Sunteți pe pagina 1din 281

Kendare Blake

Anna n Vemnt
de Snge

Traducere din limba englez i note


de Adrian Deliu

LEDA
GRUPUL EDITORIAL CORINT
2015
Ilustraia copertei: Alan Lynch Artists

Kendare Blake
Anna Dressed in Blood
2011

3
Unu

Prul uns cu briantin e un punct mort; fr jocuri de cuvinte.


La fel i haina din piele, larg i decolorat, dei nu tot att ct
perciunii. i felul n care tot clatin din cap, deschizndu-i i
nchizndu-i bricheta Zippo n ritm cu bielile capului. Locul lui e
n corpul de balet cu Jets i Sharks1.
La drept vorbind, eu am ochi pentru chestiile astea. tiu ce s
caut, pentru c am vzut cam toate sortimentele de fantome i de
spectre pe care i le poi imagina. Autostopistul bntuie o bucat din
oseaua erpuit a Carolinei de Nord, mrginit de garduri din bare
de fier nevopsite i de o grmad de nimicuri. oferii care nu
bnuiesc nimic probabil c-l iau numai din plictiseal,
nchipuindu-i c nu e dect un student care a citit prea mult
Kerouac2.
Gagica mea m ateapt, mi zice acum pe un ton entuziast, de
parc ar urma s-o zreasc n clipa n care am ajunge n vrful
urmtorului deal.
Ciocnete tare cu bricheta n bord, de dou ori, i arunc o privire
intr-acolo, ca s vd dac nu cumva mi-a lsat vreo urm pe panou.
Asta nu e maina mea. i am ndurat opt sptmni de ngrijit
gazonul domnului Dean, colonelul n rezerv care st la cteva case

1 Aluzie la celebrul musical West Side Story, care descrie rivalitatea dintre dou
bande de adolesceni din New York, autointitulate The Jets i The Sharks.
Subiectul e inspirat din piesa shakespearian Romeo i Julieta.
2 Jean-Louis Jack Kerouac (1922-1969), romancier i poet american, unul dintre

pionierii Generaiei Beat, alturi de William S. Burroughs i Allen Ginsberg.


4
de mine, numai ca s-o pot lua cu mprumut. Pentru un btrn de
aptezeci de ani, are cea mai dreapt spinare din cte am vzut
vreodat. Dac-a fi avut mai mult timp, a fi putut sta o var ntreag
s-i ascult povetile interesante despre Vietnam. Dar, n loc de asta,
am curat tufele i am spat o parcel de opt pe zece pentru
trandafiri nou sdii, n vreme ce el m urmrea cu o privire posac,
vrnd s se asigure c-i va fi comoara n deplin siguran cu putiul
sta de aptesprezece ani, ntr-un tricou vechi cu Rolling Stones i cu
mnuile pentru grdinrit ale mamei sale.
Ca s spun adevrul, tiind pentru ce aveam s folosesc
automobilul, m-am simit un pic vinovat. E un Camaro Rally Sport,
albastru ntunecat, model 1969, n stare impecabil. Merge ct se
poate de lin i url n viraje. Nu-mi vine s cred c m-a lsat s-l iau,
orict i-a fi muncit eu n curte. ns slav Domnului c m-a lsat,
pentru c fr maina asta a fi fost n pom. E ceva care s-i atrag
atenia autostopistului, ceva care s merite efortul de a iei din
pmnt.
Tre s fie destul de drgu, i zic, fr prea mult interes.
Da, frate, da, rspunde el i, pentru a suta oar de cnd l-am
luat, acum opt kilometri, m ntreb cum ar putea cineva s nu-i dea
seama c e mort.
Vorbete ca ntr-un film cu James Dean3. i mai e i mirosul. Nu
chiar de putred, dar categoric de vechi, plutind n jurul lui ca o cea.
Cum de-a putut cineva s-l confunde cu un om viu? Cum de-a putut
cineva s-l in n main cale de aisprezece kilometri, ci sunt
pn la Podul lui Lowren, unde el, invariabil, nha volanul i
arunc maina, cu tot cu ofer, n ru? Cel mai probabil, oamenii se
simeau nfiorai de mbrcmintea i de vocea lui, ca i de mirosul
de oseminte, acel miros pe care toi par s-l cunoasc, dei, probabil,
nu l-au adulmecat niciodat. Dar deja era prea trziu pentru ei. Se

3 Legendar actor american (1931-1955).


5
hotrser s ia un autostopist, i doar nu erau s se lase nfricoai
de el i s se rzgndeasc. Au ncercat s pun raiunea naintea
temerilor. N-ar fi trebuit s-o fac.
Pe scaunul din dreapta mea, autostopistul continu s turuie, cu
vocea asta care pare s vin din deprtare, despre fata lui de-acas,
una pe nume Lisa, i despre cum are ea cel mai strlucitor pr blond
i cel mai drgu i rumen zmbet, i despre cum vor fugi ei i se vor
cstori de ndat ce va reui el s se ntoarc din Florida, cu
autostopul. A lucrat acolo o parte din var pentru unchiul lui, la o
firm care vinde automobile: cea mai bun ocazie de a economisi
bani pentru nunta lor, chiar dac asta nsemna s nu se vad timp de
cteva luni.
Probabil c-a fost greu, s fii att de mult timp departe de cas, i
zic, i chiar exist un dram de mil n vocea mea. Dar sunt sigur c-o
s se bucure s te vad.
Mda, frate. Asta zic i eu. Am tot ce ne trebuie, exact aici, n
buzunarul de la geac. O s ne cstorim i-o s ne mutm pe litoral.
Am un amic pe-acolo, unul Robby. Putem s stm la el, pn-mi
gsesc o slujb, s lucrez la maini.
Sigur, l aprob eu.
Autostopistul are o expresie ntristtor de optimist pe faa
luminat de lun i de licrul beculeelor de pe bord. N-a mai apucat
s-l vad vreodat pe Robby, evident. N-a mai apucat s-o vad nici
pe Lisa, fata lui. Asta pentru c, la vreo trei kilometri mai ncolo, n
vara lui 1970, s-a urcat ntr-o main, probabil foarte asemntoare
cu asta. i i-a spus cui o fi condus-o c avea n buzunarul de la geac
tot ce-i trebuia ca s nceap o via nou.
Localnicii susin c a fost btut stranic lng pod, dup care l-au
trt napoi printre copaci, unde l-au njunghiat de vreo dou ori, iar
apoi i-au tiat beregata. I-au mpins cadavrul peste un dig, ntr-unul
dintre ruleele afluente. Acolo l-a gsit un fermier, dup aproape
ase luni, ncurcat printre rdcini, cu gura cscat de mirare, de
parc nc nu i-ar fi venit s cread c a rmas nepenit acolo.
6
Iar acum, el nu tie c a rmas nepenit aici. Niciunul dintre ei nu
pare s tie vreodat. n clipa asta, autostopistul fluier i clatin din
cap n ritmul unei muzici inexistente. Probabil c nc aude ce-o fi
fost la radio n noaptea n care l-au omort.
E un tip foarte agreabil. Unul cu care-i face plcere s mergi la
drum. Dar cnd o s ajungem la podul la, o s fie mai furios i mai
urt dect oricare alt tip am mai vzut vreodat. Se spune c
fantoma lui, etichetat drept Autostopistul Districtului 12, a omort
cel puin o duzin de persoane i a vtmat alte opt. Dar nu prea pot
s-l nvinuiesc cu adevrat. El n-a mai apucat s ajung acas i s-i
vad iubita, iar acum vrea ca nimeni altcineva s nu mai ajung
acas.
Trecem de borna cu numrul douzeci i trei: podul e la mai puin
de dou minute deprtare. Am parcurs drumul sta aproape n
fiecare sear de cnd ne-am mutat aici, n sperana c-o s-l prind n
lumina farurilor, dar n-am avut noroc. Cel puin, pn cnd am
ajuns la volanul acestui Rally Sport. Pn acum, n-am avut parte
dect de o jumtate de var de strbtut acelai afurisit de drum, cu
acelai afurisit de cuit ascuns sub picior. Detest cnd se ntmpl
aa, ca un soi de expediie la pescuit prelungit odios. Dar nu-i las
niciodat s scape. Mereu apar ei, pn la urm.
Ridic uor piciorul de pe acceleraie.
S-a ntmplat ceva, prietene? se intereseaz el.
Clatin din cap.
Nimic, doar c nu e maina mea, i n-am bani s-o repar dac-i
trece prin cap s m arunci de pe pod.
Autostopistul rde, numai c un pic cam prea zgomotos ca s fie
un rs normal.
Cred c ai but ceva ast-sear, amice. Poate c-ar fi mai bine s
m lai chiar aici.
mi dau seama prea trziu c nu trebuia s spun asta. Nu pot s-l
las s coboare. Ar fi ghinionul meu s-l vd cobornd i disprnd.
Trebuie s-l extermin ct timp e maina n mers, fiindc, dac nu, a
7
fi nevoit s repet figura de la capt, i m ndoiesc c domnul Dean
ar fi dispus s-mi lase vehiculul pentru prea multe alte seri. Pe lng
asta, peste trei zile o s m mut n Thunder Bay.
Mai e i gndul c-l fac pe bietul amrt s treac prin asta nc o
dat. Dar e un gnd fugitiv. El oricum e mort deja.
ncerc s menin acul vitezometrului la peste optzeci la or: prea
repede ca s se gndeasc s sar din main; totui, cu fantomele nu
poi fi niciodat sigur. Va trebui s m mic iute.
n clipa n care m aplec s-mi iau cuitul de sub picior, vd
contururile podului profilndu-se n lumina lunii. i, ca la un
semnal, autostopistul apuc de volan i-l smucete spre stnga.
ncerc s-l reped napoi spre dreapta i-mi trntesc talpa pe frn.
Aud scrnetul furios al cauciucului pe asfalt i, cu coada ochiului,
constat c faa autostopistului a disprut. Gata cu Joe simpaticul,
gata cu prul lins i zmbetul nerbdtor. Nu mai e dect o masc de
piele putrezit, cu guri negre, goale, i dinii ca nite pietre opace.
Pare s zmbeasc, dar poate c nu e dect un efect al descrnrii
buzelor.
n timp ce automobilul derapeaz i ncearc s se opreasc,
nu-mi zresc viaa derulndu-mi-se fulgertor prin faa ochilor.
Oare cum ar arta? n esen, o pelicul cu fantome exterminate. n
loc de asta, vd o niruire de imagini rapide, ordonate, ale trupului
meu mort: una cu volanul strpungndu-mi pieptul, o alta n
care-mi dispare capul, n timp ce tot restul atrn afar pe fereastra
lips.
Un arbore apare ca din pmnt, repezindu-se drept spre portiera
din partea mea. Nu mai am timp s njur, ci doar s smucesc volanul
i s aps pe acceleraie, i iat copacul rmas n urma mea. Dar ceea
ce nu vreau este s ajung la pod. Maina e pe breteaua oselei, iar
podul nu are aa ceva. E un pod ngust, din lemn, foarte vechi.
Nu e chiar att de ru s fii mort, mi zice autostopistul, dnd
s m prind de bra, ncercnd s-mi ia mna de pe volan.
i cum rmne cu mirosul? uier eu.
8
Cu toate cte s-au ntmplat, n-am scpat din mn mnerul
cuitului. Nu m ntrebai cum: mi simt ncheietura de parc oasele
ar urma s se separe n vreo zece secunde i, dup ct m-a tras el de
pe scaun, acum plutesc deasupra schimbtorului de viteze. l mping
cu oldul n poziia neutr (trebuia s fi fcut asta mai devreme)
i-mi scot cu iueal cuitul din teac.
Ceea ce se ntmpl n continuare e oarecum surprinztor: faa
autostopistului revine la loc i verdele i se ntoarce n ochi. Nu e
dect un puti care se holbeaz la cuitul meu. Reuesc s recapt
controlul asupra mainii i calc pe frn.
Smucitura opririi l face s clipeasc. M privete.
Am muncit toat vara pentru banii tia, mi mrturisete
ncetior. Fata mea o s m omoare dac-i pierd.
Inima mi bate cu putere n urma sforrilor de a stpni
zdruncinturile mainii. Nu vreau s spun nimic. Nu vreau dect s
termin odat cu asta. i totui, m aud vorbind:
Fata ta o s te ierte. i garantez eu.
Cuitul, pumnalul4 tatlui meu, mi st uor n mn.
Nu vreau s mai trec iar prin asta, optete autostopistul.
E pentru ultima oar, i zic, dup care dau lovitura, trecndu-i
tiul peste beregat, fcndu-i o despictur neagr, cscat.
Degetele i se reped spre gt. ncearc s lipeasc pielea la loc, dar
ceva negru i gros ca petrolul se revars din ran i-l umple,
curgndu-i nu numai pe geaca retro, ci i pe fa, i pe ochi, prin pr.
Lucru destul de interesant, nu pare s ating tapieria mainii.
Autostopistul nu ip n timp ce se chircete, dar poate c nici n-ar fi
avut cum: beregata i e retezat, iar lichidul negru i s-a scurs pn n
gur. n mai puin de un minut, dispare, fr s lase vreo urm.
mi trec degetele peste scaun. E uscat. Pe urm, cobor din main

4n original se folosete denumirea de athame, care desemneaz un pumnal cu


dou tiuri, de obicei cu mner negru, ntrebuinat n ceremonialurile cultului
Wicca.
9
i-i fac o inspecie de jur mprejur, pe ct e posibil pe ntuneric,
cutnd zgrieturi. Cauciucul nc fumeg, i s-a topit. Parc-l aud
pe domnul Dean scrnind din dini. Peste trei zile prsesc oraul,
i acum o s-mi petrec cel puin una dintre ele montnd un set nou
de anvelope Goodyear. Dac stau s m gndesc, poate nici n-ar
trebui s-i duc maina napoi pn cnd nu-i pun noile cauciucuri.

10
Doi

E trecut de miezul nopii cnd parchez automobilul Rally Sport pe


aleea din faa casei noastre. Domnul Dean probabil c e treaz nc, la
ct e de viguros i de mbibat de cafea neagr, i m privete cum
naintez cu grij de-a lungul strzii. Totui, nu ateapt s-i returnez
maina dect diminea. Dac m trezesc suficient de devreme, am
timp s-o duc la atelier i s-i nlocuiesc cauciucurile nainte ca el s
remarce vreo diferen.
n timp ce strpung cu lumina farurilor ntunericul curii,
revrsnd-o pe faada casei, zresc dou punctulee verzi: ochii
motanului mamei. Cnd ajung la ua din fa, nu-l mai vd la
fereastr. Asta o s-o informeze c am venit acas. Tybalt, aa se
numete motanul. E un neasculttor i nu prea ine la mine. Nici eu
nu prea in la el. Are bizara manie de a-i smulge tot prul din coad,
lsnd mici smocuri negre pretutindeni prin cas. Dar mamei i
place s aib un motan prin preajm. La fel ca majoritatea copiilor, ei
pot s vad i s aud chestii care deja sunt moarte. O mecherie
util, cnd trieti cu noi.
Intru n cas, mi scot pantofii i urc treptele cte dou. Mor de
nerbdare s fac un du: vreau s-mi spl mirosul de pmnt i de
putred de pe ncheietura minii i de pe umr. i vreau s vd cum
arat pumnalul tatei, ca s-l cur de orice substan neagr ar putea
avea pe ti.
n captul de sus al scrii, m mpiedic de o cutie i scap un Ce
naiba! un pic cam prea tare. Trebuia s m fi ateptat. mi duc viaa
ntr-un labirint de cutii pentru lucruri. Eu i mama suntem
ambalatori profesioniti: nu ne ncurcm cu cutii din carton aruncate

11
pe lng magazinele alimentare sau cu buturi. Avem cutii clasa
nti, rezistente la nivel industrial, ntrite, cu etichete permanente.
Chiar i pe ntuneric pot s vd c tocmai m-am mpiedicat de
Ustensile pentru Buctrie (2).
M duc n vrfurile picioarelor pn n baie i-mi scot cuitul din
rucsacul meu de piele. Dup ce l-am dat gata pe autostopist, l-am
nfurat ntr-o bucat de catifea neagr, dar nu cu prea mare grij.
M grbeam. Nu voiam s mai zbovesc pe osea i nici n
apropierea podului. Faptul c l-am vzut pe autostopist
dezintegrndu-se nu m-a nfricoat. Am vzut eu altele mai rele. Dar
nu e genul de lucruri cu care s te obinuieti.
Cas?
mi ridic privirea spre oglind i vd imaginea somnoroas a
mamei, cu motanul n brae. Las pumnalul pe policioar.
Bun, mam. Iart-m c te-am trezit.
tii c prefer oricum s fiu treaz cnd vii tu. Ar trebui s m
trezeti de fiecare dat, ca s pot dormi.
Nu mai stau s-i spun ct de tmpit sun chestia asta; deschid
robinetul i ncep s trec lama pe sub jetul de ap rece.
Las-m pe mine, mi zice, punndu-mi mna pe bra.
Dup care, evident, m apuc de ncheietur, fiindc vede urmele
care ncep s mi se nvineeasc pe tot antebraul.
M atept s aud din partea ei ceva matern; m atept s mcne
ca o ra ngrijorat timp de cteva minute, apoi s dea fuga n
buctrie ca s aduc ghea i un prosop ud, chiar dac vntile nu
sunt n niciun caz cele mai rele urme cu care m-am ales vreodat. De
data asta, totui, n-o face. Poate din cauz c e trziu i e obosit.
Sau, poate, pentru c, dup trei ani, ncepe n sfrit s neleag c
n-am de gnd s renun.
D-mi-l mie, mi cere, cu blndee, i eu i-l dau, fiindc deja am
reuit s cur ce era mai ru din substana neagr.
l ia i pleac. mi dau seama c-o s fac la fel ca de fiecare dat,
adic s fiarb cuitul i apoi s-l nfig ntr-un vas mare cu sare,
12
unde s stea la lumina lunii timp de trei zile. Iar dup ce o s-l
scoat, o s-l tearg cu ulei de scorioar i-o s declare c e ca nou.
La fel obinuia s fac i cu tata. El se ntorcea acas dup ce
extermina o chestie deja moart, iar ea l sruta pe obraz i-i lua
pumnalul, cu aceeai grij cu care o soie normal i ia soului
servieta. Stteam amndoi, cu braele ncruciate pe piept, i ne tot
uitam la cuit ct timp sttea n vasul cu sare, transmindu-ne unul
celuilalt gndul c e un obicei caraghios. Mie totdeauna mi s-a prut
ca un fel de exerciiu al crerii iluziei. De parc era Excalibur5 n
stnc.
Tata, ns, o lsa s-i fac damblaua. tia la ce se nham cnd a
cunoscut-o i s-a nsurat cu ea, o Wicca 6 aten drgu, cu o
ghirland de flori albe mpletit la gt. Pe atunci, minise, afirmnd
c i el e Wiccan, negsind altceva mai bun. Dar, n realitate, tata nu
era mai nimic.
El doar iubea legendele. Se ddea n vnt dup povetile bune,
basmele despre lume care o fceau s par mai frumoas dect e n
realitate. Era nnebunit dup mitologia greac, de unde m-am
pricopsit i cu prenumele.
Aici au fcut un compromis, fiindc mama l ador pe
Shakespeare, aa c am ajuns s m numesc Theseus Cassio.
Theseus, dup cel care a ucis Minotaurul, iar Cassio, dup
blestematul locotenent al lui Othello. Mie mi se pare c sun de-a
dreptul penibil. Theseus Cassio Lowood. Toat lumea mi spune
doar Cas. Presupun c ar trebui s fiu bucuros: tata iubea i
mitologia norvegian, aa c puteam s m pomenesc botezat Thor,

5 Legendara spad a regelui Arthur, despre care se spune c i-ar fi cucerit dreptul
de a urca pe tron smulgnd aceast arm dintr-o stnc.
6 Curent religios neo-pgn aprut n Europa i n America de Nord n a doua

jumtate a secolului al XX-lea, interpretat n esen ca un cult al naturii i al


fertilitii, dup modelul celui din Europa premergtoare apariiei cretinismului.
Wicca este un termen anglo-saxon din perioada timpurie pentru vrjitoare.
13
ceea ce ar fi fost practic insuportabil.
Rsuflu i m privesc n oglind. Nu am semne pe fa, nici urme
pe cmaa gri elegant, exact dup cum n-au rmas urme nici pe
tapieria automobilului Rally Sport (slav Domnului). Art
caraghios. Sunt mbrcat la patru ace, ca i cum m-a fi dus la o
important ntlnire amoroas, fiindc tocmai pentru asta i-am spus
domnului Dean c-mi trebuie maina. Ast-sear, cnd am plecat
de-acas, am avut prul pieptnat pe spate, ba chiar i cu un pic de
gel prin el, dar dup trboiul la afurisit a ajuns s-mi atrne pe
frunte, n uvie brune.
Ar fi bine s te grbeti i s te duci la culcare, dragul meu. E
trziu i mai avem lucruri de mpachetat.
E mama, care i-a terminat treaba cu cuitul. A aprut napoi pe
nesimite i st rezemat de tocul uii, n timp ce motanul negru i d
trcoale n jurul gleznelor ca un pete plictisit pe lng un castel din
plastic.
Nu mai vreau dect s m arunc sub du, i zic, iar ea ofteaz i
se ntoarce s plece.
L-ai rezolvat, nu-i aa? m ntreab peste umr, aproape de
parc abia acum i-ar fi trecut gndul prin minte.
Mda. L-am rezolvat.
mi zmbete, dar gura ei pare trist i melancolic.
A fost ct pe-aci, de data asta. Tu crezusei c-o s-l dai gata
pn la sfritul lui iulie. Acum suntem n august.
A fost un vnat mai dificil, i zic, lund un prosop de pe etajer.
Credeam c n-o s mai zic altceva, ns ea se oprete i se
ntoarce din nou cu faa spre mine.
Ai mai fi rmas aici dac nu l-ai fi prins? Ai fi renunat la ea?
Nu stau s m gndesc mai mult de cteva secunde, doar ct o
pauz fireasc a conversaiei, deoarece tiam rspunsul dinainte ca
ea s-i sfreasc ntrebarea.
Nu. Apoi, cnd mama d s plece, arunc bomba: Auzi, poi s
m mprumui cu ceva bani pentru un set nou de cauciucuri?
14
Theseus Cassio, m apostrofeaz ea, cu un geamt, iar eu fac o
strmbtur; totui, oftatul ei exasperat mi spune c am un drum de
fcut dis-de-diminea.

Localitatea Thunder Bay, din Ontario, e destinaia noastr. Acolo


m duc ca s-o extermin pe ea. Pe Anna. Anna Korlov. Anna n
Vemnt de Snge.
Asta i cam d bti de cap, nu-i aa, Cas? zice mama, de la
volanul dubei U-haul7.
Eu mereu i zic c ar fi cazul s ne cumprm o camionet a
noastr, pentru mutri, n loc s tot nchiriem. Dumnezeu mi-e
martor c ne mutm destul de frecvent, n urmrirea fantomelor.
De ce spui una ca asta? o ntreb i ea face semn cu capul spre
mna mea.
Nu-mi ddusem pn acum seama c tot lovesc cu degetele n
geanta din piele n care in pumnalul tatei.
Printr-un efort de concentrare, nu mi-o retrag. Continui doar s
lovesc, ca i cum n-ar avea importan, ca i cum ea ar exagera cu
interpretarea lucrurilor.
L-am omort pe Peter Carver cnd aveam paisprezece ani,
mam, i zic. i tot fac asta de atunci. Nimic nu m prea mai
surprinde.
Vd cum i se crispeaz faa.
N-ar trebui s-o spui aa. Tu nu l-ai omort pe Peter Carver.
Tu ai fost atacat de Peter Carver, iar el era deja mort.
M uimete uneori cum se pricepe ea s schimbe sensul unei fraze
doar prin faptul c folosete cuvintele potrivite. Dac magazinul ei
cu produse oculte ar da vreodat faliment, ar avea un viitor strlucit
n comunicare.
Am fost atacat de Peter Carver, zice ea. Mda. Am fost atacat. Dar

7 Companie american specializat n nchirierea echipamentelor pentru mutri i


a spaiilor de depozitare.
15
numai dup ce am ptruns n casa prsit a familiei Carver. Asta
fusese prima mea misiune. Am acceptat-o fr permisiunea mamei,
i asta nseamn de fapt c folosesc un eufemism. Am acceptat-o n
ciuda urletelor de protest ale mamei, i am fost nevoit s forez
ncuietoarea ferestrei de la camera mea ca s pot pleca de-acas. Dar
am fcut-o. Am luat cu mine cuitul tatei i am ptruns n cas. Am
ateptat pn la dou dimineaa n camera n care Peter Carver i-a
mpucat nevasta cu un pistol calibrul 44, dup care s-a spnzurat cu
propria lui curea n ifonier. Am ateptat n aceeai camer n care,
doi ani mai trziu, fantoma lui asasinase un agent imobiliar care
ncerca s vnd casa, iar dup un alt an, un inspector funciar.
Acum, cnd m gndesc la ntmplare, mi amintesc c-mi
tremurau minile i c stomacul era aproape s mi se ntoarc pe
dos. mi amintesc ct de disperat fusesem s-mi ndeplinesc
misiunea, s fac ceea ce se atepta de la mine, la fel cum fcuse tata.
Iar atunci cnd, n sfrit, fantomele i fcuser apariia (da,
fantome, la plural: am aflat atunci c Peter i nevast-sa se
mpcaser, descoperindu-i un interes comun n asasinate), cred c
am fost la un pas de lein. Una dintre ele a ieit din ifonier cu gtul
att de vnt i ndoit, nct prea c e ntr-o rn, iar cealalt s-a
strecurat n sus prin podea, ca un prosop din hrtie ntr-o reclam cu
imaginea derulat invers. Abia a apucat s ias dintre scnduri, m
mndresc s-o spun. Instinctul a prevalat i am pironit-o acolo nainte
ca ea s poat face vreo micare. Totui, Carver a reuit s m
placheze n timp ce m strduiam s-mi scot cuitul din lemnul ptat
cu ceea ce fusese nevast-sa. Aproape c a reuit s m azvrle pe
fereastr pn s m reped napoi la pumnal, miorlind ca un pisoi.
njunghierea lui a fost aproape accidental. Cuitul oarecum mi-a
intrat n el cnd mi nfura funia n jurul gtului i m silea s m
ntorc. Partea asta nu i-am povestit-o niciodat mamei.
Tu ar trebui s tii mai bine, mam, i atrag atenia. Numai
ceilali oameni i nchipuie c nu poi s ucizi ceva care a murit deja.
A fi vrut s adaug c i tata tia asta, dar m abin. Ei nu-i place
16
s vorbeasc despre el i tiu c n-a mai fost aceeai dup moartea
lui. Mama nu mai e ntru totul prezent de-atunci: din toate
zmbetele ei lipsete ceva, ca i cum ar avea o pat nceoat sau ar
fi privit prin vizorul unei camere neclar reglate. O parte din ea l-a
urmat, indiferent unde s-o fi dus el. tiu c nu e din cauz c nu m-ar
iubi. Dar nu cred c s-a nchipuit vreodat crescnd un biat de una
singur. Familia ei trebuia s alctuiasc un cerc. Iar acum suntem ca
ntr-o fotografie din care a fost decupat imaginea tatei.
O s fie gata uite-aa, o asigur, pocnind din degete i
schimbnd subiectul. Poate c nici mcar n-o s-mi petrec ntregul
an colar n Thunder Bay.
Ea se apleac peste volan i clatin din cap.
Ar trebui s te gndeti s stai mai mult. Am auzit c e un loc
frumos.
mi dau ochii peste cap. Ea tie c nu e aa. Noi nu avem o via
linitit. Nu e ca vieile altora, unde exist rdcini i obinuine. Noi
suntem ca un circ itinerant. i nici nu poate s pun asta pe seama
faptului c tata a fost omort, fiindc tot cltoream i cnd era el,
dei, recunosc, nu att de mult. De-asta i-a ales ea o astfel de munc,
s citeasc n crile de tarot i s purifice aurele prin telefon, i s
vnd materiale oculte pe internet. Mama, vrjitoarea pe mobil.
Ctig surprinztor de bine din asta. Chiar i fr conturile
motenite de la tata, probabil c-am duce-o chiar la fix.
n clipa asta, naintm spre nord, pe o osea sinuoas care
urmrete rmul Lacului Superior8. Sunt bucuros c am scpat de
Carolina de Nord, de ceaiul de la ghea i accentul i ospitalitatea
care nu mi se potriveau. Cnd sunt pe drum, m simt liber, cnd m
deplasez dintr-un loc n altul, i abia cnd o s pun piciorul pe
caldarmul din Thunder Bay o s simt c am revenit la lucru.

8Cel mai ntins dintre Marile Lacuri ale Americii de Nord, cu o suprafa de
127.700 km2, nvecinat cu statul canadian Ontario i cu statele americane
Minnesota (la nord i la vest), Wisconsin i Michigan (la sud).
17
Deocamdat, pot s m bucur de privelitea plcurilor dese de pini
i a straturilor de roci sedimentare de pe marginea drumului,
plngndu-i apele freatice ca pe un permanent regret. Lacul
Superior e mai albastru dect albastrul i mai verde dect verdele,
iar lumina care ptrunde limpede prin geamuri m face s-mi
ngustez ochii ndrtul ochelarilor de soare.
Ce-ai de gnd s faci cu facultatea?
Mam, gem eu.
Exasperarea mi d dintr-odat n clocot. Ea i face obinuitul
tabiet jumate-jumate. Adic, pe jumtate accept c sunt ceea ce
sunt, cu cealalt jumtate insist s fiu un copil normal. M ntreb
dac aa o fi procedat i cu tata. Nu prea cred.
Cas, ofteaz i ea. i super-eroii merg la facultate.
Eu nu sunt un super-erou, i rspund.
n definitiv, asta mi se pare o etichet ngrozitoare. E ceva care
ine de egocentrism, i nu mi se potrivete. Eu nu defilez peste tot
mbrcat n spandex 9. Nu fac tot ceea ce fac doar ca s primesc
distincii i chei ale oraelor. Lucrez din umbr, omornd ce ar fi
trebuit s rmn mort. Dac lumea ar ti cu ce m ocup, probabil ar
ncerca s m mpiedice. Idioii i-ar lua partea lui Casper10, i-atunci
ar trebui s-l omor pe Casper, iar pe urm i pe ei, dup ce Casper i
va muca de beregat. Eu nu sunt un super-erou. Dac e s fiu ceva,
atunci sunt Rorschach 11 din Watchmen. Sunt Grendel 12 . Sunt

9 Tip de fibr sintetic remarcabil prin elasticitatea sa, numit i elastan. Este
extrem de ntrebuinat la confecionarea echipamentelor pentru sportivi; aici este
vorba despre costumaiile super-eroilor din benzile desenate i din filme.
10 Personajul principal al seriei de desene animate omonime, fantoma unui bieel

dolofan.
11 Anti-eroul seriei de benzi desenate The Watchmen, necrutor lupttor mpotriva

criminalitii, pe care caut s-o nimiceasc indiferent de mijloace.


12 Protagonistul unei lungi serii de benzi desenate, alter-egoul mascat al

scriitorului de succes Hunter Rose, care n aceast ipostaz ajunge s controleze


crima organizat din New York.
18
supravieuitorul din Silent Hill13.
Dac tot eti att de pornit s te ii de asta pe perioada
facultii, afl c sunt orae destule ct s te in ocupat timp de
patru ani, mi zice, ntorcnd duba ntr-o benzinrie, ultima de pe
partea Statelor Unite. Ce prere ai despre Birmingham? Oraul la e
att de bntuit, nct ai putea da gata cte dou fantome pe lun, i
probabil tot i-ar ajunge pn dup masterat.
Mda, dar asta ar nsemna s fac facultatea n ccatul la de
Birmingham, i zic, i ea m sgeteaz cu o privire, iar eu murmur o
scuz.
O fi avnd ea cele mai largi vederi dintre toate mamele, lsndu-i
fiul adolescent s hoinreasc nopile ca s vneze rmiele
asasinilor, dar tot nu-i face plcere s aud cum cade din gura mea
bomba cu c.
Oprete n dreptul unei pompe i trage aer adnc n piept.
L-ai rzbunat ncincit, s tii, mi zice.
i, pn s-i pot spune c nu-i aa, coboar din main i nchide
portiera dup ea.

13Numele unei serii de jocuri video horror create de japonezul Keiichiro Toyama.
Scopul jocului este supravieuirea n faa atacurilor numeroilor dumani
imaginari. n 2006 a aprut i un film de lung-metraj inspirat din aceste jocuri, n
regia lui Christophe Gans, cu Radha Mitchell i Sean Bean printre interpreii
rolurilor principale.
19
Trei

Peisajul se schimb cu repeziciune de ndat ce trecem grania


spre Canada i vd pe geam kilometri dup kilometri de dealuri i
vi pline de pduri. Mama mi spune c aa ceva poart numele de
pdure boreal. De curnd, din moment ce am nceput de-a binelea
s ne tot mutm, i-a fcut un hobby din a cerceta intens fiecare loc
nou n care aveam s ajungem. Susine c asta o face s i se par ca o
vacan, dac tie unde prefer s mnnce i ce vrea s fac de
ndat ce ajungem acolo. Eu cred c o face s se simt ceva mai acas.
L-a lsat pe Tybalt s ias din cuca lui, iar acum el i st cocoat
pe umr, cu coada nfurat pe dup gtul ei. Pe mine nu m
nvrednicete nici mcar cu o privire. E pe jumtate siamez i a
motenit caracteristica rasei, aceea de a-i alege o persoan pe care o
ador i de a-i bga picioarele n toate celelalte. Nu c mi-ar psa.
mi place cnd m scuip i d cu labele spre mine, i singurul lucru
pentru care-l consider folositor e c, uneori, vede fantomele naintea
mea.
Mama fixeaz cu privirea norii de deasupra, fredonnd ceea ce nu
seamn cu vreun cntec adevrat. i zmbete la fel ca motanul ei.
Cum de eti att de binedispus? o ntreb. nc nu dormi pe
tine?
Ba dorm de attea ore, mi rspunde. Dar am impresia c-o
s-mi plac Thunder Bay. i, dup cum arat norii tia, cred c-o s
savurez destul timp locurile de pe-aici.
mi ridic i eu privirea. Norii sunt enormi i de un alb desvrit.
Stau ntr-o nemicare letargic pe cer, n timp ce noi intrm cu
maina n ei. i privesc, fr s clipesc, pn cnd mi simt ochii

20
uscai. Nu se mic, nici nu-i modific forma n vreun fel.
Intrm cu maina n nori nemicai, optete ea. Treburile au
s-i ia mai mult timp dect crezi.
La faza asta, mi vine s-i zic c e superstiioas, c nemicarea
norilor nu nseamn nimic, i, n plus, dac stai s-i priveti
ndeajuns de mult, tot o s trebuiasc s se mite dar asta ar
nsemna s fiu ipocrit, eu, care o las s-mi purifice cuitul n sare sub
lumina lunii.
Norii statici mi provoac, dintr-un oarecare motiv, senzaia de
ru de micare, aa c revin cu privirea spre pdure, spre ptura de
pini n nuane de verde, maro i ruginiu, strpuns de trunchiurile
mestecenilor nlate ca nite oase. De obicei, sunt n toane mai bune
n astfel de expediii. Entuziasmul oferit de locurile noi, de o nou
fantom de vnat, de noi lucruri de vzut perspectivele astea mi
pstreaz de obicei creierul nsorit pentru cel puin durata cltoriei
cu maina. Poate c-o fi de vin doar oboseala. Nu prea dorm, iar
atunci cnd o fac, de regul se strecoar i cte un soi de comar. Dar
nu m plng. Le-am tot avut nc de cnd am nceput s ntrebuinez
pumnalul. Riscurile meseriei, presupun: subcontientul meu se
elibereaz astfel de toat frica pe care ar trebui s-o resimt cnd
umblu prin locuri bntuite de fantome asasine. i totui, ar fi cazul
s ncerc s m odihnesc puin. Visele cele mai rele apar n noaptea
de dup o vntoare reuit, i chiar nu s-au domolit deloc de cnd
l-am rpus pe autostopist.
Cam dup o or i numeroase tentative de a aipi, Thunder Bay ni
se ivete prin parbriz, un ora ntins, cu mai mult de o sut de mii de
locuitori. Trecem prin cartierul comercial i prin cel financiar, fr s
fiu impresionat. Wal-Mart e un complex util pentru cei vii, ns
niciodat n-am vzut vreo fantom comparnd preurile uleiurilor
pentru motor sau ncercnd s-i vre nasul n consola de jocuri
Xbox 360. Abia cnd ajungem n inima oraului partea lui cea mai
veche, aezat deasupra portului ncep s vd ceea ce caut.
Cuibrite printre locuinele familiale reabilitate sunt case cioplite
21
n unghiuri nepotrivite, cu straturile de vopsea cojite i jaluzelele
atrnnd strmb la ferestre, ceea ce le face s arate ca nite ochi
vtmai. Abia dac mai vd casele mai frumoase. Clipesc cnd
trecem pe lng ele i-au disprut, anoste i irelevante.
De-a lungul vieii, am fost n o mulime de locuri. Locuri
tenebroase, n care lucrurile au luat-o razna. Locuri sinistre, n care
lucrurile nc o iau razna. Totdeauna am urt oraele scldate de
soare, pline de cldiri recent ridicate, cu garaje pentru cte dou
maini n nuanele palide ale cojii de ou, nconjurate de peluze verzi
presrate de copii veseli. Oraele astea nu sunt cu nimic mai puin
bntuite dect celelalte. Doar se pricep s mint mai bine. Mai mult
mi place s ajung n astfel de locuri, unde mirosul morii i
ptrunde n nri la fiecare a aptea respiraie.
Privesc apa Lacului Superior, ntins lng ora ca un cine
adormit. Tata spunea mereu c apa i face pe mori s se simt n
siguran. Nimic nu i atrage mai mult. Nici nu i ascunde mai bine.
ntre timp, mama a pornit GPS-ul, pe care l-a botezat, cu
afeciune, Fran, dup un unchi cu un deosebit sim al orientrii.
Vocea bzit a lui Fran ne cluzete prin ora, ndrumndu-ne de
parc am fi tmpii: Pregtii-v s virai la stnga peste treizeci de metri.
Pregtii-v s virai la stnga. Virai la stnga. Tybalt, simind c se
apropie sfritul cltoriei, s-a ntors n cuca lui, iar eu ntind mna
i-i nchid ua. Scuip spre mine, ca i cum mi-ar zice c putea s
fac asta i singur.
Casa nchiriat de noi e mititic, un parter i-un etaj proaspt
vopsite n maro cu chenare gri-nchis i obloane. E aezat la poalele
unui deal, la nceputul unui drgu petic de pmnt neted. Cnd ne
oprim, nu vedem vecini care s se zgiasc la noi pe ferestre sau s
ias pe verande ca s ne salute. Casa pare linitit i singuratic.
Cum i se pare? se intereseaz mama.
mi place, i rspund, sincer. Poi s vezi cnd se apropie ceva.
Ofteaz. S-ar fi bucurat mai mult dac m-ar fi vzut zmbind,
urcnd n salturi treptele pn pe veranda din fa, dnd ua de
22
perete i gonind pn la etaj, unde s strig piua-nti pentru
dormitorul principal. Obinuiam s fac chestii din astea cnd ne
mutam ntr-o cas nou mpreun cu tata. Numai c pe-atunci
aveam apte ani. N-am de gnd s-i las ochii istovii de drum s m
mping spre ceva doar din remucare. nainte s-mi dau seama, am
ajunge s mpletim cununi de margarete n curtea din spate i s-l
ncoronm pe motan ca rege al solstiiului de var.
Aa c, n loc de asta, nha cuca cu motanul i cobor din dub.
Nu trec nici zece secunde i aud zgomotul pailor mamei urmndu-i
pe-ai mei. O atept s descuie ua din fa, dup care intrm,
inspirnd aerul clocit de var i vechiul praf lsat de persoane
strine. Intrarea d spre un living spaios, mobilat deja cu o canapea
crem i un fotoliu cu rezemtori laterale pentru cap. Mai vd acolo o
lamp din alam, care ar avea nevoie de un abajur nou, i o msu
pentru cafea dintr-un mahon ntunecat. Ceva mai departe, se vede
arcada din lemn care d spre buctrie i spre sufrageria deschis de
alturi.
Privesc prin penumbr spre scara din dreapta mea. Fr s fac
zgomot, nchid ua dup noi, aez cuca motanului pe canapea, apoi
o deschid. n secunda imediat urmtoare, o pereche de ochi verzi i
face apariia, urmat de un trup negru, sinuos. E un truc pe care l-am
nvat de la tata. Sau, mai degrab, pe care l-a nvat tata de la el
nsui.
Plecase n Portland, urmrind un pont. Misiunea n cauz viza
numeroasele victime ale unui incendiu dintr-o fabric de conserve.
El avea mintea plin de gnduri despre mainrii i lucruri ale cror
buze crap cnd vorbesc. Nu fusese prea atent cnd nchiriase casa
n care ne mutaserm i bineneles c proprietarul nu pomenise
despre faptul c o femeie i copilul ei nenscut muriser acolo cnd
soul acesteia o mbrncise n jos pe scar. Astea sunt lucruri pe care
lumea tinde s le vre sub pre.
Exist o ciudenie la fantome. Orict ar fi fost de normale, sau
relativ normale, atunci cnd nc erau nsufleite, de ndat ce mor
23
sunt prototipul obsedatului. Ajung s se fixeze pe ceea ce li s-a
ntmplat i rmn captive n momentul cel mai ru dintre toate.
Nimic altceva nu mai exist n lumea lor n afara tiului acelui cuit,
sau a senzaiei cnd minile alea li s-au strns n jurul gtului. Au
mania s-i arate chestiile astea, de obicei prin demonstraii. Dac le
cunoti povestea, nu e greu s anticipezi ce-or s fac.
n acea zi anume, n Portland, mama m ajuta s-mi duc cutiile n
noua mea camer de la etaj. Pe vremea aia, nc foloseam cutii din
carton ieftin, i plouase: cele mai multe dintre capace se nmuiaser
precum cerealele n lapte. mi amintesc cum rdeam de ct ne
udaserm i de bltoacele n forma tlpilor de pantofi presrate de
noi pe tot linoleumul din antreu. Dup zgomotul pailor notri
trii, ai fi zis c n cas se mut o familie de golden retrieveri
hipoglicemici.
S-a ntmplat la cea de-a treia noastr ascensiune pe scar. Eu
plesciam cu pantofii, fcnd mizerie, i tocmai mi scosesem
mnua pentru baseball din cutie, pentru c nu voiam s se pteze
de ap. Atunci am simit-o: ceva lunecnd pe lng mine pe scar,
atingndu-mi n treact umrul. Nu era nimic furios sau grbit n
atingerea aia. N-am spus-o vreodat nimnui, din cauza a ceea ce s-a
ntmplat mai departe, dar a fost o senzaie de ceva matern, ca i
cum a fi fost dat, cu grij, deoparte din drum. La vremea aia, cred,
mi-am nchipuit c era mama, care m apuca de bra, n joac,
fiindc m-am ntors zmbind cu gura pn la urechi, tocmai la timp
ct s vd cum fantoma femeii se preface din vnt n pcl. Prea s
fie nvemntat ntr-un cearaf i avea prul att de decolorat, nct
i zream faa prin ceaf.
Mai vzusem fantome i pn atunci. Din moment ce crescusem
alturi de un tat ca al meu, devenise ceva la fel de obinuit ca
drobul din carne de vit din serile de joi. Dar nu mai vzusem
niciodat vreuna care s-mi mbrnceasc mama aa, din senin.
Am ncercat s ajung la ea, dar am rmas n mn doar cu o
bucat rupt din cartonul cutiei. Mama a czut pe spate, cu fantoma
24
plpind triumftoare deasupra. Puteam s-i vd chipul mamei prin
cearaful plutitor. Lucru destul de ciudat, mi amintesc c i-am zrit
molarii din fundul gurii atunci cnd a czut, i c avea dou carii n
ei. Asta-mi vine n minte cnd m gndesc la incidentul acela:
senzaia de sil, de grea, pe care am avut-o cnd am vzut cariile
mamei. Ea a aterizat pe trepte, n fund, i a scos un mic o, dup
care s-a rostogolit napoi pn s-a izbit de perete. Dup asta, nu-mi
mai aduc aminte de nimic.
Nici mcar nu-mi amintesc dac am mai rmas n cas.
Bineneles c tata i-a venit de hac fantomei probabil c n aceeai zi
, dar eu nu-mi mai aduc aminte de nimic altceva din Portland. Tot
ce tiu e c, dup asta, tata a nceput s-l ntrebuineze pe Tybalt,
care pe-atunci era doar un pisoia, i c mama nc mai chiopteaz
n zilele dinaintea unei furtuni.
Tybalt examineaz tavanul, adulmec pereii. Din cnd n cnd,
coada i zvcnete. l urmm, n timp ce st s cerceteze tot parterul.
Cnd ajung dup el n baie, ncep s devin nerbdtor, fiindc el
pare s uite c are o misiune de ndeplinit i prefer s se tvleasc
pe gresia rcoroas. Pocnesc din degete. El mijete ochii spre mine,
revoltat, dar se ridic i-i continu inspecia.
Pe scar, ezit. Nu-mi fac griji. Ceea ce atept de la el e s-l vd
scuipnd spre ceva nevzut, sau oprindu-se tcut i fixnd cu
privirea neantul. Ezitarea nu nseamn nimic. Pisicile sunt capabile
s vad fantomele, dar nu s le i prevesteasc. l urmm, urcnd
treptele, iar eu, din obinuin, o iau de mn pe mama. Pe umr am
geanta mea din piele. Pumnalul e o prezen reconfortant nuntru,
plus micul meu medalion cu Sfntul Cristofor.
La etaj sunt trei dormitoare i o baie n toat regula, plus un mic
pod cu scar rabatabil. Miroase a vopsea proaspt, ceea ce e bine.
Lucrurile care sunt noi sunt de bine. Nicio ans ca vreo chestie
moart s se fi ataat de-aici din sentimentalism. Tybalt i continu
drumul prin baie, dup care intr ntr-un dormitor. Fixeaz cu
privirea ifonierul, cu sertarele lui deschise, uie, apoi privete cu
25
dezgust patul fr aternuturi. Pe urm, se aaz i-i cur ambele
lbue din fa.
Aici nu e nimic. Hai s ne aducem lucrurile nuntru i s
sigilm.
Auzindu-mi propunerea de trecere la activitate, motanul lene
ntoarce capul i mrie la mine, privindu-m cu ochii lui ca dou
reflectoare verzi i rotunzi precum ceasurile de perete. Nu-l iau n
seam i ntind mna spre chepengul care d spre pod.
Au! strig, privind n jos.
Tybalt s-a crat pe mine ca pe un trunchi de copac. l apuc cu
ambele mini de spinare, iar el i nfige toate cele patru seturi de
gheare n pielea mea. i mai i toarce.
Doar se joac, drag, mi zice mama, desprinznd cu grij
ghear dup ghear din hainele mele. O s-l vr napoi n cuca lui i
o s-l nchid n dormitor pn terminm de adus cutiile nuntru.
Poate c-ar fi bine s caui prin main i s-i gseti litiera.
Grozav, replic eu, sarcastic.
Dar m conformez i duc motanul n noua camer a mamei, cu
mncare, ap i litiera lui, nainte de a muta restul lucrurilor n cas.
Nu ne ia dect dou ore. Suntem experi la asta. i totui, soarele
ncepe s apun cnd i termin mama treburile vrjitoreti de
buctrie: fierbe uleiuri i plante ca s ung cu ele uile i ferestrele,
practic lsnd pe dinafar tot ce n-a fost nuntru cnd am intrat noi.
Nu-mi dau seama dac e o chestie eficient, dar nici nu pot s afirm
c n-ar fi. Totdeauna am fost n siguran n casele noastre. Ceea ce
tiu, totui, e c duhnete a santal i a rozmarin.
Dup ce terminm de sigilat casa, aprind un mic foc n curtea din
spate, dup care, mpreun cu mama, ardem tot ce gsim din ceea
ce-ar fi putut s-i aparin precedentului locatar: un colier cu
mrgele purpurii lsat ntr-un sertar, cteva suporturi artizanale de
flori, i chiar i o cutie de chibrituri micu care pare prea bine
pstrat. N-avem nevoie de fantome care s revin dup vreun lucru
uitat. Mama i apas degetul mare, ud, pe fruntea mea. Simt miros
26
de rozmarin i de ceva uleios i dulceag.
Mam, oftez eu.
tii regula. n fiecare dintre primele trei seri, replic ea,
zmbind, i n lumina focului prul ei rocat-cafeniu arat ca jarul.
Asta o s te in la adpost, adaug ea.
Asta o s-mi provoace acnee, protestez, dar nu fac nicio
micare ca s m terg. Trebuie s ncep coala peste dou
sptmni, argumentez apoi.
Ea nu spune nimic. Doar i privete degetul nmuiat n uleiurile
din plante, de parc s-ar pregti s i-l apese ntre propriii ochi.
Apoi, ns, clipete i i-l terge de pantaloni.
Oraul sta miroase a fum i a lucruri care putrezesc pe timpul
verii. E mai bntuit dect crezusem c va fi, un ntreg strat de
activitate imediat sub suprafa: uoteli ndrtul rsetelor
oamenilor, sau micri pe care n-ar trebui s le zreti cu coada
ochiului. n majoritate, sunt inofensive: mici puncte reci jalnice sau
gemete prin ntuneric. Petice nceoate de alb care nu-i apar dect
la Polaroid. N-am eu treab cu ele.
Dar undeva pe-aici exist i una important. Undeva pe-aici e cea
dup care am venit eu, una ndeajuns de puternic nct s stoarc
de suflare gturile celor vii.
Gndul mi se ndreapt din nou spre ea. Anna. Anna n Vemnt
de Snge. Oare ce trucuri o s ncerce cu mine? M ntreb dac o s
fie inteligent. Oare o s pluteasc prin aer? O s rd, o s ipe?
Cum o s ncerce ea s m omoare?

27
Patru

Ce-ai prefera s fii, troian sau tigru?


Asta m ntreab mama, n timp ce st aplecat deasupra plitei pe
care prepar cltite din mlai. E ultima zi n care poate s m nscrie
la liceu, fiindc mine ncepe anul colar. tiu c a vrut s-o rezolve
mai devreme, dar a fost ocupat s lege relaii cu o serie de
comerciani din centrul oraului, fcndu-i s-i laude abilitile de
ghicitoare i interesndu-se dac ei i-ar putea aduce necesarele
materiale oculte. Se pare c exist o lumnreas, imediat dup
ieirea din ora, care s-a declarat de acord s-i impregneze
produsele cu un anume amestec de uleiuri, obinnd un soi de
lumnri descntate. Astfel de creaii speciale ar urma s fie vndute
prin prvliile din tot oraul, mama expediindu-le i clienilor care-i
solicit serviciile prin telefon.
Ce ntrebare mai e i asta? Avem ceva gem?
De cpune, sau o chestie numit saskatoon14, care seamn cu
afinele.
O s aleg cpunele, zic, fcnd o mutr acr.
Era vorba c trieti periculos. ncearc nite saskatoon.
Triesc i-aa destul de periculos. Ia zi, ce-i cu ntrebarea aia,
despre prezervative15 sau tigri?
mi pune n fa o farfurie cu cltite i felii de pine prjit, fiecare

14 Arbust cu fructe comestibile, de forma unor bobie, ntlnit n Alaska, n vestul


Canadei i al Statelor Unite (Amelanchier alnifolia).
15 Trojan este i denumirea unei cunoscute mrci de prezervative comercializate n

S.U.A.
28
avnd deasupra cte o grmjoar de ceea ce sper din tot sufletul s
fie gem de cpune.
Ai grij cum vorbeti, putiule. Astea sunt mascotele colilor.
Vrei s te duci la Sir Winston Churchill, sau la Liceul teoretic
Westgate? Din cte se pare, amndou sunt destul de aproape.
Oftez. N-are importan. O s m duc la ore i-o s-mi iau
examenele, dup care o s m transfer n alt parte, ca de obicei. Aici
am venit ca s-o extermin pe Anna. Totui, trebuie s recunosc, Sir
Winston Churchill e un nume destul de sclifosit pentru un liceu. i
ar trebui s m prefac c-mi pas, doar ca s-i fac plcere mamei.
Tata ar fi vrut s fiu troian, rostesc ncetior, i ea ezit doar
pentru o secund deasupra plitei, nainte de a-i transfera cea din
urm cltit pe farfurie.
Atunci, o s m duc la Sir Winston Churchill, mi zice.
Bafta mea. L-am ales pe cel sclifosit. Dar, aa cum am zis, n-are
importan. Am venit aici pentru o treab, una care mi-a picat
plocon n timp ce nc scotoceam fr succes dup Autostopistul
Districtului 12.
i mi-a sosit, n chip fermector, prin pot. Numele i adresa mea
pe un plic ptat de cafea, iar nuntru, doar o fiuic avnd nscris pe
ea numele Annei. Scris cu snge. Primesc astfel de ponturi de prin
toat ara, din toat lumea. Nu sunt muli capabili de ceea ce fac eu,
ns sunt nenumrai cei care vor s-mi fac treaba n continuare, aa
c m caut, ntrebnd pe la persoanele informate i mergnd pe
urmele mele. Noi ne mutm foarte des, dar cine tie s m caute m
gsete destul de uor. Mama anun pe un site ori de cte ori ne
schimbm domiciliul, i totdeauna i informm pe civa dintre cei
mai vechi prieteni ai tatei despre direcia n care ne ndreptm. Lun
de lun, cu regularitatea unui mecanism, teancuri de fantome mi
zboar pe deasupra biroului meu imaginar: cte un e-mail despre
persoane disprute ntr-o biseric satanist din nordul Italiei sau

29
cte o tietur din ziar despre misterioase sacrificri de animale n
apropierea unui gorgan funerar al indienilor Ojibwe 16. Nu m ncred
dect n puine surse. n majoritatea lor, legturi de-ale tatei, veterani
ai sabatului din care a fcut el parte pe timpul facultii, sau erudii
cunoscui prin cltoriile lui i datorit reputaiei lui. Acetia sunt cei
n care pot s am ncredere c nu m-ar trimite dup potcoave de cai
mori. Ei i fac bine temele.
De-a lungul anilor, ns, mi-am creat i eu vreo cteva contacte
proprii. Cnd am privit literele roii mzglite, mprtiate de-a
lungul bucelei de hrtie ca nite urme de gheare cicatrizate, mi-am
dat seama c pontul provine de la Rudy Bristol. Dup aspectul
teatral. Dup aerul romantic gotic al pergamentului nglbenit. De
parc ar fi trebuit s-mi nchipui c nsi fantoma ar fi fost autoarea
mesajului, gravndu-i numele n sngele cuiva i trimindu-l ca pe
o invitaie tiprit la un dineu.
Rudy Margaret Bristol e un biat din New Orleans, adept
nrit al stilului goth. Nu e cu mult mai mare ca mine. Arde gazul
servind la un bar situat n strfundurile Cartierului Francez, rtcind
pe undeva prin jurul vrstei de douzeci i cinci de ani i dorindu-i
s fi avut tot aisprezece. E slbnog, palid ca un vampir, i poart
prea multe veminte din plas ca s fie heterosexual. Pn acum,
m-a condus spre trei fantome bunicele: nimicite uor i repede. La
drept vorbind, una dintre ele chiar era cu laul de gt ntr-o pivni
pentru legume, de unde uotea printre scndurile duumelei,
momindu-i pe noii locatari ai casei s i se alture n rn. Am
intrat, am spintecat-o i am ieit. Atunci a fost cnd a nceput s-mi
plac Margaret. Abia ceva mai trziu m-am deprins s-i apreciez i
personalitatea extrem de entuziast.
L-am sunat nc din clipa n care i-am vzut scrisoarea.
Hei, frate, de unde-ai tiut c e de la mine? m-a ntrebat.

16Unul dintre cele mai importante popoare de amerindieni, cunoscut i sub


numele de Chippewa.
30
Nu exista vreo nuan de dezamgire n vocea lui, ci doar o tent
de entuziasm mgulit, care-mi amintea de un putan oarecare vzut
la un concert cu Jonas Brothers. Cam genul sta de fan e el. Dac i-a
da voie, imediat i-ar lua rucsacul n spinare i s-ar ine dup mine
prin toat ara.
Normal c numai de la tine putea s fie. Cte ncercri i-au
trebuit pn ai fcut literele cum ai vrut? i mcar sngele e
veritabil?
Mda, e veritabil.
Ce fel de snge e?
De om.
Am zmbit.
i-ai folosit propriul snge, nu-i aa?
S-a auzit ceva ca un pufnet, ca o foial.
Uite ce e, vrei pontul, sau nu?
Mda, d-i btaie, am rspuns, cu ochii pe fiuic.
Anna. Chiar i tiind c nu e dect unul dintre trucurile ieftine ale
lui Margaret, tot mi se prea c numele ei scris cu snge arat
frumos.
Anna Korlov. Asasinat n 1958.
De cine?
Nimeni nu tie.
Cum?
Nici asta n-o tie nimeni.
ncepea s sune a eap. Totdeauna exist consemnri, mereu se
investigheaz. Fiecare pictur de snge vrsat las o dr de
documente de aici i pn n Oregon. Iar felul n care se strduia ca
vorbele nimeni nu tie s-i sune ntr-un chip ct mai nfricotor
ncepea s m calce pe nervi.
i-atunci, tu de unde tii? l-am ntrebat.
Mult lume tie, a replicat el. E povestea cu fantome preferat
n Thunder Bay.
Povetile cu fantome se dovedesc de obicei c sunt chiar aa
31
ceva: poveti. De ce-mi iroseti timpul?
Am ntins mna dup bucata de hrtie, pregtit s-o mototolesc n
pumn. Dar n-am fcut-o. Nu tiu de ce eram sceptic. Totdeauna
lumea tie. Uneori, chiar foarte mult lume. Dar nimeni nu face
nimic n privina asta. Nimeni nu spune nimic. Toi sunt cu
luare-aminte la semnele prevestitoare de ru i ie din buze cnd
cte un nesbuit netiutor nimerete n vizuina lupului. Le e mai
simplu aa. Asta le permite s triasc la lumina zilei.
Cu ea nu e genul la de poveste cu fantome, a insistat
Margaret. Dac umbli prin ora s ntrebi despre ea, n-o s afli
nimic; numai dac ntrebi n locurile potrivite. Nu e o atracie
turistic. Dar ia s te nimereti la oricare petrecere n pijamale de-a
adolescentelor, i-i garantez eu c la miezul nopii o s i se spun
povestea Annei.
Asta pentru c eu umblu tot timpul pe la petrecerile n pijamale
ale adolescentelor, am replicat, oftnd.
Evident, probabil c Margaret chiar asta fcea, la vremea lui.
i, care-i treaba? l-am ntrebat apoi.
Avea aisprezece ani cnd a murit i era fata unor imigrani
finlandezi. Taic-su era deja mort, de boal, sau cam aa ceva, iar
maic-sa inea o pensiune prin centrul oraului. Anna era n drum
spre un bal de la coal cnd a fost omort. Cineva i-a tiat
beregata, ca s folosesc un eufemism. Aproape c i-a retezat de tot
capul de pe umeri. Se spune c era ntr-o rochie alb de petrecere, iar
cnd au gsit-o, ajunsese s fie toat ptat de rou. De-asta i se i
spune Anna n Vemnt de Snge.
Anna n Vemnt de Snge, am repetat ncetior.
Unii oameni cred c fptaul a fost cineva care sttea n
pensiune. C a pus ochii pe ea vreun pervers, care a urmrit-o i a
lsat-o s-i verse sngele ntr-un an. Alii susin c ar fi fost
partenerul ei pentru bal, sau vreun iubit gelos.
Am tras aer adnc n piept, ca s m smulg din trans. Povestea
era urt, dar toate erau aa, i n niciun caz nu puteam spune c ar fi
32
cea mai urt din cte auzisem. Howard Sowberg, un fermier din
centrul statului Iowa, i-a asasinat ntreaga familie cu o foarfec
pentru grdinrit, cnd mpungnd, cnd sfrtecnd, dup caz. Iar
ntreaga lui familie consta ntr-o soie, doi biei mici, un bebelu
abia nscut, plus btrna lui mam. Iat aici una dintre cele mai
urte poveti din cte am auzit. Am fost foarte dezamgit cnd am
ajuns n centrul statului Iowa i am constatat c fantoma lui Howard
Sowberg nu avusese suficiente remucri ca s mai bntuie pe-acolo.
Lucru destul de ciudat, de obicei tocmai victimele devin malefice n
viaa de apoi. Cei cu adevrat ri i vd de drumul lor, arznd n iad
sau prefcndu-se n rn sau rencarnndu-se n gndaci de
blegar. Ei i consum toat furia ct sunt nc vii.
Margaret trncnea mai departe despre legenda Annei. Vocea i
era din ce n ce mai sczut i mai ntretiat de emoie. Nu-mi
ddeam seama dac ar fi fost cazul s rd sau s m enervez.
Bun, i ce face ea, acum?
Un moment de tcere.
A omort douzeci i apte de adolesceni din cte tiu eu.
Douzeci i apte de adolesceni n ultima jumtate de secol.
ncepea din nou s sune a basm; dac nu, prea s fie unul dintre
cele mai ciudate mistere din istorie. Nimeni nu asasineaz douzeci
i apte de adolesceni i scap fr s fie hituit printr-un castel de o
gloat narmat cu tore i furci. Nici mcar o fantom.
Douzeci i apte de adolesceni localnici? Cred c glumeti.
Nici vagabonzi, nici fugari?
Pi
Pi, ce? Cineva te cam necjete, Bristol, l-am apostrofat, cu o
amrciune care mi se urca tot mai mult n gt.
Nu-mi ddeam seama de ce. i ce dac pontul ar fi fost fals? Mai
aveam cincisprezece alte fantome care-i ateptau rndul. Una dintre

33
ele era din Colorado, un oarecare tip gen Grizzly Adams 17, care-i
masacra pe vntori pe un munte ntreg. Uite, asta suna a distracie.
Nu s-a gsit niciodat vreun cadavru, mi-a rspuns Margaret,
forndu-se s-mi explice. Probabil, lumea i-a nchipuit c putanii
au fugit de-acas sau au fost rpii. Numai ceilali adolesceni ar fi
putut s spun ceva despre Anna, i normal c n-a vorbit nimeni. tii
i tu foarte bine cum e.
Mda. tiam foarte bine. i mai tiam i altceva. Povestea Annei nu
se oprea la ceea ce-mi transmisese Margaret. Nu-mi dau seama ce
anume mi spunea asta, hai s zicem c intuiia. Sau poate c
prenumele ei, mzglit cu rou aprins. Poate c trucul ieftin i
masochist folosit de Margaret chiar i fcea efectul, la urma urmei.
Dar tiam. tiam. O simeam n mruntaie, iar tata mereu mi spunea
c atunci cnd mruntaiele tale i spun ceva, le asculi.
O s cercetez, am zis.
Chiar?
Din nou, tonul entuziasmat, ca al unui beagle surescitat ateptnd
s-i arunci frnghia.
Am zis c o s cercetez. Dar mai nti am ceva de terminat
pe-aici.
Ce anume?
I-am povestit pe scurt despre Autostopistul Districtului 12. El
mi-a oferit cteva sugestii imbecile despre cum s-l momesc la
suprafa, dar au fost ntr-att de imbecile, nct nici nu mi le mai
aduc aminte. Pe urm, ca de obicei, a ncercat s m conving s m
duc n New Orleans.
Personal, nu m-a atinge de New Orleans nici cu o prjin de trei
metri18. Oraul la e bntuit ca naiba, i aa i trebuie. Nimeni pe

17 John Grizzly Adams (1812-1860), om al muntelui i vntor californian, care


dresa uri grizzly i alte animale slbatice pe care le captura, n folosul
menajeriilor, al grdinilor zoologice i al circurilor.
18 Expresie popular, avnd la origine o practic funerar din New Orleans:

34
lume nu-i iubete fantomele mai mult dect oraul la. Uneori, mi
fac griji pentru Margaret; m ngrijoreaz gndul c ar afla cineva
despre ponturile pe care mi le d, trimindu-m la vntoare, i c
ntr-o zi m-a vedea nevoit s-l vnez chiar pe el, sau o variant
spintecat a lui, care-i trte membrele retezate prin cine tie ce
magazie.
L-am minit n ziua aia. N-am mai stat s cercetez. n clipa n care
am nchis telefonul, tiam deja c aveam s plec dup Anna.
Mruntaiele mele mi spuneau c nu era doar o poveste. i, n plus,
mi doream s-o vd, n vemnt de snge.

spaniolii din zon obinuiau s-i depun morii n morminte aflate la suprafaa
solului. Dup exact un an i o zi, mormintele erau deschise, iar rmiele,
nfurate ntr-un giulgiu, erau mpinse pe fundul gropii cu ajutorul unei prjini n
lungime de zece picioare (tenfoot), adic aproximativ trei metri. Din cauza climei,
cadavrele se descompuneau foarte repede i de aici aceast expresie, semnificnd
o puternic aversiune fa de ceva care trebuie evitat cu orice pre.
35
Cinci

Din cte-am putut s-mi dau seama, Liceul teoretic i profesional


Sir Winston Churchill este exact ca oricare alt liceu pe care l-am
frecventat vreodat n Statele Unite. Prima or mi-am petrecut-o
alctuindu-mi orarul mpreun cu ndrumtoarea colii, domnioara
Ben, o tnr femeie amabil, cu o nfiare ca de pasre, genul celor
sortite s poarte gulere rulate i lbrate i s creasc un numr prea
mare de pisici.
Acum, pe coridor, toate perechile de ochi sunt ndreptate spre
mine. E drept, sunt nou, i diferit fa de ei, dar asta nu e totul. Toat
lumea e cu ochii pe toat lumea, pentru c e prima zi de coal i
copiii mor de curiozitate s afle cum li s-au transformat colegii peste
var. n mod cert sunt prin cldirea asta pe puin cincizeci de
nfiri noi-noue sau recondiionate. Tocilara cu fa palid i-a
decolorat prul pn la alb i poart la gt o zgard pentru cini.
Putiul costeliv din lotul de atletism i-a petrecut lunile iulie i
august ridicnd greuti i cumprndu-i tricouri mulate.
Cu toate astea, ochii celorlali au tendina s zboveasc mai mult
asupra mea, din cauz c, dei sunt nou, nu m comport ca atare.
Abia dac arunc vreo privire spre numerele slilor de clas pe lng
care trec. Tot o s-mi gsesc eu clasele pn la urm, nu? N-am
motive s intru n panic. n plus, sunt vulpoi btrn n privina asta.
Am trecut prin dousprezece licee n ultimii trei ani. i am ceva de
cutat.
Am nevoie s fiu conectat la reeaua monden. Am nevoie s-i
determin pe ceilali s stea de vorb cu mine, ca s le pot pune
ntrebrile la care am nevoie s mi se rspund. Aa c, ori de cte

36
ori m transfer undeva, o caut pe tipa cea mai tare din parcare.
n fiecare coal exist cte una. Fata care tie tot i pe toat
lumea. A putea ncerca s leg o prietenie instantanee cu cel mai tare
dintre sportivi, presupun, ns niciodat n-am fost bun la aa ceva.
Eu i tata n-am stat niciodat s urmrim transmisiuni sportive sau
s practicm sporturi de contact. Sunt n stare s m lupt cu morii
ct e ziua de mare, ns un placaj de fotbal american m poate lsa
leinat. Fetele, pe de alt parte, mi s-au prut totdeauna la ndemn.
Nu tiu precis de ce. Poate c rspunztoare ar fi atracia
necunoscutului i o nfiare meditativ bine alctuit. Poate o fi un
lucru pe care am impresia c-l zresc uneori n oglind, ceva care-mi
aduce aminte de tatl meu. Sau poate c sunt, pur i simplu, al naibii
de plcut la vedere. Aa c umblu s cercetez coridoarele pn cnd
o zresc, n sfrit, zmbitoare i nconjurat de lume.
N-ai cum s-o confunzi: regina colii e totdeauna drgu, dar asta
e de-a dreptul frumoas. Are prul blond n valuri cam de un metru
i buzele de culoarea piersicilor coapte. De ndat ce m vede, i las
brusc brbia n jos. Un zmbet i apare imediat pe chip. Ea e fata care
obine tot ce-i dorete la Winston Churchill. E favorita profesorilor,
regina balurilor i figura central a petrecerilor. Orice-a vrea s aflu,
ea poate s-mi spun. Ceea ce i sper c-o s fac.
Cnd trec pe lng ea, o ignor ostentativ. Dup numai cteva
secunde, i abandoneaz grupul de prieteni i se repede lng mine.
Salut. Nu te-am mai vzut pe-aici.
Tocmai m-am mutat n ora.
Zmbete din nou. Are o dantur perfect i ochi calzi, ciocolatii.
Te dezarmeaz instantaneu.
Atunci, o s ai nevoie de ceva ajutor ca s te adaptezi. Eu sunt
Carmel Jones.
Theseus Cassio Lowood. Ce prini sunt ia, care-i boteaz

37
copilul Carmel19?
Ce prini sunt ia, care-i boteaz copilul Theseus Cassio?
riposteaz ea, rznd.
Hippioi, i rspund.
Exact!
Rdem amndoi, iar rsul meu nu e unul n totalitate prefcut.
Carmel Jones e stpna colii steia. Pot s-mi dau seama dup felul
n care merge, ca i cum n-ar fi avut nevoie niciodat n via s
ngenuncheze. Pot s-mi dau seama dup cum se mprtie lumea
din calea ei ca psrile din faa unei pisici la pnd. n acelai timp,
nu pare s fie cu nasul pe sus sau s pretind privilegii, aa cum fac
multe dintre fetele astea. i art orarul meu, iar ea remarc faptul c
n ora a patra avem biologia mpreun i chiar mai bine de-att c
pauza de prnz ne-a fost programat n acelai timp. Cnd m las
n faa clasei n care am ora a doua, ntoarce capul i-mi face cu
ochiul peste umr.
Reginele colii sunt doar o component a misiunii mele. Numai
c, uneori, mi vine greu s in minte asta.

