Sunteți pe pagina 1din 442

1

STEPHEN BOOTH

SLAUL MORII

ISBN:
973-576-947-6

TRADUCERE DE SIMION NECHITI

STEPHEN BOOTH
The Dead Place
3

RAO
2006

Dar oare nseamn moartea altceva


Dect s stai n soare i s te topeti n vnt?
Iar dup ce Pmntul ne va lua napoi trupul.
Atunci vom ncepe adevratul dans.
Kahlil Gibran (1883-1931), Profetul

Pentru toi cei care au avut


vreodat de-a face cu moartea.

1
n curnd va avea loc o crim. S-ar putea petrece n
urmtoarele cteva ore. Am putea s ne sincronizm
ceasurile i s ncepem numrtoarea invers a minutelor
rmase. Ce ans, s poi nregistra scurgerea unei viei, s o
poi urmri pn n ultimul moment o clip perfect cnd
existena devine nimic, cnd spiritul se desprinde de trup.
Sfritul este ntotdeauna att de aproape, nu-i aa?
Destinul pndete sub picioarele noastre, ca un obolan n
canal.
St agat ntr-un col al camerei, ca un pianjen pe pnza
lui, ateptnd momentul potrivit. i clipa morii noastre
exist deja adnc n noi. E o fantom ntunecat, la limita
viselor noastre, o povar care ne trage de picioare, o oapt n
ureche la cea mai naintat or din noapte. Nu o putem
atinge i nici vedea. Dar cu toate astea tim c e acolo.
i totui poate voi atepta i m voi bucura de ateptare.
Se spune c asta-i jumtate din plcere, nu-i aa? Ateptarea
i planificarea, fiorul pur al expectativei. Ne putem lsa
imaginaia s zburde, ca un cine pe urma vnatului, cu
nrile fremtnd i cu limba scoas de bucurie. Minile
noastre pot simi i adulmeca sngele. Putem nchide ochii i
putem inspira aroma.
Eu l pot simi chiar acum, tu nu? E att de puternic, att
de dulce. Att de irezistibil. E parfumul morii.
Se auzeau pai apropiindu-se pe coridor. Cineva, nclat cu
ghete grele, clca ncet pe linoleum. Era un om care nu se grbea,
cu mintea n alt parte, gndindu-se la masa de prnz sau la
terminarea schimbului, ngrijorat de junghiul din spate, de
cureaua devenit prea strns. Un om obinuit, care rareori se
gndea la moarte.
6

Paii se oprir lng u, se auzi un fonet de hrtii, urmat de


un moment de linite. n aer se simea o arom de cafea, cald i
metalic, precum un miros vag de snge.
n linitea din camer, sergentul Diane Fry i freca urmele
negre de pe degete cu un erveel. Invariabil, aa pea cnd
folosea faxul. De fiecare dat cnd se apropia de aparatul acela
afurisit, tonerul i ajungea pe piele. ntotdeauna prea s fie o
scurgere din cartu sau amprente rmase pe carcas. Dar, n seara
asta, se simea de parc ncerca s-i tearg de pe mini o pat
mult mai ntunecat dect tonerul de fax.
E dereglat total, spuse ea. Asta-i tot. Un psihopat. Un caz
pentru Rampton1.
Dar nu se atepta s primeasc un rspuns. Era doar o tactic
de a ntrzia citirea restului transcrierii. i frec degetele din nou,
dar urmele doar se ntinser i i intrar mai adnc n pori. Va
avea nevoie, mai trziu, de spun i perie.
Blestemate mainrii. Cine le-a inventat?
De cealalt parte a biroului, inspectorul Paul Hitchens atepta
linitit, nvrtindu-se cu scaunul ergonomie i zmbind satisfcut
la sunetul ascuit pe care acesta l scotea la flecare rotaie.
Fry oft. n biroul CID 2 o ateptau dosarele mai multe cazuri, n
care era deja implicat pn peste cap. Era sarcina ei ca a doua zi
diminea s depun mrturie la tribunal ntr-un proces de crim,
iar mai trziu trebuia s se ntlneasc i cu cei de la Procuratura
Regal. Nu avea timp s se mai ocupe i de altceva, iar eful ei ar fi
trebuit s tie lucrul sta.
n plus, dormise ru i noaptea trecut. Acum, la sfritul zilei,
capul o durea de parc arcuri de oel i fuseser rsucite prin
frunte, adnc, pn n nervii din spatele ochilor. O senzaie
crescnd de grea i spunea c ar trebui s plece acas i s se
ntind puin, pn i va trece aceast stare.
1

Important spital din Marea Britanie, pentru tratarea bolilor mintale


(n.tr.).
2
Criminal Investigation Department Departamentul de Investigaii
Criminale (n.tr.).

i aceasta va fi o crim adevrat, nu o ncierare ntre


beivi n curtea unei crme. Nu va fi o convulsie de violen
inutil, nici vreun zvcnet patetic al unei pasiuni imature. Nu
ar avea sens o lovitur prosteasc de cuit ori un bocanc n
moalele capului. Nu va fi nici urin amestecat cu snge, nici
rahat pe stnci, nici ipete i zbateri cnd gtul alunec ntre
degetele melc precum un arpe lucios
Nu, nu va fi nimic din acest talme-balme. Nu de data
asta. Ar fi semnul unei mini dezorganizate, cedarea n faa
unui impuls iraional. Nu e genul meu de crim.
Am planificat cu mare atenie crima. Aceast moarte va fi
un model de perfeciune. Detaliile vor fi precise, concepia
fr cusur, iar execuia ireproabil. O realizare de care s
fiu mndru toat viaa.
NOT N TRANSCRIERE: SCURT PAUZ, RSETE.
Fry simi un gol n stomac. i ridic privirea de pe fax,
reprimndu-i senzaia de grea pe care o simise la citirea
ultimei propoziii.
Trebuie s ascult nregistrarea original, spuse ea.
Bineneles. Banda e pe drum, vine de la Ripley. O vom avea
mine-diminea la prima or.
Dar ce folosesc, un porumbel cltor?
Atunci Hitchens se rsuci i se uit la ea. i netezi mnecile de
la sacou un tic aprut n ultimele sptmni, de parc tot timpul
era preocupat de felul cum arat. n seara asta prea c nu se
simte deloc n largul lui. Probabil nici el nu dormise bine.
Diane, am ascultat banda asta, zise el. Tipul este convingtor.
Cred c vorbete serios.
Cnd paii pornir din nou, Fry le urmri sunetul, i ls
mintea s strbat coridoarele sediului central al Diviziei E n jos
pe scri, dincolo de Departamentul criminalistic, de camera de
operaiuni ncuiat i ntunecat i pn ntr-un hol unde se auzea
ecoul unor voci nbuite.
Nu, rde, spuse ea. E un farsor.
Hitchens ridic din umeri.
8

Atunci nu trebuie s m crezi. Ateapt s asculi


nregistrarea i judec singur.
Fry l privi curioas pe inspector. n ciuda defectelor lui ca ef,
tia c avea instincte bune. Dac Hitchens auzise nregistrarea i
credea c ar trebui luat n serios, ea era nclinat s-l cread.
Cuvintele scrise nu erau suficiente. Adevrata intenie a
apelantului putea fi surprins din timbrul vocii sale, din felul cum
vorbea, din adevrul i minciunile pe care le puteau distruge.
Pare s insinueze c a mai ucis i nainte, zise ea.
Da. Sunt cteva expresii semnificative. Nu de data asta, ar fi
prima dintre ele.
Totui, n acelai timp, el dezaprob ceva. Se dezaprob pe
sine. Ce prere avei?
Hitchens ncuviin cu o micare a capului i ncepu, din nou,
s-i netezeasc mnecile. Avea mini puternice, cu unghii curate
i ngrijite. O cicatrice alb se ntindea peste ncheieturile celor trei
degete din mijloc.
Ar putea deveni un caz psihologic interesant, pentru cineva
care l-ar examina, rspunse el.
Vocea inspectorului suna prea nonalant. Subit, Fry i ddu
seama c tie de ce i se prea c nu se simte n largul lui.
Nu-mi spunei c avem deja un psiholog pentru caz?!
Nu a fost decizia mea, Diane. A fost trimis de la Ripley, adu-i
aminte.
Se simea frustrat. Aadar, vreun ef de la sediul central al
Poliiei din Derbyshire aflase despre convorbirea telefonic i
decisese s-i bage nasul. Asta i mai lipsea! i imagin genul de
ef, cu decoraiile afiate pe piept, patrulnd prin dispeceratul de
la Ripley i demonstrnd c avea situaia sub control n faa unor
membri ai comitetului poliienesc aflai n vizit, n sperana c
acetia i vor aminti de el cnd venea vremea promovrilor.
n regul, cine este psihologul? ntreb Fry. i, mai mult
dect att, cu cine a fost coleg?
De data asta, te neli, replic Hitchens.
Scoase o carte de vizit cu scrisul n relief, care era prins cu o
agrafa de dosarul cazului. Lund cartea de vizit, Diane observ c
9

dosarul era destul de subire. Dar nu va rmne aa, odat ce


rapoartele experilor vor ncepe s ajung pe biroul ei.
Doctor Rosa Kane, zise ea. tii ceva despre ea?
Lista experilor i a consultanilor acreditai fusese actualizat
recent. Cineva periase aceast list i i pusese amprenta,
aducnd oameni cu idei noi.
Absolut nimic, spuse Hitchens. Dar avem o ntlnire cu ea,
mine.
Fry remarc acest avem. i not cu ostentaie datele personale
ale doctorului Kane, nainte s returneze cartea de vizit. Dac
doctorul Rosa Kane se va dovedi a fi o femeie gras de patruzeci de
ani sau o btrn savant sfrijit, cu prul crunt prins n coc,
Fry bnuia faptul c ea va fi ofierul de legtur, nu Hitchens.
Se ridic i se duse la fereastr. Privelitea spre Edendale, de la
primul etaj, nu o inspira. Pe pantele din dreapta se vedeau numai
acoperiuri, care obturau aproape total vederea spre dealurile din
deprtare, unde soarele dup-amiezii trzii prea suspendat
deasupra plcului de copaci.
Cel care proiectase sediul central al Diviziei E, n anii 1950, nu
prea fusese preocupat de estetic. Nici de confort. Oamenii nu se
ndurau s viziteze West Street la vederea pantei obositoare a
dealului i din pricina lipsei locurilor de parcare. Din cauza acestei
locaii, Fry nu avea senzaia c, dincolo de ua de la intrarea n
sediu, viaa i urma cursul firesc. ntotdeauna avusese acest
sentiment, pe cnd lucra n West Midiands dei, poate, nu de
atunci ncepuser s construiasc posturi de poliie ca nite
fortree.
Nu ai terminat de citit transcrierea, zise Hitchens.
Cred c voi atepta banda, domnule, dac nu v suprai.
Nu a mai rmas mult, Diane. Ar trebui totui s o termini.
Fry i muc buza pn cnd simi durere, ceea ce o fcu s se
concentreze. Firete, chiar i n Derbyshire, toate zonele ntunecate
ale experienei umane erau nc prezente, ascunse sub acoperiuri
de piatr sau stnd la pnd printre dealuri.
Transcrierea era nc n mina ei. innd-o la lumina ferestrei, o
rsfoi pn la ultima pagin. Inspectorul avea dreptate mai erau
10

doar trei paragrafe. Apelantul nc nu deconspirase nimic despre


sine. Dar Fry i ddea seama de ce se gndise cineva s cheme un
psiholog.
Detectivul Ben Cooper privi cum chipul femeii moarte se
ntoarce ncet spre stnga. Acum, ochii ei lipsii de expresie preau
a privi fix, peste umrul lui, n lumina fluorescent a lmpii de
laborator. Carnea era de un brun-pmntiu, iar din pr
rmseser pe east doar cteva smocuri, ca vrtejurile lsate de
reflux n nisip.
n mod absurd, Cooper era dezamgit c nu arta aa cum i-o
imaginase. Nu o cunotea i nu avea idee cum o cheam. Era
moart i deja transformat n rn.
Dar i formase n minte o imagine a ei, creat din cele mai mici
indicii nlimea, rasa, vrsta aproximativ. tia c avea o
fractur vindecat la antebraul stng. Nscuse cel puin o dat i
avea umeri deosebit de lai pentru o femeie. De asemenea, era
moart de circa optsprezece luni.
n timpul celor doisprezece ani petrecui de Cooper la poliia din
Derbyshire o mulime de trupuri neidentificate fuseser gsite n
Peak District. Cele mai multe aparineau unor tineri care se
sinuciseser. Cadavrele de care se ocupa Divizia E erau gsite, n
general, curnd dup moarte, cu excepia celor scoase din lacurile
de acumulare. ns aceast femeie nu se ncadra n nici una dintre
categorii.
Aezat n profil, chipul era scldat ntr-o lumin crud care
arunca umbre sub pomei i n orbite. ncreiturile de la colurile
ochilor se zreau clar n lumin. Acum putea vedea c era un chip
cu caracter, marcat de via i format de experien. O femeie njur
de patruzeci de ani. Fata cuiva i mama altcuiva.
Dar rmiele umane gsite de trectori n pdurea de la
Ravensdale zcuser acolo mult timp, expuse intemperiilor i
prad animalelor. Cadavrul era att de descompus, nct orice
identificare fusese imposibil. ncepuse s dispar sub muchi i
licheni, forma sa fiind ascuns de iarba aspr, care crescuse prin
orbitele craniului.
11

Capul continu s se nvrt. Se rotea cu 360 de grade, dnd la


iveal ceafa, apoi profilul vzut din partea opus, n final revenind
la poziia iniial.
Ce-i cu ochii? ntreb Cooper. tia sunt ochii ei?
Vom ncerca vreo cteva culori. Albatri i cprui, poate.
Suzi Lee avea prul negru tuns scurt, iar minile lungi i
subiri. Era expert n medicin legal i lucra la Departamentul de
patologie al Universitii Sheffield. Cooper i privi degetele cum
mngie capul reconstituit, de parc voia s pipie forma
craniului, care se afla sub argila mulajului.
Albatri sau cprui? Nu tim exact de care?
Ochii sunt una dintre primele pri ale corpului supuse
descompunerii. Nu avem cum s aflm ce culoare aveau cnd era
n via.
A fost o ntrebare prosteasc.
Nu-i face probleme.
OK. Uite alta ct de precis este aceast reconstituire?
Ei bine, la fel ca ochii, forma nasului i a gurii nu pot fi
deduse cu precizie, ci doar presupuse. Iar dac a folosi o peruc
ca i cum a ncerca marea cu degetul. Dar forma general a
capului este destul de precis. Asta e baza pentru reconstituirea
formei fizice a unei persoane. Totul depinde de structura osoas i
de grosimea esuturilor. Privete
i art o serie de fotografii ale craniului, mai nti cu repere ale
grosimii esuturilor fixate n zone de referin, apoi cu o structur
de plastilin construit n jurul acestor indicatori. Numerele de pe
repere se zreau n carcasa de plastilin asemenea unei ciudate
erupii cutanate albe.
S sperm c e suficient pentru a trezi cuiva unele amintiri,
zise Cooper.
S neleg c asta e ultima soluie? De obicei, dac se ajunge
la reconstrucia facial, aa este.
Hainele descoperite mpreun cu trupul nu au putut fi
identificate. Nu am gsit bijuterii sau alte obiecte personale.
Evident, nici alte semne de identificare pe trup.
Din cadavru nu mai rmsese dect scheletul?
12

n mare parte, da, rspunse Cooper.


Dar acest lucru nu era ntru totul adevrat. i amintea c pe
falangele cadavrului rmseser urme de carne, iar pe oase mai
erau prinse fii subiri de tendoane. Unele pri ale trupului
femeii rmseser asamblate cu ncpnare parc, mult dup
moartea ei.
Apropo, i-am pus numele Jane Raven, spuse Lee. Jane. De la
Jane Doe3. Raven dup locul unde a fost gsit. Nu m-am nelat,
nu?
Da, la Ravensdale, lng Litton Foot.
n afar de elementele de baz i de cteva msurtori, nu
tiu nimic despre ea. Dar nu-mi place s las un subiect cufundat
total n anonimat. Este mai uor s interpretez un chip dac i dau
un nume.
neleg ce vrei s spui.
Aa c am botezat-o Jane Raven Lee. Astfel, m gndesc la ea
ca la sora mea. Asta m ajut la crearea detaliilor, nelegi? Lee
zmbi cnd l vzu pe Cooper ridicndu-i sprncenele a mirare.
Sora mea vitreg englezoaic, evident.
Cooper privi dosarul pe care-l inea sub bra. Acesta coninea o
copie a raportului ntocmit de legist, n care femeia moart primise
un numr de referin. Era identitatea ei biologic, tot ceea ce se
tia, oficial, despre persoana care fusese odinioar. O femeie
caucazian, n vrst de 40-45 de ani, de 1,70 m nlime. Starea
dinilor arta c mersese cu regularitate la dentist. Probabil c
undeva existau date utile despre lucrrile ei dentare doar c el
nu tia la ce cabinet stomatologic s apeleze.
Dar probabil c detaliul referitor la limea umerilor l fcuse pe
Cooper s-i formeze o imagine despre femeia moart. Pentru el,
acest tip de umeri era, de obicei, asociat cu o nottoare. La vrsta
de circa 45 de ani i dup cel puin o natere, muchii trebuie s
se fi lsat ntr-o oarecare msur, indiferent de ct de bine s-ar fi
ngrijit ea. n via fiind, trebuie s fi fost bine cldit. O fat
ciolnoas, cum ar fi zis mama lui.
3

John Doe sau Jane Doe nume generic dat de poliia britanic i
american cadavrelor neidentificate (n.tr.).

13

Reconstrucia facial e n aceeai msur o art i o tiin,


afirm Lee. Forma feei reprezint doar o vag asemnare cu
structura osoas. Nu va putea exista niciodat o asemnare
perfect.
Cooper aprob printr-o nclinare a capului. O reconstituire nu ar
putea fi utilizat ca dovad clar a identificrii, dar ar putea
aciona ca un stimul al memoriei. Acurateea imaginii nu era att
de important pe ct era puterea ei de a atrage atenia presei i a
populaiei. Orice identificare trebuia s fie confirmat de lucrrile
dentare sau de testul ADN.
Rata succesului e de cincizeci la sut, spuse Lee. S-ar putea
s ai noroc.
Cooper primi de la ea un set de fotografii, pe care le ata la
dosar. l simi imediat mai gros i mai consistent. Numrul
DE05092005, cunoscut ca Jane Raven Lee, 1,70 m, cu umeri de
nottoare. O fat ciolnoas.
Mulumesc, mi-ai fost de un mare ajutor, zise el.
Lee i zmbi din nou.
Succes.
Dar cum prsi laboratorul i iei n burnia de afar, Cooper se
ntreb dac nu i imagina prea mult din nfiarea femeii
neidentificate. Putea fi o reacie emoional menit s compenseze
ceea ce vzuse de fapt acele cteva fii de piele pe oasele
decolorate.
Cel puin identitatea ei biologic fusese stabilit. Acum
antropologul i medicul legist i pasaser lui responsabilitatea.
Avea de descoperit cine era cu adevrat Jane Raven.
La patruzeci de kilometri deprtare, n centrul localitii
Edendale, Sandra Birley se opri s asculte. Ceea ce auzea erau
pai? i dac da, ct de aproape se aflau?
i ntoarse ncet capul. Spaii mari, goale, betoane ptate cu
ulei. Un ir de stlpi i o plas de oel care acoperea deschizturile
pe unde ar fi putut s se arunce n gol. O licrire de lumin se
zrea la fereastra unei cldiri de birouri de peste drum. Dar nici o
micare oricum nu la acest etaj.
14

Sandra i strnse geanta mai aproape de old i urc scrile


spre urmtorul nivel. Noaptea, parcrile multietajate erau cele mai
nfricotoare locuri pe care le tia. n timpul zilei, acestea preau
suportabile, datorit prezenei oamenilor ocupai cu sacoe i
crucioare de cumprturi, care se scotoceau dup mruni sau
se strecurau prin huruitul motoarelor i gazul fierbinte de
eapament. Dar, dup ce plecau acas, un loc ca acesta era gol i
nensufleit. Lipsit de prezena oamenilor, construcia devenea
chiar amenintoare.
mpinse ua de la nivelul opt, apoi o inu deschis o clip,
nainte s intre, cu toate simurile la pnd. Nu pentru prima
oar, Sandra se ntreb dac nu ar fi trebuit s poarte pantofi cu
tocuri joase, ca s poat fugi mai bine. Bjbind, i scoase din
geant telefonul mobil i-l inu n mn, ctignd o oarecare
ncredere n sine cnd i simi forma cunoscut i vzu lumina
slab a ecranului.
Era o noapte n care nu intenionase s ntrzie. O ntlnire de
ultim or se prelungise, graie spectacolului nesfrit oferit de
colegii care voiau s fac pe grozavii i a efilor care nu doreau s
fie vzui c pleac primii acas. Fusese reinut ore ntregi. i, pe
cnd era totul gata, directorul de departament o luase de cot i o
ntrebase dac are cteva minute s-i verifice raportul. De ce nu-i
dduse osteneala s-l citeasc nainte de ntlnire? Pe de alt
parte, de ce ar fi fcut-o, tiind c putea s profite de timpul ei
liber i fiind contient c ea nu putea s-l refuze?
Skoda ci albastr era parcat la captul nivelului opt. Era unica
main de acolo, abia vizibil n lumina fluorescent. n timp ce
pea pe plcile de beton, ascultndu-i sunetul tocurilor, Sandra
tremura n sacoul negru pe care l purta la birou. Ura toate aceste
rampe i bare. Erau proiectate pentru maini, nu pentru oameni.
Dimensiunea locului era total greit pereii prea groi, tavanul
prea scund, pantele prea abrupte pentru mersul pe jos. O fcea s
se simt ca un copil care se rtcise ntr-un ora necunoscut.
Masa de beton amenina s o striveasc de tot, s o nghit n
pntecul ei cu un rgit de gaze de eapament.
Brusc, paii se auzir din nou.
15

Sandra cunotea bine parcarea, chiar i amintea cnd fusese


construit, n anii optzeci. Unele caracteristici ale construciei
fceau ca pn i cel mai mic zgomot s strbat toate nivelurile,
astfel c, n timp ce ea se deplasa spre main, paii de la cteva
etaje mai jos preau s fie chiar n spatele ei.
Dei mai trecuse printr-o asemenea experien de multe ori
nainte, era n continuare pclit. Iar cnd se ntmpla din nou n
aceast sear, Sandra nu se putu totui abine s nu se ntoarc
pentru a vedea cine era n spatele ei. i, firete, nu era nimeni.
De fiecare dat cnd auzea sunetul acelor pai, se ntorcea s se
uite.
i de fiecare dat cnd se uita, nu era nimeni.
De fiecare dat, cu excepia ultimei di.
Nu era Sigmund Freud cel care spunea c fiecare fiin are
un instinct al morii? n fiecare persoan rul Thanatos duce
o lupt nesfrit cu Eros, instinctul vieii. i, potrivit lui
Freud, rul este ntotdeauna dominant. Viaa este
interconectat cu moartea. Crima este impulsul nostru
natural, ntrebarea nu este dac vom ucide, ci cum o vom
face. Inteligena ar trebui s rafineze instinctul primar, s-l
mbogeasc prin existena motivaiei i a scopului.
Fr un scop, actul morii nu are nici o semnificaie.
Devine o pierdere de timp, o crim fr importan, fcut
fr tragere de inim i incomplet. Prea adesea dm gre la
final. Ne ntoarcem i nchidem ochii, n timp ce porile se
deschid spre o lume complet nou grdinile parfumate,
carnale ale descompunerii. Refuzm s admirm acele sucuri
revrsate, bacteriile nflorite, ntunericul, inflorescenele
bogate ale putrefaciei. Aceasta este adevrata natur a
morii.
Ar trebui s deschidem ochii i s nvm.
Dar, n acest caz, totul va fi perfect. Pentru c aceasta va fi
o crim perfect.
i ar putea fi n scara asta sau, poate, sptmna viitoare.
Dar va fi curnd. Promit.
16

2
Melvyn Hudson decisese s fac el nsui transportul, n aceast
sear. i plcea s aib un corp proaspt n congelator la sfritul
zilei nsemna c era de lucru pentru a doua zi. Aa c l chem
pe Vernon afar din magazin i l puse s aduc furgoneta.
Bineneles, Vernon nu tia cum s reacioneze n faa celor n
suferin. ntotdeauna fusese aa, chiar de la nceput, de cnd
btrnul i obligase s-l accepte. Dar, cel puin, se afla ntr-un loc
unde Hudson putea fi cu ochii pe el.
Vehiculul cruia i spuneau furgonet era, de fapt, un Renault
Espace modificat, vopsit n negru, cu geamuri fumurii i cu
nsemnul HS. La fel ca n cazul carelor funebre i al limuzinelor,
numrul de nregistrare al furgonetei venea de la Hudson and
Slack. Firma dumneavoastr local demn de ncredere.
Erau demni de ncredere, ntr-adevr. V scoate din cas
morii ar putea fi un slogan mai bun. Uneori Melvyn se simea ca
omul nsrcinat de primrie s vin s ridice vechiul frigider lsat
la ua din spatele unei case. Nimeni nu-i btea capul cu ce se
ntmpla cu vechiturile de care nu mai avea nevoie. Frigiderele lor
scoase din uz puteau s zac n muni de fiare prin vreo groap de
gunoi i nimeni nu i-ar fi fcut griji, atta timp ct nu se aflau
sub ochii lor. Majoritatea oamenilor erau chiar nerbdtori s
scape de cadavrul din cas.
Cteva minute mai trziu, Vernon conducea spre Fargate, stnd
aplecat peste volan ntr-o poziie stngace aceeai stngcie
prezent n tot ceea ce fcea. Hudson i jurase c se va
descotorosi de Vernon, la prima ncurctur pe care o va mai
provoca, indiferent ce-ar zice btrnul Slack. Biatul reprezenta un
risc i aceast firm nu-i mai putea permite riscuri.
Hudson pufni ca pentru sine, n timp ce mergeau prin centrul
localitii Edendale. Biat? Vernon avea 25 de ani, pentru numele
lui Dumnezeu! Ar trebui s nvee cum e cu afacerile, s fie gata s
17

le preia, cnd venea vremea. Totui, puine anse. Vernon nu se


ridica nici la degetul mic al tatlui su, n ceea ce privete
priceperea. Richard fcuse o treab de mntuial n ceea ce
privete pregtirea fiului su. Nu c ar fi o afacere prea mare ca s-o
lase cineva motenire din tat n fiu.
Dup ce ajunser la casa din Southwoods, Hudson le ceru
rudelor s atepte jos, la parter. Nimic nu-i mai groaznic dect ca
rudele ndurerate s fie de fa cnd cel drag, decedat, e pus ntrun sac mortuar. Dac starea de rigor mortis nu s-a instalat
complet, cadavrul tinde s fac unele micri dezordonate. Uneori,
ai chiar impresia c revine la via.
Cadavrul era al unui btrn, stafidit i urt mirositor, cu un
balon de spum cenuie pe buze. nc nu se rcise de tot, dar
pielea prea precum chitul, ntins i lipsit de rezisten. Hudson
i zise c, dac l-ar mpunge destul de tare cu degetul n stomac,
i-ar ptrunde pn la ira spinrii.
Vernon sttea lng pat ca un idiot, cu braele atrnndu-i pe
lng corp i cu mintea la orice altceva, numai la munc nu.
Ce-i cu tine? l ntreb Hudson.
Melvyn, cnd faci un transport ca sta, nu remarci lucrurile
mrunte din dormitorul persoanei respective?
Cum ar fi?
Doar lucrurile mrunte. Uite, un pahar de ap but doar pe
jumtate. Un aparat de ras, pe care cineva l-a folosit s-l
brbiereasc n dimineaa asta. nc au mai rmas pe aparat
cteva fire de pr, dei el e mort.
Bineneles, e mort de-a binelea, zise Hudson, strduindu-se
s-i pstreze vocea cobort. De ce crezi c ne aflm aici?
Nu te uii la lucrurile astea, Melvyn?
Nu. E doar o slujb. Suntem profesioniti.
Dar uneori nu te gndeti Atta timp ct toate astea mai
sunt njur, e ca i cum nu e mort de tot. E nc aici, n camer.
Pentru numele lui Dumnezeu, nu te gndi la aa ceva,
Vernon i apuc de mortu sta.
Hudson lu cadavrul de genunchi, n timp ce Vernon l prinse de
umeri. Un bra se ridic i o mn se legn, de parc i lua
18

rmas-bun.
Ai grij, altfel va ateriza pe podea, zise Hudson. Acolo jos
familia se strduiete din rsputeri s pretind c nu tie ce se
ntmpl. O buitur zdravn n tavan le va spulbera iluzia.
Puser corpul pe targ i ncepur s coboare scrile. Aceste
case vechi reprezentau ntotdeauna o problem. Uile erau prea
strimte, scrile prea abrupte, iar colurile aproape imposibile.
Adesea Hudson se gndea c oamenii trebuie s fi fost mult mai
scunzi cnd construiser aceste case dac nu cumva, n acele
zile, coborau cadavrele pe fereastr, cu frnghiile.
Puser targa n furgonet, apoi Hudson se ntoarse n cas,
netezindu-i mnecile jachetei. Nu era inuta pentru funeralii,
desigur, ci doar una veche, folosit la transportul cadavrelor.
Totui, aparenele conteaz.
Acum nu v mai facei griji, i spuse fiicei celui decedat. tiu
c tatl dumneavoastr era bolnav de ceva vreme, dar ntotdeauna
e un oc atunci cnd cineva drag piere. Pentru asta suntem noi
aici s uurm povara i s ne asigurm c totul decurge cum
trebuie n aceste momente grele.
V mulumesc, domnule Hudson.
Un singur lucru a vrea s v ntreb. tii c trebuie s luai
un certificat medical de la doctor i s nregistrai decesul tatlui
dumneavoastr? Vi se va elibera un certificat de deces i o
adeverin de nmormntare. Pe aceasta mi-o vei da mie.
Adeverin? ntreb ea, nesigur.
tiu c par o mulime de hrtii, dar mi-e team c trebuie
fcute.
Hudson vzu c femeia ncepe s se frmnte i i zmbi
ncurajator.
Uneori cel mai bine e s ai o mulime de preocupri, n
momente ca acesta aa nu vei avea timp s te gndeti prea mult.
i vom face tatlui dumneavoastr o nmormntare frumoas i fii
sigur c ultimele amintiri despre el nu vor fi neplcute.
Ea ncepu s plng i Hudson o inu o clip de mn, nainte
s prseasc locuina.
n furgonet, Vernon se ntinse dup teancul de formulare de
19

sub bord.
Las hrtiile, spuse Hudson. O s m ocup eu.
M pricep i eu, Melvyn.
Am spus s le lai. Concentreaz-te doar la condus!
De ce nu vrei s m lai s fac eu hrtiile?
Nu taci odat, Vernon? Ai cptat cea mai plcut
ndeletnicire. Te las s conduci furgonet. Te las chiar s conduci i
limuzinele.
Sunt un ofer bun.
Hudson trebuia s admit c Vernon era un ofer destul de
priceput. Dar cui nu-i place s conduc limuzine? Poi auzi lucruri
interesante de la persoanele ndoliate aflate n spate. Nu le pas ce
spun pe drumul spre nmormntare, dar mai ales la ntoarcere. i
ofer o imagine diferit asupra celui decedat, fa de ceea ce auzi
la slujba inut de vicar. Vernon era la fel ca oricare i plcea s
ciuleasc urechea la spusele participanilor la nmormntare. Dar
dac avea de gnd s devin prost dispus i s fie afectat din cauza
unui transport, asta era pictura care umplea paharul.
Cteva minute mai trziu, se oprir la ua din spate a cldirii
lor, duser corpul n morg i l puser ntr-unul dintre sertarele
de jos ale frigiderului. Chiar i Vernon va trebui s admit c un
cadavru, odat scos din cas, departe de paharul de ap pe
jumtate but i de firele de pr de pe lama de ras, nu era dect
un lucru. Nu aveai cum s l priveti altfel, cel puin nu atunci
cnd aveai de pregtit corpul s-i pui proteza, s-i coi buzele,
s-i dai feei o form ct mai fireasc. Toate astea nu-l mai afectau
pe Hudson. Doar dac nu era vorba de un copil, firete.
Atenie, nu lsa sertarul s se deschid.
Vernon reveni brusc la realitate. Atenia i fusese abtut, dar la
fel i a lui Hudson. Nici chiar aici, la morg, nu se fcea s
rstoarne trupul pe podea.
Vicky, secretara, se afla n biroul din fa, lucrnd la calculator,
dar nuntru nu se afla nici un potenial client. Cea din urm
nmormntare a zilei se terminase, dei urmtorul sicriu atepta
s plece diminea, iar unul dintre biei i ataa deja chingile care
ineau coroanele.
20

Hudson tia c unii dintre cei de la firm considerau c se agita


prea mult. Chicoteau pe seama lui pentru c era obsedat ca totul
s se fac la momentul oportun i ntotdeauna l ngrijorau traficul
i blocarea circulaiei. Dar el voia ca lucrurile s fie bine fcute la
fiecare nmormntare. Din acelai motiv i petrecea serile vorbind
cu clienii la telefon, sftuindu-i cum s procedeze cu cenua,
ntrebndu-i cum a fost nmormntarea i ascultnd poveti
despre felul cum familia fcea fa situaiei.
Totul fcea parte din serviciile personale prestate. Acestea erau
punctul forte al firmei Hudson and Slack. Probabil ultimul punct
forte.
Ben Cooper i conducea Toyota pe oseaua de centur a
oraului Sheffield, tocmai depind un tren de mare vitez, care se
ndrepta zgomotos spre centrul oraului, venind din Shalesmoor.
Teoretic, acum era liber, dar i puse telefonul mobil n kitul hands
free i sun la biroul CID al Diviziei E s verifice c nu era nevoie
de el. Cu toate c nu atepta ceva anume. De fapt, trebuia s fie
ceva ntr-adevr urgent ca s justifice munca peste program.
Domnioara este ntr-o edin cu domnul inspector, i
rspunse detectivul Gavin Murfin. Dar nu a lsat nici un mesaj
pentru tine, Ben. O s-i spun c te-ai interesat. Dar tocmai plec i
eu acas, aa c n locul tu nu mi-a face griji.
OK, Gavin. Am nimerit la o or de vrf, aa c, oricum, mi va
lua cam patruzeci de minute s m ntorc la Edendale.
Vzu aprinzndu-se stopurile celorlalte maini n fa n timp ce
zeci de vehicule creaser un ambuteiaj la intersecia cu oseaua
57. Civa oferi ncercau s o ia la dreapta, spre cartierele de vest
din Sheffield. Dar cei mai muli preau hotri s se trasc pe
oseaua de centur, ndreptndu-se probabil spre cas, n
suburbiile din sud, Mosborough, Hackenthorpe, Beighton i
Ridgeway. Unele dintre acele locuri fcuser odat parte din
Derbyshire, dar oraul le nghiise cu treizeci de ani n urm.
Gavin, ce se discut la edin? ntreb Cooper, ngrijorat c
ar putea s rateze ceva interesant.
Tot ce era semnificativ prea s se ntmple atunci cnd el era
21

plecat de la birou. Cteodat se ntreba dac nu cumva Diane Fry


fcea nadins asta. Ca ef nemijlocit al lui, nu se grbea
ntotdeauna s-l in la curent.
Habar n-am, zise Murfin. Nu mi-a spus. Am nite dosare s-i
dau, apoi sper s m fofilez nainte s-mi gseasc altceva de
lucru.
La noi nu se st peste program, Gavin.
Mie-mi spui?!
Cooper se opri din nou. Grupuri de studeni stteau lng el,
ateptnd trenul s reapar din tunelul de sub sensul giratoriu.
Toi purtau cti stereo sau erau cu telefonul mobil la ureche.
Principalul campus studenesc se afla chiar peste drum i Cooper
putea s disting complexele spitaliceti de pe Western Bank.
ntotdeauna l deruta sistemul de sensuri unice din centrul
Sheffieldului, aa c era bucuros s foloseasc oseaua de
centur. Nu voia s stea n ora mai mult dect era necesar.
Presupun c n-ai chef s iei mine sear la un pahar,
ncerc Murfin.
Nu trebuie s fii acas, cu familia, Gavin?
Jean duce copiii la patinoar. Voi fi liber.
Nu, mi pare ru. Mine, nu.
Te-ai lsat de bere? Nu-i nimic, tot aa de bine i-a putea
oferi ceva de mncare. Am putea gsi la crcium plcint i
cartofi prjii sau ar fi o idee s mergem la un restaurant indian.
Miercurea e deschis la Raj Mahal.
Nu, nu pot, Gavin, zise Cooper. Am o ntlnire.
Ce anume?
O ntlnire.
Cu o femeie?
S-ar putea.
n sfrit, Cooper reui s prind ieirea, fcnd dreapta pe
Ecclesall Road, pe lng supermagazinul Safeway i vechea
berrie. n faa lui se ntindeau o mulime de baruri, magazine Aga
i birouri ale consultanilor financiari independeni. n suburbiile
nverzite Whirlow i Dore, casele deveneau mai mari i erau plasate
din ce n ce mai departe de strad.
22

Mai eti acolo, Gavin?


Vocea lui Murfin era mai joas atunci cnd reveni pe fir.
Trebuie s plec. Domnioara a ieit de la edin i nu pare
prea vesel. E cam tras la fa. nelegi ce vreau s spun? Ca i
cum tocmai a mirosit ceva cu adevrat nasol.
neleg ce vrei s spui.
Aa c, se pare, am cam dat-o n bar. N-am fost destul de
iute.
Atunci, succes. Vorbim diminea.
Cooper zmbi cnd termin convorbirea. Comentariul lui Murfin
despre Diane Fry i amintise de raportul antropologului legist,
privind rmiele umane de la Ravensdale. Documentul coninea
foarte puine detalii. Ca multe alte rapoarte ntocmite de experi i
acesta pruse c mai mult ridica ntrebri, dect ddea
rspunsuri. Dar oricum l sunase pe doctorul Jamieson, chiar
dac mai mult dintr-o pornire optimist. Pn la urm, exista
numai o singur persoan nsrcinat s gseasc rspunsurile.
Nrile sunt nguste, nasul drept, iar pomeii nu sunt
proemineni. Rasa caucazian, probabil european. Adult.
Da, aa spuneai n raportul dumneavoastr, domnule.
n afar de asta, e puin mai dificil. Trebuie s cutm
modificri ale scheletului, care apar cu o frecven previzibil
schimbri n structura coastelor n locul unde acestea se prind de
stern sau ale pelvisului n zonele care se unesc n partea din fa a
corpului. Putem stabili vrsta unui adult cu o marj de cinci
dac avem noroc sau de zece ani. Aa c vrsta de 40-45 de ani
reprezint cea mai bun aproximare.
i ce anse avem s facem o identificare? ntrebase Cooper.
Exact? Nici una.
Doctoral Jamieson pruse s-i piard rbdarea. Probabil c
avea o mie de alte lucruri de fcut ca toat lumea, de altfel.
Tot ce pot s-i dau este un profil biologic general depinde
de tine s-l compari cu persoanele disprute aflate n baza de date.
i ofer doar nite indicii. Nu pot s fac minuni.
Dar este cu siguran vorba despre o femeie? Insistase
Cooper.
23

Da, cu siguran. Asta ar trebui s reduc oarecum aria


cutrilor, nu-i aa? Nu exist att de multe femei nregistrate ca
disprute n Derbyshire, nu?
Avei dreptate, doctore.
Jamieson nu se nelase. Problema era c nimeni nu depusese o
plngere privind dispariia unei persoane care s corespund
descrierii lui Jane Raven.
Fry i lu un pahar cu ap rece i atept cteva clipe, nainte
s se ntoarc n biroul inspectorului. Era vag contient de
prezena lui Gavin Murfin, care o pndea pe furi din biroul CID,
aezndu-se imediat cnd Fry privi n direcia lui. ns toi ceilali
plecaser deja. Era un aer sttut i locul prea s atepte venirea
oamenilor de la curenie.
Fry intr n birou i-i puse paharul cu ap pe biroul lui
Hitchens.
A vorbit la telefon mai mult de trei minute, zise ea. De ce n-au
depistat locul de unde a sunat?
Au fcut-o. Era de la un telefon public.
Firete. Fr ndoial, din vreun centru comercial aglomerat,
unde nimeni nu i-ar da nici o atenie. Bnuiesc c, atunci cnd a
sosit patrula, plecase de mult.
Hitchens o privi, dnd pentru prima oar semne de nerbdare.
i Fry i ddu seama c mersese un pic prea departe. Ddu vina
pe durerea de cap sau pe faptul c se simea att de epuizat.
De fapt, Diane, cabina telefonic se afl ntr-un sat numit
Wardlow.
Unde-i asta?
i miji ochii s vad harta de pe peretele din biroul
inspectorului, prefcndu-se a fi foarte concentrat, ca s-i
distrag acestuia atenia de la starea de nervozitate manifestat
mai devreme.
Pe Drumul 6465, la circa trei kilometri de Monsal Head.
Fry i pstr mimica de persoan concentrat. Credea c tie
vag cam pe unde s-ar afla Monsal Head. Undeva n sud, pe drumul
spre Bakewell. i dorea s poat identifica locul pe hart, nainte
24

s i-l arate inspectorul.


Aici zise Hitchens, ntorcndu-se cu scaunul i artnd cu
o precizie nonalant un punct pe hart. La cincisprezece minute
de Edendale. Asta-i tot.
De ce acolo?
Nu tim sigur. La prima vedere ar prea o alegere riscant. E
un stuc linitit i un strin ar putea fi observat sau cel puin o
main necunoscut, parcat pe marginea drumului. n mod
normal am fi sperat c i va aminti cineva c a vzut persoana din
cabina telefonic n jurul orei respective.
i ce nu a fost normal?
Cnd un echipaj a sosit la Wardlow, un cortegiu funerar se
pregtea s plece din sat. La cimitir avusese loc o nmormntare.
Una important, cu o mulime de participani. Se pare c decedata
provenea din Wardlow, dar se mutase la Chesterfield i devenise o
bine-cunoscut femeie de afaceri i membru al consiliului local.
Ideea e c au fost o mulime de strini n sat, timp de o or i
jumtate. Maini necunoscute erau parcate peste tot.
Hitchens tras cu degetul pe hart o distan scurt.
Dup cum vezi, e unul dintre acele sate liniare, ntinse de-a
lungul drumului, pe o distan cam de un kilometru. n timpul
nmormntrii, fiecare loc liber a fost ocupat, mainile parcnd
inclusiv pe iarb sau pe trotuar, acolo unde se putea. Bineneles,
la funeralii au luat parte i unii steni. i aceia care nu au fost,
puin probabil s fi observat vreun strin anume sau vreo main.
Asta s-ar fi ntmplat n orice alt zi, la orice alt or. Numai
atunci nu.
A fost deci un apel dat sub impulsul momentului? Crezi c
omul nostru pur i simplu conducea pe acolo, cutnd o situaie
ca aceea, de care s profite i, ivindu-se ocazia, a profitat de ea?
S-ar putea.
Fry cltin din cap.
Dar el avea tot textul pregtit, nu-i aa? Nu sun ca o
convorbire improvizat. Fie avea un text chiar n fa, n cabina
telefonic, fie l repetase pn cnd l tia pe de rost.
Da, cred c ai dreptate.
25

Oricum, omul acesta nu e normal la cap, spuse ea.


Asta nu nseamn c nu vorbete serios, Diane.
Fry nu rspunse. ncerc s i-l imagineze pe cel care sunase
strbtnd zona, trecnd prin periferiile oraului Edendale i prin
satele alturate, apoi conducnd prin Wardlow i observnd
nmormntarea. Aproape c putea s-i intuiasc zmbetul de pe
buze, atunci cnd oprise printre mainile participanilor i printre
limuzinele negre. Nimeni nu s-ar fi ntrebat cine era sau de ce se
afla acolo cnd intrase n cabina telefonic i telefonase. ntre timp,
cei care participau la funeralii se strnseser probabil n biseric i
slujba era pe cale s nceap.
nregistrarea, zise Fry. Li s-a cerut criminalitilor s analizeze
zgomotul de fond?
Ne vom asigura c vor face asta, rspunse Hitchens. Dar de
ce ntrebi?
M ntrebam ce cntec se auzea? Abide With Me4, poate. Sau
The Lords My Shepherd5. Am putea s ne dm seama pe unde
ajunsese slujba, dac el se afla deja n cabina telefonic atunci
cnd participanii intrau n biseric sau a ateptat pn cnd a
nceput slujba ca s telefoneze. Probabil au fost civa ntrziai
care l-au observat. Va trebui s verificm toate acestea. Dac
reuim s restrngem aria cutrilor, am putea s-i identificm pe
cei care probabil l-au vzut.
n regul.
i nc ceva
Da?
M ntreb dac a plecat imediat ce a terminat convorbirea.
De ce?
Pi, ar fi nsemnat s ias n eviden, nu-i aa? Cineva s-ar
fi putut ntreba de ce a plecat fr s ia parte la slujb. Dac este
ntr-adevr att de detept, presupun c a fost nevoit s rmn.
S rmn?
S se alture mulimii. S stea n biseric i s cnte. Se
poate s fi stat lng mormnt, pentru a vedea prima lopat de
4
5

Rmi cu mine.
Dumnezeu e pstorul meu.

26

rn cznd pe sicriu. Probabil a zmbit familiei ndoliate i a


admirat coroanele de flori. Ar fi fost, atunci, unul din mulime.
Doar alt participant anonim. Da, neleg.
Unul din mulime, repet Fry, uimit de propria idee. i toi
cu gndul la acelai lucru.
Ce vrei s spui, Diane?
Ei bine, nc nu tim nimic despre el, dar pun pariu c e
genul de persoan care ar fi ncntat de o asemenea idee. Toi
acei oameni din jurul lui gndindu-se la moarte, n timp ce el
telefona.
Se opri i se uit la Hitchens. Acesta i roti scaunul i, cu o
expresie ngrijorat pe chip, i ntlni privirea. Fry vzu c vorbele
ei l marcaser, c reuise s-i transmit propriile neliniti
profunde. Cuvintele din transcrierea convorbirii erau destul de
ngrijortoare. Se trezi anticipnd sunetul vocii lui cu un amestec
de nerbdare i de groaz.
Cu excepia faptului c moartea despre care vorbea el, zise
Hitchens, nu avea nimic de-a face cu femeia care era n acel
moment nmormntat n cimitirul din Wardlow. Era vorba despre
o cu totul alt moarte.
Evident, fu de acord Fry. ns nu avem idee a cui.
Inspectorul se uit la ceas. Era timpul s-i ncheie ziua. Spre
deosebire de unii dintre subordonaii lui, avea motive ntemeiate
s-i doreasc s ajung acas la timp o asistent medical cu
care tria de doi ani i o cas drgu pe care o cumpraser
mpreun la Dronfield. Dar nu peste mult vreme va trebui s se
cstoreasc i s aib copii i atunci poate nu va mai fi att de
nerbdtor.
Diminea ai cazul Ellis, nu-i aa? La ce or trebuie s fii
acolo, Diane?
La 10.30.
Totul e pregtit?
Detectivul Murfin face ultimele verificri pentru mine.
Bine. Antreprenorul care s-a ocupat de nmormntarea de la
Wardlow are firma chiar aici n ora, spuse Hitchens. Ai timp
diminea, nainte de a ajunge la tribunal, s-i faci o vizit pentru
27

a sta de vorb cu el.


Fry nu era deloc nerbdtoare s compar a doua zi dimineaa
n faa tribunalului. Dar, cel puin, fcuse tot posibilul ca depoziia
ei s fie ct mai clar cu putin, astfel nct procuratura s aib
un caz solid. Cu puin noroc, pn la sfritul acelei sptmni,
nchisoarea Derby va avea un nou locatar pe termen lung.
Multe dintre detaliile cazului Micky Ellis erau deprimant de
previzibile. Ori de cte ori ofierii Diviziei E erau ntiinai de
gsirea unui cadavru n mprejurimile oraului Edendale, n
Devonshire Estate, se ateptau s fie vorba de un alt caz de
violen domestic. O crim n familie, un omor banal.
M uimete nencetat ct de des se ntmpl ca fptaul s
sune personal ntr-un astfel de caz, afirm Fry, verificnd dosarele
pe care i le adusese Gavin Murfin. Cnd vd un cadavru pe podea,
nu se pot gndi s fac altceva dect s sune la 9996.
Cred c e foarte frumos din partea lor s se preocupe de rata
de rezolvare a cazurilor noastre, n astfel de vremuri, zise Murfin.
E totul aici, Gavin?
Totul e ambalat i mpodobit cu o fund frumoas. i in
pumnii s ai o audiere scurt, continu Gavin, n timp ce ea
nchidea ultimul dosar din teanc. Am auzit c Micky pledeaz
vinovat, aa c totul s-ar putea termina pn la Crciun. Nu c ar
fi avut prea multe de ales n chestiunea asta.
A fost un caz simplu, afirm Fry.
De tipul cel mai fericit. Ursc cazurile de genul cine a fcuto, tu nu? Cnd toate calculatoarele alea cred c pot s-mi spun
ce s fac i fiecare bgtor de seam din cldire se plnge de
hrtiile pe care le ntocmesc.
Presupun c te referi la sistemul HOLMES.
HOLMES cine a mai inventat i numele sta? Vreun
Mycroft7 de pe Whitehall8, probabil. ntr-o zi o s-i pun pe liber pe
6

Serviciul de urgen din Marea Britanie, similar celui apelabil la 112


n ara noastr (n.tr.).
7
Prenumele fratelui lui Sherlock Holmes (n.tr.).
8
Strad din Londra, unde se gsesc numeroase birouri

28

toi poliaii i o s trimit computerele pe strad.


Ct timp mai stai pe postul sta, Gavin?
Murfin nu rspunse. O vreme continu s lucreze n tcere. Cu
coada ochiului, Fry putea s-i vad buzele nc micndu-se, dar
fr s aud vreun cuvnt.
Mai ai doar cteva luni, nu-i aa? l ntreb ea.
S-ar putea.
Te ntorci la munca propriu-zis de poliie, nu-i aa?
Dac nu sunt promovat, rspunse Murfin cu amrciune.
Atunci s sperm c o s se ntmple cum e mai bine.
Fry nelese semnificaia privirii pe care i-o aruncase Murfin.
Desigur, ei doi ar putea s aib idei diferite n legtur cu ceea
ce-i mai bine.
Ben Cooper nc zmbea cnd prsi periferia Sheffieldului i
schimb viteza ntr-o treapt inferioar, ca s nceap urcuul spre
Houndkirk Moor. La captul drumului se afla hanul Fox House, de
unde se intra n Derbyshire i n parcul naional. De ndat ce
trecu pe lng indicatorul ce delimita comitatele, aflat pe marginea
drumului, i se pru c Sheffieldul rmne brusc n urma lui.
Privelitea inuturilor mltinoase care se ntindeau n faa lui,
parc arznd din cauza ierburilor roietice, i umplea ntotdeauna
inima de plcerea revenirii acas.
Cooper privi nc o dat dosarul aflat pe scaunul din dreapta.
Dup toate probabilitile, inutul n care intra fusese i casa lui
Jane Raven Lee. Undeva, n vile i orelele din White Peak se afl
locul unde trise, o cas plin cu toate lucrurile ei, poate o familie
care nc i simea lipsa i care se ntreba ce se ntmplase cu ea.
Dar o familie care iubete i simte lipsa cuiva i reclam dispariia,
nu-i aa?
n weekendul precedent Cooper petrecuse dou zile ntr-o
excursie n Black Mountains, mpreun cu prietenii lui, Oscar i
Rakesh. Avusese parte de suficient aer proaspt ca s-i curee
plmnii i de ansa de-a uita o vreme de slujb. Dar mai existase
i un vag sentiment de nelinite pe care nu fusese n stare s-l
guvernamentale, (n.tr.).

29

identifice, pn cnd nu se aflau pe drumul spre cas, mergnd pe


Autostrada 5, dinspre South Wales.
Rakki fusese cel care aruncase prima bomb. Urma s se
cstoreasc n aprilie i ncepuse s vorbeasc despre intenia lui
de a se muta, din nou, n Kenya. Motivele lui i se pruser, chiar i
lui Cooper, lipsite de sim practic era ceva n legtur cu mirosul
prafului de lemon chilii, cu broscuele verzi din iarb i cu lumina
lunii pe plaja din Mombasa. Dar Rakki avea numai cinci ani cnd
familia lui emigrase n Marea Britanie, la nceputul anilor 1970 i
acelea erau singurele amintiri pe care le mai avea. Mai trziu, cnd
se opriser la Tamworth Services, pomenise de Gujarat, provincia
indian de unde se trgeau bunicii lui. Rakki nu o vzuse
niciodat, dar fratele lui, Paresh, o vizitase anul trecut. Se pare c
acolo existau nenumrate oportuniti pentru un indian cu
educaie.
De asemenea, Cooper avea impresia c i Oscar era implicat
ntr-o relaie serioas, de aproape un an. i ddea seama c
vechile lui relaii de prietenie de la colegiul High Peak se rceau,
un proces care ncepuse cnd fiecare i urmase propriul drum i
mbriase o profesie diferit Oscar devenise avocat, iar Rakki
alesese domeniul IT. Era tot mai dificil s menin contactul. i,
ntr-o zi, curnd, n timp ce vor sta pe vrful unui deal, undeva la
ar, vor cdea toi trei de acord fr s scoat un cuvnt. Va fi
ultimul lor weekend mpreun.
Cooper aps puin mai tare pe acceleraie cnd Fox House i
apru naintea ochilor, profilat pe cerul serii. Simi cum Toyota se
avnt nainte, nerbdtoare s strbat distana. l cuprinsese un
sentiment iraional, nscut probabil din uurarea de a scpa din
ora. Era o senzaie brusc de ncredere, o certitudine c avea si duc la bun sfrit misiunea.
Reconstituirea facial i dduse ansa de care avea nevoie i era
sigur c urma s aduc rezultate. Odat ce va trece de coama
dealului, el i Jane Raven Lee se vor ntoarce acas.
Cu o lovitur puternic a piciorului drept, Diane Fry trnti n
urma ei ua dinspre strad de la intrarea n cas. Dar zgomotul ce
30

venea dinspre apartamentul de la parter nu sczu nici mcar cu


un decibel. Disco-house cu ritmuri de bas la volum maxim.
Indiferent ct de tare ar trnti ua, afurisiii de studeni nu ar auzi
asta peste larma sistemului stereo.
Pentru o clip, se gndi s le sune la u i s le fac scandal.
Asta ar putea s-i aduc o satisfacie de moment, dar tia c ar fi o
pierdere de vreme i doar s-ar enerva inutil. Era de presupus c
ntoarcerea acas de la serviciu trebuia s te relaxeze, nu s
reprezinte un factor de stres.
Fry i ridic privirea sus pe scri, nspre ua propriului
apartament. Mda. Erau unele sperane.
nuntru, zgomotul nu se auzea, dar bubuitul bailor se simea
prin podea. Aadar, Angie nu era acas. Nu gsi nici un bilet,
nimic ce ar putea s indice ora cnd se va ntoarce. Fry deschise
ua camerei surorii ei i arunc o privire nuntru. Dac ar fi fost
vorba despre altcineva, Fry ar fi putut s-i dea seama, dup
hainele care lipseau, dac persoana care locuia acolo plecase la un
local, s fac jogging sau s participe la un interviu. Dar nu i n
cazul lui Angie. Un tricou i o pereche de blugi erau suficiente,
indiferent de ocazie.
De cnd Angie se mutase la ea, Fry descoperise c era aproape
la fel de ngrijorat din pricina ei, ca atunci cnd nu tia pe unde
se afla. Poate chiar mai mult. n timpul tuturor acelor ani n care
nu locuiser mpreun, ntrebarea privind locul unde se gsea
Angie fusese un motiv de nelinite permanent, profund i
scitoare, dar reprezentase un aspect al vieii ei pe care nvase
s-l accepte, ca pe un deget amputat. Acum, grija era mai acut i
mai dureroas, cauzat de diverse amnunte care apreau zilnic.
De fapt, de prezena surorii ei n apartament.
Gsi n congelator o plcint cu brnz i ceap, pe care o puse
n cuptorul cu microunde. Apoi desfcu o cutie cu suc de
portocale, se aez la masa din buctrie i i ndrept atenia
asupra dosarului Micky Ellis. Fry compruse de multe ori n faa
Tribunalului Regal pentru a depune mrturie, dar ntotdeauna i se
pruse o experien dificil. Avocaii aprrii abia ateptau s se
repead asupra ei, pentru cea mai mic greeal, la cea mai mic
31

urm de ndoial din comportamentul ei, la cea mai nensemnat


neconcordan dintre mrturia la tribunal i declaraia scris. Un
caz putea fi cu uurin pierdut dac se sugera existena unui
viciu de procedur. Nu se mai punea problema vinoviei sau a
nevinoviei asta fcea parte din sistemul juridic de altdat.
i totui, acest acuzat era cu siguran vinovat. Nu putea exista
nici un dubiu.
Exista o veche glum n Devonshire Estate atunci cnd cineva
din familie murea, aveai trei opiuni: puteai s-l ngropi, s-l
incinerezi sau pur i simplu s-l lai acolo unde a czut, dup ce iai dat la cap cu vtraiul. Micky Ellis alesese a treia opiune.
Cnd Fry sosise la faa locului, corpul prietenei lui Micky zcea
exact n locul unde czuse, jumtate pe covor i jumtate sub pat,
n apartamentul semidecomandat, primit de la primrie, i aminti
c dormitorul avea un tapet galben lmie cu dungi i un televizor
portabil, aezat pe un dulap. Observase o serie de urme de igar
pe cuvertur, n aproprierea pernei din partea stng a patului,
unde pe o noptier se gseau un walkman i un roman Bridget
Jones, pe jumtate citit. Fry i ridicase privirea spre tavan,
cutnd senzorul de fum, dar nu exista nici unul. i i aminti c
i spusese c poate Denise Clay avusese noroc s triasc chiar i
att.
n cazul acesta, arestarea fusese fcut de poliitii n uniform.
Primii care sosiser l gsiser pe Micky Ellis n buctrie,
splndu-se pe mini de snge i preocupat c nu avea cine s-i
dea de mncare cinelui. Fusese un caz clar, rezolvat de la sine.
Evident, cineva fusese nsrcinat cu interogatoriile, ca i cu luarea
declaraiilor, cu strngerea probelor i cu adunarea datelor
necesare ntocmirii dosarului acuzrii. i asta czuse n sarcina
biroului CID. Inspectorul va putea s-i adauge i acest caz la CV,
bifnd o anchet de crim soluionat cu succes. Totul era foarte
previzibil, dar, cel puin, nu se ocupau resurse de care divizia nu
se putea dispensa. Nimeni nu dorea cazurile care rmneau
deschise luni de zile sau, uneori, chiar ani cazurile pe care Gavin
Murfin le ncadra n categoria cine a fcut-o.
Fry auzi un sunet i-i ridic privirea din dosar. Dar nu era
32

dect unul dintre studeni, care pleca. i putu da seama de asta


dup felul cum volumul muzicii crescu n intensitate, atunci cnd
ua se deschise, pentru ca apoi s revin la obinuitul bubuit
nnebunitor.
Cuptorul cu microunde se opri cu un clinchet i Fry i ddu
seama c uitase s-i scoat o farfurie pentru plcint. Dar mai
nti puse la loc cutia cu suc i, n schimb, i deschise o sticl de
Grolsch. n frigider era un raft plin cu bere. Poate o s se mbete
puin, de una singur, n seara asta. Asta-i va strica programul de
fitness, dar avea nevoie de ceva care s o ajute s doarm. n
dimineaa urmtoare va sta de vorb cu antreprenorul de pompe
funebre, nainte s apar la tribunal, ntr-un caz abject de crim,
care putea s dureze zile ntregi. i apoi, dac oamenii de la Ripley
reueau n sfrit s-i fac treaba, putea s spere c o s aib
parte de puin distracie, ascultnd vocea unui individ bolnav i
nebun, cu fantezii violente i pretenii intelectuale.
Fry nfipse furculia n plcint. Pe dinafar era fierbinte, dar n
mijloc era rece ca gheaa. n unele zile, asta era tot ce putea s
obin.

33

3
Hudson and Slack era unul dintre cele mai vechi birouri de
pompe funebre nfiinate n Eden Valley. O firm de familie, demn
de ncredere, conform sloganului de deasupra intrrii. Diane Fry
i parc Peugeot-ul n parcarea de lng capel. Poate c firma era
de mult timp nfiinat, dar cldirile datau de prin anii 1960, erau
ptrate, cu acoperi plat i aveau o faad modern, din sticl.
Locul fusese construit discret, ferit vederii, pe o strdu lateral
lng Fargate.
Fry iei din main i rmase la poart, uitndu-se la casele de
pe Manvers Street. Pe ambele pri erau cldiri de piatr, fr
grdini ntre ua din fa i strad. Se ntreb ce fel de oameni ar
alege s triasc acolo unde moartea le trecea pe la ferestre n
fiecare diminea. Oare de cte ori ridicau ochii, atunci cnd luau
masa ori se uitau la televizor i vedeau cum se trsc limuzinele
lungi i negre? Ct de des ncercau oare s se bucure de un
moment de linite, iar cu coada ochiului prindeau sclipirea
cromului de pe mnerele unui cociug?
Se ntoarse la intrarea n firma Hudson and Slack. Era sigur c
nu s-ar adapta deloc, dac ar tri aici. Dar trebuie s fie multe
moduri de a evita s vezi moartea care trece pe alturi sau de a te
preface c aceasta nu exist.
Presupun c ai vrea s intru i eu cu tine, Diane! se auzi o
voce din partea cealalt a mainii.
Pentru o clip, ea uitase de Ben Cooper. Ca de obicei, el fusese
singurul detectiv pe care l putea gsi n biroul CID, atunci cnd
avea nevoie de un nsoitor. Dac ar exista vreo pist de urmrit n
urma acestei vizite, ea nu ar fi n stare s o fac, pentru c ar fi
prins cu depoziia de la tribunal.
Da, bineneles. Doar nu eti aici ca s te bucuri de privelite.
Cooper o urm nuntru, unde l gsir pe Melvyn Hudson, un
brbat spilcuit, de 45-50 de ani, cu un pr ngrijit i grizonat pe la
34

tmple. Purta un costum negru, cravat neagr i, dup cum se


avnt n camera de ateptare i le ntinse mna, prea s intre
fr efort n pielea personajului pe care l juca.
Poftii, poftii. i v rog s-mi spunei concret cu ce v pot fi
de folos.
Dincolo de u era un culoar i doi oameni veneau spre ei. La fel
ca Hudson, acetia purtau costume negre, dei nici unuia nu-i
sttea att de bine. Cel mai vnjos era ras n cap i avea un
maxilar proeminent, ca un bodyguard de la un club de noapte, pe
cnd cel mai tnr era nendemnatic i usciv, costumul lui abia
ascunzndu-i oasele umerilor i ale ncheieturilor. Se oprir la
unison cnd ddur cu ochii de vizitatori, iar feele lor adoptar o
expresie serioas.
Domnioar sergent, acetia sunt doi dintre oferii dricurilor
noastre, zise Hudson. Billy McGowan i acesta este Vernon
Slack.
Cei doi salutar printr-o nclinare a capului i plecar,
nchiznd ncet ua n urma lor.
Biroul lui Hudson prea ca un cabinet medical, cu decor
linititor, cu plante interesante n ghivece i diplome nrmate pe
perete. De la cine primeau diplome antreprenorii de pompe
funebre? Se ntreb Fry. Oare exist cursuri de nmormntare la
seral? Obin o diplom n construcia de sicrie de la Colegiul High
Peak?
V dai seama c sunt o mulime de oameni de acest fel?
ntreb Hudson, dup ce Fry i explicase ce o interesa.
De ce fel?
Oameni care au ca hobby mersul la nmormntri. Noi i
vedem tot timpul. Uneori glumim ntre noi c o nmormntare nu e
complet fr mica noastr gac obinuit de participani.
Vrei s spunei c merg la funeraliile unor oameni pe care nu
i-au cunoscut niciodat?
Bineneles, i lmuri Hudson. Se uit la anunurile de la
biseric sau citesc necrologurile care apar n Eden Valley Times, ca
s vad ce nmormntri vor avea loc. Apoi i planific toat
sptmna care urmeaz. Pentru unii oameni funeraliile reprezint
35

genul preferat de ieire. Devin prilejuri pentru ntlniri. Poate chiar


locuri unde i fac noi cunotine.
Hudson trebuie s fi remarcat expresia ocat de pe chipul lui
Fry.
O fac fr rele intenii, continu Hudson. Sunt oameni crora
pur i simplu le plac nmormntrile.
i i recunoatei atunci cnd apar?
Oh, da. Muli dintre ei sunt fee familiare personalului de la
Hudson and Slack, aa cum sunt pentru toi colegii mei din zon.
Fry vzu cum Cooper deschide gura s intervin, dar i arunc o
privire pentru a-l face s tac. Cnd el i cobor ochii n agend, o
uvi rebel i czu pe frunte. Diane ar trebui s-i sugereze c era
iari timpul s se tund.
Presupun c mi-ai putea da nite nume, domnule Hudson,
continu ea.
ntmpltor, da. Eden Valley Times obinuia s publice, pn
de curnd, n pagina anunurilor mortuare, liste de participani i,
de obicei, sarcina noastr era s adunm aceste nume. Vedei,
fceam asta ca parte a serviciilor oferite familiei ndoliate. Oricum,
numele nu ar fi fost greu de gsit. Ar trebui doar s aruncai o
privire prin cteva numere ale ziarului, s verificai paginile cu
necrologuri i i vei vedea listai ca participani la aproape fiecare
nmormntare din zon.
Totui, nu avei i adresele lor, nu?
Hudson ridic din umeri.
Cu asta nu v pot ajuta. Singurul lucru pe care-l pot spune
este c ei au tendina de a participa la nmormntrile din
apropierea domiciliului. Nu se deplaseaz foarte mult pentru
hobby-ul lor.
Fry ncuviin.
Dar la Wardlow?
Ei bine, acolo-i altceva, rspunse Hudson. Un sat mic, la
civa kilometri n afara oraului nu sunt att de multe
nmormntri ntr-un loc ca acela, dup cum v imaginai. Hudson
and Slack este una dintre firmele de pompe funebre la care se
apeleaz cel mai des n regiune, dar nu avem mai mult de o
36

solicitare pe an n Wardlow, dac o avem i pe asta. Aadar, dac n


Wardlow sunt participani obinuii, nu i-a recunoate.
Zmbi plin de compasiune, ceea ce sugera c i psa de fiecare,
indiferent cine era.
i presupun c nici nu prea au multe ocazii s-i manifeste
hobby-ul, spuse Hudson. S-ar pune la patru ace i nu ar avea
unde s mearg. Cam ca un ateu mort.
Poftim?
E doar mica mea glum funebr.
Fry i ridic sprncenele, apoi se uit la Cooper pentru a se
asigura c i lua notie.
Domnule Hudson, spuneai ceva mai nainte c Eden Valley
Times a publicat liste de participani, pn destul de curnd?
Da. Dar acum nu o mai fac. A sosit un nou editor i s-a
gndit c era o uzan cam demodat. Ei bine, cred c avea
dreptate. Ziarul era una dintre publicaiile locale care nc o mai
practica, aa c era de ateptat s urmeze calea tuturor tradiiilor,
n cele din urm. Dar clienilor notri le plcea.
De ce?
Ei bine, pe plan local, devenise un indicator al statutului
popularitatea personal i succesul n via erau msurate prin
numrul participanilor care veneau la nmormntarea lor, dac a
participat primarul sau numai viceprimarul, lucruri de genul sta.
De asemenea, oamenii cutau s se asigure c figurau pe list i
c numele lor au fost ortografiate corect. Desigur, existau adesea o
mulime de brfe despre cine a aprut i cine nu n special dac
fusese vreo disput n familie. tii cum e.
Nu chiar, rspunse Fry.
Hudson o privi mai atent.
Nu suntei de pe aici, nu-i aa? o ntreb el. A fi remarcat.
Fry ncerc s-i ignore comentariul. Nu era prima oar cnd l
auzea. Urmele accentului ei din Black Country9 o trdau de obicei
imediat, dar se prea c Melvyn Hudson nu era un observator att
de atent, aa cum pretindea. Cu toate acestea, Fry constat c era
9

Zon situat n nord-vestul oraului Birmingham, nvecinat cu


comitatele Worcestershire, Shropshire i Staffordshire (n.tr.).

37

nefiresc de iritat de faptul c el nu observase de la prima privire


c ea nu era din partea locului.
N-ar fi corect s spunem c exist i un alt factor? l
chestion ea.
Care?
Nu e suficient s prezini condoleane cnd cineva moare,
trebuie s fii vzut c o faci. Acesta este, de fapt, scopul apariiei
numelui n ziar, nu-i aa? Astfel, fiecare te poate vedea fcnd ceea
ce trebuie, indiferent ce gndeai despre persoana decedat, nu?
Cred c e puin nedrept.
i, de asemenea, acesta e scopul cheltuirii banilor pe
coroanele de flori, nu-i aa? n definitiv, toate astea nu l ajut prea
mult pe cel decedat, nu?
Cooper se foi agitat i pocni cu banda elastic a agendei, ca i
cum considera c era timpul s plece. Lui Hudson i cam pieri
zmbetul, dar rmase calm. Se ntlnea, firete, cu situaii mult
mai dificile, n fiecare zi.
Ai avut ceva experiene personale neplcute? o ntreb el.
Dac v tulbur ceva, v putem oferi servicii de consiliere n acest
domeniu.
Nu, bufni Fry. A fost o apreciere general.
Ei bine, punctul dumneavoastr de vedere, domnioar
sergent, ar putea fi considerat cam cinic, afirm el. Dar nu neg
faptul c exist un smbure de adevr n ceea ce spunei.
n regul. Ai organizat toate funeraliile de aici, domnule
Hudson?
Soia mea, Barbara, se ocup de o parte dintre ele.
i bnuiesc c dac Eden Valley Times a ncetat publicarea
listelor de participani la nmormntri nseamn c oamenii
dumneavoastr nu au mai adunat numele respective, afirm Fry.
Corect. Nu mai facem asta n mod obinuit. Numai dac
vreun client ne cere asta expres.
i ieri, la biserica din Wardlow?
Hudson scutur din cap. i acompanie gestul cu zmbetul lui
comptimitor, sugernd c i nelesese mhnirea i i prezenta
condoleanele.
38

Nici un nume, rspunse el. mi pare foarte ru.


Revenind n biroul CID, dup excursia neateptat la firma de
pompe funebre, Ben Cooper se ntreb de ce Fry arta att de
tulburat. Chiar ngrijorat. Dar, indiferent ce o preocupa, cel
puin i manifesta interesul fa de reconstituirea legitilor,
uitndu-se rapid pe fotografiile pe care el le adusese de la
Sheffield.
Nu sunt rele, zise ea. i o s le publicm n ziare?
Le-am trimis azi-noapte. Biroul de pres a aranjat deja totul.
Bine. S-ar putea s obii un rezultat destul de repede. Mai ai
i alte idei, Ben?
M-am gndit s duc nite copii i s i le art domnului
Jarvis.
Cui?
Proprietarului celui mai apropiat teren de locul unde au
gsite rmiele. Numele lui este Tom Jarvis. Nu tim cum a ajuns
femeia acolo, dar s-ar putea ca domnul Jarvis s o fi vzut prin
zon, n timp ce ea era nc n via.
Nu avem idee cum a murit, nu-i aa?
Pn acum, nu.
Fry i napoie fotografiile.
ine cont c, dac se dovedete c a fost ucis, acest domn
Jarvis s-ar putea s fie unul dintre suspeci.
Desigur, zise Cooper. Dar n acest caz, dac el neag acum c
ar fi cunoscut-o, lucrul sta s-ar putea s-l coste mai trziu.
O gndire previzional. mi place asta.
Pentru o clip, Cooper crezu c o s-l mngie pe cretet sau ci va da o medalie de aur. Dar ea se ndeprt de el, gndindu-se
deja la altceva. Se ntoarse la biroul ei i ncepu s deschid un
pachet, care sosise de la Ripley, ceea ce-i sugera c deja uitase de
el. Cooper i strig de peste birou:
Ai gsit ceva interesant, Diane? Vizita de azi-diminea la
Hudson and Slack Am auzit c la dispecerat s-a nregistrat o
convorbire
Probabil nu e nimic, zise ea.
39

i ridic telefonul, semn c ncheiase discuia.


Cooper ntinse fotografiile alturi de raportul ntocmit de
antropolog. Erau, de asemenea, o serie de imagini din Ravensdale.
Se vedeau rmiele pe jumtate acoperite de vegetaia care
crescuse n jurul lor, cu oasele lungi nverzite de muchi,
asemenea rdcinilor unui copac exotic. Dup tierea
ncrengturilor de mrcini i de iarba-gtei, ieiser la iveal
minile scheletice, mpreunate cu grij, picioarele drepte, cu
clciele aproape atingndu-se, cu degetele mari ntoarse spre
exterior.
Doctorul Jamieson avusese o opinie despre picioare. Bnuia c
animalele care mncaser din carnea n descompunere le
micaser din poziia original. Ele fuseser bine strnse n
momentul morii sau cndva dup aceea.
Acel cndva dup l nelinitea pe Cooper. Locaia i poziia
corpului fuseser att de grijuliu alese, nct ddeau impresia
unui ritual. De fapt, frunziul care se nfur printre oase putea
chiar sugera o ofrand adus naturii, un sacrificiu uman care era
lent revendicat de Mama Natur. Dar, desigur, era pur fantezie.
Cooper cut numrul de telefon i-l sun din nou pe
antropologul legist. Uneori, trebuie s speri s ai puin noroc.
Exist vreo ans s-mi spunei cauza morii? ntreb el.
Glumii.
Chiar nimic?
Doctorul Jamieson oft.
Am cutat pe schelet semne ale oricror forme de traum,
care ar fi putut indica felul n care a murit sau care s ne spun,
ntr-adevr, ceva despre ce s-a ntmplat cu trupul dup moarte.
i?
Nimic. Nici o urm de tietur, nici o traum vizibil, altele
dect anumite distrugeri intervenite post-mortem. Extremitile
oaselor prezint semne de roadere.
Animale care se hrnesc cu cadavre, afirm Cooper. Vulpi,
obolani.
Sau nite psri. Ne lipsesc dou oase carpiene osul cu
crlig i osul semilunar. Dac se ntmpl s dai de ele, s tii c
40

unul este un os cuboid, cu o excrescen ca un crlig, iar cellalt


seamn oarecum cu un bust n miniatur, pe jumtate scobit.
Sunt mici, dar distincte. De asemenea, s-au pierdut cteva tarsiene
de la laba stng, dar, altfel, extremitile sunt n mare parte
intacte. i, desigur, nu mai e nici osul hioid.
De ce desigur?
Osul hioid este localizat chiar deasupra laringelui i susine
muchii limbii. E singurul os din corp care nu este n contact cu
nici un alt os. Astfel, atunci cnd esutul din jurul lui dispare,
acesta cade i poate fi definitiv pierdut. Avei noroc c am gsit
incisivii, deoarece acetia au o singur rdcin. Cnd esutul
moale se descompune, nu mai rmne nimic care s i in n
maxilar.
Doctore, nu cumva osul hioid este cel care uneori se sparge,
atunci cnd victima e strangulat?
Da, e corect.
i, avnd n vedere ce a mai rmas din schelet, osul hioid
distrus ar putea fi singurul indiciu pe care-l avem c victima a
murit prin strangulare?
Nu a afirma chiar asta. Dar e adevrat c, n lipsa oricrui
esut moale, putem cuta doar traume. Dac nu sunt urme de
fracturi sau crestturi pe oase provenind din rni de cuit, starea
osului hioid ar putea fi crucial n stabilirea cauzei morii. Dar
numai dac strangularea a fost fcut cu minile.
Cooper i ddu seama c gndul care-i trecu atunci prin minte
era lipsit de speran, dar l rosti totui cu voce tare:
Am putea organiza nc o cercetare a locului cu pricina, s
gsim acel os.
Este un os foarte mic, afirm antropologul. Dat fiind natura
locaiei respective, vei cuta acul n carul cu fin. i, nu uitai, s-ar
putea ca osul hioid s fi disprut complet de acolo.
Nu sun foarte ncurajator.
Ei bine, v pot face o estimare a momentului morii, avnd n
vedere creterea plantelor. Am trimis un botanist s arunce o
privire asupra zonei, iar raportul lui tocmai a ajuns pe biroul meu.
i?
41

Aadar, probabil a murit n timpul primverii. Pn la


instalarea verii de anul sta, trupul ei era deja parial transformat
n schelet, iar vegetaia a nceput s-i fac loc prin esutul rmas
i printre coaste.
Februarie sau martie?
Da. Dar botanistul a gsit, de asemenea, nite vegetaie
moart crescut primvara trecut.
Vrei s spunei c a murit n primvara anului trecut?
V fac doar un sumar al raportului. O s v trimit o copie cel
trziu mine, pentru a vedea detaliile.
Asta corespunde cu procesul de transformare n schelet?
O, da. Ai putea pune pe cineva s verifice cum a fost vremea
n perioada respectiv. Dac a fost frig, descompunerea s-a produs
mai ncet.
Vara trecut a fost cald i umed, spuse Cooper. A fost aa
luni ntregi.
Atunci de aici provine gradul sta de descompunere. Un corp
expus la cldur i umiditate. Descompunerea trebuie s fi
avansat destul de repede. Exist o formul de calcul expeditiv,
bazat pe temperatura medie a mediului nconjurtor. ntr-o var
cu cldur rezonabil, asta ar fi o temperatur n jur de
cincisprezece grade Celsius, poate, nu?
Da.
Cooper aproape c-l putea auzi fcnd calcule n minte.
Aadar, n timpul verii, un cadavru expus factorilor de mediu
ar putea fi transformat n schelet n aproximativ 85 de zile.
Numai n 85 de zile? i acesta se poate s fi stat afar timp de
18 luni?
Da. Dac trupul ar fi fost lsat cu cteva sptmni mai
devreme, atunci transformarea ar fi durat puin mai mult. Dar,
avnd n vedere modul de expunere, e o chestiune de luni, nu de
ani. Raportul botanistului va indica limita superioar pe scara
timpului.
Dar analiza toxicologic? ntreb Cooper.
Ei bine, am putea-o face, dac dorii, rspunse antropologul.
Cooper tia c dac dorii nsemna dac suntei pregtii s
42

ne pltii.
O s verific, i spuse, pentru c deciziile bugetare nu erau de
competena lui.
Diane Fry rmase o vreme n main, n faa tribunalului de pe
Wharf Road. Lumea cobora scrile i se ndrepta spre maini
avocaii i personalul tribunalului ntr-o direcie, iar publicul n
alta. Era contient de faptul c pe cldire erau amplasate camere
de luat vederi, ndreptate asupra ei. Camerele se gseau peste tot
n noua arip a cldirii, aflat pe malul rului era uimitor ct de
multe infraciuni se petreceau n mprejurimile tribunalului.
Fry ridic pachetul de pe locul pasagerului din dreapta. Ar fi
trebuit s-l ia la tribunal, dar cei de la paz i-ar fi pus ntrebri
stnjenitoare. Cnd vzuse diminea banda pe masa ei, tiuse c
prima dat cnd o va asculta nu o va face n birou, nconjurat de
gaca cinic de detectivi. Nici n biroul inspectorului, unde
Hitchens ar fi urmrit-o ca s-i vad reaciile. Voia s o asculte
singur.
Nu era sigur ce ar fi fcut dac maina ei nu ar fi fost att de
veche nct s fie dotat doar cu casetofon. Dar acum introduse
caseta i aps butonul play. i ls capul pe tetier i atept
pn cnd fitul benzii ncet.
n curnd va avea loc o crim. S-ar putea ntmpla n
urmtoarele cteva ore. Am putea s ne sincronizm
ceasurile i s ncepem numrtoarea invers a minutelor
rmase
Aa cum se atepta, vocea era distorsionat. Apelantul fcuse
ceva s o mascheze nu folosise chiar vechea metod cu batista pe
microfon, ci un soi de distorsiune electronic, ce fcea ca vocea s
aib un sunet metalic, vibrant i cu ecou. Accentul era local, din
cte i putea da ea seama. Dar nc nu sesiza diferenele subtile
de limbaj dintre locuitorii din Derbyshire i vecinii lor din
Yorkshire, cu att mai puin cele dintre cei din regiunile Derbyshire
de Nord i Derbyshire de Sud. Erau unii care pretindeau c i
43

ddeau seama de proveniena unui accent cu o marj de civa


kilometri, dar deja asta era treab de expert.
Unul dintre cele mai ngrijortoare aspecte referitoare la
nregistrare era c persoana care sunase prea complet calm i
stpn pe sine. Aciunea era premeditat, fr semne de agitaie
pe care ea le-ar fi putut detecta. Aa cum sugerase Hitchens, vocea
suna convingtor. De fapt, era o persoan care s-ar descurca bine
n boxa martorilor.
Ce ans, s poi nregistra scurgerea unei viei, s o poi
urmri pn n ultimul moment o clip perfect cnd
existena devine nimic, cnd spiritul se desparte de trup
Fry arunc din nou o privire spre tribunal. Depoziia ei prea s
fi decurs bine i cei de la Procuratura Regal erau mulumii.
Excluznd cine tie ce catastrofe deosebite care ar putea s apar
pe parcursul audierii, Micky Ellis va fi nchis pentru civa ani. Nu
va nsemna prea mult pentru Denise Clay, care zcea moart n
cmaa de noapte, cu walkmanul pe noptier i cu igara arznd
pe ptur. Pentru ea, dreptatea va veni prea trziu Denise era
ngropat de mult vreme.
Dar lucrurile nu trebuiau privite dintr-un punct de vedere prea
personal. Uneori, n aplicarea legii victimele nu trebuiau s joace
nici un rol.
Ne ntoarcem i nchidem ochii, n timp ce porile se
deschid spre o lume complet nou grdinile parfumate,
carnale ale descompunerii. Refuzm s admirm acele sucuri
revrsate, bacteriile nflorite, ntunericul, inflorescenele
bogate ale putrefaciei. Aceasta este adevrata natur a
morii.
Ar trebui s deschidem ochii i s nvm.
Ochii lui Fry ncepuser s se nchid, dar cteva minute mai
trziu se deschiser din nou larg. Se uit dezorientat la caset.
Opri banda, o derul i o reporni de la seciunea despre Freud i
44

instinctul morii. Urmar cteva secunde de linite, apoi vocea se


auzi din nou, umplnd maina cu ecourile ei metalice.
La naiba! izbucni Fry. De ce nu mi-a spus nimeni c au fost
dou apeluri?
i poi vedea tu nsui sfritul. Tot ce ai de fcut e s
gseti slaul morii. Eu sunt aici, n centrul lui un cimitir
de zece kilometri lime. Uite, sunt participani mbrcai n
negru, roind ca furnicile n jurul unui cadavru descompus.
Umplem trupurile morilor cu otrav, pompm acid prin
venele lor. Polum atmosfera cu fumul crnii lor. Le lsm s
putrezeasc sub pmnt, n sicrie pline de gaze sau
cufundate n ap, ca ntr-o sup. Dar adevrata moarte e
curat i perfect. ntinde-le la soare, atrn-le oasele ntr-o
spnzurtoare. Las-le s se descompun, acolo unde se
adun devoratorii de carne. Vor putrezi afar, pn cnd
carnea va disprea i oasele vor deveni uscate ca rna. Sau,
desigur, ntr-un sarcofag. Curat i perfect i final.
Da, poi s-l vezi tu nsui. Poi fi martorul ultimelor clipe.
Urmeaz semnele spnzurtorii i ale stncii i-l poi ntlni
pe devoratorul meu de carne.
E deosebit de simplu. Tot ce ai de fcut e s gseti slaul
morii.

45

4
Lng casa lui Jarvis era parcat o motociclet i cteva grmezi
de metal rugineau n padoc. Ploaia care cdea de diminea rpia
sporadic n iarba nalt, de parc lovea ceva metalic i gol pe
dinuntru, precum plafonul unei maini.
Ben Cooper se opri la jumtatea aleii, pentru a arunca o privire
mai de aproape. Da, cea mai mare grmad fusese odat o main
poate un vechi Datsun Sunny, judecnd dup vopseaua
ciocolatie. n apropiere se gseau resturile unei lzi frigorifice i o
remorc avnd asiul rupt. Nici una nu mai fusese folosit de mult
timp, servind doar ca adpost pentru insecte i roztoare. Fire de
ferig decolorat ieeau prin podeaua Datsunului i nite urzici se
ndoiau sub aripile mainii, npdind cauciucurile dezumflate,
ntr-o nclceal de frunze epoase. Acum, c vara era pe
terminate, urzicile, la fel ca i celelalte plante, ncepeau s moar.
Cooper simea umezeala ptrunzndu-i prin tivul pantalonilor,
n timp ce mergea prin iarb. Chiar i atunci cnd nu ploua, aici,
n zonele joase de la Litton Foot, era n permanen umezeal.
Ciuperci albe creteau oriunde se gsea un centimetru de
suprafa suficient de moale ca sporii s se depun. Straturi
ntregi creteau pe garnitura capacului lzii frigorifice abandonate
i pe spuma izolatoare din spatele bordului mainii.
Cooper vzu c n padoc zceau i alte grmezi ruginite, multe
dintre ele ascunse n rugi, care creteau n jurul unei pori ce
ddea spre pdure. Dar era prea umed i Cooper nu se simea
tentat s exploreze.
Un brbat n blugi i cu un pulover gros se uita la el de pe o
verand de lemn, construit n spatele casei. Cooper spera c nu
se uitase cu prea mult interes la epava de Datsun. Omul avea
expresia unui vnztor de maini uzate, care observ apariia unui
client. Avea o nfiare de animal de prad, dar era pregtit s
fac apel la farmecul personal. Cooper se simi msurat cu
46

privirea.
Domnul Jarvis? ntreb el.
Chiar el. Ce pot s fac pentru dumneata?
nainte s rspund, Cooper se mai apropie puin. Trebuia s se
uite unde punea piciorul, ca s nu calce pe vreo bucat de metal
ruginit aruncat prin iarb.
Cnd se apropie, vzu c veranda prea s fie fcut din
cherestea veche, recuperat dintr-o capel ce i schimbase
destinaia sau din vreo sal de clas. Scndurile pe care sttea
domnul Jarvis erau din lemn masiv de stejar btrn, pline de
cepuri i de capete de cuie de cincisprezece centimetri, ncastrate
n lemn i vopsite. Ici i colo, pete de vopsea neagr nc se zreau
printr-un start de lac. ntreaga structur trebuia s cntreasc o
ton Tom Jarvis nu se mulumea cu o teras modern din lemn
de pin de la Homebase10.
Detectiv Cooper, domnule. Biroul CID din Edendale.
Cooper era obinuit cu o gam larg de reacii, atunci cnd se
prezenta. Rareori era un musafir bine-venit, chiar pentru cineva
care avusese de suferit de pe urma vreunei infraciuni recente.
Apoi, era adesea inta frustrrii lor. Dar Tom Jarvis nu era nici
nelinitit, nici surprins, doar puin dezamgit c, la urma urmelor,
nu gsise un client pentru vechiul Datsun.
Dorii ceva? l chestion el.
A putea s v pun cteva ntrebri, domnule? Nu v facei
griji ntrebri de rutin.
Atunci, urcai pe verand.
Nivelul verandei era destul de ridicat fa de sol i domnul
Jarvis l privea de la o nlime de circa trei metri. Cooper ar fi
putut s escaladeze pn acolo, dar se gndi c era nedemn s-o
fiic. n schimb, ddu un ocol i ajunse la nite scri late din lemn,
care ddeau ntr-o crare ce erpuia printre copaci.
Urcnd scrile, se simi ca i cum se cra pe o scen. Era ceva
ce nu mai fcuse de mult vreme, de cnd urca pe scena de la
coal s-i ridice diplomele la sfrit de an. Pentru o clip, Cooper
10

Lan de supermagazine din Marea Britanie axate pe comercializarea


de produse pentru cas i grdin (n.tr.).

47

se simi la fel de vulnerabil, ca atunci cnd era convins c o s se


mpiedice de ultima treapt i o s aterizeze n faa a opt sute de
copii i prini.
Ce facei, domnule Jarvis? ntreb el.
Sntos. Sunt sntos.
Veranda asta e o lucrare solid, domnule. Ai construit-o
dumneavoastr?
Cu puin ajutor din partea fiilor mei. Am fost tmplar de
meserie, dar veranda asta a fost o provocare. Am vrut ceva trainic,
nu un gunoi care s zboare la prima furtun.
Asta n-ar pi aa ceva.
Jarvis lovi gnditor un stlp de susinere. Gheata lui scoase un
zgomot surd.
Nu, bnuiesc c nu.
Cooper se inu de balustrad ca s urce ultima treapt. Lemnul
prea neted i plcut i vzu c avea modele decorative, precum
captul unei strane de biseric. Era genul de finee rezultat din
atingerea multor mini de-a lungul veacurilor, de oriunde ar fi
provenit.
Nu vei pi nimic, zise Jarvis de la captul verandei. N-o s
v deranjeze. ntotdeauna dorm la aceast or i trebuie s vin
Armaghedonul ca s se trezeasc.
Confuz, Cooper ridic privirea. Patru corcituri de cini imeni
zceau tolnii grmad, pe verand, precum un pre prost fcut.
Cel puin, aa crezu, c erau patru. Mai puteau fi unul sau dou
capete flocoase, undeva n mijlocul grmezii, fr probleme.
Cum i cheam? ntreb el, tiind c ntotdeauna ddea bine
s te ari interesat de animalele lor.
Jarvis se strmb nspre cini.
Feckless, Pointless, Graceless i Aimless11.
Serios?
Nu m ntrebai de ce. A fost ideea ei.
A cui?
Art cu capul spre cas.
A ei. A soiei.
11

Inutilul, Inoportunul, Nendemnaticul, Rtcitul.

48

Ei bine, nu-i nevoie s ntreb de ce. Doamna Jarvis trebuie s


fie un fan Cold Comfort Farm12. Familia Starkadder i mtua Ada
Doom.
Mtua cum?
Ceva pute n opron.
Jarvis ridic din umeri, cu o expresie impenetrabil pe chip.
Dac spui dumneata.
Cooper pi atent peste cini. Nici unul dintre ei nu se mic i
nici mcar nu-i deschise un ochi s se uite la el. Prea s fi e o
aglomerare teribil de labe pline de noroi i de cozi proase care
ieeau din grmad i se lfiau pe duumeaua de stejar. Dar
domnul Jarvis spusese c erau numai patru cini, aa c trebuia
s-l cread.
Doar chestiuni de rutin, afirm Jarvis. Asta spunei toi,
aa-i? V nva asta la coala de poliie?
Cooper rse.
Da. Dar de data asta chiar vorbesc serios.
Jarvis ncuviin scurt.
Atunci avei timp pentru o bere, dac e doar rutin.
Nu, domnule. Mulumesc.
Cum dorii.
De fapt, e vorba despre rmiele umane gsite la marginea
proprietii dumneavoastr, l lmuri Cooper.
La naiba, asta a fost cu cteva sptmni n urm! Ai
descoperit cine era srmanul nenorocit?
nc nu.
Vreunul fr cpti, socotesc eu, spuse Jarvis.
Cooper zmbi cnd auzi acest termen nvechit. Aa le zicea
bunicul lui celor pletoi o expresie pe care o adoptase prin anii
aizeci i la care nu renunase niciodat.
De ce spunei asta, domnule?
Pi, era un schelet. Omul la trebuie s fi fost acolo de ani de
zile. i totui, nu-i duce nimeni lipsa.
Poate.
12

Film britanic de comedie realizat n 1996, dup un roman de Stella


Gibbons, despre viaa la ar a familiei Starkadder (n.tr.).

49

Cooper scoase fotografiile pe care i le dduse Suzi Lee.


Asta e o reconstituire facial. Nu v aduce aminte de vreo
persoan pe care ai fi putut-o vedea, cndva, prin aceast zon?
sta-i mortul? ntreb Jarvis, fr s aib vreo tentativ de a
lua poza.
Da, domnule. Sunt realizate de ctre un expert legist, aa c
imaginea ar putea fi inexact. Sperm c ar putea mprospta
memoria cuiva.
Cam fr tragere de inim, Jarvis lu fotografiile. Se ncrunt la
vederea feei, probabil remarcnd aspectele neumane ale acesteia,
nainte de a se concentra asupra trsturilor care ar fi putut fi
recognoscibile.
O femeie, constat el.
Da, domnule. tim mcar att, cel puin. Era alb, avea 4045 de ani, 1,70 n nlime. Prul i ochii poate nu corespund.
Jarvis rmase tcut, privind fix fotografiile. Cooper atept
linitit, contient de umezeala de pe guler i de balta format la
picioarele lui de la apa de ploaie care i se scurse de pe haine pe
verand.
V amintete de cineva, domnule? ntreb el.
Dar Jarvis scutur din cap.
Ce straniu, cnd te gndeti c zcea moart, chiar acolo jos.
M face s m simt puin ciudat.
neleg.
Totui, nu pare un om fr cpti.
ntr-adevr, fu de acord Cooper. Nu pare.
Jarvis i ddu fotografiile napoi.
Niciodat nu m-am gndit c ar putea fi o femeie. Nimeni nu
mi-a zis asta.
Dac tot sunt aici, v-ar deranja dac a arunca o privire la
locul unde au fost gsite resturile umane? ntreb Cooper.
Cum dorii. Nu sunt multe de vzut.
Pe cnd se ntorcea, Cooper prinse o micare cu coada ochiului.
Unul dintre cini srea prin iarb, nspre pdure. Ghemotoace
nclcite de pr sltau n alergare i picioarele i zburau n toate
direciile, n timp ce limba i mprtia saliv n aer. Cinele avea o
50

inut curioas alerga aproape lateral, cu un umr ctre direcia


de mers, dar cu capul ntors ntr-o parte, ca un clovn care rnjete
la spectatori. Cooper habar n-avea ce fel de cini erau, dar tia c
numele li se potriveau perfect.
Da, asta-i Graceless, l lmuri Jarvis. Singura cea din
hait. E un animal tare blnd. Dei e urt ca dracu.
Da, vd.
Graceless prea s fie singurul dintre cini cu suficient energie
ca s ajung la pdure. Feckless, Pointless i Aimless continuau s
stea tolnii pe verand i se uitau la ea cu un aer plictisit i
superior. Unul dintre ei csc adnc i i trnti capul napoi pe
podea, cu o bufnitur, rotindu-i ochii la cei doi brbai.
Sper c va fi, n curnd, ora cinei, zise Jarvis. Nemernici
puturoi ce sunt. Nu tiu de ce-i in.
Mcar sunt buni de paz?
Jarvis pufni.
Buni de paz? Ei bine, dac i-a putea dresa s doarm la
locul potrivit, s-ar putea mpiedica cineva de ei, n ntuneric. Dar
asta-i cam tot ce a putea s fac cu ei.
Totui, sunt destul de mari, continu Cooper. nfiarea lor
ar putea ine hoii la distan.
Mda, aa se-ntmpl.
Dar Jarvis nu prea convins de ceea ce spunea. Poate traiul
ndelungat la captul vii pline de umezeal l fcuse s aib o
etern viziune sceptic asupra vieii. i se prea c ntotdeauna
plou n Litton Foot. Probabil ar reaciona la fel i dac ar afla de la
Cooper c soarele va aprea totui dintre nori ntr-o bun zi. Mda,
aa se-ntmpl.
Jarvis cobor scrile i o lu spre crare, fr s se uite dac
poliistul l urmeaz.
Graceless chiar iubete oamenii, zise el. Cnd vine cineva
strin n cas, ntotdeauna vrea s
Ce?
Ei bine, i place s-i adulmece pantalonii, dac nelegei ce
vreau s spun.
Pantalonii?
51

Dac nelegei ce vreau s spun.


Oh, da.
Nu oricui i place asta, afirm Jarvis.
Nu, mi imaginez.
Dar ea vrea doar s fie prietenoas. mi pierd timpul
ncercnd s o opresc. E o fetican zdravn i dac vrea s
mearg undeva, se duce. Nu are intenia de a face ceva ru, dar
unii oameni i fac o idee greit cnd o vd venind.
Da.
Ea urte asta, explic Jarvis, cu acelai zvcnet din cap.
Soia dumneavoastr? Trebuie s fie puin neplcut cnd
avei vizitatori.
Ce vizitatori?
Nu v merg prea bine afacerile, domnule?
Jarvis i arunc o privire acr i i terse de blugi umezeala de
pe mini.
Fusese uscat pe verand, dar acum Cooper era bucuros c-i
pusese haina nainte s ias din main. Era una pe care o luase
cu el n weekendul petrecut n Black Mountains, aa c buzunarele
erau pline cu tot felul de nimicuri, dar l proteja de umezeal, n
timp ce trecea prin iarba nalt, ud de la ploaie.
Litton Foot se ntindea mult n Ravensdale, mai sus de satul
Cressbrook. Pdurea de frasin trona deasupra rului, deas i
rece. Iedera nvluise trunchiurile nalte i zvelte ale copacilor,
urcnd n spiral spre coroan, n cutarea unei raze de soare. La
nivelul solului, totul era acoperit de un muchi att de gros, nct
cu greu puteai spune care era piatr, care era lemn i care era
orice altceva ce putrezea ncet n aerul umed.
Chiar n aval, Cooper tia c se gsesc dou iruri de csue,
construite pentru muncitorii de la Cressbrook Mill, dar care nu
erau vizibile din acel loc. Aici jos, n ap, erau puse pietre care s
uureze traversarea, ajutndu-i pe alpiniti s ajung la crestele de
calcar de pe Piscul Ravenscliffe. Pe malurile umede ale apei
creteau plante necunoscute pentru Cooper ceva ce semna cu
nite ptrunjel nalt de trei metri, cu tulpini purpurii i frunze
ptate, acoperite cu epi minusculi.
52

La captul proprietii dumneavoastr se gsete o potec,


nu-i aa, domnule?
Nu poteca e problema, rspunse Jarvis. Din cte tiu, a fost
acolo de secole. E vorba de noua lege pe care au votat-o. Asta
cum i zice dreptul la libera circulaie. Unii cred c asta le d
dreptul s cutreiere peste tot. Un grup chiar a venit prin padoc i a
ncercat s traverseze stvilarul. Trebuie s recunosc c am fost
chiar ncntat cnd unul dintre ei a czut n ru. Era o femeie i
era ct p-aci s se nece, dac te luai dup larma pe care o fcea.
n cele din urm ajunser la bucata de pmnt care fusese
spat n jurul rmielor femeii neidentificate. Banda alb cu
albastru pus de poliie era nc agat de trunchiurile copacilor
din apropiere, o parte din ea atrnnd pe pmnt n fii ude, un
capt fluturnd n btaia vntului. Cooper nu mai putea s-i dea
seama ct de mare fusese zona cercetat.
Nu adusese cu el nici una dintre fotografiile de la scena crimei,
dar i le putea aminti destul de bine ca s-i poat imagina poziia
scheletului. Craniul fusese gsit la marginea excavaiei, n
apropierea rdcinilor unui frasin; braele fuseser uor ndoite de
la cot, astfel nct minile descrnate se odihneau undeva n
regiunea pelvian, n vreme ce picioarele se ntindeau drepte i
apropiate, cu tlpile lng locul n care sttea el acum.
Cooper i ridic privirea spre coroanele copacilor, ca s
localizeze soarele. Stratul de nori nu era gros i o raz de lumin
fcea n ciud ploii. Mai sus, n zonele mltinoase, oricnd s-ar fi
putut orienta dac vedea soarele. Dar aici, jos, prin vile
ntortocheate i printre plcurile de copaci n pant, era uor s-i
piard simul orientrii.
Cele mai multe raze de soare preau s vin de dincolo de
copacii din stnga lui. Era nc diminea, deci cam acolo era sudestul. Cooper i pipi buzunarele hainei. Pe aici pe undeva, era
sigur ah, da. Scoase o micu busol Silva i o roti pn cnd
orient acul spre nord. Se uit din nou la mormnt. Capul acolo,
tlpile aici. ncuviin din cap. Dar, probabil, nu nsemna nimic.
Ce facei? l ntreb Jarvis.
Cooper aproape c uitase de el. Omul fusese att de tcut i de
53

linitit, c putea fi confundat cu copacii. Sttea sub ramurile unui


stejar, apa picurndu-i pe pulover. Nu se sinchisise s-i pun o
hain, nainte s coboare spre ru. n numai cteva minute, va fi la
fel de ud precum pmntul pe care sttea.
Nimic important, domnule, i rspunse Cooper. Doar
verificam nite detalii.
Chestiuni de rutin?
Jarvis folosi aceste cuvinte de parc ele nglobau tot ce era mai
ru n lume. Era o lume care nu-l lsase n pace, s stea linitit cu
cinii lui pe verand.
Ce se afl de partea cealalt a copacilor? se interes Cooper,
indicnd dincolo de ru, ctre est.
E o parte a proprietii Alder Hall.
N-am auzit niciodat de asta.
Nu e chiar Chatsworth13 dei ei spun c aparine din nou
ducelui. Oricum, casa e goal de doi ani. Rul sta e limita
proprietii.
Dar exist un gard deasupra copacilor. Acolo ar trebui s fie
grania.
Acel gard e nou. Marcheaz limita zonei de acces.
Sigur.
Drumeii care gsiser resturile umane la Litton Foot se aflaser
aici numai ca urmare a noii liberti cptate conform Legii privind
dreptul la libera circulaie n zonele rurale. Aa-numita lege a
dreptului la hoinreal deschisese accesului public, pentru
prima oar, circa patru sute de kilometri ptrai de teren privat din
parcul naional. Altminteri, rmiele ar fi putut s zac
nedescoperite nc ani de zile. Dac s-ar fi aflat n alt loc, ar fi fost
probabil gsite cu cteva luni n urm, nainte de a se deteriora
dincolo de orice speran de identificare.
Nu-i a bun, era femeie, zise Jarvis.
Da.
Ea nu tie. Nevast-mea, vreau s spun. O indispun chestiile
astea. i urte pe hoinarii ia care trec pe terenul nostru. Dar cred
13

Reedina ducelui i a ducesei de Devonshire, una dintre cele mai


ndrgite proprieti istorice din Marea Britanie (n.tr.).

54

c mai bine i-a spune.


Oricum, o s apar i n ziare, continu Cooper.
Hmm, da.
Cooper aproape alunec pe pietre i se sprijini de zid, pentru ai menine echilibrul. Muchiul care acoperea peretele era gros i
fibros la atingere, ca o carpet ieftin udat ntr-o inundaie i care
nu se mai uscase niciodat. Reinea apa la fel de eficient ca un
burete i nici un curent de aer nu-l putea ptrunde. Cnd Cooper
i ridic mna de pe zid, degetele lui miroseau a lemn umed.
Ei bine, v mulumesc pentru timpul acordat, domnule, i se
adres lui Jarvis. Cred c acum am tot ce-mi trebuie.
Da? Atunci, nseamn c nu vrei prea mult.
n drum spre cas, Cooper observ un arc, imediat dup
padoc. Un ir de cocine vechi se gseau pe o fundaie de beton,
nconjurat de pmnt noroios i de un zid de piatr, tencuit
pentru mai mult rezisten.
Cretei animale, domnule Jarvis? ntreb el.
Nu. mi sunt suficieni cinii tia.
Cooper scotoci ntr-un buzunar dup o carte de vizit.
Dac se ntmpl s v amintii ceva, domnule vreau s
spun dac reconstituirea facial v va face s v amintii mai
trziu de cineva ne vei aduce la cunotin, nu-i aa? Ar trebui
s apar i fotografiile n ziare, peste vreo zi, dou. M putei
contacta la birou, la acest numr, sau lsai-mi un mesaj.
Jarvis lu cartea de vizit i arunc o privire asupra ei, nainte
s o ndese undeva n hainele lui.
Cooper. Dumneata eti, aa e?
Da, domnule.
Cooper se pregti pentru inevitabila ntrebare. Tom Jarvis era
localnic. Cu siguran tia tot despre tatl lui Cooper i despre
cum murise acesta. Amintirile rezist vreme ndelungat prin
aceste locuri i Cooper nu se atepta s scape vreodat de ele,
indiferent ct tria.
Dar Jarvis i arunc doar o privire curioas, nu mai mult dect
o ridicare de sprincean i n ochii ntunecai Cooper citi faptul c
acesta nelesese. i, dintr-odat, se trezi c-i place mult mai mult
55

acest om.
Se ntoarse prin grdina nengrijit, singurele sunete fiind
fonetul pailor si prin iarba ud i rpiala picturilor de ploaie
pe metalul ruginit. Locul avea un aer de spaiu lsat n paragin,
de parc totul fusese abandonat s putrezeasc n voie.
Tom Jarvis nu l nsoi pn la poart, ci l urmri cu privirea
din capul scrilor verandei, cu cinii tolnii la picioare. Cnd
Cooper ajunse la main, se ntoarse s-i ia rmas-bun.
Ei bine, Graceless nu m-a necjit deloc ct am stat aici,
constat el.
Nu, avei dreptate, replic Jarvis. nseamn c btrnicii nu-i
place de dumneata.
Diane Fry l privea pe inspectorul Hitchens cum i lovea uor
dinii cu un creion i cum se rotea n scaun. Unele dintre aceste
ticuri ncepeau s o enerveze, dar ncerca s nu o arate prea mult.
ntre cele dou apeluri nu s-a fcut legtura imediat, zise
Hitchens. Nu am tiut nici eu de al doilea apel, pn n dimineaa
asta i, efectiv, nu am avut cnd s-i spun.
Fry nu se uitase nc pe transcriere. Se simea prea furioas.
De unde s-a fcut apelul? Tot din Wardlow?
Nu tim, Diane. A fost prea scurt pentru a-i da de urm. Dar
au fost date la un interval de doar cteva minute, aa c e o
presupunere corect.
Ea ridic privirea spre hart, de data asta gsind mai uor
Wardlow.
E un mesaj cu totul diferit, nu-i aa?
Da. Similare sunt distorsiunea vocii i sincronizarea,
altminteri neputndu-se face nici o conexiune ntre ele.
E foarte concret: un cimitir de zece kilometri lime. i ce
vrea s spun cu slaul morii? Sau cu devoratorul meu de
carne?
Le vom analiza mai trziu, rspunse Hitchens. i-a fost de
vreun folos antreprenorul de pompe funebre?
Domnul Hudson a reuit s-i aminteasc de civa dintre
participanii la nmormntarea din Wardlow. n primul rnd a fost
56

familia, bineneles. Au mai fost i cteva oficialiti locale.


Oameni de afaceri, persoane care au lucrat cu consiliera
decedat, aa c am o list destul de consistent de care s m
ocup. i cnd o s vorbim cu familia, vom obine i mai multe
nume. Acesta va fi un bun punct de plecare.
Da, fu de acord Hitchens, fr entuziasm.
Fry i scoase jacheta.
Bnuiesc c e vorba de peste dou sute de persoane,
domnule, dar dac o s punem s se ocupe de treaba asta vreo
dou echipe, cu fiecare interviu putem aduga mai multe nume,
pn cnd vom obine o imagine de ansamblu a ntregii mase de
participani. Ar trebui s putem s restrngem cercul de suspeci
la civa indivizi pe care nimeni nu-i cunotea. Iar unul dintre ei va
fi omul nostru.
Probabil c nu va fi necesar, spuse inspectorul. Dar o s
inem cont de aceast idee.
Fry l privi.
De ce nu va fi necesar?
E prea mult efort pentru un rezultat incert, Diane. Exist alte
fire importante pe care le putem urmri.
Cum ar fi?
Cum ar fi posibilitatea ca apelantul nostru s fi comis deja
crima.

