Sunteți pe pagina 1din 148

1

DON BENDELL

COMANDO N VALEA
LACRIMILOR
B-52 AU DAT GRE;
TRIMITEI FORELE SPECIALE!

ISBN:
973-9177-01-8

Traducerea de Constantin Dumitru-Palcus

DON BENDELL
Valley of Tears
1993
Editura Nemira
1994

DEDICAIE
Dedic aceast carte vechiului meu prieten Muhammad Ali.
n vremurile acelea, noi doi am ales drumuri opuse, dar amndoi
am acionat conform propriilor convingeri i fiecare a mers pn la
capt. Dei demersurile noastre au fost diferite, fiecare dintre noi se
roag ca, ntr-o bun zi, cuvinte ca oprimare i rzboi s fie
considerate nite termeni istorici.
DON BENDELL

Treceam pe lng coasta acoperit de jungl a unui deal i


temerile mele s-au transformat aproape imediat n realitate.
Am auzit un pocnet i un fsit, urmate la scurt timp de o
succesiune identic de sunete. Gaze! Auzind nite zgomote pe
coasta dealului, n apropierea mea, am scos de la centur dou
grenade cu mare putere exploziv i am tras cuiele.
Am strigat: Gaze! Nu respirai! ntreaga patrul a luat-o din loc
i civa montagnarzi au deschis focul spre coasta dealului..
Dei chiu! am strigat eu. Nu fugii! Vom cdea n
ambuscad! n momentul acela fiecare din ei inhalase deja o porie
zdravn de gaz CS i, cuprini de panic, toi au rupt-o la fug ca
de frica morii.
Am trecut prghia selectorului pe automat i am deschis focul

1
Trandafiri i spini
nc nainte de nceperea Scolii de Ofieri de Infanterie,
sublocotenentul Mark Jones dobndise deja dou distincii, iar
acum l urmrea cu interes pe soldatul nalt i slab care juca rolul
comandantului de grup. Proiectilele explozive ale obuzierului de
105 milimetri brzdau vzduhul izbind culmea dealului, dar fostul
subofier nu le acorda nici o atenie. Era prea absorbit de
spectacol. Pn n acel moment, compania rmsese nepenit pe
loc, din pricina proastei conduceri, iar sublocotenentul Jones se
afla n cutare de lideri poteniali, care s-i asume posturile de
comand. Obiectivul de pe deal trebuia cucerit, ns, deocamdat,
soldaii preferau s stea lungii pe burt i s trag spre culme,
dect s porneasc la asalt.
Ei trebuia s deschid o bre n mprejmuirea din srm
ghimpat i s strpung linia buncrelor i a traneelor.
Vrtejuri de fum se nlau lenee spre soarele fierbinte, iar
mirosul neccios al prafului de puc asalta cu brutalitate nrile
soldailor. Zgomotul exploziilor din faa trupelor atacatoare fcea
s se disting cu greu bubuiturile pieselor de artilerie din spatele
lor.
Comandantul de grup art spre srma ghimpat i url la cei
doi soldai care aveau asupra lor cte un tub metalic lung.
B, luai torpilele Bangalore i ducei-le una acolo i alta
dincolo! ip el, indicnd dou zone din mprejmuirea de srm
ghimpat.
Privi cu coada ochiului la sublocotenentul Jones i-i spuse:
Am belit-o! Dar-ar dracii, trebuie s-mi ndeplinesc misiunea!
Jones zmbea n sinea lui, ascunzndu-i cu grij tririle.
Comandantul de grup alerga ncoace i ncolo, urlnd ct l
ineau bojocii:
Toi cei din Echipa Alfa, ridicai-v de la pmnt! n picioare!
Cnd torpilele vor distruge srma ghimpat, vei trece de partea
cealalt! Odat ajuni n interiorul perimetrului, vei asigura foc de
6

acoperire pentru Echipa Bravo! Echipa Bravo, voi i vei acoperi pe


cei din Echipa Alfa, cnd explodeaz torpilele! Foc i salt nainte!
Foc i salt nainte!
Alergnd neobosit n spatele echipelor, comandantul de grup
reui s-i ridice n genunchi pe cei din Echipa Alfa.
Torpilele Bangalore, proiectile cu mare putere de explozie
folosite pentru deschiderea breelor n barierele de srm
ghimpat, fur amorsate. Un membru al echipei Alfa rmsese
lungit ndrtnic la pmnt; ceilali ateptau ghemuii s
porneasc n urma exploziilor. Rmas n spate, Jones urmrea
scena cu interes.
Comandantul grupei alerg la soldatul recalcitrant i url:
Ridic-te! Ridic-te-n pastele m-tii!
Cu ochii bulbucai de groaz, omul se ntoarse i zbier:
Or s explodeze! Or s
Rou la fa de furie, comandantul l nfac de revere,
sltndu-l cu fora n genunchi. Sfredelindu-l cu privirea rcni:
Cu mine s nu stai la discuii n timpul luptei, tu-i neamu
m-tii! Mic-te odat!
Cu acestea, comandantul grupei l mbrnci pe individ nainte,
exact n clipa n care torpilele Bangalore explodar la numai civa
pai deprtare, n susul dealului. Omul ncerc s se ntoarc dar
comandantul, ignornd norul orbitor de fum al exploziilor, l nh
efectiv de guler i l mpinse prin gaura din gardul de srm
ghimpat.
Orice controvers era exclus. Recalcitrantul ajunse s treac
primul prin srma ghimpat, urmat de restul echipei Alfa,
sprijinit de focul puternic de acoperire declanat imediat de
echipa Bravo. Ajuni nuntrul perimetrului inamic, cei din echipa
Alfa s-au rspndit n poziie i au nceput s trag i ei asupra
poziiilor inamice, n timp ce comandantul grupei, rmas n spatele
echipei Bravo, i trimitea pe fiecare din membrii acesteia prin brea
creat de torpile. Trgnd cu mitraliera M-16 personal, el i
conduse echipa mai sus pe deal, postndu-i n spatele copacilor i
tufiurilor, de unde declanar focul de acoperire necesar pentru
ca prima echip s poat ocupa poziii mai avansate.
Simindu-se apucat de antebra, comandantul grupei se
ntoarse brusc i ddu cu ochii de chipul serios al
sublocotenentului Jones, care rosti cu glas puternic:
Vino cu mine!
Da, s trii!
7

Apoi, comandantul grupei url ctre eful echipei Alfa:


Preia comanda grupei!
Urmat de comandantul grupei, sublocotenentul travers dealul
ctre poziia comandantului de pluton. Cei doi brbai se oprir n
loc i comandantul plutonului alerg n ntmpinare, dndu-i
seama c nu era vorba de o vizit de curtoazie.
Colo sus pe creast ai o mitralier care trage din plin asupra
plutonului. Eti blocat pe loc. Ce-ai de gnd s faci?
Comandantul plutonului se holb la Jones, chinuindu-se
desperat s gseasc un rspuns. n cele din urm, rspunse,
blbindu-se:
Pi cred c vom ataca n linie.
ncruntndu-se, sublocotenentul Jones l ntrerupse i strig
mai tare dect exploziile i focurile ucigtoare:
Ai fcut o treab de ccat! Eti eliberat din funcie!
Ofierul se ntoarse apoi ctre comandantul de grup i spuse:
Bendell, preiei comanda plutonului! Cucerete cuibul de
mitralier de-acolo!
Uurat i excitat, am urlat din rrunchi:
Am neles, s trii!
Am alergat spre cel mai apropiat comandant de grup i i-am
ordonat:
Mi-aduci imediat dou arme antitanc M-aptedoi!
n timp ce-i vorbeam, mi-am tras peste mneca stng
banderola purtnd emblema care ddea de veste celorlali c eu
jucam acum rolul de sublocotenent comandant de pluton.
Vznd emblema, comandantul de grup rcni:
teles, s trii!
Apoi, fcnd stnga-mprejur, alerg la oamenii si, de unde lu
dou lansatoare de rachete portabile, tip bazooka, pe care mi le
aduse n grab. Am deblocat una din ele, iar pe cealalt mi-am
trecut-o peste umeri.
Jones alerg pn la mine i zise:
Bendell, ce mama dracului ai de gnd s faci?
S dau un exemplu, sir! Este lucrul de care au nevoie acum!
A rmas cu gura cscat n timp ce eu i-am fcut semn
comandantului de grup din fata mea s se ntoarc, ndemnndui apoi pe soldaii aflai la dreapta i la stnga mea s-mi asigure
foc de acoperire.
Aruncnd mitraliera M-16 n braele comandantului de grup,
am strigat:
8

Ai grij de ea pn m-ntorc i acoper-m!


nainte s poat rspunde ceva, am trecut n fug pe lng el,
ctre culmea din fa, care continua s fie bombardat de focul de
artilerie. Aplecat, ajutndu-m cu minile, m-am crat pe pant
ntr-o goan nebun, ctre mitraliera inamic.
tiam doar c trebuie s fac asta pentru a-i impulsiona pe
oamenii ai cror ochi erau aintii asupra mea. Cei mai muli
dintre ei inclusiv eu nu avuseser niciodat ocazia s aud
deasupra capului uierul gloanelor i al obuzelor de artilerie.
nsufleii de exemplul noului lor comandant, care se arta a fi
extrem de zelos membrii plutonului declanaser un foc ndrcit,
aai de propriile strigte i rcnete entuziaste. La adpostul
focului lor de acoperire, am mers mai departe pe panta dealului
pn cnd am ajuns n spatele unei buturugi dezrdcinate.
Am tras sigurana primei rachete LAW1, am mpins tubul n
afar i ctarea mic din plastic s-a ridicat singur pe poziie,
nlndu-m deasupra rdcinii, am ochit repede i am lansat
prima rachet. S-a auzit o explozie nspimnttoare.
N-am avut rbdare s atept: nainte s se risipeasc fumul, am
mpins i al doilea tub afar, am ochit i am tras. Buncrul a
explodat cu un zgomot asurzitor i s-a prbuit, nori mari de praf
ridicndu-se dinspre platforma de tragere n form de pan.
Amintindu-mi deviza colii de Infanterie i fiind i un pic
melodramatic una din nclinaiile mele m-am ridicat n picioare,
mi-am nlat braul drept i, privind napoi la pluton, am strigat:
Dup mine!
Avnd acum n spate un pluton de oameni entuziati, era uor
s fii viteaz. Am luat-o la fug ctre obiectivul inamic.
Comandantul de grup m ajunse din urm i mi arunc
automatul M-16, n timp ce, cu toii, luam cu asalt dealul. Era cald
i umed ca-n iad i fiecare soldat simea c poart zece kilograme
suplimentare, numai din pricina uniformelor mbibate de
transpiraie.
Nimic nu putea rezista n faa iureului acelor rzboinici tineri
i am trecut peste punctul cel mai nalt al obiectivului ca nite
furnici roii miunnd peste o felie de pine uns cu dulcea. Numi terminasem totui treaba i am alergat de la un comandant de
grup la altul, repartiznd fiecrei grupe cte un sector. n decurs
de cteva minute, plutonul instalase un perimetru eficient n jurul
1

Light Antitanc Weapon Arm antitanc uoar, (n.tr.).

ntregii creste militare a dealului.


Creasta militar a unui deal este o linie invizibil care trece pe
sub creasta adevrat i pe care soldaii pot sta n picioare fr a
putea fi observai pe fondul cerului. Niciodat un comandant
competent nu va permite dect, eventual, amenajarea unor
buncre i tranee false pe creasta adevrat a dealului, acolo
unde obuzele, rachetele i proiectilele de mortier pot ajunge cu
uurin.
Sublocotenentul Jones ajunse n vrful dealului i nu m scp
din ochi, n vreme ce eu ridicam micro receptorul staiei radio AN
PRC-25. Mai bine cunoscut sub numele de Prick2-25. Jones
ascult n timp ce eu l informam pe cel care ndeplinea rolul de
comandant de companie despre cucerirea obiectivului i
amenajarea perimetrului n jurul crestei dealului, l-am spus c
plutonul meu avea s apere obiectivul cu orice pre, pn cnd
restul companiei reuea s ajung acolo, pentru fortificarea
perimetrului.
Jones recept toate acestea i porni ntins s stea de vorb cu
cpitanul Douglas, de ndat ce acesta apru mpreun cu al
doilea pluton n preajma perimetrului. Tot cu acel pluton, se
deplasa i cel ce fcea pe comandantul de companie; am fost
convocat la postul de comand itinerant. Jones mpreun cu un alt
locotenent, Bob Tarr, l mustrar pe comandantul de companie,
ntrebndu-l de ce plutonul meu cucerise obiectivul fr sprijinul
celorlalte dou plutoane, al patrulea rmnnd n rezerv. Rou la
fa, tnrul militar nu reui s ofere vreun rspuns.
Eti eliberat din funcie! tun glasul lui Jones, pe deasupra
zgomotului nentrerupt al focurilor de arm. Bendell, vei juca rolul
comandantului de companie! Preia comanda!
Nervos i excitat, am strigat:
Am neles, s trii!
Nu mai eram n stare s gndesc, dar trebuia s acionez, aa
nct m-am ntors ctre primul comandant de grup, cel care-mi
purtase automatul M-16 i i-am spus:
Am fost numit comandant de companie! Pot s m bazez pe
tine s ndeplineti misiunea, dac preiei comanda plutonului?
Comandantul de grup i scoase mndru pieptul n afar i
rspunse:
2

Penis (n.tr.).

10

Da, s trii!
Excelent! De ndat ce ajungem i cu cellalt pluton pe
culme, vei muta perimetrul de acolo la stejarul la uscat de pe
versantul opus. Vei avea suficieni oameni ca s amplasezi un post
de observaie i s-i alegi un loc potrivit la aizeci de metri
distan pentru un post de ascultare, n noaptea asta! Aeaz-i
oamenii pe linia crestei i ncepei s spai!
teles, s trii! gri noul comandant de pluton, pregtindu-se
s alerge la oamenii si. Se opri ns cnd l auzi pe
sublocotenentul Jones.
Mi, Bendell, te rog s m scuzi, dar cine dracu i-a dat
dreptul s-l numeti pe omul acela comandant de pluton? Asta-i
treaba mea!
Trebuia s fiu tranant, aa c am replicat:
mi cer scuze, sir, dar s fiu al dracu dac am timp s m
justific n mijlocul luptei! Mi-ai ordonat s preiau comanda; am
luat o decizie. Dac nu v place, eliberai-m din funcie, dar am o
mulime de fcut i ct mai repede!
Ne-am privit reciproc cu ndrjire pre de cteva secunde, n
vreme ce cpitanul Douglas, locotenentul Tarr i proasptul
comandant de pluton se uitau la noi. Pe chipul lui Mark Jones,
fostul SFC3 de ndejde, care-i purta cu cinste bareta aurie, se
aternu un zmbet larg.
D-i btaie, Bendell! Ai o misiune de ndeplinit!
Am rnjit i eu, am fcut stnga mprejur i am nceput s
rcnesc ordine n microfonul staiei radio a companiei, n timp ce
m deplasam rapid alturi de RTO4 peste culmea dealului. n
cteva minute, perimetrul companiei fu amenajat, iar oamenii au
nceput s sape. Din fiecare pluton, au fost detaate patrule pentru
amplasarea posturilor de observaie i de ascultare, precum i a
unor ambuscade pe cile de acces probabile ale inamicului. n fine,
ceilali soldai, dup ce i-au terminat de spat adposturile
individuale i celelalte tranee suplimentare, au nceput s sting
focarele de incendiu din exteriorul perimetrului, din imediata
vecintate a propriilor poziii.

3 Sergent First Class Sergent Clasa I, grad militar n armata Statelor


Unite, aproximativ echivalent cu cel de sergent-major, (n.tr.).
4 Militar care poart staia radio n timpul deplasrii unitii, (n.tr.).

11

Era o dup-amiaz extrem de fierbinte i nbuitoare, iar cei


doi brbai se trau pe pardoseala holului, innd n mna dreapt
prosoape albe Birdseye i n stnga cutii cu cear roie Butchers.
nmuind crpele n cutii, ei ntindeau ceara pe gresie i o ntindeau
cu micri circulare rapide. mbrcai n lapi, pantaloni de
uniform i tricouri albe avnd numele lor imprimate la exact 15
centimetri sub bentia gulerului amndoi fluierau n vreme ce
frecau cu strnicie pardoseala acoperit deja de un strat de cear
care o fcea s arate de parc ar fi fost placat cu un strat de
plastic transparent gros de un metru.
La captul cellalt al holului apru o siluet i unul dintre
lustruitorii de podele observ micarea cu coada ochiului. i
ntoarse capul i-l observ pe sublocotenentul Mark Jones
apropiindu-se de ei. Tnrul brbat ls ervetul i cutia jos i sri
n picioare, lipindu-i spatele de zidul de crmid.
Elevi-ofieri, ateniune! strig el ct l inur bojocii.
Tovarul su se lipi i el de perete, mpreun cu un alt brbat
care, cu cteva clipe nainte, ieise din camer, lustruindu-i cu
scuipat o pereche de bocanci Cochran cu talp dubl.
Cei trei brbai stteau n poziie rigid de drepi, ateptnd s
fie luai la rost.
Rsuflar uurai, ns, cnd l auzir pe sublocotenentul Jones
strignd:
Continuai!
Dup care dispru n biroul su, lsndu-i pe cei trei brbai
s-i continue activitile de relaxare specifice dup-amiezii de
duminic. Era singura zi din sptmn cnd elevii-ofieri de
infanterie, excesiv de solicitai, obosii i stresai se puteau bucura
de o stare ct de ct apropiat de relaxare. Restul sptmnii
nsemna pardoseli lustruite cu scuipat, bocanci lustruii cu
scuipat, mers tr prin Raider Creek, alergtura de la o clas la
alta a colii de Infanterie din Fort Benning, Georgia i un numr
att de mare de flotri nct unii ncepuser s se team c s-ar
putea transforma literalmente n nite clugrie, petrecndu-i
astfel tot restul vieii n poziie de repaus rezemat-pe-burt.
edeam pe patul meu de campanie i-mi lustruiam interiorul
cataramei de la centur cu past Brasso. Tocmai eu, care-mi
petrecusem pn atunci ore n ir lustruindu-mi cataramele, m-am
pomenit cu sublocotenentul Jones atrgndu-mi atenia asupra
urmelor de past alb uscat nluntrul cataramei.
Ia te uit la penicilina aia, Bendell! striga el. Asta crezi tu c
12

nseamn curat? Treci imediat sub aspersoare i mergi tr pe


gazon nainte i napoi pn-mi obosesc braele.
La care eu strigam:
Elev-ofier Bendell raporteaz: am neles, s trii!
Dup care alergam pn la marginea gazonului i ncepeam s
m trsc pe genunchi, pe coate i pe vrfurile picioarelor pe iarba
mbibat de ap a cartierului general al Companiei 56. n numai
cteva secunde se alegea praful de bocancii mei Cochran lustruii
cu scuipat, de garnitura neagr i strlucitoare pentru casc, de
cataram, de petlie, precum i de uniforma mea triplu-apretat,
cu capetele de a arse cu grij la marginea peticelor i cu
ecusoanele cu numele i U.S. Army accentuate cu atenie cu
carioca neagr. Am pus toat srguina n mersul tr, tiind c
trebuia s alerg n dormitor, s-mi schimb uniforma i s m
altur formaiei nainte de plecarea la coala de Infanterie, aflat
la o distan de o mil.
Cu ct m strduiam mai temeinic, cu att mai curnd aveam
anse s fiu lsat n plata Domnului de ofierul nostru tactic,
sublocotenentul Mark Jones. Pe lng ofierii tactici de la coala
de Ofieri, instructorii din armata de uscat sau din marin preau
nite ppui Brbie.
n partea cealalt a ncperii, colegul meu de camer, Karl
E.K.E. Strandberg, contabil nainte de nrolare, i lustruia a doua
pereche de rezerv de bocanci Cochran i rdea politicos de una
din glumele mele, pe care sunt sigur c o auzise deja de trei ori.
Strandberg, care nu mai avea mult pn s devin un ofier de
infanterie n toat regula, m simpatiza dar, uneori, era adus la
exasperare de lipsa mea de maturitate din acea vreme. Cel mai
adesea, Karl se nfuria din pricina cantitii exagerate de crem
de ras pe care o iroseam cnd m brbieream. Rdeam i nu-l
luam niciodat n serios, tiind c, de fapt, fostul contabil i vrsa
pe mine nduful cauzat de presiunile enorme exercitate asupra
tuturor elevilor ofieri.
Buck Lightell se aplec n cadrul uii, cu picioarele pe covoraul
de cauciuc ntins pe mijlocul holului, pentru protejarea lustrului.
Scund i ndesat, Lightell, fost sergent de stat-major n cadrul
Forelor Speciale, avea o fa cu trsturi fine ce semna cu cea a
comicului Jay Leno, pe atunci nc necunoscut. De fapt, innd
cont c asta se ntmpla pe la nceputul anului 1967, nu numai c
Jay nu ajunsese un comic cunoscut, ci abia dac se putea mndri
cu titlul de mscrici al casei.
13

Hei, Bendell, zise Buck, locotenentul Jones vrea s te duci


imediat n biroul lui.
Mulam, Buck.
Mi-am pus pasta Brasso i catarama n ldia de sub pat.
S vezi ce papar o s-mi trag fiindc am prpdit prea
mult crem de ras! i-am zis lui Strandberg cu un zmbet larg pe
buze.
M-am suit apoi pe cadrul metalic al patului, am pus piciorul pe
comod i m-am agat de traversa de deasupra uii.
Obinuina de a nu atinge pardoseala camerelor proprii era larg
rspndit printre toi elevii-ofieri, scutindu-ne de multe ore
suplimentare de lustruit podelele. Un alt iretlic folosit de noi era
introducerea unor petice de Kotex sub colurile pieselor de
mobilier.
Printr-o micare de balans, am aterizat pe covoraul lat de zece
centimetri. Am alergat de-a lungul holului, m-am postat n faa
uii ofierului tactic i am ciocnit zgomotos.
Dinuntru, se auzi vocea calm a sublocotenentului Jones.
Intr, Bendell.
Am intrat n panic. Nici urm de arag! Ceva nu era n regul!
Am intrat, m-am apropiat cu pai mari de masa lui de lucru i
am salutat energic, zicnd:
Domnule locotenent, elevul-ofier Bendell s-a prezentat la
raport!
Masivul locotenent mi-a rspuns la salut i mi-a spus cu
nonalant:
Pe loc repaus, Bendell. Nu te-am chemat aici ca s te
mutruluiesc. Trebuie s purtm o discuie serioas, dar
neoficial.
Oh, nu se poate, mi-am zis. Precis mama sau tata au murit ntrun accident. Ceva s-a ntmplat: poate cu sora mea sau cu fratele
meu. Nu m-a pus s fac flotri.
D-le locotenent, permitei s raportez. S-a ntmplat cumva
ceva cu familia mea?
Nu, Bendell, nici pomeneal, replic Jones i, pe un ton rece,
adug: Relaxeaz-te i nceteaz cu rahatul la de permitei s
raportez. Stai pe loc repaus i ncadreaz-te n limitele normale
ale politeii militare. tii tu de ce stau tot timpul cu gura pe voi?
tii tu care e motivul tuturor acestor inspecii, podele lustruite,
flotri, munci, hruieli, alarme n miez de noapte?
ndreptndu-mi picioarele i prinzndu-mi minile la spate, i14

am rspuns:
Da, s trii. n felul acesta, alegei grul de neghin. Nu avei
la dispoziie dect ase luni s facei din noi nite conductori, iar
ara e implicat ntr-un rzboi. Vom fi rspunztori pentru vieile
altor oameni.
n parte, aa e, zise Jones. n acelai timp, v-am pus pe
fiecare n posturi de comand, cerndu-v s ndeplinii un numr
excesiv de sarcini. Asta s-a ntmplat n urm cu trei luni. Poate c
nu i-ai dat seama, dar acum fiecare dintre voi a nvat s
ndeplineasc un mare numr de sarcini prin selectarea
prioritilor, organizare i delegarea autoritii.
Da, s trii.
Uite, tu, Bendell, ai caliti de conductor i cred c ntr-o
bun zi vei putea ajunge un bun ofier, dar deocamdat nc nu
eti gata. Sptmna viitoare are loc ntrunirea trimestrial a
comitetului i vreau ca tu s te nscrii voluntar pentru un nou
ciclu. Vei putea s-o iei de la capt alturi de o alt companie i vei
absolvi ca sublocotenent. n caz contrar, sunt nevoit s te aduc n
faa comitetului i s te exmatriculez.
Am simit c se drm cerul peste mine, dar nu m puteam da
btut. Dei aflat n stare de oc, am replicat cu trie:
Nu, sir!
Ce dracu vrei s spui cu asta? Bendell, i ofer o ans s
absolvi aceast coal. Dac nu te nscrii voluntar pentru un nou
ciclu, va trebui s te dau afar. Pricepi?
Da, sir, pricep, dar eu am venit aici ca s devin ofier. Asta
mi-e misiunea. N-avei dect s m dai afar; eu nu m renscriu,
punct.
Aezat la masa lui de lucru, Jones cltina din cap dojenitor, dar
eu vorbisem ct se poate de serios. Hotrsem c ori rezolv
problema atunci, pe loc, ori mi bag picioarele-n ea de via. Toat
adolescena mi-o irosisem dnd cu utul n gard, dar n clipa aceea
m hotrsem s m fac biat mare.
Pur i simplu, nu te neleg, Bendell. Uit-te la chestia asta.
Mi-a ntins o foaie de hrtie care purta titlul Raport de
observaii. Era scris de elevul-ofier pe care-l apucasem de guler i
de turul pantalonilor i-l aruncasem prin brea din gardul de
srm ghimpat. Scria acolo c folosisem un limbaj vulgar, o
abatere n urma creia puteai fi exmatriculat din coala de Ofieri.
Dup ce am terminat de citit, i-am napoiat hrtia locotenentului.
Ai vzut ce note proaste ai, Bendell? Iar calificativele obinute
15

la conducere sunt tare slabe. Ai citit raportul. Ai folosit un limbaj


vulgar n timpul unui exerciiu de manevr. i eu te-am auzit. Asta
e o abatere grav, Bendell. Ar fi cazul s te trezeti la realitate. Ei;
i-acum, ce mai ai de spus? Te nscrii sau nu pentru un nou ciclu?
Nu, sir, am rspuns eu cu fermitate. Va trebui s m dai
afar, dar eu nu renun. Avea tot dreptul s scrie acel RO5.
Dumneavoastr ne-ai spus s scriem RO-uri despre colegii notri,
sir, dar eu aveam o misiune de ndeplinit i nu-i puteam ndemna
pe oameni s atace obiectivul zicndu-le i-acum, domnilor, s
mergem, v rog. tiu c notele-mi sunt proaste, dar nu credeam
c i calificativele de conducere sunt aa de slabe. n orice caz, sir,
eu i-am promis tatlui meu c data viitoare cnd m va vedea, voi
purta bareta aurie. Dac asta nu se va ntmpla, va fi pcatul
dumneavoastr, nu el meu. Eu nu renun.
Bine, m dau btut. i-am oferit o ans. Liber la program,
Bendell.
Inima mi-a stat n loc, dar am luat poziie de drepi i i-am
spus:
Da, s trii.
Am fcut stnga-mprejur i am prsit grbit biroul. Am luat-o
pe hol, nspre camera mea, dar m-am ntors i am intrat n closet.
M-am forat s nu vorbesc i s nu-mi trdez emoiile fa de cei
civa camarazi pe lng care am trecut. Am intrat ntr-o cabin,
am ncuiat ua i am izbucnit n lacrimi. Cu spatele la u, am
nceput s izbesc cu pumnii n zid pn cnd am vzut pete de
snge pe faian. Lacrimile curgeau nestnjenite, iar eu suspinam
fr nici o reinere. M-am potolit cnd am auzit pe cineva intrnd
n closet. Dup plecarea sa, am continuat s plng, uurndu-mi
sufletul dup attea luni de stres. Nu m mai puteam stpni. Era
cea mai mare dezamgire a vieii mele i la acea vreme eram un
alcoolic inveterat, dar nu mai avusesem posibilitatea s pun nici o
pictur pe limb de cteva luni. Ua grupului sanitar se deschise
din nou i am auzit iari vocea lui Buck Lightell.
Bendell, eti aici?
Recepie, am rspuns eu. Care-i baiul, Buck?
Locotenentul Jones te cheam n biroul lui. Imediat!
Mulumesc, i-am zis, rupnd nite hrtie igienic s-mi terg
ochii.
Am alergat la spltor, mi-am stropit faa cu ap rece. M-am
5

Abreviere pentru Raport de observaii, (n.tr.).

16

studiat n oglind dup ce m-am ters i am pornit spre biroul lui


Jones.
Am intrat, l-am salutat i Jones mi-a rspuns.
Pe loc repaus, Bendell! tii ce sunt astea?
inea ridicate formulare dactilografiate.
Permitei s raportez, nu, sir, am rspuns cu glas puternic.
Jones mi-a ntins foile de hrtie spunndu-mi:
Sunt alte trei Rapoarte de observaie privind comportamentul
tu n cadrul exerciiului de manevr de ieri.
Alte trei rapoarte? am replicat eu, iritat la culme.
Jones a zmbit i mi-a zis:
Mda, scrise de locotenentul Tarr, cpitanul Douglas i de
mine.
Am nghiit n sec i am biguit:
Comandantul companiei a scris un RO despre mine, sir?
Bendell, felul cum ai condus aciunea a fost de-a dreptul
remarcabil. Locotenentul Tarr i cpitanul Douglas au avut aceeai
impresie. Notele-i sunt rele, dar nu chiar att de rele. Te situezi
cam pe la mijlocul clasei, deci ar fi loc destul pentru mai bine, ns
calificativele de comand sunt printre cele mai mari din toat
compania.
Eram complet nucit, dar mi-am revenit ndeajuns ca s
rostesc:
Dar, sir, de ce ai ncercat s m convingei s m nscriu
pentru un nou ciclu?
Jones a rnjit i mi-a spus:
Ca s vd ct de tare i doreti s reueti. Nu vreau s
produc ofieri din pricina crora sa fie omori soldaii notri din
Vietnam.
i ce s-ar fi ntmplat dac a fi acceptat, sir?
Te-a fi lsat s-o faci, a replicat Jones. Ai fi meritat-o pentru
neputina de a duce la bun sfrit o misiune. i ce-ai de rnjeti
fasolea la mine, Bendell? i se pare c sunt caraghios, sau ce?
Permitei s raportez, nu, sir!
Te mai ntreb o dat, Bendell, la ce te hlizeti?
Permitei s raportez, la nimic.
Va s zic, eu sunt nimic? se interes Jones.
Permitei s raportez, nu, sir! rspunse tnrul zmbre.
Continui s rnjeti, Bendell, se rsti Jones. i am impresia
c rzi de mine. Ia iei tu afar i mergi tr pe gazonul
companiei pn cnd or s-mi oboseasc mie braele.
17

Eram n stare s traversez tr toat Siberia, hrnindu-m cu


zpad i tot nu m-a fi putut opri din rs.
Radiind de fericire, i-am rspuns:
Am neles, s trii!
Am luat poziia de drepi, am fcut stnga-mprejur i am ieit n
fug. Ajuns pe hol, m-am ndreptat spre ua de la intrare, am
nvlit pe trepte i m-am aruncat pe gazon. Zmbind nencetat, mam trt pe iarba ud pe coate, genunchi i burt, stropit de
aspersoare. Colegul meu de camer, elevul-ofier Strandberg, iei
n pragul uii, continund s-i lustruiasc un bocanc.
M-a privit ntr-un mod ciudat i mi-a spus:
Bendell, spune-mi i mie de ce rzi?
Mi-am ridicat privirea i i-am rspuns:
Karl, dac faci un lucru n care crezi, niciodat, dar niciodat
s nu te dai btut, indiferent ce se ntmpl sau ce i se spune!
Cu hainele mbibate de ap i murdare de noroi i pete de iarb,
am rs i mai tare n timp ce m trm pe gazon.
Karl i cltin capul ntr-o parte i-ntr-alta, se ntoarse i intr
n cazarm.
Din pricina apei mprtiate de aspersoare, minile i picioarele
mi-au obosit repede i nu dup mult timp aveam senzaia c trag
dup mine un bolovan de vreo dou sute de chile, dar nu-mi psa.
n acele momente, gndurile mi s-au ndreptat spre ultimul an
petrecut la liceul Tallmadge, de lng Akron, Ohio, de care nu m
desprea mai mult de un an.
La Tallmadge fusesem mscriciul clasei i tot aa se
ntmplase i nainte de asta la liceul din Coventry. Produs al unei
copilrii nefericite i al unui cmin destrmat, eram un adolescent
alcoolic i m consideram un ratat. Totui, mi ascundeam
ntotdeauna lacrimile din adncul sufletului n spatele unei perdele
alctuite din rsete i farse.
Nu mi-am dat seama de asta n momentele acelea, dar
confruntarea cu Jones a reprezentat un punct de cotitur al vieii
mele. Din acel moment, indiferent ce mi s-a mai ntmplat, am
nceput s m consider un nvingtor. Trndu-m prin iarba ud,
cu braele i picioarele tremurndu-mi din pricina epuizrii totale
i avnd senzaia c nu mai pot parcurge nici un pas mai mult i
totui continund, am trit una din cele mai fericite i nltoare
experiene din viaa mea. n felul acesta simplu, am devenit
brbat.
Tot atunci am luat hotrrea ca imediat dup absolvirea colii i
18

obinerea baretei aurii, s ajung s port pe cap bereta verde. Nimic


nu m putea opri de la ndeplinirea ambelor eluri. Continund s
m trsc, ajuns aproape de captul puterilor, m-am uitat dincolo
de cazarma companiei mele, la tinerii parautiti de la coala de
antrenament a Trupelor Aeropurtate Fort Benning, situat peste
drum de noi. n timpul sptmnii de turn, ei erau ridicai cu
ajutorul unui troliu, cte trei deodat, cu parautele gata umflate,
ataate de marile paravane din plas ntinse n afara turnurilor
pentru srituri, nalte de aptezeci de metri. Cei trei oameni erau
ridicai pe partea turnului protejat fa de vnt, pstrat n
permanen liber. Ajuni n vrf, parautele erau deblocate i
tinerii aviatori sreau la sol. M-am imaginat purtnd bereta verde
i galoane de parautist i srind n gol, pe uile unor avioane
exotice, pe tot cuprinsul lumii. Pur i simplu, tiam c aa are s
se ntmple. Nimic nu m putea opri din drum.
n dup-amiaza aceea am obinut o nvoire de o or i m-am dus
la PX6, de unde mi-am cumprat o pereche de galoane de
parautist i blazonul Forelor Speciale avnd imprimate cuvintele
De Oppresso Liber. Le-am prins de curelele de protecie dinuntrul
ctii mele negre, alturi de bareta aurie pe care o ascunsesem
mai demult acolo. Ori de cte ori mi se prea c treaba s-a mpuit
prea tare, mi scoteam casca i priveam la simbolurile elurilor
mele.

Abreviere pentru Post Exchange magazin destinat exclusiv


militarilor, (n.tr.).

19

2
n ateptarea plecrii
Maiorul Koga nu zmbea niciodat; de fapt, i intimida pe toi
tinerii locoteneni cu vorba sa aspr i cu privirea care parc-i
sfredelea ceafa. Chiar i aici, sus, n cerul albastru al Virginiei, i
vedem ochii sgetndu-m plini de mnie. Cci noi doi era ct pe
ce s ne ciocnim n aer, lucru de care nu mi-ar fi psat dac eu a
fi fost acela cu o stea nconjurat de o cunun deasupra galoanelor
de parautist. Cu un gest reflex, mi-am vrt mna n cmaa
uniformei, pipindu-mi bereta verde cu tresa aurie pe fondul
emblemei roii. Mulumit, m-am apucat de firele de nailon din fa
i m-am nlat cat am putut de repede. Maiorul Koga, continund
s arunce flcri pe ochi, trecu mai jos dect mine i am observat
c eram pe punctul de a m prbui peste parauta maiorului. Am
tras n jos cu putere de fire i am reuit sa trec peste umbrela de
sub mine. n timpul acestei manevre, propria mea paraut s-a
dezumflat parial dar i-a revenit n momentul cnd am ajuns n
partea cealalt. Mi-am verificat rapid umbrela, s m asigur c
nu era vorba de vreo defeciune. Totul era n regul aa c am tras
de unul din firele de ghidare i m-am ntors, pomenindu-m iari
fa n fa cu maiorul Koga. Stnjenit, i-am adresat ofierului lui
superior un zmbet, tergndu-mi fruntea cu dosul palmei,
ncruntndu-se, maiorul a urlat la mine:
Fii dracului atent pe unde umbli, locotenente! Prefcndu-m
c nu-l auzeam, am ncuviinat din cap cu obrznicie i am
murmurat n barb:
S te, dom maior.
Pmntul se apropia cu repeziciune aa nct am tras de firul de
ghidare din dreapta fa, ntorcndu-m cu faa spre vnt. Unul
dintre camarazii mei se afla la vreo cincisprezece metri distan de
mine. M-a salutat iar eu i-am fcut semn spre umbrel. S-a uitat
n sus i a vzut c avea un Mae West unul dintre firele de
suspensie ale parautei sale trecuse n spate, astfel c parauta
avea acum dou umflturi, una mare i alta mic. Scutur cu
20

violen de ghidaje i firul de desprinse de paraut, care reveni la


forma parabolic normal. Din punct de vedere tehnic,
regulamentele militare cereau parautitilor ca ntr-o astfel de
situaie s foloseasc fr ntrziere parauta de rezerv; cu toate
acestea, majoritatea celor din Forele Speciale, precum i o parte
dintre ceilali parautiti ncercau mai nti s ias din
ncurctur prin manevra de scuturare descris mai sus.
Parautele de rezerv militare nu dispun de mica cupol de
pilotare, aa nct apuci o mn de fire de nailon i o arunci n aer.
ntotdeauna exist riscul s se ncurce cu parauta principal,
provocnd formarea unui trabuc sau unei serpentine, accidente
fatale n majoritatea situaiilor.
Am privit n jos la aa-numita zon de aterizare, ca s vd n ce
direcie se ndrepta fumul de la grenada fumigen de la sol. Cum
aerul era aproape complet nemicat, am ntors parauta ctre
camionul de 2,5 tone, care servea drept punct de reper. Parautele
manevrabile MC-1 sau T-10 au o micare de avans n atmosfer
fr vnt de aproximativ 15 km/h, din cauza deschiderii ovale
mari de la spatele calotei. M ndreptam spre camionul de la sol,
ntrebndu-m n care dintre numeroii copaci care populau zona
de aterizare aveam s m prbuesc. Totui, aterizarea a decurs
fr incidente, exceptnd faptul c i maiorul Koga a ajuns la sol
n acelai perimetru mpdurit.
Salturile efectuate din elicoptere CH-21, vechi de pe vremea
celui de-al doilea rzboi mondial, semnnd cu nite uriae
banane de culoare oliv, constituiau un binevenit divertisment
pentru mine i ceilali camarazi ai mei din Compania C, Grupa a 7a a Forelor Speciale. Staionat n mod normal la Fort Bragg,
Carolina de Nord, detaamentul se afla deja de patru sptmni n
pdurile de la Tabra A.P. Hill din Virginia. Oamenii i purtau
beretele verzi, dar n locul salopetelor de uniform i a bocancilor
de campanie, purtau cu toii pijamale negre i pantofi de tenis.
Toate unitile combatante ale armatei erau obligate s participe
anual la exerciii de antrenament, n urma crora primeau
calificative referitoare la pregtirea de lupt i starea operaional.
Chiar i Regimentul 3 Infanterie, Old Guard, din Washington D.C,
cel care asigura tot lustrul i poleiala capitalei naiunii, trebuia s
participe. Aa nct, oamenii care n mod normal fceau de gard
la Mormntul Soldatului Necunoscut, participau la ceremoniile
funerare de la Cimitirul Naional Arlington i ndeplineau toate
celelalte exerciii i misiuni de protocol din zon, erau nevoii s-i
21

schimbe sbiile strlucitoare cu automate M-16 i s plece la


ar. Un detaament de ofieri i subofieri din unitatea mea de la
Fort Bragg fusese trimis aici pentru a ajuta la pregtirea oamenilor
i spre a servi drept for de agresiune n timpul exerciiilor de
manevr.
ntruct cei din Regimentul 3 Infanterie trebuiau s-i
ndeplineasc n continuare i misiunile din zona Washington, au
trimis la antrenament pe rnd cte o companie. Fiecare companie
rmnea cte o sptmn, timp n care Beretele Verzi i atacau zi
i noapte, ascunzndu-se n tunelele de sub un fals sat Viet Cong,
lsndu-i s se chinuie s gseasc ascunztorile noastre i
intrrile n tuneluri n timp ce noi ne ascundeam de soldaii
americani n pduri i prin mlatini.
Mai am nc pe fa urmele arsurilor provocate de-o grenad
experimental cu gaz toxic, ajuns n minile unui individ care a
aruncat-o ntr-un tunel de sub satul vietnamez simulat. Fr s
bnuiesc nimic, m-am trt de-a dreptul n zona contaminat. O
echip de anchet CBN7, trimis imediat de la Pentagon a
descoperit grenada dar nu i-a putut nicidecum explica n ce
mprejurri ajunsese aceasta la ndemna cuiva. Msurtorile
efectuate asupra atmosferei din tunel au scos n eviden faptul c
gazul respectiv se afla la grania dintre iperit i CS.
Extrem de neobinuitul accident m-a uluit, cu att mai mult cu
ct nc nu mi se vindecase complet cicatricea subire provocat de
un glon M-14 ricoat, care m rnise cu aproape un an n urm la
Fort Dix, New Jersey. Soldat n AIT, m aflam n poligonul de
tragere mpreun cu compania din care fceam parte i trgeam cu
o puc automat M-14 E-2.
Accidentul neobinuit s-a produs n timpul unei furtuni. Din
pricina ploii, toi militarii erau mbrcai cu mantale militare.
Se pare c glonul care m-a lovit a fost deviat de ctre
amortizorul desfcut de pe eava armei mele. Glonul deviat s-a
lovit de o piatr, s-a turtit, a srit napoi, provocndu-mi o tietur
ca de brici pe obraz i fcnd o gaur de opt centimetri lime n
gluga mantalei. Strania ntmplare m-a transformat instantaneu
ntr-o celebritate, cci imediat toate tragerile au ncetat la Fort Dix.
M aflam n armat abia de trei luni i iat-m audiat de trei
generali i un numr de ofieri superiori.
La vremea cnd am ajuns la Tabra A.P. Hill i am suferit
7

Chemical-Biological-Nuclear. (n.a.).

22

accidentul cu cazul din tunel, cicatricea de pe obraz rmsese o


linie subire albicioas care, n cele din urm, avea s dispar. Un
alt aspect ciudat al ntregii afaceri era c ntre Fort Dix i A.P. Hill
am avut parte de un alt accident stupid, la Fort Benning, Georgia,
n timpul colii de Ofieri. Medicul care m-a tratat la Spitalul
Militar Martin mi-a spus c, din cte tia el, eram doar a doua
persoan nepat de un scorpion la Fort Benning. n timpul unei
patrule de ambuscad, am adormit alturi de ceilali camarazi din
grup epuizai i am fost nepat n mna dreapt. S-a umflat cam
de cinci ori fa de dimensiunile normale i am suferit ca un cine.
O patrul a Regimentului 3 de Infanterie se deplasa pe o potec
din mijlocul pdurii A.P. Hill, cutnd s fac ct mai puin
zgomot posibil. Ultimul din formaie, un soldat E-2 nalt, cu prul
negru i purtnd ochelari, i scoase ultima igar din pachetul
cartonat de Marlboro. Mai avea alte dou asemenea pachete n
buzunarele uniformei. Se apropiau de intersecia cu o alt potec
bine bttorit i comandantul grupei opri patrula din mers.
Okay, toat lumea atenie la mine. Avem n fa nc o potec
principal, zise el i apoi art spre doi membri ai grupei. Tu mergi
pe potec circa douzeci de metri la dreapta, iar tu, cam tot atta
la stnga. Dup ce trecem, ne prindei din urm.
D-o-n ccat, mi, dom sergent, se plnse un spec. 4 negru.
Al dracu s fiu dac-o fi vreo urm de Beret Verde pe o raz de
zece kilometri. Beivanii ia zac pe undeva i trag la aghioase, n
timp ce noi futem pisici n mijlocul naturii. Pun pariu pe chestia
asta.
ine-i fleanca, Crawford, zise tnrul sergent.
Patrula travers rscrucea i ultimul din formaie arunc
pachetul gol de Marlboro la marginea potecii. Cei doi militari
trimii n flancuri au vzut dar nu au dat nici o atenie acestui
amnunt; dar alii, care urmreau aciunea, nu au lsat s le
scape iretlicul cu pachetul. Patrula dispru de-a lungul potecii i
din iarba deas care acoperea pmntul se ridic n picioare un
brbat, iar un al doilea sri dintr-un copac de deasupra rscrucii.
Pn atunci nevzui, cei doi au aprut ca din pmnt. Amndoi
purtau pijamale negre, pantofi de tenis i berete verzi.
Brbatul mai solid deschise pachetul i scoase dinuntru cteva
foi de hrtie ndoite. Le citi, rznd zgomotos n tot acest timp.
Cellalt l ntreb:
Ce s-a ntmplat, btrne?
Pi, nu l-ai recunoscut pe ultimul soldat din formaie?
23

Nu, n-am putut s-mi ridic capul. Au trecut att de aproape


nct era ct pe ce s dea peste mine.
i aduci aminte de sublocotenentul la nalt, cu prul negru,
care a venit la noi la companie acum dou luni?
Unul cu ochelari?
Da, la. Cei de la comandament i-au fcut rost de nite acte
false, acum dou sptmni, cu un nume i un grad fals. Sa
infiltrat n efectivul companiei la Washington i acum ne transmite
mesaje n pachete goale de Marlboro, pe care le arunc n
principalele intersecii de poteci. Noi le adunm i le ducem
locotenentului Bendell sau sergentului Holland. Astfel aflm care
le sunt parolele, frecvenele radio i planurile operative. Am uitat
c abia ai venit de la Fort Bragg.
Cellalt brbat rse i se plesni cu mna pe coaps. Uluit,
spuse:
Va s zic, am infiltrat un sublent n compania lor nainte
chiar s ajung aici?
Al dracului s fie care te minte, replic tovarul lui. A fcut
chiar i de gard i de jurn la buctrie.
Sergentul rse din nou, zicnd:
S-mi bag picioarele, nenic, da aa ceva numai la noi e
posibil.
Sergentul de stat-major Bobby Stewart, sergentul major Jim
Hale i cu mine stteam lungii unul lng cellalt pe nite mici
hamacuri din nailon, ntinse ntre copaci. Fumam cu toii,
holbndu-ne la feluritele siluete alctuite de nori n micarea lor,
deasupra adpostului oferit de coroanele copacilor.
Sergent Hale, eti sigur c iepurii8 n-o s fie n stare s
gseasc baza noastr de gheril?
Sergentul E-7 zmbi i rspunse cu vocea sa lene:
Fii pe pace, Thieu-uy9, i-am mai spus om btrn, prul rar,
ani muli, trese multe, tu asculi, tu nvei.
Membrii mai tineri ai trupei din baza secret de gheril
izbucnir n rs n vreme ce subofierul chelios continu:
Locotenente, am amplasat baza asta n raza de aciune a
mortierelor. Nu exist nici cea mai mic ans ca vreunul din
ofierii iepurilor s-i lase oamenii s patruleze ntr-o zon att de
8

n original leges, denumire argotic a soldailor din armata de uscat,


(n.tr.).
9 Sublocotenent n limba vietnamez, (n.a.).

