar. Cnd pilotul se ntoarse n cuc i dezleg
ncrctura vie oameni i animale , Amdi se ndrept spre poart i flutur graios un
bot spre haitele care ieeau din han.
Eu o iau nainte. Dac venii imediat n spatele meu mi-am pregtit discursul, povestea
pe care am fost nevoit s o improvizez i cu care va trebui s ne descurcm de acum ncolo:
Vedei voi, hangiul crede c suntem o trup de circari ambulani. Magnificul Amdiranifani,
Stpnul fragmentelor i a zombilor din Trmurile Misterelor. i. (scncet) primul
nostru spectacol e n seara asta.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
8
Jefri i Ravna fur din nou gzduii ntr-un grajd. De data aceasta, ns, lucrurile stteau
mult mai bine. Amdi i convinsese pe cei de aici c oamenii nu puteau forma haite sacre.
Adevrat, erau creaturi extraordinare, solitari inteligeni nativ. Jefri i Ravna recunoscur
cuvntul pentru cadavre vii cnd fur scoi din lift. Noiunea precedase sosirea
oamenilor: cum e s gndeti fr s scoi niciun sunet. Dup toate aparenele, aceasta
strnise i mai mult interesul fa de viitorul spectacol al lui Amdi.
Grajdul hanului avea tavanul nalt, era ntunecat i n aer plutea o miasm ciudat. La fel
ca restul hanului, se afla la o deprtare considerabil de nvlmeala galeilor de la baza
stncii.
Dup noaptea trecut, nici mcar nu m mai deranjeaz astea, spuse Jefri, scuturnd
lanurile de kherporci care i legau ncheieturile minilor.
De cnd plecaser Amdi i rndaii de la han, Jefri scotocise ntregul hangar i toate
cruele depozitate acolo.
i pentru moment cred c suntem cel mai n siguran aici de cnd am scpat de
Chitiratifor.
Da.
Ravna ronia ultimele igname servite pe nite farfurii din lemn, genul de vesel din care
obinuiau s mnnce i Stiletele.
E bine i cnd ai un paznic prietenos.
Paznic era funcia cu care l nzestrase Amdi pe Sabie cnd fusese ntrebat de gazde.
Termenul era cel puin exagerat. Rmia de hait se mulumea s stea lng ua de la
intrare s priveasc afar prin diversele guri din nodurile lemnului. Nu fu deloc deranjat
de explorrile lui Jefri. Cu toate acestea, cnd localnicii se aflau prin preajm, era
surprinztor de alert, pocnind amenintor dintr-un bici spre Jefri i Ravna.

Jefri se ridic de lng boxele kherporcilor, veni i se ls n jos la doar un metru de hait.
Eti cu minile mai adunate, este?
Haita nu pocni din bici. Dup o clip, capetele ncuviinar i bolborosi cteva sunete.
Hopa. Sun de parc i-ar nelege samnorska!
Da. A biguit doar ceva asemntor cu sunt bine, dar a fost un rspuns la ntrebarea
mea.
Jefri ntinse o mn i l btu uor pe umr pe cel mai apropiat.
Se mai ntmpl uneori. Un membru cu o calitate important e ucis i ceilali membri
sunt nevoii s nvee treptat s se descurce siguri. S-ar putea s nu mai fie niciodat la fel
de inteligent, nsp
Ravna privi spre ncercarea stngace a celor doi membri de a-i ascunde petele de blan
din frunte.
ns noi tim c e o combinaie de membri foarte inteligeni.
-. Da.

Pe tot parcursul dup-amiezii, rzbtur de afar zgomote de crue i haite. Prin gurile
din ui zrir lng grajduri dou haite. Or fi fost pui acolo pentru a-i ine pe curioi afar
sau pe zombi nuntru? n orice caz, Jefri i Ravna avur timp s se spele i s fac diverse
scenarii despre cum ar trebui s arate un numr de circ pentru dou-picioare. Ritl cobor
din podul grajdului i bolborosi i bolborosi n ciuda ameninrilor i mriturilor lui Sabie.
Nemulumirile ei preau s fie legate mai ales de faptul c era ncuiat acolo, ns Ravna
observ c atunci cnd adevraii gardieni deschiser ua pe la jumtatea dup-amiezii
pentru a le aduce ap, solitarul se inu departe de ieire. Poate i pstra energia pentru a-i
da de furc lui Amdi sau poate simea o fric instinctual: n unele culturi ale Stiletelor,
solitarii vagabonzi erau victime sigure ale crimelor, violurilor sau intimidrilor pentru a
forma haite temporare de sclavi. Chiar i n Domeniu erau considerai o pacoste
destructiv.
Cam la un ceas dup ce le fu adus apa, Sabie ni deodat n picioare. Ritl scoase un
scheunat speriat i ddu s se ascund n pod, ns atenia lui Sabie era ndreptat spre
crpturile din pereii grajdului pe unde se vedea afar. Le fcu semne lui Jefri i Ravna s
se dea napoi.
Acum Ravna auzea bolboroselile mai multor haite venind n direcia lor. Deasupra
zgomotului care se apropia, se auzi vocea unui bieel.
Salutare, Jefri. Bun, Ravna. Artai inofensivi!

Apoi ua grajdului fu dat ntr-o parte. Pe lng cele dou haite care sttuser de paz
ntreaga zi, se mai aflau acolo alte trei haite, una din ele fiind Amdi. Mrluir nuntru,
fiecare strns mnunchi comportament normal pentru nite strini. Unul din vizitatori
era un sextet mndru, ai crui membri erau la fel de mari ca ai lui Amdi.
Amdi i fcu semn lui Sabie s se retrag i s lase spaiu musafirilor. Vorbea cu strinii,
povestindu-le ceva grandios. n acelai timp, rosti n samnorsk:
Sextetul e hangiul. Voia s v vad nainte de spectacol. E fascinat de ntregul concept de
dou-picioare, ns cred c i este i puin team de voi. Dac l putem convinge c nu
reprezentai niciun pericol, cred c lucrurile s-ar putea mbunti considerabil.
Amdi, spuse Jefri, poi s mi comanzi s vin n fa i pe urm s-l lai pe tip s se
apropie de mine.
Bine, dar trebuie s ari supus.
ntre Amdi i cealalt hait avu loc un schimb de bolboroseli. Toat lumea vorbea mult mai
rar dect n mod normal. Ha. Deodat Ravna i ddu seama c Amdi avea el nsui
probleme de limbaj cu aceti indivizi. Rezultatul era o simplificare substanial a exprimrii
fiecruia. Cuvintele nu mai erau pronunate unele peste altele i uneori mai i repetau ce
spuseser. Amdi i asigura c nu era nevoie deloc s lege oamenii. Brusc, i fcu semn lui
Jefri. Jefri iei de la locul lui i se opri la civa centimetri de cel mai apropiat membru al
lui Amdi. Apoi czu n genunchi. Acum, chipul su era aproape la acelai nivel cu cei mai
nali dintre membrii haitei.
Bine aa?
Amdi i ls un cap ntr-o parte n direcia hangiului.
Mai bine de att nu cred c se poate.
Apoi rosti ceva ncurajator spre hangiu i se ddu cu totul n spate n timp ce l ndemna
pe sextet s se apropie.
Ravna realiz c i inea rsuflarea. Foarte rar avusese ocazia de a vedea o hait de Stilete
care s nu tie cum arat un om, iar cnd fusese cazul, Stiletele respective nu erau
capabile sub nicio form s atace omul. Acum i aici, Jefri ntlnea un necunoscut
periculos.
Hangiul i pierduse arogana. Ochii i se cscaser de uimire i unii dintre membrii lui
bjbiau dup securile din veste. Era vdit speriat la ideea de a se apropia de Jefri. Dar
dup un moment, haita pru s-i aduc aminte c era privit. Se ndrept de spate i
slav Puterilor! ncet a-i mai cuta securile. Rcni ceva arogant spre celelalte haite i se
strecur de jur mprejurul lui Jefri. ncepu s scoat nite sunete pe care haitele (unele
haite, nu Sabie) le emiteau atunci cnd ncercau s mblnzeasc un kherporc.

Jefri se aez cu fundul pe clcie i nu fcu niciun gest de a-i urmri pe membrii care l
nconjurau. Cel mai apropiat dintre membrii hangiului era foarte aproape de Jefri. Deodat,
creatura pru s realizeze acest lucru. Se opri i i linse buzele. Apoi i ridic botul i l
atinse pe Jefri pe umr. Jefri i zmbi, fr a-i arta dinii. Sextetul ezit nc un moment,
apoi se strnser cu toii n jurul lui, btndu-l pe Jefri pe spate, aproape la fel de puternic
cum ai bate un kherporc. n acelai timp, civa din membrii lui se ntoarser spre intrare
i ncepur s converseze cu glas tare cu celelalte haite.
Amdi ncepu s traduc:
Vedei, zice el, e la fel de docil pe ct auzisem c va fi.
Haita rnjea fericit de la un capt la cellalt. Dac tipii tia ar fi avut camere de luat
vederi, hangiul cu siguran le-ar fi cerut celorlali s-l nregistreze cum a mblnzit el un
om.
Acum vrea s-i demonstrez c eti la fel de inteligent precum o hait.
Amdi bolborosi ceva spre hangiu.
I-am spus c va trebui s aib rbdare pn la marele spectacol de disear.
Sextetul pufni enervat. Doi dintre el i trgeau lui Jefri cmaa din pantaloni, examinnd
materialul. Pentru o clip, Ravna crezu c omul avea s riposteze. Dar n acel moment,
Magnificul Amdiranifani se mut niel mai aproape i ncepu s bolboroseasc ceva pe un
ton autoritar i pompos. Dac Ravna nu l-ar fi cunoscut de zece ani, ar fi fost intimidat de
atitudinea lui. Hangiul cu siguran fu impresionat. i mai ddu cteva lui Jefri pe spinare,
ncercnd ntre timp s-i smulg pe furi cteva buci de pnz din cma dup care
se ddu n spate.
Hangiul i Magnificul mai plvrgir amiabil cteva momente. ns tot oamenii preau s
fie subiectul discuiilor, fiindc patru membri ai hangiului stteau cu ochii pe Jefri, n
vreme ce doi dintre ei i ndreptar atenia spre Ravna, care sttea retras ntr-un col. Dar
nu mai insist, ba chiar pru de-a dreptul nelegtor. l ntreb pe Amdiranifani dac mai
are nevoie de ceva. Rspunsul lui Amdi fu ceva despre intimitate i ha, jucrii?
n lumina strlucitoare din afara grajdului se adunaser o mulime de localnici, stnd att
de aproape o hait de cealalt, nct unii se mai nghionteau i se mpingeau. Att de
aproape i de concentrai, nct Ravna simea bzitul mental. Hangiul pi afar i vorbi
repede spre mulime. Tot ce putu nelege Ravna fu spectacol mare disear repetat de
cteva ori.
n vreme ce mulimea se mprtia, ajutorul hangiului se ntoarse cu o roab plin ochi cu
mingi i pelerine colorate. De asemenea mai aduse dou ncrcturi cu recuzit
misterioas. Apoi l ajut pe Amdi s trag uile, nchizndu-le.