La prnz, Carmel mi face semne, dar nu m duc imediat spre ea.


N-am venit aici ca s m cuplez pe cineva i nu vreau s-i ofer
impresii greite. i totui, e extrem de drgu, ceea ce m determin
s-mi spun c toat popularitatea i uurina de a se descurca au
fcut-o s fie, probabil, incredibil de plicticoas. Pentru mine, ea
semnific n prea mare msur lumina zilei. i, ca s fiu sincer, la fel
i toi ceilali. La ce v-ai atepta? M mic foarte mult peste tot i-mi
petrec prea multe nopi trzii exterminnd tot felul de chestii. Cine
s-ar putea mpca vreodat cu aa ceva?
Scrutez restul slii de mese, notndu-mi n minte toate grupurile
distincte i ntrebndu-m care dintre ele ar putea cel mai degrab s

19Numele unui munte din Siria pe care se afl mnstirea clugrilor ceretori
cunoscui, din aceast cauz, sub denumirea de carmelii.
38
m conduc spre Anna. Adepii stilului goth tiu povestea cel mai
bine, dar sunt i mai greu de prins n plas. Dac le-ar trece prin cap
c m gndesc la modul serios s le omor fantoma, probabil c a
ajunge s am de-a face cu o gac de pretendeni la titlul de Buffy
Spaima Vampirilor, cu ochii conturai de rimel negru, purttori de
crucifixuri, vnzolindu-se n jurul i pe la spatele meu.
Theseus!
La naiba, am uitat s-o anun pe Carmel s-mi spun Cas. Ultimul
lucru de care-a avea nevoie ar fi ca figura cu Theseus s se
rspndeasc i s prind. mi croiesc drum spre masa ei, vznd
din mers cum toat lumea de prin preajm face ochii mari. Vreo zece
fete probabil c tocmai s-au ndrgostit subit de mine, din moment
ce au vzut-o pe Carmel c m agreeaz. Sau, cel puin, aa susine
sociologul din mintea mea.
Bun, Carmel.
Bun. Cum i se pare SWC?
mi notez n minte s nu m refer niciodat la liceu cu
prescurtarea SWC.
Nu prea ru, mulumit faptului c m-ai condus azi-diminea.
i, apropo, n general mi se spune doar Cas.
Caz?
Mda. Dar cu un s mai moale. Ce se mnnc la prnz pe-aici?
De obicei, ne ducem la Pizza Hut, acolo, mi rspunde, fcnd
un semn vag cu capul, iar eu m ntorc i privesc vag n direcia
indicat. i, Cas, continu ea, de ce te-ai mutat n Thunder Bay?
Pentru peisaj, i zic i zmbesc. Sincer s fiu, nu m-ai crede dac
i-a spune.
Pune-m la ncercare, insist ea.
i-mi vine din nou n minte gndul c, de fapt, Carmel Jones tie
precis cum s obin ceea ce vrea. Dar, n acelai timp, mi d i
ocazia s fiu total sincer. Buzele mele chiar ncep s se mite,
alctuind cuvintele Anna, am venit pentru Anna, cnd afurisita de
Otire Troian se desfoar n spatele nostru ntr-o aliniere a
39
tricourilor lotului de lupte de la Winston Churchill.
Carmel, zice unul dintre ei i, fr s-mi ntorc privirea, mi
dau seama c e, sau a fost pn foarte de curnd, iubitul lui Carmel.
Felul n care-i pronun numele l face s i se lipeasc de obraji.
Pe de alt parte, dup cum reacioneaz Carmel, cu o ridicare a
brbiei i o arcuire a sprncenelor, mi nchipui c el e mai degrab
un fost.
Ce faci, vii disear? o ntreab el, ignorndu-m total.
l privesc amuzat. E o stare de alarm cu totul special la
infanteritii sportivi din raionul patru20.
Ce e disear? m interesez eu.
Petrecerea anual de Captul Lumii, m informeaz Carmel,
dndu-i ochii peste cap. Ceva care se organizeaz dintotdeauna, n
seara primei zile de coal.
M rog, dintotdeauna, sau cel puin de cnd a aprut n
cinematografe Legile Atraciei21.
Sun grozav, zic.
Neanderthalianul din spatele meu nu mai poate fi ignorat, aa c
ntind mna i m prezint.
Numai cel mai bou dintre boi ar refuza s-mi strng mna. Iar eu
tocmai am nimerit peste cel mai bou dintre boi. D din cap spre mine
i zice un Ce mai faci. Nu se prezint, dar o face Carmel n locul
lui.
El e Mike Andover, mi zice, apoi gesticuleaz i spre ceilali

20 Expresie uzual provenit din anunurile auzite n difuzoare prin


supermarketuri sau hipermarketuri, clean up on aisle four, atunci cnd se vars sau
se mprtie diverse substane pe jos i e necesar trimiterea unei echipe pentru
curenie. Numrul raionului, evident, difer n funcie de situaie, ns n
exprimarea figurat, indicnd o situaie de urgen, se folosete de regul aisle four
(raionul patru).
21
The Rules of Attraction, film din 2002, n regia lui Roger Avery, cu James Van Der
Beek, Ian Somerhalder i Shannyn Sossamon, despre viaa unor elevi de colegiu i
un triunghi amoros ciudat.
40
din irul de boi. i Chase Putnam, i Simon Parry, i Will Rosenberg.
Toi fac semne cu capul spre mine, ca nite dobitoci desvrii, cu
excepia lui Will Rosenberg, care-mi strnge mna. E singurul care
nu pare s fie un cretin cu diplom. Poart o geac larg cu o liter
pe ea22 i st cu umerii lsai, de parc s-ar cam ruina de ea. Sau, cel
puin, s-ar ruina de actuala lui companie.
Aadar, vii, sau ce faci?
Nu tiu, rspunde Carmel, prnd scit. Trebuie s m
gndesc.
Noi o s fim la cascade pe la zece, o anun el. Zi-mi dac vrei
s te iau cu maina.
Dup ce-l vede plecnd, Carmel ofteaz.
Despre ce vorbeau? Ce cascade? o ntreb, prefcndu-m
interesat.
Petrecerea e la Cascadele Kakabeka. n fiecare an o mutm n
alt parte, ca s nu tie poliaii. Anul trecut a fost la Cascadele
Trowbridge, dar toat lumea s-a speriat cnd
Se ntrerupe brusc.
Cnd ce?
Nimic. Doar o grmad de poveti cu fantome.
E posibil s fiu chiar att de norocos? De obicei, am de ateptat
cam o sptmn pn cnd apare o bre convenabil pentru
discuiile despre vntoarea de fantome. Nu e tocmai subiectul cel
mai uor de abordat.
Ador povetile cu fantome. De fapt, mor s aud o poveste
frumoas cu fantome, i zic, mutndu-m fa-n fa cu ea i
aplecndu-m nainte, rezemat pe coate. i chiar am nevoie de
cineva care s-mi prezinte viaa de noapte din Thunder Bay.
Ea m privete drept n ochi.

22n original, lettermans jacket letterman fiind un elev de liceu sau student la
universitate care a ctigat o liter ntr-o activitate anume, n special un sport,
nscris ca o monogram pe jachet.
41
Putem s mergem cu maina mea. Unde stai?

M urmrete cineva. Senzaia e att de acut, nct chiar mi simt


ochii ncercnd s mi se strecoare prin craniu i cutnd s-mi dea
deoparte prul de la ceafa. Sunt prea mndru ca s m ntorc: am
trecut prin prea multe porcrii nfricotoare ca s m poat
descumpni oricare atacator uman. Mai exist i vaga posibilitate ca
eu doar s fiu paranoic. Dar nu cred c e cazul. Este ceva acolo, n
urma mea, i ceva care nc rsufl, ceea ce m stnjenete. Morii au
mobiluri simple: ur, suferin i derut. Ei ucid pentru c e singurul
lucru care le-a mai rmas de fcut. Cei vii au necesiti, iar cine m-o
urmri e clar c vrea ceva de la mine, sau din ce e al meu. i asta mi
provoac agitaie.
Privesc drept nainte cu ncpnare, fcnd pauze exagerat de
prelungite n mers i avnd grij s atept apariia verdelui la fiecare
intersecie. n sinea mea, m consider un idiot pentru faptul c am
amnat cumprarea unei maini noi i m ntreb unde a putea s
stau timp de cteva ore ca s m reculeg i s evit s fiu urmrit pn
acas. M opresc, mi dau jos de pe umr rucsacul din piele i
scotocesc prin el, pn cnd ajung s in n mn teaca n care mi se
afl pumnalul. Faza asta m calc pe nervi.
Trec pe lng cimitir, o chestie jalnic, prezbiterian, deloc bine
ntreinut, cu pietrele funerare mpodobite de flori ofilite i panglici
sfiate de vnt i cu pete ntunecate de noroi. Aproape de mine, una
dintre pietre zace pe pmnt, rsturnat, la fel de moart ca i
persoana ngropat sub ea. Cu toat tristeea lui, e n acelai timp un
loc tcut i neschimbtor, ceea ce m linitete un pic. Vd o femeie
stnd n picioare n mijloc, o btrn vduv, privind piatra de
mormnt a rposatului ei so. Paltonul de ln i atrn eapn pe
umeri i are un batic subire legat sub brbie. Att sunt de prins n
gndurile referitoare la persoana care m urmrete, nct am nevoie
de un minut pn s-mi dau seama c femeia poart un palton de
ln n august.
42
Un icnet mi face gtul s se zbat. Ea ntoarce capul cnd aude
zgomotul i pot s vd, chiar de unde m aflu, c nu are ochi. Doar o
pereche de pietre cenuii acolo unde odinioar fuseser ochii; i
totui, ne fixm cu privirile, fr s clipim. Cutele de pe obraji i sunt
att de adnci, nct puteau foarte bine s fi fost trasate cu un marker
negru. Sigur are o poveste a ei. Vreo poveste tulburtoare despre un
blestem care i-a dat pietre n locul ochilor i o readuce aici ca s-i
priveasc, dup cum ncep s bnuiesc, propriile rmie. Numai c
n clipa asta eu sunt urmrit. N-am vreme pentru aa ceva.
mi deschid rucsacul i-mi scot cuitul, inndu-l de mner i
artnd lama doar ca un fulger trector. Btrna i rsfrnge buzele
i-i deprteaz dinii intr-un uierat tcut. Pe urm, bate n
retragere, cufundndu-se lent n pmnt, i efectul e cumva
asemntor vederii cuiva care-i face semne cu mna de pe o scar
rulant. Nu simt nici pic de team, ci doar o vag jen pentru faptul
c mi-a trebuit att de mult pn s observ c e moart. Poate c-ar fi
ncercat s-mi trag o sperietur dac-ar fi ajuns suficient de aproape,
dar nu e genul de fantom care ucide. Dac-a fi fost oricine altcineva,
poate c nici mcar n-a fi remarcat-o. Cu toate astea, sunt obinuit
s observ astfel de lucruri.
i eu.
Sar ca ars la auzul vocii, chiar de lng umrul meu. Lng mine e
un biat i st acolo Dumnezeu tie de cnd. Are prul negru vlvoi
i ochelari cu rame negre; un trup slbnog, deirat, ascuns sub
veminte care nu i se potrivesc. Am impresia c-l recunosc de la
coal. mi face semn cu capul spre cimitir.
O btrnic nspimnttoare, hm? zice el. Nu-i face
probleme. E inofensiv, apare aici cel puin trei zile pe sptmn.
Iar eu nu pot s citesc dect gndurile celor care se concentreaz de-a
dreptul intens la ceva. mi zmbete doar cu jumtate de gur.
Totui, am senzaia c tu totdeauna te concentrezi de-a dreptul
intens.
Aud un bufnet de undeva de aproape i-mi dau seama c mi-am
43
lsat pumnalul s cad. Bufnetul pe care l-am auzit a fost scos la
contactul dintre el i fundul rucsacului meu. mi dau seama c
biatul de lng mine e cel care m-a urmrit i simt o uurare la
gndul c nu m-am nelat. n acelai timp, perspectiva ca el s aib
abiliti telepatice mi se pare derutant.
Am mai cunoscut i nainte tipi cu caliti telepatice. Unii dintre
prietenii tatei aveau aa ceva, n diferite grade. Tata zicea c e ceva
util. Mie mi se pare mai degrab nfricotor. Prima dat cnd l-am
ntlnit pe Jackson, prietenul lui, la care am ajuns acum s in destul
de mult, mi-am cptuit apca de baseball cu folie din aluminiu. Ce
vrei? Aveam cinci ani. mi nchipuiam c-o s aib efect. Numai c n
clipa de fa nu am la ndemn nici apc de baseball, nici folie de
aluminiu, aa c ncerc s m concentrez mai uurel cum naiba o
mai fi i asta.
Cine eti? l ntreb. De ce m urmreti?
i, deodat, tiu rspunsul. El e cel care i-a trimis pontul lui
Margaret. Un oarecare puti cu abiliti telepatice, dornic s
participe la ceva aciune. Altfel, de unde ar fi tiut s m
urmreasc? De unde ar fi tiut cine sunt? M-a ateptat. M-a ateptat
s dau pe la coal, ca un arpe afurisit ascuns prin iarb.
N-ai vrea s lum ceva de mncare? Mor de foame. Nu te
urmresc de prea mult timp. Maina mea e chiar pe cealalt parte a
strzii.
Se ntoarce i pleac, tivul destrmat al blugilor lui frecndu-se de
asfaltul trotuarului cu un mic fonet. Are mersul unui cine btut, cu
capul n jos i minile nfundate n buzunare. Nu tiu de unde i-o fi
cules geaca asta verde prfuit, dar am o bnuial cum c din
magazinul second-hand al armatei pe lng care am trecut cu cteva
strzi mai devreme.
O s-i explic totul cnd o s ajungem, mi zice peste umr.
Haide.
Nu-mi dau seama de ce l urmez, dar asta fac.

44
Maina lui e un Ford Tempo. Are vreo ase nuane diferite de gri
i face zgomot ca un puti foarte suprat care se preface c ar
manevra o brcu cu motor ntr-o cad de baie. Locul n care m
duce e o mic bomb numit The Sushi Bowl, care pe dinafar arat
total mizerabil, dar pe dinuntru nu e chiar att de rea. Chelneria ne
ntreab dac preferm s stm tradiional sau normal. Arunc o
privire n jur i vd cteva mese scunde, cu rogojini i perne n jurul
lor.
Normal, m grbesc s rspund, nainte ca psihopatul mbrcat
din surplusurile armatei s poat spune ceva.
N-am mai mncat niciodat cu farfuria pe genunchi, iar n clipa
de fa a prefera s nu art la fel de stngaci pe ct m simt. Dup
ce-l anun pe biat c n-am mai mncat niciodat sushi, comand el
pentru amndoi, ceea ce nu m ajut cu nimic la risipirea senzaiei
de dezorientare. E ca i cum a fi captiv ntr-un vis dintre acelea
atottiutoare, cnd nu poi dect s te priveti cum comii tmpenii,
s urli la tine nsui spunndu-i ct de tmpit te compori, n timp ce
ipostaza ta din vis persist oricum n ceea ce face.
Biatul care st de cealalt parte a mesei zmbete ca un idiot.
Te-am vzut azi cu Carmel Jones, mi zice. Nu-i pierzi timpul.
Ce vrei? l ntreb.
Doar s te ajut.
N-am nevoie de niciun ajutor.
Deja ai avut.
Se cocoeaz mai mult cnd sosete mncarea, dou farfurii cu
enigme circulare, una dintre ele bine prjit, iar cealalt plin de mici
puncte portocalii.
ncearc un pic, m ndeamn.
Ce e?
Rulou Philadelphia.
Examinez sceptic coninutul farfuriei.
Dar chestiile portocalii ce sunt?
Icre de cod.
45
Ce naiba sunt icrele de cod?
Ou de cod.
Nu, mersi, rspund, bucurndu-m c e un McDonalds peste
drum.
Ou de pete. Cine naiba mai e i biatul sta?
Thomas Sabin m numesc.
Termin cu asta.
Scuz-m, zice el, zmbind. Numai c eti foarte uor de citit
cteodat. tiu c e o nepolitee din partea mea. i, serios, nu pot s
ghicesc tot timpul.
i umple gura cu o rondel ntreag de pete crud mpodobit cu
ou de pete. M strduiesc s nu inspir ct timp mestec.
Dar s tii c te-am ajutat deja. Otirea Troian, i-aduci
aminte? Cnd au aprut tipii ia azi n spatele tu. Cine crezi c i l-a
trimis? Eu i-am dat avertismentul. N-ai pentru ce.
Otirea Troian. Asta mi-a trecut prin minte cnd au aprut Mike
i compania n spatele meu, la prnz. Dar acum, cnd stau s m
gndesc, nu-mi dau seama precis de ce mi-a trecut aa ceva prin
minte. Nu-i vzusem dect cu coada ochiului. Otirea Troian.
Putiul sta mi vrse ideea n minte cu cea mai mare uurin, ca
atunci cnd lai s cad un bilet pe podea, ntr-un loc n care s sar
n ochi.
Acum bate cmpii despre faptul c nu e deloc uor s trimit idei
aa i ct btaie de cap a avut pn s reueasc. Vorbete de parc
i-ar nchipui c e micul meu nger pzitor sau cam aa ceva.
Pentru ce-ar trebui s-i mulumesc? Pentru c ai fost mecher?
Mi-ai vrt n minte propriile tale aprecieri. Acum va trebui s m
tot gndesc dac tipii ia mi s-au prut dobitoci fiindc aa am
crezut eu ntr-adevr sau doar din cauz c asta ai considerat tu,
naintea mea.
Crede-m, o s ajungi la aceeai concluzie. i chiar n-ar fi bine
s mai vorbeti cu Carmel Jones. Cel puin, nu nc. Tocmai a rupt-o
cu Mike Ggu Andover sptmna trecut. i el e renumit pentru
46
c d cu maina peste oameni doar pentru c-i vede holbndu-se la
ea cnd e pe scaunul din dreapta.
Biatul sta nu-mi place. E ncrezut. i totui, e sincer i bine
intenionat, ceea ce-mi mai atenueaz impresia. Dac mai continu
s-mi citeasc gndurile, o s-i tai cauciucurile.
N-am nevoie de ajutorul tu, i repet, dorindu-mi n sinea mea
s nu mai fi fost nevoit nici s-l privesc cum mnnc.
Totui, chestia aia prjit nu arat prea ru i miroase oarecum
acceptabil.
Eu cred c ai. Cred c ai remarcat, sunt un pic ciudel. Te-ai
mutat aici, cnd, acum aptesprezece zile?
Fac semn din cap c da, ca paralizat. Exact acum aptesprezece
zile am intrat noi n Thunder Bay. M strduiesc s-mi menin
gndurile la un nivel minim, de murmur. De unde pot eu s tiu
dac nu cumva replica lui cu serios, nu pot s ghicesc tot timpul n-o fi
doar o minciun gogonat?
Eram sigur. n ultimele aptesprezece zile, am avut cea mai rea
migren parapsihologic din viaa mea. Una de genul celor care-i
fac capul s zvcneasc i se instaleaz comod n spatele ochiului
stng. i fac ca totul s miroas a srat. Abia acum, cnd stm de
vorb, mi-a trecut. Se terge la gur i devine dintr-odat serios: tiu
c e greu, dar trebuie s crezi. Nu am migrene din astea dect cnd
urmeaz s se ntmple ceva ru. i niciodat n-a fost una att de
urt.
M las pe spate, oftnd.
i cam cu ce anume crezi tu c-o s m ajui? Cine crezi c sunt
eu?
Sigur, cred c tiu deja rspunsurile la ntrebrile astea, dar nu
stric s verific. i, n plus, m simt total dezavantajat, complet scos
din joc. M-a simi mai bine dac a putea s opresc monologul sta
interior infernal. Poate c-ar trebui s rostesc totul prin viu grai. Sau
s gndesc permanent n imagini: o pisicu jucndu-se cu un ghem
de ln, un vnztor de hotdogi la col de strad, un vnztor de
47
hotdogi innd pisicua n brae.
Thomas i terge colul gurii cu erveelul.
Frumoas unealt ai n geanta aia de colo, mi zice. Btrna
doamn Ochi-Mori a prut destul de impresionat de ea.
i pocnete beioarele ntre ele i apuc o bucat de chestie din
aia bine prjit, pe care apoi i-o ndeas n gur. n timp ce mestec,
vorbete. mi doresc s nu fi fcut asta.
Aadar, a zice c eti un soi de exterminator de fantome. i
tiu c ai venit aici pentru Anna.
Probabil c ar fi cazul s-l ntreb ce tie. Dar n-o fac. Nu mai vreau
s vorbesc cu el. Deja tie prea multe despre mine.
Afurisitul la de Margaret Bristol! O s-i trag eu o papar
zdravn pentru c m-a trimis aici, unde m atepta la pnd un tip
cu caliti telepatice, fr s m previn mcar.
Acum, cnd l privesc pe Thomas Sabin, i zresc un mic zmbet
infatuat pe chipul palid. i mpinge ochelarii n sus pe nas cu un
gest att de rapid i de abil, nct mi dau seama c-l face frecvent. E
prea mult ncredere n ochii tia albatri alunecoi; n-ar putea fi
convins n vecii vecilor c intuiia lui parapsihologic ar fi dat gre.
i cine tie cte poate el s-mi citeasc n minte.
Dintr-un impuls, iau o rondel de pete crud de pe farfurie i mi-o
vr n gur. Pe ea e un fel de sos dulce i aromat. E surprinztor de
bun, tare i dens. Totui, de oule de pete nu m ating. mi e de
ajuns. Dac nu-l pot face s cread c nu sunt ceea ce zice el c a fi,
atunci trebuie mcar s-l dau jos de pe calul infaturii i s-l trimit la
mama naibii.
mi mpreunez sprncenele ntr-o expresie nedumerit.
Care Anna? ntreb.
Clipete mirat, iar cnd ncepe s bolboroseasc, m aplec n fa,
sprijinindu-m pe coate.
Vreau s m asculi cu foarte mare atenie, Thomas, i zic. i
sunt recunosctor pentru pont. Dar aici nu suntem la cavalerie, i eu
nu recrutez pe nimeni. Ai neles?
48
Dup care, nainte ca el s mai poat protesta, ncep s m
gndesc intens, m gndesc la absolut toate lucrurile nfiortoare pe
care le-am fcut n viaa mea, la nenumratele feluri n care am vzut
attea artri sngernd i arznd i fcndu-se buci. i trimit
imaginea ochilor lui Peter Carver explodndu-i n orbite. I-o trimit
pe a Autostopistului Districtului 12, sngernd un soi de ml negru,
n timp ce pielea i se usuc i i se strnge peste oase.
E ca i cum l-a fi pocnit peste fa. Chiar i se d capul pe spate i,
imediat, ncep s-i apar broboane de sudoare pe frunte i pe buza
de sus. nghite i mrul lui Adam i zvcnete n sus i-n jos. Am
impresia c bietul biat o s-i dea afar poria de sushi.
Nici nu protesteaz cnd cer nota de plat.

49
ase

l las pe Thomas s m duc pn acas cu maina. Dup ce-am


lsat-o mai moale cu defensiva, nu m-a mai clcat chiar att de ru
pe nervi. n timp ce urc treptele verandei, l aud coborndu-i
geamul i ntrebndu-m, stnjenit, dac-o s fiu prezent la petrecerea
Captului Lumii. Nu-i rspund nimic. Vederea tuturor morilor
lora l-a zguduit destul de zdravn. Din ce n ce mai mult, mi d
impresia c nu e dect un puti singuratic i nu vreau s-i mai spun
nc o dat s stea la distan de mine. i, n plus, dac are abiliti
parapsihologice att de puternice, nseamn c nu mai are nevoie s
ntrebe.
Cnd ajung nuntru, mi las geanta pe masa din buctrie. Mama
e acolo, tocnd plante pentru o posibil mncare, sau poate pentru
unul dintre extrem de variatele ei farmece. Vd frunze de cpuni i
scorioar. Ori e un farmec pentru dragoste, ori pregtirea unei
tarte. Stomacul mi se ntoarce pe dos i m bate pe umr, aa c m
ndrept spre frigider, ca s-mi fac un sandvi.
Hei. Masa o s fie gata peste o or.
tiu, dar mie mi-e foame acum. Biat, n cretere.
Scot maionez, Colby-Jack23 i deli bologna24. n timp ce ntind
mna dup pine, m gndesc la tot ce am de fcut disear.
Pumnalul e curat, dar asta nu prea are importan. Nu anticipez vreo

23 Tip de cacaval obinut prin amestecul dintre alte dou, numite Colby i
Monterey Jack.
24 Salam asemntor cu mortadella. Legislaia n domeniu din S.U.A. cere s fie

preparat din carne tocat foarte fin i fr buci de grsime vizibile.


50
ntlnire cu cineva mort, indiferent de ce-ar susine zvonurile din
coal. N-am auzit niciodat ca vreo fantom s atace un grup mai
numeros de zece persoane. Chestii din astea se ntlnesc numai n
filmele cu spintectori.
Disear e vorba despre ptrundere n subiect. Vreau s aud
povestea Annei. Vreau s tiu cine poate s m conduc spre ea. Din
tot ce a putut s-mi spun Margaret numele ei de familie sau
vrsta n-am aflat i pe unde bntuie ea. Tot ce tia e c era casa
printeasc. Evident, a putea s m duc la biblioteca local ca s
dau de urma reedinei familiei Korlov. O ntmplare ca asasinarea
Annei sigur trebuia s ajung n ziare. Dar unde ar mai fi distracia?
Asta e partea mea preferat din vntoare. S ajung s le cunosc. S
le ascult legendele. Vreau s capete, n mintea mea, dimensiuni ct
mai mari cu putin, iar cnd va fi s le vd, nu vreau s m
dezamgeasc.
Cum i-a mers azi, mam?
Bine, mi rspunde, aplecat peste planeta ei pentru tocat.
Trebuie s chem deratizarea. Tocmai puneam o cutie cu caserole n
pod, cnd am vzut o coad de obolan disprnd pe dup o
scndur din perete, mi explic.
Se cutremur i plescie dezgustat din limb.
Dar de ce nu-l lai pe Tybalt pe-acolo? Pentru asta exist
pisicile, nu tii? Ca s prind oareci i obolani.
Expresia ei devine o grimas oripilat.
Ptiu! Nu vreau s se aleag cu viermi din cauz c ronie
vreun afurisit de obolan. Ajunge s chem pe cineva de la deratizare.
Sau poi s te duci tu sus s pui cteva capcane.
Sigur c da, i zic. Dar nu n seara asta. n seara asta am o
ntlnire.
O ntlnire? Cu cine?
Cu Carmel Jones, i rspund, apoi zmbesc i clatin din cap.
Face parte din misiune, i explic. E o petrecere n nu tiu ce parc cu
cascade disear i ar trebui s pot culege ceva informaii acceptabile.
51
Mama ofteaz i-i reia tocatul.
E drgu fata?
Ca de obicei, ea se fixeaz pe partea neimportant a informaiei.
Nu-mi place gndul c te foloseti tot timpul de fetele astea.
Rd i m salt pe masa de lucru, ca s fiu lng ea. i terpelesc o
cpun.
O faci s sune att de urt, i zic.
Chiar dac te foloseti de ele pentru o cauz nobil, tot c te
foloseti de ele nseamn.
N-am zdrobit niciodat inimi, mam.
Plescie din limb.
Dar nici ndrgostit n-ai fost niciodat, Cas.
O discuie cu mama despre dragoste e ceva mai ru dect cea
referitoare la sex, aa c blmjesc ceva despre sandviul meu i o
terg din buctrie. Nu-mi face plcere insinuarea c ar urma s-i fac
ru cuiva. Nu-i d seama c o s am grij? Nu tie ct m ostenesc
ca s-i in pe ceilali la o distan prudent?
Mestec mai apsat, strduindu-m s nu m enervez. n definitiv,
ea se comport ca o mam normal. i totui, toi anii n care n-am
adus niciodat vreo prieten acas ar trebui s-i dea de neles.
Dar acum nu e momentul s m gndesc la asta. Sunt complicaii
de care n-am nevoie. O s se-ntmple i aa ceva, odat i-odat,
sunt convins. Sau poate c nu. Pentru c nimeni nu trebuie atras n
asta i nu-mi nchipui c a putea termina vreodat cu ce am de
fcut. Mereu vor fi ali i ali mori, iar morii mereu vor omor.

Carmel vine s m ia la puin timp dup ora nou. Arat grozav,


ntr-un soi de top roz cu bretele i o fust scurt kaki. Prul blond i
atrn liber pe spate. Ar trebui s zmbesc. Ar trebui s-i spun ceva
drgu, dar m pomenesc abinndu-m. Cuvintele mamei se
amestec n misiunea mea.
Carmel are un Audi argintiu, vechi de vreo doi ani, care ia strns
virajele n timp ce trecem fulgertor printre indicatoare rutiere
52
ciudate, semnnd cu tricoul lui Charlie Brown, i altele susinnd
c e posibil ca un elan s atace mainile. Suntem aproape de amurg i
cerul devine portocaliu; umiditatea din aer e zdrobitoare, iar vntul
m plmuiete cu putere peste fa. mi vine s stau cu capul scos de
tot pe fereastr, ca un cine. Cnd ieim din ora, ciulesc urechile,
dndu-le pe spate i ascultnd, i m ntreb dac ea Anna m
poate simi c m deplasez.
Eu o simt c e pe-acolo, amestecat prin mzga altor o sut de
fantome, unele abia trindu-se, inofensive, i altele pline de furie.
Nu pot s-mi imaginez cum e s fii mort; e o idee strin pentru
mine, din moment ce am cunoscut attea fantome. Nu prea reuesc
s neleg de ce unele persoane mai rmn, iar altele nu. M ntreb
unde or ajunge cele care pleac. M ntreb dac alea pe care le
extermin eu ajung n acelai loc.
Carmel m ntreab despre orarul meu i despre fosta mea coal.
i trntesc cteva rspunsuri vagi. Peisajul a devenit dintr-odat
rural i trecem printr-un trg n care jumtate din cldiri sunt pline
de igrasie i drpnate. Prin curi sunt parcate vehicule acoperite de
rugina attor ani. mi amintete de locuri prin care am mai fost i-mi
trece prin gnd c am fost prin prea multe locuri; c e posibil s nu
mai am nimic nou de vzut.
Tu bei, nu? se intereseaz Carmel.
Mda, sigur, i rspund, cu toate c nu sunt butor, nu unul
adevrat.
Niciodat n-am avut ocazia s capt viciul sta.
Super. Mereu sunt sticle destule, dar de obicei mai reuete
cte cineva s-i aduc un butoi pe platforma camionetei.
Semnalizeaz i iese din drum ntr-o parcare. Aud torentul
amenintor al cascadei de undeva din spatele copacilor. Drumul s-a
scurs repede; n-am prea fost atent la el. Am fost prea ocupat s m
gndesc la mori, n special la o fat moart, mbrcat ntr-o rochie
frumoas, ptat de roul propriului ei snge.

53
Petrecerea decurge la fel ca toate petrecerile. Sunt prezentat unei
puzderii de chipuri pe care ulterior voi ncerca s le cuplez cu
numele, fr succes. Fetele sunt toate hlizite i nerbdtoare s-i
impresioneze pe ceilali participani. Bieii s-au strns laolalt,
lsndu-i, n majoritatea lor, creierii n maini. Am reuit s beau
dou beri; pe asta, a treia, o in n mn de aproape o or. E destul de
plictisitor.
Captul Lumii nu pare s fie captul a nimic, n afar de cazul n
care l iei n sensul literal. Suntem toi adunai la marginea cascadei,
iruri de oameni martori la trecerea apei maronii peste stncile
negre. Dar nu e chiar att de mult ap, fiindc veni vorba. Am auzit
pe cineva spunnd c a fost o var secetoas. Cu toate astea, abisul
spat de ap de-a lungul timpului e superb, cu perei abrupi de-o
parte i de cealalt, iar n mijlocul cascadei se afl o formaiune
stncoas impozant, pe care mi-ar plcea s m car, numai s fi
avut nclri mai potrivite.
Am tot vrut s-o prind pe Carmel singur, dar de cnd am ajuns
aici, Mike Andover a tot ntrerupt-o cu fiecare ocazie, ncercnd s
m pironeasc mereu cu o privire att de aprig, nct parc m
hipnotiza. i ori de cte ori reueam s-l trimitem la plimbare,
apreau Natalie i Katie, prietenele lui Carmel, i m priveau pline
de speran. Eu nici mcar nu tiam sigur cine e una i cine e cealalt.
Amndou sunt brunete i au trsturi extrem de asemntoare,
mergnd pn la cerceii identici. mi vine s zmbesc mai mult ca
oricnd i am impulsul sta ciudat de a m arta viclean i inteligent.
ncordarea mi pulseaz n tmple. Ori de cte ori spun eu ceva, ele
chicotesc, apoi se privesc reciproc, cerndu-i permisiunea s rd,
dup care se ntorc la loc spre mine, ateptndu-mi urmtoarea
vorb ugubea. Dumnezeule, enervani mai sunt oamenii vii.
Pn la urm, o fat pe nume Wendy ncepe s verse peste
parapet i diversiunea mi e suficient ca s-o iau de bra pe Carmel i
s pornesc numai cu ea la plimbare de-a lungul pasarelei din lemn.
Intenionam s-o duc tocmai pn de cealalt parte, dar cnd
54
ajungem n mijloc, privind n jos abisul cascadei, ea se oprete.
Te simi bine? m ntreab, iar eu i fac semn din cap c da.
Tuturor le-ai plcut, mi mrturisete ea.
Nu pot s-mi nchipui de ce. N-am zis nici mcar un singur lucru
interesant. i nici nu cred c ar putea fi ceva interesant la mine, n
afara a ceea ce nu-i spun nimnui.
Poate c le plac tuturor pentru c tu le placi tuturor, rostesc,
accentund, i m atept s-o aud c pufnete sau face vreun
comentariu despre lingueal, dar nu se ntmpl nimic din astea.
Dimpotriv, clatin aprobator din cap, tcut, vrnd parc s
spun c, probabil, am dreptate. E inteligent i contient de sine.
Chiar m ntreb ce-o fi cutat s umble cu unul ca Mike. Cu unul din
Otirea Troian.
Gndul la Otirea Troian mi amintete de Thomas Sabin.
Crezusem c-o s-l gsesc pe-aici, pndind printre copaci,
adulmecndu-mi fiecare micare ca un ndrgostit n fine, ca un
colar ndrgostit; totui, nu l-am vzut. i, dup unele dintre
conversaiile fr coninut pe care le-am purtat ast-sear, oarecum
l regret.
Ai zis c-o s-mi povesteti despre fantome, i amintesc lui
Carmel.
Ea clipete nedumerit, dup care ncepe s zmbeasc.
Aa am zis.
i drege glasul i face o introducere pe ct poate mai bun,
nirndu-mi amnuntele tehnice ale petrecerii de anul trecut: cine a
fost acolo, ce-a fcut, de ce-a venit mpreun cu cutare sau cutare
persoan. Bnuiesc c vrea s-mi ofere un tablou complet i realist.
Unora le e necesar, bnuiesc. Personal, sunt genul care prefer s
completeze singur spaiile goale i s-l personalizeze. Probabil c e
mai bine aa dect a fost n realitate.
n sfrit, ajunge la partea ntunecat, o parte plin de copii bei i
nedemni de ncredere, i aud o re-povestire la mna a treia a
povetilor cu fantome spuse n seara aia. Despre nottori i drumei
55
care au murit la cascada Trowbridge, unde s-a inut petrecerea anul
trecut. Despre cum ncercau fantomele s provoace aceleai
accidente pite de ele i c mai multe persoane ar fi fost victime ale
cte unui brnci din partea cuiva invizibil de pe marginea cascadei
sau a unei mini nevzute care le-a trt spre curenii rului. Partea
asta m face s ciulesc urechile. Din ceea ce tiu eu despre fantome,
sun destul de posibil. n general, lor le place s dea mai departe
nenorocirea care li s-a ntmplat lor. Putem s-l lum ca exemplu pe
Autostopist.
Pe urm, Tony Gibney i Susanna Norman au aprut urlnd pe
o potec, susinnd c ar fi fost atacai de ceva n timp ce se pupau,
mi povestete Carmel, cltinnd din cap. Se fcuse destul de trziu
i foarte muli dintre noi se cam speriaser de-a binelea, aa c ne-am
urcat n maini i ne-am luat valea. Eu mergeam cu Mike i cu Chase,
iar Will conducea; cnd s ieim din parc, ceva ne-a srit n fa. Nici
acum nu tiu de unde a aprut, dac a cobort de pe deal sau dac a
srit dintr-un copac. Arta ca o puma, una mare i loas, sau ceva
asemntor. n fine, Will a clcat frna, iar vietatea doar a rmas pe
loc timp de o secund. Am crezut c-o s sar pe capot i, jur, mi-a
venit s ip. Numai c, n loc de asta, i-a dezgolit dinii i a uierat,
dup care
Dup care? o mboldesc, fiindc tiu c asta ateapt de la
mine.
Dup care ne-a ieit din btaia farurilor, s-a ridicat pe dou
picioare i a disprut prin pdure.
Izbucnesc n rs i ea m lovete peste bra.
Nu m pricep s povestesc din astea, mrturisete, dar se vede
c ncearc s-i stpneasc i ea rsul. Mike o spune mai bine.
Mda, probabil c folosete mai multe cuvinte obscene i gesturi
nebuneti din mini.
Carmel.
M ntorc i-l vd iar pe Mike, cu Chase i cu Will de-o parte i de
cealalt, old n old, scuipnd din gur prenumele lui Carmel ca pe
56
un proiectil vscos. E ciudat cum numai pronunarea numelui cuiva
poate s semene cu o nfierare.
Ce e att de amuzant? se intereseaz Chase.
i stinge igara de parapet i-i vr chitocul napoi n pachet.
Gestul m scrbete oarecum, dar m impresioneaz contiina lui
ecologic.
Nimic, i rspund. Carmel tocmai i-a petrecut ultimele
douzeci de minute povestindu-mi cum v-ai ntlnit voi toi anul
trecut cu Sasquatch25.
Mike zmbete. Ceva s-a schimbat. Ceva nu se potrivete, i nu
cred s fie de vin doar faptul c au but toi.
Povestea aia e al naibii de adevrat, mi zice i-mi dau seama
c schimbarea const n modul prietenos n care se comport cu
mine.
M privete pe mine, nu pe Carmel. Nici pentru o clip nu-i iau
manifestarea asta ca pe una sincer. El doar ncearc o chestie nou.
Vrea ceva, sau, mai ru, ncearc s obin un ascendent n faa mea.
l ascult pe Mike spunndu-mi aceeai poveste pe care abia a
ncheiat-o Carmel, numai c folosete mult mai multe cuvinte
obscene i gesticulri. Variantele sunt surprinztor de asemntoare,
dar nu tiu dac asta nseamn c ar fi i corecte, sau doar c
amndoi au spus povestea de foarte multe ori. Cnd termin, l vd
oarecum cltinndu-se pe picioare, prnd pierdut n amintire.
Aadar, eti amator de poveti cu fantome? m ntreab Will
Rosenberg, umplnd tcerea.

25Sasquatch e o alt denumire pentru Yeti, sau Bigfoot, o vietate asemntoare cu


maimuele, dar biped, cu caracteristici umanoide, cu o nlime de 2-3 metri i o
greutate de 200-250 de kilograme, despre care se crede c ar tri prin pdurile din
regiunea nord-vestic a continentului american, spre coasta Pacificului.
Descrierile, n general, susin c ar avea o blan maro nchis sau maro-rocat, ochi
mari, arcade proeminente, frunte ngust i capul uguiat, cu un fel de creast n
cretet.
57
Le ador, i rspund, ndreptndu-mi un pic spinarea.
O briz umed vine dinspre ap, din toate direciile, i tricoul
meu negru ncepe s mi se lipeasc de piele, fcndu-m s tremur.
Cel puin, adaug, cnd nu se ncheie cu un Yeti felin care
traverseaz drumul, dar nu se sinchisete s atace pe cineva.
Will rde.
E genul de poveste care ar trebui s se ncheie cu poanta: o
pisicu26 n-a fcut niciodat ru cuiva. Eu le tot zic s-o adauge, dar
nu m-ascult nimeni.
Rd i eu, chiar dac o aud pe Carmel bombnind spre umrul
meu ceva despre ct de dezgusttoare e remarca. M rog. Mie mi
place Will Rosenberg. El chiar are creier. Evident, asta l face s fie
cel mai periculos dintre cei trei. Dup postura lui Mike, mi dau
seama c ateapt ca Will s pun ceva la cale, s iniieze o aciune.
Din pur curiozitate, m hotrsc s-i uurez sarcina.
tii altele mai bune? l ntreb.
tiu vreo cteva, mi rspunde el.
Am auzit de la Natalie c mama ta e un soi de vrjitoare,
intervine Chase. Pe bune?
Pe bune, rspund, ridicnd din umeri. Ghicete viitorul, adaug,
ctre Carmel. Vinde lumnri i alte chestii pe internet. N-ai s crezi
ci bani ies din asta.
Super, zice Carmel, zmbind. Poate mi-l ghicete i pe al meu
ntr-o zi.
Dumnezeule, exclam Mike. Exact ce-i mai lipsea oraului
stuia: alt ciudenie afurisit. Dac mama ta e vrjitoare, atunci tu
ce nseamn c eti? Harry Potter?
Mike, l apostrofeaz Carmel. Nu fi nesimit.
Cred c ceri prea mult, spun eu ncet, ns Mike nu m ia n
seam i o ntreab pe Carmel de ce-i bate capul s stea de vorb cu

26 Joc de cuvinte, pussy desemnnd, n argou, organul sexual feminin.


58
un ciudat ca mine.
Foarte mgulitor. Carmel ncepe s par agitat, de parc i-ar
nchipui c Mike ar putea s-i piard cumptul i s m arunce,
dintr-un pumn, peste parapetul din lemn, n apa puin adnc.
Arunc o privire dincolo de parapet. Pe ntuneric, nu pot s-mi dau
seama prea bine ct ar putea fi de mic, dar nu cred s fie suficient
de adnc nct s amortizeze o cdere i e foarte probabil s-mi rup
gtul ntr-o piatr, sau altceva. M strduiesc s rmn calm i
imperturbabil, inndu-mi minile n buzunare. n acelai timp, sper
ca atitudinea mea indiferent s-l scoat din mini, deoarece
comentariile lui referitoare la mama, ca i la faptul c eu a fi un soi
de tnr vrjitor tolomac, m-au enervat. Dac-ar fi s m arunce n
abisul cascadei chiar acum, probabil c a ajunge s bntui pe
stncile umede, mort, n cutarea lui, negsindu-mi odihna pn nu
i-a nfuleca inima.
Mike, las-o mai uor, i zice Will. Dac el vrea o poveste cu
fantome, hai s i-o spunem pe cea mai tare. S i-o spunem pe aia
care-i ine noaptea treji pe cei din anul al treilea.
Care anume? l ntreb, simind c mi se zbrlete prul la ceafa.
Cu Anna Korlov. Anna n Vemnt de Snge.
Numele ei parc danseaz prin ntuneric. Auzindu-l pronunat de
vocea altcuiva, nu doar n capul meu, m trec fiorii.
Anna n Vemnt de Snge? Gen Cenureasa n galben s-a
nvemntat27?
O dau pe glum, tiind c asta o s-i enerveze. O s se strduiasc
mai mult s-o zugrveasc ntr-un chip ct mai oribil, mai
nspimnttor, exact aa cum mi doresc. Cu toate astea, Will m
privete ciudat, de parc s-ar ntreba cum de cunosc cntecelul sta
pentru copii.
Anna Korlov a murit cnd avea aisprezece ani, ncepe el dup

27Cntecel pentru copii, Cinderella Dressed in Yellow, folosit mai ales cnd se sare
coarda.
59
cteva clipe. I-au tiat gtul dintr-o parte n cealalt. Era n drum
spre un bal de la coal cnd s-a ntmplat. I-au gsit cadavrul a
doua zi, deja plin de mute, cu rochia ei alb ptat de snge.
S-a zis c a fost iubitul ei, nu? intervine Chase, n rolul
chibiului perfect.
S-a crezut c era o posibilitate, rspunde Will, ridicnd din
umeri. Din cauz c el a plecat din ora la cteva luni dup
ntmplare. Numai c toat lumea l-a vzut la bal n seara aia. A tot
ntrebat de Anna, nchipuindu-i c ea doar i-a tras clapa. Dar n-are
importan cum a murit ea. Sau cine a omort-o. Important e c n-a
rmas moart. Cam la un an dup ce au gsit-o, a aprut din nou n
fosta ei cas. tii, au vndut-o dup ce mama Annei a dat colul din
cauza unui infarct, ase luni mai trziu. A cumprat-o un pescar,
care s-a mutat acolo cu toat familia. Anna i-a omort pe toi. Le-a
sfrtecat toate membrele. Le-a lsat capetele i braele morman la
picioarele scrii i le-a spnzurat trunchiurile n pivni.
mi rotesc privirea peste chipurile palide din micul public care s-a
adunat ntre timp. Unele arat tulburate, inclusiv cel al lui Carmel.
Cele mai multe par doar curioase, ateptndu-mi reacia.
Respiraia mi s-a accelerat, dar m strduiesc s am un ton sceptic
cnd pun urmtoarea ntrebare.
De unde tii c n-o fi fost doar vreun vagabond? Vreun
psihopat care a ptruns ntmpltor n cas n timp ce era plecat
pescarul?
Din cauza felului n care poliia a muamalizat tot. Nu s-a fcut
nicio arestare. Abia dac au cercetat, ct de ct. Doar au sigilat casa i
s-au prefcut c nu s-a ntmplat nimic. A fost mai simplu dect au
crezut. Lumea chiar e destul de dornic s uite astfel de lucruri.
ncuviinez din cap, fiindc aa e.
Asta, o dat, i pe urm, c au gsit scris cu snge pe toi
pereii: Anna taloni. Casa Annei.
Mike rnjete.
Plus c n niciun caz n-ar fi fost cineva capabil s sfrtece aa
60
un corp. Pescarul era un tip de 125 de kile. I-a smuls capul i braele.
Ar trebui s fii cldit ca The Rock28, s fii drogat zdravn i s-i faci
o injecie cu adrenalin n inim, ca s poi s-i rupi gtul unui tip de
125 de kile.
Pufnesc pe nri i Otirea Troian rde.
Nu ne crede, se vait Chase.
Aiurea, i s-a fcut fric, remarc Mike.
Gura, se rstete Carmel, lundu-m de bra. Nu-i lua n
seam, mi zice. Tot vor s se lege de tine nc din clipa n care au
vzut c s-ar putea s fim prieteni. E caraghios. Aiureli de coala
elementar, aa cum ai zice Bloody Mary n faa oglinzii la o
petrecere n pijamale.
Mi-ar plcea s-i pot spune c nu e nicidecum aa, dar tac. n loc
de asta, i strng mna cu un gest linititor, dup care m ntorc iar
spre ei.
i unde e casa?
Iar ei se privesc lung, ca i cum exact asta ar fi vrut s aud.

28Pseudonimul unui actor i wrestler american, pe numele adevrat Dwayne


Johnson. Nscut n anul 1972, a debutat n anul 1996 n circuitul World Wrestling
Entertainment. Are 1,96 metri nlime i 120 de kilograme.
61
apte

Plecm de la cascad i ne ntoarcem spre Thunder Bay, naintnd


pe sub luminile n nuana chihlimbarului ale stlpilor de iluminat i
trecnd prea repede printre neclarele indicatoare de circulaie. Chase
i Mike rd, cu geamurile din dreptul lor deschise, vorbind despre
Anna, amplificndu-i legenda. Sngele mi pulseaz n timpane att
de puternic, nct uit s fiu atent la indicatoare, uit s memorez
drumul.
A fost nevoie de un pic de subtilitate din partea lor ca s
prseasc petrecerea, convingndu-i pe ceilali s-i vad mai
departe de butur i s se distreze la captul lumii. Carmel chiar a
fost nevoit s fac o figur constnd, n principiu, dintr-un hei, ce-i
aia de-acolo?, adresat Nataliei i lui Katie, nainte de a plonja n
SUV-ul lui Will. Acum, ns, doar naintm fulgertor prin aerul
nopii de var.
Lung drum, mi zice Will i-mi amintesc c tot el fusese indicat
ca ofer i n povestirea de anul trecut, cu petrecerea de la cascada
Trowbridge.
Tipul mi trezete curiozitatea: statutul lui de ofer desemnat l
face s dea impresia c umbl cu zevzecii tia doar ca s fie n rnd
cu lumea, numai c e prea inteligent pentru ei i ceva din
comportamentul lui m face s cred c el e cel care mut piesele, fr
tirea celorlali.
E departe de lume, adaug el. Spre nord.
i ce-o s facem cnd o s ajungem acolo? ntreb, i rd toi.
Will ridic din umeri.
Bem cteva beri, aruncm cteva sticle spre cas. Nu tiu. Are

62
importan?
N-are. N-o s-o extermin pe Anna n seara asta, nu cu atia
martori. Nu vreau dect s ajung acolo. Vreau s-o simt c e n spatele
unei ferestre, urmrindu-ne micrile, fixndu-m cu privirea, sau
poate retrgndu-se undeva mai departe. Dac e s fiu sincer cu
mine nsumi, trebuie s recunosc c Anna Korlov mi s-a nfipt n
minte aa cum nu s-a ntmplat dect cu puine fantome naintea ei.
Nu tiu din ce motiv. O singur fantom, cu excepia ei, mi-a mai
pus aa stpnire pe gnduri, mi-a produs o asemenea nvolburare a
sentimentelor, i aia e fantoma care mi-a omort tatl.
Acum trecem aproape de lac i l aud cum mi optete n valuri
despre toate creaturile moarte pe care le ascunde sub suprafaa sa,
privind din adncuri cu ochi nnegurai deasupra obrajilor mncai
de peti. Ele pot s mai atepte.
Will cotete la dreapta pe un drum de ar i roile SUV-ului
protesteaz, zglindu-ne nainte i-napoi. Cnd mi ridic privirea,
zresc casa, prsit de-atia ani i ncepnd s se ncline, ca o
siluet neagr pndind ghemuit prin ntuneric. Oprete n captul a
ceea ce fusese odinioar aleea. Farurile fulger baza casei, luminnd
vopseaua gri scorojit i scndurile netede, putrezite, veranda
npdit de ierburi i buruieni. Fosta alee era lung: suntem la cel
puin treizeci de metri de intrarea casei.
Eti sigur c aici e? l aud pe Chase optind, dar eu tiu c e.
Pot s-mi dau seama dup felul n care vntul mi face s se mite
prul i hainele, dar fr s tulbure nimic altceva. Casa e stpnit de
ncordare, urmrindu-ne. Fac un pas nainte. Dup cteva secunde,
n spatele meu scrnesc paii lor ovitori.
Pe drum, ei mi-au zis c Anna omoar pe oricine i intr n cas.
Mi-au povestit despre vagabonzii care s-au nimerit pe-acolo n
cutarea unui loc pentru dormit, dar numai ca s se pomeneasc
spintecai dup ce s-au ntins. N-aveau cum s tie una ca asta,
desigur, cu toate c, probabil, aa a fost.
n spatele meu se aude un sunet ascuit, urmat de zgomotul unor
63
pai repezi.
E o tmpenie, se rstete Carmel.
ntre timp, aerul se rcise, aa c i pusese un cardigan gri peste
bluza fr mneci. St cu minile nfundate n buzunarele fustei kaki
i cu umerii aplecai n fa de iritare.
Trebuia s fi rmas la petrecere! spune.
Nimeni n-o ia n seam. Toi ceilali nu fac dect s glgie din
berile lor, vorbind prea tare ca s-i mascheze agitaia. M strecor
spre cas cu pai precaui, mutndu-mi privirea de la o fereastr la
alta, nerbdtor s zresc micri care n-ar trebui s existe. M aplec
cnd o cutie de bere zboar pe lng capul meu, ateriznd pe alee,
apoi srind pn spre verand.
Anna! Hei, Anna! Hai afar, s ne jucm, cea moart ce eti!
Mike izbucnete n rs, iar Chase i mai arunc o cutie de bere.
Chiar i prin ntunericul tot mai dens vd c are obrajii mbujorai de
la pileal. ncepe s se clatine pe picioare.
mi plimb privirea ntre ei i cas. Orict de mult mi-ar plcea s
cercetez mai departe, o s m opresc. Nu e bine. Acum, c ei sunt aici
i le e fric, rd de ea, ncercnd s-o transforme ntr-o glum. S-i
dea n cap cu cutiile pline de bere li se pare o idee grozav i, da, mi
dau seama de ipocrizia dorinei mele de a apra o creatur pe care
ncerc s-o extermin.
Privesc dincolo de ei, spre Carmel, care se foiete de pe un picior
pe cellalt, strngndu-se n brae ca s se apere de briza ngheat
venit dinspre lac. Prul ei blond i st spulberat n uvie ca o pnz
de pianjen n jurul feei.
Haidei, biei, s plecm de-aici. Carmel devine agitat, i
oricum nu e nimic pe-aici, n afar de pienjeni i oareci, le zic.
Dau s-mi fac loc pe lng ei, ns Mike i Chase m apuc fiecare
de cte un bra. Observ c Will s-a retras lng Carmel i-i spune
ceva ncet, aplecndu-se i gesticulnd spre maina care ateapt. Ea
scutur din cap i face un pas spre noi, ns el o ine pe loc.
Nici gnd s plecm fr s aruncm o privire nuntru,
64
declar Mike.
El i Chase m nvrtesc pe loc i m duc nainte pe alee, ca doi
gardieni de nchisoare escortnd un deinut, umr la umr.
Bine, zic, renunnd s m mpotrivesc aa cum poate ar fi
cazul.
Pentru c a vrea s am o imagine mai de aproape. Doar c a fi
preferat s nu fie i ei de fa. i fac semn cu mna lui Carmel, ca s-o
anun c totul e n regul, i m scutur de gardienii mei.
Cnd ating cu piciorul cea dinti scndur mucegit din treptele
verandei, aproape c simt cum casa se contract, de parc ar inspira,
de parc s-ar trezi la via dup atta timp ct a stat neatins. Urc i
celelalte dou trepte i m opresc, singur, n faa cenuiului
ntunecat al uii. Mi-ar fi plcut s am o lantern sau o lumnare. Nu
pot s-mi dau seama ce culoare o fi avut casa. De la distan, prea s
fi fost odinioar cenuie, fiile de vopsea scorojit zrindu-se ca
ndri gri czute la pmnt, ns acum, cnd sunt aproape, mi par
putrede i negre. Ceea ce e imposibil. Nimeni nu-i vopsete o cas
n negru.
Ferestrele nalte aflate de-o parte i de cealalt a uii sunt nclite
de murdrie i de praf. M duc spre cea din stnga i-mi frec palma
de geam ntr-un cerc rapid. nuntru, casa e n cea mai mare parte
goal, cu excepia ctorva piese de mobilier mprtiate peste tot.
Vd un divan n mijlocul a ceea ce trebuie s fi fost livingul, acoperit
cu un cearaf alb. Resturile unui candelabru atrn din tavan.
Remarc c, n ciuda ntunericului, pot s disting cu uurin
interiorul. E luminat de raze gri i albastre care par s vin de
nicieri. E ceva ciudat la lumina asta, un amnunt pe care iniial nu
pot s-l analizez, pn cnd mi dau seama c nimic nu las umbr.
O uoteal mi amintete c Mike i Chase sunt i ei aici. Dau s
m ntorc ca s le spun c nu e nimic din ce n-am mai vzut pn
acum i dac nu s-ar putea, v rog, s ne ntoarcem la petrecere, ns
n geam vd reflectat imaginea lui Mike, n mn cu o bucat rupt
de scndur, intindu-mi ceafa cu braele ridicate deasupra
65
capului i presimt c n-o s mai zic nimic pentru un timp destul de
ndelungat.

M trezesc n miros de praf i cu senzaia c o mare parte din


east mi st mprtiat n cioburi undeva n spatele meu. Apoi
clipesc. Fiecare rsuflare a mea trimite cte un norior de praf de-a
lungul scndurilor nvechite i neregulate. ntorcndu-m pe spate,
mi dau seama c easta mi-e nc intact, ns creierul m doare att
de ru, nct m vd nevoit s nchid ochii la loc. Nu tiu unde m
aflu. Nu-mi amintesc ce fceam nainte s ajung aici. Tot ce tiu e
c-mi simt creierul de parc s-ar revrsa peste tot, nestingherit. O
imagine mi apare brusc n minte: o oarecare brut de Neanderthal
nvrtind o scndur. Piesele puzzle-ului ncep s se aeze la locurile
lor. Clipesc din nou, n strania lumin gri.
Strania lumin gri. Ochii mi se deschid larg, fulgertor. Sunt n
interiorul casei.
Creierul mi se scutur ca un cel de ap i un milion de ntrebri
zboar din blana lui. Oare ct timp am zcut incontient? n ce
camer sunt? Cum ies de-aici? i, desigur, cea mai important dintre
toate: oare canaliile m-or fi lsat aici?
La ultima ntrebare primesc repede rspuns din partea vocii lui
Mike.
Vedei, v-am zis eu c nu l-am omort.
Ciocnete cu degetul n geam i m rsucesc spre fereastr, ca
s-i privesc mutra rnjit de idiot. Tocmai ndrug prostii, cum c
sunt un om mort i asta pesc cei care atenteaz la proprietatea lui.
Atunci o aud pe Carmel strignd c-o s cheme poliia i ntrebnd,
pe un ton panicat, dac m-am trezit mcar.
Carmel! strig, luptndu-m s m ridic ntr-un genunchi. Sunt
bine.
Cas, strig i ea. Nemernicii tia n-am tiut, i jur.
O cred. M frec la ceafa. Degetele mi revin n faa ochilor cu un
pic de snge pe ele. De fapt, e o grmad, dar nu m ngrijoreaz
66
asta, fiindc din rnile de la cap sngele curge ca apa de la robinet,
chiar i cnd leziunea e cu foarte puin mai grav dect o tietur de
hrtie. mi lipesc din nou palma de podea ca s m mping n sus i
sngele se amestec n praf, alctuind o past roiatic,
zgrunuroas.
E prea devreme s m ridic. Capul mi se nvrte. Trebuie s m
ntind la loc. Camera ncepe s se mite singur.
Dumnezeule, uit-te la el. A czut iar. Ar trebui, probabil, s-l
scoatem de-acolo, omule. S-ar putea s aib o comoie, ceva.
L-am lovit cu o scndur; normal c are o comoie. Nu fi idiot.
Uite cine vorbete, mi vine s zic. Totul pare extrem de ireal,
extrem de incoerent. E aproape ca un vis.
Hai s-l lsm i gata. Gsete el cum s se ntoarc.
Frate, nu putem. Uit-te la capul lui; sngereaz peste tot.
n timp ce Mike i Chase se ciondnesc dac s se ocupe de mine
sau s m lase s mor, simt cum ncep s m cufund iar n ntuneric.
mi trece prin gnd c sta chiar ar putea s fie sfritul. C eu chiar
s fi fost asasinat de cei vii: de-a dreptul inimaginabil.
Dar apoi aud vocea lui Chase urcnd cu vreo cinci octave.
Dumnezeule! Dumnezeule!
Ce e? strig Mike, iritat i panicat n acelai timp.
Scara! Uit-te la blestemata de scar!
mi forez ochii s se deschid i capul s se ridice cu civa
centimetri. La nceput, nu vd nimic extraordinar la scar. E un pic
cam ngust, iar balustrada a fost rupt n nu mai puin de trei locuri.
Pe urm, ns, privesc i mai sus.
E ea. Plpie, aprnd i disprnd ca o imagine pe ecranul unui
monitor, un oarecare spectru ntunecat luptndu-se s treac din
filmare n realitate. Cnd se prinde cu mna de balustrad, se
materializeaz i aud lemnul vitndu-se i scrind sub apsare.
Clatin uor din cap. nc sunt dezorientat. tiu cine e ea, i cunosc
numele, dar nu pot s-mi dau seama de ce sunt aici. Dintr-odat, mi
vine n minte c sunt prins n capcan. Nu tiu ce s fac. Aud
67
repetatele rugciuni panicate ale lui Chase i Mike, care nc dezbat
dac s fug sau s ncerce, cumva, s m scoat din cas.
Anna se pogoar asupra mea, cobornd treptele fr s fac vreun
pas. Picioarele i se trsc n chip oribil, ca i cum nu s-ar putea folosi
nicidecum de ele. Tenul alb i e ntretiat de vene ntunecate, vineii.
Prul e negru, fr umbr, i se mic prin aer de parc ar fi
suspendat n ap, erpuind n urm i plutind ca stuful. E singurul
lucru la ea care d impresia c ar fi viu.
Nu-i poart pe ea rnile mortale, ca alte fantome. Ei mi-au spus
c i-a fost tiat gtul, dar gtul fetei din faa mea e lung i alb. Dar
mai e i rochia. E umed i roie i n permanent micare. Picur din
ea pe jos.
Nu-mi dau seama c m-am trt napoi spre perete pn cnd
simt apsarea rece n umr i n spinare. Nu-mi pot lua ochii de la
ochii ei. Sunt ca dou picturi de petrol. Mi-e imposibil s-mi dau
seama ncotro privete, dar nu sunt ntr-att de neghiob ca s sper c
nu m poate vedea, sau c nu m-ar fi vzut. E cumplit. Nu n sensul
grotesc, ci n cel nelumesc.
Inima mi bate cu putere n piept, iar durerea din craniu e
insuportabil. mi cere s m ntind pe jos. mi spune c n-am
scpare.
N-am for s m mpotrivesc. Anna o s m omoare, i m
surprinde s descopr c a prefera s m dea gata una ca ea, n
rochia ei fcut din snge. A prefera s mor de ce naiba o avea ea n
minte pentru mine, dect s m sting linitit undeva ntr-un spital,
din cauz c m-a lovit cineva n cap cu o bucat de scndur din
duumea.
Se apropie. Pleoapele mi se coboar ncet, dar i aud micrile
optind prin aer. Aud fiecare pictur groas de snge izbind
podeaua.
Deschid ochii. O vd profilndu-se deasupra mea, zeia morii, cu
buze negre i mini reci.
Anna, rostesc i buzele mi se arcuiesc ntr-un zmbet slab.
68
i coboar privirea spre mine, jalnica vietate ndesat n peretele
ei. Fruntea i se cuteaz n timp ce plutete. i, deodat, i smucete
privirea spre fereastra de deasupra capului meu. nainte s pot face
o micare, braele i nesc n fa, trecnd prin geam. Aud cum
Mike, sau Chase, sau amndoi, mi ip aproape n ureche. Ceva mai
departe, o aud pe Carmel.
Anna l trage pe Mike prin geam nuntru, n cas. El url i
zbiar disperat, ca un animal capturat, zvrcolindu-se n strnsoarea
ei i strduindu-se s evite s-o priveasc n fa. Zbaterea lui nu pare
s-o deranjeze. Braele i sunt la fel de neclintite ca marmura.
D-mi drumul, bolborosete el. D-mi drumul, nenic, n-a fost
dect o glum! N-a fost dect o glum!
Ea l pune pe picioare. Mike sngereaz, tiat la fa i pe mini.
Face un pas napoi. Anna i arat dinii. mi aud vocea venind de
altundeva, cerndu-i s se opreasc, sau doar ipnd, ns Mike nu
mai are timp s ipe nainte ca ea s-i repead minile n pieptul lui,
strpungnd piele i muchi. i mpinge braele n lturi, ca i cum
ar vrea s foreze o u care se nchide, i Mike Andover e sfiat n
dou. Ambele jumti se prbuesc n genunchi, zvcnind i
smucindu-se ca membrele unei insecte. Mruntaiele i cad pe podea
ntr-o bltoac mare, roie.
ipetele lui Chase vin acum de mai departe. Se aude un motor
pornind. ncep s m trsc, ndeprtndu-m de mizeria care pn
acum cteva clipe fusese Mike, strduindu-m s nu privesc spre
jumtatea din corpul lui nc legat de cap. Nu vreau s tiu dac e
nc viu. Nu vreau s aflu dac-i privete zvcnetele celeilalte
jumti a lui.
Anna e cu ochii spre cadavru, calm. Apoi m privete ndelung,
dup care i ndreapt din nou atenia spre Mike. Atunci cnd ua
se d de perete, nu pare s observe; deodat, m pomenesc apucat
de umeri, trt afar din cas, departe de snge, i picioarele mi
bufnesc pe treptele verandei. Cnd persoana care m trte mi d
drumul, m las s cad prea brusc cu capul de pmnt i iari nu
69
mai vd nimic.

70
Opt

Hei. Hei, frate, te trezeti?


Cunosc vocea asta. Nu-mi place vocea asta. ntredeschid ochii i
iat-i i faa, plutind pe deasupra mea.
Ne-ai fcut griji pentru ceva timp. Probabil c n-ar fi trebuit s
te lsm s dormi att. Probabil c ar fi trebuit s te ducem la un
spital, dar chiar n-am reuit s gsim ceva de spus.
N-am nimic, Thomas.
Ridic mna i m frec la ochi, apoi mi adun puterile i m salt n
capul oaselor, tiind c universul meu urmeaz s noate i s
clipoceasc ndeajuns de tare nct s-mi vin s vomit. Nu tiu cum,
dar reuesc s-mi las picioarele peste marginea patului, pe podea.
Ce s-a ntmplat?
Tu s-mi spui, replic el, aprinzndu-i o igar.
n sinea mea mi doresc s-o sting mai repede. Cu prul lui rvit
i ochelarii, arat ca un puti de doisprezece ani care a terpelit un
pachet de igri din poeta maic-sii.
Ce cutai n casa Korlov? m ia el la rost.
Ce cutai s m urmreti? i-o ntorc, acceptnd paharul cu ap
pe care mi-l ntinde.
Ceea ce i-am spus c-o s fac, riposteaz el. Doar c nu mi-am
nchipuit vreodat c-o s ai nevoie de att de mult ajutor. Nimeni nu
intr n afurisita ei de cas!
Ochii lui albatri m sfredelesc de parc a fi un soi cu totul nou
de idiot.
Pi, doar n-am intrat pur i simplu i-am czut.
Nici n-am crezut aa ceva. Dar nu pot s cred nici c au fost n

71
stare s te arunce n cas i s ncerce s te omoare.
Privesc n jur. N-am idee ce or o fi, dar soarele e pe cer, iar eu
sunt ntr-un soi de magazin de antichiti. Interiorul e aglomerat, dar
plin de lucruri drgue, nu de mormanele de vechituri fr valoare
pe care le vezi uneori n locuri mai prpdite. i totui, miroase a om
btrn.
Stau pe o veche canapea prfuit, aflat aproape de fundul
ncperii, cu o pern n cea mai mare parte mbibat de sngele meu
uscat. Cel puin, aa sper, c e sngele meu uscat. Sper c n-am
dormit pe vreo zdrean plin de hepatit.
l privesc pe Thomas. Pare furios. Urte Otirea Troian; fr
ndoial c l-au hruit nc de la grdini. Un copil stngaci i
plpnd ca el, unul care pretinde c are capaciti parapsihologice
i-i petrece timpul prin magazine prfuite de curioziti, a fost
probabil inta lor preferat pentru farse de genul vrtului cu capul
n vasul de toalet sau smucitul chiloilor n sus. Numai c ei sunt
derbedei inofensivi. Nu cred c au vrut cu adevrat s m omoare.
Doar c n-au luat-o n serios pe ea. N-au crezut povetile. Iar acum,
unul dintre ei e mort.
Mama m-sii, rostesc cu voce tare, fiindc e greu de spus ce are
s se ntmple acum cu Anna.
Mike Andover nu era unul dintre obinuiii ei vagabonzi sau
fugari. Era unul dintre sportivii colii, una dintre vedetele
petrecerilor, iar Chase a vzut totul. Nu pot dect s sper c a fost
prea nfricoat ca s dea fuga la poliie.
Nu c poliitii ar fi n stare s-o opreasc pe Anna, oricum. Dac-ar
intra n casa aia, rezultatul n-ar nsemna dect sporirea numrului
de mori. Sau poate c ea nu s-ar arta deloc fa de ei. i, n plus,
Anna mi aparine. Imaginea ei mi apare de la sine n minte pentru o
clip, amenintoare i palid i picurnd snge. ns creierul meu
vtmat nu e capabil s-o rein.
mi ntorc privirea spre Thomas, care nc fumeaz, nervos.
Mersi c m-ai scos afar, i zic, iar el d din cap n semn de
72
ncuviinare.
N-am vrut, mi rspunde. Adic, am vrut, dar cnd l-am vzut
pe Mike zcnd morman ntr-o balt, n-am mai fost tocmai
entuziasmat n privina asta. Trage nc un fum din igar.
Dumnezeule. Nu-mi vine s cred c e mort. Nu-mi vine s cred c ea
l-a omort.
De ce? Doar credeai n ea.
tiu, dar n-am vzut-o niciodat cu adevrat. Nimeni n-o vede
pe Anna. Pentru c, dac-o vezi pe Anna
Nu mai scapi cu via ca s-i povesteti cuiva, sfresc eu n
locul lui, pe un ton sumbru.
Aud zgomot de pai pe duumeaua ubred i mi ridic privirea.
Intr un tip n vrst, genul la de tip n vrst cu barb crunt i
rsucit, mpletit la capt ntr-o coad. Poart un tricou foarte uzat
cu Grateful Dead29 i o vest din piele. Antebraele i sunt pline de
sus pn jos de tatuaje ciudate: nimic cunoscut mie.
Eti un flcu al naibii de norocos. Trebuie s-i spun c m
ateptam la mai mult din partea unui exterminator de fantome
profesionist.
Prind punga cu ghea pe care mi-o azvrle ca s mi-o pun pe cap.
Are un zmbet pe faa ca pielea tbcit i ochelari cu rame din
srm pe nas.
Dumneavoastr suntei cel care i-a trimis pontul lui Margaret,
exclam, dndu-mi seama instantaneu. Crezusem c-a fost amicul
Thomas, de colo.
Un zmbet e tot ce primesc ca rspuns. Dar mi ajunge.
Thomas i drege glasul.
i-l prezint pe bunicul meu, Morfran Starling Sabin.