24

periculoas.
Cteva obuze de 105 mm explodar n apropiere fcndu-i pe
toi membrii echipei s se arunce la pmnt i s se trasc pn
la cel mai apropiat copac. Cei doi subofieri veterani zmbir,
urcndu-se napoi n hamace, aproape nainte ca ecourile s
nceteze.
De data asta, vorbi Bobby Stewart.
Fr mito, biei, suntem att de aproape de limita razei de
aciune, nct ansele ca vreun obuz s explodeze aproape de noi
sunt mai mici dect o pu de purice.
Unde avea de gnd sergentul Holland s amplaseze cealalt
baz de gherila? am ntrebat eu.
Doi tipi au gsit un petic de pdure aparinnd probabil unui
fermier. n afara zonei de manevra, mi-a rspuns Hale. Nu se
vedea nici ipenie de om prin preajm, aa nct ar trebui s fim n
stare s ne ascundem acolo fr s fim descoperii.
tii ceva, am zis cu rznd, ntruct sunt singurul ofier, pe
mine or s m spnzure dac-or s ne prind c ne-am amplasat
bazele de gheril exact n locurile unde ni s-a atras atenia c navem voie s-o facem.
Sergentul Stewart interveni n discuie:
Dom locotenent, noi suntem n Forele Speciale. Suntem
antrenai s nclcm regulamentele i s ne folosim spiritul de
iniiativ. -apoi, avem nevoie de locuri sigure unde s ne
ascundem atunci cnd nu-i hruim pe iepurai i, mai mult dect
att, cui crezi c-i pas dac o-ncasezi? La urma urmei, eti un
ofier.
Toi subofierii chicotir.
Linitete-te, sergent, am replicat eu. N-am spus c nu
putem s-o facem, m vicream i eu aa, ca omu
Stewart s-a uitat la mine i a rnjit.
Am rnjit i eu i am adugat.
Ah, da, era s uit. Vedea-te-a mort, Bobby Stewart.
Sergentul E-6 rse din toat inima i trase adnc din igar,
trimind fumul sus, ctre formaiile gigantice de nori.
Cei doi cercetai au revenit la baz i mi-au nmnat pachetul
de Marlboro. Am citit mesajele, apoi i le-am dat sergentului Hale.
Am ntins pe pmnt o hart, acoperit cu folie de acetat.
Biei, venii aici.
Cei unsprezece membri ai grupei de gheril s-au adunat n jurul
meu, unii dintre ei aducndu-i i gamelele cu cafea fierbinte. n
25

timp ce vorbeam, artam pe hart.


V aducei aminte de al doilea deal pe care am amplasat
explozibile-capcan, sta de-aici, de pe partea vestic?
Civa dintre soldai ncuviinar din cap.
Am continuat:
S-ar prea c s-au hotrt s-i amplaseze noul perimetru al
companiei exact n aceast zon i s patruleze n aceast arie de
operaiuni. Trebuie s ajungem acolo i s le pregtim o mic
surpriz.
O or mai trziu, cei doisprezece brbai ascuni n pdure
urmreau cu ajutorul binoclurilor cum cei din compania
Regimentului 3 Infanterie ddeau peste numeroii fluturai lipii
de copacii care acopereau dealul unde intenionau s-i amplaseze
perimetrul. Echipa SF10 avea grij s aeze explozibile capcan pe
cteva dealuri, ori de cte ori sosea o nou companie la Tabra
A.P. Hill, pentru antrenament. Nu fceam dect s alegem zonele
care, datorit reliefului i poziiei, erau susceptibile de a fi folosite
drept baze de operaiuni de ctre unitile respective. Ne fcea o
deosebit plcere s urmrim sosirea noilor soldai care ncepeau
s smulg fluturaii de pe copaci, neavnd de unde s tie c
acetia erau conectai prin intermediul unor fire subiri la
explozibile-capcan. Totodat, lsam n fiecare poziie cte dou
grenade fumigene, artnd de parc-ar fi fost uitate pe-acolo. n
realitate, grenadele erau conectate la un dispozitiv explozibil
ngropat sub ele. Peste toate acestea, mai ntindeam fire-capcan,
printre feluritele pietre i bee care tocmai se ntmpla s fie n
drum.
Mnctorii de erpi nu auzeau ce se spunea dar, oricum, i,
puteau imagina, n timp ce priveau i auzeau cum erau detonate
numeroasele grenade fumigene, simulatoare de artilerie i alte
dispozitive pirotehnice. Mai tiam i c maiorul cu banderol alb,
arbitrul exerciiului de manevr, avea s declare c un numr de
atia oameni au fost ucii n aciune i un numr de atia au fost
rnii. Cu siguran, comandantul companiei avea s cheme
elicopterul sanitar pentru evacuarea soldailor rnii.
Bobby Stewart zise:
Locotenente, au fost nevoii s declare un numr de rnii i
s cheme un medevac11, dar se pare c nu au elicoptere
10
11

Special Forces Forele Speciale, (n.tr.).


Elicopter folosit pentru operaiunile de evacuare a rniilor n special

26

disponibile.
Da; i?
Aa nct au trimis o ambulant ca s simuleze un medevac,
continu Bobby, iar noi o s ajungem cu autostopul n perimetrul
lor i-o s-i facem pe toi la musti.
Un adevrat SF, dom locotenent, interveni Hale, rznd.
Omoar-i pe toi i las-l pe Dumnezeu s-i aleag!
Toi membrii echipei rser.
Excitat de aceast perspectiv, am spus:
Mi se pare c nu-i dect un singur drum forestier care ajunge
la dealul sta, de-a lungul crestei aceleia, nu?
Unul dintre sergenii mai tineri din echip, un specialist n
inginerie/explozibile, spuse:
ntocmai, sir. Am patrulat pe-acolo azi diminea. Vine
dinspre autostrad i nsoete toat lungimea crestei. De-a lungul
lui sunt o mulime de copaci i locuri numai bune de aranjat
ambuscade.
Pre de cteva secunde, am continuat s privesc compania cu
ajutorul binoclului, apoi am spus:
Bun idee, sergent Stewart. Ce-ar fi s porneti n avangard
s alegi un loc potrivit, ca s putem deturna ambulana.
Stewart zmbi, i lu echipamentul i porni prin pdure ntr-un
ritm sufocant. Am pornit pe urmele lui.
Subofierul vnos travers pdurea evitnd tufiurile, crengile,
rdcinile i pietrele. Ocoli dealul i iei n cele din urm pe un
drum de ar cu fga dublu, ce strbtea pdurea de la est la
vest. Toi membri echipei respirau cu greutate i aveau hainele
mbibate de transpiraie. Fr s se opreasc, sergentul Stewart o
lu grbit de-a lungul drumului. Dup un sfert de mil de mar
forat, Bobby Stewart anun o pauz.
Sorbind nite ap din gamel, m-am apropiat de conductorul
patrulei. Acesta spuse:
Sir, dac am putea s aranjm cei doi copaci de acolo s
cad, unul n faa i cellalt n spatele-ambulanei, i prindem cu
pantalonii n vine.
Am rnjit i i-am spus:
Sergent, asta e patrula ta. D-i btaie.
Vorbind scurt i energic, Bobby mpri ordinele, n vreme ce
membrii echipei se apucar s pregteasc ambuscada, patru
din locurile greu accesibile, (n.tr.).

27

dintre ei tind cei doi copaci subiri la trunchi, dar ncrcai de


frunze cu ajutorul unor pumnale uriae, cu lama ascuit ca
briciul. n cteva minute, arborii tineri erau tiai aproape n
ntregime, de fiecare fiind legate mai multe frnghii.
Restul oamenilor au pregtit ascunztori pe ambele laturi ale
drumului, n intervalul dintre cei doi copaci tiai. n fiecare
direcie a drumului a fost trimis cte un om, la o distan de
aptezeci i cinci de metri i patrula se puse pe ateptat. Cei mai
muli i-au aprins cte o igar, gndindu-se la lupt, spernd ca
presupunerile lui Bobby Stewart s se adevereasc. Sau adeverit.
La cincisprezece minute dup ce ambuscada fusese pregtit,
prin lstriul pdurii rzbtu fluieratul unei prepelie i oamenii
i stinser igrile i-i luar armele. Dup cteva secunde, o
ambulan militar verde aprea de dup col, mergnd cu
pruden pe drumul accidentat. Stewart ddu semnalul i
frnghiile fur trase. Copacul mai ndeprtat se balans, trosni i
se prbui de-a curmeziul drumului, fcndu-l pe sanitarul-ofer
s frneze brusc. Cellalt copac se prbui n spatele lui i, ca prin
minune, se pomeni nconjurat de oameni.
Excitat de fluxul de adrenalin, simindu-mi btile inimii n
tmple i timpane, am srit pe scara de pe partea dreapt a
ambulanei de trei sferturi de ton, n timp ce Stewart sri pe
scara de pe partea oferului, apsndu-i eava automatului M-16
sub urechea stng a individului.
Cu dinii ncletai, sergentul Stewart spuse:
Mi biea, ai bgat vreodat vergeaua de curat pe eava
unui M-16, pentru ca pe urm s tragi cu un cartu orb?
Clnnind din dini, sanitarul rspunse:
Nu, s trii.
Bobby continu:
Nu-mi spune mie s trii. Eu mi ctig existena prin
munc!
Am rs i am spus:
Mulam fain, sergent.
Stewart chicoti i zise:
Scuze, Thieu-uy, fr suprare.
Apoi, se adres din nou oferului:
Sptmna trecut, avnd nevoie de carne, am mpucat
vaca unui fermier cu o vergea de curat. I-a strpuns fr
probleme cutia toracic. Dac faci exact ceea ce-i spun, vergeaua
mea n-o s-i penetreze creieraul tu de iepure, ai neles?
28

Da, s trii, , da, v promit. V jur! Fac tot ce spunei


dumneavoastr! Declar plin de convingere oferul-sanitar.
Oprete motorul, i ordon Bobby.
Omul se supuse i n minile subofierului apru o pereche de
ctue. Prinse una de ncheietura sanitarului i cealalt de volan.
Sanitarul privi buimac la brara metalic apoi, cu ochii mrii, se
holb la sergentul n pijama neagr. Bobby aprinse o Lucky i o
nfipse ntre buzele oferului, dup care alerg n spatele
furgonetei. Am izbucnit n rs cnd l-am vzut pe Bobby cum i
face cu ochiul, scoate din buzunar ncrctorul de la automat, mi-l
arat, apoi l pune la loc n buzunar.
Va s zic, cu vergeaua de curat! am spus eu sarcastic.
Pi, trebuia s-l impresionez cu ceva, nu?
De data asta, eu i-am fcut cu ochiul.
Membrii echipei nu aveau nevoie de alte indicaii. S-au
ngrmdit cu toii n spatele ambulanei, inndu-i ntr-o mn
arma i n cealalt cte o grenad fumigen cu cuiul tras sau cte
un simulator de artilerie. Bobby Stewart se aez n spatele
oferului i-i nfipse eava automatului n ceafa, zicndu-i:
Vrei s fii o vac?
Sanitarul cltin repede din cap, ntr-o parte i n cealalt.
Bobby i spuse:
Pornete. Cnd ajungi la perimetrul companiei, opreti
ambulana chiar n mijlocul acestuia. Ai neles, biea?
Tnrul soldat ncuviin energic din cap. Porni motorul i
conduse maina ctre obiectivul pijamalelor negre. La ndemnul lui
Stewart, declan sirena i aprinse girofarul.
Sunetul sirenei atrase atenia companiei. Ambulana i fcu
apariia n lumini i ptrunse n perimetrul improvizat amenajat
de companie. Cei mai muli dintre soldai se ntoarser la
activitile lor, spnd tranee, latrine i construind un buncr
pentru postul de comand. Aa cum i se ordonase, sanitarul-ofer
opri marea furgonet n centrul cercului de securitate.
Uile din spate i cea din dreapta-fa se deschiser brusc i
rzboinicii mbrcai n pijamale negre i berete-verzi srir afar
aruncnd n toate direciile grenade fumigene i dispozitive
pirotehnice. Membrii trupei de comando a Forelor Speciale se
aruncar sub ambulan de unde ncepur s trag cu putile M16 pe foc automat, n timp ce tnrul sergent specialist n inginerie
trgea cu mitraliera M-60. Tuburile goale ale cartuelor oarbe se
adunau n jurul nostru precum nite fulgi de zpad din aram,
29

rscolii de viscol.
Soldaii regimentului Old Guard fuseser prini cu garda
cobort. Le-a trebuit cteva secunde ca s-i dea, seama ce se
ntmpl i mai mult timp ca s pun mna pe arme i s intre n
joc. n momentul acela, beretele verzi consumaser deja o mulime
de ncrctoare, care zceau aruncate n jurul lor. Pe deasupra,
coloane de fum colorat se nlau spre cer n jurul nostru,
mascndu-ne poziia, n vreme ce noi, mai aproape de grenade,
puteam vedea mai uor poziiile ocupate de infanteriti.
n minile celor mai muli dintre soldaii Regimentului Old
Guard, ntregul episod nu a nsemnat altceva dect o imens
zpceal punctat de clnnitul nentrerupt al armelor
automate. Incidentul se petrecuse att de repede, iar noi eram att
de bine ascuni sub ambulan i n spatele paravanului de fum,
nct trupele de infanterie au fost decimate de puterea de foc a
Beretelor Verzi, nainte de a apuca s opun o ct de mic
rezistent.
Rou la fa de mnie, comandantul companiei alerga de colocolo, rcnindu-i ordinele la oamenii care miunau prin preajm.
nconjurai-i pe oamenii ia! ndreptai armele asupra lor!
url el i, alergnd n direcia noastr, continu: Ai fost fcui
prizonieri! Aruncai armele!
Mnctorii de erpi rser zgomotos iar eu am urlat ctre
ofier:
Vedea-te-a mort, cpitane! Eti un ccat cu ochi mort i nici
oamenii ti nu sunt mai breji! Compania ta a belit un caras mare
de tot!
Scond flcri pe nri i apropiindu-se grbit de trupa de
comando, cpitanul rnji stnjenit i zbier:
Pi, uite c tu i oamenii ti suntei nconjurai i n
inferioritate numeric, ccnar rzvrtit ce eti! Aruncai armele
sau vei suporta consecinele!
De-acum, aveam o personalitate i o beret verde pe cap i tot
aa simeau i oamenii mei, aa c am meninut armele n poziie
de tragere, iar eu am replicat sfidtor:
Dac vrei s-i dezarmezi pe oamenii mei, vino i ncearc, dar
ai face bine s chemi ntriri, bi, fute-mute!
Cpitanul ddu s spun ceva dar se opri cnd auzi cuvintele
maiorului cu banderol alb:
Destul, cpitane! Nu ai cum s-i iei prizonieri pe oamenii
acetia. Au reuit s nimiceasc ce a mai rmas din compania ta,
30

inclusiv pe tine!
Ofticat la culme, cpitanul replic:
i cu remarcile lui obraznice cum rmne? M-a fcut futemute!
Rnjind, maiorul l privi pe comandantul furios i-i spuse:
Cpitane, n clipa asta poate s te fac cum i vine la gur. E
un Viet Cong, nu un american!
Comandantul cel mnios m sget cu privirea, aa c i-am
prezentat onorul cu degetul mijlociu ridicat, gest imitatele toi
membrii echipei. Din rndurile infanteritilor se auzir rsete
rzlee.
M-am apropiat de maior i i-am spus:
Sir, ne putei acorda un rgaz de cincisprezece minute ca s-o
tergem de-aici?
Arbitrul zmbi i spuse:
Desigur, locotenente, avei la dispoziie o jumtate de or.
Frumoas aciune.
Am zmbit, am ncuviinat din cap i i-am fcut semn lui Bobby
Stewart s se apropie. Subofierul veni n pas alergtor,
prezentnd arma pentru onor. Maiorul i zmbi i privi int la
medalionul mic pe care Bobby l purta la gt, legat cu un iret de
piele. Am spus:
Domnule maior, creierul i comandantul acestui raid a fost
sergentul Stewart.
Bine lucrat, sergente, spuse maiorul, continund s
priveasc la gtul subofierului.
V mulumesc, sir, dar meritul aparine ntregii echipe, spuse
Bobby zmbind. Apoi, ducnd mna la medalion, adug: E un
talisman budist, domnule maior. l am de la comandantul unui
batalion VC.
L-ai omort? ntreb maiorul.
L-am ras, s trii! rspunse Bobby mndru. La drept
vorbind, cred c era maior.
Ofierul superior rse un pic cam forat i le fcu semn s plece
celor dou scufie-verzi, nite indivizi cam obraznici dar, din
fericire pentru ei, plini de arm. Am pornit-o din loc n mar forat,
urmai de restul echipei. Fr alte dispoziii, doi membri ai
comandoului au trecut n pas alergtor n avangarda formaiei, n
timp ce soldaii lustragii se uitau la noi cum dispream n
pdure.
Cpitanul umilit ne nsoi i el cu privirea, apoi slt din umeri
31

i-i aminti de umilina i mai mare ndurat de precedentul


comandant de companie. Aflasem numele respectivului cpitan,
numrul de serie, adresa i numele soiei. I-am tiprit pe nite
fluturai, alturi de comentarii defimtoare despre cum i
regulasem n grup soia, de la care am fi obinut i nite felaii
extra. Pe deasupra, echipa mea se infiltrase n perimetrul
companiei, aruncnd chiar grenade fumigene i simulatoare de
artilerie n cortul comandantului.
Comandantul companiei ndeprt incidentul din minte rznd.
i spuse chiar c avusese noroc. Cu o sptmn nainte de a fi
detaat n zon, auzise dou poveti despre rzboinicii neortodoci
de la Fort Bragg. Prima dintre ele l avea ca personaj principal pe
generalul comandant al Centrului JFK pentru Probleme Speciale
de Rzboi, care fusese rebotezat Centrul JFK pentru Asisten
Militar, aceast denumire avnd o rezonan mai blnd. Se
spunea c n timpul unei ntruniri, un alt general, comandantul
Diviziei 101 Aeropurtate i se plnsese c se fcea prea mult
publicitate acestor Berete Verzi, aprecierile n privina lor fiind
dup opinia sa, supraevaluate. Atunci, generalul comandant al
Centrului JFK sa suprat i l-a provocat pe comandantul Diviziei
101, spunndu-i s-i aleag orice zon pentru un exerciiu de
manevr i o echip A a Forelor Speciale va ptrunde n
perimetrul diviziei, va ajunge n postul de comand al diviziei i va
simula uciderea comandantului nsui. Legenda mai spune c,
ntr-adevr, echipa a reuit s se strecoare pe lng toate
sentinelele, posturile de ascultare, patrule i alte asemenea. Au
rupt toate hrile de pe pereii centrului de comand al diviziei i
le-au dat foc mpreun cu alte documente. Totodat, s-au
strecurat n cortul generalului n timp ce acesta dormea, i-au scris
pe frunte KIA12 cu un ruj de buze i i-au tras pe gt o linie roie.
Dup ce au prsit nestingherii cartierul general incendiat,
membrii echipei au srit gardul unui cinematograf drive-in13,
unde erau ateptai de mai multe maini conduse de civili
simpatizani.
Beretele Verzi i-au schimbat uniformele cu haine civile ascunse
n portbagajele mainilor, apoi au urmrit linitii un film cu dou
serii, n vreme ce Divizia 101 Aeropurtat trecea zona prin ciur i
12

KIA = Killed n Action Ucis n misiune (n.tr.).


Cinematografe n aer liber unde spectatorii urmresc filmul direct
din automobil. (n.tr.).
13

32

prin drmon, n cutarea lor.


Cealalt poveste era despre o aventur similar mpotriva unei
uniti a Corpului de Marin, la Tabra Lejeune. Detaliile erau
uor diferite, dar rezultatul final era acelai.
Cpitanul se ntreba dac povetile erau adevrate sau numai
nite zvonuri, netiind c subofierul comandant al echipei mele,
plutonierul Mike Hardcore Holland fcuse parte dintre
participanii la aciune.
Echipa ajunse la baz plin de optimism. Mi-am scos la iveal
harta i am rnjit. Subofierii zmbir i ei, presimind c pun la
cale vreo boroboa. S-au adunat n jurul meu, iar eu mi-am scos
creionul colorat.
M biei, ce-ai zice s-i radem definitiv pe inamicii notri
demoralizai?
Unul dintre sergeni rse i replic:
Numai dac suntei sigur c iepuroaicele alea sunt destul
de strmte, dom locotenent!
Am artat cu creionul pe hart:
Cnd am plecat, compania se afla aici. M-am gndit c au
nevoie de zece minute ca s se dezmeticeasc i s vad ce-au de
fcut i nc zece minute pentru comandantul lor de companie ca
s-i ard pe buci pe toi. Dup care vor trebui s-i mute
amplasamentul i vor pleca spre punctul lor de transport, care se
afl exact aici. Ca s ajung acolo, vor avea nevoie de o or i
jumtate, poate chiar dou.
Sergentul Hale rse i spuse:
Sir, dup cum se vede, nu prea eti nici ofier, nici gentleman.
Zona aia unde-i in parcate automobilele se afl n afara ariei de
operaie. Vrei s-i ataci chiar acolo, n faa lui Dumnezeu, a
civililor i a tuturor celorlali?
n loc de rspuns, am rnjit i mi-am scos o igar Lucky Strike,
btnd-o de muchia brichetei mele argintii, marca Zippo. Mi-am
aprins-o numai dup ce m-am asigurat c mica emblem Lucky
Strike se afl la captul dinspre brichet. Am pufit repede de trei
ori i abia apoi am tras adnc n plmni, scond fumul albstrui
pe nri. Am tuit de cteva ori, simind cum mi ard plmnii. Miam adus aminte de episodul cu grenada cu gaz toxic i am aruncat
igara, strivind-o de pmnt i mi-am scos un cigarillo Swisher
Sweef. Trabucele prezint avantajul c nu trebuie s tragi fumul n
piept. Mare noroc c n-am avut niciodat obiceiuri superstiioase.
M-am ridicat n picioare, lundu-mi automatul M-16, cartuiera
33

i harnaamentul. Ceilali m-au imitat.


La micul magazin? ntreab Bobby Stewart.
I-am fcut cu ochiul, pufind din trabuc.
Jim Hale numi doi oameni ca avangard i patrula porni spre
frontiera Taberei A.P. Hill.
Dup un mar forat, am ajuns la marginea pdurii dese,
cercetnd cu privirea asfaltul negru al autostrzii. O main trecu
vjind prin faa noastr, dar am remarcat c nici una nu era
parcat n faa micului magazin de ar. Ateptnd mainile s
treac i micndu-se cte doi deodat, membrii echipei traversar
n goan autostrada i intrar n prvlia acoperit cu indril.
Dup cteva minute ne aflam cu toii la adpost. Patronul, mereu
entuziasmat la vederea Beretelor Verzi, ne-a fcut cinste cu cte o
Coca-Cola i o pungu de cartofi-pai. Doi dintre biei s-au i
repezit n cmrua alturat i au nceput s aranjeze jocul de
biliard pe masa acoperit cu ardezie.
Hale i atenion cu un mrit:
Bi, ia terminai cu tmpeniile. Avem treab i n-a sunat nc
de pauza mare.
Cei doi lsar tacurile jos i revenir alturi de restul echipei.
ase! Ddu alarma tnrul sergent care sttea de paz lng
u.
Deplasndu-se rapid i ordonat, echipa trecu pe lng patronul
magazinului i ajutorul lui, un tnr blond. Cnd am trecut pe
lng ajutor, i-am adresat un zmbet. Echipa a urcat n goan
scara scurt, strbtnd n vrful picioarelor coridorul ntunecos
de la etaj. Am intrat n cmrua de la captul holului. Un
subofier rocat sttea n fata unei staii radio AN/GRC-109 i a
unui generator acionat de o manivel. Poreclisem puternica staie
angro 109.
Subofierul ne ntmpin cu un zmbet i spuse:
Dom locotenent, am reuit s prind Fort Bragg cu mexul
sta. Uite, dac vrea s fac cineva mito de manivela asta, a
putea ncerca din nou.
I-am fcut semn s tac din gur, artnd spre parter. Rocatul
rnji i zise:
Nici o problem, sir. Am verificat deja: de jos nu se aude
nimic.
Perfect. Ceva nou de la Smoke Bomb Hill?
Aceleai ccaturi vechi, dom locotenent.
Ia zi-mi, ai reuit s modificai camionul? Ne trebuie i n34

avem voie s fim prini din urm.


Sergentul mi rspunse rznd:
Am crezut c n-o scoatem la capt, sir. E greu s te-ncadrezi
n timp, cu unul din noi lucrnd jos ca ajutor i cellalt
supraveghind mgoaia asta, dar pn la urm am scos-o la
vopsea n dimineaa asta. N-are armata ceva care s-o prind din
urm, poate doar un elicopter Cobra.
Trei bti n podea i echipa prsi ncperea i cobor scara n
ir indian. Dup un schimb de amabiliti cu patronul, am ieit pe
ua din spate, ndreptndu-ne spre opron. M-am oprit din drum
ca s vorbesc cu ajutorul:
Sergente, n-avem timp pentru o vizit mai lung, dar in s-i
spun c voi doi ai fcut o treab al naibii de bun cu staia i, din
cte am auzit i cu camionul.
Am deschis ua, n timp ce subofierul mbrcat n civil mi
rspundea:
Mulumesc, sir. Mulumesc foarte mult.
I-am zmbit i am ieit pe u, n momentul n care camionul
U.S. Army cu motorul modificat, avndu-i n remorca pe membrii
trupei de comando, prsea opronul. Bobby Stewart frn brusc,
dndu-mi posibilitatea s m urc i eu.
Un jeep militar ddu buzna pe alee i din el sri un plutonier
rocat cu un aer fioros, mbrcat n uniform de camuflaj.
Era Mike Holland, lociitorul comandantului de echip, care,
auzind de la cei rmai la baz ce avem de gnd s facem, a venit
dup noi n goana mainii. Dup schimbul de saluturi, i-ai fcut
loc s stea n scaunul din mijloc, zicndu-i:
Aa-i c n-ai rezistat s stai acolo printre hroage?
mi adres un rnjet batjocoritor:
S-mi bag picioarele, cred c faci mito de mine, dom
locotenent. Eu sunt un SF, nu un nenorocit de scra-scra pe
hrtie. mi plac femeile, berea rece i lupta.
Ei, atunci, ce morii m-sii, hai s mergem s-i ardem la
buci.
Plesnindu-l pe Bobby cu palma pe picior, Holland rcni:
tu-le trla-n cur!
Intrnd pe autostrad, Stewart acion cu bruschee pedala de
acceleraie. Marele camion gonea pe bitumul oselei, n timp ce pe
platforma din spate rzboinicii ntrtai chiuiau de mama focului.
Trecu vjind pe lng cteva maini, n acest timp eu crndum pe platform, dup ce ieisem pe fereastra lateral a cabinei.
35

Doamne, mult minte mi mai trebuia n vremurile acelea!


Ateniune la mine, toat lumea! Am urlat peste huruitul
motorului. Tragei siguranele grenadelor fumigene i pregtii
simulatoarele de artilerie! Camioanele lor se afl n parcarea unui
magazin! Ne vom apropia de ei cu vitez redus, aruncm
pirotehnicele i declanm foc automat, s-i zpcim definitiv!
Sergentul E-7 Richardson, cu o vechime de numai cinci ani n
armat, strig:
Sir, n-or s v pun pielea pe b pentru c i atacm n afara
zonei operative?
Am rnjit i i-am rspuns:
i dac lupta s-ar fi desfurat n Cambodgia, Laos sau
Vietnamul de Nord?
Subofierul rnji, iar eu continuai:
i-apoi, n-ar trebui s fii un SF dac nu guti glumele
tmpite!
Civa subofieri rser i-i ridicar armele deasupra capului,
iar eu m ntorsei n cabin.
Superiorii notri s-au chinuit ore i ore n sir s ne nvee
cum s nclcm toate regulamentele, nu-i aa, Thieu-uy? zise
Bobby Stewart micornd viteza i lund o curb n scrnetul
pneurilor.
Mi-am aprins o igar, am tras cteva fumuri, apoi am bgat un
cartu pe eava automatului, dup ce m-am asigurat c selectorul
se afl pe poziia blocat. Am tras sigurana unei grenade cu fum
rou, innd-o n mna dreapt.
La un sfert de mil n faa noastr am zrit compania
Regimentului 3 Infanterie, fcndu-i de lucru n preajma
autovehiculelor. n zon se aflau, de asemenea, numeroase case i
maini. Stewart reduse viteza camionului cam la vreo cincizeci de
kilometri la or.
Dup ce-o s-i buim, or s trimit dup noi jeepurile alea de
un sfert de ton, zise Holland.
N-au dect, Mike, chicoti Bobby. Gjganiile alea or s aib o
mic surpriz cnd or s vad c n-au ce face dect s-i priveasc
pua de la spate monstrului sta.
Civa soldai observar vehiculul care se apropia, dar i vzur
mai departe de treaba lor. Camionul nostru se apropie i mai mult
i de data asta soldaii bgar de seam c platforma din spate era
plin cu Berete Verzi. Bobby aps pe acceleraie i soldaii
ncepur s alerge spre propriile vehicule.
36

Camionul de o ton ddu colul i se npusti pe aleea ce intra n


parcarea micului magazin. Pucaii regimentului Old Guard se
risipir ca potrnichile. Mnctorii de erpi deschiser focul i
aruncar pirotehnicele ctre soldaii derutai. Am izbucnit n rs
cnd am vzut cum grenada mea cu fum rou aterizeaz sub un
camion de 2,5 tone, norii groi de fum fcndu-i pe iepuri s-o
rup la goan n toate direciile.
Bobby Stewart ntoarse camionul n cerc i ncepu s se
distaneze de locul faptei. Gesturile i rcnetele comandantului
de companie erau de-a dreptul hilare.
Bobby frn brusc cnd auzi o voce din spate strignd:
Bereta mea!
M-am uitat napoi i am vzut cele dou jeep-uri pornind n
urmrire i numeroi civili ieind din magazin i privind uluii.
Unul dintre sergenii din echipa mea de pe platform, alerg n
spate, i ridic bereta de pe asfalt i sprint napoi spre camion,
ntre timp, ceilali l-au acoperit cu focuri de arm, aruncnd nc
dou grenade fumigene ctre jeepurile care se apropiau. Bobby
tur motorul i porni din loc, cu cauciucurile scrnind, pe cnd
sergentul se apropia de oblonul din spate al camionului. Jim Hale
btu de dou ori n cabin n momentul cnd, ajutat de mitralior,
sergentul se urc pe platform. Am avut parte atunci de o faz
cum nu credeam c-am s vd vreodat. Camionul nostru trecu ca
vntul pe lng o main a poliiei, cei doi poliiti rmnnd cu
gurile cscate. ntre timp, cele dou jeep-uri rmaser n urma
noastr, nefiind n stare s prind mai mult de optzeci de kilometri
la or. Dup ce am scpat din zona periculoas, Bobby a ncetinit
pn la limita legal de vitez i toi i-au aprins igrile,
felicitndu-se reciproc pentru isprav.
Am ajuns curnd napoi la magazinul stesc, dar n faa lui se
afla parcat un alt camion militar de un sfert de ton.
Stewart trnti piciorul pe frn i camionul, aflat nc pe
autostrad, opri zgomotos n dreptul magazinului.
Din prvlie au ieit doi soldai, eu am strigat la ei:
Iepuri cccioi!
Civa dintre cei de pe platform au nceput s le adreseze
diverse gesturi semnificative i doi ini au aruncat spre ei
simulatoare de artilerie. Furioi, tinerii infanteriti au srit plini de
vitejie n vehiculul lor i au luat-o din loc. Camionul nostru merse
mai departe pe autostrad i dispru dup o cotitur. Stewart
schimb viteza i intr rapid pe un drum forestier lateral. Merse
37

de-a lungul lui pn cnd nu mai puteam fi vzui de pe


autostrad. Dup cteva secunde, jeep-ul trecu vjind pe asfalt.
Bobby parcurse n marche-arriere distana pn la osea.
Ajunserm astfel napoi la magazin i membrii echipei srir de pe
platform, tergnd urmele n timp ce Bobby gara camionul n
opron.
Apoi, Bobby iei i strig:
Biei, eu fac cinste cu bere!
Glumind i rznd, membrii trupei de comando intrar n mica
prvlie.
Lundu-l pe dup umeri pe tnrul locotenent, sergentul
Stewart spuse:
Thieu-uy, vd c-i place s arzi la buci tot att ct mi place
i mie. Te rog eu, cnd ai s-ajungi la Marele Poligon de peste
Eleteu, roag-te, amenin, f orice mecherie posibil ca s fii
repartizat ntr-o unitate alturat de montagnarzi. Cci i stora le
place la fel de mult s ard la buci i sunt tare pricepui la chestia
asta.
O lun mai trziu, revenii la Fort Bragg, alturi de civa
camarazi prseam turnul de rapel nalt de cincisprezece metri,
unde ne antrenasem de diminea i ne ndreptam spre o cldire
alb de mici dimensiuni de pe Smoke Bomb Hill.
Atmosfera devenise deja fierbinte i umed.
Odat intrat pe u, am simit rcoarea aerului condiionat i
am dat ochii cu frumoasa doamn vietnamez, care m privea
zmbind. Era mbrcat cu o bluz lung din mtase alb, cu
fante laterale, avnd pe piept un papagal brodat n culori vii.
Dedesubt, purta pantaloni de mtase neagr. Doamna m
ntmpin cu o plecciune.
Dup reverena de rigoare, i-am spus:
Chiao Ba Eaujeri. Ba manh jioi, phai khong?
Da phai, toi manh jioi, Thieu-uv Bendell. Cam on, Ong. Ong
manh jioi, phai khong?
O priveam pe profesoara mea de limb vietnamez, ntrebndum dac ceea ce nvam era limba popular sau cea a
aristocraiei. La urma urmei, femeia era sora doamnei Nhu. Nu
dup multe luni, aveam s aflu c ntr-adevr nvasem
vietnameza vorbit numai n universiti i ntrunirile n guvern.
Chicotelile celor din jur aveau s m nsoeasc nc vreo
sptmn dup aceea, pn am reuit s nv a vorbi asemenea
ranilor i oamenilor obinuii.
38

Dup un an de aventuri i antrenament petrecut la Fort Bragg


i alte locuri din ar, asemenea altor SF-iti, mi-am format o
anumit atitudine fa de ceilali membri ai tagmei militarilor. Era
epoca n care John Wayne fcea filmul Beretele Verzi, bazat pe
best-seller-ul cu acelai titlu de Robin Moore. Cntecul sergentului
Barry Sadler, Balada Beretelor Verzi, devenise un lagr naional.
n mijlocul tuturor protestelor antirzboinice i n ciuda divizrii
rii n tabere pro i contra, cei din Forele Speciale se bucurau de
o celebritate rar ntlnit. Brbaii ne fceau cinste cu butur, iar
femeile ne tratau ca pe nite eroi, oferindu-i cu generozitate
trupurile. Totui, se ntmpla destul de des ca aceti rzboinici
independeni s fie privii cu invidie de soldaii aparinnd altor
arme. SF-itii ncepuser s fac glume pe seama faptului c,
dintr-o dat, toate unitile speciale din cadrul forelor armate
ncepuser s poarte felurite soiuri de berete. Ne imaginam chiar i
situaii n care uniti din cadrul unor arme convenionale ar fi fost
n stare s-i treac n cont misiuni din Vietnam duse la bun
sfrit de ctre noi.
Anul acela de pregtire avea s fie un an de entuziasm i de
idealism. Alturi de gaca de tineri i zeloi locoteneni Berete
Verzi cu care m antrenasem, ateptam nerbdtor s ne vin
rndul s ne facem datoria n Vietnam. Vorbeam despre
montagnarzi i nung-n chinezi, despre mnong-ii laoieni i
mercenarii cambodgieni i despre presupusa capacitate de lupt a
fiecrui grup etnic. i njuram pe protestatari i elogiam pe SF-itii
legendari: Fasty Fastenheimer, generalul Joe Stilwell, Bull
Simon, Splash Kelly i muli alii. Fiecare tnr ofier se credea
invincibil, dar, n decurs de un an sau doi, muli dintre noi de
fapt, majoritatea aveau s-i gseasc moartea. Alii aveau s fie
torturai n cutile de bambus sau n celulele de piatr ale
nchisorilor laoiene sau nord-vietnameze.

39

3
Printre Montagnarzi
n cele din urm, sorocul s-a mplinit i iat-l pe al
dumneavoastr prea credincios fumnd o igar pe Aeroportul
Internaional din Honolulu, la dou i jumtate noaptea. M aflam
la jumtatea drumului peste Pacific, ndreptndu-m spre
ntlnirea cu destinul. Unchiul meu, Roy Bendell, luptase n
timpul celui de Al Doilea Rzboi Mondial n Pacific i fusese
decorat cu Steaua de Argint i cu Steaua de Bronz cu nsemnul V.
Cu cteva luni n urm, pe cnd stteam de veghe la cptiul
tatlui meu, aflat pe moarte, l ascultam cu atenie pe unchiul meu
favorit, care-mi spunea:
Don, eti pe cale s pleci ntr-o aventur prin care nu vei mai
dori niciodat s treci, dar, totodat, va fi o experien pe care n-ai
s vrei s-o schimbi cu nimic de pe lumea asta.
Cuvintele lui m-au urmrit i m urmresc i acum: a avut
dreptate. Eram excitat, dar n acelai timp simeam un gol n
stomac. tiam c voi ateriza la Baza Aerian Bien Hoa, dup care
m voi duce la Centrul de repartizare Long Binh sau la
Detaamentul de nlocuire. Presupuneam c voi ajunge la cartierul
general al Grupei a 5-a a Forelor Speciale din Nha Trang, dar nu
puteam fi sigur i mi fceam griji. Dac Divizia 101 Aeropurtat
avea nevoie de locoteneni, mi spuneam eu, sau Divizia 1
Cavalerie, sau Diviziile 1, 4, ori 25 Infanterie? Dac m repartizau
la cine tie ce munc de conopist? Iubeam Forele Speciale i nu
puteam suporta ideea de a fi repartizat la o unitate convenional.
M ntrebam i ct aveam s triesc! Voi reui s prind avansarea
la gradul de locotenent, mcar? i, mai presus de toate, m
ntrebam dac, atunci cnd gloanele vor ncepe s uiere din toate
prile, m voi dovedi un erou sau un pap-lapte. Cci, aa cum
obinuiam s spun pe atunci, intele de pe poligonul de
antrenament nu rspund cu focuri de arm. Americanii au fost
chemai s se urce la bordul noului avion.
Mi-am stins igara, am privit n jur i mi-am spus n oapt:
40

Foarte frumos din partea Armatei c mi-a dat posibilitatea s


vizitez Hawai pre de o or n crucea nopii. O privelite i o
ambian sonor nemaipomenit. Uite, colo e luna, ici e asfaltul
pistei i, vai, ce frumos, aproape c pot deslui conturul
palmierului de colo. Ct de mult m bucur c m-am nscris
voluntar pentru Vietnam! Merit sacrificiul ca s ai parte de
asemenea bucurii.
La o or dup sosirea la Centrul de Repartizare Long Binh m
simeam ocat. De fapt, aterizasem la Bien Hoa i fusesem
transportat cu autobuzul la Long Binh, fr s fiu mpucat sau
bombardat. Am primit ordinul cu zmbetul pe buze. Trebuia s m
prezint la cartierul general al Grupei a 5-a a Forelor Speciale din
Nha Trang.
Ka-wump! Ka-wump! Ka-wump! Rachetele explodau n jurul
marelui adpost al detaamentului de nlocuire. Cu ochii mrii de
groaz, oamenii alergau n toate direciile, intrnd i ieind din
adpostul care arta ca un hangar neterminat, numai acoperiul
aflndu-se la locul lui. Lungit la pmnt, mi-am dat seama c nu
era vorba dect de cteva rachete rzlee, am rnjit nervos i miam aprins un Lucky. Am observat c mai multe perechi de ochi
priveau la mine i la bereta verde de pe capul meu, aa c m-am
ridicat linitit i m-am napoiat la locul meu, ca i cum nimic nu sar fi ntmplat. Trsesem o sperietur zdravn, dar bereta nu-mi
adusese numai o mulime de femei i de buturi obinute pe gratis,
ci mi crease n acelai timp o psihologie de macho i o anumit
responsabilitate. Trebuia s-mi joc rolul.
Cnd avionul transportor cvadrimotor C-130 Hercules s-a
apropiat de aeroportul Cam Ranh Bay am avut parte de prima
experien n materie de aterizare n stil vietnamez. Avionul s-a
rotit o dat deasupra bazei aeriene i, pentru a nu atrage focul
inamic de la sol, s-a nclinat brusc, ndreptndu-se ctre pmnt,
revenind la orizontal cu puin nainte de a ajunge la captul pistei
i ateriznd n ultima clip. M-am simit de parc m-a fi prbuit
cu un lift de la etajul nouzeci.
mpreun cu doi amici de la Fort Bragg am ajuns cu autobuzul
la Nha Trang i am nceput s ne adaptm la atmosfera Grupei a
5-a. Am gsit cu uurin Clubul Ofierilor, situat la etajul al
doilea al unei cldiri mari. Toi trei clcam anoi, cu un zmbet
larg pe buze, afind cu ostentaie baretele de argint noi-noue,
cci, de ndat ce ne prezentaserm la raport, fuseserm avansai
la gradul de locotenent.
41

Ajuni n captul scrii, unul din ei mi-a spus:


Ia zi, Bendell, ai curaj s-i faci intrarea cu rcnetul pe care-l
foloseai la Armpit14?
Deh, tiu i eu ce s zic?
Bendell, s-i cad flocii de pe coaie dac n-o faci! zise
cellalt.
Am intrat n sala nesat de oameni. ntr-un col, pe o mic
estrad, o fortrea de vietnamezi se chinuiau s interpreteze un
rock-and-roll american, ntr-o englez stricat. La bar i la
numeroasele mese se aflau subofieri, locoteneni, cpitani, maiori
i locotenent-colonei. Vorba mult, rsete i veselie.
Dup civa pai, ne-am oprit.
Credei c dintre toi tia de-aici au fost destui la Fort Bragg
ca s tie ce au de fcut? am ntrebat eu.
Unul dintre cei care m nsoeau a rs i mi-a spus:
Nu exist dect o singur posibilitate s afli, Don i deci
trebuie s-o faci.
Plin de semeie, am rnjit i mi-am dus minile cu la gur.
Cnd am nceput s zbier, toi au ncetat s mai vorbeasc i sau holbat la noi:
Cine nu tie s danseze step e un poponar!
Ca la un semnal, toi cei de fa s-au strduit, care cum a
putut, s bat la repezeal civa pai de step. Dei puternic,
zgomotul nu a durat dect cteva secunde, fiind urmat de aplauze
furtunoase i urale din partea mulimii de beivi. n dup-amiaza
aceea, eu i prietenii mei nu am dat nici un ban pe butur, dar
ne-am fcut cri.
Timp de trei zile, am urmat un aa numit curs de orientare
combativ, n care noii venii erau nvai s nu-i dea cu after
shave nainte de ambuscade, cum trebuie s vorbeasc politicos cu
civilii indigeni i alte drglenii de-astea. De la cartierul general
al echipei C din Pleiku am plecat la cartierul general al echipei B
din Kontum. Aici am fost repartizat ca CA/PO-XO15 la Echipa A
242 din Dak Pek. Reuisem! Dac nu muream, aveam s-mi petrec
urmtorul an din via printre montagnarzi. Fa de aceast ras
de oameni, am simit o dragoste la prima vedere.
nc nainte de grdini, din cine tie ce motiv, m-am
14

Subsuoara denumirea sub care era cunoscut anexa Diviziei 82


Aeropurtate de la Clubul Ofierilor din Fort Bragg. (n.a.).
15 Ofier responsabil cu afacerile civile/operaiunile psihologice, (n.a.).