i fur singuri, paznicii lor ncercnd probabil s in curioii departe de grajduri, pentru
ca pregtirile secrete ale Magnificului Amdiranifani s poat ncepe.
Amdi dezleg lanurile cu care erau legai Jefri i Ravna. Apoi el i cu Jefri aprinser cteva
lmpi i le atrnar deasupra roabelor. Ravna scotocea deja printre jucrii. Se aflau acolo
mingi colorate, patru bice, mantii i stilete de lemn. Toate acestea se aflau n prima roab.
Ridic ochii din maldrul de nimicuri, spre Amdi.
Jefri i cu mine ncercam s ne imaginm cum va fi acest mare spectacol.
Magnificul Amdiranifani o privi speriat.
Da, i eu la fel!

Ca de obicei, arogana aparent a lui Amdi fu de scurt durat. Cu toate acestea, avea un
nceput de plan. Recuzita misterioas primit de la hangiu avea i ea rostul ei.
Este de la ultimul circ care a trecut pe aici, spuse Amdi.
Jefri apuc una din mingile colorate i o arunc spre un stlp din apropiere. Mingea lovi
inta i sri napoi la Jefri; trebuie s fi fost din cauciuc tropical. Jucrii de acest fel erau
destul de scumpe prin aceste pri ale lumii.
De ce ar abandona un circ asemenea obiecte? ntreb Ravna.
Pi, -, au dat faliment. Asta mi-a spus hangiul. C le-a confiscat jucriile cnd nu au
avut cu ce s plteasc.
Amdi i ndrept nelinitit privirea spre Ravna i Jefri.
Poate recuzita aceasta nu a fost de mare ajutor unei trupe de Stilete circari, dar orice vei
face voi va fi ceva nou i magic. M-am gndit c putem fi ceva asemntor trupelor de circ
care se plimb prin ntregul Domeniu. E-eu v-a face introducerea i voi ai veni pe scen
i ai face jonglerii cu mingile, poate s facei noduri
Vocea i se stinse ntr-o tcere speriat.
Jefri mai arunc o dat cu mingea, apoi se uit la Amdi.
Ideile tale sunt cu ani-lumin naintea oricrui plan a fi putut eu gndi ns, orice am
face, crezi c hangiul ne va lsa la sfrit s plecm ntregi?
Eu cred. Am observat ct de mult i-ar dori s v fure pe voi doi. Dac ar bnui c
Magnatul v caut, v-ar nha ntr-o secund. ns cred c l-am convins c suntem sub
protecia bogtaului. Dac ne descurcm bine, cred cu adevrat c hangiul i va respecta

promisiunile. Ne va drui crua circarilor, recuzita i jumtate din ncasrile de la


spectacole.
Ravna avea o alt problem.
Amdi, spectacolul se va ine afar?
Da, n spatele hanului se afl o aren. De sus de pe platou nu se vedea. De ce
tiu c acest loc nu se afl trecut pe hrile lui Chitiratifor, dar din moment ce Nevil a
mutat orbiterul mai spre rsrit
A, da! rspunse Amdi. M-am gndit i eu la asta. Chiar i n noua poziie, nu ne poate
repera. M rog, dac nu l-a mutat ntre timp din nou.
Ravna cntri absurditatea acestei conversaii. Nu c ar fi avut ei de ales. Cu glas tare,
spuse:
Atunci, s vin circul! Pare mai simplu dect copacii arcai i tufiurile concasoare.
Jefri zmbi uor. l simea fcnd eforturi s-i pstreze aparenta ncredere de sine.
Bineneles! Iar eu sunt un jongler foarte bun, sau aa eram cnd aveam doisprezece ani!
Ravna i rspunse zmbind. i amintea. Pentru cteva zece-zile, micul Jefri fusese o
pacoste frustrant i frustrat, aruncnd cu bile i bee n toate direciile. Jefri se suprase
i pe Amdi, cnd haita de celui nvase imediat s jongleze.
Excelent, spuse ea. Eu am curat costumaiile. Costumul tu nc e bun, Amdi. Tot ce
trebuie s faci este s te impui. Tu eti Magnificul. Ce altceva mai putem face n afar de
jonglerii?
nnodri? Poi face noduri, Ravna?
Amdi trgea nite sfori dintr-una din roabe.
Sigur.
Mai bine dect oricare Stilet solitar.
Dar ce zici de nite farse?
Farsele erau o parte important n spectacolele de circ n Domeniul Cioplitoarei-n-lemn. n
ochii lui Amdi se aprinse o licrire.
M-am gndit i eu la asta.
Trei dintre ei se jucau cu o sfoar lung, fcnd de-a lungul ei, din loc n loc, ochiuri.

E un solitar anume care mi-a tot fcut farse. Poate acum mi-a venit i mie rndul
n timp ce vorbeau, Ritl i ddea ocol lui Amdi, bolborosind din ce n ce mai vehement.
Invadase nepermis de mult spaiul personal al octetului. Deodat Amdi se ntoarse la Ritl,
aruncnd lasoul ntr-un atac coordonat, astfel nct picioarele din fa, cele din spate i
gtul solitarului fur simultan prinse n ochiurile sforii. Ritl explod ntr-o furie asurzitoare
cnd Amdi trase de sfoar, trntind-o la pmnt. Din podul grajdului, Sabie izbucni n
hohote de rs.
Amdi se ddu n spate, pstrnd tensiunea n diverse noduri ale lesei.
Unde rmsesem? A, da. Ritl are nevoie de costum. Doi dintre ei merser la cea mai
ndeprtat roab i scoaser din ea un guler conic din piele. l trecu din membru n
membru, pn cnd cei care stteau lng capul lui Ritl legar conul mprejurul gtului
creaturii.
Ritl se zbtea, artndu-i colii, mrind din ce n ce mai tare. Gulerul conic i nfura
capul asemenea unei plnii, reducndu-i drastic cmpul vizual. ncet, ipetele se domolir
cnd pru s realizeze c era total lipsit de ajutor.
Amdi observ expresia de pe chipul Ravnei.
Pe cuvnt c nu am rnit-o deloc. sta e costumul standard pentru clovnii solitari. Aa-i,
Jefri?
- aa-i.
Dar i Jefri l privea pe Amdi cu ochii mari. Pe lng faptul c, la fel ca mai toate haitele de
Stilete, Amdi simea compasiune fa de cei opresai, octetul avea extrem de rar accese de
agresivitate.
Bun! Mai departe! Acum s aplicm machiajul pentru clovni.
i ddu dou batoane de vopsea Ravnei.
i spun eu ce s desenezi. Tu ai grij doar s nu i atingi ochii sau timpanele i va fi bine.
Ravna privi curioas cele dou batoane. Mnerele erau special fcute mai mari pentru a fi
inute cu uurin ntre flci. Amdi avea suficieni membri pentru a duce singur la
ndeplinire sarcina.
Hai, Ravna. Sunetul mental e ngrozitor, chiar i din partea unui solitar. Nimeni nu vrea
s rmn n preajma lui Ritl.
Bine.