57

5
Niciodat nu i-a plcut s foloseasc parcarea aceea, zise
Geoff Birley. Dar era singura suficient de aproape de birou, fr s
fie nevoit s parcurg pe jos o distan mare.
i privi minile mari i palide, aezate fr vlag pe genunchi.
Spusese c are 41 de ani, cu trei ani mai mult dect soia lui. Era
supraveghetor la Departamentul de livrri al unuia dintre marile
centre de distribuie, situate n afara oraului. Fr ndoial,
desfura o munc fizic grea i nu vedea vreodat lumina
soarelui.
Asta-i problema cu oraul sta. Nu exist suficiente locuri de
parcare.
Se uit la inspectorul Hitchens, dorind aprobarea acestuia. Din
punctul de vedere al lui Diane Fry, acest lucru era o greeal. Dar
chipul lui Birley era palid i avea o expresie ocat, aa c,
probabil, fusese un gest reflex. Fusese desemnat un ofier
specializat n relaiile cu familia, o femeie care se putea descurca
mai bine n a-l comptimi pe Birley, fcndu-l s spun mai multe,
odat ce detectivii vor fi plecat.
Continu s deschid tot mai multe magazine i s ncurajeze
venirea mai multor turiti, dar nu le ofer oamenilor locuri de
parcare.
Hitchens nu rspunse. Ls asta pe seama surorii lui Birley,
Trish Neville, o femeie masiv purtnd un or, care insistase s le
fac un ceai de care nici unul dintre detectivi nu se atinsese.
Geoff, sunt sigur c domnul inspector nu consider c astai o problem deosebit n momentul de fa. Are chestiuni mai
importante despre care vrea s stea de vorb cu tine.
Vorbea cu fratele ei un pic prea tare, de parc el ar fi fost o rud
mai n vrst, senil i puin surd.
tiu, zise Birley. Dar dac n-ar fi fost asta, dac ar fi avut un
loc s-i parcheze maina, mai aproape de birou i mai sigur
58

Dac firma le-ar fi oferit angajailor locuri de parcare


Se aflau ntr-o camer cu tavan jos i ferestre mici, aa cum
erau majoritatea ncperilor din casele vechi aflate n zon.
Reglementrile urbanistice din Peak Park nu le permiteau
proprietarilor s-i sparg pereii i s-i monteze geamuri mai
mari, chiar dac ar fi vrut s-o fac. Asta ar fi nsemnat s ias din
tipar.
Camera ar fi fost ntunecat i sumbr, dac n-ar fi fost
decorat de curnd, cu un tapet floral luminos, iar lemnria fusese
vopsit ntr-un alb orbitor. Cineva, probabil Sandra Birley, aranjase
oglinzile i lustra de sticl cu multe faete, astfel nct s capteze
puina lumin ce intra pe ferestre i s-o rspndeasc n camer.
Fry era aezat ntr-un fotoliu cu hus de creton, cu faa spre
ferestre. n mod obinuit, i displcea profund aspectul nzorzonat
creat de creton. Dar n camera asta prea s se potriveasc,
ndulcind liniile dure ale pereilor de piatr.
Geoff Birley rmase tcut. i linse buzele nervos, de parc
uitase ce spunea. Prea s tie c ei ateptau ceva de la el, dar nu
era sigur despre ce era vorba. i ridic privirea spre sora lui, care
sttea n picioare lng el, ca o asistent atent.
Pi, vorbeam i eu despre parcare, Trish, se apr el.
Trish Neville oft i i ncruci braele la piept, apoi se uit la
cei doi detectivi. E rndul vostru, prea s spun privirea ei.
n afar de asta, soia dumneavoastr folosea n mod regulat
parcarea multietajat? ntreb Fry.
Da, aa este, rspunse Birley. Dar ntotdeauna ncerca s
gseasc un loc la nivelurile inferioare, ca s nu fie nevoit s urce
pn sus s-i ia maina, dac sttea mai mult la serviciu. Numai
c pentru asta trebuie s ajungi devreme. Trebuie s fii acolo la ora
apte dimineaa, altfel nu mai gseti loc.
i ieri-diminea a ntrziat?
A fost reinut de un telefon cnd se pregtea s plece de
acas. Era mama ei, care se agita pentru tot felul de nimicuri, ca
de obicei. Sandra trebuia mereu s-i piard cteva minute cu
baba aia ca s-o calmeze. Aa e Sandra dac ar repezi-o pe mama
ei, s-ar simi vinovat toat ziua. Aa c a ntrziat din cauza asta.
59

Pn a ajuns la Clappergate, nivelurile de jos ale parcrii erau,


probabil, deja pline. Cteva minute conteaz foarte mult i, cnd se
ntmpl asta, trebuie s te duci tot mai sus, pn ajungi pe
afurisitul la de acoperi.
De fapt, maina ei nu era chiar la ultimul etaj, zise Fry. Era la
cel de mai jos, la nivelul opt.
nseamn c a avut noroc. Probabil c a gsit un loc.
Fry i Hitchens schimbar o privire. Faptul c domnul Birley
descria aciunile soiei lui vorbind de noroc le arta c nc nu
contientizase realitatea. Un singur lucru nu avusese Sandra
Birley noaptea trecut noroc.
Domnule Birley, ncepu Hitchens, cnd soia dumneavoastr
s-a dus s-i recupereze maina, credem c a folosit scrile ca s
ajung la nivelul opt, nu liftul. Totui, liftul funciona. Suntei de
prere c aa proceda de obicei?
ntrebarea pru s-l deruteze pe Geoff Birley.
Ce vrei s spunei?
De obicei soia dumneavoastr urca pe scri la etajul opt, n
loc s ia liftul?
Birley ezit.
Depinde. Cum mirosea?
Acum fu rndul lui Hitchens s fie nedumerit.
Poftim?
Liftul. Cum mirosea? L-a deschis cineva s vad cum mirosea
nuntru?
Fry fusese de fa la examinarea liftului. Chiar i acum trebui
s nghit vagul gust de fiere care i se ridic pe gt, la amintirea
duhorii.
Da, mirosea destul de ru.
De parc cineva vomitase acolo, apoi urinase?
Cam aa ceva, cred.
Birley cltin din cap.
Atunci Sandra n-ar fi intrat. Probabil c a apsat pe buton i
uile s-au deschis, dar dac liftul mirosea att de groaznic cum ai
spus, ea nu l-ar fi folosit. n nici un caz. Nu putea s suporte
mirosurile urte n spaii nchise. I se fcea ru.
60

Aadar, credei c ar fi folosit scrile, chiar dac liftul


funciona?
Da, sunt sigur de asta. Putei fi convini.
Trish i puse mna pe umrul fratelui ei, detectnd probabil un
semn de emoie care lui Fry i scpase. Rmase aa cteva clipe, n
timp ce Birley inspir mai adnc. Cei doi detectivi ateptar. Fry
observ c braele lui Trish erau mari i crnoase, totui minile i
erau surprinztor de mici i de elegante, cu degete lungi, de parc
fuseser transplantate de la alt persoan.
Sunt bine, serios, zise Birley n cele din urm.
Soia dumneavoastr a plecat trziu i de la birou, nu-i aa,
domnule? ntreb Fry.
Da, aa este. A avut o edin, care s-a prelungit, apoi a
trebuit s termine nite lucrri. Se descurc foarte bine la Peak
Mutual. Este contabil-ef.
tiai c o s ntrzie?
M-a sunat nainte de 17.30, s m anune. Mi-a spus s nu o
atept i s mnnc pn s ajung ea acas. Am scos o pizza din
congelator i i-am lsat i ei jumtate. Pizza hawaiian. i place
ananasul.
Fry o vzu pe Trish c l strnge afectuos de umr pe fratele ei.
Anticipa faptul c Birley avea s i dea seama c telefonul de la
17.30 reprezentase ultima convorbire cu soia lui, c Sandra nu va
mai veni niciodat acas s-i mnnce jumtatea de pizza. Dar
acea clip nu veni. Sau, cel puin, nu se observ nimic pe chipul
lui Geoff Birley.
Cnd v-a sunat doamna Birley, erai deja acas, domnule?
Dori s afle Hitchens.
Da, am fost n schimbul de diminea.
V-a spus cumva soia dumneavoastr ce lucrri avea de
terminat?
Nu, nu vorbea prea des despre munca ei. mi spunea despre
oamenii de la birou mici brfe. Dar nu-i aducea acas
problemele de la serviciu. Era foarte bun n meseria ei, dar
spunea c i place s-i in cele dou jumti ale vieii complet
separate.
61

Era un lucru bun, dac reueai s-l faci. Fry i arunc o privire
lui Hitchens, care ddu uor din cap.
Domnule Birley, trebuie s v ntrebm asta, zise Fry.
Cunoatei pe cineva care ar fi vrut s-i fac ru soiei
dumneavoastr?
Birley se ncrunt i cltin din cap.
Nu, pe nimeni. Toat lumea o plcea. Nu era genul de
persoan care s se certe. Nu-i plcea s-i supere pe ceilali. Dac
la serviciu ar fi fost cineva cu care nu se nelegea, ea pur i simplu
l-ar fi evitat.
neleg.
Nu era cineva cunoscut de Sandra, nu-i aa? n mod sigur
era unul dintre nebunii aceia care atac femeile. A fost o victim
ntmpltoare. A fost la locul nepotrivit, n momentul nepotrivit.
Cel mai probabil aa a fost, domnule, spuse Hitchens. Dar
trebuie s cercetm toate posibilitile.
Geoff Birley i ridic iari privirea spre sora sa. Lui Fry i se
pru c acum el vorbea cu Trish, de parc poliia deja plecase.
Mi-e groaz s m gndesc c Sandra a fost atacat de cineva
cunoscut. N-a putea suporta gndul sta. Trebuie s fie un
necunoscut, nu-i aa? sta-i singurul lucru de care ne putem
aga. Reprezint o oarecare consolare, cel puin.
La ce or ai ncercat s o sunai pe mobil pe soia
dumneavoastr, domnule?
Cred c njur de opt.
i atunci telefonul era deja nchis?
Da.
Hitchens se aplec nainte, de parc se pregtea de plecare.
Suntei de acord s aruncm o privire njur, dac tot suntem
aici, domnule?
Pentru ce?
Poate gsim ceva care s ne ajute s aflm unde e soia
dumneavoastr.
Uimit, Birley se uit la sora lui, al crei chip avea o expresie
furioas.
Cred c da, rspunse el.
62

Familia Birley locuia ntr-o cas de calcar, cu o grdin nchis.


Fry bnuia c la etaj erau trei sau patru dormitoare. Din afar, era
evident c proprietatea fusese creat prin combinarea a dou case,
ale cror acoperiuri se gseau la nlimi uor diferite. Un co
exterior aflat la un capt sugera c, odinioar, s-ar fi putut s
existe i o a treia cas n irul respectiv.
Fry intr prima oar n buctrie i vzu o main de gtit
emailat de tipul celor care servesc nu numai la gtit, ci
furnizeaz i nclzire central i ap cald. n salon, punctul
central l reprezentase soba din fier forjat, nconjurat de un grilaj
gravat, care prea la fel de nepractic. n sufragerie, Fry se opri se
admire o sculptur reprezentnd saltul unui delfin, aflat pe o
mas, lng emineu. n partea din spate a casei era mai mult
lumin, datorit unei ui glisante care ddea ntr-o ser cu podele
de pin, acoperite cu covorae de rafie. Fry o strbtu i iei n
grdin, apoi trecu pe lng o pajite i o serie de straturi de
plante, pn cnd gsi o magazie de crmid i un opron pentru
unelte de grdinrit vopsite ntr-un albastru-viu. Nicieri nu se
afla corpul Sandrei Birley.
Intrnd din nou n cas, Fry l vzu pe Hitchens cobornd
scrile dinspre dormitoare. Ea cltin din cap, apoi se ntoarser
mpreun n salon, unde fur ntmpinai de privirea furioas a lui
Trish Neville. Geoff privea n gol, nspre grilajul gravat, de parc ar
fi cutat un neles n modelul decorativ.
Maina aceea parcat afar este a dumneavoastr, domnule?
ntreb Hitchens. Audi-ul verde?
Da. De ce?
V deranjeaz dac sergentul Fry se uit puin la ea?
Birley gsi cheile de la Audi i le ddu fr s protesteze fie
pricepuse pn acum, fie sora lui i explicase cum stau lucrurile,
n timp ce ei erau plecai din camer.
Fry iei din cas, verific interiorul i apoi portbagajul mainii.
Nu gsi dect jumtate dintr-o rol de folie albastr, ce prea s
provin de la Departamentul de livrri din cadrul centrului de
distribuie i nu prea deloc incriminatoare.
Nu tiu ce-am s m fac fr Sandra, zise Birley, pe cnd
63

detectivii se pregteau de plecare.


Nu tim dac soia dumneavoastr e moart, domnule Birley,
l ncuraj Hitchens.
Ce? Credei c ar putea-o ine prizonier, pe undeva?
E destul de posibil. Pn cnd vom afla ceva concret, orice se
poate.
Lui Birley ncepuse s-i revin sperana. Dar i cobor din nou
privirea.
Doar spunei asta. O vei gsi moart, nu-i aa? tii c aa
e. Pentru ce altceva ar fi rpit-o din parcare?
Pn atunci, putem nc spera c va fi bine.
Imediat ce el rostise vorbele, Fry i aminti c i ea spusese ceva
asemntor, destul de recent. Dar nu-i putea aminti exact cnd
anume i unde.
Inspectorul-ef Oliver Kessen se sprijini de dubia criminalitilor
i i nfipse minile n buzunare.
n timpul nopii locul sta trebuie s fie mort, afirm el. Ci
oameni i las mainile aici pn diminea?
Fry presupuse c inspectorul-ef vorbea cu ea, dei nu ddea de
neles asta. Criminalitii aproape terminaser de inspectat Skoda
Sandrei Birley i se deplasau nspre rampe, de-a lungul peretelui
de susinere.
Foarte puini, rspunse Fry. E prea scump.
Se uit dup Ben Cooper, pentru a primi o confirmare.
Asta e o parcare pentru cei care vin la cumprturi, interveni
el. Adic pentru o scurt perioad de timp. Dar unii dintre angajai
o folosesc, dac sunt nevoii, cnd celelalte parcri sunt pline.
E ceea ce ne spunea i domnul Birley, adug Fry.
Kessen era cu ochii pe Skoda, de parc aceasta putea face ceva.
Poate c se atepta s-i deschid capota i s fac o mrturisire.
Atacatorul trebuie s fi tiut c parcarea va fi goal la ora
aceea.
Fry ddu afirmativ din cap, dei tia c Kessen nu putea s-i
vad gestul. Pn acum de-abia i aruncase o privire.
Da, n mod sigur cunotea locul. Aici exist unsprezece
64

camere de luat vederi, cu circuit nchis cte una la fiecare nivel i


dou la intrare i la ieire. Dar el trebuie s fi tiut exact unde se
gsesc acestea, fiindc nici una nu pare s-l fi surprins din cte
tim de la paznic.
Unul dintre criminaliti, Liz Petty, le arunc o privire i zmbi.
Fry crezu c descoperise ceva important, dar femeia continu s
caute amprente, pe peretele de lng maina Sandrei Birley. n alt
parte, inspectorul Hitchens supraveghea cercetarea scrilor i a
liftului, apoi a locurilor de parcare betonate dintre acestea i
main. ntregul nivel opt fusese nchis, ceea ce nsemna c nimeni
nu putea s ajung nici la ultimul nivel al parcrii. n afar de
Skoda, singurele maini prezente erau cele ale poliiei.
Exist numai un paznic? ntreb Kessen.
La ora aceea din noapte, da. Are un mic birou la nivelul nti
i de acolo monitorizeaz camerele de supraveghere.
Va trebui s parcurg cineva toate nregistrrile.
Vznd autovehiculele aliniate n parcarea multietajat, Fry i
aminti c n acea lun trebuia s fac revizia tehnic a Peugeotului. Va trebui s verifice data bnuia c mai rmseser cteva
zile pn la expirare. Reputaia unui poliist avea de suferit dac
era prins la volanul unui vehicul care circula ilegal.
Fr ndoial, nchiderea ultimelor dou niveluri ale parcrii
cauza probleme. Indicatorul plin de la intrare fusese deja
instalat, atunci cnd primii poliiti sosiser ca s cerceteze
maina Sandrei Birley. Acum automobiliti frustrai continuau s
vin pn la bariera de la parter, fiind nevoii apoi s ntoarc.
Ce se ntmpl cu lifturile?
Sunt curate n fiecare zi, spuse Cooper. Interioarele sunt
proiectate special pentru a putea fi splate i dezinfectate cu
uurin.
Se pare c e o problem comun.
i eu care credeam c asta e doar o problem ntlnit n
blocurile nalte, care aparin consiliului local din Birmingham,
replic Fry. Ai importat unele obiceiuri murdare i n Derbyshire,
nu-i aa?
Ei bine, am vorbit acum cteva minute cu firma care se
65

ocup de curenie. Au jurat c liftul de la intrarea dinspre


Hardwick Lane a fost complet curat ieri-diminea, devreme. Aa
c, atunci cnd doamna Birley a sosit, nu ar fi trebuit s miroas
dect a dezinfectant industrial cu arom de pin.
Cnd a sosit, da. Dar, pn s vin ea s-i ia maina, n
seara aceea, unii au avut timp s se distreze.
Crezi c ar fi fost mai n siguran dac folosea liftul?
Fry se duse n faa inspectorului-ef i fcu un gest nspre
Skoda, n jurul creia erau strni criminalitii, mbrcai n
salopetele tipice. Nu era vorba de anchetarea unei crime nu n
absena unui cadavru. Aadar, Kessen va disprea n curnd.
Trebuia s tie cum sttea situaia n aceast etap preliminar.
Uitai-v la planul acestui nivel, zise ea. Dac Sandra Birley
ar fi folosit liftul, ar fi avut numai civa metri de mers pn la
main. De fapt, cred c, probabil, a ales locul acesta de parcare
tocmai fiindc se afla n apropierea liftului. Dar ieirea nspre scri
este la cincizeci de metri deprtare, ceea ce nseamn c, n drum
spre main, a trebuit s treac pe lng baza rampei de la nivelul
nou.
Unde atacatorul se poate s o fi ateptat, n spatele barierei
de beton.
Exact. Faptul c era pretenioas a pus-o, se pare, n pericol.
Inspectorul Hitchens se apropie n grab de ei, dinspre scri,
rou la fa i gfind uor. Era urmat de eful criminalitilor,
Wayne Abbott, care era cam de aceeai vrst cu Hitchens, dar
prea mult mai n form.
Abbott fusese numit recent la conducerea echipei de criminaliti
din zon, dup ce terminase un curs de management tiinific la
centrul de pregtire de lng Durham. Lui Fry nu i plcea s aib
de-a face cu el. Era ceva agresiv pe chipul lui, care prea n
permanen nebrbierit i n easta complet ras, care sugera prea
mult testosteron. Din prima clip cnd dduse cu ochii de el, Fry
se ntrebase cum de Abbott era civil. Ar fi trebuit s fac parte din
forele de meninere a ordinii publice, mbrcat n echipament
complet, mnuind un baston i sprgnd uile infractorilor.
Domnule, vestea proast este c numai jumtate dintre
66

camerele de luat vederi cu circuit nchis, de aici, sunt funcionale,


zise Hitchens. Celelalte sunt puse doar de faad.
Kessen njur ncet.
i la nivelul opt?
Una dintre cele de faad.
La naiba!
Camera de la ieire funcioneaz, domnule. Putem obine
numerele de nmatriculare ale tuturor vehiculelor care au prsit
parcarea dup atac.
Nu se poate s fi fost att de prost, afirm Kessen. Pun pariu
c a plecat pe jos.
L-ar fi fost mai dificil s procedeze n acest fel dect s
nghesuie pe cineva n main.
Dar ar fi fost singura modalitate s evite camerele de luat
vederi. Ce-mi poi spune despre accesul pietonal?
Sunt dou scri, cte una la fiecare capt. Lifturile sunt la
intrarea n centrul comercial. De asemenea, atacatorul ar fi putut
s coboare pe rampele pentru maini. sta-i un lucru periculos n
timpul zilei, cnd e aglomeraie, dar dup ora apte este att de
linite, c se poate face cu uurin. i ar fi putut auzi, de la mare
distan, orice main care venea. Ai observat c aici se aude
orice zgomot.
Da, am vzut.
Dar n-ar fi fost surprins mcar de camerele funcionale de la
celelalte niveluri? ntreb Fry.
Da, ai dreptate, sergent Fry. Kessen prea gnditor. Cine a
vorbit cu paznicul?
Agenii de investigaie. Paznicul l-a chemat pe eful lui i
acesta se afl acum aici. A sunat la biroul conducerii imediat ce
am sosit.
Trebuie s vorbim din nou cu el, zise Kessen. Dac a fost att
de linite aici noaptea trecut, m ntreb ce anume fcea paznicul
acolo jos.
Hitchens i terse faa cu o batist. ncepea s-i piard
condiia fizic, dac nu putea urca nici mcar cteva scri fr s
rite un atac de cord.
67

Cel puin a auzit iptul, afirm el.


Oh, da, iptul.
Ne ajut n privina stabilirii intervalului de timp.
Ei bine, pcat c nu a fost mai rapid i nu a urcat aici,
preferind s se holbeze la ecranele alea mici i s se ntrebe dac
era pe canalul nepotrivit.
n conformitate cu declaraia lui iniial, nu era nimeni acolo,
atunci cnd a urcat s verifice, aa c a crezut c trebuie s fi fost
copiii care fceau hrmlaie pe afar.
i atunci s-a ntors s-i bea ceaiul, far ndoial, zise
Kessen.
Hitchens ridic din umeri.
De asemenea, reeaua de telefonie mobil a nregistrat
semnalul de nchidere a telefonului doamnei Birley. Dar, n
condiiile date, nu cred c asta ne va ajuta prea mult.
Telefonul zdrobit fusese adunat de ctre criminaliti, mpreun
cu buci de plastic spart mprtiate la nivelul opt, de la un cap la
altul, de cauciucurile unui Daihatsu 4x4, care l clcase. Cartela
SIM ar fi identificat cu precizie telefonul, dar oricum se potrivea
descrierii fcute de Geoff Birley un Nokia, cu o carcas roie i o
hus din piele moale.
Fry merse la grilajul exterior al parcrii i se uit peste margine
la cldirile din Clappergate. Jos, n deprtare, un grup de tineri cu
rucsacuri se ddeau cu skateboardurile, fluiernd, n timp ce
intrau n incinta magazinului. Trase de plasa de srm, dar nu se
deplas nici un centimetru.
O micare i capt atenia i o vzu iari pe Liz Petty
ndreptndu-se spre dubia criminalitilor pentru a vorbi cu
Abbott, care era acum coordonatorul ei. i dduse jos gluga de pe
cap i arta mbujorat. Criminalitii i mai ales femeile, nu
purtau, dac puteau, gluga aferent costumului de protecie. Petty
i ddu prul pe spate i ncerc s-l prind n clema de la ceafa.
O vzu pe Fry privind-o i i zmbi din nou.
Voi face toate demersurile necesare, domnule, spunea
Hitchens. mpreun cu sergentul Fry m voi ntlni cu psihologul.
n legtur cu acele convorbiri telefonice? ntreb Kessen.
68

Da, domnule.
S neleg c nu am primit vreun apel de cnd doamna Birley
a disprut?
Nu. i e dificil de tiut dac ar trebui s sperm s primim
unul sau nu.
Cel puin am ti cum stm. Nu trebuie s dai gre cu asta,
Paul.
Fry simi o oarecare prere de ru pentru Hitchens. n nou
cazuri din zece existau alte motive pentru dispariia oamenilor, n
special a adulilor. De obicei, se ntorceau vii i nevtmai, afind
o figur surprins n faa agitaiei pe care o provocaser. Asta
putea s reprezinte o mare pierdere de timp i de resurse, dac se
lua o decizie pripit.
De data aceasta, Hitchens era omul care avea de luat acea
decizie. El ar fi vrut s aib dovada clar c este vorba de o
infraciune serioas, nainte s apese butonul de alarm. Un mesaj
vag de la un individ tulburat nu era o justificare adecvat nu era
suficient pentru a da bine pe hrtie, atunci cnd se verifica modul
n care inspectorul se ocupase de caz. Dar dac se adaug un ipt
n noapte, un telefon mobil czut, o femeie disprut, ecuaia
devenea mult mai complicat. Tot ce putea spera Fry era c toate
acestea nu se adunau mpotriva Sandrei Birley.

69

6
Doctorul Rosa Kane nu era deloc aa cum se ateptase Fry. Noii
experi cu idei proaspete erau exceleni, dar nu era de presupus c
erau i tineri i atractivi, cu accent irlandez i cu un pr cu nuana
de rocat, pentru care inspectorul Hitchens avea o slbiciune.
Acetia erau factorii care i distrseser atenia lui Fry de la bun
nceput i care cumva influenaser capacitatea ei de a asculta
ceea ce spunea doctorul Kane cu deosebit grij.
Desigur, putem face vreo cteva ncercri de deducie din
limbajul pe care l folosete, spuse Kane la un moment dat, dup
ce se fcuser prezentrile i fusese dezvluit coninutul pe scurt
al convorbirilor.
Putem? ntreb Fry.
Apoi i ddu imediat seama c tonul ei surprins putea sugera
faptul c era primul comentariu fcut de psiholog pe care ntradevr l auzise.
Pentru o analiz mai detaliat, vei avea nevoie de serviciile
unui lingvist legist. Dar unele sunt destul de evidente. Dac vrei
s tii prerea mea, atunci
V rog, doctore, spunei, interveni Hitchens, zmbind pentru
c i se ivise ocazia de a evita cheltuielile cu un alt expert.
Ei bine, pentru nceput, e de remarcat tendina lui de trece
de la persoana nti singular, la persoana nti plural i apoi la
persoana a treia. Asta e foarte interesant. Cnd spune eu, mie
i al meu, aproape cu siguran spune adevrul. Dar cnd trece
la plural, sau la persoana a treia, ori la forma pasiv, atunci
ascunde ceva. E un semn incontient de eschivare.
Intrigat acum, Fry se aplec asupra transcrierii. Trecu cu un
marker galben peste cteva fraze. Poate voi atepta i m voi
bucura de ateptare Eu l pot simi chiar acum, tu nu?
Promit Genul meu de crim i era apoi o schimbare la
jumtatea unei propoziii: Cnd gtul alunec ntre degetele
70

mele.
Mai erau cteva propoziii cu mie i al meu. Dar ntreaga
seciune final era exprimat la persoana nti plural, ca i cum i
atrgea asculttorii ntr-o conspiraie. ntrebarea nu este dac
vom ucide, ci cum o vom face. De asemenea, acea parte coninea
toate balivernele despre Freud i Thanatos. Nicieri nu aprea
vreun eu.
neleg ce vrei s spunei, zise Fry, fr tragere de inim.
mpinse transcrierea marcat nspre inspector, care zmbi. Un
rezultat obinut far mari cheltuieli.
Ct despre al doilea mesaj, unele fraze nu se potrivesc deloc,
continu doctorul Kane.
Fry fu surprins. ntr-un discurs scris de cineva att de
dereglat, cum i trecuse ei prin minte c puteau fi cteva fraze care
nu se potriveau? Pentru c nici una nu se potrivea, nu-i aa? Nu
cu ceva raional.
Da, bineneles, interveni Hitchens. i scoase din buzunar
ochelarii pentru citit i se uit pe transcriere cu un zmbet
inteligent. La care fraze v gndeai n special, doctore?
Un cimitir de zece kilometri lime, de exemplu. Ce rost are
asta? E prea specific.
Altceva?
Da. Eu sunt aici, n centrul lui. De asemenea, semnele,
spnzurtorii i ale stncii. Cel mai semnificativ lucru n legtur
cu aceste fraze este c toate trei apar n al doilea mesaj, unul care
e, n mod evident, codificat. Dup prerea mea, a vrut s includ
neaprat acele expresii. Dintr-un motiv sau altul, ele sunt
importante.
Zece kilometri lime, spuse Hitchens. Crezi c?
Sunt indicii, interveni brusc Fry. Ne-a lsat unele indicii care
s ne conduc ntr-un anumit loc. Un loc aflat pe o raz de zece
kilometri de Ei bine, de ce anume?
De poziia lui? ntreb doctorul Kane. De locul de unde a dat
telefon?
Desigur. Eu sunt aici, n centrul lui.
Kane i scoase ochelarii i Hitchens fcu la fel.
71

Asta ar indica faptul c el tia n prealabil de unde avea s


telefoneze, zise inspectorul.
Asta reprezint o problem?
Nu este chiar scenariul pe care l aveam n minte. Noi credem
c avea discursul deja pregtit, ns nu i locul.
S-ar putea ca, pur i simplu, s fi indicat o cifr
aproximativ, n funcie de locul de unde, n cele din urm, a
telefonat, fu de prere doctorul Kane. O raz de zece kilometri? Se
poate s fi mers cu maina ntr-o anumit zon, pn cnd a gsit
un loc adecvat, despre care tia c se afla n perimetrul respectiv.
Hitchens pru ngrijorat.
La naiba, n cazul sta, putea foarte bine s ne indice o raz
de cinci kilometri. Ci oameni pot mcar s aproximeze distana
dintr-un loc n altul, ntr-o zon rural? Cred c nu folosea un
GPS.
i asta numai dac s-a referit la distana n linie dreapt, nu
la distana pe drum, cu care oamenii ar putea fi mai familiarizai.
Dup expresia inspectorului, Fry i ddu seama c acesta
ncepuse s-i piard ncrederea n expert. Doctorul Kane prea
mai degrab s ridice obstacole, dect s ajute la depirea lor.
Dar experilor le plcea teribil s fac lucrurile s par mai
complexe dect erau n realitate, nu-i aa? Asta le justifica
onorariile.
i ce-i cu slaul morii? ntreb Fry. Dar cu spnzurtoarea?
i cu devoratorii de carne?
ns psihologul ncepuse deja s-i strng hrtiile.
Asta cred c e treaba voastr. Avei de-a face cu un individ
care ncearc s atrag atenia asupra lui, poate fiindc tie, n
subcontient, c are nevoie de ajutor. n acest moment, face tot ce-i
st-n putin s v ajute. Indiciile sale sunt cam obscure i
ambigue, n mod cert. Asta din cauz c trebuie s dea impresia
c-i demonstreaz inteligena superioar. Dar dac ascultai cum
trebuie ceea ce v spune, sunt sigur c v va fi de mai mare
ajutor dect v sunt eu, n aceast etap.
Doctorul Kane se ridic s plece, apoi se opri. Se uit la Fry, nu
la Hitchens, cnd le ddu un ultim sfat:
72

n general este adevrat c poi afla multe, ascultnd ce au de


spus ceilali.
Directorul general al parcrilor PNL Parking se numea Hicks.
Cooper l gsi mpreun cu un paznic mbrcat cu o jachet de un
galben-fluorescent, ntr-un birou nghesuit, aflat la nivelul strzii.
Trebuie s respectm toate reglementrile, zise Hicks.
Suntem obligai s omologm sistemul de televiziune cu circuit
nchis i s ne asigurm c respect Legea privind protecia
datelor.
Nu v-a acuzat nimeni c ai nclcat vreo lege, i repet
Cooper pentru a treia oar.
Dar Hicks abia clipi.
n afar de asta, nregistrrile nu vor fi acceptate ca prob n
instan, dac nu respect legea, afirm el. i omologarea
sistemului implic faptul c trebuie s ne ocupm de cererile
venite din partea celor care doresc copii ale filmului.
Primii multe astfel de solicitri?
Destule. Dei multe dintre ele sunt prea vagi. Oamenii trebuie
s ne dea o idee despre momentul cnd au fost filmai, unde se
aflau i cum artau. Ridic din umeri. Majoritatea renun cnd li
se cer detalii. ncearc i ei. Apoi mai sunt i cazuri cnd trebuie
s recunoatem c nu i-am filmat deloc, deoarece camera pe care
au vzut-o era de faad. Ei bine, nu spunem c sunt de faad, ci
doar c nu funcionau la momentul respectiv.
Iar camera de la nivelul opt este una dintre acelea de faad?
ntreb Cooper.
Da.
Nu a funcionat niciodat?
Din cte mi amintesc eu, nu. Hicks ezit. Da, sunt destul de
sigur c a fost instalat aa de la bun nceput. ntr-adevr, e cam
ridicol, dar la momentul respectiv a fost considerat o idee mai
economic. Intenia a fost ca aparatele s previn comiterea
infraciunilor.
A vrea s vd toate cererile pe care le avei la dosar, n care
se solicit copii ale filmului nregistrat de camera de la nivelul opt.
73

Dup cum am spus, nu dm copii ale filmului de la acea


camer, fiindc aceasta nu funcioneaz.
Exact, spuse Cooper. Dumneata tii asta, la fel i eu. i
oricine a cerut vreodat filmul de la camera respectiv trebuie s
tie asta.
Hitchens se ridic s o conduc pe doctorul Kane pn la
ieirea din cldire, lsnd-o pe Diane Fry singur n ncpere. i
privi cum se ndeprteaz pe coridor, mna inspectorului atingnd
uor cotul lui Kane, n timp ce i povestea despre perioada
studeniei lui la Sheffield.
Fry tia c inspectorul ar fi ncredinat unui subaltern sarcina
nsoirii vizitatorilor pn la ieirea din sediu. Dar n cazul
doctorului Kane, Hitchens fcea o excepie. Probabil fiindc era o
expert i trebuia tratat cu respect. Probabil.
Pentru a-i abate gndurile de la acest subiect, Fry i cobor
privirea i i ainti ochii asupra sublinierilor fcute cu marker
galben pe transcrierea aflat n faa ei. Acum i dorea s nu fi
folosit galbenul. Culoarea se uscase i prea uor rnced i
nesntoas, ca o vntaie veche de patru zile sau ca o pat de
urin. Rozul sau portocaliul ar fi fost mult mai vesele.
Dar pe cine pclea? Indiferent ce culoare ar fi ales, n-ar fi
mascat aspectul viclean i perfid al cuvintelor.
Eu l pot simi chiar acum, tu nu? E att de puternic, att de
dulce. Att de irezistibil.
Iei din biroul inspectorului i se ndrept ncet spre biroul CID.
Ben Cooper nu era acolo, dar Gavin Murfin i vreo doi detectivi
erau prezeni i i ridicar privirile cnd intr.
Ca de obicei, din direcia lui Murfin venea o arom de produse
de patiserie. Plcint cu carne sau specialiti din Cornwall nu
era sigur. n acel moment, nu era n stare s o identifice. n nri i
persista un alt miros, mai evaziv, ceva rnced, nesntos, galben i
perfid. tia c era un miros care avea s devin mai pregnant i
care nu putea fi mprtiat de sistemul de ventilaie.
Eu l pot simi chiar acum, tu nu? E parfumul morii.
74

S scoatem harta, zise Hitchens, de cum intr n biroul CID.


Diane, avem nevoie de harta topografic White Peak.
Am putea folosi harta computerizat, suger Fry.
Nu ne-ar fi de folos pe o raz de zece kilometri. La scara aceea
nu am putea vedea suficiente detalii.
Hitchens eliber masa, n timp ce Fry gsi un exemplar al hrii
cerute, pe care l desfurar.
Wardlow se afl aici, indic Hitchens. Acum avem nevoie de o
rigl, ca s msurm cinci kilometri n fiecare direcie. La naiba,
satul e prea aproape de marginea hrii va trebui s o ntoarcem
pe partea cealalt. De ce orice caui pe o hart topografic se afl
ntotdeauna prea aproape de margine?
Cooper intr n birou n momentul cnd cutau rigla i Hitchens
l strig:
Ben, eti exact omul de care aveam nevoie. Tu cunoti zona
asta, sunt sigur.
Da, domnule. Ce anume cutai?
Inspectorul i explic, n timp ce Fry verific scara hrii; apoi,
cu rigla i cu un pix, tras un cerc aproximativ n jurul locaiei
cabinei telefonice din Wardlow, foarte util marcate de ctre
topografi, cu un T i un mic receptor albastru.
De ce o raz de zece kilometri? ntreb Cooper.
Am obinut cteva indicii din nregistrare. Sau aa credem, c
reprezint indicii.
Continuarea spre vest, de cealalt parte a hrii, a arcului de
cerc cu raza de cinci kilometri, era complicat, dar, pn la urm,
Fry reui s se descurce.
Vom nsrcina pe cineva s fac lucrul sta aa cum trebuie,
dar deocamdat e suficient, zise Hitchens, fr s in seama de
privirea exasperat pe care i-o arunc Fry. Ce prere ai?
Cooper se aplec asupra hrii.
Ei bine, ai obinut o arie care include dousprezece sate i
un orel. Cteva vi pe partea de vest, incluznd o parte din Wye
Valley. oseaua principal dintre Bakewell i Buxton este aici jos
i, aproape de limita de sus, e o arter secundar, care
intersecteaz oseaua 623.
75

E o zon aglomerat, vrei s spui?


Numai o parte din ea, domnule. Dou drumuri principale
preiau o mare parte din trafic. i sunt cteva popasuri turistice
cunoscute, ca Tideswell i Monsal Head. i Eyam, bineneles, pe
partea de est.
sta-i oraul ciumat, nu-i aa?
Ciumat? se mir Fry.
O, Ben i va spune cndva povestea.
De-abia atept s o aud.
Cooper i mic o mn pe hart, acoperind cu degetele
aglomeraia de curbe de nivel i fiile lungi verzi care reprezentau
zonele mpdurite.
Dar, de asemenea, sunt i coluri mult mai linitite. Asta face
parte din Rezervaia Natural Derbyshire Dales. Numai pe jos poi
ajunge prin cteva dintre aceste vi mai mici, iar pdurile de pe
marginile lor sunt destul de dese. Majoritatea drumurilor sunt
reprezentate de o simpl potec i sunt prea nguste pentru orice
vehicul, indiferent de mrime. Pe de alt parte, n zonele de est i
de nord se gsete un platou de calcar. Aceea e zona agricol, care
cuprinde cteva sate mici i rmiele abandonate ale unei
cariere.
Fry i privi pe Cooper i pe Hitchens, n timp ce studiau cu
atenie harta. Preau doi colari care i conduceau armatele de
soldei de jucrie ntr-o btlie de birou.
Cutm ceva prin zona asta, care s-ar putea numi slaul
morii, le reaminti ea.
Cooper se ridic i i trecu o mn peste frunte.
Posibilitile sunt nelimitate.
Fry oft.
Ben, nu e ceea ce doream s auzim.
mi pare ru.
Nu e vina ta, interveni Hitchens. S ne gndim logic. Care
sunt posibilitile?
Slaul morii zise Fry. Ei bine, vrea s spun c locul
este mort sau se refer la un loc al morii?
Cum ar fi un cimitir? ntreb Cooper.
76

Stai aa, s ne ocupm de prima opiune, spuse Hitchens.


Cum ziceai acolo unde chiar locul este mort?
Da. Depinde la ce se gndete.
Ce vrei s spui?
Ei bine, ar putea fi un fel de protest contra abandonrii
carierei sau vreun fermier adus la limita disperrii de apariia
febrei aftoase. Sunt cumva pe acolo nite gropi pentru vite
incinerate?
Nu tiu nimic de aa ceva. Febra aftoas nu a ajuns niciodat
prin aceste locuri, dar sunt pe acolo cteva ferme afectate, la
grania cu Staffordshire.
Atunci, nchiderea fabricilor. Au existat disponibilizri
masive?
Nu de cnd s-au nchis minele din estul rii. O mulime de
comuniti au disprut acolo. Dar nu aici.
Depozite de deeuri toxice?
OK, stai aa da, e unul lng Matlock.
Hitchens cltin din cap.
E prea departe. E cu mult n afara zonei de zece kilometri.
Atunci, ce zicei de un loc al morii? ntreb Fry. Un cimitir.
Unde e mai potrivit s ascunzi un cadavru dac nu printre alte
cteva sute?
Ar fi trebuit s-l ngroape sau s-l ascund n vreun fel, zise
Cooper. Oamenii vin la cimitir tot timpul. Sunt sigur c nu sunt
obinuii s vad un cadavru proaspt zcnd pe acolo.
Trebuie s existe nite cimitire prsite, i continu Fry
ideea.
Ei bine, zona abund de cimitire nchise. Majoritatea celor
mai vechi sunt acum pline i nu mai au loc s se extind. ntr-o
mulime de sate eti ndrumat spre cimitirul orenesc sau la
crematoriu.
Cei mai muli sunt incinerai, nu-i aa? Nu cred c am fost
vreodat la o nmormntare, n viaa mea. Toi cunoscuii mei care
au murit au fost incinerai.
Dar cimitirele sunt nc acolo.
OK. La ce alt loc te mai gndeti, Ben?
77

Depinde ce nelegei prin cimitir. Exist numeroase locuri de


nmormntare, unele dintre ele vechi de mii de ani situri
neolitice, rmie de tumuluri celtice. Multe dintre ele se gsesc
n locuri destul de ndeprtate, dar excursionitilor le place s
viziteze, cu precdere, situri istorice. Nu poi lsa un cadavru la
vedere pentru mai mult timp, fr s fie descoperit.
Ca n cazul celor nou fecioare, zise Fry.
Exact.
Cooper i amintea bine cazul acela. Trupul unei cicliste
montane ucise, lsat n interiorul unui cerc de stnc, fusese
descoperit la cteva minute dup moarte. Dei, n cazul de fa, nu
aveau un asemenea noroc.
Desigur, unele situri nu sunt att de bine cunoscute, spuse
el. Cum ar fi Cimitirul Infidelilor.
Care?
Cimitirul Infidelilor. O, e unul ntr-adevr minuscul, uitat de
lume, un cimitir din secolul al nousprezecelea, pe drumul ce
leag Ashford n the Water de Monsal Head. Ultima oar cnd am
vzut locul era npdit de urzici i de buruieni nalte pn la bru.
i se afl unde a nrcat mutu iapa ai putea s treci pe lng el
fr s-i dai seama.
i de ce e acolo?
Cred c era, de fapt, cimitirul unei comuniti baptiste.
Presupun c vecinii lor nu-i priveau cu prea mult consideraie.
De ce infideli?
Ei bine, se spune c inscripiile au fost nregistrate de un
istoric local, care a observat c nici unul dintre epitafuri nu
coninea vreo referire la Biblie, Dumnezeu sau Iisus. La vremea
aceea, acest lucru era att de neobinuit, nct a fost considerat
foarte suspect.
ntre Ashford n the Water i Monsal Head? Fry i aminti c
inspectorul menionase Monsal Head. Atunci nu e departe de
Wardlow.
E foarte aproape.
Hai s aruncm o privire n Wardlow. Oricum a vrea s vd
cum st situaia prin preajma localitii.
78

Fry se uit la Hitchens, care ddu aprobator din cap.


M descurc singur aici. Deocamdat nu putem dect s
ateptm.
Ai timp, Ben? ntreb Fry. Tu eti, evident, candidatul ideal
pentru a servi drept ghid.
S-mi iau haina.
n biroul CID, Gavin Murfin o vzuse pe doctor Kane plecnd,
dup ntlnire.
tii, nu mi-am dat seama c au psihologi criminaliti att de
tineri, zise el.
De fapt, ea nu-i spune psiholog criminalist, l contrazise Fry.
A, nu, sigur c nu. De cnd cu lunetitii din Washington i cu
cazul Rachel Nickell. Ca s nu mai vorbim de Soham, cnd ofierul
responsabil a ascultat un sfat greit. Chiar i psihologii criminaliti
ncep s capete un renume prost, dup prea multe eecuri. Aa c
e evident c trebuie s-i schimbe titulatura.
De data asta Fry nu mai ncerc s-i taie vorba. ns
inspectorul Hitchens ncepea s par enervat.
De fapt, detectiv Murfin, adevraii profesioniti au ncercat
ntotdeauna s tempereze entuziasmul manifestat de pres n
privina psihologiei criminalistice. Doctorul Kane ne-a cerut s o
considerm un consilier specialist, deoarece dorete s evite
publicitatea.
Deci nu vrea s ias n eviden, zise Murfin i rse.
Hitchens se nroi puin n jurul urechilor. Era o reacie
interesant, deoarece inspectorul era cunoscut ca un om cruia i
plcea s fac haz de ofierii superiori. Unii spuneau c din cauza
asta nu ajunsese nc inspector-ef.
Doctorul Kane este un psiholog de investigaii, spuse el. Are
pregtire n criminologie i n tiina comportamental. Aa c ne
poate oferi idei utile n cadrul anchetei. A fost consilier n multe
cazuri, pentru alte divizii.
Fry i arunc lui Murfin o privire de atenionare i acesta se
strdui din rsputeri s adopte o figur spit.
Prin urmare, domnule, nu face profilul infractorului.
Hitchens cltin din cap, nc iritat.
79

n momentul sta nu avem suficiente informaii. Nici mcar


nu tim ce infraciune cutm sau dac exist vreuna.
Murfin pru s se gndeasc ce s mai spun, apoi se rzgndi
i rmase tcut. Hitchens atept s aud i alte comentarii,
foindu-se un pic nainte s se ntoarc i s plece spre biroul lui.
n plus, zise el, nu este chiar att de tnr. Are 33 de ani.

80

7
Douzeci de minute mai trziu, maina lui Cooper ieea din
Ashford n the Water. Rul Wye fcea o curb strns, cum cobora
dinspre nord, astfel nct un privitor aflat n Monsal Head avea
impresia c se uit la dou vi diferite. Un drumeag cobora dinspre
un hotel n stil bavarez i dinspre cafeneaua alturat, nainte s o
ia spre nord, n pdurile din Upperdale i Cressbrook Dale. Spre
sud nu era nici un drum, doar o crruie ce urma panta pe o
poriune, nainte de a se strecura n jos, spre ru i de a traversa
un pod ctre cellalt mal.
Civa turiti se aflau pe viaductul cu cinci arcade, care se
ntindea de-a lungul vii. Rul se ngusta, intrnd dedesubt i
vizitatorii mai puin aventuroi puteau fi zrii aezai pe malurile
cu iarb moale, bucurndu-se de soarele de septembrie. Dar
coborrea spre ru era abrupt i muli oameni rmneau s-i ia
prnzul la cafenea sau s savureze o ngheat, n timp ce admirau
privelitea.
Fry i feri ochii de soarele aflat spre sud-vest.
Ce se afl acolo sus, pe panta aceea a dealului? Seamn cu
minele unei case.
Casa lui Hob Hurst, zise Cooper. Nu e chiar o cas.
i presupun c acolo nu a locuit niciodat cineva care se
numea ntr-adevr Hob Hurst.
Ei bine, nu.
Cum de am ghicit?
E numele unui personaj din folclorul local. Un pitic sau un
uria nu sunt sigur. Ceea ce vezi acolo e, de fapt, rezultatul unei
alunecri de teren, dar de la distan seamn, ntr-adevr, cu o
cas n ruin, dac ai puin imaginaie.
Cine a construit acel hotel cu siguran a avut un pic de
imaginaie, continu Fry. Bnuiesc c vreun romantic din perioada
victorian, de-abia ntors dintr-o cltorie n Alpi.
81

Probabil. tii, cnd a fost construit acest viaduct pentru calea


ferat, a existat o campanie mpotriva lui. Toat lumea spunea c
va distruge peisajul, doar pentru a ajunge mai repede de la
Bakewell la Buxton. Acum e una dintre cele mai cunoscute
priveliti din zon.
Aproape trecur de Cimitirul Infidelilor, fr s-l vad, dei era
chiar la osea. Cooper trecuse cu civa metri de el, nainte s
frneze brusc i s dea n mararier. O poriune a zidului care
protejase odinioar cimitirul se drmase. Gaura era astupat
doar de un gard de srm, dei tufele dese de urzici din spatele lui
preau destul de ostile.
Aici era mult mai linite dect la Monsal Head. Dincolo de vale
auzir un cioban chemndu-i cinele, cu un strigt puternic i
aspru, ca al unei psri din zona mlatinilor. Cineva trgea cu
puca pe dealul de peste drum. Ca ntotdeauna la ar, un sunet
de arm nu prea neobinuit, aa c nici nu merita atenie.
Nimeni nu a mai trecut prin acest cimitir de luni de zile,
constat Fry. Chiar i eu pot s-mi dau seama de asta.
Oricum, nu se aventureaz nimeni mai mult de civa metri.
Cele mai multe dintre lespezile strvechi de pe morminte se
surpaser i erau sufocate de iarba-gtei i de mrcini nclcii.
Pietrele care rmseser n picioare erau cptuite de licheni
galbeni i nvluite n iedera care le camufla conturul familiar.
Singurele excepii le reprezentau dou pietre aflate cel mai aproape
de drum. Cineva curase iedera de pe ele, dezvluindu-le
inscripiile.
Cu dificultate, Cooper citi numele i datele de pe una dintre
pietre.
Nu cred c aceast persoan a fost apreciat n timpul vieii,
spuse el. Dei invidia omului merit al tu dispre, totui dreapta
moral s-i umple sufletul. A sugera ca Gavin s-i aleag asta
drept epitaf.
De ce? Se simte subapreciat?
Aa cred. Cooper se deplas civa metri ntr-o parte. Diane,
uit-te la asta!
De pe a doua piatr numai o mic poriune din ieder fusese
82

ndeprtat i acest lucru se ntmplase destul de recent. Viele


rupte atrnau nc i, cnd Cooper le atinse, czur cteva
picturi de sev.
E cam ciudat, afirm el.
De ce?
Ei bine, s presupunem c persoana care a dat la o parte
iedera de pe aceste pietre a fost vreun istoric amator, care ncerca
s verifice numele oamenilor nmormntai aici. Sau poate vreo
rud, care dorea ca un strmo s fie pomenit, nu doar pierdut n
buruieni.
Pare rezonabil, fu de acord Fry.
Dar uit-te la asta numele i datele nu au fost scoase la
iveal, doar inscripia de dup ele. i e numai una scurt. Caro
data vermibus. Ce s nsemne oare?
Habar n-am.
Tu eti persoana educat.
Ben, am o diplom n justiie penal i activitate specific
poliiei, la Universitatea din Central England. Asta nu m-a fcut s
vorbesc fluent latina.
Cooper se plimb nainte i napoi prin faa pietrelor, dar dincolo
de cei civa metri de teren de la strad, covorul de urzici i
mrcini era dens i neatins. Privi un fluture cum zboar printre
urzici.
Fry se ntoarse nerbdtoare la intrare i se uit de-a lungul
drumului.
Ct de aproape spuneai c e Wardlow?
Numai la vreo trei kilometri.
n denumirea locurilor din Derbyshire, low14 ntotdeauna
nseamn de sus. Astfel, acest sat specific trebuie s se fi numit
aa dup dealul care l strjuia, Wardlow Cop, a crui form de
con teit aprea la stnga lor, pe msur ce coborau din Monsal
Head.
Wardlow era exact cum l descrisese inspectorul Hitchens o
serie de ferme i de case risipite de-a lungul drumului. Era
14

n englez, sensul este de jos.


83

mrginit, pe ambele pri, de fii lungi i nguste de pune,


pstrate n tiparele lor medievale de ziduri de piatr, ale cror
reele se nirau peste cmpuri i se crau pe dealuri. Se spunea
c unele poriuni din platoul White Peak au cincisprezece kilometri
de ziduri pe fiecare kilometru ptrat de teren. n locul unor modele
regulate, ochii ntlneau o geometrie confuz de pietre, lungi iruri
de perei care exagerau fiecare contur din peisaj.
Cteva ferme din Wardlow fuseser transformate n locuine, dar
celelalte nc funcionau. Un tractor iei dintr-o curte, cnd ei
ajunser la intrarea n sat, loc n care fluturau dou drapele
naionale. Cooper observ c birtul satului era nchis n timpul
zilei, la fel ca attea altele din zonele fr prea muli turiti.
Biserica Bunului Pstor se afla dup o cresctorie de pisici, care
funciona ntr-o serie de cldiri adiionale ale fermei. Era o
bisericu de piatr, cu acoperi de tabl i ferestre cu vitralii, dar
fr turl. O cldire mai mare ar fi fost nepotrivit.
n cele din urm gsir un loc suficient de mare pentru a parca
lng un gard viu fr a bloca de tot drumul i traversar strada
spre biseric. Intrar prin porile duble i strbtur o poriune
acoperit de iarb, unde, lng zidul din spate, se aflau doi stlpi.
Cooper nu credea c erau medievali probabil fuseser nlai
cndva, n ultimele cteva decenii, pentru vreo srbtoare
steasc, oferind mai degrab ocazia de a azvrli cu burei uzi n
vicar, dect cu ou stricate ntr-un infractor dovedit.
n spatele bisericii se afla cimitirul mic i cu puine morminte.
n urmtorii ani, n mod sigur nu avea s fie nchis.
Melvyn Hudson a spus c la Wardlow au avut loc foarte
puine nmormntri, spuse Fry.
E cel de la firma de pompe funebre Hudson and Slack?
Exact.
Sunt sigur c domnul Hudson are dreptate. Multe dintre
aceste morminte dateaz din perioada victorian.
Civa fagi i platani uriai umbreau partea din spate a
cimitirului i sub ei nu cretea nimic. Chiar i puieii lor, care
rsriser pe pmntul gola, muriser. Crengi uscate, jir i
pietricele le scriau sub pai n timp ce mergeau printre
84

morminte. n jurul lor, rndunicile zburau razant, aproape


atingnd pmntul n urmrirea insectelor minuscule care pluteau
deasupra mormintelor. Mormintele victoriene erau nconjurate de
grilaje joase de fler, ruginite, care se dezmembrau n aerul umed.
Aici e nmormntat consiliera, zise Cooper. Doamna Sellars,
nu-i aa? Se vede clar c este cel mai proaspt mormnt de aici.
OK. Unde e cabina telefonic?
De cealalt parte a bisericii.
O mic locuin parohial era lipit de cldirea bisericii, iar
buctria care se zrea pe fereastr era plin de borcane, vesel i
ziare vechi. Trecnd pe lng ea nspre cabina de telefon, Cooper
observ o micare ntr-o cas aflat chiar peste drum. Nu fu dect
o siluet profilat n lumin, dar el i ddu seama c erau
urmrii.
A vorbit cineva cu vecinii? se interes.
Cu toi cei care aveau locuina cu vedere spre biseric sau
spre cabina telefonic, i rspunse Fry. Poliitii au fcut asta ieri.
Cei de vizavi au o perspectiv bun.
Din pcate, participau i ei la nmormntarea consilierei.
Pcat.
Dup cum vezi, nu sunt prea muli cu care s vorbim.
Cooper privi cabina situat la circa douzeci de metri de locul
unde se afla. Era mai mult dect pcat, nu? Era un noroc chior
pentru cel care telefonase. Nu avea cum s tie c ocupanii casei
aflate peste drum nu i supravegheau fiecare micare.
Dei nu auzise nc benzile, Cooper ncepea s fie cuprins de
ndoial n ceea ce privete inteniile apelantului. n aparen,
prea s fi avut grij s-i ascund identitatea, aa cum era i de
ateptat. Dar unele dintre aciunile lui preau aproape necugetate
ca i cum i dorea s fie identificat. Poate c totul nu era dect
un strigt de ajutor. Dar nu avea rost s-i sugereze acest lucru i
lui Fry.
Dincolo de biseric, Ben Cooper putea zri ferme i remorci
risipite, precum i tiparul neregulat al zidurilor. Un coco cnta
undeva n apropiere, dei era aproape de amiaz. Cabina se afla
lng un indicator att de vechi, nct literele se terseser
85

complet, iar acum prea s arate un drum spre nicieri.


Apoi soarele iei dintre nori i zidurile de calcar se transformar
ntr-un traforaj strlucitor care domina peisajul. Cooper se ntreb
ce anume ar putea gsi, dac ar porni pe acele poteci albe. Tentaia
de a urma mai degrab lumina, n loc s se ntoarc n curtea
ntunecat a bisericii, era aproape irezistibil.
La mai puin de un kilometru spre nord, la intersecia cu
oseaua 623, se afla un mic grup de case, alctuind stucul
Wardlow Mires. O benzinrie i un alt birt Three Stags Heads
se gseau ntre mai multe ferme i vreo cteva cldiri prginite
acoperite de caprifoi.
oseaua 623 strbtea punile pentru oi i platoul,
ndreptndu-se spre Manchester. Imediat ce Cooper intr pe
aceasta, observ c peisajul se deschidea nspre stnga. ntr-un
defileu, ntre dealuri, se vedea o formaiune ciudat de calcar.
Forma distinct prea aproape artificial dreapt, cu ziduri ca
nite coloane de roc alb, desprite de crevase i de fisuri i cu
un vrf rotunjit, acoperit cu iarb, ca o bonet verde. Pantele cu
iarb scurt, mncat de oi, aflate mprejur, preau s cuprind
treptat calcarul, de parc doreau s-l ajung i s-l trag napoi n
pmnt.
Stnca avea un aspect familiar. Cutnd n memorie, Cooper se
gndi c ar putea fi Peters Stone. Nu avea idee ce semnificaie avea
acest nume, dar bnuia c reprezenta probabil o referire biblic la
Sfntul Petru, motivul atribuirii acestei denumiri pierzndu-se n
negura timpului i a folclorului.
Pot s ascult i eu casetele alea, Diane? ntreb el.
S nu-i imaginezi c ai putea recunoate vocea. A fost
modificat cu un dispozitiv electronic.
Totui, mi-ar putea veni cteva idei.
Bine, n regul. Amintete-mi de asta cnd ne ntoarcem.
Mulumesc.
Fry btu cu un deget pe hart.
Ben, ar trebui s mergem n cealalt direcie. nspre Eyam.
Cooper opri la marginea drumului, apoi o lu pe drumul spre
Litton.
86

Apropo, zise el, rmiele neidentificate de care m ocup au


fost gsite la Litton Foot, n Ravensdale.
Da? i ce-i cu asta?
Litton Foot se afl la mai puin de cinci kilometri de Wardlow
n linie dreapt. Intr n perimetrul stabilit.
Fry se uit la hart.
Dar cadavrul acela are o vechime de optsprezece luni, Ben.
tiu. Ben ridic din umeri. M-am gndit s pomenesc pur i
simplu de asta.
Spune-mi despre Eyam.
Pentru nceput, s tii c se pronun Iim. Satul a fost
cuprins de cium din cauza unei haine infestate, dar stenii au
intrat de bunvoie n carantin, ca s nu rspndeasc boala n
restul inutului Derbyshire.
Cnd s-a ntmplat asta?
n secolul al XVII-lea.
OK.
350 de oameni au murit n Eyam. Numele victimelor au fost
nscrise pe unele dintre case. Cei mori de cium nu au putut fi
ngropai n cimitir, aa c mormintele lor se afl pe cmpurile din
jurul satului. Uneori au fost ngropate mpreun familii ntregi.
i aceste locuri sunt binecunoscute?
Binecunoscute? Sunt o atracie turistic.
Dup ce se ntoarser pe West Street, Diane dispru la o
ntlnire cu inspectorul nainte de edina de sear i Cooper nu
apuc s-i reaminteasc de promisiunea pe care i-o fcuse. Aa c,
n loc s asculte benzile, profit de ocazie s studieze fotografiile
fcute rmielor umane descoperite n Ravensdale.
Calitatea pozelor realizate la scena crimei se mbuntise
simitor de cnd Departamentul foto cheltuise sume importante
pentru nlocuirea echipamentului de imprimare. Culorile
ncepuser s aib o oarecare legtur cu realitatea, n loc s par
nite instantanee luate de un turist cu un polaroid. Acum se putea
observa c pe podea, lng cadavru, era, de fapt, snge, nu colul
unui covor cafeniu.
87

Afar, uneori, fotografii criminaliti reueau s obin nite


efecte de lumin chiar interesante. ntr-una dintre pozele fcute la
Ravensdale, Cooper putu s disting petele de lumin fcute de
soare prin coroana copacilor. Soarele ajunsese spre sud n
momentul cnd fuseser fcute fotografiile, aa c trebuie s fi fost
miezul zilei. Probabil c fotograful se ntreba cnd va avea timp si ia prnzul.
De asemenea, exista i o schi realizat de unul dintre
criminaliti, pe care erau trecute sgei ce indicau punctele
cardinale. Aceasta confirma ceea ce Cooper observase la faa
locului: picioarele victimei erau ndreptate spre est i capul spre
vest.
Simea c poziia respectiv are o anumit semnificaie. Era
unul dintre acele lucruri pe care i le aminteti doar pe jumtate, o
vag superstiie ntr-un cotlon al minii. N-ar fi putut s spun
cine i dduse aceast idee sau cnd anume. Poate era doar ceva
ce auzise n copilrie, o conversaie optit ntre rudele mai n
vrst la o nmormntare, o frntur din folclorul local.
De la est la vest. Da, exista o semnificaie, era sigur de asta. Dar
poziia corpului putea fi foarte bine o coinciden, nu-i aa?
Din rmiele adunate la scena crimei, se prea c femeia
purta o rochie albastru-deschis, destul de simpl, desuuri, ciorapi
i pantofi albatri cu baret i cu tocuri de trei centimetri. Nu se
gsise o hain sau alt obiect de mbrcminte, n afara rochiei. Era
puin probabil s se fi plimbat singur pn la rul din Litton Foot,
dar nu imposibil.
Cnd fusese gsit, scheletul era incomplet, lipsindu-i cteva
oase mici. De asemenea, nu fusese descoperit vreo bijuterie, care
ar fi putut ajuta la identificare nici o brar gravat, nici o
verighet. Femeia asta fusese fiic i mam. Dar fusese oare i
soie?
Cooper era contient c s-ar putea s nu reueasc niciodat s
afle cum murise femeia. Cel puin, nu din rmiele gsite.
Medicina legal putea face minuni, dar nu miracole.
Mai rmnea n discuie i ceea ce se ntmplase cu trupul lui
Jane Raven Lee dup moarte. Posibilitile existente l preocupau
88

pe Cooper. Femeia moart nu fusese ngropat, ci lsat ntins pe


pmnt, prad elementelor naturii. Tot acest caz avea un
pronunat caracter ritualic. Cooper i-ar fi dorit s existe cineva
care s-i spun dac sesiza un fapt important sau totul era doar
rodul propriei imaginaii.
edina de sear nu dur mult. La urma urmei, nici nu erau
multe de raportat. Examinarea de ctre legiti a scenei crimei nu
dusese la descoperirea semnelor vreunei lupte care ar fi putut avea
loc lng maina Sandrei Birley, ceea ce sugera faptul c rpitorul
nu-i dduse nici o ans de a o lua la fug i, probabil, folosise o
arm pentru a o imobiliza imediat. Skoda rmsese ncuiat i nu
era nici urm de chei.
Podeaua de beton a parcrii multietajate reprezenta un infern
pentru o cutare amnunit. Cine putea spune dac vreun
element gsit pe suprafaa ptat de ulei i czuse Sandrei Birley,
atacatorului ei sau unuia dintre cei o mie de oameni care
utilizaser nivelul opt al parcrii n ultimele cteva sptmni?
Zeci de fibre fuseser prelevate de pe zidul de susinere i de pe
bariera de la ramp. Existau nenumrate urme pariale de
nclminte. Iar cei de la Criminalistic strnseser suficient
mruni ca s le ajung pentru cafea timp de o sptmn.
Ceea ce a vrea s tiu, spuse inspectorul Kessen, este dac
omul nostru tia care camere funcioneaz i care nu. i dac tia,
cum a reuit asta? Nu ai cum s-i dai seama doar privindu-le, nui aa?
Nu cred, rspunse inspectorul Hitchens. Poate a lucrat aici
sau tie pe cineva care lucreaz. Oricum, detectivul Cooper se
ocup de intervievarea angajailor.
Ce facem cu soul? Ce anse sunt s gsim Audi-ul verde pe
banda nregistrat de camere?
Hitchens ridic din umeri.
Mie mi se pare c tipul e OK. A spus c era acas cnd l-a
sunat soia. Ar trebui s avem confirmarea acestui lucru din
nregistrrile apelurilor telefonice.
Aadar, deocamdat nu avem cum progresa.
89

Avem doi martori care au vzut-o pe Sandra Birley nainte de


rpire, zise Hitchens. A fost vzut cnd a plecat de la birou pe
Fargate n direcia parcrii multietajate, ntre orele 19-19.30.
Chiar lund n consideraie o marj de eroare din partea
martorilor, ar fi trebuit s ajung la main njur de 19.40.
Stai puin! interveni Fry. Cnd a fost vzut ultima oar cu
exactitate?
Hitchens i consult notiele.
Nu mai trziu de 19.30. Patronul unui magazin de pe Fargate
a vzut-o trecnd pe strad.
Mai era la magazin la 19.30? Ce fel de magazin e sta?
Credeam c n Edendale totul se nchide cel trziu la ora 18.
E un magazin de pantofi. i era nchis. Printr-un noroc,
patronul se afla n depozit i fcea inventarul i nchide afacerea
i o va vinde, aa c i verific tot stocul. Dar putea s vad strada
din magazin. A spus c a vzut-o pe Sandra Birley de multe ori i
tia c lucreaz la Peak Mutual, dei nu i cunotea numele. I-am
artat nite fotografii i a identificat-o fr urm de ndoial.
OK.
Fry lu de pe birou transcrierile celor dou apeluri telefonice.
Hrtiile de fax se aflau acolo de diminea, dar ncepeau deja s se
murdreasc i s se ndoaie la coluri. Era o hrtie obinuit de
imprimant i ar fi fost de ateptat s se comporte mai bine dect
vechile role clasice de fax. Poate minile ei erau de vin. Erau prea
calde.
Citi cuvintele de la nceputul primei pagini, dei tia aproape pe
dinafar ambele mesaje. n curnd va avea loc o crim Tot ce ai
de fcut e s gseti slaul morii.
Acest al doilea apel a fost primit la dispeceratul din Ripley
dup 15.30 ieri dup-amiaz, spuse ea.
i ce-i cu asta, sergent Fry?
Se pare c ne avertiza n legtur cu inteniile lui. n curnd
va avea loc o crim. Asta spune.
Da.
Fry ddu drumul hrtiilor pe birou.
Dac Sandra Birley era victima de care vorbea n apelurile
90

telefonice nseamn c a avut patru ore la dispoziie s ajung n


centrul oraului i fie s pun n practic o rpire pe care o
planificase, fie s-i aleag o victim.
Da, este posibil.
Opiunea cu care nu vrem s ne confruntm este aceea ca
Sandra Birley s nu fie victima n legtur cu care ne avertiza. S
sperm c omorul lui nc nu a avut loc.
Probabil vom mai primi un telefon de la el, Diane. Este
evident c dorete s se afle n centrul ateniei, aa c va dori s
tim c el este autorul. Fr ndoial, se consider foarte detept.
Ce a spus psihologul? ntreb Kessen.
Ne-a spus s fim ateni la apelurile telefonice, i rspunse Fry.
Hitchens se ncrunt.
De fapt, asta nu este tot ce a spus doctorul Kane. Ne-a dat
cteva idei foarte utile n legtur cu ceea ce vrea s ne comunice
individul.
i ne ateptm la miracole din partea ei? fcu Fry.
Kessen o privi pentru prima dat n acea zi i Fry i ddu
seama c era un om care vzuse tot, auzise tot i nu-l mai mira
nimic. Niciodat Fry nu tia cum o s reacioneze.
Putem ntotdeauna s sperm, sergent Fry, replic el. Apoi
inspectorul se ntoarse spre Hitchens. Apropo, continu el, vreau
s fie clar un lucru. Nu spunei nimic presei despre aceste
telefoane. Nici un cuvnt. Altfel, o s ne sune toi nebunii din ar.
i un nebun o dat este suficient.
Cteva minute mai trziu, Cooper ciocni la ua inspectorului
ca s-i explice problema pe care o avea. Cum edina se ncheiase,
Hitchens se pregtea s plece acas. Cooper auzi clinchetul unor
sticle i vzu c inspectorul cerceta coninutul unei plase.
ncruntarea de pe chipul lui sugera c se ntreba dac luase vinul
care trebuia pentru cina din acea sear.
A avea nevoie de un sfat n privina cazului cu rmiele
umane de la Ravensdale, domnule. Dac a putea s consult
Inspectorul ridic o mn.
Ben, dac ai de gnd s menionezi pe cineva care cere bani
91

pentru serviciile sale, rspunsul e nu. Cu reconstrucia facial


deja am epuizat tot bugetul pentru acest caz. tii, specialitii n
acest domeniu nu sunt ieftini deloc. Dac nu poi aduce suficiente
dovezi ca s transformi cazul sta ntr-unul de crim, trebuie s te
descurci singur.
Dar, domnule, ar putea exista descoperiri neobinuite care s
fie importante, subiecte despre care nu tiu nimic.
Sunt sigur c toat lumea nelege acest lucru, Ben. Dar va
trebui s faci fa o vreme. Pentru moment, avem alte prioriti.
Dar s-ar putea s fie
ns inspectorul cltin din cap. i puse plasa sub bra i
scutur nerbdtor cheile de la main.
Cooper se ntoarse la birou. Scoase din teanc una dintre
fotografiile cu reconstrucia facial i o fix de ecranul
computerului. ncperea ncepea s se goleasc i nimeni nu-i
acord nici o atenie i nici nu observ c Ben Cooper ncepuse s
vorbeasc din nou singur. Oricum, nu rosti dect o propoziie,
adresat cu resemnare pozei de lng ecran.
nseamn c am rmas numai noi doi, Jane, spuse el.
Chipul lui Jane Raven Lee l privi tcut carnea pmntie,
liniile imaginare aezate pe craniu, ochii goi care ateptau o
identitate.

92

8
n seara aceea, cnd ajunse acas, Cooper constat c beculeul
de avertizare de la robotul telefonic clipea, iar pisicile i cereau s le
dea de mncare. Cum hrnirea pisicilor era ntotdeauna mai
urgent dect ascultarea mesajelor, trecur cteva minute nainte
ca Ben s apese pe butonul de derulare de pe telefon. Erau trei
mesaje.
Ben, sunt Matt. Sun-m.
Acest prim mesaj era foarte scurt, dar l fcu pe Ben s se
ncrunte. Fratele lui nu i telefona dect dac era absolut necesar.
De fapt, Matt era ntotdeauna reticent n a-l suna pe mobil, fiindc
tia c Ben l folosea n chestiuni de serviciu. Trebuia s-l
contacteze pe fratele lui ca s vad ce se ntmplase, dar mai avea
nc dou mesaje de ascultat.
Ben, sunt Matt. Sun-m imediat ce poi. Este important.
Deja Cooper ncepu s se simt nelinitit. Aps pe buton
pentru a asculta cel de-al treilea mesaj.
Ben, te rog, sun-m. Este foarte important. Dup o pauz: E
vorba despre mama.
Intrnd cu Peugeot-ul de pe Castleton Road pe Grosvenor
Avenue, Diane Fry opri n cele din urm la numrul 12. Casa,
odinioar solid i prosper, era o vil victorian pe o strad plin
de copaci. Ua din fa era ncadrat de porticuri false, iar la
apartamentele de la etaj se ajungea numai pe o scar de serviciu
ascuns. Acum majoritatea ocupanilor erau studeni la colegiul
High Peak aflat n partea de vest a oraului.
Deseori, lui Fry i se prea c apartamentul ei are un aer
deprimant, mai ales cnd era gol. Dar la fel i se pruse i n
Wardlow.
nsi banalitatea locului fcuse ca apelurile date din cabina de
lng biseric s par cu att mai tulburtoare.
93

Dei Wardlow nu era printre cele mai plcute locuri, cel puin
nu se afla la captul lumii, precum zona denumit Dark Peak.
Acolo nu ntlneai dect un peisaj dezolant mlatini sumbre,
pustii, neexistnd nimic care s-l fac plcut. i aminti de semnul
rutier pe care-l vzuse ultima oar cnd fusese acolo: Atenie
ovine 11 km. Unsprezece kilometri. Asta era distana n
Birmingham, de la Chelmsley Wood la Chad Valley, cuprinznd o
populaie de circa un milion de oameni. Dar aici, n Derbyshire,
gseai doar unsprezece kilometri de nimic. i asta spunea totul.
Fry se transferase din West Midiands, fiind considerat un
outsider, nou-venita care trebuia s-i demonstreze calitile.
Fusese o adevrat lupt uneori, dar se ateptase la asta. ns se
concentrase i muncise din greu. Acum se bucura de mult respect,
dei, n mare msur, acesta venea din partea unor oameni pe care
ea-i dispreuia.
Fry se duse la fereastr, prndu-i-se c aude o main pe
strad. Dar nu vzu nici un vehicul, nici mcar pietoni care s se
ndrepte spre cas la cderea nopii. Tot ce vzu era oraul.
i totui era cineva. Dou siluete se desprir la colul strzii,
att de aproape de limita razei ei vizuale, nct trebui s-i apese
fruntea de geam ca s le vad. Dup o clip, una dintre siluete se
apropie, ndreptndu-se spre cas. Angie.
Fry se retrase de la fereastr, nainte s fie vzut i se duse n
buctrie. Dup dou minute auzi cheia lui Angie n broasc.
Salut, surioar.
Salut. Ai avut o zi bun?
Sigur.
Ce-ai fcut?
Angie i ddu jos jacheta de blugi, avnd pe buze acel zmbet
tainic. Diane nu tia foarte bine ce sentimente s aib fa de sora
ei. tia c ar trebui s fie bucuroas c Angie arta mult mai bine
dect atunci cnd se mutase cu ea. Pielea nu-i mai era att de
Palid, ochii i erau mai puin ncercnai, iar ncheieturile i
umerii, mai puin slabi i osoi. Cine nu le cunotea n-ar fi putut
s-i dea seama care din surori fusese dependent de heroin.
Totui, Diane nu era n stare s-i nbue un oarecare
94

resentiment, devenit acum permanent, abia ascuns de aparena


relaiei lor. De-abia o regsise pe Angie, iar aceasta ncepuse iari
s se ndeprteze i de data asta prea ceva mai personal. Oare ar
fi existat vreo diferen dac ar fi gsit-o chiar ea pe Angie, far
intervenia lui Ben Cooper? N-avea s tie asta niciodat.
De fapt, mi-am gsit o slujb, spuse Angie.
Poftim?
Crezi c aveam de gnd s triesc pe spinarea ta pentru
totdeauna, Di? O s-i pltesc o chirie.
Angie i arunc pantofii din picioare i se prbui pe canapea.
Diane i ddu seama c sttea n cadrul uii, ca un printe
dezaprobator, aa c se aez pe braul unui fotoliu.
E minunat! exclam ea. Ce fel de slujb?
Acelai zmbet. Angie cut telecomanda printre perne i
deschise televizorul.
O s lucrez ntr-un bar.
Vrei s spui c o s serveti ntr-un bar? ntreb precaut
Diane.
Angie se uit la ea i izbucni n rs vzndu-i expresia.
Dar ce credeai, c o s dansez la bar sau ceva de genul
sta? Exist i aici, n Edendale, un Spearmint Rhino15?
Diane nu rse. Se strdui s se relaxeze.
i n ce pub o s lucrezi?
La The Features. l tii?
Am auzit de el.
Am mai lucrat puin ca barmani, aa c o s m descurc.
Cu cteva baciuri o s am chiar i bani de cheltuial. Nu te
bucuri?
n sinea ei, Diane trecea n revist dispoziiile regulamentului
poliiei. Articolul apte interzicea cadrelor i membrilor de familie
care locuiesc cu acestea, inclusiv frailor i surorilor, s obin
profit din afaceri.
Atta vreme ct nu o s-i iei o autorizaie de a vinde buturi
alcoolice, nu voi fi nevoit s obin acordul efului poliiei.
15

Cunoscut lan de baruri de striptease, prezent n mari orae,


precum Londra i Las Vegas (n.tr.).

95

ncerc s spun asta pe un ton neutru, dar Angie stinse


televizorul i o privi ocat.
Cred c glumeti!
Deloc.
Bdranul la de ef al tu nu poate s-mi spun cum s-mi
triesc viaa! i ce se ntmpl dac nu-i d acordul? Ce crede c
ar putea s-mi fac?
Nimic, zise Diane. Dar a fi nevoit s-mi dau demisia.
O, nasol.
Angie sri n picioare i-i lu pantofii, ndreptndu-se spre
dormitorul ei. Diane ncepea s se simt ilogic de furioas.
Angie
Sora ei se ntoarse o clip, nainte s dispar n camer.
Serios, Di, s-i dai demisia din slujba aia nenorocit ar fi cel
mai bun lucru pe care l-ai putea face. i poate atunci mi-a
recpta sora pe care mi-o amintesc.
Diane rmase cu privirea aintit la ua care se trntise n urma
lui Angie. Nu-i trecu altceva prin minte dect c nu apucase s o
ntrebe cine era brbatul cu care o vzuse la colul strzii.
Ben Cooper simea c merge pe coridoarele spitalului de o
jumtate de or. Era sigur c o luase la stnga de la cabinetul
infirmierelor, cu o sut de metri n urm i totui ddu peste alt
cabinet, care arta exact la fel. Oare ntotdeauna fuseser spitalele
att de lipsite de personalitate sau era doar rezultatul ultimelor
mbuntiri fcute n Edendale General?
i atunci, pe coridorul din fa, vzu o figur familiar, purtnd
blugi i un pulover gros, gurit la coate. Cooper zmbi uurat.
Fratele lui, Matt, prea total nepotrivit ntr-un spital. De exemplu,
era cldit la o scar diferit fa de infirmierele care treceau pe
lng el. Minile i umerii lui preau nepotrivite i prea mari, dnd
senzaia c ar putea frnge orice lucru fragil de care se apropia. Nu
era omul pe care s-i doreti s-l lai printre ace hipodermice i
perfuzii.
De asemenea, prea de departe prea sntos pentru a se afla
ntr-un spital, chiar i ca vizitator. Expunerea constant la soare i
96

vnt fcuse ca pielea lui s capete o culoare intens, cafenie, care


contrasta cu albul clinic i culorile pastelate ale pereilor proaspt
zugrvii.
Matt ridic privirea i se ndrept ctre el. i cuprinse umrul cu
braul un gest rar de afeciune, ce fcu inima lui Ben s tresar
de nelinite.
Am vorbit cu doctorul, zise Matt. Nu cu medicul principal, ci
cu un rezident, sau cum i-o mai zice. Hai s mergem n sala de
ateptare, s lum o ceac de ceai.
Vreau s o vd pe mama.
Doarme, Ben. Mi-au spus c are nevoie de odihn. De fapt,
cred c i-au dat ceva, ca s o adoarm.
Matt
Haide, pe aici. Cred c spitalul are un bufet pentru vizitatori,
aa c un ceai ar fi foarte bun.
Ben simi c fratele lui l lu aproape pe sus, trgndu-l dup
el. La fel cum procedase i tatl lor cu ei, att de muli ani.
Matt, las ceaiul, trebuie s tiu cum se simte mama, acum.
Ce s-a ntmplat?
n loc s-i rspund, Matt i continu drumul pe culoar. Era cu
vreo cinci centimetri mai nalt dect fratele lui i mult mai solid.
Ben tia c era inutil s se mpotriveasc, aa c ncerc s in
pasul cu el. Se simi cuprins de un val de mnie un sentiment
despre care tia c era nscut din team.
Ceaiul, zise Matt. Apoi am s-i spun tot ce tiu.
Matt Cooper travers grijuliu bufetul spitalului, cu dou ceti n
mini. Prea ngrozit c ar putea vrsa lichidul pe dalele lucioase
de linoleum, caz n care cineva ar aluneca i i-ar rupe vreun
picior. Cumva, un accident ntr-un spital prea mai grav dect
unul petrecut oriunde altundeva.
Ben cuprinse ceaca ntre palme, avnd nevoie doar de cldura
i de confortul pe care i le oferea faptul c urmrea cu privirea
micarea aburului ceva care s-i potoleasc nerbdarea.
Kate zice c te-a vzut mai devreme, afirm Matt. Maina ta
era parcat pe Scratter.
97

Unde?
Pe Scratter. Pe drumul dintre Wardlow i Monsal Head. Ei aa
i spun.
Ben se ncrunt.
Haide, Matt, spune odat!
Fratele lui suspin, n timp ce se aez comod pe scaun.
Se pare c mama a czut la sanatoriu.
Cum adic se pare?
Ei bine a czut. Dar personalul de la Old School nu tie
precis cum s-a ntmplat. i tu tii ct de confuz e mama. Am
reuit s vorbesc cu ea nainte s-i dea sedative i n-avea nici cea
mai mic idee unde se afla.
Ct de grav s-a rnit?
i-a fracturat oldul.
La naiba!
tiu. Iar ei cred c, atunci cnd a czut, s-ar fi lovit i la cap.
Era foarte ameit i nu i-a putut aminti nimic.
Cineva de la sanatoriu ar fi trebuit s se afle aici, spuse Ben.
De ce nu sunt aici? E responsabilitatea lor.
Ben, calmeaz-te. Infirmiera-ef a venit la spital cu ea i a
stat dou ore, pn cnd am trimis-o eu napoi. Directorul a
telefonat de dou ori, ca s vad cum se simte mama. Toi sunt
ngrijorai n privina ei.
Aa ar trebui. Au de rspuns la nite ntrebri.
Matt lu o gur de cafea, dar Ben nici mcar nu-i ridic
ceaca. Constat c mna i tremura de furie i tia c doar ar fi
vrsat-o.
Cineva lsase pe mas un exemplar al ediiei de sear a ziarului,
ndoit, din care se vedea jumtatea de sus a primei pagini. Ben
observ numai primii trei centimetri ai fotografiei, deasupra
ndoiturii, dar o recunoscu imediat. Se uitase la ea mare parte din
zi. Cel puin Biroul de pres i fcuse datoria cum se cuvine.
Cnd se va trezi mama?
Vor s o in sub sedative pn cnd pot s-i fac radiografia.
Probabil mine vom putea sta de vorb cu ea. Dar putem merge s
stm cu ea cteva minute, dac o rugm pe asistent.
98

Ben privi int cafeaua care se rcea. Prea deosebit de


neispititoare, acum c aburul dispruse.
Hai s mergem, atunci.
E doar o cztur, Ben. Un old fracturat sun ru cnd auzi
prima dat, dar ea nu e chiar att de btrn.
Nu tii cum sunt rnile la cap? Chiar i o lovitur minor
Ben se opri i trase aer adnc n piept. OK, mi pare ru. Crezi c
reacionez exagerat.
Da, aa e.
mi pare ru, Matt, spuse din nou. tii, serviciul
Te copleete din nou?
Lui Ben nu-i plcu acel din nou. Cum mergeau pe coridor,
spre salon, simi alt val de mnie. i puse o mn pe braul lui
Matt.
Cum l cheam pe directorul de la Old School?
Robinson. De ce?
Cnd o s plec de aici, m voi duce s-l vd.
Ben, nu ai rezolva nimic.
Trebuie s tiu exact ce s-a ntmplat i cum au de gnd s
procedeze.
Matt l apuc de bra i-l strnse, puin prea tare. Se nroise la
fa mai mult dect de obicei i respira mai greu.
Te avertizez nu te lua de toi cei care i ies n cale, Ben.
Asta nu o s te ajute s scapi de sentimentul de vinovie.
Pmntul sfrmat de sub tlpile ei semna cu nite cioburi de
sticl. Cele dou zile de ploaie i stropiser picioarele cu noroi, iar
acesta acoperea acum ntunecat i umed poriunile dintre
degetele de la picioare i semnul unei vechi fisuri pe oldul stng.
Furnicile ieiser dintre franzele care acopereau pmntul n acea
regiune pduroas i se strecurau printre pliurile epene ale
rochiei, trndu-i-se de-a lungul minilor. Una dintre ele se opri pe
florile fr miros nainte s-i continue drumul. Ajuns ns pe
cretet, nu tiu ce s fac. Nu-i ddea seama de prezena cerului
i nici mcar a pdurii Alder Hall. Tot ce vedea era numai o mic
poriune a corpului civa centimetri din gt, cu suprafaa alb i
99

tare, fin la atingere.


n acea dup-amiaz cineva venise n pdure. Era o siluet
nvemntat cu o hain i cu un fular care s o protejeze de vnt,
cu minile vrte n buzunare i cu o geant de pnz aruncat pe
umr. Venise pe drumeagul ce suia dinspre captul carierei Alder
Hall, traversase rul i urcase panta printre copaci. La marginea
luminiului, se oprise pentru cteva clipe nainte s intre n
spaiul deschis, apoi i croise drum printre tufele nalte de
rscoage, fr s ia n seam fragmentele de tulpini rupte care i se
agau de mneci i de blugi.
Ajungnd la soclu, vizitatorul se oprise, deschisese geanta de
pnz i scosese un buchet de flori pe care l pusese la picioarele
statuii, apoi se oprise s admire aranjamentul. Privelitea i
provocase un zmbet de satisfacie. Adusese crizanteme albe flori
potrivite pentru moarte.
JURNALUL MORII, PARTEA NTI
Nimeni nu mi-a spus c cele mai cumplite comaruri vor
aprea atunci cnd nu dorm. Nimeni nu m-a prevenit
vreodat c o s stau n pat, cu ochii larg deschii, rugndum ca somnul s apar. Am petrecut acele ore numrnd
feele de pe tapet, vznd conturul unui monstru acolo unde
hainele mele zceau aruncate pe un scaun. Atunci ascultam
zgomotele din afara casei, ct de atent puteam, spernd s
fac zgomotele dinuntru s dispar. n cele din urm, odat
cu trecerea orelor, nu mai rmneau dect sunetele nopii
alunecarea ntunericului care se tra pe acoperiul casei
mele.
Ceva triete n ntunericul acela. Este cea mai mare team
a noastr i se numete necunoscut. Toi cunosc aceast
team, dar puini au curajul s se gndeasc la ea. Nu am fi
n stare s ne continum viaa dac am vedea prezena
rnjit care pndete n urma noastr. Este mult mai bine s
ne prefacem c nu vedem monstrul. Ne ferim privirea i ne
convingem c e doar o umbr n lumina soarelui. Este numai
100

o pal de vnt care trntete o fereastr deschis. Un fonet


de frunze moarte de cealalt parte a uii.
Este aceeai team pe care o resimte copilul care dorete
ca ua de la domnitor s rmn deschis pentru a vedea o
gean de lumin, aceeai team pe care o simte o btrn
atunci cnd trage zvorul de la u. n cele din urm, cu toii
suntem sortii s cdem n ghearele ntunericului pe care l
ntrezrim n visele noastre. Marele ho de suflete, nevzutul
care ne pndete din prag. Din ce prag ar pndi, dac nu din
cel al morii?
Vezi acum umbra? Simi fiorul rece, auzi fonetul?
Acum visele mele sunt diferite. Uneori, n comaruri, vd
cadavre micndu-se n cociuguri. Gurile li se strmb,
membrele li se zbat, degetele li se strng i se deschid
asemenea unor gheare, n timp ce se ntind spre lumin.
ncerc s le fac s se potoleasc, s stea linitite ca s poat fi
ngropate. Dar asta nu ajut la nimic. n visele mele, morii
continu s se zvrcoleasc.

101

9
n dimineaa urmtoare, Diane Fry gsi n biroul CID doi
detectivi de vrst mijlocie. Purtau costume albastru-marin
aproape identice i amndoi aveau umerii puin cam prea crnoi,
astfel nct preau s nu aib gt. Unul din ei avea o cravat cu
dungi albastre, iar cellalt una cadrilat, alb cu negru. Ar fi putut
fi ageni de vnzri de la o companie farmaceutic, aflai n vizit.
Cine sunt ia doi? ntreb Gavin Murfin.
Ajutoare pentru biroul CID, rspunse Fry.
Poftim?
S-au pensionat anul trecut de la Divizia D. Dar au revenit s
ne dea o mn de ajutor, pentru c nu avem suficient personal.
Domnul Hitchens zice c au foarte mult experien. Amndoi au
treizeci de ani vechime.
Da, se vede.
La edina de diminea despre investigaia n cazul Sandra
Birley, Ben Cooper fusese primul care ridicase mna. Dornic de a
se remarca, fr ndoial.
Domnule, credei c este posibil ca atacatorul doamnei Birley
s o fi urmrit cu cteva zile n prealabil i s-i fi observat
obiceiurile?
Ce obiceiuri? ntreb inspectorul Hitchens.
Pentru nceput, locul ales pentru a-i parca maina. i
obiceiul de a nu folosi liftul, cnd acesta mirosea.
i ce, a urinat n lift pentru a o mpiedica s-l foloseasc?
Era doar o idee.
Ar fi prea frumos s fie adevrat, nu-i aa? Un suspect care a
acoperit podeaua liftului cu propriul ADN, ca s-l putem noi
descoperi? Inspectorul se gndi la asta. Nu, Ben, nu ine. Ar fi fost
imposibil s tie c Sandra Birley avea s stea pn trziu la
serviciu n acea sear.
Nu? Ei bine, doar dac nu
102

Dac nu ce?
Doar dac nu lucra n acelai birou cu ea.
Atunci trebuie s-i verificm pe toi colegii ei, spuse Hitchens.
Ci sunt?
La Peak Mutual lucreaz aproximativ patruzeci de oameni,
interveni Fry. Brbai i femei.
Brbai i femei? Bine punctat, sergent Fry. n acest stadiu,
nu mai trebuie doar s presupunem c rufctorul este un
brbat.
Apelul telefonic, domnule? ntreb cineva.
Apelul telefonic poate foarte bine s nu aib nimic de-a face
cu rpirea.
Inspectorul-ef Kessen era prezent la edin, dar sttea de-o
parte, lsndu-l pe inspectorul Hitchens s ia cuvntul. Fry nu era
surprins s-l vad pe eful n exerciiu al biroului CID. n situaia
n care cazul Birley se transforma ntr-o anchet de crim, atunci
Kessen ar fi fost numit ofier principal de investigaii. Dar, pn
acum, nu aveau nici cadavrul, nici vreo prob care s demonstreze
c avusese loc o crim n adevratul sens al cuvntului.
Posibilitatea ca Sandra Birley s fi fost rpit din parcarea din
Clappergate era, ntr-adevr, doar o posibilitate.
i vom cere soului ei s fac o sesizare, domnule? ntreb
Cooper, ridicnd mna.
Fry ncuviin fr tragere de inim. Cel puin era o tactic pe
care ar fi putut-o folosi i care nu i-ar fi angajat cu nimic.
Credem c, deocamdat, e prea devreme, aprecie Hitchens.
i, n plus, pentru moment, nu e deloc n stare s fac asta.
Primul lucru pe care l-am fcut azi-diminea a fost s stau de
vorb cu ofierul specializat n relaiile cu familia i se pare c, de
ieri, starea emoional a domnului Birley s-a deteriorat
considerabil.
Apoi se dovedi c acei doi detectivi pensionari lucraser nc de
la prima or i se uitaser deja prin nregistrrile luate de
camerele cu circuit nchis, aflate la supermagazinul din
Clappergate. Pentru nimeni asta nu reprezenta o ndeletnicire
favorit cei din ncpere ncepur s se simt recunosctori
103

pentru prezena celor doi.


nainte de toate, i-am eliminat de pe list pe proprietarii
celorlalte dou autovehicule lsate n parcare peste noapte,
interveni cel cu cravata alb cu negru. Primul individ buse prea
mult n bar i a decis s ia un taxi. S-a ntors s-i ia maina n
dimineaa urmtoare, aa c i-am luat o declaraie. Nu a vzut
nimic. Dar cum s fi vzut, dac n acea perioad se afla n bar?
OK, spuse Hitchens. i cellalt?
Chiar i mai inocent. Lucreaz la Departamentul IT al unei
companii ale crei birouri se afl pe Buxton Road. n acea dupamiaz i-a scpat un monitor pe picior i i-a fracturat dou
degete. La momentul cu pricina se afla la Urgen. Prietena lui a
venit s ia maina.
n orice caz, nu preau s fie nite suspeci demni de luat n
seam. De ce atacatorul Sandrei Birley i-ar fi lsat maina n
acelai loc?
Exact, domnule. Dar a fost necesar s-i verificm, nainte de
a-i elimina de pe list. De asemenea, am parcurs fiecare poriune
din nregistrrile camerelor funcionale i am reuit s identificm
toate autovehiculele care au prsit parcarea mai trziu, n acea
noapte cu alte cuvinte, dup rpirea doamnei Birley. Erau doar
patru, deoarece locul era, practic, gol. De fapt, am identificat trei
dintre proprietarii vehiculelor nregistrate pe band, n momentul
cnd acetia s-au ntors dup maini. Dou erau ale unor brbai
nensoii i una a unui cuplu dar mai n vrst, cam la aizeci
de ani. Se vede clar pe band c femeia nu este Sandra Birley. Are
alt vrst, alt nlime, alte haine, totul difer. Am vorbit cu toi
aceti oameni i par s fie sinceri.
i nici unul dintre ei nu a vzut ceva suspect? ntreb Fry.
Nici unul, sergent.
Fry oft. Asta e problema cu cei care respect legile niciodat
nu vd nimic. Nici nu mai reinea de cte ori fusese chemat n
cazul unui incident grav, ntlnind ns doar oameni cu zmbet
amabil i memorie scurt.
Dac socotelile mele sunt corecte, a mai rmas un vehicul.
Din pcate, al patrulea autovehicul pare s fi fost parcat la
104

nivelul doi.
Unde e o camer nefuncional?
Exact, sergent. Avem nregistrarea autovehiculului ieind din
parcare pe la barier. E un Saab albastru. Se pare c la volan era
un brbat, nefiind vizibil vreun alt pasager.
i proprietarul a fost interogat?
Locuiete n Sheffield. O echip a plecat deja s stea de vorb
cu el.
Aadar, dac eliminm oferul din Sheffield, zise Fry, atunci
singura posibilitate este c omul nostru nu avea o main proprie
n parcare.
Ei bine, trebuia s aib un vehicul pe undeva, prin apropiere,
interveni detectivul cu cravat n dungi. Trebuie s fi parcat pe
strad.
Atunci trebuie analizate mai multe nregistrri ale unor
camere de luat vederi. Camerele din centrul oraului?
Exact.
Fry se ntoarse spre inspector.
i ce facem cu mesajele telefonice, domnule? Indiciile pe care
le-a lsat?
Hitchens prinsese harta pe planet, sau, cel puin, o adaptare
a acesteia, indicnd cercul de zece kilometri din jurul localitii
Wardlow, cu etichete marcnd distribuirea locaiilor.
Am ntocmit o list a potenialelor locaii, pentru a fi verificate
de poliiti, atunci cnd terenul va fi practicabil, rspunse el. Prin
asta neleg orice, locaie la care ne-am putea referi ca la slaul
morii. Altfel, dac indiciile lui nu devin mai clare, nu avem nimic
concret ca s putem aciona. ntre timp, dac mai avei alte teorii
plauzibile, s le auzim. Dac nu ai ascultat benzile i vrei s o
facei, vorbii cu sergentul Fry.
Cnd va fi practicabil? Asta s-ar putea s nu fie niciodat,
interveni Cooper.
Hitchens ridic din umeri.
Dup cum spui i tu, Cooper, posibilitile sunt nelimitate.
Avem nevoie de ceva mai substanial.
Sperm c va suna din nou?
105

Ei bine, ne-ar ajuta, nu-i aa?


Inspectorul-ef Kessen ascultase n tcere discuia. La sfritul
ntlnirii, se ridic i i puse mna pe braul lui Hitchens.
S m ii la curent, Paul, da?! i ceru el. Periodic.
Ben Cooper era pe punctul de a pleca de la edin odat cu
ceilali, cnd inspectorul l chem napoi. La nceput crezu c nu
auzise bine i Hitchens trebui s-l strige din nou un pic mai tare
de data asta, ca i cum Cooper visa cu ochii deschii, n ultima
banc.
O, Ben, ai un minut?
Da, domnule.
Cooper i ls haina pe sptarul scaunului i merse n fa,
deplasndu-se contra valului de oameni i contient de privirile
care i se aruncau. Dar poate era el prea sensibil. nc se simea
vinovat de izbucnirea lui din spital de seara trecut i n dimineaa
asta nu putuse s se concentreze la nimic mai mult de cteva
minute. Gndurile i zburau la imaginea corpului palid i
neajutorat al mamei sale, care zcea n acel salona, n mirosul de
dezinfectant i sunetele de tocuri ce se auzeau de pe coridor,
ncoace i ncolo, nainte i napoi, pn cnd credea c o s
nnebuneasc. Atunci cnd sunase. la prima or, la spital, i se
spusese c doamna Cooper se simea satisfctor.
E ceva pentru tine, Ben, spuse inspectorul, jucndu-se cu
cteva hrtii prinse pe clipboard. Se pare c ai avut puin noroc. A
sunat o femeie s spun c a recunoscut reconstituirea facial.
Deja?
A aprut n ediia de sear a ziarului i, de asemenea, pentru
dou minute, la tirile TV locale.
Excelent.
Hitchens l privi cu un ochi critic, ca i cum ceva nu era n
regul. Cooper se ntreb dac uitase s se brbiereasc aa cum
trebuie sau dac i sttea strmb cravata. Ambele situaii erau
perfect posibile.
Numele doamnei este Ellen Walker. Crede c decedata este
verioara ei, Audrey Steele. Aici e adresa, Ben.
106

E n drumul meu, domnule.


Cooper i nfac haina de pe scaun i ncerc s-i ndrepte
cravata. Era indicat s ari ca un profesionist atunci cnd te
ntlneai cu oamenii care respect legile.
Mai e ceva, Ben
Hitchens inea n mn o bucat de hrtie rupt dintr-un postit.
Ce-i asta?
nc un mic noroc pentru tine. Acest domn e un antropolog
legist pensionar, pasionat de tanatologie. Se pare c noi l-am
consultat din cnd n cnd n trecut i locuiete n aceast zon de
cnd s-a pensionat. E dispus s ne acorde gratis o scurt
consultan.
Gratis? Cine spune asta?
Hitchens zmbi.
Vicepreedintele comitetului poliienesc, membru al Clubului
Rotary, ca profesorul Robertson.
Cooper lu bucata de hrtie i se uit pe datele de contact.
Are acreditare la Asociaia Ofierilor de Poliie?
Bineneles. Pune-l la ncercare, Ben. Ar putea fi exact
persoana de care ai nevoie.
Da, presupun c s-ar putea.
i se gndi: Mai ales c e gratis. Dar nu o spuse cu voce tare.
n regul atunci, Ben, asta-i tot.
Cooper i ddu seama c ncperea se golise i c inspectorul
era nerbdtor s plece. Dar tatl lui l nvase s nu se prefac
niciodat c a neles ceva, atunci cnd nu era aa. ntotdeauna
asta conducea la un dezastru, spunea el.
un singur lucru, domnule, zise el.
Da?
Ce naiba-i tanatologia?
Hitchens pru deconcertat pentru o clip, apoi pocni arcul de la
clipboard i o porni rapid nspre u, ca i cum nu avea nici o
secund de pierdut cu ntrebri fr sens.
Pentru numele lui Dumnezeu, Cooper, dac nu tii, caut n
dicionar.
107

Cnd era pe punctul s prseasc biroul, Cooper remarc o


carte pe masa lui Gavin Murfin. Gavin nu avea niciodat cri pe
birou. Plcinte i cafele, da. i, evident, ciocolat. De fapt, orice
comestibil. Aadar, dac acea carte nu era fcut din ngheat,
atunci era un eveniment istoric.
Murfin i observ privirea. Dar, nainte s poat pune mna pe
carte, Cooper o ridic. O mulime de bucele de hrtie ieeau din
ca, marcnd anumite pagini.
ndrumar de promovare pentru sergeni. Partea nti. M
gndeam eu c trebuie s fie un motiv pentru care, dintr-odat, ai
nceput s vorbeti ca din carte. Ce se ntmpl, Gavin?
ncerc doar s-mi mbuntesc performanele, ca s zic aa,
rspunse Murfin.
S ce?
Dup prerea mea, e ceva asupra cruia toi ar trebui s ne
oprim i s ne gndim din cnd n cnd. Dac vrem s facem
vreun progres n carier, asta trebuie tcut.
Cooper se holb la el.
Dar sta-i un ndrumar, Gavin, eti sigur c nu te gndeti la
o promovare?
De fapt, da, m gndesc.
Intenionezi s te nscrii pentru examenul de sergent?
Vorbeti serios?
Murfin nfc ndrumarul.
De fapt, de ce nu?! Nimeni de pe aici nu pare s aprecieze
profunda mea experien. Eram n biroul CID atunci cnd tu nc
purtai pantaloni scuri. M-am confruntat cu de toate. Aadar, e
timpul s-mi mprtesc cunotinele i experiena printr-o
funcie de conducere.
i ai repetat rspunsurile pentru interviu, spuse Cooper cu
uimire.
D-i nainte, rzi ct vrei. Nu-mi pas. Unul dintre avantajele
anilor de experien e c-mi pstrez sngele rece i nu-mi pierd
cumptul, chiar i n faa unor provocri extreme.
Stai aa, interveni Cooper. Ci ani, cu exactitate?
108

Poftim?
Ci ani de experien, Gavin? De ct timp lucrezi la biroul
CID?
Murfin nu rspunse. i deschise ndrumarul i se prefcu c
studiaz o pagin.
Haide, Gavin, ci ani?
Unsprezece, rspunse Murfin nepstor.
Cooper oft adnc.
Aha. Perioada n care poi sta pe o funcie. Asta explic totul.
i-a mai rmas un an, cel mult. i doar nu vrei s te ntorci la
uniform. Gavin, ncepi s devii disperat.
Gseti de neconceput ideea mea de a fi promovat la gradul
de sergent?
Ei bine, da.
Mulumesc mult.
Cooper rse, apoi se simi instantaneu vinovat nu pentru c
rsese de Gavin, ci pentru c nu i se prea corect s gseasc ceva
de rs tocmai acum.
Amndoi ridicar privirea spre Diane Fry, care intr n birou.
Era neagr de suprare.
Ia te uit, spuse Murfin ncet. Trebuie s ne pregtim s-i
ridicm moralul?
t! Iar o s-o enervezi, l preveni Cooper.
Ei bine, exerciiile astea de formare a echipei m drm,
Ben. M simt epuizat emoional de toat dragostea pe care o port
colegilor.
Fry l abord imediat pe Cooper:
Ben, inspectorul zice c i-a dat numele unui btrn profesor,
ca s vorbeti cu el.
Da. Sper s-l ntlnesc n dup-amiaza asta.
Cnd te ntorci, s stm de vorb, da? Trebuie s fac o
evaluare, s vd dac ar putea fi folosit i n alt investigaie. Aa
c voi fi interesat ce prere ai despre el.
De obicei nu eti foarte entuziasmat de experii din afar,
Diane, i rspunse Cooper.
Personal, nu m-a apropia de el nici moart. Dar am nevoie
109

de un motiv pentru a-mi justifica decizia de a nu apela la el.


Pricepi?
Ai vrea s m ntorc i s-i spun c nu e de nici un folos,
corect?
Sincer, m atept s te ntorci i s-mi spui c e vreun savant
pensionar cam icnit, care bea prea mult i are plete, cu un cine
care pute i cu guri n jachet, dar i place s fie vizitat de tinere
poliiste drgue. Orice de genul sta mi-ar fi de folos.
Imediat ce Fry iei din birou, Murfin indic o pagin din
ndrumarul lui pentru sergeni, marcat cu un post-it galben.
Un ofier superior ar trebui s fie ntotdeauna pregtit
pentru a-i justifica o decizie, cit el. Vezi, eu a putea face asta.
Hei, zise Cooper, dac tot ai dat o rait prin bibliotec, nu s-a
ntmplat s vezi i dicionarul la mare?
E acolo deasupra, pe raft.
Mersi.
Cooper lu cartea i rsfoi paginile. Acolo era tanatologie:
Studiul tiinific al morii, al fenomenelor i al practicilor
referitoare la aceasta. Din grecescul thanatos, care nseamn
moarte.
Drgu. Profesorul lui era un veritabil Doctor Moarte.
Casa lui Ellen Walker era o vil din piatr cu ferestre care
ddeau nspre dou strzi, aflat n mijlocul unei terase din secolul
al XIX-lea, lng biserica parohial. Cea din urm cas din irul de
cldiri fusese transformat cndva n magazin, dar acum obloanele
erau coborte i nu exista nici un indiciu despre ceea ce se vindea
acolo odinioar. Dup aspectul perdelelor de dantel de la
ferestrele primului etaj, cineva nc locuia n apartamentul de
deasupra magazinului. Vreun vnztor de legume pensionar sau
un vnztor de articole de fierrie, probabil scos din afaceri de
supermagazinele Tesco sau B & Q, aflate la marginea oraului.
Prin geamurile de sticl mat ale uii de la numrul 15, Cooper
abia ntrezri holul. Toate cele patru ferestre din faa casei aveau
storurile coborte destul de mult ca s acopere jumtatea de sus a
geamurilor.
110

Doamna Walker? ntreb Cooper, cnd o femeie de vrst


mijlocie rspunse la u.
Suntei de la poliie?
Detectiv Cooper, doamn Walker.
Ellen.
i mulumim foarte mult c ne-ai sunat. nelegi care sunt
circumstanele? De ce am fcut reconstituirea facial?
Am vzut fotografia n ziar. Vecina mea mi-a artat-o. ntradevr, n-am neles de ce se afla acolo, dar am fost destul de
sigur
Pentru nceput, s mai aruncm o privire asupra ei, da?
Lui Cooper nu-i plcu deloc cum sun destul de sigur. Era
mai bine ca martorul s fie lsat s trag concluziile ceva mai
ncet.
Ellen Walker prea nelinitit c o vizita poliia. Era att de
reconfortant, nct Cooper uit pentru moment c adesea acesta
reprezenta un semn de vinovie. Privi emineul n stil victorian,
cu vatra construit din ardezie. Din pcate, coninea un sistem pe
gaz ce imita crbunii, care nu avea nimic de-a face cu stilul
victorian. Ferestrele ddeau spre strad, dar prin buctrie vzu o
ser din care se ieea ntr-o gradin mprejmuit de ziduri joase
din gresie.
Reproducerea din ziar s-ar putea s nu fi fost de foarte bun
calitate. Acesta-i originalul, Ellen. Nu te grbi, uit-te bine la ea.
Reine faptul c unele detalii ar putea s nu fie precise. Coafura,
de exemplu.
Doamna Walker studie docil imaginea.
Coafura nu e prea departe de adevr, chiar c nu.
Eti sigur c e verioara ta?
Destul de sigur.
Cooper oft. Destul de sigur nu era mult, dar deocamdat
trebuia s se mulumeasc i cu att.
Alte detalii se potrivesc, zise doamna Walker. Audrey avea
patruzeci i doi de ani i era cu trei-cinci centimetri mai nalt
dect mine.
Era cstorit?
111

A fost o perioad. A ntlnit un individ pe nume Carl, care


lucra pe o platform petrolier marin. Era un tip OK, dar dup un
timp s-au desprit. Cred c el a plecat n Germania dup
pronunarea divorului.
Ai gsi adresa lui, dac am avea nevoie de ea? ntreb Cooper.
Cred c da. Doamna Walker se ncrunt. tii, eu i Audrey
am fost ntotdeauna foarte apropiate. Mama ei e mtua Viv, sora
mamei mele. Audrey mi-a fost domnioar de onoare cnd m-am
cstorit.
Excelent. Aadar, am putea spune c ai cunoscut-o foarte
bine.
Asta am vrut s spun.
i cnd a disprut Audrey Steele? o ntreb Cooper.
Ellen Walker se holb la el.
Disprut?
Cnd a fost vzut ultima oar? Nu e nregistrat ca persoan
disprut. Dar se pare c trebuie s fi disprut cel puin de prin
luna februarie sau martie anul trecut.
Nu a disprut. A murit.
Da, tim c a murit, zise Cooper calm. tim acum c a murit.
Dar nainte s tie cineva ce s-a ntmplat cu ea, trebuie s fi fost
disprut.
Nu tiu ce vrei s spui, continu Ellen Walker nervoas.
Audrey a murit. A fcut o comoie cerebral i a murit.
Acum era rndul lui Cooper s se holbeze la ea.
De unde tii cum a murit?
Era scris pe certificatul de deces.
Ce?
Mama ei l-a pus pe undeva, dac vrei s-l vezi.
Cu ceva efort, Cooper ncerc s se concentreze i s analizeze
ce-i spunea doamna Walker.
Vorbim despre Audrey Steele?
Da, bineneles.
Ellen, cnd a murit verioara ta, mai exact?
Anul trecut, n a doua sptmn din martie. A fost
incinerat la Edendale. A fost o zi ngrozitoare. A burniat toat
112

dup-amiaza. Ellen Walker fu strbtut de un frison. Nu-i nimic


mai ru dect burnia, nu-i aa? Face s-i ptrund frigul i
umezeala pn la oase.