42

ndrgostit de legendele i tradiiile indienilor americani. Cnd m


jucam mpreun cu ceilali copii de-a Vestul Slbatic, ntotdeauna
vroiam s fiu indian. La vrsta de apte ani am fcut parte dintrun grup de dansuri populare indiene. Alturi de ceilali membri ai
grupului, din care fcea parte i fratele meu mai mare, Bruce,
ajunsesem s-mi fac singur costumele, beretele de rzboi, coifurile
cu pene. n anii adolescenei, ctigam concursuri de dans indian,
nvingndu-i destul de des pe copiii btinailor. De multe ori, m
duceam la coal nclat n mocasini i aveam tot timpul n
buzunar o benti cu mrgele. ntruct nu mi se ngduia s plec
cu ea la coal, o ineam ascuns pn cnd nu mai riscam s fiu
vzut de prini, apoi o puneam pe cap, o purtam toat ziua la
coal i o scoatem nainte de a reveni acas. Visam atunci despre
cum ar fi fost s fi trit n anii 1800 ca membru al unui trib nomad
din Vest; i acum visez. Cnd aveam apte ani, am nceput s
merg la vntoare cu arcul i s citesc tot ce-mi cdea n mn
despre Vestul Slbatic.
Cnd n iunie 1968 am fcut cunotin cu tribul Jeh al
montagnarzilor, am simit c triesc mplinirea unui vis de-o via.
Eram acas. Montagnarzii erau complet diferii fa de vietnamezi,
fiind o ras aparte. Rzboinicii respectiv, brbaii purtau o fie
de pnz n jurul alelor, fiind narmai cu sulie, pumnale i
arbalete. Cea mai mare parte a timpului i-o petreceau vnnd n
munii acoperii de jungl din Podiul Central al Vietnamului de
Sud. Femeile i nfurau oldurile cu un fel de fust neagr
numit atok, n rest umblnd descule i cu pieptul gol. Att
brbaii ct i femeile purtau numeroase brri, cercei i inele n
jurul gleznelor, toate din alam, precum i coliere din mrgele.
Locuiau n colibe din bambus, n sate i se hrneau n principal cu
orez, obolani, maimue i alte vieti din pdurea tropical.
Montagnarzii respectau familia, erau nobili, cu nclinaii
religioase i iubitori de distracii. Tabra A de la Dak Pek se afla n
valea n care se uneau rurile Dak Poko i Dak Pek. nconjurat de
munii cei mai nali i de jungla cea mai deas din Vietnamul de
Sud, ea era situat la ase kilometri de grania cu Laos i era total
inaccesibil pe calea apei sau pe osea.
Cnd am sosit n tabr, n primele douzeci i patru de ore am
avut parte de o serie de incidente pline de suspensie, o veritabil
piatr de ncercare pentru un membru al Forelor Speciale. A
trebuit s duc corpul nensufleit al unui bieel montagnard
tatlui su, un ef n ierarhia satului. Reprondu-le americanilor
43

faptul c nu-i salvau pe oamenii lor, chiar i atunci cnd veneau


cu ei la sanitari abia cnd erau aproape pe moarte, stenii furioi
erau ct pe ce s m mpute, fiind oprii de ctre eful lor. Din
fericire, ne-am mprietenit n aceeai zi. Echipa Forelor Speciale
vietnameze a ncercat s-i revendice cele ase prostituate sosite n
tabr o dat cu mine i cu Commo Willy, un tnr sergent artos
i cu aer adolescentin, ajutorul operatorului radio al echipei.
Americanii i vietnamezii au avut o mic confruntare armat, pn
la urm vietnamezii abandonnd lupta.
Commo Willy negociase o mitralier sovietic pentru plata n
avans cu o sptmn a celor ase trfe. Comandantul echipei n-a
fost prea ncntat de achiziie, dar pn la urm s-a gndit c ar
putea constitui un troc bun pentru cineva de la Divizia 4
Infanterie, pentru mncare sau butur.
Membrii Forelor Speciale erau faimoi pentru abilitatea cu care
comercializau sau completau toate lucrurile de care aveau
nevoie. De exemplu, tabra Dak Pek era autorizat s aib
paisprezece mitraliere de calibrul 0,30, iar noi aveam cincizeci i
dou, amplasate permanent n jurul perimetrului. Autorizat s
posede dou mitraliere de calibrul 0,50, tabra avea apte. Dei nu
eram autorizai s dispunem de un tanc, aveam i aa ceva n
dotare. n tot cazul, pn la sosirea mea nimeni nu reuise s
imagineze o modalitate de a-l transporta pana la Dak Pek. Nu
puine erau ocaziile n care cte un automat AK-47 sau o
mitralier RPG capturate, puteau aduce n schimb echipei un
ntreg transport de hran.
Tot n cursul primei mele zile, am fost nsrcinat s plec chiar a
doua zi ntr-o misiune. mpreun cu un sergent ne-am deplasat cu
un jeep pn la pista de aterizare a taberei, tocmai la timp ca s
vedem cum un membru al echipei LRRP a Diviziei 4 Infanterie erau
nghesuit ntr-un sac funerar de fabricaie indigen, care se vdea
a fi prea mic. Biatul, n vrst de aptesprezece ani, murise
ciuruit de o mitralier, iar camarazii si, plngnd de mama
focului, se tot chinuiau s-i ndese cadavrul n sacul de plastic.
Ultimul incident excitant: n aceeai prim zi m-am ciocnit
aproape nas n nas cu Ning, o minunat femeie montagnard i
ne-am ndrgostit unul de altul la prima vedere.
n mod special, una din ntmplrile petrecute n acele prime
douzeci i patru de ore m-a fcut s-mi dau seama cam ce avea
s nsemne experiena vietnamez. M plimbam prin tabr, doar
aa, s vd cum merg lucrurile. Trecnd pe lng parcul de maini
44

al taberei, am auzit nite rsete i am vzut un grup de patru


vietnamezi bei. n mijlocul lor se afla un bieel montagnard de
nou-zece ani, cu gura plin de snge, pe care brutele l
mbrnceau de la unul la altul. Rznd cu sadism, unul din
vietnamezi i-a pus biatului o ntrebare, pe care n-am auzit-o, iar
bravul copil pur i simplu l-a scuipat pe individ, privindu-l cu
dispre. Vietnamezul a nceput s-l loveasc cu piciorul pe tnrul
rzboinic, care-l nfrunta cu semeie pe btu, pregtit s ndure
cu curaj orice umilin la care l-ar fi supus cei patru brbai. Am
vzut negru n faa ochilor i, fr s scot o vorb, m-am apropiat
de grup, lund cu mine o scndur rezemat de un butoi de
motorin. L-am izbit pe eful bandei cu scndura n abdomen i
apoi cu genunchiul n fa. Fr s dau drumul scndurii, am
rotit-o n spate i l-am lovit pe un altul n cap, dup care i-am
vrt-o ntre picioare. Putiul sttea lng mine, cu pumnii
strni, gata s sar n orice direcie ar fi fost nevoie. Cele patru
brute nu se grbeau s plece aa c mi-am scos un cigarillo
Swisher Sweet i i-am dat scndura biatului. Am rs de m-am
prpdit vznd cum i alerga putiul pe vietnamezii care ipau de
mama focului.
Deodat, am simit un fior, ca atunci cnd realizezi c eti privit
i m-am uitat n sus, spre numeroasele dealuri mici care m
nconjurau. Fiecare deal avea cte un bru de buncre ce
adposteau familiile mercenarilor montagnarzi din cadrul forei de
soc a taberei Dak Pek. O mulime de brbai i femei Jeh stteau
pe dealuri i se uitau la mine zmbind. Tocmai fuseser martori la
felul cum i luasem aprarea biatului. Am hotrt c ar fi mai
bine s nu pomenesc nimic despre incident, fr s tiu ns c
unul dintre btui, cel pe care-l lovisem primul, era vr cu Trunguy Hoe, comandantul taberei Dak Pek.
Dup o singur zi petrecut la Dak Pek, devenisem deja
apropiat fa de montagnarzi. Oricum, vietnamezii aveau o prere
diferit despre mine, chiar foarte diferit. l fcusem pe vietnamezi
s-i piard prestigiul, lund partea unui moi, apelativul dat de
acetia motagnarzilor, avnd nelesul de slbatic, dar de fapt
fiind un echivalent mai adecvat la termenul cioroi.
Nu voi uita niciodat amestecul de gnduri i sentimente din
acea zi: team i dragoste, veselie i compasiune, uimire i
veneraie. Niciodat nu mi s-au ntmplat att de multe lucruri
palpitante ntr-un interval de douzeci i patru de ore.
A doua zi, un elicopter Huey m lua de pe platforma de aterizare
45

i dup un zbor de cinci minute am ajuns n vrful muntelui aflat


la vest de tabr. Ajutorul specialistului n probleme de spionaj al
taberei, sergentul Jim Mitchell, un tnr cu prul negru, cruia i
plceau femeile, trebuia s plece n concediu, eu urmnd s-l
nlocuiesc. Cellalt american cu care eram se numea Harry Boyle,
sergent E-7, un rocat foarte prietenos i cam fluturatic. Harry
era operatorul radio principal. Al taberei, priceput n specialitatea
sa i simpatizat de toat lumea dar cunoscut pentru ceva cu totul
diferit: Harry Boyle era ndrgostit nebunete, pn peste urechi
de soia sa latino-american. Foarte curnd am aflat c nu scpa
nici o ocazie s le arate camarazilor si fotografia ei i s vorbeasc
despre marea ei frumusee. ntotdeauna povestea c o cunoscuse
n timpul misiunii sale pe lng Grupa a 8-a a Forelor Speciale,
ncartiruite n Panama dar acionnd n toat America Central i
de Sud. Ea se afla acum n California i nu tia o boab englezete,
ceea ce-l fcea pe Harry s sublinieze ca nu putea fi omort cci
astfel ea ar rmne singur pe lume.
Ne aflam n vrful unui munte cu dou piscuri gemene. Jungla
fusese defriat i pe un perimetru ce nconjura culmea fuseser
spate buncre. Muntele aflat imediat spre sud era ocupat de o
companie aparinnd Brigzii 1 a Diviziei 4 Infanterie, din
apropiere de Dak To. Urmtorul munte dinspre sud se afla n grija
unei alte companii i a unei baterii de artilerie de 105 mm, iar pe
cellalt munte se gsea nc o companie.
Funcionnd sub controlul operaional al batalionului Diviziei 4,
unitatea mea trebuia s asigure securitatea flancului dinspre nord
i s organizeze mici patrule i ambuscade ntr-o arie de operaiuni
delimitat.
Se aflau acolo i o sut de pucai montagnarzi, iar
comandantul companiei CIDG16 era un Cambodgian, dl. Lon. Cu
toate c era unul dintre cei mai nali membri CIDG de la Dak Pek
arta de parc ar fi fost fratele mai scund al lui Errol Flynn.
Coastele munilor erau abrupte, aproape verticale, iar jungla cu
plafon triplu era att de deas i te trgea att de mult napoi,
nct puteai ncerca s strbai o mil, fr ajutoare i fr
machet i dac ncepeai mari, avea toate ansele s ajungi n
lunea care deja trecuse.
16

Civilian Irregular Defense Group lupttorii mercenari pltii de


ctre militarii Forelor Speciale dintr-un cont particular fondat de CIA,
(n.a.).

46

Obuzele de artilerie de 105 i 155 milimetri soseau n nite


tuburi metalice mari, cu capace care se nurubau. Apa ne era
adus n astfel de tuburi, crate cu elicopterul de la Dak Pek. Era
prea dificil i prea periculos s trimii patrule n josul muntelui,
pn la izvoare.
Un incident petrecut n a doua sau a treia zi a acestei misiuni
mi-a demonstrat c unii dintre indigeni aveau, ntr-adevr, simul
umorului. ntr-una din zile, deci, luam masa de prnz mpreun,
iar eu edeam lng dl. Lon, cambodgianul. Acesta avea un
mnunchi de ardei iui pe un butean i, n timp ce-i consuma
orezul la fiecare cteva secunde nghiea i cte un ardei iute.
Interpretul, care avea cincisprezece ani i era deja tatl a doi copii,
se numea Suet.
Prin intermediul lui l-am ntrebat pe dl. Lon dac ardeii nu erau
cumva prea iui. Cambodgianul a sltat din umeri i a cltinat din
cap n semn c nu. Cu un zmbet prietenos pe buze, mi-a oferit un
ardei, pe care l-am dus la gur, am mucat de dou ori, dup care
am simit c m sufoc i am cscat gura. n timp ce Lon i
montagnarzii se prpdeau de rs. Am alergat la o canistr de ap,
i-am desfcut capacul i am turnat ap peste mine i n gtul care
parc-mi luase foc. Ud fleac, am fost n stare n cele din urm s
rd de mine nsumi. A putea spune c montagnarzilor le-a plcut
asta.
Mai trziu, n aceeai zi, eu i Harry Boyle stteam pe un
butean, cu gamelele aburinde n mini, cu ochii la foc. Era unul
din acele lucruri pe care brbaii le fceau de sute de ani i
probabil c le vor mai face timp de alte cteva sute de ani de acum
ncolo. Ajunsesem la o discuie despre un binecunoscut plutonier
SF, cu care eu fusesem camarad la Bragg, iar Harry n America
Latin.
Ei, cum dracu s nu-l tiu pe Tightskin. Doar a fost n
America de Sud cu mine. Zici c i-a fost sergent-instructor?
Da. tii c se nsoar pentru a cincea oar?
Fr mito?
Fr mito.
i cnd te gndeti ce era n stare s le zic locotenenilor,
cnd auzea c s-au logodit!
Harry rse i, dup ce sorbi din cafeaua fierbinte, zise:
Locotenente, sunt n stare s cred orice mi s-ar spune despre
Mike. Ce v zicea?
Hohotind, i-am spus:
47

Mai nti ne inea cte o predic despre faptul c toate


femeile sunt nite iepe i nite jartele penale, aa c trebuia s ne
inem departe de ele. Cnd vedea c asta nu are nici un efect, ne
zicea: S v spui io cum s-o ducei bine cu nevestele. Cnd plecai
dimineaa la munc, le batei uor pe popone, da cnd venii
seara acas, caftii-le i trntii-le aa, s le artai cine-i sefu.
De-atta rs, Harry fii gata-gata s cad de pe butean, iar eu i
ineam isonul.
Ei da, sta-i Tightskin, n-am ce zice.
Stai s vezi, c nu s-a terminat. i juca rolul cu seriozitate i,
dac rdeam de el, zicea: Domle, io nu glumesc, p bune!
Ascultai la mine, dac vrei s-avei parte de-o csnicie ca lumea.
Ce dracu, doar cunosc bine subiectul. Am fost nsurat de patru
ori, ce muchii mei!
Am rs amndoi pe sturate. Pe urm, Harry mi-a povestit
despre o isprav a btrnului plutonier SF din timpul ultimului
termen petrecut n Vietnam.
La un moment dat, apare n tabr un misionar american
simpatic, mpreun cu nevast-sa i fiic-sa. Putoaica era trsnet,
cu toate c avea numai cinpe aniori. n tot cazul, cei de la Grup
au nsrcinat un E-8 s-i nsoeasc prin cartierul general i s le
in de urt. Ei i pe cnd nenicu sta le arta peisajul, s-a
ntmplat ca Tightskin i un alt tip, un E-7, s-i fac apariia peacolo. Amndoi fuseser ntr-o misiune i de dou sptmni nu
apucaser s se brbiereasc, s se spele sau s-i schimbe
hainele. nsoitorul face mare caz de eroismul celor doi, aa c face
prezentrile. Ei bine, btrnul Mike d mna cu misionarul i
nevast-sa, apoi, uitndu-se la fetican ridic pumnul, uite aa i
o apuc de cot. Dup care, chiar n faa prinilor, Mike i zice:
Hei, da tii c eti mistocu? i-ar plcea s simi un tremeleag
uite aa de baban n psric ta cea strmt?
Am vrsat ceaiul pe mine i m-am tvlit pe jos de rs.
i ce dracu au zis prinii?
Rznd, Harry mi-a spus:
Tipul care mi-a povestit mi-a zis c mama a leinat, lucru
care mi se pare greu de crezut.
C veni vorba de femei, adug el, i-am artat ce nevast
frumoas am?
Harry ddu s-i scoat portofelul i eu am rs din nou,
spunndu-i:
Harry, am vzut-o deja de cteva ori. ntr-adevr, e o femeie
48

frumoas. i apropo de femei frumoase, o tii pe tipa din tabr pe


care o cheam Ning?
Cum s nu! Ea e prinesa taberei; mpreun cu prietena ei,
Mai, aia cu oancele alea imense, locuiete chiar n spatele
dispensarului.
Am chicotit i am ncuviinat din cap.
Harry rse i spuse:
M-am gndit eu c-ai s-o remarci. Nite e ca alea sunt greu
de neglijat.
Sau de uitat, am spus eu, rznd.
Glumeam despre nzestrarea fizic a lui Mai, dar nu-mi puteam
lua gndul de la Ning, minunata i zvelta fat montagnard. La
drept vorbind i ea avea nite sni frumoi, de dimensiuni
respectabile; n plus, mi plac picioarele lungi, iar ale ei ncepeau
de la pmnt i se terminau n paradis.
Tnjeam dup nite aventuri n paradis.
Totodat m gndeam la soia cu care m nsurasem de curnd,
rmas n lumea civilizat i simeam cum mi ard urechile de
ruine i vinovie. M cstorisem cu o lun nainte de a pleca n
Vietnam. Cu dou sptmni nainte, murise tatl meu. Fusese un
an ncrcat. M-am pomenit c ncepeam s m gndesc prostete
c m aflam ntr-un rzboi, la captul cellalt al lumii i c n orice
clip viaa mi se putea sfri. mi ddeam seama ca nu era dect o
ncercare de a gsi o justificare pentru visurile pe care mi le
fceam n legtur cu frumoasa oriental, dar n-aveam ce face.
Dac avea s se ntmple, tiam i eram ncredinat c avea s fie
un pcat, dar eram tnr, alcoolic i egoist.
Ce poi s-mi spui despre Ning, Harry?
Pi, am auzit c ea i Mai s-au cam dat n brci cu nite
soldai de la O sut unu Aeropurtat, cnd au venit aici, n tabr.
N-am ncercat s-mi ascund surprinderea:
S-au dat n brci? Nite femei montagnarde?
Nu tiu sigur. Aa am auzit i eu. tiu c orice brbat care
pune ochii pe ea ar vrea s-o fac s-i sar capacele. Cred c e mai
nalt dect celelalte fiindc taic-su sau bunicul ei a fost soldat
francez. Cred c are nite msuri de manechin. n mod cert, ai la
ce s te uii. i e i deteapt.
Mi-am adus aminte de incidentul petrecut n buncrul meu
nainte de a urca pe munte. Era prima noapte pe care o petreceam
n tabr i luasem masa cu noul meu prieten Nhual, alturi de
familia sa. El era interpretul ef de la Dak Pek i avea o soie
49

drgu i doi copii mici. Totodat, s-ar putea spune c am fost


adoptat de o feti rmas orfan, Plar, care a venit s mnnce
cu noi n micul buncr subteran.
Prsind locuina lui Nhual, am strbtut nite tunele care
duceau spre buncrul TOC al echipei noastre, am urcat cele patru
trepte ce ddeau n amplasamentul cu perei betonai al
mortierului de 4,2 inch, l-am traversat, cobornd apoi patru trepte
de pmnt bttorit spre ua buncrului meu. Auzind un zgomot
uor n partea cealalt a uii, mi-am tras iute din toc revolverul
0,357 magnum i am dat buzna n ncperea ntunecoas.
Ning a aprins lumina, lsndu-i s cad fusta atok. Purta
doar. Un zmbet i un nur cu mrgele ce-i nfur talia i cobora
spre triunghiul negru al pubisului. Opinia lui Harry Boyle n
legtur cu silueta ei de clepsidr era ct se poate de adecvat. Ma srutat i a ncercat s m seduc dar nu mi-am putut da fru
liber simurilor i s fac dragoste cu ea.
Descumpnit, m-a prsit prezicndu-mi c nu va trece mult
i o voi dori. Imaginea trupului ei gol m-a obsedat, la fel ca i
zmbetul ei pozna, dar chestia ciudat era c cel mai mult m
gndeam la ochii ei veseli, inteligeni. ntotdeauna se uita la tine
de parc ar fi vrut s-i fac n necaz, iar ochii ei se bucurau parc
de o glum numai de ea tiut.
Era n timpul siestei i am fost trezit din somn de Suet, venit n
grab n buncrul meu din buteni i pmnt.
Trung-uy, vino repede! VC17. Vino repede!
nhndu-mi puca cu eava tiat, CAR-15, am alergat pe ua
buncrului. n acelai timp, Harry ieea i el din buncrul lui. Am
schimbat priviri nedumerite i l-am urmat pe Suet ctre o tranee
orientat spre Dak Pek. Alb la fa, un puca montagnard foarte
tnr sttea la marginea traneei. Nu avea mai mult de zece sau
unsprezece ani, dar la tribul Jeh asta nsemna vrsta brbiei.
Suet fusese angajat ca interpret deoarece omorse un vietnamez
ntr-o ncierare, pe cnd avea doar doisprezece ani.
Ajuns la vrsta de cincisprezece ani, rzboinicul scund i
ndesat era deja so i tat de civa ani.
Suet vorbi repede cu pucaul speriat, iar eu m ntrebam
despre ce oare discutau, vzndu-l pe biat cum gesticuleaz ctre
jungla deas din apropiere. Suet avea un zmbet larg pe fa, ceea
ce m fcu i mai curios. Fiecare din cele treizeci i unu de triburi
17

Viet Cong aderent al micrii comuniste vietnameze, (n.tr.).

50

montagnarde avea propria limb i propriile obiceiuri i


majoritatea nu vorbeau vietnameza, astfel c nu pricepeam o iot
din ce se discuta.
Rznd, Suet se ntoarse spre noi i zise:
Asta prima misiune pentru acest brbat. Soldat NVA18 cu AKpatruapte iese din jungl chiar acolo jos i amndoi brbai
privesc unul la altul. Brbatul acesta n-a tiut ce s fac aa c
spune lui NVA: Eti un VC? NVA fuge n jungl. Acum, toi or sl necjeasc beaucoup.
Nu m-am mai putut stpni. mi prea ru pentru tnrul
rzboinic, dar am rs cu poft, mpreun cu Harry Boyle.
Trebuia s gsesc o modalitate de ieire din situaie, astfel nct,
totui, putiul s nu-i piard prestigiul. Arta distrus.
Suet, vreau s rosteti asta ct poi de tare. Spune-i c am
zis eu c este foarte detept. Uneori, mi place s-i mbrac pe cei
din patrule n uniforme NVA, dndu-le i automate AK-47. Dac se
ntlnesc cu o alt patrul NVA, ei pot s deschid focul primii. A
fost detept pentru c aceea putea s fie o patrul trimis de mine,
dar spune-i c de acum ncolo am s dau de veste tuturor atunci
cnd am s mai trimit o patrul mbrcat n NVA.
Aruncndu-mi o privire atottiutoare, Suet mi traduse
cuvintele. Nu nelegeam ce spune, dar pieptul tnrului brbat se
umfl dintr-o dat, iar expresiile ntiprite pe chipurile camarazilor
si vorbeau de la sine.
Ne-am ntors i am pornit spre vrful muntelui, iar Harry Boyle
mi-a spus, adresndu-mi un zmbet viclean:
Locotenente, eti un adevrat SF!
Mi-am umflat pieptul iar umerii mi s-au tras parc mai spre
spate.
I-am fcut cu ochiul i l-am prins din urm pe Suet, care o
luase nainte.
Suet, ce-ar fi s m nvei limba jah ct suntem aici, n vrful
muntelui?
Dar de ce, Trung-uy? ntreb el, uimit. Avem interprei buni
la Dak Pek.
Vreau eu s v nv limba.
Suet zmbi i spuse:
Liem jai.
Asta ce nseamn?
18

Nord Vietnamese Army Armata Vietnamului de Nord, (n. tr.).


51

nseamn foarte bine, numrul unu, Trung-uy.


A doua zi, Harry Boyle a plecat, fiind nlocuit de ajutorul lui,
Commo Willy. Don Williams se nscuse n Virginia, dar nc din
adolescen se mutase cu mama lui n Florida. Primul an n
Vietnam i-i petrecuse alturi de Divizia 1 Cavalerie Aerian, dar
cnd l-am cunoscut fcea parte din Forele Speciale de aproape
dou termene de serviciu. Toi brbaii din familia sa muriser n
rzboi, aa nct el era hotrt s le dovedeasc mamei, mtuilor
i verioarelor sale c nu plana nici un fel de blestem asupra
ramurii brbteti a familiei. Commo Willy era tare ugub.
Muncea din greu i avea un sim al umorului al naibii de dezvoltat.
Tot timpul cu zmbetul pe buze, arta precum un bieel pozna
care tocmai a terpelit plcinta de pe pervazul bunicuei.
A doua zi dup sosirea lui Commo Willy pe munte, am plecat cu
o mic patrul n misiune de cercetare n partea de nord a poziiei
noastre. Am mers de-a lungul unei creste domoale pre de vreo trei
kilometri, cobornd apoi ntr-o rp adnc. Am traversat nc o
creast spre vest i am ieit pe urmtoarea creast, situat n
dreptul coastelor stncoase ale muntelui nvecinat. Ascunse n
jungla din preajma coastelor stncoase, se aflau nite peteri i
nite vechi mine franceze de aur, folosite frecvent de NVA i Viet
Cong-ii localnici drept ascunztori.
Deodat, cei opt montagnarzi care m nsoeau i-au adus
armele n poziie de tragere i s-au ghemuit la iueal n jungl.
Nu-mi dau seama de unde tiau c trebuie s procedeze astfel, sau
de unde tiau c se apropie pericolul, dar aceasta a fost doar
prima din numeroasele ocazii n care am fost martor la acest gen
de comportament inexplicabil al montagnarzilor.
Cteva secunde mai trziu, cei doi oameni trimii n
recunoatere i-au fcut apariia, trndu-se n mini i n
genunchi.
Prin intermediul lui Suet, mi-au transmis c dduser peste un
soldat NVA, narmat cu un automat SKS, care s-a fcut nevzut
ntr-un buncr de la marginea potecii. Cei doi ne-au condus ntr-o
zon din apropierea buncrului. Am lsat doi oameni n
ariergard, pentru cazul n care am fi fost urmrii de o patrul
inamic sau asupra noastr s-ar fi deschis focul i ar fi trebuit s
ne repliem strategic. Cnd e vorba de inamic, se numete
retragere, cnd e vorba de tine, repliere strategic.
Buncrul se afla de-a lungul marginii potecii strjuite n ambele
pri de perei abrupi i stncoi, sufocai de jungl. Era un
52

buncr din buteni i pmnt, abia vizibil, acoperit cum era de


lstriul junglei. La adpostul lui, un cuib de mitralier putea
ine n loc o unitate timp ndelungat, aa nct am rmas lungii,
ateptnd rbdtori.
Dup o jumtate de or, vznd c nu se ntmpl nimic, mi-am
zis c soldatul NVA ori tia c venim i atepta s acionm noi
primii, ori se vrse nuntru numai ca s se ascund, plecnd de
ndat ce urmritorii si au venit s m anune.
Nu eram un erou, ci doar un tnr nesigur pe el, foarte
destoinic pentru c mi plceau emoiile violente i doream s m
afirm. n calitate de comandant, aveam la ndemn mai multe
opiuni, dar le-am spus montagnarzilor s rmn pe loc,
hotrnd s rezolv eu nsumi problema. Mi-am desfcut cartuiera
i harnaamentul, mi-am agat arma CAR-15 la spate ca pe o
tolb de sgei i i-am ncredinat lui Suet harta mea operativ
acoperit cu folie de acetat. Pe ea erau marcate poziiile tuturor
aliailor notri, aa nct nu puteam risca s cad n minile
inamicului.
Dac voi fi ucis sau fcut prizonier, arde harta i du-i pe
oameni napoi la Commo Willy, am spus eu ca de obicei, uor
melodramatic.
L-am chemat pe Commo Willy prin radio i l-am ntiinat c
urma s iau cu asalt un buncr n care, probabil, se ascundea un
NVA. Aveam un ncrctor la puc i mi-am luat unul de rezerv,
vrndu-l n buzunarul stng al uniformei de camuflaj. Mi-am
mnjit faa cu noroi i, lund cte o grenad cu mare putere de
explozie n fiecare mn, am nceput s cobor coasta, spre potec.
Numai cineva care a ncercat s traverseze relieful ntr-o astfel
de regiune i poate da seama ct de greu este s te deplasezi n
astfel de condiii. Jungla ntunecoas este att de deas nct la
fiece micare vegetaia i se agat de piept, picioare i brae. Nu
vezi la mai mult de un metru i jumtate n faa ta, iar coasta pe
care m deplasam n diagonal era aproape vertical. Cea mai
mare parte din drum am parcurs-o tr i a trebuit s apreciez
dup ureche momentul n care am ajuns n dreptul buncrului.
Era o distant de numai cincizeci de metri, dar mi-au trebuit
aproape treizeci de minute ca s ajung la acelai nivel cu buncrul.
Eram plin de lipitori, n special pe sub cma, dar nu aveam timp
s m gndesc la chestii de-astea. Cnd am scos capul din
vegetaia junglei, m aflam la numai ase metri de partea frontal
a buncrului. Puteam fi vzut prin orificiul de tragere, c mi-am
53

fcut socoteala c inamicul dinuntru nu sttea tot timpul s se


uite chiar n faa buncrului. Mai curnd era de presupus c
sttea ascuns n vizuin i se uita din cnd n cnd dac nu venea
cineva pe crare.
Am tras siguranele ambelor grenade innd strns lipite de
micile bombe aripioarele Mickey Mouse. Cu cte o grenad n
fiecare mn, m-am lipit de pmnt, strduindu-m s m fac ct
mai nevzut, n timp ce m tram n coate i genunchi.
Am reuit sa ajung lng orificiile de tragere, am deblocat
mnerele i am inut grenadele n mini, numrnd n gnd, o mie,
dou mii. Am aruncat mingile mortale prin gaura ntunecat i am
auzit dinuntru un strigt de surpriz i un clinchet metalic. Am
alergat doi pai, cu corpul aplecat n fa i m-am aruncat n
frunzi. n spatele meu, buncrul a explodat, n timp ce eu notam
prin vegetaia deas. M-am rostogolit prin lstri, pn cnd mam oprit ntr-un copac tnr. Cteva secunde mai trziu, asupra
mea se prvlea o ploaie de bulgri de pmnt i fragmente de
buncr.
Mi-am adus arma n fa, i-am curat eava de pmnt i am
nceput s m car napoi pe coasta muntelui. Suet i ceilali
membri ai patrulei m-au ntmpinat lng buncrul demolat.
Acoperiul i explodase, dar cea mai mare parte se prbuise
nuntru. Buteni groi se ieau din solul umed, cafeniu-rocat.
Nevznd nici urm de cadavru, am presupus c soldatul fusese
ngropat sub drmturi. Mi-am aprins un cigarillo Swisher Sweet
n timp ce civa Dega19 cercetau ruinele.
Unul din ei mi-a artat zmbind un ncrctor de la un automat
SKS. I-am transmis lui Commo Willy un raport scurt prin care
anunam doar c buncrul fusese distrus, dat fiind c nu vzusem
cadavrul. Mesajul a fost retransmis ctre Divizia a 4-a.
Ne-am strns lucrurile i ne-am napoiat la adpost.
mpreun cu Commo Willy am mai petrecut o sptmn pe
munte, la un moment dat fiind bombardai de ctre o companie
NVA, de pe piscul nvecinat. Ignorndu-le obuzele, Commo Willy
trgea n ei cu mortierul nostru de 81 mm, n timp ce eu dirijam
asupra poziiei lor focurile de artilerie i mortiere din Dak Pek i
ale Diviziei a 4-a. Nord-vietnamezii erau ascuni n buncre
fortificate, aa nct a trebuit s solicit efectuarea unui raid aerian.
Avioanele au venit i au aruncat bombe de dou sute cincizeci de
19

Termenul folosit de montagnarzi pentru propria ras. (n.a.).

54

kilograme i CBU20, dar nici acestea nu au avut vreun efect. Au


trimis atunci alte avioane care au aruncat bombe cu napalm,
nimicind ntreaga companie. Cu toate c nord vietnamezii stteau
ascuni n buncrele lor sigure n timpul contraatacurilor noastre,
napalmul le-a distrus plmnii, iar cei care au supravieuit la asta
au ars de vii.
n timpul atacului cu mortiere al nord-vietnamezilor, s-a
petrecut un incident care mi-a adus aminte c acionam sub
controlul operaional al unei uniti militare convenionale. Taman
n toiul bombardamentului i cnd eu m chinuiam s dirijez focul
nostru indirect din mai multe poziii, am primit un apel prin staia
Prick-25 de la ofierul S-321 al batalionului Diviziei 4 Infanterie.
M aflam n vrtejul luptei, inima-mi btea cu putere, mintea mi
se nvrtea n mici cercuri, ntrebndu-m unde va cdea obuzul,
ori de cte ori auzeam bubuiturile de pe piscul nvecinat i tocmai
atunci am primit un apel de la cartierul general al batalionului
Diviziei 4, situat pe al doilea pisc, spre sud fat de mine.
Am rspuns i am auzit vocea ofierului S-3 croncnind pe
fondul zgomotos al bruiajului.
Alfa, cte din obuzele inamicului au czut n interiorul
perimetrului i cte n afar? Recepie.
Nu-mi venea s cred ce auzeam.
Apsnd clapeta microfonului, am rcnit:
Iei n patele m-tii de pe circuit! Te sun eu dac-oi avea
nevoie!
Am trntit microfonul la pmnt i mi-am aprins o igar. Toat
lumea sttea ascuns n buncre i tranee, dar m-am ntors i mam uitat la faa zmbitoare a lui 6ommo Willy, ocupat n
continuare cu lansarea proiectilelor de 81 mm ctre poziiile NVA.
i cltina capul dintr-o parte n alta i rdea n hohote.
Am rnjit i i-am, strigat:
Hei, sergent, vrei s fii omort? Nu vezi c labagiii ia trag n
noi?
Ce aia a m-sii, nimeni nu triete o venicie. S tii c la
pe care tocmai l-ai njurat e ori cpitan, ori maior.
Rznd, i-am rspuns:
Ei bine, ce aia a m-sii, nimeni nu triete venic.
Stteam acolo, expui focului inamic, rznd de noi nine i de
20
21

CBU = Cluster Bombs Units Uniti de bombe ciorchine, (n.tr.).


Ofier coordonator al operaiunilor, (n.a.).

55

soarta noastr nefericit.


A doua zi, ofierul S-3, care s-a dovedit a fi maior, a zburat cu
elicopterul pe vrful nostru de munte. S-a purtat tare frumos cu
mine, cerndu-mi prerea n legtur cu locul unde s fie
amplasate patrulele de ambuscad ale Diviziei 4. Tot timpul ct am
discutat, Commo Willy a stat n spatele lui, strmbndu-se i
artndu-mi prin gesturi cum voi fi spnzurat sau mpucat.
Mai trziu, n dup-amiaza aceleiai zile, am but cafea i am
mncat carne condimentat deshidratat, n timp ce Commo Willy
a ales spaghetti cu perioare deshidratate. Raiile LRRP erau
destul de gustoase i, oricum, erau cu mult mai bune dect raiile
C.
Mestecnd un dumicat de carne, am spus:
Spune-mi, ce tii despre Ning?
Commo Willy a rnjit i mi-a spus:
i pe gratis dac s-ar putea. Pi, arat-mi-l p-la care n-ar
face-o.
Cum, asta-i tot ce poi s-mi spui despre ea?
Asta-i tot, locotenente. Nu tiu prea multe despre ea.
Mi-am preparat o can de cacao fierbinte, oferindu-i din ea i lui
Commo Willy. I-am zis:
Ai auzit ce ni s-a ntmplat, mie i lui Harry Boyle, nainte sajungi tu aici?
Da, sir, am auzit c i-ai ctigat o porecl.
Commo Willy a nceput s rd n hohote; n schimb, eu m-am
fcut rou la fa de ruine. Fcusem aluzie la dimineaa n care
am ieit din buncrul meu nvemntat cu un poncho militar, o
plrie de cowboy, n culori de camuflaj, un pistol magnum de
calibrul 0,357 ntr-un cobur legat la old i o barb neras de o
sptmn.
Mi-am aprins un cigarillo i m-am uitat la Harry Boyle, care mia spus:
Clint Eastwood!
ncercnd s fac pe durul, am scuipat, dar saliva mi-a picat pe
vrful bocancului. Harry s-a tvlit pe jos de rs i uite aa s-a
nscut porecla mea. N-aveam nici un chef s mai aud sfritul
povetii:
Nu, nu la chestia asta m gndeam, ci la momentul cnd am
fost nimicii de regimentul NVA.
Locotenente, despre ce mama dracului vorbeti? Am fost la
Kontum vreo cteva zile, dar n-am auzit c tu i Harry s fi intrat
56

n ccat.
Am sorbit din cana de cacao i i-am spus:
Ba da, s-mi bag picioarele, a fost groaznic. De fapt, s-a
ntmplat n timp ce te aflai n drum spre Kontum; mi-aduc aminte
c-am auzit chestia asta prin radio.
Tnrul sergent deveni extrem de interesat i zise:
i ce aia a mea s-a ntmplat?
Pi, uite, Harry i cu mine stteam aci i beam cafea, cam tot
aa cum stm noi doi acuma.
i ce-au fcut, au trimis patrule sau ce? a ntrebat el, din ce
n ce mai incitat.
Nu, tticu, ne-au atacat la meserie. O ntreag companie de
ccnari s-a ngrmdit pe creasta aia de colo, taman n toiul
siestei. O companie cu ntriri aciona aici ca for de blocaj i nc
una, de-a lungul perimetrului, jos, nspre tabr.
Tu-i morii m-sii! i n partea aia, spre Laos?
Ei, un ccat, aveau alt companie de infanterie ntrit, cu o
mulime de indivizi narmai cu rachete B-40 i geniti cu
ncrcturi explozive. De acolo a venit atacul principal. S-au
rspndit de-a lungul extremitii vestice a perimetrului i au
mturat pur i simplu baza de sprijin a artileriei. A fost de-a
dreptul incredibil.
Commo Willy fcuse nite ochi ct cepele, total absorbit de
poveste.
i, pn la urm, ce curu msii s-a ntmplat?
Am zmbit, am sorbit alene din cacao i i-am spus:
Pi, ce s se ntmple, amndoi am fost ucii, firete!
Commo Willy s-a holbat la mine o secund, apoi a rnjit cu gura
pn la urechi, izbucnind n hohote de rs.
Hei, locotenente, s te aia pe tine i pe calul pe care l-ai
clrit.
Dup ce m-am ntors la Dak Pek, mi-am petrecut o mare parte
din timp prin satele montagnarzilor. aisprezece asemenea sate
nconjurau tabra, fiecare din ele fund aezat pe cte o colin
defriat. Pentru mine era o chestie nemaipomenit, fiind invitat
cu regularitate de ctre efii satelor s bem rachiul de orez,
preparat de montagnarzi. Orezul era fermentat, alturi de coji de
cartofi, buci de obolan i alte asemenea, n nite ulcioare mari
de lut. mi plcea rachiul, dar nu m nnebuneam dup mesele
care constau, de regul, din obolani, lilieci, maimue, erpi, cini,
57

pisici, viermi i alte mncruri alese gsite prin jungla nvecinat.


n afar de uciderea bieilor ri, misiunea mea principal era
s-i fac pe montagnarzi s devin ataai luptei pentru libertate a
sud-vietnamezilor. Era ca i cum mi s-ar fi ordonat, prin secolul al
XIX-lea, s-i conving pe sclavi c trebuie s lupte din rsputeri
pentru stpnii i negustorii de sclavi, mpotriva altor stpni i
negustori de sclavi care vroiau s le ia pmnturile. n plus era ca
i cum mi s-ar fi ordonat s-i fac respectivii sclavi s-i iubeasc i
s-i preuiasc pe stpnii i pe negustorii de sclavi. Cealalt
latur a misiunii consta n propaganda mpotriva NVA i VC, ceea
ce nu era dificil. Prin simpl comparaie, montagnarzii tiau n cine
pot avea ncredere i n cine nu. Vietnamezii i-au deposedat de
pmnturi, de drepturi, de pace, de viei. Montagnarzii i urau i
continu s-i urasc, pe vietnamezi, att pe cei din nord ct i pe
cei din sud.
Majoritatea militarilor SF afiau doze nemsurate de
individualism, eroism, principialitate i independen. Asta i-a
fcut s fie ndrgii de montagnarzi, care respectau toate aceste
trsturi. Iat de ce ei au rmas unii dintre aliaii cei mai drzi i
mai loiali ai Americii, cu toate c i-am tras n piept la mare art.
Am fost n stare s m in departe de Ning cam la fel cum ar fi
n stare polul unui magnet fa de polul opus, mai ales dup ce
Harry Boyle, so mndru i devotat, a fost ucis. Larry Crotsley,
specialistul n inginerie/demolare al echipei, a bgat un obuz
prelucrat pe eava mortierei de 60 mm, de fa fiind aproape
ntreaga echip. A explodat la cinai metri de la ieirea din eav,
ucigndu-l pe loc pe Harry i pe un tip de la Agenia pentru
Securitate a Armatei. Pe Larry, explozia l-a aruncat peste movila de
pmnt a buncrului, iar pe sanitarul echipei, Dennis Afshar, l-a
rnit grav la ambele brae. n fine, membrul cel mai nou al echipei
a fost rnit la stomac, murind o sptmn mai trziu. n
momentul acela, eu m aflam la Nha Trang.
Trebuie s spun, cu toat sinceritatea fa de fosta mea soie, c
mariajul nostru nu a avut nici o ans n zilele acelea. A mai durat
nc zece ani dup Vietnam, dar cu fiecare zi petrecut acolo, se
apropia de sfrit. Eram ndrgostit pn peste urechi de Ning. O
iubeam pe fetia Plar i am obinut actele pentru a o adopta, dar nam putut nici mcar aduce vorba despre asta n scrisorile pe care i
le trimiteam soiei. n fond, de ce a fi fcut-o? Ne cstorisem cu
numai o lun nainte de plecarea mea. Beam fr ncetare i uram
pe toat lumea n afar de montagnarzi, dar mai era ceva care mi
58

submina cstoria i ansele de a duce o via normal. n anii


adolescenei, avusesem un nume indian, Wahpecan. nsemna,
pur i simplu, Tunet. Unii dintre montagnarzi mi spuneau Bau
Jah, adic Ucigaul sau, mai corect, cel care ucide. Visele din
copilrie de a dansa mreul dans al soarelui, de a lupta alturi de
fraii mbrcai n sorturi n slbticia nentinat, revenind apoi n
coliba mea pentru a face dragoste cu iubita mea cu pielea armie
i prul negru ca pana corbului toate aceste vise deveniser
realitate. Ajunsesem n propriile mele inuturi fericite ale
vntorii.
n filmele cu cowboy apar indieni ce poart pene de vultur n
pr, pe coama cailor, pe coifurile de rzboi sau pe btele de lupt.
Aceste pene de vultur erau dobndite prin socotirea loviturilor.
Dac un viteaz vtma n timpul luptei un rzboinic inamic, era
considerat o lovitur de gradul unu. Uciderea unui duman era o
lovitur de gradul doi, uneori de gradul unu; lovirea unui inamic
pe care altcineva deja l socotise atins, era considerat ca fiind de
gradul doi sau trei, dup cum inamicul era viu ori mort. Omorrea
unui urs grizzly era o lovitur de gradul unu.
Eu numram de zor la lovituri i mai fericit de-att nici nu-mi
doream s fiu. Mi-am cumprat chiar i un arc Bear Kodiac
Magnum i o tolb cu sgei de vntoare de pe piaa neagr din
Kontum, organiznd apoi concursuri de tir cu montagnarzii care
foloseau arbalete din lemn de bambus, aezam igri pe saci de
nisip i pariam pe pachete de igri americane sau pe cutii de bere.
Am participat chiar la vnarea unui tigru care o mncase pe una
dintre femeile tribului.
Firete, eram nsoit de o patrul de montagnarzi, aa nct nu
aveam motive s-mi plng soarta amar ce-mi fusese hrzit.
Implicarea mea n problemele montagnarzilor s-a adncit tot
mai mult i pn la urm am fost numit general de brigad n
cadrul FLHPM al micrii FULRO! FLHPM era un acronim pentru
Front de Liberation des Hauts Plateaux Montagnards. Aceasta
era o micare secret de rezisten, compus din montagnarzi din
toate cele treizeci i unu de triburi i fcea parte din micarea
trilateral FULRO. FULRO nsemna frontul Luptei Unite a Raselor
Oprimate i era compus, n afar de montagnarzi, din micarea
de rezisten a cambodgienilor, Frontul de Eliberare Khmer Krom
i din rezistena poporului Cham, denumit Frontul de Eliberare
Champa. ntreaga micare FULRO era condus de un montagnard
din tribul Radte, Y-Bham Enuol. elul micrii era unirea tuturor
59

triburilor n ncercarea de a obine retrocedarea Platourilor


Centrale, cunoscut fiind faptul c aceste inuturi fuseser pentru
prima oar recunoscute ca fiind ale lor printr-o ordonan emis
de francezi, pe 27 mai 1946, act prin care li se consfinise i
autonomia; mai trziu, la nceputul anilor cincizeci, Bao Dai,
ultimul rege al Vietnamului, le-a recunoscut i el autonomia. Cu
toate acestea, Ngo Dinh Diem, primul preedinte al Vietnamului de
Sud, a declanat o politic guvernamental menit a-i goni pe
montagnarzi din Platourile Centrale, cu scopul vdit de a acapara
inuturile bogate n minereuri n folosul poporului vietnamez.
Montagnarzilor nu le-au fost acordate i nu au nici acum, dreptul
la vot, reprezentare n guvern, coli sau spitale. De fapt, nu au nici
un fel de drepturi. Soldaii vietnamezi nvlesc n satele
montagnarzilor i se dedau la jafuri sub pretextul perceperii de
impozite. Se asemenea, batjocoresc femeile dup bunul lor plac, iar
pe brbaii cunoscui ca avnd caliti de conductori i acuz c
fac parte din FULRO, torturndu-i i executndu-i n public.
Din pricina asocierii i sprijinului acordat FULRO, sudvietnamezii din tabra noastr au ncercat n repetate rnduri s
m ucid. Ning a fost internat n spital dup ce a but nite
whisky otrvit destinat mie. S-a vindecat, dar o bun bucat de
vreme a avut probleme digestive. Mi-au instalat o bomb pe jeep-ul
pe care-l conduceam i rezervorul de benzin a explodat, nvluind
vehiculul ntr-o sfer de flcri. Am reuit s plonjez n afar,
scpnd cu o zgrietur minor.
ntr-o noapte, n care am stat de veghe lng staia radio, mi-au
pus n drum, chiar lng ua adpostului echipei, un fir-capcan,
legat de un CBU. Am clcat pe el, dar n-a funcionat.
Stteam mpreun cu Larry Crotsley pe sacii de nisip ai cuibului
mitralierei de calibru 0,50, situat deasupra buncrului meu. Era
noapte i cnd Larry mi-a aprins igara, cineva din interiorul
taberei a tras ase gloane deasupra capetelor noastre,
smulgndu-mi bereta de pe cap.
Un prieten de-al meu, ef de cadre n FULRO, a fost ucis prin
otrvire ntr-un sat, iar altul a fost omort n btaie cu btele de
un grup de vietnamezi care l-au atacat noaptea, cnd se ntorcea
n buncrul lui. Doi ucigai pltii, venii de la Kontum, s-au inut
scai de mine n timpul unei srbtoriri din tabr. Eram beat i
continuam s beau, n vreme ce Nhual i garda de corp FULRO
veghea asupra mea. Dup cderea ntunericului, cei doi ucigai au
disprut i nimeni nu i-a mai vzut vreodat. Oamenii de la
60

FULRO i-au dus n jungl, le-au tiat beregatele i le-au aruncat


cadavrele n apele iui ale rului Dak Poko.
Agenii notri au descoperit c brbierul vietnamez pe care-l
angajasem i care m tunsese de cteva ori deja, era i el un
uciga nimit s-mi fac felul la momentul potrivit. Am aruncat un
pumnal i i-am retezat vrful urechii, l-am ameninat i l-am forat
s le duc un mesaj vietnamezilor. A alergat ntr-un avion Caribou
care urma s decoleze de la Dak Pek i s-a agat cu desperare de
o eav de fier dinuntru, nelsnd pe nimeni s-l dea jos din
avion.
Lucrul cel mai trist care s-a ntmplat, a fost moartea unei fiine
nevinovate. M apropiasem foarte mult de Plar, fetia pe care o
adoptasem. Vietnamezii tiau asta i, ntr-o noapte, au rpit-o, au
violat-o i au ucis-o, aruncndu-i corpul nensufleit n srma
ghimpat ce nconjura perimetrul nostru. Am simit c numai
sngele vietnamez mi poate domoli setea de rzbunare, dar nimic
nu a reuit s-o fac pn la urm.
Dei prea imposibil, am but i mai mult. Totodat, m-am
oferit voluntar s conduc, n locul camarazilor mei, misiunile
desfurate n jungl. Motivul principal pentru asta era lupta. O
doream; eram nsetat de ea. Eram n stare s transpir, s ndur
suferine de tot. Soiul, numai pentru cteva minute de lupt
palpitant, generatoare de panic, din care ieeam zdruncinat,
ngreoat, speriat de moarte, dar totodat victorios i invincibil, cu
setea mea negativ potolit pentru o vreme.
Cellalt motiv pentru care mi-am petrecut cea mai mare parte a
timpului n jungl a fost acela c aa era mai sigur.
Vietnamezii, aliaii notri, ncercau n mod constant s m
ucid n tabr, unde se presupunea c eram n siguran. Eram
un rzboinic: cu ct supravieuiam mai mult, cu att eram mai
ncredinat c nu puteam fi ucis. Am constatat c acest lucru era
adevrat pentru foarte muli SF-iti. Toi erau stpnii de o
drzenie incredibil, exagerat.
Cnd reveneam n braele iubitei mele Ning, iubeam cu tot atta
pasiune cu care luptam. Nu cu violen, dimpotriv.
Fceam dragoste cu ntregul meu trup, cu tot sufletul, cu
ntreaga mea fiin ncercnd s m topesc n trupul ei, s
devenim un singur tot, scpnd astfel de temerile i ororile care
m bntuiau.
Cei mai puternici i mai duri lupttori pe care i-am vzut
vreodat erau cei din forele Speciale, acetia mai avnd nc alte
61

trsturi comune i anume inteligena i spiritul de independen.