Ravna ngenunche lng Ritl, ntinse mna i o mngie pe spate, la fel cum fceau Copiii
cu Cei mai buni prieteni ai lor. nti Ritl ip i ncerc s o zgrie, dar ncetul cu ncetul se
liniti.
Acum ncepe cu nite cercuri roz n jurul umerilor i al timpanelor de la pulpe.
i lu aproape un sfert de or i Jefri o ajut cu celelalte culori, dar n cele din urm Ritl
era pictat mai iptor dect oricare alt membru pe care s-l fi vzut Ravna vreodat,
inclusiv ambasadorul Tropicalilor.
Cnd terminar, Amdi desfcu nodurile lasoului, lsnd doar bucla din jurul gtului i o
eliber pe Ritl. Solitarul rmase nemicat o clip, apoi o rupse la fug de-a lungul grajdului
pn ntr-un col unde o raz de lumin de afar strlucea pe un snop de paie. Se nvrti n
jurul cozii ncercnd zadarnic s vad ce i fcuser. n cele din urm, bietul animal se
ncurc n sfoara lung care i atrna de gt, se mpiedic i czu din nou.
Vedei? spuse Amdi mimnd prost entuziasmul. Publicul se va distra de minune privindo.
ndrept un bot spre pod.
Sabie se tvlete pe jos de rs.
Sabie ddea din capete, amuzat nevoie-mare, pn cnd Amdi l anun printr-un sunet c
acum e rndul lui, fcndu-i semn s pofteasc jos la machiaj.
Toate capetele, cu excepia unuia singur, se fcur nevzute. Ravna auzi o bolboroseal
mbufnat, creia Amdi i rspunse pe un ton vesel. Trei dintre ei apucar creioanele, n
vreme ce restul priveau n sus i i fceau semne lui Sabie.
Unul cte unul, membrii rmiei se strecurar pe scri n jos, cu chiopul cel din urm.
Ajuns jos, cvartetul se grup, strpungndu-l pe Amdi cu privirile.
Ravna i Jefri se uitar unul la cellalt.
Amdi, fii cu bgare de seam, l avertiz Jefri. Nu uita cu cine ai de a face.
N-nu uit Nu-l forez cu nimic.
Amdi se ndrept spre cel mai ndeprtat col al grajdului, unde erau atrnate hamurile.
Era nghesuit, dar suficient de larg pentru ca dou haite s poarte o conversaie intim.
Dup un moment, Sabie l urm precaut. Cele dou haite disprur n spatele
harnaamentelor i se auzir voci optind.
Nu neleg ce vorbesc, spuse Jefri.
Trecu o jumtate de minut i linite. Singurele sunete erau kherporcii nvrtindu-se n
staul i Ritl mrindu-i sie nsi.

Afar larma se nteea. Ravna recunoscu muzica uiertoare care de obicei preceda
spectacolele.
Sabie i Amdi ncheiar repetiiile. Amdi se foia agitat n jurul grajdului, verificnd ultimele
detalii: toat lumea era pregtit, toat recuzita necesar ntr-o singur roab. Sabie se
ddu mai aproape de u. Vopseaua stngace de pe frunte fusese tears. Att de departe
de Domeniul Cioplitoarei-n-lemn orice deghizare era inutil. Acum blana lui era vopsit n
romburi negre i albe. O inea pe Ritl ntr-o les. Sabie nu prea ncntat de situaie, dar
fusese vina lui Ritl. Ravna se apropie de hait pentru a o ncuraja.
Sabie privi n sus spre ea i rosti primele cuvinte n samnorsk din noaptea n care o parte
din el murise.
Facem spectacol mare. Tu vezi.
Unul din membrii lui i ddu un ghiont uor. Afar, o hait btu cu putere n u i strig
ceva celor dinuntru.
Toat lumea ne ateapt, spuse Amdi. Ravna, tu treci n partea mea stng.
Jefri deja se afla de cealalt parte a octetului.
Nu v facei griji, nu v fie team, voi fi cu voi tot timpul. Totul va fi bine! (Scncet.)
Ua ncepuse deja s se dea n lturi, muzica deveni tot mai cadenat. Sabie se repezi
nainte, trnd-o i pe Ritl cu el. n spatele muzicienilor (una sau ambele haite de gardieni
fceau tot trboiul muzical), Ravna vzu o mulime de haite aflate la distane considerabile
una de cealalt, nu ca gloata nghesuit pe care o vzuse n acea diminea.
Sabie nc mai chiopta, ns acum se prefcea a chiopta i un alt membru, din flancul
opus. Cei doi membri care ineau lesa mergeau apropiai unul de cellalt, ca i cum ar fi
fost tari de cte o ureche fiecare. Repetase acest rol de cnd terminase de aplicat machiajul
cadrilat. Ritl nu juca niciun rol, ns eforturile sale de a-l incomoda pe aa-zisul ei stpn
se potriveau de minune cu rolul lui Sabie: nebunul i animalul de companie al nebunului.
Era umor medieval crud i rsul mulimii acoperi muzica.
Apoi Amdi pi n lumina zilei, flancat de cei doi oameni. Rsul mulimii nghe i se
auzir strigte nedumerite. Cei doi paznici trecur n faa lor pentru a-i conduce n aren.
Unul din ei trgea de roab ca i cum ar fi fost un crucior n miniatur.
Mergei pe urmele paznicilor, spuse Amdi. Hangiul mi-a spus c haitele de aici sunt
clieni care pltesc dublu s v vad i aici, i n aren.
Gardienii peau de-a lungul unei alei pietruite care ducea spre han. n tot locul erau
legate crue, chiar i n apropierea liftului care i coborse de pe antier i care se vedea
precum un chioc culcat pe o rn n mijlocul urletului i ceii nvluind cascada.

Din porticul hanului priveau i mai multe haite, ns acum gardienii se mprtiar n jurul
cldirii, conducndu-i i pe artiti, i pe clienii importani ntr-o lung parad ce se sfri
n cea mai larg aren n aer liber pe care o vzuse vreodat Ravna n Lumea Stiletelor.

Trupa lui Amdi se opri sub marchizele de la marginea arenei, ferii de ochii mulimii.
Hangiul pi n mijlocul arenei. Lespezile de piatr erau dispuse ntr-un model complicat,
dar din loc n loc se vedeau pete ntunecate care nu fceau parte din design. h! Sacrificii
animale?
Hangiul inea acum un soi de discurs. Care nici nu ncepuse bine cnd de deasupra se
auzir vociferri urmate de scandri din toate prile. Amdi i scoase cteva capete afar,
ns restul rmase ghemuit pe jos, tremurnd.
Tribunele strigau Noi am pltit pentru circ, nu vrem s auzim discursuri!.
Octetul suna mai degrab nspimntat dect ncurajat de uralele din public.
n mijlocul arenei, hangiul i agit capetele ntr-un gest dezgustat, apoi pi enervat spre
boxa lui din tribuna principal.
Asta nseamn c urmm noi? ntreb Ravna.
Octetul se nghesui i mai speriat.
Amdi? spuse Jefri, cu un glas mieros din partea cealalt. Pn acum te-ai descurcat
excelent. Du-te!
N-nu, n-am, n-am avut timp s m gndesc bine. -
Mulimea scanda din ce n ce mai tare. O ignam foarte putrezit ateriz n mijlocul
marchizei, mprocndu-l pe Sabie. Haita scoase un ltrat dezgustat i ls s-i scape
strnsoarea lesei. Profitnd de moment, Ritl ni n mijlocul arenei, teama ei de mulimi
fiind dat uitrii. Fcu un arc larg, bolborosind cu glas tare. Se opri, se ntoarse ncercnd
disperat s-i vad picioarele din spate, apoi i pierdu echilibrul din cauza conului din
jurul capului i czu n bot. Se ridic imediat de la pmnt, bolborosind n continuare. Se
luda cu ceva, ns era complet incoerent. Ciudenia logoreei sale consta n faptul c
suna aproape la fel cu discursul pompos al hangiului de mai devreme.
Strigtele mulimii se transformar n hohote de rs.
Ritl ovi, nenelegnd ce se petrece. ncepu s opie nainte i napoi, cernd atenie.
Cnd rsul deveni i mai isteric, se repezi spre cele mai din fa tribune i fu oprit din
scurt de lesa lui Sabie. Sri ntr-o parte, smucind legtura. ntre timp, Ravna bg de
seam c Sabie ddea din capete, mirat i n acelai timp amuzat. i arunc o privire furi
lui Amdi i pe urm, nevzut de public, ls intenionat s-i scape lesa. n aren, nefericita

Ritl aproape czu din nou. Dar i reveni i goni prin faa tribunelor, trnd dup ea
cureaua lung.
Sabie iei mpleticindu-se n aren, pictat n romburi albe i negre, chioptnd de o parte
i de cealalt. Alerg dup lesa lui Ritl, dar nu reui s o prind, uimitor de nendemnatic.
n cele din urm, cei patru membri ai si executar o tumb n aer i aterizar pe dalele de
piatr, prinznd undeva sub ei i cureaua. Cnd se ridic, inea strns n toate cele patru
flci lesa. Fcu o plecciune triumftoare i ncepu s i in propriul discurs. Dar
animalul de companie al mscriciului nu asculta: Ritl se nvrtea bezmetic n jurul
cvartetului, tot mai aproape i tot mai rapid, pe msur ce cureaua se scurta. Ai fi crezut
c Ritl este perfect dresat pentru un asemenea act, dac nu ai fi vzut-o ct de des ncerca
s execute o asemenea nvluire cu ea nsi.
n cele din urm, Sabie se mpiedic n les. Umbla de colo pn colo, cltinndu-se i
scheunnd plin de indignare. Mulimea rdea din ce n ce mai tare. i mai multe legume
stricate fur aruncate, ns aceasta prea s fie o form primitiv de aplauze. Una din ele
nimeri pe umrul unui membru al lui Sabie, mprocndu-i blana cadrilat. Ritl prea
teribil de amuzat, ns avea la rndul ei propriile proiectile de evitat, fr prea mult
succes.
Sabie nu tia ncotro s fug, aparent cuprins de panic. Deodat, toi membrii lui se
ntoarser spre locul unde erau ascuni Amdi i compania. Chiar i Ravna observ ct de
melodramatic poza pentru public. ntreaga lui fptur prea s cear ndurare i ajutor:
Stpne. Stpne! Vino i ajut-m!
Astfel, Amdi fu nevoit s ias la ramp. Scoase un oftat ndurerat i sri n mijlocul
arenei. Rsul audienei se transform n urale, iar ploaia de legume se retrase. Amdi pea
mai seme dect l vzuse Ravna vreodat, cu membrii din centru cu boturile ridicate
mndre n sus, asemenea unui om care ntinde braele pentru a primi ovaiile publicului.
Jefri veni n locul din care Amdi tocmai plecase. Zmbea cu gura pn la urechi, uimit.
Ce spune? ntreb Ravna.
Vorbete prea repede pentru mine. Le promite lucruri
Lund n considerare diferenele de dialect, Amdi vorbea probabil prea repede pentru mare
parte din publicul su dar poate acest lucru sporea farmecul spectacolului. Amdi
gesticul plin de emfaz spre Sabie i Ritl. Cei doi prsir scena, nc n pielea
personajelor, dei Ravna era convins c doar unul dintre ei mima un rol. Sabie alunec
sub marchiz i o leg pe Ritl de unul din stlpii de lemn. Rnjea fericit i mormia n
timp ce unul sau altul dintre membrii si ncerca s-i tearg sucul de legume de pe
blan. Se uit spre Ravna i Jefri i zmbetul lui cpt o expresie viclean, care parc voia
s le spun acum e rndul vostru!