29 Celebr formaie rock american nfiinat n anul 1965. Titulatura (n traducere:


mortul recunosctor) a fost aleas de liderul Jerry Garda dintr-un dicionar vechi,
semnificnd recunotina manifestat de o persoan decedat fa de cineva care
s-a ocupat de nmormntarea sa cretineasc.
73
M simt obligat s rd.
De ce voi, tia goth, v dai mereu nume ciudate?
Aspr constatare venit din partea cuiva care umbl prin lume
spunndu-i Theseus Cassio.
E un btrn cu limba ascuit i imediat agreabil, cu o voce parc
ieit dintr-un western spaghetti n alb-negru. Nu m
descumpnete faptul c tie cine sunt. De fapt, m simt aproape
uurat. M bucur s nimeresc peste un alt membru al acestui
neobinuit univers subteran, n care lumea mi cunoate misiunea,
mi cunoate reputaia, cunoate reputaia tatlui meu. Eu nu-mi duc
viaa ca un super-erou. Am nevoie de oameni care s m ndrepte n
direcia potrivit. Am nevoie de oameni care s tie cine sunt n
realitate. Doar s nu fie prea muli. Nu tiu de ce nu mi-a zis mcar
att Thomas cnd a dat de mine n cimitir. De ce-a trebuit s fie att
de afurisit de enigmatic.
Ce-i face capul? se intereseaz Thomas.
Nu poi s-i dai seama, cu talentul tu parapsihologic?
Ridic din umeri.
i-am spus: n-am un talent chiar att de mare. Bunicul mi-a zis
c-o s vii i c trebuie s am grij de tine. Pot s citesc gndurile
uneori. Dar nu i pe ale tale, azi. Poate c de vin o fi comoia. Sau
poate c doar nu mai am nevoie de aa ceva. E un lucru care vine i
pleac.
Bun. Porcriile astea cu cititul gndurilor m bag n speriei, i
zic, apoi mi ntorc privirea spre Morfran. i, pentru ce-ai trimis
dup mine? i de ce nu i-ai zis lui Margaret s aranjeze o ntlnire
pentru cnd aveam s ajung aici, dect s-l trimitei pe Mentok the
Mind Taker30?
mi smucesc capul spre Thomas i imediat m njur n sinea mea

30 Numele unui personaj din serialul de animaie american Harvey Birdman,


Attorney at Law, un judector cu multiple abiliti parapsihice, printre care
teleportarea, telepatia, hipnoza sau telekinezia.
74
pentru ncercarea de a face pe mecherul. Capul meu nu e ndeajuns
de nzdrvenit pentru mecherie.
Am vrut s fii aici ct mai repede, mi explic el, ridicnd din
umeri. l tiu pe Margaret, iar Margaret te tie pe tine, personal.
Mi-a zis c nu-i place s fii deranjat. Dar eu tot am vrut s fiu cu
ochii pe tine. Exterminator de fantome sau nu, tot copil eti.
Bine, i zic. Dar care-i graba? Doar Anna e aici de cteva
decenii, nu?
Morfran se reazem de tejgheaua din sticl i clatin din cap.
Ceva e pe cale s se schimbe la Anna. E mai furioas zilele
astea. Eu sunt n legtur cu cei mori mai mult dect tine, n
numeroase privine. i vd i-i simt, gndind, gndindu-se la ceea ce
vor. Aa se-ntmpl de cnd
Se ntrerupe i ridic din umeri. nseamn c e o poveste la mijloc.
Numai c, probabil, e cea mai bun poveste a lui i nu vrea s-o
serveasc att de repede.
i freac tmplele, apoi continu.
Eu o simt cnd omoar. Ori de cte ori se ntmpl ca vreun
nefericit s-i ptrund n cas. Altdat, nu era mai mult dect o
mncrime ntre omoplai. Acum, e o total zvrcolire a
mruntaielor. Aa cum era odinioar, ea nici mcar n-ar fi ieit dup
tine. E moart de mult timp i nu e proast, cunoate diferena dintre
o prad uoar i un copil de bani gata. Numai c a devenit
neglijent. O s ajung pe primele pagini ale ziarelor. i tim
amndoi foarte bine c unele lucruri sunt de preferat s rmn
secrete.
Se aaz pe un fotoliu cu rezemtori laterale i se plesnete cu
palma peste genunchi. Aud cnitul unor gheare de cine pe podea
i, n scurt timp, un labrador negru i gras, cu botul crunt, se
apropie, cu mersul legnat, i-i pune capul n poala lui.
M ntorc cu gndul la ntmplrile din seara precedent. Ea nu e
deloc aa cum m-am ateptat, cu toate c, dup ce-am vzut-o, mi-e
greu s-mi amintesc la ce m-am ateptat. Poate am crezut c-o s vd
75
o fat trist, nspimntat, care omoar doar de fric i de nefericire.
Am crezut c-o s se repead n jos pe scar ntr-o rochie alb cu o
pat roie la guler. Am crezut c-o s aib dou zmbete, unul pe fa
i unul la gt, umed i rou. Am crezut c-o s m ntrebe ce caut n
casa ei, dup care o s se abat asupra mea cu dini ascuii ca briciul.
n loc de toate astea, am dat peste o fantom cu puterea unui
uragan, cu ochi negri i mini palide, nicidecum o fat moart, ci o
zei moart. Persefona 31 , ntoars din Hades, sau Hecate 32 , pe
jumtate descompus.
Gndul sta mi d ceva fiori, dar prefer s-i pun pe seama
pierderii de snge.
i-acum, ce-o s faci? se intereseaz Morfran.
mi cobor privirea spre punga cu ghea care a nceput s se
topeasc, ptat cu roz de sngele meu rehidratat. Pasul numrul
unu e s ajung acas i s fac un du, ncercnd n acelai timp s-o
mpiedic pe mama s se sperie prea tare i s m potopeasc iar cu
ulei de rozmarin.
Pe urm, napoi la coal, pentru minimalizarea pagubelor cu
Carmel i cu Otirea Troian. Ei probabil c nu l-au vzut pe Thomas
trgndu-m afar din cas; probabil i nchipuie c sunt mort i in
o extrem de dramatic ntrunire pe muchia prpastiei, ca s
hotrasc ce au de fcut cu privire la Mike i la mine, cum s explice.
Nu m ndoiesc c Will are cteva propuneri grozave.
i, dup toate astea, ntoarcerea la casa Annei. Pentru c am
vzut-o omornd. i trebuie s-o opresc.

31 Zeitate din mitologia greac, fiica lui Zeus i a Demetrei, zeia recoltelor. A fost
rpit de Hades, regele infernului, devenind astfel regina acestui inut al
umbrelor, zeia care duce la ndeplinire blestemele oamenilor asupra sufletelor
celor mori.
32 Una dintre principalele zeiti ale mitologiei vechilor greci, venerat de acetia

n chip de protectoare a gospodriilor, dar asociat deseori cu ntrebuinarea


plantelor i ierburilor otrvitoare, cu vrjitoria sau cu necromania.
76
Cu mama am noroc. Nu e acas cnd ajung eu i gsesc un bilet pe
bufetul din buctrie, anunndu-m c prnzul meu e ntr-o pung,
n frigider. Nu-l semneaz cu o inimioar sau cu altceva, ceea ce-mi
d de neles c e suprat fiindc am lipsit toat noaptea i n-am
sunat-o. O s m gndesc mai trziu la ce-o s-i spun, ceva care s nu
includ imaginea mea plin de snge i incontient.
N-am noroc cu Thomas, care m duce cu maina i apoi m
urmeaz pe treptele verandei. Cnd cobor dup du, cu capul nc
pulsndu-mi de parc inima mea i-ar fi stabilit o nou reedin n
spatele globilor oculari, l gsesc stnd la masa din buctrie, ntr-un
schimb de priviri concentrate cu Tybalt.
sta nu e un motan obinuit, zice Thomas, printre dini.
Privete fr s clipeasc n ochii verzi ai lui Tybalt, ochi verzi
care se abat spre mine, prnd s-mi zic: Biatul sta e un zevzec.
Vrful cozii i zvcnete ca o momeal pentru pescuit.
Normal c nu e, rspund, cotrobind prin dulpior dup ceva
aspirin de ronit, manie pe care am cptat-o dup ce am citit The
Shining de Stephen King33. E motanul unei vrjitoare.
Thomas ntrerupe contactul vizual cu Tybalt i-mi arunc o
privire furioas. i d seama cnd e luat peste picior. i zmbesc i-i
arunc o cutie cu rcoritoare. O deschide foarte aproape de Tybalt, iar
motanul l scuip i sare jos de pe mas, mrind enervat n timp ce
trece pe lng mine. M aplec s-l mngi pe spinare, iar el m
plesnete cu coada, transmindu-mi c vrea ca personajul sta
dezordonat s dispar din casa lui.
Ce-ai de gnd s faci cu Mike? vrea s tie Thomas,
privindu-m cu ochi mari i rotunzi pe deasupra buzei cutiei de
coca-cola.
Minimalizarea pagubelor, i rspund.

33Personajul principal al romanului, Jack Torrance, e un scriitor care ncearc s


renune la dependena de alcool i obinuiete s ronie tablete de aspirin.
77
Oricum, altceva n-am ce s fac. A fi avut mai multe variante dac
n-a fi zcut incontient toat noaptea trecut, dar mortul de la
groap nu se mai ntoarce, ca s zic aa. Trebuie s dau de Carmel.
Trebuie s vorbesc cu Will. Trebuie s le nchid gura amndurora.
Prin urmare, probabil c ar trebui s mergem acum la coal.
nal din sprncene, parc mirndu-se c am renunat la
ncercrile de a-l trimite la plimbare.
La ce te ateptai? l ntreb. Eti implicat. Ai vrut s fii implicat,
orice-ar fi, aa c, bine, felicitri. Nu mai e vreme pentru rzgndit.
Thomas nghite n sec. Spre lauda sa, nu comenteaz nimic.
Cnd intrm n coal, coridoarele sunt pustii. Pentru o clip, mi
trece prin minte c am fost descoperii, c suntem pierdui, c n
spatele tuturor uilor nchise e cte un soi de priveghi pentru Mike.
Abia pe urm mi dau seama c sunt tmpit. Coridoarele sunt
pustii din cauz c ne aflm n toiul celei de-a treia ore de curs.
Poposim n vestiar la dulpioarele fiecruia, ferindu-ne de
eventualele ntrebri din partea corpului profesoral. Eu n-am de
gnd m duc la or. Vom sta pur i simplu s ateptm prin zon
pn la prnz, nvrtindu-ne pe lng dulpiorul lui Carmel, n
sperana c ea e la coal i nu zace, palid i bolnav, n patul ei
de-acas. Dar, chiar i s fie aa, Thomas susine c tie unde
locuiete. Putem s facem un popas mai trziu pe la ea. Dac mi-a
mai rmas vreun dram de noroc, nc n-a apucat s stea de vorb cu
prinii ei.
Cnd se aude soneria, tresar puternic, speriat. Nu m ajut cu
nimic nici n privina durerii de cap. Dar clipesc apsat i-mi
ncordez privirea prin mulime, prin uvoiul nesfrit de trupuri
mbrcate asemntor care se revars pe coridoare. Oftez uurat
cnd o zresc pe Carmel. Pare un pic palid, ca i cum ar fi plns sau
ar fi vomitat, dar tot bine mbrcat e i-i duce crile n brae.
Nimic prea ngrijortor.
Una dintre brunetele de asear nu tiu care o fi, dar o s-o
numesc Natalie se repede s-o ia de bra i ncepe s trncneasc
78
despre ceva. Reacia lui Carmel e demn de Oscar: aplecarea urechii
i atenia privirii, datul ochilor peste cap i rsul, toate att de fireti
i autentice. Apoi spune ceva, un ceva care s schimbe subiectul, iar
Natalie se ntoarce i pleac, opind. Iar masca lui Carmel dispare
din nou.
Nu e la mai mult de trei sau patru metri de dulpiorul ei cnd, n
sfrit, i ridic privirea ndeajuns ct s remarce c stau n faa lui.
Face ochii mari. mi pronun numele cu voce tare, dup care i
rotete privirea n jur i se apropie, nevrnd s fie auzit.
Eti viu, mi zice.
Felul n care i se frnge vocea ntre cuvinte d de neles ce
sentiment straniu are rostindu-le. Privirea ei mi cerceteaz corpul
de sus pn jos, de parc s-ar atepta s-mi curg snge sau s-mi
ias un os prin piele.
Cum ai reuit? m ntreab.
Fac semn cu capul spre Thomas, care st pitit n dreapta mea.
M-a scos Thomas din cas.
Carmel l nvrednicete cu o privire i un zmbet. Altceva nu
spune. Nu m ia n brae, aa cum crezusem, oarecum, c va face. Iar
asta m determin s-mi plac i mai mult de ea, dintr-un motiv
oarecare.
Will unde e? Dar Chase? o ntreb.
N-o mai ntreb dac mai tie i altcineva. E evident, dup
comportamentul celor de pe coridoare, dup felul n care se plimb
toi, trncnind firesc, c nimeni altcineva nu tie. Dar tot trebuie s
aranjm povestea. S ne punem de acord versiunile.
Nu tiu. Nu m ntlnesc cu ei nainte de prnz. Oricum, nu
tiu la cte ore s-or fi dus, adaug, lsndu-i privirea n jos.
E tentat s vorbeasc despre Mike. S spun acele lucruri pe care
simte c ar trebui s le spun, cum ar fi c regret, sau c el nu era de
fapt un tip chiar att de ru i nu merita s peasc una ca asta. i
muc buza.
Trebuie s vorbim cu ei. Toi la un loc. Caut-i n sala de mese
79
i spune-le c sunt viu. Unde putem s ne ntlnim?
Nu-mi rspunde imediat, foindu-se pe loc. Haide, Carmel, nu m
dezamgi.
O s-i aduc pe terenul de fotbal. N-o s fie nimeni acolo.
ncuviinez repede din cap i ea pleac, privind napoi o singur
dat, vrnd parc s se asigure c sunt nc acolo, c sunt real i c ea
n-a nnebunit. Observ c Thomas a rmas cu privirea aintit spre ea,
ca un foarte trist i credincios cine de vntoare.
Frate, zic, pornind spre sala de sport, ca s trec prin ea spre
terenul de fotbal. Acum nu e momentul.
l aud bombnind n urma mea c totdeauna e momentul, mi
permit s zmbesc cu superioritate pentru o clip, nainte de a
ncepe s m ntreb ce a avea de fcut ca s-i in n fru pe Will i pe
Chase.

80
Nou

Cnd Will i Chase ajung pe terenul de fotbal, ne gsesc, pe mine


i pe Thomas, culcai pe gradene, privind cerul. Ziua e nsorit,
plcut i cald. Mama Natur nu poart doliu dup Mike Andover.
Lumina mi face fantastic de bine pentru capul care-mi pulseaz de
durere.
Dumnezeule, exclam unul dintre ei, dup care urmeaz o
ntreag niruire de invective pe care nu m obosesc s le repet;
tirada se ncheie pn la urm cu: Uite-l c e chiar viu!
Nu datorit vou, idioilor, ripostez, ridicndu-m n ezut.
Se ridic i Thomas, dar rmne uor ncovoiat. Ticloii tia l-au
luat n uturi de prea multe ori.
Hei, izbucnete Will. Noi nu i-am fcut nimic, ai neles?
ine-i dracului gura, adaug Chase, ndreptndu-i un deget
spre mine.
Timp de un minut, nu tiu ce s mai zic. Nu m gndisem c ei ar
vrea s-mi impun mie tcerea.
mi scutur cu palma un genunchi al blugilor. E un pic de praf
acolo, de cnd m-am rezemat de partea de dedesubt a gradenei.
Voi doi n-ai ncercat s-mi facei nimic, le spun, cu sinceritate.
M-ai dus la o cas, pentru c ai vrut s m speriai. N-aveai de
unde s tii c prietenul vostru o s se pomeneasc sfiat n dou i
eviscerat.
A fost o cruzime din partea mea, trebuie s-o recunosc. Chase se
albete imediat la fa. Ultimele clipe din viaa lui Mike i se
deruleaz prin faa ochilor. Pentru o clip, m nduioez, dar imediat
durerea care-mi pulseaz n east mi amintete c ei au ncercat s

81
m omoare.
n spatele lor, cu o graden mai jos, Carmel se nfoar cu braele
i privete n alt parte. Poate c n-ar trebui s fiu att de suprat.
Dar ce, ea crede c e de glum? Normal c ar trebui s fiu. Nu m
bucur pentru ce a pit Mike. N-a fi permis niciodat s se ntmple
aa ceva, dac el nu m-ar fi scos din aciune lovindu-m cu o
scndur n cap.
Ce-ar trebui s le spunem celorlali despre Mike? ntreab
Carmel. O s se pun ntrebri. Toat lumea l-a vzut plecnd de la
petrecere mpreun cu noi.
Nu putem s le spunem adevrul, i rspunde Will, mhnit.
i care e adevrul? insist Carmel. Ce s-a ntmplat n casa aia?
Chiar trebuie s cred c Mike a fost asasinat de o fantom? Cas
O privesc drept n ochi.
Am vzut cu ochii mei.
Am vzut i eu, m susine Chase, care arat de parc e pe cale
s vomite.
Carmel scutur din cap.
Nu e adevrat. Cas triete. La fel i Mike. Asta nu e dect o
fars gogonat pe care ai copt-o cu toii ca s v rzbunai pe mine
pentru c m-am desprit de el.
Nu mai fi att de obsedat de tine, riposteaz Will. Eu i-am
vzut braele ieind prin geam. Am vzut-o cum l-a tras nuntru.
Am auzit iptul cuiva. Dup care am vzut silueta lui Mike
despicat n dou. Will i ntoarce privirea spre mine. Aadar, ce-a
fost? Ce vieuitoare era n casa aia?
A fost un vampir, frate, biguie Chase.
Un idiot. l ignor n totalitate.
Nu era nicio vieuitoare n casa aia. Mike a fost omort de
Anna Korlov.
Nici gnd, frate, nici gnd, protesteaz Chase, tot mai panicat,
ns eu nu am vreme pentru fazele lui de negare.
Din fericire, nici Will, care-i cere s tac.
82
Le spunem poliitilor c ne-am plimbat cu maina o vreme,
spune Will. Pe urm, Mike s-a enervat n legtur cu Carmel i Cas i
a cobort. Niciunul dintre noi n-a putut s-l opreasc. A zis c-o s se
ntoarc pe jos acas i, din moment ce nu era chiar att de departe,
am zis c e-n regul. Iar azi, cnd n-a aprut la coal, ne-am
nchipuit c-o fi mahmur.
Will i ine flcile ferm ncletate. Se vede c e capabil s
gndeasc pe moment, chiar i atunci cnd nu-i face plcere.
Va trebui s ndurm cteva zile sau sptmni de cutri n
echip. O s ni se pun ceva ntrebri. Dup care o s renune.
Privete drept spre mine. Orict de mare nemernic ar fi fost Mike,
tot prietenul lui Will era, aa c Will Rosenberg parc ar vrea acum
s m tearg din lumea celor vii doar prin puterea voinei. Dac
n-ar fi avut martori, poate chiar ar fi ncercat: i-ar fi ciocnit clciele
ntre ele de trei ori, sau cine mai tie ce.
i poate c are dreptate. Poate c a fost vina mea. A fi putut s
gsesc alt cale de a ajunge la Anna. Dar, la naiba cu toate astea.
Mike Andover m-a lovit n cap pe la spate cu o scndur i m-a
aruncat ntr-o cas prsit, i totul numai din cauz c am stat de
vorb cu fosta lui iubit. Nu merita s fie despicat n dou, dar la un
ut n ou ar fi trebuit s se atepte, n cel mai bun caz.
Chase i ine capul ntre mini, vorbind singur despre ct de
mare e ncurctura n care a intrat, despre ce chin o s fie ca s-i
mint pe poliiti. Lui i vine mai uor s se concentreze asupra
aspectelor problemei care nu in de supranatural. De fapt, pentru
majoritatea oamenilor e mai uor. De-asta reuesc creaturi ca Anna
s rmn netiute pentru att de mult timp.
Will i d un ghiont n umr.
Ce-o s facem cu ea? ntreab i, pentru o clip, am impresia c
vorbete despre Carmel.
Nu putei s facei nimic cu ea, se amestec Thomas, vorbind
pentru prima oar dup ceea ce prea s fie un deceniu,
prinzndu-se naintea mea. Ea nu e de talia voastr, precizeaz el.
83
Mi-a ucis cel mai bun prieten, se rstete Will. Ce-ar trebui s
fac? Nimic?
Exact, rspunde Thomas i adaug cuvntului o ridicare din
umeri i un zmbet strmb de superioritate care i-ar putea atrage un
pumn n fa.
Ei bine, tot trebuie s facem ceva.
mi ntorc privirea spre Carmel. Are ochii mari i triti, iar prul ei
blond i atrn n uvie peste ei. E, probabil, cea mai emo nfiare
din cte a avut vreodat.
Dac ea exist cu adevrat, continu Carmel, atunci probabil ar
trebui s facem. Doar n-o s lsm s tot omoare oameni.
Nu, nu, i zice Thomas, pe un ton linititor, iar mie mi vine s-l
dau de-a dura pe gradene.
Oare n-a auzit cnd i-am zis chestia cu acum nu e momentul?
Uite ce e, zic eu. N-o s ne aruncm cu toii ntr-o dub verde34
i s-o scoatem din cas cu ajutorul celor de la Harlem Globetrotters35.
Oricine se mai ntoarce n casa aia e ca i mort. i, n afar de cazul n
care v dorii s ajungei despicai n dou pe vertical i s v
holbai la mruntaiele voastre fcute morman pe podea, o s inei
distana.
N-a fi vrut s fiu att de aspru cu ei, dar e un dezastru. Unul
dintre cei pe care i-am implicat e mort, iar acum toi ceilali ntri
vor s-l urmeze. Nu tiu cum de am reuit s m vr ntr-un
asemenea balamuc. Am dat totul peste cap extrem de repede.
Eu m ntorc acolo, anun Will. Trebuie s fac ceva.
Vin cu tine, adaug Carmel, aruncndu-mi o privire fioroas,
de parc m-ar provoca s ncerc mcar s-o mpiedic.
Uit, evident, c eu am avut n faa ochilor un chip mort brzdat
de vene ntunecate, acum mai puin de douzeci i patru de ore. Nu

34Aluzie la dubele companiei americane Green Van, specializat n mutri.


35Celebr trup de spectacole itinerante, alctuit din baschetbaliti capabili de
jonglerii i trucuri uluitoare.
84
m las impresionat de fiele ei de tip dur.
Niciunul dintre voi nu se duce nicieri, declar eu, dup care m
surprind pe mine nsumi, adugnd: Nu nainte de a fi pregtit.
Arunc o privire spre Thomas, a crui gur a rmas uor cscat, i
continui: Thomas are un bunic. Un tip btrn priceput la lumea
spiritelor. Morfran Starling. El tie despre Anna. Avem nevoie s
discutm cu el mai nti, dac e s facem ceva.
l nghiontesc pe Thomas n umr i el ncearc s-i reconstituie o
expresie normal pe fa.
Dar, n definitiv, cum poi s omori aa ceva? se intereseaz
Chase. O strpungi cu o epu n inim?
Mi-ar face plcere s-i precizez din nou c Anna nu e vampir, dar
m hotrsc s atept pn cnd va propune gloanele din argint ca
s-l arunc jos de pe gradene.
Nu fi tmpit, pufnete Thomas. Ea e deja moart. N-ai cum s-o
omori. Trebuie s-o izgoneti, sau cam aa ceva. Bunicul meu a
fcut-o o dat sau de dou ori. E un farmec tare de tot, cu lumnri i
plante i chestii.
Am un schimb de priviri cu Thomas. Putiul sta chiar e folositor
din cnd n cnd.
Pot s v duc la el, se ofer apoi. Disear, dac vrei.
Will l privete pe Thomas, apoi pe mine, dup care iar pe
Thomas. Chase d impresia c-i dorete s nu fi fost nevoit s se
prefac att de dobitoc n permanen, dar asta e, cum i-a aternut,
aa doarme. Iar Carmel doar m fixeaz cu privirea.
OK, accept Will, pn la urm. Ne ntlnim dup ore.
Eu nu pot, zic n grab. Treburi cu mama. Dar pot s ajung la
magazin mai trziu.
Pornesc toi s coboare gradenele, cu stngcie ceea ce
constituie singurul mod de a cobor gradenele. Thomas zmbete n
timp ce-i privete cum se ndeprteaz.
Destul de bun, hm? ntreab, zmbind larg. Cine-a spus c
n-am abiliti parapsihologice?
85
Probabil c e doar intuiia feminin, i dau eu replica. Dar ai
grij ca tu i btrnul Morfran s-i trimitei ct mai convingtor dup
potcoave de cai mori.
i tu unde-o s fii? m ntreab, dar nu-i rspund.
tie el unde m duc. O s fiu la Anna.

86
Zece

Privesc din nou cu atenie casa Annei. Partea raional a creierului


meu mi spune c nu e dect o cas. i c numai ce se afl nuntrul
ei o face s fie ngrozitoare, o face s fie periculoas, c nu e posibil
s se aplece spre mine ca i cum ar vrea s m vneze printre
buruienile care o npdesc. Nu e posibil s ncerce s se smulg din
fundaia ei i s m nghit cu totul. i totui, asta pare s fac.
n spatele meu, aud un mic uierat. M ntorc. Tybalt st cu labele
din fa pe ua din dreptul volanului, n maina mamei, privind
afar pe geam.
Nu-i de glum, pisoi, i zic.
Nu tiu de ce m-a pus mama s-l iau cu mine. N-o s m poat
ajuta. Cnd vine vorba despre utilitate, el e mai degrab ca un
detector de fum dect ca un cine de vntoare. Dar cnd am ajuns
acas dup coal i i-am zis mamei unde m duc i ce s-a ntmplat
srind peste faptul c a fost ct pe ce s-mi gsesc moartea i c
unul dintre colegii mei a fost despicat n dou , a ghicit, probabil, c
povestea nu se oprete aici, fiindc am primit un strat proaspt de
ulei de rozmarin pe frunte, n form de triunghi, i m-a pus s iau i
motanul cu mine. Uneori, am impresia c ea habar n-are de ceea ce
fac eu pe-aici.
N-a spus prea multe. tiu c-i st mereu pe vrful limbii cererea
de a m opri. S-mi spun c e periculos i c pot s moar oameni.
Dar i mai muli ar muri dac eu nu mi-a ndeplini misiunea. E o
misiune pe care a pornit-o tatl meu. Pentru asta m-am nscut, e
motenirea mea din partea lui i sta e adevratul motiv pentru care
ea tace. A crezut n el. A tiut care e preul, tocmai pn n ziua n

87
care el a fost asasinat: asasinat de ceea ce crezuse c nu e dect o alt
fantom dintr-un lung ir.
mi scot cuitul din rucsac i-l extrag din teac. Tata a plecat de
acas ntr-o dup-amiaz lund cu el cuitul sta, exact la fel cum
fcea mereu nc dinainte ca eu s m fi nscut. i nu s-a mai ntors
niciodat. Cineva l-a biruit. Poliitii au venit a doua zi dup ce
mama i-a anunat dispariia. Au zis c tata a murit. Am pndit din
umbr ct timp au interogat-o pe mama, iar pn la urm detectivul
i-a destinuit, n oapt, secretul: c trupul tatei era plin de
mucturi; c buci din el lipseau.
Luni de-a rndul, ngrozitoarea moarte a tatlui meu mi-a torturat
gndurile. Mi-am imaginat-o n toate felurile posibile. Am visat-o.
Am desenat-o pe hrtie cu pix negru i creion rou, cu siluete
scheletice epene i snge ceros. Mama s-a strduit s m vindece,
cntndu-mi n permanen i lsnd luminile aprinse, ncercnd s
m fereasc de ntuneric. ns vedeniile i comarurile n-au ncetat
pn n ziua n care am pus mna pe cuit.
Nu l-au prins pe asasinul tatei, desigur. Pentru c asasinul tatei
era deja mort. Aa c tiu ce mi-e sortit s fac. Privind acum casa
Annei, nu mi-e team, fiindc Anna Korlov nu nseamn sfritul
meu. ntr-o zi, o s m ntorc n locul n care a murit tata i-o s-mi
trec cuitul prin gura care l-a mncat.
Respir de dou ori profund. Cuitul rmne afar: nu e cazul s
m prefac. Eu tiu c ea e nuntru, iar ea tie c vin. O simt c-mi
urmrete micrile. Motanul m privete cu ochii lui reflectorizani
dinuntrul mainii, aa c simt i perechea asta de ochi pe mine n
timp ce naintez pe aleea npdit de buruieni spre intrarea n cas.
Nu cred s fi existat vreodat o noapte mai tcut. Nu tu vnt, nu
tu insecte, nu tu nimic. Scrnetul pietriului sub tlpile pantofilor
mei e dureros de sonor. N-are sens s ncerc s m furiez. E ca
atunci cnd te trezeti primul de diminea, cnd orice micare faci e
zgomotoas ca o siren pentru cea, orict de silenios te-ai strdui
s fii. mi vine s tropi pe treptele astea ale verandei din fa. mi
88
vine s rup o scndur, s-o smulg de-acolo i s izbesc cu ea n u.
Dar ar fi o grosolnie i, n plus, nici n-a avea nevoie. Ua e deschis
deja.
O lumin cenuie sinistr se strecoar afar, lipsit de raze. E doar
ceva care se topete oarecum n aerul ntunecat, ca un soi de cea
luminiscent. mi ncordez auzul, ncercnd s percep ceva; am
impresia c aud, n deprtare, huruitul sczut al unui tren, iar apoi
un scrit de piele cnd mi nteesc strnsoarea pe pumnal. Intru pe
u i-o nchid dup mine. Nu vreau s-i dau fantomei ocazia unei
sperieturi ieftine ca-n filmele de mna a doua, prin trntirea ei cu
zgomot.
Antreul e pustiu, casa scrii e goal. Scheletul candelabrului
distrus atrn de tavan fr s tresar i zresc o mas acoperit cu
un cearaf prfuit, care a putea s jur c n-a fost acolo noaptea
trecut. E ceva n neregul la casa asta. Ceva pe lng prezena celei
care, evident, o bntuie.
Anna, rostesc i sunetul vocii mele se rostogolete prin aer.
Casa l nghite fr vreun ecou.
Privesc spre stnga. Locul n care a murit Mike Andover e gol, cu
excepia unei pete ntunecate, uleioase. E singurul lucru care a mai
rmas. N-am idee ce-o fi fcut Anna cu cadavrul i, sincer s fiu,
prefer nici s nu m gndesc la asta.
Nimic nu se clintete, iar eu n-am chef s atept. n acelai timp,
nu vreau s-o nfrunt pe scar. Are un avantaj mult prea mare, fiind
puternic precum o zei a vikingilor, i moart-vie, i aa mai
departe. Ptrund mai departe n cas, croindu-mi drum cu precauie
printre mobilele mprtiate i prfuite. mi trece prin gnd c ea ar
putea sta la pnd, c divanul mthlos nu e nicidecum un divan
mthlos, ci o fat moart plin de vene vizibile. Tocmai m
pregtesc s-l strpung cu pumnalul, pentru mai mult siguran,
cnd aud ceva trind n spatele meu. M ntorc.
Dumnezeule!
Deja au trecut trei zile? m ntreab fantoma lui Mike Andover.
89
St n picioare lng fereastra prin care a fost tras nuntru. i e
ntreg. ncerc un zmbet ezitant. Moartea, se pare, l-a fcut s fie mai
inteligent. Dar o parte din mine bnuiete c, n realitate, ceea ce
privesc nu e nicidecum Mike Andover. E doar pata de pe podea,
ridicat de Anna i fcut s mearg i s vorbeasc. Dar, pentru
eventualitatea n care n-ar fi aa
mi pare ru. Pentru ce i s-a ntmplat. N-ar fi trebuit.
Mike i smucete capul n sus.
Niciodat n-ar trebui. Sau totdeauna ar trebui. Nu conteaz.
Zmbete. Nu-mi dau seama dac se dorete s fie un zmbet
prietenos sau unul ironic, dar e, indiscutabil, sinistru. Mai ales cnd
dispare brusc.
Casa asta e nepotrivit. Dac ai intrat, nu mai iei niciodat.
N-ar fi trebuit s te ntorci.
Am treab aici, i zic, ncercnd s nu iau n seam ideea c el
nu mai poate iei niciodat; e prea cumplit i prea nedreapt.
Aceeai treab pe care am avut-o i eu aici? m ntreab, cu un
mrit sczut.
Dar, pn s-i pot rspunde, e sfiat n dou de mini nevzute,
ca o reconstituire exact a morii lui. M dau napoi, cu pai
mpleticii, i nimeresc cu genunchii ntr-o mas, sau cam aa ceva,
nu tiu precis i chiar nu-mi pas. ocul de a-l vedea prbuindu-se
nc o dat n dou bltoace umede oribile m determin s
desconsider mobilierul. mi spun n sinea mea c n-a fost dect un
truc ieftin i c am mai vzut eu altele mai rele. M strduiesc s-mi
ncetinesc ritmul respiraiei. Deodat, dinspre podea, aud iar vocea
lui Mike.
Hei, Cas.
Privirea mi alunec peste toat mizeria aia n cutarea feei lui, pe
care o descopr schimonosit, nc prins de jumtatea din dreapta a
trupului. Aia e jumtatea n care a rmas ira spinrii. nghit apsat
i-mi feresc privirea de vertebrele lsate la vedere. Mike i d ochii
peste cap spre mine.
90
Nu doare dect timp de un minut, mi zice, dup care se scurge
n podea, lent, ca uleiul ntr-un ervet.
Ochiul nu i se nchide cnd dispare. Continu s priveasc fix.
Zu c a fi putut tri i fr acest mic schimb de cuvinte. n timp ce
continui s stau cu ochii pe pata ntunecat de pe podea, mi dau
seama c-mi in respiraia. i m ntreb ci oameni o fi omort de
fapt Anna n casa asta. M ntreb dac sunt nc toi acolo, crustele
lor, i dac ea poate s le manevreze ca pe marionete, fcndu-le s
se trasc spre mine n diverse stadii de descompunere.
Vino-i n fire. Nu e momentul acum s intru n panic. E
momentul acum s-mi strng cuitul n mn i s-mi dau seama,
prea trziu, c se apropie ceva din spatele meu.
O umbr de pr negru se zrete n jurul umrului meu, dou sau
trei fuioare ntinzndu-se ca s m cheme mai aproape. M rsucesc
i spintec aerul, aproape ateptndu-m ca ea s nu fie acolo, s fi
disprut n acea clip anume. Dar ea n-a disprut. Plutete prin faa
mea, la vreo cincisprezece centimetri deasupra podelei.
ovim pentru o secund, studiindu-ne reciproc, ochii mei cprui
privind drept n ai ei, ca petrolul. Ar avea cam un metru i aptezeci
dac-ar sta pe podea, dar din moment ce plutete la vreo palm
deasupra ei, aproape c sunt nevoit s privesc n sus. Propria
rsuflare mi se pare zgomotoas, dup cum mi-o aud n cap. Sunetul
picturilor din rochia ei pe podea e moale. Ce s-o fi ales din ea de
cnd a murit? Ce putere i-o fi descoperit, ce furie, care s-i permit
s fie mai mult dect un spectru, s devin un demon al rzbunrii?
Cuitul meu i-a retezat, n calea lui, vrfurile prului. Frnturile
de pr coboar, plutind, i ea le privete scufundndu-se n
scndurile duumelei, la fel ca Mike, acum cteva clipe. Ceva i
traverseaz fruntea, o ncordare, o tristee, dup care i ridic
privirea spre mine i-i dezgolete dinii.
De ce te-ai ntors? m ntreab.
nghit n sec. Nu tiu ce s-i rspund. M simt btnd n retragere,
chiar dac-mi spun s n-o fac.
91
i-am druit viaa, ambalat ca un cadou, mi zice.
Vocea care-i iese din gura cavernoas e adnc i cumplit.
E sunetul unei voci fr suflare. nc poart n ea un foarte slab
accent finlandez.
Ai crezut c e uor? continu ea. Vrei s fii mort?
E o und de speran n tonul pe care-mi pune acea ultim
ntrebare, fcnd ca privirea s-i devin mai ptrunztoare. i
coboar ochii spre cuitul meu cu o nefireasc zvcnire a capului. O
grimas i pune stpnire pe fa; expresiile se succed ntr-un ritm
nebunesc, ca unduirile pe apa unui lac.
Apoi, aerul din jurul ei ncepe s tremure i zeia din faa mea
dispare. n locul ei rmne o fat palid, cu prul lung i negru.
Picioarele i sunt ferm nfipte pe podea. mi cobor privirea spre ea.
Care i-e numele? se intereseaz, iar cnd vede c nu-i rspund,
continu: Tu l tii pe-al meu. i-am salvat viaa. Nu i se pare ct se
poate de corect?
Numele meu e Theseus Cassio, m aud spunnd, chiar dac
ntre timp m gndesc ce truc ieftin e sta i ce prostesc.
Dac ea i nchipuie c n-o s-o extermin sub nfiarea asta,
atunci se nal de moarte, fr s intenionez vreun joc de cuvinte.
Dar e o deghizare bun, trebuie s-i recunosc meritul. Masca pe care
o poart are o fa gnditoare i ochi delicai, violet. E mbrcat
ntr-o rochie alb, de mod veche.
Theseus Cassio, repet ea.
Theseus Cassio Lowood, adaug, dei nu tiu de ce-i spun ei aa
ceva. Toat lumea mi zice Cas.
Ai venit s m omori.
mi d trcoale, descriind un cerc larg. O las doar ct s treac de
umerii mei, dup care m ntorc i eu. Nici nu m gndesc s-o las n
spatele meu. O fi ea acum numai dulcea i nevinovie, dar tiu ce
creatur ar ni brusc dac i s-ar da ocazia.
Cineva a fcut deja asta, i zic, nefiind dispus s-i nir poveti
drgue cum c a fi venit s-o eliberez.
92
Ar nsemna s triez, s-o fac s se relaxeze, ncercnd s-o atrag n
capcan. i, pe lng asta, ar fi o minciun. Habar n-am unde a
trimite-o, dar nu-mi pas. Nu tiu dect c o s fie departe de-aici,
unde poate s omoare oamenii i s-i absoarb n casa asta afurisit.
Cineva a fcut-o, aa e, confirm ea, i deodat i rsucete
capul i-l repede nainte i-napoi.
Pentru o secund, prul rencepe s i se zvrcoleasc, precum
erpii.
Dar tu nu poi, adaug.
Ea tie c e moart. Interesant. Cei mai muli dintre ei nu tiu. Cei
mai muli sunt doar furioi i nspimntai, mai degrab amprente
ale unor triri ale unor momente oribile dect fiine propriu-zise.
Cu unii poi s stai de vorb, ns de obicei ei cred c eti cu totul
altcineva, cineva din trecutul lor. Capacitatea ei de nelegere m
descumpnete pentru o clip, aa c m folosesc de vorbe ca s
ctig timp.
Scumpo, tata i cu mine am vrt n pmnt mai multe fantome
dect ai putea tu s numeri.
Dar niciodat una ca mine.
Intonaia cu care spune asta nu e tocmai mndrie, dar ceva pe
aproape. Mndrie nuanat cu amrciune. Pstrez tcerea, fiindc
prefer s nu tie c are dreptate. Anna nu seamn cu nimic din
ce-am vzut pn acum. Fora ei pare s nu aib limite, ca i tolba ei
cu iretlicuri. Nu e o oarecare fantom amrt, scoas din srite de
faptul c a fost mpucat mortal. Ea e moartea nsi, cumplit i
iraional, i chiar cnd e n vemnt de snge i vene tot nu pot s
fac altceva dect s m holbez la ea.
Dar fric nu-mi e. Orict ar fi de puternic, nu am nevoie dect de
o lovitur bun. Nu e dincolo de raza de aciune a pumnalului meu
i, dac a putea s ajung la ea, s-ar risipi n eter exact ca toate
celelalte.
Poate c-ar trebui s-l aduci i pe tatl tu, ca s te ajute, zice ea,
iar eu strng mai tare cuitul n mn.
93
Tatl meu e mort.
O umbr i traverseaz privirea. Nu-mi vine s cred c ar fi regret
sau stnjeneal, dar aa ceva pare s fie.
i tatl meu a murit, cnd eram mic, mi mrturisete, ncet.
ntr-o furtun pe lac.
Nu pot s-o las s continue aa. Simt cum ceva din piept mi se
nmoaie, ncetndu-i mritul, total fr voia mea. Fora ei face ca
vulnerabilitatea s-i fie i mai nduiotoare. Eu ar trebui s fiu mai
presus de aa ceva.
Anna, rostesc, i privirea i se ridic brusc spre mine.
Scot pumnalul, iar luciul lamei i se reflect n ochi.
Pleac, mi poruncete, regina castelului ei mort. Nu vreau s
te omor. i se pare c nici nu sunt nevoit, dintr-un oarecare motiv.
Aa c pleac.
Mai multe ntrebri mi rsar n minte auzind asta, numai c,
ncpnat fiind, m proptesc i mai bine pe picioare.
Nu plec pn nu te tiu afar din casa asta i ntoars n
pmnt.
N-am fost niciodat n pmnt, mi uier printre dini.
Pupilele i devin din ce n ce mai ntunecate, negrul
rspndindu-se ca un vrtej spre exterior, pn cnd tot albul
dispare. Venele ncep s-i ias la iveal, strecurndu-se pe obraji i
poposind la tmple i la gt. Sngele bolborosete, ieindu-i prin
pori i revrsndu-se pe toat nlimea ei, ca o rochie nfoiat
picurnd pe podea.
mi reped cuitul i simt ceva greu nimerindu-mi braul, nainte
de a m pomeni azvrlit de perete. La dracu. Nici mcar n-am
vzut-o micndu-se. nc plutete prin mijlocul ncperii, acolo
unde fusesem eu pn adineauri. Umrul m doare ru n locul n
care a luat contact cu peretele. Braul m doare ru n locul n care a
luat contact cu Anna. Numai c sunt destul de cpnos, aa c m
ridic n grab i m npustesc din nou spre ea, intind mai jos de
data asta, nici mcar ncercnd s ucid, ci doar s retez ceva.
94
Deocamdat, m fixez asupra prului.
Urmtorul lucru de care sunt contient e c ajung din nou n
cealalt parte a camerei. Am traversat-o alunecnd pe spate. Cred c
mi-au intrat achii n pantaloni. Anna continu s pluteasc,
privindu-m cu o animozitate tot mai mare. Sunetul scos de
picturile czute din rochia ei pe podea mi amintete de un profesor
care-i ciocnea lent tmpla atunci cnd se enerva de-a binelea din
cauza penuriei mele de cunotine.
M pun din nou pe picioare, de data asta mai lent. Sper s par mai
degrab c-mi plnuiesc cu grij urmtoarea micare, dect c sufr
dureri considerabile, acesta fiind i adevratul motiv. Ea nu ncearc
s m omoare, ceea ce ncepe s m scoat din srite. D cu mine de
perei de parc a fi un pisoi din plu. Lui Tybalt i s-ar prea ceva
caraghios. Chiar m ntreb dac-o putea s vad din main.
nceteaz, mi ordon, cu vocea ei cavernoas.
Dau fuga spre ea i m apuc de ncheieturi. M zbat, dar e ca i
cum a ncerca s m lupt cu betonul.
Las-m s te omor, bombnesc, disperat.
Un licr de furie i lumineaz ochii. Pentru o clip, m gndesc c
am comis o greeal colosal, c am uitat ce e ea n realitate, i c-o s
sfresc exact ca Mike Andover. Trupul chiar mi se crispeaz,
ncercnd s evite s fie sfiat n dou.
N-o s te las niciodat s m omori, se stropete,
mbrncindu-m napoi spre u.
De ce? Nu crezi c i-ai gsi tihna? ripostez, ntrebndu-m
pentru a nu tiu cta oar de ce nu pot niciodat s-mi in gura.
Mijete ochii spre mine ca spre un idiot.
Tihn? Dup ce-am fcut? Tihn, ntr-o cas plin de biei
sfrtecai i strini eviscerai?
M trage cu faa foarte aproape de a ei. Ochii negri i sunt larg
cscai.
Nu pot s te las s m omori, mi zice, dup care strig, strig
ndeajuns de tare ct s-mi zvcneasc timpanele de durere, n timp
95
ce m azvrle afar din cas pe u, fcndu-m s zbor pe deasupra
treptelor rupte, tocmai pn pe pietriul npdit de buruieni al aleii.
Niciodat n-am vrut s fiu moart!
Ating pmntul, m rostogolesc i-mi ridic privirea tocmai la
timp ca s vd ua trntindu-se. Casa pare nc nemicat i pustie,
ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic n ea de un milion de ani. mi
pipi cu precauie membrele i constat c sunt toate n stare de
funcionare. Abia dup asta m ridic n genunchi.
Niciuna dintre fantome nu i-a dorit vreodat s fie moart. Nu cu
adevrat. Nici mcar sinucigaii: se rzgndeau n ultima clip. A fi
vrut s-i pot spune asta, i s i-o spun cu isteime, ca s nu se mai
simt att de singur. Plus c aa m-a fi simit i eu mai puin
imbecil, dup ce-am fost azvrlit de colo-colo ca un gangster anonim
ntr-un film cu James Bond. Mare exterminator profesionist mai
sunt!
n timp ce m ndrept spre maina mamei, ncerc s-mi recapt
controlul. Pentru c o s-o dau eu gata pe Anna, indiferent de ce crede
ea. i pentru c n-am dat gre niciodat, dar i pentru c, n
momentul n care mi-a zis c nu m poate lsa s-o omor, prea s-i
fi dorit oarecum s fi putut. Contiina ei o face s fie special din
mai multe privine. Spre deosebire de celelalte fantome, Anna
regret. mi frec braul stng dureros, gndindu-m c-o s se umple
de vnti. Cu fora n-o s-mi mearg. Am nevoie de un plan B.

96
Unsprezece

A doua zi dimineaa, cnd m trezete mama, mi spune c mi-a


pregtit baia cu o fiertur de frunze de ceai, lavand i mtrgun.
Mtrguna e prezent n amestec ca s-mi tempereze
comportamentul nesbuit, dar n-o refuz. M dor toate. La asta
trebuie s te atepi cnd o zei a morii d cu tine de perei toat
noaptea.
n timp ce m cufund n cad, foarte ncet, cu o grimas pe fa,
ncep s m gndesc la urmtoarea mea micare. Problema e c sunt
surclasat. Nu mi s-a ntmplat prea frecvent i niciodat ntr-un
asemenea grad. Dar, din cnd n cnd, am nevoie s cer ajutor.
ntind mna dup telefonul pe care mi l-am lsat pe policioara din
baie i formez numrul unui vechi prieten. Un prieten de generaii,
la drept vorbind. L-a cunoscut pe tata.
Theseus Cassio, rspunde el.
Zmbesc cu subneles. El niciodat nu mi-ar spune Cas. Prea i se
pare amuzant numele meu ntreg.
Gideon Palmer, zic, la rndul meu, i mi-l imaginez la cellalt
capt al firului, de cealalt parte a lumii, stnd ntr-o cas tipic
englezeasc din nordul Londrei, cu vedere la Hampstead Heath36.
Nu ne-am auzit de prea mult timp, zice, i parc-l vd
ncrucindu-i sau descrucindu-i picioarele.
Aproape c i aud n telefon fonetul tweedului.
Gideon e nobilul englez clasic, de aizeci i cinci de ani btui pe
muchie, cu pr alb i ochelari. E genul de brbat cu ceas de buzunar

36
Vechi parc londonez, ntins pe o suprafa de 320 de hectare.
97
i rafturi ntinse cu cri, grijuliu terse de praf, din podea pn n
tavan. Cnd eram mic, obinuia s m plimbe pe scrile glisante,
cerndu-mi s-i caut cine tie ce volum bizar despre strigoi, sau
despre farmece de legare, sau mai tiu eu ce. Ne-am petrecut, toat
familia, o ntreag var la el, cnd tata cuta o fantom care bntuia
prin White Chapel, un soi de epigon al lui Jack Spintectorul.
Ia spune, Theseus, continu el. Cnd te gndeti s revii n
Londra? E plin de creaturi nfricotoare care s-i dea de lucru.
Cteva universiti excelente, bntuite toate din plin.
Ai vorbit cumva cu mama?
Rde, dar e evident c au vorbit. Au rmas n relaii apropiate
dup ce-a murit tata. El a fost, pentru tatl meu cred c mentor e
termenul cel mai adecvat. Dar mai mult dect att. Cnd a fost
omort tata, el a luat avionul spre noi n aceeai zi. Ne-a ajutat, pe
mine i pe mama, s ne pstrm cumptul. Acum, ncepe s nire
vorbe alese despre cum ar trebui s se desfoare admiterile din anul
viitor i ce mare noroc am c tata a pus bani deoparte pentru
educaia mea, aa c nu voi fi nevoit s-mi bat capul cu credite
pentru colarizare i treburi din astea. ntr-adevr, e un noroc,
fiindc o burs chiar nu intr n calcule pentru un tip mereu pe drum
ca mine, ns i tai vorba. Am probleme mai importante i mai
presante de abordat.
Am nevoie de ajutor. Am nimerit ntr-un bucluc total
stnjenitor.
Ce fel de bucluc stnjenitor?
Din cele cu morii.
Desigur.
mi ascult atent povestirea despre Anna. Apoi aud bine
cunoscutul zgomot al deplasrii scrii glisante i uoarele lui
gfieli, n timp ce se suie pe ea ca s ajung la o carte.
Nu e o fantom obinuit, asta mi se pare ceva sigur, mi zice.
tiu. Ceva anume a fcut-o s devin mai puternic.
Felul n care a murit? i d el cu prerea.
98
Nu tiu precis. Din cte am auzit, a fost doar asasinat, ca atia
alii. Beregata tiat. Numai c n prezent i bntuie fosta cas,
omornd pe oricine pune piciorul nuntru, ca un soi de pianjen
afurisit.
Limbajul, m mustr el.
Scuze.
Cu siguran nu este vreun spectru schimbtor, murmur, mai
mult pentru sine. i comportamentul i este mult prea controlat i
premeditat ca s fie un poltergeist Se ntrerupe i aud fonet de
pagini. Eti n Ontario, spui? Casa nu este cumva amplasat pe
vreun cimitir al btinailor?
Nu cred.
Hmm.
Mai urmeaz vreo doi de hmm nainte de a-i propune s ard
casa din temelii, ca s vd ce s-o ntmpla.
Aa ceva nu i-a recomanda, mi zice cu severitate. Casa este
posibil s fie unicul lucru care o ine legat.
Sau poate s fie sursa puterii ei.
ntr-adevr, poate fi. Numai c ipoteza necesit investigaii.
Ce fel de investigaii? ntreb.
Dar tiu ce urmeaz s spun. O s-mi spun s nu fiu lene, s
m duc ntr-acolo i s m ocup de toat munca de teren necesar. O
s-mi spun c tatl meu nu s-a sfiit niciodat s deschid o carte.
Dup care o s bodogneasc despre tineretul din ziua de azi. Dac-ar
ti el
Va trebui s gseti un furnizor de materiale oculte.
Ce?
Fata asta trebuie obligat s-i dezvluie secretele. Ceva ceva
i s-a ntmplat, ceva care a afectat-o, aa c, nainte de a-i exorciza
spiritul din casa aia, va trebui s afli ce anume.
Nu la asta m ateptasem. El vrea s fac un farmec. Eu nu fac
farmece. Nu sunt vrjitor.
i-apoi, pentru ce-a avea nevoie de un furnizor de materiale
99
oculte? Mama e furnizor de materiale oculte.
mi privesc braele pe sub ap. Pielea ncepe s m furnice, dar
mi simt muchii ca noi i pot s vd, chiar i prin apa ntunecat, c
vntile ncep s mi se tearg. Mama e o vrjitoare grozav de
priceput la plante.
Gideon chicotete.
Fie binecuvntat draga ta mam, ns ea nu este o furnizoare
de materiale oculte. Ea e o vrjitoare cu har n magia alb, ns nu are
legtur cu ceea ce trebuie nfptuit aici. Tu n-ai nevoie de un cerc
din floricele i ulei de crizanteme. Tu ai nevoie de picioare de pasre,
de o pentagram izgonitoare, de un fel de ghicit n ap sau n
oglind i de un cerc din pietre sfinite.
A mai avea nevoie i de o vrjitoare.
Dup toi aceti ani, sunt ncredinat c ai capacitatea de a gsi
mcar atta lucru.
M strmb, dar dou nume mi vin n minte. Thomas i Morfran
Starling.
Las-m s termin de cercetat subiectul, Theseus, i-i voi
trimite prin e-mail, ntr-o zi, dou, ritualul complet.
Foarte bine, Gideon. Mulumesc.
Nicio problem. i Theseus?
Da?
ntre timp, du-te pn la bibliotec i ncearc s afli tot ce poi
despre felul n care a murit fata asta. Cunoaterea nseamn putere,
doar tii.
Zmbesc.
Munc de teren. Corect.
nchid telefonul. El i nchipuie c sunt un instrument obtuz,
nimic altceva dect mini i cuit i agilitate, ns adevrul e c am
fcut munc de teren, am efectuat cercetri, chiar dinainte de a
ncepe s folosesc pumnalul.
Dup ce a fost asasinat tata, am avut ntrebri. Necazul e c
nimeni nu prea s aib rspunsuri. Sau, dup cum am bnuit,
100
nimeni nu era dispus s-mi ofere vreun rspuns. Aa c am pornit s
cercetez pe cont propriu. Cu ajutorul lui Gideon, mama a strns
lucrurile i ne-am mutat destul de repede din casa din Baton Rouge
n care locuiam, dar nu nainte ca eu s izbutesc o expediie pe
plantaia prginit pe care i-a gsit tata sfritul.
Era o cas afurisit i urt. Chiar i la ct eram de furios, n-am
vrut s intru n ea. Dac e posibil ca un obiect nensufleit s-i
arunce priviri ncrcate de ur sau s mrie la tine, atunci exact aa
fcea casa asta. Cu mintea mea de la ase ani, am vzut-o dnd
deoparte crceii de pe ea. Am vzut-o tergndu-se de muchi i
artndu-i colii. Imaginaia e un lucru minunat, nu?
Mama i Gideon purificaser locul cu cteva zile n urm,
aruncnd rune i aprinznd lumnri, asigurndu-se c tata i va
gsi odihna i c fantomele vor disprea. i totui, cnd am urcat pe
veranda aia, am nceput s plng. Inima mi spunea c tata era acolo,
c se ascunsese de ei ca s m atepte pe mine i dintr-o clip n alta
urma s deschid ua, zmbindu-mi cu zmbetul lui minunat, acum
mort. Sigur c ochi n-ar mai fi avut, iar pe laturile trupului i pe
brae i-a fi zrit rni imense, n form de semilun. Sun caraghios,
dar cred c am nceput s plng i mai amarnic cnd am deschis eu
nsumi ua i nu l-am gsit acolo.
Inspir adnc i simt miros de ceai i de lavand. Asta m readuce
n corpul meu. Amintirea acelei zile, cnd am explorat casa aceea,
face ca pulsul s-mi bubuie n timpane. Dincolo de ua de la intrarea
principal, am descoperit urme de lupt i mi-am ntors privirea. mi
doream s obin rspunsuri, dar nu voiam s mi-l nchipui pe tata
maltratat pn la moarte. Nu voiam s mi-l imaginez nfricoat. Am
trecut pe lng balustrada crpat i m-am ndreptat, instinctiv, spre
emineu. n ncpere mirosea a lemn vechi, a putregai. De asemenea,
era i izul mai proaspt de snge. Nu tiu cum de am desluit care
era mirosul de snge, tot aa cum nu tiu de ce m-am dus direct spre
emineu.
Nu era nimic n vatr, n afara unor crbuni vechi de decenii i a
101
cenuii. Dar, deodat, am vzut-o. Doar un colior, neagr precum
crbunii, dar oarecum diferit. Mai neted. Izbitoare i ru
prevestitoare. Am ntins mna i am scos-o din cenu: o cruce
subire, neagr, cam de zece centimetri n nlime. n jurul ei era
ncolcit un arpe negru, minuios esut din ceea ce mi-am dat seama
instantaneu c era pr omenesc.
Certitudinea pe care am simit-o cnd am apucat crucea aia a fost
aceeai care m-a strbtut cnd am luat n mn cuitul tatei, opt ani
mai trziu. Acela a fost momentul n care am tiut sigur. Atunci am
tiut c tot ce curgea prin venele tatlui meu, indiferent ce-ar fi fost
indiferent ce puteri magice care-i permiteau s spintece carnea
moart i s-o alunge din lumea noastr curgea, de asemenea, i
prin venele mele.
Cnd le-am artat crucea, lui Gideon i mamei mele, i le-am
povestit ce-am fcut, au nnebunit. M ateptasem s m liniteasc,
s m legene ca pe un bebelu i s m ntrebe dac sunt bine.
Numai c, n loc de asta, Gideon m-a apucat de umeri.
Niciodat, n vecii vecilor, s nu te mai duci acolo! a strigat el,
scuturndu-m att de tare, nct mi-au clnnit dinii.
Mi-a luat crucea din mn i de atunci n-am mai vzut-o. Mama
doar a stat deoparte, plngnd. M-am speriat; Gideon nu se mai
purtase niciodat aa cu mine. ntotdeauna fusese ca un bunic,
dndu-mi acadele pe furi i fcndu-mi cu ochiul complice, chestii
din astea. i totui, tata tocmai fusese asasinat, iar eu eram furios.
L-am ntrebat pe Gideon ce era crucea aia.
M-a fixat cu o privire de ghea, dup care i-a tras mna napoi i
m-a plesnit cu ea peste fa att de tare, nct m-a trntit la podea.
Am auzit-o pe mama scond un fel de scncet, ns n-a intervenit.
Pe urm, au ieit amndoi din camer i m-au lsat acolo. Cnd
m-au chemat la mas, erau zmbitori i nepstori, de parc nu s-ar
fi ntmplat nimic.
Toate astea au fost suficiente ca s m sperie, determinndu-m s
tac. N-am mai deschis niciodat subiectul. Dar asta nu nseamn c
102
a fi uitat: n ultimii unsprezece ani am tot citit i-am tot nvat,
oriunde am putut. Crucea neagr era un talisman voodoo. Nu
reuisem s-i descifrez semnificaia i nici motivul pentru care fusese
mpodobit cu un arpe fcut din pr omenesc. Conform tradiiei,
arpele sacru se hrnete cu victimele sale, nfulecndu-le ntregi.
Din tata fuseser mucate doar buci.
Problema, la cercetrile astea, e c nu pot s m adresez celor mai
de ncredere surse disponibile. Sunt obligat s m furiez i s
vorbesc cifrat, pentru ca mama i Gideon s nu afle nimic. De
asemenea, mi ngreuneaz sarcina i faptul c magia voodoo e o
porcrie dezorganizat. Fiecare d impresia c o practic n felul su
propriu i orice analiz e blestemat s devin aproape imposibil.
Oare s-l mai ntreb o dat pe Gideon, dup ce-o fi s termin
povestea asta cu Anna? Acum sunt mai matur i mi-am demonstrat
capacitile. De data asta n-ar mai fi aceleai circumstane. Dar chiar
cnd mi trece gndul sta prin minte, m cufund mai adnc n baia
mea cu ceaiuri. Din cauz c nc-i mai simt palma pe obraz i-i
zresc furia indescifrabil din ochi, i asta nc m face s m simt de
parc a avea ase ani.

Dup ce m mbrac, l sun pe Thomas i-l rog s vin s m ia i s


m duc la magazin. i strnesc curiozitatea, dar izbutesc s i-o in n
fru. Sunt lucruri pe care am nevoie s le aud i Morfran i n-am
chef s le spun de dou ori.
M pregtesc sufletete pentru o ddceal din partea mamei i o
porie de interogatoriu privind motivele pentru care am avut nevoie
s-l sun pe Gideon, fiindc fr ndoial m-a auzit, dar n timp ce
cobor scara aud voci. Dou voci feminine. Una e a mamei. Cealalt, a
lui Carmel. Tropi pn jos i-mi apar n faa ochilor, stnd ca dou
prietene la cataram. Sunt n living, pe dou fotolii alturate,
aplecate una spre cealalt i sporovind, cu o tav de fursecuri ntre
ele. De ndat ce ajung cu ambele picioare la nivelul parterului, se
opresc din vorbit i-mi zmbesc.
103
Bun, Cas, mi zice Carmel.
Bun, Carmel. Ce-i cu tine aici?
Se rsucete pe fotoliu i scoate ceva din geanta ei pentru coal.
i-am adus tema de la biologie. E o tem pentru echipe de doi.
M-am gndit c am putea s-o facem mpreun.
Drgu din partea ei, nu-i aa, Cas? comenteaz mama. Doar
nu vrei s rmi n urm.
Am putea s ncepem chiar acum, propune Carmel, ridicnd
foaia de hrtie.
M duc spre ea i i-o iau din mn, aruncnd o privire. Nu-mi dau
seama de ce-o fi fost dat ca tem pentru dou persoane. Nu e cu
nimic mai mult dect cutarea unei serii de rspunsuri din manual.
Totui, mama are dreptate. Nu trebuie s rmn n urm. Indiferent
ce alte treburi importante, vitale, a mai avea n derulare.
E un gest chiar super din partea ta, i zic, i sunt sincer, chiar
dac motivul adevrat e altul.
Pe Carmel o doare n cot de biologie. M-a mira ca ea s fi fost
ntr-adevr la or. Carmel a luat tema fiindc voia s aib un pretext
pentru o discuie cu mine. Ea vrea s primeasc rspunsuri.
Arunc o privire spre mama i observ c m studiaz n felul ei
nfricotor. ncearc s-i dea seama ct de bine se vindec
vntile. Probabil c se simte uurat tiind c l-am sunat pe
Gideon. Azi-noapte, cnd am ajuns acas, artam aproape mort n
btaie. Pentru o clip, chiar m-am gndit c-o s m ncuie n camera
mea i-o s m cufunde n ulei de rozmarin. Numai c mama are
ncredere n mine. nelege ceea ce trebuie s fac. i-i sunt
recunosctor pentru ambele.
Fac sul coala cu tema de la biologie i-mi lovesc cu ea palma
cealalt.
Pi, hai s mergem, i zic lui Carmel, iar ea i salt geanta pe
umr i-mi zmbete.
Mai ia un fursec pe drum, drag, o mbie mama.
Lum fiecare cte unul, Carmel ezitnd un pic, dup care pornim
104
spre u.
Nu eti obligat s-l mnnci, i zic lui Carmel imediat cum
ajungem pe verand. Fursecurile cu anason ale mamei nu le supori
dect dup ce ajungi s te obinuieti cu ele.
Carmel izbucnete n rs.
Am ncercat nuntru unul i aproape c n-am putut s-l nghit.
Sunt ca nite jeleuri negre pline de praf.
Nu cumva s-i spui mamei aa ceva, i atrag atenia. Ea n
persoan a inventat reeta. i e ct se poate de mndr de ele. Zice
c-i aduc noroc, sau cam aa ceva.
Atunci, poate c-ar trebui s-l mnnc, zice ea, privind ndelung
fursecul.
Pe urm, ridic ochii i-mi examineaz concentrat obrazul. tiu
c am o vntaie lung i neagr de-a curmeziul maxilarului.
Te-ai dus iar n casa aia, fr noi, mi reproeaz.
Carmel
Eti nebun? Puteai s fii omort!
Iar dac-am fi mers cu toii, puteam s fim omori cu toii.
Ascult, cel mai bine e s v rezumai la Thomas i la bunicul lui. O
s gseasc ei o soluie. Pstrai-v calmul.
n aer se simte o evident rceal, o prevestire a toamnei, care mi
rvete prul cu degete ngheate. Cnd mi ridic privirea spre
strad, zresc Fordul Tempo al lui Thomas, care se apropie de noi
alene, cu portiera nlocuit i un abibild cu Willy Wonka pe bara de
protecie. Biatul are stil i asta m face s zmbesc.
Am putea s ne ntlnim la bibliotec peste aproximativ o or?
o ntreb pe Carmel.
mi urmrete privirea i-l observ pe Thomas apropiindu-se.
Nici nu m gndesc. Vreau s tiu i eu ce se petrece. Dac tu
i-ai nchipuit, mcar pentru o secund, c am crezut o iot din
aiurelile cu care ai ncercat s-i ameeti asear pe Will i pe Chase
Cas, nu sunt proast. M pricep s recunosc o diversiune.
tiu c nu eti proast, Carmel. i dac eti att de inteligent
105
pe ct te cred eu, o s stai departe de toate astea i-o s m atepi la
bibliotec peste o or.
Cobor treptele verandei i naintez pe alee, fcndu-i lui Thomas
un mic semn circular cu degetele, ca s nu mai intre. nelege i
ncetinete exact ct mi trebuie ca s deschid portiera i s m arunc
nuntru. Dup care pornim, lsnd-o pe Carmel s ne urmreasc
din priviri.
Ce cuta Carmel acas la tine? se intereseaz el, i simt n tonul
lui ceva mai mult dect o und de gelozie.
Am avut nevoie s-mi fac o frecie pe spate, dup care ne-am
pupat timp de o or, i rspund, apoi i ard o scatoalc peste umr.
Fii serios, Thomas. A venit s-mi aduc tema de la biologie. O s ne
ntlnim cu ea la bibliotec dup ce stm de vorb cu bunicul tu.
i-acum, povestete-mi cum a fost asear cu bieii.
Ei chiar i place de tine, s tii.
Mda, bine, dar ie i place i mai mult de ea, i zic. Aadar, cum
a fost?
l vd strduindu-se s m cread c nu m intereseaz Carmel i
c-i sunt ndeajuns de prieten ca s-i respect sentimentele fa de ea.
i, ciudat lucru, ambele afirmaii sunt adevrate.
n cele din urm, ofteaz.
I-am trimis dup potcoave de cai mori, exact cum ai zis. A fost
o nebunie. Am reuit chiar s-i convingem c, dac-i atrn saci cu
pucioas deasupra patului, ea n-o s-i mai poat ataca n timp ce
dorm.
Dumnezeule! Nu le trnti unele prea gogonate. Avem nevoie
s le dm o ocupaie.
Nu-i face griji. Morfran se pricepe la spectacole. A fcut s
apar o flacr albastr, s-a prefcut c intr n trans, i tot tacmul.
Le-a zis c-o s lucreze la un farmec de alungare, dar va avea nevoie,
ca s-l ncheie, de lumina urmtoarei luni pline. Crezi c e timp
suficient?
n mod normal, i-a fi rspuns afirmativ. La urma urmei, nu e
106
vorba de localizarea Annei. tiu exact unde e.
Nu sunt sigur, i rspund. Am fost iar azi-noapte pe-acolo i a
dat cu mine de toi pereii.
i-atunci, ce-ai de gnd s faci?
Am vorbit cu un prieten de-al tatei. El zice c trebuie s
descoperim ce anume i d toat fora asta suplimentar. Cunoti
vreo vrjitoare?
Mijete ochii spre mine.
Mama ta nu e vrjitoare?
tii pe cineva s se priceap la magie neagr?
Se foiete un pic, apoi ridic din umeri.
Pi, pe mine, cred. Nu sunt prea priceput, dar sunt capabil s
ridic bariere i s fac ca elementele s lucreze n folosul meu, i aa
mai departe. i Morfran tie, dar nu prea mai exerseaz.
Cotete la stnga i trage n faa magazinului cu antichiti. Prin
vitrin, vd cinele negru cu blana ncrunit, cu botul lipit de sticl
i coada btnd n podea.
Intrm i-l gsim pe Morfran stnd n picioare dup tejghea i
evalund un inel nou primit, o pies clasic i frumoas, cu o piatr
mare, neagr.
tii ceva despre farmece i exorcism? l ntreb.
Sigur, mi rspunde, fr s-i ridice ochii de la treaba lui.
Cinele negru i-a ncheiat manifestrile de bun venit fa de
Thomas i se duce s se tolneasc, greoi, cu capul pe coapsa lui.
Prvlia asta era al naibii de bntuit cnd am cumprat-o, mi
explic Morfran. Uneori, nc mai e. Lucrurile vin cu proprietarii lor
cu tot, nc legai de ele, dac nelegi ce vreau s spun.
mi rotesc privirea prin prvlie. Normal. Magazinele cu
antichiti aproape totdeauna trebuie s aib prin ele cte un
spectru, dou, care se nvrtete peste tot. Ochii mi se opresc pe o
oglind lung, oval, montat pe partea din spate a unui scrin din
stejar. Cte chipuri s-or fi privit n ea? Cte reflexii moarte or sta
acolo s atepte, uotind ntre ele prin ntuneric?
107
Putei s-mi facei rost de ceva materiale? l ntreb.
Ce fel?
Am nevoie de picioare de pasre, de un cerc din pietre sfinite,
o pentagram izgonitoare i un soi de chestie din aia, cu ghicitul.
M privete bnuitor.
Chestie din aia, cu ghicitul? Sun destul de tehnic.
nc nu sunt n posesia detaliilor, nelegei? Putei s-mi facei
rost sau nu?
Morfran ridic din umeri.
Pot s-l trimit pe Thomas pe Superior, cu un sac. S scoat
treisprezece pietre din lac. Mai sfinite de-att nu gseti. Picioarele
de pasre ar trebui s le comand, iar ct privete chestia cu ghicitul,
ei bine, pun pariu c vrei un fel de oglind, sau poate un bol pentru
divinaie.
Bolul pentru divinaie vede viitorul, se amestec Thomas. De
ce-ar vrea aa ceva?
Bolul pentru divinaie vede orice vrei tu s vad, l corecteaz
Morfran. Ct despre pentagrama izgonitoare, eu cred c ar putea s
fie ceva exagerat. Arde puin tmie protectoare, sau ceva plante.
Aa ceva gseti din belug.
Dumneavoastr tii cu ce avem de-a face aici, nu-i aa? l
ntreb. Ea nu e doar o fantom ca toate celelalte. E un uragan.
Exagerat sau nu, din partea mea e perfect.
Ascult, copile. Ceea ce spui tu nu e nimic altceva dect o
edin de spiritism umflat. Invoci fantoma i-o legi n cercul din
pietre. i foloseti bolul pentru divinaie ca s-i obii rspunsurile.
Am dreptate?
ncuviinez din cap. Cum o spune el, pare simplu. i totui,
pentru cineva care nu se pricepe s fac farmece i i-a petrecut
noaptea precedent fiind aruncat de colo-colo ca o minge din
cauciuc, o s fie, naibii, aproape imposibil.
Am un prieten n Londra care se ocup de specialitatea asta. O
s am descntecul peste cteva zile. S-ar putea s-mi mai trebuiasc
108
vreo cteva materiale, s vedem.
Morfran ridic din umeri.
Oricum, cel mai bun moment pentru un farmec de legare e n
faza de descretere a lunii, mi explic el. Asta nseamn c mai ai o
sptmn i jumtate. Timp suficient. Mijete ochii spre mine, ceea
ce-l face s semene mult de tot cu nepotul lui, i adaug: Ea te cam
depete, nu-i aa?
Nu pentru mult timp.