Vietnamezii, att cei din nord ct i cei din sud, extindeau rzboiul
i asupra copiilor i foarte puini puteau nelege acest lucru. Cei
mai muli dintre noi credeau c brbaii trebuie s unelteasc unii
mpotriva altora i s fac tot posibilul ca s se omoare unii pe
alii, dar cei din forele Speciale tiau de asemenea s mearg n
sate i s-i nvee pe oameni cum s previn infeciile i
mbolnvirile,
cum
s-i
sporeasc
recoltele
i
s-i
mbunteasc condiiile de via. n Vietnam, membrii Forelor
Speciale puteau merge ntr-o zi ntr-un sat, s vaccineze toi copiii
i s revin a doua zi ca s-i gseasc pe toi cu braele stngi
retezate i aezate grmad n mijlocul satului. sta-i unul dintre
motivele pentru care veteranii rzboiului din Vietnam sufer de
dereglri psihice provocate de stresul posttraumatic.
Pe atunci, eu eram un tnr brbat din Akron, Ohio, iar Larry
Vosen, din Cleveland, era i mai tnr dect mine. Larry activase
la echipa C din Pleiku i la echipa B din Kontum, dar ardea de
dorina de a ajunge ntr-o tabr A i s-i ard la buci pe
nemernici, cnd am pus pentru prima oara ochii pe el, Larry avea
optsprezece ani. Arta ca unul care tocmai ctigase o burs de
fotbalist la Oklahoma sau Notre Dame i pentru nimic n lume numi puteam explica de ce ajunsese n rioara asta fierbinte i
umed, s trag cu puca n oameni, cnd ar fi trebuit s fi rmas
n ar i s trag cu piciorul n minge.
Larry era un tip simpatic, un E-5 care a venit n tabr ca
specialist n armament uor, chestie n care s-a specializat n
timpul pregtirii practice de lupt. De asemenea, sub ndrumarea
lui Larry Crotsley, a devenit omul de rezerv pentru probleme de
inginerie/demolare. Oricum, din cauza unui mic incident petrecut
pe cnd Crotsley se pregtea s plece n concediu, Larry Vosen a
avut parte de multe tachinri din partea camarazilor. Una dintre
nsrcinrile lui Larry Crotsley era s distrug din cnd n cnd
orice arme sau muniii inutile pe care le ineam n tabr. Pentru
aceasta, avea la dispoziie o groap uria spat pe malul rului
Dak Poko, la est de tabr. Arunca toat muniia neconsumat n
pu, aeza deasupra ncrcturi explozive direcionndu-le cu faa
n jos i arunca totul n aer cu ajutorul unui detonator conectat la
ncrcturi cu nite cabluri electrice. Crotsley l-a rugat pe Vosen
s adune tot surplusul de exploziv din tabr i s-l distrug, dar
a uitat s-l instruiasc n aceast problem. Aa nct bieii s-au
apucat s ngrmdeasc cteva sute de kilograme de explozibil de
62

diferite tipuri, deasupra ctorva cutii cu TNT, pe care le-au


conectat la sistemul de detonare de la suprafa.
Cnd groapa plin cu muniie a explodat, obuzele de artilerie,
rachetele i celelalte explozive s-au ridicat n aer, prvlindu-se ca
o grindin deasupra taberei. Comandantul echipei la acea dat,
cpitanul Mike Sizemore era i el plecat n concediu i o bucat
mare de rapnel a intrat prin acoperiul adpostului echipei
fcnd o gaur mare la captul mesei noastre comune, acolo unde
sttea de obicei Sizemore.
Un obuz de mortier de 4,2 inch a intrat prin acoperiul
adpostului echipei LLDB, a strpuns podeaua primului etaj,
nfigndu-se n pardoseala de beton de la parter, exact lng
sergentul echipei LLDB, care tocmai atunci avea o ntrunire.
Alte trei mortiere de 4,2 au gurit bitumul pistei de aterizare.
Un obuz a fcut o gaur mare n perimetrul dealului cel mai estic.
Un altul a rnit o femeie montagnard la picior, aceasta fiind, din
fericire, singura persoan accidentat.
Larry Vosen era ndrgit i respectat de membrii echipei i toi
i-au dat seama c accidentul nu se produsese numai din vina lui.
Cu toate acestea, fiind vorba de nite SF-iti, timp de dou
sptmni a fost victima unor tachinri nemiloase.
Nu mult timp dup aceea, s-a ntmplat i incidentul cu
elefantburger-ul.
O patrul plecase n misiune pe Muntele Vulturului Pleuv,
piscul nalt i singuratic aflat la captul sudic al vii celor dou
ruri, Dak Pek i Dak Poko. Culmea fusese defriat de Divizia 101
Aeropurtat, care-i amplasase acolo o baz de sprijin a artileriei,
fiind ocupat dup aceea de Divizia 4 Infanterie. Patrula fcea
parte din plutonul nostru de recunoatere, fiind alctuit numai
din montagnarzi, lupttorii notri cei mai buni, toi fiind membri
devotai ai FULRO.
La cderea serii, membrii patrulei au fcut un popas n vrful
muntelui, fr s-i dea seama c-i aezaser focul de tabr
deasupra unui obuz de artilerie de 165 mm. apte brbai au
sfrit n saci funerari. Dat fiind c asta se ntmpla n anotimpul
musonic, era foarte dificil de obinut sprijin aerian, n cele din
urm, eful lui Commo Willy, operatorul radio principal, sergentul
major Steve Olson, a fcut ndeajuns de mult scandal pe undele
radio, astfel c un elicopter a plecat s ridice cadavrele
montagnarzilor, aruncndu-le n faa dispensarului i disprnd
apoi n amurg, ca s zic aa.
63

A doua zi, patrula i-a continuat misiunea i, pe versantul


nordic al muntelui, puin mai jos de limita pn la care jungla
fusese defriat, au dat peste o unitate de aprovizionare NVA.
Nord-vietnamezii ncercau s transporte provizii peste una din
crestele lungi ale muntelui cu ajutorul unui elefant.
Aveam o vorb pe care o spuneam de multe ori n Vietnam. Trei
brbai aflai ntr-o patrul trec pe lng o floare de jungl
minunat. Americanul se gndete: Ce floare frumoas. A vrea s
i-o druiesc mamei mele. Vietnamezul i zise: Ce floare
frumoas. M ntreb cu ct a putea sa i-o vnd americanului?. n
fine, al treilea, un montagnard, gndete: Oare ce gust o avea?
Fr doar i poate, aceast anecdot reflect experiena trit n
Platourile Centrale ale Vietnamului.
Cnd soldaii nord-vietnamezi au trecut prin dreptul oamenilor
notri ascuni n jungl, montagnarzii au hotrt c era momentul
s-i anune prezenta prin focuri de arm. Unii dintre soldaii NVA
au murit, alii au fugit, dar lucrul cel mai important pentru
oamenii Dega era elefantul care zcea pe versantul muntelui.
Din pricina lipsei de preocupare a celor care stteau bine-mersi
la birouri n marile orae i poate, n parte, datorit dificultilor
ridicate de transportul aerian, de mai multe sptmni oamenii
din echipa de la Dak Pek nu mai primiser carne. Mncaserm
nenumrate conserve cu raii C i carne de porc cu fasole, dar nici
un fel de carne proaspta.
Sergentul Olson a plecat cu civa oameni pe munte i elefantul
a fost mcelrit. Carnea a fost mpachetat i transportat n
tabr, unde aveam o main de tocat carne.
Mulumit ambuscadei improvizate de ctre montagnarzi, timp
de cteva sptmni am mncat elefantburgeri, pn cnd ne-au
fost mprosptate rezervele de carne. Pentru mine, oricum era
aproape o delicates, dat fiind c-mi petreceam mai tot timpul n
misiune, hrnindu-m cu raiile LRRP. Iar cnd reveneam n
tabr, mai totdeauna mi consumam tainul normal de lilieci,
obolani i maimue n satele montagnarzilor, mpreun cu rachiul
dulce dar tare din orez.
n luna august a anului 1968 m pregteam s conduc o sut
de pucai ntr-o misiune n zona sud-estic a ariei noastre de
operaiuni. Ori de cte ori organizam operaiuni de anvergur,
alturi de cei o sut de pucai, plecau doi americani, unul sau doi
LLDB i un interpret. ncercam s punem la cale ct mai des astfel
de misiuni. De data aceasta, am fost nsoit de Larry Vosen. Urma
64

s acionm n valea rului Dak Poko, la sud de tabr, ntre


fortreaa nord-vietnamez cunoscut sub numele de Valea Tu
Mrong i tabra A abandonat de la Dak Sut. n aceast
operaiune am fost nsoii de un subofier din echipa LLDB,
specialistul lor n probleme de armament uor i greu. Interpret a
fost Nhual.
La momentul acela, FULRO nsrcinase ase dintre cei mai
destoinici i mai experimentai rzboinici s constituie garda mea
de corp. Ei m urmau peste tot, zi i noapte, gata oricnd s
intervin dac vietnamezii ncercau din nou s m omoare. Dac
a fi fost ucis, cei ase bodyguards ar fi pltit cu viaa, dar pentru
montagnarzi, s devin garda mea personal constituia atingerea
unui statut care nu era depit dect de acela de interpret al
echipei.
i comptimeam pe soldaii din unitile convenionale ale
armatei de uscat sau ale corpului de marin, atunci cnd plecau
n misiuni la ar. Cel mai adesea ei trebuiau s poarte veste
grele de protecie anti-glon i s care cratie metalice i rucsacuri
imense ncrcate cu haine, muniie, grenade i conserve. Erau att
de mpovrai, nct abia puteau s se mai mite.
Cnd era vorba de pregtire pentru misiune, m consideram
norocos c fac parte din Forele Speciale. Regula general a SFitilor era s cltoreasc cu ct mai puin echipament, aa nct
nu ne luam nici mcar trusele de brbierit. Asemenea oricrui SFist aveam propriul meu stil de mpachetare i de alegere a
lucrurilor pe care le luam n misiune, dar felul cum procedam nu
se deosebea prea mult de cel ales de majoritatea membrilor
echipelor A.
Purtam un costum-tigru de camuflaj, cu obinuitele buzunare
mari laterale i o teac mare din bambus cusut la spatele coapsei
drepte. n teac mi ineam pumnalul Jeh uria, cu mnerul din
corn de bivol indian cu ncrustaii din alam i cu lama fcut din
rapnelul unei bombe de dou sute cincizeci de kilograme. n
buzunarul din stnga mi ineam hrile operative, ordinele, blocnotesul, un creion i o periu de dini. Toate acestea erau
protejate la ap cu folie de acetat. n buzunarul drept ineam o
pereche de mnui din plas pentru nari i un fileu pentru cap
cumprate dintr-un magazin de articole sportive din ar. n
acelai buzunar aveam i o cutie metalic ce coninea o sticlu cu
ser de albumin. ntr-unui din buzunarele de la old aveam un
hamac cu fire de suspensie mprumutate de la o paraut.
65

Hamacul se ntindea ntre doi copaci iar deasupra, drept acoperi


pe timp de noapte, ntindeam un poncho militar. Portofelul mi-l
ineam n cellalt buzunar de la old. n buzunarul stng de la
piept ineam un pachet cu cinci fiole de morfin Syrettes,
chibrituri i creioane de rezerv. n cellalt buzunar de la piept
ineam un steag de semnalizare aerian mpturit. igrile,
protejate de o cutie din plastic, se aflau n buzunarul lateral drept.
Pe mneca stng aveam un buzunra n care ineam o sticlu
din plastic cu insecticid militar, pentru ndeprtarea lipitorilor. La
gt aveam plcuele de identificare, lipite ca s nu fac zgomot. De
ele, prinsesem cu band adeziv o oglind miniatural, un
deschiztor de conserve P-38, chibrituri acoperite cu cear i un
crlig de undi mpreun cu doi metri de gut ncolcit. Aceasta
constituia trusa mea de supravieuire E i E22, pentru situaia n
care a fi fost surprins de un atac n timp ce fceam baie.
Desfceam ambalajul de plastic al poriilor de hran
deshidratat i, legndu-le n pacheele mici, luam cu mine
echivalentul unei raii pentru o sptmn, ntr-un rucsac de
fabricaie indigen. Aveam la mine o pereche de ciorapi curai.
Nu cunosc pe nimeni care s fi purtat n Vietnam lenjerie de
corp tot timpul era mult prea cald i umed. Tot n rucsac mai
aveam o gresie, crpe pentru curat i solvent pentru arm, hrtie
igienic, spun, cafea, ceai i cacao. De asemenea, poncho-ul i
muniie i grenade attea cte puteam duce. n buzunarele
exterioare ale rucsacului, ineam gamele cu ap, o sticlu cu
pilule de sare i una cu tetraciclin. Eram alergic la penicilin i la
muctura unei insecte foarte rspndite n jungl, creia i
ziceam musca de snge. Se ntmpla des s fiu muscat de
aceast insect i atunci faa sau mna mi se umflau de mai multe
ori fa de mrimea normal, astfel c de fiecare dat nghieam
cte o sticlu de pastile de tetraciclin. Totodat, mai aveam i un
burduf de ap, legat de rucsac.
n locul unei cartuiere obinuite, purtam un harnaament i o
centur BAR23 meseria, de pe vremea celui de Al Doilea Rzboi
Mondial. Centura dispunea de patru buzunare. n fiecare dintre
ele, ineam cte trei ncrctoare n poziie vertical i peste ele, un
al patrulea, aezat de-a curmeziul, sub clapeta buzunarului. n
timpul unui schimb de focuri, scoteam ncrctorul gol de la arm,
22
23

Escape and evasion Evadare i fug, (n.tr.).


Acronim pentru Browning Automatic Rifle, (n.tr.).

66

l aruncam rapid n deschiztura cmii i scoteam la iueal un


ncrctor din centur. Fiecare ncrctor putea primi cte
douzeci de cartue, dar eu foloseam numai optsprezece, ntruct
tipul respectiv de ncrctoare avea arcurile slabe. Totodat, al
treisprezecelea glon era trasor, tot trasoare fiind i ultimele trei
gloane. n felul acesta prindeam de veste imediat cnd mi se
terminau cartuele din ncrctor.
Pe harnaament aveam prins un pumnal Ka-Bar, cu lama
ndreptat n jos, dou grenade cu mare putere exploziv i dou
grenade fumigene. n partea din fa a centurii ineam un bandaj
militar. Pentru situaii de urgen sau eventualitatea n care a fi
fost capturat, pe gamba stng aveam prins cu band adeziv nc
un pumnal mare cu lama ascuns. n anumite misiuni, cnd m
ateptam s am de a face cu buncre sau tancuri de fabricaie
sovietic, luam cu mine i un lansator portabil de rachete, M-72
LAW, prins cu curele deasupra rucsacului.
Pentru lupta n jungl, arma mea, un CAR-15, era ideal, ntre
ea i sora ei mai mare, M-16, erau trei diferene. Prima: avea eava
tiat. A doua: patul din fa era rotund i striat, n vreme ce cel al
automatului M-16 avea o form triunghiular. A treia: patul din
spate era telescopic.
Pe cap purtam o plrie de cowboy, n culori de camuflaj, iar la
gt o earf de cowboy. Sub vestonul costumului de camuflaj,
purtam un pulover de culoare verde nchis, cald n nopile
rcoroase i rcoritor sub soarele fierbinte.
Asemenea multor membri ai Forelor Speciale, mai aveam la
mine un obiect, pe care-l consideram o necesitate: o garot. Era o
arm alctuit dintr-o coard de pian, lung de circa o jumtate de
metru, avnd la fiecare capt cte un mner din lemn. Dac
trebuia s ataci o sentinel sau s omori pe cineva pe tcute,
trebuia s ncruciezi capetele cablului i minile i s treci bucla
astfel format peste capul victimei. Strngeai apoi rapid bucla i,
rsucindu-te, l ridicai pe cel atacat n spinare, trgnd n acelai
timp cu putere de ambele mnere. Coarda de pian trecea prin
beregat i muchii gtului i, n cele din urm, printre vertebrele
gtului, reteznd capul victimei.
Ca ntotdeauna, noaptea de dinaintea plecrii a fost ncordat
ntre mine i Ning. Ne-am certat, pentru c era cuprins de team
ori de cte ori plecam n misiune n jungl. Lucrul acesta prea s
se ntmple n permanen; cci mi petreceam cea mai mare parte
a timpului n misiune. mi plcea s plec n jungl, n cutarea
67

unor emoii ct mai puternice.


Cnd ne aflam n tabr, cei de la ealoanele superioare ne
cereau s scriem volume ntregi de documente, iar eu eram cel mai
neglijent din echip n aceast privin. Dac cineva m anuna c
trebuie s ntocmesc nu tiu ce raport, l rugam s-o fac el n locul
meu.
Ai grij numai s foloseti cteva cuvinte de-alea, umflate,
bag ct mai multe prescurtri, ct mai puine semne de
punctuaie i dac le trimii trei exemplare, nimeni n-o s-i dea
seama de diferen.
Cnd am intrat n buncr, imediat dup cderea ntunericului,
Ning era culcat n patul meu. Adusesem cu mine o tav
improvizat, cu dou farfurii. Cina era alctuit din cartofi copi,
salat, friptur de elefant i. Dou pahare cu vin. n mijlocul tvii
aezasem o cutie metalic plin pe jumtate cu ap, n care
pusesem un buchet de flori de jungl albe.
Zmbind, Ning ddu la o parte ptura i cearaful, dezvelindu-i
trupul unduitor. Ne-am aezat pe marginea patului i am nceput
s mncm. Ning i-a prins o floare n pr, deasupra urechii
drepte. Am ncercat s continui s mnnc, dar ea a pus farfuria
jos i a nceput s m dezbrace. Mi-am pierdut pofta de mncare.
Curnd, am rmas dezbrcat, cutnd un loc unde s-mi aez
farfuria cu mncare. Ning a ngenuncheat n faa mea i, cu un
zmbet viclean, m-a privit drept n ochi.
Uite, mi-a zis, artnd spre pntecele meu, veri mncarea pe
tine. Cur eu.
O or mai trziu, stteam lungii n pat, trupul iubitei mele fiind
acoperit cu petale de flori. Sttea cu capul pe pieptul meu, iar eu i
mngiam alene prul lung, negru i lucios. n clipele acelea,
Charlie24 putea s m omoare i nu mi-ar fi psat.
M-am rsucit n pat i m-am uitat n ochii ei negri. Ei mi-au
zmbit i ne-am srutat ndelung, cu tandree.
Ce se ntmpl cu mine, cu tine? ntreb ea ncetior.
I-am scris soiei mele c vreau s divorez. Am fcut cerere de
prelungire a ederii n Vietnam. Astfel, ne vom putea cstori, iar
eu voi rmne aici pn la terminarea rzboiului i apoi voi lupta
pentru drepturile poporului tu.
i cu plecat America, cum rmne? a ntrebat ea cu
nevinovie.
24

De la Victor Charlie termen argotic pentru Viet-Cong, (n.tr.).

68

Dup ce vom avea muli copii i voi termina lupta pentru


independena voastr. Vrei s locuim aici?
Nu, mi-a rspuns ea, cu ochii mrii. Eu beaucoup speriat.
Nu avut coal, nu deteapt. Tu ndrgostit femei americane
frumoase cu prul galben.
Am chicotit.
Nu, Ning. Sunt ndrgostit de o fat montagnard proast.
Am rs amndoi i ne-am srutat. Am ridicat cu buzele o petal
de floare i i-am mngiat cu ea sfrcurile snilor, stomacul i
toate celelalte locuri sensibile, ca s-o aud cum geme i toarce ca o
pisic.
M-am ridicat i m-am uitat iari n ochii ei. Deveniser extrem
de serioi i i-am mngiat prul, tiind c are s-mi spun ceva
foarte important.
i dac mori?
M pregteam s-i rspund, dar ea a continuat:
Sau poate, la fel-la fel, poate vei fi mpucat sau beaucoup
bolnav? Te trimit acas America?
Am reflectat pre de o clip i i-am spus:
Ning, n-am de unde s tiu ce se poate ntmpla n fiecare zi.
tiu numai c noi doi suntem nite supravieuitori.
Indiferent de ce ni s-ar putea ntmpla, noi doi vom supravieui.
Trebuie s gndeti tot timpul n felul acesta. i mai tiu c nu vor
putea s m ucid.
Ea mi-a zmbit i printr-o simpl dar profund afirmaie,
specific montagnarzilor, m-a zguduit pn n adncul sufletului:
Don, tu eti om. Nu eti Iisus.
Nu, nu sunt, dar Dumnezeu mi-a vorbit despre inteniile sale.
M-a protejat de attea ori de tentativele de asasinat, nct simt,
pur i simplu, c nu m va lsa s mor.
Ochii iubitei mele s-au nnegurat de lacrimi.
Poate uneori oamenii vor s mori la fel-la fel.
Mi-am adus aminte de trupul pe jumtate gol al micuei Plar,
aruncat n srma ghimpat. Ochii mi s-au umplut de lacrimi i am
strns-o la piept pe Ning. Ea plngea. Faada mea de macho din
zilele acelea ale tinereii nu permitea s mi se aud suspinele
nbuite. Sunt sigur, ns, c, dup aceea, obrajii ei au simit
perna umed.
Ning, am spus eu dup cteva minute, nu-i pot spune dect
att: te iubesc cu toat inima i nu avem dect ziua de astzi.
Dac vom tri i vom fi mpreun i mine, vom avea i acea zi,
69

dar astzi ne avem unul pe altul.


Trupurile noastre s-au contopit ntr-un srut lung i plin de
pasiune i am fcut dragoste pn trziu, n noapte.
Soarele se nla deasupra munilor ce strjuiau Valea Tu
Mrong i razele timpurii ale dimineii strpungeau vlul de cea
care struia deasupra vii rului Dak Poko. Ultimii oameni din
coloan traversau puntea improvizat ntins peste rul
Dak Pek, dup care ne-am continuat drumul nostru ocolit pe
lng satele cele mai sudice din vale, ndreptndu-ne spre piciorul
Muntelui Vulturul Pleuv. Atmosfera continua s fie umed din
cauza musonilor, ceea ce fcea drumul mai dificil.
Nguyen Van Dong a crescut n Saigon. A fost nrolat n ARVN,
petrecndu-i un an de zile sub focurile Viet Cong-ilor i ale celor
din NVA. Nu a fost prea ncntat de asta, astfel nct, la una din
trecerile prin Saigon, Dong a mprumutat nite haine civile de la
un vechi prieten i a splat putina ct ai zice pete. O lun mai
trziu, tia frunz la cini prin barurile din Kontum. Aici locuia n
casa vrului su care era membru al echipei LLDB din Dak Pek.
n Kontum i se punea o mulime de ntrebri, legate de faptul c
fiind abia trecut de douzeci de ani nu era nici nrolat n armat,
nici nu lucra pe undeva. De cteva ori a fost anchetat ca posibil VC
i o dat a fost interogat n legtur cu jefuirea unui bar.
S-a mutat la Dak Pek, unde a fost imediat recrutat ca spion. I sa spus s seduc o femeie montagnard destul de atrgtoare,
care prea dornic s-i fac un rost. Trebuia s joace rolul unui
reformator, mnat de compasiune fa de soarta grea a poporului
Dega i s se foloseasc de femeie, pe care o chema Triu, pentru
obinerea de informaii legate de activitile FULRO n i n jurul
taberei Dak Pek.
Dong a nceput s-i fac curte lui Triu, dndu-i cadouri
cumprate cu banii pe care vietnamezii i-i ddeau bucuroi. Ea era
ncntat de daruri i de curtea care i se fcea, dar a fost singurul
montagnard care s-a lsat pclit. Spionii notri l-au tratat cu
amabilitate, primindu-l, cum se spune, cu braele deschise,
urmrindu-l, totodat, cu ochii i urechile n permanen treze.
Nu trecuse mult timp de cnd ncepuser s se vad, cnd el sa dus s-i viziteze pe prinii lui Triu, ducndu-le n dar un porc,
civa pui i un sac de orez un pre foarte bun pentru o logodn
i cu toate astea, tatl fetei a scuipat fr ovire n obrazul lui
Dong. A doua zi, un bieel, vrul lui Triu, a fost gsit plutind cu
70

faa n jos n apele rului Dak Poko. Fusese torturat. Nu mult dup
aceea, Dong i Triu s-au cstorit.
Dong a aflat ntr-adevr cteva informaii despre FULRO numai
bnd rachiu de orez cu civa montagnarzi mai slobozi la gur. Se
bnuia c el i turnase pe civa membri ai conducerii FULRO,
asasinai de ctre vietnamezi. S-a hotrt eliminarea lui. Dong
participa la operaiunea noastr, fr s tie c era un om
nsemnat.
Dup traversarea rului Dak Poko, ne-am deplasat de-a lungul
malului estic, ajungnd cam pe la mijlocul dup-amiezii la
extremitatea nordic a ariei noastre de operaiuni, unde am
amenajat un perimetru pentru noapte.
A doua zi, la est de ruinele taberei Dak Sut, patrula noastr,
trimis n avangard, a deschis focul timp de cteva secunde. Am
oprit coloana pe loc i cercetaii s-au deplasat repede nainte. Ei
au fcut semne ctre grupa din frunte s opreasc coloana. Am
mers spre fruntea coloanei, nsoit de Nhual i de sergentul
artilerist LLDB.
Nhual opti:
Dac vom ajunge s ne luptm cu NVA, Dong va primi o
mulime de gloane n spinare.
I-am fcut cu ochiul i am ajuns la cei din avangard.
My wa huh? am ntrebat eu.
Oamenii vorbeau agitai i, curios, am pornit nainte dup ei,
alturi de Nhual i de LLVC25. n mijlocul potecii, zcea un mistre
cu intestinele scoase afar, pline de snge.
Cu ochii mrii, unul dintre montagnarzi arta spre nite urme
mari ct farfuriile, pe poteca noroioas. Erau urmele unui tigru
unul mare.
Nhual spuse:
Trung-uy, cnd au venit dup cotitura potecii, tigrul tocmai
mnca stomacul mistreului. A urlat la ei, dar a rupt-o totui la
fug cnd au tras cu arma.
Mi-am aprins un Lucky Strike i m-am uitat nc o dat la
urmele mari.
Ba Nua, am spus eu folosind numele cu care m adresam de
obicei lui Nhual i care nsemna tatl lui Nua. Crezi c s-ar putea
s fie tigrul care a mncat mai muli steni?
25

Aluzie la faptul c membrii echipelor LLDB colaborau frecvent cu


Viet-Cong-ii. (n.tr.).

71

Da. Nu sunt prea muli tigri care s triasc n zona din jurul
taberei. Au arii de operaiuni, ca i noi.
Am zmbit, gndindu-m la comparaia simpl dar inteligent.
A doua zi, am trimis n sectorul sud-estic numeroase patrule n
cutare de semne ale micrilor trupelor inamice. nainte de
misiune am efectuat un zbor de recunoatere cu elicopterul i am
reperat o grup VC crnd couri cu orez, prin aceeai zon. Miam pregtit trei grenade explozive i am dirijat elicopterul napoi,
deasupra Viet-Cong-ilor care ncercau s se fac nevzui n
jungl, aruncnd grenadele asupra lor. Au ripostat cu focuri de
arm, dar majoritatea erau extrem de preocupai s gseasc un
pat mare de alam sub care s se adposteasc i s trag.
Pentru noaptea aceea, ca de obicei, i-am pus pe oameni s sape
amplasamentele, am ateptat cderea ntunericului i apoi ne-am
deplasat ctre poziiile adevrate. Mi-am scos din buzunar micul
hamac din nailon i am legat firele de suspensie ntre doi copaci,
apoi mi-am amenajat un mic baldachin cu ajutorul poncho-ului.
Am nfipt n pmnt un b cu crcan, atrnnd de el arma CAR15 i centura mpreun cu harnaamentul. Lng bul cel mare,
am nfipt dou bee mai mici, pe care mi-am aezat bocancii, cu
tlpile n sus. n felul acesta, nu numai c picioarele i bocancii se
uscau dar era mpiedicat ptrunderea nenumratelor gjgnii n
nclminte, n timpul nopii. Ar fi fost tare neplcut s fim atacai
noaptea, s-mi trag bocancii i s m pomenesc mucat sau
nepat de vreuna din insectele sau erpii junglei. Mi-am pus
mnuile i fileul contra narilor i m-am culcat.
Zgomotul era asemenea huruitului unei bile de popice pe pist.
Am srit din hamac, mi-am luat nclrile, arma i
harnaamentul.
Nu-mi scosesem nc mnuile i fileul dar mintea mea trecea
deja n revist, n subcontient, o list de pericole poteniale. Nimic
din cele tiute nu prea s se fi ntmplat.
O dat cu huruitul puternic i auzeam pe montagnarzi
plvrgind neinteligibil, dar mi-am dat seama c nu-i prsiser
adposturile. Nu se trsese nici un foc de arm, dar zgomotul
devenea tot mai puternic. Jungla era att de deas i bezna att de
neagr nct nu-mi puteam vedea nici mcar minile. Ceea ce
producea acel zgomot se apropia direct de perimetrul nostru,
strbtnd lstriul i tufiurile de sub copaci, ntr-o hrmlaie
de grohituri, trosnet de crci, fonet de frunze i alte asemenea.
Am auzit norul distrugtor apropiindu-se i trecnd pe lng mine,
72

la foarte mic distan. Am auzit apoi murmurele i rcnetele


montagnarzilor, pe msur ce zgomotul se ndeprta de noi, ca s
se sting nu dup mult vreme.
A doua zi de diminea am descoperit c fusese o turm de
mistrei.
Prima sptmn a misiunii a decurs fr prea multe
evenimente, dar la sfritul acestui interval, a aprut o problem
major. Luaserm n rucsacuri hran pentru o sptmn i mai
aveam n fa o sptmn cu o zi nainte ca mncarea s se
termine. n tot cazul, musonii bntuiau regiunea Platourilor
Centrale i toate operaiunile aeriene erau n impas. Din acest
motiv, cerusem cu o zi nainte mprosptarea proviziilor. Totui,
era limpede c numai un instrument ascuit ar fi putut strpunge
stratul de nori. Acesta era att de dens, nct eram n stare s pun
pariu c o bomb lansat de un B-52 ar fi ricoat napoi n aer de
pe spinrile norilor.
Dou zile mai trziu, rmsesem fr mncare, la fel ca i
montagnarzii mei. Problema se prezenta foarte simplu: azi ai
mncare, mine ioc. La vremea aceea, pentru mine, faptul i mai
grav era c rmsesem fr igri.
M simeam pus la o grea ncercare. Eram foarte suprat din
cauz c nu ni se puteau trimite elicoptere, lucru care prea s
nu-i afecteze ctui de puin pe montagnarzi. Cnd sosea ora
mesei, pe tot cuprinsul perimetrului erau aprinse focuri pentru
gtit i mici grupuri de pucai se ntorceau din jungl. Aduceau
cu ei felurite rdcini, ierburi i mici animale. Din ele, cei aezai
n jurul grmezilor de bee cuprinse de flcri pregteau diferite
feluri de mncare. Civa Dega veneau lng focul pregtit de una
din grzile mele de corp i ncepeau s frig cteva mici roztoare,
pe care le jupuiser n prealabil.
Nu mi plcea ca cei doi americani s stea aproape atunci cnd
i pregteau sau stteau n adposturile pentru noapte.
Exista pericolul ca o grenad, un obuz sau o rachet s ne
nimiceasc pe amndoi. n cazul unui atac pe timpul nopii,
puteam prelua fiecare jumtate din trup i s ducem lucrurile la
bun sfrit. Ori de cte ori fceam un popas, stabileam n prealabil
eventualele puncte de ntlnire pentru asemenea situaii. Am
presupus c Larry Vosen, aflat n partea cealalt a perimetrului,
avea parte de o trataie similar. Aa era. De fapt, n urmtoarele
cinci zile, am mncat alimente procurate din jungl. Unul dintre
vietnamezii aflai n misiune avea la el igri vietnameze, aa c i73

am pltit un pre exorbitant ca s fumez i eu ceva. Era cam


aceeai chestie ca i cum ai fi fumat cozi de obolan.
n acest rstimp, Chuck Challela, care pn nu demult fusese
responsabil cu armamentul uor la Dak Pek, a participat la o
confruntare armat la noua lui tabr, Dak Seang. nvecinat cu
tabra noastr la sud, Dak Seang a fost atacat de un regiment
NVA, cu o mulime de geniti strpungnd mprejmuirea din
srm ghimpat.
n prima noapte, Chuck i comandantul echipei, cpitanul
Jimmy Chiles, au ctigat fiecare cte o stea de argint,
echivalentul Crucii pentru Merite Deosebite, acordat celor din
unitile convenionale. Sub focul inamic, cei doi au alergat
neobosii prin toat tabra, ntrind, aprovizionnd cu muniie i
mbrbtndu-i pe toi, iar Chuck s-a crat chiar i ntr-un
foior de mitralier, trgnd asupra atacatorilor. Asta nu nsemna
c restul echipei sttea pitit n buncre, uitndu-se la televizor. n
mod incredibil, echipa a respins atacul, lsnd o mulime de
cadavre de geniti sinucigai n srma ghimpat.
Dup primul asalt, NVA a meninut Dak Seang sub stare de
asediu timp de cteva zile, respingnd cu ajutorul mortierelor orice
ncercare de aterizare a avioanelor. A fost nevoie ca proviziile s fie
lansate cu parautele din aparatele C-74 Caribou, zburnd pe
deasupra taberei atunci cnd reueau s-i croiasc un coridor
aerian.
Un batalion al Diviziei a 4-a Infanterie rmsese izolat n nite
baze de sprijin ale artileriei situate la vest de tabr i acetia
trebuiau salvai de urgen. NVA ocupase acele dealuri i pe cele
din apropierea taberei, mutndu-i mortierele din foc n loc i
adpostindu-se n buncre adnci, spate pe coastele abrupte. De
asemenea, amenajaser numeroase poziii antiaeriene de-a lungul
crestelor muntoase. Trgeau n avioanele care se apropiau de
tabr, mutndu-i apoi tunurile n alte poziii nainte ca aviaia
s revin i s le bombardeze poziiile.
n acest timp, elicopterul medevac al Diviziei a 4-a a fost dobort
pe una din crestele situate la sud-vest de tabr.
Echipajul i chiar cei rnii au scpat ca prin minune de
atacatori i s-au ntors la Dak Seang; totui, pilotul elicopterului a
fost mpucat n picioare i a fost imediat nconjurat i capturat de
mulimea de soldai ai Regimentului 24 din cadrul Diviziei a 2-a.
n vreme ce noi petreceam a patra zi n care ne chinuiam s
gsim creaturile pe care s le consumm la micul dejun, la prnz
74

i la cin, Chuck Challela a intrat ntr-o confruntare armat cu o


band de NVA nenorocii, n afara taberei. Din fericire, era nsoit
de circa o sut de montagnarzi Jeh, Sedang i Halang, care au
reuit s-i pun pe fug pe nord-vietnamezi, fr prea multe
pierderi.
Am chemat prin radio Dak Seang i i-am ntrebat dac nu au
nevoie de ceva ajutor. Mi-au spus c ar fi bucuroi, astfel c am
obinut aprobarea de la comandantul echipei mele i ne-am
ndreptat ctre albia larg prin care curgeau undele rului Dak
Poko. Cei de la Dak Seang au trimis la ru o patrul care a adus
frnghii pentru a putea trece pe malul cellalt.
Ne-am ntlnit cu ei puin mai sus de un cot important al rului
nspumat, la est de Dak Seang. Ne-am oprit pe malul apei, am
asigurat flancurile i ariergarda i am ateptat. Dup o jumtate
de or, montagnarzii au devenit brusc tcui, pregtindu-i armele.
Asta se ntmpla destul de des. Se prea c simeau cnd se
apropia un pericol de noi. Pe cellalt mal i fcu apariia un soldat
NVA. Rsrise ca din pmnt. Cerceta cu privirea malul nostru,
ncercnd s ne repereze. Avea la ndemn un automat AK-47,
era mbrcat ntr-o uniform kaki i purta o casc maro, cu o stea
roie n centru.
Am trecut selectorul armei pe automat i am ochit pieptul
inamicului. Se uita cu atenie peste tot, dar oamenii mei erau bine
ascuni. Montagnarzii erau disciplinai i tiau s atepte pn
trgeam eu mai nti. Degetul meu ncepuse s apese uor
trgaciul, dar m-am oprit, s vd ci ali soldai NVA aveau s mai
apar. Nu prea a fi un cerceta, cci nu ar fi purtat o uniform
att de nou i un automat att de bun i n plus, n zona
respectiv, nu se aflau ci de acces importante. El s-a uitat spre
jungla din spatele lui i, cu un gest larg, le fcu semn s se
apropie tovarilor si nevzui.
Cteva secunde mai trziu, apru o grup de pucai Jeh,
purtnd carabine i costume de camuflaj. Era clar c veneau de la
Dak Seang. Am srit cu toii n sus, rcnind i fcndu-le semne
cu mna. Ei au izbucnit n rs i ne-au salutat tot prin rcnete, n
vreme ce eu rsuflm uurat.
Era un obicei al celor din Forele Speciale s-i mbrace oamenii
trimii n avangard n uniforme i armament NVA ca s poat
induce n eroare ambuscadele n care ar fi nimerit din greeal.
Uneori i eu i puneam pe oamenii trimii n recunoatere s
mbrace orturi pentru acelai motiv, ca s scape de patrulele NVA
75

i s ne dea posibilitatea s atacm noi primii, n loc s fim prini


pe picior greit.
Cei de la Dak Seang au scos la iveal o sfoar subire legat de
o grenad al crei cui nu fusese tras, ataat la o carabin M-1.
Cercetaul n uniform NVA a luat arma, a intit spre mine i a
tras. Larry Vosen se apropiase ntre timp de mine, astfel c am
privit mpreun grenada zburnd pe deasupra apelor mnioase
trgnd ceva dup ea. A aterizat cu un zgomot nfundat chiar ntre
noi. Am privit n jos la grenada neexplodat, cu un fir de nailon
legat de ea, apoi ne-am uitat unul la altul rnjind, realiznd ce
prostie fcusem c lsasem grenada s aterizeze la picioarele
noastre. Singurul lucru care ne desprea de o moarte sigur era
un cui de siguran.
Larry mpreun cu doi montagnarzi au luat firul i au nceput
s trag de el. Era legat cu un nod meteugit de o frnghie
groas. Au nfurat captul frnghiei n jurul unui copac la circa
doi metri i jumtate deasupra solului. Pe malul cellalt, sfoara a
fost legat n acelai mod.
Unul dintre membrii echipei CIDG s-a oferit s treac primul,
scondu-i arma, harnaamentul i rucsacul. Fiind din nailon,
frnghia s-a ntins n momentul n care s-a apucat de ea, intrnd
n ap, astfel c montagnardul a trebuit s se deplaseze cu grij,
mutndu-i pe rnd minile pe frnghie.
Fiul meu cel mai mare este pe cale s ajung caiacist de nivel
olimpic pe apele de munte i navigheaz pe cteva dintre cele mai
slbatice torente din America de Nord i vestul Statelor Unite. Dak
Poko ar fi putut s fie cu uurin nscris pe lista rurilor de
antrenament, mai ales cnd avea apele umflate din pricina
musonului, aa cum era cazul n acel moment.
n plus, apa era plin de liane, trunchiuri, rdcini i crengi,
care fceau traversarea i mai periculoas. n fine, de regul,
caiacitii i plutaii din Statele Unite nu sunt expui focului
inamic.
Primul montagnard a trecut cu succes, urmat de al doilea.
Reuita lor a fost ntmpinat cu entuziasm de cei de pe ambele
maluri, dar nici unul dintre ei nu-i crase arma sau rucsacul.
Nhual se ntoarse ctre pucai i vorbi n limba Jeh.
Urmtorul va trebui s treac cu armament cu tot.
M-am uitat fix la Dong, vietnamezul-spion nsurat cu o
montagnard. Vorbea limba Jeh n mod fluent aa c a neles
cuvintele lui Nhual. Ochii si cutau un loc unde s se ascund,
76

dar eu i-am adresat un zmbet larg, ca s-l fac s se simt i mai


prost. Cei doi sergeni LLDB stteau lng mine, astfel c Dong,
vrnd probabil s-i impresioneze i presat de privirea mea
insistent, fcu un semn cu mna i se oferi s treac el rul de
data asta. M-am ntors, zmbind i fcndu-i cu ochiul lui Nhual.
Dong apuc frnghia i se opri la marginea apei nvolburate.
Privi la milioanele de litri de ap gonind nebunete la vale i apoi
nghii n sec cnd se uit ct avea de mers pn la malul cellalt.
Pucaii de la Dak Seang au nceput s chiuie entuziati cnd l-au
vzut intrnd n ap, dup ce i-a atrnat la spate arma proprie
precum i putile celor doi montagnarzi.
Ei nu vedeau dect un soldat n costum-tigru nfruntnd cu
vitejie apele, fr s-i dea seama, de la distant, c era vorba de
un vietnamez.
l urmream cu privirea pe Dong care i ncepuse traversarea
agat cu minile de frnghie, apele furioase trgndu-i corpul la
vale. Mi-am amintit de una din zilele petrecute la coala de Ofieri
de Infanterie, cnd am ieit pe teren pentru cteva ore de exerciii
de traversare a rului. Era cea mai geroas zi a iernii la Fort
Benning, Georgia i a trebuit s ne scoatem hainele pe malul
rului Chattahoochee. Ne-am mpturit poncho-urile n form de
dreptunghi, umplndu-le cu ace uscate de pin i propriile haine.
Am ndoit apoi marginile dreptunghiului, legnd pachetul ce
alctuia un soi de plut personal, de culoare verde nchis. Ne-am
aezat apoi armele deasupra plutelor improvizate, pe care le-am
luat apoi n brae i am pornit s traversm apa repede i
nvolburat, cu ordinul strict din partea ofierului tactic s nu care
cumva s lsm armele s se ude. Nu-i psa dac ne necam,
numai armele s rmn uscate. Odat ajuni pe malul cellalt,
unul dintre noi a traversat rul not cu o frnghie pe care a legat-o
pe malul de pe care venisem, n vreme ce noi ne mbrcam hainele
i echipamentul. Am trecut rul napoi, de data asta mbrcai. mi
amintesc i acum ct de greu a fost i ct de tare mi-au obosit
braele i picioarele.
tiam c Dong n-are s reueasc. Cnd a ajuns la trei sferturi
din drum, un vrtej i-a acoperit capul i nu i se mai vedeau dect
minile ncletate cu desperare de frnghie. A mai reuit s
strbat circa un metru i jumtate i capul i fu acoperit de
curentul de ap timp de cteva secunde. Am aruncat o privire
ctre Nhual i civa dintre membrii FULRO i toi mi-au rspuns
cu mici zmbete i gesturi aprobative din cap. Am auzit o micare
77

lng mine i l-am vzut le Larry Vosen scondu-i bocancii;