113

10
Cnd Fry intr n biroul inspectorului, Liz Petty atepta n
ncpere. Prea vesel, de parc avea s-i dea nite veti bune. Dar,
aezndu-se, Fry o privi cu ndoial. Criminalitii erau civili i,
prin urmare dup prerea ei imprevizibili.
Am fcut o analiz tehnic preliminar a celor dou apeluri
telefonice, ncepu Petty. M-am gndit c te va interesa ceea ce am
descoperit.
Inspectorul Hitchens se ntoarse i ridic ntrebtor din
sprincene nspre Fry.
Era ceva interesant n zgomotul de fond?
Zgomotul de fond a fost intensificat. Echipa de tehnicieni mai
are nevoie de puin timp pentru analiz, dar au trimis cteva
observaii, n caz c v pot fi de folos.
Orice ne poate fi de folos n momentul de fa.
Petty se uit prin hrtiile pe care le adusese, aranjndu-i n
acelai timp puloverul i jucndu-se cu prul. Privind-o cu atenie,
lui Fry i se pru c aduce cu unii suspeci pe care i interogase dea lungul anilor, care i trdau nervozitatea prin mici ticuri. La
urma urmei, lui Petty nu avea cum s-i pese de felul cum arta la
locul de munc, Puloverul bleumarin purtat de criminaliti nu
avea menirea de a-i face s arate elegant dei, pe Liz Petty, arta
mai bine dect pe unii dintre colegii ei brbai, de vrst medie.
O s ncerc s nu v rpesc prea mult timp, zise Petty i i
ddu lui Fry o copie a raportului.
Aceasta lu hrtiile i vzu c era menionat zgomotul de trafic,
cntece de psri, ltratul unui cine. Mai era ns i o referin la
o voce puternic, rsuntoare, ca i cum cineva striga n fundal,
ns n interiorul unei cldiri i nu era tocmai un strigt.
Bieii din echipa tehnic nu merg niciodat la biseric?
ntreb ea.
Poftim?
114

Strigtul la care se refer poate fi slujba inut de vicar de la


amvon. Asta nseamn c serviciul funerar ncepuse deja cnd a
fost efectuat apelul.
Asta trebuie s ne ofere o ans n plus n a-l identifica, dac
ne hotrm s urmm pista asta, interveni Hitchens.
Fry oft recunoscnd una dintre frazele folosite de inspector
pentru a evita orice fel de implicare.
Bine c au reuit s scoat toate aceste detalii din band,
spuse ea. Eu nu am observat nimic. nregistrarea e de proast
calitate.
Dar cum i camufleaz vocea? ntreb Hitchens. Nu-i
trebuie un echipament electronic special pentru asta? Cum a
reuit s-o fac dintr-o cabin telefonic?
Ajung i la asta, zise Petty. Tehnologia faciliteaz multe
lucruri n ziua de azi. A folosit un dispozitiv telefonic de modificare
vocal. Probabil ceva de genul sta
Scoase un instrument de aluminiu micu, cam de dimensiunile
unui ceas de buzunar, cu dou butoane. Semna cu un mouse
miniatural.
sta este aparatul de modificare a vocii? ntreb Hitchens.
Poi alege dintre ase voci. O selectezi pe cea dorit cu
ajutorul butonului de pe carcas. Apoi ii aparatul deasupra
receptorului i vorbeti n microfonul de deasupra. Pe pia exist
i dispozitive mai complicate, dar pentru scopurile cele mai
obinuite acesta este suficient. Poi s cumperi unul cu mai puin
de douzeci de lire de pe internet.
Este suficient de mic pentru a putea fi purtat n buzunar, zise
Hitchens.
Sigur. Are i un lnior, ca s-l poi prinde la inelul de la
chei.
i majoritatea oamenilor l-ar confunda cu o telecomand
pentru ua de la garaj.
Petty puse pe mas dou reportofoane de mici dimensiuni.
Pe sta se afl banda cu apelul original, spuse ea, apsnd
pe un buton.
O voce familiar rsun n ncpere, accentele artificiale fiind
115

clar audibile: n curnd va avea loc o crim. S-ar putea petrece n


urmtoarele cteva ore.
Cred c e suficient. Acum ascultai cea de-a doua
nregistrare. Am mprumutat asta de la unul dintre colegii mei.
Aps pe butonul play al celui de-al doilea aparat.
n curnd va avea loc o crim. S-ar putea petrece n
urmtoarele cteva ore.
Ce prere avei? ntreb ea, oprind aparatul.
Preau identice.
Dac a fi nregistrat o secven mai lung, probabil ai fi
observat diferena. De fapt, cea de-a doua voce era a mea.
Glumeti.
Petty ridic dispozitivul de modificare a vocii.
Semna destul de bine, nu-i aa?
Destul de bine? A fost de-a dreptul straniu.
Petty i ddu aparatul.
Cum funcioneaz? se interes Fry.
Are o baterie obinuit pe litiu, de trei voli, exact ca aceea pe
care ai folosi-o la ceas sau la un breloc. nc nu pot s precizez
care este durata de via a bateriei, dar productorul spune c este
de o or. Mai mult dect suficient, cel puin pentru apelurile date
pn acum.
Aadar, nu putem spera nici mcar c o s rmn fr
baterie, zise Hitchens.
Dar Petty zmbi i ddu la o parte reportofoanele.
Cred c ai avut un motiv anume pentru care ai nregistrat
chiar tu mesajul, Liz, spuse Fry. Ai vrut s subliniezi c apelantul
ar putea fi o femeie, nu-i aa?
Mi-e team c da. Nu am vrea s excludem de la nceput
anumite posibiliti, nu?
Ben Cooper se sprijini de biroul lui, ntrebndu-se cnd ar fi
rezonabil s telefoneze din nou la spital. De-abia sosise i o atepta
pe Fry s termine de vorbit cu cei doi poliiti. Se prea c Fry
inea cu tot dinadinsul s se asigure c pricepeau cine este eful.
Ei bine, persevereaz, Ben, l ndemn ea cnd Cooper i
116

relat rezultatul vizitei la Ellen Walker. Cu timpul, o s obii mai


multe rezultate.
Aa crezi?
Este evident c doamna Walker a fost indus n eroare de o
asemnare superficial. Aceste reconstituiri faciale sunt o art, nu
o tiin indiferent ce ncearc s-i spun experii. Nu conteaz
dac sunt fcute de mn sau la computer. Conin o mare doz de
probabilitate.
Da, de fapt, exact asta a
Nu este deloc surprinztor c din cnd n cnd mai i
greeti. Ia-o ca pe o mbogire a experienei. i, cum i-am mai
spus, persevereaz.
E-n regul, zise Cooper. O s perseverez.
Ce ai mai obinut?
Am o schem a danturii realizat de un odontolog. Acum am
nevoie de un stomatolog care s gseasc o similitudine ntre
aceast schem i fia dentar.
Cooper gsise pe birou schema danturii efectuat post-mortem.
Majoritatea zonelor ntunecate, unde fuseser efectuate lucrri
dentare, se aflau pe prile laterale ale gurii, n molari i premolari.
Dinii din fa aproape c nu aveau plombe i odontologul i
caracterizase drept regulai.
A dori s fie tot att de uor cum pare la televizor, zise el. Ca
i cum tot ce-am avea de fcut ar fi s introducem informaiile
referitoare la orice dantur ntr-o uria baz de date i s obinem
o identificare instantanee.
Fry nu-l mai asculta, dar Gavin Murfin i ridic privirea.
Vrei s spui c nu se ntmpl aa? nseamn c indivizii de
la BBC m-au minit.
Cooper i aminti momentele cnd Ellen Walker rmsese cu
ochii aintii asupra lui, n timp ce el ncerca s-i revin din
surpriza provocat de auzul vetii c Audrey Steele fusese
incinerat. Dup aceea, nu-i trecuse nimic altceva prin minte
dect s-i cear o fotografie recent a lui Audrey.
Vrei s spui, o fotografie fcut cu puin timp nainte s
moar? l ntrebase ea.
117

Ar fi de preferat.
n mod normal, nu a fi avut una. Oricum, nu una care s fie
mai recent dect de pe vremea cnd aveam douzeci de ani. Dar
mama ei a fcut un fel de invitaii cu ocazia nmormntrii. Au fost
un tribut adus memoriei fiicei, coninnd i un mic poem. tii la ce
m refer, nu?
Da, cred c da.
Eu am pstrat-o, aa c trebuie s fie pe aici, pe undeva. E
destul de bine fcut. Cred c mtua Viv a cheltuit ceva bani ca
s le fac. Dar nu e de mirare. Audrey era totul pentru ea.
Viv este mama ei, bnuiesc?
Vivien Gill. Mtua Viv este sora mamei mele.
Ai putea s gseti acea invitaie, Ellen?
Ellen ezitase.
Nu tiu de ce doreti s-o vezi. Cu ce te poate ajuta?
Nici eu nu sunt prea sigur. Dar, pe de alt parte, dac nu te
deranjeaz prea mult
n regul. ns s-ar putea s dureze un pic, aa c ia loc n
timp ce atepi.
Mulumesc.
Se dusese n cealalt ncpere i Cooper o auzise deschiznd un
sertar.
Iat-o. La urma urmei, nu a durat aa de mult.
Mulumesc.
Fotografia lui Audrey Steele era color, cu o nuan cam prea
puternic de rou, dar imprimat pe o hrtie de bun calitate, cu
aspect lucios. Audrey zmbea, fericit, avnd un cocktail n faa ei
pe o msu i o zon nsorit n spate. Purta un tricou alb fr
mneci, cu bretele, care i lsa la iveal umerii, rozalii de la soare.
Audrey a avut mereu prieteni cnd i i-a dorit, afirmase Ellen
Walker. Brbaii o plceau.
Da, pare Adic, pare amuzant.
Exact. Aa era. Toat lumea o plcea pe Audrey fiindc era
att de amuzant.
Era singurul copil la prini?
Nu, are un frate i o sor.
118

Cooper ezitase, avnd n minte multe ntrebri arztoare pe care


aproape c i era team s le pun.
Presupun c nu a avut vreun copil
A avut o feti cnd era cu Carl sta e petrolistul. Dar fetia
s-a nscut prematur i a murit nainte s o aduc acas de la
spital. Mare pcat. Cred c ei doi ar fi rmas mpreun dac
bebeluul, Corinne, ar fi trit.
i aminteti dac Audrey a avut vreodat braul rupt?
Se poate s-l fi avut. Sau a fost piciorul? Nu, nu sunt sigur.
A fcut vreo tomografie?
N-am idee.
Ellen Walker pruse stnjenit i Cooper i dduse scama c fie
nu i va mai spune nimic, fie i va cere o explicaie.
O ultim ntrebare. Ai putea, te rog, s-mi dai adresa mtuii
Viv?
Da, sigur.
n cele din urm, Cooper se ridicase, nc preocupat.
Ellen, eti sigur?
Sigur? Doamna Walker l privise de parc i-ar fi cerut s-i
prezic vremea. De ce anume?
Eti sigur c verioara ta a fost incinerat?
Cred c nu prea exist loc de ndoial. Altfel de ce ar fi dus-o
la crematoriu?
Am putea ncerca o alt culoare a ochilor, spuse Suzi Lee cu
jumtate de gur cnd Cooper i telefon la universitate, ceva mai
trziu n acea diminea. Pot s fac asta pe computer, dac vrei.
Sau s-i schimb coafura. Poate i ochelarii.
Ar fi o diferen semnificativ?
Dup cum am mai spus, structura osoas i grosimea
esutului sunt cele care influeneaz forma feei. i sunt sigur c
asta este exact. Apoi fcu o pauz. De ce crezi c nu este?
Din cauza unei identificri greite.
neleg.
Prea ciudat de dezamgit. Dar Cooper tia cum se simea.
Nu vreau s spun c este ceva n neregul cu reconstituirea
119

pe care ai fcut-o.
Nu, sigur c nu. Spui doar c seamn cu o alt persoan.
Cooper studie o clip fotografia. Privirea era aintit la o
deprtare nedefinit, iar chipul nu avea nici o expresie. Dar nici nu
era nevoie. Cooper se ntreb dac Suzi Lee se gndea la acelai
lucru la cellalt capt al liniei telefonice.
S vd ce pot face, spuse ea.
n sinea ta, crezi c prima reconstituire pe care ai fcut-o este
ct se poate de exact?
Lee rmase tcut o clip.
Da, cred. Nu n sinea mea, ci n sufletul meu. Sunt convins
c este Jane Raven Lee.
Cooper ddu aprobator din cap.
Da, confirm el. i eu cred la fel.
Mama lui Audrey Steele locuia n Devonshire, ntr-o csu
vopsit n crem, care avea n curtea din spate o srm plin de
cearafuri ce se legnau n adierea vntului. n ziua de azi nu prea
se mai ntlneau rufe puse pe srm afar, dar poate c Vivien Gill
era de mod veche.
nuntru, pe un perete al salonului, era amplasat un emineu
de crmid cu aspect rustic, iar pe peretele opus se gsea un
calorifer. Deasupra barei de care se prindeau ramele fotografiilor,
tavanul era dat cu vopsea Artex. n spatele casei se afla buctria,
care mirosea puternic a dezinfectant. Urmnd-o pe doamna Gill
nuntru, Cooper deveni contient de prezena unui miros greos
care putea s aib cteva surse la care nu dorea s se gndeasc.
La mas sttea un copila aezat pe un scaun nalt, murdar la
gur cu ceva galben i lipicios, avnd n fa un borcnel de
mncare pentru bebelui.
Este nepoata mea, spuse doamna Gill. Nu e minunat?
E o frumusee, rspunse Cooper, fluturnd uor din mn n
direcia copilaului.
Poate va veni i vremea cnd i va da seama de ce bebeluii
erau considerai att de atrgtori, dar deocamdat acest lucru
rmnea un mister pentru el. Cooper nu avea nimic mpotriva
120

copiilor, odat ce puteau merge i vorbi i se descurcau singuri la


toalet. Dar bebeluii i creau o stare de nervozitate.
n salon, Vivien Gill l invit s se aeze pe un fotoliu, dei el i
spusese c nu avea de gnd s stea prea mult.
Doamn Gill, nu tiu dac ai vorbit cu Ellen Walker n cursul
zilei de astzi
Am vorbit asear. Avea o idee despre o poz n ziar. O schi
sau cam aa ceva
O reconstituire facial, da.
Mie mi s-a prut o idee prosteasc.
Ai vzut poza?
Nu. Nu primesc ziarul de sear.
Cooper privi pe fereastr i vzu un brbat supraveghind casa
de pe trotuarul de vizavi. Poate de aceea doamna Gill dorise ca el
s se aeze, ca s nu poat fi observat de vecinii bgcioi. Altfel
nu prea deosebit de ospitalier. Desigur, se aflau n Devonshire,
unde localnicii erau obinuii s recunoasc un poliist, chiar dac
nu era n uniform.
S-a dat i la tirile de la televizor, spuse Cooper.
Eu trebuie s am grij de un copil. Nu-mi petrec tot timpul n
faa ecranului.
Pot s v art o copie a fotografiei?
Doamna Gill se uit cu ochii mijii la fotografia dat de Cooper, o
ridic spre lumin, apoi o puse jos i i cut ochelarii.
Nu pare uman, zise ca. E doar un model de lut pictat.
Seamn cu fiica dumneavoastr?
Nu. E doar o schi.
i ddu napoi poza cu un aer de respingere. Dar Cooper observ
c mna i tremura ceva mai tare. Bebeluul ncepuse s se
smiorcie, gata s nceap s plng, dar doamna Gill l ignor.
Dar aceste piese de mbrcminte? o ntreb Cooper cu
blndee. mi pare ru de felul cum arat. V par familiare cumva?
Doamna Gill de-abia arunc o privire la cel de-al doilea set de
poze. Fuseser fcute la morg dup ce rmiele hainelor
fuseser scoase de pe cadavru i ntinse pe o mas. Erau ptate i
parial putrezite i aveau un aspect mizer, n pofida luminilor
121

puternice din morg.


Btrna se albi la fa, dar cltin din cap, poate puin prea
puternic. Se uit la Cooper, apoi privi pe fereastr.
Nu, nu nseamn nimic pentru mine.
Mai e ceva, zise Cooper, apoi o s v las n pace. mi putei
spune la ce doctor mergea fiica dumneavoastr?
Doamna Gill oft uurat. Acum se simea pe un teren sigur i
nu se ntreb de ce l interesa pe Cooper acest lucru.
Doctor? A, acelai ca mine. La cabinetul Crown House, aici n
Edendale.
i la stomatolog?
La Moorhouse, n Bargate. Doctorul este membru al
Serviciului de Sntate Public, aa c trebuie s mergi la un
control o dat la ase luni, altfel te exclude de pe lista pacienilor.
Audrey se ducea ntotdeauna cu regularitate. Era asistent
medical tia cum s aib grij de propria sntate.
Cooper zmbi n timp ce strngea fotografiile.
Pun pariu c fcea i exerciii fizice cu regularitate.
Doamna Gill rmase cu privirea pierdut pe fereastr, ateptnd
ca el s plece.
nota de cte ori avea ocazia, zise ea. Cnd era copil, Audrey a
participat la campionatele regionale de not. i fratele ei era un
bun nottor de copilul lui am acum grij.
Audrey a avut i o sor, nu-i aa?
Ah, ea. Nu mai locuiete pe aici.
Felul cum doamna Gill spuse ea i reaminti lui Cooper de Tom
Jarvis, de parc era vorba de un nume care nu trebuia pronunat.
Dar n vocea lui Jarvis se ntrezrise o afeciune morocnoas
cnd vorbise despre soia lui. Cnd se referise la fiica ei, doamna
Gill nu trdase un asemenea sentiment.
A existat vreo rcire a relaiilor n familie?
Poftim?
V-ai ndeprtat de fiica dumneavoastr?
Nu prea ne mai vedem nu de cnd s-a recstorit. Nu am
ncredere n soul la nou al ei. Lupul nu-i schimb nravul prea
uor indiferent de ce zice ea.
122

Cooper abia avu timp s ajung pe West Street nainte de


ntlnirea stabilit cu profesorul Robertson. Dar n clipa n care
intr n birou i se aez, telefonul ncepu s sune. Era Tom
Jarvis.
Btrnica a murit, ncepu Jarvis. Cineva a mpucat-o.
Cooper sri n picioare.
A murit? Ai sunat la 999, domnule Jarvis?
Nu. Dar am crezut c vrei s tii.
Unde? Adic, unde e cadavrul?
Am aezat-o pe verand. Dar o s o ngrop n apropiere. Mam gndit s o pun n livad. ntotdeauna i-a plcut locul la.
Nu, domnule Jarvis, nu o atingei! Ateptai pn sosete
cineva acolo. O s trimit paramedicii i un doctor. Trebuie s vin
i criminalitii. Ai spus c a fost mpucat? Doamne, e cazul s
chemm i echipa de intervenie armat. Ar fi trebuit s sunai la
999.
Cooper l auzi pe Jarvis respirnd cu greu i pentru cteva clipe
rmase ntr-o tcere uluit.
Pi nu m-am gndit c o s fii att de preocupat, rspunse el
n cele din urm. Nu pentru un cine.

123

11
Casa profesorului Freddy Robertson se afla pe un teren mai
ridicat, ntr-un grup de construcii mai noi de la periferia din
Totley. Faada era dreapt, din crmid, avnd ferestre cu arcade
i o u de stejar. La grdini se ajungea pe o alee larg cu pietri ce
trecea pe lng un garaj separat de cas, n faa cruia era parcat
un BMW albastru-nchis.
Cooper avusese impresia c profesorul se retrsese n
Derbyshire, dar lucrul acesta nu era ntru totul adevrat. Totley
era suburbie a oraului Sheffield, aflat n South Yorkshire. Dar
grania comitatului se afla la numai o arunctur de b peste
cmpuri, iar parcul naional la doar cteva sute de metri mai
ncolo. Peisajul rural reprezenta una dintre atracii pentru cei care
i permiteau s locuiasc aici.
Pe drumul cu maina pn la Totley, Cooper ascultase un CD cu
Runrig16. The Edge of The World17 nu reprezenta o descriere tocmai
fidel a cltoriei lui prin Froggatt Edge i prin inutul mltinos
din est, dar nici departe nu era.
Asta este reedina unui gentleman eduardian, zise
Robertson, ntmpinndu-l pe Cooper la main. Dup cum vedei,
a fost restaurat conform micrii Arte i Meserii. Patru
dormitoare pe palierul de la etaj, brnele originare, o pivni
pentru vinuri. i uitai-v la grdinile astea
Profesorul era un brbat vnjos, avnd njur de aizeci de ani,
cu prul ncrunit i cam prea lung pe prile laterale, ca s
compenseze chelia de deasupra frunii. Era mbrcat cu un costum
n dungi, cam larg, asemntor celor purtate de avocai i umbletul
i era puin eapn, de parc ar fi suferit de un nceput de artrit.
16

Grup scoian foarte popular, care cnt o combinaie de folk-rock, cu


puternice influene tradiionale, (n.tr.).
17
Captul lumii.

124

Ptrunser n holul n form de L de la intrare, a crui podea


era placat cu mozaic i n care se gsea o scar cu balustrad de
mahon. Pe perete se afla cel mai urt cuier pe care Cooper l
vzuse n viaa lui. Era acoperit cu piele de cprioar i avea patru
copite adevrate pe post de crlige.
Robertson l conduse ntr-o ncpere cu pereii plini de cri,
ocupat aproape n ntregime de un birou de stejar i de un set de
fotolii adnci de piele. Profesorul se aez la birou, cu spatele la o
fereastr care ddea spre grdin. i oferi lui Cooper o butur, pe
caic acesta o refuz i i turn un pahar de whisky Glenfiddich
dintr-o sticl pe care o scoase dintr-un bufet. Apoi i mpleti
degetele, ca un director de coal n faa unui elev nedisciplinat.
mi pare ru c v-am ncurcat, ncepu Cooper. Sper c nu vam stricat prea mult dup-amiaza.
A, m bucur c ai ajuns. Mi-era team c v-ai hotrt c nu
avei totui nevoie de serviciile mele. Dar bnuiesc c ai fost
reinut de treburi de serviciu mai urgente.
Am fost nevoit s stau de vorb cu cineva despre un cine.
A, cini, fcu Robertson. Adulmec suspicios aerul, ca i cum
Cooper ar fi putut aduce pe furi unul n cas sau cel puin
mirosul i cteva fire de pr rtcite. Acum m simt jignit,
domnule detectiv. A fi acceptat bucuros s fiu pus pe locul doi n
faa cuiva sau a ceva, cu excepia unui cine.
Cooper zmbi ezitant, nefiind prea sigur dac profesorul
glumea.
Nu v plac cinii, domnule?
Modul lor de domesticire mi se pare insulttor, din motive
etice.
Poftim?
Cinii sunt, de fapt, nite animale sclave, nu-i aa? Oamenii
i consider necesari pentru anumite nsrcinri njositoare sau
pentru gdilarea orgoliului lor, iar cinii se gudur fr ruine pe
lng stpnii lor. Nu credei asta? Nu, bnuiesc c nu suntei de
acord cu mine.
Muli ar aprecia cinii pentru loialitatea lor, zise Cooper.
A, v gndii la cinele care ar sri n ru s-i salveze
125

stpnul de la nec? Ei bine, adevrul este c nou cini din zece


ar rmne pe mal i l-ar privi cum se neac. Apoi s-ar duce s
vad cine o s le dea de mncare. Loialitatea nu este deloc
profund, s tii.
Cooper se foi stnjenit sub privirea ptrunztoare a
profesorului, dar nu l contrazise.
Robertson zmbi.
Bun, bnuiesc c doreai s m ntrebai ceva. Despre care
caz este vorba? Cineva mi-a pomenit de descoperirea unui
schelet
Aa este, domnule.
Cooper i prezent pe scurt datele anchetei i i art fotografiile
fcute la locul crimei din Litton Foot.
Vedei, domnule, tlpile erau ndreptate spre est, iar capul
spre vest. Pentru nceput, m ntrebam dac exist vreo
semnificaie.
Avei spirit de observaie, spuse Robertson. Da, asta reflect
n mod sigur tradiia din cimitirele cretine. Practica se bazeaz pe
credina c a doua venire a Mntuitorului se va produce dinspre
rsrit. Cnd te vei ridica din mori n ziua Judecii de Apoi,
trebuie s fii cu faa spre Domnul, nu cu spatele.
neleg.
n Britania roman, pn la sfritul secolului al II-lea d.Hr.,
ngroparea se fcea deja pe direcia est-vest, aa c tradiia a avut
o via ndelungat. Dar aici nu este vorba de o nmormntare
strveche, altfel nu v-ai fi aflat aici, nu-i aa?
Avei dreptate, domnule.
Robertson flutur din mn.
E-n regul nu trebuie s-mi spunei mai multe dect putei,
mi dau seama c nu tii dac putei avea ncredere n mine.
Nu-i vorba de asta, domnule. Nu tim prea multe
deocamdat.
Suntei sigur c nu dorii ceva de but? Ceva fr alcool,
desigur, de vreme ce suntei n exerciiul funciunii.
Nu, mulumesc, domnule.
Robertson lu o nghiitur din whisky.
126

Mai exist i alte practici cu care s-ar putea s fii


familiarizat. n unele dintre cimitirele noastre mai vechi nc se
mai pot vedea tiparele tradiionale ale nmormntrilor. La un
moment dat, locul persoanei n ierarhia social era pstrat pentru
posteritate prin amplasamentul mormntului. Cei din clasele
superioare erau ngropai n partea de sud a bisericii, beneficiind
de cea mai nsorit poziie. Cei sraci erau pui n vest, iar clericii
n est.
i n nord?
A, cea de-a patra latur a bisericii era cunoscut drept
Nordul Negru, fiindc era ntotdeauna lipsit de soare. Era
rezervat sinucigailor i criminalilor, care nu beneficiau de
ritualurile cretine de nmormntare. Acele biete suflete erau
condamnate la ntuneric, att literal, ct i spiritual. Profesorul
strnse din buze privindu-l pe Cooper. n mod normal, o
procesiune funerar intra n curtea bisericii pe poarta de rsrit,
urmnd direcia soarelui pn la mormntul proaspt spat. Pe de
alt parte, un criminal sau un sinuciga era adus pe poarta de
apus i dus mpotriva soarelui.
Robertson ridic din umeri, de parc se dezicea de orice
responsabilitate personal fa de asemenea practici. Dar Cooper
se gndea la pdurile ntunecate din Ravensdale, la coroanele
umede ale frasinilor, la muchiul negru care acoperea totul i nu
disprea niciodat fiindc era ferit de lumina soarelui.
Avei un schelet complet? ntreb profesorul dintr-odat.
Cooper fu uimit.
De ce ntrebai?
Ar putea fi un lucru important. Robertson zmbi. Asta spun
detectivii atunci cnd interogheaz un martor, nu?
n filme, da.
Robertson se schimb la fa, dar i ascunse expresia n spatele
paharului de whisky.
Lipsesc, ntr-adevr, nite oase, continu Cooper. Dar s-ar
putea s nu nsemne nimic. Raportul medicului legist sugereaz
prezena n zon a unor animale care se hrnesc cu hoituri.
Este foarte posibil. Dar dac ne gndim la practicile ritualice,
127

trebuie luat n consideraie faptul c au existat numeroase


atitudini fa de moarte, iar unele dintre practicile strmoilor
notri au dat bti de cap arheologilor.
Adic?
Animalele i psrile au tendina s ia pri mici ale
scheletului, aa c numai bucile mai mari au rezistat excarnrii
acesta este termenul tehnic pentru lsarea cadavrului n aer
liber. Dar, dup ce psrile i animalele i fceau treaba, oasele
mari erau luate pentru a fi folosite n ceremonialuri.
Robertson l privi, ateptnd. Cnd Cooper puse urmtoarea
ntrebare, se simi de parc reaciona la un stimul, asemenea
cinelui lui Pavlov.
Ce fel de ceremonialuri?
De orice fel, n care era necesar ajutorul unuia dintre
strmoii mori. Craniile erau considerate deosebit de puternice.
Dar i alte oase au importan. Au legtur cu influena
permanent a spiritelor ancestrale.
Robertson se ridic i se duse la fereastr, cu minile la spate,
privind int n pmnt, ca un profesor de la Oxford n curtea
universitii.
Cred c v gndii destul de mult la moarte, nu-i aa,
domnule?
Dar profesorul doar rse, cu gura larg deschis, dnd la iveal
dinii puternici i lucirea limbii umede.
ncercai s citii Ecclesiastul.
Poftim?
Vechiul Testament, domnul meu. Precum moare unul, moare
i cellalt i toi au un singur duh n via, iar omul nu are nimic
mai mult dect dobitocul. Amndoi au ieit din pulbere i amndoi
n pulbere se ntorc.18
Cooper ncepea s se simt ca la coal, n timpul leciilor
predate de unul dintre cei mai pedani profesori de istorie.
mi pare ru, zise Robertson vzndu-i expresia. Mi-e team
c-mi lipsete micul meu grup de studeni i nu m pot abine
cnd am ocazia s fac pe profesorul.
18

Ecclesiastul 3:19-20 (n.tr.).

128

E-n regul, domnule.


Altceva?
Cooper nc nu avusese ocazia s asculte nregistrrile
apelurilor telefonice care o ngrijorau att de mult pe Fry. Dar
cutarea locaiilor prin zon l fcuse s se gndeasc la posibilele
semnificaii ale expresiei folosite de apelant.
Da. Ce nseamn slaul morii?
Robertson rmase gnditor, cu privirea pe fereastr, lu o
nghiitur de Glenfiddich i cltin din cap, fcnd s i se scuture
uviele de pr cenuiu de la tmple. Repet de cteva ori expresia
ca pentru sine, buzele lucind de la whisky n timp ce se micau.
Ar putea nsemna orice, nu-i aa? ntreb Cooper n cele din
urm.
Profesorul tresri de parc fusese trezit din somn.
Da, mi-e team c aa este.
Cooper i nchise carneelul.
Cam asta ar fi tot deocamdat, domnule.
V rog nu ezitai s m contactai dac avei nevoie s mai
stm de vorb. Pare s fie o afacere foarte ciudat.
n timp ce strbtea holul mozaicat, Cooper trecu din nou pe
lng cuier. Se ntreb dac profesorul mpucase chiar el cerbul i
i luase copitele pe post de trofeu n loc de coame.
Moda se schimb, zise Robertson, vocea lui rsunnd pe hol.
Dar mi-e team c instinctele noastre cele mai profunde n-o fac.
Suntem fascinai de moarte i totui ne este team de ea.
Cociugul nchis este un simptom al refuzului nostru de a accepta
realitatea. tiai c termenul burial19 provine din cuvntul anglosaxon birgan, care nseamn a ascunde. Personal, ntotdeauna
am considerat sarcofagul o opiune mai civilizat.
Sarcofagul?
Mintea lui Cooper fu imediat npdit de imagini ale mumiilor
egiptene i de un caleidoscop de amintiri pe jumtate uitate despre
piramide, faraoni i efigii de aur ale lui Tutankhamon.
Mcar ne-am bucura de puin lumin i de aer, zise
Robertson deschizndu-i ua de la intrare.
19

nmormntare.

129

Cooper cltina nc din cap, mirat de logica stranie a


profesorului, n timp ce trecea de noile case, ieind din Totley i
ndreptndu-se spre grania cu Derbyshire.
Graceless era cea care zcea moart pe scndurile verandei
domnului Jarvis. Urcnd treptele, primul lucru pe care Ben Cooper
n observ fu pata de snge de pe blana animalului, chiar n
spatele labei din fa.
Ai vzut pe cineva, domnule Jarvis?
Nu. Erau undeva, n pdure. Dar am auzit mpuctura.
Cooper i ddu seama imediat c animalul fusese ucis de un
glon tras de o carabin, nu de o arm de vntoare, aa cum se
ateptase. Mai vzuse cini ucii cu alice. De fapt, n urm cu vreo
cteva sptmni, Matt mpucase un doberman vagabond care i
tulbura somnul. Un cartu plin de alice provoca rni vizibile, foarte
urte. Dar n acest caz, sngele prea s fi curs dintr-o singur
ran, suficient de aproape de inim i de alte organe vitale ca s fie
instantaneu fatal.
Cnd se aplec s examineze rana, Cooper vzu c sngele se
nnegrise deja i ncepuse s se usuce. Murdrea i mai mult
blana, fcnd dificil de descoperit punctul precis de intrare a
glonului. Ddu la o parte prul ncleiat i vzu o gaur neagr,
curat, n pielea cinelui.
Numai o mpuctur?
Asta-i ce-am auzit. Credeam c sunt unii care vneaz iepuri.
Poate c asta s-a ntmplat i un glon rtcit
Da, sigur. Un glon rtcit care a lovit-o pe btrnic drept n
inim. Asta a fost, fr ndoial.
Jarvis arunc o ptur peste btrnul cine i se ntoarse.
Unde sunt ceilali cini? l ntreb Cooper.
n padoc.
Totul era plin de ap, inclusiv scndurile i cinii. Jarvis i
scoase apca, dnd la iveal o poriune de scalp alb, acolo unde
prul se rrise, dar soarele nu-i atinsese niciodat pielea.
Ar trebui s o luai din loc dac vrei s avei vreo ans s-i
prindei, zise el.
130

O s cercetm incidentul, domnule.


Mare minune!
Se aplec i scoase zgarda cinelui. Cooper l urm pe Jarvis
pn la ua casei i l vzu punnd bucata de piele ntr-un sertar
al unui dulap de buctrie. Lui Cooper i se pru c zrete acolo i
alte zgrzi poate mementouri de la fotii cini pe care i avusese.
O micu colecie particular de amintiri.
Ai putea s-mi artai exact unde ai gsit cinele, domnule?
Traversar padocul plin de buruieni, ndreptndu-se ctre ru.
Ceilali trei cini se plimbau nelinitii, ncoace i ncolo, prin
iarb. Unul dintre ei se strecur sub o remorc abandonat i
atept ascuns trecerea lui Cooper. Dar nu dorea dect s gudure
pe lng el i s-i pun botul umed n palma lui. Cooper l
mngie pe cap i l gdil pe urechi.
De ce ai venit aici? l ntreb Cooper privind rul care curgea
prin umbra umed a frasinilor.
Am auzit un zgomot n pdure n timpul nopii.
Ce fel de zgomot? Voci?
Jarvis se ncrunt.
Nu, nu asta. Un zgomot metalic, ca i cum indivizii au dat
peste ceva n ntuneric.
Cooper arunc o privire spre padocul plin de mormane de metal
ascunse n iarba nalt.
Foarte probabil, zise el. i ce-ai fcut, domnule Jarvis?
Am ieit ca s arunc o privire, evident.
Ce or era?
Trebuie s fi fost njur de miezul nopii i ploua cu gleata.
Aadar, nu era un moment potrivit pentru cineva s fac o
plimbare.
Jarvis i arunc o privire acr, dar nu se obosi s-i rspund.
Ai vzut pe cineva cnd ai ieit? se interes Cooper.
Nu. Nu era dect o tolb pe jos, lng verand. O tolb pentru
vnat cum folosesc vntorii sau braconierii uneori, tii ce vreau
s spun? Aa c am luat-o. Am crezut c mi-a lsat cineva un mic
cadou.
S-a mai ntmplat asta?
131

tiu vreo civa flci care vneaz, rspunse el evaziv.


OK. i ce era n tolb?
Rahat. Era plin de rahat.
Pentru o clip, Cooper nu nelese.
Vrei s spunei baleg? Era plin de excremente de animale?
Jarvis scutur din cap i se strmb, de parc i amintea prea
bine mirosul distinct pe care l simise cnd deschisese geanta.
De om, zise el.
Suntei sigur?
Jarvis i arunc o privire dispreuitoare i nu rspunse. Unele
ntrebri erau prea prosteti ca s merite un rspuns.
Avei vreo idee cine ar fi avut un motiv s fac asta?
Bnuiesc c e vorba de cineva pe care l-am enervat. Pentru
asta nu trebuie s fac cine tie ce eforturi.
i ai enervat mult lume? Ai avut n ultima vreme vreo
disput cu cineva?
Cu diveri plimbrei. Sunt o pacoste afurisit, unii dintre ei.
Mai avei tolba?
Am ars-o.
Cooper oft.
Bnuiesc c doamna Jarvis nu a vzut nimic.
Dormea. Ea e n stare s doarm n orice situaie.
Cei trei cini se ntinseser pe treptele de la verand, cu capetele
uriae atrnnd peste margine n timp ce i priveau pe cei doi
brbai ndreptndu-se spre poart. Cooper i aminti de
motocicleta pe care o vzuse lng cas la prima lui vizit. Acum
nu se mai afla acolo i Cooper se ntreb cine o conducea. Probabil
unul dintre fiii domnului Jarvis. Sau poate chiar misterioasa
doamn Jarvis. Poate ar fi trebuit s se uite mai atent la
motociclet la momentul respectiv, dar fusese prea intrigat de
mormanele de fier abandonate n padoc i prea nerbdtor s
scape de ploaie.
A, geanta cu rahat, fcu Jarvis.
Da.
Ea nu tie nimic despre asta. Nevast-mea, vreau s spun.
neleg.
132

O necjesc astfel de lucruri. Nu are nici un rost s-i spun.


Nu cred c asta va fi o problem, domnule.
Cooper se duse pn la curba drumului i opri maina. Se
ntoarse spre geamul oferului, de parc nu reuea s-i
potriveasc bine centura de siguran. De aici, acoperiul i etajul
de sus al casei lui Jarvis se vedeau nc printre copaci. Dar
micarea pe care o zri la o fereastr de la etaj nu se materializ
ntr-o form clar. Era chipul unei persoane care sttea prea
departe de fereastr ca s poat fi recunoscut din umbr. Era
oare doamna Jarvis? Sau doar soul ei, nerbdtor s vad dac
Ben Cooper plecase? Desigur, putea fi cu totul altcineva. Nu-i
putea da seama.
Cooper nchise geamul, aps pedala de acceleraie i intr cu
Toyota pe drumul de la Litton Foot. Cnd ajunse la cincizeci de
metri de cas, puse CD-ul n aparat i melodia Hearthammer a lui
Runrig umplu habitaclul.
Ca urmare, nu auzi uruitul motorului unei motociclete care se
deplasa oscilant prin pdurile umede din Ravensdale.
Cnd Cooper intr n biroul CID, Fry asculta iari casetele, cu
ctile pe urechi i o expresie de sil concentrat pe fa.
Ce e, Diane? o ntreb Cooper scondu-i haina i scuturnd
cteva picturi de ap pe covor.
Ea opri banda i i scoase ctile.
Vorbreul nostru psihopat. Aceste indicii pe care ni le-a dat
n cel de-al doilea apel telefonic trebuie s fi fost marea lui greeal.
Crezi c este omul care s fac greeli?
Nu, rspunse Fry. Ticlosul!
Fcu gestul de a-i pune napoi ctile, dar Cooper o opri.
Stai puin! Pot s aud i eu? Nu am avut pn acum ocazia
s le ascult.
Fry ddu aprobator din cap. Scoase mufa de la cti i puse
banda de la capt. Cooper ascult cteva clipe, ncercnd s
filtreze cuvintele din distorsiunea care le rpea orice urm de
umanitate. Apoi i aminti de fia medical a lui Audrey Steele.
Dac nu sosise nc, trebuia s mai dea un telefon la Moorhouse.
133

Verific faxul i scoase un murmur de satisfacie.


Diane, am fia dentar a lui Audrey Steele.
O s-o trimii la Sheffield?
Deja am fcut asta. I-am cerut stomatologului s o trimit
direct, iar asta nu este dect o copie. Problema e c nu pricep
nimic din toate astea.
Va trebui s atepi pn cnd auzi ce au de spus experii.
Cooper se uita la fax, cnd glasul de pe band i strpunse
concentrarea.
Ce a spus? ntreb el.
Fry ridic privirea surprins.
Ce?
Ce a spus adineauri?
Banda nc mergea i Cooper flutur nerbdtor din mn.
Deruleaz puin napoi, Diane. Las-m s ascult din nou
partea aia.
Cum vrei, Ben. Dar nu este nimic n ea. Numai o mulime de
cuvinte pompoase pe care i place s le arunce n stnga i-n
dreapta.
Dar fcu aa cum i se ceruse i ascultar din nou ultimele dou
minute.
Ei bine, dac asta nu e pompos, nu tiu cum e, spuse ea.
Nu i partea asta. ttt
Vor putrezi afar, pn cnd carnea va disprea, spuse vocea
metalic.
Urm o pauz. Lui Cooper i se pru o pauz perfect plasat, ca
n declamaia perfect a unui actor talentat.
Sau, desigur, ntr-un sarcofag.

134

12
Melvyn Hudson se strdui s zmbeasc ncurajator unui
participant la nmormntare care trecea pe lng el. Se temea c
nu reuise dect s schieze o grimas i s dea o impresie greit.
De ndat ce prinse momentul potrivit, l lu pe btrn de bra i l
conduse cu blndee spre limuzine.
Nu a fost nimic, Abraham, spuse el. Nu a avut nimic de-a face
cu noi.
Atunci de ce a venit poliia?
A fost numai un poliist. Probabil o anchet de rutin.
Abraham Slack era mai fragil i mai palid ca alt dat. Dar nc
avea o putere i o mndrie care l fceau pe Hudson s fie nesigur
cnd avea de-a face cu el.
Btrnul inspir adnc.
Face ru reputaiei firmei, Melvyn.
Da, da, tiu. Dar nu o s se ntmple nimic.
Pe vremea tatlui tu una ca asta nu s-ar fi ntmplat.
Abraham, tii al naibii de bine c aceast companie nu ar mai
fi existat dac n-a fi fost eu. Aa c nu-mi spune mie cum era pe
vremea tatlui meu.
Hudson i ddu seama c i pierdea cumptul. Se uit
nelinitit n jur i vzu c vreo civa participani la nmormntare
l priveau. Era ultima ceremonie din acea zi i personalul din
crematoriu avea s-i piard rbdarea dac familia nu pleca mai
repede de acolo.
Nu este momentul potrivit, spuse el.
Trebuie s stm de vorb, i rspunse Abraham.
Mai trziu, mai trziu.
Hudson i aranja nervos haina neagr n timp ce se ndrepta
iari spre capel, chipul lui adoptnd automat expresia
profesional.
135

Tom Jarvis i puse ghetele i lu o lopat din atelier. Se


ndeprt ncet de cas, trecu pe lng cocinile goale i ajunse la o
curte mic aflat la marginea pdurii. Numeau locul acesta livad
fiindc avea doi meri. Dar fructele erau afectate de filoxer de ani
ntregi i acum pmntul ncepuse s fie presrat cu fructele
czute care semnau mai mult cu nite prune zbrcite dect cu
nite mere. Nici mcar psrile nu se atingeau de ele dect n
iernile foarte grele.
Pmntul era umed, dar era singurul loc de pe proprietate unde
solul era suficient de adnc ca s nu dea de piatr. Jarvis i aez
mai bine apca pe cap, scuip n palme i ncepu s sape. Cnd
fcea o munc fizic, mintea lui prea s se detaeze complet de tot
ce-l nconjura. Asta l ajuta s nu se gndeasc prea mult la
diverse lucruri.
Spa de circa o jumtate de or i transpirase zdravn, cnd se
opri s-i tearg fruntea de sudoare. Dincolo de ru, cineva l
privea. Era ascuns parial de copaci i prezena i fu trdat doar
de o micare uoar. Jarvis privi un timp silueta pn cnd
aceasta dispru n pdure, nspre Alder Hall.
Oftnd, Jarvis lu lopata i ncepu s sape din nou. Mormntul
trebuia s fie ceva mai adnc i pmntul era greu. Nu era nevoie
s strige sau s plece n urmrirea persoanei care l
supraveghease. tia exact despre cine era vorba.
A, ce drgu! exclam profesorul Robertson. i ce surpriz!
Chiar nu m ateptam s ies n seara asta. Cred c ncep s v
plac, domnule detectiv Cooper. mi facei viaa mai palpitant.
Profesorul sttea pe iarba dintre morminte n cimitirul St Mark.
i inea minile n buzunarele hainei, de parc i era team s
ating ceva. uviele lungi de pr i atrnau peste urechi, fluturnd
n adierea vntului care btea dinspre dealurile de lng Edendale.
n josul bisericii, se vedea rul Eden strecurndu-se prin ora.
mi pare ru c v-am adus pn aici, domnule, spuse Cooper.
Dar ar putea fi important.
Nu-i nici o problem. Din cnd n cnd e plcut s iei din
birou i s lai la o parte crile. Este foarte stimulativ. Robertson
136

ddu din cap i zmbi iret. n plus, sunt ncntat s-i cunosc pe
colegii dumneavoastr.
n spatele lui Cooper, Fry se sprijinea de o piatr funerar,
ascultnd fr s spun nimic. Cooper i evita privirea.
i chestiile astea sunt, ntr-adevr, sarcofage?
Desigur.
Erau cinci, aezate n picioare lng un zid al bisericii, aproape
de clopotni. Cineva le aranjase n ordine descresctoare, de la o
nlime de 1,80, la una de mrimea unui copila, n piatr erau
crpturi adnci, iar unele coluri erau tocite. Licheni de un verdedeschis se ntinseser peste suprafeele joase, ca un linoliu de
pnze de pianjen.
Cooper ntinse mna s ating piatra cea mai apropiat. i
trecu degetele peste piatra aspr i simi urmele de dalt fcute de
pietrar. n pofida stricciunilor minore, sarcofagele erau remarcabil
de intacte pentru vechimea lor indiferent care era aceea. Preau
s aparin acelei perioade ntunecate a istoriei de dinaintea epocii
medievale.
Sunt romane? ntreb el. Bnuiesc c au njur de dou mii de
ani.
Da, poate sunt din epoca respectiv. Este imposibil s fie
datate cu exactitate. Forma lor nu s-a schimbat foarte mult. Era
att de simpl i de funcional, nct nu prea aveai cum s-o
mbunteti.
Dar sunt un fel de cociuge de piatr, nu-i aa? Se ntlnesc
deseori n cimitirele bisericilor mai vechi.
Robertson cltin din cap.
Majoritatea oamenilor le consider cociuge de piatr. i mi
dau scama de ce par aa ceva, la prima vedere.
Sarcofagul cel mai apropiat de Cooper era unul dintre cele mai
mari, partea de sus aflndu-se la nivelul ochilor, sprijinit de
perete. Se ngusta spre baz i pietrarul sculptase o vag form
omeneasc, inclusiv conturul umerilor i al capului.
Nu este nici o ndoial c sunt destinate s adposteasc un
trup.
Da, dar exist diferene. Pentru nceput, aceste sarcofage nu
137

aveau capac. Erau ntotdeauna deschise, ca s ptrund aerul ca


acesta.
Dintr-un motiv nu tocmai clar, pe Cooper nu-l trgea inima s
cerceteze cel mai mic sarcofag, aa c i concentr atenia asupra
celui mai mare dintre ele.
Desigur, trstura distinctiv este gaura de la baza lui. Nu
cred c n cociugul meu va exista aa ceva.
Robertson ddu ncurajator din cap, de parc Ben era un
student nu foarte detept, dar care se strduia.
Exact.
Apropiindu-se, Cooper i nclin capul. Baza fusese cioplit n
piatr cu mai mare atenie dect prea la prima vedere. Cu toate
c lucrarea nu era finisat, se observa clar c suprafaa era
nclinat spre centru, unde se gsea o gaur cu un diametru de
circa cinci centimetri, spat n piatr.
Gaura a servit probabil pentru scurgere. Dac nu exist
capac, trebuie s existe o modalitate s lase ploaia s se scurg,
altfel s-ar umple de ap.
Nu, nu-i aa. Sarcofagele erau acoperite. Trebuiau s rmn
uscate. Era esenial pentru procesul respectiv.
Dar?
ntr-o oarecare msur, avei dreptate, domnule detectiv.
Oricum, apa de ploaie nu avea nimic de-a face cu asta. Da,
sarcofagele erau create s asigure scurgerea dar era vorba de
scurgerea fluidelor corpului.
Ah!
Profesorul i flutur haina ca aripile unei psri, dndu-se
napoi i privind biserica. Pe sub hain avea tot costumul larg, cu
dungi.
Vedei, sarcofagul dateaz dintr-o perioad anterioar
practicii prin care cadavrul este nchis ntr-o cutie i ngropat. La
momentul respectiv, exista cripta i sarcofagul. Cripta era
cunoscut drept slaul morii sau locul pentru mori.
Fry fcu pentru prima dat o micare i Robertson vzu c, n
sfrit, i captase interesul.
Cnd mi-ai menionat expresia slaul morii, m-ai fcut
138

s m gndesc la sarcofag, explic el. Dar la momentul respectiv


nu mi-am dat seama de semnificaie. Mai exist i alte interpretri,
desigur.
Ce se ntmpla ntr-un asemenea loc, domnule profesor?
Cadavrul era expus la aer pn cnd procesul de putrefacie
se termina, carnea se usca i oasele rmneau destul de curate
pentru a fi luate de acolo. Periodic, un preot intra n cript s
verifice dac trupul era pregtit.
Pregtit?
Strmoii notri considerau descompunerea o etap perfect
natural n evoluia corpului, zise Robertson. Aceasta marca
trecerea de la stadiul de spirit legat de pmnt spre cel de suflet
liber s se ridice la cer. Ei credeau c numai carnea era cea care
inea sufletul n capcana trupului. Sufletul trebuia s fie eliberat
pentru a obine adevrata moarte. Privit din acest punct de
vedere, descompunerea era un fenomen pozitiv. mi nchipui c
probabil doreau s urmreasc evoluia acestui proces, aa cum
noi i urmrim pe copiii notri cum cresc.
n timp ce mergeau pe aleea pietruit prin cimitir, Cooper l auzi
pe profesor murmurnd ceva pentru sine. Prinse sunetul unei
expresii familiare i i ddu seama c istoricul cita din
Shakespeare. Din Hamlet, dac nu se nela.
Ah! Carnea asta mult, mult prea vrtoas
De s-ar muia, topi i face rou.20
Robertson prinse privirea lui Cooper i i zmbi.
Este adecvat, cred. Mai potrivit dect cci pmnt eti i n
pmnt te vei ntoarce i toate cele. Ai ncredere n cuvintele
Bardului. ntotdeauna a gsit cuvintele potrivite pentru orice
ocazie.
Dar cuvntul acela, sarcofag, zise Cooper. De unde provine?
Vine din greac. Este compus din dou cuvinte sark i
phagos. Noi, doctorii, iubim greaca i latina.
20

Hamlet, William Shakespeare n Antologie bilingv, traducere de Dan


Duescu i Leon Levichi, Editura tiinific, 1964 (n.tr.).

139

Cooper l privi pe profesor i ridic din sprncene, ca s arate c


nu era deloc mai lmurit. Robertson radie de satisfacie i fcu o
pauz dramatic nainte s explice:
n traducere aproximativ nseamn devoratorul de carne.
nainte ca oricare din detectivi s poat reaciona, Robertson
ncepu s tropie pe crrile pietruite, uitndu-se nainte i napoi,
de parc ncerca s prind o urm.
Dac v intereseaz cimitirele vechi, v-ar plcea, cu
siguran, cele din Perthshire, de unde provin eu, spuse el. Lng
Pitlochry exist un cimitir n care unele dintre morminte sunt
protejate de grilaje mortuare un fel de cuti de fier puse peste
mormnt ca s mpiedice furtul cadavrelor. O activitate extrem de
periculoas la care noi, scoienii, se pare c eram deosebit de
pricepui.
Cooper l privi surprins.
Furtul de cadavre? Da, o infraciune extrem de neplcut.
Ah, dar aici v nelai. Sunt surprins c trebuie s v
contrazic ntr-o chestiune legal, domnule detectiv.
Ce vrei s spunei, domnule?
Furtul de cadavre nu era o infraciune. Dup moarte,
rmiele pmnteti nu pot fi deinute de nimeni i, prin urmare,
nu pot fi furate. Un ho de cadavre comitea o infraciune numai
dac fura i alte obiecte odat cu trupul, chiar i giulgiul. Era o
opinie larg rspndit care impieta asupra ridicrii din mori, nu
asupra legii.
Dar Burke i Hare21?
A fost vorba de cu totul altceva. Nu s-au mulumit s atepte
ca respectivele cadavre s fie disponibile, aa c s-au decis s i le
procure dintre cei vii. Ei s-au fcut vinovai de crim. n acest caz
a fost vorba de aciunea necesitilor pieei. Cererea de cadavre
pentru disecie era enorm.
Exist probabil alte motive pentru care oamenii doresc s
fac rost de un cadavru, spuse Cooper.
21

William Burke i William Hare, mpreun cu soiile lor, au ucis mai


muli oameni, la nceputul anilor 1800, pentru a vinde cadavrele unor
medici, (n.tr.).

140

Fr ndoial.
Robertson urmri privirea lui Cooper, care se uita la mormintele
din cimitir.
A, nu exist dovezi c astfel de practici au avut loc n
Derbyshire. Cu toate astea, oamenilor le era team. Aveau o team
superstiioas c trupul avea s fie scos din locul de veci. Asta
nsemna c nu mai avea cum s se scoale din mormnt n ziua
Judecii de Apoi.
Aa cred i eu.
Robertson i nl privirea spre el.
Poate n-ar fi trebuit s-o numesc superstiie. Nu vreau s
jignesc pe cineva.
Afirmaia suna ca o scuz. Cooper fcu un gest nepstor cu
mna.
Nu conteaz.
Profesorul i ndrept spatele oftnd.
Nimeni nu poate ti cu siguran cnd anume societatea a
cptat acest dezgust fa de moarte. Dar, timp de secole, a fost
ascuns de ochii lumii. Acum doar foarte puini oameni vd
procesul de descompunere. Numai cei a cror profesie are legtur
cu moartea mai au acest privilegiu.
Medicii legiti, lucrtorii la pompe funebre? ntreb Cooper.
Poliitii?
Toi prietenii notri buni, fu de acord Robertson. Dumnezeu
s-i binecuvnteze.
Cooper se uit la Fry i i ddu seama c era timpul s plece,
ncepea s se nsereze i cimitirul se umplea de umbre care
mblnzeau muchiile mormintelor, ascundeau inscripiile i fceau
lespezile funerare s par mai puin reci. Prea mult lumin nu
era potrivit pentru moarte.
Devoratorul de carne, spuse Cooper. Ce voiau grecii s
spun prin aceast expresie?
Expresia original era lithos sarkophagos piatra
devoratoare de carne i reflecta credina c un anumit tip de
calcar ardea carnea de pe oase i, n consecin, era materialul
perfect ca receptacul pentru un cadavru.
141

Cooper rse i fcu un gest spre dealurile care i nconjurau din


toate prile.
Calcar? Aici este White Peak. Totul este aici din calcar.
Mda, fcu Robertson cu ndoial. Desigur, noi avem numai
afirmaiile lui Pliniu cel Btrn. Pliniu spunea c aceast roc
putea descompune carnea n patruzeci de zile. Personal, nu m-a
baza prea mult pe asta din punctul de vedere al legistului.
n timp ce deschidea zvorul de la poarta cimitirului, Fry se
ntoarse spre ei i Cooper i vzu pe chip o expresie de nerbdare i
totodat de dispre.
Mulumim pentru lecia de istorie, domnule profesor, spuse
ea. Sunt sigur c ai mbuntit semnificativ educaia
detectivului Cooper. De acum nainte va fi un agent mult mai bun.
Fry se ndeprt n direcia mainii, dar, cnd ajunser la
poart, Robertson l atinse pe Cooper pe mnec pentru a-l mai
reine.
Mai exist un cuvnt pe care sunt sigur c l cunoatei,
afirm profesorul.
Care anume, domnule?
Sarcasm. O alt expresie figurativ motenit de la greci. Asta
nseamn a muca sau a sfia pielea, ca un animal. Grecilor nu le
plcea prea mult sarcasmul.
Fry atepta lng Toyota, btnd darabana pe capot i privind
oamenii care treceau pe strad. Cooper descuie maina i Fry se
aez pe scaunul din dreapta.
Oh, da, noi doctorii iubim latina i greaca, fcu ea, punndui centura de siguran. Este att, att de fascinant dar numai
pentru cei cu oarecare cunotine despre lumea antic. Nu pentru
plebea ignorant care a nvat subiecte utile n locul unor limbi
strvechi i moarte.
Diane
Fry l privi iritat.
Avem de-a face cu un afurisit de Aristotel, nu-i aa? Pun
pariu c nu poate s se bage n cad fr s sar afar i s strige:
Evrika!
Cred c acela era Arhimede, o contrazise Cooper, fcndu-i
142

cu mna lui Freddy Robertson n timp ce se ndeprtau de


biseric.
De lng BMW-ul su, profesorul se nclin uor nspre ei. Fry
se uita int pe geam la strzile din Edendale.
i avocaii sunt la fel. De ce oare le place oamenilor stora s
fac din meseria lor un mister numai pentru iniiai, pe care noi,
restul, nu l putem nelege?
Poate c e vorba de nesiguran Cooper fcu o pauz. De ce
nu m-ai lsat s ascult nregistrarea apelurilor telefonice nainte de
ntlnirea cu profesorul?
Nu mi-ai cerut asta.
Mi-ar fi fost de mare ajutor. Aa, am avut numai informaii
pariale.
Da, OK, Ben.
BMW-ul i ajunse din urm cnd oprir la semafor, nainte de
drumul secundar.
Sarcofagele pe care ni le-a artat, ncepu Fry, nici mcar nu
se afl n zona noastr de cercetare.
Da, replic el, tiu.
Dar Robertson avea dreptate ntr-o privin. Cooper vzuse
postul de paz ridicat la Bradfield mpotriva celor care ar fi putut
veni noaptea s dezgroape cadavrele ngropate de curnd n
cimitirul bisericii. i aici, n Edendale, se afla acel bloc masiv de
granit cioplit n form de cociug. Nu exista o explicaie logic
pentru dimensiunile i greutatea lui, cu excepia mpiedicrii
accesului la mormntul de dedesubt. i totui, hoii de cadavre nu
veniser niciodat la Edendale sau n orice alt loc din Derbyshire.
Apoi Cooper i aminti de Audrey Steele i se corect. Hoii de
trupuri nu veniser niciodat n Derbyshire pn acum.
JURNALUL MORII, PARTEA A DOUA
i cea mai mare necunoscut este moartea. Preferm s nu
ne gndim deloc la ca. Ne temem de propria moarte,
considerm c leurile polueaz viaa. A accepta moartea
nseamn a accepta faptul c suntem muritori, aa c
143

moartea trebuie s fie ascuns, protejat de ritualuri,


rugciuni i superstiii.
Chiar i n moarte, ne temem de confruntarea final cu
rul. Ne este team s facem fa zeilor notri furioi.
De aceea am creat miturile i folclorul, toate ritualurile i
neltoriile. Astfel nu avem de nfruntat dect o poveste
creat de mintea noastr, nu realitatea de neconceput.
Suntem ca un crd de gini care alearg prin curte pn n
ziua cnd toporul se abate asupra gtului nostru. Singura
diferen dintre noi i gini este c noi tim de la bun nceput
c toporul se afl acolo. Dac te gndeti prea mult la asta,
ncepi s invidiezi ginile.
Ceea ce se ntmpl dup moarte este nespus i uneori de
nespus. Dar trebuie s vedem adevrul. Putem s ne
acoperim gura i urechile, dar nu ne putem feri privirea. V
amintii acele viziuni ale morii care v trec prin minte cnd
alunecai pe trmul somnului? Subcontientul vostru
ncearc s v spun ceea ce refuzai s tii.
Din Sutra budist despre atenie Contemplaiile celor nou
cimitire:
Mai departe, un bhikhu zrete un trup aruncat n cimitir,
din care nu mai rmseser dect oase disparate, mprtiate
n toate direciile aici un os de la mn, dincolo un os de la
picior, o tibie, un femur, pelvisul, ira spinrii i craniul. Aa
c aplic aceast percepie asupra propriului corp, spunnd:
i trupul meu este asemenea. La fel va ajunge i nu voi
scpa de soarta asta.

144

13
Vineri diminea, pe biroul lui Ben Cooper se afla un plic
maroniu. La nceput, nu dori s-l ating. i amintea prea mult de
plicurile pe care le vzuse la spital. ntotdeauna erau teancuri de
astfel de plicuri n oficiul infirmierelor, pline de date medicale i de
rezultate ale analizelor. Plicurile maronii conineau un diagnostic i
o prognoz a strii de sntate a pacientului, deciziile de externare
sau cele n caz de deces aranjamentul discret al vieii i al morii,
toate nvelite n hrtie maronie.
i lu o cafea de la automatul de pe coridor i, n cele din urm,
se simi n stare s desfac plicul sigilat. Coninutul alunec pe
birou. Era fia dentar i erau veti bune. Sau, cel puin,
presupunea c ar trebui s le considere astfel. Avea o identitate
confirmat pentru rmiele umane.
Cooper ncerc s se simt ncurajat de faptul c privea, din
nou, fotografii ale lui Audrey Steele. Dar Audrey avusese un sfrit
att de tragic
n ziua de azi se spuneau att de multe despre morii care
vorbesc de dincolo de mormnt. Prin asta, oamenii nelegeau de
obicei cantitatea impresionant de probe pe care legiti le puteau
obine din cercetarea unui cadavru. Era modul n care victimele i
puteau ajuta pe investigatori s-i pedepseasc pe ucigaii lor. Dar
dinspre mormntul lui Audrey nu rzbtea nici o oapt.
Examinarea cadavrului nu dduse la iveal nimic util, dup cte
i ddea el seama. i cum ar fi putut, dac murise din cauze
naturale? Mama lui Audrey avea certificatul de deces. Comoie
cerebral, confirmat de un al doilea doctor, nainte de a dispune
incinerarea.
Dar lui Cooper nu i se prea n regul. Din momentul n care
vzuse reconstituirea fcut de Suzi Lee n laboratorul din
Sheffield, simise c parc o putea auzi pe Audrey vorbindu-i din
pdurea Ravensdale. Faptul c ea nu-i spusese nimic relevant pe
145

parcursul anchetei prea s fie vina lui, nu a ei. De acum ncolo


ns, ar trebui s asculte ceva mai atent.
Cteva minute mai trziu, inspectorul Hitchens i freca
gnditor degetele unele de altele, n timp ce-l asculta pe Cooper
trecndu-i n revist datele disponibile.
Femeia asta e de presupus c a fost incinerat cu optsprezece
luni n urm? ntreb el. Asta spui tu?
Da, domnule. Dup cum a declarat familia ei, a fost
incinerat.
i rmiele trupului ei au aprut n pdure, la
cincisprezece kilometri de crematoriu. N-am mai auzit niciodat
aa ceva, Ben.
Pare s nu fie nici un dubiu c a murit din cauze naturale.
Am copii ale certificatelor.
Toate fcute corect? Semnate de doi doctori?
Da.
OK. Atunci investigm o infraciune de intervenie
neautorizat asupra unui cadavru. Dumnezeu tie ce pedeaps e
pentru asta. Niciodat nu m-am mai ntlnit cu un asemenea caz.
O s fac nite verificri, s vd dac au mai fost nregistrate
undeva incidente similare.
Da, e un prim pas. i presupun c vei discuta din nou cu
familia.
Bineneles.
Hitchens se roti cu scaunul, mutndu-i privirea de la Cooper,
semn c l ngrijora ceva.
i apoi, ntrebarea care se mai pune e cnd i unde a avut loc
furtul corpului. Ai spus c Audrey Steele se afla n spital cnd a
murit?
Da.
Identificat de familie i toate cele?
Cred c da, dar o s-i iau o declaraie mamei ei sau cui a
vzut-o ultima oar n spital.
Exact. Apoi locurile evidente de unde s-ar putea ivi ceva ar fi
sediul firmei de pompe funebre i crematoriul.
M-am gndit c astea au fost singurele locuri, spuse Cooper.
146

Familia nu a luat corpul acas pentru priveghi. Camera de


pregtire de la pompele funebre i capela par a fi cele mai potrivite
locuri unde cineva ar putea ajunge la cadavru.
i n cazul sta antreprenorii sunt?
Hudson and Slack.
Inspectorul ncuviin din cap.
Fii cu bgare de seam, Ben. Fii discret. Nu vrem s crem
panic printre rude privind soarta celor dragi plecai dintre ei. Nici
nu dorim s distrugem fr justificare bunul renume al unei firme
cunoscute.
Voi fi precaut, domnule. De fapt, m gndeam s ncep de la
crematoriu i s o iau napoi pe firul evenimentelor.
De la punctul de plecare pe lumea cealalt, ca s spunem
aa? OK, pare un plan bun.
ntre timp, m ntreb Ce prere avei despre o nou
cercetare la Litton Foot?
n cazul n care ne-a scpat ceva prima oar?
n primul rnd, lipsesc unele oase dintre rmiele lui
Audrey Steele, zise Cooper. Ar putea fi i alte probe n zon. Acum,
c avem o idee despre cum a ajuns acolo, cred c ar trebui s
aruncm din nou o privire, poate s extindem aria cercetrilor.
Nu o s fie ceva de mare ntindere, Ben.
neleg, domnule.
Hitchens i not ceva.
O s organizez ceva.
Mulumesc.
Inspectorul se ntoarse spre fereastr, ca i cum considera c
ntrevederea luase sfrit.
Cel puin doamna Steele a murit din cauze naturale, afirm
el. Aadar, nu investigm o crim.
Cooper se gndi la Vivien Gill, la casa din Devonshire Estate,
unde ea sttea n buctria mirositoare, plin de mncare de
bebelui.
Pi ezit el.
Hitchens se nvrti cu scaunul cu faa spre Cooper.
Ce? Ce?
147

Doar c ezit Cooper un moment sub privirea struitoare a


inspectorului. Ei bine, domnule, mai este o ntrebare care are
nevoie de un rspuns. Dac rmiele pmnteti ale lui Audrey
Steele au ajuns n pdurea din Ravensdale, atunci cine a fost
incinerat n locul ei?
Cooper se aez la birou i ddu o cutare n baza de date cu
infractori, dar fr rezultat. Se pare c intervenia neautorizat
asupra cadavrelor nu era o infraciune comun n Derbyshire. Cine
ar fi crezut asta? Solicit s i se semnaleze orice rapoarte privind
incidente similare, ntocmite de ofieri de investigaie din alte
structuri, dei tia c avea s treac destul timp nainte de a primi
vreun rspuns.
Apoi se ntreb ce lege se aplica pentru respectiva infraciune i
cut n indexul legislaiei. Legea anatomiei i Legea esuturilor
umane se refereau la examinarea anatomic a cadavrelor i,
respectiv, la prelevarea organelor de la persoanele decedate. Nu
prea erau valabile pentru ceea ce l interesa pe el. n orice caz,
pedeapsa maxim prevzut de fiecare lege era de trei luni de
nchisoare i nu prea merita osteneala s-i bai capul cu asta.
Descoperi o definiie a unei persoane aflate legal n posesia
cadavrului, dar nici asta nu era foarte clar sau prea util. i
singura referire pe care o mai gsi era articolul 70 din Legea
infraciunilor cu caracter sexual penetrarea sexual a unui
cadavru. Cel mai bine era s nu te gndeti la aa ceva.
Pe de alt parte, dac se dovedea c Audrey Steele fusese scoas
din sicriu pentru a se face loc unei persoane care nu murise din
cauze naturale, atunci acuzaia de infraciune minor n-ar mai sta
n picioare. Cazul s-ar transforma imediat ntr-o anchet de crim.
Cooper simi un val de emoie la gndul sta. Totul depindea de
ce va face n urmtoarele cteva zile. Va avea iari de parcurs lista
persoanelor disprute cu cel puin optsprezece luni n urm.
Dac ar putea restrnge lista, s fac nite conexiuni, atunci ar
obine ceva.
Pentru nceput, sun la Eden Valley Crematorium pentru a
stabili o ntlnire cu directorul. Era o firm privat, nfiinat de o
148

companie din East Anglia pentru a satisface cererea sporit de


incinerri. Numele directorului era Lloyd i putea fi gsit la birou
toat dimineaa. Cooper i lu cheile de la main i agenda.
Unde pleci, Ben? l ntreb Fry.
La crematoriu.
Fry se opri din ceea ce fcea i l privi ieind pe u.
De ce?
Cooper o auzi, dar i continu drumul. Pe cnd nchidea ua i
strbtea coridorul, parc i mai auzea vocea, undeva n spatele
lui. i va explica mai trziu. Pentru o vreme, ea trebuia s se
mulumeasc i cu informaii pariale.
Fry nu prea avea timp s-i bat capul cu Ben Cooper. Sun
telefonul era Gavin Murfin, care o chema s vin la biroul de
supraveghere a camerelor video cu circuit nchis.
Am descoperit ceva ce ai vrea s vezi, zise el.
Personalul biroului monitoriza camerele ce acopereau strzile
din centrul localitii Edendale. Aceste camere erau montate pe
stlpi nali sau pe zidurile cldirilor, rotindu-se pentru a acoperi
un cmp vizual de 360 de grade i fiind capabile s se focalizeze pe
indivizii suspeci. Spre deosebire de sistemul privat de securitate
din parcarea de la Clappergate, toate aceste camere erau
funcionale i erau monitorizate permanent.
Cnd sosi Fry, unul dintre supraveghetori scotea la imprimant
nite imagini pentru Murfin, care prea ncntat de el nsui.
Am parcurs nregistrrile luate de camerele video, spuse el.
Nu de cele din parcare, cele din centrul oraului. i aduci aminte
c am eliminat pe rnd toate autovehiculele din parcarea
supraetajat? i am ajuns la concluzia c omul nostru trebuie s o
fi luat pe Sandra Birley de afar, de pe strad
Da; i?
Ei bine, am remarcat ceva suspect la intersecia dintre
Hardwick Lane i New Street.
S-o vedem.
Derular banda care fusese nregistrat de o camer ce
supraveghea New Street, aproape de semafor, la nceputul
149

sectorului pietonal din Clappergate. Ora 19.45. Era destul de


ntuneric, lucru firesc, dar strada era iluminat i calitatea
imaginii era surprinztor de bun. La nceput prea s nu fie
nimeni pe strad, zrindu-se numai luminile stopurilor unei
maini, care ieea din cmpul vizual al camerei.
Apoi o form ntunecat apru dinspre colul strzii Hardwick
Lane. Prea s fie o singur persoan. Dar, o secund mai trziu,
Fry realiz c erau doi oameni, unul mult mai mare i mai nalt
dect cellalt. Erau nefiresc de apropiai, cel mai mare cu braul n
jurul celui mai mic.
Crezi c n stnga e Sandra Birley?
Estimm c nlimea se potrivete descrierii, interveni unul
dintre operatori. De asemenea, e brunet. i poart o fust, dup
cum vei vedea ntr-o clip.
Silueta mai mic pru c se mpiedic sau c ncearc s se
desprind. Cnd se separar, fu evident pentru prima dat c era
o femeie, mbrcat cu o fust de culoare nchis, lung pn
deasupra genunchilor. Apoi brbatul nalt o trase nspre el, iar ea
pru s se mpiedice din nou, dar i recpt echilibrul.
Nu e nici un indiciu c o amenin cu vreo arm, zise Fry.
Nu, mi pare ru.
Poate nici nu avea nevoie, afirm Murfin. E cel puin de dou
ori ct ca.
Totui, de ce nu a ipat? Trebuie s fi fost oameni care s o
aud.
OK, el ar fi putut s-o amenine cu un cuit. Din unghiul sta
nu l-am vedea nici noi i nici trectorii de pe strad. N-ar fi
ndrznit s strige cu un cuit n coaste.
Se poate.
Cuplul nainta ncet pe strad. Nu era vorba de o plecare n
grab. La un moment dat femeia pru c se ntoarce spre brbat i
i vorbete. Nu, se certa cu el, ncercnd s se ntoarc de unde
venise. El cltin din cap, spuse ceva i iari o trase brutal dup
el. De data asta violena era mai evident.
L-am eliminat de pe list pe omul din Sheffield, nu-i aa?
ntreb Fry, privind nregistrarea tremurat.
150

Da. L-a verificat Dads Army22, spuse Murfin.


Cine?
O, ajutoarele temporare pentru biroul CID.
Mda.
i, v aducei aminte, maina lui se afla n parcarea
multietajat. Iar aceasta e pe New Street, privii
Atunci Fry vzu maina. Era de culoare deschis, abia luminat
de felinarele din partea de sus a cmpului vizual al camerei TV. Se
uit mai atent, la portbagaj i la aripile laterale din spate.
E un Vauxhall?
Murfin i arunc un zmbet ncrezut.
Deja am mrit imaginile de pe ecran i am identificat
modelul, i rspunse Murfin.
Bun treab, Gavin.
Din ce n ce mai bun. Bieii de aici mi-au citit un numr de
nmatriculare parial i am cutat n baza de date a poliiei chiar
nainte s soseti. Am restrns aria cutrilor la doi posibili
deintori.
Fry i strnse pumnii de emoie. Era clipa de succes pe care
uneori o simi atunci cnd tii c te apropii de o arestare.
Haide, Gavin, n-o ine numai pentru tine!
A ieit la iveal c unul dintre posibilii deintori ai acelui
autovehicul lucreaz la Peak Mutual Insurance. Un domn pe nume
lan Todd. E un coleg de-al Sandrei Birley.
Unde locuiete?
n zona Hathersage Road pe Darton Street, numrul 28.
Excelent.
Darton Street nu se afl n cadrul faimoasei arii de zece
kilometri, zise Murfin. E cu mult n afar.
Da, Gavin.
Psihologul nostru criminalist n-a fcut mare lucru.
Nu e psiholog, rspunse Fry automat.
Atunci consilierul nostru special. Probabil c prerile ei au
22

Serial britanic transmis de BBC ntre 1968-1977, avnd ca subiect


aventurile unor militari n rezerv n timpul celui de-al Doilea Rzboi
Mondial (n.tr.).

151

fost prea deosebite ca s le pot pricepe i eu.


Cnd Cooper sosi la crematoriu, un dric se tra pe drumul de
acces spre capel, urmat de dou limuzine negre Daimler, cu
vopseaua lucitoare presrat cu picturi de ploaie. Toate cele trei
vehicule aveau numere de nmatriculare personalizate, care
ncepeau cu HS, indicnd faptul c aparineau firmei Hudson and
Slack.
Participanii la nmormntare, care se strnseser sub terasa de
la intrare ca s se adposteasc de ploaie, se ddur la o parte,
pentru a face loc membrilor familiei s coboare din maini pe
partea cu capela. Dup ce Cooper parc i iei din main, l vzu
pe nsui Melvyn Hudson micndu-se printre membrii familiei,
grizonat i serios, oferind cteva cuvinte de consolare.
Pe partea cu capela, lng parcare, era o zon unde erau
dispuse coroanele de flori aduse de participani. Incinerrile din
acea zi erau anunate printr-un ir de cartonae cu numele
decedailor aezate pe suporturi metalice, ca i cum i-ar fi lsat
rnd la coad. Shirley Bramwell 10 a.m., Billy Booker 10.30 a.m.,
Lilian Outram 11 a.m. Fiecrei persoane i era alocat o jumtate
de or. La urma urmei, o incinerare nu era un ritual prea elaborat.
Era mai mult un gest, un rmas-bun rapid, n timp ce corpul se
ndrepta ctre flcri.
Cooper observ c florile erau aranjate n form de inimi i de
cruci, n aranjamente care alctuiau diferite cuvinte, ca Tati sau
Buni i o coroan imens n forma porilor raiului, cu una dintre
pori ntredeschis mbietor civa centimetri, pentru a-i ura bun
venit unui nou-sosit n rai.
Ca s ajung la birourile crematoriului trebuia s treac pe sub
teras, unde cortegiul tocmai se oprise. Dect s ncerce s-i fac
loc pe acolo, Cooper prefer s stea i s se uite cum patru oferi i
ciocli se adunaser n spatele dricului. Printre ei erau Billy
McGowan i Vernon Slack, dar nu-i recunoscu pe ceilali doi. Ei se
vor regsi, fr ndoial, pe lista personalului, atunci cnd, n cele
din urm, va ajunge s-i cear domnului Hudson un exemplar.
McGowan i toi ceilali preau s aib umeri plai, ca nite
152

rafturi, croii special s poarte un sicriu. Era oare astfel constituia


lor sau umerii li se aplatizau ca un fel de deformaie profesional,
aa cum era pentru poliiti durerea de spate?
Cooper vzu cum unul dintre ciocli deschide ua din spate,
dnd la iveal cociugul acoperit de flori. Nici unul dintre ei nu
adres vreun cuvnt participanilor. n schimb, se uitau unii la
alii sau priveau n pmnt, trindu-i puin picioarele,
simindu-se incomod n costumele negre cu cravat. McGowan
prea deosebit de nepotrivit. Capul ras i maxilarul proeminent i
ddeau un aer agresiv, care nu se potrivea deloc cu ocazia. Gulerul
cmii albe era prea mare i-l fcea s par fr gt. Totui, cnd
un participant ntrziat sosi cu un bra de flori nvelite n celofan
pe care nu tia unde s le pun, McGowan se duse la el s-l ajute
i i aez florile n carul funebru, alturi de celelalte.
Apoi ncepur acele cteva minute penibile, cnd lumea atepta
afar s se termine cealalt slujb i s se elibereze capela. Toat
lumea tia c sicriul altcuiva tocmai aluneca n cuptor, dar toi
ncercau s par c nu-i dau seama de prezena acestuia. O
femeie ncepu s plng. Un brbat care fuma o igar lng drum
o arunc i o strivi cu vrful pantofului. Un firicel de fum albstrui
se ridic din chitoc, pn cnd ploaia l risipi.
Cooper ncepu s se simt ca un intrus. Nu reuea ntotdeauna
s fie un observator detaat, neafectat de necazul celorlali. Dar ar
fi prut ciudat i lipsit de respect s plece tocmai atunci, aa c
atept pn cnd cioclii scoaser sicriul din dric. Hudson naint
pentru a-i ajuta pe cei patru s-l ridice uor pe umeri. Apoi i
plecar capetele printr-o micare exersat i intrar n capel.
ncetul cu ncetul, participanii i urmar, pn cnd l lsar pe
Cooper singur n ploaie.
O porni nspre cldirea de birouri, aflat n spatele capelei. Dar
la jumtatea drumului, cnd ncepu muzica, Cooper i ncetini
instinctiv pasul, pn se opri. Niciodat nu putea s aud primul
imn religios de la o slujb funerar, fr a fi cuprins de acea
senzaie subit de pierdere. Prea s vin de nicieri, cu totul
neateptat i far nici o legtur cu vreun gnd avut n acea clip.
Sentimentul era cumva legat de muzic, adnc ngropat n sunetul
153

aspru al vocilor necizelate care tremurau la versurile de la


nceputul imnului Abide With Me.
Dar era ridicol s stai singur n afara unei capele i s te simi
astfel. ncerc s-i aminteasc a cui pierdere era jelit. Era
Shirley Bramwell sau Billy Booker? Numele lor i rmseser n
minte, dar ordinea dispunerii lor era deja neclar.
n birou se prezent secretarei, care-i spuse c domnul Lloyd
era cu cineva, dar c l va primi n scurt timp, dac dorea s
atepte. Cooper se uit la ceas. Era doar vina lui venise puin mai
devreme. Fusese prea dornic s ias din birou, chiar dac
alternativa era crematoriul.
O s m plimb puin pe afar i m ntorc peste cteva
minute, spuse el i femeia pru uurat s-l tie ieit din cldire.
Cel puin ploaia se mai oprise un pic. Aerul rece era
reconfortant, iar Cooper o lu pe alee, spre cellalt capt al capelei.
Participanii la slujba anterioar nc se nghesuiau la ieire i
civa dintre ei cercetau coroanele de flori. Cineva scoase o
exclamaie admirativ n faa coroanei ce semnifica porile raiului,
chiar dac era de la o incinerare anterioar i era un omagiu adus
unui necunoscut. Acest grup era ntr-o dispoziie complet diferit
fa de cel care tocmai intrase. Vorbeau i rdeau cu uurare c
ieiser, n ciuda ploii de afar. Rsul lor prea bizar, avnd n
vedere c alt slujb ncepuse n spatele lor, lacrimile i muzica
ncepnd iari pentru altcineva.
Dou limuzine ateptaser pentru a-i prelua pe membrii
familiei, imediat ce urmtorul dric intr sub teras. Cooper se uit
la doi brbai n redingote negre, care preau s coordoneze
aciunea. Erau o prezen discret, fiecare prelund un grup de
participani, unul ducndu-i nuntru, iar cellalt afar. Angajai
ai crematoriului, probabil.
n timp ce mulimea se dispersa n parcare, rmaser numai
Cooper i cele dou limuzine Hudson and Slack cu oferii lor, care
profitar de ocazie pentru a lua o pauz. Stteau lng maini, n
costumele lor negre, fumnd i discutnd. Sau, cel puin, acest
lucru era valabil pentru trei dintre ei Billy McGowan i ali doi,
ale cror nume Cooper nu le tia. Excepia era Vernon Slack, care
154

ridicase capota limuzinei din fa i meterea ceva la motor, verifica


nivelul de ulei sau controla ntinderea curelei de ventilator.
Cooper se ndrept spre el. Slack nu-i ridic privirea, dei era
contient de apropierea cuiva. Scp pe furi de igar, aruncnd-o
n cel mai apropiat strat de flori i se ntoarse spre limuzin,
scond o crp galben din buzunarul hainei. Dac inea aa ceva
n buzunare, nu era de mirare c nu-i venea costumul prea bine.
Pn cnd Cooper ajunse la el, Vernon ocolise limuzina i se
apleca s-i frece caroseria, tergnd picturile de ploaie. Prea s
ncerce s-i ascund faa n spatele oglinzii laterale, de parc se
temea s priveasc pe cineva n ochi.
Domnul Slack?
De pe partea cealalt a mainii, capul tnrului se ridic. Prea
ngrijorat, dar nu rspunse imediat. Mna continua s i se mite
automat pe suprafaa caroseriei, frecnd cu crpa aceeai zon.
Vernon, nu-i aa? ntreb Cooper. Vernon Slack?
Da.
Mna se opri, n sfrit. Vernon o ls pe lng corp, nc
innd crpa.
Cooper i art legitimaia.
Nu avei de ce s v facei griji. Sunt aici pentru a-i pune
cteva ntrebri directorului crematoriului, domnul Lloyd. Dar noi
ne-am mai vzut zilele trecute. Am fost la Hudson and Slack cu o
coleg, sergent Fry. V aducei aminte?
Vorbeai cu Melvyn. Nu avea legtur cu mine, nu-i aa?
Bineneles c nu.
Vernon sttea n faa unei ui de serviciu de la capel, sau poate
c era intrarea personalului n crematoriul propriu-zis, construit
perpendicular pe aceasta. Pe u era un avertisment, c oricine
era prins lund coroanele de flori avea s fie pedepsit. Cooper se
ntreb ce fel de oameni ar putea s fure flori din crematoriu.
Spera c nimeni nu va nfca acea construcie n form de pori
ale raiului i s fug cu ea chiar sub privirile lui.
Probabil petrecei destul timp la serviciu, domnule Slack, zise
Cooper zmbind, pentru a-l face pe Vernon s se simt n largul
lui.
155

Aici, sau la Brimington, ori la Sheffield. Depinde unde mi se


cere s merg.
neleg c Hudson and Slack este o afacere de familie din
punctul dumneavoastr de vedere, dar, de fapt, de ct timp lucrai
pentru companie? Erai aici cu aproximativ optsprezece luni n
urm?
Buzele lui Vernon se micar ncet, de parc numra pn la
optsprezece i ncerca s calculeze ct de mult trecuse de atunci.
Luna martie a anului trecut, ncerc s-l ajute Cooper.
Da. Pi, eu ntotdeauna am dat o mn de ajutor. tii, tatl
meu
Da, desigur.
Tendina lui Vernon de a nu-l privi pe Cooper n ochi i oferea
acestuia posibilitatea de a se uita n alt parte i de a observa ceva
mai interesant. Ua din spatele lui Vernon avea geamuri de sticl i
prin acestea Cooper putu s vad un fel de magazie. Detaliul care
i captase atenia era un cuptor cu microunde nou-nou, aflat nc
n cutie. Probabil personalul crematoriului l folosea pentru
pregtirea prnzului. Cu o vag senzaie de grea n stomac,
Cooper i-i imagin uitndu-se la o plcint ce se rotea ncet pe
platou, n timp ce carnea bolborosea nuntru.
i cunoatei foarte bine pe ceilali ciocli, domnule Slack?
Pe unii dintre ei. Vin i pleac, tii cum e.
i pe Billy McGowan?
Billy? Ne cunoatem de cnd eram tineri. De copii.
Lucreaz la Hudson and Slack de mult timp?
Nu-mi amintesc exact de cnd, dar tiu c a lucrat pentru
bunicul. Billy lucra ocazional de civa ani buni, iar pe urm tata
i-a dat o slujb cu norm ntreag.
Tatl dumneavoastr i-a oferit slujba, nu Melvyn Hudson?
Vernon privi n jos spre main, de parc era jenat c fusese
fcut s recunoasc.
Da.
Tatl dumneavoastr mai e la firm?
Vernon nu rspunse, dar nvrti crpa n mini, arznd de
nerbdare s se apuce iar de lustruit. Dar fr ndoial c i se
156

repetase cu insisten s fie amabil cu oamenii la nmormntri i


prea c nu voia s fac o excepie, chiar dac era vorba de un
ofier de poliie.
E mort.
Tatl dumneavoastr a murit?
Singurul rspuns a fost o scurt ncuviinare din cap. Vernon
ncepea s-i aminteasc lui Cooper de Tom Jarvis, alt om cruia
nu-i plceau cuvintele irosite. Pruse morocnos la nceput, dar
acum zmbea ncontinuu. Nu de plcere, ci cu nelinite. Expresia
feei lui era o grimas permanent, de parc i cerea scuze.
Dintr-odat se uit dincolo de Cooper i expresia i se transform
ntr-una de uurare, de parc sosise cavaleria.
Cooper nu auzise paii din spatele lui. Ura cnd vigilena lui
scdea att de mult nct cineva putea s se furieze pn la el;
aa c nici mcar nu apuc s schieze vreun gest, c simi o
mn pe bra.

157

14
O main fr nsemne se afla deja pe poziie pe Darton Street,
parcat la cteva cldiri distan de numrul 28, pentru a
supraveghea ua din fa a casei.
Inspectorul Hitchens ridic staia radio.
E nc acas?
Suspectul a intrat n cas n urm cu aproape douzeci de
minute i nu l-am vzut plecnd.
Dar ieirea din spate?
Ar trebui s sar zidul grdinii, domnule. Dar am postat un
echipaj pe aleea din spate, pentru orice eventualitate.
Bine. inei minte, tipul sta ar putea fi narmat, aa c
nimeni s nu se apropie de el fr vest antiglon. S-a-neles? Voi
doar stai deoparte i lsai echipa de intervenie s-l aresteze.
Am neles.
Acum a sosit duba, zise Fry, cnd un Ford Transit al poliiei
trase la captul strzii i poliitii cu veste antiglon ieir pe uile
din spate ale mainii.
n cteva minute, zona va fi izolat i pregtit pentru
efectuarea unei arestri sigure i fr evenimente deosebite. Dup
ce Ian Todd va fi scos din cas, echipele de criminaliti i de
cercetare puteau interveni. Dar oare Sandra Birley ar putea fi nc
n via, pe undeva?
Trecuser mai mult de aizeci de ore de cnd Sandra fusese
luat din parcarea multietajat. Dou zile i trei nopi mai mult
dect necesar pentru ca rpitorul ei s-i duc planul la
ndeplinire. Chiar dac eful lui de la Peak Mutual confirmase c
Todd lucrase ca de obicei pe parcursul acestor dou zile, slujba lui
implica. Petrecerea mai multor ore pe teren, zilnic, vizitnd clieni
din North Derbyshire.
n orice caz, nopile i erau n ntregime libere pentru a se ocupa
de ce voia. Era necstorit i locuia singur, aa c nu era nimeni
158

acas care s-i cear socoteal pe unde umbl sau care s-l
chestioneze n legtur cu starea mainii ori a hainelor. i-ar fi
putut duce victima oriunde, n timpul primei nopi, chiar nainte
de a-i fi fost semnalat dispariia. Sandra s-ar putea afla la cellalt
capt al rii.
Dar Fry credea c nu e cazul. Era de prere c Sandra Birley va
fi gsit la nu mai mult de civa kilometri deprtare de Edendale,
pe o raz de zece kilometri de Wardlow. Ian Todd fusese ideal
plasat pentru a efectua apelurile telefonice. Se aflase pe drum, n
maina Vauxhall Vectra de culoare verde-deschis, atunci cnd
fuseser efectuate ambele apeluri.
Acea Vectra se afla acum pe strad, la numrul 28. Curnd va
deveni o prob a crimei i medicii legiti o vor putea examina n
amnunt.
Atunci staia radio ddu semne de via.
Iese din cas, domnule, merge la main. Trebuie s ne fi
vzut.
Cine naiba ne-a dat de gol? ip Hitchens. Nu conteaz
micai-v! nconjurai-l i-l vom slta acum, nainte s ajung pe
strad, la main.
Maina fr nsemne demar i trase dincolo de bordur cu un
scrnet de cauciucuri. Echipa de supraveghere se afla la numai
civa metri de drumul de acces spre casa cu numrul 28 i n
cteva secunde blocase ieirea lui Ian Todd. Acesta ridic privirea
i-i vzu venind exact cnd ajunse la Vectra i aps butonul de la
telecomand.
Fry ieise din main i sttea lng ea. l vedea bine pe Todd,
rmas nemicat n grdin. Era nalt avea cam 1,85 dup
aprecierea ei i bine fcut. Dar acum prea nspimntat.
O s fug, spuse ea.
Diane, nu te apropia de el, o avertiz Hitchens. Nu pori
vest.
Dar, pn la urm, nu trebui s se apropie deloc de Ian Todd. El
se uit de la un capt la altul al strzii, observnd-o pe Fry i
mainile de poliie. i apoi ncepu s alerge spre duba poliiei,
dinspre care se ndreptau spre el patru poliiti n uniform i cu
159

veste antiglon. i ntlni la civa metri mai jos, iar doi dintre ei l
prinser de brae, l ntoarser i i puser ctuele. Fry i vzu
atunci faa. Prea mai mult surprins dect nspimntat.
Ei bine, probabil c i-ai prut ntr-adevr nfricotoare,
spuse Gavin Murfin, sosind lng Fry. S-a uitat doar o dat la tine
i a luat-o la goan n partea cealalt.
N-ar trebui s fii aici, Gavin, zise ea. Nu pori vest.
E nctuat. Ce s fac, s m ucid cu o privire urt?
Fry scrut casa lui Todd. Prea destul de obinuit. Dar ce cas
de criminal era altfel?
n timp ce se ndrepta spre cas, ua din fa se deschise. Fry se
opri, dndu-i brusc seama de faptul c Todd ar putea avea un
complice. Dac era o a doua persoan implicat i era narmat,
atunci era complet expus. Se ngrozi c fcuse o asemenea eroare
elementar.
Apoi, din umbra coridorului, apru o femeie care se opri pe
scri. Era o brunet atrgtoare, cu o privire uimit. Amndou
rmaser mpietrite uitndu-se una la alta, pn cnd Fry simi
cum ocul iniial se transform n furie. naint i i scoase
legitimaia.
Sergent Fry, Poliia din Edendale, se prezent ea. i
dumneavoastr, presupun, suntei doamna Sandra Birley.
M scuzai. Detectiv Cooper?
Cooper se ntoarse i vzu un brbat n costum de culoare
nchis, care sttea n spatele lui. Alt asistent al antreprenorului
de pompe funebre? Dar nu
Sunt Christopher Lloyd, directorul crematoriului.
O, domnule Lloyd. V mulumesc c v-ai fcut timp s stai
de vorb cu mine.
Lloyd se uit la Vernon Slack.
Venii nuntru. E mai puin lume.
Alt grup funerar se adun, cu toate c slujba pentru decedatul
de dinainte era abia la jumtate. Deoarece nu puteau intra n
capel, participanii zboveau pe afar, lng teras. Se vor afla n
drum atunci cnd va sosi dricul, dar, fr ndoial, va fi cineva pe
160

acolo a crei treab era s-i ndrume n direcia corect.


Cldirea crematoriului propriu-zis era dispus perpendicular pe
capel, avnd geamuri mate sub hornul ptrat. nuntru era
inevitabilul aer industrial. Camera principal era dominat de
dou cuptoare gigantice din oel inoxidabil, cu ui glisante destul
de largi pentru a ncpea un sicriu.
Cooper mai vzuse o singur dat nainte un crematoriu i asta
se ntmplase n Germania unul imens, alimentat de un
dispozitiv construit n podea, deasupra cruia se gsea o macara
ce ridica sicriele, n timp ce altele ateptau aliniate, ca pe band
rulant. Dar cel n faa cruia se gsea acum era mai mic. Singura
modalitate de ncrcare a sicrielor era cea manual, de pe un
catafalc hidraulic.
ntr-o parte vzu un pupitru de comand computerizat i un
operator care purta mnui rezistente la cldura i un or din
aluminiu. Se simea un miros foarte slab, pe lng izul emanat de
crmizile fierbini i de metalul cuptoarelor, precum i de
dispozitivul de reglat cldura din spatele acestora.
Ei bine, ce ai dori s tii? ntreb Lloyd. V-ar ajuta dac
ncep cu o scurt descriere a modului n care ne desfurm
activitatea?
Da, domnule. Spunei-mi, pentru nceput, dac ntotdeauna
cadavrele rmn n sicriu dup ce sosesc aici.
Fr excepie. Normele noastre deontologice ne impun ca
sicriul s fie introdus n crematoriu exact aa cum este primit.
Atunci cnd un cociug sosete n camera de tranzit, i este ataat
o etichet, care nsoete cadavrul pn la punctul final.
Ct timp dureaz procesul?
Un crematoriu modern cu flacr de gaz poate arde un
cadavru de dimensiuni medii ntr-o jumtate de or.
i cenua?
Reziduurile, l corect Lloyd. Ei bine, cnd ies din camera de
ardere acestea constau mai mult din reziduuri de oase. aizeci la
sut din os e substan care nu arde, aa c, n stadiul sta,
rmne o cantitate de fragmente osoase.
i art lui Cooper o tav de rcire unde reziduurile de oase
161

treceau pe sub un magnet pentru a fi adunate verighetele i


resturile de bijuterii topite. Cnd Lloyd deschise capacul, oasele
incinerate dinuntru preau de culoarea i consistena
pricomigdalelor de un gri-pal, granulare i fragile. n anumite
locuri, forma lor era nc vizibil, dar Cooper era sigur c s-ar fi
frmiat la o simpl atingere.
Trecur prin ceea ce Lloyd numea camera de pregtire, unde un
pulverizator electric era utilizat pentru transformarea fragmentelor
osoase n cenu. Acum materia gri aducea mai mult cu nisipul
pentru pisici sortimentul acela pe care ntotdeauna Randy refuza
s-l foloseasc.
De la un brbat rmne o cantitate medie de aproape trei
kilograme i jumtate de reziduuri osoase, iar de la o femeie cam
dou kilograme i jumtate, afirm Lloyd.
Aadar, la o analiz final, genul masculin sau feminin e
redus la o diferen de structur osoas?
S-ar putea spune i aa, presupun.
Cooper memor datele astea, care i puteau fi utile pe viitor.
Putea fi un lucru pe care s-l aduc n atenia lui Diane Fry, la
momentul potrivit.
E posibil s se amestece cumva cenua provenit de la doi
oameni, domnule Lloyd?
Directorul cltin negativ din cap.
Toat lumea i face griji dac a luat cenua care trebuie. Ei
cred c se poate incinera mai mult de un sicriu o dat, dar nu-i
aa. Nu avem voie s facem aa ceva i, n orice caz, e imposibil.
Cuptorul preia numai un sicriu o dat i cenua e scoas nainte
de a-l utiliza din nou.
Dar aici avei mai mult de un cuptor, nu-i aa?
Dou, admise Lloyd. Dar adesea nu funcioneaz amndou
n acelai timp dect atunci cnd avem o zi cu adevrat plin.
Avem nevoie de dou ca s ne putem face treaba atunci cnd unul
este nchis pentru revizie.
Cooper privi n camera de tranzit, unde sicriele ajungeau de la
capel pe nite role silenioase.
nseamn c atunci cnd avei o zi plin, zise el, cadavrele
162

sosesc aici mai repede dect poate personalul dumneavoastr s le


manipuleze prin crematoriu.
Acum Lloyd pru nelinitit.
Pi da.
Aadar, trebuie s depozitai pentru un timp sicriele aici,
nainte de a fi incinerate. Incinerarea nu are loc imediat dup
slujb, aa cum i nchipuie lumea.
Pi
Vedei, ntotdeauna mi-am imaginat c flcrile ateapt n
spatele uii cuptorului, care se deschide de ndat ce se nchid
acele draperii. Dar, de fapt, cociugul probabil tocmai e pus pe un
raft, pentru o vreme.
Nu pentru mult timp. Normele deontologice ne impun ca
incinerrile s se petreac n aceeai zi n care are loc slujba, pe
ct posibil.
n aceeai zi?
Lloyd nghii n sec.
Pe ct posibil.
Dar ai putea s pstrai aici cadavrele toat ziua, pn la
rezolvarea restanelor?
Nu-i chiar aa. Nu ntr-un crematoriu bine condus.
ntotdeauna e cineva pe aici?
Niciodat crematoriul nu trebuie lsat nesupravegheat.
i asta face parte din normele deontologice?
Da, rspunse Lloyd categoric. V mai pot fi cu altceva de
folos?
nc dou lucruri, insist Cooper. Primul: a vrea detalii
despre membrii personalului care au acces n cldirea
crematoriului.
Despre toi?
Despre cei care au lucrat aici n urm cu optsprezece luni, pe
la nceputul lunii martie, anul trecut.
Voi avea nevoie de aprobarea efilor mei pentru a da
informaii despre personal, dar o s ne descurcm.
De asemenea, voi avea nevoie de o list cu incinerrile care sau efectuat aici luni, opt martie, anul trecut.
163

Ar putea lua ceva timp s ntocmim listele. Suntem foarte


ocupai astzi.
Mi le putei trimite prin fax, spuse Cooper. Numrul e pe
cartea mea de vizit.
Se opri la ua cldirii crematoriului i adulmec aerul.
E ciudat, domnule Lloyd, dar m ateptam s miroas mai
tare pe aici.
Lloyd clipi, de parc i-l scosese deja pe Cooper din minte.
n sistem sunt implementate comenzi automate pentru
meninerea unei uoare presiuni negative n camera de incinerare,
l lmuri el.
Ce nseamn asta?
nseamn c ne asigurm ca nici un miros neplcut s nu
ias afar. Acestea sunt inute cu strictee n interior.
Revenit la sediu, Cooper ridic receptorul telefonului de pe birou
i sun direct la Criminalistic. Avea i el noroc mcar o dat Liz
Petty rspunse.
Liz, e posibil s se identifice rmiele incinerate cu ajutorul
ADN-ului? o ntreb el.
Nu. Incinerarea distruge ADN-ul. Laboratorul nu poate obine
nimic util din resturile incinerrii.
Ce pcat!
Dar nu dispera, Ben. Exist alt posibilitate.
Da?
Un lucru pe care majoritatea oamenilor nu-l tiu despre
incinerare e c dantura rmne destul de intact, chiar dup ce
reziduurile osoase au fost pulverizate. Dac rscoleti puin n
urn, adesea poi gsi civa dini, plombe, pivoi, lucruri de genul
sta.
Cooper ridic o sprincean.
Cred c, probabil, se numr printre chestiunile pe care
oamenii nu vor s le cunoasc.
Cred c ai dreptate. Dar poate fi util, nu? Ai putea obine
nite reconstituiri dentare pariale. Dinii artificiali sunt mai dificil
de distrus dect dinii naturali, aadar, dac persoana decedat
164

avea coroane sau puni dentare, ai putea avea noroc. Uneori e


nevoie doar de un dinte.
S sper la alt potrivire cu fia dentar? ntreb Cooper. Dar
trebuie s obin o posibil identitate mai nti.
Desigur. Dar ai cutat deja prin listele de persoane disprute
n acea perioad, nu-i aa? Cnd ncercai s identifici rmiele
lui Audrey Steele.
La ce bun? zise Cooper. Scheletul e altceva cel puin experii
pot obine informaii referitoare la vrst, nlime, sex, ras. i am
avut noroc c am obinut o reconstituire facial, altminteri Audrey
Steele ar fi rmas neidentificat. Dar spune-mi cum s obin o
identitate biologic din cteva kilograme de cenu de oase?
Lista incinerrilor veni prima pe fax. Opt nume i adrese,
completate cu detalii despre rudele apropiate i antreprenorii de
pompe funebre responsabili pentru pregtirile de rigoare. n afar
de Audrey Steele, asta nsemna nc apte mori cu familii
ndurerate.
Poate asta era i ideea, spuse Fry, cnd Cooper o puse la
curent cu ultimele date obinute.
Care anume?
Cineva dorea s-i asume riscul ca rmiele lui Audrey
Steele s fie identificate i s li se ia urma, nu-i aa?
Era un risc foarte mic. Am avut noroc cu reconstituirea.
Cu toate astea, riscul exista. i singurul motiv la care pot s
m gndesc atunci cnd cineva i asum un asemenea risc este c
respectivul era convins c ne-ar fi imposibil s identificm cel de-al
doilea cadavru.
Nu e chiar ntru totul imposibil, zise Cooper. Cu timp, efort i
perseveren
Nepractic, atunci, continu Fry. Ben, tii ct de multe dosare
cu persoane disprute sunt. N-ai cum s le reduci numrul. i
exist ntotdeauna posibilitatea s fie vorba despre cineva a crui
dispariie nu ne-a fost semnalat.
Cooper oft.
Ai dreptate. Cred c voi putea s fac mai multe progrese dac
abordez problema din alt unghi.
165

Fry se ls pe speteaza scaunului.


i dac n-a fost vorba despre un alt cadavru? S-ar putea s
porneti de la o presupunere greit, Ben. Explicaia ar putea fi
mult mai prozaic.
Ce vrei s spui?
Imagineaz-i o clip c n ziua aceea, la crematoriu, s-a
ntmplat ceva deosebit de grav i unul sau mai muli oameni s-au
strduit s ascund acest lucru. Cu alte cuvinte, o greeal, nu o
conspiraie.
Nu, zise Cooper. Asta e o greeal i o conspiraie.
Indiferent. Dar s-ar putea s nu fi existat, de fapt, un cadavru
de care s fie nevoii s scape. nelegi ce vreau s spun?
Deci a cui cenu se afl n urna lui Audrey Steele?
Fry ncepu s fie entuziasmat de propria teorie.
S-ar putea ca, pur i simplu, s fi mprit cenua pe care o
aveau. Cte alte incinerri au avut loc n acea zi?
apte.
Pi, e suficient, nu crezi? Puin cenu de la o incinerare,
puin de la alta curnd faci rost de o urn n plus, cu care s
convingi o rud.
Cenua amestecat de la mai multe cadavre? ntreb Cooper
gnditor. i domnul Lloyd a recunoscut c asta este cea mai mare
preocupare pe care familiile o au n cazul unei incinerri.
Atunci asta e. Poate se simte cu contiina ncrcat.
Dar Cooper cltin din cap.
Stai puin, Diane, nregistrrile de pe computer arat un timp
de ardere normal i o greutate normal a reziduurilor. Am o copie
la dosar.
Vrei s-mi spui c nregistrrile de pe computer nu pot fi
falsificate?
Dac tii cum s procedezi, bnuiesc c poi
nainte s pleci n cutarea unei victime care n-a existat, ar fi
bine s cercetezi puin celelalte incinerri, zise Fry. Vezi dac poi
depista cenua i d-le-o medicilor legiti s efectueze nite teste
comparative. Dac rezult o potrivire ntre cenua din urne, teoria
ta cu schimbul de corpuri se duce pe apa smbetei.
166

Cooper se uit la ea s vad dac nu cumva glumete, dar Fry


era serioas.
Asta o s dureze ceva timp, Diane.
tiu. Dar nu-i nevoie s faci rost de povestea vieii
respectivilor, ci doar de urnele lor dac familiile le mai au.
Chiar i aa
Ben, asta e de preferat n locul pierderii de timp i de resurse,
care ar rezulta n urma nceperii anchetrii inutile a unei crime.
n regul. O s m apuc de asta.
Bine.
Cnd Fry se ridic s plece, Cooper o ntreb:
Apropo, exist vreun progres n cazul Birley?
Fry ddu din cap.
Chiar acum i avem pe Sandra Birley i pe presupusul ei
rpitor ntr-o camer de interogatoriu de la parter.
Doamna Birley e bine mersi?
Chiar foarte bine. i are de dat unele explicaii.
Dup ce Fry se ndeprt, astfel nct nu mai putea s aud,
Gavin Murfin se aplec peste birou.
N-a fost tocmai un noroc chior c am identificat-o pe Audrey
Steele, nu-i aa? ntreb el. Perseverena ta a fost cea care a dus la
rezultatul sta, Ben. Cei mai muli ar fi renunat, aa cum voia
domnioara s faci. Ar fi putut mcar s recunoasc asta.
Nu conteaz, Gavin.
Murfin pufni.
Eti mult prea ngduitor.
Nu m pot lsa preocupat de chestia asta acum. Am de fcut
nite vizite dificile.
Cooper spera c optsprezece luni reprezentaser un rstimp
suficient pentru ca familiile ndurerate s se mpace cu pierderea
suferit. Era posibil ca vizita lui s redeschid rni vechi.

