Sunteți pe pagina 1din 303

China Miville

NOUL CROBUZON
Vol. 3 Consiliul de Fier

CUPRINS:
Partea nti Ornamente.
Partea a Doua Reveniri.
Partea a Treia Podgoria.
Anamnez. Trenul perpetuu.
Partea a Patra Bntuirea.
Partea a Cincea Reaparea.
Partea a asea Cursa Caucus.
Partea a aptea Pata.
Partea a Opta Refacerea.
Partea a Noua Sunet i lumin.
Partea a Zecea Monumentul.

Ridicai monumente portabile mobile pe platformele trenurilor.


VELIMIR KHLEBNIKOV, Propuneri

Ani la rnd, femei i brbai taie o linie peste pustie i trag istoria dup
ei. Sunt nemicai, cu gurile deschise n strigte de lupt. Scurm n pietri i
anuri de stnc, n pduri, n tufri, n umbra crmizilor. Se tot apropie.
Iar n anii demult trecui cineva st pe un ciot de granit, un pumn strns
al muntelui. Copacii acoper piscul ca o spum de pdure. El st deasupra
unei lumi verzi, n timp ce fauna cu pene i cu piele groas pteaz aerul de
sub el i nu-l bag n seam.
Peste stlpii de batolit se afl calea pe care a construit-o i a mrginit-o
cu corturi de prelat. Sunt oameni i foc, verior inofensiv al conflagraiilor ce
fertilizeaz pdurile.
Omul singur st n btaia vntului care nghea acest vechi monument
pentru totdeauna, n timp ce rsuflarea i coaguleaz ururi n barb. Consult
mercurul lene din sticl, un barometru cu un deget de sfoar marcat. Se
localizeaz pe sine i pe oamenii lui de pe pntecele lumii i n toamna
muntelui.
Au urcat. Coloane de oameni au luat piepti gravitaia, atrnnd legai cu
frnghii n crpturile i n colurile zidurilor de siliciu. Servitori ai
echipamentului lor, au crat ciudeniile de alam, lemn i sticl ca pe nite
nababi fr minte peste lume.
Omul singur rsufl n momentul demult trecut, ascult tusea animalelor
de munte, ritmul copacilor micai de vnt. Unde sunt prpstii el a aruncat
linii ca s le disciplineze i s le cunoasc, le-a marcat i le-a notat pe desenele
lui, a aflat parametrii peneplenei sau ai pereilor liberi, ai canioanelor tributare,
ai praielor, rurilor i pampasului acoperit cu ferigi, le-a nfrumuseat. Unde
pinii sau frasinii se apleac n gol, el noteaz raza unei curbe, umilit de teren.
Frigul i ia ase oameni i i las albi i tari n morminte improvizate.
Aripate mnjesc expediia cu snge, i uri i tenebre i mpuineaz i oameni
frni i strignd negsii n ntuneric i catri cad, i excavaii cedeaz i se
petrec necuri, i indigeni nencreztori ucid, dar astea sunt alte momente. n
vremea aceea demult trecut se afl doar un om deasupra copacilor. La vest,
munii i blocheaz calea, dar n acest moment mai sunt kilometri ntregi pn
acolo.
Doar vntul i vorbete, dar tie c numele lui este njurat i respectat.
Calea lui e o lupt. n dealurile construite ale oraului lui strdaniile sale
dezbin familii. Unii spun c face lucrarea zeilor i el e mndru de asta. Este o
insult pe chipul lumii iar planurile lui i drumul sunt o monstruozitate.
Omul privete noaptea coloniznd. (A trecut mult timp de la acel
moment.) Privete cioturile de umbr i nainte s aud zgomotul cratielor
oamenilor lui pregtind cina sau mirosul de animale de stnc prjite pe care le
va mnca alturi de ei, e numai el i muntele i noaptea i crile lui cu
descrieri a tot ce a vzut, i msurtorile acestor neinteresante nlimi, i
voina lui.
Zmbete nu viclean nu plictisit nu sigur pe sine, ci bucuros, pentru c
tie c planurile lui sunt sfinte.
Partea nti.
Ornamente.
Un om alearg. i foreaz drum prin ziduri de crengi i frunze, prin
ncperile fr rost ale Codrului Adnc. Copacii se nghesuie n jurul lui.
Att de adnc n pdure se aud zgomote aborigene. Coroanele copacilor
se clatin. Omul este mpovrat i ncins de soarele nevzut. ncearc s
urmreasc o potec.
Chiar nainte de lsarea ntunericului i gsi locul. Poteci vagi fcute de
hotchi l-au condus la un bazin nconjurat de rdcini i sol pietros. Copacii au
cedat. Pmntul a fost btucit i ptat cu urme de foc i de snge. Omul i
desfcu rucsacul i ptura, cteva cri i haine. Puse jos, printre rme i
miriapozi, ceva bine nvelit i greu.
Codrul Adnc era rece. Omul fcu un foc i se aez aproape, ferindu-se
de ntunericul care l nconjura, dar privind nspre bezn de parc ar fi ateptat
s ias ceva de acolo. Toate erau mai aproape. Se auzeau permanent zgomote,
chemri guturale ale psrilor de noapte sau rsuflarea i mritul vreunui
prdtor nevzut. Omul era atent. Avea la el, ca arme, un pistol i o puc, i
cel puin pe una dintre ele o inea mereu n mn.
Vzu, la lumina focului, orele trecnd. Somnul puse stpnire pe el i l
duse n alt parte n valuri mici. De fiecare dat se trezea i trgea aer n piept
de parc ar fi ieit din ap. Era ocat. Chipul i era cuprins de tristee i mnie.
Te gsesc eu, spuse.
Nu remarc momentul rsritului, dar clipa aceea trecu i ncepu s vad
marginea luminiului. Se mic de parc ar fi fost fcut din crengue, de parc
ar fi acumulat umezeala nopii. Mestecnd carnea uscat, ascult fonetul
pdurii i se plimb prin locul fr iarb.
Cnd auzi, n sfrit, voci, se arunc pe burt i privi printre trunchiuri.
Trei oameni se apropiau pe poteca acoperit cu frunze putrede i uscturi.
Brbatul i urmri din priviri, cu puca pregtit. Cnd ajunser la lumin
puternic, i vzu limpede i i ls puca deoparte.
Aici, strig el.
Ei se aruncar prostete la pmnt i l cutar din ochi. El ridic mna
deasupra movilei de pmnt.
Erau doi brbai i o femeie, mbrcai mai nepotrivit dect el pentru
Codrul Adnc. Rmaser n mijlocul arenei i i zmbir.
Cutter.
i strnser mna i l btur pe spate.
V-am auzit de la distan. Dac ai fost urmrii? Cine mai e de venit?
Nu tiau.
Am primit mesajul tu, spuse brbatul mai mrunel, vorbind repede
i privind mprejur. Am mers i am vzut. Ne-am certat. Ceilali au spus, tii tu,
c ar trebui s stm pe loc. tii ce au spus.
Mda, Drey. Au spus c sunt nebun.
Nu tu.
Nu-l priveau. Femeia se ridic, iar vntul i umfl fusta. Respira iute,
temtoare. i muc unghiile.
Mulumesc. Pentru c ai venit.
Ddur din cap de parc ar fi vrut s se scuture de gratitudinea lui
Cutter: vorbele acelea nu i se potriveau, i se preau ciudate, i lui, i lor.
ncerc s nu le dea o not sardonic.
nseamn foarte mult pentru mine.
Ateptar n depresiunea din lumini, zgriind desene n rn sau
scrijelind n lemn. Erau prea multe de spus.
Deci v-au spus s nu venii?
Femeia, Elsie, i spuse c nu, nu chiar aa, nu cu cuvintele astea, dar
Caucus fusese mpotriva chemrii lui Cutter. Ridic privirile spre el i le cobor
iute cnd vorbi. El ddu din cap i nu fcu nici o remarc.
Eti sigur? spuse el, fr s accepte semnele ei vagi din cap. La
naiba, chiar eti sigur? Ai plecat de la Caucus? Suntei pregtii pentru asta?
Pentru el? E cale lung pn unde trebuie s ajungem.
Deja am intrat kilometri ntregi n Codrul Adnc, spuse Pomeroy.
Mai sunt sute. Sute de kilometri. O s fie groaznic de greu. Mult timp.
Nu pot promite c ne mai ntoarcem.
Nu pot promite c ne mai ntoarcem.
Pomeroy spuse:
Mai spune-mi o dat c mesajul tu era adevrat. Spune-mi c a
plecat, unde a plecat i pentru ce. Spune-mi c e adevrat.
Brbatul cel mare atept ncordat i, la ncuviinarea scurt a lui Cutter,
spuse:
Bine atunci.
Atunci sosir ceilali. Mai nti o alt femeie, Ihona; apoi, n timp ce i
urau bun venit, auzir pocnete de uscturi frnte sub pai grei, iar n lumini
apru un vodyanoi. Sttea aplecat ca toi cei din rasa lui broteasc i ridic
minile cu membrane ntre degete. Cnd sri de pe corni, trupul ca un sac cu
grsime fcu valuri din pricina impactului. Fejhechrillen era murdar i obosit,
neadaptat la deplasarea prin pdure.
Erau ncordai, nu tiau ct s mai atepte, nu tiau dac mai aveau s
vin i alii. Cutter tot ntreba cum de primiser mesajul lui. i nefericea. Nu
voiau s se mai gndeasc la decizia lor de a-l urma: tiau c erau muli cei
care considerau gestul lor drept o trdare.
O s ne fie recunosctor, spuse Cutter. E un htru i s-ar putea s n-o
arate, dar asta o s nsemne mult, att pentru mine ct i pentru el.
Dup o clip de tcere, Elsie spuse:
N-ai de unde s tii. Nu ne-a solicitat, Cutter. N-a fcut dect s
primeasc un mesaj, dup cum spui tu. S-ar putea s se nfurie c am venit.
Cutter nu o putea convinge c greete. n loc de asta, spuse:
Nu-mi nchipui, ns, c o s plecai napoi. Poate c ne aflam aici i
pentru noi, nu numai pentru el.
ncepu s le povesteasc despre ce aveau de nfruntat, accentund
asupra primejdiilor. Parc ar fi vrut s-i descurajeze, dei ei tiau c nu asta
era intenia lui. Drey se sfdi cu el pe un ton nervos. l asigur pe Cutter c
nelegeau. Cutter l vzu cum ncearc s se mbrbteze i tcu. Drey afirm
repetat c se hotrse deja.
Mai bine am pleca, spuse Elsie dup ce trecu miezul zilei. Nu putem
atepta la nesfrit. Oricine altcineva a mai plecat ncoace, se vede treaba c s-
a rtcit. Vor trebui s se ntoarc la Caucus, s fac ce trebuie fcut n ora.
Cineva scoase un strigt slab i tot grupul se ntoarse.
La marginea luminiului i urmrea un hotchi clare pe gallusul lui.
Cocoul de lupt uria i umfl penele de pe piept i ridic un picior pintenat
ntr-o poziie ciudat. Hotchi, un soi de brbat scund i ndesat, epos ca un
arici, mngia creasta bidiviului lui.
Vine miliia.
Accentul i era puternic, ca un mrit.
Vin doi miliieni, ajung aici ntr-un minut sau dou.
Se aplec n fa n aua ornat i ntoarse pasrea. Aproape fr zgomot,
din pricina harnaamentului lipsit de piese metalice care s zngne, cocoul
se repezi cu ghearele nainte i cu atitudine rzboinic, disprnd ntr-o clip n
pdure.
Ce-a fost? Ce? La naiba
Dar Cutter i tovarii lui tcur la sunetele ce se apropiau. Artau
cuprini de panic, prea trziu s se mai ascund.
Peste trunchiurile acoperite cu muchi i fcur apariia doi oameni.
Purtau mti i erau mbrcai cu uniformele cenuii ale miliiei. Fiecare avea
cte un scut de oglind i cte un revolver ca o solni la old. Se oprir la
marginea luminiului i rmaser nemicai, cercetndu-i pe cei ce i ateptau.
Pre de o clip ce pru foarte lung, nimeni nu fcu nici o micare, parc
innd sfat n tcere suntem, sunt, ce, oare s, oare s? pn ce unul
trase. Apoi se strnir pocnete, ipete i focuri de arm. Unii czur. Cuter nu-
i ddea seama care e poziia fiecruia i era ngrozit c poate fusese atins de
glon i nc nu simea. Cnd sincopa hain a armelor se opri, i desclet
flcile.
Cineva striga Doamne, o doamne. Era un miliian, czut cu un glon n
burt lng prietenul lui mort i ncercnd s ridice pistolul greu. Cutter auzi
zbrnitul scurt, ca o bucat de pnz rupt, al unei sgei, iar miliianul czu
pe spate cu o sgeat nfipt n el, tcnd pe loc.
Din nou un moment de tcere, apoi:
Sfinte GurMult Suntei toi? Drey? Pomeroy?
La nceput, Cutter crezu c niciunul dintre ai lui nu fusese lovit. Apoi l
vzu pe Drey alb la fa i inndu-se de umr, cu sngele ptndu-i minile
ncletate.
Pentru numele lui Dumnezeu, omule.
Cutter l ridic n capul oaselor pe Drey (S-a terminat cu bine? tot ntreba
omuleul.) Glonul i sfiase muchiul. Cutter rupse cmaa lui Drey i leg
rana cu fii curate de pnz. Durerea l fcea pe Drey s se zbat, iar Pomeroy
i Fejh trebuiau s-l in. i ddur o bucat de lemn groas de un deget din
care s mute n timp ce l bandajar.
Probabil c v-au urmrit, tmpiilor.
Cutter fcea spume de furie n timp ce-i termina treaba.
V-am spus s fii ateni, la naiba
Am fost, strig Pomeroy, mpungndu-l cu un deget pe Cutter.
Nu-i urmreau pe ei.
Hotchi reapru, pe cocoul lui.
Patrulau. Ai stat aici mult timp, aproape o zi ntreag.
Desclec i pi de-a lungul marginii arenei.
Ai stat prea mult.
i art dinii ntr-o expresie nelmurit. Abia dac i ajungea lui Cutter
la piept, dar era ndesat i musculos, pind ca un om de statur mai mare. Se
opri lng miliieni i adulmec. l ridic n capul oaselor pe cel pe care l
ucisese cu sgeata i ncepu s o mping n trup.
Cnd au s vad c nu se mai ntorc, o s trimit alii, spuse el. Au s
vin dup voi. Poate c au pornit deja.
i ghid sgeata printre oasele pieptului celui mort. O prinse de tij
atunci cnd iei prin spatele cadavrului i o trase afar cu un sunet ud. Hotchi
o puse n tolb aa nsngerat cum era, ridic pistolul din degetele nepenite
ale miliianului i trase n gaura lsat de sgeat.
Psri speriate de mpuctur se ridicar n zbor. Hotchi mri din
pricina reculului la care nu se atepta i i scutur mna. Gaura lsat de
sgeat devenise o cavitate.
Pomeroy spuse:
La naiba tu cine dracu mai eti?
Eu sunt hotchi. Rzboinic cu coco de lupt. Alectryomach. V ajut.
Tribul tu spuse Cutter. E de partea noastr? Unii hotchi sunt de
partea lui Caucus, spuse el ctre ceilali. De aceea locul sta e n regul. Sau ar
fi trebuit s fie. Clanul lui nu e amestecat cu miliia. Ne-a dat voie s trecem.
Dar nu pot risca o lupt cu cei din ora, aa c a fcut s par c noi am
omort miliienii, nu sgeile lor.
Pomeroy i hotchi aruncar cadavrele unul peste altul. Pomeroy i ddu
un pistol lui Elsie i pe cellalt lui Cutter. Erau arme moderne i scumpe, iar
Cutter nu inuse niciodat aa ceva n mn. Era greu, cu cele ase butoiae
aranjate ntr-un cilindru gros, rotativ.
Nu sunt rezistente, spuse Pomeroy, adunnd muniia. Dar sunt
rapide.
La naiba mai bine am pleca.
Vocea lui Drey era marcat de durere.
Zgomotul armelor s-a auzit la kilometri distan
Nu sunt muli prin preajm, spuse hotchi. Poate c nu a auzit nimeni.
Dar ar trebui s plecai, da. Ce facei? De ce ai plecat din ora? l cutai pe
acela cu lutul?
Cutter i privi pe ceilali, iar ei l privir ateni, lsndu-l s vorbeasc.
El spuse:
L-ai vzut?
Pi spre rzboinicul hotchi care i fcea de lucru.
L-ai vzut?
Nu l-am vzut, dar tiu de el. Au trecut ceva zile, poate mai mult de o
sptmn. A trecut prin pdure pe un uria cenuiu. Fugea. Miliia l
urmrea.
Lumina amiezii cdea peste ei i animalele pdurii pornir din nou s
fac zgomot. Cutter era nconjurat de kilometri ntregi de pdure. Deschise
gura de mai multe ori nainte s vorbeasc.
Cutter spuse:
Miliia l urmrea?
Pe cai Refcui. Am auzit.
Pe cai Refcui cu copite de fier sau cu gheare de tigru sau cu cozi
prehensile i acoperii cu glande veninoase. Cu pistoane hidraulice care ddeau
picioarelor lor o putere ridicol sau cu boilere n spatele eii, dndu-le
rezisten la efort. Carnivore i cu coli lungi. Cai-lupi sau cai-bouri, cai-maini.
N-am vzut, spuse hotchi, urcnd pe coco. Au plecat dup omul cu
lutul, la sud de Codrul Adnc. Mai bine ai pleca. Repede.
i ntoarse pasrea de lupt i art cu un deget maroniu din pricina
fumului.
Fii ateni. sta e Codrul Adnc. Acum plecai.
Ddu pinteni gallusului i dispru printre tufe i trunchiuri de copaci.
Plecai, strig el, deja nevzut.
La naiba, spuse Cutter. Haidei.
i strnser tabra. Pomeroy lu bocceaua lui Drey odat cu a lui i cei
ase ieir din arena de lupt a cocoilor i intrar n pdure.
Se ndreptar spre sud-vest dup busola lui Cutter, pe drumul pe care o
luase i rzboinicul hotchi.
Ne-a artat calea, spuse Cutter.
Tovarii lui ateptau ca el s-i dirijeze. Trecur printre rdcini i
desiuri, lsnd urme peste tot. Curnd, oboseala lui Cutter deveni att de
profund nct se transform ntr-o senzaie cu totul strin.
Cnd observar c se lsase ntunericul, se lsar s cad la pmnt
ntre nite copaci. Vorbeau cu glas slab, afectat de zgomotul de fond al pdurii.
Era prea trziu s vneze: nu aveau dect carnea uscat i pinea din bagaj, i
fcur glume pe seama mncrii.
La lumina focului, Cutter observ c Fejh se usca. Nu tiau unde s
gseasc ap proaspt i Fejh turn doar puin din apa pe care o aveau cu ei,
dei se vedea c era turbat. Gfia.
O s-mi fie bine, Cutter, spuse el, iar brbatul l btu prietene te pe
obraz.
Drey era alb ca hrtia i delira. Vzndu-i sngele nchegat, Cutter nu-i
putea imagina cum de mai rezista. Cutter i mprti temerile n oapt lui
Pomeroy, dar nu se puteau ntoarce, iar Drey nu era n stare s se ntoarc de
unul singur. Pmntul pe care sttea era ptat cu snge.
n timp ce Drey dormea, ceilali se traser mai aproape de foc i i
povestir lucruri despre omul pe care l urmreau. Fiecare dintre ei avea motive
pentru care rspunsese chemrii lui Cutter.
Pentru Ihona, omul pe care-l cutau fusese prima persoan din Caucus
care i pruse distrat, asemenea ei. Tcerea lui, o calitate n care unii nu
aveau ncredere, o fcuse s simt c exista loc i pentru imperfeciune: c
putea face i ea parte din asta. Zmbi plcut la aceast amintire. Fejh, n
schimb, l cunoscuse n timpul unei cercetri asupra amanismului vodyanoilor
i fusese fascinat de el. Cutter tia c toi l iubeau pe omul pe care-l urmau.
Dintre sutele de indivizi din Caucus, nu era de mirare c ase dintre ei l
iubeau.
Pomeroy spuse cu voce tare:
l iubesc. Cu toate astea, nu din acest motiv m aflu aici.
Vorbea n fraze scurte.
Vremurile sunt prea mari. Sunt aici din pricina locului n care se duce,
Cutter, din pricina lucrului pe care-l urmrete. Nu pentru c a plecat ci din
pricina locului unde a plecat i a motivului. Asta merit totul.
Nimeni nu-l ntreb pe Cutter de ce se afla el acolo. Cnd veni rndul lui,
ls privirea n jos i nu spuse nimic, cercetnd focul.
O pasre-de-rzboi i trezi, scuturnd din mo i croncnind. Trezirea
brusc i amei. Un hotchi clare i privea i, atunci cnd se ridicar, le arunc
la picioare o pasre vnat n pdure. Art spre rsrit printre copaci i
dispru n lumina verzuie.
Pornir mpleticit n direcia indicat printre tufe. Razele de soare se
jucau peste ei. Era o primvar cldu i Codrul Adnc deveni umed i cald.
Hainele lui Cutter se ngreunar de sudoare. i privi pe Fejh i Drey.
Fejh se mica apatic, opind pe picioarele din spate, fcnd salturi joase.
Drey inea pasul, dei asta prea imposibil. Sngera sub hainele de piele i nu
ncerca s mprtie mutele care veneau atrase de miros. nsngerat i palid,
Drey avea culoarea unei buci de carne tiat de mult. Cutter se atepta s
arate durere sau team, dar Drey nu fcea dect s mormie pentru sine.
Cutter era umilit de atitudinea lui.
Simplitatea pdurii i stupefia.
ncotro mergem? spuse cineva ctre Cutter.
Nu m ntreba asta.
Se fcuse sear i urmrir un sunet plcut pn gsir un pria
acoperit cu ieder. Se bucurar i bur din el ca nite animale fericite.
Fejh se aez n ap i o fcu s dea pe dinafar. Cnd ncepu s noate,
micrile lui pn atunci stngace devenir graioase. Adun apa n pumni i o
model cu meteugul vodyanoilor: ca un aluat, apa pstra forma pe care i-o
ddea, figurine brute cu aspect de celui. Le aez pe iarb, unde se tot
prelinser pre de o or, infiltrndu-se n sol.
A doua zi diminea, rana lui Drey se agrav. Ateptar atunci cnd febra
l fora s se opreasc, dar trebuiau s continue drumul. Aspectul pdurii se
schimb, deveni mai amestecat. Trecur printre cedri i stejari, pe sub
bananieri proi cu musti ca nite frnghii ce ajungeau la pmnt i
deveneau rdcini.
Codrul Adnc era aglomerat. Psrile i maimuele din coroane i
petreceau dimineaa ipnd. ntr-un loc cu copaci mori, uscai, un soi de urs
cu siluet neclar i copleit de forme i culori n continu schimbare, iei din
tufe spre ei. ipar, cu excepia lui Pomeroy care trase n pieptul creaturii. Cu o
uoar explozie, se mprtie sub form de stoluri de psri i sute de fluturi
care i ocolir n zbor i se regrupar dincolo de ei, lund din nou forma fiarei.
Acum i puteau vedea penele i aripile din care i era fcut blana.
Am mai fost n pdurea asta o dat, spuse Pomeroy. tiu ce este un
urs-stol.
Am ajuns destul de departe, spuse Cutter i se ndreptar spre vest n
vreme ce soarele apuse dincolo de ei.
Continuar s mearg la lumina unui felinar lovit fr ncetare de fluturi
de noapte. Trunchiurile copacilor sorbeau lumina.
Dup miezul nopii trecur prin arboret i ieir din pdure.
Timp de trei zile strbtur Pasul Ceretorului, cu stnci i morene
presrate cu copaci. Strbtur cile ghearilor demult disprui. Oraul era la
doar cteva zeci de kilometri. Canalele lui ajungeau aproape pn la ei. Uneori,
dincolo de vi, vedeau munii adevrai departe spre vest i nord, muni pentru
care aceste dealuri nu erau dect nite firimituri.
Bur i se splar n pru. Mergeau mai ncet, pentru c trebuiau s-l
trag dup ei pe Drey. Nu-i putea mica braul i prea golit de snge. Nu se
plngea. Era pentru prima dat cnd Cutter l vedea reacionnd curajos.
Crrile erau abia ghicite i ei le urmar spre sud prin iarb i flori.
Pomeroy i Elsie mpucau iepuri de stnc i i frigeau dup ce i umpleau cu
ierburi.
Cum o s dm de el? spuse Fejh. Avem tot continentul de cutat.
i tiu drumul.
Dar, Cutter, e un continent ntreg
O s lase semne. Oriunde s-ar duce. Las o urm. Tu nu poi.
Nimeni nu mai vorbi o vreme.
Cum o s tie ce semne s ne lase?
A primit un mesaj. Un om de legtur mai vechi.
Cutter vzu garduri copleite de vreme, pe locul unde fuseser odat
ferme. Fundaiile caselor n unghiuri de piatr. Codrul Adnc era spre est, iar
esul era presrat cu coli de dolomit. Odat, iindu-se din desi, vzur
rmiele unei industrii strvechi, couri de fum sau pistoane.
n a asea zi, zi de Peti, a aptesprezecea din anotimpul Chet 1805,
ajunser ntr-un sat.
n Codrul Adnc se auzea un zgomot de fond slab, sub ipetele bufnielor
i ale maimuelor. Nu era puternic, dar animalele din calea lui ridicau privi
speriate de victim. Crarea dintre copaci era biciuit de razele lunii. Crengile
copacilor nu micau.
Prin umbrele nopii apru un om. Purta un costum albastru nchis. inea
minile n buzunare. Raze de lun i atingeau pantofii lustruii care se deplasau
peste rdcini la o nlime de un stat de om. Omul trecea, cu trupul ncordat,
suspendat eapn n aer. Cum trecea suspendat prin fore oculte ntre
coroanele arborilor i pmnt, era nsoit de sunetul acela, de parc spaiul ar fi
gemut din pricina acestei violri.
Nu avea nici o expresie. Ceva se foia peste el, abia zrit n umbre, prin
hainele lui. O maimu, agat de el ca de mama ei. Era desfigurat din
pricina unei excrescene de pe piept, excrescen care tresrea i se ncorda.
n lumina slab, omul i pasagerul su ajunser n arena n care se
dduse lupta la care participase i hotchi. Rmaser plutind deasupra arenei.
Privir miliienii mori, murdari.
Maimuica se ls s atrne de pantofii omului i i ddu drumul peste
trupuri. Degeelele ei ndemnatice le examinar. Sri din nou pe picioarele
care atrnau n aer i chiri.
Tcur o vreme ca i restul pdurii. Omul i murseca buzele gnditor,
rsucindu-se ntr-o piruet molcom, iar maimua de pe umrul lui privea n
desiul cufundat n noapte. Apoi pornir din nou, printre copaci, urmai de
sunetul acela nspimnttor, printre tufe rupte cu zile n urm. Dup ce
plecar, animalele din Codrul Adnc ieir din nou. Dar erau nelinitite i
rmaser aa toat noaptea.
Satul nu avea nici un nume. Fermierii i preau lui Cutter pe ct de
sraci pe att de ri. Le luar bani pentru mncare cu o atitudine urt. Dac
aveau vindectori, ei nu-i vzur. Cutter nu putea s fac nimic altceva dect
s-l lase pe Drey s doarm.
Trebuie s ajungem la Myrshock, spuse Cutter.
Stenii l privir ignorani, iar el strnse din dini.
Nu e pe Lun, ce naiba, spuse el.
Pot s v duc pn la oraul porcilor, spuse n sfrit unul. Avem
nevoie de unt i de carne de porc. E la patru zile de mers spre sud.
Tot ne mai rmn vreo ase sute de kilometri pn la Myrshock,
pentru dumnezeu, spuse Ihona.
Nu avem de ales. Iar trgul acela de porci este probabil mai mare i
poate c de acolo ne va duce cineva mai departe. Voi de ce nu inei porci aici?
Stenii i aruncar priviri.
Prdtori, spuse unul. La asta ne-ai putea da o mn de ajutor. S ne
aprai cruele cu armele voastre. S ajungem bine n trgul de porci. E o
pia acolo. Vin negustori de peste tot. Au aeronave, v pot ajuta.
Prdtori?
Aha. BandiI. PRefcui.
Doi cai scheletici trgeau la cru, mnai cu biciul de steni. Cutter i
tovarii lui stteau n cru, printre legume i alte fleacuri de vnzare. Drey
zcea plin de sudoare. Braul i mirosea tare urt. Ceilali ineau armele la
vedere, nelinitii, ostentativ.
Creasta erpui de-a lungul potecilor terse pn ce Dealurile Ceretorilor
fcur loc cmpiei cu iarb. Timp de dou zile cltorir prin verdea, printre
stnci aplecate ca nite depozite aezate de-a lungul unor canale de ap.
Apusul pta stncile cu rou, ca un tatuaj.
Erau ateni la corsarii aerului. Fejh trgea cte o fug la apele pe lng
care treceau.
Prea lent, i spuse Cutter, dar ceilali l auzir. Prea ncet, la naiba.
Artai-v armele, spuse cruaul deodat. Cineva ne privete.
Art spre povrni, spre steiurile de stnc.
Dac dau nval, tragei. Nu ateptai. Ne iau pielea de pe noi dac-i
lsm n via.
Chiar i Drey era treaz. Lu un pistol cu repetiie n mna sntoas.
Arma ta trage cel mai mprtiat, Pomeroy, spuse Cutter. Fii pregtit.
n timp ce vorbea, amndoi cruaii ncepur s strige.
Acum! Acum! Acolo!
Cutter se ntoarse cu pistolul intind primejdios de imprecis, iar Pomeroy
i ridic flinta. O sgeat de arbalet uier pe deasupra capetelor lor. O
siluet iei din spatele unei stnci acoperite cu muchi, iar Elsie trase asupra
ei.
Era un pRefcut un Refcut renegat, reconfigurat n fabricile de
pedeaps ale oraului, care fugise i-i gsise adpost ntre dealurile Rohagi.
Nenorociilor, strig el de durere. S v ia naiba.
i puteau vedea Refacerea avea prea muli ochi.
Alunec n rn, nsngernd-o.
Nenorociilor.
Un glas nou.
Dac mai tragei, murii.
De jur-mprejurul lor se ridicar siluete cu arcuri i puti vechi gata de
tragere.
Cine suntei? Nu suntei de pe-aici.
Cel care vorbea pi nainte pe o poli de stnc.
Haide, voi doi. tii regulile. Vama. V taxez pentru o ncrctur de
ce-avei acolo? O ncrctur de legume nenorocite.
PRefcuii erau o aduntur de zdrenroi, cu Refacerile lor, pistoane cu
aburi i carne de animal, tresrind ca nite tumori. Femei i brbai cu coli
sau cu membre de metal, cu cozi, cu intestine de gutaperc atrnnd negre n
cavernele pntecelui lor deschis, lipsit de snge.
eful lor mergea cu pai largi. La nceput, Cutter crezu c st clare pe
un mutant lipsit de ochi, dar observ mai apoi c torsul omului era cusut pe un
trup de cal, n locul capului. Dar, din capriciu i cruzime, biotaumaturgii
statului i puseser trunchiul cu faa spre coada calului, ca i cum l-ar fi clrit
de-a-ndoaselea. Cele patru picioare de cal i alegeau drumul cu grij, pind n
spate, iar coada i era ca un bici.
Asta e ceva nou, spuse el. Ai venit narmai. N-am mai vzut aa ceva.
tiu cum arat mercenarii. Voi nu suntei din tia.
N-ai s mai vezi nimic dac nu te cari, spuse Pomeroy, intind cu
muscheta lui uria cu un calm uimitor. Ne putei coplei, dar ci dintre voi
vor muri pentru asta?
Fiecare din grup, chiar i Drey, avea cte un pRefcut n vizor.
Ce suntei voi? spuse eful. Cine suntei? Ce facei?
Pomeroy ncepu s rspund n doi peri, provocator, dar brusc i se
ntmpl ceva lui Cutter. Auzi o oapt. Intim, ca un abur n ureche,
nenatural i atrgtoare. Odat cu cuvintele veni i o rceal. Se cutremur.
Vocea rosti: Spune adevrul.
Cuvintele ieir din gura lui Cutter ca o incantaie involuntar.
Ihona e o estoare. Drey e mecanic. Elsie nu are serviciu. Pomeroy e
pop. Fejh e docher. Eu am o prvlie. Suntem de-ai lui Caucus. l cutm pe
prietenul meu. i cutm Consiliul de Fier.
Tovarii lui se holbar.
Ce naiba, omule? spuse Fejh.
Apoi Ihona:
Sfinte GurMult
Cutter desclet dinii i cltin din cap.
N-am vrut, ncerc el s le spun. Am auzit ceva
Mi, mi, spuse eful bandiilor. Avei cale lung. Chiar dac trecei de
noi
Apoi ced. Deschise gura i vorbi ritmic, cu un glas diferit, declamativ.
Pot s plece. Lsai-i s treac. Caucus nu ne e duman.
Oamenii lui fcur ochii mari.
Lsai-i s treac, repet el.
Fcu un semn din mn spre pRefcuii lui, furios. Ei strigar mnioi,
necrezndu-i urechilor, iar pre de cteva secunde prur s nu dea ascultare
ordinului lui, dar mai apoi btur n retragere i-i puser armele la umr,
njurnd.
eful pRefcuilor i urmri pe cltori cu privirea n timp ce se
ndeprtau, iar ei tot aruncar priviri n urm pn ce drumul coti i nu-l mai
vzur. Nu-l vzur micnd din locul lui.
Cutter le povesti tovarilor lui despre oapta care-i dduse ghes.
Taumaturgie, spuse Elsie. i-a fcut vreo vraj eful hoilor, cine tie
de ce.
Cutter cltin din cap.
N-ai vzut cum arta? spuse el. Atunci cnd ne-a dat drumul? Aa
m simeam i eu. Era i el sub aceeai influen.
Cnd ajunser n trg, ddur peste negustori i peste barzi. ntre
cldirile cu ziduri de pmnt bttorit pluteau baloane cu gaz pe jumtate
dezumflate.
n ziua de Prafuri, pe cnd treceau peste stepa cu iarb, pietre i flori,
Drey muri. Prea c se vindec, fusese contient ct sttuser n ora, chiar
fcuse ceva nego cu balonierul. Dar peste noapte braul i se infect i, cu toate
c reui s se trezeasc diminea, nu mai tri mult.
Negustorul nomad avea grij de motorul gondolei, stnjenit de triste ea
pasagerilor lui. Elsie inea n brae trupul lui Drey care se rcea. n sfrit,
cnd soarele ajunse sus, fcu o slujb, i srutar prietenul mort i l
ncredinar pe Drey zeilor, cu ezitarea uoar a liber-cugettorilor.
Elsie i aminti de nmormntrile aeriene de care auzise printre triburile
din nord. Oamenii tundrei i lsau morii n sicrie deschise atrnate de
baloane, trimindu-i spre cer prin aerul rece, printre nori, s rtceasc n
curenii de aer departe de insecte, de psri i putreziciune, aa c stratosfera
de deasupra terenurilor lor de vntoare era un cimitir prin care exploratorii n
dirijabile se ntlneau cu morii mumificai de frig, rtcind fr int.
i fcur lui Drey o altfel de nmormntare aerian, de nevoie, l duser
cu blndee la marginea nacelei, l trecur printre odgoane i i ddur drumul.
Parc zbur. Czu sub ei i braele i se desfcur. Vntul l btea i
prea c Drey danseaz sau c lupt, rsucindu-se n aer i devenind tot mai
mic. Trecu pe lng psri n zbor. Prietenii i urmrir plutirea cu pioenie i
cu emoie, pn cu cteva clipe nainte de a ajunge la pmnt.
Trecur peste tufe i iarb care deveneau tot mai uscate pe msur ce
naintau spre sud. Codrul Adnc btea n retragere. Vntul era de partea lor.
Cutter o auzi pe Elsie optindu-i lui Pomeroy, plngnd dup Drey.
Nu ne putem opri acum, i murmur Pomeroy. tiu, tiu dar nu mai
putem acum.
De trei ori vzur alte baloane, la deprtare de kilometri. De fiecare dat
pilotul lor se uit prin telescop s vad ce nav era. Nu erau aa de muli
aeronaui. i cunoteau unul altuia traseele.
Omul le ceruse o mare parte din banii lor ca s-i duc la Myrshock, dar
cnd auziser c miliia trecuse prin Trgul Porcilor nu cu mult timp n urm,
o unitate de husari clare pe bidivii modificai, nu-l mai putur refuza.
Suntem pe drumul cel bun.
Cltoreau acum nu iute, dar fr oprire, i pentru prima oar simir
oarecare speran.
E greu de crezut, spuse Cutter, c suntem n mijlocul unui rzboi.
Nimeni nu rspunse. Erau obosii. Se ntoarse s priveasc pmntul
parc fcut din petice.
n a treia diminea de cnd se ridicaser n aer, pe cnd uda cu ap
pielea uscat de vnt a lui Fejh, Cutter strig i art spre locul unde, la mare
distan, se vedea marea, iar naintea ei, ntr-o depresiune acoperit cu iarb
maronie, cheiurile dirijabilelor i minaretele din Myrshock.
Era un port urt. Erau obosii. Nu erau pe teritoriul lor.
Arhitectura prea aruncat de-a valma, materiale adunate la ntmplare
i ncropind, surprinztor, un ora. Vechi, dar fr istorie. Acolo unde fusese
construit dup un plan, estetica i era discutabil biserici cu faade de ciment,
mimnd arabescuri antice, bnci placate cu marmur n culori neobinuite,
reuind doar s arate vulgar.
Myrshock era un amestec. Oameni triau alturi de cactui, ras vegetal
epoas i vnjoas, i alturi de garuda, popor psresc de negustori liberi din
Cymek, de dincolo de ape, care strbteau nu numai strzile, ci i aerul.
Vodyanoi ntr-un ghetou de canale.
Cltorii mncau de la tarabele de pe strad, de lng dig. Se vedeau
rnduri de nave strine i de corbii din Myrshock, vapoare cu fabrici, nave
negustoreti cu hamuri pentru viermi de mare. Spre deosebire de docurile de
acas, la malul rului, acestea erau docuri la rm de mare, cu ap srat,
astfel c nu existau docheri vodyanoi. Sprijinii de perei stteau golanii i
pierde-var care puteau fi vzui n orice port.
Trebuie s fim precaui, spuse Cutter. Avem nevoie de o nav ce se
ndreapt spre Shankell, iar asta nseamn c echipajul va fi format din
cactui. tii ce avem de fcut. Nu putem face fa cactuilor. Avem nevoie de
un vas mic, cu echipaj puin.
Mai sunt vaporaele cu aburi, spuse Ihona. Cele mai multe aparin
pirailor
Privi mprejur fr int.
Cutter tresri i rmase nemicat. Cineva i vorbea. Din nou vocea aceea
care-i optea la ureche. nghe locului.
Vocea spuse:
Nava cu aburi Akif. Se ndreapt spre sud.
Vocea spuse:
Transport de rutin, echipaj mic. ncrctur folositoare antilope
negre, dresate pentru clrie. Drumul este pltit. Plecai la orele zece n seara
asta.
Cutter se uit la fiecare trector, la fiecare marinar, la fiecare derbedeu.
Nu-l vzu pe niciunul murmurnd. Prietenii l privir alarmai.
tii ce ai de fcut. Mergi n sus pe Dradscale. Pe acolo au luat-o
miliienii. Am verificat. Cutter, tii c te pot fora s faci asta i mai aduci
aminte ce s-a ntmplat n Trectoarea Ceretorului dar vreau s asculi i s
o faci pentru c aa trebuie. Ne dorim acelai lucru, Cutter. Ne vedem pe malul
cellalt.
Frigul se topi i vocea dispru.
Ce naiba se petrece? spuse Pomeroy. Ce-i asta?
Cnd Cutter le spuse, ncepur s se sfdeasc pn ce atraser atenia.
Cineva ne joac pe degete, spuse Pomeroy. S nu le facem munca mai
uoar. Nu ne urcm pe nenorocitul acela de vas, Cutter.
i nclet i-i desclet pumnul noduros. Elsie l atinse nervoas,
ncercnd s-l liniteasc.
Nu tiu ce s-i spun, omule, spuse Cutter, epuizat din pricina vocii
din urechi. Nu tiu cine este, dar nu e din partea miliiei. O fi cineva din partea
lui Caucus? Nu vd cum sau de ce. Vreun agent independent? Ei i-au inut n
fru pe pRefcui: omul ecvestru a primit oapta ca i mine. Nu tiu ce se
petrece. Dac vrei s te sui pe alt nav, nu te opresc. Dar ar fi bine s gsim
una ct mai curnd. i mi se pare normal s vedem dac o putem gsi i pe
aceasta, doar aa, s vedem.
Akif era o ruginitur, ceva mai mare dect o barj, cu o singur punte
joas i un cpitan patetic de recunosctor pentru faptul c voiau s
cltoreasc cu el. l privi nesigur pe Fejh, dar zmbi din nou cnd i pomenir
de pre da, deja pltit pe jumtate, spuse el, cu scrisoarea pe care o lsaser
pentru el.
Era perfect, se hotrr. Dei Pomeroy se nfurie din pricina acestei
decizii, Cutter tia c nu avea s-i prseasc.
Cineva ne urmrete, gndi Cutter. Cineva care optete. Cineva care
spune c-mi este prieten.
Marea, apoi deertul, apoi kilometri ntregi de inut necartografiat. Oare
pot s-o fac?
Doar o mare nensemnat. Omul pe care-l cutau lsase urme, lsase
oameni impresionai. Cutter observa nelinitea prietenilor lui i nu-i
nvinovea ncercarea prin care treceau era copleitoare. Dar credea c vor
gsi omul pe care-l cutau.
Se interesar de zvonurile despre un clre sau despre o poter a miliiei
nainte de a ridica ancora. Merser s trimit o scrisoare napoi n ora, ctre
oamenii de legtur dintre Caucus, scrisoare n care spuneau c sunt pe drum,
c gsiser urme.
Omul plutitor traversa geografia ocult, printre fulgere i peste bli
alcaline. Plutea fr efort, btnd din brae. Prinse vitez, alunecnd n modul
cel mai neobinuit.
O pasre i inea tovrie, dar nu zbura, ci doar sttea agat de capul
lui. i deschise aripile i ls aerul s-i treac printre pene. O pal de vnt i
ciufuli penele. Omul trecu peste sate. Animalele care-l vzur urlar.
La captul abrupt al dealurilor, ntr-un peisaj uscat, omul plutitor se
apropie de o ntrerupere. Ceva ngropat pe jumtate n rn, o stea ruginie i
crpe maronii. Un mort. Venit de foarte de sus i nfipt n pmnt. Carnea i era
strivit.
Omul care plutea deasupra pmntului i pasrea care-l clrea se
oprir deasupra mortului. Privir n jos spre el, apoi ridicar privirile spre cer
ntr-o sincronizare perfect.
n cea de-a doua zi de la plecare, printre valurile cenuii ale Mrii
Srmane, ceata lui Cutter puse mna pe Akif. Pomeroy inea un pistol la
tmpla cpitanului. Echipajul se uita i nu-i venea s cread. Elsie i Ihona
ridicar armele. Cutter se uit la mna tremurnd a Elsiei. Fejh iei din
butoiul lui cu ap innd n mn un arc. Cpitanul ncepu s plng.
O s facem un ocol, spuse Cutter. O s-i ia cteva zile n plus s
ajungi la Shankell. Mergem mai nti spre sud-vest. De-a lungul coastei. n sus,
pe rul Dradscale. Ai s ajungi la Shankell cu ntrziere de cteva zile, asta-i
tot. i fr nite marf.
Echipajul de ase oameni oft i pred armele. Erau cu toii zilieri: nu
erau ataai nici de cpitan, nici de ceilali. Se uitau la Fejhechrillen cu ur
doar din prejudecat.
Cutter l leg pe cpitan de crm, lng antilopele cu coarne tiate pe
care le transporta Akif, iar cltorii fcur cu rndul ca s-l in sub
ameninare sub privirile echipajului. Smiorciala lui era jenant. Aria deveni
mai puternic. Siajul vasului se lrgi de parc ar fi sfiat apa. Cutter l vzu pe
Fejh suferind din pricina aerului ncins i srat.
Vzur rmul nordic al Cymekului n a treia zi. Dealuri coapte de soarele
nemilos, praf i capcane de nisip. Ici-colo se vedeau petice de verdea cu
nuane prfoase, copaci ntrii cu frunzi nspicat. Akif se tr prin mlatini
srate.
ntotdeauna a spus c numai aa se poate ajunge la Consiliul de Fier,
spuse Cutter.
Mineralele din estuarul rului Dradscale fceau pete pe suprafaa apei.
Mocirla slcie era plin de ierburi, iar Cutter rmase cu gura cscat s vad
un clan de lamantini ieind s pasc la suprafa.
Nu e un loc sigur, spuse crmaciul. E cu
Scoase o obscenitate sau un zgomot de dezgust i art spre Fejh.
Mai sus. Plin de porci de ru.
Cutter se ncord la aceast expresie.
Aha, spuse el i inti cu pistolul.
Pilotul ddu napoi.
Noi nu facem asta, spuse el.
Brusc, se aplec spre spate peste balustrad i czu n ap. Toat lumea
tresri i ip.
Acolo.
Pomeroy art cu revolverul. Pilotul ieise la suprafa i se ndrepta spre
una dintre insule. Pomeroy l urmri cu privirea, dar nu trase.
La dracu, spuse el atunci cnd omul ajunse la rm. Singurul motiv
pentru care ceilali nu l-au urmat este c nu tiu s noate.
Art cu capul spre echipajul care aclama.
Au s riposteze cu minile goale dac ntindem coarda, spuse Ihona.
Uit-te la ei. i doar tii c nu avem de gnd s-i mpucm. tii ce trebuie s
facem.
Aa c, printr-o inversare ciudat de situaie, cei care deturnaser nava
depuser pe insul echipajul. Pomeroy bia din pistol de parc ar fi dus la
ndeplinire o pedeaps. Dar i lsar pe marinari s scape i, pe deasupra, le
mai ddur i provizii. Cpitanul se uita cu jale. Pe el nu-l lsau s plece.
Cutter era dezgustat.
Suntei prea slabi, se rsti el la prietenii lui. Nu ar fi trebuit s venii
dac suntei aa de slabi.
i ce propui, Cutter? strig Ihona. F-i tu s stea de bunvoie dac
poi. N-ai s-i omori. Nu, poate c n-ar fi trebuit s venim, deja ncepe s ne
coste.
Pomeroy era plin de furie. Elsie i Fejh i fereau privirile de ale lui
Cutter. I se fcu brusc fric.
Haidei, spuse Cutter, ncercnd s nu par viclean sau dispre uitor.
Haidei. O s ajungem acolo. O s-l gsim. Cltoria asta nenorocit se
termin.
Pentru unul care nu tie nimic sigur, spuse Ihona, riti o mulime. Ar
trebui s ai grij, ceilali s-ar putea s cread c nu eti ceea ce-i place ie s
crezi c eti.
Rul era larg. Se deschideau n el priae i anuri, aducnd ap
murdar. Mergea drept, fr s unduiasc, pre de muli kilometri.
Pe malul estic, n spatele mangrovelor se ridicau dealuri uscate, aride i
btute de vnt. Era un deert de noroi copt, iar la mare distan dincolo de el
se afla Shankell, oraul cactuilor. Pe malul de vest, terenul era i mai aspru.
Dincolo de bordura de copaci se afla un pieptene de stnc. O zon carstic
nfiortoare, un desi incredibil de dini de piatr. Dup hrile imprecise ale lui
Cutter, se ntindea pe o sut cincizeci de kilometri. Hrile i erau mzglite cu
notie ale exploratorilor. Unghiile Diavolului, spunea una, iar alta Trei mori.
Ne-am ntors.
Se vedeau psri, cocostrci nali n umeri care peau ca nite
rufctori. Zburau cu bti lenee de aripi, de parc ar fi fost mereu epuizate.
Cutter nu mai suportase pn acum un soare att de brutal. Gemea sub
lumina lui. Cu toii erau chinuii, dar Fejh se resimea cel mai tare, se tot
scufunda n butoiul lui cu ap mpuit. Cnd, n sfrit, apa din jurul lor
deveni dulce, plonj cu uurare i i umplu din nou hrdul. Nu not prea
mult: nu cunotea acest ru.
Omul pe care-l urmreau fusese probabil un vector de schimbare. Cutter
cerceta malurile dup semne ale trecerii lui.
naintar pe timpul nopii, anunndu-i trecerea cu fum i duduieli. n
lumina dur roiatic a rsritului, frunzele i curmeiele ce atrnau n curent
preau s se topeasc, s lase dre de vopsea, s se dizolve n ap.
Pe cnd soarele era nc jos, rul se lrgi i se desfcu ntr-un lac.
Mlatina era mrginit de stncria ca nite degete. Akif ncetini. Timp de
cteva minute, singurul sunet fu cel al motorului.
Acum ncotro, Cutter? spuse cineva n sfrit.
Ceva se mic sub ap. Fejh sri pe jumtate din butoiul lui.
La naiba, e
Dar vorbele lui fur ntrerupte.
Dinaintea navei se ivir capete cu guri largi. Voinici vodyanoi cltinnd
sulie n mn.
Cpitanul se ridic i ip. For motoarele la maximum i bandiii
acvatici se mprtiar i se scufundar. Fejh i cltin butoiul, vrsnd ap
murdar. Se aplec i strig n dialectul din Lubbock spre vodyanoii de
dedesubt, dar ei nu rspunser.
Ieir din nou la suprafa i o clip rmaser suspendai de parc ar fi
plutit pe ap. Aruncar suliele nainte de a cdea. Stropi de ap arcuir de sub
braele lor rchirate, transformndu-se n harpoane. Cutter nu mai vzuse
asemenea acva-meteug. Trase n ap.
Cpitanul continua s accelereze. Cutter i ddu seama c avea de gnd
s acosteze forat. Nu aveau timp s ancoreze.
inei-v bine! strig el.
Cu un scrnet teribil, vaporaul se cr pe mal. Cutter se aplec peste
prova i czu ca un bolovan.
Haidei! spuse el, ridicndu-se.
Akif sttea ca o ramp. arcul antilopelor se rupsese i, aruncate una
peste alta, acestea deveniser o mas primejdioas de coarne i copite. Fejh
sri peste balustrada aplecat. Elsie se lovise la cap, iar Pomeroy o ajuta.
Ihona tia legturile cpitanului. Cutter trase de dou ori spre creaturile
ce se apropiau pe sub ap.
Haidei! strig el din nou.
O spiral de ap se ridic lng vasul euat. Pentru o clip, crezu c
aveau de-a face cu un val ciudat, sau cu un acva-meteug uimitor, dar spirala
era nalt de mai bine de apte metri, un stlp de ap limpede ca cristalul,
avnd n vrf un vodyanoi. Era un aman, clare pe undina lui.
Cutter vedea vasul distorsionat prin apa trupului elemental. Miile de litri
de ap se opintir asupra brcii cu o micare ciudat i o clinti, iar Ihona i
cpitanul czur pe puntea nclinat, alunecnd spre coloan, ncercar s se
redreseze, dar apa undinei se ridic, le linse picioarele, apoi se sparse, un val,
nghiindu-i. Cutter ip cnd tovara lui i prizonierul ei fur cuprini n
pntecele undinei. Ddeau din picioare i din mini, ncercnd s noate, dar n
ce parte era ieirea? Undina era strbtut de cureni care i ineau nuntru.
Pomeroy url. Trase, la fel fcu i Cutter, iar Fejh ddu drumul unei
sgei. Toate trei proiectilele lovir fiina elemental, cu plescituri ca de pietre
aruncate n ap, i fur nghiite. Sgeata se vedea, rsucindu-se n lichid,
cobornd n spiral pentru a fi eliminat ca un deeu. Cutter trase din nou, de
aceast dat n amanul de deasupra apei monstruoase, dar arma nu avea
precizie. Cu o bravur idioat, Pomeroy lovea undina, ncerca s o sfie pentru
a ajunge la prietena lui, dar nici nu era bgat n seam, iar loviturile lui nu
fceau dect s strneasc stropi.
Ihona i cpitanul se necau. Undina se revrs n cala vasului, iar
amanul o lovi n vintre. Cutter ip, urmrind-o pe Ihona care nc mai mica,
dus odat cu materia undinei sub punte.
Vodyanoii npdiser vasul Akif. ncepur s arunce din nou cu sulie.
Apa se revrs din vas, undina transformndu-se ntr-un gheizer ieind
din cal, ducnd cu ea buci de motor fiare plutind pe valurile ei ciudate. i,
rsucindu-se ca nite gunoaie, trupurile victimelor. Se micau acum doar att
ct i mica apa. Ochii i gura Ihonei erau deschise. Cutter o zri doar pentru o
clip nainte ca elementalul s coboare ntr-un arc larg n lac, ap n ap,
ducnd prad i mori.
Cltorii nu puteau dect s blesteme i s plng. Blestemar de multe
ori, urlar i naintar, n cele din urm, n savan, ndeprtndu-se de barc
i de apa rapace.
Cnd se ls noaptea, se aezar epuizai ntre nite copaci, alturi de
antilopele lor i o privir pe Elsie. Luna i fiicele ei, satelii ce o nconjurau ca
nite monede aruncate, erau sus pe cer. Elsie, cu picioarele ncruciate, i
privea, iar Cutter fu surprins s o vad att de calm. Ddea din gur. n jurul
gtului avea legat o cma. Privirea i era tulbure.
Cutter privi dincolo de ea, n desi. n lumina nopii, copacii-cupol i
copacii epoi aveau siluete de asasini. Baobabii ndesai i priveau cu coroanele
lor despicate.
Cnd Elsie se potoli, cpt un aer defensiv. i desfcu de la gt cmaa.
Nu tiu, spuse ea. N-a fost limpede. Cred c e pe undeva pe-acolo.
Fcu un gest spre o ridictur ndeprtat. Cutter nu spuse nimic. Elsie
arta spre nord-nord-est, n direcia n care tiau c trebuie s mearg. Fusese
uurat c venise i Elsie cu ei, dar tiuse ntotdeauna c se pricepea doar la
farmece mrunte, fr s aib vreo putere deosebit. Nu tia dac Elsie simea
de-adevratelea emanaiile, i nici mcar ea nu tia asta.
Oricum, tot n direcia asta trebuie s mergem, spuse Cutter.
ncerca s spun cu blndee nu e nimic pierdut, chiar dac te neli
dar Elsie nu-l privi.
Merser zile ntregi printr-un inut care i pedepsea cu dogoare i spini ca
srma ghimpat. Nu se pricepeau s stpneasc bine animalele pe care le
clreau, dar naintau ntr-un ritm pe care nu l-ar fi atins dac ar fi mers pe
jos. i ineau armele n jos, epuizai. Fejh zcea ntr-un butoi cu ap din lac
atrnat ntre dou antilope. Apa era sttut; l fcea s se simt ru.
Intrau n panic din pricina zarvei de deasupra. O grmad de creaturi se
repezeau la ei din cer, batjocorindu-i. Cutter le cunotea din poze: urtoarele,
hiene cu aripi de liliac.
Pomeroy mpuc una i suratele ei ncepur s o devoreze nainte s
ajung la pmnt. Stolul se concentr, rapace i canibal, iar grupul scp.
Unde e nenorocita aceea de oapt a ta, Cutter?
Du-te naibii, Pomeroy. Dac aflu, o s am grij s-i spun.
Doi deja. Doi tovari mori, Cutter. Ce naiba facem?
Cutter nu rspunse.
De unde tie el ncotro s mergem? ntreb Elsie, referindu-se la
supraveghetorul lor.
ntotdeauna tie unde suntem, dup cte mi-a spus, rosti Cutter. Mi-a
dat de neles c primete mesaje. Mi-a spus c a aflat de la o persoan de
contact pe care o are n ora c ei caut s ajung la Consiliu. A trebuit s
plece, s ajung primul acolo.
Cutter n-ar fi vrut s discute despre asta, ntr-att era de vag ceea ce
tia.
Mi-a artat pe hart odat unde credea c se afl. i-am spus. Acolo
mergem i noi.
De parc ar fi fost aa de simplu.
Ajunser la poalele unui povrni abrupt cam pe la apus, gsir un
pria i bur din el cu mare uurare. Fejh se blci. Oamenii l lsar s
doarm n ap i urcar povrniul. De pe creast cuprinser cmpul cu
privirea i vzur lumini pe calea pe care aveau s apuce. Trei plcuri: cel mai
ndeprtat fiind abia vizibil, cel mai apropiat la numai vreo dou ore de mers.
Elsie, Elsie, spuse Cutter. Tu chiar ai simit ceva.
Pomeroy era prea greoi s coboare panta abrupt, iar Elsie nu avea
destul vlag. Doar Cutter putea cobor. Ceilali i spuser s atepte, s caute
o alt cale mpreun a doua zi, dar chiar dac tia c era o nebunie s strbat
acele cmpuri ostile de unul singur pe timp de noapte, nu se putea abine.
Ducei-v, spuse el. Avei grij de Fejh. Ne vedem mai trziu.
Era uluit de ct de bucuros se simea s fie singur. Timpul se oprise.
Cutter pea printr-o lume a fantomelor, prin visul pmntului despre propriile
sale puni.
Nu se auzea nici o pasre de noapte, nici un strigt de hien, nu era
nimic dect peisajul ntunecat ca un fundal pictat. Cutter se afla singur pe o
scen. Se gndi la Ihona cea moart. Cnd ajunse n sfrit aproape de lumini,
vzu un plc de case. Pi n satul luminat att de tare de parc ar fi fost
ateptat n mod festiv.
Era gol. Ferestrele erau doar nite guri. Pragurile uilor se cscau spre
ncperi tcute. Nici o u.
Luminile erau adunate la intersecii: globuri de mrimea unui cap n care
ardea un soi de plasm vscoas, rece i nu mai strlucitoare dect o lamp cu
abajur. Atrnau complet nemicate. Bziau i suprafaa lor era cuprins de o
vnzoleal de forme: arcuri de flcri reci se ntindeau ct un lat de palm
dincolo de suprafa. Sori de noapte domesticii. Nimic nu se mica.
Mergnd pe aleile pustii, se adres omului pe care l urmreau.
Acum unde eti?
Vocea lui era foarte grijulie.
Cnd se ntoarse pe creast, Cutter vzu o lumin la marginea ei, un
felinar care se mica ncet. tia c nu aparine tovarilor lui.
Elsie voia s vad satul pustiu, dar Cutter insista cu fermitate c nu au
timp, c trebuie s cerceteze celelalte lumini, s vad dac exist vreo urm.
Ai simit ceva, i aminti el. Ar fi mai bine s cutm. Avem mare nevoie
de ndrumare.
Fejh se simea mai bine, i mprosptase apa, dar tot se mai temea.
Vodyanoii nu au ce cuta aici, spuse el. Am s mor aici, Cutter.
Pe la jumtatea dimineii, Cutter se uit n urm i art cu mna spre
soare. Cineva, o siluet ca o pat, sttea pe cal pe platforma unde fuseser ei
noaptea trecut. Un brbat sau o femeie cu o plrie cu boruri largi.
Suntem urmrii. Trebuie s fie cel care optete.
Cutter atept s aud oapta n urechi, dar nu auzi nimic. Toat ziua i
prima parte a nopii clreul i urm fr s se apropie. Asta i mnia, dar nu
puteau face nimic.
Al doilea sat i se pru lui Cutter la fel ca primul, dar se nela. Antilopele
ncetinir la pas, sforind, traversar piee pustii, trecur pe sub globuri de
lumin sfritoare i ddur peste un zid lung gurit tot de gloane, cu
mortarul stropit cu sev. Cltorii desclecar i se oprir dinaintea
rmielor reci ale violenei. La periferia trgului, Cutter vzu parcele; apoi i
ddu seama c nu era un cmp cultivat, ci fusese altfel modificat, rscolit i
carbonizat. Era pmntul reavn de deasupra unui mormnt. Era o groap
comun.
Oasele strpungeau solul ca mldiele unei recolte groteti. Aveau linii
dure, erau nnegrite de foc, fibroase ca lemnul tare. Oase de cactui.
Cutter sttea printre mori, clcnd pe carnea lor vegetal putred.
Timpul se ntoarse. l simi tremurnd.
Sperietoarea nfipt n mijloc era un cadavru. Trupul putred al unui om.
Era gol, flasc, intuit de un copac cu piroane. Era strpuns cu sulie. Una i
ieea cu vrful prin stern. i fusese nfipt prin anus i-l strpunsese complet.
Scrotul i era sfiat. Gtul purta urme de snge nchegat. Era tbcit de soare
i npdit de insecte.
Cltorii se holbau ca nite credincioi la totemul lor. Cnd, dup mult
timp, Pomeroy ndrzni s mite, o fcu foarte grijuliu, de parc ar fi fost o lips
de respect s-i desprind privirea de la mort.
Privii, spuse el, nghiind n sec. Cu toii sunt cactui.
Scurm cu vrful piciorului n pmnt, scond la iveal rmie ale
morilor.
i mai este el. Ce sfntu s-a-ntmplat aici? Rzboiul doar n-a ajuns
pn aici
Cutter privi cadavrul. Nu era foarte nsngerat. Nici chiar ntre picioare.
Era deja mort, opti Cutter, uluit de privelitea brutal. L-au mutilat
dup ce a murit. Dup ce i-au ngropat pe ceilali.
Sub brbia cadavrului nu era snge nchegat, ci o bucat de metal
nsngerat. Cutter i feri privirea cnd o trase afar din gtul mortului.
Era o insign mic. O insign a Miliiei Noului Crobuzon.
Omul travers apa cltinndu-se. Prul i hainele i unduiau n micare.
Marea Srman, puin adnc sub el, se agita i i arunca spum pe pantaloni.
Un trup ni deodat ca un fulger, un pete-spad se arcui alturi de el,
ajungnd destul de sus ca s traseze o arcad, nfigndu-se napoi n ap ca o
suli. Petele se inea aproape, naintnd n ritmul nehotrt al omului.
Cnd iei din nou la suprafa, cnd se arcui n soare, surprinse privirea
omului ce se cltina. Ceva ntunecat se prinse de aripioara lui dorsal. Ceva ce
alunec i se ngrop n pielea lui de pete.
Ieir de pe hart, ndreptndu-se spre al treilea grup de lumini. Dincolo
de ele se afla un zid de piatr ca nite plci cornoase aezate pe o spinare
antediluvian, printre care trebuiau s gseasc o sprtur.
Cutter ridic insigna sngerie. I se fcu ru gndindu-se c miliia se afla
naintea lor. Am putea ajunge prea trziu.
Ddur peste gropi cu ap, dar era murdar. Fejh i umplu din nou
butoiul, ns pielea ncepuse s-i crape. mpucar civa iepuri i psri
lenee. Trecur pe lng antilope i depir grijulii turme de mistrei de
mrimea cailor.
Cutter avea impresia c poteca pe care o prsiser era un soi de infecie
a pmntului. La rsritul celei de-a treia zi de cnd dduser peste miliianul
rstignit se apropiar de ultimul sat. Iar cnd se apropiar destul, soarele se ivi
i i scld n lumin roiatic. Ceva se mic, ceva ce crezur c e un stei de
piatr sau un copac uscat.
Icnir. Animalele pe care le clreau se poticnir.
De ei se apropia un gigant, cel mai mare cactus pe care-l vzuser pn
atunci. Cactuii obinuii aveau doi metri, doi metri i jumtate, dar acesta era
de cel puin dou ori mai nalt. Prea un elemental, o creatur a pmntului, o
form de relief mictoare.
Pea sltat pe olduri rsucite, cu picioarele lui uscate. Se legna, gata
parc s se prbueasc. Pielea lui verde fusese despicat i se vindecase de
multe ori. epii lui erau lungi de un deget.
Masivul cactus se apropie mpleticit de ei, destul de repede pentru pasul
lui nesigur. inea n mn o mciuc fcut dintr-un trunchi de copac. Pe
msur ce se apropia o ridica tot mai sus i, cu chipul imobil, ncepu s strige.
Rostea cuvinte pe care nu le nelegeau, o form de Sunglari, i venea cu
intenii ucigae spre ei.
Stai, stai!
Toat lumea ipa. Elsie, cu ochii injectai, ntinse mna i Cutter nelese
c ncerca s-i canalizeze mintea pentru a face cine tie ce farmece pricjite.
Cactusul venea cu pas mpleticit. Fejh trase o sgeat care l lovi cu un
duduit umed i rmase atrnnd ntr-o parte, fr s cauzeze vreo durere.
V omor, croncni cactusul cu glas slab, ntr-un dialect ragamoll urt.
Crim fac.
i cntri n mini arma uria.
N-am fost noi! strig Cutter.
Arunc insigna miliiei n calea gigantului cactus i trase cu pistolul cu
repetiie spre ea, fcnd-o s sar i s zdrngne pn ce goli toate cele ase
butoiae. Cactusul se opri din nval. Cutter scuip spre insign pn i se
usc gura.
N-am fost noi aceia.
Nu mai vzuser asemenea artare. Cutter crezu c trecuse prin
Torsiune, c fusese afectat de energia rea a zonei cacotopice, dar nu avea
dreptate. n ultimul sat pustiu, cactusul povesti despre el. Era un geain ceea
ce ei interpretar drept ntrziat.
Printr-un soi de vraj, cactuii din savan pstrau civa bulbi n com
luni de zile dup sorocul naterii. n vreme ce semenii lor rsreau murdari din
rn, geain, ntrziaii, dormeau dedesubt n coconul lor, crescnd. Trupurile
li se dezvoltau n vreme ce tehnici oculte i ineau ca nenscui. Cnd, n sfrit,
se trezeau i ieeau la suprafa, erau monstruoi. Dimensiunile lor erau
prodigioase.
Anormalitatea aceasta i afecta. Oasele lor lemnoase se ndoiau, pielea li
se cojea i era presrat cu excrescene. Simurile lor dezvoltate le produceau
durere. Erau paznicii, lupttorii i strjerii inutului lor. Erau tabu. Adorai,
respectai. Fr nume.
Degetele minii stngi a ntrziatului erau lipite ntre ele. Se mica ncet,
jenat de dureri artritice.
Noi nu Tesh, spuse el. Nu rzboiul nostru, nu treaba noastr. Dar ei
tot au venit. Miliia.
Sosiser dinspre ru, un pluton clare cu foarcuri i arme motorizate.
Cactuii auziser de mult vreme povetile din nord, unde miliia i legiunile
din Tesh se rfuiau. Exilaii le povestiser despre actele monstruoase ale
miliiei, iar stenii cactui fugiser de echipele morii.
Miliia ajunsese ntr-unul dintre sate nainte ca acesta s se goleasc
complet. Cactuii aceia adpostiser refugiai din nord cu tolba plin de poveti
despre carnagii i se hotrser s nu se lase fr lupt. Ieiser dinaintea
miliiei ntr-un grup nfricoat, cu bte i cuite de cremene. Fusese un mcel.
Trupul unui miliian fusese lsat n urm, ca s fie pedepsit de ctre geain n
mijlocul cactuilor mori.
Au trecut dou sptmni de cnd au venit. De atunci ne tot vneaz,
spuse ntrziatul. Au adus aici rzboiul cu Tesh?
Cutter cltin din cap.
E o ncurctur nenorocit, spuse el. Miliienii pe urmele crora
mergem noi nu-i urmresc pe amrii ia, ci pe omul nostru. Cactuii aceia au
intrat n panic din pricina celor auzite i au devenit fr s vrea inte la rndul
lor. Ascult-m. mai spuse el uriaului verde -, cei care au fcut asta satului
tu caut pe cineva. Vor s-l opreasc nainte ca el s transmit un mesaj.
Ridic privirea spre chipul lui mare.
Vor veni i mai muli.
i Tesh vine. S se lupte cu ei. Noi suntem la mijloc.
Da, spuse Cutter sec, apoi atept mult timp. Dar dac omul nostru
ctig dac scap, atunci miliia poate o s aib alte lucruri la care s se
gndeasc dect la rzboiul sta. Aa c poate vrei s ne ajui. Trebuie s-i
oprim, nainte ca ei s-l opreasc pe el.
Cu minile noduroase la gur, ntrziatul scoase un strigt animalic de
durere. Jalea lui se rspndi peste cmpie. Animalele din noaptea fierbinte se
oprir i n tcerea care urm se auzi un rspuns. Un alt strigt, la kilometri
deprtare, pe care Cutter l simi n mruntaie.
ntrziatul url iar i iar, fcndu-i simit prezena. ntr-un interval de
cteva ore, un mic grup de geain i veni n ntmpinare cu pai uriai i
dureroi. Erau cinci i erau diferii: unii aveau mai mult de apte metri
nlime, cu membre rupte i aezate la loc strmb. O aduntur jalnic de
gigani schilozi.
Cltorii erau uluii. ntrziaii jelir mpreun n limba lor.
Dac ne-ai ajuta, spuse Cutter cu umilin, poate c vom putea opri
miliia de tot. Oricum, va fi o rfuial i asta ar putea fi rzbunarea voastr.
ntrziaii petrecur ore ntregi aezai n cerc, vorbind n oapt,
ntinzndu-se unul spre altul. Micrile le erau grijulii din pricina greutii
membrelor. Sracii ostai rtcii, gndi Cutter, cu toate c uimirea i rmsese
aceeai.
n sfrit, cel care chemase adunarea i spuse:
S-au dus, un plc de miliieni. S-au dus spre nord. La vntoare. tim
unde.
Ei sunt, spuse Cutter. l caut pe omul nostru. Pe ei trebuie s-i
ajungem.
ntrziaii i smulser o mulime de spini ca s-i poat cra n crc pe
Cutter i pe tovarii lor. i duceau cu uurin. Antilopele de clrie, acum
prsite, i privir cum pleac. Cactuii fceau pai de mamut, legnndu-se
peste pmnturi, pind peste copaci. Cutter se simea mai aproape de soare.
Vzu psri, chiar i garude.
Geain intrar n vorb cu ele. Siluetele naripate le ddur ocol, fcnd
parc zgomot de valuri. Le vorbir cu glasuri tioase n limba lor psreasc.
Geain ascultar i le rspunser cu voci gunoase.
Miliie n fa, spuse cel care-l ducea pe Cutter.
Continuar s mearg mpleticit, odihnindu-se rareori, cu pai de gigani-
cactus. Odat se oprir pe cnd luna i fiicele ei stteau s apun. La marginea
savanei, spre vest, se vedea lumin. O tor, un felinar care se mica.
Cine e? ntreb ntrziatul lui Cutter. Un om clare. Te urmre te?
E acolo? Sfinte prindei-l! Repede. Trebuie s tiu ce hram poart.
Geain goni cu pai de beiv, nghiind distanele, ns lumina se stinse.
A disprut, spuse ntrziatul.
O oapt se auzi n urechea lui Cutter, fcndu-l s tresar.
Nu fi prost, spuse vocea. Cactuii nu m vor gsi. Pierzi vremea. Am s
m apropii de tine din cnd n cnd.
Cnd i vzur de drumul lor, lumina apru din nou, pstrnd distana
spre vest.
Dup dou nopi, timp n care adstaser doar ca s se odihneasc sau
ca s-i mprospteze apa lui Fejh, geain se oprir. Artar spre o dr de
verdea i de pmnt bttorit.
Dincolo de kilometri ntregi de iarb uscat aternut dinaintea
dealurilor ceva mai nverzite se ridica o cea pe care Cutter o crezuse la
nceput praf sau fum, dar dup aceea i ddu seama c e amestecat cu un
cenuiu mai nchis. Ca i cum cineva ar fi mnjit o fereastr cu degetul murdar
de grsime.
Ei sunt, spuse ntrziatul lui Cutter. Miliia. Ei sunt.
ntrziaii nu sttur pe gnduri. Scoaser din rdcini copaci noduroi
dintre cei ce creteau n preerie i-i fcur din ei bte, apoi continuar drumul
spre ucigaii neamului lor.
Ascultai! strigar Cutter i Pomeroy i Elsie, ncercnd s-i conving
de strategia lor. Ascultai, ascultai.
Lsai unul n via, spuse Cutter. Pentru Dumnezeu, lsai unul s
putem vorbi cu el.
Dar ntrziaii nu ddur semne c ar fi auzit sau c le-ar fi psat.
Aerul preeriei unduia; cldura reverbera ntre stncile mari ct o cas.
Animalele se speriau la trecerea giganilor zgomotoi ca nite copaci ce se
prvleau. ntrziaii trecur de o culme i se oprir. Cutter privi n jos spre
miliieni.
Erau un grup mare, siluete minuscule cenuii, nsoite de cini i de ceva
ce scotea fum: un turn de fier la fel de nalt ca ntrziaii, tras de cai Refcui.
n vrf avea o platform de pe care priveau doi oameni. Sfia n drumul lui
tufele i lsa n urm pmntul rvit i dre de ulei.
Foarte ncet, ntrziaii i aezar pasagerii jos. Cutter i tovarii lui i
verificar armele.
Asta e o tmpenie, spuse Pomeroy.
O pasre de prad jigrit trecu pe deasupra, ipnd speriat.
Uite ce putere de foc au.
Lor ce le pas? fcu un semn Cutter spre ntrziai. Nu vor dect
rzbunare. Noi suntem aceia care vrem mai multe. N-am s-i opresc s-i
obin satisfacia. De parc a fi n stare, chiar de-a vrea.
ntrziaii coborr panta greoi spre miliie.
Mai bine am pleca.
Cltorii se mprtiar. Nu aveau nevoie s se ascund. Miliienii
vzuser ntrziaii i nu-i mai interesa nimic altceva. Cutter alerga n norul de
praf strnit de giganii-cactus.
O arm motorizat trase. Gloanele rpir din butoiaele rotitoare.
Miliienii i alergau caii cuprini de panic. Prsiser teritoriul cactuilor i se
crezuser n siguran. Gloanele lor bteau ca ploaia peste ntrziai, strnind
stropi fini de sev, dar nu-i opreau din mers.
Un geain izbi cu arma ca un berbec. n mna lui prea o bt, ns la o
privire mai atent i puteai da seama ce era cu adevrat: un copac. Lovi
minaretul i-i ndoi blindajul. Cutter se ls pe burt i trase spre grmada de
miliieni cu arma lui cu repetiie.
Miliienii traser; demonstrau un curaj impresionant i prostesc, innd
piept atacului pn ce ntrziaii ridicau un picior i-i striveau sub talp, odat
cu caii lor. Un cactus mtur cu copacul lui, rupnd gtul unui om doar
pentru c-l atinse cu o rdcin.
Miliienii cu puti se retraser n spatele celor care duceau foarcuri i
arunctoare de gaz pirotic. ntrziaii ridicar minile. Arunctoarele de flcri
i fcur s se retrag, cu pielea nnegrit i crpat.
Cel mai mic dintre geain se cltin cnd un disc ascuit de metal tras
dintr-un foarc se nfipse n muchii lui vegetali i-i retez un bra. i duse
mna stng la ciotul rmas i i lovi cu piciorul pe clre i pe calul lui,
ucigndu-i. ns durerea l fcu s cad n genunchi i un inta l ucise cu un
disc tras n cap.
Sgeile lui Fejh i bubuitul flintei lui Pomeroy i deconspirar. Armele
din turn fichiuir tufiul n care se ascunsese Fejh. Cutter strig atunci cnd
arma motorizat porni s se roteasc, cu lanurile i angrenajele zgomotoase ca
nite ciocane, iar o ploaie de gloane btu vegetaia.
Mai erau acum patru ntrziai cuprini de furia uciderii, clcnd totul n
picioare i lovind orbete.
Turnul se aplec i se deplas. Arma lui motorizat inti un alt geain, o
linie de gloane l perfor de la old la piept. Cactusul se mpletici i se ndoi cu
o micare nenatural dup tietura cea nou.
Pomeroy se ridic n picioare. ipa i Cutter i ddu seama c strig
numele lui Fejhechrillen. Pomeroy trase n mod repetat n jos. Cinii erau
turbai, mucnd n gol cu flcile lor pline de bale.
De la mare distan se auzi un foc. Un alt om se prbui peste marginea
turnului de fier.
Vocea opti n urechea lui Cutter.
Jos. Te-au vzut.
Cutter se arunc la pmnt i privi printre firele de iarb. Auzi un alt foc
tras de departe. Un miliian czu de pe cal.
Cutter vzu un cpitan-taumaturg, i privi venele i tendoanele
strbtnd pe sub piele n timp ce rspndea scntei ntunecate. Cutter trase i
rat; fusese ultimul lui glon.
Taumaturgul strig, hainele lui scoaser fum i o lance de energie
lptoas ni din pmnt, de sub picioarele celui mai mare geain,
strpungndu-l, continund spre cer i disprnd. Cactusul se chirci, cu seva
curgndu-i uvoi. Flcri negre l cuprinseser. Taumaturgul privi cu ochi
nsngerai, dar triumftor, i fu dobort de intaul nevzut. Ultimii doi geain
i striveau pe miliieni.
Unul mbri turnul nesat cu arme, luptndu-se cu el, rsucindu-l
violent. n vreme ce tovarul lui strivea ultimii oameni, cai i cini mutani, el
mpingea i rsturna coloana. Aceasta scri, se cltin dezechilibrat,
strnind panic printre caii nhmai la ea. Czu ncet, se zdrobi i se despic,
vrsnd oameni vii i mori.
Cei ce scpaser fugir, iar ntrziaii se luar dup ei, btnd din
picioare grotesc, ca nite copii. La distan de btlie se vedea un clre ce
galopa spre ei. Cutter auzi din nou oapta Pstreaz cinii n via, nu-i lsa
s omoare cinii, pentru dumnezeu dar nu era un ordin, nu-l lu n seam i
fugi, ca i prietenii lui, spre desiul unde se ascunsese Fejh. l gsir ntins pe
iarb.
Merse i merse, omul cltinat, zbur, i era eapn, tind aerul. Prin
estuarul mltinos, printre insule scunde, peste mangrove i prin arcurile
lianelor, peste maluri noroioase i peste steiuri de stnc, peste peisajul
zdrenuit.
Tovarul lui era o pasre, un iepure, o viespe mare ct un porumbel, o
creatur a stncilor, o vulpe, un cactus-copil, mereu ca o tumor atrnat de
omul cltinat sau ainndu-se alturea, trecnd imposibil prin steiuri de piatr.
Omul cltinat iei la suprafa n cmpie. Pentru un timp, fiara de sub el fu o
antilop care alerga mai ceva dect oricare alt antilop.
Merser i merser, tind prin pustie tot mai iute. Merser spre nord,
trecnd prin copaci i sate arse i tot spre nord i tot mai tare i, indiferent de
animalul care l urma sau se inea de el sau zbura deasupra lui, mergeau tot
mai repede i vnau, urmrind semnele pmntului i ale aerului pe care
numai ei le puteau vedea, apropiindu-se, urmrind, venind n ntmpinare.
l pregtir pe Fejh pentru nmormntare. Cinii ciudai ddeau ocol
cadavrelor miliienilor i urlau dup stpnii lor.
Cei doi ntrziai care rmseser n via stteau amorii, cu picioarele
nfipte n pmnt. Nu muriser toi miliienii. Se mai auzeau scncete slabe i
gfieli dinspre cei prea frmai ca s mai poat mica. Nu erau mai mult de
patru sau cinci, murind ncet, dar nc plini de energie.
n timp ce Cutter spa, clreul trecu printre cinii agitai. Cltorii se
ntoarser cu spatele la prietenul lor mort i cu faa spre clre.
El i salut aplecnd capul i atingndu-i borurile plriei cu mna.
Avea culoarea prafului. Vesta i era decolorat de soare, pantalonii de piele i
cizmele i fumegau de praf. La oblncul eii avea o puc. La fiecare old avea
cte un revolver.
Brbatul i cercet din priviri. Se uit lung spre Cutter, i ridic mna
dreapt la buze i murmur ceva. Cutter l auzi de parc i-ar fi optit la ureche.
Mai bine te-ai grbi. i-ar fi bine s lum unul dintre cini.
Cine eti? ntreb Cutter.
Brbatul se uit spre Pomeroy, Elsie, apoi din nou spre Cutter,
mormind. Cnd ajunse la el, Cutter auzi: Drogon.
Un susurtor, spuse Pomeroy cu nencredere, iar Drogon se ntoarse
spre el i i opti ceva.
O, da, rspunse Pomeroy. Poi fi sigur de asta.
Ce faci aici? spuse Cutter. Ai venit s ne ajui s-l ngropm
Trebui s se opreasc i nu mai reui dect s gesticuleze.
De ce ne urmreti?
Dup cum i-am spus, opti Drogon. Dorim acelai lucru. Voi suntei
acum nite exilai, ca i mine. Cutm acelai lucru. Caut Consiliul de Fier de
ani de zile. N-am fost sigur c voi o s reuii. i nici acum nu sunt. Nu suntem
singurii care caut Consiliul, tii asta. tii de ce nenorociii tia sunt aici.
Art spre un miliian care suspina i sngera.
De ce credei c v-am urmrit? Am avut nevoie s tiu dup cine v-ai
luat.
Ce spune? ntreb Elsie, dar Cutter i fcu semn s tac.
nc nu tiu dac s am ncredere n voi, dar v-am urmrit i tiu c
alturi de voi am cea mai bun ans. i v-am artat c avei cea mai bun
ans alturi de mine. M-a fi dus cu omul vostru dac a fi putut, dup ce am
auzit c a plecat.
De unde tii? spuse Cutter.
Nu suntei singurii cu urechile ciulite, cine tie cine mai este. Dar
ascult, nu avem timp: nu e numai el urmrit. Acest grup mergea dup omul
vostru ei nu tiu mai multe dect am aflat noi dar alii v urmresc pe voi.
V-au luat urma nc din Codrul Adnc. i ctig teren. i nu sunt numai
miliieni.
Ce? Cine vine?
i Cutter repet ngrozit ceea ce auzi.
Mnuitori, spuse el.
Mai nspimntai s moar singuri dect de mnia dumanilor lor,
miliienii care mai triau nc strigau dup ei. Nu aveau nici un plan, nu
ncercau nici o mecherie nu voiau dect s vorbeasc cu cineva aa cum
erau, ntini pe jos n dogoare.
Hei, hei, prietene.
Hai, vino, hai.
Sfinte GurMult, mi-am pierdut braul, omule, s-a dus.
Majoritatea erau oameni la vreo treizeci de ani, cu o expresie de mndrie
i de resemnare care le prea spat adnc pe chip. Nu se ateptau la mil, ci
doar s fie bgai n seam nainte s moar.
Cinii nc urlau i ddeau ocol. Drogon adun trei creaturi cu craniu
ciudat, mnndu-i dinaintea calului lui uria. Potoli fiarele cu oapte neauzite.
De ce ne ajut? ntreb Elsie. Ce vrea?
Pomeroy era de prere s-l ucid, sau cel puin s-l lege i s-l lase n
urm.
La naiba, nu tiu, spuse Cutter. Spune c a auzit ce se petrece. C e n
cutarea Consiliului i el. Nu tiu, sincer. Uite ce a fcut ne-ar fi putut ucide
pn acum. Mi-a salvat viaa l-a dobort pe unul care m luase la ochi. Ai
vzut cum trage. i ai vzut i tu, Pom, c e un taumaturg.
E un susurtor, spuse Pomeroy cu sil. E doar un furitor de oapte.
Mie mi-a optit, frate. i mai aduci aminte? Nu e un susur din la care
pune un cine cu botul pe labe. L-am auzit de la kilometri distan i m-a fcut
s dau la pace cu haiducul pRefcut.
Domeniul subvocalurgiei era un teren alunecos: tiina sugestiilor
ascunse, o tehnic secret. Dar omul acela o aplica excelent.
Cinii era Refcui. Centrii olfactivi ai creierului lor fuseser mrii.
Craniile le erau umflate de parc le-ar fi dat creierul pe dinafar. Ochii le erau
mici, iar n vrful botului aveau nri dilatate i mobile ca ale porcilor. Boturile
ncreite purtau fire i baterii, circuite taumaturgice. Fiecare avea cte o fie
de pnz legat de zgard.
O, Doamne, astea sunt hainele lui, spuse Cutter.
Aa o s-i ia urma din captul cellalt al continentului, opti Drogon.
Aa au reuit s-l urmreasc.
Nu-i uciser pe miliienii rmai n via, nici nu-i scuipar n fa, nici
nu le ddur ap, ci i lsar nebgai n seam. Drogon se concentr asupra
cinilor. Le optea i ei se potoleau. Erau dornici s aib ncredere n el.
Cinii sunt ai notri acum, spuse Pomeroy.
Drogon ridic din umeri i ntinse lesa, iar animalul l privi pe Pomeroy
i-i art colii.
Tu ce poveste ai? spuse Pomeroy.
Drogon art spre Elsie, opti, iar ea se apropie de el. O lu de mini i i
le puse pe fruntea lui, iar ea intr n trans. El continu s vorbeasc,
enunnd ceva ce numai ea putea auzi.
Cnd termin, Elsie deschise ochii.
Mi-a spus s-l citesc. Mi-a artat c e sincer. i a spus Vreau ceea ce
vrei i voi, vreau s gsesc Consiliul. A spus c e din ora, dar c nu e de
partea Parlamentului i nici a miliiei. Spune c este un vaquero, un clre. A
trit ca un nomad vreme de douzeci de ani. A spus c sunt prea multe pove ti
ca s nu fie adevrat existena Consiliului. i c acesta e preios pentru cei ce
triesc n slbticie. Consiliul de Fier. Ca un trm fgduit. Aa c, atunci
cnd a auzit ce se ntmpl cnd a auzit cine a plecat s-l apere l-a urmat
ca s ajute. S-l gseasc. Ne-a urmrit pe noi. Pn ce a fost sigur c poate
avea ncredere n noi.
Nu vorbeti adevrul, spuse Pomeroy. Asta nu nseamn nimic.
Nu, dar am aflat ceva, se nfurie Elsie. Pot simi. I-am testat
sinceritatea.
Furitorul de oapte i puse napoi plria pe cap i se ntoarse spre
cini, subvocaliznd pn ce acetia cutar afeciunea lui.
Elsie nu e destul de puternic pentru a fi sigur, Cutter, spuse
Pomeroy.
De ce ateapt toat lumea ca eu s hotrsc? gndi Cutter.
Drogon inu crpele la nasurile absurde ale cinilor, iar animalele lsar
bale i se ntoarser spre nord.
Trebuie s mergem, i spuse Drogon lui Cutter. nc suntem urmrii.
Suntem aproape acum, suntem aproape.
Elsie ncerc s mulumeasc ntrziailor, fr s capete nici o reacie
din partea lor.
Trebuie s plecai, strig ea. Vin mnuitorii.
Dar geain nu rspunser. Rmaser pe pmntul rzbunrii lor, fr s
atepte nimic. Oamenii nu avur altceva de fcut dect s le strige mulumiri i
s-i lase pe giganii vegetali n toropeala lor. Cutter salut mormntul lui Fejh.
Cinii se mprtiar pe potec naintea lui Drogon, adulmecnd frenetic.
Uneori i lsa s rtceasc prin vegetaia aspr. Se ndeprt de grup n timp
ce Cutter i restul i vedeau de drum.
optea fiecruia n parte de la distan de kilometri. Lsase cinii s
alerge, s prseasc poteca, iar cnd se ndeprtau prea tare le optea
comenzi ca s se ntoarc.
Continu s mergi, i spuse el lui Cutter. Mnuitorii sunt pe urma ta.
Mnuitorii. Maleficele mini de legend. Paraziii cu cinci degete ieeau
acum la lumin.
Urcar o a ntre dealuri. Cutter se gndea la Fejh care se cocea ncet n
pmnt. Privi urmele pe care le lsaser, morii i muribunzii, doi ntrziai
rmai ca nite copaci, ruinele luptei ca o pat de murdrie.
inutul de dinaintea lor era mai mpdurit, terenul deveni abrupt,
mpiedicat s-o ia la vale de rdcinile mslinilor. Praful lui Drogon se mprtia
ca un nor. Era naintea lor, calea pe care o alesese se vedea ca o custur.
Treceau printre tufe de salvie i de lemnul-cinelui. La fiecare pas, Cutter
speria roiuri de lcuste.
Nu era acesta singurul moment al cltoriei lor n care timpul prea s se
nchege. O zi nu mai era dect o clip. Micrile zborul insectelor, scurta
apariie a vreunui roztor nu erau dect repetarea la nesfrit a unei rutine.
Nu dormir prea mult n noaptea aceea din pricina zgomotelor dulilor i
a oaptelor lui Drogon ce veneau din tabra lui de mai sus. Erau mpovrai de
armele pe care le luaser de la miliieni i lsaser o dr de cuite i de puti
grele.
Odat vzur o garuda mult deasupra lor, ntins ca un crucificat. O
vzur plonjnd, virnd spre Drogon, apoi urcnd din nou.
A ncercat s-i opteasc, spuse Cutter. Dar a scpat de sub influena
lui.
Era mulumit.
Ritmurile lor nu erau cele obinuite ale zilei: aipeau pre de cteva
minute cnd soarele era sus, dar i la apus sau noaptea. Dac furitorul de
oapte dormea, o fcea n a. n preerie trecur pe lng animale ciudate, ceva
ntre girafe i gorile, mergnd sprijinite n pumni i mncnd frunze de pe
crengile joase.
Trebuie s te grbeti, i spuse furitorul de oapte lui Cutter.
Mnuitorii se apropie.
l urmar pe Drogon la lumina lunii spre linia dealurilor ce se terminau
cu un platou. Vzur un coridor ntunecat printre creste. Aveau s ajung
acolo la rsrit, iar Cutter i imagin relieful, soarele arztor ca o pedeaps
formnd doar o band deasupra zidurilor de stnc.
Elsie spuse:
Se apropie ceva.
Prea pierit. Prea ngrozit.
Se apropie ceva dinspre sud.
De dincolo de valurile de pmnt, de dincolo de orizont se simea o
tulburare. Cutter tia c Elsie e o vrjitoare cu slabe puteri, dar simise ceva.
Rsritul era uor luminat, iar la primele raze de soare Cutter vzu praful
scos de copitele calului lui Drogon pe terasa de piatr. Furitorul de oapte se
afla la intrarea n chei.
Urmai aceast cale, i spuse Drogon lui Cutter. Repede. Mnuitorii se
apropie, dar o s reuii dac inei pasul. Cinii url. Au dat de mirosul
omului nostru, e aproape, pe aici. Reuii s ajungei poate c vom ine piept
mnuitorilor, s-i prindem ntr-o ambuscad.
Un plan slab.
Probabil c Drogon se ntorsese i gonise n urma haitei pe cnd ei
intrar alergnd n cheile de piatr. Cutter se gndi la steiurile de piatr pe sub
care aveau s treac i vzu limpede ceea ce vzuse n camera prietenului lui
fugar care-l trimisese aici. Cutter vzu firul ntins al capcanei i toi morii,
zcnd mprtiai sub o form antropoid construit din materiale alese la
ntmplare.
La naiba. napoi! napoi!
Strig aa cum nu mai strigase niciodat. Pomeroy i Elsie se mpleticir;
adormiser mergnd. Cutter fcu mna plnie i url din nou.
Stai! Stai!
Trase focuri de revolver n aer.
Drogon era n urechea lui.
Ce faci? Mnuitorii te vor auzi
Dar Cutter vorbea i se tra epuizat.
Stai stai stai! strig el. Nu intrai, nu intrai. E o capcan.
Praful se prvli peste el, parc modelat de cldura ce se nteea,
devenind un om clare. Drogon se ntorcea. Cutter strig.
Nu putem intra, spuse el. E o capcan. Ne ateapt un golem.
Drogon mna mprejurul lor de parc ar fi fost o turm, iar cnd se
ncordau le optea, adresndu-se subcontientului, i ei nu se puteau opune.
Fugii, le optea el, iar ei, neajutorai, l ascultau.
Platoul era presrat cu grohoti alunecos, aa c se inur de tufe ca s
urce spre coridorul ntunecat. Drogon i lu calul i se grbi pe un drum ce
prea imposibil de strbtut. Cinii, legai la intrarea n chei, trgeau de
zgard, cu nfiare imbecil din pricina ochilor porcini i a dinilor dezgolii.
Jinduiau s intre, s ajung la sursa mirosului.
tie, spuse Cutter aplecndu-se pe vine ca s scuipe praful pe care-l
nghiise. tie c vin dumanii dup el.
Un mnuitor, spuse Drogon ca un fir de praf la marginea platoului.
Trebuie s mergem.
Cutter spuse:
tie c vin i nu ncearc s-i ascund mirosul. Crede c l urmrete
miliia i i-a atras aici. E o curs. Nu putem intra. Trebuie s ocolim. El e de
partea cealalt, ateptnd.
Nu dezbtur mult timp problema, prezena mnuitorului se fcea
simit n aer. Cinii ltrau i Drogon i ucise cu focuri de arm la intrarea n
tunel. Ceilali l urmar, prinzndu-se de rdcini, pe vrful platoului. Drogon
la opti Urcai, chiar aa suspendat cum era, iar ei gsir energie s mping
cu picioarele i s se agae cu minile.
Drogon i conduse pe lng marginea crpturii. i vedeau calul i cinii
mcelrii de sub ei. Drogon opti ceva calului, iar acesta sfori i se ntoarse,
gata parc s intre n chei.
Ce faci? ntreb Cutter. Dac nu-l ii n fru l mpuc, m jur. Nu
putem risca s declaneze ceva.
Pentru o clip, furitorul de oapte pru s se mpotriveasc, dar se
ntoarse i porni din nou s alerge, lsnd calul pe loc.
Cutter se uit n urm i strig. i urmrea, cltinndu-se, silueta unui
om. Ducea o povar. Era la civa kilometri distan, venind ca o sgeat spre
stnc.
De cealalt parte puteau vedea peste vrfurile de stnc peisajul ce urca
ntr-o pant uoar. n lumina puternic a dimineii Cutter vzu copaci pitici.
Va trebui s ateptm pn ce drcovenia aceea pleac, spuse
Pomeroy.
Nu putem, spuse Drogon pe rnd lui Cutter i lui Pomeroy. Nu-l
urmrete pe prietenul nostru, ne urmrete pe noi. Ne urmrete gndurile.
Trebuie s trecem dincolo. S-i inem piept.
S-i inem piept? spuse Pomeroy. E un mnuitor.
O s fie bine, spuse Cutter, simindu-se brusc foarte convins. O s se
rezolve.
El, nu Drogon, gsi calea la coborre. O urmar unul cte unul,
furitorul de oapte rmnnd la urm.
Nenorocitul de mnuitor e att de aproape, i spuse el lui Cutter. E la
intrare, a vzut cinii, intr.
Cutter privi mprejur. Vino s vezi, gndi el. Vino i te uit la capcana ta.
Fugi spre ieirea din tunel.
Ce faci? i strigar tovarii. Cutter, ntoarce-te!
Stai, spuse furitorul de oapte, iar Cutter trebui s se opreasc.
ip de furie.
Las-m! Trebuie s verific ceva, spuse el, ngheat pe loc. La naiba,
d-mi drumul!
Furitorul de oapte l eliber. Cutter se mpletici nainte. Cuprins de
groaz i precaut, se apropie de intrarea presrat cu achii de piatr, cu
bolovani prvlii. Se aplec. Spuse:
Venii s m ajutai. Ajutai-m s-l gsesc.
Se auzi ceva. Simi aerul micndu-se. Un oftat venind din stnc.
Vine, spuse furitorul de oapte.
Drogon nu fcu nici o micare, nici Pomeroy sau Elsie; doar l privir pe
Cutter de parc ar fi uitat orice gnd de scpare.
Venii s m ajutai, spuse Cutter i arunc o privire n ntuneric.
Prezena care se apropia l fcu s se chirceasc.
Vzu o lucire. Un fir ntins n dreptul pragului, ducnd spre grmada de
bolovani stivuit de ambele pri, legat la baterii i la mainrii pe care Cuter le
tia ascunse acolo.
Am gsit, strig el.
Cutter ridic privirea i auzi urletul. Prin fisur erau mpinse afar frunze
i muchi frmiat. Sunetul mnuitorului era nociv. Cutter vzu n fisur
vrtejuri de frunze moarte. Auzea o btaie ritmic de tob i sforitul unui cal.
Se strecur napoi la tovarii lui.
Fii gata s fugii, spuse el. Fii gata s fugii mncnd pmntul.
Veni. Zgomotos. Un cal galopa spre el. Picioarele i se micau cu asemenea
rapiditate nct rsunau ca o herghelie ntreag. Bidiviul lui Drogon. Fugea
cum nu mai fugise vreodat un cal, fugea peste pietre care i rsuceau
ncheieturile i i sprgeau copitele, dar continua s goneasc n ciuda rnilor,
ud de sudoare i de snge. Ceva sttea agat de el. O glm prins de gtul
lui, ca o coad scurt, ca un vierme nfipt n carne.
n spatele lui apru un om. Un om. Sttea n aer, cu braele la piept; se
repezea spre ei cu o vitez nfricotoare. i vzu. Plonj spre ei fr s-i
modifice poziia trupului. ncepur s trag n el, iar omul se apropie pn ce
vrfurile picioarelor i se lovir de stnc.
Cutter se ridic i trase, apoi se ls iute napoi i se ascunse n spatele
stncii. Cu toii trgeau. Furitorul de oapte sttea cu picioarele deprtate i
trgea ca un expert, cu cte un pistol n fiecare mn; Pomeroy i Elsie trgeau
slbatic, iar gloanele lor i atingeau inta; vzur sngele nind din cal i
din omul impasibil, fr ca asta s-i opreasc.
Omul cltinat deschise gura i scuip foc. Rsuflarea dogorit linse firul
i-l fcu s luceasc, astfel c pre de o clip mnuitorii vzur metalul, iar
ineria i duse spre el, gura omului i a calului se deschiser de spaim, fr s
se poat opri. Trecur de fir i ieir la lumin.
Stncile czur. Se prvlir peste ei. Spirele se desfurar i trimiser
cureni taumaturgici prin circuite, duduit de valve i o cantitate masiv de
energie se eliber, fcnd ceea ce fusese plnuit s fac, genernd un golem.
Golemul se ncropi din cele dimprejur. Substana hului. Toat materia
pus n micare de acel cmp puternic. Stncile se prvlir ntr-o form vag
uman, nalt de apte metri, steiurile acelea un bra, tufele acelea uscate un
altul, bolovanii aceia mari un burdihan sprijinit pe picioare de piatr i un cap
de pmnt ars de soare.
Golemul era necizelat i instruit simplu doar s ucid. Cu micri rapide
de asasin, ridic braele ce cntreau mai multe tone i prinse mnuitorii. Ei
ncercar s i se mpotriveasc. Golemului i trebui doar o clip s rup gtul
calului, zdrobind mnuitorul, mna-parazit ce se zvrcolea n carnea lui.