Jefri! Ravna! se auzi vocea omeneasc a lui Amdi n vreme ce continua s bolboroseasc
publicului. Acum v voi invita pe voi. Jefri s vin la mine i Ravna s stea n spate, n
afara interferenei sunetelor mentale. OK?
Era acelai lucru pe care l discutaser i n grajd.
OK! rspunse Jefri.
Deodat norii se mprtiar i soarele palid al dup-amiezii scld arena n mijlocul creia
sttea Amdi, aprinznd scntei n pietrele preioase cu care i erau brodate pelerinele i n
stiletele argintii de la picioare care strluceau de i luau ochii. Undeva n mijlocul lui se
aflau cei doi membri care nu purtau costume, ns Ravna nu i vedea.
Amdi ridic ochii, uimit spre soare. Apoi:
Foarte bine! strig el puternic, acum vorbind publicului i traducnd simultan. Acum v
ofer dou minuni ale lumii nordice. Creaturile de dincolo de ceruri, creaturile care pot
gndi fr s scoat nici cel mai mic sunet mental, care pot gndi fiecare pentru el.
Doamnelor i domnilor, v invit s-i vedei cu ochii dumneavoastr peee Doupicioaaareee!
Patru dintre ei i ridicar boturile spre nlimi, iar ceilali patru i nvrtir capetele spre
locul unde erau ascuni Ravna i Jefri sub marchize. Pe Puteri, cei patru mai emiteau i o
muzic de fanfar!
Crezi c acum suntem noi la rnd? ntreb Jefri.
O, da, rspunse ea simind cum o cuprinde tracul.
Ieir de sub marchize i sttur ct erau de nali, n vzul tuturor. n momentul n care
i fcur apariia, glasul mulimii ncet. Jefri i Ravna se ntoarser n direcii opuse,
ridicndu-i braele pentru a arta publicului palmele. Ravna cerceta mulimea, n cazul n
care avea cineva ideea s arunce cu igname n ei. Tribunele erau similare cu cele din sala
de consiliu a Cioplitoarei-n-lemn, dar ceva mai spaioase. Fiecare nivel era construit
aproape direct deasupra celui de dedesubt, iar locurile erau delimitate n principal de
cptueli antifonice i boxe premium. Momentul de strlucire al lui Amdi trecuse i
tribunele erau acum nvluite n umbr. Era greu de spus cte haite se aflau acolo; stteau
mai aproape una de cealalt dect vzuse ea vreodat. Pretutindeni se vedeau capete, toate
ndreptate n jos spre cei doi oameni.
Ravna i Jerfi se ntoarser i fur din nou fa n fa. Ea ntinse mna i i atinse mneca
tunicii cu degetele.
N-a fi crezut niciodat c vom ajunge aici.
Expresia concentrat a lui Jefri se transform n zmbet.

i pun pariu c nici n-ai fi crezut vreodat c talentele mele de jongler se vor dovedi att
de importante pentru viaa noastr.
i lu mna pentru o secund, apoi se desprir, Ravna retrgndu-se ntr-un col al
arenei.
Amdi l nconjur pe Jefri, continund s se adreseze mulimii. Nu mai traducea, ns
Ravna recunoscu sunetele pentru labe cu cinci tentacule. Se ndrept apoi spre roaba
care se afla n mijlocul scenei i scoase din ea trei mingi colorate pe care i le arunc lui
Jefri.
Jefri ncepu precaut, cu doar cele trei mingi, aruncndu-le n sus i prinzndu-le. Apoi le
azvrli tot mai sus, se aplec tot mai jos pentru a le prinde, le btu de pmnt i iar le
prinse. Amdi i arunc o a patra minge. Cnd exersaser n grajd, reuise destul de bine,
ns acum Jefri pierdu controlul. i lu cteva ncercri pn reui s le menin pe toate
patru n aer. Ravna privi tribunele. nc nu aruncase nimeni cu nimic, iar clinchetele care
izbucnir erau aplauze! Pentru aceste haite era impresionant c acest solitar monstruos
care nu se sprijinea dect pe dou picioare era capabil s jongleze fie chiar i cu o singur
minge.
Cel mai de succes moment din actul lui Jefri fu o frm de noroc la sfrit: o hait care
de-a lungul actului vociferase nepoliticos arunc spre Jefri cu o ignam. Jefri o prinse
chiar nainte de a-l mproca i ncepu s jongleze cu ea i celelalte patru mingi.
Arunc-i-o napoi! spuse Amdi, apoi strig ceva ca un avertisment spre public. Jefri aduse
celelalte mingi la pmnt, apoi sttu i privi tribunele. Nicio hait nu ar fi fost capabil s
vad mare lucru n lumina stins a apusului, dar, dup o clip, Jefri fcu un pas napoi i
proiect ignama ntr-o bolt nalt drept n membrul care o aruncase spre el cu cteva
clipe mai devreme.
Ravna i inu rsuflarea. Nu avea nici cea mai vag idee ct de grav considerau aceste
creaturi gestul lui Jefri. ns toat lumea izbucni n rs. Tipul se uit n jurul su, dnd
din capete uimit i amuzat. Mai avea i alte legume i, dup cteva ncercri i cu o
ignam ceva mai tare haita i dou-picioare jucau prinde-ignama.
nainte ca i ali membri din public s-i exprime dorina de a participa la joc, Magnificul
Amdi i fcu semn lui Jefri s ias din aren i o pofti pe Ravna. Urma debutul ei n
lumea circului.

Din pcate, actul ei cu nnodatul nodurilor nu fcu cine tie ce impresie. Chiar i cu funiile
groase pe care le pusese hangiul la dispoziie, publicul nu vzu mare lucru, mai ales n
lumina tot mai slab a apusului. Pe de alt parte, surprinztor, nimeni nu mai arunc
igname stricate spre ea. n timp ce inea sus ultima ei creaie din noduri, se uit de-a
lungul tribunelor. Aplauzele nu erau entuziaste i simi un soi de nedumerire sumbr n
rndul spectatorilor. Poate c nu dovedise cine tie ce super-inteligen pentru un solitar, ci

demonstrase c, la capitolul lucru manual, un dou-picioare era mai apt dect o hait
ntreag.
i oricum, numrul ei nu inu la fel de mult precum cel al lui Jefri. Amdi ncepu s se
pregteasc de ncheiere, fcndu-i semn lui Sabie s revin n aren pentru un nou
numr de farse. Dar n vreme ce rmia o dezlega pe Ritl, hangiul sri din boxa lui
privat i veni tropind n aren. Bolboroseala lui avea tonaliti lichide. i cerea lui Amdi
ceva, ns pe un ton foarte politicos. Vorbele lui fur ntmpinate cu exclamaii de aprobare
din partea publicului.
Amdi se ddu napoi, luat pe nepregtite. Jefri porni spre aren.
Ce? Ce? ntreb Ravna.
Jefri se ntoarse zmbindu-i straniu.
Cred c gazda noastr dorete permisiunea de a selecta pe civa din audien pentru a
veni n aren i s ne - mngie?
Amdi i ndreptase atenia spre Ravna i Jefri i, pentru ntia oar n ultima or, uit de
postura lui arogant.
Exact asta vor s fac. S tii c niciuna dintre aceste haite nu a mai fost vreodat n
compania oamenilor; dac vreuna are porniri ucigae ce vrei s facem?
Acum toi membrii lui priveau ctre Ravna. Jefri la fel.
Eu
Se uit n sus spre mulime. n acest moment majoritatea preau prietenoi. i vom avea
nevoie de ngduina lor mine, cnd vom ncerca s plecm mai departe. Aceasta era
povestea vieii ei n lumea Stiletelor, mereu pe marginea prpastiei.
Spune-le c au voie, Amdi.
Prea bine.
Amdi ddu acordul n faa publicului, de data aceasta vorbi foarte rar i folosi un limbaj
simplu. Apoi se ntoarse ctre Ravna i Jefri.
Le-am spus c au voie doar pe rnd, unul cte unul. Paznicii hangiului vor sta n preajma
voastr pentru a v proteja, dac va fi cazul.
Haitele din primul rnd srir n aren, pentru a profita de privilegiul de a privi
ndeaproape cele dou creaturi din alt lume. Hangiul i instrui gardienii s in publicul
la distan i s formeze un rnd care eventual s mai dea un ban, de ce nu?