167

15
De data aceasta Cooper nu avu nevoie de un ndemn pentru a
se aeza pe unul dintre fotoliile joase din salonul lui Vivien Gill
deja vzuse pe cineva de peste drum privind printre jaluzele:
Bebeluul fie dormea, fie se afla n alt parte, aa c Ben nu mai
fu condus prin buctrie. Asta nu nsemna c nu-i simea mirosul.
Doamn Gill, misiunea mea e puin cam dificil, ncepu el.
Dar tii c am gsit rmiele fiicei dumneavoastr. Identitatea a
fost confirmat cu ajutorul fiei dentare.
Da, neleg, mi s-a explicat.
Ei bine, problema e c cenua pe care o avei Cooper art
urna aflat pe o comod. Este evident, n aceste circumstane, c
nu-i poate aparine lui Audrey.
Doamna Gill ddu aprobator din cap.
Da, m-am gndit la asta, nu sunt proast.
A dori s-o iau pentru analiz.
Credei c putei afla cui aparine cu adevrat?
S-ar putea. i asta ne-ar ajuta s descoperim cine cine a
luat corpul fiicei dumneavoastr.
Vivien Gill se uit la urn.
E ciudat, dar aproape mi doresc s-o pot pstra, chiar dac
tiu c nu e Audrey. S nu credei c-mi petrec toat ziua uitndum la cenu; privesc doar urna.
Cooper ridic minile.
Urna v aparine i nu dup mult vreme ai putea avea
cenua adevrat, dac asta v dorii.
O, luai-o. O s m gndesc dac o vreau napoi i o s v
spun.
Mulumesc.
Doamna Gill i fcu un semn s rmn aezat i aduse chiar ea
urna. nainte ca Ben s spun ceva, ea ddu la o parte capacul i
se uit nuntru.
168

Ciudat, nu-i aa? Ce mai rmne din noi


Da. mi dai voie?
Cooper scoase din buzunar o pung mare de plastic i bg cu
grij urna n ea, nainte s completeze o chitan. Capacul nu
prea s stea foarte bine, aa c trebuia s aib grij s in urna
dreapt cnd mergea cu maina. Cei de la laborator nu aveau s
fie prea ncntai dac primeau numai jumtate din prob, iar
restul avea s fie mprtiat pe podeaua mainii sau pe sptarul
unui scaun.
Doamn Gill, v amintii ceva neobinuit n legtur cu
slujba de la crematoriu?
Ce vrei s spunei?
De exemplu, au fost participani pe care nu-i cunoteai?
Au fost civa dintre prietenii lui Audrey de la spital, pe care
nu-i mai ntlnisem pn atunci. tii, asistente medicale. Dar, n
afar de asta, tiam aproape pe toat lumea. Nu a fost o ceremonie
foarte mare.
i-n afar de participani?
Ei bine, Batman a fost prezent.
Cine?
Batman. Tipul n costum negru, cu o expresie nefericit, care
merge cu o main mare, cu mult spaiu n partea din spate.
Cooper fu deconcertat, pn cnd o vzu pe doamna Gill
privindu-l cu o expresie atent, ca o pasre. Avea senzaia c era
supus unui test.
Cioclul, zise ea. Melvyn Hudson.
Cred c prefer s i se spun antreprenor. Aadar, domnul
Hudson a fost de fa?
Desigur. El trebuie s se ocupe de tot, nu-i aa? S aib grij
ca toate s mearg cum trebuie. Asta-i treaba lui.
i au mers toate cum trebuie?
Ea-i feri privirea, de parc, brusc, trebuia s vad cum e
vremea de dincolo de fereastr.
Vernon Slack conducea carul mortuar. Doamne, biatul la
e evident c a primit slujba la firm doar pentru c bunicul lui este
coproprietar.
169

Dar conduce bine maina, nu-i aa?


A, cu mainile se descurc. i poate ridica un sicriu la fel de
bine ca toi ceilali. Dar cam asta-i tot. n preajma participanilor la
nmormntare e o catastrof. Nu tie ce s spun, nu tie ce
expresie s adopte, nu tie unde s-i pun minile. E jalnic.
Melvyn ar face bine s-l in deoparte i ferit de privirile celorlali,
pe ct posibil.
Cum de l cunoatei pe Vernon Slack?
Toat lumea cunoate familiile Hudson i Slack. Fac afaceri
n Edendale de foarte mult vreme.
Vivien Gill prea s reacioneze foarte bine, avnd n vedere
mprejurrile. Dar Cooper nvase c un calm aparent poate fi
neltor. n orice moment durerea putea izbucni, ca sngele dintro arter secionat.
Spunei-mi, v rog, continu doamna Gill, nu neleg. De ce
ar vrea cineva s fure trupul lui Audrey?
Nu tim. S-ar putea s fi aprut incidental.
Incidental?
Da.
Doamna Gill se ncrunt, n timp ce analiza cuvntul n minte.
Se prea c se strduiete s neleag ideea c trupul fiicei ci ar fi
putut fi doar un accesoriu pentru obsesia cuiva, un element minor
de decor pe o scen unde reflectorul era ndreptat asupra altui
star. Audrey fusese att de important n viaa ei, nct nu va fi
niciodat n stare s accepte schimbarea de perspectiv. Cooper
vzu cum ncruntarea i dispare de pe fa, atunci cnd renun la
aceast strdanie.
Dar acum vom fi n stare s facem totul cum se cuvine, nu-i
aa? ntreb ea. O putem aduce pe Audrey napoi i s facem
lucrurile cum trebuie.
Asta depinde de anchetator. Dar ntruct nu exist vreo prob
c moartea fiicei dumneavoastr nu s-a produs din cauze naturale,
sunt sigur c rmiele ei v vor fi cedate n curnd. V-ai gndit
cumva la o nou incinerare sau poate la o nmormntare?
Nu la incinerare, l lmuri doamna Gill. De data asta tiu ce
170

am de fcut. i voi face o nmormntare ecologic23.


Ce idee bun! Exist un astfel de cimitir lng Lowbridge, nui aa?
Pe acela l voi folosi. M-am interesat deja.
M bucur c privii lucrurile din punct de vedere practic. E
cel mai bine aa.
La fel cred i eu. Ceilali nu sunt att de ncntai de idee,
dar n-o s aib ce face.
Ceilali?
Am o familie destul de numeroas. Familia lui Audrey.
Cooper lu urna i o puse n main. Dup un moment de
gndire, o aez n spate pe podea i o fix bine, ca s nu se mite
sau s se rstoarne n timp ce conducea. Ar fi preferat s se
ntoarc direct pe West Street, dar mai nti avea de fcut nite
drumuri.
Ian Todd se afla n sala de interogatoriu, cu un avocat din oficiu.
Aezat, prea puin mai scund, dar tot avea una dintre cele mai
vinovate figuri pe care le vzuse Fry vreodat. Avea genul de fa
crnoas, ce nu inspira ncredere, asemenea unui vnztor de
maini vechi. Dac l-ar fi ntlnit pe strad, mbrcat ntr-unul
dintre costumele acelea negre i strimte, ar fi traversat pe trotuarul
cellalt, ca s-l evite.
De ce este arestat domnul Todd? ntreb avocatul, de ndat
ce banda ncepu s mearg.
Sub bnuiala de rpire i de reinere ilegal a doamnei
Sandra Birley, rspunse Fry.
N-am rpit pe nimeni, protest Todd. E absurd!
Domnule Todd, avem probe foto c ai ieit din parcarea
Clappergate, mari noaptea, mpreun cu Sandra Birley, care nu sa mai ntors acas n acea sear. De atunci, doamna Birley nu a
mai dat nici un semn de via i nu a mai luat legtura cu soul ei
sau cu altcineva. Astzi am gsit-o pe doamna Birley la domiciliul
dumneavoastr. Putei s explicai acest lucru?
Todd se aplec brusc n fa i lovi tblia mesei cu palmele.
23

n englez, n original, green burial.

171

Nimeni nu prea agitat, cu excepia avocatului.


A spus Sandra c a fost rpit?
n acest moment, doamna Birley d o declaraie, zise Fry.
Ha! Asta nseamn c nu a spus c a fost rpit. Todd se
ntoarse spre avocat. Nu a depus nici o plngere, continu el. Cum
pot s m aresteze?
E o ntrebare pertinent, sergent, spuse avocatul. Ce probe
avei, care s justifice acuzaia mpotriva domnului Todd?
Tocmai v-am spus
Nimic din ce mi-ai zis nu constituie o dovad a rpirii sau a
reinerii ilegale. Doar dac nu obinei o declaraie care s susin
contrariul, de la doamna respectiv. Caz n care clientul meu o va
contesta.
Domnul Todd are de dat nite explicaii, continu Fry calm.
Nu, dac
Todd ridic o mn.
E n regul. Haidei s lmurim odat totul, ca s pot pleca
acas.
Atunci dai-i drumul, domnule Todd. V ascultm.
Ei bine, n ceea ce privete rpirea Sandrei Birley, am stabilit
s ne ntlnim mari sear, dup serviciu. Dar ea a ntrziat. Aa
c m-am dus la parcarea Clappergate i am ateptat-o. Cnd a
sosit, ne-am dus la maina mea, care era parcat pe New Street.
Sandra a venit acas la mine i a rmas pentru trei zile. Asta-i tot.
Acum pot s plec?
Care era scopul acestei ntlniri? ntreb Fry.
E o chestiune personal, care nu v privete. Se uit din nou
la avocat. Nu i privete, nu-i aa? Nu pot s m ntrebe asta.
Poliitii pot s ntrebe, dar nu suntei obligat s rspundei.
Aveai o aventur cu doamna Birley? l chestion Fry.
Nu-i vorba de o aventur, replic Todd. Voia s plece cu mine.
Mai bine zis, s vin s triasc pentru totdeauna cu mine. Urma
s-l prseasc pe soul ei.
Se pare c soul ei nu a fost informat de lucrul sta.
Todd ridic din umeri.
Ar fi ajuns i la asta.
172

Banda continu s se deruleze n tcere, n timp ce Fry se


strduia s-i stpneasc furia. Vreme de trei zile avusese
convingerea c Sandra Birley fusese rpit i ucis de un criminal
psihopat, care i btea joc de poliie cu apelurile lui bolnave. n
toat aceast perioad, nu luase legtura cu nimeni. Ar fi ajuns i
la asta o nfuriase pe Fry. Se ntreb dac n-ar putea nva
cteva tehnici de respiraie de la Melvyn Hudson.
Aceasta chiar era o camer interesant. Pe raftul din mijloc, la
nlimea ochilor, se afla un terariu hexagonal, cu vitralii i
deschideri prin care se strecura iedera pestri. Lng el se gsea
un container mai simplu, cu laturi drepte i mai puin vegetaie,
plasat n mijlocul unei varieti de cri cu ilustraii i de vase
chinezeti. De-abia dup ce se aez pe canapea, Cooper observ
ce se afla n terariu. Era un cameleon mic, de un verde-aprins,
care sttea perfect nemicat.
Sau, cel puin, prea s fie un cameleon. Singurul lucru pe care
Cooper l tia despre aceast specie era c aceste animale i
schimbau culoarea ca s se confunde cu mediul nconjurtor. Dac
acesta era real, n-ar fi trebuit s fie gri-deschis, ca materialul de pe
fundul terariului? Sau s aib nuana de brun-nchis, ca raftul
lcuit?
Ct timp Cooper l privi, animalul nici nu clipi. Era oare viu?
Cenua vine ntr-o urn de plastic, zise doamna Askew. Am
hotrt s facem ceva puin diferit i s o expunem. Cred c lui iar fi plcut asta.
La nceput, Cooper nu-i ddu seama la ce se referea. Apoi,
privirea i se ndrept spre rafturile aflate n spatele doamnei
Askew. I se pru c reptila fcuse o micare poate i ridicase un
picior din fa, ca s lase aerul s-i treac pe sub burt. Poate
fusese numai o micare uoar, care i atrsese atenia. Sau poate
contientizase c materialul de pe fundul terariului era format din
granule de un gri-deschis, ca nisipul fin pentru pisici.
Doamna Askew i urmri direcia privirii.
Trei kilograme i jumtate de cenu este surprinztor de
mult, zise ea. Au mai rmas chiar i cteva zeci de grame, aa c
173

am mprit-o n cteva mici cutiue de alam, pe care le-am gsit


ntr-un magazin de antichiti, de lng Buttercross. Am dat cte o
cutie fiecruia dintre nepoii lui. Cred c asta e cea mai bun
modalitate s fii inut minte ca amintirea ta s fie trecut din
generaie n generaie, n cadrul familiei. Nu suntei de acord?
Da, sunt convins c avei dreptate.
Desigur, Cooper se gndi imediat la tatl lui. Era o reacie
instinctiv, atunci cnd cineva pomenea despre pstrarea vie a
amintirii unui membru de familie. Prea s nu-l mai deranjeze, aa
cum se ntmpla odinioar. i ddu seama c putea chiar s se
gndeasc la lucruri practice dac ar fi fost mai bine ca sergentul
Joe Cooper s fi fost incinerat, nu ngropat n cimitirul Edendale.
i ct ar fi cntrit cenua lui, n acest caz. Cu siguran mai mult
de patru kilograme. Ar fi fost suficient pentru a fi mprit n
mici cutiue, care s fie date tuturor. i poate, n acel caz,
amintirea tatlui su nu ar fi cntrit att de greu pe umerii unui
singur om.
n cellalt terariu erau cteva plante de Plesnitoarea lui Venus.
Cooper observ limbii triunghiulari i groi i dinii de pe marginea
lor. Preau capabili s prind n capcan chiar i ceva de mrimea
unui bondar.
tii ceva despre plantele carnivore? ntreb doamna Askew,
observndu-i privirea i presupunnd c e interesat de acest
subiect.
Nu. Prind multe mute?
Fiecare frunz poate prinde i digera trei mese nainte s
moar, zise doamna Askew. Frunzele se pot deschide i nchide
fr s prind nimic, dar n cele din urm i pierd vlaga.
Numai trei mese toat viaa lor? Indiferent ct sunt de mari?
Dac prada e foarte mare, efortul digestiv poate fi epuizant.
Atunci frunza moare fr s se mai deschid.
Cooper urse ntotdeauna mutele, dar acum descoperi c le
comptimete mai ales pe cele care sfreau prinse i digerate pe
jumtate, ntre frunzele unei plante muribunde.
Doamna Askew art spre terariu.
Uite o frunz, acolo n spate, care a prins o musc n urm
174

cu circa o sptmn. Acum se deschide din nou, privii.


Cooper se uit cu atenie n gura crnoas, printre dinii
limbilor i vzu c planta terminase de digerat. Tot ce rmsese pe
frunz era nveliul uscat al przii. Aripile fragile ale mutei i
toracele rmseser intacte, dar restul corpului fusese golit de
fluide. Planta digerase insecta de vie.
Interesant, nu-i aa? ntreb doamna Askew cu un zmbet.
Cooper se ntoarse, nendrznind s o priveasc n ochi.
Simea iari acea nelinite i acel disconfort n prezena
fascinaiei nefireti pentru moarte.
Doamn Askew, acum trebuie s plec. Mai am cteva vizite de
fcut.
Ea pru dezamgit.
A, bine, dac trebuie Dar revenii dac mai vrei s m
ntrebai ceva.
Mulumesc, aa am s fac.
Doamna Askew rmase n prag i l privi cum pleac. n timp ce
se pregtea s urce n main, Cooper se ntoarse i-i fcu cu
mna. ns dorea ca doamna Askew s nu mai zmbeasc att de
mult. Imaginea acelor dini dezgolii ncepea s i se para cam
nelinititoare.
David Royce avea pe undeva cenua cumnatului su, numai c
nu-i aducea aminte exact unde.
Ce e n colivia asta? ntreb Cooper n timp ce atepta n
salon ca domnul Royce s caute n dulapul de sub scar.
Colivia era complet acoperit, aa c putea fi goal. Dar lui
Cooper i se pru c aude un sunet slab de gheare.
E Smoky. E un cenuiu african.
Avei un papagal?
Cooper ncerc s-i aminteasc ultima dat cnd vzuse un
papagal la cineva n cas. i amintea c vzuse, dar nu i unde.
i, cumva, David Royce nu prea genul de om care s aib o
colivie. Un cine mare, poate. Un Rottweiler pe nume Tyson sau
Satan. Dar un papagal?
Sora mea m-a rugat s-l iau, zise Royce, vocea lui rsunnd
nfundat din interiorul dulapului. A fost al lui Jack. Dar dup
175

moartea lui ea n-a mai suportat s-l aib n cas. Jack a nvat
ortania s vorbeasc. i i copia perfect vocea. Timbrul e identic,
credei-m.
Sunt imitatori foarte buni.
Buni? E al dracu de nfricotor. Joan n-a mai putut suporta
s aud vocea btrnului n cas, cnd tia c e mort. I se rupea
sufletul, biata de ea. De cte ori venea acas, i auzea vocea. Eu nu
prea aveam chef s iau creatura, dar nici nu puteam s refuz, nu-i
aa?
i ce spune?
N-a putea zice c are un vocabular prea dezvoltat, rspunse
Royce.
Intr n camer i dezveli colivia. Papagalul deschise ochii i se
uit la Cooper.
Bun, iubito, zise el. Unde-i Jack?
Apoi i concentra atenia s se scarpine sub pene cu ghearele
de la un picior, iar Royce i rencepu cutarea.
Asta-i tot?
Ei bine, nici eu n-am ncercat s m angajez n conversaii cu
el, replic Royce. Dar uneori mai zice rahat, dac nu-i place ce e
la televizor.
i asta se ntmpl des?
Da.
Triesc mult mai mult dect oamenii, nu-i aa? ntreb
Cooper.
Serios? Royce pru surprins. La naiba! Speram s moar n
curnd de moarte bun, aa cum s-a ntmplat cu hamsterii
putilor mei.
Papagalii nu. Pot tri chiar mai mult de o sut de ani. i
Winston Churchill a avut unul i a murit de-abia anul trecut. Avea
o sut cinci ani.
Pun pariu c Churchill nu i-a nvat papagalul s spun
rahat.
N-a fi prea sigur.
Cooper iei pe hol s vad cum se descurca David Royce. Acesta
scosese din dulap tot felul de lucruri: jucrii, cutii de pantofi, un
176

televizor stricat, o mas de clcat.


S-ar putea s fie sus, zise Royce.
Pot s v ajut?
Da, cutai n dulapul de haine.
Zece minute mai trziu, Royce ajunse la concluzia c probabil
mprtiase cenua n grdin i aruncase urna.
mi pare ru, zise el.
Nu v facei probleme.
Cooper reveni n salon. Mcar papagalul i amintea de stpnul
lui, chiar dac i supravieuise. De fapt, era o pasre tnr, care
ar putea tri mai mult dect oricine din Derbyshire. Papagalul lui
Winston Churchill vzuse n funcie ali nou prim-minitri, n
afar de stpnul lui, pn la Tony Blair. Pentru un papagal,
oamenii trebuie s par efemeri ca mutele vara.
n timp ce trecea pe lng colivie, papagalul se opri din
scrpinat i-l privi pe Cooper cu un ochi atent.
Rahat, exclam el. Unde-i Jack?
La urmtoarea cas, n bovindou, se afla un ir de scaune cu
sptar drept, desperecheate, aezate parc n ateptarea publicului
la un spectacol. Cooper observ i alte piese de mobilier,
nghesuite n camer, ntre canapea i fotolii un scaun de fier
forjat, din ser, un scaun ergonomie de birou i un scunel jos,
cilindric, moale, cruia mama lui i-ar fi zis puf. Lng peretele
opus se afla o mas lung, plin de farfurii i de vase, acoperite cu
folie sau cu ervete.
Sper c nu v deranjez, zise el. E un moment nepotrivit?
Azi e nmormntarea mamei, dar e n regul, am pregtit
totul din timp, i rspunse Susan Dakin.
Oamenii o s vin aici dup nmormntare?
Bineneles. Nu tim exact cine o s apar. Nu cred c o s fie
multe persoane.
Familia Dakin prea c mai degrab se pregtete de o
petrecere. Odinioar, moartea ar fi nsemnat o cas tcut i voci
optite. ns nu i aici. Susan Dankin prea ntru totul mulumit
c mama ei i se altura tatlui, oriunde se afla acesta.
177

Dup aceea, Cooper ajunse la un bungalow din Southwoods,


unde dou btrne cu prul fcut permanent mncau ciocolat
belgian n form de clui de mare. Vizit apoi doi soi din
Hucklow, care i pierduser fetia ntr-un accident de main i
care nu mai vorbiser despre acest subiect de cnd i mprtiaser
cenua n padocul n care poneiul ei nc ptea.
Bunica zicea c ar trebui s tragem draperiile i s acoperim
oglinzile, ca semn de respect, spusese una din btrne, lingndu-i
ciocolata de pe deget. Dar, dup prerea mea, asta-i doar o
aiureal. Viaa merge mai departe, nu-i aa?
Ea continu s triasc n inima mea. n flecare zi,
mrturisise mama fetiei.
ntr-o cas de pe Manchester Road se ntlni cu o mam i o
fiic, mbrcate amndou cu blugi tiai, avnd lnioare la
glezn i un inel n nara dreapt. Preau c ncearc s se dea
drept surori. Dar acolo unde fata avea o curea cu inte i blugi cu
talia joas, dndu-i la iveal oldurile osoase, la mam se vedea un
colac de grsime. Fata era palid, mama bronzat dei era genul
de bronz obinut la un solar de pe High Street, cu 39 de penny
minutul.
sta-i un lucru care poate s te apropie, ziser ele la unison.
Tatl nu avea nimic de comentat. Cenua lui se afla n urna de
alam pe care Cooper o lu, semnnd pentru ea.
Ultima lui vizit fu iari n Devonshire, unde Maureen Connolly
i spuse c sora ei furase cenua mamei lor.
Nu avea nici un drept s o ia. Era a mea. Nu pot s-i zic dect
cltorie sprncenat. Oricum, ntotdeauna a fost o trf. Singura
mea consolare e c o s sufere pentru asta, oriunde s-ar afla.
A murit?
Nu. Din cte am auzit, ultima oar tria ntr-o locuin
social, n Derby, cu patru copii mucoi, de la doi brbai diferii
i amndoi sunt n pucrie. Unul sau cellalt o s-i ia gtul cnd
iese, dac nu cumva, mai nti, crap de la atta butur.
Cnd ai vzut-o ultima oar?
S o vd? Nu n ultimul an. A, m-a sunat acum cteva
sptmni. Voia bani, evident. Trebuie s fi ajuns la fundul
178

sacului, altfel nu m-ar fi deranjat. Era disperat. Mi-am dat seama


de asta, indiferent ce-ar fi spus ea.
Doamna Connolly i strnse buzele cu o expresie satisfcut.
Evident, nu se tcea s zmbeasc. Nu era frumos s arate c se
bucura de nenorocirea altuia. Dar pe chipul ei tot se zri o umbr
de zmbet.
Bnuiesc c nu avei adresa ei? o ntreb Cooper.
Nu i-am cerut-o. De ce a fi fcut-o? n plus, probabil c deja
s-a mutat. O fi convins primria s-i dea o cas n alt parte, n
sperana c n-o s fie gsit. Halal sperane!
Vd c nu prea v avei la inim, coment Cooper, nelund n
seam expresia zeflemitoare aprut pe faa femeii la auzul unor
asemenea vorbe blnde. Dar nu v intereseaz ce o s se ntmple
cu copiii ei?
De ce? N-am nimic de-a face cu ei.
Sunt nepoii i nepoatele dumneavoastr.
Doamna Connolly pufni dispreuitor.
Nepoi i nepoate?!
Se aplec nspre Cooper, pe faa ei citindu-se un amestec de
dezgust i satisfacie.
Doi dintre ei sunt negri. Aproape.
Cooper transpirase deja pn s ajung la main. Efortul de a
rmne calm i politicos cu Maureen Connolly aproape c l
epuizase. Se simea i mai deprimat dect fusese n oricare dintre
locurile unde avusese de-a face cu moartea. Atmosfera morbid de
la pompele funebre, curiozitatea intelectual exagerat a lui
Freddy Robertson, rmiele incinerate ca element de decor
nimic din toate astea nu i se pruse att de ngrozitor sau de tragic
precum lucrurile pe care oamenii i le pot face unii altora n timpul
vieii.

179

16
Desigur, n timp ce tuturor ne prea ru pentru Geoff Birley,
el nu s-a sinchisit s ne spun c Sandra l amenina de ceva
vreme c o s-l prseasc, zise Fry, aflat n biroul inspectorului.
A zis c nu vorbea serios, c nu avea de gnd s-l prseasc
vreodat.
nseamn c se amgea singur, replic Hitchens.
Fry cltin din cap.
Totui, nu-i aa. Sandra este de acord cu el. Spune c nu
inteniona s-i prseasc soul, ci doar s fie plecat o noapte
sau dou, ca s-l nvee minte. De fapt, dorea s-l sune astzi.
Familia Birley s-ar putea s se reuneasc pn disear.
Dar Ian Todd? E amantul Sandrei, nu?
n mod sigur sunt mai mult dect simpli prieteni, dup cum
ar vrea ei s ne fac s credem, zise Fry. Todd ar dori ca Sandra
s-i prseasc soul i s vin s stea cu el. Dar ea Fry cltin
din cap. Cine suntem noi s ncercm s nelegem relaiile
celorlali? Muli dintre noi nu ne nelegem nici pe noi nine.
Aadar, ntmplarea din parcare despre ce-a fost vorba?
Sandra a aranjat cu Ian Todd s se ntlneasc la bar dup
serviciu, nainte s mearg acas la el pe Darton Street. Darea a
fost reinut mai mult la birou de o edin care s-a prelungit.
Evident, Todd a crezut c s-a rzgndit. Nu a reuit s dea de
Sandra pe mobil, fiindc l nchisese n timpul ntlnirii. Aa c s-a
dus n parcare s vad dac putea s-o gseasc nainte de a pleca
spre cas. Cnd a vzut Skoda Sandrei la nivelul opt, s-a hotrt
s o atepte. Atunci el a fost cel care nu a mai putut fi contactat,
deoarece nu a mai avut semnal la telefonul mobil nuntrul
parcrii.
De ce nu a ateptat-o lng main? ntreb Hitchens. Asta
ar fi fost logic s fac.
A zis c nu voia s-i dea ocazia s plece, rspunse Fry. Aa c
180

a ateptat-o lng lift. Era sigur c o s vin pe acolo i dorea ca ea


s-l vad imediat ce se deschideau uile.
Atunci nu o cunoate pe Sandra la fel de bine ca soul ei.
Nu.
Cred c toate se potrivesc. Dar e o chestie afurisit c
oamenii nu-i pot rezolva problemele personale fr s ne dea nou
bti de cap.
Nu e totul rezolvat. Domnul Todd este foarte suprat n
momentul de fa.
Nu m mir, zise Hitchens. Nu numai c a fost folosit ca
manta de vreme rea n cearta cu Birley, dar a fost i chemat de
poliie i interogat, fiind suspectat pentru o infraciune pe care nu
a comis-o.
Fry i aminti cadrul de pe nregistrarea camerei de luat vederi
de pe New Street care surprinsese dou siluete ndreptndu-se
spre maina lui lan Todd. Revzu n minte lupta scurt i femeia
care aparent ncerca s se elibereze din strnsoarea unui brbat
mult mai mare i mai puternic dect ea.
Nu o s peasc nimic.
Fry plecase din biroul inspectorului numai de cteva minute,
cnd Hitchens deschise ua din nou i strig dup ea. Cnd ea
intr iari, inspectorul era la telefon. Discuta cu ea, innd
receptorul la ureche.
Ce s-a ntmplat, domnule?
Am mai primit un apel.
De la acelai brbat?
Aa se pare.
L-ai localizat?
Ce crezi c fac acum?
Fry i ncruci braele la piept i atept.
Da? strig Hitchens n receptor. Unde e? OK, da. Am neles.
Vreau s plece echipajele acolo acum. Trebuie s izoleze zona din
jurul telefonului i s se asigure c nu pleac nimeni.
Hitchens ascult i i ridic ochii spre tavan. Da, mi dau
seama c va avea loc o nmormntare. Nu le cer s intre cu
181

bastoanele n participani i s mprtie gaz lacrimogen. Pot s fie


ct de discrei vor. Pot s cumpere flori i s-i exprime
condoleanele, dac au chef. Dar nimeni nu pleac pn nu apuc
s vorbesc cu ei.
Trnti receptorul i i mbrc haina.
O alt nmormntare? ntreb Fry.
Da, alt nmormntare, rspunse Hitchens. De data asta a
sunat de la un telefon public aflat n camera de ateptare pentru
vizitatori de la crematoriul din Eden Valley.
Credei c omul nostru chiar particip la nmormntare?
ntreb Fry n timp ce se ndreptau cu maina spre crematoriu.
Ar iei n eviden dac nu ar face-o. Ai fost vreodat la
crematoriu, Diane?
Nu, domnule.
Ei bine, acum situaia e destul de diferit de cea din Wardlow.
Nu se poate s dai doar impresia c eti n trecere. Omul nostru ar
fi trebuit s traverseze cu maina curtea crematoriului pn la
parcarea pentru vizitatori, apoi s mearg pe jos pn la intrarea
n capel. i nu se poate s te prefaci c te afli n vizit la
crematoriu din vreun alt motiv. Acolo sunt ali participani la
nmormntare, care ar putea observa pe cineva cnd apare, apoi
pleac iari.
Dar dac ar livra ceva?
Ce s livreze?
Nu tiu trebuie s fie aprovizionai cu ceva. Nu exist
birouri acolo?
n spate, dar exist o intrare separat. oferii care livreaz
diferite produse nu pot s se amestece printre carele mortuare i
participanii la nmormntare. O s vezi.
Telefonul public se gsea ntr-un mic hol aflat n cellalt capt al
intrrii n capel. Dincolo de hol se aflau toaletele i o ncpere cu
o carte de condoleane.
Trebuie s-i chemm pe cei de la Criminalistic pentru
cercetri. Dac avem noroc, s-ar putea s gseasc o amprent
care s corespund uneia din cabina telefonic din Wardlow.
182

Toate amprentele prelevate la Wardlow sunt foarte neclare.


Nimeni nu va depune mrturie c ar corespunde. Este imposibil s
gseasc suficiente puncte de similitudine.
Mcar putem spera, zise Hitchens.
Vestea bun, le spuse Wayne Abbott la sosire, este c acest
telefon public e mai nou dect cel instalat n cabina din Wardlow.
Aa c avem mai puine amprente, mai puin suprapuse i mai
puin terse. Deja am descoperit cteva amprente poteniale i
cercetm i pereii. S-ar putea s nu reuim s gsim vreo
coresponden cu cele din Wardlow, dar unele dintre aceste
amprente sunt suficient de clare s facem o identificare dac avei
vreun suspect.
ntotdeauna toate ajung iari la noi, nu?
Hei, e treaba voastr s facei rost de suspeci, inspectore. Nu
suntem n CSI: Miami24. Ne facem treaba, apoi mergem n dub,
bem ceai i ateptm ca voi, biei, s arestai pe cineva. Aa e-n
via!
Ce nmormntare urma s aib loc aici? se interes Fry.
Un poliist aflat n apropiere, cu un carneel n mn, rspunse:
Incinerarea unui biat de treisprezece ani, mort ntr-un
accident rutier n Chesterfield.
De ce nu l-au dus la crematoriul din Brimington?
Nu tiu, sergent. Poate c la Brimington era prea aglomerat.
Sau poate c sta este mai ieftin.
S nu te aud cineva fcnd astfel de remarci, l avertiz
Hitchens.
De fapt, cred c e o chestiune de spaiu, spuse Abbott. A fost
o nmormntare mare circa dou sute de participani, cred. Aici
exist o capel mai mare i faciliti pentru transmiterea slujbei n
sala de ateptare, dac nu ncpeau toi.
OK. Cine conduce acest birou de pompe funebre?
Una dintre firmele importante din Chesterfield.
Fry i privi pe participanii la nmormntare care ateptau n
capel. Asta dorea apelantul. i fcea plcere gndul c poliia
atepta apariia unui cadavru; i pusese n minte s-i lase
24

Film serial poliist (n.tr.).

183

neajutorai i frustrai. Deocamdat, el controla situaia. Chiar le


spusese ce avea de gnd s fac. n curnd va avea loc o crim.
Unora chiar le plcea s se joace de-a Dumnezeu, nu-i aa?
Cooper aduse urna n biroul CID i o puse pe birou. Gavin
Murfin o privi cu suspiciune, bgndu-i mna ntr-o pung de
jeleuri ascuns n sertarul mesei lui.
Ce ai acolo, Ben?
Vreo trei kilograme de cenu de oase.
Murfin se holb la urn, mestecnd gnditor un jeleu.
Ct timp ai fost plecat s aduni cenu, noi am verificat
dosarele ntregului personalul de la crematoriu.
A venit lista de la Christopher Lloyd?
Da. Toi sunt n regul, n afar de unul care a suferit n
adolescen vreo dou condamnri minore pentru furt.
Bnuiesc c furt de maini, nu de cadavre.
Da, cred c poi presupune asta. De asemenea, am gsit asta
un anun pentru o slujb de tehnician la crematoriu, dat de unul
dintre consiliile locale. tii, tipii ia sunt destul de prost pltii. O
mulime de oameni nici n-ar iei din cas pentru un asemenea
salariu, darmite s se ocupe de cadavre toat ziua.
Serviciul Funerar caut persoan motivat i entuziast
care s lucreze alturi de echipa noastr experimentat de
operatori. Candidatul acceptat va realiza incinerrile n
conformitate cu Codul privind practica incinerrii i va
ndeplini ndatoririle care i revin n capel, asigurndu-se c
slujbele se desfoar ntr-o manier demn i atent.
Candidaii trebuie s urmeze cursul de pregtire n domeniu.
Dar aici este vorba de un post vacant la un crematoriu al
administraiei locale, zise Cooper. Poate c angajaii din sectorul
privat ctig mai bine.
M ndoiesc. Dup cum vedei, nu este necesar nici o
calificare. n ziua de azi nu mai exist multe slujbe de felul sta, pe
care ar putea s le obin i un puti fr note bune, direct dup
184

terminarea colii.
i despre ce curs de pregtire n domeniu este vorba?
Pregtire la locul de munc. nvei din mers ce ai de fcut de
la colegii de munc. Poate exist i un soi de atestat pe care l poi
obine.
Cooper ncerc s-i imagineze genul de tnr care ar dori ca,
dup terminarea colii i obinerea diplomei de bacalaureat, s
devin lucrtor la crematoriu. Trebuiau s existe, dar el personal
nu credea c ntlnise vreunul. Nu auzise vreun consilier de la
colegiul High Peak recomandnd o carier n arderea morilor.
Studie iari anunul.
Se pare c aceleai persoane care lucreaz n crematoriu
deservesc i capela. Nu mi-am dat seama de asta. ntotdeauna am
crezut c oamenii n negru sunt angajaii antreprenorului de
pompe funebre.
Murfin mirosi cafeaua i o puse pe birou, alturi de alte dou
ceti pe jumtate pline cu un lichid rece, acoperit cu spum.
i eu la fel.
E un aspect cam neplcut, nu? Adic, te obinuieti cu ideea
incinerrii. Trupul nu mai nseamn nimic dup o vreme. E doar
un mod de a-i ctiga existena. Dar, n afar de asta, s te pun
s stai printre membrii familiei ndoliate
Unde vrei s ajungi, Ben?
Mi se pare c asta schimb datele problemei. E un aspect mai
uman, iar acestea sunt mult mai greu de abordat.
tiu ce vrei s spui, rspunse Murfin. A prefera s vd un
cadavru la scena crimei dect s dau vestea familiei victimei.
Exact. Oamenilor le este greu s se confrunte cu emoiile
celorlali. Niciodat nu tii cum o s reacioneze, dac nu cumva o
s izbucneasc n lacrimi la vreun cuvnt nepotrivit. Asta te face
s vezi munca la crematoriu cu ali ochi.
n mintea lui Cooper ncepu s se formeze o imagine mai clar a
acelui absolvent. Vzu un tnr nalt, cu tenul ptat, stngaci n
costumul negru cu dou numere mai mari. Un biat destul de
detept, dar lipsit de ncredere i de talente sociale, nspimntat
de ceilali oameni i de emoiile lor imprevizibile. Se simea
185

probabil extrem de stnjenit printre strini, i ntorcea faa i evita


s-i priveasc n ochi. Dar aceast stngcie ar cdea ca o manta
n momentul cnd ar gsi ceva care s-l intereseze i la care s se
priceap.
tii, crematoriul sta ncepu Murfin scond punga de
jeleuri din sertar i uitndu-se nuntru s vad ce a mai rmas.
Da, Gavin?
Au i ceva de genul crematoriului de lux? ntreb el. Ceea ce
ai putea numi la creme de la creme?
Nu e amuzant, Gavin.
Cooper ntocmise lista de persoane disprute cu optsprezece
luni n urm. Le eliminase deja pe cele care apruser ntre timp,
moarte sau n via. Nu-i mai rmseser multe nume. De fapt,
apte. sta era un lucru bun, bnuia el.
Opiunea cea mai probabil era o femeie din Middleton, care
ntr-o zi nu se mai dusese s-i ia de la coal fiul de apte ani i
nu mai fusese vzut de atunci. Se fcuser doi ani de cnd
dispruse i nu mai fusese vzut i nici nu luase legtura cu
familia sau, cel puin, asta era ceea ce pretindeau rudele. La
momentul respectiv, soul fusese cercetat destul de atent. Nu
existau indicii c femeia era deprimat sau c avea probleme n
via care ar fi determinat-o s fug sau s-i fac ru. Problema
era c dispruse cu ase luni nainte de nmormntarea lui Audrey
Steele. Unde fusese n tot acest timp?
Alte persoane disprute aparineau unor grupe de vrst diferite
i toate, cu excepia uneia, erau brbai. Nu c asta ar fi avut vreo
importan. Cel care se ocupa de incinerare nu fcea diferena
ntre sexe, exceptnd cantitatea de cenu de oase care ieea din
pulverizator. Poate ar trebui s ia n consideraie mai degrab
greutatea dect vrsta sau sexul i s obin o estimare a masei
osoase. Din cte i putea da seama, nu existau alte elemente pe
care s le cerceteze.
Pierzndu-i concentrarea, Cooper l privi peste birou pe Murfin,
care i calcula timpul lucrat. ntotdeauna inea o eviden atent
cte ore i zile i se datorau. Nu c ncerca vreodat s-i ia zile
libere doar c i fcea plcere s se plng.
186

Crezi n rai i iad, Gavin? l ntreb Cooper.


Murfin nu-i ridic privirea.
Ia un jeleu, Ben. Te va face s te simi mai bine.
Nu, serios.
Te referi la ceea ce-i nva pe copii la coala de duminic? O
mulime de flcri i diavoli cu furci ncinse? Damnarea etern
pentru gndurile pctoase pe care le-ai avut?
Orice fel de iad vrei, Gavin. i orice fel de rai.
Murfin mestec aproape un minut i-i terse minile de praful
alb luat de pe punga de dulciuri.
Cred n iad, rspunse el. Dar n-am vzut vreo dovad c raiul
ar exista. mi pare ru, detectiv Cooper, dar afirmaiile tale
nefondate privind existena raiului ar fi respinse n instan de
orice judector.
Aadar, iad da, dar rai nu? Atunci recunoti c ecuaia nu
este tocmai echilibrat, nu-i aa? i cum s-a ntmplat asta,
Gavin? Vreo eroare de proiectare n Creaie?
Nu ar trebui s vorbeti aa, l avertiz Murfin, dnd
mustrtor din degetul plin de zahr. O s-l superi pe Dumnezeu.
Telefonul sun i Gavin rspunse:
Detectiv Murfin. A, salut! Da, OK. i ntinse telefonul lui
Cooper. E pentru tine, Ben.
Cine e, Dumnezeu?
Nu, dar se crede.
Cooper lu receptorul, strmbndu-se la Murfin.
Bun, Diane.
Las orice altceva, Ben. Avem nevoie de toat echipa aici, la o
ntlnire cu doctorul Kane.
Psihologul?
Da. Ne ntlnim n sala de edine. Vreau ca tu i Gavin s fii
aici n zece minute.

187

17
Aadar, ai gsit slaul morii? Sau i-ai pierdut urma?
Ciudat, cnd mirosul e att de distinct. Cineva zice c e dulce
ca fructul putrezit.
tiai c nu este nevoie s calci pe un corp n
descompunere ca s i iei mirosul pe pantofi? Pmntul din
jurul cadavrului e mbibat cu toi acei acizi grai volatili
produi de putrefacie. Toate esuturile noastre moi se
descompun, numai c unele mai repede dect altele. Uterul
poate rezista luni de zile organul vieii rmne intact n timp
ce corpul putrezete n jurul lui. Doar una dintre micile
glume ale naturii.
i apoi tot ce mai rmne din noi e scheletul. Dinii,
craniul, oasele sclipitoare. Asta e revelaia final. E
descoperirea adevrului. Pentru cei mai muli oameni,
moartea e un secret urt, un lucru de ruine, tabuul suprem.
Pentru mine e o finalizare, e concluzia perfect. E singura
mea ans de a fi liber.
Acum sunt aproape de perfeciune, nelegi. i vei ajunge
prea trziu. Nu o s poi gsi niciodat slaul morii. Nu te
vei ntlni niciodat cu devoratorul meu de carne.
A existat un psihanalist german, pe nume Erich Fromm,
spuse doctoral Rosa Kane. S-ar putea s v intereseze una dintre
teoriile lui privind personalitatea.
Sttea n capul mesei, elegant i stpn pe sine. ntr-un mod
ciudat, lui Fry i aminti de profesorul Robertson. Doctoral Kane
prea figura modern i mai acceptabil a aceleiai coli. Nu
ezitase atunci cnd Hitchens o invitase s preia rolul principal n
aceast ntlnire.
Fromm credea c pn i cel mai nebun om ncearc mcar
s fac fa vieii, continu Kane. El numea acest gen biofil sau
188

iubitor al vieii. Dar mai exist un gen la care se refer i anume


necrofilul cel care iubete moartea.
Fry privi n jurul mesei i i vzu pe Hitchens i pe Cooper
notndu-i noile cuvinte n agend. Inspectorul prea s aib
probleme cu ortografierea lor.
Necrofil? ntreb el.
Da. Acetia sunt oameni care manifest o atracie deosebit
pentru tot ce are legtur cu moartea sau cu descompunerea. E
pasiunea de a transforma ce e viu n ceva fr via. Fromm o
numete pasiunea de a sfia structurile vii. n mod obinuit, un
astfel de individ se simte bine n prezena mainriilor, dar nu va fi
capabil s se descurce cu oamenii.
Fry se ncrunt.
De ce mainrii?
Orice obiect mecanic este lipsit de via i, prin urmare,
previzibil i demn de ncredere. Dac o main se defecteaz, poi
afla motivul i o poi repara. Dar oamenii nu sunt aa. Nu
ntotdeauna putem nelege de ce se comport ntr-un anumit fel.
Perfect valabil i pentru unii dintre cei de fa, interveni
Murfin.
Dar doctorul Kane l ignor. Probabil observase c Murfin nu-i
deschisese agenda. Poate c nici mcar nu avea un pix la el.
Pentru un subiect cu acest tip de tulburare a personalitii,
zise ca, mainile sunt preferabile. Dac sunt forai s aib de-a
face cu oameni, atunci pot aprea probleme. Imprevizibilul
factorului uman le pare amenintor. Un astfel de om se poate
simi constrns s lase o persoan far via, pentru a o face
nepericuloas.
Asta era prea mult. Fry simi c era gata s rbufneasc.
S lase o persoan fr via? Ce fel de expresie e asta?
Kane se opri, i strnse buzele i i aranj o uvi de pr.
Rmase tcut destul de mult timp pentru a fi clar c nu avea
de gnd s rspund la aceast ntrebare. Ridic privirea spre
inspectorul Hitchens.
n percepia deformat proprie unui astfel de individ, un
asemenea act ar putea fi considerat o form de autoaprare, zise
189

ea.
Fry pufni, iar Hitchens i arunc o privire furioas.
Mai este un lucru care v-ar putea fi de ajutor, continu Kane.
Tulburrile de personalitate de acest gen ncep adesea s se
manifeste n copilrie. Dar, n general, pentru a le aduce la
suprafa, este necesar o experien traumatizant care s
determine copilul s se agae de ritualuri ca de o surs de
siguran. Un asemenea copil va gsi predictibilitatea
reconfortant, chiar atunci cnd aceasta contrazice logica.
Ne putei da un exemplu? i ceru Hitchens.
Imaginai-v c suntei copil i c tatl dumneavoastr v
bate uneori cnd vine beat acas, smbt seara. Un copil normal
va sta cuminte i va spera ca tatl lui s nu l mai bat n
sptmna respectiv. Dar dac eti cellalt gen de copil, e
preferabil ca tatl tu s te bat n fiecare smbt noaptea, dect
s nu tii dac o va face sau nu. nelegei, imprevizibilul e cel mai
nspimnttor lucru. Un copil n acea situaie ar putea s fac
ceva n mod deliberat pentru a-l scoate din srite pe tatl lui, ca s
fie sigur c o s fie btut. Atunci se simte n siguran.
Doamne, Dumnezeule!
Kane ncuviin din cap.
Este o tulburare grav. Nu exist vreun tratament, ci doar
modaliti de a minimiza efectele i asta numai dac starea e
diagnosticat nainte de a fi prea trziu.
Prea trziu? ntreb Hitchens.
Ei bine, fiind copil, acest gen de individ e lipsit de puterea de
a influena aciunile adulilor, singura soluie reprezentnd-o
autovictimizarea. Dar mai trziu n via, el i poate da seama c
exist i o alt cale de a trata imprevizibilitatea oamenilor.
Psihologul i ntoarse puin capul, pentru a se uita la Fry. Aceasta
se ntmpl atunci cnd descoper puterea de a-i face previzibili
prin a-i transforma n persoane lipsite de via.
Marea ntrebare care se pune este dac el vorbete serios n
legtur cu intenia de a omor pe cineva, spuse Fry. Sau mesajele
lui s-ar putea referi la ceva care s-a petrecut n trecut?
Dac a fost un incident anterior, ar putea fi vorba de o
190

exersare a crimei, zise Kane.


O exersare a crimei?
Exersarea puterii recent descoperite asupra oamenilor.
Aceast persoan caut poate un fel de perfeciune. Aa are sens.
Nimic din asta nu are sens.
Kane i scoase ochelarii i o privi pe Fry.
Are, dac v dai osteneala s intrai n mintea individului
psihopat, ca s-i nelegei motivaiile i firul gndirii.
Dar suntem de acord c aici avem de-a face cu un criminal,
doctore, interveni Hitchens.
De fapt, nu exist nici o dovad n acest sens. Dei e vorba,
far ndoial, de un individ care sufer de o obsesie psihopatic,
obsesia lui nu e legat de crim, ci de moarte.
mi pare ru, spuse Hitchens, dar nu vd care e diferena.
Psihologul i puse iari ochelarii i se uit o clip la inspector,
ridicnd din sprncene. Hitchens se foi stingherit. Urmrindu-i
comportamentul lui Kane, Fry aproape c i dori s poarte
ochelari, ca s poat face i ea gestul respectiv.
E o diferen foarte semnificativ, zise Kane. n mesajele sale,
aproape toate detaliile din fragmentele confesionale se refer la ce
se ntmpl cu trupul dup moarte. Ctor criminali le pas de
cadavru? Odat ce victima lor e moart, sunt interesai numai de
cum s-i piard urma sau cum s ascund probele. Dar nu e
cazul i la acest individ.
Doctore, o ntreb Fry, vrei s spunei c acest tip de om ar
putea fi atras de o ocupaie care i-ar permite s-i satisfac
obsesia?
Cu siguran.
O slujb la pompele funebre?
Nu pot s spun chiar att de precis.
Pcat. Aproape aveam conturat un profil aici.
Cooper ridic pixul pentru a spune i el ceva.
Dar cum e cu referirile la sarcofag i la slaul morii?
Probabil c aceste referiri sunt simbolice, rspunse Kane. Fry
l vzu pe Cooper cum ncepe s se emoioneze, ca un colar al
crui profesor i sugerase o idee neateptat.
191

Aadar, sarcofagul ar putea fi legat de expunerea unui lucru


la aer i la lumin, spuse el. Poate vreun secret sumbru?
El pretinde, desigur, o oarecare inteligen din partea
audienei sale. Prin urmare, gndii mai degrab simbolic, dect
literal.
i devoratorul de carne? o ntreb Fry. Spunei-ne, doctore,
devoratorul de carne are un sens simbolic sau literal? Ne-ar fi de
foarte mare ajutor dac am ti.
Dup plecarea psihologului, Fry l gsi pe Hitchens n biroul lui,
btndu-i din nou uor dinii cu un pix. Se lupt cu tentaia de ai nfca pixul din mn.
Tocmai am primit un telefon, o inform el. Indicaii de sus.
A, da?
Trebuie s tratm cu calm chestiunea mesajelor telefonice,
Diane. Nu o s mai alergm dup cai verzi prin zon, de fiecare
dat cnd cineva reclam ntrzierea cuiva.
Nu putem sta cu minile n sn, ateptnd s mai apar un
cadavru, zise Fry. S-ar putea ca asta s fie exact ceea ce i dorete
el.
S-ar putea. Dar reducem prioritatea acordat apelurilor
telefonice, pn cnd vom avea noi dovezi.
Cu tot respectul, domnule, dar aici avem un infractor care va
ucide n curnd pe cineva.
La drept vorbind, nu e un infractor, sergent Fry. Pn cnd
nu face ceva ntr-adevr ilegal.
D telefoane de ameninare.
Pe cine amenin? ntreb Hitchens.
Fry fcu o grimas.
Atunci, telefoane de hruire.
Face ca poliia s-i piard timpul. n acest stadiu, sta-i cel
mai grav lucru pe care-l putem spune despre el.
Are nevoie de ajutor psihiatric.
Ei bine, aici sunt de acord cu tine. n mod categoric are o
problem de genul sta. Dar dac are ntr-adevr intenia de a
ucide pe cineva, nu avem de unde s tim.
192

Care e urmtoarea micare, n acest caz?


Ateptm. Poliitii vor verifica toate locaiile posibile pe care
le-am punctat, atunci cnd terenul va fi practicabil.
Cnd va fi practicabil? fcu Fry. Asta s-ar putea s nu se
ntmple niciodat.
Hitchens continu, uor ncruntat.
i s sperm c legitii vor gsi ceva n locurile din care tipul
a dat apelurile telefonice. Acum exist dou locaii, aa c ansele
de a descoperi urme similare cresc cu fiecare apel.
i presupun c noi o s stm cu minile ncruciate spernd
c va suna din nou, doar pentru a ne face munca un pic mai
uoar.
Posibil, recunoscu Hitchens. Dar sunt o mulime de alte
anchete asupra crora s ne concentrm ntre timp atenia.
Inspectorul ridic privirea cnd Cooper intr n birou.
Ben, cum progreseaz ancheta n cazul Audrey Steele? M
gndesc c ar trebui s ridicm gradul de prioritate n acest caz,
nainte s se afle despre el. S-ar putea s ne confruntm cu o
reacie puternic din partea oamenilor fa de un asemenea
incident i nu vrem s par c nu facem nimic.
Cooper ezit. Fiind unul dintre membrii cu rangul cel mai mic
n cadrul departamentului, exista ntotdeauna pericolul de a fi
prins ntre ordine contradictorii venite din partea superiorilor lui.
Sergent Fry a sugerat c ar trebui s urmresc i alte piste,
nainte de a lua n consideraie posibilitatea c a fost implicat un
cadavru neidentificat, zise el, alegndu-i atent cuvintele.
tiu. Povestea cu ncurcarea cenuii. i cum stai?
Toate urnele cu cenu pe care am reuit le adun au fost
trimise la analiz. Nu sunt sigur dac ne vor spune ceva, totui.
Teoretic, n-ar fi posibil s se ncurce cadavrele la crematoriu, n
afar de cazul n care aciunea s-a fcut deliberat aadar, ar
putea exista o singur incinerare pe care am fi nevoii s o
explicm.
Asta-i ceea ce m ngrijoreaz. Nu trebuie s lsm impresia
c ignorm posibilitatea cea mai grav, Ben.
Nu, domnule.
193

Cooper atept. Preocuprile inspectorului n ceea ce privete


percepia public puteau schimba opinia lui Diane referitoare la
utilizarea resurselor, dar era o discuie n care el prefera s nu se
bage. Alturi de el, Fry sttea tcut, dar Cooper simea c
devenea tot mai ncordat. Bnuia c discuia ar putea s continue
mai trziu, dup plecarea lui.
Antreprenorii de pompe funebre ar trebui s se afle la
mijlocul ntregii afaceri, nu-i aa? ntreb Hitchens.
Hudson and Slack, da. Reprezint urmtorul obiectiv de pe
lista mea.
S recapitulm, atunci. Avem nite rmie umane care s-au
dovedit a aparine lui Audrey Steele, a crei dispariie nu a fost
niciodat reclamat, deoarece a murit din cauze naturale i a fost
incinerat dup toate regulile. Ori aa a fost lsat familia ei s
cread. Corect, pn acum?
Da, domnule.
Hitchens i btu din nou dinii, apoi ndrept captul pixului
ctre Fry. Aceasta putu s vad o urm de saliv sclipind pe capac.
ntrebarea care se pune e: Dac cenua nu a fost ncurcat,
cine sau ce anume a fost incinerat n locul lui Audrey Steele? Nu
poi pur i simplu s bagi un sicriu gol n dric. Cruii ar remarca
asta. Tehnicienii de la crematoriu ar observa. Ar trebui s ne
imaginm o conspiraie n care ar fi implicai cel puin ase
oameni, dac nu mai muli. Foarte riscant.
Am mai discutat despre asta. Lucrul evident care ar trebui
fcut ar fi s se pun altceva n cociug n locul cadavrului. Dar
angajaii de la crematoriu tot ar putea s-i dea seama, dac
cenua rezultat nu este n regul.
Domnul Lloyd a trimis prin calculator datele din ziua cu
pricina, zise Cooper. Ne-a fost de ajutor, dat fiind c niciodat nu
mi-a trecut prin minte s i le solicit. Nu apare nimic neobinuit
referitor la incinerarea lui Audrey Steele.
Bineneles, nimeni nu ar observa, spuse Hitchens, dac ai
pune un alt cadavru n sicriu.
Adevrata victim a crimei, aa credei? ntreb Fry.
Ce modalitate mai bun exist pentru a scpa de un
194

cadavru? Nici o victim, nici o prob. Perfect.


i chiar dac apreau rmiele lui Audrey Steele, nu am fi
fost niciodat n stare s facem conexiunea ntre acestea i o
persoan disprut.
ntocmai, Diane. Deoarece ea nu a fost vreodat dat
disprut.
Dac nu era reconstrucia facial
i perseverena detectivului Cooper, continu Hitchens.
Ei bine, da i asta.
Mai ai lista cu persoanele disprute, Ben?
Din urm cu optsprezece luni? Da. Dar e o mare problem cu
ea, nu-i aa? Nu tim ce anume cutm, un brbat sau o femeie.
Nu avem nici un indiciu privind vrsta, nlimea, culoarea pielii.
Nimic. Tot ce avem e cenua.
Da, asta e ntr-adevr o problem, zise Hitchens. Se opri
pentru o clip. Aadar, ce prere avem despre Melvyn Hudson? El e
eful de la Hudson and Slack, nu-i aa? Deci lui i-ar fi cel mai
simplu s fac ceva dubios cu un cadavru.
Ar putea face asta de unul singur? ntreb Cooper.
Este posibil ca angajaii de la Hudson and Slack s tie ceva.
I-ar fi putut da o mn de ajutor, mcar pentru a-i ascunde
faptele. E una dintre acele situaii speciale, nu-i aa? O situaie de
genul noi contra lor. Nimeni altcineva nu ne nelege i nu ne
apreciaz, aa c trebuie s rmnem strns unii, indiferent din
ce cauz, spuse Fry.
S-ar putea, zise el.
Fry ar fi putut, tot att de bine, s vorbeasc despre poliie. Era
categoric o situaie de genul noi contra lor.
Nu credei c e mai mult dect att? Nu ar putea fi cineva cu
un motiv mai personal, care s ascund aa ceva?
i i mai avem i pe angajaii de la crematoriu, interveni
Hitchens. Stau ascuni n camera aceea din spatele capelei. E o
situaie ideal pentru tipul de persoan pe care tocmai a descris-o
doctorul Kane. Imaginai-v vede n fiecare zi rmie umane
transformate n praf. Nu e nimic mai previzibil dect cenua.
Fry se ridic, dei nu inteniona s mearg nicieri. Simea
195

nevoia s se mite prin camer, s nu stea locului.


Dup prerea mea, s tii c nimic nu e mai previzibil ca
opinia unui expert.
Diane, stai jos, i spuse Hitchens.
Eu nu sunt sigur n legtur cu angajaii de la crematoriu,
interveni Cooper.
Se surprinsese gndindu-se la terariul din casa doamnei Askew,
cu scoicile i Plesnitoarea lui Venus. Nu era nimic previzibil n
asta, ntr-adevr.
De ce? ntreb Hitchens.
Ei bine, cred c genul de persoan despre care vorbea
doamna doctor Kane ar fi dorit s vad procesele prin care
cadavrul trece dup moarte.
i asta nseamn c ar trebui s se ntoarc la locul faptei, ca
s verifice cadavrul. Poate chiar de mai multe ori.
Da, aa cred.
Cineva trebuie s-l fi vzut, cu siguran.
Am putea face apel la opinia public.
Numai dac am avea vreo idee n legtur cu momentul n
care s-a ntors.
Firete. Dar stai puin, Diane el tie c am gsit cadavrul
sta?
Poftim?
Noi nc nu am dat publicitii nici o declaraie, nu-i aa? Nu
a fost fcut nici un anun ctre pres?
Ei bine, nu, n afar de reconstrucia facial, publicat la loc
vizibil n toate ziarele i difuzat la televizor, captnd atenia
publicului, i aminteti?
Umerii lui Cooper czur.
Of, aa e.
De ce, la ce te gndeai?
La faptul c ar fi putut s se ntoarc din nou la cadavru.
Pentru a-l vedea pentru ultima dat.
Acum nu mai are nici o ans s-o fac.
Hitchens se gndi la asta.
S ne rezumm la ceea ce tim de fapt. Am reuit
196

identificarea clar a unui cadavru care fusese ncredinat firmei


Hudson and Slack pentru a se ocupa de funeraliile propriu-zise.
Dar, n loc s fie incinerat, corpul a ajuns n pdurea din
Ravensdale, la aisprezece kilometri deprtare.
Despre asta-i vorba.
O chestiune destul de neplcut, dup prerea mea. Un lucru
pe care ar trebui s-l lum foarte n serios.
Da, domnule.
Atunci s acionm. Trebuie s abordm cu blndee firma
Hudson and Slack. Dar cred c, n acest stadiu, suntem
ndreptii s solicitm un mandat de percheziie i s le
confiscm documentele.
Uau! exclam Cooper, ndreptndu-i spatele, cuprins de un
val de emoie.
Se uit la Fry, ca s mpart i cu ea reacia, dar aceasta nu
pru att de entuziasmat pe ct se atepta el.
Putem da buzna prin cldirile lor i s-i abordm cu
blndee, n acelai timp? se interes Fry.
Dar acum, c luase o decizie i Hitchens fusese cuprins de un
val de entuziasm i ncepu s enumere pe degetele de la o mn.
n al doilea rnd, trebuie s-i interogm pe toi cei care
lucrau la firm cu optsprezece luni n urm, n momentul cnd au
avut loc funeraliile lui Audrey Steele. Orice fost angajat care a
plecat de atunci va trebui s fie, de asemenea, depistat. Este
necesar s le fie verificat trecutul, lor i oricror asociai cunoscui.
Trebuie s restrngem lista numelor la cei care au avut ocazia de a
lua contact cu cadavrul. De asemenea, un mobil ar putea fi de
mare ajutor. Dar Dumnezeu tie care ar putea fi acesta.
Inspectorul se uit la Cooper.
Cum sun asta pentru nceput, Ben?
Cooper ncercase s i ia notie.
Perfect, rspunse el. i cum facem cu familia, domnule?
Familia lui Audrey Steele? Asta e o chestiune cam delicat,
nu-i aa? Dar unul dintre ei s-ar putea s fi remarcat ceva, aa c
toi ar trebui s fie interogai. Hitchens se opri din enumerare i i
ncruci vrfurile degetelor de la ambele mini, de parc se ruga.
197

Ocup-te chiar tu de asta, Ben. Ai stat de vorb deja cu mama ei,


nu-i aa? Presupun c s-a mai linitit un pic, nu-i aa?
Da.
Ei bine, poart-te cu mnui i nu o necji prea mult. Vezi
dac poi descoperi ali membri ai familiei cu care ar putea fi mai
uor de discutat. nelegi ce vreau s spun?
Cooper ddu din cap.
neleg ce vrei s spunei.
Diane, ncepu Cooper dup ce prsiser
biroul
inspectorului, nu cred c-i faci vreo favoare n ceea ce-l privete pe
inspector sau pe domnul Kessen. Nu pari s ari nici un respect
fa de opiniile doctorului Kane.
Fry i trnti agenda pe birou.
Ai ucis vreodat pe cineva, Ben?
Nu, bineneles c nu.
Nici eu, zise Murfin de la cellalt birou. Dar m-am gndit la
asta de cteva ori, evident.
Nu te-am ntrebat pe tine, Gavin.
Unde vrei s ajungi? ntreb Cooper.
Vreau s art c, dac nici unul dintre noi nu a omort pe
nimeni, atunci cum e posibil s tim ce simte ucigaul?
Nu putem. Nu cu adevrat.
Dar doctorul Kane? Crezi c ea a omort vreodat pe cineva?
Voi face o verificare n baza de date a poliiei, dac vrei, s
vd cte condamnri pentru crim a avut.
Nu fi absurd, Ben. A fost o ntrebare ipotetic.
Murfin rse.
Te rog s lai deoparte ipotezele astea, n interesul muncii.
Fry l privi furioas, dar el nu-i ridic privirea. Cooper se gndi
la legenda Gorgonelor, a cror privire te putea transforma n piatr
dac te uitai la chipul lor. Probabil c Gavin citise povestea. n
ultima vreme rareori se uita n ochii lui Fry.
Ceea ce vreau s spun, repet ea, este c nici mcar
minunata Rosa nu tie ce nseamn s ucizi pe cineva. n pofida
tuturor teoriilor ei, nu poate s ne spun cu adevrat ce se petrece
n mintea unui criminal, cum se simte el nainte i dup actul
198

respectiv. Ca s nu mai vorbim de momentul comiterii crimei.


Trebuie s fi stat de vorb cu o mulime de ucigai
condamnai, zise Cooper.
i crezi c vreunul dintre ei i-a zis adevrul n legtur cu
crimele lui? Cei detepi probabil c i-au spus ceea ce credeau c
dorea ea s aud. Cei mai puin detepi n-ar fi fost n stare s dea
dovad de o emoie complex, chiar dac de asta ar fi depins viaa
lor.
Ceea ce uneori se ntmpl, spuse Cooper.
Da, fu de acord Fry. Uneori se ntmpl.
ntre timp, tot ce putem face este s ne bazm pe cunotinele
unei persoane ca doctorul Kane. S-ar putea ca teoriile s fie tot ce
avem.
Dar nu trebuie s le lum ca liter de lege, replic Fry. Doar
pentru c cineva i-a scris la un moment dat teza de doctorat,
prezentndu-i propriile teorii, acum toat lumea le ia drept
dovad. S-ar putea s fie tot ce avem, dar nu trebuie s
presupunem c asta este tot.
Ce vrei s spui?
Poate c exist motive pentru crim la care nici un psihiatru
nu s-a gndit vreodat.
Cooper i arunc minile n aer i ls pixul s cad pe birou.
Ei bine, dac aa stau lucrurile, suntem ntr-un mare rahat,
nu-i aa? Un uciga pe care nu-l putem identifica plnuiete
moartea unei victime pe care nu o cunoatem, din motive pe care
nu ni le putem imagina. E minunat.
Fry nu rspunse. Dar reacia lui Murfin fu s-i ridice mna i
s-i lase s cad propriul pix pe birou, cu un zdrngnit sonor.
Hei, ne dm btui? ntreb el. Aruncm prosopul? Asta
nseamn c pot s m duc la crcium?
Fry se ridic n picioare, cu trupul ncordat.
Ceea ce vreau s fac aici este s ncurajez puin gndirea
independent. Ar fi drgu s aud cteva idei care n-au fost
mprumutate de la un aa-zis expert. A vrea s vd c echipa mea
are mintea deschis; nu vreau s aud un talme-balme sociologic
i psihoanaliz de mna a doua. Este att de greu de neles?
199

Cooper i Murfin ncercar s par spii, aa cum era de


ateptat s o fac.
OK, Diane, spuse Cooper.
O privi cum prsete ncperea. Nu era clar unde se ducea.
Probabil avea s strbat n sus i-n jos coridorul, njurnd printre
dini.
S-au rostit ceva vorbe mari acum, n ultima parte, spuse
Murfin.
Cooper i ridic pixul.
Totui, are dreptate, Gavin.
Da, tiu. Dar e ca atunci cnd spui glume, nu-i aa? Unii
oameni tiu cum s o fac. Iar alii nu.
Atunci Fry intr n birou pentru a rspunde la telefon. Expresia
i se schimb n timp ce asculta i privi nspre Cooper.
Asta a fost i ideea ta noua cercetare a terenului de la Litton
Foot, spuse ea.
E vreo problem?
Nu tiu dac tu ai considera c e o problem sau nu. Tocmai
au mai gsit nite oase.

200

18
Fry se ateptase ca pdurea tnr, deas, care acoperea panta
abrupt, s fac locaia inaccesibil. Dar locul se afla chiar
deasupra lizierei. Erau ns o mulime de pietre mii, mprtiate
pe deal, n toate direciile, ngrmdite spre baza pantei, ct vedea
cu ochii. Nu exista nici un tipar, nici o logic n felul n care se
rostogoliser i apoi se opriser. De-a lungul anilor, intemperiile i
puseser amprenta asupra lor, dndu-le o form rotunjit i
neted. Acopereau panta asemenea unei turme imense de oi
deformate care zceau adormite sau moarte n umbrele reci ale
versantului dinspre nord.
Da, erau ntr-adevr multe stnci. Dar, chiar i aa, prea
incredibil c un cadavru ar fi putut rmne acolo neobservat
pentru o perioad att de lung de timp.
Fry privi njur, cutndu-l cu privirea pe eful echipei de
criminaliti. Wayne Abbott se afla acolo i se uita la ea. Cnd Fry i
fcu un semn cu mna, el se apropie ncet, mergnd cu grij
printre pietre.
Da, e nspre nord, zise el, de parc i-ar fi citit gndurile. Pe
versantul sta nu e niciodat suficient soare pentru ca detaliile s
se vad de la deprtare. Dac ai sta de cealalt parte a acestei vi
i ai privi cu mare atenie, tot nu ai vedea nimic, dac nu se mic.
Pietrele astea creeaz, probabil, tot felul de forme neltoare i de
jocuri de umbre, care induc n eroare ochiul.
i nimeni nu strbate vreodat versantul?
Nu, dac nu are vreun motiv anume. Dup cum vezi, e foarte
dificil de mers pe aici. i poi scrnti glezna foarte uor.
Atunci cum naiba a adus ucigaul trupul pn aici?
Nu l-a crat, asta-i sigur.
Abbott transpira, mbrcat n costumul tipic criminalitilor, dei
afar era rcoare. Fry observ dou firioare de la picturile de
transpiraie, care porneau de la tmple i se pierdeau ntre epii
201

negri ai brbii. Nu era sigur de ce l displcea att de mult. Nu


tia dect c era o reacie instinctiv. Ea n mod sigur nu l-ar fi
ales pe Wayne Abbott drept coordonator, dar avea pregtirea i
experiena necesare.
Abbott art spre vrful pantei, spre locul n care pietrele
alctuiau o stnc fisurat.
mi imaginez c sunt dou posibiliti. Una victima a czut
de pe stnca de acolo. Sau a fost mpins, aa cum sunt convins c
voiai s sugerezi. n acest caz, ar trebui s descoperim deteriorri
n structura oaselor. Dar a doua posibilitate este ca victima s fi
ajuns pn aici voluntar sau involuntar cnd era nc n via.
i a murit chiar aici?
Abbott rse.
n oricare din cazuri, victima a murit n acest loc. ntrebarea
este cum a murit i de ce.
Astea sunt dou ntrebri, zise Fry.
Dar el nu o lu n seam.
A murit brusc sau ncet? ntreb el. Accidental sau deliberat?
Dintr-o greeal sau cu ajutor?
Ai de gnd s ne dai rspunsuri, Wayne, sau i place doar s
pui ntrebri retorice?
Bnuiesc c-i nchipui c tii singur toate rspunsurile, nui aa sergent?
Nu, replic Fry. Dar tiu i eu care sunt ntrebrile,
mulumesc. Apropo, chiar i cea mai mic urm de dovad
provenit din acest loc poate avea o importan crucial, aa c
Nu, nu-mi spune, vrei s pieptnm cu atenie toat zona.
Abbott i terse sudoarea de pe fa. Ei bine, am ceva veti pentru
voi tia de la CID. Nu mai suntem dotai cu piepteni dei sau rari,
sau cum or fi.
OK, OK. Facei tot posibilul, bine?
Abbott ncepu s se ndeprteze.
S facem tot posibilul? Doamne, nu mi-ar fi trecut prin cap
una ca asta.
Ben Cooper sttea ghemuit printre pietre, uitndu-se cu atenie
202

la o poriune de pmnt umed. Sttea oarecum ascuns i nu-i


prea ru. Nu putea auzi conversaia dintre Fry i Abbott, dar
recunotea vocea lui Fry chiar i de la aceast distan. Mcar o
dat enervarea ei crescnd nu se rsfrngea asupra lui i i
dorea ca aceast stare de lucruri s mai dureze o vreme.
Din pcate, lui Fry nu-i lu mult ca s-l descopere.
Doamne, toat lumea crede c-i expert, nu-i aa? exclam
ea.
Ei bine, chiar sunt, Diane. Sunt doctori specializai n
osteologic sau n genetic uman. Trebuie s ai respect pentru
cunotinele lor.
Nu m refer la oamenii de tiin, Ben, m refer la afurisiii
de criminaliti.
Aha.
Fry privi njur, inspirnd adnc.
Ce sunt cldirile acelea, de dincolo de vale?
Cooper verificase deja acest lucru. Dar, probabil, nu era cazul s
se arate prea expert.
n conformitate cu harta, cel mai apropiat loc de noi este
ferma Fox House25, iar cea aflat ceva mai departe este Hunger
House26. Dar se pare c nici una din ele nu a mai fost folosit ca
ferm de foarte mult vreme. Majoritatea cldirilor au fost
drmate, iar pe terenul din jurul lor s-au plantat copaci.
Hunger House, ce fel de nume e sta?
Este vorba de o cldire n care vitele erau inute nainte de a fi
tiate. Pe vremuri se obinuia ca animalele s fie nfometate o
vreme, nainte de a fi sacrificate.
Fry nu rspunse nici nu era nevoie. Prerile ei referitoare la
barbarismele vieii rurale erau binecunoscute.
Se afl pe proprietatea Alder Hall, zise Cooper. Bnuiesc c,
la un moment dat, au fost ferme date n arend, dar probabil c
proprietarul s-a decis s-i evacueze pe arendai i s planteze o
pdure. Presupun c lemnul era mai profitabil. Plantaia aceea
este trecut pe hart drept Corunna Wood.
25
26

Casa Vulpii.
Casa Foamei.

203

Corunna? Cine a fost sta? Alt legend local?


Cred c e un ora n Spania unde a avut loc o faimoas
btlie.
Expresia lui Fry i suger c nu era cazul s se laude cu prea
multe cunotine. Dar ea ocoli rapid subiectul istorie.
Ce caui aici, de fapt?
Piatra asta, zise Cooper, nu e de mult vreme n aceast
poziie.
Cum i-ai dat seama?
Iarba e nc verde dedesubt. Vegetaia se usuc i moare
dup cteva zile, dac este acoperit n felul acesta.
n cte zile?
Nu-mi dau seama.
Eti un bun observator, Ben, dar ntotdeauna dai gre cnd
vine vorba de detalii.
Nu sunt Sherlock Holmes, i rspunse Cooper. Trebuie s
ntrebm un expert.
Un expert n iarb moart de ce nu? apoi Fry oft. O cas a
foamei. Doamne, ce mai urmeaz?
O echip de la Universitatea Sheffield descrca echipamentul.
Lopei i mistrii, plase de srm pentru cernerea pmntului i
gsirea fragmentelor osoase, pungi pentru probe, rulete i repere
portocalii. Unul dintre studeni nregistrase pe o caset video
poziia rmielor din fiecare unghi posibil, nainte ca echipa s se
apropie.
Grupul de antropologie legist de la universitate colabora cu
multe departamente poliieneti, ajutndu-le s dezgroape i s
analizeze rmiele de schelete. Unii membri ai echipei lucraser
chiar i pentru ONU, n investigaiile privind gropile comune.
Sub ndrumarea unui antropolog legist, echipa ncepu s cearn
solul din jurul rmielor. ncercau s localizeze fragmentele
osoase, obiectele personale, orice lucru strin rtcit sau care nu
ar fi avut ce s caute acolo.
Cooper sttea i privea amestecul de oase i vegetaie, ascuns pe
jumtate de muchia unei stnci. Craniul nu se vedea, dar putea fi
pe undeva, mai jos. Pn cnd rmiele pmnteti nu erau
204

separate de pmnt i de plante, era imposibil de apreciat poziia


trupului sau dac era sau nu intact. Unele pri fuseser
fotografiate, puse n pungi i etichetate, iar Cooper ridic o pung
n care se gsea un os, care prea ciudat de uor.
Ben, ce crezi c este un devorator de carne? l ntreb Fry,
ntrerupndu-i gndurile.
Cooper fcu un semn cu mna nspre vale.
Poate c profesorul Robertson a avut dreptate cnd vorbea
despre calcar, Diane. Toate mprejurimile astea sunt din calcar,
ntreaga zon ar putea fi un devorator de carne.
Fry ddu aprobator din cap.
Ar putea fi o posibilitate.
Punem pariu c i din scheletul sta lipsesc nite oase?
ntreb Cooper.
Crezi c ucigaul i ia nite trofee?
Nu tiu. Dar, dac le-am gsi la el, ar fi o dovad destul de
concludent, nu? Pare s fie un criminal foarte atent. Chiar
meticulos. Sentimentul meu este c nu a fcut multe greeli dac
a fcut totui vreuna.
n jurul locului unde corpul zcuse i se descompusese se
gseau petice de pmnt care aveau nuane diferite, care marcau
zonele unde se scurseser fluidele trupului.
Cooper simi c-l cuprinde un val de furie gndindu-se la
Audrey Steele care zcuse tot aa sub cerul liber, abandonat n
voia elementelor naturii. Iar acum un alt trup atepta s
primeasc un chip i un nume i o alt identitate trebuia s fie
reconstituit din aproape nimic.
Dar n seara asta nu se puteau face prea multe. n curnd se va
lsa ntunericul, iar n jurul lui Cooper se fceau pregtiri pentru
securizarea locului pe timpul nopii, activitatea urmnd a fi reluat
la prima or a dimineii. Un vehicul aflat n pdure avea deja
farurile aprinse.
Atunci Cooper vzu o micare pe versantul opus. O siluet se
profila la orizont, ntunecat i neclar, pe cerul cenuiu. Poate c
acolo se afla o crare nu era sigur. Silueta continua s se mite,
dar Cooper era sigur c avea privirea ndreptat nspre Litton Foot
205

i spre activitatea neobinuit care avea loc aici. Era un lucru


firesc, desigur i orice trector ar fi fost curios. Dar n-ar fi fost mai
normal s se opreasc i s se uite, s se ntrebe ce cutau
criminalitii n costume albe i Land Rover-ul poliiei care
strbtea culmea dealului? Trectorul nu fcu nimic din toate
astea, ci cercet rapid zona timp de cteva secunde, nainte s
dispar n spatele unui afloriment stncos.
i Fry vzuse silueta.
O s fie la kilometri ntregi distan, nainte s-l putem
ajunge, zise ea. Dac asta i trecea prin cap.
Cnd l-am vzut, m-am ntrebat dac nu cumva ucigaul s-a
ntors, ca s vad evoluia lucrurilor, rspunse Cooper. i cum
rmne cu mirosul?
N-a fost nimeni prin preajm s-l simt, Ben.
Cred c ai dreptate.
Cooper studie din nou versantul. ntr-un loc deschis ca acesta,
mirosul s-ar fi rspndit. Ce gaze erau produse de descompunere?
Sulfur de hidrogen i metan? Ar fi plutit dinspre surs, pe
curenii de aer, n valuri de duhoare, ca nite repere invizibile ale
morii. n funcie de vreme, mirosul ar fi persistat zile ntregi sau
sptmni, ns vntul i ploaia l-ar fi risipit rapid, astfel nct
oricine ar fi trecut la civa metri de rmie nu le-ar fi observat.
Ce pcat c nu era o zon n care localnicii s-i plimbe cinii.
Apoi Cooper se ncrunt i se uit n josul dealului, nspre
Litton Foot. Casa lui Tom Jarvis nu se vedea de aici. Se afla n
fundul vii i pdurea era deas. Dar cinii lui Jarvis alergaser
prin acea pdure nainte ca noul gard s fie nlat, nu-i aa?
Sau, mai degrab, doar unul dintre cini o fcuse.
Apoi unul dintre criminaliti l chem pe Cooper la marginea
unui tufi de ferigi, aflate la civa pai de rmie.
Uit-te puin la chestia asta
Ce ai gsit?
Uit-te singur. Dar nu te apropia prea tare.
Cooper se apropie puin.
E o capcan, zise el.
Pare cam ruginit. Nu cred c mai funcioneaz.
206

Aa trebuie s arate.
Ce vrei s spui?
Trebuie s lai capcana s capete un strat de rugin, care s
o mascheze. Metalul capt un miros neutru, care nu alerteaz
animalele.
Capcana era fixat cu un lan i o epu de metal, iar o band
din oel flexibil era ancorat de baz la un capt. Fry se apropie s
vad ce se ntmpl, n timp ce Cooper art spre placa de oel de
la cellalt capt.
Vezi, numai placa declanatoare este galvanizat, zise el.
Trebuie s fie subire, pentru a fi uoar. Crligul opritor este fcut
din alam, ca s nu rugineasc pe placa de sprijin. Dar n rest
totul e ruginit aa cum trebuie s fie.
Cum de tii att de multe despre capcane? l ntreb Fry.
Sunt ilegale, nu-i aa?
Cooper ridic din umeri.
nvei chestiile astea atunci cnd creti la ar.
i dai seama cum funcioneaz?
E foarte simplu. Ca s pui capcana, apei arcul acesta, care
deschide flcile i crligul opritor le blocheaz. Cnd eliberezi din
nou arcul, presiunea flcilor ine placa declanatoare n loc, vezi?
Cnd un animal vine i calc pe plac, crligul este eliberat. Arcul
sare i flcile se nchid pe laba animalului. Toate astea se ntmpl
n cinci sutimi de secund.
E barbar, se cutremur Fry.
De asta e i ilegal.
Evident, asta nu-i mpiedic pe oameni s le foloseasc. i
cum scap un animal dintr-o astfel de capcan?
Nu poate. Odat ce flcile s-au nchis, sunt fixate n aceast
poziie de un colier. Nu pot fi deschise trebuie s apei din nou
arcul. Animalele nu tiu asta i oricum nu sunt capabile fizic s o
fac. De aceea uneori i rod laba ca s scape.
Bnuiesc c nu exist vreo posibilitate s identificm
proprietarul acestei capcane?
Cooper cltin din cap.
S-ar putea s gsim amprente. Dar este o capcan veche. Vezi
207

are un arc lamelar. Tipul sta tinde s-i piard elasticitatea


cnd st comprimat perioade lungi de timp, sau dac se corodeaz
prea tare. Fabricanii de capcane au renunat la folosirea lui cu ani
n urm, n favoarea arcurilor spiralate.
Cut njur pn gsi un b.
Ce vrei s faci? l ntreb Fry.
S declanez capcana. E mai sigur aa. Altfel, cineva tot o si prind mna n ea.
Cooper aps pe placa declanatoare cu un capt al bului.
Instantaneu, flcile se nchiser, mucnd adnc n lemn i
sfiindu-i scoara.
Doamne! exclam Fry.
Dei Cooper trase de b, capcana nici nu se clinti.
Drgu, nu-i aa? Acum prada este neputincioas i tot ce-i
rmne s faci e s vii cnd ai chef i s-o omori. Capcana a fost
lsat, probabil, de un fermier sau de un pdurar care avea
probleme cu vulpile.
Fry ddu din cap, acceptnd explicaia. Dar Cooper se uit din
nou la bul sfiat i la mrimea capcanei.
Desigur, dac nu cumva a fost pus pentru o prad mai mare
dect o vulpe.
OK. Dac ai terminat s v bgai nasul pe aici, poate vrei
s v uitai la asta
Se ntoarser i-l vzur pe Wayne Abbott, care i privea cu o
expresie acr. inea n mn dou pungi de probe, n care se aflau
ceea ce Cooper imediat recunoscu a fi buci de os, cu pete maronii
i frmiate la capete.
Dup prerea mea de neexpert, trebuie s recunosc c
acestea anuleaz teoria cderii accidentale, zise Abbott.
Despre ce e vorba? ntreb Fry.
Se apropiar de Abbott i el ridic pungile.
Aici i aici Vedei urmele de pe suprafaa osului? Sunt
destul de clare, a spune c numai vegetaia a inut scheletul la un
loc. Nu cu mult vreme nainte, cineva l-a dezmembrat.
i a folosit un cuit foarte ascuit. A desprins carnea pn la os.
208

n acea sear, de la Tribunalul Regal din Edendale veni vestea c


Micky Ellis primise condamnarea obligatorie pe via. Va putea iei
n zece ani sau mai repede. Procuratura sunase s spun c toi
erau mulumii de rezultat.
Dar Diane Fry nu avea chef s srbtoreasc. n schimb, mai
ascult o dat benzile, nainte s plece acas. Curnd, avea s le
tie pe dinafar.
Ceea ce i dorea cu adevrat era s poat recunoate acea voce,
dac o auzea. n ciuda distorsiunii, trebuiau s existe unele
caracteristici ale frazrii sau ale intonaiei, care s-l identifice i
mai trebuia doar suspectul, ca s fac o comparaie. Inteligena ar
trebui s rafineze instinctul primar. Chiar i numai preiozitatea
acestei propoziii ar trebui s fie un indiciu. Cine vorbete n felul
sta, dac nu are un text pe care s-l citeasc? n fiecare
persoan rul Thanatos duce o lupt nesfrit cu Eros. Cine a
auzit de Thanatos, pentru numele lui Dumnezeu?
Fry se uit prin birou i observ c Ben Cooper nu plecase nc.
Cu vreo cteva minute n urm avusese o convorbire personal i
prea cam abtut.
E totul n regul, Ben? l ntreb ea. De ce nu te-ai dus
acas?
Cooper i ridic privirea, neputnd s-i ascund surpriza. Fry
presupuse c el fusese prea absorbit de propriile probleme ca s-i
mai dea seama de prezena ei, aa cum fcea de obicei.
Nu m grbesc, zise el. Mai nti m duc la spital, s o vd pe
mama, dar mai e ceva timp pn cnd ncep orele de vizit. i-am
spus c e n spital?
Da, cred c da, rspunse Fry vag. Poate c o fcuse, dar nu
era sigur. Cum se simte?
Am vorbit cu fratele meu la telefon. Mi-a spus c doctorii cred
c nu a fost o simpl cztur. Se pare c a suferit o comoie
cerebral minor.
mi pare ru. Dar a fost numai o comoie minor?
Problema cu aceste comoii e c ntotdeauna exist pericolul
alteia.
Fry i ddu seama c era ngrijorat, dar nu tia ce s i spun.
209

Cooper nu ar fi apreciat ca ea s se arate curioas n ceea ce


privete viaa lui personal mai ales dup ceea ce i spusese ea n
legtur cu amestecul lui n viaa ei, cnd ncercase n secret s o
mpace cu sora ei. Orice ar spune acum, el ar lua-o drept un
amestec ipocrit.
Fry cut s spun ceva neutru care nu s nu nruteasc
lucrurile.
Vezi, nu mai sta pe la birou, spuse ea. Putem s ne
descurcm i far tine o vreme, s tii. Du-te i rezolv-i
problemele, dac poi.
Nu credea c avea s primeasc vreun rspuns din partea lui
Cooper. Dar acesta se ridic ncet.
Ne vedem diminea, Diane.
Fry i puse ctile i se ntoarse la benzi. De-abia dup o
jumtate de or i trecu prin minte s se ntrebe ce va face Cooper
dup ce i va vizita mama bolnav.
S-ar putea petrece n urmtoarele cteva ore. Am putea s
ne sincronizm ceasurile i s ncepem numrtoarea invers
a minutelor rmase. Ce ans, s poi nregistra scurgerea
unei viei, s o poi urmri pn n ultimul moment o clip
perfect cnd existena devine nimic, cnd spiritul se
desparte de trup. Sfritul este ntotdeauna att de aproape
Eu l pot simi chiar acum, tu nu?
Dar Cooper dorea s fac ceva n acea sear. n timp ce atepta
s se apropie ora de vizit de la spital, se dusese la supermarketul
DIY i i cumprase o trus compact de tmplrie. Era ceva ce
inteniona s fac de cteva luni. Avea nevoie de ceva care s-i
preocupe mintea, s mpiedice s i se strecoare n gnduri expresia
comoie recurent, spus pe o voce joas i nsoit de o privire
semnificativ sau de o nclinare comptimitoare a capului fa de
implicaia nerostit.
n seara asta, mama lui fusese contient i lucid, dei partea
dreapt a corpului era parial paralizat i vederea i era afectat.
De o vreme, i pierdea culoarea din obraji i era mai palid dect
210

i amintea Cooper s-o fi vzut vreodat. Privind-o pe patul de


spital, Cooper nu se mira c sngele nu mai ajunsese n partea
stng a creierului. Matt avea dreptate, desigur, c nu era att de
btrn avea doar aizeci de ani, la urma urmei. Dar n seara
asta prea mult mai btrn.
Randy i ciuli urechile i, o clip mai trziu, se auzi soneria. La
ora aceea, Cooper presupuse c era cineva care greise adresa. De
obicei, n aceste cazuri, o cutau pe vecina de deasupra sau pe
proprietreasa care locuia alturi.
Dar cnd se ridic fr tragere de inim ca s deschid,
descoperi c n prag se afla Gavin Murfin.
Ben, tii c e o aiureal, zise Murfin un sfert de or mai
trziu. Vor s scape de oameni ca mine folosindu-se de termenul
de rmnere pe aceeai funcie, dar n acelai timp nu pot s
conving pe nimeni s vin la CID. Nu mai exist o list de
ateptare. Cnd a venit ultima dat un detectiv nou n divizia
noastr?
Nu-mi amintesc.
Merser la localul preferat al lui Cooper, Hanging Gate, o
crcium cu o grdin micu, lng High Street. Mcar Gavin
insist s cumpere butura.
Exist posturi libere n fiecare secie, zise Murfin. Singura
modalitate de a convinge oamenii s vin la CID este dac acetia
se transfer ca s obin o promovare. Sunt poliiti n uniform
care vin direct aici pe posturi de conducere i habar nu au ce
nseamn munca de detectiv.
De ce nu apelezi la federaie? l ntreb Cooper.
La Dogberry27 i amicii lui? Cu ce s m ajute?
Cooper zmbi la porecla dat personajului caraghios din
Federaia Poliitilor. tia c Murfin avea dreptate, cel puin n
parte.
Asta ca s nu mai vorbim de Dads Army, continu Murfin.
Apropo de msurile pe termen scurt. Pe brigada geriatric nu ne
27

Personaj din Mult zgomot pentru nimic de William Shakespeare,


ntruchiparea poliistului ncrezut i ineficient (n.tr.).

211

putem baza la nesfrit i nu are cine s le ia locul. Nu poi crea


din nimic un detectiv cu experien.
Murfin continu s bea n tcere o vreme.
M gndeam la ce spuneai tu, Ben. Despre iad.
Era o prostie, Gavin.
Dar e evident, nu? Iadul suntem noi. Dac exist ntr-adevr
un iad care m ateapt dup ce dau ortu popii, sta o s fie. Doar
eu. Eu, care o s-mi bat joc de viaa mea pentru restul eternitii.
Cooper rmase cu gura cscat privindu-l pe Murfin.
Murfin ddu din cap.
Tu tii, nu-i aa, Ben? Cine are nevoie de un diavol cu o furc,
eh?
I-ai spus lui Diane ce prere ai?
Ce? De ce a vorbi cu ea?
E efa ta.
Mai degrab a vorbi cu Spintectorul din Yorkshire 28. A gsi
mai mult nelegere. Brusc, Murfin pru obosit. mi pare ru,
Ben, dar uneori se pare c mi pierd simul umorului.
neleg. Mai vrei ceva de but?
Murfin i goli paharul.
Nu, mulumesc. mi pare ru c te-am btut la cap. M duc
acas acum.
Eti n regul?
Sunt bine. Hei ce s-a ntmplat cu ntlnirea aia a ta?
Am amnat-o. Se ntmpl prea multe sptmna asta.
Pcat. Ea nu se va supra?
Nu, zise Cooper. Va nelege.
Cooper atept cu Murfin sosirea unui taxi care s-l duc pe
acesta acas i apoi se duse pe jos pn la apartamentul lui. De
ndat ce se depn de centru, strzile devenir foarte linitite.
Cooper tia c la un moment dat va trebui s i nfrunte propria
moarte. Ca majoritatea oamenilor, ntotdeauna se gndise c va
putea s-o evite la nesfrit. i poate c citise prea multe poveti n
care oamenii nu mureau de fapt. n schimb, se stingeau, i
28

Criminal n serie care a terorizat Marea Britanie ntre 1975-1981,


omornd 13 femei i alte apte abia scpnd cu via, (n.tr.).

212

ddeau ultima suflare sau nu mai existau. n conversaiile


politicoase, acest subiect era evitat rapid, aa cum procedeaz
patinatorii care alunec pe o ghea subire.
Uneori, putea simi sub picioare gheaa subire i nu dorea s
priveasc n jos. Era prea mult ap ntunecat sub acea
suprafa fragil.
JURNALUL MORII, PARTEA A TREIA
i iat realitatea. Oamenii i schimb forma cnd mor.
Muchii se nmoaie i gravitaia trage pielea n jos. Obrajii se
scoflcesc, iar ochii se nfund n orbite. Carnea ne capt
contururi noi, asemenea refluxului care se retrage i d la
iveal insule scufundate. Sngele se ndreapt spre pmnt n
timp ce acesta ne trage mai aproape de el. Apoi pielea i
schimb culoarea de la rou la mov, de la verde la negru.
Ultima noastr transformare este o reprezentaie Tehnicolor.
Cnd inima nu mai pompeaz snge i celulele nu mai au
oxigen, spunem c persoana a murit. Da, poate creierul a
murit, dar trupul, nu nu cu adevrat. Intestinele sunt pline
de microorganisme, enzime digestive i bacterii care nu mor
odat cu celulele. Cnd enzimele nu mai au nimic de digerat,
ce fac organele acelea? ncep s se digere singure. n cele din
urm, suntem propriii devoratori de carne.
Ah, descompunerea! Clasica pies n dou acte. Dar actul
final s-a prelungit prea mult. Carnea se desprinde de pe oase,
bucic dup bucic, fie dup fie. O pasre care
ciugulete, o insect care roade, o dezintegrare lent. Vezi,
sfritul nostru nu e spectaculos; e doar un scncet. Doar un
strigt n noapte pe care nimeni nu-l aude.

213

19
A doua zi diminea, n drum spre Cressbrook, Ben Cooper
observ soarele sclipind n cupola unei vechi filaturi, unde,
odinioar, clopotul chema lucrtorii la munc de la csuele lor de
pe Apprentice Row. Dar atunci zri pentru ultima oar soarele din
acea diminea. nainte s ajung la filatur norii acoperiser
iari n ntregime cerul i ploaia se ntorsese.
Drumurile aveau o singur band pentru ambele sensuri, cu
alveole tiate n mal, unde dou maini abia puteau trece una pe
lng alta, cu mare grij. Acest lucru necesita, evident, ca oferii
s manifeste o mare amabilitate reciproc. Dar, atta vreme ct
turitii nu parcau n alveole ca s fac fotografii, sistemul
funciona perfect.
Cooper observ cu plcere c ambele filaturi de bumbac din
aceast zon a Wye Valley fuseser transformate n apartamente
moderne, dup ce sttuser ani ntregi n paragin. Distana
dintre dou filaturi era de numai un kilometru, puin mai mult
dac urmai meandrele i pragurile de pe Wye. Litton Mill, aflat n
amonte, era celebr pentru exploatarea copiilor, n secolul al XIXlea, cnd se afla n proprietatea familiei Needham. Orfanii erau
adui de la Londra ca s lucreze la filatur, iar btile i abuzurile
erau la ordinea zilei. De fapt, att de muli copii muriser, nct
familia Needham trimisese trupurile n alte parohii pentru a fi
ngropate, ca s ascund de ochii autoritilor amploarea
abuzurilor.
Cressbrook fusese complet diferit o mrturie a minii
luminate a unui tmplar autodidact. William Newton i construise
fabrica sub forma unui castel georgian, alturi de o coal
steasc i de cteva iruri de csue cu dantel la ferestre, pentru
muncitorii lui. ns vedeau oare angajaii lui Newton sngele
copiilor, ucenici ai rivalului su, care curgea n jos pe ru i peste
praguri? Pentru binele locuitorilor din noile apartamente aflate n
214

Litton Mill, Cooper spera c morii i gsiser linitea.


Mai sus de Cressbrook se gsea o curb foarte strns, destul
de periculoas, pe drumul care urca panta abrupt. La civa
metri sub aceast curb se gsea drumul care ducea n
Ravensdale. Acesta era asfaltat pe o poriune, dar numai ct inea
Ravensdale Cottages locuinele lucrtorilor de la vechea filatur,
cunoscute pe plan local drept The Wick. Cele dousprezece csue
erau mici, dispuse n dou iruri, fa n fa, pe fia de pmnt
n pant. Erau construite din calcar, aveau trepte pn la ua din
fa, ferestre arcuite cu vitralii i vi care acoperea pereii.
Drumul prin Ravensdale era nc ud, dei ploaia se oprise cu
cteva ore nainte i soarele strlucea pe pantele mai nalte. n
captul de sus al vii era att de linite, nct Cooper putu auzi
vocile a doi alpiniti care i ddeau indicaii unul altuia n timp ce
se crau pe piscul Ravenscliffe.
Dincolo de csue, o crare noroioas se strecura ctre nord,
ndreptndu-se nspre valea Cressbrook pn la Peters Stone i
Wardlow. Dar la dreapta un drum se bifurca peste cmpuri i
urma cursul rului. Resturile descompuse ale frunzelor de anul
trecut, care formau mormane pe marginea drumului, erau strivite
n trecere de roile vehiculelor i transformate ntr-o mocirl
maronie.
Un grup de oameni trecu pe lng el hainele impermeabile le
foneau, ghetele scriau pe pietrele ude i plesciau n bltoacele
de ap. Toi patru i ineau capetele plecate, uitndu-se pe unde
merg. Nimeni nu vorbea. Poate c-i pstrau puterile pentru
urcuul care avea s vin de cealalt parte a vii, unde crarea era
noroioas i periculoas.
Pe msur ce Cooper cobora drumul, marginile vii deveneau
mai puin nalte, colii de stnc dispreau i vocile alpinitilor se
estompau n fundal.
n pdurile aflate mai jos de Litton Foot se reluase cercetarea.
Fry era deja acolo, discutnd cu antropologul, dar se prea c
inspectorul Hitchens sosise cu doar cteva clipe mai devreme.
Vltuci de cea preau agai sus n copaci, iar apa cdea
ncontinuu prin frunzi. Dei nu ieise de mult vreme din
215

main, faa lui Cooper era rece de umezeal.


Care-i problema? ntreb Hitchens, n timp ce Fry se ndrept
spre ei pe terenul denivelat.
Echipa de la universitate i face probleme c nu va reui s
ridice rmiele fr s le deterioreze, din cauza vegetaiei care a
crescut prin schelet. Ei spun c rdcinile sunt prea puternice i,
dac vor ncerca s mite oasele, acestea se vor mprtia.
i ce propun?
Vor s sape dedesubt i s ridice ntregul ansamblu solul i
vegetaia de la suprafa, toate n bloc astfel nct s-l poat lua
n laborator fr s distrug vreun os.
Poate fi fcut chestia asta?
Ei aa zic. n cel mai ru caz, ar putea tia corpul n
jumtate, undeva la mijlocul coloanei vertebrale i s-l ia n
laborator n dou buci. Ei spun c trebuie s fac distincie ntre
orice leziune a oaselor intervenit n momentul decesului i cele
provocate dup moarte de creterea rdcinilor.
Care crezi c e opiunea cea mai ieftin? se interes Hitchens.
Probabil c lucrul n laborator va costa mai puin dect s-i
inem pe toi oamenii tia aici.
i vom obine i rezultate mai bune, strig antropologul, care
trgea cu urechea. n orice caz, dac v intereseaz asta.
Hitchens se ntoarse.
Cu condiia s fie n laboratorul lor, rspunse el. Nu mi-ar
plcea s le solicit celor de la morg s ia acest talme-balme.
Cred c va trebui s fim de acord cu ei, dac vrem s obinem
ceva rezultate, interveni Fry.
n ceea ce-i privete pe specialitii legiti nu crezi c uneori
e mai mare daraua dect ocaua? Ne dau bugetul peste cap cu
totul.
Da, domnule. Dar, din nefericire, n ziua de azi, ei sunt cei pe
care i cred juraii, nu noi.
Cooper descoperi c un poliist local mprumutase un cine
special pentru cutare, unul care era antrenat s gseasc
rmie umane. Dup cum se zvonea, aceti cini erau pregtii
undeva n vestul Scoiei, prin localizarea cadavrelor unor porci,
216

ngropate n uniforme de poliie. Se zice c mirosul crnii de porc


aflate n descompunere ar fi cel mai apropiat de mirosul resturilor
umane n putrefacie. Dar chestia cu uniformele de poliie era
sigur o glum, nu-i aa?
Profit de ocazie i intr n vorb cu nsoitorul cinelui. Lui
Cooper i plcea s aud detalii despre alte specializri ale
oamenilor. ntr-o zi, probabil, va trebui s-i aleag i el una. Cam
cu un an n urm fusese repartizat la unitatea poliiei judiciare din
mediul rural i se ateptase ca acest lucru s fie primul pas spre
un transfer. Dar subiectul nu mai fusese discutat de atunci i nici
el nu se interesase, ca s nu provoace soarta.
Cinele e fantastic, spuse nsoitorul. Are un nas ca un radar.
Poate detecta un corp n descompunere aflat pe fundul unui lac,
doar adulmecnd bulele ridicate la suprafa.
Glumeti.
Cooper se uit la ciobnescul german care sttea cuminte lng
nsoitorul lui. Se gndi c ceea ce reuea cinele cu nasul era, de
fapt, mai mult dect ce fcea un radar dar nu se putu gndi la o
comparaie mai potrivit.
Dar nu e vorba doar de ndrumarea cinelui, complet
nsoitorul. Tehnicile arheologice pot fi utile n aceast munc.
Suntem pregtii s analizm vegetaia i schimbrile din peisaj
provocate de cadavrele ngropate.
Cum facei asta?
Ei bine, deasupra unui mormnt vegetaia e otrvit la
nceput, din cauza existenei n sol a unei cantiti prea mari de
nutrieni n stare pur. Din cadavru, nelegei.
Da.
Dar, cu trecerea timpului, nutrienii se descompun, iar
plantele cresc nefiresc de abundent. Astfel, un petic foarte verde
ntr-o zon cu vegetaie rar poate fi un indiciu al
amplasamentului unui mormnt.
Cooper l studie pe nsoitorul cinelui. Brbatul avea un accent
scoian, dar asta nu implica, n mod necesar, s dai crezare
zvonului referitor la porci. Nici mcar nu era n uniform, ci purta
o salopet albastr.
217

E de-neles.
Totui, nu ntotdeauna e aa. Am vzut locuri unde cadavrul
se afla doar de cteva sptmni, dar solul i vegetaia reveniser
la starea iniial. E incredibil ct de rapid se poate ntmpla asta.
Atunci te confruni cu o adevrat problem.
Amndoi priveau n jos, nspre pdure, unde echipa de la
universitate i criminalitii nc lucrau.
tii, uneori, continu nsoitorul, e ca i cum peisajul
accept pur i simplu un corp i l diger complet, n timp.
Fry se apropie i l trase pe Cooper de lng nsoitorul cinelui.
Opinia experilor e c lipsa oaselor ar putea fi, pur i simplu,
rezultatul natural al procesului de transformare a cadavrului n
schelet, spuse ea, ca i cum el i pusese o ntrebare, cci nu mai
exist piele sau muchi care s le in la un loc. Dar eu tot cred c
ar fi nevoie s le separi fizic pe unele dintre acestea de schelet. Tu
nu?
Crezi c ar fi putut s dea cineva peste schelet i s ia cteva
trofee, n loc s raporteze gsirea lui?
E o posibilitate. Dar, de asemenea, tii foarte bine c ar putea
fi vorba de cineva care tia de existena rmielor i, pur i
simplu, a ateptat pn cnd s-a ivit momentul potrivit.
Cine ar face una ca asta?
Ar putea fi cineva fascinat de procesul morii.
Crezi c ar fi putut-o strangula pe Audrey Steele, dup ce
aceasta a murit?
Altfel de ce ar fi luat osul hioid?
Nu tim dac l-a luat. tim doar c lipsete, att. n raportul
antropologului se zice c ar fi putut fi luat de un animal. Un
obolan sau o vulpe. Sau de o pasre spune c putea fi vorba i
de o pasre. Diane, acum osul la ar putea fi oriunde.
S-a ntors la cadavru, zise Fry hotrt. Dac a luat ceva sau
cineva acel os, atunci el a fost la.
Ci oameni ar recunoate un os hioid, dac ar vedea cumva
vreunul? Ci tiu chiar c exist?
Dar Fry nu voia s se dea btut.
218

Oricine are cteva cunotine de anatomie. De fapt, oricine


are experien n lucrul cu cadavrele.
Pentru moment, se uitar la echipa de la universitate, care se
ntoarse cu cazmalele la munc i la cinele care patrula ceva mai
jos, pe panta versantului.
Diane, m gndeam la Tom Jarvis, spuse Cooper. Are patru
cini, care alearg liberi pe proprietatea lui, lng Litton Foot. M
rog, acum sunt trei. i are de ceva vreme de cnd erau celui.
Aa; i?
Cum de nici unul dintre acetia nu l-a alertat de prezena
unui cadavru n descompunere, aflat la civa metri de
proprietatea lui? Cu siguran cinilor nu le-ar fi scpat mirosul,
chiar dac Jarvis nu l-a remarcat.
Cadavrul a fost lsat n aer liber pe timpul descompunerii?
Cooper ezit.
Cnd a fost gsit, era.
Dar atunci era deja transformat n schelet.
Da. Problema este c am presupus c a fost expus la aer tot
timpul. Asta ar concorda pe scara timpului cu ritmul rapid de
transformare a cadavrului n schelet. Dar la nceput mirosul
trebuie s fi fost foarte neplcut. S-a rspndit pe o zon ntins,
mai ales dac a fost dus de vnt. N-ar fi fost nevoie de un cine
antrenat s gseasc rmie umane. Orice tmpit cu sim
olfactiv ar fi putut s-l remarce.
Mai fcur nc vreo civa pai, Fry rmnnd tcut, n timp
ce Cooper i ducea raionamentul mai departe. Se opri i se
ntoarse ctre ea.
Pe de alt parte, dac la nceput cadavrul ar fi fost acoperit
sau nfurat n ceva, mirosul nu s-ar fi rspndit, dar i viteza de
descompunere ar fi fost mai mic.
Asta are o alt implicaie, zise Fry.
Da, tiu. Ar nsemna foarte clar c cineva s-a ntors la locul
faptei i a dezvelit cadavrul. Dar cei de la laborator nu au remarcat
vreo intervenie asupra rmielor nici una care s fie de origine
uman.
Am putea s le cerem criminalitilor s cerceteze din nou
219

locul.
S-l pieptene cu atenie de data asta?
Fry i puse mna pe braul lui.
Cu un ochi mai atent la urmele fizice mai recente, Ben.
Ultima oar au cercetat locul ca pe un sit istoric. Probabil aveau
impresia c le-am cerut s o fac pe arheologii.
Uneori cred c ar trebui s aplice din nou spnzurtoarea
pentru unii, zise Tom Jarvis, cnd Cooper i fcu o vizit la Litton
Foot. Sau ceva mai ru dect spnzurtoarea.
Jarvis lucra ntr-un opron, aflat pe o latur a casei. Printre
sculele aflate acolo, Cooper observ o menghin i un strung.
Mirosul aromat al lemnului proaspt strunjit se strecura pe ua
deschis.
Mai ru, domnule?
Mai existau i alte metode folosite odinioar pe aici aa se
spune. A fost un timp cnd criminalii i infractorii nu erau
menajai.
Asta a fost cu mult vreme n urm, domnule Jarvis.
Jarvis forni dispreuitor i-i lovi palmele una de cealalt, ca s
scuture civa crlioni de lemn de pe mnuile de lucru.
tii stnca aia mare de pe culmea estic de lng captul
vii Cressbrook?
Art spre valea unde, de-abia vizibil la distan, se afla
formaiunea izolat de calcar pe care Cooper o observase cu cteva
zile mai nainte. De aici prea aproape ptrat, ca un molar spart,
ultimul dinte dintr-o dantur frmiat de btrnee.
Da, am observat-o. E Peters Stone, nu-i aa?
Mda, sta-i numele trecut pe hart, zise Jarvis. Dar pe aici i
s-a spus ntotdeauna Gibbet Rock.
Cooper l privi int, n timp ce i ddea seama de semnificaia
cuvintelor neateptate.
Ai spus gibbet29? I se spunea Gibbet Rock?
nc i se spune, de ctre cei care i aduc aminte.
Jarvis se ntoarse napoi n opron, ncepnd s-i scoat
29

Spnzurtoare.