Dumnezeu s-i binecuvnteze pe eroi
L-am apucat de bra i i-am spus:
Nu, sergent Vosen, sunt prea muli oameni care au nevoie de
tine aici. Malul cellalt e mai aproape.
n timp ce vorbeam, am vzut doi pucai de la Dak Seang
dezbrcndu-i uniformele i bocancii. Minile lui Dong au scpat
frnghia i l-am vzut scufundndu-se sub apele nvolburate. Cei
doi montagnarzi au plonjat i au notat n josul rului. Cteva
momente mai trziu, capul i umerii vietnamezului mai ieir o
dat la suprafa, disprnd apoi n adnc.
Armele i rucsacul dispruser de pe umerii si.
Unul dintre montagnarzi intr la fund cu o micare ca de balen
i iei la suprafa cu capul lui Dong la subsuoar. Cu braul liber,
ncepu s noate spre mal i doi pucai aflai pe mal i ntinser
repede un b de bambus! Apuc bul i ceilali l traser lng
malul abrupt. Cnd s-a uitat la faa lui Dong i a vzut c e
vietnamez, i-a mpins capul napoi sub ap i s-a urcat pe mal.
Vorbind n limba Jeh, a strigat:
Era deja mort!
Choi oi! Choi doc oi! a urlat furios sergentul LLVC.
Am rspuns cu glas potolit:
Xin loi, Trung-si.
M-am ntors spre Nhual i liderii FULRO strduindu-m din
rsputeri s nu izbucnesc n hohote de rs. Ca nite colari, au
nceput s chicoteasc, oprindu-se brusc cnd cellalt LLDB s-a
ntors, la auzul zgomotelor. Au rmas cu nite figuri sobre pn
cnd vietnamezul s-a ntors cu spatele.
Larry Vosen s-a apropiat de mine i mi-a spus:
Sir, acum vreau s trec eu. Va fi un bun exemplu pentru
montagnarzi.
Mulumesc, sergent, dar vom atepta s fim luai de aviaie.
Rspunsul meu nu i-a plcut. Era aat i dornic de aciune,
iar eu i cunoteam i-i nelegeam simmintele, dar nu puteam
uita c eram comandantul misiunii i deci rspundeam pentru
vieile celor o sut de oameni. tiam c eu, Larry i muli alii
puteau trece rul cu uurin, dar mai tiam i c unii dintre noi,
n special cei mai n vrst, riscau s mprteasc soarta lui
Dong. Aa ceva n-avea s se ntmple. ntruct nu-mi plcea s-mi
explic hotrrile, n-am fcut-o nici acum. Urma s ateptm s se
nsenineze, aa nct le-am ordonat celor doi pucai care
78

traversaser deja s nsoeasc patrula de la Dak Seang napoi n


tabr.
Larry era sictirit, aa c l-am lsat n banii lui. Calitile unui
comandant pot fi apreciate, n opinia mea i dup starea psihic a
subordonailor. Cteodat, dac acetia sunt furioi, nseamn c
cel care ia decizii tie s fie ndeajuns de dur.
A doua zi, cu ajutorul elicopterelor, am trecut cu toii pe malul
cellalt al rului Dak Poko. Am parcurs apoi o distan scurt n
jungl, ajungnd la tabra asediat de la Dak Seang, n timpul
unui bombardament cu mortiere. Mai fuseser aduse acolo o
companie de la tabra A de la Mang Buk i nc o companie din
cadrul forei Mike26 a echipei B din Kontum.
Atunci l-am cunoscut pentru prima dat pe cpitanul Joseph K.
Dietrich. Sergentul major Steve Owens de la Dak Pek l descria cel
mai bine pe Joe Dietrich cnd spunea c arat ca o versiune n
miniatur a lui Arnold Schwarzenegger, cu ochelari i prul tuns
perie. Joe era comandantul forei Mike, dup ce fusese
comandantul echipei A de la Piei Me i, de asemenea, ofier de
legtur pentru Divizia a 4-a Infanterie la Pleiku. Povestea lui e
prea lung i prea interesant pentru a fi descris aici, astfel c
acum nu v voi oferi dect o mic avanpremier.
Fiecare unitate urma s acopere o anumit arie de operaiuni la
vest de Dak Seang, ntr-o misiune caut i distruge.
Lociitorul comandantului echipei B urma s fie comandantul
ntregii operaiuni, numai c el venise acolo doar pentru inerea
instructajului, n timp ce comanda efectiv avea s cad n sarcina
lui Joe Dietrich. Compania lui Joe trebuia s se desfoare la vest
de tabr i s cucereasc baza de sprijinea artileriei ocupat de
inamic, cu vedere direct asupra taberei.
n paralel cu fora Mike, dar spre Sud-vest, urma s se
desfoare trupa venit de la Mang Buk, n vreme ce unitatea mea,
cu ntriri de la Dak Seang urma s se deplaseze pe direcie sudvestic. Primisem misiunea s dau de urma pilotului de elicopter
capturat i s-l salvez, dac era posibil, sau s-i recuperez mcar
cadavrul, dac fusese omort. De asemenea, trebuia s localizm
elicopterul dobort i s-l distrugem astfel ca NVA s nu poat
recupera nimic din ei.
Tabra Dak Seang avea drept mascot o maimu. Civa biei
se cam matoliser, mpreun cu Joe Dietrich i subofierii si din
26

Mobile Strike Force Fora Mobil de Asalt, (n.a.).

79

cadrul forei Mike. Lociitorul-comandant al echipei B se bronza n


spatele adpostului echipei, n bermude i cu o apc de baseball
pe cap, astfel c Joe Dietrich i ceilali i-au zis c ar fi cazul s se
distreze niel. XO27 fusese transferat la Grupa a 5-a, venind de la
Divizia 1 Cavalerie, se pare c datorit unei lipse acute de ofieri
superiori, fiind total nepregtit pentru Forele Speciale. De fapt,
nici mcar nu era aeropurtat era un iepure. Cu toate acestea,
purta cu neruinare la beret emblema SF, chestie menit s-i
ntrte la culme pe toi cei care cunoteau adevrul. Beretele
verzi, galoanele de parautist i emblemele SF erau nite obiecte pe
care nu toi erau ndreptii s le poarte, ele fiind ncrcate de o
mare doz de mndrie profesional. Prin urmare, cei care purtau
vreunul din aceste simboluri fr s le merite, riscau s-i fac pe
anumii oameni s le sar mutarul.
n glum, Dietrich a nceput s-i tachineze pe membrii echipei
Dak Seang n legtur cu faptul c maimua pe care o aveau drept
mascot nu era nici mcar aeropurtat. Ceilali au prins gluma
din zbor i i-au rspuns n consecin. Totul fusese pus la cale ca
s-l nfurie pe XO, care n tot acest timp a stat prin preajm,
ascultnd conversaia. Cineva i-a improvizat pe loc maimuei un
harnaament dup care au atrnat-o de o paraut i i-au dat
drumul de cinci ori din foiorul mitralierei, ca s-i poat atribui
calificarea de aeropurtat. S-au fcut apoi numeroase glume pe
seama maimuei aeropurtate i despre necesitatea absolut a
acestei calificri pentru oricine fcea parte din Forele Speciale. La
scurt timp dup asta, maiorul a prsit tabra.
De fapt, am fost chiar fericit cnd a plecat, cci ncepusem s
am probleme cu bruiajul transmisiilor radio. n jurul taberei,
jungla fusese defriat pe o anumit distan, aa c pn la
marginea junglei aveam n fa un cmp destul de neted, acoperit
cu vegetaie nclcit i orez crescut n voia sorii. Cnd echipa
mea a prsit tabra, traversnd zona deschis, timp de o or, la
fiecare cinci minute, am fost bombardai cu obuze de mortier de 82
milimetri. Momentele acelea n care auzeam zgomotele surde ale
obuzelor prsind evile mortierelor, tiind c sunt ndreptate spre
noi i ateptnd s cad undeva, au fost unele dintre cele mai
lungi i mai nspimnttoare clipe din viaa mea, punndu-mi
nervii la grea ncercare.
27

Prescurtare de la Executive Officer Lociitor de comandant,


(n.tr.).

80

Dup aceasta, poziia noastr a fost lovit i am avut parte de o


reluare pe cinste a btliei armate de la OK Corral. Am pierdut
civa oameni de ndejde n cursul acelei lupte, inclusiv garda mea
de corp favorit, tat a cinci copii, care a ncasat un mnunchi de
plumbi ce-mi fuseser destinai mie. Chuck Challela i Larry
Vosen s-au comportat amndoi cu vitejie. Era prima lupt armat
pentru Larry Vosen, dar s-a dovedit a fi un SF n toat puterea
cuvntului. Am mai pit i necazul cu racheta de semnalizare
care mi-a explodat tocmai cnd vroiam s-o lansez ca s avertizez
FAC28-ul ce trecea pe deasupra noastr c aveam nevoie de sprijin
aerian. A trebuit s-mi nfor ncheietura minii drepte cu
bandaje de presiune i s m descurc n continuare numai cu
mna stng.
Spre ghinionul nostru, aveam n echip i un tnr E-5 de la
Dak Seang, pe care l-am concediat dup lupt pentru laitate. n
timpul btliei, am fost pe punctul s-i zbor creierii, pentru c nu
vroia s se supun ordinelor lui Chuck Challela. n astfel de
momente, trebuie s iei rapid msuri severe, altfel oamenii intr n
panic, ncep s fac prostii, putnd provoca moartea lor i a
camarazilor. L-am ameninat cu eava armei ndreptate spre gtul
lui i nu glumeam deloc. Din cnd n cnd, ajungeau i n Forele
Speciale mere stricate, dar nu prea des.
Dup ce i-am pus pe fug pe nord-vietnamezi spre Laos, am
nceput urcuul spre sud-vest, n cutarea pilotului i a
elicopterului. Pe drum, am intrat ntr-o disput-radio cu XO, lungit
confortabil pe ezlong, n tabr la Dak Seang. Alesese un punct
de pe hart, ordonndu-mi s merg ntr-acolo. Din pcate,
comandantul misiunii era subofierul lociitor de comandant de la
Dak Pek, eu fiindu-i doar consilier. Am ncercat s-i explic acest
lucru, dar maiorul meu n-avea nici o treab i a nceput s zbiere
la mine s oblig compania s mearg unde spusese el. L-am
ntrebat dac vroia s-i forez sub ameninarea armei, iar el mi-a
rspuns c nu-i pas, atta timp ct fceam ceea ce-mi ordonase.
I-am explicat din nou c USSF29 nu puteau da ordine VNSF30,
ntruct noi eram consilierii lor i din punct de vedere tehnic,
subordonaii lor. Dar nici un argument nu-l putea convinge, aa c
28

Forward Air Controller Control aerian de recunoatere, (n.a.).


United States Special Forces Forele Speciale ale Statelor Unite,
(n.tr.).
30 Viei Nam Special Forces Forele Speciale ale Vietnamului, (n.tr.).
29

81

dintr-o dat am anunat c transmisiile sunt bruiate, i-am spus c


nu-l mai aud i am aruncat la pmnt microfonul staiei.
Un alt factor care m-a fcut s iau aceast decizie a fost disputa
pe care am avut-o cu subofierul LLDB n privina poziiei n care
ne gseam. El arta o poziie de pe hart, iar eu o alta, la vreo doi
kilometri distan. Am ales un pisc situat la captul unei creste
abrupte i am convenit c era o form de relief uor de distins att
pe hart ct i pe teren. Am fcut pariu pe dou lzi de bere
american. tiam c am dreptate i ardeam de nerbdare s
ctig, numai ca s-l fac pe btrnul Trung-si s-i piard
prestigiul. Am msurat distana parcurs de la copac la copac i
am trasat azimuturi fa de piscul ales.
Cnd am ajuns acolo, mai trziu n aceeai zi, am privit napoi
n vale i a trebuit s recunoasc faptul c eu avusesem dreptate.
Chiar i n Rzboiul din Vietnam erau zile cnd m simeam fericit
numai pentru faptul c m trezisem dimineaa.
Pe cnd ne ndreptam spre pisc, am traversat o intersecie
important de poteci n jungl i am auzit cteva mpucturi
separate n timp, trase cu un AK-47. Dup ce m-am asigurat c i
ultimul dintre oamenii mei trecuser cu bine de intersecie, am
anunat pauza de igar. La fiecare cincizeci de minute le ddeam
oamenilor o pauz n care fumau cte o igar, i ardeau lipitorile
strnse pe picioare sau pe gt, beau ap i nghieau pastile de
sare.
Am chemat Dak Seang prin staia PRC-25, n timp ce Larry
Vosen i Chuck Challela stteau de vorb la marginea potecii.
Ce face locotenentul Bendell? se interes Larry.
Chuck rnji i spuse:
Ai auzit adineauri zgomotele alea familiare de AK-47?
Pi, le-am auzit.
Chuk continu:
NVA pun cte un cerceta la fiecare rscruce important.
Dup ce am trecut, a tras trei focuri separate, dnd astfel de tire
c suntem o unitate de mrimea unei companii. Dup aia, micul
labagiu glbejit a mai tras un foc, indicndu-i efului su direcia
n care am luat-o. Am o bnuial c btrnul Clint Eastwood a
chemat artileria care-o s-i bueasc toate coiele alea galbene.
Cei doi brbai izbucnir n rs iar Chuck trase un fum lung din
igar. M-am apropiat de ei, urmat de montagnardul care cra
staia radio. Mi-am aprins o igar i am nceput s-mi prlesc
lipitoarele de pe picioare.
82

Tocmai am vorbit cu Dak Seang i am cerut un foc


concentrat unu-zero-cinci pe cercetaul de colo, le-am spus eu. Lai auzit cnd a tras?
Amndoi au ncuviinat din cap i am continuat:
Deja au localizat intersecia, aa c nu vor mai trage obuze de
reperare i vor trece direct pe foc concentrat.
Chuck ntreb:
i ce te faci cu plafonul triplu al junglei, Trung-uy? Cred c
obuzele vor exploda nainte de a strpunge tot desiul sta de
crengi.
Le-am cerut s foloseasc obuze VT31. Vor exploda nainte de
a atinge solul i vor nimici totul njur.
Larry l privi ntrebtor pe Chuck, care i explic:
Astea sunt nite obuze care n mod normal se folosesc
mpotriva buncrelor. Nu explodeaz n momentul impactului, ci
dup o secund sau dou. Astfel c vor lovi plafonul junglei, vor
trece prin el i vor exploda nainte de a atinge solul.
Am auzit zgomotele ndeprtate ale artileriei i o voce prin staia
radio:
Dan lua, cuoi cung.
Am rspuns:
Da u, cuoi cung.
Larry l privi din nou nedumerit pe Chuck i acesta i explic:
Echipa LLDB mnuiete obuzierele, iar locotenentul le-a
vorbit n vietnamez. Probabil c ei i nchipuie c le-a vorbit unul
de-ai lor.
Larry a rs i, o fraciune de secund mai trziu, jungla a fost
zguduit de exploziile nspimnttoare din spatele nostru. Le-am
spus lui Larry i Chuck s pregteasc rapid nite ambuscade iar
eu am plecat cu o patrul napoi, pentru evaluarea efectelor
bombardamentului. Am gsit fragmente din cadavrul cercetaului
rspndite peste tot, prin copaci, tufiuri i pe sol.
O or mai trziu, dup cteva lupte locale cu nord-vietnamezii
pui acum pe fug, am ajuns la elicopterul sanitar. NVA luaser
tot ce se putea folosi din el. Dup aceea, l-am gsit i pe pilot, sau
mai exact, rmiele sale. Convenia de la Geneva era o simpl
glum pentru nord-vietnamezi. Iniial, pilotul fusese rnit n
coapse, dar ciracii lui Ho i Min nu fuseser satisfcui numai cu
att. I-au sfrmat fiecare ncheietur a trupului, mpucndu-l n
31

Variable Timing (aprox.) Detonare ntrziat, (n.a.).

83

frunte cu un AK, zdrobindu-i partea din spate a craniului. Ni l-au


lsat plocon, lungit pe targ. A trebuit s-i adunm rmiele
ntr-un sac funerar.
Ateptam cu nerbdare s m ntorc la Dak Pek, cci timp de
aproape o lun ncheiat m aflasem n misiune. Eu i Larry nu
apucasem s facem baie, s ne brbierim sau s ne schimbm
hainele. Nu mai aveam nevoie de insecticide din pricina
mirosului, narii nu se apropiau de noi.
A doua zi am plecat n recunoatere mpreun cu o patrul,
doar aa, de dragul aventurii. Am dat peste doi NVA care sau
ascuns ntr-un tunel. Ei, Bendell, mi-am zis, iat c i se ofer
posibilitatea s-i nvingi teama cptat n urma incidentului cu
tunelul petrecut la tabra A.P. Hill, Virginia. Am luat un revolver
Colt 0,45 automatic de la sergentul artilerist al echipei LLDB, care
venise cu noi i o lantern de la unul dintre montagnarzi. Intrarea
n tunel era spat n peretele lateral al unui crater de bomb
aruncat de un B-52 pe versantul estic al muntelui, dinspre Dak
Seang.
I-am aruncat lui Nhual o privire nelinitit i m-am strecurat,
cu capul nainte, prin mica gaur ntunecoas. n clipa aceea ar fi
fost nevoie de un baros ba nu, de un ciocan pneumatic ca smi nfig un cui n rect.
Fasciculul slab al lanternei mi-a ngduit s vd c tunelul intra
n munte i, dup o poriune nclinat n jos, cotea spre dreapta.
ncheietura m durea tare, aa nct trebuia s in lanterna
sprijinit de piept. Am nghiit n sec i am mers mai departe.
Brusc, s-a fcut bezn i am simit c nu mai puteam s respir.
Tunelul se prbuise, dar vrei s tii ceva? Nu eram ctui de
puin speriat. Mi-am inut respiraia i mi-am astupat nrile.
Simeam o apsare zdrobitoare i mi-ar fi fost imposibil oricum smi umflu pieptul. Nu tiu cum, dar faptul c montagnarzii erau
alturi de mine mi ddea un sentiment de securitate: eram pur i
simplu sigur c nu m vor lsa s mor. Aveam dreptate: am simit
mai multe perechi de mini apucndu-m de glezne i de gambe.
Pe urm, am simit cum nite mini se chinuiau cu desperare s
ndeprteze pmntul de pe spinarea mea, n vreme ce altele m
trgeau napoi.
Dup cteva secunde, clipeam ca s m acomodez cu lumina
soarelui fierbinte vietnamez. Sunt convins c Dumnezeu se
ngrijete de soarele care rsare i apune deasupra statului
Colorado, aa cum sunt convins c soarele de deasupra
84

Vietnamului a fost lsat n grija Satanei. De fapt, sunt convins c


ori de cte ori plecam ntr-o misiune, diavolul ntorcea termostatul
ntr-o poziie superioar.
M-am ridicat scuturndu-mi pmntul de pe haine i am
nceput s rd. Curnd, montagnarzii m-au imitat i am rs ca
nite ntri nebuni sau, poate, ca nite ntri nspimntai.
Am but un litru de ap i am nghiit dou pastile de sare, apoi
mi-am aprins un cigarillo.
Zmbind, i-am spus lui Nhual:
Dac m mai auzi vreodat spunndu-i c am s m strecor
cu capul nainte n vreun tunel, te rog s-mi fii un bun prieten i
s-mi dai voie s-o fac numai dac are pr pubian mprejur.
Am rs singur de propria glum, imitat din politee de Nhual,
care mi-a spus:
Ce e aia pr pubian?
M-am tvlit pe jos de rs. Era momentul s ne ntoarcem la
Dak Pek.

85

4
Joe Dietrich
Cnd am ajuns din nou la Dak Pek, l-am gsit acolo i pe
cpitanul Joe Dietrich, care preluase funcia de comandant al
echipei. Joe nu era un individ obinuit i nici un comandant
obinuit. Era scund, dar era un adevrat brbat i, pe deasupra,
un SF-ist. nalt cam de un metru aizeci i cinci, avea prul tuns
perie, purta ochelari i, lucru ct se poate de evident, practica
halterele. De asemenea, mai purta i un revolver Smith & Wesson
0,41 magnum cadou involuntar de la un comandant de regiment
Viet-Cong. Mai pstra n vorbire doar o urm din accentul german
nativ. Pe cnd era copil, reuise s evadeze din Germania de Est
mpreun cu o mtu, ajungnd n cele din urm n America,
aducnd cu el tot felul de amintiri din copilrie, ca de exemplu
senzaia avut atunci cnd asupra lui s-a tras de pe tancurile
sovietice.
Cnd Joe a ajuns pentru prima oar la Corpul II al Armatei, a
fost repartizat ca ofier-comandant al taberei A de la Piei Me, dar
asta este n sine o alt poveste; la fel ca i scurta perioad n care
a activat ca ofier de legtur cu Divizia a 4-a Infanterie,
ncartiruit la Pleiku. Dup aceasta, a devenit ofier-comandant al
Forei Mike B-24 din Kontum i, n sfrit, ofier comandant la
Dak Pek. Joe avea un fel al lui de a face valuri, foarte linitit i
adeseori plin de umor.
Totodat, avea i reputaia de a fi primejdios sau, n cel mai bun
caz, foarte, foarte zelos. Joe i fcea nsemnri n mod regulat.
Fiind un bun ofier SF, i inea la zi un dosar CYA232 precum i
carnetele de nsemnri. i acest lucru i fcea nervoi pe
comandanii incompeteni. Pare ciudat, dar o persoan care ia
notie tot timpul este aplaudat de un director bun i temut de
unul prost. Totui reputaia cea mai mare a lui Joe venea de la
felul cum conducea jeepul.
32

Cover Your Ass Asigur-i spatele, (n.a.).

86

Pe oseaua 14 dintre Pleiku i Kontum, convoaiele cdeau n


mod regulat n ambuscadele organizate zi i noapte de NVA i VC.
Se produceau numeroase atacuri cu mortiere i rachete iar drumul
era minat zilnic de ctre inamic. Locul cel mai comun unde se
produceau aceste atacuri era o poriune singuratic, mrginit
spre vest de un munte nalt acoperit de jungl. De fapt, fusese
numit Muntele VC, iar Joe i provoca n mod constant spiritul
malefic.
ntr-o noapte (nu, nu e nici o greeal, noaptea; Joe conducea
maina numai dup cderea ntunericului, chiar dac intra n
zonele interzise), Joe gonea de-a lungul drumului ntunecat, fr
nici o lumin aprins, cluzit doar de lumina lunii.
Ajunse la o curb larg, fr s tie c, mai devreme, avusese
loc un atac aerian. Un crater de bomb de dou sute cincizeci de
kilograme, cu diametrul de ase metri i adnc de patru metri, se
afla exact n locul unde drumul cotea brusc la stnga, pentru
vehiculele care se ndreptau spre sud. Aflat n drum spre Pleiku,
Joe trecu zburnd peste buza craterului, purtat de ineria jeepului. n realitate, era o camionet Willys de un sfert de ton, dar
toat lumea o numea jeep.
Joe cltin din cap i privi n jur. Nu vzu nimic n afar de
pereii craterului. n deprtare, auzi huruitul unui bombardamentlinoliu B-52, aa numita Lumin de Arc. Joe i scoase revolverul
din partea stng a centurii, locul unde l inea ori de cte ori
conducea jeep-ul, vrndu-l n tocul de pe oldul drept. Mai avea
la el un automat Swedish K, petrecut pe dup gt i introduse un
cartu pe eav, trecnd selectorul pe blocat. Dietrich se tr pn
la marginea craterului i cercet cu privirea ntunericul din jur. Nu
distinse nimic n umbra muntelui aflat destul de aproape, dar
deslui nite voci ndeprtate care vorbeau n vietnamez. N-avea
nici un chef s zboveasc prin preajm ca s efectueze o analiz
de contraspionaj asupra conversaiei i cu att mai puin s joace
rolul lui John Wayne.
Cpitanul Dietrich vroia s lase n urm trecutul su imediat.
Vroia s vad orice groap ct de mare n asfalt, dar numai prin
oglinda retrovizoare.
Astfel c Joe se rostogoli napoi la jeep, porni motorul i, dup
ce balans de cteva ori nainte i napoi vehiculul cu traciune
dubl, reui s-l treac peste marginea craterului. Panta era att
de abrupt nct avu senzaia c se va rostogoli napoi, pe spate,
dar pn la urm jeep-ul i meninu direcia. Ajuns la liman, Joe
87

comut vehiculul pe traciune simpl i porni cu toat viteza spre


Pleiku, mulumind n gnd lui Dumnezeu c nu trebuia s ajung
la Kontum.
Cci la Kontum, QC-itii Poliia Militar a vietnamezilor, aa
numiii oareci albi amplasau bariere pe diferite strzi din ora.
De cteva ori, lui Joe i s-a ntmplat s intre n vitez n Kontum
i, dup primul col, s se trag asupra lui dinspre o astfel de
barier. n asemenea situaii, trecea pe marche-arriere i disprea
dup col, cutnd un traseu mai sigur ctre cazarma forei Mike.
A ajuns la Pleiku fr alte probleme, dar dou sptmni mai
trziu, cpitanul Dietrich a trebuit s ajung la Kontum, pentru o
ntrunire. Era n timpul zilei, dar Joe nu a putut ajunge pe calea
aerului, astfel c a mprumutat un jeep de la Fora Mike din
Pleiku. Trecu n for pe lng barierele amplasate de poliia
militar n afara oraului Pleiku i porni cu vitez maxim pe
oseaua aglomerat, plin de rani localnici. Ajuns cam pe la
jumtatea drumului, Joe vzu n faa sa explozii i fum. La stnga
sa, se nla tcut dar amenintor Muntele VC. Deodat, vzu
imaginea ndeprtat a unui avion cu reacie F-4A Phantom,
rsrind ca din pmnt n faa sa. n timp ce se nla cu iueal
spre plafonul de nori, Joe auzi explozia unei bombe de dou sute
cincizeci de kile i vzu nlndu-se la orizont un nor negru de
fum. nc un F-4A rsri parc din norul negru i dispru undeva
deasupra capului, iar Joe auzi o alt detuntur i vzu un alt nor
de fum.
Joe aps pedala acceleratorului, dnd pinteni micului
armsar de oel, spernd s apuce ceva aciune. Soarele fierbinte
i umiditatea ridicat i fcuser deja uniforma s acioneze ca un
burete, dar sudoarea curgea acum ruri-ruri, n timp ce cpitanul
vnjos schimba de zor vitezele. Cnd Joe a ajuns la locul faptei,
aciunea se terminase. Trecu n goan pe lng nite tancuri i
cteva TAB-uri i vzu la marginea oselei un camion de dou tone
i jumtate care fusese lovit n plin de un mortier sau de o rachet.
Dou elicoptere Huey Cobra zburau n cerc deasupra zonei libere
dintre osea i Muntele VC.
Joe se opri s vad care era treaba pe-acolo, cnd un maior cu
ochii bulbucai de team, de panic sau de amndou deodat, i
fcu semne desperate s mearg nainte.
Suntem atacai! Pleac dracului de acolo! ip el.
Joe rnji i ddu aprobativ din cap, pornind spre Kontum.
Trecu pe lng coloana oprit n loc, observnd numeroii soldai
88

care stteau cu putile i mitralierele pregtite, holbndu-se n


direcia Muntelui VC. Joe se ntreb de ce nu-i continuau
drumul, dar nu era treaba lui s discute probleme de tactic.
Maiorul i spusese s plece dracului de acolo aa c i spuse c
dac unitatea avea un asemenea comandant, avea toate ansele s
fie mpucat de vreun soldat nervos, speriat de moarte. Aps pe
accelerator i, deplasndu-se n zig-zag, depi coloana. Joe vzu
n continuare n faa sa dou coloane de fum nlndu-se,
consecin a atacului cu bombe.
Rse n sinea lui de maiorul nspimntat i ajunse la un alt
camion lovit de mortiere, partea din spate a vehiculului fiind
cuprins de flcri i nvluit n fum. n viteza cu care se deplasa,
Joe nu mai avu timp s frneze n dreptul norului de fum negru
care aciona ca un paravan pe osea, anulnd vizibilitatea.
Traversa valul de fum i nc o dat trecu n zbor peste marginea
unui crater de bomb nou-nou. Joe plonj spre fundul craterului
iar jeep-ul intr cu botul n solul rocat i afnat.
tu-i morii m-sii! exclam el cu nduf i ncepu s rd de
unul singur.
Civa soldai alergar la marginea gropii i se uitar la Bereta
Verde cuprins subit de veselie.
Dom cpitan, strig un spec. 4, ai pit ceva?
Joe rse, i ridic privirea i le fcu cu ochiul.
Spec. 4 zise:
Suntem aici cu o unitate de reparaii de la Pleiku. V agm
i v scoatem de-acolo ntr-o clipit, sir.
Joe zmbi larg i le fcu semn cu mna.
Joe Dietrich a fcut un numr apreciabil de curse periculoase
pe drumul dintre cele dou orae, la una din ele am participat i
eu, dar cea mai rea a fost una n care a mers de unul singur,
noaptea trziu. Mergea de la Pleiku la Kontum i, n mod deosebit
n acea noapte, avea o senzaie stranie. Vezica ncepu s-l supere
la puin timp dup ieirea din Pleiku i i blestem proasta
inspiraie de a nu se fi uurat la plecare, ncerc s se abin pn
la Kontum, tiind ns c nu va reui, n cele din urm, la umbra
Muntelui VC, Joe opri maina lsnd natura n drepturile ei.
Ls motorul pornit, l scoase din vitez i trase frna de mn,
pe care, oricum, nu se prea bizuia. Ca i n ntmplarea
precedent, era o noapte cu lun plin. Totui, de aceast dat,
cerul era acoperit de nori. Joe se apropie de nite tufiuri de la
marginea drumului i privi n jur. Automatul Swedish K, n mod
89

normal petrecut pe dup gt, se afla n mna dreapt a lui Joe. Se


simea nelinitit i ochii si cercetau cu atenie fiecare umbr de-a
lungul drumului. Cpitanul Dietrich trecuse prin destule situaii
grele i nu pierise. Avea toate simurile n stare de alert, cci i se
prea c, pur i simplu, ceva nu era n regul. Ascult. Privi cu
atenie. Ba chiar adulmec briza nopii, fr s detecteze nimic. n
cele din urm, dup cinci minute de atenie ncordat, Joe i
atrn automatul pe dup gt.
Continu s priveasc n jurul su, n timp ce-i descheia liul
pantalonilor de uniform. ncepu s se uureze, cu toate simurile
la pnd. Termin i, dup ce se ls scuturat de fiorul care-i
strbtu ira spinrii, se ncheie la nasturi.
Soldatul NVA era tnr, s fi avut aptesprezece sau
optsprezece ani i avea ochii ncrcai de ur i de team. Rsri
ca din pmnt, innd n mini o arm SKS, la captul creia
lucea amenintor baioneta ndreptat spre
abdomenul
cpitanului. Joe nu mai avu timp s apuce SKS-ul, ori s-i scoat
revolverul de la centur, dup cum nu mai avu timp s gndeasc,
ci doar s reacioneze.
Joe se folosise de ambele mini ca s se ncheie la li i reui
s pareze lovitura de baionet cu mna stng, n imediata
apropiere a coapsei. Soldatul NVA atacase cu toat hotrrea i
tocmai n asta constase greeala lui. n timpul fandrii, piciorul
drept i alunecase n fa, iar eava pustii lui trecu dincolo de
femurul celui atacat. Joe i ncleta dreapta pe mnerul
pumnalului Ka-Bar, pe care-l scoase din teac i, cu o micare
arcuit, l nfipse n gtul soldatului, chiar sub mrul lui Adam.
innd strns cu mna stng eava SKS-ului, mpinse pumnalul
pn la plsele. Cu inima btndu-i cu putere din pricina fricii i a
adrenalinei, Dietrich suci ct putu de repede lama pumnalului.
Nord-vietnamezul csc nite ochi ct cepele spre Joe, dar ochii
aceia nu mai aveau via n ei. Joe i simi mna inundat de ceva
cald i umed. Corpul nepeni pre de o clip, apoi se nmuie
complet. Soldatul NVA czu la picioarele lui Joe, pumnalul ieind
din gtul su.
n continuare, Joe se lsa condus de reaciile instinctive. tia c
intrase ntr-un ccat mare de tot i c trebuia s-i ia tlpia deacolo ct mai curnd. terse sngele de pe lam de uniforma
soldatului i vr pumnalul n teac, lundu-i din nou automatul
Swedish K. Apuc revolverul cu mna stng i parcurse n goan
cei civa pai pn la jeep, cu cte o arm n fiecare mn.
90

Vrndu-i revolverul n toc, i aez automatul n poal i porni


din loc, apsnd pedala de acceleraie pn la podea. Se deplasa
cu viteza maxim de care era n stare vehiculul militar.
Joe i-a fcut socoteala c, n noaptea aceea, va trebui s
zboare, de-a dreptul, peste orice crater de bomb ar fi ntlnit n
drum, pe oseaua 14. Ajuns la Kontum, o lu de-a lungul unei
strzi la captul creia vzu o barier QC. Sentinelele traser
cteva focuri de avertisment, dar Joe i ridic automatul i le
ddu o replic pe msur, fcndu-i pe oarecii albi s-i caute
ascunztori n cea mai mare grab. Joe trecu n marche-arriere,
ddu colul i porni pe o rut mai sigur spre B-24. Abia cnd
ajunse n cazarm, observ c avea uniforma plin de snge uscat.
Se duse la baie i fcu un du fierbinte i ct se poate de lung.
Cnd a ajuns la Piei Me, cpitanul Dietrich a aflat c n tabr,
comandant era unul dintre acei minunai aliai care fceau tot ce
le sttea n puteri ca s se descotoroseasc de orice comandant de
echip american ajuns acolo. i asta pn cnd ddea de unul
cruia s nu-i pese c dumnealui se mbogea peste msur de pe
urma pieei negre locale pe care o conducea i a tot felul de
tertipuri murdare. De fapt, n numai un an de zile, venerabilul Daiuy Ha a reuit s schimbe din funcia de comandant de echip nu
mai puin de opt cpitani SF americani.
Odat ajuns n tabr, Joe a observat c era amenajat n form
de triunghi, n stilul vechilor tabere SF. Altele fuseser construite
n form de stea, dar spre deosebire de Dak Pek, care era att de
uor de aprat, Piei Me oferea inamicului o int facil. Fost baz
a armatei franceze, n trecut fusese scena multor btlii. Avnd o
misiune de ndeplinit, Joe analiz situaia pentru a gsi
modalitatea de a menine securitatea taberei Piei Me. Mai demult,
cu prilejul cuceririi taberei de ctre nord-vietnamezi, un cpitan SF
fusese decorat cu Medalia de Onoare, pentru comportamentul n
timpul atacului. Joe ar fi vrut s ctige i el o Medalie de Onoare,
dar fr ca tabra s-i fie cucerit de inamic.
Primul lucru pe care l-a observat a fost c toi pucaii CIDG
purtau uniforme vechi, zdrenroase. Lucrul acesta i se pru
ciudat, cci fiecare tabr avea un croitor i apoi erau destule
uniforme n stoc cu care puteau fi nlocuite zdrenele acelea. Astfel
c lu un interpret montagnard i ncepu s se plimbe prin tabr.
tiind c ochii vietnamezilor i supravegheau fiecare micare, se
mrgini s discute banaliti cu interpretul i s arate cu degetul
diferite lucruri ntlnite n cale. n cele din urm, Joe gsi ceea ce
91

cuta; ajuni n partea cealalt a adpostului americanilor, ferii


de priviri indiscrete, ddur peste un puca mbrcat ntr-o
uniform extrem de uzat, care fcea crmizi din argil.
Joe i ceru interpretului:
ntreab-l de ce are uniforma gurit.
Interpretul i vorbi montagnardului, apoi i transmise rspunsul
lui Joe:
Dai-uy i eu a fi putut s v spun asta. Ca s-i repare
hainele la croitor, pucaii trebuie s mearg la LLDB i sa
cumpere bilet.
S cumpere bilet? url Joe. Cum aia a m-sii vine asta, s
cumpere bilet?
LLDB ne pune s pltim pentru tot.
Pentru tot?
Interpretul zmbi i zise:
Dai-uy, muli oameni nu lupt cu aa de mult drzenie n
timpul misiunilor, fiindc le e fric s nu fie rnii.
Joe era uluit i nu ncerc s-i ascund starea.
De ce? ntreb el.
Pentru c trebuie s pltim cinci sute de piatri33 la LLDB ca
s ne duc la spital cu medevacul.
Cum? url cpitanul. S fiu al dracului dac pot s cred o
asemenea mrvie.
n orice caz, a fost singurul prilej cu care vnjosul cpitan nu ia putut stpni furia. n general, Joe Dietrich nu rezolva
problemele zbiernd sau trntind uile. Ajutat de calm i raiune,
ncerca s gseasc modalitatea optim de ieire din impas. Primul
lucru pe care avea s-l fac era s ia legtura cu locotenentcolonelul Marquis, comandantul echipei B de la Kontum i s-l
pun n tem cu situaia respectiv. Joe se duse la buncrul de
transmisiuni i i ordon operatorului radio s trimit un mesaj
codificat prin intermediul staiei cu band lateral unic. Dup o
or, Joe primi drept rspuns un ordin insistent de a coopera fr
nici o reinere cu echivalentul su vietnamez.
Restul zilei trecu fr alte evenimente, dar ziua urmtoare
ncepu devreme. n zorii zilei, o explozie zgli buncrul lui Joe,
care se scul din pat, cu arma n mn, gata de rock-and-roll.
Prsindu-i buncrul, ntlni mai muli membri ai echipei, trezii
i ei din somn. Se holbar cu toii la norul de praf i fum care se
33

Echivalentul a circa patru dolari i douzeci de ceni. (n.a.).

92

nla i vzur un nceput de incendiu.


Joe se ntoarse spre, sergentul de lng el i spuse:
Las-m s ghicesc: a fost cumva atelierul croitorului?
Sergentul i duse o igar la buze, oferindu-i alta lui Joe.
Okay, sir, ai ghicit. Al dracu s fiu dac aia n-a fost
comelia croitorului.
Joe ptrunse n adpostul echipei, bombnind:
Remar-futabil.
Fu ntmpinat de civa sergeni cu mutre obosite, ocupai cu
umplerea cetilor de cafea. Unul din ei se uit la Joe i zise:
Dom cpitan, am impresia c dom conseler vrea s-i
transmit un mesaj.
Joe ntoarse capul i vzu n ua adpostului un sergent LLDB
cu un rnjet batjocoritor pe buze. Acesta spuse:
Dai-uy, Dai-uy Ha zice dumneata venit acum la adpost
LLDB.
Joe rse i sorbi din cafea, apoi i rspunse:
Sergent, mergi i spune-i comandantului tu s nu ncerce
s-mi dea mie ordine i s m fac s-mi pierd prestigiul. Dac
vrea s discute cu mine, poate s vin aici sau s m roage
politicos s m duc eu la el.
No biet! fcu micul subofier.
Care va s zic, nu nelegi, ai? Ei, n cazul sta, cred c eful
tu o s atepte pn-or s i se lungeasc urechile.
Suprat, sergentul fcu stnga-mprejur i plec grbit.
Unul dintre americani, fr s-i ridice privirea, ocupat cum era
cu umplerea cetii de cafea, zise:
Ei, s-ar zice c dom cpitan Dietrich a transmis i el un
mesaj.
La vremea aceea, Joe nu avea de unde s tie c evenimentele
acelor dou zile aveau s constituie nceputul faimosului rzboi al
aliailor.
Joe fu convocat la o ntrunire la Kontum, aa c plec cu
elicopterul.
Dup terminarea ntrunirii, care nu dur mult, vrnd s se
simt bine, Joe se duse la clubul subofierilor, unde atmosfera era
mult mai degajat i mai plcut dect la eapnul club al
ofierilor. Aezat la barul cu furnir nchis la culoare, cpitanul se
delecta cu o cutie de bere Budweiser, stnd la taclale cu civa
sergeni de la Divizia a 4-a Infanterie i doi tipi mbrcai n civil,
de la FOB2 Comand i Control din Kontum.
93

Mdea, fcu Joe adresndu-se tipilor de la SOG34, am auzit c


nite indivizi din gaca voastr au ciordit un mecanizat de unuaptecinci de la Da Nang i l-au refuzat pe un colonel care-a vrut
s-l cear pentru unitatea lui, pe motiv c nu era nevoie s tie.
Unul dintre cei doi interprei rspunse:
Pi da, am auzit i eu de chestia asta.
Eu tocmai am preluat comanda la Piei Me i sunt n cutare
de un tanc, pentru eventualitatea n care ar trebui s splm
putina de-acolo.
Unul dintre sergenii de la Divizia a 4-a zmbi i, aplecndu-se
ctre Joe, i opti:
Cpitane, nu vrei s ieim afar, s schimbm dou vorbe
ntre patru ochi?
Cei doi brbai se ridicar i ieir n aerul fierbinte, nbuitor
al nopii. Sub acoperiul de la intrare, i aprinser igrile i
ncepur tratativele.
Nici nu-mi vine s cred c ai spus chestia asta, sir. Se
ntmpl c nu peste mult vreme avem inspecie general i
trebuie s ne descotorosim ct mai repede de un tanc Sunt
sergent-lociitor de comandant la o companie de infanterie din
Divizia a 4-a i eful meu n-are nici un chef s-o ncaseze pe chestia
asta. De cnd am ajuns aici, e primul comandant de companie ca
lumea pe care-l avem.
Joe rse i spuse:
neleg foarte bine ce spui. Ei bine, sergent, te-ajut cu cea
mai mare plcere s scapi de tancul la.
Zmbind, sergentul i fcu cu ochiul lui Joe:
Ei, dom cpitan, nu zic c n-a fi ncntat, dar nu ne frige
buza s scpm de el ntr-att nct s-l dm pe daiboj. Drept s-i
spun, nu ne-ar strica n schimb un automatic de nou milimetri i
un treiopt.
Nici o problem. Ai grij s-mi pstrezi tancul, iar eu i aduc
armele n mai puin de o sptmn.
S-a fcut, dom cpitan, tancul e al dumneavoastr!
Bun. Scrie-mi pe o hrtiu numele i unitatea. Te caut eu
cnd m-ntorc.
Unde v ducei?
n Okinawa.
A doua zi de diminea, Joe reveni n tabr la Piei Me,
34

Special Operation Group Grupa pentru operaiuni speciale, (n.tr.).