Biblioteca public nu constituie o privelite prea impresionant,


dei presupun c eu am fost rsfat, crescnd n compania
coleciilor de volume prfuite ale tatlui meu i ale prietenilor lui.
Cu toate acestea, au o colecie destul de acceptabil de materiale
despre istoria local, ceea ce e, de fapt, important. Din moment ce
trebuie s-o gsesc pe Carmel i s rezolv toat treaba asta cu tema
pentru biologie, l postez pe Thomas la un computer, ca s cerceteze
baza de date de pe internet dup orice consemnare despre Anna i
asasinarea ei.
O gsesc pe Carmel ateptndu-m la o mas din fund, n spatele
rafturilor cu colecii.
Thomas ce caut aici? m ntreab ea, n timp ce m aez.
Se documenteaz pentru o lucrare, i rspund, ridicnd din
umeri. i despre ce e tema pentru biologie?
mi adreseaz un zmbet superior.
Clasificarea taxonomic.
Scrboas. i plictisitoare.
Trebuie s facem o diagram care s mearg de la ncrengtur
la specie. Noi avem crabii sihatri i caracatia. i ncreete fruntea.
Care e pluralul pentru caracati? Doar nu e caracatii.
Cred c e caracatie, i zic, ntorcnd manualul deschis spre
mine.
Am putea foarte bine s ncepem, chiar dac e ultimul lucru pe
care mi-a dori s-l fac. A prefera s m murdresc pe degete de
109
cerneala ziarelor, mpreun cu Thomas, cutnd date despre fata
noastr asasinat. Din locul n care m aflu, l vd stnd la computer,
ncovoiat spre ecran, cnind febril cu mouse-ul. Deodat, scrie
ceva pe o bucic de hrtie i se ridic.
Cas, o aud pe Carmel zicnd i, dup tonul vocii, mi dau
seama c vorbete de ceva timp.
mi lipesc pe fa zmbetul meu cel mai fermector.
Hm?
Te-am ntrebat, vrei s te ocupi de caracati sau de crabul
sihastru?
De caracati, i rspund. E foarte bun, cu un pic de ulei de
msline i lmie. Puin fript.
Carmel se strmb.
E dezgusttor.
Nu, nu e. Mereu mneam aa ceva cu tata n Grecia.
Ai fost n Grecia?
Mda, i rspund, absent, n timp ce frunzresc paginile despre
nevertebrate. Am locuit acolo timp de cteva luni, pe cnd aveam
cam patru ani. Nu-mi amintesc mare lucru.
Tatl tu cltorete mult? Cu serviciul, sau cu ce?
Mda. Sau, m rog, a cltorit.
Acum nu mai cltorete?
Tatl meu a murit, i zic.
Detest s le spun asta altora. Niciodat nu tiu cum o s-mi sune
vocea cnd o spun i detest expresiile ocate care le apar pe fee, din
cauz c nu tiu ce s mai rspund. Nu-mi ridic privirea spre
Carmel. Continui doar s citesc despre diversele clase de vieuitoare.
Ea mi spune c-i pare ru i m ntreab cum s-a ntmplat. i zic c
a fost asasinat i ea scap un icnet.
Astea sunt reaciile potrivite. Ar trebui s m simt micat de
tentativa ei de compasiune. Nu e ea de vin c nu m simt aa. Pur i
simplu, am vzut astfel de fee i am auzit astfel de icnete de prea
mult vreme. Nimic din ceea ce e legat de asasinarea tatlui meu nu
110
m mai nfurie.
Dintr-odat, mi trece prin minte c Anna reprezint ultima mea
misiune de pregtire. E incredibil de puternic. E cea mai dificil
provocare pe care pot s-mi nchipui c a avea-o de nfruntat. Dac-o
birui, nseamn c sunt pregtit. O s fiu pregtit s-mi rzbun tatl.
Gndul mi provoac o ezitare. Ideea de a m ntoarce n Baton
Rouge, de a reveni n casa aia a fost totdeauna, n mare msur, una
abstract. Nimic mai mult dect o idee, un plan cu btaie lung.
Bnuiesc c, orict de intense mi-ar fi fost cercetrile despre voodoo,
o parte din mine a preferat s trag de timp. N-am fost prea eficient,
n definitiv. nc nu tiu cine anume mi-a ucis tatl. Nu tiu dac-a fi
capabil s determin reapariia fptaului, i voi fi pe cont propriu.
S-o iau i pe mama nici nu se pune problema. Mai ales dup atia
ani de ascuns cri i de ieit discret de pe cte un site ori de cte ori
intra ea n camera mea. M-ar ncuia n cas pentru tot restul vieii
dac ar ti pn i c m gndesc la asta.
O uoar btaie pe umr m smulge din trans. Thomas mi pune
pe masa din faa mea un ziar: o chestie sfrmicioas, nglbenit, pe
care m mir c l-au lsat s-o scoat de la pstrare.
Att am putut s gsesc, mi zice, i iat-o, pe prima pagin, sub
un titlu mare: Fat descoperit asasinat.
Carmel se ridic de pe scaun, ca s vad mai bine.
Asta e?
E ea, se repede s-i rspund Thomas, surescitat. Nu exist
prea multe alte articole. Poliitii au rmas paf. Nici mcar n-au prea
interogat pe cineva.
n mini ine un alt ziar, pe care-l frunzrete.
Ultima chestie nu e altceva dect anunul mortuar: Anna
Korlov, fiica iubit a Malvinei, a fost depus pentru odihna venic
joi, n Cimitirul Kivikoski.
Eu crezusem c te documentezi pentru o lucrare, Thomas,
comenteaz Carmel, iar Thomas ncepe s se blbie, ncercnd s-i
explice.
111
M doare fix n cot de ce vorbesc ei doi. Fixez cu privirea
fotografia, imaginea unei fete vii, cu tenul palid i prul lung i
negru. Nu prea ndrznete s zmbeasc, dar ochii i sunt
strlucitori, curioi i emoionai.
Mare pcat, ofteaz Carmel. Era foarte drgu.
ntinde mna, vrnd s-i ating faa Annei, ns i-o ndeprtez. Se
ntmpl ceva cu mine i nu tiu ce anume. Fata asta, a crei imagine
o privesc, e un monstru, o criminal. Fata asta, din cine tie ce motiv,
mi-a cruat viaa. i urmresc cu degetele contururile prului, prins
cu o panglic. Am o senzaie de cldur n piept, ns capul mi e
rece ca gheaa. Am impresia c s-ar putea s lein.
Hei, omule, exclam Thomas, zglindu-m uor de umr.
Ce-ai pit?
Hm, bolborosesc oarecum, netiind ce s-i rspund, netiind ce
s-mi rspund mie nsumi.
Privesc n alt parte, ca s ctig timp, i vd ceva care m face
s-mi ncletez maxilarele. Lng biroul bibliotecarei sunt doi
poliiti, n picioare.
Ar fi o prostie s le spun ceva lui Carmel i lui Thomas. Din
instinct, ar privi peste umr, ceea ce ar fi un gest al naibii de suspect.
Aa c doar atept, rupnd discret anunul mortuar al Annei din
ziarul sfrmicios. Nu iau n seam uierul furios de Nu se poate s
faci aa ceva! al lui Carmel i vr n buzunar bucica de hrtie.
Apoi, la fel de discret, acopr ziarul cu cri i ghiozdane i art spre
o imagine cu o sepie.
Avei idee unde s-ar ncadra asta? i ntreb, iar ei m privesc de
parc mi-a fi pierdut minile.
Ceea ce e foarte bine, fiindc bibliotecara tocmai s-a ntors i arat
spre noi. Poliitii pornesc ctre masa noastr, exact cum eram
convins c-o s se ntmple.
Ce tot vorbeti? se mir Carmel.
Vorbesc despre sepie, i rspund, pe un ton blajin. i v zic s
v artai surprini, dar nu prea tare.
112
nainte ca ea s-mi poat cere lmuriri, tropitul celor doi brbai
echipai cu ctue, lanterne i arme albe devine suficient de sonor
nct s justifice ntoarcerea capului. Nu pot s vd chipul lui
Carmel, dar sper s nu aib aceeai expresie de vinovie chinuit ca
a lui Thomas. M mping n el i nghite n sec, venindu-i n fire.
Bun, copii, ni se adreseaz unul dintre poliiti, zmbindu-ne.
E un tip vnjos, cu o nfiare prietenoas i cu vreo apte-opt
centimetri mai scund dect mine i Carmel. Trece peste asta,
privindu-l pe Thomas drept n ochi. Ce facei, ceva studiu
suplimentar?
D-da, se blbie Thomas. E vreo problem, domnule ofier?
Cellalt poliist iscodete prin jurul mesei, privindu-ne manualele
deschise. E mai nalt dect partenerul lui i mai suplu, cu un nas
vulturesc plin de pori lrgii i o brbie mic. E urt cu spume, dar
sper s nu fie i ru.
Sunt ofierul Roebuck, se prezint cel prietenos. El e ofierul
Davis. V deranjeaz dac v punem cteva ntrebri?
Rspunsul const ntr-o ridicare din umeri la unison.
Cunoatei un biat pe nume Mike Andover?
Da, rspunde Carmel.
Da, i ine isonul Thomas.
Puin, zic eu. Abia acum cteva zile l-am cunoscut.
Fir-ar s fie, ce situaie neplcut. Pe frunte ncep s-mi apar
broboane de sudoare i n-am ce s fac n privina asta. Niciodat
n-am mai fost nevoit s trec prin aa ceva. Niciodat nu s-a
ntmplat s fie cineva omort din cauza mea.
tiai c a disprut? ntreab Roebuck, privindu-ne pe rnd, cu
atenie.
Thomas rspunde doar printr-o nclinare a capului; la fel i eu.
L-ai gsit deja? se intereseaz Carmel. E teafr?
Nu, nu l-am gsit. Dar, potrivit declaraiilor martorilor oculari,
voi doi ai fost printre ultimele persoane vzute mpreun cu el. Ai
vrea s ne spunei ce s-a ntmplat?
113
Mike n-a mai vrut s rmn la petrecere, ncepe s
povesteasc, senin, Carmel. Am plecat, cu gndul s mai zbovim
pe undeva, dar nu tiam exact pe unde anume. Will Rosenberg
conducea. Eram pe drumurile secundare de lng Dawson. Nu dup
mult timp, Will a oprit i Mike a cobort.
A cobort, aa, pur i simplu?
Era nervos din cauz c eu tot stteam cu Carmel, intervin.
Will i Chase au ncercat s-o dea pe glum, s-l potoleasc, dar el nu
s-a lsat. A zis c se duce pe jos acas. C vrea s fie singur.
V dai seama c locuina lui Mike Andover se gsete la cel
puin cincisprezece kilometri de zona despre care vorbii, remarc
ofierul Roebuck.
Nu, eu n-am tiut, i rspund.
Am ncercat s-l oprim, se repede Carmel, dar n-a vrut s aud.
Aa c am plecat. Eu m-am gndit c-o s ne sune mai trziu i-o s
mergem s-l lum. Dar n-a mai sunat.
Subirimea minciunii e tulburtoare, dar cel puin explic
vinovia zugrvit limpede pe chipurile noastre.
Chiar e adevrat c a disprut? ntreab Carmel, pe un ton
strident. Am crezut am sperat c e doar un zvon.
Vorbete i n numele nostru. Poliitii se nmoaie vizibil
vzndu-i ngrijorarea. Roebuck ne informeaz c Will i Chase i-au
dus acolo unde l-am lsat pe Mike i s-a alctuit o echip de cutare.
l ntrebm dac putem s-i ajutm cu ceva, dar el ne face un semn
cu mna prin care ne d de neles c e de preferat s-i lsm pe
profesioniti s-i fac treaba. Peste cteva ore, chipul lui Mike ar
urma s fie prezent peste tot la tiri, ntreaga populaie a oraului ar
trebui s fie mobilizat prin pdure, cu lanterne i echipament
pentru ploaie, scotocind dup orice urm de-a lui. Dar, cumva, mi
dau seama c nu va fi cazul. Mike Andover n-o s aib parte de mai
mult de-att. O echip de cutare n dorul lelii i cteva ntrebri din
partea poliitilor. Nu tiu de unde-mi vine convingerea asta. Poate
din ochii lor, care arat de parc ar fi pe jumtate adormii. De parc
114
abia ar atepta s se sfreasc, s-i umple burile cu o mas cald i
s-i salte picioarele pe canapea. M ntreb dac-or intui cumva c
exist aici ceva mai mult dect pot ei s digere, dac moartea lui
Mike emite pe frecvena joas a bizarului i a inexplicabilului,
transmindu-le printr-un uor murmur c ar fi cazul s-o lase balt.
Dup alte cteva minute, ofierii Roebuck i Davis i iau
rmas-bun, iar noi ne lsm s cdem la loc pe scaunele noastre.
Asta a fost, rostete Thomas, dar nu-i mai ncheie
propoziia.
Telefonul mobil al lui Carmel ncepe s sune i ea rspunde. n
timp ce se ndeprteaz ca s vorbeasc, o aud optind replici de
genul Nu tiu i Sunt sigur c-or s-l gseasc. Dup ce nchide,
i zresc ncordarea n ochi.
Vreo problem? o ntreb.
Ridic telefonul, cu un gest oarecum apatic.
Era Nat, mi zice. ncearc s m consoleze, bnuiesc. Dar n-am
chef de o sear de filme ntre fete, m-nelegi?
Te putem ajuta cu ceva? se intereseaz Thomas, cu blndee, iar
Carmel ncepe s rsfoiasc hrtiile.
Eu a vrea doar s termin tema asta pentru biologie, serios
vorbesc, zice ea, iar eu ncuviinez din cap.
Ar trebui s ne ocupm acum timpul i cu ceva care ine de
normalitate. Ar trebui s lucrm i s nvm, pregtindu-ne s
trecem cu brio testul de joi. Pentru c simt bucica de hrtie rupt
din ziar atrnndu-mi n buzunar de parc ar cntri o ton. Simt c
Anna m fixeaz cu privirea din fotografia asta de acum aizeci de
ani, i nu-mi pot stpni dorina de a o proteja, de a o salva, de a o
mpiedica s devin ceea ce deja este.
Nu cred c-o s mai fie prea mult timp pentru normalitate mai
trziu.

115
Doisprezece

M trezesc scldat n transpiraie. Am visat, am visat ceva


aplecndu-se asupra mea. Ceva cu dini strmbi i degete ncovoiate.
Ceva cu o rsuflare mirosind de parc ar fi tot nfulecat oameni
decenii de-a rndul, fr s se spele vreodat pe dini. Inima mi
bubuie n piept. Vr mna sub pern, cutnd pumnalul tatei, i,
pentru o clip, a putea s jur c degetele mi se nchid pe o cruce, o
cruce nfurat de jur mprejur cu un arpe cu piele aspr. Apoi
simt acolo mnerul cuitului, bine-mersi n teaca lui din piele. Ale
naibii comaruri.
Pulsul ncepe s-mi ncetineasc la loc. ndreptndu-mi ochii spre
podea, l vd pe Tybalt, care m privete furios, cu coada b. M
ntreb dac nu cumva dormise pe pieptul meu i-l catapultasem
de-acolo la trezire. Nu-mi amintesc, dar mi-ar plcea s fi fost aa,
fiindc ar fi fost comic.
M gndesc s m ntind la loc, dar renun. Am senzaia aia
scitoare, de ncordare, n toi muchii i, chiar dac sunt obosit,
ceea ce-mi doresc cu adevrat s fac e un pic de atletism: s arunc
vreo cteva greuti i s sar ceva garduri. Afar probabil c bate
vntul, deoarece casa asta btrn scrie i geme din temelii, cu
scndurile duumelelor micndu-se precum piesele de domino,
astfel nct se aud ca nite pai repezi.
Sar din pat fr s mai stau pe gnduri i-mi trag pe mine blugii i
un tricou, dup care mi ndes pumnalul n buzunarul de la spate i
pornesc s cobor scara. M opresc numai ct s-mi ncal pantofii i
s terpelesc de pe msu cheile de la maina mamei. Dup cteva
clipe, naintez la volan, pe strzi ntunecate, sub lumina lunii n faza

116
de cretere. tiu ncotro m ndrept, cu toate c nu-mi amintesc s
m fi hotrt s-o fac.

Opresc n captul aleii npdite de buruieni a Annei i cobor din


main, nc simindu-m, n mare msur, ca un somnambul.
Nimic din ncordarea comarului nu mi-a disprut nc din membre.
Nici mcar nu-mi aud zgomotul propriilor pai pe ubredele trepte
ale verandei, nici nu-mi simt degetele apucnd clana uii. Apoi
intru i cad.
Antreul a disprut. n loc s ajung n el, cad cam doi metri i
jumtate, cu faa n jos, n rna rece, prfoas. Cteva inspiraii
profunde mi readuc aerul n plmni i, din reflex, mi trag
picioarele n sus, fr s pot gndi altceva dect ce dracu? Cnd
creierul mi se reconecteaz la realitate, rmn n ateptare, pe
jumtate ghemuit, i-mi ncordez muchii coapselor. Am noroc c
ambele picioare mi sunt nc funcionale. Habar n-am unde m aflu,
iar adrenalina din organism mi e aproape pe terminate. Oriunde a
fi, e ntuneric i miroase urt. ncerc s-mi menin respiraia
superficial, ca s nu intru n panic i, n acelai timp, ca s nu
inhalez prea mult. Duhnete a umezeal i a putreziciune. Ori au
murit multe aici, ori au rposat n alt parte i-au fost nghesuite aici.
Gndul sta m face s-mi duc mna la spate dup cuit, dup
ascuitul meu talisman tietor de beregate, n timp ce privesc n jur.
Recunosc diafana lumin cenuie a casei: se scurge n jos printre ceea
ce bnuiesc c ar fi scndurile duumelei. Acum, c mi s-a adaptat
vzul, constat c pereii i podeaua sunt parial din pmnt i parial
din piatr grosolan cioplit.
Mintea mi deruleaz la repezeal imaginile cu mine urcnd
treptele verandei din fa i intrnd pe u. Cum de am ajuns n
pivni?
Anna? strig ncet i solul mi se clatin sub tlpi.
ncerc s m echilibrez inndu-m de perete, ns suprafaa
atins de palma mea nu e din pmnt. E moale. i umed. i deodat
117
o simt c respir.
Cadavrul lui Mike Andover e pe jumtate afundat n perete.
Mna mea se sprijin de stomacul lui. Mike are ochii nchii, de
parc ar dormi. Pielea pare s-i fie mai ntunecat i mai lsat ca
nainte. Se descompune, iar dup felul n care e amplasat n piatr,
mi d impresia c, ncetul cu ncetul, casa l nghite. l diger.
M ndeprtez cu civa pai. Chiar a prefera s nu-mi comunice
impresiile lui.
Un zgomot slab de trit mi atrage atenia i m ntorc, la timp
ca s vd o siluet ontcind spre mine, ca un om beat,
mpleticindu-se i blbnindu-se. ocul de a afla c nu sunt singur e
eclipsat pe moment de zvcnetele stomacului care mi se ntoarce pe
dos. E un brbat i duhnete a urin i a butur sttut. E mbrcat
n haine murdare, un trenci vechi i ponosit i pantaloni cu guri n
genunchi. Pn s m pot da deoparte din calea lui, vd cum o
umbr de team i traverseaz chipul. Gtul i se rsucete pe umeri
precum capacul unei sticle. Aud scrnetul prelung al mduvei
spinrii, dup care-l vd nruindu-se pe pmnt, la picioarele mele.
ncep s m ntreb dac m-am trezit ntr-adevr din comar. Apoi,
dintr-un oarecare motiv, vocea tatlui meu mi bolborosete n cap.
S nu te temi de ntuneric, Cas. Dar nici nu-i lsa s te conving
c tot ce e acolo, n ntuneric, exist i la lumin. C nu e aa.
Mersi, tat. nc una dintre numeroasele perle de nelepciune
sinistre pe care le-ai avut de mprtit.
Totui, a avut dreptate. M rog, cel puin cu privire la ultima
afirmaie. Sngele mi pulseaz violent i-mi simt vena jugular de la
gt. Apoi aud vocea Annei.
Vezi ceea ce vd i eu? m ntreab, dar, pn s-i pot
rspunde, m nconjoar cu cadavre, mai multe dect a putea s
numr, presrate pe podea ca gunoaiele, stivuite pn n tavan, brae
i picioare ncurcate laolalt ntr-o mpletitur grotesc.
Duhoarea e oribil. Cu coada ochiului, l vd pe unul
micndu-se, dar cnd privesc mai atent, mi dau seama c micarea
118
e a insectelor care se hrnesc din cadavru, rsucindu-se pe sub pielea
lui i ridicnd-o n mici fluturri incredibile. Un singur lucru la toate
cadavrele se mic de sine stttor: ochii, care se rotesc alene nainte
i-napoi n cranii, acoperii de mucoziti i lptoi, de parc ar
ncerca s vad ce se ntmpl cu trupurile lor, ns n-ar mai avea
energia necesar.
Anna, rostesc ncet.
Astea nu sunt cele mai rele, uier ea.
Cred c glumete. Unele dintre cadavre au pit lucruri oribile. Le
lipsesc membre sau toat dantura. Sunt pline de snge uscat, de la
sutele de rni nchegate. Cnd privesc n spatele meu i constat c
ochii lui Mike sunt acum deschii, mi dau seama c trebuie s ies
de-acolo. Blestemat s fie vntoarea de fantome, duc-se naibii
motenirea de familie. N-am de gnd s mai stau nici mcar un
minut n plus n ncperea asta care se umple de cadavre.
Nu sufr de claustrofobie, ns n clipa de fa am impresia c
trebuie s-mi spun asta mie nsumi cu glas ct se poate de tare.
Deodat, remarc ceea ce n-am avut timp s vd pn acum. E o scar
acolo, care duce spre parterul casei. Nu tiu cum a fcut ea de m-a
trimis direct la subsol i nici nu-mi pas. Nu vreau dect s ajung
napoi n antreu. Iar dup ce voi fi acolo, sus, vreau s uit tot ce
slluiete sub tlpile mele.
M ndrept spre scar i acela e momentul n care ea d drumul la
ap, fcnd-o s neasc i s se nale de peste tot: din crpturile
pereilor sau strecurndu-se n sus direct prin podea. E murdar, tot
att de vscoas pe ct e de lichid, i n cteva clipe mi se ridic
pn la mijloc. ncep s intru n panic atunci cnd cadavrul
vagabondului cu gtul rupt plutete pe lng mine. Nu vreau s not
cu ei. Nu vreau s m gndesc la tot ceea ce se afl sub ap, ns
ochiul minii mele nscocete tocmai acum ceva de-a dreptul
prostesc, imaginndu-i cum cadavrele de la poalele movilelor i
desfac brusc maxilarele i ncep s se trasc iute pe podea,
repezindu-se s m apuce de picioare precum crocodilii. mi fac loc
119
pe lng vagabond, care salt pe ap ca un mr viermnos, i, spre
surprinderea mea, aud cum un mic geamt mi scap printre buze. O
s vrs.
Ajung la trepte exact cnd o coloan de cadavre se mic i se
prbuete cu un plescit ngreotor.
Anna, termin! exclam, tuind, strduindu-m s mpiedic apa
verzuie s-mi intre n gur.
Nu cred c-o s reuesc. Hainele mi sunt la fel de grele ca n
comar i m trsc n sus pe trepte cu micri ncetinite, n cele din
urm, plesnesc cu palma podeaua uscat i m salt n sus, la nivelul
solului.
Senzaia de uurare dinuiete cam o jumtate de secund. Apoi,
ip ca un pui de gin i m smucesc de lng ua subsolului,
ateptndu-m ca apa i minile morilor s se repead ca s m
trag napoi n jos. ns subsolul e uscat. Lumina cenuie se revars
n jos i zresc treptele pn la ultima, ba chiar i civa metri de
podea. Totul e uscat. Nu e nimic pe-acolo. Arat precum o pivni ca
toate pivniele, n care poi s-i depozitezi alimentele conservate. Iar
ca s m fac s par i mai prost dect att, nici hainele mele nu sunt
ude.
Afurisita asta de Anna! Ursc manipulrile astea
spaio-temporale, halucinaiile, ce-or fi. Niciodat n-ajungi s te
obinuieti cu ele.
M ridic n picioare i-mi scutur tricoul, chiar dac nu e nimic de
scuturat, apoi privesc n jur. Sunt n ceea ce odinioar era buctria.
Vd o sob pentru gtit neagr, prfuit, i o mas cu trei scaune.
Chiar mi-ar plcea s m aez pe unul dintre ele, ns dulapurile
ncep s se deschid i s se nchid singure, sertarele s se
trnteasc, iar pereii s sngereze. Ui trntite i farfurii sparte.
Anna se comport ca un poltergeist banal. Ce jenant.
O senzaie de siguran mi se instaleaz pe piele. Cu un
poltergeist pot s m descurc. Ridic din umeri i ies din buctrie,
trecnd n salonul de zi, unde divanul acoperit de praf arat
120
reconfortant de familiar. M trntesc pe el cu ceea ce sper s par o
destul de acceptabil imitaie de bravur. Nu conteaz c minile
nc mi tremur.
Iei de-aici! strig Anna, chiar peste umrul meu.
ntorc capul, privind dincolo de sptarul divanului, i iat-o acolo,
zeia mea a morii, cu prul erpuindu-i ntr-un mare nor negru i
dinii scrnind ndeajuns de tare ct s fac s sngereze gingiile vii.
Impulsul de a ni cu pumnalul pregtit pentru lovitur mi
dubleaz pulsul. Totui, inspir adnc. Anna nu m-a omort pn
acum. Iar mruntaiele mele au o bnuial cum c ea nu vrea s m
omoare nici acum. Altfel, de ce i-ar mai fi irosit timpul cu
spectacolul de cadavre i lumin de jos? i adresez cel mai grozav
rnjet ncrezut din repertoriul meu.
i dac nu vreau? o ntreb.
Ai venit ca s m omori, mrie ea, evident hotrt s nu-mi
ia n seam ntrebarea. Dar nu poi.
Care parte din asta te enerveaz de fapt? o zgndresc. Sngele
negru i circul prin ochi i prin piele. E cumplit, dezgusttoare: o
asasin. i bnuiesc c eu sunt n deplin siguran cu ea.
O s gsesc eu o cale, Anna, i garantez. O s existe o cale de a
te ucide, de a te trimite de-aici.
Nu vreau s fiu trimis de-aici, se mpotrivete ea. ntreaga
siluet i se crispeaz i ntunecimea se topete la loc nuntru, iar n
faa mea se afl acum Anna Korlov, fata vzut n fotografia din ziar.
Totui, merit s fiu ucis, adaug ea.
Odat, n-ai meritat, i zic, fr s-o contrazic ntru totul.
Deoarece nu cred c toate cadavrele alea de jos n-ar fi dect
plsmuiri ale imaginaiei ei. Cred c, pe undeva, Mike Andover e,
probabil, mncat de pereii casei steia, ncetul cu ncetul, chiar dac
eu nu pot s vd asta.
O vd scuturndu-i braul, undeva n josul lui, aproape de
ncheietur, unde au mai rmas cteva vene negre. Scutur mai tare,
nchide ochii i ele dispar. Atunci mi vine n minte c nu am n faa
121
ochilor numai o fantom. Am n faa ochilor o fantom, dar i ceva
anume care i s-a ntmplat fantomei leia. Sunt dou entiti diferite.
Trebuie s te lupi cu asta, nu-i aa? o ntreb, cu blndee, i vd
mirarea n ochi.
La nceput, n-am putut s m lupt ctui de puin. Nu eram eu.
Eram dement, captiv nuntru, iar asta nu era altceva dect o
teroare, comind fapte oribile n timp ce eu priveam, ghemuit
ntr-un cotlon al minii noastre.
i las capul pe o parte i prul i cade uurel peste umr. Nu pot
s mi le nchipui ca una i aceeai persoan. Zeia i fata asta. Pot s
mi-o imaginez zgindu-se prin propriii ochi ca i cum n-ar fi altceva
dect ferestre, chircit i nfricoat, ntr-o rochie alb, tcut.
Acum, epidermele ni s-au mbinat, continu Anna. Eu sunt ea.
Eu sunt asta.
Nu, exclam, i n clipa n care fac afirmaia, tiu i c e
adevrat. Tu o pori ca pe o masc. Eti capabil s i-o scoi. Ai i
fcut-o, crundu-m pe mine.
M ridic i ocolesc divanul. Pare att de fragil, n comparaie cu
ceea ce era, dar nu se d napoi, nici nu-i desprinde privirea dintr-a
mea. Nu se teme. E trist, dar i curioas, la fel ca fata din fotografie.
M ntreb cum o fi fost cnd era n via, dac rdea uor, dac era
inteligent. E imposibil s te gndeti c ar mai putea rmne cine
tie ce din fata aia, acum, dup aizeci de ani i Dumnezeu tie cte
crime.
Abia pe urm mi amintesc c sunt de-a dreptul scos din srite.
Flutur din mn n spate, spre buctrie i spre ua ctre subsol.
Aia ce naiba a mai vrut s fie?
M-am gndit c ar trebui s vezi cu ce ai de-a face.
Cu ce? Cu vreo feti neastmprat pe care o apuc pandaliile
n buctrie? ripostez, mijind ochii spre ea. Ai ncercat s m bagi n
speriei. Micul tu spectacol jalnic era menit s m fac s fug
mncnd pmntul.
Micul spectacol jalnic? m maimurete ea. Pariez c ai fost ct
122
pe ce s-i uzi ndragii.
Deschid gura, dar o nchid repede la loc. Aproape c m-a fcut s
rd, dar prefer s fiu nc enervat. Of, ce porcrie. Uite c rd.
Anna clipete i zmbete, fugitiv. Ea nsi se strduiete s-i
stpneasc rsul.
Eram zice, dar se ntrerupe pentru o clip. Eram suprat pe
tine.
Pentru ce? o ntreb.
Pentru c ncerci s m ucizi, zice, dup care chiar rdem
amndoi.
i dup ce te-ai strduit att de mult s nu m ucizi tu, adaug,
zmbind. Cred c i s-a prut ceva destul de nepoliticos din partea
mea.
Rd laolalt cu ea. Purtm o conversaie. Ce-o mai fi i asta, vreun
bizar caz de Sindromul Stockholm37?
Ce caui aici? Iar ai venit ca s ncerci s m ucizi?
Poate s i se par ciudat, dar nu. Am am avut un comar. i
am simit nevoia s vorbesc cu cineva.
mi trec degetele prin pr, ciufulindu-l. De secole nu m-am mai
simit att de stnjenit. Poate c niciodat nu m-am mai simit att de
stnjenit.
i cred c, pur i simplu, mi-am zis c Anna sigur e treaz. Aa
c iat-m.
Pufnete uor, apoi i ncreete fruntea.
i ce-a putea s-i spun eu? Despre ce-am putea s vorbim? Eu
sunt plecat de pe lumea asta de prea mult vreme.
Ridic din umeri. Cuvintele care urmeaz mi ies de pe buze
nainte de a-mi putea da seama ce se petrece.
Ei bine, nici eu n-am fost cu adevrat vreodat pe lumea asta,
aa c

37Fenomen psihologic prin care ostaticii manifest nelegere i chiar simpatie fa


de cei care-i in captivi.
123
mi ncletez maxilarele i-mi cobor privirea spre podea. Nu-mi
vine s cred c sunt att de emo. M plng unei fete care a fost
asasinat cu brutalitate la vrsta de aisprezece ani. Ea e prizonier
n casa asta plin de cadavre, n timp ce eu pot s m duc la coal i
s fiu troian; eu pot s mnnc sandviurile calde ale mamei, cu unt
de arahide i cacaval, i
Tu umbli cu morii, mi spune ea, cu blndee, iar ochii i sunt
luminoi, dar i nu-mi vine s cred nelegtori. Umbli cu noi nc
de cnd
De cnd a murit tata, completez eu. Iar nainte de asta, el a
umblat cu voi, iar eu l-am urmat. Moartea e lumea mea. Tot restul,
coala i prietenii, nu nseamn dect lucruri care-mi stau n drumul
spre urmtoarea fantom.
N-am mai spus asta pn acum. Nu mi-am permis niciodat s-o
gndesc pentru mai mult de o clip. M-am meninut concentrat i
astfel am reuit s nu m gndesc prea mult nici la ce nseamn
viaa, la ce nseamn a tri, orict de mult ar fi insistat mama s m
distrez, s ies n lume, s m nscriu la faculti.
N-ai fost niciodat trist? se intereseaz ea.
Nu foarte. Am avut puterea asta superioar, tii? Am avut elul
sta.
mi duc mna spre buzunarul de la spate i-mi scot la iveal
pumnalul, extrgndu-l din teaca lui. Lama scnteiaz n lumina
cenuie. Ceva din sngele meu, din sngele tatlui meu i al tatlui
lui, face ca el s fie mai mult dect un cuit.
Sunt singurul din lume capabil s fac asta. Nu nseamn c e
ceea ce trebuie s fac?
Imediat cum mi ies cuvintele din gur, m i revolt. Ele mi
rpesc orice posibilitate de alegere. Anna i ncrucieaz braele
palide pe piept. Micarea capului ei i arunc prul peste umeri i mi
se pare ciudat s-l vd aa, n uvie normale, ntunecate. Atept s-l
vd zvcnind, micndu-se prin aer, purtat de curentul acela
invizibil.
124
Nu mi se pare corect s nu ai de ales, mi zice, parc
descifrndu-mi gndurile. Dar i cnd ai toate posibilitile de
alegere la ndemn nu e prea uor, de fapt. Cnd eram vie,
niciodat nu reueam s m hotrsc ce vreau s fac, ce vreau s
ajung. Adoram s fac fotografii; mi doream s fac fotografii pentru
un ziar. Adoram s gtesc; mi doream s m mut n Vancouver i
s-mi deschid un restaurant. Aveam un milion de visuri diferite, dar
niciunul dintre ele nu era mai puternic dect toate celelalte. Pn la
urm, probabil c ele m-ar fi paralizat. A fi ajuns s rmn aici i s
administrez pensiunea asta.
Nu cred una ca asta, i zic.
Mi se pare c e o for redutabil fata asta raional, care omoar
doar dintr-o micare a degetelor. Ar fi lsat toate astea n urm
dac-ar fi avut ocazia.
Sincer s fiu, nu-mi amintesc, mrturisete ea, oftnd. Nu cred
c am fost puternic n via. Acum am impresia c am iubit fiecare
clip, c fiecare rsuflare a fost magic i nviortoare.
i mpreuneaz minile pe piept ntr-un gest comic i inspir
adnc pe nri, apoi sufl aerul afar cu zgomot.
Probabil c n-am fost. Cu toate visurile i fanteziile mele, nu-mi
amintesc s fi fost cum se spune? Sigur pe mine.
Zmbesc i zmbete i ea, dup care i ndeas prul dup
ureche cu un gest att de viu i de uman, nct m face s uit ce
voiam s zic.
Ce facem aici? o ntreb. ncerci s m convingi s nu te ucid, aa
e?
Anna i ncrucieaz braele.
Dat fiind faptul c tu nu poi s m ucizi, cred c ar fi o sforare
inutil.
Eti prea ncreztoare n puterea ta, i atrag atenia, rznd.
Zici tu? tiu c tot ce mi-ai artat pn acum nu e i tot ceea ce
poi, Cas. Simt ncordarea reinerii n cuitul tu. De cte ori ai fcut
asta? De cte ori te-ai luptat i ai ctigat?
125
De douzeci i dou de ori n ultimii trei ani, i rspund cu
mndrie. Am avut mai multe izbnzi dect tata n acelai interval de
timp. Sunt ceea ce s-ar putea numi un recordman. Mi-am dorit s fiu
mai tare dect el. Mai iute. Mai agil. Pentru c nu vreau s sfresc
aa cum a sfrit el.
Fr cuitul meu, nu am nimic special, sunt doar un biat obinuit
de aptesprezece ani, cu o constituie medie, poate un pic spre slab.
ns cnd am pumnalul n mn, ai crede c dein trei centuri negre,
sau mai tiu eu ce. Micrile mi sunt sigure, energice i rapide. Ea
are dreptate cnd afirm c n-a vzut de ce sunt n stare, i nu tiu de
ce e aa.
Eu nu vreau s-i fac ru, Anna. tii asta, nu-i aa? Nu e nimic
personal.
Exact la fel cum n-am vrut eu s-i omor pe toi oamenii ia
care-mi putrezesc n pivni, replic ea, zmbind ntristat.
Prin urmare, cadavrele erau reale.
Ce s-a ntmplat cu tine? o ntreb. Ce te mpinge s faci asta?
Nu e treaba ta, mi riposteaz.
Dac mi-ai spune, ncep, dar nu mai sfresc fraza.
Dac mi-ar spune, a reui s-o descifrez. Iar de ndat ce a
descifra-o, a putea s-o nimicesc.
Totul devine i mai complicat. Fata asta plin de ntrebri i
monstrul negru mut sunt dou persoane ntr-una singur. Nu e
corect. Oare cnd mi-a trece cuitul prin ea, a reui s le despart?
Oare Anna ar pleca ntr-o parte, iar creatura aia n alta? Sau Anna va
fi absorbit n cine tie ce neant n care ajung toi ceilali?
Credeam c mi-am alungat de mult gndurile astea din minte.
Tata mereu mi spunea c nu e locul nostru s judecm, c noi
suntem doar instrumente. Sarcina noastr e s-i izgonim din lumea
celor vii. i n ochii lui citeam o siguran deplin atunci cnd mi-o
spunea. Eu de ce nu am sigurana asta?
Ridic ncet mna ca s ating faa asta rece, s-mi plimb degetele pe
obrazul ei, i rmn surprins constatnd c e moale, nu ca i cum ar
126
fi din marmur. Ea rmne ca paralizat, apoi, ezitant, ridic mna
i i-o aaz peste a mea.
Vraja e ntr-att de puternic, nct atunci cnd se deschide ua i
intr Carmel, niciunul dintre noi nu se mic, pn cnd ea mi
rostete numele.
Cas? Ce faci?
Carmel, exclam, i iat-o, profilndu-se n cadrul uii.
A rmas cu mna pe clan i pare s tremure. Mai face un pas,
ezitant, nuntru.
Carmel, nu te mica, i zic, ns ea privete fix spre Anna, care
se retrage de lng mine, strmbndu-se i lundu-se cu minile de
cap.
Ea e? Ea e cea care l-a omort pe Mike?
Proasta, uite-o c nainteaz i mai mult n cas. Anna se retrage
cu toat viteza posibil cnd ai picioarele att de nesigure, ns vd
c ochii i s-au nnegrit.
Anna, nu, ea nu tie, i zic, dar prea trziu.
Indiferent ce anume i permite Annei s m crue, e evident c e
valabil numai pentru mine. Ea deja a disprut ntr-un vrtej negru
de pr i rou de snge, piele palid i dini. Urmeaz un moment de
tcere, n care ascultm ritmicul pic, pic, pic, al rochiei ei.
Dup care se avnt, pregtit s-i nfig minile n mruntaiele
lui Carmel.
M arunc i-o plachez, gndindu-m chiar n clipa n care m
ciocnesc de fora aia de granit c sunt un idiot. i totui, reuesc s-i
deviez traiectoria, iar Carmel face un salt ntr-o parte. Dar nu n cea
care trebuia. Acum e i mai departe de u. mi vine n minte gndul
c unii oameni cunosc viaa numai din cri. Carmel e o pisic de
cas, domestic, iar Anna o s-o mnnce fript dac nu fac ceva. n
timp ce Anna se ghemuiete pe podea, cu sngele rochiei
revrsndu-se oribil pe jos, cu prul i privirea slbatice, m azvrl
spre Carmel i m interpun ntre ele dou.
Cas, ce faci? m ntreab Carmel, ngrozit.
127
Taci i du-te spre u, urlu la ea.
in pumnalul ridicat n faa noastr, chiar dac Anna nu se teme.
Atunci cnd nete, eu sunt inta de data asta, dar o apuc de
ncheietur cu mna liber, folosind-o pe cealalt ca s-o in pe loc,
datorit cuitului meu.
Anna, nceteaz! i uier, i albul i revine n ochi.
Dinii i scrnesc cnd scuip cuvintele printre ei.
Scoate-o afar de-aici! mi cere, cu o voce tnguitoare.
O mbrncesc cu putere, ca s-o ndeprtez nc o dat. Apoi o
nfac pe Carmel i ne repezim afar pe u. Nu ntoarcem capetele
dect dup ce coborm treptele verandei i avem din nou sub tlpi
pmntul i iarba. Ua s-a nchis ntre timp i-o aud pe Anna
dezlnuindu-se furioas nuntru, sprgnd i rupnd totul.
Dumnezeule, e ngrozitoare! optete Carmel, ascunzndu-i
faa n umrul meu.
O strng ncet n brae pentru cteva clipe, dup care m desprind
i urc iar treptele verandei.
Cas! Pleac de-acolo! mi strig Carmel.
tiu ce-i nchipuie ea c a vzut, dar ceea ce am vzut eu a fost c
Anna a ncercat s se stpneasc. n clipa n care pun piciorul pe
verand, faa Annei apare la fereastr, cu dinii dezgolii i venele
reliefate pe pielea alb. Plesnete geamul cu palma, fcndu-l s
zornie. n ochi i plutete o ap ntunecat.
Anna, optesc eu.
M duc spre fereastr, dar nainte s-mi pot ridica mna, ea se
ndeprteaz i se ntoarce, plutind, lunecnd n sus pe scar i
disprnd.

128
Treisprezece

Carmel nu se mai oprete din sporovit ct timp tropim grbii


pe pietriul aleii nengrijite a Annei. mi pune un milion de ntrebri
crora nu le acord atenie. Tot ce mai pot s gndesc este c Anna e o
criminal. Cu toate astea, Anna nu e rea. Anna omoar, ns Anna
nu vrea s omoare. Nu seamn cu niciuna dintre celelalte fantome
pe care le-am nfruntat. Sigur, am mai auzit de fantome contiente,
cele care par s tie c au murit. Potrivit spuselor lui Gideon, ele sunt
puternice, ns rareori ostile. Nu tiu ce s fac. Carmel m apuc de
cot i m rsucesc spre ea.
Ce e? o ntreb rstit.
Nu vrei s-mi spui exact ce cutai tu acolo?
Nu prea.
Probabil c am dormit mai mult dect crezusem; ori asta, ori
discuia cu Anna a durat mai mult dect am crezut, fiindc sgei de
lumin untoas strpung norii joi dinspre rsrit. Soarele e blnd,
dar pentru ochii mei pare aspru. Deodat, mi vine ceva n minte i o
privesc pe Carmel, clipind mrunt, dndu-mi seama pentru prima
dat de faptul c ea chiar e aici.
M-ai urmrit, i zic. Tu ce caui aici?
i mut greutatea de pe un picior pe cellalt, stnjenit.
N-am putut s dorm. i-am vrut s vd dac e adevrat, aa c
am venit pn acas la tine i te-am vzut plecnd.
Ce anume ai vrut s vezi dac e adevrat?
M privete pe sub gene, ca i cum ar vrea ca eu s deduc
rspunsul, astfel nct s nu mai fie nevoit s-l spun cu voce tare,
ns eu detest jocurile astea. Dup cteva lungi secunde, ct dureaz

129
tcerea mea iritat, cedeaz.
Am stat de vorb cu Thomas. El zice c tu
Scutur din cap, de parc se simte ridicol creznd asta. Iar eu m
simt ridicol, n principal, pentru c am avut ncredere n Thomas.
El zice c tu i ctigi existena nimicind fantome. Ca un
vntor de fantome, sau cam aa ceva.
Eu nu sunt vntor de fantome.
i-atunci, ce fceai acolo?
Vorbeam cu Anna.
Vorbeai cu ea? Dar ea l-a omort pe Mike! Putea s te omoare i
pe tine!
Ba nu, nu putea, o contrazic, aruncnd o privire spre cldire.
M simt ciudat, s vorbesc despre Anna cnd sunt att de aproape
de casa ei. Nu mi se pare corect.
i despre ce vorbeai cu ea? se intereseaz Carmel.
Totdeauna eti att de bgrea?
Ce, era ceva personal? pufnete ea.
Poate c da, ripostez.
Nu vreau dect s plec de-aici. Vreau s las acas maina mamei
i Carmel s m duc s-l trezesc pe Thomas. Cred c-o s-i smulg
salteaua de sub el. Ar fi nostim s-l vd opind, ameit, pe arcurile
dormezei.
Auzi, hai acum s plecm de-aici, bine? Urmeaz-m pn la
mine acas, iar de-acolo o s plecm cu maina ta la Thomas. O s-i
explic totul, i promit, adaug, cnd o vd c m privete sceptic.
Bine, rspunde.
i Carmel?
Mda?
S nu-mi mai spui niciodat vntor de fantome, ai neles?
Zmbete, i-i zmbesc i eu.
Doar aa, ca s fie clar.
i face loc pe lng mine ca s se urce n main, dar o prind de
bra.
130
N-ai pomenit fa de nimeni altcineva despre mica scpare a
lui Thomas, nu?
Scutur din cap.
Nici mcar fa de Natalie, sau de Katie?
I-am zis lui Nat c m duc s m ntlnesc cu tine, ca s m
acopere dac o sun cumva ai mei. Lor le-am spus c-o s rmn la ea
peste noapte.
i pentru ce i-ai spus c te ntlneti cu mine? o ntreb, iar ea
m privete cu repro.
Carmel Jones, presupun eu, se ntlnete noaptea cu bieii, n
secret, n scopuri romantice. mi trec degetele prin pr cu un gest
brutal.
Atunci, ce, ar trebui s inventez ceva pentru coal? La modul
c am stat s ne pupm?
Cred c m-am apucat s clipesc prea mult. i umerii mi sunt att
de ncovoiai, nct m simt cu vreo cincisprezece centimetri mai
scund dect ea. Ea m fixeaz cu o privire uluit.
Nu prea te pricepi la aa ceva, este?
N-am prea mult antrenament, Carmel.
Izbucnete n rs. Fir-ar s fie, e ntr-adevr frumoas. Nu-i de
mirare c Thomas i-a pus pe tav toate secretele mele. O singur
fluturare din gene probabil c l-a dat gata.
Nu-i face griji, m linitete ea. Nscocesc eu ceva. O s le
spun tuturor c srui nemaipomenit.
N-am nevoie s-mi faci favoruri. Ascult, doar s vii dup
mine pn acas, n regul?
Face semn din cap c da i se strecoar n maina ei. Cnd m urc
i eu n a mea, mi vine s-mi aps capul pe volan pn cnd o
s-nceap s urle claxonul. Aa, zgomotul claxonului mi-ar acoperi
ipetele. De ce-o fi misiunea asta att de grea? Din cauza Annei? Sau
o fi altceva? De ce nu pot s-i in deoparte pe ceilali de treburile
mele? Niciodat nu mi-a mai fost att de greu pn acum. Toi mi-au
acceptat povetile cusute cu a alb pe care le-am ticluit, pentru c
131
n adncul sufletului nu voiau s afle adevrul. Cum a fost cu Chase
i Will. Ei au nghiit cu destul uurin povestea de adormit copiii
servit de Thomas.
Dar acum e prea trziu. Thomas i Carmel fac parte din joc. Iar
jocul e cu mult mai periculos de data asta.

Thomas locuiete cu prinii?


Nu cred, mi rspunde Carmel. Prinii i-au murit ntr-un
accident de main. Un ofer beat a intrat n ei pe contrasens. Sau, cel
puin, aa susine lumea pe la coal, adaug ea, ridicnd din umeri.
Eu cred c locuiete numai cu bunicul lui. Cu btrnul la ciudat.
Bun, zic i ncep s bubui n u.
Nu m intereseaz c-l trezesc pe Morfran. Unui btrn piicher
ca el nu-i stric un pic de agitaie. Numai c, dup vreo treisprezece
bti foarte zgomotoase i precipitate, ua se deschide brusc i iat-l
pe Thomas, stnd n faa noastr ntr-un halat de baie verde i
extrem de neatractiv.
Cas? optete el, cu o voce de parc ar avea o broasc n gt.
Nu-mi pot stpni zmbetul. E greu s ii suprarea pe el cnd
arat ca un copil de patru ani la dimensiuni mrite, cu prul lipit de
east pe o parte i ochelarii doar la jumtatea nasului. Cnd i d
seama c e i Carmel n spatele meu, i trece mna peste fa i
ncearc s-i aranjeze prul. Fr succes.
ce-i cu voi aici? ne ntreab.
Carmel m-a urmrit pn acas la Anna, l informez, zmbind
cu subneles. Vrei s-i spun i de ce?
ncepe s se nroeasc. Nu tiu dac din cauz c se simte vinovat
sau fiindc l vede Carmel n pijama. Oricare ar fi motivul, se d
deoparte ca s putem intra i ne conduce prin casa slab luminat
pn n buctrie.
n toat casa miroase a plantele din pipa lui Morfran. Pe urm, l
vd chiar pe el, o siluet mthloas, ncovoiat, turnnd cafea. mi
ntinde o can nainte ca mcar s-l pot ruga. Dup care, mormind
132
ceva spre noi, iese din buctrie.
ntre timp, Thomas a terminat cu foiala i se holbeaz la Carmel.
A ncercat s te omoare, exclam el, fcnd ochii mari. Nu
ncetezi s te gndeti la felul n care-i ncovrigase ea degetele spre
stomacul tu.
Carmel clipete nedumerit.
De unde tii?
N-ar trebui s faci asta, l previn eu pe Thomas. i face pe
oameni s se simt stnjenii. nclcarea intimitii, tii tu.
tiu, mi rspunde. Nu pot s-o fac prea des, adaug apoi ctre
Carmel. De obicei, mi reuete numai cnd oamenii gndesc intens,
sau violent, sau cnd acelai gnd le revine n minte iar i iar. n
cazul tu, sunt valabile toate cele trei variante, i mai zice, zmbind.
Poi s citeti gndurile? ntreab ea, nencreztoare.
Stai jos, Carmel, i zic eu.
Nu prea am chef, rspunde ea. Am aflat foarte multe lucruri
interesante despre Thunder Bay n ultimele zile. i ncrucieaz
braele pe piept. Tu poi s citeti gnduri, n casa aia e ceva care-mi
omoar fotii iubii, iar tu
Nimicesc fantome, sfresc eu fraza n locul ei. Cu sta. mi scot
pumnalul i-l aez pe mas. Ce altceva i-a mai spus Thomas?
Doar c i tatl tu s-a ocupat cu asta, mi rspunde ea.
Presupun c e ceea ce i-a adus moartea.
l privesc chior pe Thomas.
mi pare ru, zice el, ridicnd neputincios din umeri.
Nu-i nimic. Eti prins ru. tiu.
Zmbesc cu subneles i el mi arunc o privire disperat. Ca i
cum Carmel nu tie deja. Ar trebui s fie oarb.
i-acum, ce facem? ntreb, oftnd. Mai pot s v zic s v ducei
acas i s uitai de asta? E vreo posibilitate s evit ca noi s alctuim
cine tie ce grup entuziast de
Pn ca buzele mele s poat termina de articulat continuarea, m
aplec nainte i scot un geamt, cuprinzndu-mi faa ntre palme.
133
Carmel se prinde prima i rde.
Un grup entuziast de vntori de fantome? m ntreab.
Eu o s fiu Peter Venkman38, declar Thomas.
Nimeni n-o s fie nimic, m rstesc eu. Noi nu suntem vntori
de fantome. Eu am cuitul i eu nimicesc fantomele, i nu se poate s
m mpiedic de voi tot timpul. Pe lng asta, e evident c eu a fi
Peter Venkman, precizez, aruncndu-i o privire tioas lui Thomas.
Tu ai fi Egon.
Stai un pic, intervine Carmel. Nu e cazul s faci tu pe eful.
Mike a fost prietenul meu, oarecum.
Asta nu nseamn c am nevoie s m ajui. Aici nu e vorba
despre rzbunare.
i-atunci, despre ce e vorba?
E vorba c trebuie s-o oprim.
Ei bine, nu se poate spune c ai fcut o treab grozav n
privina asta. i, din cte am vzut, nici mcar nu preai s ncerci!
Carmel m privete cu sprncenele ridicate. Privirea ei mi d o
oarecare senzaie de fierbineal n obraji. Mama m-sii, m nroesc.
Asta-i o tmpenie, m rstesc. Ea e foarte tare, nelegi? Dar am
un plan.
Mda, intervine Thomas, srindu-mi n aprare. Cas a pus totul
la punct. Eu am adus deja pietrele de la ru. Se ncarc la lumina
lunii, pn cnd o s descreasc. Picioarele de pasre au fost
comandate i atept s le aduc.
Discuia despre descntec m stingherete dintr-un anume motiv,
ca i cum ar exista un lucru care mi-a scpat. Unul pe care l-am
pierdut din vedere.
Cineva intr pe u fr s ciocneasc. Abia dac remarc, fiindc

38 Personaje din seria de filme Ghostbusters, Peter Venkman fiind liderul grupului
datorit abilitilor sale practice, n timp ce Egon Spengler i Ray Stantz, ceilali
membri, se remarc prin calitile tiinifice. Egon poart ochelari i e mai stngaci
n micri, de aici i aluzia la Thomas.
134
asta m face s simt c am mai pierdut ceva din vedere. Dup cteva
secunde de scormonit creierul, ridic privirea i-l vd pe Will
Rosenberg.
Arat de parc n-ar fi dormit de cteva nopi. Respiraia i e
greoaie i brbia i tot cade spre piept. M ntreb dac nu cumva o fi
but. Pe blugi are pete de noroi i de benzin. Bietul biat suport
greu evenimentele. Se holbeaz la cuitul meu de pe mas, aa c
ntind mna spre el i-l iau, dup care mi-l strecor n buzunarul de la
spate.
Am tiut eu c e ceva ciudat cu tine, mi zice, i mirosul
rsuflrii lui e n proporie de aizeci la sut de bere. Toate astea sunt
din cauza ta, ntr-un fel, nu-i aa? nc de cnd ai venit aici, ceva a
fost n neregul. Mike a tiut-o. De-asta n-a vrut s umbli prin
preajma lui Carmel.
Mike n-a tiut nimic, i rspund calm. Ce i s-a ntmplat a fost
un accident.
Asasinatul nu e un accident, bombne Will. Nu m mai mini.
Nu tiu ce faci, dar vreau s particip.
Scap un geamt. Nimic nu merge cum ar trebui. Morfran revine n
buctrie i ne ignor pe toi, privind fix n cana lui de cafea, ca i
cum ar fi ceva extraordinar de interesant acolo.
Cercul se face mai mare, e tot ce zice, i problema pe care nu
reueam s-o identific mi se limpezete dintr-odat.
Mama m-sii, exclam.
Capul mi cade pe spate i privesc spre tavan.
Ce e? se intereseaz Thomas. Care-i problema?
Descntecul, i explic. Cercul. Trebuie s fim n cas dac e s-l
facem.
Mda, i? insist Thomas.
Carmel, n schimb, nelege imediat; se nnegureaz la fa.
i, Carmel a intrat n cas azi-diminea i Anna ct pe ce s-o
mnnce. Singura persoan care poate s intre n casa aia n
siguran sunt eu, iar eu nu m pricep ndeajuns la vrjitorie ca s
135
descnt cercul.
N-ai putea s-o ii la distan suficient ct ne-ar trebui nou s-l
descntm? Imediat cum ar fi gata, am fi protejai.
Nu, i rspunde Carmel. N-are cum. Trebuia s-l fi vzut de
diminea; ea l-a dat deoparte ca pe o musc.
Mersi, pufnesc eu.
E adevrul. Thomas n-ar ajunge niciodat s-l termine. i, n
plus, nu are nevoie s se concentreze, sau cam aa ceva?
Will se repede i o apuc de bra pe Carmel.
Ce tot spui? Ai intrat n casa aia? Eti nebun? Mike m-ar
omor dac i s-ar ntmpla ceva!
i abia apoi i amintete c Mike e mort deja.
Trebuie s gsim o metod de a instala cercul la i de a face
descntecul, zic eu, gndind cu voce tare. Ea n-o s-mi spun
niciodat de bunvoie ce i s-a ntmplat.
n sfrit, ia cuvntul i Morfran.
Totul se ntmpl cu motiv, Theseus Cassio. Ai mai puin de o
sptmn la dispoziie ca s-l deduci.

Mai puin de o sptmn. Mai puin de o sptmn. Nici gnd


s pot deveni un vrjitor competent n mai puin de o sptmn, i
n mod sigur n-am cum s fiu mai puternic sau capabil s-o in sub
control pe Anna. Am nevoie de ajutor. Am nevoie s-l sun pe
Gideon.
Suntem cu toii pe aleea din faa casei, dup ce-am spart gaca din
buctrie. E duminic, o duminic lenevoas, tcut, prea devreme
pn i pentru cei care se duc la biseric. Will i Carmel se ndreapt
fiecare spre maina lui. Ea ne-a zis c-o s-l urmeze pn la el acas,
unde s mai stea ceva timp mpreun. n definitiv, el i-a rmas
prietenul cel mai apropiat i nu-i nchipuie c ar putea gsi cine tie
ce sprijin la Chase. Bnuiesc c are dreptate. nainte s plece, l-a luat
deoparte pe Thomas i a uotit cu el timp de cteva clipe. n timp
ce-i urmresc cu privirea pe Carmel i Will ndeprtndu-se, l ntreb
136
pe Thomas despre ce-a fost vorba. Ridic din umeri.
A vrut doar s m asigure c se bucur pentru c i-am spus
totul. i sper s nu fii suprat pe mine pentru indiscreie, fiindc ea
o s pstreze secretul. Nu vrea dect s ne ajute.
Dup care bate cmpii mai departe, ncercnd s pun accentul pe
felul n care l-a inut ea de bra. Mai bine nu-l ntrebam, deoarece
acum n-o s mai nceteze cu asta.
Ascult, i zic. M bucur c ea te bag n seam. Dac-i joci
cartea aa cum trebuie, e posibil s ai o ans. Numai s nu-i
invadezi prea mult gndurile. S tii c ai cam speriat-o cu asta.
Eu i Carmel Jones, pufnete el, n derdere, chiar dac privete
plin de speran dup maina ei. Poate ntr-un milion de ani. Cel mai
probabil, o s ajung s-l consoleze pe Will. E inteligent i face parte
din gac, la fel ca ea. Nu e biat ru.
i potrivete ochelarii pe nas. Nici el nu e biat ru i poate c
ntr-o zi o s-i dea seama de asta. Deocamdat, l trimit s pun
ceva pe el.
Dup ce se ntoarce i pornete pe alee spre cas, observ ceva. n
apropierea cldirii, e o potec de form circular, care se unete cu
captul aleii. La intersecia lor vd un copcel alb, un mesteacn
tnr. Iar de creanga lui cea mai joas atrn o cruce subire, neagr.
Hei, strig, artnd ntr-acolo. Aia ce e?
Dar nu el este cel care-mi rspunde. Morfran iese pe verand,
pind flos, n papuci i pantaloni albatri de pijama, cu un halat
cadrilat legat strns pe pntecul proeminent. Vestimentaia arat
ridicol n contrast cu barba aia stufoas, de rocker btrn, dar nu-mi
st mintea acum la aa ceva.
Crucea lui Papa Legba39, mi rspunde, simplu.
Dumneavoastr practicai magia voodoo, zic, iar el scoate un

39Papa Legba este numele purtat, n magia voodoo haitian, de acel loa (spirit)
care face legtura dintre Creator (numit Bondye, de la bon Dieu, adic bunul
Dumnezeu) i omenire.
137
pufnet despre care deduc c ar fi un rspuns afirmativ. i eu o
practic, adaug.
Pufnete zgomotos n cana lui de cafea.
Nu, tu n-o practici. i nici n-ar trebui.
Aadar, s-a prins c blufez. N-o practic. Doar o nv. i uite cum
mi se ofer o ocazie minunat.
De ce n-ar trebui? m interesez.
Biete, magia voodoo ine de energie. ine de energia din
interiorul tu i de energia pe care o canalizezi. De energia pe care o
furi i de energia pe care o preiei din afurisiii de pui pe care-i
mnnci la mas. Iar tu ai vreo zece mii de voli legai de tine n
bucata aia de piele de colo.
Instinctiv, mi pipi pumnalul din buzunarul de la spate.
Dac tu ai fi mag voodoo i ai canaliza energia asta, ei bine, s
te privesc ar fi ca i cum a vedea o molie zburnd drept ntr-un
aparat electric de omort insecte, mi zice, mijind ochii spre mine.
Poate c ntr-o zi a putea s te nv.
Mi-ar plcea, i rspund, exact n clipa n care Thomas
nvlete din nou pe verand, n veminte curate, dar tot
desperecheate.
Coboar precipitat treptele.
Unde mergem? m ntreab.
napoi la Anna, l informez, i-l vd c se face cam verde la fa.
Am nevoie s-mi dau seama cum trebuie oficiat ritualul, fiindc
altfel, peste o sptmn o s m zgiesc la capul tu retezat i la
organele interne ale lui Carmel.
Thomas se nverzete i mai abitir, aa c-l bat cu palma pe
spinare i-mi ntorc privirea spre Morfran. l vd c ne studiaz pe
deasupra cnii de cafea. Aadar, magii voodoo canalizeaz energia.
E un tip interesant. i mi-a dat mult prea multe de gndit ca s mai
pot dormi.

Pe drum, exaltarea provocat de evenimentele de azi-noapte


138
ncepe s se risipeasc. mi simt ochii de parc a avea nisip n ei i
capul mi tot cade, chiar i dup ce am dat pe gt cana aia cu
diluantul pe care Morfran l numete cafea. Thomas rmne tcut pe
tot drumul pn la casa Annei. Probabil c nc se gndete cum a
simit atingerea minii lui Carmel pe bra. Dac viaa ar fi corect,
Carmel s-ar ntoarce i l-ar privi n ochi, ar vedea c e sclavul ei
devotat i i-ar fi recunosctoare. L-ar nla n rang i el nu i-ar mai fi
sclav, ar fi doar Thomas, i s-ar bucura amndoi c se au unul pe
cellalt. Dar viaa nu e corect. Ea probabil c va ajunge s fie cu Will
sau cu vreun alt sportiv, n timp ce Thomas va suferi n tcere.
Nu vreau s te vd pe nicieri n apropierea casei, i zic, ca s-l
smulg din visare i s m asigur c nu uit s coteasc unde trebuie.
Poi s rmi n main sau s vii dup mine pe alee. Numai c ea,
probabil, e tulburat dup tot ce-a fost azi-diminea, aa c ar fi
cazul s te ii departe de verand.
Nu trebuie s-mi spui de dou ori, pufnete el.
Dup ce oprim pe alee, el alege s rmn n main. mi croiesc
drum singur spre cas. Cnd deschid ua din fa, privesc mai nti
n jos, ca s fiu sigur c pun piciorul n antreu i nu m prbuesc cu
faa nainte peste un vagon de cadavre.
Anna? o strig. Anna? Eti bine?
Ce ntrebare prosteasc.
Tocmai a ieit dintr-o ncpere de lng captul de sus al scrii. Se
reazem de balustrad; nu e zeia ntunericului, ci fata.
Sunt moart. Nu mai pot s fiu bine, dup cum nu pot s nu fiu
bine.
Ochii i sunt adumbrii. Se simte singur, vinovat i captiv, i
plnge de mil i nu pot s spun c i-o iau n nume de ru.
N-am vrut s se-ntmple nimic din toate astea, i zic, cu
sinceritate, i fac un pas spre scar. Nu te-a fi pus n situaia aia. Ea
m-a urmrit.
E bine? se intereseaz Anna, cu o voce ciudat de ridicat.
Foarte bine.
139
Perfect. M gndeam s nu-i fi lsat vnti. i e foarte drgu
la fa.
Anna nu m privete. i face de lucru cu lemnul balustradei.
ncearc s m fac s spun ceva, dar nu tiu ce anume.
Vreau s-mi spui ce i s-a ntmplat. Vreau s-mi spui cum ai
murit.
De ce m pui s-mi amintesc de asta? m ntreab, cu o voce
moale.
Pentru c am nevoie s te neleg. Am nevoie s tiu cum de ai
atta for, i explic, ncepnd s gndesc cu voce tare. Din ceea ce
tiu eu, asasinarea ta n-a fost chiar att de ciudat sau de oribil. Aa
c nu pot s-mi dau seama de ce eti aa cum eti. Trebuie s fi fost
ceva
M ntrerup, fiindc Anna m fixeaz cu ochii mari i o expresie
dezgustat.
Ce e?
Tocmai ncep s regret c nu te-am omort, mi zice ea, i
creierul meu privat de somn are nevoie de un minut pn s
neleag, dup care m simt ca un mgar desvrit.
Am fost n preajma prea multor mori. Am vzut att de multe
porcrii greoase i sinistre, nct vorbele mi ies de pe buze la fel de
uor precum cntecelele pentru copii.
Ct de multe tii, m ntreab ea apoi, despre ce mi s-a
ntmplat?
Vocea i e mai delicat, aproape mblnzit. S vorbesc despre
crime, s spun lucrurilor pe nume, e ceva cu care am crescut. Numai
c, n clipa asta, nu tiu cum s-o fac. Cu Anna stnd chiar n faa mea,
e vorba despre mai mult dect simple cuvinte sau ilustraii dintr-o
carte. Iar cnd, n sfrit, las totul s se reverse, o fac repede i
dintr-odat, aa cum ai smulge o bucat de leucoplast.
tiu c ai fost asasinat n 1958, cnd aveai aisprezece ani.
Cineva i-a tiat gtul. Erai n drum spre un bal al colii.
Un mic zmbet i joac pe buze, dar fr s dinuie.
140
Chiar mi doream s m duc, mi zice, cu blndee. Urma s fie
ultimul pentru mine. Primul i ultimul. i coboar privirea i-i
ridic puin tivul fustei. Asta a fost rochia mea.
Mie nu mi se pare c seamn a aa ceva, mai degrab e un
simplu furou alb cu ceva dantel i panglici, dar ce tiu eu? Nu sunt
gagic, n primul rnd, iar n al doilea, nu tiu prea multe despre
1958. Pe vremea aia, poate c era de m, cum ar fi spus mama.
Nu e mare lucru, zice ea, citindu-mi gndurile. Una dintre
locatarele pensiunii noastre din vremea aia era custoreas. Maria.
Din Spania. Mie mi se prea extrem de exotic. Fusese nevoit s-i
lase acas, cnd a venit aici, o feti doar cu puin mai mic de vrsta
mea, aa c-i plcea s stea de vorb cu mine. Mi-a luat msurile i
m-a ajutat s mi-o cos. Eu mi-am dorit ceva mai elegant, dar n-am
fost niciodat prea priceput la cusut. Degete nendemnatice,
adaug, i le ridic, de parc a fi n msur s vd ce dezastru pot
ele s produc.
Ari minunat, i zic, fiindc e primul lucru care-mi rsare n
capul meu prost, sec.
ncep s m gndesc ce-ar fi s-mi folosesc pumnalul ca s-mi tai
limba cu el. Probabil c nu e ceea ce-ar fi vrut ea s aud i a ieit
total aiurea. Vocea nu m-a ajutat. Noroc c n-am fcut ca Peter
Brady40, s m umfle rsul de ce prostii spun.
De ce urma s fie ultimul tu bal? m grbesc s-o ntreb.
Aveam de gnd s fug de-acas, mi zice.
Sfidarea i sclipete n ochi, aa cum probabil fusese pe atunci, iar
n glas are o vpaie care m ntristeaz. Apoi, focul se stinge i ea
pare derutat.
Nu tiu dac-a fi fcut-o, mrturisete. Doar c-mi doream.
De ce?