220

mnuile. i ridic privirea surprins, cnd Cooper l apuc de


bra.
Ce s-i aduc aminte, domnule Jarvis?
Ei bine, ei cred c acolo a avut loc ultima execuie prin
spnzurare. Despre asta-i vorba.
Cooper i ddu drumul la bra, stnjenit de propria reacie.
Continuai.
Anthony Lingard aa-l chema pe flcu. L-au spnzurat
pentru c l-a omort pe ncasatorul de la bariera de la Wardlow
Mires. A fost spnzurat de stnc, nchis ntr-o cuc de fier, unde
putea s-l vad toat lumea.
Cnd s-a ntmplat asta?
n anul btliei de la Waterloo, se pare.
Asta a fost n 1815.
Jarvis ridic din umeri detaliile nu erau importante, prea el
s spun. Putea s se fi ntmplat i ieri.
Pi, o spnzurare era o adevrat distracie n vremurile alea.
Nu exista televizor pe atunci. Aa c muli au venit s-l vad pe
Lingard i descurcreii locali au pus tarabe n apropierea stncii,
cu hot-dogi i suvenire, sau ce era pe vremea aia. Sigur c n-a
durat.
De ce?
Cnd cadavrul a nceput s putrezeasc, spectacolul i-a
pierdut farmecul.
Cooper ddu din cap. n Derbyshire, asemenea mostre de istorie
continuau s existe n peisaj, ntruchipate n forme naturale,
precum Gibbet Rock. Execuia lui Anthony Lingard parc avusese
loc ieri. Pentru cei care-i aduceau aminte.
Oricum, ai venit aici pentru ceva, zise Jarvis. Cred c suntei
ocupat cu lucruri mai importante dect persoana mea.
Domnule Jarvis, mi-ai spus c, la un moment dat, obinuiai
s lsai cinii s alerge prin pdure. De ce nu i-ai mai lsat?
Nu eu nu i-am mai lsat. Au fost ridicate noi garduri pe
proprietate. Asta i-a oprit pe cini s intre n pdure.
i cnd s-a ntmplat asta, mai exact?
A, nu tiu. Acum doi ani, cred.
221

Putem s aruncm o privire la gardul cel nou.


Dac dorii Nu-s prea multe de vzut. E un simplu gard.
Jarvis o lu nainte pe poteca din grdin i intr n padoc pe o
poart lateral. Doi dintre cini le venir imediat n ntmpinare,
cu limbile blngnindu-se i cu ochii exprimnd bucurie. Jarvis
ntinse mna, dei purta nc mnuile de lucru.
Haide, Feckless, zise el, scrpinnd urechile unui cine. sta
care a venit la dumneata e Aimless.
Aimless i lipise nasul de ghetele lui Cooper. Adulmeca
asemenea unui cine de vntoare, aproape inhalnd capetele
ireturilor. Cooper nici nu ndrznea s-i ridice piciorul, de fric
s nu loveasc animalul n botul cercettor.
Nu v facei griji, zise Jarvis observndu-i ezitarea. Cine nare minte nu simte.
Vechiul gard, aflat pe malul estic al rului, era rupt n cteva
locuri i plin de guri, suficient de mari ca unul dintre cinii lui
Tom Jarvis s treac prin el, sau chiar Jarvis nsui. Dar la treizeci
de metri deasupra lui, lng vrful pantei, se gsea un nou gard,
fcut din stlpi solizi de lemn i plas de srm, iar deasupra
prevzut cu srm ghimpat. Era ca i cum proprietatea i
retrsese limitele, abandonnd noua zon de acces. n alte locuri,
n parcul naional se puseser noi prleazuri, ca s faciliteze
accesul, dar aici nu fusese necesar.
Nu se poate trece pe aici, spuse Cooper.
Mie nu mi-ar plcea nici s ncerc s sar peste el, zise Jarvis.
Cnd l-au ridicat, au pus gard pe toat proprietatea?
Nu. Pe terenurile unde limita proprietii se afl la drum
exist ziduri de piatr. Au vreo trei metri. Au fost construite cu
mult vreme n urm, ca s-i mpiedice pe oamenii obinuii s
intre. n alte locuri, exist gardul de la ferme, iar fermierii au grij
de el. Nu, se pare c cel mai mult i preocupa pdurea. Cred c nu
le plcea ideea c ar putea cineva s bntuiasc pe acolo i s se
distreze.
Oamenii obinuiau s mearg n pdure?
A, da! Exist o potec tiut de toi, care ajunge pn n
partea de sus a pmntului meu. Traverseaz culmea i coboar n
222

Millers Dale. Dar, dac tiai unde e rupt gardul, puteai intra n
pdure. I-am vzut din cnd n cnd. Noaptea, tii
Braconieri?
Probabil. Nu le-am pus niciodat ntrebri. Nu sunt att de
smintit.
i noul gard i-a mpiedicat cu ceva?
Jarvis pufni dispreuitor.
Nu-i mpiedici pe braconieri aa uor nu n zilele noastre.
Sunt profesioniti. Lucreaz n echip i sunt bine dotai. Nici un
pdurar nu s-ar pune, de unul singur, cu un braconier. Cel mai
probabil, ar mnca o mam zdravn de btaie.
Da, tiu.
Prezena bandelor de braconieri ar putea explica totul. Cel mai
probabil nu ar fi din zon, aa c nimeni nu i-ar putea recunoate.
Ar fi narmai i nu le-ar plcea ca un cine prea zelos s le stea n
cale. Dac se observase desfurarea unor activiti de braconaj,
asta ar explica i ridicarea noului gard. Dar ce vnat era n aceste
pduri, ca s-i atrag pe braconieri? n mod sigur nu existau dect
civa iepuri.
Cooper privi njur. Aici muchiul era att de gros pe zid, de
parc cineva mpletise un pulover de un verde-strlucitor, cu care
drapase construcia n falduri de ln. O gaur n stncile de
deasupra drumului era acoperit cu muchi i din ea atrnau
ferigi, ca o cascad lipsit de ap cu excepia umezelii
permanente care se prelingea pe suprafaa rocii. Se ntreb dac
unele dintre aceste ciuperci erau de tipul celor care secretau acizii
ce dizolvau stncile i le transformau n rn. Totul se
descompune, n cele din urm.
ncepur s urce din nou ctre cas. Vzut de jos, veranda
masiv prea s fi deformat casa, dndu-i o form ciudat. Prea
joas i ghemuit, ca un animal care se pregtea s sar. Cooper
i aduse aminte c venise s-l mai ntrebe ceva pe Tom Jarvis.
Domnule Jarvis, avei civa cini pe proprietate, afirm el.
Jarvis se uit la cini, apoi din nou la Cooper. De ce era nevoie
s fac risip de cuvinte? Cooper irosise deja o fraz ntreag.
Tocmai am vzut n aciune un cine utilitar special.
223

Jarvis i scoase o mnu trgnd-o cu dinii, apoi o scoase i


pe cealalt i le puse pe amndou n buzunar, de parc se
pregtea s fac ceva sau gsea conversaia plicticoas. Cooper
simi c era pe punctul s-i piard tot interesul.
Ceea ce m ntrebam, domnule, continu el, este de ce nici
unul dintre cini nu a detectat mirosul corpului n putrefacie,
aflat de luni ntregi la marginea proprietii dumneavoastr.
Nu tiu. Ar trebui s-i ntrebai.
Majoritatea cinilor ar detecta aa ceva. Mirosul este foarte
puternic n timp. n unele etape ale descompunerii este de
neconfundat.
Nu-i las s intre n pdure, zise Jarvis nerbdtor. V-am
spus. Nu intr niciodat acolo. Cu excepia btrnicii i uite ce
i s-a ntmplat.
Chiar i aa
Uitai ce e. Chiar nu tiu poate mirosul de rahat i-a
ndeprtat de urm.
Cadavrul a stat acolo optsprezece luni, zise Cooper, iar tolba
a fost lsat cu numai cteva zile n urm.
Jarvis se uit ncruntat peste vale.
La ar ntlneti o mulime de rahat.
Poate. Cooper i ddu seama c nu avea s ajung nicieri,
dac l contrazicea pe Jarvis. Apropo, ce-ai fcut cu excrementele
gsite?
Ce-am fcut cu ele? ntreb Jarvis uimit. Ce credei c-am
fcut?
Nu-mi dau seama.
Le-am pus n mormanul de compost. N-avea rost s irosesc
un rahat bun.
i e nc acolo?
Desigur, doar dac n-a venit vreun ticlos s-l fure n timpul
nopii. Nu tii niciodat n ziua de azi.
M ntrebam dac n-ai putea s-l lsai acolo unde este,
pentru un timp.
Jarvis l privi int.
O s putrezeasc, zise el. Asta-i i ideea cu mormanul de
224

compost.
A vrea s vin cineva s ia o mostr. Pentru eventualitatea
n care avem ocazia s obinem un profil ADN pentru comparaie.
Un profil ADN?
Da, domnule.
Dar Jarvis continu s afieze o expresie sceptic. Cooper nu-l
condamna. Nici el nu credea c are prea multe anse. Fie s obin
aprobare, fie s conving un criminalist c era o chestiune de
maxim prioritate. Cineva trebuia s nscrie cererea la rubrica
ndeletniciri de rahat.
Nu tiu multe despre ADN, zise Jarvis n cele din urm, dar
trebuie luat din celulele corpului, nu-i aa?
Orice celul cu nucleu, rspunse Cooper. Aa este.
Ei bine, rahatul Apoi Jarvis fcu o pauz, de parc era
uimit c trebuia s explice asta, chiar i lui Cooper. Rahatul este
un deeu, mncare nedigerat. Provine din porcriile pe care le-ai
mncat. Dac testai porcria asta, probabil o s obinei profilul
ADN al unui Big Mac i al unei porii mari de cartofi prjii, cu
McNuggets. Nu c-ar fi prea multe dintr-astea mergnd pe dou
picioare pe strzile din Edendale. Dar la ce v-ar fi de folos?
Sperm s obinem unele celule care s se fi desprins de pe
mucoasa intestinal, n timp ce materia trecea prin intestin, spuse
Cooper rbdtor.
Aa credei?
Dar va trebui s lum mostra destul de rapid. Nu sunt sigur
sut la sut, dar cred c ADN-ul din excremente se va degrada n
dou sptmni. n acest caz nu a fost expus la soare, ceea ce e un
lucru bun. Razele ultraviolete degradeaz ADN-ul mai repede dect
orice altceva.
La naiba cu astea! exclam Jarvis. Ce-avei de gnd s facei
n legtur cu ticlosul care mi-a mpucat cinele?
Cooper privi nspre pdure.
n dup-amiaza asta facem o vizit la Alder Hall, ca s vedem
ce se petrece acolo.
Pe toi dracii, facei ceva! Mi-a mai rmas nite lemn o s
ncep s ridic o spnzurtoare, nu-i aa?
225

20
De data asta Vivien Gill nu era singur. Ceea ce i sugerase la
nceput lui Cooper faptul c femeia avea musafiri fusese numrul
de maini parcate pe strad, lng casa ei, fr a mai meniona i
motocicletele. Cooper i ls Toyota aproape de colul strzii i o
lu pe jos, ntrebndu-se dac avea loc vreo nunt, pe undeva. Sau
o nmormntare, bineneles.
Ua fu deschis de un brbat masiv, de aproape patruzeci de
ani, cu o burt mare i umeri de fost boxer. Inevitabil, Cooper i
aminti de Billy McGowan. Brbatul ddea senzaia c e total
nepotrivit pentru ndeletnicirea pe care o avea; prea un om care
ar fi trebuit s fac ceva ce presupunea mai mult efort fizic dect
acela de a deschide ua vizitatorilor. De preferat o slujb care
implica mprirea de lovituri.
Suntei tipul de la poliie? l ntreb brbatul, cu o bnuial
instinctiv.
Cooper se legitim.
Detectiv Cooper, domnule. Am venit s o vd pe doamna Gill.
V ateapt.
V mulumesc, domnule. Dumneavoastr suntei
Din familie.
Cuvntul fu abia mormit, rostit ca i cum comunica mai multe
informaii dect ddea, n mod normal, poliiei. Instinctul lui
Cooper ncepu s se trezeasc. Simi c, fr ndoial, dac
brbatul i-ar fi spus cum l cheam, l-ar fi recunoscut dintr-un
cazier sau de pe o list de procese.
inu ua deschis i Cooper se strecur pe lng el, n hol.
Poate c, n acel moment, moartea i funeraliile i ocupau prea
mult mintea lui Cooper, dar cellalt mirosea de parc deja murise.
Probabil lunea trecut, cndva. Poate c nu fuseser n stare s-i
programeze nc nmormntarea i el se transforma n rn,
puin cte puin, ca i cum corpul i se descompunea.
226

V cunosc de undeva? l ntreb Cooper.


Nu.
Cred c trebuie s v fi vzut prin jur. Unde lucrai?
Brbatul nchise ua de la intrare i se uit fix la el. Era numai
cu vreo civa centimetri mai nalt dect Cooper, dar avea nite
kilograme bune n plus, cele mai multe la burt i la umeri.
La serviciul de canalizare. Amestec rahatul30.
Cooper se ntoarse, auzind ua de la sufragerie care se deschise
n spatele lui. O femeie pe care nu o recunoscu l studia. Avea
prul vopsit n rou-aprins i l privea cu ochii mijii printr-un nor
subire de fum de la igara din colul gurii.
El e tipul de la poliie? l ntreb ea pe brbat.
Aa zice.
Cooper i art din nou legitimaia.
Detectiv Cooper.
n regul, afirm femeia. E nuntru.
Cooper i ddea seama, dup rumoarea din sufragerie, c
ncperea era plin de oameni. Mobila fusese mpins la perete,
lsnd un spaiu n mijlocul covorului, de parc era pregtit
pentru un spectacol. Cteva clipe Cooper reui cu greu s respire
din cauza fumului, precum i a cldurii emanate de prea multe
corpuri nghesuite ntr-o ncpere mic.
Cnd intr n camer i i se fcu semn ctre un loc aflat n faa
unui mnunchi de priviri ostile, i ddu exact seama de la cine se
atepta reprezentaia.
Gavin Murfin i oferi inspectorului un baton mic de ciocolat
dintr-o cutie de Cadburys Heroes, pe care o zorni ispititor.
Hitchens scutur categoric din cap.
Domnule inspector, detectivul Murfin l-a verificat pe fostul
partener de afaceri al lui Melvyn Hudson, adic pe Richard Slack,
l inform Fry.
sta-i fiul btrnului Abraham, interveni Murfin. i tatl lui
Vernon. Richard era a doua generaie din familie care reprezenta
30

n original, shit stirrer. Joc de cuvinte intraductibil. La sensul figurat,


expresia desemneaz un om care creeaz probleme celorlali, (n.tr.).

227

numele Slack n cadrul afacerii, ca s zic aa.


El i Melvyn Hudson erau din aceeai generaie? ntreb
Hitchens.
Dac vrei, se poate spune i aa. Taii lor au pus bazele
firmei, dar amndoi s-au retras i au lsat afacerile pe minile
fiilor. Btrnul domn Hudson a murit, dar Abraham Slack nc se
ine bine chiar dac nu mai deine un rol activ n cadrul firmei
Hudson and Slack.
i ce i s-a ntmplat lui Richard? se interes Hitchens.
A murit ntr-un accident de main, anul trecut.
Da, mi aduc aminte, spuse Hitchens, aplecndu-se n scaun.
S-au scris o mulime de lucruri n ziar despre el. Dar nu era de
competena noastr, nu-i aa?
Cazul a fost la Divizia C, zise Murfin. De fapt, a fost puin
ironia sortii. Richard Slack primise un telefon trziu n noapte i se
ducea s ridice un cadavru de la o cas de lng Holymoorside.
Conducea una dintre acele furgonete fr nsemne i cu geamuri
negre.
Asta s-a ntmplat nainte sau dup funeraliile lui Audrey
Steele?
Dup, la aproape dou luni.
Ei bine, presupun c antreprenorii de pompe funebre i
gsesc sfritul la fel ca noi toi, zise Hitchens.
Murfin ridic din umeri.
De asemenea, Dads Army m-a ajutat s fac unele investigaii
asupra situaiei afacerilor la firma Hudson and Slack. Se pare c e
aproape ultima afacere de familie n rndul antreprenorilor de
pompe funebre din aceast vale. Toi ceilali independeni au
disprut. Cei mai muli dintre ei aparin acum unor corporaii
mari, dei adesea i pstreaz numele vechi, pentru a-i face pe
oameni s cread c nc sunt proprietari pe plan local, cum s-ar
spune. Cteva dintre ele sunt conduse de companii americane.
Asta afecteaz firma Hudson and Slack?
Se zice c o duc cam greu de o vreme, rspunse Fry. Se pare
c au pierdut o mulime de afaceri n ultimii ani, n favoarea
marilor rechini. Presupun c e o chestiune a avantajelor pe care le
228

au companiile mari, ca n oricare domeniu de activitate.


Juctorii mai mari ntotdeauna i vor elimina pe cei mici,
dac li se permite, spuse Hitchens. sta-i mersul lucrurilor.
Din cte-am auzit, acetia sunt fr mil. Lanseaz zvonul c
e posibil ca o firm de pompe funebre mic s-i fac apariia la o
nmormntare cu vehicule nepotrivite sau cu personal mbrcat
total aiurea, a crui experien n ceea ce privete nmormntrile
se reduce la prezena n barul de lng cimitir. Toat lumea vrea ca
o nmormntare s decurg fr nici un incident i, oricum,
deciziile de genul sta se iau n condiii de stres.
Hitchens se uit de la unul la altul.
Hudson ne-a spus c afacerile merg bine, nu-i aa?
Fry scutur din cap.
Ce ne-a spus era c acum cererea e n cretere. Demografia n
schimbare i toate astea Asta nu nseamn c toate noile afaceri
ajung la el, nu-i aa? Depinde de reuitele pe care concurena le
are n zona asta. M ntreb ce rol avea partenerul lui? Richard
Slack a fost un modernist sau un tradiionalist? Care dintre ei
reprezenta adevrata for motrice din spatele afacerii? Ar fi
interesant de tiut care a fost relaia dintre ei.
Pentru o clip, Fry i lovi uor dinii cu un pix, apoi se opri
brusc i privi ngrozit captul pixului.
Mai e un punct de interes, interveni Murfin, plin de sine.
Ai lsat la urm bomboana de pe coliv? l ntreb Hitchens.
Murfin zmbi.
Cu cteva luni n urm, Hudson i Slack au reclamat o
spargere la sediul lor de pe Manvers Street. Printre alte lucruri,
hoii au furat i un bidon de plastic, care coninea douzeci i cinci
de litri de lichid de mblsmare o substan numit
Chromotech.
i ce poate face cineva cu aa ceva? ntreb Hitchens.
Poate reprezenta o nou experien n domeniul drogurilor,
dac eti interesat de aa ceva. Se pare c ultima gselni o
reprezint amestecul cu canabis al lichidului de mblsmare,
pentru a obine un efect deosebit. O alt idee importat din Statele
Unite.
229

Asta sun idiot de periculos.


Ai dreptate.
Fry se aplec peste biroul inspectorului.
Opinia medicului e c acest material are un efect extrem de
coroziv n contact cu pielea sau dac este ingerat. Amestecat cu
canabis, conduce la violen i la psihoz. Cauzeaz halucinaii,
euforie, creterea toleranei la durere i produce senzaii de furie,
pierderea memoriei i paranoia. n cazuri extreme, poate duce la
orbire sau chiar la moarte.
Hitchens ridic o sprincean.
Interesant. Consumatorii de droguri au fost bnuii pentru
aceast spargere? A fost careva acuzat?
Nu au fost acuzaii, rspunse Murfin. Dar teoria a fost c
cineva a citit pe internet despre aceast idee i a decis s o
experimenteze. Au mai luat atunci i alte lucruri, n valoare total
de aproape zece mii de lire. Orice era mic i uor de plasat pentru
cteva lire.
Ce fel de lucruri?
Murfin se uit din nou pe raportul privind spargerea.
O, tii bisturie, ace hipodermice, obiecte de uz medical.
Orice semna cu un produs farmaceutic, presupun. E o ntreag
list de obiecte. Inclusiv un set de trocare, ce-o mai fi i asta?! Dar
nu-mi spunei nu cred c vreau s tiu.
Stai puin, interveni Fry. S aruncm o privire pe lista aia.
Lu raportul i l rsfoi. Gavin avea dreptate, lista era lung.
Multe dintre obiecte erau lucruri de care nu auzise niciodat i
nu-i putea imagina o ntrebuinare pentru acestea.
Ce-i asta? ntreb Hitchens.
A fost doar o spargere, Diane, zise Murfin. OK, nu a fost
niciodat elucidat, dar pare evident c a fost vorba de nite
dependeni care cutau senzaii tari i s pun mna rapid pe ceva
bani ca s-i plteasc urmtoarea doz.
Mi-a trecut o idee prin minte, spuse Fry. M ntrebam dac
pe lista asta e suficient echipament furat pentru a putea cineva s
realizeze de unul singur o mblsmare.
230

Cnd se ntoarse la birou, Cooper gsi o urn lsat pe masa


lui, pentru a fi napoiat lui Susan Dankin. Conform raportului,
rmiele rezultate n urma incinerrii fuseser cntrite n
laborator i aveau trei kilograme i apte sute cincizeci de grame.
Era straniu s te gndeti c domnul Dankin, redus acum la o
mn de cenu, avea probabil cam aceeai greutate ca atunci
cnd se nscuse.
Dar urna trebuia s mai atepte nainte de a se ntoarce pe
raftul ei. El i Diane Fry aveau o ntlnire cu un agent imobiliar,
dup-amiaz, la Alder Hall. i, mai trziu, spera s asiste la a
doua nmormntare a lui Audrey Steele.
Spnzurtoare? ntreb Fry cnd Cooper i raport despre
vizita la Tom Jarvis. Zici c e un loc numit Gibbet Rock, lng
Wardlow i Litton Foot?
Da, rspunse Cooper.
Fry ncepea s se nroeasc de emoie.
Asta-i, Ben. Urmeaz semnele spnzurtorii i ale stncii i-l
poi ntlni pe devoratorul meu de carne. Stnca asta este din
calcar, corect?
Da.
Al doilea mesaj al lui ncepe s aib sens, n sfrit. S
aruncm o privire pe hart.
Unde e transcrierea?
N-am nevoie de ea, zise Fry. ncepe cu: Tot ce ai de fcut e s
gseti slaul morii. Eu sunt aici, n centrul lui un cimitir de
zece kilometri lime. Gibbet Rock asta e la cinci kilometri de
biserica din Wardlow, bnuiesc, nu?
Cu siguran.
Uite, sunt participani mbrcai n negru, roind ca furnicile
n jurul unui cadavru descompus. Nici o problem aici se afla la
o nmormntare atunci cnd a sunat. ntinde-le la soare, atrnle oasele ntr-o spnzurtoare. Asta-i Gibbet Rock a ta Fry i
nfipse un deget n hart. La vest de Wardlow.
OK.
Vor putrezi afar, pn cnd carnea va disprea.
Audrey Steele? suger Cooper. Se potrivete.
231

S-ar putea.
sta-i Litton Foot, aici.
Fry ncuviin din cap.
Sau, desigur, ntr-un sarcofag.
Pentru moment, amndoi rmaser tcui.
Nu tiu, spuse Cooper.
Dar Fry continu s citeze mesajul pn la capt, de parc i era
programat n memorie.
E foarte simplu. Tot ce ai de fcut e s gseti slaul
morii.
Tot nu tiu, Diane.
n regul. Apoi trebuie s urmm semnele de la
spnzurtoare i de la stnc. Las-m s dau cteva telefoane i
pe urm mergem.
Eti sigur de asta? Ar putea exista i alte interpretri.
Fry i arunc o privire n timp ce ridic receptorul.
Da, sunt sigur. Ben, ncep s intru n mintea lui. Nu asta ai
spus c ar trebui s facem? Uite, eu chiar o fac.
Inspectorul a spus s nu mai alergm dup cai verzi prin
ar
Dar Fry ncepuse deja s vorbeasc la telefon. Cooper se uit la
urna de pe birou i la dosarele cu persoane disprute. Ei, bine.
Mcar o dat nu putea fi acuzat c face lucrurile de capul lui. Era
decizia lui Fry.
i s-ar putea s aib dreptate. El nu nvase pe dinafar
mesajele, aa cum o fcuse ea, dar i amintea o fraz din al doilea
apel, pe care Fry nu o citase. Da, poi s-l vezi cu ochii ti. Poi fi
martorul ultimelor clipe. S-ar putea s nu aib prea mult timp la
dispoziie.
O jumtate de or mai trziu, Cooper se afla din nou pe drum
spre Wardlow. Matt fusese cel care i amintise c localnicii
denumiser drumul dintre Wardlow i Monsal Head, Scratter.
Scrat nsemna, n dialect, a zgria sau a se aga, iar caii
trebuiau s se agae ca s se suie pe deal. ns unii spuneau c
numele vine de la seraii, termenul scandinav pentru demon.
232

Diavolul nsui era denumit Old Scratch n folclorul local.


Vikingii lsaser o motenire bogat n aceste locuri. Derbyshire
aparinuse odat Danemarcei, armata invadatoare fiind staionat
n comitatul nvecinat, n peterile de sub Castelul Nottingham.
Acei vikingi erau oameni superstiioi i populaser peisajul cu
demoni i montri, nenumrate fiine fantastice bntuind fiecare
col ntunecat i fiecare loc nefamiliar de pe hart.
De-a lungul secolelor, urmaii lor nu doriser s dea uitrii cele
mai sinistre poveti, nici chiar n faa raionalismului sau a religiei
la mod. Unele dintre acele legende luaser n stpnire cu atta
putere dealurile i vile pline de umbre, nct nu vor putea fi
niciodat ndeprtate. Demonii se ascundeau n fiecare toponim.
Ben, acest profesor Robertson, ncepu Fry n timp ce treceau
prin Wardlow. E ciudat de-a binelea, nu-i aa?
E OK. E doar puin Cooper ezit, ncercnd s gseasc cel
mai potrivit cuvnt. Bine, poate e puin obsedat. nelegi, el are
acest interes special pentru un subiect n care se consider cel mai
mare expert din lume. i place s fac parad cu tiina lui. Asta l
face s par cam
Ciudat?
Doar pentru c e puin excentric i obsedat de ritualurile
morii nu nseamn c se duce seara acas i i pune n practic
fanteziile necrofile asupra trupurilor victimelor sale.
i-a vorbit de necrofilie?
Nu.
Aadar, asta e rodul imaginaiei tale, nu?
Cooper oft.
E clar c i-ai format o prere despre Freddy Robertson fr
s ai vreo dovad. Este vorba de vreo intuiie de-a ta, Diane?
Intuiie, pe naiba! Este experien. Am ntlnit destui ciudai
ca s-mi dau seama cnd vd unul!
Corect.
Profesorul e nsurat?
Nu tiu. Nu a pomenit niciodat de o doamn Robertson.
Poi s afli?
Cred c da.
233

Cooper bnuia c Robertson era fie burlac, fie divorat. Era greu
s trieti cu un om cu obsesii. Dar nu se tie niciodat
compromisurile pe care oamenii le fac pentru pstrarea unei relaii
pot fi uimitoare.
A, am uitat s-i spun, zise Cooper. Am trecut prin momente
foarte neplcute la doamna Gill. Toat familia era strns acolo,
pregtindu-se pentru nmormntarea din aceast dup-amiaz.
Adic de cea de-a doua nmormntare a lui Audrey Steele. M-au
supus efectiv unui interogatoriu n legtur cu evoluia anchetei.
i ce le-ai spus?
Nu prea am avut ce s le spun. Nu au fost prea fericii aflnd
asta. Am avut noroc s plec nainte s m lineze.
Unii trebuie s fac i chestia asta.
Formaiunea stncoas denumit Peters Stone sau Gibbet Rock
se afla n captul de nord al rezervaiei naturale Cressbrook Dale,
o zon de teren calcaros, cu pduri de frasin ceva mai departe n
vale. De-a lungul rului, era o crare care intra n vale, la care se
ajungea printr-o poart micu, cu arc i printr-o deschidere n zid
care permitea ptrunderea numai a unei persoane zvelte, far prea
multe haine. Cooper i zise c el probabil ar reui s se strecoare,
cu condiia s o fac nainte de mas.
Trebuie s mai existe i alt cale, zise Fry, privind cmpurile
pline de oi.
Pe fundul vii, rul nvalnic prea imposibil de traversat.
Da, cred c exist.
Chiar la intersecia cu drumul spre Wardlow, descoperir o
poart spre o ferm, doar att de larg ct Toyota lui Cooper s
ptrund la limit nuntru, pe lng un pducel plin de mucegai.
Poarta sttea nchis doar cu ajutorul unei sfori portocalii folosite
pentru legat baloii, care fusese prins de unul din stlpii de piatr
ai porii. Vehiculul cu traciune integral se descurc bine pe
drumul neasfaltat, pn cnd ddur de o poriune unde rul
umflat ajunsese la zidul de pe cmp i inundase pmntul de
cealalt parte. Cooper se opri i i ridic privirea spre Peters
Stone, aflat la circa dou sute de metri mai departe.
Mi-e team c va trebui s o lum pe jos.
234

Fry deschise portiera i privi apa care clipocea lng roi.


Eu nu ies de aici.
E adnc, dar curat.
Eu nu ies.
Pot s-i mprumut nite cizme de cauciuc. Sunt n portbagaj.
Bine.
Poteca era plin de excrementele oilor care i priveau cum trec,
fr s clipeasc, micndu-i flcile ritmic. Fuseser tunse de
curnd i nsemnul rou al proprietarului se vedea clar pe o parte.
Unele mai aveau miei, acum n vrst de cteva luni, dar far s
poarte nsemne pe urechi.
Ai grij s nu te ndeprtezi de potec, Diane, o sftui Cooper,
ntruct Fry ncepuse s rmn n urm.
De ce, oile sunt periculoase?
Nu, dar terenul este.
Cooper zmbi pentru sine n timp ce srea un prleaz. Fry i
aminti c i spusese lui Cooper ct de periculoase puteau fi vacile
cnd aveau viei. Dar acest lucru nu se aplica i n cazul oilor.
Indicatoarele ne avertizeaz de prezena unor puuri de min
periculoase. Pe aici trebuie s fi existat exploatri miniere. n timp,
puurile au fost acoperite i uneori nu le vezi dect atunci cnd te
afli deasupra lor.
Cooper realiz c vorbea de unul singur. Se ntoarse i o vzu pe
Fry, aflat nc lng ultimul prleaz, cu o expresie de dezgust pe
chip.
Ce s-a ntmplat?
Fry se uita ngrozit la mna ei, ca i cum captul braului i se
preschimbase ntr-un obiect straniu. Se aplec i ncepu s se
tearg cu putere pe un petic de iarb ud.
O, Dumnezeule, e rahat de oaie! exclam ea. E rahat de oaie
pe vrful acestui zid i am pus mna exact n el.
Oaie? Eti sigur c nu e de pasre? o ntreb Cooper.
Cooper o atept, ntrebndu-se dac nu ar trebui s-i ofere o
batist curat sau ceva, ca un gentleman dintr-un roman de Jane
Austin. Dar nu avea la el aa ceva. Putea s aib cteva erveele
mototolite prin buzunar. ncepu s scotoceasc, dar Fry i gsise
235

deja unul i pea cu grij peste prleaz, far s se foloseasc de


mini.
Tocmai i spuneam ncepu el.
S rmn pe potec. tiu.
Cooper mergea atent printre oile care pteau i printre vitele
aezate i nu se uita la ele n timp ce trecea. Acestea l priveau fix
i continuau s rumege. Dar Fry se ddu la o parte speriat din
calea primei oi care se apropie de ea, iar animalul fcu la fel,
fugind i panicndu-i vecinii.
Diane, nu mai sci animalele, o avertiz Cooper, ntorcnduse s vad ce se petrece.
Nu eu ele m scie pe mine.
Fry i ndrept atenia spre zgomotul de pe panta din spatele ei.
O oaie btrn se uita pe furi la ea, peste marginea stncii.
Vezi, a aruncat cu o piatr n mine.
n cele din urm, traversar o creast mic i ajunser la baza
stncii Peters Stone Gibbet Rock, dup cum o numise Tom
Jarvis. Cooper se ntreb dac Anthony Lingard fusese spnzurat
pe vrful formaiunii sau chiar de marginea stncii. Sau poate de
versantul de sub aceasta? Nu era nimic care s indice ceva
concret.
Pe partea aceasta a stncii era o pant cu grohoti, o mas
instabil de pietricele mici. Se tie c pe grohoti este dificil de
escaladat, aa c o crare ducea spre latura de rsrit, unde panta
era mai abrupt, dar mai stabil pentru mers. Cooper privi n sus,
la formaiunea calcaroas. Aceasta era plin de vguni i de
crpturi.
Cnd ajunser n vrful stncii, amndoi respirau din greu.
Cooper o ajut pe Fry s urce pe ultima poriune i apoi se opri si recapete suflul. De aici se vedea numai o ferm, conturat la
orizont, n josul vii. Versantul opus era alctuit din terase de
calcar i de grohoti. Pietre dislocate de oi erau mprtiate njur,
asemenea unor buci uriae de grindin.
Cteva minute mai trziu, Cooper era ntins, pe jumtate
ascuns ntre dou stnci, cu capul ntr-o crevas adnc. ncepu
s se trasc napoi i, cnd iei, inea ceva strns ntr-o mn.
236

Ce-ai acolo? ntreb Fry.


Cooper respira greu i era rou la fa, de la sngele care i
venise n cap, ct timp sttuse aplecat.
Se pare c e o cutie Tupperware 31, zise el. Era ascuns vederii
n aceast fisur. i nuntru e ceva, vezi
Hai s ne uitm.
Cutia avea cam douzeci de centimetri lungime i un capac
galben bine prins. De fapt, nu era o cutie Tupperware, ci ceva
asemntor, fcut dintr-un plastic transparent, tare. Capacul era
fixat cu dou mnere, nepermind apei sau aerului s ptrund
nuntru. Fusese adnc ascuns n crevas, ferit de privirile
ntmpltoare cu ajutorul unei buci de calcar. Fry o cur de
pmnt i deschise capacul.
Doamne, ce-s mizeriile astea? zise ea.
Cooper se aplec peste umrul ei. Printre o mulime de alte
obiecte din cutie, observ un cel de jucrie, o insign
englezeasc, un set de creioane colorate i o pereche de ochelari de
soare. Era chiar i un Land Rover Freelander de jucrie, care i-ar fi
plcut la nebunie n copilrie.
Vd i o agend, spuse el, ntinzndu-se s dea creioanele la
o parte.
Fry ridic o mn.
S ne ntoarcem la birou i s-i lsm pe criminaliti s
cerceteze cu atenie. Dac ne-a lsat aici un indiciu, nu vrem s-l
pierdem.
Avem o ntlnire, i reaminti Cooper.
Da, tiu.
Fry i privi mna i i mirosi degetele, s vad dac se mai
simte izul excrementelor de oaie.
Nu-i face griji, zise Cooper. Nu trebuie s te mbraci de
ocazie. Ducele i ducesa nu vor fi acas.
Arunc o ultim privire n cutia de plastic, nainte s
ngrmdeasc toate obiectele la loc. Mai erau autocolante, pixuri
ntr-un penar de plastic, o ascuitoare, sgei pentru jocul de darts,
bomboane i ecusoane care fceau reclam la ceva numit Les
31

Cutie de plastic.

237

Randonneurs Mondiaux. Pe o etichet aflat n penarul de plastic


era scris: Felicitri, l-ai gsit!

238

21
White Peak se putea luda cu foarte puine celebriti, n afara
ctorva staruri pop trecute de a dou tineree i a unor
personaliti TV. Dac i-ar fi btut capul, Cooper i-ar fi putut
aminti de cntreul Long John Baldry, care se nscuse n
Bakewell, de Tim Brooke-Taylor din Buxton, de la formaia The
Goodies i de DJ Dave Lee Travis. Mari scriitori trecuser prin
zon i se mutaser. Charlotte Bronte scrisese Jane Eyre n timp
ce sttea la o prieten n Hathersage; Jane Austen scrisese o parte
din romanul Mndrie i prejudecat la un hotel din Bakewell; i
D.H. Lawrence crease personajul pdurarului Mellors gsindu-i
inspiraia n realitate, n timp ce locuia pe Via Gellia, lng
Matlock. Aadar, chiar i legturile literare erau destul de firave.
Ca rezultat al lipsei celebritilor, localnicii trebuiau s
compenseze prin prezena aristocraiei. Ducii de Devonshire i de
Rutland stpneau odinioar ntregul teritoriu i zone ntinse nc
mai purtau numele lor. Chatsworth House, reedina ducilor de
Devonshire, mai spectaculoas i mai opulent dect Palatul
Buckingham, constituia o atracie turistic major i adpostea o
parte substanial din patrimoniul de art naional. Sau aa i se
pruse lui Cooper atunci cnd fcuse turul casei, pe cnd era
copil.
Alder Hall fusese una dintre proprietile mai mici ale ducilor de
Devonshire, att de nesemnificativ, nct un duce de demult
dduse moia drept cadou unui verior mai puin bogat. Prezentul
castel avea numai cincisprezece dormitoare i optzeci i unu de
hectare de teren, deci cu greu i s-ar fi putut simi lipsa.
Zidurile din jurul moiei erau nalte i acoperite cu ieder. Ici i
colo, apa nea din piatr prin guri de drenaj, proiectate pentru
a elibera presiunea ce se acumula n spatele pereilor atunci cnd
ploua puternic. Porile principale erau deschise cnd sosiser,
aadar, probabil, administratorul ajunsese acolo naintea lor.
239

Cooper intr pe poart i rul uor cu maina pe aleea cu pietri.


Probabil fusese pietri, cndva. Acum era ascuns de iarba i de
buruienile care npdiser drumul, ieind din tufele aflate pe
fiecare parte a acestuia. Dac vreodat castelul avea s se mai afle
n proprietatea cuiva, noii stpni urmau s aib mult de lucru cu
vegetaia ca s o aduc sub control. Cooper auzi cum tulpinile
buruienilor zgriau podeaua Toyotei, n timp ce nainta spre prima
cotitur a drumului. Nu tia ct de departe era castelul fa de
drum, dar se atepta ca la un moment dat s aib o perspectiv
ampl asupra lui. Ce observ n schimb fu o siluet care sttea n
mijlocul drumului, fcnd semne disperate.
Ce naiba face?
Nu tiu. E agentul imobiliar? ntreb Fry.
Aa bnuiesc. Se pare c ncearc s ne spun ceva.
Brbatul fcea semne ca i cum voia s-i transmit lui Cooper
s o ia la stnga. Nu exista vreun drumeag care s se desprind
din alee, nu erau dect tufiuri, aa c Ben trase ct putu de
aproape de margine.
Poate c e vreo groap sau ceva. Nu vd nimic de iarba asta
mare.
Dar nu era o groap. n timp ce se apropiau de brbatul care
gesticula, Cooper vzu n mijlocul drumului cadavrul n
descompunere al unei oi, coastele ciugulite de psri zrindu-se
clar printre smocurile zdrenuite de ln.
Cooper cobor geamul.
Domnul Casey?
Da. Scuze pentru asta. Nu voiam s facei ce-am fcut eu
mi-e team c am trecut peste capul animalului, nainte s-l fi
observat.
Nici o problem. Nu o s v acuzm de nimic. Se vede c
leziunile au fost pricinuite post-mortem.
Casey rse nervos.
Nu tiu de ct timp zace acolo. E cam deranjant, ntr-adevr.
Ar trebui s avem grij de locul sta i s rezolvm problemele care
se ivesc, n caz c apare vreun prezumtiv cumprtor. Dar avem
cam puini angajai, nelegei, iar locul nu a fost verificat att de
240

des pe ct ar fi trebuit.
Cooper se uit din nou la oaie. Zri rmiele craniului
sfrmat, peste care trecuse roata lui Casey. Dar din animal
aproape c nu mai rmsese dect scheletul, iar oasele maxilarelor
lipsite de carne i dinii i rnjeau subtil. Nimeni nu trecuse pe aici
de luni de zile. Sau, dac fusese, nu-i btuse capul s mute oaia
moart. i ddea seama de ce locul nu era prea ademenitor
pentru un cumprtor cu cteva milioane de lire n buzunar, care
cuta un refugiu elegant la ar.
Deci exist oi care pasc pe terenurile castelului? ntreb el.
E de presupus c nu, spuse Casey. Probabil c asta i
aparinea unui fermier din vecini.
Atunci gardurile ar merita mai mult atenie din partea
dumneavoastr.
Proprietatea este delimitat, aproape n ntregime, de ziduri
de piatr. Dar sunt cam vechi. O s pun pe cineva s verifice
zonele mpdurite, ca s vad dac e vreo poriune de zid
prbuit pe acolo.
Asta ar fi o idee bun, domnule.
Mergei spre cas, oricum. Restul drumului e OK.
Cooper o lu ncet cu Toyota pe ultimii civa metri ai aleii de
pietri acoperite de buruieni i parc imediat lng Range Rover-ul
negru, aflat n apropierea intrrii din fa a castelului. Casey urc
n spatele lor, alegnd un inel de chei din buzunar.
Casa sper c e mai sigur dect restul moiei, domnule
Casey, zise Fry, dup ce fcur cunotin. Sau s ne ateptm s
gsim vreo oaie care pate n camerele de oaspei?
Nu, nu. V asigur, sergent, castelul e perfect sigur.
Dar Casey nu pru foarte convins de asta. i nu era de mirare,
dac proprietatea nu fusese verificat de mult vreme. Oaia
descompus fusese o piaz rea. Cooper i putu nchipui cteva
scenarii care i treceau prin minte lui Casey. Se imagina
deschiznd ua de la intrarea n castel i trezindu-se n faa unor
semne de netgduit c avusese loc o spargere sau un vandalism.
Faada castelului nu era deosebit de impresionant. Era
construit din blocuri de calcar, cu coluri de gresie i praguri n
241

stilul locului. Cercevelele din secolul al optsprezecelea erau


elementele cele mai atrgtoare, dar amestecul de frontoane
nereuite, imitaii de creneluri i modificrile aduse n secolul al
nousprezecelea distruseser orice simetrie care ar fi putut exista
odat. Cooper putu s i dea seama din ce cauz ducii nu se
gndiser niciodat s abandoneze grandoarea de la Chatsworth
pentru acest castel.
Pn la u era o scar mic. Mare parte din mortarul treptelor
dispruse, lsnd sprturi unde se adunase pmnt, iar muchiul
nnegrise piatra. Casey pru s ezite nainte s bage cheia n
broasc.
Exist o alarm antiefracie, spuse el. Tastele sunt chiar
lng u.
Probabil c tii codul, zise Fry.
Bineneles.
Cooper ridic privirea spre cutia galben, ascuns ntr-un col al
peretelui format de adugarea unei aripi n stil georgian.
Cine a setat ultima oar alarma? ntreb el.
Oricine a avut sarcina de a verifica interiorul casei, rspunse
Casey. Ne-am gndit s inspectm proprietatea cel puin o dat pe
lun, n afar de cazul n care vremea e deosebit de rea, situaie n
care venim s vedem dac s-au produs stricciuni.
Casey pru puin jenat, de parc se atepta s fie ntrebat de
Cooper cnd avusese loc ultima inspecie, avnd n vedere lipsa de
personal a firmei. De fapt, Cooper nu trebui s spun nimic, n
timp ce introducea cheia n broasc, Casey rspunse singur la
ntrebarea nerostit.
Ar trebui s m uit la birou peste nregistrrile din urm, zise
el, dac avei nevoie de detalii referitoare la vizitele precedente.
V vom anuna, domnule.
Casey inu ua deschis i pru uurat cnd se auzi un sunet
electronic. Cooper realiz c agentul se gndise probabil la un
scenariu chiar mai ru posibilitatea ca un membru al
personalului s fi uitat s reseteze alarma.
Ci oameni au acces la codul alarmei? l ntreb Fry.
Casey nchise capacul tastaturii de la alarm.
242

Nu suntem o firm mare. ase oameni, cel mult.


S-ar putea s avem nevoie de numele lor.
Da, orice dorii.
Agentul aps un ntreruptor i aprinse lumina. Slav
Domnului c firma lui Casey i amintise cel puin s plteasc
factura la curent.
Cooper se ntoarse ncet. Holul nu era mare pentru o cas de
asemenea dimensiuni, dar podeaua din dale de piatr ddea o
senzaie de rceal. Asta explica, de asemenea i faptul c, din
momentul n care piser peste prag, ncepuse s se aud ecoul
vocilor. Pereii erau aproape goi, tencuiala deschis la culoare fiind
vizibil n locurile de unde tablourile fuseser ndeprtate pentru a
fi depozitate. Dar mobila fusese lsat pe loc mai multe msue,
o vitrin goal, un scrin din lemn de stejar, acoperit cu o fa de
mas din dantel. Exact n faa uii se aflau scrile principale, cu
balustrade ptrate, acoperite de un covor rou, uzat. n ciuda
becurilor aprinse, intrrile preau deosebit de ntunecate, mai ales
cele amplasate n spatele casei, n umbra scrilor.
E cam frig aici, nu-i aa?
Vara inem nclzirea la minimum, rspunse Casey.
Cooper se ntreb dac nu era vreo fantom prin preajm.
Aproape cu siguran. Nu avea fiecare cas de vechimea asta cel
puin una? Probabil camerele erau bntuite de vreo buctreas
tnr, care se necase, dar care nc aprea s rspund la
sonerie, din cnd n cnd, la ore naintate din noapte. Nu c mai
era cineva care s sune la sonerie, acum c familia Saxton plecase.
Auzi n spate paii lui Casey pe dale, deplasndu-se la dreapta,
spre una dintre ui. Agentul era nerbdtor s nceap cercetarea,
pentru a se asigura c nici unul dintre propriile scenarii nu era
adevrat. Se ruga s nu fi avut loc nici o spargere, vreun act de
vandalism sau o ptrundere ilegal.
Dar atunci Fry l opri i-i puse o alt ntrebare. Ea nc sttea
lng tastatura pentru alarma antiefracie i Cooper i ddu
seama, dup tonul vocii ei, c nu era mulumit de Casey. Fusese
neglijent, achitndu-se nu foarte profesionist de responsabilitile
pe care le avea. Nu se ridica la standardele ei nalte. Foarte puini o
243

fceau.
Domnule Casey, ntreb ea, de ce compania dumneavoastr
se confrunt cu o lips de personal?
O, avem vreo doi angajai care au plecat pe la nceputul
anului. i erau oameni cu experien. tii, sunt greu de nlocuit.
Noi avem sarcini importante aici, aa c trebuie s fim ateni pe
cine punem n locul lor.
i acei angajai au avut acces la codul acestei alarme?
Cooper se uita n continuare fix la tavan, ncercnd s-i dea
seama de modelul din ghips, atunci cnd auzi rspunsul lui Casey.
Numai Maurice Goodwin, spuse Casey. El era omul care
petrecea cel mai mult timp pe aici.
Goodwin?
Era unul dintre angajaii notri, care a plecat n urm cu
cteva luni.
De ce a plecat?
O, ca de obicei. Nepotrivire de opinii.
Se plimba prin camere i ei trebuiau s se in dup el. Fr un
ghid, lui Cooper i era team c s-ar pierde ntr-o clip prin
labirintul coridoarelor i al uilor.
Bineneles c asta nu e casa original, afirm Casey. Aici era
o moie din timpul dinastiei Tudor. Conacul Alder Hall a trecut din
proprietatea familiei Grey n cea a familiei Cavendish, care a
druit-o familiei Saxton. Cel care a realizat prezenta construcie a
fost Jeremiah Saxton, n anul 1740. La poart putei observa c el
i-a aezat propriul blazon, cu dou capre ridicate pe picioarele din
spate, n locul cerbului familiei Cavendish. Cred c aceast cas e
amintit n volumul unu al crii Vechi castele, conace i familii din
Derbyshire.
Da? i asta nseamn un punct n plus la vnzare?
nseamn foarte mult.
Locul sta nu a fost deschis niciodat pentru public? ntreb
Cooper. O mulime de ali proprietari au fcut asta ca s strng
bani pentru plata ntreinerii.
Familiei Saxton nu i-a plcut niciodat s ncurajeze
senzaionalul. n cteva ocazii, au deschis casa pentru public, dar
244

vizitatorilor nu li s-a artat niciodat cripta, nici mcar nu li s-a


spus de existena ei.
Cripta?
E unul dintre motivele pentru care aceast proprietate caut
exact clientul potrivit. Nu s-ar potrivi oricui.
Dar o cript se gsete, sigur, sub o biseric?
Aripa nordic a casei a fost construit, la nceput, ca o
capel. Asta a fost cndva, pe la sfritul secolului al XVIII-lea. Sir
Oswald Saxton era un om foarte religios i i-a angajat un capelan
personal care s se roage pentru sufletul lui.
i asta i-a servit la ceva?
N-a putea s spun.
Dar n-a rmas capel?
Vremurile se schimb, zise Casey. Succesorii lui Sir Oswald
n-au fost att de credincioi. Sau poate nici nu-i puteau permite
s-i angajeze propriul capelan. Indiferent de motiv, capela n-a mai
fost folosit. Un proprietar ulterior al castelului a transformat-o
ntr-o arip pentru musafiri. n afar de una sau dou ferestre cu
vitralii, care au mai rezistat, niciodat nu v-ai da seama de
destinaia original a acestui loc.
i cripta?
Cnd au fost fcute modificrile, cripta a fost sigilat.
Probabil c oaspeii familiei Saxton n-aveau idee deasupra a ce
dormeau. Dar un membru al acestei familii din perioada victorian
s-a decis s o redeschid. Se presupune c a fost convins de ctre
un grup de prieteni, care erau interesai de asemenea lucruri.
Asemenea lucruri fiind?
Oase. Cranii, n special. Bnuiesc c a putea s v-o art.
Dar nu e pentru uz public, nelegei. Dac anumite segmente ale
populaiei ar ti de existena criptei
Nu v facei griji, tii c noi nu suntem ziariti.
Bineneles.
La toate ferestrele erau obloane de oel i doar raze subiri de
lumin care ptrundeau prin crpturi minuscule strbteau
camerele prin care mergeau. Unele piese de mobilier fuseser
acoperite cu cearafuri de protecie mpotriva prafului, astfel nct
245

forme misterioase se aflau peste tot n jurul lor, n ntuneric,


reflectate pe perei i nfurate precum cadavrele.
Casa o vindei mobilat? ntreb Cooper, mpiedicndu-se de
un col care prea s aparin unei mese de sufragerie.
E o mic diferen fa de vnzarea unei case obinuite,
rspunse Casey. Unele dintre aceste obiecte au o mare valoare
istoric n contextul potrivit.
Vrei s spunei c sunt de aici i nu i gsesc locul n alt
parte?
Cred c se poate pune problema i aa. Vnztorii erau
interesai ca unele camere s rmn neatinse, pe ct posibil.
Desigur, asta va ridica puin preul.
Celor mai muli oameni le place s-i imprime propria
personalitate n locul n care se mut, spuse Cooper. Vor s
schimbe totul.
Nu i aici.
John Casey se opri n faa unei ui. Aceasta ar fi putut s dea
spre camera centralei termice sau spre un depozit de mobil
unele aspecte ale activitilor ce nu sunt la vedere, dar care se
desfoar ntr-o cas mare. Nici un indiciu exterior nu sugera
existena treptelor de piatr care se ivir dup ce agentul alese o
cheie de pe inel i deschise ua. Pe mijloc treptele erau extrem de
tocite, ca i cum, de-a lungul secolelor, muli pai le urcaser i le
coborser.
Casey intr primul, dup ce gsi ntreruptorul pentru lumin.
Un aer rece l ntmpin la coborre rcoarea caracteristic unei
pivnie, frigul cauzat de apropierea solului umed, aflat dincolo de
perei.
Cooper era bucuros c lumina funciona. Nu i-ar fi plcut deloc
s intre pe ntuneric n aceast camer, chiar dac ar fi tiut la ce
s se atepte. Problema o reprezentau craniile. Sute rnjeau de pe
rafturi i din nie tiate n pereii de piatr. Unele nu mai erau
ntregi maxilarele se desprinseser i stteau n unghiuri
ciudate, avnd dini lips care czuser n praf. Altele nu mai
rnjeau se deterioraser i gura le era cscat ntr-un rs
maniac.
246

Dedesubtul craniilor, sute de oase fuseser aezate n mormane


neregulate. Printre amestecul de tibii, peronee i femururi, Cooper
remarc forma unui pelvis i a ctorva coaste. Fuseser
ngrmdite mpreun, fr a se ine seama cui aparinuser la
origine. Doar dac mormanul de oase aflat cel mai aproape de
Cooper nu aparinuse cumva unui brbat cu trei picioare i fr
olduri.
Absolut impresionante, nu-i aa? ntreb Casey. Nu-s ns pe
gustul oricui, desigur.
ntinse mina i mngie easta unui craniu mare, care ocupa o
ni proprie, aflat la baza treptelor. Oasele de deasupra orbitelor
erau netede i lucioase, strlucind n lumin cu o irizaie de
mrgritar.
Se crede c acesta aduce noroc, dac punei mna pe el, zise
Casey. I se spune Generalul.
Chiar cu lumina aprins, era imposibil de estimat cte cranii
erau acolo. Rafturile lungi erau ncrcate pe dou rnduri, iar din
cauza umbrelor din nie era dificil s vad pn n spate. O sut?
Dou sute? Cooper nu avea chef s ghiceasc.
De unde sunt toate astea? ntreb Fry. Toi acetia sunt
strmoii familiei Saxton?
Doamne Sfinte, nu, rspunse Casey. Cei aparinnd dinastiei
Saxton sunt fie nmormntai sub naosul bisericii din sat, fie ntrun cavou special al familiei, aflat n cimitir. Cred c n biseric
sunt mai multe efigii deosebite, dac suntei interesai de
asemenea lucruri.
Fry art ctre irurile de cranii.
Aadar, ei cine sunt?
Se zice c acetia erau soldai regaliti, prini ntr-o
ambuscad i ucii de miliia parlamentar, pe cnd ncercau s
contribuie la ridicarea asediului asupra conacului Wingfield.
n timpul Rzboiului Civil? ntreb Cooper, aplecndu-se
pentru a privi mai de aproape craniile. Aadar, n secolul al XVIIlea.
Corect.
Dar asta e dinainte de a fi construit castelul, ca s nu mai
247

vorbim de capel.
Rmiele nu au fost gsite chiar aici, ci undeva pe moie,
atunci cnd a fost executat activitatea de mpdurire. Aa cum
spuneam, pe acest loc a existat iniial o cas i cei din dinastia
Saxton erau cunoscui ca simpatizani ai regalitii, aa c,
probabil, soldaii au fost ncartiruii aici. Cu siguran, casa
original a fost grav avariat de ctre trupele miliiei parlamentare
i a trebuit demolat. O pedeaps pentru c s-a aflat de partea
cealalt a baricadei, bnuiesc.
Cooper nu auzise niciodat aceast poveste, dei multe altele ca
aceasta circulau n Derbyshire, unde Rzboiul Civil din Anglia i
mprise pe localnici n tabere. La Chapel-en-le-Frith, biserica
devenise cunoscut drept Gaura Neagr din Derbyshire, dup ce
fusese folosit pentru ncarcerarea a o mie cinci sute de soldai
scoieni, capturai n btlia de la Ribbleton Moor. Armata
parlamentar i lsase ngrmdii n biseric timp de dou
sptmni, iar patruzeci i patru dintre acetia fuseser gsii
mori atunci cnd se deschiseser uile.
A autentificat cineva vreodat oasele? S confirme, vreau s
spun, c acestea sunt, de fapt, din perioada Rzboiului Civil?
Mi s-a spus c s-a fcut aa ceva cu vreo civa ani n urm,
rspunse Casey. Dar concluziile nu au fost niciodat fcute
publice.
Aadar, trebuie s existe un raport referitor la cte cranii i
oase sunt n colecie?
Da, firete. Dar, repet
Nu a fost fcut public. neleg.
Cooper gsi o lantern n buzunar i ndrept raza spre colurile
prfuite. Pianjeni mari i negri o luar la fug din calea luminii.
Pnzele lor se ntindeau de la craniu la craniu i umpleau orbitele,
ca nite cataracte albe. Praful pietrelor din perei acoperea
rafturile. n linitea stranie, tipic pivnielor, lui Cooper i se pru
c aude un vag sunet de micare grbit. Dar era doar Fry, care se
strecura napoi spre trepte, nerbdtoare s plece.
Urcar napoi pe scri, ca s cerceteze dormitoarele cu paturi cu
baldachin prfuite i bile cu instalaii vechi i czi din ceramic
248

ptat. Acoperiul trebuie s fi fost spart n unele locuri, deoarece


cteva dintre ornamentele de ghips de pe tavan se frmiau i
stteau s cad. Lui Cooper i se pru trist s vad cum se
distrugea istoria. El ar transforma acest loc, mai degrab, ntr-un
hotel sau ntr-un centru pentru conferine i l-ar restaura,
instalnd bi moderne i un centru de fitness.
Multe armate mrluiser, de-a lungul secolelor, prin
Derbyshire i nu numai n timpul Rzboiului Civil. Lui Cooper i
trecu prin minte c Alder Hall era de-abia construit atunci cnd
Bonnie Prince Charlie i condusese rebelii iacobini pn la sud de
Derby, n iarna anului 1745. Oare nu regimentul ducelui de
Devonshire supranumit Derby Blues fusese cel care
abandonase oraul n faa naintrii scoienilor? Dar, n loc s
exercite presiuni asupra Londrei i s-l rstoarne de la putere pe
regele George al II-lea, Tnrul Pretendent 32 ncepuse s se retrag
spre Scoia. Un important punct de cotitur din istorie, care se
petrecuse chiar aici.
Cooper se ntreb dac, n acele zile, cei din familia Saxton
fuseser iacobini sau loiali regelui. Catolici sau protestani,
regaliti sau adepi ai parlamentarismului. Erau vremuri cnd era
de ateptat ca fiecare s se afle de-o parte sau de alta a baricadei.
Dintr-unul dintre dormitoare, Cooper auzi sunetul unui motor i
se uit pe fereastr. Jos, o mic main albastr ntorcea pe alee,
printr-o manevr lent din trei micri, care abia fcu pietriul s
scrie sub roi. De la nlimea celor dou etaje, Cooper putu si dea seama c oferul era o femeie mbrcat cu o fust scurt. i
vedea picioarele i o mn pe volan, dar asta era tot. Nu era sigur
nici de marca mainii multe modele din clasa compact artau la
fel. i el nu era poziionat n unghiul potrivit ca s vad plcua cu
numrul mainii. Vehiculul ieise din raza lui vizual, deplasnduse spre stnga, nainte de a putea ntrezri mcar o singur liter.
Dorii s inspectai i terenurile? i ntreb Casey, fr prea
multe sperane de a scpa aa uor de ei.
Ne-ar plcea s vedem pdurea de lng limita de est a
32

n limba englez, Young Pretender alt porecl (alturi de Bonnie


Prince Charlie) dat lui Charles Edward Stuart (n.tr.).

249

proprietii.
A, da. Ei bine, n acest caz, am putea face o vizit la Fair
Flora.
Se afla pe un piedestal dintr-o poian nalt, printre
rododendroni. Primise numele dup zeia roman a florilor i avea
n mna stng o ghirland, pe care o inea strns la piept.
Se spune c statuia provine din Chatsworth House, i inform
Casey. Dar a fost druit proprietarului moiei Alder Hall, cu mult
timp n urm, de ctre unul dintre duci.
Ciudat loc de a amplasa un cadou de la duce, zise Cooper. Nu
ar trebui s stea n cas?
La nceput, aa s-a ntmplat. Dar sosirea lui Fair Flora a
coincis cu o perioad de ghinioane pentru familia de la Alder Hall.
i, dup cum spun ei, casa era bntuit. n orice caz, au decis c
Flora era de vin, aa c a fost exilat n pdure.
Cooper zmbi.
Asta-i istoria oficial sau face parte din folclorul local?
O, folclorul local e diferit, rspunse Casey. Dup cum v
putei da scama. Locuitorii mai btrni v vor spune c statuia e
un monument nchinat fiicei unuia dintre Saxtoni, care a deinut
Alder Hall. A fost o femeie tnr, care fie a murit de mna unui
iubit gelos, fie s-a necat n ru, n timp ce fugea cu iubitul
depinde pe care dintre versiuni vrei s o credei.
Folclorul are o nclinaie foarte evident spre tragediile
romantice.
Da. Ei bine, n ambele cazuri, legendele sunt de acord cu un
lucru Flora exercit o atracie asupra spiritelor morii. Datorit
frumuseii i inocenei ei, acestea sunt atrase indiferent de locul n
care ea se afl. Aadar, atta timp ct Flora st aici afar, n
pdure, spiritele acelor soldai mori n Rzboiul Civil nu se vor
ntoarce la oasele lor.
Cooper fu strbtut de un mic frison, gndindu-se la craniile
din cripta umed, acoperite de pnze de pianjen.
Oricum, aceast parte a moiei e acum n proprietatea
companiei Alderhall Quarries, spuse Casey. Ei au lucrat la cariera
care se afl chiar mai sus de osea, nc de la nceputul secolului
250

trecut. Pe vremuri, gresia de Alderhall era foarte apreciat pentru


unele scopuri, ns acum situaia s-a schimbat. Totui, compania
permite ca Flora s fie vizitat.
Nu muli o fac, judecnd dup starea potecii, aprecie Cooper.
E adevrat, nu e prea folosit, nu-i aa?
Terenurile de la Alder Hall fuseser aranjate n pajiti cu pante
blnde. Dar, dincolo de parc, generaii succesive ale dinastiei
Saxton plantaser copaci. Cooper vedea copaci i iar copaci,
aezai ordonat n plantaii, care erau, aa cum i spusese Casey,
denumite dup btliile importante din epoca respectiv
Corunna Wood, Ladysmith Piece, Sebastopol Carr. ntreinerea lor
era tratat cu indiferen de ani ntregi, iar acum irurile ordonate
aveau marginile neregulate, ca nite covoare destrmate.
Acolo unde pajitile n pant fuseser lsate n paragin, valuri
de ferigi le npdiser dinspre coasta dealului. Jeremiah Saxton ar
fi fost suprat s vad ct de departe era acum proprietatea lui de
grandoarea moiei ducelui, care se afla imediat mai jos, pe Wye
Valley.
Cooper se uit n jur dup Fry. Vorbea la telefonul mobil i
sttea la civa metri mai ncolo, aa c nu putea s o aud. Acum
ca i observ privirea i ncepu s-i fac semn c va termina de
vorbit.
Cineva a lsat flori aici, zise Cooper. i asta recent.
John Casey privi florile mprtiate n iarba de la picioarele
statuii.
Ei bine, dup cum spuneam, Flora are ocazional vizitatori.
De ce ar lsa cineva flori?
N-am nici o idee.
i sunt crizanteme albe.
Da? Asta are vreo semnificaie?
ntrebai orice vnztor de flori, domnule Casey. Crizantemele
albe semnific moartea.
O, ntr-adevr?
E i o carte de vizit, n ambalajul de celofan.
Cooper terse picturile de ploaie, ca s poat citi mesajul. Apoi
se ridic, n vreme ce Fry traversa poiana, punndu-i telefonul la
251

loc.
Ne-ai putea duce napoi la castel, domnule? l ntreb ea.
Desigur.
nainte de a intra n main, Cooper i art lui Diane cartea de
vizit.
Ce crezi c nseamn asta? ntreb ea. Ai grij de oase.
Trebuie s uite.
N-am idee, Diane.
Ea se uit n jurul poienii, privind fix statuia i plantaiile dese
de copaci.
Ben, crezi c a fost aici? Apelantul nostru misterios?
Cineva n mod sigur a fost.
Ei bine, asta mai trebuie s atepte. Totul este aranjat pentru
efectuarea percheziiei la Hudson and Slack.
i cnd o s o facem?
Inspectorul face demersurile necesare chiar acum.
n dup-amiaza asta? ntreb Cooper.
Imediat ce ajungem acolo.
Cteva minute mai trziu, Casey i ls pe aleea cu pietri din
faa casei. Se vedea c nu-i pare deloc ru c scap de ei.
Dac vrei s aflai mai multe despre Alder Hall i despre
familia Saxton, ar trebui s o ntrebai chiar pe Fair Flora, zise el.
Cooper se ncrunt.
Tocmai am vzut-o, domnule. Dar nu sunt sigur c o discuie
cu ea ne-ar fi de folos.
Agentul imobiliar izbucni n rs.
Nu m refeream la statuie.
Nu?
Nu, bineneles c nu. M refeream la persoana n carne i
oase.

252

22
Melvyn Hudson se uit la Diane Fry cu o furie abia stpnit.
Pentru un antreprenor de pompe funebre, avea un temperament
coleric n spatele faadei demne.
N-am nici cea mai mic idee ce nseamn acest nonsens,
spuse el. Dar nu ne putei opri din activitate. Avem o
nmormntare peste zece minute.
Tot ce v intereseaz se gsete n mandatul de percheziie,
domnule, zise Fry cu rceal. i, pentru moment, nu avem nici o
intenie de a v ntrerupe activitatea. V rugm s continuai
lucrul obinuit. Oamenii notri vor ncerca s deranjeze ct mai
puin.
Ct mai puin? Cnd poliia miun peste tot prin cldirile
noastre? Cum credei c le par toate astea clienilor notri? n
dup-amiaza asta vine aici o familie, pentru a ngropa pe cineva
care le era drag.
S sperm, domnule, spuse Fry.
Ce vrei s spunei cu asta?
Hudson ncepea s ridice glasul. Fry se uit la echipa care se
aduna afar.
Dac le vei arta acestor poliiti unde sunt inute datele
referitoare la funeraliile de care v-ai ocupat, ne vom face treaba
ct mai discret cu putin, l lmuri Fry. Cu ct ncepem mai
curnd, cu att vom termina mai repede. i apoi ne putem da la o
parte din calea dumneavoastr, domnule.
Asta-i revolttor, rbufni Hudson, ncepnd s se nroeasc
n jurul urechilor. La naiba, e revolttor! Nu-i genul de scen pe
care o familie ndurerat se ateapt s o vad atunci cnd are dea face cu Hudson and Slack.
Fry tia c diferii membri ai personalului ar fi putut s le aud
conversaia, cci se aflau n mijlocul biroului administrativ i uile
erau deschise. ntr-o parte, Fry vzu ceea ce prea a fi camera
253

personalului, cu o mas, scaune de buctrie i o chiuvet. n


spatele biroului ntrezri o camer a documentelor, cu un ir de
dulapuri din metal i din lemn.
Cu tot respectul, domnule, interveni ea, dar singura persoan
care face n acest moment o scen suntei dumneavoastr. Vreau
s spun c s-ar putea s nu fii ceea ce o familie ndurerat se
ateapt s vad la antreprenorul de pompe funebre.
Foarte bine, rspunse el. Dar insist s fiu prezent n timp ce
facei orice vrei s facei.
E dreptul dumneavoastr, domnule. Dar cum rmne cu
funeraliile?
Soia mea se afl n capel. O voi ruga pe ea s se ocupe.
Excelent.
Fry privi njur i vzu o femeie care se uita din pragul unei ui.
Era mbrcat ntr-un costum negru, elegant un fel de echivalent
feminin a lui Hudson, dei prul i era negru i strns ngrijit la
spate. Barbara Hudson, probabil. Nu avea o expresie prea
prietenoas.
n loc s o nfrunte, Fry se ntoarse spre atelier. Dinspre
camerele din spate veneau tot felul de mirosuri, care nu ajungeau
n zonele publice. Se ntreb cum reuiser acest lucru. I-ar fi
plcut s poat folosi aceast tehnic i-n apartamentul ei, pentru
a ine la distan mirosul studenilor.
Mandatul dumneavoastr e valabil i pentru atelier, sergent?
o ntreb Hudson peste umr.
V deranjeaz dac arunc o privire, domnule?
De fapt, da.
Sigur nu avei nimic de ascuns?
Bineneles c nu.
Ce e la captul coridorului?
Camera de pregtire.
i ce facei acolo?
Facem miracole, asta facem, replic Hudson. Oamenii habar
n-au ce se ntmpl n camera de pregtire. i nici nu vor s tie.
Dar eu vreau, domnule Hudson, spuse Fry politicoas. i ea
continua s fie politicoas, att ct era n stare. Am putea s
254

aruncm o privire?
mi pare ru, dar n acest moment e un caz n cldire.
Ce anume e?
Hudson i aplec puin capul nspre ea, ca i cum recunotea
c greise.
O persoan decedat e n proces de pregtire. Fr
permisiunea expres a familiei, mi-e team c
neleg.
Brusc, Hudson se ntoarse i strig peste umrul lui Diane:
Vernon, acum las maina n pace. Mergi nuntru i d-i o
mn de ajutor lui Billy, la florile alea. Apoi du-te i schimb-te i
tu. Conduci.
Se pare c Vernon nu reacion destul de rapid, deoarece
Hudson ncepu din nou s se nroeasc.
i mic-te, puturosule!
Fry se ntoarse la timp s-l vad pe Vernon cum trntete
capota uneia dintre limuzine i i terge minile cu o crp. Avea o
figur morocnoas, ca un adolescent cruia i se spusese s-i
fac ordine n camer.
Flcul sta! exclam Hudson, dup ce Vernon se
ndeprtase. M scoate din srite. Dar nu pot s scap de el.
Din cauza bunicului lui?
Btrnul Abraham, da. El spune s-i dm flcului o ans.
Dar Vernon e cu mintea n alt parte, n majoritatea timpului.
Uitai-v la el. Roata nc se nvrte, dar hamsterul e mort.
De ct timp lucreaz cu dumneavoastr?
De vreo doi ani. Pare a fi o via de om.
Btrnul domn Slack nu mai joac nici un rol n cadrul
firmei?
Are peste aptezeci de ani acum. Eu i Abraham nc deinem
cote egale din afacere, dar eu iau n plus i un salariu de director
general.
neleg. Aadar, dumneavoastr deinei practic controlul
companiei.
Pentru activitile zilnice, de baz, presupun c da.
i partenerul dumneavoastr care a murit? Tatl lui Vernon?
255

Richard a fost ucis anul trecut, ntr-un accident de main.


Cred c tii asta, sergent.
i acesta este domnul McGowan, dac mi amintesc corect.
Auzindu-i numele, McGowan ridic privirea spre Fry. Apoi se
strecur pe lng ea i iei pe u. Revenind n birou, Fry se uit
la irul de dulapuri cu documente.
Prei a fi ocupai, domnule Hudson, constat ea.
Avem aproape o sut cincizeci de solicitri ntr-un an.
O sut cincizeci de incinerri?
Da.
i sarcina dumneavoastr e s facei toate pregtirile?
Noi satisfacem doleanele familiei, rspunse Hudson. Aa ne
place s spunem.
Domnule Hudson, n acest moment suntem interesai de o
singur familie. E vorba de familia lui Audrey Steele de ale crei
pregtiri de incinerare s-a ocupat firma Hudson and Slack, n
urm cu optsprezece luni. Mai exact, pe data de opt martie, anul
trecut.
Mi-e imposibil s-mi amintesc o incinerare dintre att de
multe altele, se scuz Hudson.
n afar de cazul n care a fost ceva neobinuit cu aceasta,
bnuiesc.
Aa e.
V aducei aminte de funeraliile lui Audrey Steele?
Nu. Uitai ce e, lsai-m s verific jurnalul de zi. S-ar putea
s-mi sar ceva n ochi. nregistrm acolo detaliile principale.
n regul.
Anul trecut? Martie, spuneai.
Da, n opt.
Hudson rsfoi paginile unei agende mari de birou, flecare zi
avnd alocat o pagin.
Ah, da. Steele. Da, ne-am ocupat de treaba asta. Nu-mi aduc
aminte, dar detaliile sunt trecute aici.
Ai vzut cadavrul lui Audrey Steele nainte de incinerare,
domnule?
Nu personal. Funeraliile ei au avut loc dimineaa. Decedata
256

ar fi trebuit s fie deja pregtit i aezat n sicriu cnd am venit


eu.
Vrei s spunei c trupul era n sicriu?
Da. Altcineva a fcut pregtirea. Adic au mbrcat corpul i
l-au aranjat. Uneori cosmetizm i aranjm corpul, punnd flori,
pentru a fi expus n faa participanilor la funeralii.
Familia a vrut s vad cadavrul cu aceast ocazie?
Nu. Sicriul a rmas nchis. E mult mai bine n felul sta.
Indiferent ct de reuit e pregtirea, tot mai pot s apar mici
scurgeri.
Scurgeri, domnule?
Da, ale fluidelor din corp.
Aha. Nu e o privelite prea plcut, nu?
Nu, ntr-adevr. E destul de neplcut pentru participani.
Dup ce persoana drag lor a fost ngropat sau incinerat, ne
place ca ei s plece cu sentimentul c totul s-a desfurat cum se
cuvine.
Ar fi fost posibil ca sicriul lui Audrey Steele s fi ajuns gol la
incinerare? l ntreb Fry.
Nu, nu, absolut imposibil.
i dac trupul a fost mutat i cociugul umplut cu ceva,
pentru a ascunde faptul c era gol?
Nu nelegei, replic Hudson. Trucul sta ar putea merge la o
nmormntare. Dar Audrey Steele a fost incinerat. Dac nu ar fi
existat un cadavru n cociug, operatorii din crematoriu ar fi
observat imediat.
neleg. Fry se uit prin birou. Cum e paza pe aici?
Ne-am mbuntit sistemul de securitate la nceputul
acestui an, zise Hudson.
Dup spargere?
Da. Uitai ce e, sergent, mi spunei i mie despre ce este
vorba?
n timp ce adunm dosarele, poate vrei s ne furnizai i
restul informaiilor de care avem nevoie, spuse Fry. Dorim o list
cu toi angajaii dumneavoastr, incluznd pe oricine a lucrat aici
cu optsprezece luni n urm, dar ntre timp a plecat.
257

Asta va lua ceva timp, replic Hudson.


Datele despre personalul dumneavoastr nu sunt actualizate,
domnule?
Bineneles c sunt.
Atunci nu va fi nici o problem.
Hudson oft din greu, dar se duse s vorbeasc cu secretara.
Fry se ntoarse spre u i constat c Ben Cooper era lng ea.
De ce nu putem lua pur i simplu i dosarele angajailor,
Diane? o ntreb el.
Asta nu e trecut n mandatul de percheziie.
De ce nu?
Fry se uit la el.
Uurel, uurel, i aduci aminte? Cineva a decis s fac un
compromis.
nainte de plecare, Cooper arunc o privire n atelier. Trei
brbai lucrau nuntru. Unul dintre ei era Vernon Slack, altul era
Billy McGowan, cel cu gtul gros, pe care-l vzuse ajutnd la
cratul cociugului la crematoriu. n dimineaa asta, McGowan i
scosese haina i avea mnecile suflecate, n timp ce cptuea un
sicriu cu un material asemenea satinului i prindea pe capac o
plcu cu un nume. Avea att de multe tatuaje pe brae, nct
pielea i arta ca brnza cu mucegai. Putea, la fel de bine, s aib
dou calupuri de Gorgonzola33 atrnndu-i din mneci.
Un ir de crucioare cu sicrie se afla pe una dintre laturile
atelierului. De-a lungul pereilor, n dulapuri i pe rafturi, se aflau
tuburi de cauciuc i vase cu lichid rou, mnere, cptueli i
plcue pentru nume. Dincolo de crucioare, Cooper vzu mai
multe dulpioare. Presupunea c angajaii aveau probabil nevoie
de cteva rnduri de haine protocolare, de purtat la funeralii,
ceva elegant de mbrcat cnd se duceau s ridice cadavrele i
haine obinuite pentru lucrul n atelier sau la morg. Unul dintre
dulpioare rmsese deschis; o jachet neagr din piele atrna pe
u.
Cooper se gndi c ar trebui s se poarte atent cu Melvin
33

Brnz cu mucegai italieneasc (n.tr.).

258

Hudson i cu angajaii lui. Hudson and Slack reprezenta genul de


firm care rezistase bazndu-se pe reputaie i care ar fi avut mult
de suferit din cauza brfelor i a zvonurilor nefondate. n plus,
aceti oameni tiau s-i controleze emoiile, avnd experien n a
afia o expresie de faad. Era dificil de spus dac Hudson o fcea
din obinuin sau ncerca s ascund unele emoii care nu ar fi
trebuit s fie vzute pe faa unui antreprenor de pompe funebre.
McGowan ridic privirea i-l observ pe Cooper. Zmbi i-i
ncord muchii. Unul dintre tatuaje se mic, n timp ce pielea se
ntinse. Un dragon i desfura aripile, deschidea gura i sufla
flcri albastre.
n timp ce prsea cldirea, Cooper l vzu pe Vernon Slack
alergnd ctre locul n care erau parcate dricurile i limuzinele,
ncheieturile osoase ale lui Vernon ieeau din manete n timp ce
ncerca s-i aranjeze nodul de la cravat. Dar, fcnd asta n timp
ce alerga, nu reui dect s nruteasc lucrurile. Felul n care
se mica i amintea lui Cooper de Graceless, cinele lui Tom Jarvis.
Prea genul inocentului stngaci, care avea s se rneasc n cele
din urm, pur i simplu fiindc att l ducea capul.
Copacul care fusese aezat deasupra cadavrului nu avea mai
mult de un metru optzeci un puiet de salcie plngtoare cu
ramuri subiri, mldioase i cu scoara care prea aproape galben
n soarele dup-amiezii. Dedesubt, solul era foarte puin rscolit.
Curnd zona avea s fie acoperit cu iarb i avea s se confunde
cu mediul nconjurtor, devenind un element firesc al tinerei
pduri. Numai o mic plachet, legat de trunchiul copacului,
indica faptul c acolo se afla un mormnt.
Cincisprezece metri mai departe, Fry se ntoarse de la gard i o
lu napoi peste iarb. Ca de obicei, prea ciudat de nepotrivit
printre copaci. i ndoia instinctiv umerii pentru a-i evita, ca i
cum frunzele lor ar fi putut-o muca. Cooper bnuia c Fry i
natura existau n dou lumi diferite, fr nici un punct de contact.
Nu exist nici un fel de paz n acest loc? ntreb Fry.
Femeia n costum negru era unul dintre directorii cimitirului
ecologic. Ridic sprncenele nspre Fry.
259

Paz? Aici nu avem nevoie de paz.


O, ntr-adevr? Probabil ar trebui s v mai gndii la asta.
Vom trimite pe cineva s v consilieze.
Femeia se ncrunt i se ndrept spre Vivien Gill, care sttea n
mijlocul unui mic grup de rude i prieteni.
E ciudat, nu-i aa? ntreb Fry, cnd rmase singur cu
Cooper.
De ce?
Ei bine, dup ce s-a ntmplat cu cadavrul fiicei ei, s o
abandoneze aa, la ar? De ce a vrut doamna Gill s o ngroape
aici pe Audrey? Ar fi putut la fel de bine s o lase acolo unde se
afla.
Pentru mine are sens.
Cooper ncepea s gseasc atrgtoare ideea unui cimitir
ecologic. ntruct ceea ce se ntmpla cu trupul dup moarte era
inevitabil, de ce s nu transformm totul n ceva pozitiv? Aici, un
cadavru va drui via.
Dup spusele directoarei cimitirului, acum obineau comenzi
pentru morminte ecologice de la o serie de celebriti din toat
ara. Doamna Barbara Cartland fusese nmormntat ntr-un
sicriu de carton lng un stejar din propria grdin. De asemenea,
era o nou alternativ pentru fermieri. Tot ce aveau nevoie era un
petic de pmnt care nu era utilizat pentru nimic altceva i o
autorizaie din partea consiliului local.
Cooper spera c Matt nu va ajunge s aud despre ideea asta.
Avea deja destule critici n legtur cu diversificarea actual.
Terenuri de golf, case de vacan, lacuri de pescuit i acum,
terenuri de nmormntare.
Foarte nesntos, nu-i aa? ntreb Fry.
Nu nelegi?
Cooper art locul cu un gest al minii. n mijloc, salcia
plngtoare i mica ramurile zvelte care coborau protector peste
mormntul aflat la rdcinile ei.
Copacul lui Audrey Steele nu este doar ceva care s
aminteasc de ea. ntr-un fel, este chiar ea. Este o continuare a
vieii ei, ntr-o form diferit. Oamenii ngropai aici nu vor fi
260

niciodat mori. Nu cu adevrat.


Presupun c i sta poate fi un punct de vedere.
ncepur s se ndrepte ctre maina lor, parcat ntr-un loc
ascuns vederii, dincolo de copaci. Apoi Fry se opri, zrind una
dintre siluetele mbrcate n negru.
Ben, acela e rud cu Audrey Steele?
Cooper i urmri privirea. Costumul nu i se potrivea deloc
brbatului i era prea strimt la umeri i la mijloc. ns era cu
siguran brbatul care l lsase s intre n casa lui Vivien Gill, n
acea diminea.
Da. De ce?
L-am recunoscut de la tribunal.
i mie mi s-a prut c l cunosc. Tu trebuie s ai o memorie
mai bun dect a mea n ceea ce privete numele.
Ei bine, asta a fost miercuri, zise Fry. Sttea n galeria
vizitatorilor, mpreun cu familia acuzatului, la procesul de crim
la care am depus mrturie. Sunt destul de sigur c e fratele lui
Micky Ellis.

261

23
Pn ca ei s se ntoarc pe West Street, criminalitii deja
inventariaser coninutul cutiei de plastic. Pe lng creioanele,
ochelarii de soare, celul de jucrie i Land Rover-ul miniatural,
mai gsiser un odorizant Magic Tree, o carte de Beatrix Potter, un
tigru Digimon, o nvelitoare Nike pentru abonament la schi, o
radier London Zoo, un breloc de chei cu un schelet fosforescent,
trei sgei din tungsten pentru darts, o lup i un set de
urubelnie miniaturale.
O i o lcust roie din plastic, avnd ataat o plcu
metalic, spuse Liz Petty. Aici e. Cred c ai dori s vedei n mod
special lucrul sta.
Cooper ridic punga transparent cu probe. O inu ridicat n
lumin i o rsuci ncet. Vzu c plcua de care vorbea Petty
purta pe una dintre fee un numr de cod format din ase cifre i
denumirea care putea s se refere la lcusta din plastic ce i era
ataat The Travel Bug34.
Ce scrie pe cealalt parte? ntreb Fry.
Cooper roti punga.
Serie: Merg din loc n loc, adunnd poveti de pe drum.
Fry scutur cu frustrare din cap.
Ce e cu agenda care era n cutie cu toate lucrurile astea?
E doar o agend obinuit, spuse Petty. Putei cumpra de
oriunde tipul sta. Din cte ne dm seama, pare a fi un fel de
jurnal. Prima pagin are titlul Petrus Two i diferii indivizi au
fcut notri n anumite date.
Cum ar fi?
Cum ar fi Maggie Cltoarea. Ea scrie: Grozav locaie alt
loc pe care nu l-a fi vizitat niciodat, dac nu era ascunztoarea.
Mii de mulumiri.
34

Insecta cltoare.

262

Nu-mi spune nimic.


Nici mie.
Sun ca un fel de vntoare de comori, nu-i aa? interveni
Cooper.
Aa sun? ntreb Fry. O vntoare de comori? Se uit la
obiectele din pung, care fuseser luate din cutie. Asta nu e o
comoar, Ben. Dup nici un standard. Parc ar fi nite obiecte
uitate n fundul unui sertar de buctrie.
Vreau s spun comoar n sensul cel mai larg, Diane.
Distractiv la o vntoare de comori nu e valoarea a ceea ce ai putea
gsi, ci febra urmririi. E o cutare. ntotdeauna oamenii i
imagineaz modaliti de a lua parte la diverse cutri.
ntr-adevr? zise Fry.
Dac asta v ajut la ceva, spuse Petty, pe plcua Travel Bug
e adresa unui site de pe internet.
Uite e www.groundspeak.com. A auzit cineva de ea?
Cei aflai n jurul mesei ridicar din umeri. Fry l privi pe
Cooper.
Ben, tu te descurci destul de bine pe internet, nu-i aa? Vezi
tot ce poi s afli despre asta. Ridic punga cu brelocul cu schelet
i l roti gnditoare. Vrem s tim cine s-a nvrtit n jurul acelei
stnci, cnd a fost acolo i de ce. Dac oamenii implicai nu au nici
o legtur cu investigaia noastr, atunci trebuie s-i eliminm de
pe list.
OK.
Fry puse brelocul pe cartea de Beatrix Potter, acoperind
ilustraia ciudat reprezentnd o vulpe care purta o hain i o
earfa.
Oricum, am aflat mai multe lucruri n dup-amiaza asta.
Legistul antropolog a efectuat o analiz toxicologic pe o mostr
din primul set de oase.
Cooper se uit la ea.
Oase? O ntreb. Vrei s spui rmiele lui Audrey Steele?
Da, Ben. Vechile oase pe care le-au gsit trectorii.
n mod normal, Cooper n-ar fi reacionat la un lucru att de
nensemnat. Auzise lucruri mult mai grave din partea lui Fry. De
263

fapt, suporta tot timpul grosolnia i lipsa ei de sensibilitate,


deoarece credea sincer c avea alte caliti. Dar felul n care vorbi
cu atta nepsare despre rmiele unei fiine umane l fcu s
reacioneze i s treac de pragul toleranei obinuite. Probabil c
era vorba de implicarea personal pe care Cooper o simea fa de
cazul Audrey Steele, de cnd i vzuse chipul reconstituit n
laboratorul din Sheffield. Sau poate c totul se datora faptului c
era pe punctul de a lua totul de la nceput cu alt victim
neidentificat, ale crei rmie tocmai erau recuperate de pe
coasta unui deal din Ravensdale. Dar, de data asta, nu putu s
mai suporte.
Pentru numele lui Dumnezeu, Diane, a fost o persoan cu un
nume, tii i tu. O fiin uman. Nu vreun morman de oase vechi,
azvrlite unui cine.
Fry ridic ochii cu uimire.
Ce?
Audrey Steele. Aa se numea, i aduci aminte? Merit s se
vorbeasc despre ea cu puin mai mult respect.
O, aa crezi, nu?
Cooper se strduia s-i calmeze respiraia sacadat i tendina
ca minile s-i tremure cnd se nfuria.
Da, aa cred.
Ei bine, i mulumesc, detectiv Cooper. Sunt sigur c vom
ine minte asta.
Fry se nroise puin n jurul urechilor, enervat c i se vorbise
n felul acesta n faa criminalitilor i Cooper tia c va avea de
suferit mai trziu din cauza asta.
Oricum, spuse ea, cineva de la laborator s-a ndurat i ne-a
fcut un raport, cu toate c azi e smbt. Au descoperit urme de
glicerin, fenol i aldehid formic.
Ce nseamn asta? ntreb Cooper, ncercnd s-i recapete
respiraia regulat i s par calm. Audrey Steele lucra cu produse
chimice? Sau le-au folosit n tratamentul ei din spital, nainte s
moar?
Nici una, nici alta. Se pare c acele substane sunt
constitueni obinuii ai lichidului folosit la mblsmare, de tipul
264

celui utilizat n camera de pregtire a unei firme de pompe funebre.


Cum ar fi cea de la Hudson and Slack.
Cine se ocup acolo de mblsmare?
Nu tiu.
Cooper se ridic i se duse la calculatorul lui, unde verific
datele referitoare la Melvyn Hudson.
OK, domnul Hudson e acreditat de ctre Institutul Britanic al
mblsmtorilor, i inform el.
Aadar, probabil c Hudson se ocup de mblsmare, cnd e
nevoie, spuse Fry.
i n spargerea care s-a dat la ei chestia aia care a fost
furat Chromotech? Era lichid de mblsmare.
Ben, furtul a avut loc prea trziu, pentru a avea vreo legtur
cu Audrey Steele.
Totui, asta nseamn c, probabil, ei au acces n mod curent
la acel gen de material, n cadrul firmei Hudson and Slack.
Bineneles.
i ce se mai tie despre al doilea set de rmie, descoperite
la Litton Foot? ntreb Cooper. Ceva nouti?
Am sunat n dup-amiaza asta, ceva mai devreme. Tocmai a
sosit furgonet la laboratorul din Sheffield.
Aadar, cnd putem atepta ceva rezultate? Mine, poate?
Fry oft.
Am avut o lung conversaie cu antropologul. Dar acum avem
de-a face cu lumea academic i mine e duminic.
La naiba!
Nu avem altceva de fcut dect s ncercm s avem rbdare.
Mai sunt o mulime de alte lucruri de fcut.
Cum ar fi s-l studiem cu ceva mai mult atenie pe Melvyn
Hudson?
Nu am o prere prea grozav despre domnul Hudson, admise
Fry. Dac nu din alt cauz, numai fiindc l trateaz pe Vernon
Slack ca pe un ccat. Nu te-ai fi gndit niciodat c acesta din
urm e nepotul unuia dintre proprietari.
Cum l trateaz pe Vernon?
Ca pe un ccat. Ben, tii ce e un ccat.
265

Da, zise Cooper gnditor. Vrei s spui rahat.


Ce naiba mai vrei s spui acum?
Am uitat s dau un telefon. Era ceva ce mi-a spus Tom
Jarvis, cnd am fost acolo ultima oar.
Omul cu cinele care a fost mpucat? Ce mai tii de treaba
aia?
Nu sunt alte nouti, rspunse Cooper cu vinovie.
Desigur, nu avusese timp s fac nimic pentru descoperirea
persoanei care o mpucase pe Graceless, dar asta nu-l mpiedica
s se simt vinovat.
Nu sunt alte nouti e termenul pe care-l folosim cnd ne
adresm opiniei publice, afirm Fry. Asta nu merge cu mine. Ben,
m gndeam c o s fii mai preocupat de treaba asta, tu fiind un
iubitor de animale i aa mai departe.
Cazul a fost pus, oarecum, pe linie moart, spuse Cooper.
Ei bine, ia-l i mic-l din cnd n cnd, bine? Asta o s fac
o impresie mai bun. Apropo, te-ai ocupat s stabileti o ntlnire
cu cum o cheam?
Cooper se uit la ceas.
O s m ocup acum.
Bine.
Apropo, zise Cooper, profesorul Robertson e vduv.
Da?
Nu te entuziasma nu au fost circumstane suspecte. Soia
lui a murit de cancer.
De ndat ce Fry plec, Ben ddu telefonul de care uitase.
Ne pierdeam timpul, spuse legistul, dup ce se opri din rs.
n regul, s-ar putea s nu fi fost expus la soare, dar un lucru vei
gsi, n mod categoric, ntr-un morman de compost activitate
bacterian. Orice ADN prezent n celulele din peretele intestinal se
degradeaz i dispare, precum, ei bine, precum rahatul de pe o
lopat.
n fundal, colegii lui ncepur s rd din nou.
Era doar o idee, se scuz Cooper.
S v zic ceva, detectiv Cooper, anunai-ne i pe noi cnd
suspectul dumneavoastr a produs o prob proaspt.
266

Cu o gingie atent, Madeleine Chadwick ntinse mna spre


trandafir i l cuprinse n palm. Petalele erau nc umede de rou
i strluceau n contrast cu degetele ei un rou-sngeriu pe
pielea ei alb.
Fair Flora, zise ea. Da, aa obinuia s-mi spun bunicul
meu, cnd eram copil. tii, Flora e al doilea prenume al meu. E
un vechi nume din familie, dar niciodat nu mi-a plcut foarte
mult, aa c nu-l folosesc. n plus, n ziua de azi, nimeni nu
nelege referinele clasice. E numele unui soi de margarin, nu-i
aa? Sunt sigur c prinii mei nu au tiut asta, atunci cnd mau botezat.
Doamna Chadwick era nalt i avea o inut dreapt, fiind
mbrcat n nite blugi vechi i cu un pulover lbrat, care ar fi
fcut pe oricine altcineva s par neglijent. Dar avea o atitudine
att de mndr, nct nici nu se observa. Cooper bnuia c putea
s aib njur de patruzeci de ani, dei era dificil de apreciat. Avea o
structur osoas frumoas i pielea arta faptul c fusese ngrijit
cu produse scumpe.
Bunicul dumneavoastr a fost Sir Arnold Saxton, nu-i aa?
ntreb el.
Da. i tatl meu a fost James Saxton. A murit de curnd i
din cauza asta proprietatea a fost scoas la vnzare.
Aadar, tatl dumneavoastr nu a motenit i titlul, dup
cum a motenit proprietatea? Nu a fost fiul cel mai mare?
Nu a motenit titlul pentru c bunicul meu a fost cavaler, nu
baronet. E o diferen.
Aha.
Cooper ncerc s nu arate c e pus n ncurctur i doamna
Chadwick se ntoarse, ca i cum ar fi vrut s-l ajute. Cooper i
imagin c de obicei purta o plrie pentru a-i proteja pielea
mpotriva razelor soarelui. Ceva cu boruri largi, care s-i acopere
ochii. Dar astzi fusese nnorat, aa c nu era nici un pericol din
partea razelor ultraviolete.
Trebuie s v par foarte ru c prsii Alder Hall, afirm
Cooper.
267

Sunt distrus. Cnd ai crescut ntr-o asemenea cas, e foarte


greu s pleci. Din fericire, csua asta e a mea. Vechiul grajd a fost
transformat n dou locuine de vacan, aa c proprietatea aduce
ceva venit.
Cooper se uit la cldirea pe care ea o denumise csu.
Privelitea era cum ar fi descris-o un agent imobiliar
panoramic. Grdinile erau vaste i padocul se ntindea pe cteva
pogoane, n jurul unui staul modern.
Avei cai?
Da, dar, pentru moment, nu sunt inui aici. Sunt la grajdul
nchiriat.
Printr-o fereastr, Cooper ntrezri nite grinzi de stejar i o
scar n spiral, din piatr, abajururi cu franjuri i un cal
sculptat, montat pe un piedestal din lemn de trandafir. Crrile
erpuiau printre pajiti i rzoare de flori, din loc n loc existnd
bnci. O alee ducea la un garaj dublu. Una din uile garajului era
deschis i Cooper vzu un WC. Cine avea o toalet n garaj?
Un Mercedes auriu se afla pe aleea de lng cas. Lui Cooper i
se pru c vede n garaj un mic Peugeot albastru. Se ntreb dac
motorul nc mai era cald, dar se gndi c nu avea nici un motiv s
verifice.
Am vizitat Alder Hall azi-diminea, i spuse Cooper. tii
statuia, bnuiesc?
Obinuiam s o vizitez regulat, atunci cnd locuiam la castel.
Cnd eram foarte mic, bunicul m-a luat s mi-o arate. mi
amintesc c, la nceput, am fost cam speriat de ea. Bunicul mi-a
spus c, atunci cnd o s cresc, voi fi o femeie frumoas, exact ca
ea. Dar eu nu voiam s fiu o statuie i s stau singur n pdure
toat ziua. M gndeam c prea mai degrab nefericit. Dar
aveam s o cunosc mai bine de-a lungul anilor.
V-ai mai ntors, de cnd familia dumneavoastr a plecat de la
castel?
S o vd pe Fair Flora? Nu, nu m-am ntors.
Deloc?
l privi cu ochii ei cenuii i reci, cu un repro tcut.
Exact cum am spus. De ce m ntrebai?
268

mi pare ru, doamn Chadwick. Dar cineva a lsat nite flori


la statuie. M ntrebam dac se putea s fii dumneavoastr.
De ce as fi fcut asta?
Dar Cooper nu-i rspunse. Se uita la grdina ei. Era prea mare
pentru a reui s vad totul dintr-un singur loc. Erau mai multe
straturi de flori dincolo de copaci i de-a lungul marginilor
peluzelor.
Cultivai crizanteme? o ntreb el.
Doamna Chadwick i arunc un zmbet vag.
Unele albe, nu-i aa?
Da. De unde tiai c o s v ntreb asta?
Venii pe aici.
Ea ncepu s mearg nspre pajite. Pentru moment, Cooper se
opri s-i admire felul elegant n care se mica, n ciuda faptului c
purta pantofi comozi fr toc i pantaloni de catifea, tocii n
genunchi. Apoi o urm, cobornd cteva trepte de piatr pn la
un foior, unde creteau din belug crizanteme albe i galbene.
Doamn Chadwick, de unde ai tiut c era vorba de
crizanteme albe?
Madeleine Chadwick mngie cu un deget petalele dese i
arcuite ale unei crizanteme, fr a le atinge n acelai fel cum
fcuse cu trandafirul. Culoarea florii aproape c se potrivea cu
aceea a degetelor ei. Dar petalele erau rigide i fragile, ca nite
grmezi de oase casante.
Albul e pentru moarte, rspunse ea. tiu asta. Crizantemele
albe sunt florile pe care le comanzi pentru o nmormntare.
Ea i zmbi din nou, de data asta parc n expectativ. Cooper
simi o furnictur cald n ceaf. Soarele era fierbinte n acest
foior acoperit i Cooper nu era mbrcat adecvat. n plus, ncepea
s se simt n dezavantaj i nu era sigur de ce. Era obinuit s
aib de-a face cu oameni din toate mediile sociale, dar atitudinea
lui Madeleine Chadwick, de parc se afla n posesia unor
cunotine secrete, l deconcerta. Superioritatea pe care o afia
prea natural. Nu avea nimic din ngmfarea lui Freddy
Robertson, care ncerca din rsputeri s aib un aer superior.
Nu cred c v-am explicat vreodat la ce anchet lucrez, spuse
269

Cooper.
Nu cred c ai fcut-o.
Atunci cum?
Dar ncepu s se ncurce, nesigur n legtur cu ce ntrebare ar
fi putut s-i pun. Din fericire, ei i se fcu mil de el i se ntoarse
pentru a urca din nou treptele, napoi la briza rcoritoare.
Mi-a telefonat John Casey, zise ea. El m ine la curent cu
orice are legtur cu castelul. Aadar, tiu despre vizita
dumneavoastr acolo.
A! neleg.
Era o uurare c avea explicaia misterului. Trebuia s-i dea
seama c John Casey avea s discute cu ea. Dar doamna
Chadwick l manipulase att de bine, nct nu se gndise la ceea
ce era evident.
Dar v pot asigura c, dac a lsat cineva crizanteme albe
pentru Fair Flora, n-am fost eu, afirm ea. Asta ai venit s m
ntrebai, nu-i aa?
Da.
Nu m-am ntors s vizitez castelul de cnd am plecat, n
urm cu doi ani. Nu vreau s-l vd gol i abandonat, cu mobila
acoperit, ca un mausoleu. Sunt bucuroas c am lsat totul n
minile domnului Casey. tii, locul nu-mi mai aparine. Dup
moartea tatlui meu a revenit n patrimoniul de la Devonshire
Trust.
Da, mi dau seama de asta.
Aadar, n-am nici o pretenie asupra lui, dect una
emoional.
Madeleine Chadwick se opri iari la tufa de trandafiri. Prea c
nu se poate abine s nu pun mna pe florile de un rou-aprins.
Petalele lor erau mai puin umede acum, n timp ce se legnau
uor n briza de afar, dar aveau o culoare att de nchis, nct
preau aproape negre n timp ce se fereau de razele soarelui.
John Casey mi-a spus c dumneavoastr, mpreun cu
colega, ai fost interesai n mod deosebit de cript, zise ea. De
osuar.
Da.
270

Ei bine, oasele de la Alder Hall sunt vechi de secole. Cu


siguran, ele nu prezint nici un interes pentru forele de poliie
att de ocupate din ziua de azi. Aadar, presupun c trebuie s
existe mai degrab pe undeva nite oase mai recente pe care le
cutai. Rmie umane, victima unei violene?
E posibil, rspunse Cooper. Nu pot spune mai mult de-att.
Ea mngie petalele trandafirului, fcndu-le s rspndeasc
un miros puternic, precum al vinului de Porto.
Prinul Negru, zise ea. tii ceva despre trandafiri?
Mi-e team c nu.
Trandafirii sunt nite lucruri remarcabile. Nu-i de mirare c
au fost venerai att de mult de-a lungul mileniilor. Oamenii i-au
privit cu admiraie i respect i pe drept cuvnt. Planta n sine
nu este foarte atrgtoare, nu-i aa? E mai degrab urt, de fapt.
i are aceti spini ascuii i nemiloi, care pot nepa pn la
snge ntr-o clip. Cu toate astea, pe neateptate, la momentul
potrivit din an, planta asta nflorete i d la iveal cele mai
desvrite flori, iar aerul e umplut de un parfum ncnttor. E
magic i mistic. E un simbol al triumfului binelui asupra rului.
Ideea ar trebui s v intereseze, ca ofier de poliie.
Cooper ncuviin din cap, dar nu spuse nimic. Se simea
ruinat de gndurile cinice care i treceau prin minte.
Cu vreo cteva sptmni n urm, a venit aici un brbat,
spuse ca. Mi-a cerut permisiunea de-a vizita cripta i de a se uita
la osuar.
Cine era?
Nu i-am cerat numele. L-am trimis de unde a venit. A fost deo obrznicie A aprut pur i simplu fr ntiinare i nu a venit
pn la csu ca s bat la u. L-am vzut chiar acolo, n zona
de relaxare.
Cooper se uit s vad locul indicat de doamna Chadwick.
A, n curtea interioar?
O auzi oftnd adnc. Se pare c o curte interioar nceta a mai
fi o curte interioar, atunci cnd era destul de mare. Cooper se
ntreb dac ar trebui s-i cear permisiunea doamnei Shelley de
a-i face i el o curte interioar. Atunci i-ar putea invita n vara
271

urmtoare prietenii la un grtar. Dac i mai rmneau prieteni


pn atunci.
L-ai putea descrie pe acel brbat, doamn Chadwick?
Adevrul e c nu l-am observat prea bine.
Dar cu siguran trebuie s fi remarcat ceva la el. Vrsta,
nlimea, statura, culoarea prului? Cu ce era mbrcat?
Cooper fu surprins s o vad pe Madeleine Chadwick prnd
oarecum pus n ncurctur. Era prima dat cnd n comportarea
ci plin de siguran de pn atunci aprea o ezitare.
Tot ce pot s v spun, i rspunse ea, e c nu era genul de
persoan pe care a invita-o n casa mea. Aceste lucruri se tiu
adesea instinctiv, fr a fi nevoie de a observa detalii. Sper c
nelegei ce vreau s spun.
Prea s evite s-l priveasc, n timp ce smulgea petalele unei
flori ofilite. Dup o clip, Cooper simi c-i iau foc obrajii. Cu o
delicatee fr cusur, tocmai i se spusese c i el fcea parte din
categoria persoanelor pe care Madeleine Chadwick le ddea uitrii,
imediat ce-i prseau proprietatea.
Apoi, dintr-odat, ea pru s se rzgndeasc.
Era totui un lucru zise ea.
Da?
Rspndea un miros straniu. Nu m-am apropiat de el,
bineneles, dar l-am remarcat dup ce-a plecat. Trebuie s fi fost
persistent, iar eu sunt foarte obinuit cu aromele florilor mele, cu
care nu se potrivea.
Ce fel de parfum?
Ea i trecu uor limba printre buze, aa cum fceau unii
oameni atunci cnd se gndeau. Madeleine Chadwick prea c
gust aerul, cutnd un anume parfum. Pentru o secund, Cooper
i aduse aminte de cameleonul din acvariul su.
Nu era un miros n mod special neplcut, dar nu prea foarte
potrivit pentru un astfel de om.
L-ai putea descrie?
O, tii cum un miros i dispare din memorie, odat ce nu-l
mai simi. n orice caz, nu l-am putut identifica la momentul
respectiv. N-am putut, dei aveam senzaia c ar fi trebuit s tiu
272

ce e.
i brbatul acela v-a mai deranjat de atunci?
Nu, slav Domnului.
Cooper scoase din buzunar cartea de vizit aflat n nvelitoarea
de plastic.
Doamn Chadwick, aceste cuvinte reprezint ceva pentru
dumneavoastr?
Ea i ngust privirea n ncercarea de a citi ce scrie pe cartea
de vizit. Probabil c era unul dintre oamenii care ar trebui s
poarte ochelari, dar nu o fcea din diferite motive.
Ai grij de oase. Trebuie s uite. Asta a fost gsit mpreun
cu florile?
Da.
Presupun c ar putea s aib vreo legtur cu oasele din
cript. Asta e concluzia dumneavoastr?
E posibil. Bnuiesc c nu recunoatei scrisul?
Ea i zmbi cu regret.
Nu.
La poart, Cooper i lu rmas-bun de la doamna Chadwick i
travers drumul pn la main. Mai arunc o privire n spate,
spre gradin i o vzu deja concentrat asupra unei flori, cu prul
strlucind n razele soarelui i cu degetele elegante mirosind cu
siguran a vin de Porto.
i scutur capul, ncercnd s-i limpezeasc gndurile. S-ar
putea ca Madeleine Chadwick s aib dreptate n legtur cu
triumful binelui asupra rului. Dar petalele unui trandafir abia
dac ineau cteva zile, pn s se ofileasc i s cad. Triumful
lor avea o via scurt. Spinii trandafirului erau diferii. Cruzimea
lor dura o venicie.

273

24
Cooper ncerc s nu-l priveasc pe profesorul Robertson altfel
dect o fcuse ultima dat cnd l ntlnise. Se strduia s nu se
gndeasc la comentariile pe care le fcuse Fry i mai ales la
propria aluzie referitoare la necrofilie. sta era categoric un gnd
pe care trebuia s-l ngroape n strfundurile din care venise.
Cnd sosi la casa din Totley, profesorul se afla n grdin,
pulveriznd praf contra furnicilor pe crarea acoperit cu dale i
pe peretele din spate. n seara aceea purta nite cizme de cauciuc,
dar pantalonii costumului cu dungi subiri i fluturau peste cizme,
aa c purtarea acestora nu avea nici un sens.
Intrai, intrai, l pofti Robertson. Afurisitele de insecte s-au
sturat de mine. Sunt sigur c, de acum, mi-au neles inteniile.
Intrar n cas pe ua din spate, ntr-o camer cu rol de
magazie. Aciunea de recondiionare a casei pusese n valoare
duumelele din lemn de pin aflate n majoritatea camerelor i chiar
i corpurile de buctrie erau ncastrate n stil eduardian, cu
blaturi de lucru din granit i din lemn de fag.
Cnd profesorul se apropie de el, Cooper simi un iz uor care
venea de la hainele lui. Era sigur c provenea de la haine, dei nu
putea s precizeze cu exactitate despre ce era vorba. l fcea s se
gndeasc la haine vechi, atrnate pe umerae de lemn, ntr-un
dulap de mahon n special la hainele inute n fundul dulapului,
cele care nu aveau s mai fie purtate vreodat.
Robertson sttea cu minile mpreunate, ascultndu-l pe
Cooper, care i ddea informaiile n msura n care i era permis so fac.
Glicerina, fenol i aldehid fonnic? ntreb profesorul, dup
ce Cooper termin de prezentat datele. O treime pctoas aa
cum n-am mai ntlnit.
Astea cred c sunt folosite pentru lichidele de mblsmare.
Exact. Aldehid fonnic ncetinete ritmul de degradare a
274

proteinelor, astfel nct esuturile musculare se ntresc. Din cauza


asta e att de dificil s miti membrele unui cadavru mblsmat.
Acestea nu mai au flexibilitatea muchilor vii.
Da?
Cooper nu se ateptase s i se nfieze att de rapid imaginea
profesorului mnuind un cadavru.
Glicerina nmoaie esuturile i reduce pierderea de fluide. O
substan antibacterian, cum e fenolul, previne descompunerea
cauzat de microorganisme.
Adic ntrzie descompunerea, cu alte cuvinte.
ntr-adevr. Ceea ce face de fapt mblsmarea este s
coaguleze proteinele cadavrului, ntrindu-l i conservndu-l
temporar. Munca mblsmtorului reprezint arta negrii, crearea
unei iluzii. Cadavrul e drenat, mpiat i vopsit pentru
reprezentaia final.
Drenat, mpiat i vopsit. Cooper bg la cap expresia asta.
M ntreb dac tii un loc denumit Alder Hall, domnule? Se
afl n Wye Valley, nu departe de Edendale.
Cred c tiu numele. Dar n legtur cu ce anume s fi auzit
de Alder Hall?
Acolo e un osuar. Sub castel, ntr-o cript.
Alder Hall. Relicve din Rzboiul Civil?
Da, domnule. L-ai vizitat vreodat?
Nu, nu cred. Care e numele familiei?
Saxton. Ce tii despre o doamn pe nume Madeleine
Chadwick? Ea e ultimul reprezentant al familiei Saxton.
Robertson scutur din cap.
Nu prea neleg
Ce-mi putei spune despre osuare? l mai ntreb Cooper.
Asta-i denumirea corect pentru locurile n care sunt pstrate
oasele?
Da, dar cripta de la Alder Hall nu e un osuar, nu-i aa? Dup
cte mi amintesc, oasele au fost gsite n alt parte.
Da, domnule.
Robertson atept s i se explice, dar Cooper rmase tcut.
Bnuia c profesorul nu va fi n stare s suporte tcerea i c se va
275

simi obligat s o ntrerup cu sunetul propriei voci.