Amdi se aez undeva n spatele celor doi oameni, n timp ce Sabie o aduse pe Ritl i o puse
n dreapta Ravnei. Ritl bolborosea plin de importan, dar se liniti cnd rmia de hait
se apropie i ncepu s-i arate colii spre ea.
Primii din cei puini selectai trecur de grzi. Cvintetul porni nainte n pas vioi, apoi
ncetini i la urm se ddu napoi niel. Toate cele cinci capete erau ntinse n sus,
intimidate de nlimea lui Jefri. Clientul aflat imediat n spate ncepu s vocifereze c se
ntrzie prea mult, dar nu ncerc s treac n fa.
Jefri se ls ntr-un genunchi i ntinse o mn, fcndu-i semn haitei s se apropie.
Amdi se foi nelinitit.
sta nu e hangiul, nu ai de ce s te pui n pericol.
E n regul, Amdi. E la fel ca n prima noastr expediie n Zona Lacurilor Lungi.
Trupul lui Jefri prea destul de relaxat, dar vocea i suna ncordat.
Cvintetul petrecu aproape un minut, ba inspectnd vemintele lui Jefri, ba mpingndu-i
degetele cu vrfurile moi ale boturilor, ba adresndu-i-se lui Amdi.
M complimenteaz ct de bine te-am dresat, Jefri, raport Amdi n vreme ce l conducea
pe client spre Ravna.
Unele dintre haite se purtar la fel ca prima. Altele se strmbau la prietenii lor rmai
undeva n tribune, parc voiau s spun: Ia privete la mine, nas n nas cu un monstru!
Muli dintre ei ncercar s comunice cu Jefri i Ravna, imitnd cuvintele oamenilor i
urmrind atent reaciile i rspunsurile lor.
n vreme ce apusul se adncea, se aprinser trei cercuri de foc n colurile arenei. Vpile
urcau strlucitoare i nalte, luminnd decorul potrivit pentru ochii Stiletelor. Iar clienii
curgeau. Civa dintre ei i adresar cteva complimente lui Sabie pentru numrul lui.
Ravna se ntreb dac Oel din Sabie primise vreodat o laud sincer; membrii rmiei
preau ncntai. Ritl nu nelegea prea bine despre ce era vorba, dar se inea lng ceilali
patru, ca o a cincea parte egal cu ei.
Apoi mai fur civa, foarte puini, care se apropiar de ceea ce se temuse Amdi. O hait l
mpinse pe Jefri. Cnd Amdi i atrase atenia, creatura se prefcu a-i cere scuze,
strecurndu-se pe lng Amdi pentru a se apropia de Ravna. Haita era un septet, jigrit i
diform. Dac l vopseai n romburi albe i negre obineai varianta malefic a lui Sabie. Se
nvrti pe lng ea, nconjurnd-o cu priviri glbui i respiraie puturoas. Amdi l urmrea
ndeaproape i i traduse bolboroseala:
Le spune tuturor c nu scoatei niciun sunet mental, el nu aude nici mcar la o distan
att de mic.

Atunci cnd Ravna nu mai spuse nimic, haita ip ceva care ar fi putut nsemna viu (sau
neviu) i o lovi peste genunchi.
Ravna czu la pmnt. nainte ca fptura s mai poat face vreun gest, Jef i Amdi srir
n stnga ei, iar Sabie n dreapta, repezindu-se cu toii asupra intrusului. Pentru o clip,
corpuri zburar n toate direciile. Ravna ncerc s se ridice. Membrii atacatorului erau
mprtiai peste tot n aren, mult prea departe unul de cellalt pentru a putea gndi
unitar. Privir nucii n jur, apoi o luar la goan spre ieirea din aren, se unir acolo i
disprur undeva n spatele tribunelor.
Gata! strig Jefri. E timpul s nchidem prvlia!
ntinse mna spre Ravna i i vorbi uor.
Eti bine?
Da
Nu fusese rnit, dar i se amintise de riscurile la care se expuneau.
Amdi vorbi peste mulime, ctre hangiu, care sttea lng cei care colectau banii. Vorbele
lui Amdi strnir agitaia hangiului i a mulimii care ncepu s protesteze. Ravna simi c
triete un comar. Amdi le povesti:
Hangiul ne promite soarele i luna de pe cer, dac mai stm locului nc puin.
Trebuie s stm, spuse Ravna.
Amdi i ridic patru capete n sus i bolborosi tare deasupra tuturor.
Eu repet ce ne-a promis hangiul, le spuse el Ravnei i lui Jefri. Le spun c vom colabora
cu cea mai mare plcere, dac toat lumea se ine de cuvntul dat.
Hangiul nclin din toate capetele n semn de aprobare. Ravna i nelese entuziasmul cu
care ncuviin: courile purtate de gardienii lui erau grele de monede. Tipul ctigase la
loterie.
Jefri ncuviin i el, ns lipsit de entuziasm.
Ai dreptate, trebuie s ne conformm pn la capt.
Se ntoarse la haita cu care tocmai sttea de vorb atunci cnd izbucnise scandalul. Pentru
cteva momente, atmosfera fu ncordat, dar acum toat lumea era cu ochii n patru s nu
mai apar ali scandalagii. Apoi haitele ncepur din nou a se perinda i banii a curge n
courile hangiului.
Pe urm Ravna pierdu noiunea timpului. Haitele veneau n iruri nentrerupte. Din cnd
n cnd cte unul i mai arunca o privire agresiv, ns nimeni nu mai atac. Iar ct despre

restul Stiletelor Ravna ncepu s neleag de ce Johanna i Jefri i ali Copii exploratori
erau att de ncntai de aventurile lor dincolo de graniele Domeniului. Majoritatea
Stiletelor, ndat ce se obinuiau cu ei i depeau stadiul iniial n care aveau de a face cu
o fiin stranie, preau dornici s se apropie i s interacioneze cu solitarii inteligeni. Pe
msur ce noaptea se adncea i focurile n aren erau aprinse i reaprinse, tot mai multe
haite ncercau s comunice cu ei, imitndu-le vorbirea. Unele haite care fuseser la rnd i
neleseser c nu mai aveau voie a doua oar se aezaser de jur mprejurul arenei,
strignd sugestii celor crora le venea rndul s se apropie.
Poate mai erau n lumea Stiletelor dumani i montri, ns aici se aflau i viitorii Cei mai
Buni Prieteni ai urmtoarelor generaii de Copii.

C
a
p
i
t
o
l
u
l
2
9
Dup spectacolul de la Hanul Vinciului, lucrurile se schimbar. Acum aveau o cru
adevrat, de circari (cea ipotecat de fotii proprietari). Crua avea acum o cabin de
cltori i era att de mare, nct avea nevoie de patru kherporci nhmai la ea. Sub
privirea atent a clienilor care sttuser cu ei toat noaptea, hangiul le mai dduse i
hran de drum i arbalete. Ba chiar, poate la fel de important, le nmnase o scrisoare cu
aspect foarte oficial n care se spunea c aceti minunai artiti se afl sub protecia lui
personal, ca ef al Staiei de vinciuri i Reprezentant al Magnatului n zon i indirect
a Magnatului nsui! Ravna spera c bietul hangiu nu va avea prea mult de suferit atunci
cnd adevratele veti de la Magnat vor ajunge pn n aceste locuri.
Cnd plecar de la han, mai aveau cel puin o duzin de haite amatoare s i nsoeasc,
s-i pzeasc i s i ghideze n cltoria lor spre inuturile nordice. Cu toate c preau
sinceri i bine intenionai, Amdi i refuz pe toi. Cu ct deveneau mai cunoscui, cu att
mai uor le va fi Magnatului i lui Prodotus i lui Nevil s i gseasc. n momentul n care
vetile despre cutarea lor i vor ajunge din urm, chiar i cele mai oneste haite i-ar putea
trda.
Aadar, cnd pornir la drum, doar o mn de fani i nsoir o vreme, strecurndu-se, mai
fi, mai pe furi, la cteva sute de metri n spatele cruei.
Amdi ocoli primele sate ntlnite n drumul spre nord, pe poteci ferite, gsite pe hri. Mai
departe, pe msur ce treceau dintr-un sat n altul, i pierdur din alai. Acolo locuiau
haite de rani i mici boieri, care, orict de intrigai ar fi fost ei de dou-picioare, nu aveau
timp liber precum admiratorii din localitile ceva mai avansate tehnologic.
n cea de-a treia zi, Sabie cercet de jur mprejur i raport c au scpat i de ultimii fani.
Acum era momentul s schimbe drumul, s se abat de la ruta pe care Amdi o declarase
celor de la han.
Avem o mulime de poteci alternative, dup cum arat pe hart, spuse el. Problema este
c, pe oricare am alege-o, vom rmne fr mncare nainte de a ajunge n Domeniu.
Vor fi nevoii s munceasc undeva sau s mai dea spectacole.

Cnd aceast opiune i fu prezentat lui Amdi, sttu o clip n cumpn, apoi arbor un
zmbet timid.
- presupun c a mai putea fi o dat Magnificul Amdi
Pe parcursul urmtoarelor cteva zile, cercetar stucurile prin care treceau, Sabie
pndind dup dumani sau prieteni, punnd n balan riscul de a se expune i starea
proviziilor. Prin cele mai multe localiti trecur neobservai, dar n cele din urm ddur
trei spectacole, o dat n hambarul unei ferme largi i de dou ori n aer liber sub o ptur
groas de nori. Vremea fu relativ blnd, cu ploi reci i drumuri desfundate, dar nimic
insuportabil.
Spectacolul lor se mbunti. Numrul Ravnei rmase la fel de neinteresant, n schimb se
jucase cu lanternele, fcnd din ele un sistem de iluminat de mare efect. Acum, pn i Ritl
prea s se bucure de numrul ei, ncercnd s-l surprind pe Sabie cu fel i fel de
giumbulucuri i prostii. Amdi devenise acum fluent n dialectul local. Prezentarea lui
deveni tot mai sofisticat. Doar enervarea pe care i-o strneau poznele lui Ritl prea s fie
sincer. Punctul culminant al spectacolelor era de fiecare dat momentul n care publicul
era invitat s vad oamenii de aproape. i fcuser un sistem att de bun, nct se simeau
ct de ct n siguran. De acum, faima lor se rspndi, lundu-le-o nainte: cnd ncercau
s treac neobservai printr-un ora, erau adesea ntmpinai de Stilete pe marginea
drumului, implorndu-i s se opreasc i la ei pentru o reprezentaie.
Locurile astea sunt pur i simplu prea civilizate, spuse Jefri ntr-o sear, dup ce i
stabiliser tabra pentru noapte.
Razele lunii se strecurau printre ramurile copacilor, dar sperau ca lentilele primitive ale
orbiterului s nu ptrund pn acolo.
Mai demult, aici era chiar slbticie, mult prea periculos pentru majoritatea
exploratorilor. Acum toat lumea face cte ceva. Arena de la Hanul Vinciului era imens i
proaspt construit.
i oraele sunt n plin expansiune, spuse Amdi. Sunt chiar mai mari dect figureaz pe
harta lui Nevil.
Hrile trebuie s fi fost informaia cea mai sigur a lui Chitiratifor, dar erau deja depite.
Mda, rspunse Jefri. Marfa Magnatului se gsete pretutindeni. Mi s-a luat s vd logo-ul
cu Haita Haitelor. Va fi un miracol dac ajungem n Domeniu nainte ca vetile despre noi
s ajung la el.
Ravna ncuviin sumbru.
i Nevil probabil ne va iei n ntmpinare, cu Ochiul Ceresc 2.
Amdi fredona o melodie. De obicei, acesta era sunetul nscocirii ideilor bune.