40Personaj din serialul american de televiziune The Brady Bunch, fratele mijlociu,
persoana cea mai nendemnatic din familie, care se entuziasmeaz imediat i
vorbete sau acioneaz fr s gndeasc.
141
Voiam s-mi ncep o via a mea, mi explic. tiam c n-a
realiza niciodat nimic dac-a rmne aici. A fi ajuns obligat s
conduc pensiunea. i eram stul s m lupt.
S te lupi?
M mai apropii cu un pas. O uvi de pr negru i cade peste
umerii care i se adun n fa cnd i cuprinde trupul cu braele. E
att de palid i de mic, nct cu greu a putea s mi-o imaginez
luptndu-se cu cineva. n orice caz, nu cu pumnii.
Nu era o lupt, povestete mai departe. i, n acelai timp, era.
Cu ea. i cu el. M ascundeam, fcndu-i s cread c sunt o fiin
mai slab dect eram, pentru c asta voiau. Asta mi-a spus ea c i-ar
fi dorit tatl meu. O fat tcut, asculttoare. Nu o desfrnat. Nu o
curv.
Inspir adnc. O ntreb cine i-a zis una ca asta, cine-a putut s
spun aa ceva, ns ea nu m mai aude.
El era un mincinos. Un fluier-vnt. Se prefcea c-o iubete pe
mama, dar nu era adevrat. Spunea c-o s se nsoare cu ea i atunci o
s aib tot restul.
Nu tiu la ce se refer, dar pot s ghicesc ce nsemna tot restul.
Tu erai, rostesc ncet. Tu erai cea pe care-o urmrea el de fapt.
M tot ncolea, ba n buctrie, ba afar, lng fntn.
Parc m paraliza. l uram.
De ce nu i-ai zis mamei tale?
N-am putut Se ntrerupe, apoi reia. Dar nici s-l las nu
puteam. M-am gndit s plec. A fi fcut-o.
Pe chip nu i se citete nimic. Nici mcar ochii nu sunt vii. Nu mai
e dect o pereche de buze care se mic i o voce. Restul din ea s-a
retras la loc nuntru.
ntind mna i-i ating obrazul, rece ca gheaa.
El a fost? El a fost cel care te-a omort? Te-a urmrit n seara aia
i
Anna scutur din cap foarte repede i se trage napoi.
Ajunge, mi zice, pe un ton care ncearc s par dur.
142
Anna, am nevoie s tiu.
De ce-ai nevoie s tii? Ce te privete pe tine? i duce mna la
frunte. Abia dac-mi mai amintesc eu nsmi. Totul e nceoat i
nsngerat, zice, cltinnd din cap, neputincioas. N-am nimic s-i
spun! Am fost omort i-a fost ntuneric, dup care am ajuns aici.
Am ajuns chestia asta, i am omort, i omort, i n-am mai putut s
m opresc.
Respiraia i devine ntretiat.
Ei mi-au fcut ceva, dar nu tiu ce. Nu tiu cum.
Ei, repet, plin de curiozitate, dar mi dau seama c mai multe
n-o s aflu. Practic, o vd cum se nchide i simt c, peste dou
minute, a putea s am n fa o fat cu vene negre i o rochie care
picur. Exist un descntec, i mrturisesc. Un descntec care m
poate ajuta s neleg.
Se mai calmeaz puin i m privete ca pe un icnit.
Descntece magice? m ntreab i un zmbet nencreztor i
apare pe buze. Or s-mi creasc aripi de zn i-o s trec prin foc?
Ce tot spui?
Magia nu exist n realitate. Nu e dect iluzie i superstiie,
vechi blesteme pe limbile bunicilor mele finlandeze.
Nu-mi vine s cred c pune la ndoial existena magiei, cnd ea e
moart, dar st n faa mea i vorbete. Dar nu mai am posibilitatea
s-o conving, fiindc ncepe s se-ntmple ceva, s se suceasc ceva n
creierul ei, i-o vd c tresare. Iar cnd clipete, ochii i privesc n
deprtare.
Anna?
i repede brusc braul n fa, ca s m in la distan.
Nu-i nimic.
O privesc mai cu atenie.
Nu poi s spui c n-a fost nimic. i-ai amintit ceva, nu-i aa?
Ce e? Spune-mi!
Nu, am n-a fost nimic. Nu tiu, rspunde, ducndu-i mna
la tmpl. Nu tiu ce-a fost.
143
N-o s-mi fie uor. O s-mi fie naibii aproape imposibil dac n-o
determin s colaboreze. O senzaie de apsare, de dezndejde mi se
strecoar n membrele istovite. E ca i cum ar ncepe s mi se
atrofieze muchii, i nici nu prea am muli, la drept vorbind.
Te rog, Anna, i zic. Am nevoie de ajutorul tu. Am nevoie ca
tu s ne dai voie s facem descntecul. Am nevoie s-i lai i pe ali
oameni s intre aici cu mine.
Nu, rspunde ea. Fr descntece! i fr oameni! tii ce s-ar
ntmpla. Nu pot s-o stpnesc.
Poi s-o stpneti pentru mine. Ai putea s-o faci i pentru ei.
Pe tine nu tiu de ce nu sunt nevoit s te omor. i, apropo,
nu-i ajunge? De ce-mi mai ceri i alte favoruri?
Anna, te rog. Am nevoie cel puin de Thomas i, probabil, de
Carmel, fata pe care ai cunoscut-o azi-diminea.
i coboar privirea spre vrfurile picioarelor. E trist, tiu c e
trist, dar replica tmpit cu mai puin de o sptmn a lui
Morfran mi rsun n timpane i vreau s se termine odat cu asta.
Nu pot s-o mai las pe Anna nc o lun, n care e posibil s-i
sporeasc, eventual, colecia din subsol. N-are importan c-mi
place s vorbesc cu ea. N-are importan c-mi place de ea. N-are
importan c tot ce i s-a ntmplat ei n-a fost corect.
A prefera s pleci, mi zice ncet, iar cnd i ridic faa observ
c st s plng i privete peste umrul meu spre u sau poate
afar, pe fereastr.
tii c nu pot, i rspund, imitndu-i replica de acum cteva
momente.
M faci s-mi doresc lucruri pe care nu le pot avea.
nainte s-mi pot da seama ce vrea s spun, se prelinge n jos,
prin trepte, n adncul subsolului, acolo unde tie c n-o s-o urmez.

*
Gideon sun imediat dup ce m las Thomas acas.
Bun dimineaa, Theseus. Scuz-m c te trezesc att de
144
devreme ntr-o zi de duminic.
Sunt treaz de multe ore, Gideon. Deja stul de munc.
l simt cum, de dincolo de Atlantic, mi zmbete cu subneles.
Intru n cas i-i fac semn de bun dimineaa din cap mamei, care-l
gonete pe Tybalt n jos pe scar, uierndu-i c obolanii nu sunt
buni pentru el.
Ce pcat, chicotete Gideon. Am tot ateptat ore ntregi ca s te
sun, ncercnd s-i las timp pentru odihn. Ce tortur a fost! E
aproape patru dup-amiaza aici, tii? Dar cred c am obinut
esenialul acelui descntec pentru tine.
Nu tiu dac mai are importan. Aveam de gnd s te sun eu
mai trziu. Exist o problem.
De ce gen?
De genul c nimeni nu poate s intre n cas n afar de mine,
iar eu nu sunt vrjitor.
i mai povestesc un pic despre ce s-a ntmplat, lsnd deoparte,
dintr-un oarecare motiv, faptul c am purtat lungi discuii nocturne
cu Anna. l aud n difuzor cum plescie din limb. Sunt sigur c, n
acelai timp, i freac brbia i-i terge ochelarii.
Ai fost complet incapabil s-o supui? m ntreab n cele din
urm.
Complet. E Bruce Lee, Incredibilul Hulk i Neo din Matrix, toi
trei ntr-unul singur.
Da. i mulumesc pentru total incomprehensibilele referiri la
cultura pop.
Zmbesc. El tie ct se poate de bine cine e Bruce Lee, cel puin.
Dar realitatea rmne aceea c tu trebuie s faci descntecul.
Ceva din felul n care a murit fata asta i insufl o putere colosal. E
vorba doar de descoperirea unor secrete. mi amintesc de o fantom
care i-a dat ceva bti de cap tatlui tu, n 1979. Dintr-un oarecare
motiv, era capabil s ucid fr s se ntrupeze vreodat. Abia dup
trei edine de spiritism i o expediie la o biseric satanist din Italia
am descoperit c unicul lucru care-i permitea s rmn pe plan
145
terestru era un descntec plasat pe un destul de banal potir din
piatr. Tatl tu l-a spart i, uite-aa, s-a terminat cu fantoma. La fel
va fi i pentru tine.
Tata mi-a istorisit odat povestea asta i-mi amintesc c fusese
mult mai complicat dect att. Dar m fac c plou. El, oricum, are
dreptate. Fiecare fantom i are propriile metode, propria tolb cu
iretlicuri. Au eluri diferite i dorine diferite. Iar dup ce le
nimicesc, pornesc toate pe drumuri diferite.
i ce-o s nfptuiasc descntecul sta, mai exact? l ntreb.
Pietrele sfinite alctuiesc un cerc protector. Dup ce e instalat,
ea nu mai are nicio putere asupra celor aflai n interiorul lui.
Vrjitorul care oficiaz ritualul poate s preia orice energii posed
casa i s le reflecte ntr-un bol pentru divinaie. Bolul i va arta
orice caui. Evident, nu e chiar att de simplu: mai ai nevoie de
cteva picioare de pasre i de un amestec din plante cu care poate
s te ajute mama ta, i pe urm de cteva incantaii. i voi expedia
textul prin e-mail.
O spune de parc ar fi foarte simplu. Ce, are impresia c
exagerez? Nu-i d seama ct mi e de greu s recunosc c Anna
poate s m distrug oricnd vrea? S m azvrle ca pe o ppu din
crpe, s-mi ard castane i s-mi trag chiloii n sus, dup care s
m arate cu degetul i s rd?
N-o s mearg. Eu nu pot s alctuiesc cercul. N-am avut
niciodat chemare pentru vrjitorie. Mama sigur i-a spus. I-am
stricat n fiecare an fursecurile pentru Beltane41, pn am mplinit
apte ani.
tiu deja ce urmeaz s-mi spun el. O s ofteze i o s m

41Numele purtat de festivitile celtice prilejuite de nceputul lunii mai. n mod


obinuit, acestea se in n zilele de 30 aprilie i 1 mai, sau la jumtatea distanei
dintre echinociul de primvar i solstiiul de var. Pe la jumtatea secolului al
XX-lea, importana acestor festiviti a nceput s scad, pstrndu-i caracterul de
srbtoare numai la neo-pgnii celi i printre adepii cultului Wicca.
146
sftuiasc s m ntorc n bibliotec, s ncep s discut cu oamenii
care ar putea ti ce s-a ntmplat. S-ncerc dezlegarea misterului
unei crime care s-a rcit de peste o jumtate de secol. Iar asta e i ceea
ce va trebui s fac. Pentru c n-am de gnd s-i pun n pericol pe
Thomas sau pe Carmel.
Hm.
Hm, ce?
Pi, doar parcurg n minte toate ritualurile pe care le-am oficiat
n anii mei de parapsihologie i misticism
Parc-i i aud rotiele creierului nvrtindu-se. Are el ceva n cap,
i mie ncepe s-mi revin sperana. tiam eu c nu se pricepe doar la
crnai cu cartofi piure.
Zici c ai civa experi la dispoziie?
Civa ce?
Civa vrjitori.
Am un singur vrjitor, de fapt. Pe prietenul meu Thomas.
De cealalt parte, cea a lui Gideon, se aude zgomotul unei
inspiraii brute, urmat de o tcere ncntat. tiu ce gndete
btrnul icnit. Nu m-a auzit niciodat pn acum folosind expresia
prietenul meu. Ar face bine s nu devin sentimental.
Nu e chiar att de avansat.
Dac ai ncredere n el, asta-i tot ceea ce conteaz. Dar nu-i va
fi de ajuns numai el. Trebuie s fii i tu, plus nc ali doi. Fiecare
trebuie s reprezinte cte un arc de cerc. Vei alctui cercul afar i
vei intra n cas pregtii pentru treab. Gideon se oprete s se mai
gndeasc puin; e foarte ncntat de sine. Apoi continu: V
prindei fantoma n centru i vei fi n deplin siguran. n acelai
timp, absorbindu-i energia, vei face ca descntecul s fie mai
puternic i mai relevant. E posibil chiar s-o slbeasc ndeajuns ca tu
s-i poi duce misiunea la sfrit.
nghit cu greu i simt povara cuitului n buzunarul de la spate.
Absolut, i zic.
l mai ascult pre de zece minute parcurgnd detaliile,
147
gndindu-m n tot acest timp la Anna i la ce ar urma ea s-mi
dezvluie. La sfrit, m gndesc c am reinut cea mai mare parte
din ce trebuie s fac, dar l rog oricum s-mi trimit prin e-mail toate
instruciunile scrise.
i-acum, spune-mi, pe cine vei lua ca s-i completezi cercul?
Cei care au vreo legtur cu fantoma sunt preferabili.
O s-l iau pe un tip, Will, i pe Carmel, prietena mea, i zic. Da,
nu spune nimic. tiu c nu prea m descurc s-i in pe ceilali
departe de treburile mele.
Gideon suspin.
Of, Theseus. Niciodat n-a fost vorba s rmi singur. Tatl tu
a avut muli prieteni, a avut-o i pe mama ta, i pe tine. Pe msur ce
trece timpul, cercul i se va lrgi. Nu e nimic de care s te ruinezi.
Cercul se lrgete. De ce spune toat lumea mereu asta? Cercurile
mari nseamn mai multe persoane de care s te mpiedici. Trebuie
s plec mai repede din Thunder Bay. Departe de harababura asta,
napoi la rutina mea de urmrire, vnare, ucidere.
Urmrire, vnare, ucidere. La fel ca: spunire, cltire, repetare.
Viaa mea, desfurat ntr-o rutin simpl. O simt goal i ncrcat,
n acelai timp. M gndesc la ce-a spus Anna, despre faptul de a-i
dori ce nu poate avea. Poate c neleg acum la ce s-a referit.
Gideon nc mai vorbete.
S m anuni dac ai nevoie de ceva, mi zice. Chiar dac eu nu
nsemn dect cri prfuite i poveti nvechite, de la un ocean
distan. Munca adevrat i rmne ie.
Da. Mie i prietenilor mei.
Da. Formidabil. Vei fi exact precum cei patru amici din film.
tii care, cel cu bezeaua uria42.

42Aluzie la seria de filme Ghostbusters, n care apare un personaj numit Stay Puft
Marshmallow Man, la nceput sub forma unei ilustraii pe ambalajele pachetelor
de bezele (marshmallow), iar ulterior, ca o artare monstruoas alctuit din
numeroase bezele lipite, manifestare a unei zeiti demonice sumeriene pe nume
148
Nu pot s cred!

Gozer. Cei patru despre care se vorbete aici sunt parapsihologii Peter Venkman,
Raymond Stantz i Egon Spengler, aa-ziii vntori de fantome, plus Winston
Zeddemore, pe care acetia l cheam n ajutor la un moment dat.
149
Paisprezece

Stau cu mama n maina ei, la marginea spaiului de parcare al


colii, privind cum sosesc autobuzele i-i descarc pasagerii, elevii
revrsndu-se pe trotuar i nvlind n cldire pe ui. ntregul
proces seamn cu ceva dintr-o uzin: o fabric de mbuteliat,
de-a-ndoaselea.
I-am povestit ce m-a nvat Gideon i i-am cerut ajutorul pentru
prepararea amestecului din plante, iar ea mi-a promis c-o s-l fac.
Remarc c arat un pic cam ifonat. Are cearcne roz-vineii pe sub
ochi i prul i-a pierdut strlucirea. De obicei, sclipete ca un vas
din alam.
Te simi bine, mam?
Zmbete i-i ntoarce privirea spre mine.
Sigur c da, putiule. Doar sunt ngrijorat pentru tine, ca
totdeauna. i pentru Tybalt. M-a trezit azi-noapte, tot srea spre
chepengul de la pod.
Fir-ar s fie, scuz-m, exclam. Am uitat s m duc sus i s
pun cursele.
S-ar putea s nu mai fie nevoie. Am auzit sptmna trecut
ceva micnd pe-acolo i dup zgomot prea s fie mult mai mare
dect un obolan. Oare ratonii pot s intre n pod?
Poate c e doar un grup mai mare de obolani, mi dau eu cu
prerea i ea se cutremur. Ar fi mai bine s trimii pe cineva s vad
ce e.
Ofteaz i bate cu degetele n volan.
Am fcut-o deja. A ntins cteva curse, m informeaz,
ridicnd din umeri.

150
Cnd?
Acum cteva zile.
Eu nici mcar n-am tiut. N-am prea ajutat-o cu mare lucru la
mutarea asta: nici prin cas, nici cu altceva. De-abia dac am fost
pe-acolo. Aruncnd o privire pe bancheta din spate, zresc o cutie
din carton plin cu lumnri descntate, n culori diferite, pregtite
ca s fie vndute ntr-o librrie din localitate. n mod normal, eu i
le-a fi ambalat i le-a fi legat etichetele corespunztoare cu nururi
colorate.
Gideon mi-a zis c i-ai fcut ceva prieteni, zice ea, privind
mulimea care se nghesuie s intre n coal, ca i cum ar putea s-i
disting.
Trebuia s-mi fi dat seama c Gideon o s spun tot. E ca un
printe surogat. Nu ca un tat vitreg, nu tocmai: mai degrab ca un
na, sau ca un cangur care vrea s m ndese n marsupiul lui.
Sunt doar Thomas i Carmel, i rspund. Cei pe care i-ai
cunoscut deja.
Carmel e o fat foarte drgu, comenteaz ea, cu speran n
glas.
Aa pare s cread i Thomas.
Ofteaz, apoi zmbete.
E bine. Nu i-ar strica o mn de femeie.
Mam, protestez eu. E dezgusttor.
Nu m refeream la mn n sensul la, precizeaz ea, rznd.
Am vrut s spun c are nevoie de cineva care s-l mai aranjeze puin.
S-l fac s-i in spatele drept. Biatul la e numai cute. i miroase
a pip de om btrn.
Bjbie puin pe bancheta din spate, dup care se ntoarce cu
mna plin de plicuri.
Chiar m ntrebam ce s-a ntmplat cu toat corespondena
mea, zic, frunzrindu-le.
Sunt deja deschise, dar nu m deranjeaz. Nu conin altceva dect
ponturi despre fantome, nimic intim. n mijlocul teancului e un plic
151
gros de la Margaret Bristol.
Mi-a scris Margaret, exclam. Ai citit?
Vrea doar s tie cum i merg treburile. i s-i povesteasc tot
ce i s-a ntmplat n decursul ultimei luni. Zice c s te duci n New
Orleans, dup spiritul unei vrjitoare care pndete la rdcina unui
copac. Se pare c altdat ea folosea locul pentru sacrificii. Nu mi-a
plcut cum scrie despre ea.
Zmbesc cu subneles.
Nu toate vrjitoarele sunt bune, mam.
tiu. Scuz-m c i-am citit scrisorile. Oricum, erai prea
concentrat ca s le iei n seam; cele mai multe dintre plicuri zceau
pur i simplu pe biroul pentru coresponden. Am vrut s le parcurg
eu n locul tu, ca s fiu sigur c nu-i scap ceva important.
i mi-a scpat?
Un profesor din Montana vrea s te duci acolo ca s nimiceti
un wendigo43.
Dar cine sunt eu? Van Helsing?
Zice c-l cunoate pe doctorul Barrows, din Holyoke.
Pufnesc dispreuitor.
Doctorul Barrows tie c montrii nu exist n realitate.
De unde tim noi ce exist? ofteaz mama. Cele mai multe
dintre creaturile pe care le-ai dat gata ar putea fi numite montri de
alii.
Mda, o aprob, pregtindu-m s deschid portiera. Eti sigur
c poi s faci rost de plantele de care am nevoie?
Face semn din cap c da.
Eti sigur c poi s-i convingi s te ajute?
mi ntorc privirea spre mulime.
Vedem noi.

43Creatur din mitologia triburilor Algonquian, din America de Nord, descris ca


un cine uria care se hrnete cu oameni. Legenda spune c oricine ar fi mncat
carne de om s-ar fi transformat n wendigo.
152
Culoarele colii arat azi de parc ar fi desprinse dintr-un film. Le
tii, cele n care personajele importante merg cu ncetinitorul, iar
restul lumii trece n vitez printre ele, n fulgere ceoase de nuane
diferite, n funcie de culoarea pielii i a vemintelor. i zresc fugitiv
prin aglomeraie pe Carmel i pe Will, dar Will mergea n direcia
opus, iar lui Carmel n-am putut s-i fac semn ca s m observe. Pe
Thomas nu l-am vzut deloc, n ciuda faptului c am trecut de dou
ori pe lng dulapul lui din vestiar. n consecin, m strduiesc s
rmn treaz la ora de geometrie. Nu m descurc prea grozav n
privina asta. N-ar trebui s li se dea voie s predea matematic att
de devreme dimineaa.
Cam pe la jumtatea unei lecii despre axiome, un dreptunghi
mpturit de hrtie i gsete calea spre banca mea. Despturesc
biletul i vd c e de la Heidi, o blond drgu care st cu trei
rnduri n spatele meu. M ntreab dac am nevoie de ajutor la
nvat. i dac vreau s merg s vd ultimul film cu Clive Owen.
Vr biletul n manualul de matematic, lsnd impresia c-o s-i
rspund mai trziu. N-o s-i rspund, desigur, i dac-o fi s m
ntrebe, o s-i spun c m descurc foarte bine i singur, i c poate
alt dat. Ar putea s m mai ntrebe iar, poate de dou sau de trei
ori, dar dup asta o s neleag ideea. Probabil c pare o rutate din
partea mea, dar nu e. Ce rost ar avea s vd un film i s ncep un
lucru pe care nu l-a putea duce la bun sfrit? Nu vreau s le duc
dorul altora i nici ei s-mi duc dorul mie.
Dup or, m strecor repede afar pe u i m pierd prin
mbulzeal. Mi se pare c-i aud vocea lui Heidi strigndu-m pe
nume, dar nu m ntorc. Am treburi de rezolvat.
Dulapul lui Will e cel mai aproape. El e deja acolo, mpreun ca
de obicei cu Chase, aproape lipit de el. Cnd m zrete, ochii i
descriu micarea aia de la dreapta la stnga, semnificnd c n-ar
trebui s fim vzui vorbind ntre noi, dup prerea lui.
Ce faci, Will? l ntreb.
153
l salut din cap pe Chase, care m privete cu chipul mpietrit,
parc avertizndu-m s am grij, c poate s m ia la pumni
dintr-un minut n altul. Will nu spune nimic. Doar mi arunc o
privire i-i vede de ceea ce face, adic schimb manualele, lundu-l
pe cel pentru ora urmtoare. mi dau seama, cu un fel de tresrire, c
Will m urte. Nu m-a simpatizat niciodat, din loialitate fa de
Mike, iar acum m urte, din cauza a ceea ce s-a ntmplat. Nu tiu
cum de nu mi-am dat seama de asta pn acum. Presupun c nu stau
prea mult s m gndesc la cei vii. n orice caz, mi face plcere s-i
spun ceea ce am de spus, despre participarea lui la descntec. Asta o
s-i dea o oarecare ocupaie.
Ai zis ieri c vrei s participi. Iat ansa ta.
Ce fel de ans? m ntreab.
Ochii i sunt reci i cenuii. Duri i inteligeni.
Nu s-ar putea mai nti s-i expediezi maimuoiul zburtor
de-aici? zic, fcnd un gest spre Chase, dar niciunul nu se clintete.
O s facem un descntec ca s legm fantoma, i explic. Ne ntlnim
n prvlia lui Morfran, dup ore.
Tace ciudat mai eti, frate, se stropete Chase la mine. S aduci
toate porcriile astea aici. S ne obligi s vorbim cu poliitii.
Nu tiu de ce se vicrete att. Dac poliitii au fost tot att de
amabili aa cum au fost cu mine i cu Carmel, atunci care-i
problema? i am toate motivele s cred c aa au fost, fiindc nu
m-am nelat n privina lor. Dispariia lui Mike a generat doar
alctuirea unei mici echipe de cercetare care a greblat dealurile timp
de o sptmn. Au fost i cteva articole n ziare, dar care au
disprut repede de pe prima pagin.
Toat lumea a nghiit povestea cum c el a fugit n lume. Era de
ateptat. Cnd lumea vede un lucru supranatural, l aduce la
proporii terestre. Aa au procedat i poliaii din Baton Rouge cnd a
fost asasinat tata. Au zis c a fost un act izolat de violen extrem,
comis probabil de cineva aflat n tranzit prin statul nostru. N-a
contat faptul c el fusese devorat. N-a contat c nu exist oameni
154
capabili de mucturi att de mari.
Bine, cel puin, c poliitii nu v consider implicai, m aud
replicnd, absent.
Will trntete ua dulapului.
Nu asta e important, mi zice, pe un ton sczut i privindu-m
ncrncenat. Ai face bine s nu ne tragi iari clapa. Ar fi de preferat
s apari.
Dup ce pleac amndoi, apare Carmel lng mine.
Ce-i cu ei? se intereseaz.
nc sunt cu gndul la Mike, i rspund. i se pare ceva ciudat
n asta?
Ofteaz.
Att, c prem s fim singurii. Am crezut, dup ce s-a
ntmplat, c-o s fim nconjurai de un crd de oameni i de un
milion de ntrebri. Dar nici mcar Nat i Katie nu mai ntreab
despre el. Sunt mai interesate de cum stau treburile cu tine, dac
suntem un cuplu i dac o s te iau cu mine la petreceri.
Privete spre mulimea care trece pe lng noi. Foarte multe fete i
zmbesc, iar unele o strig i-i fac cu mna, ns niciuna nu se
apropie. E ca i cum mi-a fi dat cu o soluie anti-oameni.
Cred c au cam nceput s se enerveze, continu ea. Pentru c
n-am mai vrut s stau cu ei n ultimul timp. E urt din partea mea,
probabil. Ei sunt prietenii mei. Dar toate lucrurile despre care a
vrea s discut nu pot s le spun fa de ei. Am o senzaie de izolare,
de parc a fi atins ceva care a scos toat culoarea din mine. Sau
poate c eu sunt colorat acum, iar ei sunt n alb i negru. Se ntoarce
spre mine: Avem un secret mpreun, nu-i aa, Cas? Iar asta ne
separ de restul lumii.
De obicei, cam aa se ntmpl, i zic, ncetior.

Dup ce plec de la coal, ajung la magazin i l gsesc pe Thomas


opind prin spatele tejghelei; nu a celei la care obinuiete Morfran
s ncaseze banii pentru felinare de vnt i lavoare din porelan, ci a
155
alteia, din fund, nesat de borcane n care tot felul de lucruri
plutesc ntr-o ap murdar, de cristale acoperite de un strat de praf,
lumnri i mnunchiuri de plante. Examinndu-le mai
ndeaproape, constat c vreo cteva lumnri sunt fcute de mama.
ireat mai e. Nici mcar nu mi-a zis c s-au cunoscut.
Uite, mi zice Thomas, vrndu-mi sub ochi ceva care pare s
fie un mnunchi de vreascuri.
Abia apoi mi dau seama c sunt picioare de pasre uscate.
Tocmai au sosit, n dup-amiaza asta, m informeaz el.
I le arat i lui Carmel, care ncearc s-i compun o expresie ct
mai impresionat i ct mai puin dezgustat. Apoi l vd c dispare,
opind, din spatele tejghelei, plecnd s scotoceasc pe undeva.
Carmel chicotete uor.
Ct o s mai rmi n Thunder Bay dup ce-or s se termine
toate astea, Cas? m ntreab.
i arunc o privire, spernd c n-a czut victima propriei minciuni
ticluite pentru Nat i Katie: c nu s-a lsat prins n cine tie ce
fantezie de domni la ananghie, n care eu sunt marele i durul
distrugtor de fantome, iar ea are n permanen nevoie s fie
salvat.
Dar, nu. E o prostie s gndesc aa. Ea nici mcar n-are ochi
pentru mine. l urmrete cu privirea pe Thomas.
Nu tiu precis. Poate c mai rmn un pic.
E bine, mi zice, zmbind. Pentru c, dac n-ai remarcat,
Thomas o s-i duc dorul dup ce-o s pleci.
Poate c-o s aib pe altcineva care s-i in companie, i zic i ne
privim reciproc.
Pentru o clip, circul prin aer un fel de curent, o anumit
nelegere, dup care se aude ua zngnind n spatele nostru i mi
dau seama c a sosit Will. Sper c fr Chase.

156
M ntorc i iat c vrabia are mlai44. Will e singur. i nvluit n
trei straturi de iritare, dup toate aparenele. Intr, clcnd apsat,
cu minile nfundate n buzunare, privind chior antichitile.
i, care-i faza cu descntecul la? ntreab, i-mi dau seama c
se simte stnjenit folosind termenul descntec.
E un cuvnt al crui loc nu e n gura unora ca el, nrdcinai n
logic i att de armonizai cu lumea vie i funcional.
Avem nevoie s fim patru ca s alctuim un cerc pentru legare,
i explic, n timp ce Thomas i Carmel se apropie. Iniial, era vorba s
fie numai Thomas, care s formeze un cerc protector n interiorul
casei, dar din moment ce Anna l-ar face bucele, am apelat la planul
B.
Will d din cap n semn de ncuviinare.
Aadar, ce facem?
Deocamdat, exersm.
Exersm?
Ce, vrei s-o fetelim cnd ajungem n cas? i dau eu replica, iar
Will nchide gura.
Thomas m privete absent pn cnd i dau semnalul din ochi.
Acum, spectacolul i aparine. I-am dat mai devreme o copie a
descntecului, ca s-o parcurg. tie ce trebuie fcut.
Se scutur ca s se trezeasc i ia copia scris de pe tejghea. Apoi
se plimb prin jurul fiecruia, prinzndu-ne de umeri i
poziionndu-ne acolo unde trebuie s stm.
Cas o s fie la vest, unde se sfrete totul. De asemenea,
pentru c aa el o s fie primul n cas, n eventualitatea n care n-o
s ne ias chestia asta. Thomas m plaseaz la vest, apoi zice:
Carmel, tu eti nordul, i o prinde cu gingie de umeri. Eu sunt la
est, unde ncepe totul. Will, tu vei fi sudul. Pe urm, i ocup locul,

44In original, wishes are horses, aluzie la un vechi proverb englez, originar din
secolul al XVI-lea, care sun astfel: if wishes were horses, beggars would ride (dac
dorinele ar fi cai, ceretorii ar umbla clare).
157
se uit din nou pe foaie pentru, probabil, a suta oar i continu: O
s alctuim cercul pe alee, s ntindem o formaiune din treisprezece
pietre i s ne ocupm poziiile. Poiunea din plante preparat de
mama lui Cas o s-o purtm n pungue, la gt. E un amestec de baz
de ierburi protectoare. Lumnrile se aprind ncepnd din est, n
sensul invers rotaiei acelor de ceasornic. i-o s intonm asta.
i ntinde foaia lui Carmel, care citete, se strmb, apoi i-o
nmneaz lui Will.
Tu faci bclie de noi?
Nu-l contrazic. Incantaia, ntr-adevr, pare ridicol. Eu tiu cum
funcioneaz magia. tiu c exist cu adevrat, dar nu-mi dau seama
de ce trebuie uneori s fie att de-al naibii de caraghioas.
l intonm fr oprire n timp ce intrm n cas. Cercul sfinit ar
trebui s vin cu noi, chiar dac lsm pietrele afar. Eu o s duc
bolul pentru divinaie. Cnd ajungem nuntru, l umplu i ncepem.
Carmel i coboar privirea spre bolul pentru divinaie, care de
fapt e o farfurie din argint strlucitor.
i cu ce-o s-l umpli? se intereseaz ea. Cu ap sfinit sau ce?
Cu Dasani45, probabil, i rspunde Thomas.
Ai uitat partea cea mai grea, intervin eu i toate privirile se
ntorc spre mine. tii, partea n care trebuie s-o aducem pe Anna n
interiorul cercului i s aruncm n ea cu picioarele de pasre.
Vorbeti serios? se vicrete Will din nou.
Nu aruncm picioarele de pasre, m corecteaz Thomas,
dndu-i ochii peste cap. Le punem pe aproape. Picioarele de pasre
au un efect calmant asupra spiritelor.
Pi, atunci n-o s fie asta partea cea mai grea, i d cu prerea
Will. Partea cea mai grea va fi s-o atragem n interiorul cercului
nostru uman.
De ndat ce va fi nuntru, noi vom fi n siguran. Eu voi

45Marc de ap plat mbuteliat, comercializat ncepnd din anul 1999 de


compania Coca-Cola.
158
putea s folosesc bolul pentru divinaie fr pic de team. Dar
n-avem voie s rupem cercul. Cel puin, pn cnd descntecul va fi
dus pn la capt, iar ei i vor slbi puterile. ns chiar i-atunci
probabil c ar trebui s-o tergem naibii de-acolo.
Grozav, comenteaz Will. Putem s exersm orice, n afara
chestiei care poate s ne aduc moartea.
E tot ce putem s facem, zic. Aa c hai s ncepem cu
intonatul.
ntre timp, ncerc s nu m gndesc la ct suntem de diletani i
ct de caraghios e ceea ce facem.
Morfran trece prin prvlie fluiernd i ignorndu-ne complet.
Unicul lucru care trdeaz faptul c tie ce punem la cale e c
schimb plcua de la intrare din Deschis n nchis.
Stai puin, zice Will.
Thomas tocmai se pregtea s nceap incantaia i ntreruperea
chiar i taie macaroana.
De ce s plecm de-acolo dup ce terminm descntecul? Ea o
s fie slbit, corect? i-atunci, de ce s n-o omorm imediat?
Cam sta e planul, rspunde Carmel. Nu-i aa, Cas?
Mda. Depinde de cum decurge treaba. Nu tim nici mcar
dac-o s ne ias.
Nu sunt grozav de convingtor. Cred c mi-am rostit cea mai
mare parte din replic privindu-mi pantofii. i, la ct sunt eu de
norocos, tocmai Will e cel care observ. l vd c face un pas napoi
din cerc.
Hei! N-ai voie s faci asta n timpul descntecului, ip
Thomas.
Ia taci, artare, riposteaz Will, pe un ton care nu accept
replic, i simt c-mi sare mutarul. i ntoarce privirea spre mine.
De ce trebuie s fii tu? De ce trebuie s fii tu cel care o face? Mike a
fost cel mai bun prieten al meu.
E musai s fiu eu, i rspund, categoric.
De ce?
159
Pentru c eu sunt cel care poate mnui cuitul.
i ce-i att de greu n asta? mpungi i tai, nu? Orice idiot poate
s-o fac.
La tine n-ar merge, i zic. Pentru tine, n-ar fi dect un cuit
oarecare. Iar un cuit oarecare n-ar putea s-o nimiceasc pe Anna.
Nu te cred, insist el, proptindu-se ferm pe picioare.
Napa. Am nevoie de Will pentru treaba asta, nu numai datorit
faptului c el completeaz cercul, ci i fiindc o parte din mine i se
simte datoare, simte c trebuie s-l implice. Dintre toi cei pe care-i
cunosc, lui i-a adus Anna pierderea cea mai mare. n consecin, ce-o
s fac?
Mergem cu maina ta, anun cu voce tare. Toi. Haidei. Chiar
acum.

Will conduce, aruncnd priviri bnuitoare spre mine, care stau n


dreapta lui. Carmel i Thomas sunt n spate, dar n-am acum timp s
evaluez cam ct de mult i transpir palmele lui Thomas. Am nevoie
s le dovedesc tuturor c sunt ceea ce afirm c sunt. C asta e
chemarea mea, misiunea mea. i poate c, dup ce-am fost btut mr
de Anna (fie c i-am permis-o n subcontient, fie c nu), am nevoie
s mi-o mai dovedesc o dat mie nsumi.
Unde mergem? m ntreab el.
Tu s-mi spui. Nu eu sunt expertul n materie de Thunder Bay.
Du-m acolo unde sunt fantome.
Will st s rumege informaia. i umezete buzele, ncordat,
aruncnd priviri spre Carmel n oglinda retrovizoare. Chiar dac
arat agitat, pot s-mi dau seama c are deja n minte un loc bun spre
care s ne ndreptm. Ne apucm cu toii de cte ceva cnd se
hotrte pe neateptate s ntoarc maina.
Poliistul, zice el.
Poliistul? se mir Carmel. Doar nu vorbeti serios. Nu exist.
Pn acum cteva sptmni, nimic din toate astea nu exista, i
d replica Will.
160
Traversm oraul, trecnd prin cartierul comercial, i ajungem n
zona industrial. Peisajul se modific la fiecare cteva cvartale, de la
copacii bogai n frunzi auriu i roiatic, la semafoare i firme
luminoase din plastic, dup care, n cele din urm, la ine de cale
ferat i cldiri din beton, goale, fr nsemne. Will, lng mine, e
ncrncenat la fa i deloc curios. Abia ateapt s-mi arate ce as o
avea prin mnec. Sper n sinea lui c-o s pic testul, c-o s m
dovedesc doar plin de aere i de fumuri i de aiureli.
n spatele meu, pe de alt parte, Thomas arat ca un beagle exaltat
care nu tie c e dus la veterinar. Trebuie s recunosc c i eu, la
rndu-mi, sunt exaltat. Am avut prea puine ocazii de a-mi
demonstra capacitile. Nici nu tiu ce anume atept cu mai mult
nerbdare: s-l impresionez pe Thomas sau s-i bag pe gt lui Will
ngmfarea asta a lui. Evident, Will trebuie rezolvat primul.
Maina ncetinete, aproape trndu-se. Will privete cu atenie
cldirile din stnga. Unele arat a depozite, altele par s fie
ansambluri de apartamente cu chirie redus, care n-au mai fost
locuite de ceva vreme. Toate au culoarea gresiei splcite.
Aici, anun el, dup care mormie n barb: cred.
Oprim pe o alee i coborm cu toii. Acum, c a ajuns, Will pare
ceva mai puin nerbdtor.
mi scot pumnalul din geant i mi-l atrn de umr, n teaca lui,
dup care-i ntind geanta lui Thomas i-i fac semn din cap lui Will s
porneasc nainte. Ne conduce prin faa unei cldiri, apoi pe lng
alte dou, pn cnd ajungem la una care pare s fie o cldire veche
cu apartamente. n partea de sus vd ferestre stil rezidenial, cu
ochiuri de geam i o jardinier nefolosit. Privesc pe o latur i vd o
ieire de incendiu, cu o scar atrnat. ncerc ua din fa. Nu tiu de
ce e descuiat, dar e, ceea ce e bine. Am fi oferit o imagine al naibii
de bttoare la ochi dac-ar fi trebuit s ne blbnim pe scara aia de
incendiu.
Dup ce intrm n cldire, Will ne face semn s urcm la etaj. Prin
aer plutete mirosul la acru, de cas prsit, nefolosit, ca i cum
161
ar fi locuit aici prea multe persoane diferite, lsnd fiecare un urm
un iz persistent care nu se mpac prea bine cu celelalte.
Aa, zic. N-are nimeni de gnd s-mi spun peste ce-ar trebui
s dm?
Will nu rspunde nimic. Doar i ndreapt privirea spre Carmel,
care, ndatoritoare, ncepe s vorbeasc.
Acum vreo opt ani, n apartamentul de sus a existat o
ntmplare cu luare de ostatici. Un oarecare muncitor feroviar a
nnebunit, i-a ncuiat nevasta i fiica n baie i-a nceput s fluture o
arm. Au venit poliitii i au trimis sus un negociator specializat n
situaii cu ostatici. N-a decurs tocmai bine.
Ce vrei s spui cu asta?
Vrea s spun, se amestec Will, c negociatorul s-a ales cu o
mpuctur n ira spinrii, imediat nainte ca fptaul s se
mpute n cap.
ncerc s diger informaia i s nu m amuz pe seama lui Will din
cauz c a folosit termenul de fpta.
Soia i fata au scpat cu bine, adaug Carmel, care pare
agitat, dar entuziasmat.
i care-i povestea cu fantome de-aici? ntreb. M-ai adus ntr-un
apartament cu un oarecare muncitor feroviar iute de trgaci?
Nu e vorba despre muncitorul feroviar, precizeaz Carmel. Ci
despre poliist. Au existat relatri susinnd c a fost vzut n cldire
dup moartea lui. Oamenii l-au vzut pe fereastr i l-au auzit
vorbind cu cineva, ncercnd s-l conving c nu trebuie s fac una
ca asta. Odat chiar s-a zis c-a fost vzut vorbind cu un bieel de pe
strad. A scos capul pe fereastr i a zbierat la el, i-a zis s plece
de-aici. L-a speriat de moarte.
E posibil s fie doar o alt legend urban, i d cu prerea
Thomas.
Da, numai ca, dup experiena mea, de obicei nu e. Nu tiu peste
ce-o s dau cnd o s ajungem sus, n apartamentul la. Nu tiu
dac-o s gsim ceva, iar dac gsim, nu tiu dac e cazul s distrug
162
fantoma. n definitiv, nimeni n-a pomenit despre faptul c poliistul
ar fi fcut ru cuiva, iar practica noastr a fost totdeauna s lsm n
pace fantomele inofensive, indiferent ct de mult s-ar vita i i-ar
zngni lanurile.
Practica noastr. Pumnalul mi apas umrul ca o grea povar.
Cunosc cuitul sta de cnd m tiu pe lume. Am privit lama
spintecnd lumina i aerul, mai nti n mna tatlui meu, iar apoi
ntr-a mea. Energia ei mi cnt: mi curge prin bra, ptrunzndu-mi
n piept. Timp de aptesprezece ani, m-a meninut n siguran i
m-a fcut s fiu puternic.
Legtura de snge, asta mi-a spus-o mereu Gideon. Sngele
strmoilor ti a furit pumnalul sta. Oameni energici, care i-au vrsat
sngele peste arma de lupt, pentru doborrea spiritelor. Pumnalul este al
tatlui tu, i este al tu, i amndoi i aparinei.
Asta e ceea ce mi-a spus el. Uneori, cu gesturi amuzante ale
minilor i un picu de mimic. Pumnalul e al meu i mi-l iubesc, aa
cum i iubeti un cine de vntoare credincios. El anihileaz
spiritele, dar nu tiu unde le trimite. Gideon i tata m-au nvat s
nu ntreb niciodat.
Att de concentrat sunt gndindu-m la asta, nct nici nu mi-am
dat seama c i-am dus pe ceilali drept n apartament. Ua a fost
lsat ntredeschis, aa c am intrat direct n livingul pustiu. Tlpile
noastre calc pe pardoseala goal: tot ce-a mai rmas dup ce a fost
luat mocheta. Pare s fie din plci aglomerate. M opresc att de
brusc, nct Thomas se ciocnete de spinarea mea. Timp de un
minut, am impresia c ncperea e goal.
Apoi, ns, zresc silueta ntunecat, ghemuit intr-un col,
aproape de fereastr. S-a apucat cu minile de cap i se leagn,
nainte i-napoi, bombnind pentru sine.
Hopa, exclam Will n oapt. Nu credeam c-o s fie cineva
aici.
Nici nu este, l corectez, i-i simt pe toi crispndu-se cnd
pricep sensul.
163
N-are importan dac pentru asta m-au adus aici. Cnd vezi cu
ochii ti, e o cu totul alt mncare de pete. Le fac semn s rmn la
distan i m deplasez, ntr-un arc de cerc larg, n jurul poliistului,
ca s-l vd mai bine. Are ochii larg cscai; pare ngrozit. Bombne i
turuie ca o maimuic, numai aiureli. E tulburtor s te gndeti ct
de sntos la cap trebuie s fi fost cnd era viu. mi scot pumnalul,
nu ca s-l amenin, ci doar ca s-l am la ndemn, pentru orice
eventualitate. Carmel scoate un mic icnet i, dintr-un oarecare motiv,
asta i capteaz poliistului atenia.
i ndreapt privirea scnteietoare spre ea.
Nu face una ca asta, uier, iar ea face un pas napoi.
Hei, rostesc eu ncet, dar fr s primesc rspuns.
Poliistul are ochi numai pentru Carmel. Probabil c a vzut ceva
la ea. Poate c-i amintete de ostatice: de soia i de fiica feroviarului.
Carmel nu tie ce s fac. A rmas cu gura deschis i cu nceputul
unui cuvnt nepenit n gt, i-i mut privirea repede de la poliist
la mine i napoi.
Simt o iuire familiar. Aa o numesc eu: o iuire. Nu e c a
ncepe s rsuflu mai greu i inima s-mi bat mai cu putere. Totul n
jurul meu ncetinete i toate contururile sunt vii i limpezi. E ceva
legat de ncrederea n propria persoan i are de-a face, n acelai
timp, cu ascuimea firii mele. Are de-a face cu zbrnitul din
degetele mele, n timp ce strng mnerul pumnalului.
N-am avut niciodat senzaia asta cnd m-am dus dup Anna.
Asta e ceea ce mi-a lipsit, i cred c Will a nsemnat pentru mine o
binecuvntare ascuns. Dup asta umblu eu: dup senzaia asta de
iuire, sentimentul de a tri pe vrfurile picioarelor. Pot s vd totul
ntr-o fraciune de secund: c Thomas se gndete, cu toat
sinceritatea, la cum s-o apere pe Carmel, iar Will se strduiete s
gseasc o cale de urmat, s dovedeasc faptul c nu numai eu sunt
capabil de aa ceva. i poate c ar trebui s-l las. S-l las pe poliist
s-i trag o sperietur i s-l pun napoi la locul lui.
V rog, o aud zicnd pe Carmel. Linitii-v, bine? n primul
164
rnd c eu nici n-am vrut s vin ncoace, i nu sunt cine credei c a
fi. Nu vreau s fac ru nimnui!
i atunci, se ntmpl ceva interesant. Un lucru pe care nu l-am
mai vzut pn acum. Trsturile feei poliistului se modific. E o
schimbare aproape imposibil de perceput, ca distingerea unui curent
subteran dintr-un ru. Nasul i se lete. Pomeii se las mai n jos.
Buzele se ngroa i dinii i schimb poziia n gur. Toate astea se
petrec n timpul ct ai clipi de dou sau trei ori. Acum privesc un alt
chip.
Interesant, murmur, i cu coada ochiului l observ pe Thomas
adresndu-mi acea privire de genul asta-i tot ce poi s spui? Fantoma
asta nu e numai a poliistului, le explic celorlali. E a amndurora. A
poliistului i a lucrtorului feroviar, captivi amndoi ntr-un singur
trup.
Cel de acum e lucrtorul feroviar, cred, i-mi cobor privirea spre
minile lui exact cnd i-o ridic pe una dintre ele, ca s ndrepte o
arm spre Carmel.
Ea ip, iar Thomas o nfac i-o trage n jos. Will nu face mai
nimic. Doar ncepe s spun: Nu e dect o fantom, nu e dect o
fantom, iar i iar, cu o voce foarte sonor, ceea ce cam e o mare
tmpenie. Eu, pe de alt parte, nu ezit.
Greutatea pumnalului mi ajunge lesne n palm, ntorcndu-se
astfel nct lama s nu fie ndreptat nainte, ci napoi: mi in cuitul
ca tipul din Psycho atunci cnd o cioprea pe gagica aia, n secvena
duului. Numai c eu nu-l folosesc pentru cioprit. Muchia tioas
a lamei e n sus, iar cnd fantoma i ridic arma spre prietenii mei,
eu mi smucesc braul n direcia tavanului. Pumnalul i nimerete
inta, retezndu-i aproape n totalitate ncheietura.
Scoate un urlet i face un pas napoi; fac i eu unul. Arma cade pe
podea fr zgomot. E sinistru, s vezi ceva care ar trebui s produc
mare zgomot, dar tu s nu auzi nici mcar un fonet. Tipul i
privete mna, nedumerit. i mai atrn numai ntr-o zdrean de
piele, dar nu se vede nici urm de snge. Cnd i-o smulge, i se
165
risipete n trmbe de fum: fuioare uleioase, canceroase. Nu cred c
mai e cazul s avertizez pe cineva s nu le inhaleze.
i ce, asta-i tot? ntreab Will, pe un ton panicat. Chestia aia
crezusem c era vorba s-l omoare!
Nu e un el, l corectez, cu calm. Sunt doi brbai. i sunt deja
mori. Iar asta i trimite acolo unde trebuiau s ajung.
Fantoma se ndreapt acum spre mine. I-am captat atenia, aa c
m las n jos i m trag n spate cu atta uurin, cu atta iueal,
nct niciuna dintre tentativele lui de lovituri nu se apropie mcar de
int. i mai retez o bucat din bra n timp ce m ghemuiesc pe sub
el, i fumul dnuiete n jur, apoi se risipete n turbionul creat de
micrile trupului meu.
Fiecare fantom piere ntr-un alt fel, le explic celorlali. Unii
mor iar, de parc s-ar crede nc vii.
Eschivez nc un atac i-mi reped cotul n ceafa fantomei.
Altele se topesc n bli de snge. Altele explodeaz.
mi ntorc privirea spre prietenii mei i-i vd ascultnd cu ochii
mari i cu o atenie captivat.
Unele las ceva n urma lor: cenu sau pete. Altele, nu.
Cas, exclam Thomas, artnd dincolo de mine, ns eu deja
tiu c fantoma i-a reluat atacul.
Fac un pas n lateral i-i spintec cutia toracic. Se prbuete
ntr-un genunchi.
De fiecare dat e altfel, continui. Cu excepia asta.
l privesc drept n ochi pe Will, pregtit s-mi duc treaba pn la
capt. E momentul n care simt minile fantomei prinzndu-m de
amndou gleznele i doborndu-m de pe picioare.
Ai neles ce-am zis? Amndou minile. Cu toate astea, mi
amintesc desluit c i-am retezat-o pe una. i-mi trece prin minte c e
un amnunt extrem de interesant, imediat nainte ca easta s-mi
bubuie pe plcile aglomerate ale duumelei.
Fantoma se avnt spre beregata mea i abia apuc s-i prind
ncheieturile n ultima clip. Privindu-i minile, observ c una e
166
diferit. E un pic mai bronzat i are o cu totul alt form: degete mai
lungi, unghii mai coluroase. O aud pe Carmel urlnd la Thomas i
la Will c ar trebui s-mi sar n ajutor, numai c sta e ultimul lucru
pe care mi l-a dori. Ar nsemna s-mi ia tot caimacul din ceac.
i totui, n timp ce m rostogolesc pe podea, cu maxilarele
ncletate, strduindu-m s-mi ndrept cuitul spre gtul tipului,
mi zic n sinea mea c mi-ar fi prins bine s fi fost mai apropiat de
fizicul de fotbalist al lui Will. Supleea mea m face s fiu agil i iute,
i sunt destul de vnos, dar cnd vine vorba s te lupi chiar att de
aproape, corp la corp, nu stric s-i poi zvrli adversarul de toi
pereii.
M descurc, i zic lui Carmel. Doar ncerc s-mi dau seama cum
s-l iau.
Cuvintele mi ies sub forma unui geamt neconvingtor, ncordat.
Ei m privesc cu ochii cscai i deodat Will face un pas tremurat
nainte.
Stai acolo! i strig, chiar n timp ce reuesc s-mi reped piciorul
n burta individului. Att c-o s dureze mai mult, le explic. Sunt doi
brbai nuntru, ai neles?
Respiraia mi se ngreuneaz. Ceva broboane de sudoare mi
iroiesc prin pr.
Nu e mare scofal doar nseamn c trebuie s fac totul de
dou ori.
Cel puin, aa sper eu s fie. E singurul lucru care-mi vine n
minte c trebuie ncercat, i chiar se reduce totul la o disperat
succesiune de tiat i tocat. Nu la asta m gndisem cnd
propusesem s mergem la vntoare. Unde sunt fantomele drgue
i uor de dobort, cnd ai nevoie de ele?
mi adun forele i-l izbesc tare cu piciorul pe poliistul/
muncitorul feroviar, aruncndu-l de pe mine. Ridicndu-m n
grab, apuc pumnalul mai bine i m concentrez din nou. E pregtit
de asalt i, cnd se avnt, ncep s retez i s ciopresc ca un robot
de buctrie uman. Sper c imaginea arat mult mai atractiv dect
167
mi d impresia. Prul i vemintele mi se mic ntr-un vjit pe
care nu-l pot simi. Fum negru erupe de sub mine.
nainte s termin nainte s-l termin aud dou voci distincte,
suprapuse una peste cealalt, ca ntr-un fel de armonie tenebroas.
n toiul sfrtecatului, m pomenesc privind dou fee care ocup
acelai spaiu: dou perechi de dini scrnind i un ochi albastru,
unul cprui. M bucur c am reuit s-mi duc treaba pn la capt.
Senzaia ambigu, de stinghereal, care m-a strbtut cnd am intrat
aici s-a dus. Fie c fantoma asta o fi fcut vreodat ru cuiva, fie c
nu, n mod sigur i-a fcut ru siei, iar indiferent unde i-a trimite
acum pe cei doi, sunt convins c le-ar fi mai bine dect aa, captivi n
acelai trup cu cineva pe care-l ursc, nnebunindu-se unul pe
cellalt tot mai mult, odat cu fiecare zi, cu fiecare sptmn, cu
fiecare an.
n cele din urm, rmn singur n mijlocul ncperii, n timp ce
fuioarele de fum se risipesc, mprtiindu-se pe tavan. Thomas,
Carmel i Will stau strni grmad, holbndu-se la mine. Poliistul
i muncitorul feroviar au disprut. La fel i pistolul.
Asta a fost, e tot ce poate s articuleze Thomas.
Asta a fost ceea ce fac eu, rspund simplu, dorindu-mi s fi
avut rsuflarea mai puin tiat. Aa c gata cu contrazicerile.

Dup alte patru zile, sunt n buctrie, crat pe bufet,


urmrind-o cu privirea pe mama, n timp ce spal vreo cteva
rdcini cu aspect ciudat, apoi le rade i le toac, urmnd s le
adauge la ierburile pe care le vom purta cu toii la gt disear.
Disear. n sfrit, a sosit momentul. Parc a trecut o eternitate,
dar tot mi-a fi dorit s mai fi avut mcar o zi n plus. n fiecare sear,
m-am pomenit ajungnd pe aleea din faa casei Annei, stnd doar pe
loc, incapabil s gsesc ceva de spus. i n fiecare sear, ea vine la
fereastr i m privete. N-am prea dormit, cu toate c asta se
datoreaz, parial, comarurilor.
Am visat mai urt de cnd am ajuns n Thunder Bay. Iar
168
momentul nici c putea s fie mai ru. Sunt epuizat, cnd n-ar trebui
s fiu epuizat cnd mi permit cel mai puin s fiu epuizat.
Nu reuesc s-mi aduc aminte dac tata avea comaruri sau nu,
dar chiar s fi avut, mie nu mi-ar fi spus. Nici Gideon n-a pomenit
vreodat despre aa ceva, iar eu n-am deschis subiectul, fiindc dac
mi se-ntmpl numai mie? Asta ar nsemna c sunt mai slab dect
strmoii mei. C nu sunt att de puternic pe ct se ateapt toat
lumea s fiu.
Visul e mereu acelai. O figur, aplecndu-se deasupra feei mele.
Sunt nspimntat, dar n acelai timp tiu c figura are legtur cu
mine. Nu-mi place. Am impresia c e a tatlui meu.
Dar nu are cum s fie tatl meu. Tatl meu a trecut mai departe.
Mama i Gideon au vrut s se asigure de asta, nvrtindu-se nopile
la nesfrit prin jurul casei din Baton Rouge n care a fost asasinat el,
rostind incantaii i arznd lumnri. Numai c el plecase. N-a
putea s spun dac mama a fost fericit sau dezamgit.
Acum o privesc cum se grbete s taie cu foarfeca i s piseze tot
felul de plante, msurndu-le, turnndu-le din piua n care le-a
mrunii cu pislogul. Minile i sunt iui i curate. A trebuit s
atepte pn n ultima clip, din cauz c planta numit
buruian-de-cinci-degete a fost mai greu de gsit, oblignd-o s se
duc pn la un furnizor necunoscut.
Asta pentru ce e, n definitiv? o ntreb, culegnd o bucat.
E deshidratat i are o nuan maro-verzuie. Seamn cu nite
fn.
Te protejeaz de vtmrile aduse de oricare cinci degete, mi
explic ea, absent, apoi i ridic privirea. Anna are cinci degete,
nu-i aa?
Cte cinci, la fiecare mn, i rspund, uuratic, i pun planta la
loc.
Am mai purificat o dat pumnalul, m informeaz ea,
adugnd un amestec de felii de pochivnic, despre care-mi spune c
folosete la inerea dumanilor la distan. O s ai nevoie de el. Din
169
cte am citit despre descntecul pe care-o s-l facei, o s-i rpeasc o
foarte mare parte din puteri. Vei putea s-i duci misiunea la bun
sfrit. F ceea ce ai venit s faci.
O observ c nu zmbete. Cu toate c n-am stat prea mult
pe-acas, mama m cunoate. tie cnd e ceva n neregul i de
obicei i d seama destul de bine despre ce e vorba. Ea zice c e ceva
specific mamelor.
Care-i problema, Cassio? se intereseaz ea. Ce e altfel de data
asta?
Nimic. Nimic n-ar trebui s fie altfel. Ea e mai periculoas
dect oricare alt fantom pe care am ntlnit-o. Poate chiar dect
oricare a ntlnit tata. A omort mai mult; e mai puternic Privesc
n jos, spre grmjoara de buruian-de-cinci-degete. Dar e i mai vie.
Nu e derutat. Nu e o creatur schimbtoare, o chestie
semi-existent care omoar numai de fric i de furie. Cineva a
adus-o n starea asta, iar ea tie.
Ct de multe tie?
Eu cred c tie totul, numai c-i e fric s-mi spun i mie.
Mama i ndeprteaz o uvi de pr czut peste ochi.
Dup ce-o s fie disear, o s tii sigur.
M salt jos de pe bufet.
Cred c tiu deja, rostesc mnios. Cred c tiu cine a omort-o.
N-am reuit s-mi alung gndurile despre asta. M gndesc
ntruna la brbatul care a terorizat-o pe tnra asta i-mi doresc s-i
pot stlci mutra n pumni. Cu o voce ca de robot, i povestesc mamei
ce mi-a zis Anna. Cnd mi ridic privirea, i vd ochii mari, umezi i
nduioai.
E cumplit, zice.
Mda.
Dar nu poi s rescrii istoria.
mi doream s fi putut. mi doream ca pumnalul meu s fie bun i
la altceva dect la adus moartea, s fi putut strpunge cu el prin timp
i s fi intrat n casa aia, n buctria aia, unde o ncolea el, i s-o fi
170
scos de-acolo. Aa, m-a fi asigurat c va avea viitorul pe care ar fi
trebuit s-l aib.
Ea nu vrea s omoare, Cas.
tiu. i-atunci, cum pot eu s-o
Poi, pentru c trebuie, mi rspunde ea, cu simplitate. Poi,
fiindc ea are nevoie ca tu s-o faci.
mi privesc cuitul, odihnindu-se n vasul lui cu sare. Un miros ca
de drajeuri cu gelatin strpunge aerul. Mama s-a apucat s toace
alte plante.
Asta ce e?
Anason stelat.
La ce folosete?
mi zmbete un pic.
Miroase frumos.
Inspir adnc. Peste mai puin de o or, totul va fi pregtit, iar
Thomas va veni s m ia. Eu voi lua sculeele din catifea, legate cu
nururi lungi, i patru lumnri albe, cilindrice, infuzate cu uleiuri
eseniale, iar el va aduce bolul pentru divinaie i sacul cu pietre. i
vom porni n ncercarea de a o nimici pe Anna Korlov.

171
Cincisprezece

Casa ateapt. Toi cei care stau n jurul meu pe alee sunt speriai
de moarte de ceea ce se afl nuntru, dar pe mine m nfricoeaz
cel mai mult casa nsi. tiu c e o tmpenie, dar nu m pot
mpiedica s simt c ne privete, poate chiar zmbete, rnjete de
tentativele noastre copilreti de a o mpiedica, rde zguduindu-se
din temelii cnd scuturm picioarele de pasre n direcia ei.
Aerul e rece. Rsuflarea lui Carmel iese n noriori fierbini. i-a
pus pe ea o geac din velur gri-nchis i un fular rou, tricotat cu
ochiuri mari; ngropat pe sub fular, poart sculeul cu plante de la
mama. Will i-a fcut apariia ntr-o geac cu o liter, evident, iar
Thomas arat la fel de ponosit ca totdeauna n obosita lui hain
militar de intenden. El i Will tot pufnesc prin rn, aranjnd
pietrele luate din Lacul Superior n jurul picioarelor noastre, ntr-un
cerc cu raza de un metru i douzeci.
Carmel vine lng mine n timp ce studiez casa. Pumnalul mi
atrn pe umr, de cureaua lui. O s mi-l vr n buzunar mai trziu.
Carmel i adulmec sculeul cu plante.
Miroase a lemn-dulce, constat, apoi l adulmec i pe-al meu,
ca s fie sigur c sunt la fel.
Foarte inteligent din partea mamei tale, remarc Thomas, din
spatele nostru. Nu se vorbete despre aa ceva n descntec, dar nu
stric niciodat puin noroc n plus.
Carmel i zmbete prin ntunericul lucitor.
De unde-ai nvat toate chestiile astea?
De la bunicul, rspunde el, mndru, i-i ntinde o lumnare. i
d i lui Will una, dup care mi-o nmneaz pe-a mea. Gata? ne