Omul fu mai iute. Scuip foc care trecu fr efect peste chipul golemului.
Cu o for imposibil, omul se lupt cu braul de piatr coagulat i-l dizloc,
astfel nct golemul deveni nendemnatic. Dar reui s-l pstreze n
strnsoare. Chiar dac braul i se transforma n grohoti, golemul trase omul
cltinat n jos, l prinse de picioare cu o mn fcut din pietri i capul cu o
alta i l rupse.
Gazda fiind ucis, pe cnd cadavrul ei se mai afla nc n aer, golemul,
ndeplinindu-i sarcina, ncet s mai existe. Pietrele i praful lui czur la
pmnt transformndu-se ntr-o grmad nsngerat, ngropnd pe jumtate
calul mort.
Trupul sfrmat al omului se prbui, mprtiind snge peste pietre.
Sub haine se zbtea ceva.
Stai deoparte, spuse Cutter. Vrea o alt gazd.
Drogon porni s trag n cadavru de cnd se afla nc n aer. Cnd
cadavrul ajunse la pmnt, ceva cu multe picioare i vnt la culoare se
strecur de sub hainele lui. Ca un pianjen.
Se mprtiar. Arma lui Pomeroy bubui, dar creatura nu se opri,
aflndu-se la numai civa pai de Elsie care pornise s ipe. Focurile repetate
ale lui Drogon o oprir. Furitorul de oapte se apropia n timp ce trgea,
trimind cu trei focuri precise creatura n iarb. O lovi cu piciorul i o ridic,
nsngerat, ca o crp.
Era o mn. O mn sfrmat. De la ncheietur i cretea o coad
scurt. Atrna moart i umed.
Un dreptaci, spuse furitorul de oapte lui Cutter. Din casta
rzboinicilor.
Se petrecu o alt tulburare, ca un animal mare trecnd printre copaci.
Cutter se ntoarse i ncerc s ncarce armele.
Zgomotul se auzi din nou i ceva se mic ntr-un plc aflat la vreun
kilometru distan. Ceva iei la lumin. Un gigant, un om imens, cenuiu.
Privir cum se apropie fr s tie ce s fac sau s spun. Cutter ip i
ncepu s alerge. Prinse vitez atunci cnd omul de lut se apropie i vzu pe
cineva fcndu-i din mn din crca lui: un om care sri jos i veni spre el cu
braele deschise, strignd ceva neauzit de nimeni dintre cei ce l urmau n
goan, strnind noriori de polen i roiuri de insecte.
Cutter alerg la deal; omul alerg la vale. Cutter strig; l strig pe om pe
nume. Cutter plngea.
Te-am gsit, spuse el. Te-am gsit.
Partea a Doua.
Reveniri.
O fereastr se deschise brusc deasupra pieei. Ferestrele de peste tot se
deschid deasupra pieelor. Un ora al pieelor, un ora al ferestrelor.
Noul Crobuzon din nou. Nencetat, neprecupeit el nsui. Cald primvara
aceasta, jucu: rurile i put. Zgomotos. Nentrerupt, Noul Crobuzon.
Ce d ocol peste degetele ridicate ale oraului? Psret, parazii aerieni,
gargui (creaturi vesele cu picioare de maimu) i nave aeriene n culori reci,
fum i nori. Tendinele naturale ale terenului Noul Crobuzon le-a uitat,
ridicndu-se i cobornd dup cu totul alte rosturi: un labirint tridimensional.
Tone de crmizi i lemn, beton, marmur i oel, pmnt, ap, paie i
tencuial, acoperiuri ncropite i ziduri.
Ziua, soarele prlete culorile acelor perei, scorojete marginile
zdrenuite ale afielor care-i acoper ca nite pene, dndu-le treptat o nuan
de ceai. Amestecuri de cerneluri povestesc despre vechi spectacole, n vreme ce
betonul se usuc. Se vd faimoasele tiprituri ale Consilierului de Fier, repetate
n serii incompetente de ctre vreun mzglitor de grafiti dizident. Se vd ine
suspendate ntinse ntre coluri de arhitectur ca nite stlpi spari ai unui
templu. Cablurile taie aerul i zngne, astfel c vntul cnt la Noul Crobuzon
ca la un instrument.
Noaptea aduce o nou lumin, tuburi elictro-barometrice cu gaz luminos,
sticl rsucit, modelat s scrie nume i cuvinte sau s deseneze imagini. O
decad a trecut de cnd n-au fost aprinse sau au fost uitate: acum strzile sunt
scldate toate n lucirea lor distinct i vie, acoperind lumina lmpilor cu gaz.
Zgomot mult. Fr nici o remucare. ntotdeauna sunt oameni peste tot.
Noul Crobuzon.
atunci, cellalt op-er-at-or spuse in-sti-ga-torului oficial c hainele lui
nu pot fi auzite, gnd, de-a dreptul absurd
Pe scen, cntreaa Adeleine Gladner, cu numele de scen Adely Gladly
(pronunat ca s rimeze Aderly Graderly) i striga i urla numrul Instigatorul
Oficial n aplauzele i chiuiturile beivanilor, din toat inima i cu toat gura.
Prea demodat (costumul ei fiind o exagerare demult ieit din uz a boarfelor
unui vagabond, aa c arta mai mult timid dect libertin), i scutura
franjurii spre juctorii profesioniti i zmbea, culegnd de jos florile pe care ei
le aruncau, fr s se opreasc din cntat.
Vocea ei att de dorit era aa cum era de ateptat, aspr i foarte
frumoas. Audiena i aparinea n ntregime. Ori Ciuraz, la captul din spate al
slii, era sardonic ns n nici un caz imun. Nu-i tia bine pe cei de la masa lui,
doar att ct s-i ncline paharul spre ei. O priveau pe Adely n timp ce el i
privea pe ei.
Salonul Ultimului Ceretor era enorm, plin de fum i de mirosuri de drog.
n boxe i n cercul de scaune nlat se gseau oamenii importani i suitele
lor, uneori chiar i femeile importante. Francine 2, regina khepri, venea aici
uneori. Ori nu i putea vedea bine pe vntorii de obsceniti dincolo de
balustrada de ghips, dar tia c silueta pe care o vedea n boxa aceea era un
informator al miliiei, iar acela era un membru al Frailor Os de Pete, iar acolo
se afla un mahr industria.
n dreptul orchestrei, lng scen, se ngrmdeau muli oameni,
poligloi i aparinnd multor rase, sorbind din ochi gleznele lui Adely. Ori
delimita din priviri graniele tribale.
O aduntur de vagabonzi, hoi de buzunare i stpnii lor, soldai
strini lsai la vatr, pucriai eliberai, scptai obscuri, ceretori, peti cu
femeile lor, juctori de noroc, cuitari, poei i ageni de poliie. Oameni, ici-colo
cte un cactus iindu-se peste mulime (acceptai la nghesuial numai dac i
smulseser n prealabil epii), capete de scarabei ale kheprilor. igri atrnate
n colul gurii i lume ciocnind pahare sau vesel n timp ce chelnerii treceau
printre ei pe podeaua presrat cu tala. La marginile ncperii se coagulau
mici grupuri, iar unul ca Ori obinuit cu Ultimul Ceretor putea vedea unde
se ntreptrundeau i unde se separau i din ce erau formate.
Mai mult ca sigur c erau miliieni n hol, dar niciunul nu purta
uniform. n spate, omul nalt i musculos, Derisov, era un agent toat lumea
tia asta, dar nu tia ct de mare i ce relaii nalte avea, aa c nimeni nu
risca s-l ucid. Lng el, un grup de artiti, dezbtnd principiile colilor lor i
ale micrii cu o pasiune de sectant.
Mai aproape de Ori i cu ochii pe el, o mas cu tineri spilcuii, Noi
Condeie, scuipnd n sec cu ostentaie cnd le trecea vreun xenian prin
apropiere. l urau pe Ori mai mult dect pe khepri sau pe cactui, pentru c era
un renegat al rasei lui; i, ncurajat brusc de cele dimprejur, de aerul
cosmopolitan i aspru al Ultimului Ceretor, Ori ridic privirea i se uit n
ochii lor, lund n acelai timp pe dup umeri btrna femel de vodyanoi de
lng el. Ea se ntoarse surprins, dar, vznd Condeiele, mormi a aprobare i
se aplec spre Ori, fcndu-i ochi dulci cu gesturi exagerate, apoi aruncndu-le
i lor ocheade.
Biat bun, spuse ea.
Dar, cu inima btndu-i repede, Ori nu avea ochi dect pentru cei patru
tineri care-l priveau. Unul vorbi furios cu tovarii lui ns i se fcu semn s
tac, iar cel ce fcuse semnul ridic sprncenele spre Ori i ciocni n ceasul de
la mn, spunnd din buze mai trziu.
Ori nu se temea. Tribul lui era pe-aproape. Mai c ncuviin din cap spre
Condei n semn de provocare, dar o asemenea complicitate l revolta i-i
ntoarse privirea. i vedea prietenii i camarazii discutnd n contradictoriu,
mai aprins dect pictorii, dar dac ar fi avut nevoie ar fi srit n ajutorul lui. i
erau mai muli. Condeiele n-ar fi fcut fa insurecionitilor.
Mulimea era deja nnebunit dup Adely, cnta odat cu ea i cu
prezentatorul i btea darabana cu degetele n mas n timp ce ea ncheia
nc o dat, plouaaaaat apoi intr n delirul aplauzelor. Condeiele, artitii
i toate grupuleele se alturar fr nici o reinere.
V mulumesc tuturor, suntei nite scumpi, toi, spuse ea printre
urale i, pentru c era o profesionist, se fcu auzit. Vin s v salut i s v
rog s artai nelegere pentru cei ce vor veni n seara aceasta pe scen, s-i
primii bine, s le artai dragostea voastr. E prima dat pentru ei, i tii cum
e prima dat, nu? O mic dezamgire, nu-i aa, fetelor?
Mulimea izbucni n rs i deveni nerbdtoare s asculte cntecul ei cel
mai bun, Ai terminat? spre care btea att de evident prezentarea ei. i, ntr-
adevr, se auzi mcitul comic, primele note, dup care Adely trase bine aer n
piept, fcu o pauz, apoi strig Mai trziu! i fugi de pe scen n huiduieli
glumee i strigte decepionate.
Primul numr iei la ramp. O familie cntrea, doi copii mbrcai ca
nite ppui i mmica lor care cnta la pianin. Majoritatea audienei nu-i
bg n seam.
Eti o vac, gndi Ori. Adely prea aa de generoas c introducea
nceptori. Dar mulimea venea acolo pentru ea, aa c surprizele aduse nu
puteau dect s dea i mai mult greutate numerelor ei. i transforma pe toi n
dezamgiri, orict de buni ar fi fost. Era greu s apari nainte de o celebritate
chiar i fr un astfel de sabotaj, chiar dac era fin realizat. Toat lumea
atepta s se termine celelalte numere ca s o capete napoi pe Adely.
Trioul fcu loc unui dansator. Era n vrst, ns agil, iar Ori, din
politee, i ddu atenie, ns era doar unul dintre puinii care o fcea. Apoi
urm un comediant care ar fi fost oricum aruncat afar, cu sau fr intervenia
ei.
Toi artitii erau puri, oameni neRefcui. Asta l preocupa pe Ori nu
tia dac era o coinciden sau dac avuseser grij Condeiele s nu apar nici
un xenian. S fi fost Noile Condeie cei care trgeau sforile la Ultimul Ceretor?
n sfrit, numrul jalnic al comediantului se termin. Venise vremea
pentru ultimul numr. TEATRUL DE PPUI FLEXIBILII, scria pe plcua de
prezentare. POVESTEA TRIST I INSTRUCTIV A LUI JACK JUMA-DE-
RUGCIUNE. Asta venise s vad Ori. Nu se afla acolo pentru Adely Gladly.
n spatele cortinei se fceau pregtiri n vreme ce audiena discuta despre
evenimentul principal, Privighetoarea din Mocirla Cinelui. Ori tia c Teatrul
de Ppui Flexibilii se pregtea i zmbi.
Cnd catifeaua se ddu n sfrit la o parte nu se anun nici cu talgere,
nici cu tobe, iar artitii ateptar ca lumea s-i dea seama, pn ce se auzir
cteva icnete i fumul de tutun se mprtie, lsnd s se vad scena
amenajat pe scen. Se auzir njurturi. Ori vzu un Condei ridicndu-se.
Era decorul obinuit teatrul de ppui n cru, cu figurinele cioplite i
mbrcate n hinue iptoare dar partea din fa a scenei fusese decupat,
iar ppuarii se vedeau n ntregime, mbrcai prea evident n cenuiul nchis
al miliienilor. Pe scen erau mprtiate i alte obiecte, ca nite gunoaie
ciudate. Un cearaf era ntins i btut n cuie, iar pe suprafaa lui se proiectau
imagini din ziare. Pe scen erau oameni cu roluri neclare, o trup de actori i
muzicani, Flexibilii nlocuind orchestra salonului cu un trio cu cimpoaie i
bee de tob cu care s bat n nite plci de metal.
Ori ridic degetul mare ca s se vad de pe scen. Prietenii lui rmaser
neclintii i tcui pn ce murmurul deveni uor amenintor, iar din spatele
slii se auzi strigndu-se crai-v. Atunci, provocnd un sunet masiv, dureros,
unul dintre ei lovi metalul. Pe loc i strecurat pe sub sunetul ce nc reverbera,
un alt muzicant porni o melodioar sltrea, inspirat din cntecele strzii,
iar tovarii lui l acompaniar cu o percuie uoar, ca de talgere. Un actor
pi nainte era mbrcat imaculat, cu costum i musti date cu cear se
aplec uor, scoase plria dinaintea doamnelor din rndul nti i mugi o
obscenitate ce trecuse de cenzur prin adugarea unei consoane la nceput,
rezultnd un cuvnt fr sens i neconvingtor.
Mulimea se simi din nou lezat. Dar Flexibilii aceia erau pricepui
paiae arogante cu siguran, dar serioase i jucar audiena pe degete cu
miestrie, astfel c, dup fiecare oc urma un dialog iute i glume sau o
melodioar vesel, fcnd imposibil de ntreinut mnia. ns era o provocare
extraordinar sau o serie de provocri, iar mulimea oscila ntre uluire i
nemulumire. Ori i ddu seama c era doar o problem de ct de mult din
pies se putea juca pn s devin primejdios pentru actori.
Nimeni nu tia precis ce urmrete aduntura aceea de strigte i fraze
pe jumtate i zgomote i cavalcade de costume complicate i de neneles.
Ppuile erau elegant manevrate, dar ar fi trebuit s fie dup cum fuseser
concepute actori de lemn n povestiri moralizatoare tradiionale, nu aceti
mici provocatori ai cror ppuari i lsau s rspund urt povestitorului, s-l
contrazic (mereu n registrul tradiional al ppuilor, cu un limbaj copilresc
cu multe onomatopee) i s danseze destrblat att ct le lsau ncheieturile.
Imagini, chiar i animaii poze n succesiuni att de rapide nct preau
c personajele sar, alearg sau trag cu arma se succedar, sacadat, pe ecran.
Povestitorul inea predici audienei i se sfdea cu ppuile i cu ceilali actori
i, odat cu nteirea oprobiului slii, povestea lui Jack Juma-de-Rugciune se
contur oarecum haotic. Asta mai potoli puin mulimea furioas era o
poveste ndrgit i voiau s vad cum avea s o interpreteze echipa asta de
Novatori anarhiti.
Introducerea era cea obinuit. Niciunul dintre noi nu uit, sunt sigur
spuse povestitorul, i avea dreptate, nimeni nu putea uita, se ntmplase n
urm cu abia douzeci de ani. Ppuile mimar povestea. O trdare obscur i
Jack Juma-de-Rugciune, legendarul Jack, eful pRefcuilor, fusese prins. i
tiaser gheara uria de insect de pe braul drept ei i-o puseser acolo n
fabricile de pedeaps, dar el o folosise mpotriva lor, aa c i-au luat-o. Ppuile
interpretar scena folosindu-se de panglici roii ca s mimeze sngele.
Firete c miliia spusese ntotdeauna c era un bandit i un uciga, iar
el chiar omorse, fr nici o ndoial. Dar, ca i n alte versiuni ale povetii, i
aceasta l prezenta aa cum era el inut minte: un haiduc, un erou. Jack fusese
prins i asta era o poveste trist, de aceea cenzura lsase lumea s o afle.
Nu i aranjaser o execuie public nu permitea constituia dar
gsiser o cale s-l afieze. l legaser de un stlp uria n Piaa BilSantum de
lng Staia Pierzaniei i l inuser acolo zile ntregi, iar paznicul l biciuise la
cea mai mic micare, lundu-i toat vlaga. Pltiser oameni s-l
batjocoreasc, cu asta erau de acord cei mai muli. Muli crobuzonieni veniser
acolo i nu aclamaser. Erau unii care spuneau c nu e Jack cel adevrat n-
are ghear, au prins vreun nenorocit i i-au tiat mna, asta-i tot dar tonul
lor era mai mult disperat dect convingtor.
Ppuile defilar prin faa stlpului de placaj n miniatur de care era
legat Jack cel de lemn.
Apoi da-da-da-da-da se auzi toba de metal. Toi actorii de pe scen
ncepur s strige i s gesticuleze spre ppuile-miliieni, iar pe ecran apru
toat lumea! i chiar i cei mai sceptici spectatori se prinser n joc i
ncepur s strige aici, aici. Aa fusese o diversiune a cuiva din mulime,
plnuit sau nu asta nc se mai dezbtea, dei Ori avea propriile lui preri.
Pe cnd miliienii traversar legnat scena ppuarilor, Ori i aminti.
Era o amintire din copilrie nu mai inea minte de ce se afla n pia i
cu cine. Era pentru prima dat n ani de zile cnd miliia se artase n
uniform, o avanpremier a schimbrii opticii lor de poliie secret. Aezai n
formaie de lupt, se ndreptaser spre partea din mulime unde se striga.
Paznicul scosese un pistol cu cremene, lsase biciul i li se alturase, prsind
osnditul sfrmat.
Ori nu-i amintea s fi vzut pe acela care urcase la Jack Juma-de-
Rugciune pn ce nu ajunsese aproape de vrf. Pstra o imagine vie a lui, dar
nu tia dac e memoria lui de copil de ase ani sau cea construit din toate
rapoartele pe care le auzise mai trziu. Omul aici intr n scen ppua care-l
ntruchipeaz, n vreme ce miliienii stau cu spatele era deosebit de ceilali.
Fr pr, brzdat de cicatrici, marcat ca dup ani de acnee feroce, cu ochii
nfundai n orbite i largi, mbrcat n zdrene, cu o earf tras peste gur i
nas ca s-i ascund chipul.
Ppua care escaladase cu micri exagerate treptele l strig pe Jack
Juma-de-Rugciune cu voce rguit, un ecou vechi de douzeci de ani al
chemrii ptrunztoare a personajului real. l strig pe Jack pe nume, aa cum
o fcuse n ziua aceea. Se apropie, scoase un pistol i un cuit (cuitul de tabl
subire al ppuii luci). i aduci aminte de mine, Jack? strigase el, ca i ppua
acum. i-am rmas dator. O voce triumftoare.
Ani de zile dup uciderea lui Jack Juma-de-Rugciune, piesele urmaser
linia oficial a ntmplrii. Omul cu chip nsemnat frate, tat sau iubit al
vreunei victime a Clugrului era prea antrenat de furie ca s mai atepte,
copleit, arznd de dorina de a ucide. i chiar dac era de neles i nimeni nu-
i fcea vreo vin, legea nu lucra n acest fel; iar cnd auzir i-l vzur, trebuir
s-i fac trista datorie ca s-l ndeprteze, iar cnd aceasta nu le reui, s
trag n el, dejucndu-i planurile i ucigndu-l pe Juma-de-Rugciune cu
gloane rtcite. Lucru regretabil, de vreme ce procesul legal nu se ncheiase,
ns nu era nici o ndoial c rezultatul final ar fi fost acelai.
Asta fusese povestea timp de ani de zile, iar actorii i ppuarii l
interpretaser pe Jack ca pe un rufctor, observnd ns c mulimea
continua s-l aclame.
n a doua decad dup evenimente, ieir la lumin noi interpretri,
drept rspuns la ntrebarea De ce Juma-de-Rugciune strigase parc cu
ncntare atunci cnd omul se apropiase de el? Martorii i aminteau de omul
cu chip brzdat ridicnd pistolul i credeau c poate l-au vzut pe Jack
ncordndu-se ca i cum l-ar fi ntmpinat, apoi, firete, s fie ucis de mil.
Unul din gaca lui Jack, riscndu-i viaa ca s sfreasc umilinele efului
su. i poate c reuise putea fi cineva sigur c glonul care ucisese captivul
Refcut fusese al miliiei? Poate c primul foc fusese al unui prieten care salva
un alt prieten.
Spectatorilor le plcea mai mult aceast variant. Acum Jack Juma-de-
Rugciune redevenise aa cum fusese n grafiti vreme de ani de zile un erou.
Povestea devenise o grandioas i oarecum moralizatoare tragedie a speranelor
nobile-ns-condamnate, i chiar dac Jack i tovarul lui fr nume erau
acum eroi, cenzorii oraului o permiteau, spre surprinderea multora. n unele
producii, nou-venitul lua viaa lui Jack, apoi i-o lua pe a sa, n altele era
mpucat n timp ce trgea. Scena morii ambilor devenise din ce n ce mai
elaborat. Adevrul, aa cum l nelegea Ori c Jack fusese lsat mort
atrnnd n legturi i omul cu chip brzdat dispruse, urmnd o soart
obscur nu era menionat.
Pe scri alerga ppua ucigaului, cu armele la iveal, culegnd din
mers biciul czut al paznicului (un aranjament complicat de fire i cuioare
uurnd micarea), dup cum spunea tradiia c se ntmplase. Dar ce-i asta?
Ce-i asta? strig povestitorul.
Ori zmbi vzuse scenariul. i strnse pumnii.
De ce a ridicat biciul? spuse povestitorul.
Fiind prini de farmecul produciei Novatoare, Condeiele se ridicaser i
strigau ruine, ruine.
Io cptat pistol, spuse ppua omului desfigurat, adresndu-se direct
spectatorilor peste strigtele ce se nteeau.
Io am cuitu. Ce s fac cu biciuca?
Am o idee, urelule, spuse povestitorul.
Io am deja o idee i eu, vezi? rspunse ppua. Una din stea, spuse
ea ridicnd pistolul i biciul, nu-i pen mine, nelegi?
Un mecanism mic i elegant rsuci pistolul astfel nct ajunse cu
mnerul nainte, un cadou pentru prietenul lui drmat, iar cuitul l ndrept
spre legturile lui Jack Juma-de-Rugciune.
Un pahar stropi cu bere, descriind o curb peste mulime i se sparse cu
stropi. Trdare! se auzir strigte, dar acum se auzeau i altele, oamenii se
ridicau n picioare i strigau da, da, spune-o aa! Speriai, alunecnd pe
cioburi, actorii Teatrului de Ppui Frexibilii continuar cu noua lor versiune a
piesei clasice, versiune n care cele dou personaje nu erau blestemate a avea
viziuni prea pure pentru a suporta sau nfrnge o lume ce nu-i merita, ci
luptau, ncercnd s nving.
Nu se mai auzeau din pricina vacarmului. Se arunca spre scen cu
mncare. La captul scenei se petrecu o mbulzeal i apru prezentatorul cu
costumul boit. Era mnat din urm, aproape mpins de un tinerel subire un
funcionar al Biroului de Cenzur care urmrise din culise toate reprezentaiile.
Treaba pe care o avea ncetase brusc de a mai fi o rutin.
Destul, trebuie s v oprii, strig prezentatorul i ncerc s
ndeprteze ppuile. Am fost informat c reprezentaia aceasta s-a ncheiat.
Fu ntrerupt brusc din discursul lui pompos. Fu lovit de resturi aruncate,
aa c se sperie i mai tare. Suporterii Flexibililor erau puini, dar zgomotoi, i
cereau ca spectacolul s continue, dar vznd c maestrul de ceremonii al
Ultimului Ceretor pierde controlul, tnrul cenzor nsui pi n fa i vorbi
publicului.
Aceast reprezentaie este anulat. Trupa aceasta se face vinovat de
Indecen de Gradul Doi fa de Noul Crobuzon i astfel este dezmembrat pe
perioada anchetei.
Du-te dracului, ruine, car-te, s continue spectacolul Ce indecen? Ce
indecen? Tnrul cenzor nu era deloc intimidat i nu bga n seam aceast
diziden.
A fost chemat miliia, iar la sosirea ei, toi cei care se vor mai afla aici
vor fi considerai complici ai acestui spectacol. V rugm s prsii cldirea
imediat.
Mulimea era prea agitat ca s se disperseze.
Mai multe pahare zburar prin aer i se auzir ipete n locurile n care
czur. Condeiele inteau spre scen, dup cum vzu Ori, ncercnd s-i
loveasc pe actori. Se ridic i i art prietenilor lui din apropiere, iar acetia
se repezir spre zurbagii, dnd natere la o revolt.
Adely Gladly iei n fug, mbrcat deja n costumul de scen, strignd
cuvinte de mpcare. Ori o vzu, chiar nainte de a pocni n ceaf un nemernic
de Condei, apoi i ntoarse atenia spre scandalul de jos. Pe scen, actorii i
strngeau n grab decorurile. Pe deasupra zgomotului de btaie, a strigtelor
i a paharelor sparte, vocea minunat a Privighetorii din Mocirla Cinelui
implora s se opreasc btaia, dar nimeni nu-i ddea vreo atenie.
Piesa ncetase, iar miliienii care venir erau mai preocupai s evacueze
cldirea dect s opereze arestri. Ori bloc Condeiele destul de mult timp
pentru ca ppuarii s-i strng lucrurile, apoi se strecur mpreun cu
Flexibilii n culise pe lng scandalagiii majoritatea bei i lipsii de convingeri
politice care s-i ntrite.
Ieir ntr-o alee, nsngerai dar rznd, mpreun cu o grmad de
angajai ai teatrului care ndesau costume n saci, printre care se gseau i
unul sau doi observatori ca Ori. Plouase pn mai adineauri, dar noaptea era
cald, aa c pelicula de ap prea sudoarea oraului.
Petron Carrickos, cel care fusese povestitorul, i scoase mustaa,
rmnnd cu o urm de lipici pe buz, i o lipi pe un afi stingher de pe alee,
dndu-i predicatorului ce aprea n reclam nite sprncene groase. Ori se
ndrept alturi de el i ali civa spre vest, spre strada Cadmiu. Aveau s
ocoleasc i s se ndrepte spre staia din Cmpul Poftei fr s treac prin faa
intrrii Ultimului Ceretor.
Trziu, dar nu att de trziu, strzile unde se ntlneau Cmpul Poftei i
Vizuina Urletului se umplur. Miliienii pzeau pe la coluri. Ori se strecur pe
lng privitori ntrziai ai vitrinelor, spectatori de teatru, iubitori de muzic din
cabinele voxiterator, civa golemi ca nite marionete gigantice, purtnd earfe
cu numele stpnilor. Pereii erau mzglii. Galerii ilicite i teatre, bodegi ale
artitilor, semnalizate prin grafiti pentru cei ce tiau s le citeasc. Cmpul
Poftei devenise un soi de colonie pentru boemii de duminic. ntotdeauna
fuseser nite beivi cu bani, nite copii rzgiai ce cutau izbvire sau
pierzanie, dar vizitele lor se transformaser acum ntr-un soi de turism. Ori era
cuprins de sil. Artitii i muzicanii se mutau, locul lor fiind luat de ageni i
comerciani, iar nivelul chiriilor crescuse, chiar dac industria se prbuea. Aa
se ntmpla i n Vizuina Urletului.
Strzile sclipeau sub firmele elictro-barometrice lenee. Ori salut din
cap figurile cunoscute de pe la ntlniri sau spectacole o femeie de la ua
argintarului, un cactus bine fcut ce mprea fluturai. Zidria de crmid se
ncovoia dar rezista, iar casele se sprijineau una de alta, reparate cu bride de
metal sau cu ciment, vopsite n stiluri anarhice, mzglite cu spirale i
obsceniti. Iar deasupra lor se profilau pe cer spirele templelor i turnurile de
veghe ale miliiei i blocurile turn. Mulimea se subia pe msur ce seara se
transforma n noapte.
Cu trenul suspendat printre acoperiuri pn la Staia ireteniei,
schimbnd platforma i lundu-i rmas-bun de la prieteni, pn ce chiar i
Petron se opri n Dealul Mei, Ori rmase singur printre cltorii nocturni
mprtiai pe scaune i mirosind a gin. Trecu pe lng unii ce plecau la
schimbul de noapte, care-i ntorceau feele s nu-i vad pe beivani. Ori se
aez lng o femeie mai n vrst i i urmri privirea prin geamul murdar
peste kilometri de ora, grmad de cldiri presrat cu lumini. Trenul travers
rul. Femeia nu se uita la nimic anume, i ddu seama Ori, dar deveni i el
atent uite o grmad de lumini ntr-o intersecie, un nod al oraului.
Ferestrele de pe strada lui Ori din Cartierul Sirian erau, cele mai multe,
lipsite de perdele, iar cnd se trezi privi afar i, la lumina lmpilor cu gaz, vzu
siluete mari, nemicate n casele lor, dormind. Era o strad colonizat de
cactui. Luase n chirie de la o doamn-cactus drgu care i crase fr nici
un efort bagajul n mna ei verzuie atunci cnd se mutase.
Trenurile de noapte treceau prin dreptul ferestrelor de la ultimul etaj
lucind slab. Se duceau spre sud, n Vale, sau spre nord, la uriaa lor staie
terminus, acea sinaps de arhitectur rvit aflat la confluena celor dou
ruri, Staia Pierzaniei.
Foiala nopii continua. Aerul era cald i umed, nmuia lipiciul i mcina
crmizile. Muca din prile cele mai vechi ale oraului, din colibele i ruinele
invadate de ieder din Sobek Croix. Familii ntregi dormeau cum apucaser
prin depozitele de la marginea Oraului Oaselor. Mlatina Bursucului era
traversat de pisici i de un viezure ce se ntorcea acas pe sub faadele
nclite ale prvliilor. Aerostate adormite i lenee ateptau pe sub nori.
Dou ruri curgeau i se ntlneau, devenind unul singur, mare i vechi,
Marele Catran, presrat cu guri de canale i ieind gemnd dincolo de limitele
oraului printre cioturile unui pod, printre suburbiile drpnate din orbita
Noului Crobuzon, cutnd marea. Locuitorii ilegali ai oraului ieeau pentru
scurt timp la iveal, apoi se ascundeau iar. Exista o industrie a miezului nopii.
Cineva era ntotdeauna treaz, nenumrai cineva, n blocuri turn sau n case
elegante sau n dughenele din Chnum sau n ghetourile xeniene, n Casa de
Sticl sau pe terasele din Mahalaua Neamului i Cartierul Prului, configurate
de viermii khepri, remodelate cu saliv cristalizat de insect. Totul continua.
Nu se vorbea nimic despre scandal n ziarele de a doua zi, nici n
urmtoarea. Asta nu-i oprea pe oameni s afle c se ntmplase ceva.
Ori fcuse cunoscut celor potrivii faptul c fusese acolo. Trecnd pe
lng prvliile i bodegile din Cartierul Sirian, i ddu seama c este privit i
tiu c unii dintre cei ce-l priveau femeia de colo, vodyanoiul, omul sau
cactusul, chiar i Refcutul de colo ineau cu Caucus. Fr s-i arate
bucuria, Ori i ciocnea uor pieptul cu pumnul ntr-un salut clandestin, pe
care unii l ignorau, iar alii l repetau drept rspuns. Caucuii i fceau semne
complicate cu degetele, mesaje gestice pe care Ori nu le putea descifra. i
spuse c poate se vorbea despre el.
Caucus, n edine nchise i secrete, vorbind despre el. tia c nu e aa,
dar l ncnta s gndeasc aa. Da, prietenii lui erau Novatori, dar nu
decadeni, nici pierde-var, nici exhibiioniti. Se gndi la Caucus, delegai din
toate faciunile, nclcndu-i strategia i consemnul care i ferea de miliieni i
informatori, ca s-l salute pe Ori Ciuraz i pe prietenii lui, n chip de provocare.
Nu se putea ntmpla aa ceva, dar i plcea s-o cread.
n Cotul Mare, Ori accepta tot ce i se oferea n timpul programului de
lucru. Cra cu spinarea pentru ceva de mncare i niscai mruni.
Componente vopsite n cenuiu, aparinnd unei mainrii militare care aveau
s fie transportate de-a lungul coastei, apoi prin Marea Srman i prin
strmtori spre un rzboi ndeprtat. Lucra pentru orice antier sau dan, orice
antreprenor l putea angaja, s descarce barje peste Podul Mtrgunii, iar cnd
ziua se termina, sttea la but cu tovarii lui de munc devenii temporar
prieteni.
Era tnr, aa c maitrii l necjeau, dar o fceau cu precauie. Aveau
grij. Acolo era sursa tuturor necazurilor. Erau vremuri grele pentru fabricile
din Cotul Mare, din Kelltree i Prloaga Ecoului. Pe lng topitoria din Calea
Tuthen, Ori vzu urme de gloane pe jos, acolo unde fuseser pichete n urm
cu cteva sptmni. Pereii erau nsemnai cu inscripii dizidente. Toro: Omul-
Clugri triete! Guri de glon marcau zidurile de la Rscrucea Tricornului,
unde cu mai puin de un an n urm miliia fusese pus n faa a sute de
demonstrani.
ncepuse la Fabricile Paradox, ca o rbufnire de nemulumire
neorganizat din pricina unor lucruri de nimic, apoi se rspndise pe strzi cu
mare iueal, iar podelele prvliilor din mprejurimi fur rupte cnd se
alturar i alii demonstranilor ale cror sloganuri ce vizau reangajarea unor
prieteni se transformar treptat n cereri de mrire a salariilor, apoi, brusc, n
denunuri ce vizau Primarul i loteria electoral i n cereri de drept de vot. Se
aruncaser sticle i substane caustice; se trsese miliia rspunsese cu foc
sau poate chiar ei trseser primii i aisprezece oameni muriser. Omagii
scrise cu creta apreau regulat la rscruce i erau splate. Ori i atinse uor
pieptul cu pumnul cnd trecu pe lng locul Masacrului Paradox.
n ziua de Lanuri merse la Iubita Bcanului. Cu puin timp nainte de
ora opt, doi oameni prsir barul i nu se mai ntoarser. Alii i urmar, fr
o ordine anume, ca la ntmplare. Ori i bu ultima bere i se ndrept cic
spre baie, dar vznd c nu este urmrit ddu colul pe un coridor igrasios,
ridic o trap i cobor n beci. Cei adunai n ntuneric l privir fr s-l
salute, cu tot atta suspiciune ct bucurie pe chip.
Chaverim, le spuse el.
Cuvntul era furat dintr-o limb veche.
Chaver1, i rspunser ei camarad, egal, conspirator.
Un singur Refcut, i acela la prima lui ntlnire. Minile i erau lipite
ntre ele la ncheietura pumnului, iar cnd ncle ta i descleta degetele parc
imita zborul unei psri.
Erau acolo dou femei dintr-un atelier de sub arcadele cii ferate din
Vadul Pitit, custorese, aezate lng un docher, un mainist i un funcionar
vodyanoi ntr-o parodie de costum omenesc pe care-l putea purta i sub ap, cu
tot cu cravata cusut. Un cactus sttea n picioare. Butoaie cu bere ieftin i
vin prost serveau drept mese pe care stteau mprtiate publicaii dizidente:
un Strigt boit, Forja i cteva numere din cea mai cunoscut foaie de revolt,
Agitatorul Renegat.
Chaverim, i mulumim c ai venit, rosti un brbat de vrst mijlocie
cu autoritate calm. Vreau s salut noul nostru prieten, Jack.
nclin fruntea spre Refcut.
Rzboiul cu Tesh. Infiltrarea miliiei. Sindicatele de comer liber. Greva
de la brutria lui Purrill. Am veti despre toate astea. Dar a vrea s vorbesc
cteva minute despre prerea mea a noastr, a Agitatorului Renegat asupra
problemei rasei.
Arunc o privire spre vodyanoi, spre cactus, apoi ncepu s vorbeasc.
Tocmai aceste introduceri, aceste discuii l aduseser pe Ori n cercurile
Agitatorilor Renegai. Cumprase cte un exemplar n fiecare sptmn timp
de trei luni de la un negustor de fructe din Mahalaua Beznei i pn la urm
omul l ntrebase dac nu vrea s discute despre problemele dezbtute n
publicaie i l ndrumase pe Ori spre aceste ntlniri secrete. Ori era un
obinuit al casei, ridicnd tot mai multe discuii i obiecii, antrenndu-se cu
tot mai mult entuziasm, apoi din ce n ce mai puin pn la un moment dat,
dup o ntlnire cnd au rmas singuri i organizatorul, cu o ncredere
afectat, i-a spus lui Ori numele lui adevrat, Curdin. Ori i rspunsese la fel,
dei, ca i ceilali, la ntlniri l striga pe numele de Jack, cum i striga pe toi.
Da, da, spusese Curdin. Cred c ai dreptate, Jack, ntrebarea este de
ce?
Ori despturi Agitatorul Renegat i l citi pe srite. Dezbateri despre
unitatea n aciune pe care le mai vzuse, analize furioase care aveau darul de
a limpezi lucrurile, coloane ntregi cu greve. Fiecare loc, fiecare grup de doi-trei
oameni care puseser uneltele jos, care ctigaser sau pierduser, un grup de
douzeci sau o sut, o jumtate de or de ntrerupere, dispariia oricrui
membru al ghildei sau a vreunui sindicalist. Un catalog al tuturor conflictelor,
violente sau blajine. l plictisea.
Lipseau poveti. Nemulumirea lui Ori fa de ntlniri cretea. Nu se
ntmpla nimic aici. Era cu mintea n alt parte. Se gndea la Ultimul Ceretor.
Btu cu palma pe exemplarul lui din Agitatorul Renegat.
Unde e Toro? spuse el. Toro a mai fcut o isprav. Am auzit. n
Chnum. El i echipa lui au eliminat grzile, l-au mpucat pe magistratul care
locuia acolo. De ce nu se spune nimic aici?
Jack e limpede ce credem despre Toro, spuse Curdin. Am avut un
articol n numrul de dinainte. Noi nu nu aa se face treaba pe-aici
tiu, Jack, tiu. Tu critici. Te iei de el.
Organizatorul nu spuse nimic.
Toro e acolo i face ceva, nu? Lupt i nu ateapt ca tine. Tu stai i
atepi i mai spui c el o ia nainte i se d mare?
Nu-i aa. Nu sar la gtul nimnui care se opune magistrailor sau
miliiei sau Primarului, dar Toro nu poate schimba lucrurile de unul singur sau
mpreun cu echipa lui, Jack
Da, dar schimb ceva.
Nu destul.
Dar schimb ceva.
Ori l respecta pe Curdin, nvase att de multe de la el i din pamfletele
lui, nu voia s-l ndeprteze. Dar complacerea gazdei ncepuse s-l enerveze.
Omul era de dou ori mai n vrst dect el mbtrnise? Se uitar unul la
altul fr cuvinte n vreme ce restul schimbau priviri ntre ei.
Mai trziu, Ori i ceru scuze pentru comportamentul lui.
Nu-i nimic, spuse Curdin. Poi fi ct vrei de necioplit. Dar am s-i
spun adevrul, Jack erau singuri i se corect am s-i spun adevrul, Ori.
Sunt ngrijorat. Mi se pare c ai luat-o pe o cale anume. Cu piesele i ppuile
tale
Cltin din cap i oft.
Nu m opun, i jur, am auzit ce s-a ntmplat la Ultimul Ceretor i,
tii, bravo ie i prietenilor ti. Dar ocul i mpucturile nu sunt de ajuns. S
te ntreb ceva. Prietenii ti, ppuarii Flexibili de ce crezi c i-au ales numele
sta?
tii de ce.
Nu, nu tiu. tiu c e un omagiu i m bucur asta, dar de ce tocmai
el i nu Seshech sau Billy le Ginsen, de ce nu Poppy Lutkin?
Pentru c ar fi fost arestai dac ar fi fcut-o.
N-o face pe prostul, biete. tii ce vreau s spun sunt o mulime de
nume cu care se putea trimite un mesaj ca s-l necjeasc pe Primar, dar voi l
onorai pe el. Pe editorul fondator al Agitatorului Renegat nu Forja sau
Rzboiul de esut sau Neamul Nostru. De ce el?
Curdin btea cu ziarul pe coaps.
i spun eu de ce, biete chiar dac tii, chiar dac nu, el e cel care
sperie puterea. Pentru c avea dreptate. Despre partide, despre rzboi, despre
pluralitate. i Bill i Poppy i Gt Verde i toi ceilali Toro, Ori, Toro i gaca
lui, chiar i Jack Juma-de-Rugciune oameni buni, Chaverim, dar n
probleme din astea strategia lor nu face dou parale. Ben avea dreptate i Toro
greete.
Ori simi arogan, ndrjire, fervoare sau analiz n vocea lui Curdin.
Aa mnios cum era, nici nu se chinui s aprofundeze acest sentiment.
Acum te legi de Juma-de-Rugciune?
N-am vrut s spun asta, nu zic c
La dracu, cine te crezi? Toro face ceva, Curdin. Mic lucrurile. Tu nu
faci dect s vorbeti, tu i toi Agitatorii Renegai. Iar Benjamin Flex e mort. De
mult timp.
Nu eti corect, l auzi spunnd pe Curdin. Abia i-au dat tuleiele n
barb i-mi spui mie de Benjamin Flex, sfinte GurMult.
Tonul lui nu era nepoliticos. Nu voia s par prea dur, dar Ori era furios.
Cel puin eu fac ceva! strig el. Cel puin eu fac ceva.
Nimeni nu prea s tie de la ce pornise rzboiul cu Tesh. Renegaii
aveau teoriile lor i mai erau versiunile oficiale i sforriile nevzute din spatele
lor, dar n cercul lui Ori nimeni nu tia exact de la ce pornise i nici mcar
exact cnd pornise.
Cnd lunga recesiune se fcu simit, cu ani n urm, navele comerciale
ale Noului Crobuzon ncepuser s se ntoarc la docuri cu rapoarte despre
manevre piratereti efectuate mpotriva lor, atacuri nebnuite din partea unor
nave necunoscute. Activitatea exploratorie i comercial a oraului era atacat.
Istoria era marcat de oscilaiile Noului Crobuzon ntre autarhie i angajare,
dar niciodat, spuneau cpitanii rnii, mercantilismul lui nu fusese att de
pedepsit i ntr-un mod att de neateptat.
Dup secole de nesiguran i relaii ciudate, oraul se nelesese cu
Magocraia, dnd cale liber navelor Noului Crobuzon prin Strmtorile Apei de
Foc. Astfel se deschise o cale maritim spre inuturile nverzite i spre insule,
spre locurile legendare din captul ndeprtat al continentului. Navele se
ntorseser cu mesajul c vizitaser Maruahm. Navigaser ani de zile i
aduseser cu ele bijuterii de la mii de kilometri deprtare, din dublul ora al
crocodililor numit Fraii. Apoi ncepuse pirateria, dur, iar Noul Crobuzon
nelesese ncetul cu ncetul c era atacat.
Navele oculte din Tesh, goeletele i fregatele chipee, mpopoonate cu
pnze colorate, ale cror echipaje se machiau cu henna i-i pileau dinii,
ncetaser s mai intre la docurile Noului Crobuzon. Se zvonea c, prin canale
demult uitate, ambasadorul secret i ascuns din Tesh i spusese Primarului c
cele dou state ale lor se afl n rzboi.
Rapoartele despre prdciunile puse la cale de Tesh n Strmtorile Apei
de Foc deveniser din ce n ce mai dese i mai importante, ajungnd n ziare i
n anunurile guvernului. Primarul promisese rzbunare i contraatac. Se
intensificaser recrutrile pentru marina Noului Crobuzon, concomitent cu
rpirile la beie ale celor ce aveau s devin marinari n mod forat, cel puin
aa auzise Ori.
Era un rzboi nc ndeprtat, abstract: btlii pe mare la mii de
kilometri deprtare. Dar conflictul escaladase. Aprea din ce n ce mai mult n
discursurile minitrilor. Noul mercantilism al oraului nu era rspltit; pieele
nu se deschideau pentru exporturile sale; rzboiul blocase sursele de mrfuri
exotice. Navele plecau i nu se mai ntorceau. Fabricile Noului Crobuzon nu se
mai deschideau, iar altele se nchideau, afiele de pe uile lor care proclamau
suspendarea temporar a produciei devenir ridicole. Oraul stagna; se
afunda n mocirl. Supravieuitorii ncepur s se ntoarc acas.
Soldaii zdrobii se apucar s cereasc i s-i predice experiena n
faa mulimilor din Mocirla Cinelui i Burduful Rului. Speriai, cu oasele
frnte, tiai de dumani sau de chirurgii grbii de pe cmpul de lupt, mai
aveau i rni ciudate pe care numai trupele din Tesh le puteau provoca.
Sute dintre cei care se ntorseser nnebuniser, biguiau ntr-o limb
necunoscut, rostind aceleai cuvinte cu toii, prin tot oraul, n acelai timp.
Unii dintre ei lcrimau cu snge, ns continuau s vad i, dup cum auzise
Ori, strigau fr ncetare c vd moartea peste tot. Mulimea se temea de
veterani de parc s-ar fi simit vinovat. Odat, cu multe luni n urm, Ori
trecuse pe lng unul care se rstea unei adunri ngrozite, artndu-i braele
cu piele cenuie.
tii ce-i asta! le striga el. tii! Am fost la marginea undei de oc i
vedei? Au ncercat s-mi taie minile cu fierstrul, numai ca s nu vedei
voi
i flfise braele parc fcute din hrtie i atunci apruse miliia i-l
nhase. Dar Ori vzuse teroarea pe chipurile privitorilor. i mai amintea oare
Tesh cu adevrat tiina pierdut a fabricrii bombelor de culoare?
Att de multe lucruri nesigure, moral la pmnt, team n ora. Guvernul
Noului Crobuzon se mobilizase. Timp de doi-trei ani funcionase Ofensiva
Special. i mai mult moarte, i mai mult industrie. Fiecare tia pe cte
cineva care plecase la rzboi sau dispruse de prin crmele de la docuri.
antierele navale din Tarmuth, orelul acela satelit din estuar, ncepuser s
scoat pe band rulant nave de lupt i submarine; orelul i mai revenise
economic, punnd n micare i morile i forjele Noului Crobuzon, totul din
pricina rzboiului.
Ghildele i sindicatele fuseser scoase n afara legii sau restricionate,
emasculate. Apruser locuri noi de munc pentru cei ce ncepuser s se
obinuiasc cu srcia, dei concurena pentru ele era crncen. Noul
Crobuzon se extindea forat.
Fiecare perioad istoric i are haiducii ei. Jack Juma-de-Rugciune pe
cnd Ori era un copil, Strunitorul din Sptmna Prafului, Alois i tovarii ei
de acum un secol. Chiar i GurMult, dac-l judecai ntr-un anume fel.
Devenii ciudai din pricina contextului, schimbnd regulile: mulimea care
scuipa n scrb Refcuii devenise adepta lui Juma-de-Rugciune. Fr
ndoial, unii dintre ei erau inventai de istorie, nite pungai fr importan
care cptaser o aur din ce n ce mai mare de-a lungul secolelor. Dar unii
erau adevrai: Ori putea s jure n ceea ce-l privea pe Jack. Iar acum era Toro.
n ziua de Cranii, Ori fugise cu Novatorii. i ncasase diurna i li se
alturase n crma Doi Viermi de lng Podul Vizuinei i, n preajma
acoperiurilor modelate cu saliv de crbu ale Mahalalei Neamului ce se
vedeau dincolo de ru, jucaser jocuri i discutaser art. Studenii i exilaii
din cartierul artelor se bucurau ntotdeauna s-l vad pe Ori pentru c el era
unul dintre puinii muncitori adevrai din grup. Seara, Ori i Petron, mpreun
cu ali civa, puser n scen o improvizaie, mascai n porci, traversnd ca la
parad Cmpul Poftei, trecnd pe lng Ceasu i Cocou, tavern ce-i
pierduse demult importana, unde veneau parveniii i mecherii de centru s
se dea drept boemi. Novatorii grohiser spre consumatori i strigaser Ah,
nostalgie! cu glasuri porcine.
n ziua de Prafuri, Ori hmli i seara bu n crma muncitorilor din
Vadul Pitit. Stnd n fum i rsete de beivani, i se fcu dor de decorul
spectaculos de la Doi Viermi. O barmani i atrase privirea i i aminti c o
mai vzuse pe la vreo ntlnire ilicit. Ea i ridic puin colul orului ca s-l
lase s-i vad exemplarul din Agitatorul Renegat din buzunarul interior,
invitndu-l s cumpere, aducndu-i aminte de cearta pe care o avusese cu
Curdin.
El ddu din cap att de brusc nct barmania avu impresia c l
confundase. Fcu ochii mari. Sraca femeie, nu avusese de gnd s o sperie. O
convinse c nu era nici o primejdie s vorbeasc cu el. O strig pe numele de
Jack.
M-am sturat, opti el. M-am sturat de Agitatorul Renegat, care tot
timpul spune, dar niciodat nu face nimic, m-am sturat s atept o schimbare
care nu mai vine.
Ce vrei s spui? ntreb ea.
Ori btu cu degetele n mas.
Tot citesc chestia asta de luni de zile. Miliia face ceva. Condeiele fac
ceva. i singurii din partea noastr care fac ceva sunt cniii de teapa celor
din Liga Excesului sau bandiii ca Toro.
Doar nu vorbeti serios, nu? opti cu grij Jack. Doar tii limitrile
La naiba, Jack, nu ncepe cu limitele aciunilor individuale. M-am
plictisit. Nu-i vine uneori s uii tot, s nu-i mai pese? Sigur c i tu vrei o
schimbare, cu toii o vrem, dar dac tot nu se petrece nimic, mcar s nu-mi
mai pese.
n seara zilei de Peti, Ori cobor n Staia Saltpetrului. Travers labirintul
de crmid al Malului Sur, trecu pe lng locuitori care-i curau faadele
caselor de afie i grafiti, pe lng alii care sporoviau de la ferestre peste
strduele nguste. ntr-un grajd vechi, omerii stteau la coad s mnnce o
sup. Aciunea de caritate era dirijat din Mahalaua Neamului, iar ordinea era
pstrat de un trio de khepri narmate precum zeiele-paznici ai lor, Surorile
Dure, una cu arbalet i flint, una cu suli i plas de pescuit i alta cu o
cutie metamecanic.
Khepri i ntindeau trupurile subiri i ncordate de femei. i vorbeau
fr sunet, micndu-i antenele i picioruele capului lucios ca un crbu.
Expulzau izuri chimice. Se ntoarser spre Ori a crui imagine se reflect n
ochii lor compui i l recunoscur; i fcur semn s se apropie de unul
dintre cazane. Ori ncepu s mpart sup vagabonzilor rbdtori.
Serviciul fusese finanat cu bani din Mahalaua Neamului, dar era
ntreinut de localnici. Cnd Primarul a spus c oraul nu-i poate ntreine pe
nevoiai au aprut structuri alternative. Pentru a-i pune ntr-o lumin proast
pe conductorii Noului Crobuzon sau din disperare, diverse grupuri oferir
programe sociale. Erau inadecvate i aglomerate, i fiecare ddea natere
altora, ca rezultat al competiiei dintre secte.
n Inima Scuipatului erau conduse de ctre biseric: grija btrnilor, a
orfanilor i a celor srmani era n mna hierofanilor, clugrilor i micuelor.
Cu spitalele i buctriile lor improvizate, secte de apostai i de zeloi i
cldeau o ncredere pe care mii de ani de predici nu le-ar fi oferit-o din partea
populaiei. Vznd acestea, partidul Noilor Condeie deschisese i el un serviciu
social, exclusiv pentru oameni, n Sunter, ca s sprijine luptele de strad.
Insurecionitii, care ar fi fost arestai pe loc dac ar fi aprut n public, nu
aveau cum s rspund n acelai fel.
n schimb, se folosir de banii venii din Mahalaua Neamului bani
despre care se auzea c ar fi provenit de la Francine 2, regina interlop khepri.
Nu era ceva nou pentru efii industriei ilicite s sprijine asemenea acte
umanitare: n Oraul Oaselor, domnul Motley era binecunoscut pentru faptul
c i pstra loialitatea localnicilor prin acte de bunvoin. Dar de oriunde ar fi
venit banii, Refugiul Malul Sur era condus de localnici, iar Caucus ncerca s
fac cunoscut faptul c este implicat.
Cei civa adepi ai lui Caucus, fiecare urmnd o alt linie, lucrau cu alii
care nu aparineau cauzei, iar asta le deranja unitatea. Activitii trebuiau s-i
opteasc dezbaterile din timpul pauzei de mas.
Ori umplea castroanele cu polonicul. Recunotea feele multor urmrii;
unora le tia i numele. Muli erau Refcui. O femeie creia i se luaser ochii
drept pedeaps, cu pielea cusut de la nas la linia prului se strecur agat
de haina ponosit a tovarului ei. Majoritatea erau oameni, dar nu toi, mai
erau i alte rase, cu toii nite nenorocii. Un cactus btrn, cu epii uscai i
sfrmicioi. Brbai i femei cu cicatrici. Erau unii cu minile pierdute, care
cntau imnuri sau molfiau cuvinte fr rost sau puneau ntrebri fr sens.
Eti un ar? ntreba un btrn cu prul lins pe toat lumea care trecea,
cu un accent vechi, nc decelabil. Eti un ar? Eti excesiv? Eti proscris? Eti
un ar, biete?
Ori. Ai venit pentru iertarea pcatelor?
Ladia era angajat permanent acolo. Glumea pe seama tuturor
voluntarilor i le spunea c vin acolo doar ca s mai scape de sentimentul de
vin. Nu era proast tia cui se nchin fiecare. Cnd Ori fcu o pauz, ea i se
altur i-i turn lichior n ceai. Ori tia c discuia lor nu putea fi auzit n
vacarmul celor flmnzi.
Eti ca Toro, i spuse el. Eti singura de aici care face ceva, care
schimb ceva.
tiam eu. tiam eu c ai venit din pricin c te simi vinovat, spuse ea.
S-i faci penitena.
El i termin schimbul i atept rbdtor. Ori murmur ceva celor care
se aflau n grija lui. Unii zmbir i i rspunser; unii se ferir, cu respiraia
mirosind a alcool sau prea-ceai.
Eti excesiv? Eti proscris? Eti un ar? insist btrnul pe lng el.
Ori i lu castronul din mn.
Tu eti, spuse btrnul. Tu eti un ar. Eti un ar, rutate mic.
Omul zmbi ca un sfnt i art spre burta lui Ori, unde i se desfcuse
cmaa, lsnd s se vad la centur un exemplar mpturit din Agitatorul
Renegat, AR.
Ori i bg napoi cmaa n pantaloni, cu grij s nu par c se ferete
de ceva. Spl castroanele la pomp (btrnul chicotea i se trgea de barb,
tot zicnd eti, eti un ar, pe la spatele lui Ori). Mai fcu un tur al slii, de data
asta ncet, oferind ultimele buci de pine, apoi se ntoarse la omul care rdea.
Sunt, spuse el ntr-o doar, cu voce stins. Sunt un ar, dar ai face
bine s vorbeti ncet, metere. Nu-i bine s o tie toat lumea, pricepi?
Pstreaz secretul, bine?
O, da.
Comportamentul brbatului se schimb pe loc. Un aer de nebunie se ls
peste el i cobor glasul.
O, da, putem face asta, nu? Oamenii buni sunt ari. Voi ari. Iar ei
excesivi i liberi i proscrii.
Faciunea Excesului, Sindicatul Liber, Liga Proscriilor nu era numai
Agitatorul Renegat; btrnul nira numele grupurilor din Caucus.
Oameni buni, dar flecari, spuse el i deschise repetat minile ca o gur
care vorbete. Cam mult flecreal.
Ori zmbi i ddu din cap.
Le place s vorbeasc. Da, bine, vorbele sunt bune. Nu-s ntotdeauna
fr rost.
Cine e moul? o ntreb Ori pe Ladia.
Iacob Spiral, spuse ea. Un btrn nebun. A gsit pe cineva cu care s
vorbeasc? S-a hotrt s te plac, Ori? A ajuns la concluzia c eti un
proscris, un liber sau un ar?
Ori o privi fr s tie dac ea i d seama despre ce vorbete.
A nceput s-i vorbeasc despre mini i limbi? Mini i limbi, Spiral!
strig ea fluturnd din mini i scond limba, iar btrnul croncni i fcu
aceleai gesturi. E de partea primilor i mpotriva celorlali, din cte mi
amintesc, i spuse ea lui Ori. i-a cntat? Prea multe palavre, prea puine
ciocane.
Pe cnd Ori pleca n seara aceea, un alt voluntar l ajunse n prag, un
omule blnd i cam prostu.
Te-am vzut c vorbeai cu Ladia despre Iacob Spiral, spuse el i rnji.
Ai auzit ce se spune despre el? Ce a fcut? A fost din gaca lui Jack Juma-de-
Rugciune! Jur pe sfntu. A fost n gac i l-a cunoscut pe Cicatrice i a
scpat.
n seara urmtoare, Iacob Spiral nu apru n adpost, i nici n
urmtoarea. Plcerea i surpriza cu care Ladia l ntmpina pe Ori ncepur s
se schimbe. O vzu urmrindu-l dac nu vinde droguri sau marf de
contraband, dar el nu fcea dect s munceasc din rsputeri, iar ea rmnea
mirat.
n ziua de Cranii, pe cnd Ori mtura podeaua adpostului, auzi Eti
proscris? Eti un ar? Iacob Spiral l vzu i zmbi i spuse:
Uite biatul. Uit-te la el, i clipi, ridic un deget, apoi fcu din ochi.
Se aplec i opti:
Tu eti ar.
O ncercare, gndi Ori. Era sceptic. O dovad de indulgen. Numai cnd
se termin de mprit mncarea i primele familii fr cas ncepur s se
ntoarc de la cerit i de la furat ca s se odihneasc, numai atunci Ori se
ddu mai aproape de Spiral.
Fac cinste cu ceva de but? spuse Ori. Mi se pare c avem interese
comune. S mai vorbim. Despre ari. Despre prietenul nostru Jack.
Prietenul nostru, da. Jack.
Omul sttea jos, nfurat ntr-o ptur. Ori i pierdea rbdarea. Iacob
Spiral scoase ceva, o bucat de hrtie cu urme de rn pe la pliuri. I-o art
lui Ori cu un zmbet copilresc.
Era rcoare atunci cnd Ori plec spre cas. Merse de-a lungul cii
ferate, pe lng inele ce treceau peste arcade de crmid ca nite erpi de
mare. Lumina, parc venind de la lumnri, ieea pe ferestrele murdare ale
unui tren i isca umbre tremurnde peste acoperiurile n pant, ca mai apoi
s se ascund din nou n spatele emineelor din calea locomotivei.
Ori mergea repede cu capul n jos i minile n buzunare atunci cnd
trecea pe lng miliieni. Le simea privirile aintite asupra lui. Erau greu de
vzut, uniformele lor nghieau lumina i excretau bezn. Pe timp de noapte,
lucrurile care se vedeau cel mai bine pe lng ei erau armele: erau dotai, dup
cte se prea, la ntmplare i li se vedeau bastoanele, cutiile metamecanice,
pumnalele, revolverele.
i amintea c n urm cu doisprezece ani, nainte de criz, pe vremea
Rzboiului Mainilor, cnd, pentru prima oar n ultimul secol, tradiia miliiei
de a lucra sub acoperire reele de spioni, informatori, deghizai i team
descentralizat devenise inadecvat, dup care ieiser la vedere n uniforme.
Ori nu-i mai amintea rdcinile crizei. Un copil printre muli alii, urcase
mpreun cu tovarii lui glgioi pe acoperiurile din Cotul Mic i din
Mlatina Bursucului de pe malul nordic al Catranului i privise barajul miliiei
din gropile de gunoi din Cotul Sur.
Cu agresivitate de copil, se alturaser aciunii de eliminare a
mainriilor din ora. Brusc, ticitul i pufitul mainilor deveniser
dumnoase. Poterele ncoleau i distrugeau roboii. Cele mai multe mainrii
ateptau rbdtoare s fie dezmembrate, s li se sparg sticla, s li se smulg
firele.
Puine dintre el se mpotriviser. Motiv de rzboi. Infectate cu o contiin
viral, programe care nu ar fi trebuit s existe, care infectaser mainriile din
Noul Crobuzon, roile dinate ale mainilor lor analitice se roteau n combinaii
eretice pentru a genera o contiin mecanic, rece. Motoare gnditoare pentru
care autoaprarea era o prioritate, care i ridicau membrele de metal, de lemn
sau eav mpotriva fotilor lor stpni. Ori nu vzuse asta niciodat.
Miliienii rviser jungla de gunoaie din Cotul Sur. O bombardaser, o
trecuser prin foc, naintnd n echip prin peisajul de topitur i scrum. Acolo
existase un soi de fbricu pentru programele pernicioase, acum ea i mintea
monstruoas din spatele ei erau distruse. Fusese un soi de demon, sau un
consiliu al mainriilor contiente i servitorii lui biologici.
Mai existau mainrii i motoare difereniale n ora, dar mult mai
puine, strict controlate. Un numr de golemi le nlocuise pe jumtate,
mbogind civa taumaturgi. Gropile de gunoi din Cotul Sur erau nc albe ca
oasele i distruse. Accesul acolo era interzis i copiii din Noul Crobuzon se
crau, se strecurau s ia suveniruri i-i spuneau unul altuia c gropile sunt
bntuite de fantomele mainriilor. Dar rezultatul cel mai de durat al crizei,
gndi Ori, era faptul c miliienii patrulau acum fr s se mai ascund. La
numai cteva luni dup Rzboiul Mainilor ncepuser revoltele recesiunii i
foarte puini miliieni mai apelaser la deghizri.
Ori nu tia dac asta era bine sau ru. Unii rebeli susineau c ieirea la
suprafa a miliiei era o dovad de putere, alii c nu.
Hrtia pe care Iacob Spiral i-o artase lui Ori era o heliotipie, fcut cu
mult timp n urm, nfind doi oameni stnd pe acoperiurile de lng Staia
Pierzaniei. O tipritur ieftin, splcit din pricina luminii i zdrenuit de
timp, cu timpul de expunere prea mare, astfel c subiecii preau s aib aure
de micare. Dar erau uor de recunoscut. Iacob Spiral, cu barb alb, prnd
chiar mai btrn dect acum, avnd acelai rnjet de om nebun. Alturi de el,
un om cu faa ntoars, n cea, cu minile ridicate spre aparat, cu degetele
minii stngi rchirate. Braul drept era desfcut, o ghear masiv i brutal
de clugri.
A doua zi diminea devreme, pe cnd vagabonzii erau scoi afar din
adpost, Ori atepta.
Spiral, spuse el pe cnd brbatul ieea scrpinndu-se, nfurat n
ptura lui.
Btrnul clipi din pricina luminii.
Arul! Tu eti arul!
l cost pe Ori plata pe o zi de munc. Trebui s plteasc un taxi s-l
duc pe btrnul slbit pn n Dealul Mutei, unde Ori nu cunotea pe
nimeni. Spiral vorbea de unul singur. Ori i plti micul dejun ntr-o pia de
sub Turnul Miliiei din Dealul Mutei, unde inele suspendate la zeci de metri
nlime legau turnul de epua din inima oraului. Iacob Spiral mnc mult
timp fr s vorbeasc.
Prea mult plvrgeal, prea puin ciocneal, Spiral. Nu-i
adevrat? Prea mult din asta Ori scoase limba prea puin din asta.
nclet pumnul.
Ciocan, nu palavre, spuse vagabondul vesel i mnc o roie prjit.
Aa spunea Jack?
Iacob Spiral se opri din mestecat i ridic privirile timid.
Jack? Te fac eu Jack, spuse el. Ce vrei s tii despre Jack?
Accentul, acea urm nedefinit de ceva strin, rsun pentru o clip mai
tare.
El a ciocnit, nu a plvrgit, nu-i aa? spuse Ori. Nu am dreptate?
Uneori i doreti ca cineva s dea cu ciocanul, s fac ceva, nu?
Am avut juma de rugciune cu Jack, spuse btrnul i zmbi foarte
trist, iar nebunia pru s-i dispar pe moment. A fost cel mai bun dintre noi. i
iubesc, pe el i pe copiii lui.
Copiii lui?
Copiii lui. Ei l-au urmat. S-i bat mai departe.
Aa.
S-i bat, Toro.
Toro?
Ori vzu n ochii lui Iacob Spiral o adevrat nebunie, o mare
ntunecat de singurtate, frig, lichior i droguri. Dar mintea nc i funciona,
viclean ca o baracuda, trdat de tresririle de pe chipul vagabondului. M
duce cu vorba, gndi Ori. M testeaz cumva.
Dac a fi fost mai n vrst, a fi fost omul lui Jack, spuse Ori. El e
eful, ntotdeauna a fost. L-am urmat. tii, l-am vzut murind.
Jack nu moare, fiule.
L-am vzut.
Mda, poate aa, dar tii tu, cei ca Jack nu mor.
Atunci, unde e acum?
Cred c Jack se uit i zmbete la voi, arilor, dar sunt alii, prieteni ai
notri, tovari de-ai mei, despre care el zice S luptm pentru ei!
Btrnul chicoti.
Prieteni de-ai ti?
Da, prieteni de-ai mei. Cu planuri mari! tiu tot. Odat ce eti prieten
cu Jack, rmi prieten pe vecie i prieten cu toi ai lui.
Cu cine sunt prietenii ti? dori Ori s afle, dar Iacob nu spuse nimic.
Ce planuri? Cine sunt prietenii ti?
Btrnul termin de mncat, i trecu degetele prin glbenuul ntins n
farfurie i le linse. Nu bga de seam sau nu-l interesa c Ori se afla acolo; se
ls pe-o parte i se odihni, apoi, fr s-i priveasc tovarul, iei afar.
Vremea era nnorat.
Ori l urm. Nu se ferea. Mergea pur i simplu la civa pai n urma lui
Iacob Spiral, nsoindu-l pn acas. Un drum languros. Pe strada Shadrach,
printre resturile unei piee pn n Fundtura Aspicului unde civa mcelari i
vnztori de fructe i instalaser tarabele.
Iacob Spiral vorbea cu muli dintre cei pe lng care trecea. Primea
mncare i monede.
Ori urmrea societatea vagabonzilor. Femei cenuii la fa i brbai
mbrcai parc n piei care se descuamau l salutau pe Iacob sau l blestemau
cu fervoarea specific lor. n umbra carbonizat a unui birou ce suferise un
incendiu, Iacob bu mai mult de o or cu ali vagabonzi din Fundtura
Aspicului, n timp ce Ori ncerca s-l neleag.
Odat, un grup de tineri necopi, printre care o fat vodyanoi cu mers
sltat i un garuda crescut n ora, apru s arunce cu pietre. Ori dduse s se
ridice protestnd, dar vagabonzii strigar i fcur gesturi largi, cu o
agresivitate aproape ritual, iar tinerii plecar curnd.
Iacob Spiral se ndrept napoi spre est ctre Marele Catran, spre
cocioabele de crmid i adpostul din Cotul Sur care i devenise un fel de
cas. Ori l privi cum se mpiedic, l privi cum scotocete prin gunoaiele de la
intersecii. Vzu ce culegea Iacob: resturi ciudate. Ori cercet fiecare pies n
parte, ca i cum Iacob Spiral era un mesaj ce-i venea din alt timp pe care
trebuia s-l descifreze cu atenie. Un text organic.
Omuleul se strecura prin traficul Noului Crobuzon, pe lng crue cu
legume aduse de la ferme i din Spira Grnelor. Poduri suspendate i duser
peste canale prin care barje transportau antracit i prin aglomeraia de dup-
amiaz, copii, negustori certrei, ceretori, civa golemi, ali negustori ponosii
care tergeau de pe perei grafiti cu spirale i sloganuri radicale, printre ziduri
umede care preau s se nruie.
Cnd, dup mult timp, culori mai adnci ncepur s ling cerul,
ajunser la Staia Trauka. Calea ferat tia pe deasupra capului sub un unghi
ce ignora terasele de dedesubt. Iacob Spiral privi din nou spre Ori.
Cum de l-ai cunoscut? spuse Ori.
Pe Jack?
Iacob se cltin pe picioare. Erau pe malul pe care se afla Mahalaua
Beznei, sub ine. n ru, o siluet ctrnit sprgea apa, o cas vodyanoi cu
luminile stinse.
Iacob vorbea cntat, iar Ori crezu c aude o balad popular din inutul
de batin al lui Iacob.
Jack Clugrul era o ncntare. Regele bntuitorilor nocturni. El a fost
cel care a luat atitudine, care a salvat acest loc de boala viselor de acum muli
ani, nainte s te nati tu. I-a spintecat pe miliieni, spuse el fcnd gesturi
tioase din mn. I-am dat ce-i trebuia. Eram informatorul lui.
La lumina lmpilor cu gaz, Ori privea heliotipia. Trecu cu degetul peste
gheara lui Jack Juma-de-Rugciune.
i ceilali?
Am avut grij de toi copiii lui Jack. Toro e unul cu idei bune, zmbi
Iacob. Dac ai ti planurile
Spune-mi.
Asta nu pot.
Spune-mi.
Nu eu trebuie s i le spun. Toro ar trebui s i le spun.
Informaia locul i ziua trecu de la unul la altul. Ori mpturi poza i o
puse deoparte.
Ziarele din Noul Crobuzon erau pline cu poveti despre Toro. Erau
gravuri artistice ale unei creaturi teribil de musculoase, cu cap de taur,
descrieri ale mugetelor slbatice ce se auziser prin Mafaton i Corbul, prin
casele din centru i prin birourile guvernului.
Faptele lui Toro erau nirate, iar ziarele nu se puteau abine s nu le
menioneze. Seiful unei bnci fusese spart i mzglit cu sloganuri, mii de
guinee fuseser luate, dintre care sute fuseser distribuite copiilor din Cartierul
Infam. n Compendiul, Ori citi:
Din fericire, CAZUL MILIOANELOR DIN CARTIERUL INFAM nu a fost att
de sngeros precum CAZUL SECRETAREI CLCATE sau CAZUL VDUVEI
NECATE. Aceste incidente ar trebui s reaminteasc populaiei c banditul
cunoscut sub numele de TORO este un la i un uciga a crui carism este
singura care i confer un oarecare grad de simpatie printre localnici.
Mesajele ajunser la Ori pe cile complicate i secrete ale Noului
Crobuzon. Ateptase de trei ori la colul indicat de Iacob Spiral, n Vadul
Lipitorii, sub indicatoarele ce artau spre Piciorul Gros i Calea Dintelui, lng
vechiul muzeu al figurilor de cear. Sttuse n btaia soarelui, cu spatele la
perete i ateptase, n vreme ce copiii strzii ncercau s-i vnd nuci i
chibrituri nvelite n hrtie colorat.
De fiecare dat l costa diurna i i era afectat relaia cu angajatorii din
Cotul Mare. Trebuia s-i gseasc timp i pentru ei, altfel avea s moar de
foame sau buntatea proprietresei avea s se sfreasc. Se ntoarse la grupul
celor care citeau Agitatorul Renegat, s stea, un Jack printre ali Jack i s
vorbeasc despre nedreptile din ora. Curdin era mulumit s-l vad. Ori era
acum mult mai calm n discuii. Secretul pe care-l avea i provoca plcere. Nu
mai sunt unul dintre voi, gndea el, simindu-se ca un spion al lui Toro.
La colul strzii fu salutat de o fat cu rochie rupt care nu avea mai
mult de zece ani. Ea i zmbi, artndu-i dinii lips. i nmn un co de
hrtie cu nuci, iar cnd el scutur din cap, ea i spuse:
Domnu deja a pltit. A spus c sunt pentru dumneata.
Cnd desfcu hrtia, reui s citeasc mesajul ptat de uleiul nucilor
prjite. Te-am vzut ateptnd. Adu haleal i argintrie de pe masa unui
bogta. Dedesubt era desenat un cercule cu coarne, nsemnul lui Toro.
Fu mai uor dect se atepta. Studie o cas din Cartierul Buimcelii de
Est. Pn la urm plti un bieel s sparg un geam din fa n vreme ce el se
afund n tufele din spate, for ua grdinii, nfc cuite, furculie i puiul de
pe mas. Apru cinele, dar Ori era tnr i mai scpase de cini cu fuga.
Nimeni nu avea s mnnce chestia grsoas care sttuse toat noaptea
n sacul lui. Era doar un examen. A doua zi, n locul obinuit, puse sacul la
picior i, cnd plec, uit s-l mai ridice. Era foarte agitat.
Mmm bun, spunea urmtorul bileel, recuperat i el din mncarea
cumprat pe strad. Acum avem nevoie de bani prietene, patruzeci de nobili.
Ori i ndeplini sarcinile. Fcu ceea ce i se ceru. Nu era un ho, dar
cunotea hoi. Ei l ajutar sau l nvar cum s fac. La nceput nu-i plcur
aventurile acelea anarhice, s alerge noaptea pe strzi cu poete n mini,
nsoit de ipetele doamnelor bine mbrcate.
Detesta s o fac pe pungaul, dar tia c altceva mai rafinat ar fi atras
miliia. Pe cnd strbtea strzile aglomerate la apusul soarelui, gtile aveau
grij s ias, ca din ntmplare, n calea miliienilor cu bastoane, mpiedicndu-
i s nainteze.
Primele dou di abia i putuse stpni tremuratul. Deveni energizat,
teribil de excitat s comit aceste acte, s fac ceva palpabil. A treia oar i
dup aceea, nu mai avu nici o team.
Niciodat nu lu un bnu din ceea ce fura. Ddea totul
corespondentului su nevzut. Avu nevoie de mai multe livrri. Nici nu mai tia
cte. Jafurile devenir o rutin. Dar i ndeplinise norma de patruzeci de
nobili: primi o alt comand. De aceast dat primi un tub de cear cu anuri
scrijelite, pe care trebui s-l duc la o cabin voxiterator.
Printre pocnetele acului auzi o voce slab: Toate bune pn acum,
biete, dar s trecem la treburi serioase, adu-ne un blazon al miliiei.
Se ntlnea cu Iacob Spiral n fiecare sptmn. i dezvoltaser un stil
de conversaie plin de ocoliuri i insinuri. Nu avea niciodat un ton categoric
nu recunotea nimic iar Iacob Spiral nc mai vorbea cu o logic difuz. Ori
i ddu seama c nebunia btrnului era cel puin n parte un teatru.
Tovarii ti m-au pus s fac diverse chestii, spuse Ori. Nu sunt foarte
primitori, nu?
Nu, nu sunt, dar cnd ajung s-i fie prieteni, rmn prieteni pe via.
Am stat n adpost mult timp. Am stat pe-acolo mult, s vd dac pot gsi pe
cineva pe care s-l prezint lor.
Ori i Iacob Spiral discutar politic n acest fel, precaut i indirect. n
timpul edinelor de la Agitatorul Renegat, Ori era tcut i atent. Numrul lor
sczu, apoi crescu din nou. Numai una dintre femeile din atelierul din Vadul
Pitit mai venea. Vorbea din ce n ce mai des, fiind din ce n ce mai la obiect.
El o asculta cu un soi de nostalgie i se ntreba: Cum am s m descurc
cu treaba asta?
Merse n Mocirla Cinelui, unde tia c era mai greu s gseasc
miliieni, dar unde se putea ascunde. i trebuir dou ncercri, o mulime de
planuri i civa ekeli drept mit. Noaptea, n bezna de sub Podul Orzului. O
patrul de doi miliieni momit de un bieel cu rsuflarea tiat, spunndu-le
c e cineva czut acolo, n vreme ce o gac striga. O tnr trectoare se
vicrea n apa neagr n timp ce trenurile treceau pe deasupra. Se zbtea
cuprins de spaim cu adevrat (nu tia s noate, dar era inut la suprafa
de doi copii vodyanoi de dedesubt care chicoteau).
n prima noapte, miliienii sttur doar la margine i trecur cu
lanternele peste femeia care se zbtea, n timp ce copilul le striga s o salveze.
Miliienii i strigar s aib rbdare i plecar dup ajutoare; atunci iei Ori,
scoase prostituata dezgustat din ap i i mprtie iute pe toi.
n a doua noapte, un ofier i ls jacheta i cizmele n grija tovarului
lui i sri n apa rece. Vodyanoii se scufundar, iar femeia intr ru de tot n
panic i ncepu s se scufunde. Haosul din ap nu era prefcut.
Copiii ipau pe lng miliianul rmas pe uscat, mpingndu-l s ajute,
nghiontindu-l pn ce acesta ip la ei i-i ridic bastonul, dar era prea
trziu. Copiii desfcuser legtura de haine a partenerului su, pe care nc o
mai inea n mini, i i mprtiar coninutul.
Ori ls insigna ntr-un pantof vechi la colul strzii lui Toro. Cnd se
ntoarse dup dou zile, ddu peste cineva care l atepta.
Umr Vechi era un cactus. Era slab i mic de statur pentru un cactus,
chiar mai scund dect Ori. Se plimbar mpreun prin piaa de carne. Ori vzu
c preurile continuau s creasc.
Nu tiu cine te-a ndrumat la noi i nici n-am s te ntreb asta, spuse
Umr Vechi. Unde-ai fost pn acum? Cu cine ai fost?
AR, spuse Ori, iar Umr Vechi ddu din cap.
Ei, n-am s m plng de ei, dar ar fi bine s te hotrti, biete.
l privi pe Ori cu o fa palid, fr nici un pic de verde, dup ani de stat
n soare. Ori se simi foarte tnr pe lng el.
Amicul nostru face lucrurile cu totul altfel, spuse cactusul,
scrpinndu-se la nas cu primul i ultimul deget ntinse ca nite cornie. Nu
dau doi bani pe ce spune Flex i ai lui. Poi s-i iei rmas-bun de la filosofie.
Nu suntem interesai de conceptul de eficien, nici de grafice ale tendinelor
mahalalei sau alte chestii din astea. Agitatorul Renegat se ocup din ce n ce
mai mult de teorie. Nu-mi pas dac pot ine predici ca la universitate.
Stteau linitii, nconjurai de mute i de mirosul cald de carne, de
strigtele vnztorilor.
Nu m intereseaz dect ce faci, metere. Ce poi s faci pentru noi?
Ce poi s faci pentru amicul nostru?
l luar ca mesager. Trebuia s se dovedeasc demn de asta, ducea
pachete sau mesaje lsate de Umr Vechi prin tot oraul, fr s se uite n ele,
i le livra unora care l cercetau cu nencredere i-l trimiteau napoi nainte s
le deschid.
Se ducea la but la Doi Viermi, ntreinndu-i prietenii printre Novatori.
Mergea la ntlnirile Agitatorilor Renegai. Poveti secrete: GurMult: Sfnt
sau Impostor?; Consilierul de Fier: Adevrul din spatele Tiparului. Tnra
estoare devenise o autoritate politic. Lui Ori i se prea c prive te totul
printr-o fereastr.
n prima sptmn de Tathis, ntr-o zi brusc rece, Umr Vechi l puse de
paz. Abia n ultima clip i se spuse ce treab avea de fcut, iar entuziasmul lui
reveni.
Erau n Oraul Oaselor. Urmrir venirea serii cu umbre livide printre
Ghearele Oraului Oaselor, Coastele. Oasele strvechi ce ddeau numele zonei
se curbau la mai mult de aptezeci de metri n aer, crpate, nglbenite,
deteriorndu-se ntr-un ritm geologic, fcnd s par minuscule casele
dimprejur.
Trebuia dus un pachet regelui borfailor, Motley. Ori nici mcar nu tia
unde avea s fie interceptat de banda lui. Era n culmea agitaiei. Tot urmri,
dar nu vzu nici un miliian venind. Putea vedea pn n luminiul de sub
oase, pn n cmpul unde acrobaii i vnztorii de reviste i socoteau clienii,
nepstori fa de carcasa monstruoas de deasupra lor.
Avea privirea goal, ca scos din mini, dorindu-i s fi avut un pistol.
Civa tineri strni n gac trecur i-l cercetar din priviri, hotrndu-se s
nu-i bat capul cu el. Nimeni nu se apropie. Fluierul rmase n pumnul lui
strns. Habar n-avu c se ntmpla ceva pn ce Umr Vechi l btu pe umeri
din spate, scuturndu-l violent i spunnd:
napoi acas, biete. Treaba e gata.
Asta fusese tot.
Ori nu putea spune cnd ajunsese un membru. Umr Vechi ncepu s-i
fac cunotin cu alii i s discute cu el n oapt.
Prin taverne, prin casele drpnate i prin strzile labirintice din Vadul
Lipitorii, Ori discuta despre tactici cu echipa lui Toro. Era n perioada de prob.
Se simi oarecum vinovat cnd noii lui tovari ncepur s rd de Caucus
fala poporului i spuneau ei sau de Agitatorul Renegat. nc se mai ducea la
ntlnirile AR din subsolul tavernei, dar, spre deosebire de ceea ce fcuse acolo
timp de mai multe luni, aici putea vedea impactul aciunilor lui imediat. Citea
despre ele n ziare. Ori sttuse de paz n ceea ce se numea Cazul epei din
Oraul Oaselor.
Era pltit pentru fiecare treab. Nu mult, dar destul ct s compenseze
diurnele pe care nu le mai primea, ba chiar ceva mai mult. La Doi Viermi i
Ultimul Ceretor fcea generos cinste, iar Novatorii rosteau toasturi pentru el.
Asta l fcea s se simt nostalgic.
Iar n Vadul Lipitorii avea tovari noi Umr Vechi, Ulliam, Rubin,
Enoch, Kit. Banda de tlhari a lui Toro era plin de elan. Triau altfel, mai
bogat i mai din plin, pentru c-i asumau riscuri.
Dac m vor prinde acum, nu numai c o s m nchid, gndi Ori. M
vor Reface cu siguran, i asta n cazul cel mai fericit. Probabil c m vor
ucide.
Deja n Cotul Mare erau greve aproape n fiecare sptmn. n Cotul
Pielei erau tulburri. Condeiele atacaser ghetoul khepri din Cartierul Prului.
Miliia intrase n Mocirla Cinelui, n Burduful Rului i n Vizuina Urletului,
luase pe sus sindicaliti i borfai mruni i Novatori. Cel mai mare exponent
al poeziei PicPic fusese omort n btaie ntr-un astfel de raid, iar
nmormntarea lui se transformase ntr-o mic revolt. Ori participase i el i
aruncase cu pietre alturi de cei care jeleau.
Ori avea impresia c se trezete. Oraul era o halucinaie. Putea s-i
simt pulsul, s-i ia tensiunea. Trecea zilnic pe lng pichete i cnta cu
grevitii.
Se-nteete, spuse Umr Vechi cu veselie. Cnd o s terminm cnd
amicul nostru o s rzbeasc i o s se poat ntlni, n sfrit, cu tii-tu-cine
Bieii se uitau n toate prile, iar Ori vzu pe civa aruncnd priviri
iui spre el. Nu erau siguri dac pot vorbi de fa cu el. Dar nu se puteau
abine. El rmase precaut, nu ced tentaiei de a ntreba Cine? Cine e tiu-eu-
cine?
Dar Umr Vechi se uita la un panou de pe strad cu multe straturi de
afie vechi. Era acolo o heliotipie, o reprezentare aproximativ a unui chip
cunoscut, iar Umr Vechi se uita ntr-acolo cnd vorbea, iar Ori nelese despre
cine se vorbea.
O s terminm totul, spuse btrnul cactus. O s schimbm totul
cnd prietenul nostru se va ntlni cu o anumit persoan.
Nu-l mai vzuse pe Iacob Spiral de zile ntregi. Cnd n sfrit ddu de
el, vagabondul era distrat. Nu mai fusese la adpost de mult timp. Prea
epuizat, mai rupt i mai jegos dect de obicei.
Ori urm indicii cptate de la ali oameni uitai de lume ca s-l
gseasc, n sfrit, n Corbul. Se fia pe lng magazinele mari din districtul
central al oraului, pe lng statui, faade de marmur i piatr alb. Iacob
avea o cret n mn i la civa pai odat se oprea i vorbea singur n barb,
apoi desena semne subiri i fr rost pe ziduri.
Spiral, spuse Ori, iar btrnul vagabond se ntoarse, furios c fusese
ntrerupt, speriindu-l pe Ori.
O clip mai trziu, Iacob Spiral i reveni.
Se aezar n Piaa BilSantum printre jongleri. n culorile calde ale serii,
Staia Pierzaniei se ridica deasupra lor, cu arhitectura ei amestecat i
nelinititoare, masiv i impresionant, cu cele cinci trasee de cale ferat
mprtiindu-se pe arcade ca razele unei stele. epua, minaretul miliiei, se
ridica din partea ei de vest. Staia Pierzaniei prea s se sprijine de ea ca un om
de un toiag.
Ori privi spre cele apte ine ce ieeau din vrful epuei. Se uit de-a
lungul uneia ce se ndrepta spre sud-est, peste districtul felinarelor roii i
peste Inima Scuipatului, peste cartierul savanilor din Mlatina Bursucului,
spre un alt turn, apoi spre Insula Despicturii, direct spre Parlamentul
nconjurat de rurile reunite.
E Primarul, spuse Ori, n vreme ce Iacob Spiral prea s nu asculte,
jucndu-se doar cu creta lui i gndindu-se la ceva. Echipa lui Toro s-a sturat
s elimine caporali de miliie i de-alde tia. Vor s inteasc mai sus. Vor s-l
ucid pe Primar.
Pentru o clip, lui Ori i se pru c Iacob Spiral era interesat, dar apoi i
vzu ochii. i vzu gura tirb deschizndu-se i nchizndu-se. Era o surpriz?
Chiar dac Ori i spunea c-l lsase pe Spiral s afle de asta numai
dintr-un soi de datorie, din faptul c btrnul lupttor, camaradul lui Jack
Juma-de-Rugciune, merita s afle, era mai mult de-att. Iacob Spiral era
implicat, reuise n felul lui haotic s-l mne pe Ori spre actele acelea politice
brutale i eliberatoare. Un astfel de plan, spuse Ori, necesita curaj i putere i
informaie i bani. sta era nceputul.
Vino la mpritul supei mine, spuse Iacob Spiral brusc, promite-mi.
Ori promise. i poate c tia ce era n sacul pe care-l avea Iacob. Cnd l
deschise n camera lui mult mai trziu, singur lng lumnare, nu se putu
abine s nu icneasc.
Bani. n fiicuri legate strns. O grmad mare de monede i de bancnote
n tot felul de valute. ekeli, nobili i guinee, da, cele mai noi avnd cteva zeci
de ani, dar mai erau i ducai, dolari i rupii i nisipari i albinari mistici,
monede ptrate, ingoi din provinciile maritime, din Shankell, din Perrick i din
orae despre care Ori nici nu prea crezuse c existau. Era prada de o via a
unui tlhar sau a unui pirat.
O contribuie, spunea bileelul ataat. n ajutorul unui Plan Bun. n
amintirea lui Jack.
Partea a Treia.
Podgoria.
Golemul privea cltorii adormii. Sttea lng foc, mai nalt dect un om
sau un cactus. Solid, cu brae prea lungi ce-i atrnau dinainte, lsnd impresia
vag a unei maimue. Sttea aplecat, iar spatele cocoat forma o a. Pielea lui
de lut era crpat de soare.
Odat cu rsritul, insectele trezite ncepur s-i dea trcoale. Nu fcu
nici o micare. Fire de polen pluteau peste cei adormii. Briza le fcea pielea s
se ncreeasc. Se aflau la nord de cldura nencetat.
Drogon se trezi primul. Cnd se trezir ceilali el era plecat deja n
cercetare, iar Pomeroy i Elsie se luar dup el, ca s-l lase pe Cutter singur cu
stpnul golemului.
N-ar fi trebuit s pleci, spuse Cutter. Judah, n-ar fi trebuit s pleci.
Ai primit banii pe care i i-am lsat? spuse Judah.
Firete c am primit banii, tot aa cum am primit i instruciunile, dar
nu le-am urmat, nu? i nu eti bucuros de asta? Nu eti bucuros de ce i-am
adus? fcu el, btnd cu palma peste rucsac. Nu erau gata cnd ai plecat.
Iar acum unul e stricat, zmbi trist Judah. Unul nu ajunge.
Stricat? spuse Cutter surprins.
Crase tot echipamentul acela pn acolo.
N-ar fi trebuit s pleci, Judah, nu fr mine, uier Cutter. Ar fi
trebuit s m atepi.
Cutter l srut, cu gesturile brute pe care le fcea de fiecare dat cnd
era disperat. Judah i rspunse ca ntotdeauna cu un soi de afeciune i
rbdare.
Chiar i acum, i ddu seama Cutter cu uimire, Judah Low nu prea
concentrat pe ceea ce avea dinainte. Aa fusese de cnd l cunotea Cutter. Un
cercettor distrat tipic, i spusese Cutter la nceput. Magazinul lui Cutter se
afla n Mlatina Bursucului, iar clienii lui erau nvaii. Fusese surprins cnd
descoperise n vocea lui Judah rmiele unui accent de mahala.
Se ntlniser cu zece ani n urm. Cutter ieise din camera din spate i-l
vzuse pe Judah privind obiectele ezoterice nghesuite pe rafturile de lemn:
carnete, cutii metamecanice, secrete vegetale. Un om nalt i subire cu pr
uscat, netuns, mult mai n vrst dect Cutter, cu faa ridat, cu ochii
permanent mari la tot ce vedea. Asta se petrecea la scurt timp dup rzboiul
din gropile de gunoi, dup ce Cutter fusese obligat s-i predea robotul de
curenie. i spla singur podelele i era n toane rele. Fusese necioplit.
A doua oar cnd veni Judah, Cutter ncercase s se scuze, iar btrnul
nu fcu altceva dect s se holbeze la el. Cnd Judah veni pentru a treia oar
fcea stocuri de alcalide i de lut din cel mai bun Cutter l ntreb cum l
cheam.
i ar trebui s te strig Judah sau Jude sau doctor Low? spusese
Cutter, iar Judah zmbise.
Cutter nu se simise niciodat att de legat, att de neles, ca atunci
cnd primise zmbetul acela. Motivele lui erau descoperite fr efort sau
cinism. tiu atunci c acesta nu este un om distrat ca atia nvai, ci doar
unul fericit. Cutter ajunse foarte repede s-l iubeasc.
Erau timizi unul cu altul. Nu numai Cutter cu Judah, ci i Judah cu
Pomeroy, Judah cu Elsie. Le cerea iar i iar s-i povesteasc moartea lui Drey,
a Ihonei i a lui Fejh. Cnd i spuseser pe cine pierduser, rmsese fr aer.
Se prbuise.
i pusese s-i relateze morile lor ca poveti. Ihona n coloana ei de ap;
cderea cruciform a lui Drey. Dizolvarea lui Fejhechrillen sub barajul de fier
era mai greu de sanctificat prin povestire.
ncercar s-l fac s le spun ce fcuse. El cltin din cap de parc n-ar
fi fost nimic.
Am cltorit, le spuse el. Clare pe golemul meu. L-am mnat spre sud
prin pdure. Am pltit traversarea peste Marea Srman. L-am mnat spre
vest, prin satele cactuilor. Ei m-au ajutat. Am trecut prin chei. tiam c sunt
urmrit. Am pus o capcan. Slav domnului c i-ai dat seama, Cutter.
O umbr de groaz i trecu peste chip.
Prea obosit. Cutter nu tia cte avusese de ndurat Judah, cte l
marcaser. Purta urme de rni: dovada povetilor pe care nu voia s le spun.
Nu-i trebuia mult energie ca s menin acest golem n via, dar era un
consum printre multe altele la care-l obligase escapada.
Cutter puse o mn pe coastele cenuii ale creaturii.
Linitete-te, Judah, spuse el.
Btrnul l privi cu mirarea lui perpetu. Zmbi ncet.
Odihnete-te, spuse Judah.
Atinse golemul pe chipul lui necizelat. Omul de lut nu mic, dar ceva l
prsi. Un soi de orgon2. Se relax imperceptibil, iei praf din el i crpturile
cptar brusc un aspect i mai uscat. Rmase pe loc, fr s mai mite
vreodat. Avea s se prbueasc ncet, iar gurile lui aveau s devin
adposturi pentru psri i trtoare. Avea s devin o form de relief, apoi s
dispar.
Cutter simi dorina s-l mping i s-l vad cum se sparge, s-l scape
de paralizia aceea n timp, dar l ls n pace.
Cine e Drogon? ntreb Judah.
Susurtorul prea pierdut fr calul su. Se prefcea a fi ocupat ca s-i
lase s vorbeasc despre el.
N-ar fi aici dac ar fi fost dup mine, spuse Pomeroy. Are prea mult
putere pentru un furitor de oapte. i nu tim de unde este.
E un hoinar, spuse Cutter. Ajutor de ferm, cluz, chestii din astea.
Un vagabond clare. A auzit c ai plecat naiba tie ce zvonuri mai circul
acum. S-a lipit de noi pentru c vrea s dea de Consiliul de Fier. Din
sentimentalism, cred eu. Ne-a salvat de mai multe ori.
Vine cu noi? spuse Judah.
Ei l privir.
Cu grij, Cutter spuse:
tii, nu-i nevoie s mergi mai departe. Ne putem ntoarce.
Judah l privi ciudat.
tiu c ai impresia c i-ai tiat orice cale de ntoarcere atunci cnd ai
pus capcana cu golemul i e adevrat c eti urmrit, dar, la naiba, Judah, te
poi ascunde. tii c vei fi protejat de Caucus.
Judah i privi, iar ei, rnd pe rnd, lsar ruinai privirea n jos.
Nu crezi c mai e acolo, spuse el. Asta e? Ai venit aici pentru mine?
Nu, spuse Pomeroy. Am spus ntotdeauna c n-am venit doar pentru
tine.
Dar Judah continu s vorbeasc.
Crezi c a plecat? spuse el calm, aproape cu o siguran de preot. Nu a
plecat. Cum s m ntorc, Cutter? Nu-i dai seama pentru ce sunt eu aici? Ei
vneaz Consiliul. Cnd au s-l gseasc, au s-l distrug. Au pornit s-i
vneze pe cei din Tesh, dar acum c au descoperit Consiliul nu-l pot lsa s
existe. Am auzit dintr-o surs veche. Mi-a spus c l-au gsit i mi-a spus ce au
de gnd s fac. Trebuie s-i avertizez. tiu c nu voi avea nelegere de la
Caucus. Probabil c m vor blestema.
Le-am trimis un mesaj, spuse Cutter. Din Myrshock. Se tie c te
urmrim.
Judah scoase din sculeul lui cteva hrtii i trei cilindri de cear.
De la Consiliu, spuse el. Cea mai veche scrisoare are aproape
aptesprezece ani. Primul cilindru e i mai vechi. Aproape douzeci de ani.
Ultimele au sosit n urm cu trei ani i aveau doar doi ani vechime cnd au
ajuns. Consiliul e tot acolo, o tiu.
Mesajele cltoriser pe ci oculte. Din pdurea Fellid pn la mare, cu
corbiile prin Strmtorile Apei de Foc, prin Shankell i Myrshock, spre Golful
de Fier i Noul Crobuzon. Sau pe potecile dintre dealuri sau prin pduri pe ci
de sute de kilometri prin mlatinile de sub Cobsea. Prin Cobsea pn n marile
cmpii. Sau pe calea aerului sau prin taumaturgie, ajungnd pn la urm la
Judah Low.
i ai putut rspunde la scrisori, Judah? gndi Cutter. tii c ei ateapt.
tiu ei c tu vii? i cte dintre mesajele lor s-au pierdut? i imagin buci de
cear plutind prin praie, pale de vnt aruncnd bucele de hrtie coninnd
mesaje cifrate ca pe nite flori peste cmpuri.
Era uluit s vad scrisorile, cilindrii inscripionai cu sunete ngheate n
timp. Artefacte ale zvonurilor din Caucus, ale povetilor cltorilor i
dizidenilor.
Ce tia el? Cnd auzise pentru prima oar de Consiliul de Fier era un
bieandru i l considerase o poveste, la fel ca pe Jack Juma-de-Rugciune i
Toro i Contumacia. Cnd crescuse destul de mare ca s neleag faptul c
Parlamentul s-ar putea s-l mint c nu fusese poate nici un accident n
mlatinile din sud Consiliul de Fier, despre care cineva spunea c luase fiin
acolo, nu mai fu de gsit. Chiar i cei care spuneau c l-au vzut nu puteau
dect s arate cu degetul spre vest.
De ce nu mi-ai artat niciodat astea, Judah? gndi el. Dup toate
discuiile lor, dup toat relaia lor. Judah ncercase s fac ceva cu cinismul
lui Cutter, s-i spun c-l sufoc. Erau i alte moduri de a te ndoi de toate fr
s-l jigneasc, i spusese Judah, i uneori Cutter ncercase.
Se cunoteau de vreo doisprezece ani, iar Cutter nvase multe lucruri
de la Judah i, la rndul lui, l nvase cteva. Judah fusese cel care-l pusese
n contact pe Cutter cu Caucus. Cutter se gndi la discuiile din magazinul lui
i din apartamentul lui micu, din pat. n toate tulburrile politice Judah fiind
un insurecionist tcut, iar Cutter nu mai mult dect un tovar de drum
Cutter nu vzuse niciodat pe careva din Consiliul de Fier.
Nu se simea trdat, doar mirat. Se obinuise cu asta.
tiu unde se afl Consiliul, spuse Judah. Pot da de el. E minunat c ai
venit. S ne continum drumul.
Judah vorbi cu furitorul de oapte. Numai Judah putea s aud replicile
lui Drogon, firete. n sfrit, Judah ddu din cap i neleser c Drogon avea
s-i nsoeasc. Pomeroy se nfurie, n ciuda a tot ceea ce fcuse susurtorul.
Judah somaturgul nu cuta efia, nu fcu nimic, doar spuse c va
continua i c ei l pot nsoi, devenind astfel nsoitorii lui, ceea ce de fapt
fuseser dintotdeauna. Fusese la fel i n Noul Crobuzon. Nu le dduse
niciodat un ordin, prnd deseori prea preocupat ca s observe c sunt i ei
pe-acolo, dar de fiecare dat cnd i erau prin preajm aveau grij de el.