O mulime de osuare au aprut prin locurile care se
confruntau cu lipsa terenului potrivit pentru nmormntri, spuse
Robertson, lsndu-se pe speteaza scaunului. Cnd mureai, se
putea ntmpla s fii lsat s ocupi mormntul numai pentru un
an sau doi, apoi s fii scos, pentru ca altcineva s primeasc locul
tu. Rmiele se puteau aduna n numr mare. Uneori familiile
obinuiau s viziteze oasele rudelor moarte n fiecare an i s le
pun haine noi, cu condiia s fi rmas ceva carne pe ele.
Bineneles, descompunerea are loc de patru ori mai repede n aer
liber. Mormntul pur i simplu ncetinete procesul.
Cooper se gndi la primul dintre mesajele primite de la
apelantul lor misterios. Se referise de mai multe ori la procesul de
descompunere. Grdinile parfumate, carnale, ale descompunerii.
tia totul despre procesul de putrefacie.
i acum, Robertson se uita la el. Nu era pentru prima dat cnd
Cooper simea c profesorul putea s-i citeasc gndurile.
Dar mirosul? l ntreb Cooper.
Robertson pru ncntat. Pentru moment, Cooper se gndi c
profesorul l va nghionti n coaste, ca un comediant de bar.
E tranziia de la putrefacia neagr la fermentaia butiric,
aceasta reprezentnd sursa principal a mirosului. Dac apuci s
l simi o dat, nu o s mai ai chef, un timp, s mnnci brnz cu
mucegai. n acel moment corpul se usuc i suprafeele expuse
mucegiesc puin din cauza fermentaiei. Exact cum se ntmpl
cu brnza, dac o lai n frigider prea mult timp.
Cooper i aminti c avea acas, n frigider, nite brnz Blue
Slilton. Trebuia s o arunce, fiindc nu credea c avea s-o mai
mnnce, dup toate astea. S-ar fi gndit la o combinaie ntre
braele tatuate ale lui Billy McGowan i fermentaia butiric.
Distrat, Cooper ridic o carte, care i atrsese atenia.
Colecionai cri de anticariat, domnule?
A, asta nu e o asemenea carte. Nu are o valoare intrinsec.
Are legtur doar cu domeniul meu de interes.
neleg.
Cooper deschise cartea la pagina de titlu. Care era mai exact
276

domeniul de interes? Cunotea numele autorului toat lumea l


tia, chiar dac numai din auzite. Dar nu ntlnise niciodat pe
cineva care s recunoasc faptul c i citete crile, darmite c
are una n cas. Rsfoi paginile precaut. Se simea de parc ar fi
putut fi corupt dac citea cuvintele. Cumva se atepta s gseasc
ntre capitole ilustraii desene n peni, ocante, ntunecate, ns
nu exista aa ceva.
Da, marchizul de Sade, zise Robertson, privindu-l iari cu
un zmbet pe chip. Dar mi-e team c nu este unul dintre,
titlurile lui celebre. Nu este foarte uor de gsit.
N-am auzit niciodat de ea, recunoscu Ben Cooper, nchiznd
cartea.
Titlul era La Marquise de Gange.
Este una dintre ultimele lui lucrri, afirm Robertson. A fost
publicat cu un an nainte de moartea lui Sade. Marchizul avea
atunci 73 de ani i ultimii zece ani i-i petrecuse ntr-un azil de
nebuni.
Cooper puse cartea napoi pe raft.
Nu vrei s tii ce legtur are La Marquise de Gange cu
domeniul meu de interes? ntreb Robertson.
Trebuie s mai ntreb? Sunt sigur c o s-mi spunei.
Robertson risc i i puse o mn pe umr.
Disecie, zise el.
Cooper simi apsarea degetelor profesorului pe muchii care i
acopereau oasele braului. Degetele se micau uor, de parc i
despreau tendoanele i vasele de snge, ca s ajung n
strfundurile trupului su. Avu o clip de revelaie c profesorul
putea s vad cu adevrat nluntrul lui i tia cum i arat
corpul, vzut din interior.
Disecia devenise o adevrat mod n rndul nobilimii din
Europa secolelor al XVIII-lea i al XIX-lea. Unii dintre aceia care i
ziceau oameni de tiin i nfiinaser acas propriile laboratoare
de disecie, aa cum noi am avea o mas de biliard.
Le fcea mare plcere s-i invite prietenii s asiste, n serile n
care hoii de morminte aduceau un cadavru proaspt. V putei
imagina una ca asta?
277

Nu, rspunse Cooper.


Dar, pe de alt parte, nu-i putea imagina nici s aib o mas
de biliard n apartamentul lui din Welbeck Street. Probabil c
reedina unui gentleman eduardian avea propria camer pentru
biliard, dac nu i un laborator de disecie.
i de ce a scris Sade despre asta? ntreb el, dndu-se puin
napoi, ca s scape de mna profesorului.
Da, n La Marquise de Gange, zise Robertson. Ce preocupare
pentru mintea unui brbat de 73 de ani, nu-i aa? Era evident c
nu se temea de moarte.
Cooper l urmri cu privirea pe Robertson, care se plimba prin
birou, trecnd nainte i napoi prin faa ferestrei, corpul lui crend
lumini i umbre n timp ce vorbea.
La nceputul acestei sptmni am vizitat un loc numit
Cimitirul Infidelilor, zise Cooper.
Da, serios?
N-ai auzit de el?
Nu.
Cooper era surprins, dat fiind domeniul de interes al lui
Robertson. Dar, probabil, mormintele erau prea vechi pentru el.
Se afl n apropiere de Monsal Head, continu Cooper. E doar
un cimitir vechi. ns pe una dintre pietrele de mormnt se afla o
inscripie, pe care nu am mai vzut-o vreodat. Cred c era n
latin. M ntreb dac tii ce nseamn.
Punei-m la ncercare, zise Robertson, aproape radiind de
plcere la gndul c i se ofer o alt ans s se dea mare. E vorba
despre o inscripie memorial?
Da. i cred c era n latin: Caro data vermibus.
A, da, foarte interesant, zise Robertson.
M gndeam eu.
Cadaver.
Poftii?
E un exemplu de derivare acronimic. Se crede c acest
cuvnt, cadaver, a derivat din primele litere ale expresiei latineti
Caro dala vermibus. Literal, asta nseamn carne dat viermilor.
O expresie foarte potrivit cel puin n cazul nmormntrii.
278

Cooper ncepea s se simt oarecum desprins de realitate, n


timp ce-l asculta pe profesor. Ajunsese s considere o slbiciune
faptul c putea s ptrund cu atta uurin n universul
altcuiva i s-i mprteasc obsesiile. Majoritatea obsesiilor pe
care le ntlnea erau de genul celor pe care ar fi preferat s nu le
aib i se prea c acelea ale lui Robertson se numrau printre ele.
Va trebui s se uite, disear, la o emisiune TV inofensiv, ca s-i
scoat astea din minte.
E soia dumneavoastr, domnule? ntreb Cooper, gsind
fotografia pe care o cuta.
Era ascuns pe un raft mai de jos al vitrinei, ntre dou platouri
cu model chinezesc. Sticla vitrinei era ptat, de parc cineva o
atinsese cu degetele murdare i nu o mai curase.
n fotografie putea fi vzut i profesorul, cu zece sau
cincisprezece ani mai tnr i mbrcat n costum de gal, cu
papion rou i o batist asortat n buzunarul de la piept. Doamna
care l nsoea era nalt i elegant, la fel de bine mbrcat, cu o
rochie roie, care i lsa la iveal umerii albi i fini. Cuplul sttea
apropiat, poznd pentru fotograf. Atitudinea lor nu prea artificial
preau cu adevrat fericii i afectuoi.
Robertson se apropie de vitrin i veni s priveasc fotografia,
de parc nu o mai vzuse vreodat.
Da, e Lena. Participam la o sindrofie academic, pe undeva.
Cooper nu era prea sigur cum s pun urmtoarea ntrebare.
Este?
Profesorul l privi o clip, prnd s fie amuzat de stnjeneala
lui.
Lena a murit acum cinci ani, la scurt timp dup ce-am ieit
la pensie.
mi pare ru.
De cancer, desigur.
Desigur?
Cancerul e ca un marinar btrn, nu-i aa? V amintii
poezia lui Samuel Coleridge? Este un Marinar btrn/Care
oprete din drum pe unul din trei.
mi pare ru, zise Cooper. Nu tiu
279

Unul din trei oameni din aceast ar sufer de cancer, la un


moment dat n via.
O!
Robertson se ntoarse cu spatele la vitrin i se ndrept spre
fereastr, privind noile case, aflate mai jos. Cooper simi din nou
acel miros slab, care l fcea s se gndeasc i la naftalin. Dar
nu tia cum miroase naftalina sau dac mai era folosit. Asocia
acest miros cu btrneea i cu husele de mobil. Va trebui s
treac pe la Boots the Chemists 35 s cear aa ceva, s vad dac
poate asocia mirosul cu un produs. Altfel, nu-l va putea memora
niciodat.
n cele din urm, profesorul se opri i se ntoarse spre Cooper.
Societatea modern procedeaz greit n ceea ce privete
moartea, nu-i aa? Majoritatea oamenilor ar spune c prefer o
moarte linitit, demn. Totui, majoritatea dintre noi mor n
spitale, nconjurai de aparate pentru respirat, pentru dializ, cu
tuburi nasogastrice, suportnd edine nesfrite de chimioterapie
i proceduri de resuscitare cardio-pulmonar. Moartea este
transformat ntr-un spectacol mecanic, iar toate armele
tehnologiei sunt folosite mpotriva proceselor naturale un
Armaghedon n miniatur, care se desfoar n venele noastre.
Trebuie s fi fost o perioad foarte dificil, zise Cooper.
Era o fraz pe care o auzise spus n astfel de circumstane.
Nu considerase niciodat c are o mare semnificaie. i nici
acum nu avea, cnd o rosti chiar el.
Soia mea m-a nvat c exist dou etape ale morii, prin
care trebuie s treci, spuse Robertson. Mai nti, i este team c
o s mori. Apoi, i este team c nu o s mori. Exist un moment
cnd moartea devine ceva bine-venit, un eveniment pe care l
doreti mai mult dect orice altceva pe lume. Unii dintre noi ajung
n acel punct naintea altora.
Cooper ncepu s-i ncheie haina. tia cnd era timpul s
plece.
Unul din trei, zise Robertson. De ce s ne mirm cnd ne
afecteaz pe noi sau pe cei pe care-i iubim? Totui, ne punem
35

Important firm de retail din Marea Britanie (n.tr.).

280

ntrebarea.
Ce ntrebare, domnule?
Cu barba lung i ochi strlucitori/Acum de ce m-ai oprit pe
mine? Robertson zmbi trist. Nu ne ateptm niciodat s fie
vorba de noi, nu-i aa?
Cooper nu tia ce s zic. ncepea s se simt foarte neplcut i
chiar avea o uoar senzaie de grea. Nu era sigur dac era din
cauza ceaiului sau a acestei discuii despre descompunere.
Mulumesc pentru ajutor, domnule profesor, spuse Cooper.
Acum trebuie s plec.
Pcat. Nu mi-ai explicat de ce v intereseaz sarcofagul. Are
legtur cu ancheta privind rmiele umane gsite la Litton
Foot?
Nu, era ceva aflat ntr-unul dintre mesaje.
Robertson era n acel moment cu spatele la el, turnndu-i nc
un pahar. Dar Cooper i vzu umerii ncordndu-i-se i fruntea i se
nl, dovedind un interes subit. Pentru o secund, ochii li se
ntlnir n oglinda aflat deasupra televizorului. Cooper se simi
iari cercetat, de parc profesorul gsise n el mai multe
profunzimi dect se ateptase.
Mesaje? ntreb el.
Robertson se ntoarse ridicnd paharul de whisky, dar nu bu
un vechi truc pentru a-i ascunde expresia sau pentru a abate
atenia de la ochi.
Probabil n-ar fi trebuit s amintesc de ele, zise Cooper.
Pare ceva interesant, continuai.
mi pare ru, domnule, dar nu pot. Nu este ceva relevant
pentru ancheta actual.
A, e o anchet cu totul diferit? Ceva la care pot s v ajut?
Nu cred, domnule profesor. Mulumesc.
Pentru prima oar Robertson i pierdu afabilitatea. Nu putea s
mai in paharul la buze far s bea, cci ar fi prut ciudat, nghii
un deget de whisky i puse paharul jos. Cooper surprinse o umbr
de iritare n ochii lui i o strmbtur a gurii, de parc naltul se
acrise n sticl.
Ei bine, trebuie s plec, spuse Cooper.
281

Robertson era tot gnditor, n timp ce l nsoea la u i pe


aleea de pietri.
Spunei-mi, acele ntrebri despre Alder Hall aveau legtur
cu mesajele? i descompunerea? De ce m-ai ntrebat despre
descompunere?
Domnule profesor, mi pare ru
Nu ai fost cu totul cinstit cu mine, nu-i aa?
A vrea s pot s v spun totul, domnule profesor, dar munca
mi impune anumite limite.
Limite, da, zise Robertson. Tuturor munca ne impune limite,
nu-i aa?

282

25
n drum spre cas, Cooper se opri la vechiul cimitir din
Edendale. Ploaia se oprise, ns btea un vnt rece, care se
strecura pe aleile dintre monumentele de piatr. Porile se ncuiau
noaptea, dar n zonele ntunecate ale cimitirului barele de fier ale
gardului fuseser deprtate de cineva care voia s intre, mai
degrab dect de cineva care dorea s ias. Sau cel puin aa
spera el.
Era 18.45 i mai era o jumtate de or pn cnd cimitirul se
nchidea. Dar Cooper nu vzu pe nimeni n zon, cu excepia unei
femei, care plimba n les un cocker spaniel. Urechile cinelui
fluturau n vnt, asemenea capetelor zdrenuite ale unui fular de
ln. n timp ce Cooper l privea, cinele ncepu s sar dintr-o
parte n alta, cu nasul la pmnt, adulmecnd dup mirosuri
interesante, printre irurile de pietre mortuare.
Asta l fcu pe Cooper s se gndeasc la una dintre credinele
populare care nc se pstrau n legtur cu cimitirele de la ar,
legate de miasma fatal a mormintelor. Se spunea c trupurile
ngropate, aflate n descompunere, emanau un gaz toxic ce se
strecura prin pmnt i forma o cea invizibil. Aceasta plutea
deasupra cimitirului i vicia aerul, otrvindu-i pe cei aflai n
apropiere. Dar, n mod sigur, asta era doar o alt superstiie
folosit de oameni ca s se in departe de cimitire i s evite
prezena morii.
Cooper scutur din cap, ca s-i alunge gndurile morbide. n
aceste momente de linite ocazional, de la sfritul programului
de munc, evenimentele zilei i se derulau continuu prin minte.
Toate clipele neplcute se repetau, fcndu-l s se ntrebe dac ar
fi putut aciona mai bine. n ziua aceea fuseser mai multe astfel
de momente. Considera c l nelegea destul de bine pe Tom
Jarvis, dar nu putu s nu se ntrebe dac Fry s-ar fi descurcat mai
bine cu Madeleine Chadwick sau dac ea ar fi fost n stare s fac
283

fa tvlugului cuvintelor lui Freddy Robertson.


i amintea clar prima oar cnd o ntlnise pe Diane Fry. Parc
atunci o vedea intrnd pe biroul CID de pe West Street. La nceput,
nu se uitase n ochii lui, ci privise dintr-o parte n alta, de parc ar
fi cutat dovezi ale greelilor lui, urme ale vreunei slbiciuni, pe
care putea s le exploateze. Dei fizic era mai subire dect se
atepta Cooper s fie o femeie, fusese clar de la nceput c Fry nu
era o fiin slab.
i dorea totui ca ea s zmbeasc uneori. Un zmbet i-ar
relaxa chipul i i-ar terge acele umbre ntunecate care
ntotdeauna i se ascundeau n priviri. Chiar i n via, oamenii i
puteau transforma expresia chipului.
Ceva mai devreme n acea zi, Melvyn Hudson pomenise despre
realizarea de miracole ntr-o firm de pompe funebre. i, ntr-o
oarecare msur, asta era adevrat. Luau un cadavru, cu faa
supt i degetele zbrcite i introduceau n el un lichid roz care se
combina cu restul fluidelor corpului, ca ampania ntr-un cocktail.
i, treptat, transformau un cadavru descrnat ntr-o bunicu. Un
miracol.
i ntr-o morg, medicul legist poate reconstitui amprentele
cadavrelor, injectnd n esuturi o substan care permitea
amprentarea celor mori. Puteai chiar s cumperi o trus complet
pentru aa ceva, care coninea seringi, ace i soluia pentru
esuturi. Cine spunea c morii nu pot vorbi de dincolo de
mormnt?
Apoi Cooper se gndi la Audrey Steele. n mod clar, Audrey
ncercase s vorbeasc din mormnt. Undeva, ea avea s nceap
s se enerveze c el tot nu o asculta.
Ne ntoarcem i nchidem ochii, n timp ce porile se
deschid spre o lume complet nou grdinile parfumate,
carnale, ale descompunerii. Refuzm s admirm acele
sucuri
revrsate,
bacteriile
nflorite,
ntunericul,
inflorescenele bogate ale putrefaciei. Aceasta este adevrata
natur a morii. Ar trebui s deschidem ochii i s nvm.
284

Diane Fry ridic privirea, auzind zgomotul brusc. Practic, nu


asculta nregistrarea, mintea fiindu-i n alt parte, purtat de
propriile amintiri, departe de Edendale i de Derbyshire. i ddu
seama c n ncpere se lsase ntunericul. Doar o lamp de birou
era aprins, n timp ce banda se derula ncontinuu. Crima este
impulsul nostru natural. Fry aps pe butonul de pauz i vocea
ncet.
Totul e n regul, Diane?
Era Liz Petty, care trecea pe lng biroul CID, dinspre
Departamentul criminalistic, ndreptndu-se spre ieirea din
cldire. Era un traseu ciudat. ns noaptea i Fry proceda la fel
uneori, alegnd drumul care prea mai sigur, n locul celui care
era firesc.
M duc acas, spuse Petty.
Ai avut mult de lucru?
Nu puteam s las probele pn diminea. Acum ns totul
este nregistrat i depozitat n siguran.
Bine.
Petty privi singura lamp aprins i casetofonul.
i tu lucrezi pn trziu, nu-i aa?
La fel ca tine, am mai avut cteva lucruri de rezolvat.
Spera ca Petty s plece, n schimb aceasta se apropie i-i ls
geanta pe podea.
Ascultai iari nregistrrile apelurilor telefonice, nu-i aa?
Am recunoscut sunetul modulatorului de voce.
i?
Petty nu pru s bage de seam tonul vocii ei i se apropie. Fry
se simi observat. Era prea aproape. Prea aproape.
Diane, de ce te supr apelurile astea att de mult? o ntreb
Petty.
M supr? Nu m supr. Ce vrei s spui?
Ei bine te deranjeaz, atunci. Te deranjeaz, nu-i aa? Mai
mult dect pe ceilali.
Fry nu putu s o priveasc n ochi. Lupta cu dorina de a i se
confesa lui Petty. Nu vorbise niciodat cu cineva despre asta, nu
gsise pe nimeni cu care s cread c poate vorbi sau care ar
285

putea s neleag.
Este ceea ce spune n apeluri. M face s m gndesc la un
copil, zise ea.
Petty se ncrunt.
Nu pomenete de-un copil, nu-i aa?
Nu, nu cu adevrat.
Copiii sunt ntotdeauna cel mai ru
Dar Fry i ddu seama din vocea ei c nu nelesese.
Nu copii un copil, spuse ea. A fost primul meu caz de crim,
pe vremea cnd lucram n Birmingham. nc purtam uniform.
Aveam doar 23 de ani. Dar asta nu te protejeaz.
Nu.
Avea opt ani i se reclamase dispariia ei. Era n timpul verii,
n vacan. Ni s-a spus c se juca afar i c dispruse. Am fost
trimis la domiciliul ei, mpreun cu cei de la CID i ali civa
poliiti. Prinii erau absolut distrui. Dar inspectorul a insistat
s cercetm proprietatea. Eu m tot gndeam: De ce-i trateaz pe
prini n felul sta, tiind c tocmai le-a fost rpit copilul?
Petty i trase un scaun i se aez lng ea. Se afla prea
aproape, dar lui Fry nu-i mai psa.
Ai gsit fetia?
Fry aprob din cap.
Era ntr-un opron, acoperit cu nite saci vechi i legat cu
nite sfoar pentru grdinrit. Pielea deja i se nnegrise i faa i
era invadat de viermi. Medicul legist a zis c era moart de cel
puin trei sptmni. Prinii i uciseser copilul i l lsaser s
putrezeasc. Apoi intraser n panic, atunci cnd cineva de la
asistena social sunase, ca s le spun c-i va vizita, pentru a
vedea ce face copilul. Micua era nregistrat ca avnd probleme n
familie.
Doamne, ce ngrozitor!
i mai tii ceva? Medicii legiti au zis c se umblase la
cadavru de cteva ori.
Se umblase?
Cineva se ntorsese cu regularitate s se uite la el. i-au dat
seama de asta dup forma petelor lsate de fluidele corpului pe sac
286

i din faptul c sfoara fusese legat din nou, de cteva ori. Nu am


putut folosi lucrul sta la tribunal, pentru c nu am avut cum s
ne dm seama care membru al familiei a fcut-o. Ar fi putut fi tatl
sau mama sau poate chiar fiul de doisprezece ani.
i sta a fost primul tu caz? ntreb Petty.
De aceea mi-l amintesc att de bine. mi aduc aminte de
sunetul pe care viermii l fceau cnd se micau pe faa ei. i-mi
amintesc de mirosul din acel opron. Ap sttut i oet. Dulce,
dar nu ca mirosul florilor. Dulce precum carnea n putrefacie.
Aadar, cnd tipul sta vorbete despre descompunere?
Da, pentru mine asta reprezint: un copil de opt ani, care se
descompune ntr-un opron din grdina prinilor, din Balsall
Heath, iar cineva se bucur de privelitea cadavrului n fiecare zi,
de parc ar fi vreun joc sordid. i nici nu tii ct de mult m face
asta s vreau s-l ucid.
Cooper se trezi n miez de noapte, convins c aude sunet de oase
zdrobite un craniu care se sfrm sub apsare. Trezit brusc din
somn, cu inima zbtndu-i-se, se rostogoli pe-o parte i deschise
ochii. Dou luminie verzi strluceau n ntunericul dormitorului.
O, Doamne, Randy, e dezgusttor! Du-i oarecele n alt
parte, dac vrei s-l mnnci.
Motanul clipi impasibil ctre el i nghii dintr-odat rmiele
picioarelor din spate ale roztorului. Pe covor avea s rmn o
mic pat de snge i minusculele organe interne ale oarecelui,
verzi i lucioase, eviscerate de dinii pisicii.
Toat viaa, Cooper fusese obinuit ca pisicile s-i aduc prada
n cas. Asta se ntmplase i la ferm iepuri i mici roztoare,
unele chiar fr s fie rnite, care erau lsate libere n cas.
Presupunea c era ceva firesc. Dar uneori dura zile ntregi s
scoat natura din cas, odat ce apucase s intre. Uneori,
singurul indiciu c ptrunsese ceva n cas era numai mirosul
emanat cnd animalul murea.
Clipi, aducndu-i aminte de cteva ntmplri din copilria
petrecut n Bridge End o bufni care i-a rupt gtul intrnd pe
fereastra salonului ntr-o noapte, un oarece de cmp care czuse
287

pe horn, n timp ce focul era aprins i care murise n cteva


secunde, contorsionndu-se tcut n flcri.
i mai era problema obolanilor.
Dormitorul lui Cooper pru brusc s se umple de duhoare, n
timp ce amnuntele incidentului nvlir asupra lui, vii i
copleitoare. Fusese un an deosebit de prost, cnd, la ferm,
armele i cinii nu reuiser s controleze nmulirea obolanilor i
bunicul lui decisese s pun otrav n anexele casei. Matt i Ben
primiser sarcina s verifice capcanele n fiecare diminea i s
arunce leurile.
Dar, ntr-o diminea, ntrziaser i erau foarte grbii. Matt
pusese doi obolani mori n gleata de plastic etan n care
fusese otrava, intenionnd s-i arunce mai trziu. Trecuser ns
dou sptmni nainte s observe gleata i s-i aminteasc ce
se afla nuntru. inndu-i respiraia, bieii ridicaser capacul,
nuntru, cele dou corpuri erau negre i lucioase, stafidite ca
dou jucrii gonflabile dezumflate. Pe fundul gleii se gsea un
lichid negru, urt mirositor, care nu se aflase acolo nainte. De
unde apruse? Matt dorise s-l priveasc mai ndeaproape, dar
mirosul era insuportabil i lui Ben i se fcuse ru, aa c puseser
capacul la loc.
Dup aceea, duhoarea persistase n opron, timp de sptmni
ntregi. De fiecare dat cnd trecea pe lng u, Ben i aducea
aminte de obolanii pe care i omorser, dar pe care uitaser s-i
arunce. Urmele lor nc bntuiau locul, groase i greoase ca
lichidul vscos scurs din trupurile lor.
Chiar i acum, lui Cooper i se fcea ru simind n nri
amintirea mirosului. i nchise ochii, dar i ddu seama c nu va
mai putea dormi n acea noapte. Oft, se ddu jos din pat i aduse
o crp din buctrie ca s tearg sngele.
JURNALUL MORII, PARTEA A PATRA
Dar nu trebuie s fie aa. Aztecii cred c viaa este un vis
din care ne trezete moartea. Mexicanii i celebreaz i i
onoreaz morii de Ziua Tuturor Sfinilor. Tibetanii cred c un
288

mort nu trebuie ngropat, cci sufletul ajunge n iad. Aa c ei


duc cadavrele pe un munte i le dau ca hran psrilor. Totul
trebuie s dispar, inclusiv oasele. Uneori preoii trebuie s
mutileze leul ca s uureze i s grbeasc misiunea
vulturilor.
Evreii ateptau s nceap putrefacia nainte s scape de
cadavre. Cel puin, n felul sta erau siguri de instalarea
morii. ineau cadavrele n morminte nesigilate i mergeau s
le verifice n fiecare zi. Asta fceau ucenicii lui Iisus cnd l-au
gsit n via. Urmreau progresul descompunerii. Ei tiau c
nu era mort cu adevrat pn cnd carnea nu disprea cu
totul.
Oasele trebuiau s fie perfect curate, purificate de toate
urmele murdriei pmnteti. i oasele au ceva pur, nu-i
aa? Totui, noi tresrim dezgustai la gndul celei mai mici
bucele de carne n descompunere. Gndii-v la craniul
aflat sub piele simbolul suprem al perfeciunii interioare.

289

26
Pe site-ul Groundspeak se organizeaz un joc, numit
geocaching36, spuse Cooper a doua zi diminea. Pare a fi o form
high-tech de vntoare de comori.
Nota zece, Ben. Asta-i ceea ce ai prevzut, nu-i aa?
Cooper o privi surprins pe Fry.
Da. Jocul se desfoar n felul urmtor: cineva pune o cutie
cu obiecte ntr-o ascunztoare i ceilali participani pornesc n
cutarea ei, folosind aparate GPS portabile i ajutndu-se de
coordonatele locaiei respective, care se gsesc pe site-ul web. De
asemenea, mai primesc i cteva indicii, dac au nevoie de ele.
OK.
Oamenii pun tot felul de lucruri n aceste cutii hri, cri,
software, CD-uri, casete video, poze, bani, bijuterii, bilete, unelte,
jocuri
Se uitar peste inventarul ntocmit de criminaliti. Multe dintre
obiectele de la Peters Stone fuseser puse n pungi de plastic sau
n plicuri de plastic transparent, de felul celor folosite la birou.
Cooper o privi pe Fry cum urmrete pe list cu creionul, cutnd
un neles n selecia de obiecte. Creioane, ochelari de soare i o
carte de Beatrix Potter, The Tale of Mr. Tod37. Creionul i se opri n
dreptul brelocului cu schelet.
Exist zeci de alte ascunztori, spuse Cooper. Unele dintre ele
destul de aproape de Petrus Two.
Nu sunt interesat de ceilali, Ben. Ci doar de cel care ar fi
putut s ajung la asta.
OK.
36

Sport n aer liber care implic folosirea unui sistem GPS pentru
gsirea unui geocache (sau cache) ascuns oriunde n lume. Un cache este
un recipient nchis ermetic n care juctorul ascunde diverse obiecte
comoara, (n.tr.).
37
Povestea domnului Tod.

290

Totui, stai puin. Ai zis c exist un site cu coordonatele GPS


ale tuturor acestor ascunztori? Se dau indicaii cum s le gseti?
Aa e.
i aceste locaii au un nume?
Da. Persoana care nfiineaz o ascunztoare i d i un
nume, rspunse Cooper. Art spre coninutul cutiei de la Peters
Stone. Aceasta se numete Petrus Two Petrus este termenul
latinesc pentru Peter, presupun.
Iari latin?
S-ar putea s nu aib nici o semnificaie. n apropiere sunt
locaii care poart nume precum Tunnels Mouth, Tidza Treat,
Magic of Monsal, Jonahs Joumey. Am numrat douzeci de
ascunztori, pe o raz de opt kilometri, n jurul lui Peters Stone.
Numele sunt cele care m intereseaz, zise Fry.
Numele, de ce?
Uite ce e, oamenii aleg ce nume vor pentru o locaie, apoi
ofer indicii cum s ajungi acolo. Totul este doar un joc. Le place
s i arunce unii altora o provocare. Am dreptate?
Asta am spus i eu, Diane.
nc nu pricepi, nu-i aa? Fry se apropie atunci de el i cit o
expresie pe care nu avea nevoie s o citeasc din notie. i tot ce
trebuie s facem, continu ea, este s cutm slaul morii.
Cooper se foi agitat. n trecut fusese acuzat c devenea obsedat
de anumite lucruri. i trebuia s admit c era adevrat. Uneori, i
intra cte o idee n cap i nu putea s scape de ea, fiindu-i totui
greu s explice altcuiva logica acestui fapt. Era contient de
pericolul implicat. Dar, n acest caz, se prea c Fry era aceea care
devenea obsedat, nu el.
Ce planuri ai pentru noi, n dimineaa asta? ntreb el,
temndu-se c o s-i piard iar vremea pe la ar, uitndu-se
prin cimitire.
O s facem cteva vizite. Dac persoanele la care mergem
sunt implicai n ceea ce i s-a ntmplat lui Audrey Steele, o s-i
facem s se simt i mai nelinitii.
Fry vzu imediat c locuina lui Christopher Lloyd era o cas
291

modern, dei proprietarii nu doreau s par astfel. Cooper coti


printre dou lampadare vechi, ntr-o parcare pietruit, oprindu-se
n apropierea unei imitaii de cimea. Doamna Lloyd fu cea care le
deschise ua i-i conduse prin cas.
Evident, toate sunt reproduceri, spuse ea. Dar sunt foarte
bine realizate, nu credei?
Da, sunt foarte convingtoare, doamn.
E foarte avantajos s ai ceva care pare vechi, dar, n realitate,
e nou. Nu ai aceleai probleme cu ntreinerea, rse ea. Ca s nu
mai vorbim de primele de asigurare.
Desigur.
i dac o pies se stric, pur i simplu o nlocuieti cu o nou
reproducere, care arat la fel de veche precum originalul. Doamna
Lloyd i privi radioas. nsi casa este n stilul perioadei, aa c
este foarte potrivit.
Stilul perioadei? Fry se ntreb n treact ce nseamn asta.
Probabil orice voiai s nsemne. n pofida msuei de cafea i a
televizorului aflat ntr-un col, era ceva n aspectul poliei de
deasupra cminului, n stil fals victorian, n emineul placat cu
ceramic, n tablourile nrmate, cu scene de vntoare i n
pereii de culoarea mutarului, de sub lambriurile decorative, care
o fcea s se simt ca ntr-o crcium.
Christopher Lloyd sttea afar, aezat pe o lespede de piatr
care mrginea un bazin ornamental. n fundal, apa nea din
gura unei uriae broate de ceramic. Fry i amintea vag de
familia adoptiv din Hales Owen, care avea peti i care, pentru un
timp, i dduse ei sarcina s-i hrneasc. n acest bazin,
recunoscu civa crapi Koi cu pete roii i nite petiori sanitari,
pe fundul apei. Mai era i un singur pete, de culoare deschis, de
vreo aizeci de centimetri lungime, care, n opinia ei, era un
sturion albinos.
Sper c datele pe care vi le-am trimis prin fax v-au fost de
folos, ncepu Lloyd.
Foarte folositoare, domnule.
Aadar, nelegei c procedeele pe care le aplicm la
crematoriul din Eden Valley sunt fr cusur. n sistemul nostru nu
292

se petrece nici un lucru greit. Nimic nu s-a petrecut nici n acest


caz.
Cooper i Fry rmaser la marginea bazinului, atrai de propria
reflexie n ap i de imaginea petelui albinos, care se mica prin
ap ca o stafie. Civa metri mai ncolo, acesta iei la suprafa, iar
Fry i zri botul lung i ochii inexpresivi.
V intereseaz petii? i ntreb Lloyd.
Nu chiar, rspunse ea. Fiind poliist, m ntrebam ct de mult
pot s valoreze. Avem cteva furturi de crapi Koi, reclamate de
curnd i am fost surprins de valoarea pretins de ctre
proprietarii lor.
Lloyd mormi.
Adevraii entuziati pltesc mii i mii de lire pentru crapii
Koi. Unii dintre proprietari zboar pn n Japonia, ca s-i
cumpere de la cresctori. Eu personal nu neleg chestia asta.
Petii tia nu au costat nici pe departe att. Probabil c nisetrul
valoreaz vreo dou sute.
Este albinos, nu-i aa?
Da, spuse Lloyd. Dar, din nefericire, celui albinos nu-i place
lumina solar direct. Sunt creaturi nocturne i prefer mai mult
ntunericul.
Fry i arunc o privire.
Cunosc destul de muli oameni de genul sta.
Sunt sigur de asta. ntr-un fel, un poliist e puin pescar,
presupun. tii unde se afl petele, dar putei s-l prindei numai
atunci cnd iese la suprafa.
E un comentariu interesant, domnule.
Lloyd rse.
Cred c am citit asta odat ntr-un roman.
Fry se nfiora involuntar.
Poate e cam frig afar, zise Lloyd. Intrai n cas. Dorii un
ceai, ceva?
Nu, mulumim, i rspunse Fry.
Nu inteniona s fie prea prietenoas cu Christopher Lloyd, ci
dorea s-l fac s se simt ct mai incomod cu putin. i Lloyd
pru s-i dea seama de asta.
293

Vrei s v spun c sunt implicat n vreun fel n chestia asta,


nu-i aa? ntreb el.
Nu vrem s ne spunei nimic altceva dect adevrul,
domnule.
Fry se ntoarse dinspre bazinul cu peti i se aplec spre Lloyd,
pn cnd ajunse destul de aproape nct s poat mirosi izul de
umezeal i de putreziciune emanat de buruienile pe care el le
scosese din ap.
Lloyd scutur din cap.
Cred c sta s-ar putea s fie momentul n care insist s nu
mai declar nimic dect n prezena unui avocat.
Sigur, domnule. n acest caz, v solicitm s venii cu noi la
secia de poliie i vom atepta acolo s soseasc avocatul
dumneavoastr. Trebuie s urmm procedurile de rigoare, nu-i
aa? Indiferent ct de stnjenitor i de jenant poate fi pentru unii
dintre noi.
l vzu pe Lloyd nghiind nervos i uitndu-se nspre cas.
Eu nu eu nu am fost implicat cu nimic. Nu cu adevrat.
Atunci, ce ai fcut? Cu adevrat?
Lloyd nghii din nou cu noduri.
Am spus o minciun. Mi-a cerut un prieten s zic o
minciun, pentru a-l scoate dintr-o ncurctur i am fcut-o.
Asta-i tot.
Tot? ntreb Fry. Aici e mult mai mult dect att, nu-i aa?
Nu tiu. Eu doar am fcut ce mi s-a cerut. Att i nimic mai
mult.
Fry i arunc o privire lui Cooper. El nu-i luase ochii de la
Lloyd, n timp ce ea i vorbea acestuia. Dac Ben urmrise irul
gndurilor ei, putea fi pregtit s pun urmtoarea ntrebare, una
care s-l tulbure i mai mult pe Lloyd.
Acest prieten, pentru care ai minit, domnule, spuse Cooper,
m atept s fi fost Melvyn Hudson, nu?
Ochii lui Lloyd clipir nervos spre Cooper, apoi, din nou, nspre
Fry. Acum nu era sigur din pricina cruia s-i fac griji.
Domnule, dac v gndii s minii din nou, spuse Fry, v-a
sftui s nu o facei.
294

El se uit pentru cteva clipe la apa din bazin, apoi la cas.


Indiferent la ce se gndea, prea stingherit. Apoi n ochi i se ivi o
privire ireat. i ntoarse capul spre ap, ncercnd s-l mpiedice
pe Cooper s-i zreasc faa. Dar Fry, aflat de cealalt parte a lui,
i vzu expresia.
De fapt, nu a fost Melvyn, ci Richard Slack, spuse el.
ntr-adevr?
Dorea s semnez nite hrtii. Zicea c s-a produs o
ncurctur administrativ la firm i s-a gndit c a putea fi
dispus s-l ajut.
i l-ai ajutat?
Lloyd scutur din cap.
n mod normal, l-a fi scos din ncurctur. Richard mi era
prieten i ar trebui s simim c putem apela unii la alii. Dar n
cazul sta ar fi fost ceva ilegal. Regulile sunt foarte stricte cnd
vine vorba despre documente. M-a pus ntr-o situaie stnjenitoare
i n-am avut alt alternativ dect s-l refuz. Mi-a fi putut pierde
slujba.
Ce voia s facei, mai exact?
Voia s nchei o lucrare fr certificat de incinerare.
sta-i certificatul emis de ofierul strii civile?
Da. Nu putem efectua o incinerare fr autorizarea oficial.
Cade n sarcina antreprenorului de pompe funebre s se asigure c
aceasta exist. Richard spunea c s-a pierdut. A ncercat s-l
nvinoveasc pe Melvyn, de fapt, dar nu eram sigur de asta.
i ai refuzat?
Bineneles.
Aadar, incinerarea nu a mai avut loc?
Evident.
Atunci, ce s-a ntmplat cu funeraliile?
Nu au mai avut loc. Ei bine, nu n ceea ce inea de
responsabilitile mele. Nu tiu cum s-a rezolvat i nici nu am
ntrebat, n orice caz, am neles c serviciul funerar nu urma s
se in n capela noastr, ci numai incinerarea.
Nu neleg. Fr serviciu funerar?
Nu e ntru totul neobinuit. Uneori, familia nu dorete s vin
295

la crematoriu. Slujba se ine n alt parte, apoi antreprenorul de


pompe funebre transport sicriul la incinerare.
i n cazul sta nu ar exista nici un martor care s asiste la
sosirea sicriului?
Doar oferul carului mortuar i, poate, un coleg care s-l
ajute la transportul cociugului. n acest caz, sicriul e adus direct
n cldirea crematoriului. Dar avem totui nevoie de documente,
evident.
Da.
Din cnd n cnd, se ntmpl s avem cte o incinerare, fr
nici un fel de serviciu funerar. Nici familie, nici participani. Aceia
sunt oameni far cpti, cazuri regretabile, n care cineva a murit
i identitatea nu i-a putut fi stabilit sau nu i s-au putut gsi
rude. Autoritile locale suport costul acelor incinerri. Fiecare e
ndreptit s aib parte de o incinerare corespunztoare.
Fry se uit la Cooper. Era rndul lui.
Domnule Lloyd, v aducei aminte numele persoanei pentru
care Richard Slack dorea s semnai documentele?
Nu, niciodat nu mi-a spus asta. i nici eu nu l-am ntrebat.
Nu ai ntrebat o mulime de lucruri.
Cteodat aa e cel mai bine.
Nu ar fi trebuit s informai pe cineva despre acest incident,
dac erai ntru totul corect?
Lloyd oft.
Era foarte greu. Richard mi-era prieten, dup cum am spus.
Presupun c m-am gndit c, dac nu intram n jocul lui, atunci
era nevoit s procedeze corect i s-i asume responsabilitatea.
tiu c e o problem ca un antreprenor de pompe funebre s aib
o reputaie proast, dar trebuia s accepte i s recunoasc.
Cnd s-a ntmplat asta, mai exact? ntreb Cooper.
Ei bine, nu sunt sigur, dar nu putea s fie cu multe
sptmni nainte de moartea lui Richard.
Fry i nchise agenda.
V mulumim, domnule. Ne-ai fost ct se poate de util.
nainte s plece, ea se uit n bazin pentru a arunca o ultim
privire petelui decolorat, dar era prea greu de observat.
296

A dori s-mi pot permite s nmulesc nisetrul sta, spuse


Lloyd. Cineva mi spunea c din icrele lor provine caviarul imperial
iranian. Acela e caviarul de culoare aurie, nu neagr, ca a celui
rusesc.
Nu tiam asta.
Lloyd se aplec deasupra apei i ntinse o mn. Fry se gndi la
nceput c se ntindea pentru a scoate unul dintre peti. Dar, n
schimb, el adun o mn de frunze moarte de pe suprafaa apei i
le arunc pe pavajul de piatr.
n curnd trebuie s protejez bazinul cu o plas. Nu trebuie
s lai frunzele s zac toamna n ap. Atunci cnd se descompun,
acestea fac s scad nivelul de oxigen din ap, iar petii i mor. n
timp ce se ridic, Lloyd se uit la Fry. Ar fi un mod stupid s-i
pierzi petii, nu-i aa?
Ce crezi, Diane? o ntreb Cooper, pe drumul spre casa lui
Hudson. Christopher Lloyd spune adevrul?
Cred c e foarte convenabil pentru el faptul c Richard Slack
e mort. Poate da vina pe el, nu-i aa?
Ce vrei s spui?
Ei bine, dac domnul Lloyd ne-a spus o parte de adevr, dar
nu chiar tot? i dac Melvyn Hudson a fost cel care l-a abordat, nu
Richard Slack? Spunndu-ne povestea aia, poate spera s nu-l
chestionm prea ndeaproape pe Hudson referitor la chestiunea
respectiv.
Dar Richard Slack a fost cel care i era prieten, nu Hudson.
Oare aa a fost? Asta-i ceea ce ne-a spus Lloyd.
i dac a fost Melvyn, atunci
Atunci Lloyd ar fi putut, de fapt, s fie de acord cu ceea ce i sa cerut. Acum poate sper s ne deruteze, abtndu-ne atenia
ctre Richard Slack.
Cooper ncuviin din cap.
tii ce altceva m mai ngrijoreaz referitor la ce spunea
Lloyd?
Incinerrile care au loc far efectuarea slujbei n capela
crematoriului? ghici Fry.
297

Corect. Trebuie s fie un interval de timp n care cociugul se


afl doar n responsabilitatea a doi dintre oamenii antreprenorului,
pe drumul dintre biseric i crematoriu.
Dndu-le ocazia s schimbe cadavrul?
Exact.
Dar funeraliile lui Audrey Steele? S-au inut la capela
crematoriului?
Cooper se gndi la ntrevederea cu Vivien Gill.
tii, nu cred c mama ei mi-a spus vreodat asta. i
niciodat nu m-am gndit s-o ntreb.
Atunci, ar fi mai bine s-o ntrebi.
Un detaliu ca sta nu s-ar putea gsi n nregistrrile pe care
le-am luat de la Hudson and Slack?
Fry se uit la el.
Mai bine ai ntreba-o, totui.
Familia Hudson avea un emineu de marmur, dar focul nu era
aprins. Sfenicele de alam nu aveau lumnri. i mai erau rafturi
de cri, din lemn de pin, dar numai cteva cri adevrate se
cuibreau printre prespapieruri din filde i vase chinezeti.
Casa i aducea aminte lui Cooper de un apartament pe care l
vizitase odat n nordul Londrei. Locul aparinuse prietenului unui
prieten, care lucra n afaceri hoteliere. De ndat ce intrase,
rmsese cu gura cscat de uimire, cnd vzuse dimensiunile
buctriei. Era minuscul chiar mai mic dect baia. Suficient
de mare ca s faci o cafea i nite pine prjit, poate, sau s
nclzeti ceva n cuptorul cu microunde. Dar mult prea mic
pentru a pregti o mas cum se cuvine. n opinia lui Cooper, nu
era deloc o buctrie, ci doar alt ncpere pentru care nimeni nu
gsise nc o denumire.
Barbara Hudson era mbrcat n blugi i ntr-o bluz de
trening, cu prul despletit i nu arta deloc a antreprenor de
pompe funebre.
Avei nevoie de mine? ntreb ea. Dac nu, am altceva de
fcut.
O s v anunm dac avem nevoie, doamn Hudson.
298

Ea dispru i i ls s atepte n hol. Cooper observ o oglind


mare, ornamentat, agat la baza scrilor. Era ntr-o poziie
ciudat, nu acolo unde te-ai putea vedea cu uurin n ea. Se
aplec s se uite la muchiile sticlei. Nu existau amprente, nici
mcar o singur pat sau urm de murdrie. Fie fusese temeinic
lustruit, pe fiecare centimetru al ei, fie nu fusese vreodat
folosit. Se ntreb dac aceasta era genul de oglind care i
reflecta doar siei viaa, n tcere, precum o camer video fr
subiect.
Cooper se ndrept i l gsi pe Melvyn Hudson stnd n u. i
invit nuntru fr cuvinte, cu un gest exersat al minii drepte, de
parc i poftea s vad persoana decedat. n orice caz, hainele
obinuite nu preau s fac vreo diferen.
Domnule Hudson, ncepu Fry, am stat de vorb cu
Christopher Lloyd, directorul crematoriului din Eden Valley. l
cunoatei?
Bineneles. n probleme legate de afaceri, tii.
Ne-a spus c partenerul dumneavoastr, Richard Slack, i-a
cerut s fac ceva ilegal, dar el a refuzat. tii ceva despre asta?
Nu. Habar n-am la ce s-a referit Lloyd. Dar Richard l
cunotea mai bine dect mine. Erau amndoi membri ai Clubului
Rotary.
Asta ar fi avut loc cu puin timp nainte ca domnul Slack s
fie ucis n accidentul de main.
Da, asta s-a petrecut n luna mai a anului trecut.
Cum s-a ntmplat, mai exact, accidentul?
A derapat i a ieit de pe osea ntr-o noapte, trziu, cnd se
ndrepta spre locul de unde trebuia s ridice un cadavru. A fost o
anchet, aadar, putei citi totul despre asta, dac dorii.
Era singur atunci?
Aa se pare.
n aparen, Hudson era calm i relaxat. Dar privirea lui nu se
potrivea nici cu vocea, nici cu atitudinea sa. Expresia ochilor era
mai dificil de controlat. Ben se ntreb dac i Fry o remarcase.
Dumneavoastr unde erai la momentul respectiv, domnule?
l ntreb Fry.
299

Aici, acas, cu familia. De ce m ntrebai?


Undeva, n cas, se nchise o u i Hudson profit de ocazie.
M scuzai, spuse el. Asta e fiica mea. Trebuie s discut ceva
cu ea.
Ne va mini, zise Fry, dup ce Hudson prsi ncperea.
Exact cum a fcut-o i Christopher Lloyd. Dar trage un pic de
timp, pentru a se decide asupra povetii pe care s ne-o spun.
Da, tiu.
Testeaz-l. Dar uurel.
Vrei s-o fac, Diane?
O va ncasa mai bine de la tine.
OK.
Dar nu era Melvyn Hudson cel care intr pe u, ci o femeie
brunet, la vreo treizeci de ani, care rmase n prag.
Bun. Tata m-a rugat s v spun c are un telefon urgent. Se
va ntoarce n cteva minute. Pot s v aduc ceva, n timp ce
ateptai?
Nu, dar putei sta de vorb cu noi, spuse Fry.
O nu sunt sigur c tatlui meu i-ar plcea asta.
M scuzai, numele dumneavoastr e
Natalie.
Lucrai cu tatl dumneavoastr?
Nu, sunt instructor de aerobic.
Nu v intereseaz afacerea familiei, domnioar Hudson?
Natalie se nfior.
Cu siguran nu! Numai cnd m gndesc
i nu exist nici un fiu care s calce pe urmele tatlui
dumneavoastr?
Femeia ezit. Scoase un pachet de igri i aprinse una, far s
se sinchiseasc s-i ntrebe dac i deranjeaz sau s le ofere i lor
una. Era casa ei, n definitiv. Putea s fac ce-i plcea. Dar Cooper
observ c degetele i tremurau uor, n timp ce folosea bricheta i
trgea primul fum de nicotin n plmni.
A fost un fiu, rspunse ea.
Da?
David. Fratele meu mai mic. El ar fi clcat pe urmele tatlui
300

meu, aa e. Exact pentru asta s-a nscut. Aa a fost planificat


totul.
Ce s-a ntmplat?
A murit.
Vrei s spunei c a fost ucis sau a murit n vreun alt fel?
Era n strintate, cltorea n Indonezia, continu Natalie.
Se crede c a fost vorba de nite bandii. Un jaf care s-a terminat
prost aa l-ai numi, nu? Dar nu cred c este valabil n cazul
morii lui David. Cred c au intenionat s-l ucid. Avea numai 22
de ani.
mi pare ru.
Cel mai ru era c lui David i plcea s trimit vederi de
unde cltorea. El gndea n imagini i ntotdeauna alegea cu grij
vederea pe care o trimitea. Dura mult timp pn cnd acestea
soseau din rile pe care le vizita. Au continuat s ne parvin
sptmni ntregi dup ce a murit. Erau vederi de la un mort. La
nceput, a fost minunat i am plns, gndindu-m c mi vorbea.
Era ca i cum s-ar mai fi aflat acolo, undeva i se gndea la mine.
Dar apoi am nceput s m rog s nu mai vin. Cred c toi am
fcut asta. Aveam nevoie de un sfrit.
Cnd s-a ntmplat asta?
Acum zece ani i patru luni. Tata a fost distrus cnd s-a
ntmplat. Mult timp am crezut c pierderea l va ucide. Asta era
expresia pe care toat lumea o folosea: Pierderea l va ucide.
Ironic, ntr-adevr, pentru un om care i petrece viaa avnd de-a
face cu durerea altora. Profesionistul pn n mduva oaselor.
Persoana la care apelezi cnd ai mare nevoie.
Tonul lui Natalie cptase o not amar. Cnd sufl un nor de
fum, gura ei avea un zmbet sardonic.
Adevrul iese la iveal n astfel de momente, nu-i aa? Tata
nu a fcut nici un secret din faptul c, dup prerea lui, murise
copilul care nu trebuia.
Natalie mai scoase un nor de fum i l privi cum dispare n briza
care intra pe geamul deschis.
Nu mai avei ali frai sau surori?
Nu.
301

Atunci vei moteni probabil ntr-o zi partea tatlui


dumneavoastr din afacere.
Natal ic izbucni n rs.
Oare? M cam ndoiesc. Nu tiu dac tatl meu i-a ntocmit
testamentul ori nu sau cui are de gnd s-i lase jumtatea din
Hudson and Slack, atunci cnd va muri. Probabil c mama va
prelua afacerea. Femeile antreprenor de pompe funebre ncep s fie
la mod n ziua de azi. Nu tiu nici ce se va ntmpla cnd va muri
btrnul.
Abraham Slack?
Da. Apoi mai este i Vernon, desigur. Dar tata nu are o prere
prea bun despre Vernon, aa cum probabil ai observat.
Mie mi-a fcut impresia c nu-l privete pe Vernon ca pe un
posibil partener de afaceri, zise Cooper.
Natalie rse.
Avei un mod interesant de a spune adevrul doar pe
jumtate. E chiar drgu.
Cooper simi c i se nroesc obrajii. Era sigur c Fry nu va
scpa ocazia s-i zic ceva n legtur cu afirmaia asta.
Trebuie s ncerc s prind ocazia s discut la un moment dat
cu Vernon, spuse el, punndu-i carneelul deoparte.
Mult succes! Nu este foarte comunicativ.
Dar se descurc destul de bine la firm, nu-i aa?
Natalie ridic din umeri.
n felul lui. Nimeni nu se strduiete s-l fac pe Vernon s
simt c locul lui e acolo. Mai ales tata. Dac Vernon i-a imaginat
vreodat c ar putea deveni pentru tata un fel de substitut al fiului
su, curnd a aflat c s-a nelat amarnic. Tata nu a vzut
lucrurile n felul sta. Odat ce David a murit, mort a rmas i
nimeni altcineva nu a mai contat pentru tata. Totui, ar trebui s-l
auzii cnd vorbete cu familiile ndurerate. Toate lucrurile pe care
le declam c oamenii ar trebui s apeleze la familie pentru a
gsi susinere n momentele de durere. Da, atunci e plin de sfaturi
bune! i se face ru cnd l auzi!
Ca la un semnal, ua se deschise i Melvyn Hudson intr n
camer. Pru surprins s o vad pe fiica lui nc acolo.
302

Surprinderea ls apoi loc furiei, care fu ns rapid controlat i


dispru de pe chipul lui.
Scuzai-m c v-am fcut s ateptai, spuse el. Moartea
apare n cele mai nepotrivite momente, dup cum bine tii. V-a
inut de urt fiica mea?
Da, am avut o discuie foarte interesant, zise Fry.
Da? Ei bine, probabil c Natalie are altele de fcut. Aa c,
dac v mai pot ajuta cu ceva, am la dispoziie cteva minute.
Fry se ridic.
De fapt, cred c avem tot ce ne trebuie deocamdat, domnule
Hudson, afirm ea.
Cooper fu luat pe nepregtite i se ridic mai greu n picioare.
Suntei siguri? ntreb Hudson.
Vom lua legtura din nou cu dumneavoastr, dac este
nevoie. Dar mai avem destule cercetri de fcut.
Hudson i nsoi pn la u. Cooper simi brusc nevoia s
treac mpreun cu Hudson prin dreptul uriaei oglinzi
ornamentate din hol, ca s vad dac imaginea acestuia se reflecta
n ea.
nc un lucru, domnule Hudson. Ai fost vreodat la Alder
Hall?
Nu, nu cred.
Sau ai vizitat proprietatea, dintr-un motiv sau altul?
Nu-mi aduc aminte.
Cnd ajunser la main, Cooper se ntoarse spre Fry.
De ce ai fcut asta? o ntreb el. Hudson nu ne-a spus nimic.
Nici mcar nu am ajuns s-i punem ntrebrile importante.
Crezi c ne-ar fi spus adevrul?
Nu, nu cred.
Aadar, ce rost avea? Acum l-am lsat pe domnul Hudson cu
impresia c fiica lui ne-a spus deja ceea ce doream s aflm. Este
evident c nu au ncredere unul n cellalt. Am de gnd s-l las s
fiarb un timp i poate va fi mai binevoitor cnd l vom aborda data
viitoare.
Foarte viclean micare.
Cooper porni maina i se ndreptar napoi spre West Street.
303

Ce spune legea n privina motenirilor? Dac Hudson nu i-a


fcut testamentul, cine va fi, de fapt, motenitor?
Cred c va trebui s se ajung n instan, rspunse Fry.
Exist o formul complicat prin care tribunalul mparte
motenirea care nu este ncredinat prin testament unui anume
individ. Probabil exist i ali beneficiari, care au dreptul la o
parte.
Dar Natalie Hudson ar fi motenitoarea principal, nu-i aa?
Da, sunt convins. Dar ea nu-i dorete afacerea. Nu o
intereseaz.
S-ar putea s vrea banii, spuse Cooper. Dac una dintre
corporaiile americane pndete ocazia s pun mna pe Hudson
and Slack, Natalie s-ar putea s se trezeasc brusc foarte bogat.
Hm. Mai ales dac i Abraham Slack poate fi momit s se
despart de partea lui.
Da, motenitorul lui ar fi Vernon, nu? Mie nu mi-ar plcea s
tiu c Vernon Slack mi conduce afacerea, dar ie?
Nici mie. Fry pru gnditoare. M ntreb dac asta e scris n
testamentul lui Abraham.
Afacerile astea de familie provoac o mulime de probleme, n
felul sta pornesc conflictele. E destul de dificil cnd totul se
desfoar n cadrul aceleiai familii, dar trebuie s fie mult mai
ru cnd e vorba de dou familii. Poate c fondatorii s-au neles
perfect, ceea ce nu nseamn c lucrul sta e valabil i pentru
generaiile urmtoare.
Telefonul lui Ben Cooper suna cnd acesta intr n birou. Ridic
receptorul brusc, cu mintea plin de imaginile unor antreprenori
de pompe funebre vicleni i ale unor sicrie neidentificate care
alunecau n flcri.
n sfrit! fcu o voce. Nu credeam c o s mai rspund
cineva. M gndeam c suntei cu toii plecai s combatei
criminalitatea.
Cu cine vorbesc? ntreb Cooper.
M numesc Mead. David Mead.
Cu ce v pot fi de folos, domnule Mead?
304

Credeam c voi, oameni buni, avei nevoie de ajutorul meu.


Serios?
Cooper se ncrunt. O mulime de nume se strnseser deja n
cadrul anchetei, dar era sigur c pe acesta nu-l mai auzise. l not
pe un carneel, dar nu i se pru mai familiar.
David Mead ai spus?
Aa e. Dar ai putea s m cunoatei mai bine drept
Dangerous Dave38.

38

Periculosul Dave.

305

27
Petrus Two nu este, de fapt, ascunztoarea mea, ncepu David
Mead. Dar o tiu bine. Am i cu cteva n zon. Unele dintre cele
mai bune, dac pot spune chiar eu asta.
Dangerous Dave nu era cum s-ar fi ateptat Cooper. Era un
brbat nalt, atletic, la vreo treizeci de ani, cu prul tuns foarte
scurt. Ar fi putut fi luat drept poliist, dar le explicase c este
pompier i c unitatea sa se afl la marginea oraului Sheffield. i
plcea s-i petreac timpul liber plimbndu-se prin comitatul
Peak i fusese fascinat cnd auzise de la un prieten c exist un
sport n care i putea folosi i aparatul GPS.
Dar l cunoatei pe cel care a lsat cutia asta, nu-i aa,
domnule Mead? l ntreb Fry.
A, da. E OK. Este juctor de ani de zile. L-am ntlnit de
cteva ori, dar cred c acum se afl n vacan.
Bine. i ce ne putei spune despre persoanele astea?
i ddu lui Mead lista cu numele transcrise din jurnalul gsit n
cutie. Mead le citi, dnd uneori din cap.
Toate mi sunt familiare. Pe civa chiar i-am ntlnit. Pe
restul i-am vzut postndu-i rapoartele pe internet sau semnnd
n celelalte jurnale.
Ai spune c toi sunt juctori adevrai?
Da. Este o comunitate destul de restrns n acest sport.
Ajungem s ne cunoatem unii pe ceilali.
Dar articolele pe care oamenii le pun n cutie? Care este
protocolul?
Avem cteva reguli. De bun-sim, de fapt. Fr explozibili,
muniie, cuite, droguri sau alcool. Nimic ilegal. A i mncarea este
o idee proast animalele rod cutia i o distrug. Aa c majoritatea
oamenilor las mici jucrii, lucruri interesante, poate un CD sau o
carte lucruri de felul sta.
i asta ce reprezint? l ntreb Fry, ridicnd punga cu
306

lcusta mov i plcua metalic.


Un autostopist.
Poftim?
Sau, dac e vorba de o expresie de pe Groundspeak, un
Travel Bug.
Da, asta este.
Ei bine, un autostopist este un articol pe care poi s-l mui
dintr-o ascunztoare n alta, spuse Mead. Exist o lumnare care a
cltorit din Australia n Arizona i un Mr. Potato Head 39 care se
plimb din cutie n cutie prin toat lumea. Cu un Travel Bug poi
urmri pe internet cltoriile autostopistului tu.
i toate astea se fac cu ajutorul GPS-ului?
Un aparat GPS bun poate s-i dea locaia aproximativ pe o
raz de 2-6 metri, cu condiia s nu fie amplasat ntr-un loc cu
totul inaccesibil, unde ai avea nevoie de un echipament specializat.
Dar nu trebuie s cunoatei tot jargonul tehnic. Tot ce trebuie s
facei este s introducei un punct de referin.
i, dup ce ajungei la coordonatele indicate i localizai
ascunztoarea, deschidei cutia i notai ceva n jurnal?
Uneori trebuie s atepi ca ncuiaii s plece din zon.
ncuiaii?
Ceilali oameni. Cei care nu particip la joc de obicei
alpiniti sau bicicliti montani, aflai n trecere pe o crare din
zon. Dar, din cnd n cnd, pot s fac ceva enervant, cum ar fi
s se aeze lng o ascunztoare, ca s ia masa. Nu poi deschide
ascunztoarea n timp ce ei sunt acolo, fiindc ai trda
amplasamentul locaiei de fa cu ncuiaii. n acest caz, fie stai i
atepi ca ei s plece, fie te duci la alt locaie.
ncuiaii nu sunt cei care nu posed puteri vrjitoreti, din
crile cu Harry Potter?
E cam acelai lucru, ntr-adevr.
Oameni care nu posed cunoaterea i nu trebuie s afle
secretul?
Exact.
39

Domnul Cap-de-Cartof, jucrie patentat n 1952 de George Lemer


(n.tr.).

307

Fry oft.
i, n afar de a nota ceva n jurnal, neleg c, n mod
normal, se obinuiete s se ia un articol din cutie?
Numai dac pui altceva n schimb, zise Mead. Asta este
regula. Altfel este NPNNIN.
mi pare ru, domnule, dar va trebui s-mi explicai ce
nseamn asta.
NPNNIN: Nu pui nimic, nu iei nimic.
NPNNIN. Lui Cooper i plcea ideea. Era un motto bun pentru
oricine vizita parcul naional, unde numrul de flori slbatice,
culese ilegal, era depit doar de cantitatea de gunoaie lsate n
urm. Vizitatorii erau permanent ndemnai s ia cu sine numai
amintiri i s nu lase dect urme de pai. Pcat c lucrurile nu
erau att de simple.
Ai putea s descoperii cine a lsat aceste obiecte? ntreb
Fry.
Mead se strmb.
Unele dintre ele. Poate nu toate.
Ai putea ncerca?
OK.
Mai ales acesta, domnule, zise ca, ridicnd una dintre pungi.
Un inel de chei, cu schelet. Strlucete n ntuneric, nu-i aa?
Cred c da.
Altceva?
Da, am vrea o list cu ascunztorile din zon. Mai ales
denumirea lor.
A, asta-i uor. Dar din ce zon? Trebuie s fie vreo aizeci de
ascunztori, pe o raz de aisprezece kilometri de Petrus Two.
Pe cinci kilometri, spuse Fry, este suficient.
tii, m-am gndit la scenariul sta cu nlocuirea cadavrelor,
zise Cooper, dup plecarea lui David Mead. Nu prea are sens, din
punct de vedere practic, nu-i aa?
Ce vrei s spui, Ben?
Pi, gndete-te puin. Pune-te n situaia unui individ care sa pricopsit cu un cadavru, dintr-un motiv sau altul.
308

n urma unei crime, vrei s spui?


Nu neaprat. Ar fi putut fi un accident.
Nu, zu.
Ei, orice-ar fi. Dar s presupunem c ai un cadavru. Trebuie
s gseti o modalitate s scapi de el.
i prietenul tu, directorul crematoriului, nu vrea s te ajute?
continu Fry. Dac dm crezare povetii pe care ne-a zis-o
Christopher Lloyd, acea conversaie cu Richard Slack ar fi putut
reprezenta prima ncercare de a scpa de cadavru. Dar cnd Lloyd
a refuzat, a trebuit s gseasc alte mijloace.
Exact. i eti cineva care are acces n capela de la firma de
pompe funebre, unde tii c se afl un alt cadavru deja bgat n
sicriu, gata s fie incinerat a doua zi diminea.
OK.
Aa c duci cadavrul pe care l ai i faci schimbul. Singur,
asta ar fi cam greu de realizat, dar poate c nu imposibil. Bnuiesc
c au acolo crucioare i aa mai departe. Totui, asta ar lua timp
i ar presupune un efort fizic nsemnat. Ar trebui s faci ordine, ca
totul s par n regul, pentru funeraliile de a doua zi. Apoi trebuie
s pui cadavrul legitim n maina ta, nu-i aa?
Fry se ncrunt.
Da.
Ei bine, ce ai realizat, dup toat munca i efortul sta? Ca
s nu mai vorbim de riscuri. Fapt este c tot ai un cadavru de care
trebuie s scapi. Practic vorbind, ai ajuns de unde ai plecat.
Crezi c a trecut prin toat btaia asta de cap degeaba?
Aa se pare, nu-i aa?
Cred c e mult prea detept s fi fcut una ca asta, far un
motiv ntemeiat.
S-a ales cu un alt cadavru, asta-i tot. De ce nu a scpat, pur
i simplu, de victima lui, ascunznd-o n pdure, n locul bietei
Audrey Steele.
Un motiv serios era ceva ce voia s ascund n legtur cu
cellalt cadavru. Probabil vreo dovad a modului cum a murit
victima, un indiciu care ar fi condus direct la el. Prin incinerare a
distrus, pentru totdeauna, acea dovad. Pe de alt parte, cadavrul
309

lui Audrey Steele nu coninea nici o prob care ar fi putut s-l


incrimineze.
Dar, n mod sigur, trebuie s-i fi dat seama c, odat ce
identificam rmiele lui Audrey, asta ne-ar fi condus drept la ua
lui Hudson and Slack.
Fry aprob din cap.
Cred c se baza pe dou lucruri. n primul rnd, c s-ar fi
putut s nu fim n stare s o identificm vreodat, chiar dac era
descoperit. Cu ct o gseam mai trziu, cu att ansele noastre
erau mai mici. Dac n-ar fi fost reconstrucia facial att de
exact
i un pic de perseveren, interveni Cooper.
Bine, bine i perseverena ta.
Care e cel de-al doilea lucru?
OK. Poate c am fi fost condui la ua lui Hudson and Slack,
dar, dup atta vreme, cum am fi putut spera s demonstrm care
dintre membrii personalului a fost responsabil de nlocuirea
cadavrelor? Orice prob a disprut de mult sau a fost contaminat,
astfel c nu mai poate fi recunoscut. i, cu ct trece mai mult
timp, cu att amintirile potenialilor martori devin mai neclare.
Iar unii dintre ei s-ar putea s fi plecat, ntre timp. Va trebui
s dm de urma tuturor, spuse Cooper.
Va fi dificil s justificm timpul i resursele pentru o astfel de
aciune, Ben. Atta vreme ct exist cazuri mai presante care
trebuie rezolvate.
Mi-era team c ai s spui asta.
Dac am avea o pist mai uoar i mai rapid pe care s o
urmm, ar fi altceva. Probabil c singura noastr speran este ca
vreun membru al personalului s fi remarcat ceva n neregul, la
momentul respectiv. Sau mcar s fi bnuit ceva.
i s doreasc s ne mrturiseasc i nou ce tie, ceea ce
nu este tocmai sigur.
Nu. Dar fr asta, ar putea chiar s scape basma curat.
Bnuielile nu au nici o valoare, fr probe. i, n acest caz, noi nu
avem nici o prob. tii, uneori auzi de o anchet de crim n care
nu exist cadavru. sta e primul caz pe care l-am ntlnit, unde
310

avem un cadavru dar nu este cel care trebuie.


Aa trebuie s fi fost, nu? Prea muli oameni ar observa
faptul c n sicriul trimis la incinerare nu s-ar afla un trup.
Da.
Aadar, cineva a luat trupul lui Audrey Steele i a pus altul n
loc. Dangerous Dave ar fi de acord cu aa ceva.
Fry l privi fix.
Poftim?
Dac iei o pies dintr-o ascunztoare, trebuie s pui ceva n
loc. Astea sunt regulile jocului.
Regulile jocului. Mda.
Cooper se gndi la oamenii care, cu o zi nainte, sttuser n
jurul mormntului ecologic pentru a-i lua rmas-bun de la
rmiele lui Audrey Steele. Muli dintre ei preau derutai c
participau la o alt nmormntare, pentru aceeai persoan, de
parc tocmai descoperiser c o fiin poate muri de dou ori i c
totul poate fi mai ru, a doua oar.
Da, ce mai joc, conchise Cooper.
Familia Slack locuia n Millers Dale, printre meandrele rului
Wye. Cooper tia c aceste zone de pe cursul lui Wye se puteau afla
surprinztor de departe. De la Lees Bottom, traseul oselei 6 se
ndeprta de ru, pentru civa kilometri, nainte ca drumurile s
se ntlneasc din nou, lng Topley Pike. ntre ele, vile de calcar
erau accesibile numai prin drumuri secundare nguste sau pe
crrile din pdurile de pe malul rului.
O in de cale ferat urmase odinioar marginile vii, pe vremea
cnd funcionau filaturile. Acum, n afar de cteva tuneluri
neutilizate, tot ce mai rmsese din calea ferat din Millers Dale
era un viaduct dublu aflat cu mult deasupra oselei. De fiecare
dat cnd l vedea, Cooper rmnea surprins. Podul i pilonii
masivi de fier preau s sar brusc dintre copacii care acopereau
valea ngust.
n faa bisericii, drumul fcu o curb strns care l duse n
spate la Anglers Rest, apoi la o alee ntunecat de-a lungul rului.
Cooper conduse pe sub stncile de calcar i strbtu o poriune de
311

drum inundat, ajungnd la ctunul Litton Mill, unde gsi


Greenshaw Lodge. Odat, aici fusese sala motoarelor, parte a
complexului filaturii. Dar demolarea progresiv a cldirilor vechi
ale filaturii lsase casa izolat la poalele dealului, printre copaci.
Cnd Cooper opri n a faa locuinei familiei Slack, vzu un
brbat stnd pe trepte. Avea, probabil, peste aptezeci de ani, era
nalt i slab, cu aceeai nfiare uor stngace ca a lui Vernon.
Btrnul nu prea s atepte pe cineva, ci doar sttea acolo, fr
s priveasc la ceva anume. Cnd auzi motorul, se ntoarse i se
uit la maina lui Cooper, cu o expresie surprins.
Domnul Abraham Slack?
Intrai, zise btrnul, fr mcar s-l ntrebe cine este.
Cooper se gndi s-i dea cteva sfaturi referitoare la sigurana
lui, privind identificarea vizitatorilor nainte s-i invite n cas, dar
i zise c nu era momentul potrivit.
Unul dintre pereii salonului era din piatr netencuit. Dou
arcade duceau spre un loc de luat masa i spre o buctrie cu
mobil tradiional. Afar, trei trepte ddeau spre o alee cu pietri,
care strbtea grdina. Pe pajitea proaspt cosit se aflau tufiuri
tunse recent.
Mi-am vndut casa i m-am mutat aici, pentru a fi alturi de
Vernon, spuse Abraham, punnd ceainicul pe foc cu gesturi
automate, caracteristice oamenilor locului. Acum el are grij de
mine.
Nu v-au mai rmas alte rude, domnule?
O, am dou fiice. Amndou sunt cstorite i au propriile
familii. Una locuiete la Londra, iar cealalt, n Canada. Fiecare
mi-a sugerat c a putea s merg i s locuiesc cu ele, dar nu mam putut obinui cu ideea de a m muta de aici, la vrsta mea.
Aici am stat ntotdeauna i voi rmne aici pn cnd voi muri.
Am deja i peticul de pmnt cumprat, bineneles.
Desigur lund n consideraie profesia dumneavoastr.
Abraham zmbi.
De fapt, nici una din fiicele mele nu s-ar bucura nespus de
mult s locuiesc cu ele, sunt sigur. Fiecare are viaa ei. A avea grij
de copii e o slujb n sine i nimeni nu vrea s-i asume
312

responsabilitatea de a mai avea pe cap i o persoan n vrst, nu-i


aa?
Cooper i feri privirea. Dar se ntreb dac, ntr-adevr,
btrnul era ngrijit de Vernon sau dac nu era exact invers.
Abraham prea sntos i destul de puternic, fr a avea nevoie,
deocamdat, de vreo ngrijire.
Zicei c v-ai vndut casa pentru a veni aici, domnule?
Aadar, asta era casa n care a locuit fiul dumneavoastr?
Da, exact. Richard i Alison au locuit aici, de cnd s-au
cstorit. Dar acum e casa lui Vernon.
A fcut o treab bun aici.
Cooper arunc o privire prin camer. Locul era foarte curat. De
fapt, absena decoraiunilor i ddea un aer mai degrab
minimalist. Dar, ntr-un final, gsi ceea ce, n mod incontient,
cutase. Toat lumea are amintiri de familie n cas, chiar i
Freddy Robertson. Aici, pe un raft dintr-o ni, se afla o fotografie
nrmat.
Ea dumneavoastr, domnule?
Da, e familia mea. Eu i soia mea, cu cei trei copii. Vernon
tot bombne n legtur cu asta, dar tie ct de mult nseamn
pentru mine. Richard avea pe atunci vreo doisprezece ani.
Pare foarte solemn, spuse Cooper.
Dintre ei trei, el era cel mai mare i avea sarcina s aib grij
de surorile lui. Richard i-a luat n serios responsabilitatea.
Ce vrst avea cnd a murit n accident?
Patruzeci i ase.
Cooper fcu un calcul rapid n minte. Fotografia trebuie s fi fost
fcut prin 1970: era anul n care disprea curentul flower-power,
iar vara dragostei era deja o amintire ndeprtat. Privind acest
grup, n-ai fi zis c existase vreodat curentul anilor aizeci. Doar
adolescentului Richard i sttea puin rebel bretonul prului blond,
dar nu mai mult de att. ntreaga familie prea respectabil i bine
mbrcat, ca i cum toi i puseser hainele de duminic n mod
special pentru fotograf. Erau aranjai precum un grup victorian
patriarhul impuntor, cu soia i copiii adunai n jurul lui.
Cu siguran ai fost mndru de el, domnule.
313

O, da. tii, a fost un foarte bun antreprenor de pompe


funebre. Cu Richard aici, firma era pe mini bune.
Cooper ridic privirea. Oare i se pruse sau detectase o aluzie
de critic la adresa lui Melvyn Hudson? Ar fi de neles, n aceste
circumstane. Btrnul trebuie s regrete cumplit faptul c fiul lui
nu se mai afla aici, pentru a-i ndeplini rolul n cadrul firmei
Hudson and Slack. Abraham i amintea, cu siguran, de moartea
fiului, de fiecare dat cnd auzea numele companiei sau cnd l
vedea pe antetul vreunei scrisori.
Crile sunt ale dumneavoastr?
Nu, acelea sunt ale lui Vernon. Eu am adus cteva cri i
bibelouri cu mine, dar pe majoritatea le in sus, n camera mea. E
casa lui Vernon, totui.
ntr-adevr, Cooper se gndi c n camer s-ar mai fi putut pune
cteva bibelouri, iar pe rafturi, cteva cri. De fapt, ncperea
prea goal, pustie. Poate c aa i plcea lui Vernon. Era totui o
cas gospodrit de un brbat.
Dei acela din col e scaunul meu, complet btrnul. Am
adus cu mine cteva dintre cele mai bune piese de mobil. De
asemenea, tot ale mele mai sunt vitrina i pendula.
n timp ce Abraham i indica lucrurile proprii, Cooper se
ntreb cum artase camera far ele. Probabil nu fusese mai nimic
nuntru. Nici o femeie nu ar fi tolerat o asemenea lips de
decoraiuni interioare.
Cnd v-ai retras de la Hudson and Slack, domnule? l
ntreb Cooper.
La drept vorbind, nu m-am retras, rspunse Abraham. nc
dein jumtate din companie, aadar, ocazional, mai asist la
edine. Dar nu mai particip activ la treburile firmei de mai mult
de apte ani. Am fost destul de norocos s m pot retrage la aizeci
i cinci de ani.
Pentru c l-ai avut pe fiul dumneavoastr, cruia s-i predai
tafeta?
Da. Numai c Richard a murit, tii.
Trebuie s fi fost o grea lovitur.
Ajungem s ne obinuim cu aceste lucruri, dup o vreme.
314

Dar, din cauza asta, acum am rmas doar eu i Vernon.


Ce s-a ntmplat cu mama lui Vernon?
Ea i Richard erau deja divorai, atunci cnd a murit el. Ea
s-a recstorit i acum locuiete n Shropshire. Vernon o sun i ia vizitat de vreo dou ori, la Oswestry, dar lui nu-i place noul ei
so, aa c nu-i vede mama att de mult ct i-ar dori.
Aadar, domnule Slack, nu erai implicat activ n activitatea
firmei, pe vremea cnd a murit fiul dumneavoastr?
Nu.
Sau n perioada imediat premergtoare?
Cu apte ani n urm, i-am predat lui Richard activitatea de
zi cu zi a firmei. i lui Melvyn, firete. E ceva n neregul?
Investigm un incident care s-ar putea s se fi ntmplat cu
puin timp nainte s moar fiul dumneavoastr.
S-ar putea s se fi ntmplat?
M scuzai, ar fi trebuit s spun c s-a ntmplat. i cineva
de la firma Hudson and Slack s-ar putea s fi fost implicat.
Noi avem o reputaie foarte bun, spuse Abraham fnos. Nu
ne permitem nici o neregul. Nici una. Activitatea noastr e una
foarte sensibil.
Cu toate astea, a existat un cadavru care nu a fost incinerat,
aa cum ar fi trebuit s se ntmple.
Nu tiu nimic despre asta. Nici Richard i nici Melvyn n-au
pomenit vreodat despre aa ceva. Sunt sigur c v nelai.
Nu, domnule.
Abraham scutur vehement din cap.
Nu, ar fi trebuit s tiu despre asta. Sunt prea multe reguli i
verificri duble. Aa ceva n-ar putea fi ascuns. i de ce, oricum?
Poftii?
De ce naiba ar face cineva un asemenea lucru?
Btrnul se uit pe fereastr i Cooper i urmri privirea fix.
Vzu o main oprind n curte, un vechi Ford Escort, cu toba mult
prea zgomotoas. Vernon Slack cobor, se uit la Toyota lui Cooper
i i zorni nervos cheile, de parc ar fi vrut s se ntoarc n
Escort i s plece napoi.
La fix, zise Cooper. La ieire, o s schimb o vorb i ni
315

nepotul dumneavoastr, domnule.


Nu-l terorizai, i ceru brusc Abraham.
Pi, de ce a face aa ceva?
Vernon l vzuse venind. Prea nervos, dar el ntotdeauna prea
astfel. Rmase ateptnd n curte, n timp ce Cooper iei pe ua
din fa. Ochii i clipir nspre fereastr; aadar, bunicul lui i
transmitea, probabil, vreun semnal, spunndu-i cum s se
comporte sau ce s zic. Probabil doar un deget pe buze, destul
pentru ca Vernon s neleag: Nu spune nimic.
Sosii de la munc, domnule? l ntreb Cooper.
Da, am terminat puin mai devreme. A fost linite astzi.
Presupun c asta e ru pentru afaceri, dar ntr-un fel e bine.
Ce?
nseamn c mor mai puini oameni, l lmuri Cooper.
O, da.
Uitndu-se dincolo de Vernon, Cooper observ un spaiu de
acces spre o fos septic, ascuns sub pavaj, ntre tufiuri. Era
bine proiectat, aproape invizibil. Mai exista i un atelier lipit de
cas, dotat cu neoane i cu prize. De cealalt parte se afla un garaj
ce coninea o ramp ngropat, rafturi pline de scule i un spaiu
mare n pod folosit pentru depozitare. Singurul lucru n paragin
era un veceu vechi din piatr, aflat ntr-un col al grdinii.
V place munca la Hudson and Slack? l ntreb Cooper.
Vernon ridic din umeri.
E OK. Nu fac nimic prea dificil.
Se uit din nou spre fereastr, dar btrnul dispruse. Vernon
ncepu s par nelinitit.
Despre ce ai discutat cu bunicul?
Domnule Slack, m ntreb dac v aducei aminte de o
nmormntare de care v-ai ocupat cu aproximativ optsprezece luni
n urm, a unei doamne pe nume Audrey Steele.
Nu-mi amintesc nimic despre asta. Va trebui s discutai cu
eful, rspunse Vernon.
Slujba s-a inut la biserica parohial St Mark din Edendale i
a fost urmat de incinerare. Ai condus carul mortuar n acea zi?
Habar n-am. Domnul Hudson deine datele. El face toate
316

pregtirile.
Cooper se uit la el.
Niciodat nu tii la ale cui funeralii asistai?
De ce ar trebui s tiu? Eu doar conduc i ajut la transportul
sicriului.
Dar cnd mergei s ridicai un cadavru?
Uneori se poate s mi se spun numele. Dar nu tiu altceva
dect att. Nu e nevoie de aa ceva, nelegei. Ne facem treaba i
avem grij de participani, iar apoi plecm acas. eful se ocup de
toate celelalte treburi i ne spune cnd are nevoie de noi.
Nu suntei deloc curios?
Vernon ridic din umeri.
Uneori, nici mcar nu tii detaliile unei solicitri, pn cnd
nu ajungi la locuina de unde ai de fcut un transport.
ncepu s se strecoare pe dup Cooper, nspre cas. Chiar i
cnd se deplasa uor, micrile lui erau un pic nendemnatice.
Cooper i aduse aminte de Freddy Robertson. Dar profesorul
trebuie s fie cu aproape patruzeci de ani mai n vrst dect
Vernon i era de neles dac i arta anii. Vernon era tnr. Arta
de parc fusese btut de curnd.
Aadar, nu v amintii de incinerarea lui Audrey Steele,
domnule? ntreb Cooper, ncercnd s-l mpiedice pe Vernon s
plece.
Ne ocupm de o mulime de funeralii. Le facem n fiecare zi.
Cum a putea s-mi aduc aminte?
Spunei-mi, lucrai adesea cu Billy McGowan?
Evident.
V nelegei bine cu el?
Sigur c da.
Cooper era tentat s-l preseze n continuare n legtur cu
funeraliile lui Audrey Steele, cnd vzu nervozitatea lui Vernon i
i aminti cum Diane Fry l lsase pe Melvyn Hudson s fiarb
pentru o vreme. n orice caz, era nerbdtor s se rentoarc la
birou, pentru a afla noutile aduse de juctorul de geocaching.
Apoi atenia i fu atras de zornitul cheilor de la main i
remarc minile lui Vernon.
317

el.

Cum v-ai ales cu arsurile astea pe mini, domnule? l ntreb

Nu sunt arsuri, e doar o eczem.


O eczem destul de urt, domnule Slack.
Lucram n grdin i trebuie s fi intrat n contact cu ceva la
care sunt alergie.
Poate ar trebui s mergei la un doctor.
Nu, mi va trece ntr-o zi sau dou.
Din cauza asta purtai mnui?
Da, arat mai bine de fa cu participanii la funeralii. Cooper
i ridic privirea i se uit direct la Vernon Slack.
Dar Vernon i feri ochii. Nu exista nici un dubiu c era
nspimntat de ceva sau de cineva. i acela nu era Ben Cooper.

318

28
Cnd Cooper se ntoarse pe West Street, n dup-amiaza acelei
zile, n birou era o linite mormntal. n biroul CID se afla numai
Diane Fry, care studia un teanc de rapoarte pe care le neglijase.
Unul dintre documente l atepta pe Cooper pe biroul lui. Era un
raport iniial ntocmit de legist, referitor la cinci seturi de reziduuri
umane rezultate n urma incinerrii. Nu existau puncte de
comparaie.
M ntreb dac Vernon i-a spus vreodat btrnului ct de
ru l trateaz Melvyn Hudson, spuse Cooper, atunci cnd Fry l
bg n seam.
De ce?
Cteodat, oamenii care sunt terorizai n mod regulat se
simt ruinai i nu spun nimnui despre asta. Reprezint o
problem deosebit, de exemplu pentru copii, la coal. i Vernon
nc pare a fi un copil, n unele privine. S-ar putea s-i fie team
s-i mrturiseasc bunicului c e prea nspimntat s se apere
singur.
Mai ales c acum e n poziia celui care trebuie s aib grij
de cineva? ntreb Fry.
Exact. Vernon tie c Abraham vrea s vad n el un brbat
puternic. n afar de asta, ce-ar putea s fac btrnul dect s se
certe cu Hudson?
M ntreb, oare Vernon i-ar putea permite s renune la
slujba de la firm?
Depinde ci bani i-au rmas de la tatl lui. Are casa, dar
asta nu valoreaz nimic, dac nu o vinde. S-ar putea s nu mai
aib nici un alt venit.
Btrnul probabil valoreaz destul de mult, avnd n vedere
c deine jumtate din firm.
Crezi c asta-i ceea ce sper Vernon, s-l moteneasc i pe
btrn?
319

Cooper se uit la ea.


Tu ce crezi?
Cu siguran par o pereche ciudat. Vreo obligaie i ine
mpreun.
Fac parte din aceeai familie. Pentru cei mai muli oameni
asta-i suficient.
Dar Cooper se gndea la ultima vizit pe care o fcuse acas la
Vivien Gill i la familia adunat n sufragerie. Oamenii unii de acel
tip de obligaie puteau reprezenta uneori o problem pentru
ceilali.
O, bineneles, spuse Fry. Familia.
Un telefon suna ntr-o ncpere, mai jos pe coridor, dar nimeni
nu rspundea. Cooper simi un straniu sentiment de izolare, ca i
cum ntreaga cldire fusese evacuat, ei fiind singurii rmai n
urm.
Diane, ultima dat cnd l-am vzut pe Vernon Slack, avea
nite urme roii pe mini. Preau s urce chiar i pe brae. Artau
att de ru, nct am crezut la nceput c erau arsuri, dar el mi-a
spus c era vorba de o eczem alergic.
i?
M ntreb dac ar putea fi arsuri cauzate de aldehida fonnic.
Un accident la locul de munc? ntreb Fry.
Posibil. Dar de ce n-a spus aa? De ce minte n legtur cu
asta? i de ce pare att de nspimntat? i se mica greoi, de
parc era rnit.
Crezi c l-a btut cineva i i-a bgat forat minile n aldehid
fonnic de ce, ca un avertisment? Vezi, Vernon, asta i se va
ntmpl, dac nu taci?
Cam aa ceva.
Dar cine ar face asta?
Doi oameni mi vin n minte. n primul rnd, nu cred c
Melvyn Hudson ar putea fi total n necunotin de cauz i s nu
tie ce se petrece. Dar nu pare nici genul care s recurg la
intimidri directe. E o brut, aa e, dar brutalitatea lui e psihic,
nu fizic. E destul de capabil s-l sperie pe Vernon fr s arunce
aldehid formic pe el.
320

De acord.
Dar mai e i Billy McGowan.
Fry rsfoi uor fiele angajailor de la Hudson and Slack.
Da, mi aduc aminte de el. Un individ cu o nfiare
neplcut, aa e n-a vrea s se ocupe de rudele mele decedate.
Dar n-ar trebui s facem presupuneri dup modul n care arat o
anumit persoan, nu-i aa? Domnul McGowan ar putea fi doctor
n fizic nuclear, pierzndu-i vremea doar ntre dou Premii
Nobel.
Aa cred.
Hmm. Are o serie de condamnri pentru atac i scandal,
dup cum scrie n cazier. Sentine cu suspendare i eliberare
condiionat, aa c, de fapt, nu a stat niciodat n nchisoare.
Conform datelor obinute de poliie, are legtur cu furtul
organizat din zone industriale, dar numai ca participant ocazional,
la activiti ce presupuneau munca fizic. E un om cu munca
brut. Toate sunt infraciuni minore, Ben.
Ei bine, nu am presupus c el era creierul din spatele
operaiunii.
Crezi c face treburile murdare ale lui Hudson?
Ei bine, n fond, pentru aa ceva e pltit la Hudson and
Slack, nu-i aa? Ct de mare e pasul ntre ce face cu un cadavru i
ce ar putea fi n stare s fac unui corp n via?
Fry pru c nu-l aude, n timp ce ntorcea o pagin.
i nici o pregtire colar, de care s se aminteasc. Aadar,
bnuiesc c totui nu a ctigat vreun Premiu Nobel.
A vrea s m ocup un pic mai ndeaproape de McGowan,
Diane.
OK, ocup-te.
Ea rmase tcut o clip, adncit n gnduri.
Apropo de Premii Nobel, spuse ea ntr-un final, profesorul
sta al tu, Robertson cum a ajuns s fie implicat n acest caz,
mai exact?
l cunoate pe un membru al comitetului poliienesc. Nu asta
l-a recomandat? Sunt sigur c domnul Hitchens aa a spus.
Da, dar i s-a solicitat lui Robertson s ne scoat din
321

ncurctur? Sau s-a oferit el voluntar?


Asta nsemnnd ce, Diane?
Uite, toi tim c exist genul de ticlos care ar comite o
crim, apoi ar face tot posibilul s participe la investigaie. Astfel
poate urmri ce se ntmpl i poate rde de noi cnd tragem
concluzii greite. De obicei, ticlosul crede c e mai detept dect
noi, ceilali.
Cooper scutur din cap.
Tu nu poi s-l suferi pe Freddy Robertson, pentru c te-a
enervat de prima dat cnd v-ai ntlnit.
Nu poi nega faptul c se potrivete profilului, Ben, afirm
Fry. Hai s recunoatem, dintre toi ticloii plini de sine i
arogani, el e cel mai plin de sine.
E doar felul lui de-a fi.
OK. Aadar, crezi c e o coinciden c tie totul despre
aceleai subiecte care-l intereseaz pe criminalul nostru?
Profesorul Robertson e expert n tanatologie. Asta-i explicaia.
Datorit acestui fapt e implicat.
L-am sunat pe antropologul de la Universitatea Sheffield,
continu Fry.
Pentru ce anume?
Pentru toate chestiile astea legate de sarcofage. Spunea c
arheologii nu au stabilit clar dovada ritualurilor de nmormntare
din acea vreme. Excarnarea pare s fie una dintre variante. n
unele situri, au fost gsite schelete avnd oasele mici separate.
Dar, dup cum tim, cel mai probabil acelea sunt buci desprinse,
n cazul n care cadavrul a fost micat dup ce s-a transformat n
schelet. Restul sunt doar ipoteze.
Ei bine, uneori experii nu se pun de acord, afirm Cooper.
Oricum, profesorul Robertson prea s tie toate detaliile.
Tu tii cum sunt aceti entuziati i dezvolt propria teorie
din probe selective i apoi nu mai ai nici o speran s-i convingi
c se nal. Apoi persist n pasiunea lor, indiferent de cte ori
dau rateuri.
L-ai descrie pe Freddy Robertson ca fiind un entuziast?
Probabil. Dar numai pentru a evita o acuzaie de calomnie.
322

Ce vrei s spui?
Ei bine, exist aici o linie de demarcaie foarte subire, nu-i
aa? O linie de demarcaie ntre entuziasm i obsesie.
i tu crezi c Robertson ar fi putut s treac de linia aia?
Fry ridic din umeri.
Nu e ntotdeauna uor de spus. Ar fi putut doar s fac o
glum cu noi.
O glum?
Mai e un lucru la care m gndeam, n legtur cu apelantul
nostru. Asta presupune un anumit grad de educaie.
N-ai nevoie de nici o educaie ca s fii tehnician la
crematoriu. N-ai nevoie de diplom de bacalaureat nici pentru a
cra un cociug, nici pentru a conduce un dric.
Corect. Dar noi cutm pe cineva cu o bun educaie, nu-i
aa?
Chiar aa?
Ai ascultat nregistrrile. Eros i Thanatos. Instinctul vieii i
instinctul morii. Chiar i fr a face referire la Freud, vorbete ca
un om educat. De fapt, e cineva care dorete s-i scoat n
eviden nivelul de educaie. Cred c sta e un om cruia i place
s se simt superior tuturor celorlali.
Aadar, cine se ncadreaz, dup definiia ta, n aceast
categorie? ntreb Cooper n sil.
Fry arunc un dosar pe birou.
Melvyn Hudson e liceniat. A studiat la Hallam University din
Sheffield.
Ce profil a terminat?
Studii mass-media.
Poftim? Alt prezentator TV frustrat? Oricum, nu-l vd n
pielea gazdei unui talk-show.
Nici eu. Fry ridic privirea. Crezi c l studiaz pe Sigmund
Freud la Mass-media?
Habar n-am, Diane. Dar cu siguran tonul mesajelor sun
suficient de pretenios pentru a se potrivi unora dintre studenii la
Mass-media pe care i-am ntlnit.
Totul face parte dintr-un plan ntocmit cu minuiozitate, nu-i
323

aa? Apelantul a pus n scen un adevrat spectacol i noi


suntem spectatorii.
S-ar putea spune asta. i, la prima vedere, Hudson e
persoana plasat ideal pentru a face aa ceva.
Fry se coco pe marginea biroului lui Gavin Murfin. Prea s fie
unul dintre locurile ei favorite, deoarece se putea uita n jos la
Cooper, care sttea pe scaun. Era aproape de el, far a fi exagerat
de aproape. Trebuia s tie c el considera poziia aceea ca fiind
neplcut.
Ea aez un al doilea dosar deasupra primului.
Dar Christopher Lloyd? Are o diplom n literatur englez la
o universitate de nvmnt la distan.
Glumeti.
Vorbesc foarte serios.
Oamenii sunt plini de surprize.
Cooper i aminti de ceva, de o voce care i recita din
Shakespeare ntr-un cimitir, n urm cu cteva zile. Ah! Carnea
asta mult, mult prea vrtoas/De s-ar muia, topi Hamlet,
bineneles. Dar nu Christopher Lloyd fusese cel care i recitase.
Unele lucruri i se pot aplica i lui Lloyd, zise el. Presupun c
el cunoate familia Hudson.
Cu siguran. Trebuie s se fi ntlnit, profesional, de mai
multe ori. M ntreb dac au vreo relaie pe plan social. Ei bine,
asta-i o posibilitate demn de urmrit, spuse Fry. Acoperi cele
dou dosare de pe birou cu al treilea. i, apoi, mai e Barbara
Hudson.
Cooper scutur din cap.
Cel care a sunat era brbat. Nu-i nici o ndoial n legtur
cu asta.
Ben, cnd Liz Petty ne-a demonstrat existena dispozitivului
de modificare a vocii, mi-a dovedit, spre satisfacia mea i a
inspectorului, c vocea ar putea fi, tot att de bine i a unei femei.
n regul, dar pare puin probabil. i Barbara Hudson
Are un doctorat n sociologie. Subiectul tezei de doctorat a
fost studiul influenelor sociale asupra stilurilor raionamentelor
morale.
324

Chiar? De unde tii asta, Diane? Ai ntrebat-o?


Nu, m-am interesat la fosta ei universitate din Nottingham.
Doctorat? se mir Cooper. Aadar, de fapt e doamna doctor
Hudson. Ea nu-i folosete titlul.
Foarte puini o fac. Cel puin n ara asta. Ei tiu c, altfel,
oamenii i atribuie titlul de medic i vor s-i povesteasc, la
fiecare ocazie, despre hemoroizii lor cronici.
OK. i mai e altcineva?
Cooper nu trebuia neaprat s ntrebe. tia foarte bine c mai
era nc unul. Vzu ultimul dosar, inut strns n mn de ctre
Fry. Fr s scoat nici un cuvnt, ea l puse pe birou cu numele
deasupra, n aa fel nct Cooper s-l poat citi i singur.
Ce surpriz! spuse el. Profesorul Freddy Robertson.
Ai fcut cercetri chiar tu n legtur cu el, sublinie Fry.
Eram curios. Cooper ntoarse paginile agendei. Uite, are o
activitate intens la Clubul Rotary, la azilul Eden Valley, la
Institutul de Cercetare a Cancerului.
i? Generozitate public i nelegiuire particular?
Cooper i ridic privirea din agend. Nu era sigur dac Fry
ddea un citat sau nu. Dar ncepuse s devin obinuit cu aa
ceva, de cnd petrecuse ctva timp cu Robertson, aa c nu-i mai
btu capul s ntrebe.
De cnd s-a pensionat i-a manifestat interesul pentru
tanatologie.
Da, dar
O s sun, bine? fcu Fry.
Cooper i ddu seama c Freddy Robertson rspunse la telefon
aproape imediat. Probabil c i petrecuse timpul ateptnd
nerbdtor lng telefon, dorind s sune cineva care s-i solicite
un sfat. Tot ce voia era s i se acorde ocazia de a-i mprti
cunotinele.
O, sergent ncepu Robertson, cnd deschise ua puin mai
trziu. mi pare ru, deja v-am uitat numele.
Sergent Fry, domnule.
Profesorul zmbi.
325

Sergent Fry, da.


Fry sttea n hol i se uita la cuier, ascultnd sporoviala lui
Robertson despre domiciliul lui de gentleman eduardian, fr s
aud cu adevrat vreun cuvnt. Ceea ce o interesa cu adevrat era
chiar Robertson nsui. i vocea lui. n mod deosebit, dorea s-i
asculte vocea.
Tanatologia, spuse ea, dup ce terminase profesorul de
vorbit. Ce reprezint, mai exact?
A fost denumit aa dup Thanatos, personificarea morii, n
mitologia greac, el e fiul lui Nyx, zeia nopii. Omologul lui la
romani e Mors.
Da? sta-i inspectorul Mors?
Nu. Latinul Mors, zeia roman a morii, de la care provin
termenii muritor i mortuar.
Glumeam, zise Fry.
Robertson i nclin capul.
mi cer scuze, sergent. Nu apreciez ntotdeauna umorul
celorlali oameni. Fceai probabil referire la un bine-cunoscut
program de televiziune, nu-i aa?
Da.
Mi-e team c genul sta de referiri ntotdeauna mi trec pe
lng ureche. Nu prea sunt n contact cu divertismentul la mod.
Robertson intr primul n cas. Fry se uit la Cooper.
i cerea scuze n momentul la?
Aa cred, Diane.
Atunci de ce m simt de parc am fost insultat?
n biroul profesorului atmosfera era rece. Nu se oferir buturi,
nu se schimbar amabiliti, nu se fcur invitaii de a ocupa cel
mai confortabil loc. Fry i trase un scaun aproape de biroul lui
Robertson i i odihni coatele pe el, forndu-l pe profesor s se
lase pe sptar, pentru a nu prea c exist o stare conflictual.
Prin discuiile dumneavoastr cu detectivul Cooper, de-a
lungul ultimelor ctorva zile, ne-ai fost de foarte mare ajutor,
domnule, afirm ea.
M bucur s aud asta. Fac i eu ce pot.
El se uit nspre Cooper, ncepnd s schieze un zmbet. Dar
326

Fry nu avea de gnd s lase ca atenia lui s-i fie distras ori ca
atmosfera s se relaxeze.
Ai putea s ne ajutai chiar mai mult, domnule.
Da?
Analiznd faptele pe care le-am adunat pn acum din
investigaiile noastre, pare mai degrab ciudat c dumneavoastr
ai fost n stare s facei lumin n aproape fiecare aspect.
Ciudat? De ce ar fi ciudat? Asta-i aria mea de competen,
sergent. Rolul meu e s fac lumin acolo unde e nevoie.
ncerc s-i pstreze tonul jovial, dar Fry tia c l ncolise.
Da, domnule. Dar, n mod deosebit, gsesc interesant faptul
c dumneavoastr, de cteva ori, ai reuit s facei lumin nainte
s vi se fi pus ntrebarea cu pricina.
Habar n-am ce vrei s spunei.
Sarcofagul, de exemplu. Devoratorul de carne. Ai fost foarte
nerbdtor s ne spunei totul despre acest lucru. Att de
nerbdtor, de fapt, nct dumneavoastr i-ai menionat acest
aspect detectivului Cooper nainte ca el s fac vreo legtur.
Robertson ncerc s-i arunce un alt zmbet conspirativ lui
Cooper, dar manevra nu mai inu. Mcar o dat, Cooper se
supunea indicaiilor pe care Fry i le dduse i rmnea detaat.
Acelai lucru e valabil i pentru alte informaii coninute n
mesaje, continu Fry.
A, mesajele
Fry fu surprins i simi un val de emoie.
Recunoatei c tii de mesaje?
Nu tiu nimic despre nici un mesaj, rspunse Robertson. Cu
excepia celor pe care mi le-a menionat colegul dumneavoastr
ieri.
Acum profesorul zmbi. Fry auzi un scrit de piele i i ddu
seama c Ben se foia nelinitit n scaun. Aadar, era adevrat. Dar
trebuia s insiste.
Profesore Robertson, mi nchipui c tiai deja despre
apelurile telefonice care ni s-au dat n timpul ultimei sptmni.
Cred c v e familiar coninutul lor exact. Deinei cumva un
dispozitiv de modificare a vocii?
327

Sergent, asta e de-a dreptul intolerabil. Cnd am fost de


acord s-mi pun timpul i cunotinele la dispoziia poliiei, nu mam ateptat s fiu tratat n acest fel.
A putea s v vd cheile de la main, domnule?
De data asta atinsese punctul sensibil. Fry vzu cum ochii
profesorului se deschid larg i nrile i freamt, n timp ce
expresia feei i se ncord. Sri ca ars din scaun, de parc l
mpunsese cu un ac ascuit.
Luptndu-se s-i stpneasc furia, Robertson deschise un
sertar i arunc o legtur de chei pe biroul dintre ei. Fry nu le
atinse, ci separ cheile una cte una, cu captul de la pix. Faa lui
Robertson era roie ca racul, de parc ea proferase cea mai grav
insult.
Nu era nici un dispozitiv de tipul celui pe care i-l artase Liz
Petty, nimic care s semene cu o telecomand de u de garaj, cu
un microfon minuscul ncorporat i care ar putea masca vocea.
Dar Fry nu era cu totul dezamgit. mpinse cheile ntr-o parte in alta, lsnd brelocul izolat pe birou. Era o pies din filde, de
vreo cinci centimetri lungime, frumos sculptat n forma unui
schelet uman, avnd craniul i coastele netede i lucioase, n
locurile unde fuseser frecate de degetele cuiva. Nu lumina n
ntuneric, dar pentru Fry strlucea cu o anumit semnificaie.
Acum, asta e ciudat, afirm Fry. S pori cu tine un memento
al morii, oriunde de deplasezi. Cu ce v alegei din asta. Domnule
profesor? V face cumva s simii moartea mai aproape? V d
senzaia c o nelegei mai bine?
Eu cunosc deja moartea, rbufni Robertson. tiu totul despre
moarte.
Da, sunt sigur c tii, domnule.
Mna profesorului tremura n timp ce se uit la sticla de whisky
de pe poli. Dar nainte s se ntind dup ea, i arunc o privire
furioas lui Fry.
n concluzie, sergent, sunt exact ca oricine altcineva viaa e
cea pe care nu o neleg.
Dup ce Melvyn Hudson i pusese costumul de protecie,
328

Vernon l ajut s aeze cadavrul pe masa din oel inoxidabil. l


dezbrcar de cma, de blugi, de lenjeria intim i de pantofi, iar
Vernon ndes totul ntr-un container. i scoaser ceasul i
ochelarii, iar apoi verigheta. Vernon i ddu lui Hudson un spray
dezinfectant, iar acesta frec trupul cu un burete, uitndu-se dup
semne de infestare n zona inghinal i n jurul feei. Dezinfect
gura i nasul cu tampoane de vat, apoi observ nite lichid n
fundul gurii.
Ajut-m s ntorc cadavrul, Vernon, spuse el.
Ce s-a ntmplat?
Nite lichid din stomac. Poate ar trebui s-i leg traheea i
esofagul, cnd o s-i deschid gtul.
Hudson i mas membrele, apoi i le ntinse, lsndu-i
antebraele s-i atrne peste marginile mesei, n aa fel nct
sngele s i se scurg n ele i s dilate venele. ntinse o pelicul
subire de superglue pe partea interioar a fiecrui deget i le
adun mpreun. Dup care ridic puin capul i puse un butuc
dedesubt, pentru a-l ine deasupra nivelului corpului. Dac
sngele se scurgea n cap, s-ar fi putut decolora esuturile.
Dup aceea, Vernon adusese gleata cu soluie de nlbire, iar
Hudson spl din nou cadavrul, curnd sub unghiile de la mini
i cutnd urme de pete pe mini i pe fa. Se gndi s foloseasc
superglue i la ochi, dar, n schimb, amplas dou cpcele
speciale peste ei i cobor pleoapele, care erau inute nchise de
micile butoane de pe respectivele dispozitive.
Ridic privirea spre Vernon.
A stat de vorb poliia cu tine astzi?
A venit cineva acas. Detectivul Cooper.
A discutat cu Abraham?
Da.
Despre ce anume, Vernon?
Nu tiu. Era deja n cas atunci cnd am sosit eu.
Faa lui arta cam ncordat. Hudson mas fruntea i zona din
jurul ochilor, pentru a relaxa muchii mori, apoi se ddu napoi i
examin rezultatul. Pleoapele de sus ale ochilor trebuiau s se
ntlneasc cu cele de jos, cam la dou treimi din distan, pentru
329

a da chipului un aer linitit. Dac erau prea sus ori prea jos,
fceau ca decedatul s par c sufer sau c are strabism.
Vernon, tiu c vei fi atent, spuse Hudson. Dar crezi c
bunicul tu nelege?
Ce s neleag?
Importana aparenelor.
Hudson i umplu gtul cu tifon, puse proteza dentar la loc i
aez un dispozitiv peste aceasta, n aa fel nct muchiile de
plastic s in buzele apropiate. i nchise definitiv gura, cosndu-i
buzele cu un ac i a, verificnd ca linia gurii s nu fie prea
strns, nainte de a nnoda aa. Apoi i nclin uor capul spre
dreapta, ca s se afle cu faa ndreptat spre participanii la
funeralii, cnd acetia intrau n capel.
Arat OK? ntreb el.
Excelent.
Cred c pare cu zece ani mai tnr, zise Hudson i risc.
Era exact ceea ce spuneau ntotdeauna rudele.
n final, i nfund anusul cu vat mbibat n lichid de
mblsmare i i fricion faa, gtul i minile cu un strat subire
de crem.
OK, spuse el. Acum ncepe distracia.
Hudson cur cu lichid de albire vreo dou zone nnegrite,
nchise nite rni superficiale cu superglue i nlocui esutul lips
cu chit i cu un compus de ntrire. i aduse aminte de o situaie
cnd i se dduse un cadavru care fusese decapitat. Trebuise s
introduc aele pentru a mpiedica easta s se lase ntr-o parte,
apoi potrivise marginile pielii i cususe capul la loc cu a dentar.
Atunci cnd venise momentul prezentrii pentru public de
sutur fusese ascuns cu un guler nalt i o cravat.
n spatele mtii, Hudson fcea tot posibilul s nu inspire
vaporii lichidelor din cavitatea cadavrului irei de aldehid formic.
Camera de pregtire ddea un sentiment de claustrofobie i era
antifonat, pentru a mpiedica zgomotul pompei sau al stropirii cu
lichid s ajung n camerele destinate publicului.
Am remarcat mai devreme arsurile alea pe minile tale, zise
Hudson.
330

Nu-i nimic.
Hudson l privi pe Vernon pe deasupra mtii.
Cu condiia s nu fie un accident de munc. N-am dori aa
ceva.
tiu, spuse Vernon. N-ar fi bine pentru imagine.
Apoi Hudson fcu prima incizie. n acest caz, se decisese s
foloseasc mblsmarea arterial. Dar decizia nu fusese greu de
luat. mblsmarea corpului presupunea att de puin
ndemnare, nct aceasta nu-i ddea nici o satisfacie.
Perforatoare de buri i tietoare de gturi erau ntotdeauna
termeni peiorativi pentru orice specialitate.
Lui Hudson bisturiul i pru rece i familiar n mna acoperit
de mnu, n timp ce tie pielea deasupra arterei carotide stngi
i ridic o poriune din esutul care o nconjura. Cu atenie,
introduse canula n arter, apoi ata un tub de drenaj n vena
femural i ls tubul s atrne peste marginea mesei, ntr-un
canal de scurgere. Pentru un corp de aceast dimensiune, va
trebui s pompeze circa patru litri de soluie de aldehid formic,
aa c se va scurge o cantitate mare de lichid. Pe msur ce
lichidul circula, muchii se ntreau. n aproximativ zece ore,
acetia vor fi att de fermi, nct el n-ar mai fi n stare s schimbe
poziia cadavrului.
Adu-i aminte, Vernon, l avertiz el, sunt o mulime de
lucruri n jur, care pot fi periculoase, dac nu te uii pe unde calci.
Da, Melvyn.
Hudson puse mna pe un trocar i nfipse vrful ascuit prin
piele, n burt, cu o lovitur puternic. Era ncntat de abilitatea
lui n a face asta. Att de muli mblsmtori njunghiau i
izbeau, de parc pescuiau cu ostia. Nu era nevoie dect de
ncredere pentru a face o puncie ferm n peretele abdominal i de
sigurana de a lsa trocarul pe poziie, pe msur ce acesta
ncepea s elibereze gazele i lichidele care se acumulaser n
cavitile corpului.
Cu ajutorul trocarului introduse aproximativ jumtate de litru
de fluid conservant n abdomen i cam tot aceeai cantitate n
piept. Examin organele genitale, n caz c i acolo era necesar o
331

puncie cu trocarul, dar decise c aldehida formic fusese


suficient pentru a ptrunde n toate vasele mici de snge.
n continuare se concentr asupra capului. Ct de mult gaz i
lichid s-ar fi putut strnge n craniu? Era posibil s introduc
trocarul n nas i apoi n craniu, prin osul subire aflat la captul
nrilor. Putea instila fluid, apoi s umple nasul cu vat, ca s
previn scurgerea lichidului. Dar se uit la ceas i decise c nu era
necesar. n schimb, nchise gurile pe care deja le fcuse cu
trocarul, folosind o serie de obturatoare.
Apoi Hudson i ddu seama c Vernon, aflat de cealalt parte a
cadavrului, l privea cu ochii mari i nelinitii, vizibili deasupra
mtii.
OK, Vernon, spuse el, am fcut o treab bun. Hai s-l
punem napoi, n dulapul frigorific. Cadavrul sta nu se va
descompune prea curnd.