172
ntreab dup ce termin de mprit.
mi ridic privirea spre lun. E strlucitoare i rece, i mi pare nc
plin. Totui, calendarul susine c e n descretere, iar oamenii sunt
pltii pentru alctuirea calendarelor, aa c, presupun, suntem gata.
Cercul din pietre e la numai ase metri distan de cas. mi ocup
locul dinspre vest i toi ceilali se duc s i le ia n primire pe-ale lor.
Thomas se strduiete s in n echilibru ntr-o mn bolul pentru
divinaie, n timp ce n cealalt are lumnarea. Vd o sticl de ap
plat Dasani iindu-se din buzunarul lui.
Ce-ar fi s-i dai picioarele de pasre lui Carmel? i propun,
vzndu-l cum se chinuiete s le in ntre inelarul i degetul mic de
la ambele mini.
Ea i ntinde mna cu delicatee, dar nu cu prea mult. Nu e chiar
att de mimoz cum mi s-a prut cnd am ntlnit-o prima dat.
Ai simit? m ntreab Thomas, cu ochii strlucitori.
Ce s simt?
Energiile s-au pus n micare.
Will privete n jur, sceptic.
Tot ce simt eu e frigul, comenteaz rstit.
Aprindei lumnrile, n sensul invers rotaiei acelor de
ceasornic, ncepnd din est.
Patru mici flcri se aprind, luminndu-ne feele i piepturile,
dezvluind expresii care indic parial mirare, parial fric, i parial
o senzaie de penibil. Numai Thomas e netulburat. Parc nici nu mai
e cu noi. ine ochii nchii, iar cnd vorbete, vocea i sun cam cu o
octav mai jos dect n mod obinuit. Ct despre Carmel, mi dau
seama c e speriat, dar nu spune nimic.
ncepei incantaia, ordon Thomas, iar noi ne supunem.
Nu-mi vine s cred, dar niciunul dintre noi nu se ncurc.
Incantaia e n latin, patru cuvinte repetate ntruna. Sun ridicol
ieind de pe buzele noastre, dar cu ct le rostim mai mult, cu att mai
puin caraghioase le simim. Pn i Will le intoneaz din tot sufletul.
Nu v oprii, ne ndeamn Thomas, deschiznd ochii. Pornii
173
spre cas. Nu rupei cercul.
n timp ce ne micm mpreun, simt puterea descntecului. Simt
cum mergem toi, cu toate picioarele noastre, cu toate tlpile noastre,
legate laolalt de un fir invizibil. Flcrile lumnrilor ard neabtute,
fr s plpie, ca un foc cu combustibil solid. Nu-mi vine s cred c
Thomas e cel care nfptuiete toate astea: scundul, stngaciul de
Thomas, ascunznd toat puterea asta ndrtul unui veston militar
de intenden. Urcm treptele, parc plutind, i, nainte s-mi pot da
seama, suntem la ua ei.
Ua se deschide. Anna ne privete.
Ai venit s-o faci. Aa i trebuia, zice, ntristat, apoi i privete
pe ceilali. tii ce-o s se-ntmple cnd o s ajung nuntru, m
avertizeaz. Nu pot s-o stpnesc.
A vrea s-i spun c n-o s fie probleme. A vrea s-o rog s
ncerce. Dar nu-mi pot ntrerupe incantaia.
El zice c n-o s fie probleme, l aud pe Thomas din spatele
meu, i ct pe ce s m lase vocea. El vrea s ncerci. Avem nevoie s
vii n interiorul cercului. Nu-i face griji pentru noi. Suntem aprai.
O dat n via, m bucur c Thomas e capabil s-mi ptrund n
minte. Anna i plimb privirea de la el la mine i napoi, dup care
se strecoar n tcere ceva mai departe de u. Eu trec pragul primul.
tiu cnd sunt i ceilali nuntru, nu doar pentru c picioarele ni
se mic la unison, ci fiindc Anna ncepe s se transforme. Venele i
se ridic, erpuind, pe brae i pe gt, rsucindu-i-se pe fa. Prul i
devine lucios i de un negru sclipitor. Ochii i se acoper de ceva ca
pcura. Rochia alb se mbib de snge rou aprins, iar razele lunii
se reflect n ea, fcnd-o s par strlucitoare, ca plasticul. Sngele i
se scurge pe picioare, ncepe s picure pe podea.
n spatele meu, cercul nu ovie. Sunt mndru de prietenii mei:
poate c, pn la urm, sunt i ei vntori de fantome.
Anna i ine pumnii ntr-att de strni, nct un snge negru
ncepe s-i curg prin degete. Face exact ce i-a cerut Thomas.
ncearc s-o stpneasc, s stpneasc imboldul presant de a ne
174
sfia pielea de pe gturi, de a ne smulge braele din umeri. Conduc
cercul mai departe i ea nchide ochii, strngnd cu putere
pleoapele. Picioarele ni se mic mai repede. Eu i Carmel ne rotim,
astfel nct s ajungem fa-n fa. Cercul se desface, permindu-i
Annei s treac prin el i s ajung n centru. Timp de un minut,
Carmel e complet acoperit. Tot ce vd e trupul sngernd al Annei.
Dup care ea e nuntru i cercul se strnge la loc.
Taman la timp. Att a putut ea s se rein, iar acum ochii i gura i
se deschid larg, ntr-un ipt asurzitor. Spintec aerul cu degetele
ncovoiate i simt cum piciorul lui Will alunec napoi, dar Carmel e
iute de minte i las jos picioarele de pasre, chiar pe unde plutete
Anna deasupra podelei. Fantoma tace brusc, nu se mai mic, dar ne
privete pe fiecare cu ur, rotindu-se lent n jurul propriei axe.
Cercul a fost alctuit, zice Thomas. Ea e nchis.
ngenuncheaz, i ngenunchem toi odat cu el. E stranie senzaia
asta c toate picioarele noastre sunt ca unul. Plaseaz pe podea bolul
argintiu pentru divinaie i desface capacul sticlei de Dasani.
Are acelai efect ca oricare alta, ne asigur el. E curat i
limpede i conductibil. Asta, c ai nevoie de agheasm sau de ap
izvort din pmnt nu e dect snobism.
Apa cade n bol cu un sunet cristalin, muzical, i ateptm pn
cnd suprafaa i rmne nemicat.
Cas, zice Thomas, iar eu mi ridic privirea spre el.
Cu un tresrit, mi dau seama c n-a spus nimic cu voce tare.
Cercul ne leag. Suntem fiecare n minile celorlali. Spune-mi
ce ai nevoie s afli. Spune-mi ce ai nevoie s vezi.
Totul e mult prea bizar. Descntecul e puternic: m simt legat de
pmnt i, n acelai timp, nlat ca un zmeu. Dar m simt
nrdcinat. M simt n siguran.
Arat-mi ce s-a ntmplat cu Anna, i zic n gnd, precaut. Arat-mi
cum a fost omort, ce anume i d puterea asta.
Thomas nchide din nou ochii, iar Anna ncepe s fie strbtut de
frisoane, ca i cum ar avea febr. Deodat, lui Thomas i cade capul
175
pe piept. Pentru o clip, am impresia c a leinat i c suntem la
ananghie, dar apoi mi dau seama c doar privete cu atenie n bolul
pentru divinaie.
Ooo, o aud optind pe Carmel.
Aerul din jurul nostru se schimb. Casa din jurul nostru se
schimb. Lumina aceea stranie, cenuie, se nclzete cu ncetul, iar
straturile de praf de pe mobile par s se topeasc treptat. Clipesc.
Ceea ce vd e casa Annei, aa cum trebuie s fi fost cnd tria ea.
Pe podeaua livingului e un covor esut, luminat de felinare de
vnt care fac ca aerul s par galben. n spatele nostru, auzim ua
deschizndu-se i nchizndu-se, dar nc sunt prea preocupat s
observ transformrile, s privesc fotografiile agate pe perei i
broderia ruginie a divanului. Dac privesc mai atent, pot s remarc
c nu arat chiar att de bine: candelabrul i-a pierdut strlucirea i
cteva cristale, iar n tapieria balansoarului se vede o ruptur.
O siluet trece prin ncpere: o fat ntr-o fust maro-nchis i o
bluz gri, simpl. Duce n mini cri pentru coal. Prul aten i e
prins ntr-o coad de cal lung, legat cu o panglic albastr. Cnd se
ntoarce, auzind zgomot pe scar, i zresc faa. E Anna.
Imaginea ei, trind, mi d o senzaie de nedescris. Crezusem
odat c n-avea cum s rmn mare lucru din fata nsufleit n ceea
ce e Anna acum, dar m nelasem. Cnd i ridic privirea spre
brbatul de pe scar, expresia ochilor ei mi e familiar. E
ncrncenat i contient. E iritat. tiu, fr s-l privesc, c e
brbatul despre care mi-a povestit. Brbatul care urma s se nsoare
cu mama ei.
i ce-am mai nvat noi azi la coal, drag Anna?
Are un accent att de pronunat, nct abia dac desluesc
cuvintele. Coboar treptele i paii i sunt enervani: lenevoi,
ncreztori i prea plini de propria lor putere. Are un uor chioptat
n mers, dar nu se folosete cu adevrat de bastonul din lemn pe
care-l poart cu el. Iar cnd ncepe s-i dea roat, mi amintete de un
rechin dnd trcoale przii. Vd cum Annei i se ncleteaz
176
maxilarele.
Mna lui se ridic peste umrul ei i ncepe s-i plimbe un deget
pe coperta uneia dintre cri.
Alte lucruri de care nu ai nevoie.
Mama vrea ca eu s nv bine, i rspunde Anna.
E aceeai voce pe care o cunosc, numai c are un accent finlandez
mai puternic. O vd rsucindu-se pe clcie. Nu-i zresc chipul, dar
mi dau seama c-l privete cu asprime.
i aa o s faci.
Tipul zmbete. Figura i e coluroas i dantura bun. Are pe
obraji epii unui nceput de barb i ncepe s cheleasc. i poart ce
i-a mai rmas din prul blond-nisipiu lins pe spate.
Fat deteapt, optete, ridicndu-i un deget spre faa ei.
Anna se smucete i alearg sus pe scar, dar ceea ce face nu
seamn a fug. Mai degrab, a sfidare.
Aa te vreau, fetio, exclam n gnd, i abia apoi mi amintesc c
sunt n cerc. M ntreb cte dintre gndurile i sentimentele mele ar
putea s alerge prin mintea lui Thomas. n spatele meu, aud rochia
Annei picurnd i-o simt nfiorndu-se pe msur ce derularea
scenei nainteaz.
Rmn cu ochii pe individ: aspirantul la titlul de tat vitreg al
Annei. Zmbete cu superioritate pentru sine, iar dup ce aude ua
nchizndu-se la etaj, i vr mna sub cma i scoate un pachet
de pnz alb. Nu-mi dau seama ce e, pn cnd nu i-l duce la nas.
E rochia pe care i-a cusut-o ea pentru bal. Rochia n care a murit.
Perversul naibii, gndete Thomas i-l auzim toi n minile noastre.
Strng din pumni. Imboldul de a m repezi asupra individului e
copleitor, chiar dac tiu c urmresc ceva petrecut acum aizeci de
ani. Urmresc ntmplarea ca i cum ar fi proiectat pe un ecran.
N-am cum s schimb nimic din ea.
Scena se mut n timp; lumina se schimb. Lmpile dau impresia
c strlucesc mai tare i numeroase siluete trec ca fulgerul, n plcuri
ntunecate, estompate. Aud sunete, conversaii nfundate i
177
controverse. Simurile mele se strduiesc s in pasul cu toate.
La picioarele scrii e o femeie. Poart o rochie neagr, sobr, care
probabil c-i produce mncrimi ca naiba, i prul prins la spate
ntr-un coc strns. Are privirea ridicat spre etaj, aa c nu-i pot
vedea chipul. Dar pot s vd c ine ntr-o mn rochia alb a Annei
i-o scutur energic. n cealalt mn are un rozariu.
Mai mult l simt pe Thomas adulmecnd dect l aud. Obrajii i
zvcnesc: a receptat ceva.
Putere, explic n gndul lui. Putere din partea ntunericului.
Nu-mi dau seama ce vrea s spun, dar n-am timp s-mi mai pun
ntrebri.
Anna! strig femeia i Anna i face apariia n vrful scrii,
venind dinspre hol.
Da, mam?
Mama ei ridic rochia pe care o ine n pumnul strns.
Ce e asta?
Anna pare ocat. Mna i zboar spre balustrad.
De unde o ai? Cum ai gsit-o?
Era n camera ei.
Din nou el, ieind din buctrie.
Am auzit-o spunnd c lucreaz la ea. Am gsit-o, pentru
binele ei.
E adevrat? o ia la rost mama ei. Ce nseamn asta?
E pentru un bal, mam, rspunde Anna, iritat. Un bal de la
coal.
Asta?
Mama ei ridic rochia i-o desface cu ambele mini.
Asta e pentru bal? repet ea, scuturnd rochia prin aer. Trf!
Tu nu te duci la bal! Eti o rsfat. Nu-i dau voie s iei din casa
asta!
Dinspre captul de sus al scrii, aud o voce mai delicat, mai
ginga. O femeie cu tenul msliniu i prul lung i negru mpletit n
coad o cuprinde pe Anna pe dup umeri. Mai mult ca sigur c e
178
Maria, custoreasa prieten cu Anna, cea care i-a lsat fiica n
Spania.
Nu v suprai, doamn Korlov, se grbete ea s zic. Eu o
ajut. A fost ideea mea. Ceva drgu.
Tu, se stropete doamna Korlov. Tu ai nrutit totul. i tot
uoteti mizeriile tale spanioleti la ureche fiicei mele. S-a fcut
ncpnat de cnd ai venit tu. Mndr. Nu te mai las s-i
uoteti. Vreau s pleci din casa asta!
Nu! strig Anna.
Brbatul se apropie cu un pas de logodnica lui.
Malvina. Nu e cazul s ne pierdem chiriaele.
Gura, Elias, se rstete Malvina, iar eu ncep s neleg de ce nu
putea Anna s-i spun mamei sale ce anume urmrea Elias.
Derularea scenei se accelereaz. Mai mult simt dect vd ceea ce
se ntmpl. Malvina arunc rochia spre Anna i-i poruncete s-i
dea foc. O plesnete peste fa cnd Anna ncearc s-o conving s-o
lase pe Maria s rmn. Anna plnge, dar numai acea Anna din
amintire. Anna din prezent uier n timp ce urmrete totul, cu
sngele negru clocotindu-i. mi vine s fac un amestec din cele dou.
Din nou, un salt peste timp. mi ncordez vzul i auzul ca s-o pot
urmri pe Maria, n timp ce pleac din cas, cu doar o valijoar la ea.
O aud pe Anna ntrebnd-o ce-o s fac, implornd-o s rmn pe
aproape. Dup care toate lmpile se sting, cu excepia uneia, iar prin
ferestre se vede ntunericul de afar.
Malvina i Elias sunt n salon. Malvina tricoteaz ceva dintr-o ln
de un albastru nchis, iar Elias citete ziarul i fumeaz pip. Arat
nefericii, chiar i n timp ce se dedau la tabieturile lor de sear.
Chipurile le sunt vlguite i plictisite, buzele strnse n linii subiri,
ncrncenate. Habar n-am cum o fi decurs perioada de fcut curte,
dar sunt convins c a fost ceva cam la fel de interesant ca urmrirea
unui turneu de bowling la televizor. Gndurile mi se mut spre
Anna gndurile tuturor se mut spre Anna i, ca i cum am fi
invocat-o, o vedem cobornd scara.
179
Am acea stranie senzaie c vreau s nchid ochii strns i n
acelai timp nu pot s mi-i iau de pe ceva. E mbrcat cu rochia alb.
E rochia n care avea s moar, dar nu arat pe ea acum la fel cum
arta atunci.
Fata asta, care s-a oprit la picioarele scrii, innd n mn o
boccea i privind nfirile mirate i din ce n ce mai furioase ale
Malvinei i lui Elias, e incredibil de vie. Umerii i sunt drepi i
viguroi, iar prul brun i atrn n valuri nemicate pe spinare. i
ridic brbia. A fi vrut s-i pot vedea ochii, fiindc tiu c n ei a fi
zrit tristee i triumf.
Ce crezi tu c faci? ntreab Malvina, pe un ton aspru.
i privete oripilat fiica, de parc n-ar recunoate-o. Aerul din
jurul ei pare s tremure, i simt o boare din puterea despre care
vorbea Thomas.
M duc la bal, i rspunde Anna, calm. i nu m mai ntorc
aici.
Nu te duci la niciun bal, riposteaz Malvina, cu acreal,
ridicndu-se de pe scaunul ei de parc i-ar vna prada. Nu te duci
nicieri n rochia asta dezgusttoare. nainteaz spre fiica ei, mijind
ochii i nghiind cu greu, ca i cum i-ar fi venit grea. Eti mbrcat
n alb ca o mireas, dar care brbat te-ar mai lua dup ce i-or ridica
fustele bieeii ti de la coal? Malvina i las capul pe spate ca o
viper, dup care o scuip n fa pe Anna. Tatlui tu i-ar fi ruine
pentru tine.
Anna nu se clintete. Singurul indiciu care-i trdeaz vreo emoie
e rapida urcare i coborre a pieptului.
Tati m-a iubit, rostete ea ncetior. Tu nu tiu de ce nu m
iubeti.
Fetele rele sunt la fel de inutile pe ct sunt de proaste,
decreteaz Malvina, fluturnd din mn.
Nu-mi dau seama ce vrea s zic. Am impresia c limba englez i
joac feste. Sau poate c-o fi doar neghioab. Cred c asta ar putea s
fie.
180
mi simt fierea n gt n timp ce privesc i ascult. N-am mai auzit
pe nimeni s vorbeasc aa cu propriul copil. mi vine s m reped la
ea i s-o zgli pn cnd i-o veni mintea la cap. Sau, cel puin, pn
cnd a auzi ceva trosnind.
Du-te sus i scoate-o de pe tine, poruncete Malvina. i ad-o
jos, ca s-o ardem.
Vd degetele Annei strngndu-i-se pe boccelu. Toat averea ei
e ntr-o mic bucat de pnz maro, legat cu sfoar.
Nu, rspunde ea, la fel de calm. Plec de aici.
Malvina rde. E un rs forat, hrit. O scnteie ntunecat i apare
n ochi.
Elias, zice ea. Du-o pe fiica mea sus, n camera ei. Scoate rochia
asta de pe ea.
Dumnezeule, exclam Thomas n gnd. Cu coada ochiului, o vd
pe Carmel ducndu-i mna la gur. Nu vreau s vd aa ceva. Nu
vreau s tiu aa ceva. Dac brbatul la o atinge, eu rup cercul. Nu
m intereseaz c e doar o amintire. Nu-mi pas de faptul c am
nevoie s tiu. i frng gtul.
Nu, mam, rostete Anna, nfricoat, dar n clipa n care Elias
pornete spre ea, i ndreapt statura. Nu-i permit s se apropie de
mine, declar ea.
Voi fi tatl tu n curnd, Anna, zice Elias i cuvintele lui mi
provoac grea. Tu trebuie s m asculi, adaug i se linge pe buze,
nerbdtor.
n spatele meu, o aud pe Anna, pe Anna a mea, pe Anna n
Vemnt de Snge, ncepnd s mrie.
n timp ce Elias nainteaz, Anna se ntoarce i fuge spre u, ns
individul o prinde de bra i-o rsucete spre el, att de aproape,
nct prul fetei i zboar peste obraz, att de aproape, nct ea sigur
i poate simi fierbineala dens a rsuflrii. Minile lui deja pipie,
apuc de rochie, i-mi ntorc privirea spre Malvina, la timp ct s-i
vd ngrozitoarea expresie de ur i desftare. Anna lovete cu
minile i cu picioarele, ipnd printre dini; i las capul pe spate
181
i-l repede n nasul lui Elias, nu ndeajuns de tare nct s-i dea
sngele, dar suficient ct s-l usture ca naiba. Izbutete s se
elibereze i s se repead spre buctrie i spre ieirea din spate.
Tu n-o s iei din casa asta! zbiar Malvina, nind dup ea,
apucnd o mn zdravn din prul Annei i smucind-o napoi.
Niciodat, niciodat n-o s mai iei din casa asta!
Ba da! strig Anna, mbrncindu-i mama.
Malvina cade peste o mas mare pentru toalet i-i pierde
echilibrul. Anna o ocolete, dar nu-l vede pe Elias, care tocmai i
revine din oc, la picioarele scrii. mi vine s urlu la ea s se
ntoarc. Vreau s-o ndemn s fug. Dar n-are importan ce vreau
eu. Toate astea s-au consumat deja.
Cea, rostete el, cu o voce puternic, i Anna sare ca ars.
Individul se ine cu mna de nas, pipind dup snge, i-o privete
cu ur. Noi te hrnim. Noi te mbrcm. i uite care i-e recunotina!
i ntinde palma desfcut spre Anna, chiar dac nu are nimic n
ea. Pe urm, o plesnete cu putere peste fa, o apuc de umeri i-o
zglie, o zglie urlnd la ea ntr-o finlandez pe care n-o neleg.
Prul fetei zboar n toate direciile. Anna ncepe s plng. Toat
scena pare s fie palpitant pentru Malvina, creia i sclipesc ochii n
timp ce privete.
Anna nu cedeaz. Se zbate i atac, trntindu-l pe Elias de
peretele casei scrii. Pe msua pentru toalet de lng ei e un urcior
din ceramic. l izbete cu el n tmpl, oblignd-o s-i dea drumul i
s rag de durere. O rupe la fug spre u, iar Malvina strig dup
ea, i acum sunt attea ipete, nct cu greu mai pot s disting ceva.
Elias a reuit s-o placheze pe Anna i-o ine de pulpe, din spate. Ea
s-a prbuit pe podeaua antreului.
tiu c sta e momentul chiar dinainte s ias Malvina din
buctrie, innd cuitul n mn. Cu toii tim. i simt pe toi, pe
Thomas, pe Carmel, pe Will, incapabili s mai respire, dorindu-i
mai mult dect orice s poat nchide ochii sau s strige i chiar s fie
auzii. N-au mai vzut niciodat una ca asta. Probabil c nici mcar
182
nu le-a trecut prin minte c ar putea s se ntmple.
mi cobor privirea spre Anna, trntit cu faa n jos pe podea,
ngrozit, dar nici pe departe ndeajuns de speriat. O privesc pe fata
asta, zbtndu-se s scape, nu doar din strnsoarea lui Elias, ci de
tot, de casa asta sufocant, de viaa asta care-i apas umerii ca o
povar grea, trgnd-o n jos i cufundnd-o n rn. O privesc pe
fata asta, n timp ce maic-sa se apleac peste ea, cu un cuit de
buctrie n mn i nimic altceva dect mnie n ochi. O mnie
prosteasc, o mnie nefondat, dar n cteva clipe cuitul ajunge la
gtul Annei, trndu-se pe piele i fcnd o tietur adnc i roie.
Prea adnc, zic n gnd, prea adnc. Ascult ipetele Annei, pn cnd
nu mai are glas.

183
aisprezece

Aud n spatele meu o bufnitur i-mi ntorc privirea de la scena


din trecut, recunosctor pentru faptul c mi-a distras atenia. n
mijlocul cercului, Anna nu mai plutete. S-a prbuit pe podea, n
palme i-n genunchi. Fuioarele negre de pr i zvcnesc. Gura i e
deschis, ca i cum ar vrea s se vaite sau s plng, dar nu iese
niciun sunet. Lacrimi cenuii i iroiesc pe obrajii palizi,
rostogolindu-se ca dou dre de ap murdar de crbune. A privit
cum i-a fost tiat propriul gt. S-a vzut pe ea nsi sngernd de
moarte, roeaa sngelui mbibndu-se n cas i saturndu-i rochia
alb pentru bal. Toate lucrurile astea pe care nu i le putea aminti
tocmai i-au fost trntite n fa. O vd cum i slbesc puterile.
Privesc din nou scena morii Annei, chiar dac e fr voia mea.
Malvina o despoaie, ltrndu-i poruncile ctre Elias, care d fuga n
buctrie i se ntoarce cu ceea ce pare s fie o ptur grosolan. Ea i
cere s acopere trupul i el se conformeaz. mi dau seama c nici lui
nu-i vine s cread ce s-a ntmplat. Pe urm, ea i zice s se duc sus
i s caute alt rochie de-a Annei.
Alt rochie? se mir el, ns ea i arunc un Taci i du-te!
rstit, aa c el urc treptele cu att de mare grab, nct se
mpiedic.
Malvina ntinde pe podea rochia Annei, att de plin de roul
sngelui acum, nct e greu s-i mai aminteti c a fost odat alb.
Pe urm, se duce spre dulapul din partea opus a ncperii, de unde
se ntoarce innd n mini lumnri negre i o pungu neagr.
E vrjitoare, mi uier mental Thomas. Blestemul. E perfect logic.
Trebuia s ne fi dat seama c a fost o crim comis de cineva

184
priceput la vrjitorie. Dar poate n-am fi ghicit niciodat c a fost
vorba despre propria ei mam.
Rmi cu ochii n patru, i rspund lui Thomas. Poate o s am nevoie
de ajutorul tu ca s-neleg ce se-ntmpl aici.
M ndoiesc, rspunde el, i cred c m ndoiesc i eu cnd o vd pe
Malvina aprinznd lumnrile i lsndu-se n genunchi deasupra
rochiei, legnndu-se din tot trupul n timp ce intoneaz, optit,
duioase cuvinte finlandeze. Vocea i e tandr, aa cum n-a fost
niciodat pentru Anna, n ntreaga ei via. Lumnrile strlucesc
mai tare. O ridic mai nti pe cea din stnga, apoi pe cea din
dreapta. Ceara neagr curge peste materialul ptat. Apoi scuip pe
el, de trei ori. Incantaia ei i sporete volumul, dar tot nu neleg
nimic din ea. ncerc s rein cuvinte, ca s le caut mai trziu, i atunci
e momentul n care-l aud. Pe Thomas. Vorbete ncet, cu glas tare.
Pre de cteva clipe, nu-mi dau seama ce zice. Ba chiar deschid gura
ca s-i cer s tac, s-i spun c vreau s ascult, abia apoi dndu-mi
seama c el i repet incantaia n englez.
Printe Hiisi 46 , ascult-m, vin n faa ta plecat i umil.
Primete sngele acesta, primete puterea aceasta. Pstreaz-mi fiica
n casa aceasta. Hrnete-o cu suferin, cu snge i moarte. Hiisi,
printe, zeu demonic, ascult-mi ruga. Primete sngele acesta,
primete puterea aceasta.
Malvina nchide ochii, nal cuitul de buctrie i-l trece prin
flcrile lumnrilor. Dei pare imposibil, acesta se aprinde, dup
care, dintr-o singur micare aprig, ea nfige cuitul n rochie,
intuind-o de duumea.
Elias i-a fcut apariia n vrful scrii, innd n mini un sul de

46Hiisi (la plural, Hiidet) este un termen din folclorul baltico-finic, care la nceput a
desemnat aezri sacre, iar ulterior, creaturi mitologice. Odat cu ptrunderea mai
accentuat a influenelor cretine n folclor, a fost asociat cu zeiti demonice,
neltoare. Hiisi a fost i numele unuia dintre cei doisprezece fii ai marelui rege
Kaleva, din epopeea Kalevala.
185
pnz bleumarin: rochia de schimb a Annei. O privete pe Malvina
cu veneraie i oroare. E clar c n-a tiut nimic din toate astea despre
ea, iar de acum, fiindc tie, n-o s mai sufle o vorb n faa ei,
dintr-o groaz absolut.
Flcrile strlucesc prin gaura din duumea, iar Malvina mpinge
lent cuitul, ndesnd rochia nsngerat n trupul casei, n timp ce-i
continu incantaia. Dup ce i ultima bucic de material dispare,
mpinge dup ea i ce mai rmsese din cuit i se produce un fulger
luminos. Apoi duumeaua se nchide la loc. Malvina nghite, apoi
sufl cu blndee n lumnri, stingndu-le, de la stnga la dreapta.
Acum, n-o s mai pleci niciodat din casa mea, rostete n
oapt.
Descntecul nostru e pe sfrite. Chipul Malvinei se estompeaz,
ca amintirea unui comar, devenind la fel de cenuiu i de vetejit ca
lemnul podelei pe care a ucis-o pe Anna. Aerul din jurul nostru i
pierde culoarea i simt cum membrele ncep s ni se dezlege. Ne
desprim, rupnd cercul. l aud pe Thomas respirnd greu. O aud i
pe Anna. Nu-mi vine s cred ceea ce tocmai am vzut. Mi se pare
ireal. Nu neleg cum de-a putut Malvina s-o omoare pe Anna.
Cum a putut? ntreab ncet Carmel, i ne privim toi ntre noi.
A fost cumplit. Nu vreau s mai vd niciodat aa ceva, adaug,
scuturnd din cap. Cum a putut? Era fiica ei!
O privesc pe Anna, nc nvemntat n snge i vene. Lacrimile
nnegrite i s-au uscat pe fa; e prea epuizat ca s mai poat plnge.
Ea a tiut ce-avea s se-ntmple? A tiut n ce avea s-o
transforme?
Nu cred. Sau, cel puin, nu precis. Atunci cnd invoci un
demon, nu mai apuci s hotrti amnuntele. Tu doar i expui
cererea, iar el se ocup de rest.
Nu m intereseaz dac-a tiut precis, mrie Carmel printre
dini. A fost dezgusttor. A fost oribil.
Toi avem broboane de sudoare pe fruni. Will n-a scos o vorb.
Artm toi de parc am fi suportat dousprezece runde n ring cu
186
un boxer de categoria grea.
Ce facem acum? se intereseaz Thomas, dei nu pare s fie
capabil de mare lucru n clipa asta.
Cred c-o s doarm o sptmn ntreag.
M ntorc cu spatele i m ridic. Am nevoie s-mi limpezesc
mintea.
Cas! Ai grij!
Carmel strig la mine, dar nu suficient de repede. M pomenesc
mbrncit i, n acelai timp, simt cum o greutate extrem de familiar
mi dispare din buzunarul de la spate. Cnd m ntorc, l vd pe
Will, oprit deasupra Annei. ine n mn pumnalul meu.
Will, d s zic Thomas, ns Will mi scoate cuitul din teac
i-l rotete ntr-un arc larg de cerc, silindu-l pe Thomas s se retrag
de-a builea din cale.
Aa se face, nu? m ntreab Will, cu o voce slbatic. Privete
lama i clipete mrunt. Ea e slbit; putem s-o facem acum, adaug,
aproape ca pentru sine.
Will, nu, exclam Carmel.
De ce nu? Pentru asta am venit aici!
Carmel m privete, neajutorat. Chiar pentru asta am venit aici.
Dar, dup toate cte am vzut, dup ce-am vzut-o zcnd acolo,
tiu c mi-e cu neputin.
D-mi cuitul, i cer, cu calm.
Ea l-a omort pe Mike, replic Will. Ea l-a omort pe Mike.
Privesc spre Anna. Ochii ei negri sunt cscai i privesc fix n jos,
cu toate c nu tiu dac i vd ceva sau nu. S-a lsat pe un old, prea
slbit ca s mai poat sta pe picioare. Braele ei, despre care tiu din
experiena personal c ar putea zdrobi blocuri de BCA, tremur
doar cnd ncearc s-i ridice pieptul de pe podea. Am izbutit s
transformm o creatur monstruoas ntr-o carcas tremurtoare, iar
dac e s existe vreodat un moment prielnic ca s-o nimicim, atunci
acum este.
Iar Will are dreptate. ntr-adevr, ea l-a omort pe Mike. A omort
187
zeci de oameni. i-o s mai omoare.
Tu l-ai omort pe Mike, uier Will spre ea, dup care
izbucnete n plns. Tu mi-ai omort cel mai bun prieten.
i deodat se pune n micare, mpungnd n jos. Reacionez fr
s mai stau pe gnduri.
M arunc nainte i-l prind pe sub bra, mpiedicnd ca lovitura
de pumnal s strpung spinarea Annei; n loc de asta, doar i
ricoeaz din coaste. Anna scoate un mic ipt i ncearc s se
trasc mai departe. Vocile lui Carmel i Thomas mi rsun n
urechi, urlnd la noi amndoi, cerndu-ne s ncetm, ns noi ne
luptm mai departe. Artndu-i colii, Will ncearc din nou s-o
njunghie, sfrtecnd aerul. Abia apuc s-mi ridic un cot i s-l izbesc
n brbie. Se d napoi cu civa pai mpleticii, iar cnd i reia
asaltul, l lovesc n plin fa, nu prea tare, dar ndeajuns ct s-i dau
de gndit.
Se terge la gur cu dosul palmei. Nu mai ncearc s nainteze.
Privind cnd spre mine, cnd spre Anna, se convinge c n-o s-l las
s treac.
Ia zi, care-i problema cu tine? m ntreab. Asta era vorba c ar
fi misiunea ta, corect? Iar acum, cnd o avem n mn, n-ai de gnd
s faci nimic?
Nu tiu ce-o s fac, i rspund, cu sinceritate. Dar n-o s te las
s-o rneti. Tu, oricum, n-ai putea s-o nimiceti.
De ce?
Pentru c nu ajunge numai cuitul. E vorba i despre mine.
Despre legtura mea de snge.
Will pufnete dispreuitor.
Uite-o c sngereaz i-aa destul de bine.
N-am zis c pumnalul n-ar fi unul special. ns lovitura
mortal mi aparine. Indiferent ce anume ar fi ceea ce permite s se
ntmple asta, tu nu ai aa ceva.
Mini, zice el, i poate c aa e.
N-am mai vzut pn acum pe altcineva folosindu-mi cuitul. Pe
188
nimeni, n afara tatei. Poate c toate chestiile astea legate de a fi cel
ales, parte dintr-o genealogie sacr a vntorilor de fantome, nu sunt
altceva dect aiureli. ns Will crede. ncepe s bat n retragere,
ndreptndu-se spre ieirea din cas.
D-mi cuitul, i zic nc o dat, privindu-l cum m prsete,
sclipind metalic n lumina neobinuit.
Eu o s-o omor, promite Will, dup care se ntoarce i fuge,
lundu-mi pumnalul cu el.
Ceva din interiorul meu scncete, ceva copilros i primitiv. E ca
n scena aia din Vrjitorul din Oz cnd btrna azvrle celul lui
Dorothy n couleul de pe biciclet i pleac cu el cu tot. Picioarele
m ndeamn s fug dup el, s-l pun jos i s-i dau la cap, s-mi iau
napoi cuitul i s nu-l mai scap niciodat din vedere. ns Carmel
tocmai vorbete cu mine.
Eti sigur c el nu poate s-o omoare? m ntreab.
ntorc capul. Ea chiar a ngenuncheat pe podea lng Anna; chiar
are curaj s-o ating, s-o in de umeri i s examineze rana fcut de
Will. Din ea se scurge un snge negru, care produce un efect ciudat:
lichidul negru se amestec n mictorul snge al rochiei ei, fcnd
vrtejuri, ca picturile de tu ntr-o ap roie.
E att de slbit, mi spune ea n oapt. Cred c e, ntr-adevr,
rnit.
i n-ar trebui? se amestec Thomas. Cum s zic, nu vreau s-i
in partea lui Will Hai-s-m-dau-mare-ca-s-m-nominalizeze-la-
Premiile-Emmy Rosenberg, dar nu pentru asta suntem aici? Ea nu
mai e periculoas?
Rspunsurile la ntrebrile lui sunt da, da i iar da. tiu asta, dar
parc nu mai sunt n stare s gndesc logic. Fata de la picioarele mele
e nfrnt, cuitul meu a zburat, iar secvenele din Cum s-i omori
fiica 47 mi se deruleaz nc n minte. Aici e locul n care s-a

47Parafraz la titlul celebrei comedii americane din 1965, How to Murder Your Wife
(Cum s-i omori soia), cu Jack Lemmon i Virna Lisi n rolurile principale. (Aici:
189
ntmplat: aici e locul n care i s-a sfrit viaa, locul n care s-a
transformat ntr-un monstru, locul n care mama ei i-a tiat gtul cu
cuitul i a aruncat un blestem asupra ei, i a rochiei ei, i
M duc ceva mai ncolo, n salon, i fixez cu privirea duumeaua.
Apoi, ncep s bat din picior. Tropi cu putere pe scnduri, sar pe
ele, cutnd un punct slab. N-are sens. E o prostie. Nu sunt
ndeajuns de puternic. i nici mcar nu tiu ce fac.
Nu e aia, mi zice Thomas, examinnd la rndul lui podeaua.
Aia de colo e, adaug, artndu-mi scndura din stnga mea. i ai
nevoie de ceva.
Se ridic i fuge spre u. Nu credeam s-i mai fi rmas vreo urm
de energie. Putiul sta e surprinztor. i al naibii de util, fiindc
dup vreo patruzeci de secunde e napoi, cu o rang i o cheie
tubular pentru roile de la main.
Atacm mpreun podeaua, la nceput avnd grij s n-o tirbim,
dup care, ncetul cu ncetul, facem s se desprind lemnul. M
folosesc de rang ca s mping n sus captul mai slbit i m las s
cad n genunchi. Gaura pe care am fcut-o e ntunecoas i adnc.
Nu-mi dau seama ce-o fi acolo. Ar trebui s vd grinzi de susinere i
subsolul, dar nu e dect ntuneric. Dup o ezitare de numai o clip,
mna mea ncepe s scotoceasc prin gaur, pipind adncimile reci.
ncep s m gndesc c m-am nelat, c iar am comis o prostie, cnd
deodat o ating cu degetele.
Materialul pare eapn i rece la atingere. Poate un pic umed. l
scot din podea, din locul n care a fost ndesat i ferecat acum aizeci
de ani.
Rochia, optete Carmel. Ce?
Nu tiu, i rspund sincer.
M ndrept spre Anna. Habar n-am ce efect o avea asupra ei
vederea rochiei, dac-o avea vreunul. Oare o s-i redea fora? O s-o

How to Murder Your Daughter.)


190
lecuiasc? Dac-a arde rochia, oare ea s-ar evapora n neant?
Probabil c Thomas ar ti mai bine s rspund. mpreun cu
Morfran, probabil c ar ajunge s gseasc rspunsul corect; iar dac
ei n-ar reui, atunci ar putea s mi-l dea Gideon. Dar nu am timp
pentru aa ceva. ngenunchez i-i ridic n faa ochilor materialul
ptat.
Pentru o clip, ea nu reacioneaz deloc. Apoi, se lupt s se ridice
n picioare. Mic i eu rochia nsngerat odat cu ea, meninnd-o la
nivelul ochilor. Negreala s-a retras: ochii limpezi, plini de curiozitate
ai Annei sunt acolo, n cadrul feei aceleia monstruoase, i, dintr-un
oarecare motiv, mi se pare o imagine mai descumpnitoare dect
oricare alta. mi tremur mna. Ea st n picioare n faa mea, nu
plutete, doar privete rochia, boit i roie i de un alb murdar pe
alocuri.
nc fr s tiu precis ce fac, sau ce ncerc s fac, ridic rochia de la
tiv i i-o strecor pe capul negru i zvrcolitor. Ceva se ntmpl
instantaneu, dar nu-mi dau seama ce. O tensiune ptrunde n
atmosfer, o rceal. E greu de explicat: ca i cum ar bate vntul, dar
fr s se mite ceva. Trag rochia n jos peste cea sngernd a ei i
fac un pas napoi. Anna nchide ochii, respirnd adnc. Dre de
cear neagr atrn nc de material, acolo unde au picurat
lumnrile n timpul blestemului.
Ce se-ntmpl? ntreab Carmel n oapt.
Nu tiu, rspunde Thomas n locul meu.
Sub ochii notri, rochiile ncep s se lupte ntre ele, picurnd
snge i negreal i ncercnd s se contopeasc. Anna ine ochii
nchii. Pumnii i sunt strni. Nu tiu ce urmeaz s se-ntmple, dar
indiferent ce-o fi, se ntmpl cu repeziciune. De fiecare dat cnd
clipesc, deschid ochii i vd o alt rochie: acum e alb, acum e roie,
acum e nnegrit i amestecat cu snge. E ca pcura i vopseaua i
alte lucruri mbibndu-se n nisip. Deodat, Anna i azvrle capul
pe spate i rochia blestemat se frmieaz, prefcndu-se n
particule de praf aternute la picioarele ei.
191
Zeia ntunecat st n faa mea i m privete. Fuioarele lungi i
negre se sting n btaia vntului. Venele i se retrag din brae i din
gt. Rochia i e alb i imaculat. Rana provocat de cuitul meu a
disprut.
i duce mna la obraz, nevenindu-i s cread, i privete sfioas
spre Carmel, apoi spre mine, i n sfrit spre Thomas, care face un
pas napoi. Pe urm, se ntoarce cu micri lente i se ndreapt spre
ua deschis a casei ei. Chiar nainte s ias, m privete peste umr
i zmbete.

192
aptesprezece

Asta s fie ce voiam? Am eliberat-o. Tocmai am lsat s scape din


temni fantoma pe care am fost trimis s-o nimicesc. Iat-o mergnd
ncet pe veranda casei ei, atingnd treptele cu tlpile, privind prin
ntuneric. E ca o fiar slbatic lsat s ias din cuc: precaut i
plin de speran. Urmrete cu vrfurile degetelor ei contururile
balustradei strmbe din lemn, de parc ar fi cel mai minunat lucru
pe care l-au atins vreodat. i o parte din mine se bucur. O parte
din mine tie c ea n-a meritat nimic din ce i s-a ntmplat, i mi-a
dori s-i pot oferi mai mult dect veranda asta frmat. Mi-a dori
s-i ofer o ntreag via: toat viaa ei, dat napoi, cu ncepere de
ast-sear.
Cealalt parte din mine tie c sunt cadavre n pivnia ei, suflete
pe care ea le-a rpit, dar n acelai timp nimic din toate astea n-a fost
din vina ei. Nu pot s-i dau napoi viaa Annei, din cauz c viaa ei
s-a dus deja. Poate c am comis o uria greeal.
Ar trebui s plecm de-aici, propune Thomas ncetior.
O privesc pe Carmel i ea ncuviineaz din cap, aa c pornesc
spre u, ncercnd s m poziionez permanent ntre ei i Anna,
chiar dac fr cuitul meu nu tiu ct de util a putea fi. Cnd ne
aude ieind pe u, se ntoarce i m privete, arcuind o sprncean.
Nu sunt probleme, zice. Acum n-o s le mai fac nimic.
Eti sigur? o ntreb.
Privirea i se mut spre Carmel. Face semn din cap c da.
Sunt sigur.
Din spate, aud cum Carmel i Thomas rsufl uurai i ies, cu
micri stngace, din umbra mea.

193
Te simi bine? m interesez.
St pe moment s se gndeasc, ncercnd s gseasc vorbele
potrivite.
M simt sntoas la cap. S fie posibil?
Probabil c nu n totalitate, se scap Thomas, iar eu i ard un
cot n coaste.
Anna, n schimb, rde.
Tu l-ai salvat, atunci, prima dat, zice ea, privindu-l cu atenie
pe Thomas. mi amintesc de tine. Tu l-ai scos afar.
Oricum nu cred c l-ai fi omort, replic Thomas, ns ceva
culoare i revine n obraji.
i place ideea de a face pe eroul. i place ideea de a fi scos n
eviden fa de Carmel.
Dar de ce? vrea s tie Carmel. De ce n-ai vrut s-l omori pe
Cas? Ce te-a fcut s-l alegi pe Mike n locul lui?
Pe Mike, repet Anna, ncet. Nu tiu. Poate din cauz c au fost
ri. Am tiut c l-au nelat. Am tiut c erau plini de cruzime. Poate
c mi-a fost mil de el.
Pufnesc.
i-a fost mil de mine? Eram capabil s m descurc cu tipii ia.
Te-au pocnit n ceafa cu o scndur din casa mea, precizeaz
Anna, aruncndu-mi din nou o privire pe sub sprnceana arcuit.
Tot zici poate, se amestec Thomas. Nu tii sigur?
Nu, rspunde Anna. Nu sigur. Dar m bucur, adaug i
zmbete.
Ar vrea s spun mai multe, dar i abate privirea, stnjenit sau
dezorientat, nu tiu care dintre ele.
Ar fi cazul s plecm, zic eu. Descntecul la ne-a consumat
foarte mult energie. Tuturor ne-ar prinde bine ceva somn.
Dar o s te mai ntorci? m ntreab Anna, ca i cum ar crede c
n-o s m mai vad niciodat.
Dau aprobator din cap. O s m ntorc. Ca s fac ce, nu tiu. tiu
doar c nu-mi pot lsa cuitul n posesia lui Will i nu sunt convins
194
c ea e n siguran att timp ct l are la el. Dar asta-i o tmpenie,
pentru c, n definitiv, cine poate spune c ea ar fi n siguran dac
pumnalul ar fi la mine? Am nevoie de ceva somn. Am nevoie s m
refac, s-mi revin i s regndesc totul.
Dac nu sunt n cas, mi zice Anna, cheam-m. N-o s fiu
departe.
Ideea ca ea s hlduiasc prin Thunder Bay nu m
entuziasmeaz. Nu tiu de ce e capabil, iar latura mea bnuitoare
mi optete c tocmai am fost tras pe sfoar. Dar nu mai am ce s fac
n privina asta acum.
S fi fost asta o victorie? m ntreab Thomas, n timp ce ne
deprtm pe alee.
Nu tiu, i rspund, dei sunt al naibii de sigur c n-o simt ca
atare.
Pumnalul mi-a disprut. Anna e liber. i singurul lucru de care
par s fiu convins, cu mintea i cu inima, e c povestea nu s-a
terminat. Deja e o senzaie de gol, nu doar n buzunarul meu de la
spate, sau pe umr, ci pretutindeni n jurul meu. M simt slbit, ca i
cum mi-ar curge snge din o mie de rni. Nemernicul la mi-a luat
pumnalul.
N-aveam habar c tii finlandez, Thomas, zice Carmel, de
lng el.
Thomas zmbete strmb.
N-o tiu. A fost al naibii de tare descntecul de care ne-ai fcut
rost, Cas. Sigur mi-ar face plcere s-l cunosc pe furnizor.
O s i-l prezint, ntr-o zi, m aud rspunzndu-i.
Dar nu chiar acum. Gideon e ultima persoan cu care mi-a dori
s vorbesc, cnd tocmai mi-am pierdut pumnalul. Mi-ar exploda
timpanele de-attea urlete. Pumnalul. Motenirea de la tatl meu.
Trebuie s mi-l recapt, ct de curnd.

Pumnalul nu mai e. L-ai pierdut. Unde e?


M strnge de gt, sugrumnd rspunsurile, trntindu-m cu
195
capul napoi pe pern.
Prostule, prostule, PROSTULE!
M trezesc legnndu-m, ridicat brusc n capul oaselor pe patul
meu, ca un robot din jocurile acelea mecanice de box. Camera e
goal. Normal c e; nu fi prost. Faptul c ntrebuinez acelai cuvnt la
adresa mea m readuce n vis. Sunt doar pe jumtate treaz.
Amintirea minilor lui pe gtul meu mi zbovete nc n minte.
nc nu sunt n stare s vorbesc. E prea mare strnsoarea, acolo, ca i
n pieptul meu. Inspir adnc, iar cnd expir, aerul iese ntretiat,
aproape de un hohot de plns. mi simt trupul plin de spaii goale,
acolo unde ar trebui s fie povara cuitului. Inima mi bubuie.
S fi fost tatl meu? Gndul sta m readuce n urm cu zece ani i
vinovia de copil mi se umfl, tioas, n suflet. Dar nu. N-avea cum
s fie. Chestia din visul meu avea un accent creol48, sau cajun49, iar
tata a crescut n lipsitul de accent Chicago, din statul Illinois. N-a fost
dect un alt vis, ca toate celelalte, dar cel puin sta tiu de unde
vine. N-am nevoie de un interpret freudian ca s-mi dau seama c
regret pierderea pumnalului.
Tybalt mi sare n poal. n puina lumin a lunii care-mi
ptrunde pe fereastr, pot s-i disting doar ovalele verzi ale
irisurilor. i pune o lbu pe pieptul meu.
Mda, i zic.
Vocea, prin ntuneric, mi sun tioas i prea tare. Dar mi
expediaz visul i mai departe. Prea real pruse. nc pot s-mi
amintesc mirosul neptor, amar, a ceva ca fumul.
Miau, mi rspunde Tybalt.
Gata cu somnul pentru Theseus Cassio, l aprob, ridicndu-l n

48 Persoane cu descenden european care s-au nscut n coloniile spaniole. n


general, sunt ntlnite n America Central; aici, probabil, este vorba despre
comunitatea creol din statul Louisiana, n care se afl i localitatea Baton Rouge.
49 Grup etnic din sudul Louisianei, descendeni ai imigranilor din Acadia, colonie

francez din estul Canadei.


196
brae i pornind spre parter.
Cnd ajung n buctrie, mi torn ceva cafea i-mi salt fundul pe
mas. Mama a lsat afar vasul n care pune sare pentru pumnal,
mpreun cu crpe curate i uleiuri cu care s-l tearg i s-l curee
i s-l fac s par ca nou. E undeva, pe-aici. Pot s-l simt. Pot s-l
simt n minile cuiva care n-ar fi trebuit s-l ating niciodat. ncep
s-mi treac prin minte gnduri asasine la adresa lui Will Rosenberg.
Mama coboar dup vreo trei ore. Eu nc stau la mas i privesc
fix vasul, n timp ce lumina din buctrie devine mai puternic. O
dat sau de dou ori, capul mi s-a izbit de lemnul mesei, dup care a
ricoat la loc n sus, ns acum am deja la activ o jumtate de ibric de
cafea i m simt minunat. Mama e nfurat n halatul ei de baie
albastru i prul i arat reconfortant de zbrlit. Vederea ei m
calmeaz imediat, chiar dac o vd aruncnd o privire spre vasul
fr sare i punndu-i capacul la loc. Ce-o avea imaginea propriei
tale mame, de face ca totul s-i par cald ca la gura sobei i plin de
Muppets dansnd?
Mi-ai furat motanul, mi zice, turnndu-i o can de cafea.
Tybalt sigur mi simte neastmprul: mi tot d trcoale pe la
picioare din cnd n cnd, lucru pe care-l face de obicei numai cu
mama.
Uite, ia-l napoi, i zic cnd vine spre mas.
l salt n brae. Nu se oprete din scuipat dect atunci cnd ea i-l
pune n poal.
N-ai avut noroc azi-noapte? m ntreab, fcnd semn cu capul
spre borcanul gol.
Nu tocmai, i rspund. A fost un oarecare noroc. n ambele
sensuri.
Se aaz lng mine i m ascult ct timp mi deert sacul, i
povestesc tot ce-am vzut, tot ce-am aflat despre Anna, cum am rupt
blestemul i-am eliberat-o. nchei cu ceea ce m stnjenete cel mai
tare: faptul c am pierdut pumnalul tatei. Nici nu-mi vine s-o privesc
cnd i relatez partea asta din urm. Ea ncearc s-i stpneasc
197
reaciile. Nu tiu dac asta o nsemna c e necjit din cauza
pierderii, sau c tie ce efect trebuie s fi avut pierderea asta asupra
mea.
Eu nu cred c ai fcut o greeal, Cas, mi spune cu blndee.
Dar cuitul
Cuitul o s-l lum napoi. Dac-o s fie nevoie, o sun eu pe
mama biatului luia.
Scap un geamt. Tocmai a trecut grania matern de la grozav i
reconfortant la Regina Penibilului.
M-am referit la ce-ai fcut, continu ea. Cu Anna. Eu nu cred
c-a fost o greeal.
Misiunea mea era s-o nimicesc.
Oare? Sau era s-i opreti crimele?
Se las pe sptarul scaunului ei de la mas, cuprinzndu-i cana
cu cafea ntre palme.
Ceea ce faci tu i ceea ce a fcut tatl tu n-a inut niciodat
de rzbunare. Niciodat n-a fost vorba despre rzbunare sau despre
reechilibrarea balanei. Nu asta e chemarea ta.
mi frec faa cu palmele. Ochii mi sunt prea obosii ca s vad
limpede. Creierul mi-e prea obosit ca s gndeasc limpede.
Dar ai reuit s-i opreti crimele, nu-i aa, Cas?
Da, i rspund, dei nu tiu precis.
Totul s-a ntmplat att de repede. Oare ntr-adevr am scpat de
jumtatea tenebroas a Annei, sau doar i-am permis s-o ascund?
nchid ochii.
Nu tiu. Aa cred.
Mama ofteaz.
Nu mai bea atta cafea, m mustr, mpingndu-mi deoparte
cana din fa. Du-te napoi n pat. Iar dup ce dormi, du-te acas la
Anna i afl ce s-a ales de ea.

Am vzut multe schimbri de anotimpuri. Cnd nu ai atenia


distras de coal i de prieteni i de ce film urmeaz s apar
198
sptmna viitoare, gseti timp s priveti copacii.
Toamna n Thunder Bay e mai frumoas dect n majoritatea altor
locuri. O mulime de culori. O mulime de fonete. Dar, n acelai
timp, e i mai volatil. Foarte rece i umed ntr-o zi, cu pturi de
nori cenuii, dup care urmeaz zile cum e cea de azi, cnd soarele e
cald ca n iulie i vntul adie att de uor, nct frunzele par numai
s fac ape cnd se mic n btaia lui.
Am luat maina mamei. M-am dus cu ea acas la Anna, dup
ce-am lsat-o pe mama n centrul oraului, la cumprturi. A zis c-o
s-o duc un prieten napoi. M-am bucurat s-o aud c i-a fcut ceva
prieteni. Ei i e uor, fiind att de deschis i de plcut. Ceea ce nu e
cazul meu. Nu prea cred s fi fost cazul nici cu tata, ns descopr c
nu pot s-mi aduc aminte bine, iar asta m scie, aa c nu-mi forez
creierul prea tare. Prefer s-mi nchipui c amintirile sunt acolo,
imediat sub suprafa, fie c sunt ntr-adevr, fie c nu.
n timp ce m ndrept spre cas, am impresia c vd o umbr
micndu-se pe latura dinspre vest. Clipesc, creznd c e o iluzie a
ochilor mei prea obosii dar numai pn cnd umbra devine alb
i-i scoate la iveal tenul palid.
N-am hoinrit mai departe, mi zice Anna cnd m apropii de
ea.
Te-ai ascuns de mine.
N-am fost sigur imediat c tu eti. Trebuie s fiu prudent. Nu
vreau s m vad oricine. Doar pentru c pot acum s ies din casa
mea nu nseamn c n-a mai fi tot moart, mi explic, ridicnd din
umeri.
Vorbete ct se poate de deschis. Te-ai fi ateptat s fie distrus de
tot ce-a pit, distrus inclusiv din punctul de vedere al sntii
mintale.
M bucur c ai venit iar, mi zice.
Trebuia s tiu, i mrturisesc. Dac mai eti periculoas.
Ar fi bine s mergem nuntru, zice, i eu dau din cap.
E ciudat s-o vd afar, la lumina soarelui, artnd, pentru ochii
199
oricui, ca o fat care a ieit s culeag flori ntr-o dup-amiaz
nsorit. Numai c oricine ar privi-o ndeaproape i-ar da seama c
ar trebui s nghee, fiind mbrcat doar n rochia asta alb.
M conduce nuntru i nchide ua dup noi, ca oricare bun
amfitrioan. Observ c s-a schimbat ceva i n privina casei. Lumina
cenuie a disprut. Prin ferestre se revars banala lumin alb a
soarelui, chiar dac e oarecum stnjenit de murdria de pe
geamuri.
Ce anume vrei s tii, de fapt, Cas? m ntreab Anna. Vrei s
tii dac-o s mai omor i ali oameni? Sau vrei s tii dac mai pot
nc s fac asta?
i ridic mna n dreptul ochilor i vene negre i erpuiesc n sus
pe degete. Ochii i se nnegresc i o rochie de snge erupe prin cea
alb, cu mai mult violen ca oricnd, mprocnd picturi peste
tot.
Fac un salt napoi.
Dumnezeule, Anna!
ncepe s pluteasc prin aer i face o mic piruet, de parc i-ar
cnta cineva melodia preferat.
Nu e prea drgu, nu? m ntreab, ncreindu-i nasul. N-au
mai rmas oglinzi pe-aici, dar am putut s m vd n geam cnd a
fost lumina lunii suficient de puternic.
Tot aa eti, exclam, ngrozit. Nu s-a schimbat nimic.
Cnd zic c nu s-a schimbat nimic, mijete ochii spre mine, dar
apoi rsufl i ncearc s-mi zmbeasc. Nu-i iese prea bine, cu
nfiarea ei de Pinhead50 feminin goth.
Cassio! Tu nu vezi? Totul s-a schimbat! Se las jos pe podea,
ns ochii negri i prul zvrcolitor nu dispar. N-o s mai omor pe
nimeni. Niciodat n-am vrut s omor. Dar, indiferent ce-o fi, asta
sunt eu. Am crezut c a fost din cauza blestemului, i poate c a fost,

50Personaj din seria de filme horror Hellraiser, principalul antagonist, liderul


cenobiilor, creaturi provenite dintr-un spaiu extradimensional.
200
dar Clatin din cap. Aveam nevoie s fac ncercarea asta dup
ce-ai plecat. Trebuia s tiu, mi zice, privindu-m drept n ochi.
Negreala de tu se risipete, dnd-o la iveal pe cealalt Anna, de
dedesubt.
Btlia s-a sfrit. Am nvins. Tu m-ai ajutat s nving. Acum
nu mai sunt alctuit din dou jumti. tiu, sigur te gndeti c e
ceva monstruos. Dar m simt puternic. M simt n siguran.
Poate c nu m exprim inteligibil.
De fapt, e chiar destul de uor de neles. Pentru o fat care a fost
asasinat aa, sentimentul de siguran e, probabil, prioritatea
numrul unu.
neleg, i rspund ncet. Puterea e cea care te susine.
Oarecum, la fel ca mine. Cnd umblu printr-un loc bntuit cu
pumnalul meu n mn, m simt puternic. Intangibil. E o senzaie
mbttoare. Nu tiu dac majoritatea oamenilor a simit-o vreodat.
mi mut greutatea de pe un picior pe cellalt i adaug: i, ntr-o zi,
te-am cunoscut pe tine i toate astea s-au dus pe copc.
Ea izbucnete n rs.
Intru, m dau mare i tare, iar tu m foloseti pe post de minge
de handbal, adaug, zmbind. Asta l face pe oricare tip s se simt al
naibii de viril.
Zmbete i ea.
M-a fcut pe mine s m simt destul de viril, zice, dar apoi
zmbetul i se terge. Nu l-ai adus cu tine azi. Cuitul. De fiecare dat
l simt cnd e pe-aproape.
Nu. Mi l-a luat Will. Dar l recuperez eu. A fost al tatlui meu.
Nu renun la el.
Deodat, m cuprinde mirarea.
Dar cum l simi? Ce simi legat de el?
Cnd te-am vzut pentru prima dat, n-am tiut ce e. Aveam
ceva n urechi, ceva n stomac, doar ca un zumzet pe sub muzic. E
puternic. i chiar dac tiam c e menit s m nimiceasc, m atrgea
oarecum. Apoi, cnd m-a tiat prietenul tu
201
Nu e prietenul meu, mri printre dini. Nu tocmai.
M-am simit ca i cum m-a scurge n el. Pornind cine tie unde
ne trimite el. Dar nu era n mna potrivit. Pumnalul are o voin a
lui, proprie. i voia s fie n mna ta.
Aadar, n-ar fi putut s te nimiceasc, zic, uurat, fiindc nu
vreau ca Will s fie capabil s se foloseasc de cuitul meu.
Nu m intereseaz c sun copilresc. E cuitul meu, i gata.
Anna ntoarce capul, stnd s se gndeasc.
Ba nu, m-ar fi nimicit, mi zice, pe un ton grav. Fiindc nu e
legat numai de tine. E legat i de altceva. De ceva tenebros. n timp
ce sngeram, simeam un miros. mi amintea un pic de pipa lui Elias.
Nu tiu de unde provine puterea pumnalului meu, iar Gideon nu
mi-a spus-o niciodat, n eventualitatea c ar ti. Dar dac puterea
asta provine din ceva tenebros, atunci aa s fie. Eu o ntrebuinez n
scopul binelui. Ct despre mirosul pipei lui Elias
Probabil c asta a fost doar ceva care te-a nfricoat, dup ce ai
vzut cum ai fost asasinat, i zic cu blndee. tii, aa cum visezi
zombi dup ce vezi Trmul morii51.
Trmul morii? Asta visezi tu? se mir ea. Biatul care-i duce
existena nimicind fantome?
Nu. Eu visez pinguini care construiesc poduri. Nu m-ntreba
de ce.
Zmbete i-i ndeas prul dup urechi. Cnd o vd, simt o
strnsoare undeva, n adncul pieptului. Ce fac? De ce-am venit aici?
Abia dac mai pot s-mi amintesc.
Undeva, prin cas, se trntete o u. Anna tresare ca ars. Nu
cred c-am mai vzut-o vreodat tresrind aa. Prul i se ridic i
ncepe s se zvrcoleasc. E ca o pisic atunci cnd i arcuiete
spinarea i-i umfl coada.

51Celebru film horror (Land of the Dead) realizat n 2005 de George A. Romero, din
seria filmelor cu zombi inaugurat n anul 1968 cu Noaptea morilor-vii (Night of the
Living Dead).
202
Ce-a fost asta? o ntreb.
Clatin din cap. Nu-mi dau seama dac e stnjenit sau
nfricoat. Par s fie valabile ambele variante.
i aminteti ce i-am artat n pivni? m ntreab.
Turnul de cadavre? Nu, mi-a fugit din minte. i bai joc de
mine?
Izbucnete ntr-un rs nervos, cu o mic sclipire de veselie
prefcut n ochi.
Ele sunt nc aici, mi mrturisete n oapt.
Stomacul meu profit de ocazie ca s se contracte, iar picioarele se
mic sub mine fr permisiune. Imaginea tuturor acelor cadavre
mi e nc proaspt n minte. Ba chiar am impresia c simt mirosul
de ap verzuie i de putreziciune. Ideea c ele bntuie acum prin
cas de capul lor ceea ce mi d ea de neles nu m bucur.
Cred c ele m bntuie acum pe mine, zice ea ncet. De-asta
m-am dus afar. Ele nu m nfricoeaz, se grbete s adauge. Dar
nu suport s le vd. Se oprete din vorbit i-i ncrucieaz braele
peste stomac, oarecum mbrindu-se singur. tiu ce gndeti,
mi zice.
Pe bune? Fiindc eu nu tiu.
C ar trebui s m ncui nuntru, cu ele. Sunt aa din vina
mea, n definitiv.
Tonul ei nu e unul mbufnat. Nu e unul care s-mi cear s-o
contrazic. Privirea ei, concentrat asupra podelei, e sincer.
Mi-a dori s le pot spune c a vrea s-mi iau faptele napoi.
Ar mai avea importan? o ntreb ncet. Pentru tine ar mai avea
importan dac Malvina i-ar zice c-i pare ru?
Anna scutur din cap.
Evident c nu. Vorbesc prostii.
Arunc o privire spre dreapta, doar pentru o clip, dar eu tiu c
ea caut scndura desfcut de sub care i-am scos rochia din podea
azi-noapte. Pare aproape nfricoat de ea. Poate c-ar trebui s-l aduc
pe Thomas aici, ca s-o sigileze, sau ceva asemntor.
203
Mna mi zvcnete. mi adun curajul i-o las s rtceasc pn
pe umrul ei.
Nu vorbeti prostii. O s gsim noi ceva, Anna. O s-i
exorcizm. Morfran o s tie cum i facem s treac mai departe.
Toat lumea merit un pic de alinare, nu-i aa? Ea a scpat acum;
ce-a fost, a fost, i trebuie s-i gseasc un soi de tihn, ns chiar
i-acum, tenebroasele i tulburtoarele amintiri despre ceea ce a
fcut i gonesc prin spatele pupilelor. Cum ar putea s scape de toate
astea?
Dac i-a spune s nu se mai tortureze, n-a face dect s-i
nrutesc situaia. Eu nu-i pot oferi iertarea pcatelor. Dar vreau
s-o fac s uite, fie i numai pentru o vreme. A fost odat o fiin
inocent, i mor la gndul c n-o s mai poat fi niciodat aa.
Acum va trebui s-i gseti drumul de ntoarcere n lume, i
zic cu blndee.
Anna deschide gura ca s spun ceva, dar n-o s aflu niciodat ce
a vrut s spun. Casa se smucete, la propriu, ca i cum ar fi sltat
cu cricul. Cu un cric foarte mare. Cnd se potolete, se produce o
vibraie de moment, iar n timpul trepidaiilor, o siluet i face
apariia n faa noastr. La nceput e o umbr, dar se limpezete cu
ncetul, pn cnd e ntrupat total, un cadavru palid, alb ca varul, n
aerul inert.
N-am vrut dect s dorm, zice el.
mi d impresia c are gura plin de pietri, dar la o examinare
mai atent mi dau seama c, de fapt, i-au czut toi dinii.
Anna, exclam, prinznd-o de bra, ns ea nu se las tras
napoi.
Rmne pe loc, fr s se clinteasc, n timp ce el i desface larg
braele n lateral. Imaginea de Hristos rstignit devine dezagreabil
cnd sngele ncepe s i se scurg prin hainele zdrenuite, nnegrind
peste tot materialul, pe toate membrele. Capul i cade spre piept,
apoi i se smucete cu slbticie nainte i-napoi. n cele din urm,
zvcnete n poziia normal i scoate un urlet.
204
Zgomotul de ceva sfiat pe care-l aud nu e numai de la cmaa
lui. Intestinele i se revars afar, ca o funie grotesc, izbind podeaua.
Cadavrul se prbuete n fa, spre ea, i reuesc s-o apuc i s-o
smucesc cu destul for ca s-o aduc la pieptul meu. Cnd m postez
ntre ea i el, un alt cadavru nvlete prin perete, mprocnd cu
praf i ndri peste tot. Zboar pe deasupra podelei n fragmente
mprtiate, brae i picioare zdrenuite. Capul se holbeaz la noi n
timp ce patineaz, dezgolindu-i dinii.
N-am chef s vd o limb nnegrit, pe cale de descompunere, aa
c o cuprind cu braul pe Anna i-o trag dup mine. Ea geme
ncetior, dar se las tras i nvlim afar pe u, la adpostul
luminii zilei. Evident c, atunci cnd privim napoi, nu e nimeni
acolo. Casa e neschimbat, fr pic de snge pe podea, fr sprturi
n perei.
n timp ce privete prin ua din fa a casei, Anna arat jalnic:
vinovat i terorizat. Nici nu mai stau s m gndesc, doar o trag
mai mult spre mine i-o in strns. Rsuflarea mea i ajunge degrab
n pr. i tremur minile cnd se apuc de tricoul meu.
N-ai cum s rmi aici, i zic.
N-am unde s m duc, replic ea. Nu e chiar att de ru. Ei nu
sunt chiar aa de puternici. Un spectacol ca sta probabil c nu le e la
ndemn dect o dat la cteva zile. Poate.
Nu cred c vorbeti serios. Dac devin mai puternici?
Nu tiu la ce-am fi putut s ne ateptm, zice ea i se
ndeprteaz, ct s n-o pot ajunge. Astea toate trebuiau s aib i un
pre.
A vrea s-o contrazic, ns niciun argument nu pare convingtor,
chiar i numai n capul meu. Dar nu se poate s fie aa mereu. Ar
nnebuni-o. Nu m intereseaz ce spune ea.
O s m duc la Thomas i la Morfran, o anun. Ei o s tie ce e
de fcut. Uit-te la mine, i zic, ridicndu-i brbia. N-o s permit s
rmn aa. i promit.
Dac s-ar fi sinchisit ndeajuns ct s fac un gest, atunci acela ar fi
205
fost o ridicare din umeri. Pentru ea, asta e pedeapsa cuvenit. Dar
ntmplarea a zguduit-o cu adevrat i nu m contrazice. n clipa n
care dau s pornesc spre main, ezit.
O s fii bine?
Anna mi adreseaz un zmbet strmb.
Sunt moart. Ce-a putea s pesc?
i totui, am senzaia c, n timpul ct sunt eu plecat, ea o s stea
cel mai mult n afara casei. Pornesc pe alee.
Cas?
Da?
M bucur c te-ai ntors. Nu eram sigur c-o s mai vii.
ncuviinez din cap i-mi vr minile n buzunare.
Nu plec nicieri, i zic.
Dup ce m urc n main, dau drumul radioului, s zbiere. E
ceva care-i face bine cnd i s-a aplecat de tceri sinistre. Mi se
ntmpl des. Tocmai sunt pe cale s-mi intru pe fga cu ceva
Rolling Stones, cnd o tire de ultim or ntrerupe melodia din
Paint It, Black52.
Cadavrul a fost descoperit n spatele porilor Cimitirului Park
View i e posibil s fie vorba despre victima unui ritual satanic.
Poliia nu este nc n msur s ofere comentarii referitoare la
identitatea victimei; cu toate acestea, reporterii de la Channel 6 au
aflat c asasinatul a fost comis cu o brutalitate ieit din comun.
Victima, un brbat mergnd pe cincizeci de ani, pare s fi fost
dezmembrat.

52 Celebru hit al formaiei Rolling Stones, aprut pe data de 13 mai 1966.


206
Optsprezece

Imaginile din faa ochilor mei ar putea fi la fel de bine un reportaj


de la tiri, derulat fr sonor. Luminile tuturor mainilor de
patrulare url n fulgere roii i albe, dar nu se aude nicio siren.
Poliitii umbl peste tot n vestoane maro-glbui cu brbiile lsate
n jos i feele ntunecate. Se strduiesc s par calmi, de parc asta li
s-ar ntmpla n fiecare zi, ns unii arat de parc ar prefera s fie pe
undeva, prin boschete, i s-i verse gogoile din stomacuri. Civa
i folosesc trupurile ca s blocheze vederea bgreelor lentile ale
camerelor. Iar undeva, n mijlocul tuturor acestora, e un trup
omenesc, sfrtecat n buci.
Mi-ar fi plcut s pot ajunge mai aproape, s fi pstrat un permis
de liber-trecere pentru pres n torpedou sau s fi avut banii
necesari pentru a ine civa poliiti la dispoziia mea. Aa, m
nvrtesc pe la periferia gloatei din pres, n spatele panglicii
galbene.
Nu vreau s cred c a fost Anna. Asta ar nsemna c moartea
brbatului mi apas pe contiin. Nu vreau s-o cred, deoarece asta
ar nsemna c ea e incurabil, c nu exist mntuire.
Sub privirile mulimii, poliitii ies din cimitir cu o targ pe rotile.
Pe ea e un sac negru care, n mod normal, ar fi trebuit s aib forma
unui trup, dar aa, arat de parc ar fi umplut cu echipament pentru
hochei. Presupun c l-au reconstituit ct de bine au putut. Atunci
cnd ajung cu targa la bordur, rmiele se mic i, prin sac,
putem vedea cum unul dintre membre cade, evident neprins de
restul corpului. Gloata scoate un sunet nfundat de tulburare
dezgustat. mi croiesc drum cu coatele pn la maina mea.

207
Intru pe aleea din faa casei ei i opresc maina. Se mir cnd m
vede. Eram plecat de mai puin de o or. n timp ce tlpile mele fac
s scrneasc pietriul, nu tiu dac de la sol vine zgomotul, sau de
la dinii mei. Expresia Annei se schimb, de la surprinderea
ncntat la ngrijorare.
Cas? Ce s-a ntmplat?
Tu s-mi spui, zic, mirat eu nsumi de ct sunt de iritat. Unde ai
fost azi-noapte?
Ce tot spui?
Ar face bine s m conving. Ar face bine s fie foarte
convingtoare.
Tu spune-mi doar unde-ai fost. Ce-ai fcut?
Nimic, mi rspunde ea. Am stat pe lng cas. Mi-am ncercat
fora. Am
Se oprete.
Ai, ce, Anna? insist eu.
Trsturile i devin aspre.
Am stat ascuns n camera mea pentru o vreme. Dup ce
mi-am dat seama c spiritele sunt nc aici.
Privirea ei e plin de repro. E privirea aia, de na, eti mulumit?
Eti sigur c n-ai plecat nicieri? C n-ai ncercat s explorezi
din nou Thunder Bay, poate s te duci prin parc i, nu tiu, s
dezmembrezi vreun biet amator de jogging?
nfiarea ei lezat face ca furia s mi se scurg prin nclri.
Deschid gura, vrnd s m scot din ncurctura asta, dar cum s-i
explic de ce sunt att de furios? Cum s-i explic c ar trebui s-mi
ofere un alibi mai solid?
Nu-mi vine s cred c m acuzi.
Nu-mi vine s cred c nu-i vine s crezi, ripostez, dei nu tiu
de ce nu m pot mpiedica s fiu att de agresiv. Haide, Anna. Nu n
fiecare zi se ntmpl s fie mcelrii oamenii n oraul sta. i exact
n noaptea de dup ce am eliberat cea mai puternic fantom asasin
208
din emisfera vestic, apare cineva cu braele i picioarele lips? A
naibii coinciden, nu crezi?
Dar e o coinciden, insist ea, i vd c minile ei delicate s-au
strns acum n pumni.
Nu-i aminteti ce s-a ntmplat pn de curnd? o ntreb,
gesticulnd violent spre cas. Sfrtecarea prilor din corp e, cum s
zic, un M.O.53 Pentru tine.
Ce e la M.O.? se mir ea.
Clatin din cap.
Nu nelegi ce-nseamn asta? Nu nelegi ce-a fi obligat s fac
dac vei continua s omori?
Vznd c ea nu rspunde, limba mea nnebunit toac mai
departe.
nseamn c ajung s am o puternic senzaie de genul Old
Yeller54, adaug rstit.
i, nc din clipa n care-mi rostesc replica, tiu c n-ar fi trebuit. A
fost o prostie i o rutate, i ea a prins aluzia. Old Yeller a fost fcut
cam prin 1955 55 . Probabil c ea l-a vzut cnd a aprut n
cinematografe. Privirea pe care mi-o adreseaz e rnit i ofensat.
Nu tiu dac-a existat vreodat o privire care s m fac s m simt
mai ru dect acum. i totui, nu prea pot s-mi formulez cuvinte de

53 Abreviere uzual pentru modus operandi, sau mod de operare, termen folosit n
criminologie, descriind obiceiurile tipice ale unui fpta.
54 Film produs de compania Disney, n regia lui Robert Stevenson. Este vorba

despre un biat care adopt un cine vagabond, dndu-i numele de Old Yeller.
ntre ei se leag o strns prietenie, i la un moment dat cinele i salveaz viaa
biatului, alungnd o ursoaic furioas care-l atacase. Ulterior, l salveaz i pe
fratele lui mai mare, atacat de un mistre. ntr-o sear, un lup turbat atac ferma
familiei. Old Yeller reuete s-l alunge, dar este mucat n timpul luptei i se
molipsete de turbare. Biatul care-l adoptase, Arliss, se vede atunci nevoit s-l
mpute.
55 De fapt, filmul a aprut n 1957, iar romanul lui Fred Gipson, care a stat la baza

scenariului, a fost publicat n 1956.


209
scuz. Ideea c ea, probabil, a rmas o asasin mi zbovete n
minte.
N-am fcut-o eu. Cum poi s crezi una ca asta? Nu suport s
m gndesc nici la ceea ce am fcut deja!
Niciunul dintre noi nu mai spune nimic. Nici mcar nu ne
micm. Anna e suprat i se strduiete din greu s nu plng.
Cnd ne privim unul pe cellalt, ceva din interiorul meu ncearc
s-i gseasc locul. Simt, n mintea mea i n pieptul meu, ceva ca o
pies de puzzle despre care tii c trebuie s se potriveasc undeva,
aa c tot ncerci s-o forezi din toate unghiurile posibile. i deodat,
ct ai pocni din degete, se potrivete. Att de bine i de desvrit,
nct nu-i poi nchipui cum a fost fr ca ea s stea acolo, cu doar
cteva secunde mai devreme.
mi pare ru, m aud optind. Doar c nu tiu ce se-ntmpl.
Privirea Annei se ndulcete, iar lacrimile ndrtnice ncep s se
retrag. Dup felul n care st, dup cum rsufl, mi dau seama c
vrea s m apropii. Ceva nou umple aerul dintre noi i niciunul
dintre noi nu vrea s-l inhaleze. Nu pot s cred c se-ntmpl aa
ceva. N-am fost niciodat genul.
Tu m-ai salvat, tii? rostete n cele din urm Anna. M-ai
eliberat. Dar numai pentru c sunt liber, nu nseamn c pot avea
lucrurile care
Se ntrerupe. Ar vrea s spun mai multe. tiu c ar vrea. Dar,
exact aa cum tiu c ar vrea, tiu i c n-o s le spun.
O simt cum ncearc s se conving singur c nu trebuie s se
apropie. Calmul se aterne asupra ei ca o ptur. i acoper
melancolia i tcerile i dorinele de altceva, diferit. O mie de
argumente mi se ngrmdesc n gt, dar mi ncletez dinii,
oprindu-le acolo. Nu suntem copii, niciunul dintre noi. Nu credem
n basme. i, chiar dac am crede, cine am fi? n niciun caz
Ft-Frumos i Frumoasa Adormit. Eu le retez capetele victimelor
mele, iar Anna trage de piele pn se rupe, frnge oasele ca pe
crengile verzi, n bucele tot mai mici. Probabil c am fi dragonul
210
afurisit i zna cea rea. tiu asta. Dar tot trebuie s-i spun.
Nu e corect.
Buzele Annei se arcuiesc ntr-un zmbet. Ar fi trebuit s fie unul
amar ar fi trebuit s fie un rnjet dar nu e.
tii ce eti tu, nu-i aa? m ntreab. Tu eti mntuirea mea.
Calea mea spre ispire. Ca s pltesc pentru tot ce-am fcut.
Cnd mi dau seama ce vrea, m simt de parc m-ar fi lovit cineva
cu piciorul n piept. Nu m mir c n-o trage aa spre ieiri n ora i
plimbri n vrfurile picioarelor printre lalele, dar nu mi-am
imaginat n ruptul capului c, dup toate cele ntmplate, ea ar vrea
s fie expediat de pe lumea asta.
Anna, i zic, nu-mi cere s fac una ca asta.
Nu-mi rspunde.
Pentru ce-au fost toate astea? Pentru ce m-am luptat? Pentru ce
am fcut descntecul? Dac tu voiai doar s
Du-te s-i recapei cuitul, m ntrerupe ea, dup care se
topete prin aer chiar sub ochii mei, trecnd n lumea cealalt, n care
nu pot s-o urmez.