94

cltorind cu un elicopter Huey ncrcat. n acelai elicopter, se


afla i o femeie din tribul Jarai, crnd cu ea doi saci militari din
molton. Imediat ce ajunser n tabr, Joe chem un interpret i o
ntreb pe femeie ce avea n saci. Femeia desfcu sacii care se
dovedir a fi nesai cu cartue de igri Salem.
ntreab-o de ce a crat chestiile astea aici.
Interpretul rse i-i spuse:
Dai-uy, tiu eu de ce. Cnd ne ducem la ora, LLDB ne pune
s cumprm i s aducem tot felul de chestii.
Dup un schimb rapid de cuvinte cu femeia, interpretul
continu:
Dai-uy, ea cumprat igri cu treizeci de piatri i Dai-uy Ha
le vinde cu o sut optzeci.
Patele-msii, zise Joe i se ndrept ctre adpostul echipei.
Pe lng el trecu un sergent la volanul unui jeep, pe care era
montat un tun fr recul de 106 mm. Sergentul opri jeep-ul.
Dom cpitan, am plimbat drcia asta prin toat tabra, aa
cum ai ordonat. i micuii labagii galbeni n-au dect s ne pupe-n
cur dac nu le place.
Joe izbucni n rs:
Ei bine, sergent, d-i nainte cu plimbatul mgoaiei. Dai-uy
Ha vrea s-i fac fundaie de beton lng adpostul echipei LLDB,
aa c i-am zis c trebuie s-o inem permanent n micare, ca s
nu o ia la ochi Viet-Cong-ii. N-am s-i dau ticlosului sta nimic
din ce-i dorete. L-ai vzut cumva?
Da, sir. El i cu poponarii lui interogheaz un prizonier pe
care tocmai l-a adus o patrul. E un amrt de ran montagnard
care-a rtcit drumul. Sunt n adpostul LLVC.
Mulam, zise Joe i plec spre adpostul vietnamezilor.
La intrarea n adpost, fu ntmpinat de imaginea unui brbat
montagnard musculos, dezbrcat, aezat pe un scaun cu spatele la
u.
Rsetele
vietnamezilor
umpleau
ncperea.
Trupul
prizonierului fu scuturat de un spasm n momentul n care un
sergent LLDB nvrti manivela unui telefon de campanie american.
De la telefon plecau dou fire, unul lipit de testiculele
montagnardului, cellalt fiind ataat de cap. Noriori de fum
albastru i neccios se nlau din prul su negru, plutind apoi
spre tavan. Cu toate acestea, montagnardul refuza s ipe, sau
mcar s geam.
Ceea ce nu l-a mpiedicat pe Joe Dietrich s urle. Cuprins
instantaneu de o furie turbat, l nh pe sergentul de la telefon
95

i l mpinse cu atta for n peretele din trestie de bambus, nct


l drm cu un zgomot rsuntor. mbrncindu-l pe un altul care
se propise n calea lui, Joe lu telefonul i l trnti la picioarele
lui Dai-uy Ha.
Desfcnd cablul legat de prizonierul muribund, url la
comandantul taberei:
S tii c noi ne supunem legilor Conveniei de la Geneva,
pastele m-tii de piticanie-mpuit ce eti! De acum ncolo ai s-i
tratezi pe toi prizonierii aa cum a vrea s fie tratai toi oamenii
mei care ajung n minile inamicului! Ai neles, tu-i gtu m-tii?!
Ai neles?
Dai-uy Ha ncuviin din cap cu umilin, dar n ochii si se
citea ura pe care o nutrea fa de toi americanii i n special fa
de acest cpitan care ndrznea s-l nfrunte n felul acesta.
Presupun c dintre toi comandanii militari de pe lumea asta,
numai lui a putut s-i treac prin cap c ar putea s-i intimideze
pe ofierii SF, cu ajutorul corupiei i afacerilor necurate. i-mi
nchipui c acelai individ ar fi fost n stare s mearg la dl. T i
s-i dea un baci ca s-i lustruiasc bocancii.
Joe ordon:
Imediat s ducei prizonierul sta la dispensar i s dea
dracu s moar! Ai neles, gozare?
Din nou, vietnamezul ddu din cap aprobativ, dar Joe Dietrich l
fcuse realmente s-i piard prestigiul, umilina suprem pentru
brbaii vietnamezi. Speculantul glbejit n-avea s uite prea
curnd aceast zi i acest afront.
A doua zi, folosindu-se de recuzita de birou mprumutat n
perioada petrecut la Pleiku, Joe a manufacturat cu grij o
directiv USAF cu aspect oficial. A pus parafa unui inexistent
locotenent-colonel din cadrul Forelor Aeriene i a semnat.
Lipit pe avizierul taberei, directiva ddea de tire c se
interzicea membrilor populaiei indigene s mai cltoreasc cu
aparatele de zbor americane, n i din taberele A ale Forelor
Speciale.
Evident, aceast directiv fals urmrea s-i mpiedice pe
curierii lui Dai-uy Ha s-i mai livreze acestuia mrfurile destinate
speculei. Furios la culme, Dai-uy Ha ddu buzna n adpostul
americanilor i ceru s-l vad pe Joe Dietrich.
Nimeni nu tia unde se afl.
Choi oi! spumeg cpitanul, njurnd n vietnamez. Choi doc
oi! Vreau s-l vd pe Dai-uy Dietrich imediat!
96

Dei alctuit din cuvinte aparent inofensive, expresia Choi oi


constituie echivalentul unei njurturi de mam dintre cele mai
porcoase.
Sergentul major care aciona ca paratrsnet pentru tunetele i
fulgerele comandantului taberei avea la activ experiena a patru
grupe SF, aa nct ntmpin rgetele individului cu un
amuzament moderat.
Vorbind calm, cu un accent trgnat specific sudului statului
Texas, el spuse:
Ctinel-ctinel, Dai-uy. Io sunt sigur c dom cpitan n-a
dezertat, aa c tre s fie p-aci, p undeva. Dac vrei, io m duc
s-l caut. Nu vrei o bere?
eapn, ofierul mnios zise:
Nu.
Rnjind, sergentul lu din mers o cutie de Budweiser i plec.
Joe Dietrich ajunsese la pagina a doua din Stars an Stripes Ua
latrinei se deschise i subofierul texan l salut pe cpitan:
trii, dom cpitan, m-am gndit io c suntei pacilea.
Joe rnji i spuse:
Mda, tocmai concepeam un Dai-uy Ha.
Sergentul rse i zise:
C veni vorba de diavol, sir, micuul labagiu e la noi n
adpost, face ca trenul, ce c vrea s v vad imediat.
Spune-i c exact n momentul sta lucrez la un raport despre
situaia forelor combatante din tabr i adu-l aici.
Rznd, subofierul replic:
Aici? Vrei s-l aduc n cctoare?
Joe ncuviin din cap, zmbind.
Am neles, trii!
Un minut mai trziu, ua se deschise i cpitanul vietnamez
ptrunse n latrin. Rmase mpietrit cnd l vzu pe Joe,
zmbind, cu pantalonii n vine. Cu faa roie de furie, cu venele
umflate, individul nepeni i fu cuprins parc de un tremur n tot
corpul. Ddu s se ntoarc dar se opri la cuvintele lui Joe.
n timp ce vorbea, Joe l auzi pe sergentul de afar chicotind pe
nfundate.
Stai puin, Dai-uy Ha, nu te-nfuria. Aa e obiceiul la mine n
ar, ca brbaii s discute afaceri la toalet. Acolo, femeile nu au
voie s fie de fa: nu e locul lor.
Ofierul vietnamez se ntoarse i, zmbind, spuse:
Oh; n-am tiut asta. Dai-uy. Sunt foarte suprat din cauza
97

hrtiei de la Air Force. Dumneata le-ai spus s procedeze astfel?


Joe replic cu un zmbet nevinovat:
Nici pomeneal. S-a ntmplat c n mai multe cazuri,
btinaii le-au ciordit nite chestii din elicoptere, sta-i motivul.
Zu? Atunci poate c ai putea s pui o vorb bun la cei de la
aviaie.
Sigur. Dai-uy, uite, tocmai asta m chinui s fac chiar acum.
Joe se nroi la fa, gemu, se ncord i slobozi un excrement.
Dndu-i seama de ndat c la faza asta czuse pe locul doi, Daiuy Ha se nroi i el la fa, dar de furie. Fcu stnga mprejur i
plec n mare grab, cu rsul lui Joe rsunndu-i n urechi.
A doua zi n zori, Joe sri din pat la auzul unei alte explozii. Iei
din buncr n goan, cu arma i echipamentul n mini, mpreun
cu ceilali membri ai echipei, trezii pe neateptate din somn,
privir norul de fum i praf nlndu-se deasupra locului unde o
alt cldire fusese aruncat n aer. Cnd norul se mai risipi un pic,
vzur c latrina fusese distrus.
Cltinnd din cap, Joe i oamenii si intrar n adpost, unde
fcur mare haz de prostia celor din echipa LLVC.
Deodat, auzir rcnetele furioase n vietnamez i zgomotul
unor bufnituri n pereii i acoperiul adpostului. narmai pnn dini, americanii se npustir afar, ca s-i vad pe cei din
echipa LLDB zbiernd i aruncnd spre ei cu bulgri de lut.
Ferindu-se de proiectilele de argil, americanii ncepur s rd.
Rsul deveni contagios i nu peste mult timp li se alturar
numeroi pucai montagnarzi, ceea ce avu darul s-i nfurie i
mai tare pe vietnamezi. inndu-se cu minile de burt, americanii
intrar n adpost, nevrnd s se expun riscului de a fi lovii de
vreun bulgre de hum rtcit.
La cteva zile dup aceast ntmplare, Joe Dietrich revenea din
Okinawa cu un avion militar C-141 Starlifter. Avea n rucsac un
Smith & Wesson Special, calibrul 0,38 i un Browning automatic
de mare putere, de calibrul 9 mm, obinute graie mai vechilor sale
legturi cu cei din Grupa Special I. Totodat, avea n minte
sfaturile extrem de preioase privind manipularea aliailor,
primite de la plutonierul Rich Perkins, fostul su subofierlociitor, aflat acum n Okinawa. Joe fcuse parte din Grupa I n
1966 i 1967 mergnd n Coreea cu Fora de Asalt Campbell, o
operaiune organizat n comun cu armata Coreei de Sud, pe care
o numiser Operaiunea Dok Soo Ri. n dou vorbe, sarcina lor
consta n descoperirea agenilor infiltrai i a sabotorilor nord98

coreeni. Rich Perkins tia o mulime de lucruri despre relaiile


ntre aliai i se descurca de minune n problemele aprute cu
personalul indigen, aa nct Joe, fiind un ofier inteligent, a
ascultat de sfaturile subofierului nelept i experimentat. Joe a
rs n hohote cnd plutonierul Perkins i-a spus ce trebuie s fac
cu Dai-uy Ha. Abia atepta s se ntoarc la Piei Me ca s pun n
aplicare poveele. n drum, s-a oprit la Pleiku, pentru a ncheia
afacerea cu tancul. I-a spus sergentului de la Divizia a 4-a c-l va
trimite pe unul din sergenii si s ridice marfa.
n dimineaa de dup ntoarcerea din Okinawa, pentru prima
oar dup multe luni, Joe s-a trezit cu zmbetul pe buze.
Cci n ziua aceea avea s aplice planul lui Rich Perkins.
Totodat, s-a asigurat c sacul su de rzboi se afla n bun
regul, n cazul n care planul lui Perkins nu ar fi fost de folos
pentru mbuntirea relaiilor cu aliaii. Sacul de rzboi al lui
Joe constituia recuzita sa E & E pentru situaii de urgen.
Purta deci cu el un scule n care avea un prezervativ plin de
amfetamine, un or montagnard i un pumnal, de asemenea de
provenien montagnard. n cazul n care poziia amenina s-i fie
cucerit sau capturarea lui devenea iminent, s-ar fi ndreptat spre
vest, presupunnd c ntr-acolo avea s ntmpine o rezisten mai
slab. Dac ar fi fost prins, Joe i fcuse planul s vorbeasc
numai n nemete, pretinznd c era un corespondent de pres
german, care locuia ntr-un sat montagnard, scriind reportaje
despre viaa i cultura acestui popor.
De la responsabilul cu probleme de genistic al echipei, Joe a
luat o bucat de explozibil plastic C-4, nite fitile i un detonator.
Astfel narmat, dup micul dejun ncepu s se plimbe fr grab
de-a lungul perimetrului taberei. Aruncnd priviri furie, descoperi
c, ntr-adevr, Rich Perkins avusese dreptate: o mulime de
oameni l urmreau cu curiozitate.
n timp ce se plimba agale de-a lungul perimetrului, Joe se
folosi de pumnal, aruncndu-l n pmnt din loc n loc. La un
moment dat, se prea c gsise ceea ce cuta. Se opri n loc i
sp o gropi cu ajutorul pumnalului. Aez nuntru
explozibilul, ata fitilul i detonatorul i l aprinse. Dup ce mica
bomb explod, Joe reveni la micul crater, cercetndu-l cu atenie.
Urmrit ndeaproape de privirile curioase ale vietnamezilor, Joe se
ntoarse la adpostul echipei, lu o alt bucat de C-4 i repet
manevra. n cele din urm, dup patru zile petrecute astfel i dup
un numr considerabil de gropi acoperite cu pmnt, Joe se opri.
99

Furindu-se n foiorul mitralierei cu un binoclu, se amuz copios


vznd cum trepduii din LLDB cercetau fiecare gaur, ncercnd
s-i dea seama despre ce era vorba. Cteva zile la rnd,
vietnamezii au fost ocupai cu studierea sistematic a gropilor.
Ei nu au fost ns singurii care au observat aceste stranii
ntmplri.
Smbt, la masa de prnz, unul dintre subofierii americani
zise:
Dom cpitan, care-i mecheria cu gropile alea din jurul
taberei?
Rznd, Joe i rspunse:
E un mic truc pe care l-am aflat de la vechiul meu lociitor
din Okie. Gropile nu au absolut nici o alt menire dect s-i fac
curioi de moarte pe cei din LLDB. i mpiedic s fac alte
mrvii i s se mai in de curul nostru. E pentru prima oar de
cnd sunt aici i a trecut o sptmn fr nici un incident negativ
din partea lor.
Toat lumea rse i un alt sergent spuse:
Care va zic, asta-i tot? I-ai pus pe jratic pe labagiii tia
glbejii cu gropile alea, de s-au ccat pe ei de curiozitate i totul
numai aa, la mito?
n loc de rspuns, Joe rnji.
Printre hohotele de rs, un alt sergent zise:
Dom cpitan, suntei un adevrat SF.
n aceeai zi, spre sear, Joe fu nevoit s plece din nou pentru o
ntrunire la cartierul general al Grupei a 5-a, din Nha Trang.
Petrecu noaptea la BOQ35, pregtindu-se s plece a doua zi de
diminea, dup micul dejun. Joe se afla n drum spre baza
aerian, cnd ddu nas n nas cu Spry, preotul Grupei a 5-a.
Oh, cpitane Dietrich, ce mai faci?
Nu mai pot de bine, printe. Dumneata?
Bine, bine. Mai ales c voi avei grij s nu-mi lsai rgaz s
m plictisesc.
Joe zmbi larg. Preotul deveni dintr-odat serios i-i spuse:
tii, tocmai am venit de la Pleiku. Vreau s te previn: ai fost
eliberat din funcie.
Joe primi vestea cu un zmbet de om care-a vzut multe la viaa
lui i replic:
Mulumesc, printe. M ateptam.
35

Bachelor Officers Quarters Dormitorul ofierilor celibatari, (n.t.).

100

Cteva ore mai trziu, ajuns la Pleiku, Joe primi ordin s se


prezinte la comandantul echipei C, maiorul Howe.
Joe se prezent la raport i maiorul i spuse:
Domnule cpitan, s-a luat decizia s fie schimbat comanda
la Piei Me. Din acest moment, ai devenit omul de legtur ntre noi
i Divizia a Patra Infanterie.
Domnule maior, replic Joe, care-i de fapt adevrul?
Howe i zmbi i-i spuse:
Ofierul S-2 a fost informat c vietnamezii vor s-i vin de
hac. Mai exact, eu cred c omologul tu vrea asta. E un ccnar.
Joe rse i zise:
Mda. Nu-mi spunei o noutate.
N-a trecut mult timp i Joe, mereu n cutare de aciune, a
avut ansa s fie numit comandant al Forei Mike B-24 de la
Kontum. Imediat ce a ajuns acolo, a avut parte de o aciune
fierbinte. A plecat ntr-o misiune de salvare a unui locotenent din
Divizia 173 Aeropurtat, aterizat forat n Valea An Lao.
Operaiunea a avut ca punct de plecare aerodromul din Bong Son.
Joe i membrii Forei Mike au ptruns cu fora n valea
susmenionat, l-au salvat pe tnrul pilot, trimindu-l apoi la
FSB Corregidor.
Totui, n cursul acelei operaiuni, lui Joe i s-a ntmplat ceva
mai dramatic dect riscarea propriei viei. S-a petrecut un incident
care i-a reamintit de situaiile dificile cu care erau confruntai n
permanen cei din Forele Speciale. Civa dintre pucaii si
montagnarzi aveau mari probleme cu deplasrile rapide din timpul
asalturilor, cci purtau nite ghete sclciate, cu cteva numere
mai mari. Joe s-a strduit din rsputeri s obin pentru ei ceva
mai bun, dar nu s-a putut. Problemele trupelor CIDC nu
constituiau nite prioriti. Unul dintre pucai era extraordinar de
viteaz n lupt i Joe, plin de nduf, s-a desclat i i-a dat
bocancii si montagnardului. Dup ce Joe i trupa de montagnarzi
au fost adui napoi la baz, Joe a fcut rost de o alt pereche de
bocanci de la o companie a Diviziei 173. Consecina cea mai
important a acestei ntmplri a fost marele respect pe care
pucaii din cadrul Forei Mike l-au cptat pentru noul lor
comandant. Din acel moment, tot ce fcea Joe era bine.
Ca i alii n situaia lui, cpitanul Dietrich se nfuria destul de
des din pricina asaltului continuu de directive, mesaje i solicitri
de rapoarte din partea comandamentului unitii B-24. ntr-o zi,
deranjat n mod deosebit de comandantul unitii, s-a hotrt s
101

porneasc ntr-una dintre vestitele sale curse kamikaze cu jeep-ul.


De fapt, i pusese n gnd s mpute doi iepuri dintr-o lovitur.
Pe de o parte, mersul cu maina avea s-i mai domoleasc furia,
iar pe de alta, avea astfel ocazia s calce nite btturi care
trebuiau clcate ct mai des cu putin.
oseaua 14 era o important linie de comunicaii, ncepnd de
la sud de Pleiku i mergnd spre nord, paralel cu graniele
Vietnamului cu Laos i Cambodgia. Dup ce trecea de Kontum,
strbtea platourile muntoase i cotea spre est la Ben Giang,
terminndu-se n apropierea oceanului, la Hoi An. n cea mai mare
parte a zonei acoperite de jungl, oseaua era din pmnt
bttorit, iar n timpul perioadelor fierbini ale rzboiului era,
practic, nchis circulaiei ntre Kontum i Ben Giang. Nefiind
circulat, oseaua risca s dispar sub vegetaia junglei. n plus,
ntre Kontum i Ben Het, drumul era n mod constant minat i
atacat de ambuscadele Viet-Cong-ilor i ale celor din NVA, acetia
fiind i singurii care-l foloseau. De fapt, cea mai mare parte a
regiunii era zon de trageri libere, oricine se rtcea pe-acolo
riscnd s fie mpucat.
Un loc cum nu se putea mai potrivit pentru o curs nebuneasc
cu jeep-ul, n stilul lui Joe Dietrich. i chiar aa a fcut, dar ca
printr-un miracol, n-a lovit nici o min i nu a czut victim nici
unei ambuscade.
Nimeni n-a fost mai ocat dect santinela de la poarta
principal a taberei Ben Het cnd l-a vzut pe ofierul SF cu
ochelari i beret verde, parcnd maina brusc n apropierea
porii. L-a lsat s intre i Joe s-a dus int la adpostul echipei.
Comandantul echipei americane se plimba alturi de
comandantul taberei, Dai-uy Ha. Acesta s-a ndreptat grbit n
timp ce Joe l-a salutat pe cpitan, explicndu-i ofierului uluit cum
i de ce ajunsese acolo. Cei doi au intrat n adpostul echipei i au
but mpreun cte o bere.
Joe i sorbea berea cu ochii la ua adpostului. n cele din
urm, l-a zrit pe Dai-uy Ha prsind adpostul echipei LLDB,
astfel c i-a luat n grab adieu de la membrii echipei USSF i a
ieit. Fcndu-i semn cu mna cpitanului vietnamez, s-a apropiat
de el, cu un zmbet larg pe buze.
Salut, Dai-uy, ce mai faci? a spus Joe extrem de bine dispus.
Ha l-a ntmpinat cu un zmbet forat i i-a rspuns:
Salut, cpitane Dietrich. Chiar ai venit cu jeep-ul de la
Kontum pn aici?
102

Joe ddu din cap aprobativ i i oferi o igar. Vietnamezul


accept i Dietrich i oferi i foc, dup care i aprinse i o igar.
De ce tu venit? ntreb Ha.
Joe privi n jur i spuse:
Eh, pi m-a ntrebat colonelul dac nu vreau s preiau
comanda unei tabere A, iar eu i-am spus c da, cum s nu. El ma
ntrebat unde i, cum auzisem c ntre timp ai ajuns comandantul
taberei de aici, i-am spus c vreau s merg la Ben Het, ntruct
aici este comandant de tabr Dai-uy Ha. Mi-a zis s vin cu
maina pn aici i s vd dac-mi place.
Joe i zmbi lui Ha cu gura pn la urechi iar vietnamezul se
chinui s-i zmbeasc cu o fat care arta de parc ar fi ncercat
s mascheze o suferin cumplit.
Joe l btu cu putere pe spate i exclam:
Da, arat grozav! Nemaipomenit! Cred c-o s-mi plac aici!
L-am cunoscut imediat dup aceast ntmplare n timpul
operaiunii reunite de la Dak Seang. La scurt timp, Joe a preluat
comanda taberei Dak Pek. Prima activitate oficial la care a
participat a fost un concurs, mpreun cu mine i cu sergentul cu
probleme de contrainformaii. Era un concurs important, care ne
punea la ncercare capacitatea combativ. n ordinea de concurs,
primul a fost sergentul, apoi eu i, la sfrit, Joe.
Micuul biat Jeh ne privea zmbind din apropiere, zgomotul
apelor repezi ale rului Dak Poko necndu-ne aproape gndurile.
Suit pe spinarea unui bivol indian, sergentul a rezistat cam zece
minute i acum zcea ntins, cu spatele pe malul nisipos, n
dreptul vadului. Am nghiit n sec i am apucat frnghia legat de
bivolul uria. Am srit pe spinarea lui lat i l-am mboldit cu
clciele n coaste. Dup civa pai n direcia apei, animalul a
hotrt s se descotoroseasc de a doua creatur agasant
cocoat pe spinarea lui: adic de mine. Am ncercat s-mi
ncletez gambele i clciele, dar pielea era alunecoas. Mi-aduc
aminte c i-am privit cu groaz coarnele mari i amenintoare, n
clipa cnd am trecut n zbor pe deasupra lor. ntr-un total dispre
fa de etichet, am aterizat pe spate, jumtate pe mal, jumtate n
apa curgtoare.
n sfrit, i-a venit rndul lui Joe, care ne zmbi, sri n
spinarea animalului i l mpinse ginga cu clciele n coaste.
Gata, se pare, s treac vadul, bivolul uria pi linitit n ap,
n vreme ce Joe rnjea cu gura pn la urechi, fr s se nale pe
picioarele dinainte sau dinapoi, animalul i vzu calm de drum,
103

prin apa rului. Ajunse la jumtatea rului i continua s


nainteze, iar Joe rdea n hohote, apa trecndu-i acum de
bocanci, udndu-i pantalonii pn la genunchi.
Exact n momentul n care parcursese dou treimi din distan,
bivolul lu hotrrea s se rcoreasc niel. n clipa n care
dihania se ls pe fundul apei nspumate, Joe se ntorsese cu faa
spre noi, ca s-i putem admira zmbetul fermector.
Joe dispru sub ap, aprnd n secunda urmtoare, cu plria
lui de cowboy pleotit. i croi drum spre malul unde noi ne
tvleam pe jos de rs, dar trebuie s recunosc c Joe reuise s
clreasc bestia mai mult dect oricare dintre noi. Astfel, a trecut
cu bine primul su test important la Dak Pek.
L-am respectat cu adevrat pe Joe n calitate de comandant de
echip i l-am simpatizat ca om. Am impresia c, la acea dat, m
considera imatur i nu prea nelegea ce nvrteam de fapt. Nici el
i nici alii nu aveau nici urm de ndoial c eram un alcoolic. De
fapt civa ani mai trziu, Joe Dietrich mi-a relatat c membrii
echipei oviau s m trezeasc dimineaa, fiindu-le fric s nu-i
mpuc, nainte de a apuca s beau nite rachiu fermentat din orez
sau nite whisky. Mi-a mai povestit c era ngrijorat de faptul cmi cutam moartea cu lumnarea, cci m ofeream n permanen
s plec n misiune n locul celorlali membri ai echipei, prndu-i
un pic cam prea zelos.
Srbtoarea Recunotinei se apropia cu repeziciune i Joe a
primit o nou directiv, fa fel ca i celelalte tabere A din
subordinea subunitii B-24. Prin intermediul acestei directive,
comandantul echipei B, locotenent-colonelul Marquis, ordona
tuturor membrilor echipelor A s onoreze marea srbtoare cu o
cin tradiional alctuit din friptur de curcan, sos de afine i
alte asemenea delicateuri. Directiva mai meniona c nu se
admiteau nici un fel de excepii: ntreg personalul militar trebuia
s aib parte de o astfel de mas festiv.
Aceast directiv a strnit numeroase glume i comentarii n
rndurile membrilor echipelor A. Aa cum am menionat i mai
devreme, am trecut printr-o perioad n care am fost nevoii s ne
hrnim cu elefantburgeri. Ideea de a mnca curcan i alte bunti
tradiionale ntr-o tabr A era, n cel mai bun caz, ridicol.
Am avut prilejul s rdem cu i mai mult poft atunci cnd am
citit mesajul de rspuns trimis de Joe Dietrich btrnului, n
afar de caracterul su hilar, epistola a avut darul s-l fac pe Joe
i mai ndrgit de oamenii din subordine, cci att subofierii ct i
104

ofierii erau stui pn peste cap de ordinele, comenzile, directivele


i solicitrile venite din partea diviziei scaunopurtate de
comandani care stteau la adpost n orae, n vreme ce noi ne
riscam n permanen pielea, n primele linii ale frontului.
Mesajul trimis de Joe la Kontum suna cam aa:
Ctre. Ofierul comandant
Detaamentul operaional B-24
Compania B
Grupa a 5-a a Forelor Speciale (Aeropurtate)
Forele Speciale
De la: Ofierul comandant
Detaamentul operaional A-242
Compania B
Grupa a 5-a a Forelor Speciale (Aeropurtate)
Forele Speciale
Referitor: Mesajul dvs.
Subiect: Masa festiv a personalului militar cu ocazia
Srbtorii Recunotinei.
Detaamentul operaional A-242 a cercetat toate
supermagazinele, bcniile i prvliile din partea locului, dar
curcanii i celelalte feluri tradiionale menionate n directiva
dumneavoastr au disprut din galantarele locale de dou
sptmni i nu exist sperane de ameliorare a situaiei n
viitorul apropiat.
Solicit ca detaamentului operaional A-242 s-i fie acordat
permisiunea s se mulumeasc cu friptur de bivol indian,
orez i alte produse alimentare disponibile pe plan local, n
locul meniului tradiional.
Cu toat stima,
cpitan Joseph K. Dietrich
Comandamentul de infanterie
Ning se afla n buncrul meu, cosnd o teac din pnz care s
in lipit teaca de bambus a pumnalului de cracul pantalonilor
mei de uniform. Se aplec s ridice de jos o papiot de a care-i
picase din mn atunci cnd am intrat pe u. Ning i ridic
zmbind privirea spre mine i ip. Rznd mi-am scos repede de
pe fa masca de protecie chimic, denumit de civili masc de
gaze, denumire care pentru mine are o mai mare semnificaie,
105

chiar dac asigur i protecia mpotriva radiaiilor nucleare i a


altor pericole biologice. Pn n acel moment nu ntrebuinasem
nc masca din dotare, dar urma s m folosesc n curnd de ea i
vroiam s m asigur c se afla n bun stare i avea mrimea
potrivit.
Joe m rugase s-l secondez ntr-o misiune important, dar nu
aveam voie s dezvlui nimnui destinaia operaiunii, care avea
un caracter secret. Nu puteam s le spun montagnarzilor dect c
vom avea de-a face cu numeroase tancuri sovietice, cu buncre
fortificate cu beton i c n zona respectiv NVA fcea uz de gaze
toxice. Trebuia s-i antrenez n grab pe pucaii notri n folosirea
mtilor de gaze i a armei antitanc uoare M-72. Cei mai muli o
cunosc ca fiind un gen de bazooka portabil i rabatabil (de fapt,
telescopic).
Ning mi lu masca din mn i spuse:
Ce-i asta? Face la tine ari beaucoup la fel-la fel ca gndac
mare.
Ea rse i am privit n ochii ei strlucitori i plini de veselie.
Singurele lucruri pe care le aveam n comun erau faptul c pe
amndoi ne urau vietnamezii, c ne aflam n vltoarea celui mai
slbatic rzboi cunoscut de omenire i c triam ca s facem
dragoste sau s rdem mpreun. La drept vorbind, eram fermecat
de zmbetul i de ochii ei negri. Mi-am dat seama c eram cu
adevrat ndrgostit de ea.
Am strns-o n brae i am privit adnc unul n ochii celuilalt.
Feele ni s-au apropiat ncet i buzele ni s-au mpreunat, la
nceput cu blndee, apoi cu pasiune. i-a lipit corpul de mine, iar
eu am fcut la fel, vrnd parc s m topesc n braele ei.
Cu Ning, totul se petrecea cu o intensitate nemaintlnit
nainte. Cred c de vin era nevoia de a m adposti ntr-o matc
de siguran, de tandree, de dragoste toate acele lucruri pe
care, n vremea aceea, m strduiam att de mult s le ndeprtez
din viaa mea.
M zbteam n mrejele alcoolismului, de care sufeream de la
vrsta de cincisprezece ani. Din punct de vedere chimic, ntreaga
mea existen emoional se afla ntr-o cumplit dezordine. Cnd
eti alcoolic i continui s bei, din cauza dezechilibrului chimic i a
comportamentului aberant, ajungi s suferi de sentimente extrem
de puternice de vinovie i, n acelai timp, de singurtate.
Sufeream de aceste sentimente la fel ca i muli ali veterani
alcoolici sau dependeni de alcool, care, n Vietnam fiind, turnau n
106

ei ca ntr-un butoi i mi-am petrecut o mare parte din timp


ncercnd s anesteziez acea incredibil goliciune sufleteasc cu
ajutorul buturii i, din cnd n cnd, a drogurilor.
Pe lng teama de moarte pe care o negam i mpotriva creia
luptam n permanen, aveam o legtur nelegitim cu o femeie,
dei m cstorisem cu puin nainte de a pleca la rzboi. Eram
total nemulumit de administraia militar superioar; de
concetenii americani care ne dispreuiau pentru c acionam
conform credinelor noastre; de mainria politic ce se implica n
conducerea treburilor militare, n loc ca acest lucru s fie lsat n
seama comandanilor militari; de presa care parc devenise
inamicul nostru; de sud-vietnamezi, care ncercau tot timpul s-mi
vin de hac; de nord-vietnamezi, care i ei puseser o recompens
pe capul meu; dar cea mai important dintre toate era frustrarea
incredibil pe care o resimeam din pricina sorii nenorocite a
montagnarzilor i a discriminrilor la care erau supui de ctre
vietnamezi.
n afar de Ning i de poporul ei, uram parc pe toat lumea.
Ceea ce nu tiam atunci era c, de fapt, m uram pe mine nsumi.
M-am trezit din somn tresrind i am nceput s rd. Cineva mi
gdila glezna i gamba. Era o limb umed. M-am uitat n jos, spre
piciorul patului i am zrit conturul unui corp care se mica sub
ptur. Am auzit-o pe Ning chicotind i i-am simit din nou limba
pe partea interioar a gambei. Am tresrit ca ars i Ning a rs cu
voioie. Am apucat la iueal un obiect, cu puin nainte ca ea s
revin lng mine, chicotind. S-a uitat la mine i vznd c mi
pusesem din nou masc pe figur a scos un mic ipt i a izbucnit
n hohote de rs. Mi-a tras masca de pe fa i m-a mbriat cu
mult foc.
Tu fost gndac mare din nou! zise ea, chicotind. Nu fi gndac
mare. Sperii la mine beaucoup! Fii doar Don, brbat numrul unu
pe care eu te iubesc.
Ne-am srutat i mi-am dat seama c antrenamentul cu
pucaii avea s nceap mai trziu ca de obicei.
Soarele strlucea nc cu putere deasupra vii de smarald cnd
am aliniat plutonul de pucai n mica zon de antrenament
amenajat n apropierea pistei de aterizare. l aveam lng mine pe
Nhual i le ddusem deja primele instruciuni de folosire rapid a
mtii de gaze.
I-am spus lui Nhual s-i alinieze cu faa la un ir de inte de
carton pe care le nfipsesem n solul moale de la baza unei movile
107

din preajma pistei. M-am asigurat mai nti c m aflam fa de ei


n direcia dinspre care btea vntul i brusc am scos la iveal
dou grenade cu gaz CS, am tras cuiele de siguran i le-am
aruncat n mijlocul lor.
n limba Jeh nu exist cuvinte pentru gaz sau masc, astfel
c Nhual a urlat:
Dei ei johom!
Expresia nseamn, cuvnt cu cuvnt, Fr respiraie!
Cel mai tnr rzboinic, un biat de doisprezece ani, care avea
deja la activ cteva victime i-a scos masca i a repetat calm
ordinul lui Nhual. Ceilali brbai artau derutai i speriai, dar
cnd au tras gaz n plmni, au intrat pur i simplu n panic. Cu
ochii nroii i plini de lacrimi, au nceput s fug cuprini de
groaz, dar i-am oprit din alergare trgnd cu automatul meu
CAR-15 n pmnt, n faa lor. Tnrul rzboinic s-a descurcat de
minune cu masca, aa c i-am dat lui automatul i am alergat la
ceilali, ncercnd s-i ajut, artndu-le cum trebuie s-i pun
mtile. Cu toate acestea, panica ce pusese stpnire pe ei era att
de puternic nct nici focurile de arm nu i-au mpiedicat s
ncerce s scape de gazul neccios i arztor. Pucaii s-au repezit
ctre rul aflat la o sut de metri distan. Toi se frecau plini de
convingere la ochi i trei dintre ei au nceput s vomite cci
apucaser s inspire adnc gazul puternic. Dup ce am rs pe
sturate, eu i Nhual am pornit spre ru.
Am aliniat plutonul i i-am adus din nou la locul
antrenamentului. Montagnarzii, foarte mndri i curajoi din fire,
i lsaser capetele n jos de ruine toi, n afar de brbatul de
doisprezece ani, care n America ar fi fost considerat un puti.
Ajuni la zona de antrenament, am aliniat plutonul i i-am
ordonat tnrului rzboinic s ias din formaie. Cuvintele erau de
prisos. Tocmisem nite prostituate din Kontum s ne fac nite
earfe triunghiulare negre, avnd scrise pe spate cuvintele Fora
de asalt Dak Pek. Toi americanii purtau la gt asemenea earfe.
Singurii care le mai purtau erau pucaii montagnarzi care le
primeau drept rsplat pentru acte de vitejie deosebite. Cu toate c
ceea ce fcuse tnrul rzboinic nu constituia chiar un act de
nfruntare a morii, mi-am scos earfa i i-am legat-o la gt. El a
zmbit larg, cu umerii trai napoi i pieptul scos n afar. Ceilali
erau n stare s intre n pmnt de ruine. Iat cum un biat de
doisprezece ani fusese rspltit pentru ceea ce ei nu fuseser n
stare s fac, pentru c fuseser prea lai. Earfa a acionat ca un
108

excelent stimulent moral pentru mercenari, care n mod normal


primeau numai bani, nu i decoraii sau alte forme de
recunoatere oficial.
M-am deplasat ctre una din intele de carton, n vreme ce
Nhual a ordonat oamenilor s se aeze i s ia o pauz de cinci
minute pentru o igar. Am scos alte dou grenade cu gaz i le-am
aruncat n mijlocul lor. Toi, pn la unul i-au scos de data asta
mtile pregtindu-se s i le pun.
Simultan, din rndurile lor, s-au auzit mai multe strigte de
Dei ei johom! Unul din ei nu reuea s-i strng cele ase curele
ale mtii, fiind ajutat de vecinul su, care i-o fixase deja. n
cteva secunde, i puseser toi mtile pe figur, privind mndri
unul la cellalt i la mine, nvluii de norii de gaz toxic.
Mulumit, i-am spus lui Nhual s-i adune n linie. Dup ce s-au
aliniat, le-am ordonat, tot cu ajutorul lui Nhual, s deschid focul
asupra intelor de carton. Cci, una era s pori o masc de gaze i
alta era s tragi i s nimereti inamicul n timp ce aveai masca pe
figur. Au tras i au ratat, au ncrcat din nou i au tras; unii au
ratat, alii au nimerit inta; au rencrcat, au tras i au nimerit.
Am reluat exerciiul iari i iari.
n dup-amiaza. Aceea am lucrat cu dou plutoane i am
terminat exerciiile cu puin nainte de cin.
M-am dus la adpostul echipei i am luat din frigider nite
carne, iar de la bar dou cutii de bere. Am plecat apoi la buncrul
meu, dar Ning nu era acolo. Am gsit-o la mtua i la unchiul ei.
Acetia o crescuser, cci prinii i fuseser ucii de ctre Viet
Minh.
Mai demult, i pltisem unchiului lui Ning o dot pentru
logodn, probabil cea mai mare dot pltit vreodat n tribul
acela. Porcii, puii, orezul, mrgelele, hainele i celelalte daruri au
fcut din cei doi btrni un cuplu bogat. Eu eram eroul lor.
Conform tradiiei jah, un cuplu logodit locuia mpreun vreme
de un an, interval n care nu aveau voie s-i consume pn la
capt relaia. Totul trebuia s se mrgineasc la mngieri, orict
de intime, dar nimic mai mult. Ning i cu mine triam ori de cte
ori aveam prilejul.
Am luat-o de mn i ne-am ndreptat spre dealul american, ce
se nla direct n faa noastr. Prinii ei adoptivi locuiau ntr-un
buncr lng perimetrul plutonului de securitate, la limita vestic
extrem a perimetrului dealului american.
Am traversat dealul i am pornit ctre pista aflat dincolo de
109

terenul de instrucie i cartierul general al taberei, dincolo de


frizerie, de coala pe care eu am creat-o i de magazie. Dincolo de
acestea se afla dispensarul taberei i platforma pentru elicoptere.
Am ieit pe poarta principal, salutnd santinela din postul de
gard adpostit cu saci de nisip.
Cnd am ajuns la rul Dak Poko, i-am dat lui Ning mncarea pe
care o adusesem ntr-un mic rucsac, mpreun cu automatul CAR15 i poncho-ul militar mpturit. Am luat-o n brae i am
traversat apa repede a rului prin vad. Am lsat-o jos pe malul
cellalt i ne-am srutat.
De ce fcut asta? A ntrebat ea.
Pentru c te iubesc i a vrea s te srut tot timpul.
Nu, nu. De ce purtat la mine peste ru?
Am izbucnit n rs.
Iubito, la noi asta se cheam s fii gentleman. Am avut grij
de tine s nu te uzi.
M-a privit uluit i mi-a spus:
Nu neles. Eu udat-mereu. M usuc repede. Nu transpirat.
Apa face bine i spal picioarele pe mine, picioarele mele.
tiu, tiu, i-am rspuns zmbind.
Cnd ntors, eu port pe tine peste ru. ii ghetele uscate i
uniforma uscat, la fel-la fel.
Am rs cu poft i am pornit spre iarba nalt. Soarele se
apropiase de piscuri i razele sale cdeau piezi peste vale,
strpungnd ici-colo norii aflai la joas nlime. Am mers pe
crare i ne-am oprit brusc n momentul n care o viper de
bambus, de culoare verde, s-a ivit pe neateptate n faa noastr,
pe crare. Era arpele mortal pe care americanii l porecliser un
pas i jumtate; otrava sa neurohemotoxic era att de puternic
nct, dac erai mucat, se presupunea c nu mai ai timp s mai
faci dect un pas i jumtate nainte s-o mierleti. Soldaii mai
btrni i sftuiau pe ceilali ca, n cazul n care erau mucai de o
astfel de viper, s-i aprind o igar i s ncerce s-o termine de
fumat. Mai demult, n timpul unor misiuni, avusesem de a face cu
cteva vipere, iar o dat era gata s fiu mucat de mn de ctre
un krait vrgat, pe care l-am omort; de asemenea am fost atacat
de o cobr scuiptoare, ntlnisem deci destui erpi veninoi, dar
acum Ning era cu mine i nu vroiam s risc vreo nenorocire. Miam scos revolverul din toc i am tras. Capul arpelui s-a fcut
nevzut.
Cteva minute mai trziu, ne aflam deja la picioarele dealului pe
110

care se afla satul familiei lui Ning, Dak Tung. Am luat-o pe crare
i, dup cinci minute, intram pe poart. Stenii ne-au ntmpinat
cu bucurie. Ca ntotdeauna, cei ase montagnarzi nsrcinai de
FULRO s-mi asigure garda de corp, ne urmau ndeaproape i cu
toate c stenii s-au inut departe de cele ase santinele, pn la
urm, cteva femei tinere le-au adus vase de ap.
eful satului ne-a ieit n drum, zmbind larg i ne-am salutat
dup obiceiul jah: trebuia s ntinzi celuilalt mna dreapt, n timp
ce cu stnga trebuia s te prinzi de ncheietura minii drepte.
tiind c nu vorbea englezete, am zmbit cu voioie n timp ce-i
spuneam:
ncntat s te revd, te-n cur pe m-ta de Viet-Cong labagiu.
nelegnd ce spusesem, Ning a rs cu poft, mai ales c tia c
vorbele mele reflectau adevrul. Binosul sta btrn fcea un joc
dublu, cutnd s se aib bine att cu noi ct i cu Viet-Cong-ii
locali i cu NVA. Un adevrat diletant ntr-ale politicii, probabil c
a luat lecii de la trupele LLDB.
Cu Ning pe post de translator, i-am spus c vroiam s nchiriem
un foc de gtit i un buncr, cci intenionam s ne petrecem
noaptea n sat. El ne-a oferit propriul buncr, dar l-am refuzat.
Imediat am primit cele cerute i Ning a pregtit mncarea pe care o
adusesem. Eu am intrat n buncr i am aezat cele patru
lumnri n colurile ncperii. Am ntins apoi pe podeaua de
pmnt bttorit poncho-ul i am turnat berea din cutii n dou
gamele. nainte de asta ns, am scos mica floare pe care o
purtasem cu grij ntr-una din gamele i am pus-o n vaza
improvizat dintr-un tub gol de cartu de 0,50, n care am turnat
puin ap.
Ning a adus mncarea n buncr i a zmbit cnd a vzut ce
pregtiri fcusem. i-a dat jos atok-ul, iar eu mi-am dezbrcat
hainele. N-am vorbit deloc. Ne uitam doar unul la cellalt i
mneam fr grab, aezai turcete n buncrul luminat de cele
patru lumnri. Ning tia c urma s plec n cea mai periculoas
misiune, iar eu tiam c existau toate ansele ca Joe i cu mine s
nu ne mai ntoarcem vii. Ca la un semnal, am lsat amndoi
mncarea jos i ne-am topit unul n braele celuilalt. Am culcat-o
pe poncho i am nceput s o srut pe trup ncet i cu mult
tandree. Peste dou zile urma s plec, dar noaptea aceasta avea
s fie linitit i plin de rbdare. Dac Charlie nu hotra altfel,
aceast noapte nu va fi una de rzboi. Va fi o noapte de dragoste,
tandr i rbdtoare exact opusul rzboiului.
111

Cu toate c n zilele acelea eram stpnit de un zel exagerat,


nelegeam i apreciam exact stupiditatea rzboiului. Eram fie
caricatura unei entiti puternice rezistnd fizic unei brute, dou
entiti excesiv de frustrate sau prea slabe ca s comunice efectiv,
ori pur i simplu dou entiti care puneau prea puin pre pe
elementele constituente individuale ale rilor lor, respectiv, fiinele
umane. Pentru mine, dragostea era evident preferabil rzboiului.
Acum, nu m mai satur de dragoste i sper s nu mai aud
niciodat de rzboi.
Valea Piei Trap era una dintre cele mai puternice poziii ale NVA
din ntreg Vietnamul de Sud. Ea reprezenta punctul principal de
infiltrare al Crrii Ho i Min, ptrunznd pe teritoriul sudvietnamez ceva mai la sud de punctul unde se ntlneau graniele
Laosului, Cambodgiei i Vietnamului de Sud. nainte de Ofensiva
Tet din februarie 1968, NVA a construit un drum prin Valea Piei
Trap, reuind s strecoare pe aici camioane i tancuri de fabricaie
sovietic, pentru a le folosi mpotriva oraelor Kontum i Pleiku.
Era situat la vest de una dintre surorile taberei Dak Pek: Polei
Kleng. Cu toate c zilnic asupra lui se abteau bombardamentelelinoliu ale bombardierelor B-52, aa numitele lumini de arc,
NVA ara craterele bombelor de dou sute cincizeci de kilograme i
drumul era doar ceva mai accidentat ca nainte. De asemenea, din
douzeci n douzeci de metri fuseser amenajate buncre
fortificate cu buteni sau cu beton, astfel nct soldaii NVA aveau
la dispoziie o mulime de locuri n care puteau s se ascund n
cazul unui atac aerian. n plus, au fost construite numeroase
poduri de lemn care treceau pe sub numeroasele cursuri de ap
ntlnite n cale, la o adncime de cincisprezece-treizeci de
centimetri sub nivelul apei. Majoritatea prurilor din jungla
muntoas erau limpezi precum cristalul dar ploile dese le fceau
s devin tulburi. Din acest motiv, se ntmpla ca de multe ori
avioanele s treac pe deasupra lor i s nu le depisteze.
Principalele cursuri de ap erau Nam Sathay, Ya Tri i Dak Hodrai,
toate mergnd de-a lungul vii, spre sud-vest.
Valea avea o ramificaie dinspre nord-vest i alta dinspre nordest.
Dar lucrul cel mai important legat de Valea Piei Trap nu era
magistrala folosit pentru infiltrarea trupelor, a tancurilor i a
echipamentului. Nici numeroasele complexe de buncre. i nici
faptul c era att de bine aprat nct orice ncercare de infiltrare
din partea trupelor americane era ntmpinat cu atacuri chimice.
112

Nici marile depozite secrete de muniii.