332

29
Nu uitai s ne trimitei factura pentru serviciile
dumneavoastr, domnule, spuse Fry, cnd ajunse la captul aleii
cu pietri a profesorului Robertson.
Fusese o ntrevedere lung, cu mult vorbrie i puine
informaii. Foarte nesatisfctoare, din punctul de vedere al lui
Fry. i mai ru fusese c, de ndat ce i revenise din furia de
moment provocat de inelul de chei, profesorul nu pruse deloc
tulburat de vizita ei.
A, nseamn c nu tii, zise Robertson. Timpul pe care vi lam acordat este cu totul gratuit i fr nici o plat, ca o favoare
fcut prietenului meu, consilierul Edwards. i n interesul public,
desigur.
Foarte ludabil din partea dumneavoastr, domnule.
Fry l privi pe profesor urcnd aleea ctre cas. Chiar i din
spate, prea ncrezut. Dar cu totul gratuit i far nici o plat. Fry
oft. Deci asta era. Cine putea rezista n faa serviciilor unui
expert, cnd acestea erau oferite far bani?
n timp ce o atepta pe Fry lng main, Cooper i aminti
dezgustul profesorului fa de ceea ce el numea spectacolul
mecanic al morii, intruziunea mainriilor n procesul natural al
morii. Prea sincer. Dar jucase oare teatru?
Cel puin ie nu i-a citat din Biblie, spuse el, n timp ce Fry
se apropia de main.
Spera c ea avea s uite s-l ntrebe de ce i vorbise lui
Robertson despre mesajele telefonice.
De ce spui asta, Ben?
Pentru c asta a fcut ultima dat cnd am fost aici.
Robertson a citat din Biblie? Mie nu mi s-a prut un om
religios. n orice caz, nu un cretin. Ba chiar dimpotriv.
Da, era un pasaj din Vechiul Testament. Toat lumea
333

folosete Vechiul Testament pentru propriile scopuri.


Din ce parte a Vechiului Testament a citat? ntreb Fry.
De ce?
S-ar putea s fie relevant. Ce ncerca s-i spun?
Cooper i aminti conversaia cu Robertson.
Ceva despre moarte.
Evident. Dar ce anume?
Din Ecclesiastul, spuse el. Da, asta era. Ecclesiastul,
capitolul 3.
Fry pru interesat.
Partea aceea faimoas?
Faimoas? Cred c da. Era partea cu rn n rn, dar
nu cu aceleai cuvinte ca n citatul respectiv.
Aha.
Nu la asta te gndeai?
Nu. La ceva care apare mai nainte n Ecclesiastul.
Diane, nu tiam c eti familiarizat cu Biblia.
Probabil c e o dovad a copilriei mele petrecute aa cum nu
trebuie.
Serios?
Se datoreaz uneia dintre perechile de prini vitregi pe care
i-am avut. Fiecare are propria obsesie i a lor era cea mai
deprimant i mai pesimist carte din ntregul Vechi Testament.
Dar toat lumea cunoate versetul la care m gndesc. Chiar i tu,
Ben.
Ce vrei s spui cu chiar i tu? Am frecventat coala de
duminic.
Pentru orice lucru este o clip prielnic i vreme pentru
orice ndeletnicire de sub cer, spuse Fry.
Aha. Cntecul lui Pete Seeger, Turn, Turn, Turn. O formaie
hippy din anii aizeci a avut mare succes cu el, nu-i aa?
Habar n-am de asta. Cuvintele sunt din Ecclesiastul. Nu-i
aminteti cum continu? Vreme este s te nati
Cooper i aduse aminte. Din leciile de la coala de duminic
sau din vechea melodie pop, nu era prea sigur. Dar cuvintele i
venir far ezitare n minte. Vreme este s te nati
334

i vreme s mori, continu el.


Fry se opri lng portiera din dreapta i l studie pe Cooper
peste tavanul mainii.
Profesorul Robertson se distreaz cam prea bine, nu crezi?
Pentru el reprezint o form de amuzament.
Cred c nu-i nimic ru n a-i face plcere propria munc.
Unora dintre noi chiar le face.
Cooper se urc n main i porni motorul. Fry i puse centura
i se ntoarse spre el.
O s te transformi ntr-un Freddy Robertson cnd o s iei la
pensie, Ben? Pot s mi te imaginez pierzndu-i timpul pe la ua
sediului din West Street, oferindu-i permanent serviciile gratuit i
far nici o plat, n interesul public.
Probabil pn atunci abia voi atepta s scap de locul acela.
Tu nu?
Poi s fii sigur, replic Fry. n plus, ce cunotine speciale am
eu de oferit?
Ben Cooper nu avea o Biblie. Cel puin, nu i adusese una cu el
cnd se mutase de la ferma Bridge End. Exista un exemplar pe
care l ctigase ca premiu pentru participarea cu regularitate la
coala de duminic pe vremea cnd avea zece ani. Dar aceea era o
ediie pentru copii, cu ilustraii reprezentnd un Iisus frumos, cu
prul auriu, care pea pe ap i hrnea cinci mii de oameni.
Cooper nu era convins c era inclus i Vechiul Testament. Probabil
c nu. Era prea mult procreare i Sodoma i Gomora pentru
parohul care i avea atunci n responsabilitate.
Singurul exemplar de care i amintea era vechea Biblie a
familiei Cooper, fcut cadou strbunicului i strbunicii lui cnd
acetia se cstoriser, n 1921. Pe primele pagini, chiar naintea
Facerii, se aflau nscrise toate zilele de natere, de cstorie i de
deces ale membrilor ulteriori ai familiei. ns volumul se afla ntrun dulap la Bridge End, nvelit n hrtie de mtase i pstrat ca pe
sfintele moate.
Cooper iei din apartament pe Welbeck Street i ciocni la
numrul ase, unde locuia proprietreasa. Da, doamna Shelley
335

avea o Biblie pe care putea s i-o mprumute. Era, desigur,


versiunea regelui Iacob. Pentru ea nu aveau valoare prostiile de la
Good News.
l invit pe Cooper nuntru, ct timp ea se ducea s aduc
volumul, iar el rmase n hol, ncercnd s nu fac prea mult
zgomot. Auzi terrierul Jack Russel al proprietresei chellind i
srind n spatele casei. Dac animalul ar fi simit c era cineva
nuntru, probabil c ar fi fcut o glgie ngrozitoare, aa c era
mai bine ca Ben s nu fac micri necugetate. n plus, nici nu-i
permitea s se lase atras ntr-o discuie cu doamna Shelley.
Conversaiile cu ea aveau tendina de a deveni complicate i
derutante i el nu avea timp pentru aa ceva n aceast sear. n
sfrit se ducea la ntlnire o mas pentru dou persoane fusese
rezervat la ora 19.45 la Taj Mahal. Acesta era doar unul dintre
motivele pentru care nu dorise s cineze acolo cu Gavin Murfin.
ns doamna Shelley se ntoarse repede, tergnd de praf un
volum greu, negru, nainte de a i-l oferi.
Sper s-i fie de folos, Ben, spuse ea.
Spre stnjeneala lui Cooper, prea s fie pe punctul de a izbucni
n lacrimi, n pofida zmbetului pe care l afia. l btu uor pe
bra. OK. Deci doamna Shelley credea c tocmai jucase un rol n
salvarea sufletului su. Oare ce i dduse impresia asta?
Apropo, ce face mama ta, Ben? l ntreb ea.
Aha, asta era. Ar fi trebuit s tie c proprietreasa era la curent
cu brfele. Doamna Shelley nu i salva sufletul, ci i oferea
consolare ntr-un moment dificil.
Am sunat la spital n seara asta i mi-au spus c starea ei
este stabil. Mulumesc de ntrebare.
Dac te pot ajuta cu ceva
Nu, totul este n regul. Mulumesc, doamn Shelley.
Cooper ridicase cartea la piept, nefiind sigur dac o folosea ca
s o in la distan pe proprietreas sau s arate c avea deja
ceea ce i era necesar.
ntors n apartament, i lu o bere i se ntinse pe canapeaua
veche, cu Biblia n mn. Apoi i ddu seama c nu ar fi tocmai
potrivit s bea bere n timp ce citea Vechiul Testament. Ezit o
336

clip. Nu va ti nimeni asta, nu? Dar cu ochii minii, Cooper se


vzu vrsnd Corona chiar pe Ecclesiastul. Cu norocul lui, pata va
lua forma unui ap cu coame srind pe pagini i doamna Shelley l
va evacua din apartament acuzndu-l c e adeptul lui Satana.
Oft i puse berea la o parte. Randy se aez pe covor, intrigat
de comportamentul neobinuit al lui Cooper.
E Biblia, spuse Cooper. Ar trebui s-o citeti ai putea nva
cte ceva. S nu ucizi, pentru nceput.
Pisica clipi sceptic i ncepu s-i spele mustile cu o plcere
concentrat. Probabil c nc mai aveau urme de snge de la
ultima victim.
Iat Ecclesiastul 3:1. Cooper citi primele rnduri cu glas
sczut, n timp ce Randy i ciuli o ureche s vad dac nu cumva
se pomenea ceva despre mncare.
Pentru orice lucru este o clip prielnic
i vreme pentru orice ndeletnicire de sub cer;
Vreme este s te nati i vreme s mori;
Vreme este s sdeti i vreme s smulgi ceea ce ai sdit.
Vreme este s rneti i vreme s tmduieti;
Vreme este s drmi i vreme s zideti.
Vreme este s plngi i vreme s rzi;
Vreme este s jeleti i vreme s dnuieti.
Era foarte potrivit, desigur. Dar oare profesorul Freddy
Robertson ncercase cu adevrat s-i atrag atenia asupra acestui
verset cu referina fcut la Ecclesiastul sau era pur i simplu
prerea preconceput i nejustificat a lui Diane Fry mpotriva lui?
Dac aceasta fusese ntr-adevr intenia lui Robertson, se dovedise
a fi puin cam prea subtil. nsemna c profesorul presupusese c
Ben Cooper avea mai multe cunotine despre Biblie dect n
realitate. Apoi mai era i acea discuie despre furtul de cadavre pe
care o avuseser la cimitir. Robertson considerase c afirmaiile lui
despre superstiii l jigniser pe Cooper, dei asta nu se
ntmplase. Profesorul tia foarte multe despre nenumrate
lucruri, dar nu prea se pricepea s judece oamenii, nu-i aa?
337

Cooper se uit din nou la versetul din Ecclesiastul. O clip


prielnic pentru orice lucru. Acum pentru ce era vremea? Vreme
s rneti? Vreme s mori?
Bnuia c nu era vorba de nici una din variante. Nu nc.
Apelantul misterios se gndea la alt parte a versetului n timp ce
sttea ncrezut i satisfcut, ascuns n brlogul lui pe undeva. Lua
n calcul posibilitatea transmiterii unui alt mesaj, ceva care s-i
in pe poliiti n tensiune, s-i ghideze subtil n direcia bun sau
ntr-o direcie cu totul greit. Sau poate se decidea s pstreze
tcerea un timp i s-i lase s fiarb n suc propriu.
Acum Cooper aproape c putea s-i citeasc gndurile. Era o
vreme potrivit pentru toate lucrurile aa gndea. Aa cum se
spunea mai departe, n acelai verset din Ecclesiastul 3:1. Vreme
este s taci i vreme s grieti.
Diane Fry o privea pe Angie n timp ce aceasta se mbrca.
Apartamentul era prea mic pentru ca acest lucru s poat fi evitat
i, oricum, sora ei nu fusese niciodat o persoan modest.
Se purtaser aa una cu cealalt, nc din adolescen, aa c
Diane tia c ea trebuie s fi fost cea care se schimbase n ultimii
cincisprezece ani. Se ntreb oare ce o schimbase n cea mai mare
msur. Ce anume din viaa ei o fcuse incapabil s se apropie
din nou de sora ei, dorin pe care se zbtuse att de mult timp s
o materializeze? tia ce aprea n cele mai multe dintre
comarurile ei i i alunga somnul, chiar i acum. Plecarea din
Birmingham nu putuse s tearg durerea; aceasta o urmrise n
vise.
Unde te duci, surioar?
n ora.
Dar unde anume?
Doar n ora.
Diane era contient c se comporta ca un printe posesiv, dar
nu reuea s se abin. i tia c rspunsurile surorii ei erau date
n aa fel nct s o fac s par astfel. Angie se pricepuse
ntotdeauna la asta. Cnd era copil, reuea s-i manipuleze
prinii adoptivi, tiind exact cum s procedeze ca s-i scoat din
338

srite.
Cu cine te ntlneti? o ntreb Diane, ncercnd s nu par
prea disperat.
Angie i puse un tricou curat.
Cu o persoan drgu, probabil.
i o s mai fie drgu dup ce o s te cunoasc?
Sora ei izbucni n rs.
Cine a spus c e vorba de un brbat? Nu poi s m prinzi,
domnioar detectiv.
Diane ncepu s-i piard rbdarea.
Haide, Angie, ce-i cu tot secretul sta?
Dar Angie se ndrept spre u.
Dac o s-mi vorbeti ceva mai frumos, s-ar putea s-i
povestesc tot mine-diminea.
Aruncndu-se pe canapea i ndoindu-i picioarele sub ea,
Diane se pregti pentru o alt sear petrecut de una singur.
Dup atia ani de abineri, nu-i venea s cread ct de des se
trezea spunnd lucruri pe care le regreta. Dar erau gnduri care i
se strecurau n minte i n inim cu atta for, nct nu le putea
stpni. Chiar i Liz Petty pusese instinctiv mna pe robinetul
confesiunilor care atepta s fie deschis, chiar din momentul cnd
Diane citise transcrierea convorbirilor telefonice i l vizitase pe
Melvyn Hudson la pompele funebre.
Ceea ce nu-i spusese lui Petty despre cazul Balsall Heath era cel
mai ocant fapt dintre toate, n felul lui. Prinii acelui copil mort
gsit n descompunere participaser la nmormntare i aduser
cea mai mare coroan. Fcuser un adevrat spectacol
deplngndu-i propria victim. Ce nsemnaser toate acestea? Fry
nu va afla niciodat. Niciodat.
Restaurantul Raj Mahal din Hollowgate era linitit duminica
seara, ceea ce i convenea lui Ben Cooper. El ajunse primul puin
mai devreme, de fapt. Dar un chelner se apropie rapid.
Domnul Cooper? Da, o mas pentru dou persoane, nu-i
aa?
Mulumesc.
339

Primul lucru pe care l fcu dup ce se aez la mas fu s se


uite cine mai era prezent. Oriunde n Edendale, exista o
probabilitate periculos de ridicat s dea peste cineva pe care l
cunotea sau care l cunotea. Dac s-ar afla la civa pai de un
infractor pe care l arestase odat, asta ar putea deteriora serios
atmosfera. La fel de stnjenitor ar fi i n cazul unor admiratori ai
tatlui su sau ai unor prieteni ai lui Matt.
Dar n seara asta avea noroc. Erau doar civa clieni, nici unul
cunoscut i toi preau prea atrai de nsoitorii lor ca s i acorde
lui vreo atenie. Cooper se asigur c telefonul mobil era pornit i
pus pe vibraii. Stare stabil suna bine, dar nu-i putea permite
s fie de negsit, n caz c l sunau de la spital.
Apoi i fcu de lucru o vreme cu meniul, tiind c i va fi dificil
s se decid ce s aleag. Era unul dintre acele meniuri din care
putea comanda bucuros orice i voia s fie sigur c fcuse alegerea
corect, iar la prima ntlnire exista ntotdeauna acea strduin
penibil de a ntreine conversaia i de a sparge gheaa,
concentrarea n acelai timp asupra meniului fiind imposibil.
Se uit pe fereastr, dar nu se vedeau prea multe pe strad.
Luminile de la Hollowgate i de la ferestrele localurilor din Market
Square se reflectau pe pavajul ud i se rsfrngeau prin burnia
care ncepuse s cad chiar nainte de lsarea nopii. La ora opt
scara, centrul oraului Edendale prea pustiu. Parcarea de lng
primrie era aproape goal.
Cooper cunotea toate avertismentele privind nceperea unei
relaii cu un coleg poliist. Cnd era vorba de cineva cu un rang
diferit cu care colaborai ndeaproape, era cu adevrat o problem.
Dar acum nu era vorba de o coleg poliist. Dei, ntr-un fel, nu era
o mare diferen.
n cele din urm, ua se deschise i chelnerul intr grbit. Ea se
uit prin restaurant, l vzu imediat i zmbi. Cooper i fcu semn
cu mna. Puse meniul deoparte i se ridic, n timp ce chelnerul o
conducea la mas. Se srutar cast pe obraz. Pielea ci era rece i
uor umed de la ploaie.
Nu am ntrziat, nu?
Nu.
340

Purta pantaloni crem, dar Cooper era obinuit s o vad n


pantaloni. Arta mult mai bine dect ncotomnat ntr-unul
dintre puloverele albastre groase pe care le purtau criminalitii sau
n costumul alb folosit la scena crimei, care ascundeau orice
form.
Ari grozav, Liz, o compliment el.
Peretele din fundul curii pentru vehicule de la Hudson and
Slack se nvecina cu o cale ferat, acolo unde aceasta strbtea un
debleu ntre Fargate i Castleton Road. Trziu n acea noapte, dup
ce ultimul tren trecuse prin Edendale, trei siluete cu hanorace cu
glug traversar debleul. Oamenii se deplasau fr ezitare, de
parc erau siguri c nu era nimeni care s-i observe n spaiile
industriale aflate de cealalt parte a cii ferate.
Odat ajuni n curte, cel mai masiv dintre brbai tie cu un
clete uria o poriune din plasa de srm a gardului, apoi se suir
pe zid. Dup cteva minute, deschiser o u din spate la firma de
pompe funebre, sprgnd lemnul i scond cte un icnet din
cauza efortului. Noul sistem de securitate al cldirii se activ i
alarma contra hoilor ncepu s iuie. Dar cei trei nu erau
interesai s comit vreun jaf.
Nimeni nu scoase vreun cuvnt cnd intrar n camera de
depozitare. Doi dintre ei deschiser cu un ut uile interioare, n
timp ce al treilea arunc benzin dintr-o canistr de plastic, pe
podea i pe mobil, pe un morman de scaune i pe un birou de
rezerv, mprtiind combustibilul ct mai mult i n camerele,
alturate. Apoi aprinse o crp nmuiat n benzin i o azvrli din
cadrul uii n timp ce tovarii lui fugeau spre ieire.
Cu un muget adnc, flcrile se nlar instantaneu, nghiind
camera de depozitare i izbucnind prin ua deschis, lingnd
piatra zidului exterior. Ferestrele trosnir n timp ce aerul era
absorbit nuntru, ducnd focul mai adnc n cldire. Vopseaua se
scoroji, iar cldirea se umplu de nori groi, negri. Alarma de
incendiu se porni i i adug vaietul celui al alarmei antiefracie.
Cei trei brbai devenir mai grbii i ncepur s strbat n fug
curtea, ctre zidul din spate.
341

Dar una dintre siluete se opri cnd trecu printre irurile de


vehicule negre. Ceilali doi se ntoarser, fcndu-i semn
nerbdtori. Cu un avnt slbatic al braului, cel mai masiv dintre
brbai sparse cu detele parbrizul dricului. Geamul securit se
crp i brbatul l lovi pn se sparse n mii de bucele, apoi
azvrli containerul de plastic i benzina rmas pe scaunul
oferului, aruncnd i un chibrit aprins. ocul exploziei i cldura
l fcur s rd n timp ce alerga s-i ajung din urm pe cei doi
la sprtura din gardul de srm. Apoi se crar pe zid i plecar
n fug pe drumul pe care veniser, pe lng calea ferat. O
main i atepta pe o strdu lturalnic lng Chesterfield
Road.
Pn cnd prima main de pompieri coti pe Fargate, cei trei
plecaser de mult. Oamenii care ieiser pe strad ca s priveasc
flcrile trebuir s-i acopere gura cnd vntul i schimb
direcia, suflndu-le n fa fumul acru i cenua. Ceva ardea cu
putere la Hudson and Slack.
n ciuda eforturilor, era inevitabil ca discuia s nu ajung la
serviciu. Actualul punct de contact dintre ei era apelantul
misterios.
Diane Fry ia foarte n serios aceste apeluri, spuse Cooper.
Foarte n serios.
Mielul cu sos curry la care se oprise era bun i nu prea foarte
condimentat. Cu acele cteva garnituri alese, masa se ridica la
nlimea ateptrilor.
nregistrrile au afectat-o cu adevrat, s tii, confirm Petty.
Sunt groaznice. Nimnui nu-i place s le asculte.
n cazul lui Diane este vorba de mai mult de att.
Da? De ce?
Petty ezit.
Nu pot s-i spun. Mi-a ncredinat un secret.
Da?
Cooper fu surprins de sentimentul de gelozie care l cuprinse.
Fuseser ocazii cnd Fry i se confesase, dar foarte puine. Cu ceva
vreme n urm i spusese despre copilria ei n familiile adoptive
342

din Black Country, despre sora ei mai mare, care fusese


dependent de heroin cnd fugise de acas i dispruse din viaa
lui Diane. De curnd i vorbise iari de Angie, dar numai fiindc
fusese nevoit. Cumva, Cooper fusese implicat n evenimente cu
care nu avea nimic de-a face.
Dar cam asta era tot ceea ce tia despre viaa lui Fry. n
majoritatea timpului ea prea nchis ntr-un glob propriu, o
micu capsul izolatoare n care nimeni nu putea ptrunde.
Reuise oare Liz s treac dincolo de glob?
Cooper o privi pe Liz peste mas n timp ce aceasta lu nite
curry cu o bucat de lipie.
Te nelegi bine cu Diane? ntreb el. De cnd suntei
prietene?
Ben
Nu credeam c are prieteni n West Street. Despre ce i-a
vorbit?
Petty puse jos furculia i i zmbi ironic.
Ben, am putea discuta i despre altceva n afar de Diane
Fry?
Cooper simi c se nroete. Poate c, la urma urmei, curry-ul
era prea condimentat pentru el.
JURNALUL MORII, PARTEA A CINCEA
n scara asta m-am ntors pentru ultima oar. Lumina
lunii era filtrat de crengile copacilor, scnteind pe oel cnd
m-am lsat n jos i am scos scalpelul din buzunar. Mi-am
aplecat capul ca s m rog. Doamne, d-mi ceea ce am
nevoie. tiu c nu este bine, dar, te rog, ia la Tine acest suflet.
Cnd mi-am pus minile pe iarba ud, am simit sub
degete asprimea pmntului i nodurile rdcinilor. Am putut
s savurez apropierea de pmnt i s inspir puterea pe care
o simeam dincolo de scoar.
Dar apoi mi-am ridicat privirea spre cer. Eram cu faa spre
nord i nu eram sigur c asta este bine. Tlpile unui trup
trebuie s fie ndreptate spre est, iar capul spre vest. Dar n
343

ce direcie trebuie s m rog? Unde este Dumnezeu? Nord,


sud, est sau vest? Unde se ndreapt sufletul cnd este
eliberat? Oare plpie n sus, spre soare, ca un fuior de cea
care se topete n zori? Sau este absorbit de atmosfer, atras
n aurora boreal, unde danseaz la nesfrit n flcrile
nordului?
Mi-am lsat faa mai jos, pn cnd am atins oasele. Am
mirosit, nclinndu-mi capul ca s prind jocul umbrelor i al
luminii. Scheletul este un lucru remarcabil. Vzut de
aproape, poate fi considerat o structur arhitectonic care se
nal spre cer un peisaj citadin sau o catedral. Am vzut
coastele arcuindu-se graios, iar craniul un dom misterios
cu adncuri ntunecate, unde lumina lunii sclipea pe ceva
rece i umed.
ncet, mi-am permis s urmez granulaia nveliului
omoplatului, s m bucur de unghiuri i de spaii. Am zmbit
de plcere simind fineea pur, alb, a unei ncheieturi, acolo
unde odat existase cartilagiul i funiile negre ale tendonului.
Eram att de aproape de oase c puteam s-mi vd respiraia
condensndu-se pe suprafaa lor. Am inhalat mirosul vag
mirosul unei mori perfecte, pure i cur i irezistibile.
Apoi am deschis lama. Am nceput s-mi croiesc drum
centimetru cu centimetru, ndeprtnd o frm de pmnt
cu o crp, desprinznd o pnz de pianjen. Cu lama
scalpelului, am rzuit o pat neagr de pe pelvis pn cnd
suprafaa pal a osului a ieit la suprafa. A rmas uor
ptat, dar, n timp, se va albi la fel ca restul. n scara asta nu
am purtat mnui, dar mi-am inut minile ndoite din
ncheietur, ca s nu ating suprafaa oaselor cu degetele. M
simeam ca un muzician care mnuiete un instrument
delicat.
Gndul m face s zmbesc din nou. ntr-un fel, sunt
asemenea unui muzician, deoarece muzica cere o anumit
ndemnare care vine din practic i din dedicare. Trebuie s
ai un unic scop, dac eti n cutarea perfeciunii.
344

n seara asta nu am fost deranjat. Aadar, n seara asta nu


a trebuit s m opresc. Cnd am terminat, am pus scalpelul
jos cu un sentiment de satisfacie. Am vrut s fac tot posibilul
ca s ajung la un punct ct mai apropiat de perfeciune. S-ar
putea s nu mai am ocazia s m ntorc. Probabil asta a fost
ultima mea vizit. Ultima mea or n slaul morii.

345

30
Fry nu ateptase cu nerbdare ca Ben Cooper s vin la lucru
n dimineaa asta. n timpul nopii fusese adus un prizonier, iar
Fry se consultase cu sergentul de serviciu n legtur cu
desfurarea interogatoriului.
Dup ce iei pe ua de siguran a celulelor de la preventiv, ca
s se ntoarc n cldirea principal, se opri i i ridic gulerul,
pentru a se apra de ploaie. Apoi arunc o privire n parcarea
personalului. Atenia i fu atras de o lumin ce venea de la un
parbrizul unei maini care tocmai parca. Recunoscu Toyota roie a
lui Cooper i rmase o clip pe loc, intenionnd s-l atepte, ca s
mearg mpreun la biroul CID. l vzu pe Cooper ieind din
main, dar acesta nu se ntoarse.
Apoi se deschise portiera din dreapta i Fry i ddu seama c
Ben adusese pe cineva la serviciu. Era un adevrat bun
samaritean. Probabil maina lui Gavin Murfin rmsese n pan i
Cooper i dduse o mn de ajutor.
Tocmai se pregtea s se apropie, cnd observ prul blond i
un pulover bleumarin. Pasagerul matinal al lui Cooper nu semna
deloc cu Gavin Murfin. Absolut deloc. Imaginea unei maini
rmase n pan i se terse rapid din minte, fiind nlocuit de un
scenariu total diferit.
Lui Fry i era prea dificil s se concentreze, n timp ce urca
iari scrile. ncerca s-i aminteasc ce treburi urgente i mai
rmseser de fcut, nainte s fi ieit. Cu siguran mai era ceva.
Probabil chiar mai multe lucruri. Dar principala problem pe care
o dorea rezolvat era verificarea acelor schelete din cripta de la
Alder Hall. John Casey spusese c se mai fcuse un inventar al
oaselor, care s-ar fi dovedit de mare ajutor.
Alder Hall? Da, cred c te pot ajuta, zise doctorul Jamieson,
cnd Fry i telefona. Studiul despre care vorbeti a fost realizat de
unul dintre predecesorii mei. nregistrrile trebuie aici, n arhive.
346

Ar fi excelent. Dar suntei sigur?


Pot verifica. i te anun ct de curnd.
Imediat ce intr n ncpere, Cooper simi c era ceva n
neregul. Plutea ceva n aer, o nelinite vag, dificil de identificat.
Se uit la Fry i o vzu punnd receptorul n furc. Expresia
ncordat de pe chipul ei i confirm bnuielile.
n timpul nopii a avut loc un incident la pompele funebre,
zise ea, far s se oboseasc s spun bun dimineaa.
Uimit, Cooper se uit la ceas. Doar nu ntrziase la serviciu sau
altceva. De fapt, sosise chiar mai devreme. Simi c-l cuprinde un
val de iritare la impoliteea ei.
Un incident? La Hudson and Slack, vrei s spui?
Unde n alt parte?
Ei bine, nu tiu, replic el. Mai sunt destule alte firme de
pompe funebre n zona asta.
Fry l privi cu rceal.
Da, la Hudson and Slack. O persoan necunoscut sau mai
multe au incendiat locul, la primele ore ale dimineii. Pompierii au
raportat c pagubele sunt importante. nc n-am ajuns acolo. Mam gndit c poate vrei s vii i tu asta dac nu eti ocupat cu
altceva.
Cu ce altceva s fiu ocupat?
Nu tiu. Sunt o mulime de alte cazuri sub anchet, n
unitatea asta.
Cooper oft.
OK, Diane. Despre asta era vorba n convorbirea pe care-ai
avut-o?
Nu. Poi s m crezi sau nu, dar am vorbit cu un antropolog
care mi-a fost de ajutor. Cu puin noroc, ar putea s fac rost de
datele privind colecia de oase de la Alder Hall.
sta chiar ar fi un noroc.
Primul, pn acum.
Trebuie s-i spun c oasele acelea mi s-au prut destul de
vechi, zise Cooper. Dac ar fi existat un craniu uman recent printre
acele rmie de la Ravensdale, ar fi ieit n eviden, nu crezi?
347

Acum eti i expert, nu-i aa? Ai nvat ceva mai mult dect
am crezut de la prietenul nostru profesorul.
Cooper cltin din cap, ncercnd s-i alunge iritarea.
Asta ar putea nsemna c nu trebuie s aducem echipa
doctorului Jamieson ca s studieze oasele, dac datele corespund.
Aa c am face i economii la buget.
i, rapid, toat lumea-i fericit, conchise Fry.
Dar Cooper o privi gnditor. Numai fericit nu prea s fie.
Conform spuselor lui John Casey, acele oase au fost
descoperite undeva pe terenurile castelului, zise ea. Crezi c
doamna Chadwick ar putea s tie unde anume?
S-ar putea.
Atunci ntreab-o.
Sigur.
Cooper se uit la biroul lui. Lucrrile l ateptau. Dac era ceva
cu adevrat urgent ei bine, ghinion, doar dac nu-i putea gsi
cteva minute disponibile. Dar Fry nc nu terminase.
Ben, tu nu crezi c acea cript de la Alder Hall este ceea ce el
vrea s spun prin slaul morii, nu-i aa? l ntreb ea.
E doar o bnuial. S-ar putea s nu-nelegi.
Pune-m la ncercare.
Am simit Cnd eram acolo jos, am simit c parc locul era
mort de prea mult timp. nelegi ce vreau s spun?
Fry l privi lung, de parc ncerca cu adevrat s-l neleag.
Asta-i tot?
mi pare ru.
Cooper i mbrc iari haina i se ndreptar spre ieire. Nu
dorea s recunoasc n faa lui Fry ceea ce gndea cu adevrat.
Era ceva ce-i spusese Freddy Robertson, cnd i explicase scopul
unui sarcofag i al unui osuar, precum i al ritualurilor care le
nsoeau.
Amintirea i venise n minte n timp ce se afla n cripta de la
Alder Hall. Pentru o clip, Cooper ntrezrise ceea ce strmoii lui
credeau n mod instinctiv. Oasele adunate n aceea cript fuseser
curate perfect i uscate, iar ultimele resturi de carne care mai
rmsese pe ele fuseser ndeprtate. Dac sufletul era reinut n
348

trup de fragmente ale structurii fizice, atunci spiritele care pluteau


deasupra acelor oase dispruser de mult vreme.
Apropo, zise Fry dup ce se urcar n main. Am nceput s
fac unele cercetri privind trecutul lui John Casey.
Agentul imobiliar? De ce?
Ei bine, cele dou seturi de rmie au fost gsite pe moia
Alder Hall. E adevrat c se gseau mult mai aproape de
proprietatea domnului Jarvis dect de castel, dar asta se explic
prin ntinderea moiei. Casey este al doilea om n ierarhia celor
care au n rspundere locul i are acces nelimitat. Imediat ce treci
de porile acelea, nimeni nu poate vedea ce faci. Asta nu este
valabil n cazul celor care se apropie din zona Ravensdale, unde
exist locuitori n acele csue i trectori pe potec.
Ca s nu mai vorbim de cei din familia Jarvis i de cinii lor.
Exact.
Ei bine, poate c John Casey nu este cel mai eficient agent
imobiliar din lume. Mi s-a prut cam incompetent, dar nu un
criminal.
Nu crezi c s-a cam grbit s ne atrag atenia asupra lui
Maurice Goodwin i a rolului su la Alder Hall? Mie mi s-a prut
un lucru cam prea convenabil.
Serios?
Uite, Goodwin a prsit compania acum trei luni. i pur i
simplu a fost o ntmplare c John Casey nu a fcut aranjamentele
necesare ca altcineva s verifice din cnd n cnd castelul? i doar
ntmpltor el nu a gsit un nlocuitor pentru Goodwin? De ce nu?
Ce are att de special slujba asta nct nu a fost mulumit de nici
unul dintre candidai?
Nu tiu. Diane, ce vrei s sugerezi?
M ntreb dac John Casey nu a aranjat ca Maurice Goodwin
s fie apul ispitor asupra c mi a s cad vina dac lucrurile
ieeau prost. n orice caz, a vrea s tiu de ce a plecat Goodwin.
Domnul Casey vorbea de nepotrivire de opinii.
Asta nseamn de obicei un conflict deschis cu eful. Dar
dac John Casey l-a pus n mod deliberat pe Goodwin n situaia
349

de a-i spune c s-a sturat i s plece?


i s-l lase pe Casey liber s se ocupe singur de proprietate?
Da.
Dar liber s fac ce, Diane? S arunce cadavre n tufiuri?
Sau s-i ofere altcuiva ocazia s fac asta.
E puin cam riscant, spuse Cooper. Dac venea vreun
cumprtor s viziteze proprietatea? Se putea trezi pe cap cu
topografi i constructori care s miune peste tot.
Nu far s tie n prealabil lucrul sta. Casey este omul cu
cheile, nu uita. n plus, castelul a fost scos la vnzare acum doi
ani. Sunt sigur c a epuizat stocul de poteniali cumprtori cu
mult timp n urm.
Doi ani, aa e Cooper fcu mental nite calcule. Pun pariu
c acela care a aruncat cadavrul lui Audrey Steele spera c
proprietatea nu-i va gsi niciodat un cumprtor i c va
rmne n paragin. A neglijat ns faptul c Legea dreptului la
liber circulaie le va da acces nengrdit trectorilor.
M ntreb dac John Casey a sugerat vreodat posibilitatea
reducerii preului de vnzare a proprietii.
De ce?
Pi asta este ceea ce ar face n mod normal un agent dac nu
poate gsi un cumprtor. l sftuiete pe vnztor s lase un pic
din pre. Dac refuzi s faci asta, pari c nu eti serios n privina
dorinei de a vinde.
Se pare c, brusc, tii foarte multe despre piaa imobiliar,
Diane. Credeam c nu ai avut niciodat o cas proprie. Ai nchiriat
un apartament, la fel ca mine.
Nu am locuit ntotdeauna n Derbyshire. Am trit n civilizaie
nainte de a veni aici.
Fry se ntoarse i privi pe geamul mainii, de parc era deja cu
gndurile n alt parte.
Dac Alder Hall este slaul morii, spuse Cooper, atunci
John Casey a avut dreptate mcar ntr-o privin.
Care anume?
E puin mai diferit dect vnzarea unei case obinuite.
Cooper rse i o privi pe Fry. Dar pe chipul ei nu vzu nici o
350

schimbare. Era cu gndurile departe, ntr-un loc unde nu existau


prea multe motive de veselie.
Parcarea de la Hudson and Slack era goal, cu excepia
camionetei investigatorului din partea pompierilor i a dou
vehicule ale poliiei. La prima vedere, ct timp Cooper i Fry
parcurser strada, cldirea nu le pru afectat. Firma de la intrare
era intact i anuna c Hudson and Slack era o afacere de familie
demn de ncredere. Abia cnd parcar lng o main de
patrulare, observar pereii nnegrii i geamurile sparte. Parcarea
era plin de ap, dar era greu de spus ct se datora ploii i ct
provenea de la furtunurile pompierilor.
Pagubele sunt serioase, dar au fost afectate numai birourile
i o camer de depozitare, spuse investigatorul, scuturndu-i
cenua de pe haina fluorescent. Din fericire, uile interioare sunt
destul de solide i sunt dotate cu mecanisme de nchidere
automat. Au rezistat la foc suficient timp ca primul dispozitiv de
la faa locului s aduc focul sub control, n aproape jumtate de
or.
Nu exist nici o ndoial c focul a fost pus deliberat? ntreb
Fry.
Nici una. Ua din spate a fost forat i exist urme ale unei
substane inflamabile peste tot n camera de depozitare. Focul a
fost pornit la 1,50-1,80 metri de u. Acelai lucru s-a ntmplat i
cu maina.
Cu maina?
Brbatul fcu un semn ctre zona din spatele cldirii.
Acolo este un dric ars complet. Piromanii votri au spart
parbrizul, au aruncat substana inflamabil nuntru i i-au dat
foc. Am gsit resturile unei canistre de plastic pe scaunul din fa.
Asta ne-ar putea fi de folos.
Investigatorul zmbi.
Plasticul nu se comport prea bine la foc, aa c nu a mai
rmas dect un morman topit. Dar suntei bine-venii s-l studiai.
M ndoiesc c legitii v vor spune prea multe, n afar de faptul
c este verde.
351

Verde? Ce nseamn asta?


Adic, dac au respectat legea, benzina a fost far plumb.
Poliia ntinsese dou benzi ca s marcheze locul, ntre cldire i
gard i un poliist n uniform, cu o hain impermeabil, sttea n
apropiere, cu un clipboard n mn, pzind perimetrul. Se auzi
cineva tuind i pietriul scrind, dup care un criminalist iei
pe ua distrus. Cooper vzu cu plcere c era Liz Petty. Dar,
avnd n vedere gradul actual de ocupare a posturilor, erau anse
de cincizeci la sut ca ea s fie chemat la locul faptei.
Petty zmbi, apoi o privi pe Fry i i nclin capul, ca s-i
tearg cu mna acoperit de mnu o urm de cenu de pe
frunte.
Nu-i nici un secret ce s-a ntmplat aici, spuse ea.
Aa se pare, rspunse Fry. Dar, fr ndoial, ne poi ajuta cu
ceva.
Criminalista clipi uor, dar evit cu grij s se uite direct n
ochii celorlali. Art spre gard.
Pe acolo au intrat fptaii pe proprietate. Au tiat gardul i
au srit zidul dinspre linia ferat.
Cooper se ndrept spre zid i se uit prin sprtur.
De partea cealalt a inei sunt cteva uniti industriale.
Camere de supraveghere? ntreb Fry.
Cteva, dar acoper numai proprietatea. Nu exista nici un
motiv s pun o camer n direcia asta.
Va trebui s vedem dac vreuna a funcionat n timpul nopii.
Petty i plimb o mn de-a lungul tocului uii.
Am prelevat cteva urme de unelte de pe u. Dar probabil
au folosit un drug sau o rang obinuit.
De ce ua asta se deschide n afar? se interes Fry.
n mod ironic, fiindc este o ieire de incendiu.
i n camera de depozitare a fost folosit lichid inflamabil?
Da i dou ui interioare au fost forate. Apropo, a vrea ca
uile s fie scoase i duse la laborator.
De ce?
Fptaii se grbeau, aa c nu s-au obosit s foloseasc un
peraclu la uile interioare le-au deschis cu un ut. Sunt destul
352

de sigur c exist urme de gheat pe panourile uilor. Dar, avnd


n vedere distrugerile produse de foc, o s am nevoie de facilitile
de la laborator ca s obin ceva util de pe ele.
Te referi mereu la ei, spuse Cooper. Ce te face s crezi c au
fost mai multe persoane?
Petty ridic din umeri.
Nu exist probe directe, dect dac obinem de pe ui dou
urme plantare diferite. Dar nu i-au pierdut vremea aici. Pompierii
au spus c un echipaj a ajuns la faa locului la zece minute de la
declanarea alarmei. Eu a spune c au fost dou persoane,
posibil trei. Doi au deschis uile, al treilea a mprtiat benzina. Au
ieit rapid din cldire, au aruncat nuntru un chibrit sau o crp
aprins i au plecat. n afar de cel care nu a fost mulumit cu
ceea ce a obinut
Te referi la dric.
Da. Nu a fost un gest cu adevrat necesar. Pare s fie o
rzbunare. Probabil c le-a ntrziat plecarea cu vreo dou minute.
Fr s treac dincolo de band, Cooper se duse ntr-un loc
unde putea vedea curtea i dricul cu vopseaua scorojit. n mod
curios, numai partea din fa fusese ars, compartimentul din
spate rmnnd aproape intact, dei era nnegrit de fum pe
dinuntru.
Ce s-a ntmplat cu celelalte vehicule? ntreb Fry. Aici erau
cteva limuzine i un alt dric.
Personalul a fost lsat s le duc de aici, spuse Perry. Aveau
o nmormntare programat la prima or, aa c poliitii i-au
lsat s se ocupe de asta. Era chiar i un cadavru n camera
frigorific. Partea aceea a cldirii nu a fost afectat, dar curentul a
fost ntrerupt, aa c nu-l puteau lsa pe bietul amrt acolo.
Cred c a fost o decizie corect, mormi Fry nemulumit.
Putem intra, sau nc inei locul numai pentru voi?
Pii pe plcile puse pe jos i nu v ndeprtai de perete.
Cooper rmase n urm, n timp ce Fry intr n cldire. Se uit
la Petty.
mi pare ru pentru comportamentul lui Diane. A fost aa de
cnd am ajuns la serviciu. Nu tiu ce a apucat-o.
353

Criminalista ncepu s-i scoat mnuile. Faa i era


mbujorat i strlucea de la ploaie.
Cred c eu tiu.
Serios? A vorbit ceva cu tine?
Nu pot s-i spun, Ben. Se uit la fereastra camerei de
depozitare, aprat de bare de oel, dar ale crei geamuri se
sprseser de la dogoarea focului. Mai bine du-te, altfel o s ai
necazuri.
Cooper ncepu s se ndrepte spre u, apoi ezit.
Ne vedem mai trziu?
Petty aprob cu un gest al capului.
Da.
Diane Fry sttea n cldirea incendiat, duhoarea fumului i a
mobilei arse umplndu-i nrile. Apa vrsat de furtunurile
pompierilor nc bltea pe podea, neagr i plin de cenu. Era
contient c Ben vorbea afar cu Liz Petty, dar nu putea s aud
ce spuneau i nici nu dorea asta. Se ndeprt de fereastr, ca nu
cumva s-i aud numele. n adncul sufletului, i stpnea un
val de furie. Era prea puternic ca s-l mai poat stpni mult
vreme i simea c barajul va ceda. Trebuia s-l canalizeze n alt
direcie.
Privi n jur n depozit. O u aflat drept n fa ducea spre ceea
ce ea i aducea aminte c era camera personalului, folosit de
dricari i de personalul administrativ n pauza de mas. Erau
cteva mese i nite scaune din bare cilindrice de oel, o chiuvet,
un aragaz, un frigider. Tapetul se desprinsese de pe perei i
atrna n fii, ca pielea ars. Linoleumul se topise i se umflase
lund forme contorsionate contururi selenare care nghieau
umbrele reflectoarelor aduse de criminaliti.
n dreapta, o a doua u era deschis. Fry travers cu grij
ncperea, clcnd pe plcile de aluminiu. Simea o fric iraional
la gndul de a atinge ceva nu c ar putea lsa amprente, ci de
teama c suprafeele carbonizate i-ar putea lsa urme negre pe
piele sau pe haine. Avea impresia c acestea ar putea cumva s o
contamineze, s scoat la iveal petele negre pe care le simea
354

crescnd n mintea ei, nc de cnd ascultase acele apeluri


telefonice.
Oriunde se dusese n ultimele zile se ntrebase dac nu se afla
n slaul morii. Se atepta n orice clip s gseasc un cadavru,
de parc o grmad putrezit de saci nsngerai se ascundea n
spatele fiecrei ui, de parc fonetul viermilor colcind n carne
atepta undeva la limita audibilului. Dar acum nimeni nu o punea
s caute, s urmreasc.
Fr s realizeze prea bine c nc nainta, Fry intr n cealalt
camer. Ce era aici? La nceput, nu putu s-i dea seama ce
reprezenta terciul negru de la picioarele ei i grmezile ude care se
ridicau la civa centimetri din ap. Mai multe forme murdare de
cenu erau nirate de-a lungul unui perete, cu sertare de metal
ptat larg deschise. Dulapurile pentru acte. Se afla n camera din
spatele biroului principal, unde erau inute documentele.
O, Doamne!
Fry se ntoarse i l vzu pe Cooper n spatele ei, n pragul uii.
El ntinse o mn spre unul dintre dulapuri i terse cenua de pe
o etichet laminat.
Fiele de personal, spuse el. Au dat foc fielor de personal.

355

31
Puin mai trziu n acea diminea, Cooper avu n sfrit ocazia
s se ocupe de dosarele care i se adunar pe birou,
mprosptndu-i memoria n caz c n ele era ceva important ce
uitase. Nu se alese cu prea mult. Dar rsfoirea dosarelor l fcu s
se simt un pic mai bine, ca i cum atingerea lor ar fi putut
menine n via o anchet.
Ridic privirea s se asigure c i putea capta atenia lui Diane
Fry.
Cred c cineva din familia lui Audrey Steele a fost responsabil
pentru incendiere, spuse el. O rzbunare n numele lui Audrey.
Rzbunare pentru ce? nc nu tim ce s-a ntmplat cu ea.
Ar putea reprezenta o reacie emoional, nu una logic. Dar
erau suprai pe bun dreptate i trebuiau s gseasc pe cineva
pe care s dea vina. Cred c au auzit ceea ce doreau cu adevrat
s aud, ultima oar cnd i-am fcut o vizit doamnei Gill.
I-am vzut pe civa dintre membrii familiei la
nmormntarea ecologic a lui Audrey, zise Fry. Pun pariu c unii
ne sunt cunoscui. Pentru nceput, unul dintre ei era fratele lui
Micky Ellis. S vedem dac putem gsi vreo agresiune violent prin
dosarele lor.
Aici vorbim de Devonshire Estate, afirm Cooper. Dac nu au
realizat chiar ei aciunea de incendiere, atunci nu se poate s nu
cunoasc oameni care ar face-o pentru cteva lire.
Ai dreptate. Dar e necesar s depunem nite eforturi n acest
sens. A vrea s fiu sigur c familia lui Audrey Steele a fost
responsabil de acel incident. n caz contrar, a putea ncepe s
suspectez c a fcut-o cineva de la firma Hudson and Slack.
Cooper ncuviin din cap.
S-ar putea dovedi foarte convenabil pentru cineva faptul c
fiele de personal au fost arse.
Exact. Le-am cerut legitilor s reconstituie ct de mult pot.
356

Dar focul i furtunurile pompierilor au fcut o treab destul de


bun, din cte am vzut.
De fapt, sta-i un lucru bizar, spuse Cooper. Acele dulapuri
cu documente erau din oel. Au fost proiectate s fie rezistente la
foc, atta timp ct ii sertarele nchise.
Acele sertare artau ca i cum erau deschise cnd a nceput
focul.
Da, cred c aa trebuie s fi fost, dup cum a ars coninutul
lor.
Fry se uit la el.
Nu, nu nseamn nimic. Incendiatorii probabil c au deschis
sertarele i au azvrlit dosarele pe podea, ca totul s ard mai
bine, asta-i tot.
Dosare confideniale? Dulapurile n-ar fi trebuit s fie
ncuiate?
Trebuie s ntrebm personalul de la birou.
Cooper se uit la ceas i ncepu s-i pun haina.
Ei bine, s-mi spui dac vrei s mai fac ceva, Diane.
Unde pleci?
Vreau s stau din nou de vorb cu Vernon Slack. E
nspimntat de ceva i o s descopr de ce anume. i apoi s-ar
putea s-l abordez pe Billy McGowan.
McGowan? Nu de unul singur! M-ai neles?
OK.
i, Ben, ce-i cu cinele?
Am discutat cu unul dintre poliitii care colaboreaz cu
Serviciul Antibraconaj. Dup informaiile culese de pe plan local,
braconierii opereaz adesea n diferite zone ale domeniului Alder
Hall, dar niciodat nu au existat reclamaii din partea
proprietarilor.
Fry zmbi.
Ce ciudat! Pe ce pui pariu c domnul Casey face i el un ban,
facilitndu-le accesul?
Lundu-i partea de la bandele de braconieri? E posibil.
Asta ar explica de ce dorete s pstreze locul pentru sine.
Poate c fostul angajat ar avea ceva de spus.
357

Maurice Goodwin, da.


Problema e c eu consider c braconierii au fost, probabil, cei
care i-au mpucat cinele lui Tom Jarvis. L-ar fi putut confunda
cu o vulpe sau cu o cprioar mic. Dar Jarvis nu pare s cread
aa ceva. El bnuiete c a fcut-o cineva n mod deliberat. De
fapt, presupun c ar putea avea un nume sau dou n minte, dar
nu spune despre cine e vorba.
Va trebui s gseti o cale de a-l face s-i dea drumul la
gur, Ben.
Voi ncerca.
Apropo, zise Fry, a sunat David Mead. i-l aminteti pe
pompierul hoinar?
Bineneles.
Ei bine, domnul Mead a fcut o treab bun pentru noi. I-a
depistat pe cei care au lsat obiecte n ascunztoarea Petrus Two.
Pe toi, cu excepia unuia. Exist doar un singur obiect aflat
pe list al crui proprietar nu a fost gsit.
Cooper i studie figura, detectnd sentimentul de frustrare pe
care ncerca s i-l stpneasc.
Numai unul? ntreb el. Las-m s ghicesc brelocul de chei
cu schelet fosforescent? Simbolul clasic al morii, un memento
inteligent din partea apelantului nostru.
De fapt, spuse Fry, brelocul a fost lsat de ctre o feti n
vrst de doisprezece ani, din Hathersage, care iese la plimbare cu
bunica ei, n fiecare duminic. A cumprat obiectul din Whitby, ca
suvenir.
Experiena Dracula?
Probabil. Fry oft. De fapt, singurul obiect neidentificat din
ascunztoarea Petrus Two e afurisita de carte scris de Beatrix
Potter.
Cooper sttea i se uita la tergtoarele de parbriz, n timp ce
atepta trecerea cortegiului funerar. Apoi i ntoarse Toyota. Intr
uor pe osea, tind calea unei furgonete de transport i ridicnd
mna ntr-un gest conciliant, atunci cnd oferul i arunc o
privire fioroas. n curnd ajunse din urm ultima main a
358

participanilor la nmormntare i rmase aproape, n spatele ei, n


timp ce cortegiul i continua drumul pe strzile ude. Limuzinele
erau att de caracteristice, nct le remarcase venind nspre el cu
trei sute de metri nainte de a ajunge la firma Hudson and Slack.
Nu erau prea multe anse de a rmne neobservat ntr-un Daimler
cu numere personalizate, chiar fr cociugul cu furnir de stejar,
aflat n spate.
Cnd Cooper sosi la crematoriu, Melvyn Hudson atepta deja
sub teras, stnd de vorb cu Christopher Lloyd. Hudson pru s
recunoasc Toyota. i pierdu interesul pentru ceea ce-i spunea
Lloyd, n timp ce-l privea pe Cooper parcnd n spatele mainilor
participanilor la nmormntare.
Dar Cooper nu se apropie imediat de Hudson, ci l ls s se
impacienteze pentru cteva minute. Era o tactic bun i el
inteniona s se foloseasc de ea la maximum. Aadar, se plimb
prin parcare, pe lng coroanele de flori i suporii de metal pe
care erau aezate cartonaele cu numele celor programai pentru
ziua respectiv. Muli dintre cei incinerai aici erau comemorai
prin plantarea unor tufe de trandafiri n grdina amintirilor. Erau
straturi mari, circulare, de trandafiri, separate de iarb tuns
ngrijit. Cooper i reaminti de pasiunea pentru trandafiri a
doamnei Madeleine Chadwick. Triumful binelui asupra rului.
Floarea parfumat i spinii venici.
Grdina nu era att de linitit pe ct se atepta. Traficul de pe
oseaua de centur reprezenta un zgomot de fond constant care
acoperea ciripitul psrilor. Urmele de mercur emanate de coul
crematoriului se confruntau cu fumul ce ieea din evile de
eapament.
Dup ce grupul de participani intr n capel, Cooper i cut
n jur pe cioclii de la Hudson and Slack. Dup ce duseser sicriul
nuntru, ei prsiser capela i profitau de ocazia de a lua o
pauz pn cnd se termina slujba. Stteau n costumele lor
negre, la umbra unui perete, lng maini, fumnd i discutnd.
Domnul McGowan? Am putea schimba o vorb?
Lui Melvyn nu i-ar plcea s aprei n felul sta la funeralii,
spuse McGowan, privindu-l pe Cooper cu un zmbet vag. Ar putea
359

duna afacerilor.
n timp ce vorbea, cltina ngmfat din cap. Cooper mai vzuse
acest gest, de obicei la oamenii care avuseser de-a face cu poliia
i credeau c i cunosc drepturile.
Unde e Vernon astzi? ntreb el.
A sunat c e bolnav.
Ce-a pit?
Habar n-am.
A pomenit c nu se simte bine?
Mie nu mi-a spus. Dac stau s m gndesc, el nu e genul
care s fie bolnav sau care s chiuleasc. Din punctul sta de
vedere, Vernon e cel mai de ncredere tip pe care l-am cunoscut.
Poate a avut o noapte grea, spuse Cooper. Nu cred c e cea
mai bun idee s apari mahmur la o nmormntare.
Pi, nu tiu, rspunse McGowan. Probabil o fa palid i
nite ochi nfundai n orbite s-ar potrivi cu ocazia. Un tueu al
vieii n tabloul morii, dac nelegei ce vreau s spun. Atta
vreme ct nu vomii n dric, totul e n regul.
Cooper zmbi politicos. Auzise comentarii i mai dure la scena
unor crime violente umorul sinistru al oamenilor care trebuiau
s rd n faa morii, fiindc o ntlneau n fiecare zi.
n orice caz, continu McGowan, Vernon nu bea.
n mod ciudat, pe Cooper l preocupa ceva din cele spuse de
Vernon Slack. i l nedumerea. La urma urmei, nu era ca i cum
acesta i spusese cu adevrat ceva n mod sigur nu ceva pe care
Cooper s nu-l tie deja. Dar Vernon i vzuse pe Melvyn Hudson,
pe Christopher Lloyd i pe ceilali zi de zi, cnd nu erau cu garda
ridicat. Poate nu fuseser destul de ateni la ce vorbeau, cnd
tnrul era n apropiere, cu capul sub capot. ntr-un fel, Vernon
ar putea fi persoana care s vad dincolo de aparene i s
cunoasc adevrul.
Cooper se gndi la discuiile pe care le avusese cu Vernon.
Fuseser limitate i concise, stngace i nefolositoare, de fapt.
Cltin din cap. Nu-i srea nimic n ochi. Aa c, poate, nu era
ceva ce spusese Vernon, ci felul n care spusese. Dac la momentul
respectiv nu observase ceva deosebit, era puin probabil ca acum
360

s-i aduc aminte.


Nu e nevoie de aa ceva, nelegei, spusese Vernon. Ne facem
treaba i avem grij de participani, iar apoi plecm acas. Uneori,
nici mcar nu tii detaliile unei solicitri, pn cnd nu ajungi la
locuina de unde ai de fcut un transport. eful se ocup de toate
celelalte treburi i ne spune cnd are nevoie de noi.
Cooper ncetini puin pasul, pe msur ce i amintea. l putea
auzi pe Vernon rostind asta, cuvnt cu cuvnt i totui atunci nu
observase. Desigur, poate c nu era nimic. Dar era ceva demn de
menionat, la momentul potrivit.
Gavin Murfin se prbui pe scaun cu un oftat, arunc o pung
de hrtie n coul de gunoi i rupse plasticul care nvelea un
sendvi.
S obii numele astea e ca i cum ai scoate dinii cuiva, spuse
el.
Fry ridic privirea. Oare Gavin i lua prnzul mai devreme sau
micul dejun mai trziu? Cu el nu puteai fi niciodat sigur.
Ce nume? ntreb ea.
Ale celor care au lucrat la Hudson and Slack cu optsprezece
luni n urm.
Poftim?
Uimit de tonul ei, Murfin se opri cu sandviul la jumtatea
drumului spre gur.
Ce s-a ntmplat?
Vrei s spui c ai o list cu personalul care a lucrat la
Hudson and Slack?
Mda. Mi-ai cerut s aflu date despre trecutul lui Richard
Slack. Ei bine, la momentul respectiv, unui tip iste i s-a prut cam
ciudat c Slack s-a dus s ridice un cadavru de unul singur. Asta,
mpreun cu faptul c femeia a spus c i s-a prut c vede pe
cineva fugind, l-a fcut pe acel detectiv s-i verifice pe cei de la
firm, n caz c Slack l contactase pe vreunul dintre ei nainte de
accident. O pierdere de vreme, dup cum s-a dovedit, dar trebuie
s recunosc c a fost fcut cu mare atenie.
Gavin, eti minunat.
361

Murfin muc din sendvi cu satisfacie.


Ura! Nu vrei s-o suni i pe nevasta mea ca s-i spui asta? Ar
aprecia gestul foarte mult.
Am pierdut dosarele de personal de la Hudson and Slack n
incendiul de noaptea trecut, l inform Fry. Foarte convenabil
pentru domnul Hudson, dup cte se pare. A ncercat s ne
conving c dosarele nu erau complete, fiindc unii dintre angajaii
lui erau angajai temporar.
Probabil c trebuia s tie despre cine era vorba. La urma
urmei, el i pltea.
Ei bine, presupun c asta era problema. Pltea cu bani
ghea i nu se puneau ntrebri.
i la omul cu impozitele nu ajungea nimic, nu?
Oricum, bun treab, Gavin. Pe list e cineva cunoscut?
Nu mi-a srit nimic n ochi. Dar o s dau lista s fie verificat
n baza naional de date a poliiei.
D-mi s vd!
Murfin i ntinse lista. Fry era bucuroas s o in n mn
nainte ca pe ea s ajung i mai multe firimituri. O cercet repede
cu privirea, observnd cteva nume familiare, dar cteva i erau
complet necunoscute. Cu optsprezece luni n urm nu era un
moment att de ndeprtat, dar se prea c se produsese o
schimbare semnificativ, mai ales n rndul cioclilor i al oferilor.
Ia te uit! exclam ea.
Ce s-a ntmplat?
Este un nume la care nu m-am ateptat. Thomas Edward
Jarvis, Litton Foot. sta e omul cu cinii, nu-i aa, Gavin?
Ai dreptate, aprob Murfin. Unul dintre ei a fost mpucat,
nu?
Fry puse lista jos.
Cine ar fi crezut c domnul Jarvis a lucrat la un moment dat
pentru Hudson and Slack? Pun pariu c nu prietenul lui, Ben
Cooper.
Ai de gnd s-i spui, domnioar sergent?
Dar Fry l privi fr cuvinte n timp ce Gavin i termina
sandviul.
362

Gavin, ce-ai vrut s spui cu femeia a spus c i s-a prut c


vede pe cineva fugind?
n acea diminea, participanii la nmormntare optaser
pentru muzic tradiional. Cooper auzea sunetul unei orgi
electronice cntnd primele note triste. Privea cum cei prezeni la
nmormntarea anterioar treceau pe lng flori, prin ploaie, cnd
i sun telefonul mobil. Recunoscu numrul lui Fry.
Da, Diane?!
Thomas Jarvis. tiai c a lucrat la Hudson and Slack, cu
optsprezece luni n urm?
Nu, habar n-aveam, rspunse Cooper.
Nu a pomenit de aa ceva cnd ai vorbit cu el?
Nu. Dar nici n-ar fi avut vreun motiv s-o fac subiectul
Hudson and Slack nu a fost menionat vreodat. Dar eti sigur c
a lucrat acolo? Cu optsprezece luni n urm?
Apare pe lista angajailor, n timpul anchetei fcute cu ocazia
accidentului lui Richard Slack.
E o coinciden cam ciudat, nu crezi?
Coinciden? Ben, ie chiar i place s acorzi omului
prezumia de nevinovie, nu?
Ce vrei s spui cu asta?
Ne-am ntrebat de ce nici unul dintre cinii lui Jarvis nu a
detectat prezena unui cadavru n descompunere care zcea n
pdurile din apropierea proprietii lui, spuse ea. i aminteti?
Da, dar exista o posibil explicaie pentru asta. Cineva s-ar fi
putut ntoarce destul de recent la locul respectiv ca s expun
rmiele, dup ce nu mai rmsese dect scheletul i mirosul se
risipise.
Dar nu exist nici o dovad care s susin aceast teorie,
nu?
Ei bine, nu.
Aa c ar trebui s lum n consideraie un scenariu
alternativ.
Lui Cooper nu-i plcu ce auzi. n limbajul lui Fry, un scenariu
alternativ nsemna ntotdeauna veti proaste pentru cineva.
363

Ai un astfel de scenariu n minte, Diane?


Desigur. Ce e mai probabil dect c animalele lui Jarvis au
detectat cadavrul n descompunere? Poate toi cinii lui tiau c un
cadavru se afl acolo i au nceput s se agite au ltrat sau au
indicat ntr-acolo cu nasul, sau ce-or mai face cinii n astfel de
situaii.
Cooper izbucni n rs.
i nu crezi c Jarvis i-ar fi dat seama?
Ba da.
La cellalt capt al firului se aternu tcerea n timp ce Fry
atepta rbdtoare. Cooper tia c trebuia s ajung la aceeai
concluzie ca ea, fr s fie ndemnat. n acest caz, era o concluzie
la care nu dorea s ajung. Dar ea i pierdea rbdarea dac
trebuia s atepte prea mult.
Pentru numele lui Dumnezeu, Ben, spuse ea. Dar dac Jarvis
nu a observat comportamentul cinilor dintr-un motiv foarte
simplu tia foarte bine c trupul se afla acolo?
Cooper ncepu s se plimbe ncoace i ncolo, contient c unii
dintre participanii la urmtoarea nmormntare l priveau.
Da, neleg ce vrei s spui, Diane.
Trebuie s-l faci pe Jarvis s vorbeasc. tiu cum te compori
n prezena unuia dintre sufletele tale pereche de la ar, Ben.
Comunicai prin mormieli masculine i prin tceri pline de
neles. Dar ai grij s-i pui unele ntrebri dure.
O s m ocup astzi de asta. Dar mai nti mai am o vizit de
fcut.
OK. i mai trebuie s tii ceva
Cooper ncepuse deja s se ndrepte spre main. Mut telefonul
n cealalt mn, ca s ajung la buzunarul n care se aflau cheile.
Ce anume?
i aminteti c domnul Slack era singur cnd a murit n
accidentul de main?
Da; i?
Ei bine, am stat i m-am gndit. Ct de probabil este ca un
antreprenor de pompe funebre s mearg singur s ridice un
cadavru? Este imposibil ca o singur persoan s mute cu
364

uurin un cadavru, dac nu este vorba de al unui copil.


Poate c urma s se ntlneasc acolo cu altcineva?
Este posibil. Dar Gavin a cercetat raportul anchetei fcute
ulterior.
i?
Au existat unele neclariti privind mrturia unei martore o
oferi care a ajuns prima la locul accidentului i a sunat la 999.
Ea le-a spus poliitilor de la circulaie c vzuse pe cineva cu
aproape un kilometru n urm, nainte s ajung la locul
accidentului, care era chiar dup o curb. A vzut un brbat
alergnd pe marginea drumului. Era o bezn total, desigur. Din
pcate, nu avea nici un motiv s-i acorde atenie la momentul
respectiv era nainte s tie c avusese loc un accident. A fost
frapat de faptul c persoana respectiv alerga. i, mai important,
c nu alerga de-a lungul drumului, ci n sus pe pant, de parc se
ndrepta spre cmpuri, ca s se ndeprteze de drum. Ea a avut
impresia c omul a fcut asta fiindc auzise maina apropiindu-se.
Era sigur un brbat?
Era destul de convins de asta.
E cam vag, Diane.
Aa a crezut i cel care a anchetat cazul. Nu exista nici o
dovad convingtoare c mai fusese cineva n main cu Richard
Slack. Personalul de la firm a fost interogat, dar toi au spus
acelai lucru Richard nu le-a cerut s-l nsoeasc n acea sear.
Ce vrei s spui?
Cooper se afla nc lng main, cnd orga ncepu s cnte n
capela crematoriului. Nu Abide With Me, ci un imn pe care nu-l
recunoscu la nceput. Vocile enoriailor alturate n versurile de
nceput mai degrab mascau melodia, n loc s-o fac mai clar.
A fost chemat destul de trziu, spuse Fry. La trei dimineaa.
Cred c Richard Slack nu a dorit s-l sune pe unul dintre angajaii
obinuii. Fcnd parte dintr-o firm de familie de felul acesteia,
cred c ar fi apelat la partenerul su ca s rezolve problema.
Melvyn Hudson.
Desigur.
Diane, chiar dac teoria ta este corect, un pasager care
365

pleac de la locul unui accident nu comite o infraciune grav.


Dac Hudson se afla n main, se poate s fi fost i el rnit. Ar
fi putut fi ocat sau ceva de genul sta.
Dup cum am mai spus, a fost chemat foarte devreme. n
primele ore ale dimineii, de fapt. Nu era trafic deloc pe drumul
acela la trei dimineaa. Femeia care a descoperit accidentul se afla
pe drum fiindc trebuia s prind o curs de diminea de pe
aeroportul East Midiands i drumul reprezenta o scurttur
dinspre casa ei spre Autostrada 1. Dup cum a spus anchetatorul,
a fost un ghinion c nu exista trafic, fiindc Richard Slack nu a
murit imediat. Cauza morii a fost pierderea de snge i faptul c
s-a necat cu propria vom, ca urmare a poziiei n care a rmas
dup accident.
O, Doamne!
Exact. Rapoartele medicale au tras concluzia c probabil ar fi
supravieuit dac ar fi fost cineva prin preajm ca s-l aeze ntr-o
poziie adecvat i s sune dup o ambulan. Dar n-a fost nimeni
acolo, aa c Richard Slack a murit.
n cele din urm, Cooper recunoscu imnul care se auzea din
capel: The Lords My Shepherd. Dou versuri pluteau mai clar
dect celelalte prin grdina amintirilor: Da, dei umblu prin
grdina ntunecat a morii/De nimic nu m tem.
Cteva minute mai trziu, Cooper se ndrept spre Devonshire
Estate. Trecu de casa lui Vivien Gill cu vreo civa metri, verificnd
numrul mainilor de pe strad, nainte s parcheze lng trotuar
i s se ntoarc la ua casei.
Credeam c ai terminat cu mine, spuse doamna Gill. Acum
totul s-a ncheiat, din punctul meu de vedere.
Nu v intereseaz s aflai cine a furat trupul fiicei
dumneavoastr?
Asta depinde de dumneavoastr. Prerea general este c nu
o s ajungei nicieri.
Prerea general? Adic n rndul familiei dumneavoastr?
Am vorbit despre asta dup nmormntarea de smbt,
evident.
366

Sunt sigur c ai fcut-o, spuse Cooper. mi imaginez c dup


cteva pahare la crcium discuia s-a ncins destul de tare, nu?
Unii membri ai familiei erau suprai. i eu am fost suprat.
Nu ne vine s credem ce s-a ntmplat, iar voi nu avei de gnd s
facei nimic n privina asta, nu-i aa?
neleg. Aa c ai hotrt s luai problema n propriile
mini.
Eu?
A, nu dumneavoastr, doamn Gill. Dar le-am cunoscut pe
cteva dintre rudele dumneavoastr, v amintii?
Nu vreau s v aud vorbind n felul acesta despre familia
mea.
Suntei rud cu Micky Ellis?
Da, dar numai prin alian, prin fiica mea cea mare. i ce
dac?
Cooper oft exasperat.
Doamn Gill
Cred c ar fi bine s plecai acum, spuse ea.
Trebuie s tiu
V pierdei timpul. Nu am de gnd s v spun nimic despre
ei. Nici mcar numele lor sau unde locuiesc.
tii c putem s aflm asta.
Atunci, facei-o! Arestai-m i bgai-m n pucrie. Tot nu
o s v spun nimic. i nici altcineva nu o va face.
Cooper aproape c njur de exasperare. Femeia l privea
sfidtoare, cu brbia ridicat, cu colurile gurii lsate n jos ntr-o
expresie de ncpnare, aproape de dispre.
i dac nu avei de gnd s facei asta, vreau s plecai,
continu ca. Dac v cer s prsii casa aceasta, trebuie s-o
facei, nu-i aa?
Cooper se ridic i se ntoarse furios pe clcie.
Doamn Gill, nu v dai seama ce au fcut? Au distrus
dosarele care ne-ar fi putut ajuta s descoperim cine a furat trupul
lui Audrey.
Expresia ei se schimb pentru o clip, dnd la iveal o urm de
ndoial. Dar imediat chipul i se nchise iari i ea se ndrept
367

spre u.
V spun la revedere, zise ea. i asta-i tot ce am de zis.
Inspectorul Hitchens o chem pe Fry n biroul lui i ceru s fie
pus la curent cu unele informaii. Ascult cu interes n timp ce ea
i expunea posibilele scenarii.
Mass-media a artat pn acum vreun interes pentru
anchet? ntreb el.
Au folosit imaginile cu reconstrucia facial pe care le-am dat
noi i au publicat cte ceva despre Sandra Birley. Dar se pare c
nu a existat o scurgere de informaii.
Bine.
E totui cam ciudat.
De ce?
Ei bine, a fi crezut c omul nostru este genul care vrea
publicitate cu orice pre. Care chiar are nevoie de ea. Trebuie s-i
fi dat seama pn acum c nu avem de gnd s mprtim presei
ceea ce tim. Nu v-ai fi ateptat s ntreprind ceva ca s atrag
atenia presei? S sune un ziarist sau ceva de genul sta?
Nu ar fi fost un pic cam riscant?
Nu la fel de riscant ca telefoanele pe care ni le d nou. Este
evident c nu l deranjeaz s-i asume anumite riscuri.
Ai dreptate, Diane. Haide s ne gndim puin la asta. S-ar
putea s ne ofere nite indicii despre el. Ce fel de om i-ar asuma
riscul s comunice direct cu poliia, dar s evite presa?
Domnule, nu tim dac a evitat presa, spuse Fry. Dac a
telefonat unui ziar sau unui post local de radio i acestea n-au
fcut nimic sau nu l-au luat n serios?
N-ar fi foarte fericit n acest caz.
Nu.
Exist vreo modalitate s ne interesm discret la contactele
pe care le avem n pres dac au primit vreun telefon?
Discret? Nu, nu exist. Indiferent cum abordm problema,
vor mirosi un articol. Ne-am contrazice propriul scop, doar dac
nu am putea s exercitm presiuni asupra lor ca s pstreze
tcerea.
OK. Atunci poate c nu merit. Dar ai grij ca biroul de pres
368

s fie informat cum s abordeze problema, dac se primete vreun


apel din partea lui.
Cu discreie?
Exact.
Din punctul nostru de vedere, este posibil ca lipsa de reacie
din partea presei s fie cel mai bun lucru care se putea ntmpla.
Dac este avid de publicitate, l va nfuria c nu este luat n serios.
Apoi este posibil s fac eforturi mai mari ca s atrag atenia.
Atunci va face o greeal.
S sperm.
Hitchens ddu aprobator din cap.
Slav Domnului c avem de-a face numai cu presa local.
Ultimul lucru pe care l-am dori ar fi s ne cad pe cap i presa de
la nivel central.
Amin!
Telefonul lui Diane Fry sun.
Pat Jamieson la telefon.
A, doctore Jamieson. Mulumesc c m-ai sunat napoi.
Nici o problem. Am scos informaiile care te interesau
osuarul de la Alder Hall.
Excelent.
Dar cred c pot face mai mult de-att. Am ntrebat n stnga
i-n dreapta i am aflat c predecesorul meu, cel care a fcut
inventarul, se afl nc n zon, dei a ieit de mult la pensie. Am
obinut chiar i un numr de telefon. Poi s discui direct cu el
despre asta.
Este grozav, spuse Fry, dei senzaia din stomac o mpiedic
s pun n cuvinte entuziasmul adecvat.
Doctorul Jamieson pru dezamgit de reinerea ei.
O, bine, iat numrul, dac i este de folos la ceva, spuse el.
Fry not numrul de telefon pe care i-l dict doctorul. Apoi l
dezamgi i mai tare pe Jamieson, cnd nu se obosi s ntrebe de
numele colegului su ieit la pensie. Deja tia despre cine este
vorba.
i ce se aude cu rmiele de la Litton Foot? se interes ea
369

n schimb.
Jamieson tui i murmur ceva pentru cteva clipe i Fry se
gndi c l jignise. Apoi ncepu s divagheze, ca un acuzat n box
cnd este ntrebat despre o chestiune deosebit de delicat.
Nu vrem s facem vreo greeal cu sta, sergent, aa c nu
vom trage nici o concluzie pripit. Dup cum tii, craniul nu a fost
gsit. i, n absena craniului, este mult mai dificil s oferi o
identificare clar a rmielor umane. Unele dintre aceste
rmie sunt fragmentare, aa c Ei bine, eu propun s facem
nite teste cu anticorpi.
Teste cu anticorpi?
Este singura modalitate de a stabili specia.
Fry i auzi tonul ridicndu-se, pe msur ce i pierdea
rbdarea.
Ce vrei s spui mai exact, doctore?
Vreau s spun c nu pot s-i zic nimic, pn cnd nu
suntem absolut siguri, se rsti Jamieson la rndul lui.
Nu fu foarte clar care din ei trnti telefonul primul. Cnd ua
biroului se deschise, Fry ridic privirea furioas, gata s-i verse
nervii pe prima persoan pe care i cdeau ochii.
Dar era inspectorul Hitchens. Intr ncet n ncpere, ca un om
care tria un comar adevrat.
Diane, spuse el, am gsit un alt cadavru. i de data asta nu
este vechi.

370

32
Pdurea din Ravensdale era tcut. Frunziul umed nbuea
orice sunet, cu excepia zgomotului rului care curgea undeva mai
jos. Plouase toat dimineaa, iar Cooper, odat ce trecu de
Ravensdale Cottages, gsi crarea noroioas acoperit cu pietre,
frunze, crengi rupte i cu tot felul de alte resturi aduse de ploaie.
La Litton Foot, Cooper trecu ncet prin iarba nalt din padoc i
se opri lng maina abandonat. Tom Jarvis sttea n ua casei,
uitndu-se la el, dar fr s spun nimic. ncerca s analizeze n
minte motivul pentru care Cooper se afla din nou acolo, dar nu se
grbea deloc s ajung la o concluzie.
Bun dimineaa, domnule Jarvis, l salut Cooper.
tergnd un strat de mucegai de pe parbrizul mainii, se uit
nuntru. Apoi se ndrept spre portbagaj.
E n regul dac arunc o privire, domnule? continu el.
Poftii, spuse Jarvis. Nu m bgai n seam.
Cinii l remarcaser pe Cooper i venir s se gudure la
picioarele lui, n timp ce acesta deschise portbagajul. Ploaia se
infiltrase prin garnituri i roata de rezerv zcea n civa
centimetri de ap. Cooper trnti la loc portbagajul i se ndrept
spre lada frigorific. Ua se deschise cu un sunet de cauciuc lipit
i Cooper i ddu seama c nu avea s gseasc nimic nuntru,
cu excepia mucegaiului care tapeta pereii de aluminiu.
Fr un cuvnt, Jarvis se duse spre remorca veche i rabat
partea din spate. Podeaua de lemn putrezise i arcul roii era
corodat, avnd mai multe guri dect o batist de dantel.
Vedei ceva interesant? l ntreb Jarvis. Sau e o chestie de
rutin?
Cooper i ntinse mna i cinii i-o adulmecar, dnd apoi din
coad.
Domnule Jarvis, am neles c ai lucrat odat pentru firma
de pompe funebre Hudson and Slack.
371

Mda. S ne nelegem bine am muncit cte ceva pentru ei.


Adic nu ai fost, practic, niciodat angajat?
Nu. Vedei, eu sunt de meserie tmplar. Asta era principala
mea treab. Dar i mai ajutam i la altele, cnd aveau nevoie.
nseamn c fceai cociugele, nu? i c, uneori, ajutai i la
transportul lor?
Dac aveau nevoie de mine. Pentru ce-s toate ntrebrile
astea?
Trebuie s-l cunoatei pe Melvyn Hudson, nu?
Da, aa este. Dei nu l-am mai vzut de mult vreme.
Probabil ne vom ntlni din nou, cnd o s se ocupe de
nmormntarea mea.
V-ai neles bine cu el?
Mda. ncet, Jarvis se ndrept spre poart i privi ctre
pdure. Cu mult mai bine dect am fcut-o cu nenorocitul care-i
era partener.
Cooper fu luat prin surprindere de vehemena din vocea lui
Jarvis.
Richard Slack? Suntei prima persoan pe care-o aud c are
ceva ru de spus despre el.
Jarvis se ntoarse i-l privi.
Pi, cei mai muli oameni nu vor s-i vorbeasc de ru pe
mori. Nici eu n-a face-o n mod obinuit. Dar o s fac o excepie,
n cazul ticlosului de Richard Slack.
Apelul la 999 fusese primit la dispecerat cu o jumtate de or n
urm. Pn cnd Diane Fry ajunse la locul faptei, mecanismul
anchetei se pusese deja n micare. Criminalitii, cu echipamentele
lor albe de unic folosin, se agitau i miunau n jurul casei, la
ua de la intrare fusese instalat o band galben i un traseu de
siguran fusese marcat prin grdin i dincolo ser. Mainile
poliiei umpleau drumul i blocaser strada, n timp ce poliitii i
ineau la distan pe curioi.
i, chiar mai ru dect att, un echipaj de televiziune sosise i
se instalase de-a latul strzii. Acetia trebuie s se fi aflat n ora
cu alt nsrcinare, de vreme ce apruser att de repede la scena
372

crimei. Fry simi o und de iritare, pentru c ajunsese dup cei


din mass-media. Locul se transformase deja ntr-un circ.
Inspectorul Hitchens sttea lng furgoneta de la Criminalistic.
I se interzisese accesul n cas, pn cnd eful criminalitilor nu
i permitea s intre.
Ei bine, i s-a ndeplinit dorina, Diane, spuse el, ncovoindui umerii din cauza burniei. Acum avem de-a face cu anchetarea
unei crime. Domnul Kessen a fost desemnat ofier coordonator al
investigaiilor. Va sosi n scurt timp nu c am avea nevoie de el n
cazul sta. Dar, cel puin, o s obinem resursele de care avem
nevoie. Asta-i doreai, nu-i aa?
Totul arat de parc cele mai multe resurse disponibile se afl
deja aici, zise Fry, n timp ce o furgonet cu materiale tehnice sosi
la poart i ncepu s descarce echipamentele.
E o uurare, spuse Hitchens. Dac-i lsm pe bieii tia si fac puin treaba, ne putem face bagajele i putem pleca mai
repede acas.
Nu se poate, domnule.
Inspectorul nclin din cap nspre cas.
Uit de apelurile tale telefonice. Asta n-are nimic de-a face cu
ele.
Wayne Abbott i scoase capul pe u i le fcu un semn c pot
intra. Se mbrcar i ei n nite costume pe care le primir din
furgonet i intrar n cas.
Cadavrul Sandrei Birley zcea n ser, cu faa n sus. Prea s fi
czut pe rogojina de rafie aflat chiar lng uile glisante. Sngele
provenit dintr-o ran serioas la cap se infiltrase n rogojin. Exista
cel puin o ran. Bineneles, cantitatea de snge scurs din scalp
ar fi putut s fie cu totul exagerat fa de gravitatea rnii. Dar
sursa principal a sngerrii prea s fie o zon aflat chiar
deasupra tmplei stngi, ce fcuse ca prul Sandrei s ajung
aproape la fel de compact i de mtuit precum rogojina pe care
zcea.
Era n camera de servit masa, atunci cnd a ncasat lovitura,
spuse Abbott. Vedei sngele mprtiat pe panourile de sticl ale
uii? Stropii sunt pe interior. Aadar, arat de parc victima sttea
373

n picioare pe covor, cam pe-aici. Cnd a fost lovit, sngele a


nit n direcia asta, pe sticl. Ea s-a cltinat civa pai napoi,
probabil s-a mpiedicat de carpet, apoi a czut pe spate. Vedei, e
mai mult snge pe peretele serei. Dar e jos, lng podea. Asta-i o
pat secundar de la sngele care a nit la impactul capului cu
rogojina.
Avem o arm a crimei? ntreb Fry.
Avem, cu siguran. Un delfin sculptat n lemn. Aici e fcut
dintr-un lemn de provenien tropical. De esen foarte tare i
foarte greu. i foarte adecvat pentru o lovitur zdravn. Se pare
c delfinul se afla pe masa asta, chiar aici, lng emineu.
Corect, aa a fost.
Abbott se uit surprins la ea.
O, ai mai fost n cas, nainte? Atunci, presupun c poi s ne
spui dac lipsete ceva.
Fry se uit njur, prin casa familiei Birley.
Da, lipsete ceva, zise ea. Soul.
Cnd i sun telefonul, soneria acestuia scoase un zgomot
stnjenitor de strident.
Cum merge pe acolo? ntreb Gavin Murfin.
Nu-ntreba, Gavin. Ce doreti?
Am ceva nouti. Cred c i-ai putea njura din nou pe
experi.
Da? De data asta pe cine?
Pe antropologul cruia i-am trimis pentru analiz rmiele
incinerate.
Doar nu a putut ntocmi deja un raport, Gavin?
Nu, doar o constatare iniial, despre care credea c am dori
s aflm.
Fry simi c i se strnge inima.
Ce?
Ei bine, se pare c a examinat cenua i a gsit civa dini.
Dar asta-i ceea ce speram. Ne d posibilitatea unei
identificri cu ajutorul fielor dentare, ca aceea pe care am
obinut-o pentru Audrey Steele.
374

Da, dar de asta a fost att de nerbdtor s ne spun. Cam


prea nerbdtor, de fapt, dup prerea mea. Era chiar binedispus.
Ca i cum voia s ne scoat ochii cu asta.
Vorbete, Gavin! Nu sunt destui dini rmai intaci pentru a
ne fi de folos, bnuiesc, nu?
Sunt destui. Necazul e c aceti dini nu aparin unui om.
Cooper i reaminti c, de fapt, nu intrase niciodat n casa lui
Tom Jarvis. Se ntreb dac va fi invitat de aceast dat, ca s nu
rmn n ploaie. Dar ajunse numai pe verand, unde dou
scaune vechi, sculptate n lemn de fag, se gseau lng fereastr.
De la nlimea aceasta, vzu alturi de cas o movili de pmnt
proaspt, negru de la ploaia care nu mai contenea.
Hudson and Slack avea probleme nc de atunci, zise Jarvis.
Probleme financiare?
h. N-ar fi putut face fa concurenei, odat ce americanii
au nceput cumprarea firmelor de pompe funebre din Derbyshire.
Din cauza asta s-au certat Melvyn Hudson i Richard Slack?
S-au certat, nu-i aa?
Jarvis ncuviin din cap.
Hudson voia s intre n competiie ntr-un mod diferit,
prezentnd firma ca avnd un profil local i tradiional. Lucrase n
Statele Unite i tia care va fi abordarea american.
Dar domnul Slack?
El a fost ntotdeauna creierul financiar, aa spuneau.
Conducea afacerile, n timp ce Hudson se ocupa cu organizarea
funeraliilor. Dar, imediat ce lucrurile au nceput s nu mai fie n
regul, Slack a avut numai o singur soluie inteniona s vnd.
S vnd totul unuia dintre grupurile americane?
Deja fusese abordat, bnuiesc. Fr ndoial c i-ar fi ieit i
lui bani frumoi dac afacerea ar fi fost finalizat.
Cred ns c partenerul lui nu ar fi fost de acord.
Puin probabil s fi fost. Hudson inea la aceast firm, la fel
cum fcuse i tatl lui. i, dac tot veni vorba, cum fcuse i
btrnul Abraham Slack. Melvyn a spus c nu-i imagina astfel
sfritul firmei Hudson and Slack.
375

Personalul cunotea aceste lucruri?


A, da. ntr-o firm mic nu poi s ii secrete astfel de lucruri.
De aceea unii dintre noi au plecat, ct nc nu se dusese totul de
rp.
neleg.
Hudson susinea mereu c tatl lui i btrnul Slack
construiser firma de la zero i c el nu avea de gnd s arunce
totul pe apa smbetei. Era o firm de familie i trebuia s reziste
timp de generaii ntregi. Dar Richard Slack considera c firma nu
mai avea anse de supravieuire. Era ca un copac putrezit, aa
spunea. Toi tiam ce voia s spun cu asta.
i ce voia s spun?
Pi cum ar fi putut afacerea s reziste timp de generaii?
Hudson i pierduse fiul i singurul Slack care rmsese era
Vernon. Evident c toat lumea nelegea ce voia s spun prin
copacul putrezit. Fructele pieriser.
Cred c domnului Hudson nu i-a picat prea bine.
Nu. Pierderea lui David reprezentase o lovitur dureroas
pentru el. ns, cu toate acestea, tia c spusele lui Slack erau
adevrate. Dup asta a fost o ceart cumplit ntre ei.
Se nelegeau bine n mod obinuit?
Nu se observa nimic ieit din comun.
Cinii lui Jarvis aprur din ploaie i tropir n sus spre
verand. Se scuturar cu putere, unul dup altul, aruncnd stropi
de ap pe podea. Cooper tocmai se felicita c se afla destul de
departe ca s nu fie udat, cnd doi dintre cini i se frecar de
pantaloni i i se aezar pe picioare.
Dintr-un motiv oarecare, au prins drag de dumneata, spuse
Jarvis.
Cooper ddu din cap. Simea cum apa din blana cinilor i se
strecura prin estura pantalonilor, de parc era absorbit de un
burete.
Bnuiesc c nu l plceai pe Richard Slack mai mult dect o
fcea domnul Hudson, nu-i aa? spuse el.
Niciodat nu am putut s m neleg cu el. Era un individ
376

afurisit. Nemilos40.
Pentru o clip, Cooper rmase nedumerit. Se ntreb de ce
Jarvis se adresase dintr-odat unuia dintre cini. Poate c, la
urma a urmei, fuseser cinci: Graceless, Feckless, Aimless,
Pointless i Ruthless. Dar nu. Se referise la Richard Slack.
i btrnul avusese mereu n el o urm de cruzime, fr
ndoial, spuse Jarvis.
Abraham?
Da. Richard era bucic rupt din btrn, ca s spun aa.
Nu-i psa de altceva dect de bani. Considera c putea s-i in pe
oameni angajai pe nimica toat, dar cu mine nu i-a mers. Eu
eram un adevrat meseria.
Domnule Jarvis, ai spus c Richard Slack era creierul
afacerii. ns i fcea i partea lui din activitatea propriu-zis?
A, doar dac era nevoit.
Cnd a murit, se ducea s ridice un cadavru, nu-i aa?
Da. Eu am plecat de la Hudson and Slack la scurt vreme
dup aceea.
Ai auzit vreodat vreun zvon c nu era singur n furgonet
atunci cnd a avut loc accidentul?
A fost o femeie care a aprut cu o poveste de genul sta. Dar
nu s-a ajuns nicieri.
Ar fi fost ceva normal s ridice un cadavru de unul singur?
Jarvis ridic din umeri.
Nu era un aspect al muncii n care s fi fost implicat prea
mult. Dar nu cred c ar fi fost ieit din comun dac era vorba de
un transport uor. Aveau o targ pe care o foloseau. i poate c se
atepta s gseasc acolo pe cineva care s-i dea o mn de ajutor.
Poliia sau ceva de genul sta.
Cooper se uit la cinii de la picioarele lui. ncepeau s adoarm
treptat, pe msur ce apa de pe blan li se usca.
De fapt, a fost un pic cam ciudat, nu-i aa? ntreb el.
Ce anume?
De ce v-ai decis s plecai de la Hudson and Slack tocmai
cnd omul pe care l displceai att de mult a murit?
40

n engleza, ruthless.

377

Jarvis ridic din nou din umeri.


Dup cum am spus, afacerea era deja pe duc la vremea
aceea. Sunt uimit c a rezistat i atta vreme. Slack nu era grozav
ca om, dar mcar se pricepea la finane. ntotdeauna cuta
modaliti s fac bani.
Modaliti mai puin ortodoxe, poate?
Eu nu tiu nimic despre asta. Dar cred c, spre sfritul
vieii, Richard Slack ar fi fcut orice ca s-i umple buzunarele.
Orice.
Cooper uit de cini i l privi pe Tom Jarvis cu mai mult
atenie. O ncercare att de evident de a arunca bnuiala asupra
lui Richard Slack prea s nu-i fie caracteristic. Jarvis prea s
nu se simt n largul lui, de parc era preocupat de ceea ce
spunea, i tot tria picioarele i se deplasa ncet-ncet pe
verand.
Apoi Cooper simi un fir de ap pe ceaf i i ddu seama c
fusese mpins ncet-ncet spre trepte. Acum se afla sub streain,
iar cinii ncepur s se ntind i s se ridice n picioare, de parc
se ateptau s-l vad plecnd.
Deci ncepu Jarvis, potrivindu-i apca.
Cooper se uit spre cas. Ferestrele erau goale i ntunecate n
umbra verandei. Prin minte i trecu un gnd ngrozitor privind
posibila identitate a cadavrului care i luase locul lui Audrey Steele
n drum spre crematoriu.
Doamna Jarvis este acas? Nu am avut ocazia s vorbesc cu
dnsa pn acum. Dac acum e aici, m-ar scuti s fac drumul
nc o dat.
Jarvis l privi n tcere, ncruntndu-se concentrat, de parc
ncerca s-l mping pe Cooper pe alee prin fora privirii. n
schimb, Cooper i susinu privirea o clip, apoi fcu o jumtate de
pas nspre el. Cinii oftar exasperai i czur la loc pe duumea.
La naiba, sigur c e acas, spuse Jarvis.
Atunci a putea s?
Jarvis mormi i se rsuci pe clcie spre ua casei. Cooper
interpret gestul ca pe o invitaie s-l urmeze. Unul dintre cini
veni n urma lui, adulmecndu-i curios clciele, de parc gsise
378

un miros interesant.
n urma unei cutri extinse, Geoff Birley fusese gsit n Audiul su, ntr-un refugiu la trei kilometri deprtare, la marginea
localitii Edendale. Acesta pru aproape uurat cnd o main de
poliie opri lng el i doi poliiti i verificar identitatea nainte s
l pun pe locul din spate.
Cnd auzise vetile, Diane Fry se afla nc n casa familiei
Birley, privind cum corpul Sandrei era pregtit s fie ridicat. Se
ntreb dac s-i spun domnului Birley c alesese cea de-a treia
opiune pe care o avea cineva din Devonshire Estate i lsase
nevasta exact pe locul unde aceasta murise.
La sediul de pe West Street, Fry rmase cteva minute la masa
ei din biroul CID, ncercnd s-i adune gndurile. Era
nerbdtoare s-l interogheze pe Geoff Birley n legtur cu
apelurile telefonice, dar i ddea seama c avea s treac ceva
timp pn s fie ntocmite hrtiile nainte de nceperea
interogatoriului. Probabil vor trebui s atepte pn cnd erau
strnse toate probele din cas i le erau luate declaraii vecinilor.
Dac se putea demonstra c Birley se afla n locurile respective la
orele cnd fuseser primite apelurile, asta ar reprezenta o dovad
de premeditare i cazul ar fi ct se poate de concludent, nainte ca
ei s fac vreo micare.
ntre timp existau multe alte lucruri care i solicitau atenia. Ca
ntotdeauna, se punea problema prioritilor. n mintea lui Fry era
proaspt atacul piroman de la Hudson and Slack. Un lucrtor din
tura de noapte de la una dintre unitile industriale ncrca un
camion cnd focul ncepuse i raportase c vzuse trei persoane
alergnd spre vest, de-a lungul debleului. Fusese un noroc, fiindc
majoritatea oamenilor s-ar fi uitat la flcri i n-ar fi vzut nimic
altceva, mai ales n timpul nopii. Oricine e atras de privelitea
unui incendiu. Poliitii n uniform urmau aceast pist i
ncercau s afle dac fusese vzut vreun vehicul pe strzile dinspre
vest. i asta va lua timp.
Ben Cooper i lsase un mesaj n care-i spusese c se lovise de
un adevrat zid cnd o ntrebase pe mama lui Audrey Steele despre
379

incendiu. Dar verioara Ellen Walker fusese mult mai cooperant.


Cooper i dduse un telefon i obinuse detalii despre funeraliile lui
Audrey, petrecute cu optsprezece luni n urm. Slujba fusese
inut la biserica St. Mark din Edendale, dar dup aceea cociugul
fusese dus cu dricul pn la crematoriu. Doamna Walker i
amintise chiar i cine erau cei doi oferi Vernon Slack i Billy
McGowan. Deci Cooper obinuse ceea ce dorea. Era exact ceea ce
i nchipuise c se ntmplase.
Un mesaj anterior o informa c Ben Cooper discutase deja cu
McGowan, dar nu i cu Vernon Slack, care anunase c e bolnav.
Fry se ncrunt citind asta. Cooper recomanda ca McGowan s fie
adus la secie, pentru un interogatoriu oficial. Fry bifa biletul cu
un semn mare i scrise OK, uitndu-se apoi prin birou.
Gavin, zise ea, ocup-te tu de asta, bine?
Apoi mai era profesorul Freddy Robertson. Acesta avusese n
sarcin ntocmirea unui inventar al oaselor din cripta de la Alder
Hall. Probabil c asta nu nsemna nimic, dar Fry nc avea dubii n
privina lui. Poate c era vorba doar de fler i nimic mai mult. N-ar
trebui s lase acest lucru s-i influeneze judecata.
Apropo, spuse Murfin. E aici o doamn care spune c vrea s
stea de vorb cu cineva. O doamn Somerville.
N-am auzit niciodat de ea. Ce vrea? Nu te poi ocupa tu de
ea, Gavin?
Ei bine, am crezut c s-ar putea s te intereseze s stai chiar
tu de vorb cu ea. Spune c este fiica profesorului Robertson.
Anne Jarvis sttea ntins pe canapeaua din salon. Numai capul
i braele i se vedeau de sub cuvertura cu care era nvelit i o
mn i atrna moale spre podea. n camer era foarte cald i
undeva o musc bzia, izbindu-se de geam.
Cooper se opri n pragul uii, observnd ncperea. Primul lucru
pe care l remarc fu modelul cuverturii cu flori roz era cea mai
nepotrivit culoare, pe care se observa tot prul de cine.
Atmosfera era nbuitoare i mirosul i amintea de vizitele lui la
spital. n locurile unde pielea doamnei Jarvis se vedea, aceasta era
alb i aproape translucid, iar lumina rspndit de lampa de
380

deasupra canapelei i scotea la iveal venele, de parc trupul ei era


inut laolalt de o hrtie subire.
Cu un efort, ea i ntoarse capul pe pern i l privi.
Ce drgu, spuse ea. Un alt vizitator. Sunt onorat.
Scuzai-m c v deranjez, zise Cooper. Nu mi-am dat
seama
C e camera unui bolnav? Da, mi-e team c aa este. Vocea
ei era slbit, dar nc plin de via. Fcu un gest cu mna
dreapt, dar nu-i duse la bun sfrit micarea intenionat. Nu v
ruinai, oricine ai fi luai loc i servii o ceac de ceai.
Chiar nu pot s rmn, doamn Jarvis. Am venit doar s v
salut.
Acesta este poliistul despre care i-am vorbit, Annie, spuse
Jarvis, aplecndu-se peste ea, ca s-i ridice mna czut napoi pe
cuvertur. Detectivul.
Aha i are un nume?
Sunt detectivul Cooper, doamn Jarvis.
Cooper? Cred c am cunoscut odat un poliist cu numele
sta, dar am uitat ce-a fcut. Uit o mulime de lucruri.
Cooper se foi nesigur pe sine. Nu avea idee ce pise doamna
Jarvis i nu exista nici un mod n care s ntrebe direct. Pur i
simplu nu se fcea s ntrebe aa ceva. Cinele care l urmase n
camer o lu sfios nspre canapea i se instal pe marginea
plpumii. Feckless, Pointless sau Aimless nu putea spune cu
exactitate care dintre acetia era. Dar animalul rmase destul de
linitit, n timp ce mna doamnei Jarvis alunec uor i se odihni
pe capul lui mare.
Plou iari afar, continu ea.
Da, Annie, aa e, zise Jarvis.
Sunt norocoas, n cazul sta, dac i fac pe aceti vizitatori
s ias n ploaie ca s m vad.
Cooper se uit prin camer. i numai atunci l vzu pe cellalt
brbat care sttea foarte tcut ntr-un fotoliu, parial mascat de
ua deschis. Era cam de aceeai vrst cu Tom Jarvis, dar era
mai scund i prea mai ngrijorat, avnd o jachet legat n jurul
mijlocului i innd strns n poal o plrie de tweed. i arunc
381

lui Cooper un zmbet firav i umil, dar nu spuse nimic.


Acesta-i fratele meu, Maurice, l lmuri doamna Jarvis, far
a-i ntoarce complet capul.
Efortul pru s-i consume toat energia i nchise ochii. Soul ei
se agit nesigur n jurul ei i cinele pru nelinitit. Cooper i
muc buza. Fiecare moment n care sttea aici i reamintea tot
mai mult de mama lui i de patul ei de spital.
Fratele se ridic i atinse uor braul lui Cooper.
E timpul s plecm, cred. Annie e obosit.
Da, bineneles.
Cooper simi c i recapt vioiciunea, n timp ce ieeau din
camera supranclzit a bolnavei. Se uit la fratele doamnei Jarvis.
mi pare ru, nu v-am reinut numele, domnule.
Brbatul ncuviin din cap.
Goodwin, zise acesta, ntinznd o mn. Maurice Goodwin.
ncntat de cunotin, presupun.
Lucy Somerville avea aerul cuiva care nu mai fusese niciodat
ntr-o secie de poliie i se temea c va fi contaminat dac
atingea ceva. Sttea cu genunchii lipii i cu haina strns adunat
la piept, scuturnd din cap cnd i se oferi un ceai sau o cafea.
Problema e c, de la o vreme, sunt ngrijorat din cauza
tatlui meu, spuse ea. El i mama au fost foarte dependeni unul
de cellalt. Cnd a murit mama, el nu prea s mai fie n contact
cu realitatea. Lucrurile de care se interesa au nceput s devin tot
mai ciudate. Numai puin cte puin bnuiesc c nu a fost
vreodat vorba de o decizie clar din partea lui.
Fry se gndi c doamna Somerville avea njur de patruzeci i
cinci de ani. Arta modem i elegant haina din ln de bun
calitate, earfa de mtase, dei asta era tot ce se putea vedea din
hainele ei.
La ce fel de lucruri v referii, doamn Somerville?
Ei bine, pn n acel moment activitatea lui de cercetare
fusese concret. Era o ramur specializat a antropologiei, att i
nimic mai mult. Tatl meu a studiat atitudinile culturale fa de
moarte, tradiiile i ritualurile de nmormntare i aa mai
382

departe. Cam morbid, bnuiesc, dar cel puin prezenta un interes


academic. Dup moartea mamei, a nceput s se ndrepte ctre
zone care erau mai ezoterice. Internetul i-a facilitat acest lucru.
A descoperit tot felul de lucruri despre care niciodat nu a fi
bnuit c pot exista.
Fry ncuviin din cap. Putea crede orice despre internet. Cele
mai ilegale i mai neplcute lucruri din via preau s se dezvolte
acolo.
Exist ceva deosebit de care s v aducei aminte?
O, am vzut odat pe calculatorul lui o referin legat de
ceva numit cadavrul sptmnii.
Ce naiba e asta?
Doamna Somerville se nfiora puin amintindu-i asta.
Nu m-am uitat. Denumirea a fost suficient pentru a m
neliniti.
Credei c era vorba despre un site web?
Da.
Fry i not aceast denumire.
Altceva?
Ei bine, tata mi-a povestit odat despre un fel de religie,
numit Santeria. Spunea c aceia care o practicau dobndeau
for prin dezgroparea unui cadavru, cruia i luau capul i
degetele de la mini i de la picioare. Cred c mai erau i alte oase.
Am uitat care. Cu alt ocazie mi-a relatat despre necromanie. Am
crezut c era doar o cale de prezicere a viitorului, sau cam aa
ceva, precum citirea n frunzele de ceai. Dar tatl meu zicea c era
o modalitate de comunicare cu morii. Se efectua un ntreg ritual.
Dar trebuia s se desfoare ntr-un interval de cel mult un an de
la decesul acelei persoane, pentru c depindea de ct timp
rmnea spiritul n jurul corpului.
A intrat n mai multe detalii?
Nu.
Doamna Somerville i ncovoie umerii i i ncruci braele, ca
i cum i se fcuse dintr-odat frig.
I-am spus atunci ce gndeam i i-am sugerat c ar fi cazul
s-i revin. I-am reproat c a devenit obsedat i c ar trebui s
383

se trateze. A tcut i nu a mai adus niciodat vorba despre asta.