Se pregtir. Aveau de mers sptmni ntregi. inut dup inut, stnci,
copaci, poate ape, poate prpstii i poate, la sfrit, Consiliul de Fier. Se
culcar devreme, iar Cutter se trezi la sunetele de dragoste scoase de Pomeroy
i Elsie. Nu se puteau abine s nu geam, nici s nu se foiasc. Sunetele l
excitar. Ascult sexul prietenilor lui cu poft i afeciune. Se ntinse spre
Judah, care se ntoarse spre el somnoros i i rspunse la srutul lui lasciv, dar
se ntoarse la loc.
Sub ptura lui, Cutter se masturb n tcere i ejacul pe pmnt privind
spatele lui Judah.
Timp de o sptmn merser spre nord i nord-vest prin verdea. Era
epuizant. Cmpiile ncepur s fac valuri. Vile i viroagele devenir tot mai
adnci, iar dealurile devenir presrate cu scaiei i copaci ameii de cldur.
Strbtur albii secate. De trei ori le art furitorul de oapte c merseser pe
calea cea bun fr s tie, c piser pe alte urme aproape nevzute.
Unde mergem?
tiu unde este, spuse Judah. n ce parte.
i verific hrile i convers cu Drogon, cltorul din cmpii. Judah
mergea cu un calm implacabil fa de slbticie.
De ce eti aici? l ntreb Judah pe Drogon.
Susurtorul rspunse direct n urechea lui Judah.
Da, spuse Judah, dar asta nu-mi spune nimic.
N-o s i-o fac acum, spuse Cutter. Poate pune stpnire pe tine cu
vocea lui blestemat. De cel puin dou ori ne-a salvat viaa n felul sta.
Pisici slbatice i psri de prad i pndeau de pe dealurile scunde sau
din aer, iar grupul trase focuri n aer. Tufe de plante lucioase cu frunze
suculente i ameninar, micndu-se, dar nu din pricina vntului.
Vezi acolo. oapta lui Drogon. Ls din spinare boccelele. Era un om al
distanelor i se simea nelinitit fr un cal. Art spre lucruri pe care ei nu le-
ar fi vzut. Aici a fost un sat, spuse el; i da, gsir semnele n pmnt, ziduri
i fundaii schiate n regolit, o amintire de arhitectur a peisajului. Acela nu e
un copac, spuse el i ei i ddur seama c era eava unui tun vechi sau a
unei arme asemntoare, acoperit cu ieder i mncat de vreme.
ntr-o noapte, cnd ceilali adormiser dup ce mncaser, Cutter
rmase treaz ore ntregi pn nainte de rsrit i vzu c Judah dispruse.
Scotoci prostete prin aternutul lui Judah, de parc ar fi putut da peste el
acolo. Furitorul de oapte ridic privirea, cu o grimas acr, vzndu-l pe
Cutter strngnd ptura de ln a lui Judah cu atta disperare.
Judah plecase n direcia vntului, printre dou dealuri. Luase din bagaj
un aparat de fier, att de greu nct Cutter se mirase cum de l crase pn
acolo. Judah i fcu semn lui Cutter s se aeze lng voxiterator. Introdusese
unul dintre cilindrii de cear i sttea cu mna pe manivel.
Zmbi. Puse acul de plectrum pe anuri.
Dac tot eti aici, ai putea s vezi i tu, spuse el. Asta m ine pe mine
n putere.
Rsuci manivela i, printre pocnete i scrnete, se auzi vocea unui om.
Era lipsit de bai i ba ncetinea, ba se grbea, dup cum varia viteza
manivelei, astfel c inflexiunile vocii erau greu de interpretat. Vntul lua vocea
de ndat ce ieea.
s nu te simi de parc nu te-a cunoate eti ca o sor n familia
noastr aa c m-am gndit s auzi de la familie nu din ziare faptul c el a
murit Uzman a murit mi pare ru c trebuie s-o afli n felul sta mi pare ru
c s-a ntmplat a murit mpcat l-am ngropat i acum se afl sub inele
noastre au fost unii care au spus s-l ngropm n cimitir dar eu n-am vrut le-
am spus tii bine c nu asta ar fi vrut ne-a spus s-o facem cum trebuie aa
cum obinuim s-o facem aa c i-am convins l-am jelit el ne-a spus s nu-l
jelim s ne organizm a spus el cnd luptam i dup eveniment ne-a spus s
nu jelim s srbtorim dar surioar nu putem s nu jelim eu sunt Rahul i-mi
iau rmas bun de la tine.
Acul se opri brusc. Judah plngea. Cutter nu mai suporta. ntinse mna,
se opri atunci cnd vzu c atingerea lui nu este binevenit. Judah plngea
linitit. Vntul i adulmeca pe amndoi ca un cine. Luna era abia ghicit. Era
rcoare. Cutter l privea pe Judah plngnd i suferea, dorea s-l mbrieze
pe brbatul cu pr sur, dar nu putea dect s atepte.
Cnd Judah isprvi i se terse de lacrimi zmbi n sfrit spre Cutter
care ntoarse privirea.
Cutter vorbi cu mult grij.
L-ai cunoscut pe cel despre care se vorbete. Vd asta. Al cui era
mesajul? Al cui frate era?
E pentru mine, spuse Judah. Eu sunt sora. Eu sunt sora lui, iar el e
sora mea.
Dealurile se ridicau lene, nvemntate cu flori n culori regeti. Praful
se lipea de sudoarea lui Cutter care trgea n piept aer plin de polen. Cltorii
se poticneau prin peisajul ciudat, ngreunai de praf i soare de parc ar fi fost
cufundai n mocirl.
Simeau gust de crbune. Undeva dincolo de dealurile din faa lor, cerul
era mai decolorat dect ar fi trebuit din pricina verii. Linii de fum negru se
ridicau i se topeau. Preau s se retrag asemenea unui curcubeu pe msur
ce grupul se apropia, dar a doua zi mirosul de ars deveni mult mai puternic.
Existau poteci. Intrau ntr-un inut locuit i se apropiau de focuri. Uite-
acolo! spuse furitorul de oapte fiecruia n parte. n vale, la kilometri
distan, se vedea micare. Prin telescopul lui Drogon, Cutter vzu oameni.
Cam o sut. Trgnd crucioare, ndemnndu-i animalele de povar: nite
psri ct o vac, grase i patrupede, cu aripi pricjite i lipsite de pene, btnd
ca nite brae.
Caravana era jalnic i disperat.
Ce se petrece acolo? spuse Cutter.
La prnz ajunser undeva unde pmntul era despicat i merser prin
vi de toreni cu perei mai nali dect o cas. Vzur ceva cenuiu, legat ca un
pachet uria cu hrtie maronie. Era o cru. Roile i erau rupte i se sprijinea
de stnc. Era frnt i ars.
n jurul ei zceau oameni. Capetele le erau arse sau piepturile deschise i
golite din pricina gloanelor, cu mruntaiele revrsate peste haine i pantofi.
Stteau n capul oaselor sau czui la pmnt, ordonai, acolo unde fuseser
ucii, ca un pluton ce atepta ordine. Un pluton al morilor. Un copil sttea
nfipt ntr-o sabie rupt dinaintea lor, ca o mascot.
Nu erau soldai. Hainele lor erau haine de rani. Lucrurile le erau
mprtiate pe jos ceaune i oale, toate cu model nemaivzut, haine sfiate.
Cutter i tovarii lui se holbau cu minile la gur. Drogon i puse
batista la gur i nas i ptrunse n duhoarea morilor prin roiuri de insecte
care-i devorau. Lu un b i nghionti trupurile cu o grij aproape
respectuoas. Erau coapte de soare, cu pielea uscat. Cutter le putea vedea
oasele pe sub piele.
Crua se aplec atunci cnd Drogon se sprijini de ea. Se ls pe vine i
privi rnile, cercetndu-le n timp ce ceilali l priveau i oftau. Cnd furitorul
de oapte apuc blnd sabia n care era nfipt copilul, Cutter i ntoarse
privirile ca s nu vad trupul biatului micnd.
Au trecut zile spuse Drogon n urechea lui Cutter, chiar dac Cutter
sttea cu spatele la scen. Asta e o aciune a Noului Crobuzon. E o sabie a
miliiei.
Gloanele miliiei i uciseser, iar un miliian strpunsese copilul. Cuitele
miliienilor sfiaser coviltirul; mini de crobuzonian mprtiaser lucrurile
pe jos.
i spun eu, rosti foarte ncet Judah.
Nu putem pleca de aici? gndi Cutter. Nu vreau s vorbesc n faa lor.
Ridic privirea, trgnd iute aer n piept, i i vzu pe Pomeroy i Elsie inndu-
se unul de altul.
n scrisoarea mea, Cutter. i aminteti? spuse Judah privindu-l n
ochi. i-am zis c plec din pricina asta.
Suntem aproape de grania cu Tesh, spuse Cutter. Asta nu nseamn
c miliia e pe urmele Consiliului de Fier.
Au o baz pe coast, de unde trimit aceste echipe. Lucrarea asta E
doar jumtate din treab. Se duc spre nord. Caut Consiliul.
Dincolo de mori urma o cmpie. tiau c miliienii care fcuser asta
fugarilor puteau fi aproape i se micau cu grij. Cutter i vedea pe cei mori
atunci cnd nchidea ochii. Drogon i conduse pe o crare printre tufe de pelin.
Pe dealurile din fa se vedeau ferme prpdite, pe jumtate slbatice, de unde
venea fumul.
Merseser o zi de la locul jafului. Aerul era plin de fum. Intrar pe primul
cmp cu armele scoase.
Printre brazde de pmnt arat, spre ceea ce fusese un crng de mslini.
Trecur peste ghearele rchirate ale rdcinilor pe locul unde copceii
fuseser dobori. Mslinele uscate erau mprtiate ca excrementele de
animale. Erau cratere n care cioturile deveniser statui de crbune. Erau
trupuri arse pn la schelet.
Fuseser acolo i colibe, acum arse. Pe cmpia cu mrcini i praie
secate, mormanele negre de drmturi fumegau precum zgura. Duhoare
dulceag de carne ars. Cutter i tie drum prin tufele uscate de var.
Pre de cteva secunde nu reui s neleag ce vedea. Movilele erau
cadavre aruncate unul peste altul, un mcel rmiele nnegrite ale unor vite
cu coli, mari i grele ca nite bizoni. Erau acoperite cu cenu i frunze
carbonizate. Rdcinile treceau prin carnea lor carbonizat.
Porci de vie, spuse Judah. Ne aflm n Galaggi. Am ajuns pn aici.
Vntul btu i le arunc n ochi praf de pe vrful dealului i funingine de
la mslinii i via ars. Animalele moarte fonir.
Pomeroy gsi un an n care putrezeau de-a valma femei i brbai.
Timpul nu reuise nc s le ascund tatuajele. Pielea le era mnjit de culorile
morii i strpuns de giuvaeruri de piatr.
Erau podgoreni. Clanuri, Case, nomazi ai acestei stepe nordice fierbini,
pstori ai turmelor de porci de vie. i prindeau, i ngrijeau i, la vremea recoltei,
se strecurau cu pricepere printre coarnele agresivelor ierbivore s culeag
fructele ce le crescuser pe coaste.
Cutter nghii n sec. Cu toii aveau un nod n gt, privindu-i pe cei mori
ciuruii cu focuri de arm.
Poate c asta e Casa Predicus, spuse Judah. Poate e Charium sau
Gneura.
Porcii de vie, animalele-gazd i recolta lor, putrezeau i ardeau.
Toat ziua strbtur inutul rvit, printre plcuri de mslini distruse
i printre turme de recolt ucise i pe lng multe cadavre arse ale triburilor
productoare de vin. O mulime de psri de povar aruncate la viermi.
Sfritul uor al jarului i pocnetele lemnului uscat se auzeau peste tot. Pe
unele cadavre se vedea clar modul n care se operase. O femeie cu rochia
ridicat i plin de snge; un brbat cu burta despicat i nepat n amndoi
ochii. Mirosul de putreziciune i fcea grea lui Cutter.
Gsir un porc de vie viu, czut ntr-un bazin de piatr. Tremura de
foame i infecie. chiopta n cerc i ncerca s scurme pmntul. Pielea i era
strbtut de rdcini i era acoperit cu frunzele viei simbiotice. Strugurii-
licheni i erau ofilii. Cutter l mpuc din mil.
De aceea au luptat cactuii n sud, spuse Pomeroy dup mult timp.
Despre asta au auzit. Au vzut miliia i au crezut c asta au s peasc i ei.
De ce s fac asta? De ce? spuse Elsie, frmntndu-i minile.
Galaggi nu e teritoriu Tesh, e slbticie. Astea nu sunt triburi Tesh.
Nu, dar prin asta fac un ru celor din Tesh, spuse Judah. De aici vine
uleiul i vinul de Galaggi. Nu sunt destul de puternici s atace oraul, dar prin
asta i atac vistieria.
Depiser demult lumea cartografiat. Tesh era acolo, la trei sau patru
sute de kilometri spre sud i vest de cmpia de coast. Cutter se gndi la
inutul acela, fr s se hotrasc la ce anume s se gndeasc. Ce l definea?
Tesh, Oraul Lichidului Trtor. anurile lui i pisicile de sticl, Cmpia
Catoblepas i traulerele negustorilor i diplomaii vagabonzi i Prinul care
Plnge.
Mii de kilometri pe mare de la Golful de Fier pn la coasta ndeprtat,
pn la avanpostul stabilit de Noul Crobuzon la nord de Tesh. Miliia trebuise
s treac de Shankell, de mrile nesate cu pirai, de Strmtorile Apei de Foc
unde Magocraia i sprijinea pe vecinii lor din Tesh. Nu existau drumuri de
uscat peste inuturile slbatice din Rohagi, nici scurtturi. Era un rzboi teribil
de greu de ntreinut. Noul Crobuzon trebuia s trimit nave peste mri ostile
n cltorii ce durau luni de zile. Cutter era uluit de ndrjirea brut.
n noaptea aceea mncar fructe necoapte pe care le gsiser nc bune
pe cadavrele porcilor de vie i fcur glume proaste despre ce recolt bun
fusese anul acela. n a doua zi petrecut n inutul podgorenilor ddur peste
rmiele tlharilor. Miliia din Noul Crobuzon nu avusese succes pn la
capt. Erau acolo resturile unui nascorn, un rinocer blindat Refcut sub forma
unui tanc de step. nalt ct dou etaje, cu tunuri iindu-se din fund i cu un
gt ntrit cu pistoane. Cornul, ca un burghiu uria, i era nurubat.
Nascornul era spintecat i rscolit cu arme rneti. Angrenajele i
mruntaiele i erau rspndite mprejur.
ase miliieni erau mori. Cutter se uit la uniformele cu care se
obinuise, zcnd n acest loc nepotrivit pentru ele. Ofierii fuseser ucii cu
arme tioase. Pe pmnt erau aruncate seceri ale pstorilor podgoreni.
inutul era plin de animale necrofage. Creaturi asemntoare cu vulpile,
devoratoare de cadavre, i spau acolo vizuinile. n noaptea aceea, Drogon i
trezi pe cltori cu un foc de arm. Un ghul le opti el pe rnd. Ei nu-l
crezur, dar diminea cadavrul lui era acolo: palid ca moartea, cu aspect de
maimu, cu gura plin de dini cscat, cu sngele curgndu-i din faa lipsit
de ochi.
Pe msur ce naintau spre nord, vremea se rcea, dar foarte puin.
Mergnd prin dogoare, printre ghuli i mori i prin mirosul ameitor de fructe
putrede i fum, ntr-un inut ce devenise doar o amintire sfiat a sa, Cutter
simea c strbate periferia unui iad.
Dup zile ntregi de mers printre dealuri aspre, o linie neclar de dealuri
mpdurite apru spre nord, iar Judah era n culmea fericirii.
Trebuie s o lum pe acolo, spuse el. E captul preeriei; este captul
ndeprtat al inutului Galaggi.
napoia lor, pmntul era tiat de urmele miliiei. Ieiser din zona aceea
rvit a pstorilor de vi slbatic i intraser ntr-o fie de teren nc
neafectat. Era o ntindere deluroas, fierbinte, armie i lucioas. Ploaia care
veni era cald att de subire nct nici nu ajunse s ude pmntul.
Se aflau n locuri n care doar nelepii antici i aventurierii mai fuseser.
Auziser de aceste inuturi ciudate pete de ghea n plin var, muuroaie de
termite mari ct cinii, nori fosilizai i transformai n granit. ntr-o zi de
Prafuri, alt fum i alt miros ajunser la ei. Urcar pante acoperite cu mrcini
ca s vad pustia ce se ntindea pe kilometri dinaintea pdurii. Ceva ardea
undeva n fa. Scoaser icnete unul cte unul.
Civa kilometri mai ncolo. O chelona. Picioarele ei titanice erau
desfcute, pieptul lipit de pmnt. Trupul su se nla imens i de la jumtate
n sus se vedeau glme de corn de carapace crescute de-a lungul generaiilor i
modelate sub form de pasarele i turnuri, pereii unui sat de cheratin. Marea
estoas avea mai mult de o sut de metri lungime i, de-a lungul secolelor,
secretase pe spate un orel multi-etajat. Excrescenele carapacei sale fuseser
modelate ca blocuri, ziggurate i spirale, cu planuri i linii imperfecte, cu
ferestre decupate, terase unite prin poduri de frnghie, strzi cornoase i
tuneluri; totul fusese construit n carapacea moale a estoasei. Chelona era
moart i cuprins de flcri.
Duhnea a pr ars. Fumul se ridica odat cu aburi de sulf. Din gura ei
deschis curgea mucus i snge.
Roind la baza ei, vehicule rapide pe roi i enile, tunuri mobile o for a
Noului Crobuzon. Doi nascorni erau condui de echipaje, cpitanii stteau
afundai n scaunele de pe ceafa rinocerilor, cu prghiile de control suturate
direct de ganglioni. Armele miliiei erau mai puternice dect lsau s se vad,
de vreme ce fcuser asemenea rni.
Infanteria miliiei se ndrepta n direcia cltorilor. Urmreau un ir de
refugiai care fugeau din rmiele oraului lor chelonez.
Drogon i Judah i conduse prin tufe pn ce se auzi un pocpocpoc
ascuit i un ipt, apoi ecourile gloanelor. Se aruncar la pmnt i rmaser
nemicai pn ce se lmurir c nu sunt luai n vizor, apoi continuar,
aplecai, spre poalele dealului unde se pitir dup o baricad de marn.
Deasupra lor, dintre copaci, iei un plc de familii. Nu erau umani. Unii se
ascundeau dup copaci czui sau prin gropi; alii fugeau. Strigtele lor de
team sunau ca un rcit.
Pe vrful dealului, un corp al miliiei lua poziie. Abia se vedeau.
ngenunchear dinaintea tunurilor motorizate; se auzi o furtun de zgomote i
ncepu o ploaie de gloane; muli refugiai czur.
Cutter privi scena cu mnie. i mai multe gloane se nfipser n pmnt,
iar muribunzii tresrir i ncercar s se trasc. Un chelonez ridic ceva la
buze i se auzi un sunet slab, iar mult deasupra se auzir ipete i unii miliieni
se prbuir sub taumaturgia ignalului.
Drogon privea vrful dealului prin telescop. Judah se ntoarse spre el ca
rspuns la o oapt i spuse:
Ce se despacheteaz acolo?
Pe vrful dealului se desfcea o form de cabluri i piele neagr, mai
mare dect un om. Cpta form pe msur ce metalul se deplia. Ca o tarab
extensibil, se desfcu de mai multe ori. Un bzit taumaturgic strbtu aerul,
miliianul model forme pe obiectul nlat, se auzi un pocnet i schela de
cabluri i prelat se mic.
Trase pe spate un cap cu ochi de sticl, aripile de piele btur de dou
ori i se ridic n aer, plonjnd spre poalele dealului ctre galaggii. Membrele
nu-i erau nici picioare, nici brae, ci extensii tioase, lucitoare, ca de insect. Se
frecau una de alta ca i cum ar fi vrut s se ascut.
Sculptura cea urt zbura spre cei ce se ascundeau. Judah fcu ochii
mari, iar cnd vorbi se nec de atta furie i dispre.
Un prefab, spuse el. Folosii un nenorocit de prefabricat?
Se ridic i naint, iar Cutter rmase alturi de el i inti.
Asasinul plutitor al miliiei trecu pe deasupra rniilor care se vitau i
ajunse la trmbia. Acesta mai sufl o not slab, dar creatura nu avea via
n ea ca s fie deranjat. l trecu prin baionetele sale, iar el strig i snger pe
loc.
Judah mria. Cutter trase nspre vrful dealului pentru a-l proteja.
Judah url i se uit nu spre monstruozitatea scheletic, ci spre miliianul care
o controla. Creatura se ridic de pe victima sfiat i btu din aripile ei
fabricate. Judah i umfl pieptul ca un boxer.
Nimeni nu trase. Privir chiar i galaggiii, uluii de personajul bizar
n timp ce pasrea de prelat se repezi spre Judah cu aripile desfcute. Cutter
trase fr s-i dea seama dac glonul o atinse.
Judah lu de jos pietre i praf. Mugetul lui deveni mai puternic i deveni
un strigt pe cnd umbra se lsa peste el.
Asupra mea? strig cu un glas splendid. Folosii un golem asupra
mea?
Ca un copil, arunc mna de rn n calea creaturii. Se petrecu o
teribil detonare de energie. Golemul se prbui pe loc. Czu vertical din cer,
lipsit de ineria zborului.
Judah se urc pe metalul prvlit, lipsit complet de via. Timp de cteva
clipe nu se auzi nimic. Judah tremura de furie. Art spre deal. Folosii un
golem asupra mea?
Tunul motorizat se ntoarse spre el, dar se auzir focuri de arm i
intaul icni i muri de mna ascuns a lui Drogon. Brusc se pornir roiuri de
gloane, din armele furitorului de oapte, din flinta lui Pomeroy, din armele lui
Elsie i Cutter, ca i din cele ale miliienilor.
Judah alerga printre gloane. Urla, dar Cutter nu mai auzea ce spune, ci
doar fugea ca s-l protejeze. Miliienii Noului Crobuzon, la civa metri
deprtare, strigau i trgeau orbete n vale. Judah Low ajunse la o movil de
cadavre ale galaggiilor.
Somaturgul trecu mna peste ele i ltr. Se petrecu o fermentare n
vreme ce energia lumii se canaliz, iar momentul se arcui, se umfl i scuip
ciudenie. Movila de cadavre se nl ntr-o nou configuraie, un golem de
carne tresrind n timp ce nervii dinuntru mureau.
Era o aduntur de mori proaspei, nsngerai i lsnd n urm
bltoace. Pea cu forma aproximativ a unui om: ase trupuri compresate fr
s in seama de forma lor individual. Picioarele golemului erau cadavre
epene, unul cu capul n jos, easta devenind talp, strivit i pierzndu-i
forma pas cu pas; trunchiul, un cheag de brae i oase; braele, ali mori;
capul, un alt galaggit mort; ntregul agregat aruncndu-se cu o vitez
incredibil spre culmea dealului, lsnd dre, nsoit de ipetele podgorenilor
care i vedeau pe cei dragi i pe copiii lor reanimai n aceast creaie grotesc.
Golemul pea iute cu Judah n spate, sfrind a energie, conectat la
monstruozitate printr-o legtur ireal.
Miliienii erau blocai de focurile de arm; golemul macabru ajunse la ei.
Creatura pierdea materie pe msur ce urca dealul, iar soldaii Noului
Crobuzon care i goliser putile i armele motorizate n ea o fcuser s
sngereze i s se descompun i mai mult. Dar creatura rezist destul ct s-i
calce i s-i loveasc pn cnd i ucise. i lovi cu cadavre de femei i brbai
folosite drept pumni.
Cnd vrful dealului se liniti i ultimul soldat se prbui, golemul de
carne se desfcu. Deveni din nou cadavre, nc nainte s ajung la pmnt.
Miliienii mori purtau o versiune de gheril, zdrenuit, a uniformelor
lor, mpodobit cu urechi i dini i simboluri obscure luate ca trofee de la
mori. nc mai purtau mti cu toii.
Doi erau nc n via. Unul pe care ignalul l aruncase la pmnt delira,
cuprins de o febr ocult, molipsit de la arma muzical; cellalt ncasase un
glon n mn de la Pomeroy i urla privindu-i ciotul nsngerat i fr degete.
Drogon trecu peste cadavre. Nu mai avea s treac mult timp pn ce
forele principale din zona chelonei aveau s trimit cercetai spre echipa
aceasta a morii.
Judah era obosit. Golemul pe care-l fcuse att de mare, att de iute
l secase de energie. l cut pe cpitanul-taumaturg mort al crui golem l
dezactivase cu atta uurin. i lu echipamentul: baterii, fiole cu chimicale,
pietre vrjite.
Nu se putea uita n ochii lui Cutter. E ruinat, gndi Cutter. Din cauz c
s-a dat n stamb. Judah urcnd dealul ca o fantom, infectnd morii cu un
soi de via.
Judah era un golemist cu puteri i experien extraordinare: de cnd
Rzboiul Mainriilor i obligase pe cei bogai s-i nlocuiasc servitorii cu
aburi, ndemnarea lui l fcuse bogat. Dar Cutter nu-l vzuse niciodat pe
Judah Low artndu-i puterea pn cnd nu pise n spatele gigantului-
cadavru.
Foloseti un golem asupra mea? Se nfuriase cu uurin. Acum Judah
Low ncerca s treac din nou neobservat.
Refugiaii se uitau. Erau locuitori ai chelonei, femei i brbai cu piele de
diverse culori i haine cu modele uimitoare. Erau ca nite crbui de mrimea
unui copil, mergnd n picioare. Se uitau cu ochi iridisceni, iar antenele i le
aplecau spre Cutter. Morii lor aveau carapacea crpat i erau mnjii cu
sucuri.
Printre oameni erau civa mbrcai n culorile naturale ale vntorilor.
Erau mai nali dect chelonezii, cu pielea de un cenuiu palid.
Podgoreni, spuse Cutter.
Refugiai de dou ori, spuse Elsie. Probabil c au fugit de miliieni spre
oraul-carapace, apoi au fugit din nou.
Un podgorean vorbi i se chinui, mpreun cu cltorii i renegaii
chelonezi, s gseasc o limb comun, dar nu descoperir dect cteva
noiuni comune. Refugiaii lsar urme prfuite n drumul lor spre pdurea
cald, n vreme ce Drogon cuta i Judah sttea. n spatele lor, miliienii care
supravieuiser scnceau.
Trebuie s plecm mai departe, spuse Elsie.
Plecar cu ultimii chelonezi, civa insectoizi tcui i doi podgoreni
exilai. Intrar n pdure. n spatele lor, miliienii crobuzonieni erau cuprini de
spasme i delirau atini de boala lor vrjit.
Nimic nu semna cu Codrul Adnc. Copacii din selv erau mai solizi,
acoperii cu ieder i frunze suculente, grei de fructe ntunecate necunoscute.
Se auzeau strigte de animale netiute.
Chelonezii pierdui erau nspimntai i se uitau cu ochii mari, lipsii de
speran, spre Judah. ncercau s stea n preajma puterii care-i salvase.
Mergeau, totui, cu o lips de pricepere pe care Cutter i tovarii lui o
dispreuiau i pe care acum o urau.
Nu-i puteau permite s ntrzie i-i lsar pe refugiai n urm, pind
pur i simplu mai repede cu muchii lor antrenai. Cutter tia c miliia avea
s-i urmreasc i c, odat gsii, cei rmai n urm aveau s treac prin
clipe grele. Era prea obosit s se simt vinovat.
Fr nici o vorb, insectoizii i gsir propriile poteci i disprur. Cnd
veni noaptea cald, doar cei doi podgoreni se mai ineau de ei. Se micau cu
energia unor vntori. n sfrit, destul de departe de chelonezii epuizai pe
care-i lepdaser, cltorii se oprir. Constituiau o comunitate ciudat.
Podgorenii i grupul lui Cutter se uitau unii la alii n timp ce mncau, fiecare
bisericu numrnd ciudeniile celeilalte, amiabili i fr vorbe.
Timp de dou zile auzir focuri n spatele lor. Zile ntregi dup aceea nu
mai auzir nimic, dei erau convini c mai sunt nc urmrii, i-i pstrar
ritmul iute, ncercnd s-i ascund urmele.
Podgorenii i urmau. Numele lor erau Behellua i Susullil. Deseori
deveneau melancolici, plngnd pe jumtate ritual, jelind pierderea turmelor
lor. Seara, vorbeau mult i melodios lng foc, fr s fie deranjai de faptul c
tovarii lor nu-i nelegeau. Judah nu putea traduce dect frnturi.
E ceva legat de ploaie, spunea el, sau tunet, poate, i e un arpe i o
lun i pine.
Elsie avea butur la ea: podgorenii se mbtar. Spuser o poveste sub
form de dans. La un moment dat executar o figur complicat i se
ntoarser spre spectatori cu chipuri noi taumaturgia clanului lor i
transformase n montri jucui, cu dinii preschimbai n coli. Se traser de
urechi i le transformar n aripi de liliac pe durata farmecului.
Podgorenii ntrebar unde mergeau. Judah le vorbi cum se pricepu, mai
mult prin semne, le spuse c i cutau prietenii, urmreau un mit, ceva ce
lipsea, ceva ce trebuiau s salveze, care ntr-o zi avea s-i salveze pe ei,
Consiliul de Fier. Podgorenii se holbar. Cutter nu tia de ce. Seara, podgorenii
i cltorii nvau unii de la alii limba fiecruia. Cutter l privi mai atent pe
Susullil, iar acesta l observ la rndul lui.
Ploua cald n fiecare diminea, ca i cum jungla ar fi asudat odat cu ei.
Tiau prin liane i desi i alungau nari i fluturi-vampir. Noaptea, cdeau
acolo unde-i lsau jos bagajele, murdari i epuizai i stropii cu snge.
Pomeroy i Elsie fumau i foloseau igrile s scape de lipitori.
Terenul se nla i pdurea se schimb, se rci uor i deveni montan.
Coroanele copacilor coborr. Ibii i psri solare i priveau. Podgorenii
prjeau crabi de copac. Behellua fu aproape omort de un pangolin rex care l
biciui cu limba lui veninoas. Rareori, cnd unul dintre ei devenea foarte
obosit, Drogon cerea voie, iar Pomeroy i ddea, s-i opteasc, spunndu-i s
mearg, obligndu-l s continue.
tii ncotro mergem, Judah?
Judah ddu din cap spre Cutter, convers cu Drogon, ddu din cap din
nou; dar Cutter i vzu nelinitea. i verific busola i hrile umede.
Cutter simi o oboseal brusc i profund, ca i cum ar fi fost legat cu
lanuri de Noul Crobuzon i l-ar fi tras dup el. Ca i cum fiecare loc nou pe
care-l vedea devenea infectat de cele prin care fusese.
Pomeroy i Elsie fcur din nou dragoste. Judah dormi singur. Cutter
ascult i i vzu pe Behellua i Susullil ascultnd i ei, apoi privi uimit cum
sporoviau linitii n limba lor podgorean, apoi cum se ridicar i ncepur s
se masturbeze unul pe cellalt pe rnd. Ei l vzur privind i se oprir, iar el
nchise ochii grbit cnd Susullil i fcu un gest ca i cum i-ar fi oferit un pahar
cu vin.
Diminea, Behellua dispruse. Susullil ncerc s explice.
A plecat la oraul copacilor, spuse Judah dup ndelungi ncercri. E
un ora. Unde se duc cei alungai de miliie. Toi cei rmai din sate, din
chelona, nomazi din savan. Un ora ascuns n pdure. Unde au gsit un zeu
care-i poate spune tot ce vrei s tii. Spune Behellua a plecat s-i spun
despre noi.
Despre tine, gndi Cutter. Despre ce ai fcut Miliiei. Ai ajuns de poveste.
Chiar i aici.
i el de ce a rmas? spuse Elsie.
Faptele lui Judah l inspir, nu-i aa? spuse Cutter ncet. Ne inspir
pe toi.
Vorbi n aa fel nct s nu par rutcios.
Cutter se afla n spatele lui Susullil, aproape. Spre sear ajunser ntr-un
lumini, iar dac Susullil nu l-ar fi mpins ntr-o parte, Cutter ar fi clcat ntr-
un morman de oase acoperite cu muchi care trda apropierea unui copac-
trezit. Tendrilele copacului, ca nite crengi de salcie, erau acoperite cu nervuri
i spini. Nu-i ddea seama ce animale czuser n capcan, dar i ddea
seama c unele dintre ele o piser recent, pentru c oasele lor nu erau
acoperite cu licheni.
Un om cineva rtcit n pdurea adnc atrna n crengile joase.
Trupul i capul dispruser n coroana deas. Picioarele i se legnau i
tresreau la ntmplare din pricina copacului care-l digera. Susullil pi n raza
de aciune a copacului i Cutter strig.
Copacul-trezit i ntinse tentaculele care se desfcur cu o micare ce
pru aproape ca o micare ntmpltoare a crengilor sub vnt. Podgoreanul se
rostogoli pe sub crengi i i scoase secera. Sri, apoi se tr napoi din umbra
anemonei. Picioarele drumeului prins se cutremurar.
Asta e dez-gus-t-tor, spuse Elsie.
Susullil inea n mn fructul pe care-l culesese. Era mic i maroniu, cu
pielia presrat cu umflturi. Avea forma aproximativ a unui cap uman.
Dintre toate fructele-prad ale copacului, Susullil l luase pe cel al oamenilor.
O alt diferen cultural, gndi Cutter n noaptea aceea pe cnd stteau
n jurul focului, iar Susullil mnca ceea ce culesese. Pomeroy i Elsie, chiar i
tcutul Judah, scoaser sunete revoltate. N-ar fi mncat fructe-prad tot aa
cum n-ar fi mncat rahat de cine. Lui Cutter i se ntoarse stomacul pe dos s-l
vad pe Susullil nghiind i ntinzndu-se ca s viseze drojdia minii mortului.
Susullil se uit la el o dat, cu grij, nainte s nchid ochii.
Pomeroy i Elsie se retraser, iar Judah i Cutter mai rmaser s
vorbeasc. Cnd, n sfrit, se ntinse, Cutter surprinse cuttura lui Judah i
fcu n aa fel nct Judah s neleag ce ar fi vrut el s fac. Simi un
amestec de emoii cu care era obinuit.
Atept multe minute pn ce toat lumea ajunse s respire regulat din
pricina somnului, iar tabra s fie luminat bine de lun. Cnd l atinse pe
Susullil ca s-l trezeasc i l srut apsat, nc mai simi gustul mortului pe
limba podgoreanului.
Apoi soarele trecu prin desi i prin coroanele arborilor. Elsie i Pomeroy
l vzur pe Cutter ntins lng Susullil. Strnser tabra fr s vorbeasc i
fr s se uite n ochii lui Cutter.
Dac Susullil era contient de jena lor, nu o demonstr prin nici un gest,
nici nu-i art lui Cutter vreo afeciune acum c noaptea trecuse. n vreme ce
Cutter fcea sul ptura pe care o folosise drept pern pentru el i Susullil,
Judah se apropie i i oferi un mic zmbet fericit. O binecuvntare.
Cutter simea c arde. nghii n sec. Se opri din strnsul lucrurilor. Se
aplec spre somaturg i opti doar pentru urechile lui: N-am nevoie, nici
acum, nici altdat, de binecuvntarea ta, Judah.
Era ca pe vremuri n Noul Crobuzon, cnd ducea brbai acas i se
ntlnea cu Judah pe strad. Pe Strada Chiparosului, n piaa Salom Casbah.
Odat, Judah venise n vizit la Cutter devreme ntr-o zi de Sorit i i deschise
biatul brunet cu care se trezise Cutter. Atunci, ca de fiecare dat cnd i vedea
pe partenerii lui Cutter, Judah zmbi cu o plcere mpcat, cu aprobare, chiar
i atunci cnd Cutter l mpinse deoparte pe tnr i se propi dinaintea lui
Judah, nchiznd ua n spatele lui.
Cnd plec, Cutter se surprinse privind n urm, n cazul c Judah era
acolo s-l vad.
Cutter se imagina ca fiind un artist sau un muzicant, un scriitor sau un
pamfletar libertin, unul ce ducea o via de scandal, un obinuit al Cmpului
Poftei, dar nu era dect un chiocar. Un negustor din Mlatina Bursucului ai
crui muterii erau nvai. Mlatina Bursucului era un district ciudat i
linitit; evenimentele de aici nu erau dintre cele artistice ca pe malul sudic.
n Mlatina Bursucului, vrjitoare renegate mai fceau cte o u prin
locuri unde n-ar fi trebuit s fie ui. Entiti cultivate n plasm taumaturgic
mai scpau i puneau trectorii n primejdie, iar disputele verbale se puteau
transforma n crime cnd gnditori rivali se apucau s trag cu ab-ioni unul n
altul. Mlatina Bursucului avea o istorie i un soi de faim, dar nu era un loc n
care Cutter s gseasc brbai. Cnd ddea peste chipuri cunoscute din
Mlatina Bursucului prin tavernele din sud, se prefcea c nu le cunoate i
ceilali fceau la fel.
Cutter dispreuia bieeii n fustie i fee pictate, invertii estei drapai
cu flori ce umblau noaptea prin Cmpul Poftei. Se ncrunta i se plimba pe
marginile canalelor din cartierul Vinul Rou pe lng trfele hermafrodite cu
care nu vorbea. Nu voia s intre n casele ru famate, nici nu voia s nchirieze
vreun cur de mascul. Nu mai fcea asta. Rareori vizita strduele labirintice de
lng docuri unde acei marinari ce nu reuiser s-i fac un rost pe mare
preferau s se lase agai de brbai.
Numai rareori se strecura prin mulime ca s ajung la anumite hanuri
cu intrri pe jumtate ascunse, cu camere i cu tejghele mici i o mulime de
fum, n care brbai mai n vrst priveau cu dorin orice nou-venit, grupuri
de brbai rznd aspru i alii stnd singuri fr s ridice privirile i unde
femeile care stteau acolo erau brbai, ppuele sau Refcui care fuseser
odat brbai sau din aceia cu un statut incert.
Cutter era grijuliu. Cei pe care i alegea nu erau niciodat prea chipe i: s
nu fie vreun miliian sau vreo capcan pentru a fi acuzat de Depravare Grosier
sau s nu aib afar vreun grup care s dea buzna ca s-l bat i s-l violeze.
Nici ruinat, nici indulgent, Cutter sttea i atepta, urnd locul i
simindu-se provincial, pn venea cineva asemenea lui.
Trecuser doisprezece ani de cnd Cutter l ntlnise pe Judah Low. Avea
pe atunci douzeci i patru de ani, furios mai tot timpul. Judah era mai n
vrst cu cincisprezece ani. Cutter se ndrgostise pe loc de el.
Abia dac se atinseser. Numai de cteva ori pe an fusese Cutter cu
Judah Low, de fiecare dat la insistenele lui, chiar dac nu se umilise
rugndu-l. Mai des la nceput, pn ce Judah devenise din ce n ce mai greu de
convins. Dup cum gndea Cutter, nu era vorba de o scdere a dorinei lui
Judah, ci de ceva mai profund pe care Cutter nu-l putea exprima n cuvinte. De
fiecare dat cnd erau mpreun, Cutter avea o puternic impresie c Judah i
fcea o favoare. Asta nu-i plcea.
tia c Judah mergea i cu femei i, presupunea el, i cu ali brbai, dar
din cte i imagina i auzea, nici cu ei nu avea Judah mai mult entuziasm
dect cu el. Am s te fac s strigi, gndea Cutter atunci cnd asudau
mpreun. Pasiunea cu care se dedica era vecin cu violena. Am s te fac s o
simi. Nu cu rzbunare, ci cu disperarea de a-i inspira mai mult dect
buntate.
Judah l nvase, bgase bani n afacerea lui, l dusese pentru prima
oar la o ntlnire Caucus. Cnd Cutter nelesese c sexul pe care-l fceau nu
era dect un act de prietenie patrician, profan i generos, cu totul pur, un dar
din partea lui Judah, ncerc s renune, dar nu reui s rmn abstinent. Pe
msur ce crescu, ls deoparte ceva din furia tinereii, dar o parte din aceast
furie i rmase. O parte din energia ei fu direcionat de Caucus mpotriva
Parlamentului. O alt parte, alturi de dragostea fervent pe care o simea
pentru el, avea s rmn ndreptat asupra lui Judah Low.
Cutter, chaver, i spuse Pomeroy odat. Nu vreau s par mgar, scuz-
m c te ntreb, dar tu eti un omipalone?
Pomeroy folosea argoul cu stngcie. Nu era un termen jignitor i el l
folosise cu blndee un termen ceva mai jucu. Cutter dorise s-l corecteze
Nu, eu doar mi-o trag n cur, Pomeroy dar ar fi fost o cruzime din partea lui i
o reacie exagerat.
Toi cei pe care i cunoscuse de atta timp nu-l judecau pe Cutter, doar
de dou ori i se fcuse o remarc despre asta, pentru c revoluionarii nu
nvinuiau victimele c erau pervertite de societatea bolnav. Nu deschidea
subiectul, dar nici nu se scuza, nici nu se ascundea.
Ei tiau c Judah se culca cu el, dar, spre mnia lui, asta nu-i fcea s
ezite n preajma btrnului, chiar i n ziua n care sosir la o ntlnire purtnd
fiecare hainele celuilalt.
E Judah.
Cnd Judah fcea sex, era ca atunci cnd gtea. Aciunile lui nu aveau
nimic pctos. Cutter era un invertit, dar Judah era Judah Low.
Elsie i Pomeroy se purtau timid fa de Cutter acum. Cltoria nu le
permitea s fie stngaci: curnd, reuir s-l ia de mn i s-l trag sau s se
lase trai peste malurile abrupte.
Aventura lsase puine urme asupra lui Susullil. Nu prea nici s
regrete, nici s-i doreasc o repetare a ei. Cutter era destul de autoironic ca s
gseasc o doz de umor n asta. Dup trei nopi, Cutter se duse din nou la el.
Acuplarea lor fu stngace. Cutter trebuia s nvee preferinele partenerului.
Lui Susullil i plcea s srute i o fcea cu entuziasmul nceptorului. Dar nu
se folosea dect de mini. Reaciona cu dezgust la sruturile din ce n ce mai
coborte ale lui Cutter. Cutter ncerc s-i mping fundul spre el, iar cnd
nomadul nelese n sfrit, rse sincer, trezindu-i pe ceilali care se prefceau
c dorm.
Se obinuir cu fauna ciudat. Creaturi cu tentacule, asemntoare
lichenilor, pe jumtate urcnd, pe jumtate crescnd pe coaja copacilor.
Maimue haotice pe care Pomeroy le denumi maimuele iadului, mnunchiuri
de membre de gibon explodnd din miezuri, n numr variat, deplasndu-se cu
o vitez nebuneasc.
Voi chiar tii unde ne aflm, nu? i spuse Cutter lui Judah i lui
Drogon.
Pdurea se rrea. Ploaia continua i era mai rece. Aerul era mai puin
aburit i mai mult ceos. Suntem pe calea cea bun, spuse Drogon. Chiar tii
ncotro mergem? gndi Cutter.
Cnd auzir ceva apropiindu-se ridicar armele; dar se auzir strigte,
cel care venea nu ncerca s se ascund, iar Susullil rspunse excitat i
acceler. Cnd l ajunser ceilali din urm, el deja strngea mna lui Behellua,
iar n spatele lui erau doi indivizi mirai nvemntai n haine de camuflaj, care
salutau din cap cu grij.
Omul care se ntorsese zmbi ctre drumei. Podgorenii se apucar de
vorbit.
Cnd, n sfrit, Susullil se ntoarse, vorbi cu Judah, dei deja cu toii
nelegeau cte ceva de-acum.
A venit din oraul pdurii, spuse Judah. Vor ajutor. Sunt atacai
sunt decimai. Behellua le-a spus despre noi, despre ce am fcut pentru ei. Ei
cred c avem puteri. Ne ofer ceva. Dac i ajutm
Rmase s asculte mai departe.
Dac i ajutm, zeul lor ne va ajuta i el. Ne va da ceea ce avem nevoie.
Ei spun c zeul ne va arta drumul spre Consiliul de Fier.
Oraul Ascuns era o aduntur de colibe ntr-un lumini. Cutter i
imaginase o metropol arboricol, cu pasarele suspendate ntre copaci i copii
cobornd pe liane din cerul de frunze.
La marginea satului erau tentative de palisade. Locuitorii mbrcai n
straie de culoarea pdurii se holbau spre cltori. Multe cldiri nu erau dect
nite corturi date cu catran sau cu gutaperc. Mai existau i colibe de lemn,
focuri i o vatr central. Majoritatea erau umani, dar pe crrile noroioase se
vedeau i civa insectoizi de mrimea unor copii.
Acetia i aveau propriile lor locuine n colurile oraului. Erau
grdinari de chitin. Pstoreau milioane de insecte, arahnide i artropode,
ngrijindu-le generaie dup generaie pn ce adunau un numr colosal de
furnici ct vrful de ac, miriapode lungi de un cot i viespi trtoare din
nenumrate specii. Prin tehnici ciudate, i transformau turmele n ziduri,
presndu-le cu blndee laolalt, amestecndu-le i netezindu-le, presndu-le
pe cele ce nc mai triau, modelnd masa de chitin ca pe un soi de ghips.
Construiau bungalouri i vizuini cu mortarul lor viu, l hrneau cu atenie,
astfel ca micile vieti s nu moar, ci, mpreunate cu celelalte, s devin
arhitectur, un ghetou de case vii.
Locuitorii umani vorbeau mai multe dialecte de galaggi, iar ici-colo gseai
cte unul vorbind tesh, o limb amestecat. eful era o matahal de om:
nervos, dup cte vzu Cutter, pentru c tia c este un mediocru devenit
conductor dintr-un capriciu al istoriei.
Cutter presupuse c acei refugiai care puteau avea grij singuri de ei nu
pierduser timpul cu aezarea asta. Oraul Ascuns era o adunare a celor fr
speran. Nu era de mirare c preau att de neajutorai. Nu era de mirare c
ajunseser prada unor fiare.
nsoii de urale i de plecciuni de curtoazie, cltorii fur ndemnai
spre o colib lung cu un turn de bee, un minaret primitiv de lemn. Era o
biseric cu pereii mpodobii cu simboluri scuipate i vopsite, nuntru erau
mese cu lame de oglind i papirus. O rob de ln fin. Cpetenia i ls.
Pre de cteva secunde se fcu linite.
Ce dracu facem aici? spuse Cutter.
Se auzir ecouri; umbre care n-ar fi trebuit s se afle acolo pornir s se
mite. Cutter o vzu pe Elsie tremurnd. Se strnser ntr-un cerc, spate n
spate.
E ceva, opti Elsie. E ceva aici
Eu sunt aici.
Vocea era rguit i semna cu un mrit. Se aruncar la pmnt cu
viteza unor vntori. Ateptar.
Ce eti tu? spuse Judah.
Sunt aici.
Vocea avea un accent, o not cleioas de parc cuvintele i s-ar fi lipit de
gt. Simir o micare pe care nu o putur urmri cu privirea.
Ai fost adui aici pentru a v binecuvnta, dup cte cred. O clip.
Da, de asta. i s v spun ce s facei. Ai venit aici s vnai pentru ei.
Drogon art spre mas. Roba de ln dispruse.
Vorbeti limba noastr, spuse Cutter.
Sunt un zeu mic, dar sunt totui un zeu. Voi suntei eroi. Asta e ideea.
Voi v vedei drept eroi?
Vocea prea s se scurg din perei, parc din mai multe locuri odat.
Asta cred ei, spuse Pomeroy. Ce e ru n asta?
Se rsuci pe loc lent, un ateu aflat n prezena unui zeu. Drogon ntorcea
capul ncetul cu ncetul, micnd buzele.
Nimic, spuse vocea. Doar o irosire a eforturilor voastre. Tu, mmm, tu
ai o feti de la o trf, ntr-un loc numit Tarmuth. Tu ar trebui s pleci. Oraul
sta e condamnat. Scap-i de aici, altceva i va omor, nu asta.
Pomeroy deschise gura. Elsie l privi cu chipul lipsit de expresie.
Deci, de ce te afli aici?
Pentru c e oraul meu pe care ei l-au construit pentru mine la
porunca mea. Ei m doresc. Mmm, nu prea eti sigur de Caucus, nu-i aa,
negustorule?
Cutter era paralizat. Ceilali l privir. Drogon fcu o micare nainte cu
capul, ca i cum ar fi vrut s scuipe. Vocea fr trup icni. Se petrecu o
tulburare, ceva czu i se auzi cineva vomnd, substana lucrurilor bolborosi
i, tremurnd de efort, cineva se ridic din spatele mesei. Un chip slab i
glbejit, cu riduri adnci i capul ras, cu gura picurnd vom, holbndu-se
ngrozit.
Rmase nemicat ctva timp, tremurnd de parc ar fi fost pus n ghea,
apoi icni i alerg spre un stlp, s se ascund n spatele lui. Cutter l urm, iar
Pomeroy veni pe cealalt parte; dar amndoi ajunser i nu gsir nimic.
Silueta dispruse.
Vocea se ntoarse, furioas i nspimntat.
S nu-mi mai faci asta niciodat, spuse el.
Drogon i opti n secret lui Cutter la ureche.
L-am gsit. Am ghicit unde este i i-am optit. I-am ordonat. Nu ne citi
gndurile, am spus. Arat-te, i-am spus.
Ateapt, furitorule de oapte, spuse Cutter. Al naibii zeu, spuse el s
se aud n ncpere. Cum te cheam? Cum de ne vorbeti limba? Ce eti tu?
Pre de cteva secunde fu linite. Cutter se ntreb dac individul nu se
strecurase ntr-o ascunztoare taumaturgic. Cnd vocea reveni, avea un ton
de om nfrnt, dar Cutter era sigur c simea i uurare n ea.
Vorbesc ragamoll pentru c am nvat s o citesc din crile voastre.
Sunt aici pentru c la fel ca toat lumea de aici, am fugit. Sunt un refugiat.
Miliia voastr se ndreapt spre Tesh, ns a trecut foarte aproape de Cmpia
Catoblepas. Ne-a atacat oraele i avanposturile. Mnstirile. Eu sunt un
clugr. Un clugr al Momentului Lucrurilor Pierdute. Al Momentului Ascuns.
Miliia trecuse prin foc periferia inutului Tesh. Oraul i nchisese
porile i-i ntrise inuturile-tampon. Mnstirea era departe, la adpost, sau
aa ar fi trebuit s fie.
Cnd i ddur seama c se apropia o echip de asasini, sclavi Refcui
din Noul Crobuzon, clugrii ateptaser ca Tesh s trimit ntriri. Trecuser
zile pn s-i dea seama c nu avea s vin nimeni; fuseser prsii.
Cuprini de panic, ncercaser s fac tot felul de planuri. Erau un templu
consacrat Orizontului Multiplu, clugri dedicai diferitelor sale Momente, iar
fiecare dintre aceste Momente deveni o brigad.
Unii luptar; alii cutar moartea sfnt. Clugrii lui Cadmer,
Momentul Calculului, tiau c nu pot nvinge i ateptar linitii s primeasc
gloanele. Clugrii lui Zaori, Momentul Vinului Magic, se mbtar pn ce
murir n plin viziune nainte ca vreun miliian s-i poat atinge. Dar cei ai
Momentului Porumbelului i trimiser psrile s se arunce n roile miliiei i
s le opreasc motoarele; cei ai Momentului Uscrii transformar sngele
miliienilor n cenu; Pharru i Tekke Shesim, Momentele Zpezii Uitate i al
Memoriei, se alturar i declanar furtuni de zpad.
Dar taumaturgii miliiei erau experi, iar sclavii neobosii, i pn la
urm mnstirea nu rezist. Iar cnd ced, numai clugrii lui Tekke Vogu,
Momentul Ascuns i Pierdut, mai scpar.
Neofiii lor fur ucii, dar clugrii se ascunser n rugciunile lor.
Pentru atacatori, ei erau pierdui. Se strecurar departe de ruinele arznd ale
templului lor, departe de Tesh, Oraul Lichidului Trtor, care se nchisese
pentru ei, care-i lsase s moar. Se mprtiaser prin inut.
Clugrul le spuse tot. Dup cte simea Cutter, era chiar dornic s o
fac.
Suntem ascuni. Cunoatem lucruri ascunse. Ne sunt date n grij.
Noi gsim lucruri pierdute. Cltoresc iute: cltoresc prin pasaje ascunse, pe
ci pierdute. Cnd am ajuns aici, i-am pus s construiasc locul sta. E uor
s fii zeu aici. Oricine vine, eu i spun un mic secret, ceva ascuns. Aa c-i fac
s cread n mine.
Cum te numeti, clugrule? spuse Cutter.
Qurabin. Clugr rou din cercul opt al lui Tekke Vogu.
sta e nume de om?
Remarca strni rsul.
Numele noastre nu fac deosebiri. M ntrebi dac sunt un om? spuse
vocea, brusc foarte apropiat. Nu tiu.
Fiecare clugr al lui Tekke Vogu era nfurat n Moment, dar lucrul
acesta avea avantajele lui. Aa puteau afla lucrurile ascunse i pe cele pierdute.
nchinarea la Vogu era vndut, nu druit. Preul pentru protecia
Momentului era pierderea unui lucru, ascunderea unuia pentru adept, lucru
druit ctre Vogu.
Cunosc clugri care nu-i cunosc numele. Crora le-a fost ascuns.
Care i-au pierdut ochii. Casele sau familiile. Mie cnd m-am supus lui Vogu
-, mi s-a ascuns sexul. mi amintesc copilria, dar nu mai tiu dac eram biat
sau fat. Cnd urinez, m uit n jos, dar nu vd nimic. Mi-am pierdut sexul.
Qurabin vorbea calm.
Deci vrei de la noi s te scpm de creatura care v atac? ntreb
Cutter.
Nu eu, spuse Qurabin. Ei v vor, ei i doresc nite eroi. Protejarea
acestui adpost nu are nici un rost.
Cltorii schimbar priviri ntre ei.
Dup standardele zeilor, tu nu eti un protector prea grozav, nu?
spuse Elsie.
Am spus eu vreodat c a fi? Ei sunt de vin au construit oraul
sta stupid n jurul meu i tot vor cte ceva de la mine. N-am cerut eu asta.
Dar protectorul meu unde este? Ce a fcut Tesh cu mine, pot s fac i eu. Las
oraul s ard.
Nu asta ai spus mai nainte, spuse Cutter, dar Judah l ntrerupse.
Dar cine eti tu s hotrti?
Pi nainte i se uit la altarul improvizat de parc ar fi tiut ce ascunde
Qurabin.
Cine eti tu? spuse el cu glas ridicat. Au venit aici, au fcut tot ce au
putut ca s amenajeze acest loc, dup ce au fugit de cei care-i omorau doar
pentru c locuiau prea aproape de Tesh; au ncercat s construiasc ceva i au
fcut o singur greeal. Au cutat un zeu i te-au gsit pe tine. Ne-au promis
ajutor ne-au promis un ghid. Aa c spune-ne. Vom face tot ce putem ca s-i
ajutm. Iar tu s faci tot ce poi ca s ne ajui pe noi.
Umezeala pdurii se strecura, pictur cu pictur, n biserica ncropit.
Spune-ne unde este. Nici mcar nu cred c nu-i pas. Ba i pas.
Vrei s ne spui. Vrei s avem grij de ei. tii bine. Aa c spune-ne. Am primit
oferta ta. Au nevoie s le ucidem creatura aceea, dup care tu ai s ne dai ceea
ce ai promis.
N-am s scot nimic din casa lui Vogu pentru voi
N-am de gnd s ascult predicile tale, atta timp ct iei frnturi din
casa zeului tu ca s-i impresionezi pe localnici. Spune-ne unde este fiara, noi
vom rezolva problema, apoi ne vei spune unde gsim Consiliul de Fier.
Nu sunt un trdtor, spuse Qurabin. Eu cumpr. Pentru fiecare lucru
pe care l aflu, pierd ceva. i asta doare. Vogu nu d nimic pe degeaba. Cnd
am descoperit adevrul despre trfa i fiica omului vostru, m-a durut i am
pierdut ceva. Am pierdut ceva ce s-a ascuns n Moment. Sunt ca un om gol
dinaintea voastr. S descopr asta? Consiliul de Fier? Asta o s m coste.
Se ls din nou tcerea i picturile se auzir din nou.
Fiara, spuse Judah. Unde e?
Tcere lung.
Ateptai, spuse vocea i din nou se simi uurarea.
A obosit s o tot fac pe zeul, gndi Cutter. Se uit spre Judah, care
sttea, tremurnd i splendid. Qurabin era pierdut, Cutter vedea asta. nfrnt.
Doritor, prsit i iar doritor, dinaintea lui Judah cel drept.
ncerc, spuse vocea cu un hrit.
Cnd Qurabin se auzi din nou, glasul i era cuprins de durere.
La naiba. Drace. Am descoperit. Fiara.
Ce ai pierdut? spuse Cutter.
Numele cuiva.
Cuiva important, auzi Cutter.
Soarele apunea cnd ajunser n locul umed i rece. Noroi i poteci
primejdioase i copaci albi descojii. Mlatina asuda. Copacii abia dac foneau.
Ajunser acolo, ei, repudiaii Noului Crobuzon, Susullil i Behellua, un
mic numr de locuitori curajoi din Oraul Ascuns. Qurabin era cu ei, ascuns.
Cutter era dornic s aud sunete. Voia s cnte sau s rd. Peisajul nu-
l bga n seam i el se simea ofensat. ncerc s-i imagineze o prezen i nu
reui dect s devin contient de rmiele aparinnd Noului Crobuzon pe
care le lsase n urm. Confunda locul n care se afla cu locurile prin care
fusese.
Judah mergea n fa. Un golem enorm pea alturi de el. nalt de
aproape trei metri, fcut din lemn i din cele cteva arme tioase de care se
puteau lipsi cei din Oraul Ascuns. Judah le prinsese n articulaii mobile, iar
gtul l fcuse dintr-o improvizaie de articulaie n nuc. S-ar fi putut
manifesta doar atingnd o stiv de lemne, dar dac aceasta ar fi fost meninut
doar prin taumaturgie, l-ar fi golit de energie i s-ar fi dezmembrat.
Judah ascultase din nou cilindrul de cear. S nu te simi de parc nu
te-a cunoate eti ca o sor n familia noastr, spune vocea. E mort. Uzman e
mort. Cutter vzu tristeea lui Judah ascultnd mesajul cel vechi i se ntreb
ce nsemnase Uzman pentru el.
tii de ce am devenit un golemist, Cutter? Cu ani de zile nainte de
Rzboiul Mainriilor. Nu se ctiga bani din asta atunci cnd am nceput. M-a
atras partea magic a golemetriei. Nici mcar partea material a ei. tii c
exist i sunete-golem. E greu, dar se poate face unul. N-ai vzut niciodat un
golem-umbr, nu-i aa? Acest fel de golem, spuse el artnd spre lemne, e de
fapt un produs secundar al meu. Nu m reprezint deloc.
Poate. Cu toate acestea, creatura pe care o construise era puternic i
artoas. Cnd i legna capul, soarele lucea n ochii lui de mrgele ieftine.
Degetele i erau fcute din cuite ruginite.
Fiara e aproape, se auzi vocea lui Qurabin.
Vocea i era ptruns de durere: din nou dduse ceva la schimb pentru
aceast informaie.
Cutter ddu cu piciorul ntr-o grmad cu nuane bolnave i tresri
ocat. Erau resturile unui animal. Lovitura o desfcu i se revrs, rspndind
duhori. Cutter se mpiedic, iar Pomeroy se ntoarse i strig, n vreme ce Elsie
spunea ceva.
Aici! repet Elsie.
Sttea lng un cadavru. Cutter vzu lucirea descompunerii. Cea mai
mare parte a pieptului lipsea.
Sfinte GurMult, spuse Cutter. Suntem n sala lui de mese.
Repede! spuse Judah. Repede, aici!
Sttea la marginea mlatinii, artnd spre un tnr aezat i acoperit cu
lipitori. Biatul era hidos de slab. Nu ridic privirea, ci rmase cu ochii la
bucata de carne verzuie pe care o mesteca.
Cutter scoase un ipt. Vzu un brbat emaciat, camuflat cu ierburi i
bee. Brbatul mesteca. Alturi de el se afla un tapir de jungl. Flcile i se
micar.
Judah, spuse Cutter. Judah, treci napoi, iar Judah se ntoarse.
Peste tot n ap erau trupuri nemicate, doar mestecnd. Femei i
brbai, un cine care tremura. Cu toii erau mnjii cu o substan nvechit
n jurul gurii i preau s fie aezai de-a lungul unei vie.
Gaze bolboroseau i ceea ce crezu Cutter c e un cheag de mucus ncepu
s se ridice. Clipi. Ceea ce crezuse c erau pietre sau guri erau de fapt ochi.
Un plc de ochi negri. Se ridic.
Acelea nu erau vie, ci tentaculele creaturii. Cte unul se ntindea de la
fiecare siluet schiload de la fiecare adult, copil, de la fiecare animal, nfipt
n spatele gtului lor. Ceea ce mncau victimele se dirija spre acele intestine
groteti, urmnd o cale peristaltic. Victimele nu mai erau dect conducte
pentru hran, lipsite de raiune. i suspendat n centrul tentaculelor, din care
mai atrnau i altele libere, era creatura care se hrnea prin ei.
Corpolent ca un om obez, cu form vag i oribil de polip. Nu atrna
inert, ci plutea plin cu gaz sau prin taumaturgie. Cutter vzu un mnunchi
de picioare de crustaceu, ca ale unui crab, desfcndu-se de dedesubt,
imposibil de subiri i de strnse laolalt. Creatura sttea nlat pe ele ca i
cum s-ar fi sprijinit pe nite picioroange subiri. Picura. Privea. Tentaculele i
tresrir i se despletir.
Creatura porni iute, legnndu-se grotesc pe picioare care n-ar fi trebuit
s o poat susine. Se deplasa fr s deranjeze victimele idioate care o
hrneau.
Locuitorii Oraului Ascuns fugir, urmrii de fantomele ceii calde i de
tentaculele creaturii. Creatura se prindea cu gheare de pasre i buci de
carne nmugureau din ea ca nite ochi de melc. Cutter avu senzaia c arma lui
cu repetiie era minuscul. Fugi spre Judah. Apendicele creaturii preau s
umple spaiul. Cutter vzu ochi mici la captul unui tentacul, un orificiu mobil,
cu dini concentrici, ca ai unei murene.
Cutter trase spre trupul elastic, atinse inta i nu fcu altceva dect s
desprind o bucic i s produc o scurgere lptoas. O nclceal de
tentacule ce erpuiau unul peste altul se ndrept spre el, ca un ghem de
viermi.
Ucidei-o! spuse Qurabin de undeva.
Se auzir mai multe focuri de arm.
Cutter l auzi pe Judah Stai, stai apoi vzu golemul. Acesta trecu
prin desiul de tentacule i tie cteva din mers. Altele se nfurar peste el i
se nfipser n gtul golemului. Tentaculul tresri. Se scutur cteva secunde,
i flex glandele, scuip enzime n lemn. Se opri confuz.
Golemul ataca n felul lui simplu, lovind cu cuitele i cu mare for
vrjit. mproca materie i snge i creatura se cltin, iar toi cei care
mncau pentru ea se oprir. Pomeroy fugi spre monstru i nfipse gura flintei n
grsimea lui. Sunetul exploziei fu amortizat de carne, dar pentru prima dat un
glon i ajunse n mruntaie.
Chiar i aa, creatura nu se prbui, doar se cltin i ddu napoi, ns
golemul se arunc din nou asupra ei. Cutter l privi pe Judah micnd.
Somaturgul i mica trupul puin, iar golemul de lemn i lame l imita.
Lovitur dup lovitur, golemul hcui prdtorul.
Victimele creaturii erau moarte sau n com. Fuseser mult timp maini
de mncat pentru creatura nestul.
Susullil i Pomeroy erau rnii. Susullil l ls pe Cutter s-i curee
rnile. Doi locuitori ai Oraului Ascuns fuseser ucii. Unul czuse destul de
aproape de oamenii nfometai nenatural aflai sub influena animalului, iar ei
se ntinseser fr vlag i-l mucaser.
Orenii luar trofee organice, scobind prin carnea creaturii dup ciocuri
i oase. Cutter era dezgustat. i dorea s fi avut un aparat. i imagina
heliotipia: Susullil lng Judah i Elsie i Pomeroy cu flinta lui, i el, Cutter, la
capt, alturi de golem, cu toii avnd expresia hotrt a vntorilor.
n noaptea aceea, n coliba lung din Oraul Ascuns, se organiz o
petrecere urt. Brbai i femei care fuseser culegtori-vntori i chelonezii
dansar, mbtai cu distilate.
ncperea era traversat n toate direciile de crbui. Acetia nu
vorbeau niciodat; nu ncurcau pe nimeni. Veneau, culegeau mncarea
rmas, frecndu-i antenele ntre ele.
Susullil era cu Behellua. Cutter i privi i se gndi la noaptea aceea pe
care el o considera drept o noapte de sex, dei se ndoia c ei o considerau la
fel.
n jurul mesei se spuneau poveti. Pentru cei din Oraul Ascuns,
Qurabin era un zeu devenit brusc intervenionist i pmntean. Clugrul se
mica nevzut printre mese, traducnd pentru ceilali.
Prin intermediul lui Qurabin, Susullil podgoreanul spuse povestea celei
mai bune recolte pe care o avusese Casa Predicus, despre butirea vierului
prim ca s ias vierul secund, ale crui fructe erau mai uscate i mai bune.
Povesti despre lupta care se duse, despre tristeea pe care o simise la moartea
vierului. Cnd povestea se termin, crobuzonienii aplaudau alturi de ceilali.
Era rndul lor i czu n sarcina lui Cutter s povesteasc. Orenii
cntau uor, n ritmul unei tobe, astfel c ncepu s vorbeasc n ritmul lor. Se
poticni, privi n jos, apoi n sus din nou contrariat i ameit de butur, cu
plcerea celui ce se laud i vorbi.
Asta e o poveste de dragoste, spuse Cutter. Care n-ar fi trebuit s fie. A
durat o noapte i o diminea. Cu cinci ani n urm. Am gsit un om. Era ntr-o
tavern de la docuri. L-am rugat s mearg acas cu mine. n noaptea aceea
eram sub influena prea-ceaiului i a shazbah-ului, i am fcut ceea ce vrem
toi s facem, tii voi, i a fost bine.
Cnd Qurabin traduse, podgorenii rser. Elsie i Pomeroy lsar
privirile n jos.
i mai trziu, n timp ce dormea, eu l-am dat deoparte i m-am dus la
oal i i-am vzut hainele. Din buzunar i ieea un pistol mic. Nu mai vzusem
niciodat o arm att de delicat i, chiar dac mi-am zis c nu e treaba mea,
am scos-o i, odat cu ea, a ieit i o insign. Era a miliiei. Omul era miliian.
Nu tiam ce s fac. Care era misiunea lui? Se ocupa de droguri? Se ocupa de
Depravare? Oricum, m prinsese. M-am gndit chiar s-l mpuc, dar n-am
fcut-o. Aa c m-am gndit c poate pot scpa mai devreme, sau poate c m
pot ruga de el n drumul spre nchisoare, poate aa, poate aa. i pn la urm
mi-am dat seama c nu pot face nimic. Aa c m-am culcat din nou. i atunci
s-a trezit. Aa c am fcut-o din nou.
Alte urale.
i diminea devreme am fcut-o iari.
Sunt beat, gndi Cutter. Dar nu-i psa.
i am ateptat, m-am gndit s-l implor sau s-l mituiesc pentru c
acum tiam ce-i place, nu? i m-am ridicat din pat i am ieit din cas,
gndindu-m s nu m mai opresc. S ajung la corbii, s-mi schimb numele,
n-aveam de gnd s merg la nchisoare, nici s ajung vreun Refcut. Dar am
trecut atunci pe lng o brutrie, apoi pe lng un zarzavagiu i n-am putut
lsa totul n urm i s pierd totul. Nu puteam s dispar pur i simplu. Aa c,
n loc s fug, am fcut piaa. i m-am ntors. L-am trezit. Am luat mpreun
micul dejun, n prvlia mea din Mlatina Bursucului dup care a plecat.
Srutri grele de adio i gata. Nu l-am mai vzut niciodat. Am rmas acolo,
mirat. Poate c nu avea s fac niciodat nimic mpotriva mea. Dar dup cum
vd eu lucrurile, dup cte am fcut pentru el n noaptea aceea i micul dejun
att de bine pregtit pete prjit, tocan condimentat i fructe cu crem, cu
o floare n mijlocul mesei de parc am fi fost cstorii cred c s-a ndrgostit
de mine cu adevrat pentru cteva minute n dimineaa aceea. Nu, serios. i eu
m-am ndrgostit de el. N-am iubit niciodat mai mult pe cineva atunci cnd
m-a srutat i i-a luat rmas-bun. Pentru c sunt sigur c tia c eu tiam.
sta a fost cadoul lui pentru mine, s plece, s-i ia adio. Tot aa cum micul
dejun a fost cadoul meu pentru el. N-am iubit i nici n-am s mai iubesc att
pe altcineva, cu excepia unui singur om.
Cnd se vdi c terminase, podgorenii rser cu poft i se auzir alte
aplauze ici-colo. Elsie i Pomeroy btur puin din palme, dei Pomeroy nu se
uit la el. Vzndu-l pe brbatul cel mare, Cutter simi o und de afeciune. Fii
binecuvntat, gndi el, i ca s pun capac la toate, Elsie i drui chiar un
zmbet scurt.
Apoi l vzu pe Judah i zmbetul de pe chipul golemistului era diferit
fr efort i fr legtur cu subiectul, ca zmbetul druit unui idol, iar Cutter
se aprinse de pasiune pentru btrn.
Cutter nu era interesat de zei. Erau civa n panteonul Noului Crobuzon
pentru care simea un fel de afinitate, de obicei din motive eretice: ca n cazul
lui Crawfoot, ale crui peripeii nu-i preau nite clovnerii inepte, ci acte
subversive tactice. Eti un insurecionist, nu-i aa? gndise el ntotdeauna, n
vreme ce preoii acordau o indulgen rbdtoare zeului-bufon din Crawfootfete
Een. Dar nu adora nici un zeu. Rugciunile lui erau cinice sau dictate de
moment. Dar i ddea seama de puterea rugciunilor lui Qurabin.
Clugrul putea gsi cele ascunse i pierdute, dei l costa. Dar Cutter
nu mai auzea n glasul lui Qurabin arogana dat de aceast putere. i ddea
seama c se schimbase ceva. Clugrul cedeaz, gndi Cutter.
Galaggi spun despre asta c este sobrech sau sobrechin lulsur. E un
joc de cuvinte, se auzi vocea lui Qurabin care se auzea mai tare sau mai ncet
pe msur ce clugrul dezvluia informaia. Sobresh nseamn odios, iar
sobrchi nseamn cpitan. n limba mea nu are nume. n Tesh, nu ne
ocupm aa de mult de clasificri ca voi.
Cutter simi dezgustul, furia din vocea lui Qurabin cnd veni vorba
despre Tesh.
Nu fu mirat a doua zi, cnd Qurabin veni la ei cnd se trezir i le spuse
c nu vor cltori singuri. Clugrul nu avea s le spun unde e ra Consiliul de
Fier, ci avea s le arate.
Vrea s se odihneasc, gndi Cutter. i s fie singur. Cu noi. S mai
capete curaj. Clugrul se va ascunde tot mai mult, cu orice pre. Ce mai
conteaz? Pentru ce mai triete el ea? Cui s mai fie loial?
Ploua, dar era o altfel de ploaie. Razele soarelui erau prinse n fiecare
pictur ca nite insecte n chihlimbar, aa c prea s plou cu lumin.
Locuitorii Oraului Ascuns le fcur semne de rmas-bun din mn.
Susullil zmbi spre Cutter i ddu din cap.
Nu ne-am neles niciodat, nu-i aa, biete? spuse Cutter vizibil
amuzat.
Qurabin i lu rmas-bun cu glasul lui ciudat de androgin. Nimeni nu
prea mhnit de plecarea zeului lor.
Firete, Cutter nu nelegea nimic din ce spunea Qurabin. Suntei un
popor liber acum, nu avei nevoie de zei gndi el. Sau S-mi respectai
amintirea, altfel m voi ntoarce i v voi lua lumina ochilor sau N-am fost
niciodat un zeu, sunt i eu un fugar ca i voi, m-am pierdut din pricina unei
religii idioate.
Cltorii pornir spre nord-vest i spre nord. O zi, apoi alta, prin pdurea
care se rcea uor. Terenul se nla i coroanele copacilor se rreau.
Arborii devenir mai mprtiai. Uri supli i viespi dungate de mrimea
unor pisici veneau s bea din bli. Cutter avea impresia c vede cte ceva cu
coada ochiului; credea c sunt supravegheai.
n tovria nevzut a clugrului, se deplasau cu totul altfel. Drogon fu
primul care-i ddu seama. Cltorim prea repede i spuse el lui Cutter. Art
n jos, spre un copac btrn n forma literei Y ce se remarca fa de restul. Ia-l
ca reper, opti el.
Cutter ncerc s-i priveasc picioarele, dar amei; terenul se schimba
cu oarecare nesiguran, de parc ar fi patinat. n fa, la aproape un
kilometru, vzu copacul lng un ru; l auzi pe Qurabin micndu-se i
vorbind tare; se aplec pe sub o creang cu spini, i ddu drumul i mai fcu
doi pai, apoi se opri, n vreme ce Drogon i opti i-am zis eu.
Trecuser de ap. Cutter vedea printre tufe copacul cu coaj neagr i cu
ramurile desfcute spre cer ca ntr-o rugciune. Trecuser i de el.
Nu se petrecea nici o dislocare. Nu fceau dect s mearg. nsoitorii lui
preau consternai, cu excepia lui Judah.
Ce te cost? l ntreb golemistul pe Qurabin. Ca s gseti cile astea.
Astea sunt ci ascunse, scurtturi ci pierdute, spuse clugrul.
Uneori, Momentul m las s le folosesc. Uneori. Am spus c am s v duc.
Clugrul prea obosit.
De ce att de repede? gndi Cutter. Nu e nevoie s cltorim astfel. Ce te
cost pe tine toate secretele astea?
Mergeau din ce n ce mai repede, dei nu fceau dect s peasc, la fel
ca i pn acum. n fiecare zi, crrile clugrului i purtar din ce n ce mai
repede. Trecur de stlpi de piatr plantai n mijlocul copacilor i i ocolir ca
s ias pe un platou uscat. Pdurile deveneau jerpelite; ca i cum ar fi mers
printr-o tapiserie veche.
Pe aici, cred, spune Qurabin, iar acele busolelor lor nnebuneau
cnd strbteau kilometri din civa pai. Mergeau mai repede dect caii.
Cutter nelese c eforturile lui Qurabin erau un apostat. Qurabin
smulgea lucruri pierdute i ascunse din domeniul Momentului. n fiecare zi,
Qurabin se auzea mai firav.
Tu vrei s dispari, spuse Cutter ncet de tot.
Clugrul era defazat, renegat, refuzat de istorie i de inut. Tu vrei s
dispari. Cu fiecare cale pierdut pe care o descoperi, pierzi cte ceva ceva i se
ascunde. Te-ai sturat. i aa vrei s termini cu toate. S dai un neles
lucrurilor. Cltoria lor era sinuciderea premeditat a lui Qurabin.
tii ce face clugrul, i spuse Cutter lui Judah. S sperm c Qurabin
nu se va pierde cu totul nainte s ajungem la destinaie.
E aproape, spuse Judah i zmbi atunci cu o bucurie fa de care
Cutter nu reui s se abin i zmbi i el.
inutul era acoperit cu ierburi. Depresiuni argiloase, mlatini i albii
secate ntrerupeau pantele joase. Trecuser attea sptmni de cnd
plecaser. Vzur plcuri de copaci uscai i ruine. Sub vnt, lanurile slbatice
fceau valuri ca o mare. Clugrul era tot mai slab, tot mai ascuns, dar
continua s-i amgeasc i i trecu peste ape, pe lng turme de animale, pe
lng miriapozi de mrimea unor pitoni nfurai n jurul copacilor.
ntr-o zi vzur creaturi care lsau n urm o dr de polen i praf i
scuturau ierburile ca nite balene la suprafaa mrii. Borinatch, nomazii
copitai ai cmpiilor. Un clan familial, cu tinerii n fa i regina la urm.
Nomazii erau mult mai nali dect oamenii. Se deplasau n galop, aruncnd cu
picioarele ca nite crje.
Una dintre femele ntoarse spre ei un chip animalic prietenos i i vzu; le
fcu din mn cnd trecu duduind pe lng ei. Minile de borinatch funcionau
ntr-un mod ciudat. Parc mna aceea apru i dispru.
Cltorii deveniser o echip rezistent. Muchii le erau umflai; inteau
cu armele ca nite experi. Tieturile primite de Pomeroy erau pigmentate,
astfel c brbatul purta nite cicatrici negre splendide. Elsie avea prul slbatic
prins ntr-o basma. Brbaii aveau brbi lungi i prul aspru prins la spate cu
fii de piele: numai Drogon ieea n eviden, se brbierea la cteva zile. Aveau
grij de fiecare glon, duceau sulie clite n foc. Artau ca nite aventurieri, ca
nite mercenari continentali.
Totui, nu suntem din tia. Exist un motiv bine ntemeiat pentru
cltoriile noastre.
Suntem aproape n luna Sinn, nu? spuse el. Sau am intrat deja? Am
pierdut irul zilelor.
ncercar s numere sptmnile pe degete.
ntr-o noapte, Judah fcu patru figurine de lut i, cu incantaii mormite,
le fcu s danseze n timp ce tovarii lui bteau din palme ca s fac muzica.
Cnd terminar, le fcu s se ncline respectuos; apoi se prbuir napoi n
rn.
Vreau s v spun tuturor c v sunt recunosctor, spuse el i bu din
cana cu ap n chip de toast. Vreau s v spun suntem mpreun de atta
timp nct parc am uitat rostul cltoriei. Dar nu-i aa. Nici mcar nu sunt
sigur dac credei n Consiliul de Fier sau nu.
Zmbi.
Cred c da. Dar poate pentru unii dintre voi nici nu mai are
importan. Cred c te afli aici din pricina timpului petrecut n pucrie, Elsie,
spuse el, iar ea l privi n ochi i ncuviin. tiu de ce te afli aici, i spuse el lui
Cutter. Chiar i tu, poate, Drogon Un rtcitor ca tine Miturile i speranele
sunt moneda ta de schimb, nu-i aa? Asta e negustoria ta, asta te ine n
funciune. Te afli aici pentru c ai impresia c e un fel de Palat de Maripan
Consiliul sta de Fier, nu? Caui un soi de rai?
Nu de asta sunt eu aici, Judah Low, spuse Pomeroy i Judah zmbi.
nsemni foarte mult pentru mine, Judah, a muri pentru tine, dar nu acum. Nu
n timp ce se ntmpl toate astea n Noul Crobuzon. Sunt prea multe lucruri n
joc. Sunt aici din pricina primejdiei despre care spui c se apropie de Consiliu.
i pentru c am credina c o pot opri. De aceea sunt aici.
Judah ncuviin i oft.
Asta vreau s spun. Situaia e mai important dect orice pentru
oricare dintre noi. Consiliul de Fier
Fcu o pauz foarte lung.
E greu, pentru c aa trebuie s fie. Dar e vorba de Consiliu. E
Consiliul de Fier. i guvernatorii Noului Crobuzon nu tiu cum l-au gsit.
Sursa mea, primul meu prieten, avea toate motivele s nu-mi spun, dar a
fcut-o, slav domnului. L-au descoperit dup atta timp. A trecut destul de
mult pentru ca muli ceteni s nu mai fie siguri c a existat vreodat, iar mii
dintre ei cred c a disprut demult.
Chaverim prieteni O s salvm Consiliul de Fier.
A doua zi, Qurabin avu o lung conversaie cu Momentul. Clugrul de
negsit plnse, se rug, scoase un sunet dezolat.
n sfrit, Cutter vorbi.
Clugrule, spuse el, ce s-a ntmplat? Eti aici? Ai plecat?
Nu mai e ascuns, spuse Qurabin cu o voce moart. tiu unde s-l
gsesc. Dar m cost Mi-am pierdut propria mea limb.
Lui Qurabin nu-i mai rmsese dect ragamoll, limba copilreasc a
cltorilor.
mi aduc aminte de mama, spuse ncet Qurabin. mi amintesc ce mi
optea. Dar nu mai tiu ce nseamn.
n glasul lui nu era nici o urm de groaz. Doar o recunoatere lipsit de
pasiune a faptului.
Un lucru e pierdut, un altul e gsit. tiu ncotro s mergem.
Strbtur ci netiute. Culorile cerului pulsau.
Era o zi de Lanuri cnd lsar n urm cmpia i i ddur seama c
urcau de ceva vreme; terenul se nclinase i peau printre tufe cu fructe
slbatice, respirnd un aer subiat. Aveau dinainte un bazin de laterit rou, un
canion care se lrgea spre un inut prea vast ca s fie o vale, unde continentul
se despicase. Din spatele unei dorsale lungi de piatr, aerul era murdrit de un
fum negru.
Judah rmase la marginea prpastiei, privi n jos la fumul ce nu
provenea de la focurile din ierburi i url. Era un sunet de bucurie att de
bestial nct parc fusese aruncat napoi n istorie i nu mai era om, nici fiin
gnditoare, de vreme ce simea o emoie att de absolut. Judah url ca un
lup.
Nu ncetini pasul. Cobor iute i nu-i atept tovarii, ci se ndrept
spre potecile abia ghicite din preerie. Cutter l ajunse din urm, dar nu ncerc
s-i vorbeasc. Stncria era scldat ntr-o lumin groas, ca un sirop.
Cineva strig spre ei i fur cuprini de ecouri. O chemare, o comand
dat n mai multe limbi ce se succedar iute una dup alta. Apoi n limba lor.
Ragamoll, la aproape trei mii de kilometri de cas. Cutter icni. Trei siluete ie ir
dintr-o ascunztoare.
Stai pe loc, stai pe loc, strig una. Vorbii ragamoll?
Cutter art c nu are arma n mini. Ddu din cap cu o ciudat
ncntare. Tnrul vorbea cu un accent hibrid, modelnd fonemele altfel dect
n modul obinuit pentru oraul din sud, cam ca n Mocirla Cinelui, ca n
mahalalele Noului Crobuzon.
Judah alerga spre cei trei: o femeie, un brbat i un cactus noduros.
Soarele apunea n spatele lor, astfel c erau cuprini de umbr, iar Cutter nu le
putea vedea dect siluetele. Fugind mpiedicat spre ei cu braele ridicate, Judah
era scldat n lumina apusului, cu chipul irizat i roiatic. Judah rdea i
striga.
Da, da, da, vorbim ragamoll! spuse el. Da, suntem de-ai votri! Surori!
Surori!
Strig din nou acelai lucru i era att de evident c nu reprezenta nici o
ameninare, c era ntr-un delir de afeciune i uurare, nct paznicii umani
pir nainte i ntinser braele spre el, ca s-l primeasc drept oaspete.
Surori! spuse el. M-am ntors, sunt acas, eu sunt. Triasc Consiliul
de Fier. n numele tuturor zeilor, n numele lui Uzman
Ei tresrir la auzul acestui nume. Judah i mbri pe rnd, apoi se
ntoarse, cu lacrimi iroindu-i pe fa, i zmbi fr reinere, un zmbet pe care
Cutter nu-l mai vzuse niciodat la el.
Am ajuns, spuse Judah. Triasc, triasc. Am ajuns.
Anamnez.
Trenul perpetuu.
Cu fiecare pas, apa i rdcinile ierburilor acvatice i se aga de picioare.
Asta se petrece cu muli ani n urm i Judah Low e tnr i se afl n mlatini.
Din nou, spune el.
Asta e tot. Nu e nici un mulumesc i nici nu e nevoie de vreunul. Limba
asta are curtoazia integrat adnc n structur. Ca s obii o expresie
nepoliticoas trebuie s depui efort i s faci declinri neregulate.
Din nou, spune el i copilul longilin i arat ce a fcut.
Sprncenele i se nclin n ceea ce el tie c este un zmbet, deschide
mna i ntre degete se afl o jucrie longilin fcut din clis i alge. Copilul o
pic s-i dea form i-i cnt cu un tril fr cuvinte i o face s se mite.
Figurina are o singur micare, i ndoaie i-i ndreapt picioarele ca nite
catalige. Face asta de mai multe ori nainte s pocneasc.
Stau la marginea luminiului mrginit cu copcei ncurcai i poteci
acoperite cu ierburi complicate i ntmpltoare. Trecerile sunt mascate de tufe
i vegetaia este att de dens i att de grea, att de saturat cu apa mlatinii,
nct devine lipicioas, e ca un lichid vscos ce picur de pe crengi i se
coaguleaz brusc sub form de frunze.
Mlatina mimeaz orice fel de peisaj. Se deschide ntr-o pajite i poate
deveni o pdure. Sunt locuri unde noroiul se solidific destul de mult ca s se
adune sub form de muni de mlatin. Tuneluri pe sub rdcini, cu podele de
ap, ntunecate i labirintice. Locuri moarte n care copaci decolorai se iesc
din apa rnced. Triburi de nari i mute negre se reped la Judah i-l
nsngereaz cumplit.
Pentru Judah, aerul mocirlei nu e duntor. E ca un acopermnt. n
lunile pe care le-a trit aici, Judah s-a obinuit s se simt protejat de el. Dei
toate nepturile pe care le primete se infecteaz i are permanent diaree, este
ndrgostit de mlatin. Privete n sus prin nori subiri ca laptele ndoit cu
ap, s vad lumina apusului. Se simte nsmnat, cultivat i locuit de
infuzori, o gazd, un peisaj viu.
Copilul i scufund mna cu graia speciei lui. Degetele se deschid radial
din palma lui mic, o stea. Cnd se strng, parc sunt petalele unei flori,
atingndu-se ntr-un singur punct. Unghiile se concateneaz, mna i devine o
suli.
Tnrul longilin se ndeprteaz n patru labe de Judah Low. i ntoarce
capul pe un gt numai tendoane i l ntreab fr cuvinte dac vrea s-l
urmeze, iar el o face, cu o stngcie pe care longilinul o iart ca unui nou
nscut.
Cnd copilul merge, membrele lui strpung cu precizie apa. Judah Low
pare s trag mlatina dup el i o rnete, lsnd n urm o tietur larg. E
norocos c femelele i masculii acestui pui de longilin l las n pace, cu toate
c la fiecare pas atrage atenia i ar face bine s evite asta. Caimanul negru i
constrictorii i aud cu siguran trecerea, ca a unui animal rnit.
Comuna longilinilor l tolerase i chiar l primise bine din pricin c
salvase odat doi tineri din ghearele unui prdtor. nc mai credea c
animalul se repezise la el, dar i schimbase direcia spre cei doi mititei care,
atunci cnd se ridicase din balt uiernd, ngheaser i acele glande de
camuflaj secretaser taumaturgoni care s-i fac s par a fi cioturi de copaci,
nu copii tcui, dar creatura era prea aproape s mai poat fi pclit.
Judah ipase i lovise ceaunul cu bta, genernd un efect surprinztor de
ciudat pentru balta aceea linitit.
Nu nspimntase creatura un amalgam uria de leu de mare, jaguar i
salamandr cu picioare palmate cu care i-ar fi putut crpa capul dar o
nedumerise i o fcuse s se scufunde sub alge.
De atunci, de cnd perechea pe care o salvase fugise acas i cntase
povestea ntr-un ritm sacadat pentru a sublinia adevrul ei, Judah fusese
tolerat.
Longilinii nu vorbesc des. Uneori trec zile ntregi.
Comuna lor nu are nume. Colibele se ridic dintre trestii, din ap, i sunt
nconjurate cu pasarele i mpodobite cu hamace, iar alte ncperi sunt
ngropate n pmntul umed. Insecte de mrimea pumnului lui Judah
traverseaz aerul, torcnd ca nite pisici proaste. Longilinii le prind i le
mnnc.
Longilinii se ung din cap pn n picioare cu uleiuri care se pteaz cu
noroiul mlatinii. Se mic precum psrile de balt. Sunt asemenea psrilor
i asemenea unor pisici scheletice, cu figuri nemicate, aproape fr expresie.
Masculii cnt melopee religioase dac sunt masculi roii sau construiesc
case de trestie, meteresc unelte i ngrijesc fermele de mangrove dac sunt
masculi bruni. Femelele vneaz, ridicnd un picior dup altul, att de n cet
nct apuc s se usuce pn ce iese din ap, cu ghearele rchirate, astfel ca
nici o pictur de ap s nu tulbure suprafaa nainte ca asteriscul degetelor s
se uneasc ntr-un stilet care atrn deasupra propriei reflexii. Pn ce vreun
pete sau broasc trece, totul e nemicat, apoi mna strpunge apa i se
retrage pe loc, cu degetele deschise, cu vnatul nfipt n ncheietur, ca o
brar din care picur snge.
ntre case, tinerii se joac cu golemi furii din noroi, tot aa cum copiii
din Noul Crobuzon se joac cu bile i arunc cu monede la liniu. Judah ia
notie, face heliotipii. Nu e xenolog. Nu poate s hotrasc ce este important.
Vrea s cerceteze toate farmecele lor camuflajul instinctiv al longilinilor,
golemii lor, fizica ierburilor, defazajul lor temporal.
Nu tie numele niciunuia i nici mcar dac au nume, dar pe unii i-a
botezat conform cu unele caractere specifice: Ochi-Roii i Btrnelul i Calul.
Judah l ntreab pe Btrnel despre figurinele de pmnt. Jucrii, i spun e
informatorul, sau jocuri: ceva de genul sta.
Deci voi nu le mai modelai? ntreab Judah, iar longilinul pufnete i
se uit spre cer cu jen.
Judah nu mai roete la gafele pe care le face. Din cte i d seama, este
o problem de proprietate, nu de abilitate: ar fi nepotrivit pentru un adult s
fac figurine, tot aa cum ar fi pentru un crobuzonian s se cear la baie ca un
nc.
Judah nsoete femelele. Par de sticl n lumina soarelui. Prind
mormane de pianjeni de ap mai mari dect palma desfcut a lui Judah. Le
storc mtasea, es pnze ntre rdcini i tufe scufundate, meteresc capcane
pentru peti.
Judah vede ceva neobinuit. Un pete vioi nete, cu solzii lucind.
Atunci Judah aude o msur de melodie, un ritm pe dou-trei voci, buh buh
buh buh, un ritm complicat, scos de mai multe femele, iar petele se oprete. A
ngheat n ap i una dintre ele l strpunge cu mna, iar n clipa aceea
tovarele ei nceteaz melodia i petele se zbate iar, dar e prea trziu. Judah
vede scena din nou, cteva zile mai trziu, un cor aproape tcut, un zumzit
care linitete pe moment prada.
Delfini de ap dulce trec prin canalele mai adnci. Sunt uri, creaturi
mutante. Botul de sarcosauchus pe care l au i face s arate ngrozitor.
Tnrul longilin ncearc s-l nvee pe Judah cum s fac singur o figurin de
noroi. Au ajuns la concluzia c este un copil ca i ei. Modelele lui sunt disperat
de primitive i le provoac o respiraie ntretiat care este rsul lor.
Cnd longilinii le cnt statuetelor lor, ncearc i el, amuzat, s-i imite,
tiind c arat ca un clovn i, interpretnd cu graie.
Shallaballoo, spune el.
Callam callay cazah! i, firete, nu se ntmpl nimic, firete; toi copiii
longilini i pun n micare clisa, iar a lui cade i se nruie.
E sfritul verii i atmosfera malaric se subiaz. Se aud mpucturi.
La fiecare pocnet de arm longilinii nghea n camuflaj i, pentru de cteva
clipe, Judah rmne singur ntr-un plc de copcei. Odat cu linitea,
btinaii se ntorc la vechea nfiare. Cu toii l privesc pe Judah.
Sunt vntori, avnd atrnate de haine trupuri mici ale mamiferelor din
mlatin. Exploreaz i strng probe din bli.
Judah trece la nici zece metri de unul, dar a devenit un localnic, aa c
omul nici nu-l vede, nici nu-l aude, doar nal puca i privete tmp peste
Judah la ap. Altul e mai ager. intete pieptul lui Judah cu o micare expert.
Fir-ar a dracului de treab, spune el. Era ct pe ce s te ucid.
Se uit precaut la hainele lui Judah i la paloarea lui dat de traiul n
mlatin. Arat cu degetul spre nord.
Restul sunt ntr-acolo, la vreo patru-cinci kilometri, s fii acolo pn la
apus, spune el.
Animalele din balt sunt tcute. Nu se mai aude chicitul i foiala i
plescitul lor. Judah ncetinete. E o clip n care, dei nimeni nu e vinovat c
se afl aici, cu excepia lui nsui, trebuie s nchid ochii i s se gndeasc ce
va fi i ce fusese. Nu vrea s scape momentul: se prinde de el ca un cine de
piciorul unui om, pn ce timpul se trage din mbriare sngernd, iar Judah
revine, mai trist.
Doamne, spune el.
E o creatur pierdut n timp. Tremur.
E o limb de pmnt, un dig. E un lumini la marginea unei bli mari,
un lichid perfect plat i acoperit cu resturi uor mictoare. E o potec nou
printre copacii picurtori, spre o tabr cu corturi i crue, colibe umede cu
acoperi de muchi pe pmntul curat. Se aud focuri de arm.
Judah duce un cadou n bagaj i un buchet de flori de balt. Vede un
grup de oameni n cmi albe murdare i pantaloni groi. Cerceteaz hri i
se chiorsc prin instrumente cu rol obscur. Fierb oale cu mncare pe focuri
care scot vltuci de fum uleios ca nite caracatie speriate. l salut pe Judah
cu jumtate de gur. Probabil c arat ca o fantom de noroi i mucus.
Animalele de povar Refcute bat din picioare nelinitite la apropierea lui.
Cpetenia se ridic. Un om mai n vrst, dar slab i aos ca un cine.
Judah se uit numai la el, l urmeaz n separeul lui de pnz de cort.
Lumina trece greu prin pnz. Interiorul e mobilat simplu, un dulap de
lemn care se poate transforma n pat.
Btrnul miroase buchetul ciufulit. Judah devine confuz a uitat
manierele de ora. Trebuia s-i dea flori btrnului? Dar brbatul rspunde cu
graie, mirosind bobocii nc frumoi i punndu-i n ap.
E bine legat. Prul lui e alb i adunat ntr-o coad ngrijit. Are ochi
albatri foarte vii. Judah scotocete prin sac (paznicii se ncordeaz i ridic
pistoalele) i scoate o figurin.
Asta e pentru tine, spune el. De la longilini.
Omul o primete cu o plcere vizibil.
E un zeu, spune Judah. Longilinii nu sunt preocupai prea mult de
art, de sculptur. Doar de lucruri simple.
E un spirit din frnghie mpletit. Pe acesta l-a fcut Judah singur. Omul
privete chipul de sfoar.
Vreau s te ntreb ceva, spune Judah. N-am tiut c ai s fii aici chiar
tu
ntotdeauna, cnd intrm pe un teren nou. Asta e o lucrare sfnt,
fiule.
Judah ncuviineaz de parc i s-ar fi spus ceva preios.
Mlatina e populat, domnule, spune el. Cred c sunt aici ca s le
pledez cauza.
Crezi c nu tiu asta, fiule? Crezi c nu tiu de ce eti aici? De aceea
i spun c facem o lucrare sfnt. ncerc s te scutesc de suferin.
Localnicii nu sunt aa cum i credei, cum ai citit n bestiarul lui
Shac, domnule
Fiule, eu respect fiinele potenial inteligente mai mult dect
majoritatea, dar nu-i nevoie s-mi spui. A trecut mult timp de cnd am luat o
hotrre, s-i spunem potrivit. Nu se poate discuta.
Dar, domnule. Trebuie s tiu cum exact cum gndii s facei
pentru c localnicii tia, longilinii, ei Nu tiu dac vor putea face fa
situaiei pe care vrei s-o aducei aici
Nu am nici o intenie s fac ru, dar, pe toi zeii i pe sfntul
GurMult, n-am s fac cale-ntoars acum.
Glasul lui nu e aspru, dar pasiunea cu care vorbete i d fiori lui Judah.
nelege, fiule, ce urmeaz s fie. Nu am de gnd s le fac ceva ru
longilinilor, dar dac interesele lor se vor ncrucia cu ale mele, atunci da, ceea
ce voi face eu i va zdrobi.
tii ce vezi aici? spune el.
Noi toi cei de aici i toi cei care vor veni, corabia cea mai prfuit,
fiecare preot, fiecare trf, fiecare buctar i clre i Refcut, fiecare dintre
noi este misionarul unei noi biserici i nimic nu va opri aceast lucrare sfnt.
Nu vreau s fiu nepoliticos cu tine. Asta e tot ce aveai s-mi spui?
Judah se uit la el cu o teribil tristee. Se chinuie s vorbeasc.
Ct timp mai este? spune el n sfrit. Care sunt planurile?
Cred c tii planurile, fiule.
Btrnul e calm.
i ct mai dureaz? Trebuie s-i ntrebi pe localnici. Apoi trebuie s-i
ntrebi pe zeii i spiritele yon fen ct de mult pietri pot nghii.
El zmbete. Atinge genunchiul lui Judah.
Eti sigur c nu mai ai altceva s-mi spui? Am sperat s aud alte
lucruri de la tine, dar le-ai fi spus pn acum. Vreau s-i mulumesc pentru
zeul pe care mi l-ai druit i a fi recunosctor dac te-ai duce la longilini s le
transmii respectul i gratitudinea mea cea mai profund. tii c am s-i vd
destul de curnd, nu?
Arat spre perete, spre o hart n care se vede tot inutul de la Noul
Crobuzon la Codrul Adnc, pn la mlatini i portul Myrshock i cteva sute
de kilometri n interiorul continentului, spre vest. Detaliile sunt vagi: terenul
este controversat nc. Dar Judah vede haurat zona de nivelat din inima
mlatinii.
tiu ce vd, spune btrnul cu buntate n glas. I-am vzut la viaa
mea pe muli naturalizndu-se. E un capriciu, fiule, indiferent de ceea ce crezi
tu acum. Dar n-am s-i in predici. Nu te acuz. Am s-i spun doar c istoria
vine peste noi i c noul tu trib ar face bine s se dea deoparte.
Dar, la naiba, spune Judah. Nu e un inut pustiu!
Btrnul pare uluit.
Cu ceea ce au, cu ceea ce au construit n mlatina aceea vreme de
secole, sunt bine-venii s dea piept cu realitatea pe care o aduc, dac sunt n
stare.