Rapoartele de spionaj recente indicau existena n vale a unui
lagr de prizonieri de rzboi, o construcie eficient din bambus, n
care prizonierii americani erau inui i interogai nainte de a fi
transferai n nchisorile mai mari din Laos sau Vietnamul de Nord.
mpreun cu o sut de pucai jah aprigi, Joe Dietrich i cu
mine urma s ajungem la acea fortrea inamic, pn atunci
nc necucerit, s luptm mpotriva tancurilor, gazelor toxice,
soldailor NVA i fricii, s localizm, iar apoi s salvm prizonierii
de rzboi americani. Noi urma s ne aflm n primele elicoptere
care aveau s ia cu asalt captul vestic al vii, exact pe grania
laoian. n spatele nostru, alte companii CIDG provenind din mai
multe tabere A, incluznd Polei Kleng, Duc Co, Plateau Gi i Piei
Djerang, o companie din cadrul Forei Mike i uniti ale Diviziei a
4-a Infanterie urmau s execute o operaiune de explorarecurire, deplasndu-se cte trei uniti n linie prin aceast vale
mare. Trebuia s acionm ca o for de blocaj, mpiedicnd
trecerea peste grani a unitilor NVA, obligate, conform
previziunilor, s se retrag din faa unitilor aliate. n plus,
trebuia s asigurm securitatea flancurilor, mpiedicnd alte
uniti NVA s ntre n Vietnam din Cambodgia i s atace
unitile noastre aflate n micare. Urma s ajungem n vale printrun asalt masiv cu elicoptere, urmnd unei pregtiri temeinice de
artilerie, precedat de un raid aerian cu avioane de vntoare i
bombardiere B-52. La bazele din Tuy Hoa i Cam Ranh Bay
ateptau gata s intervin n ajutorul nostru escadrile de avioane
de vntoare. Totodat, escadrile de elicoptere Huey i Cobra
urmau s ne asigure sprijin aerian local. n plus fa de toate
acestea, ni se puneau la dispoziie i cteva avioane Spooky36. Se
mai spera ca, la puin vreme dup ajungerea noastr n vale, s
poat fi amplasate ctva baterii de obuziere de 105 i 155 de
milimetri. Dup cucerirea obiectivului, urma s ni se asigure i
sprijinul artileriei de 175 mm de la baza combinat amplasat n
apropierea taberei A de la Polei Kleng.
Mai nti, unitile noastre urmau s fie transportate cu
elicopterul la Polei Kleng, unde trebuia s ne stabilim baza n
vecintatea perimetrului taberei. Urma deci s campm n mijlocul
36

Spooky (sau Puff Dragonul vrjit) era un avion cu elice C-47,


modificat, echipat cu patru mitraliere Gatling comandate de computer,
capabile s trag opt mii de gloane de 7,62 mm ntr-un minut, (n.a.).

113

celorlalte uniti menionate i s pornim de acolo n misiune dup


primirea ordinului de lupt. Numai americanii erau prevenii n
privina acestei operaiuni.
Joe i cu mine ardeam de nerbdare. Faptul c cei din LLDB nu
tiau unde vom merge i ce vom face putea fi tocmai ansa de care
aveam nevoie ca s realizm ceva mre. Speram ca Valea Piei Trap
s devin pentru noi Valea Victoriei.
Optimiti incorigibili, eu i Joe visam la acest lucru. i totui, n
ciuda acestui idealism, eram stpnii de teama ascuns c, dac
i aceast operaiune se desfur dup tipicul deja cunoscut al
majoritii aciunilor din Vietnam, n loc de Valea Victoriei, putea
s devin Valea Lacrimilor.
Am srit pe spinarea calului meu alb-negru, Overo, vopsit n
culorile rzboiului. Frul era mpletit din curelue de piele
neargsit, iar coada era legat ntr-un nod semnul rzboiului.
Pe fiecare din picioarele din fa avea cte cinci dungi roii iar pe
gt i crup nite amprente de mn, tot roii. Dou pene de
vultur fuseser mpletite n coama sa alb. mi vopsisem faa n
culoarea roie a rzboiului, nmuindu-mi degetele n vopsea i
ntinznd-o apoi pe piele, dinspre nas ctre urechi; preau nite
gheare de vultur. n plus, n jurul ochilor aveam o masc de
vopsea neagr, ca de raton. Purtam un ort, mocasini cu talp
moale mpodobii cu spini de porc epos, o plato i un pumnal,
iar n prul negru i foarte lung mi prinsesem o pan de vultur.
Am privit spre culmea dealului ndeprtat i am vzut un ntreg
regiment al cavaleriei americane condus de un ofier cu prul lung
i blond, purtnd nite pantaloni elegani din piele de cerb.
Clrea un magnific cal murg pintenog i cu stea n frunte.
Un ipt m-a fcut s ntorc capul i am zrit-o pe femeia mea
ieind din cortul din piele de bizon. Era minunat de frumoas,
soarele dimineii scldndu-i pielea armie i prul negru
strlucitor. A alergat spre mine, zmbind i cu lacrimi n ochi, apoi
mi-a srit n brae. Am strns-o la piept i buzele noastre s-au
ntlnit, prul ei lung revrsndu-se peste umerii mei goi.
Am deschis n sfrit ochii i am vzut-o pe Ning care m sruta
cu ochii nchii, n loc de bun-dimineaa. Am ndeprtat-o de
mine i rcoarea dimineii m-a umplut de fiori. Am rs gndindum la filmele romantice pe care le vzusem, n care ndrgostiii se
trezesc i, nainte de toate, fac dragoste.
De ce tu rzi? m-a ntrebat Ning.
114

Hollywood, iubito. Trebuie s m duc s fac pipi i s m spl


pe dini.
Eu fcut la fel-la fel deja. Pus periua tu i pasta de dini
afar de u. i ap.
Am zmbit i, aplecndu-m de la mijloc, am ieit pe ua
buncrului. Am admirat strlucirea rsritului de soare i aburul
care se ridica deasupra vii. n oricare alt loc s-ar fi numit cea de
diminea, dar aici era abur.
O or mai trziu, eu i Nhual transportam cteva butoaie de
dou sute de litri goale de la depozitul de combustibil. Le-am
ncrcat pe platforma unui camion de trei sferturi de ton i le-am
dus pe terenul de antrenament. I-am gsit pe montagnarzi deja
adunai acolo, fumnd, glumind i rznd. Urmnd instruciunile
lui Nhual, au aranjat butoaiele n linie pe locul unde, de obicei,
erau aezate intele de carton.
Mi-am petrecut apoi ntreaga zi nvndu-i pe toi pucaii care
aveau s participe la operaiune cum s trag cu arma uoar
antitanc M-72 LAW. Sunt sigur c dup toate aceste antrenamente
de folosire a mtilor de gaze i de trageri cu M-72 LAW, pucaii
erau convini c vom merge s atacm Hanoi-ul.
Arma antitanc uoar consta dintr-un dispozitiv tubular uor,
de mici dimensiuni, care avea n el e rachet. Tubul, de culoare
mslinie, avea capace la ambele capete. nainte de tragere, se
scoteau siguranele i se desfceau capacele. Unul dintre ele
rmnea atrnat de o sfoar. Cellalt se rabata i devenea un soi
de pat. Dup desfacerea capacelor, se trgea afar tubul interior,
cu diametru mai mic, pn cnd se fixa ferm datorit unui
mecanism de blocare. La partea superioar, mulumit unui arc,
se nla o ctare din material plastic. Diviziunile roii de pe
plcua ctrii marcau distanele n metri pn la int. n faa
ctrii era amplasat trgaciul, un buton acoperit cu cauciuc,
acionat prin apsare.
La lansare, racheta din interiorul acestei bazooka cu folosin
unic producea un recul foarte puternic, periculos prin el nsui.
Pericolul era similar cu cel al unei bazooka propriu-zise i al
armelor moderne fr recul de 90 i 120 mm.
Spre deosebire de bazooka folosit n timpul Rzboiului al
Doilea Mondial i n Coreea, care avea un proiectil exploziv cu
ncrctur preformat, M-72 LAW avea o rachet incendiar. La
lovirea intei, racheta exploda, genernd instantaneu o cldur
intens, capabil s topeasc, de exemplu, blindajul unui tanc,
115

ptrunznd n acelai timp prin gaura creat. Dei gaura nu avea


un diametru prea mare, fragmentele de oel topit provenite de la
blindaj i de la rachet ricoau n incinta tancului. n mod
invariabil, rezervele de muniie i de combustibil se aprindeau,
provocnd o explozie secundar. n plus, bucile de metal
fierbinte strpungeau trupurile oamenilor aflai n tancul,
buncrul sau vehiculul lovit. Unda de oc a exploziei produse de
rachet era de asemenea mortal.
Dup tragerea cu M-72. LAW, tubul gol se arunca.
n dup-amiaza aceea am tras numeroase asemenea proiectile,
apoi am distribuit fiecrui puca cte dou M-72 LAW, pe care s
le poarte cu ei n misiune. Restul zilei ni l-am petrecut distribuind
muniie i raii de hran.
A doua zi m-am trezit nainte de revrsatul zorilor i, cscnd,
m-am dus mpleticindu-m la sala de baie. Am lsat-o pe Ning
dormind. n timpul nopii, din pricina strii nervoase cauzate de
nerbdare, m-am trezit de mai multe ori i am auzit-o suspinnd
ncetior, lacrimile prelingndu-se tcute pe pern. Vroia s-mi
ascund ct de ngrijorat era din cauza apropiatei misiuni. Nu
puteam s-i spun unde urma s plecm, dar Ning a fost n stare
s-i dea seama c aceasta era posibil s fie mama tuturor
btliilor. Comportamentul meu trda o oarecare nelinite i, cu
siguran, ne-am pregtit pentru aceast operaiune aa cum nu o
mai fcusem niciodat pn atunci.
Am fcut du i m-am brbierit tiind c vor trece sptmni
pn la urmtoarea baie. M-am privit n oglind: n ziua aceea
ochii mei erau verzi, n timp ce n alte zile, erau de culoare cpruideschis. Aveam faa foarte bronzat i slab. Prul tuns scurt
putea fi descris ca fiind castaniu, iar mustaa i sprncenele aveau
o nuan ceva mai nchis. Aveam un metru optzeci i ase
nlime i cntream la acea dat aptezeci de kilograme. Toate
ascensiunile montane i antrenamentele de dinainte de Vietnam
mi transformaser fibrele musculare n nite adevrate cabluri de
oel. Am nchis ochii i m-am rugat pentru propria-mi siguran i
pentru victorie; am adugat apoi cteva cuvinte pentru
montagnarzii i pentru familia aflat n ar. Deschiznd ochii, miam privit din nou imaginea n oglind, simind c devenisem un
pic cam narcisist.
I-am zmbit tipului din oglind i i-am spus:
Bendell, dac vei fi prins de data asta, va trebui s-i dai
demisia din SF, indiferent ct de speriat eti.
116

Brusc, am simit din nou nevoia de a m ruga. Nu cred c au


existat atei n rndurile forelor americane care au luptat n
Vietnam, exceptndu-i, poate, pe unii dintre cei plecai n
concediu.
Am nchis din nou ochii i m-am lsat n genunchi, cu obinuita
mea aplecare spre gesturile teatrale.
Dumnezeul meu, tiu c voi strbate valea umbrelor morii i
tiu, Doamne, c de data asta e foarte probabil ca micii labagii smi vin de hac. Iart-mi limbajul, Doamne. Dac-mi va fi dat s
mor n aceast misiune, rogu-te s-mi dai voie s-i salvez mai nti
pe prizonierii. De rzboi de acolo i nu m lsa s m comport ca
un pap-lapte. n numele lui Hristos, i mulumesc i m rog ie.
Amin.
Acum nu m mai rog n felul sta, dar mi petrec mult timp
rugndu-m. Poate c muli nu vor fi acord cu folosirea unui astfel
de limbaj fat de Puterea Divin, dar oricine a fcut parte din
Forele Speciale va nelege perfect. Era ca i cum neam fi aflat pe
o alt planet. Am cptat obiceiuri nepmntene i ne-am
dezvoltat un mod de gndire diferit. Slav Domnului, totui, c
spiritualitatea
venic
prezent
a
lupttorului
rmsese
neschimbat, fcndu-i simit prezena n momentele n care
trebuia nfruntat inamicul. Sosise momentul cnd se numrau
loviturile. Sosise momentul s intrm n valea umbrelor morii.
Sosise momentul s intrm n Valea Piei Trap.
Cnd am aezat buchetul de flori mpreun cu portmoneul i
inelul SF pe pern, Ning a deschis ncet ochii i, brusc, s-a trezit,
ridicndu-se. Lacrimile au nceput s-i curg pe obraji n timp ce
se chinuia, curajoas, s zmbeasc.
Rzboinicul meu pleac la lupt, a spus ea ncetior.
Iar iubitul tu se va ntoarce acas ca s te in n brae i s
te srute ct e noaptea de lung, am rspuns eu, zmbind.
Ea mi-a zmbit.
Tu faci asta cu mine, mi-a zis, ridicnd florile de pe pern, tu
mi dai dragoste beaucoup, dar prseti buncrul. Tu mergi la
jungl i tu tigru, nu Don al meu. Tu uciga.
M-am gndit la cuvintele ei i am privit afar, pe ua
buncrului. Aveam pe mine costumul de camuflaj, cartuiera i
rania. Automatul CAR-15 se afla n mna mea stng. Mi-am
aprins un Lucky Strike, am tras cu sete un fum i m-am uitat din
nou la iubita mea.
Dragostea mea, sta-i motivul pentru care am venit aici.
117

Ea s-a ridica din pat i s-a apropiat de mine, izbucnind brusc n


lacrimi i adpostindu-se n braele mele. Chiar i atunci cnd
plngea, avea ochii plini de bucurie i voioie. A vrut s spun
ceva, dar i-am fcut semn s tac i i-am lipit degetul arttor de
buze.
I-am srutat pleoapele cu blndee i i-am spus:
Te iubesc de zece mii de ori.
Ea mi-a zmbit larg i mi-a rspuns:
Te iubesc la fel-la fel. Ad
I-am atins din nou buzele, ntrerupndu-i cuvintele i i-am
spus:
S nu spui adio, iubito. M voi ntoarce peste dou
sptmni. Vom face dragoste beaucoup.
Ea i-a luat atok-ul, vrnd s i-l mbrace, dar eu am apucat-o
cu blndee de bra i am cltinat din cap.
Rmi aici, te rog. Ai s auzi cnd vor pleca elicopterele.
Ea mi-a fcut cu ochiul, o chestie nvat de la mine. Am
zmbit, i-am fcut i eu cu ochiul, m-am ntors repede i m-am
ndreptat spre trepte.
n momentele acelea nu eram deloc melodramatic. Trebuia s-l
ajut pe Joe Dietrich s-i ncrcm pe oameni n elicoptere i s
plecm de acolo rapid i fr complicaii inutile. Trebuia s m
concentrez asupra activitii i nu vroiam ca Ning s stea cu ochii
pe mine, riscnd s-mi abat gndurile. Cci, fr doar i poate,
reuea de minune s-mi atrag atenia.
O or mai trziu, zece elicoptere Huey zburau n formaie ntre
Dak To i Ben Het. n fiecare aparat de zbor, eful echipajului i
mitraliorul cercetau cu atenie jungla, cutnd semne ale focului
inamic. Vederea aparatelor Huey. Zburnd la numai civa metri
de noi, n fat, lateral i n spate, ne crea o senzaie palpitant. Pe
sub noi, ia cteva mii de metri mai jos, imaginile junglei ciuruite de
bombe se derulau cu repeziciune. Cnd, n cele din urm, am
nceput s coborm spre marele teren de aterizare de lng Polei
Kleng, i-am auzit pe pucaii din elicopterul meu murmurnd
despre Valea Piei Trap. Toate c ne aflam att de departe de Dak
Pek, oamenii mei auziser despre acea fortrea i neleseser c
ntr-acolo ne ndreptam.
Acest lucru era de-a dreptul uluitor, dac ineai cont de faptul
c aceti oameni simpli i primitivi puneau uneori americanilor
ntrebri de genul: Cte zile i trebuie ca s ajungi la satul tu?
Aceasta era singura modalitate n care ei i puteau da seama
118

ct de departe locuiam.
Joe a plecat spre tabra A Polei Kleng, aa nct eu am preluat
comanda i i-am pus pe oameni s amenajeze mai nti perimetrul,
s sape traneele i posturile suplimentare. Dup care i-au ntins
corturile, au spat latrinele i, firete, au nceput s-i pregteasc
mncarea. n noaptea aceea nu era nevoie s trimitem patrule sau
s asigurm ambuscade i posturi de ascultare; m bucuram deci
c toi oamenii aveau s se odihneasc linitii. Divizia a 4-a
Infanterie preluase asigurarea securitii taberei, n zona de
staionare.
Am turnat o can de ap aburind ntr-o pung de plastic ce
coninea carne condimentat deshidratat, raia LRRP care mi
plcea cel mai mult. Am mncat hrana delicioas i, la sfrit, n
loc de bere, am but o gamel cu ceai fierbinte. Auzind nite focuri
de arm, am ntors capul i i-am zrit pe montagnarzi aruncnd n
aer cutii de conserv goale i trgnd n ele.
Joe i cu mine ne luaserm cu noi pistoalele i centurile de
cowboy, aa c mi-am aprins o igar i m-am dus spre locul unde
erau adunai pucaii. Nhual a aruncat n sus o cutie, iar eu miam scos la iueal revolverul Smith & Wesson, trgnd din old.
Am ratat inta cu mare succes.
n spatele meu se afla tabra A Polei Kleng i n partea cealalt
a vii, spre est, se nlau nite muni acoperii de jungl.
n vecintatea imediat a bazei de declanare a operaiunii se
afla o unitate de infanterie mecanizat aparinnd Diviziei a 4-a.
Nhual i civa montagnarzi au tras pe rnd n cutiile de conserve.
Terminndu-mi igara, i-am scuturat scrumul incandescent,
ngropndu-l cu piciorul n pmnt. Am zdrobit tutunul rmas
ntre degete i l-am risipit n vnt. Am fcut apoi hrtia rmas
ghemotoc i am aruncat-o cu un bobrnac n buruieni. Felul
acesta de a-mi stinge igara era un bun obicei cptat nc de pe
vremea antrenamentelor din ar, pe care l-am respectat cu
sfinenie. Nu avea nici un rost s lai n urma ta semne care s
dea de veste inamicului unde te aflai ca i faptul c eti un
fumtor de igri americane. Nhual a aruncat n sus o cutie, iar eu
mi-am tras din nou pistolul din toc, trgnd dou focuri i ratnd
la fel ca i prima oar.
ntrezrind o ans de a m face s-mi pierd prestigiul, un
tnr sergent LLDB de la Dak Pek s-a apropiat de mine, urmat
ndeaproape de civa vietnamezi. Se zvonea c tresele acestui
mormoloc fuseser cumprate de arlatanul de taic-su i c, de
119

la sosirea sa la Dak Pek, se numra printre cei mai zurbagii


membri ai echipei LLDB. La oldul drept, avea un Colt 0,45
automatic de fabricaie militar.
Simind c ceva plutea n aer, am scos repede din ncrctor
tuburile goale, mi-am rencrcat revolverul i l-am vrt n tocul de
la sold. Dei ncercam s par relaxat, aveam de fapt toate simurile
ncordate i pregtite pentru o situaie neplcut. Cci aa se
ntmpla ori de cte ori acest nemernic de subofier LLDB se afla
n preajma americanilor. Nervii mi erau pui la grea ncercare de
rnjetul obraznic de mare mecher, de pe faa tnrului vietnamez.
Cowboy-ul american ntruchipa pentru vietnamezi imaginea
eroului nenfricat. Soldaii vietnamezi ncercau s-i imite pe
cowboys, exersnd ore n sir scoaterea rapid a revolverului din
tocul de la sold. Mucosul din faa mea se numra printre acetia.
Vrnd, n mod evident, s se grozveasc fa de amicii si care se
holbau rnjind, sergentul se opri n poziia clasic a pistolarului,
cu picioarele crcnate, la ase metri n faa mea.
Trung-uy, tu i eu tragem pistolul, la fel-la fel cowboy.
Chiar aa. ntr-o fraciune de secund am realizat mai multe
lucruri: unu sergentul era ncredinat c nu-l voi lua n serios i
c voi bate n retragere, pierzndu-mi astfel prestigiul; doi
vietnamezul era narmat cu un 0,45 automatic mare i greu de
mnuit, n vreme ce au aveam un revolver 0,357 magnum; trei
crescusem avnd drept idoli eroi ca Lone Ranger, Roy Rogers i
Range Rider i asemenea multor copii americani, devenisem un
maestru n mnuirea rapid a pistolului nc din grdini.
Fr nici o ezitare nu-mi puteam permite aa ceva am privit
int la vietnamez, mi-am scos un cigarillo i mi-am aprins-o fr
grab, strduindu-m s-l imit ct mai bine pe eroul ntruchipat
de Clint Eastwood, brbatul fr nume.
Am rnjit, strngnd n dini micul Swisher Sweet i i-am spus:
Okay, Trung-si. Nhual va numra pn la cinci, n
vietnamez. Cnd ajunge la Nam, scoatem pistoalele din toc i
tragem, iar tu vei muri. Nhual, poi s ncep s numeri.
Nhual rosti:
Mot! Hai!
Cuprins de panic, tnrul sergent i ridic braele, implornd:
Nu, ateapt! Oprete! Te-am glumit!
ngustndu-mi privirea, am rostit calm:
Continu s numeri, Nhual.
Ba! Bon!
120

Nu-mi era deloc team. La fel ca n timpul luptei, cu gloanele


vjindu-mi deasupra capului, am fost cuprins de o stare de calm
desvrit. M simeam ca ntr-un balon vidat, la adpost de
team, nelinite sau ngrijorare. Imediat dup ncheierea acestui
incident, dac mai triam, aveam s m simt nesigur i
nspimntat, dar n clipa aceea eram ct se poate de calm.
n panic, subofierul LLDB a pus mna pe pistol nainte ca
Nhual s ajung la cinci, iar eu am fandat nainte, scondu-mi
arma din toc n acelai timp. Aa cum se ntmplase de mii de ori
pn atunci, revolverul a ieit afar fr nici o dificultate. Degetul
mare a tras cocoul napoi i simultan cu mna stng mi-am
apucat ncheietura minii drepte, ntrindu-mi priza armei. Am
privit de-a lungul ctrii i am gndit instinctiv: Trage n centrul
de greutate, cuvintele pe care le auzisem de attea ori n cadrul
antrenamentelor. Mi-am ncordat stomacul i diafragma n clipa n
care am aterizat cu coatele pe pmnt. Am luat linia de ochire
centrat n mijlocul pieptului i, n clipa aceea, am remarcat c
individul nc nu reuise s-i scoat revolverul din toc.
Transpirnd din abunden, subofierul vietnamez a realizat
subit consecinele imprudenei sale, lsnd pistolul s-i scape din
mn de parc-ar fi fost un tciune ncins. i holbndu-se ngrozit
la eava pistolului meu. iroaie de sudoare i curgeau pe fa iar
mrul lui Adam se mica necontenit, cnd n sus, cnd n jos. Din
galben, pielea i se fcu alb ca hrtia.
Nu m-am mai putut abine. Am nceput s rnjesc, innd
pistolul ndreptat ctre pieptul nemernicului, n timp ce din
rndurile montagnarzilor izbucneau hohote de rs. n cele din
urm, m-am ridicat n picioare i, cu arma ndreptat spre
vietnamez, m-am apropiat agale de el. l vedeam c abia mai poate
s respire n timp ce m apropiam de el, pn cnd am ajuns cu
eava la numai cincisprezece centimetri de buricul lui. Prea c
ncearc s ngaime nite vorbe, dar nu reuea. De asemenea,
arta de parc era gata-gata s izbucneasc n plns.
Trung-si, am spus eu, cu dinii ncletai pe trabuc, dac mai
ncerci vreodat s m faci s-mi pierd prestigiul, te omor.
Cu o micare ncrcat de ur, l-am izbit pe sergentul LLDB cu
revolverul peste nas, cartilajul cednd cu un trosnet.
Individul s-a mpleticit n spate, peste amicii si i toi patru au
czut grmad la pmnt n hohotele zgomotoase de rs ale
rzboinicilor jah. M-am ntors i i-am zrit pe cei ase bodyguards,
tcui ca nite umbre, cum i-au cobort putile i am zmbit la
121

gndul c odrasla bogtaului nu ar fi scpat cu via chiar dac


a fi fost dobort. n acelai timp le eram recunosctor celor ase
brbai nenfricai nsrcinai s-mi asigure protecia pentru faptul
c nu interveniser, tiind c trebuia s fac ceea ce fcusem
pentru a-i pune la punct pe cei din LLDB.
Sergentul LLDB a fost ajutat s se ridice de camarazii si i,
vdind serioase probleme cu pstrarea echilibrului i cu sngele
iroindu-i din nas, s-a ndeprtat chioptnd, mpreun cu cei
trei vietnamezi tare pleotii.
M-am dus i am but nite ap din gamel, nelsnd pe nimeni
s bage de seam c, la rndul meu, reueam cu greu s m in pe
picioarele tremurnde. Am nghiit apoi dou pastile de sare, tiind
c pierdusem ap i sare din belug din cauza transpiraiei
suplimentare pricinuite de team. I-am vzut pe rzboinicii jah
continundu-i cu voioie exerciiile de tragere.
Am nceput s simt nite crampe nfiortoare de diaree urmate
de valuri de grea, iar picioarele mi tremurau scpate de sub
control. Mi-am fcut socoteala c nimeni nu m vede i am vomitat
pn cnd senzaia de grea s-a domolit. M simeam de parc
dintr-o dat m mbolnvisem de o grip oribil, dar tiam c era
sistemul meu nervos care-mi amintea c nc o dat m
comportasem ca un ticlos.
Nhual s-a apropiat de mine i mi-a optit:
Stai aici, singur, pn cnd sentimentele de fric dispar, nu-i
aa, Don?
Nhual era unul din prietenii mei cei mai buni i, atunci cnd
nimeni nu se afla n preajm, m chema pe numele mic.
Niciodat ns nu-i permitea astfel de familiarisme n prezena
altora.
I-am zmbit chinuit i i-am spus:
Ba Nua, eti un rzboinic de toat isprava.
Zmbind la rndu-i, mi-a rspuns:
Noi brbaii suntem viteji, dar un brbat detept nu se poate
s nu se team cnd nfrunt inamicul.
Am ncuviinat din cap i i-am oferit s bea ap din gamela mea,
dup care am spus pe un ton calm!
Ei bine, fratele meu, eu sunt pregtit s mor i s-mi zic c
totul nu a fost dect o distracie i o joac.
Nhual i cu mine ne-am alturat din nou pucailor i am
nceput s tragem n cutiile de conserve. Se apropia apusul
soarelui i cei civa care nu apucaser s mnnce s-au dus s-i
122

pregteasc cina.
Am auzit n spatele meu huruitul unui vehicul i m-am ntors
ca s vd un sublocotenent de la Divizia a 4-a gonind ntr-un jeep
dinspre unitatea de infanterie mecanizat care-i avea bivuacul n
apropierea noastr. n timp ce vehiculul se apropia, m-am dus i
am mai but cteva nghiituri de ap, aruncndu-mi apoi bidonul
de ap pe hamacul de campanie.
Rou la fa de furie, ofierul a srit din jeep i am bgat de
seam c oferul lui, un specialist 4, se strduia din rsputeri si menin faa serioas. Lucrul acesta mi s-a prut amuzant, aa
c am zmbit i eu.
Ofierul de infanterie url:
ncetai focul! ncetai focul!
Fr s-l ia n seam, montagnarzii au continuat s trag, astfel
c le-am ordonat calm, fr s strig:
ncetai focul.
Imediat, Nhual mi-a tradus cuvintele i n cteva secunde toi
lupttorii Dega au ncetat s mai trag, ateptndu-mi
instruciunile. Ca de obicei, eram tare mndru de pucaii notri.
Aa cum am mai spus, cnd plecam n misiune, purtam
costumele de camuflaj, fr insigne, nsemne de grad sau alte
semne distinctive. Joe i cu mine purtam plrii de cowboy n
culori de camuflaj. Joe Howard purta o plrie Stetson din fetru
negru, adus din Texas-ul su natal, iar cei mai muli dintre biei
purtau nite plrii moi. Nu aveam la noi nici beretele, nici vestele
antiglon, dar purtam earfele negre.
Cu ce-i pot fi de folos, locotenente? am ntrebat eu cu
nevinovie. Eti cumva de la unitatea de infanterie mecanizat?
Da, sunt! a zbierat el furios nevoie mare. Cine-i eful aici?
Pi, eu sunt, am replicat eu calm, realmente amuzat de acest
individ cu ca la gur, cruia i se umflaser venele la gt i pe
frunte.
Nu e de mirare c se fac glume pe seama locotenenilor, mi-am
spus eu, bucuros c eram propus pentru promovare la gradul de
cpitan n maximum o jumtate de an.
Soldat, tu i oamenii ti tragei n patrula mea LRRP de pe
muntele la! a zbierat el, artnd cu degetul. Ce mama dracului
crezi c faci tu aici?
Am nceput s rd i i-am rspuns:
Mai omorm i noi timpul, ce s facem i-apoi este absolut
imposibil s tragem n patrula dumitale. Muntele la e la trei
123

kilometri de aici i e acoperit de o jungl cu plafon triplu.


Cine i-a dat permisiunea s tragei cu arma, soldat? a rcnit
i mai tare tnrul ofier.
Am rs din nou i i-am explicat sec:
Congresul, pu bleag ce eti; dac nu ai observat nc, i
spun eu c suntem n rzboi.
i mai furios, locotenentul continu s zbiere:
Eu ieri a trebuit s cer o autorizaie special ca s mpuc un
cine turbat!
Rou la fa i gata-gata s explodeze, el a continuat:
Nu ai voie s tragi cu puca oricnd i se scoal!
Realmente amuzat de aceast remarc, i-am spus:
Nici nu-i de mirare c pierdem aceast curvsreal colectiv
creia-i mai zice i rzboi.
Cine eti tu bi, nepotu lu pete prjit? s-a interesat el pe un
ton autoritar. Cine-i comandantul tu?
Eu sunt, locotenente, spuse cu cel puin tot atta autoritate
Joe Dietrich, care tocmai se apropiase de noi, venind dinspre
tabr.
Locotenentul i ntoarse brusc capul i-l zri pe Joe.
Sunt cpitanul Joe K. Dietrich, Detaamentul Operaional Adoi-patruzeci-i-doi, Compania B, Grupa a 5-a a Forelor Speciale.
Total amuzat i tiind c Joe era mai mult dect n stare s se
descurce n situaia dat, m-am mulumit s privesc, zmbind
larg. Vdit stnjenit, sublocotenentul lu poziia de drepi i
salut.
Nu m saluta ntr-o zon de lupt, tmpitule! se rsti la el
Joe. E ca i cum mi-ai atrna n spate o int de tir!
Da, s trii, replic locotenentul, dar soldatul sta a fost
foarte
Joe l ntrerupse:
Locotenente, soldatul sta este un locotenent-major care
foarte curnd va fi promovat la gradul de cpitan i ar putea s te
mnnce cu fulgi cu tot la micul dejun.
Sublocotenentul ddu s spun ceva dar, negsindu-i
cuvintele, bigui ceva neinteligibil, sri n jeep i i lu tlpia.
Pariez c oferul lui se strduia din rsputeri s nu se scape pe
el de atta rs. Joe i cu mine l-am petrecut cu privirea, rznd de
mama focului.
Ne-am ndreptat apoi spre focul aprins lng cortul meu, unde
Nhual ne atepta cu dou cni de ciocolat fierbinte.
124

Aadar, care-s vetile, domnule cpitan? am ntrebat eu.


O nou ntrziere, rspunse Joe, dezgustat. Nu exist sprijin
aerian. Escadrilele de vntoare tactice a dousprezecea, din Can
Ranh Bay i a douzeci i una de lng Tuy Hoa sunt amndou
blocate la sol din pricina taifunurilor.
S spun c eram furios ar fi prea puin. Cadrele LLDB ce
participau la operaiune fuseser puse n tem n cursul acelei zile
i tiam c trebuia s ajungem n Valea Piei Trap o dat cu zorii,
cci altfel NVA urmau s fie ntiinai de ctre agenii infiltrai i
de ctre spioni n legtur cu ce se punea la cale.
Exista deci riscul ca prizonierii americani s fie mutai sau i
mai ru, omori pe loc. Am replicat suprat:
Iar comandanii vietnamezi au nevoie de un rgaz ca s-i
poat ntiina pe amicii lor din NVA, nainte ca noi s ajungem n
Valea Piei Trap! Nu-mi vine s cred c am fost n stare s fac
cerere de prelungire a termenului de edere aici!
Ei, haide, Don, recunoate, m tachin Joe. La urma urmei,
te distrezi de minune aici, nu?
M-am dezumflat, trgnd un vnt.
Aa cum procedau majoritatea membrilor SF n perioadele de
maxim frustrare din timpul rzboiului din Vietnam, am ncercat
s iau lucrurile n glum, dar de data asta parc era prea mult.
Aveam o mulime de prieteni printre cei capturai. Ca mine,
erau muli cei din trupele SF. De asemenea, aveam grij de ceea ce
ne aparinea i exista atunci, ca i acum, un anumit sentiment de
neajutorare n ceea ce privete prizonierii de rzboi. S fii luat
prizonier era un lucru obinuit pentru un SF-ist i constituia un
motiv permanent de team pentru orice om. n timpul rzboiului
din Vietnam, nord-vietnamezii puneau n mod automat un premiu
pe capul fiecrui militar SF capturat n via. Atunci cnd hotrau
s ne ucid, ineau ca moartea s ne fie lent i erau hotri s
obin prin tortur ct mai multe informaii secrete de la noi,
tiind c ofierii i subofierii SF cunoteau mult mai multe
informaii valoroase dect trupeii obinuii din unitile
convenionale. n acelai timp, noi reprezentam nite monede de
schimb mai preioase n vederea tratativelor de pace i planurilor
lor mree de antaj pentru perioada de dup sfritul rzboiului,
noi fiind lupttorii legendari ai acestui rzboi, sanctificai n filme,
pres i literatur.
Mi-am amintit de Joe cum povestea c se afla la Kontum ntr-o
edin cu locotenent-colonelul, Marquis, comandantul echipei B,
125

cnd au primit informaia despre lagrul de prizonieri de rzboi


din Valea Piei Trap.
Atunci le-a venit ideea acestei operaiuni i Joe mi spunea cum
Marquis se plimba excitat ncolo i-ncoace, frngndu-i minile i
zicnd: Abia atept s vd titlurile n New York Times: Unitatea
B-24, Grupa a 5-a a Forelor Speciale i salveaz pe prizonierii de
rzboi americani!
Totui, noi nu eram preocupai de titlurile din pres. Aveam
posibilitatea s-i salvm pe unii dintre camarazii notri, n special
pe unii dintre extrem de curajoii piloi ai Forelor Aeriene care ne
salvaser viaa de attea i attea ori. Iar acum, cei din LLVC vor
da de tire cu siguran prii adverse, unii dintre ei intenionat i
astfel operaiunea noastr avea s fie compromis.
mi dorisem ca Valea Piei Trap s devin pentru noi Valea
Victoriei. mi fceam griji c s-ar putea s se transforme ntr-o
Vale a lacrimilor dar acum m temeam s nu devin Valea
Morii. NVA se afla acolo de mult vreme i avea o mulime de
posibiliti s-i fortifice poziiile. Aveau la dispoziie carburani,
elicoptere, avioane cu reacie MIG sovietice, armament antiaerian,
rachete, mortiere, armament de artilerie, arme uoare, fortificaii,
explozibile-capcan i trupe numeroase i, mai important dect
orice, erau avertizai i aveau posibilitatea s se pregteasc s ne
ntmpine. De acest lucru aveau s se ngrijeasc bunii notri
prieteni i aliai, membrii echipelor LLDB:
Simeam atta furie nct eram n stare s ucid pe cineva. Nu
tiu cum se fcea, dar devenise un lucru obinuit pentru cei din
SF. Cineva din Forele Speciale prelua o companie de montagnarzi,
de nungi chinezi, de mnongi laoieni, n fine, ceva de genul sta,
toi echipai cu armament din timpul celui de Al Doilea Rzboi
Mondial. Reueau apoi s nving o unitate NVA puternic
narmat, s captureze un comandant de regiment, s cucereasc
cine tie ce cartier general, complex sanitar subteran sau depozite
de muniii, ori s ia prizonieri un numr de soldai. i, ntruct
acionau sub controlul operaional al Diviziei 101 sau 173
Aeropurtat, a vreunei uniti de marin sau a oricrei alte divizii
de infanterie, imediat aprea cte un articol n presa din ar n
care se spunea c acetia nfptuiser aciunea respectiv.
Se ntmpla cteodat, ca un SF-ist s-i petreac i ase luni
ca s ctige ncrederea i prietenia ranilor vietnamezi din partea
locului i era de ajuns s-i fac apariia o unitate convenional
cu un comandant mai ngduitor i-i vedeai pe trupei cum ncep
126

s-i propun respectabilei fiice a efului satului s fac bumbum n schimbul a cinci dolari. i toate acele luni petrecute cu
nduplecarea btinailor se duceau pe apa smbetei.
O alt situaie care aprea n mod frecvent era ceea ce i se
ntmplase lui Joe Dietrich la Piei Me. Comandantul taberei avea
pus la punct o operaiune extins i profitabil, de burs neagr
i se plngea n permanen de americanii care ncercau s se
amestece n treburile lor, iar comandanii slabi de la cartierele
generale ale echipelor B i C, care nu aveau tria s mearg pnn pnzele albe pentru oamenii lor, i schimbau din funcie numai
pe baza cuvntului aliailor escroci.
La cartierele generale ale unitii B-24 i echipei C din Pleiku
erau indivizi cu funcii de birou care primeau decoraii CIB37 la
treizeci de zile dup ce ajungeau acolo, n vreme ce membrii
echipelor A le primeau abia dup nou luni petrecute pe cmpul
de lupt. Muli militari din cadrul echipelor A i a Forelor Mike
aveau recomandri pentru decoraii blocate de tbimea din
birourile echipelor B i C.
Aa cum spusese odat un colonel de infanterie la primirea
Stelei de Argint pentru eroism deosebit: Am primit aceast
decoraie pentru nite fapte pe care bieii din Forele Speciale le
fac zilnic n cadrul unei echipe A.
Era o activitate frustrant i lipsit de satisfacii, semnnd cu
situaia celui mai bun cascador din lume, cruia nimeni nu-i
recunoate meritele, nici mcar nemernicul de actor pe care l-a
nlocuit n scenele tari. Pentru toi, singura compensaie prea s
fie o naivitate copilreasc i o atitudine optimist c lucrurile se
vor mbunti, ceea ce nu se ntmpla niciodat. Dup Piei Trap
avea s se ntmple o alt boacn stupid i totui, din cnd n
cnd, reueam s facem ca ceva s se termine cu bine i asta ne
ddea puterea s continum.
n plus, ntre lupttorii SF se statornicise un adevrat sentiment
de mndrie profesional legat de ceea ce fceam; chiar dac era
vorba de un SF-ist pe care nu-l cunoteai, puteai folosi ca parol
de recunoatere o clipire din ochi sau un mic gest din cap. Era
genul de atitudine prin care ne asiguram reciproc c eram cu toii
n aceiai oal i c ne descurcam n anumite situaii mai bine
dect oricare alii. Forele Aeriene puteau s le dea comandourilor
37

Combat Infantrymans Badge distincie acordat celor ce petreceau


30 de zile consecutive sub foc inamic, (n.a.).

127

lor berete albastre. Divizia 82 Aeropurtat putea s le dea berete


roii unora dintre soldaii ei. Membrii unitilor de cavalerie
puteau purta berete negre.
U.S. Navy putea mpinge pn la capt maimureala i invidia
profesional i s le dea berete verzi unitilor SEAL. Toi generalii
i amiralii nu aveau dect s fac toate aceste lucruri, dar noi
tiam cine erau cu adevrat cei mai buni i cine erau cei ce
ndeplineau misiunile importante din spatele cortinei.
Joe ncepu s mnnce i-mi zmbi, tiind ce-mi trecea prin
minte, cci la aceleai lucruri se gndise deja i el.
Mi-a vorbit ncet, abia auzit:
Ei tiu c mine noi vom rmne aici, pe loc. Ce zici, vrei s
pleci ntr-o misiune periculoas mpreun cu patru montagnarzi i
nc un locotenent american? Ai toate ansele s dai ortul popii ori
s fii capturat.
Am srit ca ars, excitat deja de fluxul de adrenalin.
Nu-i aa c ursul se cac n pdure? am strigat eu. Nu-i aa
c Howdy Doody are achii n pu?
Joe rnji:
Mi-am cam nchipuit eu c ai s reacionezi n felul sta, aa
c te-am nscris deja voluntar pentru aceast treab.
Eram excitat i vocea mi trda emoia:
V mulumesc, dom cpitan! n ce const operaiunea?
La vest de Polei Kleng se afl un munte, care de regul este
mpnzit de Victor. Din greeal, un aparat CH-54 Sky Crane a
scpat acolo un obuzier de 155 mm aparinnd Diviziei a 4-a i
exist temerea c ar putea ajunge n minile inamicului. Vor s
trimitem n zon o mic patrul de recunoatere i s-l localizeze.
Nimeni n-a reuit s-l repereze i zborurile de recunoatere au fost
ntmpinate cu foc de la sol. Un locotenent FO38 de la Divizia a 4-a
s-a nscris imediat voluntar iar eu te-am nscris pe tine i oricare
patru montagnarzi vor fi dispui s mearg.
La aceast remarc i eu i Joe am rs pentru c tiam c toi
pucaii aveau s fie dornici s plece n misiune. La cea dat,
vorbeam fluent limba jah, iar Joe nu o cunotea, aa c Nhual
avea s rmn cu el. tiam c montagnarzii vor insista ca patru
din bodyguarzii mei s m nsoeasc, astfel nct s poat avea
grij de mine.
38

Forward Observer nsoete trupele de asalt i dirijeaz locul


artileriei, (n.a.).

128

A doua zi n zori m aflam n faa unei hri de campanie n


turnul TOC al taberei Polei Kleng. L-am cunoscut pe ofierul FO al
Diviziei Frunz de trifoi care avea s m nsoeasc i, ntruct i
eram superior n grad, am hotrt de comun acord ca eu s
comand patrula. A fi fcut-o oricum: eram doar SF. Am fost
instruii de subofierul responsabil cu operaiunile tactice i de
sergentul de contrainformaii. Eu am remarcat nite ngrmdiri
de puncte albastre, fr nici o explicaie n privina semnificaiei
lor.
Sergent, l-am ntrebat pe cel de la contrainformaii, ce e cu
grupurile astea de puncte albastre?
Domnule locotenent, aia e o turm de douzeci i patru de
elefani slbatici care miun prin zon. Cam pe acolo au fost
localizate, aa c, dac i ntlnii n cale, ocolii-i cu mare grij.
Deocamdat n-au zobit n picioare pe nimeni i nimic, dar cine
poate ti de ce sunt n stare nite elefani slbatici?
Pi, Tarzan, am rspuns eu zmbind.
Toi cei aflai n ncpere au izbucnit n rs.
Sergentul de contrainformaii a spus:
Da, s tii c Tarzan tie. tii, el e un SF.
Altcineva a replicat:
La fel ca i Batman i Robin.
Iote c nu tiam c se hrnesc cu pisicue39.
Ba da, btrne. Ce, n-ai auzit de Femeia-Pisic?
Am rs cu toii.
Cincisprezece minute mai trziu, cnd ceaa abia ncepea s se
ridice din vile munilor acoperii de jungl, decolam cu un
elicopter Huey UH-1D. n permanen, elicopterele veneau i
plecau din tabr, dar nu vroiam s atragem prea mult atenia
asupra acestei operaiuni de infiltrare. n plus, eram doi
locoteneni americani avnd asupra lor automate CAR-15 i patru
montagnarzi cu trei carabine M-2 i un BAR40. Prin zon bntuiau
nord-vietnamezii i Viet-Cong-ii, aa nct eram nite inte foarte
valoroase, numai bune de capturat sau de anihilat. Se luase
hotrrea ca elicopterul s coboare spre est, s fac un ocol napoi
spre vest i s coboare la marginea i n partea superioar a unei
depresiuni abrupte din apropierea rului care curgea pe lng
39

Joc de cuvinte intraductibil, bazat pe semnificaia dubl a


cuvntului pussy: 1 pisic; 2 organul genital feminin. (n.tr.).
40 BAR = Browning Automatic Rifle puc automat Browning, (n.tr.).