ns acolo va fi i Cioplitoarea-n-lemn.
Suna mai mult ca o ntrebare. Att Jef, ct i Amdi se temeau tot mai mult c Johannei i
Pelerinului li s-a ntmplat ceva grav. Dac i Cioplitoarea-n-lemn fusese ndeprtat?
Ravna i aminti de ultima ntlnire avut cu regina i acea conversaie stranie pe care o
purtaser.
Sunt convins c nc mai e n fruntea Domeniului, Amdi. i c nu s-a lsat pclit de
Nevil.
Ar fi bine. nseamn c i-a trimis trupele s ne caute de-a lungul frontierei, deci dac
ajungem la soldaii ei, ne pot ajuta s te ducem pe Excentric II.
Dac m putei duce napoi pe Excentric II, s-a terminat cu Nevil.
n fiecare sear Ravna le spunea acest lucru.
Hmmm, continu Amdi. Deci ce am putea face ca s
Ritl ntrerupse firul gndurilor lui Amdi, bolborosind o sugestie a ei personal. De cte ori
putea, creatura se strecura, tcut i inocent, pn n mijlocul lor i atunci i ddea
drumul la gur.
De data aceasta, l fcu pe Jefri s rd.
Amdi, recunoate c ar fi o idee chiar bun, mai ales dac kherporcii ar avea aripi.
Amdi ns nu era deloc amuzat. Sri n picioare, enervat.
Fiina asta ne bag numai n belele, nu nelegi?
Toi cei opt ai lui se smucir din loc, fcndu-se nevzui n ntunericul strbtut de razele
lunii.
Pe zi ce trece, l enerveaz tot mai mult Ritl, spuse Ravna. M ntreb dac Magnificului
Amdiranifani nu cumva ncepe s i dea pe afar egoul de showman.
V-am auzit! le strig Amdi. Dac tot nu pot gndi, m duc s stau de paz.
Rmia de Sabie tocmai se ntorsese dintr-o incursiune n jurul taberei i hrnea
kherporcii. ntoarse unul din capete i l urmri pe Amdi plecnd. Cnd termin cu
kherpocii, se aez sub cru i coment:
Ritl face prost din el.
Haita ncepea s vorbeasc destul de bine samnorska, dar nu mai avea sarcasmul mucalit
de pe vremea cnd era ntreg.

Ravna privi n jurul cruei. n mod normal, Sabie priponea solitarul lng kherporci. n
felul acesta, toat lumea era ceva mai linitit.
Auzi, Sabie, nu o legasei pe Ritl?
Haita i suci capetele i privi de sub cru n direcia opus. Probabil nu avea de gnd s
rspund. Dar pe urm l auzi:
S-a dezlegat.
Jefri rse ncetior.
Ravna, se pare c Ritl a prins ceva din scamatoriile tale cu sforile.
Ravna zmbi la el.
Se pricepe s scape din lauri.
Ritl mai scpase i cu alte ocazii, spre bucuria nedisimulat a lui Amdi. Ravna privi spre
Jefri peste jarul licrind.
Ritl n-ar putea fi un pericol pentru noi? La o adic, Remasritlfeer ne era duman dei
nu chiar att de nverunat precum Chitiratifor, totui, una din haitele de ncredere ale
Magnatului. Dac i s-ar oferi ocazia, nu credei c ne-ar trda?
Dei era aproape ntuneric, vzu zmbetul de pe chipul lui Jefri.
Ah, acum vorbete paranoia din tine, spuse el ghemuindu-se lng foc n faa ei. Ca de
obicei, i puseser sacii de dormit departe unul de cellalt. Cu cei opt Amdi culcai ntre ei,
aveau suficient cldur. Ba mai mult, n ultimele nopi ajunseser iar s se certe pe
acelai subiect, iar asear, Ravna auzise pentru prima dat Flota Molimei botezat
Echipajul de salvare. ntr-un fel, ascultndu-l pe Jefri pronunnd acele cuvinte fusese
mai terifiant dect restul acestui comar.
Jefri i nclzi minile deasupra jraticului.
Dac i cnd vom da nas n nas cu Magnatul, este greu de prevzut ce va face Ritl.
Vechiul Sabie spunea c Remasritlfeer era unul din locotenenii Magnatului. n funcie de
cine va veni dup noi, e destul de posibil ca Ritl s ne trdeze, dei nu cred c e suficient de
inteligent nct s ndruge ceva coerent, poate doar un Hei, efu, uite aici!
Aha. Probabil e o prostie s mi fac griji n privina ei.
Ravna l privi pe Jefri cteva clipe, fr s spun nimic. l cunotea de zece ani, l vzuse pe
bieelul drgstos crescnd, devenind brbatul care era astzi, cel mai bun explorator al
lor i unul din cei care credeau n cea mai crunt minciun pe care i-o putea imagina.
Jefri ridic ochii spre ea.

Ce e?
Zmbetul i rmsese pe buze, dar n priviri i putea citi nencrederea.
Dac rostea un singur cuvnt greit, ajungeau din nou la o discuie n contradictoriu. Dar
trebuie s ncerc.
Jefri, noi nu suntem deloc de acord n privina Molimei i a Contramsurii. Tu tii care
este prerea mea; tu tii ce sacrificii au fcut prinii votri pentru a scpa de Molim. Pe
de alt parte, e
E Nevil, da, un monstru, rspunde Jefri furios. Aa, i ce dac? Eu mi amintesc de
Laboratorul Superior. Aici Jos, eu am vzut cum Contramsura l-a omort pe Pham. Chiar
i tu recunoti c ea, Contramsura, a declanat Lentoarea i probabil a distrus civilizaii
ct vedem cu ochii pe cerul nopii pn n cele mai ntunecate coluri. Ce conteaz, Ravna,
nu este cine e ru i cine e bun. Conteaz Adevrul.
Jefri, eu nu vorbesc acum despre buntate! Eu spun despre ce am vzut! Tu erai doar
Doar un copil? Acelai lucru mi l-ai spus i noaptea trecut!
Dar erai un copil! i Ravna nu va uita niciodat cum Jefri i Amdi ncercaser s o
consoleze dup ce murise Pham. Ezit, ncercnd s-i adune gndurile, s spun ceva
raional, ceva care s ndrepte discuia pe fgaul bun.
Jef, te-ai gndit vreodat c ar putea exista fapte, lucruri, nedescoperite nc i care te-ar
putea face s i schimbi prerea?
Cu alte cuvinte, dac sunt dispus s-mi revizuiesc convingerile. Ce drgu din partea ta.
Dar tu ai fi gata s faci acelai lucru?
Eu
Nu conteaz. n momentul acesta, ce probe nc nedescoperite ar mai putea fi?
Jefri se ntoarse i privi focul, cu minile ntinse peste tciuni. Vreme ndelungat nu mai
spuse nimic, apoi:
Te vom scpa de Magnat i Prodotus i te vom duce pn la Excentric II. Pe urm, s faci
cum crezi tu c e bine. Dac nu-l poi opri tu pe Nevil, atunci voi scpa eu lumea de el.
ns tii ceva? o ntreb el privind-o din nou. Grupul de Studiu al Dezastrelor va continua
s existe. Iar noul lui conductor nu va fi Bili Yngva.

Ravna aipi. Luna apuse, iar crbunii se stinser. Din cnd n cnd se auzea grohitul
kherporcilor, ns nimic din obinuita sporovial iritant a lui Ritl. La un moment dat,
auzi pe cineva intrnd n tabr; trebuie s fie Amdi, venit s schimbe garda. Gndul

acesta aproape o trezi complet. De obicei, ea sttea de paz n a doua parte a nopii, dei
era convins c nici Amdi, nici Sabie nu aveau ncredere ntr-o santinel uman. Unii
dintre ei stteau cu urechile ciulite ntreaga noapte.
Slab i ndeprtat, auzi o voce care prea a fi a lui Ritl, ns nu la fel de glgioas ca de
obicei. Deodat noaptea explod n scheunturi i ltrturi. O zvrcolire de creaturi
explod n tufiurile din jur, membri luptndu-se ntre ei n vreme ce se alergau.
Amdi! strig Jefri.
Nu se auzi niciun rspuns, dar Ravna auzi o hait Sabie? crndu-se pe kheporcii
derutai, srind pe acoperiul cruei de circ.
iptul continu, zgomotul venind din partea ndeprtat a cruei. Ravna inea pe timpul
nopii una din lanterne cu ea. O aprinse n modul de urmrire. Lumina plpi ntrerupt,
scannd solul de la baza tufiurilor la ntmplare, astfel nct inta s nu realizeze sursa
luminii.
Sunetele monstruoasei ncierri continuar, dar nu zri nici urm de hait agresoare.
Dac Ritl i-ar fi trdat, lupta ar fi artat acum altfel.
Las mine focalizeaz lumina.
Era Sabie de pe acoperiul cruei, acolo unde era aezat cea de-a doua lantern. Plimb
raza de lumin spre un punct undeva n spatele cruei. Privind pe sub cru, Ravna vzu
picioare de Stilete venind n goan.
E un fragment din Amdi!
Jefri alerg spre cru, cu arbaleta ncrcat i aintit. Dou haite de cte patru aprur
lng cru, una de o parte i alta de cealalt, atacndu-se i artndu-i colii. Aveau cu
toii pelerine simple de lucru, la fel cum purta Amdi cnd erau pe drum.
Ha? spuse Jefri. Amdi?
Cei opt se prbuir ntr-o grmad. Lumina lmpii i prinse din urm. Era cu adevrat
Amdi.
Amdi, eti bine?
Ravna ngenunche lng hait i se uit la fiecare membru n parte. Era plin de tieturi i
zgrieturi. O ureche i era sfrtecat.
Cine i-a fcut una ca asta?
i mai e prin preajm? Dar Sabie, cocoat pe cru, l privea pe Amdi cu toi membrii; nu
era ngrijorat de vreun atac. Amdi mria i bolborosea, ns Ravna auzi undeva n spatele
vacarmului un fluierat ascuit i intens.