Ajuns napoi n inutul apelor printre longilini, Judah nu tie ce s
spun. Desiul se adun n spatele lui, dar el tie c zidul de verdea e o
minciun.
Copiii ncearc s-l nvee din nou cum s fac un golem. Nu a reuit
niciodat pn acum s-l fac s tresar mcar, se gndete c nu are talent.
Un btrn longilin se apropie n timp ce el se chinuie i l atinge pe piept.
Judah deschide ochii i simte ceva micndu-se n el. Ori din pricina atingerii,
ori din pricina aerului din mlatin sau a mncrii, simte o uurin pe care n-
a mai avut-o pn acum i vede cu uimire c reuete s mite slab modelul lui
de lut. Copiii longilini scot un bzit de aclamare.
Sunt unii care se apropie, spune el seara.
Longilinii se uit politicos.
Vin oameni care vor s asaneze mlatina voastr. Vor despica inutul
vostru i l vor micora.
Judah i amintete harta. O tiere n trei, clar. Cerneal ce se va
transforma ntr-un teren modificat, milioane de tone de pietri i copaci
devastai.
Nu se vor opri din pricina voastr. Nu-i vor schimba direcia pentru
voi. Trebuie s plecai. Trebuie s mergei spre sud unde vneaz celelalte
clanuri, mai adnc, mai departe.
Nu se ntmpl nimic mult timp. Apoi monosilabe longiline blnde.
Acolo vneaz alte clanuri. Nu ne doresc acolo.
Dar trebuie. Dac nu mergei, vei vedea ce aduc oamenii. Clanurile
trebuie s se reuneasc i s se ascund.
Ne ascundem. Cnd oamenii vor veni, vom fi copaci.
Nu va fi de ajuns. Oamenii vor usca pmntul. Vor acoperi satul
vostru.
Longilinii se uit la el.
Trebuie s plecai.
Nu vor pleca.
n zilele urmtoare, Judah i roade unghiile. Mnnc alturi de longilini
i i privete i face heliotipii cu activitile lor i ia notie, dar cu sentimentul
bolnav c o face pentru amintirea lor.
Au fost lupte, o s-i povesteasc atunci cnd le va cere s tie despre
rzboaiele lor.
Am luptat cu un alt clan n urm cu trei ani i muli dintre ai notri au
fost ucii.
Judah ntreab ci i longilinul ridic minile acesta are cte apte
degete la fiecare mn le deschide i le nchide i mai ridic un deget.
Cincisprezece.
Judah clatin din cap.
Foarte muli, foarte foarte muli vor fi ucii dac nu plecai, spune el,
iar longilinul clatin la rndul lui din cap a nvat micarea de la el i o
folosete cu mndrie.
Vom fi copaci, spune el.
Judah poate s-i fac creatura de lut s danseze, n fiecare zi e tot mai
bun. Acum face figurine de un cot nlime, din lut i paie. Nu tie ce face de
fapt sau cum l-au nvat copiii longilini sau ce a pus n el adultul, dar noile lui
abiliti l ncnt. Modelul lui le poate nfrnge acum pe celelalte la ntrecerea
golemilor cu care se joac.
E singura lui plcere i i displace c o ia drept o evadare. O dat sau de
dou ori i mai roag pe longilini s-l urmeze n adncul mlatinii. Se simte
inutil pentru c nu gsete cuvintele cu care s-i fac s-l urmeze. Asta e
cultura lor, i spune el, asta e calea lor, natura lor. Ei sunt de vin, nu el. Dar
nici el nu crede asta.
Se simte prins n capcana istoriei. Se poate zbate ca un fluture prins, dar
nu poate fugi.
Alte reverberaii i exploziile armelor vntorilor se aud toat ziua. Judah
nelege ceva. Privete longilinii ncolind un amfibian ct un viel i cnt
mpreun ritmul uh uh uh uh, iar pentru o jumtate de secund broscoiul se
pietrific n mijlocul unui salt, prins n timpul ngroat. Judah i d seama c
ritmul pe care-l ngn este un ecou al cntecului copiilor pentru golemii de
noroi. Acelai, dar mult mai complex.
Este obsedat de incantaie. Ar vrea s pstreze momentele, s congeleze
sunetele, s le prind. Nu poate dect s le msoare tempoul ct mai precis i
s le noteze ca s neleag legturile dintre ele.
Judah lucreaz repede. Simte un nod care-l leag. Prietenul lui apropiat,
Ochi-Roii, l ajut.
Facem forme care mic. Cu toii: tinerii ntr-un fel, vntorii altfel.
i Judah nelege c incantaia copiilor nu este dect o imitaie; minile
lor sunt acelea care fac golemul. Ritmul vntorilor face acelai lucru ca i
degetele copiilor care modeleaz. Ambele aciuni sunt de acelai fel.
Departe se aude zgomot industrial. Un ritm mrit.
Primul longilin care moare este un tnr prea confuz ca s-i controleze
camuflajul. Este mpucat de un vntor nspimntat de trecerea rapid ntre
stri ale animalului patruped care pare un copac putred. Nu tie ce a ucis i
doar din ntmplare i din pricina fricii de necunoscut nu mnnc copilul.
Clanul gsete trupul mic.
Au ajuns la lac, gndete Judah. i imagineaz nenumrate vagoane
ncrcate cu piatr i pmnt adunndu-se la mlatin.
A venit timpul. S fac n aa fel nct clanul s se adnceasc n pdure
i s dispar. Nu mai exist alt moment n afar de acesta. A fost nfrnt. Dei
n flecare sear a repetat acelai lucru trebuie s plecai, aici nu suntei n
siguran, mai muli vor muri a renunat. Se dezice. Devine din nou un
observator.
Longilinii dezbat problema n linite. Hrana devine rar. Petele i
animalele fug sau se sufoc. n mlatin se toarn venin, scurgerile a mii de
femei i brbai, mizeria din latrine i cristalele de curat, praful negru i
mormintele njghebate.
nc o moarte, o femel surprins singur. Mugetul industriei se aude tot
timpul.
Un grup de vntori se ntoarce i ncearc s povesteasc ce a vzut. Un
lac secat, ceva apropiindu-se. Deja au venit mainile de spat hidraulice, Judah
tie asta dup duduitul continuu.
Unul a ncercat s ne fac ru, spune un longilin i arat adunrii
arma pe care a luat-o.
E murdar de snge de om. Au ucis, iar Judah tie c asta pune capac la
toate. A expirat timpul. Ei nu-i dau seama. Soarele a murit pentru ei. Nu a
mai rmas nimic. E flmnd s nvee, s pstreze cultura aceasta n notie, s-
i salveze mcar aa.
Dup crima aceea, longilinii au devenit prad.
Masculii roii i dezvelesc zeul i l remodeleaz ca un spirit uciga.
Renvie cultul morii. Femele alese i masculi maronii i nmoaie minile-suli
n otrav care ucide la cea mai mic zgrietur i care se strecoar prin pielea
lor i i va ucide i pe ei ntr-o zi i o noapte, aa c nu au de ales dect s
devin sinucigai fanatici aruncai mpotriva grupului care vine.
Judah vede cadavrele crobuzonienilor nepai de minile longilinilor,
umflate cu toxine, plutind prin bltoace nverzite. Dac va fi vzut n tovria
longilinilor va fi considerat trdtor de ras, trdtor al oraului i va fi
condamnat la o moarte lent, nepedepsit, ci chiar ncurajat. Viteji longilini
prind oameni n ambuscade pe drum.
Ucid oameni i civa cactui n grupuri de trei sau patru. Se ofer
recompens pentru fiecare pereche de mini de longilin. n cteva zile apar
nou-venii n mlatin, vntori de recompense. Se mbrac n boarfe
apocaliptice ca o sfidare fa de toate societile, renegai din o sut de culturi.
Judah i vede printre copaci.
Nemernici din Cobsea i din Khadoh i cactui pirai din Dreer Samher.
Sunt i vodyanoi, drojdia inutului Gharcheltist i din Noul Crobuzon. O femeie
de doi metri nlime lupt cu dou buzdugane i adun muli longilini mori.
Sunt zvonuri c ar exista chiar i un gessin n armura sa. O vrjitoare din
Strmtorile Apei de Foc adun multe perechi de mini, face un buchet grotesc
din ele, doarme somnul vntorului ca s conjure demonii viselor care vneaz
n jurul taberei.
Adncii-v n pdure, spune din nou Judah, iar cei care mai sunt
nc n via n ora l ascult.
Se ndreapt spre sud. Ochi-Roii i spune lui Judah c vor gsi adpost
n tribul compozit nou format din cei fugii din toate naiunile de longilini.
Am s plec curnd, i spune Judah.
Ochi-Roii ncuviineaz, un alt gest preluat.
Nu au mai rmas copii n ora cu care s se ntreac la construit mici
golemi. Sunt numai aduli care se poart acum marial, care numr dumanii
mori i pun capcane. Scrnetul de piatr i angrenaje este nentrerupt,
antierul se apropie.
ntr-o zi, Judah se trezete i adun tot ce are note, specimene,
heliotipii i desene i prsete satul, traversnd labirintul acvatic spre noua
zon industrial. S-a eliberat. Clipa a trecut.
E un maistru la marginea noului lumini, strignd la cei din echipa lui.
Judah se uit. Sunt primitivi i mici i obraznici, dar reconfigureaz terenul.
Maistrul l salut din cap atunci cnd trece i i spune:
sta bga-mi-a nu e un nenorocit de lac futu-i rahatul sta e dracu
gol.
Se uit n apa neagr.
nghite ton dup ton de rahat pe care-l bgm n el. N-are fund.
Tietori de lemne i cantonieri, vntori, ingineri care taie anuri;
cactui, vodyanoi, oameni i Refcui. Lucreaz cu lopei, fierstraie,
trncoape i ciocane. Mlatina se micoreaz.
Om dup om, Refcui, cactui vin cu roaba plin cu ghips i pietri i o
vars de pe noul chei. O sptoare cu aburi i revars spasmodic ncrctura.
Balastul e nghiit. Alge i frunze i praf dispar, camuflajul verde este nfrnt,
apa e descoperit ntr-un cerc ce se lrgete. Roab dup roab este nghiit
cu zgomot.
Vezi? Vezi? spune maistrul. Blestemia asta e mai adnc dect un
goz de curv.
Acolo fusese odat mlatin, unde noroiul se lupta cu tine la fel de
viguros ca un constrictor. Piatra aruncat de pe deal se ridica n movile linse de
apa groas. Acetia sunt stlpii ce vor ine pietriul i pmntul.
rna uscat este excavat. Se taie un drum n materia vie, o brazd de
conifere, mangrove, ierburi i resturi. E o panglic de pmnt bttorit de
civa metri lime i nesfrit de lung. Alunecnd n urm prin desiul umed,
iese dintre copaci, ngrijit de muncitori ct vede Judah cu ochii.
Exist un ora de corturi. Cruele sunt trase de asini Refcui i chiar
de creaturi ale mlatinii, amfibii. Judah pete pe drumul nlat. Cioturi de
copaci strpung solul i dincolo de ele degetele mlatinii se mic. Pompele trag
i seac apele, le transform n noroaie care la rndul lor devin paturi pentru
pietre. Lucreaz acolo grupuri de cactui cu muchii umflai uria sub pielea
epoas.
i sunt muli Refcui. Nu se uit la oamenii ntregi, la muncitorii liberi,
aristocraia acestui antier.
Refcuii sunt ntotdeauna variai. Judah tie asta dintotdeauna.
Trupurile lor sunt imposibile. Pe drum este un om cruia i ies din frunte brae
scoflcite, fiecare provenind de la un cadavru sau o amputare. Legat n lanuri
de el este un om mai nalt, cu expresie stoic, cu o vulpe grefat pe piept, de
unde mrie i-l muc, inndu-l ntr-o spaim continu.
Aici e un om trtor ntr-o cochilie de fier spiralat din care iese fum.
Aici, o femeie muncind, pentru c exist femei printre Refcui, o femeie
devenit stlp, cu prile ei organice mpinse de jur-mprejur. Un brbat sau o
femeie? a crui carne se mic odat cu valurile, cu erupii ca ale unei
caracatie. Indivizi cu chipuri aezate n alt parte, cu trupuri fcute din fier i
cabluri de cauciuc, cu brae hidraulice, cu membre de animal sau cu pistoane
cu aburi n loc de brae, de lungimea trupului, pe care merg un mers de
Refcut, cu picioarele nlocuite cu membre de maimu ca s le foloseasc n
loc de mini, de sub talie.
Refcuii car, supraveghetorii lor i urmresc i uneori i biciuiesc.
Drumul se tot duce la nesfrit printre copaci.
Prietenul meu longilin, spune btrnul, primindu-l bucuros pe Judah.
Prietenul meu longilin, mi pare bine s te vd. Te-ai ntors la noi?
Judah ncuviineaz.
Sunt bucuros, fiule. Aa-i cel mai bine. Ce mai face clanul tu?
Judah ridic privirea cu rceal dar nu vede nici o urm de batjocur.
ntrebarea nu este o provocare.
A disprut, spune Judah.
Resimte eecul.
Brbatul d din cap i strnge din buze.
Vrei s-mi ari localitatea lor? spune el. A vrea s o drm. N-ar fi
acceptabil s existe un loc n care s se ntoarc. Aici va fi un ora, tiai? Da, va
fi. Stm pe fundaiile Jonciunii sau ale Rspntiei sau ale Trifurcaiei Palu,
nu m-am hotrt nc. i a putea face satul longilinilor un muzeu, la o
distan de jumtate de zi din Piaza di Vapor, ca s l poat vedea vizitatorii.
Dar tot aa de bine s-ar putea s-l netezesc. Vrei s-mi ari unde este? Dac
rmne acolo, se vor gsi longilini care s vrea s se ntoarc; tineri crora li s-
a fcut dor de vechile locuri de joac.
Am s-i art.
Bun biat. Te neleg i te admir. Ai trecut printr-o experien i o
respect. Ai gsit ceea ce cutai? mi amintesc cnd am vorbit prima oar. Cnd
te-am angajat, mai ii minte. Am vrut ceva de la tine, dar am crezut
ntotdeauna c tu vrei ceva de la mlatin, sau de la longilini. Ai gsit ce
cutai?
Da, am gsit.
Btrnul zmbete i ntinde mna, iar Judah i d teancul de hri, de
notie, de studii ale terenului. Btrnul nu spune ct de trziu vin aceste
informaii. Le rsfoiete, dar nu spune ct de srace sunt, ct de prost s-a inut
Judah de partea lui de nvoial. Un alt brbat intr i vorbete repede despre o
altercaie, despre un termen depit. Btrnul d din cap.
Avem att de multe probleme, spune el. Maitrii sunt furioi pe
magistraii din ora. Ei nu neleg ce facem noi aici; ne-au trimis Refcui fr
capacitate de munc. Digurile noastre cedeaz. Zidurile se ncovoaie,
terasamentele alunec.
Zmbete.
Nimic nu m mai surprinde. Bine c te-ai ntors. Ce ai de gnd, rmi
n slujba mea? Te ntorci n Noul Crobuzon? Sau stai? Mai vorbim despre asta.
Trebuie s plec. Suntem de att timp aici, nct mnctorii de rugin ne -au
ajuns din urm. Au ajuns la linia copacilor.
Da, sunt acolo. La doar scurt timp de mers napoi pe terasamentul care
este tot mai drept i mai finisat pe msur ce Judah se ndeprteaz. inutul
domesticit are o frumusee aparte. O ciudenie, acest drum aflat n ghearele
mlatinii.
Un col i o nou echip. Ascuns dup copacii tot mai rari, ca o echip
care netezete mlatina ntr-un ritm aparte, sincopat.
Mulimea se ntinde pn departe. Se aude un duduit rapid cnd se
descarc traversele, un secerat atunci cnd grinzile se rostogolesc dintr-un
camion, echipe de Refcui i de oameni ntregi le iau cu cleti i le pun pe
poziii unde indivizi solizi le intuiesc cu barosul ntr-un ritm perfect, ca o
orchestr de ciocane. n spatele tuturor e ceva uria i zgomotos, care scoate
aburi i le urmrete eforturile i tot nainteaz. Un tren, adnc printre
mangrove.
l ntlnise pe btrn cu luni n urm. Weather Wrightby. Weather
Nebunul, Meterul de Fier. n birourile TCFT, la interviurile de angajare, alturi
de toi ceilali tineri scrobii i cu pantaloni cu bretele.
Biei de universitate, fii de popi, bogtai cu chef de aventur i tineri cu
aspiraii precum Judah, calfe din Mocirla Cinelui i din Chimer, plictisite de
munca lor, cu imaginaia aprins de povetile pentru copii i de jurnalele de
cltorii.
mi doream asta de zeci de ani, spuse Meterul.
Era convingtor. Recruii l respectau pe acest om de trei ori mai btrn
dect ei. Averea nu-i scdea din prestigiu.
De dou ori am mers spre vest ca s gsesc un drum. Din pcate, de
dou ori a trebuit s m ntorc acas. Mai trebuie construit un pasaj. E o
sarcin important. Ceea ce facem noi aici e doar nceputul. Doar o tatonare a
inuturilor sudice.
Dou mii de kilometri de in. Prin stncrie, pduri i mlatini. Judah
era uluit de pasiunea Meterului, ntreprinderea aceasta este att de vast
nct l poate falimenta orict de bogat ar fi.
Meterul l-a pipit, i-a ciocnit pieptul ca un doctor. A mprit sarcini, a
asamblat echipe.
Tu s ne dai rapoarte din mlatin, biete. Va fi un teren greu. Trebuie
s tim la ce s ne ateptm.
Aa a ajuns Judah acolo.
Prima cltorie din Noul Crobuzon. O echip: ingineri, jandarmi, savani
i cercetai care se uit la prul lung al lui Judah cu condescenden. Au
nceput la trei, patru kilometri spre vest de Noul Crobuzon, sub paz strict.
Un ora plat spat n peisaj, un rnd de tampoane, un evantai de ine.
Depozite destul de mari s cuprind o corabie, muni de pietri, scnduri
din lemnul adus din Codrul Adnc. O mulime de oameni i cactui; khepri cu
cap insectoid neastmprat; vodyanoi n canalele care i leag de ora,
conducnd barje cu fundul deschis; rase mai rare. O grdin a speciilor.
Trguieli, contracte, alocri. Refcuii sunt mnai, mpini ca animalele de
abator n camioane cu gratii. i calea ferat care taie pustiul, trecnd pe la
marginea pdurii, prin locuri nivelate prin explozii de praf de puc.
Era la sfritul primverii. Dirijabilele duduiau pe deasupra, cercetnd
inutul, urmrind drumul de fier. De la fereastra trenului Judah prive te
slbticia.
Trenul e plin cu recrui: muncitori pe bnci de lemn, camioanele-
nchisoare ale Refcuilor. Judah st cu ceilali cercetai. Ascult pistoanele.
Trenurile scurte, simple, din Noul Crobuzon, accelereaz i ncetinesc
ntotdeauna, fac salturi ntre staii. Ele nu au timp s prind vitez, s o
menin i s creeze acest nou sunet, acest ritm nou al unui tren care
accelereaz.
Trec pe lng un sat: o privelite urt i ciudat. Linii secundare se
ndreapt spre el, iar Judah vede colibele de chirpici ale satului vechi alturi de
casele de lemn construite n grab. Satul devenise orel ntr-un singur an.
Frenezie, spune unul. Asta n-o s dureze. Peste vreo doi ani i vezi
plngnd. Fiecare orel de rahat pe lng care trecem d bani cilor ferate sau
apare vreun sindicat din Noul Crobuzon, l preia, pltete cii ferate a
Meterului ca s capete i ei acces. Nu vor reui toi. Unele orae vor muri.
Sau vor fi ucise, spuse altul i rser.
Nici nu ne-am apucat bine de spat i ei s-au i apucat de construit. E
un ora spre vest, Salve, construit de oamenii Meterului de la Trustul Cilor
Ferate Transcontinentale. Au trasat planurile pentru ruta Myrshock-Cobsea cu
Meterul de Fier n persoan i i-au pregtit un ora. Din nimic. La jumtatea
distanei fa de jonciunea cu mlatina.
Numai c acolo erau nite mecheri, habar n-am cine erau, iar
Meterul de Fier nu voia s stea de vorb cu ei. Aa c acum ne ndeprtm i
nici un drum de fier nu va trece prin Salve.
Oamenii rd.
E tot acolo. Modern. Gol ca un ora-fantom. Cel mai nou ora-
fantom din Rohagi.
Judah i imagineaz sli de concerte, o baie public prin care trece
numai praful.
Se opresc n dreptul orelului celui nou i vulturii se reped la tren. in
n mini mncare ieftin, haine ieftine, ziare tiprite artizanal care promit
existena unui bestiar i hri pentru teritoriile noi. Vnd ziare feroviare
Judah cumpr unul, o foaie cu cerneal proast, Depoul, plin de gre eli de
ortografie i de gramatic. E plin de plngerile muncitorilor, de insulte la adresa
Refcuilor, de scatologie i de pornografie desenat cu mna.
inele cotesc spre sud-vest prin noroi i gunoi, acolo unde un orel
temporar a fost demolat, i ajung pe stnc i iarb. Odat, trenul traverseaz
o prpastie pe un pod nou care se leagn sub ei.
Mai urc o pant sau dou acolo unde e cazul, dar de obicei trenul merge
drept devierile arat unde au greit. Acolo unde stnca se apropie prea mult,
e tiat i rugozitile ei sunt mnjite cu fum. Spre vest, munii se uit de sus
la ei. Piscurile Bezhek, ncununate cu umbre. Unde ncetine te trenul din nou,
e captul liniei.
E plin de lume n slbticia aceea. Multe femei cu haine jerpelite i
murdare de praf. Unele duc n brae copii. Brusc sunt sute, ntr-un ora de
corturi din vecintatea inelor lucioase. Se plimb pe strad, grefate n mod
bizar ntr-un peisaj dezolant.
Soarele coboar i se aprind focuri. Judah se gndete la oamenii pe care
i-a lsat n urm, la mori, la bolnavi i la cei ucii, la copiii abandonai sau
sufocai, ngropai lng ine. Trece ncet o turm amestecat, uor Refcut.
Turma de box capra pate i supravieuiete cu puinul de aici, ochii lor
aplecai trdeaz originea lor cpreasc. Din fericire, nainte de oraul trfelor
i de vite, au trenul perpetuu.
Judah se plimb de la un capt la altul, trece pe lng echipe. E un ora
de tranzit, un trguor industrial plin de lume. La captul unui teren pustiu cu
ine prsite vede lucrarea. Noul Crobuzon ajunge pn aici. Desfurarea
urieeasc de metal, cel mai mare ora din Bas-Lag i scoate noua lui limb de
fier i linge oraele de pe cmpie.
Urmeaz apoi zile de drumeie dincolo de marginea lucrrii de fier. Judah
trece pe lng cruele celor care aaz traversele. Echipe care taie tufele, care
pregtesc terenul, care adun pietrele n movile. Dincolo de traverse, patul de
stnc e gol. Pind pe traverse e ca i cum ar merge pe o scar pe pmnt: dar
deocamdat e numai un drum care se strecoar printre dealuri. Sunt mult n
spatele celor care netezesc calea.
Timp de cinci zile nu au ali tovari dect psrile. Numai pante i
priae. Stncile par sculpturi cu basoreliefuri, create de vnt. Patul de stnc
erpuiete ca o ruin gigantic, rmie ale unui zid antic. Aud zgomote, se
apropie de o gur deschis n stnc.
Tietorii de tunele sap o cale prin taluz. Lng gaur este o tabr unde
sunt muli oameni i alii ies din mruntaiele stncii, crnd roabe ntregi de
resturi. Sunt prea departe de Noul Crobuzon ca s ajung la ei vreun excavator
cu aburi. i piatra e probabil prea tare, dei i face plcere lui Judah s-i
imagineze o mainrie din aceea cu burghiu n bot, mare ct un vagon, ie ind
din munte. Sptorii sunt singuri n slbticie, cu trncoape i praf de puc,
sap drum pentru inele care n-au s ajung acolo dect peste cteva luni.
Refcuii, cu braele devenite pistoane i ciocane pneumatice, sunt
asurzii de propria lor lucrare. Unul dintre ei este un om ale crui brae au fost
nlocuite cu gheare uriae de crti: n-are cum s sape prin stnc, dar
muncitorii l-au fcut mascot i el st la gura tunelului i le cnt de
ncurajare. Jandarmii de la TCFT i pzesc.
Unde v ducei? ntreab supraveghetorul.
Spre sud. Spre Cobsea, spre cmpii.
Spre mlatini, spune cercetaul partener al lui Judah.
Mlatini, spune supraveghetorul. O s fie haios cnd o s ajungem cu
inele acolo. Ce mama naibii, nu?
Judah zmbete. Partenerul lui rde. apte sptmni dup aceea va
muri de o molim de balt i l va lsa singur pe Judah. Judah se gndete la
heliotipiile i desenele mlatinilor, cu creaturi ce se ivesc din desi, cu plante
mustind i i imagineaz c noroiul se transform n beton, paraliznd totul.
Drumul lor se termin. Au ajuns la echipele ce pregtesc drumul, sap n
dealuri i scot excesul de pmnt pe care-l rstoarn acolo unde terenul e mai
jos.
Taie un deal n form de scri. Forma de relief devine un amfiteatru plin
cu oameni vnjoi i animale de povar. Se ridic nori de loess. Dup ore de
munc, treptele ajung la nivelul drumului. Dealul este nlocuit cu un canion.
Echipele sunt nirate ca nite mrgele, gndete Judah, prin inut.
Acum Judah s-a ntors. Trenul perpetuu l-a prins din urm. A strpuns
prin mlatin.
Mocirla cea neagr se ntinde ca o pat, dar e deja invadat. O linie e
trasat prin ea, fortificat cu piatr. inele lucesc peste ea. Judah vede o
tietur printre copaci i fumul negru al trenului.
Vin trenuri cu provizii, ncrcate cu traverse i carne srat, cu ine de
fier negru. Judah se poate ntoarce acas n Noul Crobuzon. Dar este cuprins
de calm. Lucrurile au rmas neterminate. Nu vrea s se ntoarc.
Terenul saturat a ntrziat lucrrile, iar echipele s-au ajuns din urm
unele pe altele: cei care teraseaz, cei care pun traverse i cei care pun inele
chiar n faa trenului perpetuu. Garguii se in de hoii. Auxiliarii s-au adunat i
ei. Un ora de corturi a venit n spatele trenului perpetuu. Corturi birt, corturi
discoteci, corturi bordel, cldiri prefabricate din lemn ieftin, circuri pentru
muncitorii aflai n pauz.
Am fost acolo, i spune Judah, privind spre mocirl. Ar trebui s merg
acas, dar
i este greu s spun de ce nu vrea. Este atras de grandoarea acestei
intervenii.
Se ntoarce la satul prsit al longilinilor. ncepe s se strice singur, s
cedeze dinaintea noroiului. Ar vrea s intre n pdure i s-i gseasc pe
longilini n mijlocul mlatinii lor mpuite. Dar e un om i longilinii ucid acum
oamenii. Simte o legtur sufleteasc nepotrivit. Se simte golit.
Judah privete naintarea muncitorilor de la terasare. E ca un pescru,
ca un mnctor de cadavre n drumul lent lent al trenului. Trenul i calea lui
ferat nainteaz doar civa metri n fiecare zi prin aceast mlatin
nemiloas. Toamna se repede la ei.
Oraul de corturi, mpreun cu colibele sale de la marginea mocirlei, este
un nod de comer i de industrie primitiv. E plin de fugari, de muncitori fr
serviciu, de cuttori, de pistolari clare care se ndesesc pe cmpia traversat
de drumul de fier. Cactui, vodyanoi, llorgis, khepri i rase mai oculte:
crustacei bipezi i cocrjai ca nite clugri, chipuri cu prea muli ochi.
Mercenari n cutare de glorie; canaliile nenumratelor culturi.
Cum pot eu s m ntorc, i spune Judah unuia cu care joac zaruri,
cnd trenul sta e aici? Cum s pot?
E un vagabond rtcind prin oraul cu abur i pistoane de pe ine. Sunt
mii de brbai i femei, muli fr lucru. O armat de rezerviti amri se
trie n spatele trenului. Cnd nu se uit jandarmii, se apuc de cerit.
Judah face golemi din noroiul de lng ine. Nu se poate ndeprta de
calea ferat.
Satele pe lng care trec se mbogesc i devin locuri primejdioase
decadente, beive, pline de curve i fr-de-lege -, asta timp de cteva zile sau
sptmni, apoi mor. Oraele triesc ct musculiele.
Sexul e o parte la fel de important pentru industria de fier ca i
montarea inelor, terasarea, angajrile i birocraia. Un ora de corturi pentru
refugiatele prostituate din districtele deucheate ale Noului Crobuzon urmeaz
calea ferat i pe brbaii care o monteaz. Brbaii l numesc Futeti.
Trenurile vin i schimb totul. Timp de secole au existat comuniti pe
lng pdure. Rzboaie ntre fermieri nfometai i vntori, ntre pustnici i cei
care pun capcane; comer i tratate ntre btinai i coloniti din secte
dizidente care se ascund de Noul Crobuzon. Fugarii Refcui din ora au luat
calea stepei i au devenit pRefcui. Acum, aceast economie local este
dezvluit i Noul Crobuzon aude zvonuri.
Exist un mic exod de cuttori de comori din metropol lund calea
liniei ferate spre locurile unde se spune c pot gsi lapte de stnc sau
nestemate sau oase de monstru cu puteri oculte. Criminalii au de-acum destule
locuri unde s fug, iar vntorii de recompense metode noi s-i prind. Toi
nou-veniii, exploratori i drojdia oraului i curioi din cealalt parte a
continentului, vin s strbat noul teritoriu. Ca nite aflueni, ca ramurile de
ieder, potecile lor se mprtie pornind de la calea ferat. Poteca pe care o
alege Judah e una dintre ele.
Bntuind kilometri de cale ferat, Judah tie c e uor ocat. n fiecare
noapte i viseaz pe longilini. Le aude incantaia sacadat, respiraia
cronopauzal. n vis, se ntorc la el nsngerai i fr mini.
Judah merge zile ntregi, traverseaz un pod viermuind de muncitori i
Refcui cu brae de maimu. La captul unei linii secundare, o bucl de in
ce nconjoar un cerc de praf este oraul Such, care primete un nume nou cu
verva pionierilor: l numesc Tocmeti, Pokereni, Gaura-Curului i Trguieti.
n cazinouri, muncitori care pun ine arunc cu bani cot la cot cu
spilcuii cu pistoale de argint i plrii negre de mtase: cartofori, juctori,
barbugii. Din Noul Crobuzon, Myrshock i Cobsea i unii chiar de mai departe.
Un cactus din Shankell; un vodyanoi fr nume care se spune c vine din
Neovadan; Corosh, un aman din Pustia Ochiul Viermelui cu haina tradiional
din carapace de estoas.
Judah i privete cum se salut i se apuc de jucat.
GtCojit, spune Corosh ntr-un ragamoll fr cusur. Nu te-am mai
vzut din Myrshock.
Judah l vede scond o arm de la bru, un baston gris-gris btut n
sidef.
Sunt nenumrate feluri de zaruri i cri. Zaruri cu ase, opt,
dousprezece fee, zaruri deformate care cad diferit pe fiecare fa. Cri cu
apte culori, cri cu imagini i fr culoare.
Exist i femei printre juctorii de noroc: Frez, cu zmbetul ei dur i
frumos; Rosa n cea mai drgu rochie sngerie, rcorindu-se cu ceea ce se
presupune a fi un evantai metalic ascuit. n a doua lui sptmn n Such,
Judah vede un Refcut ba nu, dac e aici nseamn c e un pRefcut, un
haiduc trndu-se pe un trup asemenea unui ghem de erpi ncolcii, trece
de jandarmii care se fac c nu-l observ.
Cuibaru, i se pronun numele n oapt, Cuibaru, Pariorul Liber.
Cuibaru las o dr pn n camera din spate, unde se desfoar
probabil un joc cu miz ridicat unde merge banul oricui, d-o-n m-sa de lege.
Judah nu vrea s joace. n loc de asta, ncearc s fure. Face un golem
de bee i-l pune s se strecoare pe sub masa cu miza cea mai mare a serii.
Golemul se car pe bara de sprijin pentru picioare ca s fie sub Place How,
un juctor mbrcat n negru i argintiu care tot adun jetoane i bilete.
Cazinoul e plin i zgomotos, nimeni nu vede figurina n afar de Judah.
Aceasta mic la comanda lui, ncearc s-i uteasc punga lui Place
How. Se aude un sfrit, un nor de sulf rou umple aerul i golemul se
carbonizeaz. Un cheag de foc se strecoar pe haina lui How, d roat n jurul
gtului i dispare. Toat lumea se ridic, dar How bate aerul cu palma s-i
liniteasc.
Judah clipete. Firete c un om cu banii lui How i cu asemenea
profesie trebuie s se protejeze. Nu se las el pe mna pazei de la cazino ca s-l
apere de hoi. Are propriul lui demon de paz. Cnd a ctigat ct a vrut, How
se aaz la bar i face cinste i spune poveti despre jocuri i locuri i despre
cum aceast cale ferat l-a adus napoi n Noul Crobuzon. Desfoar drumul,
gndete Judah. l msoar de la coad la cap, ia n calcul kilometrii aa cum
face i cu crile de joc.
Domnule, a vrea s vin cu tine.
i Place How rde, nu cu rutate, de tnrul sta plin de vnti. Nu are
nevoie de prea mult munc de convingere; gndul de a avea un valet l atrage.
l mbrac pe Judah corespunztor i l nva s clreasc asinul pe care i-l
cumpr.
Te-ai procopsit cu mine o vreme, spune How.
Traverseaz distana dintre oraele-de-in prin buruieni, uneori
nebgnd n seam calea ferat i echipele. Peisajul se schimb n apropierea
inelor; animalele sunt nelinitite, copacii subiri.
Judah nu face golemi dect atunci cnd este singur, ntre orae, Place
este vorbre i fermector: cnd ajung ntr-un loc unde poate juca i pune
masca de stpn i-l face pe Judah s mearg n spatele lui, s-i aduc
bomboane i batiste. Judah face parte din uniforma lui How, ca i jacheta de
catifea.
ntlnesc aceiai juctori i Judah le nva stilul. GtCojit, cactusul, e
morocnos i neplcut, tolerat doar pentru c nu este un cartofor att de bun
pe ct se crede. Rosa este o ncntare de privit i de ascultat. Apoi este Jaqar
Kazaaan i OKinghersdt i vodyanoiul Shechester i alii, fiecare cu jocul lui
preferat. How are demonul lui, dar i ceilali au proteciile lor: vrji, servitori,
elementali de aer domesticii care le bat prin pr. Judah vede triori i
pierztori mpucai i trai n eap.
Locuri n care How pierde mai muli bani ntr-o sear dect a vzut
Judah toat viaa lui i i face la loc, cu profit, dup o zi sau dou. Judah l
vede jucnd pe case, pe arme, pe ciudenii mblsmate, pe informaii i mai
ales pe bani. Judah stoarce i el cteva monede cnd poate. Este sigur c se
ateapt asta de la el.
n slbticie, printre sarcinile lui Judah se afl i sexul. Nu-l deranjeaz:
pentru el nu e nimic diferit de sexul cu o femeie. Are o smn de compasiune
n el i o simte crescnd. Simte un nou nceput, un beneficiu.
La o zi distan de calea ferat, aud c se apropie juctorii Maruahm.
Toat lumea e entuziasmat.
ntotdeauna am fost un juctor, spune Place How ntr-o sear. Nu e
stil de joc cu care s nu m fi confruntat: am jucat cu naturalitii, cu
numerologii i cu academicienii cunosctori ai tiinei plusrii. Am ctigat mai
mult dect am pierdut, altfel n-a fi aici. Dar Maruahm, m rog. Am fost o dat
cu ani n urm i-i spun c dac sunt bun i-mi spun rugciunile, acolo o s
m duc cnd o s mor.
Maruahm, parlamentul cazino.
Sigur c sunt jocuri mai mult pentru ei, ca ruleta i douuna i
zaruri, dar nu sunt acolo numai barbugii, mai sunt i cartofori. Au trecut zece
ani, n 1770. Jucam i Dama Fortuna era ud dup mine. Am pariat calul,
armele, viaa i am tot ctigat. Apoi au fost mize pe care le ntlneti numai n
Maruahm: am ctigat lege dup lege la jocul de bridge i apte negru, pn ce
am avut o noapte ntreag de joc i am pariat o lege important a proprietilor
contra unui senator ager al Reginei i am pierdut, dar l-am vzut scond cri
ascunse n mnec s ctige tot potul legislativ i l-am provocat, nu sunt un
mare lupttor, dar eram suprat foc i a fost un duel zece pai i trage sute
de ceteni priveau i majoritatea strigau numele meu, legea mea era bun
pentru ei. i azi mai cred c unul dintre ei l-a mpucat, nu eu. N-am fost
niciodat bun la tir.
Zmbete.
Nimeni nu joac asemenea Maruahmerilor i ei vin cu regulile casei lor.
Juctorii se adun. ntr-un orel ntre dou ruri, la o zi distan de calea
ferat, pelerinii se adun. Locuitorii sunt uluii de aglomeraia de pe strzile lor,
brbai i femei bine mbrcai, cu arme mpodobite, care umplu tavernele,
aducnd vinuri strine, vnzndu-le proprietarilor i cumprndu-le napoi,
fcnd tineretul local s se prostitueze.
A venit iarna. E zpad. Judah aude c muncitorii de la linia ferat s-au
oprit, se adpostesc de vremea rea. Simte c-l roade ceva. Drumul e o sentin
scris pe pmnt i trebuie s o parcurg, iar acum nu mai poate.
Ceva extraordinar vine din cerul plin cu ghea. Juctorii Maruahm
sosesc ntr-un ciudat bio-zmeu, suplu, naripat, lucios ca o insect. Aterizeaz
i clipete din farurile ca nite ochi, i vars pe juctori. Ei poart costume de
salt acoperite cu jad i opal; au crile la ei; cpetenia lor e o prines. ntr-un
dialect ragamoll cu accent puternic i gesturi teatrale exagerate, ridic minile
i strig:
S jucm!
Localnicii ncearc s organizeze seri dansante, o distracie primitiv i
cu totul nepotrivit. Exist deja rpitul zarurilor, al discurilor shatarang. Un
ritm sincopat asemenea cnitului roilor de tren. Fonetul mai blnd al
crilor.
Place How are ca adversar un juctor vechi, un androgin versat din
Maruahm care ctig fr grab la baccar, la dinte bezique, la poker. How
pocnete din degete pentru ca Judah s-i aduc erbet cald, dar manevra pare
doar vulgar. Hermafroditul zmbete.
Joac un joc pe care Judah nu-l cunoate, cu un set de cri
heptagonale. Le ntorc, arunc unele, le concateneaz pe celelalte
suprapunndu-le pe mas. Ali juctori vin i pleac, pluseaz dup un sistem
opac, pierd, n timp ce potul urc i numai How i hermafroditul rmn la
mas.
Fiecare pariu i produce acum lui How o durere fizic. Se adun
mulimea. Cu o singur carte, juctorul Maruahm ctig viaa demonului de
foc, paznicul lui How, iar mica prezen se manifest ca o flcruie care ip i
se ine de How i-l afum, dar pocnete i dispare ntr-un norior de cenu.
Lui How i se face fric. Se adun i ctig un pumn de nestemate
metamecanice, dar n tura urmtoare hermafroditul ntoarce o carte tripl i
Place How geme. Parc e o fantom. Abia dac se mai vede pe msur ce
pierde.
How pariaz agresiv. i strig miza Pe calul meu, pe un an din via, pe
tnrul de colo. Face cu mna spre Judah care clipete i clatin din cap Eu
nu-s o miz nenorocit dar e prea trziu, aa e el, i How joac i pierde i
Judah e vndut. Aa c Judah fuge.
Se ndreapt spre calea ferat pe asinul lui, ntlnind poteci de vntori.
Are la el bani furai.
Judah traverseaz carcasele goale ale unor orele n care cu o lun n
urm se ineau srbtori la captul inelor. Urmeaz priae umflate de
zpada topit. Privete linia erpuind printre dealuri, trecerea trenurilor cu
courile scuipnd fum negru, pline de aventurieri mergnd spre oraele
intermediare.
Dup trei zile, Judah descoper c juctorul care l-a ctigat e pe urmele
lui. Zvonurile ajung departe. Aa c n sud, din nou aproape de mlatin, unde
s-a oprit antierul, Judah d peste un trguor plin de pistolari. Cmpia s-a
umplut brusc cu rtcitori prin pustie de teapa lor. Tlharilor obinuii ai
locului li s-au alturat nou-venii devenii bandii de tren.
ntr-o tavern, Judah cumpr serviciile pistolarului Oil Bill, a crui
mn dreapt a fost o unealt pentru ntreinerea motoarelor i este
reconfigurat de un armurier ca arm cu repetiie. Refuz s-l lase pe Judah s
fug i i ctig taxa de protecie lsndu-l pe juctorul androgin s-l prind
din urm. Se aranjeaz un duel n viscol. Dup ce localnicii se dau deoparte din
calea pistolarilor, juctorul arunc un stol de porumbei-pumnal care se arunc
asupra lui Oil Bill, dar cu o frecven pe care Judah n-a mai vzut-o (mna-
arm fiind rencrcat de mecanisme metamecanice cu arc) pRefcutul i
ciuruiete i trage printre penele lor n Maruahmerul care cade mort, plin de
snge.
Judah fuge cu Oil Bill. i-a neglijat golemii, amintirile despre longilini i
calea ferat. Vede n tlhar o poft de cale ferat care-i amintete de a lui.
Pasiunea pRefcutului e mai puin complex, iar Judah se ntreab dac e mai
pur. n adncul lui, sub calmul care s-a aternut peste el, tie c trebuie s
neleag inele.
Pltesc la unele taverne, le prad pe altele. Oil Bill cnt cntece de
bejenie. Judah d spectacole pentru el, face golemi e singurul lui truc din
mncarea pe care o mnnc i-i pune s danseze pe mas. ncearc s ngne
n acest timpul, ca s-i imite pe longilini.
Fiecare aezmnt i face propriile-i legi i le ntrete cu fora dac
poate. Noul Crobuzon nu revendic inutul. nc nu-i vrea; nu trimite miliie
aici; concesioneaz dreptul de a face ordine ctre TCFT, Meterului Weather i
monopolului lui. Jandarmii TCFT sunt legea aici, dar ei sunt liberali cu totul;
nu pzesc dect unele mine i oraele de schimb.
Reputaia lui Bill nseamn c va mai trece ceva timp nainte ca altcineva
s i se opun i Judah s-l vad ucignd din nou. Cnd o face, e un act
mpotriva vreunui nebun, al unui beivan care amenin pe toat lumea cu
tatuajele lui mictoare vrjite, dar tot pare disproporionat. Judah se uit la
cadavrul care e jefuit de copiii strzii.
Creatura pe care o simte nscndu-se n el, o creatur a grijii lui
condensate, d din coad. Nu-i place de tovarul lui.
Cu toate acestea, rmne cu Oil Bill, devine i el un pistolar, i schimb
asinul pe un cal furat. Pentru c Oil Bill nu poate prsi calea ferat de unul
singur. Rtcesc peste dealurile ninse. Bill i aduce napoi la calea ferat de
fiecare dat.
Uite ce-i, sunt trenurile alea vechi care aduc provizii pentru muncitori
i care se tot duc pn-n mlatin. Dupaia sunt alea pentru vizitatorii din Noul
Crobuzon care vor s vad slbticia; i mai sunt alea cu tunuri dup
locomotiv alea sunt trenurile cu salarii.
Zmbete.
Judah e curios. Au mai fost tentative de jefuire a trenurilor nainte.
Raiduri ale clreilor i ale pRefcuilor modificai pentru vitez, cu picioare
adaptate sau furate, care au ajuns din urm locomotivele i au hruit paznicii,
s-au urcat n tren i au disprut cu banii furai.
Planul lui Oil Bill ar putea funciona. Este primitiv, fr nici un pic de
finee, dar ar putea funciona pentru c Bill nu este nici speriat, nici intimidat
de drumul de fier. Alii au ncercat s drme seciuni de pod ca s opreasc
trenul ntr-o ambuscad; Bill vrea s arunce podul n aer cnd trenul e
deasupra. Vrea s comit un act de rzboi. Judah e att de uimit de
imbecilitatea planului, nct aproape c-l admir.
Pasarela de la Viroaga Argintie, spune Oil Bill, desennd n rn.
Pacostea aia de pod are o sut de metri lungime. Ateptm dedesubt, aprindem
fitilul i o tergem cnd blestematul de tren ajunge pe pod. Rahatul la nu
rezist la asemenea oc. Dm cu el de pmnt.
Apoi planul este c trenul se rupe n aer i se sparge de stnca ngheat,
o sut de metri mai jos, i chiar dac va fi o pierdere uria cnd focul va
cuprinde cutiile cu bani, iar vagoanele vor fi blocate de metalul contorsionat i
sngele operatorilor i al cltorilor vor pta bancnotele, cteva lingouri trebuie
s ias la iveal. Cteva guinee sigur vor fi luate de vnt i Oil Bill va culege pur
i simplu prada de pe jos i din aer.
Geniul lui Oil Bill demonstreaz limitele ambiiei sale. Un ho mai mare
ar fi insistat s ia pn la ultimul bnu din seifuri, n-ar fi conceput un
asemenea mcel. Oil Bill nu se sinchisete dac marea parte a valorilor este
lsat de izbelite, atta timp ct poate pune mna pe nite bani, iar datorit
cruzimii i vastei violene, planul ar putea s funcioneze.
Viermele din Judah, nu contiina, cu o virtute nebuloas, se pune n
micare. Se simte disociat de el, dar l roade. Nu va urma planul lui Bill, dar nu
se poate pune cu el, aa c trebuie s se pretind nepstor, chiar i atunci
cnd fur praf de puc i se ndreapt spre Viroaga Argintie unde l pun sub
arcadele podului Bill cu o lips de atenie care-l face pe Judah s se albeasc.
Abia dup aceea, cnd ateapt trenul i Bill doarme, numai atunci poate
Judah s acioneze mpotriva lui.
i las calul i urc stncile abrupte, cu degetele att de insensibile din
pricina frigului nct i este team s nu le piard. Fuge aproape o zi ntreag
pn ce ajunge la o colib de la marginea cii ferate, o cale secundar i un
serviciu de pot i un acar TCFT.
Jandarmii, spune Judah, fcnd semne cu minile goale. Trebue s le
trimit un mesaj.
Judah se ntoarce dup o zi i o noapte, clare pe alt animal, la doi
kilometri n spatele jandarmilor. Cnd ajunge la baza podului, doi jandarmi
sunt mori, iar praful de puc al lui Bill mprtiat.
Bill a disprut. Jandarmii pun paz. Judah i privete cu dispre. Sunt
nite mmligi; n-au prezena Miliiei Noului Crobuzon. Sunt nite recrui care
abia dac se deosebesc de vagabonzi i juctori, cu excepia armelor i a
banderolelor inscripionate cu TCFT. N-au idee cum s-l urmreasc pe Oil Bill
i nici chef. Pun un pre pe capul lui.
Judah e n primejdie ct vreme Oil Bill e liber. Se altur vntorului de
recompense.
La nceput, Judah crede c vntorul e om, dar acesta primete
comisionul cu un cloncnit gutural, i apleac gtul i nchide ochii ntr-un
mod nenatural. Clrete nu un cal, ci un animal asemntor, o imitaie de cal,
o copie sub pielea unui cal adevrat. Trage cu un pistol cu cremene care scuip
i mormie i uneori devine puc i alteori arbalet. Nu vrea s-i spun lui
Judah cum l cheam.
Fug mpreun, pe calul lui Judah i pe copia de cal a vntorului, prin
inutul dintre curbele cii ferate, inut nu colonizat, ci infectat, aa cum odat
viaa infectase stnca goal. Patru zile de urmrire cu ideograme de praf vrjit
i vntorul l gsete pe Oil Bill, cu care se confrunt ntr-o carier. Piatra alb
e marcat, strbtut de linii de dalt, desennd o reea n spatele capului
banditului.
Tu, strig el spre Judah cu mnia prostului trdat, iar recuperatorul l
ucide, iar puca lui mnnc trupul celui mort.
Poate c am s devin i eu vntor de recompense, gndete Judah i
merge alturi de strin. Merg din ora n ora pe urma celor pe care jandarmii
nu ndrznesc s calce. Se opresc n staiile TCFT i rsfoiesc listele cu cei
cutai. Vntorul nu-i cere lui Judah s stea, dar nici nu-l face s plece.
Vorbete optit att de ncet nct Judah nu-i d seama dac vorbete
ragamoll bine sau aproape deloc.
Rnete sau ucide prada cu spini din armele lui sau cu plase vii sau cu
sunete brute din gtlej i trte trupurile napoi la staie ca s primeasc
recompensa i nu-l ntreab nimic pe Judah, nici nu-i d nimic. Numrul
hoilor de oi, de violatori i ucigai urc, banii tot vin. Cei pe care i ucide
neomul sunt pleav, dar viermele lui Judah nu e mpcat.
Trei zile de mers pe stnc palid. Grmezi de pietre ca un gaz cenuiu
agregat ce se scurge sub copitele cailor. O gaur de puctur, trupurile
sptorilor i ale jandarmilor i intrrile spre tuneluri unde crema unor zei-
fiar mori de veacuri a devenit minereu i n care triete un trib de trni.
Concernul CapulSgeii va lua ct poate din ncrctur. Troglodiii i-au
btut pe mineri i au creat o situaie de blocaj, iar jandarmii ar vrea s-i vad
plecai. Asta e misiunea.
Judah privete n timp ce tovarul lui despacheteaz chimicale. ncearc
s-i pstreze sngele rece. Nu se mic nimic, nici pasre, nici nor, nici praf.
Ca i cum timpul ar atepta. Judah se ntoarce i simte din nou viermele n
timp ce vntorul prepar un cazan uria cu distilate i uleiuri i l nclzete la
foc, ntinde un tub de piele pn la intrarea n peter, l fixeaz cu legturi de
cauciuc i acoper cu piei intrarea. Noaptea e pe sfrite. Focul i cazanul de
aram i scald n lumin roiatic. Vntorul amestec otrvuri.
n mruntaiele muntelui, trnii ateapt. Probabil c pndesc, gndete
Judah. Probabil tiu c li se pregtete ceva. Gndete, nu poate face altceva,
ca i n cazul longilinilor i al rezistenei lor fr speran, i este frig, dar
viermele incertitudinii din el, ciudenia care nu este contiin ci nelegere a
greelii i buntate, se desfoar. Ofteaz.
Potolete-te, i spune viermelui. Potolete-te.
Dar creatura nu se potolete.
Se zvrcolete n el i secret dezgust i mnie care sigur nu sunt ale lui,
dar care-l molipsesc i chiar dac nu sunt ale lui el tot le simte. Se acumuleaz.
Se gndete la copiii longilini i la trnii din munte.
Chimicalele se amestec i fierb, iar vntorul adaug compui pn ce
mixtura roie pstoas eman gaz i un fum uleios caustic ncepe brusc s se
scurg i s fie canalizat spre min. Vntorul ateapt. Otrava se repede n
tuneluri, lichidul fierbe cu vitez enorm.
Furia pune stpnire pe Judah. Ezit mai multe secunde i va purta pe
vecie semnele metrilor cubi de gaz ucigtor pe care-i va elibera, apoi pete
spre cazan, inndu-se cu spatele la vnt, i pune mna stng sub capac, n
fum. Vntorul este ngrozit i nu nelege.
Gazul e acid i fierbinte i Judah ip cnd pielea i crap, dar nu-i
scoate mna, face din ipt o incantaie i foreaz din el toate energiile pe care
le-a nvat i toate tehnicile pe care le-a furat, le focalizeaz cu ura i
rzbunarea pe care le gsete n el, le canalizeaz, iar energiile taumaturgice se
scurg din el i creeaz un golem.
Un golem de fum, un golem gazos, un golem de particule i aer otrvit.
Judah cade pe spate inndu-se de mna rnit. Fumul nc iese din
cazan, dar nu se mai ndreapt spre tunel, se colecteaz ntr-un bol poluat
deasupra capacului i se retrage din eav. Fumul se trte din cazan cu
membre evanescente ca ale unei maimue sau ale unui leu, iar norul st pe
dou-trei-patru-un-nici un picior i pete sau se rostogolete sau zboar
mpotriva vntului spre vntor, urmnd porunca lui Judah.
Nu a mai creat pn acum ceva att de mare. Este instabil, vntul
smulge buci din el, astfel c se micoreaz pe msur ce nainteaz, dar nu
destul de repede ca s dispar nainte s ajung la vntor, care trage n el i l
strpunge fr rost, desfurnd mici vrtejuri de fum dup gloane, fr s-l
vad pe Judah n spate, fr s-l vad cum mic minile i cum manevreaz
golemul. Creatura biciuiete dintr-o coad de gaz. mbrieaz vntorul n
aa fel nct s nu poat respira dect substana golemului, pielea lui inuman
se umple de bici i se rupe, iar el se neac n lichidul din plmni.
Cnd neomul e mort, Judah face golemul ce se micoreaz s sar n sus
i l d n grija vntului. Golemul este cuprins de spasme i dispare. i
bandajeaz mna i jefuiete cadavrul vntorului de recompense. Miroase
foarte slab a gaz.
Judah nu tie ct din oraul trnilor a fost nveninat de fum. tie c
aceasta e numai o zi. tie c vor veni ali vntori trimii de TCFT la comanda
Concernului CapulSgeii i vor gsi resturile ncercrii de otrvire i cadavrul
acesta. Judah tie c trnii vor fi eradicai i casele lor pierdute, dar nu vrea
s participe la asta i a ncercat s se opun.
Trnii vor muri. Dac ar putea lsa ceva n urm pentru ei. Dac ar
putea s dea acestor stnci o form de paznic i s-l fac s atepte i s se
trezeasc numai cnd e nevoie de el. Necalul vntorului fuge de el i intr n
stnc, lsnd o urm de licheni cu form de animal.
Am terminat aici, gndete Judah. Minile i tremur; tremur tot. Am
ucis un om sau ceva ce prea un om. Este epuizat de efortul somaturgiei, al
meninerii formei lucrurilor, al uciderii. Tremur de team i de uluire fa de
fapta lui, nu tia c poate face aa ceva, c poate crea un golem nu din lut ci
din aer greu. Am terminat-o cu inuturile astea slbatice. Sunt slbatice pentru
c suntem noi aici. Nu poate s cread ce a fost n stare s fac.
Judah mprtie coninutul cazanului i stinge focul. Se ntoarce la
drumul de fier.
Fuge n calea trenurilor. Ajunge la drum ntr-un loc prsit. Calul i este
obosit. Tremur n zpada amestecat cu praf. Judah urc dealul spre un sat
aezat deasupra antierului.
Dei oamenii sunt aprovizionai, dei chiar i att de departe de captul
liniei exist un trib de prostituate cu bordelurile lor mobile, muncitorii de la
terasamente i deschiztorii de drum mai urc din cnd n cnd n stucul de
pstori de capre unde Judah st i privete. Fetele locului merg cu brbai din
Noul Crobuzon, dei familiile lor le dezaprob, se iau la har i mnnc
btaie. Stenii i ngrijesc rniii i iart acest amestec.
Ce putem face? spun ei.
Sunt neputincioi, copleii.
Un nou calm l-a cuprins pe Judah de cnd linia a tiat prin mlatin.
Privete lumea prin sticl.
Devine un soi de povestitor despre ora pentru pstori. Ei l las s
triasc n bungalourile lor. Sunt recunosctori c nu e la fel de brutal ca
brbaii din trenul perpetuu. i pun ntrebri ntr-un dialect ragamoll barbar.
E adevrat c drumul acrete laptele?
E adevrat c ucide pruncul n pntece?
E adevrat c otrvete petele din ru?
Cum se cheam drumul?
Am fost la captul lui, spune Judah.
Care este numele drumului? ntrebarea l blocheaz.
A gsit o tnr din satul de pe deal care s se culce cu el. O cheam
Ann-Hari. E cu civa ani mai tnr dect el, slbatic i drgu. O crede
feti, dei entuziasmul ei i privirile care i le arunc i par mai mult adulte i
calculate dect ingenue.
Judah o vrea lng el. Ann-Hari e pierdut pentru familia i satul ei.
Sunt mai muli ca ea, civa biei, dar majoritatea fete, ameii de sosirea
acestor brbai duri i de uieratul pistoanelor de tren. Familiile lor se plng n
vreme ce i las turmele s se rtceasc sau le vnd pentru carne
muncitorilor pe cteva unelte din magazie. Tinerii pstori se altur e chipelor
de la terasamente i se apuc de umplut rurile. Tinerele gsesc alte scpri.
Ann-Hari nu e a lui Judah; nu o poate pstra. O gsete prima dat
lng drum, ea l primete i scap de virginitate cu o poft care nu are nimic
de-a face cu el. n cele cteva zile n care i aparine numai lui, ncearc s
profite la maximum; ncearc s consume o iubire de-o via. Nu e un capriciu,
ci un rol; se autodepete. Ea se uit peste umrul lui n timp ce-l clrete,
caut altceva nici mcar ceva mai bun, numai altceva, mai mult. i face
prieteni. Vine la el n sat mirosind a sex cu ali brbai.
Dialectul ei ragamoll se schimb. Folosete jargonul oraului pe care-l
fur de la ciocnari. Judah i poate vedea calmul i inteligena nemiloas sub
aparenta ameeal, dorina ei vorace de a ti. i arat golemii pe care-i poate
face, care sunt tot mai mari i mai puternici. Asta o distreaz, dar nu mai mult
dect o mie de alte lucruri.
ntre cei care urmeaz antierul e o tensiune. Trfele care i-au urmat din
datorie pe aceti brbai, separndu-se de trenul perpetuu ca s lucreze pentru
sptori, sunt asaltate de noile rivale rurale, de aceste rncue care nu se
ateapt s fie pltite. Unii dintre muncitori sunt i ei ameninai de aceste noi
femei vorace care nici nu vnd, nici nu druiesc sex, ci l iau. Ele nu cunosc
nici o regul. Mai au de nvat tabuurile: unele ncearc s mearg chiar cu
prizonierii din tabr, cu Refcuii n ctue. Refcuii sunt ngrozii de asta i
se plng la supraveghetori.
ntr-o noapte rece, Ann-Hari vine la Judah ngrozit, nvineit,
nsngerat i cotonogit. Avusese loc o ncierare. Un grup de prostituate
trecuse din cort n cort. Luaser pe sus amanii pe care-i gsiser, copleindu-i
pe brbai prin numr, intuindu-i la pmnt, verificnd chipul i vocea fiecrei
femei. Pe localnicele care nu cereau plat le scoseser afar i le-au dat cu ulei
de motor i le-au tvlit n pene. Jandarmii erau de acord cu prostituatele i le-
au lsat s-i fac mendrele.
Ann-Hari regula un brbat la marginea taberei cnd au prins-o trfele n
cutarea dreptii. Ripostase. Lovise cu toat puterea ei de ranc. Doborse
trei la pmnt i mpunsese n burt pe una mai n vrst cu un sfredel. Ann-
Hari fugise, lsndu-i victima alb la fa.
Judah n-o mai vzuse niciodat att de umil. tia c este un lucru
mrunt. Nu murise nimeni i nici nu avea s moar sfredelul era prea mic.
Acum localnicii cunosc regula i nimeni nu-i va aminti de Ann-Hari care s-a
opus. Dar teama pe care i-a lsat-o aceast violen brusc nu dispare, iar
Judah este ntr-un fel bucuros, pentru c acum i este fric s mai stea i o
poate convinge s mearg cu el. Vrea s ias din slbticie; vrea s se ntoarc
pe drumul de fier, s se ntoarc acas; i vrea s priveasc prin ochii altcuiva.
Merg pre de dou zile pn la o staie muribund, pn la trenuri. Au
locuri la clasa a treia. Judah o privete pe Ann-Hari cum urmrete trecerea
ierbii i a tufelor, a rului, ntunecimea tunelului. Ore de tcere, numai ritmul
complex al roilor, spre oraul pe care el nu l-a mai vzut de multe luni i pe
care ea nu l-a vzut niciodat.
S-a ntors i se mir de Noul Crobuzon ca un ran. Ann-Hari i cu el
stau ntr-un cort de pe o teras din Cartierul Infam. Se uit peste scheletul
Podului de Mare Calibru, cu partea lui pivotant blocat, ruginind imobil de
mult vreme, devenit doar un obstacol n ap.
Toat teama lui Ann-Hari s-a dus odat cu kilometrii i nimic nu o mai
oprete s nvee despre Noul Crobuzon. n fiecare zi se ntoarce la el i i
povestete entuziasmat despre ora.
Nu a mai vzut pn acum khepri.
Sunt nite femei aici care au un gndac n loc de cap, i spune ea.
Viziteaz Coastele.
Sunt mai mari dect orice copac care-a crescut vreodat. Sunt vechi i
tari ca piatra, oase pn peste acoperiuri, o mortciune i tot oraul e cimitirul
ei.
Ann-Hari se urc n trenuri crobuzoniene, pe cele cinci linii i ramurile
lor, din Cartierul Deselenirii spre est la Terminus, din Fundtura Himerei la
Halta Cptiului i n Vale.
E o drpntur sub un deal i pdurea ajunge pn la ea i calea
ferat intr n pdure, dar trenul nu se duce acolo.
Exist o staie n Codrul Adnc pe linia inutil. E prsit de mult
vreme. Judah tie de ea, dar nu a vzut-o niciodat. Ann-Hari se duce n
ghetoul primejdios din Mahalaua Ginaului, unde cei civa garuda din ora
triesc deasupra subcetenilor, se plimb pe strzile mpuite pn intr n
pdure, pn la staia npdit de vegetaie i se ntoarce napoi, ia trenul spre
Mocirla Cinelui ca s-i spun lui Judah. Ea l nva despre Noul Crobuzon.
i povestete despre Casa Fuchsia, despre Piaa BilSantum i despre
Parcul Garguilor, despre ghetoul acoperit cu o cupol de sticl al cactuilor,
despre grdinile zoologice i multe alte lucruri pe care le-a vizitat ultima dat
cnd era foarte tnr. i povestete despre fiecare ras pe care o ntlnete.
Ador pieele.
Judah face destui bani pentru mncare, distrnd mulimea cu golemetria
lui necizelat. ntr-o zi face o creatur mai solid din lemn cu articulaii de lan.
Ataeaz fire de membrele lui i n timp ce l face s danseze prin taumaturgie,
clatin firele de parc ar fi un ppuar. Judah ctig simitor mai mult cnd
lumea crede c e un ppuar dect atunci cnd tie c e un animator de
materie.
n apartamentul de lng docurile din Kelltree, sunt trezii n fiecare
diminea de sirenele fabricilor i de mbulzeala forei de munc. Ann-Hari se
ntlnete cu traficani. Vine acas cu ochii mari i cu miros acru de shazbah.
n unele nopi nici nu vine. Cnd st cu Judah, se culc cu el i l pune s
plteasc.
i place s se plimbe. Judah se plimb kilometri ntregi cu ea, printre
case, n umbra arhitecturii troglodite. Ea l ntreab de ce sunt lucrurile
construite aa cum sunt, iar el nu tie s rspund. E cu ea cnd trece pe
lng un cuplu de khepri, cu carapacele unite, cu picioruele tremurnd i
secretnd oapte chimice. Judah o simte ncordat pe Ann-Hari i pentru prima
dat n viaa lui vede stranietatea kheprilor, le aude forfecatul chelicerelor. Vede
ciudenia tuturor lucrurilor.
E un moment de cretere economic. Exist bani i o ntrecere ntre cei
care vor s schimbe pavajul. Judah i face ppuile s danseze alturi de
cntrei i instrumentiti, jongleri i desenatori cu creta.
Este iarn, dar oraul e straniu de cald. Este un anotimp languros. La
lumina roie a fcliilor, golemul lui Judah joac pentru studenii din
Dumbrav. Elevii sunt n marea lor majoritate tineri, biei de bani gata i
civa biei de pop, dar sunt i femei printre ei i chiar civa xenieni. Trec pe
lng dansatorul de lemn al lui Judah. E doar puin mai n vrst dect ei.
Unii i dau firfirici, mrci i ekeli: cei mai muli nu-i dau nimic. Un tnr
se concentreaz asupra micrilor i fluxul de taumaturgoni se oprete i i d
seama c marioneta e un fals.
Asta fac eu, spune el.
Asta facem noi aici. Sunt n programul de somaturgie. Ai tupeul s vii
aici i s ne faci demonstraii de vrji?
N-ai dect s ncerci s m ntreci, spune Judah.
Aa a ajuns sportul longilin al luptei ntre golemi n Noul Crobuzon.
Micul grup de studeni privete, n vreme ce biatul arogant se chiorte
peste ochelari spre Judah care este bronzat i numai fibr, mbrcat n zdrene
la mna a treia sau a patra. Dei pretind a-l susine pe colegul lor, Judah le
simte ambivalena i i d seama c aceti biei de bani gata i-ar dori mai
mult s ctige el dect biatul acela obraznic dintr-o familie de muncitor.
Galeria clasei aproape c-l face s renune, dar se numr banii i cota lui e
bun: pariaz pe sine.
optete golemului su, ngn ca un longilin i face buci homunculul
elevului. Nu e o victorie grea.
Judah numr banii. Cel care a pierdut nghite n sec de cteva ori i se
apropie de el. Are graie i inteligen.
Frumos ctigat, spune el, chiar zmbete. Ai nite tehnici, nite
puteri. N-am mai vzut pe nimeni conjurnd n felul sta un golem.
N-am nvat aici.
Mi-am dat seama.
Vrei s mai ncerci? nc o partid?
Da! Da! Din nou! strig unul dintre studeni. ntoarce-te mine,
ppuarule, i o s jucm din nou. ntre timp o s gsim un taumaturg mai
bun dect Pennyhaugh cu care s te lupi.
Nici Judah, nici Pennyhaugh nu se uit la cel care a intervenit. Se uit
unul la altul i-i zmbesc.
Sportul acesta nu va ntrece niciodat luptele de gladiatori, sporturile
sngeroase de la arena Cadnebar sau ale imitatorilor, unde entuziatii
sporturilor violente pot vedea lupte cu cuite, mceluri de doi-pe-un-cactus i
lupte cu dinii. Dar Pennyhaugh i Judah au devenit parteneri i sistematizeaz
jocurile, iar liga lor capt atenie, iar luptele de golemi ajung la mod.
La nceput, cei mai muli participani sunt studeni la tiinele plasmice,
apoi vin i profesorii lor. Dup care, cnd zvonul se rspndete, vin i
somaturgi autodidaci i vrjitori de duzin de prin mahalale. Sportul nu e
chiar ilegal, dar nici nu e recunoscut i, ca majoritatea activitilor de acest fel,
e ntotdeauna pe punctul de a fi interzis. Devine foarte repede o afacere i
trebuie mituii informatori ai miliiei i pltii paznici, mai trebuie cadouri
pentru oficialitile universitii. Pennyhaugh are grij de asta.
Apar entuziatii: pasionai, nervoi i studioi. Se ntlnesc n numr din
ce n ce mai mare. Se specializeaz, i doteaz creaiile cu lame sau cu plci
armate sau le fac picioare ascuite i dorsale cu zimi: golemachii, roboii de
lupt, aranjai pe categorie de greutate.
Judah e n topul performanelor. Nu i se pare greu s ctige. Tehnica lui
longilin simpl i necizelat funcioneaz. Pierde de cteva ori, dar n
laboratorul acela neierttor nva repede.
Eti un talent rar, Judah, spune Pennyhaugh.
Pennyhaugh nu-l poate bate pe Judah, dar l poate antrena. Nu nelege
tehnica longilin, dar o poate testa i poate s o amestece cu ceea ce cunoate.
l leag pe Judah de un taumatograf, i testeaz cathexisul, acea emanaie
concentrat a minii.
Eti puternic, i spune el lui Judah.
De dou ori vine Ann-Hari s vad meciurile. l aclam pe Judah i
zmbete cnd ctig, dar sportul nu o intereseaz. Ei i plac mai mult
motoarele. Se duce la captul liniilor de tren s priveasc trenurile mergnd
ncet. Merge la fabricile acelea unde e lsat s intre i se plimb printre
muncitori, s le priveasc mainile.
Lui Judah i place s ctige. Priceperea lui l excit. Pentru o vreme,
mpreun cu Pennyhaugh, ncearc trucul cel mai vechi, se preface c pierde ca
s-i mai creasc cota, dar Judah e celebru pentru rapiditatea lui.
E un star, Low din Mlatin. Un altul e Lothaniel Durayne, un profesor
de somaturgie care lupt cu un golem felin de smoal sub numele de Loth
Motanul. Le plac numele de scen. Mai e i Dandler, o femeie tcut despre
care Pennyhaugh spune c e probabil o savant a miliiei. Golemachii ei au cozi
de lanuri cu care biciuie. Acest trio schimb ntre ei locul din frunte, dar
Judah l pstreaz cel mai mult.
Cu ct somaturgul e mai puternic, cu att e mai mare masa pe care o
poate controla. Curnd ajung s stabileasc limite de greutate. Nu poate lupta
nimic mai mare dect un cine. Judah se ntreab ct de mult poate controla
dac ar avea de ales.
Ca organizatori, ageni de pariuri i campioni, Pennyhaugh i Judah
adun bani frumoi. Luptele de golemi sunt remarcate de presa Noului
Crobuzon i apar i mai muli muterii. Judah ncepe s se plictiseasc. Mai
lupt acum numai cu Loth i Dandler. Urmrete cum i animeaz ei
construciile. Le ascult incantaiile. Lupt destul ct s fac bani, dar lupt
mai ales ca s nvee.
De fiecare dat cnd golemul lui mic, Judah se simte legat de longilini.
Vreau s tiu totul despre subiectul sta, spune Judah.
Pennyhaugh l duce la biblioteca universitii i-i arat textele
importante. Citete titlurile: Teoriile Somaturgiei, Limitele Dimensiunii
Plasmice, Dincolo de Problema Abvital.
Vreau s tiu totul, spune el.
E o iarn blnd. Judah o duce pe Ann-Hari s patineze. Ei i place felul
n care el e recunoscut de unii trectori.
Din Mlatin! spune unul.
Judah e mai puin fericit.
Se plimb pe strzile ngheate pe lng magazinele din Corbul, care sunt
mpodobite cu iruri de lumini i flori de iarn. Beau ciocolat cald amestecat
cu rom. Ann-Hari nu se uit la el. Privirea ei trece dincolo de el i zmbete, un
zmbet adevrat, dar ea nu se uit la el.
La revedere, gndete Judah i i rspunde la zmbet.
Cnd vine zpada, pre de cteva ore terge toate colurile arhitecturii:
corniele rsucite strns ale vechilor biserici, contraforturile de piatr i toate
celelalte nenumrate forme turnate i modelate din beton i terasele de
crmid i bordeiele muncitorilor prea srace sau prea primitive ca s aib
vreun stil. Toate devin ondulaii sub zpad; apoi redevin ele nsele, pe msur
ce las omtul s se scurg.
Judah se mbrac dup moda exagerat a oamenilor de succes. Cnd se
plimb, copiii din Mocirla Cinelui alearg dup el, nsoii de civa tineri
cactui pricjii i vodyanoi sltrei i-l roag s le fac golemachi. Uneori le
anim un pumn de mruni i l las s se mpleticeasc pn la ei, ca s se
uite i s-l culeag.
Ann-Hari nu este interesat s nvee s citeasc, dar cnd descoper c
el rsfoiete ziarele ca s afle cum nainteaz lucrrile Trustului Cilor Ferate
Transcontinentale, i cere lui Judah s-i citeasc de fiecare dat cnd e cu el
(din ce n ce mai multe zile trec fr ca ea s apar acas).
o iarn brutal, citete el din Sfada. Oamenii aceia care se afl nc
n mlatin petrec cea mai mare parte a timpului blestemnd frigul, dar au
mcar avantajul c longilinii, slbatici perfizi ai mlatinii, s-au retras i nu-i
mai hruiesc. Mesajele din sud sugereaz c echipele de construcie din
Myrshock fac, n ciuda vremii mai puin aspre, slabe progrese
Ce e Myrshock? spune Ann-Hari.
Judah se uit la ea. Fata nu tie nimic despre drumul cii ferate, nici
despre viitorul ei.
i deseneaz o hart.
Trei ramuri, spune el, desennd cu susul n jos. Noul Crobuzon,
Myrshock pe coasta Mrii Srmane, Cobsea n cmpie. Cte o cale ferat de la
fiecare, ntlnindu-se n mlatini. Opt sute de kilometri de Noul Crobuzon,
jumtate din distana asta de celelalte dou.
Judah i ascunde fascinaia pentru calea ferat satisfcnd curiozitatea
lui Ann-Hari. Se gndete tot timpul la muncitori; se gndete la ce a vzut, la
comunitatea aceea de sptori care modific terenul.
Drumul nu a fost nc bifurcat. Rapoartele povestesc despre greve scurte
i costisitoare. Unii comentatori presupun c jandarmeria TCFT e defunct,
incapabil s controleze fora de lucru sau s subjuge micile principate peste
care d. Primarul trebuie s ntrerup concesionarea autoritii, spun ei. A
venit vremea ca miliia Noului Crobuzon s fac ordine pe calea ferat. Nimeni
nu crede c aa ceva se va ntmpla. Guvernul se opune.
Grevitii se plng de vreme, citete Judah. Se rzvrtesc mpotriva
frigului. Ce vor ei s fac TCFT-ul? Nu simte toat lumea acelai frig, i
muncitorii i supraveghetorii i Refcuii i Meterul nsui?
Nu, spune Ann-Hari.
Judah o privete. Ea mnnc o prun glasat i ridic din umeri.
Nu, nu simt la fel.
Judah studiaz. Cu Pennyhaugh alturi s-l ghideze, nu numai c-i
mrete capacitile, dar i nelege ceea ce face. Metoda lui rmne instinctiv
i intuitiv, dar textele laborioase i ezoterice ncep s aib sens i i
mbuntesc abilitile.
ceea ce facem este o intervenie, i citete Pennyhaugh lui Judah din
notiele lui, o reorganizare. Viul nu poate fi transformat n golem, din cauza
vitalitii orgonei, carnea i vegetaia sunt o materie interacionnd prin
propriile-i mecanisme. Neviul, totui, este inert pentru c din ntmplare zace
acolo. Noi dm un sens acestei situaii. Nu poruncim, ci artm ordinea care
st nevzut dar care se afl deja acolo. Acest act al precizrii este tot atta
recunoatere i convingere ct observaie. Vedem structura i, preciznd-o,
vedem mecanismele, le acaparm i le modificm. Deoarece modelele sunt
recunoscute nu n staz, ci n schimbare. Golemetria este o ntrerupere. Este o
subordonare a staticului.
Judah se gndete la longilini i la calea ferat. nc mai optete
incantaia longilin cnd i face golemii s mite. nelege din ce n ce mai mult
tiina. l obsedeaz.
Nu reuesc s-l plteasc pe ofierul care trebuie i sala lor de lupte ntre
golemi este clcat de miliie. Nu e greu pentru miliienii mascai s gseasc
prin mulime shazbah i prea-ceai i chiar, spun ei, rahat-de-visat.
Organizatorii dau bani unde trebuie i, n timp ce Pennyhaugh face tot ce
trebuie ca s rmn afacerea n picioare, Judah se gndete la alte lucruri.
Golemetria e o ntrerupere. Golemetria e materie care se nnoiete
singur, dac i se d comanda care o organizeaz, o misiune. Cum s creeze
cmpul n absena ei? Cum s-l pregteasc i s-l fac s atepte?
Cumpr baterii, ntreruptoare i fire, cumpr temporizatoare, ncearc
s gndeasc. Ziarele raporteaz evaziuni fiscale la nivelul TCFT. Cineva
insinueaz un scandal.
Au trecut zile de cnd Judah nu a mai vzut-o pe Ann-Hari. i d seama
brusc c nu a gsit doar pe altcineva cu care s stea cteva zile, ci c a plecat
de tot. tie unde.
Ei i plcea Noul Crobuzon, l-a cercetat cu pasiune i interes, dar cu
toat masivitatea i istoria lui, nu era dect un adaos pentru drumul de fier.
Calea ferat este casa lui Ann-Hari.
Ann-Hari s-a dus acas la calea ferat i la trenul perpetuu. tie c nici o
miliie de moravuri nu o poate pedepsi. X-ul de pe oglinda lui Judah, scris cu
ruj, este un srut de adio. L-a ajutat s vad oraul din nou i i este
recunosctor pentru asta. Descoper c gagica i-a luat o sum important din
bani.
Luptele de golemi l plictisesc. Pennyhaugh este plecat tot mai mult,
ntreine legturi cu birocrai din Parlamentul care se iete ca o unghie coclit
la ntlnirea rurilor. i luptele lncezesc i se opresc, iar Pennyhaugh este mai
distrat i are mai muli bani i ntr-o sear l ia pe Judah la un restaurant mai
somptuos dect a vzut el vreodat, un loc linitit din Dumbrav unde Judah,
n oalele lui scumpe de strad, se simte absurd, iar Pennyhaugh i spune:
Mai e o cale, tii, mai e o pia pentru talentul tu la golemi.
Judah tie c momentul lui a trecut i c Pennyhaugh e acum un om al
guvernului. Judah n-are de lucru, nu mai are bibliotec. Este repede uitat.
Timp de cteva sptmni, Pennyhaugh i trimite scrisori n care i
sugereaz s se ntlneasc. Judah refuz cu scrisul lui urt, doar atta ct s
nu devin nepoliticos.
n pieele pline de cri vechi, furate, ntreab despre cri cu golemi.
Cheltuiete muli ekeli pe cri fr folos i civa pe lucrri grozave pe care le
devoreaz.
Ce am fcut? gndete el. Nu-i nelege deloc talentul. Am fcut un
golem de gaz. Pot face un golem din lucruri i mai puin solide? Golemetria e un
argument, o intervenie, deci pot interveni i crea un golem din bezn sau din
moarte, din elictricitate, din sunete, din frecare, din idei sau sperane?
Judah accept cteva comenzi. Pentru bogtai excentrici care nu
suport zngnitul mainriilor, creeaz brbai i femei frumos modelai din
fire i saci de piele plini cu nisip. Le cere mult; l obosesc.
Strbate oraul la bunul plac al viermelui, ciudenia din el care nu se
potolete. Este mpins de vierme; l simte vznd prin el. Exist o mare
buntate n mine, gndete el fr arogan, dar e un intrus. Nu o simt ca fiind
a mea. Asta m face bun? Asta m face mai bun? M face ru?
Judah se gndete la Ann-Hari i citete c lucrul la captul liniei s-a
reluat. Se pun probleme n Parlament. TCFT-ul i Meterul Weather sunt trai
la rspundere pentru afaceri dubioase. Civa lucrtori au murit n accidente, o
teras a fost nivelat ntr-un fel pe care inspectorii nu i-l pot explica, iar
valurile de cldur i zona moart de civa metri mprejur ridic ntrebri la
care TCFT-ul nu vrea s rspund. Nimeni nu rostete cuvntul sacrificiu,
nimeni nu spune demon, dar este o senzaie tot mai intens c Meterul
Weather este un vizionar cu bani i cunotine inginereti care nu las
geografia sau clima sau politica s-l mpiedice. Planurile lui sunt declarate n
numele companiei i sunt cu mult mai mari dect acest drum.
Judah, Judah, Judah. Se gndete la numele lui. Ceva se va ntmpla.
Se creeaz produse noi sau sunt readuse cele din Anii Plini. n art se
simte un flux de apatie. Noul Crobuzon e plin de antiere, docurile pline de
nave. Magazinele au mrfuri noi. Alturi de chiocurile tapetate cu afie apar
flori slbatice, ntr-o campanie de marketing, afie ale unui om ipnd cu mna
la gur.
Ce sunt astea? ntreab Judah i intr.
Un scaun, o mainrie, un rnd de butoane cu litere i cifre, un tub i o
plnie pentru urechi. Citete instruciunile, introduce o moned n fant.
Citete lista cu titluri.
DISCURSUL DE ANUL NOU AL PRIMARULUI MILA E UN CNTEC.
MICA SIMFONIE TREBUSCHAND.
i altele. Cere o melodie de music-hall, Mai bine la Azil, pune urechea la
plnie i ascult fermecat ceva ce fusese blocat intrnd din nou n funciune, o
energie potenial eliberat, sunetul pornind cu un pocnet; apoi se aude
cntecul, un cor de fete cu nuanele vocilor ascunse dup prituri, dar voci
fr ndoial. Judah poate auzi toate cuvintele.
i dac asta nseamn s ajung la azil drag da la azil auzi bine asta
am s fac ca s rmn alturi de tine drag.
Judah poate auzi toate sunetele acelea prinse n capcan.
Ceara este aceea care face sunetele s se manifeste fizic. Este cuprins de
febr la aceast idee. Ceara poate face sunetele s atepte i s se petreac din
nou.
O nou tehnologie, mblnzirea timpului. O folosesc pentru a repeta la
nesfrit melodii de strad. Judah vrea asta din alt motiv. Citete notiele pe
care le-a scris n mlatin. Se simte plin de energie i Noul Crobuzon
ndeprtndu-se de el.
De cte ori am ratat momentul n care fora s-a manifestat? Se gndete
la cei care au murit pentru c el vzuse un moment venind, tiuse c avea s
vin vntorul sau miliia sau calea ferat sau gazul, dar nghease nainte de
inevitabil. Sunt nspimntat de timp.
Dar btaia de inim a timpului fusese oprit de aceste aparate. Au
conservat trecuturile. Buntatea lui parazit se zvrcolete, creatura sfnt
dinuntru.
Brusc, i vine uor s se lepede de Noul Crobuzon; lunile petrecute de el
acolo devin fr efort amintiri.
Scrie celor ctorva clieni ai lui. i scrie lui Pennyhaugh, mulumindu-i
pentru eforturile lui, urndu-i succes, spunndu-i c se vor vedea din nou la
ntoarcere, lucru pe care nu-l crede.
Mai exist o tehnic pe care e doritor s o stpneasc. n Mahalaua
Neamului vorbete cu khepri din ateliere, pune ntrebri i le citete
rspunsurile, afl tot ce se poate despre metamecanica lor. Cumpr baterii
taumaturgice i le ncarc pn la refuz cu energia lui.
i trebuie mai multe ncercri. Pune o capcan lng o cas care st s se
prbueasc, acolo unde locuiesc copiii aceia vagabonzi care-l iubesc. Cerul
tocmai se schimb cnd primul dintre ei se trezete i iese s fure ceva de
mncare. Picioarele murdare ale fetiei rup filamentul i circuitul se nchide, iar
de dup u apare o figurin dansnd. Fetia st nemicat i atent.
Micul golem este de mrimea minii ei i danseaz dup cum a fost
instruit s o fac atunci cnd potrivise vraja, stocase energiile, gata s fie
declanate. Danseaz spre ea. E fcut din bani. Se mpiedic i se prbuete,
rspndind bnuii, iar fetia se apropie i i culege de pe jos.
Judah o privete de dup o u. Stocase un golem i ordinele sale. l
fcuse s atepte. Nu tie dac o mai fcuse careva pn acum.
i e din nou n mlatini. E numai ghea, iar lianele din copaci s-au
ntrit, animalele dorm i mocirla e linitit. La kilometri distan e tabra i
trenul muncitorilor.
inele l-au dus pe lng orae moarte ntre timp. Prin inuturi nu
mblnzite, ci modificate de lucrri i de lucrtori i, n sfrit, printre copacii
de pe insulele construite, istmuri de stnc mutat, prin pduri. Judah se
afund n pdurile acelea, cutndu-i pe cei care i-au fost odat trib.
E ncrcat: noul lui voxiterator i cilindrii lui, aparatul de fotografiat,
armele. Are grij s nu par a fi un vntor, are grij s fac zgomot cnd
merge. Cnt cntece pe care le-a nvat de la longilini. Cnt cntecul de mic
dejun, cntecul de salut, cntecul de bun ziua. Merge cu minile la vedere.
Cnd i vin dinainte, sunt din triburi pe care nu le cunoate i cnt
cntecul de bun vecintate i cntecul de pot s intru? Ei l nconjoar sub
form de copaci i de longilini i-i arat dinii i minile-arme i cnd vd c el
nu fuge l lovesc i cnd el tot nu fuge l duc n satul lor ascuns. Clanurile lor i
grupurile s-au dezagregat: ei sunt ultimii din neamul lor.
Copiii vin s se holbeze la el. Se uit la ei i vede ultima generaie.
Buntatea lui se mic, dar Judah tie c sunt mori i nimic nu mai
schimb asta. l duc la vntoare femele i masculi mpreun, nu mai au timp
de diviziuni tradiionale ale muncii i le aude incantaia uh uh uh, rsuflrile
n contratimp i ritmul. Apa se mic apoi nceteaz s mai mite.
Scoate trompeta de ascultat i captureaz sunetele n cear. Le ascult;
nvrte manivela i le aude ritmul. Judah l poate vedea. i vede forma. Se uit
printr-o lup i devine geograf al unui continent de cear cu sunete, urmre te
prpstii, vi rsucite, piscuri i platouri. Rsucete ncet i aude cntecul ntr-
un timp lene.
Spre ruinea lui, Judah se plictisete printre cei condamnai. Se descurc
cum poate cu frigul umed ngrozitor, notnd toate straturile cntecelor
longiline, fiecare ltrtur slab i prost interpretat, dar mediul l oprim. Nici
un adpost n pdure, nici o oaz de verdea, doar clis ngheat i
comandouri, longilini ieii la lupt, bntuii de fantome aa cum vor deveni i
ei.
Judah nu se uit la ei. Creatura dinuntru l mpunge. Le are sufletul
prins n cear. i prsete pentru a doua oar.
napoi la tren. S-a micat. Vede o mie de chipuri pe care nu le-a mai
vzut pn acum. inele s-au bifurcat. Un ora a crescut. Ce lucru minunat.
inele sunt alunecoase i lustruite de trecerea trenurilor. Se rsucesc n
adposturi construite pe jumtate i merg pe ci secundare goale, trec prin
curi, pe lng acest ora neterminat unde se bifurc. O linie se azvrle n
partea cea mai ntunecat a mlatinii i se oprete brusc, blocat de copaci.
O alta dispare spre vest. Brbaii ies din luminiuri i duc cu ei ciocane
umede, piroane, murdari i asudai de parc ar fi fost la rzboi. Scutur la
fiecare rsuflare noriori de vapori.
Cnd intr n luminiul n care se desface Jonciunea, creatura bun a
lui Judah d bucuroas din picioare ca un copil i tie c va sta aici, c s-a
ntors i c va fi parte a ceea ce vede, nu un parazit pe drumuri. A venit pentru
intervenii cntecul e una dintre ele. Iar aceast bucl de cale ferat e o alta.
Este un veteran al cii ferate, dar nu s-a ocupat pn acum de ine.
Creatura dinuntru l necjete. Vrea ca el s se alture acestui efort uria.
Judah urmrete liniile printre copaci pn ntre dealuri, iar fierul e
implacabil. Terasele galbene se nal. E lume peste tot. iruri de cai, mirosul
focurilor iarb, lemn, lignit. Judah trece printre corturi, le vede ridicate i pe
acoperiul vagoanelor trenului perpetuu. Refcui i cactui trag pluguri cu lan
ca s netezeasc pmntul. Jandarmii patruleaz n grup.
Trenul perpetuu se trte nainte cu mici rotaii ale roilor. mpins i
tras de patru locomotive uriae care arunc fumul la metri nlime. Mult mai
mari dect cele care trec pe liniile suspendate ale Noului Crobuzon. Aceste
versiuni de slbticie au boturi de curat linia, farurile le ard puternic i
insectele se izbesc de sticl, ca nite degete btnd darabana. Clopotele lor
parc sunt clopote de biseric.
Iat un vagon blindat cu turel mobil. Un birou pe roi, vagoane nchise
cu provizii, un salon, cel puin un vagon mnjit cu snge, un abator rulant, iar
mai ncolo un vagon nalt, cu ferestre, vopsit n auriu, acoperit cu simboluri de
zei. O biseric. Patru, cinci vagoane enorme cu ui minuscule i rnduri de
ferestre nguste, pe trei etaje, dormitoare burduite cu oameni. Sub propria lor
greutate, vagoanelor de dormit le atrn burta la mijloc ca la scroafe. Sunt i
vagoane plate, deschise sau acoperite. Dup ele, echipele. Muzica ciocanelor.
Se afl pe un podi, printre tufe. Muncitorii care aaz inele se grbesc
s-i ajung din urm pe cei de la terasamente.
Judah e doar un om care merge pe lng tren. Nu se remarc prin nimic,
dect poate prin impresia c ateapt ceva. Judah e optimist. Dar e i trist.
Vede oameni i cactui mormind, iar frica Refcuilor miroase n apropiere de
arcurile lor. Supraveghetorii sunt narmai. Nu obinuiau pn acum.
La muli kilometri n fa, cercetaii cartografiaz inutul inspirndu-se
dup hri desenate cu ani n urm, nainte s apar Meterul Weather i
echipele lui, pe cnd btrnul era un cerceta el nsui. n spatele lor, n
teritoriul dintre tren i exploratori, cei de la terasamente i construiesc patul
de piatr. Iar n spatele lor, sclavii pun traverse, iar sptorii de tunele taie n
stnc.
Toate astea sunt nainte.
Aa se desfoar amenajarea. Dimineaa devreme, sutele de oameni se
trezesc la clopot i iau micul dejun n vagonul-popot, cafea i carne din vase
prinse de mas, sau mnnc n grupuri nedefinite de-a lungul inelor. Primii
sunt cei integri: muncitorii umani, cactuii din Casa de Sticl a Noului
Crobuzon, civa renegai din Shankell.
n spatele lor, legai n lanuri de mas de ctre gardieni, Refcuii
mnnc resturile. Se afl i cteva femei printre ei, Refcute cu muchi cu
aburi, fier i cauciuc sau pri de animal. Acelor prizonieri cu boilere montate li
se distribuie destui crbuni inferiori ca s funcioneze.
Trenurile stau n urm. Cai sau ptera-psri sau animale de povar
Refcute trag vagonei cu stive uriae de ine de-a lungul liniei, pn la capt,
apoi se ntorc. Echipele se deplaseaz una spre alta ntr-un dans industrial.
Urc i coboar, bat cu ciocanul, alte ine apar i vagonetele se umplu din nou
i vin iar la ntlnire ca s extind drumul. Cte trei metri, cte o ton odat,
drumul continu.
Sfinte GurMult, ce aducem cu noi? gndete Judah cnd vede attea
sute la munc. Ce facem noi aici? Este uluit de aceast splendoare brut.
i cnt singur cntece n timp ce lucreaz, i face pe ascuns din buci
de lemn golemi fr membre care posed pentru scurt timp nevia i trec din
vagonetele trase de cai n praful patului de piatr. Judah simte greutatea
disprnd din fiecare pies i asta l ajut. Duce mai mult dect ar trebui. Cnd
sacagiii vin de la trenul de dincolo de deal, la nceput se face mbulzeal i apa
se murdrete cu praf i mucoziti. Refcuii cei muli ateapt.
Cei cu care Judah mparte cortul sunt asemenea lui. Ascult pove tile lui
despre mlatin i i povestesc necazurile de la lucru.
Nenorociii de Refcui fac probleme. Legate de hran i chestii din
astea. i preul curvelor tot urc. Unii spun c banii se scurg spre cas. tii
ceva despre asta? Unii zic c preurile scad i c nu mai sunt bani.
n spatele celor de la terasamente sunt cei care pun traverse i cei care
pun ine, iar n spatele lor vine trenul, se strecoar tot mai aproape, ngrijit ca
un fel de zeu cu aburi.
Judah vede Refcui btui cu biciul, iar prezena din el tresare de fiecare
dat, fcndu-l aproape s cad jos. Odat s-a strnit o btaie ntre nite
muncitori liberi i un Refcut cu tupeul celui nou. Ceilali Refcui l-au tras
deoparte foarte repede i n-au protestat la loviturile oamenilor. Femei Refcute
aduc de mncare celor de la terasare. Judah le zmbete, dar ele au chipuri de
piatr.
n zilele de chenzin vine un tren, ca un miracol, prin mlatin. Cei mai
muli brbai i las banii n Futeti i n corturile trfelor. Judah nu iese afar
n nopile acelea. St n cortul lui i ascult ecourile focurilor de arm, ale
btilor, ale jandarmilor i ale ipetelor. Scoate voxiteratorul i ascult
cntecele longilinilor. Ia notie.
Captu Liniei este un ziar tiprit n trenul muncitorilor. E plin de gre eli
i vulgar, partizan cu TCFT-ul care-l finaneaz. Toi l citesc i comenteaz
prile cele mai proaste. De dou ori Judah vede indivizi citind pe ascuns alte
ziare.
Se ndreapt napoi spre tren. Intr n tur i descarc ine.
Judah trage linia. Metalul e nemilos de greu. n lumina egal a cerului se
simte privit de pietre. Fiecare in are aproape un sfert de ton, dou sute
cincizeci de ine la kilometru. Le tot socotete.
Echipele sunt alese, numai Refcui sau numai muncitori liberi, nu se
amestec. Cu cleti sau cu membrele lor de metal, trag inele, cinci oameni sau
trei cactui sau un Refcut mare la fiecare i le aaz cu grij ca pe un copil.
Alii vin i le potrivesc, apoi vin cei care bat piroanele.
Judah transform fiecare in ntr-un golem absurd. Niciunul din echipa
lui nu simte zbaterea metalului n timp ce ncearc s-i ajute. Devine tot mai
puternic. Odat a dormit pe acoperiul unui vagon ca s vad cum e. Oamenii
crescuser capre acolo i chiar fcuser focuri controlate.
Un circar se d n stamb. Judah i urmrete figurinele dansatoare, dar
nu sunt golemi. Sunt doar materie tras cu mna de la distan mic,
manipulare direct. Nu au nevia, n-au neraiune ca s urmeze instruciunile,
ca toate ppuile.
Pe trenuri i pe stnci sunt scrise sloganuri. Apar n fiecare diminea,
doar nite prostii care fac ruine pmntului, unele personale, altele polemice,
TE FUT METERE. De dou ori cnd clopotul l trezete, Judah vede afie lipite
pe tren i pe copaci.
Unele sunt foarte simple: PLAT CINSTIT, SINDICATE, LIBERTATE
REFCUILOR, iar dedesubt, scris mic, AR. Altele sunt pline cu scris mic.
Judah ncearc s le citeasc n timp ce maitrii le rup.
AGITATORUL RENEGAT. Captul liniei suplimentul 3.
Numrul morilor de la TCFT continu s creasc, n timp ce msurile de
siguran sunt sacrificate pentru bani. inele se aaz pe oasele muncitorilor,
liberi sau Refcui
Ce dracu au de gnd nenorociii tia? spune unul. Cine nu vrea o
plat cinstit? i dac vor sindicate, nu m deranjeaz, dar s-i eliberm pe
Refcui? Sunt nite criminali, ccaii tia nu tiu asta?
Judah e mirat de curajul dizidenilor. Se strecoar noaptea n timp ce
jandarmii patruleaz. Dac sunt prini, nu mai scap. Rmn n peisaj.
Exemplare din Agitatorul Renegat sunt lsate pe sub mese, pe pietre. E o
distribuire slab, dar asta e tot ce pot face. Judah ia cte unul i-l citete cnd
e singur.
tie despre dramele de pe linie. Muncete, abia ridic privirea atunci
cnd se aude o ploaie de gloane pe linie n jos. Mai trziu aude c un comando
de pRefcui i rtcitori, mult mai la rsrit de teritoriile lor, au atacat
echipele din spate. Au fost alungai, dar jandarmii sunt ngrijorai c o ras
att de mndr ca a rtcitorilor se aliaz cu golanii de pRefcui mpotriva
trenurilor.
Odat cu sptmnile i kilometrii i tonele vine i primvara i alungirea
lent a zilelor. Terenul din jurul drumului de fier devine srccios. Judah se
cuibrete mpreun cu ceilali din echip n spatele unui vagonet rsturnat n
timp ce o familie de rtcitori arunc rachete la ntmplare. Turela din trenul
perpetuu se rotete i face cratere ca nite flori.
Judah citete Agitatorul Renegat.
Borinatch-ii i rtcitorii au motive s-i urasc pe cei de la TCFT.
Teritoriul le este furat de afaceritii din Noul Crobuzon, iar statul i miliia nu
vor ntrzia s apar. Cine n-a auzit povetile despre Nova Esperium i despre
mcelul btinailor? Fiecare muncitor mort e o tragedie, dar vina nu e a
borinatch-ilor, a cror dorin de rzbunare este prost folosit, dar ale cror
temeri sunt reale. Vina e a Meterului Weather i a Primarului, a clasei bogate
din Noul Crobuzon care suge la snul corupiei. Spunem: O cale ferat a
poporului i pace cu btinaii!
Futeti e aproape. Judah nu e un client, i prefer mna dreapt sau
ngrmdeala vinovat ntre brbai din fiecare noapte de Lanuri n loc de
plictiseala trfelor.
n fiecare sptmn, n arcurile unde sunt inui Refcuii se permite o
petrecere cu butur, femeile Refcute se dau la brbaii Refcui i li se
mparte butur ieftin sub supravegherea paznicilor. Judah prive te femeile
Refcute care se mbiaz n ru dup aceea, ipnd din pricina apei reci i
bnd purgative ca s scape de sarcini. Un paznic le supravegheaz. E blnd cu
ele. Le ngrijete urmele de mucturi i vntile i pedepsete brbaii
Refcui care le rnesc prea tare i prea des.
Nu e corect felul n care sunt folosite unele femei, spune el.
E o obinuin ca trenurile cu salarii s ntrzie. Dup o zi sau dou se
aud doar mormieli, dar uneori trece o sptmn ntreag fr bani. De trei
ori cnd s-a ntmplat asta a fost cte o grev. ntr-un haos democratic,
muncitorii au pus jos uneltele i au blocat trenul pn ce au primit n
buzunare ekelii ce li se cuveneau. Sunt puternici din pricina numrului i
masivitii lor. Sute de musculoi, printre care rsar cactui nali i solizi.
Prostituatele, chirurgii, popii, nvaii, cercetaii i vntorii vin s-i vad.
Judah st printre ei, entuziasmat. Se simte eliberat i, pentru scurt timp,
una cu creatura dinuntrul lui. O intervenie, gndete el. Nu e niciodat n
primul val care pune sculele jos ca Picior Gros, ciocnarul cactus despre care
Judah crede c e un Agitator, sau ca Shaun Sullervan, negustorul dar e cu
siguran n al doilea.