211
Nousprezece

N-am putut s dorm azi-noapte. Am avut comaruri


interminabile, cu figuri neguroase plannd deasupra patului meu.
Mirosul dulceag, persistent, de fum. Mieunatul afurisitului de
motan la ua camerei mele. Ceva trebuie fcut. Nu mi-e fric de
ntuneric; totdeauna am dormit butean i am umblat mai mult dect
ar fi fost normal prin locuri ntunecoase i primejdioase. Am vzut
majoritatea lucrurilor de care poi s te temi pe lumea asta i, sincer
s fiu, mai rele dect toate sunt cele care-i provoac frica la lumin.
Lucrurile pe care le vezi limpede cu ochii ti i pe care nu poi s le
uii sunt mai de speriat dect figurile nghesuite, ntunecate, lsate n
seama imaginaiei. Imaginaia are o memorie slab: se risipete i se
nceoeaz. Ochii i amintesc pentru mai mult timp.
n consecin, de ce m nfioar att un vis? Din cauz c l-am
simit ca i cum ar fi fost real. i se repet de prea mult vreme.
Deschid ochii i nu vd nimic, dar tiu, tiu, c dac m-a apleca s
caut sub pat, vreun bra n putrefacie ar ni de acolo i m-ar trage
pn n infern.
Am ncercat s pun comarurile astea pe seama Annei, pe urm
m-am strduit s nu m gndesc deloc la ea. S uit cum s-a ncheiat
ultima noastr discuie. S uit c ea m-a nsrcinat s-mi recuperez
pumnalul i, dup ce reuesc, s-o nimicesc cu ajutorul lui. Aerul mi
nete pe nri ntr-un pufnet iute, chiar n timp ce gndesc asta.
Pentru c, sincer, cum a putea?
Aa c nu vreau. Nu vreau s m gndesc la asta i am de gnd s
fac din trgnare noul meu sport naional.
mi tot cade capul n toiul orei de Istoria lumii. Spre norocul meu,

212
domnul Banoff nu i-ar da seama de asta nici ntr-un milion de ani,
fiindc eu stau n fundul clasei, iar el e la tabl, bolborosind despre
rzboaiele punice. Probabil c a fi chiar interesat, dac mcar a fi n
stare s m menin contient ndeajuns ct s ascult ce zice. ns tot
ce aud este bla-bla, cade capul, mo Ene pe la gene, trezete-te. i de la
capt. Cnd se sun de ieire, m scutur i clipesc pentru o ultim
oar, apoi m salt n picioare din banca mea i pornesc spre vestiar,
n direcia dulapului lui Thomas.
M reazem de ua dulapului alturat ct timp i ndeas el crile
nuntru. mi evit privirea. Ceva l scie. De asemenea, observ c
hainele i sunt mai puin boite ca de obicei. i par mai curate. i
asortate. Se dichisete pentru Carmel.
Nu cumva ai gel n pr? l tachinez eu.
Cum poi s fii att de vesel? replic el. N-ai vzut tirile?
Despre ce vorbeti? ntreb, hotrndu-m s fac pe
nevinovatul.
Sau pe netiutorul. Sau pe amndou.
tirile, uier el, apoi coboar tonul. Tipul din parc.
Dezmembrat.
Privete n jur, ns nimeni nu-i acord atenie, ca de obicei.
Tu crezi c a fost Anna, i zic.
Tu nu? aud o voce n ureche.
M rsucesc pe clcie. Carmel e exact lng umrul meu. Se duce
lng Thomas i pot s-mi dau seama, dup felul n care m privesc
amndoi, c deja au discutat subiectul n amnunime. M simt
atacat i un pic lezat. Ei doi m-au lsat pe dinafar. M simt ca un
puti bosumflat, ceea ce, de asemenea, m scoate din pepeni.
Nu poi s negi c e o coinciden extrem de ciudat, continu
Carmel.
Nu neg asta. Dar chiar e o coinciden. N-a fost ea.
De unde tii? m ntreab amndoi odat.
Ce drgu!
Bun, Carmel.
213
Discuia se ntrerupe abrupt cnd se apropie Katie, cu un crd de
fete glgioase. Pe unele dintre ele nu le cunosc, ns pe vreo dou
sau trei le-am vzut pe la orele mele. Una, o brunet minion cu
prul ondulat i pistrui, mi druiete un zmbet. Toate l ignor cu
desvrire pe Thomas.
Bun, Katie, i rspunde Carmel linitit. Care-i treaba?
Mai ai de gnd s ajui la organizarea Balului de Iarn? Sau ne
lai pe mine, cu Sarah, Nat i Casey?
Cum adic, s ajut? Sunt preedinta micului stuia comitet!
exclam Carmel, privindu-le pe rnd pe fete, perplex.
Mda, zice Katie, uitndu-se drept spre mine. Asta a fost nainte
s devii ntr-att de ocupat.
A prefera s m pot cra naibii de-aici i cred c i Thomas
gndete la fel. E o discuie i mai incomod dect cea despre Anna.
ns Carmel e o for care trebuie luat n considerare.
Au, Katie, nu cumva ncerci s pui la cale o uzurpare?
Katie clipete mirat.
Ce? Ce tot spui? ntrebam doar.
Ei bine, atunci linitete-te. Balul o s fie abia peste trei luni. Ne
ntrunim duminic, zice Carmel, ntorcndu-i parial spatele, ntr-un
gest care, efectiv, pune capt subiectului.
Katie are un zmbet stnjenit pe chip. Bolborosete ceva i chiar o
complimenteaz pe Carmel pentru puloverul ei drgu, nainte de
a-i lua tlpia cu coada ntre picioare.
i avei grij s venii fiecare cu cte dou idei pentru strngere
de fonduri! strig Carmel n urma lor, dup care i ntoarce privirea
spre noi i ridic din umeri n semn de scuz.
Uau, rsufl Thomas. Afurisite mai sunt fetele.
Carmel face ochii mari, apoi zmbete.
Normal c aa suntem. Dar nu lsa asta s te distrag.
mi vine i mie rndul.
Spune-ne ce se petrece. De unde tii c pe tipul cu joggingul nu
l-a dat gata Anna?
214
Acum mi doresc s mai fi rmas Katie prin preajm.
tiu, i rspund. Am fost s vorbesc cu ea.
Se schimb priviri cu subneles. Ei m consider credul. Poate c
aa i sunt, din moment ce chiar este o coinciden extrem de ciudat.
i totui, m-am ocupat de fantome n cea mai mare parte a vieii
mele. Ar trebui s-mi acorde prezumia de nevinovie.
Dar cum poi s fii sigur? insist Thomas. i ne putem permite,
mcar, s riscm? tiu, ce-a pit ea a fost cumplit, dar i ea a fcut
tot felul de porcrii cumplite i poate c-ar trebui, pur i simplu, s-o
trimitem oriunde le-oi trimite tu. Poate c-ar fi mai bine pentru
toat lumea.
Sunt oarecum impresionat de faptul c Thomas vorbete aa,
chiar dac nu sunt de aceeai prere cu el. ns genul sta de discuii
l face s se simt incomod. i tot mut greutatea de pe un picior pe
cellalt i-i mpinge ochelarii cu ram neagr n sus pe nas.
Nu, rspund pe un ton categoric.
Cas, intervine Carmel, tu n-ai de unde s tii dac n-o s mai
fac ru cuiva. Ea tot omoar oameni de cincizeci de ani. N-a fost ea
de vin. Dar probabil c nici nu-i e chiar att de uor s se dezbare
dintr-odat.
Vorbesc despre ea de parc ar fi o lupoaic dup ce a dat de
gustul sngelui de pasre.
Nu, zic nc o dat.
Cas.
Nu. V ascult raionamentele i bnuielile. ns Anna nu
merit s fie moart. Iar dac e s-i mplnt cuitul n burt
aproape c-mi vine s vrs cnd spun asta nu tiu unde ar urma
s-o trimit.
Dac-i obinem dovezi
Acum deja intru n defensiv.
Lsai-o n pace. E numai treaba mea.
Treaba ta? se rstete Carmel. N-a fost numai treaba ta cnd ai
avut nevoie de ajutorul nostru. Nu numai tu te-ai pus n primejdie n
215
noaptea aia, n casa aia. N-ai niciun drept s ne ii la distan acum.
tiu, i rspund i oftez.
Nu-mi dau seama cum a putea s le explic. Mi-a fi dorit ca ei
s-mi fi fost mai apropiai, s-mi fi fost prieteni de mai mult vreme,
astfel nct s poat ti ce ncerc s spun, fr s mai am nevoie s
spun. Sau mi doresc ca Thomas s fi fost i mai priceput la cititul
gndurilor. Dar poate c e, pentru c-l vd punndu-i mna pe
braul lui Carmel i optindu-i c ar trebui s-mi mai acorde ceva
timp. Ea l privete de parc ar crede c a nnebunit, dar face un pas
napoi.
Aa eti tu mereu, cu fantomele tale? m ntreab el.
Fixez cu privirea dulapul din spatele lui.
Ce tot vorbeti acolo?
Ochii ia atottiutori ai lui mi scormonesc prin secrete.
Nu tiu, zice, dup o secund de ezitare. Eti mereu att de
protector?
n sfrit, izbutesc s-l privesc n ochi. O mrturisire mi st n gt,
chiar dac suntem n mijlocul zecilor de elevi care se reped pe
coridoare spre slile unde au ora a treia. Aud frnturi din
conversaiile lor n timp ce trec. Sun ct se poate de normal, i-mi
trece prin minte c eu n-am participat niciodat la o astfel de
conversaie, n care te plngi de profesori i te ntrebi ce-o s faci
vineri seara. Cine a avut timp pentru aa ceva? Mi-ar plcea s
vorbesc cu Thomas i cu Carmel despre asta. Mi-ar plcea s punem
la cale o petrecere, sau s ne hotrm ce DVD s nchiriem i n a cui
locuin s-l vedem.
Poate mai trziu o s ne spui, mi zice Thomas i-mi dau seama
dup vocea lui.
tie. M bucur.
Deocamdat, ar fi cazul s ne concentrm numai pe
recuperarea pumnalului tu, sugereaz el, iar eu ncuviinez din cap,
cu un gest lipsit de fermitate.
Cum sunau vorbele tatei? Scapi de dracu i dai de tat-su. i
216
plcea s glumeasc pe seama faptului c duce o via plin de
capcane.
L-a vzut cineva pe Will? ntreb.
Am ncercat s-l sun de vreo cteva ori, dar nu vrea s
rspund, m informeaz Carmel.
Sunt nevoit s intru n el, rostesc cu regret. Will mi place i tiu
ct trebuie s fie de suprat. Dar nu se poate s rmn la el cuitul
tatei. Nici gnd.
Sun de intrare pentru ora a treia. Coridoarele s-au golit fr ca
noi s observm i dintr-odat vocile ne sun prea tare. Nu se poate
s rmnem aici grmad, fiindc, mai devreme sau mai trziu,
vreun supraveghetor excesiv de zelos al coridoarelor tot ne-ar pune
pe goan. ns eu i Thomas nu avem la ndemn dect sala de
studiu, iar eu n-am chef s merg acolo.
Vrei s chiulim? m ntreab, citindu-mi gndurile sau poate
e doar un adolescent normal, cu idei bune.
Categoric. Tu ce zici, Carmel?
Ea ridic din umeri i-i strnge mai mult n jurul umerilor
cardiganul crem.
Eu am algebra, dar, n definitiv, cine are nevoie de aa ceva? Pe
lng asta, nc n-am lipsit nici mcar de la o or.
Super. Hai s mncm ceva.
La Sushi Bowl? propune Thomas.
La pizza, rspundem n cor eu i Carmel, iar el zmbete cu
gura pn la urechi.
n timp ce naintm pe coridor, m simt uurat. Peste mai puin de
un minut, vom fi afar din coal, n aerul friguros de noiembrie, i
oricine ar ncerca s ne opreasc s-ar alege cu degetul mijlociu.
Dar deodat cineva m bate pe umr.
Hei.
Cnd m ntorc, tot ce vd e un pumn ndreptndu-se spre faa
mea; asta, pn cnd simt multicolora usturtur surd de care ai
parte cnd te pocnete cineva drept n nas. M ndoi de mijloc i
217
nchid ochii. Pe buze simt o umezeal cald, lipicioas. Nasul mi
sngereaz.
Will, ce faci? o aud pe Carmel strignd, dup care intr n scen
i Thomas, iar Chase ncepe s mormie.
Urmeaz zgomote de ncierare.
Nu-i lua aprarea, zice Will. N-ai vzut tirile? Din cauza lui a
fost omort cineva!
Deschid ochii. Will m privete fioros peste umrul lui Thomas.
Chase e pregtit s sar pe mine, tot numai pr blond epos i tricou
cu muchi, plin de nerbdare s-i ard un brnci lui Thomas de
ndat ce eful lui desemnat i va da und verde.
N-a fost ea, i zic, trgndu-mi sngele pe nas pn n fundul
gtului.
E srat i are gust de monede vechi. Cnd mi terg nasul cu dosul
palmei, l vopsesc n rou aprins.
N-a fost ea, m ngn Will, pufnind n derdere. N-ai auzit
ce-au zis martorii? Au zis c-au auzit vaiete i mrieli, dar dintr-un
gtlej omenesc. Au mai zis c au auzit vorbind o voce care nu suna
absolut deloc omenete. Au zis c au gsit cadavrul n ase buci. i
sun a cineva cunoscut?
mi sun a o grmad de cineva, i rspund printre dini. Sun
a oricare psihopat de doi bani.
Numai c nu e aa. Iar vocea care vorbea n englez fr s sune a
voce omeneasc mi face prul s se zbrleasc la ceaf.
Ct eti de orb, exclam el. E vina ta. De cnd ai venit aici, nti
Mike, iar acum amrtul sta din parc. Se oprete din vorbit, se caut
prin geac i scoate la iveal cuitul meu. Arat cu el spre mine, ca o
acuzaie: ndeplinete-i misiunea!
Ce, e idiot? Probabil c n-are toate iglele pe cas dac scoate aa
cuitul n mijlocul colii. Risc s i-l confite i s fie pedepsit cu
edine sptmnale de consiliere psihologic sau exmatriculat, iar
eu, s fiu nevoit s ptrund prin efracie cine tie unde ca s mi-l
recuperez.
218
D-mi-l, i zic.
Vocea mi sun ciudat: sngerarea nasului mi s-a oprit, dar simt
cheagul de acolo. Dac-a respira pe nas, ca s vorbesc normal, l-a
nghii i hemoragia ar lua-o de la capt.
Pentru ce? ntreab Will. Tu nu-l foloseti. Aa c poate o s-l
folosesc eu. ntinde cuitul spre Thomas. Ce crezi c s-ar ntmpla
dac a tia pe cineva viu? Oare l-ar trimite n acelai loc n care-i
trimite pe-ia mori?
Tu s nu te apropii de el, i uier Carmel, strecurndu-se ntre
Thomas i cuit.
Carmel! strig Thomas, trgnd-o cu un pas napoi.
Acum i eti credincioas lui, hm? ntreab Will,
rsfrngndu-i buza superioar ca i cum n viaa lui n-ar fi vzut
ceva mai dezgusttor. Pe cnd lui Mike nu i-ai fost credincioas
niciodat.
Nu-mi place cum decurge treaba. Adevrul e c nu tiu ce s-ar
ntmpla dac pumnalul ar fi folosit mpotriva unei persoane vii.
Dup tiina mea, n-a fost folosit niciodat. Nu vreau s m gndesc
ce ran ar putea s provoace, una care ar putea s-i ntind lui
Thomas pielea peste fa i s lase o gaur neagr n loc. Trebuie s
fac ceva, iar cteodat asta nseamn s fiu un nemernic.
Mike a fost o jigodie, exclam cu voce tare, iar Will ncremenete
din cauza ocului, adic exact ceea ce avusesem n intenie. El nu
merita s-i fie cineva credincios. Nici Carmel, nici tu.
ntreaga lui atenie e ndreptat acum asupra mea. Lama sclipete
viu n luminile fluorescente ale colii. Nu vreau nici eu s-mi stea
pielea ntins peste fa, dar sunt curios. M ntreb dac legtura
dintre mine i cuit, dreptul meu de snge de a-l mnui, m-ar proteja
cumva. Cntresc posibilitile n minte. S m reped la el? S i-l
smulg cu fora?
Numai c, n loc s arate scos din srite, Will rnjete.
O s-o omor, s tii, mi zice. Pe micua i draga ta Anna.
Micua i draga mea Anna. Oare sunt chiar att de transparent? S
219
fi fost ceva evident, tot timpul, pentru toat lumea, cu excepia mea?
Acum nu mai e slab, idiotule, m stropesc la el. N-o s ajungi
nici la doi metri de ea, cu cuit magic sau fr.
Mai vedem noi, mi rspunde, i-mi cade inima n stomac cnd
vd cum pumnalul meu, pumnalul tatlui meu, dispare la loc n
ntunericul gecii lui.
Mai mult dect orice, mi vine s m arunc pe el, dar nu pot s risc
s fie cineva rnit. Ca i cum ar vrea s-mi spun acelai lucru,
Thomas i Carmel vin de-o parte i de cealalt a mea, pregtii s m
rein.
Nu aici, mi zice Thomas. O s-l lum napoi, nu-i face griji.
Gsim noi cum.
Am face bine s ne micm repede, i rspund, fiindc nu tiu
dac am spus adevrul acum cteva clipe.
Annei i-a intrat n cap c trebuie s piar. E posibil ca ea chiar s-l
lase pe Will s intre pe ua ei din fa, doar ca s m scuteasc de
durerea de a o nimici cu mna mea.

Ne hotrm s srim peste pizza. De fapt, ne hotrm s srim


peste tot restul zilei de coal i, n schimb, s mergem la mine acas.
I-am transformat pe Thomas i pe Carmel ntr-o pereche de-a
dreptul minunat de delincveni. Eu merg cu Thomas n Tempoul
lui, iar Carmel ne urmeaz cu maina ei.
Aa, ncepe el, dar se oprete, mucndu-i buza.
Atept continuarea, ns el ncepe s-i fac de lucru cu mnecile
hanoracului su gri, care sunt un pic cam prea lungi i ncep s se
road la manete.
tii despre Anna, zic eu, ca s-i uurez situaia. tii ce simt eu
pentru ea.
Thomas face semn din cap c da.
mi trec degetele prin pr, dar mi cade la loc peste ochi.
E din cauz c nu m pot opri s m gndesc la ea? l ntreb.
Sau tu chiar poi s auzi ce se petrece n capul meu?
220
Thomas i uguie buzele.
Niciuna, nici alta. Am tot ncercat s m in departe de capul
tu, de cnd mi-ai cerut-o. Pentru c suntem
Se ntrerupe iar, artnd oarecum ca un mieluel, tot rozndu-i
buzele i privind pe sub gene.
Pentru c suntem prieteni, zic, trgndu-i un pumn n bra.
Poi s-o spui, omule. Suntem prieteni. Tu mi eti, probabil, cel mai
bun prieten. Tu i Carmel.
Mda, confirm Thomas.
Probabil c amndoi avem aceeai expresie: uor stnjenit, dar
bucuroas. i drege glasul.
Aa, n fine. tiu despre tine i Anna datorit energiei. Datorit
aurei.
Aurei?
Nu e doar o chestie mistic. Probabil c majoritatea oamenilor
ar avea capacitatea s-o disting. Numai c eu pot s-o vd mai
limpede. La nceput, am crezut c era numai felul tu de a te
manifesta cu toate fantomele. Aveai soiul la de strlucire entuziast
ori de cte ori vorbeai despre ea, sau mai ales cnd erai n apropierea
casei. Acum, ns, o ai tot timpul.
Zmbesc, fr s spun nimic. Ea e cu mine tot timpul. M simt
caraghios acum pentru faptul c n-am neles mai devreme. Dar,
stai un pic, mcar avem acum povestea asta ciudat de relatat,
dragoste i moarte i snge i probleme cu tticii. i, mama m-sii,
cred c sunt visul erotic al oricrui psihiatru.
Thomas oprete maina pe aleea din faa casei mele. Carmel,
ajuns cu doar cteva secunde dup noi, ne prinde din urm la
intrare.
Azvrlii-v lucrurile pe unde vrei, i ndemn cnd intrm.
Ne lepdm gecile i ne aruncm genile pe canapea. Rpitul
ritmic al picioruelor negre anun sosirea lui Tybalt, care se
grbete s se caere pe piciorul lui Carmel, ca s-l in n poal i
s-l mngie. Thomas l privete chior, ns Carmel l culege
221
imediat n brae pe micul ei curtezan patruped.
i conduc n buctrie i-i instalez la masa noastr rotund din
lemn de stejar. mi vr capul n frigider.
Avem cteva cutii de pizza congelat, sau dincoace, o grmad
de unc presat i cacaval. A putea s fac sandviuri submarin la
cuptor.
Sandviuri submarin, m aprob Thomas i Carmel, la unison.
Urmeaz un scurt moment de zmbete i mbujorri. Mormi
ceva n barb despre aure care ncep s strluceasc, iar Thomas
nha ervetul pentru vase de lng chiuvet i-l azvrle spre mine.
Dup cam douzeci de minute, mestecm mpreun cteva
sandviuri submarin de-a dreptul excelente, iar aburul din al meu
pare s mi nmoaie sngele nchegat din nas.
Asta o s lase vntaie? m interesez.
Thomas m examineaz cu atenie.
Neee, rspunde. Am impresia c Will nu tie s loveasc nici
de doi bani.
E bine, zic. Mama s-a sturat pn peste cap s m
doftoriceasc. Am impresia c-a fcut mai multe farmece de
vindecare de cnd suntem n expediia asta dect n ultimele noastre
dousprezece expediii laolalt.
Asta a fost altfel pentru tine, nu-i aa? m ntreab Carmel,
ntre dou mbucturi de carne de pui i brnz Monterey Jack.
Anna chiar te-a fcut paf.
Dau aprobator din cap.
Anna i tu i Thomas. N-am mai nfruntat niciodat aa ceva ca
ea. i niciodat n-am fost nevoit s le cer unor oameni normali s
vin cu mine ca s ne ocupm de o fantom.
Eu cred c e un semn, zice Thomas, cu gura plin. Cred c
nseamn c ar trebui s rmi aici. S le mai dai fantomelor o mic
pauz.
Inspir adnc. Asta e, probabil, singura dat din viaa mea cnd a
putea s fiu tentat de aa ceva. Mi-aduc aminte, cnd eram mai mic,
222
nainte ca tata s fie omort, cum m gndeam c ar fi frumos dac
ar mai renuna pentru o vreme. C ar fi frumos s rmnem ntr-un
loc unde s-mi fac ceva prieteni i s-l am doar pentru mine smbta
dup-amiaza, s jucm baseball, nu s stea la telefon cu cine tie ce
ocultist sau s-i ngroape nasul n cine tie ce carte veche mucegit.
ns toi copiii au astfel de sentimente privitoare la taii lor i la
meseriile acestora, nu numai cei ai cror prini sunt vntori de
fantome.
Acum, am din nou sentimentul la. Ar fi frumos s rmn n casa
asta. E confortabil i are o buctrie drgu. i ar fi super s-mi pot
petrece timpul cu Carmel i Thomas i cu Anna. Am putea termina
liceul mpreun, poate chiar s mergem la faculti situate aproape
ntre ele. Ar fi ceva aproape normal. Numai eu, prietenii mei cei mai
buni i iubita mea moart.
Ideea mi se pare att de caraghioas, nct chiar pufnesc.
Ce e? se intereseaz Thomas.
Nu mai e nimeni care s fac tot ceea ce fac eu, i rspund.
Chiar dac Anna nu mai omoar, alte fantome continu s-o fac.
Trebuie s-mi recapt cuitul. i, pn la urm, va trebui s m ntorc
la munc.
Thomas face o mutr abtut. Carmel i drege glasul.
i cum facem ca s recuperm cuitul? ntreab ea.
E evident c n-are chef s i-l dea pur i simplu, comenteaz
Thomas, morocnos.
tii ce, prinii mei sunt prieteni cu prinii lui, propune
Carmel. A putea s-i rog s apeleze la ei, tii, s le spun c Will a
furat o important motenire de familie. Nici n-ar fi o minciun.
N-a vrea s rspund la chiar attea ntrebri despre cum se
face c importanta mea motenire de familie e un cuit cu aspect
letal, i zic. Pe lng asta, nu cred c prinii ar reprezenta o presiune
suficient n vremurile noastre. Va trebui s-l furm.
S ptrundem n casa lui i s-l furm? se mir Thomas. Te-ai
icnit.
223
Nu tocmai, mi ia aprarea Carmel, ridicnd din umeri. Am o
cheie de la casa lui. Ai mei sunt prieteni cu ai lui, ai uitat? Avem
fiecare chei de la casele celorlali, pentru cazul n care ar rmne
cineva pe dinafar sau s-ar pierde vreo cheie, sau ca s vad de cas
ct timp ceilali sunt plecai din ora.
Ce ciudat, remarc, iar ea zmbete cu superioritate.
Prinii mei au cheile de la jumtate din casele din cartier.
Toat lumea moare s fac schimb de chei cu noi. ns familia lui
Will e singura care are o dublur de la a noastr. Carmel ridic iar
din umeri. Uneori, renteaz s ai pe cap un ntreg ora. Dar, n cea
mai mare parte a timpului, e doar scitor.
Evident c eu i Thomas n-avem habar la ce se refer. Noi am
crescut cu prini bizari, vrjitori. Oamenii n-ar face schimb de chei
cu noi nici ntr-un milion de ani.
Atunci, cnd o facem? ntreab Thomas.
Ct mai curnd posibil, i rspund. Cndva cnd nu e nimeni
acolo. Pe timpul zilei. Devreme, imediat dup ce pleac el la coal.
Dar probabil c-i ia cuitul cu el, remarc Thomas.
Carmel i scoate imediat telefonul.
O s lansez un zvon prin SMS c el umbl cu un cuit prin
coal i cineva ar trebui s-l prasc. O s aud el pn diminea
i-o s prefere sigurana.
Doar dac nu s-o hotr s rmn acas, intervine Thomas, iar
eu l privesc lung.
Ai auzit vreodat de Toma Necredinciosul56?
Nu se potrivete, mi rspunde, cu un aer superior. la se
refer la cineva care e sceptic. Eu nu sunt sceptic. Sunt pesimist.
Thomas, gungurete Carmel. Habar n-am avut ce geniu eti tu.
Degetele i zboar cu febrilitate pe tastatura telefonului. Deja a
trimis dou mesaje i a primit dou rspunsuri.

56 Thomas, n englez, e echivalentul prenumelui Toma.


224
Hai, terminai, le zic. Mergem mine-diminea. Presupun c-o
s lipsim de la prima i de la a doua or, probabil.
Nu-i nimic, zice Carmel. Sunt exact cele dou la care am fost
azi.

Dimineaa ne gsete, pe mine i pe Thomas, nghesuii n


Tempoul lui, parcat dup colul strzii pe care se afl casa lui Will.
Ne-am ascuns capetele sub glugile hanoracelor, iar ochii ne sunt
cuprini de neastmpr. Artm exact aa cum te atepi s arate
cineva aflat la cteva minute distan de comiterea unei infraciuni
importante.
Will locuiete ntr-una dintre cele mai bogate i mai bine
ntreinute zone ale oraului. Normal. Prinii lui sunt prieteni cu ai
lui Carmel. Tocmai de-asta am duplicate ale cheilor casei lui
atrnndu-mi n buzunarul din fa. Dar, din nefericire, asta
nseamn c e posibil s existe i grmezi de neveste brfitoare sau
de menajere permanent cu ochii pe ferestre, ca s vad ce punem la
cale.
E momentul? m ntreab Thomas. Ct e ceasul?
Nu e momentul, i rspund, strduindu-m s-mi pstrez
calmul, ca i cum a fi fcut aa ceva de un milion de ori ceea ce nu
e adevrat. Carmel n-a sunat nc, adaug.
Se potolete pentru moment i trage aer adnc n piept. Dup care
se crispeaz i se ascunde pe sub volan.
Mi s-a prut c vd un grdinar, uier el.
l trag de glug i-l ridic la loc.
Puin probabil. Grdinile s-au uscat toate pn acum. Poate s
fi fost cineva care grebla frunzele. Oricum ar fi, doar nu stm aici
echipai cu ochelari pentru schi i mnui. Nu facem nimic ru.
Nu nc.
Atunci, nu te comporta suspect.
Suntem numai noi doi. ntre momentul clocirii planului i
momentul executrii lui, am hotrt ca rolul spionului s fie jucat de
225
Carmel. Ea urma s se duc la coal i s se asigure c Will e acolo.
Din spusele ei, prinii lui Will pleac la lucru cu mult nainte ca el s
plece la coal. Am impresia c tatl lui lucreaz pentru un fond de
investiii, sau cam aa ceva, iar mama lui e contabil, sau agent de
asigurri. Indiferent ce-o fi, e ceva care sun de-a dreptul plicticos.
Carmel s-a mpotrivit, declarnd c e o discriminare, c ea ar
trebui s fie prezent, pentru eventualitatea n care ceva ar iei ru,
pentru c ea mcar ar avea o scuz rezonabil de a fi trecut pe-aici.
Thomas nici n-a vrut s aud. Intenia lui a fost una protectoare, ns
cnd l vd acum mucndu-i buza de jos i srind ca ars la cea mai
insignifiant micare, mi zic c poate-ar fi fost mai bine s fiu cu
Carmel. Cnd ncepe s-mi vibreze telefonul, se smucete ca o pisic
speriat.
E Carmel, i spun, pregtindu-m s rspund.
Nu e aici, mi zice ea, ntr-o oapt panicat.
Ce?
Niciunul dintre ei nu e. Chase a disprut i el.
Ce? ntreb nc o dat, cu toate c am auzit ce-a spus.
Thomas m trage de mnec, de parc ar fi un bieel nerbdtor
din clasele primare.
Nu s-au dus la coal, m rstesc la el.
Thunder Bay probabil c e blestemat. Nimic nu merge cum
trebuie n oraul sta tmpit. Iar acum am ngrijorarea lui Carmel
ntr-o ureche i ipotezele lui Thomas n cealalt, i sunt de-a dreptul
prea multe persoane, naibii, n maina asta ca s mai pot gndi
limpede.
Ce facem acum? m ntreab amndoi, n acelai timp.
Anna. Ce-o fi cu Anna? Will are pumnalul, iar dac a aflat de
trucul cu mesajele-capcan trimise de Carmel, cine tie ce s-ar fi
putut hotr s fac. E ndeajuns de inteligent ca s ne ntind o
curs; tiu c e. i, cel puin n ultimele cteva sptmni, am fost
suficient de fraier ca s cad n aa ceva. E posibil s rd de noi chiar
n clipa asta, imaginndu-i cum i scotocim prin camer, n timp ce
226
el nainteaz pe aleea din faa casei Annei cu cuitul meu n mn i
cu lacheul lui blond la remorc.
Pornete, mri printre dini spre Thomas i-i nchid telefonul
lui Carmel.
Trebuie s ajungem la Anna, ct mai repede. Cine tie, ar putea s
fie deja prea trziu.
ncotro? ntreab Thomas, chiar dac deja a pornit motorul i
trece de col, spre faada casei lui Will.
Spre Anna.
Doar nu crezi, ncepe Thomas. Poate c doar au vrut s mai
stea acas. Poate c s-or duce la coal i doar au ntrziat.
Continu s vorbeasc, ns ochii mei remarc altceva n timp ce
trecem pe lng casa lui Will. E ceva n neregul cu draperiile de la
fereastra unei camere de la etaj. Nu numai c sunt trase, n timp ce la
toate celelalte ferestre sunt deschise. E ceva legat de felul n care sunt
trase. Par s fie n dezordine, cumva. Ca i cum ar fi fost aruncate
laolalt.
Stai, i zic lui Thomas. Oprete maina.
Ce s-a ntmplat? ntreab Thomas, ns eu mi pstrez privirea
ndreptat spre fereastra de la etaj.
El e nuntru, tiu c e, i dintr-odat m enervez ca naiba. Gata
cu porcriile astea. Eu o s intru i-o s-mi iau cuitul napoi, iar Will
Rosenberg ar face bine s se fereasc din calea mea.
Cobor nainte s se opreasc maina. Thomas se zorete dup
mine, bjbind cu centura de siguran. Dup zgomot, aproape c se
prbuete pe portiera din dreptul volanului, ns zgomotul familiar
al pailor lui stngaci m prinde din urm i el ncepe s-mi pun un
milion de ntrebri.
Ce facem? Ce-ai de gnd s faci?
Am de gnd s-mi iau cuitul napoi, i rspund.
Ne micm fundurile cu vitez pe alee i urcm n salturi treptele
verandei. i dau peste mn lui Thomas cnd se ntinde s bat n
u i vr cheia n ncuietoare. Sunt cu capsa pus i nu vreau s-i
227
ofer lui Will mai multe avertismente dect e necesar. N-are dect s
ncerce s-l pstreze. N-are dect, ns Thomas m apuc de mini.
Ce e? l ntreb, rstit.
Folosete-le pe-astea mcar, mi zice, ntinzndu-mi o pereche
de mnui.
mi vine s-i zic c nu ne mai jucm de-a sprgtorii, dar mi e mai
uor s mi le pun dect s-l contrazic. i pune i el o pereche, iar eu
rsucesc cheia i deschid ua.
Singurul lucru bun legat de intrarea n cas e c nevoia de a pstra
linitea l mpiedic pe Thomas s m mai piseze cu ntrebrile.
Inima mi bate ca un ciocan n coaste, tcut, dar insistent. Muchii
mi sunt ncordai i tremur. Nu seamn deloc cu vnarea unei
fantome. Nu m simt sigur pe mine i nici puternic. M simt ca un
puti de cinci ani ntr-un labirint din gard viu, dup lsarea
ntunericului.
Interiorul casei e drgu. Podele din lemn de esen tare i covoare
groase. Balustrada scrii care duce la etaj arat de parc ar fi fost
tratat cu lac pentru lemn n fiecare zi de cnd a fost cioplit. Pe
perei sunt lucrri de art originale, i nu dintre cele aparinnd
bizarului gen modern: tii care, de genul celor pentru care vreun
dobitoc costeliv din New York l declar geniu pe vreun alt dobitoc
costeliv pentru c picteaz ptrate roii de-a dreptul nvpiate.
Lucrrile astea sunt clasice, peisaje de litoral de inspiraie francez i
mici portrete umbrite de femei n rochii delicate din dantel. Gideon
m-a colit n materie de evaluarea artei n Londra, la V&A57.
Hai s mergem s-mi iau cuitul i s plecm, i optesc lui
Thomas.
Pornesc primul pe scar i cnd ajung sus cotesc la stnga, spre
camera cu draperiile trase. mi trece prin minte c e posibil s m fi

57Abreviere uzual pentru Victoria and Albert Museum din Londra, cel mai mare
muzeu de art decorativ i design din lume, gzduind o colecie permanent de
peste 4,5 milioane de exponate.
228
nelat total. E posibil s nu fie nicidecum un dormitor. Poate s fie o
camer pentru depozitare sau pentru joac, sau oricare alta care ar
putea avea draperiile trase. Dar nu mai e timp acum pentru asta.
Sunt deja n faa uii nchise.
Mnerul se rsucete uor cnd l ncerc i ua se deschide parial.
nuntru e prea ntuneric ca s pot vedea bine, dar reuesc s disting
forma unui pat i, cred eu, a unui ifonier. Camera e goal. Eu i
Thomas ne strecurm nuntru ca doi vechi profesioniti. Pn
acum, e bine. mi fac drum spre mijlocul ncperii. Clipesc, ca s-mi
activez vederea nocturn ameliorat.
Poate c-ar trebui ncercat s aprindem o veioz, ceva, optete
Thomas.
Poate, i rspund absent.
n realitate, nu prea sunt atent la el. ncep s vd un pic mai bine
acum, iar ceea ce vd nu-mi place.
Sertarele ifonierului atrn deschise. Din ele se revars tot felul
de veminte, ca i cum s-ar fi scotocit printre ele n grab. Pn i
poziia patului e ciudat. E ndreptat n unghi spre perete. A fost
mutat.
Rotindu-m n cerc, vd c ua dulapului e larg deschis, iar un
poster din apropiere e pe jumtate sfiat.
Cineva a fost deja aici, zice Thomas, renunnd la oapt.
mi dau seama c am nceput s transpir i-mi terg fruntea cu
dosul minii nmnuate. Nu are sens. Cine s fi fost deja aici? Poate
c Will o avea i ali dumani. A naibii coinciden, dar, dac stau s
m gndesc, coincidenele par s fie la ordinea zilei.
Prin ntuneric, parc vd ceva lng poster, ceva pe perete. Pare
s fie un scris de mn. M apropii de el i piciorul mi se izbete de
ceva de pe podea, cu un bufnet familiar. tiu despre ce e vorba chiar
nainte s-i spun lui Thomas s aprind lumina. Cnd strlucirea
inund ncperea, deja am nceput s bat n retragere i vedem
amndoi n mijlocul a ce anume ne aflm.
Amndoi sunt mori. Chestia lovit de piciorul meu a fost coapsa
229
lui Chase sau ceea ce a mai rmas din ea , iar ce crezusem c ar fi
un scris pe perete sunt, n realitate, jeturi de snge lungi i groase.
Snge nchis la culoare, arterial, n arce de cerc succesive. Thomas
m-a apucat de tricou din spate i scoate icnetele alea de panic. M
desprind cu blndee. mi simt creierul deconectat i nviorat.
Instinctul de a investiga e mai puternic dect imboldul de a fugi.
Cadavrul lui Will e dincolo de pat. Zace ntins pe spate, cu ochii
deschii. Unul dintre ochi e rou i la nceput cred c toate vasele de
snge i s-au spart, ns e rou numai de la o pat mprocat de
snge. Camera n jurul lor e devastat. Cearafurile i pturile sunt
sfiate i zac grmad lng braul lui Will. El e nc n ceea ce
presupun c-i servete drept pijama, un tricou i o pereche de
pantaloni din flanel. Chase e mbrcat. Gndesc toate amnuntele
astea aa cum le-ar gndi cineva de la CSI, ordonndu-le i
consemnndu-le, mpiedicndu-m s m gndesc la ceea ce am
observat n clipa n care s-a aprins lumina.
Rnile. Amndoi au rni: clare, roii, nc sngernd. Mari,
zdrenuite, n form de semilun, cu muchi i oase lips. A
recunoate rnile astea oriunde, chiar dac nu le-am vzut dect n
imaginaia mea. Sunt rni de mucturi.
Ceva i-a devorat.
Exact cum l-a devorat pe tatl meu.
Cas! strig Thomas i, dup cum i sun vocea, mi dau seama
c mi-a rostit deja numele de cteva ori fr s primeasc vreun
rspuns. Trebuie s plecm de-aici!
Picioarele mele parc au prins rdcini. Am impresia c nu sunt n
stare s m clintesc, ns el m cuprinde cu braele n jurul pieptului,
inndu-mi braele n jos i trgndu-m afar. Abia cnd stinge
lumina i imaginea din camer se ntunec, m smucesc din minile
lui i o rup la fug.

230
Douzeci

Ce facem?
Asta e ceea ce m tot ntreab Thomas. Carmel a sunat de dou
ori, dar i-am ignorat apelurile. Ce facem? N-am nicio idee. Doar stau,
tcut, pe scaunul din dreapta, n timp ce Thomas conduce, ctre
nicieri n mod deosebit. Cam aa probabil c e catatonia. Nu exist
gnduri panicate care s-mi goneasc prin cap. Nu-mi fac planuri,
nici evaluri. Nu exist dect o uoar i ritmic repetiie. E aici. E
aici.
Cu o ureche, aud vocea lui Thomas. Vorbete la telefon cu cineva,
explicndu-i ce-am gsit. Probabil c e Carmel. Probabil c ea a
renunat s m sune pe mine i a ncercat la el, tiind c va primi
rspuns.
Nu tiu, zice el. Cred c s-a speriat. Cred c s-a pierdut cu firea.
Muchii feei mi zvcnesc, de parc ar vrea s reacioneze i s
ridice mnua, dar e o reacie lenevoas, ca atunci cnd i revii dup
novocain la dentist. Gndurile mi picur lent n creier. Will i
Chase sunt mori. Creatura care mi-a devorat tatl. Thomas conduce
ctre nicieri.
Niciunul dintre gnduri nu se intersecteaz cu oricare altul.
Niciunul dintre ele nu are prea mult logic. Dar, cel puin, nu sunt
speriat. Deodat, robinetul ncepe s picure mai iute i Thomas m
strig pe nume i m lovete peste bra, efectiv dnd iar drumul la
ap.
Du-m la Anna, i cer i-l vd c rsufl uurat.
Mcar am spus ceva. Mcar am luat un soi de hotrre, am dat un
soi de ordin de executat.

231
Mergem s facem ce-am vorbit, l aud rostind la telefon. Mda.
Mergem acum acolo. Vino i tu. Nu intra dac vezi c n-am ajuns noi
nainte!
A neles greit. Cum a putea s-i explic? El nu tie cum a murit
tatl meu. El nu tie ce nseamn asta: c, n sfrit, creatura a dat de
mine. A izbutit s m gseasc, tocmai acum, cnd sunt practic lipsit
de aprare. i nici mcar nu tiam c m caut. Aproape c-a putea
s zmbesc. Soarta se ine de farse.
Kilometrii trec ca prin cea. Thomas flecrete, tot felul de lucruri
ncurajatoare. Frneaz pe aleea din faa casei Annei i coboar.
Portiera mea se deschide dup cteva secunde i el m trage afar de
bra.
Haide, Cas, m ndeamn i eu mi ridic spre el o privire
solemn. Eti gata? m ntreab. Ce-ai de gnd s faci?
Nu tiu ce s spun. Starea de oc i pierde farmecul. mi vreau
creierul napoi. Ce, nu poate s se scuture odat, ca un cel, i s se
ntoarc la treab?
Tlpile noastre scrnesc pe pietriul rece. Rsuflarea mea e
vizibil, n noriori strlucitori. Din dreapta mea, noriorii lui
Thomas apar mult mai rapid, n mici pufituri agitate.
Te simi bine? se intereseaz el. Frate, n-am mai vzut n viaa
mea ceva asemntor. Nu-mi vine s cred c ea C asta
Se ntrerupe i se ndoaie de mijloc. i aduce aminte, iar dac-i
va aduce aminte prea intens, sau prea bine, e posibil s verse. ntind
un bra i-l echilibrez.
Poate c-ar trebui s-o ateptm pe Carmel, propune el.
Deodat, m trage napoi.
Ua Annei s-a deschis. Ea iese pe verand, graioas, ca o
cprioar. i privesc rochia primvratic. Nu face niciun gest s se
nfoare, cu toate c vntul probabil arunc pe ea pturi tioase de
ghea. Umerii ei dezgolii, mori, nu pot s-l simt.
l ai? m ntreab ea. L-ai gsit?
Ce s ai? uotete Thomas. Despre ce vorbete?
232
Scutur din cap ca rspuns pentru amndoi i urc treptele
verandei. Trec drept pe lng ea, intru n cas i ea m urmeaz.
Cas! exclam ea. Ce s-a ntmplat?
Degetele ei mi ating uor braul.
napoi, surioar! ip Thomas.
Ba chiar o mbrncete i se strecoar ntre noi. Face acel mic i
caraghios semn al crucii cu degetele, dar nu i-o iau n nume de
ru. E speriat. i eu sunt.
Thomas, i zic. N-a fost ea.
Ce?
N-a fcut-o ea.
l privesc cu calm, astfel nct s vad c ghearele ocului i
slbesc strnsoarea. mi revin n fire.
i las chestia aia cu degetele, adaug. Ea nu e vampir, i chiar
s fi fost, nu cred c ar fi avut vreun efect crucea ta din falange.
Thomas i las braele s-i cad pe lng corp. Uurarea i
destinde muchii faciali.
Sunt mori, i zic Annei.
Cine a murit? i de ce nu m acuzi iar?
Thomas i drege glasul.
Ei bine, el nu, dar te acuz eu. Unde ai fost ast-noapte i
azi-diminea?
Am fost aici, i rspunde ea. Tot timpul sunt aici.
De afar, aud un mormit de cauciucuri. A sosit Carmel.
Totul a fost bine i frumos ct timp ai fost nchis, riposteaz
Thomas. Dar poate acum, dac tot eti liber, umbli peste tot. i de ce
n-ar fi aa? De ce-ai sta aici, unde ai fost captiv timp de cincizeci de
ani?
Privete n jur, agitat, chiar dac n cas e linite. Nimic nu indic
prezena unor spirite furioase.
Eu nici mcar n-a vrea s fiu acum aici, mrturisete Thomas.
Zgomotul pailor duduie pe verand i Carmel d buzna
nuntru, innd n mini, nu altceva, ci o bt de baseball metalic.
233
Pleac naibii de lng ei! url ea ct o in plmnii.
i avnt bta ntr-un arc larg i-o izbete pe Anna peste fa.
Efectul e ca i cum l-ai pocni pe Terminator cu o eav din plumb.
Anna pare doar surprins, apoi oarecum jignit. Am impresia c-o
vd pe Carmel nghiind n sec.
Totul e n regul, i zic i bta coboar cu vreo doi centimetri.
N-a fost ea.
De unde tii? m ia la rost Carmel.
Ochii i strlucesc i bta i tremur n mini. E alimentat de
adrenalin i de fric.
De unde s tie ce? intervine Anna. Despre ce tot vorbii? Ce
s-a ntmplat?
Will i Chase sunt mori, o informez eu.
Anna i las privirea n jos. Apoi ntreab:
Cine e Chase?
Nu s-ar putea ca toat lumea s nceteze cu pusul attor ntrebri
afurisite? Sau, cel puin, nu s-ar putea s rspund altcineva la ele?
E unul dintre tipii care l-a ajutat pe Mike s m pcleasc, n
noaptea El a fost cellalt de lng fereastr.
Ah.
Cnd vede c nu m grbesc s continui, Thomas i povestete
Annei totul. Carmel se crispeaz la partea sngeroas. Thomas se
scuz din priviri, dar vorbete mai departe. Anna ascult,
urmrindu-mi reaciile.
Cine-ar putea s fac una ca asta? ntreab Carmel, furioas.
Ai atins ceva? V-a vzut cineva?
i plimb privirea de la Thomas la mine i napoi.
Nu. Am purtat mnui i nu cred s fi micat ceva ct timp am
fost acolo, i rspunde Thomas.
Amndoi au vocile egale, chiar dac un pic repezite. Se
concentreaz asupra aspectelor practice, iar asta mi uureaz
sarcina. Dar nu pot s-i las pe ei. Nu neleg ce se petrece aici i avem
nevoie s descoperim. Ei trebuie s tie totul, sau cel puin att ct
234
suport s le povestesc.
Era foarte mult snge, adaug Thomas, cu o voce firav.
Cine-ar putea s fac una ca asta? De ce-ar vrea cineva?
Nu e vorba despre cineva, nu tocmai. Mai degrab, despre ceva,
l corectez, i dintr-odat m simt istovit.
Sptarul canapelei mbrcat n praf arat fantastic. M sprijin de
el.
Despre ceva? se mir Carmel.
Mda. O creatur. Nu e o persoan. Nu mai e. E aceeai creatur
care l-a dezmembrat pe tipul din parc, adaug, nghiind n sec.
Urmele de mucturi au fost probabil camuflate. Pstrarea probelor
sub cearaf. N-au dat sfoar n ar. De-asta nu mi-am dat seama mai
devreme.
Urme de mucturi, repet Thomas, n oapt, fcnd ochii
mari. Aa ceva erau? Dar nu se poate. Erau prea mari: se vedeau
hlci enorme sfiate.
Am mai vzut aa ceva, spun. Stai. Nu e adevrat. Nu le-am
vzut niciodat, n realitate. i nu tiu ce caut aici, acum, dup zece
ani.
Carmel ciocnete absent n podea cu vrful btei ei din
aluminiu; sunetul se aude ca un clopot dezacordat prin casa goal.
Fr s spun nimic, Anna se duce spre ea i-i ia bta, pe care o pune
pe canapea.
Scuz-m, optete ea, ridicnd din umeri spre Carmel, care-i
ncrucieaz braele pe piept i ridic, la rndul ei, din umeri.
Nu-i nimic. Nici mcar nu-mi ddeam seama ce fac. i
scuz-m pentru, tii tu, lovitura de adineauri.
Nu m-a durut, i rspunde Anna, oprindu-se lng mine.
Cassio, tu tii ce e creatura aia.
Cnd aveam apte ani, tata s-a dus dup o fantom, n Baton
Rouge, n Louisiana, povestesc, privind n jos, spre podea, spre
picioarele Annei. Nu s-a mai ntors niciodat. L-a dat gata.
Anna i pune o mn pe braul meu.
235
A fost vntor de fantome, ca tine, zice ea.
Ca toi strmoii mei, o completez. A fost la fel ca mine, i mai
bun ca mine.
Gndul c fantoma care mi-a asasinat tatl e aici mi face capul s
se nvrteasc. Nu trebuia s se ntmple aa. Trebuia s m duc eu
dup ea. Trebuia s fiu pregtit, s am toate uneltele, trebuia s-o
vnez pn n fundul pmntului.
Dar chiar i-aa l-a omort, nchei.
Cum l-a omort? m ntreab Anna, ncetior.
Nu tiu, i rspund, constatnd c-mi tremur minile.
Altdat, credeam c s-a ntmplat din cauz c n-a fost atent. Sau c
a fost luat prin surprindere. Pn i ideea asta mi-a trecut prin cap,
c deodat n-a mai funcionat cuitul, c dup un anumit timp
nceteaz, pur i simplu, s funcioneze pentru tine, cnd i vine
sorocul. Am crezut c, poate, eu am fost autorul. C l-am omort
doar prin faptul c am crescut n vrst i eram pregtit s-i iau
locul.
Nu e adevrat, protesteaz Carmel. E o prostie.
Mda, bine, poate c e, poate c nu. Cnd ai apte ani i-i moare
tatl i trupul i arat de parc ar fi fost pus pe mas ca gustare
pentru o hait de tigri siberieni afurisii, i trec prin minte foarte
multe porcrii prosteti.
A fost mncat? vrea s tie Thomas.
Mda. A fost mncat. I-am auzit pe poliiti vorbind. Buci mari
luate din el, exact cum au fost luate din Will i din Chase.
Asta nu nseamn neaprat c e acelai lucru, raioneaz
Carmel. E un fel de coinciden mai mare, nu? Dup zece ani?
Nu rspund nimic. N-am cum s-o contrazic.
Aa c e posibil s fie altceva, i d cu prerea Thomas.
Nu. Asta e. E aceeai. tiu c e.
Cas, insist el. Cum poi s tii?
l privesc pe sub gene.
Hei. Chiar dac nu sunt eu vrjitor, n meseria asta exist i
236
cteva piluri. Pur i simplu tiu, bine? i, din experiena mea, pot
s-i spun c nu exist chiar vagoane de fantome mnctoare de
carne.
Anna, ntreab Thomas, pe un ton delicat, tu n-ai mncat
niciodat nimic?
Nimic, rspunde ea, scuturnd din cap.
n plus, continui eu, aveam de gnd s m duc dup ea.
Totdeauna am avut intenia. Numai c, de data asta, chiar m
ntorceam acolo. Arunc o privire spre Anna. Adic, aa credeam, c
a putea s m duc. De ndat ce terminam aici. Poate c a tiut.
i a venit dup tine, completeaz Anna, absent.
M frec la ochi, gndindu-m. Sunt epuizat. Mocit de-a binelea.
Ceea ce n-are nicio noim, pentru c azi-noapte am dormit ca un
bolovan, probabil pentru prima dat de o sptmn ncoace.
i deodat mi se face lumin.
Comarurile, exclam. Au fost mai rele de cnd am ajuns aici.
Ce comaruri? se mir Thomas.
Credeam c sunt doar vise. Cineva, aplecndu-se peste mine.
Dar, n tot acest timp, trebuie c-a fost ca o prefigurare.
Ca o ce? ntreab Carmel.
Ca un psihopomp 58 , sau cam aa ceva. Vise profetice. Vise
prevestitoare. Un avertisment.
Vocea aia hrit, reverberat din rn i trecut prin bzitul
unui joagr. Accentul, aproape Cajun, aproape caraib.
i mai era mirosul, adaug, strmbnd din nas. Un fel de fum
dulce.
Cas, exclam Anna, i pare alarmat. Am simit miros de fum
cnd am fost tiat cu pumnalul tu. Tu mi-ai zis c era, probabil,
doar amintirea tutunului din pipa lui Elias. Dar dac n-a fost?
Nu, m mpotrivesc eu. Nu neleg ce spui. Nu se poate s fie

58 Personaj mitologic care conducea sufletele morilor spre lumea cealalt,


identificat, dup caz, cu Caron, Apolo sau Orfeu.
237
vreo legtur ntre pumnal i creatura aia.
Dar, chiar n timp ce-mi rostesc cuvintele, mi amintesc unul
dintre comarurile mele. Ai pierdut pumnalul, asta mi-a zis chestia aia.
L-ai pierdut, a zis, cu vocea aia ca de plante n putrefacie i lame de
ras.
Frica mi se urc pe spinare sub forma unor degete ngheate.
Creierul meu ncearc s stabileasc o conexiune, pipind cu
pruden, dendrit scotocind dup dendrit. Creatura care l-a
omort pe tata a fost voodoo. Mcar att am tiut totdeauna. i ce
anume nseamn voodoo, n esen?
Exist ceva aici, o informaie aflat imediat dincolo de unde poate
s bat lumina. Are de-a face cu ceva din ce mi-a zis Morfran.
Carmel ridic mna, ca la coal.
Vocea raiunii, zice ea. Orice ar fi creatura aia, i orice legtur
ar putea s aib, sau s nu aib, cu cuitul, sau cu Cas, sau cu tatl lui
Cas, a omort cel puin doi oameni i a mncat o bun parte din ei. n
consecin, ce facem?
Tcerea se aterne peste ncpere. Eu nu sunt bun de nimic fr
cuitul meu. i n-am de unde s tiu dac nu cumva creatura l-o fi
luat de la Will, ceea ce ar nsemna c i-am vrt pe Thomas i pe
Carmel ntr-o enorm ncurctur.
Dar n-am cuitul, bigui.
Nu ncepe cu asta, m apostrofeaz Anna, ndeprtndu-se
iute de mine. Arthur, i fr Excalibur, tot Arthur a fost.
Da, intoneaz Carmel. Poate c n-om avea noi pumnalul la,
dar, dac nu m-nel, o avem pe ea, zice, fcnd semn cu capul spre
Anna, iar asta nseamn ceva. Will i Chase sunt mori. tim ce
anume a fost de vin. Noi am putea s fim urmtoarele victime. Aa
c, haidei naibii s ne repliem i s facem ceva!
La un sfert de or dup asta, suntem toi n Tempo. Toi patru:
Thomas i cu mine n fa, Carmel i Anna n spate. De ce n-am luat
mai ncptorul, mai fiabilul i mai puin bttorul la ochi Audi al
lui Carmel, e mai presus de puterea mea de nelegere, dar aa
238
se-ntmpl cnd cloceti un plan n cincisprezece minute. Doar c nu
e mare scofal de plan, fiindc nu tim cu adevrat ce s-a petrecut.
Adic, avem bnuieli eu am mai mult dect o bnuial , dar cum
am putea s alctuim un plan cnd nu tim ce anume e creatura asta
i nici ce vrea?
Aa c, n loc s ne batem capul cu ceea ce nu tim, pornim dup
ceea ce tim. Mergem s-mi gsim pumnalul. O s-i dm de urm
prin mijloace magice, lucru care, dup cum m asigur Thomas, e
fezabil, cu ajutorul lui Morfran.
Anna a insistat s vin cu noi, deoarece, cu toat replica ei despre
mine i regele Arthur, tie, cred eu, c sunt n mare msur lipsit de
aprare. i nu tiu ct de bine cunoate ea legendele, ns Arthur a
fost omort de o fantom din trecutul lui la care nu se atepta. Nu e
tocmai comparaia cea mai favorabil. nainte de a iei din cas, am
avut o scurt discuie despre ncercarea de a ne nscoci ceva alibiuri,
pentru cnd i vor descoperi poliitii pe Will i pe Chase. ns tema
a fost repede abandonat. Pentru c, pe bune, cnd e posibil s fii
mncat n urmtoarele cteva zile, cui naiba i mai pas de alibiuri?
Am o senzaie bizar, de elasticitate, n musculatur. n ciuda
tuturor celor ntmplate moartea lui Mike, vederea modului n care
a fost omort Anna, uciderea lui Will i a lui Chase, contiina
faptului c fantoma care mi-a asasinat tatl e acum aici, poate
ncercnd s m omoare pe mine m simt foarte bine. N-are niciun
sens, tiu. Totul e cu fundu-n sus. i eu tot m simt foarte bine. M
simt aproape n siguran, mpreun cu Thomas, cu Carmel i cu
Anna.
Cnd ajungem la prvlie, mi trece prin minte c ar trebui s-o
anun pe mama. Dac ntr-adevr e vorba despre creatura care l-a
ucis pe tata, ea trebuie s afle.
Stai, le zic, cnd s coborm toi din main. Ar trebui s-o sun
pe mama.
Dar nu mai bine te duci s-o iei? mi propune Thomas,
ntinzndu-mi cheile. Poate ne-ar fi de ajutor. Putem s ncepem i
239
fr tine.
Mersi, i zic i m urc la volan. M ntorc ct pot de repede.
Ct ai clipi, Anna i strecoar piciorul palid peste sptarul
scaunului din dreapta i se trntete pe el.
Merg cu tine.
N-am de gnd s-o contrazic. Mi-ar prinde bine compania ei.
Pornesc maina n mararier i conduc mai departe. Anna nu face
altceva dect s priveasc arborii i cldirile pe lng care trecem.
Presupun c peisajul i s-o prea interesant, dar a vrea s spun
ceva.
Te-a durut cnd te-a lovit Carmel? o ntreb, numai ca s nu tac.
Nu fi caraghios, mi rspunde ea, zmbind.
A fost totul n regul n cas?
Pe chip i apare o rigiditate care sigur e deliberat. Ea e mereu
foarte imobil, ns am senzaia c mintea ei e ntr-un fel ca un
rechin, rsucindu-se i notnd, iar eu n-am reuit s zresc vreodat
dect o frntur din aripioara dorsal.
Ele continu s mi se arate, rspunde, prudent. Dar sunt nc
slabe. n rest, n-am fcut dect s atept.
S atepi ce? o ntreb.
V rog s nu m judecai. Uneori, s faci pe prostul e singura
variant care-i e la ndemn. Din nefericire, Anna nu urmrete
mingea. Aa c eu conduc i-mi st pe vrful limbii s-i spun c nu
trebuie s fac ce gndete ea. Eu am o via extrem de ciudat, iar
Anna s-ar potrivi foarte bine n ea. n loc de toate astea, i zic:
Tu n-ai avut de ales.
N-are importan.
Cum se poate s nu aib?
Nu tiu, dar n-are, rspunde ea, dar o prind cu coada ochiului
c zmbete. Mi-a fi dorit s nu trebuiasc s te afecteze, mi
mrturisete.
Serios?
Normal. Crede-m, Cassio. Nu mi-am dorit niciodat s fiu un
240
personaj att de tragic.
Casa noastr e n vrful unui deal. Spre marea mea uurare,
maina mamei e parcat n fa. A putea s continui conversaia
asta. A putea s contraatac, am putea s discutm n contradictoriu.
Dar nu vreau. Vreau s-o las balt i s m concentrez la problema
imediat. Poate c n-o s mai fiu nevoit vreodat s m ocup de asta.
Poate c-o s se schimbe ceva.
Opresc pe alee i coborm, dar cnd urcm treptele verandei,
Anna ncepe s adulmece. Mijete ochii, ca i cum ar durea-o capul.
Aoleu, exclam. Corect. Scuz-m. Am uitat de descntec, i zic,
ridicnd din umeri fr vlag. tii, cteva plante i incantaii, dup
care nimic din ce e mort nu-i mai intr pe u. E mai sigur.
Anna i ncrucieaz braele pe piept i se reazem de balustrad.
neleg, mi zice. Du-te i ad-o pe mama ta.
nuntru, o aud pe mama zumzind o melodioar pe care n-o tiu,
probabil una compus chiar de ea. O vd trecnd n buctrie prin
intrarea n form de arcad, cu ciorapii alunecndu-i pe podeaua din
lemn de esen tare i nurul puloverului atrnndu-i n urm, pe
jos. M duc i-l apuc.
Hei! exclam ea, privindu-m iritat. N-ar trebui s fii la
coal?
Ai noroc c am fost eu i nu Tybalt, ripostez. Altfel, puloverul
sta al tu ar fi fost deja zdrene.
Pufnete oarecum spre mine i-i leag nurul n jurul taliei, acolo
unde-i e locul. n buctrie miroase a flori i a curmal japonez. E un
miros cald, hibernal. i prepar o nou arj de potpourri Fii
Binecuvntat, aa cum procedeaz n fiecare an. Se vinde
extraordinar de bine pe internet. Dar cam trag de timp.
i? m mboldete ea. N-ai de gnd s-mi spui de ce nu eti la
coal?
Trag aer adnc n piept.
S-a ntmplat ceva.
Ce?
241
Tonul i e aproape plictisit, ca i cum se cam ateapt la exact acest
soi de veti rele. Probabil c ea mereu se ateapt la veti rele, de un
fel sau de altul, tiind cu ce m ocup.
Ei bine?
Nu tiu cum s i-o spun. Ar putea s aib o reacie exagerat. Dar
exist aa ceva, ntr-o astfel de situaie? Acum deja privesc un chip
de mam foarte ngrijorat i agitat.
Theseus Cassio Lowood, ai face bine s spui totul imediat.
Mam, o previn eu, numai s nu te sperii.
S nu m sperii? strig, deja cu minile n olduri. Ce se
petrece? Simt vibraii extrem de ciudate aici!
Fr s-i desprind privirea de mine, se duce cu pai mari n
buctrie i pornete televizorul.
Mam, exclam eu, cu un geamt, dar e prea trziu!
Cnd ajung lng ea, n faa televizorului, vd fulgernd luminile
intermitente ale mainilor poliiei, iar ntr-un col, fotografiile de la
coal ale lui Will i Chase. Aadar, vestea s-a aflat. Poliitii i
reporterii probabil c s-au revrsat pe peluza din faa casei ca
furnicile pe o coaj de pine, gata s-o prefac n frme i s-o
transporte pentru consum.
Ce-i asta? zice ea, ducndu-i mna la gur. Of, Cas, i-ai
cunoscut pe bieii tia? Of, ce ngrozitor! De-asta nu eti la coal?
Au nchis-o pentru ziua de azi?
Se strduiete din rsputeri s nu m priveasc n fa. M
bombardeaz cu ntrebrile astea banale, ns tie care e adevrul. i
nu se poate pcli nici mcar pe ea nsi. Dup vreo alte cteva
secunde, nchide televizorul i clatin ncet din cap, ncercnd s
prelucreze informaiile.
Povestete-mi ce s-a ntmplat.
Nu prea tiu cum.
ncearc.
Aa i fac. Las deoparte ct de multe amnunte pot. n afara
rnilor provocate de mucturi. Cnd ajung s-i povestesc despre
242
ele, respiraia i se oprete.
Crezi c-a fost aceeai? m ntreab. Cea care
tiu c a fost. O simt.
Dar nu tii.
Mam. tiu.
ncerc s-i comunic cu delicatee toate astea.
Ea i ine buzele ntr-att de strnse, nct nici nu mai pot fi
numite buze. Am impresia c s-ar putea s plng, sau cam aa ceva.
Ai fost n casa aia? Unde e pumnalul?
Nu tiu. Tu doar stai linitit. O s avem nevoie de ajutorul tu.
Nu spune nimic. i ine o mn pe frunte i pe cealalt n old.
Privete n gol. Cuta aia adnc de necaz sau de extrem iritare i-a
aprut pe frunte.
De ajutor, repet ncet, dup care nc o dat, doar c mai tare.
De ajutor.
E posibil s-i fi provocat un fel de com din cauza suprancrcrii.
Bine, i zic, cu blndee. Tu doar s stai aici. M descurc eu cu
asta, mam, i promit.
Anna m ateapt afar i cine tie ce s-o mai ntmpla i acolo, n
prvlie. Parc ar fi trecut ore cu povestea asta, dei nu se poate s fi
plecat de mai mult de douzeci de minute.
F-i bagajele.
Ce?
Ai auzit ce-am zis. F-i bagajele. n clipa asta. Plecm.
i face loc pe lng mine i zboar sus pe scar, probabil s
nceap cu mpachetatul lucrurilor. O urmez, mormind. N-avem
timp pentru asta. Ea trebuie s se calmeze i s-i vin n fire. N-are
dect s-mi strng ea lucrurile i s le arunce n cutii. Poate s le i
urce n dub. Dar trupul meu nu pleac de-aici pn cnd nu dispare
fantoma asta.
Mam, i zic, urmrindu-i puloverul cu tren pn n camera
mea. Nu vrei s termini cu aiurelile? Eu nu plec nicieri.
M ntrerup brusc. Eficiena ei e inegalabil. Toate perechile mele
243
de ciorapi sunt deja scoase din sertar i aezate ntr-un teanc ordonat
pe msua pentru toalet. Pn i cei n dungi sunt pui separat de
cei uni.
Plecm, repet ea, fr s se ntrerup nici mcar pentru o clip
din cotrobitul prin camera mea. i dac-o s trebuiasc s-i dau n
cap i s te trsc leinat afar din casa asta, tot plecm.
Mam, potolete-te.
Nu-mi spune tu mie s m potolesc!
Cuvintele ies ntr-un urlet stpnit, un urlet izvort direct din
fundul stomacului ei ncordat. Se oprete i rmne nemicat, cu
minile n sertarele golite pe jumtate.
Chestia aia mi-a omort soul.
Mam.
N-o s mai ajung i la tine.
Minile i ciorapii i boxerii rencep s zboare. Mi-a fi dorit s nu
fi nceput cu sertarul meu pentru lenjerie intim.
Trebuie s-o opresc.
Las asta n seama altcuiva, se rstete ea. Trebuia s-i fi spus
asta mai devreme; trebuia s-i fi spus c asta nu e datoria ta, nici
dreptul din natere, nici orice altceva de genul sta, dup ce-a murit
tatl tu. Ali oameni pot s se ocupe de asta.
Nu prea muli ali oameni, i zic.
ncepe s m enerveze. tiu c nu asta vrea, dar simt c-i
dezonoreaz memoria tatlui meu.
i nu de data asta, adaug.
Nu trebuie s-o faci.
E alegerea mea, exclam, pierznd lupta cu meninerea tonului
cobort. Dac plecm, o s ne urmreasc. i dac n-o nimicesc, o s
mnnce oameni. Nu pricepi? n sfrit, i spun ceea ce am pstrat
mereu secret: Asta e ceea ce am ateptat. Pentru care m-am pregtit.
Am fcut cercetri despre fantoma asta nc de cnd am gsit crucea
voodoo n Baton Rouge.
Mama nchide sertarele, trntindu-le. Are obrajii roii i ochii
244
umezi, sclipitori. Pare cam gata s m gtuie.
Creatura aia l-a omort, zice ea. Poate s te omoare i pe tine.
Mersi, ripostez, azvrlindu-mi minile spre tavan. Mersi
pentru votul tu de ncredere.
Cas
Stai. Taci.
Nu se ntmpl prea des s-i spun mamei mele s tac. De fapt, nu
tiu dac am mai fcut-o vreodat. Dar e necesar. Pentru c exist
ceva n camera mea care nu are logic. Exist ceva care n-ar trebui s
fie aici. mi urmrete privirea i vreau s-o vd c reacioneaz,
pentru c nu vreau s fiu singurul care vede asta.
Patul meu e exact aa cum l-am lsat. Pturile sunt mototolite i
pe jumtate trase n jos. Perna a rmas cu urma capului meu pe ea.
Iar de sub pern se iete mnerul sculptat al pumnalului tatlui
meu.
N-ar trebui s fie aici. Nu se poate s fie aici. Chestia asta ar trebui
s fie la kilometri distan, ascuns n dulapul lui Will Rosenberg
sau n minile fantomei care l-a asasinat. Dar cnd m apropii de pat
i ntind mna, simt atingerea neted, familiar, a lemnului n
palm. S se uneasc punctele.
Mam, optesc, cu privirea fixat pe cuit. Trebuie s ieim
de-aici.
Ea doar clipete spre mine, stnd nemicat ca o stan de piatr,
iar prin tcerea casei aud un scrit neregulat pe care nu-l recunosc.
Cas, optete mama. Ua podului.
Ua podului.
Sunetul i cuvintele mi provoac o mncrime undeva, n
adncul minii. Are legtur cu ceva din ce-a zis mama despre
ratoni, ceva din felul n care s-a crat Tybalt pe mine n ziua n care
ne-am mutat aici.
Tcerea e mbolnvitoare: amplific orice zgomot, aa c n clipa
n care aud un rcit distinct, tiu c aud cum scara rabatabil e
lsat s lunece n jos, spre podeaua de pe hol.
245
Douzeci i unu

Mi-ar plcea s pot pleca n clipa asta. Mi-ar plcea foarte mult s
pot pleca n clipa asta. Prul mi s-a zbrlit la ceafa i dinii mi-ar
clnni dac nu i-a ine att de tare ncletai. Dac mi s-ar da de
ales ntre a lupta i a zbura, a alege s m arunc pe fereastr, fie c
am cuitul n mn, fie c nu. n loc de asta, m ntorc i pivotez mai
aproape de mama, postndu-m ntre ea i ua deschis.
Zgomote de pai vin dinspre scar, iar inima mea n-a btut
niciodat att de tare. Nrile mele capteaz mirosul de fum dulceag.
Rmi ferm pe poziie, e ceea ce gndesc. Dup ce s-o termina cu asta,
pot s i vomit. Presupunnd, firete, c-o s mai fiu n via.
Ritmul pailor, sunetul a ceea ce o cobor scara, ne aduce pe
amndoi, pe mine i pe mama, nentrerupt, spre momentul n care
vom face pipi pe noi. Nu se poate s ne lsm prini n dormitorul
sta. Ct de mult mi-a dori s nu fi fost aa, dar este. Trebuie s
ajung pe hol i, de-acolo, s ncerc s-o aduc i pe mama pn la scara
care duce spre parter, nainte de a ne fi blocat calea de scpare de
creatura aia, indiferent ce-o fi. O apuc de mn. Scutur din cap cu
violen, dar o trag dup mine, naintnd pas cu pas spre u, innd
pumnalul n faa noastr ca pe o lantern.
Anna. Anna, hai, d buzna n cas. Anna, vino s salvezi situaia
dar e o prostie. Anna e naufragiat pe blestemata aia de verand din
fa, i cum ar fi dac eu a muri aici, sfiat n bucele i mestecat
ca un cotlet de porc din cauciuc, n timp ce ea st, neputincioas,
afar?
OK. nc dou respiraii profunde i ieim pe hol. Poate trei.
Cnd m pun n micare, obin o vedere limpede a scrii de la

246
pod, dar i a creaturii care coboar pe ea. Nu vreau s vd asta.
Toat pregtirea i toate fantomele, toate instinctele viscerale i toate
aptitudinile zboar direct pe fereastr. Privesc ceea ce mi-a asasinat
tatl. Ar trebui s fiu turbat de furie. Ar trebui s m avnt la atac. n
loc de toate astea, sunt ngrozit.
E cu spatele spre mine, iar scara rabatabil e suficient de departe,
spre est, fa de scara principal, ca s putem ajunge la cea din urm
naintea creaturii, att timp ct continum s ne deplasm. i att
timp ct ea nu se ntoarce i nu ne atac. De ce m gndesc la toate
astea? n plus, nu pare nclinat s ne atace. n timp ce ne strecurm
fr zgomot spre scara principal, atinge podeaua i chiar se oprete
ca s mping scara napoi n sus, cu un brnci slab.
Ajung n captul de sus al scrii i m opresc, ntorcndu-m
astfel nct s coboare mama prima. Personajul de pe hol nu pare s
ne fi observat. Doar se leagn ntruna, de colo-colo, cu spatele spre
mine, de parc ar asculta cine tie ce muzic moart.
Poart o hain de culoare nchis, strns pe corp, un fel de hain
lung de costum. Ar putea s fie un negru prfuit sau chiar un verde
nchis, nu pot s-mi dau seama. n cretetul capului are un cuibar de
cozi rasta, rsucite i lipite, unele pe jumtate putrede, pe cale s
cad. Nu pot s-i vd faa, dar pielea de pe mini e cenuie i
crpat. ntre degete rsucete ceea ce pare s fie un arpe lung i
negru.
O mping uor pe mama, ca s coboare mai departe pe trepte.
Dac reuete s ajung afar la Anna e n siguran. ncep s simt o
uoar nuan de bravur, doar o adiere a vechiului Cas revenit.
Apoi mi dau seama c torn gogoi cnd el se ntoarce i privete
drept spre mine.
Ar trebui s reformulez ultima afirmaie. Nu pot s spun cu mna
pe inim c privete drept spre mine. Pentru c nu poi s fii
niciodat sigur c cineva, sau ceva, privete drept spre tine cnd
pleoapele acelui cineva, sau ceva, au fost cusute.
i sunt cusute. N-am cum s m nel n privina asta. Sunt
247
custuri mari, zigzagate, cu fir negru, peste pleoape. De asemenea,
n-am cum s m nel afirmnd c el m poate vedea. Mama se
exprim n numele amndurora cnd scoate un mic O scheunat.
Cu plcere, rostete cu vocea aia a lui, vocea comarurilor mele,
de parc ar mesteca piroane ruginite.
N-am pentru ce s-i mulumesc, m stropesc eu, iar el i las
capul ntr-o parte.
Nu m-ntrebai de unde tiu, dar tiu c se holbeaz la cuitul
meu. Pornete spre noi, netemtor.
Poate c eu ar trebui s-i mulumesc, atunci, zice i apare
accentul.
n loc de s-i e s-zi. Mulumesc e mulzumesc.
Ce caui aici? l ntreb. Cum ai ajuns aici? Cum de ai trecut de
u?
Am fost aici tot timpul, zice el i vd c are dantura de un alb
sclipitor.
Gura nu i e mai mare dect a unui brbat obinuit. i-atunci, cum
de poate s lase urme att de imense?
Acum zmbete, cu brbia nlat. Are un fel greoi de a se
deplasa, aa cum e cazul multor fantome. Ca i cum le-ar nepeni
membrele sau ca i cum le-ar putrezi ligamentele. Abia atunci cnd
se mic pentru a ataca i dai seama c le vezi cu adevrat. Eu nu m
las pclit.
E imposibil, i zic. Descntecul te-ar fi inut afar.
i nici gnd s fi dormit atta timp n aceeai cas cu asasinul
tatlui meu. C a fost chiar deasupra mea, urmrind i ascultnd.
Descntecele care in morii afar nu sunt de niciun folos dac
morii sunt deja nuntru, spune el. Vin i plec cnd vreau. Aduc
napoi lucrurile pe care le pierd bieii proti. i de atunci am tot stat
n pod, mncnd pisici.
Am tot stat n pod, mncnd pisici. i abia acum privesc cu mai
mult atenie arpele negru pe care i-l tot mpletete printre degete.
E coada lui Tybalt.
248
Jigodia naibii mi-ai mncat motanul! urlu.
i mersi, Tybalt, pentru acest ultim serviciu, pentru acest flux de
adrenalin strnit de furie.
Tcerea e umplut deodat de zgomotul unor bubuituri. Anna
m-a auzit urlnd i bate n u, ntrebndu-m dac am pit ceva.
Capul fantomei se smucete n toate direciile ca un arpe, ntr-o
micare nefireasc, tulburtoare.
Mama nu tie ce se-ntmpl. Ea nu tie c Anna e afar, aa c
ncepe s se agae de mine, netiind de ce trebuie s se team mai
tare.
Cas, ce-i asta? m ntreab. Cum o s ieim de-aici?
Nu te ngrijora, mam, i zic. Nu-i fie team.
Fata pe care-o ateptm e chiar la intrare, zice el i-i trie
picioarele nainte.
Mama i cu mine mai coborm o treapt.
mi ridic mna peste balustrad. Pumnalul scnteiaz i-l readuc
la nivelul ochilor.
Tu s nu te apropii de ea.
Ea e cea pentru care am venit noi aici, zice.
Scoate un zgomot moale, de fonet sec, atunci cnd se mic, de
parc trupul nu i-ar fi dect o iluzie, iar el n-ar fi mai mult dect vreo
cteva veminte goale.
Noi n-am venit pentru nimic, m rstesc. Eu am venit ca s
nimicesc o fantom. i am de gnd s-mi ncerc ansa.
M avnt nainte, simind cum pumnalul meu spintec aerul,
vrful lui argintiu doar atingndu-i nasturii din fa.
Cas, nu! strig mama, ncercnd s m trag napoi de un bra.
Ar fi cazul s nceteze. Ce crede ea c am fcut n tot acest timp?
Am ntins capcane complicate, folosind arcuri, placaj i un oarece
pe o roat? Aici e lupt corp la corp. La asta m pricep eu.
ntre timp, Anna bate tot mai tare n u. Probabil c s-a ales cu o
migren stnd att de aproape de cas.
Pentru asta eti tu aici, biete, uier el i se avnt spre mine.
249
Dar pare o lovitur dat fr tragere de inim i m rateaz cu un
kilometru. Nu cred c a ratat-o din cauza chestiei steia cu pleoapele
cusute. Doar vrea s se joace cu mine. Iar un alt indiciu e faptul c
rde.
Sunt curios cum o s te duci, i zic. Sunt curios dac-o s te
chirceti sau o s te topeti.
N-o s fac niciuna dintre astea, rspunde, nc zmbind.
i dac-i retez un bra? l ntreb, n timp ce urc n salturi
treptele, retrgndu-mi cuitul i apoi spintecnd cu el ntr-un arc
tios.
O s te omoare el singur!
M lovete n piept i, laolalt cu mama, m dau de-a berbeleacul
pe trepte. Doare. Ru. Dar cel puin el nu mai rde acum. La drept
vorbind, cred c am reuit n sfrit s-l scot din srite. O pun pe
picioare pe mama.
Eti bine? N-ai nimic rupt? o ntreb i ea face semn din cap c
nu. Du-te spre u, o ndemn.
n timp ce ea se ndeprteaz n grab, m ridic i eu. El coboar
treptele fr s mai dea vreun semn din acea clasic nepeneal
fantomatic. E la fel de sprinten ca oricare tnr viu.
E posibil chiar s te evapori, s tii, i zic, pentru c n-am fost
niciodat capabil s-mi in gura asta afurisit. Dar, personal, sper s
explodezi.
Inspir adnc. Apoi, nc o dat. i nc o dat, dar nu las aerul
s ias. Pieptul i se umfl ca un balon, ntinzndu-i coastele. Chiar
aud tendoanele de acolo, gata s plesneasc. Dar deodat, nainte
s-mi dau seama de ce se-ntmpl, braele i se reped spre mine i el e
drept n faa mea. Att de repede s-a ntmplat, nct abia dac am
vzut micarea. Mna n care in cuitul mi-e intuit de perete, iar el
m ine de guler. l lovesc n gt i n umr cu mna cealalt, dar e ca
atunci cnd o pisicu lovete ghemul de ln.
Acum las aerul s ias, rostogolindu-se printre buzele lui ca un
fum gros i dulceag, trecndu-mi peste ochi i ptrunzndu-mi n
250
nri, att de puternic i de neccios, nct mi se nmoaie genunchii.
De undeva, din spatele meu, simt minile mamei. mi ip numele
i m trage spre ea.
O s mi-o dai pe mn, fiule, sau o s mori, mi zice el i m
las s cad n braele mamei. Murdria trupului tu te va putrezi.
Mintea i se va scurge prin urechi.
Nu pot s m mic. Nu pot s vorbesc. Pot s respir, dar mai nimic
altceva, i m simt foarte departe. Amorit. Oarecum dezorientat. O
aud pe mama ipnd i aplecndu-se spre mine, cnd Anna reuete,
n sfrit, s scoat ua din balamale.
De ce nu m iei chiar tu? o aud ntrebnd.
E Anna, puternica, nfricotoarea mea Anna. A vrea s-i spun s
aib grij, c oribila creatur are destule trucuri n mnecile-i
putrede. Dar nu pot. Aa c m ngrmdesc mpreun cu mama
ntr-o parte, urmrind meciul sta de uierturi printre dini al celor
mai puternice spirite din cte-am vzut vreodat.
Treci pragul, frumusee de fat, o mbie el.
Trece-l tu pe-al meu, riposteaz ea.
i ncordeaz forele mpotriva descntecului protector; probabil
c-i simte capul tot att de strns n menghin cum mi-l simt eu. Un
firicel subire de snge negru i se scurge din nas, peste buze.
Ia cuitul i vino, laule! strig Anna. Vino ncoace i
elibereaz-m din chingile astea!
El clocotete de furie. Ochii i sunt ndreptai spre ea i dinii i
scrnesc.
Sngele tu pe lama cuitului meu, sau altfel biatul ni se va
altura pn diminea.
ncerc s-mi nteesc strnsoarea pe mnerul cuitului. Numai c
nu-mi simt mna. Anna strig altceva, numai c nu tiu ce anume.
mi simt urechile umplute cu vat. Nu mai aud nimic.