Amdi avea dureri teribile. n cele din urm, reui s vorbeasc n samnorsk.
Niciun atac. Nu a fost un atac. Nimeni nu s-a strecurat n tabr, dei Sabie ar trebui s
treac la veghe.
Emise dou sau trei sunete. Sabie rspunse ceva napoi i cobor din cru, fcndu-se
nevzut n tufiurile din spate.
Amdi se zbtea ndurerat n lumina lanternei, privindu-se unul pe cellalt i aruncnd
priviri furie spre Ravna i Jefri.
Stinge lumina, te rog.
Ravna fcu precum i ceruse. Din bezn se auzi glasul lui Amdi:
A fost Ritl.
Nu neleg, spuse Ravna. Dac doar ea a fost, cum v-a putut rni pe toi?
Se auzi un clic nfundat. Jefri i dezarma arbaleta.
Cred c e mai complicat de att, spuse el i Ravna l auzi venind i ngenunchind lng
Amdi.
Amdi emitea o amestectur ciudat de sunete. Se auzea un scheunat foarte asemntor
cu scncetul unui copil. Se auzeau cuvinte pe care nu le nelegea. i se auzea vocea de
bieel pe care Amdi o folosea cnd vorbea omenete, acum ncrcat de dispre de sine.
Animalul Ritl a fost o belea de la bun nceput. Nu e inteligent, ba mai ru, spune numai
tmpenii cnd eu ncerc s mi joc rolul! Ai vzut i voi! Era ct pe ce s ne omoare pe
antier. Colac peste pupz, se bag n spaiul meu personal de cte ori se ivete ocazia!
E solitar, Amdi, rosti Jefri pe un ton blnd. Nu poate tri singur.
Amdi scnci mai tare. Ravna l simi agitndu-se i auzi dou perechi de flci clnnind n
bezn. Jefri ncerc s-l liniteasc.
Nu fi prea aspru cu tine, Amdi.
Dup o clip, se auzi iar vocea de bieel a lui Amdi.
Of. Presimeam c Ritl ne va face probleme din secunda n care a aprut printre noi, dar
m-am gndit am crezut c va fi ca n romanele de dragoste: Ritl l va mplini pe Sabie!
Amndoi ar fi fost complei. Dar nu, prostul la nici nu s-a uitat la ea. i nici Ritl nu a fost
atras de el. Idioata a nceput s fac avansuri unora dintre ai mei. Eu am zis: i ce dac,
n-are dect, eu sunt haita perfect, nu-mi poate face nimic.
O vreme, Amdi nu mai spuse nimic, dei suspinele rencepuser. Cnd vorbi din nou,
cuvintele i erau disparate:

n seara asta eram mprtiat de jur mprejurul taberei. Pentru mine e un sentiment
interesant. Devin foarte ncet la minte, dar pot vedea att de multe n acelai timp i ideile
se plimb calm de la unul la cellalt, fiecare dintre ai mei mai adaug propriul lui gnd
Scheunatul se intensific. Nu era un sunet de grup; venea dinspre trei membri ghemuii cel
mai aproape de pmnt.
Ritl a venit la mine. Nu c m-a luat prin surprindere, o simeam acolo. Dar a nceput s
se bage n fragmente din mine... vocea lui Amdi se fcu suspin disperat fragmente care o
plac.
Amdi se ncolci nervos, scrnind din flci. Jefri ntinse braele i mngie cteva capete,
riscnd s se trezeasc mucat. Dup o vreme, Amdi relu, ceva mai coerent.
Ritl m dezbin!

C
a
p
i
t
o
l
u
l
3
0
Hrile indicau un orael la treizeci de kilometri nainte. Ar fi gsit unele i mai aproape,
dac o luau pe alte drumuri, ns acesta prea perfect pentru o aprovizionare complet. De
acolo, se puteau strecura mai departe, pe lng frontiere, cercetnd forturile vmilor pentru
a gsi locul potrivit de a ptrunde n Domeniu.
n acel ora avea s aib loc i ultimul spectacol, dup care urma adevratul deznodmnt,
la hotarele Cioplitoarei-n-lemn. ntre timp
Ravna sttea pe capr. Oficial, ea era cea care mna atelajul, dar n sinea ei bnuia c
Ravna-cea-din-stele nu ar fi reuit s in n fru cei patru kherporci. Buna lor comportare
se datora mai mult ca sigur lui Sabie care mai mereu se plimba pe lng ei i i boscorodea
pentru a nu se abate din drum.
Jefri i Amdi mergeau mpreun, rmnnd n urm ceva mai mult dect de obicei,
siluetele lor fiind aproape invizibile n ceaa dimineii. Octetul era strns unit, o postur pe
care haitele o adoptau n mod normal atunci cnd se aflau ntr-o mulime aglomerat sau
cnd acustica era foarte proast ori dac simeau nevoia s gndeasc intens. Dup
ambuscada de la miezul nopii, Amdi rmsese n formaie compact, tcut i posomort,
vorbind cu prietenul su cel mai bun pe un ton sczut.
Ravna pocni uor din huri, doar pentru a-i anuna pe kherporci c nu adormise. Privi
spre tovara ei de drum de pe cru.
Deci ce eti tu, n termeni tiinifici, Ritl? Dezbintoare de haite?
Ritl i ls capul ntr-o parte, privind-o pe Ravna. Din postura unui solitar este dificil s
nelegi ce gndete, ns Ritl prea s neleag spusele Ravnei. Rde la mine? n aceast
diminea, dup lupte ndelungi, Ritl fusese urcat n cru i legat strns de grilajul din
spatele caprei vizitiului. n urma aventurilor de asear, solitarul prea s cread c
dobndise un statut privilegiat, dar se nelase. Protestele mrite continuar i dup ce
plecar la drum. Apoi se resemnase ntr-o postur aproape tcut, privind int n urma
lor, n direcia lui Amdi. Din cnd n cnd, Ravna simea lemnul caprei vibrnd, probabil
efectul secundar al alinturilor pe care i le bzia ultrasonic Ritl lui Amdi.

Ravna continu conversaia aproape monolog cu creatura:


tii, printre oameni, e considerat un mod foarte urt de a termina o relaie, orict de
disperat ai fi.
Foarte urt, foarte urt, repet Ritl expresia de cteva ori, apoi atenia i fu din nou atras
de obiectul avansurilor sale imorale.
Cnd Ravna o numise pe Ritl dezbintoare de hait nu vorbise metaforic. Bietul
Amdiranifani era pur i simplu prea numeros pentru a mai adopta un alt membru; aa
pretindea el i Jefri era de acord. Amdi probabil nu ar fi capabil s i pstreze nici
puiandrii nscui din propria hait. Acceptarea unui membru strin cu siguran avea s
dezbine octetul. Cei trei masculi care erau namorai de Ritl aveau s se rup de ntreg.
Amdi spunea c o femel i punea n cumpn. Oricare variant ar fi nsemnat sfritul lui
Amdi.
Sabie ip ceva la ea, trezind-o subit la realitate. Kherporcii scoteau sunete nspimntate,
trgnd de cru ntr-o parte, spre arbutii de pe marginea drumului. Sabie abandonase
animalele i dduse fuga n spate, spre Jefri i Amdi care venir n goan.
Ravna se lupt cu hurile. Desiul de pe marginea drumului ascundea o viroag i mocirl
adnc. Se ridic pe capr nepenindu-se n picioare i trgnd din toate puterile de
huri.
Ajutor!
Apoi auzi zgomotul. Venea din ceaa dinaintea lor, bzitul motoarelor cu abur. Aparatul
zburtor a lui Pedantus! Aeronava era nc nvluit n cea, dar se simea apropiindu-se.
Amdi i Jefri alergar pe lng cru.
Ravna, se auzi glasul optit al lui Jefri, trebuie s scoatem crua din drum!
Ritl ncepu s ciripeasc proteste.
Taci din gur! mri la ea Amdi i, spre surprinderea tuturor, Ritl chiar tcu.
Ravna inea hurile, iar Sabie, Jefri i Amdi erau n fa, ghidnd kherporcii spre tufiuri.
Din fericire, kherporcii preau s prefere aceeai direcie, doar aveau nevoie de ajutor
pentru a trece peste anul de pe marginea drumului.
ntre timp, sunetul motoarelor lui Pedantus crescu n intensitate. S fie aceasta scparea
lor sau banda de ticloi ai lui Nevil? Ravna amn rspunsul la ntrebare i ncerc s i
in echilibrul cnd crua se ls ntr-o parte. Nu scpase hurile din mn, dar era
contient ct de uor putea fi aruncat din cru i rnit.
Apoi simi roile din fa urcnd pe malul anului i se afla din nou pe capr. Crengi cu
frunze dese lovir acoperiul. Fr s se gndeasc, Ravna ntinse braul pentru a o proteja
pe Ritl care sttea legat deasupra. Se ghemuir amndou sub zgrieturile ramurilor.