Ca rspuns la grev, Refcuii sunt pui mai tare la munc. Maitrii i
linitesc pe greviti c s-au fcut toate eforturile pentru ca banii s fie trimii,
apoi se ntorc spre Refcui care trebuie s recupereze ceea ce se pierde cu
greva. Alteraii nlnuii se clatin sub lovituri, sub vrjile paznicilor-
taumaturgi; asud sub greutatea propriilor lor membre i a ncrcturilor.
Nenorocii inutili, strig un supraveghetor i bate un om czut care are
o mulime de ochi delicai n palme. Ce rost are s mai fac Refcui dac sunt
nite puni ca tine? Le tot spun n fiecare sptmn c avem nevoie de
Refcui de uz industrial, nu labe triste din astea. n picioare i treci la crat.
Muncitorii liberi i cactuii privesc munca silnic i nu pot opri
desfurarea cii ferate. Se ncrunt i privesc.
Rahai cu ochi, spune un cactus.
Le e mil de Refcui, dar nu-i pot ierta pentru c sparg greva. Pn la
urm, trenul cu bani sosete.
O orgie absurd de speculaii, contabilii noat ca balenele prin bani
furai i inventai, preuri pentru pmnt i stocuri. Asta nu va dura. Pe
msur ce veniturile ncetinesc i duhoarea corupiei firmei i a guvernului tot
crete, slbiciunile bazei se vor arta. Cnd bogtaii se sperie, devin ri.
Spunem: Un guvern pentru nevoi nu pentru plceri!
Refcuii trag o linie. Unul dintre ei este btut de paznici i moare i chiar
dac nu este primul, era destul de btrn i destul de popular pentru ca
Refcuii s refuze s lucreze a doua zi i i poart trupul ntr-o procesiune
funerar improvizat. Situaia fr precedent este remarcat; mesaje se trimit
de-a lungul cii ferate.
Refcui intransigeni sunt postai de-a lungul trenului. Jandarmii iau
poziii. Turela trenului perpetuu se rotete.
O, doamne, gndete Judah.
Toi cei care vor s se ntoarc la lucru acum s ridice mna, spune un
cpitan.
Refcuii sunt confuzi. Cpitanul nu ateapt mai mult de cinci secunde
nainte s se ntoarc cu spatele. Face un semn cuiva i turela deschide focul.
Un obuz cade n mijlocul Refcuilor. Mai trziu, Judah i va da seama
c ncrctura lui a fost redus ca s nu afecteze trenul. Acum tot ce vede este
foc i explozii, cercul nsngerat i gol al Refcuilor.
Un om puternic poate bate un piron din trei lovituri. Muli l lovesc de
patru ori; cactuii i Refcuii cu fore hidraulice, de dou ori. Sunt trei cactui
vestii i respectai care bat pironul dintr-o singur lovitur. Mai e i o femeie
Refcut care poate face asta, dar abilitatea ei este considerat grotesc.
Judah e un ciocnar liber. Nimeni nu se pricepe mai bine dect el. Face
din fiecare piron un golem i i d sarcina s se ascund n pmnt, n aa fel
nct, cu fiecare lovitur, se strduiete s intre.
Aude metalul lovit de barosul lui n timp ce optete longilin. Ah ah ah.
Ah ah ah. Asta i aduce aminte de voxiterator, unde ascult i separ
elementele sunetelor, ritmurile suprapuse. Judah l vede pe Picior Gros vorbind
cu cineva fr s se uite la el, stnd cu spatele la arcul Refcuilor, n dreptul
unui nlnuit care st acolo ca din ntmplare, dar Judah tie c ascult.
Abia n tovria lui Picior Gros d Judah din nou de Ann-Hari.
Judah vrea s se mprieteneasc cu cactusul militant. Vorbesc despre
calea ferat i despre terenul stncos i despre frigul uscat din iarna trecut i
despre zvonurile care ajung la ei, ca nite vagonete, de-a lungul liniei. Echipele
din Myrshock sunt din nou n grev, guvernul din Cobsea iar nu se ine de
cuvnt.
Fumeaz i mpart droguri n jurul focurilor din Futeti i unele femei li
se altur. Acolo, la lumina tremurtoare a focului, d Judah peste Ann-Hari. E
mbrcat n costumaia funcional a trfelor; ea l vede n acelai timp, dar
dac el se ridic i o strig i fuge spre ea, ea nu face dect s zmbeasc.
l las pe Judah s o nsoeasc. Ann-Hari prostituata a devenit
infirmier, organizatoare, nvtoare. A devenit consilier, adic fetele cele noi
i tinere vorbesc cu ea cnd au nevoie de ajutor. Ann-Hari vorbete cu Shaun i
cu Picior Gros. Ann-Hari organizeaz i intervine.
Judah o privete la arcul de lanuri. Ea vine noaptea ntr-un loc n care
paznicii nu o vd i face ce a fcut i Picior Gros, cu spatele la gard, cu un
Refcut n spatele ei, pretinznd c e pe-acolo din ntmplare.
Mai e un om acolo, un biat care n-are nc douzeci de ani. E mpins
spre Ann-Hari de panica ce i cuprinde uneori pe Refcui. Judah nainteaz. n
acele momente de oc psihotic, Refcuii se pot rni ntre ei sau i pot rni pe
alii, iar biatul poate ajunge la Ann-Hari printre lanuri. Dar aude ceea ce-i
spun i ncetinete.
Am s mor, am s mor, nu mai pot, mi-e frig, uit-te la mine, spune
biatul.
Se scarpin cu picioarele de insect care i pornesc din gt ca un guler.
Am s fug.
Unde ai s fugi? spune Ann-Hari.
Am s urmez linia spre cas.
Omul de legtur al lui Ann-Hari st la pnd. Are un angrenaj de evi i
pistoane ieindu-i din carne, un schelet hidraulic intern i extern.
Ai s mergi de-a lungul liniei.
Plec acas. Am s m fac pRefcut.
Te ntorci n Noul Crobuzon? Tu, un Refcut. Vrei tu s te duci acolo?
Sau vrei s fii pRefcut? S te ascunzi ca un bandit. Sunt la kilometri distan ,
nu se apropie. Ai s fii ucis de jandarmi dup nici treizeci de kilometri.
Biatul tace pre de un minut.
Plec spre sud. Plec spre nord. Spre vest.
La sud e marea. La sute de kilometri distan. tii s pescuieti? La
nord e o cmpie pustie, apoi muni. Vest? Biete, la vest e pata cacotopic. Vrei
tu acolo?
Nu
Nu.
Dar dac stau, am s mor
Poate.
Ann-Hari se ntoarce i-l privete pe biat, iar Judah i d seama c l-a
vzut, iar viermele din el se desface.
Muli dintre noi au s moar pe drumul sta. Poate c ai s mori i tu
i ai s fii ngropat ca un om liber sub ine. Poate c nu.
ntinde mna i ridic lanul, gata-gata s-l ating. Picioruele insectoide
de la gt i tremur.
Acum eti viu. Rmi viu pentru mine.
Judah nu poate vorbi. Nu crede c ea l-a mai vzut pe biat pn acum.
Ann-Hari nu se culc cu el, dei l srut ndelung, ceea ce nu face cu
nimeni altcineva. Dar cnd el vrea mai mult, l pune s plteasc cu o hotrre
principial care-l tulbur.
Nu sunt un client, i spune el.
Ea ridic din umeri. i d seama c Ann-Hari nu este motivat de
lcomie.
Din nou primvar i un miros puternic de metal ars la sudur. Lucrul a
mers greu pe ger, dar acum, c muncitorii i leapd hainele, ritmul se
mbuntete i ciocnarii se apropie de cei de la terasamente.
Sunt n marea cmpie care nconjoar Cobsea. Trenul perpetuu ajunge
odat cu cldura ntr-o regiune nemilos de dreapt, plin cu praf alcalin care
intr n ochi i n gur, care neap ca lichidul de mblsmare i care parc
ntreine cldura, astfel nct echipele sunt aruncate de la frigul iernii direct n
dogoare. Trenul-ora se trie. Turmele de animale de carne fac bube. Carnea
lor se stric. O caravan nentrerupt de vagoane cu ap merge kilometri
ntregi s se umple din rurile pe care le gsesc.
inutul e viu. Se surp sub ei, dezvluind ghearele i colii unor uriae
animale de prad care i trag sub nisip. Pmntul se umfl. O furtun de
pmnt, discuri de piatr duse spre cer, care se izbesc de tren.
Am ajuns n pustia dracului.
Toat lumea spune asta.
Echipele de cercetare se ntorc din deertul cu praf fin ca o piele,
biciuindu-i cmilele ngrozii, iar n crua lor e un om nepenit, acoperit n
mucusul care-i mnjete pe toi, nu, e o statuie, nu, e acoperit cu tumori de
piatr. Piatra l nvelete, numai buzele i tremur.
A ieit din pmnt
Am crezut c e cea
Am crezut c e fum de la un foc
E fum de piatr care a ieit din pmnt i s-a depus repede. Trebuie s-l
ndeprteze cu dalta. Carnea cade odat cu carapacea.
Cteva zile mai trziu, trenul perpetuu ajunge la reziduurile acelei
scurgeri. Striuri de fum nemicat. Piatr n forme toarse imposibil, noriori
insinuai, bucle i valuri. Aburi de piatr mai tare dect bazaltul.
S-a aezat n calea drumului i brbaii cei mai mari i iau barosul s
drme noua formaiune. Se car pe momente fosilizate de vnt, parc se
urc pe nori. Fumul de piatr se desprinde n achii mici i n cteva ore se
deschide o cale destul de larg s treac inele. Taie un pasaj prin cea.
Sunt hruii de pRefcuii care i atac furioI. PRefcuii nu ne sunt
dumani! spun afiele cele noi scrise de mn, dar muncitorilor le vine greu s
cread asta dup toate atacurile.
Judah nu nelege ce vor pRefcuii. i ei mor n acele raiduri. Judah nu
vede, dar aude c nite pRefcui mori i muribunzi sunt aezai pe linie ca s
fie dezmembrai de trenul perpetuu. Au furat nite fier, mainrii, cteva vite.
Oare s merite?
Solul ncepe s se ncline spre stnci i copaci. Echipele de la
terasamente sunt n apropiere, ncetinite de mici piedici; au ntlnit sptori de
tunele care lucreaz la o gaur n granit de doi ani nc n-au ajuns la capt.
Se apropie un val, o dung de maroniu. O pdure plin de insecte care
fug de sptori i de tietorii de lemne.
Oamenii njur i ncearc s se acopere. Insectele npdesc echipele de
muncitori, milioane de trupuri tari: chitina lor e tioas. Sunt mari ct degetul
unui cactus. Se lupt nebunete cu trenul. Se strivesc ntre roile angrenajelor
i sub roi, iar inele devin alunecoase din pricina mcelului uleios. Se arunc
nisip pe deasupra, pentru traciune.
Din spatele trenului perpetuu se aude un val de ipete cnd insectele
ajung la trfe i la cei civa ceretori care au ajuns pn aici, la vite, la
economia ntins de-a lungul inelor.
Prin pdurea neprimitoare. Sptorii sunt nfuriai de copacii aceia
scheletici. Pmntul se opune i i ncetinete. Sptorii ajung la cei care
lucreaz la tunel i la pod, trenul i cei care pun inele i ajung pe sptori,
trfele i tot alaiul ajung trenul din urm i totul se oprete.
Pmntul se ncreete ntr-o buz de piatr de aptezeci de metri
nlime, prea abrupt pentru ine. Patul de piatr se oprete la gura unui
tunel aproape gata. Judah urc pe nlime. De cealalt parte e o prpastie.
Vede podul aproape gata, grinzile ntinse la aptezeci de metri dedesubt,
marcnd locul unde va iei tunelul. Oameni suspendai n couri monteaz
explozibil n gurile pe care le-au spat, apoi sunt trai deoparte i fitilele se
aprind.
Se vd Refcui pe toat lungimea podului. Schelele coboar n fundul
crevasei. Podarii fac din mn nou-veniilor de deasupra. E o bucurie general.
Echipele au muncit luni de zile ntre copacii de culoarea osului. Parc
sunt fcui din praf. Cu toii sunt acoperii de praful cltoriei. Preoii i
savanii scot capul pe fereastr cnd trenul oprete.
n noaptea aceea se pune la cale o mare srbtoare, lucrtorii de la tunel
i pod sunt n delir din pricina nou-veniilor. Judah bea. Danseaz cu Ann-Hari
i ea cu el, apoi cu Shaun Sullervan i cu Picior Gros. Fumeaz, beau. Brbaii
sunt mui din pricina drogurilor ieftine i a buturilor pe care le-au pregtit n
alambicuri.
Au loc ncierri. Judah vede cum lucrtorii de aici, intuii de atta timp
n pustie i devenind o parte din ea, nu fac attea diferenieri ntre ei ca
muncitorii cu care a venit el. Dei Refcuii sunt inui separat i unii chiar fac
eforturi s-i ndeprteze, terenul nu permite o mprire att de net. Refcuii
de la calea ferat se uit la refcuii localnici. Judah i vede, i vd i jandarmii
i supraveghetorii.
Judah i echipa lui pun ine n tunel, pn la captul lui. Se mic foarte
ncet. Oamenii care au trit ca viermii se dau deoparte. Vd piatra la lumina
focului i a vrjilor. Prietenii lui Judah sunt uimii. Se ruineaz sub privirile
palide ale celor din tunel. Btaia ciocanelor lor sun oribil n bezn.
Nu mai au ce s fac. Cur fr rost trenul, cerceteaz terenul pe o
raz de civa kilometri, lrgesc un pu. Dar nu se pot altura celor din tunel i
nici nu pot construi podul, nu pot dect s atepte, s joace cri, s se
reguleze i s se bat.
Cei de la terasamente pot munci. Pot continua s sape dincolo de
prpastie, spre Cobsea, aflat la nc o sut cincizeci de kilometri deprtare. Dar
nainte s plece, vor s fie pltii i iar nu sunt bani.
Foarte iute, toat lumea afl c e o problem cu banii. Cei din tunel sunt
furioi. Au muncit pe promisiuni i li se datoreaz luni de zile de plat pe care
au crezut c trenul o va aduce. Sptorii refuz s continue. Au trecut
sptmni de cnd nu a mai venit nici un tren pn la captul liniei.
Ce-i asta? Lucrul nu ncetinete, nici nu se strnete vreo confruntare;
nu se ntmpl nimic cu excepia unei tensiuni ridicate i unor priviri prea
lungi. Cei din tunel intr n munte, n vreme ce nou-veniii doboar copaci ca
s fac i ei ceva.
Un om e rnit n tunel un eveniment nefericit ce se petrece n fiecare zi
n acest inut al prafului de puc -, dar reacia este att de violent, de parc
ar fi pentru prima oar cnd se ntmpl aa ceva.
Uitai-v, spune el ridicnd mna nsngerat, roul e viu pe haina
alb de praf. Ne las aici s murim.
n noaptea aceea Judah merge n locul unde brbaii se reguleaz ntre ei
i cnd se ntoarce Picior Gros l ateapt.
E o ntlnire, spune el. Nu noi, ei.
Arat spre luminile de la turela trenului perpetuu.
Trebuie s ne gndim. Trimit clrei napoi pe linie, s-i spun
Meterului s trimit bani.
A doua zi se isc o btaie cu ciocane ntre doi cactui att de masivi nct
supraveghetorii nu pot dect s se uite la oamenii vegetali cum i strivesc
fibrele lemnoase.
Se petrece ceva, i spune Ann-Hari lui Judah.
Stau pe stnc despicat i nnegrit de foc i de loviturile celui mai mare
Refcut.
Fetele sunt speriate.
Cteva exemplare din Agitatorul Renegat scrise de mn sunt mprtiate
la intrarea n tunel. n fiecare zi, n fiecare noapte e cte o btaie sau vreun act
de rzbunare, un far spart, obsceniti scrijelite n vopsea.
n fiecare zi sptorii se adun i refuz s traverseze prpastia. Maitrii
lor le gsesc alt treab de fcut. Sptorii nu fac grev, dar refuz s-i fac
treaba. Scot resturile din tunel, car unelte, dar dac trec de prpastie intr n
ultima parte a lucrului lor; vor ntinde patul de piatr pe distana care a rmas
pn la Cobsea. i nu au de gnd s nceap pn ce calea ferat nu le d
banii. Ar nsemna s cedeze.
i urmeaz alt noapte. Pe toat lungimea trenului i la intrarea n tunel
se aprind focuri. Stelele sunt strlucitoare. Judah a fcut un golem din scaie i.
Ce-i asta?
Judah ridic privirile. Lumea se uit, urc dealul pietros. Parc e atras;
nainteaz cu pai mruni i timizi.
Ce e? spune Judah, dar omul pe care-l ntreab strig i arat pe deal
n sus.
Uite, uite! spune el. Vino, e acolo.
Se aude un zgomot pe culme, ca i cum pietrele i tufele ar rsuna, ar
cnta un imn aberant. Lumea de pe pant strig i ncepe s urce din nou ntr-
o avalan de pietricele. Cei care cad dau peste prieteni. Judah se prinde de
rdcini i rmne n picioare.
Cntecul tremurat, sunetul din slbticie, e puternic. Deasupra lui e un
pianjen. Nu, nu e, nu e un pianjen, nu poate s fie, e ct un copac, un copac
gros cu ramuri rsfirate ntr-o simetrie perfect, imposibil, dar uite, e un
pianjen, mai mare dect cel mai mare om.
estorul.
estorul.
Spun ei. Vocile lor nu sunt nspimntate, doar uluite.
estorul. Pianjenii care nu sunt zei, dar aproape, care sunt ceva att
de altceva, att de departe de om sau xenian, de demon, de archon, sunt de
negndit, puterile, motivele, nelesul lor sunt opace ca fierul. Creaturi care
lupt ucid mor i reconfigureaz totul n scop estetic, pentru ca pnza lumii s
fie complicat, o concatenare de fire ntr-o simetrie spiral imposibil.
Lui Judah i vin n minte o mulime de cntece despre estor. Cntecele
de speriat copiii Mi-a promis c mna-mi d/ i n plas m lu/ estor
trdtor absurditi i sclmbieli. Privind creatura care lucea de nelumin
i aduce aminte de cntecele despre atomi.
estorul atrn complet nemicat. Cu trupul negru ca smoala, n form
de lacrim, un cap ntunecat. Patru picioare lungi, terminate cu pumnale,
patru mai scurte, ca i cum ar fi n mijlocul unei pnze, atrnnd n aer. Trei,
patru metri lungime, iar acum ce, ce este, se ntoarce ncet, de parc ar fi
suspendat. Judah simte o zguduire de parc lumea e prins n firele de pnz
pe care le strnge estorul.
Judah scoate un icnet. Sunetul e tras de firele nevzute ale estorului.
Pe tot povrniul, femei i brbai stau paralizai de ceea ce vd i unii
ncearc s scape, iar alii se trsc ca protii mai aproape ca de un altar, dar
cei mai muli, ca i Judah, stau pe loc i se uit.
Nu-l atingei, nu v apropiai, e un estor, pe toi sfinii, spune
cineva, cineva de jos de tot.
Pianjenul se ntoarce. Stncile continu s cnte, iar estorul li se
altur.
Glasul lui vine de sub pietre. Glasul lui e un tremur al prafului.
UNUL I UNUL I UNUL I DOI I ROU ROU-NEGRU ROU-
ALBASTRU NEGRU PRIN DEAL FIRE LEGATE I CONSTRUITE M LEAG M
VD COPII CE STNCI I CE PRAF SUNAI PRINDEI RITMUL N UNELTE I
PIATR
Glasul lui devine din cnd n cnd un ltrat, un duduit care face
pietricelele s danseze pe pant.
MNNC MUZIC MNNC SUNET MPINGE PULSUL MAGIC
Textura lucrurilor e adunat i tras spre estor.
MACIN I NESFRM CE E NAINTE NESFRM NESFRM
NUMELE TU E RAKAMADEVA STNC DIAVOL TU TRESARI NAINTE CEEA
CE CONSTRUIETI
i estorul i trage sub el toate picioarele i se las uor s alunece n
jos, continund s soarb lumina i umflndu-se cu ea de parc numai lumina
ar exista i Judah i pmntul pe care st i copacii ca nite imagini vechi
decolorate de soare pe care pete pianjenul.
estorul i ridic picioarele unul cte unul i se apropie de marginea
prpastiei i danseaz de-a lungul ei, lsnd oamenii palizi n urm i ntoarce
capul jucu s se uite la ei cu o constelaie de ochi ca nite ou negre. De
fiecare dat cnd face asta, oamenii care-l urmeaz nghea i bat n retragere
pn ce el se ntoarce din nou i continu s mearg i ei l urmeaz de parc
ar fi legai de el.
Alunec peste buza prpastiei i ei alearg s vad arahnidul cznd ca o
domnioar pe tocuri n hu. Fuge, ncepe s fug, pn ce forma lui uria
absurd ajunge la baza podului, la grinzile care ies din stnc la jumtatea
distanei i estorul sare i fr a trece prin spaiu e pe un picior de pod pe
jumtate terminat i ncepe s se roteasc, mic din pricina distanei, devine o
roat i mprtie grinzile pe care le-au aezat peste zi Refcuii.
I STRIC I STRIC
Vocea estorului se aude att de tare de parc ar veni de lng Judah
MPINGE FREAC EI ATEAPT FR SUFLARE I CZUI
INTERVENIA TA DEMONII MICRII CITRII CITEAZ CITADIN TURNUL
OFTAT STEA I LIMPEDE TU ETI TU ETI BINE N TIMP PE CMPIA OMULUI
DE ABUR
i estorul dispare i lumina slab a nopii se scurge din nou n ochii
lui Judah. estorul a disprut i dureaz mult timp n care privesc spre
absena pianjenului de pe pod pn ce oamenii de la calea ferat se ntorc i
pleac. Cineva ncepe s plng.
A doua zi, civa oameni sunt mori. Se uit n sus spre cer cu ochi lipsii
de culoare i cu zmbete de satisfacie.
Un btrn, de mult vreme nebun, care a urmat calea ferat n linite
muli kilometri st n timp ce ciocnarii bat i trfele vnd linite, un om
devenit mascot, talisman. Dup ce a trecut estorul, s-a aeza deasupra gurii
tunelului i a declamat mai nti n onomatopee, apoi n cuvinte. Spune c e
profetul pianjenului i chiar dac ei nu-i ascult comenzile pe care le d,
muncitorii drumului de fier l privesc cu respect i ezitare.
Se plimb printre muncitorii care pun ine, forai de mprejurri s stea
degeaba. Strig la cei din tunel s lase jos trncoapele, s se dezbrace la pielea
goal i s fug spre nord n locuri necunoscute ale continentului. Le strig s
se mpreuneze cu pianjenii n praf. Cu toii sunt acoperii cu fire din pnza
estorului. Cu toii sunt schimbai.
Am vzut un estor, spune Judah. Cei mai muli nu apuc asta. Am
vzut un estor.
A doua zi, femeile intr n grev.
Nu, spun ele brbailor care vin la corturile lor i se holbeaz fr s
neleag.
Femeile stau laolalt ntr-o ordine militar, cu ce arme au la ndemn.
Un pichet zdrenros.
Sunt multe, hotrte i surprinse de propriile lor aciuni. Refuz
ciocnarii, pe cei din tunel, pe jandarmi. Cei refuzai se adun. O
contrademonstraie de brbai n clduri. Vocifereaz. Unii se duc s se
masturbeze dup stnci; ali se duc pur i simplu. Muli rmn.
Praful celor dou grupuri care stau fa n fa se ridic. Vin jandarmii
nu prea tiu ce s fac; femeile nu fac nimic, doar refuz, iar brbaii doar
ateapt.
Nu plteti, spune Ann-Hari, nu te fui. Nu plteti nu te fui. N-o mai
facem pe promisiuni, i spune ea lui Judah. De cnd am venit aici nu sunt bani
i tot o facem pe credit. Oamenii notri, jandarmii notri, acum cei noi. i n-au
mai avut femei aici de mult vreme; ne rnesc, Judah. Vin i spun trece-o-n
cont fat i nu poi spune nu i tii c nu o s plteasc. Cyra i-a pierdut un
ochi, spune ea mai departe. A venit unul din tunel, trece -o-n cont, ea a spus nu
i el a lovit-o aa de tare, c i-a spart ochiul. Belladona are mna rupt. Nu
plteti, nu te fui, Judah. De-acum nainte, banul jos.
Femeile apr Futetiul. Au patrule cu bee i pumnale; e o linie de front.
Fac cu schimbul s-i pzeasc pe copii. Probabil c unele dintre ele nu sunt
bucuroase de confruntare, dar sunt forate de solidaritate. Ann-Hari i celelalte
i ridic fustele i rd ctre brbaii care le privesc. Judah nu e singurul om
care e prieten cu aceste trfe nfuriate. El, Shaun Sullervan, Picior Gros, o
mulime de alii stau i se uit.
Haidei, fetelor, care-i problema? spune supraveghetorul. Ce vrei?
Avem nevoie de voi, frumoaselor.
Zmbete.
Nu ne mai lsm btute, John, spune Ann-Hari. Nu mai merge pe
promisiuni. Pltii; pn atunci, nu futei nimic.
N-avem bani. Ann, tii asta, dulcea
Nu-i problema mea. Punei-l pe Meterul vostru s v plteasc
D din olduri.
n noaptea aceea, un grup de brbai ncearc ceva ntre vrjeal i
mnie s foreze pichetul, dar femeile i blocheaz i-i bat de le merg fulgii i
brbaii se retrag cu capetele sparte, gemnd de uimire i durere.
Fir-ai ale dracului de curve, strig unul. Nenorocitele dracului, mi-au
spart capul.
Nu-i las pe brbai s le ating a doua zi i situaia nu mai e o noutate,
nici un zvon. Un brbat i scoate daravela i o scutur spre ele.
Vrei plat? strig el. V dau eu plat. Luai-o-n gur, curve jegoase i
lacome.
Sunt unii n mulime care au destul afeciune pentru femeile cu care au
cltorit ca s nu le plac asta i l trag deoparte, dar alii l aplaud.
Facei rost de bani i venii, strig femeile. Nu dai vina pe noi,
nenorocii n clduri ce suntei.
Se petrece o alt ncercare de forare a taberei lor. De data asta e
condus de cei din tunel. E un comando de viol cu intenii de pedeaps. Dar
sun alarma, se creeaz panic printre femeile Refcute trimise s spele hainele
lng Futeti. i vd pe brbaii care se furieaz i strig, iar brbaii se reped
la ele i le atac, s le fac s tac. Un comando de curve vine n fug.
Brbaii sunt njunghiai, o femeie se trezete cu faa spart, iar cnd
prostituatele i dovedesc pe intrui, o femeie Refcut este gsit leinat, cu o
scurgere din cap. Femeile ezit puin nainte s o duc la corturi pentru a o
ngriji.
Diminea, brbaii din tunel fac grev. Se adun la intrarea n tunel.
Maitrii fug s negocieze. Cei din tunel au purttorul lor de cuvnt: un om
slbu, un geotaumaturg de mna a doua, cu minile murdare de bazalt negru.
Intrm cnd fetele ne las i ele s intrm, spune el i brbaii rd.
Avem i noi nevoile noastre.
Prostituatele i brbaii din tunel au cereri. Cei de la terasamente nu vor
s lucreze. Cei care monteaz inele nu pot s lucreze i stau la soare i joac
zaruri sau se bat. Tabra a devenit la fel de violent ca un ora de preerie.
Trenul perpetuu st. Jandarmii i maitrii se sftuiesc. Plou, dar e cald i nu
se rcorete nimeni.
mperecheai-v cu pianjenii, spune btrnul. E timpul schimbrii.
Totul e oprit. Numai podul se mai construiete, iar seara, cnd echipele
de podari termin treaba, unii traverseaz prpastia spre tabra cealalt pentru
c vor s vad scandalul. Vin hotchi cu epi, maimue dresate i Refcute,
brbai Refcui cu trupuri de maimu. Vin s vad grevele. Se plimb de la
una la alta.
Ziaritii din trenul perpetuu, care trimit articole cnd au mesageri la
dispoziie, au brusc un subiect nou de acoperit. Unul ia o heliotipie a pichetului
de femei.
Nu tiu ce-o s scriu, i zice el lui Judah. Nu vor s vorbesc despre
curve n Sfada.
F cte poze vrei, spune Judah. E ceva ce trebuie inut minte. E
important, spune el, i asta o spune viermele ciudat din el.
Cu toii suntem copiii pianjenilor, declam btrnul nebun.
Pe stnci sunt exemplare scrise de mn din Agitatorul Renegat.
Nu sunt trei greve sau dou greve i jumtate. E o singur grev,
mpotriva unui singur inamic, cu un singur el. Femeile nu sunt mpotriva
noastr. Femeile nu trebuie nvinuite. Nu pltii, nu punem mna, ne spun ele
i acesta ar putea s fie i sloganul nostru. Nu punem mna pe nici un ciocan,
pe nici o in, pn nu ni se dau banii promii. Spunem: Nu pltii, nu punem
mna!
Cnd supraveghetorii i jandarmii i dau seama c grupurile nu se
plictisesc de grev, c nu se nvinuiesc unii pe alii, se petrece o schimbare.
Judah o simte cnd se trezete i i vede pe maitri fcndu-i de treab.
Este deja cald, asud, cnd se ndreapt, fr s ia micul dejun, spre
gura tunelului mpreun cu alii dintre cei care nu au de lucru. Cei din tunel
sunt aezai n formaie de lupt i au n mini trncoape. Maitrii i
jandarmii le stau dinainte, cu un corp de Refcui.
Haidei, spune supraveghetorul.
Judah l cunoate. Acela e omul care a fost adus s fac treburile
neplcute. E acolo i o delegaie din partea prostituatelor, dousprezece femei
n formaie strns, condus de Ann-Hari. Cei din Tunel ncep s arunce
glume. Femeile nu fac dect s priveasc. n spatele tuturor, trenul uier ca
un taur.
Supraveghetorul st n faa Refcuilor. Se ntoarce cu spatele la greviti
i se uit la Refcui, un grup pestri cu crnuri nefireti i metal. Judah o vede
pe Ann-Hari optindu-i lui Picior Gros i altui brbat i i vede dnd din cap
fr s se ntoarc. Se uit la Refcuii adunai. Unul dintre ei, un brbat cu
evi care-i ies din corp i intr napoi, se uit la Picior Gros i d din cap. St
lng un brbat mult mai tnr, cu piciorue chitinoase n jurul gtului.
Luai trncoapele, spune maistrul ctre Refcui. Intrai n tunel.
Tiai piatra. V artm noi.
Se las tcerea i nimeni nu face nici o micare. Jandarmii se interpun
ntre greviti i Refcui.
Luai trncoapele. Intrai n tunel. Mergei pn la capt. Spai.
Din nou tcere. Oamenii din trenul perpetuu tiu cum sunt folosii
Refcuii i unii ncep s strige injurii. Dar strigtele se opresc pentru c nici
un Refcut nu se mic.
Luai trncoapele.
Pentru c tot nu mic nimeni, supraveghetorul lovete cu biciul.
Pocnete tare i smulge un ipt. Un Refcut cade la pmnt, cu minile pe faa
sfiat. Se aude un murmur de team i unii Refcui dau s se mite, dar
unul dintre ei d o comand cu glas stins i ei se cutremur i se opresc, n
afar de unul care cedeaz i alearg spre tunel strignd:
N-am vrut i nu vreau, nu m putei obliga, e un plan stupid, e un
plan stupid.
Ceilali nu se uit la el i Refcutul intr n bezn. Tnrul cu piciorue
de insect tremur. Se uit int n pmnt. n spatele lui, omul cu evi i
spune ceva.
Luai trncoapele.
Supraveghetorul se apropie de Refcui.
Ceva se trezete n Judah. E nconjurat de mnie i oapte.
Luai trncoapele sau va trebui s intervin. Luai trncoapele i
intrai sau
Lumea ncepe acum s strige, dar supraveghetorul le acoper zgomotul.
sau va trebui s iau msuri mpotriva
Se uit ncet i ostentativ la Refcuii ngrozii, unul cte unul, se oprete
mai mult asupra aceluia cu evi, singurul care are curaj s-l priveasc n ochi,
apoi l nfac pe tnrul care tremur i ip i se mpiedic.
Sau va trebui s iau msuri mpotriva acestui cap al rscoalei, spune
supraveghetorul.
Trece o clip fr nici o vorb, nici un sunet, cheam doi jandarmi, iar
cnd acetia se apropie, mulimea ncepe din nou s strige i jandarmii l bat pe
tnr.
Ca atunci cnd se afla n tovria longilinilor care cntau, Judah vede
timpul ngrondu-se. Privete ploaia de bastoane, zbaterea tnrului care-i
acoper capul i zorzoanele chitinoase. Are timp s priveasc zborul psrilor
pe deasupra lor. Are timp s studieze fascinat chipurile celor din mulime.
Cu toii sunt blocai i nu se pot desprinde. Refcutul cu evi care e
protectorul biatului strnge din dini, muncitorii care monteaz ine sunt
cuprini de mil, cei din tunel se holbeaz uimii, jenai, i oriunde privete
Judah n timp ce loviturile cad i jandarmii in mulimea la distan, vede
ezitare. Toat lumea ezit i este ncordat, se uit unul la altul i la tnrul
Refcut care url i la bastoane i din nou unul la altul i chiar i jandarmii
ezit, fiecare lovitur cade tot mai lent, iar colegii lor ridic armele cu
nesiguran i vacarmul se nteete.
Judah o vede pe Ann-Hari, inut de prietenele ei, zgriind aerul i
artnd de parc ar muri de furie. i lumea se clatin de parc s-ar pregti s
se arunce ntr-o ap rece, se uit din nou unii la alii, ateapt, ateapt i
Judah simte creatura din el, ciudenia, buntatea trezindu-se, i l face s
zmbeasc chiar i n aceast atmosfer ncins, i pornesc.
Nu Judah e cel ce pornete primul niciodat nu e el primul nici
Refcutul cu evi, nici Picior Gros, nici Shaun, ci unul cu totul necunoscut din
primul rnd al celor din tunel. nainteaz i ridic mna. De parc ar trece
printr-o tensiune superficial care s-a aezat peste lume, o sparge i se scurge
n timp ca apa care i sparge meniscul i alii l urmeaz, Ann-Hari alearg i
Refcuii intervin s blocheze bastoanele i biciurile jandarmilor i Judah
nsui fuge i-i nfoar minile ntrite de munc n jurul gtului unuia n
uniform.
Auzul lui Judah e blocat de un puls cald i nu poate auzi dect propria-i
furie. Se rsucete i se bate aa cum a nvat s se bat n ncierrile de pe
marginea liniei ferate. Nu aude, dar simte focurile de arm care guresc aerul.
Energia fierbe n el, iar cnd apuc un jandarm de guler creeaz instinctiv din
cmaa lui un golem care se zvrcolete. Judah fuge i lovete i d nevia
lucrurilor pe care le atinge, i le face s-i asculte ordinele, s lupte.
Jandarmii au flinte i bice, dar sunt depii numeric. Au taumaturgi,
dar nu sunt miliieni: nu arunc cu energii i nici nu-i transform pe greviti,
fac doar farmece simple pe care muncitorii le pot nfrnge.
Sunt mai muli cactui printre muncitori dect printre supraveghetori.
Fug ca nite gigani printre gardienii TCFT i-i izbesc cu pumnii lor verzi,
frngndu-i cu uurin. i apr prietenii; jandarmii nu poart foarcuri cu
care s-i taie.
Refcutul cu evi trte trupul tnrului insectoid. Brbatul scoate
crbuni din buzunar i i ndeas n gur, nnegrindu-i buzele. Alearg.
Jandarmii care se mai pot mica se retrag. Alii sunt mprtiai pe jos, printre
Refcui i oameni liberi. Totul se petrece aa de repede.
Judah fuge. Asud. Jandarmii i ntorc armele i sunt copleii de
Refcui nlnuii. Trag i cad Refcui. Lng tren, jandarmii se regrupeaz.
Trebuie s, strig Judah i Refcutul cu evi e alturi de el i d din
cap i strig i el i sunt i din aceia care l ascult: Refcui i oameni liberi i
ntregi, femei, Ann-Hari, Shaun, toi primesc ordine de la Refcut.
Tu, i spune el lui Judah. Cu mine.
Ocolesc pe dup copacii mori i dau de trenul perpetuu care rsufl fum
i scuip aburi n timp ce ei se apropie ca o armat ncropit pe loc.
Aprtoarea din fa pare o gur cu dini stricai. Coul i scoate flcri, pare
un furtun care suge energia soarelui. i, pe toat lungimea lui, siluete sar n i
din vagoane, din vagoane pe acoperi, din vagoanele de dormit, de peste tot,
holbndu-se la cei care se apropie, jandarmi i greviti, strig. Cele dou tabere
ncearc din fug s-i atrag fiecare de partea sa.
ei, ei
jos, vin nenorociii de Refcui
au tras n noi, ne-au btut
mprtiai-v sau trag
oprii-i, pentru dumnezeu, oprii-i
Jandarmii alearg de-a lungul trenului n dezordine, cu armele scoase,
iar grupurile de curioi i de greviti furioi din tunel, prostituate, Refcui
se opresc. Jandarmii se retrag lng turel.
Se scurge un lung moment cnd nu se tie dac e remiz sau confuzie.
Ann-Hari i omul cu evi se apropie. El nu pare speriat. Ann-Hari este. n
spatele lor vine o armat de Refcui. Nu mrluiesc, scutur din picioare,
unii nc nctuai, dar cu lanurile sparte cu pietre i chei furate. Nu
mrluiesc, mai-mai c se mpiedic la fiecare pas, iar soarele i mpestrieaz
cu nuane vii. Soarele taie margini ascuite pe armele pe care i le-au fcut.
Ridic pari din gardul n spatele cruia au fost inui. Clatin lanurile cu
care au fost legai la picioare. Au n mini iuri, cioburi de oale nfipte n bte
de lemn. Sunt muli, sunt sute.
Sfinte GurMult, cine le-a dat drumul, ce ai fcut? strig cineva
isteric.
Creatura din Judah scoate capul s-i vad. Se simte umflat; i se mic
asemeni unui ft n pntece. Judah le strig un salut.
Oameni n patru labe devenii bizoni, ducnd oameni nfurai n
membre i femei pind pe brae alungite fcute din pri de animale i brbai
bocnind pe picioare cu pistoane ca nite ciocane pneumatice, femei cu musti
de pisic pe tot trupul sau cu pseudopode groase de un deget i coli de mistre
sau sculptai din marmur, cu guri fcute din roi dinate nclecate i cozi de
pisic i cine nfurate n jurul oldurilor ca nite fuste, asudnd cerneluri
din glande Refcute i unse din cap pn-n picioare cu scurgeri pastelate, tot
acest agregat de criminali, aceast mulime pestri se apropie de libertate.
Jandarmii s-au retras. Se afl n vagonul lor blindat, n turel. Unii s-au
urcat pe cai i mgari din herghelia de la marginea liniei i au fugit.
Nu nu nu.
Muli dintre muncitorii din tunel i de la linie sunt speriai de eliberarea
Refcuilor. Nimeni nu tie cine a fcut-o i cum. Chei furate, un moment de
care au profitat (dei sunt unii care nu vor s ias, care se aga de lanurile
lor).
Nu de asta suntem aici. Nu de la asta am pornit.
Un muncitor de la tunel strig spre Shaun Sullervan, l roag s
vorbeasc cu Ann-Hari i cu Refcuii care i ntind oasele.
N-am vrut ca biatul acela s fie btut, dar asta e o prostie. Ce naiba
vrei s facei? Ei? Avem
Se uit la Refcuii care clipesc i se holbeaz la el. Se ntoarce ntr-o
parte.
Nu vreau s v jignesc, tovari, vorbete el acum spre Refcui. Uite,
nu-i treaba mea. Ai vzut c nu o s-i mai lsm s v bat. Dar nu putei,
trebuie s v ntoarcei, asta e
Le arat turela.
E prea trziu. E un asediu i s-a instalat calmul.
Au murit oameni, spune omul. Au murit.
Biatul insectoid e mort. Ali Refcui au fost mpucai. Un cactus a fost
despicat de un lemn aruncat. Jandarmii au fost aruncai unul peste altul,
btui cu parul, strpuni cu epue, tiai cu arme improvizate. Lng cei
czui stau alii care-i jelesc.
Vntorii se ntorc. Prostituatele stau pe stnci n buricul acela pustiu al
lumii i privesc trenul. Fochitii i manevranii se agit n timp ce Refcuii
umplu boilerul i trag de leviere i cei cu boilere proprii fur crbune superior.
Lumea roiete uluit i se ntreab ce se petrece. Se uit la soare i la copaci i
ateapt s apar cineva s preia controlul.
O stare ciudat de tensiune, pentru c e un asemenea calm aici nct nu
poate rezista. Jandarmii au ocupat turela i alt vagon: Refcuii au tot restul
trenului. Turela scrie de cldur i armele din vrf se rotesc.
Oamenii liberi vor s-i trateze pe Shaun i pe Picior Gros ca lideri ai
rscoalei Refcuilor, dar Ann-Hari st alturi de ei, mpreun cu omul nvelit
n evi, despre care Judah afl c l cheam Uzman, i cu alt Refcut.
Adunai-v bieii i predai-v. Ce credei c fac ei acolo? spune
vorbitorul lucrtorilor liberi, artnd spre turel. Se pregtesc. S v atace. Am
artat deja ce suntem n stare. Dac v lsai pgubai, ne vor plti i nu vor fi
consecine
Vorbete cu Shaun, dar i rspunde Uzman.
Voi v luai banii i ne spunei nou s dm napoi trenul?
Rde i prostia pe care o cer oamenii liberi este evident. Ei vor ca
Refcuii s renune singuri la libertate. Uzman rde.
Nu ne-am hotrt nc ce o s facem aici, spune el. Dar o s hotrm.
Se strig tot felul de lucruri, ca la un miting, din turel, ntre Refcui,
ntre muncitori. Din turel se aud zgomote de angrenaje. Grevitii privesc din
spatele baricadelor. Luna e mprit aproape exact n jumtate. Se ntunec.
La lumina lampadarelor i a lmpilor cu fosfor, brbai i femei din trenul
perpetuu se adun.
Nu putem s ateptm pur i simplu, spune Picior Gros. Lumea deja
fuge. Cine tie ci jandarmi au scpat au disprut prea muli cai. Drezine. i
nu e vorba numai s plece supraveghetorii, Uzman. Trebuie s-i facem s
cedeze.
Ce s cedeze? spune Ann-Hari.
Creatura din Judah se foiete.
Ce s cedeze? Ce vrei de la ei, amice? Nu au nimic s ne ofere. Sunt
nc speriai de aceea stau n turel, dar cnd va trebui s-i arunce rahaii
peste parapet, au s ias afar cu focuri de arm.
Ridic vocea. Mulimea devine atent la ei.
Ne facem o list cu pretenii, spune Picior Gros. Vor veni cu ntriri.
Trebuie s avem pregtit o list cu pretenii.
Ca de exemplu? spune Shaun. Vrei s elibereze Refcuii? N-or s
vrea. S recunoasc noile ghilde? Ce vrem noi de fapt?
Trebuie s ne unim, spune Picior Gros. Ne trimitem mesagerii notri
napoi n Noul Crobuzon, s vorbeasc cu ghildele de acolo, s facem o list
comun de cereri. Dac reuim s-i facem s ne sprijine
Visezi. Crezi c-ar face asta? Pentru noi?
Trebuie s prelum controlul trenului. Acum e al nostru, spune
Uzman.
Cineva njur i face scandal legat de blestemaii de Refcui. Ann-Hari
strig i n agitaia ei i d n vileag accentul de ranc.
Ia mai taci, i spune zurbagiului. Blestemi Refcuii de parc tu ai
fcut ceva mai bun. De ce suntem aici? Voi v-ai opus. Voi art spre cei din
tunel v-ai rzvrtit. mpotriva noastr.
Prostituatele cu autoritate ddur din cap.
Dar de ce v-ai luat de jandarmi? Pentru c ei, ei Refcuii, nu sunt
trdtori. Nu vor s fie. Au luat btaie pentru voi. Ca s nu v sparg greva. i
au fcut-o i pentru noi. Pentru mine.
Ann-Hari se ntinde, se aga de Uzman i l trage spre ea, iar el se las
surprins. l srut pe gur. El e un Refcut: un hibrid. oc i icnete, dar Ann-
Hari url.
Aceti Refcui au fcut grev pentru noi, ca s nu fii voi nfrni. Voi
facei grev mpotriva noastr i noi mpotriva voastr, dar aceti Refcui in i
cu noi i cu voi. tii asta. V-ai btut pentru ei. Acum v batei joc de ei? Ei au
nvins n greva voastr nenorocit i n a noastr, chiar dac am fost n tabere
opuse.
l srut din nou pe Uzman. Printre prostituate, unele sunt speriate,
altele aplaud.
V spun, zice Ann-Hari, dac merit cineva servicii pe credit, aceia sun
Refcuii.
Prostituatele mai apropiate de Ann-Hari i cele mai btioase caut
ostentativ Refcui s-i pipie.
Trebuie s ne unim, strig Picior Gros, dar nimeni nu-l ascult.
Toat lumea o ascult pe Ann-Hari. Judah face un golem de praf.
E miezul nopii, dar foarte puini dorm. Golemul lui Judah e mai nalt
dect el, nchegat cu ulei i ap murdar. Btrnul devenit profetul estorului
st n spatele lui Ann-Hari i i strig rugciuni obscure n vreme ce ea i Picior
Gros se ceart.
Un jandarm vine spre ei dinspre tren. Flutur un steag alb.
Vor s vorbeasc, spune o femeie cu roi chitinoase.
Stai, strig el din mers. Vrem s ncheiem starea asta. Fr represalii.
Vorbim cu TCFT-ul, aducem banii. Toat lumea ctig. Cu voi, Refcuii,
putem vorbi. Poate s facem n aa fel nct s terminai mai repede stagiul.
Putem sta de vorb despre orice. Suntem deschii.
Chipul lui Ann-Hari e o culme a furiei. Omul se sperie de ea cnd trece
pe lng el i fuge n direcia trenului, urmat de Refcui, de Picior Gros, de
Uzman i de Judah, care d o palm la fund golemului de parc ar fi un
bebelu i l curenteaz, l pune n micare, uimindu-i pe cei pe lng care
trece.
Picior Gros strig la Ann-Hari.
Stai, stai, ce vrei s faci? Stai.
i Uzman strig ceva, dar cnd ajunge la locul unde asediatorii Refcui
se ascund n spatele baricadelor, Ann-Hari pur i simplu iese din adpost n
faa jandarmilor din turel. Ia puca unui brbat.
Uzman i Picior Gros strig la ea, dar ea traverseaz fia ce i separ de
tren. Numai golemul lui Judah o nsoete. Tunurile din turel se rotesc spre
ea. Ann-Hari ridic nepriceput puca. Se oprete alturi de omul de praf i
ulei, singuri.
Nu facem nici un trg cu voi, nenorociilor, strig ea i apas pe
trgaci, dei gloanele nu pot trece prin blindaj.
Cnd rsun focul, Refcuii fug s o apere i Judah l aude pe cpitanul
din turel strignd ceva la oamenii lui, ceva ce poate fi stai sau foc. Judah l
face pe golem s treac n faa lui Ann-Hari i atunci se aud focuri de arm
dinspre jandarmi.
Toat lumea se arunc la pmnt n afar de Ann-Hari i de golem, se
aud ipete i apare sngele. Gloanele iuie. Trei ini zac fr suflare. Alii,
majoritatea Refcui, dar i oameni ntregi, strig dup ajutor.
Ann-Hari e neclintit. Golemul are adncituri acolo unde gloanele s-au
oprit n substana lui dens.
Nu, nu, strig cpitanul. Nu am
Dar Refcuii nu mai ateapt. Url. Cineva o trage n spate pe Ann-Hari
i Judah o vede, iar ea zmbete, iar el simte c ar vrea s zmbeasc i el.
Se petrece un mic rzboi.
Ce faci? zbiar Picior Gros la Ann-Hari, dar ntrebarea nu mai are
acum nici un rost.
Jandarmi, muncitori liberi, prostituate i Refcui se reped i se
deosebesc dou fronturi: Refcuii i prietenii lor; jandarmii i cei care se opun
acestei isterii extreme. Judah e nspimntat, dar nu reneag aceast natere
violent.
Refcuii atac turela cu arme, cu bombarde improvizate i cu membrele
lor masive. Arunc steiuri de piatr i traverse care fac turela s rsune. Un om
de lng Judah, care are nite cleti de crab sub brbie, este ucis brusc cu un
foc tras de un jandarm. Judah i face golemul s se mite ncet n jurul turelei,
s ncaseze gloanele trase.
Nu aude focul tras din tunul greu de deasupra. O cru rsturnat dup
care se ascund femei i brbai erupe brusc, azvrlind cu achii de lemn i
snge i lsnd n urm un crater fumegnd. Judah clipete. Vede resturi. Vede
c lucrul acela care se trte spre el ca o molusc e o femeie, cu pielea ars,
neagr i roie, cu carnea crpat. Se ntreab de ce nu scoate nici un sunet,
pentru c prul femeii arde, apoi i amintete c nu mai aude. Urechile i iuie.
eava tunului scoate fum ca o igar lsat n scrumier.
Se ntoarce. Refcuii rzvrtii, prostituatele i cei liberi care i nsoesc
fug s ias din raza de aciune.
Judah st. ncet. Pete i i face golemul s se mite. Tunul intete cu
lipsa de precizie a unui mecanism neuns. Golemul i lipete murdria de
vagon. Se ntinde, strnind ecouri i exagernd puin micrile lui Judah, se
trage n sus, lsnd o dr de mizerie.
Tunul trage din nou. Spintec praful uleios i transform calea ferat i
oamenii de pe ea ntr-o floare. Golemul urc pe turel, calc pe contraforturi,
pe jgheaburi. Se folosete chiar de evile armelor pe care jandarmii le apleac, i
urc. Nu se gndete la el aa cum ar face-o o fiin gnditoare, se descojete i
se micoreaz pe msur ce se nal, dar e aproape n vrf, slbit de toate
rapnelele i schijele ce-i ies prin pielea grsoas, picioarele i cad la pmnt,
lipsite de form, ca nite excremente. Tunul se rotete i Judah pune golemul
s vre adnc mna n eav.
Ajunge pn la umr. Tunul e blocat de golemul de rn. Trage i se
petrece o micare ciudat, un recul. eava se despic, golemul se transform
ntr-o ploaie de noroi. Aer aprins i fum dau nval, turela se zguduie, vrful i
lucete i se desface, acoperiul se transform n degete deschise.
Turela tuete din piept i un mort cade dintre drmturi. Cadavrul
tunului se leagn. Judah e mprocat cu rmiele golemului. Rebelii chiuie.
Nu-i poate auzi, dar i vede.
Renegaii cuceresc trenul. Jandarmii arunc armele i ies nsngerai, cu
ochii umflai.
Nu, nu, nu, strig Uzman.
nghite crbune i bicepii i se umfl. Cu Picior Gros i cu Ann-Hari i cu
alii pe care Judah nu-i cunoate, Agitatorii ncearc s opreasc btaia care
ncepe s semene a linaj. Smulg cuite. Lumea strig, dar cedeaz n faa lor.
Jandarmii sunt legai n lanuri n locul Refcuilor.
i acum ce facem?
Oriunde se ntoarce Judah, asta aude.
Este trenul Refcuilor. i fac steaguri pentru noua lor ar i le flutur
prin faa turelei explodate. Nimeni nu doarme n noaptea aceea.
Supraveghetorii celor din tunel dispar n pustie i muli pleac cu ei, nsoii de
unele prostituate.
Trimitei vorb, pentru numele lui dumnezeu, spune Picior Gros.
Trebuie s ne facem aliai, spune el, iar Uzman ncuviineaz.
n jurul lor apar alte cpetenii ale revoltei. i spun punctul de vedere
ntr-un limbaj pasional i fr experien. Pun ara la cale.
Ann-Hari spune tuturor:
Nu napoi, nu ne ntoarcem, mergem nainte.
i arat spre slbticie.
Aleg mesageri. Clrei. Un Refcut cu picioare hidraulice ca nite degete
ce alearg cu vitez uluitoare peste stnci, purtndu-i torsul ca pe un pasager
uman involuntar. Un altul, un musculos transformat ntr-o creatur ciudat cu
ase membre: e unit sub abdomen cu gtul unei oprle bipede, una dintre
acelea pe care nomazii din pustie le mblnzesc s le poat clri. St ano pe
cele dou picioare i pe coad, cu membrele cu gheare aflate chiar sub locul de
unde ncepe pielea de om. A fost cerceta luni de zile, clrit de un jandarm cu
puca la ceaf.
Mergei, spune Uzman. Stai n apropierea liniei. Ascundei-v.
Ajungei la orae. Mergei prin antiere, ajungei la Jonciune. i, pe toi sfinii,
ncercai s ajungei n Noul Crobuzon. Dai-le de tire. Anunai noile ghilde.
Spunei-le c avem nevoie de ajutor. S vin. Dac ne sprijin, putem ctiga.
Refcui i oameni liberi s vin toi.
Uzman, spun ei i ncuviineaz, de parc numele lui ar fi n sine o
afirmaie.
Clreii dispar n nori de praf, omul-insect cu vitez uimitoare. Omul-
reptil prinde vitez peste pietriul terasamentului. Psrile i celelalte creaturi
zburtoare i privesc. Cele care nu sunt psri fac zigzaguri ca petii n apa
mrii.
Prostituatele las unii brbai s vin la ele n condiii stricte, fr arme,
cu femei-paznic n apropiere. De cnd cu Uzman i Ann-Hari, unele dintre ele
au fost cu Refcui.
Noul Crobuzon e plin cu chestii din astea, spune Ann-Hari. Futaiuri i
cu oameni i cu Refcui. Ce se ntmpl cu cei care ajung n fabricile de
pedeaps, ce, i prsesc pe toi nevestele?
Aa am crezut. Nu e ceva obinuit.
O fac n tot oraul, i mai sunt i hermafrodii i khepri i vodyanoi.
E adevrat, spune Judah. Dar nu se spune. Femeile acelea femeile
tale nu se ascund.
Ea se uit la lun. Se scald n lumina ei. Privete ultimele raze de pe
podul scheletic.
Ghildele din ora nu ne pot ajuta n problema asta, spune ea. E ceva
nou.
Pe grinzile de sub ei se deplaseaz tore. Constructorii podului s-au
ntors la lucru, fr supraveghetori.
Ce le-ai spus? ntreab Judah.
Adevrul, spune Ann-Hari. Le-am spus c nu se pot opri. Le-am spus
c asta e o Refacere.
La rsrit, dup trei zile, pianjenul hidraulic se ntoarce. Bea mult ap
nainte s poat vorbi.
Vin, spune el. Jandarmii. Sute. ntr-un tren nou. Un tren militar, le
spune el, fr vizitatori i fr aventurieri care s exploreze continentul.
Cei mai muli dintre muncitorii liberi au fugit. Unii sunt membri ai
acestui nou ora, deranjai de Refcuii care au devenit brusc egalii lor, dar
intuii de profunda enigm Ce se va ntmpl? Fac parte din aceast adunare
feroviar. Unii sunt la fel de hotri ca i Refcuii, fac parte din echipele de
sabotaj care se ntorc pe ine s le arunce n aer. Acei conductori, fochiti i
manipulani lsai s-i nvee pe Refcui.
Refac terenul pe care l-au modificat. Terenul nu a fost niciodat stabil, e
plin de tot felul de lucruri vrjite.
Trec prin locuri prin care, atunci cnd au spat, era stnc, iar acum
mustete de lapte de stnc. Sunt locuri n care pmntul a devenit ca o
copert de carte, cu buci de hrtie capsate cu piroane. Demonteaz inele ca
s-i blocheze pe urmritori.
O industrie pe dos. i folosesc priceperea pentru a desface drumul,
pentru a scoate piroanele, mut inele i traversele, mprtie piatra. Ar patul
de stnc i se ntorc acas.
Dar:
Au drmat baricada, vin cercetaii curnd s le spun. Au adus cu ei
ine i traverse. Refac linia. n trei zile, jandarmii vor ajunge la tabr.
n tunel sunt lumini; se lucreaz.
Ce ai fcut? ntreab Judah.
Terminm tunelul, spune Ann-Hari. i podul. Suntem aproape gata.
Influena ei se rspndete. Ann-Hari e aproape un conductor, gndete
Judah: e o persoan, un nod de dorine, de voin de schimbare.
Ultimii metri de stnc sunt mcinai din muntele ntunecat i umed.
Judah se uit n jos spre pod. Noua lucrare e caraghioas, o dr subire de
metal i lemn aruncat peste fundaia unei lucrri serioase. E o improvizaie; e
doar un pod.
Judah face parte din conclavul i asta l surprinde care lupt pentru
strategie. Se ntlnesc pe dealuri: Shaun, Uzman, Ann-Hari, Picior Gros,
Judah. Dar paralel cu ei se dezvolt ceva colectiv, de prost augur.
n fiecare noapte, muncitorii se adun la lumina lmpilor cu gaz. La
nceput de distracie butur, zaruri i legturi dar pe msur ce jandarmii
se apropie i Uzman dezbate strategii, adunarea se schimb. Oamenii din tren
i spun unul altuia frate.
Ann-Hari vine la ntlniri i invadeaz teritoriul brbailor. O lam de
femei se nfige ntre brbai. Sunt i unii care fac scandal s o nlture pe Ann-
Hari.
Nu eti dintre muncitorii de la calea asta ferat, spune un brbat. Nu
eti dect o trf de munte. Nu e congresul tu, e al nostru.
Ann-Hari spune lucruri simple. Vorbete fr pretenii un discurs care
l uimete pe Judah. Parc trenul este cel care vorbete. Cearta se ntrerupe.
S nu vorbesc, spune ea. Dac eu nu am dreptul s vorbesc, cine are?
Nu suntem noi cei pe spatele crora s-a construit linia? Devenim istorie. Nu
mai e cale de ntoarcere. tii ce avem de fcut. Unde trebuie s mergem.
Cnd termin, niciunul nu poate vorbi cteva secunde, pn cnd unul
mormie ceva respectuos.
Frailor, s votm.
Uzman le spune c pe orice cale ar lua-o, Ann-Hari le spune s fug. Nu
e acesta rspunsul. Chiar se tem?
Asta nu e fug, spune Ann-Hari. Am terminat treaba aici.
Ba e fug, spune el. O utopie.
E ceva nou. Noi am devenit ceva nou, spune ea i Uzman clatin din
cap.
E fug, spune el.
Se demonteaz turela i se dirijeaz trenul n tunel. Demonteaz linia din
spatele lor. nc se mai aud pucturi i ciocnituri n munte i la podul cel
nou. Lucrul e frenetic.
n dogoarea dimineii se aude sunetul celorlalte ciocane i maini cu
aburi. Trenul jandarmilor. Vd fum peste vrful copacilor mori de cldur.
Muncitorii se adun n tunel, lng pereii dltuii. Lumina face umbre
unde se ntlnesc perei sub unghiuri diferite.
Uzman, generalul, d ordine pe care ei aleg s le urmeze. O armat de o
sut de Refcui i de integri se pregtete: cei civa funcionari, savani i
birocrai care nu au fugit; geoempai de mna a doua; ali civa auxiliari,
nebuni i necalificai i prostituate a cror epuizare a pornit tot scandalul. Ies
pe timp de noapte, pregtii. Trenul se ascunde n gaura din munte.
Este rcoare nainte de apus. Jandarmii vin peste coline i de dup
curb. Vin pe jos, n care trase de cai Refcui, n aerostate de o singur
persoan, cu baloane atrnate deasupra lor i cu elice prinse pe spate. Trec
prin aer i cad n spatele muncitorilor.
Arunc grenade. E o surpriz total. Oamenii din tren ip. Nu pot s
cread c aa ncepe. Sunt asurzii i nsngerai. Aa ncepe. O cascad de
rn i de foc.
Cei cu arme trag. Civa jandarmi tresar i cad plini de snge din cer,
disprnd din peisaj cu aerostatele lor ciudate, sau atrn mori n hamuri,
zburnd n sus i-n jos la ntmplare. Dar tot vin alii. Prjesc aerul cu
arunctoarele de foc.
Zdrobii-i, poruncete Uzman i soldaii lui dau drumul la buteni i la
stnci peste jandarmii care se regrupeaz i trag cu arbalete. Taumaturgii din
ambele tabere fac s oscileze aerul, fac pete cenuii s apar din nimic i s
pteze lucruri palpabile, trimit sgei de energie care sfrie ca apa n uleiul
ncins i au efecte ciudate. Este o lupt haotic. O tuse constant de focuri i
ipete, jandarmi care cad, dar cad i greviti n numr mare.
Unele momente sunt importante. O trup de cactui nainteaz i nu fac
dect s tresar cnd gloanele le strpung pielea. i terorizeaz pe jandarmi,
care fug de dinaintea florei gigantice, dar, dei nu au foarcuri, ofierii au
substane caustice care ard pielea cactuilor.
Suntem copleii, spune Uzman i pare disperat.
Ann-Hari nu spune nimic. Se uit peste jandarmi, peste coloana de fum a
trenului care se apropie.
Judah a fcut un golem. l trimite spre jandarmi. E o creatur fcut din
ine, din drezine, din traverse. Minile i sunt roi. Are un grilaj de dini. Ochii i
sunt de sticl.
Golemul iese din tunel. E invincibil. Pete ca un om.
Lupta pare s se potoleasc. Rzboiul urt i incompetent face o pauz.
Golemul trece pe lng mori. Doar creatura cii ferate pare s se mite.
Apoi se oprete i Judah se cutremur ocat, pentru c nu i-a comandat
el s-o fac. Vine un car n care se afl un btrn i civa paznici. Btrnul i
salut cu blndee. Meterul Weather.
Un om de lng Weather face farmece. Un taumaturg. Se uit la golem i
d din mini.
Tu l-ai oprit? Judah nu-i d seama.
Meterul Weather st n mijlocul luptei. Firete, este protejat cu vrji de
gloane, dar e o privelite. Vorbete cu dealurile. Golemul st la civa metri de
el, de parc ar fi prins ntr-un duel de strad cu el, iar Meterul Weather
vorbete i cu el, ca i cum ar vorbi cu calea ferat.
Oameni buni, strig el i d din mini.
Jandarmii coboar armele.
Ce facei? spune el. tim ce se petrece aici. Nu avem nevoie de asta.
Cine a ordonat s se trag asupra acestor oameni? Cine a ordonat asta?
Trebuie s redresm situaia. E vorba de bani, mi se spune. i de asprimea
supraveghetorilor.
Ridic un sac cu bani din cru.
Bani, spune el. Avem bani pentru cei care mai sunt nc aici. A venit
vremea s fii pltii. A trecut prea mult timp i-mi cer scuze pentru asta. Nu
pot controla fluxul de bani, dar am fcut tot ce se poate ca s v aduc ceea ce
v aparine.
Judah nu spune nimic. Face golemul s dea din cap, un mic gest teatral.
i voi, Refcuilor, zmbete trist Meterul Weather. Nu tiu. Suntei
marcai. Nu fac eu legile. Avei datorii fa de fabricile care v-au construit.
Vieile voastre nu v aparin. Banii votri nu-i avei. Dar nelegei.
nelegei c nu sunt suprat pe voi i nici nu v nvinuiesc. neleg c
suntei persoane rezonabile. Vom repara totul. Nu pot s v pltesc, legea nu-
mi permite. Dar pot pune bani deoparte. TCFT-ul are grij de fora lui de
munc. N-am s-i las pe Refcuii mei cei vajnici s sufere nedrepti din
partea maitrilor ignorani. M nvinovesc singur pentru aceast situaie. Nu
am fost destul de atent i mi cer iertare pentru asta. Vom crea structuri. Vom
avea un oficial care s asculte plngerile, care s-i pedepseasc pe
supraveghetorii care nu-i merit poziia. Vom repara totul, nelegei? Am s
pun bani deoparte pe care i vei cpta atunci cnd vei deveni liberi, ntregi, i
vei avea ntotdeauna un loc de munc la calea ferat dup ce lucrarea se va
termina. Un refugiu. n ora, dac se va putea, sau n afara lui, undeva lng
linie, dac cei din Noul Crobuzon vor fi surzi la nevoile voastre. N-am s v pun
la munc silnic. Vei avea cabine, bi, mncare bun i un viitor. Credei c
mint? Credei c v-a mini? Gata cu asta. Construcia liniei e blocat. Vrei s
oprim totul? Oameni buni Nu suntei rufctori, asta e credina mea, dar
ceea ce vrei s facei voi e un pcat, chiar dac motivele voastre sunt
ntemeiate. Nu v nvinovesc, dar blocai o lucrare pe care lumea ntreag o
merit. Haidei. Terminai asta.
Judah se ridic n picioare. i face golemul s se apropie de Meterul
Weather, cu mersul lui mpiedicat.
Nu fii proti, se aude glasul lui Uzman din ascunztoare. V-ai
nmuiat? Credei c Meterului chiar i pas?
Dar este ntrerupt de alte strigte. Cineva trage. Cineva url.
Nu putem ctiga, spune cu voce tare Judah, dei nimeni nu-l ascult.
St pe stnci i i face golemul de ine s fug.
l face s fug asemenea unui om cu aburi, cu scrit de fiare la
ncheieturi. Pete prin perdeaua de gloane din ce n ce mai deas, lsnd
urme adnci de pai, fuge i sare, se arunc, se prbuete ca o avalan de
lemn i fier, rupnd oasele jandarmilor. Judah nu-l vede pe Meterul Weather,
dar tie, privind golemul executnd micri de not i dezmembrndu-se, c
Weather e n via.
napoi, napoi, strig Picior Gros sau Shaun sau altul dintre generali.
Dar unde s dea napoi? Nu au unde s se duc. Jandarmii se mprtie
sub ploaia de foc, dar armele lor sunt cu mult mai puternice, nu pot fi oprii. E
o remiz disperat, fr rost, jandarmii se deplaseaz n formaii de lupt,
Refcuii de peste deal trec de la o stnc la alta s se ascund, pe jumtate la
ordin, pe jumtate fugind.
Dar se aude un vacarm de dup curb. Se petrece ceva.
Ce e, ce e? spune Judah.
Oamenii TCFT-ului se retrag spre tren i acum se aud zgomote de lupt
acolo.
De pe drumul de pe care au venit, de pe fostul pat de stnc al drumului,
vin sunete pe care Judah nu le-a mai auzit pn acum. Se apropie ceva
sacadat, un duduit care se simte n sol. Cavaleria rtcitorilor. Borinatch-ii. Cu
o vitez uluitoare, cu picioare mai lungi de un stat de om, cu micri epene,
spasmodice, acrobatice, tropind din copite.
Se apropie cu o graie neuman, cu mti ce-i fac s semene cu nite
babuini, ca nite insecte, nspimnttoare. Ajung printre jandarmii care par
pitici pe lng ei i dau din picioare i se rsucesc, fr s cad. Borinatch-ii i
folosesc braele n spaiu i pe vectori pe care Judah nu-i poate vedea.
Cotrobiesc prin dimensiuni, membrele lor devin nevzute, apuc prin
distane mult prea mari i apuc jandarmi i le strpung pielea. Rtcitorii
atac cu arme din planurile n care fiineaz, care sunt vizibile doar pentru
cteva clipe ca nite flori purpurii sau chipuri lichide argintii, i unde lovesc
Jandarmii sunt tiai sau strivii sau redui n moduri complexe i ip fr
sunet i se mpiedic de coluri de teren care n-ar fi trebuit s-i mpiedice.
Sunt muli rtcitori, o ceat ntreag. i nsoete Refcutul cu trup de
oprl care a fost trimis ca cerceta i cruia i s-a ordonat s ajung n Noul
Crobuzon.
Jandarmii se retrag, sunt ucii sau rnii n moduri groteti de
buzduganele spectrale ale rtcitorilor. Judah nu-l vede pe Meterul Weather.
Cercetaul Refcut face pai largi de oprl. Rtcitorii l nghiontesc i i
optesc cu gurile lor alungite i el rde i i bate pe umeri i strig:
Ann-Hari, am reuit. Au venit cu mine. Au fcut aa cum ai spus tu c
o s fac. I-am gsit.
Cnd a avut ea timp? Judah nu-i poate nchipui. Cnd a avut ea timp,
cnd a tiut, cnd a ajuns la cei care au fost alei drept cercetai, cnd a tiut
ea c va avea un alt program, cnd a bnuit ea c vor ataca jandarmii i vor
trimite ntriri? Cum a tiut ea unde s-l trimit?
Cercetaul-oprl nu a plecat n misiunea care i-a fost dat; a fost ntr-o
alt misiune, la comanda lui Ann-Hari. A salvat trenul.
Vezi, vezi?
Ann-Hari e ncntat. Am tiut eu c rtcitorii ursc calea ferat, TCFT-
ul.
Le-am spus ce mi-ai spus tu, zice omul-oprl. Le-am spus ce face
TCFT-ul, i-am implorat s ne ajute.
Ai fcut ceva fr tirea consiliului, i spune Uzman.
Ea l privete n ochi i ateapt pn ce tcerea e jenant, apoi spune n
ragamollul ei cu accent.
Plecm.
Ai luat o decizie mpotriva consiliului.
V-am salvat.
Lumea se adun.
sta nu e regatul tu.
Ann-Hari clipete. Se uit nedumerit la el. Ct de prost poi s fii? i zice
chipul, dar ateapt un moment i spune din nou ncet:
Plecm, acum.
Ai luat decizii fr tirea consiliului.
Vorbete Judah. Propriul lui glas l ocheaz. Toat lumea se uit la el.
Picioarele golemului prbuit la pmnt se mic i lovesc rna ntr-un ritm
uor.
Uzman, spune el. Ai dreptate, dar ascult.
Fr consiliu, ce suntem noi? spune Uzman.
Judah ncuviineaz.
Ce suntem fr consiliu? tiu, tiu. N-ar fi trebuit s o fac fr tirea
noastr. Dar, Uzman, ai vzut ce au fcut. Nu au de gnd s ne lase n pace.
Au venit s ne termine, Uzman. Ce s facem?
Avem nevoie de ceilali, spune Uzman. Avem nevoie de ghildele din
ora. Am fi putut s le avem de partea noastr.
Acum e prea trziu, spune Judah. N-o s tim niciodat, nu? N-o s
aflm. Trebuie s plecm. Nu-i mai putem nfrnge.
Vrei s ne transformm n pRefcui? spune Uzman tare. Eu sunt un
revoluionar, Judah. Tu vrei s fug ca un bandit?
E furios. Se mai aud nc focuri de arm.
Vrei s ne retragem de parc ne-ar fi fric? Asta vrei? S te ia dracu,
i pe tine, Ann-Hari Tot ce avem
N-avem nimic, spune Judah.
Avem totul, spune Ann-Hari.
Se uit unul la altul.
Nu renunm la ce avem, spune Ann-Hari.
Picioarele golemului lui Judah se cutremur.
Nu renunm la nimic. E sngele nostru, efortul nostru. Morii notri.
Fiecare lovitur de ciocan, piatra, fiecare mbuctur pe care am luat-o. Fiecare
glon. Fiecare lovitur de bici. Valul de sudoare pe care l-am stors. Fiecare
bucat de crbune din boilerele Refcuilor i din boilerele trenului, fiecare
pictur de sloboz dintre picioarele mele i ale surorilor mele, toate astea sunt
investite n acest tren.
Arat cu mna spre gura ntunecat a tunelului unde lucrul continu.
Totul. Toat povestea nespus. Am creat istoria. Am btut-o n fier i
trenul a trecut peste ea. Acum culegem roadele. Mergem nainte i ne lum
istoria cu noi. O Refacem. E toat averea noastr, e tot ce avem. Lum tot.
Grevitii consiliului de fier i se altur. Nici mcar Uzman nu poate face
nimic.
Fcnd din mn prin mai multe planuri, rtcitorii pleac.
V mulumim, v mulumim, le strig Judah.
n burta muntelui, trenul strpunge prin ultima perdea de piatr.
Tunelul care a fost cuprins de bezn se umple de lumin.
Trenul ruleaz pe podul scheletic care a fost ncropit, ca s ajung la
ntlnire. Trenul se scutur i se nclin. Podul se mic. Trenul se clatin ca
un beiv. Judah nici nu respir.
Se redreseaz, continu drumul pe grinzile fragile. Trenul trece mult pe
deasupra vii, suflnd fum, peste metri ntregi de pod, pn la structura
original, dup care se oprete.
Trenul traverseaz. E pe pmnt, de cealalt parte a muntelui.
Rebelii coboar din tren dup traversarea ngrozitoare, copiii plng n
braele mamelor. Cu fiecare rsuflare, oamenii se linitesc, dar au trecut cu
toii, nimeni n-a czut.
Sunt cactui, oameni ntregi, khepri, auxiliari i vagabonzi, o turm de
gargui i privesc din cer cu entuziasmul cinilor, rase mai ciudate, llorgii
renegai i un hotchi mut, sute i sute de Refcui, n toate formele. Sunt
fochiti, ingineri, manipulani, foti funcionari, civa supraveghetori care au
trecut de partea grevitilor destul de devreme, vntori, podari, cercetai i
savani care nu vor s-i prseasc laboratoarele, prostituate, sptori,
magicieni, vrjitori de mna a doua, nomazi fr lucru care cotrobie prin
gunoaie i sute i sute de muncitori.
Averea i istoria lor este coninut n acest tren. Sunt un ora n micare.
Este momentul lor, de fier i unsoare. Ei l controleaz. Consiliul de Fier.
Micarea consiliului ncepe.
Este aceeai micare care i-a adus pn aici. Exact la fel. Vagoanele pline
cu ine i traverse se descarc i echipele le monteaz, calea ferat se extinde,
inele sunt pironite cu lovituri de ciocan ritmate, un doi trei, jos. n fa sunt
cei de la terasamente; dar terenul are puine denivelri care sunt ndeprtate
cu uurin i nu au de ndeprtat multe, natura a fcut-o naintea lor.
E aceeai rutin i totui una nou. Se grbesc. Ritmul e urgentat de
multe ori. Traversele sunt mai distanate, doar att ct s suporte trecerea
trenului. Sunt ine care nu dureaz mult. Nu sunt fcute pentru asta.
Terasamentul e doar ncropit, ca o fantom. Trenul se trte ca un copil.
inele se desfac, pmntul este eliberat de greutatea trenului, oamenii le
iau de acolo. Le trag cu asini pe lng vagoanele unde mai sunt alte sute de
ine, trec cu ele naintea trenului, spre partea din fa, unde lumineaz farurile
locomotivei. Acolo sunt descrcate. i muncitorii le monteaz din nou.
Kilometri de ine, refolosite, refolosite, viitorul trenului i prezentul lui,
din ce n ce mai uzate i demontate din nou, devenind alt viitor. Trenul i duce
propria cale ferat, o ia de jos i o pune napoi: un moment de cale ferat. Nu o
linie permanent, ci una temporar, trecnd pe sub tren, lsndu-i numai
amprenta.
Se mic cu viteze care eclipseaz tot ce au fcut pn acum. Doi
kilometri pe zi a fost norma, acum e mult mai mult. Femeia Refcut care era o
artare i inut la distan de ine pn acum e bine-venit pentru faptul c
poate bate un piron dintr-o singur lovitur. inele se ntind, se ridic, se
ntind, se ridic. nainteaz sute de metri naintea i napoia trenului.
Vin jandarmii.
Judah se ntoarce cu demolatorii.
Vreau s fac asta cu un golem, spune el.
Atinge podul fragil, i trimite puterile prin metal, l face neviu. Nimeni
nu-l ascult.
Vreau s transform calea asta ntr-un golem. Vreau s transform
inele n conductori.
Aude scritul metalului, al traverselor care se ntind i devin un om
uria. Se scutur. Nu are destul putere s o fac. Tovarii lui se urc pe
podul care se clatin, intr n bezna tunelului. Nu pregtesc golemul, ci o
intervenie.
Judah se ntoarce la trenul din cmpie care se ndreapt spre Cobsea.
Care cotete. Un comitet, un grup de delegai glgioi se ceart, dau indicaii
muncitorilor. Cotesc fa de linia invizibil la captul creia ateapt oraul. Cu
lovituri de ciocan, cu priceperea lor, trenul perpetuu vireaz. Judah ajut
echipele s ridice ultimele ine i s le duc n fa. Calea ferat face o curb.
Trenul perpetuu deviaz spre vest-nord-vest. Spre slbticia unde nu e
nimic, un nou loc necartografiat. Trenul se slbticete. Judah nu poate
respira. (Mult mai trziu aude pocnetul i bubuitul exploziilor. i imagineaz
podul prost construit cznd i devenind ruine. i imagineaz trenul
jandarmilor rsucindu-se, ncolcindu-se, aruncnd afar oameni i bagaje,
cznd n prpastie. Se gndete la planul lui Oil Bill i la resturile care sunt
rspndite n albia secat a rului. Trenul i scheletul podului se aaz i devin
fosile de lemn i metal.)
Trenul perpetuu s-a slbticit. Consiliul de fier e renegat.
Primvara ncepe s miroase a var i trenul perpetuu e bzit de insecte
pe care Judah nu le-a mai vzut niciodat, ca nite lampadare de hrtie, ca
nite clugri minusculi. Sngereaz.
Judah ridic ine. Le ia din trecut. n spatele lui, armata de auxiliari au
brusc o mulime de treab. Duc traverse i mprtie pmntul pe unde au
trecut inele.
E un camuflaj ineficient. Rmn urme. Vor trece ani de zile pn ce
pmntul va fi rvit de iepuri i de vulpi, ani de ploi i vnturi pn ce va
disprea cicatricea lsat de trenul perpetuu.
Sunt multe de fcut. Nu e uor de fugit.
Kilometri n fiecare zi. Curbe strnse de ine refolosite la nesfrit, tot
felul de impedimente bli, coli de stnc. Echipele de la terasamente arunc
pietri n guri. n spatele trenului e o dr de praf. Trenul se afl ntr-un crng
i ateapt s i se pregteasc drumul, iar consiliul de fier ine o adunare.
Trebuie s devenim mai planificai. Avem nevoie de cercetai, de
vntori, avem nevoie de ap. Trebuie s trasm un drum.
Unde mergem?
Frailor, frailor
Nu sunt fratele tu, strig o femeie.
Bine, la dracu, dragi surori atunci, i toat lumea rde. Surori
Nu se vor opri, tii asta.
E Uzman. Lumea face linite.
Nu e o glum. Nu suntem n siguran. Frailor, surorilor L-am
pclit pe Meterul Weather. Nu o s uite asta. O s ne vneze.
Din evi i iese abur. N-ai vrut niciodat s ajungem aici, gndete Judah.
Nu asta ai vrut. Ai vrut s stm pe loc. Visele tale de Agitator au fost s te aliezi
cu ghildele, de parc ele ar veni repede s ne salveze. nc mai ncerci asta.
Dei nu mai ai de ales.
Uzman e un om de treab.
Nu e vorba numai de jandarmi. TCFT-ul a pus recompens pe capul
nostru. Le-am furat trenul. Le-am furat calea ferat. Credei c ne vor lsa n
pace? Toi vntorii de recompense din Rohagi se ndreapt spre noi. i, pentru
dumnezeu, credei c oraul ne va ls s ne facem mendrele?
E linite, se aud numai insectele care se lovesc de far.
E calea ferat a Noului Crobuzon i noi am furat-o. Credei c o s-i
lase s scape pe Refcui, s-i gseasc un adpost n slbticie? Miliia vine
i ea. Miliia.
Vor veni cu aerostate. Vor veni pe jos. Credei c ne vor lsa s ne
facem o ar a pRefcuilor? Se vor ntoarce cu trenul i cu capetele noastre. Nu
putem s ne oprim ntr-o vale la douzeci-treizeci de kilometri de aici. Trebuie
s mergem tot nainte. Trebuie s continum. Adu-mi o hart. V dai seama ce
am fcut aici? Ce suntem acum?
O aduntur de Refcui. Un ora al Refcuilor i prietenilor lor xenieni
i umani. Hoi, ucigai, violatori, vagabonzi, arlatani, mincinoi.
Parc suntei nite statui, spune Uzman mirat de ceea ce spune.
Statui de lemn n mrime natural, fcute de zei.
Ei clipesc mirai spre el n umbra trenului pe care l-au furat.
La numai trei zile de la devierea lor de la calea prestabilit, consiliul de
fier a depit detaliile hrii.
Se afl acum ntr-un inut ciudat. Se afl acum n Vadurile de Mijloc.
Pustia Rohagi.
Garguii mai detepi sunt trimii peste geografia necunoscut care-i
nelinitete pentru c sunt crescui la ora. Sunt nsrcinai s-i gseasc pe
vntorii ndeprtai, pe sacagiii cu cruele lor, s caute izvoare. Cei care se
ntorc n recunoatere, dau peste mcelul din locul n care a fost odat tunelul.
Se uit la mormanele de trupuri ale jandarmilor i spun:
Ce s-a ntmplat aici?
Garguii sunt trimii s informeze consiliul de fier.
Sistemele se dezvolt. Gsesc izvoare, iar vagonul cu ap e plin, peticit
acolo unde se scurge apa. Turela e sudat i prins la loc, avnd aproximativ
aceeai form. Refcuii sunt instruii, n grab, de savanii care au rmas, i li
se arat cum s deseneze hri.
Unde mergem?
Noaptea, renegaii cnt la banjo i la flaut, clopotul de alarm al
trenului sun, boilerul duduie. Femeile i brbaii se culc din nou mpreun.
n unele zile de Lanuri, Judah se duce la ntlnirile cu brbai, dar ntr-o
noapte el i Ann-Hari s-au regulat i s-au mngiat cu cea mai sincer
afeciune.
Locul acesta ciudat l ncnt pe Judah. n a asea zi a consiliului de fier,
pe cnd linia de doi kilometri i nghite propria coad i se deplaseaz, pe cnd
trenul intr ntr-un peisaj ireal cu tufe suculente i copleit de var, sosete o
poter de jandarmi i vntori de recompense.
Subestimeaz consiliul. Nu sunt mai mult de treizeci de oameni i
xenieni, mbrcai n piele i epi, haine care sunt arme. Apar din tufri cu
nsemnele TCFT-ului, urmai de nite creaturi ca nite ciuperci.
Potera trage, strig prin megafoane.
Supunei-v! Tlharilor, predai-v!
Chiar cred c se va nspimnta consiliul? Judah se uit cuprins de
uimire de prostia lor. Doisprezece dintre ei sunt mpucai pe loc, ceilali se
ndeprteaz i fug.
Prindei-i, prindei-i, strig Ann-Hari, iar cei mai rapizi Refcui
pornesc cu armele lor. Au aflat unde suntem!
Nu pot s ucid dect nc vreo ase. Ceilali scap.
Ne-au gsit, spune Uzman.
Sunt doar la vreo o sut cincizeci de kilometri de locul unde au deviat.
Au s vin peste noi.
Las n urm capcane. Butoaie cu praf de puc, baterii i fitil. Trimit
trenul printre stnci i geotaumaturgii taie diaglife n perei i aaz circuite
pentru ca greutatea unei crue s topeasc piatra i s arunce cu magm
peste jandarmi i miliie. sta e planul.
Judah trimite golemi. Baterii, turbine somaturgice create de el, pentru ca
lemnul sau rna s se ridice i s lupte pentru consiliul de fier.
Noaptea, se plimb pe lng calea ferat a renegailor cu Uzman i Ann-
Hari, care sunt certai dar care au nevoie unul de altul. Strategul i vizionarul.
Trenul perpetuu nu se oprete noaptea. Trenul e plin de oameni pricepui.
Refcuii repar armele i fac altele noi. Topesc n furnale inele vechi i fac
armuri. i transform oraul pe roi ntr-o main de rzboi.
Nu va dura mult, spune Uzman. Va veni timpul cnd probabil va
trebui s prsim trenul, s fugim.
Nu putem, spune Ann-Hari. Fr el, nu suntem nimic.
n vagonul funcionarilor, un grup de consilieri se apleac peste hri
un amestec de mituri. Birourile de lemn i pereii sunt scrijelii din primele zile,
pe cnd rebelii bei s-au apucat s le mpodobeasc.
Aici, apas Uzman pe hart. Ce e asta?
Mlatini.
Uzman mic degetul.
Necunoscut.
Srtur.
Pietri.
Necunoscut.
Mocirl.
Necunoscut.
Fum de piatr.
Uzman i muc mna. Se uit pe fereastr. Consilierii trimit inele din
spate spre partea din fa.
Avem cu noi meteoromani?
E o fat, Toma.
Toat lumea d din cap.
Poate s fluiere i s fac un vnticel care s usuce hainele, dar mai
mult
Avem nevoie de cineva care s strneasc o vijelie
Nu avem, spune unul dintre cercettori, un tnr cu barb i mbrcat
cu hainele asudate ale muncitorilor. tiu ce vrei. Te gndeti s trecem prin
fumul de piatr. Nu. Ai vzut ce s-a ntmplat cnd a fost surprins Malke?
Aproape c a murit. Ai vzut cum e.
Trebuie s existe o cale s aflm cnd erupe
Tnrul ridic din umeri.
Presiunea, spune el. Scrnetul. Sunt cteva semne. Gheizerele. Le
vezi atunci cnd te prinde. Prea multe lucruri.
Dar sunt metode s ne dm seama
Da, dar Uzman, nu gndeti. Hrile astea sunt fcute pe ghicite.
Suntem n Vadurile de Mijloc. i tim c exist ceva acolo.
Tnrul pune un deget pe hart. Vagonul se clatin.
Vezi? Ce e aici?
E o bucat de teren colorat cu rou. La trei sute de kilometri de ei, mai
puin de o lun de mers n acest ritm. E la captul fumului de piatr sau unde
au crezut cartografii c se afl fumul de piatr.
tii ce e aici?
Firete c Uzman tie. Cu toii tiu. E pata cacotopic.
Doar n-ai s ne duci spre pat, Uzman.
Eu nu pot s v duc nicieri. Consiliul merge unde vrea el. Dar eu v
spun c e singurul lucru de fcut. Voi decidei dac o facem sau nu. Dac nu,
nu ne rmne dect s stm s luptm i s murim.
E pata.
Nu, nu e pata. E marginea ei. E periferia.
Uzman se uit la el. Se ridic i pare s ezite. Asud din pricina evilor
lui, mestec lignit. Buzele i sunt negre.
Nu e pata. Trebuie s trecem prin cmpia cu fum de piatr
Dac e acolo.
Dac e acolo. Trebuie s trecem prin ea, dup care dm de periferia
cacotopicei. Chiar dac vor trece de piatr, nu vor avea curaj s ne urmreasc
acolo.
i tii de ce, Uzman? Dintr-un motiv foarte ntemeiat.
Nu avem de ales. Nu. Trebuie s fugim. S lsm trenul de izbelite.
S devenim pRefcui. Sau putem s continum. Cu tot efortul. Drumul. Dac
mergem mai departe, trebuie s facem asta. Trebuie, sau murim. Trebuie s
mergem spre vest. i ce este la vest?
mpunge cu degetul harta ceruit.
Zona cacotopic. Marginea ei.
Parc s-ar ruga de ei.
A mai intrat lumea acolo. O s fie bine. Trebuie s-o facem.
Se roag.
Doar la periferie.
S-a deschis n urm cu un mileniu, un rift din care se revars o mas
uria de fore slbatice, canceroase, Torsiunea. Un inut dincolo de orice
nelegere. Unde oamenii devin obolani de sticl i demoni sau sunete
nenaturale i jaguari i copaci. Unde se duc montrii, unde se nasc montri.
Unde trmul i aerul i timpul sunt bolnave.
Oricum, nu mai conteaz, spune cineva. Nu avem meteoromani, nu
avem pe nimeni care s conjure elementali aerieni, nu putem trece prin fumul
de piatr fr cineva care s fac curent.
Judah se apleac peste mas; marginile ei danseaz. Se uit la peisajul
de cerneal.
Bine, spune el. Bine.
Somaturgia, golemetria, este o intervenie. Crearea de servitori din
materia nevie este o problem de convingere, o insinuare. O strategie de creaie
a vieii.
Bine.
Pot face un golem din aer, gndete Judah. Un ghem, de aer n aer. S
mearg alturi de noi. Aer prin aer. Asta o s-l epuizeze. Dar tie c-i poate
trece prin fumul de piatr.
Judah tie c vor trece.
Se plimb cu Uzman i un golem merge alturi de ei. Vegetaie. Sunt un
trio ciudat: Refcutul pierde abur din evile ngropate n el; Judah e nalt i
osos, cu barba murdar; golemul se mic fr o form precis. Trenul
nainteaz cu pai mici.
Lumina lunii are culoarea unui fluid lipidic, de parc noaptea ar fi o ran
deschis. n spatele lor, Judah vede trenul scuipnd fum, cntnd ca o
orchestr de tobe i clopote. La un kilometru n fa, Refcuii monteaz ine,
iar naintea lor, echipele pregtesc terenul. n spate, linia este dezmembrat i
nsoit de sute de pelerini.
Judah privete totul ca pe un ora. Noul Crobuzon l-a nvat asta. Vede
trenul alunecnd pe crusta ngust de teren i malurile rului. Vede copaci
czui pe jumtate i-i amintete de un beiv din Noul Crobuzon care se apleca
sub acelai unghi.
Nu ne alegem amintirile, gndete Judah, ceea ce rmne cu noi. Duce
cu el Noul Crobuzon, chiar i acum cnd este cetean al unui nou sanctuar
vagabond.
Fumul de piatr nu rezolv problema, spune Uzman i trenul perpetuu
ofteaz. Miliia va trece, va zbura pe deasupra. Nu fumul, ci pata cacotopic.
Asta ne va feri.
A doua zi, un grup de jandarmi ucide cincizeci de oameni i se retrage
nainte ca Refcuii s poat contraataca. Garguiii ip c se trage n ei. Cu
limbajul lor inventiv, povestesc ce au vzut, i ntind aripile s arate guri de
glon.
E foarte cald. Ajung pe un teren cu pmnt bttorit.
Ce sunt ia?
Se strnete panica.
Vine ceva spre noi!
Animale care in pasul cu trenul, care se reped la roi s le mute. Nu, nu
animale, se topesc i se refac, ies din pmnt i sunt strbtute de razele de
soare. Gloanele trec prin ele fr s le necjeasc.
Judah le privete cu o plcere crescnd dup ce-i trece spaima. De
fiecare dat cnd trenul se deplaseaz pe linia scurt, creaturile revin.
Demonii micrii. Nu atac, se joac. Plonjeaz n pmnt i se
rostogolesc printre roi. Mnnc ritmul, ka ka ka al fierului pe fier. Dup
milenii de hrjonit doar cu vntorii i prada lor, demonii sunt flmnzi dup
un ritm mai greu. Copiaz culorile vulpilor i ale oarecilor de cmp, singurele
animale pe care le-au vzut. nva de la nou-venii i, pe msur ce trec orele,
ncep s-i copieze pe oameni i cactui, spre deliciul muncitorilor.
Uite, uite, la eti tu, e mutra ta urt, asta e.
Creaturile jucue se manifest i se arunc spre roi ca s mnnce mai
mult. Dac consilierii coboar din tren, demonii li se strecoar printre picioare,
mncndu-le ecoul pailor. O femeie danseaz i aerul se umple cu demonii
micrii acum-vizibili-acum-nu, nfulecnd tempoul. Curnd, trenul perpetuu
este copleit cu un roi de creaturi: Refcui, femei care au fost odat trfe,
cactui care-i uit seriozitatea. Danseaz pe lng tren. Picioarele le sunt pline
de demoni care sclipesc. E un concurs: ritmul cel mai complex, mai repetat,
mai bun este hrana cea mai cutat.
Lumina soarelui are culoarea ierbii uscate. Judah zmbete spre tren i
dansatori, spre micarea demonilor. E o ciudat srbtoare pastoral, pare o
srbtoare a recoltei n mijlocul pampasului, marele tren nainteaz spasmodic
ctre adoratorii ce-i atern dinainte linia. Ca i cum calea ferat ar fi o les, l
trag dup ei ca pe un animal domesticit i n jurul fiarei docile se afl sute de
petrecrei care strnesc praful. Kinetofagii le tremur n jurul gleznelor ca o
spum. Judah se gndete la energia pe care o gsesc ele n ritm. Magia
pulsului. Ce calorii ciudate se gsesc n sunetele repetate.
Judah se uit i ndrgete consiliul de fier. Monteaz un trepied. Nu e
un bun heliotipist, dar tie, pe cnd monteaz cadrul de lemn i metal n
soarele trziu, c aceasta va iei bine. Cu umbre de micare i developat prost
n camera ntunecat, dar deasupra mulimii de fantome de demoni i picioare
se va vedea trenul perpetuu i zmbetele i trupurile dansatorilor. Le fixeaz n
cerneal sepia, le nghea ca longilinii cu cntecul lor pentru golemi.
Un aerostat apare dinspre est. Se apropie cu o cltinare lene, de animal
de prad, i face drum spre ei.
Garguii ip i njur din zbor. Devin nite puncte n faa unei balene de
piele; bzie n jurul gondolei, o fac s se clatine puin. Judah aude pocnete ca
ale unor pungi de hrtie, focuri de arm, iar garguii se mprtie. Cad. Cad
drept n jos, strngndu-i aripile i plonjnd la unison, ntorcndu-se spre
tren. Se aude un tunet, ca un glas uria care se drege, i pe ferestrele
aerostatului nesc sticl i fum negru.
Da, spune Uzman.
Dirijabilul se clatin. Fum de praf de puc se scurge din pntecele lui.
Se ntoarce schilodit spre Noul Crobuzon, spre orizont, unde echipele de atac
ale miliiei ateapt ordine. Unde se afl i alte aerostate. Mai mari, cu bombe
de aruncat. Cu ferestre pe care grenadele de ceramic nu le pot sparge.
Noul Crobuzon i-a gsit. n noaptea aceea se ine o ntlnire i e un haos.
Ideile se ciocnesc. Se strig. Fostele trfe o deleag pe Ann-Hari s vorbeasc n
numele lor.
Alii se altur. Din preerie apar siluete. Consiliul de fier i anun
prezena pe ci oculte. Atrage pe cei deposedai, pe cei aflai n afara legii.
PRefcui. Un mic trib. Evadai din Noul Crobuzon, slbticii de mult
vreme. Cpetenia lor e un brbat fr brae, cu aripi ornamentale de crbu.
Mai e unul cu cleti cauciucai, unul cu bot de crocodil, o potaie cu cap drgu
de femeie. Cinele are trup de mascul. Dup pielea lor, dup giuvaerurile de
piatr, dup tenul ca lemnul, de culoarea ceaiului, Judah tie c sunt
pRefcui de ani de zile.
Am auzit despre voi, spune unul.
El i familia lui se uit la tren. Nu se uit la paznici, nici la Judah, nici la
golemul fcut din oase de psri.
Mergei spre vest, spun ei. Traversai lumea.
Se spune c v facei o via nou. La distan de toate.
Am venit s v rugm, spune el i face o pauz. Am venit s v
rugm
i Judah, mandatat de consiliu, ncuviineaz: da, poi s ni te alturi.
Nomazi n numr mare. Criminali i fugari. Rase de cmpie i rtcitori
care nsoesc fr vorbe trenul, chiar i o garuda coboar din cer i planeaz
deasupra garguilor care se ceart. Consiliul de fier i absoarbe.
Sunt nconjurai de grupuri ciudate de pRefcui narmai i de viteji
borinatchi care se leagn graios pe lng tren. Suntem protejai, gndete
Judah. Au venit s ne apere. S ne ajute.
Vntorii de recompense i hruiesc n trei rnduri cu raiduri iui.
Trgtorii se retrag nainte s se poat rspunde prea bine.
Asta nu-i nimic, i spune Uzman lui Judah. Vor veni i mai muli.
Adun consiliul de fier pe timp de noapte la lumina farului. Ann-Hari i ia
partea i, chiar dac inginerii se plng c stocurile de crbune se diminueaz,
dei lucrtorii sunt epuizai, consiliul accept s mreasc viteza. inele sunt
aezate ntreaga noapte de indivizi anesteziai de oboseal, care viseaz n timp
ce bat cu ciocanul.
Drumul de fier mnnc kilometrii. Noaptea, lumina mictoare a
trenului nate umbre mictoare pe stncile care parc vor s fug. Insecte i
creaturi de mrimea insectelor danseaz dinaintea sticlei farului, devin flcri
atunci cnd gsesc o cale s ptrund nuntru. Trenul e o linie de lumin
neagr pe cmpie.
Pmntul pare a fi instabil. Consiliul se ncordeaz. Nou-veniii sunt de
vin, li se spune c sunt spioni. Judah ajut un grup s opreasc pe unul care
bate un pRefcut i, preocupai s-l bat la rndul lor, nici Judah, nici ceilali
nu-i pun problema c omul s-ar putea s aib dreptate, c poate sunt spioni
printre ei.
La marginea cmpiei este inutul unde vor s ajung. O formaie de fum
de piatr. Formele de cea nemicat devin ncet tot mai limpezi. O poter o ia
nainte, ca s curee drumul prin ceaa solid.
Trenul perpetuu e o fortrea. Turela lui ciudat este peticit cu plci
noi de metal. Toi consilierii au cu ei bte, ascuite ca suliele, cu achii de
piatr i cu mnere nvelite n crpe. Puti primitive i excentrice. Consiliul
ateapt.
n Judah, creatura se foiete i el tie c, dei nu a venit timpul, va pleca.
Trec de periferia dealurilor cu fum de piatr. O schimbare abrupt a
peisajului ntr-unul de vis, nelinititor, unde forme aeriene stau congelate, tari
ca bazaltul, nori nchegai. Sunt guri prin care au nit gheizere de fum ce s-
au solidificat pe loc. Terasamentul trece printre ele, printre gazele solide
evacuate.
Muncitorii de la terasament au aruncat n aer stnci i au creat o bre.
Elegana fumului de piatr e ntrerupt de interstiii simple.
Cea mai mare parte a masei de piatr este surprins sub form de
fuioare, dar sunt i coloane care se rsucesc uor i devin ascuite la vrf, unde
fumul s-a rarefiat n aer. Trenul trece pe sub arcade unde fumul a fost suflat de
vnt napoi spre pmnt.
Drumul este extins, se pun inele, se iau din nou. Terenul ciudat e
frumos i nelinititor. Pmntul ar putea crpa i sri la ei, o cea ce le-ar
intra n plmni i i-ar transforma n statui. Nu se fumeaz, nu se face de
mncare; trenul se deplaseaz n salturi brute, oprind fumul ct poate de
repede: nimeni nu produce fum. Judah ateapt, gata s dea drumul golemului
de aer. Piatra din jurul lor s-ar putea topi din nou, cum se mai ntmpl cu
fumul de piatr, dup o or sau dup o mie de ani de duritate.