251
Douzeci i doi

Senzaia e oarecum de parc a fi stat prea mult timp sub ap.


Mi-am consumat cu nechibzuin tot oxigenul i chiar dac tiu c
suprafaa e la o distan de doar cteva micri de brae, nu prea pot
s ajung la ea din cauza panicii sufocante. i totui, deschid ochii
spre o lume nceoat i iau prima gur de aer. Nu tiu dac gfi.
Aa mi se pare.
Chipul pe care-l zresc la trezire e al lui Morfran, i e mult prea
aproape. Instinctiv, ncerc s m afund mai mult n chestia pe care
zac, astfel nct s in barba asta stufoas la o distan sigur. Buzele
i se mic, ns nu iese niciun sunet. Tcere deplin, nici mcar un
bzit sau un iuit. Urechile mele nc n-au revenit online.
Morfran s-a retras, slav Domnului, i acum vorbete cu mama.
Apoi, deodat, apare Anna, plutind n faa ochilor mei i
aezndu-se lng mine pe podea. ncerc s ntorc capul ca s-o
urmresc cu privirea. i trece degetele peste fruntea mea, dar nu
spune nimic. Vd cum uurarea i arcuiete colurile buzelor.
Auzul mi revine n chip ciudat. La nceput, pot s aud zgomote
nfundate, iar apoi, cnd n sfrit se limpezesc, nu au niciun pic de
logic. Probabil, creierul meu i-a nchipuit c a fost sfiat n buci
i acum i scoate antenele cu ncetineal, prinzndu-se de
terminaiile nervoase i strignd peste intervalele dintre sinapse,
bucuros s descopere c toate sunt nc la locurile lor.
Ce se-ntmpl? ntreb, cnd tentacularul meu creier izbutete,
n sfrit, s-mi localizeze limba.
Dumnezeule, frate, am crezut c te-ai ars, exclam Thomas,
aprnd la marginea a ceea ce pot acum s vd c e acelai strvechi

252
divan pe care m-au pus atunci cnd mi-am pierdut cunotina
atunci, n prima noapte din casa Annei.
Sunt n prvlia lui Morfran.
Cnd te-au adus aici, continu Thomas, dar nu mai ncheie.
Totui, tiu ce vrea s zic. i pun o mn pe umr i i-l scutur
uor.
N-am nimic, l asigur i m ridic n capul oaselor cu doar o
minim sforare. Am fost eu n belele i mai afurisite.
Stnd n cellalt capt al ncperii, cu spatele ntors spre noi toi,
comportndu-se ca i cum ar avea o grmad de lucruri mult mai
interesante de fcut, Morfran mi ntmpin cuvintele cu un fornit.
N-a crede, zice, ntorcndu-se spre mine; ochelarii cu ram de
metal i-au alunecat aproape pn spre vrful nasului. i nc n-ai
scpat din beleaua asta. Ai fost Obeah-uit.
Thomas, Carmel i cu mine facem simultan chestia aia pe care o
faci cnd i se adreseaz cineva ntr-o alt limb: ne privim unii pe
ceilali, dup care scoatem un H?.
Obeah-uit, biete, se rstete Morfran. Magie voodoo din
Indiile de Vest. Marele tu noroc e c mi-am petrecut ase ani n
Anguilla, cu Julian Baptiste. Uite cine zic eu c a fost un Obeahman
adevrat.
mi ntind membrele i-mi ndrept spinarea. n afara unor mici
neplceri la spate i la coaste, plus chestia cu capul care-mi plutete,
m simt bine.
Am fost Obeah-uit de un Obeahman? E cam cum zic trumfii
tot timpul, c trumfesc trumfete?
Nu glumi, Cassio.
Asta a fost mama. Arat groaznic. A plns. Detest s-o vd aa.
nc nu tiu cum de a intrat n cas, mrturisete ea. Mereu am
fost foarte precaui. Iar descntecul de oprire a funcionat. Cel puin,
n cazul Annei.
A fost un descntec grozav, doamn Lowood, confirm, cu
buntate, Anna. Chiar n-a fi putut s trec niciodat pragul, orict de
253
mult a fi vrut.
n timp ce rostete ultimele cuvinte, irisurile i se ntunec.
Ce s-a ntmplat? Ce s-a ntmplat dup ce am leinat, sau ce-o
fi fost? ntreb, fiindc deja sunt interesat s aflu.
Senzaia de uurare pentru faptul c n-am murit s-a risipit ntre
timp.
I-am zis s ias i s ne nfruntm. N-a acceptat. Mi-a rspuns
doar cu zmbetul lui ngrozitor. Dup care a disprut. Nu s-a mai
vzut altceva dect fum, mi povestete Anna, dup care i se
adreseaz lui Morfran. El ce e?
El a fost un Obeahman. Ce-o fi acum, nu tiu. Orice limitri a
avut, le-a lsat odat cu trupul pmntesc. Iar acum e numai for
pur.
Ce anume nseamn Obeah? intervine Carmel. Cumva sunt
singura care nu tie?
E doar un alt echivalent pentru voodoo, zic eu, iar Morfran
izbete cu pumnul n colul tejghelei din lemn.
Dac tu asta crezi, atunci eti ca i mort.
Ce tot spunei? l ntreb.
M salt pe picioare, nesigur, i Anna m ia de mn. Asta nu e o
discuie pe care s-o pori stnd culcat.
Obeah nseamn voodoo, ncepe el s explice. ns voodoo nu
nseamn Obeah. Voodoo nu e mai mult dect vrjitorie
afro-caraib. Urmeaz aceleai reguli ca i magia practicat de noi
toi. n schimb, Obeah nu are reguli. Voodoo canalizeaz energie.
Obeah este energie. Un Obeahman nu canalizeaz nimic, preia n el.
El devine sursa de energie.
Dar crucea am gsit o cruce neagr, ca a dumneavoastr
pentru Papa Legba.
Morfran flutur din mn, indiferent.
Probabil c a nceput ca mag voodoo. Dar acum e ceva cu mult,
mult mai tare. Ne-ai vrt ntr-un univers de rahat.
Cum adic, v-am vrt? l ntreb. Doar nu l-am chemat eu.
254
Hei, tipule care mi-ai ucis tatl, vino s ne terorizezi, pe mine i pe
prietenii mei!
Tu l-ai adus aici, riposteaz Morfran, printre dini. A fost tot
timpul cu tine, adaug, privind chior pumnalul din mna mea. A
mers cu autostopul pe cuitul la blestemat.
Nu. Nu. Imposibil s se fi ntmplat aa. mi dau seama de ce
spune el acum, i nu se poate s fie adevrat. Simt greutatea
pumnalului: o greutate mai mare dect pn acum. Sclipirea lamei
lui, pe care o vd cu coada ochiului, mi se pare ascuns i trdtoare.
Morfran mi spune c ntre acest Obeahman i pumnalul meu exist
o legtur.
Creierul se mpotrivete ideii, chiar dac e contient c Morfran
are dreptate. Altfel, de ce mi-ar fi adus napoi cuitul? De ce ar fi
simit Anna miros de fum cnd a fost tiat cu el? E legat de altceva,
a zis ea. De ceva tenebros. Eu crezusem c era vorba doar de puterea
intrinsec a cuitului.
El mi-a omort tatl, m aud spunnd.
Evident, se rstete Morfran. Cum crezi c a ajuns s aib
legtur cu cuitul, mai nti de toate?
Nu-i rspund. Morfran mi adreseaz acea privire gen pune
lucrurile cap la cap, geniule. Toi am avut parte de aa ceva, ntr-un
moment sau n altul. Numai c eu abia de cinci minute am revenit
din mori, aa c acordai-mi circumstane atenuante.
E din cauza tatlui tu, optete mama, dup care, mai la
obiect: Din cauz c a mncat din tatl tu.
Carnea, exclam Thomas i n ochi i se aprind luminie.
Privete spre Morfran, cutndu-i aprobarea, apoi continu. El e
mnctor de carne. Carnea nseamn energie. Combustibil. Cnd a
mncat din tatl tu, i-a absorbit energia pentru el. Thomas privete
spre pumnalul meu, ca i cum nu l-ar mai fi vzut niciodat. Chestia
pe care o numeai legtura ta de snge, Cas. Acum are i el o legtur
cu ea. l alimenteaz.
Nu se poate, protestez cu o voce slab.
255
Thomas mi rspunde cu acea expresie de scuz neputincioas,
ncercnd s-mi transmit c n-am fcut-o intenionat.
Ia stai, intervine Carmel. Tu spui c drcovenia aia are acum i
buci din Will i din Chase? Ca i cum ar duce cu ea pri din ei?
Face o figur oripilat.
mi privesc pumnalul. M-am folosit de el ca s trimit pe alt lume
zeci de fantome. tiu c Morfran i Thomas au dreptate. i-atunci,
cam unde naiba le-am trimis? Nu vreau s m gndesc la asta.
Chipurile fantomelor pe care le-am nimicit mi trec fulgertor
ndrtul pleoapelor nchise. Le vd expresiile, derutate i suprate,
pline de suferin. Vd ochii nspimntai ai autostopistului, care
ncerca s ajung acas, la fata lui. Nu pot afirma c am crezut c le
druiesc odihna. Am sperat c aa ar fi, dar n-am tiut precis. Dar
ceea ce sunt al naibii de sigur e c n-am vrut s ias aa.
E imposibil, zic n cele din urm. Cuitul nu poate fi legat de cei
mori. El e menit s-i distrug, nu s-i hrneasc.
Ceea ce ii tu n mn nu e Sfntul Graal, copile, mi atrage
atenia Morfran. Cuitul sta a fost furit acum mult vreme, cu
puteri, preferabil, de mult uitate. Doar pentru c tu l foloseti acum
n slujba binelui nu nseamn i c pentru asta ar fi fost fcut. Nu
nseamn c doar de asta e capabil. Indiferent ce-o fi fost pe vremea
cnd l-a mnuit tatl tu, acum nu mai e. Toate fantomele pe care
le-ai spintecat au fcut ca fantoma asta s devin i mai puternic. El
e un mnctor de carne. Un Obeahman. Un colector de energie.
Acuzaiile astea mi strnesc dorina de a fi din nou copil. De ce
nu le zice mmica mea c sunt nite mincinoi mari i uri? Din ia
care rod osul n ultimul hal? ns mama rmne tcut, ascultnd
toate astea, fr s le dezaprobe.
Spunei c el a fost cu mine tot timpul, concluzionez, simind
c mi se face ru.
Spun c pumnalul e exact ca lucrurile pe care le aducem n
magazinul sta. C a fost cu el, precizeaz Morfran, ndreptnd o
privire sumbr spre Anna. Iar acum o vrea pe ea.
256
Dar de ce n-o face personal? ntreb, epuizat. Doar e mnctor
de carne, nu? De ce are nevoie de ajutorul meu?
Pentru c eu nu sunt din carne, mi explic Anna. Dac-a fi fost,
eram de mult putrezit.
Ca s-o spunem pe-a dreapt, observ Carmel. Dar sunt de
acord cu ea. Dac fantomele ar fi din carne adevrat, atunci ar
semna mai degrab a zombi, nu?
ncep s m clatin lng Anna. Camera se nvrtete uor i simt
braul ei ncolcindu-mi talia.
Ce mai conteaz acum orice din toate astea? ntreab Anna.
Avem ceva de fcut. Discuia asta nu poate s mai atepte?
Asta a spus-o n folosul meu. n vocea ei e o und protectoare. O
privesc recunosctor, stnd alturi de mine n rochia ei alb a
speranei. E palid i supl, dar nimeni nu s-ar putea nela s-o
considere slab. Pentru Obeahman, probabil pare ospul secolului.
Vrea ca ea s fie marea lui lovitur nainte de retragere.
O s-l nimicesc, declar.
O s fii obligat s-o faci, m asigur Morfran. Dac vrei s rmi
tu viu.
Asta nu-mi sun prea bine.
Ce tot spunei?
Nu sunt specialist n Obeah. Ar fi fost nevoie de mai mult de
ase ani pentru asta, cu tot cu Julian Baptiste. Dar chiar i s fi fost,
tot n-aveam cum s iau deochiul sta de pe tine. Pot numai s-l
contracarez i s-i ctig ceva timp. Dar nu prea mult. O s fii mort
pn-n zori dac nu faci ce vrea el. Sau dac nu-l distrugi.
Lng mine, o simt pe Anna crispndu-se i-o vd pe mama
ducndu-i mna la gur i ncepnd s plng.
Mort pn-n zori. Bine, atunci. Nu simt nimic, nu nc, n afara
unui zbrnit sczut, istovit, prin tot corpul.
Ce-o s se-ntmple cu mine, mai exact? m interesez.
Nu tiu, rspunde Morfran. Ar putea s semene cu o moarte
natural, omeneasc, sau ar putea cpta forma otrvirii. n oricare
257
caz, cred c te poi atepta ca unele dintre organele tale s-i nceteze
funcionarea n urmtoarele cteva ore. Afar de cazul n care-l
distrugem noi pe el sau o distrugi tu pe ea.
Face semn cu capul spre Anna, iar ea mi strnge uor mna.
Nici mcar prin gnd s nu-i treac, i zic Annei. N-o s fac ce
vrea el. Iar chestia asta cu sinuciderea la fantome s-a cam rsuflat.
Nu voiam s-i propun asta, mi rspunde ea, nlndu-i
brbia. Dac m-ai distruge pe mine, rezultatul n-ar fi dect c l-ai
face pe el i mai puternic, aa c tot s-ar ntoarce i te-ar omor
oricum.
i-atunci, ce facem? se intereseaz Thomas.
Nu-mi face o plcere deosebit s fiu lider. Nu prea am
antrenament la asta i m simt mult mai confortabil cnd mi risc
numai pielea mea. Dar asta-i treaba. Nu e timp pentru scuze sau
rzgndiri. Din mia de variante n care mi-am imaginat c s-ar
desfura confruntarea asta, niciodat nu s-a ntmplat aa. i totui,
mi se pare frumos faptul c nu lupt de unul singur.
O privesc pe Anna.
Lupta o vom da pe teren propriu, i zic. i-o s-l tragem pe
sfoar, prefcndu-ne slabi.

258
Douzeci i trei

O operaiune mai improvizat ca asta n-am vzut n viaa mea.


Ne deplasm ntr-o mini-caravan agitat, ndesai n maini
hodorogite care las n urm dre negre de fum prin evile de
eapament, ntrebndu-ne dac-om fi pregtii s facem ce naiba
ne-am pus n gnd s facem. nc nu le-am explicat tactica amgirii
adversarului prin mimarea slbiciunii. Dar cred c Morfran i
Thomas bnuiesc, cel puin, despre ce e vorba.
Lumina ncepe s devin aurie, cobornd piezi spre noi i
pregtindu-se s capete culorile apusului de soare. Ne-a luat o
venicie pn s ncrcm totul n maini: aproape jumtate din
marfa ocult a magazinului a fost ndesat n Tempoul lui Thomas i
n camioneta Chevrolet a lui Morfran. M tot gndesc la triburile
nomade indigene i la cum erau ele capabile s fac pachet o
ntreag civilizaie ntr-o or ca s plece pe urmele cine tie crui
bizon. Oare cnd au nceput fiinele umane s acumuleze attea
porcrii?
Cnd ajungem acas la Anna, ncepem s descrcm, crnd
fiecare ct poate mai mult. La asta m-am referit cnd am zis pe
teren propriu. Casa mea mi se pare mnjit, iar prvlia e aezat
mult prea aproape de restul plebei. I-am pomenit lui Morfran despre
spiritele neodihnite, ns el a prut s cread c se vor retrage toate
ntr-un ungher ntunecos, de teama prezenei attor vrjitori. l cred
pe cuvnt.
Carmel se urc n maina ei Audi, care a rmas aici tot timpul,
i-i rstoarn geanta pentru coal, golind-o ca s ncap n ea
mnunchiuri de plante i sticlue cu uleiuri. Eu m simt bine,

259
deocamdat. nc mi rsun n minte cuvintele lui Morfran, despre
faptul c Obeah mi va nruti constant starea. ncepe s m
ncerce o durere de cap, localizat chiar ntre ochi, dar asta ar putea
fi rezultatul impactului dintre mine i perete. Dac-o s avem noroc, o
s accelerm cronologia suficient nct btlia s fie ncheiat chiar
nainte ca blestemul lui s devin un factor de luat n considerare.
Nu tiu de ce folos a mai fi dac-a sta s m zvrcolesc n agonie.
ncerc s gndesc pozitiv, ceea ce e ciudat, dat fiind tendina mea
spre meditaie deprimant. Probabil c de vin e chestia asta pe care
o ncerc, de ef al haitei. Trebuie s art bine. Trebuie s par
ncreztor. Pentru c mama e ngrijorat pn la punctul ncrunirii
premature, iar Carmel i Thomas sunt mult prea palizi, chiar i
pentru doi tineri canadieni.
Tu crezi c-o s ne gseasc aici? m ntreab Thomas, n timp ce
scoatem din maina lui un sac cu lumnri.
Eu cred c el a tiut totdeauna precis unde sunt, i rspund.
Sau, cel puin, a tiut totdeauna unde e cuitul.
Thomas privete napoi peste umr spre Carmel, care nc pune n
geant, cu precauii, sticlue cu uleiuri i borcane cu chestii plutind
prin ele.
Poate c n-ar fi trebuit s le lum, comenteaz el. Pe Carmel i
pe mama ta, adic. Poate c-ar fi mai bine s le trimitem undeva
ntr-un loc sigur.
Nu cred c exist un astfel de loc, i zic. Dar ai putea s le iei tu,
Thomas. Tu i Morfran, ai putea s le luai i s v gsii vreo
vgun pe undeva. Cu voi doi laolalt, v-ai putea descurca n cazul
vreunui soi de confruntare.
Da, dar tu? Dar Anna?
Pi, se pare c noi suntem cei pe care-i vrea, zic, ridicnd din
umeri.
Thomas i ncreete nasul, astfel nct s-i mping ochelarii
mai sus. Apoi clatin din cap.
Eu nu plec nicieri. Pe lng asta, probabil c sunt la fel de
260
adpostite aici ca oriunde altundeva. E posibil s intre la un moment
dat n btaia focului ncruciat, dar cel puin nu sunt singure, inte
imobile.
l privesc cu afeciune. Expresia de pe faa lui e una de hotrre
absolut. Thomas, categoric, nu e viteaz din fire. Ceea ce face ca
vitejia lui s fie cu att mai impresionant.
Eti un prieten bun, Thomas.
Mda, mersi, rspunde, chicotind. i-acum, ai amabilitatea s
m introduci n planul sta care se presupune c ne-ar salva de la a fi
mncai?
Zmbesc larg i-mi ntorc privirea spre maini, unde Anna o ajut
pe mama cu o mn i duce un bax de ase sticle de ap plat Dasani
cu cealalt.
Tot ceea ce mi trebuie de la tine i de la Morfran e un farmec
de legare atunci cnd o s ajung el aici, i zic, continund s privesc.
i dac putei s facei ceva ca s avem o momeal pentru capcan, i
asta ar fi de ajutor.
Ar trebui s fie destul de simplu, mi rspunde el. Exist
grmezi de descntece de invocare, folosite pentru atragerea
energiei sau pentru atragerea persoanei iubite. Mama ta sigur tie cu
zecile. Noi doar o s le modificm. i-am putea s ncrcm o funie
pentru legare. Putem s modificm i uleiul protector al mamei tale.
i ine sprncenele mpreunate n timp ce turuie despre cerine i
metode.
Ar trebui s mearg, l aprob, cu toate c n cea mai mare
msur n-am habar despre ce tot vorbete.
Mda, rspunde el sceptic. i-acum, dac mi-ai putea face rost
numai de unu virgul douzeci i unu de gigawai i de un
convector temporal59, am face treaba.

59Aluzie la unii termeni folosii n descrierea mainii cu care se putea cltori n


timp, din seria de filme Back to the Future, regizate de Robert Zemeckis i avndu-i
ca protagoniti pe Michael J. Fox i Christopher Lloyd.
261
Izbucnesc n rs.
Toma Necredinciosul. Nu mai fi att de negativist. O s
mearg.
De unde tii? m ntreab.
Pentru c aa trebuie, declar, strduindu-m s-mi in ochii
larg deschii, fiindc durerea de cap deja devine bubuitoare.

Ne organizm n dou fronturi n casa care n-a mai vzut att de


mult micare de poate, de cnd e lumea. La etaj, Thomas i
Morfran ntind o dr de tmie pisat de-a lungul captului de sus
al scrii. Morfran i-a scos propriul pumnal i taie aerul cu el, fcnd
semnul pentagramei. Nu arat nici pe departe att de bine ca
pumnalul meu, pe care mi-l in n teaca lui din piele, atrnat cu o
curea de umr i de-a curmeziul pieptului. M-am strduit s nu m
gndesc prea mult la ce-au zis Morfran i Thomas despre el. E doar
un obiect; nu e cine tie ce artefact menit de la origine s fie bun sau
ru. Nu are o voin a sa proprie. n toi anii de cnd l am, n-am
opit peste tot numindu-l Comoara mea. Ct despre legtura dintre
el i Obeahman, sunt al naibii de sigur c ea va fi retezat n seara
asta.
La etaj, Morfran optete i se rotete lent n cerc, n sensul invers
acelor de ceasornic. Thomas ia ceva care seamn cu o mn din
lemn, cu degetele ntinse, i mtur captul de sus al scrii cu ea,
apoi o las jos. Morfran i termin incantaia; i face un semn de
ncuviinare lui Thomas, care aprinde un b de chibrit i-l las s
cad. O dr de flcri albastre izbucnete pe palierul de la etaj, apoi
se stinge, scond fum.
Miroase ca la un concert cu Bob Marley aici, i zic lui Thomas
cnd vine la parter.
E paciuli, mi rspunde.
Dar mtura aia cu degete din lemn?
Rdcin de ttneas. Pentru sigurana casei.
Privete n jur. Zresc dincolo de privirea lui c bifeaz n minte
262
elementele unei liste.
n definitiv, ce fceai voi doi acolo?
Acolo e locul din care o s facem legarea, mi explic, fcnd
semn cu capul spre etaj. i e linia noastr de aprare. O s ermetizm
tot etajul. n cel mai ru caz, ne regrupm acolo. El n-o s se mai
poat apropia de noi. Ofteaz. Aadar, presupun c ar fi cazul s
ncep cu pentagramele pe la ferestre.
Cel de-al doilea front face zarv n buctrie. E vorba despre
mama, Carmel i Anna. Anna o ajut pe mama s se descurce cu un
cuptor cu lemne, n care ncearc s fiarb poiuni protectoare.
Receptez o boare de ape tmduitoare cu rozmarin i levnic.
Mama e genul pregtete-te pentru tot ce e mai ru, sper n tot ce e
mai bun. Misiunea ei e s fac un farmec cu care s-l ademeneasc
aici; asta, n afar de trasul meu pe sfoar.
Nu tiu de ce gndesc codificat. Toate trucurile astea pentru tras
pe sfoar. Pn i eu ncep s m ntreb la ce m refer. Trucul cu
slbiciunea e o pcleal. E o strategie din box, devenit celebr
datorit lui Ali60. F-i adversarul s cread c pierzi. Adu-l acolo
unde vrei s ajung. i doboar-l.
Aadar, n ce const trasul pe sfoar, n cazul meu? S-o nimicesc
pe Anna.
Cred c-ar trebui s m duc s-i spun i ei.
n buctrie, mama toac un fel de plante cu frunze. Pe mas e un
borcan deschis, cu un lichid verde care miroase ca un amestec de
castravei murai cu scoar de copac. Anna amestec ntr-un vas de
pe foc. Carmel se nvrtete prin preajma uii care d spre subsol.

60 Muhammad Ali (anterior Cassius Clay), boxer profesionist american, fost


campion mondial la categoria grea. n meciul disputat n anul 1974 cu rivalul ru,
George Foreman, Ali a adoptat tactica numit de el rope-a-dope, evitndu-i n
permanen adversarul, care s-a vzut nevoit s alerge dup el n ring i s-i
iroseasc forele cu lovituri n gol. Pe plan psihologic, tactica presupunea s-i
induc adversarului impresia c va ctiga uor, slbindu-i astfel vigilena.
263
Ce e acolo? ntreab ea i o deschide.
Anna se crispeaz i privete spre mine. Oare ce-ar gsi Carmel
acolo jos dac s-ar duce? Cadavre dezorientate, umbltoare?
Probabil c nu. Apariia acelor fantome pare s fie o manifestare a
sentimentului de vinovie al Annei. n cazul n care Carmel ar
nimeri peste ceva, probabil c n-ar fi dect vreo cteva mici puncte
reci i, din cnd n cnd, misterioase zgomote de ui nchizndu-se.
Nimic care ne-ar putea ngrijora, i rspund, ducndu-m s
nchid ua la loc. Treburile decurg destul de bine sus. Pe-aici cum
merge?
Carmel ridic din umeri.
Nu sunt de cine tie ce folos. Aici e vorba oarecum despre gtit,
iar eu nu m pricep s gtesc. ns ele par s se descurce foarte bine.
Dar cam ncet, adaug, ncreindu-i nasul.
Nu trebuie s te grbeti niciodat dac vrei s-i ias o poiune
bun, declar mama, zmbind. Altfel, te rablagete de tot. Iar tu ai
fost de mare ajutor, Carmel. Ea a purificat cristalele.
Carmel i zmbete, ns face cu ochiul spre mine.
Cred c m duc s-i ajut pe Thomas i pe Morfran, mi zice.
Dup ce pleac, mi doresc s fi rmas. Fiind numai eu, Anna i
mama mea aici, ncperea mi se pare straniu de ticsit. Sunt lucruri
care ar trebui spuse, dar nu de fa cu mama.
Anna i drege glasul.
Cred c s-a legat, doamn Lowood, zice ea. Mai avei nevoie de
mine pentru altceva?
Mama arunc o privire spre mine.
Chiar acum, nu, draga mea. Mulumesc.
n timp ce trecem prin living spre antreu, Anna i las capul pe
spate ca s zreasc un pic din pregtirile de sus.
Habar n-ai ct e de ciudat, mi mrturisete. S am atia
oameni n cas i s nu vreau s-i prefac n mici frme.
Dar asta e o evoluie, nu?
Anna i ncreete nasul.
264
Eti cum a zis Carmel mai devreme? i las privirea n jos,
apoi o ridic la loc spre mine: Un mgar.
Izbucnesc n rs.
Prinzi repede, i zic.
Ieim pe verand. mi strng geaca pe mine. Nu mi-am scos-o
deloc; casa n-a mai cunoscut cldura de o jumtate de secol.
mi place Carmel, mi zice Anna. La nceput, nu mi-a plcut.
De ce?
Ridic din umeri.
Am crezut c e iubita ta, mrturisete, zmbind. Dar e un motiv
prostesc pentru care s nu-i plac de cineva.
Mda, m rog. Cred c Thomas i Carmel sunt pe cale s se
intersecteze.
Ne rezemm de cas i simt putreziciunea scndurilor din spatele
meu. Nu par s fie prea sigure; cnd m las pe ele, am senzaia c eu
le in s nu cad, n loc s fie invers.
Durerea de cap e i mai insistent. Pare s fie ceva de genul
nceputului unui junghi intercostal la maratoniti. Ar trebui s m
interesez dac are cineva un Advil. Dar ar fi o prostie. Dac e de
natur mistic, atunci ce naiba ar putea s-mi fac un Advil?
ncepe s doar, nu-i aa?
M privete ngrijorat. Probabil nu mi-am dat seama c m
frecam la ochi.
N-am nimic.
Trebuie s-l aducem ncoace ct mai repede, zice ea,
ducndu-se pn la balustrad i venind napoi. Cum ai de gnd s-l
atragi aici? Spune-mi.
O s fac ce i-ai dorit totdeauna, i zic.
Are nevoie de cteva clipe pn s neleag. Dac e posibil ca o
persoan s arate lezat i recunosctoare n acelai timp, atunci asta
e faa pe care a fcut-o ea.
Nu te entuziasma att. N-o s te omor dect un picu. O s fie
mai degrab ca un ritual de lsarea sngelui.
265
Se ncrunt.
Crezi c-o s mearg?
Cu toate farmecele de invocare suplimentare pregtite n
buctria aia, aa cred. El ar trebui s fie ca un cine din desenele
animate, plutind dup mirosul unei camionete pline cu hotdogi.
Asta o s-mi slbeasc puterile.
Ct?
Nu tiu.
Fir-ar s fie. Adevrul e c nici eu nu tiu. Nu vreau s-o rnesc,
ns sngele e cheia. Fluxul energetic trecnd prin lama cuitului
meu spre cine-tie-unde-mama-naibii ar trebui s-l atrag ca urletul
unui lup alfa. nchid ochii. Un milion de lucruri ar putea s ias cum
nu trebuie, dar e prea trziu ca s ne mai gndim la altceva.
Durerea dintre ochi m face s clipesc extrem de des. mi
vlguiete concentrarea. Nici mcar nu tiu dac-o s mai am
suficient for ca s fac tieturile, n cazul n care pregtirile ar mai
dura mult.
Cassio. M tem pentru tine.
Chicotesc.
nelept din partea ta, probabil.
nchid ochii strns. Nici mcar nu e o durere acut, cu junghiuri.
Ar fi de preferat, ceva cu flux i reflux, ca s-mi pot reveni printre
ele. Asta e o durere constant i nnebunitoare. Nu exist alinare.
Ceva rece mi atinge obrazul. Degete delicate mi se strecoar prin
prul de la tmple, dndu-l spre spate. Apoi, i simt atingerea pe
buze, att de prudent, iar cnd deschid ochii, privesc drept n ai ei.
i nchid la loc i-o srut.
Cnd se termin i nu se termin prea repede ne rezemm de
cas, cu frunile mpreunate. Minile mele sunt pe mijlocul ei. Ea
nc mi mngie tmplele.
N-am crezut c-o s ajung vreodat s fac asta, optete.
Nici eu. Am crezut c-o s te nimicesc.
Anna zmbete cu subneles. Ea crede c nu s-a schimbat nimic.
266
Greete. Totul s-a schimbat. Totul, de cnd am sosit eu n oraul
sta. i acum tiu c trebuia s ajung aici. C momentul n care i-am
auzit povestea legtura pe care am simit-o, interesul i-a avut
rostul lui.
Nu m tem. n ciuda durerii arztoare dintre ochi i a contiinei
faptului c o creatur vine dup mine, una care ar putea cu uurin
s-mi smulg splina i s-o fac s pocneasc de parc ar fi un balon
cu ap, nu m tem. Ea e cu mine. Ea e rostul meu i-o s ne salvm
unul pe cellalt. O s-i salvm pe toi. Dup care o s-o conving c ea
trebuie s rmn aici. Cu mine.
nuntru se aude un mic zngnit. Cred c o fi scpat mama ceva
pe jos prin buctrie. Nu e mare scofal, dar o face pe Anna s sar
ca ars i s se ndeprteze. M rsucesc ntr-o parte i tresar. mi
trece prin minte c e posibil ca domnul Obeahman s fi nceput
lucrarea de frgezire a splinei mele ceva mai devreme. Apropo, unde
e splina, n definitiv?
Cas, exclam Anna, ntorcndu-se ca s m sprijin de ea.
Nu pleca, i zic.
Nu plec nicieri.
Nu pleca, niciodat, i zic, n glum, i ea face o fa de parc ar
considera c e necesar s fiu strangulat.
M srut din nou, iar eu nu-i mai las buzele s se desprind; o fac
s se foiasc i s izbucneasc n rs i s ncerce s-i pstreze
seriozitatea.
Hai s ne concentrm doar la ast-sear, mi propune.
S ne concentrm la ast-sear. Da, dar faptul c m-a srutat nc
o dat vorbete mult mai tare.

Pregtirile s-au ncheiat. Eu stau ntins pe spate pe canapeaua


acoperit de praf, apsndu-mi pe frunte o sticl cldu de Dasani.
in ochii nchii. Lumea pare mult mai frumoas pe ntuneric.
Morfran a ncercat s fac nc o purificare, sau contracarare, sau
el mai tie ce, dar nu i-a ieit nici pe departe la fel de bine ca prima. A
267
ndrugat incantaii i a scprat amnare, producnd mici efecte
pirotehnice drgue, apoi mi-a mnjit faa i pieptul cu ceva negru,
de consistena cenuii, care mirosea a sulf. Durerea de sub coaste s-a
atenuat i n-a mai ncercat s mi se suie n cutia toracic. Durerea de
cap s-a redus la o zvcnire moderat, dar tot napa a rmas. Morfran
a prut ngrijorat i dezamgit de rezultate. A zis c i-ar fi ieit mai
bine dac-ar fi avut snge proaspt de pui. Chiar dac sufr, tot m
bucur c n-a avut acces la o pasre vie. Ce mai spectacol ar fi fost.
mi amintesc cuvintele rostite de Obeahman: c mintea mi se va
scurge prin urechi, sau cam aa ceva. Sper c nu s-a exprimat la
propriu.
Mama st pe canapea, la picioarele mele. i ine o mn pe glezna
mea i-o mngie, absent. nc ar vrea s fug. Absolut toate
instinctele ei materne i cer s m ia pe sus i s-o tergem. Numai c
ea nu e doar o mam oarecare. E mama mea. Aa c st i se
pregtete s lupte cot la cot cu noi.
mi pare ru pentru motanul tu, i zic.
Era motanul nostru, rspunde ea. i mie mi pare ru.
A ncercat s ne previn, meditez eu cu voce tare. Trebuia s-l
fi ascultat pe ghemotocul la de blan. Las jos sticla cu ap. Zu
c-mi pare ru, mam. O s-mi lipseasc.
Ea d aprobator din cap.
Vreau s te duci sus nainte s nceap ceva, i zic.
Ea ncuviineaz din nou din cap. tie c nu pot s m concentrez
dac-mi fac griji pentru ea.
De ce nu mi-ai spus? m ntreab. C l-ai cutat n toi anii
tia? C i-ai pus n gnd s te duci dup el?
N-am vrut s te ngrijorez, i zic i m simt oarecum ridicol.
Vezi ct de bine s-au potrivit lucrurile?
mi ndeprteaz uor prul czut peste ochi. Detest faptul c
mi-l las tot timpul s-mi atrne peste fa. O ncordare preocupat i
apare pe chip i m privete mai ndeaproape.
Ce e? o ntreb.
268
Ai ochii galbeni, mi zice i-mi d impresia c e pe cale s
plng iar.
Din alt camer, l aud pe Morfran njurnd.
E ficatul, adaug mama ncet. Poate i rinichii. Te las.
Ei bine, asta explic senzaia de lichefiere pe care o am ntr-o
parte.
Suntem singuri n living. Toi ceilali s-au cam rspndit n
colurile lor desemnate. Bnuiesc c fiecare e preocupat acum cu
ceva meditaie, poate rostete vreo rugciune. Ct despre Thomas i
Carmel, sper c se pup printr-o debara. Afar, o strfulgerare de
electricitate mi atrage privirea.
Nu e un pic cam trziu n anotimpul nostru pentru fulgere?
ntreb.
Morfran rspunde din ua buctriei, pe unde se tot nvrtete:
Nu e un fulger normal. Cred c flcul nostru dezvolt ceva
energie.
Ar trebui s facem descntecul de invocare, propune mama.
M duc s-l caut pe Thomas, zic.
M salt de pe divan i urc la etaj fr zgomot. Ajung n captul de
sus al scrii i aud vocea lui Carmel, venind dinspre una dintre
fostele camere pentru oaspei.
Nu tiu ce caut eu aici, zice, i dup voce e speriat, dar i
oarecum sarcastic.
Cum adic? o ntreab Thomas.
Fii serios. Eu sunt Regina Balului, ce naiba. Cas e un fel de
Buffy, Spaima Vampirilor, tu, bunicul tu i mama lui suntei toi
vrjitori i vrjitoare i aa mai departe, iar Anna e Anna. Eu ce
caut aici? La ce sunt bun?
Ai uitat? i rspunde Thomas. Tu eti vocea raiunii. Tu te
gndeti la lucrurile pe care le uitm noi.
Mda. i cred c-o s m las omort. Sunt doar eu i bta mea
din aluminiu.
Ba nu. N-o s fie aa. N-o s peti nimic, Carmel.
269
Amndoi coboar vocile, iar eu m simt ca un pervers care trage
cu urechea. N-o s-i deranjez. Mama i Morfran pot s se descurce i
singuri cu farmecele. l las pe Thomas s-i triasc momentul. Aa
c bat ncetior n retragere pe trepte i m duc spre ieire.
Sunt curios cum vor sta lucrurile dup ce se vor termina toate
astea. Presupunnd c-o s scpm toi, ce-o s se-ntmple? Va
redeveni totul aa cum era? Va uita Carmel, pn la urm, de
aventurile trite mpreun cu noi? i va da papucii lui Thomas i se
va ntoarce la rolul ei de figur central la SWC? N-ar face ea una ca
asta, nu-i aa? Adic, ea tocmai m-a comparat cu Buffy, Spaima
Vampirilor, aa c prerea mea despre ea nu e la cel mai nalt nivel
n clipa asta.
Cnd ies pe verand, nfurndu-m mai strns cu geaca, o vd
pe Anna, stnd pe balustrad cu un picior ridicat. Privete cerul i
chipul ei, luminat de fulgere, oglindete n egal msur admiraie i
ngrijorare.
Ciudat vreme, zice ea.
Morfran e de prere c nu e numai vremea, i rspund, iar ea
abordeaz expresia de asta m gndeam i eu.
Ari ceva mai bine.
Mersi.
Nu tiu de ce, dar m simt intimidat. Acum chiar nu e momentul
pentru aa ceva. M apropii de ea i-i cuprind mijlocul cu braele.
Nu are pic de cldur n corp. Cnd mi lipesc nasul de prul ei
negru, nu simt pic de miros. i totui, pot s-o ating i am ajuns s-o
cunosc. i, cine tie din ce motiv, ea poate s spun aceleai lucruri
despre mine.
Simt o boare de ceva condimentat. Ne ridicm amndoi privirile.
Dintr-o camer de sus, ies fuioare subiri de fum aromat, fum care
nu se destram n vnt, ci, dimpotriv, se extinde n mai multe
degete eterice, chemnd pe cineva. Descntecele de invocare au
nceput.
Eti gata? o ntreb.
270
Mereu i niciodat, mi rspunde ncet. Nu aa se zice?
Da, rostesc, cu buzele lipite de gtul ei. Aa se zice.

Unde-ar trebui s-o fac?


Undeva unde s par, cel puin, c ar fi o ran mortal.
De ce nu pe interiorul ncheieturii? E clasic, dac vrei un motiv.
Anna st jos, n mijlocul podelei. Partea interioar a braului ei
palid mi plutete prin faa ochilor afectai. Suntem emoionai
amndoi, iar sugestiile venite de la etaj nu ne ajut.
Nu vreau s-i fac ru, optesc.
Nu-mi faci. Nu tocmai.
E ntuneric deplin, iar furtuna uscat cu descrcri electrice se
apropie constant de casa noastr de pe deal. Pumnalul meu, n mod
normal att de sigur i neabtut, tremur i vibreaz cnd crestez cu
el braul Annei. Sngele ei negru nete ntr-o dung groas,
ptndu-i pielea i picurnd pe scndurile prfuite ale duumelei, n
stropi grei.
Capul m doare de mor. Am nevoie s mi-l pstrez limpede. n
timp ce privim amndoi balta de snge, putem simi un soi de iuire
a aerului, o oarecare for intangibil care ne face prul de pe brae i
de la ceafa s se zbrleasc i s rmn ridicat.
Vine, anun, suficient de tare nct s m poat auzi toi, din
poziiile pe care i le-au ocupat la etaj, privind peste balustrad.
Mam, intr ntr-o camer din fund. Treaba ta s-a ncheiat.
Ea n-ar vrea s se duc, dar se supune, fr s scoat un cuvnt,
chiar dac are pe limb cuvinte de ngrijorare i de ncurajare ct
pentru un roman.
Mi se face ru, optete Anna. i m atrage, ca altdat. Ai tiat
cumva prea adnc?
M ntind spre braul ei.
Nu cred. Nu tiu.
Sngele curge, ceea ce era i n intenia noastr, ns e foarte mult.
Oare ct snge poate s aib o fat moart?
271
Cas, exclam Carmel i sesizez tonul ei alarmat.
Nu privesc spre ea. Privesc spre u.
Ceaa ptrunde nuntru de pe verand, strecurndu-se prin
crpturi, naintnd ca un arpe curios pe podea. Nu tiu la ce m-a
fi ateptat, ns sigur nu la asta. Cred c m-am ateptat ca el s fac
ua s zboare din balamale i s rmn n prag, profilat pe lumina
lunii, ca un redutabil spectru fr ochi.
Ceaa ne nconjoar. n toat splendoarea trucului nostru,
ngenunchem, sleii, artnd nfrni. Numai c Anna chiar pare mai
moart dect de obicei. Planul sta e posibil s ne ias pe dos.
i deodat ceaa se recompune i nc o dat l privesc pe
Obeahman, care m privete la rndul lui cu ochii acoperii de
pleoapele cusute.
Detest s vd fantome fr ochi. Orbite goale sau globi oculari
nnegurai sau ochi care, pur i simplu, nu sunt unde ar trebui s
fie detest toate astea. M nspimnt i asta m scoate din srite.
De deasupra capetelor noastre, aud incantaiile ncepnd i, din
faa mea, pe Obeahman rznd.
N-avei dect s m legai ct vrei, zice el. Eu mi iau ce-am
venit s caut.
Ferecai casa, le strig celor de sus i m salt n picioare. Sper c
ai venit s caui cuitul meu n burt.
Devii deranjant, observ el, dar eu nu gndesc.
M lupt, m avnt, strduindu-m s-mi pstrez echilibrul printre
pulsaiile de durere din craniu. Spintec i rsucesc, cu toat
nepeneala din piept i dintr-o parte a corpului.
E iute i ridicol de agil pentru cineva fr ochi, dar n cele din
urm rzbat. ntregul trup mi se ncordeaz ca un arc cnd simt
muchia cuitului strecurndu-se printre coastele lui.
Sare napoi i-i lipete o mn moart peste ran. Triumful meu
are via scurt. Pn s-mi dau seama de ce se-ntmpl, nainteaz
i m izbete de un perete. Nu-mi dau seama de ce m-am lovit pn
cnd nu m preling pe el n jos.
272
Legai-l! Slbii-l! strig, dar chiar n acelai timp el zvcnete
nainte ca un blestemat de pianjen i ridic divanul de parc ar fi
unul gonflabil, apoi l arunc n echipa mea de descnttori de la
etaj.
Ei url la impact, dar n-am timp s m ntreb dac-or fi pit ceva.
M nfac de umr i m ridic, apoi m expediaz dintr-un pumn
n perete. Cnd aud un zgomot ca de surcele frnte, mi dau seama
c n realitate e vorba despre o ntreag grmad de coaste de-ale
mele. Poate chiar ntreaga afurisit de cuc toracic.
Pumnalul sta e al nostru, mi rostete el n fa, fumul dulceag
ieindu-i dintre gingiile rncede. E ca Obeah: e concentrat, deopotriv
al tu i al meu acum, i al cui crezi tu c e mai tare?
Concentrat. Peste umrul lui o vd pe Anna, cu ochii nnegrii i
trupul contorsionat, acoperit de rochia din snge. Rana de pe braul
ei s-a ntins i ea zace ntr-o bltoac unsuroas, un pic mai lat de o
jumtate de metru. Privete podeaua, cu o expresie absent. Sus, la
etaj, zresc divanul aruncat i o pereche de picioare prins dedesubt.
n gur simt gustul propriului meu snge. Respir cu dificultate.
i deodat o Amazoan apare din senin. Carmel sare de la
jumtatea scrii, pe lng perete. ip. Hidosul Obeahman se
ntoarce exact la timp ct s primeasc bta din aluminiu n plin
fa, iar bta are un efect mai mare dect la Anna, poate i deoarece
Carmel e mult mai scoas din pepeni. l doboar n genunchi i
lovete iar i iar. Uite unde era Regina Balului care credea c n-o s
fac nimic.
Nu ratez ocazia. i nfig pumnalul n picior, iar el url, dar
izbutete s-i strecoare braul i s-o apuce de gamb pe Carmel. Se
aude un soi de pocnet umed i n sfrit neleg cum de e el capabil
de mucturi att de mari din oameni: are maxilarul desprins, n cea
mai mare parte. i afund dinii n coapsa lui Carmel.
Carmel! url Thomas, chioptnd n jos pe trepte.
N-o s ajung la ea n timp util nu ndeajuns de repede ca s-i
pstreze piciorul ntreg , aa c m arunc eu spre Obeahman i
273
cuitul meu i ptrunde n obraz. O s-i retez tot maxilarul, jur.
Carmel ip i se aga de Thomas, care se strduiete s-o scape
dintre colii crocodilului. Eu mi rsucesc cuitul n gura lui,
rugndu-m la Dumnezeu s n-o tai i pe ea cu ocazia asta, iar el i
d drumul, cu un plescit umed. ntreaga cas se zguduie de furia
lui.
Numai c nu e furia lui. Asta nu e casa lui. i puterile i slbesc.
L-am crestat ndeajuns acum ca s ne luptm ntr-o balt clisoas.
Reuete s m intuiasc de podea n timp ce Thomas o trte pe
Carmel departe din calea lui, aa c nu vede ceea ce vd eu, adic o
rochie plutitoare, picurtoare, din snge.
Mi-ar fi plcut s aib ochi, ca s pot vedea surprinderea din ei n
clipa n care ea l nfac din spate i-l azvrle, cu un trosnet
asurzitor, n balustrad. Anna mea s-a ridicat din bltoaca ei,
nvemntat pentru lupt, cu prul zvrcolitor i venele negre.
Rana de pe antebra i sngereaz nc. Nu e tocmai bine.
l vd pe Obeahman ridicndu-se ncet n picioare, pe scar. Se
scutur de praf i-i dezgolete dinii. Nu neleg. Tieturile de la
coaste i de pe fa, rana de la picior, toate astea nu mai sngereaz.
Tu crezi c poi s m omori cu propriul meu cuit? m
ntreab.
mi ntorc privirea spre Thomas, care i-a scos geaca i-o leag n
jurul piciorului lui Carmel. Dac nu pot s-l distrug cu pumnalul,
atunci nu tiu ce s fac. Mai exist i alte metode de a da gata o
fantom, dar nimeni dintre cei de-aici nu le cunoate. Abia dac mai
pot s m mic. mi simt pieptul ca un pachet de vreascuri rzlee.
Nu e cuitul tu, i d replica Anna. Nu i dup seara asta. M
privete peste umr i zmbete, numai un pic. Eu o s i-l dau napoi
acum, declar.
Anna, ncerc s zic, dar nu mai gsesc altceva de spus.
Sub privirea mea, sub privirile noastre, ale tuturor, ea i ridic
pumnul, apoi lovete cu el n podea, trimind achii i buci de
lemn spart pn la jumtatea distanei ctre tavan. Nu-mi dau seama
274
ce face.
i deodat observ uoara lumin roie, ca de tciuni.
Pe faa Annei zresc surprindere, care se schimb imediat ntr-o
uurare bucuroas. Ideea ei fusese un bluf. Nu tia dac se va
ntmpla ceva dup ce va deschide gaura aia n podea. Dar acum, c
tie, i arat dinii i-i ncrlig degetele.
nainteaz spre Obeahman, care uier furios. Chiar i cnd e
slbit, ea n-are egal. Cei doi schimb lovituri ntre ei. Ea i sucete
gtul, dar numai ca s-l vad c i-l sucete el la loc imediat.
Trebuie s-o ajut. Nu mai conteaz c propriile oase mi sfie
plmnii. M arunc pe burt. Folosindu-mi cuitul ca pe un piolet de
alpinist, m ridic i rci scndurile podelei.
Casa se mic, o mie de scnduri i cuie ruginite se vait
dizarmonic. i mai sunt i sunetele scoase de ei, izbindu-se unul de
cellalt, zgomote suficient de dense ca s m fac s tresar. Sunt
uimit c nu se sfrm amndoi n bucele nsngerate.
Anna!
Vocea mi e insistent, dar slab. Nu pot s inspir prea mult aer.
Sunt ncletai unul de cellalt, cu grimase de sforare pe fee. Ea l
sucete n stnga i-n dreapta; el mrie i-i smucete capul nainte.
Ea se clatin napoi i m vede apropiindu-m.
Cas! strig, printre dinii ncletai. Trebuie s iei de-aici!
Trebuie s-i scoi pe toi de-aici!
Nu te las, i strig.
Sau, cel puin, aa cred, c strig. Rezervorul meu de adrenalin e
aproape gol. Am impresia c luminile au nceput s clipeasc. Dar
n-o las.
Anna!
Ea ip de durere. Ct timp a fost atent la mine, nemernicul i-a
scos falca din ni, iar acum i-a prins-o de braul ei, nfigndu-i
colii n el ca un arpe. Vederea sngelui ei pe buzele lui m face s
urlu. mi trag picioarele sub mine i m arunc.
l apuc de pr i ncerc s-l azvrl de pe ea. Marginile crestturii
275
pe care i-am fcut-o pe fa flfie grotesc la orice micare. l tai nc
o dat i, folosindu-mi cuitul, i desfac flcile, apoi ne unim toate
forele i-l aruncm. Se izbete de scara rupt i cade, rchirat i
nucit.
Cassio, trebuie s pleci acum, mi zice ea. Te rog.
Praful cade peste tot n jurul nostru. Ea a fcut ceva cu casa, a
deschis gaura aia care arde n podea. O tiu, i mai tiu c nu mai are
cale de ntoarcere.
Tu vii cu mine!
O apuc de bra, dar s tragi de ea e ca i cum ai ncerca s tragi de
o coloan de marmur. Thomas i Carmel m strig de lng u,
ns mie mi se pare c ar fi la o mie de kilometri deprtare. Au reuit
s ias. Tlpile lor tropie pe treptele verandei din fa.
n mijlocul vacarmului, Anna e calm. i lipete o mn de faa
mea.
Nu regret, mi optete.
Expresia din ochii ei e tandr.
Apoi devine dur. M mbrncete, m azvrle n cealalt parte a
camerei, de unde am venit. M rostogolesc i simt starea oribil n
care au ajuns coastele mele. Cnd ridic capul, o vd pe Anna
naintnd spre Obeahman, care zace nc ntins cu faa n jos acolo
unde l-am aruncat noi, la picioarele scrii. l apuc de un bra i de
un picior. El ncepe s se mite cnd l trte spre gaura din podea.
Cnd i ridic ochii cusui i vede, i se face fric. Trimite o ploaie
de lovituri spre faa i umerii Annei, dar pumnii lui nu mai par s fie
de furie. Par s fie de aprare. Mergnd cu spatele, ea nimerete
gaura cu piciorul i ncepe s se cufunde n ea, strlucirea focului
luminndu-i pulpa.
Anna! urlu eu cnd casa ncepe cu adevrat s se zguduie.
Dar nu sunt n stare s m ridic. Nu sunt n stare de nimic, dect
s-o vd cum se cufund tot mai mult, s-o privesc cum l trage n jos
pe Obeahman, n timp ce el ip strident i se zbate, ncercnd s se
elibereze.
276
M arunc pe burt i ncep s m trsc iar. Simt gust de snge i
de panic. Minile lui Thomas sunt pe mine. ncearc s m trag
afar, exact cum a fcut acum cteva sptmni, prima dat cnd am
fost n casa asta. Dar acum am impresia c au trecut ani de-atunci i
de data asta m mpotrivesc. El mi d drumul i fuge spre scar,
unde e mama, urlnd dup ajutor, n timp ce casa trosnete. Praful
face s fie mai greu de vzut, mai greu de respirat.
Anna, te rog, mai privete o dat spre mine. ns ea de-abia dac se
mai vede. S-a cufundat att de adnc, nct numai cteva fuioare de
pr se mai zvrcolesc deasupra podelei. Thomas a revenit i m
smucete, m trte afar din cas. Dau s-l spintec cu cuitul, dei
nu vreau asta cu adevrat, cu toat frica ce m-a cuprins. Cnd m
trage peste treptele verandei, coastele mi url de durere i-mi vine
s-l njunghii de-a binelea. Numai c el i-a atins elul. A reuit s m
trasc pn la micul nostru grup nfrnt, de la marginea curii.
Mama l ine pe picioare pe Morfran, iar Carmel ontcie ntr-un
picior.
D-mi drumul, mri eu.
Sau, cel puin, aa cred, c mri. Nu pot s-mi dau seama. Nu
prea pot s vorbesc.
Ah, exclam cineva.
M mping n mini ca s privesc spre cas. E plin de o lumin
roie. ntreaga cldire pulseaz ca o inim, rspndindu-i
strlucirea pe cerul nopii. Deodat, se produce o implozie, cu un
zgomot oribil, pereii absorbindu-se n ei nii i prbuindu-se,
trimind n sus ciuperci de praf i achii i cuie zburtoare.
Cineva m acoper, aprndu-m de efectele detunturii, ns eu
am vrut s-o vd. Am vrut s-o vd pe ea, pentru ultima oar.

277
Epilog

Nici prin gnd nu v-ar trece c oamenii ar putea s cread c toi


am ajuns s fim att de ifonai n att de multe feluri interesante
n urma unui atac al urilor. Mai ales cnd Carmel are o urm de
muctur care se potrivete perfect cu rnile descoperite ntr-unul
dintre cele mai oribile locuri ale crimei din istoria recent. ns
niciodat nu nceteaz s m surprind ceea ce sunt dispui oamenii
s cread.
Un urs. Mda, sigur. Un urs a mucat-o pe Carmel de picior, iar eu
am fost azvrlit ntr-un copac dup ce, n mod eroic, am ncercat s-l
iau de pe ea. La fel i Morfran. La fel i Thomas. Nimeni n-a fost
mucat, n afara lui Carmel, nici n-a fost zgriat, iar mama a rmas
complet nevtmat, dar, stai puin, se mai ntmpl lucruri din
astea.
Eu i Carmel suntem nc n spital. Ea a avut nevoie de custuri i
suport un tratament cu vaccinuri antirabice, ceea ce e napa, dar e
preul pltit pentru alibiul nostru. Morfran i Thomas nici mcar
n-au fost internai. Eu zac ntr-un pat cu pieptul nfurat tot,
ncercnd s respir cum trebuie ca s nu m aleg cu o pneumonie.
Mi-au luat snge ca s-mi analizeze enzimele din ficat, pentru c
atunci cnd am fost adus aveam nc nuana bananei, dar nu era
nimic n neregul. Totul funciona normal.
Mama i Thomas vin s ne viziteze printr-o permanent rotaie i
o dat pe zi o duc pe Carmel cu scaunul rulant, ca s vedem cu toii
episodul din Jeopardy! Nimeni nu vrea s spun c se simte uurat
pentru c n-a fost mai ru, sau c am fost toi norocoi, dar tiu c ei
asta gndesc. Ei se gndesc c putea s fie mult mai ru. Poate c aa

278
o fi, dar eu nu vreau s-o aud. i, dac aa e, atunci au o singur
persoan creia trebuie s-i mulumeasc pentru asta.
Anna ne-a meninut pe toi n via. S-a trt, cu tot cu Obeahman,
Dumnezeu tie ncotro. M tot gndesc la lucrurile pe care a fi putut
s le fac altfel. ncerc s-mi amintesc dac exista vreo alt cale de a se
desfura totul. ns nu m forez prea tare, fiindc ea s-a sacrificat
pentru noi, frumoasa, nesbuita mea fat, i nu vreau ca sacrificiul ei
s fi fost inutil.
Aud o btaie n u. mi ridic privirea i-l vd pe Thomas stnd n
prag. Aps pe butonul patului meu Posturepedic ca s m pot ridica
n capul oaselor n ntmpinarea lui.
Bun, zice el, trgndu-i un scaun. N-ai de gnd s-i mnnci
jeleul?
Ursc naibii jeleurile verzi, i rspund, mpingnd farfuria spre
el.
i eu. ntrebam doar aa.
Izbucnesc n rs.
Nu m face s m doar coastele, dobitocule!
Thomas zmbete. M bucur sincer c e teafr. Deodat, i drege
glasul.
Ne pare ru pentru ea, s tii, mi zice. Mie i lui Carmel. Ne-a
cam plcut, chiar dac era nfricotoare, i tim c tu
Se ntrerupe i-i drege glasul nc o dat.
Am iubit-o. Asta urma el s spun. Asta a tiut toat lumea,
nainte s-o tiu eu.
Casa era, cum s zic, dement, continu el. De parc-ar fi fost
din filmul la, Poltergeist. Nu primul. la cu btrnul
nspimnttor. Din nou, simte nevoia s-i dreag glasul, nainte s
spun: M-am ntors mpreun cu Morfran, dup, ca s vedem dac a
mai rmas ceva acolo. Dar nu mai era nimic. Nici mcar rmiele ei
de spirite.
nghit n sec. Ar trebui s m bucur c s-au eliberat. Dar asta
nseamn c ea s-a dus cu adevrat. Nedreptatea gndului aproape
279
c m sufoc pentru o clip. n sfrit, mi gsesc o fat cu care chiar
a putea s fiu, poate singura fat din lume, i am parte de ce? De
dou luni cu ea? Nu sunt de ajuns. Dup toate cele prin care a trecut
ea dup toate cele prin care am trecut eu meritam amndoi mai
mult dect att.
Sau poate c nu meritam. n orice caz, viaa nu funcioneaz aa.
N-o intereseaz ce e drept sau ce e nedrept. i totui, ederea pe
patul sta de spital mi-a dat timp din belug pentru gndire. n
ultimul timp, m-am tot gndit la o grmad de lucruri. Majoritatea,
despre ui. Pentru c n esen asta a fcut Anna. Ea a deschis o u,
de aici spre altundeva. i uile pot fi fcute s se deschid n ambele
sensuri, din ce m nva experiena mea.
Ce e att de amuzant?
mi ntorc privirea spre Thomas, nedumerit. mi dau seama c
ncepusem s zmbesc.
Nimic. Doar viaa, i rspund, ridicnd din umeri. i moartea.
Thomas ofteaz i ncearc s zmbeasc.
Aadar, bnuiesc c-o s te transferi n curnd. Pleci s faci ceea
ce faci tu. Mama ta spunea ceva despre un wendigo.
Chicotesc, apoi tresar de durere. Thomas mi se altur, cam fr
tragere de inim. Se strduiete ct poate s nu m fac s m simt
vinovat pentru faptul c plec, s dea impresia c nu-i pas dac plec
sau nu.
Unde, ncepe el, privindu-m cu pruden, ncercnd s se
exprime ct mai delicat. Unde crezi c s-a dus?
l privesc pe prietenul meu Thomas, i privesc chipul sincer,
cinstit.
Nu tiu, i rspund ncetior, i probabil c n ochi mi apare o
sclipire diavoleasc. Dar poate c tu i cu Carmel o s m ajutai s
aflu.

280
Mulumiri

E nevoie de foarte multe ca s scoi n lume o povestire. Dac-ar fi


s le mulumesc tuturor celor implicai, a putea umple nc o carte.
Aa c o s m limitez. O mare parte din merite i revin agentului
meu, Adriann Ranta, i redactorului meu, Melissa Frain. Amndoi
ai fcut ca Anna n Vemnt de Snge s fie mai puternic. Nicio carte
n-ar putea rvni la susintori mai buni. Mulumiri le mai datorez i
lui Bill i Mary Jarrett, proprietarii de la Country Cozy Bed and
Breakfast din Thunder Bay, Ontario, pentru ospitalitatea lor i
informaiile oferite despre localitate. Ca de obicei, mulumiri pentru
echipa de marketing, lui Susan Murray, lui Missy Goldsmith, i
fratelui meu, Ryan Vander Venter. i mulumesc lui Tybalt, pentru
c a fost un bun camarad, i lui Dylan, pentru c mi-a purtat noroc.
i, evident, mulumesc tuturor cititorilor, de toate tipurile, de
pretutindeni. Avem nevoie de mai muli ca voi.

281