Scuze, se auzi vocea lui Jefri. Nu mi-am dat seama c nu avei loc.
Suntem bine.
Ravna mpinse frunzele grele i ncrcate de ap. Se aflau acum ascuni bine de privirea
scruttoare de deasupra. ncepu s coborare scria de lng capr cnd o auzi din spate
pe Ritl protestnd. Vocea i era nc optit, dar tindea s se transforme n ipt.
OK, poi veni i tu, spuse Ravna dezlegndu-i lesa.
Ritl ni n picioare, se cr pe umerii Ravnei i sri pe pmnt.
O clip mai trziu, Ravna sttea n noroi pn la glezne. Se ndeprt de cru, cutnd
cu privirea aeronava. Bzitul motorului cu abur se auzea tot mai tare, ns din cauza ceii
i a frunziului pdurii nu putea vedea nimic.
Amdi, spuse Jefri abia auzit. mprtie-te i vezi-auzi ce se ntmpl.
Dar Amdi rmase cu capetele mpreunate, mrind uor spre Ritl.
Nu m pot despri cu animalul la att de aproape. Se bag ntre noi.
Bine Ravna alerg napoi pe unde venise crua. Dac montgolfierul avea aparatur
adevrat de supraveghere, i pierdeau timpul ncercnd s ascund crua n spatele
copacilor. Dac nu, atunci putea spiona i ea fr s se dea n vileag. Se mut de-a lungul
anului, mergnd pe sub frunziul des, urmrind cu privirea cerul.
Ceva se strnse n jurul ei printre crengi: trei, nu, toi patru membri ai lui Sabie. Unul din
ei o prinse cu botul de un crac al pantalonilor i o trase spre o deschiztur pe care o
gsise. Ravna l urm trndu-se n patru labe pn la marginea drumului. O, da. n faa
lor se afla un loc perfect pentru spionat.
Zzzzzzzz, sunetul motoarelor cu aburi zburnd la doar civa metri deasupra lor, naintnd
spre sud repede, dar nu mai repede dect putea ea fugi. Ajunse la deschiztura din frunzi
i privi n sus, tocmai la timp s vad silueta aeronavei pierzndu-se n cea, lsnd n
urma elicei un vrtej de abur ceos. La naiba! Dac ar fi fost acolo cu o secund nainte, ar
fi putut recunoate chipurile celor dinuntru! n jurul ei, Sabie scoase cteva capete printre
frunze. Rmase nemicat vreme ndelungat, ascultnd la cel mai mic semn c aparatul sar putea ntoarce; crua lor lsase urme n noroiul drumului vizibile de sus.
n cele din urm, sunetele motoarelor se stinser, pierzndu-se spre sud. Sttur pitii n
frunziul ud cteva minute. n cele din urm, Sabie pru s abandoneze posibilitatea
rentoarcerii aeronavei. Se strecurar napoi la cru, unde toat lumea i asalt cu
ntrebri.
Noi eram prea departe s vedem sau s auzim ceva, zise Amdi. Voi?
Nu i-am putut repera, spuse Jefri. Erau prietenii lui Nevil?

mi pare ru, nici noi nu i-am vzut. Poate am fost exagerat de precaui.
Oare ar fi fost o idee bun s m fi repezit n mijlocul drumului? Foarte puini membri ai
grupului de Contestatari erau interesai de aparatura primitiv; Pedantus trebuie s fi avut
echipaj la bord.
Amdi i Sabie bolboroseau de la unul la cellalt. Ritl sttea periculos de aproape de octet,
amestecndu-se n conversaie. Deodat, Amdi se ntoarse spre intrus, mrind i
artndu-i colii amenintor.
Legai-o! Nu trebuie s m mai prefac de acum ncolo c o suport n preajma mea!
Solitarul opia nainte i napoi, emind o serie de sunete sfidtoare chiar i la adresa
Ravnei. Prindei-m, dac putei!
Jefri se aplec i apuc lesa membrului de la captul de lng piciorul lui. O smuci, lundo prin surprindere pe Ritl. Animalul l strpunse cu privirea, mirat, apoi alerg n jurul lui
Amdi, ncercnd s-i prind picioarele. Dar acolo nu mai erau n aren i n cteva clipe
Ritl fu legat cu mrituri, zvrcoleli i scheunturi , urcat pe scri i imobilizat pe
acoperiul furgonului.
Aa, spuse Amdi, ignornd protestele. Sabie a ascultat zepelinul n timp ce Ravna l
urmrea. El spuse c la bord erau Stilete.
Jefri tocmai cobora scara cruei. Se opri, n cumpn.
A auzit sunete mentale.
Nu, era prea mare distana i prea umed atmosfera. Dar a auzit comunicare inter-haite.
Eu nu am auzit nicio voce, rspunse Ravna. Dar nu e de mirare. A recunoscut pe careva?
Ce spuneau?
Sabie urmrea conversaia, plimbndu-i capetele nainte i napoi. La sfrit rspunse n
samnorsk:
Nu neles. Nu cuvinte. Doar sunete care dou-picioare nu poate emite.
Ravna se ntoarse ctre rmi:
Nu ai auzit niciun glas omenesc?
Sabie sttu pe gnduri o clip:
Nu.
Bolborosi ceva spre Amdi:

Sabie spune c, dac erau oameni la bord, nu au spus nimic n timp ce survolau
deasupra lor, adic cel puin dou minute.
Trebuia s le fi fcut semn cu mna, spuse Ravna nnbuindu-i un rs sarcastic.
Rav, se vor ntoarce.
Poate. Sau poate vor continua s caute mai spre sud. n orice caz. nu vd cum ar putea
schimba situaia.

De dou ori n acea diminea Amdi i Sabie pretinser c auzeau motoarele aeronavei.
Ambele haite se mpnzir de o parte i de alta a drumului, ncercnd s repereze sursa
sunetului. Tot ce puteau spune era c aeronava se afla undeva la mare distan spre sud.
ntre timp, aveau de pregtit ultimul spectacol. Ceaa se transform n ploaie mrunt.
Jefri i Ravna probar costumele i restul recuzitei. Sabie mna kherporcii, el i cu Amdi
fceau cu rndul pe capra cruei doar c atunci cnd Amdi sttea sus, Ritl era exilat n
spatele convoiului.
Amdi i fcea acum griji despre ce vor face dup ncheierea acestei reprezentaii, cum vor
iei din ora i de acolo spre frontiera cu Domeniul.
Ravna zmbi n timp ce lustruia lanternele.
Amdi, n urm cu zece-zile, singura ta grij era tracul.
Vocea de bieel a lui Amdi se auzi prin ferestruica trsurii:
A, da, nc mai am trac, dar acum e o problem rezolvabil, ca o problem de matematic
de complexitate redus.
Rmase tcut cteva clipe.
Ritl e un alt fel de problem. Dac m pot ine departe de ea, cred c m pot pstra
mpreun. Att timp ct am mintea ntreag, rezolv orice problem, cum ar fi tracul.
Nu mai spuse nimic, o vreme, apoi i mrturisi:
i mulumesc, Ravna, c mi dai curaj. Eram ct pe ce s renun nc de cnd eram n
Vrful Troliului.
Ce am zis n Vrful Troliului? A, da.
i-am spus purul adevr, Amdi. Oel te-a creat pentru propriile scopuri. La spectacolul de
la Han ai descoperit c eti mai mult dect att.

Nu, nu m refeream la ce ai spus. Ci la ce ai fcut, la ce faci. Nu eti dect un simplu om


i ai fost atacat din toate prile. Cnd eram n Vrf, abia te puteai ine pe picioare, dar ai
mers mai departe la fel voi face i eu.
Jefri i ridicase deodat privirea, sfredelindu-l pe Amdi. S fi fost iritat? Surprins?
Ai grij, Amdi.

Pe msur ce se apropiau de destinaia final, realizar cu toii c nu mai erau simpli


circari. Chiar nainte de intrarea n ora, fur nconjurai de crue i haite.
Cei de aici spun c au venit s-i vad pe dou-picioare, raport Amdi dup ce sttu de
vorb cu strinii.
Jefri privi din spatele perdelelor trase peste geamurile cabinei.
Aici este mai mult lume adunat dect oriunde am fost pn acum. Cineva trebuie s fi
organizat aceast primire.
Ravna ddu perdeaua ntr-o parte i se aplec n afar. Crua dinaintea lor era pictat n
culori vesele. Pe sub coviltir, baloturi nvelite cu pnz, marcate cu logo-ul bine-cunoscut
cu Haita Haitelor. Un semn micu spunea c nuntru se aflau mantii de cea mai bun
calitate. Doi dintre membrii cruaului aveau capetele ntoarse n direcia ei. Scoase un
ltrat scurt i o salut. Ravna i rspunse fluturnd cu mna.
Poate am ajuns celebri. Tu ce crezi, Amdi?
Vocea octetului se fcu auzit de undeva de sub geam.
Umbl zvonul c prinul din partea locului a trimis mesageri dis-de-diminea s anune
o zi special de festiviti, ncununate de apariia legendarilor dou-picioare, n carne i
oase. Cei de pe aici cred c are legtur cu uriaa creatur din cer au auzit poveti
despre nava spaial. Uitai ce zic eu: o iau nainte