De la orizont apare o armat pe cai Refcui, cmile, maini cu aburi pe
multe roi. Intr n formaie prin fumul de piatr. Garguii consiliului de fier o
urmresc, zburnd mai sus dect ar ajunge fumul.
Genitii arunc n aer geografia capricioas. Caut temtori i lipsii de
experien orice semn c ar fi deschis vreo gur de evacuare.
Alte echipe pun ncrcturi uriae n guri pe care le-au spat cu grij,
sub ndrumarea geoempatei. Fata linge rna scond sunete de animal, ntr-
un soi de trans extatic. Nu e foarte talentat i ncercarea o epuizeaz.
Consilierii de Fier construiesc baricade ntre stlpi de nori. La doi
kilometri distan se vede fumul i calea ferat a trenului perpetuu. Uzman i
Ann-Hari sunt la bord, n vreme de Judah i Picior Gros i alte cteva sute se
pregtesc de ambuscad.
Pot vedea acum armata. Judah este epuizat de pregtiri. E att de
epuizat nct gndurile i se amestec de vise. Trebuie s se ntoarc la consiliul
de fier ct mai curnd. Are nevoie de protecie. A construit o capcan cu golem
pe botul locomotivei, le-a explicat cum s o declaneze dac apare ceaa de
siliciu, dar un golem de aer nu va rezista prea mult fr ndrumarea lui.
Vor mai fi i alte atacuri, spune el, dup cum au spus-o i alii.
Nu poate fi sta singurul front deschis de Noul Crobuzon. Dar nu e
vremea s se gndeasc la asta acum, atacatorii se apropie i nainte ca primele
lor arme s rsune, consiliul de fier atac.
Garguii lovesc aerul cu aripile lor groase, se feresc de gloane i arunc
grenadele. Gloanele i smulg din aer.
Bombele cad, fcute din ce a avut consiliul la dispoziie: praf de puc,
rapnele din unelte stricate, fiole de acid, compui taumaturgici cu efect
neplcut, uleiuri. Pcur, substane caustice, fum fierbinte, miliia se mprtie
puin, dar se regrupeaz repede, se mprtie din nou cnd se ntorc garguii.
Soarele e strlucitor, dar lui Judah i se face brusc foarte frig.
Nu e departe, murmur el, ascultndu-i glasul. Nu dureaz mult.
Se apleac cu ochelarii la ochi. Garguii i arunc dispreuitori
excrementele asupra inamicului odat cu proiectilele. Unul explodeaz: Awatry,
un mascul agresiv pe care Judah l cunoate destul de bine ca s-l salute, este
sfiat de tir i ajunge la pmnt mai mult zdrene dect animal.
Consilierii trag cu arbalete turnate n forjele consiliului de fier. Aprind
fitile i drm perei de stnc peste invadatori. Judah tie c depinde de el
dac lupta e ctigat sau pierdut.
Judah se ridic. Se nal pe baricad. De la el pleac fire spre baterii,
spre un transformator. Tremur cu curaj.
Cei din spatele lui toi cei cu urme de puteri magice adunai laolalt
se taie la mini i nfoar fire, strns, n jurul rnilor. Un mecanism primitiv
i conecteaz, de aceea are nevoie de ceva att de vulgar precum sngele, un
mecanism ncropit din resturi gsite.
Acum, strig Judah, iar Shaun face legtura.
Motorul geme i cei adunai se clatin n timp ce mainria le suge
energia i o canalizeaz spre conectorii de pe pieptul lui Judah.
Din el iese un sunet imposibil de descris. Pielea i se ntrete i i se mic
de parc l-ar pipi cineva cu degetele. Din praf se ridic oameni. Se afl n calea
armatei. Judah asud. Picturile cad de pe el. i mic minile. Oamenii,
golemii, nainteaz cu pas apsat.
Sunt muli. Mai mari dect oamenii. Prefabricai, ateapt. Se ndreapt
spre miliia Noului Crobuzon. Judah tremur. Cel mai slab dintre nsoitorii lui
a leinat. Judah asud cu snge.
Golemii cei negri merg nainte. Unul e mprtiat de caii miliiei. Torsul
lui tresare i ncearc s se trie mai departe, iar Judah tresare de parc ar fi
lovit cu pietre. Se nal i trage ceva imaterial la loc. Oamenii de rn intr
n lupt i caii se sperie. Mercenarii i miliienii n uniforme se feresc atunci
cnd golemii se ntind dup ei. Unii golemi stau rstignii. Alii mbrieaz
victimele. Pe cei pe care i poate vedea, Judah i mpinge cu puterea lor
nenatural printre paznici ca s-i prind pe ofieri. Mulimi de lupttori i
nconjoar pe fiecare, tind n trupurile minerale, golindu-i ncrctoarele.
Tragei, la naiba! icnete Judah.
i chiar dac dumanii nu-l pot auzi, l ascult. Un glon se nfige ntr-
una dintre siluete. Golemul e fcut din cremene i praf de puc.
Se petrece o explozie uria i golemul dispare ntr-o coloan de foc.
Omul se transform ntr-un curent de aer de culoarea focului murdar, pietrele
din el nesc i pun la pmnt mercenarii din jur; cldura l atinge pe unul
dintre tovarii lui i explodeaz i acesta, iar cnd fumul n care se transform
se mprtie, Judah vede pete de negreal pe locul unde au stat i mprejur
cercuri de mori, nnegrii i nsngerai, iar la marginea fiecrui crater unii
care nc mai mic, nc mai ip.
Tragei, spune din nou Judah.
Focuri de arm, sgei aprinse din baliste. Proiectilele fierbini ptrund i
transform trupurile modelate n vrtejuri aprinse.
Unul cte unul, se reped la atacatori, i cuprind n praf de puc, apoi n
flcri. Golemii de praf de puc, bombe umbltoare, fac guri n armat.
Judah se ridic i aude un muget ritmic, inima lui. Camarazii scot urale n
onoarea lui. Ultimul dintre golemi alearg printre invadatori, mprtie soldaii
la fiecare pas. A luat foc de la sgeata unui inta i scoate flcri murdare.
Mai sunt nc sute de mercenari i de miliieni, dar bat n retragere,
camarazii lor ip, caii lor alunec pe sngele morilor. Garguii se ntorc i
Consilierii detoneaz alte stnci, iar arbaletierii trag cu sge i uriae.
Low! strig oamenii. Da!
i Judah Low strig napoi spre ei.
Fora de atac a consiliul de fier se repede, Refcuii cei mai mari, viteji
cactui cu trncoape i topoare mari. Judah e tras napoi i srutat.
Camarazii lui sunt palizi, tremur i sunt reci de atta energie ct i-au
mprumutat, dar sunt mai puternici dect el. Judah nchide ochii.
Lein i este dus pe brae spre un loc n siguran. Viseaz la golemi de
praf de puc, viseaz soarele, apoi se trezete brusc.
Ce, ce? spune el i d s se ridice. Ce e?
Picior Gros i Shaun arat spre est, sus, n aer.
Alii. Au atacat trenul.
Judah i Shaun clresc un cal reconfigurat pentru vitez. Judah e
amorit. Armata de mercenari i miliieni, glgioas i nedisciplinat, nu a fost
dect o diversiune.
Ce-ai s faci, golemistule? se ntreab el. Ce-ai s faci ca s-i opreti? N-
ai s-i opreti; ai s mori. O s moar cu consiliul lui. Eti prea frnt ca s mai
faci ceva. Uit-te la sngele care iese din tine. Dar nu se gndete c o s
moar. Judah nu s-ar duce acolo dac ar ti c moare.
Sunt oameni n cer, miliieni atrnai de sfere plutitoare. Vede fumul
trenului perpetuu i aude explozii. Aeronauii arunc bombe, sparg sculpturile
de fum de piatr ntr-un ir de cratere, trasnd o linie spre consiliu.
Ce-ai s faci, golemistule? se ntreab Judah. O s fac ceva. Creatura
din el, ciudenia, buntatea din el se ncordeaz.
Lumea fuge. Din nou refugiai: brbai, btrni, ngrozii i rnii, nou-
venii lipsii de loialitatea care s-i in locului, femei care poart copii n brae,
toi alearg peste culmile cu nori mpietrii. Judah i Shaun trec pe lng ei de-
a lungul liniei ferate. Se arunc n lupt.
Trenul trage din turel. Miliienii i Consilierii care i depesc numeric,
dar sunt depii ca putere de foc. Cerul deja nu mai este natural, e gros i
cenuiu, ptat cu culori care n-ar trebui s fie acolo.
Mult n fa, protejat de cactui i de paznici Refcui, e o echip de
muncitori care monteaz ine. Se mic frenetic, accelernd lucrul, peste
pietriul unei pietre nimbostratus. Sunt luai la ochi de intaii miliiei, cad
rnii sau ucii peste ine, iar camarazii i trag deoparte i continu lucrul.
Judah intr n lupt.
Miliia nu va opri trenul: va ucide pe muli, dar ei se afl la doar civa
metri i chiar dac sunt puini muncitori (nc unul cade cu o floare
nsngerat) trenul va trece. Judah se teme numai de aerostatele care se
apropie. Se aude zgomot de ploaie dinspre vest, dar nu plou.
Shaun se relaxeaz. Judah l simte cum se las pe spate i-l prinde cu
braul, i simte pieptul ud, prea ud s fie sudoare, i Judah tie c prietenul lui
e mort. Calul se mpiedic i se oprete, iar Judah descalec, l trage dup el pe
Shaun care are sternul rupt. Judah l car pn ce tirul ncepe s-l necjeasc
i trebuie s-i dea drumul prietenului lui i s fug printre irurile de tovari
i de-a lungul trenului, aplecat, lund din mers un arc dintr-o stiv. Un foarc
i blestem greutatea, raza de aciune limitat, dar ncearc s inteasc din
fug de-a lungul vagoanelor lovite, spre coul de fum unde e pregtit capcana
cu golem.
Trage un disc tios; trece pe lng Refcui i se ndreapt spre botul
locomotivei. Printre miliieni se afl taumaturgi care trag cu sgei de energie
spre Consilieri i fac pagube oculte. Garguii fac raiduri curajoase i
primejdioase asupra miliiei, iar miliia ncepe s se retrag.
I-am pus pe fug! I-am pus pe fug! ip un gargui, isteric de mndrie,
dar se nal.
Miliia pleac pentru c vin aeronavele.
Haidei! se aude un strigt. Am trecut dincolo!
i edificiul segmentat se clatin i tremur i se trie prin ceaa de
piatr, parc gata s deraieze n orice clip pe schijele de piatr. Pietriul
scrie dar rezist, iar trenul nainteaz, gurit tot de gloane. Trenul se
oprete pe vrful dealului, apoi coboar. Trenul d de o gaur, scrie,
vagoanele se nclin, dar roile reuesc s rmn pe ine i, cltinndu-se ca o
creatur rnit, trenul trece dincolo.
Continuai s naintai! strig Judah, n timp ce sute de Consilieri fug
s ajung trenul din urm. Haidei.
Cerul i pmntul nu sunt aa cum ar trebui s fie. Se aude un dangt la
mare distan, dinaintea soarelui.
Geoempata st lng o prpastie. E mnjit cu rn i ochii ei au o
licrire de vraj, dar l privete pe Judah i ncuviineaz nainte ca el s
ntrebe, arat spre pmnt.
Aici, spune ea. Aa cred.
Trenul scuip aburi i uier nerbdtor.
Urcai, urcai, strig Ann-Hari din tren.
Garguii plonjeaz de dincolo de reciful de stnc unde ultimii dintre
Consilieri in piept miliiei. Refcuii fug. Sunt nite lucruri att de mici. Nu le
vede nimeni? Judah se uit spre vest i n sus. Nu vede nimeni cerul?
Pmntul?
O panoram cu totul deosebit de cea prin care au trecut pn acum.
Ce suntei? La kilometri distan spre vest, la o arunctur de b fa de
distanele enorme ale peisajului. Pe toi zeii, suntem chiar n mijlocul inutului,
am ieit de pe hart, suntem nicieri aici solul pietros devine mai unduit, de
parc s-ar fi turnat cear, Judah ncearc s vad limpede i nu se poate
concentra. Terenul se scufund. Cmpia este punctat cu copaci care se
modific, par mai puin copaci, tremur? Ca o flacr neagr, tremur,
substana lor trece n alt faz, sau e numai ochiul care ncearc s vad pn
departe, nu, e ceva n neregul cu copacii aceia. E un munte, dar ar putea s
fie i un miraj, ar putea s fie un deal mult mai apropiat sau doar un fir de praf
n ochii lui Judah. Nimic nu este ceea ce ar trebui s fie.
Creaturi care nu sunt psri zboar ca psrile pe deasupra, psri ca
ploaia. n timp ce consiliul i calculeaz pierderile, Judah se uit la cer. Se
mic asemenea unui bebelu.
Lupttori stori de puteri i nsngerai urc n tren.
Urcai, strig Uzman.
St pe o culme, privind sprturile din stnc prin care Consilierii se
chinuie s ajung acas.
Haidei, haidei, spune Uzman, i tot mai muli gsesc calea, dar de
data asta Judah tie c nu vor mai ajunge toi, pentru c miliia se regrupeaz.
E deja prea trziu. Uzman se uit la geoempat. Trenul perpetuu se
mic, muncitorii care aaz linia continu lucrul, se trie, se ndeprteaz de
ultima stnc.
Asta e doar marginea petei cacotopice, spune Judah, privind spre cer.
Suntem abia la periferie.
Dar poate simi solul; i simte energia ntr-un fel n care n-ar trebui. Vede
disperarea lui Uzman.
n disperarea lor de a-i salva i pe ultimii camarazi, au ntrziat s
arunce n aer stncile i miliienii regrupai i-au ajuns din urm pe Refcui. n
sfrit se aud trei explozii i un nor uria de fum de piatr se umfl din
pmntul poros i se desface iute, se ncheag pe canalele pe care le-au
pregtit i ncetinete pe msur ce se ntrete.
Uzman strig ndurerat cnd norul prinde din urm Refcuii mai leni.
Se uit la piatra gazoas care se umfl.
n mruntaie, Judah simte ceva nou, o nevia construit, un vnt
antropoid gigantic; Ann-Hari declaneaz capcana. Judah se pliaz pe
dinuntru, gsete resurse i preia controlul creaturii i, mpreun cu ea,
alearg spre piatra care se scurge. Golemul intr, i ntinde braele de aer,
mpinge gazele, ncearc fr rost s creeze o bre.
Judah e la muli metri deprtare de vaporii lenei care se ntresc. Din
piatr se aud chemri sugrumate. Norul i vars mruntaiele i Judah vede
micare, nu din pricina vntului, vede brae rugtoare ieind din ntuneric i
un om iese afar, cenuiu, chitinos, ntrindu-se din mers i cade, altul n
spatele lui vomit cea i altul abia se mai vede, se lupt, noat s ias.
Judah ajunge la ei. Primul care a ieit e un miliian, se vede prin pielea
lui pietrificat, dar nu poate simi nici ur, nici mnie, pentru omul care
tremur i se chinuie s respire prin gura plin cu piatr. Cellalt e un
consilier. Nu poate fi salvat. Camarazii ncearc s sparg bolovanul care i s-a
prins de fa, dar pn s reueasc, i sparg craniul.
Trebuie s mergem, strig Uzman de sus, ocat, dar controlndu-se.
O fierbere enorm de piatr se afl pe locul pe unde a trecut trenul.
inele au disprut i ele, cuprinse pe vecie sau pn se va desolidifica piatra.
Judah i descompune golemul i curenii de aer din jurul lor se modific.
Se vede o micare i Judah se ncrunt, vede un bra ieind din noua
geografie de piatr, ca un soi de plant de stnc crescut orizontal, nc
strngnd din pumn n timp ce nervii cadavrului mor.
Dei au distrus o parte din tren cu bombele lor, aeronauii sunt nesiguri.
Balonierii se opresc s urmreasc blocajul, stnc plin cu colegi de -ai lor.
Consilierii care au prins din nou curaj trag n ei. Unul cade sub ochii lui Judah,
pierznd gaz din balonul spart.
n formaie, roiul de aeronaui se ndeprteaz de deal. Uzman strig
comenzi i Consilierii alearg s-l jefuiasc pe aeronaut de echipament i s
salveze pnza dirijabilului.
Trebuie s lum tot, spune Uzman. De acum nainte trebuie s ne
nvm aa.
Se uit la cer.
Vor veni alii, spune el nainte ca Judah s se simt uurat.
Dar uurarea vine, dup o zi i o noapte n slbticia necunoscut.
Uurarea i tristeea disperat i jalea pentru cei pierdui.
Nu au fost prini cu toii n piatr, spune Uzman.
Judah tresare din pricina tonului lui, din pricina dorinei lui de a gsi un
rgaz.
Unii dintre ei au rmas de partea cealalt.
Unde e miliia. Nu e nici o uurare. Judah i imagineaz prin ce au
trecut, miliieni i consilieri, cnd au privit norul de furtun devenind piatr i
nghiindu-le prietenii.
Acum, n calitate de noi locuitori ai acestui loc, Consilierii cerceteaz
mprejurimile. La lumina torelor, tresar cnd geografia se mic. Vd alte
lumini care se mic bizar la distan i aud strigte pe care nu le recunosc sau
altele pe care le recunosc ca fiind ale lor, ecouri inute captive ore ntregi i
eliberate distorsionat.
Fugarii se adun. inele nainteaz puin. Spre nord, o umbr, o oapt.
Uzman i duce n zona cacotopic. Se afl chiar la marginea ei, dar mai aproape
dect a fost oricine.
Au nchis ua dealului n spatele lor i, odat cu rsritul, vd pentru
prima oar noul peisaj. Kilometri de cmpie de culoare obinuit, care le pare
bogat dup ce au stat ntre pietrele cenuii. Terenul coboar, se ntinde lene,
devine mai larg. Un numr uimitor de mare de copaci i dini de piatr care-i
apr i plante crtoare cu fructe i flori n culori pestrie. i lacuri mici i
alte forme de relief, iar pe direcia trenului, acolo unde se ndreapt inele, o
uria alterare a terenului. Judah o poate simi. Cu toii pot. Prin roi.
Nu toate umbrele sunt n aceeai poziie.
Nu facem dect s tatonm terenul, spune Uzman. Ne vrm doar
degetele.
Umbrele sunt aiurea i Judah simte vntul btnd n direcii contrare.
Cnd solul nu e privit, alunec.
Au lsat att de muli mori n urm, nengropai. Shaun e pe undeva,
dormind.
Pentru ultima oar, Judah ajut la montat inele. Le scoate de sub
stnca cea nou, de sub mna care se mumific i conduce crua tras de
mgari spre partea din fa a trenului ca s le monteze. Dou cioturi de fier
rmn iite din ceaa de piatr.
Sunt privii de animale, de plante cu ochi. n a doua noapte, Judah
vorbete cu prietenii lui adunai n jurul focului care, prin cine-tie-ce minune,
arde cu flcri albe. Uzman, Ann-Hari, Picior Gros i ceilali abia numii, alei,
mandatai de ingineri, fochiti, manipulani, sacagii, foste curve i auxiliari.
Ai reuit, spune Judah.
Uzman i Ann-Hari nici nu clipesc la aceast laud. Ne-ai scos din calea
primejdiei. i acum suntei n locul acesta ciudat.
Nu s-a terminat.
Nu, nu s-a terminat. Dar vei fi n regul. Vei fi. Vei fi. Trebuie s
existe un alt loc bun dincolo de acesta. Un loc destul de ndeprtat. Unde s nu
fii urmrii. Vei traversa lumea. Pn acolo unde vei gsi fructe i carne.
Unde trenul se va putea opri. Unde putei vna, pescui, crete vite nu tiu.
Putei citi i, dup ce vei citi crile din vagonul-bibliotec, ar trebui s scriei
altele. Trebuie s ajungei ntr-un asemenea loc.
Dar aici ce e? Ce ni se va ntmpl aici?
Nu tiu. Va fi greu, dar va trebui s rzbatei.
Judah nu tie de ce vorbete ca un profet. Nu el vorbete; e creatura din
el, buntatea luntric.
Nu vei fi urmrii. Mizez orice sum pe asta.
Rd cu toii la aceste cuvinte. Banii au devenit un ornament. Mai sunt
unii care-i adun, dar copiii i folosesc ca hrtie de scris. Au fost bijuterii.
i Uzman a avut dreptate, chiar dac s-a nelat, spune Judah. Ar fi
trebuit s trimitem de tire n Noul Crobuzon. Trebuia s ne gndim i la asta.
Nu tie nimeni de noi.
Se face linite.
Dac nu spunei nimnui, s-ar putea s disprei i se va spune c
odat, pe cnd se construia calea ferat, trenul a disprut. Refcuii au devenit
pRefcui i au luat trenul cu ei. Voi vrei s se tie mai mult de att. Refcuii
din ora ateapt, merit mai mult.
Sunt i cei care tiu ce s-a ntmplat
Da, dar o vor spune cum trebuie? Vor fi zvonuri asta nu se poate
mpiedica dar ce fel de zvonuri? Vrei s existe un zvon care s nu dispar?
Care s conteze? Vrei s strige numele consiliului cnd fac grev?
Ann-Hari zmbete.
Eu m ntorc, spune Judah. Am s fiu eu bardul vostru.
Unii dintre ei spun la nceput c e o laitate, c i este team s
traverseze cu ei bucica aceea de cacotopos, dar niciunul nu crede cu adevrat
n laitatea lui. Le pare ru c i prsete.
Avem nevoie de golemii ti, spune o femeie.
Cum poi s pleci? Nu-i pas de consiliu, Judah?
Judah se umfl cnd aude asta.
Pe mine m ntrebai asta? Pe mine m ntrebai?
i face s se ruineze.
Am s fiu bardul vostru. Am s le spun. Stai nemicai.
Bliul se aprinde i toat lumea adunat clipete.
ntr-un loc att de strin, cu ameninarea Torsiunii, cu cerul nenatural i
cu alteraiile zonei cacotopice, chiar i cu zidul de fum de piatr din spatele lor,
unii tot prsesc consiliul.
Unii vor reui s scape, spune Judah. Vor ajunge pRefcui n-au s
se ntoarc n Noul Crobuzon, nu aa, Refcui.
Vei reui, dragi surori, le spune el, privindu-le fr nici o umbr de
ndoial. Luai-l, spune el.
Voxiteratorul lui. Ele se uit ntrebtor.
Uite. Aa putei pstra ceea ce spunei.
l privesc cum ncarc cilindrul de cear i scoate cilindrii goi pe care-i
mai are.
Cte unul pe an. Oriunde v-ai afla. Cu o corabie, cu calul, pe jos, cum
o fi. Vreau s v aud vocile.
Se uit la Ann-Hari.
Vreau s v aud vocile.
Le ia n brae, una cte una. Strnge la piept fiecare camarad, chiar dac
nu i tie numele.
Triasc consiliul de fier, spune el fiecruia n parte.
Triasc, triasc.
Cu un gest drgstos neateptat, Judah l srut cu limba pe Uzman, iar
Refcutul tresare i d s se retrag, dar n-o face. Judah nu-l srut mult.
S fii blnzi n zilele de Lanuri, biei, spune el la urechea
Refcutului, iar Uzman zmbete.
i Judah o ia n brae pe Ann-Hari i ea l srut i el se apas n
oldurile ei i ea i ine chipul n mini mult timp.
Triasc, i optete el n gur. Triasc.
A uitat ct de iute se cltorete de unul singur. Nu trece nici o zi i
ajunge la fumul de piatr. Mna omului prins, ieind din stnc, a fost
mncat pn la os.
Judah se car peste pietre ca pe valurile mrii. Vede resturile luptei i
cadavre mprtiate. La prnz, simte umbre i vede un crd de aeronave
ndreptndu-se spre trenul perpetuu. Judah i pune mna streain la ochi i
se sprijin n toiag.
Presupune c ar trebui s se team pentru camarazii lui, dar nu se teme.
Studiaz formaia de dirijabile. Zmbete, singur la sol, pe cnd ele trec ca
nite baracude lenee. Par s ezite. El st cu spatele la un val granitic i
privete.
Judah vede fumul trenului. O nav aerian de rzboi, de mrime medie,
se ndreapt nervoas spre zona cacotopic. De acolo, peisajul pare obinuit,
dar Judah simte ceva ru ieind de sub pielea lumii.
Aeronava d drumul unei bombe n apropiere de trenul perpetuu. Judah
vede mici flori de explozie peste deal. Nici acum nu se teme.
n deprtare, cerul este cuprins de convulsii. Un fel de ghem se
deplaseaz, un soi de creatur ncovrigat nu un nor, ci un aspect al cerului
nsui devenit palpabil i traversnd inutul fr s fie vizibil cu adevrat.
Sunetul e ciudat. Judah nu respir. Se aude un blbit. Dirijabilul se bie, se
ridic din nou, de aceast dat altfel parc e mai jos pe cer i se ntoarce, se
ndeprteaz cu o vitez pe care Judah poate s jure c a cptat-o de fric.
Trenul continu s nainteze n pat, n zona cacotopic unde Noul
Crobuzon nu are curaj s intre.
Judah cltorete luni de zile. Viaa i devine un mers. Peste praie, prin
mlatini, peste stnci, prin pduri cu copaci vitroi, prin pduri pe care le crede
de copaci fosili, apoi observ c sunt schelete uriae. Merge prin cimitir, prin
ecologia osificat avnd propriile ei animale i plante.
Traverseaz lacuri care bolborosesc despre luptele dintre triburile de
vodyanoi. Vede couri de fum ieind din coasta muntelui, pe locul unde se afl
sate de troglodii. Judah este oaspetele triburilor de preoi neglijai. Este jefuit
de pRefcui. Se altur unei bande de pRefcui.
Devine din nou cltor. Muchii braelor i ai pieptului se micoreaz i
devine din nou un manechin slab. Garuda vin s-l hrneasc, plonjnd din cer
cu o mil lipsit de cuvinte. i verific hrile aflate la limita preciziei, busola.
Nu merge pe urmele drumului celui lung, taie direct spre est.
Judah trece printr-o furtun, ntr-un loc bazaltic la mai multe sute de
kilometri de Noul Crobuzon, printre copacii fulger, copaci de trsnete nali de
kilometri. Trsnete inute n nemicare de fore criptice, nfipte n sol, o pdure
cu luciri de magneziu.
Profilul ruginit al unui ora metalic mncat de timp. i o mlatin cu
noroi blestemat care i transform cizmele n viermi. i o biseric ngropat, un
cmp cu fructe slbatice i dealuri frumoase. De cinci ori se lupt cu animalele
i de trei ori cu fiine inteligente, Judah fuge sau ucide.
E un om mai tcut acum. Se mic cu lipsa de efort dat de experien.
Au trecut multe sptmni de cnd a fcut un golem de iarb care s mearg
cu el, cruia s-i vorbeasc, pn ce vntul l-a mprtiat. Judah trece pe lng
vite care au fost odat domestice i acum s-au slbticit. Ruine de garduri,
pajiti prsite, kilometri peste kilometri.
i cnd, n sfrit, Judah coboar dintre dealuri, rmne nemicat ca un
idiot. Se mpiedic. Cade n genunchi. E rece. Ce anotimp este? Judah se
trte i atinge inele.
i pare imposibil s ating acest metal, aceste linii de fier care nlnuie
geografia, pentru care s-a vrsat atta snge i sare, oasele tuturor acelora care
apas pe ele, sunt nimic, nimic, devin nimic n timp i praf.
Sunt jefuite. Imperfecte. Seciuni ntregi au disprut. Liniile se ivesc din
praf i dispar napoi. A trecut ceva timp de cnd nu a mai trecut un tren pe
aici.
Judah se uit spre nord de-a lungul liniei. i amintete zona. E departe
spre nord fa de mlatin.
Cnd va ajunge napoi, Judah va afla de ce sunt prsite liniile. Cum s-
au terminat n sfrit banii i cum au ieit la iveal nereguli att de mari, nct
nu se mai putea suporta situaia. C banii au disprut cnd bancherii au auzit
despre revolt, despre consiliul de fier. i cum, dup ncercri disperate de a
salva TCFT-ul prin salarii mari i o cretere nemiloas a numrului de Refaceri,
pierderea de capital a fost att de mare, nct Trustul Cilor Ferate
Transcontinentale s-a prbuit i liniile au devenit oase.
Curnd, cnd va ajunge din nou n ora, Judah va afla asta. Acum nu
face dect s zmbeasc. Grbete pasul i, cnd se aaz, mngie o in ca
pe o pisic. O mngie cu afeciune, cu melancolie.
Se grbete i trece peste inele moarte. n jurul lui, maluri. Nu vede
inutul. Acest drum i transform viziunea ntr-un tunel i l conduce spre Noul
Crobuzon. Oraul l ateapt.
Noul Crobuzon, spune el optit.
E prima oar cnd vorbete dup zile ntregi.
Noul Crobuzon. ntotdeauna m voi ntoarce la tine.
Nu e promisiunea unui amant, nu e o provocare, nu e o resemnare, nici o
obrznicie. E cte ceva din toate.
Merge nainte. Heliotipiile consiliului de fier se afl n sacul lui. Adevrul,
evadarea, o nou via, o democraie pe roi, un paradis al Refcuilor.
Am s te transform n legend, spune el i psrile l aud, ntr-o
legend adevrat.
Judah merge pe drumul de fier, napoi, ctre ora, napoi la turnurile
Noului Crobuzon.
Partea a Patra.
Bntuirea.
Mulimea alearg dup un om mutilat. Unul dintre soldaii sau marinarii
din Rzboiul Tesh. Par s fie pe toate strzile: au aprut parc din iarb verde.
Nici un ziar nu spune c rzboiul a luat o turnur proast, dar creterea
numrului de rnii i de mutilai d indicii despre dezastru. Ori i nchipui
crucitoarele Noului Crobuzon ridicnd botul i scufundndu-se n apa
nfierbntat de rzboi, i imagin oameni plutind pe valuri, sfiai de viermii
de mare, de rechini. Sunt zvonuri ngrozitoare. Toat lumea tia ceva despre
Btlia din inuturile Rele i despre Lupta din Soare.
Primul val de rnii a fost tratat cu team i respect. Erau miliieni i
lumea nu prea avea ncredere n ei, dar luptaser i fuseser nenorocii pentru
cauza oraului, lumea era furioas pentru ce piser i a aprut o nou mod
n Noul Crobuzon cntecele loialiste. Cei civa rezideni din Tesh gsii prin
ora fur ucii sau se refugiaser sub pmnt. Oricine avea un accent ciudat
risca s mnnce btaie.
Din ce n ce mai des, criminalii erau recrutai n loc s fie Refcui i
ncarcerai. Muli dintre schilozii care cereau i strigau despre tunul cu suflete
i vnturile efrite fuseser luai pe sus i recrutai cu fora. Nu erau miliieni de
carier. Erau doar nite umbre, nite amintiri.
Veteranii fur bine primii la nceput, apoi alungai i evitai. Miliienii,
primii lor camarazi, i alungar din parcurile din centrul oraului. Ori i vzuse
lund pe sus un om din Piaa Bisericii, unul cu pielea plin cu erupii i spart
dinuntru spre n afar, cu margini zdrenuite parc de mucturi, n vreme ce
ipa ceva despre bomba cu dini.
Crobuzonienii fceau donaii organizaiilor de caritate care i ngrijeau pe
cei ce sufereau de traume taumaturgice. Se mai ineau nc discursuri, se
organizau maruri n sprijinul rzboiului: paradele libertii le numeau ei, cu
trmbie i defilri de nave. Dar cei ce se ntorceau cu rni ciudate spuneau c
ele aduc ghinion.
Iar cei care aveau rni simple, fizice, nevrjite? Zdrelii, tiai, chiar dac
nu modificai sau orbii, cu pancarte pe care scria VETERAN DELA RZBOIU
TESH, RNIT PENTRU N. CROBUZON. Muli suferiser, fr ndoial, accidente
comune, dar ddeau rnilor lor o aur care le ridica prestigiul de soldat, iar
resentimentele i nelinitea crobuzonienilor legate de rzboiul oraului lor
aveau astfel un debueu.
Un singur glas trebuia s se ridice te-ai nscut aa, mincinos nenorocit
i mulimea se nfuria i l alerga pe milog. O fceau, firete, pentru Noul
Crobuzon, spuneau mielule, s te compari tu cu bieii notri care lupt i
mor. Mulimea din Mahalaua Beznei se apropie de ciungul pe care-l acuza de
minciun, despre care spunea c nu s-a urcat niciodat pe o nav. El i striga
rangul militar n timp ce lumea arunca cu pietre. Ori trecu mai departe.
Alte victime se gndeau de dou ori nainte s se plng. Refcuii,
miliienii-sclavi construii pentru rzboi, supravieuitori ai misiunilor lor.
Armele care le fuseser integrate le erau demontate nainte s fie lsai liberi pe
strzile Noului Crobuzon. Dac ncercau s pretind c aceste Refaceri n sine
uitnd chiar de rnile obinuite, de ochii pierdui i de oasele rupte
reprezentau rni de rzboi, erau n cel mai bun caz batjocorii. Ori trecu mai
departe.
Era o var rcoroas. Ori trecu pe sub copacii nfrunzii pn ce nu mai
auzi strigtele mulimii sau ale omului care lua btaie, acuzat de trdare. Briza
l nsoi pe sub arcadele Staiei Apa Neagr. Strzile erau nguste ca nite vase
de snge, case de lemn i chirpici stteau alturi de altele de crmid, iar aici
uite una ars, cu oase de crbune iindu-se din mormanul de cenu inform.
Zidurile Cartierului eparilor, din vestul Noului Crobuzon, sorbeau apa din aer
i asudau, fcnd ghipsul s se umfle ca nite chisturi. Umezeala lor era
colorat i lucioas.
Spre nord, strzile se lrgeau. Piazza della Settimana di Polvere era o
grdin ngrijit, cu ziduri nalte, peste care priveau ferestrele ornate cu
stucaturi ale caselor din Groapa Mare. Lui Ori nu-i plcea aici. Crescuse n
Mocirla Cinelui. Acolo nu era jungla din Cartierul Infam, nu era chiar aa de
ru, dar Ori alergase n copilrie printre casele drpnate, remodelate cu
ingeniozitatea sracului, pe scndurile suspendate deasupra spltoriilor i
latrinelor. Vnase firfirici i bnui de prin praful strzii, se rfuise cu ali copii
i nvase ce-i aia sex i prinsese jargonul mito al golanilor din Mocirla
Cinelui. Ori nu nelegea geografia din Groapa Mare sau a centrului oraului.
Nu nelegea pe unde alearg copiii de acolo. Casele austere l intimidau i
pentru asta le ura.
Simea priviri provocatoare dinspre localurile artoase. Noaptea venea.
Ori i pipi armele.
La intersecie i vzu oamenii de legtur. Umr Vechi i ceilali nu
ddur semne c l-ar cunoate, dar pornir cu acelai pas pe sub slciile care
mpodobeau colurile de strad i intrar pe Bulevardul ntretiat.
Era unul dintre locurile cele mai drgue din ora. Magazinele i casele se
crau unele peste altele, btute cu fosile n stilul vechi Os Tumulus. Merser
o vreme flancai de faimoasa vitrin, o faad de sticl veche de cteva secole
care se ntindea peste mai multe cldiri. Paznicii o protejau i nici o cru nu
avea voie s treac peste caldarm ca s nu arunce vreo pietricic. Odat, Ori
sugerase s o sparg, n semn de provocare, dar chiar i oamenii lui Toro fur
ocai de asta. Nu asta era treaba lor. Umr Vechi se strecur spre un birou.
Apoi, baletul atent pe care-l executaser de attea ori n depozitul
prsit: doi pai, unu doi, Ori era lng u i se ciocnea, trei patru, de femeia
Catlina; se ncurcau dup cum repetaser; Ori se mpiedica; Marcus se
strecura n birou cu Umr Vechi n timp ce Ori sau Catlina ipau, ca s atrag
atenia.
Luminile elictro-barometrice sfriau de jur-mprejurul lor, fcnd vitrina
s par incandescent i ptndu-i pe Ori i Catlina cu culori fantomatice. Se
mbriau, iar el privea ua peste umrul ei, gata s o strige cine, semnalul
pentru ea s atrag atenia cu strigte n cazul n care cineva ddea semne c
are de gnd s se uite pe geam n biroul unde se aflau camarazii lor. Probabil
c acum i interogau prizonierul. Pe cine ai trdat? spunea probabil Umr
Vechi.
Paznicii vitrinei se apropiar, dar nu se uitar n alt parte dect la Ori i
Catlina. Negustorii se uitau mirai i amuzai, iar vizitatorii magazinelor din
centru i priveau din faa cafenelelor. Ori era uimit. Chiar nu tiau c se petrec
lucruri? Cum se apra Groapa Mare?
Curnd i gndul l necjea, dei era adeptul asprimii Umr Vechi
avea s-l ucid pe informator. Avea s-o fac iute, apoi avea s marcheze mortul
cu nsemnul ncornorat.
E rzboi, voia s strige Ori. Dincolo de ora. i nuntru. Nu vi se spune
asta n ziare? n loc de asta, i juc rolul mai departe.
Toro le dduse indicaii, fr sa se impun, dar insistase asupra celor
necesare. Asta era necesar. Toro fcuse o legtur ntre omul acela i arestri,
turnurile miliiei, echipele de rpitori atacau membrii ghildelor i activitii.
Omul din birou era un miliian, un om din umbr, un nod de informatori. Umr
Vechi avea s afle tot ce putea, apoi avea s-l ucid.
Ori i aminti de prima lui ntlnire cu Toro.
Se petrecuse din pricina banilor lui Iacob Spiral. Vreau s fac o
contribuie, spusese Ori i l fcuse pe Umr Vechi s afle c nu era vorba
despre o alt prad obinuit. Vreau nuntru, spusese el, iar Umr Vechi i
uguiase buzele verzi i dduse din cap i se ntorsese la el dup dou zile.
Haide. Ia i banii.
Peste Podul Orzului, prin Mocirla Cinelui, spre Cartierul Infam. Un
peisaj apocaliptic cu zgur i docuri prsite, unde chilele vaselor ieeau pe
jumtate din apa mic n care fuseser nmormntate. Nimeni nu salvase
aceste sculpturi ruginite. Umr Vechi l condusese pe Ori la un hangar n care
se construiser odat dirijabile, iar Ori ateptase n umbra catargului de la
intrare.
Apruse un grup. Cteva femei, civa brbai; un refcut pe nume
Ulliam, un om masiv la vreo cincizeci de ani care pea cu grij, cu capul lsat
pe spate, privind tot timpul n urm. Alii ateptau mai ncolo. i lumina trzie
refractat de ora trecea prin panourile de sticl i se transforma ntr-o aur
prin care i fcu apariia Toro.
Fiecare pas al lui Toro ridica noriori de praf. Toro, gndi Ori i se uit
intens, cu adoraie.
Toro se mica asemenea unui mim, att de exagerat nct Ori aproape c
izbucnise n rs. Toro era mai uor dect el, mai scund, aproape un copil, dar
pea cu o precizie care spunea Sunt o persoan de temut. Silueta slbu era
mpopoonat cu un ornament masiv pentru cap, o casc de fier i aram care
prea prea grea s fie dus de muchii aceia micui, dar Toro nu se cltina.
Firete, casca reprezenta un cap de taur.
Stilizat, fcut din glme de metal, scrijelit n lupte. Un mit, casca
aceea. Mai mult dect metal. Ori simise gustul vrjilor. Coarnele erau de filde
sau de os. Botul se termina cu o gril care mima dantura; nasul avea un
belciug. Ochii erau perfect rotunzi, mici, nite gurele cu sticl mat care
luceau alb fie luminate din spate, fie vrjite, Ori nu-i ddea seama. Nu vedea
ochii omului din spate.
Toro se oprise i ridicase o mn i vorbise, iar din puinul trup venise o
voce de bas profund, o vibraie animalic de care Ori fusese ncntat. Fuioare
de abur i ieeau din nri, iar Toro i aruncase capul pe spate. Era vocea unui
taur adevrat, Ori era uimit de-a dreptul, o voce care-i vorbea n ragamoll.
Ai ceva pentru mine, spusese Toro, iar Ori, grbit ca un pelerin, i
aruncase sacul cu bani.
Am numrat, spusese Umr Vechi. Unele monede sunt vechi, unele
vor fi greu de plasat, dar sunt multe. E un biat bun.
i aa a intrat. Fr alte teste, fr alte misiuni prosteti ca s se
dovedeasc.
nc un junior, era pe post de pndar sau de diversiune, dar i ajungea.
Devenise parte a unui sistem. Nu se gndise s pstreze ceva bani pentru el,
dei poate c avea s mai triasc mult timp. Unii bani se ntorceau la el: l
plteau ca s lucreze n beneficiul lor, pentru frdelegile sau insureciile lor.
Noul Crobuzon devenise un ora nou pentru el. Acum, cnd se uita la
strzi, cuta din priviri locuri de scpare, ci ocolite pentru incursiunile lui: i
reaminti tehnicile urbane din copilrie.
Ajunsese s aib o existen mai brbteasc. Inima i btea mai tare
cnd trecea pe lng miliie; urmrea inscripiile de pe perei. Pe lng
njurturi, pornografie i scatologie, gsea semne importante. Dispozitive
trasate cu cret, rune i pictograme, taumaturgie (formule magice, trucuri de
transformat laptele i berea). Erau nsemne pe care le regsea n toate
cartierele: cochilii i ideograme. Cuta urme de grafiti prin care comunicau
bandele ntre ele. Chemri la lupt i informri mascate sub sloganuri. Cultul
apocalipsului i zvonuri: Ecce GurMult, Vedne Salveaz-ne! CF vine acas!
Toro era ntr-o zon dintre faciuni, ntre Proscrii i Agitatori i bandele de
hoi, ucigaii din partea de est a oraului. Oamenii lui Toro erau cunoscui de
toi.
De dou ori, Ori negociase cu gangsterii. l nsoise pe Umr Vechi i pe
Refcutul Ulliam ca s-i roage-amenine pe bieii cu priviri tioase care se
intitulau Vulturii din Mahalaua Beznei, s-i roage s se fereasc de docurile
unde prdciunile lor riscau s atrag miliia. Ori se uitase la Vulturi cu o ur
sincer, dar i pltise, dup cum poruncise Toro. Odat se dusese singur n
Oraul Oaselor i, sub coastele uriae mncate de vreme, fcuse un trg cu
vizirul domnului Motley, cumprase o cantitate mare de shazbah. Nu tia ce
vrea Toro s fac cu ea.
l vedea rareori pe Toro. Mult vreme ducea o via plicticoas i izolat.
Nu citeau aa cum citeau Agitatorii. Noii lui camarazi jucau jocuri de noroc la
depozitele de la docuri, mergeau n recunoatere, ceea ce nsemna o plimbare
fr int. Niciunul nu vorbea despre planul lor final, despre scopul lor;
niciunul nu spunea ce voia de fapt s fac. Niciunul nu pomenea numele
Primarului i nici mcar cuvntul primar, ci mai degrab efu mare sau
mahrul; adevrul era rostit ntr-un soi de psreasc. i cnd crezi c o s-i
dm brnci lu efu mare pe scri n jos? mai spunea cte unul, dup care
dezbteau problema Primarului i i verificau armele.
Ori nu tia de fiecare dat ce fceau tovarii lui. Uneori afla abia atunci
cnd auzea de un alt jaf, de eliberarea prizonierilor din vreo fabric de
pedeaps, de uciderea vreunui cuplu bogat din Dealul Drapelului. Aa ceva
nfuria ziarele, care-l acuzau pe Toro c ucide nevinovai. Ori se ntreba amrt
ce fcuser victimele, pe ci i Refcuser sau executaser. Scotocea prin
cufrul gtii n care se aflau lucrurile luate de la miliieni, insigne i
legitimaii, dar nu gsea nimic care s-i dea vreo idee pentru ce fuseser
executai cei din centrul oraului.
Cu contribuia lui Iacob Spiral, aveau bani s plteasc pgi, i plteau
bine, dei marea parte a banilor erau la dispoziia lui Toro pentru un proiect
misterios i scump. Adepii lui Toro adunau informaii i contacte. Ori ncerc
s-i refac vechea lui reea. i neglijase fotii prieteni. Nu-l mai vzuse pe
Petron de sptmni de zile, i nici pe alt Novator. Simise cu o nou agresiune
dizident c erau prea frivoli, c se comportau prea manierat. Pn la urm i
cut i i ddu seama ct de mult i lipsise piesa lor slbatic.
i nva de la ei. i ddu seama ct de repede uita zvonurile cnd i
petrecea toat ziua cu gaca. Aa c, o dat pe sptmn, se ntorcea la
mpritul supei din Malul Sur. Se hotr s revin la ntlnirile Agitatorului
Renegat.
ncerca s nu-l neglijeze pe Iacob Spiral. Omul nu era uor de gsit.
Disprea mult vreme, iar Ori l gsea abia dup ce-i lsa mesaje prin
adposturi i pe la vagabonzii care deveniser familia nenorocitului.
Unde-ai fost? i spunea Ori, iar Iacob Spiral i rspundea prea vag.
Ceaa de pe creierul btrnului se mprtia cnd vorbea despre viaa lui de
dinainte, despre Jack Juma-de-Rugciune.
De unde ai aflat att de multe despre planurile lui Toro, Spiral?
Btrnul rdea i cltina din cap.
Eti prieten cu Toro? gndea Ori. V ntlnii i vorbii despre vremurile
de demult, vorbii despre Clugr?
De ce nu le-ai dat chiar tu banii?
Nimic.
Nici nu-i cunoti, nu-i aa?
Niciunul din gaca lui Toro nu recunotea descrierea lui Spiral. Ori l
ntrebase pe Iacob despre Jack Juma-de-Rugciune. Cred c m placi, gndi
Ori. Btrnul nebun l privi cu grija unui membru al familiei. Cred c mi-ai dat
banii ca s m ajui i s-i ajui i pe ei n acelai timp. Nebunia lui Spiral ba
era, ba nu era.
Nu prea te-am mai vzut, spusese Petron n barul cu cabaret din
Vizuina Urletului.
Nu bgau n seam striptease-ul i jocurile de noroc ilegale de la celelalte
mese.
Am avut treab.
Te-ai dat cu mulimea?
Nu era nici o urm de acuzaie sau de venin n glasul lui Petron
schimbarea taberei era un lucru ce se petrecea rapid printre boemi. Ori ridic
din umeri.
Facem lucruri bune, dac vrei s te ntorci la noi. Flexibilii monteaz
un alt spectacol: Rud i Gutter i Ambasada Diavolului. Firete, nu putem
folosi numele lui Rudgutter, dar se leag de Comarul Nopilor de Var de acum
civa ani: se zvonete c au ncheiat nite trguri necurate ca s rezolve
problema.
Ori ascult i gndi, Peste ctva timp vei face un spectacol despre mine.
Ori i Primarul mpuns de Taur. Lucrurile vor fi altfel atunci.
Dou zile de Lanuri la rnd fusese la Iubita Brutarului. Nimeni nu
venise n prima sear. n a doua, trapa se deschisese i el fusese lsat s intre
la o ntlnire a Agitatorilor Renegai. Nu erau toi cei cu care se obinuise.
Refcutul pe care-l ntlnise cu luni n urm era tot acolo. Mai era un hamal
vodyanoi i un cactus schilod pe care Ori nu i-l mai amintea, i ali civa care
rsfoiau publicaiile.
O femeie conducea discuiile. Era mic i hotrt, mai n vrst dect el,
dar nc tnr. Vorbea bine. l cercet din ochi, iar cnd chipul femeii deveni
nesigur, i aminti de ea: era custoreasa.
Femeia vorbea despre rzboi. Era o ntlnire tensionat. Nu numai c
Agitatorii Renegai nu sprijineau scopurile rzboiului, cele oficiale sau cele
interpretate aceast poziie era comun tuturor grupuleelor de dizideni ba
chiar mai spuneau c se zbat ca Noul Crobuzon s piard.
Crezi c Tesh e mai bun? spunea cineva, furios i incredul.
Custoreasa spuse:
Nu c ar fi mai bun, dar dumanii notri sunt aici.
Ori nu vorbea. O privea i se ncord numai o clip cnd furia unui
brbat care o acuz c este partizan Tesh risca s devin violent, dar ea l
liniti. Ori nu credea c-i convinsese pe toi nu era sigur nici mcar de
propriile sentimente fa de rzboi, ca s nu mai spun c ambele tabere erau
ticloase i c nu-i psa de niciuna dar ea se descurcase. Cnd ceilali
plecar, el atept i o aplaud, fiind caustic numai pe jumtate.
Unde e Jack? spuse Ori. Jack, cel ce era de obicei la tribun?
Curdin? spuse ea. E dus. Miliia. L-a nhat. Nimeni nu tie.
Tcur. Ea i stinse hrtiile. Curdin era mort sau ncarcerat sau cine
tie.
mi pare ru.
Ea ddu din cap.
Te-ai descurcat.
Ea ddu din nou din cap.
Mi-a povestit despre tine, spuse ea fr s-l priveasc. Mi-a povestit
multe despre tine. Era dezamgit c nu mai vii. S-a gndit mult la tine. Biatul
e plin de mnie, spunea el. Sper s tie ce s fac cu ea. Deci cum e n
tabra slbatic, Jack? Cum e alturi de Gaca lui Bonnot sau a lui Toro sau a
lui Poppy sau cu care eti tu acum? Crezi c lumea nu tie? Ce faci acum?
Mai multe dect voi.
Dar nu-i plcu obrznicia lui i nu voia s se certe, aa c spuse:
Cum de ai preluat tu efia?
Voia s spun tii att de multe, te descurci, eti calificat pentru asta.
Cnd o vzuse pentru ultima oar, el era dizidentul experimentat, cu filosofie
insurecionist: acum fusese de fa cnd muriser oameni i era mai dur,
fusese tiat cu un cuit de miliian i tia cum s vorbeasc cu golanii din
partea de est a oraului, dar ea tia mai multe dect el, i asta n numai cteva
sptmni.
Ea ridic din umeri.
A venit vremea, spuse ea, ncercnd s nu par prea serioas, apoi se
uit n ochii lui. Cum ai putut face asta acum? Tocmai acum? Ce crezi c se
ntmpl? tii mcar ce se petrece? Simi? Cinci topitorii s-au nchis
sptmna trecut, Jack. Cinci. Platforma Retif din ghilda docherilor e n
tratative cu vodyanoii pentru crearea unui sindicat inter-rasial. Noi aranjm
asta, cei din AR. La urmtorul mar o s organizm o ntlnire i n-o s mai
trebuiasc s lncezim ca pn acum.
Fcu un semn spre ziduri, apoi i lovi coapsele cu pumnul.
Ai auzit povetile. tii ce ne ateapt? Tocmai acum ai ales s devin un
aventurier? S ntorci spatele comunalitii?
Cuvntul l fcu s rnjeasc. Jargonul, comunalitate, comunalitate, pe
care Agitatorii l rosteau nencetat.
Noi facem ceva, spuse el.
Tirada ei l fcuse s se simt stnjenit sau poate melancolic, nostalgic.
Nu cunotea aciunile i schimbrile despre care vorbea ea, la care participase
i el odat. Dar entuziasmul lui, mndria l copleir, i terser nelinitea i
zmbi.
O, Jack, spuse el. Nici nu tii ce facem noi.
Ua de la birou se deschise i Umr Vechi i Marcus ieir, vzui numai
de Ori. Cactusul l privi pe Ori n ochi, apoi dispru n mulimea de curioi.
Cu grij, nu prea brusc, Ori o fcu pe Catlina s neleag c terminaser
i coborr vocile ca doi oameni obosii s se tot certe. Ori trecu pe sub inele
suspendate i arcadele Liniei de Dreapta, sub trenurile de deasupra luminate
cu gaz, sub cerul murdar de un apus maroniu, spre Cartierul Infam unde -l
atepta Toro. Se ntoarse la eful lui mascat, pe care-l vedea att de rar, a crui
fa nu i-o vedea niciodat, lsnd n urm un om mort.
Ori merse la docurile din Kelltree. Se desfura o ntlnire, fcut s par
spontan, despre care Caucus i faciunile sale dduser de tire de cteva
sptmni. Nu o putuser anuna n AR sau n Forja, astfel c se bazaser pe
grafiti, limbajul semnelor i zvonuri. Miliia le-ar fi interzis adunarea: ntrebarea
era ct timp aveau la dispoziie. Mulimea se adun n faa Depozitului
Paradox, docheri i civa funcionari, cei mai muli fiind umani, dar mai erau
i alte rase, chiar i Refcui, inndu-se grijulii la marginea adunrii.
Din canalele care legau docurile de ru, vodyanoii priveau adunarea. La
civa metri distan, ascuns de acoperiuri, se afla Marele Catran, locul de
ntlnire dintre Catran i Molim, rul cel larg care mprea n dou estul
oraului. Cnd treceau navele nalte, Ori le putea vedea catargele deplasndu-
se prin spatele caselor, dincolo de courile de fum.
Pe deasupra treceau aerostate. Repede, gndi Ori. Un grup de femei i
brbai trecu prin mulime, coagulndu-se parc la ntmplare i micndu-se
cu un scop brusc. Se adunar n jurul unui brbat pe care-l mpinseser spre o
magazie de crmid care devenise scen, pe care se cr i fu urmat de unul
pe care Ori l recunoscu, un membru Caucus, de la Proscrii.
Prieteni, strig brbatul. Avem pe cineva care vrea s v vorbeasc, un
prieten de-al meu, Jack, spuse el i strni zmbete amuzate. Vrea s v spun
ceva despre rzboi.
Aveau att de puin timp. Spionii miliiei alergau deja spre oamenii de
legtur. n postul taumaturgic de ascultare din epu, ealonul de
comunicatori clipeau repede i ncercau s descifreze ce subiecte ilicite se
discutau. Haidei, repede, gndi Ori.
Privind n urm, s cntreasc mrimea adunrii, Ori fu surprins s-l
vad pe Petron. Novatorul mpletea activismul artistic cu dizidena real i risca
mai mult dect o ncierare de noapte n Cmpul Poftei. Ori era impresionat.
Erau adepi ai lui Caucus peste tot. Ori vzu pe cineva din grupul
Excesivilor, din Sufragim; vzu un editor al Agitatorului Renegat. Acest vorbitor
nu fcea parte din nici un grup, iar toate faciunile frontului, instabile, haotice,
certree sau tovreti, erau forate s-l mpart ntre ele. Tnjeau dup omul
sta.
Are lucruri de spus, strigau Proscriii. Jack Jack s-a ntors din
rzboi.
Se fcu brusc linite. Omul era un soldat. Ori era surprins. Ce nsemna
prostia asta? Da, existau i recrutri forate i Refaceri militare, dar oricare i-ar
fi fost povestea, omul acela fcuse, cel puin n trecut, parte din miliie. i
fusese invitat aici. Brbatul pi nainte.
Nu v fie team. Sunt aici s v spun ce se petrece cu adevrat, spuse
omul.
Nu era un bun vorbitor. Dar ipa destul de tare ca toat lumea s-l poat
auzi, iar propria lui nelinite intuia lumea pe loc.
Vorbi repede. Fusese avertizat c nu poate sta mult.
N-am mai vorbit n faa unora ca voi, spuse el i i puteau auzi
tremurul din glas, al omului aceluia care inuse arma n mn i ucisese n
numele Noului Crobuzon.
Rzboiul e o minciun (spuse el). Am cptat insigna. (O scoase afar cu
vrful degetelor de parc ar fi fost murdar. Dac se afl n ora despre asta, e
un om mort, gndi Ori.) Luni de zile pe nave, am trecut prin Strmtorile Apei de
Foc, tot nainte pn am dat de pmnt, ne-am gndit c o s trebuiasc s
luptm pe mare, am fost antrenai pentru asta, soldai-marinari, penc navele
celor din Tesh ne vnau, i-am vzut i le-am vzut armele care le ddeau ocol
n stoluri, dar ei nu ne-au vzut, i nu erau toi loialiti, miliieni, noi cei din
Mocirla Cinelui eram pe nava aceea pentru c nu mai erau alte posturi. Ne -au
zis s mergem s eliberm satele din Tesh.
Nu ne vor. Am vzut eu Ce ne-au fcut. Ce-am fcut i noi. (Se produse
o agitaie undeva pe strzi i aprur cteva iscoade din Caucus fcnd frenetic
semne cu mna Proscrisului, iar el i opti ceva vorbitorului. Ori se pregti s
fug. Miliianul renegat se nec de mnie.) Nu e un rzboi pentru libertate, nici
pentru binele celor din Tesh, ei ne ursc, iar noi, i-am urt i noi, credei-m, a
fost un, este un mcel acolo, crime pur i simplu, i trimit copiii burduii cu
vrji ca s ne topeasc, am avut parte de oameni care s-au topit pe mine i am
fcut nite lucruri Nu tii ce situaie este n Tesh. Ei nu sunt ca noi. Sfinte,
am fcut nite lucruri (Proscrisul l grbea, l trgea de pe magazie.)
Aa c s-i ia naiba pe miliieni i rzboiul lor. Nu sunt prieten cu
blestemaii din Tesh, dup cte mi-au fcut, dar nu-i ursc nici pe jumtate pe
ct i ursc pe ei. (Art cu degetul spre palatul cu coloane de bazalt al
Parlamentului, care se nla spre cer cu tuburi i protuberane ca nite coli,
profan i arogant.) Dac vrea cineva s moar, nu e nevoie de vreun ran din
Tesh, ei sunt de ajuns, ei care ne-au adus aici. Pe ei cine-i omoar? (i trase
degetul mare n spate i trase cu degetul de cteva ori spre Parlament o
injurie a Refcuilor.) La dracu cu rzboiul lor.
La aceste cuvinte, unul dintre Agitatorii Renegai ltr, Da, luptai s
pierdem, luptai s fim nvini, i strni strigte furioase din partea celor care
considerau asta drept o tmpenie. Se strig spre Agitatori c sunt de partea
dumanului, c erau ageni ai Lichidului Trtor, dar nainte s nceap btaia
ntre faciuni, se auzir fluierele miliiei i mulimea ncepu s se mprtie. Ori
scrise ceva repede pe o bucat de hrtie.
Venea miliia. Lumea era pregtit i se mprtie. Ori fugi i el, dar nu
spre pori sau spre gardul rupt. Se arunc direct spre vorbitor.
Se mpinse printre membrii Caucus care se certau. Unii l recunoscur pe
Ori, l privir cu prietenie sau cu un nceput de mirare pe cnd trecea pe lng
ei spre Jack, soldatul furios. Ori i puse hrtia pe care i scrisese numele i
adresa n buzunar i i opti:
Cine o s-i omoare? Noi o s-o facem. tia nu. Caut-m.
Atunci se auzir arztoarele unei aeronave care apru peste ei. Frnghiile
se desfurar i lsar s coboare miliieni n armur. Se auzir ltrturi de
cine. Porile Depozitului Paradox erau aglomerate, se strni panica.
Cuirasatele! strig cineva i, ntr-adevr, de-a lungul zidurilor se ridicau
trupurile groteti, glandulare, cu flageli i caviti organice, clrite de miliieni
manipulnd nervii expui ai creaturilor gigantice din care atrnau filamente,
fcndu-le s zboare lene spre mulimea de demonstrani, picurnd toxine.
Ori fugi.
Pe strzi erau alte echipaje de miliie: clrei, infiltrai. Ori trebuia s
aib grij. Tresri la gndul c vreun lunetist s-ar putea s-l inteasc din
aerostat. Dar tia drumuri lturalnice. Majoritatea mulimii deja dispruse prin
labirintul de crmid al Noului Crobuzon, trecnd pe lng buticari i
vagabonzi la col de strad, ca mai apoi s se opreasc din alergat i s
peasc la fel ca toat lumea, la cteva strzi distan. Mai trziu, la doi
kilometri distan, pe cellalt mal al rului, Ori auzi c nimeni nu fusese
capturat sau ucis, i asta l umplu de bucurie.
Numele soldatului era Baron. i spuse lui Ori, fr nici o reinere i fr
s-i fac griji, numele dizidenilor cu care avea legturi. Apruse dup dou
nopi. Cnd Ori i deschise ua, Baron sttea cu hrtia lui n mn.
Spune-mi, deci, spusese Baron. Ce-ai s faci? Voi cine naiba suntei,
amice?
Cum de nu te-au prins nc? ntreb Ori.
Baron spuse c erau sute de miliieni care dezertaser. Cei mai muli
care plnuiau s se ascund stteau la adpost, pregtindu-se pentru
economia neagr a Noului Crobuzon, ferindu-se de primii lor tovari. Datorit
haosului din ora, spuse el, ar fi imposibil pentru miliieni s-i urmreasc pe
toi. Nu trecea nici o zi fr o grev sau o revolt: numrul celor fr serviciu
cretea, xenienii erau atacai de Condeie i Condeiele de ctre xenieni i
dizideni. Unii din Parlament cereau compromisuri, ntlniri cu ghildele.
Eu nu vreau s m ascund, spuse Baron. Nu-mi pas.
Se apropiar de Stncua Speriat din Burduful Rului, lng ghetoul
cactuilor. Ori nu voia s mearg la Doi Viermi i nici n alt loc cunoscut drept
loc de ntlnire pentru dizideni care s fie urmrit. Aici, n Burduful Rului,
strzile erau linitite, iar casele de lemn umede. Cel mai mare necaz pe care-l
puteau avea aici era s dea peste gtile de cactui drogai care frecau menta i
i fceau tatuaje cheloide pe pielea lor verde, stnd pe gardurile de la baza
Casei de Sticl ce se nla vreo douzeci i cinci de metri, un cartier de
aproape doi kilometri lungime care se integra n caroiajul de strzi ale Noului
Crobuzon. Golnaii cactus se uitar la Ori i Baron, dar nu-i acostar.
Se ntmplase ceva cu Baron. Nu spunea nimic explicit ca s-l fac pe Ori
s se ntrebe ce pise, dar era ceva n pauzele pe care le fcea, n felul n care
nu spunea anumite lucruri. O mnie. Ori presupunea c existau tot attea
poveti ngrozitoare ci brbai se ntorceau de la rzboi. Baron se gndea la
ceva, la un lucru anume, la un moment ce? snge? moarte? transfigurare?
vreo atrocitate care-l fcuse s devin un lupttor furios, dornic s-i ucid pe
cei care l pltiser. Ori se gndi la prietenii mori i la durere.
Fiecare grup Caucus l curta pe Baron i pe ceilali miliieni renegai. Cu
dispre calculat, Ori explic agenda de lucru a diferitelor faciuni. Povesti
aventurile lui Toro, treburile pe care le fceau bieii i l trase pe Baron pe
orbita lui.
Baron era un premiu. Adepii lui Toro erau ncntai. Toro veni n
noaptea n care Baron li se altur, puse o mn osoas pe pieptul miliianului
ca semn de bun-venit.
Era pentru prima oar cnd Ori vedea cum cltorete Toro. Cnd Umr
Vechi i restul gtii terminar de vorbit, Toro i aplec masca de metal cu
coarne i aps. Silueta mascat se sprijinea de nimic, de aer, apoi se arunc
nainte, pn ce coarnele vrjite se prinser n ceva, universul pru s se plieze
i se ntinse n dou puncte, iar Ori simi aerul prind de taumaturgie, iar
coarnele lui Toro strpunser lumea i el trecu de partea cealalt. Pielia
sfiat a realitii se nchise la loc ca dou buze, iar Toro dispru.
Ce a fcut Toro l ntreb Ori pe Ulliam Refcutul n noaptea aceea
de a devenit ef? Nu m plng, nelegi asta, nu? ntreb i eu. Ce a fcut Toro?
Ulliam zmbi.
Sper s nu afli niciodat, spuse el. Fr Toro, n-am fi nimic.
Baron aduse o anume slbticie militar n grup. Cnd vorbea despre
rzboi, se cutremura i ltra furios; i se umflau venele pe cap. Dar cnd mergea
la treab, cnd participa la raidurile mpotriva informatorilor, cnd mergea s-i
bat pe drogaii care clcau teritoriul lui Toro, pe durata aciunii era perfect
rece, abia dac i tremurau buzele n timp ce cspea pe vreunul.
i nspimnta pe noii lui tovari. Comportamentul lui automat,
uurina cu care pedepsea, felul n care i se scurgea viaa din ochi i se
scufunda. Nu am fi nimic, gndi Ori. Adepii lui Toro se credeau nite
desperados duri i da, fcuser lucruri violente, ucigae, n numele
schimbrii dar furia lor anarhist era o glum pe lng experiena rece i
lipsit de sentiment a soldatului. l adorau.
Ori i aminti de prima execuie pe care o vzuse, cea a unui cpitan-
informator. l gsiser uor. Gsiser dovezile, lista cu nume, ordinele. Dar, cu
toat ura lor, cu toat amintirea frailor czui, cu tot chinul pe care-l suferise
Ulliam n fabricile de pedeaps, execuia era cu totul altceva. Ori nchisese ochii
s nu vad mpuctura. i dduser lui Ulliam pistolul, spunndu-i c o face
pentru Refacere, dar Ori credea c fusese i din cauz c Ulliam nu se putea
uita la prizonier. Capul lui ntors n spate nu vedea nimic. i chiar i aa, Ori
era convins c nchisese ochii atunci cnd apsase pe trgaci.
Prin contrast, Baron intra oriunde i se spunea i btea pe cine trebuia s
bat i ucidea dac i se spunea, fr s crcneasc. Se mica asemenea
mainriilor pe care i le amintea din tineree: ceva metalic, uns, lipsit de
gndire.
Cnd Vulturii din Mahalaua Beznei ncepur din nou, provocator, s se
rspndeasc pe strzile lui Toro, Ori, Enoch i Baron fur trimii s pun
capt incursiunilor.
Doar unul, spuse Toro. Cel cu buz de iepure. El e capul.
Ori, mereu cel mai bun inta, avea o flint, Enoch o arbalet dubl, dar
niciunul dintre ei nu avur ansa s trag. Baron verificase i curase evile
revolverului su cu lipsa de efort a celui cu experien.
Tineri i tinere care se ineau cu Vulturii stteau pe scrile unei
mansarde din Mahalaua Beznei, bnd prea-ceai i fumnd shazbah. Ori i
Enoch l urmar pe Baron. De dou ori au fost provocai de cte un drogat pus
de paz: de dou ori i-a trimis la plimbare cu o privire, cu o ameninare optit.
Ori nc nu ajunsese bine la colul ultimului etaj cnd auzi lovituri n podeaua
de lemn.
Pn s ajung la u, deja se auzir dou focuri. Doi biei de vreo
aptesprezece ani czuser cu picioarele gurite i ipau. n vreme ce ceilali
fugeau i-i aruncau armele, Baron continua s nainteze. Cineva l mpuc pe
Baron i Ori vzu floarea de snge de pe braul lui stng; Baron mri, chipul i
se schimb o clip de durere, apoi deveni din nou impasibil. Cu nc dou
focuri i dezafect sau i sperie pe cei care trgeau, iar cnd ajunse aproape de
tnrul cu buz de iepure care dduse idei gtii, l mpuc sub ochii lui
Enoch i Ori.
Nu-i pas dac moare, se gndi Ori n noaptea aceea. Baron l ngrozea.
Ucide la comand. Ucide dac i se d voie.
sta nu e un om care a nvat s lupte n slbticie. Priceperea, viteza i
brutalitatea cu care curase camera, felul n care acoperise colurile. Baron
mai fcuse asta de multe ori, fusese pus n faa violenei urbane. Baron nu era
un recrut recent, un om fr slujb care gsise un loc de munc, un soldat
fcut la norm.
Ce poate Toro s fac? se ntreb Ori. Nu-l vzuse niciodat luptnd pe
eful lui.
Ce e coiful acela? spuse el, iar Ulliam i rspunse c Toro ieise din
fabricile de pedeaps sau din pucrie sau din inuturile slbatice sau din
subteran i cutase mut vreme un meter i materiale din care s-i modeleze
casca: uneori numea capul de taur drept rasulbagra.
Ulliam i relat povestirile de necrezut ale puterilor ei i felul n care
fusese construit, primejdia turnrii ei, anii de munc.
Ani n pucrie, ani de cutare de piese, ani de cnd o poart, spuse
el. Ai s vezi ce poate face.
Fiecare ins avea atribuiunile lui. Ori fusese trimis s fure lapte de stnc
i buturi vrjite din laboratoare. tia c se pregtete un plan. l ghicea n
instruciunile pe care le primeau.
F rost de un plan al parterului Parlamentului. Ce s fac rost? Ori nici
nu tia de unde s nceap. F-te prieten cu un funcionar de la birourile
magistraturii.
Descoper cum l cheam pe secretarul adjunct al Primarului. Gse te-i
de munc n sediul Parlamentului, ateapt instruciuni.
Starea de grev i insurecie era tot mai apstoare: Ori o simea,
detaat, excitat.
Iacob Spiral se ntoarse de la cazanul cu sup. Ori se simi brusc uurat
s-l vad. Iacob era lucid, vioi n seara aceea, l privea pe Ori cu ochi vicleni.
Banii ti continu s ne fie de ajutor, spuse Ori. Dar acum am ordine
pe care nu tiu cum s le ndeplinesc. Asta e.
Se aflau la digul din Cotul Sur, chiar mai jos de confluen, lng Insula
Despicturii i turnurile Parlamentului care ieeau din Marele Catran. Luminile
de sear preau cenuii; reflexiile lor n ap erau terne. O pisic mieuna de pe
insulia mic, rtcit cumva pe acel petec de uscat din mijlocul rului. Iacob
Spiral scuip spre stlpii din ap care marcau limita Vechiului Ora. Erau
pietre teribil de vechi, sculptate cu scene din istoria timpurie a Noului
Crobuzon. n locul unde se ntlneau cu apa, erau desfigurate de vodyanoii
delincveni.
ncearc lucruri noi, nu-i aa?
Iacob lu igara lui Ori.
Nu au o strategie, nu? ncearc mereu altceva. O mulime de metode
sunt bune.
Trase fum n piept, cuget i cltin din cap.
La naiba, nu aa ar fi fcut Jack, spuse el i rse.
Cum ar fi fcut Jack?
Iacob continu s priveasc jarul igrii.
Primarul nu poate sta mereu n Parlament, spuse el cu grij. Cineva ca
Primarul, totui, nu poate iei aa, la plimbare sau clrie. Trebuie s fie
protejat, nu? De oameni n care are ncredere. Oriunde se duce Jack mi-a
spus asta, Jack a urmrit treaba e acolo i Garda Clypean a Primarului.
Numai n ei are ncredere.
Se uit n sus. Pe chipul lui nu se citea nici o expresie de glum.
Imagineaz-i c unul dintre ei trece de partea cealalt. C ar putea fi
cumprat.
Dar au fost alei tocmai pentru c nu pot fi cumprai
Poveti
Iacob vorbi cu autoritate i l fcu pe Ori s tac.
E plin lumea de mori care au avut ncredere n incoruptibili.
i ddu lui Ori un nume. Ori rmase privind n timp ce btrnul
vagabond se ndeprta. Se cltin prin dreptul fiecrui felinar pn ce ajunse la
captul aleii i se sprijini, un btrn obosit, cu cret pe degete.
Unde te duci? spuse Ori.
Glasul lui era lipsit de ecou din pricina rului, dar ajungea pn departe
din pricina zidurilor.
La naiba, Spiral, de unde tii tu lucrurile astea? Vino la Toro, spuse
el iritat. Cum reueti? Eti mai bun ca oricare dintre noi, vino la Taur, vino cu
noi. Ce zici?
Btrnul i linse buzele i se cltin. Avea s vorbeasc? Ori l vzu cum
se gndete.
Nu toate potecile lui Jack s-au uscat, spuse el. Sunt metode de aflat
lucruri. De auzit. Eu tiu.
i btu nasul cu degetul, cu un gest comic de conspiraie.
tiu chestii, nu? Dar sunt prea btrn s mai fac parte dintre juctori,
biete. Las-i pe cei mai tineri i mai furioi.
Repet numele. Zmbi din nou i dispru. Ori tia c ar fi trebuit s l
urmeze, s ncerce s-l atrag n orbita lui Toro. Dar avea un mare i straniu
respect pentru el, ceva apropiat de adoraie. Ori ncepuse s poarte nsemne pe
haine, spire mimnd spiralele pe care Iacob le lsa pe perei. Iacob Spiral
aprea i disprea n feluri foarte ciudate, iar Ori nu voia s-l priveze de o ieise
teatral.
Umr Vechi era ncntat de informaiile lui Ori, de nume, dar rse
incredul atunci cnd auzise de la cine-l cptase.
Bei n crciumile care trebuie din Sheck, ncule, spuse el. Asta e o
treab de om dinuntru. Nu vrei s spui. Ai un om pe care-l pzeti. Vreun
amant? Amant? Vreun ofier curist? Ai fcut recrutri la orizontal, Ori? Cum
vrei. Nu tiu cum faci dar asta e aur curat. Dac e adevrat. Aa c nu te
forez. Am ncredere n tine, biete nu te-a fi bgat aici dac n-a fi avut.
Deci dac tu te fereti, probabil c ai motive serioase. Dar nu pot spune c-mi
place. Dac pui la cale ceva
Dac ai trecut de cealalt parte, voia el s spun.
Sau chiar dac o faci cu intenii bune dar greeti, dac strici totul,
tii c te vom ucide.
Ori nu era intimidat. Umr Vechi ncepuse brusc s-l plictiseasc teribil.
Se ntoarse cu grij spre cactus i l privi n ochi.
mi dau viaa pentru asta, spuse el i era adevrat, i ddea seama
chiar atunci. Am s-l ucid pe Primar, am s tai capul arpelui de la guvernare.
Dar, spune-mi, Umr. Dac te jucam pe degete? Dac informaia pe care am
adus-o i pe care o vrem cu toii ca s ne facem treaba -, dac era o curs,
cum m mai puteai ucide dup aceea, Umr Vechi? Pentru c tu ai fi fost cel
care murea primul.
Fcuse o greeal. Vzu ochii lui Umr Vechi. Dar Ori nu regreta
provocarea lui. ncerc, dar nu reui.
Baron i nspimnta pe toi. Vzuser c este n stare s trag cu arma
i s se bat, dar nu tiau dac e n stare s fie convingtor. l informar cu
mare nelinite, pn ce el se rsti la ei s tac i s aib ncredere. Nu aveau de
ales.
Avem nevoie de unul care s tie cum s vorbeasc, aa, ca de la
miliian la miliian, spuse Toro.
Mecanismul sau taumaturgia ctii preschimbau cuvintele ntr-un
muget. Ori se uit la trupul care prea i mai mic sub casc, fr s par
ridicol, legat ca un dansator i ncordat. Lmpile ochilor rotunzi aruncau
lumini.
Suntem penali, spuse Toro. Nu putem vorbi cu miliienii ne-ar mirosi
pe loc. Avem nevoie de oameni curai. Care s fie dintre ei. Care s le cunoasc
limbajul. Avem nevoie de un miliian.
Prin tot oraul erau sedii ale miliiei. Unele erau ascunse. Toate erau
protejate cu vrji i armament. Dar lng fiecare existau i crme ale miliiei i
toi dizidenii tiau care erau acelea.
Bertold Sulion, omul al crui nume i-l dduse Iacob Spiral lui Ori i pe
care Ori l dduse camarazilor lui, era, dup spusele lui Iacob, un membru
nemulumit al Grzii Clypeane, din loial devenind nihilist sau lacom. Postul lui
de paz era chiar n cldirea Parlamentului, lng apartamentele Primarului. i
asta nsemna c frecventa crma de sub inele i turnul miliiei din Mlatina
Bursucului, acolo unde se uneau rurile.
Mlatina Bursucului, cartierul magicienilor. Cea mai veche parte a unui
vechi ora. n nord, strzi pietruite i case de lemn, aplecate i sprijinite ntre
ele, echipament vrjit, karciti, bionumaniti, fizicieni i taumaturgi pricepui la
toate. n sudul mahalalei totui, elixirele nu mai umpleau canalizarea, nu se
mai simea duhoarea aceea de vrji n aer. Savanii i atelierele lor parazite se
rspndeau pe sub duduitul inelor i al vagonetelor. Insula Despicturii i
Parlamentul se iveau din rul din apropiere. n regiunea aceasta aveau s vin
la but Grzile Clypeane.
Era o zon tears, cteva strzi cu blocuri de beton, industrial, artnd
jalnic din pricina vechimii i a proastei ntreineri. n crmele din zon n
Inamicul Dovedit, n Bursucul, n Busola i Morcovul Baron deveni un client
obinuit, ca s-l gseasc pe Sulion.
Titlurile de pe prima pagin a ziarelor Sfada i Farul vorbeau despre
uoare triumfuri n Strmtorile Apei de Foc, despre nfrngerea navelor
dumane i emanciparea oraelor de erbi de pe moia Tesh. Apreau heliotipii
neclare cu steni i miliieni crobuzonieni care schimbau sursuri, miliieni
ajutnd la repararea unui hambar, un chirurg miliian ngrijind un copil
localnic.
Forja, ziarul gruprii Caucus, mai gsi un ofier asemenea lui Baron, i el
pe fug. Acesta povestea altfel despre rzboi.
Cu toate lucrurile pe care zice el c le facem acolo, spuse Baron, n-o s
ctigm. N-o s ctigm.
Ori nu era sigur dac nu cumva sta era motivul principal al furiei lui.
Baron mi amintete de lucruri pe care le-am vzut, spuse Ulliam. i
nu dintre cele mai bune.
Era noapte n Cmpul Pelorus, n sudul Noului Crobuzon. Lume puin
i linitit, funcionari, birocrai, enclave asemenea unor sate prospere, parcuri
i grdini lipsite acum de flori din pricina frigului, fntni arteziene, biserici
burtoase i temple ale Sfntului GurMult. Ascunziuri bucolice
desprinzndu-se direct din aglomerata Strad Wynion, cu magazinele ei de
pantofi i brlogurile de ceai.
Prezena aici a lui Ulliam i Ori era riscant. Odat cu intensificarea
grevelor i frdelegilor, Cmpul Pelorus se simea asediat. Cnd Parlamentarii
se ntlnir cu ghildele, ale cror cereri deveniser mai organizate pe msur ce
Caucus i fcea simit prezena, Cmpul Pelorus era din ce n ce mai cuprins
de nelinite.
Cetenii lui respectabili patrulau n fiecare noapte, adunai n Comitete
de Aprare mpotriva Decadenei. Ageni de editur i de asigurri, speriai,
fugreau xenieni i vagabonzi, Refcui care nu se purtau cuviincios.
Dar mai erau i locuri ca acela al lui Bolnd.
Puin grij, doamnelor i domnilor, asta era tot ce le spunea Bolnd
poeilor Novatori, dizidenilor, care veneau s bea cafeaua lui i s se ascund
n spatele ferestrelor acoperite cu ieder.
Ori i Ulliam stteau mpreun. Scaunul lui Ulliam era ntors cu spatele
la cel al lui Ori, astfel nct Ulliam s poat privi nainte cu capul lui ntors spre
spate.
Am mai vzut oameni din tia, spuse Ulliam. Sunt cei care mi-au
fcut asta. De aceea Toro nu m-a trimis la Motley am lucrat pentru el cu mult
timp n urm.
Fcu un semn spre gt.
De ce te-au Refcut? De ce aa?
O astfel de ntrebare o putea pune numai un om de ncredere. Ulliam nu
fcu nici un gest de surpriz. Rse.
Ori, nici nu i-ar veni s crezi, biete. Erai un nc pe-atunci, sau
poate c nici nu erai nscut. Nu-i pot spune totul acum; ce s-a-ntmplat, s-a-
ntmplat. Am fost un soi de pstor.
Rse din nou.
Am vzut lucruri. Animalele pe care le pzeam. Nu m mai sperie
nimic. Numai tii, cnd l vd pe Baron c intr n camer. Nu spun c m-a
luat din nou frica, dar mi-am amintit senzaia.
Te gndeti ce-o s facem dup ce terminm asta? ntreb el mai
trziu. Treaba asta? Cu eful mare?
Ori cltin din cap.
O s schimbm lucrurile. Pn la capt.
Devenea iute incitat, ca ntotdeauna.
Cnd o s-i tiem capul i o s-l vedem cznd, lumea se va trezi. Nu
ne va mai opri nimic.
O s schimbm totul. O s schimbm istoria. O s trezim oraul i ei o s
se elibereze singuri.
Cnd plecar i pornir la plimbare la distan precaut unul de cellalt
(integrii i Refcuii nu puteau fraterniza n Cmpul Pelorus) auzir strigte cu
cteva strzi mai ncolo, auzir o femeie alergnd, glasul ei ajungnd pn la ei
peste strada luminat cu felinare. A venit, a venit acum, striga ea, iar Ulliam i
Ori se uitar unul la cellalt ncordai i ntrebndu-se dac ar trebui s se
ndrepte spre ea, dar sunetul deveni ipt i se pierdu, iar cnd se ntoarser
spre nord, nu o mai gsir.
n ziua de Docuri, a dousprezecea zi din Octuarie, ceva acoperi soarele
rcoros de var. Mai trziu, Ori nu-i mai amintea dac vzuse momentul
sosirii sau doar auzise despre el de attea ori nct i devenise amintire.
Era ntr-un tren pe linia Scufundat, trecnd pe deasupra Mahalalei
Ginaului, spre panta i casele grandioase din Dealul Puritanilor. Cineva aflat
mai n fa n vagon scoase un ipt pe care el nu-l lu n seam, dar ncepur
i alii i atunci privi i el pe geam.
Erau la nlime, trenul trecea pe viaducte, aa c se strecurau printre
couri de fum ca nite minarete, printre turnuri cu pielea crpat de umezeal
ca nite copaci de mlatin. Vedeau limpede spre est i soarele de diminea
arunca umbre i lumin groas, iar n centrul lui nota ceva. O siluet
minuscul n inima lucirii soarelui, nici de om, nici de plancton, nici de pasre,
ci toate laolalt, pe rnd i n acelai timp. Silueta se deplasa imposibil, drept
n fa, ieind din soare cu o micare de not pentru care se folosea de toate
membrele.
Un uvoi de team chimic l lovi n fa pe Ori dinspre o femeie khepri,
iar el clipi pn l mprtie. Mai trziu afl c toi oamenii din ora, din nord,
de la Dealul Drapelului pn la Barrackham, zece kilometri spre sud, n toate
prile, cu toii vzuser creatura notnd direct spre ei, crescnd n inima
soarelui.
Silueta se apropie, acoperind lumina, iar oraul intr n semi-obscuritate.
O creatur dansnd, notnd. Trenul ncetinea aveau s opreasc nainte de
Staia Lipitorii. Conductorul vzuse probabil fenomenul i oprise de spaim.
Cerul de deasupra Noului Crobuzon lucea grsos. Ca plasma. Creatura
ezit, trecu de la o mrime la alta, mic n raport cu soarele din jurul ei, apoi,
pentru o clip ngrozitoare, fu acolo, deasupra capetelor lor, ale tuturor, att de
masiv nct Noul Crobuzon deveni o piticanie, iar n clipa aceea cre atura nu
mai era dect un ochi cu iris n culori ciudate privind drept spre ei peste cldiri,
pe strzi, n ochii tuturor celor care se uitau n sus i atunci se auzi un uria
ipt de team din tot oraul, dup care creatura dispru.
Ori i auzi propriul ipt. Ochii l dureau i i trebuir cteva secunde s-
i dea seama c soarele i ardea din nou, c se uita spre locul unde fusese
creatura dar unde, acum, nu se mai afla dect soarele. ntreaga zi vzu n ochi
fantoma verde a soarelui.
n seara aceea pornir revolte n Cotul Ceii. Fora de munc din fabrici,
nfuriat, fugi spre Movila Sfntului GurMult, s ia cu asalt turnul miliiei
din cine tie ce motiv poate pentru c nu fuseser protejai de aceast viziune
ngrozitoare. Alii fugir spre Cartierul Prului, spre ghetoul khepri, s-i
pedepseasc pe venetici, de parc ei ar fi trimis apariia. Tmpenia acestora i
fcu pe cei care ineau de Caucus s ipe, dar fr a reui s-i opreasc pe cei
civa narmai care plecar s-i pedepseasc pe xenieni.
Vestea se rspndi iute n ora i Ori afl despre atacuri nainte ca ele s
se ncheie. tiu, la doar cteva minute dup ce avusese loc, despre zidul de
miliieni care inu piept revoltei de la baza turnului lor i c fuseser trimise
cuirasate peste mulime.
Se temea pentru kheprii din ghetou.
Trebuie s ajungem acolo, spuse Ori i, n timp ce camarazii lui se
mascau i scoteau armele, l vzu pe Baron privindu-l cu o lips rece de
nelegere. Ori tiu c Baron avea s-i nsoeasc nu pentru c i-ar fi psat de
kheprii din Cartierul Prului, ci doar pentru c organizaia la care aderase
luase o decizie.
Toro o s vin i el mai trziu, spuse Ori.
Trecur iute prin Prloaga Ecoului, ntr-un car, pe sub Coastele colosale
din Oraul Oaselor, peste Podul Danechi i prin Mlatina Bursucului, iar cerul
era nesat cu dirijabile, mult mai multe dect de obicei, negre i luminate pe
fondul negru al cerului. Pe strzi erau miliieni cu scuturi, cu mti de oglind,
echipe de specialiti cu flinte magice pentru controlul mulimii. Enoch ddu
bice ptera-psrilor. Pe la periferia Corbului, unde mulimea alerga spre i
dinspre magazinele deschise-sparte, crnd borcane cu mncare i
medicamente.
Peste acoperiuri se vedea n deprtare epua, achia din care conducea
miliia, tras n apte pri de ine. Iar alturi, cu acoperiul colosal, paradoxal,
ba aprnd, ba disprnd, se afla Staia Pierzaniei.
Trecur iute pe sub arcadele Liniei de Sud i a celei Scufundate,
ascultnd fluierele miliiei. Proti orbi idioi, gndi Ori, referindu-se la rebelii
din noaptea aceea. S v batei cu kheprii, pentru dumnezeu. De aceea avei
nevoie de noi s v trezim. i strnse armele n mini.
Primul i cel mai ru val de violen se ncheiase deja atunci cnd
ajunser, dar ghetoul era nelinitit. Trecur pe strzi luminate de focuri aprinse
n mormane de gunoaie. Casele vechi de un secol din cartierul Prului
fuseser construite de i pentru oameni, cu materiale ieftine i fr grij, i se
lsaser unele pe altele de parc ar fi fost bolnave. Erau inute n picioare de
ceara i exudatele viermilor-de-cas, larvele uriae pe care kheprii le foloseau
ca s le remodeleze. Ori i tovarii lui trecur pe lng case care abia se mai
vedeau pe sub scurgerile ce luceau glbui la lumina torelor.
ntr-o pia fr nume avea loc ultima ofensiv. Nu era nici un miliian
acolo, firete. Protecia kheprilor nu era pe agenda lor.
Douzeci sau treizeci de oameni atacau o biseric khepri. Clcaser n
picioare o statuie a Marii Maici care se afla la intrare. Fusese o lucrare demn
de mil, slab, o femeie de marmur care fusese furat sau cumprat pe nimic
din vreo ruin a oamenilor, cu capul tiat, peste care se aezase un scarabeu
fcut din fire lipite, nurubat pe gt ca s dea impresia unei khepri. Himera
aceea a srciei i credinei zcea spart.
Oamenii loveau ua cu berbeci. De la primul etaj al cldirii, congregaia
se uita la ei. n ochii lor de insect nu se putea citi emoia.
Condeie, spuse Ori.
Majoritatea brbailor purtau costumele de lupt ale Partidului
Condeielor: costume de oameni de afaceri, negre, cu mneci suflecate, cu
plrii pe care Ori le tia armate cu oel. Aveau la ei cuite i lanuri. Unii aveau
pistoale.
Condeie.
Baron se arunc n lupt. Primul lui foc fcu o gaur n plria unui
Condei, mpodobind-o cu o floare de pnz, metal i snge. Oamenii se oprir i
l privir. Doamne, o s scpm din asta? gndi Ori n timp ce alerga spre locul
care i fusese alocat, acolo unde zidul de crmid i oferea un adpost
inadecvat. Trase ntr-un Condei i se ghemui n spatele zidului n timp ce
asupra lui se trgea intens.
Pre de o jumtate de minut ngrozitor, adepii lui Toro se vzur intuii.
Ori vedea chipul implacabil al lui Baron, i vedea pe Ruby i pe Ulliam
ghemuii, chipul lui Ulliam cuprins de angoas n timp ce trgea dup felul n
care i spunea Ruby. Unii dintre inamici se mprtiar, dar nucleul de Condeie
aciona cu determinare, cei cu pistoale i acopereau pe cei nenarmai n timp ce
se apropiau.
Atunci, pe cnd Ori se pregtea s trag ntr-un Condei corpolent ai crui
muchi se umflau pe sub costum, auzi un sfiat puternic i aerul dintre el i
Condeiele brusc stupefiate se ntrerupse. Ca i cum o pelicul de piele fusese
ntins, materia se adnci n dou locuri apropiate, distorsionnd lumina i
sunetul, apoi se desfcu i din despictur apru Toro.
Lumea i reveni. Toro strig. Toro apru aproape de Condeiul solid a
crui bt lucea stins n bezna reflectat din coarnele lui Toro. Apoi coarnele l
strpunser, iar omul icni i glgi i czu la pmnt, alunecnd precum
carnea din crlig.
Toro ip i continu s se deplaseze, urmnd coarnele care nsngerau
bezna, i un alt om fu strpuns, iar coarnele parc se adpar din sngele lui.
Ori era uluit. Un glon dintr-o arm a Condeielor trecu prin membrana mpins
de coarne i fcu o pat roie, iar Toro mugi, fcu un pas n urm, se ndrept
i secer cu coarnele, iar omul care trsese zbur la civa pai.
Dar, chiar dac Toro scosese din lupt trei oameni n scurt timp,
Condeiele nc i depeau numeric i erau nfuriai pe aceti intrui. Executau
un dans al evitrii. Unii erau mai greoi, unii erau buni lupttori cu pumnii sau
trgtori. N-o s reuim s-i scoatem pe khepri, gndi Ori.
Se auzir pai grbii i Ori intr n panic, creznd c un alt grup de
btui i ataca. Dar Condeiele se ntoarser i ncepur s fug atunci cnd
aprur nou-veniii.
Cactui, femei i brbai; khepri cu dou bice ieind din cutiile
metamecanice; vodyanoi sritori. Un llorgis cu trei cuite. Poate vreo duzin de
rase xeniene solidare. O femeie-cactus strig ordine:
Ochi Ari, Anna, artnd spre Condeiele care fugeau; Chezh, Silur,
artnd spre ua bisericii, iar armata xenian pestri intr n aciune.
Ori era blocat. Condeiele trgeau. Dar fugeau.
Voi cine dracu suntei? strig unul dintre oamenii lui Toro.
Gura, ridicai-v, spuse Toro. Lsai armele jos, prezentai-v.
Un vodyanoi i llorgisul strigar spre kheprii aflai n biseric i
deschiser ua, iar captivii ngrozii nir afar i fugir acas. Unii i
mbriar pe salvatori. O turm de khepri masculi scarabei fr minte, de
aproape un metru lungime, n cutare de cldur i ntuneric se mprtie
dinspre u. Ori tremura. Abia acum simea frigul. Auzi focurile care ddeau
Cartierului Prului o culoare mictoare. La plpirea lor vzu copii ieind din
biseric cu mamele lor. Femele khepri tinere ddeau din picioruele capului
ntr-un soi de comunicare copilreasc. Dou femele purtau pui nou-nscui,
cu trupuri de bebelui i capete larvare care se zvrcoleau lene.
Ls n jos mna n care inea arma i o khepri, una dintre cele proaspt
sosite, alerg spre el cu bicele cutiei metamecanice gata sa trag.
Stai! strig Ori.
Alysa, o opri femela-cactus pronunndu-i numele.
Are o arm, Degete Dibace, spuse un vodyanoi, iar femela-cactus
rspunse:
tiu c are o arm. Sunt, totui, excepii.
Excepii?
Sunt sub protecia noastr.
Degete Dibace art spre Toro.
Din pricina nvlmelii, unii xenieni abia acum vedeau silueta n
armur. Fiecare se mir n felul lui i pi nainte cu camaraderie.
Taur, spuneau ei, fcnd semne de salut. Taur.
Toro i Degete Dibace discutar pe un ton prea jos ca Ori s aud ceva.
Ori privi chipul lui Baron. Era imobil, studiind fiecare xenian n parte. Ori
nelese c i calcula ordinea n care s-i elimine dac avea s fie nevoit.
Plecai, plecai, spuse brusc Toro. Ai fcut bine ce ai fcut n seara
asta. Ai salvat viei.
Nu mai rmsese nici un khepri n biserica prpdit.
Acum trebuie s plecai. Ne vedem la baz. Plecai de ndat.
Ori i ddu seama c respir greu, c era nsngerat, epuizat, i c
tremura.
Plecai, mergei napoi, o s inem o edin. n noaptea asta, Cartierul
Prului este protejat de Grupul Mixt al Militanilor.
Se ascunser n Cartierul Infam. Zorii se iveau pe perei. Zceau i se
oblojeau cu unguente i bandaje.
Lui Baron nu-i pas, spuse Ori.
Vorbea ncet cu Umr Vechi n timp ce pregteau un ceai aromat.
L-am vzut. Nu-i psa dac mureau femeile khepri. Nu-i psa dac
Condeiele aveau s ajung la ele. Nu-i psa de nimic. Asta m sperie.
i pe mine m sperie, biete.
De ce l ine Toro? De ce e aici?
Umr Vechi l privi peste oal, arunc o lingur de rin nuntru i
adug miere.
E aici, biete pentru c l urte pe eful cel mare mai mult dect
noi. Va face tot ce trebuie s fac pentru a-l dobor. De fapt, tu ai fost acela
care l-ai adus, pentru dumnezeu. i ai avut dreptate. Ar trebui totui s fim
ateni cu el.
Ori nu spuse nimic.
tiu ce fac, spuse Umr Vechi. l putem ine sub observaie.
Ori nu spuse nimic.
Focuri n Vizuina Urletului, n Prloaga Ecoului, n Mahalaua Beznei.
Revolte n Cartierul Prului i n Mocirla Cinelui. Lupte rasiste n ghetou,
grenade ineficiente aruncate din trenul de pe Linia de Sud spre Casa de Sticl,
care i sparser vreo dou geamuri. Caucus lipir afie care deplngeau
atacurile.
Ce s-a ntmplat la turnul din Movila Sfntului GurMult?
Trei evenimente: prima dat au pus miliia pe fug, au fcut-o s se
retrag. Apoi au fost respini. Ca ntotdeauna.
Un atac taumaturgic ciudat n Fundtura Aspicului; comitete de
autoaprare formate din respectabili locuitori din Barrackham, din Chnum, din
Groapa Mare acolo unde fuseser atacai de o gac de Refcui.
Ce noapte blestemat. Doamne.
Lucrurile o luau razna.
i toate astea din pricina creaturii aceleia din soare.
Nu, nu e chiar aa.
O mas critic de team, asta fusese de vin, asta declanase totul o
teroare i o furie care gsise debueu. Aprai-ne, strigase lumea, trgnd de
mecanismele care se presupunea c aveau grij de ei.
Aceea a fost doar catalizatorul, spuse Ori.
Ce naiba a fost creatura aceea?
Eu tiu.
Cnd Baron vorbi, toi camarazii tcur.
Eu tiu, sau cel puin tiu ce cred c a fost, i asta crede i miliia, i
Primarul. Am fost victimele unei vizitri. Un privitor de la distan. O camer de
luat vederi din Tesh. Trimis s vad ce suntem. n ce stadiu.
Erau uluii.
V spun, noi nu ctigm rzboiul. Nu e att de puternic nu ne-a
fcut nimic, nu? Rzboiul nu s-a terminat nc. Dar da, ne spioneaz. i ca toi
spionii, nu se tem s se arate, nu se tem s ne arate c ne spioneaz. Au
tehnologii ciudate. Un alt fel de tiin. Ne-au luat la ochi. Se vor ntoarce.
La captul cellalt al lumii, dincolo de meandrele coastelor, unde fizica,
taumaturgia, geografia erau altfel, unde piatra era gazoas, unde aezrile erau
construite pe oasele exploratorilor, unde negustorii i pionierii muriser din
pricina legilor slbatice ale rohagilor de vest, unde existau state, orae i
monarhii fr corespondent n filosofia crobuzonian, se ducea un rzboi.
Miliienii forau preteniile Noului Crobuzon, luptau pentru teritorii i mrfuri,
pentru teorii. Pentru ceva neclar. Iar ca rspuns la gloanele, bombele,
taumaturgia i elementalii Noului Crobuzon, Tesh, Oraul Lichidului Trtor,
i trimisese ochiul, s afle cine sunt.
Cum? spuse Ori. Noul Crobuzon E cel mai puternic nu-i aa?
Chiar ai nghiit minciuna asta? rnji Enoch obosit. Noul Crobuzon,
cel mai puternic ora-stat din lume? O prostie
Ba nu, spuse Baron i ei tcur iari. Are dreptate. Noul Crobuzon
chiar este cel mai puternic stat din Bas-Lag. Dar uneori nu ctig cel mai
puternic. Mai ales cnd cel puternic crede, din pricin c este cel mai puternic,
c nu i se va opune nimeni.
Suntem depii. Iar guvernul tie asta. Nu-i place i ncearc s
transforme asta n victorie, dar uite ce-i: tie c trebuie s-i pun capt. Va
trebui s cear pacea.
Soarele continua s se ridice, iar razele lui ajunser prin ferestre n toate
colurile depozitului, unul cte unul, se ncurcar n prul lor i lucir pe pielea
lui Umr Vechi. Ori se simi nclzit pentru prima oar dup ore ntregi.
Vor s se predea!
Firete c nu aveau s o fac. Nu aa de explicit nu n discursuri, nu n
crile de istorie sau n ziarele loialiste. Avea s fie un compromis istoric, o
strategie nuanat, de o magnific precizie. Dar muli dintre cei loiali Partidului
Soarele Mare al Primarului i dintre partenerii Guvernului Unitii Urbane
aveau s mrie. Aveau s tie toat lumea avea s tie ce se ntmplase.
Faptul c Noul Crobuzon, oricum ar fi prezentat Primarul situaia, fusese
nfrnt.
ncearc chiar i acum, spuse Baron, dar habar n-au ce limb vorbesc
cei din Tesh. Nu mai avem contacte cu ambasada noastr de acolo de ani de
zile. i dumnezeu tie ci dintre ei se afl chiar acum n ora, n-avem de unde
s tim cine sunt ei. Ambasada lor e mereu goal. Cei din Tesh nu fac lucrurile
aa. ncearc taumaturgia, mesajele trimise pe corbii, dirijabile fac ce
trebuie s fac. Vor s stabileasc o ntlnire. Nimeni n-o s tie ce s-a fcut
dect dup ce vor veni s spun O veste bun, Primarul a fcut pace. i n
acest timp nenorociii de pe corbii i de la sol au s lupte mai departe i au s
moar.