129

tabr. Elicopterul trebuia s ncetineasc brusc i s staioneze


un timp deasupra unei zone pline de ml, ap i iarba elefanilor,
pn cnd reueam s srim de la circa trei metri nlime. Dup
aceea, elicopterul urma s-i vad de drum, putnd fi reperat doar
n intervalul acela de cteva secunde de pe cele dou creste
muntoase care strjuiau depresiunea. Acesta era singurul risc ca
operaiunea noastr de infiltrare s fie compromis, cu excepia
prietenilor de la LLVC, firete. n acele zile, cele mai rapide
mijloace de comunicaie erau televiziunea, telefaxul, telefonul i
aliaii vietnamezi.
Dup ce ne lsa la sol, elicopterul urma s treac pe deasupra
uneia dintre creste i s porneasc n direcie vestic fa de
tabr, la o altitudine suficient ca s scape de tirul armelor
uoare. Dup un ocol, urma s se ntoarc i s aterizeze n
tabr. Orice inamic ar fi privit de la distan i-ar fi nchipuit c
elicopterul nu fcuse, altceva dect s treac n zbor peste
respectiva creast muntoas, fr s se opreasc.
Cu toate acestea, punerea n aplicare a planului a fost afectat
de cteva probleme, care nu puteau fi prevzute dinainte, dar care
pentru noi au devenit destul de evidente. Noi ne vedeam de treaba
noastr, ns pilotul elicopterului era agitat ntruct n zona aceea
fuseser doborte numeroase aparate de zbor. Astfel, a trecut
dincolo de punctul stabilit i, n loc s se opreasc pe loc a
continuat s se deplaseze nainte, cu vitez mic, e drept. n loc de
trei metri, cum se plnuise iniial, fiecare dintre noi a srit de la
ase pn la nou metri i ne-am scufundat pn la talie n mlul
negru. Colac peste pupz, n-am aterizat pe iarba-elefanilor. Nu
tiu ce era, dar la fel de bine puteau s fie nite sulie de oel,
situate la cinci-ase centimetri una de alta. Mare minune c nici
unul dintre roi nu a murit tras n eap.
Mai nti de toate, nu ne puteam mica i, vreme ndelungat,
toi ne-ara chinuit s ne eliberm din cleiul acela vscos. Apoi,
plantele n mijlocul crora picasem aveau cinci pn la ase
centimetri n diametru i erau viguroase ca trestia de bambus.
nalte de trei, pn la patru metri i jumtate, se aflau la o
distan de cinci-ase centimetri una de alta. Hiul era de
neclintit i n-am putut s numi nchipui o turma de elefani
strbtnd aceasta nchisoare natural i zdrobindu-ne ca pe nite
boabe de struguri.
Comunicnd prin oapte, am reuit s ne localizm unul pe
altul i am ncercat s clintim din loc blriile, dar nimeni nu a
130

fost n stare. Tulpinile erau prea groase i prea rezistente ca s


poat fi tiate cu o macet sau cu un pumnal; i-apoi, erau att de
apropiate ntre ele nct, oricum, nu am fi reuit s mnuim
uneltele respective.
Pn la urm, dup ce mi-a ascultat instruciunile,
montagnardul de lng mine i-a scos de la umr carabina i i-a
descrcat-o. A strecurat eava printre trestiile gigantice iar eu mam agat de ea. n timp ce eu trgeam de eav, el se chinuia s
se mite printre tulpinile puternice i, n cele din urm, a reuit s
ajung la mine. Apoi, n acelai fel, l-am adus lng noi pe al
doilea montagnard. I-am spus primului s se urce pe umerii mei,
inndu-se de trestii. Al doilea, folosindu-se de noi ca de o scar, sa suit pe umerii celui dinti i a ochit cea mai apropiat poriune
de teren uscat. A artat-o cu mna, iar eu am stabilit direcia cu
ajutorul busolei. Dup asta, ne-am lsat cu toat greutatea pe
tulpini, care s-au ndoit n faa noastr. Utiliznd aceast metod,
am reuit s ajungem cu toii la liman, dar a fost nevoie de cteva
ore i de litri ntregi de transpiraie ca s parcurgem cei cincizeci
de metri care ne despreau de uscat.
Am luat acolo o pauz de mas i de fumat, aezai n cerc,
fiecare avnd faa ndreptat spre exterior. Ne aflam la poalele unei
creste care urca spre muntele ocupat de inamic. Dup zece
minute, ne-am ridicat n picioare obosii i am pornit s urcm
spre zona n care se credea c picase piesa de artilerie. Ca de
obicei n acel adevrat iad pe pmnt, cldura i umiditatea erau
insuportabile, vegetaia din jungl crescnd n toate direciile
deodat, n afar de vertical, iar muntele era att de abrupt i de
neierttor nct dac panta ar fi avut un grad n plus, ar fi trebuit
s stm atrnai de trunchiurile copacilor, cu picioarele
blbnindu-ni-se n aer.
naintam cu greu, procentajul de fric era ridicat, iar terenul era
o adevrat tortur. La fiecare cincizeci de minute, luam cte o
pauz de zece minute, aezai ntr-un cerc strns, cu spinrile
apropiate i armele ndreptate spre exterior, asemenea unor coame
de bou-moscat ameninat. Dup prima pauz, nu le-am dat voie s
fumeze. Aproape de creasta muntelui am dat peste nite buncre
NVA care fuseser folosite de curnd. Peste tot se vedeau urme
proaspete i semne ale trecerii inamicului.
I-am optit ofierului FO:
Ne-am ccat n plrie, nenic. Dac suntem atacai i
trebuie s splm putina de aici, mergi spre est pn cnd ajungi
131

la un ru. Traverseaz-l i mergi spre nord. De fapt, e mai bine s


mergi prin ap, aproape de mal: te deplasezi mai repede, cci n-ai
s te poticneti n hiul de la sol. Nu dup mult timp, ai s vezi
tabra A i unitile aliate.
Dei bulbucase ochii ct cepele, locotenentul nu era deloc un
pap-lapte i i-am optit:
Eti ntr-o ureche, nenic. Te-ai nscris voluntar pentru
aceast misiune. De ce nu pori beret i galoane de parautist?
Am ru de nlime. N-am vrut s zbor cu avioanele.
Am chicotit i i-am spus:
Ce pastele m-sii, c doar nu trebuie s aterizezi n
blestemiile alea. Cnd vezi c s-au nlat prea mult, n-ai dect
s sari i n felul sta ajungi la sol naintea lorlali care-au rmas
n avion.
A rs linitit i a cltinat din cap:
Voi tia din SF suntei toi nite mitocari demeni, este?
Am ncuviinat din cap i i-am spus:
Mda, cam aa ceva.
Am fcut o pauz i, lund o min foarte serioas, l-am privit fix
n ochi i am adugat:
Dar s tii c suntem i al dracului de buni. Orice s-ar
ntmpla, ine-te aproape de mine. Ieim noi i din asta.
A zmbit larg i, dnd din cap aprobativ, mi-a spus:
Te cred.
Mi-am vrt ntre buze un cigarillo Swisher Sweet, fr s-l
aprind. n condiiile date, nu-l puteam folosi dect pe post de
tetin.
Am optit din nou:
Haidei. Merg eu n fa. Trebuie s verificm versantul
cellalt al acestei creste.
Am pornit n fruntea formaiei. Am auzit nite voci venind spre
noi i ne-am aruncat la pmnt. Solul junglei era acoperit cu
frunze, plante trtoare, ierburi i orice alt blestemie verde de
pe lumea asta, exceptnd, poate, crocodilii i dolarii fali. n acea
clip, toate ne-au devenit prietene, ascunzndu-ne temeinic de
inamicul care se apropia. Era o unitate NVA mare, probabil o
companie i au trecut peste, pe lng i printre noi, care stteam
inndu-ne respiraia.
Am ateptat zece minute dup ce au trecut, iar eu m-am ridicat
dintre tufiuri i am cercetat cu atenie mprejurimile, de parc ai
putea s vezi la cine tie ce distan n jungl. M rog, dac te
132

cheam Johnny Weismuller sau Buster Crabbe, probabil c vezi.


Le-am fcut semn celorlali s se ridice. Intrasem n ccat pn
la gt i tiam asta. Nimerisem probabil n zona de staionare a
unui regiment i mi-am fcut socoteala c eram nconjurai de
sute de soldai nord-vietnamezi care, din fericire, nu tiau c ne
aflm printre ei. Am nceput s m ntreb dac fusesem sntos la
minte cnd cerusem prelungirea ederii pentru nc un termen i
transferul la MAC-V SOG. n momentul acela tiam c dac a fi
tras un vnt ar fi ieit ca un fluierat ascuit. Dup ce am verificat
cellalt versant al muntelui, ne-am ndreptat spre Polei Kleng. n
drum, am dat peste un alt perimetru de companie. Mi-am vrt
degetele n cenua unui foc de gtit i mi le-am tras repede napoi.
Era fierbinte i pe alocuri udat cu ap. De unde am tras dou
concluzii: prima era evident; a doua, ne aflam pe un munte la
poalele cruia curgeau nite praie. ntruct focul fusese stins cu
ap, probabil c soldaii NVA crau ap n canistre. Puteam
presupune, deci, c erau bine echipai.
S-au auzit alte voci i am artat cu mna spre versantul opus
fa de Polei Kleng, gndindu-m c inamicul considerase partea
aceea a crestei mai puin periculoas i amenintoare. Ne-am
ascuns din nou n hiul de verdea. Era o patrul NVA i ne-am
inut cu toii respiraia pn cnd s-au ndeprtat i nu i-am mai
putut auzi.
Ne-am continuat drumul spre tabr i am ajuns la ru cnd
nc nu apusese soarele. Trebuia s traversm o, zon de cmp
deschis dar erau prea muli soldai NVA prin preajm ca s m pot
simi n largul meu. Apa era noroioas i ploile czute de curnd i
ridicaser nivelul pn la buza malurilor. Am intrat n apa repedecurgtoare i am traversat albia, mai notnd pe sub ap, mai
sprijinindu-ne de fundul apei, nu de puine ori apa trecndu-se pe
deasupra capului.
n cele din urm, ne-am ntors n tabr fr s vedem nici
urm de obuzier. Am mers mai nti la turnul TOC i am dat
raportul, dup care am revenit la bivuacul nostru.
L-am informat i pe Joe despre desfurarea misiunii i apoi mam pregtit de culcare, ntrebndu-m de cte ori va mai fi amnat
asaltul Vii Piei Trap. Au mai trecut astfel cteva zile, dar pn la
urm s-a dat semnalul de plecare.
Valea era pregtit i Joe a plecat cu primul elicopter, urmnd
s fie primul american care ajungea n Valea Piei Trap fr s fie
ucis sau capturat. Eu m aflam n ultimul elicopter. Situaia fiind
133

foarte periculoas, Joe a luat cu el un RTO i o staie Prick-25.


Repartizndu-mi i mie un RTO i o staie radio. Ticlosul de la
echipa LLDB care a mers cu noi, avea propria sa staie PRC-25.
Nhual l-a nsoit pe Joe, ca s-i traduc ordinele i curajosul
cpitan a nceput cu amenajarea unui perimetru de securitate n
jurul zonei de aterizare. n acest timp, el i Nhual, nsoii de trei
montagnarzi, au cobort dealul unde era situat zona de aterizare
pe drumul parial ascuns n jungl. Joe vroia s verifice cum
stteau lucrurile. Chiar n momentul n care elicopterul meu
ateriza, doi dintre oamenii si au clcat pe nite dispozitivecapcan, iar un al treilea, dintre cei rmai s amenajeze
perimetrul, a czut ntr-o eap din lemn de punji. Abia ajuni n
zona de asalt, a trebuit s chemm elicopterul pentru ridicarea
celor trei rnii. Dintre rniii care-l nsoeau pe Joe, unul clcase
pe o pocnitoare de degete41 iar cellalt a fost rnit n perineu i
abdomen de o Bfetty Sltreaa42. n timp ce-o ajutam pe
sanitar s le dea primul ajutor celor rnii, m-am gndit la
minunaii notri prieteni LLDB i la gurile lor sparte.
Am amenajat de ndat un perimetru puternic, iar Joe a trimis
patrule n toate direciile. Elicopterul a venit i a ridicat rniii.
Toate acestea au fost fcute dup ce Joe s-a ntors din patrularea
magistralei, cum denumisem noi drumul construit de inamic
prin jungl. Joe a gsit dou mici depozite secrete de muniii
precum i buncre fortificate la fiecare douzeci de pai. Am
petrecut mai multe zile amenajnd perimetre de companie i
trimind patrule n aria noastr de operaiuni, dar prima noapte a
nsemnat o experien pe care nu o voi putea uita. La puin timp
dup cderea ntunericului, m-am dus la culcare. n tot cazul, pe
la miezul nopii un zgomot de motor mi-a ridicat pleoapele ca pe
nite storuri. Mi-am nclat bocancii i m-am echipat n linite,
chinuindu-m s vd ceva n bezna din jungl. Auzeam mai multe
motoare care se ndreptau spre mine. Am tremurat cuprins de un
fior i m-am ridicat repede n picioare ca s-mi uurez vezica.
Am simit c pucaii procedau i ei la fel, tiind ns c
41 Nord-vietnamezii sau Viet-Cong-ii fixau un glon de 7,62 mm
deasupra unui cui nfipt ntr-o scndur. ngropat n pmnt pe crare,
atunci cnd cineva clca pe el, glonul era apsat pe cui, care aciona
precum cuiul percutor al unei arme. Astfel, glonul exploda i penetra
piciorul, (n.a.).
42 Min anti-infanterie care trimitea o bil la nlimea taliei, unde
exploda, (n.a.).

134

ateptau ordinele mele. Zgomotul lugubru al motoarelor n mijlocul


acelei jungle dese, exact pe grania cambodgian, era una dintre
cele mai nspimnttoare situaii din cte se pot imagina.
Glasul lui Joe m-a fcut s tresar:
Se apropie nite tancuri sovietice, Don.
Fr mito? am spus eu, mirat i nspimntat n acelai
timp.
Cred c sunt tancuri sovietice de lupt, T-Saptedoi.
Da unde mama dracului tii chestiile astea? am ntrebat.
Joe a zmbit n ntuneric:
Nu uita c, pe cnd aveam numai apte ani, a trebuit s fug
din calea unor tancuri care trgeau n mine. E un sunet de care i
aduci aminte. n astfel de chestii, ajungi s te autoeduci.
i, de ce ziceai c ai fugit?
De tancuri43.
Pentru puin, cpitane, am replicat eu, rznd.
S te ia naiba, Bendell, a rspuns Joe, chicotind.
ncercnd s glumesc din nou, dar devenind dintr-o dat prea
serios, i-am spus:
N-ar fi exclus ca Ho i Min s-mi fac chestia asta n aceast
noapte.
Ei, oricum nu vedem nimic. Hai s stm aici i s ciulim
urechile.
Aa am petrecut prima noastr noapte n Piei Trap, care ar fi
trebuit s poarte mai degrab numele de Death Trap44. Am stat
lungii n vegetaia de pe solul junglei, adpostii de ptura groasa
a ntunericului, penetrat doar de roiurile de nari.
Am ascultat cum tancurile sovietice i ambreiau motoarele,
retrgndu-se n ascunztorile tainice din jungl, de-a lungul
Magistralei Glbejiilor. Le-am auzit pornind i oprindu-se i eam ntrebat dac nu cumva enilele acelea de oel vor sfri prin a
ne zdrobi poncho-urile, fiindu-ne team s nchidem ochii ca nu
cumva s ne fure somnul, dei pn la urm, tocmai asta am
fcut. N-am fost zdrobii de enile, dar n cele din urm am
adormit. A fost un somn chinuit, un somn populat de montri de
oel i de chestii care fac bum n noapte.
A doua zi de diminea, Joe s-a ntors la postul lui situat n
43

Joc de cuvinte bazat pe pronunia asemntoare a cuvintelor tanks


= uri i thanks = mulumesc, (n.tr.).
44 Capcana morii, (n.tr.).

135

partea opus a perimetrului, fa de mine. Fiind un bun


comandant i tactician, cuta s reduc la minimum timpul pe
care-l petreceam mpreun, ca s nu putem fi surprini amndoi
de un obuz de mortier, de o grenad de mn sau de o rafal tras
de un inta ascuns n jungl.
Am simit o durere ngrozitoare n sale. Am gemut i m-am
rostogolit ntr-o parte. Era o senzaie identic cu durerile care m
sgetau din cnd n cnd n coapsa stng, unde fusesem
njunghiat mai demult, n cursul unei lupte. Venit n grab lng
mine, Nhual mi-a tras n jos pantalonii, fr prea mult ceremonie.
Mai muli montagnarzi s-au strns n jurul nostru, sporovind
nencetat.
Nhual mi-a scos din teac pumnalul meu jah, ascuit ca briciul
i, inndu-i lama deasupra focului, mi-a spus:
Trung-uy, un gndac a spat o gaur n spinarea ta. Trebuie
s-l scot cu cuitul.
Nu cumva faci mito de mine, Ba Nua? m-am rstit eu.
Nhual a zmbit i mi-a spus:
Oh, nu m-a ndura s fac una ca asta: doar eti ccatul meu
favorit45.
Am impresia c ai stat prea mult n preajma subofierilor SF!
Mi-am adus aminte de toate filmele ieftine pe care le vzusem,
sau cel puin de filmele western ieftine. Mi l-am nchipuit pe erou,
strpuns de o sgeat a indienilor, strngnd n dini o bucic de
piele n timp ce amicul su i scoate sgeata din trup cu un
pumnal nroit n foc. Neavnd la ndemn nici o bucic de
piele, mi-am ncletat dinii, n timp ce Nhual mi apropia de coccis
vrful incandescent al pumnalului.
n timpul marii btlii de la Dak Seang, l-am vzut pe unul din
bodyguarzii mei mpucat n ochi cu un glon de AK-47 i rnit n
tibie de patru schije provenite de la o min Claymore. Nu numai c
a continuat s lupte i s ajute la transportarea montagnarzilor
rnii la elicopterul medevac, dar a avut puterea s i zmbeasc
n momentul n care i-am oferit un cigarillo.
tiam c, indiferent ct m-ar fi durut nu aveam voie s zic nici
ps, cci altfel montagnarzii i-ar fi pierdut respectul fa de mine.
Mi-am aprins o igar i am nceput s fumez, n timp ce Nhual
extrgea cu cuitul insecta care se ngropase n spinarea mea.
45

Joc de cuvinte bazat pe semnificaia dubl a verbului to shit: 1 = a


defeca; 2 = (aprox.) a lua peste picior, (n.tr.).

136

Durerea era ngrozitoare, dar aflndu-m sub privirile attor


pucai, am fumat i am zmbit la civa dintre ei, ca i cum nimic
nu s-ar fi ntmplat. Totui, n sinea mea, plngeam i ipam ca un
bebelu. Macho46 pn la capt, dup ce Nhual a terminat, m-am
ridicat i mi-am tras pantalonii, strduindu-m s ignor durerea
din ale.
Nhual, s-a auzit glasul autoritar al lui Joe Dietrich, care
tocmai se apropiase, spune-le oamenilor s stea nemicai i s nu
scoat o vorb! Dup aia, vino cu mine.
Joe mi-a fcut un semn din cap i imediat l-am urmat,
mpreun cu Nhual, care-mi arunca priviri ntrebtoare. Am privit
de-a lungul vii i am vzut peste tot cratere uriae spate de
bombele aruncate de bombardierele B-52. Joe ne-a dus la
marginea vestic a centrului perimetrului nostru, aproape de
hamacul lui i mi-a artat un loc n pmnt. Am nghiit n sec,
dar Nhual nc nu nelegea despre ce era vorba.
Joe a spus pe un ton calm:
Va trebui s ne mutm de aici cu tot echipamentul, rapid i
n linite.
Am neles, sir, am rspuns eu pe un ton solemn. Credei c e
o bomb de dou sute cincizeci sau cinci sute de kile?
Joe a rs i a replicat:
Habar n-am, dar indiferent de care-ar fi, ne poate face
chisli. Nu tiu la ce fel de vibraii e sensibil, aa c fii cu
bgare de seam.
Am cltinat din cap nelinitit i am plecat de acolo, urmat
ndeaproape de Nhual. Pe drum, i-am explicat.
Groapa aia a fost spat de o bomb de dou sute cincizeci
sau cinci sute de kile, care nu a explodat.
Nhual a fcut nite ochi ct cepele, iar eu am continuat:
Spune-le oamenilor s-i strng lucrurile i s nu care
cumva s alerge, s opie sau s arunce vreun obiect pe jos. Va
trebui s mergi cu cpitanul Dietrich i s anuni compania c
trebuie s prsim dealul acesta. Spune-le s-l urmeze pe cpitan,
n ir indian.
Fr s mai spun nici un cuvnt, Nhual a disprut rapid
printre pucaii companiei. Curnd, toi oamenii prseau dealul,
crnd echipamentul cu ei. Trecnd prin dreptul gropii, l-am vzut
pe Joe ngenuncheat lng ea, aa c m-am apropiat de locul cu
46

Comportament masculin agresiv, (n.tr.).

137

pricina. Fruntea i se umpluse de broboane de sudoare, dar s-a


uitat la mine i mi-a fcut cu ochiul.
O mic surpriz pentru Charlie.
Joe prinsese o grenad. De un b, folosind nite band adeziv,
nfignd apoi bul n pmnt, la marginea gropii. Mai nainte,
scosese cuiul grenadei i a spart una din cele dou gheare astfel
nct cuiul s poat fi tras mai uor. Dup aceea, a pus la loc cuiul
spintecat i a nfipt bul n pmnt. Cnd am ajuns eu acolo, Joe
legase de cui un fir-capcan. Am inut de fir pn rnd Joe l-a
trecut peste crare i l-a legat de un copac, cam la nlimea taliei.
n felul acesta era eliminat riscul ca firul s fie agat din greeal
de vreun animal mic. n schimb, n cazul n care vreun NVA ar fi
tras de fir, grenada ar fi czut n crater i explozia ei ar fi detonat
bomba.
Am pornit spre vest, pe Magistrala Glbejiilor, n cutarea unui
loc de amplasare a perimetrului. Joe tia c patrulele trimise pe
teren fr staii radio ne vor lua cu uurin urma i vor veni dup
noi. n cele din urm, am gsit un loc potrivit i am nceput
amenajarea perimetrului.
A doua zi, am plecat n fruntea unei patrule formate din zece
oameni, mergnd spre vest pe Magistrala Glbejiilor.
Celelalte uniti mturau valea, apropiindu-se de poziia
noastr. La vreo patru sute de metri de perimetrul nostru curgea
rul din care ne aprovizionasem cu ap n ultimele dou zile. Cnd
am ajuns la ru, am studiat puntea construit inteligent din pari
legai laolalt, care trecea pe sub nivelul apei. Am fotografiat podul
cu ajutorul aparatului miniatural Minolta, pe care-l achiziionasem
mai demult. Am fotografiat, de asemenea i urmele adnci lsate n
solul moale de enilele tancurilor sovietice. Oprindu-ne lng
cursul de ap, am trimis doi oameni n amonte i doi n aval.
Patrula din amonte a revenit dup cteva minute, chemndum s merg cu ei. Observnd privirile lor agitate, mi-am dat seama
c se ntmplase ceva. Dincolo de cotitura rului, am gsit n ap
cadavrul intrat n putrefacie al unui soldat NVA, cu picioarele
legate de o tuf de pe mal. Mai sus de el, plutea leul unui cerb, de
asemenea legat de un tufi. Tactica era evident. Dat fiind c noi
ne aprovizionam cu ap dintr-un punct situat imediat dup
cotitur, nemernicii legaser cele dou cadavre acolo spernd s
ne infecteze cu germenii i bacteriile purtate de apa rului. Am
tiat sforile i cadavrele au plutit n aval. I-am comunicate lui Joe
descoperirea mea.
138

Ne-am continuat deplasarea de-a lungul drumului i am


constatat uluit c nord-vietnamezii se craser n copacii uriai
i le ndoiser vrfurile spre interior, legndu-le unele de altele i
alctuind astfel nite arce gigantice deasupra oselei. Aceasta era
n mod evident o ncercare de a obtura vizibilitatea aviaiei
americane care patrula pe deasupra zonei respective. Fcusem
prostia s nu ne lum cu noi mtile de gaze i, pe msur ce ne
apropiam tot mai mult de grania cambodgiana, eram din ce n ce
mai ngrijorat din acest motiv.
Cnd am ajuns aproape de frontier, omul din avangarda
formaiei a dat peste civa soldai nord-vietnamezi. Acetia sau
ascuns n buncrele de la marginea drumuri. Dat fiind c eram o
patrul de recunoatere alctuit din numai din zece oameni. Am
chemat un atac aerian asupra poziiei inamicului. Nordvietnamezii au prsit buncrele i s-au retras spre Cambodgia.
Dup aceea, am mers mi departe, ajungnd ntr-o zon care
fusese defoliat n prealabil cu Agentul Oranj. Avioanele de
vntoare au surprins pe nord-vietnamezi n cmp deschis, oprind
din mers un camion sovietic de dou tone. Printr-o micare tactic
de foc salt nainte, am traversat zona deschis, mpingndu-i
pe soldaii NVA spre liziera vestic. n retragerea lor grbit,
abandonaser camionul care avea cauciucurile sparte de rapnele.
I-am raportat prin radio lui Joe, cerndu-i permisiunea de a
continua deplasarea spre vest. Joe mi-a dat semnalul de foc
verde.
n momentul acela ne aflam aproape pe grani i, dup cteva
minute au aprut deasupra capului dou elicoptere Huey Cobra.
Joe le trimisese ca s vegheze asupra micii noastre patrule. Unul
dintre piloi m-a chemat s m avertizeze c trecusem aproape
peste linia punctat. I-am dat de tire c asta i intenionasem.
Prin intermediul staiei Prick-25 mi-a rspuns:
Nu putem trece peste linia punctat. Recepie.
Am replicat:
Aici Bravo. N-ar trebui s asiguri sprijin aerian pentru Sierra
Foxtrot (SF) dac nu tii de glum. Recepie.
Mi-a rspuns, confirmnd faptul c i nsuise remarca mea i
mi-am dat seama c rdea. Ara intrat deci n Cambodgia, iar eu
am continuat s fotografiez. Multe dintre buncrele i zonele de
bivuac ntlnite n cale fuseser prsite cu doar cteva minute
mai devreme, astfel c eram destul de nelinitit. Cu toate acestea,
ne-am continuat deplasarea spre vest i am ajuns la un complex
139

de adposturi secret, pentru o unitate de mrimea unui regiment.


Erau acolo construcii din bambus mpletit, camuflate mpotriva
recunoaterii aeriene i nite platforme din bambus, avnd n
centru guri de form ptrat. Acestea erau latrinele, unde soldaii
stteau ghemuii pe vine, aa cum fceau, de altfel, toi
vietnamezii. Erau chiar i nite platforme din trestie mpletit, care
preau a fi un soi de cazrmi pentru uniti de mrimea unui
pluton. Am fotografiat toate aceste lucruri i i-am raportat lui Joe,
care plecase i el cu o patrul la est de perimetru.
Reuise s captureze un complex de buncre i nite muniie
din Cehoslovacia i Polonia.
Joe mi-a spus:
Vezi c Charlie urmrete tot ce discutm, aa c ar fi mai
bine s te ntorci. tie exact unde te afli. Terminat.
Vorbisem n oapt, dar nu mai eram dispus s risc. tiam c
ne aflam probabil n mijlocul unei ambuscade gigantice.
Inamicul prsise poziia n care ne aflam cu numai cteva
minute mai devreme. Noi nu eram dect zece oameni cu carabine
i o mitralier, n afar de mine. Mi-am nchipuit mai exact, am
tiut c nord-vietnamezii ne urmreau i ori credeau c suntem
avangarda unei uniti mai mari, ateptnd s-i declaneze
ambuscada n momentul n care ntreaga unitate ajungea n zona
de atac, ori se temeau de elicopterele Cobra care staionau
deasupra noastr.
Confruntarea cu un Huey Cobra semna ntructva cu
ncercare de a sruta pe obraz un tigru bengalez: o experien
unic, desigur.
Ne-am napoiat deci spre Vietnam i spre o stare de relativ
siguran; ha, ha, ha. Aveam o poft nebun s-o rup la sntoasa,
nsoit de pucaii care ar fi reuit s se in dup mine, dar tiam
c nu ar fi fost nelept din partea mea, ca s m exprim
eufemistic. Cnd n sfrit am trecut napoi grania, am scos un
suspin adnc de uurare. Nu tiu de ce, pe pmnt, firete, nu se
vedea nici un fel de linie punctat, n schimb, exista una
psihologic. Cu toate c fusesem urmat ndeaproape de piloii celor
dou aparate Cobra, nu puteam s uit faptul c m aflam ntr-o
incursiune neautorizat printr-o ar presupus a fi neutr. Dac
eu i cei zece oameni ai mei am fi intrat ntr-un caca mare de tot,
n mod oficial nimeni nu ar fi ntreprins nimic, dei tiam c cele
dou Cobra nu ar fi rmas pasive. De asemenea, Joe Dietrich ar fi
reuit ntr-un fel sau altul s trimit pe cineva n ajutorul meu. i
140

dac nu ar fi reuit ar fi fost n stare s vin cu toat trupa s m


scoat din belea, avnd grij pe urm s-mi trag perdaful de
rigoare. Un astfel de comandant era Joe.
Ne-am deplasat de-a lungul oselei cu grij, ateni la eventualele
ambuscade care ar fi putut s ne atepte pe drumul de ntoarcere.
Cobrele au plecat mai spre sud ca s sprijine o companie de la Piei
Djerang, ce dduse peste doi soldai NVA care au tras cteva focuri
n ei i pe urm au fugit. Alturi de aceasta, se deplasau companii
de la Polei Kleng i Plateau Gi, cutnd lagrul de prizonieri de
rzboi i ncercnd s-i mping pe nord-vietnamezi n direcia
noastr. O alt companie de la Duc Co, ntrit cu genitii Diviziei
a 4-a, ajunsese n zona noastr de aterizare la puin timp dup
noi. Imediat au purces la distrugerea unor poriuni importante din
drum, la sud de aria noastr de operaiuni.
Treceam pe lng coasta acoperit de jungl a unui deal, situat
la stnga noastr i nu m simeam deloc n apele mele.
Strbteam o poriune deschis a drumului, fr copaci
deasupra capului, n schimb coasta dealului, extrem de abrupt,
era nesat de copaci i vegetaie, ceea ce ne fcea foarte
vulnerabili fa de atacurile venite de acolo.
Temerile mele s-au transformat aproape imediat n realitate. Am
auzit un pocnet i un fsit, urmate la scurt timp de o succesiune
identic de sunete. Gaze! Auzind nite zgomote pe coasta dealului,
n apropierea mea, am scos de la centur dou grenade cu mare
putere exploziv i am tras cuiele.
Am strigat:
Gaze! Nu respirai!
ntreaga patrul se deplasa n ritm alert de-a lungul drumului i
primul val de gaze i-a lovit nainte ca Nhual s apuce s-mi
traduc cuvintele. Grenadele aruncate de mine au explodat i
civa montagnarzi au deschis focul spre coasta dealului.
La momentul acela, fiecare inhalase deja o porie zdravn de
CS i, cuprini de panic, au rupt-o la fug ca de fiica morii.
Am trecut prghia selectorului pe automat i am tras n
pmntul din faa fugarilor. Acetia s-au oprit n loc, pe vrfurile
picioarelor, de parc s-ar fi izbit de un zid de crmid.
Dei chiu! Am strigat eu. Nhual, spune-le s nu intre n
panic! Nu fugii! Vom cdea n ambuscad!
Mi dei Chiu! ip Nhual. Yuatt cong-san chop bal hay!
Ochii m ardeau i-mi lcrimau n netire, dar am continuat s
strig:
141

E gaz CS, Nhual! N-o s ne ucid!


Hang ku wia! zbier Nhual. Dei chiu, cowboy!
Cu ochii arznd i nlcrimai, dar nfruntnd cu semeie
panica, pucaii i ineau putile n poziie de tragere,
deplasndu-se de-a lungul drumului n mar forat. Abia mai
putnd respira, am pornit n urma lor i am solicitat un atac de
artilerie. Nu dup mult vreme, obuzierele de 175 de milimetri ale
Diviziei a 4-a aproape c nivelaser ntreaga coast.
Ne-am oprit la prima ap curgtoare ntlnit n cale i ne-am
splat ochii i pielea, ncercnd s scpm de usturime.
Dup accidentul cu gaze toxice din timpul antrenamentului de
la tabra A.P. Hill din Virginia i dup cteva accese de pneumonie
i pleurezie, mi-am fcut socoteala c plmnii mei aveau s-mi fie
la fel de folositori ca nite bikini n Antarctica.
O or mai trziu, am fcut o nou halt la camionul sovietic pe
care-l capturaserm mai devreme. Eram surprins de faptul c
atacul aerian distrusese toate cauciucurile dar lsase relativ
intact prelata verde care acoperea remorca. Tocmai vorbeam prin
radio cu Joe n timp ce m chinuiam s scot plcua metalic de
identificare a fabricantului.
Lackey Bravo, ai reuit s demontezi plcua de identificare a
mainii? Recepie.
Lackey Alpha, aici Bravo, totul e n regul, am rspuns eu
privind la plcua metalic stanat, neagr-argintie, avnd
dimensiunile de zece pe zece centimetri. Tot ce scrie aici e n
francez, da zice c e fabricat n 1962, la Moscova. Mai zice c e
un camion de dou tone. Recepie.
Bun treab, Bravo, a replicat Joe. eful nostru din P-city
vrea s rmi acolo s pzeti camionul. Va trimite un Chinook sl care de acolo. Recepie.
Am rspuns:
Alpha, aici Bravo. Ne aflm ntr-un cuib de viespi i n mod
sigur vom fi nepai dac mai frecm mult pisoiul pe-aici. Pentru
ce dracu-i trebuie? Recepie.
Probabil c vrea s-l instaleze la Hotel-Quebec. Cu tia care
au stele pe umeri nu te poi contrazice. Aranjeaz-i un perimetru
i fii cu bgare de seam. Recepie.
n momentul acela, probabil c a fi fost n stare s m
contrazic i cu preedintele Johnson, dar Joe mi dduse un ordin
direct, era ofierul meu comandant i era un SF-ist. Nici nu se
punea problema s m contrazic cu Joe, aa c am procedat ca
142

majoritatea SF-itilor atunci cnd se simt frustrai: am rnjit.


Pee Wee Lackey Alpha, aici Bravo, wilco47. Apropo, Alpha
dac auzi nite explozii, s tii c trebuie s arunc n aer o punte
subacvatic i dou buncre. Recepie.
Joe rse, tiind despre ce era vorba i replic:
Roger48, Bravo.
Dup care mi-a relatat despre patrula la care participase i
despre muniia i buncrele pe care le capturase. Mi-am scos din
rani cteva pachete de explozibil plastic C-4, nite fitile i un
detonator. Am luat de la unul din pucai cele dou arme M-72
LAW. Am desfcut una din ele, sprijinind-o pe umr, asigurndum n acelai timp c nu sttea nimeni n spatele meu.
Ba Nua, generalul comandant al Diviziei a 4-a vrea ca noi s
stm s pzim aceast mostr de ccat comunist astfel ca el s-l
poat expune pe gazonul din faa cartierului general din Pleiku.
Mi-am aprins o igar i am adugat:
Nu i se pare c e posibil ca nite soldai NVA s se fi ascuns
n el?
Rnjind, Nhual a replicat:
Tot ce-i posibil.
Am tras prima rachet LAW i ua a explodat, prefcndu-se n
buci. Am nceput s rd n timp ce-mi pregteam a doua LAW i
am tras din nou:
napoi! am strigat, trgnd cuiele a dou grenade de mn cu
mare putere de explozie. Am impresia c n cabin s-a ascuns un
glbejit.
Am alergat pn la camion, am aruncat grenadele pe fereastra
cabinei i am rupt-o la sntoasa. M-am, aruncat la pmnt,
punndu-mi minile deasupra capului, n momentul n care
cabina a explodat o dat cu cele dou mini-bombe.
Dup care, am lipit de asiu un pachet de C-4, pentru o ultim
explozie. Cnd marele elicopter Chinook a venit s-l ridice de acolo,
camionul arta ceva mai mult dect obosit. Joe Dietrich era s se
nece de rs cnd a vzut mormanul de fier vechi trecnd pe
deasupra lui. Mai tot timpul, cei din SF sunt clcai pe btturi de
mulimea de tabi militari, dar mai de fiecare dat reuesc s
gseasc o modalitate de a egala scorul.
47

Interjecie folosit n transmisiuni pentru confirmarea primirii


mesajului i a faptului c ordinele vor fi aduse la ndeplinire, (n.tr.).
48 (n transmisiuni) Mesajul dvs. A fost recepionat i neles, (n.tr.).

143

O or sau dou mai trziu ajungeam la perimetrul campaniei


noastre i de data asta un elicopter Huey a zburat pn la noi
numai ca s ia rolfilmele pe care le umplusem de-a lungul
Magistralei Glbejiilor. Ofierul S-2 aflase despre chestiile pe care
le fotografiasem i mi-a cerut s i le trimit. Urmau s transmit
filmele nedevelopate la ealoanele superioare. A doua zi de
diminea, S-2 l-a chemat pe Joe prin radio ca s-i spun c
fotografiile mele fuseser trimise la Paris.
n dimineaa urmtoare m-am trezit auzind nite focuri de arm
i am crezut c suntem atacai. L-am gsit pe Joe Dietrich ascuns
dup un copac i bndu-i linitit cafeaua. La intervale de cteva
secunde, ieea de dup copac i trgea cteva focuri de revolver
spre coasta mpdurit a dealului de vizavi de noi.
Montagnarzii din ntreg perimetrul se ascundeau alarmai. n
cele din urm, am aflat c un inta aflat pe dealul cu pricina
deschisese focul asupra perimetrului nostru. intaul inamic
dovedindu-se a fi un crpaci, Joe a nceput s trag n el cu
revolverul. Joe trgea trei focuri, intaul trgea i el tot trei focuri.
Trgea Joe dou focuri, intaul la fel. Ceea ce individul nu avea
de unde s tie era faptul c Joe chema n felul acesta un atac de
obuziere de 175 mm asupra dealului respectiv, deja luat n
colimatorul marilor tunuri. Auzind de la artileriti c obuzele se
aflau pe drum, Joe iei de dup copac, trase dou focuri i atept.
intaul trase i el dou focuri i dealul explod sub o ploaie de
proiectile.
A doua zi ne ndreptam spre zona de aterizare, pentru a fi
transportai de acolo. Joe a plecat nainte, eu rmnnd cu o mic
patrul n ariergard, ca s ne protejm dosurile, extrem de
vulnerabile, expuse cum erau spre Cambodgia. Patrula noastr a
reperat nite nord-vietnamezi ascuni n buncrele de pe marginea
oselei. Joe a chemat uri raid aerian, numai c buncrele erau
situate ntre Joe, aflat n fruntea grosului unitii i noi. Doi
montagnarzi au gsit o ascunztoare de muniii n care se afla un
mosor de lemn cu cablu detonator U.S. Army, un fir alb cu mare
putere de explozie ce arat ca o frnghie de rufe din material
plastic. Am introdus un b prin orificiul mosorului i
montagnarzii au dus mosorul i l-au rostogolit pe panta de la
intrarea ntr-unui din buncrele fortificate. Am alergat dup ei, am
azvrlit dou grenade pe gura buncrului i am luat-o la fug de
parc mi-ar fi luat coada foc.
n prealabil, trimisesem restul patrulei s se adposteasc ntr144

un crater de bomb larg de opt metri i adnc de patru metri i


jumtate. Mi-am fcut socoteala c nord-vietnamezii l urmreau
pe Joe, aflat la vedere tot timpul pe culmea defriat a dealului
unde se afla zona de aterizare, astfel c pe noi nu ne vzuser.
Restul patrulei a alergat nainte i ne-a asigurat foc de acoperire.
Urmau cei doi voluntari cu mosorul de cablu exploziv i, n fine,
eu. Pe cnd treceam n goana mare pe lng ua unui buncr, un
nord-vietnamez surprins a scos capul afar.
Am strigat:
Foc n gaur!
Dei nu mi-au neles cuvintele, montagnarzi tiau ce are s se
ntmple i s-au pus la adpost. Ajunsesem la buza craterului n
momentul cnd cablul exploziv a explodat i unda de oc m-a izbit
n spate. Am zburat ntr-un salt mortal peste marginea gropii i am
czut pe spate jos, jos de tot, pe fundul craterului.
Joe, care urmrise toat ntmplarea, a spus:
Prepelicarule, aici Lackey Alpha, avei acum marcaj pe int.
n craterul acela sunt oamenii mei. Recepie.
Roger, Lackey Alpha, spune-le oamenilor ti s-i bage capul
la cutie. Trimitem dou psri mari cu nite ou grele.
Recepie.
Nu au staie radio la ei, dar cred c tiu s se fereasc.
Terminat.
Zceam i gemeam, lungit pe spate pe fundul craterului, dar am
zmbit cnd am auzit avioanele trecnd n zbor i lansndu-i
bombele.
O or mai trziu, treisprezece elicoptere UH-1D au aterizat i
ne-am ncrcat pentru ntoarcerea acas. Priveam n jos la Valea
Plei Trap i mi-am adus aminte de misiunea de cercetare pe care
Joe o efectuase nainte s ajungem n Vale. Zburnd pe deasupra
ariei noastre de operaii, de-a lungul frontierei, a numrat nu mai
puin de nou amplasamente de arme automate. Cele mai multe
trgnd din plin. ntr-una din poziiile deasupra creia Joe a
zbovit un timp, un puca trgea continuu n avion. Efectund
un ocol curajosul pilot al aparatului L-19 a zburat direct pe
deasupra poziiei pucaului trecnd razant peste nivelul
copacilor. Joe Dietrich a deschis ua de pe partea sa i a aruncat o
mn de cartue deasupra pucaului. Rznd, Joe i pilotul au
prsit valea, urmrii de traiectoriile gloanelor.
Cu toate acestea, pe cnd prseam Valea Piei Trap, eu i Joe
nu rdeam. tiam c sub noi se aflau numeroase tancuri NVA de
145

fabricaie sovietic, bine ascunse sub vegetaia abundent. tiam


c zeci i zeci de ochi oblici, de culoarea migdalei, se holbau la
elicopterele noastre ochi irei, zmbitori, ce realizau faptul c se
descurcaser de minune mpotriva inamicului lor. Un inamic
nevoit s lupte mereu cu minile legate la spate. Amndoi tiam c
acolo jos aveam prieteni, camarazi din Armat, Forele Aeriene sau
Marina Militar, rnii i bolnavi, nfometai i suferinzi,
nspimntai i deprimai, nchii n cuti din bambus sau din
srm ghimpat. tiam c toi aceti oameni1 priveau spre cer la
elicopterele noastre care prseau valea, ntrebndu-se dac patria
lor i va mai aduce aminte de ei. tiam c-i vedeau speranele
zburnd o dat cu elicopterele.
M-am gndit la faptul c n curnd mi voi rade barba crescut
de dou sptmni i-mi voi spla jegul depus n tot acest timp.
M-am gndit cum m voi ntinde sub soarele fierbinte, lsndu-l
s-mi vindece toate crestturile de bambus i toate tieturile i
rnile purulente provocate de jungla jilav i jegoas.
Am visat cu ochii deschii cum voi face dragoste cu Ning,
inimoasa mea Dega. A fi vrut s m las cuprins de braele ei i s
plng n netire, dar starea mea de spirit de macho din zilele acelea
nu ar fi ngduit una ca asta.
Am nceput s m gndesc la ochii americanilor lipsii de
speran, care ne priveau plecnd i mi-am scos din minte aceast
imagine. M-am gndit la urmtoarea operaiune i mi-am spus c
va fi alt fel. Nici un comandant idiot nu o va mai compromite. Nici
un nemernic de aliat nu ne va mai tia craca de sub picioare. La
urmtoarea operaiune, nici un reporter nu ne va mai numi
personaje negative, iar cei de acas ne vor iubi ca altdat. Ca n
vremurile cnd eram nite copii nevinovai i nepstori i
urmream cu ochii mari, plini de ncntare, isprvile lui John
Wayne n Nisipurile din Iwo Jima.
Ca n vremurile cnd John Kennedy ne spunea: Nu ntrebai ce
poate face ara pentru voi. ntrebai-v ce putei face voi pentru
ar.
Poate c urmtoarea misiune va fi diferit, mi-am spus. Poate c
data viitoare ne vom atinge obiectivul.
La mii de metri sub mine i n urma mea, ntr-o cuc strmt,
un american, o Beret Verde, se uit lung la elicopterele care
pleac. Slta din umerii obosii i lacrimile i curg iroaie pe obraji.
Le terge i zmbete cu curaj. Poate c mine vor veni s m
salveze, dar astzi nu am dect s ncerc s mai supravieuiesc
146

nc o zi. Pn acum am rezistat i tiu c patria mea nu m va


prsi. Eu nu o voi prsi niciodat.
Am privit napoi i am vzut Valea Piei Trap disprnd n
deprtare. Doamne, ce hain era curentul ce ptrundea pe ua
elicopterului! mi fcea ochii s lcrimeze n netire. Orict
ncercam s-i terg, nu se opreau din lcrimare.
Valea Lacrimilor rmsese, n sfrit, n spatele meu dar
numai pentru dou decenii. Asta nu nseamn mult mai mult
dect cteva luni petrecute n Orient. M rog la Dumnezeu s numi dea voie s uit vreodat Valea Lacrimilor. i tot ceea ce
reprezint ea.

147

CUPRINS
DEDICAIE .................................................................................................. 4
1 Trandafiri i spini..................................................................................... 6
2 n ateptarea plecrii ............................................................................. 20
3 Printre Montagnarzi .............................................................................. 40
4 Joe Dietrich ............................................................................................. 86
CUPRINS .................................................................................................. 148

148