Presupun c nu a solicitat vreodat ajutorul cuiva
M ndoiesc. S-a izolat n cas, cu biblioteca i cu
calculatorul lui.
Doamn Somerville, avei vreun motiv s credei c tatl
dumneavoastr i-a ndreptat activitile i dincolo de cercetrile
teoretice?
Ce vrei s spunei?
Credei c a ncercat vreodat s pun n practic acele
ritualuri?
Ea nghii, dar scutur energic din cap.
Nu, nu, nu ar fi mers niciodat att de departe. Vedei, tata
nu e deloc un om practic. Detaliile l-ar fi depit.
Dar dac se folosea mult de internet, ar fi putut intra n
contact cu oameni mai practici indivizi pasionai n a-i exploata
interesul n acest domeniu. A menionat vreodat pe cineva de
genul sta?
Nu, nu a adus vorba despre nimeni altcineva. Vrei s
spunei, oameni care ar putea s-l aprovizioneze?
Exist indivizi care i pot furniza orice serviciu, pentru o
anumit sum de bani, spuse Fry. Bnuiesc c domnul profesor
Robertson e destul de nstrit.
Da, are o mulime de bani pui deoparte.
Suntei sigur c nu a fcut niciodat referire la altcineva?
Dac v amintii orice altceva, chiar cea mai mic aluzie, v rog smi spunei.
Nu. Nu cred c avea contact direct cu prea mult lume, dup
ncheierea cursurilor.
Fry se afla pe punctul de a se ridica s plece, dar se opri.
Cursuri?
Avea un mic grup de studeni care, la un moment dat, au
venit la el s-i nvee despre tanatologie. Cred c erau un fel de
adepi ai activitii lui la universitate. Dar au ncetat s mai vin
atunci cnd mama s-a mbolnvit foarte ru. Atunci tata nu mai
voia pe nimeni n cas.
Acetia obinuiau s vin acas la el?
384

Da, le ddea lecii particulare. Nu cred c erau mai mult de


ase studeni.
tii vreun nume?
Nu, nu m-am ntlnit niciodat cu vreunul dintre ei. Dar, v
rog nc nu v-am explicat de ce am vrut s vin i s v ntlnesc
n seara asta. Vedei, am stat de vorb cu tatl meu, azi-diminea
i avea un aer ciudat, nu era deloc el nsui. Am avut impresia c
nu se simea bine, dar mi-a spus s nu fiu ngrijorat. Nu l-am
crezut, aa c am stabilit s merg i s-l vizitez ast-sear, n
Totley. Voiam s-l vd, pentru linitea mea i s tiu n ce stare
se afl.
i ce s-a ntmplat?
Lucy Somerville oft i ls capul n jos. Fry i ddu seama ce
anume o adusese la secia de poliie. Se simea vinovat.
Nu m-am dus, pn la urm. Am avut de fcut nite
cumprturi n dup-amiaza asta i cnd am sosit acas, am gsit
pe robotul telefonic un mesaj de la tatl meu. Spunea s nu m
obosesc s-l vizitez, deoarece va fi plecat.
A spus unde pleca? o ntreb Fry.
Da. Asta e ceea ce m-a nelinitit cel mai mult. Era un lucru
att de bizar ce a spus.
Ce, doamn Somerville?
Zicea c merge s gseasc slaul morii.
Cooper trebuia s conduc napoi prin Litton, pentru a putea
ajunge la drumul din Tideswell Dale. n pdure fusese creat o
potec mrginit de sculpturi. Gndindu-se la aceasta, realiz c
distana pn n Ravensdale trebuia s fie doar cu puin peste un
kilometru i jumtate, peste deal, ntre vi aflndu-se numai o
ferm i terenurile din Alder Hall.
Dintr-un impuls, Cooper opri n zona de parcare. Sub copaci se
aflau dou maini ale unor vizitatori, dar nu vzu pe nimeni.
Ploaia inea oamenii acas. i lu impermeabilul de pe bancheta
din spate i ncuie Toyota.
Din loc n loc, de-a lungul potecii, se aflau nite sculpturi mari,
cioplite agresiv, realizate dintr-un soi de lemn brun-roiatic o
385

bufni ce arta sinistru i o oaie tolnit. n vrful pantei, acolo


unde o carier abandonat fusese transformat ntr-o zon de
picnic, ddu peste o sculptur imens reprezentnd un miner cu
cizme, fular i cu o basc pe cap, care dormea. Ochii minerului
erau nchii, braul drept i se odihnea pe baros i n mn inea
strns o halb de bere.
Sculptura se afla mai sus dect drumul. Dar atunci cnd
Cooper urc puin pe pant, reui s vad peste cmpuri, spre est
o pune mprejmuit, cu oile mprtiate rzle n peisaj, ca
nite bulgri de zpad. Cteva dintre zidurile de piatr preau
mult prea apropiate. Ca i terenul din Wardlow, aceste cmpuri i
pstrau forma din perioada medieval, fiile lungi i nguste fiind
total nepractice pentru aplicarea unor metode moderne de
agricultur. Dincolo de drumul spre Litton, nici domeniul Alder
Hall nu era vizibil. Dar limitele acestuia erau clar demarcate de
pdure acele plantaii create de generaii ntregi ale familiei
Saxton.
Cooper i aduse aminte de o treab pe care nc nu o fcuse i
cut n telefonul mobil numrul doamnei Madeleine Chadwick.
Sunt detectivul Cooper, doamn Chadwick. V-am fcut o
vizit smbt, ca s stm de vorb despre
Da, mi amintesc de dumneavoastr.
O, v amintii? Mulumesc. Ei bine, mi cer scuze c v
deranjez, dar mai e un singur lucru despre care vreau s v ntreb
n legtur cu oasele din cript
Da?
mi dau seama c s-a ntmplat mai demult, dar m ntreb
dac tii cu exactitate unde anume pe proprietate au fost gsite
oasele.
O, a fost la ceva distan de castel, dincolo de parc. Cred c
una dintre fermele arendate a devenit vacant i s-a decis
plantarea de copaci pe teren. Presupun c unul dintre strmoii
mei a dorit s profite de cererea crescut de cherestea.
Se poate s fi fost pdurea Corunna?
Da, aa cred.
V mulumesc, doamn Chadwick. i bnuiesc c nu v mai
386

amintii nimic despre brbatul care a venit s v ntrebe despre


cript? Nu? Ei bine, nu conteaz. Mulumesc pentru ajutorul
acordat.
Cooper ncheie convorbirea. Geografia locului i lipsa
drumurilor directe n aceast zon erau foarte neltoare. Toate
erau ntr-adevr att de apropiate, cnd puteai s le vezi
Ravensdale i proprietatea lui Tom Jarvis de la Litton Foot; Alder
Hall i pdurea deas de pe partea aceasta a rului; i casa
auster n care locuiau Vernon i Abraham Slack, n aval pe ru, n
Millers Dale. Nu era deloc o distan mare ntre ele.
Pe drumul de ntoarcere nspre locul de parcare zri un semn n
josul potecii. Apa nu este potabil; scldatul interzis. Curios,
cobor pn la marginea apei. Gsi plante uriae care creteau din
pmntul mltinos, aproape acoperind rul. Unele dintre acestea
preau a fi un soi de rubarb gigantic, dar altele erau aceiai
montri cu tulpina mov pe care i vzuse crescnd la Litton Foot,
chestiile acelea ca ptrunjelul vacii, de vreo trei metri nlime. Se
gndi s-i aduc aminte s afle la un moment dat ce erau acestea.
Cooper i lu harta topografic din main. Nu avea marcat pe
ea zona de zece kilometri a lui Fry, dar i putu aminti destul de
bine pe unde se afla. Oare reprezentau ntr-adevr ceva indiciile
din apelurile telefonice? De ce i condusese individul ctre Peters
Stone? ncercase s-i induc n eroare, doar btndu-i joc de ei?
Sau neleseser ei complet greit ceea ce voia el s spun?
Interpretarea pe care o ddea Fry celui de-al doilea mesaj
sugera faptul c Wardlow era punctul de pornire, apoi se ndrepta
spre vest, ctre Gibbet Rock i Litton Foot, acolo unde fuseser
gsite rmiele lui Audrey Steele. Dar rmnea neexplicat
povestea cu devoratorul de carne.
Se ndrepta spre vest? Cooper i reaminti de prima vizit fcut
la casa lui Freddy Robertson. Profesorul descrisese procesiunea
nmormntrii tradiionale, care se desfura intrnd n cimitir
prin poarta estic i urmnd direcia de deplasare a soarelui, pn
la mormnt.
Form numrul de telefon al lui Fry, spernd c va da de ea.
Diane, cartea aia de Beatrix Potter, spuse el cnd aceasta i
387

rspunse. Au verificat cei de la Criminalistic amprentele?


Da, dar nici un rezultat.
Pcat.
Totui, am descoperit un lucru, dei absolut ntmpltor.
Unul dintre criminaliti vorbete puin limba german.
Limba german? Au absolvit toi cursuri de nvmnt la
distan sau ce?
Habar n-am. Dar tii c denumirea crii lui Beatrix Potter
este The Tale of Mr. Tod?
Da.
Criminalistul nostru educat ne-a atras atenia c Tod
reprezint cuvntul german pentru moarte.
Cooper privi fix bufnia sculptat de la intrarea n parcare.
Uimitor! exclam el. Se potrivete, totui.
Din pcate, nu ne duce nicieri. Ca indiciu, e un punct mort.
Ca s spunem aa.
Apropo, am dat de urma lui Maurice Goodwin, spuse Cooper.
i-l aminteti, Diane? E omul care se presupune c a avut grij de
proprietatea Alder Hall, pn cnd s-a certat cu John Casey. S-a
dovedit c este cumnatul lui Tom Jarvis. Are sens locuiete n
apropiere, aa c era disponibil n caz c apreau ceva probleme.
i au fost probleme?
Ei bine, domnul Goodwin tie despre braconieri. Zice c i-a
observat de vreo dou ori pe domeniu. A intenionat s reclame
asta, dar Casey nu a vrut s-l lase.
Din cauza asta s-au certat?
Cred c de aici a pornit. n mod normal, un ATV era pstrat
ntr-una dintre cldirile anexe, la dispoziia domnului Goodwin, ca
s poat patrula pe ntreaga proprietate. Dar Casey i l-a luat, aa
c, dup aceea, i-a fost destul de mult ngreunat sarcina de a
supraveghea proprietatea.
Interesant.
Cred c domnul Goodwin are suspiciunile lui n privina lui
Casey, spuse Cooper. i dac e precum cumnatul lui, atunci nu a
ezitat s spun ce gndete. Nu cred c lui Casey i-a plcut chestia
asta.
388

Vechiul conflict de opinii.


Hmm. M ntreb dac nu cumva John Casey e implicat n
ceva mai grav dect facilitarea accesului unei bande de braconieri
profesioniti.
Ben, unde te afli, cu exactitate? l ntreb dintr-odat Fry.
Lng Tideswell.
Nu-i aproape de locuina familiei Slack? Ce faci n zona aia?
M gndeam s le fac din nou o vizit. Uite, cred c Vernon e
foarte nspimntat. Bnuiesc c Hudson i McGowan l-au
terorizat sistematic, pn ntr-att nct e ngrozit s mai stea de
vorb cu cineva. Asta ne sugereaz faptul c Vernon tie ceva, nu-i
aa? Ceva de interes pentru noi.
Sunt de acord, cel puin cu ultima parte.
M ntreb dac el crede c l vor omor. S-ar putea ca Vernon
s fie cel care a dat telefoanele.
Nu prea se potrivete, nu-i aa? Dac voia ca noi s tim c
se afl n pericol, de ce nu a venit pur i simplu s ne spun? Ce
sens are s faci un mister din asta? n plus, cel care a sunat prea
s ne sugereze c el e ucigaul, nu victima.
Cooper i muc buza de frustrare.
tii, Vernon nu a fost la serviciu astzi. McGowan mi-a zis c
a sunat s spun c e bolnav.
Da, am primit mesajul tu.
Atunci observ tonul ngrijorat din vocea ei.
Diane, tu crezi c Vernon e n pericol?
Da, Ben. Dar nu cred c pericolul vine din partea lui Hudson
sau a lui McGowan. Cred c vine din partea prietenului tu,
profesoral Robertson.
Cooper o ascult pe Fry, care i povesti despre Lucy Somerville.
Apoi termin convorbirea i descuie maina. Se gndea c existau
prea multe fundturi n aceast anchet, nu numai The Tale of Mr.
Tod. De asemenea, erau i prea muli oameni mori. Audrey Steele,
Sandra Birley, Richard Slack, un set de rmie neidentificate.
Mori din cauze naturale, mori n accidente. Mori i disparai.
Abia atunci Cooper i aminti de camerele aproape nemobilate
din casa lui Slack i nelese brusc motivul acestui fapt. n acel loc
389

nu exista nici un lucru care s poat fi identificat ca aparinnd


prinilor lui Vernon. Cineva ndeprtase toate urmele lui Richard
Slack din fosta lui locuin.

390

33
Vrei un mandat de percheziie pentru casa profesorului
Robertson? O chestiona inspectorul Hitchens, scrindu-i
nelinitit scaunul ergonomie. Care sunt motivele?
Fry i relat ntrevederea avut cu Lucy Somerville, n timp ce
inspectorul o asculta cu tot mai mult interes, ncruntndu-se din
ce n ce mai tare. l adusese cu ea i pe Gavin Murfin, dar acesta
asculta far surprindere, n timp ce ea le relata temerile
manifestate de ctre fiica profesorului.
i atunci, l-am pus pe unul dintre poliiti s vad dac poate
gsi aceste site-uri i orice alt indiciu referitor la activitatea lui
Robertson n legtur cu ele, continu Fry.
Ce speri s obii din asta, Diane?
M ntreb pn unde ajunge, mai exact, interesul
profesorului Robertson, cnd vine vorba despre moarte. Ct de
aproape de lucru concret vrea s ajung?
Fry i aduse aminte de Freddy Robertson, cum sttea n
cimitirul din Darley Dale, admirnd monumentele i spunndu-i
lui Ben Cooper c hoii de cadavre nu operaser niciodat n
Derbyshire. Acest lucru nu pruse a nsemna ceva la momentul
respectiv. Dar Fry cunotea povetile despre hoii de cadavre, la fel
ca toat lumea. Acetia existaser numai din cauz c aveau
clieni dispui s plteasc pentru cadavre obinute n mod ilicit.
Ce vrei s spui? ntreb Hitchens.
E incredibil ce chestii poi descoperi n zilele noastre pe
internet. Se uit pe lista care i fusese dat. Death Online, The
Death Clock, The Charnel House, o i ceva care se numete Corpse
of the Week41.
Glumeti.
41

Moartea online, Ceasul morii, Cripta, Cadavrul sptmnii


site-uri de pe internet (n.tr.).

391

Fry se strmb.
Am aruncat o privire pe cel din urm. Ai nevoie de un stomac
puternic, credei-m. E o arhiv de fotografii cele mai multe
fcute la morg sau la scena unor crime, lucruri de genul sta. Nu
se face economie la detalii.
sta-i un site britanic?
Da. Dar contribuiile sunt din toat lumea imagini ale unor
autopsii din Polonia, execuii din Afganistan, rmiele
sinucigailor kamikaze ceceni.
E o chestie legal?
Cred c da. Nu e ca i cum ai da din ntmplare peste ceva.
Trebuie s alegi care dintre imagini vrei s le vezi. Dar presupun c
depinde cum au fost obinute fotografiile. Dup prerea mea,
majoritatea par a fi imagini scanate din dosare oficiale. Asisteni de
la morg i fotografi de la criminalistic mpart cu ntreaga lume
cele mai bune rezultate ale muncii lor.
Ce reprezint The Death Clock? se interes Murfin.
E un site care i permite s i introduci datele personale
vrst, nlime, greutate, dac eti fumtor sau nu. i apoi i face
o predicie a datei cnd vei muri.
O, minunat.
Hitchens o privi cu interes pe Fry.
i l-ai ncercat?
Da.
i?
Pe optsprezece aprilie 2040.
i vzu pe amndoi calculnd, exact cum o fcuse i ea. Ct
timp i mai rmsese, ce vrst va avea cnd va muri. i ci ani va
putea s se bucure de pensia primit la ieirea din poliie, dac o
va lua, la cei treizeci de ani pe care i avea.
Site-ul The Death Clock i d timpul rmas n secunde, i
lmuri ea. n timp ce te uii, curge numrtoarea invers.
E o tmpenie totui, nu-i aa? zise Murfin.
Bnuiesc c ai putea spune c e i puin distractiv.
h.
Oricum, uitai-v la aceste fotografii, pe care Robertson le-a
392

pus pe site-ul Corpse of the Week.


Stai aa, de unde tii c el le-a pus? o ntreb Hitchens.
E dat adresa de e-mail a colaboratorului. Profesorul pe-a
lsat cartea de vizit, cu datele lui de contact, inclusiv adresa de email. El i spune Thanatos, bineneles.
Hitchens studie cu atenie fotografiile.
Destul de macabru.
Unde credei c au fost fcute, domnule? l ntreb Fry.
Ei bine, aceasta e din vreo morg, de pe undeva nu de la
noi, dar ar putea fi de la Centrul Medico-Legal din Sheffield. i
urmtoarea e fcut, cu siguran, la scena unei crime. Victima
are rni provocate de focuri de arm.
Sinucidere, conform descrierii. Dar celelalte dou?
N-a putea spune. Nu dintr-o morg, n orice caz. Iluminarea
e total nepotrivit.
De acord. Dar cadavrul a fost aranjat cu grij, aa c nu sunt
nici imagini luate de la vreo scen a crimei.
Ce se zice la descrierile lor? ntreb Hitchens.
Una e de la necropsie.
Iisuse!
Dup cum putei vedea, ne arat un cadavru de femeie, dar
far nici un semn de violen. Nu e Audrey Steele, slav Domnului!
Inspectorul o privi cu asprime.
Crezi c e ceva pentru care trebuie s fim recunosctori?
Fry i plec privirea, dar nu spuse nimic.
O camer de pregtire de la pompele funebre, spuse
Hitchens. Asta trebuie s fie.
Probabil.
Ar trebui s clarificm dac Robertson are vreo relaie cu
Hudson and Slack.
Putem face asta. Fry lu fotografiile. Da, s-ar putea s fi fost
fcute n camera de pregtire a unei firme de pompe funebre, dar
nu sunt convins. M ntreb dac ar putea exista o camer
similar la subsolul reedinei unui gentleman eduardian.
Ce anume?
n locuina din Totley a profesorului Robertson.
393

neleg. Hitchens ncepu din nou s-i roteasc scaunul.


Diane, astea nu sunt probe. Sunt speculaii. Ai nevoie de ceva mai
substanial.
Ei bine, am veni i cu asta Fry i nmn dou pagini de
text tiprit mrunt. E un articol scris de profesorul Robertson i
publicat pe unul dintre website-urile despre tanatologie.
Hitchens i arunc ochii pe text.
Pentru mine astea par nite baliverne.
Am subliniat pentru dumneavoastr paragrafele relevante,
domnule.
Da, vd.
Fry se uit la Hitchens n timp ce acesta citea i vzu pe figura
lui c ncepea s recunoasc textul. Nu era sigur dac el va face
imediat legtura. Hitchens nu ascultase nregistrrile apelurilor
telefonice la fel de des pe ct o fcuse ea. El nu cunotea pe
dinafar acele fraze, aa cum le tia ea.
Dar, n timp ce se uita la el, Diane tia cu exactitate cuvintele pe
care inspectorul le citea din articolul publicat pe website de Freddy
Robertson.
Nu era Sigmund Freud cel care spunea c fiecare fiin are
un instinct al morii? n fiecare persoan rul Thanatos duce
o lupt nesfrit cu Eros, instinctul vieii. i, potrivit lui
Freud, rul este ntotdeauna dominant. Viaa este
interconectat cu moartea. Crima este impulsul nostru
natural. ntrebarea nu este dac vom ucide, ci cum o vom
face. Inteligena ar trebui s rafineze instinctul primar, s-l
mbogeasc prin existena motivaiei i a scopului.
Fr un scop, actul morii nu are nici o semnificaie.
Pentru prima dat, beculeul verde care clipea la robotul
telefonic i ddu lui Cooper un fior de plcere, n momentul n care
intr n apartamentul su. Aps pe buton i ascult mesajul, far
mcar s-i dea jos haina sau s acorde vreo atenie pisicii.
A, da, spuse vocea. Robertson la telefon.
Cooper se opri nemicat n mijlocul ncperii. Robertson?
394

Profesorul Robertson? Trebuie s fi fost el, ns vocea suna cu totul


diferit. i pierduse cu totul vioiciunea. ncrederea de sine i
ngmfarea dispruser. n schimb, prea obosit i dezndjduit.
i, cumva, foarte mic.
adic, am ceva s v spun, continu Robertson. Sper
c nu v deranjeaz c v sun acas, dar dumneavoastr mi-ai
dat numrul. i, chiar este ceva
Urm o pauz n nregistrare. Cooper se surprinse cutnd
zgomote de fond, aa cum ascultase benzile cu apelurile
misterioase. Dar aici nu era nimic. Nu se auzea nici zgomotul
traficului, nici voci unite n primul verset al imnului Abide With
Me. Numai oapta uoar a respiraiei profesorului, nceat i
nesigur.
n mod ciudat, este singurul lucru pe care nu l-am discutat
niciodat, spuse profesorul.
Acum se simi o urm a vechiului Robertson, omul cu care
Cooper i petrecuse att de mult timp, ascultndu-l. Era doar o
prere, dar era acolo tachinarea ironic, viclean, care i devenise
att de familiar lui Cooper se ndrept spre robotul telefonic,
creznd c mesajul se terminase. Dar nu era aa. Mai era un lucru
pe care profesorul voia s-l spun.
Nici mcar nu mi-ai pus ntrebarea adecvat, continu el.
Informaia asta este gratuit. V-o datorez.
Cooper ascult nc o dat nregistrarea. Profesorul nu era deloc
n apele lui. Nu mai era excentric sau ciudat, ci tulburat. Prea la
captul puterilor.
Apelul fusese dat cu peste o or n urm, n timp ce Cooper
sttea de vorb cu Tom Jarvis. ns Robertson nu i lsase
numrul de telefon. Probabil uitase pur i simplu, de vreme ce
prea att de tulburat. Cooper form 1471, ca s afle de unde
fusese sunat, dar un robot i comunic faptul c numrul
abonatului era neinformabil. Era ca i cum profesorul nc l
tachina. Trebuie s v spun ceva. Dar niciodat nu o s fii n
stare s m ntrebai despre ce e vorba. Ah, ce amuzant! Se
ntreb dac numrul lui Robertson era n permanen
neinformabil sau dac formase prefixul 141 naintea apelului, doar
395

ca s-i fac viaa grea lui Cooper.


Nu-i nimic. Avea numrul profesorului n agend. Nu era nici o
problem. Dar, nainte s sune, Cooper derula nc o dat mesajul,
ascultnd cu atenie vocea, ncercnd s-i dea seama dac era
sincer, ce emoii ascundea, ct de instabil devenise profesorul.
Cltinnd din cap, form numrul.
La treizeci de kilometri deprtare, ntr-o cas eduardian
recondiionat, de la periferia Sheffieldului, telefonul profesorului
Robertson ncepu s sune. Dar ua de stejar de la intrare se
nchisese deja, cheia fusese ntoars n broasc, iar o main
pornise pe alee. Casa era goal.
Iar acum era rndul lui Ben Cooper s lase un mesaj pe robot.
Vorbea ns n gol.
Majoritatea restaurantelor de pe High Street erau nchise luni
seara. Puburile erau deschise, dar erau pline de cheflii minori. La
ora aceea nu putea gsi nici un loc n care s mnnce n linite,
cu excepia unui McDonalds. A, foarte bine! Un Happy Meal nu o
s-i distrug arterele, nu-i aa?
Cooper nu-l recunoscu imediat pe vnztorul din spatele
tejghelei. Poate de vin era uniforma i apca de baseball inuta
specific, depersonalizat l pcli.
Suntei Ben Cooper, nu-i aa? ntreb tnrul, dup ce i lu
comanda i plata.
Aa este.
Cooper l privi cu mai mult atenie. Nu uita cu uurin un
chip, iar acesta i prea vag familiar. Pr blond, cu uvie, dat cu
gel, barba neras, un nas care fusese rupt odat, dar se vindecase
bine. Era ceva n acei ochi, observ Cooper, dup ce privi chipul
tnrului. Oare l arestase cndva, n trecut?
mi pare ru, spuse Cooper. tiu c ne-am mai ntlnit, dar
nu-mi amintesc unde.
Sunt Nick Summers. Tata e prieten cu fratele dumneavoastr,
Matt.
Desigur, tatl tu lucreaz la magazinul de produse agricole.
Ai fost la ferm de cteva ori cu el, nu-i aa? Dar parc am auzit c
396

te-ai dus la universitate.


Tnrul ridic privirea cnd ua se deschise. Dar nu erau dect
doi clieni care plecau. Se relax i se sprijini de tejghea.
Am absolvit n var. Am o diplom n Mediul nconjurtor i
Ecologie, de la Leicester.
Felicitri.
Cooper i privi pe adolescenii care stteau la o mas ntr-un
col, avnd n fa Cola i porii mari de cartofi prjii i ascult
rsetele ce veneau dinspre buctrie. nuntru vzu ali doi tineri,
cu epci de baseball roii, care desfceau pungi cu chifle.
Aa i ce planuri ai acum, Nick?
A, atept s apar slujba potrivit. ntre timp, mi ctig
existena muncind aici. Nu-i chiar aa de ru. Au vrut s m
promoveze, dar n-am nevoie de asta. n curnd va aprea ceva
potrivit pentru calificarea mea.
Brusc se auzi un zgomot, n timp ce un grup de clieni intr,
venind direct de la localul de peste drum. Nick se ndrept i se
duse napoi la casa de marcat. Comanda lui Cooper sosi i acesta
se deplas spre o mas.
Noroc, n orice caz, i ur el.
n timp ce i mnca burgerul, Cooper l privi pe Nick Summers
servindu-i pe clieni. Prea foarte potrivit pentru slujba asta. Nu
conta ce educaie academic avea, dac putea s poarte uniforma
i s foloseasc o cas de marcat.
Cooper i aminti de slujba de vacan pe care o avusese n
adolescen, cnd cura rulote cu o gleat de ap cu spun i cu
o perie cu coad lung. n acea perioad nva serios, hotrt si realizeze visul de a intra n poliie. Dar era recunosctor pentru
baciurile pe care le primea de la turitii care l tratau de parc
era prostul satului. ns niciodat nu se obosise s le risipeasc
aceast impresie.
Mirosul cartofilor era mai bun dect gustul lor. Cooper ntinse
un pic de ketchup pe deasupra, ca s vad dac ajut la ceva.
Sosul era gros i aromat i o parte i se lipi de degete.
Asta era problema cu ideile preconcepute. Le permitea
oamenilor s pretind c erau cu totul altfel, far mcar s se
397

strduiasc.
Acest gnd i aduse aminte lui Cooper de camera de pregtire de
la Hudson and Slack. Vzu n minte un trup gol pe mas, sngele
curgnd dintr-o ven, n timp ce lichidul coroziv era pompat
nuntru, ca s-l nlocuiasc. Se gndi la un cadavru n care
aldehida formic se strecura n esuturi, coagulnd proteinele,
ntrind celulele muchilor, mbibndu-se n organe, oprind
procesul morii, ca o mn care oprete un ceas. i totui, ntr-un
fel, pe mas era tot o fiin uman, cineva care prea cu ani mai
tnr dect artase cu doar cteva zile n urm. Cu ani mai tnr.
Pregtind corpul pentru nmormntare, mblsmtorul
modeleaz un chip, aa cum expertul legist procedase ca s creeze
imaginea lui Audrey Steele. Feele morilor sunt czute i par
sinistre, aa c trebuie aezate ntr-o form potrivit, ca s fac
plcere rudelor. Aranjeaz gura, piaptn prul, aplic farduri.
Drenat, mpiat i vopsit. Aa spusese profesorul Robertson.
Lsnd la o parte drenatul i mpiatul, un om care putea s fac
un mort s arate ca o fiin vie era n mod sigur capabil s-i
schimbe nfiarea cu ajutorul fardurilor, cel puin suficient de
bine pentru a pcli un observator oarecare. La Hudson and Slack
se gsea o gam ntreag de lichide, creme i pudre. O mn
experimentat putea cu uurin s schimbe coloritul, s
mreasc sau s ngusteze obrajii, s ascund o brbie dubl, s
revigoreze pleoapele.
Apoi Cooper i aminti ce spusese Madeleine Chadwick despre
brbatul care apruse acas la ea i care dorea s vad oasele din
cripta de la Alder Hall, brbatul a crui vrst nu putuse s o
precizeze. Doamna Chadwick ar fi trebuit s poat identifica
mirosul. Dar acesta fusese ceva scos din context, un miros pe care
nu se ateptase s l observe la un brbat. Ea l asociase, poate,
mai mult cu o edin la un salon de nfrumuseare. Ar fi putut fi
un amestec de alcool, ulei, cear i glicerin, specific cremelor
cosmetice i uleiurilor de masaj.
Cooper atept pn cnd Nick Summers se eliber, apoi se
ndrept din nou spre tejghea.
Mediul nconjurtor i Ecologie? l ntreb el. Bnuiesc c tii
398

ce plant seamn cu un ptrunjel de trei metri nlime, cu o


tulpin mov?
Cnd Cooper ajunse napoi n apartament, verific din nou
robotul telefonic, apoi i deschise calculatorul i cut pe Google
s vad dac sugestia lui Nick Summers era potrivit. Da, n mod
sigur asta prea s fie planta pe care o vzuse. Crucea-pmntului
uria. Urt plant.
Cheeseburgerul pe care l mncase i deranjase un pic stomacul.
Cooper intr pe unul dintre marile site-urile de vnzri online de
cri i cut volumul lui Beatrix Potter, The Tale of Mr. Tod. Deci
Tod nseamn moarte, n german, nu-i aa? Fr ndoial c
profesorul Robertson ar fi putut s-i spun asta, dac l-ar fi
ntrebat. Probabil c tia cum se spune la moarte n treizeci i cinci
de limbi.
Dar cnd pe ecran i apru coperta crii, Cooper o privi
nemicat timp de cteva secunde, apoi se plesni cu putere peste
frunte.
Ce idiot! exclam el. Asta se ntmpl dac ncerci s faci pe
deteptul.
Pe copert era o ilustraie clasic pentru Beatrix Potter o vulpe
cu earfa lung i o hain de braconier, care srea un prleaz peste
un zid de piatr.
Stai s vezi cnd o s-i spun lui Diane mine-diminea.
n lipsa altcuiva, Cooper se uit njur dup pisic, pentru a-i
mprti descoperirea.
Cuvntul nemesc pentru moarte, ntr-adevr. Desigur, nu
putea s nsemne altceva. Dar acesta
Se opri, se uit din nou la ecran i i aminti c ncercase s-l
sune pe Freddy Robertson. Profesorul nu era acas n seara asta.
O, la dracu! zise Cooper. S-a dus acolo acum.
BMW-ul lui Freddy Robertson nu era pe aleea din faa casei i
nimeni nu rspunse la u.
OK, s-o deschidem, spuse Hitchens. Dac se poate, fr s-o
stricm prea mult.
399

Fry privi cum ua de stejar e forat. Nu-i psa dac avea s fie
stricat. De fapt, chiar spera c dalele de mozaic din hol o s se
sparg i balustradele de mahon o s fie zgriate. Accidental,
desigur.
Intr n cas dup membrii echipei, n timp ce acetia verificau
camerele ca s se asigure c nu se afl nimeni nuntru. Ea cuta
pivnia, despre care era sigur c exist. n minte avea clar
imaginea criptei de la Alder Hall ua ascuns de pe hol. Treptele
de piatr care coborau n ntuneric, mirosul de umezeal i de
pmnt.
La nceput nu putu s vad nimic, apoi ncepu s-i spun c
poate se nelase. Dar n cele din urm i ddu seama c nu cuta
ce trebuia. i scoase din minte Alder Hall, intr n buctrie i
ridic marginea unui covor aezat peste plcile de ceramic. Acolo
era trapa.
Chem ajutoare ca s dea la o parte covorul, apoi ridic inelul
de alam ncastrat n lemn. Balamalele se micau uor, dei ua
era solid i grea. Dup ce aceasta fu complet deschis, zrir
treptele de lemn care duceau dedesubt. Fry nu putu s identifice
mirosul care se ridic din deschiztur. Nu era umed i nu
mirosea a pmnt, aa cum i imaginase, ci era ceva dulce. Dulce
i uor lipicios.
Fry se uit njur. Acum nu fu necesar s cear ceva. Deja erau
aduse luminile. Multe lumini.
De data asta, Cooper nu mai gsi pe nimeni care s-l
urmreasc din ua de la Greenshaw Lodge. Locul era cufundat n
ntuneric i, cnd se apropie de trepte, vzu n lumina farurilor c
ua din spate era deschis.
Lundu-i lanterna din torpedou, Cooper btu la ua din fa i
sun la sonerie. Apoi urm crarea care ducea la ua din spate i
ciocni n panoul de sticl. Putea vedea lucirea formelor albe din
buctrie frigiderul, aragazul, maina de splat. Dar n cas nu
se zrea nici o lumin.
Hei! Sunt detectivul Cooper. E cineva acas? Domnule Slack?
Nu primi nici un rspuns. Familia Slack nu avea cine, aa c
400

nu se auzi nici un ltrat, cum s-ar fi ntmplat acas la Tom


Jarvis.
Ua deschis reprezenta o invitaie suficient ca Ben Cooper s
intre n cas. Pe timp de noapte, o proprietate nepzit i lipsa
ocupanilor justifica investigaia. Totui, Cooper ezit. Bjbi pe
peretele de lng u i gsi dou ntreruptoare. Unul din ele
aprinse un bec de afar, prins de tavanul de piatr. Se ntoarse
rapid, convins c zrise o micare n spatele lui. Dar era numai
lumina care alunga umbrele napoi, nspre copaci.
Pentru o clip, Cooper studie grdina i cmpul nconjurtor.
Observ urmele de motociclet care treceau printr-o poart i
strbteau cmpul, ndreptndu-se spre pdure.
Se ntoarse spre u i ncerc din nou cellalt comutator, dar
nu se ntmpl nimic. Lumina nu funciona n buctrie, i roti
rapid lanterna prin ncpere i zri strlucirea sticlei pe podea.
Cnd ndrept raza spre tavan, observ c becul explodase ca o
bic mare, palid. Resturile soclului de aluminiu erau nc
nurubate n dulie, dar bucele de sticl erau mprtiate pe
dalele de dedesubt. Cooper nu-i putea da seama cnd se
ntmplase asta, dar n mod sigur de atunci nimeni nu mai fusese
n cas. Dac familia Slack ar fi fost acas, ar fi fcut curenie.
Nimeni nu las sticl spart pe jos, nu-i aa?
Simea c totui i scap ceva. Roti din nou lanterna, mai ncet,
prin buctrie. i de data asta vzu o puzderie de urme negre pe
tavan, care coborau jumtate de metru pe perete, n colul cel mai
apropiat de u. Era ca i cum buctria se mbolnvise brusc de
pojar. Sub semne, o ploaie de tencuial alb acoperise blatul i
partea de sus a frigiderului.
Cooper i scoase telefonul mobil i ceru ntriri. n timp ce
ddea adresa, lumin buctria cu lanterna. Tras un arc de la
urmele de pe perete, peste becul ars pn la ua care ducea n hol,
unde lumina ajunse la partea de jos a balustradei scrilor. Ls
raza acolo o clip, imaginndu-i cum omul panicat intise nesigur,
apoi zgomotul asurzitor din cas, mirosul de praf de puc. Baza
scrilor era locul probabil unde sttuse cineva cnd se trsese cu
arma.
401

34
Era mirosul de vin i de whisky. Dulce, lipicios i neptor, ca
mirosul de oet i de ap sttut. Bltoace alunecoase de alcool
erau mprtiate pe pardoseala cu dale a pivniei, roul ntunecat
i vscos ntinzndu-se s ntlneasc licrirea aurie. Se atingeau,
dar nu se amestecau, stropi rubinii strlucind n lumin. Trei sticle
de Bordeaux se sfrmaser pe dale i o sticl de Glenfiddich veche
de 15 ani zcea pe o parte, o pelicul de whisky tremurnd la buza
gtului, gata s se reverse.
Fry observ c o persoan clcase n lichid, nainte s gseasc
ntreruptorul i ghetele lsaser dou urme roii, lipicioase. Pe un
perete se zreau rafturi pentru sticle cu vin, iar Fry fu dezamgit
s vad c nu mai rmnea mult spaiu pentru altceva. Pivnia lui
Freddy Robertson era micu.
Scoase pozele printate de pe site-ul The Body of the Week. Nu,
nu fuseser fcute aici. Peretele din spate nu se potrivea i
dimensiunile ncperii nu erau cele adecvate.
Hitchens cobor scrile n urma ei.
Ce mizerie!
Da, domnule.
El privi peste umrul ei la fotografii.
N-ai avut noroc?
S-ar putea s fie o alt pivni pe undeva, sau un pod. Poate
n garaj.
Posibil. O s o gsim, dac exist.
Atinse sticla de Glenfiddich cu vrful pantofului. Aceasta se
rsuci uor n bltoaca de lichid. Gtul sticlei se ntoarse nspre
Fry i nc o pictur de fluid auriu czu pe podea.
Ce crezi c s-a ntmplat aici? o ntreb el.
Nu tiu. Cred c se alimenta ca s-i fac ntr-un fel curaj
dintr-un anumit motiv.
Ar fi bine s transmitem un mandat de reinere pentru
402

maina lui.
O jumtate de or mai trziu, Fry ls percheziia n
desfurare la casa din Totley i conduse napoi n Edendale.
Uitase c solicitase ca Billy McGowan s fie adus pentru
interogatoriu i fu surprins s i se spun c acesta o atepta ntro sal de interogatorii. i pierduse rbdarea ateptnd-o. Dar,
nainte s discute cu el, Fry trebui s petreac vreo cteva minute
ordonndu-i gndurile, concentrndu-se asupra unui aspect
diferit al anchetei.
n cele din urm, Fry se aez n faa lui Billy McGowan n
camera de interogatoriu.
Domnule McGowan, ai fost implicat n funeraliile unei
doamne pe nume Audrey Steele, care au avut loc cu optsprezece
luni n urm, n martie anul trecut.
McGowan zgrie tblia mesei cu unghiile, scond un sunet care
o scoase din srite pe Fry.
Da?
Conform declaraiilor martorilor, ai condus dricul de la
slujba funerar desfurat la biserica St Mark la crematoriul din
Eden Valley. Cu aceast ocazie ai fost nsoit de Vernon Slack. V
amintii?
Nu. Cum a putea? Sunt att de multe nmormntri.
A, cred c asta a fost deosebit.
McGowan ridic din umeri i zgrie iari cu unghiile. Fry se
gndi la oarecii din craniile de la Alder Hall, care se strecurau
prin gvanele ochilor, se cuibreau n craniu, zgriind cu ghearele
suprafaa interioar a osului, acolo unde odinioar se aflase
creierul.
Ei bine, haide s vedem dac asta v va mprospta memoria,
spuse ea. Dup aceste funeralii speciale, cred c v-ai oprit n
drum spre crematoriu i ai scos trupul din sicriu.
Stai puin
Fry ridic o mn.
Nu are sens s negai. Ceea ce vreau, domnule McGowan,
este s aflu cu al cui cadavru l-ai nlocuit.
403

McGowan izbucni n rs.


Cu al nimnui.
Trebuie s fi fost al cuiva. Avem nregistrrile de pe computer
de la crematoriu. Acestea demonstreaz c incinerarea a decurs
normal temperatura adecvat n timpul arderii, cantitatea
adecvat de reziduuri rmase la sfrit. M refer la reziduuri
osoase, domnule McGowan.
Nu a fost nimeni.
Fry l privi cu asprime.
Trebuie s nelegei c nu putem accepta aa ceva.
Cum vrei.
Atunci haidei s vorbim despre cadavrul lui Audrey Steele.
Nu putei susine c nu a fost nimeni.
McGowan i retrase minile de pe mas. Se uit la Fry, apoi la
rolele benzii care se nvrteau.
Uitai ce e, asta nu prea a avut de-a face cu mine. Am fcut
ce mi s-a spus, asta-i tot.
Doar ai respectat nite ordine?
Cam aa ceva.
Ale cui ordine?
Ale domnului Slack.
Richard?
Da. Richard era un tip care fcea tot felul de scheme.
i asta a fost una dintre schemele lui?
McGowan i linse nervos buzele. n ciuda nfirii, nu era un
tip prea dur. Prea bucuros s-i poat descrca sufletul.
Richard a zis c a gsit pe cineva dispus s plteasc o
mulime de bani pentru un cadavru, atta timp ct era n bune
condiii.
Cine era persoana?
Nu tiu. Nu ni s-a spus niciodat numele lui.
i de ce voia un cadavru? Pentru ce motiv?
McGowan zmbi i scutur din cap, aproape cerndu-i scuze.
Nu tiu i nu am ntrebat.
Doar v-ai luat partea de bani, presupun, nu?
Exact.
404

Domnule McGowan, s vorbim sincer. Ne spunei c ai fcut


ce vi s-a cerut. i c nu ai avut niciodat vreo idee despre cel care
l-a pltit pe Richard Slack pentru acel serviciu. Nici un singur
indiciu?
Nu.
Ei bine, asta nu prea ine, nu-i aa?
Nu tiu ce vrei s spunei.
Ia s vedem trebuie s fi livrat undeva cadavrul. Bnuiesc
c nu l-ai lsat chiar pe marginea drumului, ca s fie ridicat de
acolo, nu-i aa?
Nu
Aadar, domnule McGowan unde ai livrat cadavrul lui
Audrey Steele?
Lundu-se dup urmele lsate de motociclet, Cooper ddu n
sfrit peste o cldire de la marginea plantaiei. Era o construcie
veche, la origine probabil un fel de grajd. Pereii erau construii din
blocuri groase de calcar, iar ua era din lemn solid de stejar.
Rugina se scurgea din gurile cuielor btute n cherestea. Dar
Cooper vzu imediat c era ceva n neregul cu acest loc.
n ciuda vopselei albastre care se cojea de pe scnduri, ua era
prea solid pentru o cldire abandonat. Ar fi trebuit s fie scoas
din balamale, iar scndurile s fi fost putrede sau rupte. Ar fi
trebuit s existe resturi ale vreunei ncuietori sparte, acolo unde
ua se potrivea odat perfect n tocul de piatr. Dar, n timp ce se
apropia, Cooper vzu c lactul i zvorul nu erau doar intacte, ci
i curate i bine ntreinute. Se ghemui n faa uii i mirosi aroma
slab a uleiului de lubrifiere. Cineva fusese aici n ultimele cteva
sptmni.
i ndrept din nou atenia asupra uii. Era ncurat cu un
lact solid, demodat. Undeva, pe un inel, se afla o cheie mare de
fier, pus la loc sigur ntr-un sertar sau n buzunarul cuiva. Dar al
cui buzunar? Acest teren se afla n posesia Trustului Saxton dar
ce tiau ei despre aceast construcie nefolosit, aflat printre fagii
ce putrezeau ntr-o pdure nengrijit? Cui i psa de ruinele
npdite de buruieni ale fermei Fox House?
405

Cooper se plimb n jurul cldirii, atent s calce mai mult pe


vegetaia uscat dect pe pmntul gol. Era surprins s remarce
mrimea acestui loc. Zidul lateral se ntindea mult printre copaci,
nc nici o plant nu apucase s prind rdcini n mortarul
dintre pietre i nici un puiet nu crescuse la coluri sau n
crpturi, aa cum se ntmpla ntotdeauna cnd un loc era
abandonat. Psrile scpau semine care germinau chiar i pe cel
mai mic petic de pmnt. Dar nu i aici. n afar de cteva smocuri
de iarb ce ieeau din jgheaburile sparte, cldirea prea s fi
rezistat n faa agresiunii naturii.
Pe partea aceasta, Cooper observ c toate ferestrele fuseser
astupate cu piatr i sigilate. ncerc s mping o piatr, dar
aceasta nu se clinti. Poate c era un strat dublu de pietre, cu
mortar la interior. Sau, probabil, cineva folosise nite bolari, ca s
fac o treab bun.
Se ntoarse civa metri i ridic privirea spre acoperi. Cu
siguran nu ar fi putut rezista n ntregime. Vremea l-ar fi afectat
i unele dintre grinzi ar fi fost distruse. Dar iglele pe care le putea
vedea preau zdravene. Zdravene, tot aa precum fusese zdravn i
Tom Jarvis.
Dar nu n ntregime. Acolo unde cldirea era mprit de un
perete, realizndu-se un fel de extensie n spate, seciunea din
mijloc a acoperiului lipsea, interiorul spaiului fiind expus cerului
liber.
Cooper se apropie iari de perete, gsi un loc unde putu pune
piciorul i se ridic ajutndu-se de o creang. Se cltin riscant
nainte s reueasc s ajung destul de sus pentru a se ridica pe
marginea acoperiului, cu un picior acolo unde ar fi trebuit s se
afle jgheabul de scurgere a apei. Se aplec nainte, dar nu putu s
vad jos, n interiorul cldirii, aa c se aplec i mai mult pe igle,
ca s arunce o privire.
Avusese dreptate c trecerea timpului afectase cldirea. O
grind putred se crp de ndat ce Cooper i ls greutatea pe
ea i o poriune a acoperiului rmas nc n picioare se nclin
nuntru. iglele alunecar i se rostogolir n jos, antrenndu-l n
cdere i pe el. Reui s se agae de creang, suficient ct s i
406

controleze ntr-o oarecare msur cderea, apoi ateriz ntr-un


morman de piatr sfrmat.
Se ridic, i cut n buzunare lanterna i lumin cu ea
interiorul cldirii, n timp ce i scutura praful de pe haine. Mtur
cu raza lanternei un perete, apoi pe urmtorul. Se opri lng
intrarea ntr-o ncpere mai mare i ntoarse raza civa centimetri
napoi, nefiind sigur de ceea ce vzuse prima oar.
O, Doamne, cum mai ies de aici?
n interiorul cldirii abandonate, rdcinile unui stejar
ptrunseser prin podeaua distrus, ca o mulime de erpi.
Ferigile dese acopereau pietrele, iar firele de iarb creteau palide
i lipsite de vlag prin orbitele craniului.
McGowan nu zice nimic, cu excepia faptului c d vina pe
Richard Slack, spuse Fry, cnd ntrerupse interogatoriul pentru a-l
informa pe inspector. i ce-i mai important, nu vrea s dezvluie
unde a fost livrat cadavrul lui Audrey Steele. Mrturia lui va fi
decisiv n aceast privin.
Hitchens i ndoi manetele de la cma i terse aburul de pe
geam. Afar era tot att de ud, cci ploaia cdea ncontinuu de trei
ore.
Pe baza raportului toxicologic, se pare c trupul a fost
mblsmat parial, zise el.
Poate c au fcut asta pentru a pstra corpul proaspt. Pe de
alt parte, neleg c devine din ce n ce mai firesc ca antreprenorii
de pompe funebre s realizeze o oarecare mblsmare cosmetic.
Aadar, lucrul sta s-ar putea s nu aib importan?
Da.
Dar tu crezi c trupul a ajuns la profesorul Robertson, nu-i
aa? ntreb Hitchens.
Sunt sigur de asta. La cine altcineva ar putea fi?
Inspectorul scri nerbdtor scaunul, pru gata s rspund,
apoi se rzgndi.
Care e strategia ta, Diane? o ntreb el.
l voi lsa pe McGowan s fiarb un pic, apoi l voi face s
vad c tiu c minte.
407

n legtur cu ce?
n legtur cu cadavrul pe care l-au pus n sicriu n locul
celui al lui Audrey Steele. tim c nu era al unui om.
Nu era om?
Fry i ddu seama c nu i spusese lui Hitchens despre
descoperirile antropologului, aa c l puse la curent.
Incredibil, spuse el.
n ancheta actual asta pare chiar foarte credibil. E ca i cum
aceti experi ne creeaz probleme, n loc s ne ajute s le
soluionm.
Nu exist nici un indiciu n legtur cu ce animal era?
nc nu. Se pare c pentru asta au nevoie de opinia unui alt
expert. E o ramur diferit a tiinei. i o s fie o ntrziere i mai
mare, pn cnd ei gsesc pe cineva disponibil i proba va fi
plimbat prin toat ara.
Pcat.
Scaunul lui Hitchens scri din nou i Fry se hotr s-i aduc
o cutie cu vaselin a doua zi, dac i aducea aminte. Apoi,
inspectorul ncepu s rsfoiasc hrtiile de pe birou, cutnd un
raport.
Ce-i asta? ntreb Fry.
Al doilea set de rmie gsite pe dealul de lng
Ravensdale. Dup toat agitaia aceea, cu ridicarea scheletului i
aducerea lui n stare intact la laborator, s-a dovedit c, de fapt,
nu era intact.
Fry rmase cu raportul n mn, nevenindu-i nici mcar s se
uite la el.
i ce spun?
Rmiele sunt, n mare parte, neumane. n afar de cteva
oase mici, majoritatea sunt de origine porcin.
Poftim?
E o parte dintr-un porc, Diane.
Ea puse raportul napoi pe birou, aezndu-l cu grij printre
celelalte hrtii, de parc ar fi vrut s-l ascund sau s pretind c
nu a auzit niciodat despre existena lui.
i ce-i cu Geoff Birley? l ntreb ea.
408

i pe el o s-l lsm s mai atepte. Hitchens ezit. Diane,


nu-l putem plasa pe Birley n apropierea locaiilor de unde au fost
date apelurile telefonice. El ne poate aduce martori care s susin
unde s-a aflat n toate cele trei ocazii.
Fry oft.
Asta nu m surprinde. Nu mi s-a prut niciodat a fi tipul de
om potrivit.
Nu uita s-l informezi pe detectivul Cooper despre orice
progres faci cu McGowan, bine? zise Hitchens.
Desigur.
Apropo, unde e Cooper?
A ieit din tur.
Dar Fry i ddu seama c nu era un rspuns potrivit. La
serviciu sau dup program, se putea ca Ben Cooper s lucreze nc
la caz.
Ferma Fox House, zise Cooper, dup ce lu legtura cu Fry pe
telefonul mobil. i-o aminteti?
n plantaia din vale. Cum i se spunea?
Pdurea Corunna. Cartea lui Beatrix Potter era un indiciu.
Poftim?
The Tale of Mr. Tod. Tod poate nsemna moarte n german,
dar uit-te la coperta crii, Diane. Nu tiu cum de am putut uita.
Ce s uitm?
Tod este, de asemenea, cuvntul popular pentru vulpe.
sta este personajul lui Beatrix Potter, Mr. Tod o vulpe. i aici
locuiete, la Fox House. Sau, mai bine zis, aici este locul unde
moare.
Ben, nu prea neleg despre ce vorbeti.
Nu conteaz. Dar cred c i-am gsit slaul morii.
Serios? i e vreo urm de Freddy Robertson?
BMW-ul lui este parcat lng casa familiei Slack.
i unde sunt cei doi Slack?
Nu i-am vzut. Ai fost acas la Robertson, Diane ai vzut
vreun indiciu c ar deine o arm de foc? Poate o carabin?
Nu. Dar, Ben, spui c ai gsit slaul morii?
409

Cooper se uit la craniu. Scheletul se afla ntr-o cldire de


calcar, expus la aer, fr nici o urm de carne uscat pe oasele
strlucitoare. Ceva curase oasele la perfeciune. Ceva care putea
fi denumit un devorator de carne.
Da, Diane. Cred c l-am gsit.

410

35
Cnd Fry sosi la Greenshaw Lodge, patru poliiti n uniform
se strnseser pe treptele din spatele casei, razele lanternelor
luminnd terenul din jur. Purtau jachete galbene cu benzi albe
fosforescente, ca personajele dintr-un tren fantom. Unul dintre ei
vorbea la staia radio, solicitnd sosirea medicului legist i ajutor
de specialitate.
Ce ai gsit? ntreb Fry.
Un cadavru, sergent. Omul nu a murit de mult de o or sau
dou, dup prerea noastr. Hainele sunt foarte puin ude.
L-ai identificat?
nc nu.
Fry pi la marginea cercului de lumin creat de lanternele
poliitilor. Cadavrul zcea pe o parte, cu obrazul stng n iarb i
cu uvie de pr cenuiu nclcite i umede, lipite de gt. Viaa
dispruse de pe acel chip, ochii i erau larg deschii, cu o privire
fix. ns Fry vzuse tot ce avea nevoie.
tiu cine este. Se pare c, la urma urmei, moartea a venit un
pic mai aproape dect se atepta.
Poftim?
Victima ne e cunoscut, zise ea. Este profesorul Frederick
Robertson.
Suntei sigur, sergent?
Absolut.
n timp ce poliistul transmitea informaia la dispecerat prin
intermediul staiei, Fry se uit la unul dintre brbaii cu lanterne.
Avei vreo idee cum a murit?
Se pare c a fost mpucat.
Brbatul ndrept raza lanternei spre sol, lng umrul
profesorului. Fry zri lucirea uleioas a sngelui care se coagula
petele ntunecate ale vieii unui om scurgndu-se n pmnt.
Pentru o clip nu tiu ce s spun. Apoi i veni n minte o expresie,
411

att de potrivit, nct ar fi putut fi rostit chiar de vocea lui


Robertson.
i ntoarse faa dinspre poliistul uimit i rmase cu privirea
pierdut n noapte.
Cam data vermibus, spuse ea. Carne dat viermilor.
Ben Cooper se gndi la vechiul Datsun din padocul ud al lui
Tom Jarvis, cu smocuri de iarb ieind prin podeaua ruginit. La
prima vedere, padocul i aceast cldire din mijlocul pdurii
preau s nu aib nici o legtur. ns amndou aveau aceeai
atmosfer, erau prsite i lipsite de via, fiind odinioar folosite
de om. Ambele locuri ddeau senzaia unui spaiu transformat
ntr-un cimitir.
Apoi Cooper cltin din cap. Nu, nu un cimitir. Nu era aa. Aici
nu se ncercase ngroparea unui cadavru, ci acesta fusese expus la
aer o ofrand lsat efectelor distrugtoare ale climatului din
Peak District. Aceast cldire nu putea fi considerat un mormnt.
Putea fi ns numit o cript. Un sla al morii.
Lng craniu se afla o piatr mare, pe care Cooper o dislocase n
cdere. i aminti de piatra de pe dealul din Ravensdale. Sub ea
iarba fusese de un verde-palid, fiind recent acoperit. Dar sub
aceast piatr i pe pmntul pe care czuse viermuiau pduchi
de lemn. Formele cenuii se rspndir grabnic n toate direciile,
atunci cnd Cooper ntoarse piatra.
Cnd era copil, Ben cunotea aceste mici crustacee sub
denumirea de tietorii de cociuge. i imagina c numele i avea
probabil originea ntr-una dintre acele credine populare care
nvluiau moartea. Pduchilor de lemn le plceau ntunericul i
umezeala i erau asociai cu moartea i cu vegetaia n
descompunere. Erau ca nite mici tancuri aplatizate, cu picioare
care ieeau de sub platoele suprapuse. Dar i se spusese c
motivul pentru care pduchii de lemn cutau ntunericul i
umezeala era din cauz c trupurile lor nu erau impermeabile. Se
uscau i mureau dac erau expui la aer.
Ridicndu-se, Cooper se ndeprt de schelet, nspre zid. Cu
oarecare dificultate observ vreo dou locuri unde i-ar fi putut
412

sprijini vrful ghetei, n zone n care mortarul sfrmat lsase


spaii ntre blocurile de calcar. Piatr sfrmat i fragmente de
mortar ncepur s cad pe perete, dislocate de ghetele lui. Cooper
se strmb, spernd c nu distrugea prea mult scena crimei. Nu
voia s tie ce i-ar fi auzit urechile, dac fcea una ca asta.
n cele din urm, zri creanga deasupra capului i reui s o
ajung, ca s se suie pe zid. Se cr deasupra i se ls s
alunece pe partea cealalt, n iarba nalt. Dincolo de pdure se
auzea ocazional zgomotul unui motor. Pentru o clip, una dintre
maini pru foarte aproape, dar sunetul se opri i Cooper nu mai
putu fi sigur. Distanele puteau fi foarte neltoare.
Se ndeprt civa pai de cldire, prin buruienile nalte,
intenionnd s atepte lng copaci. Dar nainte s strbat trei
metri, simi c i cedeaz ceva sub picior, cu un zvcnet metalic.
Pentru o fraciune de secund simi numai frica instinctiv fa de
un pericol nevzut. ns muchii lui nu avur timp s reacioneze.
Flcile de metal i se nchiser peste glezn, mucnd din ambele
laturi, dinii lor ptrunznd adnc n carne. Cooper se cltin,
dezechilibrat de neputina brusc de a-i folosi piciorul drept.
Impactul fu urmat imediat de durere i putu simi colii mucnd
mai adnc, la fiecare micare ct de uoar. Acionat de arcul
puternic, capcana l prinsese chiar deasupra ghetei, ptrunznd
prin pantaloni i osete i nepnd carnea moale cu o uurin
plin de cruzime.
Cooper se prbui n iarb, pierzndu-i rsuflarea din cauza
durerii agonizante, n timp ce dinii de metal se micar n lateral,
sfiindu-i carnea ca lamele unui ferstru. Bjbi disperat n
jurul gleznei, gsi flcile capcanei i simi metalul ruginit deja
lipicios de la sngele lui. Era o capcan veche, n form de graifer
i acionat de greutatea apsat pe o limb de metal ascuns n
iarb.
Dup cteva minute de eforturi inutile ca s desprind dinii
capcanei de pe glezn, Cooper simi c degetele i alunec pe metal
i i ddu seama c minile i erau acoperite de propriul snge.
Inspir adnc, ncercnd s se calmeze, ca s poat gndi limpede.
Dac nu se nela n legtur cu tipul de capcan n care era prins,
413

nsemna c era imposibil s deschid flcile far s acioneze arcul


care le meninea nchise. Undeva trebuia s fie un lan i un piron
de metal care inea capcana pe sol, precum i o manet care s
deschid flcile.
i terse minile de iarb, gndindu-se prea trziu la
posibilitatea ca n apropiere s se afle o alt capcan. Apoi ncerc
s se rsuceasc i s ajung cu braele mai aproape de capcan,
ns fu nevoit s renune, din cauza durerii agonizante care i
sget piciorul. Simea cum laba ncepea s i se umfle i gheata
s-i strng din ce n ce mai tare carnea rnit.
Dup o scurt pauz ncerc din nou, dar mai ncet de data
asta. Se mic uor ntr-o parte, trndu-se centimetru cu
centimetru, pn cnd reui s ajung la baza capcanei. Era
scldat n sudoare. Cnd i terse fruntea cu mna, nu era sigur
dac umezeala pe care o simea era transpiraie, sau snge, ori un
amestec ntre cele dou.
Telefonul mobil i czuse n iarb, la o oarecare distan n
dreapta. Putea s ajung la el. Avea s fie foarte dureros, dar putea
s ajung la el. l ncrcase n main, aa cum fcea ntotdeauna.
i czuse n iarb, aa c nu avea cum s se fi stricat. Lui Cooper i
se pru chiar c zrete lumina uoar a afiajului.
Simi c aproape lein din cauza durerii, dar tiu c degetele
atinseser muchia aparatului. Inspir adnc, ncercnd s-i
limpezeasc privirea de roiul de puncte negre i de valul ntunecat
care se tra la limita contienei.
Dar poate pierduse prea mult snge i avea halucinaii. Huruitul
slab pe care l auzise timp de cteva secunde se apropie, apoi se
opri. O motociclet? Sunetul fu urmat de un rpit i de scritul
unei balamale. Dup aceea se instal tcerea i Cooper fu aproape
convins c imaginaia i jucase feste pn cnd vzu micare n
iarba nalt i auzi un fit uor ndreptndu-se spre el,
apropiindu-se constant.
Dou umbre ntunecate aprur la limita cmpului su vizual i
Cooper clipi, ncercnd s le fac s dispar. ns gestul nu fcu
dect s accelereze micarea roiului de puncte negre. Dac ar fi
fost o pereche de picioare n ghete negre, Cooper ar fi auzit mai
414

mult dect fonet n iarb, mai mult dect oapta ndeprtat a


unei respiraii deasupra lui. Ar fi auzit cuvinte de mbrbtare, un
strigt de ajutor sau numele lui rostit de cineva. Ar fi fost ceva.
Strduindu-se din rsputeri s ignore formele ntunecate,
Cooper ncerc s-i ntind degetele i mai mult prin iarb.
Aproape c atinsese telefonul, cnd acesta dispru brusc. O
micare veni ca din cer i telefonul i fu luat.
Cooper gemu. Apoi ascult fitul cuiva care trecea prin iarb,
ndreptndu-se spre copaci, ndeprtndu-se tot mai mult, plecnd
tot mai departe, cu singurul lui mijloc de a cere ajutor.
Dup ce se realizar toate fotografiile, Diane Fry se aplec
deasupra cadavrului lui Robertson i i cut n buzunare. i
scoase portofelul, o agend, o scrisoare deschis, cheile de la
main i un telefon mobil. n cele din urm gsi un card albastru
de plastic, cu nite litere scrise deasupra unei inimi roii, i-l art
inspectorului Hitchens care tocmai se strecura pe sub banda de
protecie.
Un card de donator de organe. M ntreb de ce-l avea asupra
lui.
Este de presupus s pori asupra ta aa ceva, rspunse
Hitchens. Altfel, este inutil. Pe cine a menionat ca ruda cea mai
apropiat? Pe fiica lui?
Fry ntoarse crdul.
Ia te uit! Scrie: n cazul morii mele, s fie contactat
domnul Vernon Slack. Urmeaz numele ntreg i semntura. i
scrie c dorete ca organele lui s fie folosite pentru tratarea altor
oameni.
Hitchens studie cadavrul.
E puin cam trziu pentru asta. Nu mai poate fi de folos
nimnui.
ns sigur nu era rud cu Vernon Slack, nu?
Nu trebuie s dai numele unui membru de familie. Poate fi
un prieten sau un coleg.
Doar un coleg. OK.
Pune crdul i restul lucrurilor ntr-o pung pentru probe. S415

ar putea ca ntre ei s fi fost o relaie mai deosebit dect credem


noi.
Fry ddu din cap aprobator. n timp ce introducea crdul de
donator de organe ntr-o pung pentru probe, citi inscripia scris
cu litere albe deasupra inimii de un rou-strlucitor: Doresc s-i
ajut pe ceilali s triasc, n cazul morii mele. Ei bine, nu-i poi
dori mai mult de-att, n urma propriei mori. Indiferent ce-ai
fcut n timpul vieii.
Cooper ridic privirea i l vzu pe Vernon Slack stnd deasupra
lui, cu o carabin n mn. Privind captul evii, se gndi la rana
de glon din cinele lui Tom Jarvis, Graceless. Lacrimile se curgeau
pe chipul lui Vernon.
Pe cine ai ucis, Vernon? ntreb Cooper.
n ochii acestuia ceva se mic i sclipi; apoi dispru ntr-o
secund. Era ca i cum dou mrgele negre se rostogoliser, dnd
la iveal pentru o clip miezul lor strlucitor.
Nu mai conteaz acum, rspunse el. Se poate s fi ucis pe
cineva, se poate s nu o fi fcut. n cele din urm, nu mai are
importan.
Cooper se gndi la Abraham Slack. Btrnul se mutase la
Greenshaw Lodge pentru ca Vernon s aib grij de el. Dar
expresia s aib grij putea s conin mai multe nelesuri. Casa
nu prea un loc ospitalier, nu era genul de cmin n care era de
ateptat s te poi odihni i cineva s aib grij de tine. n schimb,
prea goal i rece, asemenea unei locuine din care cineva se
pregtea s plece.
Ben Cooper ncerc s se ridice n coate, uitnd de arm sau de
faptul c ar fi fost mai nelept s rmn nemicat.
Unde e bunicul tu? ntreb el.
Dar Vernon l privi fix.
Nu eti prea detept. Nu eti deloc detept i te miti prea
ncet. Dac eti prost, o s fii btut.
Cooper nchise ochii, ncercnd s neleag ceea ce i se spunea.
Situaia prea oarecum suprarealist. Poate c era durerea din
picior sau pierderea de snge care l ameise i l fcea s se simt
416

ciudat de lipsit de orice team. ns nu se simea ameninat de


Vernon, n ciuda armei pe care acesta o inea n mn.
Ne-ai spus s cutm slaul morii, nu-i aa? ntreb el.
La nceput Vernon pru s nu-l aud. Atenia i era ndreptat
nspre cldirea unde oasele albe zceau lucind n ntuneric, cu o
luminescen ciudat. i puse arma sub bra, eava fiind
ndreptat acum n direcia craniului. Era ca i cum se temea de
cel mort mai mult dect de Cooper.
Da, spuse el. Dar, ca toi ceilali, ai cutat n direcia greit.
Ce vrei s spui?
Vernon tui i i ndrept din nou privirea obosit spre Cooper.
nc eti prost. Slaul morii nu e o cldire sau un loc n
peisaj. Nu este nici mcar n lumea fizic.
Nu-neleg.
Slaul morii ncepu Vernon, ceva gtuindu-l dintr-odat,
slaul morii se afl n inima celorlali.
Apoi eava putii se ridic brusc i Vernon se ntoarse rapid,
clciele lui scrind n iarba ud.
Era sunetul de care Cooper urma s-i aduc aminte cel mai
clar n sptmnile ce aveau s vin. Pentru o vreme, pru s fie
singurul lucru care avea sens. n amintirea sa, scritul dur
mult timp, ridicndu-se ntr-un ipt ascuit, nalt i inuman. Apoi
urm un bubuit asurzitor i o scnteiere i Vernon dispru.
n ua cldirii abandonate, silueta lui Abraham Slack se zri
pentru o clip, luminat de explozia mpucturii, innd n
minile tremurtoare o arm de vntoare cu dou evi.

417

36
Pn diminea corturile echipei de criminaliti rsriser ca
ciupercile n ploaia de toamn. Criminaliti, fotografi i poliiti
descopereau diferite moduri de a se face nevzui, n timp ce se
deplasau de la vechea sal a motoarelor din Greenshaw Lodge,
pn la ruinele fermei Fox House, n Alder Hall.
Drept urmare, activitatea legist se desfur ncet i trecu o
parte din zi nainte ca trupul profesorului Freddy Robertson i al
lui Vernon Slack s fie duse de acolo. De asemenea, trecu i mai
mult vreme pn cnd ncepu munca de recuperare a rmielor
din cldirea abandonat.
ntre timp, Abraham Slack nu voia s vorbeasc. n slile de
interogatoriu din West Street, detectivii erau obinuii s fie
ntmpinai cu tceri frustrante. Dar btrnul, nsoit de avocatul
su, refuz s ofere chiar i nceputul unei explicaii pentru decizia
de a-i omor nepotul. Primul foc al carabinei i sfiase pieptul lui
Vernon, iar alicele celui de-al doilea i fcuse praf ambii plmni,
aa c acesta murise necat cu propriul snge.
n vreme ce o asculta pe Diane Fry citind descrierea rnilor lui
Vernon, Slack i ls capul n jos i umerii i czur sub povara
suferinei. Interogatoriul trebui s fie suspendat, n timp ce un
doctor l examin. Lui Fry i se pru c btrnul cedase n acel
moment. Poate c o fcuse. Dar cnd se ntoarser la el, n camera
de interogatoriu, tot nu vru s vorbeasc.
Fry fu uurat cnd inspectorul Hitchens o chem afar din
sal. Era epuizat i capul o durea din nou, mai ru ca niciodat.
Dei reuise s ajung acas, la un moment dat, n primele ore ale
dimineii, nu dormise deloc. Imediat ce ncepea s alunece n
incontien, acele arcuri de oel i sreau n spatele frunii i se
nfigeau adnc n nervii ochilor, precum colii unei capcane.
Billy McGowan i schimb povestea, zise Hitchens.
Serios?
418

Se pare c s-a decis c Richard Slack este apul ispitor


perfect. Cnd eti mort, poi fi uneori foarte util.
Fry ddu din cap.
McGowan a lucrat pentru Abraham, nu-i aa? l proteja pe
btrn?
Nu, spuse Hitchens. Pe Vernon.
Dar profesorul Robertson?
Echipa care cerceteaz casa lui Robertson a gsit nregistrri
ample n computerul profesorului. S-a dovedit c Vernon Slack era
unul dintre studenii lui particulari. Poate c Vernon s-a gndit c
le poate dovedi ceva oamenilor care l considerau att de inutil.
A ales un mod ciudat s o fac, domnule.
Hitchens ridic din umeri.
Nu tiu. Avea un punct de vedere special n aceast afacere
cu moartea? Poate c inteniona s contrazic ateptrile i s
preia, ntr-o zi, Hudson and Slack. Probabil c plnuia s duc
firma ntr-o direcie diferit.
Fry se uit stnjenit la inspector, dar i ddu seama c acesta
glumea.
El era fiul lui Richard Slack, zise ea. Ar fi putut moteni
cruzimea n afaceri a tatlui su, dar a fost deturnat la un moment
dat de la aceast ndeletnicire. i, n schimb, toat lumea a ajuns
s simt c-i pare ru pentru el.
Toat lumea, Diane?
Ei bine, Billy McGowan trebuie s fi simit o oarecare
simpatie pentru el. Dac un om precum McGowan era dispus s
pstreze tcerea n legtur cu aranjamentul dintre Vernon i
profesorul Robertson, atunci nseamn c Vernon trebuie s fi avut
ceva de care eu nu mi-am putut da seama.
Cred c ai dreptate.
Fry privi nspre ua slii de interogatoriu.
Totui, asta nu explic de ce l-a ucis btrnul. De ce a fcut
una ca asta?
De cealalt parte a uii, Abraham Slack sttea aezat, lipsit de
emoie, uitndu-se cu o privire fix, ca de mort, la casetofonul
deck cu trei benzi. Chiar i benzile ncetaser s-i mai nregistreze
419

tcerea.
Ben Cooper se afla n buctria din Greenshaw Lodge atunci
cnd Fry l gsi mai trziu, n acea zi. Privea casa care devenea tot
mai goal i mai pustie, pe msur ce membrii echipei de
criminaliti scoteau lucrurile pentru a fi examinate. n vitrina din
camera de zi, nc putea s vad fotografia lui Abraham Slack
mpreun cu familia, dei luminile criminalitilor reflectate de
sticl fceau ca persoanele s fie imposibil de identificat.
Era ceva n felul n care a vorbit Vernon, spuse el n timp ce
Fry cuta o cale sigur de a ajunge la el.
Cooper ncerca s-i clarifice gndurile n minte i Fry era
singura persoan despre care credea c ar putea s neleag.
N-ar trebui s fii nc n spital? ntreb ea.
M-au cusut i mi-ai fcut o injecie antitetanos. Nu avea nici
un rost s mai rmn acolo.
Ea se uit la piciorul lui bandajat.
Nici un os rupt sau altceva? Am vzut imagini oribile legate
de capcanele pentru animale.
Cooper cltin din cap.
mecheria e s stai nemicat i s diminuezi leziunea.
Animalele nu tiu asta, aa c ele sfresc prin a-i sfia singure
laba.
Fry fcu o grimas.
Ce vrei s spui n legtur cu felul n care vorbea Vernon?
Atunci cnd am discutat cu el, nu a spus nici mcar o dat
eu sau mie. ntotdeauna era noi sau vreo form pasiv, ca E
o treab de fcut. Cei mai muli oameni ar fi spus: Am o treab
de fcut. Dar Vernon vorbea de parc nimic nu avea de-a face cu
propria persoan. Era ca i cum se distana de toate.
Cooper se uit la Fry, ca s vad dac l asculta. Ea studia
urmele lsate de alice n perete, acolo unde Abraham Slack trsese
primul i cel mai violent foc. Tubul cartuului fusese gsit pe
coridor, la baza scrilor.
E exact ce spunea doctorul Kane despre unele fraze folosite n
apelurile telefonice, continu el. O form incontient de negare,
420

sugernd vinovia ascuns.


Aadar, Vernon a dat apelurile telefonice? ntreb Fry.
Ea ncerc s spun asta de parc era un detaliu minor. Dar
Cooper tia c apelurile erau foarte importante pentru ea.
Da, Diane. Cred c vor descoperi un dispozitiv de modificare
a vocii, pe undeva printre toate lucrurile pe care le-au scos din
cas. Sau, poate, n maina lui Vernon.
Cum poi fi sigur?
tii, el a participat la funeraliile consilierei din Wardlow.
Acestea au fost organizate de firma Hudson and Slack, iar Vernon
a fost unul dintre oferi. Ar fi putut s par ciudat ca unul dintre
participanii la nmormntare s nu ia parte la slujb i cineva ar
fi remarcat asta. Dar oferii ateptau afar din biseric. Vernon era
ideal plasat pentru a da acel telefon.
i totui, cum e cu apelul de la crematoriu? De acea
nmormntare s-a ocupat o firm din Chesterfield. Nu a fost n
sarcina firmei Hudson and Slack.
Dar cea de dinainte a fost a lor, Diane. La crematoriu aveai o
jumtate de or s-i ndeplineti sarcinile. Conductorii limuzinei
de la nmormntarea anterioar tocmai ateptau ca participanii s
termine de inspectat coroanele de flori. Ieiser pe poart, cu mult
timp nainte de a sosi noi.
Fry privea deja de prea mult vreme urmele lsate de alice. Nici
mcar nu putea s le mai vad.
i Vernon s-a aflat acolo? ntreb ea.
Sunt sigur c n acea zi trebuie s fi condus una dintre
limuzine.
Ea se uit atunci la Cooper cu o expresie de nerbdare, ca i
cum avea nevoie de ceva.
Ben, el spunea c va avea loc o crim. La ce crim s-a referit?
Cooper se ncrunt.
Nu tiu. Numai despre moartea unei singure persoane poi
spune c tii totul, nu-i aa? Exist doar o singur form de
moarte care este lipsit de orice ambiguitate. Asta se ntmpl
cnd i iei singur viaa.
Crezi c asta a plnuit s fac?
421

Oamenii nu pot s aleag cum vor muri. Cu o singur


excepie: sinuciderea. Este singura modalitate prin care putem
avea un control asupra propriei mori. Este singurul mod n care
putem da un neles sfritului vieii noastre.
Cooper tia c, deseori, sinuciderea reprezenta un act de furie
mpotriva oamenilor care erau apropiai victimei, dar care nu
reuiser s le observe disperarea. Sau putea fi ndreptat
mpotriva celor care provocaser aceast disperare. n felul ci,
sinuciderea era o form deosebit de crud de rzbunare.
Dar Fry nu prea convins. Cooper bnuia c, probabil, ea i
amintea cuvintele rostite ntr-unul dintre mesajele telefonice:
Cnd gtul alunec ntre degetele mele, precum un arpe lucios
Nu vor ti niciodat dac Vernon se referea la o crim adevrat
sau doar retria o fantezie. Oare la asta se gndea n timp ce sttea
n furgoneta distrus, iar tatl su rmsese neputincios la volan?
Fusese un moment cnd se poate s-i fi pus n practic fantezia
de a-l omor pe brbatul pe care l ura.
tii c Vernon Slack a studiat cu profesorul Robertson?
ntreb Fry. Se pare c a fost studentul eminent al profesorului.
Deci nu era att de prost cum prea.
Cooper se opri, repetndu-i propoziia n minte. Prea s fie
nsoit de o melodie vag, de neidentificat.
sta nu-i un vers dintr-un cntec?
La naiba, ai dreptate, spuse Fry. De unde anume?
Nu-mi amintesc. Dar mi va veni n minte mai trziu, cnd nu
o s m mai gndesc la asta.
Sper. Altfel o s m obsedeze toat ziua.
Cooper se scul cu o oarecare dificultate, strduindu-se s nu
arate c l doare foarte tare.
tii, zise el, cred c Freddy Robertson ar fi considerat ca fiind
student eminent persoana care ar fi artat interes pentru orice
cuvnt rostea i care i-ar fi reflectat cu cea mai mare fidelitate
ideile.
Da, ai dreptate, Ben. Pun pariu c l-a plcut pe Vernon,
fiindc a fost cel mai uor de influenat. Credincios este un cuvnt
potrivit. i loial ca un cine.
422

De ce spui asta?
Ei bine, a pstrat secretele profesorului mult vreme, l-a
rmas loial, chiar i atunci cnd Robertson a nceput s se
ngrijoreze c Vernon ar putea ceda i l-ar putea trda.
Cooper se ncrunt.
Aa vezi tu lucrurile?
Ce vrei s spui, Ben?
Cred c loialitatea era cu totul altfel. Vernon a crezut c i
face un mare serviciu lui Robertson, obinndu-i un cadavru
adevrat. A fost considerat un dar special, aa cum o pisic aduce
ceea ce prinde n cas, pentru stpnul ei.
Vorbeti despre Audrey Steele?
Da, desigur. Furtul trupului ei nu a avut nimic de-a face cu
Richard Slack a fost ideea lui Vernon. Dar Robertson i-a refuzat
darul. A fost mult prea mult pentru profesor aducea moartea
cam prea aproape de el. Poate c a fost cu totul ngrozit de aceast
idee.
Aadar, nu era dect gura de el.
Dar nu l-a trdat pe Vernon, nu-i aa? zise Cooper. La asta
m-am referit prin loialitate.
Cum de tii toate astea, Ben?
Cooper mpinse pe masa din buctrie o pung de plastic
pentru probe. n ea se afla un caiet cu coperte roii, cu paginile
uzate i desprinse. Punga era ptat cu o dung de snge. Cooper
i ddu seama c sngele era probabil al lui.
E jurnalul lui Vernon, zise el. Asta a descoperit bunicul lui
atunci cnd a nceput s fie ngrijorat de comportamentul lui i a
scotocit prin cas. Nu e nevoie s citeti prea mult din jurnal ca
s-i dai seama de ce a reacionat btrnul n felul n care a fcuto. El a fost martorul distrugerii a tot ceea ce construise. Nu numai
a afacerii, ci i a familiei lui. i cauza acestei distrugeri era tot ceea
ce credea c-i mai rmsese nepotul su.
Un jurnal?
Uit-te, o ndemn Cooper. Citete-l!
Fry primi jurnalul cu expresia cuiva cruia i s-a dat o bomb cu
ceas. l deschise la sfrit, de parc spera s evite ce era mai ru.
423

JURNALUL MORII, PARTEA A ASEA


n ziua n care m-am nscut, oasele mele erau moi. Att de
moi, nct nu le-ai fi auzit rupndu-se. Poate, dac ai fi
ascultat cu atenie, ai fi putut surprinde pocnetul uor al
fracturrii unui antebra sau sunetul frmirii femurului.
Dar au fost cu greu audibile, sunt sigur. Nu au putut fi
distinse din cauza ipetelor mele.
Acum oasele mele sunt mai btrne i mai puternice. Dac
voi tri suficient de mult, s-ar putea s devin strmbe i
casante, pn cnd nu mi-ar mai putea susine greutatea
trupului. Dar adnc nuntru, urmele copilriei mele sunt
nc acolo semnele fracturilor, ale vindecrii incomplete.
Acum sunt invizibile i n-ar putea fi observate dect pe o
radiografie. Sunt invizibile, cu excepia liniilor neregulate ale
durerii, ncrustate n memoria mea. Oasele mele nu vor uita
niciodat, pn cnd voi muri.
Oasele noastre sunt magice. Ele produc hematiile, trilioane
zvcnind prin trupurile noastre. Cred c magia se afl n
mduv, acea gelatin alb, misterioas. Dac a putea suge
destul de mult, sngele meu ar deveni mai puternic i oasele
mi s-ar vindeca.
Totui, de fiecare dat cnd m gndesc la snge sau la
durere, am o senzaie ciudat de-a lungul nervilor din spatele
gambelor, o strngere involuntar, un disconfort brusc, de
parc sngele mi se retrage din vene, aa cum apa puin
adnc alunec pe pietrele ascuite. Oare ce legtur direct
exist ntre creierul meu i muchii picioarelor? Este una
dintre acele ciudenii ale corpului, un secret pe care nici un
legist nu-l va lmuri vreodat cu bisturiul su.
Dar curnd el va disprea omul care m-a fcut astfel.
Cnd ultimele urme ale crnii lui vor fi ndeprtate,
puterea pe care o arc asupra vieii mele se va risipi. n cele
din urm, spiritul lui se va separa de trup, ndeprtat ca un
melc mort, supt din cochilia lui, ca mizeria extras dintr-o
424

fos septic. Vocea lui va nceta s rsune n mintea mea,


durerea prezenei lui va nceta i comarurile se vor opri. Nu
vor mai exista acele amintiri nesfrite ale btilor, senzaia
gtului su n minile mele, un gt acoperit de sudoare, n
timp ce el zace neajutorat i plin de snge dar nu pot, pur i
simplu nu pot s-l ucid. Mai e doar o zi. Apoi voi putea fi ca
toi ceilali.
Mai e nevoie de o singur zi.
i de data asta va fi o crim adevrat. Distrugerea final,
complet i perfect. Pn disear va disprea pentru
totdeauna. Va disprea din slaul morii.
Fry crezu c jurnalul se terminase. ntoarse pagina la ceea ce
prea a fi ultima meniune. Dar pe cealalt parte mai era ceva
mzglit. Dou rnduri, scrise n grab cu litere mari.
TOTUL A FOST O MINCIUN. EL E NC AICI, N MINTEA
MEA. PE CINE MAI TREBUIE S UCID, CA S SCAP DE
LUCRUL STA DIN MINE?
Exist o meniune anterioar, care pare similar cu unul
dintre apelurile telefonice, spuse Fry, dup ce termin de citit.
Cooper aprob din cap.
O parte este mprumutat de la profesorul Robertson. Sunt,
poate, notie de cnd Vernon i era student? Pare s fi luat fiecare
cuvnt ca liter de lege. ns profesorul putea fi foarte convingtor.
Aproape fascinant.
Fry bg jurnalul la loc n punga de plastic i i scoase
mnuile.
i ce e cu rmiele de la ferma Fox House, Ben?
Cred c se va dovedi c sunt ale tatlui lui Vernon.
Richard Slack? Crezi c Vernon a furat trupul propriului
tat?
Asta ar fi fost mai uor de realizat dect n cazul lui Audrey
Steele, zise Cooper. Mai ales c Richard trebuia s fie ngropat, nu
incinerat. La momentul respectiv avea deja complici n treaba asta.
425

Dar de ce?
Ar avea sens, dac Vernon a adoptat unele dintre ideile
nvate de la Freddy Robertson practica excarnrii, sarcofagul i
cripta. A lsat un trup n slaul morii, ca s se asigure c toat
carnea va disprea de pe oase.
i se ntorcea din cnd n cnd, ca s verifice evoluia
lucrurilor?
Voia s se asigure s spiritul tatlui su dispruse. i era
team c acesta va dinui, dac oasele nu erau complet curate i
uscate. Aa i spusese Robertson.
i cnd oasele ar fi fost, n cele din urm, curate
Vernon credea c va fi, n sfrit, eliberat. Eliberat de
comaruri, eliberat de amintirea tatlui su. Se pare c el credea
c tatl lui era nc undeva, n mintea sa. Ai citit i tu, Diane. O
spune destul de clar, chiar el, n jurnal.
Aadar, poate c, atunci cnd a sunat, tia c se apropie de
sfrit: n curnd va avea loc o crim. Se poate s nu fi vorbit
deloc despre propria moarte.
Cooper se ls pe spate, obosit dintr-odat.
Vernon trebuie s-i fi urt tatl foarte mult. Se pare c tatl
lui l-a maltratat foarte tare cnd era copil. Vernon a purtat durerea
n oase toat viaa. Am observat c se mica eapn, dar am crezut
c era din cauza unei bti recente. Era ns din cauza uneia
foarte vechi. O serie de bti crunte care datau nc din copilrie.
Richard Slack a avut mai mult valoare ca hran pentru
viermi, dect ca om.
Da, se poate spune asta.
i dac tatl lui Vernon ar mai fi trit, fr ndoial c ar fi
aprut la nmormntarea propriului copil i ar fi trimis flori, spuse
Fry, cu gndurile pierdute.
Cooper o privi cu atenie.
Diane, te simi bine? o ntreb el.
Fry pru s se scuture de amintiri.
Sunt bine. neleg acum ce a vrut Vernon s spun despre
slaul morii, care se afla n inimile celorlali. Dar trebuie s fi
existat i un loc fizic, nu-i aa?
426

n ceea ce-l privete, pentru el a fost propria cas. Casa n


care a crescut, casa pe care o asocia cu prinii lui, n special cu
omul pe care l-a urt ntotdeauna att de mult. Aceast cas a fost
mereu un sla al morii pentru Vernon.
Fry rmase tcut cteva clipe. Privind-o, Cooper tiu c se va
ntoarce la acelai subiect care o obsedase tot timpul, dei nu tia
de ce.
Mesajele acelea pe care le-a trimis, spuse ea. Spnzurtoarea
i stnca i tot restul. Crezi c Vernon spera c noi o s desluim
indiciile la timp ca s l oprim?
Nu vom putea ti niciodat, nu?
Dac asta i dorea, Ben, am ajuns prea trziu.
Cooper nu mai avea ce s rspund. Prea trziu erau cele mai
triste cuvinte din limb i amndoi tiau asta.
Nu era Rod Stewart? ntreb el.
Poftim?
Versul din cntec. Nu sunt att de prost cum par.
Nu cunosc nici o melodie a lui Rod Stewart, spuse Fry.
Haide, trebuie s tii.
Ei bine, sper c nu. Fry se cutremur dintr-odat.
Nenorocitul de Freddy Robertson. Am fi economisit atta timp! De
ce nu ne-a spus ce tia?
Aceast Lucy Somerville, fiica lui, spuse Cooper. mi nchipui
c este singurul copil, nu?
Da. De ce?
nseamn c Freddy Robertson nu a avut niciodat un fiu.
A, neleg.
i Vernon nu a avut niciodat un tat adevrat. Nu unul pe
care s-l iubeasc.
Aa c Robertson a devenit un surogat de tat?
n mare msur, cred. Gseti totul n jurnal, Diane, cnd vei
avea timp s-l citeti.
Fry arunc o privire nspre mas.
Nu sunt sigur c vreau s-o fac.
Crede-m, totul este acolo. Marea greeal a lui Robertson a
fost s vin aici, la Greenshaw Lodge, ntr-un moment nepotrivit. A
427

ales un moment n care ncrederea lui Vernon n el fusese distrus.


n ceea ce-l privea pe Vernon i substitutul de tat l abandonase.
Robertson a fost omort cu o carabin, nu cu o arm de vntoare,
nu?
Aa spune doctorul. Un singur glon, n apropierea inimii.
Suficient ca s cauzeze rni interne fatale i o pierdere masiv de
snge.
Cooper simi brusc un sentiment de remucare. Era ceva
iraional i nu ar fi recunoscut asta n faa lui Fry. Dar, stnd aici,
n aceast cas tragic, aproape nconjurat de cadavre umane, se
simi vinovat c nu descoperise cine mpucase cinele lui Tom
Jarvis. Acum biata Graceless va fi mpins att de jos pe lista
prioritilor, nct moartea ei va rmne pentru venicie la dosar i
ucigaul ei nu va fi deferit niciodat justiiei. Domnul Jarvis va
deveni doar o alt persoan pe care Cooper va spera s n-o
ntlneasc vreodat pe strzile din Edendale, ca s nu i se cear
vreo explicaie.
Se uit la Fry. Mai era ceva care avea nevoie de o explicaie.
Diane, este ceva n legtur cu nregistrrile apelurilor
telefonice, nu-i aa? spuse el. Un motiv personal pentru care i
vine att de greu s le asculi?
Cum i-ai dat seama?
Lui Cooper i veni s-i spun motivul, dar se abinu n ultima
clip. Instinctul l avertiz c era mai nelept s nu spun
adevrul de data asta.
Am ghicit.
Dar pe chipul lui Fry se citea din nou acea expresie care i
sugera c nu-l credea.
Nu-i face griji, Ben. Cred c tiu cine i-a spus.
Nu, serios
Poate ai dreptate, zise ea. Dar nu conteaz.
Fry se uit cum echipa de criminaliti duce ultimele cutii la
dubie. Mai era activitate n jurul ultimului cort, de unde trupul lui
Freddy Robertson nc nu fusese dus la morg.
Dar Robertson ar fi putut s ne spun ce tia, continu Fry.
Ar fi putut s-i salveze viaa i pe a lui Vernon. Ce naiba era n
428

neregul cu el?
Vrei opinia mea de expert? o ntreb Cooper.
D-i drumul!
Era pur i simplu un ciudat.
A, asta-i opinia ta de expert? Nu ai mprumutat opinia asta
de la altcineva i acum pretinzi c e a ta, nu?
Am mult experien n cmpul muncii, o asigur Cooper.
Da, atta vreme ct e un cmp cu oi.
Cooper se strdui s in pasul cu Diane n timp ce aceasta iei
din cas i se ndrept spre alee, trecnd pe lng dubiele
criminalitilor.
Apropo, Diane, ce tarife pot pretinde experii? S-mi trimit
factura la tine sau la inspector?
Fry izbucni n rs. Era pentru prima dat, de luni ntregi, cnd
Cooper o vedea rznd. Gestul i schimb n ntregime chipul, aa
cum soarele poate schimba un peisaj dup ploaie. I privi i
deschise gura s rspund, iar Cooper simi cum i tresare inima,
de parc ea se pregtea s-i spun un lucru pe care el l ateptase
ani ntregi s-l aud.
Dar nu avea s tie ce inteniona s spun Fry. Primele ei vorbe
fur ntrerupte de ritul telefonului mobil. Instinctiv ateptnduse la ceea ce era mai ru, Cooper se uit la numrul de la care era
apelat.
E Matt, spuse el. i nu poate exista dect un singur motiv
pentru care m sun.
Dac viaa ar fi cu adevrat o carte, ar trebui s fie posibil s
ntorci ultima pagin fr durere. Modul n care se ncheie o via
nu ar trebui s fac pe cineva s dea uitrii felul n care acea via
a fost trit. Dar Ben Cooper avea o team mai profund una pe
care nu tia cum s-o recunoasc.
n timp ce sora lui, Claire, sttea cu Matt i o veghea pe mama
lor, Ben atepta afar lng copaci, dorind s nu piard ultimele
fii de lumin ale zilei care se sfrea. Amurgul se strecur att
de ncet, nct numai cnd aerul ncepu s-i rceasc pielea, Ben
i ddu seama c sttuse n ntuneric n ultima jumtate de or.
429

Dup ultimele zile, se temea c nu va ti cum s accepte


moartea. Nu era sigur c va nelege cum era de presupus s
reacioneze, ce vor atepta ceilali de la el. Cnd realitatea morii
avea s vin destul de aproape nct s-l afecteze personal, era
ngrozit c mintea lui va refuza s o accepte. Cum ar putea s
nfrunte adevrul fizic al celor discutate cu Freddy Robertson?
Procesul lent de descompunere care ncepe cu ultima rsuflare,
etapele degradrii i mucegaiul fermentaiei, colciala bacteriilor i
a enzimelor digestive care vor reda trupul pmntului
n mod sigur, cnd acel moment va sosi, va fi prea mult ca s
poat face fa. Va fi mpietrit de fric, ngrozit s-i exprime un
gnd sau o emoie, ca nu cumva bariera care inea departe viermii
i demonii s cedeze. Toat lumea va considera c este rece i lipsit
de inim, c nu arat nici urm de durere. Nu va fi capabil s-i
priveasc n ochi familia, simindu-se n felul acela.
Ben se ntreb dac exista cineva cruia putea s-i explice toate
astea. Se gndi s vorbeasc cu Matt sau cu Claire, dar tia c ei
nu vor nelege. Nu era cinstit s-i mpovreze cu aa ceva. Nimeni
nu dorea s se gndeasc la moarte. S se gndeasc la ea cu
adevrat. i era team s nu-i ocheze referindu-se la trupul
mamei lor ca la un obiect impersonal. Dar percepia lui asupra
morii se schimbase. Nu credea c dup moarte mai rmnea tot
persoana pe care o cunoscuse i o iubise.
Pentru o clip, privi luminile de pe drum. Una dup alta,
plpiau i mureau pe parapetul podului, dei mainile nu se
vedeau n spatele lui. Zumzitul traficului i aduse n minte
grdina amintirilor de la crematoriu. Se cutremur i se duse
napoi, ca s-i lase i pe ceilali s fac o pauz.
Ben Cooper i inu mama de mn mult timp, pn cnd
adormi n scaunul de lng patul ei. Trebuie s fi moit doar
puin, dar se trezi simind c trecuse mult timp i c lumea se
schimbase ct dormise. Visase c se pierduse n nite peteri mari,
pline de ecou, unde era nconjurat de ap. Dar visul pieri rapid
cnd deschise ochii i i aminti unde se afla.
nc o inea de mn pe mama lui, dar degetele ei erau moi i
430

reci.
Mam?
Ochii ei erau nchii de parc i ea dormea. Cooper se ntreb
ce visa. i puse mna pe frunte. Era fin, mai fin dect fusese de
muli ani. i mult mai rece.
Se uit la paloarea nefireasc a feei nemicate i la nceput i
zise c probabil fusese nlocuit cu o statuie de marmur alb,
identic, n timp ce el dormea. O statuie frumoas, sculptat cu
finee, dar lipsit de scnteia esenial a vieii.
Mam?
Dar vzuse asta de prea multe ori ca s nu tie adevrul.
Nemicarea mamei lui nu era cea a somnului nu se mai simea
nici o urm de respiraie.
Aez mna mamei uor pe ptur, avnd grij s fie ntr-o
poziie confortabil. Apoi o mngie de dou ori i i ridic
privirea nspre fereastr. Nu era sigur ce trebuia s simt n acel
moment. Se ateptase s treac prin tot felul de emoii, dar nici
una nu pru s vin. Simea numai o amoreal care l cuprinde
tot mai mult, un fel de gol ce atepta ceva care s-l umple.
n cele din urm, se ridic de pe pat i deschise ua. Se ntoarse
i arunc o ultim privire nspre mama lui. Arta mpcat i Ben
fu recunosctor pentru asta. Patul ei fusese schimbat de curnd,
aa c prea curat, ngrijit i tihnit. i acesta era un lucru
important.
ncet, Ben strbtu cei civa metri ai coridorului spre oficiul
asistentelor. O tnr n uniform albastr ridic privirea i i
zmbi.
Da, domnule? Pot s v ajut cu ceva?
Mama mea, spuse el, cred c a murit.

431

37
Dei trecuser dou zile de la moartea mamei lui, Diane Fry era
neobinuit de atent cu el. Asta l stnjenea pe Cooper. Ca un
supervizor atent, Diane se preocupa de starea lui, punndu-i
ntrebrile obinuite ca s vad care i era starea de spirit,
testndu-i capacitatea de a-i face treaba i ntrebndu-se dac ar
trebui s-l trimit acas, pentru a nu-i face pe colegii lui s se
simt prost. Iar acum i lsase un mesaj, cerndu-i s se
ntlneasc la crarea cu sculpturi din Tideswell Dale, dac se
simea n stare de asta. Despre ce era vorba?
n cele din urm, ea chiar fu de acord s vin s-l ia de la
apartament, de vreme ce piciorul lui era nepenit i i era imposibil
s conduc.
Am avut dou zile pline, i zise Fry n main.
mi pare ru c le-am ratat.
Am avut o mulime de interogatorii de luat. Nu doar lui
Abraham Slack care nc nu vrea s vorbeasc, apropo. Dar l-am
adus la secie i pe Melvyn Hudson, nc o dat pe Billy McGowan
i pe prietenul tu, Tom Jarvis. Nu se ascunde dup deget, nu-i
aa? La domnul Jarvis m refer.
Da, aa este.
Chiar mi-a plcut.
Cooper ridic uimit din sprncene. Lui Fry nu-i plcea niciodat
nimeni.
i vorbete foarte frumos de tine, Ben.
Nu tiu de ce. Nu am fcut prea multe pentru el.
Erau un grup eterogen, tia trei. Dar aveau un lucru n
comun: toi l urau pe Richard Slack.
Fry se opri, se scotoci dup nite mruni i introduse
monedele n aparatul de taxat al parcrii. Poarta se deschise,
permindu-le s intre pe drumul care ducea la zona de picnic de
deasupra potecii cu sculpturi.
432

Nu m surprinde, spuse Cooper. Bnuiesc c toi cunoteau


povestea lui Vernon. i nici unul nu dorea s-l fac s treac prin
mai multe suferine dect suportase din cauza tatlui su.
n genul sta de afaceri cu moartea oamenii sunt unii, ca un
clan, nu-i aa?
E o situaie de genul noi contra lor. i aminteti?
Cum s nu?!
Fry iei din main ca s nchid poarta. Prul se tra ncet la
poalele drumului.
Uit-te n jos, la ap, i spuse Cooper.
De ce? Nu vd nimic.
Uit-te la plante.
La rubarba uria?
Aceea este Gunnera manicata i provine din mlatinile sudamericane. Dar nu la ea m refeream. M uitam la chestia cealalt,
la crucea-pmntului.
A, da. Asta de unde provine?
Din Caucaz, cred.
Nu am tiut niciodat c vegetaia din Derbyshire este att de
cosmopolit.
Ai grij s nu o atingi, zise el n timp ce Fry se apropie de
marginea prului.
De ce?
Secret o sev care arde pielea i provoac bici. Cred c
este o problem de fotosensibilitate. Dar poate determina orbirea
temporar i, n unele cazuri, chiar afeciuni serioase pe termen
lung, cum ar fi dermatite recurente. Nu este indicat s te apuci s
tai chestia asta cu un ferstru electric, fr echipament de
protecie. Reprezint un pericol real.
Vernon Slack avea bici pe mini, afirm Fry.
Le-a cptat atingnd planta asta n timp ce traversa prul
la Litton Foot.
n drum spre ferma Fox House.
Da.
Se pare c obinuia s-i lase motocicleta acas la Tom
Jarvis, s traverseze apoi prul i s urce prin pdure. i spusese
433

lui Tom Jarvis c bracona prin Alder Hall. Probabil c, din cnd n
cnd, i lsa un iepure sau un fazan, ca dovad.
A bnuit vreodat Jarvis c era vorba de mai mult de-att?
Nu tim, rspunse Fry. N-a spus.
Nu, nu vorbete prea mult. Dar e bine s fim ateni la ceea ce
spune.
Fry se ncrunt.
Era n mod evident intimidat de cineva. Cred c braconierii
au ncercat probabil s-l avertizeze s stea departe de teritoriul lor,
nu? Toat povestea aceea cu tolba cu excremente.
Niciodat nu m-am gndit c Tom Jarvis era genul de om
uor de intimidat, spuse Cooper.
Poate.
Cooper i zise c nu existase nici o prob c acea tolb chiar
existase. Poate c domnul Jarvis avusese propriile motive ca s-i
conduc pe o pist fals.
Fry parc la marginea zonei de picnic, destul de aproape ca s
ajung la minerul sculptat care privea drumul. Cooper i aminti
aceste sculpturi din vremea cnd lemnul avea o culoare brun, cu
o nuan auriu-rocat. Acum erau btute de vreme i aveau o
patin de mucegai verde.
Trebuie s mai fie oase ale lui Audrey Steele mprtiate pe
panta de acolo, spuse Cooper. Nu cred c le vom gsi vreodat
chiar pe toate.
Nici mcar nu le mai cutm, recunoscu Fry.
Deci vor rmne acolo pentru totdeauna, dac nu vor aprea
ntr-o zi n cuibul unei psri.
Ce s-a ntmplat, Ben?
M ntreb dac are vreo importan pentru familia ei. Odat
au crezut c au tot trupul ei. Apoi Audrey a aprut din nou, dar o
parte din ea lipsea. Nu tiu cum m-a simi eu n locul lor. ncerc
s-mi imaginez.
Dac vrei ntr-adevr s tii, ai putea s-i ntrebi, spuse Fry.
Cooper se uit la ea, simind o und de mil fa de lipsa ei de
experien n relaiile interumane.
Oamenii nu spun niciodat adevrul despre un subiect ce are
434

legtur cu moartea. i spun numai ceea ce vrei s auzi sau ceea


ce consider ei c sun adecvat. Totul este aparen. Nimeni nu
poate studia prea ndeaproape adevratele lor sentimente legate de
moarte. Este prea nfricotor.
Vrei s spui c oamenii nu doresc s recunoasc faptul c se
bucur de moartea cuiva, fiindc ceilali se ateapt s fie
ndurerai?
Cooper se ntoarse.
Nu asta am vrut s spun. Dar nu conteaz.
Pe de alt parte, tia c este posibil ca oamenii s accepte
moartea n viaa lor n moduri ciudate, ca doamna Askew de pild,
care inea rmiele incinerate ale soului n terariu. Era ceva
practic i lipsit de sentimentalism i totui soul ei nu se tersese
complet din amintirea ei. Cooper spera numai ca domnului Askew
s-i plac reptilele.
Atunci ce-ai vrut s spui? insist Fry.
Prea s ncerce din rsputeri s nu se enerveze.
Dar Cooper cltin din cap.
tii, iniial am fost indus n eroare de comentariile lui Ellen
Walker despre vremea din ziua funeraliilor lui Audrey. Mi-am
imaginat familia stnd n lapovi lng capela crematoriului i
admirnd coroanele de flori. Dar ei nu s-au dus la crematoriu, ci
numai la slujba de la Steele Mark. Au decis s nu participe la
ultima faz a funeraliilor i asta este o form de negare n felul ei,
desigur. A fost o decizie care a oferit ocazia pentru ceea ce a urmat.
Sper c nu ai spus toate astea familiei.
Cooper rse.
Sigur c nu.
Fry inspir adnc, dar pru s se rzgndeasc n privina a
ceea ce inteniona s spun.
tii dinii din rmiele incinerate date lui Vivien Gill?
ntreb ea. Ni s-a spus c nu erau de om, dar a trebuit s
ateptm opinia unui expert ca s tim de la ce animal proveneau.
Tocmai am aflat azi-diminea.
Erau de porc, nu-i aa? ntreb Cooper.
De unde tii?
435

Un porc mort aduce cel mai bine cu un om mort, chiar i n


ceea ce privete mirosul. Al doilea set de rmie din Ravensdale
s-a dovedit a proveni din cadavrul unei scroafe, nu-i aa? Dup
urmele de tieturi de pe oase, pun pariu c a fost folosit pentru
exerciiu. i Tom Jarvis obinuia s creasc porci.
Fry aprob din cap.
Nu tim sigur ct de mult a fost implicat Jarvis. Dar tim c a
ncercat s-l protejeze pe Vernon Slack.
La fel a fcut i Billy McGowan.
Da.
tii c am vzut motocicleta lui Vernon parcat lng casa lui
Jarvis, prima dat cnd m-am dus acolo. Se poate s m fi
supravegheat din pdure cnd m-am dus s m uit la locul unde a
fost gsit cadavrul. Cred c, firete, cinii erau obinuii cu el. i
cu mine s-au obinuit destul de repede. Lui Cooper i veni brusc n
minte un gnd. M ntreb dac atunci a ncercat s traverseze
prul ceva mai jos i s-a rnit la mini n crucea-pmntului.
Fry i bg minile n buzunare i se aez pe soclul de lemn
de lng miner, cu braul sprijinit de genunchiul lui. De acolo
privelitea asupra vii era minunat, zrindu-se Ravenstor i
Millers Dale nspre sud. Dac nu ar fi fost dealurile, ar fi putut
chiar s vad turla bisericii din Tideswell, nspre nord. Fry ns nu
pru s acorde atenie peisajului.
L-am gsit pe proprietarul armei, spuse ea.
Da? Cea cu care Vernon l-a omort pe Freddy Robertson?
A cptat-o de la un braconier din banda care vneaz n
pdurile din Alder Hall. Vernon l-a vzut i l-a recunoscut pe unul
dintre ei. Cnd s-au ntlnit la o nmormntare, a fcut unele
aluzii i a fost invitat la vntoare de cteva ori. Apoi Vernon i-a
spus c are nevoie de o arm ca s mpute iepurii de pe
proprietatea lui.
Serios?
Da, serios. i poate te intereseaz s afli c avem o potrivire
cu glonul extras din cinele domnului Jarvis.
L-ai identificat pe cel care l-a mpucat pe Graceless?
De aceea domnul Jarvis are o prere att de bun despre
436

tine, Ben.
Dar eu nu
Nu conteaz.
Cooper se uit la Fry. Mult vreme l privise ca pe ceva care
trebuia evitat ct mai mult posibil. Prea s o irite, fiind tot att de
nociv precum crucea-pmntului care cauzase arsurile de pe
braele lui Vernon Slack.
Gavin Murfin a venit s m vad, spuse el. Tu ai fost cea care
i-a spus despre ceva numit ceasul morii?
Da. Este un site n care introduci datele personale i i
prezice ct vei tri. Pretinde c i d data exact a morii. De ce?
Ei bine, Gavin a gsit site-ul i l-a ncercat.
Aha. i a obinut un rezultat interesant?
Da, rspunse el. I s-a spus c a murit n urm cu trei luni.
Bietul Gavin.
Cooper nu-i putu ascunde zmbetul.
De fapt, cred c i-am fcut un bine. S-a decis c ar trebui s
se distreze ct mai mult posibil, dac tot triete mai mult dect ia fost dat.
nseamn c nu e nimic schimbat la el.
Freddy Robertson a avut dreptate, zise Cooper. Necunoscutul
este cel care ne nspimnt cel mai mult, lucrurile pe care nu le
nelegem. i, mai mult dect orice pe lume, moartea reprezint
marea necunoscut. Singurul mod s te mpaci cu existena ei e s
o nelegi. Dac poi face asta, atunci moartea i pierde puterea de
a fi att de nspimnttoare.
Sper c aa e.
Totui, nu a avut dreptate chiar n toate. Vernon Slack l
asculta prea mult.
Ce vrei s spui?
Ideea c sufletul se aga de trup pn cnd carnea dispare
de pe oase asta nu-i deloc adevrat. E un moment cnd
personalitatea moare, cnd persoana pe care ai iubit-o dispare
pentru totdeauna. n spital, am tiut exact clipa n care s-a
ntmplat asta. Nu am avut nici o ndoial n privina asta, absolut
nici una. Vreau s spun c nu am fost ngrijorat despre ce nsemna
437

moartea pentru mama, toat chestia aia cu descompunerea i


cadavrul care se autodiger. Deoarece orice are loc dup acel
moment nu i se ntmpl ei. Era doar natura, care fcea curenie.
Fry ridic privirea.
Ai vzut norii de acolo?
Cooper se uit cu uimire de-a lungul vii. Nu o vzuse niciodat
observnd vremea din Peak District, n afar de cazul n care ploua
att de puternic, nct se simea n pericol de a se neca. Dar acum
vzu ce remarcase Diane. Deasupra lui Hammerton Hill erau
grupuri de nori deni, cenuii, dar care se mprtiau pe msur
ce se nlau, lsnd s se ntrezreasc cerul.
Se ntoarse s se uite la Fry. Aceasta rmase cu privirea
pierdut n deprtare, de parc vedea privelitea pentru prima
oar. Peste umrul ei, Cooper zri minerul sculptat care zmbea,
n timp ce soarele i atingea faa. Minerului nu i psa ce se
ntmpla cu trupul su i de ce ar fi fcut-o? Cineva i
surprinsese spiritul i i-l pstrase pentru venicie. Amintirea lui
nu se va descompune niciodat, sufletul i era intact, eternitatea
era mai presus de nevoile unui corp fizic. Cumva, de undeva, el
descoperise secretul linitii nemrginite.
Dar Cooper mai simea nevoia s spun un lucru. Era ceva ce i
ardea sufletul de cnd petrecuse acele ore stnd lng patul de
spital al mamei sale i avusese la dispoziie prea mult timp de
gndire.
Vernon Slack spunea c slaul morii se afla n inimile
celorlali, zise el.
Da? spuse Fry.
Dar se nela i n legtur cu acest lucru, nu-i aa?
Ce vrei s spui, Ben?
Toi cei care l-au cunoscut pe Vernon au minit ca s-l
protejeze. Toi. Au ncercat s arunce vina asupra tatlui su, care
merita asta. Dumnezeu s-l ierte. i bunicul lui a decis ca mai
bine s sufere el nsui, dect s permit ca Vernon s treac prin
comarul pe care l-ar fi suportat dac ar fi fost arestat.
Cooper i puse mna pe umrul minerului sculptat, cutnd
puin cldur n locul unde soarele atinse lemnul.
438

De fapt, Vernon a fost iubit de toat lumea din jurul lui,


continu el. Doar c nu a tiut asta niciodat.
Ben
Cooper i retrase mna i se uit la Fry. Dar nu era sigur cui se
adresa, atunci cnd vorbi din nou.
tim att de puine despre moarte. Dar, de fapt, cei mai muli
dintre noi tiu chiar i mai puine despre dragoste.

Sfrit

439

Cuprins
1....................................................................................................................5
2..................................................................................................................15
3..................................................................................................................30
4..................................................................................................................41
5..................................................................................................................52
6..................................................................................................................63
7..................................................................................................................72
8..................................................................................................................83
9..................................................................................................................91
10.............................................................................................................101
11.............................................................................................................110
12.............................................................................................................120
13.............................................................................................................129
14.............................................................................................................140
440

15.............................................................................................................149
16.............................................................................................................160
17.............................................................................................................167
18.............................................................................................................179
19.............................................................................................................191
20.............................................................................................................202
21.............................................................................................................213
22.............................................................................................................226
23.............................................................................................................234
24.............................................................................................................245
25.............................................................................................................253
26.............................................................................................................259
27.............................................................................................................273
28.............................................................................................................284
29.............................................................................................................296
30.............................................................................................................307
31.............................................................................................................316
441

32.............................................................................................................329
33.............................................................................................................346
34.............................................................................................................356
35.............................................................................................................364
36.............................................................................................................370
37.............................................................................................................383
Cuprins..................................................................................................390

442