Sub un cer strin. Ori se simi ameit.
De unde tii? spuse Umr Vechi.
Sttea cu picioarele sub el i cu braele la piept.
De unde tii tu ce gndesc ei, Baron?
Baron zmbi. Ori privi n jos i i dori s nu fi vzut vreodat zmbetul
acela.
De la cei cu care vorbesc, Umr Vechi. tii de unde am aflat. Dup tot
sngele pe care l-am stors n Mlatina Bursucului, tiu pentru c am vorbit cu
noul meu prieten, Bertold Sulion.
Partea a Cincea.
Reaparea.
Uite. Asta e. Asta e marginea. Marginea petei cacotopice.
Cu mult nainte de asta, vulturii se opriser s mai dea trcoale. Se
mprtiaser. Pnda unui jaguar fu ntrerupt i felina sri din tufe i dispru.
Praful i fumul negru alunga animalele. Sute de ani se schimbar la sosirea
acestui vacarm.
Printr-o deschiztur a pmntului, ca un bacil, ca un fir organic
sngernd, infectnd peisajul, veni Consiliul de Fier. Un zeu animalic suflnd
aburi i mirosind a metal. Aa cum o fceau de ani de zile, siluetele din faa lui
aezau ine, iar altele curau calea, altele reciclau, luau inele din spate i le
aduceau naintea locomotivei zgomotoase.
Oriunde s-ar fi dus era un intrus. Nu fcea nicieri parte din peisaj. Era o
incursiune n istoria pdurilor de deal i a codrilor, a vilor dintre muni, a
canioanelor tiate dintr-o bucat. Ptrundea neinvitat n locuri ciudate, n
peisajul dizident, furindu-se printre dealuri, printre nori de fum de piatr i
statui de fulgurit, furtuni mpietrite.
O apariie. Un ora dezrdcinat, cu fundul destul de plat ca s alunece
pe ine. Erau invadatori.
Ca i strmoii lor, primii Consilieri, erau musculoi, rezisteni, experi.
Refcui, integri, cactui, alte rase, o industrie ntreag, muncitori cu cleti de
aezat linii, de pus traverse, cu ciocane btnd ntr-un ritm pe care se putea
dansa.
Erau mbrcai n piei de animale; purtau haine fcute din sac. Erau
mpodobii cu giuvaeruri meterite din metalul inelor i cntau melodii
pestrie, urmae ale cntecelor vechi de zeci de ani de prin antiere, i spuneau
poveti despre ei nii.
Am venit n vest s gsim un loc unde s ne odihnim, s ne pierdem fr
urm i s ne trim viaa noastr de Refcui i de liberi s ne druim libertii
noastre.
n mijlocul roiului, sute de siluete i vedeau de treab, aprate de
paznici, de iscoadele de pe dealuri i din copaci i din aer, n jurul cauzei
supreme, a trenului. nsemnat de vreme. Modificat. Trenul se slbticise.
Abatoarele, dormitoarele, turela, biblioteca, slile de mese, vagoanele
muncitorilor, toate erau acolo, ns modificate. Erau crenelate, baroce i avnd
deasupra cuti cu porumbei. Poduri de frnghie uneau noile turnuri de pe
diferite vagoane i se lsau sau se ncordau n timpul mersului Consiliului de
Fier. Pe acoperiuri erau montate maini de asediu. Ferestre noi erau tiate n
laturile vagoanelor. Unele erau copleite cu ieder ca nite biserici vechi. Dou
dintre vagoanele fr acoperi erau pline cu grdini de zarzavat. Alte dou erau
pline cu pmnt, dar numai iarba cretea printre pietrele de mormnt. O mic
turm de demoni ai micrii, pe jumtate domesticii, se jucau printre roile
Consiliului.
Apruser vagoane noi, unul construit numai din lemn, uns cu rin,
urcat pe roi de rezerv sau proaspt turnate. Vagoane pentru Consilierii
xenieni, piscine mobile pentru amfibieni. Trenul era lung, mpins i tras de
locomotive. Dou n spate, dou n fa, cu couri de fum metalice, vopsite n
culori de pmnt ca s mimeze flcrile. Iar n faa trenului, cea mai mare
dintre locomotive, refcut, decorat de-a lungul timpului, aproape cocoat de
gigantism.
Farurile i erau acum ochi, cu gene groase de cabluri, iar masca din fa
o gur cu dini ieii n afar. Coli uriai de animale slbatice erau legai de ea.
Partea din fa a coului de fum avea sudat un nas uria, iar fumul ieea pe
deasupra acestei anatomii iraionale. Grinzi ascuite ineau loc de coarne. Iar n
spatele acestui chip enorm, locomotiva era decorat cu totemuri i trofee.
Craniile i chitina menajeriei rnjeau feroce de pe coastele ei: colate, plate, fr
ochi, cu coarne, cu dini tentaculari, cu creste, ocant de umane, complicate.
Pieile trofeelor erau tbcite, oasele i dinii crpate i decolorate de fum.
Locomotiva personalizat cra mori ca un zeu aspru al vntorii.
i tiau drum prin ecoul altei ci. Uneori disprea sau geografia se
modificase n timpul zecilor de ani. Petreceau uneori ore ntregi sprgnd stnci
pe malul vreunui lac umbrit de coasta unui deal pentru a ajunge la o fisur,
defriau i ndeprtau ierburile ca s descopere un pat de stnc vechi, cople it
dup atta timp de rdcini. Descopereau depozite de ine i traverse afectate
de trecerea anilor, unse cu vaselin care ptase solul. Le luau i le montau la
captul liniei lor.
Noi le-am lsat aici, spuneau btrnii care fuseser de fa atunci cnd
fuseser depozitate. mi amintesc. Ca s ne fie mai uor. Nu se tie cnd va
trebui s ne ntoarcem. inele lsate n urm le mreau viteza. Daruri de la cei
de demult, de la ei nii mai tineri, protejate n unsori.
Judah Low l nvase pe Cutter s monteze ine.
Ajunser ncet printre ierburile unde se afla grupul cel mare. Ajunser la
destinaie uluii ei nii de sosirea lor. Pomeroy i Elsie erau tcui. Drogon,
furitorul de oapte, i trgea n jos plria. Qurabin, invizibil i obosit,
diminuat de exerciiul iscodirii, al gsirii secretelor. Cutter sttea lng Judah
atunci cnd reuea. Cnd reuea, l inea de mn.
Sub norii preeriei se aflau kilometri ntregi de grdin. Lanuri dense se
loveau cap n cap, mprejmuite cu o elips de ine. Dincolo de ine se
mprtiau alte cmpuri, disipndu-se i amestecndu-se cu flora slbatic.
Cluzele i conduser acolo, desfcnd iarba care se nchidea n spatele
lor. Privir siluetele care lucrau. O ferm, ntr-un loc n care nu fusese altdat
nimic. Cei mai muli din grup erau tcui. Judah zmbea fr ncetare i
mormia Triasc. Trecur pe lng oameni, pe lng colibe ridicate la
marginea cii ferate, printr-o topografie normal, un sat de cultivatori obinuii
traversat de un tren.
Judah i privi pe localnici i, cnd ei se apropiar, el rse i le arunc
Triasc, iar ei ddur din cap drept rspuns.
Bun, bun, bun, spuse Judah pe cnd se apropia un copil sub
privirea pe jumtate interesat a tatlui ce-i ascuea mai ncolo coasa.
Judah se ls pe vine.
Bun, bun, micuule tovar, micu sor, micuule chaver, spuse el
fcnd un semn de binecuvntare cu mna. Ce mai faci?
Apoi se retrase i rse fericit. Zgomotul pe care-l scoase nu avea silabe,
nici form, era o ncntare pur, apoi vzu nori de funingine i trenul, Consiliul
de Fier, venind peste ierburi. Oraul de metal, lemn, frnghie i sculpturi,
nlat i tremurnd, iei din ierburi i se ndrept spre ei.
Lsar jos bagajele.
Consiliul de Fier.
Consiliul de Fier.
Fiecare dintre ei rosti aceste cuvinte atunci cnd trenul cu coli se
apropie.
Se apropie pe drumul pe care-l repetase de attea ori, nici sedentar, nici
nomad, dnd ocol inutului su. Se opri.
Eu sunt Judah Low, strig el.
Pi nainte de parc ar fi ateptat trenul ntr-o staie.
EU sunt Judah Low.
Cineva iei din cabina locomotivei i Cutter auzi un ipt, un salut pe
care nu-l nelese dar care-l fcu pe Judah s fug i s-i ipe numele, iar i iar.
Ann-Hari!
Fusese o mlatin. Bli camuflate unde prea s fie pmnt i iarb.
Consilierii de Fier mprtiar piatr, construir pontoane pe stlpi tiai din
trunchiuri de copaci. Vzur plcuri de cioturi mncate de vreme i presrate
cu copaci tineri, pe locuri unde tiaser pdurea n urm cu douzeci de ani.
Roile Consiliului de Fier abia treceau pe deasupra apei sau se cufundau uor.
Trenul deveni o creatur lene a mocirlei. Sub el, mprejurul lui, se auzeau
zgomote de bolotnyci i de creaturi amfibie.
Pomeroy monta ine. Elsie nsoea culegtorii. Qurabin venea noaptea i
le povestea ce descoperise ntre dealuri i n mlatin. Secrete. n sacrificiul
clugrului pentru aceste revelaii, Cutter simea o tristee, o dorin la de a
muri. Qurabin pierduse totul i se dizolva n substana lumii printr-o adorare
fr rost.
Drogon, furitorul de oapte, era paznic. Unul dintre pistolarii care
pzeau Consiliul n timpul naintrii sale. Cutter sttea pe lng Judah nu
voia s se desprind de el. Montau ine mpreun.
Judah era ca o poveste cu zne. Copiii veneau s-l priveasc i nu numai
ei, ci i aduli care nu se nscuser nc atunci cnd Consiliul de Fier ncepuse
s traverseze lumea. Era blnd. Le fcea golemi. Ei i cntar odat, n jurul
focului, n timp ce copacii cu forme vag animale ncercau s se fereasc de
sunete.
i cntar lui Judah un cntec despre Judah. Cntar n contratimp
despre ziua n care i aranjase pe soldai cu un monstru de noroi i salvase
Consiliul i apoi cum plecase n deert i fcuse o armat i apoi cum a mers la
curtea regelui trnilor i a fcut o femeie din cearaful de pe patul prinesei i
cum golemul a luat locul prinesei i Judah Low a fugit cu prinesa troglodit
peste mri i ri.
Noaptea, Cutter se ghemuia n braele lui Judah i uneori btrnul
rspundea, cu reinerea lui de binefctor. Cutter se ghemuia sau i se
deschidea. n nopile n care nu erau mpreun, Judah sttea cu Ann-Hari.
i-am primit mesajul, spusese Judah n prima sear, atunci cnd
sosiser. Cilindrul tu. Vocea lui Rahul. Despre Uzman. Triasc.
Triasc.
Uzman murise brusc, i spusese ea, o cdere brusc de circuite, organice
sau mecanice, nimeni nu tia.
Mai avei voxiteratorul?
Cte mesaje ai primit de la noi?
Patru.
Am trimis nou. Le-am dat cuiva care pleca pe coast ca s fac nego,
s le dea unei nave care spunea c pleac spre sud, c ar putea tre ce prin
strmtori, pe lng Tesh, c ar putea ajunge n Myrshock i de acolo n Noul
Crobuzon. Sunt curioas pe care le-ai primit.
Le am cu mine. Tu s-mi spui ce am pierdut.
i zmbir unul altuia, un brbat de vrst medie i o femeie care prea
mult mai n vrst, ars de soare i cu riduri de efort, dar cu aceeai energie ca
i el. Cutter era copleit.
n prima sear lung n care se fcuser prezentrile, l ntlnir pe Picior
Gros. i czuser spinii i Judah l mbri cu putere pe cactusul mbtrnit
i aos. Golemistul i recunoscu i pe alii i i salut bucuros, dar Picior Gros i
Ann-Hari l fericeau cu totul.
Alii pe care-i tia triau linitii ca fermieri, deveniser nomazi, vntori
brboi. Erau figuri noi la conducerea Consiliului, alturi de Ann-Hari.
Cnd trecea, Ann-Hari era salutat. Slab i aspr, ridat, urit poate
de timp, rmnnd totui atrgtoare, vie i pasional. n drumul lui, trenul
ajunse la fabrici, ferme, silozuri i depozite care apruser de-a lungul anilor
lng linie. Ann-Hari cobora s se plimbe de fiecare dat cnd opreau.
Lumea i ddea fructe, prjituri pe care le mprea cu anturajul ei, o
patrul de femei, unele de aptezeci de ani, altele adolescente. Cutter vzu
dragostea ciudat cu care era ntmpinat. Sttea la braul lui Judah. Erau ca
un cuplu oficial. Consilierii de Fier aclamau i i spuneau lui Judah ct de mult
se bucurau c au venit, mpreau celorlali mncare i butur, i srutau pe
obraji. Strigau cu accente ciudate: o limb alterat a Noului Crobuzon.
Trenul perpetuu era primrie, biseric i templu. Era o fortrea. uiera
n mers, marcndu-i teritoriul presrat cu rani, vntori, doctori, nvtori,
conductori de tren. Erau cactui, mai muli masculi i foarte puine femele, o
mn de vodyanoi, fochiti i magi cu copiii lor. Cerul era plin cu gargui
obraznici. Cel mai btrn dintre ei uitase deja de Noul Crobuzon; cel mai tnr
nici nu-l vzuse vreodat.
Mai erau i alte rase, adunate n grupuri mici: dei ragamoll-ul Noului
Crobuzon era limba principal, mai erau i unii care vorbeau n sisteme tonale
ce semnau mai mult a tuse dect a vorb. Imigrani n acest inut al
feroviarilor. Cei tineri erau integri, firete, nscui fr Refaceri, dar majoritatea
celor peste patruzeci de ani erau Refcui. Ei fuseser primii Consilieri. Cei care
creaser Consiliul.
Spectrul drumului de fier urca panta. Uite, acolo. Vinioare n piatr. Nu
aici l-am pierdut pe Marimon? Pe colul acela de stnc? A urcat prea repede
i Tcur, respectuoi, acolo unde geografia le amintea de cei mori demult.
Cele mai multe animale de pe dealuri fugiser din calea Consiliului, dar
mai erau cele ce zburau i cele ce alergau peste stnci creaturi de mrimea
urilor care se crau pe perei verticali de piatr cu membrele lor adezive,
mase tentaculare cu aripi de piele i picioare de ap. Cactuii, pentru c nu
aveau carne care s atrag carnivorele, erau cei mai buni paznici.
Unde puteau, se ntorceau pe calea Consiliului. Uneori trebuiau s taie
cale nou. Cu prafuri sintetizate n laboratoarele lor, strpungeau substana
munilor. Existau pasaje n stnc i poduri pe care le construiser cu ani n
urm i rmseser. Consilierii se crau pe ele ca s le verifice, paii lor
strneau ecouri de scrit de scnduri. Multe se desprinseser. Lemnul
spintecat era putred, mncat de insecte, acoperit cu grinzi de fier nfipte n
dealuri.
Treceau pe ine montate la repezeal, pe ine ce ateptau s fie curate
de rugin. Unde ajungeau la perei de stnc, vedeau vechiul drum erpuind
kilometri ntregi dup ce ieea dintr-un tunel, nefinisat, dar destul de nalt ca
s le permit trecerea. n ani de zile, batalioane de lucrtori veniser, n
schimburi, s taie treceri, pentru cazul n care ar fi fost nevoie de o revenire
rapid.
n a treia zi de la sosirea lor, avu loc o trguial. Rtcitorii apruser
alergnd pe picioarele lor epene, fr respect pentru dimensiunile spaiului,
prin iarba care nu se mica aa cum ar fi trebuit. Aternur dinaintea
negustorilor Consiliului mrfurile lor oculte: un cheag de peri, mucoziti i
pietre preioase, ca o floare de min.
Tot felul de ju-ju n asta, i mormi Consilierul lui Cutter.
Consiliul de Fier era foarte interesat de magia xenian.
Dac ne putei gsi, putei face comer cu noi.
Grne, informaii, carne i tehnici inginereti. Mai presus de toate,
Consiliul de Fier i vindea cunotinele n care era expert negustorilor din
Frie, din Vadaunk, din triburile cltoare.
Parc nu erau de pe pmntul acesta. Nu aveau nici o tangen cu
realitatea. Cutter era agitat. tiuse despre Consiliu toat viaa. n copilrie era
o poveste ciudat, n adolescen, o aventur, n tineree devenise un soi de
problem politic. Acum se afla aici i, chiar dac nu-i exprimase
dezamgirea, o simea din plin.
Nu putea pune degetul pe ran. Se nfuria n tcere vznd c viaa de
aici era comun i totui, cnd i privea pe fermieri, pe pstori, pe cei care
scriau, se certau sau ajutau copii sau duceau la ndeplinire o mie de sarcini pe
care le vzuse toat viaa, preau a fi nite creaturi noi. Nu nelegea de ce
acest om care revopsea trenul fcea ceva ce Cutter mai vzuse pn atunci.
Cu excepia unor sume cu care se ntreinea negoul la distan, nu
existau bani. Asta l mnia oarecum. Nu nelegea de ce insurecionitii voiau
s imite fiefurile antice n care lucrtorii nu vedeau monede, ci luau ceea ce
cpetenia local le ddea. Economia lipsit de moned l irita ca o obrznicie.
Nu avea nici o importan dac existau sau nu monede vopsitul era o micare
a pensulei, cu bani sau fr.
i trebuir zile ntregi ca s neleag c se nela. Ceva era foarte diferit.
Vopseaua era altfel, aratul era altfel, vntoarea i crile erau altfel. Sunt altfel
de oameni, gndi el. Nu sunt asemenea mie. Cutter era teribil de tulburat.
Pre de o zi oribil, aproape c dispreui ceea ce vedea. Dispreui faptul
c se simea un intrus. Pentru c nu era destul de ciudat i pentru c ei erau
ciudai. Apoi i ddu seama c nu era vina Consiliului, ci era, firete, a lui.
N-am fost aici cnd s-au fcut toate astea. Nu s-a fcut aa cum se fcea
de cei vechi; n-am fost nscut aici ca cei tineri. Nu eu am fcut locul acesta,
deci nici el nu m-a fcut pe mine.
A trecut mult timp de cnd n-ai mai venit aici.
Cltorii, Ann-Hari i ceilali din comitetul de conducere petrecur o
sear n sala de mese. Judah primi un cilindru cu melodii pe ritm de ciocane
povestind cltoria spre vest a Consiliului de Fier, nregistrate pe anticul
voxiterator: Cntece pentru omul cu golemi.
Am s v spun nite poveti adevrate despre Consiliu, spuse unul
cnd terminar de mncat. Nu c ai auzit numai minciuni pn acum, dar mai
sunt i alte poveti. Ar trebui s le tii pe toate.
Se fcuse trziu i rcoare i se nvelir n pturi n timp ce ascultau.
N-ai mai trecut pe aici de mult vreme, spuse el i le povesti despre
pata cacotopic, dei nu le ddu detalii. Am rmas fr lumini, spuse el i-att.
Aproape o lun la marginea inuturilor nebune.
Le povesti despre cum timp de doi ani au trimis iscoade pe tot cuprinsul
inutului necartografiat, iscoade care s-au rtcit sau au murit, dar de la care
au nvat tehnici noi. Consiliul a construit linia mai departe, ajungnd n toiul
unor rzboaie. i-au dus trenul, fr intenie, printre creaturi silvice care se
luptau i fuseser ciuruii de sgei i lovii cu pietre; oameni-animal i-au
acuzat de invazie. Trenul renegat dduse peste ri despre care abia dac se
auzise: Vadaunk, regatul mercenar; Gharcheltist, acvapolisul. Consilierii de
Fier au nvat limbi noi, feluri de a face comer i politeuri, cu maxim
eficien.
inuturile ni s-au deschis dup ce am trecut de cacotopos.
Srcia i mira prea puin pe crobuzonieni. Simeau un soi de mil
pentru tinerii care scormoneau prin locuri pe care nu le nelegeau. i
aminteau de vremurile de demult. Cnd erau surprini, clipeau mirai i
treceau mai departe, btnd cu ciocanele, scuzndu-se cnd i ddeau seama
c intraser pe proprietatea cuiva. Fuseser sacrificii sever, ngrozitor pre pe
care-l pltiser atunci cnd intraser n necunoscut sau n mna unui despot,
cnd deranjaser vreun potentat sau vreo creatur atotputernic.
Am intrat odat cu Consiliul ntr-o pdure i am dat peste un cal de
magm care ne-a luat tot crbunele. V mai amintii? V mai amintii atunci
cnd am pierdut bieii dinaintea creaturii care lsa urme de sticl?
Un peisaj care-i pedepsea pe intrui. Fuseser atacai de animale, de frig
i de dogoare. Fuseser nfometai, bolnavi de friguri, nsetai de moarte atunci
cnd pierduser vagoanele cu ap. nvaser, i construiser calea ferat.
i purtaser rzboaie, cnd fuseser nevoii, mpotriva triburilor care nu
acceptau ofrande ca pre pentru trecerea lor. Fusese o vreme pe care Consilierii
o descriau ruinai drept Idioenia, cnd trenul nsui fusese afectat de un
rzboi civil, pornit de la nenelegeri asupra strategiei i direciei de mers.
Generalii din spate i cei din locomotiva din fa i aruncaser grenade de-a
lungul liniei, o sptmn de gheril pe acoperiuri, mceluri pe coridoare.
A fost o iarn proast. Eram nfometai. Eram proti.
Nimeni nu ridic privirea din pmnt pe durata acestei pove ti.
Dar, n sfrit, au dat de cmpie. Au fcut hri i au czut la pace cu
vecinii pe care i-au gsit.
Avem mai multe hri dect Biblioteca Noului Crobuzon.
Trenul a continuat s mearg. n sfrit, la captul vestului, iscoadele lor
au dat peste mare.
Trenul e puterea noastr. Trebuie s-l pstrm puternic.
Nu puteau opri trenul. Ar fi fost o trdare. tiau tiau dintotdeauna
c nici atunci cnd vor gsi locul n care s se poat opri, acolo unde inutul
avea s fie primitor, nici atunci nu aveau s lase trenul s ncremeneasc. l
adorau ntr-un fel profan. l remodelaser, l fcuser monstruos, i
ntreinuser motoarele, le fcuser apte s se alimenteze cu orice materie
inflamabil. Construiser o via.
Ani. Ridicnd structuri pe msur ce aveau nevoie de ele. Oraul
crescuse. Iar nomazi i aventurieri din toate rasele veniser s se alture
renegopolisului. Consiliului de Fier.
Oraul i guvernul lui erau una. Delegaii si, comitetele erau votate de
circumscripii formate dup meserie, vrst i ali factori. Se duceau discuii
violente, existau metode de convingere nu ntotdeauna admirabile, o suburbie a
democraiei, a patronajului i a carismei. Unii erau adepii micrii; alii
spuneau c roile trebuie s se opreasc. Apruser secte n interiorul
faciunilor din primii ani, care se luptau asupra metodelor industriale i
agricole. Continuaser s construiasc o via, delegnd, fiind delegai,
certndu-se, votnd, nenelegndu-se i punnd osul la treab.
nainte de asta, am fost un ungtor, spuse povestitorul. Eu ungeam
roile.
tii de ce sunt aici, spuse Judah. Acum e timpul s luai o hotrre.
E timpul s plecai. S v micai din nou.
Prin inuturile ciudate prin care trecuser, dduser peste tot felul de
civilizaii. Consiliul de Fier, dnd nval cu capul nainte asupra propriei sale
istorii, trecea prin ruine.
Aici fusese poate un templu, un ora de temple. Aternur linii la umbra
unui ziggurat spart, ca un vulcan, i aburul locomotivelor se ridic deasupra
junglei. Trecur printre zei de marmur crpat acoperii cu rdcini. Consiliul
de Fier fcu s tremure locuina morilor cu lovituri de ciocan. Cutremurar
basoreliefurile btliilor divine. Consiliul de Fier tie prin oraul invadat de
ierburi, printre turnuri ajunse mormane de drmturi.
Cunosc un om de mult vreme, spuse Judah comitetului. Am fost
parteneri. A fost un reprezentant al guvernului pentru o vreme, lucreaz acum
pentru un mare concern, dar tot al nostru rmne. Eu i cu el avem amintiri
vechi i uneori are nevoie de golemi pentru lucrul lui. i cnd vine la mine
pentru asta, stm de vorb.
Judah i spusese lui Cutter despre aceste conversaii stranii, despre
Pennyhaugh care se rstea la Judah, care i devenise duman, dar cu care mai
sttea nc la but. Fr s dezbat, doar ca s joace teatru.
l mai vd doar pentru c-mi d informaii, iar eu pot duce aceste
informaii la Caucus, spuse Judah. i nu tiu nu cred c e att de prost nct
s-i scape gura. E un fel de cadou al lui.
Comitetul asculta. Erau cei de vrsta a doua i Refcuii care-i mai
aminteau de Noul Crobuzon, femei care fuseser odat trfe de antier: dar mai
mult de jumtate dintre delegai erau tineri, fuseser copii sau nici nu fuseser
nscui pe vremea cnd se nfiinase Consiliul. l priveau pe Judah vorbind.
ntotdeauna exist zvonuri. L-am ntrebat ca unul care se pricepe, aa
c tie ce rspunsuri mi-a dat. Mi-a spus ce se petrece. tii c suntem n
rzboi cu inutul Tesh.
Ei nu cunoteau detaliile, dar un rzboi att de mare fcuse Bas-Lagul s
se cutremure i unele poveti au ajuns i la Consiliul de Fier odat cu
aventurierii.
Se mcelresc n Strmtorile Apei de Foc: le numesc acum Strmtorile
Sangvine. Au nfrnt vraja talasomah a magocraiei i navele au ptruns
dincolo, de-a lungul coastei. Mii de kilometri. Dar o alt expediie a plecat acum
cteva sptmni. Pe sub corbii. Ictineoi. Poate condui de mcintori, nu
tiu. Dar sunt pe drum ncoace. O s dureze ceva timp, dar vor ajunge curnd.
Poate chiar au i dat de rm. Nu v-au uitat niciodat n ora. N-au uitat
Consiliul de Fier. Triasc. Lumea optete. Numele vostru e pe ziduri.
Parlamentul nu v-a iertat niciodat, nu a uitat ce ai fcut. i acum tie unde
v aflai.
Atept ca starea lor de alarm s se mai potoleasc.
Nu putei s v ascundei la nesfrit. tii asta. Nu tiu de unde au
aflat. La naiba, au trecut mai mult de douzeci de ani, poate fi oricine. Un
cltor spune o poveste altuia care o duce mai departe; poate fi unul dintre voi
care ncerca s ajung napoi n Noul Crobuzon i care a fost prins i interogat.
Poate fi un spion.
Vorbi peste vacarmul care se strni.
Viziuni la distan. Nu tiu. Chestia este c ei tiu unde v aflai. V-au
gsit. Nici mcar nu tiu de ct timp tiu asta. Dar ei nu au trecut niciodat cu
un detaament prin pata cacotopic sau prin Preeria Galaggi sau prin pduri
noi l-am avut pe Qurabin de-am reuit.
Dar n-am reuit din prima, Judah, gndi Cutter. Ce ai de gnd s faci?
Toate astea s-au schimbat ns din pricina rzboiului. Din pricin c
Strmtorile Apei de Foc s-au deschis. Vor veni din partea cealalt, pe mare. Vor
ncerca s treac de Tesh, pe lng Maruahm i vor ajunge la marginea
cmpiei. Nu vor tbr pe voi dinspre est, ci dinspre vest. Pn acum nu aveau
cum s-o fac. Surori, Consilieri, camarazi. Suntei pe cale s fii atacai. i nu
vei avea parte de mil din partea lor. Vin s v distrug. Nu v pot permite s
continuai aa. Voi ai scpat. i, surori dragi acum au nevoie mai mult ca
niciodat s termine afacerea asta.
Lui Judah i trebui mult s-i fac pe Consilieri s neleag haosul din
Noul Crobuzon. Cei mai btrni i aminteau de grevele lor i de luptele cu care
au culminat, dar Noul Crobuzon era el nsui o amintire veche aflat la mii de
kilometri distan. Judah ncerc s-i fac s contientizeze necazul.
Se petrece ceva, spuse el. Trebuie s v nfrng. Ca s poat spune
cetenilor, Vedei ce am fcut. Vedei ce le facem celor care se revolt. Vedei
ce-am fcut Consiliului vostru. Vin s v distrug. E timpul s plecai, s v
refacei linia. Trebuie s plecai. Putei pleca spre nord nu tiu. S pornii
spre tundr. Un tren de ghea cu un popor de uri. Pn la Ghearele Reci. Nu
tiu. S v ascundei din nou. Dar trebuie s plecai. Pentru c v-au gsit,
pentru c vin spre voi i nu se vor opri pn ce nu vei disprea.
Da, se pot ascunde, spuse Drogon la urechea lui Cutter, brusc i
insistent. Sau mai e o posibilitate. S-ar putea ntoarce. Spune-le c trebuie s
se ntoarc. Spune-le.
Nu a optit asta ca o porunc, dar a spus-o att de apsat, cu asemenea
fervoare, nct Cutter l ascult.
Zile ntregi, Consiliul fu att de uluit nct nu reui s fac nici un plan.
Nu avea nici un sentimentalism fa de oraul lor sedentar. Insistaser
ntotdeauna c trenul era locul n care locuiau, celelalte cldiri erau anexe,
vagoane fr roi. Dar resursele pe care le acumulaser de-a lungul anilor,
strnse cu greu, aveau s le lipseasc.
Ar trebui s stm. Putem ine piept oricrei fore care vine, declarar
Consilierii tineri, iar prinii lor, Refcuii, se chinuir s le spun copiilor lor
ce nsemna Noul Crobuzon.
Nu sunt o band de rtcitori, spuser ei. Nu sunt hoi de cai. Sunt
altceva. Ascultai-l pe Low.
Da, dar acum avem tehnici despre care, fr nici o lips de respect
pentru domnul Low, el nu are nici un habar. Magia lichenilor, cirriomania
tii despre astea?
Taumaturgie nvat de la btinai. Prinii lor cltinar din cap.
E vorba de Noul Crobuzon. Terminai cu astea. Nu e aa.
Judah despachet oglinda cu montur pe care Cutter i-o adusese.
Asta e numai una, spuse el. Cealalt s-a spart i fr ea arma nu e
funcional. i chiar dac am fi avut alta, tot n-ar fi fost de ajuns. Trebuie s
plecai.
Trimiser garguii cei mai istei s cerceteze coasta de la sute de kilometri.
Trecu o sptmn.
Nu am gsit nimic, spuse primul cnd se ntoarse, iar Judah se
nfurie.
V spun eu c vin, spuse el.
Refuza s dea sfaturi precise. Drogon, totui, devenise maniac n dorina
lui de a face Consiliul s se ntoarc. Tot repeta Consilierilor c datoria lor era
s se ntoarc. Avea o fervoare stranie.
Cutter se duse la dans. Nepriceperea lor l calma, tinerii bei se chinuiau
s danseze valsuri rneti.
Schimb mai muli parteneri, bu i mnc din fructele lor drogate. Plec
cu un tnr solid pe care reui s pun mna i i-o fcu cu mna i chiar l
srut att de mult de parc s-ar fi jucat, de parc nu ar fi fcut sex, ci trnte.
Dup aceea, se terse pe mn i descoperi c tnrul vorbea mult despre ceea
ce ar fi trebuit Consiliul s fac.
Toat lumea tie c o s plecm, spuse el. Ce, s nu-l lum n seam
pe Judah Low? Unii zic ntr-un fel, alii altfel, nimeni nu e sigur n ce direcie s-
o lum, dar eu i alii, tot mai muli, avem un alt plan. Ne-am gndit. S nu
mergem spre nord sau sud, noi zicem s mergem spre est. S ne ntoarcem pe
calea veche. Eu zic c e timpul s ne ntoarcem acas. napoi n Noul
Crobuzon.
Nu era opera lui Drogon, Cutter i ddea seama de asta. Era dorina
localnicilor.
Cred c vine ceva, spuse Qurabin, o voce fr trup.
Drogon spuse, Ei tiu c se apropie. i tot mai muli vor s se ndrepte
spre Noul Crobuzon.
Nu, spuse Judah.
Cutter vzu multe sentimente amestecate n el: mndrie, team i furie,
exasperare, confuzie.
Nu, sunt nebuni. Vor muri. Dac nu pot ine piept unui singur
batalion al Noului Crobuzon, cum vor ine piept ntregului ora? Nu e firesc s
fug de miliie spre miliie. Nu se pot ntoarce.
Nu e ceea ce intenioneaz ei s fac. Tu i-ai pus pe jar, nu? Cu toate
discuiile despre ceea ce se petrece. Ei cred c pot nclina balana, Judah. i s-
ar putea s aib dreptate. Ei vor s se ntoarc n lume, aruncnd cu petale n
faa lor pe ine. Vor s se ntoarc acas ntr-un ora nou.
Nu, spuse Judah, dar Cutter vzu entuziasmul din ochii lui Pomeroy i
ai lui Elsie.
i el simea ceva asemntor, cu tot sarcasmul i reinerea lui.
Se ceru ntoarcerea.
E o problem de vitez, spuse o btrn Refcut. Cnd am venit aici,
am pus deoparte ine de rezerv, ca atunci cnd va trebui s scpm s le
avem la dispoziie. Ei bine, suntem atacai i sunt muli kilometri de aici pn
n locul n care s fim n siguran, avem nevoie de vitez. inele de rezerv ne
ateapt. Un kilometru aici, unul colo. Am fi proti s nu le utilizm.
Se pretindea pragmatic.
Judah nu era de acord, dar era mndru de dorina Consiliului de a se
ntoarce, de a face ceva acum pentru Noul Crobuzon. Dorea s-i fac s se
rzgndeasc din team, dar, n acelai timp, ar fi vrut ca ei s continue s
scrie istoria.
Nu tii, spuse el foarte blnd. Nu tii ce va fi, ce se va ntmpla acolo.
Avem nevoie ca voi s supravieuii. E mai important dect orice. Am fcut-o pe
bardul pentru voi i de aceea trebuie s supravieuii.
M iertai, domnule Low, cu tot respectul, nu e vorba despre ce nevoi
avei voi, ci despre nevoile noastre. Nu-i putem opri pe nenorocii din drum i
dac tot trebuie s fugim, mcar s realizm ceva cu asta. S dm de tire
Noului Crobuzon. S le spunem c ne ntoarcem acas.
Vorbise un tnr nscut la cinci ani dup apariia Consiliului, crescut pe
drum.
Ann-Hari se ridic. ncepu s declame.
Nu sunt nscut n Noul Crobuzon, le spuse ea i i dezvlui originea
cu oratorie brut. N-am tiut niciodat c pot avea o ar; Consiliul de Fier e
ara mea, de ce s-mi pese de Noul Crobuzon? Dar Consiliul de Fier este un
copil nerecunosctor i ntotdeauna am iubit astfel de copii. Noul Crobuzon nu
merit gratitudinea noastr am fost acolo i tiu iar noi suntem copilul care
s-a eliberat singur. Nimeni altcineva nu a mai fcut-o. Acum, cu toii sunt copii
nerecunosctori i i putem ajuta.
Cutter avu impresia c partizanii lui Judah eliberaser Consiliul de Fier,
l decuplaser de la reinerile sale, porniser pe o tendin de mult iminent.
Indiferent de motivele pe care le invocaser, Consilierii care voiau s se ntoarc
erau mnai de o dorin veche. Erau avizi de insurgena pe care o descria
Judah.
Cutter nu putea s pun n cuvinte aceast senzaie. Ajunseser pn
aici cu atta efort ca s avertizeze Consiliul s fug; cum s dea el piept cu
oraul?
Chiar dac nu o putea exprima, Cutter simea logica ntoarcerii. O simea
tot mai mult pe msur ce Ann-Hari vorbea, i nu era singurul.
Consilierii o aclamar i i scandar numele, apoi strigar: Noul
Crobuzon.
Elsie i Pomeroy erau n al noulea cer. Nu se ateptaser la asta.
Qurabin scoase un sunet de satisfacie, nu sprijinea Noul Crobuzon tot aa
cum nu-i sprijinea pe cei din Tesh care trdaser mnstirea; era impresionat
de Consilieri i de dorina lor. Qurabin era bucuros s participe la evenimente,
oricare ar fi fost ele. Drogon era ncntat. Judah era tcut, mndru i
nspimntat.
Cutter vzu teama lui Judah. Simi nevoia s fii o legend, nu-i aa?
gndi el. Asta te tulbur, amintirea asta. i place i ai ateptat asta, dar vrei s
o faci n siguran. S construieti un vis. Judah ar fi fcut orice pentru
Consiliu, absolut orice. Cutter vedea asta. Dragostea lui Judah pentru el era
total.
Drmar orelul, demolar casele de chirpici, le fcur praf. Adunar
toat recolta. Muli dintre Consilieri erau revoltai.
Trenul perpetuu, cu toate vagoanele noi ncropite din materialele locului,
nu putea duce toi Consilierii. Erau sute care aveau s devin din nou auxiliari,
urmnd pe jos trenul ca nite nomazi. Civa nici nu voiau s plece. Unii au
luat drumul dealurilor sau insistar s rmn ca fermieri pe loc, nconjurai
de rmiele cii ferate dezmembrate.
Vei muri atunci cnd vor veni, le spuse Judah.
Iar ei rspunser cu pufnituri i bravad. Nu aveau s poat face nimic
atunci cnd miliienii crobuzonieni aveau s apar, echipe puternice i bine
narmate, pregtite s dea piept cu prada i gsind n schimb cincizeci de
fermieri btrni. Cutter i privi, tiind c erau practic mori. Poate c v vor
ucide iute.
Cutter nu tia dac Ann-Hari i Judah erau amani, dar se iubeau
simplu i profund. El era gelos, firete, dar nu mai mult dect ceilali pe care-i
iubea Judah. Cutter se obinuise cu situaia.
Judah fusese cu Ann-Hari n noaptea de dinaintea plecrii din
sanctuarul cmpenesc al Consiliului de Fier. Cutter era singur, amintindu-i de
noaptea n care avusese aventura cu tnrul cel solid.
A doua zi se adunar: Cutter se afla la periferia trguorului, unde iarba
fusese strivit de fermieri i de tren. Pomeroy se juca cu arma, secernd firele
de iarb, iar Elsie i inea brbatul de dup talie. Drogon, cu plria lui cu
boruri largi, i convinsese pe cresctorii de cai ai Consiliului de Fier s-i dea un
armsar i acum l clrea, mormind ceva, iar Cutter nu tia cu cine vorbete.
Iarba flutur n drumul lui Qurabin, drum secret, dezvluit de zeul lui ciudat,
iar n fa, bra la bra, peau Ann-Hari i Judah Low, strnind curiozitatea
insectelor matinale.
n spatele lor venea Consiliul de Fier. Aveau s intre curnd n rutin, s
atearn linii, s sparg piatr i s gseasc drum nou prin cmpie, dar
pentru moment nu fceau dect s mearg nainte. Elipsa de cale ferat se
desfcea, Consilierii deveniser iari muncitori ai cii ferate. Cercetai i
sacagii, vntori i terasatori, dar mai ales asamblori de linii, care desfceau
spira din jurul oraului i o ndreptau din nou, pe terenul ce mai purta nc
urmele slabe ale sosirii lor.
De departe, dinspre vest, veneau miliienii cu gnduri de prad, soldai
obsedai s-i ucid. Consiliul de Fier se scutur i plec, spre est, spre Noul
Crobuzon, spre cas.
Aa trebuia s fie.
Uite. Asta e. Marginea. Marginea petei cacotopice.
Partea a asea.
Cursa Caucus.
MONSTRUOSUL FR I CU. DUMANII GEMENI AI NOULUI
CROBUZON: PRIVITORUL I TRDTORUL. NOAPTEA RUINII.
Ziarele declamau. i anunau cu caractere deosebit de mari
condamnarea lor pentru Revoltele Ochiului din Cer. Afiau heliotipii cu morii
baricadai n magazine i sufocai de fum, zdrobii n cderea de la ferestre,
mpucai.
n taverna Iubita Bcanului, n prima zi de Lanuri de dup evenimente,
Ori se ateptase ca ntlnirea Agitatorilor Renegai s fie foarte aglomerat, dar
nu venise nimeni. Se ntoarse n seara urmtoare, apoi n cealalt, cutnd
vreun chip cunoscut. n sfrit, n ziua de Prafuri, o vzu pe custoreas,
adunnd bani, optind ceva la urechea crmarului.
Jack, spuse Ori.
Ea se ntoarse, bnuitoare, i expresia i se schimb doar puin atunci
cnd l vzu.
Jack, spuse ea. Trebuie s m grbesc. Trebuie s plec. Bine, atunci
bem un pahar.
Femeia art spre modelele de pe haina lui.
Spirale, nu? Le vd acum peste tot. Au ajuns de pe ziduri pe haine. Le
poart cactuii, Novatorii, radicalii. Ce nseamn?
O legtur, spuse el atent. Cu Jack Juma-de-Rugciune. l cunosc pe
omul care a declanat moda asta.
Cred c am auzit de el
E un prieten de-al meu. l cunosc bine.
Se ls tcerea. Bur.
mi lipsesc ntlnirile.
Nu se mai fac. Ai nnebunit, Ori Jack?
Era ngrozit.
mi pare ru, Jack, spuse ea, chiar c-mi pare ru. Curdin mi-a spus
numele tu. i unde locuieti. N-ar fi trebuit, dar i dorea mult ca eu s te
conving s te ntorci la AR. N-am mai spus nimnui.
El i ascunse ocul i cltin din cap.
ntlnirile? spuse el, iar femeia i uit repede stnjeneala.
De ce s mai inem ntlniri? spuse ea. Cnd deja evenimentele se
petrec.
Ori ncuviin, iar ea scoase aproape un oftat.
Jack, Jack pe toi sfinii. Ce-ai fcut pn acum? N-ai fost pe-aici?
La naiba, firete c am fost. Am fost n Cartierul Prului, spuse el,
apoi i cobori glasul. Ce e Grupul Mixt al Militanilor? Am ncercat s-i apr pe
kheprii aceia nenorocii pe care comunalitatea voastr fr creier ncerca s-i
mcelreasc.
Grupul Mixt? Ei bine, dac ai fi fost un xenian i nu i-ai fi avut dect
pe nenorociii din Tendina Diversitii, nu te-ai fi nrolat n ceva? S nu
ndrzneti. S nu ndrzneti s-i bai joc de lume. tii c toi jegoii se duc la
Condeie. Pn i prietenul tu Petron tie asta nu te uita aa la mine, Jack,
toat lumea i tie numele, e dintre Flexibili. Nu sunt sigur de toate nebuniile
Novatorilor, cu costumaiile lor animale i jocurile lor sngeroase, dar am
ncredere n ei. Nu tiu dac am atta ncredere n tine, Jack, iar sta e un
lucru trist, pentru c nu cred c avem preri diferite. tiu asta. Dar nu am
ncredere n judecata ta. Cred c te prosteti, Jack.
Ori nu era nici mcar revoltat. Se obinuise cu arogana Agitatorilor. O
privi cu o plictiseal rece i, da, cu un reziduu de respect pe care-l motenise de
la Curdin.
Ct timp v jucai de-a profeii, Jack, spuse el, stai cu ochii deschii.
Cnd am s fac eu o micare o s tii. Avem planuri.
Se spune c se ntoarce Consiliul de Fier.
Chipul femeii se umplu de bucurie.
Se ntoarce.
Toate lucrurile pe care Ori le putea spune erau evidente. Nu voia s o
insulte, aa c se gndi la altceva s-i spun, fr s reueasc.
E o poveste de adormit copiii, spuse el.
Nu e.
O fabul. Nu exist nici un Consiliu de Fier.
Asta vor ei s credem. Dac nu exist nici un Consiliu de Fier,
nseamn c niciodat nu am preluat puterea. Dar dac exist, i i spun eu c
exist, am reuit o dat i putem reui din nou.
Sfinte GurMult, ascult puin ce spui
Vrei s zici c nu ai vzut niciodat heliotipiile? Ce crezi c era acolo?
Crezi c au construit un tren ntreg indivizii aceia, femei, trfe? Copii pe
acoperiul vagoanelor?
S-a ntmplat ceva, firete, dar au fost nfrni. A fost o grev i att.
Au murit demult
Ea rse.
Nu ai de unde s tii asta. I-au vrut mori i i vor i acum, dar ei se
ntorc. Cineva din Caucus a plecat spre ei. Avem un mesaj. De ce s fi plecat
dac nu s le spun s vin napoi?
N-ai vzut desenele de pe perei? spuse ea. De peste tot. Pe lng
spiralele pe care le pori. CF, Tu. Consiliul de Fier, Tu. Se ntoarce i simplul
fapt e o inspiraie pentru toi. Lumea i vrea napoi, crede n ei, Jack.
Ceea ce nu tii, spuse ea fr s mai par furioas, e c noi deja
aranjm lucrurile. Dac ai putea s-i auzi pe cei din Caucus.
Sorbi din paharul ei. l privi cu un soi de provocare. E vrt pn la gt
n Caucus. Cabala insurecionitilor, pactul faciunilor i al celor independeni.
Sunt ini n Parlament care ncearc s mai ndulceasc lucrurile. Nu
pot recunoate asta, dar exist fabrici unde noi hotrm dac lumea se duce la
lucru sau nu. Vor s negociem. Parlamentul nu mai e singurul factor de decizie
din Noul Crobuzon. Exist acum dou puteri.
Custoreasa ntinse mna peste mas.
Madelein, spuse ea intenionat. Di Farja.
El i strnse mna, micat de ncrederea ei.
Ori, spuse el, de parc ea n-ar fi tiut.
S-i spun ceva, Ori. Suntem ntr-o curs. Caucus s-a angrenat ntr-o
curs pentru a pregti lucrurile. Va mai dura sptmni sau luni. i nu ne
fim pur i simplu, avem un el. Nu suntem proti. E o curs pentru a
construi ceea ce trebuie, pentru a scpa de lanul privi mprejur lanul de
comand, de comunicaii. Noaptea trecut a fost nceputul. Rzboiul e pe cale
s fie pierdut. Mutilaii umplu strzile. Dac Tesh e capabil s trimit chestia
aceea, iscoada aceea aerian, ce altceva mai poate face? Timp nu prea avem
timp. Iar Consiliul de Fier se apropie. Cnd o s afle lumea, o s izbucneasc.
Poate c suntem n aceeai oal, gndi Ori cu o stare de jale care-l
tulbur. Poate c aceast curs Caucus e i cursa noastr
Suntem cu toii n aceast curs, spuse el.
Da, numai c unii dintre noi alearg n direcia greit.
Se gndi atunci cum avea s fie. Se gndi la momentul n care
deposedaii, srntocii, comunalitatea ei, va afla c Primarul, eful partidului
Soarele Mare, arbitrul Noului Crobuzon, a disprut. Cum avea s fie.
Vrei s vorbim despre inspiraie? spuse el.
Ori era din nou furios pe obsesia ei.
i dau eu inspiraie, spuse el. Ai s-mi mulumeti, Jack. Ce facem
noi, ce facem noi trebuie s trezim lumea.
E deja treaz, Jack. Asta nu vezi tu.
El ddu din cap.
Bertold Sulion, membru al Grzii Clypeane, i pierduse devotamentul
fa de Noul Crobuzon, de Primar, de legea pentru care a depus jurmntul.
Baron le spuse asta.
S-a terminat, spuse el. Nu prea are lumea ncredere n tine cnd eti
un Clypean. Jurmntul pe care-l depun spune totul: Vd i aud numai ceea ce
Primarul i comandanii mei mi permit. Bertold nu tie multe. Dar tie c
rzboiul e pierdut. i a vzut trgurile ncheiate n timp ce aceia cu care s-a
antrenat au plecat la lupt i au murit. S-a mpuit treaba. i-a pierdut
loialitatea, nu a mai rmas nimic din ea.
Asta e, spuse el, vorbind cu grij. O ai n snge.
i btu sternul cu palma.
i cnd se mbolnvete, cnd se infecteaz, scapi de ea i o nlocuieti
cu altceva sau nu o mai nlocuieti cu nimic.
Sulion nu mai are nimic n el. Vrea s o tearg i pentru asta cere o
mulime de bani, dar nu pentru bani o face. Vrea s trdeze pentru c are chef
s trdeze. Vrea s-l ajutm s se fac ru. Chiar dac e contient de asta sau
nu.
Nu erau n Cartierul Infam. Iat cheile tale, spunea bile elul prins de
perete cu o pionez cu dou coarne. Avem un nou loc de ntlnire. O adres.
Ori citise biletul cu Enoch i se uitaser unul la altul. Enoch era prost, dar de
data asta Ori era la fel de nedumerit ca i el.
Dealul Drapelului?
La marginea oraului, la captul Liniei Capului ce se desfura spre nord
din Staia Pierzaniei, Dealul Drapelului era locul unde triau bancherii i
industriaii, oficialitile, cei mai bogai artiti. Era un peisaj cu bulevarde largi
i case somptuoase mprtiate de-a lungul strzii, cu spatele la grdini
comune. Erau copaci n floare i bananieri care i rspndeau rdcinile i le
mpingeau prin pavajul negru.
n Dealul Drapelului se afla o cocioab veche, un fel de abces: o
ciudenie a planificrii oraului. Cu dou secole n urm, Primarul Tremulo
Reformatorul ordonase s se construiasc nite strzi cu case modeste pe
pantele dealului, astfel ca eroii din Rzboiul Pirailor s fie rspltii de ctre cei
pe care-i apraser. Bogtaii din Dealul Drapelului nu-i primiser bine pe
nou-venii, iar planul Primarului Tremulo de amestec social fusese fcut de
rs. Fr bani, ceea ce fusese construit drept modest deveni cocioab. Zidurile
i acoperiurile devenir ruine. Mica comunitate srac din Dealul Drapelului
venea i pleca cu trenul, n vreme ce bogtaii dispreuiau calea ferat i
foloseau mijloace personale de transport. Ateptar ca acest conflict s ating
masa critic. Reuise asta n urm cu cincisprezece ani.
Srntocii fuseser scoi din casele lor ce se drmau, cazai n blocuri
de beton cu zece sau cincisprezece etaje din Prloaga Ecoului i Fundtura
Aspicului. Atunci, fotii lor vecini se mutar n colibele prsite i banii
ncepur s curg. Unele cldiri fuseser transformate n case pentru cei
proaspt mbogii, lipite cte dou sau trei laolalt: traiul n cabanele
reconfigurate deveni o mod. Dar cteva strzi din inima districtului srac al
Dealului Drapelului au rmas, captive n arhitectura din jur, transformndu-se
ntr-un muzeu al mizeriei.
Aici au ajuns Ori i Enoch. Se splar, se mbrcar cu hainele cele mai
bune. Ori nu mai fusese pe aceast strad memorial a srciei. Nu exista
mizerie, firete, nu mirosea urt, locul nu era mai vechi de zece ani. Dar
ferestrele erau nc sparte (cioburile erau prinse cu legturi subtile pentru a
mpiedica alte pagube), pereii erau nc umezi i decolorai (susinui acolo
unde se prbueau prin metode taumaturgice).
Casele erau marcate. Plcile de alam de la ui povesteau istoria
cocioabei i despre condiiile n care triser locuitorii ei. AICI, citi Ori, SE POT
VEDEA URME ALE INCENDIILOR I ALE CONFLAGRAIILOR ACCIDENTALE
CARE S-AU PETRECUT PE STRZI, FORND LOCALNICII S NDURE O
VIA PRIMEJDIOAS. Casa era afumat i carbonizat. nveliul ei carbonizat
fusese acoperit cu un lac mat.
Se putea intra n camerele din fa i n anexe. O FAMILIE CU ASE SAU
OPT PERSOANE SE PUTEA NGHESUI N ACESTE CONDIII NGROZITOARE.
Resturile vieii de mahala fuseser pstrate, sterilizate i terse de praf n
ateptarea vizitatorilor. PARE DE NECREZUT C N TIMPURILE NOASTRE SE
MAI POT GSI ASTFEL DE LOCURI.
Casa spre care fuseser dirijai avea arhitectura clasic a Dealului
Drapelului: mare, frumoas, cu mozaicuri cu pietre mari. Ori se ntreb dac
nu cumva se nelase asupra adresei, dar cheile lor funcionau. Enoch se
ncrunt.
Eu am mai fost pe-aici, spuse el.
Era goal. Era o cas fictiv. ncperile ei erau lipsite de culoare, ca i
perdelele. Mirarea lui Enoch referitoare la cas i grdin l plictisea pe Ori.
Pe strzile de pe Dealul Drapelului treceau brbai cu haine fcute de
comand i femei cu earfe. Majoritatea era oameni, dar nu toi. Erau pe aici i
canale, o comunitate de vodyanoi bogai care treceau cu mersul lor sltat,
mbrcai cu imitaiile lor de costume anti-acvatice, mestecnd igri de foi pe
care oamenii le fumau. Mai trecea din cnd n cnd cte un cactus, vreunul
dintre cei puini care aveau succes. Existau i roboi aici, siluete cu aburi care
i ddeau lui Ori nostalgia copilriei, a vremurilor cnd se gseau peste tot.
Locuitorii Dealului Drapelului erau destul de bogai ca s-i permit licene, s
treac de testele serioase la care erau supuse mainriile dup Rzboiul
Mainriilor. ns majoritatea deineau golemi.
Acetia mergeau cu o grij inuman, cu priviri goale, lut sau piatr sau
lemn sau cabluri, simulnd trupuri de femei sau brbai. Duceau bagaje, i
crau stpnii, privind dintr-o parte n alta imitnd micarea oamenilor, de
parc ar fi putut vedea prin ochii lor fr rost, de parc n-ar fi urmat fr
gndire instruciunile primite.
Cnd sosir i ceilali adepi ai lui Toro, cu toii ntrebar acelai lucru:
Ce facem noi aici?
Baron veni mbrcat la fel de ochios ca localnicii. Purta haine de ln, de
mtase i bumbac. Rmaser cu gura cscat.
Da, spuse el.
Brbierit, curat, fumnd un trabuc.
Voi suntei de-acum nainte personalul meu. Ai face bine s v
obinuii cu asta.
Se aez cu spatele la zid n ncperea cea mare i goal i le povesti
despre Bertold Sulion.
Toro era cu ei. Ori i ddu seama de asta. Nu tia de ct timp sttea
acolo silueta ciudat cu coarne lucind uleios. Era sear.
De ce ne aflm aici, Taurule? spuse el. Unde e Ulliam?
Ulliam nu poate veni des. Refcuii sunt rari pe strzile astea. Suntei
aici pentru c v-am spus eu s venii. Gura nchis i aflai motivul. V dau
bani. Primii haine. Suntei de acum nainte servitori. Pentru oricine v vede,
suntei majordomi, administratori, femei de serviciu. S fii curai. S v
obinuii cu postul.
A fost compromis locul nostru din Cartierul Infam? spuse Ruby.
Toro nu se aez, dar ls impresia c se sprijin, c se odihnete pe
nimic. Ori i simea vraja care i se scurgea din coarne.
tii ce scop avem. tii ce dorim, pentru ce ne adunm.
Tonul profund nenatural al lui Toro era un oc constant, o descrcare
static.
eful mare e n Parlament. Pe Insula Despicturii. n mijlocul rului.
Miliia vodyanoi e n ap, paznici cactus, ofieri n fiecare ncpere. Taumaturgi,
cei mai buni din ora, montnd capcane, piedici de toate felurile. Nu putem
intra n Parlament.
Apoi este epua i Staia Pierzaniei. tii-voi-cine a petrecut o mulime
de timp n epu. Comandnd miliia. Sau n Staie. n aripa ambasadelor, n
turnul mare.
Staia era mai mult dect un nod de cale ferat pentru trenurile din Noul
Crobuzon. Era un ora tridimensional ncastrat n crmid. Vastitatea
arhitecturii sale nebuneti nu asculta de nici o regul n afar de cele fizice.
Cnd inta noastr se va afla acolo, nu vom avea de-a face numai cu
cei ai Pierzaniei.
Nu c acetia ar fi uor de nfrnt. Submiliia alocat care primise ordin
s apere staia era bine narmat i antrenat.
Oriunde merge eful, merge i Garda Clypean. Ei sunt grija noastr
cea mai mare.
Ce zicei de ora? Cnd ai vzut voi ultima oar un discurs al
partidului Soarele Mare? Sunt prea speriai, prea ocupai s fac o pace secret
cu Tesh. Aa c avem nevoie de o alt strategie.
Se ls o lung tcere.
tii-voi-cine e foarte apropiat, intim cu un anume magistrat.
Magistratul Legus. Se ntlnesc n fiecare sptmn. Sunt tot felul de zvonuri
pe care poi s le afli dac vorbeti cu cine trebuie. La casa particular a lui
Legus. Unde triete ca cetean, unde-i scoate masca. Discut n particular.
Uneori nu se despart dect dimineaa.
Se ntmpl n fiecare sptmn, uneori de dou ori. La casa
magistratului. Casa de alturi.
Tumult. De unde tii? strig unul, i Nu se poate! i A cui e casa asta? De
unde ai aflat asta? i tot aa.
Ori avea o amintire. Ceva iei la iveal, fcndu-l s neleag, s se
neliniteasc, ceva cu totul i cu totul nesigur i instabil. Ori i vzu pe ceilali
amintindu-i, fr s fie siguri de ceea ce-i amintesc, nereuind s fac
legtura dintre lucruri.
A fost greu s gsesc numele adevrat ascuns de pseudonim, spuse
Toro. Dar am reuit. Mi-a trebuit mult timp. Dar l-am gsit.
Asta e casa, spuse Ori, apoi amui. Nimeni nu-l auzi i se bucura de
asta. Nu tia ce voia s fac. Nu tia ce simea.
Asta e casa unde a trit perechea aceea de btrni. Despre care am auzit,
despre ei i ceea ce au fcut ei n urm cu cteva luni, curnd dup ce v-am
dat eu banii. Despre care au vorbit ziarele. Voi i-ai ucis, sau Umr Vechi sau
altul dintre noi, i asta nu pentru c ar fi fost oamenii miliiei. Erau bogai, dar
nu pentru asta le-ai fcut felul. Pentru c locuiau aici. Ai vrut s punei mna
pe cas. Asta ai fcut voi cu banii lui Iacob.
Ori se simea vinovat. nghii n sec de multe ori.
Se baza mult pe instinctele lui. Ceva se aduna n sufletul lui.
Nesigurana, lipsa disperat de informaii, apoi greutatea informaiilor dar ideile
instabile, oscilaia aceea ruinoas care-l fcuse s se ntoarc la Agitatori, s
ia n calcul toate sectele i dizidenii, n cutarea unui lucru care s-l
stabilizeze, s-i dea un cmin politic, cmin pe care-l gsise n mnie i n
pasiunea anarhic fa de Toro. Nesigurana i reveni. tia ce simte un lucru
ngrozitor, de care se temea dar i aminti faptul c tot timpul trebuia s se
afle ntr-un context.
Dac moartea a zece indivizi oprete moartea altor zece, nu e mai bine?
Dac dou mori vor salva oraul?
Era linitit. Avea impresia c nu le tia pe toate, c mai avea de nvat,
c era mai bun n acest colectiv dect n afara lui, c trebuia mai nti s
neleag i abia mai apoi s judece. Toro l urmrea. Se ntoarse spre Umr
Vechi. Ori vzu chipul btrnului cactus asprindu-se. i-au dat seama c m-
am prins.
Ori. Ascult-m.
Ceilali priveau fr s neleag.
Da, mugi Toro.
Ori se simea ca un copil dinaintea unui profesor, att de lipsit de putere,
de stnjenit. Se simea cu adevrat ru. Taumaturgia lui Toro i trecea prin
piele.
Da, spuse Umr Vechi. Asta e casa. Erau bogai, btrni, singuri, fr
motenitori, gata s piard totul. Dar asta nu e bine. Nu pleca de la premise
false, Ori, nu are nimeni nici o vin.
Trebuie s ajungem n casa de alturi i gata. Am ctigat. Am
ctigat.
Odat cu cuvintele cactusului, Toro ncepu s mugeasc. Era un sunet
care trecu de la zgomotul bestial la cel elictric i al fierului tensionat. Dur mult
timp i, chiar dac nu era puternic, coplei ncperea i mintea lui Ori i l opri
s mai gndeasc pn ce se stinse, dup care acesta fu din nou n stare s
priveasc n ochii fosforesceni de sticl ai lui Toro.
Dac nvingem aici, putem cuceri oraul, spuse Umr Vechi. S-i
tiem capul. Ci vor fi salvai atunci?
Unul cte unul, adepii lui Toro neleser.
Credei c nu s-au mai ncercat i alte lucruri? Casa magistratului e
nchis. Nu putem sta acolo. eful nu poate intra, nici mcar cu coarnele lui.
Sunt vrji care o protejeaz. Armele nu o strpung: nici glon, nici explozie, nici
piatr. E bine protejat. Din pricina celor care o viziteaz. Canalele sunt pline
cu ghuli nu se poate ptrunde pe acolo. A trebuit s facem asta. Gndii-v.
Vrei s scpm, nu?
Cum de am ajuns eu cel care s fie rugat? Nu trebuie s hotrasc i
ceilali? Dar ei se uitau la el. Chiar i Enoch o fcea acum i rmsese cu gura
deschis gndindu-se pentru ce sttuse n seara aceea de ase. Umr Vechi i
Baron l priveau pe Ori. Tensiunea l fcea pe cactus s stea drept i eapn.
Baron era relaxat. Nu aveau cum s-l lase pe Ori s plece, firete. tia asta.
Dac nu era de acord, trebuia s moar. Poate, chiar dac rmnea. Dac se
ajungea la concluzia c nu mai este de ncredere.
Tot ce era necesar era necesar. Era un grup de dizideni. Desigur, ceea ce
era necesar se discuta, se dezbtea i se stabilea. Dar erau att de aproape.
Gsiser un loc n care inta lor avea s fie singur, nepzit, vulnerabil, de
unde puteau drui Noului Crobuzon darul lor, era ceva cople itor. Dac fusese
nevoie de dou mori pentru asta putea oare Ori s stea n calea istoriei? A
fost necesar, gndi el. Aplec fruntea.
La etaj, zidul ce ddea spre proprietatea Magistratului Legus fusese
scobit cu precizie. Civa centimetri de lemn i ghips fuseser ndeprtai. Zidul
era gurit.
Mai mult dect att, am vrt pe acolo nite vrji, spuse Umr Vechi.
Atinse suprafaa expus cu o grij infinit. Se uit spre Ori. Ori avea
chipul imobil. Asculta. Toro se pregtea de sptmni ntregi. Mai ai i alte
gti? gndi Ori, cu o emoie pe care nu o putea identifica. Sau noi suntem toi?
Pe ce nume e aceast cas? C doar nu ai cumprat-o pe numele tu, nu?
Baron vorbea cu o precizie mecanic. Mai bine a asculta, i ddu seama
Ori. Acesta e planul.
Sulion e gata s cedeze. Avem de cumprat dou lucruri: informaii
despre cine unde e i ce tactici are; i un prim gest. Fr s fie el la u,
suntem mori.
Ce aflu eu acum e tehnic de-a miliiei, gndi Ori. nc o dat, Ori se
ntreb ci miliieni fuseser la rzboi i se ntorseser cu aceeai amrciune
ca a lui. Ce erau n stare s fac. l privi pe Baron i i ddu seama c i
pusese totul n aceast aciune, c nu mai avea nici un plan dup aceea, c
acolo se termina dorina lui de rzbunare.
O epidemie de crime. Asta o s vedem. Dac dezertorii i cei ntori de pe
front nu au alte debueuri. i Condeiele i vor recruta. Sunt interesai de astfel
de oameni. Dumnezeu s ne-ajute. i dorina lui Ori de a tia capul guvernului
reveni n for. Curnd, gndi el. Curnd.
Simi c se pierde. Trebui s-i spun de mai multe ori, pn ce se
asigur, c se afla acolo unde trebuie.
Lumea nu putea merge prin Noul Crobuzon fr s priveasc n sus.
Dincolo de aerostate i gargui, de sutele de suflete xeniene, indigene, create
care se aglomerau pe cerul oraului, se uitau la soarele alb i auster i se
ntrebau dac vor mai aprea vreodat umbrele acelea organice.
nc mai ncearc s parlamenteze, spuse Baron grupului.
Avea informaia de la Bertold, care o prinsese de la Primarul care se
ntlnea cu diplomai i lingviti n aripa ambasadelor.
Ori se ntoarse la adpost. Ladia l primi bucuroas, dar era ngrijorat.
Prea att de epuizat nct Ori fu ocat. Ca ntotdeauna, erau acolo brbai i
femei de culoarea rnei, zcnd pe unde-i trsese gravitaia n jos, dar acum
chiar sala era mzglit. Pereii erau tatuai, spari, jupuii; ferestrele erau
btute cu scnduri.
Condeiele, i spuse ea. Acum trei zile. Au auzit c suntem afiliai. Am
fost neateni, Ori, am lsat hrtii la vedere. Evenimentele din Mocirla Cinelui
cred c ne-au distras atenia: e imposibil s fii atent la toate. Am devenit prea
ncreztori.
El o fcu s se aeze, iar ea plnse cnd se aez pe sofa lng el, se ls
la pieptul lui pre de cteva clipe, apoi i trase nasul i l btu cu palma pe
piept, fcu o ultim glum i adormi. El fcu ordine pentru ea. Civa
vagabonzi l ajutar.
Am avut teatru ieri, i spuse o btrn tirb n timp ce tergea mesele.
O trup de Flexibili. A venit s joace pentru noi. Au fost foarte buni, chiar dac
nu am mai vzut aa ceva. Nu prea am auzit ce spuneau. Dar a fost drgu din
partea lor s vin i s o fac pentru noi.
Nimeni nu-l mai vzuse pe Iacob de zile ntregi.
E prin preajm, totui. A fost ocupat. Ai vzut. Semnul lui e peste tot.
Spiralele de cret pe care Iacob le lsa peste tot pe unde mergea, care-i
dduser i numele, continuau s se mprtie, s infecteze. Erau n toate
cartierele, cu vopsea sau cu cear, cu catran. Erau pictate pe temple, zgriate
n sticla i pe grinzile blocurilor.
Crezi c el a strnit asta? Poate c nu face dect s copieze pe cineva.
Poate c n-a nceput nimeni. Ai auzit n ce se transform? Lumea o folosete ca
slogan. A fost adoptat.
Ori auzise i vzuse. Spirale cu obsceniti ndreptate spre guvern.
Strigte de Spiralai acas! atunci cnd aprea miliia. De ce acesta i nu un alt
simbol care se afla pe perei de ani de zile?
Colul btrnului era plin de spirale. Cu cerneal i grafit, de diverse
mrimi, cu unghiuri i direcii variate, spirale n serii complicate. Poate c e un
limbaj, gndi Ori. ntr-un sens sau cellalt, cu un anumit numr de spire, n
diferite direcii i numr variabil, cu derivaii.
Ori veni timp de nou nopi. Se oferi voluntar pentru schimbul de noapte.
Trebuie s fac asta, i spuse lui Umr Vechi. Fac ce vrei voi peste zi,
dar noaptea am ceva de fcut.
Gaca lui Toro i acord un soi de concediu, fr ncredere. n timp ce
mergea, Ori se opri, i leg iretul de la pantof, sprijinit de un perete, i privi n
spate. Dac nu Baron, cineva tot trebuia s-l urmreasc, era sigur de asta;
tia c prima dat cnd avea s vorbeasc cu cineva n care iscoada lui nu avea
ncredere, avea s fie ucis. Sau poate c nu-l urmrea nimeni. Nu tia ce
reprezint el pentru tovarii lui.
La Doi Viermi, Petron Carrickos i ddu lui Ori o carte cu poezii de -ale lui,
publicate chiar de el la Editura Flexibil.
A trecut mult timp, Ori, spuse el.
Avea o umbr de grij gura i tresri s spun Unde ai fost? Ai disprut
dar i aduse lui Ori vin i i vorbi despre proiectele lui. Petron conducea
Agitatorul Renegat nu pe fa, ci aa cum se putea n astfel de vremuri.
Ori citi o poezie cu voce tare.
Un anotimp aici/ n floarea ta/ Petale de lemn i fier/ mpietrit n
ncruntarea unuia din Mocirla Cinelui. ncuviin.
Petron i povesti lui Ori despre Flexibili: cine ce fcea, cine fcea parte din
ce, cine dispruse.
Samuel a ters-o. Vinde tot felul de chestii ntr-o galerie din Cmpul
Poftei.
Pufni.
Nelson i Drowena sunt nc n Vizuina Urletului. Firete, totul s-a
schimbat, i nchipui. nc ncercm s montm spectacole cum putem i noi.
Chestii comunitare, prin biserici i sli publice.
i cum se mpac stilul Nou Convulsiv cu comunalitatea?
Ori, sardonic, vorbea despre un concept-cheie din al doilea Manifest
Novator.
Le place Noul Convulsiv, Ori. Le place.
Avusese loc un congres ilicit al ghildelor subterane, muncitorii militan i
din Cotul Ceii i Cotul Mare se rspndeau spre alte fabrici, dup spusele lui
Petron. Delegai din topitorii, docuri, vopsitorii, ntr-un loc secret din Mocirla
Cinelui, discutnd cererile lor ctre Parlament.
i Caucus ntreine discuii cu ei, spuse el, iar Ori ddu din cap.
Nu o spuse, dei o gndi, Vorbe i alte vorbe, asta e problema, nu?
ntr-o pia de la marginea unui canal din Vinul Rou, n care ajunser
n timp ce mergeau fr int, auzir nite ipete.
Ce dumnezeu, ce dumnezeu, striga cineva i mulimea alerg ntr-
acolo s vad ce se petrece, trecnd pe lng tarabele cu cri i cu gablonzuri.
O femeie sttea cuprins de tremur n canalul cu ap, cu rochia umflat
i prul micnd ca un ghem de viermi n aerul ncrcat cu elictricitate. Lumea
se uita la ea i unii ncercar s o scoat de acolo, dar ddur napoi din
pricina manifestrii de deasupra.
Vapori vineii pe sub pielea ei. Aerul vibra n jurul ei i, ca laptele
nchegat, bucele de materie se coagulau din nimic, eterul se agrega n forme
organice, apoi se vzu un fel de insect de nimic i o umbr brusc ndoind
aerul parc atrnat de un fir, ba fiind ba nefiind, o creatur cu gheare, mare
ct un om. O viespe, cu talia subire sub un torace care refracta lumina ca
sticla mat, cu acul ridicndu-se ca un deget din abdomen, ieit cu totul n
afar, umed.
i cura picioarele cu gura ei complicat. ntoarse ochii compui i privi
mulimea uluit. i desfcu membrele unul cte unul i se scutur, dei parc
nu din pricina micrii picioarelor, ci ca i cum ar fi fost atrnat, iar mna
care inea firul se micase. Se apropie.
Femeia era n criz. Chipul i se nnegrise. Nu respira. Dinspre cei din fa
se auzi un sunet de sufocare. Mai czur doi. Un brbat, o alt femeie,
epileptici, cuprini de spasme cu spume i vom.
Plecai de acolo! Miliia. De la intrarea n pia. Veneau trgnd i
sunetul armelor rupse paralizia mulimii, care se mprtie cu ipete. Ori i
Petron se lsar n jos, dar nu fugir, retrai din faa apariiei zgomotoase, i i
privir pe miliieni cum trag n corpul creaturii.
Gloanele treceau prin el i sprgeau sticla i porelanul din spate.
Femeia din umbra sa vomit i muri. Sub ploaia de gloane, viespea forfec din
membre. Cel din fa fu prins i sfiat. Artarea dansa sub focul ofierilor.
Scurgerea din gura femeii era neagr, mruntaiele preschimbate n catran.
Un ofier taumaturg pocni din degete i fcu forme oculte, filamente i
aprur dintre degete i se ntinser spre viespe, plasma se transform ntr-o
plas, dar creatura trecu prin nclceal, acum aici, acum departe, iar pnza se
destrm. Alii atini de viespe erau nemicai i miliienii cptar o culoare
verzuie, bolnvicioas.
Viespea dispru. Aerul era curat. Dup scurt timp, miliienii ncepur s
se ridice, Ori se ncord i se arunc din nou cu un strigt la pmnt cnd o
imagine remanent a viespii se ntoarse, ns nu mai era dect o insinuare,
dup care dispru cu totul.
Nu e prima, spuse Petron.
Fugiser napoi la Doi Viermi, unde sorbir un ceai cu rom, cald i dulce.
N-ai mai auzit despre ele? Am crezut c sunt nite brfe la nceput. Am
crezut c e o prostie. Manifestri care ucid prin otrvirea aerului.
Una a fost sub form de vierme, spuse Petron. n Gallmarch. Una a
aprut drept copac. i una a fost un pumnal, n dreptul Porii Corbului, aa am
auzit.
Am auzit despre pumnal, spuse Ori.
i amintea un titlu ciudat din Farul.
N-au mai fost i altele? O main de cusut? O lumnare?
Nenorocitul de Tesh, nu? Asta e. Trebuie s terminm cu rzboiul
sta.
Conjuraiile acelea erau arme din Tesh? Fiecare costa probabil
nenumrai psihonomi de putere, mai ales dac erau declanate din Tesh, iar
fiecare fcea doar cte o mn de victime. Cum s fie eficiente?
Da, dar nu e numai asta, nu? spuse Petron. Nu e vorba de numr.
Efectul conteaz. Asupra minii. Asupra moralului.
A doua zi, Ori auzi despre o alt manifestare. Se petrecuse n Serpolet.
Erau doi indivizi mbriai, care se regulau. Nu li se vzuser feele. Fuseser
vzui doar cum atrn, cum se zvrcolesc, cum se srut i se mngie. Cnd
dispruser alungai de atacurile localnicilor sau nu, cine s tie? lsaser
n urm cinci mori mprtiai pe pavaj, transformai n bitum.
Cnd n sfrit Iacob Spiral veni la adpost, Ori nu-i crezu ochilor cum
arta. Btrnul era copleit de greutatea propriilor oase; pielea i era ptat i
ntins.
Doamne dumnezeule, spuse blnd Ori. Doamne, Spiral, ce-ai pit?
Vagabondul ridic privirea spre el cu un zmbet minunat i deschis.
Parc nici nu-l recunotea.
Unde ai fost pn acum?
Iacob auzi ntrebarea i se ncrunt. Sttu gnditor mult timp i spuse cu
grij:
Staia Pierzaniei.
Fu singurul lucru spus n seara aceea care dovedea raiune. Mormi ntr-
o limb strin sau scoase sunete de copii, zmbi, desen spirale de cerneal
pe piele. n timpul nopii, Ori veni s stea cu Iacob care vorbea singur. Nu era
dect silueta omului cu care ncerca Ori s vorbeasc.
Te-am pierdut, nu-i aa, Iacob? spuse el.
Era ocat. Aproape c-i venea s plng.
Nu tiu dac ai s vii napoi. Unde te-ai dus. Am vrut s-i mulumesc
pentru tot ce-ai fcut.
Nu m poi auzi, dar eu pot.
Trebuie s-i spun asta acum, pentru c trebuie s plec i s fac nite
lucruri i s-ar putea s nu te mai vd, Spiral. i vreau s tii c am luat
banii ti, darul tu, i am fcut ceea ce trebuie cu el. O s fii mndru de noi.
Jack ar fi mndru de noi. i promit.
Ce ai fcut pentru mine. Dumnezeule.
Iacob Spiral bolborosea i desena spirale.
S tiu pe cineva care l-a cunoscut pe Jack. S am binecuvntarea ta.
Chiar dac te vei face bine sau nu, Spiral, ntotdeauna vei face parte din asta.
Iar cnd totul se va termina, am s am grij ca oraul s-i tie numele. Dac
am s mai fiu aici. Ai cuvntul meu. Mulumesc.
l srut pe fruntea ncreit, uluit de fragilitatea pielii lui.
n noaptea aceea nu era lun, iar lmpile cu gaz din Cotul Sur nu fceau
fa. n bezn, Partidul Noilor Condeie atacar din nou cantina. Ori se trezi n
scandri de ticloi i n zgomot de proiectile aruncate n ferestrele acoperite
cu scnduri. Printr-o crptur i vzu adunai. Rnduri de brbai, studii de
umbre, cu borurile plriilor lsate, cu ochii n benzi de ntuneric. O strad
plin cu rutate, rnduri de umeri cu muchi de lupttori, cu plriile trase pe
ochi, cu cravate negre peste cmile albe. i scuturau fire de praf imaginar de
pe haine i legnau arme n mini.
Dar teama vagabonzilor fu de scurt durat. Fuseser atacai de Grupul
Mixt al Militanilor? De Caucus? Ori nu vedea. Se auzeau doar mpucturi,
vzu Condeiele fugind ca nite animale slbatice.
Ladia i rezidenii adpostului se mprtiar. Ori fugi dup Iacob, dar,
spre surpriza lui, btrnul trecu pe lng el fr int, fr grab. Nu-l privi pe
Ori, se uita numai nainte. Trecu iute pe lng ultimii vagabonzi n vreme ce la
captul strzii se auzeau lupte i se vedea doar o mbulzeal de siluete
ntunecate. Iacob porni n direcia opus, spre Staia Saltpetrului i spre
arcadele ce se nlau n nordul oraului.
Ori ezit, gndindu-se c poate nu mai rmsese nimic de spus, apoi i
ddu seama c voia s vad unde merge btrnul i ce avea s fac. n bezna
Noului Crobuzon lipsit de iluminat stradal, Ori l urmri pe Iacob Spiral.
Nu-l pndi ca un vntor, ci doar merse la civa pai n urm. ncerc s
peasc destul de ncet ca s nu strneasc alte ecouri. Erau singurii oameni
de pe strad. Trecur printre un gard de lemn i fier de o parte i ziduri de
crmid umed de cealalt parte. Iacob Spiral alunec, continu fredonnd o
melodie cu msur ciudat, se ntoarse civa pai, trecu cu degetele ieite din
tieturile mnuilor peste fierul ruginit, iar Ori l urm respectuos i atent ca
un discipol.
Cu o bucat de cret, Iacob Spiral desen forma care-i ddea numele,
optind n acest timp, i spirala iei perfect, un simbol matematic. Din
nveliul exterior ieeau bucle, spirale mai mici, iar Jacob trecu cu degetele
peste ele i plec mai departe.
ncepu s plou cnd Ori ajunse la semnul pe care-l desenase Iacob.
Ploaia nu mnjea desenul.
Dincolo de arcada de crmid a Staiei Saltpetrului i mai departe spre
Dealul Mutei, ntr-un loc n care lmpile cu gaz nc mai funcionau, unde
lumina murdar bronza pereii i uile cu nuane groteti. Btrnul i desena
formele. Scrise pe o fereastr cu un soi de grsime. Strada se strnse n jurul
lui Ori i-l direcion printr-o arcad de crmid spre maestrul lui idiot, ntr-o
zon mai larg cu lumin palid unde gazul era nlocuit cu elictro-barometrice,
culori reci, rou i auriu devenind ghea sub sticl.
Nu mai erau singuri. Erau ntr-un peisaj de vis. Ori se ntreb cnd se
preschimbase oraul.
O succesiune. Sunete puternice de foial. Oameni bogai trecnd pe
lng trfe de mahala sprijinite de uile crmelor i fcndu-le din ochi i
pipindu-i armele prost ascunse. Mai departe, spre un turn al miliiei, pe sub
duduitul trenurilor de deasupra. Prin mulimea lene luminat de firme
fcnd reclam la mrci i servicii, animaii simple o doamn cu buze roii
desenat cu lumin, nlocuit cu alta innd un pahar ridicat, apoi la loc, ntr-o
succesiune autistic. Narcotice la col de strad, vndute de tineri ameii,
miliia cu aspect agresiv, cu oglinzile ctilor aruncnd napoi lumina pe
strad. Mnie, lupte de oameni bei i proti, dar i bti serioase.
Spre nord, ctre Podul Nababului, apropiindu-se de Burduful Rului. La
marginea Dealului Mutei, trecur pe lng o serie de case i Ori vzu urmele
ultimelor rfuieli. Se apropia o gac de Condeie n costume, dar nu se luar de
el, aruncnd n schimb rnjete spre studenii care fugeau rznd, vnnd
bouri de lumin taumaturgic ce zburau ameite ca nite fluturi; un mieunat,
focul aprins n faa unui pichet de grev din dreptul unei uzine chimice,
numrul grevitilor fiind depit de cel al suporterilor care aveau bte i furci
ca s-i protejeze de Condeiele care i luau la ochi, dar i numrau i treceau mai
departe.
Un biat cactus, plin de tieturi, cerind i la ora aceea n timp ce
maimua lui dansa, mngiat pe cap cu condescenden de un cactus matur ce
conducea un Grup Mixt al Militanilor, probabil, fr arme la vedere (miliienii
erau destul de aproape ca s vad) dar semnalndu-i prezena pe strada
decadent i fcnd semne de camaraderie unui adept Caucus care le fcu
semne din mn i dispru ntr-o alee veche atunci cnd trecu o patrul a
miliiei cuprins de panic, un foc n fundul aleii i vagabonzi ghemuii n jurul
lui i un gargui care se ls la pmnt i se nl din nou.
Lumea trecea. Se simea miros de butur i de igar, reziduuri de
droguri i ipete de psri nocturne.
Iacob Spiral trecu printre toate acestea, ferit de toate de nebunia lui. Se
opri, desen forme, porni din nou, se opri, desen, plec, travers podul cel
vechi de un secol al Nababului i prin Mahalaua Neamului unde locuiau
kheprii mai bogai, ariviti, care-i pstrau cultura n piaa cu statui, forme
mistice de kitch modelate n scuipat de khepri. Aerul avea gustul conversaiilor
chimice ale kheprilor.
Iacob Spiral travers strzile nguste ale Oraului Vechi, prima nscut
dintre prile Noului Crobuzon, un V n noroiul dintre ruri, acum lrgit la
dimensiuni metropolitane. i tra picioarele i i desena spiralele pe zidurile
negre, continund prin Sheck, un orel al zarzavagiilor i fortrea a
Condeielor, pe unde Ori pi cu grij. Nu vzu acolo soldaii cu costume i
plrii, ci comitetele de aprare, consumate de mndria propriului lor curaj. Pe
la periferia Inimii Scuipatului, unde lucrau prostituatele luate la ochi de ctre
trectori. Iacob Spiral i desena spiralele. Pe o parte era vitrina unui bordel
fcnd reclam unei relaxri nemaipomenite; pe cealalt parte, un afi
zdrenuit prin care vreun grup radical ncerca s recruteze femei n ceea ce
numeau ei profesii neortodoxe.
Corbul, inima comercial a Noului Crobuzon, nu era aglomerat. Puini se
mai plimbau la ora aceea. Iacob Spiral, cu Ori n spatele lui, trecu pe sub
arcade, tuneluri dintre cldiri nici deschise, nici nchise. Gardurile aveau spire
de metal pe care btrnul le pipi cu apreciere, iar la ferestre tot felul de
nimicuri burgheze.
Apoi Ori se opri i l ls pe Iacob s se piard n umbra inimii Noului
Crobuzon: un castel, o fabric, un ora de turnuri; un zeu, spuneau unii, creat
de un nebun pasionat de teogenez. Nu era o cldire, ci un munte din materiale
de construcie, un amestec de stiluri unite de o inteligen ilicit. Cele cinci linii
ferate ale oraului i ieeau din guri sau poate c se uneau acolo, poate c
micarea lor era centripet i se strngeau i se nnodau i creau edificiul care
le adpostea, Staia Pierzaniei. Un ganglion de cale ferat.
Iacob Spiral trecu pe sub arcada care ducea spre epua central a
miliiei, templu de crmid beton lemn fier, uria i ncrcat cu o energie care
altera vremea de deasupra lui, altera esena nopii.
Ori l privi pe btrn ndeprtndu-se. Staia Pierzaniei nu avea grija
oraului. Nu-i psa c nimic nu mai era ca nainte. Ori se ntoarse i, pentru
prima oar dup ore ntregi, auzul i era limpede i auzi chemrile la lupt i
focurile de arm.
Toate forele, spunea mesajul. Acum. Prins pe ua lui Ori.
Umr Vechi i Toro erau singurii care lipseau. Baron le explic planul.
Aproape o sptmn, spuse el. Att avem. Informaia asta e de la
Bertold. Trebuie s fim ateni. Aici fcu el un ptrat cu creta este camera de
sus. Aici va fi. inei minte. Nu se ateapt la vreun atac, dar Clypeanii sunt
duri. Fiecare dintre voi s fac ce trebuie. Ne-am neles? inei minte cum
intrai i ce avei de fcut i cum ieii. i, ascultai-m, nu modificai planul,
indiferent peste ce situaie dai. M-ai neles? Facei ce vi s-a spus i lsai-i pe
ceilali s-i fac treaba lor.
Suntem o celul? gndi Ori. Mai sunt i alii despre care nu tim?
Tovarii lui Ori se foiau tulburai.
Baron desen i mai multe linii peste plan, repetnd instruciunile pn
ce acestea devenir un fel de mantra. Cadenele lui nu se schimbau; era ca o
nregistrare pe un cilindru de cear.
Exista o ascunztoare cu arme. Revolvere, flinte, alte arme de foc. Ori i
privi tovarii curndu-le i ungndu-le. Vzu care mini tremurau. Vzu c
ale lui nu.
Baron i nv cum s nainteze, cum s asigure zonele, cu eficiena
mecanic a miliiei. Repetar fiecare rolul lui ca la o pies de teatru. Pete,
rsucete-te, pas, pas, sus, asigur, doi trei, vezi doi ofieri, doi trei, pas,
rsucire, semn din cap. Ori i recita strategia. Cum o s-o facem?
Avem de partea noastr surpriza, spuse Baron. Ne folosim de clipa
aceea de neatenie. Nu ne pot opri. S-i spun totui ceva, Ori. Nu vom iei toi
din asta. Unii dintre noi vor muri acolo.
Nu prea speriat. Nu-i psa dac avea s scape sau nu.
O simi, nu-i aa? gndi Ori. Nepsarea lui. I se prea c se mai afl nc
n noaptea aceea cu Iacob Spiral, cnd traversase oraul fr s peasc
ceva.
Nu se grbea. Era complet nepstor. Toate grijile erau departe. Toat
nesigurana.
Se petreceau evenimente. Pe strzi treceau crainici i biei cu ziare,
departe de teritoriile lor obinuite, strignd titluri de prim pagin. Convocare
n Mocirla Cinelui, strigau ei. Cereri ctre Parlament, Bande xeniene, Revolta
Caucus. Adepii lui Toro stteau n casa pe care o cumpraser dup ce-i
uciseser pe cei doi. Nu-i bgau n seam pe cei care rspndeau tiri, nu-i
interesa agitaia de pe strad. ncepur s fac mizerie, s triasc ntr-un soi
de murdrie agresiv. Se pregteau, i ascueau coarnele.
Magistraii, chiar i dogii de rang nalt, erau ceteni, ntotdeauna se
insistase pe asta, ceteni ca oricare alii. Lucrau mascai de dragul justiiei, de
dragul anonimatului. Orice locuin, din orice parte a oraului, putea adposti
un servitor al legii. Casa din Dealul Drapelului, vecin cu aceea a gtii, era
scump, dar nu deosebit.
n sfrit, ntr-o sear, cu focuri de arm trase departe spre sud un
zgomot cu care Noul Crobuzon se obinuise, care nu mai atrgea dirijabilele
miliiei, ci devenise o parte din vacarmul nopii ncepur s soseasc
vizitatori. Buctarii i femeile de serviciu i majordomii primir liber n seara
aceea. Fr s tie ce slujb are stpnul lor, fr s tie cine i vine n vizit.
Sosir tineri ferchezuii din centru, pregtii pentru o petrecere linitit. Un
cactus n haine elegante.
Probabil c angajaii cred despre stpnul lor c face orgii, i spuse Ori.
Cred c stpnul umbl cu trfe, cu homari sau cu droguri. Oaspe ii erau
miliieni. Clypeani. Pregtindu-se de sosirea Primarului.
Ulliam i puse o casc. O leg strns sub brbie i oft. Casca avea
oglinzi dinaintea ochilor.
N-am crezut s o mai pun vreodat, spuse el.
Nu mi-e clar, tot i repeta Enoch lui Ori. Nu mi-e clar cum plec eu de
acolo.
L-ai auzit, Enoch, prin fereastr, prin grdin i gata.
N-ai s mai iei niciodat.
Da, da, tiu. Mi se pare Sunt convins c aa trebuie.
N-ai s mai iei de acolo.
Ai s tii cnd vine vremea s treci la aciune, Ori, spusese Baron, iar
Ori atepta.
Se sprijini de ghipsul crpat. Pas pas asigur intete foc.
Ai neles ce trebuie s faci, Ori? spusese Baron. Ce i se cere?
De ce aceast onoare? se ntreb Ori. De ce fusese plasat n inima
misiunii? Era dup Baron cea mai bun alegere; i nu se atepta s
triasc, dar nu fugise. Poate c asta l fcuse pe Toro s ia aceast decizie fa
de el. Chiar dac niciunul dintre noi nu ar supravie ui, gndi el, tot a face-o de
o mie de ori. Se simea ca o ancor.
tii unde trebuie s fiu eu i tii unde trebuie s fie Umr Vechi. Avem
nevoie de cineva la etaj, Ori.
Traseul lui Ori, gndi el. Ori, execut traseul.
Simi greutatea oraului sub el, ca i cum Noul Crobuzon era legat cu
lanuri de picioarele lui i se legna. nchise ochii. i nchipui c simte creaturi
n pereii casei, creaturi pe sub piele. i cercet ntreaga via. Un clopot de
biseric sun. Un gargui scoase un ipt pe cer. n Mocirla Cinelui, prietenii
lui continuau s lupte.
l auzi pe Umr Vechi dnd trcoale la parter. Ori nu-i desprinse
urechea de perete. Auzi pai apsai, fitul surprinztor de catifelat al tlpilor
elefantine de cactus. Ceva mai trziu, realitatea l nep; se auzi o foial. Nu se
uit mprejur.
Vine eful, spuse el.
Sosise Toro.
ntre ceasurile dou i trei ale nopii, sub un cer negru ca cerneala, cnd
norii acopereau stelele i jumtatea de lun, pornir.
Toro tremur i spuse:
Vrjile casei sunt instabile.
Sulion, trdtorul cu care ineau legtura, lsase o cheie n lact,
ntorsese un farmec cu faa n jos i l frecase cu sare vrjit, tiase un
mnunchi de cabluri. Att aveau nevoie.
Grupul se afla n cas.
E i un empat cu ei, spuse Toro. tie c suntem aici.
Firete c e un empat aici, gndi Ori. E un empat, un vrjitor i un
criomant, e un personal ntreg. Se opri pentru c se simea la limita isteriei.
Se petrecu o diversiune. Ori simea ceva. Pai pe scri? Cineva de dincolo
de zid alerga spre etaj, iar alii coborau n fug. La primul semn de efracie, se
vor rspndi: unii se vor duce la Primar, ceilali vor porni n incursiune. Se vor
mica repede s-l scoat pe Primar afar.
Cnd miliienii coborr, Kit fugi pe scri, mturndu-i pe cei din cale cu
focul lui lipicios i trecnd repede pe lng tore. n spatele lui se aflau Ruby i
Enoch cu armele lor, punnd capcane, n acelai timp cu intrarea primului val
diversiunea aceea i cu fuga paznicilor. Ulliam strecura praf de puc pe
sub u, lsnd o dr de explozibil. i iat dovada invaziei. Ori auzi focuri de
arm.
i imagin oaspeii micndu-se cu graia uciga a miliienilor. Spera ca
tovarii lui i surprinseser destul ct s doboare civa. Spera chiar ca unii s
scape cu via.
Ulliam arunc ua n aer. Acum se tia i pe strad. Dar n vremurile
acelea agitate, nimeni nu mai reaciona att de iute. Unii clypeani deja se
ndreptau spre noii intrui. Parterul era probabil foarte aglomerat deja. n
sfrit, intr n scen i Baron.
Ori i-l imagin. ndrzne. Ar fi vrut s vad. Pe un cablu ntins ntre
primul etaj al caselor, Baron, cu noua lui armur i casc, mergnd n mini i
lsndu-l pe Umr Vechi s-l urmeze. Baron intrase probabil n hol i aprinsese
fitilul. Aruncase ulei pe scri i l aprinsese, pentru ca miliienii s rmn
blocai dedesubt. Baron scoase un muget i Umr Vechi fu lng el, cu foarcul
pregtit, urcnd pe scri.
Grzile personale trimiser o echip de iscoade n capul scrilor i Ori i
imagin surpriza i hotrrea lor atunci cnd l vzur pe Baron. El trase i se
retrase, atrgndu-i dup el. Erau cu siguran uimii de prezena lui, cu
pistoalele ridicate, n armur, cu coiful acela ce imita un cap de taur.
Toro! strigau ei. Toro!
Asta strig acum?
Chiar i clypeanii se temeau s dea piept cu un bandit att de faimos,
att de inventiv i de mortal. Trebuiau s-l atace. Ori aps urechea de peretele
de ghips. Se auzeau rfuieli dedesubt.
Au plecat, spuse Toro din spatele lui. A venit vremea.
Se auzeau pai de fug. i scoase revolverul i vzu c minile nu-i
tremur deloc.
A venit timpul, spuse Toro.
Grzile Clypeane trecur peste ncrctura aezat de Baron, vzur
focul de mai jos i se retraser, trgnd n deghizarea lui Baron care ddea cu
coarnele dintr-o parte n alta, lovind pereii. Ori i pusese lui Baron casca pe
cap. Vezi prin ea? l ntrebase i Baron i rspunsese Destul ct s pot ucide. i
destul ct s moar. Ori nu credea c lui Baron i pas.
Umr Vechi trgea cu foarcul spre miliienii cactus nainte s se ocupe de
ceilali; lng el, trgnd cu experiena unui specialist. Baron l imita pe Taur,
atrgnd miliia afar. Toro repet c a venit timpul.
Venise aproape clipa, se putea ntmpla oricnd. Ori se ncord. Pas pas
doi trei iute iute pas foc.
Acum, spuse Toro, i de aceast dat era adevrat.
Se produse o explozie. Foc i tremur al pereilor; Ori fu acoperit cu praf
i, cu un scrnet, scrile care duceau la ncperile de la etaj fur aruncate n
aer de bomba lui Baron. Camera de dincolo de peretele lui Ori era izolat.
Acum, spuse Toro i se apropie de Ori, care-i potrivi pistolul, rmase
n ateptare lng eful lui care se aplec i se repezi n perete, mpungndu-l
cu coarnele i drmndu-l, de data aceasta nu cu tehnici ermetice, ci cu for
brut.
Peretele ced imediat. Toro trecu dincolo, odat cu Ori, pind peste
buci de var i lemn ntr-un dormitor, sub privirile celor dinuntru.
Ori rmase calm. Micrile parc erau ncetinite. Se deplasa parc prin
ap.
O camer primitoare, cu tapiserii i tablouri, cu mobil ornat i un
emineu, un brbat i o femeie n fotolii, un altul n picioare, nu, doi oameni,
privind gaura prfuit, pe Ori i pe Toro. Se auzea muzic. Cineva se mica: un
brbat n costum de sear, cu micri de felin, mnuind un baston care se
desfcu organic ntr-un fel de ghear de metal. Era foarte aproape i Ori era
curios fr a fi nspimntat, ridic pistolul i se ntreb dac va reui s
inteasc la timp, dac putea s-l ntrerup pe noul venit.
Toro mugi. Toro se repezi nainte i scuip din mers, dou guri se
deschiser n pieptul paznicului i acesta se ud cu snge, nchise ochii i muri
la picioarele lui Ori.
Ori i mic arma: pas pas intete un doi col col. Auzi strigte. Cellalt
om care sttea n picioare avea minile n sus i striga Sulion! Sulion! Ori l
mpuc.
Omul lor de legtur czu cu o gaur n frunte. Brbatul i femeia
stteau linitii i se uitau la cadavru. Toro ridic spre ei un pistol scurt i privi
prin ochii lui de sticl spre Ori.
Firete c masca nu avea nici o expresie. Nimeni nu-i dduse ordin lui
Ori s-l mpute pe Sulion. Se uit la cadavru i nu se simi rzbunat. Intrase
n panic? Avusese intenia s o fac? Pentru ce s se rzbune? Ori nu tia.
nc nu tremura.
Toro se uit spre u: Asigur ncperea. Ori pi peste cadavrul ud al lui
Sulion.
Coridorul se termina cu o gaur carbonizat. Dedesubt se duceau lupte.
Se ntreba cine dintre prietenii lui mai era n via. Flcrile lingeau pereii ca
nite plante agtoare. Mai aveau doar cteva minute nainte ca aceast cas
s devin sediul unei conflagraii, nainte ca miliienii taumaturgi s ptrund
pn la ei.
Nu mai avem mult, spuse Ori.
Sttea alturi de Toro, n faa ultimilor doi oameni din ncpere, nc
aezai dinaintea focului, privindu-i.
Din voxiterator se auzea un concert de violoncel cu fonet de cear
crpat. Brbatul avea vreo aizeci de ani, solid, musculos, cu un halat de
mtase. Avea un chip linitit, inteligent. Se uita n ochii lui Ori i ai lui Toro cu
atta precizie nct Ori tiu c plnuia ceva. O inea de mn pe femeie.
Ea avea aproape aceeai vrst, dar chipul nu-i era aproape deloc ridat.
Prul i era alb cu totul. Ori o recunoscu din sutele de heliotipii. Avea o pip
lung de porelan, subire ca un deget. Pipa mai fumega nc. Mirosea a
mirodenii. Purta un al i nimic pe dedesubt. Nu se clinti i nici nu privi
sfidtor. Privea cu acelai calm ptrunztor ca i amantul ei.
V pot plti, spuse ea cu glas perfect echilibrat.
Taci, spuse Toro. Primar Stem-Fulcher, taci.
Primarul Stem-Fulcher. Ori era curios. Mai mult dect furios, dezgustat
sau rzbuntor, era curios. Aceast femeie ordonase Masacrul Paradox,
ridicase rata Refacerilor tot mai mult. Aceast femeie fcuse afaceri necurate cu
Partidul Noilor Condeie, lsase nepedepsit pogromul xenienilor. Aceasta era
femeia care umpluse ghildele oficiale cu informatori. Care prezidase o
contraeconomie a foamei i hoiei. Femeia care pornise rzboiul. Primarul Eliza
Stem-Fulcher, La Crobuzonia, Mama Soarelui Mare.
tii c n-o s scpai cu via, spuse Primarul.
Vocea i era calm. Chiar i ridic pipa, ca i cum ar fi vrut s fumeze.
V dau cale liber.
Nu prea s aib sperane. Se uit la amantul ei i ceva trecu de la unul
la altul. Un rmas bun, gndi Ori i pentru prima oar simi ceva ptrunzndu-
l, o emoie amestecat pe care nu o putea analiza. tie.
Taci, Primarule.
Primarul i magistratul se uitar din nou unul la altul. Eliza Stem-
Fulcher se ntoarse spre Toro i, chiar dac nu-i lu mna din mna
brbatului, se ridic n capul oaselor i trase un fum din pip. inu fumul n
piept i nchise ochii o clip, l sufl afar pe nri n valuri groase i l privi din
nou pe Toro i, pe toi zeii, gndi Ori uluit, pe toi zeii, i zmbi.
Ce crezi c-ai s faci? spuse ea, indulgent ca o nvtoare. Ce crezi c
faci?
Se ntoarse cu faa spre Toro i i zmbi din nou, trase iar din pip, i
inu rsuflarea i ridic o sprincean ntrebtor Ei bine? i Toro o mpuc.
Amantul ei tresri cnd glonul o lovi, i muc buza, dar nu reui s-i
controleze glasul i scoase un vaiet, un mieunat ca de pisic, devenind geamt.
Se ridic i o inu de mn pe cnd ea se relaxa, cu capul nsngerat la ceaf.
Fumul i ieea din gur. Fumul armei se ntinse de la mna lui Toro la capul ei,
ca un cordon ombilical sulfuric. Brbatul oft i o strnse de mn. Dar se
stpni i se uit spre Toro.
Ori era ameit cu totul, dar simea tremurul ideii c terminaser i nc
nu muriser. i trecu prin minte c s-ar putea s scape. S mergem.
Stai cu ochii pe el, spuse Toro, i Ori ridic pistolul.
Toro ncepu s desfac curelele mtii. Ori nu nelegea ce vede. Toro i
ddea jos masca.
Stai cu ochii pe el.
Vocea se auzi din nou, de aceast dat decuplat de la mecanismele ce o
fceau att de profund, devenind uman.
Ceva se ntrerupse n aer cnd Toro scoase masca i ntrerupse curenii
taumaturgici. Toro nltur metalul ca un scufundtor care i scoate casca de
alam. Toro i scutur pletele.
Ori privi femeia fr s ia pistolul din pieptul magistratului. Nu mai
fusese att de surprins de mult vreme.
Toro era o Refcut, firete. i ntoarse capul. Era slab din pricina
vrstei i a traumelor care o transformaser n Toro. Chipul i era calm i parc
nfometat. Nu-l privi pe Ori. Se aez pe un taburet dinaintea magistratului i
puse casca alturi.
Din ea ieeau dou brae de copil. Cte unul de fiecare parte a chipului
ei. Cte unul de deasupra fiecrei sprncene. Brae de copil care i se ncurcau
n pr. Fuseser strecurate n coarnele ctii. Artau acum ca nite piciorue
de pianjen.
Femeia nchise ochii i i ntinse minile i braele de copil. Tcu pre de
cteva clipe.
Legus, spuse ea. tiu c jeleti acum, dar trebuie s m asculi.
Fr distorsiuni, Ori i sesiz accentul puternic din sud-vestul oraului.
Art spre ochii magistratului, apoi spre ai ei: Privete-m. i inea pistolul spre
burt.
Am s-i spun povestea mea. Vreau s nelegi de ce m aflu aici.
Dinspre trupul Primarului se auzi un uierat uor, de gaz sau de snge.
Primarul privea spre tavan cu concentrarea morii.
Am s-i spun. Poate c tii deja. Dar ascult. E greu de aflat numele
tu adevrat, dar este posibil. Exist o pia neagr a onomasticii. Dar dac
asta te consoleaz, tu te-ai ascuns bine. Magister Legus. Am cutat mult timp.
Am ieit din nchisoare cu zece ani n urm. Am absolvit, aa se spune. Zvonuri
pe care le-am auzit nuntru. Aveam informaii despre toi magistraii. Acolo
auzi tot felul de lucruri. Despre droguri, biei, fete, antaje. Majoritatea nite
prostii. Legus, mi s-a spus, Legus e un cotoi viclean. tii c i-o trage cu
secretara marii case? i ea era pe atunci secretara marii case.
Fcu un gest cu capul spre Stem-Fulcher care se rcea.
N-am uitat niciodat informaia asta. Am auzit-o prea des de la
persoane n care aveam ncredere, i dinuntru i din afar. tii de ct timp m
chinui s pun asta la cale, Legus?
Nu-i folosea numele adevrat.
S m pregtesc. A trebuit s m lupt s-mi fac casca.
Mnuele de copil o btur pe frunte.
Mi-am fcut-o singur; m pregtesc de ani de zile. Ca s fiu mai
exact, spuse ea, tu m-ai creat. i mai aminteti?
Cu mai mult de douzeci de ani n urm. i mai aduci aminte de
turnurile vechi din Valea Brcii? Da, i aminteti. Acolo triam. Mi-am ucis
odorul. i aminteti, magistre? Fetia mea, Cecilia. Plngea i plngea i
plngeam i eu i atunci am luat-o i am scuturat-o s tac, nu-mi mai
amintesc, dar cnd m-am trezit era moart. i am ncercat s o nclzesc, am
dus-o la un doctor care lucra pe gratis n fiecare zi de Tristei, dar firete c nu
a reuit. i atunci ai aprut tu, spuse ea i se aplec n fa. i aminteti
acum?
Nu-i amintea. Din miile pe care i condamnase la Refacere, cum s-i
aminteasc de unul dintre ei? Ori l privea pe Legus. Toro ridic mna i trase
cu grij de printe, n joac, de mnuele copilului.
Mi-ai spus c faci asta ca s nu uit. N-am uitat.
Se aplec din nou n fa i braele Ceciliei se ntinser ctre Magister
Legus care o inea de mn pe Primar. Se auzir zgomote. Bariera pe care o
puseser fusese strpuns. Toro i scoase pistolul.
A fost ziua ei acum dou sptmni, spuse ea. E mai mare acum dect
eram eu atunci cnd am fcut-o. Fetia mea.
Se ridic i puse pistolul la tmpla lui Legus. Legus strnse mna lui
Stem-Fulcher i deschise gura, dar nu vorbi.
Din partea mea, spuse ea fr s par furioas. Din partea oamenilor
pe care i-ai transformat n maini, din partea femeilor pe care le-ai fcut
montri. Tancuri, melci, panto-cai, maini industriale. i din partea tuturor
celor pe care i-ai nchis n haznalele pe care tu le numeti nchisori. i din
partea tuturor celor care fug ca s nu-i gseti. Din partea mea, a Ceciliei.
Cecilia nu crete, dar nici nu se odihnete. Fata mea. Aa c e i din partea ei.
i inu eava pistolului la cap i l mpunse de multe ori cu pumnalul, iar
el gemu i tui cu snge i chipul i se uri i ntinse mna, nu s se fereasc
de ea, ci s se sprijine de ceva, nu s o ntrerup din njunghiat accepta
pedeapsa, strngnd mna amantei moarte. Nu se putea abine s nu horcie
i s scuipe snge n timp ce Toro l tot njunghia, n burt, n piept, iar
mnuele de copil stteau deasupra mcelului i se jucau cu prul
magistratului muribund.
Ori rmase nemicat pn se termin totul i nc mult timp dup aceea.
Atept ca Toro s porneasc femeia aceea puin la trup, cu accentul ei
sudist, cu ura ei veche. Dup un minut sau mai mult, cnd ea tot nu ddea
semne de plecare, rmas cu capul n jos n timp ce magistratul mproca cu
snge, Ori vorbi.
Haide, spuse Ori.
Se auzeau pai apropiindu-se.
Trebuie s plecm.
Ea se ntoarse spre el, dei Ori crezu pentru o clip c nu avea s-o fac. l
privi cu efortul unuia care abia se trezete i cltin din cap de parc nu i-ar fi
neles limba. Nu spuse nimic, dar i ddu de neles c nu voia s mearg
nicieri, c terminase totul.
i, i
Din mndrie sau respect, Ori nu voia s par speriat sau plngcios i
vorbi abia atunci cnd reui s-i controleze tonul vocii.
i asta a fost singura cale? Cu noi?
Ruby, voia el s spun, Ulliam, Kit, toi cei de jos, trebuiau s fac parte
din asta? Baron, pentru dumnezeu, Umr Vechi. Cine tie cine a mai murit
pentru tine.
Ea fcu un gest spre Primar.
Am fcut ce au vrut toi. Am dus la ndeplinire misiunea pentru care
au venit aici cu toii.
Da.
Da, dar nu-i acelai lucru. A fost o misiune secundar, nu de asta ai
venit tu aici, de aceea e cu totul altceva.
Oare? Oare chiar am ctigat?
O femeie de vrst mijlocie din clasa muncitoare din sud-vestul Noului
Crobuzon sttea lng cele dou cadavre nsngerate. Un tnr din Mocirla
Cinelui inea n mn un pistol i i asculta pe inamici apropiindu-se. Totul
era altfel dect crezuse.
Vreau s plec, spuse el, tremurnd brusc de toat nelinitea adunat
n el.
Simea pentru prima dat dup zile ntregi c vrea ceva. Voia s scape.
N-ai dect s pleci.
Dinspre gaura prin care intraser auzi bocnituri, ciocane izbite n ua
casei goale strnind ecouri pe casa scrii.
M-ai omort!
Pentru dumnezeu, Ori, du-te.
i arunc casca. Metalul se rostogoli i se opri n coarne. El o privi pe
femeie, apoi ridic casca.
Vrjile au czut. Pleac.
Era foarte grea.
Nu tiu cum s-o folosesc. Ce s fac?
mpinge. mpinge i att.
Se auzeau strigtele miliienilor care se apropiau.
mi dai mie casca ta?
Ea ip la el Du-te! dar iptul i era mai degrab un muget animalic
dect un cuvnt, o expresie a nenorocirii. El ddu cu spatele i privi cadavrele
care ineau tovrie femeii prea obosite ca s-i mai mite mnuele de pe
frunte.
N-ar fi trebuit s faci asta, spuse el. N-ar fi trebuit s ne foloseti n
felul sta. Te-ai folosit de noi. Nu aveai nici un drept.
Ridic masca i se opri. Nu-i plcu felul n care i vorbea femeii.
I-ai omort. Probabil i pe mine. A fost A fost o onoare s fiu alturi
de tine.
Auzi cngi aruncate. Miliieni crndu-se. i auzi strignd numele
Primarului.
N-ar fi trebuit s faci asta. M bucur c ai fcut ce ai vrut. N-ar fi
trebuit s o faci aa, dar ne-am ndeplinit scopul.
Cobor masca peste cap i ncerc s execute un salut, dar Toro nu se
mai uita la el.
Cnd masca se potrivi, se aprinse o lumini. O simea de parc era din
pnz. Nu avea talente de taumaturg, dar chiar i el putea simi metalul
mbibat cu energii. Se uit prin cristalul care lumina ncperea i care fcea
imaginile mai clare; strnse curelele i se simi puternic.
Tresri. Nite ace i strpunser gtul; degetele i se strnser pe metal.
Sacrificiul, sngele care alimenta capul de fier. Cum s fac asta? ncerc el s
strige. Simi metal sub buze i ncerc s mute sau s scape, simind nc
umezeala salivei femeii.
mpinge. Ori se aez aa cum o vzuse pe ea fcnd i mpinse cu puteri
noi, tresri, se mpiedic, se echilibr, ncerc din nou. Sprijini coarnele de
perete i se ncord i nu fcu dect s le nfig n lemn. Se auzeau pai fugind
spre u. mpinge, spusese ea. Unde s mping?
n graba lui, n disperarea de a rmne n via, intr n panic, i aminti
de casa lui, de camera lui mic. Se gndi la ea i i focaliz dorina, apoi se
arunc nainte cu dinii strni i simi doi noduli n locul unde coarnele i
atingeau fruntea, mpinse din nou i simi ceva agndu-se, o ruptur ca a
unei hrtii ceruite. Aerul ncepu s aib consistena apei i el ncerca s
nainteze.
Ori fcu o pauz la marginea micii monstruoziti ontice, a gurii, a
locului unde universul se aduna. n faa lui era bezna. Se rsuci, innd
coarnele n deschiztura pe care o fcuse i ncerc s prind privirea femeii cu
mnuele de copil care se jucau cu obrajii ei. Ea nu-l privi. Nu se uita nici la cei
pe care i ucisese.
Miliia era la u. Ori mpinse, se ls n voia impulsului, se scufund n
riftul pe care-l crease, prsind ncperea n care cel mai vestit ho i uciga al
unei generaii plngea n linite, n care conductoarea Noului Crobuzon zcea
eapn i se vzu pentru o clip o lung clip ntr-un pliu, ntr-un ma al
timpului, al lumii, cu sinapsele ncetinite astfel c i simi valul de panic
asemenea unei ape lenee la gndul c s-ar putea s nu aib destul putere s
sparg suprafaa universului i s ias din nou n lumea real, dac nu avea
destul for s ias i avea s se piard n carnea dimensiunilor, un microb
ntr-un protozoar, n spaiu-timp?
Atunci ce?
Dar continu s mping, mult, mult timp i o clip de cnd ptrunsese,
se simi un altul; membrana se desfcu din nou dinaintea lui i l arunc de
partea cealalt ca pe o achie. El czu i alunec pe sol, ud de sngele realitii,
trecerea lui lipsit de experien traumatiznd-o, snge iridiscent, un moment
care se pierdu i l ls pe Ori dezorientat i din nou uscat, ntr-o alee cu
gunoaie.
Rmase mult timp rsuflnd slbit, pn ce scp de senzaia de ru de
micare i puterile i revenir.
Nu-i putea nchipui unde fusese. Era ameit. Era costumat ca Toro i
asta l fcea s devin o int. Am s m odihnesc n curnd, gndi el nceoat.
l durea fruntea, n locurile din dreptul coarnelor. Trecuse, dar nu era n
apropiere de locul unde i dorise.
Ori simea rcoarea, dar asta nu-l deranja. Se mpletici i ridic privirea.
Vzu o linie ferat intersectnd drumul, arcade cufundate n bezn prin care
nici mcar ochii lui Toro nu puteau ptrunde. i dincolo de asta, galbene din
pricina luminii de gaz care abia le lumina, Coastele. Ori se afla n Oraul
Oaselor.
Zcu ore ntregi. Cerul era cenuiu cnd se trezi. Cnd i scoase casca,
aproape c lein i trebui s se aplece i s respire adnc. Linitea l enerva.
Auzi cteva sunete care animau oraul, dar zidurile de care se sprijinea erau
linitite. Nu transmiteau nici o vibraie. Trenurile Noului Crobuzon ar fi trebuit
s treac toat noaptea, dar nu mai era niciunul.
Ori fcu din haina lui un fel de sac pentru casc, puse pistolul n
buzunar i se ndrept cu pai nesiguri spre Coastele din Oraul Oaselor.
Aerul prea nbuitor, ncordat. Ce se petrece? Nu putea s cread c
vestea se rspndise att de iute, de fapt nici nu credea ce se ntmplase. O
senzaie de ru augur l cuprinse. Ce s-a ntmplat?
Nu era nimeni pe strad, sau erau prea puini, iar aceia mergeau cu
capul n jos. Trecnd pe lng casele din apropierea Coastelor, se inu pe
partea dreapt a viaductului cii ferate, merse spre sud, prin Snter, gata s
treac pe Podul Ruginit spre Mahalaua Beznei i de acolo n Cartierul Sirian,
dar vzu lumina focurilor i auzi duduitul. Nimic nu putea fi att de zgomotos
la ora aceea matinal.
Zgomotul crescu n intensitate; se simi ocat, tremurnd, apsat de
greutatea coifului. Spre sud prin Dealul Chiparosului, o strad de florari i mici
comerciani pe deasupra creia ar fi trebuit s treac trenurile. Linia se bifurca
acolo unde o ramur a Liniei de Dreapta se ndrepta spre Kelltree i ocolea spre
est peste ru spre Mocirla Cinelui. Acolo, ceva i bloca drumul.
Clipind pn ce-i ddur lacrimile de epuizare, Ori vzu la lucirea focului
o barier improvizat. Nu o vedea desluit. Silueta ei n lumina cald prea
slbatic, parte a geografiei oraului. Erau oameni care mergeau pe deasupra
ei.
Stai, strig cineva.
Ori continu s mearg, nu nelesese c el fusese vizat de acel cuvnt.
Era o baricad de plci de beton, caldarm, crue, couri de fum, ui
vechi, mobilier rsturnat. Tone de deeuri urbane fuseser aduse ca s formeze
un mic munte, un cordon nalt de trei metri pe care erau nfipte steaguri.
Braul de marmur al unei statui se ivea dintr-o parte.
Stai, nenorocitule.
Un foc de arm, un iuit de ricoeu ntr-o plac de beton.
Unde te duci, amice?
Ori ridic sus minile. Se apropie cltinndu-le.
Ce s-a ntmplat? Ce se petrece? strig el i de dincolo de baricad se
auzir chicoteli.
Ce dracu e vreun bulangiu care vine din Mafaton, din concediu?
De unde vii tu nu exist chiocuri, nu exist ziare sau crainici? strig
santinela, o siluet neagr, luminat din spate. Car-te acas.
Aici e casa mea. Cartierul Sirian. Ce s-a ntmplat? La naiba, ct a
trecut de cnd E din cauza ei, nu? Ai auzit? Primarul?
Tot entuziasmul i reveni, c abia mai putea vorbi. Probabil c au trecut
zile ntregi, gndi el. Ce s-a petrecut ct timp am lipsit? Am reuit? S-a
ntmplat. I-am trezit. Inspiraia. Dumnezeule.
La naiba, lsai-m s trec! Spunei-mi ce se petrece.
Uitase de frig i de oboseal i sttea n picioare n faa focurilor galbene.
S-a ntmplat De ct timp a murit?
Cine?
Primarul.
Ori se ncrunt. Alte strigte. A murit? S-a dus naibii javra? Cine-i
nebunul sta?
Nu tiu despre ce vorbeti acolo, amice. Cred c ar trebui s te cari.
Auzi sunetul armelor care se ncrcau.
Dar ce
Ascult, prietene, ai pe cineva s pun o vorb pentru tine? Pentru c
fr asta nici nu intri, nici nu iei. Eti pe fie i sta nu e un loc sigur. Mai
bine te-ai cra napoi n Oraul Vechi, daca nu vrei s-mi dai un nume. D-mi
un nume i noi o s-l verificm.
Alte capete se ieau de dup baricad. O band narmat, oameni i alte
rase, cu armele pregtite sub steaguri.
Pentru c eti pe grani, amice, i eti fie de o parte, fie de cealalt. N-
am ajuns aici acum. Sunt dou puteri n ora de zile ntregi, biete. Ai avut zile
ntregi s te hotrti de partea cui eti. Ori cu nordul i se auzir huiduieli
care triete n trecut, dup legile vechi, ori eti cu noi, Kelltree i Prloaga
Ecoului i Mocirla nenorocit a Cinelui, n viitor, care este acum. Vino ncet
spre mine i ine-i minile aa. S ne uitm la tine, trsnitule.
Era aproape blnd. O sticl se sparse lng el.
Vino mai aproape. Bine ai venit n Teritoriile Libere, amice. Bine ai
venit n Colectivul Noului Crobuzon.
Partea a aptea.
Pata
Nu-mi place s fug de ei.
Ai auzit, totui. Ai auzit cum a fost. Trebuie s jucm la sigur. Sunt
narmai s ne elimine.
Dar dac trebuie s fugim de ei, de ce naiba ne ndreptm spre ora?
O s fie i mai ru.
Nu-i aa. Am trimis de veste. ntorcndu-ne, schimbm lucrurile. Pn
cnd ajungem, n-o s mai fie ei acolo s ne atepte. O s fie un ora diferit.
Cutter i brbatul stteau aezai lng un perete dup un alt dans, ntr-
un vagon reconfigurat. Era o cltorie grea i noapte de noapte Consilierii de
Fier se adunau i improvizau ritmuri.
Fuseser i mori, firete, din pricina drumului, a bolilor din inuturile
traversate i a animalelor de prad, animale cu gheare, dini sau cili. Mai erau
i crime. Drogon plecase la vntoare cu forele Consiliului i se ntorsese cu
capete de animale ciudate, cu rni proaspete i poveti noi. sta trece dintr-o
faz n alta, aa c l-am prins cnd a ngheat i l-am strpuns n inim. sta
vede cu dinii.
Cutter vzu ceva din noua taumaturgie pe care o nvase Consiliul de
Fier. Asta nu avea s-i salveze de miliie. Consiliul ncerca s fac naintarea
dumanilor dificil, arunca poduri n aer, umplea anurile cu pietri. Judah
punea capcane cu golemi n urma Consiliului de Fier, pregtite s se
declaneze doar la apropierea unei companii de oameni. Puse ct mai multe
fiecare i consuma din energie. Cutter i imagin pmntul umflndu-se,
devenind o siluet de piatr, de copaci tiai, de ap din ruri. Cu o singur
porunc, simpl, n loc de raiune: lupt. Substana nsi a trmului, nu
slbatic, ci organizat, lovind miliia.
Asta n cazul n care miliia ajungea att de departe, ceea ce Cutter
credea c o va face. Unii dintre ei aveau s moar, dar cei mai muli probabil c
nu. Cnd aveau s ajung n inut, cnd aveau s gseasc urma Consiliului,
nici mcar golemii lui Judah nu aveau s-i poat opri. Miliia avea s se
apropie de Consiliul de Fier, de cei rmai n urma trenului. Consiliul se baza
pe zona cacotopic. Asta avea s-i ascund.
Nu credeam c o s mai vd asta, spuse Judah.
Se aflau pe o culme i priveau n jos la irurile de oameni, la caravana de
asini, la cei care ajutau la construit terasamentul.
Dac acest Consiliu i schimb politica pe parcurs? gndi Cutter. Dac
ajungem la jumtatea drumului i oamenii ncep s nu mai fie de acord i vor
s se ntoarc?
Iat. Soarele se afla n spatele lor. Strlucirea lui prea s se nverzeasc
ncet pe msur ce apunea, de parc ar fi coclit. n lumina care scdea, se
uitar spre nord i spre est peste pata cacotopic. Parcurseser sute de
kilometri n sptmni de zile i iat c ajunseser la margine.
Cutter se albi cnd o vzu.
Qurabin, spuse el, spune-ne un secret. Ce este? Ce se petrece aici?
Ceva foni n aer.
Se auzi vocea clugrului:
Unele secrete nu vreau s le aflu.
inutul Torsiunii. Mustind de energii rele inefabile, o explozie a modelrii,
cu o fecunditate ngrozitoare. Peisaje. De fapt, noi nu vedem ceea ce este, gndi
Cutter. E doar o prere. Un mod de a privi.
Chiar i la periferia cacotoposului, inutul era liminal, pe jumtate
geografie, pe jumtate comar. Era un loc nemilos, coarne de piatr i copaci
care semnau cu coarnele de piatr, pduri de ciuperci de un stat de om i
ferigi mai mari dect pinii i, la distan, un fel de delt n care cerul prea c
se strecoar printre extruziuni prea nalte. Cutter nu vedea nici o micare. Ne-
locul acela se ntindea pn la orizont. Mai aveau muli kilometri de strbtut.
Cutter nu tia dac se uita la dealuri sau la insecte care-i zburau prin
dreptul ochilor: asta nu se putea, tia bine, dar imposibilitatea de a focaliza l
ameea. Era o pdure acolo departe? Pe o distan aa de mare? Sau nu era o
pdure, ci o mlatin? Sau poate nici mcar o mlatin, ci o mare de oase sau
un caroiaj, un zid de crbune haurat sau o cicatrice de mrimea unui ora?
Nu-i putea da seama. Vzu un munte, iar muntele avea o form nou,
zpada de vrf nu era zpad, ci o vietate tenebrotropic. Materia distant
ntindea cili de mrimea unor copaci ctre bezna care se apropia. Lumini n cer,
stele, apoi psri, luni, dou sau trei luni care erau pntecele unor insecte
uriae, apoi dispru.
Nu pricep, spuse Qurabin cu glas teribil. Sunt lucruri pe care
Momentul Ascuns i Pierdut nu le tie sau se teme s le spun.
Torsiunea era insinuant i fervent i plin de prezene, pietre
animalizate care vneaz aa cum vneaz, firete, granitul i mprtie cu
imposibiliti. Auziser cu toii poveti despre copaci-gndaci, despre himerele
caprelor i fantome, despre insecte reptiliene, despre creaturi arboricole, despre
copaci devenii guri temporale. Era mai mult dect putea suporta Cutter.
Ochii i mintea lui continuau s ncerce, s neleag, s priceap.
Cum au putut face asta? Cum au putut traversa aa ceva?
Nu au traversat, spuse Judah. Nu au fcut-o. ine minte asta. Au
ocolit marginile. Destul de aproape ca s se sperie.
Destul de aproape ca s moar, spuse Cutter i Judah aplec fruntea.
Ce creaturi triesc aici? spuse Cutter.
Imposibil de niruit, spuse Judah. Fiecare e altceva. Sunt unele
shunni, inchmeni la periferie
Pe unde vom trece noi.
Pe unde vom trece.
Aveau s petreac, poate, trei sptmni la marginea zonei cacotopice.
Trei sptmni ct mai aproape de inutul infectat. Probabil c mai trecuser i
alii pe aici n jumtatea de mileniu scurs de la apariia ei, ntr-un moment
patologic. Cutter tia povetile cu Cally, omul naripat; auzise zvonuri despre
aventuri petrecute n pat.
Trebuie s existe o alt cale, spuse el.
Dar nu, ei spuser c nu exist.
E singurul drum pe care vom fi aprai de miliie, opti Drogon. Singura
cale pe care putem fi siguri c nu ne vor urma. Se vor rtci la margini. Au
ordin s nu intre vreodat n zon. Oricum Intonaia sa se schimb, cuvintele
mai rapide. aa au gsit drumul pn aici. Adic, datorit Consiliului. Un loc
de trecere prin continent. tii de ct timp se ncearc asta? O traversare? Prin
fumul de piatr, prin cordilliera, prin mlatini? Nu putem risca s schimbm
asta. S-ar putea s fie singurul drum.
Dup civa kilometri, Judah dispru mai multe ore de lng tren i se
ntoarse epuizat. Cutter ip la el s nu mai plece singur, iar Judah i arunc
un surs nevinovat de-ale lui.
Segmentele de linie erau camuflate cu tufe. Iscoadele i lucrtorii le
unir, seciune dup seciune, iar trenul travers periferia petei. Cutter se inea
cu o mn de trenul perpetuu i lsa vntul s-l rcoreasc. Mai rmseser
civa demoni ai micrii, cu toii domesticii acum, copiii sau nepoii primilor
nvlitori mnctori de pulsuri care se repeziser s mute roile. Mica faun
eteric era blnd. Cutter i privi.
Se uit la pietre i copaci, auzi dedesubt scrnetul roilor i hrjoana
animalelor nevzute. Se strneau bti ntre cei care voiau s doarm cu
rndul n vagoane. Tabra celor de la terasamente era un stuc de corturi,
aranjat n cercuri concentrice pentru siguran. Dar nimic nu putea preveni
unele efecte ale petei cacotopice.
Apa era raionalizat, dar n fiecare zi echipe conduse de cei civa
vodyanoi ai consiliului plecau s caute surse noi mergeau spre sud,
ntotdeauna, departe de Torsiune i de primejdie. Cu toate acestea, o dat la
cteva zile se ntorceau rnii i jerpelii, ducnd rmiele cuiva sau aducnd
legat pe vreunul care se schimbase. Torsiunea i atingea noaptea cu degetele ei
de alterare.
S-a simit bine pn ne-am ntors, strigau vntorii, innd o Refcut
care se scutura nencetat att de repede c membrele i se vedeau n cea i
capul i prea semi-lichid; femeia devenise o mas de gelatin.
Mnctori de umbr, spuneau ei, artnd spre biatul ngrozit care
lumina prea tare, interiorul gurii lui fiind la fel de bine iluminat ca i fruntea.
Se ntorceau unii mucai de prdtori vermiformi iui. Consiliul de Fier
trecu peste urme: guri de stilet ale unui echinoid rex, urmele ciudate ale unui
inchman, urme de pmnt bttorit la patru sau cinci metri distan.
Pe cei afectai de Torsiune sau atacai de animale ncercau s-i salveze, i
duceau n vagonul de animale, transformat n sanatoriu. Pe alii i ngropau.
Dup tradiia lor, i depuneau naintea liniei. Odat, spnd un mormnt, au
tulburat linitea unuia dintre naintaii lor, unul dintre morii Consiliului din
prima cltorie, i cu un respect uria i cerur scuze i l aezar alturi pe
cel de-al doilea pentru totdeauna.
Nu se poate asta, se nfurie Cutter. Ci trebuie s mai moar? Ci
mai trebuie?
Cutter, Cutter, spuse Ann-Hari. Taci. E groaznic. Dar dac rmnem
s dm piept cu miliia, o s murim cu toii. i Cutter prima dat au murit i
mai muli. Mult mai muli. Acum e mai bine. Trenul perpetuu ne apr. E
vrjit.
n fiecare zi se atrnau alte capete de animale de prad. Locomotiva
devenise un muzeu grotesc al vntorii.
Cnd Cutter l vzu pe Drogon, furitorul de oapte se afla ntr-o stare de
uimire continu. i plcea vntoarea chiar i n aceste inuturi primejdioase i
oriunde mergeau era atent, lua urme printre stnci, urmrea micrile prin
pata cacotopic. ncerca s o neleag, s o in minte. Asta era o cale. Cutter
prefera alta: dorea s se termine totul.
nsoi echipele care adunau lemne i crbune, materiale de ars n cazane.
i nsoi tovarii n cutarea apei.
Magul ieea din vagonul acvatic cedat vodyanoilor. Numele lui era
Shuechen. Era taciturn i acru, aa cum erau mai toi vodyanoii. Lui Cutter i
plcea asta. Propria lui violen, cinismul i asprimea lui l fceau asemenea
vodyanoilor.
Pe drum, Shuechen se legna n sacul lui acvatic de cltorie,
povestindu-i despre dezbateri, despre faciunile Consilierilor, despre
nenelegerile asupra direciei de mers a Consiliului. Foti Agitatori, cinici, cei
tineri i cei btrni i speriai. Lumea era din ce n ce mai nesigur dac
aceasta era cea mai bun strategie.
Shuechen i punea palmele lui mari pe pmnt i adulmeca, l lovea i
asculta ecourile. i conduse la o distan de trei ore de tren. Apa ni dintre
pietre i se adun ntr-un bazin nconjurat cu rdcini att de puin atins de
Torsiune nct Cutter avu impresia c se afl n Codrul Adnc. Amintirea asta l
tulbur mult timp.
i umplur burdufurile, dar se ls noaptea, iute ca o crp aruncat
peste soare, i i amenajar o tabr. Nu aprinser focul.
Nu att de aproape de zon, spuse Shuech.
Ghemuii ca s se apere de frigul aspru dintre stnci, cei doi Refcui
care-l nsoeau pe Cutter ntrebar despre Noul Crobuzon.
Rudgutter e mort? Nu m mir. Nenorocitul sta e Primar de o mie de
ani. Acum e Stem-Fulcher? Doamne ferete.
Erau uimii de schimbri.
Miliia patruleaz la vedere? n uniform? Ce naiba s-a ntmplat?
Pomeroy le fcu o scurt descriere a Rzboiului Mainriilor, a atacului
asupra gropii de gunoi, le povesti despre creatura care se aflase acolo. Nu prea
s fie adevrat, nici mcar Cutter nu-i amintea s se fi ntmplat aa.
Mult timp refuzar s cread ce le povestise Cutter despre mnuitori.
Am fost atacai de unul, spuse el. V spun. n timpul unei revolte din
timpul crizei, acum civa ani, Stem-Fulcher a anunat, m rog, c au luat
contact cu ei i c sunt greit nelei.
Mnuitorii, chintesena terorii de cteva secole, minile slbatice care se
nasc din cadavre (spun unii), care sunt demoni scpai din iad (spun alii), care
puneau stpnire pe mintea gazdelor i le transformau trupurile. Dac cei
condamnai trebuie s moar oricum, spusese Stem-Fulcher, iar oraul are
nevoie de ajutorul mnuitorilor, ar fi un sentimentalism stupid s nu ajungem
la concluzia evident. Firete, aveau s fie strict controlai.
Chiar i aa, anunul strnise alte scandaluri dezgusttoare, Revolta
Mnuitorilor. Mulimea care trecuse cu brcile peste Marele Catran s atace
Parlamentul fusese nfrnt de cei n faa crora protesta, unii din mulime se
ridicar brusc n aer i ncepuser s scuipe foc, mnuitorii dreptaci stpni pe
trupuri de condamnai.
Cutter vorbi pn trziu. Se temea foarte tare de schimbare.
Ce se ntmpl dac Torsiunea scap de aici? tot spunea el, iar
Refcuii ncercau s-l liniteasc, unul i spunea c ce i-e scris n frunte i-e
pus, altul c sunt destul de departe ca s fie n siguran.
n noaptea aceea fur atacai.
Cutter se trezi i se holb la un chip care l privea. Credea c mai viseaz
nc. Auzi focuri de arm. Se trase de sub chipul care se uita n jos spre el,
ntrebtor i monstruos.
Cnd adrenalina i fcu efectul, era deja n micare, alerga i gndea
Unde sunt ceilali, ce se ntmpl, ce s fac? Intrnd n tabr, vzu mai
limpede ce nvlise peste ei i ce se petrecea, se mpiedic i se chinui s nu
cad.
Toi erau mprtiai, alergau, trgeau i iptul cuiva l fcu i pe Cutter
s ipe. Vzu cortul scuturndu-se ca o creatur de crp cu aripi n timp ce
era sfiat. Vzu o micare arcuit, spastic, apoi impactul unui obiect cu
solul, apoi altul. Duduitul venea de peste tot.
Inchmeni! o auzi pe Elsie strignd. Inchmeni!
Creatura arunc pnza sfiat a cortului ct colo i, n mijlocul ei
apru, ca dintr-un efect de scen ieftin, creatura care mai devreme l mirosise
prin sacul de dormit. Animalul de prad se ivi dintre crpe. Spangrub.
Kohramit. Homo raptor geometridae. Un inchman.
Cutter se holba. Chipul creaturii se uita lacom spre el i se apropie
brusc, srind n sus i-n jos ntr-un fel pe care Cutter nu-l nelese cteva clipe.
Mai nalt dect el, dar fcut numai dintr-un tors, cu trunchiul ieind
parc direct din pmnt, cu capul de dou ori mai mare dect al lui, brae lungi
numai piele i os, cu mini scheletice, strngndu-se fr ncetare. Aproape
uman, gura i se deschise i i art dinii negri i lungi, ascuii ca epuele.
Nu-i vedea ochii. Dou guri, o mas de piele ncreit i umbre: preau ochi
din pricina ntunericului. Se ntoarse i adulmec, i arunc pe spate capul
fr pr i i deschise gura cu dini. Se ntoarse cu spatele.
Un tub colosal, un trup de omid cu ventricule ca nite sfinctere, ptat
cu culori de avertizare. Torsul uman se afla n partea din fa a acestui trup
lung de mai muli metri de carne larvar. Inchmanul se mic.
Avea un ir de piciorue pulsatile sub torsul palid i dou, trei perechi de
picioare n spate. i nl trupul pe aceste picioare, arcuindu-se, sprijinind
greutatea torsului, apoi i ndrept printr-o biciuire tubul corpului, iar torsul
uman se nl sus la capt, btnd aerul cu minile.
Iar adulmec. Iar se arcui, aduse torsul napoi la nivelul solului. Micare
de vierme. Un tr, o alunecare.
Cutter trase i fugi. Inchmanul acceler. Consilierii de Fier ncercar s
lupte. Erau mai muli inchmeni la colurile taberei. Se auzi zbieretul unui asin
i strigte.
n lumina lunii, Cutter vzu un alt vierme umanoid, cu gura neagr de
snge, innd sub mna uria animalul care tremura. Prea s mestece.
Un inchman emise un muget elictric. Ceilali i se alturar, cu bale
curgndu-le din gur.
Asinii i cmilele zbierau. Shuech trase i primul glon mprtie creieri,
dar inchmanul nu czu, prea prost sau prea ncpnat s moar. Se cltin
cu o micare de larv i cu o mn osoas prinse un om i l strpunse. Omul
ip, ns foarte scurt, iar inchmanul l rupse n dou.
Schuech arunc un cacodyl aprins, substana caustic se mprtie peste
una dintre omizi care ncepu s se zbat parc fr grab. Mugi din nou i btu
n retragere, luminndu-i pe ceilali ca o tor.
Creaturile le blocau drumul. Erau prini ntr-o fundtur deasupra unui
canion, iar pietriul era prea alunecos ca s fug. Cutter se puse cu spatele la
stnc i trase. Cineva scoase un ipt. Judah murmura.
Inchmanul cel mai ndeprtat scrni din dini. Capul i explod. Creierul
lui i mproc pe ceilali. Pomeroy ncrc din nou arunctorul de grenade.
n dreptul unui taumaturg al Consiliului de Fier, Cutter vzu o plant
crescnd i lund forma unei urme de picior, o magie a lichenilor. Magul mugi
i masa de licheni se lipi de pielea unui inchman, acoperindu-i gura i gurile
ochilor. Acesta btu n retragere, horcind, ncercnd s smulg planta i
nefcnd altceva dect s se umple de snge.
Consilierii de Fier trgeau cu discuri i cu sgei cu vrfuri-sabie.
Inchmenii sngerau abundent, dar nu se opreau. Judah pi nainte cu chipul
preschimbat de furie. Atinse pmntul. Mna lui ncordat tresri.
Timp de o secund nu se ntmpl nimic, apoi inchmenii alunecar pe
pmntul care se umfla sub forma unui om uria, o intervenie somatic
asupra pietrei i regolitului apoi ceva pocni n eter i se sparse. Judah se
cltin i se aez pe pietre, iar pmntul se liniti. Forma uman care
ncepuse s se dezmembreze deveni din nou rn.
Cutter strig numele lui Judah. Acesta se inea cu minile de tmple. Un
inchman se afla la un pas distan de el.
Dar Pomeroy era acolo, cu sabia n mn. Cu un curaj nebunesc, n
ipetele lui Elsie, Pomeroy tie abdomenul umanoid al inchmanului.
Era un om foarte puternic. Inchmanul se opri o clip din pricina
impactului, iar Pomeroy ddu drumul sbiei i fcu un pas n spate, aezndu-
se dinaintea lui Judah, care se adun i ridic privirea spre inchmanul care
smulse capul lui Pomeroy. Palma lui enorm aps pe capul omului i l apuc
cu slbticia absent a unui copil.
Cutter auzi pocnetul gtului frnt al lui Pomeroy i iptul lui Elsie.
Inchmanul arunc trupul lui Pomeroy. Judah era din nou aplecat, trgndu-i
golemul din pmnt. De aceast dat iei complet. Btu din picior, scuturndu-
se de praf i se ndrept spre cel mai apropiat inchman. Lovitura imens
arunc creatura de pe stnc. Viermele se ncovrig i czu la pmnt cu un
zgomot exploziv i umed.
Elsie plngea. Ceilali inchmeni se apropiau i Judah i strnse degetele,
iar golemul veni n calea lor. Pea cu mersul lui Judah, Cutter putea s jure.
Se opri dinaintea Consilierilor i atac o alt creatur geometrid.
Dup o clip de nehotrre n care Consilierii continuar s trag,
inchmenii se retraser din faa golemului uria. Doi se aruncar cu capul
nainte de pe stnc. Al treilea fu prins de lupttorul de pmnt i se prbui
cu el peste margine.
Judah ngenunche lng Pomeroy i Consilierii de Fier fugir n ajutorul
tovarilor lor. Cutter, tremurnd, se uit peste marginea prpastiei. Vzu
inchmenii cobornd pe suprafaa vertical. Jos se vedeau trupurile celor doi
inchmeni care czuser i rna roie a golemului.
Cutter se apropie de Pomeroy i l lu n brae. Se prinse cu o mn de
Elsie, care se vita i-l plngea. Judah era ocat. Cutter ncerc s-l prind i
s-l trag aproape. Rmaser mbriai. Elsie plngea, iar Cutter l simea pe
Pomeroy rcindu-se.
Ce s-a ntmplat? opti el n urechea lui Judah. Ce s-a ntmplat?
Eti n regul? Te-ai mpiedicat i Pom
A murit pentru mine, spuse Judah fr nici o inflexiune n glas. Da.
Ce s-a ntmplat?
Ceva Ceva ndeprtat. Nu m-am ateptat. S-a declanat o capcan
cu golem. Am fcut economie de chimicale i baterii capcana se alimenta
direct din mine i mi-am pierdut concentrarea. M-a zguduit, m-a fcut s cad.
nchise ochii i aplec fruntea. l srut pe Pomeroy pe fa.
O capcan cu golem pus n drumul nostru, spuse el. Miliienii au
declanat-o. Au ajuns la rm. Vin ncoace.
Pe coast, la sute de kilometri distan (spuse Judah) un ictineo, un
ichthyscaphoi3 experimental al Noului Crobuzon ajunsese la rm. Un
leviathan ieise din ocean i se trse pe nottoarele devenite picioare pn ce
se frnser sub greutate i petele Refcut se prbuise i rmsese nemicat.
Asta se ntmplase.
Un rechin-balen mrit prin biotaumaturgie pn la dimensiunea unei
catedrale, cu piele varicoas i evi metalice mai groase dect un om, cu
ganglioni protuberani, nottoare de mrimea unor corbii rotindu-se n
articulaii unse, un rnd dorsal de couri cu fum alb. Gura petelui corabie
(spuse Judah) se deschisese cu un scrit industrial, ancorat cu lanuri ca
un pod mobil, articulaia flcii coborse i miliienii din Noul Crobuzon ieiser
cu arme cu tot i porniser spre Consiliu.
Nu ne-a fost uor cnd am trecut pentru prima dat. Ne-am trezit
rtcind, ncercnd s traversm pata, apoi pata se rsucea i ne trezeam c ne
ndreptm direct spre mruntaiele Torsiunii, cerul devenea mae sau dini. Am
pierdut att de muli oameni atunci, spuse omul.
Era un vechi Refcut din Mocirla Cinelui. Nu mai avea mini, stnga era
un picior de pasre, iar dreapta o coad de arpe. Era un scald, un bard al
Consiliului de Fier, iar pauza pe care o fcuse era un joc: se prefcea a fi un
novice. Povestea lui era un fel de bocet pentru cei ucii de inchmeni.
Am pierdut att de muli. Au trecut prin sticl i au disprut, pe un
deal care era un os, apoi o grmad de oase, apoi din nou un deal. Am nvat
feluri de a traversa acest inut.
Nu exista nici un savant n tot Bas-Lagul care s tie mai multe despre
Torsiune, despre cacotopos, dect Consiliul de Fier.
Acum ne-am ntors, inutul e cunoscut i Torsiunea i vede de treaba
ei. Unele ine pe care le-am ascuns au disprut, unele sunt stricate, unele au
ajuns guri n form de ine, unele sunt acum oprle de piatr. Dar sunt
destule ca s ieim de aici. S trecem dincolo, pn n cmpie, i de acolo direct
spre Noul Crobuzon. Sute de kilometri, poate luni de zile, dar nu ani ca prima
oar.
La muli kilometri distan spre vest, Miliia Noului Crobuzon le luase
urma.
Inchmenii venir din nou. De aceast dat atacar chiar trenul i fur
respini cu pierderi grele. Se aruncaser cu trupurile lor de viermi asupra
trenului, chiar ncercaser s mute din el, l marcaser cu mucturi de dini
tari ca piatra i cu saliv caustic. Ca s-i resping, muriser Consilieri. Apoi
venir alte creaturi: umbre cu form de cine, maimue cu voci de hien i
blan de iarb i frunze.
Pmntul sfida Consiliul. Se preschimba, i modifica tectonica cu o
vitez psihotic de parc timpul ar fi scpat din lan. Pmntul se tra. Ddeau
peste zone ngheate brusc unde gerul intens ndoise inele, apoi zone
temperate unde pereii de stnc se apropiau i dealurile i pndeau.
Montar linii pe teren abia potrivit pentru trecerea lor, pe traverse abia
rezistente, care abia dac se potriveau. Era un abia-drum, existnd ct trecea
trenul, apoi disprnd. Munceau cot la cot Refcui i tineri Consilieri care nu
vzuser niciodat fostul leagn al prinilor lor. Ajunser la o mlatin care le
nghiise linia.
Cutter ridica privirea din cnd n cnd, oprindu-se din btut cu ciocanul
sau ntins pmnt, i se uita la lucirea petei cacotopice din apropiere: rnjetul
cerului ca un chip de copil, o explozie de frunze, un animal nesigur n aer i
dealuri. Nici mcar n-o mai vedem, gndi el uimit i cltin din cap. Cerul era
limpede, dar o burni cdea peste ei. n timp, te poi obinui cu cea mai
monstruoas absurditate, gndi el.
tiind c miliia i urmrete, parc se linitir.
Se vor opri la pat, spuse Judah, dar Cutter i ddu seama c nu mai
era aa de sigur. Cutter fcu heliotipii cu trenul oprit, cu terenul instabil i cu
creaturi ce nu erau nici insecte, nici oprle, psri sau roi dinate, ci un
amestec Torsionat ce prea inspirat din toate acestea.
Judah era tcut. Era concentrat. Veni la Cutter ntr-o noapte i l ls pe
tnr s-l reguleze, ceea ce Cutter fcu cu graba i dragostea pe care nu i le
putea controla. Judah i zmbi i l srut i l mngie pe obraji, nu ca un
amant, ci mai degrab ca un preot.
Judah petrecu cea mai mare parte a timpului su n vagonul laborator
care era plin de tot felul de resturi de aparatur magic. i punea n funciune
voxiteratorul. Asculta la nesfrit nregistrrile cntecelor longiline. Cutter i
vzu carnetele de note. Erau pline cu portative presrate cu culori, semne de
ntrebare i ntreruperi. Judah murmura ritmuri n barb.
Odat, Cutter l vzu stnd n lumina slab a apusului n faa trenului
perpetuu. l auzi pe Judah murmurnd un cntec-ritm i l vzu btndu-se
peste fa cu o mn, pocnind din degetele de la cealalt mn o sincop. n
jurul capului lui Judah se vedeau sclipiri nemicate, parc mprtiate cu
mna, ca nite insecte pe care vntul nu le putea alunga: o inerie nenatural
i profund. Cnd trenul se zgudui i se deplas civa metri, Judah ls roiul
de luminie n urm.
Consilierii gargui plecar n zbor. Cutau marginea zonei. Unii, fire te, nu
se mai ntoarser, dispruser ntr-un pliu de aer sau uitaser brusc cum se
zboar sau se osificaser sau deveniser pui sau noduri de frnghie. Dar
majoritatea revenir i, dup multe zile n inuturile monstruoase i cotidiene
n acelai timp, spuser Consilierilor de Fier c se apropiau de capt.
Construir ultima parte a liniei pe un teren despre care geovztorii
spuneau c e temporar, avea s dispar i s-i fac pe urmritori s le piard
urma. Cu locomotivele mpodobite cu trofee proaspete, rezultatul ultimelor
mceluri, i cu vagoanele zgriate i marcate de trecerea animalelor de prad,
Consiliul de Fier urc panta. Cutter descoperi c i era imposibil s-i mai
imagineze un inut neatins de Torsiune.
Ajunser pe culme, ciocanele btur ultimele ine, n spatele lor echipele
ndeprtau linia pe care veniser. Cutter privea peisajul btut de vnt al
fumului de piatr. Era un loc straniu, dar nu patologic, lipsit de cancerul petei
cacotopice.
O, doamne, se auzi Cutter spunnd.
Se auzir urale, spontane, sincere, de ncntare.
Doamne, dumnezeule, am ieit, am ieit!
Aleser un drum chiar pe la margine, acolo unde culmea separa
Torsiunea de inutul sntos. Montar drumul de fier pe podeaua de stnc i
se ntoarser pe pmntul natural.
Trenul perpetuu trecu prin inutul de fum de piatr. Vntul suflase peste
vltuci groi, cumulo-nimbui printre care montau iute inele, speriai s nu
fie nevoii s se ntoarc.
Pe undeva pe acolo e locul prin care am intrat, spuse Judah.
Calea pe care o tiaser fusese demult tears de prelingerile de piatr.
Judah, Cutter i Picior Gros peau pe aleea de nori solizi, la marginea
cacotoposului.
Unii dintre noi se tem, spuse Picior Gros. Rmnem fr alte opiuni n
afar de aceea de a traversa pn la capt.
Vocea lui era diluat n vntul cald.
Uneori nu exist opiuni, spuse Judah. Uneori istoria este cea care
decide. S sperm c istoria nu a neles greit. Uite, uite, nu e aici?
Gsiser ceea ce cutaser: o coloan de piatr acoperit cu ieder i
nghesuit de tufe. Terenul era diferit, o rmi a ptrunderii, a exploziei de
demult. O potec vizibil prin douzeci de ani de prsire.
Pe aici am trecut prima dat, spuse Judah.
Se opri lng zidul de nori i smulse o plant agtoare, dar i ddu
seama c nu era dect un os ieit din piatr. O mn cu mbrcminte de piele
albit de timp.
A fost prea lent, spuse Judah.
Un om cuprins nuntru. Prins de fumul de piatr. Cutter se uita cu ochii
mrii. n jurul ncheieturii era un cerc de aer, o gropi, acolo unde fusese
carnea care putrezise. Iar nuntru era probabil o gaur modelat dup
contururile trupului, curat de viermi i bacterii. Un mormnt, un osuar n
forma unui om. Adpostind o depunere de oase.
Consilier sau miliian. Nu-mi mai amintesc acum. Tu-i mai aminteti,
Picior Gros? Mai sunt i alii. Peste tot. Trupuri n stnc.
Se crar pe vrful stncilor. Consiliul de Fier nainta, n bti de
ciocan, garguii zburau ca nite frunze btute de vnt. Cutter privea naintarea
trenului. i vzu conturul ciudat, turnurile de crmid i piatr, podurile de
frnghie ce legau vagoanele, grdinile mobile i fumul courilor, ecouri ale
courilor locomotivelor de la capete.
Departe, spre est, crue ale miliiei, demult ruginite, se iveau din stnc.
n inutul de dincolo, inut care se ntindea pn la Noul Crobuzon, era o
toamn de preerie. Consilierii cercetar ateni apele i pdurile i dealurile, apoi
le comparar cu hrile pe care le aveau. Nu le venea s cread unde se afl.
Hrile pe care le moteniser de pe vremea cnd Consiliul de Fier
aparinea nc TCFT-ului devenir din nou folositoare. Trenul perpetuu era nc
prins n dunga de la margine, n haura de nesiguran, dar spre est detaliile
deveneau mai clare; contururile dealurilor erau precise. Nu era terenul pe care
se montase calea ferat, ci un teritoriu anexat oraului. Consiliul putea s
traseze un drum printre liniile de cerneal.
Verificar de mai multe ori. Era o revelaie. Erau uluii cu totul.
Pe lng lacul de aici. Avem Cobsea spre sud. Ar trebui s-i evitm, s
trecem pe partea de nord a lacului ct de repede putem. O s ducem dreptatea
Consiliului direct spre Noul Crobuzon.
Chiar dac tiau c sunt urmrii de miliie, nu se mai speriau.
Au venit dup noi. Ne-au urmat n pat, i spuse Judah lui Cutter. Au
declanat un golem-capcan pe care l-am pus n cacotopos.
Niciodat nu intrase miliia att de adnc. Probabil c este o echip
foarte dedicat, care nelegea c urmriii se ndreptau spre Noul Crobuzon.
O s trecem aproape de dealuri.
La cteva zile de mers se ridica spinarea unui munte care se ntindea opt
sute de kilometri spre Noul Crobuzon.
O s ocolim munii; o s trecem cu trenul prin dealuri. Spre Noul
Crobuzon.
Mai aveau nc luni de zile de mers, dar mergeau repede. Trimiser
iscoade s vad unde era nevoie de poduri sau de terase, unde trebuiau s
asaneze mlatini, unde s trimit muncitori i taumaturgi pentru a scobi
tuneluri. Istoria se scurgea mai rapid.
Drogon, furitorul de oapte, era entuziasmat, vorbea n urechea lui
Cutter, i spunea c nu poate crede c trecuser, c reuiser asta, c se aflau
att de aproape de cas. Trebuie s marcm ceea ce am fcut spuse el. Nu a
mai fcut nimeni asta i muli au ncercat. Mai e mult de mers i mai exist
teren necunoscut, dar vom reui.
Judah se sui pe acoperiul trenului i cercet acest peisaj brusc familiar.
Nu suntem n siguran, i spuse lui Cutter. Nu suntem deloc n
siguran.
Petrecu mult timp ascultnd voxiteratorul.
Judah, Cutter, spuse Elsie. Ar trebui s ne ntoarcem n ora.
Elsie tcuse toate aceste zile, dup moartea lui Pomeroy. Gsise un calm
care o lsase s triasc n singurtatea ei.
Nu tim ce se petrece acolo; nu tim n ce stare se afl. Trebuie s le
dm de tire c venim. Am putea nclina balana situaiei. Am putea produce
schimbri acolo.
Mai era nc mult de mers i multe lucruri le ieeau n cale.
Are dreptate, le spuse Drogon, fiecruia n parte. Trebuie s tim.
Nu cred c are vreo importan, spuse Judah. O s trimitem de veste
cnd suntem aproape. O s mergem s pregtim primirea.
Dar nu tim peste ce o s dm
Nu. Dar nu are nici o importan.
Ce tot spui acolo, Judah?
Nu are nici o importan.
Ei, dac el nu vrea s mearg, n-are dect. Am s plec singur, spuse
Drogon. M ntorc n ora, credei-m.
Ne vor gsi, tii asta, spuse Elsie. Chiar dac virm spre nord, Cobsea
tot va afla despre noi.
De parc Consiliul nu s-ar putea descurca cu nenorociii din Cobsea,
spuse Cutter, dar ea l opri.
Dac Cobsea ne gsete, nu va trece mult timp i o va face i Noul
Crobuzon. i atunci va trebui s le inem piept din nou. i celor care ne
urmresc i celor care ne ateapt.
Unul dintre vagoanele trenului perpetuu se modifica. Crezuser c pot
traversa periferia Torsiunii fr s fie marcai prea tare, c nu vor avea nevoie
dect de un sanatoriu pentru bolnavi i muribunzi. Dar o parte din miasma
cacotopic i fcea efectul mai lent.
n vagon se aflau trei oameni atunci cnd sarcomul Torsiunii ncepu s
se manifeste. Trenul trecea printre copaci de munte i coli de stnc. ntr-o
diminea, sub o ninsoare fin, cnd ciocnarii aveau nevoie s-i sufle n
palme dup fiecare lovitur, ua vagonului nu se mai deschise. Consilierii
dinuntru ncepur s strige prin crpturile lemnului.
Lovir ua cu toporul, dar acesta sri fr s ia nici o achie, nici mcar
vopseaua, i Consilierii tiur c aceasta era ultima atingere a petei cacotopice.
Dar vocile celor dinuntru devenir plictisite, renunau.
n timpul nopii devenir i mai lenee. Pn a doua zi, vagonul ncepuse
s-i schimbe forma, era burtos, cu lemnul ncordat, iar cei dinuntru scoteau
sunete de cetaceu. Pereii devenir translucizi i se puteau vedea forme parc
plutind n ap. Scndurile i cuiele devenir opalescente, apoi transparente, n
timp ce vagonul se lsa ca o burt peste roi, iar consilierii dinuntru devenir
placizi, se micau lene n aerul dinuntru devenit gros. Cioburile din dulapuri
i pierdur forma i pluteau ca nite impuriti.
Vagonul deveni o vast celul membranoas, cu trei nuclee avnd forma
vag a unor oameni plutind n citoplasm. Prizonierii i priveau pe cei de afar
i le fceau semne cu minile-flagele. Unii Consilieri doreau s decupleze
vagonul grotesc, s-l lase s plece pe ine i s-i vad de ale lui, dup noua lui
biologie, dar alii spuneau sunt fraii notri nuntru i nu lsar asta s se
ntmple. Trenul cel lung continu s trag dup el amiba corpolent care
fcea valuri, avnd nuntru chiriai zmbitori.
Ce sfntu e asta? l ntreb Cutter pe Qurabin.
Nu e nimic. Nu tiu. Sunt lucruri la care nu vreau s m gndesc,
pentru care nu vreau s pierd nimic. i chiar dac o fac, sunt secrete fr
neles, ntrebri fr rspuns. Asta avem noi aici.
Dup o sptmn de cnd prsiser zona cacotopic, ddur peste
primii locuitori ai rsritului pe care-i vedeau dup douzeci de ani. Un mic
grup de nomazi ieind dintre dealuri. O gac de pRefcui, vreo douzeci sau
treizeci de ini. Era un amestec ciudat, vodyanoi Refcui, ceea ce era un lucru
rar, dar i oameni remodelai cu intenii industriale sau de spectacol.
Se apropiar cu o curtoazie atent de tren.
Am dat peste iscoadele voastre, spuse conductoarea lor.
Femeia avea grefate bice organice. Se uita, se tot uita i lui Cutter i
trebui mult timp s-i dea seama c ceea ce vede n ochii ei e evlavie.
Spuneau c vei veni.
Refcuii din Consiliu i priveau, pe ea i pe bandiii ei.
S-a schimbat totul, spuser pRefcuii n noaptea ceea n timpul unui
banchet modest. Se ntmpl ceva n ora. E supus unui soi de asediu. Din
partea inutului Tesh, presupun. i mai e ceva ce se petrece nuntru.
Dar erau prea departe, plecaser de prea muli ani din oraul care-i
crease ca s mai cunoasc detalii. Noul Crobuzon era aproape o legend pentru
ei, cum era i pentru Consilierii de Fier.
Nu nsoir Consiliul; i asigurar de prietenia lor i plecar napoi la
viaa lor de jaf, nomad, printre dealuri, dar urmtorii pRefcui peste care
ddu Consiliul li se alturar. Veniser s-i arate respectul, s adore (din cte
vedea Cutter) oraul Refcut de unul singur, i rmaser ca ceteni, devenind
ei nii Consilieri. Cnd Consiliul de Fier ajunse la malul nordic al lacului care
avea s-i apere de Cobsea, fur mai nti ntmpinai de primii pRefcui care i
cutaser n mod deliberat.
Vestea se rspndea pe ci stranii peste continent, cile de comunicaie
dintre comuniti i cltori. Cutter i-o imagina ca pe o infecie. Zvonuri ca
nite fibroame ce solidariza Rohagi. Vine Consiliul de Fier! Consiliul de Fier s-a
ntors!
Consiliul se fractura. Ineria era att de mare, nct nu se mai puteau
ntoarce. Cu ct se apropiau mai mult de metropol, cu att mai nelinitii, mai
ezitani deveneau vechii Consilieri.
tim noi cum este, spuneau ei. tim bine ce e acolo.
i copiii lor deveneau tot mai siguri, mai mesianici. Cei care nu vzuser
niciodat oraul erau dornici s-l viziteze. Era o rzbunare? O mnie? Dreptate,
asta putea s fie.
Tinerii conduceau lucrrile cii ferate, tinerii care nu fuseser
mbuntii ca prinii lor, dar care mnuiau baroasele cu energie i sete.
Refcuii aezau inele cu ei, dar btrnii Consilieri deveniser ei auxiliari.
Ann-Hari era diferit. Ea glorifica micarea. Era insistent, cerea s se
mearg mai repede. Se ducea pe culmi, se cra cu graie i fcea gesturi spre
trenul perpetuu de parc l-ar fi controlat, dirijor al unei simfonii cu aburi.
Deveniser brusc att de iui: spau, cercetaii i avertizau asupra
modificrilor de teren, le spuneau cnd aveau s ajung la vreun curs de ap.
Echipele construiau forme hibride de tradiii crobuzoniene i ciudenii din vest
poduri ancorate cu vegetaie, sprijinite nu pe piatr ci pe culori solide, care
puteau fi traversate numai cnd lumina cdea asupra lor.
E rzboi! le spuse un pRefcut. Tesh a ncetat atacurile, dar parc nu.
Se spune c exist doi trimii din Noul Crobuzon, fiecare cernd lucruri diferite.
Noul Crobuzon nu mai vorbete cu un singur glas.
Dac pRefcuii de aici tiu c noi venim, gndi Cutter, nu se poate ca n
Noul Crobuzon s nu se tie. Vestea se rspndete. Cnd o s dm piept cu
ei?
La cteva zile o dat, Judah tresrea atunci cnd miliia declana o
capcan. Fiecare mai nltura civa soldai, dar dup cteva zile o alt
capcan se declana, dovedind c nu renunaser la urmrire. Judah le
monitoriza naintarea prin propriile lor momente de slbiciune.
Au ajuns acolo, spuse el n sfrit. Pe asta o recunosc. Au ajuns n
cacotopos. Nu-mi vine s cred c ne-au urmrit pn acolo. Probabil sunt
disperai s ne prind.
Cum era un golem de materie Torsionat? Cu nevia canalizat prin
matricea goal?
Echipele rrite care pregteau terasamentul i care aezau linia erau spre
nord i est i chiar dac i luaser cu ei inele, lsaser o urm permanent
peste inut: o dr de metal, cicatrici de cale ferat. Cerul deveni mai rece i
ncepur s se vad masive de piatr spre nord. ncepu s burnieze noaptea.
Aici, poate la vreo cinci sute de kilometri vest de ciotul de cale ferat
ieind din Noul Crobuzon, ddur peste refugiai. Nu pRefcui, ci ceteni
obinuii, venind n grupuri ude de ploaie, fugind ultimii kilometri spre
locomotiva care mugea, ploconindu-se dinaintea ei ca nite pelerini. Ei le
spuser, lui Ann-Hari, lui Judah i Consilierilor de Fier, ce se petrecea n Noul
Crobuzon, povestea Colectivului.
Pe toi zeii, spuse Elsie. Am reuit. S-a ntmplat. S-a ntmplat.
Doamne.
Era n extaz. Chipul lui Judah lumina de-a dreptul.
A pornit totul din Mocirla Cinelui, spuse un refugiat. Din nimic.
Nu a fost aa, spuse altul. Am tiut c venii voi, Consiliul. A trebuit
s ne pregtim pentru voi.
Erau teribil de umili n faa Consiliului de Fier. Aceti fugari stteau de
vorb cu cei pe care i vzuser de attea ori, ani de zile, n heliotipiile celebre.
Trebuiau s fie mnai de la spate ca s scoat un cuvnt.
Nu mai exist salarii: lumea e nfometat. E rzboi, i foti miliieni ne
spun cum s facem i Tesh atac. Nu mai avem nici o siguran i oraul nu
mai are grij de noi i am auzit c a plecat cineva n ntmpinarea
Consiliului.
Judah tresri cnd auzi asta.
Mai sunt atacuri din partea celor din Tesh? spuse Cutter.
Omul ncuviin.
Da. Manifestri. Guvernul spune c va rezolva problema cu Tesh, va
pune capt rzboiului, dar e haos i nimeni nu tie dac fac ceea ce spun. A
fost o demonstraie n faa Parlamentului n care se cerea protecie i cei din
mulime au cerut i mai multe, s-au mprit manifeste. Cei din Caucus, din
cte mi-am dat seama. Dar au aprut cuirasatele i shunnii i miliia s-a
repezit la noi.
i cineva a spus c la conducere se afl un mnuitor. Iar lumea a
nceput s se bat.
Eu n-am fost acolo am auzit despre asta, atta tot. Erau mori pe
toate strzile. i cnd lumea a pus miliia pe fug Au aprut peste tot
baricade. Venise vremea s facem ce trebuia, de capul nostru. Nu aveam nevoie
de miliie. I-am inut deoparte.
Asta s-a ntmplat dup ce am aflat c Primarul a murit.
Delegai din toate districtele formaser un colectiv, chemat peste tot
atunci cnd cei din mahalale i-au dat seama c nu avea s se in nici o
loterie a voturilor, c fiecare dintre ei avea acum puterea n mod direct. Dup
cteva zile, antiparlamentarii puseser la punct aceast democraie necizelat.
Dar numai pentru c se aflau ntr-un dublu rzboi, se jurau ei. Cei mai muli
din Colectiv voiau s negocieze cu Tesh, fr s le pese cine controla mrile din
sud.
Voi de ce ai venit aici? ntrebar Consilierii.
Crobuzonienii se uitar n jos, apoi din nou n sus i spuser c violena
luptelor i alungase, c mai erau muli exilai. Merseser sptmni ntregi,
ncercnd s dea peste Consiliul de Fier.
Nu fceau parte din Caucus, nici nu erau colectiviti, i spuse Cutter,
doar oameni care descoperiser c fceau parte dintr-un ora dizident din
interiorul unui alt ora i n mijlocul unui rzboi, care fugiser cu lucrurile n
spinare. Cutaser Consiliul nu din pricina unei teorii sau politici, ci din
pricina evlaviei pe care o aveau pentru Consiliu. Cutter i dispre uia. Dar Judah
era bucuros.
S-a ntmplat pn la urm, se ntmpl, spuse Judah cu voce
apsat. Revolta, a doua Contumacie, am reuit. Din cauza noastr Consiliul
de Fier a fost o inspiraie Cnd au auzit c venim
Ann-Hari se uita la el fix. El vorbea de parc ar fi citit un poem,
nconjurat de un halou n ultimele raze ale zilei.
Am fcut asta cu ani de zile n urm i am naintat prin istorie, ne-am
lsat urmele. Apoi am fcut asta n Noul Crobuzon.
Prea uluit, prea transformat. Dar Cutter tia c se nal. Nu noi am
fcut asta, Judah. Ei au fcut-o. n Noul Crobuzon. Cu sau fr ajutorul
Consiliului.
Intrm n ora, spuse Judah, ne alturm lor. Nu suntem chiar att de
departe de nodul de cale ferat. Pe toi sfinii, vom intra n oraul schimbat,
vom fi parte a schimbrii. Aducem o ncrctur. Aducem istoria.
Da i nu, Judah. Ei au deja propria lor istorie.
Cutter nu venise acolo pentru Consiliul de Fier, ci pentru Judah. Era o
vin pe care nu o putea uita. Nu am venit aici pentru istorie, gndi el. Piscurile
munilor se uitau la ei. Vodyanoii Consiliului de Fier notau ntr-un ru rece n
vreme ce trenul se oprise la mal. Sunt aici pentru tine.
Acum nu mai exist miliie, spuse Judah. Ei tiu c venim, dar cu
oraul cuprins de revolt nu vor delega fore ca s ne in piept. Cnd vom
ajunge se va forma un nou guvern. Vom fi ultimul capitol al insurgenei. O
uniune a intereselor Noului Crobuzon.
Va fi greu, spuse unul dintre refugiai, cuprins de nesiguran.
Colectivul se afl sub foc. Parlamentul se opune puternic.
O ho ho.
Nimeni nu vzu cine spusese asta. Sunetele se oprir brusc.
Hai terminai.
Ce-i asta?
Vocea aparinea lui Qurabin. Cutter cut un pliu al aerului i vzu o
sclipire.
Ce-i asta?
Refugiaii pelerini fcuser ochii mari de teama vocii fr trup.
Ai spus c sunt atacuri din partea inutului Tesh. Manifestri? Ce fel?
i asta ce e? Asta de aici?
Sacul de piele al unei femei ncepu s fie tras i scuturat. Femeia gemu
de teama fantomei i Cutter se repezi la ea n timp ce Qurabin repeta Ce e
nsemnul sta? Ea se uita cu team prosteasc la desenul giroscopic complex
de pe sacul ei.
Asta? e semnul libertii. Spirala libertii. E peste tot n ora.
O ho ho.
Ce-i asta, Qurabin?
Ce sunt atacurile celor din Tesh?
Glasul clugrului se mai calmase, dar era tot repezit. Cutter i Elsie
nepenir; Ann-Hari deveni mai ngrijorat; Judah se retrase ncet cnd vzu
c se petrece ceva.
Nu, nu, asta mi amintesc de asta. Trebuie, am nevoie de asta, am
s ntreb
Vocea clugrului se pierdu. Qurabin cerea ceva din partea Momentului
Secret. Se ls tcerea. Refugiaii preau speriai.
Cum atac cei din Tesh? se auzi din nou vocea lui Qurabin. Ai zis c
sunt manifestri? Nite creaturi, nite prezene? Goliciune n forma unor
creaturi lumeti animale, plante, mini, chestii din astea? i oameni care
dispar, care se mbolnvesc i mor? Care apar din nimic, neluminai, asta e? i
tot vin. Aa-i?
Ce e asta? Qurabin, sfinte GurMult
GurMult?
Glasul clugrului era cuprins de isterie. Qurabin se deplasa, sursa
glasului lui se mica printre ei.
GurMult nu v poate ajuta, nu. Mai sunt multe care urmeaz. i voi
care ai crezut c sunt nsemnele libertii. Spirala. O ho ho.
Cutter tresri glasul venea chiar de lng el. Simi rsuflarea.
Eu sunt din Tesh, v mai amintii? tiu. Creaturile care apar n oraul
vostru, fantomele nu sunt atacuri, sunt unde de oc. Ale unui eveniment care
nc nu s-a petrecut. Sunt scntei n spaiu i timp. Se apropie ceva, aruncat n
timp ca n ap, iar voi suntei atini de valuri. Acolo unde ajung, picturile v
apar ca nite parazii care sug ceva din lumea voastr. Ceva va aprea curnd,
iar aceste spirale sunt cele care aduc acest ceva.
Cineva umbl liber prin Noul Crobuzon. E un ambasador magic. Micile
manifestri nu sunt nimic. Tesh vrea mult mai mult. Vor distruge oraul
vostru. Spiralele acestea sunt simbolul unui hecatombist.
Qurabin trebui s explice de mai multe ori.
Cel care a lsat aceste semne este un productor de multe
taumaturgii. Dintre care aceasta e ultima. E sfritul legii. Asta va ncheia
oraul vostru i l va cura complet. nelegei asta.
Acestea sunt spirale ale libertii, spuse un refugiat, iar Cutter mai
avea puin i-i punea mna pe gur ca s-l fac s tac.
Se spune c Tesh duce negocieri? Nu nu nu. Dac este aa, nu sunt
dect o capcan. E ultimul lucru pe care l vor face. Ultimul lor atac. Luni de
pregtire, energie uria. Asta va sfri totul. Gata cu rzboaiele Noului
Crobuzon. Pentru totdeauna.
Ce este, ce va fi?
Dar Qurabin nu rspunse.
Nu vor mai fi rzboaie i nu va mai fi pace, spuse Qurabin. i vor veni
alte unde de oc din partea evenimentului. Ultimele picturi. Manifestri n
nimicul rmas din ora. l vor rade de pe faa pmntului.
Era foarte frig i vntul care btea dinspre culmi fura fumul focurilor lor.
Consilierii se nchiser n oraul lor de fier. Se auzeau zgomotele animalelor de
munte. Se auzeau discuii i scrnetul metalului trenului care dormea.
Ce putem face? se ngrozi Judah.
Dac vrei s punei capt situaiei trebuie s-l gsii. Pe cel ce face
asta, pe cel ce conjur. Trebuie s-l gsim. Trebuie s-l oprim.
Trebuie s ne ntoarcem n Noul Crobuzon. Trebuie s plecm acum.
Partea a Opta.
Refacerea.
Btlia de la Podul Cocoului ncepuse devreme. Un soare care prea
splcit adunase trupele de fiecare parte a rului. Podul Cocoului, vechi de o
mie de ani i acoperit cu case, unea Burduful Rului de pe malul sudic al
Catranului cu Cotul Mic de pe malul nordic. Colectivul lupt mult pentru Podul
Cocoului. Dup primele zile uimitoare, cnd pentru scurt timp cea mai mare
parte a ariei din sudul Noului Crobuzon se aflase sub controlul Colectivului,
zona lor se erod. Acum, dup sptmni ntregi, Podul Cocoului era punctul
cel mai apusean controlat de grupul din Mocirla Cinelui aparinnd
Colectivului.
Iscoadele din Turnul Miliiei din Dealul Mutei, demult ocupat de
insurgeni, verificau micrile unitilor de miliie nainte de rsrit, iar
tacticienii insurecioniti mobilizau fore din mai multe puncte. Miliia venea
dinspre Corbul, prin Inima Scuipatului unde hierofanii renegai care nu
plecaser sau nu se ascunseser se rugau pentru una sau cealalt dintre pri,
pn n Cotul Mic cel devastat. Acolo, n ruinele baroce ale Pie ei Rtcirii, sub
privirile arhitecturii care fusese odat somptuoas i acum devenise puin
absurd cu vopseaua ei dus i faadele prbuite, miliia se mprtia.
Luminile se rspndeau n mii de direcii. mpingeau pe roi tunuri i arme
motorizate ca s inteasc spre pietrele vechi ale Podului Cocoului i ateptau.
Dincolo de ap, sosir trupele Colectivului, batalioane numite dup zona
din care proveneau. Calea Wynion, la mine. Strada Potii Btrne, pe flancul
stng. Fiecare corp de armat era identificat dup o bucat de pnz colorat,
verde pentru Calea Wynion, cenuie pentru Strada Potii Btrne. Fiecare ofier
purta o banderol de culoarea lor, dei oamenii i recunoteau, doar i votaser.
Erau plutoane mixte, de toate rasele. i Refcui.
Abundau zvonurile despre tacticile miliiei. Vor veni cuirasate. Vor veni
mnuitori. Vor veni dracowi. Au fcut o nelegere cu Tesh vor aprea
fantome pe pod. n faa fiecrei uniti a Colectivului se afla o unitate de foti
miliieni care i antrenaser pe noii lor camarazi ct de repede i de bine se
putea. Acolo unde entuziasmul populist avusese ca rezultat alegerea vreunui
ofier nepregtit sau inutil, i unde loialitatea lor prost neleas i fcuser s-
i pstreze postul, cte un fost soldat era instalat pe post de consilier, ca s-i
opteasc tacticile.
Dirijabilele se adunau ca petii de prad la marea spaiului aerian al
Parlamentului, peste Colectiv, dincolo de raza de aciune a harpoanelor
explozive, a grenadelor sau a echipelor de gargui colectiviti. Iscoadele din sud
cutau ateni semne c aerostatele ar fi avut de gnd s-i bombardeze.
Remiza continua. Cei din Mocirla Cinelui se temeau c nu sunt dect o
momeal, c un atac mare se va petrece n alt parte. Trimiser oameni spre
Podul Abrupt i spre baricadele de la sud de Oraul Oaselor i Dealul Mei,
spre cocioabele de la rsrit de Podul de Mare Calibru, dar nu gsir nimic. Pe
la jumtatea dimineii, zgomotul de palme fcut de explozii ncepu
bombardamentul zilnic mpotriva celor trei regimente ale Colectivului.
Vizuina Urletului va ceda astzi.
Izolarea celor trei sectoare le handicapase. Dup primele sptmni de
entuziasm, miliienii tiaser coridoarele stradale care uneau Dealul Mutei de
Vizuina Urletului, puseser mna pe Mahalaua Neamului, separnd Vizuina
Urletului de Vadul Pitit i Cotul Ceii. Se ncercase crearea unor coridoare
aeriene, dar dirijabilele colectivului nu puteau nfrnge sau trece de cele ale
Parlamentului. Cele trei regiuni rebele erau separate i mesajele traversau ntre
ele pe ci disperate i nesigure.
Vizuina Urletului s-a dus.
Era regimentul cel mai mic, unul lipsit de industrie, fr fabrici i
armurrii. Vizuina Urletului reprezenta revolta boemilor, i chiar dac fervoarea
lor era real, aveau puine resurse n afar de entuziasmul lor i ceva
taumaturgie slab cu care s in piept miliiei. Odat, Mocirla Cinelui
trimisese trupe prin canale i strzi subterane ale oraului ngropat ca s
ajung la camarazii lor din Vizuina Urletului, dar asta ar fi fost acum un lux.
Nu puteau dect s asculte prbuirea zidurilor din zonele atacate.
Poate c aceia din Cotul Ceii au s-i ajute, spuse unul, dar fr
sperane reale.
Cotul Ceii nu putea trimite pe nimeni. Comuna artitilor era
condamnat.
nainte de prnz, unul dintre cei care refuzase s prseasc Podul
Cocoului iei din pivni cu un steag alb i fu mpucat de miliie. Se auzir
ipete de la ferestrele altor case.
Trebuie s-i scoatem de acolo, murmurau Colectivitii.
Ei erau cei ce aveau grij de ceteni.
Poate c miliia ncerca s atrag Colectivul pe pod. Poate c aceia care
rmseser n urm ca nite idioi renunaser la dreptul lor de protecie. Cu
toate acestea, ofierii ncercau s fac planuri de evadare.
Sosi un mesager cu ordine din partea consiliului tactic. Conductoarea
Cii Wynion era o tnr care, ca i ceilali ofieri, avea o insign cu numele
strzii dup care era numit regimentul ei. i deplas oamenii spre pod odat
cu tunul lor vechi i miliienii din cealalt parte ncepur i ei s se apropie.
Dinspre sud se apropiar Tunarii Casei de Sticl, un pluton de cactui.
Att de multe discuii despre echipele pure rasial! Cnd veniser echipele
de surori khepri i spuseser c vor s lupte pentru Colectiv, cnd se oferiser
cactuii pe post de infanterie grea, unii dintre ofieri se opuseser.
Suntem Colectiviti! spuseser ei. Nici cactui, nici oameni sau
Refcui, vodyanoi sau alii! Luptm mpreun!
Asta fusese o micare impresionant, dar nu avusese ntotdeauna sens.
Vrei s m nsoii la noapte s dragm rul de bombe? i luase n rs
un vodyanoi delegat, ca rspuns la reacia unui om mai aos.
i dac vodyanoilor li s-ar fi dat libertatea s opereze mpreun (dei
fiecare corp, la insistenele egalitaritilor, coninea un ofier simbolic i lipsit de
putere din fiecare ras, ca un simbol al camaraderiei), nu era absurd ca ceilali
s fie refuzai? Nu era mai posibil ca o echip de khepri cu cutii metamecanice
s se descurce singur?
n cazul cactuilor, situaia era clar: echipele trebuiau s fie foarte
puternice. Numai Refcuii cei mai solizi li se puteau altura, cu
consimmntul lor. Tunarii Casei de Sticl fuseser de acord: alturi de zecile
de cactui se aflau doi Refcui, umflai cu muchi grefai i metal. Fuseser
numii Echipa de Salvare i sub acoperirea atacului Colectivului, aruncnd
bombe cu praf de puc, compui pirogenici i taumaturgici, Tunarii Casei de
Sticl traversaser podul. Scotociser fiecare cas i unde gseau locuitori i
trimiteau spre zonele ferite spre care spau tunele n pereii caselor.
Se vedeau puine micri din partea miliiei. Dei trgeau, fceau guri n
piatr, marcnd faadele cldirilor i descopereau spre strad ncperile din
spatele zidurilor, miliienii ateptau ceva. Colectivul ncepu s avanseze,
ncurajat, i organizar contraatacuri n vreme ce iscoadele lor (hotchi, gargui,
acrobai) traversau acoperiurile sau cerul ca s vad ce vine. Atunci miliia se
retrase i rmaser trei oameni atrnai n aer cu nite mini agate de gt.
Mnuitori.
Nu se petrecu nici o invazie peste Podul Cocoului, cablurile ntinse peste
strad cu clopote atrnate ca nite fructe se cltinau n timp ce
bombardamentul continua. Vznd oamenii care zburau, frontul Colectivitilor
aproape c se mprtie.
Mnuitorii Parlamentului erau mbrcai n costume i purtau plrii, iar
pantalonii le erau cu un deget prea scuri. Erau trupuri de condamnai ai
Condeielor? Puteau fi voluntarii despre care se tot zvonea? Oameni cu o
loialitate att de absolut fa de guvernul Noului Crobuzon nct se
sacrificaser pentru a fi gazde pentru mnuitori? O sinucidere ritual. Probabil
c nu erau dect nite executai mbrcai n costume ca s produc panic.
Vzndu-i plutind prin mijloace taumaturgice i scuipnd foc, mai
puternici dect cactuii, preau nite super-Condeie, comaruri ale reaciunii.
Costumele lor aminteau de Noaptea Cioburilor din Mahalaua Neamului, cnd
Partidul Noilor Condeie invadase ghetoul kheprilor, sprgnd sculpturile din
Piaa Statuilor, clcaser n picioare masculii lipsii de minte i mcelriser
femelele pn ce ajunseser s calce pe cioburi, scurgeri i snge. Dup acest
atac, opinia public fusese ngrozit, miliia venise s protejeze cei civa khepri
care nu fugiser sau nu fuseser ucii. Dar Condeiele nu fugiser: li se
permisese s se retrag ordonat i triumftori.
Acum, Condeiele sau unii care preau s fie dintre ei, coborau din cer.
Colectivitii se ascunser iute n ruinele caselor bombardate. Tueau din
pricina prafului crmizilor vechi de o mie de ani.
Dinspre sud, alergnd peste pod cu o vitez nenatural, apru un brbat
slab i gol. Nu de gt, ci de chip, avea prins o mn cu degetele mprtiate
peste ochi i peste nri, o mn stng. Un stngaci.
Rzboaiele civile dau natere unor aliane ciudate. Existau unii mnuitori
care dintr-un motiv sau altul se opuneau semenilor lor fie din altruism, fie din
calcul politic, negociatorii Colectiviti nu tiau. Negociatorii fuseser ngreoai
s discute cu aceste simboluri ale corupiei i ale parazitismului, dar acum nu
mai refuzau nimic. Mai ales cnd mai muli trdtori mnuitori erau stngaci.
Cei trei mnuitori ai miliiei erau dreptaci, rzboinici, dar cu toat
puterea lor fcur cale ntoars cnd vzur c pe chipul omului se afla un
stngaci. ncercar s ias din raza de aciune, dar mnuitorul Colectivist sri
mai sus dect ar fi putut un om i pocni din degete. Un om n costum tresri
cnd stngaciul i bloc glanda de asimilare, devenind doar o creatur cu cinci
degete care se aga de un mort ce cdea din cer, cu plria flfindu-i n
urm, cznd n apa lene i murdar a Catranului.
Al doilea pocnet din degete din partea stngaciului i al doilea brbat n
costum czu, strivindu-se de caldarmul rou. Colectivitii aclamar. Dar al
treilea mnuitor loialist zburase i se ascunsese, iar cnd stngaciul i rsuci
gazda, dreptaciul deschise gura gazdei sale i scuip flcri.
Flcri se rsucir pe trupul gol al brbatului, acoperindu-l, i stngaciul
ip cu glasul gazdei i al lui, fcndu-i pe cei ce-l auzir, pe o raz de un
kilometru, s tresar. Stngaciul czu n flcri, distrus.
Armele automate ale miliiei deschiser focul i aerul se umplu de
gloane. Colectivitii se ascunser dup pietre n timp ce dreptaciul zbura fr
grij prin schimbul de focuri, protejndu-se cu carnea gazdei.
Pe acoperiurile din partea de nord a podului se ridic un taumaturg, un
rebel din Mlatina Bursucului venit s apere Colectivul. Trupul i lucea de
corposant, sfrind fr sunet n culori de cobalt. Ltr, i un glob de culoare
se desprinse de pe el, zbur ca un fluture spre tunul cel mai apropiat al miliiei
i se arcui, acoperindu-i pe tunarii care se mpleticir i-i smulser mtile de
pe chipurile palide i orbi.
Oamenii i tunul se sparser. Pmntul de sub ei se umplu cu cioburi.
Alte urale, iar conductoarea Cii Wynion iei n fa trgnd cu o
muschet, ns mnuitorul plonj, rsucindu-se n aer, cu cizmele negre
blbnindu-se. Se repezi ntr-o coloan de Colectiviti cu un soi de furie luat
n joac, strivindu-i i scuipnd flcri ntr-o spiral incandescent, lsnd n
urm mori i muribunzi i ziduri nnegrite de foc.
Retragerea! Acum!
Tunarii Casei de Sticl ieir pe strada podului i ncepur s se retrag,
trgnd cu foarcurile n miliia care nu mai atepta, ncepuse s nainteze, cu
tunurile dup ei. Mitralierele ncepur din nou s trag. Mnuitorul i
taumaturgul Colectivist se aflau fa n fa. Omul ridic pumnii i trimise un
proiectil; mnuitorul l respinse cu un uvoi de flcri.
Retragei-v dracului acum!
Miliia venea. Tunarii Casei de Sticl se ntoarser i se repezir la ei
furioi. Lupttorii uriai i ghimpai erau teribili. Miliia btu n retragere.
Dreptaciul scuip flcri prea repede. Arse prin mai multe straturi de
haine. Un cactus arunc un cuit mare n gazd, strignd triumftor. Cuitul
era uria; se nfipse n carnea omului i l fcu s se prbueasc. Cactuii
lovir cu piciorul i clcar peste parazit i peste gazd cu picioarele lor ca
trunchiurile de copaci. Linia de Tunari era subire i, cu toate c aveau armuri
metalice, proiectilele tunurilor i sfiau.
Cactuii rnii ncepur s se retrag din faa armelor care se apropiau.
Ultimul Tunar era un Refcut uman. Avea agat de picior o creatur.
Camarazii lui cactui se ntoarser spre el, dar el scuip flcri spre ei.
Uciseser gazda, dar nu i mnuitorul, care se strecurase printre ei.
Un tren se repezi spre ei pe linia cea mai apropiat de Podul Cocoului.
Pe malul nordic, linia era blocat de o baricad, dar la sud de Staia Cotului
Mic, linia aparinea Colectivului. Trenul se opri lng pod i de la ferestrele lui
Colectivitii aruncar grenade, dirijai de un garuda de mahala. Proiectilele
distruser mai multe case de pe Podul Cocoului i mprtie rndurile
miliienilor.
Dar asta nu era de ajuns. Miliia punea stpnire pe Podul Cocoului din
nou, trgea spre tren. Spre est, spinul negru al Parlamentului se ridica
asemenea unui aisberg insular de arhitectur ntunecat, tronnd peste lupte
(un raid aerian asupra docurilor din Kelltree, cavaleria de shunni ptrunznd
n Cartierul Prului, un regiment de mameluci Refcui loialiti luptnd n
Prloaga Ecoului n vreme ce Colectivitii ipau i i numeau trdtori).
E timpul. O oapt dinspre comandanii Colectivului din Burduful
Rului. Sub liniile ferate ale Staiei Saltpetrului, un cartier general, Frengeler,
fost miliian, bun tactician i trecut de partea radicalilor, strategul extraordinar
al Colectivului, striga: Hotri-v dac vrei sau nu s ctigai. Pierdem
timpul, dai-i drumul. Aruncai podurile n aer.
Existau cteva poduri care traversau de la Parlament direct spre Colectiv:
fiecare era o conduct pe care nu-i permiteau s o piard n faa miliiei. n
adncul Catranului, Colectivitii vodyanoi pzeau intrrile n canale.
Niciunuia nu-i plcea ce avea de fcut. Niciunul nu dorea s distrug
aceste lucruri vechi i dragi. ns trebuia s-o fac.
Se strecurar prin apele noroioase spre locul unde arcadele podului se
ridicau din noroi, spar, fr s gseasc un loc pentru ncrcturile lor
explozive. Se agar unul de altul i strigar n limba lor acvatic, dar din
apele negre sosir siluete dumane. Trdare, strig cineva, iar miliienii
vodyanoi se repezir spre ei, amani cu zone de ap limpede, ondine care se
agar de Colectiviti i-i sufocar.
Un grup scp. Transmiser informaia: Nu putem arunca n aer
nenorocitul sta de pod.
S treac, atunci, la Podul Abrupt. Dar chiar dac nottorii vodyanoi
erau ateni de acum la ambuscade, se petrecu acelai lucru explozibilii lor
dispruser. Fuseser descoperii i ndeprtai. Planurile Colectivului de a
cauteriza naintarea miliiei fuseser subminate.
O s fie la fel i la Podul Mtrgunei i la cel al Vizuinei. Au prevzut
totul.
i acum veneau. Sub focul armelor Colectivului, cu toate vrjile i
capcanele lor, dup cteva ore miliia trecu prin acest peisaj monstruos, prin
ruinele zidurilor i ferestrelor fr geam. Dar trecu. Podul Cocoului aparinea
din nou Parlamentului.
Pe cnd Colectivitii se retrgeau, mai multe baricade se ridicau.
Drmturile cldirilor bombardate erau folosite drept fundaie pentru orice
altceva, materiale din fabrici, traverse, mobilier, trunchiuri de copaci din Sobek
Croix. Colectivitii trebuir s sacrifice cele cteva strzi la vest de Piaa Sedilia
ca s se concentreze asupra strzilor principale. Trimiser vorb aprtorilor de
pe malul sudic s se pregteasc de invazie dac miliia avea s se ntoarc
spre est peste pod.
Dar miliia nu fcu asta. Traversar rul i se oprir n pia, puser
stpnire pe cldiri (una abia eliberat de Colectiviti, iar miliia ncepu de
ndat s nlture semnele trecerii lor pe acolo i le arunc pe fereastr
helotipiile).
n Cotul Sur, insurecionitii craser gunoaie vechi de zeci de ani din
gropile de gunoi pentru a bloca Podul Abrupt. Cartierul Infam era bombardat,
populaia mprtiat i unitile de insurecioniti rmase de paz i
conservau muniia. Nimeni nu voia Cartierul Infam; dar pentru c era o
conduct spre Prloaga Ecoului i Kelltree, pentru c era pe malul rului fa
n fa cu Mocirla Cinelui, cartierul general al Colectivului, trebuia s fie
aprat.
n nord-vestul oraului, unde Colectivitii din Mocirla Cinelui nu se
puteau duce, regimentele lor erau n rahat. Se pregtise ceva n Catran i n
Pana Cancerului, cu siguran un atac asupra Cotului Ceii. Dac ceda, acel
regiment, cu mecanofactura i muncitorii lui, era pierdut.
Vizuina Urletului era uor de nfrnt.
Putem da de pmnt cu invertiii, perverii i pictorii ia nenorocii,
spusese unul dintre comandanii capturai i declaraia lui dispreuitoare
devenise notorie.
Vizuina Urletului nu avea s reziste mult timp, cu toate echipele de
Novatori i batalioanele de balerini, cu infama lor Brigad Drgu, un grup de
pucai Colectiviti homosexuali i travestii machiai exagerat care strigau
ordine n argoul lor de invertii. La nceput fuseser privii cu dezgust; apoi cu
apreciere, pentru c luptau fr reineri; apoi cu afeciune. Nimeni nu voia ca ei
s fie nfrni, dar era inevitabil.
Miliia puse stpnire pe Podul Cocoului, mprtie Tunarii Casei de
Sticl i-i fcur tabra pe malul sudic al Catranului. Erau dornici s foreze
spre sud, prin inima Mocirlei Cinelui, fortreaa Colectivului Noului Crobuzon.
Toi Colectivitii simeau c acesta era nceputul sfritului.
n aceast atmosfer, n acest rzboi ajunser Judah i Cutter atunci
cnd intrar n ora.
Doamne dumnezeule, cum ai reuit s ajungi aici?
Intrarea i ieirea din Colectivul Noului Crobuzon era dificil. Baricadele
erau pzite de indivizi ncordai i ngrozii. Canalele erau patrulate. Aeronauii
Parlamentari distrugeau orice dirijabil care nu le aparinea, ambele tabere erau
protejate cu vrji, de aceea intrarea i ieirea deveniser o adevrat poveste, o
aventur primejdioas.
Existau tot felul de poveti: paznicul erou care s-a strecurat i a executat
miliienii; unitatea de Parlamentari care a greit drumul prin labirintul de
strdue i a ieit n mijlocul teritoriului Colectivist. Acum se spunea o poveste
despre apropierea unei cruciade care s-i ia din Colectiv pe toi cei sraci i
nfometai.
Firete, sute au intrat i au prsit Colectivul prin mijloace taumaturgice,
trecnd prin baricadele prost pzite. Oraul Primarului era plin cu aceia care
trecuser de partea Colectivului: n Himera, n zona industrial din Vadul
Lipitorii, zone aflate sub legea marial dar din care sindicaliti, insurecioniti
i curioi i fceau uneori drum prin Mocirla Cinelui sau Cartierul Prului,
cerind s intre. Iar Colectivul coninea muli indivizi care erau activ sau pasiv
mpotriva lui i se strecurau spre centrul oraului sau rmneau ca spioni.
Astfel c sosirile erau srbtorite, dar cu suspiciune. Judah i ceilali
veniser din estul oraului, prin ruinele Podului de Mare Calibru. Cu ajutorul
lui Qurabin gsiser ci ascunse; clugrul se eroda tot mai mult. Trecuser de
baricade. Ajunseser la pota din Mocirla Cinelui, acolo unde se ntlneau
delegaii consiliului. Se adresar reprezentanilor Caucus.
Cutter se simea golit. Trecuser attea luni de cnd plecase din Noul
Crobuzon i acum i se prea att de schimbat. i aduse aminte de Drey, de
Ihona, de Fejh i Pomeroy, de oasele de sub calea ferat.
Ce ora e sta? gndise el cnd intraser.
Turnurile Podului de Mare Calibru, vechi de secole i mncate de apa din
Marele Catran, acum parc aveau coroane din pricina armelor scoase pe
ferestre. Cartierul Infam, la fel de prpdit, era acum i mai drmat, i mai
srac.
Peste tot. Peste Podul Orzului, strzile treceau printre cele cotidiene,
frumoase i bestiale. Nici o strad nu era cu totul pustie. Erau soldai bandajai
care priveau grupul din ruine. Membrii unei populaii iui de picior, asemenea
obolanilor, treceau repede cu saci cu mncare, mobilier i gunoaie gsite ici-
colo. Erau uimii.
Praful de pe Cutter i camarazii lui era privit cu curiozitate cu toii erau
murdari, dar murdria lor era diferit ns nimnui nu i se prea ciudat c
mergeau mpreun: doi Refcui i patru oameni (pe Qurabin nu-l vedea
nimeni) trgnd dup ei caii epuizai.
Refcuii nu aveau nevoie de cai. Unul era Rahul, omul cu trup de
oprl: agentul lui Ann-Hari de cnd se constituise Consiliul de Fier, a crui
voce o auzise Cutter anunnd moartea lui Uzman. Era naintat n vrst, dar
nc alerga mai iute dect orice cal. Judah l clrise peste cmpie pn la ora.
Cellalt Refcut era o femeie, Maribet, care avea capul grefat pe un trup de cal
cu gheare de pasre. Elsie era cea care o clrea.
Muli Consilieri tineri fuseser disperai s vad Noul Crobuzon, dar Ann-
Hari insistase c era nevoie de toat lumea la tren. Aveau s vad oraul destul
de curnd. Consiliul de Fier i trimisese numai pe ei drept emisari.
Cei doi Refcui se holbau ca nite rani de pe Dealurile Ceretorului. De
parc geografia i-ar fi uluit. Peau peste visul prbuit al propriului lor trecut.
Erau copii pe strad. Slbatici, i fcuser locuri de joac din arhitectura
distrus. Bombele ndeprtaser o bun bucat din ora, transformaser restul
ntr-o fantezie de ziduri fr rost, caldarm, grinzi i cabluri: grdini de ruine.
i n mijlocul lor, noi frumusei.
Vrjitorii fcuser sculpturi de crmid i drmturi n culori ciudate.
ntr-un loc fcuser un zid de crmid translucid acoperit cu ieder. Pisicile
i cinii Noului Crobuzon alergau prin acest decor remodelat. Animalele erau
nervoase, deveniser prad acum: Colectivitii erau nfometai.
O parad stranie. O pies de teatru cu copii se juca la un col de strad,
pentru un public de prini i prieteni disperai i ostentativ mndri i
bucuroi, n timp ce zgomotul bombelor continua. Spirale pe perei. Complexe,
arcuindu-se i desfcndu-se. Qurabin, nevzut, scoase un da n oapt.
Trecur printr-un moment de panic cineva trecuse pe lng ei ipnd
i fugind de o pat de culoare mictoare. O fantom! O fantom! Era doar un
grafiti nou, cu vopsea care se scurgea. Femeia care se speriase rse jenat. Se
auzi un claxon i un aerostat plonj peste Colectiv i mprtie bombe n
explozii de mortar; cei de pe strzi tresrir i privir ngrijorai, dar mai mult
resemnai dect speriai.
Se vedeau nenumrate stiluri pe strad. Ultima mod dandy a sracilor.
Ce e locul sta? gndi Cutter. Nu pot s cred c sunt aici. Nu pot s cred
c m-am ntors. Ne-am ntors.
l vzu pe Judah. Judah era distrus. Chipul i era cuprins de nefericire.
Asta am ctigat noi? l vzu Cutter ntrebndu-se.
n ultimele zile ale cltoriei lor, n apropiere de ora, emisarii Consiliului
de Fier ntlniser valuri de refugiai, sraci sau mai puin sraci, din centru
sau din mahalale. n cmpie nu mai erau dect nite rtcii i att. Prea
mult teroare spusese unul, fr s tie cine sunt, presupunnd c sunt
exploratori. Nu mai e la fel spuser crobuzonienii.
A fost ceva n primele zile, spuse o femeie care ducea un copil. Am
rmas. N-a fost uor, dar era ceva. Goleam pucriile i fabricile de pedeaps,
auzisem c Tarmuth a plecat, primeam mesaje de la Colectivul lui, pn ce a
czut. Mncarea s-a terminat i ne-am apucat s mncm obolani. Atunci am
plecat.
Un negustor ngrozit din Sheck pretindea c membrii Colectivului
adunaser toate bogiile din sudul Aspicului, furaser tot din case,
mpucaser brbaii, violaser femeile, apoi le mpucaser i pe ele, iar pe
copii i luaser drept sclavi.
Eu am plecat, spuse el. Dac ctig ei rzboiul? Dac l vor ucide pe
Primarul Triesti aa cum au fcut-o cu Stem-Fulcher? Plec la Cobsea. Ei tiu s
aprecieze un om muncitor.
Pe strzi pe care Cutter le cunoscuse odat, acum nite movile de mortar,
cu nsemnele faciunilor, cu afie proclamnd teorii idioate sau noi biserici, idei
noi, principii noi. Vigoarea strzilor dispruse, dar nc mai erau acolo,
palimpseste ale istoriei, epocilor, rzboaielor, ale altor revolte.